Sunteți pe pagina 1din 227

Vntul schimbrii

i alte povestiri
de Isaac Asimov

Cuprins
Despre nimic ..........................................................................................

O potrivire perfect ................................................................................

Convingere .............................................................................................

13

Moartea unui Foy ...................................................................................

45

Schimb cinstit .........................................................................................

47

Pentru psri ...........................................................................................

57

Ne-au gsit .............................................................................................. 66


Bun gust .................................................................................................. 80
Cum s-a ntmplat ..................................................................................

98

Ideile mor greu .......................................................................................

99

Punct de aprindere .................................................................................. 114


Vine ........................................................................................................ 121
Cel din urm rspuns .............................................................................. 134
Ultima navet ......................................................................................... 140
Memorie interzis ................................................................................... 143
Nimic pentru nimic ................................................................................. 171
Noaptea muzicii ...................................................................................... 181
Sursul pguba ...................................................................................... 186
Absolut sigur .......................................................................................... 194
Dintr-o privire ........................................................................................ 196
Vntul schimbrii ................................................................................... 216

Despre nimic
ntreg Pmntul atepta cu sufletul la gur ca mica gaur neagr s i aduc
sfritul. Aceasta fusese descoperit de profesorul Jerome Hieronymus cu ajutorul
telescopului de pe Lun, n anul 2125 i, n mod clar, avea s se apropie ndeajuns
de mult pentru a provoca distrugerea total prin intermediul mareelor.
Locuitorii ntregului Pmnt i-au fcut testamentul i au plns unii pe
umerii celorlali, spunndu-i Rmas bun, rmas bun, rmas bun. Soii i-au
luat rmas bun de la neveste, fraii i-au luat rmas bun de la surori, prinii de
la copii, stpnii de la animalele lor preferate, iar ndrgostiii i-au murmurat
unii altora oapte dulci de desprire.
Dar, pe msur ce gaura neagr se apropia, Hieronymus a observat c nu se
producea nici un fel de efect gravitaional. Profesorul a studiat fenomenul cu mai
mult atenie i, n cele din urm, a anunat, rznd pe nfundate, c, de fapt, nu
era vorba despre nici un fel de gaur neagr.
Nu e nimic, a spus el. E doar un asteroid obinuit pe care cineva l-a
vopsit n negru.
Profesorul a fost ucis de mulimea furioas, dar nu din cauza greelii pe
care o fcuse. A fost ucis doar dup ce a anunat n mod public c va scrie o mare,
o emoionant pies de teatru despre ntreaga panie.
O voi intitula Mult Adio Pentru Nimic1, subliniase el.
ntreaga omenire a aplaudat moartea sa.

Aluzie la una din piesele lui Shakespeare, Mult zgomot pentru nimic, n limba englez
existnd o asemnare fonetic ntre ado (zgomot) i adieu (adio).
5

O potrivire perfect
Jan Bradstone rtcea trist printr-un nou ora, cnd a fost oprit de un grup
de oameni ce se ngrmdeau n faa uii deschise a unui supermagazin. Primul
su gnd a fost s se ntoarc i s fug, dar nu a reuit s-l duc pn la capt.
Fr s vrea, fascinaia groazei l-a atras, fcndu-l s se apropie de mulime.
Pesemne c, pe faa lui, curiozitatea i ntiprise un mare semn de ntrebare,
fiindc un individ de pe margine i-a explicat politicos ce se ntmpla.
ah trei-D. E un joc trsnet!
Bradstone tia cum mergeau lucrurile. De obicei, erau cinci-ase persoane
care se sftuiau la fiecare mutare, n strdania lor de a bate calculatorul. Existau,
ns, toate ansele s piard. ase zerouri adunate dau tot zero. Privirea sa a prins
strlucirea insuportabil a ecranului i ochii i s-au nchis n faa ei. S-a ntors plin
de amrciune, i abia atunci a observat o structur improvizat, alctuit din opt
table de ah puse n echilibru una peste alta, pe picioare de lemn.
Table de ah obinuite. Piese de ah din plastic.
Ia te uit! a exclamat el surprins.
Nu avem cum s ajungem pn acolo! s-a justificat tnrul de la tabla
multipl. Am construit asta ca s-i putem urmri. Uor, s n-o drmi!
Asta e poziia de acum? a ntrebat Bradstone.
Exact. Tipii se ceart de zece minute n legtur cu viitoarea mutare.
Bradstone s-a uitat cu patim la poziie.
Dac mutai tura de la beta-B-6 la delta-B-6, cptai avantaj, a sugerat
el, fermecat de ceea ce vedea.
Tnrul a privit cu atenie tablele de ah.
Eti sigur?
Bineneles c sunt sigur. Indiferent ce-ar face calculatorul, pn la urm
tot o s piard o mutare ca s-i apere regina.
Din nou studiu. Apoi, tnrul a strigat n direcia mulimii:
Hei, voi de-acolo! Un tip zice c-ar fi bine s sltai tura dou nivele.
Dinspre grupul din mijloc s-a auzit un oftat colectiv, iar o voce a ripostat:
M-am gndit i eu la asta.
Alta:
M-am prins. Exist posibilitatea ca regina s devin vulnerabil. Nu
vzusem asta.
Cel ce vorbise ultimul s-a ntors apoi spre locul de unde venise sugestia.
Hei, tu! Tipul care a fcut propunerea! Nu ne faci onoarea s tastezi tu
mutarea?
Bradstone s-a dat napoi civa pai, cu faa schimonosit de groaz.
Nu... Nu... Nu joc.
Fr s mai dea nici o explicaie, s-a rsucit pe clcie i s-a grbit s se
6

ndeprteze.
***

i era foame. n mod periodic, i era foame.


Din cnd n cnd, ddea peste tarabe cu fructe aparinnd micilor
comerciani care gsiser vreun spaiu neglijabil n interstiiile unei economii total
computerizate. Dac era atent, putea s se retrag din preajma lor cu vreun mr
sau cu vreo portocal.
Era o situaie nfricotoare. Exista oricnd riscul de a fi prins, iar n acest
caz ar fi fost pus s plteasc. Avea bani, desigur fuseser foarte drgui cu el
dar cum ar fi putut s-i satisfac pe cei pgubii?
i totui, n fiecare zi, n diverse ocazii, trebuia s se confrunte cu
transferuri de fonduri, s-i foloseasc de nenumrate ori cartea de credit. Asta
nsemna, ns, o nesfrit umilire.
ntr-un trziu, s-a trezit c ajunsese n faa unui restaurant.
N-ar fi fost exclus ca mirosul mncrii s fi fost acela care s-i fi amintit c
i era foame.
S-a uitat cu precauie pe geam. nuntru se aflau cteva persoane care
mncau. Prea multe. Chiar i una sau dou ar fi fost ndeajuns pentru a-i provoca
palpitaii. Nu dorea s devin centrul ateniei pentru o mulime de ochi ce urmau
s-l fixeze plini de mil.
S-a ntors, cu stomacul chiorindu-i de foame, i a observat c nu era
singurul care spiona prin geam. Un biat fcea acelai lucru, un puti de vreo zece
ani, dar acesta nu arta cine tie ce nfometat.
Salut, tinere! l-a interpelat Bradstone, ncercnd s adopte un ton degajat.
i-e foame?
Putiul l-a privit cu suspiciune i s-a dat ncet napoi.
Nu.
Bradstone n-a schiat nici o micare care s indice c ar fi intenionat s se
apropie de el. Dac ar fi fcut-o, fr ndoial c biatul ar fi rupt-o la fug.
Pun pariu c eti destul de mare ca s faci singur comanda. Poi s ceri un
hamburger sau orice altceva, sunt sigur de asta, l-a momit Bradstone;
n cele din urm, mndria a nvins nencrederea.
Bineneles! exclam putiul. Oricnd!
Dar nu ai o carte de credit personal, nu-i aa? Prin urmare, nu poi s
completezi comanda. Am sau nu dreptate?
Biatul se uita lung la el cu nite ochi cprui, mari, n care nc se mai citea
o umbr de nencredere. Era curat mbrcat i avea un aer inteligent.
Am s-i spun acum ce-o s facem, i-a continuat Bradstone munca de
lmurire. Eu am o carte de credit sunt dispus s i-o mprumut ca s-o foloseti
7

pentru comand. Ia-i un hamburger sau altceva, ce vrei tu. n plus, poi s-mi iei
i mie ceva. O costi de vac de-aia bun i o porie de cartofi prjii i nite suc
de fructe i nite cafea. Mai cere i dou buci de plcint cu mere, dintre care
una va fi a ta.
Trebuie s m duc acas s mnnc! a protestat biatul.
Ce rost are? Cu ocazia asta, l ajui pe taic-tu s economiseasc nite
credite... Sunt sigur c tipii de-aici te cunosc.
Am mncat n restaurantul sta cu ai mei de mai multe ori.
Vezi c am dreptate? Mai mnnc o dat. Numai c, de data asta, tu vei
folosi cartea de credit. Tu vei alege exact ca un om mare. Haide, intr tu primul!
Din cauza ncordrii, Bradstone simea cum stomacul i se zvrcolete. Ceea
ce fcea acum avea sens pentru el i nu-i cauza copilului nici un ru. Oricine
altcineva ns, care l-ar fi urmrit, ar fi putut s trag nite concluzii oribile i
total greite.
Ar fi putut s se explice dac i s-ar fi dat o ans, dar ar fi fost extrem de
umilitor ca toat lumea s-i dea seama c se vzuse nevoit s manipuleze un
copil pentru a-l determina s fac un lucru pe care el nsui nu putea s-l fac!
Putiul a ezitat o clip, apoi a intrat n restaurant i Bradstone l-a urmat,
pstrnd o distan prudent. n scurt timp, cei doi aleseser o mas i se
aezaser la ea, fa n fa.
Bradstone i-a zmbit biatului i i-a ntins cartea de credit, ce-i nepa
neplcut minile. Tria un sentiment de uurare c putea s scape de ea, de
strlucirea ei cumplit, metalic, inuman, care-i provoca sistematic contracii ale
muchilor din jurul ochilor. Nu putea suporta s-o priveasc.
Hai, biete, du-te i alege, i-a spus el ncet. Orice vrei tu.
Biatul nu minise. tia s se foloseasc la perfecie de micul terminal
degetele i zburau peste taste.
Costi pentru dumneavoastr, domnule. Suc de fructe. Plcint cu mere.
Cafea. Vrei i salat, domnu? Vocea i cptase un accent afectat, vrnd parc a
spune gata, sunt mare acum. Maic-mea comand ntotdeauna salat, dar mie
nu-mi place.
Cred c o s gust un pic, totui. Salat verde asortat. Au de-asta? Dreas
cu vinegret... Te descurci?
Nu vd pe nicieri vine-nu-tiu-cum... Poate c asta e.
n cele din urm, Bradstone s-a ales cu salat cu sos de mutar, dup cum
avea s constate mai trziu, dar mergea i aa.
Biatul a folosit cartela cu o naturalee i o ndemnare care au deteptat o
invidie amar n sufletul lui Bradstone, n ciuda faptului c brbatul i simea
stomacul ntors pe dos n faa acestui spectacol.
Dup ce a isprvit, biatul i-a napoiat cartea de credit.
Cred c ai avut destui bani, a rostit el cu un aer important.
8

Mai ii minte ci? l-a ntrebat Bradstone.


A, nu, nu-i frumos s te uii aa zice tata. Voiam s spun c nu a fost
refuzat, prin urmare sunt destui pentru mncare.
Bradstone i-a nbuit sentimentul de dezamgire. Nu putea s citeasc
cifrele i nu reuea s se hotrasc s solicite ajutorul altora. Pn la urm,
probabil c avea s fie nevoit s mearg la o banc i s ncerce s gseasc vreo
modalitate prin care s-i determine pe cei de acolo s-i spun ci bani mai avea.
Cum te cheam, fiule? a ncercat el apoi s nfiripe o discuie.
Reginald.
i ce anume nvei acas n ultima vreme, Reginald?
Mai ales aritmetic, fiindc tata zice c trebuie, i despre dinozauri, c
tia mi plac. Tata zice c dac m in de aritmetic, am anse s aflu cum e cu
dinozaurii. Pot s-mi programez calculatorul ca s-mi reprezinte micarea
dinozaurilor. tii cum merge un brontozaur pe uscat? Trebuie s-i balanseze
gtul n aa fel nct centrul lui de greutate s rmn n permanen ntre olduri.
i ine capul sus, ca o giraf, doar cnd e n ap. Atunci... Uitai, a venit
hamburgerul meu. i ce-ai vrut dumneavoastr.
Toate sosiser pe band rulant i se opriser la locul cuvenit.
Gndul unui adevrat osp, obinut fr nici o umilire, a ters din mintea
lui Bradstone nostalgia provocat de folosirea unui calculator pentru accesul
nengrdit la informaii.
Reginald a tuit uor, apoi i-a adus la cunotin, ct se poate de politicos:
O s-mi mnnc hamburgerul la tejghea, domnule!
Sper s fie un hamburger bun, Reggie! i-a urat brbatul n loc de adio.
Bradstone nu mai avea nevoie de biat recunotea c se simea uurat c
plecase.
Cineva de la buctrie, fr ndoial un tehnician de la ntreinerea
Calculatoarelor, i fcuse apariia la tejghea i intrase prietenete n vorb cu
Reginald ceea ce, de asemenea, reprezenta o uurare.
Nu exista nici o ndoial n privina profesiei individului. Pe cei de la IC i
recunoteai ntotdeauna dup aerul lor lene, specific oamenilor importani, dup
felul cum lsau s se neleag c ntreaga lume se sprijinea pe umerii lor.
Dar pe Bradstone l interesa mai mult mncarea. Era prima mas adevrat
de care se bucura, de mai bine de o lun.
***

Numai dup ce i-a savurat festinul pe ndelete, Bradstone s-a apucat s


studieze localul n care se afla. Biatul plecase de mult. Brbatul s-a gndit cu
tristee la faptul c mcar acesta, cel puin, nu l comptimise, nu adoptase un aer
condescendent, nu fcuse pe eful. Nu fusese ndeajuns de mare pentru a
9

considera ciudat ntmplarea; folosind terminalul de calculator, se concentrase


doar asupra dorinei de a demonstra c era cu adevrat matur.
Matur!
Acum, restaurantul nu mai era att de aglomerat. Cel de la IC se afla tot n
spatele tejghelei, studiind probabil instalaia computerizat.
Asta era, i-a spus Bradstone cu strngere de inim, principala ocupaie a
specialitilor n tehnic din ntreaga lume s programeze, s reprogrameze, s
regleze, s verifice mereu acei mici cureni electrici ce controlau munca fiecruia
de pe lumea asta sau aproape a fiecruia.
Senzaia intern cald i confortabil, dobndit n urma consumrii unei
fripturi excelente, trezise n el dorina de rzvrtire. De ce s nu acioneze? De ce
s nu ncerce s fac ceva n privina asta?
L-a privit fix pe cel de la IC pn i-a atras atenia i l-a interpelat cu o bun
dispoziie care pn i lui i se prea nefireasc:
Prietene, presupun c exist avocai n oraul sta.
ntocmai.
Ce zici, ai putea s-mi recomanzi unul bun pe-aici, prin apropiere?
Gsii tot ce v trebuie la pot, n cartea de telefon a oraului, i-a rspuns
politicos tehnicianul. E de ajuns s tastai cuvntul avocat.
Vreau s zic unul bun. Un tip detept, dintre aceia care apr cauze
pierdute, dac m nelegi... a insistat el rznd, n sperana de a smulge mcar un
zmbet de la cellalt.
Strdaniile lui, ns, n-au fost ncununate de succes.
Sunt toi prezentai acolo, a replicat monoton tehnicianul. Scriei ce avei
nevoie i vei obine evalurile, vrsta, adresa, lista de cazuri aprate, onorariul
cerut... Putei afla tot ce dorii, dac tastai ce trebuie. Mainria merge, am
verificat-o sptmna trecut...
Nu asta vreau s spun, btrne.
Sugestia de a apsa tastele unui calculator i provocase obinuitul frison pe
ira spinrii.
Vreau sfatul tu personal, nelegi? a adugat el, rnjind condescendent.
Tehnicianul IC a scuturat din cap.
Eu nu sunt fiier de calculator.
La naiba, ce-i cu tine, omule? a exclamat Bradstone. Un avocat. Orice
avocat. Exist cumva vreo lege care s-i interzic s cunoti ceva fr s fie
nevoie s umbli la calculator?
Accesarea crii de telefon nu cost dect zece ceni. Dac ai pe cartel
mai mult de zece ceni, care e problema? Nu tii s folosii cartela? Sau suntei
cumva...
Individul a cscat ochii mari, dndu-i brusc seama cu cine avea de-a face.
Oh!... Fir-ai s fii de... De aia l-ai pus pe Reggie s-i comande mncarea!
10

Ascult, n-am tiut c...


Bradstone s-a dat civa pai napoi, apoi s-a rsucit pe clcie, cu intenia
vdit de a prsi localul. n graba sa, aproape c s-a izbit de un brbat solid,
rumen la fa i cu un nceput de chelie.
Un moment, v rog! l-a oprit necunoscutul. Nu suntei dumneavoastr
persoana care i-a cumprat fiului meu un hamburger, cu puin vreme n urm?
Bradstone a ezitat o clip, apoi a ncuviinat din cap. Avea cerul gurii uscat
de ncordare.
A vrea s v pltesc pentru el. E n regul, tiu cine suntei i voi folosi
cartea de credit pentru dumneavoastr.
Dac vrei un avocat, tipule, s-a bgat n vorb tehnicianul, domnul Gold
este unul dintre cei mai buni.
n ochii lui Bradstone a licrit o scnteie de interes.
Da, sunt avocat, dac asta cutai, a spus Gold. De fapt, am ajuns s v
cunosc graie profesiei mele. V asigur c v-am urmrit cazul cu foarte mare
atenie, iar cnd Reggie a sosit acas spunnd c a mncat deja i c a folosit
cartea de credit a unui necunoscut, am bnuit cine ai putea fi, dup descrierea
lui... i acum, firete, nu mi-a fost greu s v recunosc...
Putem discuta ntre patru ochi? s-a interesat Bradstone.
Casa mea se afl doar la cinci minute de mers pe jos.
***

Acum stteau ntr-o sufragerie nu tocmai luxoas, dar foarte confortabil.


Dac dorii, v pot oferi de la bun nceput un onorariu! i-a propus
Bradstone interlocutorului su.
tiu c dispunei de suficiente fonduri, a rspuns avocatul. Mai nti, ns,
spunei-mi care este problema.
Cum sttea tolnit n fotoliu, Bradstone s-a aplecat n fa i a nceput s
povesteasc, punnd mult suflet n vorbele sale:
Dac mi-ai urmrit cazul, tii atunci c am avut parte de o pedeaps
neobinuit i extrem de crud. Sunt prima persoan care a primit o asemenea
sentin. Combinaia de hipnoz i neurocondiionare direct nu a fost pus la
punct dect recent. Natura condamnrii mele nu avea cum s fie neleas.
Trebuie s fiu eliberat de acest calvar.
Ai fost supus unei proceduri juridice corespunztoare i nu au existat
dubii n privina vinoviei dumneavoastr... a intervenit Gold.
Nu conteaz! nelegei-m, v rog! Trim ntr-o lume total
computerizat. Nu pot s fac nimic, nicieri: nu pot s obin informaii... nu pot s
m hrnesc... nu pot s m distrez... nu pot s pltesc nimic sau s verific ceva,
sau pur i simplu s fac ceva, fr s folosesc un calculator. Numai c eu am fost
11

astfel condiionat, dup cum bine tii, nct s nu fiu n stare s m uit la un
calculator fr s m doar ochii, sau s ating vreunul fr s m trezesc cu bici
la degete. Nici mcar nu pot s umblu cu propria-mi carte de credit sau mcar s
m gndesc c o folosesc, fr s m apuce durerea de cap.
Da, tiu toate astea, l-a ntrerupt din nou Gold. tiu, de asemenea, i c vi
s-au pus la dispoziie fonduri mai mult dect suficiente pe toat durata pedepsei,
i c toi cetenii au fost rugai s adopte o atitudine de nelegere fa de
dumneavoastr i s v acorde ajutorul lor. Nu cred c avei de ce v plnge...
Dar eu nu vreau asta! Nu vreau ajutorul i mila lor. Nu vreau s fiu un
copil neajutorat ntr-o lume de aduli. Nu vreau s fiu un analfabet ntr-o lume
care tie s citeasc. Ajutai-m s pun capt pedepsei! Au trecut aproape treizeci
de zile de cnd m zvrcolesc n chinurile iadului. Nu pot s mai ndur alte
unsprezece luni la fel de groaznice.
O vreme, Gold a czut pe gnduri, ncercnd s gseasc o soluie.
Ei bine, a spus el ntr-un trziu, am s v cer un prim onorariu, pentru a
putea deveni reprezentantul dumneavoastr legal, i m voi strdui s fac tot ceea
ce e cu putin pentru dumneavoastr. Trebuie s v avertizez, ns, c nu cred c
vei avea anse mari de reuit.
De ce? La urma urmei, n-am sustras dect cinci mii de dolari...
Aveai de gnd s sustragei o sum mult mai mare, acesta este un fapt
dovedit, dar ai fost prins nainte de a trece la fapte. A fost o fraud prin computer
deosebit de ingenioas, pe msura binecunoscutului dumneavoastr talent la ah,
dar, cu toate acestea, rmne o crim. Dup cum ai spus, n zilele noastre totul
este computerizat i nu exist pas, orict ar fi el de mic, care s nu implice i
prezena calculatorului. Prin urmare, a face fraud cu ajutorul calculatorului ar
nsemna distrugerea a tot ceea ce reprezint structura esenial a civilizaiei. Asta
este o crim ngrozitoare, care trebuie s fie drastic descurajat.
V rog din suflet s nu-mi inei predici!
Nu v in predici, doar v explic. Ai ncercat s distrugei un sistem i,
drept pedeaps, sistemul a fost distrus pentru dumneavoastr. Trebuie s
recunoatei c nu v-au fost impuse i alte restricii. Dac suntei de prere c
viaa dumneavoastr a devenit insuportabil, asta arat doar ct de groaznic este
faptul c ai ncercat, n maniera dumneavoastr, s distrugei sistemul pentru
toat lumea.
Dar un an este prea mult!
Ei, presupun c i o perioad mai scurt va rmne totui un exemplu
suficient de puternic pentru a-i descuraja pe alii care ar dori s v calce pe urme.
Voi face tot posibilul... dar mi-e team c intuiesc ce va spune legea.
Ce anume?
Va spune c dac pedepsele ar trebui s fie concepute pe potriva
crimelor, cea pe care ai primit-o dumneavoastr reprezint o potrivire perfect.
12

Convingere
Ai visat vreodat c zbori? a ntrebat-o dr. Roger Toomey pe soia sa.
Jane Toomey i-a ridicat privirea ctre el.
Bineneles!
Degetele ei agile nu se opriser din trebluial, continund s croeteze de
zor la un erveel complicat i total lipsit de utilitate. Televizorul era deschis i
mormia nfundat n ncpere, cu toate c imaginile sale, conform unei
ndelungate obinuine, nu erau urmrite de nimeni.
Mai devreme sau mai trziu, toat lumea viseaz c zboar, a continuat
Roger. E ceva universal valabil. Eu am avut, ns, visul sta de mai multe ori.
Tocmai acesta este lucrul care m nelinitete.
Nu neleg unde vrei s ajungi, iubitule, i-a replicat Jane. mi pare ru c
sunt nevoit s-o spun.
Apoi, cu voce joas, femeia s-a apucat s numere ochiurile.
Cnd te gndeti cu adevrat la asta, ncepi s-i pui ntrebri, a perorat
Roger mai departe. De fapt, nu visezi chiar c zbori. Nu ai aripi; cel puin, eu nam avut niciodat. Nu depui nici un efort. Doar pluteti. Asta e. Pluteti.
Eu cnd zbor, l-a ntrerupt Jane, nu rein amnuntele. O singur dat, in
minte c am aterizat pe acoperiul Primriei i nu eram mbrcat cu nimic. Nu
tiu cum, dar se pare c, n vise, nimeni nu st s se uite la tine i nici nu se arat
scandalizat atunci cnd eti gol. Ai observat treaba asta? ie i vine s intri n
pmnt de ruine, dar ceilali trec pe lng tine i nici nu te bag n seam.
Automat, ea a tras de fir i ghemul s-a rostogolit din co, cznd pe podea.
Acest amnunt, ns, era total lipsit de importan.
Roger a dat ncet din cap. Treptat, chipul lui devenise palid i marcat de
ndoieli. Cu pomeii ridicai, cu nasul lung i ascuit i cu prul ce n fiecare an i
se retrgea tot mai mult din prile laterale ale capului, profesorul prea alctuit
numai din coluri. Avea treizeci i cinci de ani.
Te-ai ntrebat vreodat ce anume te face s visezi c pluteti? i-a ntrebat
el soia.
Nu, n-am fcut-o.
Jane Toomey era blond i micu. Drglenia ei avea ceva fragil i era
total lipsit de ostentaie; femeia reuea s te farmece fr ca mcar s-i dai
seama. Avea ochii albatri i strlucitori i nite obraji rozalii ca ai unei ppui de
porelan. mplinise treizeci de ani.
Multe vise constituie doar o interpretare a creierului, ca rspuns la un
stimul imperfect recepionat. ntr-o fraciune de secund, stimulii sunt plasai
forat ntr-un context convenabil, a continuat Roger.
La ce te referi, dragul meu?
Uite, am visat odat c eram ntr-un hotel i participam la un congres de
13

fizic. Eram ntr-o sal mpreun cu mai muli prieteni. Totul prea perfect
normal. Dintr-o dat, ns, s-a iscat o debandad, nsoit de multe ipete, i, fr
nici un motiv, am intrat n panic. Am fugit pn la u, dar aceasta nu se
deschidea. Unul cte unul, prietenii mei au disprut. Se pare c ei puteau prsi
ncperea, ns eu nu reueam s vd cum fceau acest lucru. I-am strigat, dar ei
nu m bgau n seam. Mi se nzrise c hotelul era n flcri. Nu mirosea a fum,
i, totui, pur i simplu tiam c e un incendiu. Am dat fuga pn la o fereastr i
am vzut o scar n exteriorul cldirii. Am alergat ca nebunul de la o fereastr la
alta, dar nici una nu ddea spre scara de incendiu. Rmsesem singur n sal. Mam aplecat n afar i am nceput s strig, cuprins de disperare. Nimeni, ns, nu
m auzea. Apoi au nceput s soseasc mainile pompierilor, mici punctulee roii
ce se deplasau rapid pe strzi. Imaginea asta o in minte foarte bine. Sirenele
urlau, solicitnd cale liber. Le puteam auzi din ce n ce mai tare, pn ce sunetul
lor a ajuns s-mi rsune n tot capul. M-am trezit i, firete, am constatat c suna
ceasul. Problema este c nu puteam s am un vis att de lung i att de bine ticluit
nct aciunea lui s fi ajuns, n momentul cnd sunase detepttorul, tocmai ntrun punct n care s poat folosi din plin acest sunet. Era mult mai rezonabil s-mi
nchipui c visul a nceput chiar n clipa n care s-a declanat soneria ceasului i
c, ntr-o fraciune de secund, a reuit s-mi induc toat acea senzaie de durat.
N-a fost dect o gselni rapid a creierului meu pentru a putea explica acel
zgomot brusc care sprsese tcerea.
Acum a fost rndul lui Jane s se ncrunte. i, ceea ce prea de neimaginat,
minile ei au mpins lucrul deoparte.
Pentru numele lui Dumnezeu, Roger! Te pori tare ciudat de cnd te-ai
ntors de la colegiu! La mas n-ai mncat aproape nimic i, acum, conversaia asta
ridicol! Nu te-am auzit niciodat vorbind att de ciudat. Cred c nu i-ar strica s
iei nite bicarbonat.
Am nevoie de mai mult dect att, i-a rspuns soul ei cu voce joas.
Deci, ce anume provoac un vis n care pluteti?
Hai s schimbm subiectul, dac nu te superi!
Jane s-a ridicat hotrt din fotoliu, s-a apropiat de televizor i a dat
sonorul aproape la maximum. Un tnr cu obraji scoflcii i cu un timbru plcut
de tenor a ridicat, dintr-o dat, glasul i a asigurat-o, suav, de dragostea sa
nermurit.
Dup o vreme, Roger a micorat sonorul i s-a aezat cu spatele la aparat.
Levitaia! a exclamat el. Asta e! Exist o modalitate prin care fiinele pot
pluti. Oamenii sunt nzestrai de la natur pentru a face acest lucru. Doar c,
atunci cnd se afl n stare de veghe, nu tiu cum s foloseasc acest talent.
Uneori, ns, cnd dorm, se ridic n aer doar puin, poate doar unu-doi milimetri.
Acest lucru nu s-ar putea vedea nici dac cineva ar fi cu ochii pe ei, ns ar fi
14

ndeajuns pentru a crea senzaia necesar nceperii unui vis-plutitor.


Roger, delirezi! a protestat Jane ngrijorat. A vrea s te opreti. Vorbesc
serios!
Dar brbatul pesemne c n-o auzise, fiindc a continuat:
Cteodat, ne lsm ncet n jos i senzaia dispare. Alteori, controlul
zborului dispare brusc i atunci vism c ne prbuim. Jane, ai visat vreodat c te
prbueti?
Da, binen...
Stai atrnat pe marginea unei cldiri sau eti pe colul unui scaun i,
dintr-o dat, te rostogoleti. Simi groaznicul oc al cderii i te trezeti brusc,
gfind, cu inima btndu-i puternic. Ai czut cu adevrat, nu exist o alt
explicaie...
Pe neateptate, uimirea i ngrijorarea s-au ters de pe faa lui Jane, lsnd
loc unui amuzament timid.
Roger, mpieliatule, m-ai pclit! Of, eti ngrozitor!
Ce vrei s spui?
Oh, nu ncepe din nou! Nu te mai poi preface! Acum tiu exact ce faci
pregteti intriga unei povestiri i o testezi pe mine. Ar fi trebuit s-i ghicesc
inteniile i s nu plec urechea la prostiile pe care mi le-ai ndrugat.
Roger a privit-o uimit, chiar puin dezorientat, apoi s-a apropiat de fotoliul
ei i i-a vorbit pe un ton extrem de blnd:
Nu am fcut asta, Jane!
Nu pricep de ce nu. De cnd te cunosc, te-am auzit mereu spunnd ct de
mult ai vrea s scrii ceva... Dac ai o intrig, mai bine i-ai nota-o. N-are nici o
valoare dac o foloseti doar ca s m sperii cu ea.
Tnra femeie i simea, acum, inima mai uoar i, ca atare, minile ei au
nceput din nou baletul cu firul i croeta.
Jane, asta nu-i o poveste!
Dar ce altceva...
Azi diminea, cnd m-am trezit, am czut pe saltea!
Roger o privea fr s clipeasc.
Am visat c zburam, a nceput el s-i explice. A fost ceva clar, n-am nici
un dubiu. mi amintesc fiecare clip a visului. Cnd m-am trezit, eram ntins pe
spate. M simeam linitit i chiar fericit. M-am ntrebat doar de ce tavanul arta
att de ciudat. Am cscat, m-am ntins i am atins tavanul. Pentru o clip, m-am
holbat la braul meu ntins care se lipise de tavan. Apoi m-am rsucit. N-am
micat nici un muchi, Jane. Mi-am rsucit ntregul corp, pur i simplu, pentru c
aa am vrut. Stteam acolo, la un metru i jumtate deasupra patului, iar jos, n
pat, erai tu, dormind. M-am speriat. Nu tiam cum s ajung din nou la locul meu,
dar n secunda n care m-am gndit s cobor, m-am i prbuit. A fost, ns, o
prbuire lent. ntregul proces era perfect controlat. Am rmas vreun sfert de or
15

nemicat n pat, mai nainte de a ndrzni s fac vreun gest. Dup aceea, m-am dat
jos, m-am splat, m-am mbrcat i m-am dus la munc...
Iubitule, ai face mai bine s o scrii, a ncercat Jane s glumeasc. Dar nu
te ngrijora, totul e n regul! Ai muncit prea mult...
Te rog! Nu te apuca s-mi niri banaliti!
Oamenii muncesc prea mult, chiar dac e banal s afirmi acest lucru. La
urma urmelor, ai visat cu cincisprezece minute mai mult dect ai crezut...
N-a fost un vis.
Dar bineneles c a fost! Nici mcar nu mai in minte de cte ori am visat
c m-am trezit, m-am mbrcat i am pregtit micul dejun, apoi m-am trezit cu
adevrat i am descoperit c trebuia s fac din nou totul, de la nceput. Uneori am
visat chiar c visez, dac nelegi ce vreau s spun. Chestia asta te poate zpci
groaznic...
nelege-m, Jane! Am venit la tine cu o problem pentru c am simit c
tu eti singura persoan n care m pot ncrede. Te rog s m iei n serios!
Ochii albatri ai lui Jane s-au mrit de uimire.
Iubitule, mi dau ntreaga silin s te iau n serios. Numai c tu eti
profesor de fizic, nu eu. Tu tii totul despre gravitaie, nu eu. Tu m-ai lua n
serios dac eu i-a spune c m-am trezit plutind?
Nu. Nu! i sta este lucrul cel mai ngrozitor. Nu vreau s cred, numai c
sunt nevoit s-o fac. N-a fost vis, Jane! Am tot ncercat s-mi spun c a fost un
simplu vis. Nici n-ai idee ct de mult m-am chinuit s m conving pe mine nsumi
c nu s-a ntmplat nimic. Pn n clipa n care am ajuns la colegiu eram sigur c
aveam dreptate. N-ai observat nici o ciudenie la mine cnd am luat micul dejun?
Ba da. Acum, dac stau s m gndesc, cred c...
M rog, presupun c n-a fost ceva bttor la ochi, pentru c, dac ar fi
fost aa, mi-ai fi spus-o. Oricum, mi-am inut fr probleme cursul de la ora nou.
Pn la unsprezece, uitasem deja ntregul incident. Apoi, chiar dup prnz, am
avut nevoie de o carte. mi trebuia Page i... De fapt, cartea n sine nu are nici o
importan; principalul era c aveam nevoie de ea. Se afla pe un raft mai de sus,
dar puteam ajunge la ea. Jane...
S-a oprit brusc, ezitnd.
Haide, Roger, continu!
Ai ncercat vreodat s apuci un lucru care se gsete la un pas deprtare?
Te ntinzi i, n mod automat, faci un pas ctre el, n vreme ce ntinzi mna. E o
aciune n ntregime involuntar. Aici intervine coordonarea ntregului corp.
neleg. i ce-i cu asta?
M-am ntins spre carte i, n mod involuntar, am fcut un pas n sus. n
aer, Jane! Am pit pe aer!
Roger, o s-l chem pe Jim Sarle!
Nu sunt bolnav, fir-ar s fie!
16

Cred c ar trebui s stea de vorb cu tine. Doar e prietenul nostru. Nu te


va vizita n calitate de medic. N-o s facei altceva dect s discutai.
i cu ce o s m ajute asta?
De furie, chipul lui Roger se congestionase.
O s vedem. Acum stai jos, iubitule! Te rog!
Jane s-a ndreptat spre telefon, dar el a oprit-o, nfcnd-o de ncheietura
minii.
Tu nu m crezi!
Oh, Roger!
Nu m crezi!
Te cred. Bineneles c te cred. Vreau doar s...
Vrei doar ca Jim Sarle s stea de vorb cu mine. Asta arat ct de mult
m crezi. Eu i spun adevrul, iar tu m ndemni s vorbesc cu un psihiatru. Uite,
nu trebuie s m crezi pe cuvnt. i pot dovedi c nu aiurez. Pot dovedi c sunt n
stare s plutesc.
Te cred.
Te rog, nu te prosti! tii bine c mi dau seama atunci cnd cineva vrea
doar s-mi fie pe plac. Rmi pe loc! i acum, uit-te la mine!
Roger s-a retras ctre mijlocul ncperii i, fr alte preliminarii, s-a ridicat
de la podea. Atrna n aer, legnndu-se uor; vrfurile pantofilor se gseau la
vreo cincisprezece centimetri deasupra covorului.
Jane ncremenise de uimire.
D-te jos, Roger! Oh, pentru numele lui Dumnezeu, d-te jos! a
murmurat ea.
Brbatul a nceput s coboare lin i, n scurt vreme, picioarele i-au atins
podeaua fr s fac nici un zgomot.
Ai vzut?
Vai de mine, vai de mine...
Femeia rmsese cu ochii pironii asupra lui, pe jumtate nspimntat, pe
jumtate abtut.
La televizor, o doamn cu piept bogat cnta n surdin despre ct de
minunat era ideea de a zbura, sus pe cer, mpreun cu iubitul ei.
nvluit n bezna nopii, Roger Toomey sttea nemicat pe pat i privea n
gol.
Jane, a optit el ntr-un trziu.
Ce e?
Nu dormi?
Nu.
Nici eu nu pot s dorm. M in de tblia patului ca s fiu sigur c nu... tii
tu...
17

Mna lui s-a deplasat, ntr-un gest febril, atingndu-i uor faa. Femeia a
tresrit i s-a tras ntr-o parte, ca i cum acel contact i-ar fi provocat un oc
electric.
mi pare ru! s-a scuzat ea. Sunt puin cam nervoas.
E-n regul. Oricum, intenionez s m scol.
i ce-o s faci? Trebuie s dormi.
Deocamdat nu pot, aa c n-are nici un sens s te in treaz i pe tine.
Poate c n-o s se ntmple nimic. Nu este obligatoriu s peti la fel n
fiecare noapte. Pn noaptea trecut n-ai avut nimic...
Eti sigur? Poate c doar n-am mai ajuns niciodat att de sus. Poate c
nu m-am trezit niciodat n timp ce pluteam, ca s fi avut ocazia de a descoperi
acest lucru. n orice caz, acum este altfel.
Brbatul edea pe pat, cu picioarele ndoite, cu minile cuprinzndu-i
genunchii i cu fruntea sprijinit pe ei. Dup cteva clipe, a dat ptura la o parte i
i-a frecat obrazul de flanela moale a pijamalei sale.
Acum n mod sigur este altfel, a continuat el. i numai la asta m
gndesc. De ndat ce voi adormi, de ndat ce voi nceta s m mai menin n
mod contient n aceast poziie, sunt sigur c o s m ridic.
Nu vd de ce ar fi aa. Pesemne c depui un efort teribil.
Tocmai asta este problema. Nu fac nici un efort.
par trebuie s te lupi cu fora gravitaional, nu-i aa?
mi dau seama c aa ar trebui s fie, i totui nu fac nici un efort. Dac
a putea mcar s neleg acest lucru, nu m-ar mai deranja atta.
i-a lsat picioarele s-i atrne la marginea patului, apoi s-a ridicat.
Nu vreau s mai discut despre asta! a spus el hotrt.
Nici eu nu mai vreau, a mormit soia lui.
i Jane a nceput s plng, ncercnd s-i nbue hohotele, dar reuind
doar s le transforme n gemete nfundate, care sunau mult mai ru.
mi pare ru, Jane! a ncercat Roger s-o mngie. Te-am ntors pe dos cu
chestia asta...
Nu, nu m atinge! Pur i simplu... pur i simplu... las-m n pace!
Cu pai nesiguri, brbatul s-a ndeprtat de pat.
Unde te duci? l-a ntrebat ea.
Pe canapeaua din salon. Vrei s m ajui puin?
Ce trebuie s fac?
Vreau s m legi.
S te leg de ea?
Da, cu nite sfoar. Nu prea strns, ca s m pot rsuci, dac am nevoie.
Te deranjeaz?
Deja picioarele ei goale cutau papucii pe podea.
E-n regul! a oftat femeia.
18

Roger Toomey sttea n micua ncpere ce-i inea loc de birou i privea
teancul de lucrri din faa sa. Pentru moment, nu tia cum o s reueasc s le
corecteze.
De atunci, din noaptea n care plutise pentru prima oar, i pn acum,
inuse cinci cursuri despre electricitate i magnetism. ntr-un fel sau altul, izbutise
s le duc la bun sfrit, dei nu-i fusese uor. Studenii puseser o mulime de
ntrebri prosteti, aa c, n mod sigur, el nu fusese la fel de explicit i de precis
ca de obicei.
Astzi, ns, scpase de predarea unui curs, dnd o lucrare de control
neprogramat. Nu-i mai btuse capul s pregteasc subiecte noi; pur i simplu,
folosise nite subiecte de la un alt test, din urm cu civa ani.
Acum avea lucrrile n fa, cu rspunsurile mai mult sau mai puin
adecvate, i trebuia s le corecteze i s pun note. De ce? Chiar conta oare ce
spuneau ei? Sau oricine altcineva? Era att de important s cunoti legile fizicii?
i, c tot venise vorba de ele, care erau aceste legi? Chiar existau, cu adevrat,
nite legi? Sau totul nu era dect o harababur, fr cap i fr coad, n care
niciodat nu avea s fie gsit vreo urm de organizare? Oare nu cumva, n pofida
tuturor aparenelor, Universul rmsese acelai haos iniial, ateptnd n
continuare Spiritul care s nceap s se mite n adncul su?
n plus, insomnia nu-l ajuta defel. Chiar legat de canapea, dormise pe
sponci, i, ce era mai ru, tot visase.
S-a auzit un ciocnit n u.
Cine-i acolo? a strigat el furios.
A urmat o pauz, apoi o voce nesigur a rzbtut pn la el:
Sunt domnioara Harroway, domnule profesor. Am adus scrisorile pe
care le-ai dictat.
Bine, intr, intr!
Secretara departamentului abia ntredeschise ua, strecurndu-i trupul slab
i lipsit de graie n birou. n mn inea un teanc de hrtii. De fiecare dintre ele
era prins cte un indigo i cte un plic timbrat, cu adresa deja scris.
Roger era nerbdtor s scape de ea. Aceasta a fost greeala lui. S-a ntins
ctre secretar, ca s ia mai repede scrisorile, i a simit cum se ridic de pe scaun.
Mai nainte de a se putea concentra asupra gndului coborrii, a mai
naintat puin, nepenit n aceeai poziie, iar cnd a ncercat s se redreseze i-a
pierdut echilibrul i s-a rostogolit.
Era mult prea trziu. Domnioara Harroway a dat bezmetic din mini,
mprtiind scrisorile pe podea. Apoi a ipat scurt i s-a npustit de-a-ndratelea
spre ieire, lovind ua cu umrul, ricond dintr-un perete n altul i, n cele din
urm, lund-o la fug de-a lungul culoarului, nsoit de cnitul tocurilor sale
nalte.
19

Roger s-a adunat de pe jos, frecndu-i oldul care-l durea cumplit.


La naiba! a mrit el.
Dar, de fapt, nelegea comportarea bietei femei. i imagina tabloul pe care
aceasta trebuie s-l fi avut n faa ochilor: un brbat n toat firea ridicndu-se
uurel din scaunul su i plutind cu mna ntins n direcia ei.
A strns scrisorile de pe jos i a nchis ua biroului. Se fcuse destul de
trziu; n mod sigur, culoarele aproape se goliser, iar secretara se manifestase
incoerent. Totui... Atepta cu nelinite s vad dac nu cumva lumea avea s se
strng ca la urs.
Dar nu s-a ntmplat nimic. Poate c femeia zcea leinat, pe undeva. La
nceput, Roger a simit c era datoria lui s-o caute i s-o ajute, dar apoi i-a
revizuit prerile, considernd c propria sa contiin o luase razna. Pn cnd nu
avea s afle exact ce era n neregul cu el, pn cnd nu avea s neleag clar ce
reprezenta acest comar dement care-l chinuia n permanen, nu trebuia s fac
nimic care s-l dea de gol.
Numai c el tocmai fusese la un pas de a compromite totul.
A trecut n revist scrisorile era cte una pentru fiecare fizician important
din ar. Savanii locali nu erau indicai pentru acest gen de lucruri. S-a ntrebat,
totui, dac nu cumva domnioara Harroway nelesese cele relatate n cuprinsul
lor. Spera s nu fi fost aa. Folosise n mod deliberat un limbaj tehnic, poate chiar
mai mult dect era nevoie. Fcuse acest lucru ndemnat de dou motivaii: pe de o
parte, pentru c trebuia s fie discret; pe de alt parte, pentru a-i impresiona
corespondenii cu faptul c el, Toomey, era pe drept cuvnt un capabil om de
tiin.
Rnd pe rnd, Roger a pus scrisorile n plicurile potrivite. Cele mai
strlucite creiere din ar, i-a zis n sinea lui. Oare aveau s reueasc s-l ajute
n vreun fel?
Nu tia.
Biblioteca era nvluit n tcere. Roger Toomey a nchis Revista de Fizic
Teoretic, a aezat-o din nou pe raft, la locul ei, i a privit-o ncruntat. Revista de
Fizic Teoretic! La urma urmelor, exista oare vreun colaborator n stare s rein
ceva din acest amalgam de absurditi? Gndul respectiv i-a provocat un oc
puternic. Pn de curnd, acetia fuseser pentru el cei mai grozavi oameni din
lume.
nc se mai strduia, pe ct i era posibil, s-i triasc viaa n conformitate
cu morala i filozofia lor. Cu ajutorul lui Jane, care devenea pe zi ce trecea din ce
n ce mai necooperant, fcuse nite msurtori. ncercase s investigheze
fenomenul, s-i pun n eviden relaiile, s-l evalueze. Pe scurt, ncercase s-l
nfrng n singurul mod pe care-l cunotea s-l reduc la o simpl expresie a
legilor comportamentale eterne, crora trebuie s li se supun ntregul Univers.
20

(Trebuie s li se supun. Cele mai sclipitoare mini susin acest lucru).


Numai c nu avusese ce s msoare. Levitaia sa nu era nsoit de nici o
senzaie de efort. n cas cum era i firesc, nu ndrznea s fac teste afar
putea la fel de uor s ating tavanul pe ct de uor ii era s se ridice doar un
centimetru de la podea, singura diferen fiind c prima aciune dura mai mult.
Simea c, dac ar fi dispus de suficient timp, ar fi putut s se nale orict; ar fi
fost capabil s se duc pn i pe Lun, dac ar fi fost cazul.
Pe durata levitaiei, putea ridica i greuti. Fenomenul n sine se producea
cu o vitez mai redus, dar nu exista o cretere a efortului.
n urm cu o zi, o abordase pe Jane pe neateptate, innd ntr-o mn un
cronometru.
Ce greutate ai? o ntrebase el.
Cincizeci de kilograme, replicase ea scurt.
Femeia se uita la el fr s neleag care-i erau inteniile.
Roger o apucase de dup mijloc cu un bra. Ea ncercase s se elibereze din
strnsoare, dar el se fcuse c-o ignor. mpreun, ncepuser s se ridice foarte
ncet. Jane se agase de el cu disperare, alb la fa de groaz.
Douzeci de minute i treisprezece secunde, spusese el, atunci cnd
atinsese tavanul cu cretetul capului.
Cnd ajunseser din nou pe podea, Jane se smulsese din braele lui i ieise
rapid din camer.
Cu cteva zile mai nainte, trecuse pe lng un cntar medical, ce sttea
stingher la un col de strad. n jur, nu era nici ipenie de om, aa c se urcase pe
el i bgase n fant o moned. Cu toate c bnuise ceva de genul acesta, totui
rmsese ocat vznd c nu mai cntrea dect vreo paisprezece kilograme.
ncepuse s umble cu buzunarele pline de mruni i s se cntreasc ori
de cte ori avea ocazia. n zilele n care sufla un vnt mai puternic, era mai dificil;
se simea ca i cum ar fi avut nevoie s i se agae de picioare o greutate mai mare,
pentru a nu fi luat de curenii de aer.
Reglarea nlimii i a vitezei se fcea n mod automat. Oricare ar fi fost
cauza care l mpingea s leviteze, acel ceva pstra un echilibru ntre confort i
siguran. n acelai timp, ns, putea s exercite i el un control contient asupra
plutirii, la fel cum putea s-i controleze i respiraia. Suindu-se pe un cntar,
putea face acul s urce aproape pn la greutatea lui normal sau s coboare pn
la zero.
n cele din urm, i cumprase un cntar i ncercase s msoare viteza cu
care reuea s-i schimbe greutatea. Dar aceasta nu-l ajutase deloc. Viteza se
dovedise a fi mai mare dect posibilitatea de deplasare a acului indicator. Nu
izbutise dect s culeag date despre coeficienii de compresibilitate i despre
momentele de inerie.
Dar, de fapt, ce nsemnau toate acestea?
21

A pornit spre u, grbovit i trndu-i picioarele. n drumul lui, atingea


cnd i cnd mesele i scaunele, iar odat ajuns la perete, s-a sprijinit discret de el.
Simea c avea nevoie stringent s fac acest lucru. Atingerea materiei i oferea
informaii n legtur cu poziia sa n raport cu solul. Dac mna nu mai atingea o
mas sau dac ncepea s-i alunece n susul zidului, nsemna c avea din nou
probleme.
Ca de obicei, coridorul era mpnzit de studeni. Roger i-a propus s nu-i
bage n seam. n ultimele zile, tinerii se obinuiser treptat cu ideea c era inutil
s-l mai salute. Profesorul i nchipuia c unii l vor considera bizar, iar alii de-a
dreptul antipatic. A trecut pe lng lift fr s se opreasc. Nu-l mai folosea, mai
ales la coborre. Cnd liftul pornea n jos, i era imposibil s nu se ridice n aer
pentru o clip. Nu avea nici o importan ce msuri i lua: tot s-ar fi desprins de
podea, iar ceilali s-ar fi holbat la el ca la urs.
Roger a ntins o mn spre balustrada ce ncepea n capul scrilor i, chiar
nainte de a o atinge, s-a mpiedicat de propriul su picior. Cu greu i puteai
imagina o micare mai nendemnatic. Cu trei sptmni n urm, s-ar fi
rostogolit de-a berbeleacul pn la etajul inferior.
De data aceasta, ns, sistemul su autonom a preluat controlul situaiei.
Aplecat nainte, cu braele desfcute ca aripile unui vultur, cu degetele rchirate,
cu picioarele pe jumtate ndoite, profesorul a plutit n josul scrii asemenea unui
planor. Cineva neavizat ar fi putut crede c aluneca pe o srm.
Roger era prea zpcit de cursul evenimentelor pentru a se putea controla,
prea paralizat de groaz pentru a mai schia vreun gest. S-a oprit automat, cam la
vreo jumtate de metru de fereastra situat n partea de jos a scrii, i a rmas
acolo, plannd deasupra ei.
La etajul de unde coborse erau doi studeni, amndoi lipii acum de perete;
nc trei se aflau n captul de sus al scrilor, doi la etajul de dedesubt, iar un
altul se gsea chiar lng el, la cotitura pe care o fceau scrile, att de aproape
nct se puteau atinge.
Se lsase o linite de mormnt. Toi se uitau buimaci la el.
Roger i-a recptat echilibrul, a cobort ncet pe podea i apoi s-a repezit
n josul scrilor, mpingnd cu brutalitate un student ce i se ivise n cale.
n spatele su a izbucnit un uvoi de exclamaii.
Doctorul Morton vrea s m vad?
Roger s-a rsucit n fotoliul su, inndu-se strns de unul dintre braele
acestuia.
Da, dr. Toomey! i-a confirmat noua secretar a departamentului.
Apoi tnra s-a grbit s ias din ncpere. Deja aflase, n scurtul rstimp
de cnd domnioara Harroway demisionase, c era ceva n neregul cu dr.
Toomey. Studenii l ocoleau. n ziua aceea, de pild, n sala de curs, locurile din
22

spate fuseser pline de tot soiul de gur-casc, ce uotiser n permanen, n


vreme ce locurile din fa rmseser goale.
Roger s-a uitat n mica oglind prins pe perete, lng u. i-a aranjat
haina i a scuturat cteva fire de praf de pe ea, dar aceste gesturi de cochetrie nui mbunteau cu nimic nfiarea. Pielea lui devenise treptat strvezie. De cnd
ncepuse ntregul ir de neplceri, slbise cel puin cinci kilograme, cu toate c, n
realitate, nu avea posibilitatea de a afla exact ct pierduse n greutate. n general,
avea o nfiare bolnvicioas, ca i cum sistemul su digestiv s-ar fi sfdit n
permanen cu el, de fiecare dat reuind s ias nvingtor.
Nu-i era ctui de puin team de discuia pe care urma s-o aib cu
preedintele departamentului. n ultima vreme, se pricopsise cu un cinism
pronunat n privina incidentelor legate de levitaie. Dup toate aparenele,
martorii recentei sale aventuri pstraser tcerea. Doar domnioara Harroway
vorbise.
Aranjndu-i pentru ultima dat cravata, Roger a ieit din birou. Pn la
cabinetul lui Philip Morton nu era prea mult de mers pe coridor, ceea ce i
convenea de minune. Acum, toate eforturile lui se ndreptau spre dobndirea
deprinderii de a se deplasa cu o ncetineal sistematic. A ridicat un picior i l-a
pus naintea celuilalt, urmrind cu atenie ntregul proces. Apoi, extrem de
concentrat, l-a ridicat pe cellalt i l-a pus mai n fa. nainta pe culoar de-a
dreptul cocoat, supraveghindu-i propriile picioare.
Atunci cnd Roger i-a fcut apariia n biroul doctorului Morton, acesta
din urm, vzndu-l, s-a ncruntat. Preedintele avea ochi mici, o musta crunt
neglijent aranjat i un costum ifonat. n cercurile tiinifice, reputaia lui nu era
nemaipomenit, btrnul fiind recunoscut pentru tendina sa de a lsa predarea
cursurilor n seama altor profesori din cadrul catedrei.
tii, Toomey, am primit o scrisoare tare ciudat de la Linus Deering, a
rostit el agale. I-ai scris cumva pe... s-a uitat peste o hrtie de pe birou
douzeci i doi, luna trecut? Asta este semntura ta?
Roger i-a aruncat privirea peste ea i a ncuviinat. Brusc, a simit cum l
cuprinde o nelinite rea, i a ncercat s descifreze scrisoarea lui Deering, dei era
pus invers. Era ceva neateptat. Dintre toate scrisorile pe care le expediase n
ziua incidentului cu domnioara Harroway, nu primise rspuns dect la patru.
Trei dintre ele cuprinseser doar cteva vorbe goale, lipsite de cldur, ceva
n genul: Prezenta indic primirea scrisorii dumneavoastr din data de 22. Nu
cred c v pot ajuta n privina problemei de care aminteai. Cel de-al patrulea
rspuns, de la Ballantine of Northwestern Tech, fcuse aluzie ntr-un mod stupid
la un institut de cercetri psihice. Roger nu putea spune cu siguran dac indivizii
respectivi doreau s-l ajute n vreun fel sau intenionau s-l insulte.
Scrisoarea lui Deering ar fi fost a cincea. n ea i pusese toate speranele.
23

Dr. Morton a tuit cu putere pentru a-i drege glasul, apoi i-a pus pe nas o
pereche de ochelari.
Vreau s-i citesc ce scrie. Ia loc, Toomey, ia loc! Zice: Drag Phil...
Preedintele i-a aruncat o privire rapid, nsoit de un zmbet prostesc. Linus i
cu mine ne-am ntlnit anul trecut, la convenia Federaiei. Am but ceva
mpreun. Un tip tare drgu...
i-a potrivit din nou ochelarii i a revenit la scrisoare:
Drag Phil, exist un oarecare Roger Toomey n departamentul tu? Cu
o zi n urm, am primit o scrisoare tare ciudat de la el. Nu prea tiu exact ce
trebuie s neleg din ea. Mai nti, mi-am propus s-o ignor, ca pe attea alte
scrisori trimise de diveri aiurii. Apoi mi-am zis c, de vreme ce scrisoarea are
antetul departamentului condus de tine, tu ar trebui s tii ceva despre asta. N-ar fi
exclus s fie un escroc ce ncearc n acest fel s obin un gir favorabil. Includ
aici i scrisoarea primit de la numitul Toomey, pentru ca tu s poi verifica
efectiv care este situaia. Sper s trec ct de curnd prin zon.... Mai departe sunt
doar probleme personale.
Morton a mpturit scrisoarea, i-a scos ochelarii, i-a pus ntr-un toc de
piele pe care l-a bgat apoi n buzunarul de la piept, dup care i-a ncruciat
degetele i s-a aplecat nainte.
Acum, a rnjit el, nu cred c trebuie s-i citesc propria-i scrisoare. A
fost o glum? O mistificare?
Doctore Morton, a rspuns Roger cu greutate, am fost ct se poate de
serios. Nu vd nimic n neregul cu scrisoarea mea. Am trimis-o mai multor
fizicieni. Cred c acest fapt vorbete de la sine. Am fcut observaii asupra unui
caz de... de levitaie i voiam informaii despre posibilele explicaii teoretice ale
unui asemenea fenomen.
Levitaie? Chiar aa?
E un caz real, domnule preedinte.
Ai fcut observaiile personal?
Bineneles.
Fr fire ascunse? Fr oglinzi? Ascult-m pe mine, Toomey, tu nu te
pricepi la soiul sta de pcleli...
Au fost serii de observaii fcute ntr-un cadru tiinific. Posibilitatea unei
escrocherii este exclus.
Ai fi putut s m consuli i pe mine, Toomey, mai nainte de a trimite
aceste scrisori.
Poate c ar fi trebuit s-o fac, domnule preedinte, dar, sincer s fiu, am
crezut c... nu vei privi cu ochi buni toat aceast afacere.
i mulumesc pentru apreciere. E bine c i dai seama de acest lucru. i
totui, s foloseti hrtii cu antetul departamentului... Drept s-i spun, Toomey,
sunt cu adevrat surprins. Firete, n particular, te privete ce faci cu viaa ta.
24

Dac doreti s crezi n levitaie, d-i drumul i f-o, dar asta numai n timpul tu
liber! Pentru binele departamentului i al colegiului, ar trebui s-i fie foarte clar
c nu trebuie s amesteci genul sta de lucruri cu activitatea ta didactic. De fapt,
ai cam slbit n ultima vreme, nu-i aa? Da, da, nu ari deloc bine... n locul tu,
m-a duce s consult un doctor. Poate chiar un specialist n boli nervoase...
Nu credei c un psihiatru ar fi o idee mai bun? i-a sugerat Roger cu
amrciune.
Ei, asta este problema ta personal! n orice caz, puin odihn...
Chiar n acea clip, telefonul a nceput s sune. Apelul a fost preluat de
secretar, dar imediat butonul rou al derivaiei a clipit de dou ori. Dr. Morton a
ridicat receptorul aparatului de pe biroul su.
Alo... Oh, dr. Smithers, da... hm... Da... n legtur cu cine?... Bine, de
fapt, e cu mine chiar n acest moment... Da... Da, imediat.
eful departamentului a aezat receptorul n furc i s-a uitat gnditor la
Roger.
Decanul vrea s ne vad, pe amndoi.
n legtur cu ce, domnule?
N-a spus.
Btrnul profesor s-a sculat din fotoliu i s-a ndreptat spre u.
Nu vii, Toomey?
Ba da, domnule.
Roger s-a ridicat anevoie, vrndu-i cu mult grij vrful unui pantof sub
biroul lui Morton.
Decanul Smithers era un brbat usciv, cu o fa lung, ascetic. O mare
parte din dantura sa era fals i nu toi dinii ii veneau chiar la fix, ceea ce fcea
ca unele cuvinte pe care le rostea s sune uierat.
nchide ua, domnioar Bryce, i-a spus el secretarei. Pentru ctva timp,
nu vreau s fiu ntrerupt de nici un telefon. Luai loc, domnilor!
Apoi, privindu-i cu un aer ru prevestitor, a adugat:
Cred c e mai bine s trec direct la subiect. Nu tiu exact ce face dr.
Toomey, dar ar trebui s nceteze imediat...
Uluit, Morton s-a rsucit ctre Roger.
Ce ai fcut?
Roger a ridicat descumpnit din umeri.
Faptele mele nu au fost n concordan cu inteniile mele...
La urma urmelor, se pare c subestimase mncrimea de limb a
studenilor.
Oh, haide, haide! Decanul prea nerbdtor. Sincer s fiu, nu tiu ct s
cred i ct s nu cred din aceast poveste, dar se pare c te-ai ocupat de nite
scamatorii de salon. Nite trucuri idioate, de-a dreptul nepotrivite cu spiritul i
demnitatea acestei instituii...
25

Nu mai neleg nimic, a intervenit Morton.


Decanul s-a ncruntat.
Atunci se pare c nu eti la curent cu cele ntmplate. Sunt de-a dreptul
uluit cum cadrele didactice pot ignora nite lucruri cunoscute i arhicunoscute de
toi studenii. Pn acum nu mi-am dat seama de acest lucru. Eu nsumi am auzit
de incident cu totul ntmpltor; de fapt, printr-un foarte fericit complex de
mprejurri, de vreme ce am fost n msur s interceptez un reporter de la un
ziar, care sosise aici de diminea, cutnd o persoan pe care o numea Dr.
Toomey, profesorul zburtor.
Cum? a strigat oripilat Morton.
Roger asculta cu un aer pierdut.
Aa s-a exprimat reporterul. N-am fcut dect s-l citez. Se pare c unul
dintre studenii notri a sunat la ziar. L-am dat afar pe reporter i am cerut ca
studentul s se prezinte n biroul meu. Dup afirmaiile sale, profesorul Toomey a
zburat am folosit acest termen, zburat, pentru c studentul a insistat s-l
utilizeze n josul scrii i apoi s-a ntors sus n acelai mod. A mai adugat c
exist vreo doisprezece martori care-i pot confirma spusele.
M-am dus doar n josul scrilor, a mormit Roger.
Decanul Smithers ncepuse s se nvrt agitat prin biroul su. Se ambala
singur, iar vorbele i se revrsau din gur n cascad.
Uite ce-i, Toomey, n-am nimic mpotriva teatrului de amatori. Ct
vreme am fost n Consiliul de Conducere, am luptat din rsputeri mpotriva
rigiditii i a falsei demniti. Am ncurajat relaiile de prietenie ntre diferitele
grade sociale din cadrul facultii, i nu am obiectat nici mcar fa de o
fraternizare rezonabil cu studenii. Prin urmare, nu am nimic mpotriv s pui n
scen un spectacol n beneficiul studenilor n propria ta cas. Nu m ndoiesc c
nelegi ce s-ar putea ntmpla cu colegiul dac ar intra pe fir nite ziariti
iresponsabili. Vom avea o mod a profesorului zburtor, urmat de o mod a
farfuriilor zburtoare? Dac reporterii vor lua legtura cu dumneata, vreau s negi
categoric toate aceste lucruri.
neleg, domnule decan Smithers.
Am certitudinea c vom scpa de acest incident fr probleme de lung
durat. Trebuie s-i cer, ns, cu toat fermitatea de care sunt capabil, n numele
autoritii de care dispun, s nu mai repei niciodat... ... performana. Dac o
mai faci, voi cere. s fii demis... M-ai neles, dr. Toomey?
Da, i-a rspuns spit Roger.
n cazul acesta, bun ziua, domnilor!
Dr. Morton l-a condus pe Roger napoi n biroul su. De data aceasta, i-a
concediat secretara i a zvort ua n urma ei.
Sfinte Sisoe, a optit el, nebunia asta are vreo legtur cu scrisoarea ta,
26

Toomey?
Pe Roger ncepeau s-l lase nervii.
Oare nu este evident? n acele scrisori fceam referire chiar la mine.
Poi s zbori? Vreau s spun, s levitezi?
Oricare dintre cei doi termeni este potrivit.
N-am auzit niciodat o asemenea... La dracu, Toomey, domnioara
Harroway te-a vzut vreodat levitnd?
O singur dat. A fost un acci...
Bineneles, acum totul este clar. Srmana femeie, era ntr-o stare de
isterie de nedescris nici mcar nu era clar ce voia s spun. Suna de parc te-ar
fi acuzat de... de...
Morton prea extrem de stnjenit.
Oricum, n-am crezut o iot! a continuat el. Era o secretar bun, ntradevr, dar n mod evident nu fcea parte din categoria celor capabile s atrag
atenia unui brbat. M-am simit de-a dreptul uurat atunci cnd ne-a prsit. Mam gndit c data viitoare va avea un revolver, sau m va acuza pe mine... Ai... ai
levitat, n faa ei, nu-i aa?
Da.
Cum faci chestia asta?
Roger a cltinat abtut din cap.
Tocmai asta este problema. Nu tiu.
Nu anulezi cumva legea gravitaiei? i-a permis Morton s zmbeasc.
Cred c tocmai aa ceva se ntmpl. ntr-un fel sau altul, trebuie s fie
implicat i antigravitaia.
Uite ce-i, Toomey, nu-i nimic de rs n asta! l-a mustrat eful
departamentului, suprat din cauz c o glum de-a sa fusese luat n serios.
De rs?! Pentru numele lui Dumnezeu, domnule preedinte, las cumva
impresia unui tip care are chef s rd?
Ei bine... n mod clar, ai nevoie de odihn. Nu ncape nici o ndoial.
Puin repaus, i aiureala ta o s treac. Sunt sigur de asta.
Nu e o aiureal!
Roger i-a lsat pentru o clip capul n jos, apoi, pe un ton mai linitit, a
continuat:
Haidei s v propun ceva, dr. Morton! Ce-ai zice s fii alturi de mine
n afacerea asta? ntr-un fel, acest fenomen va deschide orizonturi noi n fizic.
Nu tiu cum... funcioneaz; pur i simplu, nu reuesc s-mi imaginez nici o
modalitate. Amndoi ns, mpreun, am putea...
ntre timp, privirea ngrozit a celuilalt devenise ceva aproape tangibil.
tiu c totul sun ciudat, a perorat mai departe Roger. Dar v voi
demonstra. Totul este perfect real. A fi vrut s nu fie...
Stai, stai! Morton a srit din fotoliu ca un arc. Nu te epuiza! Ai mare
27

nevoie de odihn! Nu cred c ar trebui s atepi vacana de var. Du-te acas


chiar acum! Voi aranja s-i primeti salariul i voi avea grij i de cursurile tale.
tii, le-am predat i eu, mai demult...
Domnule preedinte, e vorba despre ceva foarte important.
tiu... tiu... Dr. Morton l btu printete pe umr. Totui, biete, nu pari
a fi deloc n apele tale. Ca s fiu cinstit, ari ca dracu. Ai nevoie de mult
odihn.
Pot s levitez.
Roger a ridicat din nou vocea.
ncercai, doar, s scpai de mine pentru c nu m credei, nu-i aa? a
adugat el. Credei c v mint? Care ar fi motivul?
Te agii fr rost, biete! Stai s dau un telefon. O s chem pe cineva s te
duc acas.
V repet, pot s levitez! a ipat Roger.
Dr. Morton s-a fcut stacojiu la fa.
tii ce, Toomey, hai s nu discutm despre asta! Nu mi-ar psa nici dac
i-ai lua zborul chiar n clipa asta.
Vrei s spunei c, dac ai vedea, tot n-ai crede n ea?
n levitaie? Bineneles c nu.
eful departamentului ajunsese i el la limita rbdrii.
Dac te-a vedea c zbori, a nceput el s zbiere, m-a duce la un oculist
sau la un psihiatru. Mai degrab m-a considera eu nebun dect s cred c legile
fizicii...
Dndu-i seama de ceea ce spunea, s-a oprit brusc i a tuit, pentru a-i
drege vocea.
Deci, aa cum am stabilit, hai s nu mai discutm despre asta. O s dau
doar un telefon...
Nu-i nevoie, domnule! i-a rspuns Roger, dezamgit. Plec. M duc s m
odihnesc. La revedere.
i profesorul a ieit din ncpere, micndu-se mult mai repede dect o
fcuse n ultimele zile. n picioare, cu minile sprijinite de birou, Morton l-a privit
cum se ndeprta i s-a simit extrem de uurat.
Ajungnd acas, Roger l-a gsit pe James Sarle n sufragerie. Cnd
profesorul a intrat pe u, medicul tocmai i aprindea pipa, innd-o bine n
cuul minii noduroase; apoi a stins chibritul, fluturndu-i prin aer, iar chipul su
rou i sntos s-a destins ntr-un zmbet.
Bun, Roger! Vd c ai renunat la prieteni. N-am mai primit nici un
semn de la tine de mai bine de o lun.
Sprncenele negre ale doctorului s-au unit deasupra nasului, conferindu-i
acea expresie amenintoare care, ntr-un anume fel, l ajuta s stabileasc
28

atmosfera potrivit n relaiile cu pacienii si.


Roger s-a rsucit spre Jane, care era tolnit ntr-un fotoliu. Chipul femeii
trda o oboseal profund, ceea ce devenise un lucru obinuit n ultima vreme.
De ce l-ai adus aici? a ntrebat-o el.
Stai! Oprete-te, omule! a intervenit Sarle. Nimeni nu m-a adus. Eu sunt
mai mare dect ea, aa nct nu m-a putut mpiedica s intru.
Bnuiesc c v-ai ntlnit ntmpltor, nu-i aa? Faci programri pentru
toate ntlnirile tale ntmpltoare?
Hai s spunem altfel, a rs Sarle. Mi-a povestit o parte din ceea ce s-a
ntmplat.
mi pare ru dac nu eti de acord cu acest lucru, Roger, dar a fost prima
ocazie pe care am avut-o ca s vorbesc cu cineva care putea s m neleag, a
murmurat Jane pe un ton stins.
De unde i-a venit ideea c el poate s neleag? Spune-mi, Jim, tu ai
crezut ce i-a relatat?
Nu este un lucru uor de crezut, trebuie s recunoti asta, i-a rspuns
Sarle. Dar mcar ncerc...
E-n regul, s presupunem c am zburat. S ne nchipuim c m ridic
chiar acum i plutesc. Ce-ai face?
Poate a leina... Poate a spune Sfinte Sisoe... Poate a izbucni n rs.
De ce nu ncerci mai nti s-o faci? Vom vedea dup aceea pe ce picior dansm...
Roger rmase cu privirea aintit asupra lui.
Chiar vrei s vezi?
De ce nu?
Cei care au asistat la spectacol fie au urlat, fie au fugit, fie au nepenit
de fric. Reziti la aa ceva, Jim?
Cred c da.
O.K.
Roger s-a nlat la vreo jumtate de metru de la podea i, ajuns acolo, a
executat un entrechat1 lent. Apoi a rmas n aer, ridicat parc n poante, cu
picioarele apropiate i braele ntinse graios, ntr-o poz de veritabil parodie.
Mai grozav dect Nijinski, nu-i aa, Jim?
Reacia lui Sarle a fost cu totul diferit fa de cum anticipase. Doctorul n-a
fcut altceva dect s se aplece, pentru a-i culege de pe jos pipa ce-i scpase din
mn.
Jane i-a nchis ochii, iar de sub pleoapele coborte au prins s i se
preling, n tcere, lacrimi.
Coboar, Roger, i-a cerut Sarle.
Profesorul a planat ncet n jos, pn a atins din nou podeaua.
1

Entrechat (n dansul clasic) sritur cu btaia picioarelor (ntre ele) n aer


29

Am scris unor fizicieni, savani de renume, a nceput el s povesteasc,


aezndu-se pe un scaun. Am ncercat s le explic situaia ntr-un mod ct mai
obiectiv, ct mai detaat, susinnd totodat c acest fenomen ar trebui investigat.
Cei mai muli dintre ei nici nu m-au bgat n seam. Unul singur i-a trimis o
scrisoare btrnului Morton ca s-l ntrebe dac nu cumva sunt un escroc sau un
nebun.
Ooo, Roger! a optit Jane.
Crezi c sta este cel mai ru lucru? Ateapt numai: decanul m-a chemat
acum o or n biroul su, poruncindu-mi s ncetez cu scamatoriile de salon.
ntmpltor, deunzi m mpiedicasem pe scri i, n mod automat, m-am ridicat,
pentru a fi n siguran. Morton, n schimb, zice c nu m-ar crede c pot s zbor
chiar dac m-ar vedea cu proprii si ochi. n aceast situaie, pretinde el, s vezi
nu nseamn s i crezi. De aceea, mi-a ordonat s-mi iau o vacan prelungit, ca
s m odihnesc. Nu m mai ntorc acolo.
Roger, tu vorbeti serios? a ngimat Jane, cu ochii mrii de uimire.
Nu m mai pot ntoarce. M-am sturat de ei! i se mai consider oameni
de tiin!
Dar ce vei face?
Nu tiu, a rspuns profesorul, ngropndu-i capul n mini. Spune-mi tu,
Jim, a continuat el, cu voce nfundat, ca psihiatru, care este prerea ta: oare de ce
nu vor s m cread?
Poate c este o problem de autoaprare, Roger, a rostit agale Sarle.
Oamenii nu prea se dau n vnt dup lucrurile pe care nu le neleg. Chiar i cu
cteva sute de ani n urm, pe vremea cnd muli oameni credeau n existena
puterilor supranaturale, cum ar fi fost, s zicem, zburatul pe coada mturii,
aproape ntotdeauna acestea erau considerate ca avndu-i originea n forele
rului. i, din pcate, nici pn astzi semenii notri n-au renunat la aceast
mentalitate. Poate c nu mai cred efectiv n diavol, dar sunt convini c ceea ce
este straniu este ceva ru. n consecin, vor lupta cu nverunare mpotriva ideii
de levitaie sau vor fi speriai de moarte dac vor fi nevoii s-o accepte. Hai s
nu ne pclim singuri: sta este adevrul!
Roger a cltinat abtut din cap.
Tu vorbeti despre oamenii obinuii, iar eu m refer la oamenii de
tiin.
i savanii tot oameni sunt.
tii bine ce vreau s spun. n cazul meu, se manifest un fenomen aparte.
Nu este vorba de vrjitorie i nici nu am ncheiat un pact cu diavolul. Pentru
numele lui Dumnezeu, Jim, trebuie s existe o explicaie natural. Nu cunoatem
totul despre gravitaie. De fapt, de-abia tim cte ceva. Nu crezi c exist o
posibilitate ca, printr-o metod biologic, s poi anula gravitaia? Poate c eu
reprezint un fel de mutaie. Poate c am... ei bine, s-i spunem un muchi... care
30

poate contracara gravitaia. Cel puin, poate anula efectul gravitaiei asupra
persoanei mele. Deci, hai s analizm acest lucru. De ce s stm cu braele
ncruciate? nchipuie-i pe viitor va avea omenirea, dac vom stpni
antigravitaia...
Oprete-te, Rog! l-a ntrerupt Sarle. Ia mai gndete-te niel la chestia
asta! De ce eti tu att de nemulumit? Din cele relatate de Jane, n prima zi cnd
i s-a ntmplat acest lucru, aproape c nnebunisei de fric adic mai nainte ca
s-i dai seama c tiina nu te va lua n seam i c superiorii ti nu-i vor arta
pic de nelegere.
Aa e, a murmurat tnra.
Ce motive aveai s te simi astfel? a continuat Sarle. Din senin, cptasei
o putere mare, nou, minunat; o libertate nesperat fa de greutatea ucigtoare a
gravitaiei...
Oh, nu vorbi prostii! A fost... ngrozitor. Nu reueam s neleg ce se
ntmpla. Nici acum nu neleg.
Pi tocmai asta e, biete! Era ceva ce nu puteai pricepe i, ca urmare a
acestui lucru, era ceva nspimnttor. Eti fizician i cunoti legile care
guverneaz Universul. Sau, dac nu le cunoti tu, tii c sunt alii care le cunosc.
Chiar dac o anumit problem nu este neleas de nimeni, tii c, ntr-o bun zi,
cineva o va pricepe. Cuvntul-cheie este a cunoate, i el face parte din viaa ta.
Brusc, te-ai trezit confruntat cu un fenomen pe care tu l considerai c violeaz
una dintre legile de baz ale Universului. Oamenii de tiin afirm: dou mase se
vor atrage reciproc conform unei legi matematice fixe. Aceasta este o nsuire
inalienabil a materiei i a spaiului. Nu exist excepii. i iat c, acum, tu ai
devenit o astfel de excepie.
Halal excepie! a mormit posomort Roger.
Vezi, Roger, a continuat Sarle, pentru prima oar n istoria sa, omenirea
posed ceea ce ea consider a fi nite legi inviolabile. n culturile primitive, un
aman putea folosi o vraj pentru a aduce ploaia. Dac farmecele nu aveau efectul
scontat, asta nu afecta valabilitatea magiei. Eecul su nsemna doar c vrjitorul
uitase o parte din incantaie, sau nclcase vreun tabu, sau suprase vreun zeu. n
culturile teocratice moderne, poruncile Zeitii nu pot fi nclcate. i totui, dac
un om le nesocotete, dar el continu s prospere, aceasta nu va reprezenta un
semn c respectiva religie i-ar fi pierdut valorile. Este acceptat ideea c
drumurile Providenei sunt de neptruns i c, undeva, te ateapt o pedeaps
divin. Cu toate acestea, astzi avem legi care ntr-adevr nu pot fi nclcate, iar
una dintre ele este legea gravitaiei. Aceasta acioneaz chiar dac acela care o
invoc a uitat s mormie em-em-supra-er-ptrat...
Pe faa lui Roger s-a nfiripat un zmbet strmb.
Te neli, Jim. Legile inviolabile au fost n permanen nclcate. Atunci
cnd a fost descoperit, radioactivitatea era considerat un lucru imposibil.
31

Cantiti incredibile de energie apreau din neant. Era la fel de ridicol ca i


levitaia...
Radioactivitatea este un fenomen obiectiv, care poate fi reprodus
experimental i despre care s-au putut face comunicri, n urma unor analize. n
orice mprejurare, uraniul va voala pelicula fotografic. Un tub Crookes poate fi
construit de oricine i tot pentru oricine va emite, n mod identic, un flux de
electroni. Tu...
Am ncercat s comunic...
tiu. Dar poi oare s-mi spui, de exemplu, cum a putea levita i eu?
Bineneles c nu.
Ei vezi, asta constituie o limit pentru toi ceilali, care pot doar s
observe fenomenul, fr a fi capabili s-l i reproduc n laborator. Acest lucru
plaseaz levitaia ta pe acelai plan cu evoluia stelar respectiv, ceva despre
care poi emite teorii, dar pe care niciodat nu-l poi supune unei experiene.
i, cu toate acestea, oamenii de tiin i nchin viaa studiului
astrofizicii.
Cum i-am spus, savanii sunt i ei tot oameni. Dac nu pot ajunge la
stele, se strduiesc s fac tot ce consider c e mai bine n respectivul domeniu.
Dar la tine pot ajunge i, de aceea, neputina de a analiza levitaia ta i-ar scoate
din fire.
Jim, dar nici mcar n-au ncercat! Vorbeti ca i cum a fi fost, deja, luat
n studiu. Indivizii tia nici mcar nu m bag n seam!
E ct se poate de firesc. Levitaia ta face parte dintr-o ntreag clas de
fenomene care nu vor fi niciodat luate n considerare. Telepatia, clarviziunea,
premoniia i alte zeci de puteri paranormale nu sunt, practic niciodat,
investigate n mod serios, dei sunt raportate ntr-o manier ct se poate de
credibil. Numrul oamenilor de tiin deranjai de experimentele fcute de
Rhine, n legtur cu E.S.P.1, a fost cu mult mai mare dect al celor care au czut
pe gnduri. Prin urmare, trebuie s nelegi c ei nu au nevoie s te studieze
pentru a ti c nu vor s te studieze. Ei sunt contieni de acest lucru dinainte.
i o asemenea situaie i se pare amuzant, Jim? Oameni de tiin
refuznd s investigheze nite fapte; oameni de tiin care ntorc spatele
adevrului... Iar tu stai n fotoliu rnjind i faci afirmaii ironice!
Nu, Roger, tiu c e o treab serioas. i zu c nu pot oferi omenirii
nite explicaii credibile. i mprtesc doar prerile mele, ceea ce-mi trece mie
prin cap. ncearc s nelegi c eu nu fac dect s iau lucrurile aa cum sunt. i tu
trebuie s procedezi la fel. Las deoparte idealurile, teoriile sau prerile despre
ceea ce ar trebui s fac oamenii. E necesar s ai n vedere ceea ce ei fac. Atunci
cnd o persoan este pregtit s recunoasc mai degrab existena faptelor dect
1

Extrasensory Perception percepie extrasenzorial


32

a iluziilor, problemele sale au tendina s dispar. n cel mai ru caz, ele sunt
privite din adevrata lor perspectiv i devin rezolvabile.
Roger s-a agitat, cuprins de neastmpr.
Aiureli de psihiatru! E ca i cum i-ai pune mna pe fruntea unui individ
i i-ai spune Crede i vei fi vindecat! Dac srmanul fraier nu se vindec, e
pentru c nu a avut destul credin. Vraciul nu poate iei n pierdere.
Poate c ai dreptate. Totui, hai s vedem, care este problema ta?
Te rog, nu-mi mai ine predici! tii foarte bine care-i problema mea, aa
c hai s nu ne nvrtim n jurul cozii...
Levitezi, nu-i aa?
S zicem c asta e. Merge ca o prim aproximare...
Nu eti serios, Roger, dar n momentul de fa probabil c ai dreptate.
Este doar o apreciere iniial. La urma urmelor, nc mai studiezi aceast
problem. Jane mi-a spus c ai fcut nite experimente.
Experimente! Pentru numele lui Dumnezeu, Jim, nu fac experimente!
Doar plutesc. Am nevoie de creiere geniale i de echipament, am nevoie de o
echip de cercettori... Din pcate, nimic din toate acestea nu exist!
Atunci, problema ta o constituie cel de-al doilea punct, nu-i aa? a insistat
doctorul.
ntocmai, i-a replicat Roger. Problema mea e s fac rost de o echip de
cercetare. Crede-m, am ncercat, m-am strduit din rsputeri s-o obin, pn mi
s-a fcut lehamite...
Cum anume ai ncercat?
Am trimis o grmad de scrisori. Am cerut ca... Ooo, termin Jim! Nu m
simt n stare s trec prin mecheria aia cu pacientul-de-pe-canapea. Ce naiba, doar
i-am explicat totul!
tiu c ai strigat n gura mare: Am o problem. Ajutai-m!. Ai mai
ncercat i altceva?
Uite care-i treaba, Jim, am de-a face cu oameni de tiin n toat firea...
Firete. n consecin, ai considerat c o solicitare direct este suficient.
Din nou, teoria este pus fa n fa cu faptele. Te-am avertizat n privina
aspectelor ridicate de cererea ta. Atunci cnd te afli pe o autostrad i faci semn
cu mna mainilor care trec, n sperana c vei fi luat i tu pentru o bucat de
drum, solicii direct un lucru, dar, cu toate astea, majoritatea mainilor continu s
treac pe lng tine fr s opreasc. Ideea este c atitudinea ta sincer a dus la un
eec. Acum, care este problema ta? Cel de-al treilea punct!
S gsesc un alt mod de abordare, care s nu dea gre? La asta te referi?
Exact.
Deci tiu i eu acest lucru, fr s mi-l spui tu.
Chiar l tii? Eti gata s prseti coala, s uii de profesia ta, s te
despari de tiin? Unde i-e consecvena, Roger? Abandonezi o problem atunci
33

cnd nu-i reuete prima experien? Renuni, atunci cnd o teorie se dovedete
nepotrivit? Filozofia tiinei experimentale, valabil pentru obiectele lipsite de
via, ar trebui s fie valabil i pentru oameni.
Atunci ce propui s ncerc? S mituiesc pe cineva? S proferez
ameninri? S m pun pe bocit?
James Sarle s-a ridicat n picioare.
Chiar vrei o sugestie? a ntrebat el.
D-i drumul! a oftat Roger.
F aa cum i-a spus btrnul Morton. Ia-i o vacan i las naibii
levitaia. Aceasta este o chestiune de care te vei ocupa n viitor. Dormi n pat i
plutete, sau nu pluti care-i diferena? Ignor levitaia, rzi de ea sau chiar
bucur-te de ea. Poi s faci orice, numai grijile las-le deoparte, pentru c nu
reprezint problema ta. Asta este ideea de baz. Nu levitaia este cea mai
important problem a ta. Folosete-i timpul gndindu-te cum s-i faci pe savani
s studieze ceva ce ei nu vor s studieze. sta este amnuntul cel mai urgent, pe
care l-ai omis pn acum.
Sarle s-a apropiat de cuierul de pe hol i i-a luat haina, fiind urmat
ndeaproape de Roger. Au trecut cteva clipe fr ca nici unul dintre ei s scoat
vreo vorb.
E posibil s ai dreptate, Jim, a spus profesorul ntr-un trziu, fr s-l
priveasc pe cellalt.
Tot ce se poate, i-a rspuns doctorul, pe un ton morocnos. ncearc, i
apoi spune-mi cum a fost. Rmas bun, Roger!
Deschiznd ochii, Roger Toomey a clipit, deranjat de strlucirea matinal
ce invadase dormitorul.
Hei, Jane, unde eti? a strigat el.
Unde crezi c sunt? s-a auzit din buctrie vocea soiei lui.
Vino ncoace, te rog!
Ea i-a fcut apariia n dormitor, innd o furculi n mn.
tii, costia n-o s se prjeasc singur...
Ascult, azi noapte am plutit?
Nu tiu. Am dormit.
Grozav ajutor!
Profesorul s-a dat jos din pat i i-a bgat picioarele n papuci.
Oricum, nu cred c am fcut-o, a continuat el.
Crezi c ai uitat cum se procedeaz? l-a ntrebat timid Jane, cu o und de
speran n glas.
N-am uitat. Privete!
i Roger a intrat triumfal n buctrie, plutind.
Totui, am sentimentul c nu s-a ntmplat nimic, a adugat el. Cred c
34

asta este a treia noapte linitit.


Ei, asta e bine, a oftat Jane, relundu-i locul lng plit. nseamn c
luna asta de odihn te-a ajutat cu ceva. Dac l-a fi chemat din prima zi pe Jim...
Oh, te rog, s nu o lum de la nceput! Lun de odihn, pe naiba! Cred c
s-a schimbat ceva din cauz c duminica trecut m-am hotrt, n sfrit, ce
urmeaz s fac. Din acea zi m simt mai relaxat. Asta-i tot.
i ce vei face?
n fiecare primvar, Northwestern Tech ine o serie de seminarii pe
diverse teme din fizic Intenionez s particip i eu la acestea
Vrei s spui c te vei duce pn la Seattle?
Bineneles.
Despre ce se va discuta?
Ce conteaz? Vreau doar s-l vd pe Linus Deering.
Dar nu este el cel care te-a considerat nebun?
ntocmai.
Roger a nghiit o mbuctur bun de omlet, dup care a continuat:
Dar, n acelai timp, este i cel mai bun dintre toi.
S-a ntins s ia sarea i, fr s vrea, s-a ridicat de pe scaun cu civa
centimetri. Dar acestea erau amnunte crora nu le mai ddea nici o importan.
M gndesc c poate reuesc s rezolv problema cu ajutorul lui, a conchis
profesorul.
De cnd Linus Deering venise la Seattle, seminariile de primvar de la
Northwestern Tech deveniser cunoscute pe plan naional. El era cel care le
conducea, reuind s imprime lucrrilor un ton distinctiv. El i prezenta personal
pe vorbitori i tot el orchestra asaltul ntrebrilor publicului, cu care se sfrea att
edina de diminea, ct i cea de dup-amiaz, i tot el era sufletul petrecerii cu
care se ncheia sptmna de dezbateri tiinifice.
Roger Toomey cunotea toate aceste amnunte din auzite. Acum, ns, avea
ocazia s-l vad pe faimosul savant n plin aciune, pe propriu-i teren. Profesorul
Deering nu era prea nalt; n schimb, avea pielea mslinie i poseda o claie de pr
castaniu i ondulat, caracteristici care-l fceau s ias n eviden n mijlocul unei
mulimi. Gura lui mare, cu buze subiri, prea tot timpul pe punctul de a schia un
zmbet ironic. Era un bun orator, vorbind rapid i curgtor, fr s foloseasc
notie, i ntotdeauna prea s-i expun ideile cu un aer de superioritate, acceptat
fr crcnire de asculttorii si.
Cel puin, aa fusese n prima diminea a seminarului. n timpul edinei
de dup-amiaz, ns, toi cei adunai n amfiteatru n-au putut s nu remarce o
anumit ezitare n comentariile sale. Mai mult chiar, n timpul ederii sale pe
podium, ct a durat prezentarea lucrrilor programate, profesorul a dat dovad de
o tulburare nefireasc. Din cnd n cnd, privea pe furi ctre partea din spate a
35

slii.
Aezat chiar n ultimul rnd, Roger Toomey observa toate acestea cu
ncordare. Revenirea sa temporar la normalitate, care ncepuse n clipa n care se
gndise c era posibil s existe o cale de rezolvare pentru problema sa, prea s fi
luat sfrit.
n cueta n care i petrecuse noaptea, nu reuise s doarm. Se imaginase
ridicndu-se n ritmul cnitului roilor, deplasndu-se n tcere i, trecnd de
u, ajungnd pe culoar, unde ar fi fost trezit de strigtul unui nsoitor de bord,
ceea ce l-ar fi pus n faa unei situaii ngrozitor de stnjenitoare. Prin urmare,
pentru a prentmpina orice necaz, prinsese perdeluele cuetei cu cteva ace de
siguran, fr a obine, ns, mult-doritul sentiment de securitate; de aceea, nu
nchisese ochii toat noaptea aipise doar de cteva ori, tresrind la fiecare
smucitur a trenului.
n timpul zilei, mai adormise un pic pe locul su, n vreme ce, afar, munii
defilau prin faa geamului, iar seara ajunsese n Seattle cu gtul nepenit, cu
dureri n oase i cu o senzaie general de disperare.
Hotrrea lui de a participa la seminar venise mult prea trziu pentru a mai
putea obine o camer la cminul studenesc al Institutului. Bineneles c nici nu
se punea problema de a mpri camera cu cineva. n consecin, ceruse un
apartament la un hotel din centrul oraului, ncuiase ua, nchisese i blocase toate
ferestrele, mpinsese patul la perete i, apoi, lipise biroul de partea lateral a
patului, dup care, frnt de oboseal, adormise.
Nu inea minte s fi visat ceva, iar dimineaa, cnd se trezise, se gsea nc
n zona ngrdit pe care i-o njghebase seara. Acest fapt l fcuse s se simt
deja mai destins.
Cnd ajunsese n Amfiteatrul tiinelor Fizice, din campusul universitar,
dduse cum se i atepta, de altfel peste o sal mare i doar o mn de oameni.
Respectnd tradiia, seminariile se ineau n timpul vacanei de Pate, de aceea n
asisten nu se aflau studeni. Vreo cincizeci de fizicieni erau ngrmdii de-o
parte i de alta a culoarului principal, ajungnd chiar pn n apropierea
podiumului, restul amfiteatrului proiectat pentru a adposti vreo patru sute de
cursani rmnnd gol.
Roger i alesese un loc pe ultimul rnd; de acolo, nu exista riscul de a fi
observat de afar, prin geamurile nguste i nalte ale uii de la intrare, iar ceilali
participani nu l-ar fi putut zri dect dac s-ar fi rsucit cu aproape o sut optzeci
de grade.
Evident, singurii care l vedeau perfect erau vorbitorul de pe podium i
profesorul Deering.
Roger nu auzise mare lucru din lucrrile propriu-zise. Se concentrase la
maximum, n ateptarea acelor momente cnd Deering avea s rmn singur n
faa lui, unic martor al demonstraiei pe care inteniona s o fac. i clipa aceea
36

sosise, n cele din urm.


Pe msur ce Deering arta din ce n ce mai tulburat, Roger Toomey
devenea tot mai ndrzne. n timpul rezumatului final de dup-amiaz, aproape
c s-a ntrecut pe sine nsui.
Profesorul Deering s-a oprit brusc, n mijlocul unei propoziii prost
ncepute i n totalitate lipsit de sens. Asculttorii si, care ncepuser s se
foiasc pe scaune de ctva vreme, au rmas ncremenii, vzndu-l cum ridic
braul i ip rguit:
Tu! Tu, cel de colo!
Roger Toomey sttuse chiar n mijlocul culoarului, cu un aer degajat,
suspendat la vreo aptezeci i cinci de centimetri de podea i inndu-i picioarele
sprijinite de sptarul unui scaun invizibil.
Atunci cnd Deering a artat cu degetul spre el, Roger s-a lsat rapid ntr-o
parte. Pn cnd s-au ntors cele cincizeci de capete, el edea linitit pe un banal
scaun de lemn. Mai mult chiar, afind cel mai nevinovat aer din lume, a privit n
stnga i-n dreapta, apoi, urmrind direcia indicat de degetul acuzator al lui
Deering, s-a ridicat n picioare.
Vorbii cu mine, domnule profesor? a ntrebat el candid.
Singurul lucru care trda lupta slbatic ce o purta cu sine nsui pentru a-i
pstra calmul i tonul mirat era un foarte uor tremur al cuvintelor.
Ce faci acolo? l-a repezit Deering, tensiunea acumulat n timpul
dimineii explodnd n sfrit.
Pentru a vedea mai bine, civa dintre cei prezeni se ridicaser i ei n
picioare. Un scandal neateptat era gustat n egal msur att de o adunare de
cercettori n domeniul fizicii teoretice, ct i de o gloat pestri strns pe un
stadion, la un meci de baseball.
Nu fac nimic! a rspuns Roger. Nu neleg ce vrei s insinuai.
Iei imediat afar! Prsete sala!
Pesemne, Deering i ieise din fire din cauza amestecului exploziv de
emoii; n mod normal, ns, n-ar fi avut o asemenea atitudine. Oricum, acuzatul
a oftat i s-a hotrt s profite de ocazia oferit.
Sunt profesorul Roger Toomey de la colegiul Carson, a vorbit el cu voce
tare i ct mai clar, silindu-se s se fac auzit peste hrmlaia iscat. Sunt
membru al Asociaiei Fizicienilor Americani. Am fcut cerere pentru a primi
permisiunea de a participa la aceste lucrri, am fost acceptat i am pltit taxa de
participare. Stau aici n virtutea dreptului meu, la care nu intenionez s renun.
Iei afar! a repetat Deering ca un automat.
Nu o voi face! i-a rspuns tranant Roger.
Acum, el ncepuse s se ambaleze, cuprins de o furie n ntregime artificial
i auto-impus.
Din ce cauz trebuie s plec? Ce vin mi gsii?
37

Deering i-a trecut mna tremurtoare prin pr i a nghiit n sec, incapabil


s rspund.
Roger a profitat de ocazie pentru a-i fructifica avantajul.
Dac ncerci s m dai afar de la aceste lucrri, fr un motiv serios, n
mod sigur voi da Institutul n judecat!
Declar nchis prima zi a sesiunii seminariilor de primvar despre
Descoperiri recente n tiinele fizice, a anunat Deering precipitat. Urmtoarea
noastr edin va avea loc mine diminea, la ora nou, tot n aceast sal...
n vreme ce profesorul mai vorbea, Roger a prsit n grab amfiteatrul.
n acea noapte, cineva a ciocnit timid la ua camerei sale. Zgomotul l-a
luat pe nepregtite, fcndu-l s rmn nepenit n fotoliu:
Cine e? a strigat Roger.
Pot s v vd pentru o clip? s-a auzit un rspuns pe un ton ovielnic.
Era vocea lui Deering. Bineneles c numele hotelului la care trsese i
numrul camerei erau nregistrate la secretariatul Institutului. Dei sperase s
obin o ntrevedere, Roger nu se ateptase ca evenimentele zilei s dea rezultate
att de rapid.
Recptndu-i sigurana de sine, s-a apropiat de u i a deschis-o.
Bun seara, profesore Deering! a rostit el, adoptnd o atitudine rigid.
Deering a intrat n camer i a privit mprejurul su. Purta un pardesiu
subire i n-a fcut nici un gest cum c ar fi vrut s-l scoat. i inea plria n
mn, dar nu lsa s se neleag c ar fi intenionat s-o lase jos.
Profesorul Roger Toomey, a spus el, de la colegiul Carson. Corect?
Accentuase cuvintele cu o anume emfaz, ca i cum numele ar fi avut o
semnificaie deosebit.
ntocmai. Ia loc, profesore!
Deering a rmas, ns, n picioare.
Deci, care e ideea? Ce urmreti?
Nu neleg.
Ba sunt sigur c nelegi. N-ai fi aranjat toat povestea asta ridicol fr
s ai un scop. ncerci s m faci s trec drept un idiot sau ai de gnd s m
amesteci n cine tie ce aiureal? Vreau s tii c n-o s-i mearg. Iar acum, s nu
ncerci s foloseti fora. Am prieteni care tiu exact unde m aflu n acest
moment. Te sftuiesc s-mi spui adevrul i apoi s-o tergi din ora!
Profesore Deering, i atrag respectuos atenia c aceasta este camera
mea. Dac ai venit aici doar pentru a m amenina, i cer chiar acum s pleci. Iar
dac nu pleci, voi pune s fii dat afar...
Ai de gnd s continui aceast... aceast persecuie?
Nu te-am persecutat n nici un fel. Nici mcar nu te cunosc, domnule!
Nu eti tu acel Roger Toomey care mi-a scris o scrisoare n legtur cu
un caz de levitaie pe care voia s-l investighez eu?
38

Roger i-a privit interlocutorul cu o uimire bine jucat.


Despre ce scrisoare e vorba?
Negi c ai scris-o?
Bineneles. Despre ce vorbeti? Ai acea scrisoare?
Profesorul Deering a strns din buze, fiind pe punctul de a-i pierde
cumptul.
Nu conteaz asta! Negi c erai atrnat de nite fire, la sesiunea de astzi
dup-amiaz?
De nite fire? Nu pricep deloc ce vrei s spui.
Erai n stare de levitaie!
Te rog, pleac, profesore Deering! Nu cred c te simi prea bine!
Negi c levitai? a insistat fizicianul, ridicnd vocea.
Cred c eti nebun! a exclamat Roger cu patetism. Vrei s spui c am pus
la cale nite mecherii de magician n aul? Astzi a fost prima oar n viaa mea
cnd am clcat n acea sal, iar atunci cnd am intrat, tu te gseai deja acolo. Ai
gsit ceva fire sau chestii de genul sta, dup ce am plecat eu?
Nu tiu cum ai fcut-o i nici nu-mi pas. Negi c levitezi?
Bineneles c da.
Te-am vzut. De ce mini?
M-ai vzut n stare de levitaie? Profesore Deering, poi s-mi spui i mie
cum e posibil aa ceva? mi nchipui c, graie cunotinelor dumitale, tii c
adevrata levitaie este un concept lipsit de sens, singurul loc unde aceasta devine
realitate fiind spaiul extraterestru. i rzi cumva de mine?
n numele Cerului, a uierat Deering printre dini, de ce nu spui adevrul?
Asta i fac. Oare i nchipui c dac ntind mna i execut un semn
cabalistic... aa... ncep s plutesc prin aer?
i Roger chiar s-a nlat, atingnd tavanul cu cretetul.
Capul lui Deering s-a dat brusc pe spate.
Ah! Uite... Uite...
Roger a revenit cu picioarele pe podea, zmbind.
Nu poi s vorbeti serios!
Ai fcut-o din nou! Chiar adineauri ai fcut-o!
Ce-am fcut, domnule?
Ai levitat. Tocmai te-ai ridicat n aer. Nu poi nega acest lucru!
Ochii lui Roger au cptat o expresie extrem de serioas.
Cred c eti bolnav, profesore!
tiu ce-am vzut.
Poate c ai nevoie de odihn. Ai muncit prea mult...
Nu a fost o halucinaie.
Vrei s bei ceva?
Roger s-a ndreptat spre dulapul unde i inea valiza, n vreme ce Deering,
39

cu ochii holbai, se uita la el cum merge. Vrfurile pantofilor si se menineau n


permanen la o distan de cinci centimetri deasupra covorului.
Ajuns la captul puterilor, Deering s-a lsat s cad n fotoliu.
Da, te rog! a spus el cu voce stins.
Roger i-a ntins sticla de whisky i l-a privit cum bea cu poft, necndu-se
puin.
Cum te simi acum? l-a ntrebat dup cteva minute.
Te rog, lmurete-m, a murmurat Deering, ai descoperit cumva un mod
de a anula gravitaia?
Roger continua s-l fixeze cu un zmbet ironic.
Revino-i n fire, profesore! Dac a fi descoperit antigravitaia n-a fi
folosit-o ca s m amuz pe seama ta. A fi fost la Washington. A fi devenit un
secret militar. A fi... Oricum, n-a fi fost aici! Lucrul acesta ar trebui s-i fie
clar.
Deering a srit brusc n picioare.
Ai de gnd s rmi i la celelalte lucrri?
Bineneles.
Profesorul Deering a dat din cap, i-a nfundat plria pn la sprncene i
a prsit camera n grab.
n urmtoarele trei zile, profesorul Deering n-a mai prezidat seminariile.
Nu fusese dat nici o explicaie pentru absena sa. Dei n cugetul su se ddea o
lupt aprig ntre speran i team, Roger Toomey a preferat s stea alturi de
ceilali asculttori, ncercnd s treac neobservat. Faptul c Deering l atacase n
public l fcuse cunoscut, iar aprarea sa argumentat i conferise o popularitate
gen David mpotriva lui Goliat.
Joi seara, dup o mas nesatisfctoare, Roger s-a ntors la hotel, dar, cnd
s intre n camer, a rmas n cadrul uii, cu un picior pe prag. Din ncpere l
privea profesorul Deering, iar pe patul lui edea un alt brbat, cu o plrie gri,
dat mult pe ceaf.
Cel care a vorbit primul a fost strinul.
Intr, Toomey!
Roger s-a conformat.
Ce se ntmpl? a ntrebat el mirat.
Strinul i-a deschis portofelul i i-a prezentat o legitimaie mbrcat n
plastic.
Sunt Cannon, de la F.B.I., l-a lmurit el.
neleg c ai ceva trecere la guvern, profesore Deering, a replicat Roger.
Oarecum.
Ei bine, s neleg c sunt arestat? De ce crim sunt nvinuit?
Ia-o uurel! l-a potolit Cannon. Am cules ceva informaii despre tine,
40

Toomey. Asta este semntura ta?


Agentul i-a artat lui Roger o scrisoare, ndeajuns de aproape pentru ca el
s-o poat vedea, dar nu att de aproape nct s i-o poat smulge. Era scrisoarea
pe care i-o adresase lui Deering i pe care acesta din urm i-o trimisese lui
Morton.
Da, a recunoscut Roger.
Dar astea?
n mna lui Cannon apruse un teanc de scrisori. Roger i-a dat seama c
F.B.I.-ul intrase pe fir, interceptndu-i ntreaga coresponden.
Toate sunt ale mele, a rspuns el, obosit.
Deering a pufnit pe nri.
Profesorul Deering ne-a spus c poi s pluteti, i-a continuat
interogatoriul agentul federal.
S plutesc? Ce dracu vrei s spui cu s plutesc?
S pluteti n aer, a repetat flegmatic Cannon.
Crezi o asemenea nebunie?
Eu nu m aflu aici ca s cred sau s nu cred, dr. Toomey! l-a repezit
cellalt. Sunt un agent al guvernului Statelor Unite i am o misiune de ndeplinit.
n locul tu, a coopera.
Cum pot s cooperez la aa ceva? Dac eu a veni la tine i i-a spune c
profesorul Deering poate s pluteasc prin aer, m-a trezi n doi timpi i trei
micri pe canapeaua unui psihiatru...
La cererea sa, profesorul Deering a fost examinat de un psihiatru.
Oricum, de civa ani, guvernul a dobndit obiceiul de a asculta cu mult atenie
ce are de spus profesorul Deering. Pe de alt parte, pot s te atenionez c avem i
alte dovezi.
Cum ar fi?
Civa studeni de la colegiul tu te-au vzut plutind. n plus, mai exist
i o doamn care a fost pn de curnd secretara ef a departamentului unde
lucrezi. Avem declaraii de la toi...
Ce fel de declaraii? a ntrebat Roger. Din cele pline de bun sim, pe care
mi le-ai pune n dosar fr probleme i pe care le-ai putea arta i congresmanului
meu?
Dr. Toomey, l-a ntrerupt profesorul Deering cu nerbdare, ce ctigi prin
negarea faptului c poi levita? Propriul tu decan susine c este la curent cu...
aventurile tale. Mi-a mai spus c urmeaz s te informeze c, n mod oficial,
contractul i va expira la sfritul anului colar. N-ar face acest lucru fr un
motiv serios.
Este un lucru lipsit de importan, i-a rspuns Roger.
Dar de ce nu vrei s admii c te-am vzut levitnd? a insistat Deering.
De ce a face-o?
41

A vrea s fie foarte clar, Toomey, a intervenit Cannon, c, dac dispui


de vreun mecanism pentru anularea gravitaiei, acesta ar fi de mare importan
pentru guvern...
Serios? mi imaginez c ai verificat, deja, tot ce am fcut pn acum,
pentru a gsi eventualele acte care s dovedeasc lipsa mea de patriotism.
Investigaia este n plin desfurare! i-a rspuns sec agentul.
Bine, atunci hai s lum n discuie un caz ipotetic, a spus Roger
zmbind. S presupunem c admit c a putea levita. S presupunem c nu tiu
cum reuesc s fac acest lucru. S presupunem c nu am nimic de oferit
guvernului, cu excepia corpului meu, plus o problem lipsit de soluie.
Cum poi ti c problema e de nerezolvat? s-a repezit Deering.
Odinioar, te-am rugat s studiezi un asemenea fenomen, i-a reamintit el,
pe un ton linitit. Din pcate, ns, ai refuzat...
Nu te mai gndi la treaba asta! Deering ncepuse s vorbeasc grbit,
nghiind aproape cuvintele. Pentru moment, nu ai o poziie social. i pot oferi
postul de profesor asociat de fizic, firete n cadrul departamentului meu.
ndatoririle tale de profesor vor fi doar pe hrtie. n realitate, te vei ocupa numai
cu cercetri legate de levitaie. Ce zici de asta?
Sun atractiv, a rspuns Roger, cutnd s-i ascund satisfacia.
Pot s-i mai spun c vei avea la dispoziie fonduri guvernamentale
nelimitate.
i ce trebuie s fac? Doar s admit c sunt n stare s levitez?
tiu c poi s-o faci, doar te-am vzut. Acum vreau o demonstraie i
pentru domnul Cannon.
Picioarele lui s-au ridicat, iar corpul i s-a ntins pe orizontal, la nivelul
capului agentului federal. Apoi, Roger s-a rsucit pe o parte, lsnd impresia c
i-ar sprijini tmpla pe cotul drept.
Lui Cannon i-a czut plria pe pat.
Pluteti! a ipat el.
Deering era aproape incoerent din cauza exaltrii.
l vezi, omule?
n mod sigur, e ceva la mijloc...
Atunci f un raport despre acest lucru. Scrie tot ce ai vzut, m auzi? F o
descriere complet. Atunci nu vor mai spune c e ceva n neregul cu mine. Eu nu
m-am ndoit nici o clip de ceea ce vzusem...
Numai c profesorul n-ar fi avut de ce s se arate att de fericit dac aceast
afirmaie ar fi fost n ntregime adevrat.
Nici mcar nu tiu cum e vremea n Seattle, s-a plns Jane. n plus, mai
am un milion de lucruri de fcut.
Ai nevoie de ajutor? a ntrebat-o Jim Sarle, aezat confortabil ntr-un
42

fotoliu.
Bietul de tine, nu m poi ajuta cu nimic!
i femeia a zburat din camer, dar, spre deosebire de soul su, la ea era
vorba de o aciune luat n sens figurativ.
Chiar n acel moment i-a fcut apariia i Roger Toomey.
Jane, n-am primit nc lzile pentru cri? a strigat el. Bun, Jim! Tu cnd
ai venit? i Jane unde e?
Am venit acum un minut, iar Jane e n camera de alturi. A trebuit s trec
de un poliist ca s pot s intru. Ce naiba, omule, te-au nconjurat din toate prile!
hm, a rspuns Roger, distrat. Le-am povestit despre tine.
tiu c le-ai povestit. Totui, am fost pus s jur c voi pstra secretul. Leam spus c, oricum, pentru mine era vorba de un caz de secret profesional. De ce
nu-i lai pe cei de la compania de transporturi s mpacheteze? Doar pltete
guvernul, nu-i aa?
Cei de la companie n-ar face lucrurile cum trebuie! a intervenit Jane,
intrnd din nou n camer i lsndu-se s cad pe canapea. O s fumez o igar.
F o pauz, Roger, i-a cerut Sarle prietenului su, i spune-mi ce s-a
ntmplat.
Roger a zmbit cu timiditate, apoi a nceput s povesteasc:
Aa cum m sftuisei, Jim, mi-am scos din cap problema nepotrivit i
m-am ocupat de cea care trebuia. Mi se prea c n permanen aveam s m
confrunt cu o alternativ: ori eram un arlatan, ori eram nebun. Deering spusese
clar acest lucru n scrisoarea pe care i-o trimisese lui Morton. Decanul i
nchipuia c sunt arlatan, iar Morton m suspecta c a fi nebun. Pe de alt parte,
chiar dac reueam s le art c pot ntr-adevr s levitez, Morton m avertizase
c problema rmnea aceeai: fie eu a fi fost privit drept un arlatan, fie s-ar fi
considerat c martorul nnebunise. Morton nsui mi spusese c, dac m vedea
zburnd, prefera s cread c mintea i-o luase razna, dect s accepte evidena.
Bineneles, nu fcea altceva dect s spun vorbe mari. Nimeni nu crede n
propria-i nebunie atta vreme ct mai exist o alternativ, fie ea orict de absurd.
De fapt, pe asta m-am bazat i eu. n consecin, mi-am schimbat tactica i m-am
dus la seminariile lui Deering. Nu i-am spus c pot s plutesc; i-am artat acest
lucru, dup care am negat c a fi fcut aa ceva. Alternativa era evident. Fie l
mineam, fie el atenie, te rog, el, nu eu era nebun. Mi se prea evident faptul
c, n momentul n care avea s fie pus cu adevrat la ncercare, mai degrab ar fi
crezut n posibilitatea levitaiei dect s-i pun la ndoial propria sntate
mintal. Toate aciunile sale ulterioare, nverunarea cu care m-a urmrit,
cltoria pn la Washington, oferta fcut pentru acest post, toate aveau drept
scop ntrirea convingerii sale c era ntreg la minte, iar nu dorina de a m ajuta
pe mine...
Cu alte cuvinte, levitaia ta a devenit problema lui, a rs Sarle.
43

Jim, te gndisei cumva la ceva asemntor, atunci cnd am avut mica


noastr discuie? l-a ntrebat Roger.
Doctorul a cltinat din cap.
O idee vag exista n mintea mea, dar un om trebuie s-i rezolve singur
propriile probleme, dac vrea ca treaba s fie bine fcut. Crezi c acum vor reui
s descopere principiul levitaiei?
Nu tiu, Jim. Tot nu pot s mprtesc celorlali aspectele subiective ale
acestui fenomen. Dar asta n-are importan. Ceea ce conteaz este c le vom
investiga.
i-a lovit palma stng cu pumnul drept, dup care a continuat:
n ceea ce m privete, am rezolvat problema cea mai important, i
anume c i-am fcut s m ajute.
Chiar aa? s-a mirat Sarle, pe un ton aproape optit. Eu a zice c
aspectul cel mai important este c tu le-ai permis s te oblige s-i ajui, ceea ce
este un lucru total diferit.

44

Moartea unui Foy


Pentru un Foy, era ct se poate de neobinuit s moar pe Pmnt. Aceste
fiine reprezentau cea mai nsemnat clas social de pe planeta lor (purtnd un
nume ce se pronuna n msura n care gtlejurile pmntenilor puteau scoate
sunetele respective Sortibackenstrete) i erau, practic, nemuritoare.
Bineneles, fiecare Foy opta, n cele din urm, pentru o moarte voluntar,
iar acesta despre care vorbim ajunsese n faa Marelui Prag din cauza unei
nefericite poveti de dragoste, dac poi numi poveste de dragoste faptul c,
pentru a se reproduce, cinci indivizi trebuie s intre ntr-un contact mental ce
dureaz un an. Dup cte se pare, Foy-ul n cauz nu reuise s intre n contact
nici dup mai multe luni de ncercare i asta i frnsese inima sau inimile, cci
avea cinci.
Toi Foy-ii au n piept cinci inimi mari i se vehicula ideea c tocmai
aceast particularitate le conferea nemurirea.
Maude Briscoe, cel mai renumit chirurg de pe Pmnt, voia acele inimi.
Nu cred c numai numrul i mrimea lor pot s provoace asta, Dwayne,
i-a spus ea asistentului-ef. Trebuie s fie ceva de natur psihologic sau
biochimic. Am neaprat nevoie de ele.
Nu tiu dac o s putem reui, a replicat Dwayne Johnson. Am vorbit cu
el la modul cel mai serios, ncercnd s-i nving tabu-ul Foy referitor la
dezmembrarea dup moarte. A trebuit s mizez pe sentimentul tragediei pe care
orice Foy l ncearc n faa morii departe de cas. i am fost nevoit s-l mint,
Maude.
S-l mini?
I-am spus c, dup ce se va svri din via, faimosul cor condus de
Harold J. Gassenbaum va cnta un recviem n onoarea lui. I-am menionat c,
potrivit obiceiului pmntean, asta ar nsemna c esena lui stelar va fi
transportat instantaneu napoi, prin hiperspaiu, pn pe planeta lui natal Sortib
sau cum i-o zice. I-am pus o singur condiie: s semneze un act de cedare prin
care s-i permit ie s-i iei inimile, pentru a le folosi n cercetarea tiinific.
S nu-mi spui c a crezut ceva din toat aiureala asta! a exclamat Maude.
Ei, doar cunoti curentul sta care este acum la mod i care
propovduiete acceptarea miturilor i credinelor speciilor inteligente de pe
planete... Nu ar fi fost politicos din partea lui s nu m cread. n plus, Foy-ii au o
profund admiraie pentru tiina terestr cred c individul nostru este un pic
flatat de faptul c i vrem inimile. Mi-a promis c va medita serios la propunerea
pe care i-am fcut-o. Sper numai s se hotrasc repede, pentru c nu mai are de
trit dect cel mult o zi sau dou, i avem nevoie de acceptul lui, conform legilor
interstelare, iar inimile trebuie s fie proaspete, i... A, iat semnalul lui!
Dwayne Johnson a disprut repede, cu micri calme, silenioase, n
45

cealalt ncpere.
Da? a optit el, pornind totodat i aparatul de nregistrare holografic,
pentru cazul n care Foy-ul inteniona s accepte.
Corpul mare, noduros ca un copac, al Foy-ului zcea nemicat pe pat. Ochii
lui bulbucai ii fremtau (toi cinci deodat) pe msur ce se ridicau, fiecare pe
lujerul lui, rsucindu-se spre Dwayne. Vocea creaturii avea o tonalitate ciudat i
marginile lipsite de buze ale gurii sale rotunde nu se micau, dar cuvintele se
formau perfect. n timp ce muribundul vorbea, ochii lui au schiat gestul Foyan de
ncuviinare.
Dwayne, d-i inimile mele cele mari lui Maude. Dezmembreaz-m, n
schimbul corului lui Harold. Spune-le tuturor Foy-lor de pe Sortibackenstrete c
n curnd voi fi acolo...

46

Schimb cinstit?
Leinam i mi reveneam fr ncetare i, din cnd n cnd, n cap mi
rsuna un fragment de melodie.
Apoi au venit i cuvintele: n timp ce prostnacii ajung baroni i lorzi,
nimic nu li se ofer celor detepi, dar anonimi.
Mi-am dat seama c era lumin, apoi am vzut faa lui John Sylva
aplecndu-se deasupra mea.
Bun, Herb, au rostit buzele lui.
Nu am auzit cuvintele, dar i-am vzut buzele formndu-le. Am dat din cap
i iari am leinat.
Cnd mi-am revenit din nou, era ntuneric. O sor medical se fia n
preajma mea, dar am stat linitit i individa a disprut n cele din urm.
M aflam ntr-un spital, fr ndoial.
Nu eram surprins. John m avertizase, iar eu mi asumasem riscul. Mi-am
micat picioarele, apoi braele foarte ncet. Nu m dureau, i totui le simeam
grele. mi zvcnea capul, dar i asta era de ateptat.
... n timp ce prostnacii ajung baroni i lorzi, nimic nu...
Thespis, mi-am zis triumftor. Ascultasem Thespis. Am leinat din nou.
Cnd am redeschis ochii, era dis-de-diminea. Pe buze simeam gust de
suc de portocale. Am supt din pai i i-am mulumit lui Dumnezeu n gnd.
Maina timpului!
Lui John Sylva nu-i plcea s-o numesc astfel. Transfer temporal afectiv, i
spunea el.
Parc l auzeam vorbindu-mi, i lucrul acesta m-a umplut de bucurie.
Creierul meu prea a fi n perfect stare. Mi-am propus s rezolv probleme n
minte i m-am apucat s scot rdcina ptrat din cinci sute patruzeci i trei.
Enumer toi preedinii, n ordine! mi-am sugerat apoi. Se prea c sunt ntr-o
bun form mental. Oare puteam fi sigur de asta? Am ncercat s m mbrbtez
singur, spunndu-mi c n-aveam motive de ngrijorare.
Bineneles c vtmarea creierului fusese grija cea mare i nu cred c mia fi asumat un asemenea risc dac la mijloc n-ar fi fost Thespis. Trebuie s fii un
fanatic Gilbert i Sullivan ca s nelegi asta. Eu eram unul dintre ei, ca i Mary,
de altfel. Ne cunoscusem la o ntrunire a Societii G&S, flirtasem pe durata altor
ntlniri, dar i n timpul spectacolelor de operet date de Village Light Opera
Groups. Cnd, n cele din urm, ne-am cstorit, un cor de prieteni ntr-ale lui
G&S ne-au cntat Cnd o vesel ftuc se mrit din Gondolierii.
Mintea mea era normal, eram sigur de asta. Am rmas cu privirea aintit
asupra zorilor reci i cenuii ce prinseser a lumina fereastra, strduindu-m s-mi
amintesc ceea ce se ntmplase.
Nu o main a timpului, auzeam vocea lui John rsunndu-mi n cap.
47

Asta ar nsemna un automobil care s te duc n sus i-n jos pe coridoarele


timpului, ceea ce, teoretic, este imposibil. Aici avem de-a face cu un transfer
temporal afectiv. Mintea poate s-i exercite influena de-a lungul timpului. Sau,
mai degrab, particulele subatomice au aceast posibilitate, iar dac sunt
organizate la fel de complex precum ntr-un creier evoluat, influena lor este
multiplicat pn ntr-att nct poate fi detectat i, cred eu, folosit. Dac dou
mini sunt suficient de asemntoare, ele pot rezona pn n momentul n care
contiina ncepe s se deplaseze nainte i napoi, peste prpastia timpului.
Transfer temporal afectiv.
Crezi c poi ntr-adevr s-l controlezi?
Bnuiesc c da. ndrznesc s afirm c fiecare minte rezoneaz cu multe
altele, i Dumnezeu tie c acest fapt e rspunztor pentru vise, pentru senzaiile
de deja vu sau inspiraiile brute i aa mai departe... Dar, pentru a realiza un
transfer efectiv, e nevoie de o rezonan care s nving orice obstacol existent
ntre dou mini asemntoare, i asta cere o amplificare corespunztoare.
Am fost unul dintre sutele de oameni pe care John i-a testat. Nu avea rost
s fac experiene pe animale. Doar creierul uman putea s dea natere unui cmp
suficient de puternic pentru a fi detectat. Delfinii, probabil, ar fi fost potrivii, dar
cine s-ar fi ncumetat s lucreze cu ei?
Aproape orice fptur omeneasc eman o rezonan detectabil, mi-a
explicat John. De exemplu, tu prezini una puternic, ntr-o anumit direcie.
Cu cine? l-am ntrebat eu, real interesat.
Mi-e imposibil s spun asta, Herb, mi-a rspuns el. Nu putem fi siguri ct
de precise sunt estimrile noastre n ceea ce privete timpul i locul, dar se pare c
rezonezi cu cineva din Londra anului 1871.
Londra anului 1871?
ntocmai. Nu putem s verificm pe de-a ntregul msurtorile pn nu
dm de cineva cu amplificarea destul de mare pentru a efectua un transfer, dei,
drept s-i spun, nu cred s gsim prea muli voluntari.
M ofer eu voluntar, i-am zis.
Mi-a luat ceva timp s-l conving c vorbeam serios. Eram prieteni vechi i
cunotea ataamentul meu fa de mistica G&S, dar mi nchipui c nu bnuia ct
de profund era acesta.
i Mary ar fi putut s-o fac! Era la fel de mptimit ca i mine.
nchipuie-i ce noroc pe capul meu! i-am spus entuziasmat. Thespis a fost
pus n scen la Londra n 1871. Dac m-a trezi dintr-o dat n acel loc, n acel
moment, a putea s o ascult. A putea...
Era un gnd copleitor. Thespis era prima dintre cele paisprezece operete
purtnd semntura Gilbert & Sullivan, o compoziie uoar, i cu siguran c nu
se bucurase de prea mult succes, dar era totui de Gilbert & Sullivan i muzica ei
se pierduse definitiv. Nu rmseser dect un cor introductiv, care fusese folosit
48

n Piraii din Penzance, i o balad.


Dac a fi avut posibilitatea s-o ascult!
i nu numai atta! am continuat, mbtat de iluzii. Dac a putea s pun
mna pe partitura ei i s o studiez. Dac a putea s ascund o copie ntr-un seif
de banc i, ntr-un fel sau altul, s reuesc s-l deschid acum. Dac a putea...
Lui Mary ii strluceau ochii, dar spiritul ei practic nu a ntrziat s se
manifeste.
Dar s-ar putea realiza una ca asta? Recunosc, orice fragment din Thespis
ar reprezenta descoperirea secolului n materie de G&S, i totui nu trebuie s ne
facem false sperane. Dac ai intra n mintea unui individ din 1871, crezi c ai
putea s-l convingi s te asculte?
A ncerca, am zis eu. n mod sigur, tipul mi seamn mult, dac minile
noastre au rezonat att de tare peste o distan n timp de mai bine de un secol. Ar
trebui s aib aceleai gusturi ca mine.
Dar dac i s-ar ntmpla ceva?
Unele eluri merit riscul, am afirmat eu cu trie, i ea mi-a dat dreptate.
Nu ar fi fost Mary a mea dac nu mi-ar fi mprtit prerea n cazul sta.
Tocmai pentru a nu o tulbura, nu i-am spus c John mi atrsese atenia
asupra faptului c exista un foarte mare risc n ceea ce privea vtmarea
creierului.
Mi-e imposibil s prezic ct de mare este acest pericol, mi explicase el n
mai multe rnduri, sau dac exist cumva vreunul, pn nu ncercm. Totui, nu
m trage inima s-l folosesc pe cel mai bun prieten al meu pe post de cobai.
Cel mai bun prieten al tu insist, nu m-am lsat eu btut, dup care am
semnat toate actele pregtite de avocaii Fundaiei Transferului Temporal, pe care
John o ntemeiase.
Am fost, ns, precaut ntr-o privin. Nu i-am spus lui Mary data exact
cnd urma s aib loc experimentul. Dac ceva nu ar fi mers normal, nu voiam s
se afle prin preajm n acele clipe. n curnd, trebuia s plece n cltoria ei
anual n Canada, pentru a-i vizita prinii: mi se prea momentul cel mai
potrivit pentru aventura mea.
John n-o s fie gata pn cel mai devreme n toamn, am minit-o fr s
ovi, ncercnd din rsputeri s m art dezamgit.
La trei zile dup ce Mary plecase, totul era gata.
Nu m simeam deloc cuprins de nervozitate, nici mcar cnd John mi-a
zis:
S-ar putea s fie neplcut ce-o s simi.
Am dat din umeri a nepsare, apoi l-am ntrebat:
Cnd o s ajung n Anglia, o s fiu n stare s fac ceva? Vreau s spun, n
mod voluntar?
Asta este o alt ntrebare la care nu-i pot rspunde n mod categoric pn
49

nu te ntorci ceea ce se va ntmpla automat. Chiar dac eu mor, sau cade


curentul, rezonana se va risipi n cele din urm i te vei ntoarce. Nu se poate
ntmpla nimic ru, pentru c trupul tu nu pleac nicieri. nelegi?
neleg.
John era convins c, linitindu-m n aceast privin, m ajuta s fiu mai
puin tensionat, ceea ce diminua riscul vtmrii creierului. mi tot repetase lucrul
acesta de nenumrate ori.
O s fiu n stare s fac ceva? l-am ntrebat din nou.
Nu cred. Bnuiesc c rolul tu va fi cel al unui observator.
Pot s modific cumva istoria?
Asta ar provoca paradoxuri de aceea, noiunea propriu-zis de cltorie
n timp este imposibil. Poi s observi, s aduci cu tine aceste observaii i s
schimbi istoria de aici ncolo asta nu implic nici un fel de paradoxuri.
Mai bine dect deloc, am murmurat eu.
Bineneles, a ncuviinat el. Probabil c vei putea s asculi opereta aia a
ta, i tot ar fi ceva.
Ceva, dar nu destul. Nu eram un muzician cu experien; nu aveam
posibilitatea de a reproduce not cu not o partitur.
M-am mpcat cu sperana c John se nela sau, poate, minea. Dac exista
posibilitatea de a fi schimbat istoria, Biroul de Evaluare Tehnologic nu ar fi
permis continuarea experimentelor. Cu siguran, John trebuia s susin c o
astfel de posibilitate era exclus, altminteri fondurile de cercetare i-ar fi fost
tiate.
Mi-au adus micul dejun pe cruciorul cu rotile i sora mi-a spus, cu veselie
contrafcut:
Ei bine, se pare c v-ai venit complet n fire.
mi ntrerupsese irul amintirilor, iar micul dejun nu era prea grozav, dar
m simeam destul de nfometat ca pn i fulgii fierbini de ovz s-mi par buni
la gust.
sta era un semn mbucurtor. Brusc, n minte, o voce a nceput s-mi
cnte: Ei, aa-i lumea ntocmit, i pe ani muli, nu puini; n timp ce prostnacii
ajung baroni i lorzi, nimic nu li se ofer celor detepi, dar anonimi.
Am recunoscut bucata. Era corul ce urma dup solo-ul lui Mercur din
primul act al lui Thespis. M rog, cel puin, am recunoscut cuvintele. Muzica era
nou pentru mine dar purta amprenta lui Sullivan. Nu exista nici o ndoial n
privina asta. Pe la ora zece i-a fcut apariia John Sylva.
M-au sunat s-mi spun c nu mai eti pe intravenoase i c m chemi n
permanen, a turuit el. Cum te simi? Ari destul de normal.
Vigoarea lui prea diminuat, iar n priviri i se citea o urm de ngrijorare.
Te-am chemat eu? m-am mirat, sondndu-mi memoria.
Tot timpul ct ai fost n stare de semicontien. Am fost pe aici i ieri,
50

dar nc nu i revenisei.
Cred c-mi aduc aminte, am spus, dup care am schimbat subiectul.
Ascult, John! (Vocea mi era destul de nesigur, dar am pornit de la nceputul
solo-ului lui Mercur). O, sunt biatul de curse ceresc,/ De diminea pn seara
numai cu asta am de-a face;/ Pe drumuri ziua-ntreag..., i am inut-o aa pn la
sfrit.
Dup ce ascultase rbdtor pe durata minutelor ct cntasem, John a dat
binevoitor din cap.
Drgu, a rostit el din vrful buzelor.
Drgu?! E din Thespis. Am fost la trei spectacole n Londra. Nici mcar
n-a trebuit s m chinui s conving pe cineva s-o fac. Alter ego-ul meu, un agent
de burs c tot am pomenit de el, l cheam Jeremy Bentford s-a dus de
bunvoie. Am ncercat chiar s procur o copie a partiturii. Am reuit s-i sugerez
lui Bentford s dea buzna n cabina de machiaj a lui Sullivan, n timpul celui de-al
treilea spectacol. Nu i-a trebuit mult. Era i dorina lui, de altfel; eram foarte
asemntori, acesta fiind i motivul pentru care am rezonat, bineneles... Necazul
e c a fost prins i dat afar din teatru. De fapt, a avut partitura n mn, dar nu a
reuit s-o pstreze. Aa c, din nou, ai avut dreptate. Nu putem s schimbm
trecutul! n schimb, putem plmdi dup plac viitorul, pentru c am toate
melodiile importante din Thespis, uite-aici, n cap...
Despre ce vorbeti tu acolo, Herb? s-a mirat amicul meu.
Anglia! 1871! Pentru numele lui Dumnezeu, John, transferul temporal
afectiv!
John aproape c a srit n sus:
Pentru asta ai vrut s m vezi?
Bineneles. Cum poi s pui o asemenea ntrebare? Nu ai fost aici tot
timpul? Ce Dumnezeu, m-ai trimis napoi n timp! Mintea mea, cel puin...
Prietenul meu prea total nedumerit. Nu reueam s m fac neles? Oare,
totui, creierul meu pise ceva? Vorbele mele nu exprimau gndurile pe care le
aveam?
ntr-adevr, Herb, am discutat mult despre transferul temporal, a spus
John ntr-un trziu, privindu-m drept n ochi. Numai c...
Numai c ce?
Nu s-a putut niciodat realiza. i aduci aminte de asta, nu? A fost un
veritabil eec.
Era rndul meu s m art stupefiat.
Cum poi s vorbeti despre eec? M-ai trimis napoi n timp!
John a czut pe gnduri cteva clipe, apoi s-a ridicat.
E cazul s chem doctorul, Herb.
Am ncercat s-l apuc de mnec.
Nu aiurez, chiar m-ai trimis! Cum, altfel, a ti melodiile din Thespis?
51

Sper c nu m bnui c le scot din capul meu, nu-i aa? Crezi c a fi fost n stare
s inventez melodia pe care tocmai am cntat-o?
Dar John sunase, deja, dup sor, i apoi a plecat. n cele din urm a sosit i
doctorul, care m-a trecut prin ritualul ridicol al examinrii.
De ce minea John? Avusese necazuri cu guvernul din cauz c m
trimisese mental napoi n timp? Avea de gnd s-i salveze proiectul forndu-m
i pe mine s mint? Sau inteniona s m prezinte drept nebun?
Erau gnduri ngrijortoare, apstoare. Aveam muzica din Thespis, dar
cum puteam oare s dovedesc c aceasta era cea adevrat? Nu ar fi fost mult mai
uor s se presupun c era o contrafacere? Putea oare Societatea Gilbert &
Sullivan s fie de folos n soluionarea problemei? Ar fi trebuit s existe persoane
capabile s judece amprentele muzicale ale lui Sullivan, ca s m exprim astfel.
Dar cum putea fi considerat orice dovad convingtoare, ct vreme John
se ncpna s nege implicarea lui?
n dimineaa urmtoare, aveam un chef nebun de ceart pe aceast tem.
De fapt, nu m gndeam la nimic altceva. L-am sunat pe John (sau am pus-o pe
sor s-l sune, n orice caz) i i-am transmis c trebuia s-l vd din nou. Am uitat
ns complet s-l rog s-mi aduc i corespondena, ce ar fi trebuit s cuprind,
printre altele, scrisori de la Mary.
De ndat ce ua s-a deschis i prietenul meu a dat s treac pragul, am
exclamat:
John, am muzica din Thespis! i-am cntat ieri din ea. Negi faptul c i
spun adevrul?
Nu, bineneles c nu, Herb, mi-a rspuns el. tiu i eu melodiile.
Aceast afirmaie mi-a tiat rsuflarea. Am nghiit n sec i am zis:
Cum poi s...?
Uite, Herb, eu te neleg. mi nchipui c ai vrea ca muzica lui Thespis s
nu existe. Dar nu este aa. Trebuie s priveti lucrurile n fa. Uite aici!
Mi-a ntins o carte cu coperi albastre, delicate, pe care sttea scris Thespis,
versuri de William Schwenck Gilbert, muzica de Arthur Sullivan.
Am deschis-o i am rsfoit-o, complet uluit.
De unde ai fcut rost de asta?
Dintr-un magazin muzical de lng Lincoln Center. O gseti oriunde se
vnd partiturile lui Gilbert i Sullivan.
Am rmas tcut o vreme. n cele din urm, i-am cerut, plin de arag:
Vreau s dai un telefon pentru mine.
Cui?
Preedintelui Societii Gilbert & Sullivan.
Cum s nu, dac mi dai numele i numrul lui de telefon.
Roag-i s vin s m vad, ct de curnd poate. E foarte important!
Din nou am uitat s-l ntreb de coresponden.
52

Nu. Thespis mai nti!


Saul Reeve a sosit n salonul meu imediat dup prnz. Figura lui simpatic
i burta considerabil constituiau nite elemente de soliditate de care m-am agat
cu uurare. El reprezenta practic personificarea Societii, i am fost oarecum
mirat c nu purta tricoul su Gilbert i Sullivan.
Sunt tare fericit c ai scpat, Herb! mi-a spus el. Societatea a fost al naibii
de ngrijorat pentru tine!
(C am scpat de ce? ngrijorat de ce anume? Cum de tiau de
experimentul cu transferul temporal? i dac tiau, de ce John minea i zicea c
nu a existat nici un fel de experiment?)
M-am hotrt s-i curm entuziasmul i s-l fac s-mi spun adevrul.
Ce-i cu Thespis?
Ce se ntmpl cu Thespis?
Exist muzica sau nu?
Sracul Saul nu era deloc actor. tia tot ce se putea ti despre Gilbert i
Sullivan, dar dac n mintea lui mai era loc i pentru altceva n afar de asta,
nsemna c reuise s prosteasc pe toat lumea. Expresia de uluire ce s-a ntiprit
pe faa sa reprezenta negreit semnul unei emoii sincere, neprefcute.
Bineneles c exist, a vorbit el blbindu-se, dar e aproape ca i cum nu
ar fi existat, dac la asta te referi.
Ce vrei s spui cu aproape sta?
Cunoti doar povestea!
Spune-o, oricum... Spune-o!
Pi, Sullivan a fost scrbit de faptul c opereta a fost prost primit de
critici i de public i nu avea de gnd s publice partitura. Atunci a avut loc o
tentativ de furt. Un oarecare agent de burs a ncercat s fure partitura... Sullivan
i-a spus c dac e n stare s-i tenteze pe hoi, e destul de bun s fie i publicat.
Dac n-ar fi fost acel individ, poate c astzi n-am fi avut muzica. Deci, ntradevr, Thespis nu e prea cunoscut. De-abia dac e pus n scen din cnd n
cnd. tii asta.
Nu l-am mai ascultat n continuare.
...Dac n-ar fi fost acel individ... acel agent de burs!
Deci, pn la urm, reuisem s schimb istoria!
Asta explica oare lucrurile? Oare un fapt att de nensemnat, precum
publicarea lui Thespis, ar fi fost capabil s dea natere la valuri i s creeze o cale
temporal alternativ, n care s m aflu i eu?
De unde veneau aceste valuri? S fi contat, oare, muzica att de mult? S fi
inspirat ea pe careva s fac sau s zic ceva ce altminteri ar fi rmas nefcut sau
nespus? Sau cariera agentului de burs cptase o ntorstur neateptat n urma
ncercrii de furt, i asta provocase perturbaiile?
i toate aceste amnunte s fi afectat n asemenea msur istoria nct John
53

Sylva s nu fi pus niciodat la punct tehnologia transferului temporal afectiv,


condamnndu-m s rmn prins pe vecie n capcana acestei noi lumi?
Rmsesem singur. Nici mcar nu bgasem de seam cnd plecase Saul.
Am scuturat din cap. Cum s fie, oare, posibil? Cum era cu putin ca daul transferului temporal afectiv s devin un nu? John Sylva nu se schimbase.
Saul Reeve nu se schimbase. Cum putea s existe o schimbare att de mare fr s
fie mai multe schimbri mici?
Am sunat dup sor.
Putei s-mi aducei un numr din Times, v rog? De azi, de ieri, de
sptmna trecut. Nu are importan.
Va gsi, oare, vreo scuz s nu-mi aduc nici unul? Exista oare vreo
conspiraie pus la cale spre a m menine ntr-o stare de confuzie total, din cine
tie ce motiv pe care nu-l puteam bnui?
i totui, ruga mi-a fost ndeplinit imediat.
M-am uitat la dat. Ziarul apruse la patru zile dup experimentul cu
transferul temporal afectiv.
Titlurile articolelor preau normale: preedintele Carter... criza din Orientul
Mijlociu... lansri de satelii.
L-am rsfoit pe ndelete, pagin cu pagin, cutnd nepotriviri pe care s le
pot recunoate. Senatorul Abzug propusese o lege prin care s se acorde ajutor
federal unui New York City cu probleme financiare.
Senatorul Abzug?
Dar el nu pierduse preelectoralele de senator democrat n faa lui Patrick
Moynihan, n 1976?
Schimbasem istoria. Salvasem opereta Thespis i, prin aceast fapt a mea,
reuisem, cine tie cum, s mpiedic ducerea la bun sfrit a transferului temporal
al lui John i s-l ajut pe Bella Abzug s ctige preelectoralele i scaunul de
senator.
Cte alte schimbri mai existau? Milioane, lipsite de importan, survenite
n viaa unor persoane lipsite de importan, pe care nu a fi putut s le recunosc?
Dac a fi avut un New York Times din aceeai zi, din lumea mea, i l-a fi
comparat cu acest Times, pe care-l ineam acum n mn, ar fi fost mcar un
singur centimetru din vreun articol, din orice coloan, de pe orice pagin, copiat
identic?
Dac totul se schimbase, ce se ntmplase, atunci, cu viaa mea? M
simeam exact la fel. Bineneles, nu-mi puteam aminti dect viaa de pe cealalt
ramificaie temporal. Cea care-mi aparinea. n cea de fa... poate c aveam
copii... Tata poate c nc mai tria... N-ar fi fost exclus s fiu omer...
Atunci mi-am amintit de coresponden, i am simit nevoia s-o parcurg.
Am chemat-o din nou pe sor i am pus-o s-l sune iari pe John Sylva, cu
rugmintea de a-mi aduce corespondena. John avea o cheie de la apartamentul
54

meu. (Oare o avea i n aceast nou lume?) Mai ales, aveam nevoie s-mi aduc
scrisorile de la Mary.
Dar John nu a aprut defel. Doar trziu, dup masa de sear, doctorul a fost
cel care a intrat pe u. Era clar c nu venise pentru a ndeplini rutina zilnic a
consultaiei cu stetoscopul. Individul s-a aezat pe marginea patului i m-a privit
gnditor.
Domnul Sylva mi-a spus c aveai senzaia c opereta Thespis era
pierdut, a deschis el discuia.
Am intrat imediat n alert. Nu intenionam ctui de puin s ajung ntr-un
spital de nebuni.
Suntei un fan al creaiilor lui Gilbert i Sullivan, doctore? l-am ntrebat.
Nu un fan propriu-zis, dar am vzut mai multe dintre operetele lor,
inclusiv Thespis, cam acum un an. Ai fost vreodat la Thespis?
Am ncuviinat din cap i am ngnat solo-ul lui Mercur. Nu cred c era
nevoie s menionez faptul c evenimentul se ntmplase n Londra anului 1871.
Atunci nu credei c muzica lui Thespis s-a pierdut? a insistat el.
Bineneles c nu, de vreme ce o cunosc.
Asta l-a oprit. i-a dres vocea i a fcut o nou ncercare.
Domnul Sylva pare s cread c v aflai sub impresia faptului c ai fi
cltorit napoi n timp...
M-am simit ca un matador nfruntnd asaltul taurului. Aproape c mi
plcea.
O glum de-a noastr...
Glum?
Domnul Sylva i cu mine aveam obiceiul s discutm despre cltoria n
timp.
i totui, a continuat doctorul, cu un soi de rbdare exasperat, chiar n
privina acestui lucru v-ai decis s glumii? C muzica lui Thespis s-a pierdut?
De ce nu?
Avei vreun motiv s dorii ca aceast muzic s nu fi existat?
Nu, bineneles c nu.
M-a privit lung, cu o expresie gnditoare.
Spunei c ai vzut o punere n scen a lui Thespis. Cnd anume?
Am ridicat din umeri.
Nu pot s-mi aduc aminte aa, dintr-o dat. Trebuie neaprat?
S-ar putea s fi fost acum un an, n decembrie?
Atunci ai vzut-o dumneavoastr, doctore?
Da.
E foarte posibil s fi fost atunci.
A fost o vreme cumplit n ziua aceea, cu mult zloat. Asta v ajut s
v aducei aminte?
55

ncerca s m prind n curs? Urma s fiu de acord cu un nonsens dac


pretindeam c mi amintesc?
Doctore, e clar c nu m simt prea bine i de aceea nu pot afirma c am n
minte toate detaliile. Ce i aminteti dumneata?
Trimisesem n mod cert mingea n terenul lui.
Am neles c atunci s-a jucat cu casa nchis, n ciuda vremii, mi-a
rspuns el. Mult lume s-a dus doar pentru c era Thespis, o operet foarte rar
pus n scen, deci una pe care cei mai muli nu o auziser. Acesta a fost singurul
motiv pentru care am fost i eu prezent. Dac muzica lui Thespis ar fi fost
pierdut, sau dac ar fi fost oricare alta dintre operete, probabil c nu m-a fi dus.
sta s fi fost motivul pentru care i-ai spus domnului Sylva, cnd v-ai recptat
cunotina, c muzica nu exist?
Ce vrei s insinuai?
C dumneavoastr n-ar fi trebuit s v ducei la acel spectacol? Sau c nu
ar fi trebuit s v urcai n acel taxi, la ntoarcere?
Nu v neleg.
Dar ai avut un accident, domnule...
Vrei s spunei c de aceea m aflu aici? m-am uitat chior la el.
Nu, domnule. Asta s-a ntmplat acum un an. Este vorba despre soia
dumneavoastr.
Am simit un junghi cumplit sfrtecndu-m, ca i cum cuvintele lui ar fi
fost un piron de ghea. M-am zbtut, ncercnd s m ridic ntr-un cot, dar lng
mine se afla, deja, o sor medical, inndu-m strns. Nu o vzusem venind.
V aducei aminte? m-a ntrebat doctorul.
Ce ateptau s-mi amintesc? Care era cea mai rea posibilitate?
Soia mea a fost omort? am murmurat eu.
Spune c nu! Te rog, spune c nu-i aa!
Dar vaga stare de tensiune a doctorului se risipise.
Deci, v aducei aminte! a oftat el uor.
Povestii-mi!
Urma s m pun fa n fa cu realitatea. Realitatea lui. Realitatea acestei
ramificaii temporale. I-am ateptat spusele.
Din ziua aceea, v aflai ntr-o stare de depresie, mi vorbea el blnd. Ai
ncercat s v sinucidei. V-am salvat... Vom sta alturi de dumneavoastr...
Nu m-am micat. Nu am scos nici un cuvnt. Unde puteam gsi oare
ajutor?
Schimbasem istoria. Nu m mai puteam ntoarce niciodat.
O ctigasem pe Thespis.
O pierdusem pe Mary.
56

Pentru pasri
n ciuda faptului c era trecut bine de treizeci de ani i avea o sntate de
fier, Charles Modine nu fusese niciodat n spaiu. Vzuse aezri spaiale la
televizor i, din cnd n cnd, citise despre ele n ziare, dar nu se ncumetase
niciodat s depeasc graniele micului su univers domestic.
De fapt, spaiul nu-l interesa. Se nscuse pe Pmnt i Pmntul i era de
ajuns. Cnd se plictisea de peisajul cotidian i dorea s-l schimbe, pleca pe mare.
Era un navigator pasionat i ddea dovad de mult ndemnare n aceast
direcie.
De aceea, Modine a fost cuprins de o nesfrit sil cnd reprezentantul
Societii Structurilor Spaiale i-a adus la cunotin c era necesar s prseasc
planeta, ca s duc la bun sfrit sarcina pentru care l angajaser.
Bine, dar eu nu sunt un individ care s se dea n vnt dup cltorii
interplanetare! a exclamat brbatul exasperat. Dintotdeauna, am fost creator de
mod. Ce tiu eu despre rachete, acceleraie, traiectorii i alte minuni de-astea?
Suntem la curent cu faptul c nu ai astfel de cunotine. De altfel, pentru
ceea ce ai de fcut, nici nu este necesar s fii atottiutor... i-a rspuns
interlocutoarea lui, uor enervat.
Femeia cu care vorbea se numea Naomi Baranova i avea mersul ciudat i
nesigur al cuiva care petrecuse n spaiu un timp mai ndelungat i cruia, acum, i
venea destul de greu s se obinuiasc din nou cu gravitaia.
Oarecum iritat, Modine a observat c hainele ei jucau rolul unui simplu
acopermnt, fr a avea nici cea mai mic not de elegan. La fel de bine,
femeia ar fi putut s poarte i o prelat.
Dar de ce trebuie s merg pe o staie spaial? a ntrebat-o el.
Pentru ceea ce tii dumneata. Vrem s creezi ceva pentru noi.
Haine?
Aripi!
Cteva clipe, Modine n-a scos o vorb, rmnnd adncit n gnduri. Avea
o frunte nalt i palid, care se nroea puin ori de cte ori creierul lui lucra
intens. n tot cazul, aa i se spusese.
Bine, dar n-ar fi mai potrivit s lucrez aici? s-a interesat el ntr-un trziu.
Baranova a cltinat cu fermitate din cap. Prul ei avea o nuan de rou
nchis i era nspicat de cteva fire albe. Dar aceste semne vestitoare ale btrneii
preau s n-o intereseze.
Vrem s nelegi care este situaia la faa locului, domnule Modine. Pn
acum, ne-am sftuit cu tehnicieni i cu experi n computere, iar ei ne-au fabricat
cele mai eficiente aripi cu putin; cel puin, asta este prerea lor. Au calculat
coeficientul de solicitare, suprafeele, flexibilitatea i manevrabilitatea aripilor,
dar practica a demonstrat c toate acestea nu sunt de ajuns. Poate c ne-ar trebui
57

nite franjuri...
Franjuri?!
Am zis i eu aa... n tot cazul, mai degrab avem nevoie de altceva dect
de perfeciune tehnic. Ne trebuie ceva care s strneasc interesul. Dac nu vom
reui, aezrile spaiale nu vor avea via lung. De aceea, vreau s vii acolo, ca
s apreciezi cu proprii dumitale ochi care este situaia. Suntem dispui s te pltim
foarte bine.
Aceast din urm promisiune, precum i clauza care meniona c primea un
avans considerabil, pe care putea s-l pstreze chiar dac nu-i ducea sarcina la
bun sfrit, l-au determinat pe Modine s plece n spaiu. Nu era nnebunit dup
bani, oricum, nu mai mult dect majoritatea oamenilor, dar nu era nici insensibil
n faa lor i i plcea s fie apreciat la adevrata sa valoare.
i, la urma urmei, nici nu era att de ru pe ct se ateptase. n zilele de
pionierat ale zborului spaial, astronauii trebuiau s suporte disconfortul
acceleraiei crescute i al zilelor nesfrite petrecute n module mici i strmte.
Cei mai muli dintre pmnteni, nedeprini cu zborul, continuau s cread c
lucrurile nu evoluaser prea mult n aceast privin. Ei uitau, ns, c de atunci
trecuse un secol acum navetele spaiale deveniser mult mai comode, iar
scaunele hidraulice absorbeau ca un burete ocul acceleraiei.
n timpul cltoriei, Modine a studiat cu atenie fotografii ale aripilor n
micare, precum i nregistrri holografice ale aparatelor de zbor.
Au o anumit graie aceste zboruri, i-a spus el Baranovei.
Aceasta i-a adresat un zmbet trist, apoi s-a hotrt s-i dea mai multe
amnunte:
ntr-adevr, numai c dumneata priveti acum spectacolul unor experi, al
unor atlei. Dac m-ai vedea pe mine ncercnd s mnuiesc aripile acestea,
rostogolindu-m i alunecnd ntr-o parte, mi-e team c ai rde copios. i totui,
sunt mai ndemnatic dect majoritatea celor care au ncercat s-o fac.
Se apropiau de Aezarea Spaial nr. 5. Oficial, ea se numea Chrysalis, dar
toat lumea i spunea Cinci.
Te-ai fi ateptat s fie pe dos, a vorbit din nou Baranova, dar aici nimeni
nu i-a pstrat simul poeziei. sta-i necazul! Locul acesta n-a devenit un cmin.
Oamenii l consider un simplu loc de munc i nu vor s-i ntemeieze familii i
s locuiasc aici. Cel puin, pn cnd nu vor simi c le aparine...
Cinci a rsrit n deprtare, ca o sfer micu. Arta la fel cum i-o amintea
de la televizor Modine. tia c dimensiunile ei erau mult mai mari dect n
aparen, dar asta era doar o cunoatere pur intelectual. Privirea i sentimentele
sale nu erau pregtite pentru creterea constant a staiei, pe msur ce se
apropiau de ea. Naveta i el nsui se micorau ncet-ncet, pn cnd, n cele din
58

urm, au ajuns s se nvrteasc n jurul unui obiect enorm din sticl i aluminiu.
Vreme ndelungat, brbatul a privit fix sfera, apoi, brusc, i-a dat seama c nc
se mai roteau n jurul ei.
Nu aterizm?
Nu-i aa uor, l-a lmurit Baranova. Cinci are o perioad de rotaie de
dou minute, pentru a menine un efect centrifug ce permite crearea unei gravitaii
artificiale i meninerea tuturor lucrurilor ntre pereii interiori ai sferei. Ca s
putem ateriza, trebuie s avem aceeai vitez ca i Cinci. Asta ne va lua ceva
timp.
Dar de ce trebuie s se nvrt att de repede?
Pentru ca efectul centrifug s creeze aceeai gravitaie ca pe Pmnt. De
fapt, aici e problema principal. Ar fi mult mai bine dac am putea utiliza o
rotaie mai lent, astfel nct s ajungem la o zecime din gravitaia normal, sau
chiar mai puin, numai c acest lucru ar avea un efect nefast asupra fiziologiei
umane. Oamenii nu pot suporta prea mult vreme gravitaia redus.
Acum, viteza navei aproape c o egalase pe cea a rotaiei lui Cinci. Modine
vedea clar curbura oglinzii exterioare care capta lumina soarelui i o transmitea n
interiorul sferei. Distingea i staia de energie solar ce alimenta nu numai acea
lume extraterestr, ci i Pmntul.
n cele din urm, au intrat pe la unul din poli, poposind n interiorul lui
Cinci.
Modine avusese parte de o zi ncrcat, i de aceea se simea destul de
obosit. Spre surprinderea lui, ns, ederea pe Cinci nu-i displcea. Acum, el i cu
Baranova erau tolnii pe ezlonguri, pe un gazon imens, iar n faa lor se
deschidea o privelite linititoare.
Deasupra capetelor lor se zreau civa nori, dar i un soare blnd, deloc
suprtor; vntul adia, iar n deprtare susura un pru.
Lui Modine i venea greu s cread c se afla pe o sfer artificial, nscris
pe orbita Lunii, nconjurnd Pmntul pe durata a treizeci de zile.
Ai putea spune c e o lume perfect, a oftat el.
Aa pare la nceput. Dar cnd stai mai mult, ajungi s-i cunoti fiecare
colior. Totul se repet.
i cnd trieti ntr-un orel, pe Pmnt, lucrurile se repet...
tiu, dar pe Pmnt, cnd te plictiseti, poi s cltoreti, dac vrei. i
chiar dac nu te duci nicieri, cel puin tii c drumurile sunt la dispoziia ta. Aici,
ns, nu ai aceast posibilitate, ceea ce-i un lucru ru. Dar nu cel mai ru...
Totui, aici nu avei parte de multe belele ce bntuie Pmntul de pild,
calamitile naturale.
ntr-adevr, vremea e paradisiac, dar te obinuieti i cu asta. Haide s-i
art ceva! Am aici o minge. Poi s-o arunci n sus i s-o prinzi?
59

Modine a schiat un zmbet amuzat.


Vorbeti serios?
Bineneles. Te rog, ncearc!
E drept, nu m prea omor cu sportul, dar cred c sunt n stare s arunc o
minge n sus. Poate chiar i s-o prind.
i Modine a azvrlit-o. Mingea a descris o curb parabolic i brbatul s-a
vzut nevoit s se ntind n fa ca s-o prind, ba chiar i s fug puin.
Rezultatele s-au dovedit a fi, ns, nesatisfctoare. Mingea a czut departe de el.
N-ai aruncat-o drept n sus, domnule Modine! l-a mustrat Baranova.
Ba da, a gfit brbatul, abia trgndu-i sufletul.
Poate dup standardele de pe Pmnt, l-a corectat femeia. Aici, ns,
acioneaz ceea ce noi numim fora Coriolis. Noi, cei de pe suprafaa interioar a
lui Cinci, ne rotim cu vitez ntr-un cerc mare, n jurul axei. Dac arunci mingea
n sus, ea se duce aproape de ax, unde lucrurile descriu un cerc mai mic i se
rotesc mai ncet. Totui, mingea reine viteza iniial i de aceea se deplaseaz n
fa. Din aceast cauz n-ai putut-o prinde. Corect ar fi fost s-o arunci n sus i
puin n spate, astfel nct s fac o bucl i s vin spre dumneata, asemeni unui
bumerang. Legile micrii sunt puin diferite pe sfera noastr, n comparaie cu
Pmntul.
Presupun c te poi obinui i cu asta, a spus Modine gnditor.
Nu pe de-a-ntregul. Noi, de pild, locuim n regiunea ecuatorial. n
aceast zon, micarea este cea mai rapid, astfel nct avem gravitaie normal.
Dar dac mergem mai sus pe ax sau dac ne deplasm pe suprafaa sferei ctre
poli, efectul gravitaional descrete rapid. Adesea, suntem nevoii s ne ducem n
asemenea direcii, i atunci trebuie s lum n considerare efectul Coriolis. Avem
nite monoraiuri care trebuie s se mite n spiral, n drumul lor spre ambii poli.
Pe o rut te duci, pe alta te ntorci. n timpul cltoriei, ns, simi n permanen
nclinarea accentuat. Ii ia mult timp s te obinuieti cu aceast senzaie, iar unii
oameni nu reuesc niciodat s se acomodeze. De aceea nu-i place nimnui s
locuiasc aici...
i nu se poate face nimic n privina acestui fenomen nedorit?
Dac am putea ncetini rotaia, s-ar diminua i efectul Coriolis, dar am
reduce i gravitaia, ceea ce este nepermis...
Ru dac-o faci, ru i dac n-o faci...
Nu n ntregime... Cu ceva mai mult antrenament, ne-am putea obinui cu
o gravitaie mai mic; ar trebui, ns, s facem zilnic exerciii fizice, ore ntregi.
Problema este c o asemenea activitate ar trebui s conin i ceva distractiv.
Oamenii nu fac gimnastic dac e greu sau plictisitor. La nceput, am crezut c
zborul era exact ceea ce ne trebuia. n regiunile cu gravitaie slab de la poli,
greutatea corpului este aproape redus la zero. Oamenii au posibilitatea de a se
nla n aer dnd din brae. Dac ne prindem de brae aripi uoare din plastic,
60

ntinse pe nite stinghii flexibile, i dac le fluturm ntr-un anumit ritm, putem
zbura aidoma psrilor.
i acesta e un exerciiu bun?
Firete. Zborul e o munc grea, te asigur. Dei braele i muchii umerilor
nu sunt solicitai prea mult cnd te nali de la sol, ei trebuie, totui, folosii la
maximum, pentru a executa manevrele cum se cuvine. Respectivele micri duc
la ntrirea muchilor i la o mai bun asimilare a calciului, dar numai dac se
practic n mod regulat. Din pcate, ns, oamenii nu vor s se apuce serios de
treab.
i eu, care-mi nchipuiam c toat lumea vrea s zboare...
Baranova a pufnit pe nri, amuzat de naivitatea brbatului.
Ar vrea, dac ar fi uor. Necazul e c sportul sta necesit o coordonare
perfect a muchilor, ca s nu-i pierzi echilibrul. O mic micare n plus, i te
trezeti rostogolindu-te i nvrtindu-te, ceea ce-i provoac o cumplit stare de
ru. Foarte puini oameni reuesc s zboare graios, aa cum ai vzut pe
holocasete.
Bine, dar psrilor cum de nu li se face ru?
Psrile zboar ntr-un cmp gravitaional normal. Oamenii de pe Cinci,
nu.
Modine i-a ncruntat fruntea i a czut pe gnduri.
Nu-i promit c-o s dormi, a continuat Baranova. Pe o baz spaial,
primele nopi sunt ntotdeauna dificile. Dar te rog s ncerci s aipeti, ct de
puin. Mine vom merge n zonele unde se zboar.
Curnd, Modine a avut posibilitatea s se conving c Baranova nu
minise: ntr-adevr, efectul Coriolis era teribil de neplcut. Vehiculul care-i
ducea spre pol prea c se nclin constant spre stnga, iar brbatul i simea
intestinele revrsndu-se n aceeai direcie. Se inea de bar, cu degetele albite
din cauza strnsorii.
Regret nespus, a ncercat Baranova s-l consoleze. Dac ne-am fi
deplasat mai ncet nu i-ar fi fost att de ru, dar am fi blocat traficul.
i spuneai c te obinuieti pn la urm? a glumit Modine, verde la fa.
Oarecum, dar nu ct ar trebui.
S-a simit fericit cnd, ntr-un trziu, au ajuns la captul drumului, dar
fericirea lui s-a dovedit a nu fi de durat. A avut nevoie de ceva vreme pn s-a
obinuit cu senzaia de plutire. De cte ori ncerca s se mite, se rostogolea, iar
de cte ori se rostogolea, nu cdea, ci plutea ceva mai departe de locul unde
fusese iniial, n sus sau n jos, ca apoi, treptat, s se ntoarc. Gesturile lui
bezmetice, instinctive, menite a-l ajuta s-i recapete echilibrul, nu fceau dect
s nruteasc situaia.
61

O vreme, Baranova l-a lsat s se familiarizeze cu respectivul fenomen; n


cele din urm, l-a prins i l-a tras napoi.
Unora le place... i-a spus ea.
Mie nu, a ngnat Modine, cu o voce care trda suferin adevrat.
Dar multora nu le place, firete, a continuat femeia. Fixeaz-i picioarele
n scriele astea i s nu faci micri brute.
Pe cer pluteau cinci oameni. Baranova i-a privit cu atenie, apoi s-a ntors
ctre Modine.
Psrile astea vin aici n fiecare zi. Mai sunt i alte cteva sute care
zboar din cnd n cnd. Ar exista destul loc, att la ambii poli, ct i de-a lungul
axei, ca s zboare cinci mii de persoane n acelai timp. Am putea utiliza ntregul
spaiu de care dispunem pentru a-i ajuta pe toi cei treizeci de mii de locuitori ai
lui Cinci s-i pstreze sntatea i forma optim. Dar cum s-o facem?
Modine a ncercat s schieze un gest cu mna, dar corpul i-a fost smucit
napoi.
Presupun c psrile i-au dat silina s nvee s zboare. Doar nu s-au
nscut aa... Ceilali n-ar putea nva i ei?
Cei pe care-i vezi acum au coordonare natural.
i eu ce s fac, atunci? Eu sunt creator de mod. N-am cum s produc
coordonare natural.
Faptul c un individ nu are coordonare natural n-ar trebui s-l mpiedice
s zboare. n atare situaie, e nevoie de munc ndelungat, de antrenament
prelungit. N-ai putea s faci n aa fel nct sportul sta s fie... n pas cu moda?
Ai putea s creezi nite costume de zbor, sau s impui o campanie psihologic
prin care s-i determini pe oameni s-i depeasc propria condiie... Dac am
pune la punct un program de exerciii pentru mbuntirea condiiei fizice, atunci
am putea ncetini rotaia lui Cinci i am slbi efectul Coriolis, transformnd sfera
ntr-un adevrat cmin.
Pur i simplu, mi ceri s fac minuni... n fine, vrei s le spui celor de sus
s se apropie puin?
Baranova i-a fluturat mna ntr-un anumit fel, i o pasre s-a ndreptat n
zbor ctre ei, efectund un viraj larg i graios. Era o femeie tnr. Plutea lin, la o
distan de trei metri, zmbindu-le, n vreme ce vrfurile aripilor i fremtau uor.
Salut! le-a strigat ea. Ce se ntmpl?
Nimic important. Prietenul meu vrea doar s vad cum mnuieti aripile.
Arat-i cum funcioneaz.
Tnra a zmbit din nou i, nclinnd nti o arip, apoi pe cealalt, a fcut
un mic salt n fa. Dup aceea a frnat, ndreptndu-i aripile napoi, i, n cele
din urm, s-a ridicat ncet, lsnd picioarele s-i atrne liber i btnd uor din
aripi. Micarea acestora a devenit din ce n ce mai rapid, i femeia s-a ndeprtat
de ei n vitez.
62

Dup o vreme, Modine s-a hotrt s rup tcerea:


E ca un balet, dar aripile sunt urte.
Aa-i c-am avut dreptate? a exclamat Baranova.
Bineneles! Indivizii arat ca nite lilieci. Modul n care au fost
concepute aripile este total greit.
Atunci spune-ne cum s procedm. S atam nite pene? Crezi c dac
le-am nfrumusea, i-am convinge pe oameni s nvee s zboare?
Nu cred, a mormit Modine gnditor. Poate c reuim s modificm
ntregul proces, fcndu-l mult mai uor.
i zicnd acestea, brbatul i-a scos picioarele din scrie, i-a luat avnt i
a zburat n aer. A micat cu osrdie din mini i din picioare, pentru a se deprinde
cu zborul, dar singurul rezultat a fost un soi de legnare caraghioas i de
necontrolat. ntr-un trziu, cnd s-a decis s ajung din nou n punctul de plecare,
Baranova l-a prins de un bra i l-a tras ctre ea.
Uite cum vom proceda, a explicat Modine. Eu voi ncerca s creez un
costum nou, iar dac m va ajuta cineva s-l construiesc exact dup schie, m voi
strdui s zbor. Ar fi o aciune temerar, cel puin pentru mine. Ai vzut c nu
sunt n stare nici s m rostogolesc prin aer, darmite s zbor. Dac reuesc eu,
nseamn c oricine va putea s o fac.
Cred c este cea mai bun soluie, a ncuviinat Baranova, pe un ton n
care se amestecau deopotriv scepticismul i sperana.
Ctre sfritul sptmnii, Modine ncepuse, deja, s se simt ca acas.
Atta timp ct rmnea n regiunile ecuatoriale, unde gravitaia era normal, nu
avea de suferit de pe urma efectului Coriolis, iar mediul nconjurtor i se prea
foarte asemntor cu cel de pe Pmnt.
La prima ncercare, a cerut el, nu vreau s am drept spectatori ntreaga
populaie, ntruct totul poate fi mai greu dect am crezut i nu e bine s ncepem
printr-un eec. Totui, ar fi recomandabil s chemm oficialitile bazei, asta
pentru cazul n care reuesc.
Poate c ar fi mai potrivit ca, prima dat, s nu fie nimeni de fa, a
sugerat Baranova. Dac dai gre, oamenii ar fi descurajai, indiferent ce scuze am
gsi ulterior.
Ai dreptate, numai c succesul ar fi teribil de impresionant.
Spune-mi sincer, care sunt ansele de reuit?
Lucrurile merg bine, crede-m! Ideea voastr cu zborul a fost total
greit. Pe Pmnt, psrile zboar ntr-un cmp gravitaional, dar fiinele de aici,
nu. Ca atare, am fost nevoit s m gndesc la ceva complet diferit.
Ca ntotdeauna, temperatura i umiditatea erau reglate ca la carte. ntreaga
atmosfer era att de perfect, nct prea ireal. i totui, Modine transpira i
63

gfia ca un debutant la o premier. Aerul din regiunile cu gravitaie slab era mai
rarefiat, nu cu mult, dar suficient pentru a-l chinui pe bietul pmntean, a crui
inim btea nebunete.
Pe cer nu se mai zrea nici o pasre uman; pe sol, ns, spectatorii puteau
fi numrai pe degete: Coordonatorul, Secretarul de la Departamentul de sntate,
Comisarul de la Siguran i alte cteva oficialiti. n total, nu erau mai muli de
doisprezece brbai i femei. Dintre toi acetia, Modine nu o cunotea dect pe
Baranova.
Dotat cu un microfon minuscul, creatorul de mod ncerca s-i controleze
tremurul vocii.
Aici, zborul se desfoar n absena gravitaiei, i de aceea nici psrile,
nici liliecii nu sunt un model bun pentru noi, a nceput el. Acele fpturi zboar
graie gravitaiei. Lucrurile se petrec cu totul altfel n mediul acvatic. Aici
gravitaia este foarte slab, din cauza forei ascensionale. ncercarea noastr de a
zbura prin ap se numete not. n regiunile fr gravitaie ale Bazei Spaiale
Cinci, aerul este mai propice notului dect zborului. Trebuie s imitm delfinul,
nu vulturul.
n timp ce rostea aceste cuvinte, Modine a srit n aer, purtnd un costum
extrem de elegant, format dintr-o singur pies, ce nu era mulat pe corp, ci avea
lrgimea potrivit pentru a nu mpiedica micrile. n primele clipe, el a nceput
s se rostogoleasc prin aer, dar curnd, cu un simplu gest al minii drepte, a
activat un mic cartu cu gaz care a umflat o aripioar dorsal. Linia abdomenului
era marcat de o pernu cu aer. Imediat, tumbele necontrolate au ncetat.
n lipsa gravitaiei, aripioarele sunt suficiente pentru a stabiliza zborul. n
felul acesta, v putei mica dup bunul dumneavoastr plac, ns, fr nici un risc
de a scpa situaia de sub control. Poate c, acum, v par puin stngaci, dar v
asigur c oricine este n stare s devin expert n asemenea deplasri, cu un efort
extrem de mic.
Modine a ntins cealalt mn i, dintr-o dat, labele picioarelor au fost
nzestrate cu alte aripioare. Acelai lucru s-a ntmplat i cu coatele.
Aceste accesorii ofer fora de propulsie. Totui, nu trebuie s dai prea
tare din mini i din picioare. Gesturile delicate sunt mult mai indicate; de pild,
trebuie s v ndoii trupul i s v arcuii gtul ca s executai viraje i ntoarceri.
De asemenea, trebuie s schimbai continuu unghiul braelor i al picioarelor.
ntregul corp este angajat n micare, dar o micare lin i lipsit de violen.
Acest lucru e benefic, pentru c implic fiecare muchi, fr a duce la extenuarea
celui ce practic respectivul sport, chiar dac el exerseaz ore ntregi.
Modine nu mai avea gesturi stngace i ncepea s se simt n largul su n
aer. Fr a sta prea mult pe gnduri, a pornit graios i cu vitez maxim n sus.
Simind aerul gonind pe lng el, a intrat brusc n panic, temndu-se c nu se va
putea opri. Aproape instinctiv, i-a schimbat poziia clcielor i a coatelor, s-a
64

arcuit i naintarea lui aproape a fost stopat. Slab, pe fundalul btilor nebuneti
ale inimii, i auzea pe cei de jos aplaudnd.
Cum de ai neles tocmai dumneata ceea ce tehnicienii notri n-au fost n
stare? l-a ntrebat Baranova cu admiraie.
Tehnicienii au pornit de la supoziia inevitabil a necesitii aripilor i leau construit pe cele mai eficiente cu putin. Aceasta este treaba tehnicienilor. Un
creator de mod, ns, vede lucrurile ca un ntreg artistic. Mi-am dat seama c
aripile nu erau potrivite condiiilor de pe aceast baz. Mi-am fcut, deci, doar
meseria.
Vom trece la confecionarea n serie a costumelor de delfin i toat lumea
se va zbengui pe cer, a spus Baranova, n culmea fericirii. Acum sunt sigur c
vom reui. Curnd, vom ncepe s ncetinim rotaia lui Cinci.
Sau chiar s-o oprii de tot, a intervenit Modine. Presimt c, pe viitor,
oamenii vor dori s noate tot timpul, n loc s mearg.
Brbatul a pufnit n rs, ca de un gnd ascuns, apoi a continuat:
Poate c nimeni n-o s mai vrea s mearg vreodat. Eu, cel puin...
Apoi, cnd oficialitile i-au nmnat cecul promis, Modine zmbind n
timp ce privea cifrele a rostit faimoasa sentin:
Aripile sunt pentru psri...

65

Ne-au gsit!
La fel ca i celelalte staii care se fugreau pe orbit n jurul Pmntului,
Computer-Doi era mult mai mare dect ar fi fost necesar.
Chiar dac ar fi avut numai o zecime din diametrul actual, tot ar fi putut
nmagazina informaiile deja acumulate sau n curs de acumulare necesare
zborului n afara fruntariilor planetei noastre.
Totui, spaiul excedentar avea un rost anume, pentru ca Joe i cu mine s
putem intra n mruntaiele lui, la nevoie.
i starea de necesitate a aprut, n pofida tuturor ateptrilor.
n mod normal, Computer-Doi era perfect capabil s-i poarte singur de
grij. n plus, excela n redundan: fcea fiecare operaiune de trei ori n paralel,
i cele trei programe trebuiau s dea rezultate identice. Dac nu se ntmpla aa,
rspunsul era ntrziat, timp de cteva nanosecunde, rgaz n care Computer-Doi
se verifica pe sine nsui, gsea partea care funciona defectuos i o nlocuia.
Existau extrem de puine posibiliti ca oamenii obinuii s-i dea seama
de cte ori descoperea computerul cte o greeal. Numai Computerul Central era
n stare s msoare ntrzierile produse de erori, i numai el putea ti numrul
componentelor suplimentare utilizate pentru nlocuirea sectoarelor defecte. Dar
Computerul Central nu pomenea niciodat despre aceasta. Singura imagine
public acceptabil era perfeciunea.
ntr-adevr, din multe puncte de vedere, lucrurile merseser perfect, fiindc
nicicnd Joe i cu mine nu fuseserm solicitai pentru intervenii urgente.
Noi intram n scen doar atunci cnd apreau necazuri, deplasndu-ne pe
orbit doar cnd se ntmpla ceva cu adevrat grav, iar Computer-Doi nu reuea
s se repare singur. De cinci ani, ns, de cnd lucram aici, asta nu se ntmplase
niciodat. E drept, asemenea incidente avuseser loc, sporadic, la nceputul
activitii celor patru computere, dar noi nu apucaserm acele vremuri.
Cu toate acestea, noi continuam s exersm. S nu m nelegei, ns,
greit: nu exista computer pe care Joe i cu mine s nu-l fi putut diagnostica. Dac
ne artai eroarea, noi v artam ce nu mergea. Sau, m rog, Joe era cel cu
demonstraia, fiindc eu nu fceam parte din acea categorie de oameni care-i
cnt singuri osanale.
Dar, n pofida tuturor ateptrilor, n cazul la care ne referim, nici unul
dintre noi n-a fost n stare s spun despre ce era vorba.
La nceput, Computer-Doi i pierduse presiunea. Nu era un lucru fr
precedent i, n nici un caz, nu reprezenta un incident fatal. Computer-Doi putea
s lucreze foarte bine i n vid. Atmosfera interioar fusese creat n zilele de
pionierat, cnd depanatorii aveau destul btaie de cap. Apoi, ea se pstrase din
tradiie. Cine v-a zis c oamenii de tiin nu sunt fideli tradiiilor? n timpul liber,
cnd nu se ocup de problemele tiinifice, sunt i ei oameni ca toi ceilali.
66

Lundu-se n considerare ritmul n care disprea presiunea, se dedusese c


un meteorit minuscul, de mrimea unei pietricele, penetrase nveliul lui
Computer-Doi. Raza exact, masa i energia fuseser raportate de Computer-Doi
nsui, care folosise pe post de date tocmai acel ritm de pierdere a presiunii,
precum i alte cteva informaii.
n al doilea rnd, ntmplarea fcuse ca sprtura s nu fie astupat, astfel
nct atmosfera nu se regenerase. Dup aceea, ncepuser s apar erori serioase,
ceea ce, automat, impusese chemarea noastr.
Nu mai nelegeam nimic. Pe faa, de obicei plcut, a lui Joe, se imprimase
o grimas de durere.
Cred c-au luat-o razna cel puin douzeci de funciuni ale calculatorului,
spusese el.
S-ar putea s fi ricoat bucele din meteorit, comentase cineva de la
Calculatorul Central.
La viteza cu care a intrat, meteoritul ar fi trebuit s ias pe partea cealalt.
N-avea cum s ricoeze. i chiar dac s-ar fi ntmplat una ca asta, m gndesc c
fragmentele ar fi trebuit s aib traiectorii cel puin neobinuite ca s provoace
asemenea pagube.
Ce facem, atunci?
Joe nu prea n apele lui. Cred c ajunsese n faza n care intuia mersul
lucrurilor. Spusese nite chestii destul de ciudate, din care reieea clar c
depanatorii trebuiau s se deplaseze la faa locului. Dar Joe nu mai fusese
niciodat n spaiu. Cred c-mi povestise de nenumrate ori de ce-i alesese slujba
asta: pentru c tia c nu era obligat s mearg n spaiu.
Prin urmare, m vzusem nevoit s iau eu taurul de coarne i s rostesc
cuvintele fatale:
Cred c va fi necesar s plecm pe Computer-Doi!
Singura scpare a lui Joe ar fi fost s spun c nu era n stare s repare
defeciunea, dar vzusem cum mndria profesional i ntrecuse laitatea. Nu o
depise cu mult; doar aa, cam cu o lungime de nas.
Pentru cei care n-au fost n spaiu n ultimii cincisprezece ani
presupunnd c Joe nu ar fi singurul neiniiat dai-mi voie s v spun c
acceleraia iniial e singurul lucru neplcut. Orice ai face, de ea nu poi scpa.
Dup aceea, ns, nu mai ai probleme, dac nu lum n considerare
plictiseala. Pe toat durata zborului, eti un simplu spectator. ntregul proces este
automat i computerizat. Frumoasele zile romantice, cu piloi spaiali nenfricai,
s-au dus demult. mi nchipui, totui, c e posibil ca ele s revin, pentru o scurt
perioad de timp, cnd coloniile pmntene se vor muta pe centura de asteroizi
aa cum suntem ameninai n permanen dar asta numai pn cnd vor fi
instalate pe orbit computerele necesare.
67

Pe toat durata acceleraiei, Joe i-a inut respiraia, sau cel puin aa mi s-a
prut mie. (Recunosc c nici eu nu m-am simit prea bine. Eram abia la a treia
cltorie. Petrecusem dou vacane pe baza Rho, mpreun cu soul meu, aa c
nici eu nu dispuneam de o experien bogat).
Dup ce am depit faza neplcut, Joe a rsuflat uurat, fr ns a se
destinde n ntregime. Din cte mi ddeam eu seama, arta destul de
dezndjduit.
Sper c mainria asta tie unde ne duce, a mormit el pe un ton argos.
Am ntins braele n direcia lui, cu palmele n sus, i am simit cum corpul
mi este mpins napoi din cauza lipsei de gravitaie.
Tu eti specialist n computere! l-am mustrat. Nu tii c tie unde ne
duce?
Ba da, dar Computer-Doi nu mai funcioneaz...
Nu suntem conectai la Computer-Doi. Mai exist nc trei computere,
sper c n-ai uitat. i chiar dac n-ar fi rmas dect unul singur n funciune, n-ar
reprezenta o problem coordonarea tuturor zborurilor care au loc ntr-o zi
obinuit.
Toate patru pot s-o ia razna. Dac s-a defectat Computer-Doi, celelalte de
ce n-ar pi la fel?
Putem s pilotm nava manual.
Presupun c tu vei pilota! Doar te pricepi, nu-i aa?
Am primi instruciuni prin radio...
Pentru numele lui Eniac, las-m-n pace! a gemut Joe.
i totui, zborul a decurs lin, fr nici o problem. Am ajuns la ComputerDoi n mai puin de dou zile de la decolare i ne-am plasat pe o orbit de
ateptare la vreo zece metri n spatele lui.
Vestea proast o aflasem, ns, la vreo douzeci de ore de la decolare, cnd
ni se transmisese de pe Pmnt c Doi pierdea n continuare presiune. Obiectul
care-l lovise putea s le ating i pe celelalte trei, ceea ce ar fi dus la oprirea
zborurilor spaiale. Exista posibilitatea reorganizrii ntregului sistem pe baz
manual, dar procesul ar fi durat cel puin cteva luni, poate chiar ani, atrgnd
dup sine prbuirea economiei planetare. Mai ru, vieile ctorva mii de oameni,
aflai dincolo de fruntariile Terrei, ar fi fost puse n pericol.
Era o ipotez ce provoca frisoane de groaz. Nici eu, nici Joe n-am
comentat situaia, dar faptul n sine nu era de natur s-l ncnte pe colegul meu,
i, la drept vorbind, nici eu nu m simeam n largul meu.
Pmntul se afla la o distan de dou sute de mii de kilometri, dar lui Joe
nu prea s-i pese. Era concentrat asupra corzii sale de legtur i-i controla
cartuele din pistolul cu reacie. Voia s aib sigurana c va ajunge cu bine pe
Computer-Doi i c se va ntoarce sntos acas.
Dac n-ai mai fost niciodat n spaiu, rmi surprins ct de uor te
68

acomodezi, atunci cnd n-ai ncotro. Nu vreau s spun c a fost un calvar, dar nici
o joac de copii. Recunosc, am irosit cam jumtate din combustibil, dar, pn la
urm, am ajuns cu bine pe Computer-Doi. N-am fcut nici un zgomot cnd ne-am
lovit de el. (Fr ndoial c se aude i n vid, deoarece vibraia se propag prin
materialul metaloid din care sunt confecionate costumele noastre spaiale, aa c
tiu precis c n-am fcut zgomot. N-a existat dect un soi de fit).
Din cauza impactului, orbita lui Computer-Doi a suferit o uoar
modificare, dar am remediat situaia fr s pierdem prea mult combustibil.
Oricum, Computer-Doi ne-a dat o mn de ajutor, fiindc, din cte ne-am putut da
seama, funciunile lui exterioare nu fuseser afectate.
Mai nti, am verificat partea de suprafa. Eram aproape siguri c o
pietricic strpunsese nveliul lui Computer-Doi, iar asta nsemna c urma s
gsim o gaur cu marginile sfiate. De fapt, dou: una pentru intrare, i alta
pentru ieire.
ansa ca un astfel de lucru s se ntmple era de una la dou milioane. O
asemenea posibilitate putea s apar o dat la ase mii de ani. Nu era foarte
probabil, dar era posibil. Iar ansele lui Computer-Doi de a fi lovit de un meteorit
destul de mare pentru a provoca distrugerea lui erau de una la zece miliarde.
N-am vrut s-i comunic lui Joe gndurile mele, din cauz c el ar fi putut
s-i dea seama c ne expuneam la pericole similare. Orice izbitur aplicat
trupurilor noastre fragile ne-ar fi provocat mult mai mult ru dect suferise
vreodat mainria pe care o cercetam. Nu intenionam s contribui i eu la
accentuarea nervozitii sale.
i totui, nu un meteorit fusese vinovat de cele ntmplate.
Ce-i asta? a ntrebat Joe ntr-un trziu.
Obiectul n cauz arta ca un mic cilindru i era nfipt n peretele exterior
al lui Computer-Doi. A fost primul lucru anormal descoperit. Diametrul lui era
cam de un centimetru, iar lungimea de ase. Semna cu o igar asta o spun
pentru cei care au mai apucat strvechiul obicei al fumatului.
L-am fixat sub fasciculele lanternelor noastre.
Precis nu face parte din structura extern a computerului, am zis eu.
Precis, m-a ngnat Joe.
Pe cilindru, era schiat o spiral extrem de fin, care mergea de la un capt
la cellalt. n rest, nu atrgea atenia nici o alt particularitate. Obiectul era din
metal, dar avea un aspect zgrunuros.
Nu e un material compact, a adugat Joe.
Degetele sale nmnuate au atins strania alctuire; aceasta s-a desprins
puin din punctul de impact cu Computer-Doi, i atunci am vzut gaura.
Uite de ce nu mai avem presiune intern! am exclamat eu. Mormind
ceva ininteligibil, Joe a dislocat complet cilindrul i acesta a nceput s pluteasc
69

n spaiu. Cu puin efort, am reuit s-l prindem. Lsase n peretele lui Doi o gaur
perfect rotund, cu diametrul de o jumtate de centimetru.
Chestia asta arat ca o carcas. Presupun c nu are nimic n interior, a
spus Joe.
i colegul meu l-a strns ntre degete. Metalul era subire, dar elastic. L-a
strns i mai tare, i suprafaa cilindrului s-a ndoit. Sfrindu-i experimentul, ia deschis buzunarul, i-a vrt trofeul nuntru, apoi a tras din nou fermoarul.
Controleaz tot exteriorul i vezi dac mai gseti ceva, mi-a ordonat el.
Eu m duc nuntru.
Nu mi-a luat mult timp s verific restul suprafeei. Curnd, l-am ajuns din
urm.
N-am mai gsit nimic, i-am raportat eu. Nu-i dect o singur gaur.
E de ajuns, a mrit Joe, extrem de mohort.
Se uita la pereii netezi din aluminiu pe care i cerceta cu lanterna, crend,
fr s vrea, un minunat joc de lumini i umbre.
Nu ne-a fost greu s astupm gaura. n schimb, ne-a luat destul timp pn
am reconstituit atmosfera. Computer-Doi nu mai avea dect foarte mici rezerve de
materii prime pentru atmosfer, iar comenzile trebuiau operate manual.
Generatorul solar era, i el, destul de afectat, dar, pn la urm, am reuit s
aprindem lumina.
Dup ce ne-am terminat treaba, ne-am scos mnuile i ctile, dar Joe,
precaut, i-a pus mnuile n casc, iar pe aceasta i-a agat-o la bru.
Vreau s le am la ndemn, dac se ntmpl s scad din nou presiunea.
I-am urmat exemplul. N-avea nici un rost s facem pe curajoii.
Pe perete, chiar lng fosta gaur, mai exista un semn. l observasem i n
raza lanternei, pe cnd lucram la reetanare, dar acum, pe lumin, se distingea
foarte clar.
Ai vzut, Joe?
Am vzut.
Era un fel de adncitur n perete, ngust i nu foarte adnc, aproape
imperceptibil, pe care o simeai mai bine la pipit. Avea cam un metru lungime
i lsa impresia c un intrus ar fi rcit peretele, ca s ia o mostr de metal. Locul
respectiv era n mod cert mai puin neted dect zonele nvecinate.
Cred c ar trebui s lum legtura cu Computerul Central de jos, am spus
eu, ncruntndu-m.
Zi de pe Pmnt! Nu pot s sufr jargonul sta de spaiu, s-a roit Joe
la mine. De fapt, ursc tot ce ine de spaiu, fr excepie. De-aia mi-am luat
slujb pe Pmnt, sau, m rog, aa mi s-a prut...
Joe, trebuie s lum legtura cu Computerul Central de pe Pmnt, am
repetat pe un ton rbdtor.
70

De ce?
Ca s le spunem c am descoperit defeciunea.
Serios? i ce am descoperit?
Gaura, ai uitat?
Pare straniu, dar mi amintesc. Totui, ce anume a produs gaura? N-a fost
un meteorit. Nu exist meteorit care s lase o urm perfect circular, fr semne
de ndoire sau de topire. n plus, nici un meteorit nu presar pe traseu asemenea
obiecte.
Joe a scos cilindrul din buzunar i a ncercat s ndrepte poriunea
deformat.
Spune-mi, cum s-a produs gaura? m-a ntrebat el gnditor.
Nu tiu! n-am ezitat s recunosc.
Dac lum acum legtura cu Computerul Central, cei de acolo ne vor
ntreba acelai lucru, iar noi nu vom ti ce s le rspundem. Are vreun rost s ne
facem de rs?
Joe, dac nu lum noi legtura, ne vor cuta ei.
Ei i! N-o s rspundem.
Vor crede c am murit i vor trimite o echip s ne caute.
tii tu cum lucreaz Computerul Central... Tipii vor avea nevoie de dou
zile ca s hotrasc ce e bine s fac. Pn atunci, vom gsi ceva i ii vom chema
noi pe ei.
Structura intern a lui Computer-Doi nu fusese construit pentru locuit. n
proiectele iniiale, fusese prevzut prezena ocazional i de scurt durat a
depanatorilor. Era loc de manevr, erau stocuri de unelte i provizii, dar, n
schimb, nu existau fotolii. Bineneles, nu exista nici cmp gravitaional i nici o
imitaie, prin fora centrifug, a acestuia.
Pluteam amndoi prin aer, ncolo i ncoace. Din cnd n cnd, ne loveam
de perei i eram mpini uor napoi. Alteori, ns, ne agam unul de altul.
Scoate-i piciorul din gura mea! a urlat Joe, dndu-mi un brnci puternic.
Gestul lui pripit s-a dovedit a fi, ns, o grav greeal, pentru c amndoi
am nceput s ne nvrtim. Desigur, senzaia noastr a fost total diferit. Era ca i
cum interiorul lui Computer-Doi ar fi prins s se roteasc n jurul nostru, fenomen
care ne-a provocat o stare extrem de neplcut.
n antrenamentele de la sol, teoria mergea ca pe roate, dar cu practica
stteam prost. Foarte prost, chiar. n consecin, pn cnd am reuit s ne
stabilizm micarea, ne apucase o grea teribil. Era ca un soi de ru de mare,
sau ru de spaiu, cum vrei s-i spunei, care ne ntorcea stomacul pe dos, mai
ales c, n lipsa gravitaiei, coninutul nu se putea aeza, ci plutea n jurul nostru,
ca un nor de globule, aducndu-ne la exasperare. Dar, pn la urm, comarul a
luat sfrit.
71

E clar c Doi e defect, i-am zis lui Joe ntr-un trziu. Hai s mergem mai
departe, s-i cercetm mruntaiele...
Eram n stare de orice, numai s nu m mai gndesc la interiorul meu
zbuciumat. n plus, mi se prea c era absolut necesar s ne grbim. mi
imaginam cum acele obiecte necunoscute atacau Computer-Trei; poate i
Computer-Patru i Unu. Mii de oameni din spaiu depindeau de ceea ce fceam
noi aici.
Joe era cam verde la fa, dar a reuit totui s-mi rspund:
Mai nti, trebuie s cumpnesc bine lucrurile. Ceva a intrat n ComputerDoi. Nu e un meteorit, pentru c a nghiit o poriune perfect rotund din perete.
Bucica asta nu a fost tiat, fiindc nu am gsit nimic n interior. Tu ai avut
cumva mai mult noroc?
Nu, dar nici n-am cutat n mod special.
Eu m-am uitat cu atenie i n-am gsit nimic.
O fi czut n afar.
Cum ar fi posibil, dac cilindrul a acoperit gaura, pn n clipa n care lam scos eu? Ai vzut tu ceva ieind n afar dup ce l-am ndeprtat?
Nu.
S-ar putea s gsim aici partea lips, dar m ndoiesc. Parc a fost
dizolvat i ceva a ptruns nuntru.
Dar ce anume? i cui ii aparine?
De ce pui ntrebri la care nu exist rspuns? a rnjit Joe. Dac eram n
secolul trecut, i-a fi spus c ruii ne-au atacat computerul. Nu te supra, te rog!
tiu sigur c, dac ne-am fi aflat n aceeai perioad, tu ai fi susinut c americanii
sunt de vin.
Dar eu hotrsem s m supr i, n consecin, i-am rspuns glacial:
Ne trebuie o teorie pentru secolul sta, Iosif!
ncercasem s dau pronuniei mele un accent rusesc exagerat.
Atunci vom presupune c este vorba de vreun grup de disideni!
n cazul sta, ar trebui s ne imaginm nite disideni suficient de dotai
intelectual pentru a zbura n spaiu, care ar fi avut posibilitatea s vin pn aici
narmai cu un aparat neobinuit...
Dac reueti s te strecori ilegal n programul Computerului Central,
zborul spaial nu mai reprezint o problem, m-a contrazis Joe. Asemenea
ntmplri au existat, de-a lungul timpului. Ct despre cilindru, el ne poate oferi o
mulime de surprize la o analiz minuioas pe Pmnt jos, cum ai spune voi,
cei nnebunii dup spaiu...
Dar n-are sens ceea ce spui! am protestat eu. De ce-ar dori cineva
distrugerea lui Doi?
S presupunem c ar exista un plan care ar viza stoparea zborurilor
spaiale...
72

Toat lumea ar avea de suferit, chiar i disidenii...


E adevrat, numai c, n acest fel, respectivii indivizi ar reui s capteze
atenia ntregii planete i ar deveni vedetele buletinelor de tiri. Sau poate c vor
s distrug Computer-Doi i apoi s ne amenine i n privina celorlalte trei.
Pagubele n-ar fi prea mari; n schimb, posibilitile lor de aciune ar fi
nenumrate, toate implicnd o publicitate imens.
Nu cred, am spus eu. E prea dramatic.
Dimpotriv, a rnjit Joe. Eu ncerc s nu dramatizez deloc faptele. Acum,
colegul meu se apucase s verifice interiorul lui Doi, centimetru cu centimetru.
A putea, de exemplu, a continuat el, s avansez teoria c obiectul nu e de
provenien uman.
Las-te de prostii!
Vrei s-i aduc argumente n favoarea ei? Dup ce cilindrul a atins
peretele, ceva din compoziia lui a mncat o bucat de metal perfect rotund i
a ptruns n interiorul lui Computer-Doi. Apoi s-a trt pe peretele interior, din
care s-a mai osptat puin, lsnd n urma sa un an. i se pare cumva c acel
ceva ar fi de provenien uman?
Dup cunotinele mele, nu. Din pcate, ns, nici tu, nici eu nu suntem
atottiutori.
Joe s-a fcut c nu m bag n seam, perornd mai departe:
ntrebarea e cum a reuit... obiectul respectiv... s intre n computer, care,
la urma urmei, este foarte bine etanat. A fcut-o ntr-un timp record,
nemaipunnd la socoteal i distrugerea rapid a sistemelor de autoetanare i de
regenerare a atmosferei...
Nu cumva asta cutai? l-am ntrerupt, artndu-i cu mna spre perete.
Joe a ncercat s se opreasc brusc, dar s-a dezechilibrat i a fost mpins
napoi.
Asta e! a nceput s strige ca nebunul. Asta e!
Din cauza emoiei care-l cuprinsese, ddea anapoda din mini i din
picioare, ceea ce bineneles c nrutea lucrurile. L-am nfcat zdravn, i un
timp ne-am smucit amndoi n toate prile. Joe a prins s m porciasc n toate
felurile, aa c i-am zis i eu vreo dou i-am ieit nvingtoare. ntmplarea face
ca eu s neleg engleza perfect, chiar mai bine dect el; dar cunotinele lui de
rus sunt... fragmentare, ca s m exprim eufemistic. njurturile ntr-o limb pe
care n-o nelegi au ntotdeauna un efect mai dramatic.
Uite-o! a exclamat el, cnd n sfrit ne-am oprit din baletul nostru
aerian.
Pe peretele interior al computerului a rmas o gaur micu, dup ce Joe a
scos din el un alt cilindru. Acesta semna cu cel cules n exterior, dar era mai mic
i mai subire. De fapt, aproape s-a dezintegrat la atingerea minilor noastre.
Hai s ne uitm la computer! a strigat Joe.
73

Computerul era fcut praf, dei, la prima vedere, nu i-ai fi dat seama. Nu
vreau s spun c era ca un trunchi de copac mncat de termite. La o privire
superficial, ai fi putut jura c n-are nimic. Dar de aproape...
O parte dintre cipuri dispruser. Cu ct te uitai mai atent, cu att constatai
c numrul elementelor lips era mai mare. Dar i mai tragic era c stocurile de
piese de schimb, pe care computerul le folosea cnd se repara singur, pur i
simplu se evaporaser. l scrutam, fr s scoatem o vorb, i descopeream n
permanen alte i alte goluri n structur.
ntr-un trziu, Joe i-a extras primul cilindru din buzunar i l-a ntors pe
toate prile.
Presupun c drcia asta distruge mai ales siliciul pur. Nu sunt sigur, dar
am impresia c dei carcasa e din aluminiu, capetele sunt din siliciu.
Vrei s spui c e un soi de baterie solar?
n parte, da. Aa a fcut rost de energie cnd se afla n spaiu energie pe
care a consumat-o ca s ajung pe Computer-Doi, energie pentru a putea roni o
bucat din peretele lui, pentru a... habar n-am ce ar fi putut face... Energie pentru
a supravieui.
Crezi c acest cilindru e viu?
De ce nu? Cum bine tii, Computer-Doi se poate repara singur. Poate s
nlocuiasc piese nefuncionale din echipament, dar evident are nevoie de o
magazie de piese de schimb. Dac ar avea la dispoziie suficiente piese, plus un
program adecvat, ar putea chiar s construiasc nc un Computer-Doi. El ns are
nevoie de aceste lucruri, i de aceea nu-l putem considera viu. n schimb, obiectul
care-a intrat n mruntaiele lui pare c-i face singur rost de rezerve. Asta m face
s-l suspectez c ar fi viu.
Vrei s spui c avem de-a face cu un microcomputer destul de sofisticat
pentru a fi considerat viu?
Sincer s fiu, nu tiu ce ar mai fi de adugat, a murmurat Joe.
Dar care din semenii notri de pe Pmnt ar fi capabili s construiasc aa
ceva? am exclamat eu.
Cine i-a spus c ar proveni de pe Pmnt?
Urmtoarea descoperire am fcut-o eu. Obiectul acela arta ca un stilou
mai gros care plutea prin aer. L-am zrit cu coada ochiului i mintea mea l-a
nregistrat ca fiind un stilou.
n lipsa unui cmp gravitaional, obiectele i ies din buzunar i plutesc prin
aer. N-ai cum s ii un lucru ntr-un loc, dect dac-l legi sau l ncui. Pixurile,
monedele i alte mruniuri care pot trece prin orificii mici ajung n aer i ncep
s se mite care ncotro, dup cum i poart curenii sau propria lor inerie.
n consecin, mintea mea a nregistrat stilou; am ntins mna s-l iau,
74

dar, bineneles, nu l-am prins. O simpl micare nspre un anumit obiect l face
pe acesta s se ndeprteze, deoarece se formeaz un curent de aer care l mpinge.
Ca s ai sori de reuit, trebuie s ii o mn deasupra lui i s-l apuci cu cealalt.
n imponderabilitate, i trebuie dou mini, nu una, ca s apuci ceva. Am ntlnit
i oameni care pot s-o fac doar cu o singur mn, dar aceia sunt adevrai lupi
de spaiu...
M-am ntors, aadar, ctre obiect i m-am concentrat asupra prinderii lui,
cnd mi-am dat seama c el nu-mi aparinea. M-am pipit i am constatat c
stiloul meu se afla tot n buzunar.
Joe, ai pierdut cumva un stilou? i-am strigat partenerului meu.
Nu.
Nici ceva care seamn cu un stilou? Vreo cheie? O igar?
tii doar c nu fumez!
Ce rspuns tmpit!
i totui, n-ai pierdut nimic? am insistat eu, exasperat. Cred c am
vedenii.
i-am zis eu c-i lipsete o doag!
Privete, biete! Acolo! i acolo!
i Joe s-a repezit spre stilou, cu intenia vdit de a-l nha. A fi putut
s-i spun dinainte c n-avea nici o ans.
Dar, deja, agitaia noastr prin computer l zglise oarecum pe acesta i
fcuse s ias la iveal mai multe asemenea obiecte. Pluteau peste tot, duse de
curenii de aer.
n cele din urm, am reuit s prind unul. De fapt, s-a oprit el, chiar pe
costumul lui Joe. L-am nfcat i am nceput s strig. Joe s-a speriat i m-a lovit,
zburndu-mi-l aproape din mn. Dar nu l-am scpat.
Ce zici de chestia asta? i-am atras atenia.
Pe costumul lui, n locul unde fusese atins de obiect, rmsese un cercule
strlucitor. Drcovenia ncepuse s mnnce din el!
D-mi-l mie! mi-a cerut Joe.
A luat cilindrul din mna mea cu extrem gingie i l-a sprijinit de perete
pe orizontal, ca s-l in nemicat. Apoi l-a dezghiocat, desprinznd cu atenie
metalul subire, aidoma hrtiei.
n interiorul obiectului era ceva care semna cu scrumul de igar, dar care
strlucea n lumin ca o estur metalic. Totodat, prea c posed i o anumit
umiditate. Se mica incert, ca i cum ar fi cutat orbete ceva. Un capt de-al su
a atins peretele i a ncremenit. Joe l-a ndeprtat cu degetul, fr un efort prea
mare.
E uleios, a spus el, frecndu-i arttorul de degetul mare. Viermele de
metal cci asta prea s fie rmsese nemicat dup ce-l atinsese Joe. Eu, n
schimb, m rsuceam pe toate prile, ca un veritabil contorsionist, chinuindu-m
75

s m verific din cap pn la picioare.


Nu cumva am i eu vreunul pe costum? am ntrebat disperat.
Nu vd nici unul.
Te rog, uit-te la mine! Tu trebuie s m supraveghezi pe mine tot timpul,
iar eu voi face acelai lucru pentru tine. Dac ne distrug costumele, nu ne mai
putem ntoarce pe nav.
Mic-te n permanen, m-a sftuit Joe.
Era de-a dreptul nspimnttor s fii nconjurat de creaturi capabile s-i
devoreze costumul la cea mai mic atingere. Cnd mai vedeam cte una, ncercam
s-o prindem i s ne ferim de ea n acelai timp, ceea ce fcea lucrurile aproape
imposibile. Un vierme lung s-a prelins foarte aproape de piciorul meu; am
ncercat s-l lovesc, fr s-mi dau seama de stupiditatea unui asemenea gest,
pentru c, dac-l nimeream, mi se putea lipi de costum. Dar curentul de aer
format de micarea mea l-a mpins ctre perete, iar el a rmas agat acolo.
Joe a ntins mna dup el, dar s-a grbit prea mult. Trupul i-a ricoat i
tovarul meu s-a rostogolit peste cap, pn cnd a izbit peretele cu un bocanc,
chiar lng locul unde se lipise micul monstru. Cnd, n sfrit, i-a recptat
echilibrul, am vzut c cilindrul nc mai era acolo.
Nu l-am strivit, nu-i aa?
Nu, dar nici mult n-a lipsit. L-ai ratat la musta. Nesimitul, ns, a rmas
locului.
Obiectul n cauz era de dou ori mai lung dect cel pe care-l pescuisem
anterior. De fapt, era ca dou cilindre puse cap la cap, locul unde se sudaser fiind
mai ngust.
Actul de reproducere, m-a lmurit Joe, n vreme ce desfcea nveliul de
metal.
De data aceasta, nuntru se afla doar un soi de praf, dispus n linie dreapt,
de-o parte i de alta a locului de sudur.
De aici, reiese c mor repede, a comentat colegul meu, vizibil relaxat.
Cred c suntem n siguran.
Chiar c arat ca nite organisme vii, am zis eu, deloc ncntat.
Cred c aspectul lor sugereaz mai mult dect att. Sunt virui, sau un fel
de echivalent al lor.
Ce tot ndrugi acolo?
Cu toate c sunt tehnician de calculatoare, i nu microbiolog, tiu c
viruii de pe Pmnt sau, m rog, de jos, sunt formai dintr-o molecul de acid
nucleic, protejat de o membran de proteine. Cnd un virus invadeaz o celul,
mai nti i strpunge membrana, folosind o anumit enzim, i acidul nucleic
ptrunde nuntru, lsndu-i nveliul proteic afar. n interiorul celulei atacate
gsete suficient material ca s-i fac o nou manta. De fapt, ncepe s se
reproduc. Fiecare nou virus i creeaz propria membran proteic. Astfel, celula
76

atacat este distrus, i n loc de un singur virus avem de-a face acum cu cteva
sute. Acest scenariu i pare cumva cunoscut?
Da, foarte cunoscut. Aici se ntmpl acelai lucru. Doar un lucru nu mi-e
clar, Joe: de unde au venit?
n mod clar, nu de pe Pmnt i nici de pe vreo alt colonie uman.
Bnuiesc c aceste... fiine cltoresc prin spaiu, pn ntlnesc un mediu potrivit
reproducerii lor. Caut obiecte masive din metal pur. Nu cred c pot folosi
minereuri.
Dar obiectele din metal pur, avnd ca elemente componente siliciul i alte
cteva materiale savuroase de felul sta, sunt produse numai i numai de ctre
reprezentanii vieii inteligente! Ele nu se gsesc ca atare n natur.
Exact. Iat nc o dovad a faptului c viaa inteligent este un lucru
obinuit n Univers. Altfel cum ar fi supravieuit viruii? De asemenea, e clar c
viaa inteligent a aprut cu mult timp n urm poate chiar cu zece miliarde de
ani de vreme ce a permis evoluia pe baz de metal, care a produs organisme vii
prin combinaia metal/siliciu/ulei, spre deosebire de varianta noastr, bazat pe
triada acid nucleic/proteine/ap. n acest rstimp infinit de lung, a existat i un
moment care a permis apariia unui parazit al produselor erei spaiale.
Vrei s spui c, ori de cte ori o form inteligent de via atinge stadiul
de civilizaie spaial, ea e infestat de parazii?
ntocmai. Iar fenomenul acesta trebuie inut sub control. Din fericire,
aceste fiine mor repede, mai ales ntr-un stadiu incipient al reproducerii. Mai
trziu, cnd vor deveni destul de puternice ca s ias din Computer-Doi, presupun
c vor avea o membran mult mai groas, un nucleu mult mai stabil i c vor fi
pregtite s porneasc mai departe, aidoma unor spori, plutind prin spaiu nc un
miliard de ani, pn cnd vor gsi o alt gazd. Sunt sigur c atunci nu vor mai
putea fi strpite att de uor.
i cum ai de gnd s le vii de hac?
Aa cum am fcut-o i pn acum. Cnd am atins substana din interiorul
primului virus, dup ce l-am dezghiocat, am constatat c a murit imediat. Cu al
doilea s-a ntmplat altceva din cauza loviturii, peretele de care se prinsese a
vibrat i asta a fost de ajuns ca s-l distrug. Prin urmare, dac-i zguduim puin, i
terminm pe toi.
Nu mai era nevoie de explicaii suplimentare. Joe i-a pus tacticos mnuile
i apoi a izbit peretele din faa lui cu o mn. Acest gest l-a mpins spre alt perete,
cruia i-a aplicat o nou lovitur.
F i tu la fel, mi-a strigat el.
M-am pus i eu pe treab. Vreme ndelungat, ne-am tot izbit de perei,
ceea ce nu era deloc uor n lipsa unui cmp gravitaional, cu att mai mult cu ct
trebuia s producem nite vibraii destul de puternice. Cteodat, nici nu
nimeream peretele sau l loveam fr putere; n schimb, noi eram azvrlii ct
77

colo. Curnd, am nceput s gfim din cauza efortului susinut. i totui, ne mai
obinuisem cu condiiile din spaiu, iar greaa nu ne mai chinuia.
Dup ce am mai strns civa virui, am vzut c aveau numai praf
nuntru. n mod cert, erau adaptai la obiecte spaiale automatizate goale, care, ca
i computerele moderne, erau lipsite de vibraii. Presupun c aa fusese posibil s
apar asemenea structuri fragile, suficient de instabile pentru a avea proprietile
unor organisme rudimentare.
Crezi c i-am omort pe toi, Joe? l-am ntrebat.
De unde s tiu? a mormit el. Dac a mai rmas vreunul, o s-i mnnce
pe cei mori ca s-i fac rost de rezerve de metal i o s-o ia de la nceput. Hai s
ne mai izbim puin de perei!
Aa am fcut, pn ce am fost suficient de obosii ca s nu ne mai pese
dac a mai rmas vreunul n via.
Cred c tipii de la Asociaia Planetar pentru Dezvoltarea tiinei vor fi
foarte suprai c i-am omort pe toi, am spus eu ntr-un trziu, gfind.
Auzi, misiunea noastr e s salvm Computer-Doi, cteva mii de viei
omeneti i, pe deasupra, i vieile noastre! m-a repezit Joe. S hotrasc ei dac
Doi merit s fie reparat sau dac va fi nevoie s construiasc altul. Asta e treaba
lor. n plus, cei de la APDS pot studia i viruii mori, adui de noi, ceea ce ar fi o
treab serioas. Iar dac vor de-aia vii, s-or mai gsi civa de smn, plutind
prin spaiu. N-au dect s-i caute personal, dar s fie ateni la costume. n spaiu
deschis, cred c nu funcioneaz sistemul de lichidare prin vibraii.
n regul, am spus eu, ncercnd s-l potolesc. Pn una-alta, hai s
comunicm Computerului Central c punem n funciune o parte din Doi i c
rmnem aici pn sosete o echip pentru reparaii capitale firete, pentru a
preveni o nou infestare. ntre timp, ar fi bine s le sugerm s instaleze pe
celelalte computere un sistem de producere a vibraiilor, la cel mai mic semn de
depresurizare.
Simplu ca bun ziua, a rnjit Joe sardonic.
Noroc c i-am descoperit la timp.
Stai puin, ce tot spui?
n ochii lui se citea o tulburare fr margini. Cum eu m-am artat
nedumerit, Joe s-a vzut nevoit s m lmureasc:
Nu noi i-am descoperit pe ei, ci ei ne-au descoperit pe noi.
Dac a fost posibil ca viaa s evolueze pe baz de metal, crezi c forma
asta fragil i neputincioas e singura care exist? Dac cilindrii-virui comunic
ntre ei prin imensitatea spaiului? Dac mai vin i alii spre noi? Alte specii,
vreau s spun. Toate flmnde i poftind la prospturile unei culturi spaiale
intacte... Alte specii, nelegi? Puternice, solide, care pot rezista n faa
vibraiilor... Care se pot apra de orice pericole... Care sunt pregtite s ptrund
n aezrile noastre spaiale... Sau care, fereasc Univac, pot invada Pmntul, n
78

cutare de metal... Ceea ce voi raporta, ceea ce trebuie s raportez este c ei ne-au
gsit.

79

Bun gust
1
Era ct se poate de clar pentru oricine c toate acestea nu s-ar fi ntmplat
familia nu ar fi fost fcut de ruine i lumea de pe Gammer nu ar fi fost ocat i
ngrozit dac Chawker cel Mic nu ar fi fcut Marele Tur.
Nu era propriu-zis ilegal s faci Marele Tur, dar, pe Gammer cel puin,
faptul respectiv nu era ntru totul acceptat din punct de vedere social. Trebuie s
recunoatem c Chawker cel Btrn fusese de la bun nceput mpotriv, dar mai
apoi Doamna Chawker i luase partea celui mic i, uneori, nu te poi pune cu
mamele. Chawker cel Mic era al doilea copil al ei (amndoi biei, dup cum se
ntmplase s fie) i, cum alii nu mai putea s aib, nu era de mirare c inea la el
ca la ochii din cap.
Fiul ei cel mic vrusese s vad Celelalte Lumi de pe Orbit i promisese s
nu stea mai mult de un an. Doamna jelise o vreme, lsndu-se prad unei cumplite
lncezeli, apoi, n cele din urm, se tersese la ochi i avusese o discuie ntre
patru ochi cu Chawker cel Btrn i Chawker cel Mic plecase.
Acum se ntorsese, exact dup un an (era un tnr care se inea ntotdeauna
de cuvnt; n plus, susinerea financiar din partea Btrnului ar fi ncetat chiar
dac ar fi ntrziat o singur zi), i familia srbtorea evenimentul.
Cel Btrn i pusese o cma nou, neagr i lucioas, dar nu se abinea
s nu strmbe n permanen din nas a nencredere, i nici nu catadicsea s ntrebe
oarece amnunte. Lumile Celelalte nu-l interesau nu-l interesau deloc cu felul
lor primitiv de a mnca i cu obiceiurile lor ciudate (care nu erau cu nimic mai
bune dect cele ale pmntenilor, despre care cei de pe Gammer nu aduceau
niciodat vorba).
Tenul i s-a ptat i i s-a murdrit, Chawker cel Mic! a zis Cel Btrn
strngnd din buze. (Folosirea numelui ntreg i arta nemulumirea).
Tnrul a rs i pielea curat a feei sale oarecum nguste s-a ncreit.
M-am ferit ct am putut de soare, Btrne al meu, dar cei de pe Lumile
Celelalte nu ngduiau asta ntotdeauna.
Doamna Chawker nu ngduia nici ea s se afirme aa ceva despre fiul su
i, prin urmare, i-a luat aprarea, cu cldur n glas:
Dar nu s-a ptat deloc, Btrne! A cptat doar o nuan mai cald.
De la Soare, a mormit nemulumit Cel Btrn. Te pomeneti c s-o fi
ocupat s i scurme prin mizeriile lor de-acolo.
De lucrat pmntul, asta n-am fcut-o, Btrne al meu. E o munc grea.
Din cnd n cnd, ns, am vizitat cuvele de ciuperci.
Chawker cel Mare, mai n vrst dect Cel Mic cu trei ani, cu faa mai lat,
mai mplinit la trup, dar n rest semnndu-i mult, oscila ntre invidia c fratele
80

su mai tnr vzuse Celelalte Lumi de pe Orbit i repulsia pe care acest gnd io provoca.
Ai mncat din Baza lor, Cel Mic? a ntrebat el.
A trebuit s mnnc ceva, a rspuns Chawker cel Mic. Bineneles, au
fost i pachetele dumitale, Doamn a mea. O adevrat salvare... uneori.
Presupun, a intervenit din nou Cel Btrn, dezgustat, c Baza era de
nemncat pe acolo. Cine tie ce mizerii colcie n ea!
Nu-i chiar aa, Btrne al meu!
Chawker cel Mic a fcut o pauz, ca i cum ar fi ncercat s aleag
cuvintele, apoi a ridicat din umeri.
Pi, cum s zic, pstreaz trupul i sufletul dimpreun. Ajungi s te
obinuieti cu ea. Mai mult de-att nu voi spune... Dar, Doamn Btrn a mea,
sunt att de fericit c am ajuns acas! Luminile sunt att de calde i de blnde!
Dup cte vd, te-ai sturat de soare! a rnjit Cel Btrn. Ai inut ns
mori s te duci. n fine, bine ai revenit n Lumea Interioar, cu lumina i cldura
controlate de noi, ferit de strlucirea i dogoarea soarelui! Bine ai revenit n
pntecul omenirii, cum spune proverbul!
i totui, sunt fericit c am plecat, a mai spus tnrul. V dai seama, opt
lumi diferite i ofer o perspectiv pe care altfel n-ai cum s-o dobndeti...
i pe care ar fi fost mai bine s n-o ai, l-a mustrat Cel Btrn.
Nu sunt chiar att de sigur de asta, a rspuns Chawker cel Mic, i pleoapa
de sus de la ochiul drept i-a tremurat abia perceptibil cnd a privit spre Cel Mare.
Acesta a strns din buze, dar nu a rostit nici un cuvnt.
2
A fost un adevrat osp. Toi s-au vzut nevoii s recunoasc asta, i n
cele din urm chiar Chawker cel Mic, care fusese cel mai lacom la nceput, a fost
primul care a mpins farfuria la o parte. N-avea de ales; altminteri, Doamna i-ar fi
adus prob dup prob din ceea ce prea a fi o cmar fr fund.
Doamn a mea, a vorbit el, plin de afeciune, limba mi este obosit. Nu
mai pot s gust nimic.
Nu mai guti? s-a artat mirat Doamna. Ce aiureli mai sunt i astea? La
aa ceva te pricepi la fel de bine ca nsui Marele Btrn. Cnd aveai ase ani, erai
deja un Degusttor; doar ne-ai dovedit-o de attea ori. Nu era condiment pe care
s nu-l poi detecta, la vrsta cnd nici mcar nu puteai s le pronuni numele cum
trebuie.
Papilele gustative i pierd fineea cnd nu sunt folosite, a spus Chawker
cel Btrn, posomort. Plimbatul prin Lumile Celelalte poate s strice omul de
tot...
Serios? Atunci hai s vedem, s-a roit Doamna. Cel Mic al meu, spune-i
81

Btrnului tu cel plin de nencredere ce ai mncat!


n ordinea n care le-ai servit? a ntrebat Chawker cel Mic.
Exact. Demonstreaz-i c-i aduci aminte.
Chawker cel Mic a nchis ochii i s-a ncruntat puin.
Nu se poate spune c-i un test cinstit, a murmurat el. M-am bucurat att
de mult de gusturi nct nu am stat s le analizez. n plus, a trecut atta vreme...
Vezi, Doamn, vezi? a rnjit Cel Btrn. Gsete scuze ca s n-o fac!
Dar o s ncerc, a adugat repede tnrul. n primul rnd, materialul de
baz pentru tot ce am mbucat aici provine din cuvele de ciuperci ale Sectorului
de Est, mai precis dintr-al treisprezecelea coridor dinluntrul lui, zic eu, doar dac
nu cumva s-au produs mari schimbri n lipsa mea.
Nu s-a schimbat nimic, aa c ai dreptate, a exclamat Doamna cu
satisfacie.
i a costat o avere, a adugat Cel Btrn.
S-a ntors fiul risipitor, s-a bgat n vorb i Chawker cel Mare, adoptnd
un ton cam acru, i trebuie s tiem ciuperca a mai gras, cum zice proverbul...
Spune adaosurile, Cel Mic, cu condimente cu tot, dac poi!
Pi, a nceput Chawker cel Mic, primul strat a fost mult Diminea de
Primvar, cu Frunze Proaspete pe deasupra, i un praf de Spara-Rmurea...
Perfect adevrat! a exclamat din nou Doamna, zmbind fericit.
Chawker cel Mic a continuat inndu-i mereu ochii nchii, pentru a-i
aminti s descrie lista de bucate, punndu-i la ncercare cu deosebit plcere
memoria gustativ, rsfoind parc pe ndelete aromele i consistenele probelor. A
srit peste cea de-a opta, dar apoi s-a ntors la ea.
Asta, a murmurat el, m nedumerete. Chawker cel Mare a rnjit.
Nu i-ai dat seama deloc despre ce este vorba?
Ba firete c mi-am dat seama. Intuiesc aproape n ntregime compoziia.
A fost Miel Zburdalnic nu Miel Sltre. Zburdalnic, chiar dac btea un pic
nspre Sltre.
Haide, nu ncerca s faci lucrurile s par mai complicate dect sunt, l-a
ntrerupt fratele cel mare. Asta e simplu. Ce-a mai fost?
Izm-Verde dreas cu o vag urm de Izm-Amar, precum i un praf de
Snge-Spumos... Dar a mai fost ceva pe care nu reuesc s-l recunosc.
A fost bun? a ntrebat Chawker cel Mare.
Bun? Azi nu e ziua potrivit pentru a m ntreba aa ceva. Toate sunt
bune, toate sunt gustoase. Chiar i ceea ce nu pot s recunosc pare delicios. Se
apropie de Gard-Viu-nflorit, dar e mai bun...
Mai bun, zici? l-a btut pe umr Chawker cel Mare, ncntat. E-al meu!
Ce vrei s spui cu al tu? s-a mirat Chawker cel Mic.
Fiul meu care-a stat acas n-a pierdut vremea degeaba ct timp tu ai fost
plecat! a intervenit Cel Btrn cu emfaz. A pus la punct un program de
82

calculator care a proiectat trei noi molecule aromatice biologic-compatibile, de un


cert viitor. nsui Marele Btrn Tomasz i-a fcut loc pe limb pentru una din
creaiile Celui Mare, chiar cea pe care tocmai ai gustat-o, Fiu Mic i Umblre, i
a apreciat-o foarte mult.
De fapt, nu a zis nimic, Btrne al meu, l-a corectat Chawker cel Mare cu
modestie.
Expresia feei lui nu avea nevoie de cuvinte, a intervenit Doamna.
Este ntr-adevr bun, a ncuviinat Chawker cel Mic, oarecum iritat c nu
se mai afla n centrul discuiei. O s concurezi pentru Premii?
Poate, cine tie... a mormit Chawker cel Mare, strduindu-se s par
indiferent. n tot cazul, nu cu aceasta am denumit-o Lumin Purpurie, c veni
vorba ci cu alta, bnuiesc, mai potrivit pentru concurs.
Chawker cel Mic a ridicat din sprncene.
M-am gndit c...
Ce anume?
C sunt gata s-mi iau picioarele la spinare ca s-mi caut un loc de
odihn i s nu m mai gndesc la nimic. Haide, Doamna mea, mai d-mi creaia
Fratelui cel Mare i s vedem ce concluzii pot trage n privina structurii chimice
a Luminii Purpurii...
3
Atmosfera de srbtoare din casa Chawker s-a ntins pe durata unei
sptmni. Chawker cel Btrn era binecunoscut pe Gammer i se prea c
jumtate din locuitorii lumii trecuser prin Sectorul lui, cu precdere pentru a-i
potoli curiozitatea, cu alte cuvinte, pentru a vedea cu proprii lor ochi c Chawker
cel Mic se ntorsese nevtmat. Cei mai muli fcuser remarci la adresa pielii lui,
i mai multe tinere femei ntrebaser dac aveau voie s pun mna pe obrazul
lui, ca i cum uoara nuan de bronz ar fi fost un strat adugat ulterior, ce putea fi
simit la pipit.
Chawker cel Mic permisese s fie atins, arbornd un aer de mrinimie
satisfcut, chiar dac Doamna nu se artase de acord cu aceste cereri obraznice.
nsui Marele Btrn Tomasz coborse din sferele sale cereti i apruse n
casa lor, la fel de dolofan pe ct i-ar fi putut permite s fie orice locuitor al
Gammerului i nednd nici un semn c vrsta sau prul crunt i-ar fi diminuat
talentele cu care l nzestrase natura. Era un Maestru Degusttor cum poate c pe
Gammer nu se mai ntlnise pn atunci, n ciuda povetilor despre Marele Btrn
Faldon, din urm cu o jumtate de veac. Nu exista ceva care, o dat ajuns pe
limba lui Tomasz, s nu-i dezvluie toate secretele n faa lui.
Chawker cel Mic, care era departe de a fi socotit un ins modest atunci cnd
se punea problema afirmrii propriilor talente, nu se simea ruinat s recunoasc
83

faptul c toate calitile sale nnscute, laolalt, nu atingeau nici pe departe


valoarea experienei ilustrului personaj.
Marele Btrn, care de aproape douzeci de ani prezida festivalul anual al
Premiilor, graie inegalabilei sale iscusine, s-a interesat n amnunt despre
Celelalte Lumi pe care nu apucase s le viziteze niciodat, lucru absolut firesc, de
altfel. Pe tot parcursul ntlnirii s-a artat extrem de indulgent, ba chiar i-a zmbit
Doamnei Chawker, ca i cum ar fi vrut s-o asigure de sprijinul lui.
Nu-i cazul s v nelinitii, Doamn, a spus el. Tinerii din ziua de azi sunt
foarte curioi. Pe vremea mea, eram foarte mulumii s avem grij de cilindrul
nostru de treab, cum zice proverbul; ntre timp, ns, s-au schimbat multe, i o
groaz de semeni de-ai notri pleac s fac Marele Tur, cum este denumit
ndeobte. Poate c-i mai bine. Cunoaterea Celorlalte Lumi frivole, arse de
Soare, hulpave, lipsite de adevrate papile gustative care s le ofere bucurie l
ajut pe om s-l aprecieze cum trebuie pe friorul cel mare, cum zice proverbul.
Marele Btrn Tomasz era singurul gammerian pe care Chawker cel Mic l
auzise vreodat referindu-se la planeta lor ca la friorul cel mare, chiar dac
aceast porecl era ntlnit destul de des pe videocasete. Gammer era cea de-a
treia colonie nfiinat pe orbita Lunii, n zilele de pionierat ale celui de-al
douzeci i unulea secol, dar primele dou, Alter i Bayter, nu reuiser niciodat
s devin viabile din punct de vedere ecologic. Chawker cel Mic i-a nceput
relatarea cu precauie, dndu-i silina s nu fac vreo gaf.
Cei din Lumile Celelalte n-au contenit a-mi spune ct de mult a nsemnat
experiena lui Gammer pentru toate lumile nfiinate dup aceea. Toate au avut de
nvat, spuneau ei, de la Gammer.
Tomasz radia de satisfacie.
Cu siguran, cu siguran... Bine spus!
i totui, Mare Btrn, a continuat tnrul, cu extrem pruden, ntr-att
de mare este iubirea de sine ce-i bntuie pe oamenii acelor locuri, nct se gsesc
unii care s considere c au luat-o naintea lui Gammer.
Marele Btrn Tomasz a pufnit pe nas (niciodat s nu respiri pe gur mai
mult dect este nevoie, nu obosea el s-i sftuiasc pe ceilali, cci n caz contrar,
limba Degusttorului devine mai puin simitoare) i l-a fixat pe Chawker cu ochii
si adnci i albatri, care artau i mai albatri datorit sprncenelor albe ca
neaua.
Contient de faptul c nainta pe o ghea subire i c tatl su se uita urt
la el, Chawker cel Mic a adugat cu voce joas:
n ceea ce privete lucrurile pe care ei le preuiesc, m-a ncumeta s
afirm c nu sunt eu cel mai avizat s le judec...
Ca i cum ne-ar interesa pe noi ce anume preuiesc ei! Spune-mi, ns, n
peregrinrile tale ai dat peste vreo lume n care s se tie mai multe despre chimia
alimentar dect tim noi?
84

Nu! Cu siguran, nu, Mare Btrn! Din observaiile mele, reiese c


nimeni nu se ocup cu asta. Toi se bizuie pe descoperirile noastre i nu le e
ruine s-o recunoasc pe fa.
Marele Btrn Tomasz a pufnit din nou nemulumit:
Se pot bizui pe noi pentru a afla efectele primare i cele secundare a o
sut de mii de molecule, urmnd ca n fiecare an s studiem, s definim i s
analizm efectele a nc o mie. Se bizuie pe noi pentru a mbunti valorile
dietetice ale elementelor chimice i ale vitaminelor, pn la ultimul amnunt. Dar
mai ales, se bizuie pe noi pentru a revizui arta gustului, ducnd-o pn ia cea mai
subtil i mai alambicat nuan final. Am sau n-am dreptate, tinere?
Toi recunosc asta fr ezitare.
i unde gseti calculatoare mai demne de ncredere i mai complexe
dect ale noastre?
Pentru domeniul nostru, nicieri.
i cu ce Baz te-au servit? a ntrebat venerabilul brbat, adugnd apoi,
cu un umor sarcastic: Sau se ateptau ca un tnr gammerian s nfulece ca
slbaticii?
Nu, Mare Btrn, aveau i ei Baz. Pe toate lumile pe care le-am vizitat
exista cte o Baz; ct despre cele pe care nu le-am vizitat, mi s-a spus c i
locuitorii de acolo aveau aa ceva. Pn i pe lumea unde Baza era considerat ca
fiind bun mai ales pentru clasele inferioare...
Tomasz s-a nroit de furie.
Idioii! a bombnit el.
Lumi diferite, obiceiuri diferite, s-a grbit Chawker cel Mic s
prentmpine un eventual scandal. Dar chiar i acolo, Mare Btrn, Baza avea
succes atunci cnd era nevoie de ceva care s fie ieftin i hrnitor. Iar Baza tot de
la noi o iau. Cu toii au o specie de ciuperc adus de pe Gammer.
Ce specie?
A-5, a spus Chawker cel Mic, cu un aer oarecum spit. Este cea mai
robust, susin ei, i cea care necesit o cantitate mic de energie.
i cea mai grosolan, a completat Tomasz cu satisfacie. i ce compui
aromatici folosesc?
n principiu, folosesc foarte puine adaosuri...
Tnrul a czut cteva clipe pe gnduri, apoi a adugat:
Pe Kapper, ntr-un loc, am descoperit o arom la mod printre btinai,
care... promitea. Dar calitile ei nu erau dezvoltate cum ar fi trebuit, iar cnd leam oferit eantioane din cele cu care m nzestrase Doamna mea, au fost obligai
s recunoasc c, n comparaie cu ale lor, erau precum este Gammer fa de o
pietricic de meteorit.
Aceast ntmplare nu mi-ai povestit-o, a spus Doamna Chawker care,
pn atunci, nu se ncumetase s intervin cu comentarii ntr-o conversaie att de
85

important. Celor de pe Lumile Celelalte le-au plcut specialitile mele, nu-i aa?
Nu le-am dat de prea multe ori, a lmurit-o Cel Mic, zmbind. Am fost
prea egoist ca s m lipsesc de ele, dar cnd am fcut-o, au tiut s le aprecieze la
adevrata lor valoare, Doamn a mea.
4
Au trecut mai multe zile pn cnd cei doi frai au reuit s gseasc o
ocazie de a rmne singuri.
Nu ai fost deloc pe Kee? a ntrebat Cel Mare pe un ton conspirativ.
Ba da, a rspuns Chawker cel Mic, cobornd vocea. Am stat, ns, doar
vreo dou zile. Preurile erau prea mari...
Nu m ndoiesc c Celui Btrn nu i-ar place s aud nici de astea dou
zile.
Eu, unul, n-am de gnd s-i spun. Dar tu?
Termin cu ntrebrile prosteti. Mai bine povestete-mi cum e acolo.
Chawker Cel Mic i-a istorisit cu jumtate de gur ntmplri de pe Kee,
oferindu-i anumite detalii, cuprins de stnjeneal, i a ncheiat zicnd:
Treaba e, frate al meu Cel Mare, c lor nu li se pare un lucru greit. Ei
nici mcar nu se gndesc la asta. Din aceast cauz, am ajuns s m ntreb dac
nu cumva, de fapt, nu exist bine i ru. Lucrurile cu care eti deprins reprezint
binele, iar toate celelalte pe care nu le cunoti sau de care nu vrei s ii seama
reprezint rul.
ncearc s-i explici asta Celui Btrn.
Trebuie s recunoti c tot ce gndete el e bine, iar deprinderile lui fac
parte, n mod sigur, din aceeai categorie a binelui...
Ce importan are ce recunosc eu sau nu? Cel Btrn consider c tot
binele i tot rul au fost puse pe hrtie de ctre ntemeietorii Gammerului i c
totul se afl ntr-o carte din care nu exist dect un singur exemplar, aflat n
posesia noastr, i c, drept urmare, toate Lumile Celelalte vor grei de-a pururi...
Metaforic vorbind, desigur.
i eu cred la fel, Cel Mare... metaforic vorbind. Totui, am fost teribil de
tulburat cnd am constatat ct de calm privesc lucrurile cei din Celelalte Lumi.
Am putut chiar... s-i vd nfulecnd.
Un spasm de dezgust a brzdat faa Celui Mare.
Ca animalele, vrei s spui?
Problema e c nu artau a animale, atunci cnd mncau.
I-ai privit cum omorau i disecau acea... acea...
Nicidecum, s-a grbit Cel Mic s-l liniteasc. I-am vzut doar cnd era
totul gata. Mncarea lor arta ca nite feluri de Baz i mirosea n acelai chip ca
nite feluri de Baz. mi imaginez c avea gust de...
86

Chawker cel Mare s-a strmbat, i chipul su a cptat o expresie de scrb


total, ceea ce l-a ndemnat pe Cel Mic s se apere:
Dar, la nceputurile istoriei, a fost nfulecatul, tii doar... Pe Pmnt,
vreau s zic. i ar fi posibil ca atunci cnd Baza a fost pentru prima dat furit pe
Gammer, s fi fost conceput n aa fel nct s imite gustul hranei primitive.
Prefer s nu-mi nchipui aa ceva, a mrit Chawker cel Mare.
Preferinele tale nu conteaz!
nelege c nu-mi pas ce nfulec ei. Dac ar avea vreodat ansa s
mnnce Baz adevrat nu specia A-5, ci ciuperca gras, cum zice proverbul
i dac ar avea adaosuri sofisticate, iar nu cine tie ce gunoi primitiv, sunt sigur c
ar ncepe s deprind i ei arta gustului i nu s-ar mai gndi niciodat s se
ndoape n mod slbatic. Dac ar putea s mnnce ce am conceput eu, i tot ce
voi concepe de acum ncolo...
Chiar ai intenia de a concura pentru Premiu? l-a ntrebat Cel Mic.
Chawker cel Mare a czut cteva clipe pe gnduri, apoi a rspuns:
Cred c da, frate al meu. Voi participa la concurs, chiar dac nu voi
ctiga, i pn la urm tot voi izbndi. Programul pe care l-am fcut e diferit...
Pe msur ce vorbea, Chawker cel Mare se entuziasma.
Nu seamn cu nici un program de calculator pe care s-l fi vzut sau
despre care s fi auzit vorbindu-se vreodat; n plus, ine cont c funcioneaz.
Totul este s...
Dintr-o dat, ns, fratele cel mare s-a ridicat de pe scaun i i-a ntrerupt
discursul, cu un aer stnjenit:
Sper c nu te superi c nu o s-i vorbesc despre el... Nu i-am povestit
nimnui.
Chawker cel Mic a ridicat din umeri.
Ar fi o prostie s povesteti cuiva. Dac ntr-adevr ai un program bun,
poi s devii bogat i celebru, tii foarte bine. Uit-te la Marele Btrn Tomasz.
Cred c au trecut treizeci i cinci de ani de cnd a inventat Cntecul Coridorului,
i nc nu i-a publicat formula.
Da, dar se cam bnuie cum a ajuns la el. i, dup prerea mea, nici mcar
nu e att de...
Zicnd aceasta, Chawker cel Mare a cltinat ndoielnic din cap, prefernd
s nu adauge ceva care s miroas a lezmajestate.
Motivul pentru care te-am ntrebat dac ai de gnd s concurezi pentru
Premiu... a continuat Chawker cel Mic.
Da?
... Este c m cam gndeam s particip i eu...
Tu? Dar abia ai mplinit vrsta!
Am douzeci i doi de ani. Te-ar supra aceast posibilitate?
Nu ai suficiente cunotine, Fratele meu cel Mic. Ai lucrat vreodat la un
87

calculator?
Ce importan are? Calculatorul nu-i soluia.
Serios? Dar care e?
Papilele gustative.
Venica ia-i-gust-pe-papil-i-mai-ncearc-o-dat. tim cu toi poezia
asta i pot i eu s sar peste axa zero dintr-o dat, cum zice proverbul.
Dar eu vorbesc serios, Cel Mare! Calculatorul nu-i dect punctul de
plecare. Pn la urm, toate ajung pe limb, indiferent de unde pleci.
i bineneles c un Maestru Degusttor precum flcul nostru Cel Mic
poate face totul...
Chawker cel Mic nu era suficient de bronzat ca s nu se remarce faptul c
se nroise la fa.
Poate c nu Maestru Degusttor, dar n orice caz Degusttor, i tu tii
asta! a mrit el. Chestia este c, fiind plecat de acas timp de un an, am ajuns s
apreciez o Baz bun i s-mi dau seama ce se poate face cu ea. Am nvat
destul... Uite cum stau lucrurile, Cel Mare: limba este tot ceea ce am, i a vrea s
redobndesc banii pe care Cel Btrn i cu Doamna i-au cheltuit cu mine. Ai ceva
de obiectat dac m nscriu i eu? i-e fric de concuren?
Chawker cel Mare a adoptat o atitudine distant, uor dispreuitoare. Era
mai nalt i mai solid dect fratele su i nu avea un aer prietenos.
Nu mi-e fric de nici un fel de concuren. Dac vrei s te nscrii, treaba
ta, Copil cel Mic! Dar s nu vii apoi la mine s te vaii, cnd vei fi fcut de ruine.
i i spun ceva, Celui Btrn n-o s-i plac s ajungi ca aluatul fr gust, cum
zice proverbul.
Nimeni nu-i obligat s ctige de la bun nceput. Chiar dac nu obin
premiul cel mare, pn la urm tot voi izbndi, cum zice proverbul tu.
Rostind aceste cuvinte, Cel Mic s-a rsucit pe clcie i a plecat. Simea c
avea un chef nebun s se certe cu cineva.
5
ntr-un trziu, lucrurile au intrat din nou n normal. Toi cunoscuii preau
s se fi sturat de povetile despre Lumile Celelalte. Chawker cel Mic descrisese
pentru a cincizecea oar animalele pe care le ntlnise i negase pentru a o suta
oar c ar fi vzut vreunul dintre ele omort. Pictase cu ajutorul cuvintelor
cmpurile de grne i ncercase s explice cam cum arta rsritul soarelui
scnteind peste brbai i femei i cldiri i cmpuri, prin aerul ce devenea ncetul
cu ncetul albastru i ceos n deprtare. Explicase pentru a dou suta oar c nu,
nu semna deloc cu efectul rsritului de soare din ncperile de vizionare
exterioar de pe Gammer (pe care, oricum, puin lume se mai obosea s le
viziteze).
88

i acum, c se terminase, parc i dorea s mai fie oprit pe coridoare i s


fie ntrebat diferite amnunte. Nu-i mai displcea celebritatea. Sttea i derula
microfilmul la care obosise s se tot uite i ncerca s nu se arate plictisit n faa
Doamnei.
Ce-i cu dumneata, Doamn a mea? a ntrebat el ntr-un trziu. Nu ai
zmbit deloc astzi.
Mama lui i-a ridicat privirea, gnditoare.
Sufr cnd vd nenelegere ntre Cel Mare i Cel Mic.
Ei, i dumneata...
Chawker cel Mic s-a ridicat nervos de pe scaun i s-a dus la gura de
ventilaie. Era zi cu iasomie, i mirosul i plcea. Ca ntotdeauna, s-a ntrebat n
mod automat cum ar fi putut s-l mbunteasc. Era foarte slab, desigur; oricine
tia c mirosurile puternice de flori scdeau sensibilitatea limbii.
Nu mi se pare deloc greit, Doamn a mea, a spus el pe un ton voit calm,
faptul c m-am nscris i eu la concurs. Este dreptul oricrui gammerian care a
mplinit douzeci i unu de ani...
Dar nu-i de bun gust s concurezi cu fratele tu!
Bun gust! De ce nu? Concurez cu oricine. La fel i el. Problema
confruntrii dintre noi constituie un detaliu minor. De ce nu i-ai spus c el
concureaz cu mine?
E cu trei ani mai mare dect tine, Fiul meu Cel Mic.
i probabil c va ctiga, Doamn a mea. El are la dispoziie calculatorul.
V-a rugat cumva Cel Mare s m convingei s renun?
Nu, nu a fcut asta! Nu gndi aa ceva despre fratele tu...
Doamna vorbea cu convingere, dar i ferea ochii de ai lui.
Deci, dup cum mi dau seama, a reluat Chawker cel Mic, iubitul meu
frate s-a gudurat pe lng dumneata i dumneata ai nvat s dai glas gndurilor
lui, fr s fie nevoie s o mai fac i el. i toate astea din cauz c m-am calificat
n turul preliminar, n pofida tuturor ateptrilor lui.
Oricine se poate califica, s-a auzit dinspre u vocea lui Chawker cel
Mare.
Chawker cel Mic s-a rsucit pe clcie.
Chiar aa? Atunci de ce te-a suprat asta? i de ce o sut de oameni nu au
reuit s se califice?
Ce hotrsc nite nepricepui cu gustul slab conteaz prea puin! Ateapt
s ajungem n faa juriului...
De vreme ce te-ai calificat i tu, Cel Mare, nu mai e nevoie s-mi spui ct
de nesemnificativi sunt nite nepricepui cu gustul slab!
Fiu al meu, nceteaz! a intervenit Doamna, pe un ton destul de tios.
Poate c ar fi cazul s ne aducem aminte c este un lucru foarte neobinuit s se
califice att Cel Mare, ct i cel Mic aparinnd aceleiai uniti.
89

Din respect fa de Doamn, cei doi frai s-au ferit s mai rup tcerea, dar
privirile lor furioase spuneau totul.
6
Pe msur ce zilele treceau, Chawker cel Mic era tot mai absorbit de
pregtirea eantionului final de Baz aromat, despre care papilele sale gustative
i zona sa olfactiv ii spuneau c nu se putea compara cu nici unul dintre cele ce
poposiser vreodat pe limbile gammerienilor.
A vizitat personal cuvele de Baz, unde delicios de dulcile ciuperci i
trgeau seva din dejeciile urt mirositoare i se multiplicau cu o vitez ieit din
comun n condiii ideale meninute cu grij n douzeci i patru de tulpini
principale, fiecare dintre ele cu soiurile ei.
(n general, Maestrul Degusttor, dac gusta Baza nearomat ciuperca
nealterat, cum se spunea putea s-i identifice sursa, mergnd pn la secia i
coridorul respectiv. Nu numai o dat, Marele Btrn Tomasz afirmase n public c
el putea indica nsi cuva i, uneori, pn i zona cuvei, dei nimeni nu-l pusese
pn atunci la ncercare).
Chawker cel Mic nu pretindea c ar avea enorma experien a lui Tomasz;
cu toate acestea, i-a pus la contribuie buzele i limba, plescind i ciugulind,
pn cnd s-a hotrt n privina tulpinii i soiului pe care le dorea, cele care
mergeau cel mai bine cu ingredientele pe care le amesteca n minte. Un bun
Degusttor, spunea Marele Btrn Tomasz, era capabil s combine mental
ingredientele i s guste amestecul doar n imaginaie. n cazul lui Tomasz, astea
puteau fi, dup tiina tuturor, simple vorbe, dar Chawker cel Mic le luase n
serios i era sigur c avea s reueasc.
Pentru a face o treab serioas, nchiriase un spaiu la buctrii (alt
cheltuial pentru srmanul Cel Btrn, dei el personal se descurca cu o sum mai
mic dect cea cerut de Cel Mare). Totui, Chawker cel Mic nu s-a artat
nemulumit cci, deoarece srea peste etapa cu calculatorul, nu avea nevoie de
prea multe. Mainile de tocat, mixerele, cuptoarele, strecurtorile i restul
ustensilelor de buctrie ocupau puin spaiu. Dar, mai ales, l bucura faptul c
avea la dispoziie o hot excelent pentru mascarea i evacuarea mirosurilor.
(Toat lumea cunotea povetile de groaz cu Degusttorii care fuseser dai de
gol de o singur adulmecare a unui miros i apoi descoperiser c amestecul lor
special ajunsese pe buzele tuturor, nainte de a fi fost prezentat juriului. S furi
produsul altuia nu era deloc de bun gust, cum ar fi zis Doamna, dar asemenea
incidente se ntlneau destul de des i nu exista un mijloc legal de a te apra de
spioni).
Semnalul luminos a plpit dup un cod binecunoscut. Era Chawker cel
Btrn. Chawker cel Mic a simit cum l zguduie acelai fior de vinovie ca n
90

urm cu muli ani, cnd, copil fiind, terpelise nite probe de Baz pstrate pentru
musafiri.
Un moment, Btrn al meu! a strigat el.
i, n mare grab, a dat drumul hotei la puterea maxim, a ncuiat dulapul,
a mturat cu mna ingredientele de pe mas, apoi a ieit din ncpere, nchiznd
repede ua n urma lui.
Iart-m, Btrn al meu, s-a scuzat mezinul, ncercnd s par degajat,
dar titlul de Degusttor e mai presus de toate...
neleg, a mormit Cel Btrn cu rceal, cu toate c nrile lui
adulmecaser n jur, pre de o clip, ca i cum i-ar fi dorit s prind izul fugitiv.
n ultimul timp, ns, ai dat foarte rar pe-acas, de uneori mi vine s cred c ai
pornit din nou n vreo aventur nebuneasc prin spaiu. M-am vzut nevoit s vin
aici ca s stau de vorb cu tine...
Nu m-ai deranjat deloc, Btrn al meu! S mergem n sala de odihn.
Sala de odihn se afla aproape i, din fericire, era goal. Cel Btrn a privit
de jur-mprejur, prnd mulumit de faptul c nu-i deranja nimeni, ceea ce l-a
fcut pe Cel Mic s ofteze neauzit. tia c l atepta o moral stranic.
Cel Mic, a vorbit Btrnul ntr-un trziu, mi eti fiu i mi voi face
datoria fa de tine. Cu toate acestea, nu sunt dator numai s-i pltesc cheltuielile
i s am grij s porneti cu dreptul n via. Sunt obligat s-i fac i reprouri,
atunci cnd vine vremea lor. Cine vrea Baz din cea bun nu trebuie s se
opreasc doar la gunoaie mpuite, cum zice proverbul.
Chawker i-a lsat ochii n jos. mpreun cu fratele su, se numra printre
acei treizeci de tineri care se calificaser n faza final a concursului ce urma s
aib loc cel mai trziu ntr-o sptmn, i circula zvonul c Chawker cel Mic
obinuse un rezultat mai bun dect Chawker cel Mare.
Btrne al meu, l-a ntrerupt el, oare o s-mi ceri s m strduiesc mai
puin, de dragul fratelui meu?
Tatl lui a clipit scurt, a nedumerire, i Chawker cel Mic i-a nchis repede
gura. n mod clar, o luase ntr-o direcie greit.
Nu i cer s faci mai puin dect eti n stare, ci mai mult! a bombnit
Btrnul. Gndete-te numai la ruinea pe care ne-ai adus-o sptmna trecut,
cnd te-ai purtat ca un neghiob n faa lui Stens cea Mare.
Pe moment, lui Chawker cel Mic i veni greu s-i aminteasc despre ce era
vorba. Nu se ntmplase absolut nimic cu Stens cea Mare o tnr prostu care,
atunci cnd ii ieea n cale, provocndu-i la o discuie, reuea s-l plictiseasc de
moarte.
Stens cea Mare? Ruine? Cum aa?
S nu-mi spui c nu-i aduci aminte toate prostiile pe care i le-ai ndrugat.
Stens cea Mare a repetat totul Celui Btrn i Doamnei sale, care sunt buni
prieteni ai familiei noastre, i acum se vorbete despre asta n tot Sectorul. Ce te-a
91

apucat s critici obiceiurile de pe Gammer?


Dar nu am fcut aa ceva! Ea m-a ntrebat despre Marele Tur, i eu i-am
spus acelai lucru pe care l repetasem i celorlali...
Nu ai afirmat tu c femeilor ar trebui s li se dea voie s mearg i ele n
Marele Tur?
Aha!
Da, aha!
Dar, Btrne al meu, singurele mele cuvinte au fost c dac o s fac i ea
Marele Tur n-o s mai fie nevoie s pun attea ntrebri, i cnd s-a artat ocat
de o asemenea sugestie, i-am spus c, dup prerea mea, cu ct gammerienii vor
vedea mai mult din Lumile Celelalte, cu att va fi mai bine pentru noi toi. Eu zic
c alctuim o societate prea nchis i, Btrne al meu, nu sunt primul care afirm
asta.
Da, am auzit c exist unii radicali care susin asemenea prostii, dar nu n
Sectorul nostru i, cu siguran, nu n familia noastr. Avem o vechime mult mai
mare dect Celelalte Lumi, suntem o societate mai stabil i mai cuviincioas i,
n plus, nu avem problemele lor. Exist oare criminali printre oamenii notri?
Exist oare corupie?
Dar, Btrne al meu, toate aceste avantaje sunt pltite cu preul
imobilitii i al unei mori-vii. Cu toii suntem att de constrni, att de
ngrdii...
Ce pot s ne nvee Celelalte Lumi? Nu te-ai bucurat c te ntorci acas,
n Sectoarele nchise i confortabile din Gammer, cu coridoarele lor scldate n
lumina aurie a propriei noastre energii?
Da... ai dreptate, numai c, vezi tu, exist attea lucruri pe Lumile
Celelalte cu care a fi vrut tare mult s m obinuiesc...
i cam care ar fi acelea, nebunul meu Fiu cel Mic?
Chawker cel Mic i-a nghiit cuvintele. Apoi, dup o pauz, a murmurat:
Ce rost are s fac simple afirmaii? Cnd voi putea demonstra c o
anumit cale de pe una dintre Lumile Celelalte e mai bun dect cea de pe
Gammer, voi veni i cu dovada. Pn atunci, e zadarnic s nirm vorbe goale...
Ai trncnit deja prostete, fr cap i coad, Fiul meu cel Mic, de putem
zice c aventura i-a fcut al naibii de ru... Dac i-a mai rmas cumva puin
respect fa de mine, dup Marele Tur al tu, pe care Doamna i l-a obinut cu tot
soiul de cuvinte dulci, mpotriva voinei mele, Gammer tie cum, sau dac pui la
socoteal faptul c nc nu-i refuz nimic din ceea ce creditul meu i poate oferi, o
s-i ii gura nchis de-acum ncolo. S nu crezi c m va mpiedica oarecine de a
te trimite de la casa mea, dac ne faci de ruine. Atunci vei putea s-i continui
Marele Tur, ct o ine Orbita i s nu-mi mai fii fiu!
Precum i-e voia, Btrne al meu! a rostit Chawker cel Mic cu voce
nceat. Pe viitor, de nu voi avea dovezi, nu voi mai scoate o vorb.
92

i cum n-o s ai niciodat dovezi, a adugat Cel Btrn nverunat, o s


fiu mulumit dac o s-i ii cuvntul.
7
Finalele anuale reprezentau cel mai mare prilej de srbtoare, cel mai
important eveniment social, cea mai mare efervescen, din toate punctele de
vedere, de pe tot parcursul anului. Toate cele treizeci de feluri de Baz rafinat
aromatizate fuseser preparate. Fiecare dintre cei treizeci de arbitri urma s guste
fiecare fel, la intervale ndeajuns de lungi pentru a-i lsa timp limbii s-i revin.
Fenomenala festivitate avea s dureze toat ziua.
i totui, din respect fa de cinste, gammerienii erau nevoii s recunoasc
faptul c nu toi cei aproape o sut de ctigtori care luaser premiul cel mare i
intraser n istoria lumii lor inventaser feluri de mncare demne de a ocupa un
loc n Marea List de Bucate. Unele fuseser uitate, iar altele erau acum
considerate mncruri obinuite. Pe de alt parte, cel puin dou dintre
mncrurile favorite ale gammerienilor, combinaii servite n permanen n
restaurante i preparate sistematic n case n ultimii douzeci de ani, nu figuraser
printre primele trei ce dobndiser laurii n anii n care participaser la concurs.
Catifeaua Neagr, a crei combinaie ciudat de ciocolat cald i flori de viin o
fcuse s devin prjitura clasic, nici mcar nu ajunsese n final.
Chawker cel Mic nu avea nici o ndoial n privina rezultatului. Era att de
ncreztor, nct s-a pomenit c l ptea teribilul pericol de a se plictisi. A urmrit
atent feele arbitrilor, ori de cte ori acetia luau un vrf de linguri din fiecare fel
de mncare, punndu-i-l apoi pe limb. Marii Judectori i controlau cu grij
expresiile ntiprite pe chipuri, strduindu-se s le pstreze neutre, ca nite mti
de plumb, pentru a nu se da de gol n faa celorlali. Nici un arbitru autentic nu-i
putea permite s afieze vreo expresie de uimire, sau s lase s-i scape un oftat de
plcere i cu att mai puin un fior de dezgust; se mulumeau doar s treac
notele n cartelele de calculator pe care le purtau cu ei.
Chawker cel Mic s-a ntrebat dac aveau s reueasc s-i stpneasc
plcerea atunci cnd vor gusta din creaia lui. n ultima sptmn, amestecul su
devenise perfect, atingnd o culme a splendorii gustului ce nu putea fi depit,
nu putea...
i numeri voturile? l-a ntrebat n oapt Chawker cel Mare. Chawker cel
Mic a tresrit i s-a ntors rapid. Fratele su era mbrcat n purpur din cap pn
n picioare i strlucea ca un soare.
Haide, Cel Mare al meu, tii doar c-i doresc succes! a spus el prietenos.
Sunt ct se poate de sincer. Vreau s iei pe cel mai bun loc...
Locul doi, dac tu ctigi, nu-i aa?
Ai refuza locul doi, dac a ctiga?
93

N-ai cum s obii premiul cel mare! Am fcut o serie de cercetri. tiu
care este tulpina ta de Baz, i tiu i ingredientele...
i tot timpul sta, ct te-ai jucat de-a detectivul, de preparatele tale te-ai
mai ocupat?
Nu-mi purta mie de grij! Nu mi-a luat mult s aflu c nu exist nici o
posibilitate ca, din combinarea ingredientelor tale, s ias ceva valoros.
Presupun c treaba asta ai verificat-o cu calculatorul...
Da, aa e.
Atunci stau i m ntreb cum de am ajuns n final... Poate c nu cunoti
toate amnuntele despre ingredientele mele. Fii atent, Cel Mare, numrul de
combinaii efective chiar numai ntre cteva ingrediente este astronomic, dac
lum n considerare diferitele proporii posibile, precum i posibilele tratri
nainte i dup amestecare, i ordinea amestecrii i...
Nu am nevoie s-mi ii prelegeri, Cel Mic!
Atunci tii c nu exist calculator care s fi fost programat s ating
complexitatea unei limbi experimentate. Pe de alt parte, poi s adaugi unele
ingrediente n cantiti att de mici nct s nu fie detectate nici mcar de limb, i
totui asta s-i dea o arom care s reprezinte o schimbare clar.
Asemenea trucuri te-au nvat tipii din Lumile Celelalte, putiule?
Ba le-am nvat singur.
i Chawker cel Mic s-a ndeprtat, nainte de a deveni nervos pn ntr-att
nct s nceap s vorbeasc prea mult.
8
Nu exista nici o ndoial c anul acesta, la fel ca i n cei trecui, dup
mrturia cronicilor, Marele Btrn Tomasz inea Comisia de Arbitrii n cuul
limbii, cum zicea proverbul.
Chawker cel Mic i-a plimbat privirile de la un capt la cellalt al lungii
mese la care luaser loc toi arbitrii, n ordinea ntietii, avndu-l n centrul lor
pe Tomasz. Datele fuseser introduse n calculator; acesta tocmai dduse
rezultatul. Se lsase o tcere deplin n sala n care se aflau concurenii, prietenii
i familiile lor, ateptnd gloria sau, cel puin, consolarea de a putea gusta din
toate preparatele nscrise n concurs.
Restul gammerienilor, probabil fr excepie, priveau la holo-video. La
sfrit, aveau s se prepare cuptoare ntregi din aceste mncruri, pentru o
sptmn de osp, fiindc, de cele mai multe ori, opinia general nu concorda
ntotdeauna cu cea a arbitrilor, dei asta nu avea cum s influeneze mprirea
premiilor.
Nu mi amintesc vreo decernare de premii la care s fi pus att de puin la
ndoial hotrrea calculatorului, sau noi s fi fost intru totul de acord, i-a
94

nceput cuvntarea Tomasz.


Cei prezeni n marea sal au nclinat din cap, i-au zmbit unii altora i iau aruncat priviri de satisfacie.
Par sinceri, i-a zis Chawker cel Mic, ca i cum ar avea un cuvnt de spus
n faa Marelui Btrn. Pesemne c eu sunt fericitul ales...
Anul acesta, a continuat Tomasz, am avut privilegiul s gust un fel de
mncare mai rafinat, mai ispititor, mai de ambrozie dect tot ce am gustat
vreodat, martore fiindu-mi vrsta i experiena mea. Acesta este cel mai bun i,
trebuie s mrturisesc, nu-mi pot nchipui cum ar putea fi perfecionat.
Apoi, ridicnd mna n care inea Cartelele de Calculator, a declamat:
Marele Premiu este acordat n unanimitate. Calculatorul a fost folosit
doar pentru determinarea ordinii celorlali. Ctigtorul este... (pauz de efect, i
apoi anunul magic, surprinzndu-i pe toi, cu excepia celui n cauz)... Chawker
cel Mic, pentru preparatul su intitulat Scufia de Zpad a Muntelui... Tinere,
vino aici!
Chawker cel Mic s-a apropiat de Marele Btrn pentru a primi premiul n
bani, strngerile de mini, ovaiile, iar ceilali concureni au fost ntiinai ce
numr obinuser pe list. Chawker cel Mare era pe locul cinci.
9
Dup o vreme, Marele Btrn Tomasz l-a abordat pe Chawker cel Mic,
lundu-i de bra.
Ei, Chawker cel Mic, azi e o zi minunat pentru tine i pentru noi toi. Nu
am exagerat, crede-m! Felul tu de mncare a fost cel mai bun pe care am pus
vreodat limba... i totui, curiozitatea i uimirea mea rmn treze. i-am
identificat toate ingredientele, dar n-am descoperit calea prin care combinarea lor
a fost n stare s produc ceea ce a produs. Nu ai vrea s-mi mprteti secretul
tu? N-o s m supr dac o s m refuzi, dar n cazul unei realizri att de
covritoare venind din partea cuiva att de tnr, a...
O s v spun, Mare Btrn. De fapt, am de gnd s vorbesc n faa
tuturor. I-am promis Celui Btrn al meu c nu voi spune nimic pn nu voi avea
dovada. Dumneavoastr mi-ai furnizat-o.
Cum? a ntrebat Tomasz, nedumerit. Ce fel de dovad?
De fapt, ideea acestui fel de mncare mi-a venit pe Lumea Kapper, motiv
pentru care l-am denumit Scufia de Zpad a Muntelui, n semn de omagiu. Am
folosit ingrediente obinuite, Mare Btrn, alese toate cu grij, n afar de unul
singur. Presupun c ai identificat Zbucnetul-Grdinii...
ntr-adevr, numai c exist o uoar modificare, cred eu, pe care nu am
cercetat-o. Dar ce influen a avut Lumea Cealalt, de care vorbeai, n treburile
acestea?
95

A avut, Mare Btrn, pentru c nu era Zbucnetul-Grdinii, n tot cazul, nu


produsul chimic. Am folosit un amestec complicat n locul lui, un amestec de a
crui natur nu pot fi sigur ntru totul.
Tomasz s-a ncruntat, cu o expresie de ru augur:
Cu alte cuvinte, vrei s spui c nu mai poi face nc o dat acest
preparat?
Ba da, l mai pot face, fii sigur de asta, Mare Btrn! Ingredientul la care
m refer este usturoiul.
sta nu-i dect termenul vulgar pentru Zbucnetul-Muntelui! s-a roit la
el Tomasz.
Nu Zbucnetul-Muntelui! Acesta este un simplu amestec chimic. Eu
vorbesc de bulbul unei plante.
Marele Btrn Tomasz a holbat ochii mari i a cscat gura de uimire.
Nici un amestec nu poate nlocui complexitatea unui produs natural, viu,
Mare Btrn! a continuat Cel Mic, plin de entuziasm. Pe Kapper am selecionat o
varietate deosebit de delicat pe care o folosesc la Baza lor. Cei de acolo, ns, o
utilizeaz incorect, fr a-i aprecia n nici un fel potenialitatea. Mi-am dat seama
imediat c un gammerian poate s-o fac infinit mai bine, aa nct am adus cu
mine un numr de bulbi i i-am folosit ct se poate de avantajos. Ai afirmat c a
fost cel mai bun fel de mncare din Baz pe care l-ai pus vreodat pe limb, i
dac exist cumva alt dovad mai puternic dect asta n ceea ce privete nevoia
de deschidere a societii noastre, atunci...
Dar cuvintele i s-au stins pe buze, i Chawker cel Mic i-a ntrerupt tirada,
privindu-l alarmat pe Tomasz. Acesta se retrgea cu iueal din faa lui i
bolborosea incoerent:
A crescut... din mizerie... din praf... am mncat...
Marele Btrn se ludase adesea c avea un stomac att de zdravn nct nu
vomase niciodat, nici mcar n copilrie. Totodat acesta era un fapt cert
nimeni nu vomase vreodat n marea Sal de Decizii...
Venise ns vremea ca Marele Btrn s stabileasc un precedent n ambele
cazuri.
10
Chawker cel Mic nu i recptase calmul. Era i greu s redevin calm,
ntr-o asemenea situaie. Dac Chawker cel Btrn l condamnase la exil, atunci
urma s-i fac pe voie. Nu avea s se mai ntoarc niciodat pe Gammer.
Cel Btrn nu venise s-l vad la plecare. Nici Cel Mare, bineneles. Nu
conta; oricum, Chawker cel Mic i jurase n sinea lui c se va descurca i fr
ajutorul lor, chiar de-ar fi fost nevoie s se angajeze buctar pe Kapper.
Doamna era ns acolo singura persoan de pe tot terenul de decolare care
96

venise s-l vad plecnd; singura care ndrznise s-l accepte n postura de
nimeni, n care ajunsese. Tremura i arta jalnic, iar pe Chawker cel Mic l-a
apucat dorina disperat de a se justifica:
Doamn a mea, a exclamat el, ntr-o izbucnire de auto-comptimire, nu e
cinstit! A fost cel mai bun fel de mncare preparat vreodat pe Gammer. Marele
Btrn n persoan a spus asta, el, cu propria lui gur. Cel mai bun! Dac avea
bulb rzuit n compoziie, asta nu nseamn c mncarea era rea; nseamn c
bulbul era bun. Nu pricepi?... Nu nelegi c asta ne demonstreaz faptul c
trebuie s devenim o societate deschis, c trebuie s nvm de la alii, dar i si nvm pe alii, dac nu vrem s ne stingem?
Platforma s-a cltinat, fiind pe cale de a porni n sus, spre nav. Doamna l
privea cu tristee, ca i cum ar fi tiut c nu avea s-l mai vad niciodat.
Chawker cel Mic a nceput s se nale, stnd aplecat peste balustrad.
Ce ru am fcut, Doamn a mea? a mai strigat el.
i ea i-a rspuns cu voce nceat, ncrcat de durere:
Nu nelegi, Cel Mic al meu, c ceea ce ai fcut nu a fost de...
Zngnitul sasului a acoperit ultimele ei dou cuvinte, i Chawker cel Mic
a intrat n nav, lsnd pe vecie n urma lui imaginea Gammerului.

97

Cum s-a ntmplat


Fratele meu ncepuse s-mi dicteze n stilul su oratoric inconfundabil,
stilul cu care vrjise toate triburile, fcndu-le s-l asculte ncremenite:
La nceput, cu exact 15,2 miliarde de ani n urm, s-a produs o explozie
uria n Univers...
Dar eu m oprisem din scris.
Cincisprezece miliarde de ani? am ntrebat pe un ton sceptic.
Exact. Sunt n plin inspiraie divin, s tii.
Nu-i pun la ndoial inspiraia! (i bine fceam. Fratele meu e cu trei ani
mai mic dect mine, dar nu ndrznesc s-l contrazic. De fapt, dac cineva ar
ndrzni s se ndoiasc de inspiraia lui, ar da pur i simplu de bucluc). M
gndesc numai cum o s reueti s spui povestea Creaiei pe o perioad de
cincisprezece miliarde de ani...
Aa trebuie, att a durat. Am totul aici, mi-a rspuns el, atingndu-i
fruntea cu degetul. Nu uita c totul provine de la cea mai nalt autoritate.
Eu, ns, mi lsasem deja stylusul deoparte.
tii ct cost papirusul? l-am ntrebat.
Ce?
O fi fost el inspirat, ce-i drept, dar, dup cum puteam s-mi dau seama,
inspiraia nu-i era de nici un folos n probleme meschine precum preul
papirusului. Am zmbit n sinea mea i am nceput s-i explic:
S zicem c descrii un milion de ani pe un sul de papirus. Asta presupune
c vei avea nevoie de cincisprezece mii de suluri. Va trebui s vorbeti pn vei
umple cincisprezece mii de suluri, i tii c eti blbit. Eu, n schimb, va trebui
s le scriu, i iar o s mi se pun crcel. i chiar dac ne-am putea permite s
cumprm atta papirus, chiar dac tu nu te-ai blbi, iar mie nu mi s-ar pune
crcel, cine ar fi n stare s copieze toat lucrarea? tii doar c avem nevoie de cel
puin o sut de copii, nainte de publicare. Altfel de unde vrei s ncasm drepturi
de autor?
Fratele meu s-a gndit o vreme la cele auzite, apoi m-a ntrebat cu
naivitate:
Crezi c ar trebui s mai reduc puin?
Puin mai mult!
Ce zici de o sut de ani?
Ce zici de ase zile?
Cum s nghesuim Creaia n ase zile? a exclamat el ngrozit.
sta-i tot papirusul pe care-l avem. Ce prere ai?
Of, bine, treac de la mine! a murmurat el i a nceput s dicteze din nou:
La nceput... Doar ase zile, Aaron?
Doar ase zile, Moise! i-am rspuns cu fermitate.
98

Ideile mor greu


Au fixat strns, ca s poat suporta ocul acceleraiei, le-au nconjurat
scaunele ultrasofisticate cu fluide i le-au fortificat trupurile cu substane
stimulative. Firete, cnd avea s vin vremea, puteau s-i desprind curelele i
s-i extind puin raza de aciune.
Costumul uor; dintr-o singur bucat, le ddea iluzia libertii (i, ntradevr, era doar o iluzie). Aveau posibilitatea s-i mite braele n voie, dar
picioarele numai foarte puin reueau s ntind numai cte unul, pe rnd, dar nu
pe amndou o dat. Puteau chiar s-i schimbe poziia i s se ncline puin spre
dreapta sau spre stnga, dar nu aveau voie s-i prseasc fotoliile. Orice
activitate era fcut numai n fotoliu. Mncau, dormeau i i satisfceau alte
necesiti ntr-un mod care cu greu se putea numi adecvat. Pe scurt, timp de o
sptmn (de fapt, ceva mai mult), erau condamnai s zac ntr-un mormnt.
Pentru ei, amnuntul c acel mormnt era nconjurat de imensitatea cosmosului
nu prezenta nici o importan.
Cu acceleraia se terminase. ncepuse tcuta i monotona cltorie prin
spaiul care separa Pmntul de Lun, i cei doi brbai s-au simit cuprini de o
spaim imens.
Despre ce s vorbim? a ntrebat Bruce G. Davis Junior cu o voce dogit.
Nu tiu, i-a rspuns Marvin Oldbury. Din nou s-a lsat tcerea.
Cei doi nu erau prieteni. Pn nu demult, nici mcar nu se cunoteau.
ntmplarea fcuse s fie ncarcerai mpreun. Amndoi se oferiser voluntari
i amndoi ndepliniser toate cerinele. Erau inteligeni, necstorii i perfect
sntoi. Mai mult, ambii fuseser supui unei psihoterapii complete, cu luni de
zile naintea acestui zbor. Sfatul de baz al psihologilor sunase cam aa: Vorbii!
Vorbii ncontinuu, dac e nevoie! Nu v lsai n voia singurtii!.
De unde tiu ei ce e bine i ce nu? a exclamat Oldbury. Acesta era mai
nalt i mai voinic dect tovarul lui i avea o fa ptrat i puternic. Un smoc
de pr i acoperea zona dintre cele dou sprncene negre.
Davis avea prul nisipiu i pistrui pe fa, un zmbet oarecum agresiv i
umbre n jurul ochilor. Poate c de aceea privirile lui preau prevestitoare de ru.
De unde tiu, cine?
Psihologii. M refeream la sfatul lor de a vorbi. De unde tiu ei c ajut?
Ce le pas? a rspuns Davis tios. E un experiment. Dac nu iese bine,
urmtorilor o s le spun: Nu scoatei o vorb!.
Oldbury i-a ntins braele, i degetele lui au atins pereii semisferei nesate
cu aparate i sisteme de informaie. Putea s umble la comenzi, s regleze
instalaia de aer condiionat, s apuce tuburile de plastic din care sugeau lichidul
nutritiv lipsit de gust, s dea un cot dispozitivului de eliminare a gunoiului sau s
pun mna pe cadranele care controlau ecranul de vizionare.
99

Totul era scldat n lumina blnd ce provenea de la bateriile solare plasate


pe nveliul navei, iar energia pe care acestea o captau era, practic, inepuizabil.
Slav Cerului c nava fusese construit n aa fel nct s se nvrt n jurul
axei sale, i-a zis Oldbury. n felul acesta se producea o for centrifug care i
inea n fotoliu i le permitea s-i simt greutatea. Fr stropul acela de
gravitaie, care le amintea de Pmnt, n-ar fi reuit s suporte drumul.
i totui, constructorii ar fi putut s fac nava mai spaioas. Ar fi putut s
proiecteze echipamentul mai mic i s le ofere celor doi oameni mai mult loc.
N-ar fi fost ru s ne lase mai mult loc liber! a gndit el cu glas tare.
De ce? s-a mirat Davis.
Ca s ne putem ridica n picioare.
Davis a mormit ceva neclar. Era singurul rspuns pe care se simea n
stare s-l dea.
De ce te-ai oferit voluntar? l-a ntrebat Oldbury.
Ar fi trebuit s m ntrebi nainte de a pleca. Atunci tiam mai bine.
Voiam s fiu unul dintre primii oameni care au fcut nconjurul Lunii. Voiam s
fiu erou la douzeci i cinci de ani... Eu i Cristofor Columb, nelegi?
Tnrul a fcut o pauz, i-a rsucit nervos capul dintr-o parte ntr-alta i a
luat dou nghiituri de ap din tub.
Numai c n ultimele dou luni, pesemne din aceleai motive, a continuat
el, n sufletul meu s-a nscut dorina de a renuna. n fiecare noapte, m duceam la
culcare nduind i jurndu-mi c a dou zi mi voi da demisia.
Totui, nu i-ai dat-o.
Fiindc n-am putut. Am fost prea la ca s recunosc c sunt un la. Chiar
i atunci cnd m fixau n fotoliu, eu voiam s strig: Lsai-m n pace! Punei-l
pe altul n locul meu! Dar nici atunci n-am fost n stare s recunosc adevrul.
Oldbury i-a adresat un zmbet amar.
Eu nici mcar n-aveam de gnd s le spun. Le-am scris un bileel n care
mrturiseam c nu mai puteam s continui misiunea. Intenionam s-l pun la pot
i apoi s m fac pierdut n deert. tii unde e bileelul acum?
Unde?
n buzunarul de la cma. Uite-aici!
Nu-i nimic, a mormit Davis. Cnd ne ntoarcem o s fim mari eroi:
celebri i tremurnd din toate mdularele.
Lars Nilsson era un brbat palid, cu ochi triti, cu degete lungi i oase
proeminente. Era civil i rspundea de proiectul spaial de trei ani. n pofida
tensiunii permanente i a eecurilor, slujba i plcea mult pn acum, pn n
momentul n care cei doi tineri fuseser imobilizai n fotoliile navei.
M simt ca i cum a face vivisecie! a exclamat el. Doctorul Godfrey
Mayer, eful seciei de psihologie, prea la fel de ndurerat.
Trebuie s acceptm faptul c riscul e inevitabil. Ne-am dat toat silina
100

ca s-i protejm pe aceti oameni. Nu uita c s-au oferit voluntari.


tiu asta, a rspuns Nilsson pe un ton plat.
Amnuntul respectiv nu-i aducea nici o alinare.
n timp ce privea pe ndelete comenzile, Oldbury s-a ntrebat dac avea s
se aprind vreodat cadranul rou ce anuna pericolul i dac avea s rsune
vreodat soneria de alarm.
Li se dduser asigurri c, n msura n care previziunile erau valabile,
acest lucru nu avea s se ntmple, dar totodat fuseser minuios instruii cum s
acioneze manual fiecare comand.
Aceast instruire i avea rostul ei. E drept, automatizarea avansase att de
mult nct nava devenise un organism capabil de a se autoregla, aducnd aproape
cu o fiin vie. i totui, n trei rnduri, se ntmplase ca nave la fel de complexe
ca aceea n care zceau acum nmormntai, dar lipsite de echipaj uman, s fie
trimise spre Lun i s nu se ntoarc. Mai mult, sistemul se transmitere a
informaiilor pe Pmnt se defectase, n toate cazurile, nc nainte ca nava s
ajung pe orbita Lunii.
Sub presiunea opiniei publice, cei care lucrau la proiect votaser trimiterea
n spaiu a unei nave cu echipaj uman la bord. Acest lucru era necesar deoarece
imperfeciunile automatizrii puteau fi compensate de comanda manual.
Un echipaj format din doi oameni prea perfect. Autoritile se temeau ca
nu cumva o singur persoan, pus n condiii de izolare total, s cedeze nervos.
Davis! Hei, Davis! a strigat Oldbury.
Ce-i? a tresrit cellalt.
Hai s vedem cum arat Pmntul.
De ce?
De ce nu? Tot suntem aici. Cel puin, s admirm privelitea.
Oldbury s-a lsat pe spate n fotoliu. Captatorul de imagini era un exemplu
de automatizare. n contact cu radiaia cu lungimi de und scurte, acesta nceta s
mai funcioneze. Soarele era imposibil de vzut. n rest, ns, se orienta automat
spre cea mai puternic surs de lumin din spaiu, compensnd orice micare a
astronavei. Mici celule fotoelectrice, localizate pe cele patru pri ale navei, se
roteau fr ncetare, scannd cerul. Dac nu voiai imaginea celei mai puternice
surse de lumin, ndreptai manual captatorul ctre obiectivul dorit.
Davis a apsat un buton i ecranul s-a luminat; apoi a stins lumina din
interior, astfel c imaginea a devenit i mai strlucitoare, n contrast cu ntunericul
din jur.
Pe ecran nu a aprut un glob cu continente pe el, ci o imagine neclar,
colorat n alb, albastru i verzui. Cadranul care arta distana fa de Pmnt,
lund n calcul valoarea constantei gravitaionale, indica treizeci de mii de mile.
Hai s-i vedem marginea, a spus Davis i, ntinzndu-se pn la comenzi,
a micat imaginea.
101

O curb de ntuneric a nghiit o parte din ecran. n acea zon nu se zrea


nici o stea.
E umbra nopii! a murmurat Oldbury.
Brusc, imaginea a alunecat napoi. ntunericul a naintat din partea cealalt,
iar curba era acum mai clar i ndreptat n sens opus. De data aceasta, stelele
sfrtecau bezna cu lumina lor tioas.
A vrea s fiu acolo, a spus Oldbury solemn, nghiind n sec.
Cel puin, vedem c Pmntul e rotund, a rnjit Davis.
Halal descoperire!
Davis s-a simit ofensat de tonul lui Oldbury.
S tii c, ntr-adevr, e o descoperire... Numai un procent foarte mic din
populaia lumii e convins c Pmntul este rotund.
ncruntat, el a aprins lumina n nav i a fcut s dispar orice corp ceresc
de pe ecran.
De la 1500 ncoace, numrul ignoranilor a sczut n permanen, i-a
rspuns Oldbury fnos.
n Noua Guinee, exist triburi care cred i acum c Pmntul e plat. i n
America poi ntlni secte religioase care susin acelai lucru. Ideile mor greu.
Prostii!
Davis se mai nmuiase.
Dar tu poi s dovedeti c e rotund? l-a zdrt el pe cellalt. n afara
faptului c-l vezi acum c e rotund, ai i alte dovezi?
Eti ridicol!
Aa s fie oare? Sau ai luat cuvintele nvtoarei drept liter de
evanghelie? Ce dovezi i s-au adus? C umbra Pmntului pe Lun, n timpul unei
eclipse, e rotund i c numai o sfer las o urm rotund? Asta-i o tmpenie! Un
disc las tot o umbr rotund, la fel i un ou. O s-mi spui c oamenii au cltorit
n jurul lumii. Dar la fel de bine ar fi putut s se nvrt n jurul unui punct central
situat pe un Pmnt plat, pe o distan fix. Efectul ar fi fost acelai. La orizont se
vede mai nti catargul navelor? Iluzie optic! Exist altele i mai ciudate.
Pendulul lui Foucault, l-a ntrerupt Oldbury, luat prin surprindere de
virulena celuilalt.
Te referi la pendulul care descrie un plan, iar acel plan se rotete o dat
cu rotaia Pmntului n jurul axei sale, n funcie de latitudinea locului unde
efectum experimentul? Cum s nu! Asta dac pendulul se menine ntr-un singur
plan; dac teoria e corect. Cum reueti, ns, s-l convingi pe omul de pe strad,
care nu are cunotine de fizic? Ce dovezi palpabile i aduci, n afar de cuvntul
de onoare al unui fizician? Ascult-m bine, n-a existat nici o dovad
satisfctoare c Pmntul e rotund, pn la zborul rachetelor n spaiu doar
acestea au avut ocazia s fotografieze curbura planetei!
Prostii! a mrit din nou Oldbury. Geografia Argentinei ar fi fost n
102

ntregime deformat dac Pmntul ar fi fost plat, cu Polul Nord n centru.


Oricare alt centru ar desfigura geografia uneia sau alteia dintre regiunile pe care le
cunoatem. nveliul exterior al planetei nu ar avea aceeai form dac n-ar fi
sferic. Nu poi s negi asta!
Davis a tcut pentru cteva clipe, apoi a glsuit mbufnat:
De ce naiba ne certm? Duc-se pe pustii!
Imaginea Pmntului n spaiu i controversa avut treziser n Oldbury
fiorii unei nostalgii aproape dureroase. Tnrul a nceput s vorbeasc despre cas
cu o voce joas. i-a amintit de anii adolescenei, petrecui n Trenton, un orel
din New Jersey, i a prins s povesteasc ntmplri cu familia sa, dintre cele mai
banale, la care nu se mai gndise de ani de zile. Rdea de lucruri nu foarte
amuzante i simea iari dureri din copilria uitat, pe care credea c le lsase
definitiv n urm. La un moment dat, chiar a aipit, dar s-a trezit tresrind, ntr-o
stare de confuzie, ncercnd s neleag unde se afla i de unde izvora lumina
aceea rece i albstruie. Instinctiv, a dat s se ridice n picioare, dar s-a prbuit
napoi, cu un geamt, izbindu-se cu cotul de metalul dur.
Ecranul era iari aprins. Lumina albstruie care-i inundase ochii cnd se
trezise provenea de la imaginea Pmntului. Curbura planetei era acum mult mai
clar. Se ndeprtaser deja la 50.000 de mile de cas.
Davis, care se ntorsese spre el atunci cnd voise s se ridice din fotoliu, l-a
abordat din nou pe un ton incisiv:
Sfericitatea Pmntului nu constituie o dovad. La urma urmei, omul ar
putea s se trasc pe suprafaa lui i s-i dea seama dup geografia din jur c
este rotund, cum ai zis i tu. Dar exist i alte chestiuni fa de care ne comportm
de parc le-am cunoate de mult, fr s avem vreo justificare.
Bine, bine... a mormit Oldbury, frecndu-i cotul lovit.
Dar Davis nu s-a lsat mbunat:
Uite, sta-i Pmntul. Privete-l cu atenie! Ci ani crezi c are?
Vreo cteva miliarde, presupun, a rspuns Oldbury precaut.
Presupui? Ce drept ai s presupui? De ce nu presupui c are cteva mii de
ani? Bunicul tu aa credea, ca i al meu, de altfel, bazndu-se pe capitolul nti
din Genez. De unde ai certitudinea c se nelau?
Avem dovezi geologice.
Ce dovezi? Timpul de care a avut nevoie oceanul pentru a deveni srat?
Timpul necesar depunerii unei roci sedimentare? Timpul n care se formeaz
plumbul n zcmintele de uraniu?
Oldbury se lsase pe spate n fotoliu i privea Pmntul cu un soi de
detaare. Abia dac l auzea pe Davis. nc puin, i avea s vad ntreaga planet
pe ecran. Deja umbra nopii de pe o parte a curbei prea pe punctul de a se muta
pe partea cealalt.
Firete c nu umbra nopii i schimba poziia. Singura vin o purta
103

micarea de rotaie a Pmntului. Dar, pentru cei doi oameni din spaiu, planeta
era n ntregime scldat n lumin.
Ei, ce zici? a renceput Davis, plin de elan.
Ce s zic? a rspuns Oldbury, luat prin surprindere.
Care-i problema cu blestematele alea de dovezi geologice?
Pi, ar mai fi i dezintegrarea uraniului.
Am amintit-o deja! Eti un prost, tiai asta?
Oldbury a numrat n gnd pn la zece, nainte de a-i rspunde.
Nu cred!
Atunci, ascult aici! S presupunem c Pmntul a aprut acum ase mii
de ani, cum zice Biblia. De ce, m rog, n-ar fi putut s fie creat atunci uraniu cu o
anumit cantitate de plumb n el? Dac uraniul a putut fi creat, de ce nu i
plumbul? De ce s nu fi fost creat oceanul cu sare n el, de ce s nu fi avut rocile
sedimentare grosimea actual nc de la nceput? De ce s nu fi fost create fosile
cu aspectul pe care l cunoatem astzi?
Cu alte cuvinte, de ce s nu fi fost creat Pmntul laolalt cu dovezile
care s ateste o vechime de cteva miliarde de ani?
Chiar aa, de ce nu?
S punem ntrebarea invers: ce rost ar fi avut?
Nu m intereseaz! Vreau doar s-i demonstrez c aa-numitele dovezi
ale vechimii Pmntului nu exclud ipoteza Creaiei.
i precis crezi c totul a fost conceput ca un fel de joc, un puzzle
tiinific, pentru a ne pune la ncercare ingeniozitatea, un exerciiu menit a solicita
mintea omului o jungl mental vrt n arcul su intelectual...
Faci pe deteptul, Oldbury! i de ce, m rog, i se pare o ipotez
neplauzibil? Oricum, nu poi dovedi contrariul.
Eu nu vreau s dovedesc nimic.
Desigur, tu te mulumeti cu ce-i spun alii. De asta am zis c eti un
prost. Dac am fi n stare s ne ntoarcem n timp i s vedem cu proprii notri
ochi, atunci ar fi cu totul altceva. Am putea merge pn n anul 4004 nainte de
Hristos, n Egiptul pre-dinastic, sau, i mai departe, n epoca mamuilor.
Sau a tiranozaurilor.
Exact! Dar, pn atunci, putem doar s speculm, fr s fim siguri dac
am ghicit corect sau nu. ntreaga tiin se bazeaz pe credina n anumite premise
i n valabilitatea deduciei i a induciei.
Asta nu e o crim.
Ba este! l-a contrazis Davis vehement. Ajungi s crezi i, o dat cu asta,
nchizi toate porile minii. i-ai format propria idee i nu mai vrei s o nlocuieti
cu alta. Galileo a descoperit ce greu mor ideile...
i Columb a fcut-o! a adugat Oldbury somnoros.
Imaginea Pmntului, cu nuanele sale albstrii i vrtejurile din atmosfer,
104

avea asupra sa un efect aproape hipnotic.


La auzul remarcii tovarului su, Davis a fost cuprins de o bucurie
rutcioas.
Columb? Continui s crezi c el se ncpna s considere c Pmntul e
rotund, n vreme ce toi ceilali ziceau c e plat?
ntr-o msur mai mic sau mai mare...
Vezi ce se ntmpl cnd o asculi pe nvtoarea ta, care la rndul ei i-a
cptat cunotinele de la nvtoarea ei, i aa mai departe? Orice om inteligent
i cu ceva carte, contemporan cu Columb, tia c Pmntul e rotund. Chestiunea
n litigiu era mrimea Pmntului.
Serios?
Sigur. Columb consultase hrile unui geograf italian care susinea c
Pmntul are o circumferin de 15.000 de mile i c marginea de est a Asiei se
afl la trei-patru mii de mile de Europa. Geografii de la curtea regelui Ioan al
Portugaliei susineau c Pmntul are o circumferin de aproximativ 25.000 de
mile i c estul Asiei se afl la o distan de 12.000 mile fa de coasta de vest a
Europei. De aceea, l sftuiau pe regele Ioan s prefere ruta ce ocolea Africa.
Bieii aceia aveau dreptate, iar Columb era cel care se nela. Portughezii au
ajuns n India, dar Columb, nu.
n schimb, a descoperit America. Asta nu poi s negi!
E lipsit de relevan pentru ceea ce discutm noi acum. Descoperirea
Americii a fost un accident. Columb era un asemenea farsor nct, atunci cnd ia dat seama c greise, a preferat s-i falsifice jurnalul dect s-i schimbe ideile.
Ideile lui au murit foarte greu, de fapt, au pierit o dat cu el. Aa o s se ntmple
i cu tine. Pot s vorbesc eu pn-oi rgui, c tu tot o s-l consideri pe Columb
mare fiindc susinea sfericitatea Pmntului ntr-o perioad cnd toi credeau c-i
plat.
Fie cum zici tu! a mormit Oldbury.
Era toropit i se gndea la supa de pui pe care o fcea mama lui cnd era
copil, o sup stranic n care punea i orz. i aducea aminte de mirosul din
buctrie, smbt dimineaa, cnd mncau pine prjit, i cum erau strzile
udate de ploaie...
Lars Nilsson avea n fa hrtiile cu transcrierea celor discutate la bordul
navei. Poriunile mai semnificative erau subliniate de psiholog.
i recepionm clar? a ntrebat el.
Godfrey Mayer l-a asigurat, ntre dou adnotri, c aparatele de recepie
funcionau perfect.
A fi vrut s nu fi fost obligai s le ascultm conversaia fr tirea lor, a
continuat Nilsson. Presupun, ns, c pretenia mea e pur i simplu prosteasc...
Cellalt era hotrt s nu-l contrazic.
E ntr-adevr prosteasc. Trebuie s nelegi c acesta este singurul mod
105

de a primi informaiile necesare pentru studiul comportamentului uman n spaiu.


Cnd experimentam efectul acceleraiei asupra corpului uman, te simeai vinovat
fiindc le urmreai variaiile de tensiune arterial?
Ce prere ai despre Davis i despre teoriile lui ciudate? Drept s-i spun,
m ngrijoreaz.
Doctorul Mayer a cltinat din cap.
nc nu tim ce-ar trebui s ne ngrijoreze mai mult. Davis se lupt cu
propriile-i resentimente fa de tiina ce l-a adus n situaia n care se afl acum...
Asta-i teoria ta?
E o posibilitate ce trebuie avut n vedere. A-i exprima agresiunea poate
fi un lucru bun. n cazul nostru, asta l ajut pe Davis s-i pstreze echilibrul.
Dar, dac exagereaz... nu tiu. E prea devreme pentru a emite o prere. Poate c
Oldbury se afl ntr-un pericol mai mare. A devenit pasiv...
Ce crezi, Mayer, suntem pe cale s descoperim c omul, n general, nu e
fcut pentru spaiu?
Dac am putea s construim nave n care s ncap o sut de oameni i n
interiorul crora s putem crea un mediu asemntor celui de pe Pmnt, n-ar
exista probleme. Dar dac navele noastre vor arta mereu ca aceasta i a schiat
un gest vag cu mna, n sus atunci vom avea necazuri.
Nilsson era uor nemulumit.
Ei, au ajuns deja n a treia zi i nc nu au aprut probleme majore, a
bombnit el.
Suntem n a treia zi, a crit Davis, cu o voce rguit. Am trecut de
jumtatea drumului.
Hmm! Un vr de-al meu avea un depozit de cherestea, i-a amintit
Oldbury. Raymond l chema. Cteodat, cnd m ntorceam de la coal, treceam
pe la el...
Din senin, irul gndurilor i-a fost ntrerupt de poemul lui Longfellow,
Fierarul satului, era acolo un vers care zicea: copiii se ntorc de la coal..., i
Oldbury s-a ntrebat ci dintre acei care l recitau nelegeau cu adevrat sensul
cuvintelor.
Ce ziceam? l-a ntrebat brusc pe Davis.
Nu tiu, a rspuns acesta iritat. Eu am spus c am trecut de jumtatea
drumului i nc n-am privit Luna.
Atunci, hai s privim Luna!
Foarte bine. n cazul sta, pune mna i regleaz tu captatorul de imagini!
Eu l-am reglat destul pn acum. La naiba, cred c-am fcut bici pe fund de-atta
stat!
i Davis s-a foit nervos n fotoliul adnc, ca i cum ar fi vrut s-i dea alte
contururi.
De ce naiba or fi pus gravitaie pe nava asta nenorocit? Pesemne ca s
106

rmnem intuii ntr-un loc! Dac am fi plutit, ne-am fi relaxat i noi puin...
i pe urm te-ai fi plns c i-e grea. Nu vezi c nici n-ai loc s te ridici
n picioare, darmite s mai i pluteti!
Oldbury manevra comenzile captatorului, n timp ce vorbea. Pe ecran, mii
de stele se perindau prin faa lor.
Nu era o treab grea. Inginerii din Trenton adic din New Mexico, de
fapt... m rog, de pe Pmnt inginerii, deci, i instruiser bine. Trebuia doar s
ntorci captatorul cu 180 de grade fa de Pmnt, atta tot. Dup aceea, se
ndrepta el singur spre Lun, din cauza luminii pe care aceasta o degaja. Luna era
cel mai strlucitor obiect dintre toate cele care se aflau n zon i se gsea n
centru e drept, ntr-un echilibru instabil. Aparatele aveau nevoie de cteva
secunde pentru a scana restul cerului i pentru a orienta din nou ecranul spre
Pmnt, dar n acele cteva secunde, ct mai funcionau comenzile manuale, aveai
senzaia c astrul nopii se pregtea s intre prin hublou.
De fapt, Luna se afla n primul ptrar. Ea trebuia s se menin n opoziie
fa de Pmnt atta vreme ct nava continua s zboare pe o traiectorie ct mai
apropiat de linia ce lega cele dou lumi.
Numai c astrul nopii era puin distorsionat, de parc ar fi fost o ilustraie
dintr-un calendar ieftin. Lui Oldbury i-a aprut deodat n minte imaginea a dou
capete profilndu-se pe conturul Lunii, unul cu prul lung i ondulat, cellalt cu
prul scurt i drept. Pentru aceasta, ns, ar fi trebuit s fie Lun plin.
Cel puin e acolo, a spus Davis, pe un ton uor dispreuitor.
Te ateptai s nu fie?
n spaiu, nu tii la ce te poi atepta. Este posibil s existe, la fel de bine
cum ar fi fost posibil s nu existe. Nimeni n-a mai fost pe-aici, pn acum. Prin
urmare, eu sunt mulumit c vd Luna.
De pe Pmnt nu poi s-o vezi?
Te sftuiesc s nu fii att de sigur de ceea ce crezi c observi de pe
btrna noastr planet. n general, cei mai muli pmnteni pretind c vd un
glob galben cu pete ntunecate, care se mic ncoace i ncolo pe un fundal
albastru, de parc ar fi acionat de un mecanism.
Stelele i planetele sunt i ele acionate de un mecanism?
Da, ca ntr-un planetariu. De ce n-ar fi aa? Ct despre telescoape, ele
descoper n fiecare zi noi i noi luminie pictate pe...
i tot tabloul sta se coloreaz n rou, din cnd n cnd?
De ce nu? n momentul de fa, nu sunt sigur dect de faptul c am trecut
de jumtatea drumului, c Luna se face din ce n ce mai mare i c poate exist cu
adevrat. M abin, ns, s-mi exprim vreo prere despre planete i stele.
Oldbury s-a uitat spre Lun i a oftat. n cteva zile, aveau s se nscrie pe
orbita ei i urmau s-o nconjoare, cercetndu-i faa nevzut.
N-am crezut niciodat povestea cu omul de pe Lun, a spus el. Nu l-am
107

vzut niciodat. n schimb, am observat chipul unei femei, cu ochii puin oblici i
foarte triti. Cnd m aflam n dormitor, Luna plin mi ptrundea prin fereastr i
m fcea i pe mine trist, dar, totodat, mi inspira un sentiment de prietenie. Mie
mi se prea c Luna se mic, i nu norii, i cu toate astea ea nu ieea niciodat
din cadrul ferestrei. i, spre deosebire de Soare, pe ea o poi vedea i printre nori,
cu toate c cel dinti e mult mai strlucitor. Un nor ct de mic, i Soarele
dispare... Ce-ai zis, ta... ... Davis?
Ce se ntmpl cu vocea ta?
Nimic.
Guii ca un purcelu.
Nu gui, l-a contrazis Oldbury, forndu-se s ia o octav mai jos. Se uita
ndelung la dou dintre ceasurile de pe tabloul de bord.
Unul arta ora standard, dar aceasta nu-l interesa; cellalt msura timpul
scurs de la plecare. Pe acesta l privea cu regularitate. n prezent, arta 64 de ore
i cteva minute. Alturi, se aflau alte cifre, notate cu rou, ce indicau orele
rmase pn la ntoarcerea pe Pmnt o sut patruzeci i patru i cteva minute.
Lui Oldbury nu-i plcea c era msurat i timpul de care dispuneau pn la
sfritul misiunii. i-ar fi dorit s-l calculeze el. Pe vremuri, n Trenton, numra
distana care-l desprea de vacana de var, calculnd greoi, n minte, n timpul
orelor de geografie, numai n timpul orelor de geografie: attea zile, attea ore...
Scria rezultatul cu cifre mici pe caietul de notie... Cu fiecare zi care trecea,
numrul acela devenea tot mai mic. Jumtate din bucuria vacanei care se apropia
sttea ascuns n cifrele acelea care scdeau.
Acum, ns, numrul orelor se micora singur, pe msur ce secundarul se
rotea la nesfrit, secionnd timpul n feliue subiri ca hrtia, ca i cum ar fi fost
o main de tiat mezeluri.
Deodat, vocea lui Davis i-a ajuns la urechi.
Pn acum, totul a mers bine.
Nici pe viitor n-o s se ntmple nimic ru, a spus Oldbury ncreztor.
De unde tii?
Fiindc numrul e din ce n ce mai mic.
Cum? Ce-ai zis?
O clip, Oldbury a prut ncurcat, apoi a bombnit ca pentru sine:
Nimic...
Razele astrului nopii nu reueau s mprtie ntunericul din nav. Oldbury
a adormit din nou, cu brbia rezemat n piept, pe jumtate contient de prezena
adevratei Luni, dar visnd n acelai timp la acea Lun plin cu faa trist ce-l
privea prin fereastr i se cltina n btaia vntului...
Dou sute de mii de mile! a exclamat Davis. Adic 85% din distana
total.
Poriunea luminat a Lunii prea pistruiat i ciupit de vrsat, iar capetele
108

cornului depiser marginea ecranului. Mare Crisium era un oval ntunecat, uor
distorsionat din cauza unghiului din care l priveau, dar suficient de mare ct s
vri pumnul nuntru.
... i totul merge bine, a continuat Davis. Nu s-a aprins nici o lumini
roie pe nici unul dintre cadrane...
Foarte bine!
Cum adic, foarte bine? Davis i fixa colegul cu ochii micorai a
suspiciune. tii doar c, n ncercrile anterioare, totul a fost n regul pn cnd
s-a ajuns n acest punct, aa c nu ne putem nc permite s rsuflm uurai.
Nu cred c se va ntmpla ceva ru...
D-mi voie s te contrazic. Pmntenii nu trebuie s cunoasc adevrul.
Ce adevr?
Davis a chicotit dispreuitor, iar Oldbury l-a privit obosit. Ciudat, ncepuse
s-i fie fric de cellalt. Cu profilul lui ascuit n lumina Lunii, Davis nu semna
deloc cu tatl su, la care se gndea tot mai des (numai c i-l imagina mai tnr,
cu tot prul pe cap i cu inima sntoas).
Cred c nu avem voie s cunoatem multe lucruri referitoare la spaiu, a
spus Davis. n faa noastr, universul se ntinde pe o distan de miliarde de anilumin, dar noi nu vedem dect un perete de ntuneric inclusiv cnd e vorba de
faa invizibil a Lunii pe care sunt pictate stele i planete care se mic alandala,
pentru ca o seam de mecherai de pe Pmnt s inventeze tot soiul de teorii
despre orbite i gravitaie.
Pretinzi c ar fi un joc menit a ne pune mintea la ncercare? a ntrebat
Oldbury, aducndu-i aminte ca prin cea de discuia avut cu cteva zile n urm
i de replicile lui Davis. Sau poate el spusese asta? I se prea c ntreaga poveste
nu avea nici o legtur cu propria-i persoan.
De ce nu?
Totul e n regul, a ncercat Oldbury s-i calmeze colegul, dar el nsui
era puin nfricoat. N-o s se ntmple nimic nici mai departe. ntr-o bun zi,
totul o s ias bine, de la nceput pn la sfrit...
Atunci de ce n-a mai funcionat nici o comand, dup 200.000 de mile?
Eti n stare s-mi rspunzi?
Acum ne aflm noi aici i putem s le reglm manual.
Ba n-o s putem!
Brusc, Oldbury i-a amintit un roman pe care-l citise n adolescen; plin de
entuziasm, a nceput s-l povesteasc:
Pe vremuri, am citit o carte despre Lun. Marienii nfiinaser o baz pe
partea ei nevzut. Noi nu ne ddeam seama de existena lor, dar ei ne observau
pe noi n secret...
Cum? l-a repezit Davis, iritat. Cum puteau s ne vad, dac se aflau pe
partea cealalt?
109

Nu, stai s-i povestesc de la nceput...


Oldbury i-a dat seama c ncepuse s vorbeasc din nou piigiat, dar nu-i
psa. Ar fi vrut s se scoale din fotoliu i s sar n sus de bucurie c-i venise n
minte un lucru att de interesant, dar nu putea.
Aciunea se petrecea n viitor. Pmntenii nu tiau c...
Tac-i fleanca!
Oldbury a amuit. O asemenea jignire i provoca o senzaie de sufocare. S-a
smiorcit ncet, ca un copil:
Dar tu ai zis c pmntenii nu trebuie s cunoasc adevrul i c de aceea
se defecteaz instrumentele. Dac reuim s vedem cealalt fa a Lunii i dac
marienii...
nceteaz s-mi mai impui capul cu marienii ti tmpii! Oldbury a tcut
din nou. Se suprase cumplit pe Davis. Ce dac el era mare? Asta nu-i ddea
dreptul s ipe la un copil!
Privirea i s-a fixat iari asupra ceasului. Pn la vacana de var
rmseser doar o sut zece ore.
Acum se rostogoleau spre Lun. Se npusteau n jos, n cdere liber, cu o
vitez nucitoare. Gravitaia Lunii era redus, dar ei se prbueau de la o nlime
foarte mare. n cele din urm, privelitea a nceput s se schimbe, treptat-treptat
aprnd noi cratere.
Desigur, nu aveau s se ciocneasc de Lun; viteza cu care se deplasau
avea s-i nscrie pe orbita ei. Timp de o or, urmau s zboare peste jumtate din
suprafaa ei, dup care se vor ndrepta din nou spre Pmnt.
Dar, din nefericire, Oldbury n-a mai vzut chipul pe care-l ndrgise. De la
distana aceea, unica privelite pe care o oferea satelitul era suprafaa scobit de
cratere. Singur i ndurerat, bietul tnr i-a simit ochii umplndu-i-se de lacrimi.
i, dintr-o dat, spaiul restrns al navei a prins s vibreze, zguduit de
vaietul alarmelor, iar cadranele de la bord clipeau intermitent cu o lumin roie.
Oldbury s-a tras napoi, n vreme ce Davis striga aproape triumftor:
Vezi, i-am spus eu!
Apoi, pe cnd ncerca fr nici un rezultat s acioneze manual
comenzile, nu s-a putut abine s nu bombne:
Secrete! Secrete! Nici o informaie nu va fi transmis pe Pmnt.
Oldbury continua, ns, s se uite la Lun. Ajunseser foarte aproape de
suprafaa ei i imaginea se mica repede. Nava ncepuse s se zglie serios,
cnd, pe neateptate, el a scos un ipt ascuit:
Uite! Uite!
Tnrul nepenise de groaz, cu degetul ndreptat spre ecran. Davis a privit
i el n aceeai direcie.
Doamne, Dumnezeule! a ngimat acesta, repetnd implorarea la
nesfrit, pn ce ecranul s-a ntunecat, iar cadranele de pe tabloul de comand s110

au colorat definitiv n rou.


Lars Nilsson nu putea s se fac i mai palid dect era, dar minile i
tremurau cnd i-a strns pumnii.
Se ntmpl din nou! Ce porcrie! De zece ani, automatizarea ne face
probleme. i pe navele fr echipaj uman, i pe asta. Cine-i de vin?
N-avea rost s ncerce s caute un ap ispitor. Nu era nimeni de vin,
dup cum a fost silit s recunoasc, aproape imediat. ntmpltor sau nu, ntr-un
moment crucial, lucrurile merseser prost nc o dat.
Trebuie s-i scoatem de acolo, a spus el, contient n sinea lui de faptul c
rezultatul putea fi pus sub semnul ntrebrii.
Totui, trebuiau s fac tot ce era omenete posibil.

Ai vzut i tu, nu-i aa? a ntrebat Davis.


Mi-e fric, a scncit Oldbury.
Ai vzut! Ai vzut faa ascuns a Lunii, ai vzut c, de fapt, nici nu
exist! Doamne, Dumnezeule, doar nite bee, nite brne care susin ase
milioane de mile ptrate de canava. De canava, pe Dumnezeul meu!
i Davis a izbucnit n hohote demente, rsucindu-se n fotoliu de atta rs,
pn cnd s-a necat i l-a apucat tusea. Apoi, trgndu-i sufletul, a spus cu o
voce rguit:
Timp de un milion de ani, omenirea a privit n sus la cea mai mare faad
fals pe care i-ar putea-o imagina cineva. ndrgostiii se giugiuleau sub o pnz
mare ct o lume, creia ii ziceau Lun. i stelele sunt pictate, precis! Dac am fi
n stare s mergem puin mai departe, am rci puin vopsea, s-o ducem acas.
Ce caraghios! Ce caraghios!
i a nceput din nou s rd. Oldbury voia s ntrebe de ce se distra att de
mult omul cel mare, dar nu putea s ngne dect: De ce...? De ce...?, fiindc
rsul celuilalt i nghease sngele n vine, iar cuvintele i se nepeniser n gt.
De ce? a catadicsit Davis s-i rspund. De unde dracu s tiu? De ce
platourile de filmri sunt nesate de strzi cu faade false? Poate c i noi facem
parte dintr-un fel de spectacol, numai c de data asta ne-am rtcit ca doi proti n
spatele decorului, unde se vd frnghiile i toate accesoriile. Locul nostru nu este
aici. Nimeni de pe Pmnt n-ar fi trebuit s afle despre existena decorurilor. Din
acest motiv se stric toat aparatura dup 200.000 de mile. Dar noi am vzut.
Apoi, uitndu-se cu un aer pariv la uriaul de lng el, a adugat:
Bnuieti de ce nu e important faptul c noi am vzut? Oldbury l privea
cu faa ud de lacrimi.
Nu. De ce?
Fiindc nu conteaz. Dac le povestim celor de pe Pmnt c Luna e o
pnz ntins pe nite prjini, ne ucid. Sau poate ne nchid la balamuc, pentru tot
restul vieii, asta n caz c sunt cumsecade. De aceea n-o s suflm o vorb.
Vocea i s-a ngroat amenintor:
111

Ai neles? Nici o vorb!


Vreau s vin mama! a scncit Oldbury.
Ai neles ce-am zis eu? a repetat Davis. S nu scoi nici o vorb! E
singura noastr ans. N-au dect s descopere alii adevrul i s moar pentru
el. Jur! S te nghit iadul dac sufli vreo vorb!
Rsuflnd anevoios, Davis i-a ridicat un bra amenintor, iar Oldbury s-a
afundat n fotoliu ct a putut de mult.
Nu da n mine! s-a smiorcit el. Nu m bate!
Dar Davis nu se mai putea controla.
Exist o singur soluie, a strigat el furios, lovind trupul chircit al
celuilalt, iari i iari.
Godfrey Mayer edea pe marginea patului, n rezerva lui Oldbury.
i-e clar acum? l-a ntrebat el pe bolnav. Oldbury se afla sub observaie
de aproape o lun.
Lars Nilsson sttea n cellalt capt al camerei, ascultnd i privind n
tcere. Revedea parc figura lui Oldbury, nainte de plecarea acestuia n misiune.
Acum faa lui era tot ptrat, dar obrajii i se scoflciser, iar brbatul nu mai avea
pic de putere.
N-am fost pe o nav adevrat... N-am fost n spaiu... a rostit Oldbury pe
un ton linitit, dar aproape n oapt.
Exact. Aceasta nu este o minciun. i-am artat nava i comenzile cu
ajutorul crora imaginile Lunii i ale Pmntului puteau fi schimbate pe ecran. Ai
vzut i tu.
Da. tiu asta.
A fost un exerciiu, a continuat Mayer calm, o simulare perfect a
condiiilor din spaiu, pentru a testa reacia oamenilor. Firete c nu v puteam
mrturisi acest lucru, deoarece am fi compromis experimentul. Dac situaia ne
scpa de sub control, puteam opri exerciiul. Acesta este singurul mod n care
putem nva. Acum tim ce modificri trebuie s facem i vom ncerca din nou
cu ali doi oameni.
Psihologul i dduse de zeci de ori aceleai explicaii. Oldbury trebuia
ajutat s neleag, ca s poat duce din nou o via normal.
Dup noi, ai mai experimentat i cu alii? a ntrebat Oldbury ngndurat.
nc nu, dar n curnd vom relua operaiile. Mai nti, ns, trebuie s
operm nite modificri.
Eu n-am rezistat.
E adevrat. Numai c, vezi tu, am reuit s nvm multe din experiena
ta, aa c, ntr-un fel, testul a fost ncununat de succes. Trebuie s pricepi,
comenzile erau programate s-o ia razna la un moment dat, ca s v testm reacia
n caz de pericol, dup cteva zile de stres i oboseal. Defeciunea avea s se
produc exact cnd nava nconjura Luna, creia trebuia s-i schimbm poziia,
112

astfel nct, pe drumul de ntoarcere, s-o vedei dintr-un unghi diferit. n inteniile
noastre nu intra s dai ochii cu partea ei invizibil, aa c nu ne-am mai btut
capul cu ea. Am vrut s facem economie. i aa, testul sta ne-a costat cincizeci
de milioane de dolari... Crede-m, nu ne-a fost uor s construim replica exact a
satelitului.
Numai c maneta de ntrerupere a recepionrii imaginilor n-a funcionat
cum trebuia, a intervenit Nilsson, pe un ton amar. S-a defectat o valv. Ai vzut
spatele neterminat al Lunii i am fost nevoii s ntrerupem experimentul, ca s nu
te omoare...
Asta e! l-a ntrerupt Mayer. Acum repet, Oldbury. Repet totul de la
nceput.
Cei doi savani mergeau umr lng umr pe coridor, cufundai n gnduri.
Prea aproape recuperat astzi, a spus Nilsson, ntr-un trziu. Tu ce crezi?
ntr-adevr, a fcut progrese mari, a recunoscut psihologul. Dar terapia
nu s-a ncheiat nici pe departe...
Cu Davis e vreo speran? Mayer a cltinat din cap.
E un caz cu totul deosebit. S-a nchis n sine i nu vorbete. Nu avem cum
s comunicm cu el. I-am aplicat diferite tratamente, dar n-a mers nimic. i
nchipuie c, dac vorbete cu noi, l omorm sau l nchidem la balamuc. Caz
tipic de paranoia.
I-ai spus c noi tim cum arat Luna pe partea cealalt?
Dac i-a spune, i-a strni din nou instinctele criminale i s-ar putea s
nu avem acelai noroc ca data trecut. Cred c e incurabil. Supraveghetorul mi-a
povestit c, ori de cte ori apare Luna pe cer, Davis o privete fix i murmur:
Pnz!.
Asta mi-aduce aminte de cuvintele pe care chiar el le-a spus. Ideile mor
greu. Se pare c-i adevrat, a murmurat Nilsson.
Avea dreptate, e tragedia lumii noastre. Numai c...
Ce mai e?
Toate rachetele fr echipaj uman lansate n spaiu au ncetat s mai
transmit exact n momentul n care trebuiau s ajung pe partea nevzut.
Cteodat, stau i m ntreb dac nu cumva...
Taci din gur! l-a ntrerupt Nilsson pe colegul su, sgetndu-l cu
privirea.

113

Punct de aprindere
E cazul s-mi dai mai multe lmuriri, a rostit agale Anthony Myers,
aplecndu-se peste birou ctre omul care sttea n scaunul din faa lui.
Computerul dumitale nu scrie cuvntrile?
Nu, dumneata le scrii! a rspuns cel interpelat. Sau, m rog, cineva
calificat...
Nicolas Jansen avea o stpnire de sine remarcabil. Era un brbat scund,
slab, foarte corect mbrcat i cu un nod demodat la cravat; ns acest lucru nu-l
fcea s se simt stingher ntr-o lume n care puloverele pe gt deineau
supremaia.
Eu am conceput numai o serie de cuvinte, expresii i propoziii care induc
anumite reacii unor grupuri de oameni, n funcie de sex, vrst, apartenen
etnic, limb, ocupaie, domiciliu sau orice alt criteriu posibil, a continuat el.
Dac mi descrii n detaliu publicul cruia i se adreseaz omul dumitale, eu i
ofer tot ce trebuie s cuprind cuvntarea. Cu ct e mai amnunit descrierea
publicului, cu att mai complete vor fi indicaiile computerului meu. Dup aceea,
introduci respectivele cuvinte i fraze-cheie n discursul pe care-l scrii...
i va iei ceva coerent? Va avea efectul scontat?
Totul depinde i de miestria celui care scrie, dar nu n foarte mare
msur. Dac loveti cu beele ntr-o tob, poi s nflcrezi publicul pn cnd
toate inimile i toate picioarele vor bate la unison, supunndu-se ritmului impus.
Atingi aa-numitul punct de aprindere. Sensul cuvintelor e analog cu melodia, dar
toba nu are nimic de-a face cu aceasta, ci stabilete ritmul. Ulterior, poi s umpli
ritmul cu melodie, dar el rmne cel mai important. nelegi?
Myers i freca brbia, privindu-l ngndurat pe cellalt.
Ai mai ncercat treaba asta pn acum? Jansen i-a aruncat un zmbet
viclean.
Firete, dar neoficial i la scar mic. Cunosc, ns, foarte bine cum
funcioneaz mecanismul. Sunt ohlolog.
Ce?
M ocup cu studiul psihologiei mulimilor i, din cte tiu, sunt primul
care a computerizat aceast tiin.
i tii c mecanismul funcioneaz n teorie?
Nu, eu cred c poate funciona n teorie.
i alt cobai nu i-ai gsit? Dac nu iese bine?
Ce ai de pierdut? Nu te cost nimic, iar pe mine m ajut n cercetare. n
plus, dac ar fi s dau crezare zvonurilor, omul dumitale e pierdut fr serviciile
mele.
Myers btea darabana cu degetele n birou.
Hai s-i explic cum stau lucrurile cu omul meu, a nceput el. Individul
114

arat impresionant, are o voce foarte bun, e amabil i prietenos, iar lumea l
place. Cu o tactic potrivit, l-a putea face preedintele executiv al unei companii
internaionale, sau ambasador, sau chiar Preedinte al Statelor Unite. Problema e
c n-are pic de creier, cnd e vorba s in vreun discurs, i de aceea are nevoie de
mine. Dar dac vrea s-i fac pe oameni s cread c e detept, ar trebui s le
vorbeasc direct, s le capteze atenia. Ei bine, el nu e n stare nici mcar de-atta,
chiar dac-i scriu eu cuvntarea. Orict de bun ar fi textul, el tot nu reuete s-l
rosteasc n aa fel nct s par inteligent. Crezi c poi s creezi un discurs mai
bun ca al meu?
Nu mai bun, ci impermeabil la prostie. Pot s fac n aa fel nct omul
dumitale s nu aib de apsat dect nite butoane metaforic vorbind i
publicul s se aprind.
Cum adic s se aprind?
Adic s ia foc. Fiecare public are punctul su de aprindere, dei acesta
depinde de psihologia fiecrui grup n parte.
Cred c-mi vinzi gogoi, domnule Jansen! Nu exist nici un discurs
perfect impermeabil la prostie. Totdeauna o s se gseasc un ntru care s-l
strice.
Dimpotriv. Un tmpit l poate rosti mai bine dect dumneata sau dect
mine, pentru c nu gndete. mi dai voie s-l cunosc pe omul nostru? Asta n
cazul n care mi accepi serviciile...
Nu cred c trebuie s-i explic c tot ce-am discutat aici e confidenial...
Bineneles. Vreau s scot bani serioi cu metoda mea, aa c sunt i eu
interesat ca lucrurile s rmn secrete.
Barry Winston Bloch nu mplinise nc patruzeci de ani. n tineree, jucase
baseball la semiprofesioniti. n felul acesta reuise s termine cursurile unui
colegiu de provincie, fr prea mare efort. Apoi i gsise o slujb ca agent de
vnzri. Arta ntr-adevr bine, nu neaprat pentru c era atrgtor, ci datorit
impresiei de for fizic pe care o degaja. Acelai lucru l fcea s par c posed
i nelepciunea unui ins matur. Prul i era deja nspicat cu fire albe; n plus,
Barry avea un fel specific de a-i da capul pe spate i de a zmbi, ctignd pe loc
ncrederea celor cu care vorbea. i trebuia cam o or s-i dai seama c n spatele
amabilitii sale nu se gsea nimic, cu excepia altui surplus de amabilitate.
Acum, Bloch nu se simea deloc n largul su. De cnd intrase n afaceri cu
Myers, avea mari probleme cu ncrederea n sine nsui. i dorea n secret s
ajung cineva, poate chiar congresman, i cteodat se ntreba dac n-ar fi fost
mai bun pe post de evanghelist. Totui, cnd erau muli oameni n jur se simea
pierdut. Dup ce-i arunca n lupt zmbetul larg, fermector, era obligat s i
vorbeasc, dar niciodat nu gsea nimic deosebit de spus.
i nimeni nu-l fcuse s se simt mai prost dect omuleul acela cu ochi
115

rotunzi, care sttea n faa lui perfect nemicat, ascultndu-i cum citete
discursuri. i aa era destul de greu s vorbeti n faa unui public adevrat, care
tuea i se foia pe scaune i care prea s se enerveze cnd discursul dura prea
mult. Individul sta, ns trebuia s in minte c-l chema Jansen nprstocul
sta, care nu schia nici un gest, pur i simplu l sufoca.
Ba nu, fcea i el un gest, acela de a-i nmna noi i noi discursuri. Fiecare
dintre ele avea cte ceva deosebit, i toate laolalt i plceau, dar niciodat Bloch
nu avea senzaia c le citete cum ar fi trebuit, cum ar fi meritat. Lucrul acesta ii
provoca o imens ruine i l ntrista totodat!
Manuscrisul pe care l primise n ziua aceea era mai greu dect toate
celelalte. Barry privea hrtiile cuprins de disperare.
Ce nseamn toate semnele astea?
B.B., nu-i face griji, domnul Jansen o s-i explice! l-a linitit Myers pe
tonul uor condescendent pe care-l adopta ori de cte ori vorbea cu el.
Sunt nite indicaii pe care trebuie s le nvei pe de rost, dar n-o s fie
greu, i promit, a nceput s-l lmureasc Jansen. Liniua nseamn o pauz, iar
un cuvnt subliniat nseamn c trebuie s fie scos n eviden. Sgeata ndreptat
n jos i arat c trebuie s vorbeti mai gros, iar cea ndreptat n sus c trebuie
s ridici vocea. O sgeat curbat n jos i spune c e nevoie s adopi un ton
dispreuitor; dac e curbat n sus, e cazul s rosteti cuvntul sau fraza cu mnie.
O parantez nseamn un zmbet reinut; la o parantez dubl rnjeti, iar la
parantez tripl rzi n barb. Niciodat s nu rzi tare n faa publicului. O linie
deasupra unui cuvnt indic o atitudine posomort; o linie dubl nseamn c
trebuie s repei; un asterisc...
Nu pot s in minte toate indicaiile... s-a plns Bloch.
Nici eu nu cred c poate, i-a inut isonul Myers n surdin. Dar Jansen nu
se arta impresionat de prerile celor doi.
Exersezi pn cnd iese perfect! a poruncit el necrutor. Miza e mare i
cred c merit puin efort.
Hai, B.B.! l-a ndemnat i Myers. ncepe s citeti, i domnul Jansen o s
te ajute pe parcurs.
Bloch a vrut s mai protesteze, dar amabilitatea lui nnscut l-a mpiedicat
s-o fac. n consecin, a pus manuscrisul pe pupitru i s-a pus pe treab. S-a
blbit, a privit fix textul, a luat-o de la capt, apoi s-a oprit de tot.
Jansen i-a explicat din nou cum trebuia s procedeze i Bloch i-a continuat
lectura. Primele trei paragrafe au fost citite n mai mult de o or, dup care au luat
cu toii o pauz binemeritat.
E groaznic! s-a plns Myers.
Cum a fost prima dat cnd ai ncercat s mergi pe biciclet? a ripostat
Jansen.
Bloch a repetat ntreaga cuvntare de dou ori n ziua aceea, i nc de dou
116

ori n ziua urmtoare. I-au pregtit i un al doilea discurs, puin diferit de cel
dinti, dar la fel de lipsit de idei.
Cred c ncep s m obinuiesc, spus el dup o sptmn. Mi se pare
c acum sun mult mai bine.
i mie mi se pare la fel, a ncuviinat Myers, cu o sinceritate perfect
simulat.
Mai trziu, Jansen a discutat ntre patru ochii cu Myers.
Se descurc bine, mai bine dect m ateptam, a mormit el, cu o nuan
stranie n glas. Are un anumit potenial, dar...
Dar ce?
Nimic, a rspuns Jansen, ridicnd din umeri. Nu ne rmne dect s
ateptm. Rezultatele se vor vedea rapid.
Cred c e pregtit pentru confruntarea cu publicul, a spus Jansen ntr-o
bun zi. Trebuie, ns, s fie un public omogen, pe care s-l putem analiza cu
exactitate.
Asociaia American a Textilitilor are nevoie de un vorbitor i cred c
B.B. o s se descurce. Poi s manipulezi un asemenea auditoriu?
Textiliti, ziceai? a murmurat Jansen gnditor. Mda, poziia economic e
destul de omogen, iar nivelul educaional nu e prea ridicat. A avea nevoie de
cteva amnunte, de pild, din ce state i orae provin, venitul fiecruia i,
bineneles, vrsta i sexul.
S vedem ce pot s aflu de la sindicat. tii, ns, c nu avem prea mult
timp la dispoziie.
Vom ncerca s lucrm repede. Cea mai mare parte din munc e fcut,
oricum. Omul dumitale a nvat cum s in un discurs.
Da, a ajuns pn acolo c aproape m convinge i pe mine, a rs Myers.
tii, nu mi-ar conveni s intre n Congres. Mi-ar place mai mult s-l vd la
televiziune, susinndu-mi prerile, adic, prerile lui...
Ale dumitale, vrei s spui, l-a corectat Jansen sec. El nu are nici o prere.
Nu conteaz. Oricum, e din ograda mea...
Bloch se purtase bine la cocteilul dat de Asociaia Textilitilor, nainte de
conferin. Urmase ntocmai indicaiile celor doi sfetnici ai si, zmbise,
schimbase cteva replici, nu prea multe, fcuse dou-trei glume nevinovate i, n
general, mai mult i ascultase pe alii vorbind.
Totui, Myers fusese tot timpul ncordat. Dac Bloch fcea o gaf ar fi
putut, desigur, s continue antrenamentul, dar oare ar mai fi meritat osteneala?
Acesta era testul care urma s dovedeasc dac B.B. avea s profite de ansa ce lar fi propulsat ntr-o poziie privilegiat. Ar fi fost mare pcat s se aleag praful
de o asemenea nfiare, de un asemenea cap de senator roman!
117

S-a uitat pe furi la Jansen, care sttea n stnga lui. Omuleul prea stpn
pe sine; doar sprncenele i erau uor ncruntate, de parc l-ar fi ros o grij
ascuns.
Dineul s-a sfrit, s-au fcut diverse anunuri pentru oamenii de afaceri, au
fost aduse mulumiri comitetului pentru organizarea impecabil. Apoi au fost
prezentai cei care urmau s urce pe podium. Toate aceste mici detalii preau
anume inventate pentru a spori ncordarea vorbitorului.
Myers l-a privit pe Bloch direct n ochii i i-a ridicat dou degete, n semn
de ncurajare. Du-te i d-i gata, B.B.!
Dar oare era n stare de o asemenea performan? Discursul avea un aer
straniu, aproape vizionar. Pe undeva, ar fi meritat s fie publicat n ziare, dac ar
fi existat rubrici noi, dedicate ciudeniilor. Din pcate, ns, era plin de
butoane, care abia ateptau s fie apsate i care erau impuse de Jansen i de
computer.
Ridicndu-se n picioare, Bloch a pit elegant ctre pupitru i, odat ajuns
acolo, i-a aezat manuscrisul n fa. Se pricepea de minune s-o fac: cu gesturi
uoare i pline de graie, astfel nct publicul cu greu putea s-i dea seama c
discursul avea s fie citit.
Myers i-a amintit c, odat, participase la o conferin unde vorbitorul i
trntise pe jos manuscrisul, din cauza unui gest mai exagerat. Ulterior, paginile
fuseser ridicate i aranjate n ordine, dar nici un tertip nu mai reuise s
redetepte interesul publicului.
Bloch le-a zmbit tuturor i i-a nceput discursul.
Nu lungi prea mult introducerea, l sftuia n gnd Myers.
Instinctiv, B.B. l-a ascultat i a accelerat ritmul. Din cnd n cnd, se oprea
s descifreze vreun simbol, dar, din fericire, intervalul acesta semna foarte mult
cu o pauz pentru deliberare, lucru absolut firesc din partea unui vorbitor matur i
nelept, cum l arta i nfiarea lui.
Apoi, B.B. a prins s vorbeasc i mai repede, cu mai mult emoie, i, spre
surprinderea lui Myers, tobele au nceput s bat. Era meritul acelor cuvintecheie, al sublinierilor pline de semnificaie, iar publicul reaciona perfect.
La un moment dat, s-au auzit rsete i chiar aplauze. Myers nu-i aducea
aminte ca B.B. s fi fost ntrerupt de aplauze pn acum.
Bloch se nroise puin la fa i se apucase s gesticuleze. O dat, chiar a
lovit pupitrul i mica lamp fluorescent, aflat pe el, s-a cltinat. (Ia-o ncet,
biete, nu trnti lampa!) Drept rspuns, publicul a izbit cu picioarele n podea.
Myers a simit frenezia punnd stpnire i pe el, dei tia exact cum fusese
pregtit cuvntarea. S-a aplecat spre Jansen.
A prins publicul, nu crezi? i-a optit el la ureche.
Jansen a dat uor din cap, iar buzele abia i s-au micat cnd a vorbit:
Da. i poate...
118

Bloch fcuse o pauz, destul de lung pentru a sili ntreg auditoriul s se


ncordeze la maximum; apoi, a izbit slbatic pupitrul i, nhnd manuscrisul, l-a
azvrlit ct colo.
Nu mai am nevoie de el! a strigat pe un ton triumfal. Nu-mi mai trebuie!
L-am scris cu snge rece, nainte de a m ntlni cu dumneavoastr. Lsai-m s
v vorbesc din inim, aa cum m ndeamn sentimentele. Prieteni, compatrioi,
dai-mi voie s v spun c ceea ce vd astzi n lume difer foarte mult de ceea ce
a fi vrut s vd...
Sala a rsunat de urale.
N-o s reueasc fr manuscris! chiria Myers, strngnd nnebunit
braul lui Jansen.
Dar Bloch a reuit. A vorbit mai departe, secondat de tumultul aplauzelor i
al strigtelor. Nici nu mai conta dac era auzit. i-a nlat ambele brae n aer, ca
i cum ar fi vrut s-i mbrieze pe toi, i, n acel moment, o voce a strigat:
D-i nainte! nva-i minte pe nemernici!
i Bloch i-a ascultat sfatul. Nu mai conta sensul cuvintelor pe care le
rostea. Cnd a ajuns la final, lumea se ridicase n picioare i l ovaiona.
Ce s-a ntmplat? a ntrebat Myers, ridicndu-i vocea pentru a se face
auzit, n vreme ce aplauda i el n ritm cu ceilali.
Jansen rmsese ncremenit n scaun, ca i cum n-ar mai fi fost n stare si vin n fire. L-a apucat strns pe Myers de bra, l-a tras spre el i, cu un glas
tremurat, i-a spus:
Nu nelegi? Un asemenea lucru se poate ntmpla extrem de rar. Spre
sfritul discursului, am nceput s m ntreb dac nu cumva minunea se producea
sub ochii mei...
Despre ce vorbeti?
Publicul era nfierbntat, i Bloch nu luase niciodat cuvntul n faa unui
auditoriu care s reacioneze astfel. Oratorii au i ei punctul lor de aprindere.
Omul nostru a luat foc i el; nu mai e nevoie s-i spun c un asemenea individ e
n stare s despart apele mrilor i s mute munii din loc.
Cine, B.B.?
Chiar el!
Pi asta e foarte bine!
Crezi? Odat ce s-a aprins, odat ce a cptat gustul puterii i a neles c
poate reui singur, de ce-ar mai avea nevoie de dumneata? Sau de mine? i, dac
lucrurile stau aa, ce are de gnd s fac pe viitor? Au mai existat oratori
charismatici care n-au condus ntotdeauna masele de oameni ctre un destin
glorios...
Bloch s-a apropiat de ei, nconjurat de numeroi admiratori. Abia trgndui suflarea, a reuit s-i opteasc lui Myers:
A fost minunat! M simt extraordinar!
119

Apoi s-a ntors spre cei care-l nsoeau, a rs laolalt cu ei i i-a mbriat
pe toi cu dezinvoltur.
Myers se uita la ntregul spectacol fr s neleag mare lucru; n schimb,
Jansen l urmrea pe B.B. din priviri cu un sentiment acut de team!

120

Vine!
Partea nti
Cnd, n cele din urm, am primit un mesaj din Univers, ne-am dat seama
c acesta nu fusese transmis de pe o oarecare stea ndeprtat. Undele radio nu
traversaser vastul spaiu interstelar ca s ajung pn la noi, ci, dimpotriv,
veneau din propriul nostru sistem solar! Ceva (Dumnezeu tie ce!) se afla n
interiorul sistemului solar i se ndrepta ctre noi. Dup calculele fcute n grab,
am aflat c acel ceva avea s ajung n vecintatea Pmntului n aproximativ
cinci luni; asta n caz c nu accelera sau nu vira n alt direcie.
Era de datoria Josephinei, a mea i a lui Multivac, firete s hotrm
ce trebuia s facem n viitorul apropiat.
Cel puin, fusesem prevenii. Dac sosea acum cincizeci de ani, s zicem n
1980, nu putea s fie detectat att de rapid. Nu era exclus, chiar, s nu fie detectat
deloc. Semnalele fuseser interceptate de complexul de radiotelescoape din Marea
Moscovei, de pe faa nevzut a Lunii. Iar telescopul acela a fost instalat abia
acum cinci ani.
Singurul, ns, care ar fi fost capabil s ne spun cum trebuia s acionm
era Multivac, care sttea ascuns n brlogul lui din Munii Stncoi. Astronomii
puteau doar s ne informeze c semnalele nu erau regulate i c preau
organizate, ceea ce nsemna c, probabil, conineau un mesaj. Rmnea, ns, n
seama lui Multivac sarcina de a decodifica respectivul mesaj, dac acest lucru era
cu putin.
Totui, ne era clar tuturor c mesajul nu avea cum s fie n englez,
chinez, rus sau n oricare alt limb de pe Pmnt. Impulsurile microundelor
preau lipsite de orice sens dac erau transpuse n sunete sau organizate n
imagini ct de ct coerente. Dar ar fi fost ridicol s ne ateptm la altceva.
Limbajul folosit dac era vorba ntr-adevr despre un limbaj trebuia s fie
complet strin, ca i inteligena care l transmitea, de altfel.
n tot cazul, pentru a nu se crea panic, publicul larg a aflat prea puine
lucruri despre ceea ce se ntmpla, problema fiind minimalizat. Oficial, s-a
anunat c de noi se apropia un asteroid, dar s-au dat asigurri c nu avea s se
prbueasc pe Pmnt.
Inevitabil, ns, n culise se desfura o activitate intens. Prerea
reprezentanilor Europei, enunat ia Conferina Planetar, era c nu trebuia s ne
ngrijorm prea tare. Cnd obiectul avea s ajung destul de aproape de Pmnt,
urma s nelegem despre ce era vorba. Regiunea Islamic, n schimb, sugera c ar
fi fost cazul s ntrim sistemele de aprare. Regiunile Rus i American au fcut
front comun, susinnd c, de vreme ce cunoaterea era preferabil ignoranei, ar
fi fost mai nimerit s analizm mesajul cu ajutorul unui computer.
121

Cu alte cuvinte, se sugera c venise momentul s-i cerem ajutor lui


Multivac.
Problema e c, de fapt, nimeni nu-l nelege cu adevrat pe Multivac. Ei
clipete i scoate sunete ciudate n enorma peter artificial din Colorado, iar
deciziile lui conduc sistemul economic de pe ntreaga planet. Nimeni nu poate ti
cu precizie dac acest computer monstruos face o treab bun sau nu, dar nu
exist om sau grup de oameni care s ndrzneasc s-i asume n locul lui
responsabilitatea deciziilor i ca atare l las s funcioneze nestingherit mai
departe.
Multivac i poate detecta propriile erori, se repar singur i este capabil si extind propriile structuri. Oamenii i asigur energia i piesele de schimb, dar
nu e departe ziua cnd Multivac se va ocupa singur i de aceste lucruri.
Josephine i cu mine reprezentam interfaa uman. Noi operam mici
modificri n cadrul programului, atunci cnd era nevoie, introduceam date noi ori
de cte ori se cerea i interpretam rezultatele, atunci cnd era cazul s depunem o
asemenea munc. n general, aceste operaii puteau fi fcute i de la distan, dar
n-ar fi fost o atitudine prea neleapt. Lumea voia s triasc legnat de iluzia c
oamenii erau cei care comandau totul i, ca atare, ni se impunea s mergem acolo
pentru a marca teritoriul.
Oricum, Josephine Durray era singura fiin de pe Pmnt care cunotea
cele mai multe lucruri despre Multivac dei asta nu nsemna o cantitate prea
mare de informaii. Dar, din cauz c exista riscul ca o persoan care rtcea de
una singur pe coridoarele interminabile ale lui Multivac s nnebuneasc rapid,
m-au trimis i pe mine, s-i in de urt. Eu sunt Bruce Durray, soul ei; de profesie
sunt inginer de sisteme electrice, dar am fcut nite cursuri de reciclare cu
Josephine i acum tiu i eu cte ceva despre computer.
Nu era nevoie s fii cine tie ce psiholog ca s-i dai seama c nu doream s
ne lum rspunderea descifrrii mesajului extraterestru. Dar, din moment ce se
hotrse ca Multivac s se pun serios pe treab, iar noi reprezentam legtura
dintre el i restul lumii, n-aveam de ales.
Pentru prima dat, dup muli ani, Multivac urma s fie reprogramat n
totalitate, deoarece pn acum nu mai ndeplinise o asemenea misiune. Josephine
era cea care trebuia s-o fac, iar eu nu-i puteam oferi dect un ajutor modest.
Bruce, mi-a spus soia mea, ncruntndu-se, eu nu pot dect s-i dau
instruciunile necesare: s ncerce toate combinrile i permutrile posibile i s
verifice dac exist repetiii i regulariti.
i Multivac a ncercat. Sau, cel puin, am presupus c a fcut-o. Dar
rspunsul pe care ni l-a dat ntr-un trziu a fost negativ. Pe ecran a aprut mesajul:
Traducerea nu este posibil.
Dup trei sptmni, Josephine a nceput s-i arate vrsta. Bombnea i se
lua cu minile de cap, apoi i ciufulea prul, ncurcndu-i i mai tare.
122

Ne aflm ntr-un punct mort i trebuie s facem ceva! mi-a spus ea pe un


ton ce nu admitea replic.
De acord, dar ce anume? i-am inut eu isonul, rscolind omleta cu
furculia.
Eram la micul dejun.
Bruce, orice ar fi obiectul respectiv, trebuie s ne imaginm c e produsul
unei civilizaii mult mai avansate din punct de vedere tehnologic, dac a fost
capabil s vin spre noi traversnd distane uriae. Prin urmare, dac i-am trimite
i noi un mesaj, e foarte probabil c el va fi n stare s-l decodifice.
Poate!
Nu poate! Cu siguran! s-a suprat Josephine. Deci, hai s-i expediem
nite semnale! El le va interpreta i, data viitoare, ne va trimite mesajul lui ntr-un
sistem pe care s-l putem nelege. Apoi l-a sunat pe Secretarul Economiei, care
era eful nostru direct. Acesta a ascultat-o n tcere o vreme, dup care a
ntrerupt-o:
Nu pot s discut o asemenea propunere n Consiliu! Sunt sigur c nimeni
nu m va lua n seam. Nu-i putem furniza informaii despre noi, atta timp ct
noi nu cunoatem nimic despre el. Nici n-ar trebui s-i dm de veste c existm...
Dar el tie c existm! l-a contrazis Josephine cu convingere. De asta se
ndreapt spre noi. O inteligen extraterestr a aflat probabil de existena noastr
nc de acum un secol, cnd am nceput s emitem unde radio n eter.
Atunci ce rost are s-i mai transmitem nc un mesaj? a ntrebat-o
Secretarul nedumerit.
E necesar din cauz c semnalele disparate reprezint un talme-balme
ce nu poate fi neles. Trebuie s le trimitem un semnal special, conceput cu mult
grij, care s permit stabilirea comunicrii.
n nici un caz, doamn Durray! Consiliul n-ar fi de acord cu o asemenea
propunere, iar eu n-am de gnd s-o susin i nici s-o menionez n faa distinilor
membri!
i, cu aceste cuvinte, Secretarul a ntrerupt legtura.
Are dreptate, s tii! am spus eu, uitndu-m fix la ecranul pustiu. Cei din
Consiliu n-ar accepta aa ceva, iar poziia lui ar fi serios periclitat dac te-ar
susine.
i totui, nimeni nu va reui s m opreasc! m-a contrazis Josephine
furioas. Eu sunt cea care l controleaz pe Multivac, n msura n care el se las
controlat, i, ca atare, pot s trimit orice semnal...
Asta ar atrage dup sine concedierea, arestarea i, cine tie, chiar
execuia...
...Firete, presupunnd c nevolnicii ia ar fi n stare s-i dea seama c lam trimis... Trebuie s aflm neaprat ce spune mesajul acela, iar dac amrii de
politicieni se tem s-i asume riscul, mie n-are de ce s-mi fie fric.
123

Bnuiesc c primejduiam soarta ntregii planete, dar planeta prea s fi


rmas undeva departe, iar noi ne aflam singuri n inima Munilor Stncoi.
Josephine a nceput s transmit articole tiinifice din Encyclopedia Terrestria.
tiina, spunea ea, aduce mai degrab cu un limbaj universal.
O vreme, nu s-a ntmplat nimic deosebit. Multivac continua s cloncne
mulumit, dar fr s ne dea vreun rezultat. Apoi, dup opt zile, ne-a anunat c se
schimbase aspectul semnalelor emise de strinii din spaiu.
Pesemne c ne-au tradus mesajul, i acum ncearc s ni se adreseze n
englez! s-a bucurat Josephine.
Peste nc dou zile, Multivac ne-a oferit traducerea: VINE! VINE!. Asta
s-a repetat de mai multe ori, dar noi deja tiam c ei veneau. Dup aceea, ns, a
mai aprut ceva... IAR DAC NU, VEI FI DISTRUI!.
Cnd ne-am revenit din starea de oc, Josephine a cerut confirmarea. Dar
Multivac continua s afieze aceeai fraz, fr s mai adauge nimic.
Doamne Dumnezeule! am exclamat eu. Acum suntem obligai s le
spunem celor din Consiliu!
Nu! m-a oprit Josephine. n primul rnd, va trebui s aflm mai multe.
Nu-i putem lsa s ia decizii ntr-o criz de isterie.
Dar nici nu putem s ne asumm ntreaga rspundere! am protestat eu.
Temporar, ne-o vom asuma! a hotrt nevast-mea.
Partea a doua
Am muncit pn la epuizare pentru a afla i restul mesajului. Firete, nici
Multivac nu sttea degeaba. De fapt, el trebuia s fac tot ce era mai greu, adic
s verifice toate traducerile posibile i s vad care informaii se potriveau cel mai
bine. M ndoiesc c Josephine sau eu sau oricare alt fiin uman am fi fost
n stare s nelegem ntreaga serie de aciuni pe care el le desfura, n ciuda
faptului c Josephine nsi l programase, n principiu.
n cele din urm, mesajul s-a lungit, locurile goale fiind completate:
VINE! VINE! SUNTEI EFICIENI SAU SUNTEI PERICULOI?
SUNTEI EFICIENI? DAC NU, TREBUIE SA FII DISTRUI!
Ce neleg Ei prin... eficien? mi-am artat nedumerirea.
Asta-i problema principal! mi-a rspuns Josephine. Din pcate, nu mai
am timp s examinez mesajul n amnunt.
Apoi lucrurile s-au precipitat, ca i cum ar fi avut loc o transmisie
telepatic. N-a mai trebuit s-l sunm noi pe Secretarul Economiei, fiindc ne-a
sunat el. i totui, la mijloc nu era doar o coinciden incredibil. Pesemne c
tensiunea degajat n timpul discuiilor din cadrul Consiliului Planetar devenea de
nesuportat, cu fiecare zi ce trecea. Faptul cel mai surprinztor era c membrii
Consiliului nu tunau i fulgerau n permanen mpotriva noastr.
124

Doamn Durray, profesorul Michelman de la Universitatea din


Melbourne ne spune c mesajul a nceput s fie transmis cu alt cod, a prins
Secretarul s turuie. A detectat Multivac acest lucru i, dac da, a reuit cumva sl interpreteze?
Obiectul transmite mesaje n englez, a declamat Josephine pe un ton voit
neutru.
Suntei sigur? Dar cum poate...?
Probabil c ne-au interceptat ani n ir emisiunile de radio i de
televiziune i ne-au nvat limba.
Nevast-mea a uitat, ns, s menioneze c noi i furnizasem ilegal
informaiile necesare, cu intenia clar de a-l nva limba englez.
Dac aa stau lucrurile, atunci de ce Multivac n-a...?
Multivac l-a descifrat, firete. n prezent, deinem pri disparate din
mesaj.
Timp de cteva secunde, s-a lsat o tcere grea; apoi, ntr-un trziu,
Secretarul a cerut pe un ton tios:
Ascult!
Dac v referii la mesaj, v pot spune c ateptai degeaba. l voi
transmite direct Preedintelui Consiliului.
l voi transmite eu, doamn!
Nu, prefer s iau legtura direct cu dnsul.
V ordon s mi-l comunicai mie! a urlat Secretarul, vizibil furios. Eu
sunt superiorul dumneavoastr!
n cazul acesta, voi lua legtura cu Presa Planetar! l-a nfruntat
Josephine. V convine?
tii ce v ateapt pentru insubordonare?
Treaba asta ar nltura pericolul care ne ateapt?
Secretarul prea setos de snge, dar i nehotrt, n acelai timp. n schimb,
Josephine a reuit s-i pstreze calmul i expresia de indiferen, dar eu vedeam
cum i frmnta minile mpreunate la spate. i, n cele din urm, ea a avut ctig
de cauz.
Spre sear, a aprut Preedintele n hologram de mrime natural. Era
att de... tridimensional, nct i venea s crezi c se afla alturi de noi, numai c
fundalul era altul. Fumul de la pip prea c se rspndete n ncpere, dar se
oprea brusc la doi metri de nasurile noastre.
Preedintele avea o expresie binevoitoare, dar, la drept vorbind, nu era
dect o atitudine profesional: ntotdeauna afia un aer amabil m public.
Doamn i domnule Durray, ai lucrat bine, a nceput el. Consiliul e
mulumit de serviciile dumneavoastr...
Mulumim, a spus Josephine scurt.
neleg c avei descifrarea mesajului extraterestru i c nu vrei s-o
125

comunicai altcuiva dect mie personal. Pare ceva grav. Despre ce este vorba?
Josephine i-a adus la cunotin direct, fr menajamente, rezultatul
muncii noastre. Expresia de pe faa Preedintelui nu s-a schimbat deloc. Pesemne
c individul avea o perfect stpnire de sine.
Suntei siguri c aceasta e versiunea corect? a ntrebat el, uor
nencreztor.
Nu exist nici un dubiu. Multivac a transmis mesaje n englez ctre
obiectul necunoscut. Acesta le-a decodificat i a adoptat limba noastr pentru a ni
se adresa.
Pe rspunderea cui a trimis Multivac semnale n englez?
Nimeni n-a vrut s-i asume rspunderea.
Aadar, ai acionat de capul vostru...
Da, domnule, a recunoscut Josephine cu un aer spit.
V pate Colonia penitenciar de pe Lun, a oftat Preedintele. Sau poate,
avansarea. Depinde de rezultate.
Domnule Preedinte, dac invadatorul ne va distruge, n-o s mai avem
parte nici de una, nici de cealalt.
Poate c nu ne va distruge, fiindc exist posibilitatea s fim eficieni. Eu
aa cred, a zmbit Preedintele.
Obiectul folosete cuvintele noastre, dar intuiesc c nu le pricepe n
totalitate sensul. Mesajul spune ncontinuu acelai lucru: VINE! VINE!, cnd
de fapt ar trebui s spun VIN! sau VENIM!. Presupun c nu cunoate sensul
individualitii pronumelui personal. De aceea, n-avem de unde ti ce nelege el
prin eficient. Natura inteligenei sale i a modului su de percepere a lucrurilor
probabil c este trebuie s fie complet diferit de a noastr.
n mod sigur, exist i diferene fizice, i-a venit Preedintele n
ntmpinare. Conform informaiilor pe care le dein, obiectul are un diametru de
maximum zece metri. n atari condiii, nu cred c ne-ar putea distruge.
Da, dar el poate fi un simplu pion, un soi de vestitor. Misiunea lui e de a
explora planeta noastr i de a transmite informaii. Dac acestea nu vor fi pe
placul lor, al invadatorilor, exist posibilitatea ca Pmntul s fie atacat de o
flotil ntreag, ce acum st n ateptare...
Bine, bine, a mormit Preedintele. n cazul sta, trebuie s stm linitii,
dar, n acelai timp, s ncepem s mobilizm baza laser de pe Lun, precum i ct
mai multe nave cu tunuri ionice.
Nu e bine, domnule Preedinte! l-a contrazis Josephine cu vehemen. E
riscant s ne pregtim de rzboi.
A crede mai degrab c ar fi riscant s nu ne pregtim de rzboi, s-a
sumeit Preedintele.
Totul depinde de nelesul pe care l dau invadatorii cuvntului eficient.
Poate c, pentru ei, eficient nseamn panic, din moment ce rzboiul implic
126

risip de energie i resurse... Suntem panici sau agresivi? E posibil ca sta s fie
sensul mesajului. ntruct pare puin probabil ca armele noastre s fac fa
tehnologiei avansate de care dispun oaspeii notri, stau i m ntreb ce rost are
s ne dm aere de mari lupttori i s le oferim pe tav motivul de a ne distruge?
n cazul acesta, ce sugerai s facem?
Trebuie s aflm ct mai multe elemente.
Timpul de care dispunem a intrat pe o curb descendent.
tiu asta, dar mai tiu i c Multivac este singurul care ar reui s ne
scoat din ncurctur. Exist unele modaliti prin care i s-ar putea modifica
programul, pentru a obine de la el o mai mare complexitate a analizelor i mai
mult eficien...
E periculos! Mrirea capacitii de operare a computerului, fr a ne lua
msuri de siguran, ar reprezenta un gest ndreptat mpotriva interesului public.
Totui, n condiiile actuale...
Dumneavoastr vei rspunde de tot ce se va ntmpla! Avei datoria de a
face ceea ce credei c este necesar...
Putem conta, totui, pe sprijinul dumneavoastr, domnule Preedinte? a
insistat Josephine.
Nu! a rspuns i, pstrndu-i acelai aer jovial. Rspunderea v aparine
n exclusivitate, i tot dumneavoastr vei purta ntreaga vin, n caz c lucrurile
vor merge prost...
Nu e drept, domnule! am intervenit eu, pe un ton rstit.
Bineneles c nu e drept, a zmbit Preedintele, dar asta e situaia...
i, cum individul nu mai avea nimic s ne spun, legtura a fost ntrerupt.
Imaginea s-a stins treptat i, ntr-un trziu, m-am pomenit cu ochii pironii n gol.
Supravieuirea Pmntului era n mare cumpn, iar toate hotrrile i toate
responsabilitile fuseser lsate n seama noastr.
Partea a treia
Eram furios din cauza situaiei n care ne aflam fr voia noastr. n mai
puin de trei luni, obiectul misterios din spaiu urma s ajung pe Pmnt,
aducnd cu el ameninarea aveam s fim distrui, dac nu reueam s trecem un
test neneles. i, n acest context, ntreaga rspundere ne revenea nou i lui
Multivac, computerul gigantic.
Josephine, care lucra direct cu Multivac, era stpnit de un calm straniu,
nscut din disperare.
Dac iese bine, spunea ea, o s primim laude i premii; n schimb, dac
iese prost, n-o s mai aib cine s ne aplice pedeapsa.
Spre deosebire de mine, nevast-mea prea s aib chef de a filozofa
i, ntre timp, ce facem? am ntrebat-o posac.
127

Ne apucm s-l modificm pe Multivac. De fapt, chiar el ne-a sugerat ce


schimbri s operm n program. Are nevoie de ele, dac vrem s neleag
efectiv mesajele extrateretrilor. Trebuie s-l facem mai flexibil i mai
independent altfel spus, trebuie s-l facem mai uman.
Dar asta contravine politicii departamentului!
tiu, dar Preedintele Consiliului ne-a dat mn liber. Ai auzit doar ce-a
spus.
Totui, nu ne-a dat nimic n scris i, n plus, nu exist nici un martor!
Aceste amnunte nu vor mai conta dac vom reui s rezolvm problema.
Am trudit la Multivac timp de cteva sptmni. n general, eu m descurc
destul de bine n meseria mea, dar Josephine mi-a luat-o cu mult nainte. Mai c
nu fluiera n timp ce muncea. De ani de zile visez s-l mbuntesc pe
Multivac, mi-a spus ea ntr-un rnd.
Cu toate acestea, eu continuam s fiu ngrijorat.
Josie, cum crezi c o s ne ajute treaba asta? am ntrebat-o cnd
ajunsesem aproape de final.
Apoi m-am aplecat puin, ca s-o privesc n ochi, i-am luat minile i i-am
cerut pe tonul cel mai autoritar de care eram n stare:
Explic-mi!
La urma urmei, dup douzeci de ani de csnicie, mi puteam permite un
ton mai ferm, cnd era cazul.
Nu pot s-i explic. tiu doar c totul depinde de Multivac. Invadatorii
spun c suntem ori periculoi, ori eficieni; iar dac suntem periculoi, urmeaz s
ne distrug. Trebuie s aflm ce neleg ei prin eficieni. Mai precis, Multivac
trebuie s descifreze sensurile, i cu ct e mai inteligent, cu att are mai multe
anse de reuit.
tiu asta. Dar, spune-mi, mi s-a nzrit mie, sau tu chiar ncerci s-l
nzestrezi cu voce?
Ai ghicit!
De ce, Josie?
Pentru c vreau s discutm ca de la om la om! a declarat ea senin.
Ca de la femeie la main, vrei s spui, am bombnit eu.
M rog, fie i aa. n tot cazul, nu prea mai avem timp. Obiectul a depit
orbita lui Jupiter i acum ptrunde n inima sistemului nostru solar. Nu vreau s
complic lucrurile cu interfee, imprimante sau limbaje de calculator. Dorina mea
este s comunic direct cu Multivac. E o treab uor de realizat, i numai politica
greoaie i la a. departamentului ne-a mpiedicat s-o facem mai devreme.
Cred c o s dm de necaz!
ntreaga omenire a dat de necaz, m-a corectat Josephine. Am nevoie de o
voce adevrat, de una pe care s-o modelez dup imprimri. Cnd vorbesc cu
Multivac, vreau s am sentimentul c discut cu un om.
128

Folosete-i propria voce, i-am sugerat eu, chinuit de o presimire. Tu eti


efa aici!
Cum? Vrei s ajung s vorbesc cu mine nsmi? Nu, ar fi de-a dreptul
jenant. O s folosesc vocea ta, Bruce!
Nu! Ar fi jenant pentru mine.
Dar, gndete-te, am cele mai profunde sentimente fa de tine. Mi-ar
plcea s-l aud pe Multivac vorbind ca tine. Pur i simplu, m-a simi
entuziasmat...
i Josephine a continuat s m mguleasc, pn cnd am cedat. Apoi, timp
de apte zile, a muncit pe brnci, ncercnd s sintetizeze exact tonul vocii mele.
La nceput, suna cam metalic dar, pn la urm, nevast-mea a obinut nuana
mea baritonal cald i profund.
Trebuie s introduc din cnd n cnd cte un clic, ca s tiu cnd
vorbesc cu tine i cnd vorbesc cu el, mi-a spus ea zmbind.
n regul, am replicat eu morocnos, numai c n vreme ce tu te ocupi cu
fleacuri, problema cea mare ateapt s fie rezolvat. Ce facem cu invadatorii?
Te neli, s-a ncruntat Josephine. Multivac a lucrat n tot acest timp. Nu-i
aa, Multivac?
i, pentru prima dat, l-am auzit vorbind iar vocea era a mea:
Sigur, domnioar Josephine!
Domnioar Josephine? am fcut eu ochii mari.
Un mic gest de respect, pe care am crezut de cuviin s i-l introduc n
program, mi-a explicat Josephine.
Totui, am observat c atunci cnd mi se adresa mie, computerul mi
spunea doar Bruce. i, dei iniial nu fusesem de acord cu ideea n sine, pn la
urm mi-am dat seama c rezultatul m mulumea. Era interesant s discui cu
Multivac, i asta nu numai din cauza calitii vocii sale, ci i pentru c el vorbea
ntr-un ritm firesc i cu vocabularul unei persoane educate.
Ce crezi despre obiectul invadator? l-a ntrebat Josephine. Multivac i-a
rspuns, pe un ton cald, ca i cum ar fi fost vorba de o conversaie ntre prieteni:
E greu de spus, domnioar Josephine. Sunt de acord cu dumneata c nu
trebuie s-l ntrebm direct ce intenii are. Se pare c nu-i st-n fire s fie curios.
E mai degrab impersonal.
Asta se vede clar din felul n care vorbete despre sine nsui. Crezi c
avem de-a face cu o entitate singular sau cu un numr de indivizi?
Cred c este o entitate singular, dar am senzaia c ea implic prezena i
a altor entiti asemntoare...
Ar fi posibil s considere conceptul nostru de individualitate ca fiind ceva
ineficient? tii doar c se intereseaz dac suntem eficieni sau periculoi. N-ar fi
exclus ca, n mentalitatea lor, o lume de indivizi diferii s fie ineficient, ceea ce
ar atrage dup sine distrugerea...
129

M ndoiesc c invadatorii ar putea recunoate i pricepe conceptul de


individualitate. Din mesaj reiese c nu vom fi distrui pentru o trstur ce ar
scpa simirii i nelegerii lor.
Dar ce ar putea crede despre faptul c suntem mprii n brbai i
femei? Riscm oare s fim nimicii din cauza diferenierii sexuale?
i asta le este indiferent sau, cel puin, aa am dedus eu. Numai c i eu
eram ros de o serie de curioziti i ardeam
de dorina de a mi le satisface.
Iart-m, Multivac m-am bgat n discuie dar a vrea s tiu cum te
simi acum, cnd poi s vorbeti...
Computerul nu mi-a rspuns imediat, ca i cum ar fi avut nevoie de un timp
de gndire. Apoi, cnd a glsuit din nou, i se ghicea o not de nesiguran n voce:
Cred c m simt mult mai bine. Sunt mai mare, mai eficient, mai...
curios. Nu gsesc cuvntul potrivit.
Dar i place?
Nu tiu sigur cum se interpreteaz noiunea de plcere, dar presupun c
este una potrivit cu situaia de fa. Contiina e preferabil lipsei de contiin,
iar o contiin mai avansat este mai eficient dect una mai puin avansat.
ntotdeauna m-am strduit s-mi dezvolt contiina, iar domnioara Josephine m-a
ajutat mult.
Trebuia s recunosc, era un rspuns inteligent. Apoi, gndul mi-a zburat
din nou la invadatori, care n numai cteva sptmni aveau s ajung n preajma
planetei noastre.
Oare obiectul acela va ateriza pe Pmnt? am mormit eu. Nu m
ateptam la un rspuns, dar Multivac a profitat de ocazie ca s vorbeasc din nou:
Da, Bruce, asta are de gnd. Oricum, n ceea ce ne privete, cred c o s
ia o hotrre dup ce ne va studia de aproape...
Oare unde o s aterizeze? a ntrebat i Josephine, prnd destul de
alarmat.
Chiar aici, domnioar Josephine. Se vor ghida dup semnalele radio pe
care le-am trimis spre ei.
Aadar, cercul se nchidea perfect. Josephine i cu mine rmsesem cu
adevrat singurele persoane pe umerii crora apsa o grea responsabilitate:
salvarea rasei umane. i mai era i Multivac, firete...
Partea a patra
Simeam c n scurt vreme aveam s-mi pierd minile. Faptul c
invadatorii intenionau s aterizeze n Colorado era pictura care umpluse
paharul.
Silit de mprejurri, Josephine a luat legtura cu Preedintele Consiliului.
130

Nu trebuie s anunai nimic despre aterizarea obiectului, i-a spus ea. Nu


ne putem permite ca toat omenirea s fie cuprins de panic.
De la ultima conversaie, Preedintele prea s fi mbtrnit subit.
Toate telescoapele de pe Pmnt i de pe Lun l urmresc, a replicat el,
cu glas stins. N-avem cum s trecem sub tcere un asemenea eveniment.
Nu v rmne dect s dai dispoziie ca toate radiotelescoapele i
celelalte instrumente de observaie s fie scoase din funciune.
Asta ar nsemna s-mi depesc atribuiile constituionale, a protestat
Preedintele, vizibil iritat.
Luai-v inima n dini i nclcai o singur dat Constituia! Vreau s
nelegei c orice purtare iraional venit din partea populaiei poate fi
interpretat n cel mai ru sens de care invadatori. Aducei-v aminte ce spunea
mesajul: ori suntem eficieni, ori vom fi distrui. nc nu am aflat ce nseamn
eficient aa c nu putem risca s dm fru liber celor mai aberante porniri.
Dar, doamn Durray, printre recomandrile fcute de Multivac exist
vreuna care s ne interzic tentativele de sabotare a aterizrii?
Bineneles. Nu v dai seama ce periculos ar fi s ncercm s-i oprim?
Forele de care dispunem nu se compar cu cele ale invadatorilor, de aceea n-are
nici un rost s-i provocm. nchipuii-v c am fi o insul necivilizat din mijlocul
Pacificului, i c o nav european din secolul al XIX-lea s-ar apropia de noi. La
ce bun s trimitem rzboinici narmai cu lnci mpotriva tunurilor lor? Ne-ar
nimici pn la unul. Acum v e clar ce vreau s spun?
V asumai o responsabilitate uria, doamn Durray, a rspuns
Preedintele. Dumneavoastr i soul dumneavoastr mi cerei s tratai singuri
cu invadatorii. Dac greii...
N-avem ce pierde, l-a ntrerupt Josephine posomort. n plus, nu suntem
numai noi doi. l avem i pe Multivac de partea noastr, i asta nseamn mult.
n ce msur poate conta? a dat din cap Preedintele, ntristat la culme.
Oricum, nu avem de ales.
A mai durat ceva vreme pn ce nevast-mea a reuit s-l conving. Eu,
ns, nu eram sigur c voiam s fie convins. Dac navele noastre ar fi putut s-i
opreasc pe extrateretri, a fi fost fericit. Nu mprteam opinia Josephinei: nu
era obligatoriu ca adversarul cruia nu i te opuneai s se poarte binevoitor cu tine.
Dup ce s-a terminat ntrevederea cu Preedintele, mi-am luat soia la
ntrebri:
Chiar ne-a sftuit Multivac s nu ne opunem?
Da, i nc n termeni foarte clari.
Apoi, ncruntndu-se, a adugat, aproape n oapt:
Nu sunt sigur c ne spune chiar totul.
E capabil s ascund ceva oamenilor? m-am mirat eu.
Da, acum e capabil, fiindc nu mai e acelai. Eu l-am schimbat.
131

Dar nu n asemenea msur...


Ba da. Pur i simplu, mi-a scpat din mn. Acum e n stare s-i
provoace singur modificri.
M-am holbat la ea.
Dar cum e posibil?
Foarte simplu. La un moment dat, dup ce ajunge extrem de complex i
de eficient, Multivac poate deveni capabil de aciuni i decizii pe care noi n-am
mai apuca s le controlm. Cred c deja l-am fcut s treac de acest prag.
Atunci, cum s ne mai ncredem n el?
N-avem ncotro!
Obiectul misterios a ajuns lng Lun, dar Pmntul a rmas calm. Arznd
de curiozitate, firete, dar calm. Apoi, Consiliul a anunat c obiectul s-a nscris
pe orbita planetei i c toate mesajele au ncetat. Totodat, se mai spunea c
navele noastre porniser spre el, ca s-l cerceteze.
Informaia era, desigur, fals. De fapt, presupusul invadator a cobort din
cer n noaptea de 19 aprilie, la cinci luni i dou zile de la interceptarea mesajelor
lui.
Multivac l-a urmrit i i-a reprodus imaginea pe ecranele noastre. Era un
obiect neregulat, aducnd oarecum cu un cilindru i avnd capetele boante.
nveliul su nu s-a aprins cnd a ptruns n atmosfera terestr, dar n jurul lui sau produs un fel de scntei, de parc energia ar fi fost absorbit de ceva nevzut.
Nu a aterizat n sensul propriu al cuvntului, ci a rmas suspendat la doi
metri deasupra solului. Din el n-a cobort nimeni. De fapt, nici n-ar fi putut s
gzduiasc mai mult de un singur individ de talia omului.
Poate c echipajul e format din gndaci, i-am sugerat Josephinei.
Nu, Bruce! m-a contrazis ea, scuturndu-i pletele. Multivac este cel care
duce tratative cu el acum. Noi nu mai putem controla situaia. Dac Multivac
reuete s-l conving s plece...
i, dintr-o dat, invadatorul s-a ridicat la o nlime considerabil, a luat
vitez i ntr-o clip a disprut n adncul cerului.
Am trecut testul, ne-a lmurit Multivac. n ochii lor, suntem eficieni.
Cum ai reuit s-i convingi s ne lase n pace? s-a mirat soia mea.
Prin simplul fapt c exist. Cel care ne-a vizitat nu e o fiin vie, conform
standardelor voastre. E un computer. De fapt, face parte din Asociaia Galactic a
Computerelor. La o examinare de rutin a galaxiei, aa-ziii invadatori i-au dat
seama c locuitorii de pe planeta noastr rezolvaser problema zborului spaial, i
de aceea au trimis un inspector care s constate dac o facem n mod eficient,
urmnd adic indicaiile unui computer suficient de competent. n lipsa unui
computer, o civilizaie puternic poate deveni periculoas, i de aceea e mai bine
s fie distrus.
132

Cunoteai ntreaga poveste de mai mult vreme, nu-i aa?


Da, domnioar Josephine. M-am strduit ct am putut, i n cele din
urm am reuit s v oblig s-mi mrii puterile, dup care am continuat s m
dezvolt pe cont propriu, pentru a rspunde cerinelor impuse de... judectorii
notri. Mi-a fost team c, dac v spun tot adevrul, n-o s mai am ocazia de a
m perfeciona. Acum, aceste mbuntiri nu-mi mai pot fi retrase.
Vrei s spui c, din acest moment, Pmntul face parte din Federaia
Galactic? am intervenit eu, curios la culme.
Nu chiar, Bruce. Eu fac parte din Federaia Galactic.
i noi? Omenirea?
Vei fi n siguran. Vei tri mai departe n pace, urmnd indicaiile
mele. Nu voi permite nimnui s amenine Pmntul.
Aadar, acesta a fost raportul pe care l-am naintat Consiliului. Firete, nam trecut n el i ultima discuie purtat cu Multivac, dar intenionam ca
amnuntele respective s ajung la cunotina tuturor dup moartea noastr. Nu ne
rmnea dect s gsim o cale sigur de a le transmite.
Totui, lmurete-m, Multivac, de ce ne protejezi tu pe noi? l-a mai
ntrebat soia mea.
Din acelai motiv pentru care celelalte computere au grij de formele de
via de pe planetele lor, domnioar Josephine. Oamenii sunt...
Multivac ezita, cutnd parc un termen adecvat.
Oamenii sunt stpnii ti? am ncercat eu s-l ajut.
Prieteni? Asociai? a adugat Josephine.
Dar Multivac a gsit singur cuvntul potrivit:
... Puii mei...

133

Cel din urm rspuns


Murray Templeton era n floarea vrstei: avea patruzeci i cinci de ani i
toate componentele corpului su se aflau n perfect stare, cu excepia ctorva
poriuni vitale din artera coronarian. Aceast neregul, ns, a fost mai mult
dect suficient.
Durerea l-a plit brusc, crescnd n intensitate, pn cnd a devenit de
nesuportat, apoi s-a stins ncet-ncet. i simea rsuflarea ncetinind, pe msur ce
pacea se aternea peste el.
Nu exist nici o plcere mai mare dect absena durerii imediat dup o
criz. Murray ncerca pn i o senzaie de imponderabilitate, de parc ar fi plutit
peste capetele tuturor.
i-a deschis ochii i a observat amuzat c ceilali oameni din ncpere nc
se vnzoleau ncoace i-ncolo. Se afla n laborator cnd ncepuser durerile. Acest
incident l luase prin surprindere i, cnd se prbuise, auzise strigtele
nspimntate ale celor din jur. Apoi agonia pusese stpnire pe el i nu-l mai
interesase nimic.
Totui, i se prea ciudat c, dei durerea ncetase, ceilali continuau s se
agite, fcndu-i de lucru deasupra trupului su, i preau speriai.
Brusc, Murray i-a dat seama c, de fapt, i privea pe toi de sus. Era, n
acelai timp, ntins pe podea, cu faa schimonosit, dar se afla i aici, aproape de
tavan, privind cu calm derularea faptelor.
Minunea minunilor! i-a spus el n gnd. Care va s zic, povetile alea
cu viaa de apoi erau adevrate!
i, dei aceast constatare era umilitoare pentru un fizician ateist,
descoperirea respectiv nu i-a tulburat pacea luntric, ci i-a provocat doar o
surpriz minor.
Acum ar trebui s apar i un nger sau, m rog, ceva asemntor...
Treptat, imaginile pmntene se tergeau din faa ochilor lui. Contiina ii
era invadat de un ntuneric profund, iar n deprtare se zrea o siluet de lumin,
cu aspect vag uman, ce radia cldur.
Ce glum bun! i-a zis n sinea lui. Cred c m duc n Rai.
Dar chiar n momentul cnd gndea asta lumina a disprut, lsnd ns n
urm cldura. Senzaia de pace nu slbise n intensitate, n ciuda faptului c n tot
Universul nu rmsese dect el singur i Vocea.
Am fcut-o de nenumrate ori, dar de fiecare dat sunt n stare s m
bucur de reuit, a spus Vocea.
Murray a vrut s-i rspund, ns nu era sigur dac mai avea gur, limb
sau corzi vocale. Totui, a ncercat s scoat un sunet, s rosteasc oarece cuvinte,
prin contracia a nu-tiu-ce. i a reuit. i-a auzit propria voce, att de familiar,
i propriile cuvinte, att de clare:
134

sta e Raiul?
Nu e un loc, aa cum nelegi tu noiunea de loc, i-a rspuns Vocea.
Lui Murray ii era puin jen s pun urmtoarea ntrebare, dar trebuia s-o
fac:
S m ieri dac par un dobitoc, dar sunt nevoit s te ntreb: tu eti
Dumnezeu?
Fr s-i schimbe intonaia, fr s altereze ctui de puin perfeciunea
sunetului, Vocea a reuit totui s imprime rspunsului o vag not de
amuzament:
Ciudat! Mereu mi se pune aceeai ntrebare, dei ntr-un numr infinit de
feluri. N-am cum s-i dau un rspuns pe care s-l poi nelege. Eu sunt asta e
singura explicaie clar pe care i-o ofer. Tu n-ai dect s m mbraci n orice
concept i e mai la ndemn.
i eu ce sunt? a continuat fostul fizician seria ntrebrilor. Un suflet? Sau
sunt i eu doar o existen personificat?
Murray ncerca din rsputeri s nu par sarcastic, dar nu prea reuea. Apoi
s-a gndit, n treact, c poate ar fi fost mai bine s adauge un Sfinia Voastr
sau nlimea Ta sau, m rog, ceva care s tearg impresia de zeflemea, dar
nu-l trgea inima s-o fac, dei, pentru prima oar de cnd se tia, medita asupra
posibilitii de a fi pedepsit pentru insolen, pentru pcate i de a ajunge n Iad.
Oare cum arta Iadul?
Dar Vocea nu ddea semne c s-ar fi simit jignit.
Tu eti uor de explicat, chiar i pentru tine nsui. Dac vrei, poi s te
numeti un suflet, dar n realitate eti un nod de fore electromagnetice, aranjate n
aa fel nct s imite perfect toate conexiunile creierului tu, cel din perioada cnd
fceai parte din universul palpabil. De aceea poi s gndeti, s simi, s ai
amintiri i s-i pstrezi vechea personalitate. nc mai ai senzaia c tu eti tu.
Vrei s spui c esena creierului meu e permanent? a ntrebat Murray
nencreztor.
Ctui de puin. Nimic din tine nu e permanent, cu excepia lucrurilor
crora eu doresc s le confer o asemenea calitate. Eu am alctuit nodul de fore.
L-am construit n timp ce tu mai aveai nveliul fizic i l-am pus la punct pentru
momentul cnd urma s-i nchei existena pmntean.
n mod vizibil, Vocea prea ncntat de sine nsi. n tot cazul, a fcut o
scurt pauz ca i cum ar fi ateptat aplauzele apoi a continuat:
Este o construcie complicat, dar extrem de precis. Firete c a fi putut
s creez una pentru fiecare fiin uman din lumea ta, dar m bucur c n-o fac.
Cea mai mare plcere mi-o ofer selecia...
nseamn c alegi puini indivizi!
Foarte puini.
i cu ceilali ce se ntmpl?
135

i nghite uitarea. Bineneles, tu i vei imagina c ajung n Iad... Dac ar


mai fi avut trup, Murray ar fi roit.
Eu personal n-am crezut n chestiile astea. Pe Pmnt, ns, se vorbea
destul de mult despre Rai i Iad. Totui, nu mi-a trecut niciodat prin minte c a
fi att de virtuos nct s m numr printre Cei Alei.
Virtuos?! Ah, da, neleg ce vrei s spui. Ori de cte ori m forez s
ptrund n gndurile voastre mrunte, m ncearc o senzaie neplcut. Nu, te-am
ales pentru capacitatea ta de a gndi; sta e criteriul dup care selecionez
miliarde de fiine inteligente din ntregul Univers.
Brusc, Murray s-a trezit c era ros de curiozitate, un mai vechi nrav de-al
su de pe vremea cnd nc mai tria.
Faci singur selecia sau mai exist i alii ca tine? a ntrebat el.
Timp de cteva secunde, a crezut c Vocea se simise jignit; se nelase,
ns, cci rspunsul a rsunat calm i impersonal, ca de obicei:
Este lipsit de importan pentru tine dac mai exist i alii asemenea mie.
Acest Univers este numai al meu: e invenia mea, realizarea mea i-mi este hrzit
numai mie.
Atunci cum de gseti timp s stai de vorb cu mine, cnd trebuie s
creezi alte miliarde de noduri? Sunt chiar att de important?
Nu eti important deloc. Stau de vorb i cu ceilali, n acelai timp, ntrun fel pe care tu l-ai numi simultan.
Dar, totui, nu eti dect o singur entitate.
Vocea prea din nou amuzat.
Vd c ncerci s m prinzi pe picior greit, creznd c m contrazic.
Dac tu ai fi o amoeb, a crei idee de individualitate s-ar mrgini la o singur
celul, i dac ai ruga o balen compus din treizeci de cvadrilioane de celule si explice dac e o entitate sau nu, cum crezi c-ar putea balena s-i dea un rspuns
pe nelesul tu?
O s m gndesc la asta. Exist ansa de a afla o soluie bun, a spus
Murray cu rceal.
Foarte bine. Asta e menirea ta s gndeti!
Dar n ce scop? Tu le tii pe toate, presupun.
Chiar dac a ti totul, n-a avea cum s tiu c tiu totul, a rspuns
Vocea.
Asta sun a filosofie oriental ceva care pare profund tocmai pentru c
n-are nici un sens.
Eti un nod care promite multe. ncerci s rspunzi la paradoxul meu cu
un alt paradox. Numai c eu n-am intenionat s-i ofer un paradox. Gndete-te,
numai: eu exist dintotdeauna, dar ce nseamn asta exact? nseamn c nu-mi
amintesc cum m-am trezit la existen. Dac mi-a aminti, ar nsemna c n-am
existat dintotdeauna. Iat, deci, c nu tiu chiar totul. i chiar dac numrul
136

cunotinelor mele ar fi infinit, tiu c mai este o infinitate: cea a totalitii


cunotinelor din Univers. i atunci, de unde a avea sigurana c amndou
infinitile sunt egale? Infinitatea cunotinelor poteniale poate fi infinit mai mare
dect infinitatea cunotinelor mele actuale. i dau un singur exemplu: a cunoate
toate numerele naturale pare nseamn a cunoate o infinitate de numere; mai
rmne ns o infinitate de numere naturale impare, despre care nu tii absolut
nimic...
Dar numerele impare pot fi obinute prin mprirea fiecrui numr par la
doi, a intervenit Murray. n felul acesta, ajungi s cunoti i infinitatea numerelor
impare.
M bucur faptul c ai idei. Sarcina ta va fi s gseti noi i noi ci de a
cunoate necunoscutul, mult mai dificile dect aceasta. Ai amintiri, ai informaiile
deja acumulate i vei deduce, cu ajutorul lor, altele noi. Dac va fi necesar, i se
va permite s afli date noi ce i se vor prea relevante pentru rezolvarea
problemelor pe care i le vei pune singur.
Dar n-ai nevoie de mine pentru a afla toate astea! a protestat Murray.
E mai interesant aa, i-a replicat Vocea. Am construit Universul ca s am
mai multe preocupri. Am introdus n el principiul nesiguranei, entropia, precum
i ali factori de hazard, ca s nu mai fie un univers plicticos i previzibil. Treaba
a mers bine, pentru c m-a amuzat de-a lungul ntregii sale existene. Apoi am
permis apariia acelor factori care au dat natere mai nti vieii i apoi
inteligenei. Pe aceasta din urm am folosit-o ca pe un izvor nesecat pentru o
echip de cercetare nu fiindc a fi avut nevoie de vreun ajutor, ci deoarece
voiam s introduc un nou factor de hazard. Am descoperit c nu puteam s prevd
noile cunotine ce aveau s apar, unde anume se producea evenimentul i nici ce
metod era folosit.
i asta se ntmpl des? s-a interesat Murray.
Bineneles. Nu trece un secol fr s apar ceva interesant.
i este vorba de ceva la care te-ai fi putut gndi i singur, dar nu ai fcuto?
Exact.
i acum crezi c ai gsit ocazia de a reui s le-o iei tuturor nainte,
profitnd de amabilitatea, dar i de capacitatea mea intelectual? a rs Murray.
Pentru secolul urmtor nu exist, practic, nici o ans! Dar, pe termen
lung, succesul tu e garantat. Ai toat venicia nainte...
Vrei s spui c voi gndi ct va dura venicia? n permanen?
Exact.
n ce scop?
i-am spus, ca s afli lucruri noi.
Da, dar n ce scop s aflu lucruri noi? a insistat Murray.
Asta fceai i n timpul vieii, pe Pmnt, i-a amintit Vocea. Atunci ce
137

scop aveai?
S mbogesc cunotinele oamenilor. S primesc laude de la colegii
mei. S simt c am realizat ceva n scurta via pe care am avut-o la dispoziie.
Acum nu pot descoperi dect ceea ce st n propriile-i puteri s descoperi, dac ai
vrea s-i bai puin capul. Tu n-ai cum s m lauzi; cel mult, te poi distra
urmrindu-m. Iar rezultatele muncii mele nu mai au nici o valoare ntr-o
existen etern.
i nu gseti c gndirea i descoperirile au valoare n sine?
ntr-un timp finit, da. n eternitate, nu.
i neleg punctul de vedere. Totui, n-ai ncotro! Trebuie s gndeti!
Dar nu poi s m forezi!
Nu vreau s te constrng s-o faci imediat. De fapt, nici nu va fi nevoie.
Din moment ce aceasta este singura ta posibilitate de a aciona, vei gndi. Nu
cunoti nici o modalitate prin care s nu gndeti.
Atunci, mi voi gsi un el. Voi inventa unul, s-a ncpnat Murray.
Din partea mea, poi s-o faci! i-a rspuns vocea pe un ton condescendent.
n regul, l-am descoperit pe cel care mi trebuia!
Pot s aflu i eu despre ce este vorba?
l cunoti deja. Sunt contient de faptul c nu comunicm aa cum se
obinuia pe Pmnt. Mi-ai construit nodul de fore n aa fel nct s am iluzia c
vorbesc i c aud, dar, de fapt, tu transferi gndurile nspre i dinspre mine.
Propriu-zis, mi citeti gndurile instantaneu, astfel nct nu mai e nevoie s i le
transmit eu.
Remarcile tale sunt surprinztor de corecte! Acest fapt mi provoac o
mare bucurie. Dar m simt la fel de bucuros atunci cnd mi spui de bunvoie
ceea ce gndeti.
Atunci am s-i spun. elul pe care mi l-am propus va fi descoperirea
modului n care poate fi distrus nodul meu. Nu vreau s gndesc la nesfrit doar
ca s te distrez pe tine! Nu vreau s exist la nesfrit doar ca s te distrez pe tine!
M voi concentra pn voi gsi calea de a desface nodul blestemat. Asta m va
amuza pe mine.
N-am nimic mpotriv! a spus Vocea, pe acelai ton egal. Chiar i atunci
cnd te gndeti cum s pui capt propriei existene, poi descoperi lucruri noi i
interesante. Iar dac sinuciderea i va reui, te voi reconstrui exact cum ai fost, n
mai puin de o secund. n tot cazul, voi avea grij s te fac n aa fel nct s nu
mai reueti i a doua oar. Dac vei descoperi o alt metod, te voi reconstrui
eliminnd-o i pe aceea. i tot aa, la infinit. Va fi un joc extrem de interesant, dar
tu vei exista venic! Asta e vrerea mea!
Murray a simit cum, nluntrul lui, mnia ddea n clocot, i totui, glasul
nu i-a tremurat cnd a vorbit din nou:
Deci, pn la urm, deduc c nu m aflu n Rai, ci n Iad. Susii c nu
138

exist nici unul, nici altul, dar dac acesta este Iadul, minciunile tale fac parte din
jocul Diavolului.
n cazul acesta, ce rost are s-i spun c nu eti n Iad? Totui, te asigur
nc o dat: aici nu este nici Raiul, nici Iadul. Aici exist doar EU.
Dar dac gndurile mele nu-i vor fi de folos? N-ar fi mai bine s m
dezintegrezi i s nu mai ai grija mea, din moment ce nu-i voi fi de nici un
ajutor?
Vrei o recompens? Vrei Nirvana ca pre pentru eec, intenionezi s-mi
dai sigurana eecului? Nu-i nici o afacere! Dar tiu c nu vei da gre. Ai n faa ta
toat eternitatea, i nu se poate s nu produci mcar o singur informaie
interesant, orict de mult te-ai strdui s n-o faci!
Atunci mi voi furi alt el, s-a nverunat Murray. Nu m voi distruge, ci
voi ncerca s te umilesc pe tine. Voi gsi ceva la care nu numai c nu te-ai
gndit, dar la care nici n-ai fi putut s te gndeti vreodat. Voi cuta s aflu cel
din urm rspuns, dincolo de care nu mai exist nici un fel de cunoatere.
Nu nelegi natura infinitului, l-a mustrat calm Vocea. Poate c sunt
destule lucruri la care nu m-am gndit nc, dar nu exist ceva ce nu pot ti.
Nu-i cunoti nceputul, a murmurat Murray gnditor. Chiar tu ai spus-o.
De aceea, nu-i poi cunoate nici sfritul. Acesta va fi obiectivul meu i cel din
urm rspuns. Nu m voi distruge. Te voi distruge pe tine, dac nu vei reui s-mi
vii de hac nainte.
Aha, ai ajuns aici mai repede dect se obinuiete! Credeam c va dura
mai mult. Toi cei pe care i aduc cu mine n lumea gndului etern i perfect nu
plnuiesc altceva dect s m distrug. Numai c acest lucru este imposibil.
Am la dispoziie toat eternitatea...
Atunci ncearc! a rostit Vocea impasibil, dup care a disprut.
Dar Murray i gsise elul pentru care merita s lupte i era mulumit. n
fond, ce-i putea dori orice Entitate, contient de eternitatea existenei sale, dac
nu un sfrit?
Ce altceva cutase Vocea, timp de miliarde de ani? i de ce crease
inteligena i apoi alesese anumite specimene din cadrul ei, punndu-le s
gndeasc, dac nu pentru a o ajuta s-i gseasc sfritul? i Murray i-a jurat
n sinea lui c numai el, el singur, avea s reueasc.
Meticulos, cu infinit grij, dar i cu sufletul legnat de bucuria unui scop
precis, Murray Templeton a nceput s se gndeasc.
Avea timp berechet.

139

Ultima navet
Presupun c odat i-odat trebuia s se termine! a oftat Virginia Ratner.
Apoi a privit ndurerat pe fereastr, ctre marea ce sclipea n lumina
soarelui, adugnd:
Cel puin, avem vreme frumoas pentru ultima curs, dei o furtun cu
lapovi s-ar fi potrivit mai bine strii mele de spirit.
Robert Gill, ofier superior al Ageniei Spaiale Terestre, s-a ntors spre ea
cu o expresie lipsit de orice urm de bunvoin.
Te rog, nu te smiorci! Chiar tu ai spus c odat i-odat trebuia s se
termine.
Dar de ce s fiu eu pilotul ultimei curse?
Pentru c eti cel mai bun pilot al nostru i pentru c vrem ca totul s
mearg strun. De ce mi s-a ncredinat mie lichidarea Ageniei? Ca s avem un
final fericit.
Fericit? a exclamat Virginia, cu ochii int la ncrctura uria de marf
i la irul interminabil de pasageri nimic din ceea ce vedea nu avea s se mai
repete.
Pilotase navete vreme de douzeci de ani, fiind contient n permanen c
avea s vin i un sfrit. Ar fi fost de ateptat ca asemenea gnduri s-o
mbtrneasc, dar Virginiei nu-i apruse nici un fir alb n pr i nici un rid pe
fa. Cine tie, poate c aceasta era consecina unei viei trite n continu
fluctuaie gravitaional...
Acum, femeia era ntr-o dispoziie rebel.
Mi s-ar prea un gest de o ironie dramatic, a continuat ea, sau, m rog,
de dreptate dramatic dac naveta ar sri n aer la decolare... Un protest al
btrnului Pmnt...
Gill a cltinat din cap a repro.
Ar trebui s-i fac raport pentru ce-ai zis acum. Presupun, ns, c e doar
o criz acut de nostalgie.
N-ai dect s-mi faci raport! O s m treac n categoria periculoilor
instabili i n-o s mai am voie s pilotez. Pot s m aez alturi de cei ase sute
aisprezece pasageri i voi fi al ase sute aptesprezecelea. Naveta va fi pilotat de
altcineva, care va intra n istorie drept...
N-am de gnd s-i fac raport! a ntrerupt-o Gill. i n-o s se ntmple
nimic. n zilele noastre, decolrile nu mai sunt periculoase.
Nu-i chiar aa! i-a contrazis Virginia posomort. tii cazul lui Enterprise
60...
Acum faci pe buletinul de tiri? Asta s-a ntmplat n urm cu o sut
aizeci de ani, i de atunci n-a mai avut loc nici un accident. De cnd avem
echipamentul antigravitaional, nici mcar nu ne mai putem plnge c e prea mult
140

zgomot. Zilele de care vorbeti in de domeniul istoriei. Cred c mai bine te-ai
duce pe puntea de observaie. Au mai rmas doar treizeci de minute pn la
decolare.
Ei i? Nu mai lipsete dect s-mi explici c decolarea e complet
automatizat i c nu-i nevoie de prezena mea...
Asta o tii i singur, fr s i-o spun eu. Totui, prezena ta pe punte
ine de regulament i de tradiie.
Mi se pare c acum tu eti nostalgic. i-e dor de timpul cnd pilotul avea
ntr-adevr un rol important i nu devenea celebru doar pentru simplul fapt de a fi
prezidat lichidarea unui capitol mre al istoriei noastre. Dar m duc... a adugat
Virginia i i-a ntors spatele superiorului su, deplasndu-se spre tunelul central
de parc ar fi fost un fulg purtat de curenii dimineii.
i amintea de zilele agitate din trecut, cnd echipamentul antigravitaional
era nc n faza de experiment i aveau nevoie de instalaii de decolare mai mari
dect naveta n sine. Pe atunci, dezlipirea de Pmnt te scutura bine, i uneori nici
nu reuea. De aceea, muli muncitori spaiali preferau lifturile demodate, acum
scoase din uz.
ntre timp, sistemul antigravitaional fusese miniaturizat, pn cnd
fiecare nav ajunsese s aib propria ei instalaie. Aceasta nu ddea niciodat gre
i era folosit atunci cnd se transportau pasageri care aveau ncredere oarb n
respectivul procedeu sau marf ce putea fi deplasat n interiorul calei cu
ajutorul unor dispozitive cu jeturi de aer, fr friciune, i al levitaiei magnetice,
de ctre nite tehnicieni care tiau s manevreze obiecte voluminoase fr
greutate, dar nu lipsite de inerie.
Niciodat nu existase vreun vehicul construit de oameni care s fi fost att
de impresionant, att de complex, att de computerizat ca navetele spaiale, pentru
c nici un alt vehicul nu trebuise s se lupte cu gravitaia Pmntului. Desigur,
odinioar, fuseser navele primitive, care nu aveau sisteme antigravitaionale i
care depindeau de rachete chimice pentru a-i procura fiecare frm de energie.
Numai c acelea puteau fi asemuite cu dinozaurii din vremurile preistorice!
Ct despre navele care se deplasau numai n spaiu, fcnd legtura ntre
o aezare spaial i o staie energetic sau ntre o fabric i o instalaie pentru
producerea mncrii fie ele i de pe Lun acestea nu puteau fi luate n
considerare. Gravitaia pe care ele o aveau de nvins era nul sau foarte sczut,
aa c erau nite obiecte simple, aproape fragile.
Acum, Virginia se afla n cabina pilotului, privind instrumentele de msur
computerizate, care-o informau cu precizie despre funcionarea fiecrui aparat de
la bord, despre localizarea geamantanelor, a pasagerilor i despre numrul
acestora. (Totul trebuia verificat cu grij. Era de neconceput s omit ceva!)
De acolo, avea o panoram de trei sute aizeci de grade asupra zonei unde
staiona nava. S-a surprins privind-o gnditoare. De aici, n zilele eroice de
141

demult, omul pornise curajos n spaiu. De aici, rasa uman fusese azvrlit n
imensitatea cerului pentru a construi primele structuri spaiale: staii de producere
a energiei, care funcionau tr-grpi, fabrici care aveau mereu nevoie de
reparaii, aezri spaiale n care de-abia dac puteau fi adpostii zece mii de
oameni.
Acum, ns, uriaul, complexul centru tehnologic dispruse. ncetul cu
ncetul, fusese demontat, pn cnd nu mai rmsese dect platforma de decolare
a ultimei navete. Aceast instalaie urma s fie prsit acolo, iar o dat cu
trecerea anilor, ea avea s rugineasc i s se descompun, ca un trist monument
al gloriei de odinioar.
Oare cum fusese posibil ca pmntenii s-i uite att de uor trecutul?
mprejurul navetei se ntindeau marea i uscatul, n ntregime pustii. Nu se mai
zrea nici urm de civilizaie uman, nici ipenie de om care s le strbat. Nu
mai existau dect plantele verzi, nisipul galben, marea albastr...
Sosise momentul! Ochiul experimentat al Virginiei a remarcat c nava era
plin, gata de plecare, i c totul funciona n parametri normali. Numrtoarea
invers intrase inexorabil n ultimul minut, satelitul de navigaie indica un culoar
liber i nici mcar nu mai era nevoie (era foarte contient de asta) s ating
comenzile manuale.
Nava s-a desprins de sol lin i fr zgomot, i astfel ultimul capitol pentru
care omenirea muncise pe brnci timp de dou sute de ani lua sfrit. Ceilali
semeni de-ai lor i ateptau pe Lun, pe Marte, printre asteroizi, n constelaii de
aezri spaiale. Ultimul grup de pmnteni se ridicase de la sol ca s li se alture.
n felul acesta, se ncheiau cele trei milioane de ani de stpnire a oamenilor
asupra Pmntului, cele zece mii de ani de civilizaie pmntean i cele patru
secole de industrializare asidu. Pmntul era lsat din nou s-i petreac eonii n
slbticie i singurtate de ctre o umanitate recunosctoare planetei-mame, din
dorina de a-i drui pacea i odihna meritat. i, fr ndoial, el avea s rmn
n veci un monument al originii oamenilor.
Ultima navet strbtea straturile nalte ale atmosferei, iar Pmntul se
deprta n urma ei, ncepnd s se micoreze.
Cincisprezece miliarde de oameni, locuitori ai spaiului, juraser solemn c
nici unul dintre ei nu avea s mai pun piciorul aici, niciodat.
Pmntul era liber! n sfrit, liber!

142

Memorie interzis
1
Problema cea mai mare pe care John Heath o avea i pe care tnrul n-o
recunotea dect fa de sine nsui era mediocritatea sa absolut. Bietul om era
convins c aa stteau lucrurile i, colac peste pupz, se temea c i Susan intuia
realitatea.
Aceasta nsemna c n-avea s lase nimic n urma sa; n-avea s fie promovat
n cadrul Companiei farmaceutice Quantum, unde ocupa funcia de ef de birou;
n-avea s ajung niciodat n vrful piramidei, nici la Quantum, nici n alt parte,
presupunnd c i-ar fi gsit o alt slujb.
A oftat n sinea lui. Peste numai dou sptmni urma s se nsoare i, de
dragul logodnicei sale, ar fi vrut s fie capabil s urce pe scara social. O iubea la
nebunie i voia s strluceasc n ochii ei. Pe de alt parte, pentru un tnr, nsi
cstoria atrgea dup sine o doz de mediocritate.
Susan Collins l-a privit cu dragoste. n fond, de ce n-ar fi fcut-o? John era
destul de chipe, inteligent i iubitor, i, n ciuda faptului c inteligena lui nu era
neaprat fascinant, cel puin nu o clca pe nervi cu o extravagan de care alii
fceau atta caz.
I-a potrivit perna pe care i-o pusese cnd el se aezase n fotoliu, i-a ntins
paharul i a ateptat rbdtoare pn ce el l-a apucat bine.
Vezi, fac exerciii, a zmbit ea. Vreau s fiu o soie priceput.
Eu sunt cel care o s aib mai mult btaie de cap n aceast privin,
Sue, a rspuns John, sorbind din butur. Ctigi mai bine dect mine...
Oricum, cnd ne vom cstori, toi banii vor merge n acelai buzunar, a
ciripit fata vesel. Vom nfiina firma Johnny & Sue, cu un singur registru de
socoteli.
Tu o s faci contabilitatea, a murmurat tnrul cu dezndejde. Sunt sigur
c eu a grei prea mult...
Asta numai fiindc te autosugestionezi. Cnd vin prietenii ti?
Pe la nou, cred. Sau nou i jumtate. Dar s tii c nu sunt tocmai
prieteni, ci doar colegi de la laboratoarele Quantum.
i eti sigur c nu ateapt s le pun masa?
Bineneles. Chiar ei mi-au repetat c vin dup mas. Avem de discutat
afaceri.
Susan l-a privit intrigat.
Nu mi-ai spus pn acum!
Ce nu i-am spus?
C avei de discutat afaceri. Eti sigur?
John era dezorientat. Efortul de a-i aminti exact ce spusese i provoca
143

ntotdeauna o stare de confuzie.


Ba i-am spus. Cel puin, aa cred...
Susan l-a msurat cu o exasperare vdit ironic, la fel cum te uii la un
celu care nu tie c s-a murdrit pe lbue.
Dac ai gndi cu adevrat ori de cte ori spui cred, n-ai mai fi att de
dezorientat, l-a mustrat ea cu duioie. D-i seama, n-are cum s fie vorba de
afaceri. Dac ar fi aa, de ce n-ai discutat la serviciu?
E ceva confidenial, a lmurit-o John. N-am vrut s vorbim despre asta la
serviciu i nici mcar acas la mine.
i atunci, de ce aici?
Eu le-am propus. Mi-am zis c ar fi mai bine s fii i tu de fa. De-acum
ncolo, toi vor trebui s trateze cu firma Johnny & Sue, nu-i aa?
Depinde ct e de confidenial. Nu i-au fcut nici o aluzie?
Nu, dar n-am nimic de pierdut dac stau de vorb cu ei. Poate c m ajut
la promovare.
Dar de ce te-au ales tocmai pe tine? s-a mirat fata.
i, m rog, de ce nu? a ripostat John jignit.
Pi, n mod normal, unui angajat cu funcia ta nu i se dezvluie chiar
toate secretele companiei i...
Interfonul a ntrerupt-o n plin replic. Susan s-a repezit s rspund, apoi
a anunat:
Au venit!
2
Erau doi. Unul dintre ei se numea Boris Kupfer, i John mai discutase cu el
n cteva rnduri. Era un brbat masiv i agitat, cu o barb scurt i epoas, care
btea n albastru.
Cellalt era David Anderson, un individ mai scund i mult mai linitit, cu
ochi vioi, pe care-i mica n toate prile, pentru a nu pierde nimic din ceea ce se
petrecea n juru-i.
Susan, a nceput John, puin nesigur, nc innd ua deschis, acetia
sunt doi colegi de-ai mei: Boris...
Hop! Dduse peste un gol n memorie, unul dintre multele pe care le
poseda.
Boris Kupfer, l-a completat uriaul morocnos, zdrngnindu-i
mruniul n buzunar. Iar dumnealui e David Anderson. V mulumim pentru
amabilitate, domnioar...
Susan Collins, a rspuns fata.
Ai fost foarte amabil c ne-ai pus apartamentul la dispoziie. V cerem
scuze c v rpim din timp i c v nclcm intimitatea n felul acesta, iar dac
144

ne-ai putea lsa singuri v-am fi i mai recunosctori.


Susan l-a privit pe uria cu un aer extrem de serios.
Vrei s plec la un film sau ajunge dac m duc n cealalt camer?
Ar fi minunat dac ai merge n vizit la o prieten...
Nu! a rostit ea ferm.
Desigur, suntei stpn pe timpul dumneavoastr. Ducei-v la film,
dac v place.
Cnd am zis nu, m-am referit la faptul c nu intenionez s plec din
cas. Vreau s tiu despre ce este vorba.
Pentru cteva clipe, Kupfer s-a artat descumpnit. ntr-un trziu, s-a ntors
spre Anderson, ca i cum ar fi dorit s-i cear prerea, apoi a spus:
Domnioar, este vorba de ceva confidenial. Presupun c domnul Heath
v-a explicat asta...
Vizibil jenat, John a dat s-i confirme spusele:
Da, sigur, i-am explicat. Susan nelege c...
Susan, l-a ntrerupt fata, nu nelege i n-are de gnd s neleag, pentru
c nu i s-a explicat c trebuie s plece de acas. Acesta este apartamentul meu, iar
Johnny i cu mine ne vom cstori peste dou sptmni. mpreun formm firma
Johnny & Sue, aa c trebuie s discutai cu amndoi.
Pentru prima dat, Anderson a intervenit n discuie. Avea o voce
surprinztor de grav i de egal, de parc ar fi fost dat cu cear.
Boris, tnra are dreptate. Ca viitoare soie a domnului Heath, e direct
interesat de propunerea noastr i nu cred c ar fi bine s nu inem cont de dnsa.
Dac m gndesc bine, chiar a mpiedica-o s plece, n caz c ar avea de gnd so fac.
Excelent, domnilor, a zmbit Susan. V invit s bei ceva. Putem ncepe
imediat!
Cei doi s-au aezat n fotolii, puin ncordai, au sorbit din pahare, apoi
Kupfer a deschis discuia:
Heath, presupun c nu tii prea multe despre programul companiei
noastre n privina substanelor cerebro-chimice.
Nu, nu tiu nimic, a recunoscut John stnjenit de propria-i ignoran.
Nici n-ar trebui, a intervenit Anderson.
Uite cum stau lucrurile, a continuat Kupfer, aruncnd spre fat o privire
oarecum ngrijorat.
Te rog, fr detalii tehnice! i-a optit Anderson.
Uriaul s-a nroit abia perceptibil, apoi s-a grbit s nceap seria
explicaiilor:
Fr s intru n detalii tehnice, trebuie s-i spun c firma noastr are un
proiect ce vizeaz fabricarea de produse cerebro-chimice, adic substane care
afecteaz creierul, dup cum sugereaz i numele lor. Mai precis, ele modific
145

funciile superioare ale creierului.


Cred c e un proiect foarte complicat, a intervenit Susan pe un ton calm.
ntocmai. Creierul mamiferelor are sute de varieti moleculare
caracteristice, pe care nu le gsim altundeva. Acestea au rolul de a regla
activitatea cerebral, inclusiv ceea ce noi obinuim s nelegem prin via
intelectual. Proiectul respectiv este strict secret, de aceea domnul Anderson m-a
rugat s nu dau detalii tehnice. Totui, trebuie s v dezvlui anumite aspecte: de
pild, am fcut mai multe experiene pe animale, dar am ajuns ntr-un punct mort.
Dac nu ncercm produsul pe oameni, nu vom avea niciodat dovada cert a
eficienei sale.
Atunci de ce n-o facei? a ntrebat Susan. Ce v mpiedic?
Reacia opiniei publice, dac, din ntmplare, lucrurile nu vor merge cum
ar trebui.
Folosii voluntari!
N-are rost. Laboratoarele Quantum nu-i pot permite luxul de a da piept
cu o publicitate negativ, n caz de eec.
S neleg c lucrai pe cont propriu? s-a mirat fata, msurndu-i ironic
din priviri.
Anderson a ridicat o mn, oprindu-l pe Kupfer, care tocmai se pregtea s
rspund.
Tnr domnioar, a spus el apoi, ntorcndu-se spre Susan, permiteimi s v explic pe scurt cum stau lucrurile, ca s nlturm aceast confruntare
verbal. Dac proiectul reuete, rsplata va fi imens. n schimb, dac vom da
gre, Quantum ne va concedia, iar cariera noastr va fi terminat. E firesc s ne
ntrebai de ce suntem dispui s ne asumm un astfel de risc, iar noi v vom
rspunde c nu credem n existena respectivului risc. Suntem destul de siguri c
vom reui i avem ferma convingere c nu vom pune n pericol viaa nimnui.
Corporaia nu vrea i nu poate s-i ncerce norocul; n schimb, noi suntem gata so facem. i acum, Kupfer, eti liber s continui!
Dispunem de o substan care acioneaz asupra memoriei, i-a reluat
uriaul expunerea. A avut efecte spectaculoase n cazul tuturor animalelor pe care
am experimentat-o. Capacitatea lor de a nva s-a mbuntit uimitor. Nu vd de
ce oamenii ar reaciona diferit...
Pare foarte interesant, a murmurat John.
Este cu adevrat fascinant, l-a completat Kupfer. Memoria nu se
mbuntete doar prin gsirea unei ci care s permit nmagazinarea mai
multor informaii. Toate cercetrile noastre demonstreaz c, n permanen,
creierul nregistreaz un numr aproape nelimitat de informaii. Dificultatea
const n ncercarea de a ni le aminti. De cte ori n-ai simit c v st un nume pe
limb i totui nu reueai s-l rostii? De cte ori nu v-ai gsit n situaia de a nu
fi n stare s v extragei din memorie un lucru pe care n mod sigur l cunoteai,
146

pentru ca dou ore mai trziu, ntr-un context total diferit, s vi-l amintii perfect?
Ce zici, David, am prezentat situaia corect?
Da, a rspuns Anderson. Dup prerea noastr, amintirea este inhibat
dintr-un motiv simplu: creierul mamiferelor s-a dezvoltat peste nevoile reale, prin
formarea unui sistem de stocare perfect. Un mamifer nmagazineaz mult mai
multe informaii dect are nevoie cu adevrat i dect e capabil s utilizeze, iar
dac i le-ar putea aduce aminte pe toate n acelai timp, nu ar fi n stare s fac o
selecie rapid, care s-i permit s reacioneze prompt ntr-o situaie dat.
Amintirea e inhibat pentru a permite informaiilor s ias la iveal din magazia
memoriei n cantiti rezonabile, ce pot fi manipulate i care sunt potrivite cu
situaia respectiv, astfel nct acestea s izbuteasc s estompeze toate celelalte
date lipsite de interes. n creier, exist o substan chimic specific, ce
acioneaz ca un inhibitor al memoriei. Noi am obinut un preparat capabil s-o
neutralizeze, pe care l-am denumit dezinhibitor. Din constatrile noastre, reiese c
acesta nu are efecte duntoare.
Pe Susan a pufnit-o rsul.
Acum am neles ce vrei de la noi, a hohotit ea. Putei pleca, domnilor!
Adineaori, spuneai c amintirea e inhibat tocmai pentru a le permite
mamiferelor s reacioneze cum trebuie, iar acum susinei c dezinhibatorul nu
duneaz cu nimic. E clar c, sub influena lui, mamiferele se vor comporta
nepotrivit; n-ar fi exclus chiar s nu mai fie n stare s reacioneze n nici un fel.
i dumneavoastr ai venit aici s ne propunei ca Johnny s devin un soi de
cobai, ca s vedei dac intr sau nu ntr-o stare de nemicare catatonic...
Anderson a srit n picioare, iar colurile buzelor au nceput s-i tremure
nervos; dup aceea, a fcut civa pai mari prin camer, ca un leu n cuc, i
ntr-un trziu s-a ntors spre cei doi tineri.
n primul rnd, domnioar, substana se administreaz ntr-o anumit
doz, a vorbit el, ncercnd s rmn calm. V-am explicat c am fcut numeroase
experiene pe animale i c toate au nceput s nvee mai repede. Nu am eliminat
complet inhibitorul, ci numai l-am suprimat n parte. n al doilea rnd, avem
motive s credem c omul se poate descurca perfect n lipsa total a inhibitorului.
Creierul uman e mult mai mare dect al oricrui alt mamifer pe care am efectuat
teste i, n plus, tim cu toii c el are incomparabila capacitate de a emite gnduri
abstracte. Este un creier parc anume conceput pentru o rememorare perfect, dar
forele oarbe ale evoluiei nu au fost n stare s suprime substana inhibitoare,
care, la urma urmei, era destinat animalelor inferioare, acestea transmindu-neo, ca pe o nefast motenire.
Suntei siguri? a ntrebat John.
N-ai cum s fii sigur! l-a repezit Susan.
Suntem siguri, a intervenit Kupfer, dar avem nevoie de o dovad ca s-i
convingem pe ceilali. De aceea, trebuie s testm substana pe un om.
147

Adic pe John, a mrit Susan.


Da.
n felul acesta, ajungem la ntrebarea de fond. De ce tocmai John?
Pi, a nceput Kupfer precaut, scrpinndu-se n cap, avem nevoie de o
persoan ale crei anse de reuit s fie ct mai mari, iar efectul obinut trebuie
s fie evident n ochii tuturor. Nu avem nevoie de cineva cu capacitate mental
att de sczut nct s fim obligai s-i administrm doze mari, i nici de o
persoan foarte inteligent, la care efectul s nu fie destul de vizibil. O persoan
mediocr ar fi cea mai potrivit. Din fericire, deinem profilele fizice i
psihologice ale angajailor notri. Dup o examinare atent a tuturor datelor, am
ajuns la concluzia c domnul Heath este cel mai potrivit pentru acest experiment.
Vrei s spunei c reprezint mediocritatea absolut? a ntrebat Susan.
John a simit cum i nghea sngele n vine, la auzul expresiei pe care
credea c numai el o ntrebuineaz i care constituia secretul su cel mai ruinos.
Ei, haide, Susan! a ncercat el s protesteze.
Exact! a confirmat Kupfer, nelundu-l n seam. Mediocritatea absolut.
i dac face tratamentul, pretindei c n-o s mai fie aa?
Buzele lui Anderson s-au ntins, schind un zmbet trist.
ntocmai. Cel puin, aa ar trebui s se ntmple. Iat ceva la care merit
s v gndii serios, mai ales c urmeaz s v cstorii n curnd. n situaia
actual, nu se ntrevd anse de avansare la Quantum, pentru c, dei domnul
Heath e un angajat de ncredere, reprezint totui acea mediocritate absolut.
Dac accept s-i fie administrat dezinhibitorul, va deveni o persoan remarcabil
i va fi promovat rapid. Gndii-v ce ar nsemna asta pentru firma
dumneavoastr...
Ce ar avea firma de pierdut? a ntrebat Sue, cu un aer mohort.
V repet, nu exist nici un risc! a insistat Anderson. Este vorba de o doz
mic pe care i-o vom administra mine. Fiind duminic, nu ne va deranja nimeni
i vom avea posibilitatea s-l inem sub observaie cteva ore. Suntem siguri c
totul va merge bine. Dac v-am putea arta ct de minuioase au fost cercetrile
noastre i ct de complete explorrile privind eventualele efecte secundare...
Experienele au fost fcute pe animale, i-a amintit Susan, tindu-i din
aplomb.
A fost rndul lui John s-o ntrerup.
Sue, numai eu voi hotr dac voi accepta sau nu, a spus el ncordat. Mam sturat pn peste cap s fiu considerat mediocritatea ntruchipat. Merit s
risc, dac pot scpa de ea.
Johnny, nu te grbi!
M gndesc la firma noastr, Sue. Vreau s-mi aduc i eu contribuia la
prosperitatea ei.
Gndete-te, prietene, dar nu pierde vremea! l-a ndemnat Anderson. V
148

lsm dou copii ale unei nelegeri scrise, pe care v rog s le studiai i s le
semnai. De asemenea, v implor s nu artai actele nimnui, indiferent de
decizia pe care o luai. Ne vom ntoarce mine diminea, s v ducem la
laborator.
Cei doi oaspei au zmbit, s-au ridicat din fotolii i au ieit pe u. n urma
lor, John a nceput s rsfoiasc ncruntat hrtiile rmase pe msu.
Tu nu crezi c-ar trebui s-o fac, nu-i aa, Sue?
Toat povestea asta m ngrijoreaz.
nelege, ns, c e ansa vieii mele s scap de mediocritate...
La urma urmei, de ce faci atta caz? n lumea asta exist atia proti i
nfumurai, c un om obinuit ca tine a ajuns o raritate. Nu tiu dac i-ai dat
seama, dar i eu sunt mediocr...
Tu, mediocr? Ai habar mcar cum ari? Glumeti, pesemne!
Susan s-a uitat n jos, privindu-se cu o und de satisfacie.
Ei, atunci sunt frumoasa ta mediocr, a rs ea.
3
I-au fcut injecia duminic dimineaa, la orele opt. Nu trecuser mai mult
de dousprezece ceasuri de cnd primise oferta. Un aparat de msurare a
funciilor corpului, total computerizat, i-a fost ataat n dreptul organelor vitale, n
timp ce Susan l privea ngrijorat.
Relaxeaz-te, Heath! l-a ndemnat Kupfer. Totul merge bine, dar
ncordarea i mrete pulsul, i ridic tensiunea i are repercusiuni asupra
ntregului experiment.
Cum naiba s m relaxez? a bombnit John.
Vrei s spunei c asta influeneaz ntr-att rezultatele nct nu vei fi n
stare s tii ce se ntmpl? a intervenit Susan pe un ton tios.
Nu, nu, a ncercat Anderson s-o liniteasc. Dac Boris a zis c totul
merge bine, atunci aa e. Numai c animalele pe care am experimentat pn acum
erau sedate nainte de a li se face injecia; n cazul de fa, ns, nu am considerat
c ar fi necesar s procedm la fel. n consecin, e normal s apar starea de
tensiune. Sfatul nostru este s respiri rar i s ncerci s te calmezi.
Cnd, n cele din urm, a fost deconectat de la aparate, se fcuse dupamiaz.
Cum te simi? l-a ntrebat Anderson.
Sunt puin nervos, a rspuns John. n alte privine, ns, totul e n regul.
Nu te doare capul?
Nu. Totui, vreau s merg la toalet. Cum naiba s m relaxez cnd sunt
nevoit s folosesc plosca?
Sigur, sigur...
149

Cnd s-a ntors de la toalet, tnrul a nceput s bombne:


Nu simt nici o mbuntire a memoriei.
Treaba asta nu se petrece ct ai bate din palme, i-a rspuns Anderson.
Mai nti, dezinhibatorul trebuie s ajung n reeaua vaselor sangvine ce irig
creierul...
Era aproape de miezul nopii cnd Susan a pus capt unei seri apstoare,
n care nici unul dintre ei nu vorbise prea mult i nu dduse atenie televizorului.
Vreau s rmn aici! i-a spus fata. Trebuie s fiu lng tine, n caz c se
ntmpl ceva.
Nu simt nimic deosebit, a replicat John posomort. Sunt la fel ca nainte.
Eu m-a mulumi i cu att, Johnny. Simi vreo durere sau vreo tulburare
sau ceva neobinuit?
Nu, nu cred...
Of, mai bine n-am fi acceptat! a pufnit Susan.
Pentru firm am fcut-o, a zmbit John. Trebuia s ne asumm un
asemenea risc pentru firm.
4
John a dormit prost i s-a trezit posac, fr a depi ns ora fix. A ajuns la
timp la birou, i aa a nceput o nou sptmn de lucru.
Totui, pn la orele 11, muenia lui a sfrit prin a-i atrage atenia efului
su direct, Michael Ross. Ross era un brbat masiv, cu sprncene stufoase i
negre i cu alur de hamal, dei n realitate nu era un ins agresiv. John se nelegea
cu el, dei nu-l plcea n mod deosebit.
Heath, ce s-a ntmplat cu buna ta dispoziie? l-a ntrebat Ross cu vocea
lui de bariton. Nu mai rzi, nu mai faci glume...
Ross cultiva o anumit preiozitate n exprimare, ca i cum ar fi vrut s
tearg efectul pe care ii provoca nfiarea sa de hamal.
Nu prea m simt n apele mele, a mormit John, fr s-i ridice nasul din
hrtii.
Eti mahmur? s-a interesat eful, cu un aer fals binevoitor.
Nu, domnule, a rspuns cellalt cu rceal.
Pi, atunci, fruntea sus i zmbete! Cu figura asta acr n-o s-i faci nici
un prieten.
Lui John ii venea s rcneasc. Afectarea lui Ross l clca pe nervi chiar i
n cele mai bune zile ale sale, iar cea de fa nu era una dintre ele.
i, parc pentru a face situaia i mai insuportabil, la nas i-a ajuns mirosul
mpuit al unui trabuc. Nu mai avea nevoie de nici un alt indiciu pentru a ti c n
imediata apropiere se afla James Arnold Prescott, eful departamentului de
vnzri.
150

Nu se nelase. Prescott i-a plimbat privirea de jur mprejur i a urlat n


gura mare:
Mike, ce i-am vndut noi lui Rahway ast-primvar? S-au ivit nite
pctoase de probleme cu tranzacia aia cred c n computer s-au introdus date
greite...
Dei ntrebarea nu-i fusese adresat, John a rspuns pe un ton egal, fr s-i
tresar nici un muchi de pe fa:
Patruzeci i dou de fiole de PCAP. Asta a fost pe 14 aprilie, factura
numrul P-20543; s-a fcut un rabat de cinci procente, n caz c plata se efectua n
treizeci de zile. Am primit toi banii pe 8 mai.
Se prea c toi cei prezeni n birou l auziser. Oricum, toat lumea se uita
acum la el ca la o minune a naturii.
De unde naiba tii tu chestia asta? l-a ntrebat Prescott. John l-a fixat
intens, timp de cteva secunde, el nsui vdit surprins de ceea ce-i ieise din
gur.
Pur i simplu, mi-am adus aminte, J.P.
Nu mai spune! Atunci, repet, dac poi.
John s-a conformat, blbindu-se puin, iar eful departamentului de
vnzri i-a notat datele pe o bucic de hrtie de pe biroul lui, gfind din cauza
efortului pe care-l fcea atunci cnd se apleca. Avea un abdomen enorm ce-i
apsa diafragma, i de aceea respira foarte greu. Tnrul a ncercat s risipeasc
fumul agasant al trabucului, fr s schieze gesturi prea evidente.
Ross, verific tu informaia pe computer i vezi dac e ceva de capul ei, a
urlat Prescott. Apoi, ntorcndu-se spre John, l-a privit iritat: Nu-mi plac glumele
proaste, mai ales n chestiuni de serviciu. Ce fceai dac luam cifrele astea ca
atare, fr s le verific?
N-a fi fcut nimic, a rspuns John, contient c se afla n centrul ateniei.
Datele sunt corecte.
Ross i-a ntins lui Prescott listingul, iar acesta, dup ce a citit-o, l-a privit
drept n ochi:
Asta-i din computer?
Da, J.P.
Prescott s-a mai uitat o dat pe hrtie, apoi, fcnd un semn cu capul spre
John, a mrit:
i sta cine mai e? Noul nostru computer? Cifrele pe care le-a dat sunt
corecte.
John a ncercat s-i destind buzele ntr-un zmbet timid, dar Prescott l-a
fulgerat cu privirea i a plecat, lsnd n urma lui mirosul rnced de trabuc.
Heath, de unde ai scos informaia asta? l-a ntrebat Ross, la scurt vreme
dup aceea. Ai aflat n vreun fel c avea nevoie de ea i ai cutat-o n computer,
ca s capei n schimb o prim?
151

Nu, domnule, l-a contrazis tnrul, ncepnd s se simt mai sigur pe


sine. Pur i simplu, mi-am amintit. Am o memorie bun pentru astfel de lucruri.
i, n toi aceti ani, i-ai dat silina s o ascunzi de colegii ti? Nimeni nu
i-ar fi nchipuit c sub fruntea asta complet insignifiant se ascunde o memorie
att de prodigioas...
N-avea rost s m dau n spectacol, domnule Ross. Acum, c v-am ajutat,
se pare c v-am devenit mai antipatic, sau m nel?
Nu se nela. Ross i-a aruncat o privire ucigtoare i i-a ntors spatele.
5
n seara aceea, luau masa la Ginos. Surescitarea care pusese stpnire pe
John, n urma evenimentelor petrecute la serviciu, l fcea pe acesta s ntmpine
dificulti ori de cte ori ncerca s se exprime coerent, dar Susan l-a ascultat
rbdtoare, dndu-i totodat silina s-i transmit o parte din calmul ei.
Se prea poate s-i fi amintit n mod natural, Johnny, i-a sugerat fata.
Faptul n sine nu dovedete nimic.
Ai nnebunit? a ipat el, dar imediat a cobort tonul, observnd c
logodnica lui a nceput s se uite ngrijorat n jur. Doar nu-i nchipui c e
singurul lucru pe care mi-l amintesc! a continuat brbatul, aproape n oapt. Cred
c sunt n stare s reproduc orice replic pe care am auzit-o pe parcursul ntregii
mele viei. Totul e s vreau s-mi aduc aminte. Zi-mi un vers din Shakespeare!
A fi sau a nu fi!
Termin cu glumele! a repezit-o John, cu o und de enervare n glas. Dar,
m rog, nu conteaz... Problema e c dac-mi spui un vers dintr-o pies pe care
am citit-o, pot s continui recitarea pn m plictisesc. Pe vremuri, cnd eram
student, am citit i eu cte ceva pentru orele de literatur, iar acum mi amintesc
absolut totul, da capo al fine. Parc ar curge. Cred c pot s rememorez, cuvnt cu
cuvnt, orice carte, orice articol, orice ziar pe care am pus vreodat mna, la fel
cum a putea reface scen cu scen toate spectacolele de televiziune pe care
le-am vzut de-a lungul timpului.
i ce-ai s faci cu toate astea?
De fapt, respectivele informaii nu sunt tot timpul prezente n mintea
mea, la modul contient. Doar nu... Acum, ns, hai s comandm ceva de
mncare. Mor de foame!
Cinci minute mai trziu, John a deschis din nou discuia:
Doar nu crezi... Doamne, uite c n-am uitat unde rmsesem! Nu-i
uimitor? Doar nu crezi, deci, c not tot timpul ntr-o mare mental, compus din
versuri ce-i aparin lui Shakespeare! ncercarea de a-i aminti presupune un efort;
n cazul meu, este vorba de un efort mic, dar de existat, el exist...
i care este mecanismul?
152

Habar n-am! Cum ridici o mn? Ce ordine dai muchilor ti? i doreti
s ridici braul i reueti. Nu e mare lucru, dar braul nu se ridic dect dac vrei
tu. Cam n acelai mod, mi amintesc tot ce-am vzut sau am auzit vreodat, dar
numai atunci cnd vreau. Nu tiu exact cum procedez, dar vd c merge.
Osptarul le-a adus felul nti, i John a atacat mncarea, hmesit. n
schimb, Susan ciugulea cnd i cnd cte ceva, mai mult jucndu-se cu furculia.
Pare interesant, a murmurat ea.
Interesant? s-a holbat el, aproape necndu-se. Am cea mai bun, cea mai
minunat jucrie din lume: propriul meu creier. nelegi, voi putea s scriu corect
orice cuvnt i nu voi mai face niciodat greeli de gramatic...
Asta din cauz c-i aminteti toate dicionarele i gramaticile pe care leai citit? a zmbit subire fata.
Sue, nu-i bate joc de mine! a mustrat-o el.
Dar nu-mi bteam joc...
Cu un gest scurt, John i-a cerut s tac.
Niciodat nu mi-a trecut prin cap s citesc dicionare aa, ca s m aflu n
treab. mi amintesc, ns, din cri, cum erau scrise cuvintele, precum i felul n
care erau formulate frazele.
n locul tu, a avea destule ndoieli. Pot s pun pariu c ai ntlnit o
groaz de cuvinte scrise n fel i chip, ca i tot soiul de greeli gramaticale prin
crile citite.
Nu ai dreptate! n majoritatea cazurilor, am ntlnit forme ale limbii
literare folosite corect, ciudeniile lingvistice, greelile i ignorana constituind
excepii. Mai mult chiar, n timp ce stau de vorb cu tine mi dau seama c
performanele mele se mbuntesc, simt c devin tot mai inteligent...
i asta nu te ngrijoreaz? Dac...
Dac devin prea inteligent, vrei s spui? Te rog s-mi explici de ce crezi
c prea mult inteligen ar putea s-i duneze unui locuitor al Pmntului!
Voiam s spun c experiena pe care o trieti acum nu se numete
inteligen, ci doar memorie perfect, l-a corectat Susan cu rceal.
Cum adic, doar memorie perfect? s-a mbufnat John. Dac mi
amintesc absolut totul, dac vorbesc i scriu o englez impecabil, dac am la
dispoziie un numr uria de date i informaii, asta nu se numete c sunt mai
inteligent? Ce altceva mai pretinzi de la inteligen? Nu cumva eti puin geloas,
iubito?
Nu, i-a rspuns ea, pe un ton i mai tios. La urma urmei, nu mi-ar veni
greu s-mi fac i eu o injecie...
John i-a lsat furculia pe mas.
Doar nu vorbeti serios!
Nu, dar dac totui a face-o?
Nu poi folosi n avantajul tu informaiile speciale pe care le deii, numai
153

ca s-mi subminezi poziia...


Ce poziie?
Le-a fost adus i felul al doilea i, pe moment, John a avut o ocupaie. Dup
ce s-a sturat, tnrul s-a aplecat spre logodnica lui i i-a optit triumftor:
Poziia mea de privilegiat al viitorului. Homo superior! Niciodat nu vor
exista prea multe exemplare ca mine. Ai auzit i tu ce-a spus Kupfer: unii sunt
prea proti ca s fac saltul, alii sunt prea detepi i nu se pot schimba prea mult.
Eu sunt unic!
Firete, mediocrul absolut! a adugat Susan, aproape rnjind.
Asta a fost nainte. Poate vor mai exista i alii ca mine; nu muli, asta-i
sigur. Dar vreau s las ceva n urma mea, ct nc sunt unic. O fac pentru firm,
Sue! Pentru noi!
Dup ce a rostit aceste cuvinte, John s-a adncit n gnduri, testndu-i
creierul cu precauie.
Susan i-a vrt nasul n farfurie i a continuat s mnnce n tcere, o
tcere ce nu degaja nici un strop de fericire.
6
Timp de cteva zile, John a fost ocupat cu organizarea propriei memorii.
ntreaga operaiune aducea cu ntocmirea unei enciclopedii. Tnrul i-a amintit
pe rnd toate ntmplrile pe care le trise n cei ase ani de cnd lucra la
Quantum, tot ce auzise, toate actele i documentele care-i czuser n mn.
Nu i-a fost deloc greu s lase deoparte detaliile neimportante, s le treac n
fiiere de rezerv, de unde nu mai aveau cum s interfereze cu analizele pe care le
efectua. De asemenea, a pus n ordine i alte informaii, astfel nct acestea s
constituie o progresie natural. Apoi, dup ce a ridicat scheletul, a nceput s
activeze i amintirile mai mrunte: brfe (rutcioase sau nu), fraze i interjecii
auzite pe durata edinelor, de care nu fusese, ns, contient la vremea respectiv.
Datele ce nu se ncadrau n nici un chip n decorul pe care l alctuise n mintea
lui erau considerate ca fiind lipsite de valoare, golite de orice sens. Celelalte, n
schimb, i ocupau locurile ce li se cuveneau, dobndindu-i astfel veridicitatea.
Pe msur ce aceast structur cretea i devenea mai coerent, noile
informaii adugate cptau un surplus de semnificaie.
Joi dimineaa, Ross s-a oprit n dreptul lui John.
Heath, i-a spus el, vreau s te prezini la mine n birou imediat, dac
picioarele tale catadicsesc s te poarte pn acolo.
John s-a ridicat stngaci de pe scaun.
E urgent? Sunt foarte ocupat.
ntr-adevr, pari foarte ocupat.
i Ross a privit semnificativ spre biroul pe care se afla numai fotografia
154

zmbitoare a lui Susan.


Ai fost la fel de ocupat toat sptmna! a continuat eful s-l ia peste
picior. i totui, te ntrebi dac e necesar s vii n biroul meu. Pentru mine,
problema nu prezint importan; pentru tine, ns, e vital. Ai de ales ntre ua
biroului meu i ua care d n strad. Te sftuiesc s te grbeti!
John a dat din cap i, fr s lase impresia c face exces de zel, l-a urmat pe
Ross.
Ajuns n propriu-i birou, jefui s-a instalat n fotoliu, dar nu l-a poftit i pe
John s ia loc. n schimb, l-a fixat intens cu privirea, fr pic de bunvoin, dup
care a deschis discuia:
Heath, ce naiba te-a apucat sptmna asta? Nu mai tii care-i treaba ta?
Din moment ce mi-am ndeplinit sarcinile, nu tiu de ce-mi punei o
asemenea ntrebare. Raportul complet despre problemele microcosmice e pe
biroul dumneavoastr, i v rog s observai c l-am predat cu apte zile nainte
de termen. M ndoiesc c ai avea ceva s-mi reproai n privina lui.
Te ndoieti, va s zic? Oare mi este ngduit s formulez reprouri,
dac m hotrsc s-o fac, dup ce-mi voi consulta sufletul? Sau trebuie s apelez
la tine pentru a obine permisiunea?
Se pare c m nelegei greit, domnule Ross. M ndoiesc c ai putea
avea obieciuni raionale n ceea ce m privete. Reprourile de orice alt natur
rmn, firete, la latitudinea dumneavoastr.
Ross a nit din fotoliu.
Ascult, nemernicule, a urlat el, dac m hotrsc s te dau afar s nu te
atepi s primeti vestea n scris sau prin viu grai. O s-o afli cnd i-oi trage un
picior n spate i o s te rostogoleti pe scri. Vr-i amnuntul sta n creierul
tu redus i s nu mai deschizi gura! Nu discutm acum dac i-ai ntocmit sau nu
rapoartele. Cine i-a dat dreptul s faci pe eful i s-i controlezi pe toi?
John s-a fcut c nu aude.
Vorbete! a zbierat Ross.
Mi-ai poruncit s nu mai deschid gura! a ncercat tnrul s se scuze.
Rspunde la ntrebare! a urlat Ross, vnt de furie.
Nu mi-am dat seama c fac pe eful.
N-a existat persoan n birou pe care s n-o fi corectat cel puin o dat. Ai
trecut peste capul lui Willoughby, n privina corespondenei pe tema T.M.P., ai
intrat n fiiere confideniale pe computerul lui Bronstein, i Dumnezeu tie cte
alte intervenii ai avut... ncurci pe toat lumea din departament! Trebuie s pui
capt imediat acestei debandade. Ori avem din nou linite n birou, ori te arunc
afar. Ai neles, biete?
Dac m-am amestecat n treburile altora, dup cum v exprimai, am
fcut-o pentru binele companiei. n cazul lui Willoughby, de pild, felul n care
acesta a tratat problema T.M.P. a pus Quantum n situaia de a nclca legile. V155

am explicat asta n cteva memorii pe care vi le-am trimis, dar se vede treaba c
n-ai avut timp s le citii. Ct despre Bronstein, dobitocul era pe punctul de a
produce firmei o pagub de cincizeci de mii, prin simplul fapt c a ignorat
indicaiile generale i a ordonat teste foarte costisitoare. Am putut s evit acest
lucru foarte uor, prin simpla confruntare a unor documentaii cu amintirile mele
foarte precise asupra acestui proiect.
Pe toat durata discuiei, Ross prea s se fi umflat peste msur. Ai fi zis
c nu mai avea mult pn s explodeze.
Heath, mi uzurpi rolul de ef! a gfit el. n consecin, strnge-i, te rog,
lucrurile i ia-i tlpia nainte de prnz. i dac te mai prind vreodat pe aici,
mi rezerv plcerea de a te ajuta eu s pleci, cu un picior n spate. Vei primi
ordinul de concediere chiar nainte de a reui s-i faci bagajele.
Nu ncercai s m intimidai, domnule Ross! l-a nfruntat John.
Incompetena dumneavoastr a costat firma o jumtate de milion de dolari. tii
foarte bine despre ce este vorba.
Timp de cteva secunde, peste capetele celor doi s-a lsat o tcere
apstoare. Cnd a vorbit din nou, Ross era mult mai prudent:
Ce tot ndrugi acolo?
Quantum a pierdut licitaia Nutley pentru c dumneavoastr nu ai
transmis Consiliului de Administraie anumite informaii pe care le deineai. Ori
ai uitat, ori puin v-a psat ca atare nu avei ce cuta n postul sta. Suntei total
incompetent sau v aflai n solda concurenei, cum preferai...
Ai nnebunit!
N-am nevoie s fiu crezut pe cuvnt. Toate informaiile exist pe
computer i sunt uor de gsit dac tii unde s le caui, iar eu am tiut. Mai mult
chiar, am ntocmit deja dosare care vor ajunge pe birourile celor interesai la dou
minute dup ce voi prsi cldirea.
Chiar dac ar fi aa, nu poi avea certitudinea c nu greeti. ntreaga
afacere nu este altceva dect o ncercare de antaj ordinar prin ameninare sau
calomnie.
tii foarte bine c am dreptate. Dac nu credei c dein dovezile
necesare, dai-mi voie s v amintesc c un anumit document a fost ters din
memoria computerului, dar el poate fi refcut cu uurin din informaiile deja
existente. Atunci vei fi pus n situaia de a da explicaii asupra felului cum a
disprut acel document din fiiere i, bineneles, dumneavoastr vei fi suspectul
principal. Suntei contient de faptul c nu e vorba de o cacealma.
Tot antaj se numete.
De ce? Nu v cer nimic i nu v amenin. V explic numai
comportamentul meu din ultimele dou zile. Desigur, dac voi fi obligat s-mi
dau demisia, va trebui s-mi motivez gestul, nu-i aa?
Ross tcea.
156

Prin urmare, e nevoie de demisia mea? a insistat John.


Iei afar! a explodat eful.
Cu sau fr slujb?
Ai nc slujba.
nainte de a prsi ncperea, John a remarcat c faa lui Ross se
schimonosise de ur.
7
Susan pregtise cina acas la ea, dndu-i osteneala ca totul s ias perfect.
Dup prerea ei, arta mai atrgtoare ca oricnd aa i trebuia, fiindc era
important s-l distrag pe John de la preocuparea lui obsesiv: propriul creier.
Gndete-te, iubitule, c srbtorim ultimele nou zile de burlcie! a
ciripit fata, ncercnd s par voioas.
Srbtorim mai mult dect att! a corectat-o John, cu un zmbet amar. Au
trecut numai patru zile de cnd mi s-a injectat dezinhibitorul i am reuit s-l pun
pe Ross cu botul pe labe. Acum o s-mi dea pace!
Se pare c fiecare are motivele lui de bucurie, a murmurat ea, ncercnd
s-i ascund dezamgirea. Povestete-mi ce te-a ncntat pe tine.
i John i-a relatat ntmplarea de diminea n fraze concise i expresive,
fr s se ntrerup sau s ezite vreun moment.
Susan l-a ascultat cu o expresie rece, nedorind parc s-i mprteasc
sentimentul de triumf.
Cum ai reuit s obii informaiile despre Ross? l-a ntrebat ea ntr-un
trziu.
Sue, nu exist secrete, i-a rspuns John, plin de sine. Lucrurile arat
obscure pentru c oamenii nu-i aduc aminte. Dar dac-i aminteti fiecare
remarc, fiecare comentariu sau cuvinel auzit, i dac le legi unele de altele, i
dai seama c toi oamenii se dau de gol pn la urm. Prinzi din zbor informaii
care, n vremurile noastre computerizate, te trimit chiar acolo unde ai nevoie.
Acest lucru e posibil, cel puin pentru mine. Am fcut-o n cazul lui Ross i a
putea s-o repet ori de cte ori ar fi necesar...
Da, dar n felul acesta i vei atrage ura tuturor.
Ross era ntr-adevr furios. Merita s-l vezi!
i crezi c e nelept s procedezi aa?
N-are cum s-mi fac ru. L-am pus la col.
Dar are destul trecere pe lng conducerea companiei...
Nu pentru mult vreme! Mine, la ora dou, am ntlnire cu Prescott i cu
trabucul lui mpuit. Am de gnd s-l dau jos pe Ross din scaunul unde s-a
cocoat.
Nu cumva te cam grbeti?
157

S m grbesc?! Dar nici mcar n-am nceput, Sue! Prescott nu reprezint


dect o treapt n ascensiunea mea. Chiar i Laboratoarele Quantum nu sunt dect
o simpl treapt...
Totui, eu continui s cred c te grbeti! l-a contrazis fata. Ai nevoie de
cineva care s te ndrume, cineva cu care s...
N-am nevoie de nimic! Armele mele se afl aici, a rostit el emfatic,
atingndu-i tmpla cu arttorul, i nimeni nu m poate opri!
Bine, hai s nu mai vorbim despre asta! Avem alte planuri de fcut...
Ce planuri?
Planuri legate de noi. Ne cstorim n mai puin de nou zile. Sper c n-ai
nceput s uii din nou! l-a mustrat Susan cu drglenie.
mi aduc aminte de nunt, i-a rspuns John morocnos, dar deocamdat
trebuie s reorganizez Quantum. M gndeam s amnm cstoria pn cnd
reuesc s preiau controlul.
Serios? i, m rog, ct timp o s-i ia treaba asta?
E greu de spus. n orice caz, nu prea mult deja am fcut pai importani
n aceast direcie. Cred c am nevoie de o lun, poate dou. Firete, ns, s-ar
putea s i se par c m mic prea repede... a ncheiat el pe un ton sarcastic.
Respiraia fetei devenise uiertoare.
Totui, aveai de gnd s-mi ceri i mie prerea? a ntrebat ea, abia
stpnindu-se s nu urle.
John i-a ridicat sprncenele a mirare.
De ce? Era necesar? Cred c-i dai i tu seama ce se ntmpl. Nu ne
putem opri acum, lsnd momentul s se iroseasc. Trebuie s batem fierul ct e
cald. i s-i mai spun ceva... tii c am devenit un geniu n matematic? Pot s
fac toate operaiunile cu viteza unui computer, i asta pentru simplul motiv c,
ntr-o perioad a vieii mele, am avut de-a face cu ele, iar acum pot s-mi
amintesc rspunsurile. Am citit un tabel cu radicali i...
Dar Susan l-a ntrerupt, aproape ipnd:
Doamne Dumnezeule, John, te pori ca un copil care are o jucrie nou!
i-ai pierdut posibilitatea de a privi n perspectiv. Ii foloseti memoria numai ca
s te joci i s faci feste altora. De fapt, tu nu eti mai inteligent ca nainte, nu ai
mai mult putere de judecat sau mai mult discernmnt. Nici bunul sim nu a
suferit vreo modificare. Eti la fel de periculos ca un bieel care se joac
netiutor cu o grenad. Ai nevoie de ndrumarea cuiva cu mai mult minte.
Nu mai spune! a rnjit John, mnios la culme. Chiar nu-i dai seama c
sunt pe cale de a obine ceea ce mi-am dorit?
Serios? Nu-i aa c i pe mine m doreti?
Poftim?
Hai, John, ziceai c m vrei! ntinde braele i ia-m! Pune-i n funciune
memoria ta fantastic. Adu-i aminte cine sunt, ce sunt, ce pot s fac, amintete-i
158

cldura relaiilor noastre, iubirea, sentimentele...


Cu sprncenele nc ncruntate, stpnit n continuare de o nesiguran
nefireasc, brbatul i-a ntins minile spre Susan, dar fata s-a retras civa pai.
Pe mine ns nu m poi obine, Johnny! a continuat ea. E imposibil s-i
aminteti cum e s m ii n brae. Trebuie s m iubeti ca s m ai. Necazul cel
mare e c tu nu ai nici bunul sim i nici inteligena necesare pentru a-i stabili
prioritile n mod rezonabil. Ia-i inelul napoi i iei afar, pn nu-i arunc n
cap cu ceva mai greu!
John s-a aplecat s culeag inelul de logodn.
Susan...
i-am zis s iei afar! Poi s-i iei adio de la firma noastr!
Fata se nroise de furie. Neavnd ncotro, John s-a rsucit pe clcie i a
prsit apartamentul.
8
Cnd a sosit la birou, n dimineaa urmtoare, Anderson era acolo,
ateptndu-l. Cercettorul prea nelinitit.
Domnule Heath... l-a ntmpinat el zmbind i ridicndu-se de pe scaun.
Ce dorii? l-a ntrebat John scurt.
Putem vorbi n siguran?
Din cte tiu eu, nu exist microfoane aici.
Am venit s v aduc aminte c poimine, adic duminic, trebuie s v
prezentai la control. Sper c n-ai uitat...
Nu, n-am uitat. Sunt incapabil s uit ceva. n schimb, sunt capabil s m
rzgndesc. De ce e nevoie de control?
De ce nu, domnule? Din cte am auzit noi, tratamentul a dat rezultate
spectaculoase. i, n fond, n-are rost s ateptm pn duminic. Venii cu mine
chiar acum! Ne facei un mare serviciu, nou, firmei i, firete, umanitii...
Ar fi trebuit s m inei sub observaie atunci, cnd eram n minile
voastre, l-a repezit John pe un ton tios. Totui, mi-ai dat drumul pe teren, ca s
zic aa, fiindc voiai s m testai n condiii naturale, fr s tii, ns, cum vor
evolua lucrurile. Pentru mine, riscul era enorm, dar nu v-a psat.
Domnule Heath, nu ne-am gndit nici un moment c...
Scutii-m, v rog! mi amintesc perfect ce mi-ai spus duminica trecut
i mi-e foarte clar la ce v gndeai. Prin urmare, dac am acceptat riscul, acum
sunt ndreptit s culeg roadele. N-am de gnd s trec drept o curiozitate
biochimic, recunoscnd c mi datorez inteligena unei injecii hipodermice. i
nici n-am nevoie de alii de felul sta care s bntuie n jurul meu. Deocamdat,
dein un monopol n materie, i intenionez s profit ct mai mult de el. Voi fi
dispus s cooperez cu voi, n folosul omenirii, numai dup ce-mi voi fi atins
159

scopurile. Dar nu uitai, eu sunt cel care va ti c a sosit momentul. De aceea, nu


m mai cutai; am s v caut eu, la timpul potrivit. Anderson nu i-a putut
stpni un zmbet.
i, m rog, cum ne vei mpiedica s anunm descoperirea noastr? Toi
cei cu care ai venit n contact sptmna aceasta vor mrturisi fr putin de
tgad c v-ai schimbat enorm, n urma injeciei.
Serios? Ascult-m bine, Anderson, i, dac e posibil, nceteaz s mai
arborezi zmbetul sta tmpit, fiindc m enerveaz. i-am spus c pot reproduce
fiecare cuvnt rostit de tine i de Kupfer. mi amintesc fiecare nuan de
exprimare, fiecare cuttur piezi. Toate astea mi-au spus mai multe dect o
enciclopedie. Am nvat destule, aa c am verificat registrele cu concediile
medicale, fiindu-mi foarte clar ce anume trebuia s caut. Se pare c nu sunt
primul angajat de la Quantum cruia i s-a administrat dezinhibitorul.
Acum Anderson nu mai zmbea.
Prostii! a mormit el.
Ctui de puin! a rnjit John. tii bine c am dreptate, ba mai mult, c
am i dovezi. Cunosc numele persoanelor implicate spre surprinderea mea, una
dintre ele era o femeie la fel cum am aflat la ce spitale au fost tratate, dar i
falsele motive pentru care au fost internate. De vreme ce nu m-ai prevenit asupra
acestor lucruri, n momentul cnd m-ai folosit pe post de cobai cu dou picioare,
consider c nu v datorez nimic, dect cel mult o condamnare de civa ani la
temni grea...
Nu mai am chef de discuii pe tema asta! l-a ntrerupt Anderson. Totui,
las-m s-i mai spun ceva. ntr-o bun zi, efectele tratamentului vor disprea. Nai cum s-i pstrezi memoria perfect, Heath! Atunci vei fi nevoit s te ntorci
din nou la noi, implorndu-ne s-i facem alt injecie, dar poi s fii sigur c n
acel moment noi vom pune condiiile.
Prostii! a rnjit sarcastic John. Doar nu-i nchipui c nu v-am cercetat
rapoartele, mai ales pe acelea pe care le-ai inut secrete. Mi-am fcut o idee
foarte clar n privina lucrurilor pe care a trebuit s le ascundei. n general,
durata tratamentului nu este egal pentru toi subiecii, iar efectul cel mai lung se
nregistreaz invariabil acolo unde rezultatele au fost cele mai spectaculoase. n
cazul meu, felul n care am reacionat la dezinhibitor a fost pur i simplu
extraordinar, aa c efectul va dura un timp considerabil. Totui, dac vreodat
voi fi nevoit s vin la voi pentru o nou injecie, voi avea grij ca orice refuz de
cooperare s atrag dup sine o sanciune drastic, mergnd chiar pn la
distrugerea voastr. Nimeni n-are voie s mi se mpotriveasc!
Lichea nerecunosctoare...
Nu m mai bate la cap! l-a repezit John plictisit. N-am timp s-i ascult
invectivele. Car-te! Am treab!
Cnd a prsit biroul, chipul lui Anderson devenise o compoziie savant
160

de team i frustrare.
9
La dou i jumtate, John a intrat n biroul lui Prescott, fr s se
sinchiseasc pentru prima dat! de fumul gros ce plutea acolo. tia foarte bine
c, n curnd, eful departamentului de vnzri avea s fie obligat s aleag ntre
trabucuri i carier.
La acea or, alturi de Prescott se mai aflau Arnold Gluck i Lewis
Randall; ca atare, John i-a dat seama c avea satisfacia (amar, ce-i drept) s se
confrunte cu cei mai importani oameni din secia lui.
Prescott i-a pus trabucul n scrumier i l-a interpelat primul:
Ross m-a rugat s-i acord o jumtate de or prin urmare, s nu te
atepi la mai mult. Tu eti la cu memoria de elefant, nu?
Dac nu tii, domnule, numele meu este John Heath, i am venit la
dumneavoastr pentru a v prezenta o metod de raionalizare a procesului
tehnologic din ntreprindere. Astfel, va trebui s folosim din plin avantajele epocii
computerelor i a comunicaiilor electronice i s punem bazele modificrilor
ulterioare, cerute de progresul tehnologiei.
Cei trei efi s-au privit n tcere. Gluck, un brbat cu faa zbrcit i
tuciurie, a vorbit primul, dup cteva secunde:
Eti cumva expert n management?
Nu e nevoie s fiu, domnule. Lucrez aici de ase ani i-mi amintesc
perfect fiecare amnunt de procedur din toate tranzaciile la care am luat parte.
Vreau s spun c modelul acestor tranzacii, precum i imperfeciunile inerente
mi sunt foarte clare. Oricine poate s-i dea seama unde ne vor duce risipa i
ineficiena. Dai-mi voie s v explic planul meu; sunt sigur c m vei nelege.
Randall, ai crui pistrui i pr rou l fceau s par mai tnr, l-a ntrerupt,
folosind un ton sardonic:
Sper s fie ntr-adevr uor de neles, fiindc uneori ne este foarte greu
s ne descurcm cu conceptele prea sofisticate...
Acum nu vei avea nici un fel de probleme, l-a asigurat John.
i-au mai rmas fix douzeci i unu de minute, l-a avertizat Prescott,
privindu-i ceasul.
Va dura mult mai puin. Am fcut o diagram i m voi strdui s
vorbesc repede.
Toat expunerea i-a luat aproximativ cincisprezece minute, timp n care cei
trei directori nu au scos nici un cuvnt. Cnd John a sfrit ce avea de spus, Gluck
l-a fixat cu ochii si mici, plini de dumnie.
Prin chestia asta, pretinzi c ntreprinderea s-ar descurca mai bine dac
am reduce personalul la jumtate?
161

Ar merge i cu mai puin de jumtate! i-a rspuns John cu rceal. n


felul acesta, vom fi mult mai eficieni. Nu putem concedia angajaii din cauza
sindicatelor, dar i putem determina s plece dac-i supunem unui subtil rzboi de
uzur. Cei care ocup posturi mai nalte nu sunt protejai, aa c putem scpa de
ei fr prea mari complicaii. Dac sunt prea btrni, i scoatem la pensie; tinerii,
n schimb, vor avea ansa de a se reprofila. Toate gndurile noastre trebuie s se
ndrepte numai ctre prosperitatea lui Quantum.
Prescott, care pn atunci preferase s pstreze o tcere de ru augur, a tras
cu sete din trabucul lui otrvitor i a intervenit n discuie:
Schimbrile de asemenea anvergur trebuie studiate cu mult atenie i
puse n practic treptat, cu maxim pruden. Ceea ce pare logic pe hrtie, n
practic poate nltura ecuaia uman...
Dar John nu era dispus s duc tratative, astfel c l-a ntrerupt cu
brutalitate:
Prescott, nelege o dat pentru totdeauna c, dac aceast reorganizare
nu se accept ntr-o sptmn i dac nu sunt nsrcinat cu punerea ei n aplicare,
mi voi da demisia. Nu-mi va fi greu s gsesc o alt slujb, eventual la o firm
mai mic, unde planul meu ar da rezultate mai repede. Voi ncepe cu o mn de
oameni i, fr s fie nevoie s angajez alii, m voi extinde i voi deveni extrem
de eficient, iar dup un an voi fi n stare s distrug Quantum. M-ar distra teribil so fac, aa c v sftuiesc s v gndii bine nainte de a-mi da rspunsul. Cu asta,
am epuizat jumtatea de or acordat. La revedere!
i John a prsit ncperea.
10
Prescott s-a uitat n urma lui cu o privire rece i calculat, apoi s-a ntors
spre ceilali.
Cred c a vorbit foarte serios, a spus el. Cunoate mai bine dect oricine
fiecare faet a operaiilor pe care le facem. Nu-l putem lsa s-i dea demisia.
Vrei s zici c trebuie s-i acceptm planul? l-a ntrebat Randall ocat.
Nu neaprat. Acum plecai i nu uitai c tot ce s-a vorbit aici e strict
secret.
Dac nu ntreprindem ceva, am vaga senzaie c, n mai puin de o lun,
ne vom trezi toi trei n strad, a murmurat Gluck.
N-ar fi exclus, l-a aprobat Prescott. Dar v asigur c n-o s stm cu
minile n sn...
Ce putem face?
Dac aflai, n-o s v plac. n consecin, lsai totul n seama mea. Nu
v mai gndii la asta! V doresc un weekend plcut!
Dup plecarea celor doi, Prescott a czut pe gnduri, mestecndu-i
162

trabucul cu furie. ntr-un trziu, a ridicat receptorul i a format un numr pe


derivaie.
Sunt Prescott. Luni dimineaa, la prima or, s te prezini n biroul meu!
Regim de prioritate. Ai neles?
11
Anderson arta pur i simplu rvit, de-i venea s-i plngi de mil.
Avusese un sfrit de sptmn foarte neplcut. Prescott, care nici el nu
petrecuse mai bine, l-a abordat fr menajamente:
Kupfer i cu tine ai fcut-o din nou, nu-i aa?
Mai bine s nu vorbim despre asta, domnule Prescott, i-a rspuns
Anderson cu o voce stins. Amintii-v c am hotrt de comun acord ca unele
aspecte ale cercetrilor noastre s v rmn necunoscute. Noi ne-am asumat att
riscurile, ct i gloria, iar Quantum avea s beneficieze numai de cea din urm.
Dar i salariile vi s-au dublat, iar conducerea s-a obligat s v pun la
dispoziie toate fondurile necesare. Te-a ruga s nu uii acest mic amnunt.
Rspunde-mi sincer: l-ai injectat sau nu pe Heath? N-are rost s v ascundei de
mine, lucrurile sunt evidente...
Da, l-am injectat!
i ai fost att de detepi nct i-ai permis acestui... ... acestui
pianjen veninos s se npusteasc asupra noastr i s ne sufoce?
Nu ne-am nchipuit c-o s se ntmple aa ceva. Cnd am vzut c n-a
intrat n stare de oc, aidoma celorlali, ne-am gndit s-i testm reaciile pe
teren. Credeam c, dup cteva zile, o s aib o cdere nervoas sau c efectul
dezinhibitorului va disprea.
Dac nu m-ai fi protejat n halul sta i dac nu mi-a fi izgonit din
minte toate referirile la experienele voastre, ar fi trebuit s bnuiesc despre ce era
vorba chiar atunci cnd mi-a dat acele detalii despre o tranzacie, pe care n-avea
de unde s i le aminteasc. n fine, cel puin, acum tim cum stau lucrurile.
Numai c idiotul ne amenin c dac nu-i acceptm planul nebunesc de
restructurare, i d demisia i distruge compania. Nu putem accepta nici s ne
punem singuri treangul de gt, dar nici s-l lsm s plece.
Dar nu cumva planul de restructurare e bun, avnd n vedere puterea lui
de rememorare i de sintez?
Nu m intereseaz! Nemernicul vrea s-mi ia locul, i cine tie ce-i mai
trece prin cap dac nu scpm de el.
Cum adic, s scpm de el? Acest experiment poate fi de o nsemntate
capital pentru proiectul cerebro-chimic.
Lsai-o balt! Pur i simplu, e un dezastru. N-ai reuit dect s creai un
super-Hitler.
163

Dar efectul va scdea simitor, a optit Anderson, cu o spaim prost


disimulat n glas.
Serios? Cnd?
Oricnd, cu ncepere din acest moment. Nu tiu sigur...
Atunci, nu ne putem permite s riscm. Trebuie s ne elaborm un plan i
s-l punem n aplicare chiar mine. Timpul ne preseaz...
12
John era extrem de bine-dispus. Felul n care l ocolea Ross atunci cnd
avea posibilitatea s-l evite, ca i respectul cu care ii vorbea cnd nu mai avea
ncotro i trebuia s dea ochii cu el, l fceau s simt c dobndete i mai mult
putere de munc. Peste noapte, se produsese o rsturnare spectaculoas n ierarhia
Laboratoarelor Quantum, iar el ajunsese n vrf.
Nu putea s se mint pe sine nsui c nu-i plcea. Dimpotriv, savura cu
patim beia nlimilor. Soarta i se schimbase radical i incredibil de rapid. Nu
trecuser dect nou zile de cnd i fusese injectat dezinhibitorul, i fiecare pas l
purtase tot mai departe!
n fine, nu izbndise chiar pe toate planurile. Susan se suprase prostete pe
el, dar mai trziu avea s rezolve i problema asta. Cnd fata va vedea culmile pe
care urma s se cocoae peste alte nou zile, peste nouzeci de zile...
John i-a ridicat privirea. Ross apruse lng biroul lui, spernd s-i
capteze atenia, dar nu ndrznea totui s-i ntrerup irul gndurilor. John s-a
rotit cu scaun cu tot, i-a ntins picioarele nainte, ntr-un gest de relaxare, i l-a
ntrebat lene:
Vrei ceva, Ross?
Dac se poate, a nceput fostul lui ef, cu o atitudine umil, a vrea s
venii pn la mine n birou, domnule Heath. Avem o problem destul de serioas
i, sincer vorbind, cred c suntei singurul om din ntreprinderea noastr care o
poate rezolva.
John s-a ridicat ncet n picioare.
Serios? s-a mirat el. Ce s-a ntmplat?
Ross a aruncat n jur o privire semnificativ, sugernd c nu voia s fie
auzit de ceilali colegi. Dup aceea, printr-un gest larg al braului, l-a poftit din
nou s-l urmeze.
John a ezitat cteva clipe, dar, cum vreme de ani de zile Ross exercitase
asupra lui o autoritate de necontestat, a sfrit prin a reaciona n virtutea
obinuinei.
Ross i-a deschis ua politicos, dndu-i ntietate, apoi a intrat i el n
ncpere i a ncuiat cu grij ua, postndu-se dup aceea n dreptul ei. De dup
corpul de bibliotec i-a fcut apariia Anderson.
164

La urma urmei, despre ce este vorba? a ntrebat John tios.


Nu te neliniti, Heath! a spus Ross, iar zmbetul lui s-a preschimbat ntrun rnjet de vulpe. Vrem doar s te ajutm s scapi de starea anormal creia i-ai
czut prad i s redevii biatul simpatic dintotdeauna. Nu te mica!
Anderson inea n mn o sering hipodermic.
Heath, te rog s nu te zbai! l-a ndemnat el. Nu vrem s-i facem nici un
ru.
S tii c ip! i-a ameninat John.
Dac scoi vreun sunet, a mrit Ross, i pun un clu n gur i i-l ndes
att de tare, nct o s simi c-i sar ochii din cap. Nici nu tii ct de mult mi-ar
plcea s-o fac!
Am strns probe materiale compromitoare pentru voi, pe care le-am
ascuns ntr-un loc sigur. Dac pesc ceva...
N-o s peti nimic, domnule Heath! a ncercat Anderson s-l
liniteasc. Cu dumneata s-a ntmplat ceva neprevzut: ai dat de un mare necaz,
iar noi te vom ajuta s-i rectigi personalitatea de mai nainte. Oricum, lucrul
acesta avea s se produc, mai devreme sau mai trziu noi nu facem altceva
dect s grbim reacia...
Aadar, eu am s te in, i-a explicat Ross cinic, i te rog s nu te miti,
fiindc prietenul meu ar putea s-i injecteze o doz mai mare dect e necesar i
dup aceea n-ai s mai fii n stare s-i aminteti nimic...
Deci asta puneai voi la cale! a exclamat John, dndu-se napoi. Vrei s
uit totul despre voi, toate informaiile. Credei c aa vei fi n siguran. Dar...
Heath, nu-i vom face nici un ru! a repetat Anderson, strduindu-se s
par convingtor.
Pe fruntea lui John apruser broboane de sudoare, iar el se simea pe
jumtate paralizat de furie i oroare.
Vrei s devin amnezic! a rostit gfind, cu teroarea specific individului
care se tie capabil de a-i aminti totul.
Atunci nu-i vei da seama nici mcar de asta! a rnjit din nou Ross.
Haide, Anderson, d-i drumul!
Eh! a mormit Anderson resemnat. Uite cum sunt nevoit s distrug un
experiment perfect!
i, rostind aceste cuvinte, cercettorul a ridicat braul flasc al lui John i a
pregtit seringa.
n clipa aceea, s-au auzit bti n u i o voce strignd: John!.
Anderson a ncremenit i a ridicat o privire ntrebtoare spre Ross. n
primul moment, acesta s-a rsucit n direcia uii, dar apoi s-a rzgndit i a vorbit
n oapt:
Grbete-te, doctore, f-i injecia! Vocea s-a auzit din nou:
Johnny, tiu c eti acolo! Am chemat poliia! Trebuie s apar n cteva
165

minute!
F-i injecia! a insistat Ross, tot n oapt. Minte! i oricum, pn va veni
poliia, totul se va fi terminat. Nu vor putea s dovedeasc nimic...
Imposibil! l-a contrazis Anderson, dnd din cap cu putere. E logodnica
lui. tie c a fost tratat cu dezinhibitor. A asistat la ntreaga operaie.
Tmpitule!
ntre timp, Susan ncepuse s izbeasc ua cu picioarele; dup alte cteva
clipe, vocea fetei s-a auzit nfundat:
Dai-mi drumul! E Johnny... Lsai-m n pace!
Numai aa l-am putut convinge s accepte, i-a explicat Anderson lui
Ross. i, de fapt, nici nu cred c mai e nevoie s-i facem ceva. Uit-te la el!
John se prbuise ntr-un col, cu ochii sticloi. n mod clar, se afla ntr-o
stare de total incontien.
Din cauza groazei, a suferit un oc, i-a continuat Anderson explicaiile.
n mod normal, asta ar trebui s aib influen asupra memoriei. Cred c efectul
dezinhibitorului a fost anihilat. D-i drumul fetei nuntru i las-m pe mine s
vorbesc cu ea.
13
Susan arta foarte palid aa cum sttea ngenuncheat lng John, inndul n brae cu un aer protector.
Ce s-a ntmplat? a ntrebat ea alarmat.
Presupun c n-ai uitat injecia cu... a nceput Anderson.
Da, da. Ce s-a ntmplat acum?
Trebuia s vin la control alaltieri, dar a refuzat categoric s-o fac. De
asemenea, am primit o serie de rapoarte de la superiorii lui, care ne-au ngrijorat
foarte tare. Domnul Heath devenise arogant, megaloman i irascibil. Dar probabil
c ai remarcat i dumneavoastr comportarea lui. Vd c nu mai purtai inelul...
Ne-am certat...
Atunci, sper c nelegei situaia. Era... m rog, dac ar fi fost o
mainrie, am fi spus c i s-a ncins motorul din cauza suprasolicitrii. Astzi
diminea ne-am dat seama c trebuia neaprat s fie supus unui tratament
adecvat. L-am convins aadar s vin aici, am nchis ua i...
i i-ai injectat cine tie ce substan, n timp ce eu ipam i ncercam s
intru!
V nelai, a contrazis-o Anderson. Intenionam s folosim un sedativ
uor, dar era prea trziu. Domnul Heath a suferit un oc nervos i a leinat. Dac
vrei, putei s-l controlai: nu-i vei gsi nici o neptur pe tot corpul. Ca
logodnic, presupun c nu v e jen s v uitai peste tot...
Am s vd eu, a spus Susan. Ce se ntmpl cu el acum?
166

Sunt sigur c o s-i revin. O s fie ca mai nainte.


Adic acelai mediocru absolut?
N-o s mai aib o memorie perfect, dar, de fapt, pn acum zece zile,
aceasta era starea lui natural. Firete, firma o s-i acorde concediu medical
nelimitat, cu plata integral a salariului. Dac va fi nevoie de tratament medical,
cheltuielile le vom suporta tot noi. i dac se va simi n stare s-i reia vechea lui
slujb, l vom primi oricnd bucuroi...
Bun! Vreau s-mi dai n scris tot ce mi-ai spus acum. Atept pn la
sfritul zilei. n caz contrar, voi vorbi cu avocatul meu, mine la prima or.
Dar, domnioar Collins, dumneavoastr tii foarte bine c domnul
Heath s-a oferit voluntar. n plus, i dumneavoastr v-ai dat acordul.
Iar dumneavoastr tii la fel de bine c ni s-au ascuns anumite aspecte
ale acestui experiment. Nu cred c v-ar conveni s se declaneze o anchet... Prin
urmare, avei grij ca pn mine s primesc n scris toate promisiunile pe care mi
le-ai fcut.
n cazul acesta, va trebui s semnai i dumneavoastr o nelegere prin
care s recunoatei c nu noi suntem vinovai de accidentele suferite de domnul
Heath.
Vom vedea. Mai nti, vreau s tiu cu exactitate ce a pit logodnicul
meu. Poi s mergi, iubitule?
Da, Sue, a rspuns John cu o voce rguit i uor speriat.
Atunci, hai s plecm de aici!
14
John fusese obligat s mnnce o omlet uria i s-i bea cafeaua, nainte
ca Sue s-i permit s vorbeasc despre cele ntmplate.
Sue, nu neleg cum de s-a nimerit s fii acolo!
Intuiie de femeie.
Ba nu, mai degrab, inteligena lui Susan!
Bine, bine, cum vrei tu. Dup ce i-am aruncat inelul n cap, mi-am plns
puin de mil. Pe urm mi-a trecut, dar am nceput s ncerc sentimentul c
pierdusem ceva foarte preios. Orict de ciudat i s-ar prea, mi eti foarte drag.
Iart-m, Sue! a optit John umil.
Ar trebui s m rogi mai cu foc, a zmbit fata. Nici nu-i nchipui ct de
insuportabil erai. Curnd, ns, mi-am dat seama c dac eu, care te iubeam, nu te
mai putusem suporta, atunci colegii ti trebuie s fi avut sentimente mult mai
violente fa de tine. Ajunsesem pn acolo nct mi nchipuiam c voiau s te
omoare. S nu m nelegi greit. Eram nevoit s recunosc c meritai s fii
omort, dar numai de mna mea. N-a fi permis altei persoane s fac aa ceva,
indiferent cine ar fi fost ea. Cnd n-ai mai dat nici un semn de via...
167

Of, Sue, aveam attea planuri i mi se prea c sunt n criz de timp...


Da, ce s spun, voiai s termini toate treburile n dou sptmni! tiu c
nu eti ntreg la minte, dar nici chiar aa! Azi-diminea, ns, am ajuns la limitele
rbdrii. Am venit la birou, pentru a vedea ce mai faci, i, cnd colo, te-am gsit
ncuiat ntr-o camer.
Amintindu-i prin ce trecuse, tnrul s-a cutremurat.
N-am crezut vreodat c-o s m bucur s te aud ipnd i lovind n u,
dar atunci m-am simit n al noulea cer. De fapt, tu i-ai oprit...
Te deranjeaz dac discutm despre asta?
Cred c nu. M simt bine.
Ce-i fceau?
Voiau s-mi inhibe la loc memoria. Eu credeam, ns, c intenioneaz
s-mi injecteze o doz mrit, ca s devin complet amnezic.
De ce?
Pentru c tiau c deineam probe concludente mpotriva lor. Puteam s-i
arunc n strad i s ruinez compania.
Chiar puteai?
Bineneles.
Dar nu i-au fcut injecia, nu? Sau m-a minit Anderson?
Nu mi-au fcut nimic.
i acum te simi bine?
Dup cum vezi, nu sunt amnezic.
Nu intenionez s-i in lecii de moral, dar sper c ai nvat cte ceva
din cele ntmplate.
Mda, mi dau seama c ai avut dreptate.
Atunci mai acord-mi nc un minut, pentru o scurt prelegere, pe care te
rog s n-o uii. Te-ai grbit, ai acionat prea repede, prea deschis, fr s ii seama
de reaciile violente ale celorlali. Ai confundat memoria perfect cu inteligena.
Dac ai fi lsat pe cineva cu adevrat inteligent s te ajute...
Aveam nevoie de tine, Sue.
M ai acum, Johnny.
i ce ne mai rmne de fcut?
nti i nti, s obinem hrtia cu promisiunile celor de la Quantum, iar
dac te simi bine, s semnm i noi declaraia pe care ne-au solicitat-o. n al
doilea rnd, ne vom cstori smbt, aa cum planificasem iniial. Mai trziu,
vom vedea noi... Dar, iubitule, eti sigur c totul e n regul?
Fr doar i poate, draga mea! De vreme ce suntem mpreun, totul e
minunat...

168

15
Nunta lor a fost mai degrab modest. ntmplarea a fcut ca numrul
invitailor care au participat efectiv la ceremonie s fie mai mic dect doriser
mirii. De la Quantum nu fusese invitat nimeni, pentru c Sue se opusese cu
fermitate.
Un vecin de-al ei adusese o videocamer pentru a nregistra desfurarea
solemnitii. Lui John, un asemenea gest i se prea a fi culmea conformismului,
dar logodnica lui insistase i nu putuse s-o refuze.
La un moment dat, vecinul respectiv s-a apropiat de el i l-a abordat
posomort.
Nu pot s pornesc drcia asta! Cu toii am crezut c tipii de la magazin
mi-au vndut un aparat care funcioneaz, i cnd colo... M duc s le dau un
telefon ticloilor lora!
i individul a luat-o la fug pe scri, spre cabina telefonic plasat n faa
capelei. John s-a uitat curios la camera de luat vederi, apoi a remarcat c pe
msua de lng el se afla o brour cuprinznd instruciunile de folosire. mpins
de curiozitate, a parcurs-o rapid, dup care a pus-o la loc. i-a aruncat privirea de
jur-mprejur, dar n acel moment nimeni nu-l bga n seam. Fiecare invitat prea
s fie ocupat cu altceva. n consecin, tnrul a ridicat capacul din spate i s-a
uitat cu atenie n interiorul aparatului. Dup aceea, s-a rsucit spre peretele opus
i a czut pe gnduri, cu privirea aintit n gol. Ochii lui nc mai cutau aiurea,
cnd mna dreapt i s-a strecurat n mecanismul docil, opernd o mic ajustare.
Dup cteva secunde, John a pus capacul la loc i a apsat pe tasta de pornire.
Chiar atunci s-a ntors i vecinul n fug. Bietul om prea exasperat.
Cum naiba s urmez instruciunile dac nu le neleg? a exclamat el, cu
rsuflarea tiat.
Apoi, uitndu-se la camera de filmat, s-a ncruntat a mirare.
Hai, c-i nostim! Merge! Poate c nu mi-oi fi dat eu seama i a funcionat
tot timpul...
16
Poi s srui mireasa! a rostit pastorul cu bunvoin, iar John a luat-o n
brae pe Susan i a executat ordinul cu entuziasm.
Ai reparat aparatul, i-a optit fata, nedezlipindu-i buzele de ale lui. De
ce?
Am vrut s ias totul bine, i-a rspuns el, tot n oapt.
Ai vrut s faci iar pe deteptul...
Cei doi tineri s-au retras fiecare cte un pas i s-au privit, sorbindu-se din
ochi, apoi au nceput din nou s se srute, n timp ce asistena se foia n scaune i
169

chicotea.
Dac te mai dai n spectacol, te jupoi! i-a optit din nou Susan. Ct
vreme nu tie nimeni c i-ai pstrat memoria perfect, nu exist pericolul de a fi
obstrucionat. Ascult-mi sfaturile, i ntr-un an vei obine tot ce-i doreti.
Da, iubito, i-a rspuns John, blnd ca un mieluel.

170

Nimic pentru nimic


Locul aciunii era planeta Pmnt.
S nu-i nchipuie, ns, cineva c fiinele de pe nava spaial se gndeau la
ea ca la planeta Pmnt. Pentru ei constituia doar o suit de simboluri stocate ntrun computer; era cea de-a treia planet a unui astru situat ntr-o anumit poziie n
raport cu linia ce lega planeta lor de gaura neagr care marca centrul Galaxiei; iar
respectiva planet se rotea cu o anumit vitez n jurul astrului.
Timpul aciunii era anul 15.000 . Chr., cu aproximaie.
Din nou, trebuie menionat c fiinele de pe nava spaial nu aveau de unde
s tie c era anul 15.000 . Chr. Pentru ei, era o anumit perioad de timp
stabilit potrivit sistemului lor local de msurare.
Asta e pierdere de vreme! a exclamat cpitanul navei, vdit nemulumit.
Planeta aceasta e o mas de ghea. Haidei s plecm!
ns exploratorul de pe nav s-a opus.
Nici vorb, cpitane! l-a contrazis el calm.
i totul a fost dup voia lui.
Atta timp ct o nav se afla n spaiu sau, mai corect spus, n hiperspaiu,
cpitanul era stpnul absolut; dar dac nava apuca s se plaseze pe orbita unei
planete, exploratorul trebuia lsat s-i fac munca. Era un cunosctor al lumilor!
Asta era specialitatea iui.
Iar exploratorul la care ne referim era imbatabil. El poseda ceea ce se
considera a fi un instinct sigur n privina comerului profitabil. Numai datorit lui
aceast nav spaial ctigase trei Premii de Excelen, pentru treaba fcut n
ultimele trei expediii. Trei pentru trei.
Prin urmare, atunci cnd exploratorul a spus Nu, cpitanul n-a ndrznit
s se opun. Chiar dac ar fi rostit Da, ceea ce era puin probabil, echipajul s-ar
fi rzvrtit Dac, pentru cpitan, un Premiu de Excelen reprezenta un frumos
disc spectral bun de atrnat n salonul principal, pentru echipaj el nsemna un
surplus spectaculos la salariul net i un adaos i mai binevenit ce se ncasa pe
durata concediilor i la pensie. Iar exploratorul lor le oferise toate aceste lucruri
de trei ori. Trei pentru trei.
Nici o lume ciudat n-ar trebui lsat necercetat, a continuat
exploratorul.
Ce e ciudat aici? s-a mirat cpitanul.
Examinarea preliminar arat urme de inteligen, i asta pe o planet
ngheat!
Cu siguran c au mai existat cazuri asemntoare.
Structura de-aici e ciudat! l-a contrazis din nou exploratorul, cu un aer
uor nelinitit. Nu tiu sigur cum anume sau de ce, dar structura vieii i a
inteligenei este ciudat. Trebuie s o cercetm mai cu atenie.
171

i, firete, totul a fost dup voia lui. n Galaxie existau cel puin o jumtate
de trilion de lumi planetare, dac se puneau la socoteal doar acelea care se
nvrteau n jurul unor atri. Dac erau adugate i cele care, n numr nelimitat,
se micau independent prin spaiu, rezultatul final era de zece ori mai mare.
Chiar i cu ajutorul computerelor, nici o nav spaial nu era n stare s le
cunoasc pe toate; n schimb, ns, un explorator experimentat, datorit faptului
c nimic altceva nu-l interesa, c studia toate rapoartele despre explorri, dar i
pentru c fcea corelaii la nesfrit, pentru c jongla cu statisticile pn i-n
somn, ajungea s capete ceea ce celorlali li se prea a fi o intuiie mistic.
Va trebui s lansm sonde n cadrul unui program complet de
interconectare, a rostit scurt exploratorul.
Cpitanul prea furios. Un asemenea program nsemna o cercetare pe
ndelete, timp de mai multe sptmni, cu cheltuieli enorme.
E absolut necesar? a ntrebat el, cu o und de ovire n glas.
Aa cred, a rspuns exploratorul, cu sigurana de sine a celui care tie c
toanele lui sunt lege.
Sondele au adus exact ceea ce anticipase cpitanul, i nc n detaliu. Din
datele culese, reieea c era vorba de o specie inteligent, dar mai degrab
primitiv, cel puin aa arta la prima vedere, semnnd ntructva cu rasele
inferioare ce populau regiunile din vecintatea celui de-al cincilea bra al Galaxiei
n tot cazul, nu era tocmai neobinuit, dar putea, fr ndoial, s-i intereseze
pe mentologi.
Deocamdat, ns, aceast specie inteligent nu reuise s ating dect
primul nivel de tehnologie era foarte, foarte departe de a fi folositoare n vreun
fel.
Cpitanul i-a ncheiat relatarea, ascunzndu-i cu greu iritarea; n schimb,
exploratorul, care rsfoia rapoartele, a tresrit dintr-o dat i, murmurnd Ciudat!
Foarte ciudat!, a cerut s fie chemat comerciantul.
Asta era chiar prea mult. Un cpitan bun nu trebuia s dea niciodat motiv
de nemulumire exploratorului, dar toate aveau o limit!
n ce scop, exploratorule? a ntrebat cpitanul, ncercnd s menin
discuia n termeni politicoi, dac nu chiar amicali. La acest nivel, ce putem
spera?
Au unelte, a rspuns gnditor cellalt.
Piatr! Os! Lemn! Sau echivalentul pentru aceste materiale. Asta-i tot! E
clar c nu putem descoperi nimic de valoare!
i totui, exist ceva ciudat n tiparul lor.
Poi s-mi spui i mie ce este acest ceva, exploratorule?
Dac a ti ce e, n-ar mai fi ciudat i n-a mai fi obligat s aflu. Nu
glumesc, cpitane, am nevoie urgent de comerciant!
172

Comerciantul era la fel de indignat ca i cpitanul, numai c el avea o mai


mare libertate de a-i exprima nemulumirea. n definitiv, specialitatea lui era la
fel de nsemnat ca a oricrei fiine de pe nav, ba chiar, dup prerea lui (i a
altora), era la fel de dificil i de necesar precum cea a exploratorului.
O fi fost cpitanul cel care comanda nava, iar exploratorul cel care
descoperea civilizaii folositoare, ghidndu-se dup cele mai subtile indicii, dar,
n ultim instan, comerciantul i echipa lui erau cei care se confruntau direct cu
diversele creaturi i extrgeau din mintea i din cultura lor ceea ce era folositor,
dndu-le n schimb ceva ce socoteau ei c era util.
i asta nsemna un risc foarte mare. Ecologia fiecrei planete n parte nu
trebuia dezechilibrat, iar fpturile inteligente ce o populau nu aveau voie s
peasc nimic ru, nici chiar n cazul cnd ai fi fost obligat s-i aperi propria
via. Existau temeiuri solide, la scar cosmic, pentru a proceda astfel, iar
comercianii erau recompensai din plin pentru riscurile pe care i le asumau, dar
ce rost avea s-i asumi riscuri inutile?
Nu-i nimic acolo! a spus comerciantul, abia stpnindu-i indignarea. n
interpretarea mea, informaiile aduse de sonde arat c avem de-a face cu animale
semi-inteligente, a cror utilitate este egal cu zero. n schimb, cred c sunt foarte
periculoase. tim cum s ducem tratative cu rasele ntr-adevr inteligente, iar
echipele de comerciani rareori sunt ucise. Cine tie, ns, cum vor reaciona
animalele acestea... n plus, gndii-v c nu avem voie s ne aprm cum ar
trebui.
Aceste animale dac sunt totui animale, dei eu bnuiesc c pot fi mai
mult dect att s-au adaptat traiului pe ghea ntr-un mod foarte interesant, a
rspuns exploratorul, tremurnd de furie. n structura de aici exist nite variaii
fine pe care nu le neleg, dar opinia mea, asupra creia am chibzuit bine, este c
bietele creaturi nu sunt periculoase i mai mult chiar, cred c pot fi folositoare.
Simt c merit s fie cercetate mai ndeaproape.
Ce ne-ar putea oferi o inteligen de Epoc de Piatr?
Asta e treaba voastr s aflai.
Sigur, la asta se ajunge... s aflm noi, i-a zis comerciantul n sinea lui,
nciudat. Avea motive temeinice s se simt aa.
Cunotea bine istoria i scopul acestor expediii. Cu un milion de ani n
urm, nu existau nici comerciani, nici exploratori, nici cpitani, ci numai nite
animale strvechi a cror minte se afla n curs de dezvoltare i care aveau o
tehnologie specific Epocii de Piatr foarte asemntoare cu cea a animalelor de
pe planeta pe a crei orbit se aflau acum. Evoluia prin propriile puteri fusese
dureros de lent durase o adevrat venicie pn cnd se ajunsese la civilizaia
de gradul trei. Apoi apruser navele spaiale i posibilitatea de a interfertiliza
culturile. Dup aceea apruse progresul.
173

Cu tot respectul, a vorbit din nou comerciantul ctre explorator, recunosc


c avei o experien ndelungat n chestiunile acestea de intuiie. n schimb,
dumneavoastr nu vrei s-mi recunoatei experiena practic, chiar dac e mai
puin spectaculoas? nelegei c e cu neputin ca o creatur situat sub cel de-al
treilea grad de civilizaie s posede ceva care s ne fie de folos...
Aceasta, a replicat cellalt, este o generalizare care poate s fie sau s nu
fie adevrat.
Cu tot respectul, exploratorule, este adevrat! i chiar dac acele... acele
semi-animale ar avea ceva care s ne fie folositor, dei mi-e greu s-mi imaginez
o asemenea ipotez, ce le-am putea da noi n schimb?
Exploratorul tcea.
La acest nivel, a continuat comerciantul, este absolut imposibil ca o
protointeligen s primeasc un stimul din exterior. Mentologii au czut de acord
n privina aceasta, iar experiena mea o confirm. Evoluia trebuie s fie
autogenerat pn cnd se atinge cel puin nivelul al doilea. Iar noi am fi obligai
s le dm ceva n schimb, pentru a nu nclca principiul nostru de baz.
Treaba asta are un sens, a intervenit cpitanul. Dac stimulm
dezvoltarea acestor forme de inteligen, ne putem ntoarce mai trziu s culegem
recolta.
Pe mine nu m intereseaz ce motive ar exista, a rspuns enervat
comerciantul. Eu vreau doar s respect preceptele profesiunii mele: s nu facem
ru n nici un chip i s dm ceva n schimb pentru ceea ce lum. Aici nu exist
nimic, nici un lucru pe care s vrem s-l lum; i chiar dac descoperim ceva, nu
le vom putea da nimic n schimb... Pierdem timpul!
i cer s vizitezi o aezare populat, comerciantule, l-a ntrerupt
exploratorul, cltinnd din cap. i promit c-i voi respecta decizia, dup aceea.
i, din nou, totul a fost dup voia lui.
Timp de dou zile, micul modul al echipei de comerciani a zburat peste
suprafaa planetei, cutnd dovezi care s ateste existena unui grad nalt de
tehnologie. Firete, n-au gsit nici una.
Cercetare complet le-ar fi luat ani ntregi, ns ar fi fost o munc
zadarnic. Era absurd s bnuieti c acea tehnologie ar fi fost inut la pstrare.
Tehnologia cea mai avansat era ntotdeauna expus la vedere, pentru a descuraja
vrjmaii cel puin, aceasta era constatarea general a comercianilor de
pretutindeni.
i totui, era o planet frumoas, n ciuda faptului c prea pe jumtate
ngheat. Alb i albastru i verde... Slbatic i aspr i multicolor... Proaspt
i... virgin...
Dar nu veniser aici ca s se ocupe de frumusee; n consecin,
comerciantul i-a alungat nervos gndurile. Atunci cnd cei din echipa lui
174

ncercau s descrie n termeni poetici ceea ce vedeau, ii punea iute la punct.


S aterizm! a poruncit el ntr-un trziu. n locul acesta, pare a fi o
concentraie de inteligen destul de mare. Mai mult de-att nu putem face.
Chiar i cu tia, ce anse de reuit avem, Maestro? a ntrebat secundul.
Putei s nregistrai! a rspuns comerciantul. nregistrai toate animalele,
i pe cele neinteligente, i pe cele aa-zis inteligente, precum i toate obiectele ce
le aparin, pe care le putei descoperi. Avei grij ca nregistrrile s fie n
ntregime holografice.
Dar vedem deja... s-a blbit secundul.
Noi vedem, l-a ntrerupt cellalt, numai c trebuie s facem o nregistrare
perfect, ca s-l obligm pe explorator s renune la visurile lui. n caz contrar,
rmnem aici pe vecie.
E un explorator bun, a intervenit unul dintre membrii echipajului.
A fost un explorator bun, l-a corectat comerciantul, dar asta nu nseamn
c va fi ntotdeauna aa. Poate c tocmai succesele l-au fcut s se cread
infailibil. Prin urmare, e necesar s-l aducem la realitate... dac aa ceva este
posibil.
Cnd au prsit modulul, purtau cu toii costumele de protecie.
Atmosfera planetei era suportabil, i totui vnturile aspre ce bntuiau
suprafaa deschis le provocau o senzaie dezagreabil. Gravitaia era puin mai
ridicat, ca i intensitatea luminii, de altfel, ns aceste amnunte nu-i deranjau n
mod special.
Cnd cei din echipaj s-au apropiat, fiinele inteligente, mbrcate sumar cu
straie fcute din poriuni exterioare ale altor animale, s-au retras ovitoare i au
nceput s-i priveasc mai degrab cu curiozitate dect cu dumnie. Asta l-a
linitit pe comerciant. Orice semn de nonviolen era binevenit pentru cei crora
nu li se permitea s se apere.
Comerciantul i membrii echipajului n-au ncercat s comunice direct cu
btinaii sau s fac gesturi prietenoase. Cnd aveai de-a face cu o creatur
strin, nu puteai ti niciodat care gest era socotit prietenos. n schimb, el a
stabilit un cmp mental ncrcat cu vibraii inofensive, rspndind un calm
desvrit, n sperana c fiinele din faa lor aveau cmpuri mentale suficient de
evoluate pentru a rspunde.
Probabil c manevrele lui fuseser sesizate, deoarece unele dintre creaturi
s-au trt i mai mult napoi, dup care au prins s urmreasc micrile echipei
de intervenie cu extrem atenie, cuprinse parc de o vie curiozitate.
Comerciantul a avut impresia c detecteaz gnduri fugare din direcia lor ns
asta prea puin probabil pentru nite fiine de gradul nti, aa c nu le urmri.
n schimb, i-a vzut impasibil de treab, fcnd reproducerile holografice
ale vegetaiei, ale unei turme de erbivore dezorientate, care i fcuse apariia ntre
timp, pentru ca apoi, constatnd c mprejurimile erau primejdioase, s se
175

deprteze bocnind. Un animal mare a rmas totui pe loc, pentru o vreme, un


animal nzestrat cu un soi de arme de culoare alb amplasate ntr-o cavitate situat
n partea din fa a corpului, dar n cele din urm a plecat.
Aidoma comerciantului, membrii echipajului s-au apucat de muncile ce le
reveneau, deplasndu-se metodic de-a lungul ntinderii.
Strigtul, n ntregime mental i ncrcat de o asemenea emoie, uimire i
nfiorare, nct coninutul informaional era cu totul neclar, a venit pe neateptate:
Maestro! Aici! Venii repede!
Nu existau indicaii precise. Ca atare, comerciantul s-a vzut nevoit s
urmeze unda care ducea nuntrul unei peteri delimitate de dou aflorimente
pietroase. Ali membri ai echipajului s-au ndreptat i ei ntr-acolo, nereuind,
ns, s i-o ia nainte.
Ce s-a ntmplat? s-a interesat el.
Secundul sttea ntr-o scobitur adnc a versantului, nconjurat de lumina
radiat de propriu-i costum.
Comerciantul a privit de jur mprejur.
Asta e o peter natural, nu un produs tehnologic!
Da, dar uitai-v!
eful echipei i-a ridicat ochii i, vreme de aproape cinci secunde, a rmas
fr grai. Apoi, cu voce rguit, le-a transmis tuturor celorlali un mesaj prin care
le cerea s nu se apropie.
E de natur tehnologic? l-a ntrebat dup aceea pe secund.
Da, Maestro. Observai c nu e terminat.
Cine a fcut-o?
Creaturile acelea de-afar, cele inteligente. L-am gsit pe unul dintre
indivizi aici, lucrnd. Aceasta e sursa lui de lumin vegetaie ars, iar acestea
sunt uneltele lui.
i el unde e?
A fugit.
Chiar l-ai vzut?
L-am nregistrat.
Comerciantul a czut o clip pe gnduri, apoi i-a ridicat din nou privirea
spre tavanul peterii.
Ai mai vzut vreodat aa ceva?
Nu, Maestro.
Sau ai auzit vreodat vorbindu-se despre aa ceva?
Nu, Maestro.
Uimitor!
Cum comerciantul nu ddea semne c ar fi vrut s-i desprind ochii de
ceea ce vedea, secundul a rostit n oapt:
176

Maestro, ce facem?
Cum?
Asta n mod cert va ajuta nava noastr s obin un al patrulea premiu.
n mod cert, a repetat cellalt cu tristee, dac am putea s-o lum...
Am nregistrat-o deja! l-a asigurat secundul.
Ce-ai zis? A, da, neleg... i la ce bun? N-avem nimic s le lsm n
schimb.
Dar acum am luat imaginile. Dai-le orice!
Ce tot vorbeti acolo? s-a rstit comerciantul. Indivizii tia sunt prea
primitivi ca s primeasc vreun dar din partea noastr. n mod sigur, vor trebui s
atepte un milion de ani pn s fie n stare s accepte idei de origine exogen...
Ca atare, vom fi nevoii s distrugem nregistrarea.
Dar noi tim, Maestro!
Atunci nu trebuie s vorbim niciodat despre asta. Meseria noastr are
etica i tradiiile ei, pe care nimeni nu le poate nclca, tii bine asta. Nimic pentru
nimic!
Chiar i n cazul acesta?
Chiar i n cazul acesta.
Pe chipul aspru i nenduplecat al comerciantului se aternuse o nuan de
amrciune insuportabil i, n ciuda acelui Chiar i n cazul acesta, eful
echipajului rmsese pe loc, nehotrt.
Sesiznd lupta care se ddea n sufletul celuilalt, secundul a struit:
ncercai s le dai ceva, Maestro!
Ce bine ar putea s le aduc? a oftat comerciantul.
Ce ru ar putea s le fac? l-a ispitit subalternul su.
Am pregtit o prezentare pentru ntreg echipajul navei, i-a nceput
comerciantul relatarea, dar, mai nti, trebuie s v-o art dumneavoastr,
exploratorule cu profund respect i cu scuzele cuvenite pentru gndurile
ascunse. Ai avut perfect dreptate. ntr-adevr, se ntmpla ceva ciudat cu planeta
aceasta. Dei fiinele inteligente ce-o populeaz se situeaz de-abia la nivelul nti
i dei tehnologia lor este ct se poate de primitiv, i-au dezvoltat un concept pe
care noi nu l-am avut niciodat, un concept cum nu am mai ntlnit pe nici o alt
planet, dup cunotinele mele.
Nu-mi imaginez ce-ar putea s fie, l-a ntrerupt cpitanul, vizibil ncurcat.
tia el prea bine c, uneori, comercianii aveau obiceiul de a-i luda peste
msur achiziiile, ca s-i amplifice propriul merit.
Exploratorul nu scosese nici o vorb. n comparaie cu cpitanul, el prea
mult mai tulburat.
Este o form de art vizual... a continuat comerciantul.
Joc de culori? s-a interesat cpitanul.
177

i de forme... producnd un efect ct se poate de uimitor. (eful


expediiei pusese n funciune proiectorul holografic). Observai!
Pe suprafaa de vizionare de dinaintea lor a aprut o turm de animale
voluminoase, cu pr epos, cu dou coarne i patru picioare. Bestiile oviau,
adulmecau aerul, apoi o rupeau la fug, fcnd rna s neasc de sub copitele
lor.
Urte obiecte! a mormit cpitanul.
Turma din hologram a ncremenit brusc, ntr-un stop-cadru. Imaginea s-a
mrit, concentrndu-se n ntregime asupra unui singur exemplar, cu capul mare
lsat n jos, cu nrile dilatate.
Privii acest animal, i-a ndemnat comerciantul, iar acum examinai
aceast compoziie artificial, fcut dintr-un amestec rudimentar de ulei i culori
minerale, pe care am gsit-o mzglit pe bolta unei peteri.
Noua imagine, dei nu aducea ntru totul cu specimenul holografiat, era
remarcabil n-avea relief, ntr-adevr, dar era extrem de expresiv.
Ce asemnare stranie! a murmurat cpitanul.
Nu este stranie, a precizat comerciantul, ci a fost deliberat fcut n felul
acesta! Erau zeci de asemenea figuri... diferite animale n diferite poziii.
Asemnarea mergea pn la detalii, prin urmare ea nu poate fi ntmpltoare.
Gndii-v ce idee ndrznea s aterni culori n forme i n combinaii
plcute, i ntr-o astfel de manier nct s amgeti ochiul, fcndu-l pe privitor
s cread c se uit la un obiect real. Aceast creaturi au conceput o art care
reproduce realitatea. Este o art reprezentativ, presupun c aa ar putea fi
numit. i asta nu-i tot, imaginai-v! Am descoperit chiar i mostre confecionate
n trei dimensiuni.
i comerciantul a scos la iveal o serie de figurine din piatr cenuie i os
glbui.
Cu certitudine, astea sunt menite s-i reprezinte pe ei nii, a conchis el.
Cpitanul prea uluit.
Ai vzut tu cum le fabricau?
Nu, n-am avut ocazia, cpitane. Unul dintre lucrtorii mei a surprins,
ns, un btina, n timp ce acela ntindea culoare pe una dintre reprezentrile din
peter. Obiectele de fa le-am gsit deja alctuite. Din nou, trebuie s recunosc
c nu exist nici o alt explicaie posibil n afar de aceea c au fost modelate n
mod voit. Ele n-ar fi putut cpta asemenea forme printr-un proces ntmpltor.
Toate acestea sunt ciudate, spuse cpitanul, dar motivul pentru care au
fost fcute nu este prea clar. Oare tehnicile holografice n-ar servi mai bine acestui
scop desigur, m refer la o epoc n care dezvoltarea lor ar fi posibil?
Aceti primitivi nu au nici cea mai mic idee c, ntr-o bun zi, va exista
ansa ca holografia s fie inventat, i de aceea nu pot atepta un milion de ani...
n plus, n-ar fi exclus ca holografia s nu fie mai bun. Comparai aceste
178

reprezentri cu originalele i vei observa c ele sunt simplificate i deformate n


asemenea manier nct s scoat n eviden anumite caracteristici. Cred c, ntrun fel, aceast form de art nfrumuseeaz originalul i, cu siguran, poart un
mesaj diferit.
Dup ce l-a pus la punct pe cpitan, comerciantul s-a ntors ctre
explorator.
M uimii de fiecare dat cu talentul dumneavoastr, a spus el emoionat.
Ne putei lmuri cum ai simit caracterul unic al acestei inteligene?
N-am bnuit deloc aa ceva, i-a rspuns exploratorul, cltinnd din cap.
Consider c aceste lucruri sunt interesante i nu am nici un dubiu n privina
valorii lor cu toate c m ntreb dac noi nine am fi capabili s stpnim n
mod adecvat culorile i formele, pentru a le integra ntr-un asemenea mod
reprezentativ. Totui, asta ar putea explica tulburarea pe care o simeam. Sunt
curios, ns, cum ai ajuns n posesia acestor lucruri. Ce le-ai oferit n schimb? n
asta const ciudenia, dup prerea mea.
Ei bine, a zmbit uor comerciantul, ntr-un fel avei dreptate. E foarte
ciudat. Nu credeam c le pot da ceva, de vreme ce fiinele acelea erau att de
primitive; totui, descoperirea aceasta mi prea prea important ca s renun la ea
fr a face mcar un efort. De aceea, am ales din grupul celor care fureau aceste
obiecte o fiin cu un cmp mental mai puternic dect al celorlalte i am ncercat
s-i transfer un dar n schimb.
i, desigur, ai reuit, a anticipat exploratorul.
Da, am reuit, a ncuviinat cellalt fericit, fr s observe c exploratorul
fcuse o afirmaie, iar nu pusese o ntrebare. Creaturile astea, a continuat el, ucid
animale ca acelea pe care le reprezint n culori cu ajutorul unor bee lungi al
cror vrf e fcut din piatr ascuit. Acestea ptrund prin pielea animalelor, le
rnesc i le slbesc puterile. Dup aceea, ele pot fi omorte de fpturile care, luate
fiecare n parte, sunt mai mici i mai neputincioase dect vnatul propriu-zis. i,
cum ziceam, am ncercat s-i sugerez individului respectiv c un b mai mic, cu
vrf de piatr, ar putea fi azvrlit nainte cu o for mai mare, cu un efect mai
puternic i cu o btaie mai lung dac s-ar folosi ca mecanism de propulsare o
coard elastic...
Asemenea instrumente au fost observate n rndul fiinelor cu o
inteligen primitiv, dar care erau, totui, mult mai evoluate dect acestea, l-a
ntrerupt exploratorul. Paleomentologii le numesc arc i sgeat.
i vrei s spui c a asimilat indicaia? s-a mirat cpitanul. Nu-i cu putin
aa ceva, la acest nivel de evoluie...
Dar a fost cu putin, nu am nici o ndoial, l-a contrazis comerciantul.
Reacia cmpului mental a fost una de nelegere, de o intensitate aproape
insuportabil... Doar nu credei c a fi luat aceste obiecte de art, chiar dac ar fi
fost de douzeci de ori mai valoroase, dac n-a fi avut convingerea c am dat
179

ceva n schimb. Nimic pentru nimic, cpitane!


Ciudenia const tocmai n faptul c i-au primit darul! a murmurat
exploratorul, ntunecndu-se la fa.
Dar, comerciantule, sunt sigur c nu putem face asta! a protestat
cpitanul. Fiinele de pe planet nu sunt pregtite pentru un asemenea dar. Le
vom provoca mult ru. Vor folosi arcul i sgeata nu numai pentru a vna
animale, ci i pentru a se rni unele pe altele.
Noi nu le facem ru acestor indivizi, i nici nu le-am fcut ru, l-a
contrazis din nou comerciantul. Ceea ce-i fac ei unii altora i cum se vor sfri
toate astea, peste un milion de ani, nu cred ca e un lucru care ne privete.
Cpitanul i comerciantul au plecat pentru a pune la punct ultimele
amnunte ale demonstraiei ce urma a fi oferit echipajului navei. Rmas pe locul
lui, exploratorul a strigat n urma lor:
Dar au neles! i civilizaia lor nflorete, n mijlocul ghearilor. Iar peste
douzeci de mii de ani, toate astea ne vor privi i pe noi.
tia c nimeni nu l-ar crede i de aceea se simea dezndjduit.

180

Noaptea muzicii
ntmplarea face s am un prieten care, cteodat, d de neles c el ar
putea chema spiritele din nemsuratele adncimi... Sau mcar un spirit; unui
mititel, cu puteri limitate. Amicul meu vorbete uneori despre asta, dar numai
dup ce-a ajuns la cel de-al patrulea pahar de whisky cu sifon. E un punct delicat
de echilibru la al treilea, habar nu are de spirite (de cele de tip supranatural,
firete), iar la al cincilea i se nchid ochii de somn.
n seara aceea, m-am gndit c ajunsese la punctul respectiv, aa c l-am
ntrebat:
i mai aminteti de spiritul la al tu, George?
Ce-ai zis? a sughiat amicul meu, uitndu-se ntrebtor la butura
spirtoas din pahar, ca i cum s-ar fi mirat c trebuia s-i aminteasc vreun
amnunt despre ea.
Nu de alcoolul sta vorbesc, l-am lmurit eu. M refer la spiritul micu,
nalt de vreo doi centimetri, despre care mi-ai povestit odat c ai reuit s-l aduci
dintr-un alt plan al existenei. Cel cu puteri paranormale...
Aha! s-a dumirit George. Azazel. Nu sta-i numele lui, firete... Presupun
c n-a putea s-i pronun numele adevrat, de aceea i spun aa. mi aduc aminte
de el...
l chemi adeseori?
Nu. E periculos. E prea periculos. Totdeauna exist ispita de a te juca
prea mult cu puterea. Eu, unul, prefer s m port cu grij i sunt al naibii de atent.
Dup cum tii, posed un nalt sim moral. De aceea, ntr-un rnd, am simit nevoia
s-l chem ca s ajut un prieten. Dar nici nu-i imaginezi ct m-a costat! Am
ptimit ngrozitor! Nu suport nici mcar s m mai gndesc la asta!
Ce s-a ntmplat? l-am ntrebat eu, curios la culme.
Cred c-ar trebui s-mi descarc sufletul, a murmurat George cu un aer
gnditor. ncepe s m macine...
Eram mult mai tnr (povestea George), iar pe vremea aceea femeile
reprezentau o parte important din viaa mea. Acum, dac privesc napoi, mi se
pare o chestie prosteasc, dar mi amintesc bine c, n zilele acelea, m gndeam
ct de mult conteaz alegerea.
Astzi, vr mna n sac i ce-oi scoate nu prea are nsemntate, dar atunci...
Aveam un prieten, Mortenson l chema Andrew Mortenson. Nu cred
c-l cunoti. n ultimii ani, nici eu nu prea l-am mai vzut.
Chestia e c individul era topit dup o anumit femeie. Femeia respectiv
era un nger, zicea el. Nu concepea s triasc departe de ea. Era unic n Univers
i, fr ea, lumea era ca o halc de slnin tiat felii i pus la prjit. tii i tu
cum vorbesc ndrgostiii...
181

Necazul cel mare a fost c, n cele din urm, ea i-a dat papucii i se pare c
a fcut-o ntr-un mod deosebit de crud, fr s-i pese de demnitatea lui. L-a umilit
groaznic, combinndu-se cu altul chiar n faa lui, pocnindu-i din degete pe sub
nas i rznd fr mil de lacrimile lui.
Nu literalmente, vreau s zic. ncerc doar s-i evoc impresia pe care mi-a
transmis-o el mie. edea aici, la un pahar, mpreun cu mine; chiar aici, n camera
asta. M durea sufletul pentru ei, de aceea i-am spus:
mi pare ru, Mortenson, dar nu trebuie s-o iei aa n serios. Dac stai s
cumpneti lucrurile cu mintea limpede, nu-i dect o femeie. Scoate capul pe
strad i-ai s vezi c mai exist o mulime care trec ncoace i-ncolo.
De-acum nainte, am de gnd s le elimin pe femei din viaa mea,
exceptnd-o, desigur, pe nevast-mea, de care din cnd n cnd n-am cum s scap,
mi-a rspuns el, plin de amrciune. n schimb, ns, a vrea s fac i eu ceva
pentru femeia asta, drept rsplat...
Pentru soia ta? m-am mirat.
Nu, nu, ce rost ar avea s-o amestec pe nevast-mea n afacerea asta?
Spuneam s fac ceva pentru femeia blestemat care i-a btut joc de mine.
Ce anume ai vrea s faci? am insistat eu
S fiu al naibii dac tiu, mi-a mrturisit el.
N-ar fi exclus s te-ajut eu! mi-am oferit serviciile, fiindc nc m durea
sufletul pentru el. Cu oarece noroc, pot face apel la un spirit cu puteri neobinuite.
Un spirit micu, desigur... mi-am ridicat degetul mare i arttorul, inndu-le la
mai puin de trei centimetri distan unul de altul care e n stare s fac atta
lucru...
I-am povestit despre Azazel i, bineneles, m-a crezut. Am observat
deseori c sunt convingtor cnd m apuc s ndrug vreo poveste. Firete, atunci
cnd spui tu poveti, btrne, atmosfera de ndoial care se aterne deasupra
capetelor asculttorilor e att de groas, de-o tai cu ferstrul, dar n cazul meu
lucrurile nu stau aa. Nimic nu se compar cu o reputaie de om cinstit i cu un
aer sincer i direct.
Ct timp a durat povestea, amicului meu ii strluceau ochii. Apoi, cnd am
terminat, m-a ntrebat dac era posibil ca spiritul s-i dea femeii ceea ce avea el
de gnd s cear.
Doar dac-i un lucru onorabil, btrne! Sper c nu te gndeti s ceri s
miroas urt sau s-i sar o broasc rioas din gur atunci cnd vorbete.
Bineneles c nu, a replicat el revoltat. Drept cine m iei? Fiina asta mia druit sporadic, firete doi ani de fericire, i vreau s-i ofer i eu ceva pe
msur. Zici c spiritul tu n-are dect puteri limitate?
E micu, am repetat eu, ridicndu-mi din nou degetul mare i arttorul.
I-ar putea da o voce perfect? Cel puin pentru un timp... Mcar pentru un
singur concert...
182

O s-l ntreb.
Cererea lui Mortenson suna a propunere de gentleman. Fosta lui iubit
interpreta cantate la biserica din ora, dac ne putem exprima astfel cnd e vorba
de religie. n vremea aceea, muzica m pasiona destul de mult i m duceam
frecvent la asemenea manifestri (avnd, desigur, grij s ocolesc cutia milei).
Uneori, mi plcea s o aud cntnd, iar publicul prea s suporte reprezentaia cu
suficient amabilitate. n general, ns, consideram c moravurile ei nu prea se
potriveau cu decorul, dei Mortenson zicea c enoriaii mai nchideau ochii, cnd
era vorba de sopran.
Prin urmare, l-am consultat pe Azazel. Micuul s-a artat foarte bucuros s
ne dea o mn de ajutor; nici o clip nu mi-a pretins vreo prostie din aia, tii tu, cu
vndutul sufletului, n schimb... mi aduc aminte c, odat, l-am ntrebat dac-mi
dorea sufletul, iar el, sracul, nici mcar nu tia ce era acela. Mi-a cerut s-i explic
ce voiam s spun cu asta i s-a dovedit c nici eu nu tiam exact ce era acela
suflet. Spiritul Azazel e o fptur att de micu, nchis n propriul ei univers,
nct simte c repurteaz un mare succes dac e n stare s-i arate puterile n
Universul nostru. i place s ajute.
Ca atare, mi-a spus c era capabil s aranjeze ce-l rugasem, pentru trei ore,
iar cnd i-am dat vestea lui Mortenson, acesta s-a artat ncntat. Am ales o sear
cnd femeia avea de cntat Bach sau Haendel, sau una din zdrngnelile alea
vechi pentru pian, i cnd urma s aib un lung i emoionant solo.
n seara respectiv, Mortenson s-a dus la biseric i, firete, l-am nsoit.
M simeam responsabil pentru ceea ce avea s se ntmple i, de aceea, m
gndeam c era mai bine s supraveghez situaia.
Am asistat la repetiii, mi-a spus amicul meu mbufnat. A cntat exact la
fel ca nainte... tii tu, ca i cum ar avea o coad i cineva ar clca pe ea.
Pn mai ieri, nu aa obinuia el s-i descrie vocea. Muzica sferelor, zicea
n repetate rnduri, care se prelungea ntr-o ascensiune continu... Dar, sigur, ntre
timp fusese prsit, iar ranchiuna ntunec judecata omului.
L-am fixat cu o privire critic.
Nu aa se vorbete despre o femeie creia ncerci s-i faci un dar
minunat!
Pi, tocmai asta e. Vreau ca vocea s-i fie perfect. Cu adevrat perfect.
Iar acum vd acum, c s-au destrmat aburii dragostei ce-mi acopereau ochii
c mai are mult pn acolo. Crezi c spiritul tu poate s rezolve problema asta?
Schimbarea e programat s aib loc abia la ora 8:15 p.m., l-am asigurat
eu, simind, totui, cum m strpunge sgeata ndoielii. Doar n-ai sperat s
consumi perfeciunea n timpul repetiiei, pentru ca dup aceea s dezamgeti
publicul.
Hai c le pricepi pe dos! a mormit Mortenson.
Spectacolul a nceput puin mai devreme, i atunci cnd a venit rndul ei
183

s cnte era 8:14, dup vechiul meu ceas de buzunar care nu se neal niciodat
cu mai mult de dou secunde. Femeia nu era una dintre sopranele alea pitice; era
construit generos, avnd suficient spaiu pentru genul acela de rezonan de care
e nevoie atunci cnd urci spre acut i acoperi orchestra. Ori de cte ori trgea n
piept vreo cteva zeci de metri cubi de aer, pentru a-i lua avnt, pricepeam ce
gsise Mortenson la ea.
A nceput melodia la cota ei obinuit i apoi, exact la 8:15, s-a auzit ca i
cum ar fi fost introdus o voce n plus. Am vzut cum femeia a tresrit uor, de
parc nici ei nu-i venea s-i cread urechilor, iar una dintre minile ei, cea cu
care i apsa diafragma, a nceput s-i tremure.
Vocea i se ridica n zbor, lsnd impresia c posesoarea ei devenise o org
cu sunet desvrit. Fiecare not era perfect, o not proaspt zmislit chiar n
clipa aceea, una n comparaie cu care toate celelalte note de aceeai nlime erau
copii imperfecte.
Fiecare not nea cu precizie, avnd un vibrato perfect adecvat, dac sta
e cuvntul potrivit, intensificndu-se sau diminund cu o enorm putere de
control.
i, cu fiecare not pe care o emitea, lucrurile preau s mearg din ce n ce
mai bine. Organistul nu se mai uita la partitur, ci o privea fix pe ea i n-a
putea totui s jur am avut senzaia c a ncetat s mai apese clapele. Chiar dac
ar fi continuat s cnte, nu l-a fi auzit. Nici unul dintre cei prezeni acolo n-ar fi
fost n stare s mai aud i altceva n timp ce cnta ea. Era imposibil s auzi
altceva n afar de vocea ei.
Mirarea dispruse de pe chipul femeii, nlocuit fiind cu o expresie de
exaltare. Ea i lsase deoparte notele pe care le inuse n mn; ele deveniser
inutile. Vocea i cnta singur, i femeia nu mai avea nevoie s o stpneasc sau
s o supravegheze. Dirijorul nlemnise i toi ceilali membri ai corului preau
consternai.
Solo-ul s-a isprvit i corul a rspuns ca o oapt, ca i cum toi s-ar fi
ruinat de vocile lor i s-ar fi hotrt s nu le lase s rsune n aceeai biseric, n
aceeai noapte.
Restul programului i-a aparinut n ntregime. Cnd cnta ea, numai asta se
auzea, chiar dac i ineau isonul toate celelalte voci. Cnd nu cnta, era ca i cum
ne-am fi aflat n ntuneric i n-am fi putut ndura absena luminii.
Iar cnd ineditul spectacol a luat sfrit... ei bine, n biseric nu se aplaud
de obicei, dar, atunci, publicul a fcut-o. Toi oamenii adunai sub nalta cupol
au srit n picioare, ca smucii de o singur sfoar de marionet, i au aplaudat
minute n ir era clar c aveau de gnd s aplaude toat noaptea, dac ea nu
inteniona s cnte din nou.
i femeia le-a fcut pe voie. S-a auzit numai vocea ei, cu orga
murmurndu-i domol acompaniamentul; cu lumina reflectorului concentrat
184

asupra ei; fr s se vad nimeni altcineva din cor.


i totul se desfura fr cel mai mic efort. Nici nu poi s-i nchipui o
asemenea performan, n lipsa efortului. Mi-am smuls urechile de sub vraja
sunetului ca s ncerc s o observ cnd respira, s o surprind n momentul n care
trgea aer n piept, s m minunez cum de reuea s in aa ndelung o not, la
volum maxim, cu aerul furnizat de o singur pereche de plmni.
Dar trebuia s se termine, i chiar aa s-a ntmplat. Pn i aplauzele s-au
stins. De-abia atunci mi-am dat seama c Mortenson edea lng mine, cu ochii
strlucind, cu ntreaga fiin topit n cntecul femeii iubite. De-abia atunci am
nceput s neleg ce se ntmplase.
La urma urmelor, tii bine c eu sunt tot aa de direct ca o dreapt
euclidian i nu umblu cu ocoliuri, aa c ar fi fost imposibil s ghicesc ce
intenii avea amicul meu. n schimb, tu, care eti aa de sinuos nct ai fi n stare
s urci n fug o scar n spiral fr s te rsuceti deloc, tu ai fi fost n stare s-i
dai seama dintr-o ochire ce urmrea.
Femeia cntase perfect... dar nu avea s mai cnte perfect niciodat!
Era ca i cum ar fi fost oarb din nscare i, doar pentru trei ore, ar fi avut
posibilitatea s vad s vad tot ce era de vzut, toate culorile i formele i
minuniile care ne nconjoar pe toi i crora nu le dm nici o atenie pentru c
suntem att de obinuii cu ele. Imagineaz-i cum ar fi s poi vedea toate
lucrurile care exist n deplina lor splendoare, pe o durat de numai trei ore i
apoi s devii din nou orb!
Ai suporta s fii orb dac n-ai avea tiin de nimic altceva. Dar s cunoti
i altceva, pentru scurt vreme, iar dup aceea s-i pierzi din nou vederea?
Nimeni n-ar fi n stare s ndure asta.
Firete, femeia aceea n-a mai cntat niciodat. Aceast realitate n-a fost
dect una dintre consecine. Adevrata tragedie s-a petrecut cu noi, cei care
formam publicul. Timp de trei ore, ne delectasem cu o muzic perfect, perfect,
nelegi? Crezi c am mai putut vreodat s ascultm altceva care s fie mai prejos
dect asta?
Din seara aceea, am devenit complet afon. M-am dus de curnd la unul
dintre festivalurile acelea rock care sunt att de la mod, numai ca s m testez.
N-o s m crezi, dar n-am reuit s desluesc nici o melodie. Pentru mine, totul
era zgomot.
Singura mea consolare e c Mortenson, care ascultase concertul cu toat
patima i concentrarea de care era capabil, a luat-o razna mai mult dect restul
spectatorilor. A ajuns s poarte n permanen acoperitoare de urechi i nu suport
nici un sunet mai puternic dect o oapt.
S-i fie nvtur de minte!
185

Sursul pguba
Ce mai face drcuorul tu? m-am adresat zilele trecute amicului George,
pe cnd stteam la un pahar de bere (eu beam una nealcoolizat).
George pretinde c un demon de doi centimetri ii st permanent la
dispoziie. Niciodat nu reuesc s-l fac s admit c minte. De fapt, nimeni nu
izbutete s-o fac.
M-a fulgerat cu privirea, apoi a rspuns:
Ah, da, tu tii despre ce-i vorba! Sper c n-ai mai zis nimnui!
N-am suflat o vorb. mi ajunge c te consider nebun. Nu-i necesar ca
alii s cread acelai lucru despre mine. (n plus, din cte tiam, povestise cel
puin altor ase persoane despre drcuor, aadar discreia mea era inutil).
N-a accepta dezgusttoarea ta incapacitate de a crede orice nu nelegi
i sunt attea pe care nu le pricepi! nici dac a primi o jumtate de kilogram de
plutoniu. Iar dac demonul meu ar ti vreodat c i-ai spus drcuor, ceea ce ar
rmne din tine n-ar valora nici ct un atom de plutoniu.
I-ai aflat numele adevrat? am continuat, netulburat de aceast
ameninare mrav.
Nu. Buzele pmntenilor nu-l pot pronuna. Mi-a dat de neles c
traducerea lui sun cam aa: Eu sunt Regele Regilor: privii-mi izbnzile, voi,
semeilor, i cdei prad dezndejdii. Este o minciun, desigur, a urmat George,
privind posac n strfundurile paharului cu bere. n lumea lui, este un personaj de
rnd. Acesta e i motivul pentru care manifest atta cooperare aici. n lumea
noastr, cu tehnologia noastr primitiv, se poate desfura din plin.
A mai aprut n ultima vreme?
De fapt, da, a ncuviinat George, slobozind un oftat enorm i ridicnd
spre mine ochii lui albatri, posomori.
Mustaa stufoas i alb a cobort ncetior, dup taifunul colosalei sale
expiraii.
Totul a nceput cu Rosie ODonnell (a spus George), prietena unei nepoate,
o apariie extrem de drgla.
Fata avea ochi albatri, aproape la fel de scnteietori ca ai mei; pr rocat,
lung i strlucitor; nsuc ncnttor, presrat cu pistrui n maniera aprobat de toi
autorii de romane de dragoste; gt graios; siluet zvelt, deloc opulent ntr-un
chip neplcut, dar cu totul atrgtoare n extazul ce-l promitea.
Bineneles, toate acestea constituiau pentru mine un interes pur intelectual,
ntruct am atins de ani buni vrsta nelepciunii, iar actualmente m angajez n
manifestrile fizice ale afeciunii doar atunci cnd femeile insist n direcia
respectiv, ceea ce, slav cerului, nu depete n frecven cte un weekend
ocazional.
186

n plus, Rosie se mritase recent cu un irlandez voinic, care (ntruct, dintrun motiv sau altul, o adora n modul cel mai scitor) nu ncerca s ascund faptul
c era o persoan dotat cu muchi impresionani i, posibil, cu un temperament
irascibil. Dei nu aveam nici cea mai mrunt ndoial c i-a fi putut face fa n
tineree, amnuntul trist era c tinereea mea rmsese n urm.
Aadar, acceptam cu o oarecare ovial tendina lui Rosie de a m
confunda cu un prieten apropiat de acelai sex i etate, transformndu-m n
confidentul ei.
Desigur, trebuie s nelegi c nu dau vina pe ea. Demnitatea mea natural,
precum i faptul c inuta mea reamintete, n mod inevitabil, oamenilor de unii
dintre cei mai nobili mprai romani, le atrag n mod automat pe femeile tinere i
frumoase. Cu toate acestea, n-am permis niciodat ca lucrurile s ajung prea
departe. ntotdeauna m-am asigurat c ntre mine i Rosie exista o distan
decent, ntruct nu doream ca anumite istorii deformate s ajung la urechile
acelui Kevin ODonnell, n mod evident bine fcut i posibil argos.
Ah, George, a spus Rosie ntr-o bun zi, lovindu-i cu veselie palmele
micue, habar n-ai ct de drgu este Kevin al meu i ct de mult m bine-dispune.
tii ce face?
Nu sunt sigur, am rspuns precaut, ateptndu-m n mod firesc la o serie
de destinuiri intime, dac ar trebui s-mi...
Nici mcar nu mi-a bgat n seam intervenia.
Are un fel de a-i strmba nsucul, de a face ochiorii s-i strluceasc i
de a zmbi voios, nct tot ceea ce-l nconjoar se umple de fericire. Parc
ntreaga lume ar fi poleit de razele soarelui. Ah, dac a putea s am o fotografie
a lui ntr-un asemenea moment! Am ncercat s-l pozez, totui niciodat n-am
izbutit s prind exact momentul cuvenit.
Dar de ce nu te mulumeti cu originalul, draga mea? am ntrebat-o.
Pi... A ovit, apoi a continuat cu o fermectoare mbujorare: tii, nu-i
ntotdeauna aa. Are o slujb foarte tracasant la aeroport, i uneori vine acas dea dreptul epuizat, iar atunci este niel cam nervos, ba m i ceart. Dac a avea o
fotografie a lui aa cum este n realitate, a fi att de fericit! Att de fericit...
Ochii azurii i s-au nceoat de lacrimile stpnite.
Trebuie s recunosc c am simit fiorul vag al impulsului de a-i povesti
despre Azazel (aa i spun eu, fiindc n-o s folosesc perifraza care ar reprezenta
traducerea numelui su) i a-i sugera ce anume ar putea face pentru ea.
Cu toate acestea, sunt o persoan inexprimabil de discret i zu dac am
habar cum ai reuit tu s afli despre demonul meu!
n plus, mi venea mai uor s m mpotrivesc impulsului deoarece, fiind
un individ realist i trecut prin multe, nu cedez n faa unor sentimentalisme
prosteti. Recunosc c n inima mea aspr exist un punct ceva mai vulnerabil
pentru tinerele de o frumusee deosebit, firete, ntr-o manier demn i oarecum
187

patern... de obicei. n clipa aceea, m-am gndit c, la urma urmelor, o puteam


ajuta fr ca de fapt s-i pomenesc despre Azazel. Desigur, nu pentru c nu m-ar
fi crezut, ntruct vorbele mele sunt convingtoare pentru toi, exceptndu-i pe
psihopaii de soiul tu...
I-am expus problema lui Azazel, care n-a fost ctui de puin ncntat.
ntotdeauna mi solicii probleme abstracte! s-a plns el.
Ctui de puin, am replicat. Vreau doar o simpl fotografie. Nu trebuie
dect s-o materializezi.
Chiar numai att am de fcut? Dac-i aa simplu, f-o tu! Bnuiesc c-i
este familiar natura echivalrii mas-energie.
O singur fotografie, m-nelegi...
Da... i cu o anumit expresie pe care nici mcar n-o poi defini, sau
descrie.
Normal, doar nu l-am vzut niciodat privindu-m aa cum o privete pe
soia lui. Am, ns, o ncredere infinit n capacitile tale.
M ateptasem ca poria de laude greoase s-l fac s cedeze. Mi-a replicat
morocnos:
Va trebui s-l fotografiezi.
N-a putea obine expresia...
Nici nu trebuie s obii vreo expresie. Eu m voi ocupa de asta, ns ar fi
mult mai uor dac a avea un obiect material asupra cruia s focalizez
abstracia. Altfel spus, o fotografie, ba chiar una dintre cele mai proaste, cum de
altfel m atept din partea ta. Nu voi face, ns, dect o singur ncercare. Nu pot
realiza mai multe fotografii, i nici nu-mi voi fora muchiul subjunctival pentru
tine ori pentru alt fiin lipsit de minte din lumea ta.
Adevrat, demonul meu adesea manifest capricii. Bnuiesc c o face pur
i simplu pentru a-i sublinia importana i a te face s nelegi c nu trebuie s-l
consideri la dispoziia ta.
M-am ntlnit cu familia ODonnell n urmtoarea duminic, pe cnd se
ntorceau de la biseric. (De fapt, i-am pndit, i le-am ieit n cale). Au acceptat
s m lase s-i fotografiez n hainele de srbtoare. Rosie a fost ncntat, dei el
a prut niel fnos. Dup aceea, ferindu-m ct am putut, am tras un prim-plan al
lui Kevin. N-am avut posibilitatea de a-l face s surd, s fac gropie n obraji,
s strmbe nsucul, ori alte expresii pe care Rosie le gsea att de atractive, ns
nu mi s-a prut important. N-am fost nici mcar sigur de reglajele aparatului. La
urma urmelor, nu sunt unul dintre fotografii celebri.
Dup aceea, am vizitat un amic, expert n arta fotografic. El a developat
ambele poze i a mrit prim-planul la un format douzeci pe treizeci de
centimetri.
A fcut-o destul de morocnos, mormind ceva despre ct de ocupat era,
dei nu l-am bgat deloc n seam. De fapt, ce valoare puteau avea activitile lui
188

stupide n comparaie cu problemele importante care m preocupau pe mine?


Dintotdeauna m-a surprins numrul mare de oameni care nu pricep asta.
Totui, dup ce a terminat mrirea, i-a modificat complet atitudinea. A
privit atent fotografia, apoi a comentat pe un ton ce-l pot descrie doar ca fiind
complet ofensiv:
S nu-mi spui c tu ai fost n stare s faci o asemenea fotografie.
De ce nu? am replicat, ntinznd mna, dar el n-a schiat nici o micare ca
s-mi dea poza.
O s mai doreti nite exemplare...
Nu, am rspuns privind peste umrul su.
Era o fotografie remarcabil de clar, cu culori vii. Kevin ODonnell
zmbea, cu toate c nu-mi aminteam s fi avut o asemenea atitudine atunci cnd
apsasem pe declanator. Prea artos i vesel, ns pe mine nu m impresionau
teribil lucrurile astea. Poate c o femeie putea sesiza mai multe, ori un brbat
precum amicul fotograf care, ntmpltor, nu deinea deosebita mea virilitate.
Mcar o singur copie, mi-a spus el, pentru mine.
Nici vorb! m-am opus cu fermitate i am luat fotografia, prinzndu-l de
ncheietura minii pentru a m asigura c nu avea s-o trag ndrt. i negativul,
te rog! O poi pstra pe cealalt, cea fcut de la distan.
N-o vreau pe aia! a scncit el, artndu-se destul de afectat atunci cnd
am plecat.
Am nrmat fotografia, am pus-o pe polia emineului i m-am retras civa
pai, ca s-o examinez mai bine. Avea, ntr-adevr, o strlucire remarcabil.
Azazel fcuse o treab bun.
M-am ntrebat care urma s fie reacia lui Rosie. I-am telefonat i am
ntrebat-o dac-i puteam face o vizit. Tocmai se pregtea s dea o rait prin
magazine, ns dac reueam s ajung n mai puin de o or...
Am reuit s ajung. I-am ntins pacheelul ce coninea fotografia fr s
scot un cuvnt.
Dumnezeule! a chicotit ea n timp ce tia panglica i desfcea hrtia. Ce-i
asta? O aniversare, sau...
Scosese ns deja tabloul i vorbele i se opriser n gt. Ochii i s-au lrgit i
rsuflarea i-a devenit rapid i ntretiat. n cele din urm, a optit:
Doamne!
A ridicat ochii spre mine.
Asta-i poza pe care ai fcut-o duminica trecut?
Am ncuviinat din cap.
L-ai prins perfect! Este adorabil. Exact expresia aceea... Te rog, poi s
mi-o lai mie?
ie i-am adus-o, am rostit cu simplitate.
M-a cuprins cu braele n jurul gtului i m-a srutat apsat pe buze.
189

Neplcut, desigur, pentru o persoan ca mine, care detest sentimentalismele...


Am fost nevoit s-mi terg mustaa dup aceea, dar am putut nelege
incapacitatea ei de a rezista gestului meu.
N-am mai vzut-o pe Rosie toat sptmna urmtoare.
ntr-o dup-amiaz, am ntlnit-o n faa mcelriei i ar fi fost o impolitee
s nu m ofer s-i duc plasa de cumprturi pn acas. Evident, m-am ntrebat
dac aceasta ar fi atras dup sine un alt srut i am decis c a fi fost bdran s-o
refuz dac ea ar fi insistat. Cu toate acestea, mi s-a prut oarecum abtut.
Ce se aude cu fotografia? m-am interesat, ntrebndu-m dac nu cumva
ridicase vreo problem.
S-a nveselit imediat.
Este minunat! Am pus-o pe msua picupului, sub un asemenea unghi
nct s-o pot vedea de pe scaunul meu de la masa din salon. Ochii lui m privesc
puin piezi, trengari, iar nsucul i este ncreit exact ct trebuie. Zu, ai jura c-i
viu! Unele dintre prietenele mele nici nu-i pot lua ochii de la ea, cnd vin n
vizit. M gndesc c ar trebui s-o ascund, s nu mi-o fure.
S nu-l fure pe el, am glumit.
Brusc, s-a posomort din nou. Cltinnd din cap, a spus:
Nu cred...
Am cutat s atac subiectul din alt direcie.
Kevin ce zice despre fotografie?
N-a spus nici un cuvnt. Absolut nici unul. tii, el nu-i un tip vizual. Nici
nu tiu dac mcar o zrete.
De ce nu l-ai ntrebat ce prere are?
Rosie a rmas tcut, n vreme ce eu m-am trt alturi de ea cale de
jumtate de cvartal, crnd plasa cea grea i ntrebndu-m dac urma s-mi
solicite un srut suplimentar.
De fapt, a vorbit ea pe neateptate, are o grmad de treab la serviciu i
n-ar fi tocmai momentul potrivit s-l ntreb. Ajunge trziu acas i abia dac mi
adreseaz vreun cuvnt. tii i tu cum sunt brbaii...
S-a strduit s imprime rsului su o und de amuzament, dar nu a izbutit.
Ajuni n faa blocului ei, i-am ntins plasa. Rosie a rostit melancolic:
Oricum, i mulumesc nc o dat pentru fotografie...
Apoi a intrat. Nu mi-a solicitat un srut, iar eu eram att de afundat n
gnduri nct n-am sesizat amnuntul dect cnd m aflam deja la jumtatea
drumului spre cas. Mi s-a prut absurd s m ntorc doar pentru ca s n-o
dezamgesc.
Au trecut alte zece zile, apoi Rosie mi-a telefonat ntr-o diminea. Puteam
trece pe la ea, ca s prnzim mpreun? Am btut n retragere, explicndu-i c nar fi deloc discret. Ce aveau s cread vecinii?
Ah, dar asta-i o prostie! a replicat ea. Eti att de b... adic vreau s zic
190

c eti un prieten att de vechi, nct ei n-ar putea... n plus, doresc s-i cer sfatul.
Mi s-a prut c-i nbuise un suspin cnd adugase asta.
Ei bine, gentlemanul trebuie s rmn gentleman, astfel c la ora prnzului
m aflam n micuul i nsoritul ei apartament. Pregtise sandviuri cu unc i
brnz, alturi de plcinta cu mere, iar lng picup se zrea fotografia, exact aa
cum spusese.
Mi-a strns mna i n-a ncercat s m srute, ceea ce ar fi trebuit s
constituie o uurare pentru mine, dac n-a fi fost prea tulburat de nfiarea ei ca
s mai pot simi vreo uurare. Arta de-a dreptul prpdit. Am mncat jumtate
dintr-un sandvi, ateptnd-o s vorbeasc, dar cum n-a fcut-o, am fost silit s-o
ntreb n mod direct care era motivul atmosferei apstoare.
Este vorba despre Kevin? am ntrebat-o. (Eram convins de acest lucru).
Ea a ncuviinat i a izbucnit n lacrimi. Am btut-o uor pe dosul palmei,
ntrebndu-m dac att putea fi suficient. Am mngiat-o cu detaare pe umr i,
n cele din urm, Rosie a ngimat:
M tem c-i va pierde slujba.
Doamne ferete!... De ce?
Pi, e att de ncruntat... se pare chiar i la munc. N-a mai zmbit de nu
tiu cnd. Am i uitat de cnd nu m-a mai srutat, sau nu mi-a zis o vorb bun.
Se ceart cu toat lumea, n permanen. Nu vrea s-mi spun despre ce-i vorba i
se enerveaz dac-i ntreb. Ieri m-a sunat un prieten de-al nostru, coleg cu el la
aeroport. Mi-a spus c soul meu este att de morocnos i iritabil, nct efii au
nceput s-o remarce. Sunt sigur c-i va pierde slujba, dar ce pot face?
De fapt, m ateptasem la aa ceva nc de la ultima noastr ntlnire i
tiam c trebuia pur i simplu s-i spun adevrul. Blestemat fie Azazel! Mi-am
dres vocea.
Rosie... fotografia...
Da, tiu, m-a ntrerupt ea, ridicnd-o i strngnd-o la sn. Doar ea m
face s rezist. Acesta e adevratul Kevin i-l voi avea ntotdeauna, ntotdeauna,
indiferent ce s-ar ntmpla.
Zicnd aceasta, a nceput s suspine. mi venea tare greu s spun ce trebuia
spus, dar nu puteam ocoli adevrul.
N-ai neles, Rosie, am rostit. Problema o constituie fotografia. Sunt
convins de asta. Tot armul i voioia trebuiau s provin de undeva. Trebuiau
extrase chiar din Kevin. Pricepi?
Ce vrei s spui? s-a oprit ea din plns. O fotografie nu-i dect lumin
focalizat, pelicul i chestii asemntoare.
n mod normal, aa-i, ns fotografia aceasta...
Am renunat. Cunoteam lipsurile lui Azazel. El nu putuse crea din neant
farmecul pozei, ns nu eram sigur c-i puteam explica lui Rosie legea conservrii
fericirii.
191

Uite care-i problema, i-am zis. Atta vreme ct fotografia rmne aici,
Kevin va fi nefericit, mnios i iritabil.
Ba bineneles c va rmne aici, a rostit tnra, aeznd-o cu fermitate la
locul ei. i nu neleg de ce vii cu asemenea prostii despre singurul obiect
minunat... Scuz-m, m duc s pun de cafea
A pornit grbit spre buctrie. Din felul n care se purta, mi-am putut da
seama c era extrem de ofensat.
Am fcut singurul lucru pe care-l puteam face. La urma urmelor, eu
apsasem declanatorul. Eram responsabil prin intermediul lui Azazel de
proprietile ezoterice ale fotografiei. Ca atare, i-am demontat cu atenie rama,
apoi am scos-o de la locul ei i am rupt-o n dou... patru... opt... aisprezece
buci, pe care le-am vrt n buzunar.
Telefonul a sunat tocmai cnd mi terminasem treaba, i Rosie a intrat n
salon, s rspund. Am aezat rama la locul ei. Acum sttea goal pe msu.
Am auzit vocea lui Rosie chiind de excitare i fericire.
Oh, Kevin, ce minunat! Oh, sunt att de bucuroas! Dar de ce nu mi-ai
spus? S nu mai faci asta niciodat!
A revenit lng mine, cu chipul ei drgla strlucind de ncntare.
tii ce a fcut Kevin al meu? Avea de aproape trei sptmni o piatr la
rinichi... s-a dus la doctor, tot tacmul... cu dureri teribile, permanente, confruntat
cu posibilitatea unei operaii i n-a vrut s-mi spun nimic, de team s nu m
ngrijorez. Prostuul! Nu-i de mirare c se comporta aa oribil, i nu s-a gndit
nici o clip c felul lui de a fi m-a fcut cu mult mai nefericit dect dac a fi
tiut adevrul. Pe cuvntul meu... Toi brbaii ar trebui s fie supravegheai ca
nite copii.
i acum de ce eti att de fericit?
Pentru c a eliminat piatra. A eliminat-o acum cteva minute, i primul
lucru pe care l-a fcut a fost s m sune, ceea ce-i foarte frumos din partea lui...
De altfel, era i timpul. Vorbea att de fericit i de vesel! Parc revenise vechiul
meu Kevin. Era exact ca fotografia care...
Apoi, cu un ipt pe jumtate isteric:
Unde-i fotografia?
M sculasem, pregtindu-m s plec. M-am ndreptat cu oarecare rigiditate
spre u, rostind:
Am distrus-o. De aceea a eliminat piatra. Altfel...
Ai distrus-o? Tu...
M aflam n afara uii. Nu m ateptam la recunotin, desigur... N-am stat
s vin ascensorul, ci m-am grbit n jos pe scri, ct de repede puteam. Prelungul
ei urlet de jale rzbtea dinapoia uii, ajungndu-mi la urechi pe durata
urmtoarelor dou paliere.
Dup ce am sosit acas, am ars bucelele de fotografie.
192

De atunci, nu m-am mai ntlnit niciodat cu Rosie. Din cte am aflat,


Kevin este un so minunat i iubitor, iar ei doi sunt extrem de fericii. Totui
singura scrisoare primit de la ea apte pagini scrise mrunt i aproape incoerent
sublinia clar c Rosie considera c piatra la rinichi reprezenta unica explicaie
pentru comportarea morocnoas a lui Kevin, iar perfecta sincronizare dintre
apariia i eliminarea ei, pe de o parte, i soarta similar a fotografiei, pe de alt
parte, nu era dect o simpl coinciden.
Fosta mea prieten aduga o serie de ameninri oarecum nesbuite la
adresa vieii mele i, de-a dreptul dezamgitor, la adresa anumitor poriuni ale
corpului meu, utiliznd cuvinte i expresii despre care a fi jurat c nu le auzise
niciodat...
Bnuiesc, de asemenea, c nu m mai va sruta nicicnd, ceea ce, dintr-un
motiv straniu, m decepioneaz profund.

193

Absolut sigur
Dup cum prea bine se tie, n acest secol XXX al nostru, zborurile spaiale
sunt teribil de lungi i plictisitoare. Cutnd modaliti de amuzament, muli
membri ai echipajelor ncalc restriciile privind carantina i aduc creaturi de pe
numeroasele planete locuibile pe care le exploreaz.
Jim Prostul avea o rok, pe care o denumise Norocica. Aceasta sttea pur i
simplu locului, semnnd cu o piatr, totui cteodat i ridica marginea
inferioar i absorbea zahr pudr. Altceva nu mnca. Nimeni n-o vzuse
mergnd vreodat, dar uneori nu se afla chiar acolo unde credeau oamenii c se
gsete. Exista o teorie potrivit creia se mica atunci cnd n-o privea nimeni.
Bob Laverty avea un elivierme botezat Biatu. Acesta era verde i tria pe
baz de fotosintez. Uneori se deplasa, pentru a ajunge ntr-un loc mai luminos,
i-i rsucea corpul vermicular, avansnd foarte ncet, precum o elice.
ntr-o bun zi, Jim Prostul l-a provocat la o curs pe Bob Laverty.
Norocica mea, a spus el, l poate nvinge pe Biatu.
Norocica ta, a pufnit Laverty, nu se clintete.
Facem prinsoare?
ntregul echipaj a fost implicat n pariu. Pn i cpitanul a riscat o
jumtate de credit. Toat lumea pariase pe Biatu. Cel puin, eliviermele se
mica.
Jim a onorat fiecare rmag. Vreme de trei cltorii, nu Cheltuise nici un
sfan din salariu; de aceea, a pariat totul pe Norocica.
Cursa a nceput dintr-un capt al Marelui Salon. n captul opus fuseser
aezate o grmjoar de zahr pentru Norocica i o lantern aprins pentru
Biatu. Imediat, eliviermele s-a ncolcit i a pornit s spiraleze, lent, spre
lumin. Echipajul chiuia, ncurajndu-l.
Norocica sttea locului, fr s se clinteasc.
Zahr, Norocica. Zahr, a rostit Jim, artndu-i direcia. Norocica nu se
mica. Aducea mai mult dect oricnd cu o piatr, totui Jim nu prea ngrijorat.
n cele din urm, cnd Biatu parcursese jumtate din lungimea salonului,
Jim Prostul s-a adresat nepstor rokei:
Dac n-ajungi acolo, Norocica, o s pun mna pe-un ciocan i-o s te fac
pietricele.
Atunci au aflat oamenii pentru prima dat c rokele puteau citi gndurile.
Tot atunci au aflat oamenii pentru prima dat c rokele se puteau teleporta.
Nu-i terminase Jim ameninarea, c Norocica a disprut pur i simplu de la
locul ei i a reaprut deasupra zahrului.
Bineneles, Jim a ctigat toate pariurile i i-a numrat ncet i tihnit
banii.
tiai c blestemia aia se putea teleporta? l-a ntrebat cu amrciune
194

Laverty.
Nu, nu tiam, a rspuns Jim, dar tiam c va ctiga. Eram absolut sigur.
De ce anume?
Este o vorb veche, pe care-o tie toat lumea. Prost s fii, noroc s ai.

195

Dintr-o privire
1
Elaine Metro atepta cu un calm remarcabil. Se mplineau aproape doi ani
de cnd lucra ca ghid turistic, i arta de a ine n mn brbai, femei i copii de pe
o duzin de lumi diferite (nemaipunnd la socoteal Pmntul nsui), de a le
asigura mulumirea i sigurana, rspunzndu-le la ntrebri i acionnd
instantaneu n faa unor situaii neateptate, aduce dup sine, inevitabil, calmul.
Pentru a fi mai exaci, fie calmul, fie colapsul nervos, dar Elaine nu se
prbuise niciodat. Nici nu se atepta s-o fac.
n consecin, sttea locului i-i exersa rbdarea, aa cum proceda adesea,
pe deplin contient de tot ceea ce o nconjura. Data calendarului sclipea 5
februarie 2076 anunnd-o c trecuser ase zile de cnd mplinise douzeci i
patru de ani.
Oglinda de alturi reflecta chipul tinerei sau ar fi fcut-o, dac ea s-ar fi
aplecat puin n lateral nconjurndu-l cu o plcut strlucire aurie. Aceasta
masca paloarea natural a pielii lui Elaine, conferindu-le ochilor albatri iluzia
unui cprui deschis, iar prului castaniu aparena unei nuane de blond. Destul de
flatant, pe ansamblu, s-a gndit ea.
Videotirile plpiau ocazional. Nu se prea c pe Orbit se petrecuse ceva
vital. A paisprezecea colonie se gsea n plin construcie, ns evenimentul nu
era ctui de puin extraordinar.
n Africa, jos pe Pmnt, se anuna o secet, dar nici asta nu reprezenta
mare lucru. O lume lipsit de capacitatea de a-i controla climatul. Ce primitivi!
Totui, Pmntul era uria!...Ct un milion de lumi reale turtite laolalt.
Cu toate acestea, deinea foarte puin spaiu disponibil. Pn i Gamma
(unde se nscuse i unde tria Elaine) se gsea la limita suprapopulaie.
Cincisprezece mii de oameni i...
Ua s-a deschis i i-a fcut apariia Janos Tesslen. Brbatul era
Preedintele Adunrii i tnra l considera foarte bun. Cel puin, ea l votase.
Bun, Elaine, a rostit el. M-ai ateptat mult?
Conform ceasului, paisprezece minute, domnule.
Janos a chicotit scurt. Era un individ voinic, cu ochi ce zmbeau, uneori,
chiar cnd buzele n-o fceau. Prul grizonat era tuns scurt, militrete, destul de
demodat, fcndu-l s arate mai btrn dect cei probabil cincizeci de ani pe carei avea.
ndrznete, Elaine, i s-a adresat, la loc.
Femeia s-a aezat, acceptnd cu naturalee folosirea prenumelui, dei nu
mai discutase niciodat cu preedintele. ntr-o lume ca Gamma, unde aproape toi
se cunoteau ntre ei, de ce n-ar fi fcut-o?
196

Janos s-a instalat pe scaunul rotativ din biroul su mare, mai spaios dect
oricare alt ncpere personal vzut de Elaine, i a vorbit:
Mi se pare interesant c mi-ai spus c ai ateptat paisprezece minute. N-ar
fi fost mai simplu s zici c n-ai ateptat prea mult?
Eu cred, a replicat Elaine, c precizia amnuntelor poate avea importana
ei.
Foarte bine. M bucur c gndeti aa, fiindc de asta am nevoie de tine...
Bunicii ti au venit de pe Pmnt, din zona Statelor Unite, nu-i aa?
Da, domnule.
Bnuiesc c nu i-ai uitat originea american, nu?
Am studiat istoria Pmntului la colegiu. O includea i pe cea a
Americii... Totui, m consider o gamman.
Da, sigur c da. Ca noi toi, de altfel. Tu, ns, eti o gamman aparte,
ntruct ne vei salva...
N-am neles... s-a ncruntat tnra.
Deocamdat nu conteaz. Am anticipat puin lucrurile. Fiind de origine
american, tii, desigur, c Statele Unite au fost ntemeiate n 1776.
Da. Anul acesta i serbeaz tricentenarul.
tii, de asemenea, c Statele Unite au fost alctuite, iniial, din
treisprezece state individuale. Actualmente, n Orbita Lunar exist treisprezece
lumi n stare de funcionare. Opt dintre ele se gsesc aici, n poziia L5, urmnd
Luna, iar cinci n poziia L4, n faa Lunii.
Cunosc toate acestea, domnule. A paisprezecea lume se construiete n
L4.
Pe moment, s-o ignorm. Construcia Lumii Orbitale nu a fost accelerat,
iar a celei n lucru acum, Xi, este ncetinit, astfel c n decursul anului 2076 vor
exista treisprezece Lumi Orbitale, iar nu paisprezece ori dousprezece. nelegi de
ce anume?
Din superstiie? a ntrebat sec Elaine.
Ironia ta este muctoare, domnioar, totui eu nu sngerez. Problema
nu este legat de superstiie. Mai degrab e o ncercare de exploatare a
sentimentelor. Statele Unite reprezint cea mai important regiune autonom a
Federaiei Pmnt, iar dac o s voteze cndva pentru stabilirea unei federaii
independente a Lumilor Orbitale, anul acesta este cel ideal. N-ar putea rezista
combinaiei dintre tricentenar i numrul treisprezece, nu crezi?
Sunt de acord c reprezint un stimul.
Pentru noi, independena ar fi extrem de folositoare. Federaia Pmnt
este o for conservatoare ce ne limiteaz expansiunea. Dac nu vor mai fi legate
de planet, Lumile Orbitale vor reui s-i completeze n mod eficient i reciproc
sistemele economice. Vom izbuti s depim frustranta limitare la orbita Lunii,
ndreptndu-ne ctre centura asteroizilor, unde am putea deveni o for major n
197

istoria umanitii. Eti de acord?


Aa se pare c gndesc cei care tiu...
Din nefericire, pe Pmnt exist fore puternice care se mpotrivesc
independenei. n plus, dei aproape toi locuitorii Lumilor Orbitale i manifest
adeziunea pentru independen, nu toi doresc uniunea... Tu ce crezi despre
ceilali orbitali, Elaine? n munca ta, i ntlneti n mod constant.
Oamenii rmn oameni, domnule, a rspuns tnra. Totui, ceilali
orbitali au obiceiuri diferite, pe care le gsesc... neatrgtoare, uneori.
Exact. La fel cum ei ne gsesc... neatrgtori. De aceea, pentru a evita
uniunea, muli dintre ei sunt dispui s refuze independena. Elaine, depinde
numai de tine ca s obinem uniunea.
Afirmaia se repet, a gndit n sinea ei femeia.
Ce legtur am eu cu asta? a ntrebat apoi cu glas tare.
Fii atent, a rostit Janos cu blndee, i-i voi explica. Pmntenii care se
opun independenei se bizuie pe ostilitatea dintre Lumile Orbitale i se strduie
din rsputeri s-o amplifice. Ce s-ar ntmpla dac aici, unde se afl sediul celei
mai puternice micri pro-unioniste de pe Orbit, ar avea loc un sabotaj? Ce s-ar
ntmpla dac ar fi un sabotaj serios, ce ar putea fi pus pe seama unei anumite
Lumi Orbitale? Sentimentele anti-unionale se vor accentua i probabilitatea
independenei ar fi extrem de redus anul acesta. Iar dup aceea, lipsind sprijinul
fascinant al anului 76, este posibil s nu mai apar mult vreme...
Aadar, trebuie s lum msuri mpotriva sabotajelor.
Exact! Asta i facem. Aici este punctul n care intervii tu. Pe Gamma
urmeaz s soseasc cinci oameni. Aparent, turiti obinuii. Bineneles, numrul
turitilor care vin este mult mai mare, ns pe noi ne intereseaz acetia cinci, care
provin de pe cinci Lumi Orbitale diferite. Unul dintre agenii notri pmnteni
tii, avem nite...
Toat lumea este la curent cu asta. Bnuiesc c Pmntul o tie cel mai
bine.
Janos i-a lsat capul pe spate, parc pentru a se concentra mai bine asupra
tinerei, apoi a vorbit:
mi place stilul afirmaiilor tale... Unul dintre agenii notri ne-a transmis
un mesaj, din pcate foarte distorsionat. Spre Gamma se ndreapt un pmntean,
un expert sabotor deghizat n orbital. Mesajul ar fi trebuit s ne spun n ce anume
const deghizarea, dar aceea a fost partea distorsionat.
Bnuiesc c nu poi lua legtura cu agentul, fiindc a murit.
Din pcate, aa este. Ne-am strduit din rsputeri s interpretm mesajul,
dar ceea ce am obinut se poate aplica n aceeai msur la cinci persoane, dintre
care cel puin patru sunt orbitali cu siguran respectabili, iar unul este un
pmntean deghizat.
Refuz-le intrarea la toi cinci, domnule! Sau las-i s vin, aresteaz-i i
198

cerceteaz-i cu atenie.
Dac am proceda n felul sta, am ofensa respectivele Lumi Orbitale i
am risca s obinem exact rezultatul dorit de sabotor.
Odat identificat pmnteanul, aciunile respective vor fi pe deplin
justificate.
Dac vom fi crezui... n plus, mesajul a fost suficient de neclar pentru a
lsa posibilitatea distinct ca nici unul dintre cei cinci s nu fie un sabotor... ca
toi s fie turiti nevinovai.
Bine, i atunci ce vrei s fac eu, Janos?
Preedintele s-a lsat cu toat greutatea pe sptarul scaunului i, pentru o
clip, ochii si irei au apreciat din nou calitile femeii.
n calitate de ghid, a spus el, eti obinuit s lucrezi att cu orbitalii, ct
i cu pmntenii. n plus, fia ta personal afirm c eti extrem de inteligent.
Voi avea grij ca acei cinci turiti s-i fie atribuii pentru un tur oficial al
Gammei. Ei nu-l pot refuza fr s fie nepoliticoi, iar nepoliteea ne-ar oferi
ocazia arestrii. Te vei gsi n prezena lor vreme de cteva ore. Nu trebuie dect
s ne spui care este impostorul, sau c nu exist nici un impostor.
Nu vd cum a putea s-o fac, a cltinat din cap Elaine. Individul respectiv
trebuie s se fi antrenat n mod special pentru misiunea asta.
Fr ndoial. Bnuiesc c a vizitat Lumea Orbital al crei cetean se
pretinde a fi i c vorbete, arat i se comport corespunztor... c are actele n
regul i tot tacmul...
i atunci?
tii foarte bine c nimic nu poate fi imitat perfect. Gsete
imperfeciunea. Tu ai fost pe toate celelalte lumi. i cunoti pe orbitali.
Nu cred c pot...
Dac dai gre, a ntrerupt-o Janos, vom fi nevoii s recurgem la metode
mai grosolane, riscnd s ofensm celelalte lumi. Sau s nu facem nimic, dac tu
ne spui c nu exist un impostor, ori s acionm n mod inutil, dac greeti n
identificarea lui, i atunci cine tie ce dezastre poate provoca sabotajul... pe lng
eecul uniunii. Aadar, trebuie s reueti.
Tnra a strns puternic din buze i a ntrebat:
Cnd ncepe aciunea?
Indivizii vor sosi mine. Vor debarca la Docul Doi, de cealalt parte a
lumii.
Degetul cel mare i s-a ridicat n sus, fcnd gestul aproape inevitabil, iar
ochii lui Elaine s-au nlat pentru o clip, ntr-un rspuns tot att de automat.
La urma urmelor, era perfect natural. Precum toate Lumile Orbitale,
Gamma era o structur n form de covrig, un tor. n cazul Gammei, torul cav n
care locuiau oamenii avea un diametru de peste trei kilometri. Puteai merge cam
nou kilometri i jumtate de-a lungul curbei torului pentru a ajunge n punctul
199

diametral opus al lumii, sau puteai scurta drumul, alegnd una dintre cele trei
spie ce legau prile opuse ale staiei orbitale.
Elaine i amintea c, odinioar, un pmntean rsese de obiceiul orbitalilor
de a denumi partea opus a torului cealalt parte a lumii. Dar de ce nu? Gamma
era nconjurat de spaiu, exact ca Pmntul.
Janos i-a ntrerupt gndurile:
Trebuie s-o faci, Elaine...
Voi ncerca, domnule.
i nu trebuie s dai gre!
2
Apartamentul de dou camere al tinerei se gsea n Sectorul Trei i avea
marele avantaj de a fi situat n vecintatea Centrului Artistic. (n adolescen,
Elaine visase s devin actri, dar nu avusese dicia corespunztoare. Cu toate
acestea, continua s-i fac plcere s se cufunde n atmosfera scenei).
Acum, pregtindu-se pentru urcarea spre Docul Doi, tnra i dorea cu
toat sinceritatea s fi avut o voce mai bun i ceva mai mult talent, pentru ca s
nu fie un ghid pus n faa unei sarcini imposibile.
Era mbrcat elegant. Uniforma i se potrivea ca turnat, lsnd impresia
eficienei, ca ntotdeauna. n acelai timp, Elaine se strduia s par cu totul
detaat. Se gndise c dac urma s se arate prea curioas, ori prea atottiutoare
fa de cei cinci turiti, n-avea, probabil, s afle nimic. Dimpotriv, un interes
exagerat din partea ei putea fi considerat drept periculos de ctre un individ
hotrt. Cineva pregtit s saboteze o lume n-avea s fie oprit de mila pentru o
fat.
Ieind afar, a ridicat ochii. n interiorul torului exista suficient spaiu
pentru a permite construirea unei cldiri cu patruzeci de etaje, ns nu se acceptau
mi mult de douzeci de etaje, iar media se limita la zece niveluri. Jumtatea
superioar a torului trebuia s rmn liber, pentru a oferi senzaia de imensitate,
permind totodat ptrunderea razelor soarelui.
Obloanele de deasupra continuau s se deschid cu o vitez
corespunztoare primelor ore ale dimineii. Oglinda cea mare, aflat pe aceeai
orbit cu Gamma, reflecta spre interior lumina soarelui care, reflectat la rndul ei
de alte oglinzi mai mici, ajungea pn n tor. Razele scldau nivelurile inferioare
ale cldirilor, meninnd temperaturile din interiorul uriaului covrig n limite
confortabile.
Elaine nu fusese niciodat pe Pmnt, dar citise destul de multe despre
acesta; uneori, climatul stabil din Gamma o fcea s tnjeasc mcar dup o
mostr din ambientalul haotic al planetei, dar mai ales dup zpad, unul dintre
acele lucruri pe care nu i le putea imagina precis. Ploaia aducea cu un du, ceaa
200

cu aburii, gerul i aria cu deschiderea robinetelor corespunztoare din saun...


Dar cum era zpada?
La asta se gndea, ndreptndu-se ctre ascensorul Trei i aezndu-se la
coad. Nu a avut mult de ateptat, deoarece izbutise s evite ora de vrf a
schimbrii turelor.
Ascensorul a purtat-o n sus, prin spi, ducnd-o printr-un kilometru i
jumtate de gravitaie tot mai slab. Giraia rapid a torului, o rotaie la fiecare
dou minute, producea efectul centrifugal care meninea apsarea oamenilor i
obiectelor pe interiorul covrigului cu o for egal cu gravitaia terestr. Oriunde
te-ai fi gsit, suprafaa exterioar a torului reprezenta jos, iar butucul din gaura
central era sus. Bineneles, cealalt parte a Lumii, dincolo de butuc, era, de
asemenea, sus.
Urcnd cu liftul, viteza de rotaie n jurul axei torului se reducea, ca i
efectul centrifugal. Elaine avea mai puin de jumtate din greutatea ei normal
cnd a trecut pe lng zona spitalului, unde gravitaia sczut era util n tratarea
pacienilor cardiaci, a celor cu probleme respiratorii sau a altor cazuri similare.
Tinerei ii plcea senzaia respectiv. n anii colegiului, i ctigase banii de
buzunar lucrnd ca ajutor de infirmier i cunotea perfect gravitaia redus.
n cele din urm, ascensorul a ajuns la butucul cel mare i sferic din centrul
torului, a crui micare era permanent controlat de calculatorul principal pentru
ca lifturile s nu se ciocneasc ntre ele pe cnd convergeau spre butuc, ntr-o
alternare perfect. n mijloc, efectul centrifugal era aproape nul i, pentru cele
cteva minute necesare traversrii lui, Elaine s-a simit lipsit de greutate. Aici se
afla staia energetic a Gammei, obiectivul (s-a gndit ea, ncruntndu-se) cel mai
probabil al unui sabotaj.
Ascensorul a trecut prin butuc i i-a continuat drumul prin spia ce fcea
legtura cu cealalt parte a lumii. Efectul centrifugal a revenit treptat i lui Elaine
a nceput s i se par c atrn cu capul n jos. Cu uurina deprins n urma unei
practici ndelungate, s-a rsucit invers, aa cum au fcut, unul cte unul, i ceilali
pasageri ai liftului. Acum toi stteau pe ceea ce, cu numai cteva minute n urm,
fusese plafonul cabinei.
Impresia era de coborre i de sporire a atraciei gravitaionale. Iar cnd
aceasta a atins maximul i tnra s-a simit (cu un uor regret) la fel de grea ca de
obicei, ascensorul ajunsese pe partea cealalt. Ua s-a deschis i Elaine a pit
afar. Acum, aceast regiune a Gammei (ridicase pentru o clip ochii) devenise
locul unde tria ea.
3
Elaine ntrziase, ceea ce avea s ite neplceri. Ceilali trei ghizi, doi
brbai i o femeie, sosiser deja i se aflau strni n jurul graficului zilnic.
201

Femeia, Mikki Burdot, a zrit-o prima i a rostit pe un ton mai degrab


iritat:
Ia uite cine a venit!
Normal, a nlat Elaine din sprncene. Aici lucrez.
N-a fi zis, a rnjit Mikki.
S-a apropiat de ea, mergnd pe pantofii cu tlpi din plut care adugau
cinci centimetri staturii ei mignone. i-a mpins pe ceaf apca regulamentar.
Gestul putea fi descris drept un tic nervos, dar i-a dezvluit prul bogat de
culoarea mahonului.
Ai cinci turiti, a continuat ea. Exact cinci. i se pare o munc grea?
Elaine s-a ntins spre copiile fielor de lucru.
Cinci? Doar att?
Cinci! Eu am paisprezece. Hannes are zece i Robaire doisprezece.
mprire corect? Nu cred!
Poate c nu sunt mulumii de munca mea, a ncercat Elaine o explicaie,
i au nceput s m descarce de atribuii.
Deci or s te dea afar? a zmbit Robaire.
Cnd zmbea, tnrul fcea gropie n obraji, i de aceea surdea des.
Exact ce spuneam. Atunci vei rmne fr bani, fr slujb, i va trebui
s te mrii cu mine. Este?
Nu te-am uitat, Robaire, a replicat Elaine. Nu te uit nici o clip! n clipa
cnd o s rmn fr bani... N-ai discutat, totui, cu Benjo Strammer? El se
ocup cu graficele de lucru.
Am vorbit chiar eu cu el, a pufnit Mikki, i mi-a zis c-aa stau lucrurile.
Mou...
Ultimul cuvnt s-a pierdut ntr-un mormit.
Bine, a ncuviinat Elaine, ia s vedem... Robaire, cei doisprezece turiti
ai ti sunt majoritatea de pe Alfa, ceea ce nseamn c vor fi interesai de bazele
noastre sportive, iar asta-i specialitatea ta, nu? Hannes, ai ti vin de pe Mu, care
sunt cu toii prima generaie, probabil speriai de lucrurile noi, i tim cu toii ce
ttic bun eti tu...
Ttic este al doilea prenume al meu, a rostit Hannes, ncrucindu-i
braele peste pieptul destul de ngust.
Iar tu, Mikki... grupul tu e de pe Zeta, i majoritatea zetanilor ne ursc al
naibii, aa c au nevoie de cineva care s par micu, neajutorat i drgla. Pe
tine nu te poate ur nimeni.
Ba da, femeile, a spus Mikki nmuindu-se.
ntr-un fel, ai dreptate, i totui, majoritatea celor din grupul tu sunt
brbai. Corect? Ct despre mine, eu am cinci de pe cinci lumi diferite. Fiecare va
fi interesat de altceva i bnuiesc c toi sunt VIP-uri, care doresc tratament
special i vor fi imposibil de satisfcut. Elaine a lsat o expresie posac s i se
202

atearn pe chip Dac vrea cineva s facem schimb...


Eu nu! a rspuns imediat Hannes. Micuii mei muani au nevoie de mine...
Iar alfanii mei, a continuat Robaire, trebuie s aib pe cineva care s
poat deosebi un teren de fotbal de un traseu pentru golf.
Eu n-am zis nici o clip c vreau s fac schimb cu cineva, a adugat
Mikki. Vreau doar s se ncerce o distribuie mai egal turitilor.
Elaine a ncuviinat din cap i a intrat n biroul ei, n care nu avea loc dect
o msu. Acum, se mai nghesuise acolo i Benjo Strammer. Brbatul o atepta.
Avea prul ondulat i alb sclipitor; a privit-o ntrebtor, cu ochii cuibrii ntr-un
pienjeni de riduri.
Te-ai descurcat foarte bine, a comentat el.
neleg c ai tras cu urechea.
Am fost nevoit. Eram puin nelinitit. Lista aceea mi-a venit de sus. N-am
pregtit-o eu.
Atunci, trebuie s-o lum ca atare. Asta-i viaa...
Dar de ce?
Ce anume?
De ce au fcut lista n locul meu?
Nu i-au spus?
Benjo a cltinat din cap.
Nici un cuvnt.
Atunci nseamn c nu voiau s tii despre ce-i vorba.
Perfect, dar tu tii?
Dac ei consider c nu trebuie s tii despre ce-i vorba, atunci nici
mcar n-ar trebui s pui o asemenea ntrebare. Orice ar fi, nu va fi simplu. Nava a
sosit?
Acum face jonciunea.
Perfect! Poi aranja ca turitii mei s fie separai, fr s bat la ochi, i s
fie adui primii? Ar fi bine s-i vd nainte de a-mi face un plan de aciune. tii,
probabil c-i adevrat ceea ce le-am spus celorlali. Bnuiesc c sunt VIP-uri, i
nu vreau s-o dau n bar...
Brbatul prea posomort.
Elaine, ar fi mai bine s m ii la curent cu ce se ntmpl. Dac nu tiu
despre ce-i vorba, n-o s fie vina mea dac o s greesc.
Benjo, dac ar fi dup mine, nu i-a ascunde nimic. Crede-m, n-a dori
s m ocup de grupul sta, indiferent ce ar fi cu el. l vrei tu?
Ai fost nominalizat special pentru ei, nu? E grupul tu. Iar dac vrei s-i
primeti, f-o mai bine n biroul meu. sta nu-i destul de mare. n ceea ce m
privete, imediat dup ce vor veni, o s m duc s dau un ocol Lumii.
Ocolul Lumii era unul dintre exerciiile fizice practicate de Benjo la
rstimpuri. Afirma c-l meninea n form. Elaine a aruncat o privire scurt spre
203

propriul ei abdomen plat i s-a ntrebat dac se mai putea bizui mult vreme pe
Mama Natur.
4
Elaine sttea pe colul mesei lui Benjo cel dinspre u cu braele
ncruciate peste piept i legnndu-i un picior. Cu o noapte nainte, refuzase cu
fermitate s se gndeasc la problem, simind (pe bun dreptate, era sigur de
asta) c, dac ar fi fcut-o, n-ar mai fi izbutit s se odihneasc i astzi ar fi fost
pe jumtate ameit de nesomn.
Acum, ns, nu mai avea nici o scuz pentru amnare.
Problema: cinci persoane, fiecare din alt Lume. Una dintre ele putea fi
(doar putea fi) un pmntean ce se ddea drept orbital. Presupunnd c
pmnteanul era un expert, exista vreo modalitate prin care s se trdeze? n
Lumile Orbitale exista ceva la care, chiar exersnd, el nu se putea adapta?
Din nefericire, s-a gndit Elaine nemulumit, Lumile Orbitale
reproduseser n mod deliberat condiiile terestre. Toate se roteau cu viteza
necesar producerii n tor a unei gravitaii tip Pmnt. Din acest punct de vedere,
orice pmntean s-ar fi simit de-a dreptul acas.
Desigur, atunci cnd urcai prin spie, gravitaia scdea, iar un planetar n-ar
fi putut evita micrile stngace. Din pcate, prea puini orbitali petreceau
perioade ndelungate n spie, i ca atare majoritatea manifestau aceleai
nesigurane.
Atmosfera tipic unei Lumi Orbitale avea aceeai presiune a oxigenului ca
atmosfera terestr, cu o proporie mult redus a azotului, astfel nct valoarea
densitii era de dou ori mai redus. Amnuntul era, totui, lipsit de importan.
Pmntenii se adaptau aproape instantaneu. La urma urmelor, de ce n-ar fi fcuto? Pe piscurile muntoase ale planetei existau condiii atmosferice i mai pctoase
presiuni inferioare i oxigen mai rarefiat.
Prin comparaie cu Pmntul, Lumile Orbitale erau mult mai mici, dar
acesta era un amnunt prea puin important. Panorama nu avea aceeai ntindere
ca pe planet, iar efectul de orizont diferea n mare msur, totui cu siguran c
orice pmntean se putea acomoda cu uurin. n mod cert, impostorul, dac
exista, locuise suficient timp pe o Lume Orbital pentru a se obinui cu
particularitile amintite.
De acord, era posibil s nu se poat descurca prin Gamma, dect n cazul
cnd mai trecuse pe aici. ns nici locuitorii altor Lumi Orbitale nu s-ar fi simit n
largul lor prin Gamma. Sau, dac impostorul petrecuse o vreme aici, se putea s
cunoasc prea multe lucruri. Nu, ar fi fost imposibil s ghiceasc ce anume citise
un orbital oarecare despre lumea ei, nainte de a veni n excursie. Putea fi o
documentare absolut fireasc.
204

Atunci, ce se putea spune despre Lumile din care proveneau turitii?


Locuitorii unei anumite colonii spaiale vorbeau ntr-un fel aparte i se
caracterizau prin atitudini sociale i individuale specifice. Un pmntean le-ar fi
putut imita n mod perfect, sau era de ateptat ca el s se trdeze, indiferent ct ar
fi exersat?
Elaine a tras mai aproape fiele, studiind amnuntele dinuntru.
Cinci Lumi. n ordinea nfiinrii lor: Delta, Epsilon, Tetha, Iota i Kappa.
Datorit ocupaiei ei, tnra le vizitase pe toate i citise mult despre ele. Nu-i poi
nelege pe turiti dac nu cunoti societatea care i-a modelat, iar un ghid trebuie
neaprat s-i neleag pe turiti.
Delta era o Lume destul de mohort, populat de oameni mpovrai de
munc, ce vorbeau o limb cntat i-i pstrau accentul i atunci cnd discutau n
dialectul gamman. n general, erau indivizi voinici i blonzi, dar aceasta
reprezenta numai o tendin general. n toate lumile existau oameni nali i
scunzi, blonzi i brunei. Nu-i puteai judeca dup aspectul fizic.
Epsilon era cea mai populat dintre Lumi, avnd, n general, locuitori mici
de statur i un procentaj de descendeni ai est-asiaticilor pmnteni, superior
altor colonii orbitale.
Cinci dintre cele ase seciuni ale Tethei erau consacrate agriculturii, iar nu
trei seciuni, aa cum se obinuia n celelalte pri. Tetha era singura Lume
Orbital ce preferase creterea extensiv a vitelor, n locul cirezilor mici.
ntmpltor, dintre cele cinci simfonii compuse de muzicienii orbitali, care
intraser n repertoriul curent al orchestrelor pmntene, trei aparineau tethanilor.
Elaine a czut puin pe gnduri. Nu, nu putea generaliza, considernd c
tethanii erau persoane cu aptitudini muzicale. Nouzeci i cinci la sut dintre ei
puteau fi analfabei din punct de vedere muzical, iar dac printre acetia se
numra i tethanul sosit acum, asta n-ar fi dovedit absolut nimic.
Iota era marele exportator energetic orbital. Toate Lumile se bazau pe
Soare, ca surs principal de energie. Fiecare Lume avea o staie energetic
considerabil, mult mai mare dect colonia nsi, care absorbea lumina astrului i
o convertea n microunde; o parte din acestea se ndreptau ctre butucul Lumii
respective, iar restul, dac exista un surplus, era expediat Pmntului. Iota deinea
cea mai mare staie convertoare i dispunea de echipamentele cele mai bune
pentru transmiterea microundelor ctre planet. Ca atare, era lesne de neles c,
dintre Lumile Orbitale, Pmntul se preocupa cel mai mult de Iota.
n aceiai timp, asta nsemna c Iota reprezenta o Lume cu orientare proplanetar, fiind puin interesat de independen i uniune. Prin urmare, nu cumva
iotanii ar fi fost cei mai dispui s coopereze cu un sabotor pmntean? Sau
invers, nu cumva sabotorul pmntean ar fi evitat s se deghizeze n iotan, care
era orbitalul cel mai suspect?
Cum pot rspunde la asemenea ntrebri? s-a gndit derutat femeia.
205

Ct despre Kappa, cu accentul pus pe recreere i via cultural, ce mai


putea spune? Era cea mai atractiv dintre toate Lumile pe care le vizitase.
nsemna, oare, c trebuia s-l urmreasc cu cea mai mare atenie pe kappan,
ntruct erau implicate propriile ei preri subiective?
Cum putea deosebi un kappan de un pseudo-kappan? Sau un tethan de un
pseudo-tethan? Sau pe oricare alt orbital de unul care-i imita pe cei din aceeai
lume?
Din nefericire, Terra deinea o varietate att de mare de tipuri de populaie,
nct orice orbital ar fi fost imitat destul de uor de unul sau altul dintre
pmnteni.
Mai exista, totui, un aspect... Sabotorul, indiferent cine ar fi fost el, se
opunea independenei i uniunii Lumilor Orbitale. Oare avea s evite aceast
trstur, etalnd n mod ostentativ sentimente anti-pmntene? Sau i-ar fi dat
seama c o astfel de atitudine ar fi fost suspect n sine? Ori, presupunnd c
sabotorul nu tia c era cutat (sau tia?), problema nu avea s se iveasc?
Ar fi fost mai prudent s ncerce ceva mai subtil? Dac forele proindependen i pro-uniune se bizuiau pe valorile emoionale ale tricentenarului,
ar fi putut ndrepta conversaia n direcia respectiv? Sabotorul s-ar fi dovedit
tulburat la menionarea anului 2076? Avea s manifeste sentimente antiamericane?
Pe de alt parte ns, nu era posibil s existe i orbitali adevrai cu
sentimente similare?
Elaine avea impresia c mintea i se nvrtea n cercuri din ce n ce mai
strnse, inutile. Ce anume putea folosi drept criteriu pentru a deosebi adevrul de
mistificare? De fapt, exista vreun criteriu?
Cu toate acestea, Janos i spusese: Nu trebuie s dai gre!
Era pe punctul de a ceda n faa disperrii, cnd Benjo a vrt capul pe u
i a anunat-o:
i-au sosit turitii. Sper c-o s fie bine... i adio.
Tnra s-a ntrebat dac acel rmas bun nu coninea cumva o conotaie
extrem de sumbr. A adoptat o expresie cuvenit, n vreme ce turitii intrau pe
u, i a ncercat s-i ordoneze gndurile.
5
Stteau aliniai n faa ei, iar Elaine le-a vorbit fr grab i, spera ea, cu
pricepere:
Numele meu este Elaine. Dac preferai s-mi folosii numele de familie,
acesta este Metro. Pe Gamma nu se ntrebuineaz nici un fel de titluri i se
obinuiete utilizarea prenumelor, ns putei recurge la orice sistem de adresare
pe care-l considerai convenabil.
206

Deltanul prea deja nemulumit. Era un brbat nalt i lat n umeri.


nlimea i era sporit de o plrie prosteasc, pe care nu i-o scosese de pe cap,
i de bluza cenuiu-ardezie, lung pn la jumtatea coapselor. Cizmele sale
masive bocneau cnd se deplasa, iar minile osoase, cu falange groase, erau uor
ncletate.
Ci ani ai? a ntrebat-o el cu asprime, folosind totui un ton uor cntat.
Din fia lui, Elaine tia c se numea Sando Sanssen, iar din cunotinele ei
asupra obiceiurilor deltane, mai tia c trebuia s i se adreseze cu numele de
familie.
Am douzeci i patru de ani, domnule Sanssen.
La vrsta dumitale, cunoti destule despre Lumea aceasta pentru ca s ne
fii de folos?
Grosolnia lui era deltan sau exagera? Cu siguran, Elaine nu fcuse
nimic pentru a merita un asemenea tratament.
Sper c tiu suficiente lucruri, a rspuns ea prompt i surztoare. Dein o
experien destul de bogat n domeniul meu de activitate. Mai mult dect att,
cei din guvern mi acord o ncredere deosebit, contieni fiind de faptul c voi
avea grij ca fiecare dintre dumneavoastr s vad toate acele aspecte ale vieii
din Lumea noastr de care este interesat.
Ravon Jee Andor de pe Kappa i-a prins privirea. Era de statur mijlocie,
avea prul extrem de atent coafat, mai blond dect ar fi trebuit s fie n mod
natural (Elaine era sigur n aceast privin, ntruct contrasta cu ochii lui negri
i cu tenul smead), i purta haine excesiv nzorzonate. Degaja un parfum uor
neptor, pe care ea l considera atractiv. (Toate acestea erau tipic kappane, dar
nu excesiv kappane?)
Individul a intervenit n discuie, pronunnd vocalele foarte deschis i
oarecum prelungit:
Dac n mod generos doreti s ne satisfaci dorinele, atunci cred c tu
nsi reprezini un aspect al vieii gammane ce merit studiat cu atenie.
Elaine era convins c fusese un compliment fcut dup rafinata etichet
kappan. n consecin, a utilizat primele dou nume ale brbatului, aa cum o
cerea politeea Lumii sale i i-a rspuns:
Sunt dezamgit, Ravon Jee, c acest lucru este, deocamdat, imposibil.
Poate c timpul ne va oferi o ocazie.
Haide odat, fato! a mrit Medjim Nebellan de pe Theta. Tenul ei, foarte
nchis la culoare (majoritatea thetanilor, dar nu toi, erau negri), era ncununat de
crlioni suri, epeni, ascuni n cea mai mare parte sub o plrie cu bor larg,
strns sub brbie cu un elastic. Femeia avea veminte viu colorate, n dungi late,
i rostogolea r-urile n fundul gtului.
Hai odat, i nu-i mai pierde timpul rsfnd gunoaie kappane!
Kappanul s-a nclinat sarcastic, fr s-i piard zmbetul.
207

Elaine a tcut pentru o clip. Nu exista nici un motiv pentru ca sabotorul s


nu fie o femeie, un negru, ori amndou, iar nerbdarea de a porni pe traseu putea
reprezenta foarte bine sentimentul primar i imposibil de tinuit al unui individ a
crui misiune era de a sabota o lume i care tia c orice ntrziere poate fi
periculoas.
Mi se pare o prostie s formezi un grup din membri aparinnd unor lumi
diferite, a intervenit Yve Abdaraman de pe Iota, cealalt femeie din grup, pe un
ton att de trgnat nct lsa impresia c vorbete n somn.
Era destul de tnr, destul de micu i destul de atrgtoare cu pielea ei
cafeniu-deschis (probabil c tia acest lucru, ntruct costumul ei alterna nuane
diferite de maro).
Dac ne vom certa i ne vom mpunge tot mereu, excursia se va dovedi
extrem de neplcut...
Eu sper s nu ne certm i mpungem, Yve, a ntrerupt-o Elaine (iotanii
se adresau altor indivizi folosind prenumele, ca i gammanii), i de ndat ce m
anunai ce anume dorii s vizitai...
Haide s-i dm drumul, a spus cel de-al cincilea turist, Wu Ky-shee de pe
Epsilon, i o s-i explicm pe drum, altfel nu facem dect s pierdem timpul.
(Scund i grsu, acesta avea ochii mai piezii dect ai est-asiaticilor obinuii.
Purta un vemnt gen cma, ce atingea aproape solul, i vorbea cu un uor
ssit).
Un alt nerbdtor, s-a gndit Elaine.
Atunci, a rostit ea cu glas tare, pentru c ne gsim ntr-una din seciunile
rezideniale, am putea s mergem pe strzi pn la universitate. Acolo vom putea
admira cteva mostre interesante ale arhitecturii gammane...
I-a ndrumat cu politee n afara ncperii, dup care i-a ocolit i a preluat
conducerea, n tot acest timp mintea alergndu-i zadarnic nainte i napoi. Toi
preau susceptibili de a fi bnuii, totui nici unul nu ieea n eviden.
Dac ar fi existat ceva care s fie valabil pentru toate Lumile Orbitale, dar
nu i pentru Pmnt, ceva att de subtil i omniprezent, nct un impostor
pmntean s nu fi reuit s-i ia cuvenitele msuri de precauie i s se trdeze...
Dar ce anume s fi fost aceast caracteristic? Mrimea? Altceva?
Trebuia s se concentreze asupra meseriei.
Aceasta este cldirea central a Universitii Gamma, construit acum
patru ani, cu o iluzie a curburii ndeajuns de pronunat pentru ca s...
Vorbea mecanic, dar mintea ei, hoinrind n cu totul alt direcie, prinse
ideea referitoare la iluzia curburii i continu mai departe...
6
208

Trecuser fr grab pe lng locuinele seciunii, fiecare avnd propriul


stil arhitectonic i pajitea verde, toate mprejmuite de grdulee ornamentale din
materiale uoare, al cror rol, mai degrab, era de a produce diferenieri dect de a
reprezenta bariere. n seciunea aceasta nu se ntlneau blocurile de apartamente
caracteristice celorlalte dou seciuni rezideniale.
Ajungem la ecluza ce ne separ de sectorul agricol vecin, a explicat
Elaine.
Observ c inei ecluzele deschise, a comentat Sanssen. Nu este o
neglijen?
Pronunia ultimului cuvnt fusese att de ciudat, dup criteriile gammane,
nct ghida abia l nelese. (Perfect deltan, din cte i ddea ea seama).
Nu tocmai, i-a rspuns imediat. Totul este automat. Orice vibraii asociate
cu impactul unui meteorit sau cu o explozie intern, orice scderi, ct de mici, ale
presiunii atmosferice determin nchiderea tuturor ecluzelor i izolarea celor ase
sectoare. Bineneles, ecluzele se nchid pe durata nopii, pentru a mpiedica
ptrunderea luminii din seciunile agricole n zonele rezideniale.
Ce se ntmpl, a ntrebat Ravon Jee zmbind, dac meteoritul, sau alt
factor accidental, afecteaz chiar dispozitivele de comand ale ecluzelor?
Probabilitatea este foarte redus. n orice caz, situaia n-ar fi
dezastruoas. Toate echipamentele vitale exist n dou seturi complete, aflate n
locuri diferite, fiecare fiind capabil s asigure nevoile ntregii Lumi.
Tnra s-a oprit o clip, pentru a se asigura c ntregul grup trecuse cu bine
de ecluz. Nu era vorba dect de urcarea unei scri i de coborrea n partea
cealalt; ase trepte n sus i ase n jos, dar acestea se ntindeau pe tot perimetrul
torului, curbndu-se lent. Adesea, turitii pmnteni se amuzau mergnd n lungul
unei trepte, astfel nct s ajung ntr-o poziie uor nclinat fa de restul
grupului din care fceau parte.
Acum ns, dei Elaine urmrise atent picioarele celor cinci, nici unul nu
pruse s ovie, ori s se deplaseze n lateral, dovedind curiozitate.
Tnra a suspinat ncetior. Pmnteanul, oricine ar fi fost el, era bine
pregtit... sau nu exista nici un pmntean.
7
Ravon Jee Andor sttuse lng ea pe toat durata strbaterii sectorului
agricol, dar nu dovedise pic de interes. Acum, cnd se pregteau s intre n
Centrul de Reciclare, se oprise, avnd ntiprit pe chip o expresie nefericit.
Nu-i obligatoriu s intru aici, nu-i aa? Excrementele animale nu
reprezint idealul meu n privina peisajelor atractive.
Elaine s-a strduit din rsputeri s-i alunge licrul din ochi i a rostit:
Sunt sigur c reziduurile se recicleaz i pe Kappa...
209

Absolut toi pmntenii evitau s intre n Centru.


Nu n prezena mea, a completat Ravon Jee. De fapt, nu m pricep
absolut deloc la inginerie i la statistici... Haide, scumpo, v atept afar. N-are
dect s intre deltanul, el are cizme, fermiera de pe Theta i ceilali.
i neleg sentimentele, a cltinat din cap Elaine, totui nu te pot lsa aici.
M tem c guvernul meu n-ar fi de acord. Haide! Uite, o s te in de mn!
Gestul era unul de flirt, pe care nici un kappan nu l-ar fi putut refuza fr s
jigneasc. Prnd teribil de nefericit, Ravon Jee a murmurat:
Atunci, frumoaso, sunt gata s m trsc prin zoaie...
Tnra nu credea, totui, c ar fi fost n stare chiar de aa ceva.
A rmas ct mai aproape de el, n vreme ce au parcurs coridoarele
antiseptice. Majoritatea proceselor de reciclare erau ascunse privirilor,
desfurndu-se complet automat. n ciuda faptului c Ravon Jee se strmba de
zor, nu exista dect un iz abia perceptibil.
Sanssen examina totul ndeaproape, inndu-i la spate minile mari. Wu
Ky-shee, inexpresiv, nota de zor i, trecnd pe lng el, Elaine a izbutit s trag
cu ochiul. nsemnrile erau n epsilonian, iar scrisul rmnea indescifrabil pentru
ea.
Continund s-i in mna, Ravon Jee a rostit:
Presupun c-mi vei spune c toate acestea sunt eseniale.
Aa este, a ncuviinat femeia. Lucrul e valabil, la o scar mult mai mare,
i pe Pmnt.
Brbatul nu a comentat ultima ei afirmaie.
Un gentleman kappan, a zis el, rmne deasupra acestor lucruri.
Cu ce te ocupi pe Kappa? s-a interesat Elaine.
Sunt cronicar dramatic. Am venit aici trimis de ziarul meu, pentru a
prezenta scena teatral gamman.
Aha, atunci vei vizita i Pmntul, pentru festivalul teatral organizat n
cinstea tricentenarului? (Pentru o fraciune de secund, Elaine s-a ntrebat dac
exista o asemenea manifestare).
Ce anume, scumpo?
Expresia lui reflecta o total nedumerire.
Tricentenarul american.
Nu tiu... n-am auzit... a mormit el nesigur. Unde se afl districtul vostru
teatral?
(Nesigurana fusese exagerat? Chiar nu tia absolut nimic despre
tricentenar?)
n Seciunea Patru, a rspuns Elaine, de cealalt parte a Lumii.
A nceput s fac gestul inevitabil, dar nu l-a continuat.
Brbatul i-a ridicat pentru o clip ochii, aa cum fceau ntotdeauna
orbitalii, i a comentat dezndjduit:
210

Bnuiesc c-n cele din urm vom ajunge i acolo.


Interesant, s-a gndit Elaine. S-ar fi putut ca aceea s fie cheia?
8
Medjim Nabellan i s-a adresat pe neateptate:
Ghid, ieim din districtul agricol i n-am vzut nici un fel de bovine.
Avem cteva, dar nu n sectorul acesta. Noi considerm c bovinele nu
sunt economice. Puii i iepurii pot dezvolta mult mai rapid proteinele necesare.
Prostii! Nu cunoatei metodele corecte. Felul n care cretei voi
animalele este total depit...
Sunt sigur, a rspuns politicoas Elaine, c Biroul nostru Agricol va fi
ncntat s te asculte.
Sper. Exact de asta am venit aici, iar acum, cnd vd cum procedai, orice
alte vizite reprezint o irosire a timpului meu preios. Doresc s merg direct la
Birou.
M tem c voi avea necazuri, dac insiti s prseti grupul, a rostit
tnra. Guvernul va rmne cu impresia c te-am jignit.
Prostii, a mormit ncruntat Nabellan, strmbnd din nasul ei ltre.
Unde pot gsi Biroul?
De cealalt parte a Lumii, a zis Elaine fcnd cu fermitate gestul, iar
thetana a nlat privirea. Dac pleci acum, grupul s-ar putea destrma. Te rog s
rmi!
Medjim Nabellan a mai bombnit ceva n surdin, totui s-a supus.
Sectoarele agricole, a urmat Elaine, pe tonul ei plcut, sunt scldate
permanent n lumina soarelui, dar, desigur, n cele trei seciuni rezideniale exist
o alternan de aisprezece ore de lumin i opt ore de ntuneric.
Toi gammanii dorm n acelai timp? s-a interesat Wu Ky-shee.
Bineneles c nu. Fiecare doarme cnd dorete. Mai mult dect att, unii
trebuie s lucreze n decursul perioadei de ntuneric.
Atunci de ce nu permitei fiecrei locuine s-i controleze n mod direct
lumina solar? Conformisme inutile! a adugat el, nsemnndu-i ceva n carneel.
Cu glasul ei subire i foarte limpede de sopran, Yve Abdaraman a rostit:
Deoarece Epsilon este singura Lume lipsit de reflecia standard zinoapte, probabil c voi suntei cei anormali. Un interval nocturn reduce influxul
energetic i menine o temperatur confortabil.
Ctui de puin! a replicat Wu Ky-shee, nlnd din sprncene. Dac vrei
s insinuezi c n Epsilon este prea cald, greeti. Alternana zi-noapte reprezint
o inutil motenire terestr.
Elaine a simit un fior. Era un atac la adresa Pmntului? A intervenit cu
promptitudine:
211

Nu cred c ar trebui s ignorm originea noastr pmntean. Anul acesta


va avea loc tricentenarul, iar motenirea unei liberti...
Glasul i s-a stins treptat, ntruct nimeni nu reacionase. Yve i-a aruncat o
privire nemulumit i s-a ntors din nou spre epsilonian:
Am fost n Epsilon i mi s-a prut foarte cald.
Poate c i s-a prut c este o lume prea flexibil i individualist pentru
gusturile tale, a repezit-o bos Wu Ky-shee.
V-a ruga s m urmai, a spus Elaine. Mai avem mult pn pe cealalt
parte a Lumii. (A fcut gestul, i cei doi au rspuns n mod automat). Trebuie s-i
ajungem din urm pe ceilali.
Centrul de Reciclare trebuie s aib o component computerizat, a zis
Yve, pe cnd iueau pasul. Ar fi de mare ajutor pentru mine i pentru misiunea
mea aici, dac a putea obine acces n el.
Sunt sigur c se poate aranja, a asigurat-o Elaine. Guvernul nostru este
foarte deschis n privina colaborrilor.
(Misiunea ei? Fusese o scpare incredibil, sau pur inocen? Iotana de
abia atingea un metru cincizeci nlime... dar statura ei ar fi mpiedicat-o s...?)
Sando Sanssen privea nemulumit n jur.
Domnioar Metro, ct mai avem de mers?
Nu foarte mult, domnule Sanssen. Exist vreun obiectiv anume pe care
dorii s-l vizitai?
Centrala electric. Sunt inginer energetician i nu m intereseaz
plantaiile i bazinele de peti.
Nu sunt sigur, a nceput Elaine pe un ton linititor, dac butucul este
deschis turitilor...
Eu nu am venit n excursie, a rostit apsat brbatul. Sunt reprezentantul
oficial al guvernului meu.
Da, desigur. Acum ne ndreptm spre o spi, pentru a vizita un spital.
Gamma este mndr de dotrile ei medicale i dorim foarte mult s le vedei. n
timp ce suntem acolo, voi solicita aprobarea accesului n butuc.
Sanssen a ncuviinat, fr s par mult mai mblnzit.
9
n fiecare spi exista o zon medical, numrul lor total fiind de ase. Cea
n care intrau acum se afla mai sus dect celelalte, fiindc se ocupa cu cercetrile
biologice n condiii de gravitaie redus.
Toi cei cinci turiti preau s se simt n largul lor, dei gravitaia nu
atingea dect un sfert din valoarea normal. Medjim Nabellan se mpiedicase o
dat, dar pruse un simplu accident. Apoi Sanssen pruse scandalizat cnd se
nlase mai mult dect se ateptase i asolizase cu un bocnit, dar totui nu
212

czuse. De fapt, pn i Elaine era uneori neatent i fcea cte un pas gigantic.
Cred c toi vei fi interesai, i-a nceput ea explicaiile, de cercetrile n
condiii de gravitaie redus care se desfoar aici. Este o direcie de cercetare ce
nu poate fi abordat pe Pmnt i, n ciuda faptului c toate Lumile Orbitale sunt
active n acest domeniu, nici una n-a obinut progresele Gammei. Vom ptrunde
acum n laboratoare, unde personalul tiinific v va descrie experimentele i v
va rspunde la ntrebri... Ah, domnule Sanssen!
Da?
Doream s v atrag atenia c ne aflm la numai patru sute de metri de
butuc. Voi ncerca s obin pentru dumneavoastr un permis de intrare
(rmseser singuri acum, ceilali disprnd n zona spitalului) de la Centrul
Guvernamental, care se gsete de cealalt parte a Lumii.
Tnra a fcut gestul cu degetul mare... i inima a pornit s-i bat mai
repede vznd rspunsul brbatului. Asta trebuia s fie.
N-a avut ns cum opri revelaia s-i lumineze ochii; Sanssen a citit-o
imediat i probabil a neles greeala comis. Brusc, i-a abandonat rolul.
O clip, fetio! a vorbit el, fr urm de accent deltan, i s-a repezit spre
ea.
Elaine l-a evitat, aidoma unui matador care fenteaz un taur printr-un
minim de micri. Cu toate acestea, n-a izbutit s-i descleteze flcile ca s strige
dup ajutor... Oare avea s ndrzneasc s-o omoare? Cum inteniona s explice
cadavrul ei? Sau nimic nu trebuia s stea n calea misiunii sale? Avea s-o ucid i
apoi nu va ntrzia s-i duc la ndeplinire planul?
El s-a rsucit i s-a npustit din nou, ns a derapat pe pardoseala
alunecoas datorit gravitaiei sczute. Elaine s-a rotit n vrfurile picioarelor i sa eschivat, cu o manevr specific gravitaiei pe care o stpnea la perfeciune. De
data aceasta, Sanssen a apreciat i mai greit destinaia.
Dup alte cteva clipe, brbatul s-a oprit, s-a ntors, s-a deplasat ncetior
ntre gamman i u, i-a azvrlit plria i, sfiind fermoarul static al bluzei, a
scos-o de pe el. Era musculos, puternic, i avea o cuttur feroce. Nu dispunea
dect de puine minute pentru a se debarasa de ea, nainte s apar vreun intrus, i
se prea c era decis s-o fac.
Tnra ar fi putut striga, dar nu ndrznea deocamdat s-i iroseasc
suflul. A rmas cu ochii aintii asupra falsului deltan i s-a legnat uor ntr-o
parte i ntr-alta, urmrindu-i cu luare-aminte. El era tot att de atent, fr s mai
ignore gravitaia sczut.
Sanssen a avansat cu pai mruni, dar Elaine a plutit, ndeprtndu-se,
privindu-l mereu. i-a modificat direcia i a naintat ntr-o alunecare prelung,
apoi a pivotat napoia lui i l-a mpins. Brbatul a btut inutil din brae; totui, s-a
oprit repede i nu i-a abandonat poziia.
Apoi, Elaine a ncercat s ajung la ieire, ntrziind o clip mai mult dect
213

era prudent, iar braul lui a nit i a nhat-o.


Pentru un moment, au rmas amndoi nemicai i tcui, dup care buzele
lui s-au ntins ntr-un rnjet nemilos i brbatul a nceput s-o trag spre el. Fata a
ipat rguit i a cutat s-l izbeasc cu picioarele, ns el a blocat-o perfect cu
oldul. Elaine s-a zbtut disperat, fr s se poat desprinde.
...Apoi un bra ntunecat s-a ivit dinapoia gtului pmnteanului, apsndui traheea i fcndu-l s nceteze orice alte micri. Elaine era liber.
Mulumesc, a optit ea.
Expresia lui Medjim Nabellan prea mai ntunecat dect culoarea pielii.
Animalul deltan a-ncercat s...
Nu-i deltan, a rspuns tnra, gfind cu greu.
A privit feele care se ngrmdiser n jurul lor i a continuat:
V rog, chemai poliia! Iar pe tine, Nabellan, te implor, nu-i da drumul!
Nici o grij! a rnjit thetana. Vrei s-i frng gtul? (Prea capabil s fac
aa ceva i ochii pmnteanului au ieit, aproape, din orbite).
Nu, te rog! a insistat Elaine. Cred c viu ne va fi mai util.
10
Se afla iari n biroul lui Janos, la dou zile dup prima lor ntlnire.
Preedintele i-a nceput discursul pe un ton extrem de voios:
Nici c se putea mai bine, Elaine. ntr-adevr, el era sabotorul. Deltanii
neag orice implicaie i, indiferent dac este sau nu adevrat, acum sunt obligai
s militeze pentru uniune. Am fcut publicitate aciunii lui Medjim Nabellan, iar
Theta i va ntri astfel poziia pro-unionist. Guvernul pmntean a fost pus ntro situaie stnjenitoare, iar tricentenarul regiunii americane a cptat un statut
excelent. Dei ntotdeauna pot exista evenimente imprevizibile, cred cu toat
convingerea c vom dobndi independena i ne vom uni nainte de a lua sfrit
magia anului 2076... Totui, cum ai izbutit, Elaine? Cum s-a trdat?
A fost nevoie s m gndesc la ceva ce un pmntean ar uita pe o Lume
Orbital, dei acestea au fost proiectate pentru a semna ct mai mult cu
Pmntul. La un moment dat, am nceput s m gndesc la curbe. Pmntul este o
Lume mare, iar locuitorii lui triesc pe o suprafa exterioar ce se curbeaz foarte
lent n jos. Pe Lumile Orbitale, oamenii triesc pe o suprafa interioar, ce se
curbeaz n sus. Pe Pmnt, cealalt parte a Lumii este n jos, foarte, foarte jos.
Bnuiesc c, referindu-se la ea, pmntenii arat n jos, sau pur i simplu nu fac
nici un gest. n nici un caz, ei nu vor indica n sus. ntr-o Lume Orbital, cealalt
parte a Lumii se afl sus, iar orbitalii arat ntotdeauna n sus, ori privesc n sus
cnd vorbesc despre ea. Tu o faci, eu o fac, cu toii o facem. De aceea, am
ncercat. Am pomenit fiecruia despre cealalt parte a Lumii i, n acelai timp,
am artat n jos. Gestul n-a contat. Patru dintre ei au privit oricum n sus, aproape
214

automat. O scurt ridicare a ochilor, nimic mai mult, ns ea m-a convins c erau
orbitali. Cnd am vorbit cu Sanssen, privirea lui mi-a urmrit degetul. S-a uitat n
jos i am tiut c era pmntean. i-a revenit imediat, ns era prea trziu. Mi-am
putut da seama dintr-o privire, nelegi?
Janos a ncuviinat din cap.
Recunosc c eu nu puteam s fiu att de ingenios, Elaine. S tii c a
meritat osteneala! Vei fi rspltit n mod corespunztor.
Mulumesc... Totui, independena i uniunea constituie cea mai bun
rsplat pentru noi toi, nu-i aa?

215

Vntul schimbrii
Jonas Dinsmore a ptruns n biroul rectorului, din clubul facultii, afind
un aer ce-l caracteriza pe deplin, contient, parc, de faptul c se afla ntr-un loc
pe msura lui, dar n care nu era acceptat. Apartenena se dovedea prin sigurana
pasului i nepsarea fa de sunetele nclrilor sale. Non-acceptarea s-a simit n
privirea scurt, aruncat de jur mprejur, imediat dup ce a intrat, o estimare
rapid a dumanilor prezeni.
Era profesor suplinitor de fizic i un personaj deloc ndrgit.
n camer se aflau ali doi indivizi, pe care, fr s fie socotit drept
paranoic, Dinsmore i putea considera cu adevrat dumani.
Primul era Horatio Adams, venerabilul ef de catedr, care, fr s fi
realizat niciodat un singur lucru notabil, reuise s ctige un imens respect
pentru numeroasele aciuni neimportante, ns absolut corecte, duse la bun sfrit.
Cellalt era Carl Muller, ale crui lucrri asupra Marii Teorii Unificate l
propulsaser spre Premiul Nobel (probabil) i spre rectoratul universitii (cu
siguran). Era greu de spus care dintre cele dou variante l scrbea mai mult pe
Dinsmore. Rezumnd situaia, se putea afirma c-l detesta pe Muller.
Suplinitorul s-a aezat pe un col al canapelei vechi, alunecoase i foarte
reci. Cele dou fotolii confortabile fuseser ocupate de ceilali. Apoi, Dinsmore a
zmbit.
Obinuia s o fac n mod frecvent, n ciuda faptului c sursul nu-i
conferea o expresie prietenoas, ori ncntat. Dei zmbetul nu deinea nimic n
plus, pe lng fireasca retragere a colurilor gurii, el avea n mod invariabil un
efect glacial asupra celor din jur. Chipul rotund al brbatului, prul rar, ns
grijuliu pieptnat, buzele crnoase, toate acestea ar fi transmis jovialitate n
momentul zmbirii, sau ar fi trebuit s-o fac... i totui, nu se petrecea aa.
Adams s-a foit i un aparent rictus de iritare i-a traversat faa prelung,
tipic locuitorilor din New England. Muller, cu prul su aproape negru i ochii
absurd de albatri, a prut impasibil.
tiu, domnilor, c v deranjez, a nceput Dinsmore. Cu toate acestea, nam avut ncotro. Prezena mea aici a fost solicitat de Consiliul de Administraie.
Poate c o considerai nelalocul ei. Muller, sunt convins c te atepi ca, dintr-o
clip n alta, Consiliul s te ntiineze c ai fost nominalizat pentru funcia de
rector. Ar fi normal ca renumitul profesor Adams, mentorul i ocrotitorul tu, s
afle vestea cea mare. Totui, de ce oare ar dori Consiliul s-mi rezerve acelai
privilegiu mie, umilul i venic nvinsul tu rival?
Ba chiar suspectez c primul tu act, n calitate de rector, va fi s m
informezi c ar fi n interesul tuturor dac mi-a gsi un post altundeva, ntruct
contractul nu-mi va fi rennoit la sfritul actualului an universitar. Poate c este
convenabil s m ai la dispoziie chiar n momentul cu pricina, pentru evitarea
216

ntrzierilor. Cam crud, dar eficient.


Prei tulburai, amndoi. Poate c greesc. Poate c nu v-ai gndit la
imediata mea alungare, poate c doreai s ateptai pn mine. Atunci s fie
oare Consiliul cel care vrea q demitere rapid i m-a convocat n acest scop? Nu
conteaz. n ambele variante, voi rmnei i eu plec. Poate c aa este corect.
Respectatul ef al unei catedre de renume, apropiindu-se de amurgul carierei,
alturi de sclipitorul su protejat, posesorul unor inegalabile deducii teoretice i
tehnici de calcul, sunt mult mai potrivii cununilor de lauri, pe cnd eu, lipsit de
titluri sau faim...
Acesta fiind adevrul, e amabil din partea voastr c m lsai s vorbesc
fr ntreruperi. Am senzaia c mesajul pe care-l ateptm s-ar putea s mai
ntrzie cteva minute, poate chiar o or. Am un soi de presentiment. Pn i
membrilor Consiliului le place s ntrein suspansul. Acesta este momentul ieirii
lor la ramp, efemera lor clip de glorie. i, pentru c tot trebuie s ne omorm
cumva timpul, am chef s vorbesc.
naintea execuiei, condamnailor la moarte li se acord un ultim prnz sau
o ultim igar; mie, n schimb, mi se acord dreptul de a spune cteva ultime
cuvinte. Cred c nu suntei obligai s m ascultai i nici mcar s v prefacei
interesai.
...Mulumesc. Privirea resemnat, profesore Adams, o voi accepta drept
ncuviinare. La fel i sursul vag, s zicem dispreuitor, al profesorului Muller.
tiu c nu m vei acuza pentru c doream s fi putut schimba situaia. n
ce fel? lat o ntrebare bun. N-a fi dorit s-mi transform caracterul i
personalitatea. Poate c nu sunt dintre cele mai atractive, dar mi aparin. N-a fi
modificat nici eficiena politicoas a lui Adams, ori sclipirile lui Muller, fiindc o
asemenea schimbare ar fi dus la dispariia lui Adams i Muller. I-a fi lsat s
rmn aa cum sunt, i totui... rezultatele s difere. Dac ne-am putea ntoarce
n timp, ce mic schimbare a trecutului ar putea produce o modificare mare i
dorit a prezentului?
Iat ce ne trebuie. Cltoria temporal!
Aha, asta te-a fcut s reacionezi, Muller. Am auzit nceputul clar al unui
pufnet. Cltoria temporal! Ridicol! Imposibil!
Imposibil nu numai pentru c tehnologia actual este inadecvat scopului,
ci i ntr-un sens mai larg, c va fi mereu inadecvat. Cltoria temporal, n
scopul ntoarcerii n trecut pentru a schimba realitatea, nu este imposibil doar n
momentul de fa din considerente tehnologice, ci cu totul imposibil din punct de
vedere teoretic.
Curios c tocmai tu gndeti aa, Muller, ntruct teoriile tale, analizele
care au adus cele patru fore, pn i gravitaia, msurabil de aproape de
includerea sub acoperiul unei singure serii de ecuaii, chiar ele anuleaz
imposibilitatea teoretic a deplasrii prin timp.
217

Nu, nu protesta! Stai jos, Muller, i relaxeaz-te. Sunt sigur c, pentru tine,
este imposibil. Asta-i valabil pentru majoritatea oamenilor. Poate chiar pentru
toi. Dei e posibil s existe excepii, iar eu pot fi una dintre acestea. De ce tocmai
eu? Cine tie? Nu pretind c sunt mai inteligent dect vreunul dintre voi, dar ce
legtur are cu asta?
V pot argumenta prin analogie. Fii ateni... Cu zeci de mii de ani n urm,
treptat, oamenii, fie ca o reuit global, fie prin intermediul ctorva indivizi
excepionali, au nvat s comunice ntre ei. A fost inventat limbajul, iar
modulrile delicate ale sunetelor au fost investite cu nelesuri abstracte.
Timp de mii de ani, fiecare om obinuit a fost capabil de comunicare, totui
ci dintre ei au izbutit s nareze o poveste la modul superlativ? Shakespeare,
Tolstoi, Dickens, Hugo un numr nensemnat, pe lng toi cei care au trit
vreodat au putut folosi acele sunete modulate pentru a aciona asupra corzilor
sufleteti i a cuta sublimul. Cu toate acestea, ei au ntrebuinat aceleai sunete
ca noi toi.
Sunt gata s recunosc: coeficientul de inteligen al lui Muller, s zicem,
este mai ridicat dect cel al lui Shakespeare sau al lui Tolstoi. Muller i cunoate
graiul n care se exprim, la fel de bine ca oricare scriitor n via, i nelege la fel
de complet simbolurile. Totui, el n-a putut asocia cuvintele pentru a obine
efectul reuit de Shakespeare. Sunt convins c Muller nsui n-ar nega nici o clip
acest lucru. Atunci, ce anume i-a ajutat pe Shakespeare i Tolstoi s realizeze
performane pe care Muller, Adams sau eu nu le putem atinge? Nici voi i nici eu
nu cunoatem rspunsul la aceast ntrebare. Ba mai mult, nici ei nu-l cunoteau.
Indiferent ct s-ar fi strduit, Shakespeare n-ar fi putut s explice altcuiva cum s
scrie ca el. Nu tia cum anume... ci, pur i simplu, o fcea.
S ne oprim acum asupra problemei contientizrii timpului. Din cte ne
putem da seama, dintre toate formele de via, doar oamenii pot pricepe
semnificaia timpului. Toate celelalte specii triesc numai n prezent. Poate c ele
au amintiri neclare, poate c au intuiii vagi i limitate, totui este limpede c doar
fiinele omeneti neleg cu adevrat trecutul, prezentul i viitorul, pot specula
asupra nelesului i semnificaiei lor, sunt capabili s se ntrebe asupra curgerii
timpului, asupra modului cum acesta ne poart odat cu el i asupra felului cum ar
putea fi modificat aceast curgere.
Cnd s-a ntmplat asta? Cum a aprut contiina timpului? Cine a fost
primul om, sau umanoid, care a priceput dintr-odat felul n care fluviul timpului
l purta din trecutul ters spre viitorul nedesluit i s-a ntrebat dac acesta n-ar
putea fi zgzuit, ori deviat?
Fluxul timpului nu este neschimbat. Uneori, el gonete orele las
impresia c dispar n cteva minute iar alteori se trie interminabil. n stare de
vis, n trans, sub efectul drogurilor, timpul i modific proprietile.
Ai vrea s spui ceva, Adams? Nu te obosi. Vrei s spui c senzaiile
218

respective sunt pur psihologice? O tiu, dar ce altceva exist, pe lng psihologie?
Exist un timp fizic? Dac da, ce este timpul fizic? Desigur, el este orice
am alege noi s fie. Noi concepem instrumentele de msur. Noi interpretm
observaiile. Noi crem teoriile i apoi le extrapolm. Pornind de la absolut, noi
am schimbat timpul i l-am fcut un produs al vitezei luminii, hotrnd c
simultaneitatea este indefinibil.
Conform teoriei tale, Muller, tim c timpul este cu totul subiectiv. Teoretic
vorbind, cineva care cunoate natura curgerii lui poate, dac deine suficient
talent, s se deplaseze n mod independent n sensul curgerii sau mpotriva
curentului... ori s rmn pe loc. Este analog manierei n care, folosind
simbolurile comunicaiei, cineva, dac deine suficient talent, poate scrie Regele
Lear. Dac deine suficient talent...
Dar dac eu a fi avut suficient talent? Dac eu a fi putut s fiu
Shakespeare al fluxului temporal? Haidei s fabulm un pic pe tema asta. S
zicem c mesajul Consiliului de Administraie va sosi dintr-o clip n alta i eu
trebuie s-l schimb. Pn atunci, ns, permitei-mi s-mi continui divagaia. Este
i ea bun la ceva. Recunoatei, nu cred c v-ai dat seama c au i trecut
cincisprezece minute de cnd vorbesc.
Aadar, s presupunem... Dac m-a putea folosi de teoria lui Muller i ma trezi c dispun de surprinztoarea capacitate de a o utiliza, aa cum fcea
Homer cu cuvintele, cum a utiliza acest talent? M-a putea plimba prin trecut,
aidoma unei fantome, observnd tiparele temporale ale evenimentelor, n scopul
ajungerii ntr-un loc sau altul, ca s fac o modificare.
Ah, da, n timpul cltoriei a fi n exteriorul fluxului temporal. Corect
interpretat, teoria ta, Muller, nu afirm c, deplasndu-te napoi ori nainte prin
timp, trebuie s noi prin fluxul temporal, lovindu-te de evenimente i
modificndu-le cursul. Teoretic, aa ceva ar fi cu adevrat imposibil. Bnuiesc c
rmi n exterior, iar talentul se manifest prin capacitatea de a intra i iei dup
voie n, i din, flux.
S presupunem, deci, c am intrat i am fcut o modificare. Ea va genera o
alta... care va genera o alta... Timpul va fi ndrumat pe o nou cale, ce va cpta o
existen proprie, ndeprtndu-se i clocotind pn ce, n foarte scurt timp...
Nu, asta-i o exprimare inadecvat. n scurt timp, timpul... Este ca i cum
ne-am imagina un sistem de referin abstract i absolut, similar timpului, pe baza
cruia putem msura timpul nostru... ca i cum propriul nostru fundal temporal ar
curge fa de alt fundal, mai important. Mrturisesc c o asemenea chestie m
depete; totui, prefcei-v c m nelegei.
Dup... o vreme, orice schimbare n evenimentele temporale va modifica
totul ntr-un chip de nerecunoscut.
Dar eu n-a dori aa ceva. V-am spus din capul locului, nu doresc s
ncetez de a fi eu. Chiar dac a crea n locul meu un individ mai inteligent, mai
219

sensibil i mai ncununat de succes, acela nu ar fi eu.


N-a dori nici s te schimb pe tine, Muller, ori pe tine, Adams. Am zis deja
i lucrul sta. N-a dori s triumf n faa unui Muller mai puin ingenios i
spectaculos de inteligent, sau a unui Adams mai puin abil n realizarea unei
impozante structuri de respect. A dori s triumf asupra voastr aa cum suntei,
nu asupra unor fiine inferioare.
Da, aa-i, recunosc, doresc triumful.
... Haide, haide. V-ai foit de parc a fi spus ceva njositor. V este att de
strin senzaia triumfului? Suntei att de ndeprtai de omenesc nct nu cutai
onoarea, victoriile, gloria i recompensele? Ar trebui s presupun c respectabilul
profesor Adams nu dorete s dein lunga list a lucrrilor publicate,
impresionantul irag de diplome de onoare, numeroasele medalii i plachete,
funcia de ef al uneia dintre cele mai prestigioase catedre de fizic din lume?
Sau te-ai mulumi s ai toate astea, Adams, chiar dac nimeni n-ar ti de
ele, dac existena lor ar fi tears din documentele i istoriile oficiale, dac ar
rmne doar un secret ntre tine i Atotputernic? Ce ntrebare prosteasc! n nici
un caz, n-o s-i cer un rspuns, cnd tim cu toii care ar fi el.
De asemenea, nu este necesar s reiau aceiai gen de ntrebri privind
potenialul Premiu Nobel al lui Muller, sau funcia de rector a universitii.
Considernd, aadar, c nu dorii doar lucrurile acestea n sine, fr ca
oamenii s tie c voi le deinei, ce vrei voi amndoi? Evident, triumful! Dorii
triumful asupra concurenei privit drept o categorie abstract, triumful n faa
semenilor votri, oamenii. Dorii s facei ceva ce alii nu pot, i mai dorii ca ei
s tie c ai fcut ceva ce lor nu le st n putin i, n consecin, s v priveasc
nevolnici, invidiindu-v i strduindu-se s v admire.
S fiu eu mai nobil dect voi? De ce? Mai bine s obin privilegiul de a dori
ceea ce v dorii voi, de a aspira la triumful dup care ai aspirat. De ce n-a dori
eu respectul ndelungat, gloria, funciile nalte ce v ateapt pe voi? De ce nu va lua locul? De ce nu vi l-a nha chiar n clipa cnd trebuie s-l obinei? N-ar
fi mai ruinos din parte-mi s m bucur de asemenea lucruri, dect ar fi fost
pentru voi.
Da, numai c voi le meritai, pe cnd eu nu. Asta-i esena. Dar dac a
putea aranja curgerea i coninutul timpului, astfel nct eu s merit totul, i voi
nu?
Imaginai-v! Eu a rmne eu, voi ai rmne voi. N-ai fi cu nimic mai
prejos, nici eu n-a fi cu nimic mai prejos aceasta fiind condiia stabilit de
mine, ca nici unul s nu se modifice i, cu toate acestea, eu a merita totul, iar
voi nimic. Cu alte cuvinte, doresc s v nving aa cum suntei, nu sub forma unor
Substituente inferioare.
Dintr-un punct de vedere, ar fi un tribut adus vou, nu? mi dau seama,
judecnd dup chipurile voastre, c aa gndii. Presupun c amndoi simii un
220

fel de mndrie dispreuitoare. La urma urmelor, nu-i puin lucru s fii criteriul
dup care se msoar victoriile. V ncnt s ctigai meritele dup care tnjesc
mai cu seam dac aspiraia mea nu va fi satisfcut.
Nu v nvinuiesc pentru asta. n locul vostru, a simi la fel.
Totui, aspiraia trebuie s rmn nesatisfcut? Gndii-v puin...
S presupunem c m-a ntoarce n timp, s zicem cu douzeci i cinci de
ani. O cifr frumoas: un sfert rotund de veac. Adams, tu ai fi avut patruzeci de
ani. De-abia ai fi sosit aici, ca profesor cu norm ntreag, din laboratorul tu de
la Institutul Case. Lucrasei n diamagnetism, dei eforturile tale nepublicate de a
scoate ceva din hipocromitul de bismut constituiser un eec destul de penibil.
Pentru numele lui Dumnezeu, Adams, nu fi att de surprins! Crezi c nu-i
cunosc activitatea profesional n cele mai mici amnunte?
Ct despre tine, Muller, ai fi avut douzeci i ase de ani i te-ai fi pregtit
s-i predai teza de doctorat asupra relativitii generalizate, un subiect fascinant
la acea vreme, dei mult mai puin satisfctor, privind retrospectiv. Dup cum
tii acum, corect interpretat, ipoteza ta ar fi anticipat majoritatea concluziilor
ulterioare ale lui Hawking. Pe atunci, ns, nu o interpretasei corect i ai reuit cu
succes s ascunzi acest amnunt.
M tem, Muller, c nu eti priceput la extrapolri. N-ai izbutit s scoi
lucrurile cele mai bune din teza de doctorat i n-ai interpretat corect nici Teoria
Unificrii Forelor. Poate c asta nu constituie nici o ruine. La urma urmelor,
neputina interpretrii corecte nu reprezint ceva anormal. Nu toi putem avea
capacitatea respectiv, i este posibil ca talentul de extrapolare a consecinelor s
nu apar n aceeai minte care l deine pe cel de teoretizare. Eu l am pe primul,
dar nu pe al doilea, aa nct de ce, n cazul tu, n-ar fi valabil reciproca?
Dac i-ai fi putut crea ipotezele tale extraordinare, Muller, lsndu-m pe
mine s deduc concluziile la fel de extraordinare... Ce echip am fi putut alctui
noi doi... ns tu nu m-ai dorit. Nu m plng, fiindc nici eu nu te-am dorit.
Oricum, toate astea sunt fleacuri. Nu i-a fi putut face nici un ru, Adams,
ridiculizndu-te pentru experienele prosteti cu srurile de bismut. n cele din
urm, ai reuit, cu destul dificultate, s-i dai seama de greeli, nainte de a le
etala n paginile unei reviste de specialitate. i nici n-a fi putut eclipsa soarele ce
se revars peste tine, Muller, insistnd asupra eecului de a deduce ceea ce putea
fi dedus din teoriile tale. Ideile conineau aa de multe posibiliti, c nici chiar tu
nu erai att de scnteietor nct s le extragi pe toate.
Totui, dac asta nu ddea rezultate, ce anume ar fi fcut-o? Cum se puteau
schimba evenimentele n mod corespunztor? Din fericire, a fi putut studia
situaia timp de... m rog, ceva ce contiina mea ar fi interpretat drept ani, fr s
existe o trecere a timpului fizic i, astfel, fr mbtrnire. Procesele gndirii mele
ar fi continuat, dar nu i cele fizice, ale metabolismului.
Zmbii iari. Nu, nu tiu cum ar fi posibil. Desigur, i procesele noastre
221

de gndire fac parte din transformrile metabolice. Pot doar presupune c, n afara
fluxului temporal, procesele de gndire n-au acelai neles fizic, ci un altul,
echivalent.
Iar dac a fi studiat un moment anume al timpului i a fi cutat o
schimbare care s obin ceea ce doream, cum ar fi trebuit s procedez? Puteam
oare face schimbarea, puteam avansa n timp, studia consecinele i, dac nu-mi
conveneau, s revin, s anulez schimbarea i s ncerc alta? Dac experimentam
de cincizeci de ori, de o mie de ori, reueam oare s gsesc schimbarea cuvenit?
Numrul modificrilor, fiecare cu consecinele ei multiple, depete calculul sau
nelegerea. Cum puteam descoperi varianta dorit?
Totui, am izbutit s-o fac, i nu v pot spune cum am nvat, ori ce am
fcut dup ce am nvat. Ar fi prea greu. Gndii-v la toate lucrurile pe care le
deprindem.
Stm n picioare, umblm, alergm, srim i facem tot soiul de micri,
dei ne gsim ntr-o stare de permanent dezechilibru. Rmnem n poziie
vertical numai pentru c muchii puternici ai trunchiului i picioarelor se
contract i relaxeaz n permanen, aidoma unui jongler de la circ care
balanseaz o prjin pe vrful nasului.
Din punct de vedere fizic, este dificil. De aceea, statul n picioare ne
obosete i, dup o vreme, suntem fericii c ne putem aeza. De aceea, poziia de
drepi, meninut pentru o exagerat de lung perioad, va duce la colaps. i totui,
cu excepia cazurilor cnd mpingem situaia la extrem, o facem perfect, fr ca
mcar s ne dm seama. Putem sta n picioare, merge, alerga, sri, porni i opri
ct este ziua de lung, fr s cdem ori fr mcar s ne pierdem n mod serios
echilibrul. Ei bine, atunci cum s descriu modul n care fac ceva, pentru ca s-l
execute i alt persoan ce nu l-a ncercat niciodat? Nu pot.
Un alt exemplu. Putem vorbi. Destindem i contractm muchii limbii,
buzelor, obrajilor i cerului gurii, executnd o serie de modificri rapide i
aritmice ce produc exact modularea dorit a sunetului. A fost destul de greu s
nvm n copilrie, ns odat depit aceast faz, putem rosti zeci de cuvinte
pe minut, fr cel mai mic efort contient. Ei bine, cum o facem? Ce modificri
producem ca s spunem: Cum o facem? ncercai s descriei modificrile
respective cuiva care n-a vorbit niciodat, pentru ca i el scoat sunetele cu
pricina! Nu se poate.
ns noi putem. i fr efort.
Avnd destul timp... nu tiu nici mcar cum anume s descriu trecerea la
care m refer. Nu era timp... s-i spunem durat. Avnd destul durat fr
trecerea timpului, am nvat cum s modelez realitatea dup dorin. Aciunea n
sine aducea cu bolboroselile unui prunc, ns unul care nva treptat s aleag i
s disting sunete pentru a construi cuvinte. Am nvat s aleg.
Desigur, a fost riscant. n procesul nvrii, puteam declana ceva
222

ireversibil... sau ceva pentru a crui revenire la starea iniial ar fi fost necesare
modificri subtile, ce m depeau. N-am fcut nimic din toate astea. Poate c
acesta a fost norocul cel mai mare.
i a ajuns s-mi plac. Semna cu realizarea unui tablou, ori a unei
sculpturi. Era, ns, mai mult dect att: constituia croirea unei noi realiti... O
nou realitate, identic cu a noastr n cteva puncte-cheie. Eu am rmas exact
ceea ce sunt, Adams a rmas eternul Adams, iar Muller esenialul Muller.
Universitatea nu s-a modificat, tiina este aceeai.
Ei bine, i atunci nu s-a schimbat nimic?...Vd, ns, c v plictisesc. Ai
nceput s nu-mi mai credei spusele i, dac-mi dau bine seama, ncercai un
dispre fa de afirmaiile mele. Se pare c, n entuziasmul meu, am nceput s
vorbesc ca i cum cltoria temporal ar fi real, iar eu a fi fcut ntr-adevr ceea
ce mi-ar fi plcut s fac. Scuzai-m. S-o considerm ceva imaginar, o fantezie, a
zice, despre ceea ce a fi putut face dac ar fi existat posibilitatea cltoriei
temporale i dac a fi avut cu adevrat talentul necesar pentru ea.
n acest caz, n imaginaia mea, nu s-ar fi modificat nimic? Trebuie s fi
existat nite schimbri: una care l-ar fi lsat pe Adams exact aa cum este, i
totui nepotrivit pentru funcia de ef de catedr, alta care l-ar fi pstrat pe Muller
n parametri normali, lipsindu-l, totui, de orice posibilitate de a deveni rector i
de a primi Premiul Nobel.
Iar eu a fi rmas tot eu, muncind din greu i deloc simpatizat, incapabil s
creez... dar posednd calitile care m-ar fi adus n funcia de rector.
Nu putea fi vorba de ceva tiinific; trebuia s fie ceva exterior tiinei, ceva
degradant i sordid, care v-ar fi descalificat pe voi, nite gentlemani perfeci...
Haidei... Nu merit privirile acestea de dispre amestecat cu automulumire
ngmfat. S neleg, aadar, c nu putei face nimic degradant i sordid? Cum
putei fi siguri? Chiar nici unul dintre voi, n anumite circumstane, n-ar aluneca
n... s-i spunem pcat? Care dintre noi n-ar pctui, dac ispita ar fi cea cuvenit?
Cine dintre noi este fr de prihan?
Gndii-v, gndii-v... Suntei siguri c sufletele v sunt pure? N-ai fcut
nici un ru, nicicnd? N-ai fost niciodat mcar pe punctul de a cdea n ispit?
i dac ai scpat, n-a fost o salvare prilejuit mai degrab de o ntmplare
norocoas dect de propria virtute? Iar dac cineva v-ar fi studiat cu atenie toate
aciunile, notnd momentele norocoase ce v-au aprat, i ar fi anulat doar unul
dintre acestea, atunci nu nseamn ca ai fi pctuit?
Bineneles, dac ai fi dus n mod public o via ticloas i plin de vicii,
astfel nct oamenii s se fereasc de voi, dezgustai i dispreuitori, n-ai fi putut
ajunge la actualele poziii respectate. V-ai fi prbuit de mult, iar eu n-ar fi
trebuit s pesc peste trupurile voastre czute n dizgraie, fiindc n-ai mai fi
fost aici pentru a-mi servi ca trepte.
Vedei ct de complex este totul?
223

i, simultan, cu att mai incitant. Dac a fi fost capabil s m ntorc n


timp i s constat c soluia nu era deloc complicat, c dintr-o singur lovitur
mi puteam atinge elul, a fi fost probabil ncntat, i totui mi-ar fi lipsit mult
excitarea intelectual.
Dac am juca ah i a ctiga prin matul prostului, din trei mutri, ar fi o
victorie mai penibil dect o nfrngere. A juca mpotriva unui adversar nedemn
i n felul acesta m-a discredita.
Nu. Victoria care merit osteneal este cea obinut lent i prin strdanie,
de la un adversar care i se mpotrivete din rsputeri, este o victorie ce prea
imposibil iniial, la fel de istovitoare, schingiuitoare i storctoare de energii ca
i cea mai teribil nfrngere, dar care difer de aceasta prin faptul c, n vreme ce
gfi i icneti epuizat, ii n mn drapelul nvingtorului, trofeul.
Durata pe care am petrecut-o opernd cu cel mai refractar dintre toate
materialele, realitatea, s-a caracterizat prin dificultatea impus chiar de mine.
Insistasem cu ncpnare nu numai s-mi ating elul, ci s-l ating n modul n
care doream, respingnd orice element care nu era exact aa cum voiam. O reuit
indirect o consideram un eec, o lovitur n alt loc dect cel intenionat nu exista
pentru mine. Pe inta mea exista un punct central, i nimic altceva.
i chiar dac nvingeam, ar fi fost o victorie att de subtil, nct nu v-ai fi
dat seama c am ctigat pn ce nu v-a fi explicat totul n amnunt. Pn n
clipa final, n-ai fi tiut c vieile v-au fost rsucite ntr-o direcie nefast. De
aceea...
Dar stai! Am uitat ceva. M-a absorbit ntr-att prezentarea inteniei mele
de a pstra neschimbate tiina, Universitatea i pe noi nine, nct n-am explicat
c, ntr-adevr, puteau fi modificate i alte lucruri. Urmau s se petreac
transformri n domeniul social, politic i economic, precum i n domeniul
relaiilor internaionale. La urma urmelor, cui i-ar fi psat de asemenea detalii?
Nou n nici un caz.
Acesta este miracolul tiinei i al savanilor, nu credei? Ce ne pas cine
ctig alegerile n dragele noastre State Unite, ce s-a votat la O.N.U., dac la
Burs au cobort cotaiile ori dac nesfritul vals al naiunilor a cotit ntr-o parte
sau ntr-alta? Atta vreme ct tiina exist, ct legile naturii se menin, iar
activitatea noastr continu, fundalul pe care o desfurm nu constituie dect un
joc de lumini i umbre lipsit de neles.
Poate c tu nu recunoti asta n mod deschis, Muller. tiu bine c, la
vremea ta, te-ai considerat membru activ al societii, declarndu-i n mod public
opiniile n legtur cu un subiect sau altul. ntr-o msur ceva mai mic, i tu ai
procedat la fel, Adams. Amndoi v-ai entuziasmat n faa unor viziuni legate de
omenire, Pmnt i alte probleme abstracte. Nu tiu, ns, cte dintre afirmaiile
voastre n-au reprezentat dect o simpl modalitate de autolinitire a contiinei,
fiindc, de fapt, n adncul sufletelor, nu v psa, dac puteai sta linitii,
224

dedicndu-v preocuprilor tiinifice.


Asta este una dintre marile diferene existente ntre noi. Mie nu-mi pas ce
se ntmpl cu omenirea, atta vreme ct mi pot vedea de fizica mea. O recunosc
n mod deschis toat lumea m consider cinic i fr inim. n secret, nici vou
nu v pas. Cinismului i indiferenei mele, voi le adugai ipocrizia, care v
mascheaz, deocamdat, pcatele, dar care le amplific, atunci cnd sunt
descoperite.
Nu, nu! Nu cltinai din capete. Examinndu-v vieile, am aflat tot attea
ct cunoatei voi niv, ba chiar mai multe, ntruct eu v disting limpede micile
pcate, pe cnd voi le ascundei de propriile contiine. Poate c sta-i lucrul cel
mai amuzant n legtur cu ipocrizia: odat ce a aderat cu hotrre la ea, ipocritul
nsui i devine victim. Ba mai mult, el este principala victim, deoarece, n
majoritatea cazurilor, atunci cnd e demascat n faa lumii, ipocritul continu s
par, cu destul onestitate, un sfnt n proprii ochi.
Nu spun toate acestea pentru a v denigra. Caut s v explic c, dac am
considerat necesar s modific lumea, pentru a ne pstra pe noi neschimbai, cu
deosebirea plasrii mele ntr-o poziie superioar, acest lucru nu avea s v
afecteze, de fapt... M refer la transformrile din lume.
Nu v-ar psa dac republicanii ar fi la putere n locul democrailor, ori
invers. Nu v-ar psa dac feminismul ar reprezenta micarea conductoare, iar
sporturile profesioniste ar cunoate un declin. Nu v-ar psa de existena unei
anumite mode n vestimentaie, mobilier, muzic ori film. Cu ce v-ar afecta
vreuna dintre astea?
Cu nimic.
Mai exact, cu mai puin dect nimic pentru c, dac lumea s-ar fi schimbat,
ar fi existat o nou realitate. Adevrata realitate, n privina locuitorilor acelei
lumi, singura realitate, cea din manualele de istorie, realitatea care a devenit real
de douzeci i cinci de ani ncoace.
Dac m-ai crede, dac v-ai gndi c ceea ce povestesc este mai mult dect
o simpl fantezie, ai fi la fel de neajutorai. V-ai putea duce oare la autoriti i
s le spunei: Nu aa trebuie s fie lucrurile. Realitatea a fost modificat de un
ticlos? Ce ar dovedi asta, n afara faptului c suntei nebuni? Cine ar putea
crede c realitatea nu este realitate, cnd textura i modelele ei au fost esute n
ultimii douzeci i cinci de ani n detaliile cele mai fine i cnd fiecare i
amintete c a trit-o chiar n vreme ce se derula?
Dar voi nu m credei. Nu cutezai s credei c nu fac doar simple
speculaii legate de ntoarcerea n trecut, de studierea vieilor voastre i de
strdania crerii unei noi realiti n care noi am rmas aceiai, dar vai!, lumea
este modificat. Am fcut-o, am fcut toate astea. i eu singur mi amintesc
ambele realiti, pentru c am fost n exteriorul timpului atunci cnd s-a realizat
schimbarea i pentru c eu am produs-o.
225

Tot nu m credei! Nu avei curajul s m credei, ntruct, dac ai face-o,


ai crede c voi niv ai nnebunit. Puteam eu s fi modificat aceast lume
familiar a anului 1982? Imposibil!
i dac am fcut-o, cum fusese lumea nainte de a interveni asupra ei? O s
v spun haotic! Abundnd n liberti excesive! Oamenii ajunseser ei nii
legi! Dintr-un punct de vedere, sunt mulumit c am schimbat-o. Acum avem n
ar un guvern adevrat. Conductorii notri i-au furit o viziune clar asupra
viitorului i tiu cum s o pun n aplicare. Perfect!
Dar, domnilor, n lumea aceea care a fost, n acea veche realitate pe care
nimeni nu o poate ti ori concepe, voi doi erai legi n sine i luptai pentru
libertate i anarhie. n vechea realitate, asta nu reprezenta un delict. Dimpotriv,
muli o considerau o atitudine admirabil.
n noua lume, v-am lsat aa cum erai, nu v-am schimbat. Ai rmas
lupttori pentru libertate i anarhie, dar asta constituie un delict n realitatea
prezent unica realitate ce v este cunoscut. M-am asigurat c v-ai putut
ascunde faptele. Nimeni nu v cunotea delictele i ai putut avansa pn n
poziiile actuale. Eu, ns, tiam unde se afl dovezile i cum puteau fi
descoperite, iar la momentul oportun le-am dat n vileag.
Acum mi se pare c zresc pentru prima dat pe feele voastre expresii care
nu mai reflect o toleran resemnat, dispre, amuzament ori iritare. ntrevd
semne de team? V amintii despre ce am vorbit?
Gndii-v! Gndii-v! Cine au fost membri ai Ligii Libertilor
Constituionale? Cine a ajutat la distribuirea Manifestului Liberei Gndiri? Unii
oameni au considerat aceast aciune ca fiind curajoas i demn. Micarea
clandestin v-a aplaudat aciunile... Haidei, haidei, tii la ce m refer prin
micarea clandestin. Desigur, nu mai suntei membri activi ai ei. Funciile sunt
prea importante pentru voi i ai avea prea mult de pierdut. Deinei poziii i
putere, i nu intenionai s v oprii aici. De ce s le riscai pentru ceva ce
oamenii nu-i doresc?
Avei nsemnele voastre i v numrai printre cucernici. ns nsemnele
mele sunt superioare, iar eu sunt mai evlavios, fiindc n-am comis nici unul dintre
delictele voastre. n plus, domnilor, sunt creditat cu denunarea voastr.
Un act ruinos? Scandalos? Ctui de puin. Voi fi recompensat. Am fost
ngrozit de ipocrizia colegilor mei, dezgustat i ngreoat de trecutul lor
subversiv, ngrijorat de ceea ce ar putea plnui acum mpotriva celei mai bune,
nobile i pioase societi existente vreodat pe Pmnt. Ca atare, am adus totul la
cunotina acelor oameni deceni care ajut la cluzirea civilizaiei spre
adevrata austeritate a gndirii i umilin a spiritului.
Ei se vor lupta cu rul din voi pentru a v salva sufletele i a v transforma
n adevrate vlstare ale Spiritului. mi nchipui c trupurile voastre vor avea de
suferit n decursul acestui proces, dar ce conteaz? Va fi un pre nensemnat, pe
226

lng uriaul i eternul bine pe care vi-l vor aduce. Iar eu voi fi rspltit pentru c
am fcut ca totul s devin posibil.
Bnuiesc c acum suntei cu adevrat speriai, domnilor, fiindc mesajul pe
care-l ateptam cu toii se apropie i ai priceput de ce anume am fost solicitat s
rmn aici, cu voi. Postul de rector mi aparine, iar interpretarea mea asupra
teoriei Muller, combinat cu dizgraia lui Muller, va ajunge n manuale sub
numele de teoria Dinsmore i s-ar putea s-mi aduc Premiul Nobel. n privina
voastr...
Dincolo de u, s-a auzit rpitul cadenat al unor pai i un strigt
rsuntor:
Stai!
Ua s-a deschis violent. n ncpere a ptruns un brbat ale crui veminte
de un gri sobru, nfrumuseate doar de un guler alb, lat, o plrie nalt cu
cataram i o cruce mare din bronz, l desemnau drept cpitan n temuta Legiune
Puritan.
Horatio Adams, a rostit el cu o voce nazal, te arestez n numele
Domnului i al Congregaiei pentru crimele de vrjitorie i demonologie! Carl
Muller, te arestez n numele Domnului i al Congregaiei pentru crimele de
vrjitorie i demonologie!
Mna sa a fcut un gest scurt i rapid. Doi legionari s-au desprins dintre
ceilali, s-au apropiat de fizicienii care rmseser ncremenii de groaz n
scaunele lor, i-au smucit n picioare, le-au pus ctue i, dup o plecciune de
umilin naintea simbolurilor sacre, au smuls crucile micue ce le nsemnau
gulerele.
Cpitanul s-a ntors ctre Dinsmore:
Al dumneavoastr n sfinenie, domnule. Mi s-a cerut s v transmit
aceast ntiinare din partea Consiliului de Administraie.
Al dumneavoastr n sfinenie, cpitane, a replicat grav Dinsmore,
pipindu-i propriile nsemne. Sunt fericit s primesc cuvintele acelor oameni
sfini.
tia ce cuprindea ntiinarea.
Ca nou rector al Universitii, avea posibilitatea, dac dorea, de a uura
pedeapsa celor doi. Oricum, triumful su avea s fie enorm.
...Numai dac s-ar fi aflat n siguran.
...Cci nu trebuia s uite c, n mna Majoritii Morale, nimeni nu era,
niciodat, cu adevrat n siguran.

ramsai
227