Sunteți pe pagina 1din 337

DAISY,FRUCTUL INTERZIS AL PASIUNII

SUSAN JOHNSON
CAPITOLUL 1
Paris, mai 1881
Btaia n u era insistent i precipitat.Viola tcerea nfierbntat a ncperii...
ntrerupea concentrarea ducelui de Vec.
Prul lui lung i negru flutur mtsos cnd ntoarse capul spre locul de unde
venea zgomotul. Trecur cteva fraciuni de secund nainte de a se distana
suficient de patima pur carnal care l acapara.Odat cu deplina contiin de
sine apru i decizia.Ignor btaia n u, prea atras de micarea prii inferioare
a trupului su i de scncetele femeii nfierbntate i nflcrate de sub el.
Mor, Etienne...

Vocea feminin era o oapt, frngndu-se ntr-un geamt de plcere. Minile ei


mici la baza coloanei lui vertebrale, apsnd cu for, ncurajau fiecare
ptrundere, mpiedicnd retragerile prea lungi.
El i slbi strnsoarea cu o uoar micare a coapselor puternice.

O s fie mai bine murmur el.


Dar exact n clipa plcerii extreme, la limita, suportabilului, pe care Isme o
atepta tremurnd, rsun n u a doua btaie n ritmul stabilit dinainte i
Etienne gemu.

Nu... pleci.Femeia strnit din braele lui i manifest dezaprobarea


printr-un horcit. Minile ei l strngeau din nou. Cuptorul dintre coapsele ei
frigea. Femeia i, ridic oldurile, cutnd bucuria rvitoare pe care el era att
de aproape... s i-o ofere.
Membrul lui rigid i puternic se avnt nc o dat, ca i cum ar fi fost grbit de
cea de-a doua btaie n u sau de dulceaa femeii care se unduia ca s-l
absoarb mai adnc, mai mult...
El se mic puin i se cutremur de delicioasa, senzaie oferit de frecarea din
cuibul ei mtsos, care-l inea strns. Nevoia copleitoare i alung din minte
orice alte obligaii.
E al tu n ntregime, drag, murmur el.innd-o de umerii goi astfel nct s
o imobilizeze, strbtu dintr-o dat acea mic distan critic i fcu s dispar,
pentru o clip delirant i vibrant, ntreg universul aa cum o doreau amndoi.
De vreme ce ducele de Vec nu triplase averea veche de o mie de ani a familiei
prin riscuri nebuneti sau prin neglijarea chestiunilor practice, la primele senzaii
de,slbire a plcerii el i arunc privirea pe ceasul de pe noptier. La naiba,
Louis putea s aleag un moment mai bun. Iar Legere putea avea puin
rbdare.Experiena i instinctul de juctor i spuneau c faciunile la burs
n-aveau s ating apogeul mai ,devreme de zece sau cincisprezece minute. Mai
avea, rgaz cteva minute ca s se bucure de plcere. Numai, bine pentru c
femeia pasionat, care se aga de el cu atta for, i atrase din nou atenia.
Coapsele mtsoase ale Ismei erau alunecoase din pricina transpiraiei,
promind o penetrare catifelat. El auzi micul ei ipt sufocat de plcere, i vzu
pielea mbujorndu-se, i sesiz intensa excitare. Cnd,cu cteva luni nainte o
fcuse s simt acea senzaie,erotic unic, ea adoptase instantaneu varianta,
japonez a clopotelor birmaneze. Amintindu-i, el, zmbi n clipa n care femeia
suspin n extaz:
Ah, Doamne... Nu chiar aa, i zise el, ns, cum se apropia la rndul lui de
acea magnific stare de eliberare i cum ceasul i btile lui Louis din u i

aminteau de responsabiliti, hotr c venise clipa ultimului orgasm n acea


diminea.Simi primele convulsii ale Ismei de-a lungul venelor, lui ncordate i
iei n ntmpinarea contesei Guimond, ,descrcndu-se n adncurile umede ale
voluptuoasei, femei arcuindu-i spatele n delirul exploziv al plcerii.Trupul lui
bronzat era plin de broboane iar pieptul i se umfla i desumfla cu repeziciune n
cutarea aerului.
Isme rsufla la fel de greu. Rmaser nlnuii i epuizai. Cteva clipe mai
trziu, cnd ea ntinse buzele roz, el o srut cu recunotin deloc prefcut.
Mulumesc c te-ai regulat cu mine n dimineaa asta, murmur el, cu
rsuflarea-i fierbinte adstnd deasupra moliciunii gurii ei.nlndu-i capul, i
zmbi. Mtasea neagr a prului i ncadra chipul de o frumusee rpitoare.
Avea un zmbet la fel de provocator pe ct de scandaloas i era reputaia.
Nu m-a fi culcat cu nimeni altcineva att de devreme... ngn Isme,
satisfcut, aproape torcnd, cu ochii adumbrii de genele grele... nici nu m-a
deranja s m mbrac n zori de zi.
Ca apoi s te dezbraci, rosti ducele cu un zmbet iret. Rmn dator atunci...
pentru interesul tu excepional.
Vocea lui era doar un murmur care tachina. n timp ce aprecia efortul ei
deosebit, el trase concluzia, cu regret n sinea sa, c, din nefericire, Bursa nu mai
putea atepta. Orict l ncnta pasiunea contesei, cu ameninarea care-i pndea
aciunile de la cile feratei trebuia s se dea jos din pat, s se mbrace i s
porneasc la afaceri n mai puin de cinci minute. Lsndu-i greutatea corpului
ntr-un cot, i ddu prul peste urechi cu un gest grbit, intrat n obicei, n
vreme ce privirea i se mut din nou spre ceas. Oare va suna Bouchart?
Sprncenele lui stufoase i negre se arcuir a ngrijorare.
Te rein cumva?
Ochii superbi ai Ismei se ngustar. Regina momentan a frumuseii din Paris nu
cunotea dect sentimentul adoraiei din partea tuturor.
M tem c am ntrziat la birou. Legere mai are un pic i va suferi o
apoplexie din pricina agitaiei de la Burs. Ducele de Vec zmbi din nou. Dinii
sclipitori contrastau cu bronzul feei. Retrgndu-se de lng cldura trupului ei,
o srut pe obraz.
mi pare ru, drag... ntr-o clip Louis va bate din nou la u.
Aezndu-se n capul oaselor, se sprijini pe coate.Poziia i scotea n eviden
muchii fermi ai toracelui.Ochii verzi, plini de vioiciune, ncercau s ascund
agitaia care-l stpnea.

Spune-i s plece. Vreau s faci din nou dragoste cu mine... aa cum mi place
cel mai mult... cu Phoenix jucndu-se n...
...crptura de Cinabar, o ajut el.
Aa.Etienne devenise expert n arta taoist a iubirii, n timpul unei expediii
fcute n Asia cu muli ani n urm, iar Isme se artase ncntat de repertoriul
lui ca multe alte femei din trecut, de altfel.
Am visat azi-noapte excursia noastr fcut cu ambarcaiunea ta, continu ea.
Nu puteam dormi gndindu-m la mrimea enorm a...
i privi erecia, nc tare n ciuda orelor petrecute n mrejele iubirii, apoi se uit
n ochii lui. Zmbi, anticipativ, nepstoare fa de orice alte angajamente ale
lui.
Trebuie s rmi, insist ea n oapt. Louis va atepta, iar Legere poate s
aib rbdare.Un manager de afaceri era o persoan puin mai important n
ierarhia personalului. n definitiv, confortul oricrui om depindea mai ales de
servitorul personal, ns toi puteau atepta.
Etienne i spuse c Isme era un monument blond-auriu de seducie feminin.
Din nefericire, tot ea era rsfat n felul acela adolescentin al majoritii
aristocratelor pe care le cunotea el i care nu se gndeau dect la persoana lor...
crescute ntr-o societate care atepta ca ele s fie doar nite decoraiuni i obiecte
ale plcerii, iar Isme era exact aa ceva. Luxuriant. Decorativ. Extrem de
plcut.
A vrea s pot, rspunse el. Dac Germain Freres n-ar fi nceput s cumpere
aciuni cu o zi n urm, ridicnd artificial preul noii emisii de obligaiuni ale
cilor ferate din sud, poate c Etienne s-ar fi lsat prad chemrii ispititoare.
Numai c Germain Freres avea s vnd n curnd. Iar Etienne voia i el s
vnd la preul maxim... realiznd un profit considerabil dac totul mergea bine,
ca s cumpere pachetul de control al cii ferate spre Caen.

Stai cu mine, Etienne. Distreaz-m.

Mi-ar place, Isme... poate cu alt ocazie. Cnd nu m va costa cincizeci


de milioane de franci, gndi el, abinndu-se de la orice comentariu. Dnd la o
parte cearaful alb, i cobor picioarele pe marginea patului i se ridic cu o
micare graioas.

M vei mbufna dac pleci, declar ea, ntins pe pat. (Pielea i lucea de
transpiraie iar sfrcurile snilor grei ateptau sumeite.) i te voi face s
plteti... merse ea mai departe, urmrindu-l cum se deprteaz traversnd
covorul verde nchis i mtsos. Ar trebui s te tunzi, Etienne, rosti brusc, cu
tonul unei soii ngrijorate. Semeni cu un brigand arab.

El o privi, simind un fior rece pe ira spinrii la auzul tonului ei casnic. La


treizeci i nou de ani n-avea nevoie de nimeni ca s-i spun ce s fac. Dac ar
fi vrut pr scurt, s-ar fi tuns. Studiind alene cu privirea acea femeie recunoscuta
pentru frumusee i miestrie n pat, rosti cu blndee.

Nu te mbufna, drag. Detest femeile mbufnate.

Iar eu detest discuiile de afaceri. Bursa va fi tot acolo i peste o or sau


dou.

mi pare ru c te plictisesc. Ducele de Vec nu se socotea jignit de remarca


Ismei. Gsea c era tipic pentru genul ei de femei. Prea tipic, prea previzibil,
ba chiar... plictisitoare, aa cum socotea i ea interesul lui pentru burs. Cu o
mn pe mnerul de aur al uii cabinei de mbrcat, el i oferi ceea ce strnea de
obicei o und de nefericire pe chipul cunotinelor lui feminine. D-mi voie s-i
cumpr o bijuterie de la Chaumets. Alege ceva n drumul spre cas. Ca plat,
adug el cu un zmbet lene, pentru plictisitoarea mea plecare de lng tine.

Voi fi teribil de scump, drag. Micul ei mieunat ascundea nceputul unui


acces de, furie.
i nu voi mai veni o sptmn.
Sunt distrus.Zmbetul lui nu exprima ns dect ironie i era nefiresc de
atrgtor.
S te ia nalba, Etienne! (Contesa se ridicase n capul oaselor i se uita
mnioas la brbatul gol, nalt,i puternic, aflat pe punctul de a iei din
ncpere.Chiar pleci?Ducele i reinu o exclamaie cnd ceasul de perete btu
ora i rspunse sec:
Chiar.Reacionnd conform temperamentului uor inflamabil pentru care era
faimoas, Isme se aplec, nfc un mic bust din porfir al Cleopatrei, pe care
Etienne l inea pe noptier i, ridicndu-l mult deasupra capului ei, blond,
amenin s-l foloseasc drept arm.n clipa n care proiectilul ni din mna ei,
Etienne, se strecur n cabina de mbrcat, nchiznd ua cu o fraciune de
secund naintea impactului, Mica sculptur fcu explozie la contactul cu
panelul din lemn de cire i o ploaie de fragmente mproc ua. Ducele simi un
junghi n inim pentru pierderea suferit.
Contesa e nefericit? Vocea calm, controlat, a lui Louis indica o anume
familiaritate cu istericalele feminine din apartamentul, stpnului su.
Aa se pare, rspunse sec Etienne, ntrebndu-se, dac va putea gsi ceva n
locul Cleopatrei lui favorite.Avea eleganta sculptur din adolescen i fusese
fermecat de frumuseea exotic a Reginei Egiptului,ca i de ndrtnicia cu care

i dusese lupta disperat contra Romei asupritoare. n lumina realitii hde de


la Burs, ns, cu care trebuia s se reobinuiasc Etienne ntreb:
La ct au ajuns aciunile?Isme era astfel concediat pentru treburi mult mai,
importante, care aveau de a face cu cincizeci de,milioane de franci din banii lui.
La ultimul apel al lui Legere, acum un minut,preul se ridicase la 220 de
franci, rspunse Louis.Tocmai vroiam s v ntrerup, indiferent n ce stadiu... al
activitii v aflai. Legere a nnebunit.
Spune-i s mai atepte patruzeci de puncte, apoi s vnd. Spune-i c o s m
mbrac i o s ajung jos n cincisprezece minute. Pregtete-l pe Guillaume. E
deja gata? (Ducele zmbi cu cldur.) Ce m-a face eu fr tine. Contesa va avea
i ea nevoie de o trsur. (Zrind zmbetul vag al lui Louis, Etienne zise
amuzat):
Presupun c ai avut deja grij de asta. (Valetul ddu din cap.) Mai e nevoie
s-i cer s trimii o camerist contesei, sus?
Cred c-ar prefera-o pe Augustine, Excelen. Ea ar readuce calmul n
dormitorul dumneavoastr. ,
Mai c-mi pare ru c nu te ocupi i de afacerile,mele de la Burs, Louis. N-a
fi pierdut-o pe Cleopatra.
Am fost tentat s-o fac, dar l tii pe Legere... un sclav al protocolului. Iar
ordinele dumneavoastr aufost clare. Trebuia s am grij s fii sculat pn la ora
zece. Iertai-m c am intervenit n... vizita matinal a contesei.Etienne nl din
umeri i zmbi contient, mcar intelectual, de impetuozitatea nevoii de a
achiziiona o, cale ferat. Isme poseda o mare ingeniozitate n arta, aprinderii
simurilor unui brbat, cu toate c Etienne, devenea tot mai iritat de alte
exagerri ale comportamentului ei. Ziua de astzi constituia doar un alt exemplu
al amestecului, fr s fie poftit, n viaa lui particular, l surprinsese aprnd
n acea diminea n Bois de Boulogne n timp ce el i fcea obinuita plimbare
clare mpreun cu fiul su i cu civa prieteni. Dei nu respingea senzualitatea
agresiv a Ismei, Etienne prefera s fie el cel care are iniiativa n relaiile cu
femeile; nu-i plcea deloc s fie strns cu ua. Nu-i plceau, n special, acele
mici intimiti date, de permanentizarea unei relaii ncercrile de a, profita
de timpul lui, cenzurarea pe un ton posesiv,inevitabilele pretenii de
exclusivitate.Ca motenitoare a proprietilor din Departament du Nord, ce
includeau, ntmpltor, cele mai mari zcminte carbonifere din Frana, Isme era
obinuit ca toat lumea s-i mplineasc poftele. Etienne nu suporta s devin
obiectul acestor dorine fr nici o limit. n nici un caz nu era dispus s accepte

mai mult dect o legtur fr asumarea de responsabiliti aa cum existase


ntre ei n ultimele luni.
Cnd va suna din nou contesa, Louis, decise ducele bazndu-se pe
experiena lui, s-i comunici c nu sunt acas.
Pentru ct vreme, sir?
Pentru mult vreme, Louis. Aranjeaz s-i trimii Cassetta Chigi cea
pictat de Rafael pe care ea a admirat-o la Roussels, mpreun cu
complimentele mele. i pune n caset un irag din diamantele roz pe care mi
le-a livrat Chaumet sptmna trecut, alturi de cartea mea de vizit.
Foarte bine, sir.Louis rspunse fr pic de intonaie. Ducele se, referea la
acele cri de vizit semnate dinainte, pe care, scria: Cu afeciune, Etienne n
plus, de vreme ce, Roussel subliniase cu mndrie, n cadrul unei prezentri
private pentru duce, inute cu o sptmn nainte, c acea caset, ce data din
epoca Renaterii,era unic, fiind proiectat de Rafael pentru patronul lui,omul de
finane din Siena Agostina Chigi, generozitatea darului ducelui de Ves indica
sfritul definitiv al relaiei sale amoroase cu contesa.Ochii verzi ai ducelui
contemplau dimineaa nsorit, de dincolo de ferestrele ncperii.
A ieit soarele, rosti el moale, ca i cum concedierea unei amante ntr-un
mod att de costisitor ar, fi fost o ntmplare la fel de prozaic asemenea
comentariului su asupra vremii.
Da, sir, acum o or.
Aadar pmntul va ncepe s se usuce, coment el pe un ton neutru.Se
ndrept spre cada cu picioare de aur care trona,pe superbul covor de Shiraz
demn de un muzeu din centrul ncperii. Deschise robinetele la maximum.
ndreptndu-i umerii ntreb:
A sunat Valentin?
De dou ori. I-am spus c suntei nc... ocupat.Ducele zmbi:
Nu uita de diamantele roz.n ultimele sptmni, Isme i oferise plceri
deosebite.Louis se prefcu jignit.
Pardon, se scuz Etienne, de gafa comis.Louis era i fusese ntotdeauna
ntruchiparea eficienei.
Domnul Bouchart n-a sunat nc?
Nu, sir.Etienne se ncrunt uor. Bouchart ar fi trebuit s sune la nou i
jumtate cu veti despre preul de vnzare cerut de Germain Frere. Se uit rapid
la ceas, se ncrunt mai tare, apoi ddu din umeri.l va pune pe Legere s vnd
la 260, aa cum l instruise dinainte.Tocmai voia s-l trimit pe Louis la Legere
cu ultimele instruciuni cnd sun telefonul. Imediat, pe Etienne l cuprinse o

senzaie de nerbdare, asemntoare doar cu cea pe care o ncercase cnd


ctigase pe, neateptate la Monte Carlo. tia cine era la telefon, aa cum simise
dinainte c dealerul i dduse o carte ctigtoare la baccara.
Rspund eu, rosti ducele.Ridicnd receptorul aflat pe o msu lng
,fereastr, rspunse:
Aici e de Vec. Avea vocea uor voalat, ca i cum tia c, sunnd cu
ntrziere, Bouchart era nervos, cu nervii ntini i trebuia calmat. Stnd astfel
nct lumina s-i scalde silueta cu umeri largi i s-i iradieze prul negru,
Etienne vorbi, ncet n receptor:
Da. Nu va fi necesar. Mine. Da. Mulumesc.Nu se mic; prea c i
rsuflarea lui e temtoare.Nu-i venea s cread.
Vnd la 275, rosti el, punnd napoi receptorul n furc cu delicatee.Nrile lui
adulmecau satisfcute aerul. Experiena i instinctul erau eseniale n afacerile
de pe pia, ns nu strica s ai i cte un angajat nemulumit de partea ta.
Spune-i lui Legere s atepte pn la 273 nainte de a vinde, l instrui el pe
Louis, intrnd n apa, din cad.Se aez pe fundul czii, i ntinse ct putu
picioarele i se sprijini de marmura rece.
Domnul Bouchart va veni mine s-i ia banii.Se afund brusc, apoi iei din
apa fierbinte, ud i zmbitor.
Acum linitete-l pe Legere, Louis, zise el, ntinzndu-se dup spun. M voi
mbrca singur n mai puin de o or, ducele de Vec ctigase controlul asupra
unei linii ferate. De asemenea, se, desprise contra unui cadou memorabil
de ultima lui amant. Dup ce i lu prnzul la club, Etienne se ndrept cu o
trsur, n pas de plimbare, spre una din cele mai apropiate suburbii pariziene
pentru partida, zilnic de polo. Se afla ntr-o dispoziie excelent.
CAPITOLUL 2
A doua zi, n cealalt jumtate a lumii, Daisy Black, o tnr indianc
Absarokee, una din cele cincizeci de, femei avocat din America, sttea ntr-o
sal de judecat din Helena, Montana, cu o expresie de concentrare ntiprit pe
chip, gndindu-se pentru a mia oar de cnd adusese cazul n faa judectorului
Natt ct de bun ar deveni lumea dac acest om ar fi fost scos din starea lui de
ignoran nenorocit i mpucat.Nu era un gnd ghidu.Dei legile statului
Montana permiteau de doi ani accesul n instan al femeilor avocat, judectorul
Ryan Natt, un opozant nverunat al acestei situaii, dduse deja verdictul n
proces privind-o pe Daisy cu dezaprobare i ntrebnd:

Domnioar, ce cutai n tribunalul meu? Cnd Daisy ncercase s rspund,


Natt o redusese cu brutalitate la tcere:
Domnioar Black, dac ndrzneti s scoi o vorb te acuz de insult la
adresa instanei.Webster Drake, avocatul prii adverse, dduse dovad de bun
sim i intervenise, subliniind textul legii precum i substaniala experien
legal a |lui Daisy.Chiar i aa, trecnd cu vederea excelentul dosar profesional
al lui Daisy, judectorul Natt sugerase nepoliticos c firma Braddock-Black Ltd.
ar fi fost mai bine slujit de un avocat capabil.Rou la fa i frustrat c nu o
poate da afar din instana pe Daisy, el insistase s-i etaleze opiniile sale despre
femei ntr-o tirad incendiar.
Nu putem spune, se avntase el, ignornd textul, legii statale, dect c dreptul
d dovad de nelepciune cnd exclude femeile din profesiunile legate de lege.
Legea naturii a predestinat i calificat sexul,feminin pentru procrearea i
ngrijirea copiilor rasei,noastre moment n care privirea lui strpungtoare,
ncrcat de dispre, exprimase clar dezgustul pentru rasa creia i aparinea
Daisy i pentru ocrotirea cminelor din toat lumea i meninerea lor n spiritul
iubirii i cinstei iar femeile care... nu-i onoreaz aceste datorii sociale ale
sexului lor i se apuc de altceva cum ar fi de profesiunea de om al legii...
(obrajii i se, mbujoraser de emoie) se ndeprteaz de la ordinea, natural i,
cnd o fac de bun voie, chiar o trdeaz.Dup acest nceput de ru augur,
judectorul, ncepuse cu obstruciile. De-a lungul procesului, Daisy, fusese pus
la punct fr s fie nevoie, i se vorbise cu indiferen sau nepoliticos, fusese
ignorat de nenumrate ori un efort zadarnic, cci martorii i ntrebrile ei
reuiser s dezvluie explicit incursiunile ilegale ale firmei Hanna Mining n
depozitele de cupru ale companiei Braddock-Black. Neinnd cont de
prejudecile judectorului Natt, Daisy oferise juriului dovezile cu o luciditate
rece. Rareori i dezvluia temperamentul n instan sau n alt parte. Intrase n
selectul cerc al femeilor avocat din America prin munc intens i stpnirea
perfect a propriilor emoii. Spre deosebire de albi, privii adesea ca nite fiine
emotive, glgioase i necioplite, motenirea ei indian o fcea s fie politicoas
i modest. Avea o inut sobr care i atrsese porecla de Fust de fier.
Domnule judector Natt, replic Daisy la aluzia denat fcut de acesta
referitor la faptul c nu era mritat din cauz c-i lipseau atributele specifice,
sexului, statutul meu de femeie cstorit sau nu n-are nimic de a face cu
prezentarea acestui caz sau cu faptul c specializarea mea n legea minelor va
mpiedica Hanna Mining s profite de pe urma furtului de minereu de la
Braddock-Black Ltd. Ct privete atributele sexului meu, am vzut prea multe

femei, mritate din Montana lucrnd cu plugul, cultivnd, terenul i conducnd


crue ca s mai consider c feminitatea languroas i ceremoniile delicate ale
ceaiului ar fi indispensabile pentru o cstorie.Juriul chicoti, iar Hazard Black,
tatl femeii care l pusese pe judector la punct, rosti ncet ctre fiul su i ctre
ali doi avocai ai firmei de la aceeai mas:
Natt tocmai i-a pierdut numirea pentru tribunalul, federal. Enorma avere a
lui Hazard Black l transforma ntr-o, for politic redutabil n Montana, n
ciuda descendenei lui indiene. Judectorul Natt comisese o grav eroare
insultndu-i fiica.Dei nscut ntr-o cultur a rzboiului i educat ca atare n
tineree, n decursul deceniilor de cnd omul alb se stabilise n Montana, Hazard
Black nvase s trateze cu inamicii n cadrul legii. Din fericire, legea n acest
stat era flexibil i interpretabil n mare msur, dup bunul plac datorit
marilor distane dintre,aezrile omeneti care se aflau la ore sau chiar zile,
departe de autoriti. Dar indiferent de contexte, Hazard, Black i pltea
ntotdeauna datoriile.
Tocmai de acest aspect al caracterului lui se ag Daisy mai trziu, n acea
dup-amiaz, dup ce judecata fusese suspendat pe restul zilei:
Un sfat prietenesc, tat. N-am nevoie de rzbunare pentru aluzia judectorului
la faptul c sunt o femeie singur. A fost, e drept, o mitocnie de natur mai
personal dect celelalte mitocnii ale lui, ns el nu e dect un bigot cu care m
descurc fr probleme.Mergnd alturi de Daisy, Hazard avea pe chip un zmbet
la fel de cald ca soarele de primvar.
Te-ai descurcat foarte bine, draga mea. N-ai nevoie de mine s te protejez de
stupiditatea Lui Natt,replic el simplu.Mulumit c tatl ei prea att de linitit,
Daisy i aminti politicoas c nu era o novice n privina prejudecilor
masculine:
Nu e primul care se opune practicrii avocaturii de ctre femei sau care
susine c locul femeii e n gospodrie.
Sau ntr-un bordel de plu ca al lui Ruby, adug Trey cu sarcasm, rnjind.
(Pind lejer de cealalt parte a lui Daisy, Trey i privi amuzat sora.) Natt i
petrece o groaz de timp acolo, continu el, asigurndu-se c principiile lui
referitoare la femei sunt n,continuare valabile.O s aib mai mult timp de
petrecut acolo, gndi Hazard cu dispre, dac o s i mai poat permite cnd i
va pierde numirea. n ciuda rspunsului binevoitor dat fiicei sale, Hazard
inteniona s-l fac pe Natt s sufere pentru lipsa lui de maniere. Hazard luptase
toat viaa pentru supravieuirea tribului su i pentru o frm de egalitate ntro societate inegal. Din fericire, bogia se dovedea eficient n cadrul

inconstantei culturi americane, iar n vest instabilitatea acestei culturi era, ,mai
evident. Oamenii sraci deveneau milionari peste,noapte datorit bogiilor
solului, iar trecutul unui individ nu era niciodat cercetat ndeaproape. Nici n-ar
fi fost un gest nelept ntr-un stat n care multe dispute erau nc rezolvate cu
pistolul.
Pe fapt, am fost surprins s vd c a fost att de prost ca s se lege de tine,
rosti Trey ctre tatl su.
Poate c se simte sigur de sprijinul acordat de Wainwright.
Panglicile albe ce coborau pe partea din spate a plriei de pai a lui Daisy
fluturau dinspre stnga spre dreapta i napoi pe msur ce fata ntorcea capul de
la tatl la fratele ei amndoi nite brbai nali,puternici, de aciune.
Nu vreau s se lege nimeni de absolut nimeni pe tema lipsei de maniere a lui
Natt. ntr-un fel, amestecul vostru e la fel de plin de prejudecat sexual ca i
abuzurile lui Natt legate de rolul femeii. N-am nevoie de protecie masculin.
Protecia lui Hazard n-avea nimic legat de sex. El proteja pe oricine din trib,
indiferent de sex. Recunoscnd ns c i putea dezvlui inteniile, zise:
Vorbesc n termeni generali. Natt ateapt o numire federal cu sprijinul
banilor lui Wainwrlght.
Iar tu i Wainwright suntei dumani de moarte din pricina punii, replic
Daisy pe un ton plat.
Situaia nu-i nici pe departe att de dramatic. Pur i simplu nu suport s vd
ne doboar gardurile i ne ucide caii, rspunse Hazard pe acelai ton plat ca i
fiica lui.Mai dramatic, i spuse Trey, dect acum o lun.Atunci el i taic-su
dduser nas n nas cu Wainwrlght i oamenii acestuia sus, lng Cottonwood
Creck. Cu acea ocazie, Hazard i proptise arma n stomacul lui Wainwrlght.
F nc un pas pe pmntul meu, ameninase el pe un ton de ghea i,cu
ochii ncrcai de furie, i mi-ai rezolvat toate problemele.
Era binecunoscut faptul c att Hazard ct i Trey puteau mpuca pe oricine le
nclca teritoriul, iar asta le oferise avantajul necesar, alturi de frica lui
Wainwright care tremura n mod vizibil, de a-i vedea pe mercenarii acestuia
dnd bir cu fugiii. l luaser pe Walnwright cu ei purtndu-l vreo mil i ceva,
dup care i dduser drumul. Legile rzboiului le interzicea s-l ucid cu snge
rece.
Un impediment blestemat cteodat, murmurase Hazard dup aceea, s fi
crescut n spiritul onoarei.

n ultima vreme Wainwright pare c s-a cuminit,rosti acum Trey, ncet,


uitndu-se nevinovat la Daisy.Nu s-a mai atins de nici un gard de-al nostru de o
lun.
Deci spaima a funcionat, zise Daisy, partizan a remediilor legale pentru
cicatrizarea disputelor. Cel puin ca un prim pas.
Aa se pare, replic politicos Hazard.Plus ameninarea la adresa vieii lui, se
abinu Trey s, comenteze.
i Hanna Mining va pierde, rosti Daisy, sigur pe dovezile ei privitoare la
incursiunile pe teritoriul, minier aparinnd firmei Braddock-Black. Sentinacontra lor ar trebui s fie dur. Cred c vom obine toate cele cinci milioane.
Daisy era ntr-o dispoziie excelent, nepstoare fa de ura judectorului Natt
vizavi de prezena ei n instan. Se mai ntlnise cu adversitatea i nainte.
Ieise ntotdeauna ntrit din astfel de confruntri.Pregtirea unui caz i
competena n sala de tribunal, erau singurele caliti necesare pentru victorie: n
fine...mai era nevoie i de capacitatea de a pleda. n plus, ea credea n cauza lor.
Juriul era bine selectat i corect, cererile lor erau legitime, iar Hanna Mining
blufase din prima zi. Chiar de mine avea s-i nceap pledoaria final.
Nu cred c juriul va delibera mai mult dect, cteva ore. Unde vrei s vi se
trimit cecul? Zmbetul de pe chip era oglinda exact a ncrederii din voce.
Cteva minute mai trziu, cnd se ntoarse n biroul ei cu deschidere spre faada
clubului Montana, Daisy, ,Black se opri brusc n parg i ridic uor din
sprncene.Pe canapeaua din piele neagr sttea destins Martin, Sodeberg, cu
picioarele lui lungi ntinse n fa, cu un bra atrnat lejer peste marginea curbat
moale a canapelei, cu prul de culoarea nisipului rvit, cu hainele, n schimb,
aranjate perfect.
Ce vrei? se repezi Daisy la brbatul cu care la un moment dat se gndise s se
mrite, nainte ca el s se nsoare n prip, cu dou sptmni n urm.
Vreau s fim prieteni.
Bine, accept ea. Suntem prieteni.
L-ai dobort elegant pe Ryan astzi n instan.
Mulumesc. Nu te-am vzut acolo.
Am venit trziu, mrturisi el cu zmbetul copilresc pe care ea l considerase
ntotdeauna cea mai frumoas trstur a lui, exact naintea replicilor tale legate
de cstorie n Montana.
Transmite salutrile mele lui Sally, l ntrerupse Daisy. Probabil c e
mulumit.
Aa voi face. i da, e mulumit, rspunse el cu,sinceritate.

tiau amndoi c Sally Newcomb era suficient de tears ca s se mrite cu


oricine. Tatl ei l capturase pe atrgtorul i tnrul erif din Helena cu
momeala celui mai important post de la Trezorerie.
Presupun c nu eti ntr-o simpl vizit de curtoazie, relu Daisy, scondu-i
plria de paie i pind n camera mare i nsorit. Micndu-se de la locul lui
pentru prima dat de la apariia lui Daisy n birou, Martin se aez ntr-o poziie
mai civilizat i i privi pentru o clip cizmele uzate.Martin era, dup prerea
lui Daisy, un animal politic n primul rnd i acest fapt l fcea s tie cum s
trateze cu diplomaie multe probleme. Ridicndu-i privirea, spre Daisy, el rosti
ncet:
Nu numai de curtoazie. Ari la fel de frumoas ca ntotdeauna, Daisy. Chiar
i n hainele astea.Pe chipul lui adsta un zmbet cald i lene.
Hainele lui Daisy un costum de dou piese din mtase neagr i bluz alb pe
gt erau lipsite de alte ornamente sau pete de culoare n afara unei broe din
topaz, prins pe bluz la baza gtului.
M gndisem s m mbrac cu ceva mai potrivit sexului meu slab, replic ea
cu un zmbet. Poate cu ceva din satin rou, ca tnra pe care o viziteaz Natt la
Rubys. N-am tiut ns ce va spune juriul.
Te-ar fi apreciat, desigur, dup opinia mea.Vocea grav a lui Martin evoca
amintiri plcute dar,acum, c el se nsurase, Daisy n-avea nici un chef s i se
menioneze amintirile lor comune Prefer s afle ce voia el fr aluzii legate de
intimitile lor din trecut.
Era doar un gnd, zise ea cu voce neutr i cu un zmbet politicos.
(Aezndu-se pe un scaun n faa lui, i fcu semn cu mna nspre msua cu
buturi de sub fereastr.) Servete-te. Sau a putea sa cer o cafea.i spune-mi de
ce ai nevoie.
O s iau un bourbon dac nu te deranjeaz,replic Martin, ridicndu-se de pe
canapea ca s-i toarne o porie generoas. Pentru tine e prea devreme?
tia c Daisy nu bea la birou. Era un semn de nervozitate din partea lui. Ea ar fi
putut s-i uureze situaia. Dac n-ar fi simit oboseala tipic dup consumul
nervos din instan, poate c ar fi rostit cteva fraze preliminare de politee. n
loc de asta, dup ce Martin se aez la, loc, i se adres direct i la obiect:
Nu-i port pic, Martin. Tata i fraii mei i vor, sprijini numirea. Poate c
n-ar fi fcut-o dac eu le-a, fi cerut-o,ns eu nu le voi spune nimic. Ai toate
urrile de bine din partea mea i sprijinul familiei mele.
Chipul bronzat i ochii albatri ai brbatului din faa ei oglindi instantaneu
uurarea.

N-ai prut niciodat cu adevrat interesat, zise el ncet, uitndu-se n ochii ei


cu o privire intim ncrcat de amintiri, altfel a fi ateptat.
Probabil c ai dreptate, rosti ea diplomatic,scuturndu-se de amintiri i
contient de inutilitatea, unei dispute pentru o cauz pierdut. n plus, nu va,
strica s am un prieten la Trezorerie. Zmbetul lui Martin era autentic i cordial.
Degetele lui lungi mngiau pielea canapelei. Se sprijini de sptar, din nou
relaxat.
Vino ct mai curnd la cin. Nici o alt femeie nu nelege politica aa cum o
faci tu. Mi-ai fi de ajutor n campanie, Daisy. Dac ai vrea, dei tiu ce
angajamente ai, te-a ruga s-mi fii ef de campanie.Gndete-te la asta. Nu
spune imediat nu. Am putea aranja un program care s-i convin.Daisy zmbi
vznd entuziasmul lui.Discuiile politice fuseser ntotdeauna cea mai puternic
legtur dintre ei. Nici nu se gndi s fie nepoliticoas i s-i spun c nevasta
lui o avertizase ntr-un limbaj pitoresc, care nu lsa loc ambiguitilor:
Acum el poart marca mea, fr discuie.Sally Newcomb tia c i se
cumprase un mire i era suficient de rsfat ca s cread c-i putea asigura i
fidelitatea lui. Daisy nu era ns convins de asta. Cu siguran nu pierduse timp
ca s repare prietenia cu ea, iar dac viitorul lui politic avea s-i cear anumite
gesturi amiabile fa de unele femei cu mai puine principii, Sally trebuia s in
piept unei competiii dure.
Deschidem o min nou, aa c am de lucru pn peste cap rspunse Daisy.
i mulumesc pentru ofert.Ea i Martin fuseser buni prieteni, odat chiar mai
mult dect att, i n ciuda caracterizrii exotice fcute de Sally n privina
actualelor el prerogative teritoriale, ei vor continua s fie prieteni. Martin avea
un aer de bieandru onest pe care Daisy l gsea ntotdeauna reconfortant.
i spune-i lui Sally c voi veni cu plcere la cin, adug Daisy cu un zmbet
inocent.
Scuz-m. Nu tiam c ai musafiri.Tonul agresiv nu se potrivea cu politeea
frazei.Dou perechi de ochi se ntoarser ca s -l vad pe Trey stnd n cadrul
uii, cu privirea aintit asupra lui Martin nc mbrcat ca pentru afaceri, Trey
emana agresivitate i ameninare, ca i cum ar fi purtat un coif cu pene pe cap i
ar fi inut lancea de rzboi n mn.
mi pare ru, adug el dup o pauz intenionat, fr politee sau prere de
ru n voce.
Martin tocmai pleca, rosti Daisy, fr a-i rspunde la ntrebarea nerostit, dar
eliminnd obiectul dilemei lui. I-am spus c poate conta pe sprijinul nostru n

campania lui electoral.Pricepnd cum stau lucrurile, Trey zmbi. Aparent nu


era nevoie de protecie. Daisy i Martin se mpcaser i erau prieteni.
D-ne de tire, Martin, i facem tot ce putem, se oferi Trey, ntrind
promisiunea de sprijinire a lui Daisy.Dei Daisy e cel mai bun strateg al nostru.
Concediat politicos, Martin i goli paharul.
Tocmai ncercam s-o conving pe Daisy s accepte poziia de manager de
campanie pentru mine,rosti el ridicndu-se n picioare.Sprijinindu-se de sptarul
scaunului, Daisy le zmbi,celor doi brbai.
Iar eu i-am explicat lui Martin c agenda mea e plin pe urmtorii cinci ani...
sau poate zece? (Daisy ridic ironic din sprncene.) Poate c judectorul Natt
are dreptate. Turnnd ceai i cntnd la pian ar fi mult mai relaxant.
Ct vreme, din fericire, nu trebuie s te gndeti la aratul parcelei patruzeci
din nord, i aminti Trey.Parcurgnd distana pn la biroui ei, Trey se aez, pe
fotoliu i i propti confortabil picioarele pe blatul, imaculat al acestuia.
Poate c a face-o pentru brbatul potrivit, replic Daisy n sinea ei.
Transmite salutrile mele lui Sally, se auzi Daisy rostind, n mod mecanic i
instinctiv Martin i strnse mna. Zmbir amndoi.
Nu pari afectat, rosti Trey, dup ce se nchise ua n urma lui Martin,
mulumit, date fiind circumstanele, c sora sa se comporta cum se comporta.
Daisy nl uor din umeri:
tiu. i mi se pare bizar. Avnd mult mai mult experien dect sora lui, n
lumea pasionat i slbatic a amorului muli spuneau c dispunea de o
experien mai vast dect, tatl lui care sedusese legiuni de femei, cu o
generaie nainte, prin aspectul i farmecul lui Trey nu gsea nimic ciudat.
nainte de a o cunoate pe Empress, nici o legtur amoroas nu l afectase
vreodat.
Poate c l cunoteai pe Martin de prea mult timp, replic Trey cu voce grav.
Poate.Rspunsul ei lsa loc pentru speculaii. Nici ea nu-i nelegea cu
adevrat sentimentul de detaare.
Sally m-a prevenit s m retrag, s ti, continu Daisy, contemplndu-i o
clipi vrfurile degetelor nainte de a i le face pumn, pe care i-i propti sub
obraz. !
Ai fost surprins?Ochii lui argintii o priveau amuzai pe sub genele, pe
jumtate coborte.
Deci e normal?Vocea ei era la fel de moale ca a lui. Tcerea ncperii i
nvluia ntr-o atmosfer de intimitate.

Tu eti frumoas, draga mea; Sally nu e.Afirmaia lui Trey reflecta mai
degrab un fapt dect o tresrire de vanitate; erau o familie de oameni atrgtori.
De altfel, adug el cu emfaz abia mascat, ea n-a fost niciodat recunoscut
pentru drglenie.
Ce priceput eti, fratele meu mai mic, n nelegerea femeilor... . , Deasupra
degetelor, ochii ei negri l tachinau.El zmbi.
Practica.
Deci spune-mi... va dura cstoria?
i pas?
Din curiozitate.
Atunci i rspund cinstit. Da. Martin a luat o, hotrre neleapt bazat pe
eluri nalte. Doar nu crezi c va fi mereu mulumit cu Trezoreria. S-a infiltrat n
reeaua i averea lui Newcomb cnd i-a fost clar c tu nu vei opta pentru o
cstorie fr rezerve. n plus, i va pstra statutul dobndit cu orice pre.
Fr dragoste?
Cred c va gsi i aa ceva undeva, replic Trey cu cinism.
La fel credea i Daisy, dup apariia lui Martin n biroul ei. El nu pruse i nu se
comportase deloc asemenea unui proaspt mire.
Aadar... continu Trey, devreme ce nu te, ndurereaz pierderea... (Zmbi
larg.). Iar eu am picat, la anc ca s-l expediez pe Martin.
Oricum pleca.
Aa mi s-a prut i mie.Tonul lui Trey era ncrcat de ironie i importan.
Daisy reflect o clip la mulumirea de sine din vocea fratelui ei.
Tu i tata suntei prea grijulii. Sunt capabil s-mi rezolv singur treburile. El
zmbi din nou.
tiu.
Nu m-am referit la asta. Ochii ei scnteiar.
Bineneles c nu. (Trey se lupta s lase ironia deoparte.). ns mai degrab
dect s ne certm n legtur cu amestecul n treburile tale... (zmbetul lui
izbucni n ciud tuturor eforturilor)...de afaceri sau de alt gen, mal bine discutm
despre ceva mai productiv din punctul meu de vedere egoist.
Adic?
A vrea s pleci la Paris i s ai grij ca numele lui Solange s fie menionat
n proprietile aparinnd lui Empress.Lui Daisy, i czu mna de sub brbie.
Apoi gemu.Ar fi trebuit s tie. Cu o sptmn n urm, la cin, Empress o
ntrebase cu politee dac exista vreo posibilitate s plece pn la Paris. La fel de
politicoas Daisy schimbase subiectul.

tii c nu mi plac oraele imense ca Parisul, ncepuse ea, pe ton evaziv i


diplomatic. Trimitei pe altcineva s aib grij de transferurile din proprietile,
dumneavoastr de familie. Angajai un avocat francez.
El ar tii oricum mai bine s mitulasc oficialitile necesare. Cunoatei cum
funcioneaz birocraia francez. Cunoatei, de asemenea, mai bine ca oricine
ct de mult avem de lucru cu inaugurarea noii mine. Ca s nu mai menionez de
procesul pe care l am pe rol n instan. Luai pe altcineva.
Empress vrea s te duci tu. O s-i preiau eu treburile cu noua min. Ct
despre proces, tii foarte, bine c se va termina n mai puin de trei zile. Acum e,
rndul tu, rosti fratele ei, cu un zmbet jucu pe chip, ducndu-i palmele la
ceaf n poziia confortabil a cuiva care s-a nfipt bine pe un scaun.
Transferurile de proprietate reprezint o treab avoceasc de rutin. O poate
face Henry. Trimite-l pe el (Daisy folosea tonul ei de concediere, ncadrndu-i
refuzul n graniele practicului.) n plus, vorbete franceza.
Nu ca tine.
Degeaba m flatezi frioare, aa c nu te mai obosi; franceza lui Henry e mai
mult dect potrivit, pentru aceast treab. Pe lng asta, m nbu n Paris. tii
prea bine cum m irit chiar i numai dimensiunea acestui ora.
Procesul nu va dura mai mult de dou sau trei sptmni, remarc Trey cu
blndee, ncpnat,dar i contient c o femeie capabil de a participa la
vntoarea de uri nu se putea irita prea uor.
Fii realist. E vorba despre birocraia francez.
Bine. Atunci patru sau cinci sptmni.
Dac sunt norocoas i traversez oceanul n, timp record.
Eti naa lui Solange. Consider totul ca pe datoria ta.
i de cnd ne-am asumat noi datorii?Trey zmbi larg. Zmbetul i ridic
pleoapele, lsnd s se vad amuzamentul din ochii lui.
Ia-o atunci ca pe o nenorocit de favoare personal, rosti el vesel, astfel nct
Empress s fie, fericit.
Nu-i cinstit.
Nici nu ncercam s fiu cinstit. Probabil c vreau s pleci tu pentru c nimeni
nu-i att de inteligent i de capabil ca tine i pentru c Solange e bebeluul meu.
Daisy fcu o pauz ca s-i stpneasc emoiile.Cu tot spiritul ei practic, tiuse
nc de la nceput c trebuie s plece, ns trebuise s ncerce cteva tactici
evazive n tentativa de a evita societatea parizian,adevrata cauz a neplcerii
resimite de ea fa de, acest ora.

Presupun c pot s stau n acea mic pensiune de lng Notre Dame, rbufni
ea, gndindu-se c acea pensiune era un loc suficient de ndeprtat de societate,
n care avea s se simt confortabil. De fapt, i plcea acea cldire veche, cu
camerele ei medievale strjuite de tavane joase, i cu superba, privelite pe care
o oferea asupra Senei.
Adelaide a ntrebat deja de tine; i ea locuiete n, apropiere de Notre Dame.
I-ai spus c vin? se ncrunt uor Daisy.
I-am spus c s-ar putea s vii, mini Trey.Acum era imposibil de evitat
amabilitatea Adelaidei.Fiind rud cu Empress, prinesa de Chantel considera de
datoria ei s aib grij de familia prietenei ei.
S tii c mi rmi dator, fratele meu mai mic.
Brbatul din faa ei ntruchipa exact antitez lui mic. Era ntunecat precum
pcatul; nalt i solid construit, ncarnarea virilitii.
Tot ce-i doreti, rspunse el simplu.Dragostea lui Trey pentru Empress, soia
lui, era fr margini. Dac era nevoie, el era n stare s mute,munii din loc
pentru ea. n sinea ei, Daisy admira, intensitatea sentimentelor lui.
O s m gndesc la ceva potrivit de scump ca s m recompenseze pentru o
lun petrecut... n Paris.Ultimele dou cuvinte fuseser rostite cu agresiune.
Perfect.Trey nu ceru lmuriri suplimentare, cci era gata, s-i satisfac orice
cerere. ndeplinindu-i misiunea, i ddu picioarele jos de pe tblia biroului.
Ai putea s te vezi cu Empress azi dup- amiaz?Avea pe fa cel mai
fermector zmbet cu putin.Daisy oft. Deja viziunile legate de lista cu invitai
ai Adelaidei i revolta stomacul.
Dup partida mea de clrie, aceept ea fr tragere de inim.Trey se ridic n
picioare, mulumit i nelund n seam rezervele surorii sale.
Minunat.
Trebuie s fii napoi pn la ora patru i jumtate.Daisy se uit urt la micul
grjdar, cu fa pergamentoas, care-i inea iapa. O briz uoar se juca cu
pletele ei negre, ncercnd s-i alunge neplcerea.
Mi-ai spus s v aduc aminte. Neintimidat de ncruntarea ei, omul mngie
greabnul lucios al animalului colorat n alb i maro.De vreme ce tocmai ea
dduse un astfel de ordin cnd ajunsese acas, Daisy zmbi.
Rmne la patru i jumtate atunci, rosti ea cu un mic oftat, dup care se
pregti s ncalece, folosindu-se de palmele inute cu ale grjdrului. Dei s-ar
putea s ntrzii dac...
Mai bine n-ai ntrzia!Reggie se uita la ea mustrtor, cu o sprncean
ridicat. Membru al casei de cnd Daisy era mic, el tia tot ce se petrecea acolo

i fusese deja instruit de Trey s aib grij ca Daisy s ajung la timp la


ntlnirea cu Empress.
Eti paznicul meu?n vocea ei se putea citi o ironie discret, n ciuda
sprncenelor unite care indicau iritarea.
Da, desigur, rspunse el cu un rnjet obraznic. Oricum nu-i strica un drum
pn la Paris. Auzit-am c Parisul e frumuel n perioada asta a anului... cu
primvara i toate alea.
Atunci du-te tu, Reggie, i scutete-m pe mine de efort.
Daca fi putut sta toi anii ia n Est ca s m duc la coal, m-a da peste cap
s-o scot din necaz pe domnioara Empress.
Empress era iubit de tot personalul. Nu numai pentru c era atent cu toat
lumea, ci i fiindc era privit cu uimire ca fiind singura femeie care fusese n
stare s-l domesticeasc pe cel mai brfit celibatar din Montana.
E o treab a naibii de plictisitoare, Reggie; a, prefera s rmn aici.
Pi e o treab a naibii de plictisitoare i s pori un copil nou luni, i
domnioara Empress nu prea are somn cu bebeluul i toate alea, aa c
recunosc c nu prea ai de ales. Acu s n-o clreti pe Golden Girl prea tare iar
io o s fiu aici la patru juma ateptndu-te.Nu ntrzia.
Eti impertinent, Reggie. O s te concediez.
Nu tiu exact ce nseamn impertinent,domoar Daisy, dar tot ai face bine s
fi napoi aici la i jumate. Iar dac taic-tu n-ar avea nevoie de mine s conduc
grajdul sta, poate c m-ai concedia ns are nevoie.Reggie zmbea prietenete.
De cnd Daisy era mic,o ddcea, dar o i asculta, oricnd avea ea nevoie de un
suflet cruia s i se destinuie.
Poate c nu m mai ntorc, declar Daisy ndreptnd capul animalului spre
alee, cu un zmbet copilresc pe chip.
La i jumate, domoar Daisy, rosti Reggie n, urma ei. Punct.
Clrind fr a i folosindu-se la minim de fru,aa cum nvase s procedeze
nc dinainte de a mplini patru ani, Daisy i ndemn iapa la galop nainte de a
prsi aleea. Casa lor din ora se gsea pe una, din strzile de la periferie i
dispunea astfel de o pajite larg pentru cai i de o oarecare izolare, permind n
acelai timp o evadare rapid din tumultul centrului aglomerat.
Daisy galop nspre dealurile joase nconjurtoare,nvluit de adierea proaspt
a vntului de primvar,de razele calde ale soarelui i de aroma fiorilor i a
frunzelor fragede care renteau. Clrea aplecat pe grumazul animalului,
cutnd confortul i aroma pielii calde i mtsoase, regsind senzaia de
siguran din anii anteriori, cnd plcerea se combina cu solitudinea,

mbrcat cu pantaloni i mocasini de piele, precum i cu o bluz groas de ln,


care s o protejeze de rcoarea aerului de munte, Daisy se rupea astfel de
constrngerile impuse de slujba ei, de presiunile zilnice ale proceselor i de
ignorana ngust, demn de dispre a judectorilor de genul lui Ryan Natt.
Clrea n fiecare zi pentru ntinerire spiritual i terapie. Se refugia n muni ca
s vorbeasc cu spiritele, ca s-i pstreze motenirea indian, ca s-i afirme
identitatea.
-Ceva mai trziu, la cteva sute de metri de limita pdurii, ieind dintr-un plc
de plopi lucioi, de un verde crud de nceput de primvar, Golden Girl ncetini
singur fuga n ritm de trap, apoi de plimbare.Recunoscnd mica poieni
familiar, iapa se ndrept spre prul vijelios, care izvora cu for de sub creasta
nzpezit a muntelui, i, coborndu-i capul, se apuc s bea din apa rece ca
gheaa. Daisy rmase imobil, plimbndu-i privirea pe frumuseile naturii din
Jur i brodnd n minte pe marginea apropiatei cltorii la Paris, pn ce
animalul ntoarse curios capul i pufni scurt, ca i cum ar fi ntrebat: De ce nai desclecat?

Zmbind din pricina ntrebrii nerostite, Daisy cobor.


S-ar putea s nu m mai ntorc astzi, murmur ea. (Lsnd frul de piele
liber n iarb, Daisy btu uor grumazul musculos al iepei.) Du-te i pate
dup voia inimii, fetio.ntre om i animal exista o legtur spiritual care prea
uneori de-a dreptul comunicativ. Golden Girl rspundea toanelor lui Daisy cu
nelegere... ca i Reggie, de altfel. Fostul miner din Tennessee preluase n grij
grajdul tatlui lui Daisy cu muli ani n urm, cnd primele faze ale unei forme
severe de pleurezie -l obligaser s nu mai coboare n adncuri. O ajutase pe
Daisy s creasc i s ngrijeasc iapa pe care o adusese din partea clanului
mamei ei i tot el i permisese s spun ce-i trecea prin minte. O tratase chiar de
atunci ca pe un adult,cu felul lui deschis, nepretenios, de a fi, iar prietenia lor se
transformase cu timpul ntr-o puternic legtur afectiv. Odat Reggie i
mrturisise c ar fi acceptat ca ea s se cstoreasc cu Martin, dei individul nu
o merita; la rndul ei, Daisy se fcea acum c nu vede modul cam prea afectuos
n care se comporta Reggie fa de noua camerist pe care tocmai o angajaser i
care era suficient de tnr ca s-i fie nepoat.
ntinzndu-se sub copertina din ramuri de pin pe care i-o construise singur ca
adpost de var contra, soarelui i a ploii, Daisy i ddu minile peste cap,
oftnd neajutorat. Paris. Uf .Mai multe sptmni. Uf.Acum, cnd n-o vedea
nimeni, se putea lsa n voia disperrii. Oft din nou din rrunchi. Doamne, o s
m msufoc din pricina Adelaidei, care va dori s dansez, s cinez i s fac vizite

tuturor prietenelor ei mondene. Va fi nevoit s zmbeasc zile n ir ca i


nopile, de altfel unor femei pisicite, pe care nu le interesau dect podoabele,
i unor brbai care nu vorbeau dect despre sport. Nu va putea clri dect dac
cineva va socoti potecile ngrijite din Bois de Boulogne potrivite pentru
echitaie ceea ce nu era cazul ei. Pe urm, va trebui -s se descurce cu
scrobiii birocrai francezii pentru care protocolul conta mai mult dect eficiena.
Probabil c expresia un univers aparte fusese,inventat tocmai pentru a descrie
mecanismul de,funcionare al acestei birocraii. Trey i Empress aveau prea
mult ncredere n capacitile ei. Daisy se strmb autoironizndu-se.
Bineneles c putea ndeplini ce i se cerea, ns totul avea s fie ngrozitor de
respingtor.
Nepreuit era un termen prea blnd ca s descrie felul rsplatei pe care o va cere
pentru ndeplinirea acestei sarcini. Dispoziia ei sufleteasc era mai apropiat de
o recompens regeasc. Iubitul ei frate mai mic i nsuise deja o felie prea
mare din viaa ei. La naiba, cu el. Un nou oftat se auzi n aerul limpede de
munte.Daisy continu aa o vreme, ca s se calmeze i s elimine proasta
dispoziie din sufletul ei. Att ea, ct i Trey nelegeau perfect care le sunt
ndatoririle i obligaiile, n ciuda faptului c Daisy se revolta uneori.El o ajuta
pe ea, ea l ajuta pe el, i amndoi lucrau pentru bunstarea familiei i a clanului
lor. Mai presus de orice exista aceast permanen a datoriei, nrdcinat n
sufletele lor asemenea munilor din solul, inutului lor natal, nelimitat,
asemenea orizonturilor, nesfrite care nsemnau pe vremuri libertatea pentru,
tribul lor, implacabil asemenea aromei pure a brazilor de pe coasta muntelui. Se
va duce, bineneles, la Paris. Mai nti ns, alte zece minute de libertate.Se
ridic n capul oaselor i privi n jurul ei. Voia s-i ntipreasc n memorie
frumuseea peisajului, ,din jur pentru lungile sptmni de exil la Paris.Inhalnd
profund, trase adnc n piept spiritul vital al, munilor, prin nri, prin ochi, prin
piele i prin suflet,n via totul era legat de pmnt. nuntrul oricrui lucru
exista un spirit, indiferent c era vorba de o frunz, un fir de iarb sau de
uluitoarea splendoare a munilor maiestuoi. Ah-badt-dadt-deah, Cel-care-a
fcut-toate-lucrurile, tria n ea i n jurul ei, iar uneori, viziunile pe care le avea
o nlau mai presus de experienele obinuite prin care treceau oamenii. Numai
c nu era timpul acum s-i deschid i s-i purifice, sufletul... cnd o ateptau
Empress, Reggie i Parisul. nchise ochii pentru o clip, ca s-i ntipreasc
mai,bine n minte frumuseea din jur.Cnd i redeschise, n faa ei se afla Golden
Girl, ca i cum iapa ar fi tiut c timpul visrilor trecuse.

Daisy pru cu totul alta n timpul ceaiului, aa cum era mbrcat cu o rochie de
dantel cafe-au-lait mpodobit simplu cu dou iraguri lungi de perle, cu prul
strns i prins cu agrafe din perle, ducnd cu graie la buze ceaca fin din
porelan Wedgwood. Eleganta rochie din dantel de Valenciennes reprezenta o
distan enorm fa de pantalonii de piele i bluza roie de ln de acum o or.
O vag arom de brad ce venea dinspre prul ei era unica mrturisire a escapadei
din acea dup-amiaz.
Nu te superi? rosti Empress, aezat vizavi de Daisy, ntr-un fotoliu mbrcat
n tapiserie din dantel n tonuri pastelate.
Nu, mini Daisy, lsnd jos ceac. Parisul arat cel mai bine n acest anotimp
al anului. Era o afirmaie impus de bunele maniere care i susinea minciuna.Cu
un pic de noroc, modificrile legale n-ar trebui s ia mai mult de cteva
sptmni.
Sunt foarte mulumit. Trey mi-a spus c vei ,pleca, ns eu tiam c nu eti
prea atras de... n fine:.., ,lumea modern.Empress vorbea cu un uor accent
francez, care i,marca ritmul frazei. ntruchipnd opusul cumnatei, sale n
privina tenului, Empress avea prul blond i pielea ca de piersic; era o
frumusee asemntoare cu a rsriturilor de soare sau a ramurilor merilor
ncrcate de floare primvara numai puritate i bogie de sev.
Dac o s-o in pe Adelaide sub control, voi, isupravieui. Vorbind, Daisy
zmbi, ncreztoare n propriile ei capaciti de restrngere a misiunilor autoasumate de Adelaide n calitate de gazd. O secund mai trziu, zmbetul i se
lrgi cnd o zri pe doic intrnd n camer mpreun cu fina ei, Solange.
Frumoas ca i mama ei, copila avea ntiprit pe ,chipul roz, plngre, de
copil, dorina de a ncepe s, urle. ntinzndu-se s-i ia fiica din braele doicii,
Empress o ntmpin pe Solange cu un zmbet i un torent de cuvinte
drgstoase, calmnd-o pe feti suficient ct s-i descheie nasturii de cristal ai
rochiei.Dup ce-i puse fiica la sn, aceasta ncet imediat s mai dea din mini
i picioare i ncepu s scoat mici gemete de satisfacie.
Suge tot timpul, rosti Empress cu mndrie matern, privindu-i o clip fiica s
vad dac st bine. De-asta e i aa de mare. Trey spune c va fi la fel de nalt
ca el dac i va menine apetitul.
Atunci se va ntrece cu fratele el Max n jocuri sportive.
ie i-a plcut asta? Dei trise n adolescen n muni, Empress nu
beneficiase de avantajul adus de aplicarea spre clrie i sporturi, tipic celor din
clanul Absarokee.

Competiia e un stimulent; victoria i mai i,recunoscu Daisy cu un zmbet.


Faptul c am crescut alturi de trei frai m-a ajutat s-mi dezvolt capacitile
atletice i talentele de lupttoare. Nu prea art a floare de ser. ns acelai spirit
competitiv o fcuse mai puin vulnerabil la pasiunile romantice feminine despre
care chicoteau i uoteau prietenele ei.
Poate c, dac ar fi fost mai sensibil la acele emoii jucue de fetican,
brbaii din viaa ei ar fi jucat un rol mai substanial
Iar acum ar avea i ea un bebelu agat de sn. Empress i fiica ei i strneau
o uoar invidie. Avea oare s gseasc i ea pe cineva cu care s se mrite? Ar
fi umplut Martin vidul pe care Daisy l resimea brusc acum, privind superba
scen din faa ochilor ei?
Cnd ai vorbit despre flori de ser... rosti Empress ca din ntmplare, mi-a
venit n minte chipul lui Sally Newcomb. Am auzit c Martin i-a fcut o vizit
la birou. Te-ai fi cstorit vreodat cu el?
M tot gndesc... a fi fcut-o, replic moale Daisy, contient ns de
improbabilitatea unui astfel de gest.Nu i-l putea imagina pe Martin n postura
necesar pentru a completa tabloul ei idilic nfind mama i copilul. N-avea
nici sentimentul unei pierderi, nici nu era geloas fa de brusca lui cstorie;
simea poate doar o uoar iritare, ba chiar recunotea, n termeni practici,
nelepciunea mariajului acestuia. Crescut ntr-un mediu politic, Daisy tia s
aprecieze un comportament pragmatic i eficient.
Dar.. insist Empress, curioas s afle mai mult despre starea sufleteasc a
cumnatei ei. Privirea Lui Daisy se mut pentru o clip asupra grdinii de flori
vizibile prin ua terasei, ca i cum rspunsul pentru viaa ei vduvit de o bun
parte s-ar fi gsit n bucolicul aranjament floral. Dac viaa ei ar fi fost mai
convenional... ns Daisy recunoscu, imediat imposibilitatea unei astfel de
alternative, date, fiind circumstanele.
N-am vrut niciodat s renun la libertatea mea, pentru o relaie permanent
cu Martin, explic Daisy.Presupun c ezitrile mele au fost legate de sentimentele fa de el. E clar c e un brbat chipe... i e o plcere s discui cu el
probleme politice...
Fr a exista ns o iubire pasionat, interveni Empress, pe deplin contient
cum se poate schimba viaa cuiva n urma unui sentiment devastator.
Poate nu toat lumea e sgetat de Cupidon,replic Daisy, ncepnd serios s
se ntrebe dac va fi, cuprins vreodat de o astfel de dragoste exaltat.
Nu sunt convins de natura universal a dragostei, dar vei ti cnd te va
ncerca.

Cu siguran l-a schimbat enorm pe Trey i a pus capt vieii lui de excese,
rspunse Daisy, cu un zmbet vag rutcios.
Aa mi s-a spus i mie, i-o ntoarse Empress cu, modestie, dar pe deplin
contient de anterioara, reputaie a soului ei, de armsar de prsil pentru un
mare numr de femei.
Nu se mai uit la alt femeie... iar acest mic fapt,mrturisesc... dac eram
cumva sceptic n trecut n privina existenei IUBIRII cu majuscule, a acelei
senzaii care i d viaa peste cap, a acelui ipt mai nalt dect munii, acum
sunt convins pe deplin de existena ei. , Daisy nu era dect pe jumtate ironic.
Uluitoarea schimbare petrecut cu Trey avea ceva dintr-o experien religioas.
Acum trebuie doar s gseti pe cineva care s-i aprind simurile.
Nu m-am izolat de lume de cnd am ieit din adolescen, s tii, replic,
zmbind Daisy. ns nimeni nu e...
Dezirabli n mod corespunztor.Daisy ridic din umeri.
De vreme ce nu sunt iniiat n privina acestei senzaii miraculoase, nu tiu
ce s caut ci tiu numai c nu l-am gsit pe acel om. Nici nu prea am cum,
dac m gndesc la programul meu de lucru.
Chiar c munceti mult.
Iar dac brbatul potrivit nu calc din ntmplare pragul biroului meu...
Cel puin n Paris, Adelaide va avea grij s cunoti pe toat lumea i s
dansezi un pic.
Concepia Adelaide! despre un pic e mult mai generoas dect a mea, din
nefericire.
Puin via monden i va prinde bine.
Nu la Paris. Fr suprare, Empress. S m plimb de colo-colo ntre sli de
bal, matinee, musicale i cine plictisitoare nu corespunde ideii mele de distracie
plcut. ns cel mai mult mi va lipsi, mrturisi Daisy cu un oftat, amintindu-i
de ultima ei excursie n muni,clria. Plimbarea mea zilnic cu Golden Girl mi
menine sntatea.
O s-i spun lui Adelaide s-i fac cunotin cu Etienne. El o s-i
mprumute un cal pe care o s-l ndrgeti ca pe Golden Girl. Grajdurile lui sunt
cele mai bune din Paris.
Te referi la de Vec, replic Daisy cu dispre.Brbatul care s-a culcat cu toate
femeile frumoase din Paris?
Lsnd reputaia de o parte, rspunse Empress, fr a nega zvonul, Etienne e
un om bun... i amabil. S-a dovedit a fi prieten cnd aveam disperat nevoie de
aa ceva.

Nu neleg brbaii, de genul lui de Vec, declar brusc Daisy.Chiar nu-i


nelegea. Mai auster dect Empress,Daisy nu pricepuse niciodat situaiile n
care oamenii se jucau cu dragostea, cu discreie, graie i foarte puine
sentimente. Situaiile n care munca nsemna ,trdare de clas iar preocuprile
obinuite legate de via nu erau demne de luat n seam. Nu se simea,
ndemnat s cunoasc un brbat ce ntruchipa, lumea monden pe care ea o
dispreuia.
Pot s nu clresc cteva sptmni, rosti,ovitoare, Daisy.
i scriu o scrisoare de recomandare n caz c te rzgndeti. Etienne va fi
bucuros s-i mprumute oricare dintre cai ca s clreti. O s apreciezi i
calitatea poneilor lui, devreme ce au fost crescui de familia ta. Nu va trebui s
vorbeti deloc cu el.(Empress zmbi. Daisy era ciudat de independent,uneori
chiar nepat cu brbaii, dac acetia nu, corespundeau standardelor ei
ascunse.) Valetul lui,Louis, se ocup de absolut orice n locul lui Etienne.
Mulumesc pentru ofert, Empress, dar nu te deranja, rspunse Daisy cu voce
moderat i detaat.Oricum nu voi avea prea mult timp pentru clrie.
CAPITOLUL 3
Traversarea oceanului constitui o adevrat aventur. Vnturile puternice fceau
ca simpla plimbare zilnic pe punte s fie primejdioas. Furtuna ntrzie cu, o zi
sosirea lui Daisy la destinaie. Cnd ajunse n Le Havre, Adelaide o atepta cu
un zmbet molipsitor, cu obinuita suit de servitori, suficient pentru
ncoronarea unui monarh, i cu un calendar de evenimente mondene, ntocmit
special pentru Daisy, care ar fi epuizat chiar i o tnr de optsprezece ani.Cu
diplomaie, Daisy tie de pe list ct de multe ceremonii putu n cursul cltoriei
cu trenul spre Paris, folosind ca pretext misiunea ei. Se dovedi n, scurt timp c
pretextul era, de fapt, o realitate crud, cci procedurile de a nscrie numele lui
Solange n proprietile Jordan i luau zilnic ore ntregi. Jurisprudena francez,
nc nempcat cu femeile avocat,i ridica lui Daisy obstacole la fiecare pas.
Dup dou sptmni neproductive, Daisy se trezi n faa alternativelor de a
pleca fr a-i ndeplini sarcina sau de a rmne ca s vad cum e Parisul
primvara. n acea zi i se refuzase accesul n biroul efului adjunct, cu o duritate
de care numai francezii erau n stare.Capul ei mai resimea nc durerea de care
fusese, chinuit toat ziua. O dureau i agrafele din pr, ca i cerceii grei, iar
conversaia din salonul Adelaidei i lovea urechile sensibile ca un val asurzitor
din adncuri. Henry ar fi trebuit s vin la Paris cu o asemenea misiune. Cel
puin ntrzierile de care ar fi avut el parte nu s-ar fi datorat prejudecilor legate

de sex ci numai celor legate de naionalitate. Iar cu cteva clipe n urm


aproape c reuise s scape de agitaia zgomotoas din salonul Adelaidei.
Aproape.Dac n-ar fi existat ntmpinarea mieroas a contesei, Guimond i
fermitatea cu care i strnsese braul.Aa c acum Daisy sttea n faa vestitului
duce, de Vec, ateptnd s fie prezentat, abia ascunzndu-i dezinteresul.
Ducele juca pe loc de nerbdare, inut sub control,ca i Daisy, doar de mna
ferm a contesei.Era clar c niciunul dintre ei nu-i dorea s fie acolo.Cnd
ceasul mare de perete btu ora exact, Daisy i ducele se uitar la el asemenea
elevilor care numrau, minutele pn la recreaie. Dispreuind profund societatea
monden, Daisy i-ar fi petrecut seara, sus, n camera ei, citind.
Ducele de Vec venise n ultima clip, ca o favoare acordat soului Adelaidei,
Valentin, cnd protocolul de aezare la cin impusese nlocuirea grabnic a
baronului Arras, rnit pe terenul de polo n acea dup-amiaz. Ducele i atrsse
lui Valentin atenia c prietenia ce i-o purta l obliga s participe numai la ,mas
i c inteniona s plece imediat dup aceea. Iar,dac n-ar fi existat ochiul de
vultur, dumnia afiat ,i braul strns al Ismei pe braul su, acum ar fi fost
deja n drum spre Jockey Club. Aa, era obligat s atepte cu ochii nchii ca s
nu-i trdeze suprarea.
Etienne, drag, ai cunoscut-o pe domnioara Daisy Black? E cumnata lui
Empress din Montana.
Isme fcu prezentrile cu un aer de afectare subliniat de o vag rea voin. n
fond, era ultima victim a plictiselii amoroase a ducelui. De vreme ce ducele
pusese recent capt relaiei lor, contesa Guimond spera, cu un resentiment tipic
de femeie, s l fac pe de Vec s se simt stnjenit fa de o membr a familiei
lui Empress Jordan. Cu un an nainte, eecul ducelui n asedierea domnioarei
Jordan dduse fru ,liber brfelor; Empress fusese singurul insucces cunoscut al
ducelui n materie de amor.
Daisy, d-mi voie s i-l prezit pe ducele de Vec.Sunt sigur c Empress a
vorbit la superlativ despre el. Au fost foarte apropiai unul de cellalt anul trecut.
Isme se uit la cei doi ca o pisic, cu un rnjet de satisfacie ca s vad reacia
amndurora. Oare Etienne avea s se simt stingherit sau mndru, n prezena lui
Daisy? Ducele i soul lui Empress se ntlniser n budoarul acesteia. Oare
Daisy cunotea amnuntele? Cum avea ea s-l judece pe duce? Dup reputaie,
dup punctul de vedere al familiei ei, dup propriile restricii poate? Prea
extrem de rece. ns, oricum, felul ei nchis i rochia grea din satin crem de la
Worth i conferea un aer regal. Incontient, Isme i ndrept statura mic i
voluptuoas.

ncntat, domnioar, rosti ducele cu un zmbet,firesc, aplecndu-se deasupra


minii lui Daisy, imun la insinurile Ismei.Faimoii ochi catifelai ai contesei
Guimond se adumbrir i l privir ncruntat pe fostul amant. Isme ar fi trebuit s
tie. Era imposibil s-l fac s se simt stingherit de ceva pe ducele de Vec.

Bun seara, domnule duce, rspunse calm Daisy brbatului pe care l


cunotea numai dup reputaie.
Oricare ar fi fost motivul pentru care Isme forase aceast prezentare era clar
c ducele nu era inta ei.
Daisy refuz s mute din momeal. De fapt, dac Isme ar fi cunoscut-o pe
cumnata Lui Empress, i-ar fi dat seama c Daisy i arta rareori sentimentele.
Cldura serii de primvar era apstoare, n ciuda tavanelor nalte ale ncperii
i a uilor deschise ctre teras. Mulimea de oaspei accentua efectul. Cnd
Isme ntoarse capul, atras de vorbele dulci ale unui tnr ofier, ducele i
Daisy prur singurele persoane tcute, din salonul inundat de muzic, dansatori
i conversaii,

i n Montana e la fel de cald? se interes ducele.Vremea constituia


ntotdeauna un mod politicos de a evita conversaia. Ducele privea deja peste
capetele mulimii, apreciind distana pn la u.

Chiar i pas? replic Daisy, n vreme ce Isme se ndeprt la braul


ofierului, ca un copil rsfat, dezinteresat de Daisy i de duce dup ce
stratagema ei de rzbunare euase.
De Vec i ntoarse instantaneu privirea i se uit ntrebtor la ea cu ochii lui
verzi, n care lucea o scnteie de interes ce contrasta cu plictiseal general a
petrecerii. Cnd rspunse, ducele o fcu cu o voce la fel de neutr ca a ei, ns
privirea lui msur pentru prima dat acea femeie nalt, subire i brunet, cu
altceva dect simpl politee.

Bineneles c nu, zise el zmbind. Dar ie i pas dac mi pas?


Daisy refuz s rspund zmbetului lui lene. Era clar c individul era contient
de puterea farmecului su. Trebuia s-i gseasc alt femeie care s-l ia n
serios i s sucombe farmecului su.
Ar trebui?Era extraordinar de direct. Ducele o privi acum cu un interes
autentic.
Nu vd de ce, rspunse el, cu zmbetul lui celebru, pe care nvase s-l
foloseasc cu atta succes.Avea aisprezece ani cnd se folosise de zmbet ,ca s
obin avantaje i de atunci l mbuntise pn la perfeciune. Femeile
rspundeau la el i l adorau.Daisy nu rspunse.E sora indianului, i aminti

ducele, gndindu-se la aceeai expresie de arogan pe care o afia soul lui


Empress Jordan.
Eti sora lui Trey Braddock-Black.
Sor vitreg, i-o retez ea, precizarea prndu-i-se, important.Daisy nu se
micase de pe loc. Avea inuta la fel de mndr, iar minile ineau cu delicatee
evantaiul cu mner de filde.
Ah... tu eti oaspetele Adelaidei.Vocea lui avea un ton de revelaie, ca i cum,
n acea clip n mintea lui s-ar fi fcut legtura ntre nume, chip ,i circumstane.
Valentin i vorbise despre Daisy; venise, n Paris ca avocat al lui Empress.
Se pare, replic Daisy cu duritate, n parte i datorit durerii de cap, c n-ai
ascultat ce a spus Isme cnd ne-a fcut cunotin.Mi, e iute la replic, i zise
el. Brusc, n minte i rsri un gnd jucu, obinuit pentru un brbat primit n.
cele mai elegante budoare de pe ntregul continente .Oare e la fel de iute i n
pat?
Scuz-m, i ceru el iertare, ncntat s vad crbunii aprini din ochii ei.
Isme plvrgete vrute i nevrute.Un oarecare adevr exista n afirmaia lui.
Conversaiile cu Isme puteau fi uor neglijate i uitate.
Aa cum fac toate femeile? i-o ntoarse Daisy cu ton nepat.
Suntem la tribunal?Vocea lui sczuse cu o octav i devenise mtsoas. Nu
rspundea niciodat agresivitii din tonul unei femei. Daisy i strnise
curiozitatea, n ciuda manierelor ei demne de dispre. Pe lng asta, era izbitor
de frumoas, asemenea eroinei romantice din, Atala lui Chateaubriand.
Noi nu suntem nicieri, domnule duce, rspunse Daisy, replicnd cu un ton
de ghea vorbelor lui suave.Acum, dac vrei s m scuzi...
De Vec o urmri croindu-i drum printre oameni i ieind n hol. i continu
contemplaia mut n timp ce ea urc scara spiralat ctre dormitoarele de la
etaj.Fcea impresia c domnioara Black prsete petrecerea.
Ce idee bun, i spuse el n clipa urmtoare, cnd din raza lui vizual dispru i
ultimul petic de rochie crem.n fond, ducele i depise limita de timp pe care
singur i-o impusese.
n cursul serii, jucnd la Jockey Club, ducele descoperi c, dei o concediase n
mod contient pe domnioara Black cnd aceasta dispruse din raza lui vizual,
ochii ei negri i reveneau frecvent n memorie,ca i imagini fugare cu ea stnd
arogant i impuntoare n faa lui, o atitudine cu care nu era obinuit la o
femeie. Poate c de vin era butura scoian pe care o bea, ns era ciudat de
afectat de amintirile lui vii, n,ciuda faptului c n mod constant nu o plcea pe
Daisy.Vorbea prea direct, ca un brbat. Pentru duce acesta era un amnunt pe

care l gsea neplcut la o femeie. i nu zmbise deloc. Nici asta nu-i plcea.
Femeile exercitau n mod incontient un anumit farmec, ca o calitate, intrinsec
a sexului i educaiei lor mondene.
E prea masculinizat, hotr el n gnd, ca i cum i s-ar fi oferit cteva variante
de ales i el le respingea pe toate. E clar prea masculinizat, repet el n sinea
lui, etalndu-i mna ctigtoare. ns perfeciunea clasic a chipului ei apru
cu insisten n gndurile lui, o clip mai trziu, cnd aez fisele de aur n stiv.
Lsnd de o parte manierele, era .o femeie frumoas. Era exotic, ca o pasre a
paradisului czut n mijlocul frivolitii feminine de la petrecerea lui Adelaide.
Genul de femeie care atrgea privirea. Purta pene de egret n buclele grele i
negre, dou safire enorme n urechi, fr ndoial celebrele safire BraddockBlack, i o rochie demn de o regin.Pe o alta femeie podoabele ar fi copleit-o,
ns frumuseea lui Daisy Black avea o splendoare aparte, care,strlucea ca o
vlvtaie. n plus, era clar o fiin,inteligent. Ducele nu ntlnise niciodat pn
atunci o femeie avocat.
Trebuia s recunoasc, cu logica lui impecabil,faptul c i strnise interesul.
Sau, mai precis, ceea ce l strnise fusese imunitatea ei fa de farmecul lui.
Oricare alt individ cu mai puin ncredere n sine ar fi renunat la gndul
oricrui alt contact viitor cu Daisy Black i cu imunitatea ei. Oricine cu mai
puin ,experien i nevoie sexual nici mcar n-ar fi socotit,rceala ei ca pe o
provocare. Majoritatea brbailor o, priveau pe fata lui Hazard Black ca pe o
versiune feminin a tatlui i se retrgeau cu nelepciune de, pe cmpul de
btaie.
Etienne Martel, duce de Vec i titular al altei duzini de titluri mai puin
importante, nu era ns ca majoritatea brbailor. nc din leagn fusese deposedat de noiunea ca toi ceilali. Iar de-a lungul anilor ajunsese s se vad, fr
nici o modestie, n stare s, dobndeasc cam tot ce voia. Se hotr brusc c voia
s-o aib n pat pe recea domnioar Black. Ar semna cu mblnzirea unei
salbticiuni sau cu linitirea unei furtuni, i zise el, cu un uor,rnjet de lup pe
chip. O provocare fascinant.
Eti gata, de Vec? Vocea unuia dintre juctori i curm gndurile. Rnjetul i
se lrgi.
Sunt gata, rspunse el i i lu crile. Daisy urmrise ochii Ismei cnd
aceasta l prezentase pe duce, simise rutatea din glas i se ntrebase care i erau
motivele. n clipa n care Isme vorbise i era clar c ea i ducele fuseser amani.
Acel gen aparte de intimitate ntre oameni este ntotdeauna evident n gesturi i
expresie, dei, cu siguran,datorit reputaiei lui de Vec acea nuan de prietenie

mai presus de amiciie trebuia s fie des ntlnit. n fond, el era cel mai vnat
brbat din Paris. Categoric, pe ea n-o interesa. Antiteza absolut a ceea ce cuta
Daisy la un brbat, ducele de Vec era prea chipe, prea fermector,prea sigur pe
sine prea comod. Oamenii de teapa lui nu cutau altceva dect plcerea i
sportul. Daisy gsea acest ideal al aristocraiei ca pe ceva disgraios i
condamnabil, ca pe o ironie a vieii.De aici i reacia ei deconcertant fa de
duce. Gndul o paraliz, lsnd-o cu mna suspendat deasupra vechii perii de
argint de pe tblia budoarului.Impulsul de a se ntinde i al atinge cu ocazia
prezentrilor fusese copleitor. Contient sau nu,ducele de Vec emana virilitate,
ca i cum oferea plceri voluptoase doar prin zmbetul lui lene, prin trupul lui
nalt i zvelt i prin aspectul lui chipe.
Probabil c ochii erau cei care emanau acel magnetism. Cu pleoape grele, cu
gene superbe, cu privire intens n ciuda senintii de un verde de jungl, i
aminti ea trecnd-o un frison uor, exact ca ai unui motan uria, iar cnd se
aplecase deasupra minii ei,intuind-o automat cu privirea pentru o clip ct o
venicie ntr-o invitaie incontient i neechivoc,doar voina de fier o
mpiedicase pe Daisy s-i ating prul mtsos. n clipa urmtoare, nainte ca el
s se ridice, se ntrebase ct de puternici i erau muchii umerilor, vizibili sub
haina de sear neagr, impecabil,cnd se mica cum i-ar simi la pipit. Sau
cum ar arta el fr hain.
Fa de altcineva poate c s-ar fi lsat prad sentimentelor pe care le nutrise. Nu
sunt o prefcut, i zise, ea, nfcnd peria cu mn ferm i ncepnd s-i
perie tare prul, ca i cum aa i l-ar fi putut scoate pe duce din minte. nelegea
emoiile i senzaiile.Oricare om care cretea pe cmpiile Absarokee, btute de
vnturi, ce se ntindeau pn la orizont, nelegea noiunea de emoie profund,
ns ducele de Vec era prea obinuit cu puterea, farmecului su, prea ncreztor
n atractivitatea lui; era, un vntor feroce de afeciune feminin. Daisy nu avea
chef s fie o alt cucerire. Prul ei negru lucea n lumina lmpii pe msur ce ea
numra cele o sut de perier rituale nainte de a pune peria la locul ei.
Gata.Terminase. Ca i scurta ei ntlnire cu ducele.Am avut dreptate s i-o retez
scurt, i zise ea, legndu-i, funda de culoarea piersicii de la gtul cmii de
noapte. N-avea nici un sens s se mprieteneasc n vreun fel cu un brbat care
privea femeile ca pe nite obiecte de distracie. Dup acest ultim gnd, Daisy se
strecur ntre cearafurile de mtase.Somnul o ocoli, ns, mai ales din pricina
muzicii, care ptrundea, prin ferestrele deschise ale dormitorului dinspre salonul
Adelaidei. Cum ar fi, se gndi ea, inexplicabil, n urechi i sunau acordurile
dulci ale unui vals vienez, iar n nri i venea o arom, puternic de liliac s

fiu n braele lui i s dansez? Nu numai gndul fantastic, ci i brusca viziune a


ducelui de Vec innd-o strns la piept, o nucir pe moment.Probabil c m
influeneaz muzica i aerul nmiresmat,decise ea, apelnd la logic. Rentoars
la realitate trase aer n piept ca s se calmeze o necesitate bizar pentru ea.
Mndrindu-se cu lipsa de sensibilitate,contieni de calitile i obligaiile
personale, Daisy se apreciase ntotdeauna pentru capacitatea de a judeca situaii
din punct de vedere practic. Ignornd nevoia de calmare cu orice pre, i aminti
c instinctul i logica ei l judecaser pe duce i-l gsiser nepotrivit.
Pentru interesul meu personal, se corect ea.Ducele de Vec era, bineneles,
foarte potrivit n lumea lui aristocratic. nrudit cu familia regal, avnd origine
chiar mai pur din anumite puncte de vedere dispunnd dup toate socotelile de
o avere princlar,ducele ntruchipa, prin atributele sale aspect i farmec,
experien la masa de joc i pe cmpul de vntoare, succesul uria cu femeile
un standard de nelmitat pentru clasa lui social. Cum putea s fie atras
chiar i n mod vag, de el? De ce i ptrunsese ducele chiar i n gnduri?
n fond el nu reprezenta dect arhetipul aristocratului plictisit, interesat numai s
obin plcere;rdcinile ei se gseau n libertatea nelimitat i n simplitatea
modului de via al strmoilor ei, n care plcerea reprezenta o parte a vieii i
nu un scop al .acesteia, iar interesele comune formau baza existenei clanulul.
Chiar i instruirea ei ca avocat fusese dedicat elului final al ajutrii tribului din
care fcea parte.Tatl ei o nvase totul despre realitate i despre legturile cu
trecutul. Conexiunile cu cele dou culturi nu reprezenta o noutate, ci o dilem,
care se ridicase cu secole n urm, n clipa primului contact cu omul alb.Daisy
nelegea procesul de asimilare. Foloseai ce aveai nevoie, nvai s faci
compromisuri i s negoclezi ns sub ptura ncorporrii i disciplinei se gsea
o contiin de sine rebel, de neclintit, profund i neierttoare.
Daisy era fiica unui ef de trib care descinsese din ali efi de trib ntr-un proces
istoric fr limite de timp.
Era fata tatlui ei, n ciuda rochiilor la mod, al limbilor strine nvate i a
educaiei universitare primite.Iar seductorul duce de Vec reprezenta anatema.
CAPITOLUL 4
n dimineaa urmtoare, nutrind planuri de o natur complet opus fa de cele
ale lui Daisy, ducele aranja s fie invitat la o cin restrns la Adelaide.

M surprinzi, Etienne, rosti Adelaide, mulumit c de Vec i Valentin i


luau micul dejun la ea. Nu tiam c te scoli att de devreme. E clar c habar nai c i soul tu se scoal devreme, o admonesta Etienne n gnd. El i Valentin

i fcuser un adevrat obicei din plimbarea clare n zorii zilei, cnd aerul era
rcoros i proaspt.

Un obicei din copilrie, rspunse el amabil. De vin e doica mea. Ei i


plceau rsriturile de soare.

Ce sentimental eti, replic Adelaide. De fapt, ea nu era condenscendent


sau ironic, ci pur i simplu uimit, cci i formase o alt prere despre duce.

Am iubit-o enorm pe btrna Rennie cnd eram copil, mrturisi Etienne


cu sinceritate. Ea constituia familia mea, prietenul meu, tovarul meu de joac.
De Vec gsea un refugiu de siguran n stima de sine. i aceast calitate o
atribuia tot doicii lui scoiene.Nici unul din prinii lui nu fuseser nite modele
competente de maturitate. Tatl lui avusese dou obsesii: Jocurile de noroc i
alpinismul. Din fericire, fusese norocos n ambele pasiuni astfel nct acestea nu
afectaser averea familiei, i nici nu i se simise lipsa prezenei acas. Din
nefericire, norocul l prsise ntr-o bun zi pe versantul muntos Dag Namur, la
cinci mii de metrii nlime i astfel Etienne devenise urmtorul duce de Vec la
frageda vrst de doisprezece ani.
Pentru mama lui rolul de vduv fusese la fel de neinteresant ca i cel de femeie
cstorit i de mam.Fascinat de plcerile mondene, dup ce-i ndeplinise
datoria de soie de a-i asigura un motenitor soului ei, ncepuse s se distreze n
mod discret cu o mulime de amani ct soul ei era plecat. Dup moartea lui,
libertatea i independena dorite din totdeauna de ea au devenit o realitate i un
mod de via. Etienne motenise, fr ndoial, de la mama lui gustul pentru
aventuri sexuale. Cnd ajunsese la adolescen se mprietenise cu mama sa, cci
ncepuse s neleag mai bine natura intereselor ei; n scurt timp ea devenise
confidenta i tovara lui preferat de prnz.
i scuz-ne c te-am trezit, adug el cu un zmbet, observnd c Adelaide
i nbue un cscat.
O voi face dac mi spui ce chestiune arztoare te aduce la micul dejun,
promise Adelaide, curiozitatea nfrngndu-i oboseala.
Evident c era vorba de ceva important, deoarece Valentin n-o trezea niciodat
nainte de ora unsprezece.
Etienne ar vrea s fie inclus pe lista de invitai la petrecerea noastr de
disear, rspunse soul ei, punndu-i o alt linguri de zahr n cafea. Eu i-am
spus c vei fi ncntat.
Nu te vei plictisi? l ntreb Adelaide pe duce. Avem doar civa oaspei la
mas.

Nu m voi plictisi dac voi fi aezat lng domnioara Black, rspunse ncet
ducele.Nu-l putea acuza nimeni de prea multe subterfugii.Se dovedea un om
extrem de direct, procednd pe msura motivului pentru care venise att de
intempestiv la micul dejun.
Nu e genul tu, Etienne.Adelaide l privi aa cum i privete o mam copilul
care are o nelmurire.
D-mi voie s judec eu asta, Adelaide.Adelaide ridic din sprncene i nl
din umeri, un gest tipic parizian care nsemna c se las pgubas.
S nu spui c nu te-am prevenit, rosti ea pe un ton vesel, meditnd la
posibilitile interesante deschise de interesul manifestat de duce. Daisy are
preri mai puternic conturate dect Empress i e imposibil ,de independent. De
vin trebuie s fie aerul din Montana. N-o s-i fie uor s-o manevrezi.
Am descoperit asta azi-noapte, cnd am cunoscut-o, zise ducele cu un zmbet
vag. i totui o gsesc fascinant.
Poate c fascinaia avea legtur cu provocarea lansat de o femeie care l
refuza. Etienne nu-si amintea s i se mai fi ntmplat asta nainte.Obinuit cu
expresia ducelui,Valentin socoti,necesar s-l avertizeze pe acesta asupra poziiei
lui:
Daisy e oaspetele nostru, Etienne. Nu voi permite s sufere.
Ducele edea tolnit confortabil pe un scaun lng fereastr, ca i cum i-ar fi
luat adesea micul dejun mpreun cu prinul i prinesa de Chantel.
Fii linitit, Valentin, i asigur el prietenul, cu care i lua, ntr-adevr, micul
dejun adesea ns, acas la el. N-am intenia s-o forez.
n vocea lui se putea detecta uor ncrederea,omului care era mai degrab
primitor de avansuri, dect ofertant.
Adelaide izbucni n rs, cu un sunet ca un tril, vesel,asemntor cu razele
soarelui care ptrundea prin ferestrele deschise.
Voi, brbaii, suntei... zmbi, cunosctoare, peste buza cetii de cafea,
cuprinznd cu privirea ambii brbai, care preau doar nite biei n pantaloni
de, clrie i n cmile lor cu mneci scurte... foarte naivi, n privina lui
Daisy.Cnd l vzu pe ducele de Vec tolnit pe unul din fotoliile care ncadrau
cminul, innd un pahar cu butur n mini, Daisy vru s se ntoarc i s
prseasc sufrageria.ns privirea lui o prinse pe a ei cnd Daisy intr n,
ncpere, ca i cum ar fi ateptat-o s soseasc. Ca, atare, ea refuz s-i ofere
satisfacia de a ti c prezena lui o afecta.Dei ducele nu se apropie de ea n
jumtatea de or de dinaintea anunrii nceperii mesei, Daisy l surprinse
msurnd-o cu privirea de cteva ori i zmbindu-i de fiecare dat, cu acel

zmbet care promitea plceri i care reuea cumva s fie amabil i dulce pe
lng evidenta nuan de senzualitate.De fiecare dat cnd el zmbea, Daisy era
cuprins de mici pusee de cldur. Dei ncerca s nu le ia n seam, ea se fora
contient s i tempereze aceste pusee, netiind dac s le considere expresii ale
mniei sau ale anticiprii plcerilor. De fapt, nu voia s recunoasc c ncearc
vreo senzaie legat de chipeul brunet aezat n mijlocul grupului animat de
brbai care discutau despre polo.Ducele prea s nu participe la conversaie
dect n momentele n care i se punea o ntrebare direct.Dup ce observ acest
amnunt, Daisy se mustr singur pentru c supraveghea att de ndeaproape
activitile lui. Se gndise intens la imposibilitatea oricrei relaii cu faimosul
duce de Vec cu o noapte n urm, nainte de a adormi. Ca atare, Daisy se ntoarse
acum ctre grupul de femei aezate lng Adelaide.ndreptndu-i atenia asupra
meritelor diamantelor roz n calitate de cele mai noi accesorii la mod, se
concentr asupra discuiei legate de bijuterii i stiluri. Se simi uurat cnd auzi
anunul c masa era gata,exact n clipa n care ducesa Montaine i cerea prerea
despre combinarea diamantelor galbene i roz ntr-o parur.ns uurarea nu inu
mult, cci ducele de Vec se prezent ca partenerul ei de cin, nclinnd uor din
cap i oferindu-i braul ca s-o acompanieze pn n sufragerie. Probabil din
cauza surprizei, el pru imens stnd att de aproape de ea i nucind-o. Daisy
vru s ntrebe: De ce faci asta? Numai c prea muli oameni se gseau n
apropiere i dac ar fi dat fru liber sentimentelor ar fi sugerat c el face ceva
nepermis, ceva ce poate nici nu avea de gnd s fac,i s-ar fi dat de gol ct de
intens era agitaia e interioar. Ca atare, i nghii vorbele cnd ducele rosti cu
amabilitate:

Bun seara, domnioar Black. Eti la fel de nfometat ca i mine?


Ridicndu-se de pe scaun, Daisy i arunc o privire sfredelitoare, ntrebndu-se
dac el pusese intenionat ntrebarea cu dublu neles sau dac nu cumva
interpreta ea greit sensul acesteia
Rspunsul ei nerostit adusese un zmbet abia schiat n colul gurii ducelui, cci
comentariul lui fusese inofensiv. Agitaia ei interioar l mulumea.

Eu am pierdut prnzul, continu el cu ton amabil, ca i cum ar fi potolit n


fiecare zi poftele sexuale ale tinerelor femei, ceea ce nu era prea departe de
adevr.! Am jucat polo. Rsuflnd uurat nainte de a apuca uor cu degetele
braul lui, Daisy i spuse c reaciona pur i simplu exagerat fa de un brbat
care era, probabil incapabil de vorbe cu dublu neles. Iar comentariul lui legat
de pierderea prnzului fusese deplasat. Daisy cutase o subtilitate pe care acest
brbat nu o avea.Jucase polo. Asta fcuse. Iar cnd nu juca polo, vna, juca

jocuri de noroc sau se amuza cu soiile altor brbai. Esena sngelui albastru.
De generaii ntregi inutil i duntor. Privindu-l cnd intrar n sufragerie, ea
rosti, cu voce reinut;

Tu nu munceti niciodat, nu-i aa?

S joc polo a nsemnat o munc grea dup amiaza asta, rspunse el cu


amabilitate, parnd asperitatea ntrebrii. Cred c am slbit cu cinci livre.

Imagineaz-i ct de mult au muncit poneii, care te-au mai crat i pe tine


n spinare. Ddur ocol mesei aranjate pentru zece persoane, cutndu-i
cartonaele cu numele lor.

Gsesc ncnttor faptul c ai o profesiune, domnioar Black.


Nu vedea nici un motiv pentru care ea ar fi fost interesat de aparenta lui lips
de ocupaie ct vreme el nu se legase de profesia ei neobinuit.
Iar poneii mei de polo sunt tratai regete.
De ctre slujbai care ctig cu greu suficient ct s-i ntrein familiile.
Daisy cut s-i pstreze vocea neutr din noaptea precedent. El detecta o
uoar satisfacie, ca i cum ea ar fi marcat un punct pentru echipa proprie de
susintor sau pentru clientul ei din tribunal.
Ducele se opri locului. n prima secund Daisy crezu c afirmaia ei critic
lovise la int, ns, de fapt, el gsise cartonaele cu numele lor.
Eti socialist, domnioar? ntreb el cu glas blajin, fcndu-i semn
servitorului s se ndeprteze, ca s-o ajute el nsui pe Daisy s se aeze. neleg
c politica radical reprezint cea mai nou mod intelectual.
Nu trebuie s fi socialist, l contrazise ea, aranjnd cutele fustei ca el s-i
poat mpinge scaunul, ca s fi preocupat de traiul oamenilor.
Umerii ei goi se gseau la civa centimetrii de minile lui, ademenitori,
mtsoi. Ducele avu tentaia s o ntrebe: Ai sta cu mine n noaptea asta dac a
deveni socialist? Era un om care nu se ancora n convingeri politice. n loc de
asta, zise cu glas tare:
Foarte adevrat, i, oferindu-i ervetul, se aez lng Daisy.
Ca s o lmureasc mai bine i s se fac, probabil, i mai dezagreabil n ochii
ei, adug:
Te-ar liniti s afli c proprietile mele au fost date de model de ctre Le
Figaro? Se pare c de-a lungul secolelor am reuit s dezvoltm o form de
administrare comun i de mprire a profiturilor pentru ferme i pentru
lucrtori. Cred c de vin sunt principiile Utopiei adoptate de ctre strbunicul
meu.
Iar tu nu eti de acord cu ele.

Din contr, zmbi el, dorindu-i s ndeprteze cu un srut ncruntarea ei.


Apreciez previziunile lui.Proprietile mele sunt extrem de profitabile. Fr
ndoial c i tu eti preocupat de bunstarea...
Se opri, nevrnd s-o ofenseze folosind un cuvnt greit.
Termenul e trib, domnule duce.Din nou un ton aspru, ca i cum ea i
petrecuse ntreaga via explicndu-se n faa oamenilor care nu aparineau rasei
ei.
Da, bineneles, rosti el,prudent s nu calce n strchini. Am neles de la
Empress c ai ti sunt bine. situai. ara ta e demn de invidiat.Daisy aproape
zmbi i el i ddu imediat seama care era cea mai indicat direcie pentru o
conversaie cu domnioara Black din America. Inima ei se gsea n cea mai mare
parte n Montana.
Am fost crescut n muni, replic ea, sfidtoare. Ducele se ntreb de cte ori
suportase insulte i, calomnii;toate aparenele indicau un numr suficient de
cazuri, care s justifice atitudinea btioas pe care o adopta cnd era ntrebat
n legtur cu originile ,ei indiene.
Acum nite ani am avut norocul s fac o partid de vntoare n acele inuturi
i experiena pe care am trit-o mi s-a prut extraordinar.Daisy tia la ce fel de
partid de vntoare fcea referire ducele. Vzuse de multe ori aa ceva: o
duzin,de ghizi; trei duzini de cai;cel puin ase crue care s care toate
proviziile necesare pentru slbticie; i,bineneles un ntreg arsenal de arme
cerut pentru mcelrirea unui numr impresionant de animale, doar, pentru
plcerea ctorva vntori nstrii,
Eu am crescut ntr-unul din acele sate pe lng care tu i tovarii ti de
vntoare ai trecut Am locuit ntr-un bordei.Majoritatea vntorilor nstrii
preferau s pstreze, distana fa de sate. i considerau pe indieni doar ca pe,
nite elemente ale peisajului, ca pe nite slbatici,, exotici sau simpli, si nimic
mai mult de att. Daisy era surprins s constate c acea indiferen observat cu
att de mult timp n urm o mai deranja nc. Se considerare imunizat la astfel
de iritri lipsite de sens.
Mi s-a oferit plcerea de a dormi ntr-un astfel de bordei, rosti calm ducele,
ignornd replica ei, n fond amintindu-i cu mare plcere de experienele trite
n Vestul Slbatic. Nu exist nimic mai frumos dect,lumina stelelor care
strlucesc deasupra ta cnd dormi, sau dect moliciunea unul pat din blan...
Cuvintele lui strneau amintiri ncnttoare.
Sau dect limpezimea razelor soarelui trecnd dimineaa prin pereii
bordeluiui, zise Daisy.Sesiznd pentru prima dat emoie n glasul ei ducele se

simi curios de exaltat de ceea ce mrturisise. Era ciudat ct de banale puteau s


fie astfel de senzaii i n acelai timp ct de puternice, ca s, provoace o
scnteie n ochii ei. Aproape instantaneu, hotr s se controleze, aa cum fcuse
ea mai, devreme, ca s fie mai puin sensibil la spiritul i la, apropierea ei. Dac
n esen Daisy voia s nu fie afectat de un seductor de profesie de genul
ducelui, el prefera ca lucrurile s evolueze pe un fga previzibil. Era interesat
numai de distracie i n-avea nici o intenie s se implice emoional.Erau
amndoi convini c n comportamentul lor va predomina logica, ca ntotdeauna
n trecut.Astfel c amndoi conversar n acea noapte, de-a, lungul unei cine
somptuoase; savurnd cteva din cele mai bune vinuri ale lui Valentin, siminduse stpni pe vieile lor. Ducele ncerca treptat s atenueze prejudecile lui
Daisy legate de ei nsui i de clasa lui social.La rndul ei, Daisy, pe msur ce
se scurgea timpul,se simea tot mai sigur. Ducele era pur i simplu un, om
obinuit, ns mai dotat cu caliti, mai fermector i mai chipe dect muli alii.
Ea reuise ns s-i,controleze inexplicabilele senzaii anterioare de atracie,
fa de el. Se simea foarte satisfcut de ea nsi. Ducele era la fel de satisfcut
nc din adolescen nu-i mai ascundea pornirile sexuale. Mascarada pe care o
juca constituia n sine o curioas experien erotic, aa cum fcea el pe
clugrul, pe companionul masculin ce oferea doar o prietenie benign. Uneori
avea sentimentul c e lupul cel mare i ru mbrcat n straiele bunicii din
Scufia Roie.Discutar despre polemicele la mod legate de numirea domnului
Lescalles n Camera Deputailor i convenir c nu pot fi de acord n privina
neobinuitei opere publicate cu o sptmn nainte de Rousseau cu ocazia
Expoziiei Societii Artitilor Independeni.Daisy descoperi c ducele nu era
complet lipsit de virtui intelectuale i i modific n consecin prerea despre
de Vec. Din punctul lui de vedere, ducele constat c domnioara Black era
erudit, aa cum anticipase, i totui uimitor de plcut.
Cnd li se servir fructele glasate, ducele o ntreb pe Daisy dac vzuse colecia
particular de antropologie nomad a profesorului Martel, gzduit n apropiere,
la hotelul Soubise. Ea i nl privirea, cnd tocmai era pe punctul de a atinge
fructul ngheat. Va trebui s-i ofer mure glasate ntr-o zi i zise el. Privelitea
buzelor ei uor deprtate,la civa milimetri de gheaa rece, i ceru un efort
extraordinar de stpnire de sine. Ea ls fructul s se topeasc n gur nainte de
a rspunde i, pe moment el se ntreb dac i fcea plcere s-l pun pe jratic
sau era, ntradevr, naiv.
Nu, rspunse ea puin mai trziu, i nici nu am auzit de profesorul Martel.

Cercetrile lui dovedesc existena unor migraii,de-a lungul unui adevrat


pod, efectuate de ctre numeroase triburi ctre Alaska. Strmoii ti, probabil,i
pstra vocea neutr, ca pe parcursul ntregii seri.Ea deveni curioas, fapt care l
determin pe el s continue precipitat:
S-ar putea ca strmoii ti s fi fost nrudii cu strmoii mei. Conform
arborelui genealogic al familiei tatlui meu, strmoii lui provin din cmpiile
centrale ale Asiei. Asta dei triburile s-au separat geografic cu mii de ani n
urm.
Nu suntem nrudii, rosti Daisy, cu politee, ns subliniind cuvintele
indiferent cte mii de ani au trecut.Slav Domnului pentru asta, i zise Etienne,
contemplnd cu privirea splendizii ei umori goi i decolteul promitor.
Doar din punct de vedere antropologic, domnioar, replic el cu un zmbet
amabil. Dar a fi ncntat s aranjez o ntlnire cu Georges, dac ai vrea s
primeti o explicaie complet. Muzeul e particular, dar Georges e vrul meu.
Deci asta era. Triburile nomade i antropologia preistoric puteau cu greu s
intre ca puncte de interes n programul ncrcat cu femei i partide de polo i de
vntoare al ducelui.
Poate altdat, domnule duce, rspunse Daisy, cu voce din nou rezervat.
Momentan, programul meu zilnic e ncrcat cu rezolvarea treburilor pentru
Empress. Fiica ei trebuie s fie introdu n actele de propietate, asta n plus fa
de toate celelalte treburi legale curente care trebuie rezolvate pentru Empress i
pentru familia ei.
Pot fi de vreun ajutor? Ministrul justiiei e cumnatul meu, declar Etienne,
tiind la fel de bine ca Daisy c rotiele birocratice ale justiiei n-aveau nimic dea face cu Justiia n sine.Mersul uor al acestor rotie depindea mai degrab de
un lubrifiant compus din influen, bani i putere.
Chiar eti nrudit cu toat lumea, domnule? se interes Daisy glacial.
Era bine cunoscut rudenia lui cu pretendentul la tron, dup cum bine cunoscute
erau i legturile cu arhiepiscopul Parisului. Acum i ministrul... Iar ncercrile
ei de a ajunge la acest ministru fuseser permanent obstrucionate. i ddu
seama, cu durere, c era foarte posibil ca influena ducelui s fie mult mai
eficient dect orice demers legal al ei.Ct de frumos ar fi s topesc rceala
acestei tinere, gndi Etienne.
Ca s fiu sincer, da, mrturisi el cu glas tare,zmbind. A fi onorat s pun
toate cunotinele mele de familie la dispoziia ta, domnioar. Asta pe lng
altele, continu el n gnd. Dac i pot fi de folos, d-mi voie, te rog, s te ajut.
Mulumesc, dar m pot descurca i singur.

Daisy era obinuit cu rezistena fa de femeile avocat, cu acel obstacol


invizibil nlat n calea femeilor ca s nu ptrund pe teritoriul masculin. Ca
atare, prejudecile pariziene nu constituiau o noutate.Avea s-i ndeplineasc
pn la urm cumva, misiunea. i Adelaide i oferise ajutorul lui Valentin,aa c
oferta ducelui nu era singura pe care o refuzase.
N-a vrea s fi nevoit s renuni la partidele de polo, adug ea.Nelund n
seam sarcasmul ei, ducele zmbi:
Poate c aa poneii mei extenuai ar avea parte de un rgaz de odihn.
Cunoscnd puternicele opinii antifeministe ale lui, Charles, cumnatul lui, i
prerile lui reacionare n, privina dreptului la vot al femeilor, de Vec adug, pe
ton neutru:
Oferta rmne deschis dac te rzgndeti.Apoi, ca i cum drepturile
femeilor i previzibililele dispute ale lui Daisy cu ministrul lui Charles ar fi fost
doar nite preocupri de circumstan, ntreb:
Nu-i place fazanul? n timpul conversaiei ducele se osptase din toate, cu
un apetit i o plcere deosebite. Daisy ncepea deja, s se ntrebe cum reuea el
s-i pstreze silueta.
Am mncat deja prea mult. Ea fu surprins de observaia lui.
n schimb tu ai mncat ct trei. El nl din sprncene.
Aa crezi? Probabil c am arderi intense. Zmbetul lui vag era fie provocator,
fie lipsit de, inspiraie. Daisy nu tia cum s-l considere, dei era hotrt s i
ofere beneficiul ndoielii, n lumina atitudinii mai puin agresive fa de duce.
Etienne fcu un gest cu cuitul lui.
Te superi dac mnnc i poria ta? Mi se pare un mare pcat s se iroseasc
talentul lui Armand.Cred c a pregtit fazanul special pentru mine. tie prea bine
c acest fel de mncare e favoritul meu.
Servete-te, rspunse Daisy, privind superba vest din brocart alb a ducelui.
Observnd c nici un gram de grsime nu prea s fie depus pe muchii lui bine
conturai, Daisy i corect din nou opinia legat de comoditatea aristocratic a
ducelui.
Probabil c ai nvat s gteti de copil, rosti el printre nghiituri. n cultura
voastr fazanul se gtete n mai multe feluri? Te ntreb pentru c e la fel de bun
dac-l gteti i n aer liber.Daisy se sprijini de sptarul scaunului. Cele zece
feluri de mncare servite nsemnau mult prea mult pentru apetitul ei.
Mai pregtim fazanul cu legume din partea locului, iar gustul care rezult
este diferit i... da, am gtit i eu pe vremuri, dei m tem c acum acest talent

l-am pierdut prin nepracticare. Minile lui erau mari i bronzate. Probabil c nu
folosea mnui cnd clrea.
Taberele de var mi ofereau cruditile pentru a-mi mprospta amintirile din
domeniu, continu ea,admirnd incontient linia puternic a brbiei lui, ns de
foarte mult timp am avut din ce n ce mai rar ocazia de a-mi petrece cteva
sptmni n muni.
Pcat, rosti el, ntorcndu-se spre ea, ..m refer? la muni. Ct despre gtit,
continu el nlnd din umeri, nu mai reprezint o cerin n repertoriul de
lealiti al unei femei frumoase.Pentru o clip, Daisy simi un imbold de
curiozitate creznd c sesizeaz un uor regret n vocea lui. n clipa urmtoare
i zise c se nelase cci femeile din clasa lui social stteau de secole la
distan de orice buctrie. Meditnd la afirmaia lui referitoare la repertoriul
unei femei, fu sigur c interpretase totul greit. Remarca lui izvorse doar din
pur arogan.
Chiar crezi c exist unele cerine opti ea. ? Ideea c femeile aveau
repertorii i mai ales un scop pentru care se foloseau de aceste repertorii prea
culmea mitocniei oviniste.Ducele i ddu seama c atinsese o coard sensibil
dup asperitatea din tonul ei. Ca americanc,Daisy se afla automat n avangarda
femeilor independente; ca indianc ce reuise s devin avocat, se ridica n mod
categoric peste celelalte femei. Era o pasre rar. De vreme ce el dorea acea
raritate, se hotr s o provoace, cci bnuia c o controvers ncins ar putea s
o intrige mai mult dect un protocol de seducere convenional. Era o
presupunere intuitiv, bazat mai mult pe experiena personal cu femeile dect
pe o experien cu indience avocat, ns el considera c pe ea ar fi fascinat-o cel
mai tare, ca i pe el, o provocare. Bineneles c ei i-ar fi plcut s nving. Ca i
lui. n acel moment al competiiei ns nceta orice pretenie de egalitate. El
inteniona s ctige. Att doamna ct i pasiunea ei.
Bineneles c exist cerine de baz, rosti el amabil, dndu-i farfuria goal
la o parte ca s se concentreze asupra admirabilei ei mnii care-i mbujora
chipul.
Cum ar fi? se interes ea glacial.
Presupun c ne gndim amndoi la frumusee, replic el neutru, fr a
atepta ncuviinarea i lund sgeile din ochii ei drept aprobare. Pe urm geniul
e important. i nu stric pentru o femeie s danseze i s clreasc bine.
Dup descrierea ta, domnule duce, rosti Daisy cu o crispare ce indica o
enorm lupt de autostpnire, a zic c singura calitate pe care ai uitat s o
menionezi n aceast scurt enumerare este disponibilitatea.

Am crezut c nu e nevoie s o menionez. Toate femeile sunt disponibile.


Daisy i mpreun minile ca s nu-l loveasc.
Eti cstorit, bineneles.
Da.
i soia ta practic aceast disponibilitate?Spera s-l ating mndria.
M tem c n-am observat niciodat, rspunse el blajin.
Mndria lui nu se legase niciodat de soie. Cstoria lor era dinastic, aranjat
de cnd el i Isabelle erau mici. Alierea familiilor puternice prin cstorie era o
metod practic i veche. Csnicia lor n-avea nimic de-a face cu iubirea. Cu
mult vreme n urm el fusese mai puin blazat n privina csniciei lui,
invidiindu-i pe acei prieteni care descoperiser dragostea n cstoriile lor de
convenien. Numai c sentimentele lui de regret trecuser, ca i tinereea lui, iar
acum el i Isabelle convieuiau n modul acceptabil al majoritii unirilor dintre
aristocrai. El avea grij de proprieti, ea de gospodrii, iar mpreun se vedeau
i i vorbeau rar, n cte o sear, acas. Lui i-ar fi plcut s spun c Isabelle
crescuse copiii, ns, n realitate, cei care fcuser acest lucru, fuseser doicile,
guvernantele i tutorii. Chiar dac simea c mariajul lor nu fusese niciodat
surs de bucurii, ducele i era recunosctor Isabellei pentru c i druise doi copii
pe care i adora.Gemenii se nscuser la exact nou luni dup nunta lor. Cu acea
ocazie Isabelle lsase clar s se neleag c ea considerase c se achitase de
datoriile ei conjugale. Ca atare, rspunsul pe care-l dduse ducele lui Daisy, era
adevrat, chiar dac lipsit de elegan. Dup ce Isabelle i manifestase clar
opiunea, dispruse orice motiv pentru care el s-ar fi preocupat de speculaii
ilegate de cine era disponibil pentru cine.
Ascult, rosti el, afectat oarecum, ca ntotdeauna cnd se fcea referire la soia
lui, mi pare ru c te-am mniat. A fost o copilrie din partea mea s te
tachinez. mi cer scuze.Tonul i expresia lui erau att de brusc schimbate, de
neobinuit i de neconforme cu atitudinea lui de pn atunci nct Daisy i
cercet chipul ca s vad dac nu era luat din nou peste picior. Ochii lui preau
mai ntunecai sub sprncenele groase, ca i cum ar fi fost umbrii de durere.
Prieteni? ntreb el moale, ntinznd palma. Eti o tnr frumoas,
inteligent, de ncredere i sunt convins c familia ta e foarte mndr de tine.
Ezitnd pe moment, Daisy recepiona ciudatul compliment tentat s se
ndoiasc de sinceritatea tonului. Apoi, zmbind sfios, i strnse mna:
n acea clip, cu zmbetul ei inocent, Daisy pru o fetican. Apoi ea i
modific forma buzelor crnoase,adugnd la zmbet o not de voluptate.
Instantaneu,Etienne Martel, al 7-lea duce de Vec, simi o emoie intens,

uluitoare, fr precedent.Contientiznd imediat impactul profund al zmbetului


lui Daisy, i fiind un produs perfect al clasei i sexului su, ducele ncepu s-i
analizeze senzaiile. Daisy era o frumusee fr cusur. Bineneles c el se
simea atras. Fusese contient mereu de aceast atracie pentru c tocmai din
aceast cauz manevrase ca s fie invitat la cin. n plus, ea era o,femeie, ieit
din comun o rar combinaie de,frumusee i inteligen. Era firesc atunci s
strneasc,n el o reacie mai puternic dect n cazul unei femei drgue, dar
comune. Poate c era vrjit de calitile ei indiene i slbticia care se ghicea sub
masca educrii. Poate c se atepta s fie mncat de viu dup ce avea s o bage
n patul lui i trupul i reaciona cu anticipaie. Poate c i resimea, pur i
simplu, vrsta avea s mplineasc n curnd patruzeci de ani i tinereea ei
i lua minile. n acea clip, experiena adu la perfeciune de ani,ndelungai de
practic i spuse cuvntul. Ducele alung din minte toate dilemele i hotr s
profite de avantajul obinut.Ea zmbea cu sinceritate, inndu-i palma micu
n, palma lui i strnindu- simurile cu mireasma trupului., Ce convenabil, gndi
vntorul din el.
Vrei s dansezi? o invit ducele, cu un zmbet amabil, graios, fr nici o
ameninare n glas. Cred c am onorat destul mncarea gtit de Armnd i aud
muzicienii lui Adelaide acordndu-i instrumentele. Ignornd motivele pentru
care trebuia s refuze cele legate de scandaloasa lui reputaie, cele care o
avertizau s stea la distan de brbatul cel mai vnat din Paris; cele care l
etichetau drept un necredincios incorigibil; acele sentimente care o fcuser
mereu pn acum s antipatieze un brbat att de chipe nct putea tri numai
prin aspect; considerentele practice care o imunizaser fa de armul cultivat i
zmbetele nucitoare Daisy nu simi dect cldura i fora palmei lui.
De obicei nu dansez, continu el. Ea nelese. Sinceritatea lui o umilea.
Mi-ar place s dansez, rspunse Daisy, dnd uor din cap. O dat cu micarea,
diamantele din urechile ei sclipir. n acel moment, simind un imbold prea
puternic pentru a ncerca s-l mai descifreze, ducele i dori s-i fi putut drui
diamantele bunicii lui i s-i spun: Pentru tine... tu o s le faci glorioase. Prul
ei negru i tenul s-ar fi potrivit perfect cu strlucirea lor, ca nite stele licrind pe
vastul ocean de smoal al cerului nopii. Cnd ducele i Daisy se ridicar de la
mas, Adelaide i Valentin se privir cu subneles.
nainte de desert? se mir o tnr matroan ,gras, care adulmeca cu
privirea savurosul mereng de,cpuni adus de un servitor.
O s lum desertul mai trziu, rspunse politicos ducele, innd strns mna
lui Daisy n mna lui. .

S-ar putea s dispar pn atunci, insist doamna, sincer preocupat de acest


fapt. Ducele se mulumi s zmbeasc, incapabil s dea rspunsul nepoliticos
care-i sttea pe limb. Daisy ntreb:
Te superi, Adelaide, dac renunm la merengul de cpuni?
Bineneles c nu. O s venim i noi imediat, rspunse gazda, fcndu-le
semn cu un zmbet s-i vad de treburile lor.Sunt un cuplu magnific, i spuse
Adelaide cnd ducele i Daisy prsir ncperea. Erau amndoi nali, brunei,
cu ten asemntor. Poate c Etienne nu era; bronzat; poate c strmoii lui
veneau ntr-adevr, de pe cmpiile Asiei, aa cum menionase el pe parcursul
mesei. Explicaia ar justifica ochii ui neobinuii, ce aminteau de Orient. Ar
trebui s o ntrebe pe Caroline,cea care l distrase pe Etienne cu dou veri
nainte, n, timpul unei croaziere cu iahtul de-a lungul coastelor, Sardiniei. Ea
trebuia s tie dac tenul lui provenea de la expunerea la soare sau era nchis la
culoare n mod natural.
Vreo dorin? ntreb Etienne.
Nimic obositor, rosti ea, zmbindu-i.Cred c mncarea m-a fcut somnoroas.
Dei afirmaia ei deschidea drumul pentru mii de replici sugestive, ducele se
abinu. Nu se grbea. La ndemnul lui, muzicanii interpretar un vals lent.Cnd
Etienne o atrase pe Daisy n braele lui, avur amndoi o senzaie neobinuit.
Neobinuit pentru duce, care i petrecuse majoritatea vieii de adult cutnd
diverse forme de exces, ns la fel de neobinuit i pentru Daisy, care
experimentase ntotdeauna, ca adult, un sentiment vag de ateptare. Se, simeau
amndoi confortabil. Alunecau pe parchet, ea cu faa nlat spre el, cu o
uurin familiar, odihnitoare.
Probabil clreti, rosti ducele.Paii lui Daisy se potriveau fr efort cu ai lui,
iar trupul ei subire, elegant, se odihnea uor n braele lui.Zmbind, adug
puin ironic:
Dei asta nu e o cerin. Vreau s spun c eti o dansatoare extrem de
graioas.
Mi-am petrecut primii doisprezece ani de via pe spinarea calului. Vnam
bizoni.Zmbetul ei reflecta plcerea amintirilor.
Trebuie s clrim mpreun. (Ducele i ddu instantaneu seama c spusele
lui puteau fi uor rstlmcite, aa c reveni):
Adic putem clri n ,Bois. Te scoli devreme?Ea zmbi.El l rspunse la
zmbet.
Scuz-m. Nu fac aluzii cu intenie. Mcar o dat n via, adug el cu o
urm de regret n colul gurii.

Mulumesc,rosti simplu Daisy, contient de,importana scurtei lui adugiri.


Iar eu mcar o dat n via nu cntresc: alte zece posibiliti n ordine
cronologic.
E o experien religioas? ntreb Etienne cu un zmbet carnal care amintea
de plceri pmnteti.Zmbetul ei de rspuns i aminti de cerurile nsorite ,ale
copilriei lui.
Dac-ar fi aa, bisericile ar fi blocate.
Cum poi s-mi citeti gndurile, domnioar Black?
Poate pentru c minile noastre sunt ntr-un acord perfect, domnule duce.
Se uita direct n ochii lui verzi, cu o privire care nu putea fi descris dect cu un
singur termen: nesfrit.
i va primi aceast armonie perfect o form mai material, domnioar
Black?Ducele se opri, buimcindu-i pe muzicani, care, greir ritmul, apoi i
revenir. El nu-i slbi nc strnsoarea palmei de pe mijlocul lui Daisy. O atrase
chiar mai aproape, plasndu-i cealalt mn jos, pe spatele ei.
Rochia din tul argintiu perlat a lui Daisy se potrivea cu licrul diamantelor.
Lng naltul i puternicul duce, negru ca diavolul n hainele lui de sear, ea
prea eteric asemenea unei raze de lun.
Din pcate, domnule, rspunse ea ncet, cu o,nuan de regret n voce,
odihnindu-i palmele pe satinul negru al reverului hainei lui, reputaia ta i-a
luat-o nainte. Cum a putea eu deveni o alt victim a farmecului tu seductor?
Un cuvnt cam dur pentru plcere, domnioar.
Nu plcerea o pun la ndoial, Etienne, replic ea, folosind pentru prima dat
numele lui de botez, ci longevitatea ei.
Vrei un angajament?Nu i se pusese niciodat problema att de direct.De,
obicei femeile fceau un ocol pn s intre n subiect.
Nu cred. (Privirea ei o susinu pe a lui.) Dei e clar c nu-i st n fire s
cedezi de bun-voie.
Atunci ce vrei?Oare nu i se permitea i lui o ntrebare, dac erau direci?
Ceva, opti ea, ce nu cred c-mi poi oferi.
Nu m cunoti, replic el la fel de ncet. Habar n-ai ce pot oferi eu.
Cunosc genul tu. Aici e vorba doar de un joc.
Poate fi un joc i pentru femei.
Eu nu vreau asta. El tcu o vreme. Rmaser amndoi pironii locului pe
parchet, savurnd plcerea apropierii lor, ca i cum, aceast vraj ar fi fost
independent de problema pe care o discutau.
E ceva nou pentru mine, zise el n sfrit. Daisy zmbi.

Cred c nu. De fapt, continu ea pe un ton pe care el bnuia c era folosit


cnd Daisy i clarifica relaiile cu un client, toate acestea i sunt foarte
cunoscute. Pentru asta pot pune pariu.
Deci scrupulele tale nu sunt legate de actul n sine, ci de mine.Ea oft,
oferindu-i mcar aceast satisfacie.
Da, accept Daisy n final.Ducele era mai talentat dect ea.
Foarte bine, rosti el cu regret, ca i cum ar fi abandonat s lupte, neleg.
Pcat totui c nu-mi pot modifica trecutul. ns tu dansezi superb i eti cea mai
frumoas femeie din Paris M voi mulumi cu att. Oare de ce simise Daisy n
acea clip c fusese nfrnt?
A doua zi, de diminea, pe tava de mic dejun a lui Daisy se odihnea un bileel,
alturi de un bucheel, de violete.
Georges ar fi ncntat s-i explice de ce e imposibil s fim nrudii. Dac vrei...
muzeul va fi deschis pentru tine la ora unu. O s-i trimit vizitiul meu.
Hrtia creponat, groas, era semnat cu un E larg.Cumva Daisy se simi
satisfcut c exista ansa s-l vad i pe el, dei biletul nu specifica asta. Oare,
invitaia era numai pentru ea? Cnd sosi trsura, Daisy crezu c aa
stteau,lucrurile. Ducele era absent. Aa i trebuie, i spuse Daisy, aezndu-se
pe mijlocul banchetei mbrcate n catifea i aranjndu-i fusta rochiei cu un gest
scurt, care nu-i sttea n fire. Daisy nu prea inea cont de cute; rareori se arta
preocupat de mod. Doar familia el ar fi considerat ciudat faptul c lsase n
urm apte rochii n neornduial pe pat. Dac ar fi fost ntrebat, ea ar fi
bolborosit ceva despre ziua clduroas i despre materialele nepotrivite
ale,rochiilor pe care le ncercase i le respinsese.Bineneles c nu l ateptase pe
duce.n noaptea care trecuse refuzase cu promptitudine avansurile lui. n aceast
diminea el repetase invitaia,cci cunotea interesul ei, ns avusese tactul s
evite un alt contact fizic.Totul se desfura sub auspicii bune. Daisy era
satisfcut c l refuzase. Cci era satisfacie, nu-i aa?Se ntoarse s priveasc
peisajul din spatele ferestrei trsurii cnd constat c nu poate rspunde la
ntrebare. Incapabil s recunoasc faptul c emoiile ei nu se potriveau cu
decena.Georges Martel ntruchipa o palid versiune a magneticului duce. Praful
de pe crile studiate nmuiase trsturile vdit virile, att de evidente la vrul
lui. ns manierele lui erau la fel de impecabile ca ale ducelui cnd o ntmpin
pe Daisy iar vocea la fel de atrgtoare cnd se lans n descrierea cercetrilor
lui ncepute cu zece ani mai nainte. ,

Etienne i cu mine am traversat Rusia la, nceputul anilor 80, urmrind


intinerarele de migraie peste insulele Alentine n America de Nord. Am fost
plecai doi ani.
Ducele ntr-o expediie tiinific? se mir Daisy, fr a se mai deranja s mai
ascund scepticismul. , Georges se uit la tnra aezat n faa Lui. Rochia, ,ei
de var aducea o pat colorat de feminitate, nmiresmat n biroul lui ncrcat
de cri. El se ntreba, de ce solicitase Etienne acest tur al muzeului pentru ea.
Avusese oare impresia c ea, ca indianc, putea fi interesat de cercetrile lui?
Probabil c motivul lul Etienne era mai complicat. Vocea vrului lui fusese
ciudat de reinut cnd vorbise despre aceast femeie. Neobinuit. Ca i cererea
lui. Ca atare, se grbi acum s rspund la scepticismul ei cu cteva amnunte.
Etienne a finanat expediia, ncepu el. Fr el, cercetrile mele nu ar fi fost
autentificate. Tot el a fost, cel care m-a mpins ntotdeauna de la spate cnd
apreau tot felul de probleme. Dac n-ar fi fost el, m-a fi ntors de prima dat
cnd au ters-o ghizii notri.
Au ters-o?Daisy nu i-i imagina pe albi cltorind prin ntinsele inuturi
strine. Trebuia n mod continuu s-i modifice imaginea pe care i-o fcuse
despre duce.
n primul rnd, ghizii notri din Takent erau hoi de cai. Din fericire, nu i
interesau materialele tiinifice., Etienne a fost cel care a gsit ghizi noi i ali
cai.
i... familia dumitale nu s-a suprat?
Nu sunt cstorit i prinii m-au sprijinit n alegerea mea. Ct despre frai...
sunt ocupai cu cursele de cai.
i familia ducelui?Georges ezit, ntrebndu-se dac era ntr-adevr
netiutoare. Etienne n-avea o familie n adevratul sens al cuvntului. Georges
credea c situaia lui era de, notorietate public. El i Isabelle nu se neleseser
niciodat. Chiar dac ducele i iubea copiii, dup ce acetia ncepuser coala,
viaa lui zilnic nu se mai nvrtise n jurul programelor lor.
Justin i Jolie sunt mari, explic scurt Georges, ezitnd s dezvluie
amnunte din viaa personal a, lui Etienne. Vrei s vedei obiectele pe care leam, adus? , Timp de o or, Daisy se ls absorbit de bogata istorie a triburilor
asiatice, fascinat de nceat naintare a oamenilor de-a lungul continentelor.
Zeiti familiare rsreau din culturi care o precedaser cu mult timp pe a ei.
Diviniti transformate de timp n zei binevoitori, protectori ai naiunii
Absarokee. Georges descrise proveniena fiecrei piese sculptate, estimnd
datele, detaliind tehnicile folosite de artiti i aducnd la via culturile antice.

Daisy descoperi similitudini, uluitoare ca n propria ei cultur, asemnri care


preau s fi supravieuit intacte timp de mii de ani.Micat i ncntat, Daisy se
art profund interesat de articolele pe care le publicase Georges. Mai trziu,
aezat lng Georges la o can de ceai n biroul lui i uitndu-se la hrile i
fotografiile din cltoria lor, Daisy i dori ca Etienne s fi fost lng ei ca s-i
povesteasc i el amintirile. Georges i spuse c Etienne fusese i cartograful
expediiei, dezvluire care avu darul de a altera i mai mult imaginea
preconceput a lui Daisy despre duce. Imaginndu-i-l traversnd imensele
stepe ruseti inuturile arctice, nfruntnd toate pericolele posibile pe msur ce
Georges i tras cltoria lor pe harta ntins ntre ei, Daisy i ddu seama c
Etienne era o persoan mult mai complex dect cea pe care i-o nchipuise ea.
Revenii aici oricnd vrei, o invit Georges cnd ea se ridic s plece.
Orice prieten al lui Etienne este binevenit.
Acum, dup ce-i petrecuse timpul cu Daisy, Georges nelegea mai bine
rspunsul vrului lui. Fata era interesant, interesat i foarte frumoas. Ieind
printre impozantele ui duble ale hotelului Soubise i traversnd curtea
medieval pavat cu piatr ctre trsura care o atepta, Daisy se ntreb unde
juca polo ducele n acea dup-amiaz. n clipa, urmtoare se ntreb de ce era
att de curioas. Doar i precizase clar poziia noaptea trecut. Ea i ducele
n-aveau absolut nimic n comun, chiar dac el n-ar fi fost cstorit i n-ar fi avut
o asemenea reputaie.
La apropierea ei, ua cu blazon a trsurii se deschise i o voce cunoscut
ngn;
Probabil c te-a plcut. Turul dureaz de obicei, douzeci de minute. Ca prin
minune, lui Daisy i se pru c soarele de primvar strlucete mai puternic.
Dinuntru se ivi mna lui, ca s-o ajute s urce. Aeznd-o n faa lui pe locul
cptuit cu catifea verde, ducele btu de dou ori n peretele care i desprea de
vizitiu.
Ai nevoie de un sherry dup uscciunea discursului lui Georges?
ntreb el dup ce trsura se puse n micare.
Discursul lui Georges n-a fost uscat, aa cum, prea bine tii. De ce n-ai venit
i tu?
Nu se cdea. Ea nelese imediat sumarul lui rspuns, rostit fr nici un
accent.
Azi n-ai mai jucat polo. Daisy i dorea ca vorbele s autentifice sentimentele existente ntre ei.

Am avut alte treburi pe cap, replic el n glum,, fr a iei n ntmpinarea ei


cu cuvintele dorite, dar i fr a-i dezvlui natura nltoare a impulsurilor
care l animau. Vrei s bei ceva?
Tu vrei s discui?
Nu.Un rspuns abrupt, rostit ns cu glas moale.
Unde vrei s bem ceva? ntreb ea ncet, mnat, de sentimente mai
ndeprtate de un comportament, normal.
Tolnindu-se pe locul lui, mbrcat cu o hain uoar din tweed i pantaloni de
clrie, nclat cu cizme uor prfuite, ducele o privi pe Daisy pe sub sprncene.
Prul lui negru era ciufulit, ca i cum i-ar fi trecut fr astmpr degetele
printre uvie, i cdea ondulat pe lng gtul bronzat i mtasea crem a,
gulerului cmii. Daisy constat din nou ct de frumos, ,era ducele.
Nu tiu ce-ar zice Adelaide, rosti ea vznd c nu primete nici un rspuns.
Am eu o csu lng Sena.
Nu vreau s merg acolo, rspunse ea cu hotrre.
N-am dus niciodat o femeie acolo, replic el, cu aceeai hotrre.
Asta o include i pe soia ta? se ntreb Daisy cu gelozie,minunndu-se n
acelai timp de posesivitatea de care ddea dovad. Cum de o afecta att de mult
ducele? Era ca un premiu pe care ea l voia, sau ca un obiect superb, aflat
suficient de aproape ca s ntind mna i s-l aib ,dac dorea.
Nici pe Isabelle, continu el pe un ton glume.Satisfcut?
i fcea n mod deschis concesii.
Nu vreau s par pretenioas.
Dar exact aa pari, replic el schind un zmbet.
mi cer scuze.El ddu din umeri, ca pentru a spune c nu conta ,sau lui nu-i
psa n acel moment, ns avea s-i pese a doua zi? Avea s se schimbe, ntreaga
lume, sau, mai exact, avea s se schimbe lumea ei? Pentru prima dat n viat,
Daisy i pierdea controlul asupra sentimentelor. Tatl ei ar fi test fericit.El o
considerase ntotdeauna prea serioas i prea pragmatic. Daisy fu copleit
imediat de un intens simmnt de familie.
Noi doi suntem diferii, rosti ea, ca i cum era nevoie de o explicaie pentru
uriaul pas pe care urma s-l fac Daisy.
De ce i-ai fi dorit s fim la fel?Ar fi putut dovedi mai mult curtoazie. n
mod normal, ducele se comport n mod cordial fr efort. Acum ns l ncercau
i pe el emoii contrare, care i ddeau peste cap principiile de via bine
stabilite. Nu dusese niciodat o femeie n casa de lng Colsec, deoarece aceasta
reprezenta refugiul lui fa de excesele vieii. Colsec nsemna cuibul lui intim,

unde ducele nu avea dect un servitor i o buctreas. Nimeni n-avea habar de


acea csu. nici familia i nici prietenii lui. Astzi el avea s-i violeze
propriul sanctuar. Din necesitate, se scuz el fa de sine nsui. N-o putea duce
pe Daisy acas, dei Hotel de Vec fusese ntotdeauna suficient de mare ca el s
se distreze frecvent cu diverse, doamne n apartamentul propriu, fr a ofensa pe
cineva din familie. Instinctul l avertiza ns c Daisy n-ar fi acceptat ntlniri la
reedina familiei lui. Nici apartamentul de burlac de lng Place de la Concorde
nu reprezenta o soluie. Ducele simea c nu o poate trata pe Daisy la fel ca pe
celelalte femei.
Ca atare, refugiul lui intim avea s fie sacrificat astzi pentru domnioara din
America. Gndul l fcu pentru o clip s strng din dini de durere.
Nu tiu dac mi placi cnd eti mbufnat, rosti Daisy.
Iar eu nu tiu dac te plac, pur i simplu, murmur el, cercetnd nepoliticos
cu privirea desenul floral al rochiei ei de primvar, apoi oprindu-se cu
obrznicie asupra pieptului ei greu i mutndu-se, ntr-un trziu, pe chipul ei.
Dei nu e cazul s te alarmezi, adug el, ambiguu.
Nu sunt alarmat, replic ea cu voce clar i sigur. Sunt suficient de mare ca
s tiu ce fac.
Ct de mare?
Treizeci de ani.Sprncenele lui se nlar n semn de surpriz. Daisy prea
mult mai tnr. Cu panglicile verde deschis din pr i cu desenul floral delicat
de pe rochie, nu prea s aib mai mult de aisprezece ani.
De ce nu te-ai mritat nc?
N-am fost nc ndrgostit.Ducele schi un zmbet.
Eti o romantic. E nevoie s-i amintesc, adug el, privind pe fereastr
peisajul de afar, c dragostea nu reprezint o cerin pentru cstorie?
Tu trebuie s tii, rspunse ea cu subneles.
Eu trebuie s tiu, da, murmur el.Cteva secunde mai trziu trsura se opri
n faa unei mici alei care ducea spre o csu mai puin atrgtoare dect cele de
care dispunea Maria Antoaneta la Versailles, ns cam de aceeai mrime.
Ce nefericire, i zise Etienne, ajutnd-o pe Daisy s coboare, s mi doresc att
de mult o femeie.Dac el ar fi mai puin nefericit, gndi Daisy, n-a mai simi
aceast nevoie copleitoare de a-l liniti.Formau amndoi un cuplu bizar, aflat la
limita seduciei.n acel moment nu se tia exact cine era seductorul i cine era
sedusul. Nu se tia nici dac nu era pe cale s se comit o imens greeal.
n plus fa de aceste circumstane, fcea impresia c ambii servitori erau
plecai, probabil pentru c era zi de cumprturi. Casa era solid zvort.

Cldirea era nconjurat de o mulime de flori cultivate n grdini, pe spaliere, n


oale de pmnt i n ghivecele puse la ferestre. n vreme ce Etienne ddu drumul
unui potop de njurturi din pricina uii nchise pe care el nu reuea s o descuie,
Daisy culese un trandafir alb cu floare dubl de pe un spalier aflat lng u i l
introduse n butoniera de pe reverul hainei lui.
nsenineaz-te. Totul va fi bine. N-am intenia s te mnnc de viu.
Uitndu-se la Daisy cum sttea lng el, cu mna ei mic odihnindu-se pe rever,
zmbindu-i sincer i cald, ducele surse.
Poate c speram s o faci.
n acest caz a putea face o excepie. M bucur c servitorii nu sunt acas.
El medita cteva secunde.
Presupun c ai dreptate.Sursul lui deveni zmbet. Nu se gndise niciodat,
la servitori ca la nite intrui. Nici mcar nu-i mai observa. Acum ns l
copleea ideea unei izolri totale cu Daisy.
Cnd crezi c se vor ntoarce, rosti ea cu voce schimbat, apropiindu-se cu un
pas de el, de la pia? ... Aa cum sttea, cu trandafirii de pe spalier ncadrndu-i
frumuseea, Daisy prea dintr-o dat c aparine locului.
Disear.
Att de trziu, zmbi ea sugestiv, ca o siren n rochie nflorat.
i-am spus c te ador? rosti el, punndu-i palmele pe braele ei goale.
Ce bine c m asiguri, replic ea, zmbindu-i. M temeam c eti posomort
cnd faci dragoste.Loviturile ei directe erau ncnttoare.
mi faci o propunere?
Doar nu am btut atta drum doar pentru a bea ceva, nu? rosti ea cu glas
blnd.Vorbele ei i aduser ducelui aminte de ceva.
Poi s atepi n sat, Guillaume, i strig el, vizitiului. ntoarce-te la asfinit.
De vreme ce crescuse n Colsec, Guillaume nu avea nevoie de alt invitaie.
Cteva clipe mai trziu, ducele i Daisy rmaser singuri i izolai, n faa casei
ncuiate a lui Etienne.
Ei? rosti Daisy cu o inflexiune tipic feminin a glasului, ce sugera necesitatea
unei atitudini de brbat.
D-te napoi, rspunse imediat ducele. Apucnd o sap ce sttea sprijinit de
zidul de crmid, el sparse fereastra de lng u, i bg mna nuntru i
desferec zvorul. mpingnd ua, i zmbi cu cldur Lui Daisy.
Bine ai venit n umila mea cas, domnioar? Black.Csua era un cmin ca o
bijuterie. Cteva milioane de franci o despreau de un adpost umil. Era plin
cu tablourile lui preferate, cu mobil i cu o mulime de obiecte indiene strnse

personal pe parcursul expediiei pe care Etienne o ntreprinsese cu Georges.


Pardoseala din dale era acoperit cu covoare groase vopsite n culori tari, cu
desene geometrice. Mobil era din piele i avea o simplitate care l amitea lui
Daisy de motenirea ei indian. Mtile, totemurile i sculpturile l aduceau
aminte de scuturile vopsite i de panaurile special decorate din cultura ei.
Rmase pierdut, cuprins de un uluitor sentiment de deja-vu, la intrarea ctre
holul cu tavan din brne. Chiar i florile din vaze precum i cele vizibile prin
ferestrele largi n grdina extravagant din spatele casei preau aduse din inutul
ei natal.
i place?Vocea ducelui era profund, moale i apropiat.Fr a se ntoarce,
Daisy tia c el se afl la un pas n spatele ei.
Florile de unde vin?
Am avut un botanist n expediie. Totul a fost fiat i salvat cu grij.
Grdinarii mei au muncit zece ani s transforme cele cteva semine n toat
splendoarea asta.
M simt acas.
Aa am crezut i eu c te vei simi. A fost motivul pentru care te-am adus aici.
A fost o intenie deliberat? N-ar fi trebuit s te deranjezi att.
Vocea el recptase acel ton cu care se luptaser, amndoi pn atunci.
Nu, rosti el evaziv, n-a fost deliberat. Dac-ar fi fost aa, continu el pierdut,
nu te-a fi adus aici.(Ducele inspir, neobinuit s-i dezvluie sentimentele
intime, i adug):
Prietenii mei habar n-au despre aceast cas. Servitorii m cunosc sub un alt
titlu nobiliar, inferior. Aici e cuibul meu, Aadar, nu... n-am avut o intenie
aparte aducndu-te la Colsec. A fost o decizie fr nici o logic, fr vreo urm
din ducele de, Vec pe care tu l gseti att de ofensiv.
mi cer scuze, rspunse Daisy. Pentru proastele mele maniere evidente.
Bnuiesc c i eu a putea s-mi cer scuze... dar ce-ar fi s-i art micul meu
domeniu n ntregime? De fapt habar n-am, continu el, ndemnat de o dispo-,
ziie cu toane pe care luptase s-o nving toat dup- amiaza, dac vreau s-mi
cer scuze.
Ce gseti c-i att de revolttor?
Modificrile din viaa mea, rspunse el simplu.De-a lungul anilor mi-am
furit o ordine a vieii mulumitoare. (Ducele privi de jur mprejur prin holul
care fusese pn atunci un refugiu masculin.) Prezena ta... amenin s-mi
distrug acea mulumire. Daisy era surprins de cuvintele alese de el.

Mulumirea asta nu se potrivete cu persoana ta public. Tu eti un om


al exceselor.
E un termen, replic el sec, la fel de superficial ca i conceptul.
Dac i voi oferi i eu excese, rosti Daisy, ncercnd s fie ct mai deschis
pe acest teritoriu, minat al posibilitilor, asta va nsemna s te amenin?
Ducele zmbi.
Vorbim de lucruri diferite.
Dar recunoti c nu eti un clugr.El ddu din umeri i ridic palma n chip
de rspuns.
Vino. Nu-mi place turnura acestei conversaii. Trecutul nu m intereseaz. (i
zmbi lui Daisy ca un tat indulgent.) Asta, bineneles, dac nu cumva eti
interesat s-mi povesteti despre copilria ta. Voia s cunoasc mai multe
despre copila care se transformase n femeia ieit din comun pe care o, dorea cu
atta patim i emoie nedefinit. I se prea, c putea rezolva arada felului ei de
a fi i a dorinei lui neobinuite dac ea ar fi nceput cu nceputul. i ceru diverse
detalii din viaa ei ct fcur turul casei. Cnd ajunser n dormitorul lui, mobilat
doar cu un pat mare i un scaun, sub marginile aplecate ale acoperiului, vopsite
ntr-un alb lptos, feciorelnic, Daisy se ndrept spre pat.
El o trase imediat prin uile de sticl deschise spre balconaul nlat deasupra
rului. Acolo o aez pe un scaun prginit, de genul celor pe care le-ar fi folosit
ofierii ntr-o campanie militar.
Aeaz-te lng mine, i ceru Daisy, cnd el i ddu drumul i se ndeprt.
Mai trziu, rspunse el, ca i cum avea un orar intern netiut, fcnd-o pe
Daisy s simt un val de cldur n tot trupul. (Ducele se aez n apropierea ei,
pe un mic taburet de salcie mpletit.) Povestete-mi despre mama ta, o invit el,
nesigur pe motivele pentru care nu voia s grbeasc lucrurile n aceast dupamiaz. A fost fericit n csnicie? Daisy ddu din cap, ntrebndu-se dac nu
cumva fericirea mamei ei cu apte Sgei era motivul urii pe, care o resimea
fa de cstoriile de convenien. i csnicia tatlui ei, Hazard, fusese ncheiat
din dragoste. Ambii ei prini gsiser o fericire durabil alturi de parteneri care
fceau orice Martin Saderberg din aceast lume s pleasc prin comparaie.
Mama mea a murit, ncepu Daisy, din cauz c ea i apte Sgei erau de
nedesprit. Cnd el vna, ea l nsoea, dei era neobinuit pentru o femeie s
vneze.ntr-o zi, cnd un grizzly l-a atacat pe apte Sgei, ea a ncercat s-l
salveze. El era narmat doar cu un cuit. Din pcate arma ei a explodat cu cinci
cartue ntregi n magazie. (Vocea lui Daisy cobor la, nivelul unei oapte pe
msur ce amintirile i reveneau, vii n minte.) Au fost amndoi mutilai.

mi pare ru... nu trebuia s ntreb


Te simi bine?Ea ncuviin.
Au trecut atia ani, amintirile sunt mai puin dureroase, ns... mi-e dor de
zilele copilriei. A disprut toat viaa mea de atunci. Ca i cum n-ar fi existat,
niciodat. (i ridic privirea spre duce.) Tata a avut dreptate, bineneles, s
salveze tot ce putea pentru poporul lui.
i aa ai devenit avocatul lor.
Asta se atepta de la mine.
O idee nou, rosti Etienne cu un zmbet crud. De la mine nu s-a ateptat
niciodat nimic. A fost ndeajuns s m nasc de Vec.
Regrei?Era o ntrebare exploratorie, cci dispoziia lui schimbtoare ndemna
la pruden.
Nu-mi regret copiii. Sunt singurul lucru pozitiv de care sunt sigur n via. i
nepotul.Fotografiile lor atrnau pe pereii dormitorului. Daisy le observase
imediat, contient c acea csu reprezenta cu adevrat sanctuarul lui intim.
Nimeni nu-i aducea iubitele poteniale ntr-un dormitor de-abia mobilat, care nu
avea nici un alt decor dect fotografii de familie. O nclzea enorm s tie c
fusese invitat, ntr-un astfel de loc.
Povestete-mi despre ei. El rspunse cu o rar cldur n voce. i descrise pe
scurt felul lor de a fi, cminele lor din imensul Hotel, de Vec, interesele lor
curente. Justin terminase de curnd St. Cyr i nu-i gsise nc rostul. Ca i tine,
gndi Daisy. Jolie i descoperise marea iubire i era fericit. Spre deosebire de
tine, reflect Daisy. Tonul profund i linitit al vocii lui se potrivea cu
senintatea, zilei calde de primvar, cu rul lene de dedesubt i cu fericirea
fiicei ducelui. Cnd i-l descrise pe nepotul su, Hector, rsul i lumin puternic
chipul. Era evident c l adora pe micu.
Se apucar s converseze lejer despre copii, nepoi i nepoate, schimbnd
amabiliti despre bucuriile tinereii. Mult mai trziu, vznd c el nu face nici
un pas s o ating sau s treac la avansuri amoroase,Daisy rosti:
Te superi dac mi scot pantofii?El vru s refuze oferta, deoarece cumpnea
riscul dorinei nemplinite fa de inevitabila deziluzie, era mult prea fericit, sau
mulumit, sau care o fi fost, cuvntul potrivit care s descrie senzaia de plcere
pe care o simea.Daisy Black, cea mai seductoare femeie pe care o vzuse
vreodat, se afla la un metru distan, tolnit cu elegan naintea lui. i lsase
clar s neleag c ar fi putut s-o aib.
Dac nu era vorba de sentimente i pn n acea clip el nu-i dduse
niciodat seama c sentimentele aveau o pondere n actul sexual nu se putea

atepta dect la urmrirea facil a plcerii. tia doar cum se simea nainte, n
timpul i dup act. Se schimbau numai subtilitile i decorurile. Acum, brusc,
nu mai, tia ns cum nu fusese niciodat la, rosti zmbind:
Te rog.O urmri, aproape de limita pierderii controlului, cum ea i dezleag
curelele din mtase verde ale pantofilor, apoi cum i scoate ciorapii din mtase
alb. Anii n care satisfcuse attea femei l nvaser cu rbdarea, l
disciplinaser, aa c i chem acum n ajutor toat experiena pe care o avea.
N-avea s se pun n stnjenitoarea postur de a o ataca, dei impulsul era
puternic n acest sens.
Zmbetul tu m intrig. Pot s aflu i eu de ce zmbeti? ntreb ncet Daisy,
hotrt s nu mai atepte verificarea autenticitii reputaiei ducelui.
Pi, rspunse el, amuzat, m gndeam la avantajul de a te ataca.
Un brbat de fineea ta?
Ai neles dilema mea. Am o reputaie de aprat.Tocmai reputaia asta am
vrut s-o testez.
E un exerciiu de sondare? se mir el, ridicnd ironic o sprncean.
Nu, rspunse Daisy, desfcndu-i o panglic din pr. M-am gndit s te
nv ceea ce tiu eu.El pru surprins i Daisy rse ca un copil care a descoperit
o nou jucrie.
Nu tiai c Absarokee reprezint o societate egalitar? l tachina ea, zmbind.
Poate c am uitat, rspunse ducele cu pruden,meditnd la zmbetul ei, la
tonul languros, la referirea intenionat la trecutul ei.
Terminnd cu panglica, Daisy i ddu drumul cu un gest graios lng pantofi i
ciorapi. i nl privirea neagr spre duce.
Eti intimidat?
Nu cred,rspunse el ncet, dndu-i jos haina cu gesturi relaxate. Ar trebui s
fiu?i zmbi i se aplec s-i scoat cizmele de clrie.Nu socotea politicos s
menioneze c deinea recordul bordelului lui Madame Beloy, unde spectacolele
depeau firescul prin virtuozitate i rezisten.Daisy ncepu s-i desfac
nasturii rochiei la fel de indiferent ca i el. Cmaa de mtase crem a ducelui
czuse ntre timp peste haina lui pe podeaua balconului. Cnd el i scoase i
pantalonii de clrie,Daisy remarc:
E deosebit. Se referea la lenjeria lui intim, confecionat din bumbac alb i
tiat mai scurt dect de obicei. Ducele o fcuse pe comand, special pentru mai
mult confort, mai ales pentru partidele de polo.
De unde tii? i-o ntoarse el, cu o nuan de iritare n voce, ca un rspuns, mai
degrab, la o obrznicie. a ei.

Pentru c triesc n aceast lume de treizeci de ani i am inut ochii deschii.


Femeile sarcastice m deranjeaz, murmur el, cu privirea uor ncruntat.
Aa cum m deranjeaz brbaii arogani pe mine. N-am i eu voie s fac o
remarca nevinovat?
Nu n privina cunotiinelor tale n legtur cu lenjeria brbteasc. Am
considerat ntotdeauna o impolitee s vorbeti despre amorurile trecute.
Am rostit eu vreo vorb despre amoruri?Daisy zmbi cu acel zmbet pe care
el ar fi vrut s-l tearg cu o remarc la fel de nevinovat.
Cu siguran, adug ea, c nu vrei o femeie care s fie mereu de acord cu
tine.
De fapt, nici nu prea avem puncte n care s fim de acord, replic el
ncet, ntrebndu-se dac nu fcuse o greeal n acea zi.
Se sprijinea de marginea sculptat a balconului. Se simea n elementul lui,
mbrcat doar cu chiloii albi. Trupul bronzat contrasta flagrant cu bumbacul alb
strlucitor. I se vedeau clar muchii, de la pectoralii puternici pn la contururile
ferme ale coapselor pe care le folosea att de mult cnd juca polo. Prea totui
c nu se simte cu totul n apele lui stnd gol n faa unei femei pe care abia o
cunoscuse. Daisy zmbi. Tatl ei, Hazard, ar fi recunoscut acel zmbet. Era
zmbetul mamei ei.
De fapt, se strmb ea uor, ntr-una sau dou privine cred c puteam
cdea de acord.
Ce-ai zice, murmur el, ntinznd mna s o ridice pe Daisy de pe
scaun, dac n-am face-o n pat?Zmbetul ei de rspuns reprezenta cea mai
provocatoare evocare a senzualitii vzut de el ntr-o ntreag via de
cercetare a senzualitii provocatoare.
A zice, rspunse ea cu voce plin de promisiuni,c data viitoare am putea
ncerca patul.Mna lui o cuprinse pe a ei.
Destul de corect, rosti el,ncheie dezbrcatul el, ndeprtndu-i hainele cu
grij, fr grab sau febrilitate. Evident, se pricepea la meandrele dantelriilor,
ncuietorilor i copcilor. Cnd descoperi c ea nu purta chiloi, murmur cu un
zmbet ironic:
Asta da deosebire.Daisy zmbi voluptuos.
Nu te voi ntreba de unde tii, opti ea, cu o uoar not de tachinare n glas.
El nesocoti tachinarea ei, uor intrigat.
Face parte din tradiia ta indian?
A putea spune c da, pentru c noi nu purtm lenjerie pe cmp, dar asta nu-i
relevant aici, n Paris. Adevrul e, rosti ea foarte, foarte ncet, c speram ca tu s

vii s m iei astzi la unu i credeam c te voi, ntreine pe drumul ctre muzeul
vrului tu Georges. Zmbetul lui i lumin faa bronzat i ochii.
Acum mi pare ru c am fost att de susceptibil.
i servete ca o lecie pentru prostia prudenei. Daisy i terse uor obrazul cu
un srut.
Deci preferi imprudena, murmur el, plimbndu-i palmele pe umerii ei.
Da, rspunse ea, inspirnd ca s se calmeze i tremurnd uor din pricina
atingerii lui. Minile lui mari erau experimentate, tia exact cum, s-i strecoare
palmele calde i degetele lungi de-a, lungul marginii claviculei, atingnd ca din
ntmplare, nceputul snilor, apoi furindu-se n sus, pn la prul ei mtsos.
i aventura, continu el.
Da.Daisy icni uor, simindu-l cum trage primul ac din,prul ei ncolcit.
Te-ar interesa ceva slbatic, adug el cu voce,rece, ca i cum n-ar fi rostit
cuvntul slbatic.
Da, rspunse ea cu voce cobort, tiind c un brbat cu ochii unei feline din
jungl putea fi extrem de slbatic.El scoase toate acele. Prul ei czu n valuri
peste umeri, ca o mtase grea i neagr pe care el o ridic, o cuprinse i o strnse
pn ce Daisy se trezi presat de trupul lui nalt i puternic, simindu-i erecia
pulsnd pe, stomacul ei.
Deci vrei ceva dezlnuit, fr limite.Vocea lui profund era ntrebtoare i
promitoare n acelai timp. Poate c o necjea uor, deoarece ea l necjise din
prima clip n care se cunoscuser la Adelalde.
Da, rspunse ea, femeia care se mndrea cu autoconstrngerile. Da, adug,
gndindu-se c n astfel de momente i pierdea orice urm de logic i bunsim.Ridicnd-o brusc, ca pe un obiect lipsit de greutate, o aez pe scaunul care
l nsoise n cltoriile lui prin lume. Cptueala se albise de folosin i de stat
n btaia soarelui, precum multe alte piese, de mobilier din casa ducelui.
Magnificul i elegantul duce de Vec nu avea vreo nclinaie natural ctre
aranjamente.Refugiul lui era modest i spartan.Scpnd repede de ultima pies
de lenjerie, ducele se aplec peste Daisy. Ea se ntreb dac scaunul avea s-i
suporte pe amndoi. Oare era el telepatic sau ntrebarea era att de eviden n
ochii ei... sau el i amintea de alte experiene avute pe acel scaun?Cert e c
Daisy se ntreb cte femei o precedaser pe acel scaun prin cele mai diferite
coluri ale lumii.
Nu m ntreba, rosti el nainte ca ea s rosteasc ceva. i acum srut-m.
O srut el primul, ns era mai mult dect dornic, de cnd plecase att de
brusc de la petrecerea Adelaide fusese mcinat de curiozitate i dorin. Dup

multe frmntri interioare era aici, el era aici.Cut cu disperare aerul dup acel
prim srut slbatic, intens, nestpnit, plin de imaginaie, care, o nvlui ca ntrun vis. Gfind, rosti:
Eti foarte bun.
Aa i trebuie. Dar nici tu, adug el, suav i vag nemulumit, nu eti mai
prejos.
n comparaie cu experiena ta, replic ea, inndu-i pleoapele grele pe
jumtate nchise din pricina soarelui, ar trebui s fiu. ns, continu ea, cu un
zmbet uor provocator, poate c nu e vorba de o chestiune de cantitate.
De ce simt nevoia constant, copleitoare, de a te bate? mri el, privind-o
ncruntat.
Pentru c ai fost rsfat de prea multe me care sunt de acord cu opinia ta
masculin despre,femei. Ceea ce i ofer eu e darul meu nu prada ta.Cu toate
astea, te ncruni de fiecare dat cnd i,ncalc prerogativele. Acum sper c nu se
va ajunge la btaie prin ceea ce i voi spune dar dac nu faci repede dragoste cu
mine, eu voi fi cea care te voi bate.El reaciona previzibil, pentru c era degajat
din fire i experimentat n atari circumstane. Daisy observ ns i o uoar
ezitare, o pauz de o clip cnd el medita la opiunea de a o prsi.
Dac mi-ai oferit o asemenea ncnttoare, alegere, se hotr el s spun,
accept.
Pe care anume? ntreb ea, nfierbntat.
Amndou, rspunse el amabil.Fcu dragoste cu ea la nceput tandru,
srutnd-o i mngind-o, dezmierdnd fiecare poriune scldat de,soare a
trupului ei, pn cnd Daisy ajunse s se,ntrebe dac toate isprvile lui, de care
aflase de la Adelaide cu puin timp nainte, erau adevrate i el putea face cu
adevrat dragoste zile n ir. ns cum nu voia s atepte prea mult pn s afle
adevrul, mpiedic mersul minilor lui i rosti:
Te rog, Etienne...
i toate celelalte... drag?Ochii ei ardeau de dorin, iar minile transmiteau
cldura minilor lui. Micarea nceat a oldurilor ei sub,el implora.
A trecut atta... putem s amnm totul... restul pe mai trziu murmur ea,
nfierbntat de flacra dinuntrul trupului.
El zmbi i i zise c Daisy nu era chiar att de aventuroas cum lsase s se
neleag. nc din tineree el nu trecuse printr-o lung perioad de abstinen. O
clip mai trziu se admonesta singur pentru gndurile lui, cci, n fond, ar fi
trebuit s fie mulumit c ea nu se blcea n promiscuitate,i ndeplini
rugmintea, penetrnd-o ncet pn ce ajunse n strfundurile ei. Auzi un oftat de

binecuvntare de pe buzele ei. ncepu s se mite cu pruden, nesigur de


cunotinele ei cci cuvintele i aciunile lui Daisy se bteau cap n cap i
observ cu atenie intensitatea nevoii i implicrii ei.
Aproape imediat, minile ei i cuprinser umerii, iar cteva secunde mai trziu
alunecar pe spatele lui ca s-l trag mai aproape de ea. Daisy prea o imens
feti de catifea ncins. Ducele scoase un geamt profund de plcere. Trupurile
lor se potriveau perfect, aa cum visase el n fanteziile lui nc de cnd o
ntlnise. Daisy era subire, dar nu fragil, nalt, dar nu prea nalt, voluptuoas
ntr-un mod sntos i plin de prospeime, aparte fa de felul abundent n care
se manifesta plcerea amantelor lui obinuite.
Eti perfect, opti el, intrnd din nou n ea, ca i cum ar fi vrut s testeze
perfeciunea.Plcerea i invada simurile. Avea sentimentul c e n plin arj a
unei cavalerii care rstoarn soarta unei retrageri ruinoase.
Vocea lui era ncrcat de resentiment, chiar dac fusese doar o oapt. Daisy
era ncntat s aud un astfel de protest. Era i mai ncntat s tie c
sentimentele ei intense se bucurau de reciprocitate. Dei nu fusese o virgin
naiv, experiena ei nu nsemna mare lucru, poate deoarece pn n acest
moment Daisy nu simise niciodat o asemenea pasiune strlucitoare i
rscolitoare. Dac ar fi cunoscut aa ceva, ar fi fost tentat s o redescopere la
nesfrit.El o reducea la nimic, dei Daisy nu era o femeie mic; sub palmele ei
mngietoare, el prea puternic i musculos. Ducele simea n adncurile
fierbini ale trupului ei rscolirea, plcerea i frenezia unei senzaii
nemaintlnite. La fiecare alunecare a lui, ea i inea respiraia, astfel nct s
absoarb complet valurile ameitoare ale senzaiilor. De fiecare dat cnd, avea
sentimentul c ajunge la culmea suportabilului, el se retrgea i o sruta, n
vreme ce ea se freca de el, i devora hulpav gura i l implora s-i dea mai mult.
El se conforma, ns, cu o discreie pe care o asocia perfeciunii, pn cnd
intensitatea dorinei ei devenea slbatic i dezlnuit. Cnd, n sfrit, o
cuprinse orgasmul, Daisy se prbui n braele lui, se topi n jurul lui i gemu n
netire de plcere. El zmbi, satisfcut.Dup o vreme pleoapele ei se micar i
ducele, opti:
Bun.
Hmm, murmur Daisy, ntinzndu-se satisfcut,absorbind cu privirea
perfeciunea chipului lui. Bun i ie, i mulumesc.
Plcerea e de partea mea, dei eu ar trebui s-i mulumesc. Eti o
companie ncnttoare pentru o zi cald de primvar.
Cred c i rmn datoare...

Nu pentru mult timp, rosti el ncet.Se deprt puin de ea, apoi o lu n


brae i se, aez pe scaun. Sprijinindu-se de sptar, o ntoarse, pe Daisy cu faa
spre el i o ls s alunece uor peste erecia lui rigid. Daisy nchise ochii.
Pentru o clip ct o venicie i se pru c numai ei doi existau n lume, ca i cum
ar fi gsit mpreun trmul fermecat.Nu poate fi adevrat, i zise el. Acest
extaz teribil i parfumat e imposibil. Ducele respingea categoric extazul, ca pe o
senzaie inconsistent cu lumea imperfect n care tria. Cu toate astea, trise
extazul datorit faptului c o femeie strin, voluptuoas, pe care abia o
cunoscuse, i absorbea erecia cu dulceaa ei fierbinte,agndu-se de gtul lui cu
o energie pe care el o gsea surprinztoare.
Ducele ncepu s se mite intenionat n adncurile ei, gndindu-se c noua i
deranjanta senzaie care-l ncerca, avea s dispar pentru a fi nlocuit de una
mai familiar, de simpl plcere. Numai c odat cu micarea lui se mic i ea,
el n sus i ea n jos, astfel c ducele simi c-i pierde capul. Minile lui
strnser cu putere oldurile ei i le aps n jos, un experimentat ca ducele
dispunea de reflexe pentru prelungirea i intensificarea senzaiilor. Ducele
nchise ochii i simi acelai lucru ca i Daisy. Ca i cum pluteau, singuri pe
lume.Cteva clipe mai trziu ea se mic i el o seconda, apoi ochii ei languroi
se deschiser, urmai mult mai trziu de ai lui, i i zmbir unul altuia, ca i
cum erau ultimele dou fiine rmase pe pmnt.Cnd el ajunse, n sfrit, la
orgasm, ea i se altur i ducele avu impresia c are din nou cincisprezece ani i
e plin de bucuria vieii. Daisy se abinu n ultima clip s spun te iubesc, ar fi
fost suprema dovad de impolitee fa de omul pe care tot Parisul l tia c nu
crede n iubire.Fcur din nou dragoste cu Daisy aezat pe marginea
balconului, inut strns de braele lui, astfel nct s nu cad n rul de
dedesubt. Ceva mai trziu, cnd el o cobor de pe margine i o aez cu spatele
sprijinit de zidul rece al casei, dup care rencepu, pentru a treia oar
mngierile experte, Daisy rosti:
Evii patul? Ducele i nl privirea i ezit, nesigur pe rspuns. Probabil c
da, i replic el n gnd. Nici o femeie nu se ntinsese pn atunci n patul lui din
acea cas.
Am ntrebat i eu, rosti Daisy pe un ton neutru.Nu era ndemnat de nici un
drcuor s foreze nclcarea teritoriului lui intim. i era suficient plcerea pe
care i-o druia el.
E doar un pat, rosti el cu hotrre.Renunase mai devreme dect anticipase la
aceast prejudecat. Lund-o pe Daisy de mn, se ndrept spre u.

Eti sigur? Nu e neaprat necesar.


Rareori sunt sigur de ceva cu excepia ndemnrii poneilor mei de polo. E
singura certitudine.
Eti cam cinic, domnule duce, l tachina Daisy.
Consider-te norocoas, domnioar, replic el lene i trgnat, c ai reuit
s evii senzaia de cinism pe propria piele.
A fost nlocuit astzi, am dreptate? de o senzaie mai vesel. mi place
patul tu.Era un pat mare, confecionat din mesteacn alb.
Daisy avea un fel de a fi direct pe care ducele l gsea odihnitor, chiar
regenerator, ca i cum era n stare s anihileze diavolii negri care i mpovrau
lui sufletul. Spre deosebire de majoritatea femeilor, Daisy tia cnd s renune la
tendina ei de a face introspecii.
Da, accept el. mi place patul meu. Te intereseaz s arunci o privire mai
ndeaproape? Pe chip i se ivise un rnjet, care o fcu pe Daisy s izbucneasc n
hohote de rs.
Eti mult prea artos pentru binele tu, l pedepsi ea, trgndu-i mna din
mna lui.Ducele ntruchipa perfeciunea fizic fr egal. Era genul de brbat n
faa cruia ali brbai deveneau insignifiani i datorit cruia femeile credeau
c Dumnezeu rspunde cu adevrat rugilor lor.
Tu, domnioar nu ai dreptul de a protesta. Fr ndoial c ntreaga lume a
fost la picioarele tale de cnd erai nc n leagn.
Ai vrea s te alturi i tu restului lumii? l tachina, dar i i testa puterile ntro manifestare tipic feminin de vanitate.E prea perfect, i zise el, vznd-o
cum sttea provocator de goal n faa lui, prea exotic, prea tentant,prea
sigur pe frumuseea ei extravagant.
Poate altdat, o refuz el politicos, cu pleoapele uor coborte, privind-o cu
acea cuttur sardonic pentru care era renumit.
neleg c au existat prea multe femei bagree n viaa ta, zise Daisy. Scuzm. Am spus ce am spus numai n glum.Ducele simi o uurare, ns n-o art
imediat. Daisy decise c i ceruse prea multe ducelui, oferindu-i prea puine n
schimb.
Vrei s ngenunchez n faa ta? N-am nici un pic de mndrie.Era o declaraie
uluitoare din partea fiicei lui Hazard Black, o femeie pe care ntreaga lume o
socotea, fr excepie, ca pe cea mai mndr din cte existau.
Nu.Daisy vedea limpede c el era stingherit, ca i cum i amintea prea multe
lucruri neplcute.
Dac nu zmbeti, nu m voi mai f... cu tine niciodat.

Uimitoarea ei declaraie l fcu s zmbeasc.


S nu spui niciodat c sunt un prost, replic el.
Am trei frai, zise ea, ca i cum ar fi explicat astfel cuvintele ei deplasate.
Ce drgu, rspunse el neutru. N-avea nevoie de nici o explicaie, de ani de
zile nu-l mai oca nimic. Iar acum, cred c suntem pregtii s acoperim oferta ta
graioas.nghiontind-o jucu pe pat, ducele se ls uor peste Daisy, intuind-o
pe cuvertura de bumbac i ncadrndu-i chipul cu palmele. Soarele se deplasase
ntre timp pe cer, astfel c acum umbrele lungi ale razelor aurii de sfrit al dup
amiezii scldau ncperea. Daisy rmase ntins pe cuvertura alb, cu prul
negru rsfirat ntr-o neornduial mtsoas, ncntarea pe care o simea era
evident n ochii ei mari i n curbele moi i delicioase ale gurii. Pielea ei aurie
era att de mtsoas i de fin nct lui i venir n minte fraze romantice de
genul neted ca alabastrul,o frumusee nentinat, iar cldura corpului ei sub
corpul lui i aducea aminte de aerul aparte al serilor petrecute lng Piramide. O
alt analogie romantic, serioas, i zise el puin uimit cci manevra pe un
teren nesigur. Stnjenit de senzaie, se aplec s o srute, mai mult pentru c tia
prea bine cum sunt senzaiile plcerii fizice. Gura lui atingnd gura ei ntruchipa
visul tuturor tinerelor fete. Era posesiv i impuntor. Aluneca pe moliciunea
buzelor ei cu o apsare suficient de tare ca ea s simt cum adncurile fiinei i
sunt invadate de o cldur plcut, ca de aur topit. Daisy i rspunse la, srut ca
o fetican, oferindu-i totul, ntinzndu-se i agndu-se de el, dorindu-i ca el
s n-o prseasc niciodat. Numai c ea nu era o fetican, iar el era brbatul
cel mai puin disponibil din lume, astfel c n clipa urmtoare Daisy renun la
visul ei adolescentin, deschise ochii, absorbi diafana lumin aurie care sufoca
mica ncpere alb, admir frumuseea, brbatului pe care l inea n brae, i
zise, ca un adult, tergnd buzele lui cu buzele ei, cu rsuflarea fierbinte:
Cred c o s te pstrez o zi sau dou numai pentru mine.El zmbi i i ddu un
rspuns att de prompt, nct, Daisy nu se putu hotr dac ducele era numai
excesiv, de politicos sau nutrea aceleai sentimente ca i ea.
Gnd la gnd cu bucurie, zise el cu voce joas, ca i cum s-ar fi temut
s nu destrame atmosfera magic din ncpere. Va trebui s o ntiinez pe
buctreas c vrei s mnnci disear.
Nu m-am referit la dou trei zile n mod literal, explic ea. Nu ai i alte
planuri?
Nici unul mai interesant dect s petrec o zi sau dou cu tine n pat.
Mai ales acum, c am reuit n sfrit s gsesc, drumul ctre patul tu.

Afirmaia demonstra faptul c Daisy era contient de ceea ce reuise s obin.


Da, rosti el, acum c ai... Replica lui sunase mai slab dect avusese intenia,
mai ncet, ca i cum ar fi fost contient de profeia coninut n cele cteva
cuvinte simple.
Fcur dragoste n acel pat venerat. Dup aceea, ducele i zise c altarul izolrii
lui nu putea fi violat cu mai mult plcere. Daisy i amintea de rsul sntos, de
tineree i de sentimente candide i proaspete de care el uitase c exist.
Mult mai trziu, cnd ea i adormi n brae, epuizat de experienele pe care le
ncercase ntr-o lume a senzaiilor prin care nu mai trecuse nainte, ducele
rmase treaz. Adesea, zilele i nopile lui Etienne erau foarte solicitante, ca atare,
el se imunizase fa de epuizarea pe care o ncercase Daisy. ns era suficient de
mulumit, ba chiar plin de o rar senintate. Ca i cum n-ar mai avut nevoie s-i
umple calendarul monden pentru a-i alunga plictiseala, ca i cum n-ar mai fi
contat dac ar fi contramandat dou zile de aranjamente anterioare, ca i cum nar fi fost obligat s participe la srbtoarea de dinaintea aniversrii zilei de
natere a regelui, care avea loc n seara asta. Srbtoarea la care era invitat doar
familia regal.
Ceva mai trziu, servitorul lui Etienne urc scrile, btu uor n u i o deschise
ca s vad ce voia Etienne s mnnce la cin, i rmase mpietrit n prag cnd
observ femeia din pat. Ducele fi fcu semn s dispar. Trebuia s vorbeasc cu
Francois i cu buctreasa cnd avea s se trezeasc Daisy. Cum nu adusese
niciodat o femeie la Colsec, nu voia ca Daisy s fie stnjenit de privirile lor
curioase. Spre deosebire de servitorii din Paris, care nici nu clipeau n astfel de
situaii, cei de la ar nu prea tiau s se prefac a fi orbi.
Cnd Daisy se trezi, ducele i oferi toate cele necesare ca s se spele, scoase
cteva halate ale lui ca s aib de unde alege dup placul inimii i cobor ca s-i
informeze pe servitori c avea un oaspete pentru acea noapte. n acelai timp, i
avertiz politicos pe acetia c doamna era o invitat special i trebuia tratat
cu extrem curtoazie i plec dup ce comand un meniu pe care l crezu
apetisant pentru Daisy.Cina fu un adevrat vis. Mica sufragerie a casei era,
luminat de lumnri, servitorii se dovedeau extrem de rezervai, iar buctreasa
se ntrecuse pe sine pentru invitata din acea sear, mulumit c stpnul ei avea
companie i nu era morocnos ca de obicei. Din cnd n cnd, ambii servitori se
zgiau prin ua ntredeschis i i zmbeau unul altuia. mbrcai doar n halate,
domnul i doamna erau evident ndrgostii unul de cellalt, se ineau de mn
peste mas, i zmbeau i rdeau. El l ddea ei s mnnce i ea proceda la fel.
Apoi se srutau i i zmbeau din nou. Ducele i Daisy adormir unul n braele

celuilalt.Cnd se deteptar, Etienne i demonstra lui Daisy ce plcut poate fi o


baie n ru. Escaladnd balustrada, balconului, el se arunc n ap ca o sgeat i
iei la, suprafa la o oarecare distan, zmbind i fcndu-i semn Lui Daisy s
l urmeze. Ezitnd pentru o clip, ea se arunc cu o sritur perfect. notar
amndoi, se mprocar cu ap i se srutar, zbenguindu-se ca nite elevi care
au chiulit de la coal. Mai trziu cu rsuflarea ntretiat, fcur dragoste n
patul verde i moale al malului rului, sub slciile dantelate.Ducele depise
acum starea de mulumire i de, excitare. Era infatuat i obsedat totodat. Nu se
mai, putea stura de ea.n acelai timp, Daisy i explica de ce l adorau femeile.
Era un brbat fr egal pe lume Cnd sosi timpul plecrii, mult prea devreme, ca
i cum fericirea ar fi accelerat mersul limbilor ceasului, i gsi hainele splate i
clcate, atrnnd ordonate, n garderob, lng colecia de haine de ar ale lui
Etienne. Se mbrcar ea n rochia nflorat care avea s-i aminteasc mereu
lui de aceste ore pline de pasiune, iar el ntr-un costum de culoarea nisipului, pe
care Daisy se ntreb dac nu l alesese soia lui. Ct timp i vzur amndoi de
toaleta proprie, domni tcerea, dei avu loc ntre ei un schimb banal i politicos
de cuvinte. Pe drumul napoi spre Paris se ls o tcere mormntal. Erau
amndoi dui pe gnduri, contieni c aveau s reintre n rutina vieilor lor.
Ducele o ls pe Daisy n faa casei Adelaidei.
Mulumesc, rosti el cu voce optit i o srut scurt pe gur.
Norocul fcu ca Adelaide s fi ieit n ora n acea dup-amiaz, astfel c Daisy
putu intra n apartamentul ei fr s dea vreo alt explicaie n afara biletului pe
care-l trimisese cu o zi nainte, n care i explicase c rmnea peste noapte cu
nite prieteni la marginea rului: Inteniona s simuleze o durere de cap pentru
cin, cci era incapabil s se alture oaspeilor Adelaidei n acea sear. Nu
putea suporta o conversaie banal. Se simea melancolic, ameit, dornic s
obin ceva .Imposibil.Cnd ajunsese acas, ducele ddu peste un bilet scris de
soia lui, care voia s discute imediat cu el. Oft, i plimb degetele prin pr i
rmase ncremenit pentru moment, inndu-i capul n palme. Apoi sun dup un
servitor, pe care l trimise la soia lui ca s-o informeze c i sttea la dispoziie
peste zece minute n bibliotec.
Isabelle intr n bibliotec mbrcat n costumaia obinuit de ceai. Fr a-i
adresa vreun cuvnt lui Etienne, mulumindu-se s dea din cap ca rspuns la
salutul lui, ea se aez n faa ducelui, n fotoliul pe care bunicul lui l cumprase
dup ce mobilele lui Napoleon fuseser scoase la licitaie. Stilul imperial se
potrivea cu frumuseea Isabellei. Mignon ca o pstori din porelan, blond, de

aceeai vrst cu ducele, Isabelle era la fel de zvelt ca n ziua n care se


cstorise ducele cu ea. Socotea disciplina ca pe cea mai mare virtute a ei.
Probabil c a fost excepional dac te-a reinut de la petrecerea de familie a
regelui, rosti cu emfaz Isabelle. Absena ta a fost remarcat.
mi pare ru, rspunse Etienne cu simplitate. Trecuse de mult vremea cnd
criticile Isabellei l afectau. O s trimit scuzele mele.
Bnuiesc c o s fi prezent la srbtoarea public de mine, nu? Justin i Jolie
vor fi bineneles acolo mpreun cu Henri i Hector.
Ducele tia c Henri avea s vin mpreun cu fiica lui, Jolie. Spre deosebire de
el i de Isabelle, fiica lui i soul ei se bucurau cnd erau unul n compania
celuilalt.
i Hector? ntreb el. Ce bine. Cunoscnd faptul c Etienne i ador
nepotul, Isabelle avusese grij,ca Hector s fac parte din grup. Drept garanie a
faptului c Etienne va acompania familia la aniversarea public a zilei de natere
a regelui.Statutul i poziia erau elemente de prim importan pentru Isabelle;
att familia ei ct i cea a lui Etienne se nrudeau cu Bourbonii, iar Orleans i
funciile de la Curte nsemnau o afiare de prestigiu a importanei lor, o ocazie
de a aminti altora c familia Isabellei i familia de Vec se numrau printre cele
mai vechi i mai bogate din Frana!
Petrecerea n aer liber de la rege ncepe la ora dou,mica noastr recepie va
urma... la ora apte.Isabelle ls propoziia deschis ca din ntmplare.
Dm o recepie? Ducele crezuse c amndoi convenir s nu fac aa ceva.
Doar civa prieteni apropiai...Asta nsemna mai bine de cincizeci de
persoane i implica o lung noapte petrecut mpreun cu prieteni importani
pentru Isabelle, dovedind n cele din urm c ea proceda din nou numai dup
capul el. Ducele se ntreb cnd avea s nvee c vorbele ei nu nsemnau nimic.
Mergem mpreun? ntreb el n loc s se certe pe tema unei recepii care n
acel moment nsemna un fapt deja mplinit.
Da.
Voi fi gata. Mai e ceva? continu el vznd c ea,nu se ridic imediat de pe
loc.
Justin, rosti ea. ?
Da? Ura obiceiul ei de a scoate vorbele cu trita n loc de a etala cinstit
problemele pe mas. Se gndi instantaneu la francheea frumoasei domnioare
Daisy Black. Ea spunea ntotdeauna ceea ce gndea.
Nu-l pot convinge.
n legtur cu ce, Isabelle? Are vreo legtur?

Insist nc s plece n excursie n Egipt.


Asta era, n sfrit. Credeam c problema asta a fost rezolvat cu luni de zile
n urm. Justin i dorea s cltoreasc, ns nu foarte departe. Egiptul se afla
practic la ua din dos a Franei i era o escal regulat a tuturor traseelor
turistice.
Dac e rnit sau ia vreo boal pctoas sau se neac n vreun ru noroios i
mpuit? Faa ei perfect machiat i oglindea dezgustul.
Isabelle, ncepu Etienne, narmndu-se cu rbdare, cci mai trecuse prin
aceast problem de o duzin de ori. Isabelle socotea oricare loc n afara princi
palelor orae ale Europei ca pe un teritoriu al frdelegii, populat cu bandii,
strini i rani desculi, toi fiind n opinia ei suboameni. Justin a mplinit
douzeci de ani. Nilul nu este un ru murdar oarecare ci leagnul unei civilizaii
antice care merit s fie vzut. E suficient de matur ca s cltoreasc unde-i
place i are bani mai muli dect i trebuie pentru a pleca la drum fr
consimmntul vreunuia dintre noi. Ajunge c e politicos i i discut dorina
cu noi. Acum las bietul biat n pace.
Ai luat ntotdeauna partea copiilor. Genul sta de superficialitate printeasc
e legat, presupun, de nclinaiile tale socialiste.
Isabelle era regalist i considera oricare alt opinie politic care nu agrea
restaurarea monarhiei ca fiind socialist. Etienne credea n drepturile individuale
i nu n dreptul divin, i mai credea n respectul pe care prinii l datorau
copiilor n privina dorinelor acestora.
mi pare ru dac simi astfel.i acest argument era vechi de ani de zile.
Isabelle privea pe oricine care nu era de acord cu ea ca pe un inamic. De-a
lungul anilor, el fusese obligat s ia aprarea copiilor fa de comportarea ei prea
rigid.
Uite ce e, Isabelle, continu ducele, obosit de attea controverse, copii au
crescut. Jolie are o csnicie fericit i un copil al ei. Att ea ct i Justin i-au
intrat n drepturile lor depline. Trebuie s ncetm s ne mai amestecm n
deciziile lor.
Vrei ca Justin s fie exact ca tine, s cltoreasc prin toat lumea ca un
vagabond.
Nu vreau s fie ca mine, rspunse ducele cu glas ct se poate de blnd.
(Ultimul lucru pe care-l vroia pentru fiul lui era lumea pustie care l nconjura pe
el acum.) Vreau s aib un pic de libertate.
Isabelle pufni, gest care-l fcuse ntotdeauna, pe duce s o asemuiasc cu o
pisic.

Cu siguran c tu ai avut suficient libertate, replic ea cu dispre.


n limitele zdravenei nchisori a convenienelor stabilite de tradiia i de
familiile noastre, i spuse el n gnd. i acesta fusese subiectul unor nesfrite
discuii n trecut.
Vreau un alt fel de libertate pentru el, Isabelle. Probabil c tu n-ai cum s
nelegi. Acum, dac ai terminat, cred c m voi duce s-l vd pe Hector.
Fata lui locuia mpreun cu familia ntr-un apartament propriu situat de cealalt
parte a grdinii, ntr-o alt arip din Hotel de Vec.
Nu sunt aici, i arunc Isabelle, satisfcut c i putea necji soul, care
petrecea prea mult timp cu nepotul lor,l rsfa pe biat, aa cum i rsfase i
pe Justin i pe Jolie.
n acest caz, o s ies n ora. Rmne pe mine, la rege. Ari la fel de
frumoas ca ntotdeauna, Isabelle, adug el curtenitor.
Se ridic n picioare, i puse mna pe tblia biroului i o atept pe Isabelle s
plece. Simea din nou c l cuprinde o sincer melancolie, acea senzaie
cunoscut de pustietate.Se va duce la club. Ora era prea naintat ca s
rtceasc.
Aniversarea zilei de natere a regelui reprezenta evenimentul monden cel mai
important al sezonului n lumea aristocratic plin de vechi blazoane, titluri noi
i averi mai mari sau mai mici. Dei exilat n Anglia, Louis Phillppe, conte de
Paris, pretendent la tron, cunoscut n cercurile regaliste ca Philip al VlI-lea, era
cel care concentra interesele conservatorilor de toate convingerile: monarhiti.
clerici, ofieri, republicani nemulumii, bonapartiti. Din diverse motive toi
sperau s rstoarne Republica. Iar Louis Philippe, continund s-i proclame
dreptul la tron la douzeci de ani dup proclamarea Republicii, slujea drept
catalizator pentru aceste fraciuni.
Dei se distanase politic de dreapta reacionar i nu era obligat prin legturi
familiare, ducele de Vec consimise s participe la aniversare.
Adelaide ncerc s o determine i pe Daisy s mearg.
Dac n-ai vzut niciodat o curte regal, o s-i plac spectacolul. Dac nu
pentru altceva, mcar pentru c rochiile i taie respiraia i pentru c
aglomeraia ciudat de indivizi amestecai n politic d natere la intrigi
fascinante. Dup eecul lui Bulanger de anul trecut, se ncearc noi aliane. Unii
minitrii de acolo i-ar putea fi de folos.Daisy se gndea s nu mearg, n ciud
pompei i circumstanelor manifestrii care, dup insistenele Adelaidei, merita
s fie vzut cel puin odat. Dei vizitase frecvent Europa de cnd ncepuse s
locuiasc cu tatl ei Hazard, cltoriile lor n strintate fuseser legate doar de

rezolvarea afacerilor familiei. Daisy urse ntotdeauna s ia parte la


evenimentele mondene, prefernd o companie mai puin fastuoas.Ca atare, doar
insistenele Adelaidei, n-ar fi putut-o determina s participe la aceast
aniversare. Daisy spera s-l ntlneasc acolo pe duce.
Ce copilrie, i zise ea acum, potrivindu-i perlele n urechi. Ca i cum ar fi
putut s-l zreasc n mulimea de oameni pe care Adelaide o prezicea ca fiind
prezent la eveniment. Ca i cum ar fi trebuit s se comporte ca o adolescent
care spera s prind o privire a iubitului ei. Era ndrgostit lulea, ceea ce nu-i
sttea deloc n caracter i constituia un comportament dezastruos n orice caz
fa de un brbat ca ducele, recunoscut pentru indiferena fa de femeile
ndrgostite. n fond, cnd se despriser, el i mulumise doar i nimic
altceva. Cu toate astea, Daisy se duse. Acum cerceta mulimea cu o febrilitate
interioar greu de stpnit... Nu spera, asemenea celor mai muli de acolo, s
atrag privirea fiului cel gras i motenitorului pretendentului la tron.Brbatul pe
care-l cuta era zvelt i musculos.i ntruchipa perfeciunea n pat.
Vremea nu putea fi mai splendid. Temperatura era ideal, soarele nclzea cu
blndee, i o briz uoar flutura panglicile plriilor. Grdinile palatului
Orleans erau pline de culoare i miresme. Peisajul viu al copacilor nverzii, al
arbutilor i al fiorilor domina scena, iar aerul era nmiresmat de parfumul
trandafirilor i florilor de iasomie, ngemnat cu dulcea arom a liliacului,
magnoliilor i zambilelor. Pe imensa pajite fuseser nlate corturi, n care
abundau mncrurile i buturile rcoritoare pentru oaspei. O armat de
servitori i croia drum prin mulime oferind pahare de ampanie rece.
Luptndu-se cu nervozitatea, Daisy tocmai apucase un al treilea pahar cnd
faniara anun familia regal. mpreun cu Adelaide, Valentin i civa prieteni,
ea se ntoarse n direcia sunetului.
Urmri cum mulimea de oaspei se desparte n dou, fcnd loc procesiunii
regale, care se ndrepta ctre estrada joas, mrginit de flori i situat n
mijlocul unei grdini de trandafiri. Un murmur general nsoea cortegiul. Cei
mai muli invitai ridicar paharele n chip de salut iar unii izbucnir n urale.
Din nefericire pentru ea, din cauza aglomeraiei nu-i putea da seama dect de
naintarea alaiului.Tocmai i duse paharul de ampanie la buze cnd o femeie
solid din faa ei se mut, ncercnd s gseasc un unghi de vedere mai bun,
lsndu-i astfel Lui Daisy posibilitatea de a vedea ce se ntmpl. Pe neateptate,
n faa ochilor ei se ivi brbatul pentru care participa la toat aceast reuniune.
Ducele era mai nalt dect toi cei de pe estrad i l depea cu mai mult de un
cap pe ducele d`Orleans, un brbat buhit, cu nfiare tipic burghez. mbrcat

n uniform, ncrcat pe pieptul larg de medalii i ordine, Etienne era flancat de


o femeie scund i blond i o fat brunet. Lng fat se aflau doi brbai. Unul
era fr ndoial fratele fetei i semna la nlime cu tatl lui. Jolie i Justin.
Daisy i ddu imediat seama. Fotografiile lor erau mprtiate pe toi pereii
dormitorului lui Etienne din Colsec. Cellalt brbat, blondul, trebuia s fie soul
lui Jolie. Ducele i inea nepotul n brae. Cu tenul deschis i cu costumaul alb,
bieelul contrasta flagrant cu tenul nchis al ducelui i cu haina neagr a
uniformei. Nu se putea imagina o privelite mai lipsit de armonie nu numai
din punct de vedere al diferenei ntre haine, ci i prin prisma contrastului dintre
inocena roz aurie a buclatului copila i elegana sumbr a ducelui. Daisy
observ i faptul c Hector era singurul copil prezent n acel tablou regal fr
ndoial era vorba de o concesie acordat lui Etienne.
La un moment dat, femeia scund i blond, probabil Isabelle, se rsuci i,
ntinzndu-se, i puse mna pe umrul soului ei, dup care opti ceva la
urechea lui. Cnd termin, zmbi. Ducele se mulumi s dea uor din cap.
Cel puin nu i-a rspuns cu un zmbet, gndi Daisy, reflectnd la nimicurile care
ddeau un sens lumii, ca i cum ea l putea face pe duce s zmbeasc n timp
ce soia lui nu, ca i cum era vorba de o ntrecere. Binen eles c nu putea fi
vorba de o ntrecere. Daisy nu nsemna dect a distracie pasager pentru duce,
un tovar de alungat monotonia unei zile calde de primvar. O cuprinse brusc
o tristee nesfrit.n acea clip ns ducele zmbi ca rspuns la ceva ce i
spunea nepotul lui. Vorbind, Hector i plimb mnua de-a lungul chipului
bronzat al ducelui, ntr-un gest att de intim i plin de afeciune nct Daisy simi
dintr-odat o gelozie feroce. Etienne rse tare i srut obrazul moale i roz al lui
Hector. Situaia avea ceva aparte, mai nti datorit prezenei copilaului la
ceremonie, apoi datorit faptului c ducele l srutase i rse att de degajat n
public. Astfel de gnduri i animau pe cei care-l cunoteau pe ducele de Vec
numai din auzite. Cel care l tiau pe Etienne mai bine cunoteau faptul c el
fcea numai ce-i plcea i c i adora nepotul mai mult dect orice altceva pe
lume.Pe lng acetia, existau acei oaspei care l cunoteau foarte intim pe
duce, aparinnd sexului feminin, i care nelegeau prea bine cum putea Etienne
s rd i s srute cu atta uurin. Uoarele suspine care se auzir reflectau
dorina de a ajunge mcar odat n postura de primitoare a caldei lui afeciuni.
Adelaide observase c Daisy se apucase s tearg ampania pe care o vrsase
pe rochie.
ampania nu pteaz, drag. Uite, la un alt pahar. Se face tot mai cald.

Mulumesc, accept Daisy oferta, lund paharul i golindu-l dintr-o


nghiitur.
Nu e Hector un scump? continu Adelaide, fr s-i dea seama de senzaia
de neplcere pe care o ncerca Daisy.
N-am observat, mini Daisy. Ducele d`Orleans e mai puin maiestuos dect
m ateptam.
Bietul de el i dezamgete pe toi, coment filozofic, Adelaide, ns este
motenitorul Bourbonilor. Adelaide nu inea cont de cusururile pretendentului. la
tron, la fel cum procedau fraciunile din Adunarea Naional. Dei erau puine
subiecte n privina crora, s cad de acord parlamentarii, majoritatea lor
susineau c Frana n-avea nevoie de Louis Phillip pe tron.
Valentin, adug ea, ntorcndu-se ctre soul ei, trecem mai trziu pe la de
Vec?
Dac vrei tu.Adelaide se ntoarse din nou spre Daisy.
Tu vrei?
A prefera s nu merg, se trezi ea c rspunde, nepoliticos.Vznd-o pe
Adelaide c i uguie uor buzele, Daisy atept cu team o ntrebare
inchizitoare, ns Adelaide se mulumi s dea scurt din cap i s spun:
Nu mi-a plcut niciodat Isabelle. Ce ar fi s mergem cu toii la ru? Valentin
ne va duce pn n Coisec. i zmbi lui Daisy. N-ar fi drgu? Daisy simi c i se
face ru. ampania, cldura i dorul de Etienne se combinaser i i slbiser,
capacitatea de rezisten. Numai c, dac ar fi declarat c i e ru, afirmaia ei ar
fi fost interpretat ca o minciun gogonat, nscnd astfel o suspiciune pe care
ea nu i-o dorea, fie ar fi generat o ngrijorare plin de solicitudine, pe care voia,
de asemenea, s o evite.
Am ntlnire mine diminea cu ministrul justiiei, rosti ea, socotind c
onestitatea i poate ascunde adevratul motiv al refuzului. Trebuie s m
odihnesc i s m pregtesc.
Eti sigur? (Adelaide era o gazd perfect,, contient c dorinele oaspetelui
erau lege.) Vrei s te conducem acas?
Nu! (Imediat, Daisy, i nmuie tonul dur al vocii i continu):
Te rog, du-te fr mine, Adelaide. Am auzit c rul e ncnttor n acest
anotimp.tia din proprie experien c era un adevrat rai.

CAPITOLUL 5

Daisy petrecu o noapte agitat, zvrcolindu-se i ntorcndu-se de pe o parte pe


alta, cu mintea absorbit de speculaii obsedante i inutile i de dorine. De
nenumrate ori, n cursul orelor fr somn, le respinsese pe amndou ca total
nepotrivite. Nu numai c nu trebuia s fie preocupat de gnduri iraionale cu
privire la ducele de Vec, dar avea mare nevoie de somn, pentru c trebuia s se
foloseasc de ntreaga diplomaie i de toate talentele de care era n stare n
negocierile cu ministrul care pn atunci refuzase toate cererile ei de urgentare a
procedurilor legale.
Numai c mintea refuza s asculte de voin, i sentimentele i nvingeau mereu
logica .Oare Etienne se gndea la ea? Era posibil s o viseze n noaptea asta?
Aceste gnduri fceau parte din dorine. Speculaiile se concentrau, mai practice,
asupra locului n care se afla el acum i asupra persoanei care l nsoea. Astfel
de gnduri i provocau mereu un junghi de gelozie mpotriva cruia lupta din
greu. n clipele urmtoare, junghiul era nlocuit de noi combinaii ale imaginilor
anterioare, variaii pe aceeai tem. Se bucurase el de zilele petrecute n Colsec
la fel de mult ca ea? Aa se prea. n fond nu dusese niciodat o femeie acolo
naintea ei. Cu siguran c asta nsemna ceva. Oare avea s-o caute din nou, i
era dor de ea, n-avea s-o mai caute niciodat? Cte femei trecuser prin viaa
lui n ultimii douzeci de ani? Spusese c mplinea patruzeci de ani n acest an.
n clipa urmtoare ea respinse obsesia de care se lsase cuprins ca pe o aberaie
pe care trebuia s o lase de o parte, ca pe o nebunie temporar pe care trebuia s
o controleze. Pn atunci nu fusese niciodat afectat n aa msur de un brbat
i doar avusese i ea parte de o serie ntreag de admiratori. nelesese nc de la
nceput c numai avearea familiei ei atrgea brbaii ca pe nite fluturi orbii de
lumin. n plus, Daisy era contient de frumuseea ei, cu o obiectivitate datorat
privirilor zrite n ochii brbailor.Obosit i iritat dup o noapte fr somn,
Daisy hotr, cnd primele raze ale soarelui colorar cerul, c obsesia ei era
duntoare emoiilor, ndatoririlor profesionale i viitorului ei. Gndind mai
limpede n lumina clar a dimineii, dup ce trecuser attea ore de la magica
revedere a ducelui, Daisy hotr s considere ntlnirea de la Colsec cu ducele
pur i simplu ca pe o experien plcut. Nimic mai mult. n orice caz, ar dovedi
lips de nelepciune s foloseasc cuvntul iubire.
Era la fel de nenelept s se gndeasc la acest cuvnt cnd era vorba de ducele
de Vec.Toate experienele practice din viaa lui Daisy i aminteau c nimeni nu
are voie s-i piard minile pentru un brbat care era tandru, pasionat i uluitor
de frumos. O astfel de lips de logic nsemna culmea absurditii. Nutrind
asemenea gnduri, Daisy se ntinse s sune dup ciocolata ei de diminea.

Reui s revin pe calea cea bun i s mediteze la cea mai bun modalitate de
a-l aborda pe ministru, contele de Montigny, acum c i se acordase n sfrit
interviul ndelung ateptat.
Poate c n sfrit contele a recunoscut inutilitatea continurii obstrucionrii
mele, zise Daisy.Perseverena mea a fost eficient.
Poate, murmurase Adelaide fr convingere.l cunotea pe Charles din
copilrie. Era doar o marionet influenat de mai marii zilei i de cei care
mpreau puterea, ns niciodat de simpla perseveren nensoit de un
supliment de convingere. Cu toate astea, Adelaide i pstrase cele mai cinice,
gnduri pentru sine, i rostise:
mbrac-te n albastru, Daisy. Charles e sensibil la albastru.
Daisy nu fu lsat s atepte n antecamer, cum fusese avertizat c se va
ntmpla. Un tnr o conduse imediat n biroul ministrului, dup care dispru.
ncperea era enorm, construit de Regele Soare conform proiectelor sale
magnifice. Ferestre nalte din podea pn n tavan, drapate cu satin bleu
deschis,ddeau spre Place Vendome. Tavanul era mpodobit cu frunze de aur iar
mobila lucea n ape verzi i albastre i era puin prea mare pentru dimensiunile
ncperii.Ministrul travers imensul covor ncrcat cu arabescuri ca s-o
ntmpine chiar de la u.
Bun dimineaa, domnioar Black. Ce plcere s v ntlnesc n sfrit. mi
cer scuze c nu am rspuns mai devreme cererii dumneavostr. Vedei, am o
secretar nou. (Sprncenele lui se nlar o secund, dup care ministru) i
redobndi zmbetul.)Nu e att de eficient pe ct a dori eu. Nu era un brbat
nalt. Cnd ministrul se aplec s-i srute mna, Daisy constat c aveau cam
aceeai nlime.
M simt onorat, domnioar Black, s cunosc o femeie avocat, adug el.
V mulumesc, domnule, rspunse Daisy cu aceeai curtoazie, mascndu-i
surprinderea de a fi fost ntmpinat att de cordial. Nu numai c fusese
avertizat de posibilitatea unei lungi ateptri, dar auzise c domnul conte nu
sprijinea ideea drepturilor pentru femei.
V sunt recunosctoare pentru timpul acordat.
Spunei-mi, relu el, escortnd-o spre mai multe fotolii din apropierea
ferestrelor. Ce pot face pentru dumneavoastr. Am neles c suntei cumnata
ncnttoarei contese de Jordan. Patru scaune cu sptar nalt, n stil renascentist,
flancau o mas rotund pe care era servit ceaiul.Ministrul continua s
zmbeasc, pregtise special ceaiul pentru ea. Ce galant, i zise Daisy,
renunnd la orice iritare pe care o simise fa de ei mai nainte.

M aflu aici, aa cum poate tii, pentru a avea grij ca numele fiicei lui
Empress s fie nscris n pactele proprietilor imobiliare: O chestiune de rutin,
adug ea schind un zmbet, ns tot ce putei face pentru grbirea procesului
ar fi apreciat. nclcelile birocratice sunt uneori foarte obstructive.
Daisy neglija n mod diplomatic s menioneze c el nsui fusese una din
obstruciile majore.
Nici o problem, domnioar, o asigur el cu un ton mieros. Considerai
treaba ca i fcut.Cuvintele lui o uimir, cci ministrul era renumit pentru
trgneli i ntrzieri, iar acum i promisese ce ncercase ea s obin de
sptmni ntregi.
Vrei nite ceai? ntreb el, artnd nspre masa aranjat cu un servici de ceai
din argint i cu prjiturelele de rigoare.
Da, mulumesc. Suntei foarte amabil, rspunse Daisy cu graie.
Cred c l-ai cunoscut pe cumnatul meu, rosti domnul ministru n clipa
urmtoare, n timp ce se ndreptau spre scaunele lor.
n acel moment, de pe un scaun tapiat cu damasc verde, ascuns vederii pn
atunci, rsri ducele de Vec.
Bun dimineaa, domnioar Black, o salut el cu voce cobort. Artai
minunat.Privirea lui parcurse ncet rochia ei de mtase albastr, dup care se
opri pe chipul ei uluit.Daisy abia reui s-i nbue un strigt. Pricepu imediat
de ce era att de amabil ministrul i se grbi s rspund, cu o amabilitate pe
care o spera la fel de bine mascat ca a ducelui.
Bun dimineaa, domnule duce. Mi-a plcut ziua Regelui de ieri.
Deci ai fost acolo.
Pentru puin timp.
E ntotdeauna un eveniment plictisitor.
Dar plin de nvminte.Urmrindu-i pe cei doi oaspei cu privirea fin a
unul diplomat de carier, contele de Montigny gsi fascinant schimbul de
replici. Etienne era mai aferat ca de obicei iar domnioara n-avea experiena
decepiilor. Erau furioi unul pe cellalt sau poate pe el nii nuana exact i
scpa ns din punctul lui de vedere avea s-o ajute pe aceast doamn din toate
puterile. Etienne era interesat de ea evident mai mult dect interesat. O
postur nefireasc pentru, cumnatul lui de a fi preocupat de gura lumii. Cum i,
datora Lui Etienne multe favoruri, va fi o ncntare s-i plteasc datoriile pe
aceast cale ncnttoare.

Luai loc, v rog, i pofti el s se aeze. (ncepu s toarne ceaiul.) Acum


spunei-mi domnioar, continu el, nmnndu-i lui Daisy o ceac de ceai, ce
vrei exact s fac eu.
Daisy ar fi trebuit s fie mulumit c totul avea s decurg att de uor. Toat
procedura avea s-i fie, servit pe o tav de argint, aa cum i se serveau acum,
prjiturelele. Nu trebuia dect s spun c vrea aia, i aia i aia... toate hiurile
legale aveau s fie descurcate cu un singur gest, graie ducelui.
Discutar toate problemele ca pe o problem de afaceri.Veni i secretara
ministrului ca s-i noteze totul cu exactitate, cine trebuia cutat, ce sigilii erau
necesare, de care hotrri judectoreti anume era nevoie, n mai puin de o or
contele l conduse la u cu un zmbet plin de cldur, asigurndu-l c va avea
grij imediat de toate.
Mulumesc, Charles, rosti, la plecare, ducele, pe, un ton blnd, dup ce
participarea lui la discuii se, restrnsese la indicarea ocazional a unor
judectori, mai sensibili. Trebuie s facem o partid de pescuit ct mai curnd.
Omul meu mi-a spus c somonii sunt m plin form.
A fi ncntat, accept cumnatul lui, cunoscnd prea bine ospitalitatea de care
ddea dovad ducele la cabana lui de vntoare din Scoia. (ntorcndu-se spre
Daisy, ministrul rosti):
A fost o plcere s v, cunosc, domnioar. Nu ezitai s m cutai dac
mai, avei nevoie de sprijinul meu. Era prea bine instruit ca s spun pe leau
c orice amant favorit a lui Etienne merita consideraia lui special, ns
intenia lui fusese clar.
Presupun c ar trebui s-i mulumesc, zise Daisy, cteva momente mai
trziu, cnd ea i ducele pornir de-a lungul coridoarelor ctre ieirea principal.
Nu e nevoie, replic ducele.
Bineneles c e, i-o ntoarse Daisy. Ai obinut ntr-o or ceea ce mie mi-a
luat dou sptmni.
Charles mi era dator. Nu e nevoie s o iei ca pe un afront personal.
Cred c ar trebui s-o fac, rspunse ea cu aprindere. Charles nu procedeaz
aa pentru oricine, nu?
ntreaga ntrevedere fusese dominat de sentimentul fraternitii masculine, de
atmosfera de clan a brbailor care i schimb favoruri. La asta se aduga i
postura ei de favorit temporar a ducelui.
Nu-i nimic peiorativ n asta, Daisy, rosti calm ducele, ncercnd s pareze
mnia ei. Mi-a fcut favoruri nainte i mi va face i de acum ncolo.

Pentru alte favorite din legiunea ta de amante, vrei s spui. Se uita la mine ca
i cum m-ar fi socotit exact aa ceva.
Nu-i adevrat.
Te rog, Etienne, nu m considera o proast. Vocea Lui Daisy cptase un ton
de viespe. Ea i desfcu panglicile plriei i i-o scoase de pe cap Doamne,
cum mai ura plriile, aa cum ura i constrngerile unei societi n care era
nevoie de influena, puterea i cuvntul unui brbat ca s se fac dreptate.
Am vrut s-i fiu de ajutor. mi pare ru dac te-am ofensat.
ntreaga ta via m ofenseaz, i-o trnti Daisy.
Uneori sunt de acord cu tine, rosti simplu ducele. Arta foarte tnr n aceast
diminea, mbrcat cu pantaloni de clrie i cu o hain din piele de cprioar.
Ca membru al familiei regale, nu simise necesar s se mbrace adecvat unei
ntlniri cu unul din minitrii Franei. Se apropiau de ieirea din cldire.
Vino cu mine, o invit el.
Nu.
i-am expediat trsura de aici.
O s nchiriez una, i-o ntoarse ea, furioas din pricina aroganei lui. N-aveai
nici un drept s faci asta i a aprecia foarte mult dac vei nceta s-mi acorzi
favoruri. N-am nevoie de favorurile tale, n-am chef s plec de aici cu tine i a
prefera de fapt s nu te mai vd niciodat.
Vocea ei crescuse n intensitate. Urnd imensa lui putere, iritat de privirea lui
Charles, Daisy se pedepsea singur pentru atracia copleitoare pe care o simea
fa de cel mai mare ideal al femeilor din Paris. Refuza s cad neajutorat n
braele lui, asemenea tuturor celorlalte femei din viaa lui. Iar el n-avea nici un
drept, s arate att de bine i s strneasc attea dorini, ca o, blestemat de
rou proaspt pe petalele unui trandafir.
Nu, rosti el ncet, lund-o de bra i oprind-o.
Nu ce?se repezi ea, luptndu-se cu impulsul de a se aga de gtul lui.
Nu-mi face asta, o rug el cu glas sczut.
Nu tiu la ce te referi, arj ea.
Azi noapte n-am dormit, zise el.
Foarte bine.
N-a fost bine. (Mna lui continua s strng braul ei iar ochii lui o priveau
cu febrilitate.) Am trecut pe la, Adelaide.
Eu dormeam, replic ea repede.
Oare?

Da nu... puin... deloc. Nici o clip. Nici mcar un minut. Acum eti
satisfcut? Era mbufnat i ochii ei negri sclipeau din pricina lacrimilor de
mnie.El o ridic n brae, fr a se mai gndi la reputaia, ei, a lui sau a
cumnatului su. Sub privirile uimite i, gurile cscate ale trectorilor o purt n
salturi pe, treptele ministerului, o aez pe bancheta trsurii care, atepta i rosti
scurt: Colsec! ctre Guillaume, dup care se urc i nchise ua n urma lui,
trgnd n acelai timp n jos perdeluele de la fereastr.
Nu-mi pas dac ipi, rosti el cu un mrit, trgnd cu micri brute, violente
de rochia i de zorzoanele cu care era mbrcat Daisy. Nu-mi pas, iar
Guillaume nu va opri, i cnd vom ajunge n Colsec m gndesc serios s te
nchid ntr-o camer numai pentru folosina mea,
Nu poi s ai toate femeile pe care le vrei, ripost ea ncins, luptndu-se cu
minile i cu greutatea corpului lui, n timp ce el o fora s se ntind pe spate pe
bancheta nvelit cu catifea.
Nici nu vreau toate femeile, murmur el gfit, cu degetele pe nasturii rochiei
ei. Te vreau doar pe tine.
Pentru ct timp, naiba s te ia!? ip Daisy, mpingnd cu minile pieptul lui
ct de tare putea i ntrebndu-se ntr-o clip de luciditate ce gndea Guillaume
n vreme ce trsura se cltina din pricina lor iar replicile furioase penetrau aerul
nsorit al dimineii.
Pentru totdeauna, naiba s te ia! ip i ducele, apucnd-o pe Daisy de mini
nainte ca unghiile ei s-i zgrie faa.Daisy rmase ncremenit sub el.
Nu te cred, opti ea.Dnd drumul ncheieturilor ei, ducele i cuprinse faa n
palme, nu cu blndee ci cu asprime, astfel nct ea simi fora braelor i
tensiunea din trupul lui.
Nici eu nu m cred, rosti el, dar e adevrat i habar n-am cum mama dracului
m voi descurca cu problema asta.
Mine sau sptmna viitoare... habar n-am cum m voi descurca cu asta,
repet el o clip mai trziu cu un mormit. (Ochii lui verzi ardeau. Zmbi, sigur
pe sine.) Acum ns... tiu.
Nu poi... nu te voi lsa...Glasul lui Daisy devenise strident. Apsa cu palmele
cu putere n pieptul lui. ncordarea i se ghicea uor din albirea ncheieturilor i
din mbujorarea din obraji. Ducele ridic din sprncean.
Nu poi? Nu vrei?Cuvintele lui preau doar o rsuflare. Iar zmbetul i era
ngheat.

ntr-o alt dispoziie, domnioar... una nchise ochii o clip ca s-i


recapete suflul una mai puin tulburtoare dect cea n care m aflu acum...
poate c vorbele tale s-ar nscrie ntr-o zon de politee de gentlemen...
Oricum... Daisy rostise cuvintele cu un sublim dispre.
Oricum. n schimb, rspunsul ducelui fusese blnd, dei minile cu care-i
ncadrase faa numai blndee nu exprimau. Lsau urme i o ncarcerau... exact
opusul vocii lui moi.
S te ia naiba! Se lupt din nou cu greutatea i cu strnsoarea lui... mpotriva
propriilor sentimente copleitoare. Cum pot s dispreuiesc arogana,
impetuozitatea, felul lui de a fii totui s l doresc nc?
Nu poi avea tot ce vrei! protest ea. A trecut vremea drepturilor senioriale!
Nu chiar, i zise el, gndindu-se la numeroasele incidente petrecute pe moiile
lui, cnd ranii veneau la el cu fiicele lor ca ofrande. Nu credea ns c acum
era momentul potrivit s discute discrepanele dintre opiniile lui i ale lui Daisy
Black privind drepturile senioriale.
Te ajut dac i spun c te iubesc mai presus de mine... La naiba!
Era i el furios, dar altfel dect Daisy. Poate cu oarecare tristee, pentru c ea era
liber, iar el nu.
Habar n-ai ce e iubirea, ripost Daisy, ncercnd s-i ndeprteze minile de
pe fa. Poate c aa era, ns ceea ce simea el acum nu se potrivea nici pe
departe cu adevrul aspru al remarcii ei caustice. Ducele i ls minile s cad
n lturi i o privi n tcere pentru cteva clipe, njurnd silueta ei perfect i
blestemndu-se pentru nevoia pe care o simea.
Iart-m, rosti el glacial. Ridicndu-se de pe Daisy, ducele se aez pe
bancheta opus.Respirau amndoi cu greutate iar inimile le bteau cu putere. n
trsur nu se auzea nici un alt sunet n afara respiraiei lor gfite.
Nu sunt una din trfele tale.Daisy vorbea ca orice femeie la mnie,
delimitnd diferenele de clas social.
Prul ei atrna n neornduial n uvie grele, ca o cascad de mtase neagr
peste tmple, boit i ridicat peste coapse, rochia oferea i ea o privelite
tentant de carne aurie, fcndu-l pe duce s se gndeasc pe moment dac
merita s sublinieze subtilitile care distingeau uneori o doamn de o trf. n
loc de asta, se mulumi s rosteasc fr cordialitate n glas:
Cu att mai ru.Dup care i ncruci picioarele i se ghemui, mbufnat i
negru la suflet, ct mai departe n colul lui.
Du-m napoi.n vocea ei se citea acelai amestec trufa de rceal i nobless
oblige pe care ducele l remarcase cnd l unoscuse pe fratele ei.

n privina cultivrii trufiei, ducele dispunea de un avantaj enorm. Ca atare,


nl aproape imperceptibil din sprncene i rosti:
Nu.Ducele reuea s dea impresia c st tolnit confortabil n trsura care se
hurduca. n interiorul umbrit, privirile li se ntlnir ntr-o confruntare veche de
cnd lumea... voin contra voin, n care rolul de factor decisiv l juca tria
fizic.
Tatl meu te-ar putea ucide... sau fraii mei, rosti Daisy cu o remarcabil
moliciune.
Fratele tu mi-a mai spus asta odat.
n disputa pentru Empress. (inndu-se cu minile de banchet ca s se
echilibreze, Daisy nl din umeri.) Va fi i altcineva dup mine, Etienne. i tu
i eu o tim, aa c a aprecia dac ai apela mai puin la emoii i mai mult la
bun sim. Spune-i lui Guillaume s ntoarc i s m duc la Adelaide. (Daisy
ncerc s i coboare fusta fr a-i pierde echilibrul.) i i mai poi cere lui
Guillaume s ncetineasc, adug ea, ca o guvernant care i admonesteaz
elevul. Dac o ine aa, o s calce pe careva. Ducele nu rspunse. Se aplec doar
uor nainte,ntinse mna i ridic din nou fusta lui Daisy.
N-are nici un sens s faci pe pudica, Daisy.Picioarele tale sunt... (Se opri
pentru o clip, i admir cu ochii lui verzi coapsele ei) ...foarte frumoase... Abia
se abinu s nu menioneze i numai eu le pot privi, deoarece ea nu credea n
drepturile seniorale i chiar el nsui i ddea seama ct de anacronice erau
dorinele care-l ncercau.
Etienne... rosti ea ngustndu-i ochii, eu nu, unt ca celelalte. (Nu se grbi
ns s-i aranjeze la, loc rochia cci tia c punctul ei de vedere fusese, neles,
indiferent dac sttea n faa lui mbrcat sau goal.) i-ai jucat prea mult
ansa.
Eu nu m joc.
Suntem n 1891, Etienne.Sunt o femeie independenf, educat i provin dintro familie foarte puternic. Nu te comporta prostete.Ducele continua s stea
tolnit i asta o irita pe Daisy att datorit degajrii lui ct i abilitii de a,
rmne imun la hurducielile trsurii,
S-ar putea s te atepte soia ta, adug Daisy cu sarcasm, vrnd s-i
reaminteasc ducelui, cu rutate tipic feminin, de obligaiile lui... i s foreze
o reacie care s-l scoat din indiferena lui blestemat.
Ducele zmbi, ceea ce nu era chiar reacia ateptat de ea, i zise pe ton uor
amuzat:
A plecat la Deauville n dimineaa asta.

Te ursc.i ura ngmfarea, libertatea tipic masculin, lipsa, lui de preocupare.


Nu-i adevrat.Cel mai mult ns ea i ura arogana i o nnebunea faptul c el
tia prea bine c femeile nu-l puteau ur niciodat cu adevrat. i mai i vorbise
cu soia lui de diminea... n ciuda faptului c el negase orice apropiere de ea
la naiba, aa cum l cunotea, el fusese n stare probabil s se culce cu ea azinoapte dup recepia lor.
I-a lsat un bilet valetului meu. Eu eram plecat, nelegi? Venisem ca un
adolescent ndrgostit cu ca la gur, pn la Adelaide. i-am rspuns la toate
ntrebrile nerostite?
Daisy se minun, privindu-l cum sttea tolnit, de unde tia c se gndise cu
gelozie la el i la nevast-sa mpreun n pat. Hainele lui de clrie erau glbui la
culoare. Materialul hainei era moale cum e catifeaua, pantalonii care i
acopereau picioarele lungi erau confecionai din gabardin, iar cizmele i le
inea att de aproape de ea n culoarul ngust dintre banchete, nct Daisy le
putea atinge pielea. Iar frumuseea chipului i vraja din ochii lui o atrgeau cu
promisiuni tulburtoare de vis.
N-am nici o alt ntrebare, mini ea, n afara uneia.Luptndu-se cu
sentimentele care i ncingeau trupul, Daisy i spuse iar c el era un brbat
foarte senzual... dar nu numai cu ea ci cu oricare alt femeie.
Cnd m duci napoi la Adelaide?El nl din umeri. O micare abia schiat,
indiferent, abia perceptibil n poziia n care edea.
Mai vedem.
Mai vedem?Aranjndu-i fusta cu o micare brusc i hotrt, Daisy se
aplec n fa, cu brbia scoas provocator nainte.
Ai chef s mori?
Nu de cnd te cunosc pe tine.Rspunsul lui era att de calm, de moale, de
senin, nct Daisy i recompuse imediat gama de argumente. Nu se gsea ntr-o
postur de for n trsura Lui Etienne cu vizitiul lui ducndu-i la Colsec.
Ascult, rosti ea, pe ton avocesc, hai s negociem un pact.
Cum ar fi?
Cum ar fi s cdem la nvoial asupra unei perioade de timp convenabile
pentru amndoi.Ducele izbucni n rs, apoi abord zmbetul lui de nvingtor.
O perioad de timp? se mir el. Zu?Privind-o dus pe gnduri pe moment,
hotr c, trebuia s-o aib pe Daisy pentru totdeauna sau s moar o decizie
total iraional i scpat de sub control pentru un om cunoscut n ntreaga lume
civilizat ca un amant pasionat dar nestatornic.

Eu nu negociez, relu el ncet, dar dac a face asta, a spune ceva de genul al
doilea mileniu dup sfritul veacurilor.
Fii serios, Etienne. N-am chef s m amuz.
Iar eu chiar c nu negociez, drag. Nu glumesc.
Deci sunt rpit?
Nu cred, dar s-ar putea. Sunt dispus la orice.
Nu voi cdea n braele tale ca... toate celelalte.
Drag, eti mult prea departe de toate celelalte... e mai presus de nelegerea
ta... crede-m.Vorbele lui erau optite nct de-abia ajunser la, urechile ei.
ndreptndu-se cu o micare brusc, ducele ntinse mna s dea la o parte
copertina care acoperea fereastra.
Etienne... Nu tiu ce s fac... Probabil c o auzise, pentru c i rsuci foarte
ncet capul spre ea, ca i cum ar fi ezitat s renune la privelitea de dincolo de
fereastr. Ducele oft uor.
Atunci suntem amndoi n aceeai postur,, rspunse el.
Vreau mai mult dect atenia ta exclusiv pentru cteva ore sau, poate, dac
vorbeti serios, pentru cteva zile sau... ct? Cteva sptmni. Vezi? Le-am
auzit pe toate.
Nu m voi scuza pentru viaa mea i chiar dac a face-o, asta n-ar schimba
nimic.A vrea s-i pot oferi, garanii. Cu altcineva a mini i a face
promisiuni. Vezi ct sunt de tulburat tocmai pentru c nu pot face aa ceva, ba,
mai ru, sunt i sincer n privina asta. Pot s-i mrturisesc ns, dac te ajut, c
tu nsemni o gur de prospeime i de frumusee n viaa mea, o bucurie pe care
n-am cunoscut-o niciodat. Sunt pentru prima dat n via fericit, cnd sunt cu
tine. Vreau ca senzaia asta s dureze pentru totdeauna, te vreau pe tine pentru
totdeauna. ns lumea m-a fcut cinic sau poate am devenit singur un cinic...
Oricum, pot spune doar c... a fi bucuros s fac orice ca s te pstrez.
Prea un adolescent care invit pentru prima dat o fat la dans. Daisy rmase pe
moment descumpnit n faa sinceritii lui. O clip mai trziu i cercet chipul.
Oare era el doar mai priceput ca ea la mecanismele seduciei, mai obinuit cu
tonul potrivit pentru ocazia i femeia potrivita? Se lsa doar n voia reputaiei
de finee?
n mod normal nu sunt naiv sau nepriceput.Ducele zmbi la auzul vorbelor
ei, cci Daisy era cea mai inteligent femeie din cte cunotea.
i totui vreau s cred ce spui tu.Ducelui i venir imediat n minte o mulime
de rspunsuri linititoare i fermectoare. Recunoscuse un anume grad de
capitulare, chair dac mascat. n loc de asta, rosti simplu:

Bine.Ea era prea important pentru existena lui ca s se opreasc la fraze


ieftine. n plus, ducele era prea nesigur pe starea lui sufleteasc pentru a risca o
replic, seductoare.
Bine? Nimic altceva din partea brbatului cel mai nestatornic fa de femei
din Paris? Nu merit mcar...
Daisy, te rog.n vocea lui se citea uor reproul i dorina.Furia ei se topi ca
prin minune. Daisy ntlni privirea lui i avu o clip de revelaie.
De aceast dat nu e vorba de un joc pentru tine, nu-i aa? opti ea plin de o
bucurie i de o team, inexplicabile. El nsemna deja prea mult pentru ea. Oare
ct de mult avea ea s ndrzneasc a drui din inima ei unui brbat cu reputaia
lui, un brbat al crui nume ntruchipa desfrnarea?
Nu.
Atunci mi-e fric. :
Pot schimba asta.
E prea uor pentru tine. tiu c poi, dar eu sunt ,mai practic, Etienne. Vreau
un viitor i dincolo de dormitorul tu.Ducele nu tiu ce s-i rspund. i el voia
asta.Numai c recunoscuse acest adevr n sinea lui doar de puin timp i nu
gsise nc o modalitate practic ,de a-i mpca dorinele cu mariajul lui.
O s discut cu Charles.
Despre ce, Etienne? Doamne, ca i cum n-ar ti deja mai multe dect a vrea
eu.
Despre divor.Daisy rmase fr grai pe moment, ns i reveni repede.
Art eu chiar att de necoapt?La rndul lui ocat, ducelui l trebuir cteva
clipe, ca s mediteze la impactul propiilor cuvinte. Apoi alte, cteva secunde ca
s-i dea seama c vorbea serios.Apoi nc o clip ca s neleag c i datora
Isabellei decena de a vorbi mai nti cu ea.
Nu, drag, nimeni nu te-ar putea socoti necoapt.Zmbind, ducele se simi
brusc uurat c luase o decizie pe care ar fi trebuit s-o ia cu muli ani n urm.
Etienne, eti pe deplin treaz?Dintr-odat Daisy i puse ntrebarea dac nu
cumva,butura era de vin pentru purtarea lui uluitoare. Abia, l cunotea, n
afara celor dou zile pline de pasiune petrecute mpreun. Familia lui era veche
ct istoria Franei, ca i familia Isabellei, de altfel,cstoria lor era trainic.
Ducele de Vec era aristocratul cel mai puin pasibil de nesocotirea unei erediti
milenare.
Nu chiar.
tiam eu.
Sunt prea ndrgostit ca s fiu cu capul pe umeri.

Eti nebun.
Probabil.
Mersi, replic Daisy, surprins de neplcuta implicaie a replicii lui.
Hotrte-te, drag, o ndemn ducele cu voce moale.Era visul oricrei femei,
iar Daisy trebuia s recunoasc faptul c locul lui n visele el era ct se poate de
central. n plus, onestitatea o obliga s admit c plcerea oferit de el fusese
pn atunci o necunoscut n viaa el.
Poate c ar trebui s-o lum de la nceput. Recunosc c m fascinezi.
Pe buzele lui rsri un surs serafic. Daisy ncerc s-l ignore, luptndu-se s-i
menin ct de ct intact capacitatea de a judeca.
Aa c nu vd de ce n-am putea rmne prieteni, ct vreme voi fi n Paris.
Prieteni?Vocea lui profund se transformase n oapt.Daisy inspir adnc,
apoi se uit n ochii lui verzi.
Bine, amani. Mulumit?
Foarte, rspunse el.Daisy oft:
De ce mi-e att de greu?
Eu nu pot vorbi dect n numele meu, dar asta se datorete faptului c te
iubesc. M aflu acum pe un teritoriu nou i ciudat... aa c improvizez dup cum
evolueaz lucrurile.
Nu vreau s m ndrgostesc. Mai ales de tine.Ducele ridic din umeri,
nelegnd dilema el. Nu crezuse n iubire pn n-o cunoscuse pe Daisy.
Hai s pstrm o relaie pur fizic, propuse ea, ca i cum fixarea unui
perimetru de aciune i-ar fi garantat securitatea.
Cum vrei tu.i el era un om practic, iar noutatea sentimentelor, nutrite fa de
Daisy nu putea fi comparat cu nici o, referin din trecut.,
Ct timp vei mai sta n Paris?
Cel mult o lun. Un val de plcere o nclzi la gndul unei ntregi luni de
contacte pur fizice cu ducele.
Sau poate numai dou sptmni, adug ea, alarmat de propriile reacii.
Aadar nu prea mai e timp, zise el, ntinzndu-se s trag acoperitoarea peste
fereastr.
Ce faci?ntrebarea ei de protest smulse cea mai nevinovat privire din partea
ducelui.
i ofer un pic de intimitate, rspunse el afabil, pentru relaia noastr pur
fizic. (Zmbi lene.) Mai avem o jumtate de or pn la Colsec.
Te credeam mai puin rustic.

Uii, drag, c am traversat imperiul... jumtate din lume n aua calului. M


simt ct se poate de bine ntr-o astmosfer rustic. (Ducele avea o nuan de
amuzament n glas.) Ai nevoie s fi ajutat s-i scoi corsetul?
Nu port corset, i-o ntoarse ea, iritat de indiferena lui, iritat de atracia
copleitoare pe care o simea fa de brbatul puternic care sttea tolnit n faa
ei. Mai iritat era din cauz c el nu-i amintea suficient de bine zilele petrecute
mpreun ca s tie c nu purta corset. Fr ndoial c trecutul lui fusese plin de
corsete.
Iart-m. mi amintesc foarte bine.
M surprinde, replic cu fn Daisy, c poi individualiza vreo persoan din
mulimea de femei care au trecut prin viaa ta. Sau poate c poi distinge stilurile
de dantel i de volane din amintiri.
Seducia a fost profesia mea din adolescen, ripost el, necjind-o pentru
plcerea de a auzi replicile el vehemente, ncrcate de pasiune. Aa c m
mndresc cu o oarecare competen.
Ajunge, l opri ea, indignat. M-am rzgndit. S nu m atingi, blestematule.
Numai c resentimentele nu fceau dect s-i ncing lui Daisy sngele n vine.
Imaginile care i evocau n minte competena ducelui de Vec i creteau
temperatura cu cteva grade.
Vorbesc serios, relu ea, ca un copil rsfat care i-ar fi zis altui copil nu poi
intra n joc.Cum ducele n-avea nici un scrupul s nu intre n joc, ignor cuvintele
i rsful ei, remarcnd n schimb mbujorarea din obraji i respiraia accelerat.
ncepu s-i descheie haina. Vznd gesturile lui, Daisy i arunc iritat:
Nu te deranja. Ducele i zmbi i replic:
Nu-i nici un deranj. Dup aceea o s te iau la o partid de not ca s te
rcoreti. Daisy l urmri cum i d hain jos, apoi cum i descheie cmaa alb
cu o uurin exact opus agitaiei ei interioare i se trezi ghemuindu-se ct putu
de mult n colul ei cnd ducele scp i de cmas.Umerii lui lai erau de-a
dreptul alarmani n acel spaiu strmt i nchis. Daisy i plimb privirea peste
muchii lui tari, modelai de polo i de alte sporturi.
Vrei s-i cer lui Guilllaume s ncetineasc? ntreb el. (Vznd c ea refuz
s rspund, continu cu un surs):
Am uitat. Ai fost crescut n aua calului. Apoi se aplec s-i scoat cizmele
de clrie, pe care le puse ntr-un compartiment special sub banchet. Ca s nu
ne stea n cale, explic el, ca i cum ea ar fi ntrebat ceva.Vorbele lui lejere
ascundeau nevoia slbatic de care era cuprins. Autocontrolul era singurul care i
permitea s se dezbrace fr grab. nainte de a o ntmpina pe Daisy n biroul

lui Charles, fusese obsedat de ideea de a face din nou dragoste cu ea, aa c
reuea s-i menin cu mare dificultate atitudinea de acum. Noaptea trecut se
simise mizerabil din pricina abinerii. De nenumrate ori fusese pe punctul de a
bate n ua de intrare a Adelaidei.
Probabil c ar trebui s-mi cer scuze n avans,zise el, ncepnd s-i desfac
nasturii pantalonilor.
Am spus nu.
Dup ce ai spus da.
i asta nu conteaz?
mi ies din mini de dorina de a te sruta. Srut-m. Sau arat-mi c srutul
meu nu te mic i te duc napoi la Adelaide.
Ce e aici, un concurs?
Un mic premiu, draga mea.ntinzndu-se, ducele o aduse pe Daisy n poala,
lui, n vreme ce ea se gndi cu repeziciune la inutilitatea de a rezista.
O ridicase fr efort de pe locul ei. Lupta pentru a domina fora lui ar fi fost
lipsit de orice logic. n loc de asta, putea s-l repudieze rmnnd imun la
srutul lui. i oferi intenionat buzele, cu un gest plin de rceal. Nederanjat de
atitudinea ei, cci cldura pe care o, degaja trupul lui Daisy l nclzea i pe el,
ducele i lu, minile mici i le puse cu blndee pe umerii lui. Cu un efort
considerabil, Daisy rezist impulsului de a-i lua minile de pe muchii oelii pe
care-i simea sub palme. Cnd el se mic uor ca s aib un impact ct mai bun
cu trupul ei, Daisy scoase un mic icnet simindu-i muchii ncordndu-se. i veni
n minte imaginea vie, a trupului lui dur sub i peste ea, cu ct siguran i,
pricepere era el n stare s se mite, cu ct talent i provocase un orgasm pe care
nu l mai avusese cu nici un alt brbat. l ura pentru sigurana i pentru
provocarea lui ironic. O fi fost seducia profesia lui, ns ea se antrenase cu
femeia vraci ca s reziste la orice ncercri. nvase s exercite un control
vizual, asupra minii la care putea apela acum.n clipa n care buzele ducelui i
atinser buzele, n, mintea ei apru un munte acoperit de zpad, care se nla
maiestuos deasupra taberei de var a tatlui ei. Cnd buzele lui desprir ncet
buzele ei, Daisy vzu n minte hergheliile de cai slbatici gonind libere peste
punile de munte. nchiznd strns ochii mpotriva, infiltrrii lenee a limbii lui
n gura ei, Daisy se lupta s, nu piard imaginile din minte, apelnd la toate,
amintirile din verile ei montane.
El o inea strns n brae. Singura barier ntre trupurile lor ncinse o constituia
mtasea rochiei ei. Limba lui se strecur seductoare spre fundul gurii ei. Daisy
simea sub ea tria ereciei lui i i imagina cum ar fi resimit o penetrare la fel

de lent ca aceea a limbii lui. O zgudui un fior de dorin n ciuda voinei


proprii. Recunoscnd rspunsul ei, ducele se ridic uor, apsnd n acelai timp
cu blndee umerii lui Daisy. Icnetul ei l nclzi. Zmbi. Daisy ncerc cu
disperare s nu se rzgndeasc la plcerea care o inunda, ns taberele de var,
i peisajele montane pleau tot mai mult n comparaie cu nevoia care o invada.
Nu, murmur ea, mpingnd ct putea de tare trupul lui greu. Nu.
ns braele lui o strngeau cu fermitate. Etienne Martel, duce de Vec i amant
experimentat al multor femei frumoase, i puse toat priceperea i toat
ndemnarea n joc. Cteva clipe mai trziu, palmele ei alunecar uor peste
umerii lui, ca i cum ar fi avut o voin proprie primul ei mic semn de
capitulare n faa senzaiilor Era vorba doar de civa centimetri, ns resimir
amndoi gestul cu o intensitate zguduitoare. O clip mai trziu, pentru c era
fata lui Hazard Black pn n ultima fibr, pentru c avea voina de fier a tatlui
ei i pentru c era prea independent ca s fie tratat doar ca o aventur
amoroas a ducelui de Vec, Daisy i lu minile de pe umerii lui ca arse.
Nu, protest ea, ntorcnd capul. Nu vreau.. Fornd-o s-i ntoarc din nou
chipul, ducele rosti extrem de ncet: .
Te iubesc, Daisy Black... Mai mult dect att, adaug el,n-am spus asta
niciodat vreunei femei pn acum.
Niciodat? se mir Daisy.Ducele ls minile s-i cad de pe chipul ei i
cltin din cap, apoi tremur din tot corpul cnd l cuprinse un fior premontor al
dezastrului. i organizase mult prea bine universul propriu ca s nu tie c n
locul acestuia se instaurase acum haosul.
Daisy surse pentru prima dat n acea zi, nelegnd ct de important era
mrturisirea lui.
Nici eu, mrturisi ea simplu. Probabil c te-am ateptat pe tine.
Nu era nevoie de nici o alt invitaie pentru un brbat care se gndise serios
pentru prima dat n viaa lui s fac dragoste cu o femeie mpotriva voinei ei.
Lsnd de-o parte distrugerea universului lui confortabil n schimbul satisfacerii
nevoii de a o avea pe aceast femeie, ca i cum tradiiile aristocratice de secole
deveniser brusc irelevante, ducele ncepu s o srute pe Daisy cu o pasiune
necontrolat. La un moment dat Daisy rosti:
Grbete-te.El se opri, o rsturna pe podea, i ridic fustele i, volanele i
smulgndu-i nasturii de la pantaloni, o, ptrunse cu furie, ca i cum nu le-ar mai
fi rmas dect cteva minute pe pmnt.Daisy era la fel de cuprins de febrilitate
ca i el, la fel de copleit de dorin, la fel de tumultoas, de lacom i de
nestul. Se iubir cu o pasiune devoratoare i se mbriar unul pe cellalt, ca

i cum pasiunea oarb i posesiunea febril le-ar fi proclamat la nesfrit iubirea.


Erau amndoi slbatici i dezlnuii. Permiteau n sfrit ca iubirea mrturisit
s le potoleasc dorina. Se cltinau i se rostogoleau, din pricina vitezei trsurii,
erau aruncai dintr-o parte, n alta i se grbeau cu frenezie s-i mplineasc,
dorina. Nici unul nu putea atepta, nici unul nu avea, timp s rsufle; nu le psa
de lipsa de confort.
Noaptea trecut a fost prea lung... opti Etienne,cutndu-i pentru o clip
echilibrul n acel spaiu guvernat numai de o pasiune de necontrolat. De
nenumrate ori am vrut s te strng n brae n faa lui Charles. Eti a mea,
murmur el cu un mrit, cu ochii verzi ncrcai de voluptate. A mea, repet
aspru.Ducele continua s o tin pe Daisy prizonier a, pasiunii i patimii lui. O
umplea n ntregime, iar, hurduciala trsurii i ddea o senzaie ameitoare de,
plcere.
A ta, opti Daisy, renunnd la ultima fibr de independen din sufletul ei,
fr regrete sau ezitri, i binecuvntnd brbatul care i invadase gndurile i i
chinuise simurile n orele ct fuseser desprii.
El i croia drum n ea cu nerbdare i dor, provocate de dorin i ateptare, de
rezistena ntmpinat i de dor, ca i cum aprigul ritm al patimii lui ar fi
nlturat orice dificulti.
Agat de el, Daisy veni n ntmpinarea puterii lui slbatice dezlnuite,
mbtat ca i el de acea pasiune furtunoas, incontrolabil, care i ardea
simurile. Cnd se pornir primele convulsii orgasmice n strfundurile fiinei ei,
ducele pru s-i dea seama imediat i i potrivi ritmul cu ritmul ei, cu o
asemenea intensitate nct Daisy ncepu s ipe din pricina plcerii care o inunda
n valuri. Cnd l cuprinse i pe el orgasmul, ntr-un superb moment de plcere
nucitoare, ducele nchise ochii. Nimic nu mai conta n afara acestei senzaii.
ntreg universul dispru i fiecare fibr, fiecare celul i fiecare nerv al fiinei lui
se contopi ntr-o urias explozie.
Daisy nelese n acel moment de suprem extaz nainte de a deschide ochii, c
definiia ei despre plcere fusese pe vecie modificat. i dduse seama c
existau diverse grade i c plcerea avea o ntindere i o intensitate cu mult
diferite fa de ceea ce tia ea pn atunci. n prima secund i zise ct de
minunat, putea s fie. i ct de vulnerabil putea fi o persoan n faa acelor
senzaii. n acea clip ns ducele nclin capul ca s o srute blnd pe gur.
Ridicnd pleoapele la atingerea lui, Daisy zri doar frumuseea ochilor, iar o
clip dup aceea cnd el i nl capul, zmbetul lui dezarmant. Orice tentaie

de a se apra se evapor sub cldura zmbetului lui, bucuria voluptii saietii


inundnd-o din nou. El rmsese nemicat nuntrul ei, ca ntr-o uniune final.
Sunt prea btrn pentru asta, rosti el, zmbind.Avea cincisprezece ani cnd
fcuse dragoste ultima dat ntr-o trsur.
Eti prea mare pentru asta, opti Daisy.Poate c aa e, i zise el. La
cincisprezece ani nu avea dimensiunile de acum. Mai mult dect att, de atunci
nu mai simise nevoia s desconsidere confortul unui pat. Umerii i picioarele i
erau sgetate de junghiuri.
Dac vei continua s m seduci, zise el, cu ochii, luminai de un gnd
rutcios, va trebui s proiectez o trsur mai larg. Nici nu tiu mcar dac m
pot mica.
Tu ai cel puin ansa s te miti, murmur Daisy, intuit nc pe podea de
greutatea trupului lui. Un zmbet ironic ilumina chipul ducelui.
Scuz-m, domnioar... pentru... austicitatea mea regretabil.Arta att de
tnr, de fermector, cu prul n, neornduial, cu ochii strlucind de bucurie,
nct, Daisy fu att de intens fulgerat de sentimentul unei pierderi iremediabile
nct un junghi i strpunse inima. Cnd avea s-l prseasc, cci aa trebuia s
fac, universul ei avea s se transforme n ruine. Poate fiindc ziua de astzi
fusese prea ncrcat de pasiune, sau poate fiindc descoperise pentru prima dat
adevrata iubire, ochii lui Daisy se umplur de lacrimi.
Prea aproape de ea ca s nu observe, Etienne reaciona instantaneu.
Draga mea, rosti el, uluit, ce s-a ntmplat?Se grbi s se mite cu o mare
agilitate pentru un, om cu picioarele amorite, cuprinse de crampe. O clip, mai
trziu se odihneau amndoi pe bancheta cptuit cu catifea, stnd cu capul spre
ea cu ngrijorare.
Spune-mi despre ce e vorba, iubito, i rezolv eu.Era hotrt s mute munii
din loc pentru ea dac se dovedea necesar.
Nu poi rezolva nimic, opti Daisy, gndindu-se ct de nedrepi fuseser zeii
cnd l aezaser pe, Etienne ntr-o societate structurat, alturi de o soie, i de o
familie, iart-m. De obicei nu sunt emotiv.Scuza ei, rostit pe un ton mai
firesc, era evident, adevrat. Daisy nu era emotiv. Un gnd tulburtor ntrit
de lacrimile care ncepur s-i alunece pe obraji.Lund-o pe Daisy n poal,
Etienne i ndrept gulerul rochiei cu un gest grijuliu, fr a ine cont de
neornduiala restului hainelor. i atinse blnd brbia cu un gest i i ridic faa.
Nu vreau s te fac nefericit. E ultimul lucru din lume pe care l doresc.
Nu sunt nefericit, opti ea, lsnd lacrimile s curg libere.

Eram gata s cred c aa e.Daisy ncerc s zmbeasc.Prea tnr, o


fetican cu obrajii ei mbujorai, cu prul mtsos ciufulit, cu genele umede.
Vd c va trebui s-mi schimb repertoriul, zise el, ndeprtnd o uvi de pr
de pe sprnceana ei.
Nu.Un singur cuvnt, abia auzit.
Ctre ceva mai puin emotiv cel puin.Vocea lui era cobort i rguit,
nuanat de obinuita tachinare.
Nu, s n-o faci.n ciuda lacrimilor, el i deschisese porile unui trm de aur.
Atunci va trebui s devin expert n tergerea lacrimilor cu srutri?
Aplecndu-se, Etienne i linse obrazul cu limba. Zmbetul ei devenise mai ferm,
Daisy avusese timp s-i revin, s regseasc deosebirile dintre fantasme i
realitate.
Dac nu te deranjeaz...
Oricare ar fi motivul, e o adevrat plcere s te srut, domnioar Black.
De prea mult vreme adept al oferirii de plceri femeilor ca s se ndoiasc de
capacitile lui, Etienne rostise cuvintele ca s-o calmeze pe Daisy i s readuc
sursul pe chipul ei.
Oriunde, adug el cu un zmbet.
M ochezf. Daisy zmbi din nou. Brusca ei vulnerabilitate dispruse i
acum era iari dominat de logic.
Nici mcar n-am nceput s te ochez, drag.
Asta-i o promisiune?Era din nou ncreztoare i cochet. Avea n fa ziua de
astzi i cteva alte sptmni i avea s se mulumeasc cu att.
Restul drumului pn n Colsec l parcurser cu schimburi de prostioare i
srutri, un preludiu voluptuos i ncnttor la ceea ce avea s urmeze. Erau
amndoi suprini de senzaii unice, ca i cum ar fi intrat pe un trm ngrdit,
unde bucuria era druit imediat, odat cu cheia de la poart. Iar fericirea nu mai
era un cuvnt imprecis i de neconceput.Cnd ajunser la destinaie, o duse n
cas n brae, aa cum erau, ea pe jumtate dezbrcat, iar el mbrcat doar cu
pantalonii de clrie.Clcnd cu picioarele goale pn la u, n vreme ce
Guillaume observa scena cu zmbetul pe chip, ducele rspunse ngrijorrii lui
Daisy privind aparenele cu un surs,un srut i un indiferent:
Nu vor observa.Bineneles c servitorii lui observar totul, ns, cutar s
se arate ct mai puin surprini. Vznd c Daisy i ascunde faa n umrul lui,
ducele rosti pe un ton de comand:
Vreau s-mi aducei sus cada de baie i s servii prnzul n grdin la ora
trei. (Dup aceea murmur lng urechea lui Daisy):

i convine?Era cea mai simpl dintre ntrebri, o curtoazie din, partea unui
brbat curtenitor, ns inteniile lui erau cu totul diferite fa de cazul n care ar fi
pus aceast ntrebare unui alte femei, cci rspunsul lui Daisy conta. Voia s-o
mulumeasc pe toate planurile; voia s-i druiasc soarele i luna de pe cer,
-bogia, proprietile, fericirea i bucuria lui. Iar toate astea lngrozeau.ns ea
i zmbi, inndu-i obrazul cald pe umrul, lui i i oferi totul cu un rspuns
simplu:
Nu-mi pas.Voia s spun c n-o interesa dac se ducea de rp ntreaga
planet ct vreme o inea el n brae.
Vorbesc serios, adug ea.Etienne surse.
tiu, rosti el scurt, ca i cum vorbeau amndoi ntr-o limb secret.
Ct timp se odihnir pe balcon, la soare, Francois le adusese sus cada de baie
din aram strlucitoare. .
Poi s rmi peste noapte? o ntreb Etienne pe Daisy dup ce schimbar
ntre ei preri despre senintatea peisajului pe care-i oferea rul, cldura soarelui
de primvar i dimensiunile nebuniilor lor.Cnd Daisy ddu din cap, el i
suger s-i scrie un bileel Adelaidei, n care s gseasc o scuz. Ca i n cazul
vizitei anterioare, curier avea s fie Guillaume. Etienne se ridic s-i aduc
hrtie i stilou i cnd reveni i puse o msu de scris pe genunchi. Cnd ea
termin, cobor scrile i i-l ddu lui Francois cu indicaia ca acesta s-l paseze
lui Guillaume.
Dei dispariia lui nu durase mult, din pricina cldurii soarelui i pentru c abia
nchisese ochii cu o noapte nainte, dar i cuprins de toropeal dup ce fcuse
dragoste, Daisy adormi.
Ducele o ls s doarm ct vreme fcu el baie: Cada lui de burlac nu putea
gzdui dect o singur persoan. n vreme ce se spla, se apuc s fluiere ca un
adolescent. De ct vreme nu mai fusese att de fericit i lipsit de complexe?
ncepu chiar s plnuiasc unele renovri pentru casa lui de la ar, bazndu-se
pe un concept pe care, pn de curnd, l-ar fi socotit de neconceput n cadrul
refugiului lui solitar. Avea nevoie de montarea unor instalaii o sal i o cad
de baie mai ncptoare, astfel nct Daisy s se simt bine acolo. Proiectul de
construcie a casei, datnd din secolul optsprezece, fusese adecvat pentru
preocuprile lui din afara lumii mondene, ns acum cerinele erau cu totul
altele. Oare Daisy i dorea un telefon? Se strmb uor cnd gndul i rsri n
minte, cci izolarea reprezenta cea mai mare atracie a acestei localiti. O clip
mai trziu renun la orice rezerv. Dac ea voia un telefon, avea s-i instaleze
unul. Mulumirea ei nsemna cea mai fierbinte plcere a lui. ncepu s compun

n minte o list cu lucruri de ndeplinit lista unui ndrgostit care vrea s-i
ncnte iubita. Oare i plceau diamantele? mbrcat, cteva minute mai trziu,
cu pantaloni i cmas, ducele supraveghe pregtirea bii pentru Daisy,
preocupat de temperatura apei, neplcut surprins s aud c n cminul lui de
burlac nu se gsea nici urm de spun aromat i agitat, aa cum i povesti mai
trziu Francois buctresei, ca o cloc grijulie.
nchiznd ua n urma servitorului, Etienne se uit la ceasul de pe noptier i
calcul n minte timpul rmas pn la masa de prnz, dup care se duse s-o
trezeasc pe femeia care i rencinse credina n existena fericirii n via.
Ducele o srut i i petrecu braele prin mnecile rochiei desfcut n
drepturilor oldurilor, care nici mcar nu fusese scoas n graba lor de a- i
satisface dorina.
O s-i cumpr o rochie nou, murmur el, privind uluit mtasea destrmat
lng cteva butoniere.
Mai am multe, rspunse Daisy, ntinzndu-se din toate mdularele acum, c
scpase de hainele care o ncorsetau, mbindu-se n razele soarelui, cu picioarele i braele goale, cu combinezonul desfcut, ca i cum s-ar fi ntors sub
soarele preeriei.
i-ar place tabra noastr de var, rosti ea din senin,simind cum sufletul ei e
plin de afeciune.
Arat-mi-o, replic ducele, ca i cum nu-i desprea un ocean de acea preerie.
Da, rspunse ea, cci astzi i n acea clip nu se gndea la nevasta lui sau la
ce-ar fi spus familia ei dac l-ar fi adus pe Etienne acas pe perioada taberei de
var.El i srut vrful vasului, apoi gura i contururile calde i parfumate ale
trupului n timp ce o eliber de restul hainelor cu care mai era mbrcat.
Am nevoie de o baie, se scuz ea, cci el era curat i mbrcat cu haine
proaspete, n vreme ce trupul ei pstra nc aroma actului dragostei lor.El ar fi
putu refuza, cci mirosul ei o fcea s semene n chip provocator cu o zei a
fertilitii, ca o aare feminin la nivelul cel mai primitiv. n loc de asta, ducele
czu de acord s-i menajeze sensibilitatea i zise:
O s te simi mai bine dup o baie. Spunnd asta i reprim imboldul intim,
o ridic pe Daisy n brae, o purt la cada de baie i o mbie n apa cald.
Ct vreme ea fcu baie, se post ca un paznic circumspect ntr-o ncpere
alturat, cu toate c poziia adoptat era tipic pentru un de Vec sigur pe
sine, ca un patrician. ncepu s poarte o conversaie banal cu ea, spernd ca
Daisy s se simt confortabil.

Oare te cunosc de o mie de ani? ntreb Daisy, afundndu-se n ap ca s-i


curee spunul de pe umeri, gndindu-se ct de familiar i se prea Etienne.
Habar n-am, rspunse el, dar cu siguran vei ti n urmtoarea mie de ani.
N-ai nici o jen.
Poate, dar sunt fericit.Familia de Vec fusese ocrotit de o mie de ani de
intrigile brfelor mondene. Motto-ul familiei, Stai -Deoparte, indica exact gradul
de neimplicare n viaa monden.
N-ai jen ct vreme eti fericit? Chiar dac Daisy avea un ton ironic, n voce
i se ghicea uor rezistena fa de un asemenea hedonism plin de vanitate. .
Te deranjeaz? (Cu urechea format, ducele prinsese din zbor nuana de
dezaprobare din glasul ei.) Contribui cu generozitate la aciunile de caritate.
Ajut la ceva?Daisy rse.
Nu prea sunt n postur de a emite judeci de valoare, aa cum stau ntins
n cada ta de baie, tnjind dup trupul tu.
Politeea m-a mpiedicat s menionez asta. Maman mi-a atras mereu atenia
s evit conversaiile care au de a face cu virtutea n astfel de momente.
i place de mama ta.
Da. O s te adore i pe tine.Daisy simi cum o njunghie gelozia.
i duci toate iubitele s-i cunoasc mama?
Niciodat.Daisy se uit nencreztoare la el, cci Etienne i rspunsese deja n
mod similar cu alte ocazii, iar pentru un brbat cu experiena lui nu era foarte
indicat ca atia niciodat s se interpun n relaia lor.
Nu e nevoie s m crui; sunt realist n privina vieii.
Uneori, draga mea, eti chiar prea realist. Cnd zic niciodat, vorbesc serios.
N-are sens s mint.
S nu-mi spui c eti ntotdeauna onest n... Urnd experiena lui cu femeile,
Daisy cut cuvintele care s exprime mai bine ce voia s spun. ...prieteniile
tale cu femeile. Sttea afundat n ap, nemicat. Prul negru plutea la
suprafa iar ochii l priveau acuzator.
Ba da, rspunse el. Recunosc c nu sunt mereu politicos i mai am i
omisiuni, ns onest sunt ntotdeauna, draga mea.
n afara frumuseii chipului i trupului, Etienne datora o mare parte din farmecul
lui i francheii cu care vorbea. Daisy l adora mai presus de ceea ce i dictau
contiina i resentimentele. Avea ngrozitoare nevoie de el. Era prea chipe, aa
cum sttea tolnit pe scaunul simplu de lemn, mbrcat cu o cma alb,
descheiat la gt, i cu pantalonii viu colorai, rulai deasupra gleznelor
puternice i bronzate, seductor cu ochii lui acoperii de pleoape i gene grele,

afind ntreaga splendoare a trupului lui nalt i musculos, cu pielea nchis la


culoare n flagrant contrast cu hainele uoare pe oare le purta. Era prea
ademenitor, neexercitnd nici un fel de presiuni asupra ei. Crezusem c avea s
o ajute la mbiat sau cel puin c o va sruta, i se trezea acum vrnd s-l simt
nuntrul el cu infinit mai mult trie din pricina atitudinii lui rezervate. Dac
pstra deliberat distana, oare ct de des jucase acest joc, oare de cte ori sttuse
i ateptase ca femeia s vin la el? Oare chiar era ea diferit de toate celelalte
prin dorina ei att de fierbinte?
Vino aici, rosti ea, testnd puterea ei i indiferena lui aparent.
Ai terminat? se interes el, nelund n seam chemarea.
Da am terminat, rspunse ea, gndindu-se ns la dorina ei nemplinit. Vino
i srut-m.
S iau un prosop.Brusc, Daisy se ridic asemenea unei Afrodite, ntr-o
invitaie zvelt i voluptuoas, cu apa iroindu-i de-a lungul trupului, cu prul ei
negru cznd ntr-un fluviu mtsos pe curba graioas a spatelui, cu triunghiul
negru de pr dintre coapsele ei netede licrind, ud i tentant. Se atinse uor n
acel loc, cu un gest plin de graie, ca o invitaie, ateptndu-l.Apropiindu-se, el i
oferi ns doar mna ca s-o ajute s ias din cad i o nfur n prosopul mare
pe care l luase de pe pat.
Putem s mncm mai ncolo? rosti ea ncet, cu voce groas. M refer la
prnz, adug moale, lsnd prosopul s cad pe podea, urmrind cum i
msoar privirea lui formele i gndindu-se c existau mistere mai presus de
orice explicaie tiinific dac ea voia s fac dragoste cu acest brbat ori de
cte ori l vedea, ori de cte ori se gndea la el... de fapt, oricnd.
Vino afar cu mine, refuz el.
Nu m vrei?Era mai mult direct dect cochet.Inspirnd adnc, el zise
ncet:
Oh, ba da.Cu micri de Eva, Daisy ntinse mna spre nasturii cmii lui.
Avea acum aprobarea pe care o voia, un rspuns comparabil cu dorina ei
fierbinte. Cnd el o opri cu un gest blnd, dar ferm, l privi cu ochi rugtori.
Sper ca asta s nu-mi pteze reputaia de libertin,zise el cu un zmbet, dar
i-am promis Gabriellei...buctreasa mea, c vom lua prnzul fix la ora trei.
(Aducnd mna ei captiv la buze, Etienne i srut cu tandree vrfurile
degetelor, apoi i strnse uor palma ntre palmele sale.) Cnd i-a adus apa,
Francois mi-a amintit c astzi Gabrielle a pregtit somon n aspic.
Las-m s pricep mai bine. Somonul n aspic,al Gabriellei trece naintea
dorinei mele de a face dragoste cu tine?

S spunem mai bine c am mai mult ncredere n capacitatea ta de ateptare


dect n aspicul Gabriellei... i, adug el, cu un zmbet larg, apucnd cu cldur
ambele ei mini, dac te nfurii pe mine, tiu una sau dou ci dea-i potoli
mnia.Stteau extrem de aproape, iar sufletele le erau, nvolburate abia
reueau s i le controleze.
Cu alte cuvinte, ea nu cedeaz seduciei tale.
Exact.
Deci dac ar trebui s aprob, n mod ilogic,amnarea satisfacerii nevoilor
mele legate de libido,tu, fr ndoial... (Vocea ei cpt o rezonan de contraalto, iar gndul pariv i se citi n ochi.) ...m-ai rsplti mai trziu.
Avei cuvntul meu, domnioar avocat, promise,el, zmbind. Dup ce e
servit aspicul, voi fi complet la,dispoziia dumneavoastr.
Complet?Cuvntul ddea natere unor fabulaii extraordinare.El zmbi.
Absolut.
CAPITOLUL 6
Dup ce Daisy alese una din cmile lui Etienne ca s poarte ceva confortabil
pe propietatea izolat, coborr amndoi, mn n mn, scara interioar,
spiralat. Cmaa imens a lui Etienne i amintea lui, Daisy de rochiile ei
indiene pe care le purta cnd se, gsea cu clanul n taberele de var. i picioarele
goale l aduceau aminte de libertatea acelor zile de var.
Etienne o conduse pe ua principal ctre o alee acoperit de ierburi ce ducea
printre slcii i ferigi spre ru. Acolo li se nfi privirilor un lumini de vis,
nvluit de nuane de verde i raze de soare. Un pavilion rustic de var, aezat
artistic lng slciile nalte completa privelitea idilic. Construit din ramuri i
tulpini de slcii, cu acoperi din stuf verde, pavilionul oferea un adpost rcoros
mpotriva gldurii.
Ce minunat, exclam Daisy cnd l vzu. Nu mi l-ai artat data trecut.
Asta e doar una din jucriile mele.
Mai sunt i altele? Nu l socotise un om cu o imaginaie bogat, aa c i
fixase genul de via n tiparele lumii aristocratice.
Cteva, rosti el cu modestie, imaginndu-i cum vor scnteia ochii ei cnd i
va arta iurta mongol construit pe o nlime cu privelite spre o curb larg i
generoas a Senei. Exact n acea clip apru Francois, fr zgomot, ducnd cu el
o tav imens de argint acoperit ,escortnd-o pe Daisy n pavilion, ducele o
aez pe un divan, ncrcat cu perne. i oferi ampanie dintr-o sticl aflat ntr-o
frapier de argint, se aez i el pe balustrada de lng divan i privi cum

aranjeaz Francois masa. Dup cteva alte drumuri, acesta aez ultimul fel de
mncare pe faa de mas din in. Cu un mulumesc plin de graie, ducele aprecie
aranjamentul elegant fcut de servitor.
Nu mai avem nevoie de ajutorul tu, i spuse el lui Francois pe un ton de
concediere.
Prea bine, sir. Prosoapele pe care le-ai cerut se afl pe micul ponton de lng
barcaz.
i ampania?
n barcaz.
Spune-i Gabriellei c o s trimit dup alte jucrii noi pentru nepoii votri. Mi
le-a promis directorul de la Au Nain Bleu pentru mine. Francois de nclin, cu
mna la inim.
Mulumesc, sir. Gabrielle va fi foarte mulumit.
De ct timp i ai ca angajai? ntreb Daisy dup ce Francois se fcu nevzut
n tufiul des de slcii.
I-am luat odat cu proprietatea. Abia i ntemeiaser familia pe atunci...
probabil c sunt vreo douzeci do ani. Se temeau c vor fi dai afar, continu
Etienne, i c mi voi aduce servitorii proprii. ns eu cutam anonimatul,
ruperea legturilor cu personalul meu din Paris. Acum i copiii lor lucreaz
pentru mine, fie n sat, fie aici. Biatul lor cel mai mic conduce biblioteca mea
din sat.
Daisy nl o sprncean n chip de ntrebare mut. ranii francezi erau rareori
bibliotecari, iar un stuc cuu o bibliotec reprezenta ceva ieit din comun.
Clanul tu nu e singurul binefctor al umanitii.
M surprinzi, rosti Daisy cu autentic admiraie.Am crezut c aciunile tale
de caritate se mrginesc la bijuterii druite doamnelor binevoitoare.
Va trebui s-mi cunoti i clugriele, continu, amuzat, ducele. Am i o
mnstire n grij.
O mnstire?Daisy i ngust uor ochii a suspiciune:
N-am simit niciodat nevoia, replic Etienne cu un zmbet abia schiat, citind
corect expresia ei. Episcopul le-a tiat fondurile i bietele de ele mureau de
foame, asta-i tot.
Dar tu sprijini o mulime de oameni.Daisy rostise cuvintele aproape cu
invidie. Ezita s recunoasc faptul c se nelase aproape n ntregime n privina
lui Etienne.
Muli dintre ei contribuie la averea mea. A fi un prost s nu-i sprijin.

Un rspuns simplu, rostit cu logica obinuit a ducelui.Daisy fusese crescut


ntr-o cultur unde individul contribuia la bunstarea tribului i, cu toate c ea navea nevoie, ndrgostit cum era deja, s-l gseasc extraordinar pe ducele de
Vec, faptul c el avea o contiin social ntr-o societate recunoscut pentru
egoism constituia o binefacere. Ba chiar mai mult era un motiv n plus s-l
iubeasc. Gndul o alarm pe loc. Ridicndu-i paharul spre a-i fi umplut, din
nou cu ampanie, ca s suprime dezastruoasele gnduri ale dragostei, imposibile
i lipsite de speran din relaia cu ducele de Vec, Daisy rosti:
N-ar trebui s gustm extraordinarul somon n aspic? Te avertizez c, lund
n considerare de la ce a trebuit s m abin pentru linitea Gabriellei, m atept,
la ambrozia zeilor.
Cinci minute mai trziu, dup ce-i devorase poria, nlndu-i privirea din
farfurie, vznd expresia de pe chipul lui, zise:
Nu te mai uita aa de satisfcut de tine i taie-mi o alt porie.
Cred c acum am voie s spun ceva superior.
Nu i dac ii la viaa ta.Ducele zmbi i i ddu lui Daisy o nou porie,
considerabil. O urmri n tcere cum mnnc, o, privi cum terge furculia cu
limba, apoi rezist micii, pauze pe care ea o fcu nainte de a rosti:
E un afrodisiac, nu-i aa?
Nu cred c e nevoie. Gabrielle mi-a spus c e o reet de familie care se
prepar n cadrul ceremonialelor de nunt. Bineneles c gheaa necesar face
parte din aceast mncare de lux pentru gospodriile rneti.
Ce conine? n ciuda negrii lui, Daisy simea deja cum dorina i, nfierbnt
uor simurile. El ddu din umeri, ca orice nobil confruntat cu o ntrebare legat
de buctrie.
Nu m ntreba. Vrei s-o chem pe Gabrielle?
Nu, rspunse instantaneu Daisy, care nu avea dispoziia necesar pentru o
persoan n plus.
Te-ar interesa nite cpuni slbatice sau vrei din, cele genoveze? Sau o
ceac de ceai?
Tu nu simi? ntreb ea, nevenindu-i s cread, c el putea conversa att de
lejer despre mncare cnd ea ncepea s simt bumbacul cmii lui c pe o
mtase ncins.
Bineneles.Doar mncase i el.
Deci de-asta m-ai amnat... nu din preocupare pentru sentimentele unei
servitoare.

Din ambele pricini, explic el. Gabrielle m ngrozete. (Zmbetul lui neg
ultima afirmaie. Adevrul era ca Gabrielle l rsfa. Dar i el avea grij s se
revaneze fa de ea.) Mai vrei ampanie?
Nu, mulumesc. Aplecndu-se, Daisy i puse farfuria pe podea. Aezndu-se
la loc pe perne, i descheie nasturii crestai, din argint, ai cmii. Zmbindu-i
ducelui, care i pusese jos paharul de ampanie, Daisy ls cmaa s-i alunece
uor de-a lungul umerilor i braelor pn ce aceasta se transform ntr-o
grmjoar alb pe pernele purpurii. Ridicndu-i minile, se ridic att ct s se
descotoroseasc total de piesa de mbrcminte, apoi se reaez molatec pe
perne.
Atept rsplata promis, rosti ea, cu un zmbet care lumina ochii.
Privind-o, ducele i zise c are n faa ochilor femeia cu cele mai frumoase
forme pe care le vzuse vreodat. nalt, cu picioarele ei lungi lene ncruciate,
cu braele odihnindu-se pe sptarul divanului i pe mulimea de perne, Daisy
ntruchipa visul erotic al oricrui brbat. Poziia braelor i ridica snii plini,
superbi, astfel c forma lor devenea perfect rotund. Erau moi, voluptoi i
ateptau s fie atini... cu sfrcurile ridicate, tremurnd asemenea aspicului
Gabriellei. Aproape c-i imagina scncetul ei excitat cnd avea s-i cuprind cu
buzele. Iar cnd privirea lui alunec ctre punctul de unire al coapselor, Daisy se
agit puin, ca i cum ducele ar fi atins-o acolo.ntinznd mna, el zise:
Vino. tia c ea se v supune. Cnd Daisy se ridic, ducele i urmri lacom
fiecare pas, ntrebndu-se cu acea mic zon a raiunii care nu-i fusese cuprins
de dorin dac mai existase i altcineva pn atunci care s-i piard de bun
voie orice logic. Neateptatul gnd i aduse un zmbet pe buze. Mna ei cald
se strecur ntre degetele lui. O atrase pe Daisy spre el. n fraciunea de secund
de dinaintea unirii buzelor lor, aerul dintre ei pru lichid i nmiresmat. Primul
contact al buzelor, delicat i subtil, cu gura ei modelndu-se pe rceala de
ampanie a gurii lui, le opri instantaneu simurile, le nflcra trupurile,le
declana apetitul pentru noi senzaii, iniiat deja de,delicatesa pe care le-o oferise
Gabrielle. Se agar,unul de cellalt pentru o clip fr rsuflare... uluii, de
violena patimii lor.
.
Divanul e prea mic, rosti Daisy prima, cu glas sczut, ntretiat.
Atunci am s-i art barcazul meu.
Stai, rosti Daisy la un moment dat, dorind nebunete s l ating pe Etienne.
ntinzndu-se l trase capul n jos ca s-l poat sruta Dac Etienne n-ar fi tiut
ce confort i atepta n, barcaz, ar fi rostogolit-o chiar acolo pe jos. Aa cum,

stteau ns lucurile, zise un nu moale gurii i trupului ei i i inu braele,


rostind n oapt, pe un ton de comand.
n curnd. O ridic n brae i parcurse cu repeziciune distan rmas. Ajuns
la barcaz, mpinse ua cu piciorul i, rmase o clip n prag ca s-i acomodeze
privirea cu semiobscuritatea. Daisy ncepuse s-i ronie urechea, optindu-i tot
felul de propuneri ciudate, astfel c el, se mic iute spre mica punte ce ducea
ctre cabin. Vasul fusese construit cu un secol nainte, n deceniul de dinaintea
Revoluiei, pentru petreceri pe ru, pentru orgii i srbtori. n vreme ce puntea
exterioar fusese proiectat n dimensiuni mari, suficient de cuprinztoare pentru
o orchestr i un ring de dans, saloanele de pe puntea inferioar erau potrivite
pentru activiti de natura mai intim.Cabina principal era opulent, ncrcat
de oglinzi, i lambriuri, dominat de un imens pat auriu.
sta de unde vine? ntreab Daisy cu un amestec de curiozitate i uimire.
Patul oval, n form de scoic sculptat, era decorat cu basoreliefuri ce nfiau
scene de seducie i dragoste, o oper exotic, seductoare, aparinnd n mod
clar Orientului.
Dintr-un harem. A venit odat cu barcazul, explic el, ntinznd-o pe Daisy
pe cuvertura de mtase de culoarea piersicii, atent la seriozitatea rspunsului. Mi
s-a spus c fostul propietar era un prin sus. Un prin rus cu o nevast geloas. El
a vndut patul.
N-am nici o ndoial c ea prefera amintiri mai puin virile n dormitorul
propriu. Deci, dup aspic, sta e felul doi obinuit? Gelozia i ncrca fiecare
cuvnt cu sarcasm.
Patul e virgin precum clugriele mele de pe domeniu, aa c poi lsa la o
parte flcrile din ochi.
Clugriele tale?
Doar o expresie. Doamne, Daisy, fii rezonabil.
I-ar fi plcut s spun c dispunea de toate femeile de care avea nevoie pentru
distracie fr a se lega i de o mnstire, ns o astfel de recunoatere ar fi
constituit o impruden.Probabil c Daisy medita o clip la absurditatea geloziei
ei, cci expresia de pe chip i se modific brusc.
mi cer scuze; rosti ea cu un zmbet, eznd ameitor de goal n mijlocul
patului auriu.
i dac a fi rspuns altfel? se interes el, trgndu-i cmaa peste cap i
privind-o cu un zmbet vag ironic. Talentul pe care i-l dezvoltase n timp, de a
fi evaziv n cazul unui subiect delicat, l scpase de ceart.
A fi plecat.

N-ai fi ajuns departe. Sorbi din priviri formele lui Daisy, adstnd pe snii
opuleni i pe abdomenul plat, dar i mai jos, unde mtasea neagr a prului ei
atingea cuvertura.
...deoarece acum sunt extrem de concentrat asupra ta.
Fug mai tare ca tine, se ncpna Daisy, plin de ncredere n forele proprii.
Poate c da, admise el, oarecum indiferent.
Am ctigat ntotdeauna chiar i mpotriva frailor mei cnd eram tineri,
insist Daisy.
Atunci crezi c ar trebui s ncui ua? rosti el cu un zmbet, atingndu-i
nasturii pantalonilor.n acea clip, intimitatea lor fu brusc violat de chicotitul
extrem de apropiat al unei femei, ngemnat cu pleoscitul unor vsle i cu
vocea mrit a unui brbat care strig:
Nu, trage frnghia la tribord, spre stnga ta!
La dracu.Etienne scosese exclamaia n aceeai secund cu strigtul
brbatului necunoscut. Medita o clip dac era cazul s ignore complet situaia,
ns imediat femeia de afar izbucni ntr-un nou hohot de rs, determinndu-l pe
Etienne s treac la aciune.
Stai linitit i nu te mica, i zise el lui Daisy, ncheindu-i la loc primul
nasture al pantalonilor. M ntorc imediat.
Trecur cincisprezece minute nainte ca Etienne s se ntoarc, cci fusese
nevoit s ajute tnrul s descurce pnza micii lui ambarcaiuni. Ducele se
comportase politicos. nelegea situaia, cci astfel de necazuri putea pi
oricine, rmsese pe punte pn ce tnrul reuise s se ntoarc n curentul
principal, mai mult ca s se asigure c n-avea s mai fie deranjat.
S-a rezolvat totul? ntreb Daisy cnd el se ntoarse. Pari nclzit.
Daisy sttea ntins pe spate, sprijinit pe mai multe perne; vocea i era rece. l
tachina pe Etienne ca o pisicu jucu.
Hm, exclam el, ncins din pricina soarelui i a grabei de a-i vedea plecai pe
intrui. Femeile care chicoteau l iritau peste msur.Se ndrept spre un spltor
frumos decorat, turn ap ntr-o chiuvet mare de proelan, se aplec i i spl
faa. Se ridic cu apa picurndu-i din brbie, rcorit i brusc contient c una din
uile mecanice ale noptierei din dreapta lui Daisy era deschis.
Ai fost ocupat ct am stat eu afar, murmur el.Uile care ascundeau
aparatele n noptiera patului auriu erau ascunse n sculptura complicat a tbliei
i erau acionate de mecanisme mascate n ornamentele acesteia.
Sprncenele negre, mtsoase, ale lui Daisy se nlar a mirare nevinovat.
Imediat ns ea zmbi, schimbnd mina nevinovat pe una jucu.

Admiram tehnica folosit de meterul furar.


Cte ai descoperit?
Opt.
Foarte bine, rosti Etienne, admirativ, cci totul era bine ascuns.
Cte sunt?
Opt.
Pentru opt femei?El nl din umeri. N-avea chef s rspund la astfel de
ntrebare.
Vrei s ncerci legturile de mtase?
Nu tiam, murmur el zmbind, dac i-ar plcea.. s fi legat.Daisy i arunc
o privire speculativ i zise ncet:
M gndeam, de fapt, s te leg eu pe tine.Etienne nu-i putu reprima
excitarea care l cuprinsese i care se vdea n umfltura tot mai mare de sub
materialul pantalonilor.
i place ideea, murmur ea.
Habar n-am dac mi place ideea.Daisy fcu ochii mari.
Ai avut de-a face cu femei pasive?
S-ar putea, rspunse el foarte ncet, gndindu-se la scopul ntrebrii el.
Era suficient de lipsit de faniaronad ca s nu menioneze c pasivitatea
reprezenta un termen blnd pentru bunvoina extrem a amantelor lui. Pe de
alt parte, senzualitatea candid a lui Daisy, libertatea ei de spirit i de aciune
erau fascinante pentru un brbat ce nu mai ntlnise pn atunci o femeie care s
pretind egalitate.
Pn acum, zise ea, citindu-i gndurile.
Circe, opti el, a sufletului meu.
Atunci te-ar deranja, murmur ea, btnd uor din gene, dac i-ai scoate
pantalonii, ca eu s-i pot dovedi c sunt demn de o asemenea reputaie?
Plcerea e de partea mea, zise el, zmbind i ncepnd s-i desfac nasturii.
Daisy urmri cum alunec pantalonii lui pe olduri i de-a lungul picioarelor,
admirndu-i splendoarea, trupului, pnd porni ctre ea. Daisy privi fascinat
cum i se ncordau sub pielea bronzat muchii coapselor, bustului i ai umerilor.
Etienne ngenunche pe pat, se ntinse peste Daisy i cut cu degetele
mecanismul uiei cele mai apropiate de el. Deschiznd-o cu pricepere, se
ntinse i mai mult, ca s ating piedica unei a doua uie, cu o familiaritate pe
care Daisy o gsi iritant. Ea n-avea nici un drept asupra trecutului lui, i
nelegea asta ns descoperea c era geloas pe orice urm a existenei
anterioare a vreunei femei. n ciuda negrii lui, acel pat, dac nu acolo, atunci n

alt parte, fusese mprit cu alte amante ale lui. Etienne era prea obinuit cu
toate secretele.
Te-ai uitat peste tot? ntreb el cnd se deschiser larg toate uile i uiele
secrete. Se pare c sultanului i plcea s se distreze.
nuntrul numeroaselor mici compartimente se vedeau parfumuri i uleiuri,
jucrii sexuale, frnghii de mtase ataate unor inele metalice, mici recipiente,
pline cu ruj rou i nmiresmat. O lam de ras delicat, ncrustat ntr-un suport
de aur. Pene cu mnere de filde, sculptai,curbate astfel nct s se potriveasc
perfect n palm.
Unele lucruri nu le-am recunoscut. Astea pentru ce sunt? ntreb Daisy,
aplecndu-se pentru a scoate la lumin dou mici cloissoine-uri cu ruj.
Cadnele din harem i evideniau sfrcurile i , organele genitale cu ruj... o
tradiie oriental a, seduciei.
De unde tii?
Credeam c o tie toat lumea.
Ca pe tabla nmulirii.
Ca pe un joc ntre aduli, o corect el.
i asta? continu Daisy, apucnd mica lam de aur. Pentru descotorosirea de
cadnele care nu voiau s se joace?
N-ai fi rezistat nici mcar o zi n harem, zmbi el, ns degetele lui se micar
cu blndee cnd mngiar prul ei pubian.
Pentru ras aici, explic el, astfel ca rujul s fie vizibil. Brbatul din Orient
gsete c rou e o culoare excitant. Indienii Absarokee au aa ceva? ntreb el.
Din compartimentele cptuite cu catifea el scoase dou vibratoare de
dimensiuni modeste, din sticl.
Nu din sticl.Replica lui Daisy i ncinse lui Etienne sngele n vene. Ochii i
se ngustar instantaneu.
De unde tii? rbufni el.
Am crezut c toat lumea tie, rspunse ea. Dac e vorba de aduli, adug cu
modestie.
Ai un punct, murmur el cu un zmbet.
Eti gelos?Nepregtit pentru o senzaie att de nou, el rspunse sincer:
Fr motiv, cred.
Deci asta e o experien educativ pentru tine.
Aa crezi? De ce?
Orice experien nou e plin de nvminte,rosti ea, zmbind, iar tu m vei
aprecia i mai mult.

n acest caz, replic el rspunznd la zmbet cu zmbet, abia atept s fiu


educat. Pe moment am crezut c te vei arunca pe mine.
Ai fi preferat s fiu virgin?
Da, rspunse el, tiind c rspunsul era deplasat. Ar fi fost drgu.
Zmbetul ei ntruchipa castitatea i virtutea, ns, ochii aveau acea privire
seductoare care l captivase, pe Etienne nc din timpul petrecerii date de
Adelaide.
Atunci, a fi fericit s fiu virgina ta netiutoare., M acomodez, vezi... la
noiunile tale de proprietate. Oricine l cunotea pe duce ar fi fost surprins s
constate c era familiarizat cu cuvntul.
Sau de lips de proprietate, o complet el cu un zmbet.
Mai trziu... propuse ea, o s lucrm i la asta. Acum spune-mi dac ai vreo
preferin n privina culorii acestor frnghii de mtase?
Cteva momente mai trziu, cu minile i picioarele legate, Etienne rmase
linitit i fascinat, cu respiraia calm, cu erecia splendid afirmat, urmrind-o
pe Daisy cum i brbierete prul pubian i apoi cum se unge cu uleiul
parfumat.
Lama asta e remarcabil de ascuit, murmur ea, uitndu-se la Etienne cu o
privire insinuant, pentru un obiect att de vechi.
Oel de Damasc, contr uor ducele.Proaspt nlocuit, i replic ea n minte.
Numai c el era legat i ea nu... aa c unele mici represalii pentru omisiunea lui
erau perfect posibile. Daisy se ntinse dup micul vas cu ruj i atunci , Etienne
rosti:
Va trebui s tergi ulelui la nainte.
Mulumesc pentru informaie.i aplic rujul mai nti pe sfrcuri, prelungind
intenionat ungerea i asigurndu-se c aureolele erau complet acoperite pn la
margine. Apoi i strnse sfrcurile ntre degete, pn ce acestea se ntrir, dup
care le vopsi n rou, ca pe dou ciree voluptuoase.
Am omis ceva?Se uit la el, scrutnd cu privirea n ce msur i se trezise
interesul.Privirea lui cercet lene opera minilor lui Daisy. Avea mai mult
experien dect ea n acest joc.
Ai perfeciunea unei cadne experimentate,drag... eti ispititoare ca pcatul.
Degajarea lui, izvort din practic, plin de, curtoazie, o vex pe moment pe
Daisy. Imediat ns ea se gndi ct de plcut ar fi fost s zdrobeasc acea
nonalan.Daisy se aez cu graie ntr-o postur provocatoare cu coapsele
larg deschise ntr-un imens arc de cerc i cu gleznele ncruciate. Ca cum ar fi
ncadrat obiectul dorinei masculine. ntinzndu-se dup prosopul cu care

Etienne i tersese faa mai devreme,Daisy se terse de uleiul de pe piele, apoi


se uit s vad dac Etienne era atent la micrile ei i ntinse, rujul peste carnea
uor proeminent a labiilor cu mngieri ncete, ntinznd esutul ncreit al
buzelor, catifelate, masnd bine rujul n fiecare adncitur i introducnd din
cnd n cnd degetul nuntru ca s se asigure c toate protuberantele erau
acoperite cu roul unsuros.
Ducele urmri totul, nchiznd ochii o singur dat, pentru o fraciune de
secund, ca s-i rectige, calmul. Era un brbat cu experien.
Procedez bine? ntreab Daisy cnd termin, aplecndu-se s ating vrful
ereciei lui cu buricul, degetului ei plin de ruj. Ca o virgin - zmbi, plimbndui degetele de-a lungul membrului lui. nu sunt sigur. Ritmul respiraiei lui
ncepu s se schimbe. Daisy zmbi mai tare. Prea satisfcut. O mulumea
faptul c linitea lui putea fi deranjat. Omulumea i mai tare s anticipeze
tulburarea lui. Lund unul din vibratoarele de sticl, ea murmur:
Ce ciudat prea perplex, ca o virgin, netiutoare oare la ce folosete
sta?
Ia ghici, rosti ducele cu voce uscat, i cu ochii pe jumtate nchii.
Ah. Exclamaia revelatoare a lui Daisy era pur comedie.Dac membrul lui
ar fi pulsat puin, dac ar fi fost mai puin rigid, mai puin gata s o ptrund pe
seductoarea actri rujat care i btea joc de el poate c ducele ar fi rs de
jocul ei.
Eti mai gros, declar ea, aeznd cilindrul, albastru de sticl lng erecia
dur a ducelui. Atunci, pot folosi asta pentru ncercri... ca s nu-mi faci ru, mai
trziu.Vocea ei era joas i dulceag de blnd. Daisy prea ingenu n afirmaiile
ei, ca o fiin naiv care intra ntr-o nou aventur.
E rece pe piele? ntreb ea deplasnd sticla neted n sus, de-a lungul
membrului lui rigid.
Da, recunoscu el cu voce ntretiata.
Nu prea eti comunicativ.Etienne o privi pe sub genele coborte.
i place, nu?
ie nu? Mie mi se pare c da toarse Daisy, cobornd din nou vibratorul de
sticl i apsnd uor, astfel c venele pulsnde ale penisului ducelui se ntinser
pentru o clip. Etienne i inu respiraia. Senzaia era teribil.
Spune-mi dac i place asta, continu Daisy, cu acelai ton egal, mutnd
vibratorul n dreptul organelor ,ei genitale, vopsite ntr-un rou viu, ca ale unei
cadne.Sticla albastr contrasta cu rujul purpuriu, aa cum contrasta i luciul
sticlei cu strlucirea satinat a pielii ei unse. Priveti? ntreb ea, dei nu era.

nevoie.Ducele o urmrea hulpav, trgnd incontient de frnghiile de mtase i


anticipnd clipa penetrrii.
Unei virgine i-ar place asta? se interes Daisy candid, strecurnd vrful
cilindrului civa centimetri ntre petalele roii de carne i uitndu-se n ochii lui
Etienne.
Nu m ntreba pe mine.
Bine. Atunci o s-i dau de tire... Daisy aps uor, pn ce sticla albastr
dispru cu totul nuntrul ei.
Rspunsul e... necondiional... neechivoc... da, opti ea o clip mai trziu,
cnd obiectul de harem o umplu, trimindu-i fiori de voluptate n tot trupul.
Ducele schi un zmbet auzind schimbarea din vocea ei de la sfrit. Dac
Daisy avea s continue cu acel nlocuitor de plcere, n curnd aveau s se afle
pe poziii inegale.
O s in minte dac voi fi vreodat cu o virgin,zise el, urmrind chipul ei,
mna, poziia i micarea vibratorului. ie i plac virginele?
Da, rspunse ea, minind, cci el o contempla cu obinuita lui detaare,
fcnd-o s se simt brusc lipsit de aprare, dei ea era liber iar el nu.
Un muchi al obrazului lui zvcni scurt, apoi Etienne i ridic uor sprncenele
a ncruntare. Rosti, cu voce uor sardonic.
Atunci i plac brbaii foarte tineri.
Uneori.
Va trebui s-mi povesteti cndva despre asta.
Nu-mi imaginez de ce.S te ia naiba, explod el n sinea lui, i s-i ia dracu
pe toi brbaii din trecutul tu, oricare le-ar fi fost vrsta. nelegea ns
atracia exercitat de ea, poate mai bine ca oricine, cci o luase n acea zi n
brae, n vzul tuturor, fr scrupule fa de numele su de consecinele purtrii
lui.
Ai dreptate, bineneles, ced el cu voce moale, forndu-se s nu-i piard
controlul emoional n acea atmosfer ciudat de fierbinte i de volatil, ncrcat
de seducie. Crezi c surogatul de care te bucuri acum te-ar fi satisfcut o via
ntreag ntr-un harem?
Nu m-ar fi satisfcut mult timp, declar ea, oelindu-se mpotriva fiorului de
dorin care o cuprinsese. Presupun c-ar fi trebuit s gsesc o cale de a atrage
atenia sultanului, adug, torcnd teatral cu intenia de a-l scoate pe Etienne din
calmul lui. tii tu, ceva neobinuit...
Asta m-ar interesa, rosti trgnat ducele, gndindu-se la istoria patului
sultanului i la experimentele amoroase al cror fundament fusese acest pat.

Aa am crezut i eu.Daisy zmbi provocator. Degetele ei se curbar n jurul


ereciei lui.
Dac orientalii gsesc roul o culoare excitant, atunci asta l-ar fi putut
interesa pe sultan, zise ea ncet, bgndu-i degetul ntr-un vas cu ruj.
Chemnd n ajutor toat puterea lui de reinere, taoist i de orice alt gen,
ducele respira calm n timp ce Daisy i atinse delicat vrful pulsant al
membrului.
Degetele ei alunecar n cercuri largi de culoare strlucitoare pn la marginea
nflcrat a glandului. Dup aceea, apucnd vrful proaspt vopsit ntre degetul
mare i celelalte degete, strnse uor. Etienne crezu c va muri. Aplecndu-se,
Daisy terse cu buzele gura lui.
Spune-mi, i ceru ea, i place varianta mea de vopsire de rzboi? Cu un efort
imens, el reui s-i concentreze privirea asupra ochilor ei negri i ncruntai.
Aa am crezut i eu, opti ea, lipit cu snii ei calzi de pieptul lui. Acum s
vedem... zise pe ton de joac, ridicndu-se din nou n capul oaselor. Oare o s ai
nevoie de direcie mai trziu? l tachina Daisy, trgnd cu degetul o linie subire
i roie pe toat lungimea penisului lui i mpodobind-o n capt cu un vrf de
sgeat.El privi n jos.
Nu cred, murmur el cu un zmbet forat. Dar eti liber s faci ce vrei.
Eti mulumitor de supus.
ncerc, replic el moale. De fapt, nu se simea bine aa legat, ca ntr-o scen
de amor barbar. ns se adapta voinei lui Daisy, iar irealitatea senzual nu putea
fi nesocotit. Daisy repet desenul n form de sgeat, cu micri chinuitor de
ncete, de dou ori de-a lungul penisului, n vreme ce ducele se ntreba ct avea
s mai reziste.
Crezi c unui sultan i-ar fi plcut talentul meu artistic?
Cu mult mai mult, fu de acord ducele, rsuflnd ngreunat, dect... povestea
celor O Mie i Una de Nopi.
Prefer s cred asta, zmbi Daisy. Pictura poate oferi recompense estetice,
continu ea, urmrind direcia sgeilor desenate cu o micare delicat a
degetelor.Ducele gemu, profund i silenios. Orict ar fi fost de experimentat n
amnarea momentului ejaculrii, existau limite iar el se apropiase periculos
de ele.
Mmm, murmur Daisy, imun la frmntarea intens, iminent exploziv, a
mai crescut cu cinci centimetri. M tem c eti mult prea gros pentru o virgin, l
tachina ea uor. M-ai rni ngrozitor, eti imens. Tremur n faa perspectivei de a
fi invadat de... asta... Oare o virgin adevrat ar refuza sau ar fi mai degrab...

tentat? Dar tu n-ai cum s tii ce vrea o virgin, nu, opti ea, nclzit i
geloas, cci ai avut parte de prea multe femei experimentate.
Nu-i putea reprima ciuda i n-avea nici un control asupra geloziei. Etienne era
prea frumos, aa cum sttea ntins i bronzat,pe patul sultanului; era prea perfect,
prea obinuit cu femeile flmnde care l doreau. Prea calm, chiar i n starea
extrem de excitare. Prea capabil s-i menin nivelul pasiunii sub nivelul
orgasmului.
Rspunde, i ceru ea.
Nu.Vocea lui era extrem de moale i, dac l-ar fi cunoscut mai bine, Daisy ar
fi devenit prudent.Nefamiliarizat cu temperamentul ducelui, ghidat doar de
propriul temperament, ea nu lu n seam profunzimea tonului lui i se ddu
brusc n spate. Oare ciuda i gelozia erau catalizatoarele din umbra poziiei ei
provocatoare, att de apropiat de duce nct acesta ar fi putut-o atinge pe Daisy
dac braele nu i-ar fi fost legate cu funii de mtase? Putea fi interpretat
ntinderea ei languroas, care i nla snii cu vrfuri nroite i i ngusta
oldurile aducndu-i mirificul sex nroit la civa centimetri de faa lui, altfel
dect o luare peste picior?
Te-ai jucat destul, zise el, respirnd cu greu. n replic, ns, Daisy se ntinse
lng Etienne ntr-o poziie lasciva i indolent, i folosi una din penele montate
n mner de filde pentru a gdila membrul lui pe toat lungimea, n sus i n jos,
cu o ncetineal de tortur. Urcnd apoi din nou de-a lungul venelor pulsnde, se
apuc s ncercuiasc glandul umflat.Spatele ducelui se arcui ca reacie la
cumplita senzaie.
Ajunge, rosti el cnd i recapt rsuflarea.
ns ea i aplec capul i, lund membrul lui rigid n gur, se apuc s-l sug,
s-l ling i s-i ronie carnea vopsit pn ce ducele ncepu s gfie.
Etienne test rezistenta frnghiilor de mtase peste capul lui Daisy, strngnd
din pumni, ncordndu-i bicepii, ns funiile inur. Desfcndu-i pumnii, n
vreme ce Daisy parcurgea cu limba ntreaga lungime a penisului lui, rosti, pe un
ton ct se putea de controlat, cunoscut de cei familiari cu ducele de Vec:
Dezleag-m.
Mai trziu.Ca i cum el i-ar fi propus o partid de crichet.Testndu-i
capacitatea de control, Daisy se mic, toat numai curbe voluptuoase.
Murmur, cu un zmbet ironic:.
mi place patul tu de harem... i supunerea ta... Cuvntul nu descria exact
starea de spirit a lui Etienne. Ochii lui strluceau cu un foc interior verde.

S vedem, relu ea, privind erecia, apoi chipul lui, dac m-a fi decis, n cele
din urm, s zicem s. . experimentez... ca virgin, strnit de privelitea ta, cum
a plasa penisui acesta foarte mare... Daisy zmbi, unduindu-se uor, astfel nct
sexul ei umed i cald alunec pe pielea lui. M poi ajuta, adug ea, tiind c el
nu putea face nimic... sau cel puin s-mi dai nite ndrumri?Etienne nchise
ochii ca s-i nfrng fiorul de dorin.
Dezleag-m, repet el foarte ncet. Jocul s-a sfrit
Nu-i place s fi legat? ntreb Daisy cu delicatee. ?
Nu. ?
Nici femeilor pe care le-ai ntreinut n acest pat?
Nu vreau s lupt, zise ducele, oelindu-se mpotriva intensitii pasiunii de
care era cuprins. Acum, te rog, dezleag-m.
Cte? ntreb ea, condus de sentimente pe care nu le putea controla. n acea
clip, temperamentul lui izbucni.
O mie, se rsti el. Daisy l plesni.Cu resurse nebnuite de energie, braul lui
drept se eliber, apoi stngul, smulgnd inelele de aur din lcaurile lor.
Ridicndu-se cu o singur micare i rsturnnd-o pe Daisy, Etienne apuc
frnghiile de la glezne i le rupse. n urmtoarea secund, Daisy se trezi, ntins
pe spate, strivit sub greutatea lui.
i acum, rosti trgnat ducele, ncepem lucrarea pe cea de-a o mia una.Ea se
lupt s scape, dar degetele lui apucar o frnghie de mtase, pe care o trase din
compartimentul ei secret i desfur ntr-o fluturare azurie. Scpnd, fr efort
de apriga aprare a lui Daisy, o ridic cei civa centimetri necesari pentru a
strecura sub ea legtura albastr, pe care o petrecu cu micri pricepute n jurul
mijlocului ei, o nnod ajutndu-se de ncheietura minii, dup care trase o alt
frnghie pentru a repeta procedura.
Aa, rosti el, ridicndu-se de pe Daisy i dndu-se, napoi ca s-o priveasc
ntins i imobilizat n locul, n care zcuse el. (Zmbind amabil, adug):
Eu nu m-a mica prea. mult. Nodurile astea se strng dac tragi de ele.
Dezleag-m... blestematule! uier Daisy.
Linitete-te, drag, o sftui cu blndee Etienne strecurndu-i degetul sub
nod ca s-l lrgeasc. Nu mi-ar plcea s rmn semne.Vorbete vocea
autoritii?
Numai n ceea ce privete clrirea poneilor de, polo, drag, n ciuda
insinurilor tale. Sunt atent i cu, pielea lor. Dei, adug el, ntinznd mna s o
ating pe Daisy, a ta e... mai preioas. n mare vitez, cu miestrie i cu o

expresie de scuz pe chip, el i leg ncheieturile minilor. Dup aceea zise cu o


voce de catifea:
i acum, ce-ar fi s te familiarizm ntr-un mod,mai intim cu jucriile
sultanului. Doar n scopuri,educaionale, adug n oapt, apucnd dintr-o
caset, de piele, cptuit cu catifea albastr, un vibrator dintr-o superb sticl
verde nchis, mpodobit cu fire aurii. Sau cum ai spus tu? Pentru... practic?
mi cer scuze c nu te-am dezlegat cnd mi-ai cerut-o.Etienne zmbi.
Aud avocatul din tine care negociaz? la privete ce frumos contrasteaz
culoarea cu nuana pielii tale, continu el, punnd obiectul din sticl pe
abdomenul ei i ignornd ceea ce spusese ea naintea n legtur cu echivalentele
indiene ale jucriei sultanului. sta e i mai gros. S-ar putea s-i plac mai
mult.
Nu-mi place toat treaba asta, se mbufna Daisy.
i va place. Obiectul sta a fost folosit de un mare numr de frumoase ale
haremului.
i de amantele tale?
M ntreb dac este momentul potrivit s discutm despre acei brbai tineri
pe care i-ai introdus n universul plcerii. Dei, din punctul meu de vedere,am
preferat mereu s las instruirea femeilor tinere pe seama soilor lor. Spune-mi,
gseti dorina unui tnr suficient ca s compenseze lipsa lui de experien?
Rostise vorbele cu o blndee total opus turbrii pe care o simea gndindu-se
la Daisy n braele altor brbai.
Dorina nepotolit are farmecul ei. N-avea s-i ofere ducelui satisfacia de a
cunoate adevrul.
Cum s-ar putea compara cu asta, murmur el,plimbnd penisul de sticl pe
pntecele ei, apoi peste labiile vopsite, cu ncetineal deliberat.... astfel nct
ateptarea penetrrii s se prelungeasc chinuitor de mult... ca ncntare.
Obiectul neted din sticl o invada uor pe Daisy, doar prin uoara apsare a
minilor ducelui. Daisy se ddu napoi, dar mna lui o urmri. Cilindrul verde
auriu alunec n adncurile ei ncinse i ude, cu uurin... tot mai adnc, n
ciuda micului ei protest.
i-a sugera s-i limitezi micrile la minimum, drag. Sticla asta suflat e
tare fragil, o sftui el.Daisy se calm instantaneu.
Vezi, oricine poate fi mblnzit. Ducele zmbi lupete i aps nc puin
vibratorul, fornd-o pe Daisy s se deschid i mai mult.Ea simi cum i se
contract muchii din pricina senzaiei, simi cum ncepe s curg fluidul
lubrifiant al dorinei, picurnd difuz n picturi reci de-a lungul coapselor, simi

cldura dorinei ncingnd-o inundndu-i trupul cu o plcere greu suportabil.


N-ar fi trebuit s rspund dominrii i invaziei insolente a ducelui; ar fi trebuit
s ignore senzaia cumplit pe care i-o provoca jucria sultanului n sexul
propriu. ns nu putea i el o tia, blestematul. Deoarece nici o femeie naintea ei
nu se putuse abine. .?
Fii blestemat, optiDaisy.El observ ns c ea nu-i spusese s nceteze, ,aa
c scoase puin obiectul ca s testeze interesul ,ei. Voia s comande i rspunsul
trupului ei.
Nu... gemu ea, ncercuind cu picioarele mna lui i ridicndu-i oldurile ca
s intensifice senzaia de plcere.
Nu, nu vrei asta sau nu... ce? Spune-mi, opti el, insistnd asupra unui rspuns
cu o ur pervers, de necontrolat, fa de toi brbaii din trecutul ei care
obinuser aceeai reacie fantastic din partea lui Daisy. ?
Vreau... ezit ea, cntrind opiunile inexistente.Putea deplnge femeile din
trecutul lui, le putea invidia ,sau ur, dar nu-l putea potoli pe Etienne... Te
vreau... pe tine, l implor ea moale.
Pentru cineva cruia i place s se joace de-a tachinatul...
Strecur penisul de sticl la loc nuntru. De data asta, sticla verde era nvelit
cu esena preioas a pasiunii lui Daisy.
mi pare ru... Doamne, Etienne, mor... las-m, ,te rog, s te simt... Te
implor.Ducele turn ulei ntr-un mic recipient de alam.
Ce faci? se mir Daisy. Aprinznd un chibrit, el ddu foc uleiului.
i cur vopseaua.Stinse flacra prin acoperirea recipientului, apoi i turn
cteva picturi de ulei cald n palm i ncepu s-i frece palmele una de alta. Se
apuc apoi s maseze cu buricele lucioase ale degetelor sfrcurile ei, netezind
uleiul cu o apsare uoar peste vrfurile roii.Ea icni sub povara senzaiei
ncnttoare, care se transmise imediat pn la carnea tremurnd din jurul
jucriei sultanului nfipte n trupul ei.
Atenie, o avertiz el. Stai nemicat. .. Daisy tremura sub minile lui,Att
de aproape de orgasm cu falsul penis adncit n ea. Avea sentimentul c n vene
i curge numai foc.
Minile lui coborr spre a unge cu ulei cald labiile rujate; netezind esutul
moale de sticl dur a vibratorului. Daisy fu scuturat de m spasm fierbinte,
tergnd vopseaua roie cu un prosop de in, ducele ii cobor capul i atinse cu
limba carnea din jurul jucriei de harem.Cu un ipt incoerent, Daisy avu
orgasm.
nlndu-i capul, el i apropie faa de faa ei.

Eti satisfcut?Daisy i ridic ncet genele. I se citea senzualitatea vie n


negrul profund al ochilor.
Nu, opti ea,simindu-i sexul cum continu s pulseze.
Nu? Ai avut orgasm. ..?
Te vreau, murmur Daisy.
Aici? Degetele lui mngiar buzele ude ale sexului ei, alunecnd uor peste
carnea ncins i culegnd lichidul perlat de pe obiectul de sticl.
Daisy ddu din cap. Un fior inconsolabil de dorin vibra n tot trupul ei cnd el
duse decetul la buze i linse o pictur din esena trupului ei.O privi o clip peste
mna ridicat, cu o expresie de frmntare pe chip. i condamna nevoia pe care
o simea cnd era vorba de Daisy ns nu putea ignora intensitatea sentimentelor.
Era legat de ea, aa cum Daisy era subjugat pasiunii care i conducea reaciile.
Ducele recunoscu cu experiena lui c senzaia era de plcere sexual pur, ns
exista i ceva mai mult dect att, cci Daisy i umplea mintea i simurile,
acaparnd ritmul obinuit al vieii lui.
Minile lui apucar umerii lui Daisy, ca i cum acetia i-ar fi aparinut de drept.
Frustrarea ducelui era evident n presiunea rece a degetelor i palmelor care
coborr pe sni. Acolo se opri un moment i ncerc greutatea acelor sni plini,
dup care palmele i continuar cltoria n jos, mngind scurt minile ei
legate, nainte de a ajunge ntre picioarele lui Daisy. Se opri pentru o fraciune
de secund pe coapse, ca i cum ar fi ezitat. Daisy zri strmbtura de pe chipul
lui. Imediat, ns, ducele extrase vibratorul de sticl, l puse de o parte, i se
apuc s dezlege, fr a scoate vreo vorb, nodurile de la ncheieturile minilor
i de la mijlocul lui Daisy.Gesturile lui se modificar uor. Gingia lu locul
anterioarei violene abia reprimate. Degetele lui Etienne se plimbar pe faa,
gtul i umerii lui Daisy ca i cum nimic din ceea ce se ntmplase nu se
petrecuse n realitate, ca i cum el nu s-ar fi luptat cu violen s se elibereze sau
n-ar fi regizat rzbunarea pentru jocul ei de batjocur, ca i cum dulceaa i
armonia pastoral dintre ciobanii i ciobniele de pe perei i tavan aveau ecou
n relaia dificil i periculoas dintre ei doi.Peste cteva secunde gura lui lu
locul minilor. Buzele i limba lui o gustar pe Daisy, ca i cum ar fi vrut s o
aprecieze.
mi pare ru, opti el. mi pare ru pentru tot, mi pare ru i de celelalte femei
se scuz el, srutnd cu blndee genele ei, pentru c te irit.Tonul lui izvora
dintr-o amrciune profund.Dorina lui era evident.
Cnd Daisy se uit la el, minunndu-se de scuzele lui simple i neateptate,
ducele, adug moale:

Eti prima femeie din viaa mea pe care o iubesc.n ochii ei negri se citi brusc
o fantastic lumin de bucurie. Cuvintele lui erau ca un balsam pe rnile fcute
de gelozia ei ieit din comun.
i eu sunt profund ndrgostit, opti Daisy, apoi l srut pe Etienne pe curba
dulce a gurii. i o s ncerc, continu ea cu voce mic, zmbind fericit, s nu te
mai rnesc din nou.
Am putea fi amndoi mai moderai, oft ducele.Avea un zmbet blnd.
nelegea prea bine gelozia ei datorit propriei gelozii, att de nou i de
alarmant.
Sunt nebun dup tine, adug el optit, plin de dorin, mngind moliciunea
coapsei ei. Nu era o scuz pentru comportamentul avut, ci,poate, doar o
Explicaie.Palma Lui era mare i cald, iar apsarea uoar pe care o exercita i
provoca senzaii extrem de intense lui Daisy, resimite din cap pn n vrful
picioarelor i pn n miezul tremurnd al fiinei ei. Ea se arcui dup mna i
trupul lui, i petrecu braele dup gtul lui i i cut gura cu gura ei.
Cnd ptrunse blnd n interiorul fiinei ei, ducele,nchise ochii, lsndu-se
nconjurat de dulceaa ei. Nu mai avea nici un control asupra propriei existene.
Aceast femeie frumoas i bizar, oare aparinea unei culturi la fel de diferit
ca a lui cum era ziua de noapte,inea n palme viaa lui.Universul meu s-a
schimbat pentru totdeauna, i zise,Daisy, ns nu i nevoia mea imperioas de
acest brbat, care cu o simpl privire sau atingere tulbur tot ceea ce e de bun
Sim n viaa mea. Dorina i se insinuase n minte, arznd-o,copleind orice
raiune i sensibilitate. Nu conta dect c erau mpreun i se ineau fericii n
brae, micndu-senla unison ntr-un ritm lene i senzual. Limbajul lor era cel al
srutrilor i zmbetelor. Se atingeau cu un soi de magie i se iubeau unul pe
cellalt cu o plenitudine pe care nici unul nu o cunoscuse nainte. Buzele li se
ntlnir, ca i inimile iar n cele din urm, cu ceva ce putea fi denumit numai cu
termenul violen, gsir mpreun un punct comun de topire n paradis.
notar n ru, dup care se odihnir pe patul auriu rvit, golii de emoii i
mprosptai, i bur restul ampaniei adus de Francois. Discutar tot felul de
teme banale: prietenia Lui Daisy cu Adelaide, rasa de cal cea mai potrivit
pentru vntoare. Cnd razele soarelui ncepur s se lungeasc, el o duse pe
Daisy napoi n csu, printre plcurile de slcii i grdinile de flori, sus pe
scara interioar, pn n dormitorul auster, att de diferit ca ornamentaie de
somptuozitatea barcazului de pe ru.

Am decorat-o dup preferinele mele, pentru confort, zise Etienne cnd Daisy
meniona diferena ocant de decor. Interiorul original se baza masiv pe
dantelrii i pe culoarea roz.
Zmbi cnd vzu maniera ei tipic indian de a sta n mijlocul patului, mbrcat
din nou doar cu cmaa lui alb, cu prul revrsat liber pe umeri, ca o poz a
adevratei frumusei naturale.
Nu i-ar fi plcut. Eti obosita? Daisy cltin din cap.
Probabil c fericirea e un antidot al epuizrii.
Trebuie s rmi, rosti el simplu.
Da,tiu.Rmaser ntini pe pat, n vreme ce soarele ajunse ncet, ncet, la
asfinit, inndu-se n brae, srutndu-se, zmbind i cznd de acord c acea
lume era cea mai bun dintre toate lumile posibile.
Mrit-te cu mine, rosti Etienne la un moment dat, mngind sprnceana
mtsoas a lui Daisy.
A face-o fr s clipesc dac n-ai avea deja o soie.
Nu glumesc. Mine o s vorbesc cu avocatul meu. Pentru o sum de bani
rezonabil, Isabelle se va dovedi practic. Doamne, cnd m gndesc c ntreg
mariajul nostru a fost din motive practice.
Eti sigur?Daisy nu se referea doar la Isabelle. Era sigur c o voia permanent
lng el? Doar era un brbat recunoscut pentru inconstan. Dei rspunsul lui
nu conta prea mult. Indiferent care ar fi fost acesta, ea i-ar fi permis orice, att
era de generoas din pricina iubirii.Etienne nu voia ca Daisy s fie blazat sau
practic, pentru c, pentru prima dat n via el nu era. Voia ca ea s se simt
complet legat de el, aa cum avea impresia c era el.
M-ai mpri cu altcineva?
Nu, zise ea.Ducele zmbi.
Bine.Daisy i rspunse la zmbet.
Am ncercat, credeam c am s pot, am vrut asta, m gndeam c te voi avea
doar cinci minute pe sptmn dac nu se poate altfel. Dac sta era singurul
lucru pe care l aveam la dispoziie. Presupun ns c a fi ajuns n cele din urm
s am pretenii imposibile. Nu sunt genul pasiv de femeie.
Am observat, replic el cu un zmbet pariv.
i fcur planuri vesele pentru viitorul lor mpreun.Etienne Martel, duce de
Vec, nu fusese niciodat pn atunci att de fericit.Iar Daisy Black nelegea
acum care era esena vieii.

CAPITOLUL 7
Probabil c glumeti, rosti Isabelle, a doua zi dup-amiaz, eznd alturi de
un serviciu de ceai din argint, n salonul ei privat, rece precum albastrul de
ghea al rochiei pe care o purta.
Crede-m, n-am fost n viaa mea mai serios.Vreau s divorez.Cu mintea
plin de planuri, fericit, ducele se dusese drept la Isabelle s-o vad dup
ntoarcerea de la Deauville. Era hotrt s o recompenseze regete pe Isabelle
pentru acordarea libertii.
Putea ea s iniieze divorul.N-avea s conteste nici un motiv citat de ea. Isabelle
nu trebuia dect s rosteasc pur i simplu un pre.
N-a existat niciodat un divor n familiile noastre. Nici nu vreau s aud.
Lumea se schimb, Isabelle. Chiar i Biserica i-a pierdut puterea de a
interzice divorul n Frana. Legea a fost adoptat acum apte ani pentru c a
cerut-o populaia.
Tocmai n asta const oroarea politicii de azi. Gloatei i s-a permis s aibe
glas,vezi i tu ce se ntmpl. n familia Montigny n-a existat niciodat un divor
i nici nu va exista. Vrei lapte sau lmie?
Ducele inspir adnc, privi o clip la modelul parchetului de pe podea i zise:
Lmie.
Charles a ntrebat de tine a Deauville. Isabelle i ddu ceaca cu ceai. I-am
spus c-ar tebui s-i aminteasc c ie nu-i place aerul srat.
Rostise vorbele cu obinuita ei brutalitate.
Dar nu-mi displace aerul srat. Am fost ocupat.
Cu noua ta cucerire amoroas?
Intenionez s obin divorul sta, Isabelle, rspunse el, ignornd ntrebarea.
Dac nu-l vei cere tu, o voi face eu.
Trebuie s fie foarte deosebit. Dar spune-i, te rog, c n-am nici o intenie s
divorez de tine. Mai mult, continu Isabelle, ridicnd uor vocea, dac o s
mergi mai departe cu nebunia asta, o s m lupt cu tine n instan la nesfrit ,
Nu putem fi rezonabili n privina asta, Isabelle? Cstoria noastr n-a mai
cunoscut de ani de zile ce nseamn o relaie prietenoas.
Prin mariajul nostru s-au unit dou din cele mai vechi familii din Frana. Asta
a fost baza cstoriei i asta ya rmne raison detre pentru uniunea noastr.
Nu-mi amintesc ca jurmintele nupiale s includ, cuvntul prietenie.
Poate c eu am nevoie de aa ceva.
Cu siguran c nu i-a lipsit n via. Isabelle ridic din sprncene. Sau tu
denumeti tot ce ai avut cu un alt termen.

Sunt hotrt, Isabelle. Etienne ls jos ceaca de care nu se atinsese.


Nu, eti doar prins din nou de o femeie, i-o ntoarse ea. tii de cte ori i-am
zrit luminia asta n ochi? i dai seama ct de multe eu fost? (Vocea ei devenise
strident.) Am pierdut irul, tu ai pierdut irul.
ns ele sunt invariabil tinere, drgue i disponibile. (Indignarea i pta pielea
alb i fcuse s i se agite diamantele de la urechi.) Eti din nou ndrgostit
lulea! N-ai nevoie de un divor. E doar o afacere obinuit de-a ta, Etienne.
Daisy e altfel.
Doamne, Etinne, uit-te la tine Eti btrn. Ea nu te vrea. Vrea doar banii ti.
Etienne ridic din umeri, ca ntotdeauna.
Poate c ai dreptate, rosti el cu voce blnd. Nu voia dect s scape de acolo,
de vocea ei ascuit, de camera bogat mpodobit care gzduise familia de Vec
timp de patru sute de ani, de manevrele prefcut indignate ale Isabellei ce a-l
face s se rzgndeasc supunndu-i o logic artificial.
n seara asta i-am promis lui Valentin c trec pe la el, aa c o s dorm n
apartament. Spune-i lui, Hector c o s-i trimit o nou jucrie mine. I-ar fi
plcut s se duc sus, s-i ia nepotul n brae i s-i spun s vin s-l vad la
Quai du Louvre, ns n-ar fi fost corect s tulbure copilul cu haosul din viaa lui.
Nu m voi ntoarce n Hotel de Vec; i zise el, indiferent ce s-ar ntmpla. Nu
m voi ntoarce, fie c o ctig pe Daisy, fie c nu.
Adio, Isabelle. (Nu-i spuse au revoir. Ar fi fost o ipocrizie.ns curtoazia nu-l
prsise.) D-mi de tire dac ai nevoie de ceva.Ea nu-i ddu seama de
hotrrea deciziei lui.Uneori Etienne sttea mai mult plecat dect acas.
Peste dou sptmni am promis c ne vom, petrece weekend-ul la prinul
Chambords, zise ea. Alphonse te ateapt.
Nu uita s-i spui lui Hector, mai rosti ducele, dup care prsi camera,
simindu-se brusc btrn. Nu se poate mpiedica s gndeasc aac eu sunt
doar un titlu cucerit, cel mai bun pe care familia ei l putea obine n schimbul
imensei zestre, gndi ducele, odihnindu-se pe tapieria moale a trsurii sale, n
drum spre apartament. Isabelle nu putea proceda altfel pentru c fusese crescut
s devin o frumusee gunoas, care i ignora copiii i soul n favoarea
garderobei personale, a coafezei i a brfelor cu prietenele. Fusese educat
pentru acest rol, la fel i maic-sa, iar copilria i fusese plin cu doici,
guvernante i servitori linguitori. Habar n-avea de altceva.
Etienne i putea ierta ignorana, dar nu-i putea trece cu vederea lipsa de
generozitate. Fuseser amndoi tineri i el nelesese ndatoririle care i
reveneau din titlul pe care l purta, la fel cum Isabelle nelesese nevoia de a face

un mariaj bun. Legturile dinastice constituiau decizii de familie, decizii de


afaceri, iar el le acceptase ca un motenitor supus, recunoscnd n limitele
acestor cstorii aranjate existena unei mari liberti de micare. Acceptase
modelele de comportament cu excepia copiilor. Nu-i putea ignora, aa cum
procedau muli dintre prietenii lor. Aa cum proceda Isabelle. i adorase de cum
le vzuse feioarele roz. Iar cea mai cumplit lovitur ar fi fost posibila
nenelegere din partea lor. Trebuia s le vorbeasc.
Sosi la Adelaide n acea sear nainte de venirea altor oaspei, i aa reui s
vorbeasc cu Daisy. i spuse c discutase despre divor cu Isabelle i era convins
c se va ajunge la o nelegere, chiar dac ea nu consimise pe loc. Apoi insist
s dezvluie planul lor Adelaidei i lui Valentin. Cnd Daisy protest, Etienne o
privi cu o expresie care i ddu o senzaie de ru augur. Cu ton cobort i egal,
rosti:
Te iubesc, vreau s m cstoresc cu tine i mi doresc s fac acest anun
public.Adelaide i Valentin se artaser ocai, nu pentru c Daisy i ducele erau
ndrgostii unul de cellalt nelegeau prea bine c n lumea lor monden
auto-indulgena era permis ns ducele s-i declare public dragostea? Erau
evident surprini.
I-ai vorbit Isabellei de divor? ntreb, prudent, Adelaide, creznd c nu
nelesese inteniile ducelui.
Azi dup-amiaz.
Presupun c n-a acceptat, interveni Valentin, cu un ton n care se citea uor
prerea pe care o avea despre Isabelle.
Gsim noi o cale de a rezolva lucrurile.Adelaide se uit la Daisy, care l privea
pe Etienne. Era clar vrjit. Daisy i ducele stteau mpreun; el o inea de mn
i i zmbi cu cldur: zmbetul unui ndrgostit.Valentin vzu i el toate astea i
nelese c divorul avea s fie violent. Isabelle ar fi mers pn n pnzele albe ca
s-i pstreze polia de duces de Vec, i-ar fi vndut sufletul diavolului ca s
tearg acel zmbet intim, afectuos, de pe buzele soului ei.
Dac putem ajuta cu ceva, rosti Valentin. Ai vorbit cu Bourges? Bourges era
avocatul preferat al celor bogai.? Etienne avea nevoie de experiena lui.
Nu.
Eu n-a mai atepta. S-ar putea s apeleze Isabelle prima la el.
Nu-l va angaja. l consider un parvenit.
O fi el parvenit, dar e sclipitor i dac nu-l suni acum, o voi face eu. Nu-i poi
permite s pierzi nici o blestemat de clip.
Despre ce vorbii aici, interveni Daisy. De ce e nevoie de Bourges?

E cel mai bun, rspunse Valentin.


Ea a refuzat, nu-i aa? se interes Daisy, cu o privire grav.
Nu, mini Etienne. ns Bourges e familiarizat cu astfel de procese. Ar fi
folositor. Valentin avea dreptate. Bourges se descurcase cu miestrie n divoruri
anterioare,.
Isabelle e monarhist, rosti Adelaide ca o explicaie. (Cuvntul indica de la
sine o personalitate imun la schimbrile rapide din lume i societate.) E cel
puin probabil, continu ea cu voce calmant pentru agitaia lui Daisy, c nu va
accept uor un angajament.
De asta ai nevoie de Bourges?
Da.Nu-i spuse c l putea folosi pe Bourges i pentru c avocatul avea legturi
politice cu sistemul de Justiie care putea fi de ajutor. Nu-i spuse c Bourges era
probabil singurul om din ar care putea lansa o ofensiv la adresa refuzului
irevocabil al Isabellei. Nu-i spusese c inteniona s ctige divorul, cu sau fr
Bourges.
Cred c evenimentul cere o sticl de ampanie, propuse Valentin, realmente
fericit pentru prietenul lui, care avusese parte de prea puin iubire i care trise,
n ciuda reputaiei amoroase, o via foarte solitar.
Adelaide se ntinsese deja dup cordon. Ducele strnse mna lui Daisy i o
srut ginga pe obraz. l iubesc din tot sufletul, i zise ea, zmbindu-i.La mas,
fr s se fac vreo dezvluire, cci ducele trebuia s discute mai nti cu
Bourges i cu copiii lui, oaspeii se privir cu subneles unii pe alii. Era clar c
ducele se ndrgostise, iar somptuoasa i bogata domnioar Black din America,
chiar dac i arta mai puin sentimentele, nutrea fr echivoc, aceleai
simminte. Erau amndoi veseli i ncreztori, absorbii n ntregime de
afeciunea lor. De nenumrate ori ducele rosti Scuzai n cursul serii, cernd s
fie repetate comentariile ca s le aud i el. Iar frumoii ochi ai lui Daisy Black
sclipeau de bucurie cu o strlucire care o depea pe cea a diamantelor. Ceva
mai trziu, dup ce fusese servit ampania, cnd ncepur s danseze, dup ce
brbaii rmai la un pahar de porto i la un trabuc l tachinaser pe Etienne
pentru luminiele jucue din ochi, toat lumea fu de acord c ducele era
amorezat lulea. Dup ce trimise mai multe bileele, ducele i vzu copiii foarte
devreme a doua zi, nainte ca vreun zvon s ajung la urechea lor. Nu l
preocupa gndul c Isabelle ar fi putut vorbi cu ei. Relaia ei cu copiii era mai
mult formal, un dialog sumar la ceai, din cnd n cnd.Chiar i Hector era adus
la ea cnd Isabelle simea nevoia s dea instruciuni privind creterea lui. Ea

personal vizita rareori apartamentele lui Justin sau ale lui Jolie i niciodat
camera lui Hector.Puin dup rsritul soarelui ducele clrea alturi de fiul lui
n Bois de Boulogne. La nici douzeci de ani, Justin nu era nc la fel de atletic
ca tatl su. Vorbir mai nti despre cltoria iminent a lui Justin, o surs de
mari emoii pentru tnr. Etienne i recomand locurile lui favorite din Cairo, i
oferi cteva sfaturi printeti i ncheie n nota lui obinuit de preocupare fa
de soarta fiului su.
i-a dat Legere scrisorile de credit?
Da, papa. Mi-a dat i scrisorile de prezentare.
Nu uita, consulului francez i plac havanele. O s-i trimit cteva de-ale mele
nainte de plecare. Ar trebui, mcar din curtoazie, s-i faci o vizit.
Fii linitit, papa. Aa voi face. Soia lui e foarte atrgtoare. ?
Privind iute spre fiul su, Etienne zri un zmbet senin, nevinovat. Tria de prea
mult vreme n acea lume ca s dea sfaturi ipocrite. Se mulumi s spun:
Poate c Robert ar vrea o sticl din coniacul meu special alturi de trabuce. O
s am grij de asta.
Cum ducele clrea adesea dimineaa mpreun cu fiul lui, Justin nu gsi c
ocazia avea vreo semnificaie aparte. Plimbndu-se clare de-a lungul aleilor
ngrijite din Bois, ntlnindu-se pe drum doar cu puini ali clrei att de
matinali, Justin se apuc s-i in monologul favorit despre pregtirile pentru
cltoria n Egipt. Cnd circuitul lor se apropie de sfrit, ducele se vzu nevoit
s-l ntrerup:
Trebuie s-i spun ceva important.
tiu, papa. O s am grij. Mereu am. Ducele zmbi. Pe moment simi o
intens plcere vznd fericirea lui Justin. Cel puin copiii lui nu suferiser de pe
urma mariajului lui trist.
E despre maman i despre mine, ncepu el, pe un ton care prea probabil
convingtor n vederea celor ce avea de mrturisit, deoarece Justin i ncetini
ritmul i-i acord tatlui su ntreaga atenie.
I-am cerut s divorm.
n sfrit, rosti Justin.
Nu te deranjeaz?Ca printe, se simea dator s triasc la nlimea
ateptrilor copiilor.
Ce i-a trebuit atta timp? ntreb fiul lui.n acel moment, ducele se simi
obligat s-i povesteasc pe scurt despre Daisy, ncheind:
Mi-ar place s o cunoti nainte de a pleca...

Cu plcere, rspunse Justin, contient c viaa tatlui su avea s cunoasc


schimbri profunde att de curnd. Jolie te va susine i ea, papa. (Declaraia lui
Justin era ct se poate de simpl, o ofert filial de ajutor.) ns, adug el cu un
zmbet, s tii c m bucur c voi fi n drum spre Egipt cnd vor ncepe jocurile
de artificii. tii bine c maman va sri la gt.
O s fie o porcrie, oft Etienne. O s mobilizeze toi judectorii i minitrii
conservatori. Monarhitii vor lua poziie. Nici nu vreau s m gndesc la predica
vrului ei, arhiepiscopul.
N-o uita pe belle-mere Montigny, l complet Justin nlnd din sprncene.
Sunt sigur c o s tabere pe tine cu iezuiii ei btrni. Poate c Egiptul nu e
suficient de departe. Mai rmne Indo-China. i-ar place o cltorie n Orient?
Da. (Zmbetul ducelui era cam trist.) .Din nefericire... absena mea n-ar
rezolva aceast dilem.Sunt extrem de serios n privina cstoriei cu Daisy i
mi face plcere, ntr-un mod cam trist, dar plin de speran, s pot fi serios
mcar n vreo privin dup atia ani. Slav Domnului c asta e ultima csnicie
dinastic n familia de Vec. Jolie e fericit i tu...
... eti fericit, papa. Iar eu nu m voi cstori dect peste cel puin zece ani.
Asta dac nu-i sucete capul drgua de soie a lui Robert.
Papa! Ea flirteaz cu oricine,traversar Rue de Rivoli. Circulaia era nc
slab, numai vnztoare i comerciani mergnd la lucru, din cnd n cnd cte o
cru cu marf.
Am rugat-o pe Jolie s vin s m vad dup ce i termin Hector micul
dejun. Vrei s vii i tu? Justin ezit pe moment. Avea un program ncrcat n
acea zi. Se gndi ns la toate momentele cnd tatl su l linitise n copilrie,
sau i dduse sfaturi, bani sau apelase la relaii cnd intrase n vreo belea, sau l
ascultase pur i simplu cu interes, aa c zise:
Bineneles. O jumtate de or mai trziu, cnd Jolie ptrunse pe ua camerei
unde era luat micul dejun cu Hector n brae, Justin zise:
A fcut-o n sfrit. Asta-i vestea cea mai tare.Bun, Hector, spune-i unchiului
Justin ce vrei s-i aduc din Egipt.
Cmil, rspunse micuul, fcndu-l pe Justin s-i priveasc surprins sora.
Vorbeti de luni de zile despre Egipt. Ca atare, i el vorbete de luni de zile
despre Egipt i chiar i copiii de doi ani tiu ce o o cmil cnd aud asta zilnic.
Jolie zmbi cu senintate.
Eu nu tiam ce e o cmil la doi ani.

Papa n-a fost nc n Egipt. Chiar aa, papa? ntreab ea neutru, ntorcndu-se
spre tatl ei, care l inea pe Hector n poal, i i arta semnele astrologlce,de pe
ceasul lui de buzunar, n micare. n sfrit? zmbi ea.
De ce mi spunei toi n sfrit? Au fost lucruri de care nu mi-am dat eu
seama n toi anii acetia?
Toat lumea tie c tu i maman nu v nelegei.
Ceea ce nu e neobinuit.
Poate pentru generaia ta, interveni Justin.
O s ai nevoie de Bourges.
De ce toi cred c am nevoie de Bourges?
Papa, uneori eti att de naiv, i zise Jolie. Maman te-ar vedea mai degrab
mort dect divorat de ea.
Ce vorat? ntreb Hector, ntrerupndu-se din dezmembratul ceasului pentru
a se uita la maic-sa.
Uneori oamenii nu se neleg i atunci divoreaz,i explic ea. (Vznd
sprncenele ridicate ale tatlui ei,adug): Oricum o s aud multe pe tema asta
n lunile urmtoare.
Poate c, zise ducele, provenind dintr-o coal mai veche de onestitate, am
putea continua mai trziu aceast discuie. Voiam pur i simplu s v spun totul
naintea altora. n plus, adug el zmbind, azi noapte mi-a fost deja dor de
Hector.
Hector o s vin la tine cnd vei dori. Dac eu nu sunt acas, o s-i las bonei
instruciuni s-l aduc. i dac ii la ceasul sta, papa, poate c ar fi bine s-i
sustragem atenia lui Hector cu niie cpuni. Hector, iubitule, zise ea, fr a
atepta rspunsul ducelui, ia privete cpuna asta, la fel cu cele pe care le
mnnc doamna veveri. (Cu experiena unei mame, oferi cpuna cu o mn
i salv ceasul lui Etienne cu cealalt.) i-acum povestete-mi despre tnra
prieten a Adelaidei, zise ea, aezndu-se jos i zmbind. Bineneles c sunt cu
ochii pe tine, rosti ea ca rspuns la expresia de surprindere de pe chipul tatlui
ei. Cineva trebuie s-o fac.
CAPITOLUL 8
ntlnirea ducelui de Vec cu Bourges se dovedi mai rece dect se credea.
Felicien Bourges scoase n eviden limitele legii divorului n Frana. Nu era
vorba de o lege secular a consimmntului reciproc, aa c, dac Isabelle
alegea s nu intenteze divorul su s contesteze cererea ducelui, procesul putea
fi trgnat n instan prin apeluri de lung durat. Mai mult, dac ducesa

trebuia chemat la divor, dovedirea unor prejudicii materiale n faa unui


judector care era mai mult ca sigur ndatorat ministrului de justiie, contele de
Montigny, se putea dovedi nu numai dificil, ci chiar...
Vrei s spui c e imposibil?Tonul ducelui dezvluia prerea lui despre
cuvntul imposibil. Bourges era extrem de tnr.Poate c reputaia lui, nu
neaprat nemeritat, se cldise pe ntmplare. Oare avea experiena necesar?
Nu. Am vrut doar s definesc obstacolele.Felicien Bourges, fiul unui ran,
care se ridicase prin munc dur i talent, cptnd i o burs ntr-un sistem
educaional ostil studenilor bursieri, nelegea perfect obstacolele. n asta consta
geniul lui.
Va dura mult divorul? ntreb Etienne.
De vreme ce Bourges nu spusese c divorul era mposibil, nsemna c se putea
rezolva. i chiar dac ar fi spus c e imposibil, Etienne s-ar fi adresat, pur i
simplu, altui avocat.
Fratele ducesei e ministrul justiiei. Un obstacol. ns nu insurmontabil,
adug Felicien cu tonul lui sigur, care dezminea nfiarea tinereasc.
Ct? repet ducele.
Depinde de duces. Spunei c se opune?
Aa susine. Eu personal cred c are un pre al ei. I-am explicat c nu trebuie
dect s-l rosteasc. Femeia cu care vrea s se cstoreasc trebuie s fie ieit
din comun, i zise Felicien, sau poate gravid. l cunotea pe duce dup
reputaie i tia c prioritile din trecut ale lui de Vec privind femeile nu
fuseser niciodat de natur matrimonial.
Exist cumva vreo problem... legat de timp?
Ducele zmbi auzind formularea.
Nici una n afara propriei mele dorine egoiste de a m recstori.
V dai seama, bineneles, c doamna cu care vrei s v cstorii nu trebuie
s apar n actul de divor, altfel legea v va interzice s v cstorii cu ea.
Atunci ai grij s nu apar, rosti ducele pe ton de patrician.
A sugera s vorbim mai nti cu avocatul ducesei... ca o procedur
preliminar.
Btrnul Letheve va fi scandalizat.
Deci ea nu i-a luat alt avocat.
Ieri, cnd i-am vorbit pentru ultima dat, a crezut c totul s-a rezolvat ntre
noi. Poi s vorbeti mai nti cu Letheve dac doreti. Nu tiu cum se
procedeaz n astfel de situaii, dar poate c dac nu implici firma de avocai ai

familiei, ea i-ar exprima dorinele n particular. Sunt dispus s-i accept toate
cererile, cu mici excepii.
Suntei dispus s-i acordai orice ar cere? Bineneles nu e nevoie de aa ceva.
Legea protejeaz mai mult dreptul de proprietate al soului dect al soiei. Asta
dac putem nvinge manevrele juridice pe care le poate efectua familia ei. V
dai seama c, aceast familie e cei mai bun lucru pe care l posed ea.
Cea mai mare obstrucie pentru mine, vrei s zici.
Cu fratele ministru de justiie i cu vrul arhiepiscop al Parisului, sprijinul de
care dispune e, din nefericire strategic. Dac Montigny ar fi fost ministru de
interne sau la comer... judectorii n-ar mai fi fost att de dispui s-i fac pe
plac.
i-a sugera s vorbeti mai nti cu Isabelle.Etlenne ezit. Dac o s te
primeasc. mi pare ru, Isabelle face parte dintr-o familie de stil vechi, care,
opune rezisten realitii Revoluiei.
Iar averea a ajutat-o s rmn pe picioare.(Vocea lui Bourges avea o nuan
de sarcasm.) n orice caz, o s ncerc s fixez o ntlnire, domnule duce.
Felicien mai avusese de-a face cu aristocrai cu convingeri reacionare ca
Isabelle nainte de a stabili, o ntlnire cu Isabelle, pe motivul unei eventuale
donaii, pentru o organizaie de caritate, cci ducesa era, recunoscut pentru
participarea la astfel de acte.Dou diminei mai trziu, Bourges intr n audien.
Ducesa sttea la birou i prea a avea o statur impozant, n ciuda trupului ei
micu.
Nu tiam, domnule Bourges, c te intereseaz Ordinul Carmelitelor. (Prin
tonul adoptat, Isabelle i spunea clar c ar fi fost bine s aib un motiv serios
pentru care s-o fi deranjat.).
Nu sunt aici pentru surorile carmelite, replic el.Vznd c ntinde mna
dup cordonul soneriei,se grbi s adauge.
-Domnul duce m-a autorizat s v ofer posibilitatea de a v alege care din
proprietile lui le dorii.
Dar am deja proprietile lui.
Nu chiar, doamn. Nu din punct de vedere legal. Prin lege, ducele era unicul
administrator al proprietilor lui i al celor care intraser ca dot a Isabellei prin
cstorie. Felicien se apropie cu un pas de birou; erau separai acum de vreo
zece pai. Se cntrir din priviri.Imediat privirea Isabellei se opri asupra
unghiilor lui.
N-au pmnt, doamn, rosti Felicien cu un autocontrol cptat de-a lungul
anilor de scrutare din partea unor indivizi bogai, care-i erau inferiori intelectual.

Am lsat pmntul n urm la Loire-et-Soe iar valetul meu e foarte meticulos.


Nu mai fusese niciodat att de aproape de ea,dei o ntlnise de cteva ori n
cadrul unor petreceri mondene. Prea mai mic de aproape, extrem de bine
ntreinut i avea ochi de pasre de prad.
Pmntul nu poate fi lsat niciodat n urm, domnule Bourges.
Toate succesele i toat munc lui fuseser anulate cu o singur afirmaie.
l poi informa pe duce c vizita dumitale a fost inutil. Cei din familia
Montigny nu divoreaz. De aceast dat ea trase cu putere de cordon:
V-a sugera s v luai un avocat, doamn duces. (Bourges nconjur cu
privirea ncperea opulent. )Asta ca s v asigurai,adug el cu un zmbet de
ghea,c vei rmne mcar cu aceast proprietate.(tia cum s fac o
plecciune; pltise pe cei mai buni instructori pentru asta. Fa de ducesa de Vec,
nu fcu nici o plecciune. Ba chiar i permise, pentru prima dat dup muli ani,
s-i dezvluie mnia.) Ducele vrea cu orice chip s divoreze, zise el,mboldit
de o ur pe care o crezuse disprut, aa c putei s-i comunicai lui Letheve c
vom merge mai departe cu petiia. Isabelle se reaezase la birou i se apucase de
scris, ca i cum Bourges n-ar fi existat. Chiar dac l auzise, nu rspunse, de
fapt, prea c nu-l auzise deloc Felicien se ntreb cum putuse tolera ducele
atta vreme o astfel de femeie. Se ntoarse auzind un zgomot i vzu un uier
inndu-i ua deschis pentru plecare. Isabelle prea lipsit de omenie.Felicien
rmase cu ura n suflet toat ziua. ntlnirea i adusese prea mult aminte de
trecutul lui. Sentimentul nu-i dispru complet nici mcar n acea sear
trziu,dup ce-i petrecuse orele cu chiibuurile lui legale obinuite, cu o cin
savuroas i cu o sear la teatru.Isabelle l fcuse din nou s se simt cumplit de
srac, fr anse. Fr a-i da mcar seama de asta,Ducesa de Vec i fcuse un
duman de moarte. Dou zile mai trziu, ducele primi vizita cumnatului su,
Charles. Se atepta la ea, Bourges naintase petiia cu rapiditate i zel.
Ducele l conduse pe Charles n biroul lui din, i oferi un coniac i cnd fur
amndoi servii i valetul plec, conversaia lor banal deveni precis.
Spune ce ai pe suflet, Charles, rosti Etienne, zmbind. Ne tim de suficient
vreme ca s fim cinstii unul cu cellalt.
i-ai prezentat petiia preedintelui n aceast diminea.Era primul pas n
intentarea aciunii n instan.Etienne i prezentase petiia personal, fr s fi
fost nsoit de avocat. Era de neles un astfel de gest, cci n teorie preedintele
curii avea s ncerce o conciliere, fr s fie nevoie de juriti.
De Goux mi-a inut o predic. Dar tii asta, bineneles.

Doar nu te gndeti s te nsori cu tnra aceea, zise cumnatul lui, pe un ton


mai degrab declarativ dect interogativ.Dei surprinztor, divorul nu prea
nentemeiat.Etienne i Isabeile triau viei separate de ani de zile, ns o
cstorie cu exotica domnioar Black cu siguran c nu era nevoie s se
nsoare cu ea.
Sunt foarte serios, zise ducele, fcndu-l pe Charles s ridice din sprncene.
i s nu-mi ii o predic despre datorie. Am auzit tot ce se putea auzi de la De
Goux. (Sprncenele ridicate se transformaser n ncrunttur.) I-am druit lui
Isabelle douzeci de ani din viaa mea, nu vreau s-i druiesc i restul.
Te invidiez, Etienne.Charles vorbea cu sinceritate. Interesul nevestei lui se
concentra numai asupra jocului de bridge. i n vreme ce zicala: Toate
motenitoarele sunt frumoase era n parte adevrat, singura frumusee a lui
Marie-Louise fusese dota ei.
ns...Ddu din umeri ntr-un gest care exprima necesara supunere fa de
regulile impuse de familie.
Nu m atept la nimic, Charles. E sora ta. neleg. Dac insiti cu aciunea de
divor, l avertiz Charles, s tii c Isabelle poate trgna ani de zile
procedurile n instan. O s fac tot ce-i st n puteri ca domnioara Black s fie
numit parte n proces.E rzbuntoare. Amndoi tim asta. mi pare ru.
N-ai de ce, replic politicos ducele. N-am fost niciodat att de fericit, iar
Isabelle va ceda pn la urm. Banii au interesat-o ntotdeauna.
Nu vreau s te descurajez, Etienne, rosti el cu pruden, ns nu va ceda. Mai
degrab te-ar omor dac ar putea.
Pentru prima dat optimismul ducelui se cltin. Charles o nelegea pe Isabelle
mai bine ca oricine.Muli socoteau c ducele era prea btrn pentru a se face de
rs ndrgostindu-se. Iar soia lui n-ar fi fost niciodat de acord cu un divor.
Aliana dintre ei fusese o cstorie dinastic de la nceput. Nu era o uniune
neobinuit ntre dou vechi familii cum erau Montigny i de Vec, iar dac
Isabelle hotrse s nchid ochii la amorurile extraconjugale ale soului ei n
toi aceti ani, o legtur n plus nu mai conta vreme ce dreptul civil considera
adulterul un motiv de divor, dreptul penal permitea soului s i ucid nevasta
adulter i pe amantul ei fr s fie condamnat. n schimb soia n-avea acest
drept. Ca atare, genul de distracie practicat de duce intra n prerogativele
brbatului.Numai c tnra femeie de care era ndrgostit era att de nchis la
culoare, n plus, era i o strin fr titlu nobiliar i, mai presus de asta, un
avocat. Era imposibil ca pentru ea s se destrame o familie att de veche precum
de Vec. Aadar se puteau iubi unul pe cellalt, ns nimeni nu era att de naiv

nct s cread c se vor auzi n curnd clopotele de nunt.n clipa n care ajunse
cu gndul aici, Daisy ncepu s plng.
Ducele i spuse c nu exista nimic mai ru pe lume ca un nebun btrn. ns ea
l fcea s simt din nou c viaa conteaz. Nu din nou. Pentru prima dat.
i terse lacrimile cu srutri. Srutri tandre, ca i cum ar fi fost primele din
viaa unui tnr.
Nu-i pot cere asta, Etienne, opti Daisy.Lacrimile i iroiau libere pe obraji.
Nu se mai putea, abine ca atunci cnd se gsea n public, ci se simea,
vulnerabil, cu inima zdrobit.
O s obin divorul chiar dac trebuie s-i las ei totul, zise el.Naiba s te ia,
Isabelle, blestem el n gnd. Ca i cum mai conta ceva dup douzeci de ani de
ghea. Ca i cum pentru ea conta dac rmnea duces de Vec. Avea la fel de
muli bani ca i el. Copiii crescuser... Jolie chiar se mritase i avea la rndul ei
un copil.Se gndi atunci la Hector, copilaul acela att de, important pentru el,
venic surztor i cald. Voia ca, Daisy s-l cunoasc. Voia... iar gndul deveni
brusc, absurd, catastrofal i minunat n aceiai timp voia s fac un copil cu
Daisy copilul lui. Sunt nebun, i repet el n gnd pentru a mia oar n acea
sptmn,pentru a mia oar n acea zi. Un nebun btrn i prost.
CAPITOLUL 9
Cum Daisy i exprimase dorina de a Vorbi cu, Bourges, ducele aranja o
ntlnire. l avertizase pe Felicien s nu fac nici o referire la refuzul Isabellei.
Dar Bourges avea tot interesul s ctige procesul, dac nu pentru duce, mcar
pentru propria lui satisfacie.Dup cteva schimburi amiabile de cuvinte, Daisy
intr n detalii juridice. Bourges i oferi rspunsuri scurte, la subiect. Era de
ateptat s intervin ntrzieri, nu era sigur nc dac Isabelle va contesta
aciunea sau va nainta o petiie la rndul ei; De Goux programase o ntrevedere
cu Isabelle peste trei sptmni:
Trei sptmni? l-a oferit perioada maxim pentru a replica?
Aa cum bnuiam. De Goux i datoreaz ministrului numeroase favoruri.
Sperm s-l obinem pe Delamaye pentru msurtorile provizorii.
Ce anse exist?
Exist. O ans chiar bun, a putea aduga. Delamaye e cel care se ocup
de obicei de audierile privind mprirea proprietilor. Toate rspunsurile lui
Bourges preau cam echivoce, ceea ce o fcu pe Daisy s aib unele dubii.
Bourges cuta s se eschiveze subtil, spunndu-i c anumite trepte procedurale
bine cunoscute erau incerte. Poziia Isabellei era incert. Mcar asta ar fi trebuit

s fie clar dup discuia dintre Bourges i Lethere. Dup cteva alte ntrebri,
Daisy simi ciudatul impuls de a deveni agresiv, de a trece peste poziia n care
se gsea, cci Bourges i rspundea evaziv.
Scuzai-m, rosti ea la sfrit, Nu vreau s par bnuitoare. Codul Civil de aici
e considerabil diferit de cel pe care l avem n State.
Veni rndul lui Felicien s-i cear scuze. ncnttoarea domnioar Black din
America era nu numai exotic de frumoas, ci i foarte perspicace. Observase
imediat discrepanele dintre rspunsurile lui.
Familia Montigny dispune de relaii deosebit de puternice din punct de
vedere politic, explic el. Asta face ca secvenele metodologice ale procedurilor
noastre s fie... n fine... puin mai instabile. ns nu trebuie s fii bnuitoare.
Suntei binevenit s luai parte la ele. V putem folosi experiena.Daisy zmbi.
n statul Montana, unde locuiesc, guvernul teritorial a adoptat legea divorului
n prima sptmn a sesiunii legislative teritoriale. Cu stat de puine femei n
acea zon, motivaiile brbailor au fost pur egoiste. La noi, fiecare stat are legea
sa proprie de divor. De aceea m tem c experiena mea e inutil aici. ns v
mulumesc de ofert.
Ai terminat? interveni ducele.Ascultase rbdtor, indiferent fat de
subtilitile i aspectele particulare. Avea ncrederi n Bourges. Avea i mai
mult ncredere n propria abilitate de a nfrnge rezistena Isabellei ntr-un
fel sau altul. Era ns realist n privina perioadei de timp necesar
negocierea aranjamentului avea s ia ceva timp.
El nu muncete ca s triasc, rosti Daisy, care se bucurase n ultimele zile de
toat atenia ducelui. Habar n-are de multiplele lui afaceri. Se mulumete s
joace polo, adug ea cu un ton amuzat. Te-am plictisit cu limbajul nostru
avocesc?Bourges se uit la duce ca s-i vad reacia. Cucoana din America nu
prea inea cont de tradiia i puterea ducelui.
Cnd eu stau n a ore ntregi, tu spui joac; cnd tatl i fraii ti stau n a
ore ntregi antrenndu-i poneii, se numete munc. (Etienne se uit la ea cu
superioritate.) Nu vd unde e diferena.
Ei cresc cai ca s triasc.
Asta alturi de minele lor de curpu, aur i safire. Asta explica rochia de la
Worths i safirele mari ct oul de porumbel ale domnioarei. Crezuse c sunt
daruri din partea ducelui.
i mulumesc pentru timpul acordat, Bourges.Ducele se ridic de pe scaun.
l ateapt poneii lui de polo, explic Daisy zmbind. i ei sunt sacrosanci.

Sezonul de polo era la jumtate. ncepea de la 15 aprilie i se ncheia la 13 lulie.


Etienne juca n fiecare dup-amiaz polo cu Valentin i cu prietenii lui.
Nimic nu e sacrosanct n viaa mea, iubito, cu excepia ta. i-ar place s-i in
tovrie n dup-amiaza aceasta?
i s te vd cum te uii ia ceas de zece ori? Nu, mulumesc.
Daisy zmbi cu indulgen. Trecuse prin experiena de a merge la cumprturi
dup-amiaza, nsoit de duce; dei desvrit de politicos, el sttuse tot timpul
pe ghimpi. Motivat, de altfel, fr el, echipa lui pierduse, n acea zi.
Ducele sttea n picioare deasupra ei, cu mna ntins ca s-o ajute s se ridice,
cu ochii surztori i luminoi.
Te duc la Aida n noaptea asta i nu-mi place de loc Verdi. Aa c mi eti
datoare s-mi accepi jocul, din dup-amiaza asta.Apucndu-i mna, Daisy se
ridic, i, ntorcndu-se spre Felicien zise:
V-ar place s venii cu noi disear? Contrar celor spuse de Etienne, Verdi e
spectaculos.Etienne era evident surprins. n ciuda comportamentului mai liberal
fa de muli dintre aristocrai,cercul lui de prieteni era mic i exclusivist.
Societatea, american, mai schimbtoare, bazat pe bogia unor parvenii de
diverse grade, nu se infiltrase nc n arondismentele financiare pariziene. ns
nu ls s-i scape ocazia.
Ne-ai face mare plcere, rosti el.
V mulumesc, dar am alte planuri, rspunse Bourges. Era perfect de acord cu
opinia ducelui despre Verdi, i nu se simea prea confortabil la Oper. Personal,
prefera comedie francaise sau piesele mai uurele de la Theatre des Capucines.
Dup ce nchise ua n urma lor, Bourges i spuse c domnioara Black era ct
se poate de neobinuit. Rareori putea fi ntlnit o femeie cu frumuseea i
cunotinele ei. nelegea perfect de ce era ducele atras de ea.Sprijinindu- i
obrazul n palme, contempl privelitea de pe fereastr, analizndu-i ideile fixe
legate de brbaii de genul ducelui i de relaia acestuia prea public cu
domnioara Black. Dac Aida l-ar fi interesat mai mult, ar fi acceptat invitaia la
oper. I-ar fi plcut la nebunie s urmreasc reacia publicului. Nu era ducesa
de Vec una din marile patroane ale Operei?O tcere electrizant ntmpin
apariia ducelui de Vec i a domnioarei Black n loja familiei de Chantel.
Dup ce vetile despre divorul ducelui se mprtiaser ca un foc de preerie,
toat lumea murea de nerbdare s cunoasc i motivul pentru care fcuse el
acest gest. Formau, ntr-adevr, un cuplu spectaculos.El era mbrcat n inut de
sear, ea ntr-o magnific rochie de mtase roie ca un imens rubin sngeriu.

Erau amndoi nali, brunei, elegani i aparent incontieni de atenia pe care o


trezeau. Oare i observase i soia lui? Toate capetele se ntoarser exact n
direcia opus pentru a observa reacia ducesei, care i ocupa locul obinuit din
loja familiei de Vec.
Ducesa prea rece ca ntotdeauna i era nsoit de vrul ei, arhiepiscopul, de
fratele ei, ministrul justiiei i de soia acestuia. n seara asta era mbrcat n
alb, aa cum i intrase n obicei n ultima vreme, cu o rochie din tul. La urechi i
n decolteul rochiei sclipeau diamantele de Vec n sal ncepur murmurele.
Avea s-i pstreze diamantele n urma divorului? Avea s ctige el procesul?
Umbla deja zvonul c de Vec ieise ca o furtun din biroul lui De Goux. Nu era
genul de om care s aprecieze predicile.
Ducele prea la fel de calm ca i nevast-sa aveau cel puin o caracteristic n
comun: autostpnirea iar cnd ducele se ntoarse zmbind spre frumoasa lui
nsoitoare, aranjndu-i apoi o bucl de pr negru czut pe umrul gol, ntreaga
audien i inu respiraia. Pentru un om cu poziia lui, gestul avea caracterul
unei dezvluiri publice.Americancele erau, bineneles, recunoscute pentru
independena lor. n privina asta publicul nu putea fi dezamgit. Amanta lui de
Vec i atinse gura cu vrful degetelor i rse de un comentariu al lui. Dac
spectatorii din sala mare a Operei ar fi cunoscut mai bine trecutul femeii unii
dintre el l tiau nimeni nu s-ar mirat de sngele rece afiat de Daisy. i trise
ntreaga via fiind punctul de atracie al unei societi curioase. Era obinuit cu
msuratul din priviri. Bogia o izola de detractorii ru intenionai n aceeai
msur ca autocontrolatul sim al stpnirii de sine. n plus descindea din
generaii ntregi de efi de trib, ceea ce i conferea o anumit arogan. Las-i
s se uite ct vor, i zise Daisy, contient de lornioanele montate pe nas, de
privirile cercettoare,de comentariile optite. Nu distrusese un mariaj bazat pe
iubire; fusese nc de la nceput un mariaj lipsit de intimitate.
Contient de primirea care avea s i se fac, ducele discutase cu ea pe tema
venirii la oper seara aceasta. tia c Isabelle avea s fie acolo. ns n-avea de
gnd s se ascund. N-avea nici un motiv s-o fac. l preocupa Daisy mai mult
ca orice. Ct de perceptibil avea s fie lipsa de maniere? Ct de vie
curiozitatea? Avea ea s reziste privirilor inchizitoriale?
Sper c satisfacia de a-l auzi pe Verdi va coplei interesul arztor pe care se
pare c-l strnim. Luminile se vor stinge n curnd.
Vorbeti cu singura persoan de sex feminin din clasa de drept din perioada
studiilor mele i cred c nu e nevoie s-o mai repet, cu singura membr a tribului
Absarokee de acolo. Tu vrei s pleci? Toate persoanele de aici sunt cunotinele

tale. (Daisy atinse uor mna ducelui.) N-am avut nici o clip intenia s-i
mping viaa ctre aceast... extrem ferocitate.
Pentru o clip privirea ducelui se plimb peste asistena sclipitoare, din pricina
bijuteriilor, i se opri asupra Isabellei i a nsoitorilor ei.
Nu putem pleca oriunde, drag. Am intenia s-mi triesc viaa ca i pn
acum. Dei Verdi reprezint o cucerire pe care i-o acord. Cred c n-am mai fost
la Oper de ani de zile.Venise n seara asta pentru ea, tiind bine c soia sa i
ali o mie de curioi vor fi aici.
Nu-i de mirare c Adelaide a prut surprins cnd i-am spus c i vom nsoi,
rosti Daisy, cuprins de un val de afeciune. Mulumesc.
M faci fericit. E plcerea mea.
Isabelle l are pe De Goux, declar Valentin, aplecndu-se peste soia lui ca s
i se adreseze lui Etienne cu ton cobort. Doamne, privete cine a mai intrat n
loja ei. E Delamaye. Crezi c ea a obinut un punct n seara asta?
Charles e cel care a marcat n seara asta. I-am spus c mi-am programat s
vd Aida n aceast sptmn. Presupun c Rochette nu mai e imparial. Nici
Leblois.
Iar Grevy i Carolus cred n politica derivat din Scriptur, interveni
Adelaide. Ce e cu Loubet?Marea majoritate a magistrailor aparinea
aristocraiei, judectorii pomenii fceau, de fapt, parte din acelai cerc restrns
de familii care administrau Frana de secole.
Loubet vrea s devin adjunct de ministru anul acesta, rspunse Valentin.
Ca i Bauberot i Descave. N-am putea s lsm toate astea n sarcina lui
Bourges? i calm Etienne. Gsesc plictisitoare toat niruirea asta de nume.
Charles a numit atia conservatori i militani al infailibitii papale, nct cred
c Biserica va influena din nou magistratura. Bourges e pltit s gseasc un
judector care nu crede c Dumnezeu e stpnul justiiei. Lsai-l pe el s se
descurce. A fost aproape s ni se alture n seara asta.
S ni se alture? se mir Adelaide.
L-a invitat Daisy, ns el avea alte angajamente. De fapt, adug Etienne cu
un zmbet, cred c are bunul gust de a-l gsi pe Verdi la fel de greoi ca i mine.
Atunci trebuie invitat la un spectacol care i place, Etienne, replic Adelaide.
Daisy recunoscu cteva nume de magistrai. Etienne nu va reui s aib parte de
o audiere corect. Isabelle era amestecat ntr-un cadru ablon de politic conservatoare, ghidat tocmai de fratele ei. Oare va ctiga nevasta lui Etienne?
Daisy i puse pentru prima dat ntrebarea, amintindu-i de rspunsurile
echivoce ale lui Bourges. Vor sri toate generaiile de monarhist n sprijinul

Isabellei prin descendenii lor ilutrii? Vor refuza s-i acorde lui Etienne
libertatea? Daisy se cutremur brusc sesiznd amploarea alianelor care
nscuser tradiia marilor familii franceze.
Nici magnifica muzic a lui Verdi i nici superbele decoruri i costume egiptene
ale Mariettel Bey nu reuir s abat premoniille dezastruoase ale lui Daisy.
Poate c alegerea Aidei fusese total neinspirat, cci spectacolul, orict de
frumos, descria fora impetuoas a unei tragedii, iar soarta amarnic a iubirii
dintre Radames i Aida era prea apropiat de realitate.
Nu-mi plac eroismele prin sacrificiu de sine, zise, ducele cnd czu cortina
peste ultima scen trist. Nu, e adevrat, adug el cu voce stins cnd zri
lacrimile din ochii Lui Daisy. E o melodram. Mon chou... (i lu palmele n
mna lui i le duse la buze.) Nu plnge.
Destinul i-a marcat pe Aida i pe Radames nc de la nceput, zise ea, cu o
expresie melancolic.
i controlezi singur destinul, replic Etienne cu voce calm, linititoare. (Era
clar c Daisy se ntristase.O deranjaser povestea Aidei alturat mulimii prost
crescute i forelor declanate ale Isabellei.)
n anumite limite, rspunse ncet Daisy.
Nu cred n limite.
Ai fost rsfat de soart, Etienne. Daisy ncercat s zmbeasc, contient
att de amabilitatea de a nu fi de acord cu ea, ct i de arogana lui nnscut,
care-i motiva afirmaia rspicat. ns sper sincer s ai dreptate.
ntorcndu-se spre Valentin, ducele zise:
Vrei s-i explici, te rog, cum pot fi magistraii vndui i cumprai? i cum e
cntrit ntotdeauna,loialitatea lor fa de Charles n termeni de concediere?
Cum poate fi trecut cu vederea chiar i Dumnezeu dac, preul a convenabil?
Spune-i Valentin, c pot s-i cumpr pe toi dac va fi nevoie. Ascult-l,
continu el cu vehemen. El tie.
Isabelle e n stare s ntrzie lucrurile, s le amne i s le pun piedici. ns
nu poate ctiga, o ncuraja Valentin, aruncnd o privire spre irul de musafiri
din loja Isabellei. Etienne are dreptate... toi au un pre.
Poate c Isabelle mai mult ca oricare altul, adug Adelaide.
Eu a fi sigur de asta, ncheie ducele.
Nu m intereseaz ct m cost, Charles, rosti Isabelle, inndu-i lornionul
la ochi i concentrndu-i privirea asupra lui Daisy. N-o s-o aib niciodat. Dmi mine socoteala cu toate datoriile magistrailor. Ca o msur de pruden, am
s le achit notele de plat.

Nu e nevoie. De majoritatea lor putem fi deja siguri. Prin amnri,


procedurile vor fi trgnate la nesfrit. Etienne se va plictisi de ea... ca
ntotdeauna.
Majoritatea nu ajunge, Charles. Vreau ca toi s se supun dorinelor tale.
Socoteala, te rog ,banii mei vor fi bine cheltuii.
Etienne n-o nsoise niciodat pe ea la Oper i furia Isabellei provocat de
apariia lui din aceast sear la braul americancei era att de rvitoare nct
fusese pe jumtate sincer cnd afirmase c n-o intereseaz preul. Bineneles
c o interesa. Banii trebuiau strni i multiplicai, iar proprietile extinse
tradiia motivat de profit din spatele oricror aliane ntre nobili. Mariajul ei
cu Etienne pstrase cu succes integritatea dotei ei. Spre deosebire de ali soi
care dduser iama prin averile soiilor lor, decimndu-le, Etienne nmulise
considerabil banii ei. ntreinuse casele i modul lor de via doar din averea lui.
Aadar avea cu ce s-i permit s aib grij ca magistraii s se supun dei
ar fi refuzat s cheltuie fie i un ban mai mult dect era necesar.Charles oft.
Blestematul amor turbat al lui Etienne l va obliga s depun o munc asidu,
plictisitoare i extrem de migloas.
Dac insiti, Isabelle, o s-mi pun mine secretara s verifice.
Cum rmne cu copiii? Mai au cteva luni pn la majorat. Pot s cer
custodia? Etienne a instituit fonduri valoroase pentru el.
Doamne, Isabelle, uier Charles. Ei au controlul asupra banilor de ani de
zile. Nu numai c l-ai irita pe Etienne, dar i-ai supra i pe Jolie i pe Justin.
Gndete-te la asta, pentru numele lui Dumnezeu.
Tocmai c m gndesc, Charles, i nu e nevoie s ridici vocea, rosti glacial
Isabelle. Nu voi ngdui ca acest divor s se nfptuiasc. Pur i simplu. A
aprecia un pic de sprijin familial.
Ai sprijinul meu, Isabelle, ns te rog s te gndeti din cnd n cnd i la
unele aspecte legale. Nici un magistrat, orict ne-ar datora, nu va lua dreptul
copiilor ti de a-i administra banii dup ce s-au descurcat att de bine timp de
doi ani. i nici un magistrat orict de legat de noi, nu va gsi vreo plcere n
obligaia de a avea de-a face cu simul tu de rzbunare lipsit de scrupule.
i n-ar trebui s fiu rzbuntoare lund n considerare tot ce-mi face el mie?
Oamenii divoreaz, Isabelle.
Oamenii obinuii, poate, i-o ntoarse Isabelle rece. Nu i un Montigny. E o
indianc, Charles. i poi imagina cum m simt? i nici mcar nu e foarte
tnr.Are treizeci de ani. M prsete pentru o femeie oarecare, nu cu mult
mai tnr ca mine. E un prost, Charles, i poate c cinci sau zece ani de proces

l vor ajuta s ajung i el la aceast concluzie. Charles ncepu s caute ci de


evadare. Cu toate c dorea s coopereze n privina posibilitilor legale de
amnare a proceduriloe de divor, considernd asta ca pe o datorie de familie,
era Imposibil s simpatizeze cu sentimentul de afront personal nutrit de Isabelle.
n fond, ea i interzisese lui Etienne accesul n patul ei acum douzeci de ani i
abandonase efectiv ndatoririle pe care le avea fa de creterea copiilor. Ca
atare, trebuia s se fi ateptat la repercursiuni chiar din pricina acelei deta ri.
Cnd se ls cortina, se ridic imediat n picioare ca s aplaude.
Vreau lista mine, rosti Isabelle, alturndu-i-se, cu un zmbet pe chip, cu
privirea la scen. Isabelle se ntoarse spre arhiepiscop, care sttea puin mai n
spate, cu un surs fermector pe chip.
N-a fost Onegin extraordinar n rolul Aidei n seara asta? Are o voce de
nger. Daisy se simi ceva mai bine dup asigurrile Adelaidei i ale lui
Valentin.O linitea s tie c simeau cu toii c magistraii nu erau total supui
Isabellei. Trebuia sa recunoasc faptui c Etienne era la fel de influent ca i
nevasta lui,la fel de bogat i la fel de ncpnat de a-i vedea scopurile atinse.
Ducele se adres n fug ctorva cunotine pe msur ce acestea i croiau drum
spre ieire. Adelaide i Valentin se oprir de cteva ori ca s schimbe dou vorbe
cu prietenii lor. ns privirile l ocolir pe duce ca s o contemple pe frumoasa
lui nsoitoare n timp ce se deplasau n pas cu lumea din jur. Ct de
seductoare prea tnra doamn a ducelui n bogata rochie de mtase roie,
avea ochii negri ai unei vrjitoare, o frumusee inspiratoare de sonete i un
decolteu care atrgea privirile oricrui brbat. Ducele o inea cu braul pe dup
umeri, poate doar ca s-o ghideze prin aglomeraie, ns mai probabil, aa cum
deciser cei mai muli, ca s indice posesia asupra e.
Cei care se opriser n grupulee ca s discute observaser deja c Isabelle ieise
naintea celor doi cu cteva minute. ntrebarea care ardea buzele tuturor era: Se
vor ntlni unii cu ceilali... ar fi bine s se ntmple asta? La un moment dat, un
membru al clerului mpreun cu nsoitorii lui blocar accesul ctre scara
principal.
Scuzai-ne, Monseniore Dunlop, rosti politicos ducele. Felicitri pentru noua
numire.Prelatul fusese recent cooptat la Vatican din partea Parisului. Ca rspuns,
Etienne primi doar o privire de ghea. Pentru cteva secunde omul bisericii le
bar calea cu trupul lui masiv, n cele din urm se ddu la o parte, lsndu-i s
treac, ns nimeni nu-i rspunse lui Etienne i nici nu-l salut. Daisy observ
surpriza de pe chipul Lui Etienne, pentru o clip el n-avu nici o reacie ns i
reveni imediat i trecu pe lng privirea rece a noului membru al Vaticanului cu

aerul lui calm.Ct de des avea s fie expus la astfel de mitocnii? se ntreb
Daisy. Va ncepe s se necjeasc n cele din urm? Se gndi s-i cear acuze
pentru faptul c era motivul comportamentului lipsit de maniere al prelatului,
ns Etienne arborase o expresie de hotrre pe chip care o fcuse s se
rzgndeasc. i comptimea totui pentru emoiile care l ncercau, cci cine
tia mai bine dect ea cum e s fi exclus din societate? ntr-un moment de
melancolie, Daisy se ntreb dac-i putea face una ca asta ducelui. Atunci ns
el zmbi, cu cldur i adoraie. i ea uit de tot.
Ce are de gnd Isabelle? se ntreb Etienne, observndu-i soia i anturajul ei
ateptnd trsurile la intrarea principal. De ce nu se duce la ua special pe
unde ieea ntotdeauna de la Oper? De ce st n hol cnd ea dispreuiete
mulimea? Bineneles c ntrebrile erau pur retorice, cci ducele cunotea deja
rspunsurile,
S ateptm afar? propuse Adelaide, contient ca i ducele de prezena
neobinuit a Isabellei.
Nu, rspunse el moale.
Nu m deranjeaz s atept afar, zise Daisy.E o sear minunat de primvar.
.
Nu vreau s-i ofer satisfacie lui Isabelle. Dac nu te deranjeaz, replic el,
tiind prea bine c sentimentele lui puteau s nu semene cu cele ale nsoitorilor lui. Detesta maliiozitatea Isabellei, ns era mpins mai mult de mndrie,
dect de furie, i l fcea s treac peste orice pruden.
Poate c trsura ei va fi anunat prima, zise Adelaide.
Are o lucire de bestie slbatic n ochi, observ Valentin, schind un zmbet.
S-ar putea s fiu obligat s te salvez de un atac... sau poate c o s-l azmut pe
omul Domnului s te condamne la focul iadului.
Monseniorul ar face mai bine s-i scruteze propria contiin mai nti. Se
spune ca alte dou fete de la reedina lui i poart copiii n pntec.
i Dumnezeu va ngdui? zise trgnat Valentin.
Sper c da de vreme ce arhiepiscopul e att de zgrcit cu banii lui. ns toi
din familia Montigny sunt aa. Le vine greu s mpart bogiile strnse att de
dureros de-a lungul secolelor prin cstorii metodic aranjate.
n acea clip se anun trsura familiei de Chantel. Pornir toi patru, n grup,
spre u.nainte de a ajunge la u ducele i ddu seama ce va face ea, cci i
auzise vocea cobort, nveninat:
E att de... neagr, Etienne. Nu e genul tu.(Isabelle i inea cu pruden
tonul sub control.) ns tu ai avut ntotdeauna pentru primitivism...

Se auzi imediat un icnet general. Toate privirile pe o raz de zece metri se


concentrau asupra celor dou grupuri. Pentru o clip Daisy simi cum trupul lui
Etienne devine rigid, ns el nu se opri i nici nu ls s se vad c ar fi auzit
remarca nevestei sale pn ce grupul lor nu ajunse lng grupul Montigny.
Etienne i ntri strnsoarea n jurul umerilor lui Daisy, cu un gest posesiv i
protector n acelai timp.Era mai nalt dect oricare alt brbat i se uita la toi de
sus, nu numai datorit nlimii, ci i a strii de spirit; Cercetnd cu privirea,
fr grab, anturajul de brbai influeni care o ncurajau pe Isabelle, se opri n
cele din urm asupra nevestei lui.
Ai perfect dreptate. Domnioara Black nu se ncadreaz genului meu
obinuit. i m consider binecuvntat pentru asta. Folosise intenionat termenul
religios ca s sfideze ipocrizia religioas a lui Montigny. Dup care, ntorcnduse spre Daisy, care arborase rezerva obinuit a culturii din care provenea, i
sttea tcut lng el, zise.
Accept scuzele mele, iubito, pentru purtarea grosolan a soiei mele. Trebuie
s ignori o astfel de mitocnie lipsit de orice bun sim.oaptele ncrcate de
emoie izbucnir instantaneu.Lornioanele ridicate, ducndu-i palmele
nmnuate la gur, zmbind, mulimea de oameni urmrir captivai
extraordinara scen: Ai auzit? Nu-mi vine s, cred, mai ales c arhiepiscopul e
lng ea. Lui de Vec nu i-ar psa nici dac ar sta nsui Dumnezeu lng ea.
Mica aventur a lui de Vec e frumoas, nu-i aa? Chiar e exotic de neagr, ia uite
la ochii isabellei arunc vpi. l va provoca Charles la duel? Arhiepiscopul
face spume, e prima dat cnd l vd c a rmas fr, replic...Valentin.
Ducele rosti cuvntul cu voce extrem de cobort, ns numele rsun ca o
directiv. Lundu-i braul din jurul umerilor lui Daisy, ddu complice din cap,
ca i cum el i fata ar fi fost singuri i nu s-ar fi aflat n mijiocul furtunii.
Ies i eu peste o clip, murmur ducele. Du-te cu, Valentin. Fr a atepta
vreun rspuns, tiind c Valentin avea s le excorteze pe doamne afar, se
ntoarse spre nevast-sa i spre anturajul ei. Cu o stpnire de sine desvrit
rosti ncet:
Nu m provoca n public, Isabelle. E un avertisment prietenesc. Iar tu s taci
din gur, Charles.Ari ca o broasc nfometat. (Ochii lui pe jumtate nchii
cuprinser cu privirea magistraii adunai acolo.)Sper c ne vom nelege unii cu
alii. M-ar scuti de,efortul de a v provoca pe fiecare la duel. Privirea lui verde,
de ghea, i cercet fugar pe cei adunai acolo ateptnd. Apoi ducele salut
nclinnd capul.

Bun seara, murmur el i le ntoarse spatele.Imediat ce el iei, Opera


explod literalmente de comentarii aprinse: L-ai auzit... un duel, i-a provocat pe,
toi. i poate ucide pe fiecare dintre ei. l tii pe de Vec, poate zbura ochiul unui
porumbel de la o sut de metri. Privete, arhiepiscopul o s leine. Nu i
Isabelle. Dac ar fi fost brbat l-ar fi mpucat cu mna ei. Ai vzut-o pe
americanc? Acum neleg de ce e n stare s ucid de Vec pentru ea...
E tare scund, se trezi gndind n mod inexplicabil, Daisy, n timp ce atepta pe
trotuar s fie adus trsura. Era de neneles cum de se putea gndi la
dimensiunile Isabellei cnd ar fi trebuit s fie preocupat de oapte i de brfe,
precum i de motivul pentru care rmsese Etienne n urm. Numai c pe retina
ochiului minii l rmsese ntiprit imaginea perfeciunii blonde i a formelor
mignone ale Isabellei. Ca i cum rivalitatea dintre ele urmrea un proces
metaforic de selecie fizic iar ea avea norocul s fie mai nalt. Ca i cum
dimensiunile mai mici ale isabellei ar fi determinat rutatea ei. Nu!, protesta
Daisy n sinea ei, dezarmnd morbiditatea gndurilor de care era cuprins.
i-e frig, drag? ntreb ducele, aprnd brusc n spatele ei i trgnd-o
aproape astfel nct ea s-i simt cldura trupului. (Vorbea calm, ca i cum
Isabelle, arhiepiscopul, judectorii i tot restul mulimii n-ar fi existat.) i este
frig, adug el, atingndu-i degetele.
Da,nu;.. ultima scen... m-a deranjat pe moment.
mi pare ru pentru ce s-a ntmplat cu Isabelle.
Nu... M refeream la Aida. El o privi i i zri frica din ochi.
Te-ar deranja s ne plimbm...Daisy ncuviin. Simea nevoia de singurtate,
ca i cum noaptea parizian putea face s dispar amintirea lsabellei i a
grupului ei de nsoitori puternici.
Nu e nevoie s divorezi de ea, rosti Daisy, inndu-l pe duce de mn n timp
ce se plimbau de-a lungul bulevardului luminat de felinare. Aerul cald al serii i
nconjura ca o catifea, iar gndurile ei nu mai erau att de dependente acum, c
Isabelle se afla departe. Cstoria n stilul culturii europene nu constituia o
necesitate n lumea ei.
Nu-mi pas dac divorul nu se va putea nfptui, Cile indiene sunt diferite.
Dac m iubeti, ajunge. S fiu cu tine este... suficient. N-am nevoie de bogia
sau proprietile tale. Dispun din plin de aa ceva.Ca fiic de ef de trib n lumea
el, Daisy era la fel de puternic i de influent precum era de Vec n lumea lui.
Avea i avere, dei putea tri foarte simplu ntr-o caban de buteni n preerie.
Ct despre pmnt... ea, mpreun cu tribul i cu familia ei, stpnea un, teritoriu
mai mare dect proprietile lui de Vec.

Divorez de ea, rspunse ducele, pentru mine nsumi. N-am nevoie de


repetri la nesfrit a celor ntmplate n seara asta. Vreau s fi soia mea i n
lumea mea.
Butonii cu diamante strluceau cu aceeai intensitate ca i ochii lui n
penumbra felinarelor de, pe strad. i vreau s pori n pntece copilul meu,
continu el n gnd, plimbndu-se pe bulevardele pariziene cu o femeie pe care o
cunoscuse cu numai dou sptmni nainte. l mpingea la acest gnd cu o
nevoie ilogic. Pentru asta voia s se cstoreasc.
O s vorbesc cu Charles. Poate c el va reui s-o stpneasc. Daisy se uit la
el. n ochi i se citea nencrederea.Ducele zmbi.
Vrei s spui c ar trebui s tiu mai bine.
Da, dup douzeci de ani alturi de ea, ar trebui, s tii mai bine, replic ea,
schind un mic zmbet.Se apucar s discute despre lucruri mai plcute,
plimbndu-se mn n mn pe Avenue de LOpera; lsnd frumuseea nopii
s-i binedispun, s le creeze distana att de necesar fa de incidentul de la
Oper. Ceva mai trziu se trezir pe Ouai du Louvre, unde se afla apartamentul
ducelui, cu ferestrele ce ddeau spre fluviu.
Locuina mea de acum, zise el artnd cu mna, spre cldirea construit n
stilul Renaterii, aflat la, civa pai de Sena. Voiam s m comport ca un,
gentleman i s te duc napoi la Adelaide n noaptea asta, adug ducele, ns
acum te rog s rmi cu mine aici.
E mai mare dect cabana mea din preerie, rosti Daisy, impresionat de
mrimea i frumuseea cminului lui Etienne.
Folosesc doar cteva camere, rosti Etienne, ca i cum ar fi sesizat starea ei de
spirit. Preferi s te ntorci la Adelaide? Pot chema trsura, se oferi el, artnd
nspre vehiculul care se deplasase ncet n, spatele lor.
N-o nvinuia c se simea tulburat, i-ar fi plcut, dac ar fi putut s tearg cu
buretele evenimentele total neplcute de la Oper i s i ia napoi ultimii
douzeci de ani, dac asta ar fi fcut-o fericit.
Mi-e foame, zise Daisy n loc de alt rspuns la ntrebrile lui. Lumina blnd
a felinarelor i nvluia silueta ntr-o umbr catifelat, aureolat.
Sunt sigur c am ceva de mncare, replic ducele, cu un zmbet, rspunznd
astfel declaraiei ei fr echivoc. (Puteau s reia mai trziu discuiile privind;
diversele dileme pe care le aveau de nfruntat.) Doar am civa buctari.
N-ai simul proporiei.Cuvintele dezaprobatoare ascundeau o ironie.
El cunotea discrepanele din vieile lor i nu-i putea modifica trecutul ca s-o
mulumeasc, dei ar fi fcut-o dac ar fi fost posibil.

i totui i pot da de mncare, rspunse el, cu, un zmbet cald. S-a fcut?
S-a fcut, accept ea, fr a mai sta pe gnduri.n viaa cotidian, practic i
dur, erau diametral opui.Jumtatea de glob care-i desprea i spunea
cuvntul. ns n dragoste, unde spiritul practic era inutil i realitatea se dizolva,
erau ntr-un acord perfect.
Crezi c n buctria ta se gsete nite Baba au Rhum? ntreb Daisy cnd
intr n casa lui Etienne.Baba-au-Rhum denumirea francez a unei prjituri
fcut cu drojdie de bere i adesea cu struguri, coapt la foc mic i stropit de
obicei cu rom (n.t.)
O s aflm n curnd, rspunse ducele, lund pelerina de pe umerii lui Daisy
i dnd-o unui servitor. O s trimit dup buctar. Ea l atinse uor pe bra, puin
stingherit.
E att de trziu. Nu putem s coborm noi s vedem?
Bineneles, las-m s vd...Fcu o pauz ca s se orienteze.
Tu habar n-ai unde e buctria ta, l acuz Daisy nveselit, observndu-l cum
st n cumpn.
E, n fine. Etienne zmbi. Nu m mai privi cu atta ironie. Louis are grij de
toate astea, ns dac ar fi s ghicesc a spune c ncolo.
Etienne l chem pe servitorul care le deschisese ua. La scurt timp dup aceea,
dup ce traversar mai multe coridoare adiionale cu ajutorul tnrului, Daisy, i
ducele ajunser la subsol, n buctrie.Apariia lor n pragul imensei ncperi
strni o, agitaie la fel de mare cu cea de la Oper. Spre deosebire c li se fcu o
primire extrem de cordial.Buctarii, n numr de patru, nu se culcaser ci
ateptau, n caz c ar fi fost nevoie de ei.
Ce capacitate de previziune, murmur ducele, adresndu-i un zmbet lui
Daisy.Previziunile aveau mai puin de a face cu aceast ntmpinare. Mai
degrab vinovat era Louis, care tia pe, dinafar obiceiurile stpnului su.
Fericit c delicatesa cerut de Daisy i oferea prilejul, s se fac remarcat,
patiserul ef promise c o va prepara imediat. Delicatesa avea s fie gata n timp
record. Trebuia doar nclzit i trebuia preparat un sos proaspt. Prefera
doamna sosul cu eau de Tanaisie aa cum fcuse regele Leczinski cnd i-o
preparase maestrul Careme sau numai vin de maiaga? Cel mai bun mod de
preparare, conform efului patiser, era cu vin unguresc.Daisy accept cu
amabilitate s ncerce un pic de, eau Tanaisie, eful patiser nu mai prididea cu
laudele pentru alegerea ei. Apoi i chem imediat ajutoarele i trecu la treab.

Celorlali trei efi buctari li se permise s sugereze cteva feluri de mncare


pentru plcerea doamnei i ducele urmri binedispus cum o tentar pe Daisy cu
diferite produse ale artei lor. Daisy se hotr s serveasc macaronia la
napolitaine. Vznd ns dezamgirea de pe chipurile celorlali doi efi accept
s guste un pic de homar a lamericaine, n onoarea patriei ei, precum i crevei
n sos de roii, fel prepus de cel de al patrulea maestru.
i nite piersici de Montreuil, adug ducele la sfrit; i un Chateau Latour
i un Chateau dYquem.
Fur servii a la russe la o mas mic din bronz, aezat lng ua balconului de
la dormitorul lui Etienne. Amndoi i schimbaser hainele de sear cu halate
confortabile i cu picioarele goale, relaxai, beau ampanie ateptnd s le fie
adus primul fel.
Viaa e frumoas, murmur Etienne, ridicndu-i paharul.
Cnd eti att de aproape, rspunse ncet Daisy,cu chipul zmbitor luminat
blnd de lumnrile de pe mas.
Deci este mai bine acum, nu-i aa...?
Ar trebui s ncuiem ua.
i s ignorm restul lumii.
Pentru o sptmn cel puin, opti Daisy.Ducele zmbi.
trengria mea cu minte practic. Eu m gndeam la ceva mai romantic,
cum ar fi pentru totdeauna. Daisy i ntoarse zmbetul.
E suficient doar s spui pentru totdeauna?
Bineneles; rspunse el senin, dispus s cread n propriile vorbe facile.
Eti bun cu mine.Relaxat, fericit, mulumit chiar i evenimentele de la
Oper i se terseser din minte Daisy nelegea n sfrit frumuseea
dragostei, profund ca marea i atingnd nlimile munilor.
i am intenia s fiu i mai bun cu tine... dup ce i vor termina servitorii
treaba. Daisy i rspunse printr-un zmbet.
S-ar putea s mnnc foarte ncet i s te fac s atepi.
Perfect, replic el netulburat.
Perfect? Ct de blazat eti, de Vec. Era un individ extrem de greu de momit
poate chiar imposibil. Fiind singur n cea mai mare parte a vieii, dobndise
obiceiurile unui pustnic. Brocartul purpuriu al halatului lui strluci cnd i
schimb poziia ca s apuce sticla. ntinzndu-se s toarne lichidul ,nspumat n
cupa ei, i zmbi.

Drag, nc o or n plus nu mai are nici o importan, murmur el, lsnduse la loc pe sptarul fotoliului.Ea fcu, mbufnat, o mic strmbtur, un
rspuns tipic feminin.
Deplng rezerva ta execrabil.
Ar trebui s plng dup tine?
Pi, uneori ai putea s-o faci. O uoar ezitare i colora vocea, ca i cum ar fi
fost o biat fat de la ar care ncerca acum viaa la ora. Ei i rspunse
binevoitor, cu un suprem gest de afeciune:
Dac vrei, o voi face.
Cnd?
Cndva... rspunse el schind un zmbet, cnd ,te atepi mai puin.
Zmbetul lui era att de pariv, nct Daisy se alarm.
Nu n public, rosti ea iute.
Oh, acum avem rezerve n privina acestui act aparte de eliberare a durerii?
Tip ndrzne de brbat, el n-avea nici un fel de rezerve.
Poate, rspunse ea ncet, ncercnd s descifreze zmbetul de pe chipul lui.
Bisericile sunt locuri publice? ntreb el moale, ,cu chipul brusc serios, s
spunem una din capelele mele izolate? Daisy fcu ochii mari i clipi din gene.
Categoric da.
Ce zici atunci de labirintul de la Saint Cloud? De fapt, acolo s-au auzit multe
plnsete i ipete de fete urmrite de-a lungul secolelor.
Etienne!
Deci preferi ceva mai intim.
Se pare c mai mult dect preferi tu, replic, sardonic, Daisy.
Probabil c da, o aproba el cu un zmbet. Auzind un ciocnit discret n u, el
i nl privirea.
Aha, a venit gustarea. Mncarea sosi ntr-o succesiune rapid, ncepnd cu
crevei, continund cu macaroni napolitane, i terminnd cu homarul, prjitura i
piersicile. Daisy manc iar ducele se mulumi s bea, gustnd din, macaroane
doar la insistenele lui Daisy
Te simi bine? o tachina el, apucnd una din, piersicile aurii din vasul aflat n
faa lui i bucurndu-se de apetitul iubitei lui, femeile pe care le cunoscuse
nainte erau, n general, preocupate s nu mnnce.ncercnd s abordeze mai
bine homarul suculent aranjat pe platou sub form de coroan, garnisit cu roii
decojite i uns cu unt, ea se mulumi s dea din cap i s zmbeasc. Trase de o
bucat de homar mustind de sos i, dup ce o puse n gur, nchise ochii,
satisfcut.Ducele simi un val de plcere invadndu-i simurile., Daisy era o

femeie alctuit din multe pri captivante. Mai natural dect o fat de la ar,
la fel de elegant, ca o regin, capabil s se descurce cu miestrie ntr-o
profesiune tipic de brbat, frumoas asemenea celui mai minunat rsrit de
soare din copilria lui i seductoare... ca orhideele stropite de roua junglei care
seduceau privirea i simurile.
O urmri ca un voyeur-ist epicurean cum termina homarul, selectnd capricioas
o bucic de aici, una de colo, procedase la fel, cu aceeai discreie, cu, fiecare,
fel anterior alegnd numai poriunile mai bune i mai suculente. Iar homarul
l mnca servindu-se de degete.
Te deranjeaz? l ntreb ea la un moment dat, mai mult din politee,
contient fiind de privirea atent a lui Etienne; nu era o adept a protocolului
strict.
Deloc. M bucur ceea ce vd. Mai trziu, rosti el ncet, eznd relaxat pe
fotoliu i innd lene ntr-o mn piersica pe jumtate consumat, o s ii ling
degetele ca s i le terg.
Ah... ce drgu un brbat util. (Buzele ei luceau din pricina sosului.) Vrei
s ncepi chiar acum?Se aplec puin n fa i ntinse braul peste mas.
Eu ziceam, rspunse el schind un zmbet, s atept pn la servirea
desertului. Ca s evit, adug el moale, orice ntreruperi neprevzute ale...
funciilor mele utilitare.
Mmm... mi vine s uit de desert. (Daisy zmbi i apoi i linse singur
degetele.) Aproape...El rse.
N-am fost pus niciodat s atept la rnd dup, un desert.De fapt nu fusese
niciodat pe locul doi n gndurile vreunei foste iubite. Ceea ce o fcea pe
domnioar din Montana i mai fascinant pentru el.
Fr ndoial c experiena i va mbunti caracterul.n ochii negri ai lui
Daisy aprur luminie ironice.
Dac nu se va mbunti, va fi cel puin obligat...la constrngeri.
i de aici se poate trage o nvtur, observ ea vesel.
Poate c mai trziu te voi educa i eu pe tine.
Chiar aa? zmbi ea seductor.
Chiar aa, opti el.Desertul, o veritabil oper de art, de dimensiuni
deosebite, fu adus de nsui patiserul ef pe un platou de argint decorat cu
struguri zaharisii, pepene galben i delicate petale de violete din zahr. De pe
suprafaa aurie a delicatesei se ridicau aburi, iar mijlocul prjiturii, nla sub
forma unui munte aromat de vanilie. Sosul special se afla ntr-un magnific vas
de argint purtat cu deosebit solemnitate de un ajutor privilegiat.

Daisy era cu adevrat copleit. Plcerea vie oglindit n ochii ei strlucea cu


mai mult putere dect unele minuni ale lumii pe care le vzuse n peregrinrile
lui prin lume.
Trebuie s guti din sosul sta, Etienne, rosti Daisy cteva clipe mai trziu,
dup plecarea servitorilor i dup ce gustase ea nsi din minuniile de pe,
platoul de argint: prjitura cald i suculent, strugurii zaharisii, delicatele
petale de violete, crema de vanilie i, bineneles, sosul Luneville.
Mi-ar place, ai isprvit?ntre timp el verificase, discret, ceasul din colul
ncperii. i terminase piersica i i lsase la o parte paharul. Chiar i un brbat
cu rbdarea lui avea anumite limite.
Da, rsufl ea uurat, ntinzndu-se. Gata.Acum gust asta.
Ridicndu-se de pe scaun, se aplec peste msu i i oferi ducelui degetul
glazurat n sos.El i inu o clip mna nainte de a-i bga degetul ei n gur.
Daisy regsi pentru o fraciune de secunda senzaia pe care o trise cnd l
cunoscuse pe ducele de Vec era nnebunit de dorina de a-l atinge.
M rsfei.Declaraia ei cu voce stins se termin cu un icnet pentru c i
luase degetul n gur alunecndu-i limba i, buzele de-a lungul lui.
Cu nespus plcere, replic el srutndu-i vrful degetului, i uneori cu o
oarecare nerbdare.
Chiar c te-am fcut s atepi, declar ea, mulumit c el ddea semne de
nerbdare.
Oh, da. (Etienne se ridic, dezvluind privirii lui Daisy enorma umfltur din
pantaloni.) Dac ai terminat, continu el cu voce joas i rguit, acum mi-a
venit mie rndul la desert.Mulumirea lene, plcerea de a mnca i de a bea,
mncruri i vinuri excelente, apropierea de Etienne,ambiana creat de geniul
arhitectural al lui Bernini,, toate acestea contribuiau la senzaia ei de ncntare
ntrit de vlvtaia senzualitii. El nu avu nevoie s fac dect doi pai ca s
nconjoare masa ncrcat cu mncare, dup care i oferi mna lui Daisy.
Ia i sosul, zise el. Cred c am s-l gust n pat.
Ea simi cum i tremur degetele cnd ntinse mna dup micul vas din argint. El
o strnse de mn, ca i cum ar fi sesizat ct de strnit era.
l duc eu. Ca s nu se verse... Etienne ls vasul cu sos pe noptier, printre
multele bibelouri strnse de generaii ntregi i depozitate acum acolo: o cutiu
mpodobit cu diamante, datnd de dinainte de Revoluie; dou pisici slbatice
din porelan aduse din Egipt, n timpul campaniei lui Napoleon, de ctre un de
Vec cu vederi suficient de clare ca s se fi alturat mpratului i s fi

supravieuit Revoluiei; fotografia n ram de argint a unui bieel stand lng


genunchiul mamei sale, zmbind timid i privind spre aparat cu ochii lui
Etienne. ns nu zrea nimic feminin n ncpere camera aparinea n mod
clar unui brbat. Patul era solid, ncrcat cu decoraiuni, tapiat cu catifea
ciocolatie, folosit i rsfolosit de-a lungul secolelor. Daisy rmase complet
nemicat pentru o clip, uluit de natura impersonal a ncperii. Cu excepia
fotografiei din copilrie a lui Etienne, ncperea aparinea mai mult istoriei
familiei de Vec dect lui Etienne. Acesta ns prea imun la senzaiile create de
vieile trecute i la greutatea apstoare a istoriei care transpira din toate
colurile camerei. El i ddu jos halatul.
Te-ai gndit vreodat ci oameni au dormit n patul sta? ntreb Daisy.
Degetele lui ncetar pentru o secund s mai desfac cordonul halatului ei.
Cearafurile sunt noi.
Etienne, vorbesc serios.
Tu vorbeti aproape ntotdeauna serios, iubito, replic el cu un zmbet,
coborndu-i halatul de pe umeri, ns eu te ador oricum.
Nu simi?
Riscnd s fac o remarc neserioas, am simit-o de cnd ai mncat homarul
cu acele gesturi languroase i seductoare.Ea rspunse insinurii zmbind.
Ai but prea mult.
Sau nu suficient, dac ai nceput s simi fantome,n aer.
Nu eti niciodat serios?
ncerc s nu fiu. Una din puinele maxime pe care mi le amintesc de la prea
puin prezentul meu tat se refer la prerea lui despre oamenii serioi. Oamenii
serioi, spunea el, sunt periculoi. Cnd te caeri, ei zmucesc de frnghie cnd te
atepi mai puin. Se pare c aceast corelaie chiar dac e obtuz, m-a,purtat i
pe mine prin via.Daisy i uguie buzele.
De fapt, pe el l-a ucis, continu, abrupt, Etienne. Bunny Claridge, despre
care toat lumea spunea c n-ar fi trebuit s-i prseasc niciodat iazul lui de
pescuit din Kent, ridicase patru oameni i i omorse pe toi. Iar acum, adug el
cu un zmbet, rostogolind-o pe Daisy pe pat, s lsm maximele la o parte, cu
excepia celor pur egoiste care m privesc, i s trecem la subiecte mai plcute.
De exemplu, unde i-ar place s te ung nti cu sosul Luneville? Faa lui se gsea
la civa centimetri de a el,zmbetul lui era magic, iar ochii sclipeau amuzai.
Adic?
Adic, dac ai vreo zon anume de stimulare pe care o preferi,vezi ce
adaptabil pot s fiu.

i dac n-am?
Ba ai. Mi-am notat eu. Turn cteva picturi din sosul de vin mai nti pe
buza ei inferioar, pe care le linse apoi cu deliberat ncetineal.
Ai un gust... murmur el.
Suficient de bun ca s fiu mncat? ntreb,Daisy, cu pulsul accelerat.
Mi-am pstrat apetitul pentru tine i mi-e foarte foame.
Daisy simi vorbele mngindu-i trupul, ca i cum gndurile lui ar fi cptat
form material, i un val de dorin i ncinse carnea.
Sosul cald czu n picturi mari peste sfrcurile ei ntrite, formnd rulee
peste snii plini. El prinse uvoiul cu buzele i limba nainte de a depi curba
voluptuoas a snilor, i ncheie gestul lund fiecare sfrc n gur.Daisy nchise
ochii ca s se protejeze mpotriva copleitoarei senzaii pe care o ncerca.
Nu te opri, opti ea, dnd glas pasiunii.El nu se opri. Continu s mngie, s
ronie i s sug pn ce ea sfri, terminnd, n orgasm.Etienne nu mai atept,
dei ea l mpinse cnd simi cldura lichid care l nmuia adncitura dintre
picioare, i ddu minile la o parte, i opti:
Ai ncredere n mine.Dup care i cobor capul s guste amestecul divin
dintre sosul Luneville i sucul ei orgasmic. Daisy scoase un geamt de plcere
un sunet de acompaniament al gesturilor extraordinare pe care le fcea
Etienne cu limba i buzele. Plin de rbdare i pricepere, Etienne i stimula
apetitul, aducnd-o pe Daisy n pragul freneziei.Cnd ea ncepu s tremure iari
din tot trupul o ptrunse cu for. Daisy rmase fr suflare, simind cum o
topete orgasmul lui.
Nu m pot mica, opti ea cnd i recapt, ct dect, graiul.
N-ai nevoie, rspunse el, continund s se mite uor nuntrul ei.
Pentru un brbat care considera c ncercase toate senzaiile posibile, ducele se
trezi atins de un imbold pasional att de acut, de ardent i de strlucitor, nct
acum nelegea, n sfrit, sensul cuvntului delir.
Ar fi posedat-o pe Daisy chiar dac dup consumarea actului l-ar fi ateptat
flcrile iadului sau chiar dac Isabelle i-ar fi aintit un pistol la tmpl. Cu
experiena dobndit, ducele nelese c ceea ce simea depea era dragoste, un
soi de dragoste pe care el o dispreuise ntotdeauna, un soi de dragoste pe care
acum descoperea c era providenial. i era norocos.
Daisy simi cum el i ntrete mbriarea i, ca i cum i-ar fi ghicit starea de
spirit, i mngie umerii largi cu palmele.
Eti al meu, rosti ea cu voce optimist. S nu uii.

Pentru totdeauna, murmur el. n acea noapte i aparineau cu totul, fr a se


mai gndi la ziua de mine. Erau doar dou fiine umane adpostite sub protecia
cuverturii de catifea a unui pat vechi de dou sute de ani. Nu conta dect faptul
c se ineau n brae. Nu conta dect iubirea lor.
Dup ce ea adormi, Etienne o inu n brae. l copleise o melancolie ciudat
dup fericirea trit, ca i cum viaa lui anterioar se irosise n bezn timp
dedicat doar vnrii cu orice pre a senzaiei pe care, o urmriser generaii de
naintai... plcerea.Dragostea lui pentru Daisy i oferea rgazul de a-i da seama
ct de mult pierduse.Timpul trecea inexorabil avea s mplineasc patruzeci
de ani n cteva luni.Tatl su murise la patruzeci i doi de ani. Ct de
trectoare e viaa, reflect el cnd o alt barj trecu prin dreptul ferestrei. Lng
el, Daisy l nclzea, cu trupul i cu sufletul, cu respiraia ei uoar care i gdila
pieptul cu dragostea ei att de esenial pentru fericirea lui.
N-avea nici un chef s i se spun c era egoist c i dorea un pic de fericire
pentru sine. Un pic de, intimitate cu femeia pe care o iubea.Prin comparaie cu
care, mariajul lui dinastic prea patetic i ubred. Ca i cerinele superficiale
impuse de nevasta sa unui so. Etienne era pur i simplu o convenien pentru ea,
un consor cu un titlu i o poziie social adecvate.
Dintr-odat, lui Etienne nu-i mai ajungea s-i umple vidul din via cu distracii
pasagere. Nu-i mai era suficient. Viaa era prea scurt. i fericirea prea efemer.
Gsise n sfrit femeia care i ptrunsese n, suflet, i avea s-o pstreze.
mpotriva oricrui Montigny, oricrui magistrat i a oricrei sentine sociale de
pe lume.
CAPITOLUL 10
Cnd deschise ochii, ducele l zri uluit pe valetul su. Se ntreb de ct vreme
sttea Louis acolo, tcut i respectuos.
Vizitatori, domnule duce, n antecamer.
De ce stau n antecamer? se mira el, cci era evident nevoie de o explicaie
din moment ce se trecuse de Louis i de valetul su personal, Burns.
Au insistat s v vad, sir. Arhiepiscopul i btrna contes Montigny.
Probabil c pe chipul lui Etienne se citi consternarea, cci Louis ncepu s recite
grbit evenimentele care precedaser prezena lor n antecamer, aflat la numai
dou camere deprtare de dormitorul ducelui. Mai mult dect niruirea rapid
de vorbe,expresia i tonul lui Louis mrturiseau lupta dus pentru a-i menine pe
cei doi acolo unde se aflau acum.
Erau hotri s intre aici, n dormitor, sir. mi cer scuze, sir. S-i dau afar?

Etienne aprecie loialitatea lui Louis i se bucur pentru o clip imaginndu-i


cum ar fi s-l azvrle pe ipocritul de arhiepiscop afar din cas. Cu mama lui
Isabelle nu s-ar fi putut purta aa. Privind ctre Daisy, care continua s doarm,
rosti n oapt:
Ofer-le un ceai i spune-le c voi veni imediat. i... mulumesc, Louis, c
i-ai inut la distan. Tulburarea valetului era nc evident.
A fi vrut s-i fi oprit la u, sir, ns Burns spune c arhiepiscopul l-a mpins
pur i simplu din calea lui. E arhiepiscop, sir. Omul se mai gndete i la
posibilele repercursiuni dac se opune unui arhiepiscop.
Nu puteai face nimic, bineneles.
Burns i ali doi oameni pzesc ua spre antecamer. E ncuiat, sir.Etienne
nu se putu abine s nu zmbeasc zrindu-i cu ochii minii pe cei doi oameni
nchii n camera de ateptare. Spera ca ei s nu ncerce s deschid ua.
Cinci minute mai trziu era mbrcat. Daisy continua s doarm, senin. Se
culcaser foarte trziu i poate c nici Etienne nu s-ar fi trezit dac orologiul
interior nu i-ar fi amintit c era ora obinuit plimbrii clare prin parc. Oare ct
sttuse Louis acolo, ateptnd n tcere?
Pn reui s se mbrace, Louis pregtise deja o cafea, neagr i foarte dulce, pe
care Etienne o bu n picioare, la fereastr. Circulaia pe ru era intens n
aceast diminea. Soarele sclipea auriu iar frunzele proaspete aminteau cu
verdele lor c e primvar Etienne era ndrgostit i era iubit; ziua strlucea de
prospeime; universul lui era plin de sperane.
Condu-m acolo,Louis. Dup cafeaua asta pot da ochii chiar i cu fundul
unui arhiepiscop, ca i cu cel al... pioasei mele soacre.Etienne nici nu sttu s
asculte scuzele lui Burns cnd ajunse la ua ncuiat. Le mulumi, lui i celorlali
doi oameni pentru c i pziser intimitatea. Dup ce ntoarse cheia n broasca
bine uns, Louis l anun.
Te-am trezit, rosti soacr-sa, privind dispreuitor spre mbrcmintea lui
neoficial, doar n cma, fr vest, pantaloni i papuci mocasini.
Da. V pot ajuta cu ceva?Ducele vorbea cu blndee. Nici arhiepiscopul
Parisului i nici mama Isabellei nu-l intimidau. Nu era un om pios sau religios
din cale afar; Biserica din Frana i depise menirea spiritual, din punctul lui
de vedere, i se amestecase n guvern i n societate, iar constrngerile
propvduite de ea nu-l preocupau ctui de puin.
nainte de a depi pragul ncperii, arhiepiscopul rosti pe un ton categoric, ca i
cum s-ar fi adresat unui inferior sau ar fi recitat un text nvat pe dinafar:

Biserica nu ngduie divorul.Etienne gndi, maliios, c arhiepiscopului i


fusese aat curajul, probabil de ctre sor-sa. Ducele i amintea perfect
paloarea care l cuprinsese pe prelat n holul Operei.
Cunosc poziia bisericii, replic, calm, Etienne,!..ducndu-se ctre un scaun
aflat lng canapeaua de pe care l priveau cei doi Montigny ncruntai, ca pe un
discipol al diavolului. n orice caz, legile Franei stabilesc clar care sunt
procedurile necesare. Sper c nu v-ai sculat att de devreme azi ca s dezbatei
cu mine controversa dintre legea secular i cea clerical.Nu sunt n...
n familia Montigny n-a existat niciodat un divor, l ntrerupse mama
Isabellei.i inea silueta micu eapn, ian vocea i semna perfect cu cea a
fiicei sale. Aveau amndou o precizie de ghea n rostirea cuvintelor. Dei era
vduv de aproape un deceniu, continua s poarte doliu bonet neagr, cu
panglici mpletite, rochie neagr de mtase cu un singur accesoriu: broa cu
diamant negru.Minile mici erau mpreunate perfect simetric n poal.
Nici n familia de Vec, replic ducele cu o privire lipsit de expresie.Aezat
confortabil pe scaunul mare, Etienne inea o a doua ceac de cafea n mn.
Lng ei, n picioare,Louis atepta ca un halebardier elveian poruncile lui.
Pn acum, adug ncet Etienne.
Nu putem ngdui aa ceva.Rigida dogm bisericeasc, ignornd drepturile
individuale acordate de legea francez, prea total anacronic la acest sfrit de
secol. i iritant. Ca lucrurile s ia o turnur comic, arhiepiscopul era un om
mrunel, ca toi cei din familia Montigny, fapt care l tent pe Etienne s
rspund: i ce vei face, m vei opri? n loc de asta, el se mulumi s rosteasc,
cu acelai ton calm:
Din fericire sau din nefericire, cu tot punctul vostru de vedere, n-avei nici un
control asupra vieii mele. Eu sunt de Vec.
Te putem opri n instan.Vocea arhiepiscopului era hotrt. Oare l ameninase mama Isabellei sau i promisese o donaie generoas?
N-avei dect s ncercai, replic Etienne, ncepnd s-i piard interesul.
Bourges nu te poate ajuta, cri mama Isabellei cu un dispre familiar
urechilor ducelui. E un ran.
Letheve va descoperi c mprejurrile n care s-a nscut Bourges nu au nici o
consecin n faa barei. (Etienne i ncrucia picioarele, i ddu ceaca lui Louis
i se ls pe sptarul scaunului.) Mai avei... sfaturi..., sau Burns v poate arta
unde e ieirea?i curtoazia lui avea limite, ca i lipsa de utilitate a oricrei
conversaii cu membrii familiei Montigny; n plus l atepta o femeie superb n

pat, fapt care, mai mult ca oricare altul, l ndemna s scurteze aceast
ntrevedere ridicol.
Deci nu vrei s asculi ce-i spunem noi? ntreb arhiepiscopul cu fn.
Ba v ascult pentru prima dat n via. Mi-am ndeplinit cu vrf i ndesat
datoria fa de familie n, ultimii douzeci de ani. (Ducele i cobor vocea i,
rosti rar, ca s nu fie greit neles): Viitorul meu mi aparine.
Copiii nu sunt majori nc.Vocea arhiepiscopului semna cu cea a unui
inchizitor spaniol dintr-o sal de tortur. Etienne se ndrept imediat. Ochii i se
aprinser de mnie iar ncheieturile minilor i se albir.
Dac te atingi de ei, Montigny, rosti el ncet i amenintor, o s-i scot inima
din piept.
M amenini? Arhiepiscopul se albise din nou la fa, ca n,noaptea
precedent.
Da. Ochii ducelui sclipeau ca dou smaralde ncinse.
Nu... m poi amenina, opti prelatul, mboldit discret de degetul sor-sii.
Legea spune c e nevoie de custodie... pn ce copiii mplinesc douzeci i unu
de ani.
Legea ar face mai bine s nu se lege de copiii mei, Montigny, sau o s-i
mnnc inima aia neagr la,cin. Asta e o promisiune, o ameninare i o
declaraie,de rzboi. E clar? Beatrice, s tii c-i bagi fratele n mormnt nainte
de vreme, remarc Etienne, observnd mna soacr-sii gata s se mite din nou.
Gndete-te la ct de prost trage el cu pistolul. i acum, s fie clar. Nimeni nu se
atinge de copiii mei. Nici unul dintre voi. Nici mcar Isabelle, care n-a mai fost
interesat de ei dup ce i-a nscut. i cu att mai puin o instan care poate fi
cumprat sau vndut pe preul unui ponei de polo bun.Ducele se ridic n
picioare. Interviul luase sfrit.
Burns v va conduce afar. S nu mai punei vreodat piciorul aici.
CAPITOLUL 11
Venele de la tmple i se zbteau cu putere. Ducele strbtu n goan distan
pn la dormitor. Furia l copleea. Oare chiar cred c mi pas de poziia
Bisericii sau de atitudinea vreunui Montigny fat de divor? Idioii! Probabil c
membrii clerului aveau dreptul la o opinie, dar n nici un caz nu-i puteau da lui
ultimatumuri n propria cas.Cum ndrznete viermele la s-mi amenine
copiii? Cum ndrznete s cread c are vreun drept s impun dogma lui
teologic vieilor lui Justin i Jolie? L-a ucide fr nici un regret, dei laul

naibii s-ar fi ascuns probabil sub sutan sau sub fustele sor-sii dac ar fi fost
provocat la duel.
Louis tropia pe urmele ducelui, alergnd ca s in ritmul cu pasul stpnului.
Cnd ajunse la ua dormitorului, Etienne se opri o clip oferindu-i rgaz
valetului ca s-l ajung, apoi i spuse acestuia, care gfia cu voce ncordat i
nc iritat:
nc nite cafea, te rog, i micul dejun peste circa... douzeci de minute. Cel
mai bine ar fi s-l omor i s scap lumea de un preot cretin, adug el, ca
supliment la comand. (Cu mna pe clan, se ntoarse, brusc zmbitor, spre
valet.) N-ar fi o idee bun, Louis?
Da, sir. S dau ordin s vi se curee pistoalele? (Dup ce-l nsoise pe duce la
cteva dueluri o disput nc popular da reglementare a disputelor Louis
era gata s-l ajute din nou.) Copiii trebuie protejai, adug el, ca i cum ar fi
fost vorba de copiii lui.
Dac l-a ucide pe mgarul sta cu ifose, cel puin a scuti Frana de un
bastard ecleziastic... ns faa lui era att de alb, Louis, nct s-ar putea s n- am
nevoie de pistoale. Poate d n apoplexie. Laul naibii se uit probabil i acum
peste umr. Aadar, cafea i micul dejun. E o zi frumoas afar, nu-i aa Louis?
schimb Etienne subiectul, gndindu-se la femeia cald i voluptuoas care-i
atepta n pat.
Da, domnule duce, l aprob valetul, nelegnd comentariul stpnului. E
ncnttoare.
Domnioara Black va fi noua ta stpn. Etienne avea un zmbet de copil
entuziasmat pe chip.
Foarte bine, sir. Abia atept. Fiind n slujba ducelui nc dinainte de cstoria
acestuia, Louis era mulumit s-i vad stpnul fericit pentru prima dat dup
muli ani.
Credei c doamnei i-ar place plcinta aceea cu alune i miere care se prepar
la Colsec?
Da... da. (Etienne fcu o pauz.) Ar fi trebuit s m gndesc chiar eu la asta.
Mulumesc, Louis, o s-i plac la nebunie. Douzeci de minute?
Douzeci de minute precis, sir.
Micul dejun fusese mbelugat i tihnit, ncepnd cu mireasma plcintei aromate
i terminnd cu ciocolata fierbinte cu frica i cu o srutare pasionat. Soarele se
ridicase sus pe cer nainte ca ducele s se dea jos din pat i s sune din nou dup
Louis.

Ai nevoie de nite haine, rosti Etienne ca explicaie la privirea interogativ a


lui Daisy. Louis va avea grij de asta. O s-i facem o vizit mamei mele.
Nu vreau. Prefer s stau aici. Etienne fusese deosebit de ginga n aceast
diminea: o trezise cu un srut blnd i languros i fcuse dragoste cu ea cu o
dulcea extraordinar nlocuind pasiunea fierbinte din noaptea precedent cu
o meticulozitate aparte.. Acum trupul i inima ei strluceau nflcrate de
dragostea lui i Daisy nu voia s-i modifice ceva starea de spirit. Voia, egoist,
s l pstreze pe Etienne la ndemn, sub supraveghere doar pentru ea.
Vreau s te prezint mamei. El prea i mai nchis la culoare n contrast cu
cearafurile albe. Zmbea, era senzual i mai perfect dect s-ar fi cuvenit unui
brbat.
Nu, protest moale Daisy. Mai trziu...
Da, i mai trziu o vom face, rspunse Etienne, binedispus i datorit
intuiiei... sau poate a experienei.Recunotea acea privire mbufnat din ochii
unei femei.
Eti sigur n legtur cu mama ta? ezit Daisy. Dup scena de la Oper...
Mama e i mai neconvenional dect mine.
i n legtur cu divorul?
n legtur cu totul. El nu i-au plcut niciodat cei din familia Montigny,
astfel nct hotrrea mea de a divora nu o va oca. Nu mama mea, ci
administratorii averii tatlui meu au aranjat cstoria mea.Etienne rosti cuvintele
trgnat. Era satisfcut, mplinit i imun pentru moment la orice ranchiun.
i tu n-ai avut nimic de spus?
De vreme ce aveam sub douzeci i unu de ani, nu-mi puteam controla din
punct de vedere legal motenirea. Rzboiul cu Rusia se ivise la orizont i
amenina s ne nghit o mare parte din teritoriile estfie, iar eu plnuiam s m
nrolez ntr-o unitate de cavalerie, ceea ce contravenea flagrant dorinelor
administrative. Toi aceti factori au infiuenat firile prudente ale celor care
conservau averea tatlui meu. Dac a fi fost ucis n rzboi, toat motenirea ar
fi ncput pe minile unui vr de-al treilea, extrem de ndeprtat, care tria n
India i bea de stingea. Era firesc aadar ca administratorii s fie ngrijorai.
Oricum, eu eram perfect contient de obligaiile mele dac mi s-ar fi ridicat
legaia titlului de Vec. ntinzndu-se ca o felin uria, Etienne continu pe ton
moderat:
tii la fel de bine ca i mine c mama mea, ca femeie, avea prea puin
control asupra motenirii de Vec. Ca atare, am neles amndoi ct de util era
aliana propus de familia Montigny.

Util?
Au ameninat-o pe mama c i taie veniturile dac nu m cstoresc i nu fac
un motenitor nainte de a pleca. nainte de a rosti ceva, adug el, ridicnd,
palma, las-m s-i spun c n-aveam timp pentru o, btlie prelungit n
instan chiar dac n-a fi fost de acord cu nevoia apariiei unui motenitor.
Legaturile de snge ale familiei de Vec merg pn la Charles Martel, continu el,
contient de nsemntatea legturilor de rudenie cu primii regi ai Franei. Am
simit c am o anumit datorie, toi prietenii mei au contractat cstorii similare
la fel ca strmoii lor. Aici nu, suntem n preerie... s dispunem de libertatea
pe care, tu o iei ca pe un dar.Ultimele lui cuvinte erau oarecum tulburtoare
pentru un om bogat, cu putere i relaii.Daisy se gndi ct de mari erau libertile
individuale n cadrul culturii Absarokee: cstoria se ncheia prin consimmnt
mutual; divorul, la fel,femeile aveau aceleai prerogative asupra proprietii ca
i soii lor. Averea, nu constituia prima prioritate, dar nici ultima, iar gndul de a
permite unui ter s-i aleag n mod autocrat logodnicul era de neimaginat.
mi pare ru, rosti ea moale, ntinznd mna ca, s ating arcul negru i
mtsos al sprncenei lui. A vrea s fi fost aici acum douzeci de ani ca s te
iau, cu mine i s te duc n cabana mea.El zmbi recunosctor.
Acum sunt disponibil... s m duci acolo.
Aproape... n ultim instan, se corect el cu un zmbet.
Etienne l trimise pe Louis la Adelaide cu o list de haine de care avea nevoie
Daisy. O or mai trziu,, ducele i cu Daisy edeau ntr-o ncpere plin cu, flori,
mirosind puternic a hibiscus. Mama lui Etienne, tocmai spunea, ct de ncntat
era s o cunoasc pe Daisy, n vreme ce Etienne edea tolnit
confortabil,inndu-i braul n jurul umerilor iubitei lui. Cu ocazia acestei prime
ntlniri cu doamna duces, Daisy era uimit cel mai mult de izbitoarele
diferene fizice dintre mam i fiu. Cei doi erau total diferii ca aspect.
Ducesa avea pielea alb, prul auriu, de nuana mierii, ochii de o ciudat nuan
de azuriu translucid, era clar c el nu-i motenise statura de la maman. Ducesa
avea trsturi comune, n contrast cu acelea Jacvilfene ale fiului ei. Probabil c
fusese foarte tnr cnd l nscuse pe Etienne deoarece i pstra i acum
aspectul tineresc... aa cum era mbrcat, cu o rochie de muselin cu un bogat
model floral, ncrcat de panglici i funde.
L-ai fcut foarte fericit pe Etienne, draga mea, zise cu amabilitate Heloise, i
i mulumesc pentru asta.
Suntei amabil, rspunse Daisy. Sper doar c... n fine... totul se va liniti.

Te referi la familia Montigny. Slav Domnului c exist nou: lege a


divorului. Nu i-am povestit cnd a fost folosit pentru prima dat? rosti ea ctre
fiul su. Are prea mult sim civic nu tie.
Mam e mai impulsiv.Ducele zmbea cu indulgen.
Vrei s spui c tu habar n-ai avut ce nseamn dragostea.
Iar tu tii?Ducesa se amuza de ani de zile la fel ca i fiul ei.
Eu nu-i povestesc ie totul. Ar trebui s te consideri norocos, adug ea pe ton
meditativ. Nu oricine i gsete att de uor mplinirea.
Ai secrete, mam?
De dinaintea venirii tale pe lume, dragul meu, zise maic-sa, revenind la
starea anterioar de spirit. Acum povestete-mi ce au avut de spus de diminea
arhiepiscopul i farnica aia de soacr-ta.
N-a fost nimic... un gest inutil, rspunse el scurt. M gndeam c i-ar place
s vii uneori cu noi ia curse. Negruul meu alearg bine n ultima vreme.
Arhiepiscopul i soacra ta? se mir Daisy. De ce nu mi-ai spus nimic?
N-aveam nimic s-i spun.Era un rspuns evaziv tipic masculin.
Mi-ar place s-i vd calul n curs, dragule, rupse ea tcerea care se lsase.
Ducele schi un zmbet.
Bine. Atunci rmne pe vineri. i-ar place s cinezi cu noi disear? Daisy
mi-a promis c va lua, masa cu mine. ,
I-am promis prinului Cherevel c m duc la el n seara asta. mi pare ru.
Vrei s venii i voi la petrecerea lui? Dei v avertizez, e o reuniune
diplomatic, unde sunt invitai mai mult ambasadori.
Iar tu eti gazda pentru Phillppe, i eti nsrcinat cu fermecarea tuturor
ataailor coloniali. Mama e cel mai bun ambasador al lui Philippe, i explic, el
lui Daisy. E capabil s conving cel mai nfierbntat, ministru de externe,
indignat de tratamentul la care e,supus de ctre biroul colonial, c femeile din
Paris, neleg dilemele cu care se confrunt ara acestuia.
Sunt toi oameni puternic angajai, care-i exprim dureri legitime.
Comptimirea mea e autentic, drag, doar tii asta.
Mama a refuzat mai multe propuneri de cstorie din partea minitrilor
coloniali dect poate socoti cineva.
Cum s te mai supraveghez dac prsesc Parisul? replic ea, tachinndu-l.
Etienne are nevoie. de mult atenie, adug ea, amuzat.
M-a bgat pentru prima dat n seam cnd, aveam aisprezece ani, i-o
ntoarse ducele, n aparen fr a prea deranjat de lipsa de preocupare a mamei
lui fa de el n copilrie.

Tu o aveai pe Rennie, drag, care a fost cea mai mare iubit a ta.
Era deosebit. !
Bineneles. A fost Rennie a mea mai nti. Eu, am fost doar generoas ca s
o mpart cu tine.
Aa e, rosti el simplu, tiind c generozitatea mamei sale provenise din cel
mai pur instinct matern. Rennie l iubise necondiionat, aa cum i el o iubise pe
ea i nici acum nu trecea o zi fr s se gndeasc la doica lui din copilrie dei
aceasta murise de aproape douzeci de ani.
Presupun c n tradiia ta nu exist doici, i se adres Heloise lui Daisy.
Restul vizitei se scurse axndu-se pe o ciudat discuie despre copii i creterea
lor, un subiect aflat n general n afara perimetrului obinuit n care Etienne i
purta conversaiile mondene.Maic-sa observ interesul lui neobinuit i era
contient c Etienne nu i adusese niciodat amantele la ceai acas la ea. i
dorea fericire din toat Inima; Isabelle furase prea muli ani fiului ei. El merita
mai mult.
Nu te uita urt la mine, zise ducele cnd se urcar n trsur. Nu vreau s m
cert.
Nu trebuie s m protejezi de ce se ntmpl. Pur i simplu a vrea s aflu
ceea ce pare c tie toat lumea. Nu sunt un copil, rosti ncet Daisy.
Crede-m c nu i-ar place s tii. Cei din familia Montigny sunt nite idioi,
adug el cu asprime n voce.
n legtur cu ce?
n legtur cu copiii mei.
Nu te pot ajuta?
Draga mea te iubesc pentru inteligen i nelegere, ca i pentru unul sau alte
dou lucruri, ns adaptarea la mecanismele legale, orict de bine dezvoltat ar
fi, nu poate constitui o baz raional pentru o discuie cu cei din familia
Montigny. tia sunt cu totul insensibili la orice altceva n afara ameninrilor
cu moartea, pe care eu le-am adresat cu sinceritatea cuvenit. Acum, putem
discuta, te rog, lucruri mai plcute... cum ar fi culoarea nnebunitoare a buzelor
tale, sau un itinerar pentru luna de miere sau numele primului nostru nscut?
Pentru c l iubea, ea rosti:
Ai ctigat, domnule de Vec... de data asta. Zmbi. Dar numai pentru c a te
distra e o aciune care are avantajele ei. El rse din toat inima auzind insinuarea
ei. Lsndu-se pe spate pe bancheta tapisat, se uit la Daisy cu o privire
speculativ, amuzat.

i atepi vreo favoare n schimb pentru c m distrezi? Un fel de o mn


spal pe alta? adug el cu ,voce trgnat.
Gndul sta mi-a trecut prin minte dar sunt sigur c nu-i ceva cu care s nu
te poi descurca.Privind ceasul din trsur, ducele fcu cteva calcule mentale,
care nu-i ieir, i gndindu-se c dac ar fi fost vorba de oricare alt femeie o
vizit la bijutier,ar fi rezolvat problema, Etienne rosti:
Presupun c nu e un moment potrivit s te ntreb dac te-ar deranja dac a
face un meci n dup-amiaza asta.
mbrcat cu o rochie de mtase cu panglici n nuane de oliv, cu prul strns
lejer la ceaf cu ajutorul ,unei agrafe de aur ncrustat cu perle, Daisy avea un
aer, ,de odalisc n interiorul umbrit al trsurii.
Nu vorbim despre acelai fel de meci... nu-i aa?
Zmbetul ei aproape c-l fcu s se rzgndeasc. Dac n-ar fi fost de acord, el
i-ar fi ignorat programul; aveau s fie i alte meciuri. ns colegii lui de echip
s-ar fi mbufnat deoarece ocupau acum primul loc n campionat.
N-are prea mare importan, chou-chou. Valentin, poate gsi un nlocuitor.
Tu joci pe poziia a doua, nu-i aa?
De obicei, rspunse cu modestie cel mai bun marcator al deceniului.
i ai fi mai greu de nlocuit dect poziia a treia sau un funda.
n teorie... ns o dup-amiaz n pat cu tine, prevaleaz prin fascinaie,
replica el cu farmec. Daisy cntri dorina lui n raport cu dorina ei, nelegnd
angajamentul pe care i-l asumase Etienne, cci avea un tat i frai care jucau
polo cu aceeai, seriozitate.
Du-te, zise ea, hotrt. Eu o s trag un pui de somn la Adelaide.
Pe chipul lui se citi satisfacie, ca pe chipul unui bieel cruia i s-a permis s
ias la joac. Daisy era mulumit c l putea face fericit.
Eti sigur?
Sunt sigur. Mai sunt i foarte obosit. De fapt, nici n-ar fi putut accepta ideea
de a participa la un meci de polo. Fcuser dragoste o bun parte din noaptea
care trecuse.
Eti un nger.Aplecndu-se, Etienne o srut uor pe obraz.
De unde i iei energia?n mintea ei, gndul la un pui de somn i ddea o
senzaie de voluptate.
Cafeaua pe care mi-o pregtete buctarul dimineaa m poate ine treaz zile
ntregi. Tu n-ai but din ea.Daisy luase, de fapt, i ea o nghiitur, spusese: Asta
i-ar nvia i pe mori din morminte i optase pentru un ceai.
Dac vrei, putem anula povestea de disear. O s fii epuizat.

Nu. Vin s te iau la ora nou.Adelaide supraveghease ferestrele care ddeau


spre curte de cnd se sculase n acea diminea, hotrt s-i acorde tot sprijinul
i tot confortul lui Daisy dup comportarea lamentabil a Isabellei de la Oper.
Plimbrile ei nervoase de colo-colo prin cas schimbar dispoziia tuturor celor
dinuntru, deja alertai de vestea vizitei matinale fcute de cei doi Montigny
ducelui o tire banal pentru personal, cunoscut cu ore ntregi nainte ca
aristocraii din Paris s-o afle i ei, odat cu cafeaua.de diminea.
Vestea nu fcuse dect s mreasc agitaia Adelaidei.
Cnd auzi trsura ducelui n curte, Adelaide porni n fug, cu o grab
neobinuit pentru o doamn, spre holul de la intrare, i ajunse, gfind, exact
cnd intra.Vrei nite ceai? ntreb ea sau o gustare? Eti bine? mi pare att de
ru, ai dormit? N-aveai cum probabil c eti epuizat.
Sunt obosit, recunoscu Daisy, cu un zmbet vag, rspunznd la una din
ntrebrile mitraliate de Adelaide ns nu extrem de obosit, continu ea, zrind
brusca ngrijorare care apruse pe chipul gazdei. Iar o ceac de ceai ar fi
minunat, adug, politeea impunndu-i s-i amne somnul.
mi pare att de ru de scena de la Oper, repet imediat Adelaide, dup care
se aezar amndou ntr-un mic salon, unde, ca prin minune, ceaiul atepta,
fierbinte. (Daisy i spuse c fusese tare dificil s fie pstrat masa pregtit
pentru momentul necunoscut al sosirii ei.) Probabil c eti furioas, tulburat i
i doreti s-i ia dracu pe toi cei din familia Montigny.
Daisy se aezase pe un fotoliu lng fereastra ce ddea spre grdin. Soarele din
spatele ei i lsa chipul n umbr, ascunznd astfel grimasa pe care o fcu auzind
declaraia Adelaidei.
A fi preferat un teren de btlie mai puin public, admise ea, nlnd din
umeri un gest care-i reflecta experiena dobndit n lupta cu fanatismul .De
vreme ns ce furia nu ajut, am nvat de mult timp s ignor scenele de genul
aceleia de la Oper.
n ciuda indulgenei tale, a fost o purtare mizerabil din partea Isabellei,
murmur Adelaide. ns tipic pentru rutatea ei. Exist ntotdeauna un anumit
segment al societii pentru care ceilali trebuie s-i cear scuze... la nesfrit.
Faciurea creia aparine familia Montigny se numr printre cei mai rapace
monarhiti, cei mai conservatori i, m tem... cei mai reacionari.
M surprinde cum s-a putut lega Etienne de un spirit att de diferit, cum e cel
al soiei lui. El pare exact antiteza unui monarhist.
Ei doi au dus mereu viei separate. Isabelle i s-a dedicat croitoresei i
lenjeresei sale, ceaiurilor de dup-amiaz, plimbrii zilnice prin Bois,

ntrunirilor mondene, cinelor urmate de teatru sau de vreun supeu. Dac i


schimba de cel puin patru ori pe zi rochiile, i umplea deja zilele.
Imi dau seama ct de ocupat poate fi Isabelle, replic sardonic Daisy.
Interesele lui Etienne au fost ntotdeauna mai diversificate.
Adic s-au raportat i la altceva dect la femei, vrei s spui, o corect, calm
Daisy.
Tu nu-l cunoti de prea mult timp, sublinie Adelaide, turnnd ceai n ceaca
lui Daisy. E adevrat c jocul de polo i grajdurile sunt puncte de reper
importante n viaa lui, ns Etienne este i acionarul principal la trei societi de
cale ferat i are un rol activ n conducerea Bursei.
Dar nu pare prea interesat de afaceri eti convins de ce spui? se mir
Daisy, acceptnd ceaca i farfurioara din mna Adelaidei! Adelaide zmbi.
Te rsfa, spre disperarea managerului lui de afaceri, aa cum susine
Valentin, care nu mai are parte de ntreaga atenie a lui Etienne. i tot Valentin
mi-a spus c nici celelalte activiti ale lui nu mai au prioritatea pe care o aveau.
tii c este socotit o autoritate n materie de cartografie a continentului asiatic?
Hrile lui sunt considerate ca fiind necesare oricui vrea s strbat vastele
ntinderi ale Asiei. Terenurile lui agricole sunt ferme model n privina eficienei
i profitului. n plus, el i cheltuie o mulime de timp cu copiii lui. Acetia au
constituit ntotdeauna maxima prioritate.
Daisy tia ct de devotat era el copiilor, dar, din pricina timpului petrecut
mpreun, nu fusese pe deplin contient de dimensiunile celorlalte interese ale
lui.
Nu mi-am dat seama, el prea... o coplei amrciunea, auzind niruirea
de preocupri ale lui Etienne c i umple zilele ca Isabelle.
Ca i nopile. Dei cred c a fost un om foarte singuratic ca s poat s aib
toate aceste activiti. Cu tine se poart foarte diferit.
Cu toate c era mulumit, simind acea satisfacie geloas a amanilor care aud
c viaa partenerului s-a desfurat total n afara patului conjugal, Daisy nutrea
un sentiment de disconfort dndu-i seama ct de bine ancorat era viaa lui n
societatea parizian. Cum va fi afectat relaia noastr dac eu nu voi rmne
n Frana? Daisy era angajat fa de tribul i de familia ei cam n aceeai
msur n care Etienne era legat de afacerile i de copii lui. Mai mult ca sigur c
lui nu-i va plcea s triasc n Montana. Cu toat bucuria i splendoarea iubirii
lor, nu se gndiser nici unul s gseasc o soluie de micorarea distanei fizice
care le separa vieile.

E posibil divorul? ntreb Daisy, fcnd o asociere logic cu gndurile ei.


(Zrind expresia de pe chipul Adelaidei, adug): Te rog s fii sincer.
Oftnd, Adelaide i ls ceaca jos i netezi erveelul brodat din poal, ca s
ctige timp.
Sunt oameni care l cunosc pe Etienne de o via, rosti ea n cele din urm,
privind-o pe Daisy drept n ochi, i care consider c el a srit peste cal. Chiar
dac aceti oameni se mai socotesc nc prieteni ai lui, nu aprob deloc pasul
fcut de el spre divor. Muli se vor pronuna mpotriva lui Etienne, doar ca s
nu duneze imaginii lor publice, indiferent de opinia lor personal fa de el.
Chiar dac dreapta pierduse puterea politic, continua s aib o mare influen
social datorit forei financiare, prestigiului, locului ocupat n marile servicii de
stat i legturilor cu cercurile de afaceri. Nici biserica nu era o for politic, ns
era o mare putere social, sprijinit de bugetul guvernamental i de propriile
averi; Daisy nelegea alianele politice iar comentariile candide ale Adelaidei i
serveau doar spre a-i reaminti c dincolo de perimetrul iubirii exista o lurne
real.
Deci nu eti optimist.
Etienne e hotrt. Asta e un factor puternic. El e obinuit s fac ce vrea.
Foarte probabil ca ncpnarea lui Etienne s nfrng orice opoziie. Charles
controleaz, bineneles, o mare parte din magistraii de care e nevoie...
Vocea Adelaidei se stinse. ns Daisy cunotea continuarea: Iar Isabelle nu s-ar
da n lturi de la nimic.
Cultura indian e diferit n ceea ce privete cstoria i divorul, nct eu nu
pot s socotesc constrngerile impuse de lege dect ca pe nite obstrucii
scitoare pe care orice om ar trebui s le ignore. mi dau ns seama cum stau
lucrurile i am o mare simpatie pentru Etienne. N-ar fi trebuit s se fac inta
oprobiului social.
Pentru mine, continu ea n gnd. Era o observaie simpl i al naibii de
afurisit. Din cauza ei, era posibil ca Etienne s renune complet la existena lui
anterioar. i cer prea mult, reflect ea, simind un nod punndu-i-se n capul
pieptului. Mult prea mult.
S tii c Etienne e suficient de familiarizat cu condamnrile suferite din
partea celor care-i in nasul numai pe sus, replic Adelaide zmbind. Probabil
c s-a imunizat dup atia ani. Ceea ce trebuie s ii bine minte este c Etienne
face ce-i place. ntotdeauna.
Sunt convins c ai dreptate, o aprob Daisy. Nu voia s mai prelungeasc
aceast discuie i nelegea perfect faptul c acum nu era vorba de a trata cu

obinuitele ifose ale aristocrailor. Aveau de tratat cu o nevast ncpnat, care


contesta un divor, avnd ca sprijin ntreaga for a justiiei i aristocraiei.
S sperm c totul se va rezolva n mod amiabil, adug ea, lund o ultim
nghiitur de ceai. Acum am s te rog s m scuzi, dar vreau s m odihnesc
puin nainte de a m mbrca de sear. Etienne vine s m ia la cin.
Bineneles, draga mea. Las vorb cnd vrei s fi trezit. i nu dispera...
sigur se va ajunge la un aranjament de divor. Chiar dac Etienne va trebui s
rstoarne singur ntreaga structur a societii.
Ultima remarc a Adelaidei era exact remarca pe care Daisy nu voia s-o aud,
cci i ea bnuia c de aa ceva avea s fie nevoie pentru ca relaia lor s nving
peste opoziia Isabellei. Oare rzboiul purtat de el avea s le distrug iubirea?
ngrijorarea i melancolia i inundau sufletul. Oare avea s sting amrciunea
provocat de btlie superba flacr a dragostei lor? Daisy avu un somn agitat.
Era asaltat de dubii i mintea i era copleit de chestiuni practice. Ct timp o
s-i ia lui Etienne ca s se elibereze? Chiar dac divorul lui s-ar desfura lin
va pleca oare n Montana? Cu obligaiile fa de familie i clan, oare, ct timp
a putea rmne n Frana dac ne vom cstori? Iar dup scena de la Oper i
discuia cu Adelaide, voi suporta prezena constant a Isabellei n cercurile
mondene pe care le vom frecventa amndoi?Rspunsurile pe care i le oferi
singur, sau mai corect lipsa unor rspunsuri nu reui s o liniteasc deloc. Nu
exista ntrebare care s aib un rspuns neechivoc. n tot acest timp, atitudinea
maliioas de la Oper a Isabellei, fiind prezent n mintea lui Daisy ca o viziune
a apocalipsului.
Incapabil s doarm din pricina frmntrilor, Daisy ddu la o parte cuvertura
de mtase i cobor din splendidul pat rococo. ncepu s se plimbe prin ncpere,
ca i cum tulburarea i-ar fi putut disprea prin activitate fizic. Strbtu de
nenumrate ori spaiul dintre geamul de la balcon i oglind. De fiecare dat
cnd se privea n sticla argintat, aceasta reflecta un chip frmntat i tulburat.
Ce s fac? n pofida zicalei, iubirea nu cucerea totul.
De fapt, n cazul ei, iubirea tulburase, deranjase, mutilase i dezorganizase viaa
ei aranjat cu grij. Iar nevoia de a nfrunta complexitile ameitoare ale acestui
sentiment o nucea total. Credina ei c problemele se rezolv prin logic i
inteligen era copleit de obstacole de genul spiritului de clas al Isabellei sau
al lui Etienne, un obstacol solid ca o stnc i, paradoxal, exploziv n acelai
timp. i care nu inea cont de rigoarea logicii.
Neputnd s se odihneasc, s doarm sau s-i adune gndurile, Daisy i gsi o
preocupare i ncepu s se mbrace mai devreme pentru cin. Se agit excesiv de

mult i inutil ca s-i aleag o rochie i agrafele pentru pr, nehotrt dac i se
potrivea mai bine albastrul sau movul pal, ca i cum aceste decizii ar fi avut
darul de a o distrage de la gsirea unor soluii la adevratele probleme.
n sfrit, mbrcat, mpodobit cu bijuterii i coafat, Daisy privi, fr s
vad, superba grdin a Adelaidei. Cntecul psrilor o scoase din starea de
reverie. Daisy hotr s-l atepte pe Etienne n grdin. Daisy se plimb printre
trandafirii crtori. Aroma plutea grea n aerul ncremenit. Probabil c
trandafirii slbatici nfloreau deja prin lunci, n Montana, unde mestecenii aveau
n curnd s umple cu parfumul lor spaiile vaste ale preeriei. Brusc, lui Daisy i
se fcu dor de cas, de trandafirii din inutul ei, de vastitatea pmntului, de
pacea pe care familia ei o realizase n fermele lor din muni.
Daisy i strnsese prul ntr-un coc simplu la baza gtului, purtnd ca singur
ornament cerceii ei cu safire, dou pietre mari n form de lacrim, de culoarea
norilor de furtun. i primise n dar de la tatl el cnd mplinise optsprezece ani
i i alesese n seara asta pentru amintirile fericite pe care le aveau. Hazard i
denumise cercei nzestrai cu spirite, cci sclipeau ntr-un fel aparte cnd erau
mngiai de lumin. Ca spiriduii nocturni din muni, spusese el. Se simea
mai aproape de cas cnd i purta, mai, aproape de sigurana dat de familia ei;
era protejat, de spirite i nu se mai simea att de singur. Momentele penibile
de la Oper, posibilele urmri viitoare, superficialitatea societii pariziene, toate
acestea i creau un sentiment uria de apsare. Chiar i grdina Adelaidei i
amintea de discrepanele din viaa ei i viaa lui Etienne. Jardinierele erau prea
aranjate, gardurile vii erau prea ngrijit tunse, pajitea att de neted nct se
putea dansa lejer pe ea. Nici o frunz czut nu pta perfeciunea ierbii; o
mulime de grdinari mturau zona n fiecare zi, ca msur de precauie
mpotriva dezordinii. Pn i psrile erau selectate ca s se ncadreze n peisaj,
fiind ademenite n cuiburi potrivite i locuri de scald, ca i cu surse de hran
ascunse n spatele irurilor colorate de fiori.Privind cerul de apus, Daisy se gndi
ct de deplasat ar fi prut un oim care s dea trcoale acestei grdini aduse la
perfeciune. Se simi brusc prizonier n acest Eden cultivat i mprejmuit de
ziduri, ca i cum ea nsi ar fi avut nevoie de aripi de oim ca s scape de
constrngerile lumii lui Etienne:n Montana, acas, oimii strbteau vzduhul.
Teritoriul lor era ntreg cerul. Pn nu demult, indienii Absarokee duseser o
via la fel de liber ca a oimilor, iar nevoia lui Daisy de a avea o existen fr
constrngeri i era ntiprit n oase. Ar fi neles Etienne obiceiurile ei,
alimentate de o cultur att de diferit de a lui? Cu o sptmn n urm ar fi
fost clar care e rspunsul, n seara asta, ns, se simea o strin... n aceast

grdin, n acest ora al luminilor. n ciuda iubirii ei profunde, n ciuda faptului


c nu era deloc sigur c ar fi putut tri fr el... dac pleca din Paris,.
Rmnnd nemicat sub cerul care se ntuneca, privi spre primele stele ale serii,
cu dorina de a strni spiritele dac era posibil. Nu era deloc sigur c acestea o
vor auzi la asemenea distan de munii pe care Daisy i numea acas. ncepu
incantaia, un murmur n cerul cald al nopii. nchise ochii i cltori n minte
dincolo de ocean, pn la munii rcoroi ai cminului ei. Cteva clipe mai
trziu, cnd deschise ochii, stelele prur deplasate, ocupndu-i poziiile de
drept pe cerul de primvar. Chiar i strlucirea lor prea modificat, iar aerul
era un pic mai aspru... ceaa luminoas a cerului parizian fiind nlocuit de o
limpezime lipsit de nori.
Daisy zmbi. Gsea o plcere extraordinar n capacitatea de a schimba
nfiarea lumii ca s se potriveasc nevoilor ei orict de temporare erau
acestea. Rosti ncet:
Ahoo (mulumesc).Vorbele se nlar n vzduh.
Spune-mi ce s fac, Cel de Sus. Arat-mi calea.Czu n genunchi cu un
fonet de mtase. Safirele scnteiar ca nite stele din pricina micrii. Greutatea
lor pe lobii urechilor o simea ca pe o prezen... ca pe o legtur cu pmntul
natal, cu familia. Tatl ei le scosese din mina de lng Ruby Bar; chiar i aurul
monturii era aurul lor.Daisy atinse bijuteria lefuit cu vrful degetului i, simi
rceala pietrei.
Ajut-m, papa. Sunt prea departe de cas i sunt att de ndrgostit, nu m
mai recunosc.Ascult cteva clipe, cu ochii nchii, dorindu-i un semn, spernd
ca tatl ei s-o aud de peste mri i ri.
Daisy!Un sunet slab... ndeprtat. Pe moment Daisy crezu,c el i rspunsese.
Spiritele i purtaser vorbele prin,vzduh, pn la tatl ei.
Daisy! Glasul era mai apropiat acum. i cunoscut. Etienne.
Deschise ochii i se ntoarse n direcia sunetului. Brbatul pe care-l iubea venea
n fug spre ea. Albul cmii de sear, al gulerului i al manetelor strlucea
peste distana care-l separa.
Am nvins! anun el trimftor. Am ctigat trofeul, clubului pentru al treilea
an consecutiv!Etienne nu-i spusese ct de important era meciul din aceast
dup-amiaz; nu ar fi participat la el dac aa ar fi vrut ea. La nesigurana lui
Daisy se adug un pic de tristee. De ce simise Etienne c trebuia s renune la
att de multe pentru ea? Daisy nu voia s devin cauza unor mari sacrificii din
partea lui. Deja Etienne i distrugea un ntreg mod de via prin divor. Cu
siguran c nu era cazul ca Daisy s-l fac s renune, i la plcerile obinuite.

O coplei brusc melancolia i, viitorul lor mpreun i se pru mai imposibil ca


oricnd., n acea clip i aminti de un lucru care pru, dintr-o, dat, s capete
importana unui indicator aflat la, rscruce de drumuri. Biletele ei de ntoarcere
cu vaporul rezervate cnd plecase din Montana erau datate exact peste trei
sptmni. Aadar, mai avea trei sptmni.Era rspunsul pe care-l ceruse
spiritelor.
-Ce faci aici n ntuneric? se mir ducele,ajutnd-o s se ridice n picioare
Admir stelele, rspunse Daisy.Etienne privi o clip n sus, apoi spre ea, i zise
cu un zmbet:
Ce poetic. (Ca i cum i-ar fi citit gndurile, adug): Nu sunt la fel, nu-i aa?
Nu... dar eu am o imaginaie bogat. De ce nu mi-ai spus c aveai meci de
campionat n dup amiaza asta? schimb ea subiectul, cci n-avea nici, un chef
s discute despre privitul stelelor.
Nu era foarte important. Zmbetul lui era dureros de frumos.
Ar fi trebuit s-mi spui. N-am nevoie de favoruri.
Draga mea, a renuna bucuros la polo pentru tine. Fericirea pe care mi-o
aduci e nepreuit.Vocea lui era cobort, iar strnsoarea degetelor ntrea
mesajul cuvintelor.
Nu vreau s renuni la ceva pentru mine. Nu vreau s renuni la nimic pentru
mine. M face s m simt... ezit ea, cutnd termenul potrivit... trist.
n acest caz, nu te atepta s m mai vezi pn, n dup amiaza zilei de
treisprezece iulie, cnd se, termin sezonul, replic ducele. Nu se va spune
niciodat despre mine c am ntristat o femeie. E reputaia mea n joc.
Vorbim despre un ir de femei ncreztoare? i-o ntoarse Daisy.
Era hotrt s-i controleze sentimentele cu maturitate.
Femeile ncreztoare erau specialitatea mea,adug el, cu o nou moliciune n
voce. De acum nainte vorbim despre un singur partener.
mi place cum sun asta, recunoscu Daisy. Acum povestete-mi despre
meciul din dup amiaza asta. Ai marcat? Ci ponei ai folosit?
Trebuia s schimbe subiectul cci altfel ar fi nceput s plng. Sentimentele ei
erau prea vii, prea intense, prea greu de controla. l iubea prea mult.
CAPITOLUL 12
Zielele ce urmar nsemnar o perioad de timp esut din vise de ndrgostii.
Daisy i ducele rmaser n apartamentul de lng Sena, fericii i iubindu-se
unul pe cellalt. Se duser la curse cu mama lui Etienne i urmriser victoria
calului negru al lui Etienne din intimitatea lojei ducelui. Adelaide i Valentin le

inur companie seara la cin i i nsoir ntr-o zi la Colsec pentru un picnic.


Vznd Colsec-ul pentru prima oar, Valentin i ddu seama ct de interiorizat
era prietenul lui. Douzeci de ani, i eu n-am tiut niciodat.
Cnd erau singuri, Daisy i Etienne luau masa la Cate de Madrid i la Maison
Anglaise, dou restaurante cochete, frecventate de lumea bun, dar i n localuri
vechi i selecte, precum Tour dArgent i Pere La Thuille n Montmartre, unde
lipsea strlucirea vieii mondene, ns unde buctria era perfect i vinul vechi.
Participar la cteva din frivolele comedii romantice de la Comedie Francaise, i
vizitar noile expoziii de la Galerii.Petreceau diminei lenee n pat, testnd
limitele plcute ale iubirii i afeciunii, atingndu-se i zmbindu-i i cznd de
acord c astfel de momente reprezentau propria lor grdin a fericirii.n dup
amiezele cnd ducele juca polo, Daisy l acompania din cnd n cnd i urmrea
meciurile ncinse regula prin care femeilor le era interzis accesul pe teren era
nclcat cu nonalan de duce i de colegii lui de echip.
n cteva dup amieze Daisy i fcu timp s parcurg depoziiile finale cerute
de lege pentru adugarea numelui lui Solange la proprietile Jordan. Alteori
rmnea acas pur i simplu ca s se odihneasc. Tria fiecare zi pentru plcerea
ei, depozitnd n mod incontient amintiri fericite pentru momentele triste de
mai trziu.n timpul zilelor de vntoare de bizoni, pn s mplineasc
doisprezece ani, Daisy trise viaa nomad a tribului ei, un antrenament fr egal
pentru acceptarea ciclurilor naturii. Astfel nelesese cum se ntea i cum se
desfura viaa, cum razele soarelui i cldura verii lsa loc furtunilor i
apsrilor iernii. i, mai nelesese necesitatea de a constitui rezerve pentru
viitor. Nu fusese lipsit de momentele de melancolie; n acele dup amieze cnd
era singur, sau uneori noaptea, cnd nu putea dormi, Daisy se ntreba dac
auzise spiritele i vzuse semnele aa cum trebuie.ns partea raional,
pragmatic a firii ei poriunea din personalitate care o caracteriza mai bine
dect aceea de femeie ndrgostit vrjit i amintea de problemele pe pare le
ntmpina. Problemele, reprezenta un termen prea blnd pentru inteniile,
Isabellei, un termen prea blnd pentru restrngerile, impuse de ea n viaa lui
Etienne. Un cuvnt prea fad pentru descrierea imposibilitii ca Daisy i Etienne
s-i uneasc vieile total diferite. Iar Daisy numra zilele rmase.
Scoal-te, zise Etienne ntr-o diminea nsorit, ,aplecnduse peste Daisy ca
s-o srute. Te iau la, cumprturi.
Nu vreau... mormi Daisy. Ea n-avea energia i fora lui de a sta treaz pn
noaptea trziu i de a se scula vesela n zori.

E vnzare cu pre redus la Worths. eznd pe marginea patului, Etienne i


zmbi lui Daisy.Era mbrcat i se ntlnise deja cu Bourges.
Nici aa... Ochii ei se nchiser din nou. La Worths nu,existaser niciodat
vnzri cu pre redus.
Unii sunt tare norocoi n dimineaa asta, rosti,el vesel.
Nu poate fi deja diminea. Pleac de aici.
Am stabilit o ntlnire cu Jean-Philippe.
Am deja prea multe rochii. Daisy i ngropase faa n pern ca s se protejeze
de lumin, astfel c vorbele ei sunau nfundate. Mai fuseser la Worths. Etienne
era un brbat generos.
O surs de ncredere mi-a spus c are o rochie din mtase ivoar, aa cum ai
admirat tu la Galeria Guillets sptmna trecut.Daisy deschise ochii.
Mtasea ivoar brodat cu lalele? Avea un entuziasm de copil pe care Etienne
l adora. i strnea umanismul, i mblnzea cinismul i l fcea s cread din nou
n concepte magice precum bucuria nelimitat.
Exact. Hai cu mine s-o ncerci.
Materialul nu era de vnzare la ,,Guillets.Metrajul la special fusese promis
Muzeului Istoric al Textilelor din Lyon.
Guiliet este un om rezonabil. De fapt era o persoan cu totul lipsit de bun
sim, ns fusese de acord n cele din urm s renune la material pentru un pre
suficient de bun.
N-ar fi trebuit s-o faci.
Vino s vezi dac i se potrivete. La Worths fur ntmpinai de nsui Gas
ton Zworth, care zrise trsura ducelui sosind i coborse grab scrile ca s-i
ntmpine. Nimeni din personalul casei de mod nu se putea descurca cu situaia
potenial exploziv existent n acel moment acolo, prin prisma faptului c
ducesa de Vec se afla n cabina de prob, nsoit de unul din tinerii preoi pe
care ea i folosea ca escort. Bineneles c lng duces se gsea i JeanPhillippe, fratele lui Worth, i cteva asistente. ns tinerii preoi ai ducesei i
manifestau ntotdeauna o curiozitate aparte n privina toaletelor ei... lund
decizii pentru ea n legtur cu stilul i detaliile... preau familiari cu gustul
ducesei n materie de rochii i i cunoteau pe dinafar lenjeria, Worth prefera ca
cele dou pri s nu se ntlneasc.
Bun dimineaa, domnule duce, rosti Gaton dintr-o rsuflare, dup ce
coborse dou etaje tocmai pentru a-l mpiedica pe duce s urce la cabinele de
prob de la etajul nti. i domnioara Black. Ce onoare.
Jean-Philippe ne ateapt, rosti Etienne, sesiznd nervozitatea lui Gaston.

Gaston avea rareori obicelui s-i ntmpine personal clienii. Era directorul de
afaceri al Casei.
Tata se va ocupa chiar el de dumneavoastr.!Dorii nite ceai?
Nu-i nevoie s-l deranjezi pe tatl tu. Ducele tia c Charles-Frederick
Worth lua foarte puin parte la activitile de zi cu zi ale Casei, din pricina
sntii precare. Vrei nite ceai, drag?
Da, rspunse Daisy, fcndu-l pe Gaston s, rsufle uurat.
Dai-mi voie s v aduc ceaiul n salonul nostru privat. Denys, comand
Gaston, pocnind din degete, condu-l pe domnioara Black i ducele de Vec n
salonul trandafirilor.
Tnrul care sttea lng u reaciona ca un soldat instruit, cu un zmbet pe
chip.
O s-i spun Lui Jean-Philippe s aduc rochia, imediat, promise Gaston,
fcndu-i iute semn unui alt, subordonat s trimit mesajul.
Nu suntem foarte grbii, replic politicos ducele, oarecum intrigat de
nelinitea lui Gaston.
Oare ce l alarma att? Dac nu l-ar fi cunoscut att de bine, Etienne ar fi
considerat c nervozitatea Lui Gaston se datora nefirescului relaiei dintre el i
Daisy.ns aceast posibilitate era exclus, deoarece, Worths i datora o mare
parte din profituri brbailor, care cumprau rochii amantelor.
Ce amabil suntei, nlimea voastr. Denys v st la dispoziie, nlimea
voastr. O s comand eu nsumi ceaiul. V cer doar cteva momente de rbdare
domnioar Black, murmur Gaston, dup care, cu o uoar nclinare, se fcu
nevzut.Ceaiul era excelent salonul de la parter superb, iar, tnrul lsat
acolo, dup cum suspecta ducele, special pentru a avea grij ca ei doi s nu
prseasc ncpereantruchipa curtoazia n persoan. Ceva mai trziu, cnd
Jean-Philippe intr n goan, gfind i cerndu-i scuze, urmat de dou
asistente care duceau cu ele rochia lui Daisy, ducele fu de-a dreptul uluit.
Nu e nevoie s te scuzi, Jean-Philippe. Denys a avut grij ca noi s ne simim
confortabil, zise el.Am venit prea devreme?
Nu, nu... domnule duce. tiu c ai spus unsprezece i jumtate, ns tata o
avut o uoar problem, improviza Jean-Philippe. Nimic serios, se grbi el s
adauge, zrind expresia de ngrijorare de pe chipul ducelui. Acum se odihnete
confortabil sus.Ciudat.. i zise Etienne. Gaston propusese cu numai cinci minute
nainte ca tatl lor s vin s-i ajute. Din curtoazie ns, ducele i pstr semnele
de ntrebare pentru sine.
O poate ajuta i altcineva pe domnioara Black la prob dac tu nu poi.

Nu... nu... tata e bine acum. Sunt n ntregime la dispoziia dumneavoastr,


declar Jean-Philippe, cu rsuflarea aproape revenit la normai. V place? se
interes el cu un zmbet, fcnd semn nspre magnifica rochie ivoar, inut de
cele dou ajutoare.
Pentru Daisy rochia era o adevrat expunere botanic: pe mtasea pastelat
erau imprimate adevrate focuri de artificii de lalele n tonuri vibrante roii i
aurii, cu frunze verzi, crnoase i moi. Era evident de ce materialul ctigase
marele premiu pentru Maison Gourd la Expoziia Universal. Lalelele olandeze
erau splendide.
E incredibil de frumoas. (ntorcndu-se spre Etienne, ea adug cu voce
nceat):
Mulumesc.Pentru expresia de pe chipul ei, ducele ar fi cumprat bucuros tot
Lyon-ul dei Gulllet scosese suficient profit de pe urma vnzrii pentru a-i
ncropi o mic fabric proprie de produse textile.
Vreau s vd cum arat lalelele lng pielea ta, zise ducele. n seara asta i
poi arta rochia.
Ieim undeva?
M gndeam c i-ar plcea s fi vzut cu asta la Oper.
La Traviata! Vrei s m duci s vd Traviata!
A meritat s te scoli att de devreme? ntreb el pe un ton uor ironic.
Oh, da, exclam ea, revenindu-i ns imediat cnd i aminti ct de puine
zile i mai rmseser la, dispoziie ca s aud inflexiunea ironic din vocea lui
sau s se trezeasc n patul lui... Da, oft ea uor.
Cele dou asistente o ajutar pe Daisy s-i schimbe hainele, n vreme ce ducele
urmri totul cu evident ncntare. Dac alte femei aveau nevoie de corset,
mijlocul subire al lui Daisy n-avea nevoie de, nici o constrngere, dup cum
nici snii ei nu aveau, nevoie de susinere suplimentar. Curba graioas a
oldurilor oferea o privelite perfect simetric ochiului, iar sfrcurile, vizibile
sub cmaa alb de dantel, atrgeau provocatoare privirea fascinat a ducelui.
Etienne schi un zmbet i se uit cu o privire apreciativ la Daisy peste
capetele femeilor care i aranjau rochia, iar Daisy simi cum i se ntresc
sfrcurile ca rspuns, ca i cum el ar fi ntins mna i le-ar fi atins. Stingherit de
reacia pe care o avea la, cea mai mic manifestare de interes din partea lui, i,
cobor iute genele. Ducele i zise c sfiala ei era la fel, de provocatoare ca i
senzualitatea incontestabil., Era un brbat extrem de norocos. Jean-Philippe se
agit pe lng cele dou ajutoare, dnd ordine i murmurnd diverse comentarii

n vreme ce femeile potriveau splendida rochie pe Daisy. Cnd totul fu terminat


Jean-Philippe exciam:
Perfeciunea ntruchipat! Nu suntei de acord? ntreb el, ntorcndu-se spre
duce.
Chiar c perfeciunea ntruchipat, murmur, ducele, vizibil micat de
contrastul dintre frumuseea, nativ i cea fabricat.Nuana delicat de ivoar a
rochiei se potrivea, perfect cu pielea nchis la culoare a Lui Dalay, iar lalelele
roii i aurii i accentuau focul pasiunii. Chiar i ritmul nelinitit pe care l
degaja desenul lalelelor btute de vnt se potrivea cu profunzimea sufletului ei.
Bretelele din dantel i tul care i ncadrau umerii i snii plini nu fceau dect
s-i accentueze senzualitatea, iar lalelele decorative din mtase, zcnd pe pielea
ei satinat, i mpodobeau frumuseea clasic.
Vino aici, i ordon el ncet, avnd nevoie s o ating, s o simt ca pe o
proprietate a sa. Iar ea se duse spre el, cci dorea s-i aparin.. Cnd tia prea
bine c aa ceva nu se putea. Cnd tia c timpul lor mpreun era drastic
limitat... cnd tia c i se va frnge inima n clipa n care l va prsi.
El se ndrept n timp ce ea se apropia, stnd drept ca s-o ia de mn. Trgnd-o
ntre picioarele lui, i ddu drumul la mn i i puse ambele palme pe mijlocul
ei subire. Degetele lui preau fierbini pe mtasea rochiei, la fel de ferme n
strnsoarea lor ca i cadrul dur care i ncorseta mijlocul i i scotea snii n
eviden. Strnsoarea lui se ntri uor. Etienne se uit la ea.
Simt nevoia copleitoare de a te poseda, murmur el. Asta m irit.
tiu.
Nici mcar nu simt nevoia impus de curtoazie de a-i cere voie.
tiu.Sprncenele lui se ridicar ntrebtor. Daisy era rareori att de docil.
Ori plec eu, ori cere-le lor s plece i s ncuie ua.Daisy se mic un pic sub
minile lui, n chip de rspuns senzual.
S testm limitele proprietii acas la tine? murmur ea, cu un zmbet
ncnttor. A prefera intimitatea. Ducele i lu brusc manile de pe oldurile el
i cu o micare rapid se ridic.
O pelerin pentru doamna, Jean-Philippe. ! Tonul ducelui nu putea fi greit
interpretat. n timp record se gsi o pelerin, personalului din cabina ducesei i se
transmise ordinul de a o mai ine acolo pe duces cel puin zece minute, iar
trsura ducelui fu tras cu repeziciune la scar. Cteva minute mai trziu, ducele
i domnioara Black fur condui afar din Casa Worth, mpreun cu un pachet
imens de mtase brodat.Avnd senzaia cumplit c scpase ca prin urechile

acului de la un dezastru, Jean-Philippe rmase pe trepte, tergndu-i sudoarea


de pe frunte, pn ce trsura ducelui dispru la prima curb.
Nu, Etienne... ateapt pn ajungem acas. Rochia asta cost o avere.
Daisy i nsoi protestul de o palm dat n joac peste minile ducelui.
O s-o trimitem mai trziu la Worths s-o calce. Etienne ddu la o parte dantela
din dreptul curbei generoase a snului lui Daisy.
Eti iresponsabil, rosti ea, oprind naintarea, degetelor lui.
Iar tu irezistibil. M-am bucurat de privelitea sfrcurilor tale ntrite pe cnd
te mbrcai. Te gndeai la mine? ntrebarea semna cu un murmur lene.
Degetele lui se strecurar sub decolteul ei i atinser bobocii ntrii, de carne.
Erai... adug el n oapt, cu un zmbet cald.
N-ar trebui... ns corpul ei reaciona mai puin prudent.Mngierile lui
Etienne concentrau ntreg universul ei asupra micului mugure de carne pe care el
l inea ntre buricele degetelor. Un val de cldur i strbtu trupul.Simi cum se
deschide toat, ca i cum i-ar fi cerut-o el.
Ai prea multe dantelue, zise el, ncercnd s dea, materialul la o parte cu o
mn.
mi pare ru... opti ea, cu ochii aprini,seductori i uor ironici.
Nu-i va mai prea mult vreme, promise el cu arogan. Srut-m.
CAPITOLUL 13
Lunea urmtoare sosi un bilet pentru Daisy din partea lui Charles, trimis de
Adelaide printr-un servitor. Daisy i ducele i luau micul dejun pe balconul ce
ddea spre ru. nainte ca Daisy s termine lectura, ducele i ddu seama c
mesajul era neplcut.
M anun c au aprut probleme n procesul eliberrii actelor pentru
proprietatea lui Empress.
Ce fel de probleme? ntreb ducele.
Nu spune.Daisy mpturi biletul, l introduse la loc n plic i l aez pe mas.
Era familiarizat cu ntrzierile, cu acele refuzuri vagi, fr nici o substan;
genul de refuz care nu putea fi socotit de nimeni dinainte. n definitiv, ea era o
indianc ntr-un teritoriu unde indienilor li se refuza dreptul la vot; era o femeie
creia i se interzisese accesul n cele mai prestigioase coli de drept. Iar fr
averea i influena tatlui ei, nu i s-ar fi permis s pledeze ca avocat n Montana.
Retragerea ajutorului lui Charles era doar o chestiune de timp, nu-i aa? rosti
ea ncet. Dei sperasem ca el s fi uitat... datorit altor chestiuni mai personale
pe care le are de rezolvat, adug Daisy cu un zmbet trist.

Cele dou chestiuni nu sunt legate ntre ele. Credeam c Charles are mai mult
bun sim.
Dar nu poate interzice acele transferuri de proprietate care sunt deja
ndeplinite i, de fapt, au mai rmas prea puine de fcut. Procesul de transfer
poate fi ncheiat ulterior.
Nu asta e problema, rosti Etienne cu asprime, ncercnd s o protejeze pe
femeia pe care o iubea.
Cum ndrznete Charles s amestece treburile legale ale lui Daisy n disputa
legat de divor?
Dragul meu, replic Daisy, problema e c te-ai ndrgostit de o femeie
nepotrivit, iar Charles acioneaz defensiv. Trebuia s te atepi la asta.
Ei bine, nu m-am ateptat, recunoscu el cu blndee, modificndu- i deja n
minte programul de dup-amiaz ca s-i poat face o vizit cumnatului su. n
general Charles e mai prudent.
Daisy recunotea acel ton din vocea unul brbat. Provenind dintr-o familie cu
brbai energici, care acionau conform principiului de a nu ceda niciodat,
nelegea foarte bine agresivitatea masculin.

Te rog s nu faci vreo prostie. Afacerea lui Empress e aproape gata. De


fapt, de vreme ce biletul lui Charles a venit att de trziu n timpul desfurrii
procesului legal, trebuie socotit mai mult ca un gest simbolic. O form de a o
mulumi pe Isabelle.

Poate c ai dreptate. (Ducele n-avea de gnd s se lase antrenat de Daisy


ntr-o disput pe tema biletului lui Charles. Avea s rezolve problema aa cum
tia el.) Charles este ndatoritor, adug el. Aadar, eti sigur... c restul
problemelor tale pot atepta? Daisy zmbi.

Sunt sigur. N-are nici un sens s-l nverunezi pe Charles i mai tare...
mpotriva unor banale proprieti.

Foarte bine atunci.Etienne i nsoi minciuna de un zmbet senin.


De fapt, Etienne era cumplit de furios, iar intensitatea mniei lui deveni evident
dup prnz, cnd nvli n biroul lui Charles, n mijlocul unei edine.

Am nevoie de cteva minute din timpul tu Charles, acum rosti el cu voce


intens, care prevestea furtuna.
Secretarul lui Charles, lipit de canatul uii n care l mpinsese Etienne, mpreun
cu cei doi brbai aezai la mas n faa lui Charles, se uitar uluii la ducele de
Vec, care sttea periculos de aproape de toi, lovindu-i amenintor cizma cu
cravaa. Cu bunul sim care-l adusese n actuala poziie a puterii, Charles rosti:

V rog s m scuzai pentru cteva minute, domnilor.

Etienne rmase n picioare, tcut i ncruntat, n vreme ce secretarul lui Charles


i condusese pe cei doi brbai afar, dup ce reuise s-i stpneasc teama
suficient de bine ca s se dezlipeasc singur de canatul uii. nchiznd ua,
uurat dar i tremurnd din tot corpul, secretarul i ur n gnd ministrului s
scape nevtmat. Ducele l lipise de canat fr nici un efort, ca i cum ar fi strivit
o musc.
Linitete-te, Etienne, zise Charles dup ce atept ca musafirii lui s ias i
se asigur c acetia, nu-l puteau auzi. Hai s discutm pe tema asta.
Charles era politicianul cu experien, expertul n reconcilierea punctelor de
vedere divergente i n armonizarea diferitelor personaliti. n plus, pleca de la
ideea greit c Daisy era la fel cu celelalte femei care trecuser prin viaa lui
Etienne.
Stai jos, continu el, oferindu-i ducelui un scaun, cu o curtoazie dobndit
prin practic.
M surprinzi, Charles, rosti ducele, ignornd invitaia de a se aeza i
privindu-l n continuare ncruntat pe cumnatul lui. N-am tiut c eti att de
lipsit de caracter ca s-i ncalci promisiunile fcute domnioarei Black.
N-am avut de ales, Etienne. tii asta. Charles se ntoarse la fotoliul lui de la
masa unde l ateptau, neconsumate, ceaca cu cafea i tartina cu crem de ou.
Vru s ntind mna dup cafea, ns cravaa ducelui interveni, mpingnd
ceaca mai ncolo.
S tii c nu vorbeti cu un novice n privina, metodelor aplicate de familia
Montigny, Charles. i tu, i eu tim bine ce poi i ce nu poi face. Charles se
rezem de sptarul fotoliului i-i concentra atenia asupra cravaei periculoase,
nelegnd c socotise greit afeciunea pe care Etienne i-o purta lui Daisy
Black. Urmri cum captul cravaei lui Etienne ndeprteaz din raza lui de
aciune tarta cu crem de ou i se ntreb dac Etienne se va mai, putea controla
dup conversaie. l vzuse pierzndu-i, controlul doar rareori, ns efectele
fuseser ntotdeauna catastrofale pentru oponenii lui. Iar n postura pe care o
adoptase acum, Etienne prea o prezen nalt ct casa.
Sunt dispus s ndur persecuiile ndelungate pe care Isabelle are de gnd s le
aplice, rosti Etienne, cu voce att de moale nct Charles trebui s se ncordeze
ca s-o aud. Sunt, de asemenea, dispus s tolerez vizite nepoftite din partea
pctosului tu de vr, arhiepiscopul, i a fcu o pauz, ca s nu rosteasc
totui adjectivul care l sttea pe limb mamei tale, care s-mi dea
ultimatumuri legate de doctrina bisericeasc. Ba s admit chiar s fiu insultat n
public, ca n seara aceea la Oper, ns nu voi permite ca Isabelle s se lege de

Daisy. (Etienne i lipi palmele de mas, lng crava. Ochii lui verzi rosteau o
ameninare mut iar oldurile preau a fi late ct masa n opinia lui Charles.) Aa
c uite ce ai s faci, Charles, dac ii la sntatea ta. Ai s-i onorezi promisiunea
de a completa transferurile de proprietate. M-ai neles?Charles ezit, ncercnd
s-i dea seama ce mai putea negocia n astfel de circumstane. Era evident c
domnioara Black era mult mai important dect crezuse; mnia Lui Etienne
semna cu un cazan gata s explodeze. Ceea ce Isabelle nu tia
n-avea cum s-i fac ru, de vreme ce tocmai el era acum ameninat serios.
Oricum, domnioarei Black i mai trebuia foarte, puin ca s-i ndeplineasc
sarcina pentru care venise, n Frana. Ca atare, Charles recunoscu, din poziia,
omului aflat la numai civa centimetri de biciul lui Etienne, c momentul era
total nepotrivit pentru negocieri. nghii n sec i rspunse:
neleg.Ducele i ndrept iute spatele. ncruntarea i dispru i degetele i se
relaxar pe cravaa.
Mulumesc, Charles, rosti el ironic, pentru, judecata ta dreapt.Charles avu
nevoie de cinci minute dup plecarea lui Etienne ca s-i revin i ca obrajii s i
se coloreze din nou. Apoi avu nevoie de alte cinci minute ca s se recompun
suficient ct s-i cheme secretarul.
ns imaginile brbailor pe care Etienne i mpucase n duel continuar s-i
bntuie gndurile n timpul zilei. De cteva ori, Charles se trezi tresrind nervos
la auzul unor pai mai grei. Nimeni nu era asigurat fa de furia lui Etienne i
Charles se felicit c scpase nejumulit din confruntarea lor. Blestemata de
Isabelle.Aproape c fusese btut pentru c ncercase s ntrzie cteva proceduri
legale. Cravaa aia fusese prea periculos de aproape de el ca s se simt linitit.
Charles s-a rzgndit, rosti ducele, cnd se ntoarse n apartament. Aa am
crezut i eu c va face.
Daisy se afla n grdin, tolnit pe un ezlong i citea o carte cnd Etienne
ptrunse n micul perimetru mprejmuit cu ziduri. Sprncenele ei se ridicar
ntrebtor, n vreme ce Etienne se aez confortabil pe iarb.
Presupun c m ntrebi: De ce? dup expresia pe care o ai, rosti el cu un
zmbet, dup care, ncrucindu-i braele sub cap, se uit la ea cu o expresie de
nevinovie pe chip. Pentru c s-a gndit mai bine i a decis c a fost o mare
prostie din partea lui s trimit biletul la. Totul a redevenit operaional. Fiica
Lui Empress nu va fi vduvit nici mcar de un metru de proprietate.
Dac n-ar fi fost att de ataat de propria independen i dac n-ar fi fost att
de deranjat de preul pe care Etienne l pltea pentru prietenia i dragostea ei,
Daisy ar fi fost mulumit de faptul c el i constrnsese cumnatul s se

rzgndeasc. Pentru c era convins c fusese vorba de o constrngere. Dei


habar n-avea care fusese metoda folosit.
Mulumesc, zise ea, dei mi-ar fi plcut s nu fi procedat astfel. Deja m simt
att de vinovat pentru c am intervenit ntre tine i nevasta ta... i familia ei.
Ridicndu-se n capul oaselor, Etienne o privi cercettor, ca i cum ar fi vrut s
afle ceva ce se ascundea dincolo de aparene.
Doar nu vorbeti serios, rosti el, cu o expresie de perplexitate pe chip.
Zu c apreciez eforturile tale.
Nu, eu m refer la sentimentul de vinovie.
Pi bineneles c l am. Uite ce e, ar trebui s am nesimirea unui elefant ca
s ignor privirile i curiozitatea avid, indiferent de ceea ce simi tu, eu sunt
vzut de muli ca principala cauz a divorului tu. E normal s m simt
vinovat.
Nu! exclam el aproape cu violen. S nu mai spui aa ceva. Ai aprut cu
douzeci de ani mai trziu ca s-i asumi povara vinoviei. Oricine m
cunoate, nelege care e situaia. Chiar i cei pe care Isabelle i consider
prieteni neleg cum stau lucrurile. Dac e vorba de nvinovirea cuiva, tu eti
ultima persoan,care poate fi acuzat de ceva.
Nu eti realist, Etienne, replic, moale, DaisyDac nu te-a fi ntlnit n
noaptea aia la Adelaide, viaa ta ar fi continuat n acela ritm, Iar cstoria ta
n-ar fi fost n pericol de a fi desfcut.
Nu caut un martir. N-am nevoie s faci pe nobila pe socoteala mea. Sunt prea
cinic ca s consider vreunul din aceste concepte ca relevante pentru lumea, n
care triesc. Dar dac cred n ceva, atunci cred n, zeii care s-au uitat la mine cu
afeciune n acea noapte. (Zmbi, atingnd papucul alb al lui Daisy.) Nu deveni
prea serioas, mon-chou, n privina divorului, a lui Charles, sau a oricrei alte
mainaii a Isabellei. O s am grij de tine. O s am grij de tot.
Daisy se ntreb ct de des o fi el nevoit s aib, grij de diverse lucruri n locul
ei. De cte ori n anii, care aveau s vin va fi nevoit s amenine pe cineva
pentru ceea ce se va spune despre ea ca fiind femeia fatal care a ruinat cstoria
lui de douzeci de ani? Cu ce drept putea el continua s triasc n societatea n
care se nscuse? Avea s oboseasc n cele din urm din pricina sarcinii? Etienne
era un brbat, obinuit cu o via lejer, de adoraie din partea, femeilor i de
dragoste fizic. Ct timp va mai trece nainte ca el s nu mai poat suporta nici
cstoria i nici pe nevasta lui strin?

Nu vreau s ai grij de mine, rosti Daisy, aproape n oapt.

Cuvintele ei l uluir pe moment, din pricina concepiei cu totul noi, nainte ca el


s-i aminteasc c Daisy era o americanc.

Mereu uit c nu eti...

Isabelle?

Nu. Oricum alt femeie pe care am cunoscut-o.Iart-m. (Un zmbet i


lumin chipul.) De vreme ce eti att de indiferent, nu vrei tu s ai grij de
mine? Daisy rse vznd expresia lui i auzind ideea de a-i asuma
responsabilitatea pentru gesturile lui iresponsabile.

Nu dispun de energia de a avea grij de un incorijibil, de un brbat


obraznic, care a fost crescut ca s se considere buricul universului.

Dar ai avea energia necesar ca s te ngrijeti... poate de o mic poriune


a vieii mele? ntreb el zmbind plin de cruzime.

Presupun c nu e nevoie s ntreb care e aceast poriune? replic ea cu un


zmbet generos.Etienne o fcea mereu s aib senzaia c soarele strlucea
numai pentru ea. Pentru ei.

Probabil c nu, murmur el, micndu-i degetele pe mtasea ciorapilor ei.


Nu i-e cald cu ciorapii tia?

Pn acum nu mi-a fost...

Te pot rcori.

Chiar aa? Ar fi ceva.


M gndesc s-i scot ciorapii.

Ce drgu din partea ta.

Mi s-a mai spus c sunt drgu.

De ctre cine? se interes ea, cochet.

De ctre maic-mea, bineneles.

Bineneles. Ar fi trebuit s tiu. i prinii mei m-au complimentat adesea


n privina... manierelor mele.

Ct vreme nici un alt brbat nu te-a atins, murmur el, pe jumtate n


glum.
Cnd venea vorba de Daisy nu-i putea controla gelozia i nutrea o ur de
moarte fa de oricare brbat care o curtase.
i tu m poi asigura, bineneles, c ai dus o existen monahal similar,
replic ea sardonic.
Eti o femeie pretenioas.n ochii i n vocea lui se citea zmbetul.
Da, rosti ea, vorbind serios.Nu i-ar fi permis niciodat lui Etienne s dispun
n cadrul csniciei de libertile pe care i le acordase, Isabelle. Prefera mai de
grab s nu se cstoreasc. Dei ncerca s neleag nevoia Isabellei de a

menine n picioare o csnicie att de lipsit de dragoste i afeciune, n inima ei


gsea c aa ceva era de neconceput.
M bucur, rosti ducele, nelegnd nevoile lor.Probabil c era mulumit, cu
inocena strin: caracterului lui din ultima vreme, c dup toi anii acetia era n
sfrit iubit cu adevrat.Ea se ntreb ns ct timp avea s rmn el, bucuros.
Era pra contient de trecutul lui: cnd se, ntorcea de la obinuitul lui joc de
polo, sau de la ntlnirile ocazionale cu Charles, o seducea fr efort cu farmecul
i frumuseea lui. Urmnd modelul furit de-a lungul unei viei... ziua de astzi
identic cu miile de zile care o precedaser. O via att de diferit de viaa ei.
Eu sunt mai geloas dect Isabelle, zise ea simplu, afirmndu-i un element al
sentimentelor, nutrite, dac nu chiar esena lor. N-a putea s te mpart,
niciodat.
Atunci e bine. i dac tot ai amintit de mprit, cum s te conving s vii
nuntru cu mine? Ca s nu riscm s mprim actul nostru de dragoste cu
servitorii. (Etienne zmbi n chip de scuze.) Pe aici nu prea mai ai parte de
intimitate.Ducele o duse pe Daisy nuntru, parcurse cu ea n brae holurile de la
parter i urc treptele scrii mari,trecnd pe lng o duzin de servitori
zmbitori, ale, cror oapte i urmar asemenea unor triluri de psri.
tiu, opti Daisy, mbujorndu-se la fa cnd trecur pe lng o fat ce cra o
vaz cu flori proaspt culese. Chicotitul ei rmase n urm, n holul ntunecat.

n America oamenii nu fac dragoste?

Ba da... bineneles. Adic...

Nu n faa rservitorilor?

Pi... (Daisy se gndi la fratele ei, Trey, care avea aceeai atitudine ca cea
a lui Etienne.) M rog, eu n-am fcut-o niciodat.

Deci mai e cineva insensibil ca mine, zise el.

Fratele meu, nainte de cstorie. Dar s tii, dragule, c nu vreau s par o


puritan...Vocea ei se stinse sub apsarea privirilor lui ironice.

Cum afiezi un dosar fr pat n ceea ce privete regulatul n faa


servitorilor, am s m asigur c ua va fi ncuiat.Zmbetul lui era scndalos.

Tu chiar ai fcut-o?Daisy i ddu seama ce exemplar fusese viaa ei.

Bineneles c nu.

Mincinosule.Etienne o srut; pentru c termenul i adusese aminte de


Charles i de Isabelle, i n-avea nevoie acum de astfel de imagini n minte.
Srutul se dovedi eficient. De asemenea, grbi pasul ducelui spre dormitor.
O dezbrc pe Daisy pe patul aflat lng ferestrele acoperite cu draperii din
dantel, scondu-i papucii albi, ciorapii i rochia de var de culoarea lmii fr

a rosti vreo vorb. Uitase de Charles. Razele soarelui i nvluiau n modele


dantelate datorit brizei de var care agita draperiile.
Ea l ajut s-i trag cmaa peste cap i l urmri cu ochi admirativi, de
ndrgostit, cum se apleac s-i scoat cizmele de clrie. Umerii lui largi o
fermecau, ca i bicepii puternici care jucau sub piele din pricina efortului depus
n scoaterea cizmelor lungi de piele. Cnd el se ntinse pe spate peste ea n joac,
Daisy ncepu s-l mngie stomacul tare.

Eti perfect, murmura ea.

Pentru ce?i ainti ochii verzi i strlucitori n ochii ei.


Pentru tot.i plcea enorm s fie cu el, s tie c Etienne era ndrgostit,
mulumit i aproape de ea.
Nu tiu s gtesc, i nici s joc bridge. Am nite maniere oribile. Am aflat, de
fapt unii mi-au spus, c nu am deloc maniere. i dansez mizerabil. n afar de
asta sunt disponibil... dei nu avem timp pentru tot vorbind n sens biblic
deoarece am promis c vom merge n seara asta la piesa lui Boiselle de la
Chatelet.
Desfrnatule.
De fapt dobndirea de cunotine carnale se afl n topul prioritilor mele.
Norocosule.
Ador femeile inteligente.
Poi s m srui, rosti ea, ct se poate de serioas.Dar i distrusese poza
semea chicotind la sfrit.El se conform... i i nsoi srutarea cu alte cteva,
gesturi valoroase din lista lui lung de de toate. A doua zi, la mijlocul dup
amiezei, Daisy se ntorcea de la Adelaide. Obinuit de acum cu programul de
polo al lui Etienne, tia exact cnd o s vin el... cum avea s arate, cum avea s
zmbeasc de satisfacie c jucase bine i de plcerea de a o revedea pe ea. Voia
s ajung prima acolo, s-l atepte,i s-l ntmpine, ca i cum ar fi fost mereu
acas la,sosirea lui, ca i cum aa va fi mereu n viitor.
Anticiparea momentului plcut o fcu chiar s fredoneze o melodie. Intr n cas
bine dispus i zmbi cu prietenie lui Burns .Acesta nu-i rspunse la zmbet i
nici nu o ntmpin cu obinuitul salut prietenos; prea ciudat de agitat i i
inea sprncenele ncruntate.
S-a ntors ducele mai devreme? ntreb Daisy,gndindu-se c poate Etienne o
atepta.
Nu, domnioar, dar am trimis dup el. n mod clar ceva era n neregul. O
astfel de,atitudine din partea lui Burns era ieit din comun; pn atunci Daisy

avusese impresia c nimic nu-l poate scoate din calmul lui obinuit. ntruchipare
a rcelii i rezervei britanice, Burns slujea drept model al servirii eficiente.
-A fost rnit careva, zise iute Daisy. E vorba de Hector?
Nu... nu... domnioar, o asigur el, nimeni n-a pit nimic... dar ar fi poate
mai bine dac... v-ai ntoarce la prinesa de Chantel pn ce domnul duce...
Te ateptam, interveni o voce cunoscut i rece.
Fcea impresia c mai cunotea i altcineva programul de polo al lui Etienne.
Daisy se ntoarse auzind aceeai voce rea de la Oper. Isabelle sttea n pragul
salonului lambrisat cu lemn de trandafir, ntr-o poziie care voia s demonstreze c ea deinea acea reedin proiectat de Bernini. Prea ntruchiparea
feminitii, aa cum era mbrcat, ntr-o rochie roz brodat n jurul mijlocului
cu flori de mr din mtase. Chiar i prul ei prea mai blond n penumbra
ncperii. La urechi strluceau diamantele de Vec. Isabelle i purta bijuteriile cu
o distincie regal, chiar dac moda cerea mai puine podoabe n timpul zilei.
mi cer scuze, domnioar, zise ncet Burns.
i fusese imposibil s mpiedice intrarea soiei stpnulul su. Daisy nelese
prea bine i atinse braul valetului, ntr-o acceptare tacit a scuzelor lui.
Nu-i nimic, Burns. (Zmbi, apoi se ntoarse spre Isabelle i zise cu vocea
calm i neutr pe care o folosea adesea n instan cnd dezbtea probleme mai
subtile legate de disputele teritoriale cu vcarii). Putem s vorbim n salon. Vrei
s bem ceva?
Nu e o vizit de curtoazie. Isabelle evit s i se adeseze pe nume.
Eu vreau nite ceai, Burns, rosti Daisy. i cteva prjiturele, din cele cu
ciocolat.Era imposibil ca Daisy s fie intimidat n public! Cultura Indian o
instruise perfect n arta stpnirii de sine. Traversnd holul de la intrare tapetat
n verde, Daisy trecu pe lng Isabelle i intr n salon.
Cnd Isabelle o urm,Daisy se aezase deja pe un fotoliu.
Poate c preferai s rmnei n picioare, i se adres ea femeii pe care o
invidia i o dispreuia deopotriv, de vreme ce nu e o vizit de curtoazie. (Ar fi
vrut ca ea s fi fost cea care s fi mprit ultimii douzeci de ani cu Etienne n
locul acestei aristocrate reci i lipsite de maniere.) V rog s-mi spunei cu ce
treburi ai venit aici?Isabelle tresari vizibil.
Cineva ar trebui s te nvee bunele maniere. Vorbeti cu o duces.
Atunci te depesc n rang, cci tatl meu este rege peste oamenii lui,
rspunse cu calm Daisy. Dac ai venit s m vezi, spune-mi te rog pentru ce.
Cineva s-a dus s-l anune i pe Etienne, adug ea, simind c aceast

informaie o putea ndemna pe Isabelle s-i mrturiseasc repede motivul


vizitei.
Nu vei rezista, s tii.Ochii Isabellei erau reci precum cei ai barbarilor care
contemplau jefuirea teritoriilor indiene, Daisy recunotea ura din ei.
Poate, replic Daisy, mai contient dect Isabelle de ct de puin timp i mai
rmsese de petrecut cu ducele.
Dup toate indiciile, la ora aceea peste o sptmn avea s se afle la bordul
unui vapor.
Voi, femelele, nu rezistai niciodat. Are vreun sens discuia asta? Daisy
n-avea chef s fie insultat de ducesa de Vec. Dac aceasta venise doar ca s-i
verse veninul, discuia n-avea nici un rost n continuare.
sta e sensul. Extrgnd un plic din buzunarul adnc al fustei,Isabelle l
depuse pe mas, lng fotoliul lui Daisy,zmbind cu rutate.Daisy deschise
plicul, scoase dou coli de hrtie parfumat i se uit peste amndou. Pe fiecare
pagin se vedeau nirate coloane cu nume de femei, scrise cu cerneal. ncepu
s le rosteasc n minte, dar vzu c lista e prea lung pentru un calcul rapid.
Privind spre Isabelle, zise:
E clar c toate astea nseamn ceva.
Este o list parial a femeilor cu care Etienne s-a distrat pn acum. Am
crezut c te va interesa. Firete... cele din bordeluri mi sunt necunoscute.
Daisy nu-i putu reprima uoara senzaie de ameeal. Cunotea, bineneles,
reputaia ducelui,dar nu realizase niciodat dimensiunea el.
De ce... ai ngduit aa ceva? murmur ea,incapabil s vorbeasc pe un ton
normal din pricina greutii sufocante care i apsa pieptul.
Etienne nu e un brbat recunoscut pentru supunere. Cu siguran c eti
contient de asta. L-am implorat, mini Isabelle, mai ales cnd copiii erau mici
s aib mai mult respect pentru datoria lui de so i tat. Venea acas doar din
cnd n cnd.
Daisy gndea suficient de logic ca s recunoasc tentativa melodramatic a
Isabellei. Era perfect contient de devotamentul lui Etienne fa de copii i de
nepot n ceea ce privea ndeplinirea datoriei nu-l ntrecea nimeni. Cu femeile
ns era o chestiune complet diferit. Daisy se simi dintr-o dat groaznic de
obosit, din pricina Isabellei i a naturii conflictuale a mariajului lui Etienne, din
pricina divorului dezastruos n care era implicat, indiferent c voia sau nu. Era
obosit i din pricina acestei femei palide,extrem de arogante, care i gsea
raiunea de a tri n schimbarea garderobei n fiecare zi.

Mulumesc pentru list, rosti Daisy, ridicndu-se de pe fotoliu i lsnd


hrtiile pe mas, incapabil de a se mai preface politicoas. Sunt convins c
ntocmirea ei a necesitat un efort. Acum te rog s m scuzi.
Fr a atepta rspunsul, Daisy porni spre u,ncercnd s-i menin echilibrul.
Primete zilnic bileele de amor, zise cu voce, tare Isabelle, vesel c i
scosese rivala din lupt. Le-ai vzut? strig ea dup silueta lui Daisy. ntreab-l
pe Burns, ntreab-l pe Louis, ntreab-l pe Valentin! Daisy ajunsese aproape de
uile dinspre hol cnd acestea se dechiser i n pragul lor se ivi Etienne,innd
clanele cu ambele mini nmnuate. Era plin de praf, de sudoare i ciufulit.
Haina alb i se lipise, ud,de trup. Privirea lui o ntlni cteva fraciuni de
secund pe cea a lui Daisy, apoi se mut spre nevasta lui.
Nu eti binevenit aici, Isabelle. Trebuie s obin un ordin judectoresc?
Tocmai plecam, Etienne, rspunse cu amabilitate soia sa. Sper c meciul i-a
plcut.ntruchiparea rcelii i a placiditii, ducesa de Vec ignor tonul dur al
soului ei.Etienne i spuse c misiunea ei fusese ndeplinit cu succes, de vreme
ce Isabelle abia i putea reine satisfacia.
Daisy se opri lng el, cci Etienne i bloca ieirea.
S n-o crezi, zise el, zrindu-i privirea rnit.Orice rutate zisese Isabelle se
putea explica. Iar, ceea ce o mnase pe soia lui s vin aici n lipsa lui, prea s
nu suporte prezena lui n conversaie.
E-n regul, Etienne... replic moale Daisy. Nu mi-a spus nimic din ceea ce eu
nu tiam deja. (ncerc s zmbeasc, dar nu putu.) A vrea s... ies de aici,
adug ea pe un ton slab, ...dac tu eti amabil s te miti un pic. , El i
schimb poziia pentru a o lsa s treac.
mi pare ru c a trebuit s ai de-a face cu...
Soia ta? ripost ncet Daisy, cu vocea atins de sarcasm.
mi pare ru, repet el, recunoscnd parfumul ei dulce, de trandafiri slbatici.
Daisy nu-i rspunse, ci trecu pe lng el i se ndeprt lsnd o dr de parfum
care mbt nrile lui Etienne.
Am spus ceva nepotrivit, se mir, cu sarcasm, Isabelle, apucnd plria cu
boruri largi pe care o, lsase pe un scunel, ca i cum avea dreptul s se simt ca
acas.
Dac exist dreptate pe lume, Isabelle, replic ducele cu un soi de oboseal n
glas, atunci o s te neci n propria otrav ntr-o zi.
Dac exist dreptate pe lume, Etienne, drag, o s-i aminteti cu cine te-ai
nsurat, i-o ntoarse ea iute. Iar dac ai probleme cu memoria, poate c te vor
ajuta mai muli ani de proces!

O s divorez de tine chiar dac mi va lua tot restul vieii. Sper c i-e clar.
Cum Charles i dduse cu o zi nainte dosare bine ntocmite despre fiecare din
magistraii care puteau fi implicai n proces, Isabelle vorbea de pe o poziie de
for.
Va fi, drag. Sper c asta i-e clar.
Ascult, rosti Etienne, ncepnd s-i dea jos mnuile, indiferent de
procedurile de divor... care pot fi, recunosc, o treab de lung durat, Daisy
trebuie s rmn n afara razei de aciune a veninului tu. Ai neles?
N-avea de gnd s fac vreun compromis n privina proteciei iubitei sale.
O lumin nefireasc se ivi n ochii Isabellei.
Ca i Hector, adug el, cu minile ocupate momentan. Nici unul din aceste
puncte nu e negociabil. Sper c e limpede. Dac le faci vreun ru, Isabelle, te
gsesc i n gaur de arpe.Nu-i fcea griji n privina lui Justin sau a lui Jolie.
Obinuii cu mama lor, cel doi se puteau descurca singuri. Etienne i ainti soia
cu privirea cteva secunde lungi.
Mai vedem, murmur ea, cu un zmbet care-i ddea fiori.
Nu, nu mai vedem, i-o ntoarse el dur, eliberndu-se de mnui i aruncndule. Dac te apropii la mai puin de cincizeci de metri de vreunul dintre ei va
izbucni un rzboi amarnic, Isabelle.N-avea ncredere n ea; Isabelle poseda o
nclinare spre viciu care se putea dovedi periculoas.
Mi, mi, dar ne aprm, rosti ea, uguidu-i buzele.
Prudena nu stric niciodat n prezena ta.

S ii minte asta, murmur ea.

Nu-i face griji, Isabelle. Dup douzeci de ani e deja un gest reflex ori de
cte ori te afli n apropiere.

Ciudatul tu sim al umorului a fost ntotdeauna amuzant.

Triesc ca s te amuz, replic el ironic. S nu iei ns avertismentul meu n


glum. Nu mai aproape de cincizeci de metri... niciodat.

Vai, tremur toat de fric, drag, zise ea cu un zmbet batjocoritor. Pe el l


ngrijora cu adevrat faptul c tia prea bine c btaia ei de joc era autentic.
Hotr c era inutil s mai asculte. Ar fi trebuit s tie mai bine dup atta vreme.

Sunt sigur c gseti singur ieirea. Rsucindu-se pe clcie, plec de


acolo, furios i frustrat. i cu inima grea din pricina supliciului care avea s
nceap.
O gsi pe Daisy pe balconul dormitorului, aezat pe canapeaua mpletit de pe
care urmreau mpreun apusurile de soare. Privindu-l, Daisy zmbi, o grimas
jalnic.


Ce i-a spus? ntreb el, eu o voce i o expresie de resemnare.

A adus nite liste.

Liste?

Cu nume de femei. Femei cu care ai ntreinut relaii, adug Daisy. Le-a


scris chiar ea... cu cerneal parfumat, continu Daisy ca i cum explicaia ar fi
avut darul s nlture tulburarea din mintea ei. Sunt jos. Ducele plec fr o
vorb i se ntoarse cteva clipe mai trziu cu foile frumos mirositoare.

Recunoti numele? ! Nu se putu abine, dei i spusese de o mie de ori


dup ce scpase de prezena Isabellei c o discuie despre femeile din trecutul lui
Etienne ar fi fost cu totul lipsit de sens. Ce putea obine altceva n afara sporirii
amrciunii? Aezndu-se la msu, Etienne privi o fraciune de secund nspre
ru, ntrebndu-se cum s rspund la rutatea parfumat a Isabellei.
Pe cteva dintre ele, rosti el cu pruden.
Pe cteva? Este doar o trecere cu vederea sau a devenit Isabelle prea zeloas
cu cerneala el parfumat?Ducele medita o clip asupra sinceritii rspunsului.
Ca s fiu sincer, nu-mi amintesc unele nume.
Pentru c au fost att de multe?Daisy nu-i putea ascunde resentimentul din
voce.Etienne nu rspunse imediat.
Nu tiu, rosti el n cele din urm. Poate. Unele sunt plsmuiri... altele... Zu
c nu tiu. (Nesigurana lui era nesemnificativ pentru iubirea fa de Daisy, ns
n-avea cum s-o fac i pe ea s priceap asta.) Nu pot terge cu buretele ultimii
douzeci de ani, adug el ncet, chiar dac mi-a dori-o.
De fapt vrei s spui c poate nu-i doreti.
Nu vreau s caut scuze, zise el foarte ncet, dar, nu tu ai trit viaa mea. M
crezi sau nu, dar multe din aceste femei au fcut ele... primul pas.De asta era
convins.
De-asemenea... Isabelle putea s fi lungit aceast list pentru a mri efectul.
(Etienne oft.) ns asta nu mai conteaz, nu-i aa, ct vreme n joc sunt senti-,
mentele tale, dac sunt cu douzeci de nume mai, mult sau mai puin?
Nu.
Nici nu credeam altceva.
Sptmna viitoare m ntorc n Montana,rosti ncet Daisy.
Din cauza asta? Etienne i inea ochii pe jumtate nchii.Daisy cltin din
cap.
Biletul meu e rezervat pentru cursa de mari.
l poi schimba.

Divorul tu nu va fi att de expeditiv... Iar eu am, multe obliga ii fa de


familie. De la unele dintre ele, nfiri n instan i altele asemenea, nu m pot
sustrage cu nici un chip.
Poate c e mai bine s nu rmi, rspunse Etienne, ngrijorat pentru
securitatea lui Daisy dup vizita Isabellei. Preocuparea lui nu era acut, ci
semna mai degrab cu o nelinite datorat batjocurel Isabellei.Ar fi fost o
msur de pruden s o tie pe Daisy la adpost. Ai obligaii... pn ce se
ncheie acest divor...Vocea i se stinse i Etienne se strmb uor.
Numai,Dumnezeu putea ti ct va dura procesul.Daisy era surprins de
acceptarea lui Etienne;crezuse c va fi mult mai tulburat de plecarea ei.Oare
avusese Isabelle dreptate? Reprezint doar o relaie pasager de care ducele se
poate dispensa la fel de uor ca de celelalte?
Presupun c ai dreptate, rosti ea glacial.
Isabelle reprezint i ea un factor, adug el, simind c e nevoie s
aminteasc de ameninarea reprezentat de ea. Numai Dumnezeu tie c nu
vreau s pleci, ns Isabelle i poate amenina sigurana. Daisy ridic din
sprncene.
Serios?O asemenea noiune era aproape de neconceput.Ducele i nl
palmele ntr-un gest de nesiguran, cltin scurt din cap i oft.
Poate fi serios... aa c plecarea ta s-ar putea dovedi o msur prudent.
Dup discuia ei recent cu Isabelle, reacia imediat a lui Daisy fusese de
ndoial. Cu siguran c n-o pndea nici un pericol n Paris din partea unei,soii
geloase; cum putea s-i fac ru Isabelle? Cu umbrela ei de soare, cu mner
btut n diamante? Sau cu evantaiul cu pene nfipte n filde? Poate c ducelui
i convenea ideea unei ameninri. ns cum ea i plnuise deja plecarea, o
discuie pe aceast tem era inutli.
Dac tu aa crezi, sunt convins c tii mai bine,dect mine. Rspunsul ei
lipsit de emoie l deconcentr pe duce. Daisy era arareori att de docil. De fapt
nu era niciodat docil. Oare pleac fiindc nu-i mai pas? Se ntreb el, atins
de o nelinite ciudat cnd era vorba de Daisy. Sau acum era doar practic,
odat ce divorul lui devenise o problem major?
Reaciile lui Isabelle n legtur cu divorul ar trebui s se modereze n timp.
Iar Bourges mi-a spus c va putea schimba lucrurile n distrinctul Colsec de
vreme ce locuiesc acolo de aproape douzeci de ani. O s vin dup tine cnd
fazele preliminare ale procesului vor indica succesul... atunci o s-mi poi arta
cabana din muni.

Apariia neateptat a Isabellei i lista iritant adus de aceasta i serveau lui


Daisy ca s mascheze acceptarea necondiionat a declaraiilor lui Etienne.
Dac n trecut Daisy absorbea cuvintele lui n adncul inimii, acum ea le privea
cu suspiciune. Ct de uor i era s fac promisiuni. Poate c i sfrise toate
relaiile n aceiai termeni amicali. Astfel de plecri i scuteau pe cei doi de
lacrimi i reprouri. Iar dac era vorba de un obicei, atunci i ea putea fi la fel de
blazat.
A fi fericit s o faci dac Bourges va reui.
Nu eti prea optimist.Privindu-l pe Etienne pe sub genele pe jumtate
coborte, ea i rspunse sincer, mnat de gnduri amestecate ntre melancolie,
suspiciune i logic.
Nu te lupi numai cu sfidarea Isabellei, rosti ea cu un oftat uor. Divorul tu
e o ameninare pentru cei din clasa ta care in la valorile i normele pe care tu le,
antipatizezi. Amintete-i c el condamn nu numai, uurina divorului, ci i
actul n sine. n plus, sunt la fel, de fideli concepiilor lor despre un comportament normal precum suntem noi fa de individualitatea noastr. Nu, nu
sunt optimist,continu ea cu onestitate, neputnd s treac cu vederea vizita
Isabellei.Vetile noastre sunt fragile i societatea poate fi opresiv. Eu tiu asta.
Oamenii mei sunt victimele unui, astfel de sistem. Ducele nelegea cum propria
experien, plin de prejudeci, i putea influena gndurile, ns propria lui
via fusese ncercat de asemenea privilegii nct nu-i putea mprtii vederile
ei mai pesimiste. El nu trebuise s lupte niciodat pentru vreun prerogativ,
deoarece totul venise de la sine. ns luptase pentru a obine avantaje n afaceri
i tia c cine renun nu va ctiga niciodat.
Bourges va gsi o cale, zise el.Deci vei locui n America?n atmosfera
sumbr lsat de vizita Isabellei, era, foarte posibil ca Daisy s ridice singur un
alt obstacol important n calea viitorului comun.
Nu m-am gndit la aceast posibilitate. N-ai putea s locuieti aici cu mine?
Aa cum se ateptase Daisy, el nu se gndise s-i schimbe viaa, ci se gndise
s schimbe doar viaa ei.
Nu permanent, replic Daisy. Revenindu-i cu rapiditate din surprinderea,
provocat de replica ei, Etienne zise: ,
Os-o scoatem la capt cu detaliile tehnice, Daisy. Crede-m.Ea n-avea inima
s-i spun c societatea parizian o interesa prea puin, n afar de cei civa
prieteni pe care-i avea... i de el, bineneeles.
Deci vom gsi o cale de a o scoate la capt, murmur ea cu un zmbet uor
ironic, cu inima ngreunat brusc de nefericirea ce ntuneca viitorul lor.

Mai avea cinci zile de stat cu el. Cinci zile n care s-l iubeasc, s-i vorbeasc,
s mpart rsetele i, viaa cu el. Iar ea inteniona s aib parte de plcere, n
aceste cteva zile, ca ntr-un ultim capitol al crii ei, de amintiri. Ducele zmbi
instantaneu, receptiv la starea ei de spirit modificat.
Am fost mereu foarte buni, o aprob el, la... scoaterea lucrurilor la capt.
Te intereseaz o baie de dup-amiaz, de exemplu ntreb Daisy sugestiv.
Trecndu-i palma prin prul negru, prfuit i nc, umezit n urma jocului i a
grabei cu care se ntorsese, acas, Etienne murmur:
Foarte mult. Mi te poi altura .Baia ducelui era egal n dimensiuni. Cada
ngropat reprezenta un tribut acordat gustului lui Bernini pentru mitologicele
fntni romane.
Dac te pot spla pe pr.Sprncenele lui se nlar, ca o promisiune...
Ai permisiunea mea s speli ce vrei, zise el ncet,ridicndu-se i apucnd-o
de mn pe Daisy.
Nu-mi place cuvntul permisiune.Iubita lui Daisy era din nou n plin form.
Etienne zmbi.
Atunci eti invitat, spirituala mea doamn. Cuvntul sta se potrivete mai
bine cu statutul de independen?
Dac a avea mai mult timp, poate c te-a dezva de stereotipurile legate
de sexul meu.Vocea ei era provocatoare i ochii negri plini de dorin jucu.
S nu greeti, drag, cci tu eti o rar excepie.Etienne vorbea cu
convingerea dat de experien.
Pi atunci femeile cu care eti obinuit nu sunt dect nite ornamente n viaa
unui brbat. Lumea de dincolo de limitele nguste ale nobilimii pariziene ofer o
serie mai mare de posibiliti de mplinire pentru femei.
Ducele n-avea nici o intenie s se certe cu iubita lui, acum c spectrul vizitei
Isabellei fusese ndeprtat iar dac Daisy avea dreptate s socoteasc femeile
din, clasa lui social ca pe nite simple ornamente, nu era mai puin adevrat c
n cltoriile lui n jurul globului, Etienne observase c femeile cu realizrile lui
Daisy se gseau foarte rar.
Ai perfect dreptate.
Nu-mi place s privesc brbaii de sus.
n acest caz o s fiu brutal i cusurgiu... o postur, nult mai uor de presupus.
Atunci te vei putea simi,ofensat pe drept.
Ca o tnr domnioar dulce i rozafie... de genul celor pe care le ofensezi,
fr ndoial, cu regularitate.

A ofensa nu reprezint verbul cel mai potrivit. De fapt, ducele de Vec ataca
toate tinerele domnioare dulci i rozalii cu privirea lui verde i fermectoare.
Iar dac ele ar fi ndrznit, i dac el ar fi fost de astfel interesat de domnioare,
atunci le-ar fi putut avea pe oricare dintre ele.
Dup euarea misiunii lui Bernin de a reconstrui Luvrul, el lsase n urm
modele i schie arhitectonice pentru acei nobili suficient de bogai ca s susin
financiar cheltuielile lui. Temperamental ca o primadon, Bernini i proiectase
glorioasele palate fr s fac vreo concesie climatului francez sau funcionalitii ncperilor. De Vec, patronul lui, adoptase cu pragmatism geniul lui
Bernini la crearea de efecte teatrale n arhitectur pentru realitatea traiului
cotidian, cum era cazul, de exemplu, al bii faianate n verde a lui Etienne. evi
de ap cald menineau o temperatur constant tot anul. Dalele erau ntrite cu
cadre metalice ornamentale, iar cada imens i instalaia de ap erau permanent
nclzite.n mijlocul decoraiunilor lui Bernini, Daisy spl prul ducelui n timp
ce el sttea ntins pe cascada de trepte miniatural, relaxndu-se dup o dupamiaz obositoare de polo. i servea stpnul ca o cadn de harem, iar el i
accepta omagiul ca un sultan.

M rsfei, murmur el, pe jumtate adormit sub ploaia cald de apa care
curgea peste trupul lui zvelt i bronzat. Petrecndu-i degetele prin prul lui
negru, Daisy ndeprt ultimele resturi de spun.

i tu m rsfei,rspunse ea ncet, vrnd dintr- odat s-l protejeze de


rutile nevestei lui, vrnd s aib grij de banalitile vieii de zi cu zi, vrnd s
fac dragoste cu el la nesfrit ca s pstreze ct mai multe amintiri ale unui
prezent strlucitor pentru un viitor gol de coninut.
Aplecndu-se, l srut. Apa cascadei curgea cald pe snul ei, dndu-i o
senzaie n parte de linitire, n parte de stimulare.
Buzele lui erau reci; Daisy era mai cald dect el, cci era aprins de pasiunea
strnit de plecarea ei iminent. Ar fi rmas dac ar fi putut. L-ar fi luat cu ea
dac ar fi putut. Ar fi aranjat ca amndoi s triasc ntr-o alt lume dac ar fi
putut. El se sprijini pe coate ca s-i urmeze linia gurii cnd ea se ndeprt, i i
strecur mna pe ceafa ei ca s-o trag napoi.

Rmi, opti Etienne, trgnd-o deasupra lui.Rmaser aa minute n ir,


cu gurile abia atingnduli-se, cu rsuflrile ngemnate.Dintr-o dat, Daisy
ntreb, nu pe un ton de condamnare, ci de pur curiozitate:

Unde i-e apartamentul de holtei?Contientiznd imediat starea ei de spirit


modificat, Etienne nu ncerc s fie evaziv, ci rspunse cinstit:

Place de la Concorde.


Ce drgu.Probabil c surpriza lui i se citi pe chip.

Sunt extrem de geloas. Etienne zmbi i i cuprinse faa n palmele lui


mari,
mulumit c nu-i adusese niciodat vreo amant aici.

Dac ar fi permis cultura noastr, te-a fi cumprat numai pentru uzul


meu, ca un arab.

Fr permisiunea mea? rosti ea ntr-un fel ciudat de provocator.

Fr permisiunea nimnui.
i m-ai pstra mpreun cu celelalte femei din harem?

Nu. N-a face. Ar fi n stare s te otrveasc, pentru c nu m-a mai folosi


de ele.
Probabil c mi pierd minile, pentru c ceva din trecutul meu nu nghite atta
supunere. El zmbi i i mngie cu blndee spatele.

Aburul cald i ilustraiile lui Gerome rafineaz i glorific o cultur


ndeprtat. Proiectele lui Bernini,graie Veneiei, se inspir tot din arta
oriental. Atunci ar trebui s ncerci alunecuul.
Atunci?!
Dac eti asculttoare.
De ce ar trebui s fiu asculttoare?El nl din umeri,ntrebndu-se ce
rspuns s-i dea unei femei ca Daisy, care se considera nu numai independent,
nu numai egal, ci uneori superioar brbailor.
Alunecuul era o surs de distracie pentru femeile din harem, i explic el ct
putu mai simplu.
Sun destul de nevinovat.
i o surs de distracii, continu el cu pruden, pentru sultan.
neleg, rosti ea, dup care izbucni pe neateptate n rs. Te simi suficient de
despot ca s-i asumi rolul de potentot?El zmbi instantaneu.
M simt la fel de impetuos ca Gingis Han, drag.
Cu o condiie.
Oricare.Zmbetul schiat al lui Daisy reflecta lumina jucu din ochii ei.
Poi doar s priveti. Era o modalitate de supunere tipic pentru Daisy n
maniera ei inimitabil, crendu-i propriile reguli.
De acord, mini ducele de Vec, ca un adevrat despot, hotrt s ignore orice
reguli.Aezndu-se ca s aib o privelite ct mai bun, Etienne se instala comod
pe marmur, la o distan convenabil scopului propus. Iar cnd Daisy veni
alunecnd pe curba spiralat a marmurii lefuite, rznd vesel, trecnd cu

fundul ei superb la numai civa pai de privirea lui fascinat, ducele medita la
avantajele reale ale deinerii n proprietate.
Plonjarea ei n bazin l stropi cu picturi strlucitoare. Cteva secunde mai trziu
ea iei la suprafa,rznd tare, i i ndeprt apa din ochi.
i place ce vezi? l ntreb ea, clcnd apa cu un, zmbet vag ironic pe chip.
El ar fi putut ntinde mna ca s-i mngie fundul delicios dac ar fi vrut. Ea tia
asta.
Privelitea e nemaipomenit, rspunse el. Tolnindu-se ca un prin, lsndui trupul gol expus privirilor, cu prul ud czndu-i n panglici negre pe umeri,
cu ochii aruncnd priviri fascinate, ducele de Vec afi o dispoziie i o
cunoatere de-a dreptul libertine.Zmbetul lui Daisy se stinse brusc.
Sunt adesea concursuri?Vocea ei avea acel ton excitat.
Mi s-a spus, rspunse el, ca la originea unor astfel de alunecuuri s-au aflat
un anumit gen de competiii.Ca o excepie la ironia ei, rspunsul era o form
echitabil de plat.
Ti s-a spus?Fiecare cuvnt ncununa o insinuare.
Pi... da...
Presupun c atunci ai fi competent s judeci, declar ea cu dulcea n glas,
vrnd s disciplineze libido-ul mult prea ncercat al lui Etienne.
Cred c da, replic el ncet.Cteva clipe mai trziu, aezat n captul
topoganulul i nfindu-se ca un bibelou pentru plcerea lui, Daisy i ridic
braele deasupra capului i rmase aa un moment, ca i cum i-ar fi artat lui
Etienne ceea ce el nu putea avea.
Eti gata? toarse ea.De aceast dat el era pregtit. O surprinse cnd, ea
plonja n ap i o prinse, zmbindu-i printre jeturile de ap.
Nu m poi atinge, protest Daisy, ncercnd s i se smulg din brae. Eu am
fcut regulile.El i strecur o mn ntre picioarele ei i o trase mai aproape.
Nu cred n reguli, zise el i i strecur dou degete nuntrul ei, aa cum ar fi
procedat un sultan cu posesiunea lui.
D-mi drumul.Vocea ei cptase un accent de furie.
Credeam c eti asculttoare, murmur el.
Nu, opti ea cnd degetele lui se afundar i mai mult.Rmase brusc
nemicat, savurnd senzaia care o cuprinsese.
Aici i acum eti proprietatea mea, opti el, recunoscnd starea ei de spirit.
Nimeni nu m are n proprietate.ns ochii ei erau pe jumtate nchii din
pricina degetelor lui Etienne, care o masau cu pricepere.
Te pot face s rmi.Putea. Chiar n acel moment putea. i o fcu.

O duse pe bancheta de marmur, o puse deasupra, membrului rigid, innd-o cu


putere chiar deasupra vrfului ereciei pn ce ea scnci. Apoi o ls s alunece
n jos pe toat lungimea, innd-o cu minile puternice de mijloc, ca i cum era
nu numai o sclav a pasiunii, ci chiar sclava lui. O inu nfipt aa, fr mil, mai
bine de o or, fcnd dragoste egoist cu ea,urndu-i propria susceptibilitate
mpotriva, protestelor ei, pn ce Daisy fu epuizat dup attea orgasme. Ca i
cum poftele lui puteau fi satisfcute numai printr-o orgie.
n cele din urm ea lein suprema supunere lsndu-l pe Etienne s se
simt, nu satisfcut, ci nfricoat.Dac putea s-o supun sexual prin prisma,
experienei, el n-avea nici un fel de suveranitate asupra, vieii ei. Nici una. Iar
Daisy l prsea.
O purt n brae, ca i cum ar fi fost un bibelou fragil, pn n dormitor, unde o
aez pe patul nclzit de razele soarelui i o acoperi cu o cuvertur de catifea.
Alarmat de nemicarea el, o srut ginga pe obraz, admonestndu-se n tcere
pentru comportamentul lui brutal. Daisy era mat lipsit de aprare, dect multe
alte femei, nu era obinuit cu excesele, sexuale, ns era mult mai pasional,
druindu-se cu, totul iubirii.Etienne ar fi trebuit s-i controleze insatisfacia
pervers.
Oare am rnit-o cu adevrat? innd-o uor de ncheietura minii, i cut
pulsul. Ochii ei se deschiser la atingerea lui i i zmbir.

n mod clar acum deii recordul.

Doamne, mi pare ru, opti el. N-am nici o justificare.Mngie cu


blndee curba delicat a obrazului ei.

N-am nimic. Sunt doar obosit.

Eti sigur? S chem un doctor? O s... ar trebui... n mod clar ar trebui...o


s-l pun pe Louis s sune...Daisy i opri vorbele punndu-i un deget pe buze.

Mi-e bine. Zu c da. Spune-i lui Louis s aduc ceva de mncare, te rog.
Sunt lihnit de foame.El zmbi uurat.

Orice vrei. mi ndeplinesc penitena. Vrei s m loveti? (Apucat de un


acces de contiin a pcatului,voia s i rscumpere greeala.) O s-i cumpr...
Ce: diamante... perlele negre pe care le-am vzut ieri la Cartier?
Hran, iubitule, rosti Daisy schind un zmbet. Asta-i tot.

Hran s fie. Eti sigur? i-ar fi druit orice.

Sunt sigur.

Louis! ip Etienne. Vino naibii ncoace!


Ceva mai trziu, dup ce Daisy se mai ntrema, rmaser ntini pe patul ducelui,
urmrind cum soarele n asfinit coloreaz cerul n portocaliu, srutndu-se i

schimbnd amabiliti. Atingnd subiectul plecrii Lui Daisy cu pruden,


Etienne zise:

Dac pori copilul meu? Ce se ntmpl?

Nu-l port.

De unde eti att de sigur? Se poate ntmpla.

Nu i cu mine.

Adic?Daisy se uit drept n ochii lui cu o privire grav.

Adic iau ceva ca s m asigur c nu se ntmpl.

Nu vrei copilul meu.Gndul l rni mai mult dect i-ar fi imaginat, pentru
c n ultima vreme fusese prezent n mintea lui.
n actualele circumstane, nu vreau copilul tu.
Iar dac se schimb circumstanele?
Nu se vor schimba.El ddu din umeri i oft n semn de trist recunoatere a
adevrului. Daisy avea dreptate... cel puin n privina prezentului i a viitorului
apropiat. Isabelle era ncpnat n refuzul ei, n ameninri i n furie.
Dac s-ar schimba... rosti el, ncet, sensibilizat ca i ea de procedurile legale
ntr-o ar care permisese divorul abia cu apte ani n urm, ns prea ndrgostit
ca s-i pese i dornic doar ca ea s-i mprteasc sentimentele.
Dac s-ar schimba replic Daisy, cu voce stins,gndindu-se c trebuiau s
fie obstacole mai mari dect procedurile legale, atunci a fi fericit s-i port
copilul.
Copilul nostru, opti el.
CAPITOLUL 14
Auzir btaia frenetic n ua de la intrarea de serviciu tocmai cnd soarele
rsrea.
Ct e ceasul? ntreb, somnoroas, Daisy.Rsucindu-se ca s vad ora, ducele
se ndeprt de trupul cald al Lui Daisy.
Cinci, rspunse el. Culc-te la loc. Rosti vorbele cu calm, ca s n-o alarmeze,
ns,zgomotele care se reverberau de la parter la o or la care bunele maniere
cereau linite l uimir. Coborndu-i picioarele din pat, scutur din cap ca s
scape de somnolen i, cu o inhalare profund, se scul n picioare.
Lundu-i halatul, iei din ncpere, nfurndu-se, n mtasea verde n timp ce
cobora n hol. De la vizita, Isabellei din ziua precedent, avea o senzaie
neplcut, de ngrijorare ca i cum i fusese aruncat mnua pentru o lupt
pe via i pe moarte. Cnd btaia n u ncet brusc, n suflet i se strecur
senzaia c avusese loc o catastrof.

Ajunsese la al doilea palier al scrii cnd Louis se ivi n fug prin coridorul care
ducea spre buctrie. Graba lui Louis era un fapt extraordinar n sine. Btile
inimii lui Etienne se nteir.Louis ncremeni cnd l zri pe stpnul lui. Avea,
faa pmntie.
Calul dumneavoastr negru e mort!
Isabella, i spuse imediat Etienne. O tia. O simea n adncul sufletului.
Arde-o-ar focul, o blestem el n gnd.
Eti sigur?Trebuia s ntrebe, dei chipul ntunecat al valetului era gritor.
ncuviinarea grav a lui Louis nu fcu dect s pecetluiasc amarnicul adevr.
Pironit pe holul din marmur lefuit, Etienne simi, o durere cumplit sgetndul din pricina pierderii, calului favorit. Bietul animal czuse victim fr nici, o
vin. Murise fiindc avusese ghinionul s fie slbiciunea cui nu trebuia.
Cine l-a gsit? ntreb Etienne, trist. Pe un ton funebru, Louis rspunse:
Vizitiul irlandez, sir. A venit aici, n fug, imediat.
Adu-l n bibliotec.Amrciunea i umplu sufletul n timp ce cobor restul
treptelor i coti pe coridorul spre bibliotec. Calul fusese o frumusee din ziua n
care se nscuse.l antrenase cu mna lui i fusese mereu fericit de, nclinaia
jucu a lui Morocco, o trstur neobinuit pentru un armsar de talia i rasa
lui. ntre ei se crease o afinitate bazat pe dragostea pentru vitez i pe gingie.
Morocco ctigase cu un an n urm toate cursele pentru cai de doi ani i
terminase primul n cursele de la nceputul acestui an.Ducele plnuise s
concureze cu ei n celebra curs English Ascot Gold Cup, peste ,trei sptmni,
mpotriva nu mai puin celebrului cal, al ducelui de Beaufort, Ragimunde. La
naiba cu Isabelle! La naiba cu sufletul ei ru.i venea s plng.
Aerul bibliotecii se potrivea strii sale de spirit. Etienne rmase pironit n prag
cteva momente, ntrebndu-se dac exista cu adevrat un Dumnezeu care le
pltea pe toate i daca nu cumva el era pedepsit acum pentru toat comportarea
lui din trecut. Ducndu-se la fereastr, ducele ridic draperiile grele ca s lase
razele soarelui de diminea s risipeasc bezna din ncpere. Cnd Louis intr
n camer nsoit de vizitiu, Etienne continua s stea n picioare la fereastra din
spatele biroului, sprijinindu-se cu o mn de canat.Rsucindu-se ncet pe
clcie, Etienne avu pe moment impresia c nu va suporta s aud detaliile
tragediei. Ca atare, nu scoase o vorb ct timp cei doi se apropiar. Camera era
cufundat n linite, mhnirea fiind o prezen aproape palpabil n ncperea
nesat ,cu cri. Cei trei brbai att de diferii unul de cellalt erau unii de o
amrciune comun. Ezitnd i tiind c va auzi ceva care l va rvi, ducele
rosti n cele din urm.

Stai jos, v rog, i povestii-mi ce tii. Etienne se aez n faa lor, cufundat
n fotoliul de piele i ascult relatarea vizitiului despre moartea lui Morocco.
Armsarul fusese momit cu zahr i morcovi ca s se poat apropia de el. Cum
grajdul nu era pzit, accesul nuntru fusese uor de aranjat. Calului i fusese
secionat o arter a unui picior ,din fa, cu o incizie mic i precis nimic
lsat la voia ntmplrii, o tietur expert, curat, de doi centimetri astfel
nct animalul murise din pricina hemoragiei. Amnuntele morii lui erau
terifiante.Uriaul armsar ncercase s se ridice de cteva ori dup ce pierderea
de snge l doborse, ca un testament al curajului i forei lui impresionante.
Pereii grajdului erau plini de snge, ca i aternutul de paie. Morocco i
ndreptase ultima privire spre poarta grajdului. Ca i cum ar fi implorat ajutor.
Ar fi trebuit s dorm cu el, ncheie tnrul irlandez, cu ochii nroii. N-ar fi
trebuit s-l las singur. Dac-a fi fost acolo, Morocco ar tri i acum.
Sau puteai s fi tu mort, cci nu tiu cine a fcut asta. Nu te nvinui singur.
Sau cel puin nu era vina lor. Oare el putea bloca atacul Isabellei? Era posibil
s protejeze tot ce avea valoare pentru el? Nu. ns unele prioriti trebuiau
stabilite cu siguran. Etienne nu-i putea permite o tragedie mai mare dect
pierderea unui cal.Cnd se ntoarse, n cele din urm, n dormitor, dup ce luase
deciziile necesare pentru nmormntarea armsarului calul urma s fie dus
acas, pe proprietatea de la Chantilly, unde fusese crescut Etienne scorni o
poveste credibil despre un cal grav bolnav ca s satisfac curiozitatea lui Daisy.
Ceva mai trziu i anul toate meciurile de polo pn la plecarea lui Daisy.
Voia, pur i simplu, s fie cu ea n scurtul timp ce le mai rmsese. Binen eles
ns c nu-i mrturisi iubitei lui c se temea de viziunea deformat a Isabellei n
ceea ce privea rzbunarea. Oricum, dup felul ngrozitor n care murise
Morocco, el n-avea de gnd s-o mai lase pe Daisy singur nici o clip.Dac
anterior mai avusese dubii n legtur cu plecarea lui Daisy, acum nu mai avea.
Orice rezerve provenite din sentimentul propriei sale pierderi odat cu
mbarcarea iubitei sale fuseser nlocuite de uurarea de a ti c n Montana ea
va fi la adpost de aciunile malefice ale Isabellei. Rmaser n cas toat ziua,
contieni amndoi de puinele ore pe care le mai aveau i bucurndu-se de
plcerea simpl oferit de compania reciproc. Dup-amiaz, n timp ce Daisy
trgea un pui de somn pe un ezlong n grdin, Louis i strecur n tain ducelui
un bilet. Cum biletul fusese adus de omul ducesei, Louis se ferise s-i anune cu
glas tare sosirea.Foaia roz de hrtie coninea doar dou propoziii:

N-ai menionat i armsarul tu negru, cnd mi-ai dat ultimatumul cu cei


cincizeci de metri.Sper c i-e dor de el.Etienne strnse biletul n pumn i i-l
ddu napoi lui Louis.
Arde-l, rosti el, cu voce nceat i sigur, i ai grij ca pistoalele s fie
ncrcate i puse n sertarul de sus al biroului meu.
CAPITOLUL 15
Cinci zile mai trziu, ducele i Daisy cltoreau mpreun spre Le Havre pentru
plecarea ei. O instala n cabin. Purtar o conversaie dezlnat i fr un subiect
anume, schimbnd banaliti obinuite cu ocazia unei despriri. Daisy l rug
s-l mbrieze pe Hector pentru ea i el promise c o va face. Marea prea
agitat, aa c el propuse un coniac pentru relaxare, iar ea zmbi i-i aminti c
dup ani de zile petrecui n a era imun la hurducieli. Se mbriar cnd se
auzi ultimul fluier anunnd plecarea.
Ar fi mai bine s cobori.
Ar fi mai bine s cobor.
Vino n Montana cu mine, rosti Daisy brusc, ntr-o declaraie spontan de
dorin i sentimente, ns i ddu seama, chiar nainte de a termina propoziia,
c Etienne nu putea i nici nu voia, aa c zmbi, ca i cum ar fi fost apucat de
o toan.
Nu pot.
tiu.i cunoteau prea bine angajamentele pe care i le asumase fiecare fa
de alii i circumstanele, tiau amndoi c fericirea pe care o triser era legat
de ajustarea programelor i vieiior lor pentru cteva sptmni scurte iar o
extindere a acestei perioade nu era posibil acum. Erau nite aduli raionali;
nelegeau. ns dincolo de raionamentele logice erau dezolai.Chiar dac
schimbau fraze care denotau existena, unui viitor, n adncul sufletului nici unul
nu credea, cu adevrat c aveau vreun viitor mpreun.Ducele trebuia s-o
nfrunte pe Isabelle i, dup, moartea calului preferat, Daisy i Hector deveniser
un motiv de preocupare real.
ntoarcerea lui Daisy n Montana avea s-o pun pe, ea efectiv la adpost de
pericol, ns Hector continua s aib nevoie de protecie. Procedurile de divor
puteau dura la nesfrit dac Bourges nu gsea o metod de grbire a lor. Iar de
cnd o ntlnise pe Daisy, Etienne nu se mai implicase efectiv n afaceri. Att
omul lui de legtur ct i secretarul l ateptau la Le Havre n acea dup-amiaz
pentru rezolvarea, celor mai urgente afaceri nscrise pe agenda lor. Abia, dup ce

aveau s fie rezolvate toate problemele, importante putea avea un viitor. Etienne
era realist, ns era i ndrgostit. Iar rspunsuri uoare nu existau. Preocuprile
lui Daisy se bazau mai puin pe rezolvarea unor probleme specifice i mai mult
pe chestiuni legate de compatibilitate, geografic i emoional. Fr ndoial, l
iubea pe Etienne, chiar dac pe ea o preocupa nc intensitatea iubirii lui.,
Etienne prea cumva convins c ea va pleca definitiv, i asta o fcea s se
ntrebe dac pericolul venind din partea Isabellei era chiar att de mare. Oare a
atins relaia noastr limitele obinuite ale intereselor amoroase ale ducelui?
Daisy nu mai tia ct se datora ndoielii raionale i ct sensibilitii excesive
fa de tiparele comportamentului lui din trecut. Habar n-avea dac putea gndi
vreo clip raional cnd era vorba de Etienne Martel. Ct despre ea, habar n-avea
dac putea, supravieui fr el. Iar sentimentul ei de pierdere, irecuperabil era
deja dureros de real.Nu voi plnge, i spuse ea cu hotrre. Cci asta nu era
dect una din sutele de despriri cu care se obinuise ducele de Vec, nu trebuia
s-i creeze singur complicaii.Doamne, gndi ducele, dac Isabelle are
dreptate i va trgna procesul pn la sfritul vieii? Pe moment se mulumi
s o simt cu intensitate pe Daisy n brae, s, inhaleze aroma parfumului ei i s
ncerce s pstreze, detaliile chipului, prului i expresiei acesteia... ca, protecie
mpotriva viitorului lui nesigur.
Srut-m, zise Daisy, pentru c nu se putea abine la nesfrit. Peste cteva
clipe el va disprea iar ea avea nevoie disperat s l srute nc o dat. i nl
capul, cu lacrimi n ochi. Acestea ncepur s-i curg n clipa imediat urmtoare,
n ciuda ncercrilor ei de a-i pstra controlul. n ciuda reputaiei ei de a fi rece
i reinut.n ciuda ncercrilor de a se despri de Etienne cu un surs amical.
nainte de a o sruta, Etienne se gndi c o putea da jos de pe acest vapor i o
putea duce la Colsec, unde s-o in n siguran fa de Isabelle -opunndu-se
astfel ntregului program al familiei ei i chiar dorinelor, ei dac trebuia. Se
gndea n mod egoist la rpire pentru c nu tia dac putea suporta absena ei.
Cu lacrimile curgnd pe chipul lui Daisy i cu tristeea ndurernd sufletul
ducelui, buzele lor se ntlnir i se contopir, ca ntr-un prim srut al
adolescenei, cnd timpul n-are nici o semnificaie. Cu inimile deschise i cu
generozitate, se ofereau unul, altuia cu ntreaga lor fiin.
O btaie n u, insistent i autoritar, le scurt mbriarea prelungit.
Se ridic scara de acces! strig un brbat.
Scrie-mi, zise ducele.
Gndete-te la mine.
n fiecare secund.Daisy zmbi, nclzit de rspunsul lui. .

Trebuie s pleci... ,
O s-i fie bine?Ea ddu din cap.El i terse lacrimile de pe fa cu delicatee.
Ai grij. Cnd se ntoarse la u s arunce o ultim privire, Daisy i zmbi.
Te iubesc, murmur ea.El o privi intens pentru o clip ct o venicie.
M-ai fcut s cred n dragoste.Spera, cuprins de dor i de team, c nu era
nc,prea trziu pentru el.
CAPITOLUL 16
Problema proteciei lui Hector se rezolv fr ca ducele s-i mai mrturiseasc
fiicei sale temerile legate de Isabelle. La urma urmei aceasta era mama lui Jolie
fapt care l determina pe Etienne s ezite s-i dezvluie amestecul soiei sale n
uciderea lui Morocco.
Dup moartea armsarului, Jolie i familia ei se bucuraser de plaj i de
valurile mrii la Trouviile, o localitate aflat la o distan suficient de mare de
Paris la adpost de pericol. nainte ca el s trebuiasc s la o decizie, Jolie i
soul el, Henri, i fcur o vizit, n aceeai sear n care el se ntorsese din Le
Havre. Louis conduse tnrul cuplu n bibliotec, unde Etienne se retrsese dup
cin. Privind rul, ducele ncerca s se distreze cu un pahar de coniac, siminduse singur i izolat de lume, ca i cum ar fi fost complet rupt de ritmul umanitii.
Zgomotul lor, agitaia lui Louis de a aprinde lmpile cu gaz, zmbetele radioase
ale lui Henri i Jolie, salutul lor, l scoaser din meditaiile lui morbide.
De ce stai n ntuneric, papa? Louis, ceai pentru mine i un coniac pentru
Henri. Papa, nici nu-i imaginezi ce noroc a dat peste noi. Poate i nite dulciuri,
Louis, ceva cu ciocolat. Aprinde toate luminile... Ursc tristeea ntunericului.
Dac Daisy nu mai e aici, papa, nu nseamn c trebuie s te ngropi n
amrciune. O s se ntoarc n curnd, sunt sigur, sau o s-i faci tu o vizit,
cci... Henri, spune-i, spune-i despre noua ta afacere.
n tot timpul monologului, Jolie se foi pe mica sofa, uitndu-se permanent s
vad dac Henri st lng ea, aranjndu-i paftaua care-i ncheia rochia de moar
verde sau atingndu-i agrafa de pr.
ns trebuia s vorbim cu tine mai nti, papa izbucni din nou Jolie, nainte ca
soul ei s spuce a rosti ceva, ca s vedem ce prere ai despre propunere.
(Aezat lng soul ei nalt i blond, innd i mna n mna lui, Jolie i zmbi
lui Etienne.) E vorba despre ponei de polo i nimeni nu cunoate mai multe
despre aa ceva ca tine.Etienne zmbi auzind complimentul i vznd
entuziasmul ei.

Atunci spune-mi n ce const aceast propunere.De fapt, era surprins c soul


lui Jolie era interesat s ntre ntr-o afacere. Chiar dac l socotea un so i un
tat iubitor, nu-l crezuse preocupat s fac bani. Henri juca de obicei al treilea
om n echipa lor. Era un bun juctor de polo i acum, c Hector se mrise,
participa din nou la sezonul competiional regulat, ca nainte de cstorie, de-a
latul continentului i peste Canal, n Anglia. Ca s se distreze... i s aib o
ocupaie.
l tii pe Suantez, ncepu Henri.
E i el implicat? Atunci i spun s accepi fr s mai aud alte detalii. Nimeni
nu crete ponei de polo mai buni ca Suantez. Unde i-a cumprat proprietatea, n
Frana?
Nu n Frana, papa, ci n Kentucky, interveni Jolie. Nu e nemaipomenit?
Att de departe... N-avea s-i mai vad nepotul. i totui, ce bine... aveau s fie
toi la distan de rutatea Isabellei.
Chiar e nemaipomenit.Cnd vrea Suantez s nceap?Sau ateapt decizia ta?
Am fost de acord n principiu, sir, zise Henri, bazndu-m pe judecata
dumneavoastr.
Atunci e bine. N-ai cum s dai n bar. Suantez a crescut toi poneii de polo
campioni de la nceputul anilor optzeci. De vreme ce i sunt rud, ntreb
ducele, o s beneficiez i eu de un pre redus la viitoarea generaie de ponei?
Categoric c da, papa. Pentru c, vezi, tu eti bancherul nostru.
Jolie zmbea cu senintate, amintindu-i lui Etienne de zilele copilriei cnd ea
mprea mici secrete cu el.
Aa mi-am zis i eu, replic el cu un zmbet.Chiar dac Henri, n calitate de
conte de Saint-Joris, prea bogat, creterea cailor presupunea investirea unor
capitaluri enorme, pe mai muli ani, fr ca profiturile s apar imediat. Suantez
avea nevoie de resursele financiare ale Lui de Vec.
Ct vrea Suantez?
Nu e mult, papa, rosti Jolie.
E o sum fix, sir, rosti ncet Henri. Cinci milioane de franci.
Nu chiar att de mare precum anticipase ducele. Probabil c preurile mai
sczute ale pmntului din America i aduceau contribuia la scderea cheltuielilor de pornire.
Du-te la Legere mine diminea. El o s-i dea banii de care ai nevoie.
Mulumesc, papa, rosti, vesel, Jolie. tiuse c tatl ei va fi de acord, cci
cinci milioane nu nsemna o sum exagerat. Vino cu noi s vezi proprietile.
Kentucky ai spus mereu c e inutul perfect pentru cai i ne poi ajuta cu toate

detaliile. n plus, adug ea, cu, ochi scprtori de entuziasm, nimic nu te mai
poate, ine aici, acum c Justin e n Egipt, Daisy n America iar noi o s plecm
n curnd. Nimic n afara intereselor lui de afaceri i de divor.Pe Etienne l
consola ns faptul c Jolie era fericit i mulumit.
O s vin mai trziu, draga mea. Dup ce Bourges, va reglementa problemele
dintre mama ta i mine.
V mulumesc din suflet, sir, rosti ginerele lui, pe un ton protocolar. V
suntem foarte recunosctori, sir.
Sunt al naibii de bucuros s am acces la cei mai buni ponei din lume, replic
Etienne, strngnd mna lui Henri.Era bucuros c poate fi de ajutor i mai mult
dect, ncntat c familia lui Jolie se va afla pentru un timp, ,att de departe de
influena nefast a Isabellei.
Cnd plecai? se interes el.Spera s-i conving s plece ct mai curnd, fr
a-i alarma n vreun fel.
Avem rezervri pentru sptmna viitoare, papa.
N-a fost ideea mea, sir, interveni repede tnrul conte de Saint-Joris. Jolie a
fcut rezervrile fr s spun nimnui. Era sigur, susinea ea, dar... n fine...
tiu ct de mult nseamn cinci milioane, sir, i uneori... n fine... Jolie nu pare
s...
neleag treburile din punct de vedere economic?
Exact, sir.
Zu, papa, Henri face uneori atta caz pe tema banilor, nct pare c noi
n-am avea deloc, i-am spus c zestrea mea e mai mult dect suficient, ns el
spune c ar trebui s-o punem la pstrare pentru copii.
Copii? se mir ducele.
Jolie se mbujora toat i i zmbi mai nti soului, dup care i rspunse tatlui:
E prea devreme s fiu absolut sigur, ns credem c... Hector va avea un
frate sau o sor la anul i de aceea vrem s ne stabilim ntr-un loc pentru un
timp.
Dac Jolie va avea un copil, eu nu voi mai participa la turnee pentru civa
ani, rosti cu modestie tnrul conte, mngind mna soiei i furind o privire
afectuoas spre ea. Aa c oferta lui Suantez a venit la momentul oportun.
Privirea pe care o schimbar cei doi tineri l fcu invidios pe duce. Ct de
frumos i mprteau plcerea speranei de a avea un nou copil. Isabelle
socotise graviditatea i maternitatea nite posturi iritante.
Fr a-i da seama de gndurile tatlui el, Jolie continu n aceeai stare de spirit
vesel.

tii c Henri triete pentru polo ca i tine, papa, iar dac vom avea un al
doilea copii, se va putea implica activ n joc, alturi de Suantez, chiar dac nu va
mai putea participa la turnee.
Eu nu triesc pentru polo, protest ducele.
Ba da, papa. N-ai lipsit la nici un meci de ani de zile.Pn n sptmna
aceasta, gndi el..Pentru Daisy.
Pn n sptmna aceasta, relu Jolie, ca un ecou. De ce ai lsat-o pe Daisy
s plece? ntreab ea, ca i cum i-ar fi citit gndurile.Din acelai motiv pentru
care vreau s plecai i voi.
Avea nite afaceri de rezolvat n State, rosti ducele cu glas tare.
Cnd se va ntoarce?
Nu tiu sigur.
O vei vizita?
Nu pn la rezolvarea divorului.
Ea a hotrt asta?
Nu.
Atunci ar trebui s te rzgndeti i s vii s ne vizitezi i pe noi n drum spre
Montana.
Poate c o s-o fac... ntr-o zi, replic el, nesigur dac acest ntr-o zi nsemna i
n curnd, i-ai spus, mamei ce planuri ai? se interes el, continund s se,
gndeasc la Isabelle.
Mama e n Anglia. A invitat-o Lady Wilcomb pentru cursa de la Ascor. Henri
a vorbit cu Suantez la Trouville dup plecarea mamei. El are un mic armsar
acolo... tii asta.
n lulie, dup ce sezonul de polo se nchidea, la Paris i nalta societate prsea
oraul pentru casele de vacan. turneul se muta pe plaja mai rcoroas de. la
Trouville.
O s-i scriu n Anglia, continu Jolie, i o s-i, povestesc despre planurile
noastre. ns n-am s te, las s zaci pentru mult vreme la Paris, papa, adug,
Jolie, zmbindu-i fermector tatlui ei. S te atepi la o telegram pe sptmn
din partea mea i dac nu vii, la un mesaj n fiecare zi pn ce te vei hotr s ne
faci o vizit. Lui Hector i va fi teribil de dor de tine... aa c trebuie s te supui.
Iar Henri are nevoie de ajutorul tu, nu-i aa drag?
Da, sir. Absolut, sir.Spre deosebire de soia lui, tnrul conte era n, admiraia
ducelui. Etienne nu era numai cel mai bun juctor de polo din Frana, o distincie
suficient de important ca s-l impresioneze pe Henri, ns n careurile de la
Jockey Club i Hunt Club el dispunea de reputaia de invidiat a brbatului cel

mai vnat de femei din Paris. n acelai timp, numele lui era recunoscut pentru
integritate pe terenul de sport i n lumea afacerilor.
Am fi onorai, sir, rosti Henri cu o autentic admiraie, dac v-ai gndi s
m ajutai la conducerea fermelor.
Mulumesc, Henri, poate... mai trziu.Ducele i zmbi brbatului care i
adusese atta fericire fetei lui i regret iari, pentru o fraciune de secund,
viaa lui irosit.
Promite-mi c ai s vii, papa, insist Jolie. Acum se fac doar cteva zile de la
Le Havre la New York.
Vin ct de repede pot, rspunse el, zmbind. E suficient de corect?
n aceeai sear, n timp ce ducele rspundea vag i ambiguu la cererea fiicei
sale, Daisy edea la masa cpitanului i asculta nevasta unui industria bogat din
Chicago care susinea necesitatea curirii oraului de mahalale.
Au un aer prea agresiv, afirma ea cu un ton de superioritate. Cnd trebuie s
trec lacul spre casa noastr de vacan m deranjeaz i mi piere tot cheful cnd
tiu c trebuie s trec prin acele... n fine... zone murdare. Aceti oameni ar
trebui pur i simplu muiai de acolo, ncheie ea, fcnd un gest de dispre cu
mna ei flasc, plin de bijuterii.Daisy socoti c diamantele cucoanei ar fi hrnit
toi acei nefericii o lun ntreag.
n primul rnd n-ar trebui s li se permit tuturor strinilor s intre n ar,
izbucni o alt matroan. Soul meu i-a propus senatorului nostru adoptarea unui
eminent sistem de norme pentru toi acei strini cu pielea-neagr. Nu v suprai
pe mine, domnioar Black, adug nevasta judectorului cu un zmbet graios,
dup ce socotise n minte c diamantele din parura lui Daisy ar putea
rscumpra o regin.
De fapt, eu sunt mai puin strin ca dumneavoastr, doamn Lowell, replic
Daisy, cu un zmbet la fel de graios. Familia mea triete n America de peste o
mie de ani. Iar viaa merge nainte, ncheie Daisy n gnd, n vreme ce cucoana
din Philadelphia rmase cu gura cscat. Prejudecile i bigotismul continuau
s se manifeste i n afara ambianei societii rarefiate a lui Etienne, Daisy ar fi
putut alege s rmn la Paris, protejat de numele i puterea lui, ascuns n
cadrul confortabil i exclusiv al cercului lui de privilegiai, permindu-i lui
Etienne s o apere nu numai de pizma Isabellei, ci i de realitatea vieii. A fi
putut s-o fac, dac n-a fi fost att de legat de poporul meu... sau, poate, i
spuse ea cu independena practic a cauzelor nobile, dac el ar fi insistat s
rmn.ns Etienne n-o fcuse. Aflat la deprtare de pasiunea lui nfierbntat,
Daisy putea vedea acum mai clar ct fusese de vrjit i de fermecat, exact la

fel cu irul necurmat de femei de dinaintea ei. Ducele de Vec era prea perfect,
prea talentat, prea chipe, cu o aur personal de neegalat. Ca n cazul
dependenei la un drog, ea l adora fr motiv i fr logic, ns tot ca n cazul
unui drog, efectul ameitor avea s se diminueze n cele din urm. Chiar dac i
era nespus de dor de el, Daisy recunotea imposibilitatea rezolvrii dilemei
provenite din faptul c se iubeau unul pe cellalt. i totui n acea noapte plnse,
singur n patul ei. Nu gsea nici un motiv logic de care s se agae ca aprare
mpotriva dorului. Simindu-se mizerabil, cu lacrimile iroindu-i pe obraz, Daisy
rmase treaz, incapabil s doarm, dorindu-i s fi fost n braele calde ale lui
Etienne, dorindu-i ca singurul brbat pe care-l iubise vreodat s nu triasc n
cealalt parte a lumii. Dorindu-i, probabil, ca el s-o fi iubit mai mult sau ea s-l
fi iubit mai puin. Hohotind de dezolare, deoarece, chiar dac Etienne ar fi iubito suficient de mult ca s nlture blestemata de distan care l separa, din
nefericire el era cstorit cu o femeie care avea intenia s-l pstreze.
CAPITOLUL 17
n mai puin de o sptmn, ducele se afla din nou n Le Havre. Conducea
familia lui Jolie la vaporul spre America. Cabina deborda de flori trimise de
prietenii lor i de Etienne, n vreme ce cabina alturat era ncrcat de jucrii
pentru Hector.
Crezi c ai cumprat suficiente jucrii? ntreb, Jolie ironic, privindu-i tatl
i fiul cum edeau pe podeaua cabinei, absorbii de joac.
Tu n-ai niciodat jucrii suficiente, replic ducele,lundu-i privirea de la
vagonul de circ pe care l plimba prin faa ochilor lui Hector. (Pe chipul lui
nflori un zmbet inocent.) Cred c mai aveam nevoie de nite clovni, i se adres
el nepotului, ca s umplem, acest vagon.
Mai muli clovni. Vreau, l aprob, vesel, Hector, aezat n mijlocul unei
adevrate menajerii. Etienne se uit la fiica sa i zmbi.
Ai vzut?
Eti incorijibil, rspunse Jolie rznd.
Probabil. Expresia de pe chipul ei se schimb brusc privind cum bunicul i
nepotul stau unul lng altul i se bucur. Buza inferioar ncepu s-i tremure.
Oh, papa, o s-mi fie tare dor de tine.Etienne se ridic n picioare i o lu n
brae.
Nu va dura mult, draga mea. Curnd o s vin i eu s vd inutul la plin de
iarb verde i proaspt.

Promii?Jolie i ridic faa spre el i Etienne i zise din nou,pentru a mia


oar, c fusese tare norocos s aib copii.Dei matur acum, ea nsi mam,
Jolie continua s,fie fetia lui cu bucle negre ncadrndu-i faa, cu obraji,roz de
copil, cu ochii mari plini de inocen, pe care el spera s n-o vad niciodat
pierzndu-se.
Promit, murmur el, incapabil s-o refuze acum, ca ntotdeauna..
D-i cuvntul, papa, insist ea.
Pe cuvntul meu, draga mea. Promit.Chipul ei se lumin de bucurie,
nclzind inima lui Etienne cu o fericire magic pe care el o considerase
ntotdeauna asemntoare unui rsrit de soare.
Acum terge-i ochii, rosti el, oferindu-i batista lui Jolie. Henri se va ntoarce
n cteva clipe cu apa ta mineral i se va ntreba ce s-a ntmplat.
El tie c o s-mi lipseti enorm, papa. El e cel care a sugerat s i gsim
imediat un apartament, ca s ne asigurm c vei veni s ne vizitezi.
Eti fericit cu Henri? ntreb ncet ducele.Foarte. M iubete, papa, mai mult
dect iubete polo-ul. Cel puin aa spune el. i tu tii ce nseamn asta. Dintr-o
dat zmbetul ei era feminin i sugestiv. Aa cum o iubeti tu pe Daisy?
Da. Mult mat mult dect polo-ul, aprob el.
Iar Bourges te va elibera.Vocea ei era ncrcat de optimism.
Sunt sigur c da.Nu era cazul s menioneze c procesul fusese deocamdat
blocat i depoziia Isabellei amnat pentru a treia oar.
n acea clip se ivi Henri, care intr n cabin cu o gleat cu cuburi de ghea i
cu apa mineral favorit a lui Jolie. Din acel moment conversaia se ax pe tema
afacerii cu ponei de polo. Cnd sosi vremea despririi, Etienne se aplec s-l
mbrieze pe Hector pentru ultima dat.
Vrei vii cu mine, bunicu? ntreb Hector cnd Etienne i ddu drumui. Ochii
lui, verzi ca ai mamei sale, l priveau mari i ntrebtori.Feioara lui era
serioas. Vrei vii, bunicu?Ducele abia reui s-i rein lacrimile, ntrebndu-se
cum avea s supravieuiasc n urmtoarele luni fr s-l vad zilnic pe Hector,
tiind c avea s-i fie, dor de compania nepotului, de rsul lui vesel, de
curiozitatea, mbrisrile i srutrile lui.
Nu pot pleca chiar acum, Hector, dar o s vin s te vd n curnd.
Vino acum. Bunicu vin acum, mama. Spune-i tu.Hector se uit la mama lui
drept confirmare a dorinelor lui.Ridicndu-i fiul de pe podea, Jolie l inu n
brae i i explic rbdtoare:
Bunicu nu poate acum, scumpule, ns o s poat n curnd.

Chipul bieelului se ntrista cnd Hector i ddu seama c Etienne avea s


plece.
Nu! Bunicu, vino cu noi! Nu te duce, bunicu! ntinse minile dup Etienne,
cu glas ascuit de panic. Lacrimile lui l ndurerau nespus pe Etienne.
Strngndu-l repede la piept, Etienne promise s fac o vizit foarte curnd,
dup care le zmbi lui Hector i lui Jolie i prsi ncperea.Avu nevoie de
cteva momente n linitea coridorului ca s-i revin suficient i s se
ndeprteze, de plnsetele disperate ale lui Hector. Se opri la o oarecare distan,
la baza scrii care conducea spre puntea cabinelor de clasa nti, se sprijini de
balustrada din lemn lustruit i trase adnc aer n piept. ntr-o sptmn pierduse
toate fiinele la care inea pe lume i un sentiment cumplit de singurtate ncepea
s-l asalteze.
Nu era vorba de o pierdere permanent, ci numai temporar. Nu peste mult timp
avea s-i viziteze pe, Hector, pe Jolie i pe Henri. Justin se va ntoarce din Egipt
peste nu mai mult de o lun. Doar plecarea lul Daisy nu putea fi supus att de
uor logicii. Dac ea nu alegea s se ntoarc n Frana, el n-avea s-o mai vad
dac n acea clip, n minte i apru chipul Lui Bourges, pe care se citea
nencredere nu li se schimbau ansele de reuit n proces. Felicien spusese
c era imposibil ca petiia ducelui, s fie refuzat, cnd Etienne ndeplinea toate
cerinele, de rezideriialitate. Aveau s fac apel. Avea s ntocmeasc imediat
toate actele necesare.
Afl ct i-a pltit Isabelle magistratului, i dduse instruciuni Etienne lui
Bourges, i apoi ofer-i ticlosului de zece ori mai mult. Suficient ct s ias la
pensie dup asta. Ceea ce va fi indicat s fac, adugase ducele, deoarece nu i se
va mai permite niciodat s activeze... ct vreme Charles sau oricare dintre
monarhiti rmn la putere.
Etienne nelegea prea bine c era posibil ca alianele politice bine cimentate
dintre corupi s nu cedeze n faa banilor republicani.
Ceea ce ndeprta i mai mult posibilitatea lui de a o revedea pe Daisy.
i scrisese deja de cteva ori, dup ce i dduse seama c o telegram afectuoas
n-ar fi avut nimic intim n ea.
Era din ce n ce mai tentat s-i cear s se ntlneasc cu el undeva n America,
oriunde i convenea, dar nu era deloc sigur c ea va fi de acord. Copleit pentru
prima dat n via de un tremur neobinuit, Etienne era total nesigur pe
sentimentele unei femei. Daisy pretinsese c-l iubete, ns tot ea alesese s-l
prseasc.Nu era un gnd prea ncurajator.

Auzi fluierul care i avertiza pe vizitatori s debarce. Etienne se desprinse de


balustrad i intr n valul de oameni care coborau napoi pe rm. Zece minute
mai, trziu, ducele se gsea ntr-un bistro cu vederea spre port, cu un coniac n
mn. Sticla de pe mas era deja pe jumtate goal cnd vaporul dispru dincolo
de linia orizontului. Puin mai trziu ns, cnd n micul local i fcu apariia un
grup de parizieni care, vzndu-l, porni imediat spre masa lui, Etienne i
revenise deja suficient de bine ca s zmbeasc auzind ipetele provocate de
surpriza revederii. Formonde i Vanier escortau dou tinere, pe care, Etienne nu
le recunoscu pn ce feele lor nu se vzur, de sub plriile cu boruri largi. Sora
lui Vanier i, cumnata lui. n acea clip ducele i aminti c Theo, cei mai mare
dintre fraii Vanier fusese chemat la Quebec ca s rezolve nite afaceri de
familie.
Jolie i Henri au plecat? ntreba Formonde cu veselie n voce.
Sunt pe drum, rspunse politicos Etienne, nefiind convins dac avea
dispoziia sufleteasc necesar pentru a suporta compania cuiva.
Vanier i fcu semn unui chelner i comand ampanie, n vreme ce doamnele
luar loc ntr-un fonet de mtase, ntr-un val de parfum i de rsete. Dup ce se
schimbar salutrile de rigoare, nevasta lui Theo i fcu cu ochiul lui Etienne.
Ochiada l ului pe duce n primul moment, ca i cum el ar fi fost att de departe
de flirturile amoroase, nct ar fi uitat regulile jocului. Se ntreb cteva clipe
cum s o trateze pe tnra i zmbitoarea doamn de vreme ce indiferena fa
de ochiadele feminine i fusese pn atunci complet strin. Oricum, decizia lui
de ignorare nu se bucur de succes, cci Marie Vanier nu suporta s fie ignorat.
Ea se apuc s flirteze i mai provocator, mai lipsit de pudoare, netulburat de
replicile monosilabice ale ducelui.Cnd i deveni imposibil s simuleze
indiferena fa de avansurile ei ea ncepuse s-i frece coapsa de coapsa lui
ducele de Vec hotr c sosise vremea s plece. Cu un zmbet lipsit de
culoare pe buze i pretextnd necesitatea rezolvrii unei probleme legate de
afaceri el se scul de pe scaun.
Cam subire scuza, de Vec, observ Formonde cu glas vesel. Afurisitul tu de
manager de afaceri te poate atepta pn mine. Mai stai cu noi, l invit el
cordial, fcndu-i n acelai timp semn chelnerului s mai aduc ampanie.
Mai stai, Etienne. Ne putem ntoarce cu toii, i propuse cea mai tnr dintre
femei cu un zmbet fermector.
Te rog, Etienne? toarse Marie, ducesa Vernier mngind-i mna cu ncetineal
i cu un gest care se voia languros.

Poate altdat, replic el politicos, dndu-se napoi cu un pas ca s ias din


raza ei de aciune.
Atunci de ce nu ne-am ntoarce i noi acum? l ntreb Marie pe cumnatul ei.
Putem mpri compartimentul nostru cu ducele.
Nu e nevoie. Am unul personal.
Atunci l mprim pe al tu. S-a aranjat. Vino, Andre. Venii, Formonde i
Therese. Aducei ampania. Ca atare, ducele de Vec se trezi n postura de a
refuza avansurile unei femei frumoase, pe durata a trei ore i jumtate
chinuitoare, ct dur drumul cu trenul napoi la Paris. n tot acest timp se
retrgea cu un zmbet politicos cnd ea se apropia prea mult sau i para aluziile
dubioase cu replici de duh un joc extrem de greu de dus la capt n compania
a nc trei persoane.
La jumtatea drumului spre Paris renun s mai bea ceva, cci avea nevoie de
limpezime n gndire i, aciuni, iar cnd conductorul anun apropierea,
suburbiilor marelui ora ncepu s socoteasc n gnd minutele.Dup sosirea n
gara St. Lazare, Etienne i lu rmas bun n prip i cam repede pentru cineva
cu maniere elegante. Practic sri din tren nainte ca acesta s se opreasc.
Ca un colar evadat de la coal, o lu la fug pe peron, cu un zmbet de uurare
pe chip.Oare s fie vorba de o manifestare divin, se ntreb cu, bucurie,
observnd ceilali pasageri care parcurgeau, fr grab peronul. Oare triesc o
revelaie? Zmbetul lui, se mri. Presupunea c nici un preot nu l-ar nelege.
Hazard se ntlni cu Daisy la staia din Chicago. Cum el avea afaceri n ora i
ea se ndrepta spre cas, hotrse s-i modifice programul dup programul ei.
Chiar dac lui Daisy i spusese c participase la nite tranzacii miniere, ceea ce
era adevrat,principalul motiv pentru care Hazard cltorise pn n Est era
ngrijorarea ce o simea pentru Daisy.
Cum reueti s ari att de proaspt i de rcorit? o ntreb el pe Daisy n
timp ce se ndrepta, spre trsur. E al naibii de cald aici.Oraul se sufoca din
pricina temperaturii ridicate i a umiditii ajunse aproape de saturaie.E o
treab de concentrare mental, tat. M gndesc la munii rcoroi.
i invidiez imaginaia. Munii mei sunt la trei zile distan cu un tren rapid.
Mai ai multe afaceri de rezolvat aici?
Nu prea multe, rspunse el, cci i sesizase mica ezitare din voce, nainte ca
ea s se stpneasc, iar urmele lacrimilor vrsate fuseser evidente nc de la
coborrea ei din tren. Te grbeti s ajungi acas?Daisy ddu din cap, cu chipul
parial ascuns sub borurile largi ale plriei.

Pot s plec oricnd, se oferi el. Tu decizi.Aruncnd o privire spre fiica sa,
mbrcat romantic n rochie cu model floral roz, asortat cu panglici de mtase
verde ca iarba la plrie i pe mijloc, Hazard se ntreb dac ducele de Vec i
alesese rochia, att de neobinuit ca stil cu gusturile lui Daisy. Oare tot Etienne
Martel era cauz lacrimilor el? Hazard cunotea rspunsurile ambelor ntrebri.
n mare, el auzise despre legtura dintre Daisy i duce, cci avea prieteni la Paris
i, n plus, Adelaide i scrisese lui Empress. Chiar dac n-avea nici o obiecie ca
Daisy s se ndrgosteasc, nu-i plcea deloc faptul c o vedea nefericit. Iar
dac ducele de Vec i fcuse vreun ru fiicei lui, Hazard avea intenia clar s-l
fac pe individ s plteasc.
Putem s plecm repede? Hazard ntinse mna, rmas n aer, i cnd ea privi
spre silueta nalt a tatlui ei, rmas nemicat n forfoteala de pasageri
ndreptndu-se fiecare spre destinaia proprie, Hazard i ncrunt sprncenele i
zise:
Vrei s plecm acum?Cum de tie, se minun Daisy, luptndu-se cu lacrimile
care stteau s izbucneasc i care o necau,c mi doresc att de mult s m vd
iari n munii mei,nct chiar i cteva ore de stat n Chicago mi se par
insuportabile.Fr a mai scoate o vorb,Hazard i deschisese braele.Daisy se
arunc la pieptul lui.Se simea din nou n siguran, cuibrit n braele tatlui ei,
ca i cum el ar li putut ndrepta la loc universul ei drmat, ca i cum protecia
lui ar fi putut bloca orice suferin i orice durere.
Du-m acas, opti ea.
I-ar fi putut cere s ias nenarmat n faa dumanilor i el ar fi fcut-o din
dragoste pentru copilul lui. Cltorise n Est ca s-o ntlneasc tocmai pentru c
zvonurile dinspre Paris l fcuser s bnuiasc nevoia ei de consolare. ns
dincolo de mbriarea lui blnd i afectuoas, mocnea o furie devastatoare
mpotriva brbatului care o rvise n asemenea hal pe fata lui. Jur pe spiritele
lui cluzitoare c ducele de Vec va rspunde ntr-o zi pentru c-i rnise copilul.
Gsesc eu un tren spre Vest, rosti Hazard, mngind-o pe Daisy pe pr, n
timp ce lacrimile ei i ptau cmaa. Plecm, hotr el, renunnd pe loc la
planurile pentru dup-amiaz i seara aceea. A vrea s-l mpuc, cnd vd cum
plngi. Nu te merit.
Nu-i vina lui, opti Daisy, cu nasul nfundat n cmaa lui.
Dac plngi, e vina lui, rosti implacabil Hazard, cu o logic de tat.
Eu am hotrt s plec.Dar n-a ncercat s te opreasc, coment Hazard n
gnd, acordndu-i nc o not proast lui de Vec.

Nu pari prea bucuroas de hotrrea ta, replic el prompt, vrnd s-i neleag
motivele lurii unei asemenea decizii.
Nu e niciodat uor s prseti...
Pe cineva pe care-l iubeti.Daisy ncuviin, sughind, trgndu-i nasul i
artnd att de nefericit, nct Hazard furi o privire spre mulimile de oameni
care treceau pe lng el, aa cum trec apele unui ru pe lng o stnc, i medita
la soluiile pe care le avea la ndemn. Majoritatea aveau o natur violent i
letat. Le respinse pe toate, pentru c Daisy i era foarte drag iar fericirea ei era
indispensabil pentru pacea lui sufleteasc.
l vrei? rosti el simplu n cele din urm. O ntrebare direct a unui tat mnat
de o iubire necondiionat. Ea ddu iari din cap.
Atunci o s-l ai. Era hotrrea definitiv a efului de clan, luat cu
competen de Hazard Puma-Neagr. Crescut ca rzboinic ntr-o societate
rzboinic, care i meninea suveranitatea asupra celor mai bune terenuri de
vntoare de pe platourile din Nord mpotriva unor dumani mai puternici i mai
numeroi, Hazard Black se perfecionase n arta clritului i a rzboiului. Ca i
n planificarea unei operaiuni militare, el nu vedea nici o problem n rpirea
ducelui de Vec i aducerea lui n muni. Daisy i nl chipul nlcrimat spre el.
n ochi i se citea emoia.
Nu, declar ea, cu aceeai hotrre ca a tatlui.E imposibil s-l am... dintr-o
mie de motive toate logice. Nevast-sa nu va divora de el. Nu va divora,tat,
i are la dispoziie ntregul sistem juridic. Etienne nu crede c nu va reui s se
despart legal... ns nu poate. El nu ine cont de realitatea unei justiii pline de
nepotisme. Nu nelege pe deplin toate obstacolele pe care Isabelle i le poate
ridica n cale toate procedurile de ntrziere permise legal. (Daisy inspir
adnc. n cteva fraze i prezentase dilema.) Aa c am venit acas pentru c
n-avea nici un sens s mai rmn i am intenia s stau n Montana i nu vreau
ca tu s te amesteci. Se uit la tatl su cu o privire intens. Promite-mi c n-o
vei face, papa. Pentru prima dat n via ea l numise cu un termen mai intim
dect tat. Apelativul ei copilresc nu semna deloc cu autostpnirea ei
proverbial.Hazard n-o vzuse niciodat att de rnit.
Papa?Vocea lui Daisy era att de slab nct sunetul dispru imediat n
zgomotul mulimii. Daisy era unica lui fiic i Hazard voise ntotdeauna ca s
fie fericit. Sperase s-o pzeasc de violenele la care el i fii lui fuseser att de
des supui de-a lungul anilor n ncercarea lor de a-i pstra pmnturile. Voise o
via tihnit pentru ea. Toate visele lui se destrmau acum, cci Daisy semna

prea mult cu el ca s se supun cuminte unei lumi idilice i o lume vrjit,


ireal. ns n-avea nici un chef s-o vad att de nefericit.
Trebuie s promit? ntreb el cu glas trgnat, dorind mai presus de orice
s-i redea ei fericirea.
Da, rspunse ea ncet, tiind ct de impulsiv era tatl su.
Atunci i promit, o asigur Hazard. S tii ns c el e un prost.
Douzeci de minute mai trziu se aflau amndoi ntr-un compartiment particular
dintr-un tren care mergea la St. Louis. Bagajul lui Daisy fusese transferat n
grab, iar acum edeau amndoi confortabil pe banchete, desculi i cu paharele
de limonada stropit cu bourbon n mini. Treptat, gara se pierdu n mul imea
blocurilor care constituiau inima oraului Chicago. nsoit de ritmul cnttor al
roilor, protejat de cldur de ferestrele ridicate, Hazard i zmbi fiicei sale i i
ridic paharul.
Pentru viitor, toasta el. i pentru fericirea ta.
Pentru viitor, aprob Daisy, zmbind. Pentru munii de acas. i pentru cel
mai bun tat din lume.Pe parcursul cltoriei spre Montana, Daisy i relat pe
scurt lui Hazard cum evoluase relaia ei cu ducele de Vec, care erau sentimentele
ei n privina viitorului i, care i fuseser motivele de prsire a Parisului. i
descrise amnunit complicata lege francez a divorului, precum i lipsa de
cooperare a isabellei. Cum Hazard fusese implicat cu un an nainte n
negocierile neplcute ale divorului lui Trey de Valerie, el era perfect contient
de puterea exercitat de marile sume de bani asupra consoartelor i asupra
justiiei corupte. Se ntreba numai dac nu cumva ducele nu fusese complet
sincer cu Daisy n privina detaliilor divorului sau dac se gndise s
cheltuiasc o parte din avere ca s-i cumpere libertatea.Cunoscnd reputaia
ducelui, Hazard bnuia c el nu era tocmai nevinovat n ceea ce privea divorul.
Obinuit el nsui s atrag atenia femeilor, Hazard nelegea perfect linia fin
de separaie dintre onestitate i politee. nainte de a se cstori, el reuise cu
miestrie s ndeplineasc dorinele amoroase ale unui mare numr de femei.
Devenise astfel un expert n arta galanteriei de ora. Dup cstorie, folosise
experiena acumulat ca s se protejeze politicos de femeile care intenionau s-l
seduc.
ntr-o ar n care procedurile legale de divor sunt att de noi, i zise el cu
tact lui Daisy, m atept ca s nu fie pus la punct un sistem de operare judiciar.
i biserica se opune cu vehemen acestei legi.
neleg.

i legiuitorii sunt mprii. Muli din clasa social a lui Etienne sprijin
restaurarea monarhiei. (Daisy ddu din umeri.) Etienne a fost ntmpinat glacial
la Oper de noul reprezentant al clerului la Vatican... i sta e doar un exemplu
de distrugere a unei prietenii din pricina, mea.
Din pricina divorului, nu a ta. Hazard nu voia ca Daisy s se ncarce cu
povara unui divor care putea sau nu s aib loc.
i totui, eu m simt responsabil. Hazard nu putea fi att de direct pe ct ar
fi vrut. Aa, c rosti, cu un zmbet linititor.
n fine, eu sunt mulumit c eti acas indiferent de motiv.
Nici mrturisirile lui Daisy nu erau complet sincere.Ele nu ilustrau nimic din
maniera n care Etienne o zorise practic s se ntoarc n Montana. Umilina,
suferit era prea intim ca s fie dezvoltat.
M bucur c m-am ntors, zise Daisy. i abia, atept s m apuc iari de
lucru . Pe msur ce naintau spre vest i lsau oraele n urm, ndeprtndu-se
tot mai mult de Paris, un fel de pace i nvluia sufletul. Preeria care se vedea de
la fereastra trenului fcea ca Parisul s devin ceos, nltura viziunile groaznice
ale chipului malefic al Isabellei i punea ntr-o anumit perspectiv dorul
cumplit de Etienne. Voi reui oare s-l sting? Pn atunci Daisy nu mai trise aa
ceva. Un imens pustiu dureros continua s-i umple inima. .
Srbtorit de familie i prieteni, Daisy reintr rapid n universul ei familiar. Le
povesti tuturor despre expoziiile i piesele de teatru vzute, iar rochiile ei noi i
atraser complimente de-a dreptul excesive. Czu, de acord cu toate
cunotiinele c Parisul avea o frumusee aparte primvara.
Cu atia milionari din bogatul orel minier Helena care cltoriser n
strintate sau aveau prieteni la Paris, zvonurile privind relaia dintre Daisy i
ducele de Vec precedaser sosirea ei acas. Dei nimeni nu era att de lipsit de
maniere nct s o ntrebe, Daisy era contient de curiozitatea care i frmnta
pe toi.Era firesc ca oamenii s se arate totui curioi numele de Vec strnea
ecouri n mintea tuturor. Empress aborda subiectul o dat, cci, n calitate de
prieten a ducelui n timpul nstrinrii ei de Trey,nelegea deplina msur a
farmecului lui.Daisy venise la ea s o vad pe ea i copiii, aa c se aflau
amndou n camera copiilor i i urmreau, pe micui cum se joac.
Etienne va veni n Vest? ntreb Empress. Daisy cltin mai nti din cap, ca
i cum n-ar fi vrut s rspund, apoi rosti scurt:
Nu.n camer plutea un aer de pace. ncperea era scldat n lumina aurie a
soarelui, iar fericirea se citea pe chipurile zmbitoare ale copiilor. O atmosfer
total, opus dezordinii din viaa lui Daisy.Empress i tnrul fiu al lui Trey, Max,

puneau pietre unele peste altele n mici turnulee mpreun cu Belle, fata lui
Valerie Stewart, pe care o creteau ca pe fata lor. Cel mai tnr frate al lui
Empress, Eduard, acum n vrst de cinci ani, i ajuta pe cei doi copii s-i
echilibreze construciile fragile.
Nscui la diferen de o lun, cei doi micui, amndoi brunei i de aceeai
statur, dovediser imediat afinitate unul pentru cellalt, nc de la prima
ntlnire, ca nite gemeni, nelegndu-i reciproca vorbele incoerente cnd
nimeni altcineva nu le putea descifra, artnd grij unul fa de altul,
mprindu-i jucriile i ateniile ca i cum ar fi fost ceva firesc.Privind scena
fericit a celor trei copii adncii n construcia lor, n vreme ce Solange dormea
linitit n apropiere, n ptuul ei, Daisy simi un ghimpe de invidie. Etienne i
dorise un copil i dac ea ar fi fost mai puin practic acum i-ar fi purtat acel
copil. Dintr-o dat, cu o senzaie inexplicabil de prea trziu, i dori s fi fost
mai puin pragmatic. Chiar dac Etienne ar fi fost pierdut pentru ea,Daisy ar fi
avut acum copilul lui pe care s-l iubeasc i s-l ngrijeasc, ar fi avut o parte
din el ca amintire vie a dragostei lor nespuse.
Dup ce se va ncheia divorul lui Etienne, zise Empress, ntrerupnd reveria
lui Daisy, el va veni n mod sigur n Vest.
Divorul nu se va ncheia niciodat. Afirmaia lui Daisy suna ca o sentin
implacabil.
Nu poi fii sigur! Cu siguran c de Vec va ctiga.
Nu-i dai seama de poziia Isabellei. Divorul nseamn moartea pentru ea i
Isabelle vrea s triasc mult. Daisy se ntinse s-l ajute pe Max s-i echilibreze
construcia. Rostise vorbele pe un ton neutru, ca i cum ar fi comentat vremea.
Ultimele sptmni, chiar dac nu-i stinseser amrciunea iubirii pierdute, i
oferiser un rgaz suficient pentru a analiza puterea aprrii Isabellei. Oricum
Etienne nu poate pleca din Frana... deoarece toate interesele lui de afaceri se
afl pe continent. Iar eu nu pot tri la Paris. Viaa mea e aici.
La oricare alt femeie, Empress ar fi pus la ndoial fermitatea convingerilor,
ns familia lui Trey era angajat fr dubiu n slujba clanului, a viziunii
Absarokee, cu o trie de caracter i un curaj de nenfrnt, mergnd spre
devoiune oarb.O femeie mai tradiional n-ar fi pus n cumpn traiul n lumea
soului ei, ns Daisy ntruchipa un rol feminin, fundamental netradiional, cci
indienii Absarokee ntreineau cultul acceptrii egalitare a misiunii fiecrei
persoane, indiferent de sex. Brbaii i femeile puteau accede n mod egal la
recunoaterea social i mbogirea spiritual.

Una din cele cteva femei avocat din America, hotrrea ei de a intra n acea
elit se bazase numai pe dorina ei de a-i ajuta poporul cruia i aparinea.
Precum tatl i fraii ei, Daisy i gsea resursele n oamenii din clanul ei.
Empress i ddea seama, cu profund recunotin, c se putea socoti fericit c
nu fusese nevoit s nfrunte o astfel de dilem crud. Chiar dac proprietile
familiei ei se gseau n Frana, fratele ei mai mare, Guy, i manageri pricepui
se ocupau de toate afacerile.
-Oare Etienne ar putea tri n Montana o parte a anului? ntreb ea cu
blndee.Daisy rspunse cu o expresie impenetrabil pe chip.
El are grij de o duzin de proprieti imobiliare, are aciuni majoritare la trei
ci ferate europene, un fotoliu la Burs, pasiunea lui pentru polo i consum ore
ntregi pe zi ca s nu mai menionez meninerea grandorii milenare a familiei
de Vec. O astfel de combinaie ar fi greu de condus din Montana.
CAPITOLUL 18
n luna care urm scrisorile lui Daisy i ale lui Etienne se intersectar de-a
lungul imensei distane care i separa, nnoidu-le i susinndu-le amndorura
speranele. Pn ntr-o zi fierbinte de lulie, cnd Parisul zcea adormit sub aria
torid, i cnd Bourges i telefon ducelui cu veti proaste. Apelul lor de
schimbare a instanei fusese audiat de un alt magistrat, n cauz c Beauchamp
czuse bolnav la pat, cu puine anse de supravieuire, i rezultatul era din nou
grav.
La naiba, oft Etienne, sprijinindu-se de sptar nchiznd ochii.

N-am fost niciodat obstrucionat de attea coincidene. Parc ar fi vorba


de voina lui Dumnezeu,plnse Bourges. Beauchamp convenise s fie rezonabil.

Presupun c ne putem considera norocoi c reversul nseamn doar o


pierdere n instan pentru noi, rosti, filozofic, ducele, deschiznd ochii n
rcoarea i penumbra din bibliotec. Beauchamp ar putea avea mai mult
ghinion.
Se pare c e vorba de inima lui. Avei dreptate, dei acum nu prea m simt n
stare s fac filozofie.
Deci cine ne-a refuzat?
Plaige. La naiba cu spiritul lui mic burghez. Relaiile nevestei sale l-au adus
unde e astzi i treaba asta i s-a urcat la cap.
Fr ndoial atunci c a fost uor de convins de sngele albastru al lui
Charles; remarc ironic Etienne. Ce mai facem acum?
M ntlnesc mine cu Letheve.

E pierdere de timp, Felicien.


Poate c nu.Felicien avea o ncpnare de admirat, ns Etienne tia c
orice discuie cu Letheve era inutil. Omul urma ntocmai instruciunile lui
Charles i ale Isabellei.
Plec la moia mea de la ru pentru cteva zile, aa c nu voi fi de gsit,
anun ducele, avnd nevoie de puin singurtate dup noul raport descurajator
al lui Bourges. Te sun cnd m ntorc. i i mulumesc pentru toat munca
depus.
Le venim noi de hac pn la urm.Etienne trebuia s zmbeasc de insistena
lui.
Sper i eu din tot sufletul.Nu mai fusese n Colsec de la plecarea lui Daisy,
ntruct ultima lun fusese extrem de ncrcat cu ntlniri de afaceri. Etienne i
vizitase toate proprietile pentru a vedea care era starea lanurilor de cereale i a
viilor, fcuse dou scurte cltorii n sudul Franei, unde una din companiile
nfiinate de el propunea dezvoltarea unor noi linii ferate i se ngrijise de
construirea unor grajduri suplimentare pentru caii de curse.
Imaginea lui Daisy i apru instantaneu n minte cnd intr n ncperile pline de
amintiri dulci de la Colsec. Mncaser mpreun n holior i ea ezuse acolo, pe
canapeaua turceasc, sub fereastr. i zmbise peste umr cobornd scrile astea,
cu o privire jucu n ochi. Fcuser dragoste n acel pat i pe acel ezlong o
ntreag dup-amiaz fierbinte pentru prima dat, ca i acolo, pe balcon, n
rcoarea dimineii, n orele fierbini ale dup amiezii, noaptea, sub lumina lunii.
Etienne zri cu coada ochiului noua camer de baie amenajat de la ultima lui
vizit, dotat cu instalaii moderne, astfel ca Daisy s aib mai mult confort
dect i oferea vechea ncpere. Uitase cu totul de ea. Trecnd pe sub marele
portal decupat n peretele dormitorului, Etienne rmase nmrmurit de splendida
privelite care se deschidea spre grdin. Ferestrele nalte de la podea pn n
tavan erau orientate spre est pentru a lsa lumina dimineii s ptrund nuntru,
iar suprafaa pereilor era acoperit cu plci de ceramic pictate manual cu
superbe ghirlande de flori n tonuri de roz aprins i verde de culoarea
muchluiui. Unul din perei era dominat de o cad de baie din marmur verde cu
toate accesoriile din aur. O mas de toalet montat sub arcade, acoperit cu
dantel i mpodobit cu oglinzi i parfumuri de toate felurile, atepta cuminte s
fie folosit de Daisy.Aa cum atepta i el.
Fu nevoit s se plimbe o vreme de-a lungul rului pentru a-i recpta controlul
asupra propriei disperri,pentru a lsa n urm speranele pierdute i amintirile,
pentru a reui s se mpace ntr-un trziu cu totala lips de speran. Cnd se

ntoarse, intr n mica lui bibliotec i se aez la mas ca s-i scrie lui Daisy.
Plin de amintiri melancolice despre zile mai fericite, deprimat de ultimele veti
primite de la Bourges, ducele era total descurajat cnd i ncepu scrisoarea.
Aceast csu din Colsec, odinioar un refugiu intim, prea pustie i trist fr
femeia pe care o iubea, iar cuvintele lui reflectau aceast dezolare.
mi pare ru, dar nu tiu dac acest divor va reui. Apelul pentru schimbarea
instanei a fost refuzat. Chiar dac Bourges mai are sperane, n starea mea
sufleteasc de acum mi vine greu s fiu de acord cu el. Sunt n Colsec, mi-e
ngrozitor de dor de tine, te vd pretutindeni ns nu te pot ine n brae i nu-i
pot vorbi. n momente ca acesta avertismentele pe care mi le-ai dat reverbereaz n urechile mele asemenea clopotelor ,apocalipsei, amorind orice
speran i , paraliznd orice aciune. Chiar dac sentimentele mele pentru tine
nu s-au schimbat, ele sunt din nefericire influenate de viitorul sumbru al
divorului meu. Adug cteva rnduri despre grdina care se vedea de la
fereastr, despre modul n care florile i aminteau de ea, ns i fu imposibil s
pretind c e vesel i ncheie fr obinuita lui promisiune de a o vedea n
curnd. Scrisoarea lui Etienne sosi n cel mai prost moment posibil, cci i Daisy
era descurajat din pricina numeroaselor probleme care i blocau viitorul. Vetile
lui neplcute preau un ecou al disperrii ei. Se duse clare pn sus n muni ca
s fie singur.Se ntinse sub plopii lucitori i medita la starea, sufleteasc din
scrisoarea lui, la concizia termenilor i la modul ntunecat n care fuseser
folosite cuvintele sumbru, amorind, paraliznd. Netezind mica foaie de hrtie
pe iarb, pipi formele sinuoase ale cuvintelor, ca i cum n acest fel ar fi putut
simi prezena lui. Trecuser deja dou sptmni din ziua n care scrisese
Etienne scrisoarea n Colsec, i Daisy ncerc s-i imagineze cum artase el,
aezat la micul birou din biblioteca lui de la parter. Era n picioarele goale, aa
cum obinuia s stea adesea la Cotsec, avea prul ud de la notul n ru, i
adusese Gabrielle un punch de citrice ntr-un pahar nalt, ua cum i plcea
lui ?Oare ce voise s spun cnd scrisese c divorul n-avea s reueasc? Se
referise doar la procedurile legale sau i la altceva? Bineneles c tia i
singur rspunsul. tiuse rspunsul nc de la Paris. Numai inima ei refuzase s
accepte realitatea. n acea noapte i trimise lui Etienne rspunsul: Sincer nu tiu
cum s ncep, scrise ea, luptndu-se cu literele nirate s o despart de brbatul
pe care-l iubea mai presus de orice. n ochi i jucau lacrimile i gtul o durea din
pricina suspinelor reinute. Nici mcar nu sunt convins de nelepciunea
aciunilor mele. ns cnd i-am citit scrisoarea din Colsec sufletul meu s-a
prbuit la pmnt. Disperarea ta era i a mea, amrciunea ta din pricina

speranei pierdute amrciunea mea. Nu am gndit nici o clip logic,


Etienne, ca s ne dm seama c nu putem nfrnge puternicele
prejudeci milenare ale rasei sociale din care faci parte. Dei mi pas mai
puin de divor n sine cunoti prerile mele despre obiceiurile albilor mi
pas enorm de ceea ce datorm fiecare culturilor crora aparinem, Te iubesc
cu aceeai pasiune ca n prima zi pe care am petrecut-o la Colsec, i mi-e dor
de tine n fiecare clip, dar nu m pot mrita cu tine.Aparinem unor lumi
diferite. Lumi separate de distan i convingeri.Promite-mi c vom rmne
mcar prieteni, astfel nct s nu te pierd complet.
CAPITOLUL 19
Dup ce citi scrisoarea, ducele o arunc n cellalt capt al ncperii, njurnd.
Apoi se duse s o ia i s reciteasc oribilele cuvinte. La naiba cu ochii ei negri!
Prieteni? Vrea s rmnem prieteni? Imposibil. Probabil c-i gsise pe
altcineva. La naiba cu ea i cu lipsa ei de ncredere!Apuc scrisoarea pentru a
treia oar, netezi hrtia cu dosul palmei i parcurse cuvintele din nou, ncet,ca i
cum dincolo de propoziii s-ar fi gsit un neles ascuns. Daisy declar ferm c
nu se va cstori cu mine, decise n sfrit ducele dup a zecea lectur, oricum
ar fi interpretat el frazele i indiferent de dragostea mrturisit de ea.
l cuprinse furia din pricina frazelor ei nobile, a tonului cumplit de practic, a
posibilitii existenei unui nou pretendent care s-o amuze pe frumoasa i aprinsa
domnioar Black. O ur neputincioas l invada la gndul altui brbat
atingnd-o pe Daisy. Cu acea imagine n minte, l cuprinse o poft nebun s
loveasc n ceva sau n cineva. Prieteni? Vrea s rmnem prieteni, ca nite
parteneri de bridge sau ca un cuplu de juctori de tenis? Nu se vedea deloc un
simplu prieten cu seductoarea i senzuala Daisy Black. Probabil c glumea! Era
clar c-i gsise pe altcineva, aa cum se vrse atunci n patul lui, cu un rs
ironic i cu ochi de diavoli. Etienne i mrturisi gndul n cuvintele telegramei
pe care o trimise imediat. Eti nebun dac ai impresia c vreau s fim prieteni.
Cine e noul tu amant? Nu o semn, pentru c funcionarii de la ghieu abia
ateptau un subiect de brf, ns ea avea s tie de la cine venea mesajul.
ncepuse s se plimbe nervos n sus i-n jos, mbufnat i nerbdtor, ateptnd
rspunsul eI netiind dac-i va rspunde. Daisy primi reproul violent n
biroul ei din Helena i nghe citind cuvintele. Compuse Imediat un rspuns i
rmase n picioare, tremurnd n cldura verii, n vreme ce cuvintele erau
transmise.Nu exist nimeni. Crede-m. Nimeni n afar de tine. Putem fi
prieteni?Mrit-te cu mine. Nu vreau o prieten. Nu m pot mrita cu tine.

Daisy fusese ct p-aci s nu scrie ultimele cuvinte. Aproape c se hotrse s


devin amanta ducelui de Vec tocmai pentru c el nu era liber s se nsoare cu ea
chiar dac voia. Lupta nverunat dintre credin i necredin o fcu Incapabil
de vreun gest pe moment, n vreme ce funcionarul de la ghieu atepta
rspunsul. n principiu, nu-i psa de divorul lui Etienne, ns o interesau
repercursiunlle omisiunii lui. i i mai psa de propria pace sufleteasc. Aceast
reflecie, simpl i adusese n faa ochilor toate peisajele minunate pe care le
iubea, n care predominau imagini ale mult ndrgiilor ei muni.n sfrit, o
decizie.mi pare ru, scrise ea n cele din urm, nereuind s exprime n dou
cuvinte puternicele ei legturi care o uneau de treizeci de ani cu clanul ei.
Spune-mi c nelegi.Nu neleg. Nu vreau s neleg. Nu pot s, neleg. M
omori, adug el la sfrit, cu o recunoatere teribil pentru un om cu mndria
lui.mi pare ru.Cuvinte practice, cuvinte ale datoriei, cuvinte care ntunecau
soarele.S nu-i par. Mie nu-mi pare, replic Etienne, frustrat, dup dou ore
petrecute la ghieul telegrafului din incinta Bursei.
Suprat c fusese nevoit s-i expun viaa intim ochilor tuturor, iei n tromb
din instituie i se ndrept grbit spre Jockey Club ca s bea pn ce avea s
ajung ntr-o binecuvntare stare de indiferen fa de toate femeile, toi
prietenii sau oricine altcineva.Trziu n acea dup-amiaz, apru i Valentin la
club. l cutase pe duce, dup ce acesta nu apruse la programata ntlnire de la
Tattersalls, unde trebuiau s vad un nou armsar.
Calul era o frumusee, zise Valentin, apropiindu-se de Etienne, care edea
prbuit pe un fotoliu, lng ferestre. L-ai ratat. L-am cumprat eu.
Cel puin ntr-un cal poi avea ncredere, rspunse enigmatic ducele.
Spre deosebire de ce sau de cine? ntreb Valentin, contient c prietenul lui
consumase aproape o sticl de coniac de unul singur. Etienne se mbiba rareori
cu atta alcool la o or att de matinal.
Femei.Vocea ducelui era ncrcat de dezgust.
O ceart ntre ndrgostii?
S mi aminteti s nu mai iubesc vreodat pe cineva. E iadul pe pmnt.
Acum vreo dou luni nu preai prea nefericit.
Judecata mi era blocat de dorin.
nainte nu s-a ntmplat.
Dorina pe care o strnete Daisy Black e mai puternic dect toate celelalte.
Vrei s-mi povesteti? Evident, Etienne nu mai era perfect lucid... dei o
sticl de coniac Napoleon era n stare chiar i singur, s fac pe oricine s nu
mai judece cum trebuie.

Nu-i nimic de povestit, murmur Etienne. Vrea, s fim prieteni. Pentru


prieteni, toasta el cu ur abia, reinut, ridicnd paharul nspre Valentin i apoi
golindu-l dintr-o nghiitur.
i a fi prieteni nseamn ceva ru? Valentin se aez pe un fotoliu alturat.
E mai ru dect ru. E de necrezut, mormi ducele, umplndu-i la loc
paharul. Nu se poate mrita cu mine, spune ea. Hai s fim prieteni, spune tot ea.
Nu-i incredibil? Art eu ca unul care vrea s fie doar, prieten cu Daisy Black cea
seductoare i mai fierbinte, dect flcrile iadului? Ce vrei s bei? ntreb el,
fcnd, semn cu capul unui lacheu care atepta politicos la o oarecare distan.
Ce bei i tu. Cnd s-a ntmplat asta?
Atunci nc o sticl, comand Etienne, turnnd. ceea ce mai rmsese din
sticla de pe mas n pahar.
Acum apte telegrame, de fapt. Sau acum ase? La dracu, am uitat.
Foile boite de hrtie, cauza beiei lui, se odihneau cumini pe msua de lng
el.
Deci eti sigur c asta e intenia lui Daisy. Nu greeti cumva?
Nu, nu greesc. Pot i eu s citesc. Isuse, poi s, crezi c asta e femeia pentru
care divoram de blestemata de nevast-mea, femeia pentru care cheltuiam o
avere ca s cumpr magistrai, aceeai femeie care a mpins-o pe Isabelle s-mi
omoare armsarul negru campion?
Isabelle l-a omort pe Morocco?
Valentin se ndrept att de brusc n fotoliu nct coniacul se revrs peste
marginea paharului.
Limpede ca lumina soarelui.
De unde tii?
Mi-a scris s m anune i mi-a urat mult nefericire n via. Probabil c are
capaciti profetice.
Spune-mi exact ce i-a scris Daisy.Valentin nc nu-l credea n ntregime pe
Etienne.El i Daisy se iubiser prea nebunete. n fond, el i schimbase toat
viaa pentru ea.Ducele oft. Era mai treaz dect s-ar fi presupus,dup cantitatea
de butur consumat. Ochii lui verzi,erau limpezi.
Divorul n-o s aib loc.... i asta e problema cea ,mai important, bineneles.
neleg ezitrile ei fa de starea mea civil. ns tot ea susine c situaia cu
divorul n-o deranjeaz. n schimb e de neconceput, dup mintea ei, faptul c nu
locuim amndoi n Montana. E un concept prea bizar pentru mine ca s-l neleg,
I-am spus c o vom rezolva i pe asta.

Cum?Valentin cunotea afacerile ale lui Etienne. Erau,vaste i diversificate,


ns toate se gseau n Europa.

Tu ai locui n Montana?

N-am crezut niciodat c voi fi obligat s-o fac. Nici nu era obligat s-o
fac, bineneles.

Ai face-o?

Nimeni nu mi-a cerut-o vreodat.

Nu mi-ai rspuns.

Nu tiu. Nici nu mai tiu dac am fost vreodat ndrgostit att de furios
sunt. i nu m ntreba de ce sunt furios, cci nici n cazul sta nu tiu rspunsul.
ns am rupt dou piese nenorocite de mobilier n sala de biliard de la parter i lam speriat de moarte pe intendent. Bineneles c mi-am cerut scuze, ns dup
ce am rmas acolo, ca un prost, cu privirea pironit pe lemnele rupte.
Cltin ncet din cap, tolnindu-se i mai bine pe fotoliul lui i innd paharul de
coniac n echilibru pe piept.

Dac asta e dragoste, opti el, atunci o ursc.

Vino s discui cu Adelaide. Ea pricepe cum gndesc femeile. Poate te va


ajuta.

Mersi, dar nu vreau. (Ducele zmbi.) Daisy a fost suficient de explicit.


(Zmbetul i se estomp i ochii i se ngustar puin.) Niciodat n-am cerut vreo
femeie n cstorie pn acum. Isabelle a fost peit de avocatul familiei de Vec.
Iar cnd cer i eu n sfrit mna unei femei i apoi ncerc s mut cerul i munii
din loc ca s fac mariajul posibil... (Vocea i se stinse.) N-o s implor pe nimeni
s se cstoreasc cu mine.

Mndria?

Cred c da. N-a fost ambigu, Valentin. A spus clar nu.


CAPITOLUL 20
Trecu lulie i veni august fr ca Daisy i ducele s o simt contient, ocupai
cum erau cu activitile lor implicat n aciunile legale necesare pentru
deschiderea unei mine de cupru la sud de Helena.Daisy ajunsese s munceasc
aisprezece ore pe zi. Bgndu-se epuizat n pat n fiecare sear, dormea
butean pn a doua zi. Programul ei era intenionat att de ncrcat. Daisy nu
mai suporta s-l viseze pe Etienne noapte de noapte.
Bourges continua procesul de divor al ducelui pentru c Etienne considera c
fie i n situaia n care nimic nu l-ar fi consolat pentru nefericirea de a o pierde
pe Daisy, mcar i putea ctiga ntr-o bun zi libertatea. Iluzia csniciei lui cu

Isabelle nu mai avea nici o scuz, pe ce s mai mpart un nume cnd, nu


mpreau nimic altceva?
Ducele se vzu des cu vrul lui Georges, pe care l ajut la planificarea
urmtoarei sale cltorii n Orient, i asum misiunea de a alege i comanda tot
ce era nevoie pentru un astfel de drum, de la alimente pnla creioane, ca un
paleativ pentru a uita de gndurile dureroase care l chinuiau. Georges inteniona
s exploreze stepele dintre Turkistan i Mongolia i era posibil s-i petreac
iarna lng lacul Baikal, alturi de buriai. Limba acestora l interesa pentru c
includeau rudimente din limba siriac i nighurlan.
Pe msur ce orgnizarea se apropia de sfrit i expediia devenea tot mai
iminent, ducele se gndea tot mai serios s ia i el parte la cltoria pe care n,
fond o finana cel puin pentru o lun i ceva de zile. Cu ct se gndi tot mai
mult la aceasta posibilitate, cu att deveni mai interesat. Iar cnd Justin se
ntoarse din Egipt i i anun imediat intenia de a participa la cltoria n
Orient alturi de Georges, Etienne trecu hotrt n revist toate afacerile pe care
le putea ncredina altora.
Hai cu noi, papa, l rug ntr-o zi cnd studiau toi trei hrile. Vntul stepelor
i va limpezi mintea, adug el cu un zmbet.
O perspectiv plcut... Poate c a putea c merg i eu cu voi o bucat de
drum.Spre deosebire de expediiile lui anterioare, fcute cu muli ani n urm,
Etienne nu mai putea s stea luni, de zile departe de Paris. Pe atunci nu era
acionar, majoritar la cile ferate i nici nu era participant activ n tranzaciile
bursiere. Nici una din afaceri nu i permitea luxul de a putea absenta perioade
prea lungi de timp.
Vino pn la Samarkond. De acolo te poi ntoarce nainte de lsarea iernii.
Trenurile spre Samarkond sunt bune, adug Georges, contient fiind de
suferina ducelui.n trecut femeile constituiser ntotdeauna distracia lui
preferat, ns dup Daisy, Etienne nu i reluase obiceiurile. Ieea rareori n ora
i prea permanent nelinitit.
Poi s te ntorci n Paris n opt zile.Etienne i plimb degetul pe linia de pe
hart care reprezenta calea ferat ce lega Frana de Asia. La un moment dat se
opri, dup care, ridicndu-i privirea, zmbi i zise:

n fond de ce nu? Am nevoie de o schimbare de decor.Plnuir s plece


peste o lun.Furia ducelui fa de Daisy se domolise n ultimele sptmni, iar
amrciunea fusese nlocuit de o bunvoin benign. Se dovedise egoist i
incorect cnd i ceruse lui Daisy s atepte atta vreme divorul lui. Ea merita o
fericire ct mai apropiat i nu o amnare de ani de zile, pn cnd avea s-i

epuizeze Isabelle i ultimul apel la ultimul magistrat din cadrul celei mai nalte
instane de apel. Era limpede c ea asta avea de gnd s fac. Dac el nu mai era
prezent n viaa lui Daisy, atunci ea putea gsi ocazia de a descoperi un alt brbat
pe care s-l iubeasc. Cu toate astea, ngduina lui disprea atunci cnd l
apuca melancolia cea mai neagr sau cnd o visa n modul cel mai pasional cu
putin pe Daisy. n acele nopi se trezea i bea pn uita de el, ca imaginea ei
vie s dispar sau ca amrciunea de care era cuprins s se transforme ntr-o
simpl amoreal.Zilele treceau destul de uor pentru Daisy. Se ducea la birou
dimineaa devreme i rmnea acolo pn seara trziu. Munca pe care i-o
asumase i consuma tot timpul. Ar fi lucrat i noaptea dac ar fi putut, cci
uneori o chinuiau visele. Cu aceste ocazii l vedea pe Etienne n ntreaga lui
splendoare, zmbind i tachinnd-o, innd-o n brae, fcnd-o s rd. n acele
diminei cnd se detepta i i ddea seama c singur n pat avea o senzaie
cumplit de moarte.
Deschiderea noii mine venise ca o binecuvntare, cci procesul complex de
organizare a operaiunilor miniere i consuma tot timpul. Ajunser acum mai jos
cu dou nivele, la marginea superioar a vanei de minereu i erau programai s
nceap peste ase luni de zile transporturile pe mare. Iniial, cu apa fusese o
ntreag problem, ns dup punerea n funciune a unui sistem de pompare
reproiectat, nu se mai ivise, nici o situaie de criz.Daisy urcase pe munte de
dou ori pe timpul verii, ca s ia parte la focuri i festiviti, ns zmbetele i
erau mai puin spontane, prea mai supus i refuzase de cteva ori politicoas
s mearg mpreun cu mai multe cupluri de tineri la cules de mure. n nopile
cu lun, cnd btaia tobelor chema triburile la dans, Daisy se trezea ademenit
de ritm, cu toate simurile vrjite de acel sunet plin de rezonan. n astfel de
nopi dansa i ea, ns niciodat de dou ori cu acelai brbat ca i cum n-ar
mai fi fost disponibil pentru flirturi.
Singura ei distracie era s fie de fa la conversaiile dintre Hazard i Blaze; mai
tcut ca de obicei, Daisy mai mult asculta i foarte adesea, imediat dup asta, se
scuza sau disprea pur i simplu la un moment dat de la mas.
Refugiul i sigurana ei n sptmnile de dup plecarea din Paris se
concentraser n obligaiile pe care i le asumase fa de trib. Asemenea tatlui i
frailor ei, Daisy acceptase viziunea optimist a lui Hazard privind poporul lor.
mpreun cu membrii micului lor trib, ea i familia ei cooperau la ntreprinderile miniere, la creterea cailor, la educarea copiilor, la lupta de a pstra
ntreg pmntul pentru poporul lor.

Exista desigur satisfacia de a ti c fiecare zi lung de activitate contribuia la


mbuntirea vieii tuturor. Procentul de copii aflai n coli era mai mult dect
mulumitor; numrul de studeni care se duceau la colegiu i se ntorceau ca s
munceasc drept instructori constituia o dovad a armoniei n spirit a tribului. O
sarcin aparte i asumaser, cu mndrie, artitii indieni care se strduiau prin
activitatea lor s, pstreze arta i meteugurile specifice, vieii lor nomade.
Fuseser organizate programe de ucenicie astfel ca nici una din artele milenare
s nu dispar. Pe lng toate astea, Daisy se oferi voluntar la deschiderea unor
clinici i a unor birouri de consultan, legal.Contribuia adus unei societi
muncitoare, trind armonios, o societate cu scopuri i eluri comune, o mulumea
n mare msur.ns nu reprezenta o compensaie total pentru ceea ce pierduse.
i nimeni nu nelegea asta mai bine ca familia ei.ntr-o diminea la micul
dejun, pe care-l lua mpreun cu Hazard, Blaze rosti cu o uoar ncruntare.
Daisy a rmas din nou n ora azi noapte. Lucreaz prea mult i ar trebui s-o
mai opreti.Pe chipul lui Hazard apru o uoar uluire.
i cum propui tu s fac? S-o car n spate de la, birou? (Hazard zmbi ca s-i
mascheze dorina de ripost, ls jos ziarul i adug cu diplomaie): Poate c
prefer s stea singur n apartamentul ei din ora.
i asta m ngrijoreaz. N-ar trebui s stea att de mult timp singur i s-i
plng de mil. n ngrijorarea ei, Blaze fcu praf o brios.
Drag, rosti blnd Hazard, punndu-i o mn, pe degetele nervoase ale soiei
lui, s tii c n-are s-l uite pe de Vec n doar cteva sptmni. Daisy n-a artat
niciodat pn acum c e interesat de cineva... ntr-o msur att de mare,
adug el, gndindu-se la Martin. Mare pcat c e cstorit.
O fi pcat i ea o avea nevoie de timp, replic Blaze, nelinitea fcnd-o
acum s aranjeze nervoas ceaca de cafea i paharul de suc, dar ntre timp a
propune s dm i noi o mn de ajutor ca s-l uite.Hazard i privi sceptic
nevasta pe deasupra cetii de cafea.
Amintete-i c vorbeti despre Daisy. tii c nu accept ndrumri i nici nu
e deschis propunerilor.Blaze fcu o grimas, semn c pricepea prea bine, i
zmbi, gest tipic pentru optimismul ei nnscut.Zu, dragul meu, acord-mi i
mie un pic de ncredere. Eu nu aveam de gnd s-i in o predic. M gndeam
mai degrab c o excursie pn la Newport ar putea nsemna o schimbare
plcut de decor. tii c Frank v-a rugat pe tine i pe Trey s jucai n turneul
internaional de la sfritul lunii. Ne-am putea opri mai nti la New York, pentru
cteva zile, ca s-i cumprm lui Daisy unele lucruri noi.
Ei nu-i place s mearg la cumprturi.

Nu fii negativist, dragul meu, i-o ntoarse Blaze,vizibil uurat de planurile


pe care le avea n minte.Dac o s faci tu s par interesant, ai s vezi c o s
mearg la cumprturi, cel puin o zi. De ce nu aduci cu tine i cteva din
tablourile Stelei-Cltoare de la galeria care se organizeaz pentru Expoziia de
Art vestic? Trebuie s demonstrm un pic de imaginaie ca s-o momim s ias
din Montana.
Ba chiar de mult imaginaie, draga mea, ca s-o introducem n societate chiar
acum. tii bine c ea evit lumea monden, chiar dac e vorba de cele mai
nevinovate ocazii.
Vreau s-o iau la Newport.Vocea Lui Blaze suna un pic misterios.
Cnd aud intonaia asta n glasul tu, bia, tiu c ar fi bine s am deja trsura
pregtit de plecare.Blaze zmbi.
Ce detept eti tu, dragule. Suntem o familie suficient de mare i de
inteligent ca s l convingem pe un membru al ei s ia parte la o excursie de
familie.
i asumi vina principal?Zmbetul ei era ironic.
Nu-i vorba de aa ceva. Cred c mai degrab e vorba de o convingere
prietenoas. O s-o pun pe, Empress s vorbeasc cu ea.
i pe Trey.
Iar pe tine la sfrit, cu vreun proiect care va aduce beneficii tribului. Eu a
prefera tablourile pentru galeria din New York, dar cu att mai bine dac ai o
idee mai potrivit. O, am uitat s i spun c n Newport va fi i Kit. Tocmai e pe
drum dinspre Indii... pentru, ceva legat de o plantaie de trestie de zahr din,
Jamaica. Cnd a telegrafiat, mi-a spus c st n Newport cteva zile.
Nu mai spune nimic. Daisy o s mearg s-l vad pe Kit. tii c i ador
unchiul i e ncntat de faptul c el e cu patru ani mai mic dect ea. La ultima
lui vizit au czut amndoi de acord, gndind la unison; c nu exista nici un
motiv ct de ct rezonabil ca vreunul dintre ei s se cstoreasc. Dei, spre deosebire de Daisy, care de atunci a descoperit fora sgeilor lui Cupidon, nu cred
c va fi vreodat i Kit, inta unor astfel de sgei.
Atunci am czut de acord. Mergem la Newport, pentru turneul de polo.
Hazard i zmbi nevestei sale, pe care o adora.
Cunosc eu privirea asta a ta. Ai nceput s faci deja bagajele, nu?
Doar cteva lucruri pentru bebelui.
Vd c va fi o excursie important.
Frank va fi teribil de emoionat c vii i tu i,recunoate, drag, c mori de
dorin s le ari din nou,englezilor cteva mecherii indiene din aua calului.

Ultima dat cnd venise echipa britanic s joace polo n Newport, Hazard i
Trey i uluiser pe scoroii ofieri britanici cu goana lor vecin cu sinuciderea,
cu neateptatele combinaii de joc pe care le executau din aua calului. Nimeni
nu avea precizia sau strlucirea lor, nimeni nu nscria att de uor cu lovituri de
sub burta calului, nimeni nu lovea mai elegant i mai precis dect cei doi brbai,
att din apropierea porii, ct i de la distan.
Hazard zmbi ca un trengar.
n fine, avem instruirea de la Sandhurst i am adoptat metoda Absarokee de
antrenament. Ce pot s mai spun?
Deci nu te deranjeaz s mergi?Blaze nu ar fi fcut presiuni asupra soului ei,
nici chiar pentru Daisy, dac el s-ar fi opus cu putere. Prima ei preocupare fusese
ntotdeauna fericirea lui Hazard, aa cum prima preocupare a lui era fericirea ei.
Dragostea lor profund i durabil se baza pe prietenie, iubire i ncredere
reciproc.
Nu, nu m deranjeaz. Dac asta o ajut pe Daisy,mergem.
CAPITOLUL 21
Ducele de Vec deschise ultima telegram de la Jolie misiva zilnic cu care l
ameninase ea.Cnd vii n vizit? suna obinuitul mesaj, la fel cu cele zece de
dinainte. Etienne i privi calendarul de pe birou calculnd n minte. Justin l
inform cu o zi nainte c clubul de polo alctuia o echip cu cei mai buni
juctori pe care s o trimit pentru o serie de meciuri demonstrative n Newport
i avea categoric s piard din pricina interesului excesiv pentru butur.
Echipa auxiliar avea s fac deplasarea n calitate neoficial, ns n
eventualitatea c Centrelle nu putea juca, sau alii din echipa lor de vajnici
butori succedau din pricina exceselor, echipa auxiliar i putea nlocui.Ca
administrator ef al clubului de polo, Centrelle avea dreptul de a-i forma
propria echip, i proceda n consecin. Era o situaie delicat.Etienne nu se
angajase la nimic cu o zi nainte, ns punnd acum telegrama lui Jolie n mn
i judecnd prin prisma cltoriei pn la Samarkand de peste o lun, i zise c
ar fi bine s plece ntr-o scurt vizit n America. Aezat clare pe primul ponei,
Hector i zmbea din fotografia nrmat de pe birou. Jolie, Henri i Hector
aveau s fie n Newport pentru meciurile de polo.Se va duce i el.
Trey l observ primul pe Etienne, cnd echipa francez ptrunse pe teren. l
nlocuia pe Centrelle ca al doilea juctor.
Uite-l pe de Vec, rosti Trey spre Hazard, pe poziia lui Centrelle. Habar

n-aveam c e i el aici. Hazard i rsuci capul i se ntoarse pe jumtate n a. l


cercet cu privirea lui ptrunztoare pe brbatul care o ndurerase n asemenea
hal pe Daisy.
Centrelle a but ca o vidr ieri. Att el ct i, Daudet au preferat barul de la
club. (Miji ochii contra soarelui i zise gnditor):
Franujii nu vor fi uor de btut azi.
Joac i Saint-Joris, remarc Trey.
n locul lui Daudet. A avut, n sfrit cineva bunul sim s-i scoat pe el i pe
Centrelle din echip.Probabil c de Vec i Saint-Joris s-au alturat de curnd
echipei.Hazard i atinse incontient talismanul de la ncheietura minii, o pum
de aur, cu o expresie contemplativ pe chip.
L-ai vzut jucnd pe de Vec? Hazard se uit la fiul su, ca i cum ar fi fost
readus brusc la realitate dintr-o reverie.
O dat, cu ani n urm, la Trouville, rspunse Hazard cu un ton pe jumtate
amuzat. Are un stil dur i n for de a juca, pe care l-a nvat, mi s-a spus i
mie, n Chltral, n nord-vestul Indiei, n timpul unor, cltorii. Acolo se joac
polo pe strzi, fr reguli.
Ca la jocurile clare Absarokee, replic Trey, schind un zmbet.
Cu excepia faptului c noi nu avem strzi. Uoara ridicare din umeri a lui
Hazard prea s indice,dispreul fa de conceptul de reguli de joc. Indienii
Absarokee jucau doar pentru plcere.i tu joci tot pe locul al doilea, remarc
Trey, privind aezarea echipei franceze.
Ce convenabil, replic Hazard glacial, ntorcndu-i poneiul cu un ghiont din
genunchi i simind pe limb gustul mbttor al rzbunrii. Ne ocupm
locurile?Marele teren de polo de lng Morton Parck fusese tuns pn cnd iarba
devenise scurt ca un covor, ntinse n direcii opuse pe toat lungimea terenului,
benzi largi de verde mai nchis i mai deschis alternau, crend senzaia de
artificial. Sub un cer albastru i limpede, razele soarelui strluceau pe almurile
splendidelor trsuri ncrcate cu domni bine mbrcai i cu doamne n rochii
superbe, cu plrii mpodobite cu somptuoase flori de mtase, cu panglici i cu
pene, ca o grdin multicolor care nconjura terenul.
Echipele erau aliniate la capetele opuse ale terenului i ateptau semnalul de
nceput al jocului, urmrind cu nerbdare arbitrul n ateptarea clipei cnd acesta
avea s aeze mingea la centru. Conform regulilor la mod, de ndat ce mingea
era lsat jos, ambii juctori numrul unu alergau spre ea n galop nebun, urmai
ndeaproape de colegii de echip. Caii jucau pe loc, nerbdtori s porneasc, iar

juctorii i strngeau mai bine hurile n mini i picioarele n scri, ateni,


doar la arbitru.O clip mai trziu, mingea czu.
Iar marea mulime de spectatori din jurul terenului pstr o tcere mormntal
ct vreme caii galopar spre centru. n clipa n care echipele se ciocnir una de
cealalt, icnir toi cnd l vzur pe ducele de Vec dat jos de pe cal. Acesta se
inu de huri i se urc la loc n a, nainte ca arbitrul, uluit, s opreasc jocul n,
aceeai secund, ns, americanii intrar n posesia mingei i acum atacau
poarta francez, cu ntreaga echip european alergnd dezorganizat pe urmele
lor. Trey avea ocazia clar s nscrie i o fcu fr a pregeta vreo secund. La
urmtorul joc, rolurile se inversar. Francezii i crear un culoar splendid lui
Etienne care, cu o lovitur extrem de puternic, reui s arunce mingea exact n
faa porii americane pentru ca Henri s nscrie.
Bun lovitur, rosti Hazard cu nduf, n vreme ce echipele i ocupar
poziiile pentru jocul urmtor.
De Vec juca nebunete. Se vedea c i antrenase foarte bine poneiul. Talentul lui
trebuia admirat.
Ultima dat cnd am fost dat jos din a, aveam opt ani. i tu ai dat o lovitur
bun, recunoscu ducele.
l cercetase deliberat cu asprime pe Hazard, ns recunoscndu-l pe Trey,
Etienne l identificase pe atacatorul lui ca fiind tatl lui Daisy i nelesese. Nici
unui tat nu-i plcea s se vorbeasc pe seama relaiei dintre fiica sa i un brbat
nsurat. Resentimentele lui erau fireti. Poneii lor ncepur iari s freamte pe
loc, i s se ating unul pe cellalt gata s o ia la goan.
Nu sta n calea mea i nu se va mai ntmpla, murmur Hazard, privind spre
arbitru, care discuta cu un oficial de pe margine. .
Nu se va mai repeta, zise ducele ncet, cu privirea aintit n pmnt.
Se ateptase la un meci prudent i nu fusese pregtit pentru aa ceva, ns n-avea
s mai fie luat prin surprindere a doua oar.
Auzind replica, Hazard se uit scurt la duce, dup care privi imediat spre mingea
care era repus la centru.
n locul tu, a avea grij, avertiz el, cu trupul ncordat, atent la micrile
celorlali juctori i privind drept nainte. Daisy e nefericit, tu ai fcut-o
nefericit.
Ea m-a prsit. i nainte de a ncerca s dai nval iari cu poneiul tu peste
mine, ar trebui s clarificm acest aspect.
Cum merge cu divorul? Vocea lui Hazard era ncrcat de sarcasm. Bineneles c Daisy l prsise, individul n-avea nici o intenie de a divora,

E blocat n instan.
Foarte convenabil.
Cum e noul ei iubit?Rceala din glasul ducelui era evident. Dac era ca tatl
iritat al lui Daisy s-l omoare pe terenul de polo, mcar s tie i s neleag
cine pe cine prsise i pentru ce.Mingea fu repus n joc, ntrerupndu-le brusc
conversaia.Repezindu-se amndoi nainte,Hazard risc s piard o clip pentru
a se uita la chipul ducelui. Noul, iubit? Oare individul vorbete serios? De cnd
se ntorsese,Daisy nu fcuse dect s deplng pierderea suferit. Atenia ducelui
era concentrat asuprm mingei, cci crosa sttea deja n poziie pentru a lovi. Ce
ticlos cu snge rece. Nu cumva ncerca s susin c Daisy era de vin?
Blestematul! El e vinovatul, el s-a jucat cu sentimentele lui Daisy. Aplecndu-se
n a, Hazard i mpunse poneiul, ca s alerge mai repede. Gonea umr la umr
cu ducele, pentru a intra n posesia mingei. Cnd ajunse n apro- pierea ei, i
eliber complet piciorul stng din scar i se ntinse ct putu n jos, ca s
loveasc primul. Galopau amndoi ntins ctre poarta francez, nsoii de
uralele mulimii i de strigtele colegilor de echip. Ducele i mpungea fr
ncetare poneiul, cu crosa la, nivelul firului ierbii, cu trupul pe jumtate ieit din
a, ntinzndu-se dup mingea care se odihnea drept n, faa porii.Hazard i
cobor crosa pn ce ajunsese s o in doar cu vrful degetelor, depindu-l
astfel n lungime pe Etienne cu doar civa centimetri, i reui s trimit mingea
nspre poart.Etienne era rvit de furie. Afurisitul de ponei al, tatlui lui Daisy
era mai mare, avantaj ce i ddea, posibilitatea s alung primul la minge. Cu
privirea aintit pe mingea care fugise deja din raza lui de aciune, Etienne for
animalul de sub el ntr-o curs de urmrire a lui Hazard pe via i pe moarte.
Galopnd nspre ultimul sfert de teren din faa porii, Etienne strig peste uralele
spectatorilor:
Poneiul tu e mai lung de cincisprezece palme!
Msoar exact cincisprezece palme, i-o ntoarse,!zmbind, Hazard, tiind c
poneiul lui indian prea mai mic dac era avantajat cum trebuie prin adaptarea
unui harnaament mai mare dect cele folosite n mod curent.
Pe naiba!
Pariezi c pierzi ultima lovitur?Prul lung i negru al lui Hazard flutura n
btaia vntului. Pe chip avea un rnjet de satisfacie i mulumire c l btuse pe
brbatul care i fcuse fata att de nefericit.Rspunsul lui Etienne se pierdu n
vnt.Dup aceea deveni ct se poate de serios. O, ntrecere clare, de goan
slbatic, aspr, dar i, frumoas, ntre Trey i Henri la nceput, apoi ntre, restul
coechipierilor lor. La sfritul celei de-a treia reprize de cincisprezece minute,

scorul era egal. n ultimul sfert al partidei ncepu s fie evident oboseala
poneilor i a oamenilor. Harnaamentele nu mai erau att de strnse, ritmul
jocului sczuse, poticnelile erau tot mai dese. Epuizarea se citea i pe chipurile
cu buze strnse ale juctorilor. Soarele ncepu s coboare la orizont n vreme ce
ei se luptau de-a lungul terenului dominat de umbre alungite, fr lovituri
nepermise deci fr a avea vreo ans de a modifica scorul. Se ivir primele
umbre ale amurgului. Lumina sczu, fcnd loc ntunericului, ns ei continuar
s joace pn ce noaptea puse capt meciului.
Ne vedem n prelungiri, i spuse Hazard ducelui.
l dureau toi muchii dup acest joc slbatic, iar respiraia lui nu era dect o
serie de gfituri.
F...-i, murmur ducele, inndu-i cele dou degete pe care i le strivise cnd
crosa Lui Hazard agase crosa lui mai mult ca sigur cu intenie.
N-a crede, replic Hazard. Oricum sunt mai greu de f...t dect alii. S ii
minte asta.i ntoarse poneiul fr a se folosi de huri,ndemnnd animalul doar
prin uoare micri ale unui picior. Porni nspre Trey, care discuta cu oficialii
meciului.
CAPITOLUL 22
Cnd Etienne prsi terenul mpreun cu colegul lui de echip, Fallon, gazda
echipei franceze, Nadine Belmont, le fcu semn s vin spre trsura ei. Gazd
monden, ea i oferise recent construita cbnu de unsprezece milioane de
dolari din Newport ca reedin, pentru echip, iar odat cu sosirea ducelui de
Vec, interesul ei de ntrire a relaiilor franco-americane spori considerabil.
Seara colorase cerul n gri violet iar ceaa dinspre ocean ncepea s rcoreasc
aerul. Att de multe trsuri nconjurau nc perimetrul terenului doar civa
spectatori rmseser indifereni la emoia strnit de meciul aprig disputat
nct ducele n-ar fi observat-o pe Daisy n mulime dac Fallon nu s-ar fi oprit
pentru o scurt vizit n dreptul anturajului lui Empress.
Etienne, i-o aminteti pe Empress, rosti Fallon, rsucindu-se uor n a ca s-l
includ i pe duce n conversaie. Am crescut mpreun. Pe atunci m ntrecea la
clrie.
Nu spune c aveam opt ani, replic Empress cu un zmbet fermector. (Era
extrem de elegant n rochia ei mulat pe trup i cu plria de paie mpodobit
cu flori.) Tata m-a aezat pe un ponei cnd aveam doi ani Astzi te-ai dovedit
doarte dibaci, David. (Privindu-l pe duce, Empress ntreb):
Ce mai faci, Etienne?

Obosit i uor ameit, rspunse el schind un zmbet i inndu-se de mna


umflat. Tu ce faci?ntrebarea lui sun total indiferent, din pricin c Etienne o
observ brusc pe Daisy, aezat n spatele cumnatei ei si un uvoi de sentimente
acute i opuse i invad sufletul. Era absolut surprins, dei ar fi trebuit s
bnuiasc c ea va fi aici ca s-i urmreasc tatl i fratele cum joac n fond
i pe el l urmrise destul de des.
Bine, zise Empress.
Privirea ducelui se oprise asupra lui Daisy, care era mbrcat simplu n rochie
alb. Plria de pai era tras graios pe un ochi.
Ai cunoscut-o pe soacra mea, doamna Braddock-Black? Fallon cltin din
cap.
Nu tiu dac ne-am cunoscut vreodat, rspunse cu iueal Etienne, msurndo cu privirea pe Blaze, aezat n faa lui Daisy, dei v-am vzut de cteva ori la
Esmes. Zmbi drept scuz pentru uoara lui impolitee. ntre timp, se fcur
prezentrile ntre brbai i Blaze, ntre Fallon i Daisy.
Voi doi v cunoatei, nu? continu Empress, cnd i veni rndul lui Daisy s
fie prezentat ducelui.
Bun seara, domnioar Black, salut ducele, circumspect i pedant, ca i cum
n-ar fi fost dect nite cunotine ntmpltoare, contient c erau privii de toi
cei de fa. Credeam c eti n Montana.
Habar n-am avut c eti n echip.Declaraiile lor erau spontane, nengrdite,
Imposibil s-i stpneasc aprecierile critice. Erau amndoi prea contieni de
ceea ce se petrecuse ntre ei, prea ncordai, prea aprini de o cldur familiar.
Pn azi diminea nici eu n-am tiut, rosti el cu grij, cutnd ca vocea s nui trdeze emoia. Am luat trziu decizia de a veni.
A fost un noroc chior pentru noi c ai sosit, l ntrerupse Fallon. Centrelle i
Daudet nu se mai puteau urc pe un ponei.Dou trsuri mai ncolo, gazda lor le
fcea semne, nerbdtoare, cu mna, fluturndu-i plria cu panglici roii i
argintii. n asfinitul violet vocea ei se auzi tare i impuntoare.
Etienne, drag, grbete-te! Etienne!
Scuzai-m, rosti ducele, apucnd hurile.
Vei fi la Nadine n seara asta? ntreb Fallon repede femeile din trsur,
pregtindu-se s plece cu ducele.
Da, rspunse Empress. Mai trziu. Mai nti lum masa la familia Rutherford.
David Ney, marchiz de Fallon, fcu semn cu mna ntorcndu-i poneiul.
Ne vedem atunci.i salut pe toi cu un gest i, ndemnndu-i poneiul, porni
pe urmele ducelui.

Eti bine? o ntreb Blaze pe Daisy, ntinzndu-se, s-i mngie mna.


Da, foarte bine, rspunse Daisy crispat. Nadine are un nou iubit, adug ea
scurt. Nu tiu de ce, dar nici mcar nu m surprinde.
Nadine spune oricui drag, rosti Empress.Daisy privi spre trsura n care se
afla gazda echipei franceze de polo, care zmbea n acel moment chipului,
surztor al ducelui. Nadine Belmont, cea de-a doua soie a lui Chesapeake i
Ohio Railroad Belmont, un brbat suficient de btrn ca s-i fie bunic, i arcuia
provocator spatele, artndu-i faimosul ei piept pentru a se pune n eviden ct
mai bine.
Dac ducele nu s-ar fi dus la ea, ar mai ipa i acum, zise rspicat Blaze. N-a
avut de ales..
Nu trebuie s-i iei aprarea. l cunosc la fel de, bine ca i tine. Etienne nu las
pe alii s hotrasc pentru el. Dac n-ar fi vrut s se duc, nu s-ar fi dus. Acum
putem s schimbm subiectul, cci n-am chef s v mai uitai la mine cu
privirile astea comptimitoare.El i Nadine se vor nelege de minune. Ea colecioneaz brbai frumoi iar Etienne deine recordul, de cuceriri feminine n
acest secol. O potrivire perfect.Daisy nu tiuse la ce s se atepte revzndu-l
pe Etienne. Presupusese, cu o vanitate tipic feminin, c el avea s-i arate c
simte ceva, indicndu-i oarecum romantic c i psa ntotdeauna i psase
ntr-un fel poetic de eternul vis de aur al dragostei nemprtite.
Ar fi trebuit s-i dea seama c fanteziile ei sentimentale depeazu emoiile lui.
Etienne Martel nu tia ce-i dorul. Prin personalitate i nclinaie respingea orice
sensibilitate de acest fel. i gsise pur i simplu alt femeie, iar Daisy vzuse
zguduitoarea list a Isabellei ca s tie c aa stteau lucrurile.Vorbind de
perechi, zise Blaze,trecnd la o alt chestiune, aa cum i se ceruse, n dup
amiaza asta s-a vrsat snge pe teren. Zu c a fost un meci brutal.
Nu mai brutal dect cele din tabra de var, unde toat lumea pariaz cu
proprii cai pe rezultat.Empress fusese ocat cnd vzuse pentru prima dat ce
reprezenta noiunea de joac n viziunea rzboinicilor Abarokee. Haotica goan
clare pe ntinsul preeriei semna cu ceva ntre alergare hipic i polo, sau, mai
corect, ntre sinucidere i rzboi, fr vreo pauz oferit sau cerut. Jucat n
minimum de echipament, doar cu jambiere i cu mocasini, meciul o fcuse pn
la urm s leine cnd l vzuse pe Trey ieind de pe teren plin de snge.
De atunci se obinuise cu jocurile lor brbteti, n care curajul, bravada i
o ndrzneal de netgduit constituiau premizele competiiei. n loc de cai ns,
miza de azi prea s fi fost orgoliul.

n acel moment se ivir Hazard i Trey, plini de praf, epuizai, dar veseli. Se
simeau satisfcui dup un meci aprig disputat, n care echipele fuseser egale
iar jocul dur. Cel mai mare neajuns pe care l gsea Hazard polo-ului continental
era stilul conservator de joc. Provenind dintr-o cultur i dintr-o generaie n
cadrul creia rzboiul fusese un mod de via, lui Hazard i plcea ndrzneala
atacului.
O s-i batem n prelungiri, rosti Hazard.Dinii lui albi sclipeau n umbra
asfinitului.
Nu i-ai rupt nici un os? ntreb Blaze, rspunznd la zmbet cu zmbet.
Cteva vnti, asta-i tot. Nimic care s m mpiedice s dansez cu tine
disear, rspunse galant Hazard.
tia ct de mult i plcea soiei lui societatea din Estul Americii, unde avea o
ntreag reea de prieteni din trecut.
O surs autorizat mi-a optit c ziua de natere a Nadinei va depi n
strlucire petrecerea Alvei Jvanderbilt. Va veni o orchestr din Viena.
Tu vrei o orchestr din Vlena? ntreb Hazard.
Nu, dar amintete-mi s-i spun mai trziu ce vreau.l privi cu neles i
zmbi.
Ai cuvntul meu, bia.Blaze se gndea exact la ceea ce se gndea Hazard. De
data asta era preocupat de ceva extrem de serios.Mai trziu, dup un drum lent
prin traficul congestionat, dup ce se ntoarser de la reedina lui Frank,
Rutherford de pe Bellevue Avenue, cnd ea i Hazard, se relaxau nainte de cin
n dormitor, Blaze rosti:
Vreau s-i cer o favoare, drag.
Nu din nou, replic el cu un zmbet, aa cum edea tolnit pe patul baroc
unde fcuser, cu puin timp nainte, dragoste. Blaze se ntoarse cu faa spre el
de la dulapul din care alegea o rochie, i i zmbi:
Eti mereu pus pe otii... dar nu m plng.
Tu m menii tnr, bia.La cincizeci de ani, Hazard era la fel de n form ca,
ntotdeauna. Musculos i zvelt, edea ntins pe, cuvertura de mtase, cu prul
negru ciufulit pe perna, brodat cu dantel, cu braele deasupra capului, cu ochii
lui negri msurnd-o apreciativ pe soia sa.
Spune-mi ce favoare mi ceri.
A vrea s ncerci s fi amabil cu ducele de Vec. Cuvintele ei l fcur s se
ridice n capul oaselor i s se ncrunte.
Cere-mi altceva, bia. Aa ceva nu pot face.Se ridic din pat cu o micare
rapid i se ndrept spre fereastra care ddea nspre ocean. Sttea gol n faa

ferestrei acoperite cu draperii, privind prin ochiurile de dantel valurile ce se


sprgeau de rm cu aceeai slbticie cu care l asaltau pe el gndurile.
Nu merit o atitudine curtenitoare din partea noastr, rosti el cu glas ncordat
i cobort.
N-ai vzut faa lui Daisy cnd a venit el la trsura, noastr dup meci.El se
rsuci pe clcie.
A vorbit cu Daisy. Cum a ndrznit...
Ar fi trebuit s vezi faa ei, Jon. l iubete nc la nebunie.
Nu-i adevrat. Mi-a spus-o chiar ea. Mi-a spus c s-a treminat.
Atunci a minit. Ochii lui negri o privir ca i cum astfel ar fi putut, descifra
discrepana dintre cuvintele lui Daisy i cele ale lui Blaze. Cnd vorbi, o fcu
rspicat:
S spunem c tu ai dreptate. S spunem c Daisy l iubete nc. i ce-i cu
asta? Individul e nsurat. Nu poate sau nu vrea s divoreze.
S spunem c nu poate.
S spunem c nu vrea.
Ar fi ru dac i-ai acorda o ans ca s vorbeasc?
l mpiedic eu s vorbeasc? se mir el ridicnd tonul.
Tentativa ta de a-l rni grav pe terenul de polo azi dup-amiaz i-ar fi putut
crea impresia c nu-l placi.
Cnd a pus ochii pe Daisy nu-l preocupa dac, ,l plac sau nu. De ce ar trebui
s-l plac?
Pentru Daisy. Hazard se uit lung la soia lui, apoi uier frustrat printre dini:
Spune-mi cum arta ea. Cnd Blaze descrise postura defensiv a lui Daisy,
att de distinct de suferina care i se citea n ochi i de modul n care l privise
cu adoraie pe duce cnd, acesta conversa cu Nadine Belmont, Hazard rosti,,
ezitnd:
Eti convins?
mi place s cred c judec bine oamenii. Doar m-am mritat cu tine, nu?
Flatarea nu te va duce nicieri n seara asta, bia. Sunt suprat.
ncruntarea lui denota cel puin neplcere.
Gndete-te la Daisy, Jon, l apostrof blnd Blaze. Nu la tine.Trebuia s
recunoasc faptul c ea avea dreptate. Adaptarea unei poziii fa de metodele
ducelui era relevant pentru fericirea lui Daisy.
Of, la naiba, mormi el, dac ea l vrea, atunci presupun c pot fi amabil cu
ticlosul sta. (Zmbi.) Oricum, joac al naibii de bine polo. Aadar nu poate fi
un individ cu totul ru.

Dac exist cineva care s neleag mai bine, brbaii libertini, drag... rosti
semnificativ Blaze.
Asta s-a ntmplat demult, replic el. Pe de alt parte, escapadele lui de Vec
sunt prea de dat recent ca s fie linititoare, se plnse Hazard.
Eu sugerez doar c ai putea dovedi un pic de mil cretin dac iei n
considerare aventurile tale din tineree.
Eu nu sunt cretin, bia, i-o ntoarse el schind un zmbet, i cultura noastr
permite un alt fel de relaii dect aceea a feelor palide.
Povestea asta le include pe Lucy Attenborough, Cornelia Jennings i pe
celelalte?
Pe toate de dinaintea ta, iubito, ine bine minte asta, ns neleg unde bai. O
s m port civilizat cu individul, oft Hazard.
Asta-i tot ce-i cer.
Asta-i tot ce vei primi, murmur el.
Ce-ai zis, drag?
Am spus s pori mtasea verde cu flori. Te pune n valoare. (Zmbi.) i mi
rmi datoare.
O s caut s gsesc o cale de a te rsplti, promise ea fcndu-i cu ochiul.
CAPITOLUL 23
Belmont era cea mai mare dintre cabanele din Newport, cea mai elegant,
extravagant i opulent dintre reedinele de var construite pentru nalta
societate american. Proiectat de Richard Morris Hunt, o copie liber dup
Micul Trianon, ultimul exemplu de palat din Newport strlucea feeric de
luminile cu gaz i electrice o privelite care i tia respiraia n mijlocul unei
cee dense i apstoare.
Flancat de prini i de familia Rutherford, Daisy intr n sala de bal plin de
oglinzi la braul lui Beau Rutherford. Fr a se mai ncrede n forele proprii
dup ce se ntlnise cu ducele pe terenul de polo n acea dup-amiaz, Daisy
considera escorta lui Beau ca pe o protecie necesar i ca pe o aprare. El i
fcea demult timp ochi dulci, gata s profite oricum. Familiile lor se gndeau, de
asemenea, favorabil la posibilitatea unui mariaj ntre ei. Ca atare, cnd Beau
propusese, la cin, s-o acompanieze la dans, ea acceptase.Beau era un brbat
foarte blond, foarte nalt, bronzat de la navigaia pe mare.
n acel moment tocmai se apleca mult, optind ceva la urechea lui Daisy, cnd
ducele nl privirea la anunarea celor trei cupluri.

Parc ar fi stat singur n pragul slii de bal. Privirea lui se concentra numai
asupra ei, aa cum era ncadrat de palmieri enormi, prini i prieteni. Deveni
brusc vulnerabil vznd-o i l cuprinse o dorin aprig asemntoare forei
valurilor care se sprgeau de rm. Cnd ea zmbi, apoi rse de ceva ce-i optise
Beau Rutherford, ducele de Vec se retrase brusc din grupul care discuta meciul
de polo din acea dup-amiaz.
Fr vreo raiune, condus doar de o gelozie att de intens nct ajunse s simt
arsura ei n vrful degetelor, el i croi drum prin mulimea de oaspei ctre
Daisy.Habar n-avea ce va face cnd va ajunge la ea.Cnd mai avea zece pai
pn la Daisy, i apru n cale Nadine Belmont. Cnd el cut s o evite, ea l
apuc de mn i-l oblig s se opreasc. Nu i croise drum n via, de la
bordelul srccios din Senisville n care se nscuse pn la castelul din
Newport n care locuia acum, bazndu-se numai pe aspectul ei, ns ducelui i
zmbi cu mult graie.
Cred c-mi datorezi un dans, drag, rosti ea, contient de sosirea lui Daisy i
de zvonurile privind relaia dintre Daisy i duce, fr a fi ns dispus s lase s-i
scape din mn noua jucrie amoroas. De fapt, tiu c-mi datorezi un dans,
pentru c sunt gazda ta i pentru c soul meu asigur eligibilitatea echipelor de
polo.Ducele se vzu nevoit s zmbeasc n ciuda propriei dorine.
M amenini dac nu dansez cu tine, Nadine?
Par eu a avea nevoie s te amenin, Etienne?Etienne putea s-o refuze, dar
risca o scen.Putea s-o refuze, dar risca descalificarea, cci amestecul soului ei
n conducerea treburilor clubului de polo nu era chiar att de benign. Nadine nu
ajunsese la poziia ei social actual n urma unui impuls de generozitate.
Privind peste capul ei cu coada ochiului, Etienne o zri pe Daisy pind pe
ringul de dans mpreun cu motenitorul familiei Rutherford.
Privirea lui reveni la Nadine i se plimb lene pe chipul ei zmbitor, apoi n
jos pn la decolteu, i din nou n sus, spre ochii ei amuzai.Zmbi.
i-am spus c tocmai voiam s te invit la vals?Ea i nchise evantaiul i i
fcu cu ochiul.
Bine gndit.Ringul de dans era aglomerat. Acordurile valsului vienez pluteau
dulcege deasupra rsetelor i a conversaiilor pe msur ce dansatorii se
nvrteau i alunecau de-a lungul i de-a latul slii. Rochii, fonitoare de mtase
ncadrau umerii goi, lucitori i parfumai ai femeilor. Doamne pline de bijuterii,
elegant coafate, cu evantaie n cele mai diverse culori legate de ncheieturile
minilor acoperite de mnui fine contrastau, ca nite psri tropicale ale
paradisului cu severitatea hainelor negre ale partenerilor lor masculini.n aer se

simea pretutindeni mirosul mbttor al bogiei. Dincolo de candelabrele de


cristal, peste ntreaga scen domnea tavanul aurit care costase, numai el singur,
mai mult dect noua primrie a oraului.
Ar trebui s dansezi mai des, Etienne.Nadine i zmbea conspirativ, i baza
sugestia nu, numai pe experiena lui, ci i pe ezitarea fireasc a, ducelui de a
participa la baluri.
Dac sunt ameninat att de eficient, rspunse el cu un zmbet neruinat, poi
fii sigur c pe viitor o voi face.
Altfel n-ai fi dansat cu mine? Adevrul nu folosea la nimic ntr-o atare
situaie.
Mor s dansez cu tine, Nadine, replic ducele, mascndu-i prin zmbet ironia
remarcii. Orchestra ta, din Viena e excelent.
n spatele unui aranjament de arbuti nflorii i plante ornamentale, cei cincizeci
de muzicani din Viena i ctigau meritat banii.
Alva n-a adus niciodat o orchestr vienez, rosti Nadine, n mod evident
mulumit c i pusese n umbr rivala.Contient de confruntarea dintre cele
dou doamne, care ineau s se afle n fruntea elitei mondene a oraului, ducele
se ntreb n ce punct avea s devin penibil lupta. Ambele doamne i
aduseser deja arhitectura cabanelor pe adevrate culmi ale ridicolului.
Atunci ai o lovitur, replic el, amuzat.
Iar tu n-ai fost niciodat oaspetele ei. Etienne i ascunse surprinderea cnd
auzi, posesivitatea din tonul ei. Nu i dduse niciodat, seama c putea fi privit
ca o marf foarte valoroas.
Sunt sigur c Alva a avut oaspei mai interesani, replic el cu modestie.
i ea te vrea, Etienne, ine minte cuvintele mele.Etienne era ntotdeauna puin
uimit din pricina libertii de exprimare a americancelor. Iar cnd Nadine se lipi
strns de trupul lui la o piruet, decise c ar fi fost bine dac i ncuia ua n
noaptea asta.
n mulimea de dansatori o scpase din vedere pe Daisy. Ea i partenerul ei
blond se amestecaser printre invitai. Cei doi reapruser pe neateptate n
spatele unor arcade decorative, mpodobite cu ghirlande de orhidee. Ea i
zmbea nemernicului.N-ar fi trebuit s conteze. Daisy putea zmbi oricui voia.
Poate c Beau Rutherford era motivul din spatele scrisorii ei n care i oferea
prietenia. Era? mbrcat ntr-o rochie dintr-un material auriu, brodat cu fluturi
sclipitori, Daisy ntruchipa o privelite tulburtoare de opulen. Materialul
lucitor contrasta fantastic cu pielea i prul ei nchise la culoare. Etienne n-ar fi
fost mai mhnit nici dac ar fi strigat la el peste capetele mulimii.

Era o adevrat viziune o viziune ademenitoare.


La naiba cu brbatul care o inea n brae i la naiba, cu oferta ei de prietenie. La
naiba i cu tatl ei, cei care, ncercase s-l omoare n acea dup-amiaz.
Inteniona s o smulg din braele lui Rutherford.
i ce urmeaz dup aia? se opuse imediat partea raional a creierului su. O
clip mai trziu ns, gndurile lucide se pierdur ntr-un uvoi de emoii
violente.Atunci am s-o am, decret el sumbru, simind n acea, clip ceea ce
simiser, probabil, strmoii lui cnd, nu-i mai puteau reprima dorina de a
viola cte o slujnic frumoas. Din cte se vedea, Daisy trase concluzia c
Nadine i pusese tampila de proprietate pe Etienne. Privirea ei era inexorabil
atras de splendida imagine a celor, doi. Mic i bine proporionat fa de
mrimea i, aspectul lui chipe, Nadine i ducele erau personificarea feminitii
i a virilitii: Iar Nadine n-ar fi putut sta mai aproape de Etienne, dect dac
s-ar fi ascuns sub haina lui. Unde naiba era soul ei?
Probabil la etaj, dormind. Oliver Belmont inea un regim excentric de exerciii,
diet i odihn, sculndu-se odat cu rsritul soarelui i culcndu-se foarte
devreme. Cum Nadine dansa adesea pn n zori i dormea pn dup-amiaza,
poate c scurtimea orelor petrecute mpreun le meninuse intact csnicia.
n plus, Oliver era tolerant n privina escapadelor nevestei sale.
Fcea impresia c noul partener de joac al Nadinei era tocmai ducele de Vec.
Oare de ce o deranja n asemenea hal?
Din acea dup-amiaz, de cnd recunoscuse pentru prima dat stilul lui nemilos
de joc de pe terenul de polo, dup care i vorbise, Daisy i pusese de
nenumrate ori aceast ntrebare. Rspunsurile pe care le gsea erau ns
incomplete. Logica rzboindu-se cu fora sentimentelor. Revzndu-l acum, se
simise ca i cum un soare fierbinte i ardea trupul gol. O copleea dorina. ns
vocea raiunii, att de dominatoare n cadrul personalitii ei complexe, ctigase
lupta pentru supremaie n ultimele ore, exercitndu-i din plin influena tenace
i perseverent. Luase decizia corect cnd se gndise la toate problemele din
relaia lor. Ea i Etienne n-ar fi putut rezolva niciodat discrepanele
fundamentale i numeroase din vieile lor. Aa c pstreaz-i controlul i ine-o
minte pe Nadine.Ca de obicei, Etienne gsise o femeie dornic s-l distreze.
Tipic. El nu se va schimba niciodat.
Cnd valsul se sfri n acorduri de viori, Daisy i ducele erau separai de o
jumtate de ncpere.
Discuiile izbucnir imediat. n vreme ce Daisy i Beau se alturar unui grup de
prieteni de-ai lui, Nadine i Etienne se trezir nconjurai de oaspei care i

felicitar sau i ddur cu prerea n privina aprigului meci de dup-amiaz. Ca


marcator de frunte, Etienne accept cu modestie laudele, accept politicos
sfaturile de la cunosctorii jocului, ns o fcu agitat, cutnd-o adesea din
priviri pe Daisy care discuta cu prietenii ei lng uile dinspre teras. Detaat
fa de schimburile de comentarii din jurul lui, Etienne se trezi aprobnd
automat ceva ce rostise Nadine i i ddu seama abia o clip mai trziu, cnd
unul dintre brbai se lans ntr-o lung diatrib asupra multelor vase naufragiate
n zona farului din Barkley, c promisese s o nsoeasc la un picnic pe malul
oceanului n ziua urmtoare.
Imediat i zise c putea gsi pretextul unui meci de polo sau al unui
antrenament pentru a evita ntlnirea. Privirea i fu atras din nou de grupul care
o nconjura pe Daisy. Prea c ea i ia la revedere, cci brbaii se nclinau
politicos n faa ei. Ridicnd cu blndee mna lui Nadine de pe braul lui,
Etienne se pregti s-i fac i el ieirea.
I-am promis lui Durham un meci de biliard.Le zmbi tuturor celor din grup i
se opri asupra expresiei suspicioase, reci a gazdei lui.
Merg cu tine, rosti ea.n cele din urm fu salvat de la ntrzierea n urmrirea
lui Daisy sau de la o scen neplcut cu gazda cnd un lacheu se aproprie de ea.
Prea c soul Nadinei amenina s fac o criz de furie dac noul lui transport
de rdcin de gingseng nu era localizat imediat. Oliver Belmont i voia elixirul
de sear, voia o doz din ultimul transport i o voia imediat.
Foarte bine. Spune-i c o s am grij de asta. (nlnd din sprncene, Nadine
se ntoarse spre oaspeii ei):
Oliver se va mbufna dac nu are cel mai proaspt gingseng, dei nu vd cum
poate avea asta vreo importan cnd e nevoie de dou sptmni ca transportul
s strbat marea, dar... Atingnd braul lui Etienne, murmur):
Nu pleca... Te vd mai trziu. ntrziat de cteva cunotine de-a lungul
coridorului care ducea spre budoar, Daisy putea fi nc vzut cnd Etienne iei
din sala de bal. Doar ca un licr de material auriu i un umr dezgolit care
disprur pe o u.Cum alte cteva doamne o urmar, Etienne i ddu seama c
era vorba de ncperea special destinat pentru odihna i aranjarea inutei
doamnelor. Se post, la oarecare distan, ca s poat menine intrarea n
ncpere sub observaie fr ca acest fapt s l pun ntr-o postur jenant.
Sprijinindu-se de perete n umbra uneia din numeroasele coloane care decorau
coridorul, Etienne o atept pe femeia care i ocupase n, permanen gndurile,
pe femeia care-i declarase n mod constant iubirea pentru el, aceeai femeie
care i scrisese cu doar cteva sptmni mai trziu pentru a refuza oferta lui de

cstorie. n izolarea coridorului slab luminat, Etienne ncerc s fie mai tolerant
n privina refuzului ei, s neleag, prin detaare motivele lui Daisy. O anumit
pace predomina n umbra rcoroas, la distan de sala de bal strlucitor
luminat i de conversaiile purtate pe ton vesel. Coloana din marmur ar fi
trebuit s-l ajute s-i domoleasc impulsurile slbatice de care era, stpnit.
ns n minte i apru imaginea lui Beau, Rutherford, strnind un imens val de
furie.n toate sptmnile de separare, se gndise n mod raional la posibilitatea
existenei altor brbai n viaa lui Daisy. Toat logica dispruse ns cnd se
vzuse confruntat cu realitatea.l stpnea doar emoia... i, (O gelozie
incontrolabil. Poate c i mndria i strnea, temperamentul... cci pn atunci
nu ceruse niciodat o, femeie n cstorie.
Oare principiile egalitariste ale lui Daisy ngduiau existena unor capricii n
relaiile ei, la fel de inconstante cum fuseser legturile lui amoroase
anterioare? Oare toate vorbele ei de dragoste nu fuseser rostite dect n
joac?Etienne i ddea cu ciud seama c i Daisy putea fi, influenat de
acelai gen de impulsuri ca i ale lui. Iar acum aventuriera voia s rmn
prieten cu el. Ca o tgduire, sngele ncepu s-i pulseze cu putere n degetele
zdrobite, legate cu pricepere de unul din servitorii Nadinei pentru a micora
neplcerea provocat de orice micare. Etienne le ridic deasupra capului pentru
a uura circulaia sngelui i durerea brusc.La naiba cu ea, la naiba cu tatl i
fratele ei.Era nfuriat peste msur, i totui se considera norocos c nu se
alesese dect cu degetele vtmate. Avea nevoie de nite rspunsuri la haosul
care i slluia, n minte. Avea nevoie de o explicaie plauzibil. Voia, s tie de
ce l prsise. Voia i altceva. Indiferent de rspunsurile ei, o voia pe ea.
CAPITOLUL 24
Pretinznd c trebuie s-i aranjeze inuta, Daisy gsise un refugiu n spatele
unui paravan frumos, decorat din budoar. Dup ce refuzase oferta de ajutor, din
partea unei servitoare, se prbuise pe un mic fotoliu, fr s-i pese de fragilii
fluturi brodai de pe rochia ei.
Era disperat. Cum s reziste ntreaga sear avndu-l pe Etienne permanent n
faa ochilor cnd Nadine se afia att de provocator la braul lui. nchise, ochii
pentru un moment, ca pentru a ndeprta din, minte imaginea terifiant, ns
descoperi c aceasta i rmsese ntiprit n memorie. i ndrept brusc poziia
pe fotoliu, i plimb privirea pe decorativul material al paravanului, urmrind
imprimeul grecesc, forndu-se s scape de nefericita imagine. La naiba cu el, la
naiba cu amintirea lui i mai presus de toate la naiba cu farmecul lui nelimitat

n vreme ce ea suferise ca un, cine n Montana, el i continuase stilul de via.


Se simi brusc ngrozitor de naiv, ca o tnr fetican lipsit de experien care
mai crede nc n declaraiile cavalereti de dragoste.
ndreptndu-i umerii, Daisy se mbrbta singur, ntrindu-i aprarea
mpotriva propriului dor mistuitor, i a supliciului ce o mai atepta nc n acea
sear. Oare ct de devreme pot pleca fr s par nepoliticoas ?
Iei ceva mai trziu, n urma unei doamne mai vrstnice, la circa zece pai n
urma ei i porni napoi, de-a lungul coridorului luminat de tore spre sala de bal.
Desprinzndu-se de perete, Etienne se lu dup ea. Mergea exact cum i-o
amintea el, cu graie felin.Micarea oldurilor era doar schiat sub auriul
lucitor al fustei. i inea umerii goi i gtul subire drepte, ca i cum buclele
mtsoase de pr negru ar fi fost grele, avnd nevoie de echilibrare. Cnd se
apropie, adulmec parfumul de trandafiri pe care l emana trupul ei i distinse
aranjamentul de agrafe care i ineau prul, anul subire al coloanei vertebrale
care cobora spre marginea rochiei. Poate c i ea simise obinuitul, miros al
coloniei lui, sau sesizase pricina zgomotului, fcut de paii lui, c Daisy ntoarse
uor capul n clipa, n care el ntinse mna s o prind de ncheietur.
Tu, opti ea surprins, cu voce tremurnd.Constat c era nepregtit pentru
o ntlnire cu el, orict de bine se pregtise nainte.
Bun, zise el simplu. Ce mai faci?
... bine. Bine, repet Daisy, spernd c vocea i sun normal.Degetele lui
ardeau pielea ncheieturii ei. Era prea aproape de ea. i crescuse prul. Umerii
erau la fel de largi cum i-i amintea ea, ochii verzi o priveau cu, sperana unei
primveri mult dorite, vrjind-o.
Te-am vzut mai devreme, rosti ea, spontan i, prozaic, ca i cum vltoarea
gndurilor ei putea fi mascat de o astfel de afirmaie insipid.
i eu te-am vzut. (Vocea lui cpt imediat un ton aspru.) Rutherford este
noul tu amant? Strnsoarea lui deveni de oel.n prima clip Daisy i spuse c
Etienne nu avea nici un drept s ntrebe asta. Nu dup attea luni. Nu dup
intimitatea de netgduit dintre el i Nadine.
Dar Nadine e noua ta amant? i-o ntoarse ea,glacial, ncercnd s-i elibereze
ncheietura minii.

Nu.

Mincinosule.
Rspunde-mi la ntrebare.
Nici nu trebuie s rspund.Vorbea ca o adevrat fiic de ef de trib.

D-mi drumul.
Rspunde-mi, mri el, netulburat nici de cererea ei, nici de ncercarea de a
se elibera.Din budoar se ivi brusc un grup de trei femei, sporovind ntre ele,
potrivindu-i brrile de la ncheieturi, aruncndu-i reciproc acea ultim privire
asupra decolteului, convenind prin zmbete c fiecare dintre ele era
provocatoare, fr a cdea n vulgar.
Acum trebuie s-mi dai drumul, opti furioas Daisy.
Te ateapt Beau? se interes el cu sarcasm.Ddu drumul ncheieturii n
ultima clip, i chiar i, atunci o fcu din necesitate, cnd respectivele doamne se
oprir n dreptul lor. Clipind din gene, cu zmbete provocatoare, femeile l
felicitar pe duce pentru ndemnarea lui de pe terenul de polo. Semnau cu
nite cadne din harem care candidau la favorurile sultanului.Daisy urmri scena
simind cum ia tot mai mult foc la fiecare rs zglobiu pe msur ce Etienne le
accepta, complimentele cu farmecul lui firesc.
Vei veni n vizit mai des acum c fata dumneavoastr triete aici? se
interes una dintre ele, cu un interes vdit n respiraia abia reinut.
Sper. M stimuleaz n direcia asta i ospitalitatea american. n vocea
profund a lui Etienne se putea citi o sinceritate extrem, ca i cum el se adresa,
individual fiecreia. Daisy vedea literalmente cum le crete nflcrarea.
Probabil c pn a doua zi Etienne avea s primeasc alte trei invitaii la cin...
i chiar mai mult.
V plac muzicanii vienezi?Lily Winthrop l provoca s-i fie partener de
dans.
Nadine s-a ntrecut pe sine. Poate c mai trziu, cnd m va mai lsa durerea
din mna asta, promise, el, ridicndu-i degetele vtmate, voi putea profita din
nou de muzic.
Chiar v rog, rosti ntr-o rsuflare Bea Klssam.
Nu vrei s se uite un doctor la mna dumneavoastr? ntreb verioara lui
Bea, Clara, n ochii creia se citea o speran imposibil de confundat.Cum
afacerile soului ei l ineau pe acesta n New York, ea era singur acum n
Newport. n mod clar invitaia ei includea i micul dejun.
Poate mai trziu, rosti politicos Etienne, nclinnd uor din cap n faa Clarei.
Mine nu vei juca, nu-i aa? ntreb Lily. Cu mna asta rnit? Venii la
prnz la mine, continu ea, sau la ceai sau la cin. V-a putea arta faleza dac...
Mulumesc, dar sunt legat de echipa francez datorit lipsei lui Centrelle,
refuz el cu graie. Oricum nu am pit nimic grav.De fapt, trebuia s i
gseasc timp pentru terapie,cci altfel n-avea s mai poat ine crosa n mn. l

ncerca o senzaie cumplit de neplcere.


Tu nu tii nite leacuri din plante, Daisy? ntreb,Lily, ntorcndu-i ochii
albatri spre aceasta.
Nu. Nu pentru astfel de rni, adug ea repede cnd sesiz c Lily era pe
punctul de a o contrazice.
Pcat, rosti blnd Etienne, privind amuzat expresia lui Daisy. Pentru o clip
am crezut c vei fi n stare s m ajui.
Trebuie s ai mcar ceva pentru durere, Daisy, o,implor micua Bea Kissam.
O s fie un chin s mai inei o cros n mn. Ai crede c Bea se simea
tulburat, dup nuana din glasul ei. Daisy era iritat i suprat c fiecare
femeie care l cunotea pe Etienne voia s-i cocoloeasc. Fr ndoial c era o
atitudine de care se izbea permanent dac judeca dup ndemnarea cu care
parase pn acum viul lor interes. Confuz, geloas i,furioas n prezena lor,
Daisy i aminti de senzaiile,similare pe care le trise n Paris. Etienne
reprezentase,ntotdeauna o for distructiv prea mare n viaa ei,fcnd ndri
linitea existenei ei i nceond limpezimea elurilor de viitor.
mi pare ru, replic Daisy cu un ton care numai prere de ru nu exprima. Nu
pot face nimic pentru durere. Acum v rog s m scuzai. Ducele i ridic mna
sntoas, oprind-o pe Daisy. n aparen lene, mna lui se aez ntr-un mod
intim peste toracele ei. n realitate, acea mn o strnse cu asemenea for nct
fluturii brodai de pe rochie se ntiprir n paima lui.
Ar trebui s ne terminm conversaia nainte de apleca.
Tonul i era extrem de sczut iar n ochii lui verzi se citea o uoar ameninare.
Oare avea s ndrzneasc s-i fac o scen? Categoric c da, decise ea o clip
mai trziu, cnd privi n ochii lui.
Dac vrei tu, rosti ea mbufnat, nutrind aceeai frustrare ca i el, dei
prerile lor difereau n privina cine cui i fcuse ru.
Vreau.Recunoscnd autoritatea din vocea unui brbat, cele trei tinere se
uitar la Daisy, apoi la duce, apoi napoi la Daisy, dup care i aintir privirile
pe mna lui.
ncerc s o conving pe Daisy s-mi vnd unul din poneii de polo BraddockBlack, rosti ducele cu un zmbet.Cele trei femei prur s-i in n aceiai clip
respiraia.
N-ar fi trebuit s discutai cu Hazard? rosti Lily,n cele din urm. ?
Cum de nu m-am gndit la asta? Zmbetul ducelui era ncnttor.
Se ls o linite scurt i apstoare. n aer se simea tensiunea dintre duce i
femeia pe care o inea prizonier. Lily vru s spun ceva, ns se rzgndiv dup

ce se uit din nou la brbia hotrt a ducelui,aa c nchise gura. Muzica din
sala de bal se fcu brusc auzit n tcerea grea.
Ar trebui s mergem... Adic, cred c am dansul, sta angajat... Adic cred c
ne-am lsat prea mult, partenerii de dans s ne atepte... aa c v rog s ne,
scuzai, murmur n cele din urm Clara.
Ducele nclin din cap fr a-i ndeprta mna de pe Daisy.Femeile observar
toat acea demonstraie de putere i plecar, cu ochii mrii de uimire.
n treizeci de secunde o s devenim subiect de brf pentru toi. Sper c eti
satisfcut, rosti Daisy cu aprindere.
Beau se va supra? o trnti el, dnd drumul minii, ns continund s-o
urmreasc ndeaproape pe Daisy aa cum i urmrete vntorul prada.
Nu fi obsedat, Etienne, i-o ntoarse Daisy. Nu cu trecutul tu.
Obsedat? Ci mai sunt?n cuvinte i se citea o violen abia reinut. n acel
moment nu putea fi raional.
Eti dezgusttor.
n ce fel? Daisy strnse pumnii mpotriva aroganei din ntrebarea lui.
n felul n care m iei la rost pentru... viaa mea monden.El oft, aproape
teatral, ca un tat sau un tutore indulgent care i-ar fi vzut copilul comind o
eroare.
O interesant rsucire a frazei, drag, murmur el,amintindu- i cu ur de
principiile sexuale libere ale culturii ei. E mult de cnd... adug el, cu vocea
schimbat. (Era evident la ce se gndea.) Rochia ta e nou. Daisy s-ar fi
descurcat mai bine cu mnia lui. Se putea simi mnioas i ofensat, ns nu
suporta s i se aminteasc de rochiile de var pe care Etienne i le cumprase la
Paris. Sau de momentele cnd acele rochii fuseser abandonate pe podeaua
dormitorului,n balcon sau n pavilionul de var.
N-au trecut dect dou luni... nu-i att de mult,ripost ea, ncercnd s
neutralizeze emoia din voce i s se distaneze de amintiri.
Nou sptmni.
Fie i nou sptmni.
Spune-mi de ce, Daisy? ntreb el moale, privind-o interogativ. Din cauza
divorului?Ceaa de afar era att de deas, nct ferestrele holului erau aburite.
Familia mea e aici!Trebui s-i ridice fusta cu mna liber ca s nu se
mpiedice de prima treapt. Cu siguran c el avea s se opreasc cnd i va
aminti de rudele ei.
i a mea.Doamne, i aminti ea, fata i ginerele lui. i lui nu-i psa!, Pentru
prima dat Daisy aprecie adevratele dimensiuni ale comporamentului insolent

al lui Etienne. Imagini rvitoare de violen i umplur mintea. Cunotea din


familia ei ce nseamn orgoliul masculin rnit.Privind iute peste umr, cercet
nervoas intrarea n sala de bal. Unul dintre ei trebuia s rezolve aceast situaie
pe cale raional.
Trebuie s vorbim, Etienne.El se ntoarse rapid s-o priveasc i zmbi.
Avocata din tine. Mi-ar place enorm s vorbim. Dup aceea.
Deocamdat ns continua s-o trag de mn. Pofta carnal anula orice
argumente, de bun sim sau de alt gen. Etienne i simea pulsul btnd
nebunete. n cldura sngelui, n hainele care i stteau lipite de piele, n nervii
ncordai la maximum. n mod curios, degetele rnite nu-l mai dureau.
ncetini pasul cnd ajunser n holul de la etajul doi dar continu s o trag pe
Daisy dup el.
Nu m mai dor, rosti el cu un zmbet generos.Iritat de comportarea lui,
nepercepnd vorbele, ea , arunca o privire care cerea mai multe amnunte.
Degetele, i explic el, ridicndu-i mna rnit. Eti o bun vindectoare.
Tu i-ai ieit din mini n seara asta, Etienne, exclam Daisy, gfind uor din
pricina ascensiunii rapide. E Imposibil ca cineva s nu se ntrebe ce s-a
ntmplat cu noi.Cu toate astea, l considera foarte ndemnatic i, curajos pentru
c supravieuise mcelului declanat de tatl ei pe terenul de polo.
ns m bucur c nu te mai dor.Vocea ei i amintea pentru prima dat n mod
intim de zilele petrecute mpreun n Paris.
Doamne, tare mi-a fost dor de tine, rosti el cu glas cobort, privind-o brusc cu
o intensitate extrem.
Nu spune asta, protest Daisy.Mai mult dect cuvintele, rspunsul ei fusese
instinctiv ghidat de patima din vocea lui. Daisy era ngrozit c attea sptmni
de raionamente logice puteau fi spulberate cu atta uurin.
Dar e adevrat.
n felul tu, vrei s spui replic usturtor, ntre diverse Nadine.N-avea s uite
niciodat vizita Isabellei. Avusese aceeai senzaie cumplit n seara asta,
vzndu-i pe Etienne i pe Nadine pe ringul de dans.
N-am chef de ceart.El i continu drumul de-a lungul coridorului, mochetat.
Era clar ncotro se ndrepta.
N-o faci niciodat.
De cte ori mi-am cerut scuze pentru trecutul meu? rosti el apsat.
Nadine pare s fac parte din prezent, replic Daisy cu asprime, mpins de
gelozie. Prea att de prezent pe ringul de dans n seara asta lipindu-se toat de
tine nct am nceput s m ntreb dac soul ei nu te va chema puin pn afar.

Ei bine, nu e aa.Trupul lui fiebinte era prea apropiat ca s se simt,bine.


Lna fin a hainei lui aluneca pe pielea goal a braului ei, aprinzndu-i
simurile. Daisy se simea n mod paradoxal uurat i mnioas pentru scurta
lui negaie.
M ntreb dac Nadine tie asta, rosti ea cu disperare n voce.
Povetete-mi despre Beau Rutherford, i ceru, ducele, dac tot e s ne
acuzm unul pe cellalt.
N-am nimic s-i povestesc.
M ntreb dac el tie asta, rosti el, imitndu-i rspunsul. (Dup aceea,
renunnd la sarcasm a continuat n oapt):
Viaa mea n-a mai fost la fel de cnd m-ai prsit.
Ar trebui s spun c-mi pare ru? rspunse Daisy, luptndu-se cu
sentimentele ei tumultoase.Uitndu-se din nou la ea n timp ce traversau holul de
la etaj, Etienne ezit o clip nainte de a rspunde.!Daisy prea mai scund dect
i amintea el. Poate c de vin erau tavanele aflate la ase metri nlime.
Nu tiu, zise el simplu.Dincolo de patim, n glasul lui se ghicea o oarecare
mnie, pe care el nu fusese n stare s-o elimine.
M nvinuieti?
Poate, recunoscu el, nesigur n ce msur pasiunea lui din seara asta se baza
pe dorina de rzbunare,
Oare vreau s-o pedepsesc pentru c m-a fcut s sufr n asemenea hal, pentru
c m-a prsit? Nu putea rspunde cu sinceritate, nesigur pe faptul c ar fi fost
suficient de binevoitor nct s-i ureze sincer fericire fr ca el s-i stea alturi.
Bine ai venit, rosti el, deschiznd ua camerei lui.
Etienne, te rog, nu, l implor Daisy.
Nu-i place decorul flamand?
La naiba, fii serios.Zmbetul lui era la fel de iritant precum era de cald mna
care o inea.
Sunt serios, crede-m. Vino. O trase n ncpere, lsnd-o dincolo de prag ca
s nchid u. Aplicele de pe perete ofereau o lumin palid dormitorului tipic
brbtesc, evideniind ornamentele de pe enormele coloane baroce care se
nlau pn la tavanul nalt.
i plac tapiseriile?Parc ar fi fost ghidul casei, att de binevoitoare i erau
vocea i zmbetul.Pereii erau decorai cu scene bucolice, n care, doamne
strlucitor mbrcate i domni elegani luau, masa ntr-un pavilion, se plimbau
alene ntr-o grdin superb de trandafiri, n timp ce doi vntori i nfigeau
lnciile ntr-un porc mistre.

Probabil c te simi confortabil aici, zise ea, cu voce uor dispreuitoare.


Toat lumea caut plcerile.
i vin mult mai bine dect crezi tu, drag, rochia asta aurie i diamantele.
Etienne inea n mn cheia de la ua ncuiat.
Nu tiu cum de crezi c-i va merge procednd, astfel, rosti Daisy, ignornd
devierea lui de la subiect.Casa asta e plin de oaspei i chiar nainte ca familia
mea s-mi simt lipsa, Nadine va ncepe mai mult ca sigur s te caute. Nu e
gazda dulce i feminin pe care o ntruchipeaz. Aa c ar fi mai bine s descui
ua i s ne ntoarcem amndoi jos. Familia mea va fi fericit, Nadine va fi
fericit, eu voi fi fericit.
Dar eu nu voi fi. Anul mica distan care fi separa cu un zmbet, dulce pe
chip, ca i cum ea nu i-ar fi fcut cunoscute, obieciile, ca i cum erau doar doi
iubii tineri, singuri, n sfrit, trind doar armonia mulumirii lor.
Vd,c nasturii sunt la spate, rosti el cu voce catifelat. ntoarce-te s pot
ajunge la ei.
Vd c nu m asculi, i-o ntoarse Daisy.
Am auzit fiecare cuvnt. Probabil c ai dreptate n legtur cu toate... aproape
cu toate. ntoarce-te.Vznd c nu se supune i l privete chior, cu nrile
fremtnd de furie, Etienne o lu de brae i o ntoarse singur.
Dac m-a lupta cu tine? ntreb ea cu ciud,ntorcnd capul pe jumtate spre
el.Era de necrezut c putea fi inut captiv ntr-o cas, n care erau prezeni sute
de oaspei. Etienne era nebun.
Fii realist, drag, oft el.O copleea, puternic i n form, strngnd uor cu
palmele lui mari umerii ei. Dac se lua la trnt cu tatl i fratele ei... atunci avea
dreptate n privina realismului.
O s plteti mai trziu, Etienne, l amenin ea. i-o promit.
Totul se pltete, iubito, nu tiai asta? ncepu s desfac nasturii satinai din
dreptul mijlocului ei, cu mai puin finee dect de obicei din pricina minii
vtmate. Daisy rmase rigid i tcut n vreme ce el i descheia rochia,
oelindu-se mpotriva atingerii calde a degetelor lui. Dup ce descheie toi
nasturii, Etienne se apuc s srute curba catifelat a umrului ei. Daisy nchise
ochii cnd simi moliciunea cald a gurii lui, dorind din tot sufletul s nu
rspund acelei atingeri. i simi prul mngindu-i gtul, adulmec parfumul
coloniei lui cu miros de brad i i nbui un oftat cnd degetele lui ncepur s i
se plimbe de-a lungul irei spinrii.
Te rog nu, Etienne. Nu-i cinstit. Nu Vreau s fiu aici. Nu vreau s m atingi i
s m srui. Nu vreau...ntorcnd-o cu faa la el, Etienne i acoperi gura cu, gura

lui ca s-i opreasc protestele, s-i potoleasc, uvoiul de cuvinte, s o fac s


simt ce simea i el. Inteniona s o ia cu biniorul pentru c galanteria era
preferabil forei, ns era hotrt s o posede i atunci, pentru el, scopul scuza
orice mijloace.
innd-o lipit de trupul lui, i ddu capul pe spate cu intensitatea srutului. Cu
o violen abia reprimat ncepu s-i ronie buzele, ridicndu- i mna vtmat
ca s-o sprijine mai bine. Mutndu-i piciorul ntre faldurile fustei, se mpinse n
ea cu toat tria ereciei.O auzi cum i ine respiraia i nchise ochii pentru, o
clip ca s domoleasc flcrile pasiunii ce-i ncingea creierul. Se lupta cu
nevoia de a grbi la maxim totul. De nou sptmni, de la plecarea lui Daisy,
nu mai avusese parte de nici o femeie. Poate c i acest fapt conta n
comportamentul lui iresponsabil din aceast sear. Poate c era ntr-adevr
nebun, cci ar fi putut, dispune de Nadine sau de una din multele femei de jos
lejer i fr probleme, fr a-i risca viaa, cu tatl i fratele lui Daisy la parter i
fr ca femeia din brae s-i opun rezisten.
De fapt nu era chiar rezisten, cci spatele lui Daisy se relaxa sub mna lui.
Rspunsul ei n-avea nimic de-a, face cu el; cu oricare brbat s-ar fi ntmplat la
fel dup, atta timp. Cel puin aa i spuse Daisy, pe msur ce valuri de cldur
i cuprindeau trupul dinspre pntece, pe msur ce senzaia ereciei lui Etienne
lipit de trupul ei i strnea amintiri vii din zilele pline de pasiune petrecute
mpreun. Orice brbat ar fi putut... dup noua sptmni. Orice brbat Orice
brbat.. Copleit brusc de o senzaie delicioas, Daisy i simi snii plini cu o
asemenea acuitate nct i se pru c pieptul gol al lui Etienne i atinge sfrcurile,
ca i cum ntre ei n-ar fi existat nici o hain.O clip mai trziu cnd el i puse
braele, unul cte unul, pe umerii lui, n loc s reziste, Daisy i permise s-i aeze
palmele pe lna moale hainei lui, deoarece sfrcurile i erau tari ca piatra i ea
avea poft s simt, plcerea de a i le mica pe pieptul lui.Ducele simi perfect
ispita sfrcurilor tari.
Iubita mea, rsufl el, ridicndu-i gura de pe gura ei, ca s o poat privi n
ochi. Mi-a fost dor de tine.Ea zmbi instantaneu, seductor. Nu mai avea chef s
judece la rece sau s filozofeze, ca i cum ua gndurilor contiente s-ar fi nchis
cu un pocnet. Voia doar s simt cu toat fiina.
mi dau seama, opti ea, ridicndu-se pe vrfuri ca s-i tearg buzele cu un
srut i legnndu-i uor, oldurile ca o tentaie a dorinei.Coborndu-i
aprobator genele negre cnd membrul lui Etienne rspunse ntrindu-se i mai
mult, Daisy murmur:
Mmm... mi amintesc de asta.

i pot mbunti amintirile, murmur Etienne cu un zmbet, fericit c


ajunseser la un acord. Cntri din ochi distana pn la patul gigantic,mulumit
c o avea iari pe iubita lui. Aplecndu-se,o cuprinse n brae i o inu aa o
clip, bucurndu-se de apropierea ei.
i zmbir unul celuilalt, ntinzndu-se, Daisy atinse mtasea neagr a prului
lui Etienne, cu un gest familiar din zilele cnd erau mpreun. Prul lui se,
ondula mai mult dect ai ei i din pricina asta obinuia, s-l tachineze c e mai
frumos. n seara asta era sigur c aa era, din pricina dorinei. Plimbindu-i
degetul pe arcul gros al sprncenei lui, Daisy opti iari, ca de attea ori nainte:
Eti al meu? El ddu din cap. Ochii verzi i strluceau fericii.
Etienne! Eti acolo? se auzi vocea Nadine prin u de lemn, ascuit, limpede
i nerbdtoare.Nadine aflase de la un servitor c ducele urcase la etaj cu o
doamn.
F...-i, njur Etienne cu voce nceat. F...-i.
Exact, asta vrea i ea, replic Daisy. Las-m jos, adug ea ncet, glacial.
Mnerul clanei se mic.
tiu c eti colo, Etienne. Deschide ua!Cum ua nu se ncuia dect pe
dinuntru, era clar c n ncpere se gsea o femeie.Ducele ezit o fraciune de
secund.
Imediat! strig el, lsnd-o jos pe Daisy. mi pare ru, murmur spre ea.
Firete.
La naiba i la dracu, mormi el.Tonul lui Daisy cerea o mie de alte explicaii
i zeci de mii de alte scuze. Dac ar fi fost o femeie normal,cu pofte fireti, s-ar
fi rezolvat cu o rsplat regal n bijuterii. Zmbi, n ciuda neplcutei
perspective de a-i cere scuze, deoarece tocmai feminitatea ei neobinuit era
cea care l atrgea cel mai mult.
Gseti c-i amuzant, se rsti ea, strnit de faptul c aproape cedase
seduciei lui.
Pe naiba, nu, opti el, ca rspuns, zmbind.
Ursc modul n care iei tu totul n joac.
Eu te iubesc oricum, chou-chou, iar dup ce scap de Nadine am s vin s te
caut.
S nu ndrzneti, fulger Daisy, cumplit de mnioas c el avea impresia c
putea reintra att de uor n viaa ei.
Te adresezi cui nu trebuie, drag, murmur, ducele, abia ateptnd s-i cear
scuze mai trziu,pentru ndrzneal. Acum ntoarce-te i o s ncerc s-i nchei
rochia n grab, deoarece Nadine o s sparg ,ua n curnd. Stai aa, Nadine,

strig el. Tocmai mi schimb cmaa.Iei pe u cteva clipe mai trziu, cu un


srut fugar i un zmbet generos pentru Daisy, precum i cu un zmbet
apologetic pentru gazda lui.
S fiu al naibii dac nu mi-am vrsat nite vin pe cmas, l auzi Daisy
declarnd senin nainte ca el s trag ua n urm. i-a fost dor de mine? Ce
drgu. Povestete-mi despre ginseng-ul lui Oliver. (Buzele i se curbar ntr-un
rnjet pariv.) Chiar funcioneaz?
Ajungnd la scar, Etienne rsufl uurat c nsoitoarea lui nu bnuia nimic.
Petrecndu-i degetele prin pr, inspir adnc cu o mulumire pe care nu o mai
simise de peste dou luni.
Reuit petrecere, Nadine, o compliment el. Felicitrile mele pentru talentele
tale organizatorice.Privindu-l n timp ce coborau scara de marmur,Nadine rosti
pe un ton jucu:
Am i alte talente de care te poi bucura, Etienne.
Aa am auzit i eu, replic neutru ducele, evadnd din capcana ntins. Fiica
mea mi-a spus c l-ai ajutat pe arhitect s construiasc aceast cldire.Sunt
impresionat.Nadine nflori toat sub zmbetul ducelui i i zise c el va fi i mai
impresionat de talentele ei la pat.
i fac un tur al casei mai trziu, zise ea, referindu-se la ambele subiecte.
CAPITOLUL 25
Mai multe grupuri de invitai, printre care familia Braddock-Black, stteau
lng intrarea slii de bal. Ca o albin atras de nectar, Nadine se ndrept spre
brbaii chipei. Mentalitatea ei de seductoare rspundea imediat fa de
Hazard, Trey i Etienne prototipuri ale frumuseii masculine.
Hazard, dragule. Trey, frumosul meu, se pisici ea, zmbind. Ari minunat,
toarse ea, atingnd uor, obrazul lui Hazard cu evantaiul. Iar tu, Blaze, adug
Nadine cu mai puin cordialitate, ai o rochie care aproape c i ntrece
diamantele. Ai un so tare generos. Ei, Empress, ct de parizian pari cu rochia
asta de tul viiniu. S fie modelul lui Doucet?
Cu Nadine inndu-se de braul lui, ducele fu ntmpinat nu numai cu decen ci,
surprinztor pentru, el, chiar cu o oarecare cldur. ocat de amabilitatea
brbailor care i strnser, amndoi, mna, Etienne i privi ndelung, ncercnd
s neleag minunea prin care se petrecuse schimbarea dup meciul de polo
aproape mortal de dup-amiaz.
Ce v face mna? ntreb Hazard, cu o expresie, impenetrabil pe chip, cu o
voce politicoas.

Ar fi bine dac prelungirile s-ar amna cu o zi.


Daisy n-are ceva care s ajute la vindecarea minii ducelui? i ntreb Blaze
soul.Hazard i soia sa schimbar o privire, pre de o fraciune de secund. El
pru iritat brusc, ns ea i zmbi. Dnd impresia c se stpnete din rsputeri,
el rspunse:
Sunt sigur c are. Ar trebui s-o ntrebai pe ea, i,propuse lui Etienne,
privindu-l cu atenie. Deci asta e, i spuse ducele. Tatl lui Daisy erapuin strns
cu ua de ctre nevast-sa.
Aa o s fac, replic Etienne zmbind. Data viitoare cnd o vd.
Spune-mi, Trey, interveni Nadine, aruncndu-i o privire mieroas, poate
Oliver s cumpere acel ponei, superb pe care l-ai clrit n prima parte a
meciului, din dup-amiaza asta? M-a rugat s te ntreb. Familiarizat cu
cochetria Nadinei, Trey i rspunse cu un zmbet amabil:
mi pare ru, Jumma e un animal favorit, dar avem ali ponei pentru Oliver.
Am adus treizeci cu noi.Creterea cailor era una din preocuprile lor profitabile.
Poneii lor rivalizau cu cei mai buni ponei, din Argentina. De fapt, din punctul de
vedere al jocului, de polo, animalele lor le depeau ca performane pe cele din
Argentina.
Stai la familia Rutherford? Vznd gestul lui afirmativ, Nadine continu:
Mine deci... trec pe acolo, s spunem pe la ora unu?
Tatl ei fusese antrenor n Kentucky nainte de a muri, iar Nadine i petrecuse
primii ani ai copilriei n grajduri, alturi de el. Cunotea caii aa cum i
cunotea pe brbai.
Vino cu mine, Etienne, i propuse ea cu o nuan de intimitate, puin rguit.
I-am promis lui Hector o zi pe rmul mrii, Nadine.Etienne i zmbi cu
amabilitate, dar i cu detaare.Hmm, i Zise Hazard. Nepotul lui naintea
Nadinei.Individul demonstra c are o judecat bun.
Am auzit pronunndu-se numele lui Hector?Ivindu-se din spatele unui
impuntor aranjament floral, Jolie i Henri li se alturar.
Tocmai i spuneam Nadinei c Hector ne-a planificat o zi pe rmul mrii.
Cunoatei pe toat lumea, nu? rosti ducele, mai uurat acum de faptul
c,prezena fiicei i a ginerelui su reprezenta o,echilibrare fa de numrul
membrilor familiei Braddock-Blck crora trebuia s le fac fa.
Dar, Etienne, mi-ai promis. Picnicul meu, i aminteti, la farul din Barkley?
Scuz-m, dar Hector e prea tnr ca s neleag de ce i sunt modificate
planurile. Poate c data viitoare,o s merg cu tine.Un refuz politicos, dar hotrt,

observ cu satisfacie Hazard, sau poate c Nadine pur i simplu nu e stilul lui de
femeie.
Sper c nu te-ai rzgndit i tu, Empress, rosti mbufnat Nadine.
Vom fi acolo.Trey mi-a rezervat o zi n ciuda poloului, iar Daisy mi-a spus c
abia ateapt s picteze, farul.E foarte priceput la acuarele.
A putea trece i eu mai trziu, zise iute ducele auzind numele lui Daisy, cnd
Hector o s trag un pui de somn.
Slav Domnului pentru somnul copiilor, toarse Nadine, sprijinindu-se de
Etienne, dei i somnul adulilor poate fi dumnezeiesc, adug ea optit.
Uite-o pe Daisy, remarc Blaze, salvndu-l pe duce de la obligaia de a
rspunde insinurii Nadinei.
Deci era sus murmur aceasta, urmrind-o pe Daisy cum coboar scara. Tu
tiai? ntreb ea, privind chipul ducelui.
Nu.Am pierdut ceva interesant? se mir Etienne, contient c era inta
privirilor tuturor.
Noroc, papa, opti Jolie.Cnd el se ntoarse, ea i fcu semn cu ochiul, aa
cum fcea cnd era mic n clipele n care i mprteau mici secrete.
El i zmbi cu o bucurie nermurit, pe care Jolie, nu o mai zrise de luni de
zile pe chipul lui.Doamne, gndi Daisy, uluit din pricina persoanelor adunate n
hol. Se discut ceva important? Ar fi bine s nu fie aa, mai ales c e i Nadine
acolo. Dei nervoas, confruntat cu o asemenea audien fascinant, Daisy
rezist ispitei de a se verifica, pentru ca gestul ei s, nu strneasc vreun
comentariu. Cobor ultima treapt. O despreau numai cincizeci de pai de
supliciul ntrebrilor, i trebuia o scuz cel puin pentru Nadine. Ceilali se vor
dovedi discrei. Din nefericire, minte i era golit de orice idei potrivite, plin
cum era de imaginea lui Etienne i de emoii copleite, de senzaii erotice.
Blestematul, din pricina lui nu pot gndi.O minune fcu ca doi lachei s
deschid uile mari de la intrare n acel moment, lsndu-i s intre pe unchiul ei,
Kitredge Braddock, cu Valerie Stewart la bra.Atenia general se concentra
imediat asupra lor.
Salut! strig Kit, zmbind. Ei bine, dragilor, iat c acum e strns ntreaga
familie la un loc. Slbaticul dezlnuit cu vampira plcerii la bra, gndi, acid,
Daisy, privind-o pe fosta soie a fratelui ei, mbrcat provocator n ifon
purpuriu cptuit cu mtase sngerie. Mcar formau o pereche sportiv, care nu
simea mare nevoie s converseze. Ca Etienne cu draga lui Nadine.

Kit i zmbi lui Daisy i o srut uor pe obraz, apoi se alturar amndoi
grupului, el zmbindu-le senin, tuturor celor de acolo, destul de ocai n
continuare.
Scuze c am ntrziat att, rosti el pentru toate urechile, nlndu-i
sprncenele, dar am ntlnit-o pe Valerie la Baileys Beach. Valerie, n-ai nevoie
de prezentri, nu? adug el.
Nu cunosc pe toat lumea, murmur Valerie.Ca i Nadine, cunosctoare a
frumuseii masculine i a plcerilor senzuale, Valerie se concentra asupra,ducelui
de Vec, care nu intrase pn atunci n raza ei,de atac.
neleg de ce n-ai aprut la cin, rosti ncet Trey,n vreme ce Valerie i arunc
un zmbet ducelui, care era prezentat de o Nadine mbufnat.
Fosta ta soie e...
...talentat, ncheie Trey propoziia. Kit zmbi.
E n mod clar o femeie cu talente.
Ct vreme nu posezi ceva ce vrea ea.
O, cred c ai finanat-o suficient ca eu i toate, celelalte interese ale ei s nu
mai fim afectate de, avariie. Apropo de asta, mulumesc, chicoti Kit. ,
Un pre ieftin pentru libertatea mea. Eti mai, mult dect bine venit.
Observnd c toat familia era adunat acolo, Kit ntreb ncet:
Am pierdut ceva?
Numai o posibil scen de dispariie a unei surori. Ai ajuns la anc ca s-o
salvezi de privirile avide ale tuturor.
Daisy? Disprut cu cine?
Cu ...cred.Privirea Lui Trey se mut n direcia ducelui.Kit nl iari din
sprncene. n ochii verzi i se citea interesul. El i Daisy fuseser ultimele
bastioane de rezisten n calea furtunilor fierbini ale dragostei.
Ari bine, Trey, rosti Valerie ctre fostul ei so.
i tu ari... sntoas, Valerie.O intonaie uor sarcastic, care inea cont de
pieptul ei opulent ce amenina s se reverse peste decolteul adnc al rochiei.
Ea fu mulumit c el observase amnuntul. i recunoscuse privirea lene i
apreciativ. L-ar fi pstrat dac ar f i putut.
Nu-mi pori pic? ntreb ea auzind vocea lui linitit.
Nu dup doi ani, rosti el cu o politee cultivat. ns se ntinse puin, o lu pe
Empress de mn i o trase aproape de el.ntrerupt din conversaia ei cu Jolie,
Empress, zise ncet:
Bun, Valerie.Se sprijini de umrul lui Trey, sigur de dragostea lui,
ncreztoare n loialitatea soului ei.

Plaja era aglomerat? se interes, deoarece comentariul lui Kit despre Baileys
Beach i trezise curiozitatea, cci Valerie nu era n nici un caz genul,de persoan
atletic.
Nu.Valerie i zmbi lui Kit. Apa era rece.
Am preferat s navigm pe mare, complet Kit.Asta lmurea pe toat lumea
n privina ntrzierii cu care sosiser. Ambarcaiunea de navigaie pe mare a lui
Kit, proiectat special pentru ieiri lungi n larg, dispunea de tot confortul
inclusiv de o camer de, odihn extrem de mare. Avnd-o pe Daisy prea aproape
ca s fie linitit i vznd n Valerie o posibil ameninare din pricina capriciilor
ei, Nadine declar brusc:
Vreau s dansez. Chiar acum, adug ea cu fermitate, uitndu-se la duce.
Scuzai-ne, rosti Etienne.N-avea de ales dac nu voia s-i pun gazda ntr-o,
situaie penibil refuznd-o, dei tia c plecarea lui, bra la bra cu Nadine avea
s fie greit interpretat de Daisy. La naiba cu o astfel de situaie blestemat. n
asemenea momente o cocioab pierdut n preerie putea fi mai atrgtoare.
Dup ce Etienne plec mpreun cu Nadine, Daisy se trezi surprins neplcut de
concuren cci Isabelle era o concurent serioas, aparinnd unei clase
sociale deosebite iar adoraia universal era evident. Trebuia ns s
recunoasc cu realism c nici ea nu era mai bun, judecnd prin prisma
comportamentului pasionat de care dduse dovad n dormitorul lui n seara
asta.
Sunt obosit, rosti brusc Daisy. V rog s m scuzai, dar eu plec.
Declaraia ei era att de neateptat; iar deprimarea ei att de evident, nct
Blaze propuse imediat s-o nsoeasc.
Am avut o zi cam lung; probabil c e trecut de miezul nopii.
Dousprezece i jumtate, i rspunse Empress, uitndu-se la micul ei ceasbros cu diamante. i eu sunt obosit;
Eu mai rmn puin, declar oarecum ursuz Hazard, contient de nefericirea
fetei lui. Nu-i nevoie s trimitei trsura napoi. O s vin pe jos.
Cum eu dorm pn dup-amiaza, rosti Kit cu un zmbet prietenos, seara asta
abia ncepe pentru mine. Vrei s dansezi, Valerie?
Vesel i puin abiguit, viaa lui nu includea urgene prea mari n afara vreunei
excursii ocazionale n cine tie ce col al globului cnd l lovea melancolia i
vnturile erau favorabile, iar Valerie avea chiar mai puine preocupri. Nu
naviga, iar excursiile ei se rezumau la plecri de alt gen n intimitatea
budoarului. Jolie i Henri se retrseser cnd ducele plecase s danseze cu

Nadine, astfel c dup ce li se aduser doamnelor pelerinele, Hazard i Trey le


escortar pn la trsur.
Eti sigur c o s-i fie bine? o ntreb Blaze pe Daisy n trsur.
i-e dor de el, nu-i aa? ntreb comptimitoare Empress avnd dovezile
necesare chiar n faa ochilor.
Nu, rspunse aspru Daisy, nu cu Nadine agat permanent de gtul lui.
Ea poate fi o problem, oft Blaze. Dei el nu pare vrjit.Daisy pufni
dispreuitoare.
Etienne nu e niciodat vrjit. Ar nsemna o emoie prea mare. E mult mai uor
s joace un joc o sarcin lipsit de efort pentru el dup toi aceti ani de
practic, trase ea concluzia iritat.
Eti prea dur cu el. Era clar c el ncerca doar s fie politicos cu Nadine.
i doar el tie cu siguran cum s fie... politicos,, nu-i aa?
Of, drag, murmur Blaze, ngrijorat de nefericirea lui Daisy. Te putem ajuta
cu ceva, iubito?
Nu, cu nimic. M simt bine. Foarte bine, rspunse ea, fixndu-i privirea pe
ceaa de afar.Nu se simea deloc bine. Era disperat i se simea cumplit de
mizerabil. Ct fusese la distan de Etienne, i recptase o parte din pacea de
dinainte. n doar cteva clipe el i minase toat aceast linite cu greu, cucerit.
O s fiu n sala de biliard, i spuse Hazard lui Trey, n acelai moment n care
Daisy ncepea s-i deplng linitea pierdut. Dup ce de Vec termin s
danseze cu soia lui Oliver, roag-l s vin pn la mine.Din tonul tatlui su,
Trey nelese c un singur, dans reprezenta limita rbdrii lui Hazard.
Ne preocup dorinele Nadinei?Sprncenele negre ale lui Hazard se nlar
ironic
l poate avea napoi dup ce termin eu cu el.
Nu se las uor ameninat.
N-am nici o intenie s l amenin. Pur i simplu, o s-i pun cteva ntrebri
privind inteniile lui legate, de sora ta.
Lui Daisy nu-i va place s pui asemenea ntrebri.
Dar Daisy nu va ti.
Ar putea s-i spun el.
O s am grij s n-o fac.
Puin mai trziu, ducele de Vec intr n sala de biliard, cercet cu privirea
ncperea mare, dup care, zrindu-l pe Hazard aezat lng cmin, porni spre
el. Cum echipa francez era gzduit la Nadine, civa dintre brbaii de la

mesele de biliard erau prietenii i colegii lui de echip, fapt care l fcu pe
Etienne s ajung cu ntrziere la Hazard.
Un joc pe cinste, Etienne.
Ultima lovitur a fost extraordinar.
Etienne primi remarcile lor cu un zmbet, cu o ncuvinare din cap sau cu un
scurt mulumesc. Hotrt cum era s discute cu tatl lui Daisy, n-avea nici un
chef s fie oprit din drum.
Cum de te-ai dat la Nadine, de Vec, cu capul tu plin de vnti?Etienne
gemu n tcere. Era de ateptat un asemenea salut tipic masculin, ns momentul
ales putea fi mai bun. Avea de nfruntat un tat ofuscat.
Cum Oliver se scoal de diminea, rosti un alt brbat, va trebui s-i oferi
Nadinei o versiune prescurtat a talentelor tale, de Vec. E aproape ora unu.
Nu sunt interesat, Charles, replic Etienne. M aflu aici doar ca s joc polo.
Poate c nu ai lmurit-o suficient n privina asta i pe Nadine, rosti un tnr
care edea tolnit pe tblia mesei, zmbind cu gura pn la urechi. Ea pare sincer
interesat de ine.
Eti liber, Abercronbie, i-o ntoarse ducele.i aparine n ntregime.
Cnd ducele ajunse la el, Hazard se ridicase deja n picioare. Pe chip avea o
expresie sumbr i Etienne simi nevoia s-i cear scuze pentru acele comentri
legate de Nadine. Nu era un nceput propice pentru ceea ce avea probabil s se
constituie, n cel mai bun caz, ntr-o conversaie dificil.
Ai vrut s m vedei? se mulumi s zic.Hazard nu rspunse imediat. l
studie tcut pe Etienne cteva clipe, ca i cum l-ar fi judecat conform unei scri
proprii de valori. ntr-un trziu, zise:
Fumoarul trebuie s fie mai puin aglomerat. ntorcndu-se, Hazard atinse un
panou ascuns pe o latur a cminului i deschise o u mascat n lambriuri.
Oliver are unele excentriti, explic Hazard, nchiznd ua n urma lor. De
aici se poate iei afar pe lng alcovul acela.
Pentru o fraciune de secund, Etienne se ntreb dac nu cumva aceea era calea
prin care avea s fie fcut disprut, ns observ imediat doi brbai care, stteau
confortabil n fotolii, fumnd i bnd coniac.
Putei s ne lsai o clip singuri? i ntreb politicos Hazard pe cei doi
brbai.n ciuda rugminii rostit cu voce joas, tonul de comand era evident.
Expresia de hotrre a lui Hazard completa tonul dictatorial. Ambii brbai se
rIdicar imediat, mormir cteva scuze i ieir pe terasa de afar.
Scuz acest exces, zise Hazard. Oliver a reprodus aceast camer dup
Alhambra. Dimensiunile ncperii indicau o opulen regal. Tavanele boltite se

ridicau la mai bine de cincisprezece metri de podea, iar arcadele i pereii erau
acoperite cu reproducerile exacte ale mozaicurilor rare din Alhambra. De
mijlocul tavanului atrna un splendid, candelabru de sticl iluminnd mobila
tapiat cu catifea roie sau piei de tigru, intensificnd nuanelor celor patru
carpete special comandate din Turkistan.
Decorul sta e n stare s fac o persoan s renune la fumat, rosti ducele,
privind oarecum ironic ncperea, avnd o atitudine la fel de calm ca a lui
Hazard.
Oricum e un obicei prost. Luai loc.Ca individ care comandase armate de
oameni timp de decenii i se simea bine cu autoritatea n mn,ducele se simea
ciudat de supus. Hazard Black manifesta o for neobinuit, n afar de energia
fizic; era vorba de o putere mistic, care i amintea lui Etienne de magia
amanilor pe care o cunoscuse n timpul cltoriilor lui cu Georges. Era o for
intens, pe care Etienne nu se putea mpiedica s n-o admire.
Vrei s bei ceva? ntreb Hazard, pornind ctre o mas de filde sculptat,
pe care se gseau diverse sticle. (Zrind gestul afirmativ al ducelui, turn pentru
amndoi cte o porie generoas de bourbon curat. Ridicndu-i apoi paharul,
Hazard zmbi pentru prima dat.) Deci v-ai mprietenit cu Daisy a mea.
Etienne fu ct pe-aci s se nece cnd auzi cuvntul, folosit pentru a descrie
pasiunea clocotitoare dintre el, i fiica lui Hazard.
Nu-l bei prea repede, l avertiz Hazard cu un zmbet, aezndu-se n faa lui
Etienne pe unul din fotoliile acoperite cu piele de tigru. Te duce uor.
n zmbetul lui Hazard, ducele recunoscu o parte din farmecul lui Daisy. Hazard
dovedea o cldur uluitoare i imparial. Iar prezena lui fizic n acea, ncpere
supradecorat crea o senzaie de monstruozitate. Era ntruchiparea unui spirit al
naturii, o esen tangibil a pdurii, a muntelui i a libertii, n ciuda hainelor
stilate de sear i a manierelor civilizate.
Lui Daisy nu-i place societatea parizian, zise ducele, ca i cum ar fi avut o
revelaie dup ce l cunoscuse pe tatl ei.
Nu i-a plcut niciodat.Hazard i inea uor paharul ntre palme. O amulet
de aur i atrna de un lan de aur la ncheietura minii.Etienne recunoscu acelai
desen de animal pe care l purta i Daisy uneori ca medalion, o emblem a
numelui indian al tatlui ei i un simbol al duhului lui protector.
Cred c e afectat de trecutul ei, rosti Hazard.Cnd era mic, tribul nostru
vna nc bizoni. Era o vreme a belugului, pmntul nostru se ntindea pe sute
de mile de muni i cmpie. Cu o voce care nu-i trda emoiile strnite de
amintiri, Hazard adug: Parisul nseamn o anomalie pentru ea. A fost

ntotdeauna mai tcut i mai serioas dect majoritatea celorlali copii, iar dup
ce mama i tatl ei vitreg au fost ucii n fine... nu i-a mai artat niciodat
deschis sentimentele. Vocea lui deveni brusc o oapt, cci amintirile, erau nc
vii i proaspete. Mama lui Daisy fusese tovara lui de via n ultima var de
dinaintea Rzboiului Civil, cnd el sttuse alturi de trib. Daisy se nscuse dup
ce el se ntorsese la Harvard. Atunci izbucnise rzboiul i Hazard n-o mai vzuse
pn ce ea mplinise vreo patru ani. Se simise ntotdeauna, vinovat c lipsise n
acea perioad a copilriei ei, ns, Lumin de Zori se ndrgostise de apte
Sgei pn la ntoarcerea lui din rzboi i, conform legilor tribului, Daisy fusese
crescut de mama sa i de apte Sgei.
Dregndu-i glasul, Hazard se aplec nainte, cu o expresie serioas pe chip.
Ar trebui s trec la subiect, rosti el, fixndu-l pe duce cu ochii lui negri. M
ntrebam dac nu v deranjeaz tonul meu printesc care sunt exact
inteniile pe care le avei fa de fata mea.Hazard nelegea ce nseamn pasiunea
i dragostea. ns o vzuse pe Nadine n seara asta i cunotea reputaia ducelui.
Am rugat-o pe Daisy s se mrite cu mine.
Declaraia lui Etienne l fcu pe Hazard s ridice, sceptic din sprncene.
Dup ce se ncheie divorul meu.
Daisy spune c aa ceva nu va fi posibil.Tonul folosit de Hazard era extrem
de politicos. Tatona sinceritatea inteniilor ducelui.
V-a spus probabil c soia mea nu e cooperant.(Etienne oft.) S-ar putea s
dureze o vreme.
Sincer, nu tiu. (Un umor negru i color glasul.),Nici Isabelle i nici familia
ei nu aprob divorul... care e o opiune de dat foarte recent n Frana.

Aa mi s-a spus i mie. (Hazard privi chipul trist al ducelui i continu cu


voce grav):
Ct de mult o iubii? E singura mea fiic, adug el criptic.

N-am iubit pe nimeni nainte. Att de mult o iubesc, rosti simplu Etienne.
Hazard i ls paharul jos, ca i cum vremea amabilitilor trecuse i era timpul
s treac la chestiuni serioase.

Nu-mi pas de divor, zise el. Cultura noastr permite opiunea


individual. Masculin sau feminin. Ce m intereseaz e fericirea fetei mele.
ntrebarea mea e dac i putei oferi aa ceva. Se pare c ea nu e prea sigur pe
sentimentele ei i nu tiu dac problema s-a nscut din vina ei sau a dumitale.
Nici mcar nu tiu sigur dac exist o problem, ns soia mea mi-a spus c da.
Acum spune-mi dumneata.


Daisy are pe altcineva? Pentru c dac are, atunci motivele pentru care a
refuzat s se mrite cu mine seamn cu o concediere politicoas. Dac nu... o s
fac pe naiba n patru s-i schimb hotrrea.

Nu tiu dac asta ar putea conta. n cultura mea, un brbat se ine dup o
femeie indiferent dac are rivali sau nu. Dac i pas.

Bun, zmbi Etienne.

N-ar trebui s ntmpinai vreo dificultate dac zvonurile pe care le aud


sunt adevrate, rosti Hazard cu un ton amuzat.

Deci am permisiunea de a v curta fiica? ntreb repede ducele. Cci


intenionez s divorez de Isabelle chiar dac asta ar nsemna s cumpr toi
magistraii din Frana.

Chiar m ntrebam dac nu v-ai gndit nainte la aceast posibilitate. Dei


unele lucruri nu cost deloc puin.Divorul Lui Trey ne-a costat o min, dar ai
ntlnit-o pe Valerie. Cred c a meritat preul exorbitant.

i totui brbatul care o nsoete e un membru al familiei.

Valerie e o diversiune plcut, nu e dorit ca soie, iar fratele lui Blaze,


Kit, este nc interesat numai de distracii. O s se bucure doar de compania ei.
Un punct de vedere ngduitor.
Kit e singura rud de snge a soiei mele.
Locuiete i el n Montana?
Uneori. Dar cea mai mare parte a timpului navigheaz.
n interes de afaceri?
Singura afacere a lui Kit e plcerea! Daisy mi-a spus c suntei interesat n
cile ferate. Tot ea mi-a spus c aceste ci din Europa constituie o problem
pentru ea. O vedei i dumneavoastr tot ca pe o problem?
Speram c va locui cu mine la Paris... cel puin o parte a anului. Sincer s
fiu, n-am considerat-o ca pe o problem, i-am spus lui Daisy c toate
dificultile vieilor noastre pot fi rezolvate... cumva.
i pot fi? N-a fi sincer dac n-a recunoate c Daisy e extrem de important
pentru clanul nostru, ca i pentru familie. Acum avem un proces n privina
drepturilor de exploatare a noii noastre mine. Btliile astea n instan sunt un
iad; procesul poate dura ani ntregi iar Daisy e cea mai competent persoan din
punct de vedere juridic. n acest sens nu tiu ct de multe compromisuri va face.
Daisy s-a angajat serios pentru tribul nostru.
Eu sunt mai romantic dect ea. Sunt convins c o s ajungem la o nelegere.
Ai tri n Montana?

Permanent nu pot. Afacerile mele m solicit n Europa cel puin din cnd n
cnd.
Hmm, murmur Hazard.
Cu siguran c se poate gsi un compromis.
Acum se construiesc ci ferate i n Vest. Poate v gndii la asta.
n acea clip se deschise ua fumoarului i Nadine se ivi nuntru, cu un
zmbet radios.
Aici erai! L-ai inut suficient de mult, Hazard. Acum e al meu.
Noroc, i opti Hazard lui Etienne cu un zmbet. E al tu n ntregime,
Nadine, rosti el cu glas tare. Amintete-i ns c s-ar putea s avem nevoie de el
mine pentru meci dac se programeaz prelungirile. Ducele poate c vrea s
doarm puin.
Stai linitit, Hazard, o s am eu grij ca Oliver s proclame zi de pauz pentru
mine. Ducele mi-a promis c va veni la picnicul de la farul Barkley dupamiaz.
Am o ntlnire cu Hector diminea, Nadine.
Dar e doar unu i jumtate, Etienne.
E doar unu i jumtate pentru oamenii care dorm pn la amiaz, Nadine. Iar
eu nu m numr printre ei de vreme ce sunt invitatul lui Hector la micul dejun.
Jolie m-a invitat s dorm la ei n noaptea asta.
V pot conduce eu n drum spre cas? se oferi Hazard, dei tia c trsura lui
era acum la familia, Rutherford.Uurat, Etienne accept bucuros oferta lui
Hazard.Nadine se mbufn pe moment, ns echipa francez juca n turneu
pentru nc o sptmn; avea destul timp la dispoziie.
Atunci pe mine, Etienne, rosti ea moale, la far.
Da, dar mai trziu... dup vizita la Hector.
Vise plcute, i ur Nadine, dup care plec.
Cteva clipe mai trziu, cnd Hazard i ducele reintrar n sala de biliard, Trey i
Kit se oprir temporar din joc.Grzi la u, gndi amuzat Etienne. Prezena lor,
acolo, chiar dac ntmpltoare, conducea spre o, asemenea idee, dei Trey i Kit
zmbeau, cnd, ajunser lng el.
Nadine ne-a spus c Oliver ne va programa o zi de pauz nainte de meciul
revan, rosti Hazard, ca i cum conversaia cu Etienne rmsese fr rezultat.
Cine ctig?
Kit.
Trey. !
De fapt suntem la egalitate, zise Kit. Jucai?

l conduc pe duce pn la fiica lui.Faptul ddea natere la o serie de


posibiliti, interesante n viziunea lui Trey, mai ales c trsura lor se afla la
familia Rutherford.
Vin cu voi, rosti el. Pe Kit l pot bate oricnd. i zmbi uor ironic unchiului
su.
Nu v deranjeaz s mergei pe jos, nu-i aa?? ntreb Hazard uitndu-se la
Etienne. Trsura mea nu e aici, ns aveai nevoie de o scuz pentru Nadine.
A merge pe jos o sut de mile ca s evit o ceart cu Nadine la ua
dormitorului meu n noaptea asta. Mersi.
Dac plecai, interveni Kit, m duc s-o gsesc pe Valerie, asta dac nu a plecat
deja cu altcineva. Dac a plecat, atunci merg acas cu voi.
Kit nu prea deloc ngrijorat. M bucur s vd c nu i-ai amestecat i inima,
rosti lene Hazard.
Pe Valerie nu prea o intereseaz... inimile. Cteva momente mai trziu, cnd
se ntoarse i i inform pe ceilali c Valerie fusese vzut plecnd cu fiul mai
mic al ducelui de Beresford, Trey zise sardonic:
Probabil c are mai muli bani n banc dect tine.
De fapt, n-are. E prea tnr. ns posed cteva titluri, Iar cum Valerie are
deja muli bani, graie generozitii tale, probabil c vrea s pescuiasc un titlul
nobiliar.
N-a crede, Hazard. El ar putea s pescuiasc un cont frumuel n banc. Se
pare c relaia lor se bazeaz pe interese comune. n afar de sex, adug Kit
rnjind.
Baza oricrei relaii a lui Valerie ntotdeauna.
Dar cum prea bine tii, Trey, zise Kit arcuindu-i sprncenele, o baz nu
foarte des ntlnit.
Adevrat, rnji ironic Trey.Cteva minute mai trziu, oprindu-se sub imensul
portal iluminat nainte de a se aventura n cea, Hazard i ceru scuze pentru
nevinovata conversaie despre Valerie.
n felul ei e o femeie interesant i... energic.Dac n-ar fi existat egoismul
sta extrem, atunci...
Nu i-ai mai crete copilul, rosti Kit.
Sau n-am fi mai sraci cu o min de aur dect nainte, adug scurt Trey. Nu
uita asta.
Ducele i cu mine am discutat costurile legate de divor. Anumite cheltuieli
sunt necesare.
Ale mele au ajuns acum ntr-un impas, declar Etienne.

Un impas permanent, dup cum pare Daisy s, gndeasc, explic Hazard.


Ducele mi-a cerut, permisiunea s o curteze n continuare pe Daisy.
Deci tu eti motivul pentru care e ea morocnoas de cnd s-a ntors din
Frana. Noroc i bun venit n familie, ct vreme nu te intereseaz nevast-mea,
adug Trey, cu un zmbet abia vizibil n noaptea ceoas.Toate cabanele palat
de pe Bellevue Avenue, aveau faa spre ocean. Dup ce trecur la distan de,
cteva case de aceea a familiei Belmont, se oprir toi, n faa locuinei lui
Hatfield Keene, unde erau gzduii,Jolie i Henri.
De fapt, Jolie nu m ateapt, rosti Etienne cnd ceilali vrur s-i ia la
revedere. M duc la clubul de polo. M gndeam s dorm cu poneii mei. O
alternativ plcut n comparaie cu Nadine.
Venii cu noi la Rutherford, i propuse Hazard.
Nu vreau s deranjez, replic ducele politicos. Pot dormi i cu grjdarul meu
dac e nevoie.
Prostii. Nu-i nevoie s dormii cu poneii ct, vreme pe aici sunt numai palate.
Frank a construit Idle, Hour pentru a-i satisface propriile gusturi, nu pe cele, ale
nevestei sale. Anexa a fost construit tocmai pentru a gzdui oaspeii singuri.
Sunt o mulime de camere libere. n plus, dac venii, o putei vedea pe Daisy de
diminea. Decizia deveni brusc foarte simplu de luat.
V-ai fcut cu un oaspete peste noapte. Dei ar fi mai bine s trec mai nti pe
la club, ca s-mi schimb, hainele, astfel ca s nu m duc cu Hector la plaj n,
inut de sear.Ceilali trei brbai l nsoir pn la club, i ateptar ct timp el
se schimb. Refcnd drumul napoi, cei patru brbai conversar despre polo i
ponei; ceaa i nvluia cu un giulgiu dens, iar vocile li se pierdeau n atmosfera
ncrcat cu vapori de ap. Se desprir n dreptul cldirii principale. Kit i
ducele apucaser spre aripa burlacilor.
Dac v sculai devreme, micul dejun e servit n sufrageria de la parter la ora
apte, l inform Hazard.Dei cu greu se scoal careva nainte de unsprezece,
adug el cu un ton de uor repro.
Nici eu nu m scol, rosti vesel Kit. Nu m trezi pentru micul dejun.
A fost crescut la ora, zise Hazard cu un zmbet indulgent, ceea ce explic
manierele lui mondene.
Hector e nc prea mic pentru maniere mondene, aa c am s m scol
devreme. Pe el l vd la opt.Ducele vru s ntrebe dac Daisy se scula devreme,
dar se abinu. Avea s descopere de diminea.
CAPITOLUL 26

Daisy nu dormise bine. Moise din cnd n cnd, trezindu-se la fiecare cteva
minute cu sperana c rsrise soarele, astfel nct s se poat da jos din pat.
Epuizat de pe urma nopii agitate, adormi ns chiar nainte de ivirea zorilor i
se trezi brusc la ora apte.
Diminea. n sfrit .Soarele strlucea prin draperiile de dantel. Dnd la o
parte cuvertura, Daisy cobor din pat, tiind c trebuie s plece, afar, oriunde...
ca s se sustrag de la gndurile ei morbide. O plimbare clare pe rmul mrii
avea avantajul singurtii i Daisy trebuia s fac ceva, ceva fizic, ceva care
cerea concentrare, sau cel puin o activitate ndeprtat de frivola i parfumata
societate din Newport.
Nu mncase n seara precedent la Nadine i servise doar ceva frugal nainte la
familia Rutherford, prea agitat dup ce l vzuse pe Etienne la clubul de polo
pentru a mai avea apetit. Dac ar fi sunat dup micul dejun n camera ei, ar fi
durat mai mult dect era dispus s atepte. Nesigur c era n stare s suporte
vreo companie, se gndi s-i ia micul dejun jos.Privirea aruncat asupra
ceasului o asigur c la o astfel de or avea s fie singur n sufragerie. Iei din
ncpere fredonnd o melodie pe care o auzise toat vara i intr n sufrageria
mare i tcut.Aroma mbttoare a micului dejun i gdil nrile, n ciuda
capacelor groase de argint care acopereau platourile. Stomacul i bolborosi de
foame. Daisy se duse la bufetul de mahon i tocmai se servea cu a doua felie de
unc, cnd n ncpere intr ducele.
N-ai ce cuta aici, exclam ea, stupefiat, uitnd s mai bage bucata de unc
n gur.Ce caut Etienne n sufrageria ASTA, la o jumtate de mil, distan de
locuina Nadinei, la ora apte i un sfert dimineaa?
Ce faci aici? ntreb ea cu o voce nepoliticoas i revoltat.
Iau micul dejun. Lenjereasa o s fie n curnd n situaia de a-i dori s nu-i
fi plcut unca. Capul lui se nclin ncet n direcia feliei de unc care sttea s
cad din furculia ei.Lsnd unca s cad pe farfurie, ea izbucni:
Nu poi.
Nu pot ce?Sprncenele lui negre se arcuir i i revenir ntr-un gest de
mirare. Etienne avea intenia s rmn, acolo.
S-i iei micul dejun aici.
De fapt o s iau doar o cafea deoarece de mncat o s mnnc cu Hector.
Crezi c familia Rutherford se poate dispensa de o ceac de cafea?
De ce nu eti la Nadine?
Tatl tu m-a invitat s stau aici.
Nu te cred.

Te privete, dar s tii c a fcut-o. Ducele, prefera s nu discute nimic despre


Nadine, din pricina, subiectului prea minat. Te duci s clreti?
Da... nu te privete. De ce nu eti la Nadine?
Devenise... insistent i am crezut c-i mai bine s plec.
Insistent?
Da, insistent. Vrei s-i spun pe litere?
Credeam c-i plac femeile insistente.Etienne nu era dispus s se certe n
privina femeilor din trecutul lui. Era o ceart inutil... i probabil c ea avea
dreptate. n trecut preferase femeile insistente.
Dac le-am preferat, acum nu mai e cazul. E n regul? ntreb el ncet.
Aa c ai venit aici?
Aveam de gnd s dorm la clubul de polo.
Dar?
Dar tatl tu m-a invitat s dorm n pavilionul anex, care este oricum mai
confortabil dect grajdurile de la club
Nu te cred, repet Daisy.
Isuse, rosti Etienne, uor exasperat dup att de puine ore de somn. De ce a
mini?
Nu tiu. De ce mini?
Nu te-am minit niciodat, zise el ncet.
Atunci presupun c ar trebui s fiu recunosctoare, rosti Daisy n mod
automat, cu un ton opus senzaiilor fizice accentuate de apropierea lui.
M mulumesc cu orice primesc.Etienne vorbea sincer, ns noaptea
anterioar era prea proaspt n mintea ei, cu Nadine i cu toate cucoanele alea
din hol npustindu-se pe el, ca nelesul vorbelor lui s fie perceput cum trebuie
de Daisy.
Aa faci ntotdeauna. De ce nu te-ai gndit s dormi la Clara, la Bea sau la
Lily dac Nadine nu era pe gustul tu. Sunt convins c ar fi fost entuziasmate
s te aib pe tine drept oaspete.
Nu m-am mai culcat cu nici o femeie de cnd m-ai prsit. Etienne nu
intenionase s spun asta, nesigur cum era pe existena unei legturi dintre
Daisy i un alt brbat. Numai c se sturase de acuzaiile ei cnd el i,
schimbase toat viaa pentru ea.
A, aici erai. Bun dimineaa, rosti Blaze, venind nspre ei cu un zmbet pe
buze, la braul lui Hazard. Nu tiam dac ai plecat deja la Jolie.
Nici o alt femeie, repet Daisy.Pe chipul ducelui se citi pe moment ocul la
apariia celor doi ns i reveni imediat.

Am trecut pe aici pentru o cafea. Plec Imediat.


Ai dormit bine? ntreb politicos Hazard ntinznd mna n timp ce veni spre
Etienne.
Foarte bine, dar nu suficient de mult, rspunse,Etienne cu un zmbet,
strngnd cu putere mna lui,Hazard. Nici o alt femeie? Oare pot s cred asta?
Pari nfometat, i spuse Blaze lui Daisy, uitndu- se la platoul din minile ei.
Da.Iar prin mintea ei i fcu brusc apariia o foame de, alt natur.
Stai jos, rosti Blaze. V aduc eu nite cafea.Zahr? ntreb ea cnd vzu c
Daisy nu rspunde.
Da, zahr, replic absent Daisy, nesigur pe faptul c mintea i va mai
controla mult timp simurile.Hazard i Daisy se apucar s mnnce n vreme ce,
Blaze i lu cafeaua cu lapte i Etienne i savura cafeaua zdravn ndulcit, aa
cum i plcea lui. Hazard era mbrcat lejer, la fel ca i ducele. Inteniona s se
duc la clubul de polo mai trziu i s-i ajute pe grjdari s scoat poneii afar
pentru nclzirea lor de, diminea.
Venii la club mai trziu? se interes Hazard, porionndu-i unca.
Dac se poate, nu, rspunse Etienne zmbind. nc sunt n convalescen.
Dei ar trebui s pun maina electric a lui Bradley, la lucru, pe degetele astea
pentru cteva ore.
Funcioneaz?
Da. Anul trecut fr acest tratament n-a fi fost n stare s joc n ziua
urmtoare.
Tu ce crezi, Daisy? ntreb Blaze. Poate c ar trebui s lum i noi o main n
Montana.
De ce nu, rspunse ea, stingherit i iritat, stnd la micul dejun cu prinii ei
i cu Etienne.Postura pe care o adoptase amenina s se ruineze.Se simea
frustrat pentru c se amestecase tatl ei, invitndu-l pe Etienne acolo ca i cum
ea n-ar fi fost dect o copil care nu putea judeca singur, i era obsedat de
acele cuvinte extrem de importante nici o alt femeie- care sunau cu
rezonana unor lovituri de ciocan n mintea ei. Dac era adevrat i Daisy nu
accepta orbete aceast posibilitate dimensiunea angajamentului lui Etienne
fa de ea devenea copleitoare. Acele cuvinte simple fceau lista lui Isabelle
relevant i nsemna c schimbarea nu numai c era posibil, ci devenise un,
fapt mplinit. Daisy tremura.
i-e frig? o ntreb Blaze.
Nu... poate doar un fior, rspunse ea, contient c Etienne o privea.

Atunci s iei o hain cu tine cnd iei. Blaze observase c Daisy era mbrcat
cu hainele obinuite de clrie. Dei ar trebui s se nclzeasc n curnd.
Sper i eu asta, rosti ducele, cu o voce uor,ngrijorat. Ochii negri ai lui
Daisy privir drept n ochii lui pre de o secund dramatic, Iar peste mas se
aternu o linite tensionat. Atracia dintre ei era palpabil. Blaze se
mbujora,fa de aceast manifestare public. Hazard se opri din,mestecat pentru
o clip, privind scena meditativ. Ducele i reveni primul. Uitndu-se la ceas,
zise:
Ar trebui s plec. Hector nu are nici un pic de rbdare. (Zmbi.) V
mulumesc pentru ospitalitate.
mpingnd scaunul, se ridic n picioare.
Ne vedem la club, rosti Hazard.
Transmitei toate cele bune familiei fiicei dumneavoastr, adug politicoas
Blaze.
D-i un srut lui Hector din partea mea, i zise Daisy. Spune-i c mi-e dor de
el. ncerca s vorbeasc cu voce calm. Prezena lui Etienne la micul dejun fi
amintea de pasiunea i mulumirea pe care le cunoscuse i pe care ncercase s le
alunge sptmni n ir din amintire. ns valul emoiilor era prea copleitor,
sentimentele prea puternic infiuenate, fr a mai ine cont de limitele
pragmatismului.
Hector mi-a zis c i-a dat unuia dintre noii lui pisoi numele tu. Aa c ai un
tiz acum. (Etienne trebuia s vorbeasc despre banaliti, cci altfel ar fi srit
peste mas, ar fi ridicat-o pe Daisy de pe scaun i ar fi srutat-o, cu toat
prezena prinilor ei.) La revedere, mai zise el i plec.
Ducele pare un om foarte drgu, vorbi Blaze.Sper c nu i-ai rnit degetele
prea ru, drag, adug ea cu un uor repro n direcia lui Hazard, Uneori
temperamentul tu e... .
mi cer scuze, i-am spus-o i lui. Hazard zmbi,i el a dat tare, aa c nu
trebuie s-i faci griji.Dovad stau vntile mele. . . .
neleg de ce... l placi, Daisy, declar Blaze. E un brbat fermector.
Nu tiu dac l plac.Nu fusese n stare s mnnce nici mcar o zecime din
cte i pusese pe farfurie. I se pusese un nod n capul pieptului cnd i amintise
de attea diminei, trecute n care mpriser micul dejun.
Mi-a cerut permisiunea s te curteze, rosti Hazard cu pruden, privind la
fiica lui... nesigur dac fcea sau nu o greeal menionndu-i acest amnunt.
Daisy ls furculia din mn, ca i cum obiectul ar fi ars-o.

Permisiune! Sunt cumva o ingenu? explod ea. i-a cerut ie permisiunea?


N-ar fi trebuit. N-are nici un drept. Tu n-ai dreptul de a-i acorda acea
permisiune. Am treizeci de ani, tat. Iau singur decizii. Cum poi s m discui
ca pe o marf de vnzare?
Ducele a fost doar politicos. Cererea lui e o simpl formalitate. Tu faci ce
vrei, tii asta, rosti ncet Hazard. Noi vrem numai s nu te mai vedem nefericit.
i o s schimbe el asta?
Depinde de tine.
i de toi cei care simt c se pot interpune. Nu te,bga, tat. Spune-i i tu,
Blaze. El nu pare s neleag. Daisy se ridic brusc n picioare, rsturnnd
scaunul cu sptar nalt. Nu crezi c mi-ar plcea i mie ca totul s las bine?
Astfel ca s triesc zilnic n extazul fericirii? Ei bine, n-o s ias. Pentru c el
are, viaa lui iar eu o am pe a mea i amndou vieile sunt,prea pline pentru a fi
lsate cavalerete de o parte, ca nite jucrii frivole devenite inutile. Aa c a
aprecia dac toat lumea m-ar lsa dracului n pace!Dup ce Daisy iei ca o
furtun din ncpere, Blaze se ntoarse spre soul ei i zise ncet.
Judecata ta a dat gre, drag.Sprijinindu-i capul de brocartul cu care era
tapiat sptarul scaunului, Hazard explic moale:
M-am gndit dac s fiu sincer sau s aleg diplomala omisiunii. Iaduri i
blesteme, continu el, schind un zmbet, probabil c are temperamentul,
mamei sale.
Tu vorbeti, care eti blnd i docil, nu?
Doar nu crezi c a motenit caracterul nrva de la mine?
Din cte mi amintesc, Lumin de Zori era o femeie dulce i pasiv. i folosea
persuasiunea pentru, a-i atinge scopurile.
Hmm, mormi el.
E fata lui tata n ntregime, drag. i asta e o afirmaie pozitiv. Aa c nu-i
face griji pentru Daisy. O s stpneasc, aa cum faci i tu mereu. Cred c i
temperamentul ducelui de Vec va avea un rol hotrtor n rezultatul acestei
confruntri. Pare un om, obinuit s obin ce vrea.
Aa crezi?
Seamn mult cu tine, drag. Nu tiu cum de nu-i dai seama. Ieri v
potriveai att de mult, nct m-am temut c v vei da amndoi ultima sufiare pe
terenul de polo. N-ar fi cedat nici un pas mai mult ca tine.
Aa crezi? ntreab din nou Hazard. Z
A paria pe noile mele safire pentru asta.
Cam mult. Ce-mi spui tu e intuiie feminin?

Percepie feminin. Tocmai ai auzit cuvintele lui Daisy. Nu i-ai vzut faa
cnd ducele vorbea de Hector.
Nu mi-a scpat nici una din expresiile lor, dei el parc vorbea de nclzirea
vremii. De fapt, rosti Hazard cu un zmbet, asta mi-a adus n minte amintiri
dragi ale cabanei aceleia de pe primul nostru teritoriu minier.
Alea sunt amintiri dragi, fu de acord Blaze, cu, vocea voalat de emoie.
Vreau ca Daisy s fie la fel de fericit, zise simplu Hazard. Cer oare prea
mult?
D-i timp.
A refuzat atia peitori nct le-am pierdut numrul. Iar acum, cnd e clar c
ea ine la acest brbat, o s fug din cauz c... nici mcar nu neleg, din ce
cauz, ca s fiu sincer. Nu-i pas de divor. Mie cu att mai puin. Poate c
ducelui i pas. Presupun c datorit religiei lui. Ct despre cele dou viei
diferite ale lor, i-am spus deja c i n Vest sunt o mulime de ci ferate dac
Daisy vrea ca el s rmn.
Tocmai asta e problema. Vrea. Aparine ca i, tine spiritualitii poporului
nostru. Era destul de mare, cnd a venit s locuiasc la noi, pregtit, ca i
bunica el, s fie vraci. Eu nu pricep ntotdeauna cnd tu discui cu spiritele i
nici nu neleg pe deplin puterile care te cluzesc, ns Daisy o face i nu cred
c ea mai poate scpa de acest sim pe care-l ai i tu, al destinului i al datoriei.
Talismanul tu, viziunea ta protectoare, fleacurile puternice care te cluzesc,
sunt motenite, de amndoi.
M-a interpune dac i-a cumpra o cale ferat lui de Vec? zmbi Hazard
iret, ca un copil pus pe otii.
Desigur c Daisy va socoti asta ca pe o interpunere.
Deci rpirea lui nici nu intr n discuie.
Aa zic i eu.
Crezi c ea l va trimite napoi?
Probabil de ciud.
ndrtnic fat.
Eti obligat s renuni la rolul tu de conducere, drag. mi pare ru.
Vrei s spui c trebuie doar s stm aici i s ateptm s se ntmple sau s
se rezolve ceva? Era mbufnat ca un copil obligat s renune la preocuprile sale
preferate.Blaze zmbi cu ngduin.
Probabil c nu prea mult vreme dup cum preau s stea lucrurile la micul
dejun.

Sper s ai dreptate. mpingnd farfuria din faa lui, i puse ervetul pe mas.
Ei bine... dac nu mi se permite s intervin, atunci m duc s-mi vd poneii.
Nadine a zis c va veni ca s vad nite exemplare pe care le avem n grajdurile
lui Frank. O s negocieze Trey cu ea. Nadine e prea nucitoare pentru gustul
meu.Oliver s-a nsurat probabil cu ea doar pentru corpul ei, bine ntreinut.
I-ai observat corpul? ntreb dulce Blaze.
Eu n-am observat. (Hazard zmbi.) Poate c Trey a menionat asta. Habar
n-am cum arat corpul ei
Pe cuvnt de onoare. Trebuie s-i revedem pe oamenii tia ast-sear?
Ce-ai prefera s faci? Eti sigur? adug ea, puin, geloas, pe jumtate n
glum, pe jumtate n serios..
S fiu cu tine, drag. Nici mcar nu sunt sigur de culoarea prului ei, replic
el cu nelepciune.
Bun. Unde ai vrea s mergi?
Oriunde, numai s te pot ine n brae, fr s fim nconjurai de o mulime
clevetitoare.
Pentru asta putem rmne acas.
tiu. Dar ie i-a plcut s vii aici, aa c a trebuit s-i fac pe plac. (ntinznd
mna, i puse palma peste palma ei.) i de aceast dat i lui Daisy. D-mi de
tire cnd te-ai sturat i vrei s mergem acas.
Cnd se lmurete situaia lui Daisy.
Cnd se lmurete situaia lui Daisy, rosti el cu un mic oftat.
CAPITOLUL 27
Daisy i clri iapa blat dincolo de perimetrul oraului, ctre drumul spre
plaj care avea s-o scoat n cele din urm pe rm. Clrea ncet, lsnd soarele
dimineii i briza blnd s-i calmeze gndurile tumultoase, spernd ca peisajul
deschis i linitit s-i ofere odihn n haosul din mintea ei. Nici o alt femeie.
Fraza i rmsese ntiprit n memorie. E posibil? Oare Etienne mi-a rmas cu
adevrat credincios de la plecarea mea?Ajungnd la rm, i ndemn animalul
maro cu alb s intre n ap. Nivelul mic al apei i algele marine i aminteau de
excursiile fcute acas de-a lungul rului Yelinwstone.Cerul vast i aducea
aminte tot de cas, dei aici cerul mrginea marea la orizont i nu multiubitele ei
preerii. S plec din Newport? se ntreb ea, n vreme ce iapa mprtia apa n
toate direciile. S fug de prea puternica atracie a ducelui, s scap de tentanta
promisiune pe care a fcut-o el la plecare? O s vin dup tine, i spusese el.

Daisy tremura sub soarele fierbinte. Un fior rece i cobora pe ira spinrii. Voi fi
n stare s rezist? Voi dori asta?
Ducele i petrecu dimineaa la plaj, cu Hector, construind castele de nisip,
spnd anuri spre a fi umplute cu ap, ascultnd sporovial vesel a nepotului
su. Iar cnd apru, ceva mai trziu, Jolie, ca s li se alture, urmrindu-le
activitatea de pe un scaun umbrit de o umbrel mare de soare, venir amndoi,
din cnd n cnd, s se odihneasc pe ptura pe care ea o ntinsese alturi, pe
nisip. Soarele fierbinte era ca un narcotic diafan, aa cum stteau ntini la
cldura razelor sale, Hector moind din cauza energiei consumate, ducele
somnoros dup cele doar cteva ore de somn din noaptea precedent, cu trupul
nc marcat de efortul depus n cursul meciului de polo. Plaja era plin de doici
i de copii, dar i de muli prini. Etienne se simi atras hipnotic de copilaii
care miunau pe plaj. Din subcontient rsrir tot felul de imagini iritante,
asemnri dezastruoase cu viitorul copil al lui i al lui Daisy. Oare prul lui
avea s semene cu o mtase grea, ca al lui Daisy, sau avea s fie buclat, ca al
meu? Fr ndoial c va fi negru. Dar cum avea s se regseasc diferena
ntre culorile ochilor lor n ochii copilului, i a cui gur va lua, al cui nas?
Forndu-i gndurile s revin la realitate, Etienne descoperi cteva clipe mai
trziu c n minte i revin aceleai imagini, auzind vocea ridicat sau rsul unui,
copil, plnsetul unui bebelu sau dupitul vreunui, ghemotoc de om alergnd cu
instabilitatea att de tipic vrstei fragede.
i spuse c era prea btrn, cu doi copii i cu un nepot, ca s aib astfel de
fantasme ca un novice. Respinse fantasma cu o logic rece, stnjenit de dorul, pe
care l simea. Gndul de a avea copii era curat, nebunie, avea s mplineasc
patruzeci de ani de Crciun.
Oare Daisy s-ar supra dac ar rmne nsrcinat? insensibil la logic,
mintea lui plsmuia n continuare aceleai viziuni obsedante, strnindu-i
emoiile. Isabelle, gsise ntreaga situaie demn de dispre. Oare toate femeile
ar fi gsit-o aa? Sau Daisy ar purta cu plcere un copil n pntece?S-o ntreb,
i zise el, cu un zmbet schiat pe buze, cnd am s-o vd dup-amiaz.
Ducele ajunse la picnicul Nadinei aproape n acelai, timp n care, n largul
mrii, se rostogolea o furtun. Nori grei ntunecau cerul iar plaja era btut de
asaltul unor valuri mari i nspumate. Toi oaspeii Nadinei se pregteau s se
refugieze n adposturi, n vreme ce servitorii familiei Belmont se luptau s
asigure coviltirele ridicate ale trsurilor contra ploii iminente. Zrindu-l pe Trey
n timp ce i ajuta grjdarul s aeze un co mare i greu n spatele unei trsuri

bine, ancorate, ducele i ndrum calul printre numeroasele, vehicule i animale


agitate. Propriul lui cal fornia i juca pe loc din pricina nervozitii celorlalte
cabaline.
Unde-i Daisy? Etienne trebuia s strige ca s fie auzit n mulimea de oameni
i atelaje. Nu o zrise n acea aglomeraie.
E nc la far. A rmas n urm ca s picteze.Cuvintele lui Trey, estompate de
intensitatea palelor de vnt, fur percepute de auzul ducelui ca nite jumti de
silabe.
Singur? ntreb el.
Cu paznicul farului. Tu ai adus ploaia, continu Trey cu un zmbet,
apropiindu-se ca vocea s i se aud mai clar. Daisy e n siguran acolo pn
trece, furtuna. Vino cu noi n trsur. Altfel o s te uzi pn, la piele.Etienne
msur din ochi distana pn la far ,vizibil pe o palm de pmnt dincolo de
nite dune i o pdurice de brazi.
O s-o aduc eu acas dup ce se termin furtuna. Dac nu te deranjeaz.
Cnd e vorba de Daisy, nu conteaz dac m deranjeaz, strig Trey,
zmbind. Eti invitatul meu.
Mulumesc, rspunse ducele zmbind ns vorbele i se pierdur ntr-o pal-de
vnt.
Perdelele de ploaie ncepur s-l loveasc pe Etienne cnd se afla la jumtatea
distanei pn la far.Calul ncetini pasul din pricina vntului npraznic. Se
schimbase la Nadine acas dup dimineaa petrecut, cu Hector, astfel c cel
puin haina de piele l proteja s nu fie ud pn la piele. ns hainele i erau
serios nmuiate cnd intr n cldirea farului, dup ce-i adpostise calul la
intrare.
Mn ziua, rosti indiferent paznicul cnd Etienne ajunse n capul scrilor
abrupte. De aici avei o privelite frumoas asupra furtunii. Frumos animalul pe
care l clrii.
Ducele clrea un pur-snge crescut n herghelia de la Chantilty, un animal cu
picioare lungi, cu suficient, snge de vntor irlandez n el ca s aib puterea de
care avea nevoie ducele n meciurile de polo.
Mulumesc, zise el scurt. (Msur cu privirea nlimea turnului.) Caut o
femeie care picta pe rm n aceast dup amiaz.E aici?
Nu. Am zrit-o ctre vechea ferm Hammerhead mai devreme. Mi-am
imaginat c i-a strns lucrurile i a plecat cnd au nceput s se iveasc norii.
Btrnul i mica scaunul ntr-un stil domol. Un cocher spaniol i se odihnea la
picioare i btea timpul cu micarea cozii.

Unde-i ferma?Ducele vorbea ncet, ns cinele sesizase probabil nelinitea


din intonaia lui, nl capul i privi fix la Etienne.
Chiar dup dmbul la. (Paznicul i ridic obrazul nspre nord, indicnd
zona de dincolo de curba golfului.) Unde se apleac pn la pmnt ia trei
brazi.
E adpost acolo?
N. Totul a ars pn la temelie acu trei de ani. Cu excepia puului de ap.
Focu a omort-o pe btrna vduv Hammerhead n patul ei, continu btrnul,
relatnd amnuntele. Poa c a nhat-o focul sau a fcut un atac de inim dup
ct de bolnav era. Mai era i prea gras ca s s mite repede, aa c...
Deci Daisy ar putea fi acolo, l ntrerupse Etienne, pornind deja spre scara
ngust.
V-am spus c-a plecat.
Dar nu s-a ntors la trsuri.
Vrei s-l trimit pe Boscoe dup ajutor? Io nu pot, lsa postul n timpul unei
furtuni, dar Boscoe l poate aduce pe Will Shatterly.
Nu, strig ducele. O s-o gsesc eu.Voia s fie singur cnd ddea peste ea.
Calul lui Etienne aluneca i se lupta din greu cu terenul mbibat. Copitele
animalului se nfundau adnc n solul mltinos sau n nisipul ud al dunelor. Cel
puin vntul btea acum n sens opus, astfel c nu mai erau nevoii s mearg
mpotriva lui. Etienne i inea ochii aproape nchii ca s se protejeze de ploaia
turbat.
Douzeci de minute mai trziu, cnd ajunse sus, n faa ochilor ducelui se ivi
ceea ce rmsese din vechea ferm. O livad de meri se gsea la sud de ceea ce
prea s fi fost fundaia casei, ruinele unui hambar, usor de distins prin
rmiele prjolite ale ctorva brne din acoperi incomplet arse, nspre nord.
Dup treizeci de ani, dovezile existenei altor cldiri mai mici dispruser cu
desvrire. ns privirea i fu atras de un strat de crini portocalii, contrastnd
puternic cu plumburiul cerului. Cnd ducele se ntoarse s aib o privire
general asupra petelor de culoare dintr-un peisaj ruinat de foc i timp, zri casa
puului.Construcia mic i prginit fusese nlat la baza unui alt deluor,
astfel c vntul izbea mai nti n ea nainte de a- i risipi fora printre dunele
ierboase. O tuf chircit de liliac ocupa cam jumtate din limea uii. Crengile
nfrunzite se loveau furioase de lemnul ud.
Desclecnd, Etienne i leg calul n spatele construciei, dup care, luptnduse cu vntul, ncerc s ajung la u. Cnd zri iarba proaspt clcat de pe
prag, i inu automat rsuflarea. Era aici? Rsufl cu putere i se pregti

sufletete pentru eventualitatea unui interior pustiu. mpinse iute ua i i aplec


capul ca s treac pe sub pragul superior scund.
Oprindu-se pentru un moment pe pragul dintre lumin i ntuneric, Etienne i
rsuci uor trupul ca s se poat strecura mai uor nuntru. Odat ptruns, se
ndrept de spate i i scutur prul ud.
Etienne! ngustndu-i ochii spre a o vedea mai bine n ntunericul profund
de dincolo de u, Etienne distinse silueta ei abia vizibil, aa cum era lipit
de zid. Daisy sttea perfect dreapt... i tremura. Ateptnd un moment ca s-i
poat distinge mai bine poziia Etienne nchise ua n nasul furtunii. i a restului
lumii.
Te-am gsit, rosti el ncet, tiind din instinct ce avea s urmeze.Trupul
nfrigurat al lui Daisy rspunse la vorbele lui optite ca i cum el ar fi aprins un
foc s-o nclzeasc. Plcerea i inund toate simurile.
Mi-e frig, zise ea, continund s stea lipit de perete.
Bineneles c i-e frig. Eti ud leoarc. (Descheindu- i haina de piele, o
puse pe umerii el.) Haina mea nu e ud nuntru. Acum povestete-mi cum ai
fost prins n furtuna asta. (Zmbi i ea pricepu de ce o fcea.) Credeam c o
indianc Absarokee ar fi citit mai bine semnele.
Era dezarmant prin curtoazie, aa cum i linitea sentimentele nvalnice,
vorbind cu ea despre vreme ca i cum bunele maniere se puteau aplica i ntr-o
astfel de incint care sttea s se drme, n toiul unei furtuni turbate, ca i cum
discutarea vremii ar fi fost singurul motiv pentru care venise aici. Ca i cum alte
motive puteau fi deocamdat ignorate.
Haina pstra parfumul trupului su. Colonia lui frumos mirositoare nmiresma
puternic interiorul mic, slab luminat, al construciei. Etienne sttea foarte
aproape, dar nu fcea nici un gest de a o atinge. N-aveau nevoie s se grbeasc
n izolarea lor total.
Pictam un peisaj marin, zise ea, ncercnd s fie la fel de civilizat ca i el,
cnd de fapt se lupta cumplit cu senzaia ce i-o crea apropierea lui. Totul mergea
perfect. Cunoti sentimentul pe care-l trieti cnd fiecare linie tras de pensul
e perfect, cnd mna i mintea sunt ntr-o consonan desvrit, cnd pn i
acuarelele se amestec misterios n cele mai magice tonaliti...
Nu. Vocea profund a lui Etienne prea linitit n obscuritate. i amuzat.
Daisy zmbi.
Crede-m pe cuvnt rosti ea, amintindu-i de comentariile lui, cnd
vizitaser galeriile de pictur c se ntmpl i cnd apare acest fenomen,
restul lumii dispare iar tu nu mai eti dect un fel de materializare a minit,

izolat i detaat. Cnd vntul a devenit suficient de puternic ca s se interfereze


cu munca mea, am observat i eu, n sfrit, norii de furtun din spatele meu.
Am pornit imediat napoi, ns m-a prins ploaia i am hotrt s m adpostesc
aici. Ploaia m-a udat leoarc.
Am observat. Sunetul catifelat al glasului su prea s-o mngie fizic. Ochii
lui erau prea aproape, iar tonul vocii i transmitea un mesaj diferit de vorbele
pronunate.
ncerc s m lupt cu asta, opti Daisy.
Azi-noapte n-ai vrut s te lupi, murmur el.
Ba da... ba da, am vrut. Am ncercat... Etienne, eti prea aproape... te rog.
n vocea ei se citea disperarea... i patima. El auzi patima i ignor
disperarea.
Mi-a fost dor de tine n fiecare zi i n fiecare noapte de cnd ai plecat, opti
el. Nu m-am mai uitat la alt femeie. Ai cuvntul meu pentru asta.
Nu tiu ce s fac. Vocea ei abia se auzea, n ciuda distanei mici care i
separa.
.
Chiar aa?Cuvntul lui optit i atinse obrazul cald i seductor. Iar rspunsul
ei rmase nerostit, deoarece el avea dreptate. tiau amndoi.
Cnd Daisy se ndeprt, ca i cum ar fi putut fugi de emoii, ducele nchise
ochii pentru o clip i inspir adnc ca s se calmeze.
N-ai unde s te duci, Daisy, rosti el, foarte ncet urmrind-o cu privirea. N-ai
unde.
Nu vreau s m atingi, Etienne, zise ea cu voce nceat, nfurndu-se strns
cu haina lui ca sub un scut. Vreau s te uit i s uit noaptea trecut, vreau s m
ntorc n Montana i s continui s te uit, vreau s gsesc pe altcineva, care n-are
o soie cu liste a infidelitilor soului, vreau s gsesc pe cineva care triete
unde triesc eu i cruia i pas de poporul meu. Cineva... ntre timp, cnd ea
spusese c vrea s gseasc pe altcineva, el se micase cu iueal, mnat de o
gelozie cumplit, i ajunsese lng ea. Gura lui pusese capt uvoiului de
cuvinte, acoperindu-i gura cu un srut de pedepsire, posesiv i furios. Degetele
lui o rnir cnd o pres de trupul lui, innd-o cu putere de mijloc i ceaf.
Mini, murmur el, ridicndu-i gura de pe gura ei pentru un moment. (De
gelozie i furie, ochii lui verzi preau strlucitori.) Spune-mi c i ali brbai te
pot face s tremuri, spune-mi c i ali brbai te pot lsa fr suflare. Spune-mi,
blestemato, pentru c n-am avut o noapte linitit de nou sptmni i vreau s
aud adevrul.Lui Daisy nu-i mai era frig. Iar adevrul o fcea s simt un ghem

fierbinte n capul pieptului, care se rspndea n tot corpul cu fiecare btaie a


inimii.
tii deja, explod ea, dar o s-i spun care e adevrul dac vrei s-l rostesc cu
glas tare. Vreau s fac dragoste cu tine. Vreau s faci dragoste cu mine. Vreau s
facem dragoste unul cu cellalt. E suficient de clar? ip ea, dei el era att de
aproape, nct o simpl oapt ar fi fost suficient.
Cel puin asta e corect. n sfrit.
Atunci s-i spun ceva. Nu pot dormi noaptea pentru c te vreau, iar dimineaa
te vreau lng mine ca s m srui la ivirea zilei, ursc posesivitatea Nadinei, ca
i pe nevast-ta pentru c te-a avut lng ea douzeci de ani. M gndesc la tine
cnd ncerc s muncesc i cnd ncerc s mnnc. M gndesc la tine ori de cte
ori vd un brbat nalt sau cnd trece cineva cu prul negru i ciufulit pe lng
mine. M gndesc la tine cnd vd vreun copil. i te ursc pentru c m faci s
simt asta.
F-mi un copil, zise Etienne, ncet, tiind ce simea pentru ea, pentru prima
dat n via copleit de emoii pe care nu le putea controla, judeca sau de care
nu se putea ndeprta.
Nu spune asta, opti Daisy.
Ai habar ci bebelui erau la Baileys Beach n,dimineaa asta? o ntreb el
profund consternat. tii c acum ase luni nici n-a fi observat? Uneori m ntreb
dac sunt n toate minile. Obsesiile n-au fcut niciodat parte din viaa mea.
Pn la tine.
Circumstanele delimiteaz vieile noastre, Etienne. Sentimentele noastre nu
rezolv totul.
F-mi un copil, zise el iar, ignornd cuvintele ei,sesiznd nesigurana din
oaptele explicaiei, simind, cldura pielii ei pe propria sa piele.Minile lui
atinser nasturii rochiei. ncet, Etienne i desfcu pe primul.
Nu-i att de simplu, protest ea, fr ns s reziste atingerii degetelor lui.
Cldura palmelor lui pe sni vindeca durerea din sufletul ei.
Asta e simplu. (Etienne zmbi i o srut.) Restul e complicat.
O clip mai trziu orice complicaie fu uitat, ca i, circumstanele potrivnice ale
vieilor lor, cci patima, i dorina, obsesia reciproc i iubirea lor anihila orice,
chestiuni practice i lsa n voia soartei slbiciunea logicii.
Dac voi avea un copil, opti Daisy cu o voce n care se recunotea uor
bucuria, n vreme ce el i cobor rochia de pe umeri, va fi numai din vina ta.
O s-i amintesc asta, replic el n glum, mai trziu, cnd o s ipi.

Ea se ntinse i l srut, nconjurndu-i gtul cu braele. Rmaser mbriai,


contopindu-i trupurile, murmurnd cuvinte de iubire i srutndu-se ptima.
Ar trebui s ridicm un monument pentru aceast ocazie memorabil, rosti
ducele printre srutri.
Ai putea ridica unul care s semene a pat? murmur Daisy, zmbind.
nlndu-i capul, el cercet spaiul ngust i se ncrunt uor.

Nu prea seamn cu o antecamer a paradisului. M gndeam la altceva


pentru conceperea copilului nostru.

Nu poi fi att de sigur, Etienne, chiar dac eti de Vec. Unele lucruri nu se
obin printr-o simpl btaie din palme.
Cum putea s o asigure c avea aceast senzaie fr s par a fi adolescent sau
nebun? Cum s-i mrturiseasc faptul c nu trise niciodat o asemenea senzaie
nainte, pentru c femeile cu care se culcase n trecut erau femei care nu voiau
suplimentri la familiile lor, aa cum nici el n-avea chef s alipeasc un bastard
de Vec la o familie de aristocrai diferit de familia lui? Nu putea, aa c se
mulumi s rosteasc.

O s-i fac un pat. Iar apoi ne vom apuca... de celelalte.... lucruri.


Interiorul era acoperit cu muchi, att podeaua ct i pereii. Chiar i vechiul
acoperi de tabl era npdit de vegetaie.
i-efrig? Ea zmbi.

Acum nu.El se duse s deschid ua, doar att ct s lase lumina s


ptrund nuntru, fr furtun.

Ca s te vd mai bine, opti el, mngind obrazul ei cu degetul cnd trecu


pe lng ea ctre colul cel mai ndeprtat de u.
Dndu-i jos cmaa, o aez pe salteaua moale de muchi ce acoperea podeaua.
Apoi ridic haina din focul unde czuse i extinse patul ncropit aeznd haina
cu partea ud n jos.

Dac-a fi mai temperat, zise el, cnd se ntoarse la ea, a atepta nite
condiii mai bune. Dar dup nou sptmni...
Dac a fi mai temperat, replic Daisy, cu un zmbet larg, te-a face s
atepi. Dar nou sptmni constituie... i trecu cu blndee mna peste pieptul
gol pn la catarama centurii... un factor critic.O secund mai trziu, pielea
neted alunec din catarama de aur i ducele inspir scurt cnd Daisy i desfcu
cureaua.
Din curiozitate, murmur el, atent doar la degetele ei care i descheiau
pantalonii, cum m-ai fi fcut s, atept, mai exact?
Spui asta ca i cum te-ai ndoi c-a putea.

Ce spirit de observaie, rosti el blnd, cobornd breteaua furoulul de pe


umrul lui Daisy.
Mrimea i tria nu nseamn totul n astfel de chestiuni.
Nu zu. Mai e i altceva?
Durerea... dac e nevoie. .
Poate c-ar trebui s fac asta eu singur, zise el,cu un zmbet, lund minile el
ntr-ale lui.Ea i rspunse cu un zmbet angelic:
n cazul tu, sunt mai mult dect dornic. Stai linitit.
Dup o astfel de ameninare, s-ar putea s nu mai stau niciodat linitit,
drag, o tachina el. Ce femeie formidabil am ales ca s fie mama copilului meu.
Eti obsedat de copii.
Numai de tine. (Ducnd minile ei la buze, ducele, i srut vrfurile
degetelor, pe rnd.) Chiar ai gust de, mama copilului meu, zise el o clip mai
trziu, simindu-i-se rsul din glas.
M bucur.Prin aceste vorbe simple, Daisy alung toate ndoielile. Fericirea i
ndeprt ultimele fragmente de ndoial. Era puternic, iar Etienne vedea lumea
ca pe domeniul lui personal. mpreun puteau rezolva orice probleme prin
continua lor dragoste. Era prea nefericit fr el. Munca nu era suficient, dup
cum nici datoria nu-i inea de urt noaptea, n solitudinea din pat. n cele din
urm ced tumultului nflcrat al iubirii.Se dezbrcar unul pe cellalt, n
vreme ce furtuna, urla n jurul lor. Ritmul micrilor lor se armoniza doar, cu
universul lor izolat. Stteau ntini pe acel pat improvizat ignornd simplitatea
lui. Era moale i nmiresmat.Le lipsise prea mult pasiunea unirii n ultimele
sptmni ca s se grbeasc acum. Cu o ncetineal adolescentin, i reduceau
simurile.
Ploaia rcorea aerul, ns ei nu observaser. Trupurile ncinse nu simeau
scderea temperaturii de afar. Fcur dragoste ca i cum fiecare senzaie era,
nou, ca i cum nu s-ar fi srutat niciodat, nu s-ar fi, gustat sau nu i-ar fi simit
pielea atingndu-se de pielea celuilalt... sau n-ar fi simit invazia nceat i
penetrarea care fcea ca restul lumii s dispar.O senzaie unic, sublim,
intempestiv, magic.
E obositor s concepi copil, murmur Etienne ceva mai trziu, cu Daisy
cuibrit la pieptul lui.
Ce brbat arogant, murmur ea. Cum poi fi sigur?
S alegi un nume, zise el ignornd ntrebarea.
Mmm, murmur ea moind, satisfcut i mulumit i pe jumtate adormit.
Poate c-am s aleg eu, rosti el cu un zmbet, asta dac n-ai un nume indian

favorit. Daisy adormise, obosit din pricina pasiunii i a nopilor agitate.


Asigurat n iubirea ei, mpcat i fericit. Ducele rmase treaz, innd n brae,
cu o bucurie fr limite, pe mama copilului lui. Asigurat n iubirea lui, mpcat
i fericit. Cnd cltorir napoi spre Newport, Etienne o inu pe Daisy n brae
i vorbi cu ea ncet n felul acela lipsit de griji cnd viitorul ofer posibiliti
nelimitate de bucurii.
Avea s se ntoarc n Montana cu ea i s examineze posibilitatea de a intra n
afaceri cu cile,ferate din Vest. Oricum plnuia s mearg n expediia lui
Georges, aa c managerii lui de afaceri se puteau, descurca fr el cteva
sptmni.Daisy zmbi i el o srut pentru a suta oar n acea zi. Simea o
nevoie insiabil de srutri.
A putea veni la Paris dup urmtoarea etap a btliei noastre n justiie cu
Hanna. Daisy i zmbi radioas. S zicem peste trei luni.
Cu Jolie i familia aici, poate l conving pe Justin s vin n State de Crciun.
Traversarea dureaz numai ase zile cu iahtul meu.O fericire desvrit le
lumina vieile i emoiile.Planurile se adaptau programelor fiecruia, prilor
rigide ale agendelor lor de afaceri, familiilor lor i anotimpurilor .
Daisy era nvelit n haina de piele a ducelui mpotriva rcorii aerului de sear,
n vreme ce valurile de cea venind dinspre mare le ascundea de ochii curioilor
naintarea prin Belfevue Avenue.
Te duc la familia Rutherford, vorbim cu mama i cu tatl tu, m duc s m
schimb la Nadine pentru cin, apoi m ntorc dup tine pe la nou. (Lingndu-i
lobul urechii cu vrful cald al limbii, Etienne adug):
Unde vrei s mergi n seara asta?
Lilly d o petrecere dansant, rosti ea dulce.El gemu.
Empress spune c familia Gardner monteaz un teatru de amatori n seara
asta.
Bun, atunci s-ar putea s fur un srut cnd se sting luminile.
Atunci mergem la familia Gardner. Poi s te produci i tu dac vrei. Ella
caut ntotdeauna talente actoriceti.
Singurul rol actoricesc pe care l voi juca disear va fi s fac pe gentlemenul
cnd a prefera n realitate s m las prad pasiunilor carnale.
Mai trziu, opti Daisy.
Unde? Doar nu la Nadine. Dac mi bate cineva la u s-a dus naibii
concentrarea mea.
De ce nu stai iari n pavilionul anex la noapte?O s-l pun pe Trey s
gseasc o camer cu ieire pe teras, ca s pot veni mai trziu la ine.

Turneul sta internaional de polo a cptat n mod clar un farmec nou. Mine
o s ctig pentru tine.
Asta nseamn c tata i Trey vor pierde. Loialitile ei erau clar mprite.
Atunci o s pierd meciul pentru tine mine, rosti Etienne cu un zmbet.
Era mbujorat i dornic s-i fac iubitei lui pe plac.Din pcate, Etienne nu putu
s participe la meci.Cnd se ntoarse la Nadine, gsi o telegram urgent de la
valetul lui. Partenerii lui de afaceri se aliaser cu Isabelle i ncercau s preia
cile ferate la care el era acionar majoritar.Se ntoarse la familia Rutherford n
mai puin de o or. Era mbrcat cu un pulover subire i pantaloni de zi.
Lucrurile lui fuseser deja transferate pe iaht.Cnd l vzu, Daisy zise imediat:
Pleci napoi.
Trebuie. Vino cu mine.
Ce s-a ntmplat?Dup ce afl, Daisy simi o imens tristee.
Ai veti de la Bourges?
Am ali avocai pentru afaceri. El nu e implicat n asta. Dei lucrez n
continuare cu el la divor.
Discut cu el, Etienne. Munca lui principal e legat de bncile comerciale.
Te poate ajuta.
Vino cu mine. Vorbete cu el dac vrei.O voia alturi de el, n-avea chef s fie
departe de ea iari pentru atta vreme. Dei de aceast dat plnuia s
scurtcircuiteze justiia. Le trimisese deja o, telegram ambilor si parteneri,
nainte de a veni s-o, vad pe Daisy.
Iar n aceast ameninare era inclus i Isabelle. Bourges voise nc de la nceput
s declaneze o btile dur, ns Etienne ezitase. Acum gata cu asta. Inteniona
ca imediat ce ajungea la Paris s angajeze detectivi care s-o urmreasc pe
Isabelle.
i totui nu poi veni cu mine, nu-i aa? rosti el, cu o expresie la fel de
melancolic, asemntoare cu cea de pe chipul ei. neleg.
mi pare ru, opti Daisy. Lucrez la acest caz de aproape ase luni. Lu mna
lui i i-o puse pe mijloc.
S te ntorci ct de repede poi. (Zmbi trist, dus pe gnduri.) Vezi ct de
nelegtoare pot s fiu?Ducele o inu strns, gndindu-se ct nefericire i
adusese Isabelle de-a lungul anilor.
Acum sunt cu greu nelegtor aproape n orice privin, ns te iubesc. Cel
puin asta e absolut limpede. Acum d-mi un srut i o terg. Echipajul a,dat
drumul la cazane de o or. Se srutar n grab, nfierai de perspectiva btliilor
viitoare. La u, ducele se ntoarse pentru o ultim privire ctre femeia pe care o

iubea, dup care, rzgndindu-se, se napoie repede la Daisy i, ridicnd-o n


brae, o inu aproape de el nc o clip. Lsnd-o la loc jos, i atinse uor buzele.
De data asta nu mai privesc napoi, murmur el,cu rsuflarea fierbinte pe
buzele ei, cu gura curbat ntr-un zmbet vag. Pentru c m ateapt ruina la
Paris i m ntreb dac mi pas. Oare iubirea nseamn aceiai nebunie pentru
toat lumea?
ntrebi pe cine nu trebuie, zise Daisy. Tu mi-ai schimbat gndurile. Mi-ai
distrus senintatea i judecata. Cu lacrimi n ochi, Daisy i lu chipul n palme.
S nu m uii, opti ea. i era brusc team c el avea s plece i Isabelle va
gsi o cale de a pune gheara pe el. Va pune gheara pe sufletul lui n cadrul
planurilor ei nenorocite i ticloase, fcnd iubirea lor... imposibil de
supravieuit.
CAPITOLUL 28
n cele ase zile ct dur traversarea Atlanticului ducele avu suficient timp la
dispoziie ca s hotrasc modalitile de aciune, imediat ce ajunse n Le Havre,
l contact pe Bourges. Din telegramele primite pe, iaht, nelese c Isabelle
fcuse un contract de negociator public n scopuri comerciale. Asta i permitea,
s intre n afaceri privind proprietatea lor comun fr, consimmntul lui.
Averea lui se afla n mare pericol. Trei ore mai trziu, cnd ajunse la Paris,
Bourges l atepta n apartament, cu cteva dosare mprtiate n faa lui pe
biroul din biblioteca lui Etienne.
Mulumesc c ai venit, zise ducele, traversnd repede ncperea. Atacul sta e
o surpriz... chiar i din partea Isabellei. Acum povestete-mi despre detectivi.
n urmtoarea jumtate de or, cei doi brbai trecur n revist dimensiunile
dezastrului potenial provocat de posibila ncercare de intrare a Isabellei n
domeniul negocierilor publice pe baza averii lor comune, instruciunile necesare
oamenilor aflai pe urma Isabellei, persoanele la care s apeleze ducele dintre
prietenii lui plasai n diversele consilii de administraie ale societilor unde
investise el banii i de unde putea ea s ncerce s vnd aciuni.
O s-mi nchid conturile bancare n urmtoarele cteva zile i o s transfer
banii fie la Londra, fie la Amsterdam ca s i pun la adpost, zise Etienne dup
ce hotrr asupra planului de aciune imediat. Toate aciunile, altele dect cele
de la cile ferate, o s le transfer unui trust independent de proprietatea noastr
comun. Eti dispus s te alturi echipei mele de juriti? Habar n-am ct de mult
are de gnd s vnd... n afara pachetului de la calea ferat.
Oare Charles a sftuit-o s ncheie un contract de negociator public?

Nu tiu. Conteaz?
S-ar putea.
Pn mine vreau ca totul s fie transferat n strintate sau n afara razei de
aciune a Isabellei. N-am chef s ajung n instan. N-am timp de asta.
i divorul?
Prinde-o cu ceva... apoi o s strngem urubul. Ar fi trebuit s accept sfatul
tu privind detectivii de mult vreme.
Rareori se gsete o femeie complet virtuoas, rosti Bourges cu calm.
Ei bine, Isabelle n mod sigur nu se culc cu mine. Dei provenind din
familia ei pioas, cu trecut de clugri, i avnd n vedere preferina ei de a lua
parte la aciunile preoilor, e probabil ca viciile ei s se ndrepte spre alte pcate
mortale.
Ce vrst au preoii tia? ntreab Bourges.
Habar n-am. Mie mi se par toi la fel.
Deci e cu siguran o ipotez interesant.
O s aflm ct de curnd, zise Bourges, cu convingerea dat de succesele lui
anterioare. Sunt ncntat c v-ai hotrt s...
Renun la mnui? ncheie Etienne n locul lui.
Uneori e necesar. Adesea e, adug Bourges.
Presupun c atunci cnd nevasta ncearc s te lase srac, trebuie s dai la o
parte curtoazia. Etienne zmbi strmb. Poi s te alturi restului echipei mele de
juriti pn mine? O s discutm toate implicaiile acestei licitaii pentru a-i
nfrnge. Acordul lui Bourges aduse un surs crud pe chipul lui Etienne.
ns dup plecarea lui Bourges, Etienne se prbui pe fotoliu, cu braele
atrnndu-i inerte. Obosit fizic dup o traversare dificil a oceanului i ngrijorat
psihic de lupta cu Isabelle. Simea o dezolare solitar. Resimea acum apsarea
ntregului univers mic i izolat n care tria, universul pe care prinii i
strmoii lui l cldiser timp de un mileniu. De cnd o cunoscuse pe Daisy, n
viaa lui se petrecuser schimbri enorme. Dei nu regreta nici o clip c o
iubea, uneori se simea copleit de mrimea forelor care se aliaser mpotriva
lui. Trebuia s mnnce ceva nainte ca armata lui s soseasc pentru a-l ajuta la
ntocmirea planului de lupt. Avea intenia clar de a ctiga, ns avea nevoie
din cnd n cnd s-i aminteasc motivele luptei pentru a-i mobiliza energiile.
Zmbi. Poate c Daisy avea dreptate. Poate c viaa lui fusese prea uoar.
Dac era aa, atunci pltea din greu pentru asta. Trase de cordonul soneriei.
Prnzul. Apoi ruinarea celor doi foti parteneri i a Isabellei ca desert. Cel puin
perspectiva unui asemenea desert era plcut.

Etienne i avocaii lui i petrecuser urmtoarele trei sptmni contactnd


fiecare deintor de aciuni, explicnd situaia, oferindu-se s cumpere aciunile
pentru un pre mai mare dect cel oferit de Verlaine i Marveil. Era o activitate
care lua timp i, bineneles, extrem de costisitoare financiar. Ducele se ndatora,
enorm fa de membrii Bursei nainte de a-i ncheia, afacerea, cci Isabelle
pretindea c stocul de aciuni i aparinea ei n exclusivitate. O fi fost perfect
legal ca o soie s activeze ca negociator public n Frana acelor vremi, ns
brbaii din fotoliile de membri ai Bursei preferau limbajul tradiional al legii
franceze, n centrul cruia soul avea controlul exclusiv asupra proprietii. Aici,
cel puin, Charles i magistraii lui n-aveau nici o putere. Ca atare, Etienne i
salv cile ferate,cumprnd aciuni la un pre exagerat, prin intermediul, unui
holding cu sediul n Monaco, Isabelle nu mai, constituia nici o ameninare la
adresa averii lui. ns preul pltit pentru asta fusese ameitor. mplinirea
rzbunrii contra lui Verlaine i Marveil cerea un plan mai complex. Ducele
aranj cu nite amici din Amsterdam s-i cointereseze pe fotii lui parteneri ntro afacere cu o min de diamante din Africa de Sud. Aliaii olandezi ai ducelui
atraser, contra unei recompense adecvate, ncetul cu ncetul pe Verlaine i
Marveil n afacere. Momii de perspectiva, unor profituri enorme, fotii parteneri
ai ducelui, ncepur s cltoreasc frecvent la Amsterdam pentru a vedea
diferite pietre preioase extrase din mina, care exista doar pe hrtie. ntre timp,
Bourges i explicase:
Strngem informaii. Vom dispune n curnd de ceva substanial, dar avem
nevoie de martori de ncredere ca s ajungem n instan. Trecuse aproape o lun
de cnd ducele plecase, din Newport. n acest rstimp nu acceptase nici o,
invitaie, nu ieea nicieri n afara acelor locuri unde, fusese obligat s se duc
pentru a-i salva cile ferate i proprietatea. Valentin venise adeseori s-l
viziteze. Tot el l ajutase enorm cu Bursa, cci tatl lui avea fotoliu de membru
plin. Uneori rmsese la cin i l ntovrise frecvent pe Etienne la un pahar
nocturn.
Decise s-i acorde lui Bourges nc dou sptmni, n sperana c se puteau
nregistra unele progrese n procesul de divor, i permitea s amne ntoarcerea
la Daisy pentru aceast perioad de timp. Cile lui ferate se aflau la adpost la
fel ca i venitul lui personal, numai divorul i mai sttea n cale.
n acea sear, ducele hotr s-l nsoeasc pe Valentin i pe Adelaide la o
expoziie de tiprituri i tablouri semnate de un tnr artist care devenise o
celebritate de cnd strlucitorul lui poster pentru France-Champagne apruse pe

strzile Parisului n martie. Galeria Le Banc de Bontteville prezenta o expoziie


cu postare, ilustraii i litografii color ale lui PierreBonnard.
i poi cumpra i tu cteva din nuduri exuberante, dulci i demonice ale lui
Bonnard, i spuse Valentin zmbind. Mi s-a spus c a fcut cteva litografii cu
femei mbindu-se.
Crezi c lui Daisy i-ar place? ntrebase Etienne, schind un zmbet. Sunt att
de schimbat fa de cel care eram n trecut c nu mai sunt nclinat s cumpr
doar pentru plcerea mea.
Deci o s vii.
O s cumpr o tipritur pentru Daisy.
Ducelui i pieri buna dispoziie cnd o zri pe Isabelle, pe jumtate ascuns n
spatele unei femei mbrcat ntr-o rochie de mtase fresia. Recunoscu mai nti
smaraldul de Vec din penele plriei, iar cnd femeia, mbrcat n mtasea
iptoare se aplec ntr-o parte ca s vorbeasc cu cineva, chipul Isabellei deveni
vizibil.Lng ea se afla un tnr student de seminar, a crui sutan simpl era
croit de cel mai mare croitor parizian dup linia umerilor. Un tnr novice
bogat, se amuz Etienne n sinea lui, cunoscnd prea bine preurile exorbitante
ale acelui croitor de lux. Urmrindu-i pe cei doi, Etienne observ o scen
uluitoare. Isabelle i trecuse palma de-a lungul spatelui tnrului preot, pn
ntr-un punct aflat mult sub nivelui mijlocului. Isabelle i masc gestul discret
fcnd un pas aparent ca s studieze mai bine un desen, ns ocul era prea mare.
Mai ales pentru brbatul care fusese dispreuit atia ani pentru sexualitatea lui.
n aceeai sear, n biroul lui Hazard, Daisy trecea n revist, mpreun cu tatl
i cu fratele ei, dezbaterea pentru instan. La un moment dat, ea se opri brusc la
mijlocul propoziiei.
i-e ru? ntreb Hazard, zrind paloarea lui Daisy.
Sunt un pic ameit, opti ea.
Cheam-o pe maic-ta, i spuse scurt Hazard luiTrey, nconjurnd biroul ca s
se apropie de Daisy.Trey sri imediat de pe scaun.
O, Doamne.Ambii brbai srir n sprijinul lui Daisy cnd ea alunec de pe
scaun.
O in, rosti Hazard, potrivindu-i strnsoarea ca s-o in bine pe fiica lui n
brae. Adu-o pe mama ta.
Eu nu lein niciodat, opti Daisy, n vreme ce Hazard o scoase din ncpere.
Numai cucoanele slabe de nger lein, adug ea, ncercnd s zmbeasc.
Poate c s-a prins de tine ceva din aristocraia lui de Vec, o tachina Hazard.
Dei mai probabil ai lucrat prea mult.

Dup ce Daisy fu aezat pe pat i servitorii fur dai afar, dup ce Blaze
coborse la parter ca s dea instruciuni de prepararea unui ceai de plante dac
Daisy avea nevoie de aa ceva mai trziu, Hazard intr s-i vad fiica. Stnd n
u pentru o clip nainte de a vorbi, el diger informaia primit de la Blaze.
Te-ai fcut prea mare pentru un srut de noapte bun? ntreb el, cu voce
mic n camera tcut.Daisy cltin din cap, simind c tremur, c e nesigur i
c nu se fcuse deloc mare. Zmbetul ei dezvluia bucuria din spatele
seriozitii.
mi cer scuze c a trebuit s atepi att de mult.Blaze a insistat s m
hrneasc dup ce am fost bgat n pat i mi-a zis c o camer plin de oameni
mi-ar strica apetitul.
Deci ai mncat?
Nite tart cu mere i cu frica. N-am avut chef de carne i legume.
Merele i frica sunt sntoase. Hazard se aez pe pat, ezitnd s vorbeasc
n prezena fetei lui, care i pzea cu strnicie sentimentele personale.
Aplecndu-se, o srut cu blndee pe frunte, mngindu-i uor prul cu vrful,
degetelor.
i-a spus Blaze?El ncuviin.
Eti mulumit?Daisy ncuviin la rndul ei, apoi, cnd buzele ncepur s-i
tremure, i deschise braele i opti:
Papa. El o strnse n brae, aa cum fcuse cu mult timp n urm cnd ea
venise la el, nspimntat i singur dup moartea mamei sale.
Toat lumea se bucur pentru tine, zise el mngindu-i prul ca s-o
liniteasc, cu voce blnd.
l vreau pe Etienne aici.
Atunci va trebui s fie aici, zise Hazard.
N-ar trebui s cer aa ceva, nu-i o atitudine de adult. Ar trebui s m comport
mai responsabil, el a...
El are responsabiliti fa de tine, o ntrerupse Hazard, i chiar dac sunt
ultima persoan care s subscrie la nite principii burgheze, cnd e vorba de
fericirea ta... el are responsabiliti.
Vrea copilul, papa. Zu c da.
Atunci ar fi mai bine s-i spui. i atunci va veni.
Nu va veni chiar aa, pocnind din degete.
Atunci o s trimitem o telegram. (Hazard zmbi, srutndu-i fata pe vrful
nasului.) Vezi ct de adaptabil am devenit? O fi fost el adaptabil, ns era un tat

n primul rnd, iar dac ducele de Vec nu rspundea cum se cuvenea, avea s se
duc chiar el i s-l aduc.
Adesea m simt vinovat, papa, pentru c-i cer s renune la att de multe.
Nu te nvinovi, se ncrunt Hazard. Prevd un viitor luminos. Pentru
moment ns, Blaze mi-a spus c n-ai voie s mai lucrezi att de mult. Am primit
ordinul de a nu-i mai da voie s munceti pn noaptea dup o zi petrecut n
instan. De acord?
Cred c mi s-a fcut ru fiindc am uitat s mnnc astzi.
Poate. Dar trebuie s ncepi s ai mai mult grij de tine. O s te batem cu
toii la cap pentru asta. O s ai timp s te odihneti n cursul zilei, Iar astfel fiul
sau fiica, ducelui de Vec va primi unul din numeroasele lui titluri ca un copil
sntos.
Cam... imposibil.
Ce anume?
Titlul.
Scuze, am uitat. Nevast-sa e att de nebuloas,pentru mine, nct mi se pare
c nici nu exist.
Din nefericire... exist. Hazard ridic din umeri i zmbi. Zmbi i Daisy.
M faci s m simt mai bine. Plin de speran.
De-asta sunt aici. Acum, s dormi pn trziu mine, zise el, ridicndu-se n
picioare. (ndreptnd, dantela cearafului sub brbia ei, trase ptura n sus i i
opti noapte-bun n limba poporului lor. La u, se opri o clip.) De diminea,
i poi trimite o telegram lui Etienne. Pun pariu pe un ponei nou c o s fie aici
n dou sptmni.
ndreptndu-se spre Casa Worth, ducele de Vec, spera c va fi n stare s-l
conving pe monsieur Worth, s fie mai receptiv n privina nsoitorilor
Isabellei. Detectivii lui Bourges reuiser s aduc dovezi pentru diversele ocazii
cnd Isabelle i dduse ntlnire n acel salon de mod parizian cu diveri preoi
tinerei, ns n afar de prezena brbailor alturi de ea, alte informaii nu se
putuser oine.ntmpinat la u de un tnr elegant, ducele travers ncperile
familiare, el nsui un client favorit de-a lungul anilor. Cte rochii cumprase el
de la Casa Worth ca daruri pentru femeile care-i druiser la rndul lor plcere?
Pe lng garderoba nevestei sale, pe care tot el o pltise. Acum Etienne spera ca
toi banii cheltuii acolo s-i furnizeze informaiile de care avea nevoie. Ajunse
n salonul de recepie i cocker-ii gemeni, negri, ai lui Worth, i nlar privirea
i ddur din coad cnd ducele i salut rostindu-le la fiecare numele. Tnrul
care l preceda l ntreb cu ce s-l serveasc. Ducele rosti:

Cafea, cu patru buci de zahr. Tnrul l conduse ctre un fotoliu aflat lng
ferestrele ce ddeau spre strad, apoi dispru i se ntoarse cteva clipe mai
trziu, cu cafeaua ducelui, nsoit de cei trei Worth: Charles-Frederick, tatl, i
cei doi fii ai lui, Jean-Philippe i Gaston.Dup ce se salutar, cei trei Worth luar
loc Tnrul le turn ceai i prsi discret ncperea.
Bourges v-a spus ce vreau, rosti ducele imediat ce ua se nchise. Se pare c
soia mea a venit adesea aici, avnd ca escort diveri preoi. V amintii vreo
situaie aparte cnd ea a fost aici, ntr-o inut, sumar n prezena unei astfel de
escorte?
E greu s-i aminteti aa ceva, mini Jean- Philippe.
Sunt pregtit s v rspltesc pentru aceste informaii. Un angajat e suficient
ca martor, adug el. Nu cred c e nevoie ca vreunul dintre voi s apar n
public.
Ne-ar putea face mult ru afacerilor, zise btrnul Worth.
Ct cheltuie soia mea aici? Privirile se ndreptar spre Gaston.
O sut de mii de franci pe lun.
O s v pltesc suma asta n fiecare an, oferi Etienne. Bourges va ntocmi
documentele. Acum putem vorbi deschis?
Dai-ne voie s ne sftuim cu avocaii notrii nainte de a lua o hotrre,
replic politicos Gaston.
Vreau detalii, s nelegei bine asta. A aprecia un rspuns expeditiv. i...
intenionez s obin aceste informaii, aa c ar fi mai bine s scoatei un profit
de pe urma lor. Ne-am neles?ntrebarea lui era de genul acelora care necesitau,
un rspuns afirmativ.Telegrama lui Daisy i parveni lui Etienne n timp ce se afla
ntr-o edin mpreun cu Bourges i civa dintre ceilali avocai ai lui.
Discuia lor era centrat n jurul ofertei primite cu maxim operativitate; din
partea avocaiior Casei Worth. Aceti avocai, sugeraser, ntr-un limbaj
camuflat cu pruden sub, masca legalitii, c cei trei Worth erau dispui s
coopereze n anumite condiii. Tocmai acele condiii adunase laolalt echipa lui
de Vec i generaser dezacorduri serioase.
Scuzai-m o clip, domnilor, rosti Etienne, lund telagrama de pe tava
ntins de un servitor. Dduse ordine ca telegramele lui Daisy s-i fie aduse
imediat ce soseau. Rupse plicul i citi repede mesajul indiferent la zumzetul
conversaiei din jurul,lui, inspir adnc i reciti cu atenie cuvintele. amanii au
planificat bine acea furtun. Voiam doar sa tii; ntoarce-te repede la noi.Cu
dragoste de la Daisy i copilul tu.

Alte probleme? ntreb Bourges, observnd reacia scpat de sub control a


ducelui. Etienne nl ncet capul; ochii lui verzi erau ciudat de nflcrai.
Probleme? repet Bourges.
Din contr.
Vocea lui Etienne suna nfundat. n mintea lui se, mestecau mndria, bucuria,
uimirea, ntr-un tumult nvalnic, devastator. Un copil. Copilul lui i al lui Daisy.
mpturi cu atenie bucata de hrtie, i o puse n buzunarul vestei, ca i cum
spiritul i ntruparea copilului s-ar fi aflat deja sub protecia lui.
Eu i Daisy vom avea un copil, anun el. (Ochii i scnteiau.) Plec mine din
Paris. Replicile explodar n jurul mesei. La nceput felicitri, apoi consternarea
pe msur ce fiecare din cei prezeni i prezent protestul legat de
imposibilitatea, de a continua treaba fr duce. El le rspunse fiecruia, ns
rmase ferm pe poziie. Pleca a doua zi. Cum rmne cu divorul? zise n cele
din urm Bourges, dup ce rmaser singuri la un pahar de coniac n jurul mesei
pe care zceau mprtiate dovezile edinei lor.
Continui cu apelurile, bineneles... pn la ultima petiie i ultimul magistrat.
(Etienne i trecu degetele, prin pr cu exasperare cnd i aminti de drumurile,
nchise pentru ei.) La naiba, exclam el, divorul meu, devine i mai urgent
acum, cu un copil pe drum. Iar, avocaii familiei Worth reprezint doar o alt
amnare.
Cred c o s avem ceva n curnd. Am plantat un om n personalul ducesei
ca lacheu. Charbeau e competent.
Copilul meu trebuie s fie legitim.
Poate fi desemnat motenitor legal i recunoscut dup terminarea divorului.
Nu se pune problema de nfrngere, replic, crispat, Bourges. V asigur de asta.
Felicien Bourges nu pierduse niciodat vreo btile, i n-avea de gnd ca ducesa
de Vec s constituie, prima lui nfrngere. Dincolo de chestiunea eecului, n
sine, era vorba de dispreul Isabellei. Bourges era n stare s rabde zece ani dac
ar fi fost nevoie pentru a o vedea pe duces czut de pe tronul ei.
Cred c o s trec pe la Isabelle nainte de a pleca declar Etienne brusc,
privind butura din pahar.Contient c ducele nu schimbase nici o vorb cu soia
lui dup ce prsise domiciliul conjugal, Bourges, ntreb ridicnd o sprncean.
Vrei s vin i eu?
Nu, zmbi ducele. Prefer s nu fiu vzut de nimeni cnd m voi umili.
Lsai-m s aranjez lucrurile astfel ca Charbeau s fie prin apropiere... dac
e posibil. l pot contacta nainte de sosirea dumneavoastr.
Un martor?

Pentru orice eventualitate.Etienne se uit la ceas. Aproape trei.


Trebuie s o vd nainte de patru i jumtate. Ai suficient timp ca s-i
contactezi omul?
Trimit imediat un curier, rspunse Bourges,ridicndu-se imediat de pe scaun
i ieind din ncpere.Rmas singur, Etienne se gndi la deschiderea conversaiel
cu Isabelle.
S-a fcut, declar Bourges, ntorcndu-se la duce. Charbeau va fi informat de
sosirea dumneavoastr.
Mai e timp pentru nc un pahar, zise ducele. Ureaz-mi noroc. Sau mai exact,
avnd n vedere c m ntlnesc cu isabelle, ar fi mai realist s m cinezi pentru
o ncercare irosit n van.
CAPITOLUL 29
Stnd tolnit pe bancheta trsurii, n vreme ce vizitiul l purta pe strzile ude de
ploaie ctre palatul care aparinea de cinci secole familiei de Vec, ducele se
ntreb dac cerea prea mult de la via. Eliberarea dintr-o csnicie lipsit de
orice altceva n afar de rutate nseamn o favoare prea mare din partea
destinului? N-am i eu dreptul la puin fericire ca atia alii de pe aceast
planet?n disperarea care-l cuprinsese, mergea s se ntlneasc cu o femeie
care nu artase nici un fel de compasiune fa de el, timp de dou decenii. Era un
gest scandalos dictat de o speran absurd. Muli dintre servitorii familiei de
Vec plecaser odat cu ducele, aa c noul servitor al Isabellei nu-l recunoscu
pn ce Etienne nu-i anun numele. Noul majordom nu tia dac doamna era
n cas, ns l pofti pe duce s atepte n salonul verde, n timp ce el avea s
duc n apartamentele doamnei cartea lui de vizit.
Fcnd semn unui lacheu care sttea gata de aciune lng umrul lui,
majordomul zise:
Charbeau, du cartea de vizit a nlimii Sale sus. Omul lui Bourges n-avea
alt soluie dect s se supun. Fcnd semn nspre un alt lacheu, el rosti, la
rndul lui:
Picard, condu-l pe domnul duce n salonul verde.Dndu-i mnuile
majordomului, Etienne l urm pe lacheu de-a lungul coridorului pe care-l
parcursese de o mie de ori n trecut, cuprins de o uoar nostalgie din pricina
interiorului cu care era obinuit i care i amintea de zile mai fericite, de copii i
de copilria lui.Apropiindu-se de uile salonului tnrul lacheu se ntoarse,
zmbi i zise:
Nu v va primi, nlimea Voastr.

Nu? Chiar dac o astfel de eventualitate nu constituia un oc pentru el, l


surprindea mult atitudinea tnrului:
Astea sunt ordinele, sir. Nu vi se ngduie s urcai la etaj.
Ducesa este acum acolo? Lacheul ncuviin.
N-ai auzit asta de la mine, sir.
Eti nepotul lui Donet, nu-i aa?
Da, sir. Trebuie s plec, sir. Montrase va veni dup mine.
De ce nu l-ai nsoit pe tatl tu cnd a plecat de la duces? .
Pi, sir, camerista de diminea era nou angajat, i avea de gnd s rmn...
aa c...
Aa c ai rmas i tu, zise ducele cu un zmbet. Dac vrei, suntei amndoi
bine venii n casa mea..A i i mulumesc pentru informaie.
Eu v mulumesc, sir. Marguerite ar fi fericit s plece... ducesa e
nspimnttoare, nlimea Voastr.
Adu-o pe Marguerite i adu i lucrurile voastre la tatl tu. Cunoti drumul?
Da, sir, murmur tnrul, nclinndu-se. V mulumesc, sir, nlimea Voastr.
Dac Isabelle n-avea de gnd s-l primeasc, atunci trebuia s-i croiasc drum
pn la ea pe ci mai puin protocolare. Ducele hotr s foloseasc scara de
acces ctre ser pentru a-l evita pe Montrase.Sera domina partea de est a curii.
Structura de sticl nalt de trei etaje gzduia o colecie de arbori exotici i
plante aduse de generaii ntregi de membri ai familiei de Vec ndrgostii de
cltorii. Scara de acces fusese, adugat de un de Vec namorat de, climatul
tropical n care trise pe cnd era tnr. Scara era rareori utilizat, cci
deprtarea fa de camerele familiei i ale oaspeilor fcea s fie incomod.
Etienne se opri pe palierul de la etajul doi ca s admire grdina pe care o
ngrijise de-a lungul anilor ct fusese stpnul acestei reedine, inspir adnc
aroma pmntului reavn, a crinilor i a, iasomiei, asaltat brusc de un sentiment
melancolic din, pricina mirosurilor cunoscute. Cu un oarecare efort reui s se
debaraseze de nostalgie, amintindu-i c nici o satisfacie gsit n conducerea
unor proprieti nu se compara cu profunda fericire pe care o descoperise alturi
de Daisy. Iar dac pentru asta trebuia s lase toate monumentele de Vec n trecut,
foarte bine.Lsnd palierul n urm, porni de-a lungul coridorului mochetat ctre
camerele ocupate de Isabelle. Era linite n aceast perioad a zilei, ntre, siesta
de dup-amiaz i ora ceaiului. Ploaia de afar aducea umbr n interior. Etienne
mri pasul, dndu-i seama c trebuia s se grbeasc, timpul lui era
limitat.Acum exista un nou paravan auriu n cadrul uii de la sala de primiri a
Isabellei. Pind pragul ncperii Etienne i zri pe Isabelle i pe tnrul preot

blond de la expoziia lui Bonnard eznd unul lng cellalt pe canapea, lng
foc. Ezit o secund, innd nc, mna pe clan, fascinat de scen, apoi i ddu
seama, c tnrul preot o devora pe Isabelle cu privirea i i, inea minile n
propriile sale mini.Covorul era att de gros i balamalele att de bine unse,
nct intrarea lui nu produse nici cel mai mic zgomot.
Cu un ton rguit pe care ducele nu-l auzise niciodat, Isabelle rosti:
Roger, dragul meu, tu m nelegi att de bine.
E ntotdeauna ceva deosebit cnd plou, nu-i aa, inimioara mea... nc din
acea prim dup-amiaz...Ridicnd minile ei, preotul le introduse prin
deschiztura din fa a sutanei i Etienne simi cum i se accelereaz pulsul cnd
Isabelle ddu jos materialul negru de pe umerii tnrului.
Etienne nchise ua n urma lui, gndindu-se c, dup evenimentele care se
petreceau n faa ochilor lui, peste cteva minute avea s-i fac cunoscut
prezena: avea s deschid ua, s sune dup servitori, apoi s se aeze pe unul
din fotoliile Isabellei i s atepte calm apariia unui martor.
M vei obliga la peniten pentru acest pcat, Roger, drag? opti Isabelle. Ce
peniten mi vei da? Dduse deja sutana la o parte. Tnrul purta doar lenjerie
neagr de mtase, cu monograma familiei n dreptul coapsei. Se prea c el nu
renunase nc la luxul lumii laice. Sau la decadena ei,reflect Etienne, n vreme
ce palmele mici ale Isabellei mngiau curba umerilor tnrului.
Mai nti trebuie s te dezbraci pentru mine,copil, zise el, pe un ton tipic de
confesional.D-i, mbrcmintea jos, ca s te pot vedea aa cum voia
Dumnezeu.
Goal, Reverena Voastr? opti Isabelle cu un glas uor mbufnat.
Aa cum s-a artat Magdalena naintea Domnului.Erecia preotului era perfect
vizibil prin mtasea moale i neagr. Era o erecie creia Isabelle nu-i putea
rezista. Se opri din desfcutul panglicilor rochiei ei din muselin bleu pentru a
descheia centura care lega, lenjeria lui, astfel ca erecia tnrului s fie eliberat.
mi place s-o vd, opti ea, s-i ridic capul, nerbdtor.Isabelle ncepu s
mngie glandul inflamat i preotul nchise o clip ochii ca s reziste dorinei
fierbini ce-i cuprinsese.
Ajunge, rosti el cteva clipe mai trziu, revenindu-i i ndeprtnd degetele
Isabellei. Acum arat-mi-te n toat goliciunea.
Trebuie? zise ea mimnd ngrijorarea, dei degetele ei i reluar imediat
munca de dezlegare a panglicilor ce-i legau rochia.
Rochia Isabellei czu la podea o clip mai trziu ntr-un fonet catifelat de
mtase, iar ducele zri trupul soiei sale pentru prima dat dup aproape dou

decenii. Isabelle se mndrise ntotdeauna c reuea s-i menin silueta jucnd


tenis n fiecare zi, i asta se vedea. Se schimbase foarte puin n acest timp.
Stnd acum n faa preotului blond, cu prul ei auriu czut liber pe umeri, cu
spatele la u, Isabelle prea s atepte urmtoarea micare dintr-un joc care
fcea impresia a fi familiar celor doi juctori.
Ai fost bun, draga mea, i n-ai comis pcate?
Am poftit, Reverena Voastr.
Pune-i minile la spate i apleac-te n fa, draga mea, rosti tnrul, uor
ironic, astfel ca s pot administra pedeapsa.
Ea se conform imediat i preotul o privi hulpav cteva secunde bune, n vreme
ce ea se nclin n faa lui, cu snii atrnnd la civa centimetri de el.
Aplecndu-se, tnrul i cuprinse pe amndoi n mini, trgnd-o pe Isabelle
aproape, pn ce sfrcurile ei, ntrite de presiunea degetelor lui, ajunser la
civa milimetri de gura preotului.
Fac asta pentru binele tu, s tii, murmur el,prnd s atepte un rspuns.
Da, domnule, opti Isabelle.Tnrul lu un sfrc tare ca piatra n gur i l
supse cu for. Ducele o auzi pe Isabelle icnind de plcere. n ciuda duritii
preotului, mprit n mod democratic la fiecare sn, Isabelle prea s se bucure
de senzaie, cci oldurile ei ncepur s se mite excitate.Dup un timp, tnrul
ntreb:
Acum te-ai eliberat de gndurile pctoase draga mea?
Nu complet, Sfinia Voastr.
Las-m s vd.Tnrul ddu drumul snilor ei, marcai acum cu urme roii
de degete acolo unde carnea fusese strns cu slbticie, i minile i se deplasar
spre mbinarea coapselor ei. Fr ezitri sau preliminarii, el nfipse cu brutalitate
dou degete nuntrul Isabellei. Aceasta gemu ca rspuns, micndu-i oldurile
astfel nct s rein ct mai mult din senzaiile produse de mna tnrului. Pn
unde s-i las s ajung? se ntreb ducele, dup care hotr c ar fi util, din
raiuni legale, s atepte pn ce coapsele Isabellei aveau s fie acoperite de
sperma tnrului.Avea s atepte orgasmul lor... bineneles dac acest joc nu era
destinat unor penitene divine care, se opreau nainte de final de dragul
contiinei. i,cum Etienne nu dispunea de cunotine privind, nevrozele sau
perversiunile religioase pe care s le foloseasc drept ghid... trebuia s atepte ca
s vad. Oare atinsese Isabelle orgasmul? O clip mai trziu Etienne, vzu c
rspunsul era afirmativ, cnd Isabelle se nmuie toat din pricina gesturilor
brutale ale preotului i czu cu capul n poala tnrului preot.Etienne i ddu
imediat seama ncotro se ndrepta, diversiunea i sper ca Charbeau s ajung

mai trziu, la Montrase, cci altfel ntreg personalul avea s fie, trimis n
cutarea lui. Poate c i asta era spre binele lui, la urma urmei. O ntreag armat
de servitori ateptnd pe coridoare chemarea lui putea fi de folos.
Tnrul iniie urmtoarea activitate din cadrul piesei lor de teatru carnal.
Ridicnd capul Isabellei, se aplec s o srute cu blndee pe frunte. Gingia lui
contrasta uimitor cu dominarea anterioar.
Ai fcut progrese, draga mea, n controlarea, gndurilor tale pofticioase. N-ai
ipat cnd ai ajuns la, orgasm. i apreciez abinerea. O srut din nou, inndu-i
cu degetele brbia n sus, astfel ca privirile s li se ntlneasc. De aceast dat
buzele li se unir ntr-un srut ptima.
Mulumesc, Reverena Voastr, murmur Isabelle, cnd el o eliber din
strnsoare. Acum voi fi rspltit pentru reinerea mea?ngenunchind la
picioarele lui, ea i arcul spatele, astfel c snii i se ridicar, i i se oferi toat.
Zburdalnico, o admonesta el, ndreptndu-i palmele spre snii ei. ncerci s
m ademeneti pe cile tale pctoase? (Apucnd sfrcurile ntre degete,tnrul
strnse, fornd-o pe Isabelle s se ridice pn ce feele aproape li se atinser.)
Aa e? insist el, strngnd mai tare.
Nu, n-a ncerca niciodat s v ademenesc, Reverena Voastr, murmur ea,
gemnd uor, cu gura aproape lipit de gura lui. Sunt doar servitoarea... care v
slujete ntru toate.
M vei mbia?Preotul o inea n strnsoarea lui de oel, forndu-i snii s se
ridice proemineni. Isabelle ddu din cap.
mi vei aduce de mncare? i-mi vei purta copiii?
Da, stpne.Doamne Dumnezeule, rosti Etienne n gnd.
i-mi vei oferi plcere?
Cu adevrat, Sfinia Voastr, triesc doar ca s v slujesc.
Mai vedem, zise el, ca i cum ezita s-i ofere ei posibilitatea de a-i dovedi
vorbele. Ddu drumul sfrcurilor, lsnd-o pe Isabelle ngenuncheat, ateptnd
docil urmtoarea porunc. Apucndu-i erecia cu ambele mini, el ncepu s-o
mngie, n vreme ce Isabelle privea cu aviditate.
i-ai fcut exerciiile de servitoare? ntreb el, plimbndu-i palma de-a
lungul membrului ridicat.
Categoric, stpne.
Crezi c ai atins un nivel care s m satisfac?Tnrul i ncercui capul rou
al brbiei cu un deget, urmrind privirea ei flmnd.
Am fost foarte srguincioas cu exerciiile, Reverena Voastr, zise ea dintr-o
rsuflare, concentrat numai asupra micrilor degetelor lui.

Foarte bine. Atunci o s-i acordm o rsplat pentru activitile tale


studioase. Mulumete-m, zise el cu un glas intenionat autoritar, cu gura ta
pctoas.
Etienne urmri cu o curioas detaare cum soia sa se apleac i absoarbe cu
gura brbia tnrului preot blond, cu un entuziasm, un talent i o competen
ce indicau ntr-adevr nvarea unor lecii. Isabelle ncepu s sug, s ling i s
ronie penisul umed, umflat, n vreme ce palmele subiri ale preotului strngeau
i mngiau absente snii ei. Curnd deveni evident c tnrul mai avea puin i
nici mcar disciplina spiritual nu-i putea mpiedica orgasmul.
Pe canapea, ordon scurt el cteva clipe mai trziu, ca i cum ar fi fost un
general i nu un cleric.Isabelle se supuse numaidect, ntinzndu-se i
deschizndu-se pentru el, ndrumndu-i erecia pulsant n interiorul ei, ca o
servitoare contiincioas, strngndu-l n brae i gemnd moale pe msur ce el
o penetra cu violen i furie.Peste cteva secunde, tnrul blond gemu i se
prbui peste cea de-a douzeci i aptea duces de Vec.
ntr-un fel, scena o umaniza pe Isabelle. Etienne se ntrebase n toi aceti ani ce
fcea ea cu viaa ei. Acum tia... Nimeni nu-l mai putea acuza c este singurul de
Vec libertin.Zmbea cnd deschise larg ua dinspre hol i se ivi din spatele
paravanului.
Bun ziua, rosti el, privindu-l calm pe tnrul preot uluit care zcea peste
Isabelle. Nu cred c ne-am cunoscut. Eu sunt de, Vec. Iar aia care-i nclzete
cocoelul cred c e nevast-mea.
Iei afar! ip Isabelle, uitndu-se la el cu o ur lipsit de orice sfinenie.
Mi, mi, ce ton pentru o servitoare a Domnului. sunt ocat. (Etienne se aez
pe un fotoliu.) Dac-a fi tiut cum te stimuleaz inspiraia pioas, drag, a fi
mbriat religia cu ani de zile n urm. O performan uluitoare. i plin de jar
din punctul meu de vedere.
O s pun s fi azvrlit afar, rcni Isabelle, ncercnd s mite trupul
tnrului stupefiat de pe ea.
De ctre tnrul acesta pipernicit? (Etienne zmbi angelic, era de dou ori
mai lat n umeri dect preotul.) Ah, iat-te n sfrit, Charbeau, zise el nspre
servitorul care tocmai intra n ncpere, cu o satisfacie evident n voce. Tu ai
zice c am prins-o pe duces ntr-o... hm... postur mai delicat?
Da, sir. Putei conta pe cuvntul meu n instan. ,
D-te jos de pe mine, Roger! explod Isabelle, mpingndu-l pe tnrul uluit
la podea. Tu cine eti? strig ea la Charbeau, arogant chiar i ntr-o asemenea

situaie. (Rmase n faa lui, goal, i i mbrc halatul dantelat fr a se simi


jenat.) Lucrezi aici? Cine te-a angajat? Eti concediat. Iei afar!
E cam trziu pentru scene teatrale, Isabelle, zise ncet ducele. Dei, adug el
cu un zmbet pervers,ai un fler remarcabil de actri. Nu mi-am dat niciodat,
seama c poi fi att de supus. (Sprncenele lui, negre se nlar ntr-un gest de
complimentare.) Sunt, cu adevrat uluit.
Roger, gsete-i blestematele alea de haine i iei de aici! porunci Isabelle.
I-ai numele, i zise Etienne lui Charbeau, urmrindu-l pe tnr cum se lupt
cu sutana n timp ce se mpleticea spre u, abandonndu-i lenjeria intim pe
canapeaua Isabellei.
Da, domnule.Ducele nchise ua n spatele siluetelor preotului,i a lui
Charbeau i se ntoarse la Isabelle.
Am dreptul legal de a v mpuca, pe tine i pe amantul tu, zise el cu
amabilitate, ntorcndu-se la Isabelle. Presupun c eti contient de asta de
vreme ce te-ai dedicat cu atta grij n aceste ultime luni infinitelor detalii ale
divorului. Din pcate, n-ai aceleai posibibiliti ca i mine. E nedrept, tiu, dar
n definitiv, brbaii sunt cei care au scos aceste legi, astfel c era, de ateptat.
Te ursc!
tiam asta deja, rosti el glacial. As vrea s aflu ns dac putem continua
divorul ca doi aduli rezonabili sau vrei s povesteti n instan evenimentele la
care tocmai am fost martor?
A declara c mini.
Nu e prima dat, Isabelle, cnd te distrezi cu aceti... trimii ai lui Dumnezeu
pe pmnt, ci doar prima dat cnd te-am vzut eu. Bourges are pe lista lui alte
incidente n care suntei implicai tu i tinerii ti preoi, i care necesit doar
timp ca s devin acuzaii mpotriva ta. Dac toate astea vor deveni de factur
public, Papa n-o s te mai primeasc.
Cazurile de divor nu sunt publice. Etienne zmbi cu rutate.
tii cum funcioneaz brfa... te distruge chiar, dac i fr s fie adevrat. Ai
vzut i tu micile, apropouri rutcioase din The Herald sau Le Figaro...
Charles poate cenzura ziarele.
Nu conta pe asta. Baptiste a fost primul tu amant din rndul clerului? ntreb
el, explicndu-i, n sfrit, privirile nnegurate pe care le primise cu muli ani n
urm din partea duhovnicului familiei Montigny.
Nu voi discuta despre Baptiste cu tine!
Gemenii sunt ai mei? ntreb el, ironic.
Bineneles! (

Nu fi att de ofensat, Isabelle. Ai fi putut s te, f... i cu el. Dei era vorba de
o perioad de timp pe, care voi, doamnele crescute la mnstire, o respectai
virgin la cstorie, cel puin n aparene. N-am fost niciodat sigur. L-ai adus n
patul tu dup ce ai tiut c eti gravid, cu motenitorul cerut de societate?
M dezguti!
Scuz-m c vorbesc pe leau. Am uitat de blestematul tu de rafinament.
Cnd te f.... cu preoii uii de aroma neptoare a trupurilor asudate... i de
pcatul ilicit?
Baptiste mi-a spus c eti un animal. Spunea, c ai mini de ran, prea mari,
ca i restul trupului.Poate c guvernantelor le plac maiacii... Mi-a povestit
despre micua i drgua ta guvernant care te-a nvat mai mult dect literatura
francez!
Ca i abatele tu, vrei s spui. Cu nite mini ca acestea, Isabelle, sunt
surprins c ai consimit s te mrii cu mine. N-ar fi trebuit s te cobori ntr-att.
Attea alte familii se bteau pentru averea de Vec n acele vremuri, nct refuzul
tu nu m-ar fi distrus. Ar fi trebuit s fugi cu preotul tu de parohie.
N-avea nici un ban.
Aha... uier ncet ducele.El era soul care mbogise familia Montigny, n
vreme ce abatele nu numai c era deja cstorit cu Biserica, ci, mai ru, era srac
lipit.n mod ciudat, Etienne se simea mai uurat acum c tia. Repudierea dur
cu care l tratase Isabelle dup ce ajunsese duces de Vec lsase unele cicatrici
pe psihicul lui din tineree. Timpul l exonerase de asumarea vinei, datorit
attor femei care l gseau fascinant, ns Etienne nu uitase niciodat. Mereu se
ntrebase dac vina era a lui.
N-a fost niciodat foarte plcut, nu-i aa? rosti, Etienne cu voce sczut,
uitndu-se la femeia pe care o considerase soia lui atta vreme, copleit de
ruinele din vieile lor.
Doamne, Etienne, rosti Isabelle, exasperat, tu ai avut ntotdeauna tendina de
a fi romantic. Ne ducem viaa ca toat lumea, aa cum i-au dus-o i prinii
notri.
Cum rmne cu fericirea?
Asta i-o poate oferi i cea mai nou cea n clduri a ta.
Neagr inim ai, Isabelle, rosti el, cuprins de, scrb i dispre i amintindu-i
de faptul c nevast-sa nu putea nutri sentimente pentru nimeni n afara propriei
sale persoane. Dac mai aud vreo vorb despre Daisy, i garantez c voi avea
grij ca i ultimul om din Paris s primeasc o descriere a interesantei tale scene
de erotism religios. Chiar dac n-am fost prezentat n mod oficial partenerului

tu, i-am recunoscut emblema de familie pe lenjerie. Nu cred c, ducele de


Mantes va aprecia faptul c i-ai corupt fiul ndrgit. Am neles c el are
influen asupra Papei.
Poate c te va excomunica, sau l va excomunica pe ipocritul tu vr,
arhiepiscopul. Gndete-te la asta n vreme ce meditezi la decizia privind
divorul nostru. S tii c m grbesc, aa c fii rapid.
Am de ales?
Depinde de ct de tare vrei s fi umilit i de dorina mea de rzbunare. M-ai
trecut prin toate chinurile iadului, Isabelle, n aceste ultime luni.
Nu-mi prea pas.
Cel puin eti sincer. Deci avocaii s nceap unele negocieri preliminare
peste... s spunem, o or?
Imposibil!
Ce e imposibil? se repezi el amenintor. Isabelle avu bunul sim s zic:
Timpul... e imposibil ntr-o or.
Poate c vreunul dintre consilierii ti spirituali va nfptui atunci un miracol,
cci vreau ca Letheve s fie n biroul lui Bourges peste o or. Mine plec n
America.
Ticlosule!
Ticlos norocos, vrei s spui, zise el zmbind. Spune-i lui Letheve s nu cear
prea mult, deoarece nc m mai gndesc la tentativa aia de preluare a cii ferate
la care ai participat i tu.
Dracu s te ia, Etienne!
Poate, rosti el, cci nu se ndoia asupra inteniilor, ei rele, ns gndete-te la
partea bun a lucrurilor, Isabelle. Rezolvnd toate chestiunile astea legate de
divor, o s ai mai mult timp la dispoziie ca s fi servitoarea tuturor tinerilor
acelora palizi. Isabelle tocmai punea mna pe o antic vaz Ming cnd Etienne
decise c era timpul s plece.
Asta nu intr n nelegerea noastr, Isabelle, o avertiz el zmbind i porni
ctre u.
Dou, murmur el, mergnd sprinten de-a lungul holului, cnd o a doua vaz
se sparse ca i prima de perete. Cnd ajunse n capul scrilor, se strmb cnd
auzi din nou zgomotul porelanului fcut cioburi. Trei.
CAPITOLUL 30
Etienne i puse vizitiul s bat toate recordurile de vitez ca s ajung la
birourile lui Bourges, unde, Felicien atepta rezultatele vizitei lui la Isabelle.

Ducele deschise ua biroului cu un zmbet larg:


Te uii la un om extrem de fericit, la un om care crede din nou n conceptul de
justiie.
Este evident c s-a ntmplat un fel de miracol, zise Bourges, cu un zmbet
de rspuns pe chip. Dai-mi minunatele amnunte.
Letheve va fi aici n mai puin de o or. Ct despre amnunte, ele sunt ntradevr minunate, dei cam indecente i n mod clar imorale.
Presupun c nu vorbim despre o decizie luat la, o ceac de ceai.
O fi fost i o ceac de ceai, rosti ducele. Dei foamea lor era de alt natur. .
A lor? Deja imaginaia mi-o ia razna...
Termenul se refer la soia mea i la prietenul ei. Dup expresia ta mi dau
seama c anticipezi la ce am asistat.
Flagrant delict.
Exact.
Charbeau a fost martor? ntreb Bourges repede.
n mod oportun, exact la consumarea actului.
I-ai fi putut ucide pe amndoi.
tiu. i-am spus-o i ei.
Cred c ai fost prea blnd.
Mi-a trecut i mie prin minte gndul sta. ns aciunea asta se face ntr-un
moment de pasiune, iar pasiunea este o emoie pe care Isabelle nu mi-o inspir.
Se mai face i n urma unui calcul rece.
Ar economisi o grmad de bani, nu-i aa? ns pentru asta e nevoie de mai
mult ur dect am eu.Sufletul meu strig doar Libertate!
Ct de puin vrei s-i lsai?
Tu tii mai bine. Ce propui?
Dai-i napoi dota cu care a intrat n cstorie,legea nu cere nimic mai mult.
A vrea s-mi recapt casa. Astzi mi-am dat seama c amintirile cuprinse n
casa de Vec sunt importante pentru mine. i pot da suficieni bani ca s-i
cumpere sau s i construiasc o alt reedin.
Cu unele precizri. Astfel ca dumneavoastr i Daisy s fii protejai de orice
rutate posibil.
Atunci stabilete aceste precizri. Recunosc nelepciunea din sugestia ta, dar
nu am chef s m gndesc la toate eventualitile. La victorie sunt binevoitor i
m simt ruinat n mod ciudat pentru enorma fericire... pentru Daisy, pentru
copilul nostru i pentru viitorul meu.

Ah, iubirea, rosti ncet Felicien, contient de enormele schimbri petrecute cu


ducele de Vec.
i-o recomand cu cldur, rosti simplu Etienne.
Mai plecai mine? ntreb Bourges, tiind c plecarea precipitat a ducelui
era motivat de iubire.
Da. Va trebui s te ocupi tu de tot. Transmite-mi prin telegrame toate
ntrebrile tale i o s-i rspund cu promptitudine. Justin va mai fi cteva
sptmni la Paris nainte de a pleca spre Orient. El va semna n locul meu toate
documentele de care vei avea nevoie.
Ce facem cu propunerea celor trei Worth?
D-le nite bani pentru disponibilitatea de a m ajuta. Las la latitudinea lor
s pretind suma cuvenit.
i cu firma din Amsterdam?
mi vreau doar banii napoi...
Fr rzbunare pn la capt?
Daisy i cu mine vom avea un copil, zise Etienne.Daisy i cu mine ne vom
cstori dup ncheierea acestui divor. Rzbunarea a czut acum foarte jos pe
lista prioritilor mele.
Un mic avertisment n paradisul fericirii dumneavoastr. Chiar i n cazul
capitulrii, procedurile din instan privind divorul vor dura cteva luni: patru,
poate cinci, eventual ase.
Rezolv n patru.
O s fac tot ce pot.
Mai trebuie s m ntlnesc cu Justin i cu Georges. Ambii au nevoie de
fonduri pentru expediia lor. Ducele se ridic i i ntinse mna lui Bourges. i
mulumesc pentru ce ai fcut i pentru ce vei face. O s-i trimitem o invitaie la
nunt. (Zmbi.) Nu sunt pe deplin sigur ce presupune o nunt n Montana. ns
sunt foarte mndru c voi fi mire, adug el.
tii cnd v vei ntoarce?
Depinde de, Daisy.
Atunci atept veti de la dumneavoastr. i felicitri.
Mulumesc. (Etienne nchise ochii pentru o clip i inspir adnc cnd un fior
rece i trecu pe ira spinrii.) A fost pe muchie de cuit, nu-i aa?
A fost un miracol, rspunse Felicien.
Nou zile mai trziu, ducele se afla n Montana. Louis verifica dac bagajul lor
ajunsese intact la destinaie. Etienne se ntreba dac nu dduse o dat greit n
telegrama pe care o expediase din Chicago. Dup ctva timp, vznd c Daisy

nu apare, ducele sun la reedina Braddock-Black, de unde i se comunic faptul


c domnioara Daisy era la proces. Cnd Etienne i spuse numele, majordomul
i exprim uluirea c ducele ajunsese n Helena i i ceru n mod repetat scuze
c nu trimisese pe nimeni s-l ntmpine. Avea s expedieze imediat o trsur.
O urgen a fcut-o s apar n instan astzi, nlimea Voastr, adug
politicos omul. Erai ateptat abia la trenul de sear.
Cum era ora zece dimineaa, Etienne se interes cnd avea s se ntoarc Daisy.
La cin, nlimea Voastr. A putea s-o informez de sosirea dumneavoastr,
adug majordomul pe un ton stilat, scuzndu-se din nou pentru nenelegere.
N-o deranja n instan, zise Etienne.
Ducele l expedie prompt pe Louis i se ndrept spre o agenie imobiliar. Cum
avea o zi ntreag la dispoziie, avea s-i gseasc o cas.
Dup ce privi mai multe fotografii, ducele alese dou ranch-uri ca posibile
alternative i fu condus de un agent extrem de politicos.
Vei crete vite, sir? ntreb agentul.
Probabil c nu, rspunse ducele, privind spre frumuseea peisajului montan
care borda orizontul.
Vei sta permanent?
Nu cred, rspunse el laconic. De fapt, caut o cas izolat, rosti ducele pe un
ton blnd.
Ei bine, dac v dorii intimitate, ambele locuri sunt att de izolate, nct
fumul care iese pe co nu e zrit de nici un suflet de om de la distan.
Am nevoie de o linie de telegraf. Ct de repede se poate face treaba?
Depinde de ci bani avei.
Bine.Afacerile se fceau la fel pretutindeni. i plcea mai mult casa celui de-al
doilea ranch. Era rustic construit, din buteni, cu o larg verand de jur
mprejurul faadelor, i cu o mic teras la etajul doi, oferind accesul direct n
dormitorul principal. Stnd n balconul dormitorului Etienne admir maiestuozitatea tcut a peisajului montan, rul vijelios curgnd prin valea ierboas, pinii
nchii la culoare i plopii colorai acoperind creasta abrupt a muntelui. Proprietatea se gsea aproape de ora, ceea ce era foarte bine pentru Daisy, al crui
program zilnic cerea prezena ei n localitate. Scondu-i ceasul din buzunar,
Etienne verific ora. Nu se fcuse nc trei. Mai era timp de cumprturi.
ntorcndu-se spre agentul care i rsucea o igar, Etienne zise:
Asta merge. O cumpr, cu o condiie minor.
Sunt convins c putem ajunge la o nelegere, rosti Tom, calculnd deja ct de
mult s scad din pre la prima rund de negocieri.

Vreau casa splat bine de sus pn os pn la opt disear. Angajeaz ci


oameni ai nevoie. O s aleg un minim de mobilier cnd ne ntoarcem n oras.
Poi dumneata s ai grij s fie livrat imediat? Dac n cas e cald, curat i se
poate locui la ora opt disear, o s pltesc fiecrui muncitor cte o sut de dolari.
S-a fcut, rosti Tom Burnet, abia rsuflnd de uimire. La ora opt va fi gata
n ct timp ne putem ntoarce n Helena?
O jumtate de or.
O s-mi pun bancherul s-i remit un ordin de plat pentru preul
proprietii. Ce banc ai sugera unui nou-venit?Dup ce rezolv cu banca la
ntoarcerea n ora, Etienne select cteva piese de mobilier de la un magazin
londonez, apoi cumpr un pat de calitate, de la un meter care restaura mobil
veche. Etienne gsi chiar un fotoliu de piele cum avea la el acas.
Fotoliul l ajut s-i nceap uluitoarea adaptare la o via nou. l puse n faa
cminului din dormitorul mare. Nu mergea... o voia pe Daisy n braele lui.
Fotoliul avea s stea lng fereastr, pentru citit. Adug o canapea tapisat cu
catifea, comandat special. Gata. Cel puin aveau s se simt bine n seara asta.
Iar mine, Daisy putea cumpra orice altceva mai avea nevoie pentru a mobila
locuina.
Ai cumprat o cas? Timms mi-a spus c ai cumprat o cas? zise Daisy
ocat, cnd Etienne o mbris n holul mare din casa familiei ei.
i art mai trziu n seara asta, murmur el.
Unde e? Cum ai gsit-o?
Ranch-ul se afl n valea Clear Rivers. Doamne, ari minunat. Sptmnile
astea parc nu se mai terminau. Te simt minunat, adaug el, zmbind i privind
spre restul familiei care tocmai se ivea din micul salon aflat lng antreu. Vd c
toat lumea e aici.
mi cer scuze pentru ncurctura de la gar. Intenionam s v ntmpinm cu
toat familia, rosti Hazard, mbrcat nc cu hainele pe care le purtase la
tribunal.
Probabil c telegrama mea nu a fost clar, replic Etienne, nmnnd haina
lui de ln lui Timms. Nu-i nevoie de scuze. Am folosit timpul n mod util. Am
cumprat o cas, am angajat civa servitori i mi-am organizat o via plcut.
(Lund mna lui Daisy n mna lui o trase aproape, zmbind cu cldur.) Sper
s-i plac valea Clear River.

E o proprietate frumoas, zise Trey. Grajdurile sunt de prima mn.

N-am avut ocazia s m uit nc la ele. Sper s cresc acolo civa cai de
curse avnd aceiai strmoi cu ctigtorul de Grand Prix care mi-a murit n

vara asta. Spune-mi despre Isabelle, de ce i-a schimbat brusc atitudinea, vru
Daisy s ntrebe, ns nu putea s dea fru liber uvoiului de gnduri n vreme ce
toi ceilali fceau o conversaie politicoas. Se mulumi s-i mngie mna i el
i zmbi n fug, dup care i ndrept din nou atenia spre Trey.

Trebuie s participi alturi de noi la vntoarea de var din anul viitor, l


invit Trey. Sunt adui cai chiar de pe Coasta de Vest ca s se ia la ntrecere cu
poneii crescui de noi. Cota ridicat a pariurilor face ntotdeauna ca rezultatul s
devin mai interesant.

Timms mi face semn c masa e gata. Preia tu conducerea, Trey, rosti


Blaze. Iar dac-i plac cursele, Etienne, vei descoperi o mulime de competiii n
cadrul vntorii de var.

Un mic pariu face cursa mai emoionant i d o turnur mai plcut


victoriei, replic Trey. Registrul de pariuri de la Jockey Club nu e deloc diferit.
Cnd am fost ultima dat la Paris, se fceau pariuri dac soia ducelui de
Richelieu va fugi cu grjdarul familiei sau va atepta pn ce avea s moar
btrnul.Apropo, cum s-a rezolvat problema? se interes Trey.

N-a ateptat.

Ce romantic, zise Empress, zmbind ironic.

O eroare de calcul. Ar fi trebuit s mai aib un pic de rbdare, continu el


ironic, deoarece Richelieu a murit la numai dou luni dup fuga ei.
Voi, brbaii... practici, coment Empress.

Corect, ripost, sec, ducele.Dac ar fi fost un om practic, nu s-ar gsi


acum la captul lumii, n Montana, proaspt proprietar al unei case imense din
buteni, alturi de o femeie nsrcinat cu copilul lui, cu care era posibil s nu se
poat nsura nainte de naterea acelui copil.
n fine, unii brbai sunt practici, rosti Daisy, zmbind dulce, uitndu-se la
Etienne cu aceeai patim n ochi ca prima dat cnd o ntlnise la Adelaide.
Iar alii sunt norocoi, murmur ducele, ntrebndu-se ct va dura acea cin i
ct timp dup aceea trebuia s se comporte politicos.
Dac toat lumea e prea bine crescut ca s ntrebe, o voi face eu, sparse
Blaze mica tcere care se ls. De ce s-a rzgndit Isabelle n privina
divorului? Ducele avu nevoie de cteva clipe ca s rspund.
S-a dovedit a fi i ea amatoare de jocuri de noroc, rspunse el. Ca i soia lui
Richelieu. Numai c la Isabelle era vorba de preoi.
Preoi? se mir Hazard, cu voce amuzat.Cunoscnd-o pe ducesa de Vec,
Trey fu pe moment nucit de veste.
Eti sigur? i exprim el ndoiala.

Absolut, zmbi ducele, cald, amabil, triumftor.


De ce a fost att de imprudent... cnd avea divorul pe cap? ntreb Trey.
Isabelle era acas, unde se simea n siguran. Servitorilor nu le era permis
accesul n camer fr o invitaie expres.
Cine a descoperit... situaia? se interesa Daisy, mascndu-i curiozitatea sub
un limbaj prudent.
Eu, rspunse Etienne.Erau cu toii prea politicoi ca s cear amnunte. ns
Hazard, care trise mult vreme ntr-o lume injust, puse cea mai pertinenta
ntrebare.
Au existat martori?
Unul, i foarte bun. Cred c asta a convins-o pe Isabelle s- i reconsidere
poziia, i-am explicat lui Bourges c a dori s fie totul gata n patru luni.
Aadar o nunt de iarn, zise, vesel, Blaze. Hermina i catifeaua alb vor
merge de minune.
Cu orhidee albe, adug Empress.
Poate ai i tu un cuvnt de spus, Daisy, o tachina Hazard, nainte ca ele s-i
planifice i luna de miere.
i pas? l ntreb Daisy pe duce.
Putem pleca ct mai repede? fu rspunsul lui.
V dm permisiunea s orchestrai nunta dup cum dorii, rosti Daisy,
zmbindu-i lui Blaze i lui Empress. Acum o s v rugm s ne scuzai, dar noi
plecm, adug Daisy, mpingndu-i scaunul i ntinznd mna dup Etienne.
Dar abia ai ciugulit cte ceva, protest Blaze.
Sunt sigur c personalul lui Etienne poate pregti ceva de mncare mai trziu,
interveni Hazard.
O putei scuti pe Daisy cteva zile de tribunal? ntreb Etienne.
Bineneles, rspunse Hazard. S ne dai de tire dac vei avea nevoie de
ceva la voi n vale.
Sptmna asta mi pun telegraf i telefon, aa c nu vom fi izolai.Stnd
mn n mn cu Daisy, el simi nevoia copleitoare de a o ine aa o mie de ani.
Fusese ngrozitor de singur n ultimele sptmni.Daisy i mngie mna, ca i
cum i-ar fi neles sentimentele.
inem legtura, rosti ea.Toat lumea pricepu... vizitatorii nu erau bine venii.
Aerul nopii de octombrie era rece la acea altitudine montan. Stelele sclipeau
vii pe cerul negru ca smoala. Etienne conducea lejer trsura cu un singur cai,
de-a lungul strzilor oraului. O privi pe Daisy i-l zmbi.
Eti obosit?

Un pic.
Peste douzeci de minute te bag n pat. Louis a pus buctreasa s
pregteasc nite lapte cald de migdale pentru tine.
Dac ai de gnd s m ngrijeti mereu aa, s-ar putea s-mi intre n obicei
s-i fac copil.
n cazul sta, zise ducele cu glasul voalat, ngrijirea ta ofer o dimensiune
suplimentar de avantaj... fascinant. (O mngie pe Daisy pe obraz cu degetele
nmnuate.) Ari excelent. Eti la fel de ncntat ca i mine? (Zmbi n
noaptea luminat de stele.) Nimeni nu poate fi la fel de mulumit ca mine, dar
eti mcar pe jumtate?
Sunt n extaz. i i mulumesc c ai venit att de repede. Ct poi rmne?
Rosti ntrebarea iute, ca un copil care nu voia s se culce, dar trebuia s tie ct
timp mai are pn s fie bgat n pat.
Sper s rmn ct timp ai nevoie de mine.
Ai gsit o cas. M bucur.
O s construiesc ceva mai bun... mai trziu.
Descopr c instinctul meu de cuibrire devine, tot mai activ. n aparen e o
manifestare biologic, deoarece nu mi-a psat efectiv niciodat unde locuiesc.
Am avut ntotdeauna apartamentul meu n casele prinilor i am fost mulumit.
Atunci f nite cumprturi mine. Eu am luat doar minimul necesar. F
cuibul dup pofta inimii tale. O s te ajut.
O s cumpr lucruri pentru copil. Etienne o cuprinse cu braul dup umeri i
o trase, mai aproape.
O s golim magazinele.
Ah, Etienne... opti Daisy.Lacrimile i curgeau pe obraz iar inima i era att
de ncrcat de iubire, nct cerul nemrginit prea prea mic ca s cuprind
fericirea ei.
Cnd i ddu seama c ea plngea, opri trsura, o atrase n braele lui i o srut
blnd, cu buze reci.
Nu plnge, rosti el moale. Nu trebuie chiar s golim magazinele. Daisy schi
un zmbet umed, apoi vorbi din inim,deoarece cuvintele nu mai puteau rmne
zvorte n, sufletul ei:
Te iubesc prea mult i sunt mai fericit dect mi-a fi putut nchipui vreodat,
dar sunt geloas i te vreau lng mine n fiecare clip, n fiecare zi. Vreau s
stai cu mine dup ce cumprm hainele pentru copil, vreau s stai cu mine pn
ce copilul nostru nu va mai fi un copil, pn ce el va avea frai i surori, i m,

tem de propria mea posesivitate. O s te ndeprtez cu, nevoia asta cumplit de


proprietate. mi pare ru, a vrea s fi fost mai...
Asculttoare? se oferi Etienne, cu o voce n care i se citea amuzamentul.
Genele lui Daisy se ridicar brusc.
Nu-mi place cuvntul sta.Etienne fu mulumit s vad c draga lui Daisy i
recptase buna dispoziie.
Cred eu c acest copil te face s simi altfel, inclusiv instinctul de cuibrire.
Nu plec nicieri... nu-i face griji.
i totui trebuie. Bourges nu poate telegrafia totul, dup cum nici managerul
tu de afaceri sau...
Las-m pe mine s-mi fac griji n privina asta. Tu simte-te ct de posesiv
doreti. O s m descurc dac devii suprtoare, adug el zmbind indulgent.
N-o s zici c nu mai supori? Daisy oft uor. M tem c voi deveni tot mai
rea...
i mai gras, adug el cu un zmbet.
N-o s mai vrei s te uii la mine, replic ea mbufnat.
Sau s-ar putea s vreau s m uit i mai mult. (Etienne i ridic uor brbia cu
un deget ndoit.) Am i eu nclinaiile mele obsesive de proprietate. Pori copilul
meu acolo i vreau s-l vd crescnd n tine.
Eti sigur?
n viaa mea n-am fost mai sigur de ceva. Daisy zmbi fericit.
Deci o s-mi dai voie s am pretenii?
i dau voie orice, draga mea. Bunvoina mea nu cunoate limite.
De aceea te iubesc femeile.
Ct vreme tu m iubeti, sunt mulumit.
Cnd Louis l ntmpin la u, Daisy ncerc o senzaie delicioas, simind c
venise acas. Louis, fcuse att de mult parte din existena lor n casa lui,
Etienne de pe Sena, nct ei i se pru pentru o clip c, se afla din nou la Paris.
ns rastelul de arme din, vestibul i aminti imediat c nu se afla n acel ora
cosmopolit. Aceeai impresie o crea i capul de elan atrnat deasupra scrii.
De mine ai mn liber, drag, rosti Etienne, observnd n ce direcie privea
ea n timp ce urcau scara interioar larg. Astzi n-a fost timp dect pentru
curenie. E i casa ta.
Atunci capul de elan dispare.
D capul de elan jos, Louis.

Imediat, nlimea Voastr, rspunse el, deschiznd ua ctre dormitorul mare


i dndu-se la o parte. Punchul dumneavoastr e gata, sir, pe masa de lng, foc,
iar laptele domnioarei Daisy va fi adus direct sus.
Mulumesc, Louis. Spune-i buctresei c vom lua mai trziu micul dejun.
Bineneles, sir, i dac mi permitei, sir, vreau s spun c e foarte plcut s-o
avem din nou pe domnioara Daisy n cminul nostru.
I-o poi spune chiar tu, Louis. Aici formalismele n- au ce cuta.
E o plcere s v avem din nou printre noi, domnioar Daisy. V-am dus
dorul, zmbi uor Louis.
Sunt ncntat s fiu din nou mpreun cu tine, Louis. Iar mine trebuie s m
ajui s pun casa pe picioare.
Desigur, domnioar Daisy. Abia ateptm ndrumrile dumneavoastr.
Etienne atepta rbdtor, ns privirea lui l fixa pe Louis, cci fusese separat
prea mult timp de Daisy, ca s reziste la o astfel de conversaie politicoas.
Acesta rspunse imediat.
Noapte bun, sir. Mai avei nevoie de ceva?
Nu.
Noapte bun, domnioar.
Noapte bun, Louis. O clip mai trziu, dup ce ua se nchise fr zgomot n
spatele lui Louis, Etienne o atrase pe Daisy n braele lui i o srut, apsat,
intens, cu pasiune. Era n sfrit singur cu ea, dup sptmni ntregi de,
desprire, i o nevoie slbatic i nflcra simurile.Daisy prea mai plinu
dect i amintea ei. Trupul ei avea contururi noi, snii i erau mai mplinii. Iar
buzele el calde i druiau dulceaa dup care tnjea.nlnuindu-i gtul cu
braele, Daisy, se nl pe vrfuri i ceru prin presiunea buzelor mai mult, vrnd
mai mult, cu trupul lipit de corpul lui dur, oferindu-i ntreaga pasiune. Limba
lui se strecur ncet printre buzele el. Daisy i ddea seama de aprinderea lui
dup membrul rigid care-i apsa pntecul.Ridicndu-i uor gura, el i terse
buzele cu un srut. Daisy se ntinse mai sus, dorind gura lui napoi, dorind
senzaia, apsarea, gustul, vrnd s-l simt pe de-a ntregul. Ducele o evit.
Am promis c te bag n pat... zise el.
Nu sunt obosit... icni Daisy, cu sngele ncins, cu trupul arznd de senzaia
ereciei lui, lungi i dure. Limba ei mngie curba buzei lui inferioare, la care
Daisy putea ajunge. Srut-m...
N-ar trebui... murmur Etienne, ar trebui s dormi. (Se apuc s-i ronie uor
buza inferioar i ea i schimb poziia ca s simt mai bine cldura teribil

dintre picioare.) Acum dormi pentru doi... opti el, mngind lene cu palmele
curba mijlocului ei i aplecndu-i din nou gura spre cea a iubitei sale.
Mmm, oft Daisy cteva clipe mai trziu, cnd ducele ddu drumul buzelor
ei. (Mna i trecu peste lna moale a gulerului hainei, peste nasturi, i cobor
spre materialul ntins care ascundea proeminena pulsnd din pantalonii lui.)
Nici tu nu pari obosit... mngie ea uor zona, dup care strnse.
Mmm. Rspunsul ducelui veni din adncul gtului su. Un zmbet generos i
ridic colurile gurii. Somnul era ultimul lucru, la care se gndea n acea clip.
Te in eu treaz? murmur Daisy, pus pe joac.
Categoric. (Ducele se uit la ea cu ochii verzi ncrcai de dorin.) Am
senzaia c voi rmne sculat o mare parte din noapte, opti el. Dac nu te
deranjeaz.n vocea lui se citea un ton slbatic. O vlvtaie familiar de emoie
sufocant nflcra simurile lui Daisy. Sfrcurile ei se ntrir la insinuarea din
vorbele lui, snii mureau de pofta de a fi atini, dintr-odat sensibili la tria
musculoas a corpului ducelui.
Zvcnetul peticului umed i ncins dintre picioare inea pasul cu btaia nteit a
inimii i respiraia i era tot mai grea.
Nu m deranjeaz... Genele ei negre i seductoare se nlar civa
centimetri, lsndu-l pe Etienne s zreasc dorina mocnit din ochii ei.
Desf-i prul, rosti moale Etienne, desfcndu-l braele din jurul gtului.
Am chef s-i rup hainele, replic Daisy, atingnd cu degetele mtasea
cravatei lui. n acel moment, l ntrerupse un uor rpit n u.
Mai trziu, promise ducele cu un ton provocator. Bnuiesc c e laptele ru. (O
conduse pe Daisy ctre canapeaua tapiat cu catifea verde.) Ateapt-m aici.
Nu vreau s atept mult, murmur Daisy.
Eu nu vreau s atept deloc, rspunse Etienne, mngind uor cu palma snii
ei plini. Daisy nchise ochii din pricina senzaiei.
Nu te mica, opti el, srutnd-o blnd pe gur. Ducndu-se la u , ducele o
deschise, lu o tav de la Louis, i mulumi i i fcu simultan semn s plece.
nchise ua i o ncuie, puse tava pe noptier i se ntoarse la Daisy.
Acum desf-i prul, ceru el, dndu-i jos haina de la costum, apucnd un
scaun i aezndu-se lng ea.Canapeaua era moale, joas, cuprinznd-o pe
Daisy n luxul ei senzual.Daisy se odihnea sprijinindu-se de braul nalt, cu
picioarele ntinse, ncruciate la nivelul gleznelor, cu minile nlate deja ca s
ndeplineasc cererea lui, cu snii ridicai.Etienne privi cum ea i trage ncet
acele cu bijuterii care i ineau prul strns, urmri inelele grele ale prului
alunecndu-i peste umeri i peste verdele rochiei. ntinznd mna, lu acele de

pr din palma ei i i apropie scaunul ca s ajung mai uor la ea. Etienne atinse
mtasea grea i neagr a prului ei, o mngie, o ls s-i alunece printre degete,
pn la nivelul snilor ei.
Asta e a mea, rosti el, innd o uvi subire din prul ei n palm. Tu eti a
mea, adug, mngindu-i buzele cu uvia. Mi-a fost dor de tine.
Am fost lipsit... (Daisy i arcui uor spatele din pricina anticiprii, iar snii i
se nlar provocator) de absolut tot.
Acum sunt aici ca s am grij s nu-i mai lipseasc nimic.
mi place cum sun asta.Degetele ei desfcur primul nasture de sus al
rochiei.
Ai un aer... oficial, murmur ducele, intrigat de numrul mare de nasturi care
rmneau de descheiat, n rochia asta cu croial masculin.
sta-i aspectul meu din instan.
n contrast cu?
Viaa mea personal.
Care... iese acum la iveal?Fiecare nasture deschidea tot mai mult partea din
fa a rochiei, lsnd s se vad pielea satinat, dantela furoului, curba ispititoare
a snilor.
Pentru tine, replic ea cu un zmbet seductor.
Numai pentru mine, murmur el, cu un instinct barbar, iart-m. Cu tine e
greu s-mi stpnesc dreptul seniorial. Vrei s te ajut?
Daisy cltin din cap. Aproape terminase s descheie nasturii. Daisy i ddu jos
ncet rochia,contient de privirea fascinat a lui Etienne. Ea se aplec spre a-i
elibera minile i n micare snii aproape c-i ieir peste marginea furoului.
Ducele se agit uor pe scaunul lui.Ea i ddu rochia cu un uor zmbet, ca i
cum el ar fi fost valetul care o atepta, i Etienne o puse fr s se uite pe un
scaun apropiat, continund s-o priveasc pe Daisy.
Snii ti sunt deja mai mari, zise el, plimbndu-i, degetele pe pielea ei i
peste mtasea furoului.
i simt... materni, rosti Daisy cu un oftat de, plcere, furnicat de senzaia
produs de degetele lui. Simt aerul pe ei ca o ptur...
Te irit s fii gravid? Daisy arta superb. Radia, prul strlucitor se revrsa
n arabescuri peste curba lin a umerilor, braele ei se odihneau languros pe
sptarul canapelei. ntreaga ei fptur evoca fecunditatea n toat splendoarea.
Huzuresc n aceast stare, replic ea zmbind, ntinzndu-se ca o pisic pe
catifeaua moale, verde, cu snii legnndu-se senzual, iar tu ai promis c o s,
m rsfei.

Categoric, murmur el, erecia devenindu-i i mai evident cnd se aez


lng ea. Ai cuvntul meu n privina asta.
Atunci trebuie s-i scoi hainele, pentru c nu te-am vzut de mult timp i
sunt nerbdtoare.
E nevoie de vitez?
Categoric.Vocea ei se potrivea cu promisiunea din ochi.Trgnd de cravat,
Etienne o ls pe sptarul, scaunului, i descheie vesta i cmaa cu micri,
grbite, le scoase pe amndou cu un singur gest i, le ls s cad la podea cu
nepsarea dat de o ntreag via petrecut alturi de servitori gata s
ndeplineasc oricnd comenzile. Cnd se ridic s-i dea jos pantalonii, Daisy
i concentra privirea asupra degetelor lui, care descheiau materialul ntins la
limit peste erecia lui El i nl privirea o clip i zmbi.
Croitorii nu se gndesc niciodat la momentele erotice blestemaii tia de
nasturi.Dei degetele lui zvelte i puternice nu ezitar nici, o secund, ele reuir
cu destul dificultate s-i duc misiunea la bun sfrit. Spatele lui musculos se
ivi pentru cteva secunde n faa ochilor lui Daisy cnd Etienne iei din
pantalonii de ln cenuie fin.Cu aceeai micare expert, el i ddu jos i
lenjeria intim din bumbac, imprimat cu monograma familiei.Era la fel de
frumos cum i amintea ea. O clip, mai trziu Etienne se post cu faa la Daisy,
nchis la culoare ca un arab, cu membre i siluet puternice i elegante, cu
erecia att de mare, nct ea icni:
Am uitat...
Atunci d-mi voie s-i mprosptez memoria.
Ar trebui s resping tonul sta.
Poate c n circumstane mai puin dramatice i-ai putea permite s o faci,
replic el ncet, aezndu-se pe canapea lng ea.
Exist i dram ntr-o dorin nnebunitoare?
E un fel de a zice. De fapt, adug el cu un zmbet pariv, depete cu mult
orice posibilitate de exprimare. Simte i tu cum mi bate inima. Lund palma lui
Daisy, o puse pe pieptul lui. Ea simi btaia nebuneasc de sub palma ei.
Deci eti implicat emoional. n zmbetul ei se citea plcerea i vocea i era
ncrcat de o ironie voluptuoas. Propriul ei tremur se reflecta n btaia inimii
lui.
Oh, da, opti el, ridicnd mtasea fustei ei.
i plimb mna de-a lungul ciorapilor de mtase pn la jartierele de dantel
care i ncercuiau coapsele.

Pori mult lenjerie, rosti el cu un zmbet, cobornd o jartier, pentru cineva


care vrea s se grbeasc. Eti protejat contra oricrei invazii.
Sunt hainele mele de zi.
Chiar i pantalonai, observ el cu o privire ironic i ntrebtoare n acelai
timp. mi amintesc cnd ai spus c nu pori niciodat aa ceva. ntre timp el se
apuc s-i dezlege centura din jurul mijlocului i s trag pantalonaii brodai cu
dantel n jos peste olduri.
Acum, c eti aici, murmur Daisy, simindu-l cum o ridic pentru a-i scoate
tot ce mai avea pe ea, am motiv s m descotorosesc din nou de ei.
Ca s fii ntotdeauna gata pentru mine? Etienne i mngie prul mtsos
dintre picioare.
Da... opti ea.Degetele lui alunecar mai jos i se umezir n dovada lichid a
dorinei ei, dup care ptrunser nuntru, invadnd-o profund, dar blnd. Daisy
gemu din pricina senzaiei care i inunda simurile.
Eti gata, murmur el. n acea clip ea i zise c ar vrea s fie ntotdeauna
gata pentru el, ca o sclav devotat doar plcerii stpnului ei. Zmbetul lui o
putea face s uite complet cine era sau unde era, s nu-i mai pese de
independena cultivat cu atta grij n timp, s se simt doar un obiect docil.
Zmbi din pricina propriului entuziasm.
Cnd m atingi, m srui, m doreti m simt complet abandonat, topit
i supus, ca i cum trebuie s fac ce-mi ceri, ori...
Ori? o ndemn el ncet, mngind cu degetele fierbineala ei umed i
lipicioas.Daisy i nchise pe jumtate ochii ca s se protejeze de cldura care-i
ncingea trupul. Atingerile lui pricepute o fceau s simt doar o dorin
imperioas.
Nu vei...
i totui, voi, opti Etienne, aducnd-o pe Daisy aproape de eliberarea
orgasmic. i neleg. tia la ce se referea Daisy, cci nevoia de ea i modificase
viaa n ntregime. Iar dac cineva i-ar fi spus cu ase luni nainte c va ntlni o
femeie care-l va transforma ntr-att, i-ar fi rs acelei persoane n nas.
Nu mai pot s atept, icni Daisy, trgndu-l spre ea, cu minile pe umerii lui.
Cnd el se mic desupra ei, ca s-i satisfac dorina plin de pasiune, ea atinse
capul umflat i pulsnd al ereciei lui i o ghid n strfundurile ei. Etienne o
umplu ncet, penetrnd-o treptat, pn ce se afl adnc n ea cu toat lungimea.
Dup aceea, strecurndu-i palmele sub oldurile ei, o trase n jos ca s-o poat
ptrunde complet. n acea clip, Daisy ip n extaz.
Bun venit acas, murmur el.

Prima dat fcur dragoste ntr-o grab febril, pentru c perioada de ateptare
fusese prea lung pentru amndoi. Tot de aceea, totul se termin repede.
M faci s m simt stingherit, rosti Etienne cteva secunde mai trziu,
gfind, uitndu-se la ea, cu prul czut peste ochi. Parc a fi un colar
netiutor.
Sunt mnat de aceeai nerbdare... aa c suntem chit, murmur Daisy,
atingnd curba piin i senzual a buzei lui inferioare.
Am s m revanez.Etienne era serios i ironic n acelai timp.
Un brbat pe gustul meu.
O femeie lacom.
Deci nu sunt absolut perfect, zmbi ea languros.ns pentru el era, cci,
asemenea oricrui brbat ndrgostit, nici nu o putea socoti altfel. Puin mai
trziu o duse n brae pn la pat, o aez pe margine i termin operaiunea de
dezbrcare a ei. Cnd el ntinse mna ctre nasturii fustei, ea zmbi:
M lipesc toat.
Trebuie s remediem asta. Acum fii bun i stai nemicat, i ceru el, vznd
c Daisy se agita uor pe, loc, pn ce termin s te dezbrac i apoi o s te spl.
Nu e... neplcut.Vocea i era insinuant.
Dar cum e? surse el mecherete.
Ca i cum o parte fierbinte din tine ar fi nc n mine.
Ce copil inteligent, o tachina el, srutndu-i buza inferioar. Ai observat.
Srut-m i aici, rosti ea moale, atingndu-i sfrcurile, care erau nc tari,
ca i cum trupul ei continua s ard, gata de dragoste.
Las-m s te dezbrac mai nti, sau n-o s mai reuim niciodat s-i dm jos
hainele.
Cum poi avea atta logic i n acelai timp s ari aa cum ari. ntinznd
mna, Daisy mngie erecia lui dur pe toat lungimea. Etienne era iari ntrit
ca i cum nu s-ar fi eliberat doar cu cteva clipe nainte.
Cineva trebuie s mai judece i logic, rosti el cu un surs.
De ce?
Pentru c vreau s scap de fusta i lenjeria asta a ta. Centura e prea strns,
adug el, din pricina unui nasture care refuza s fie descheiat.
ncep s pun pe mine cte un centimetru, Ici i colo.
El se uit la ea cu o privire n care se citea dorina, afeciunea i mulumirea.
E un gnd plcut, murmur el. Deci ai nevoie de o nou garderob. Mine.
Nu putem face totul mine. i pe urm s-ar putea s nu vreau s m dau jos
din pat mine.

O posibilitate pentru care i sunt recunosctor, opti el. Atunci poimine vom
chema pe cineva aici ca s nu fii nevoit s te dai deloc jos din pat.
Aici nu e Parisul decadent.
Negustorii refuz banii n Montana?
Brfa circul repede ntr-un ora att de mic.
La fel se ntmpl i la Paris. i ce-i cu asta? Daisy surse.
O s fii mereu un copil rsfat al norocului?
n unele privine, da. Iar n alte privine minore refuz s fiu contrazis. (Smulse
nasturele exasperat.), De-acum nainte nasturi mai mici sau butoniere mai mari,
declar el, zmbetul iluminndu-i ochii, dac am s fiu cel care te mbrac.
i dezbrac.
Cu att mai mult e nevoie de nlesnirea operaiunii.
Acum a fi ncntat s nu m mai mbrac o lun.
Aranjez eu asta.
Arogantule.El surse.
Acum ridic-te, ca s scpm de...
Aruncndu-i braele n jurul lui, Daisy l srut cu nfrigurare.
Am spus ce trebuia? ntreb el, zmbind larg cnd ea i ddu drumul.
Mai bine n-ai fi avut farmecul sta mistuitor, atac ea, ncpnat, dei nu
era dect o tachinare i el tia asta.
i-am adus i cadouri, ca o msur a farmecului meu mistuitor. Sper s dea
rezultate.
n ce fel?
n felul obinuit, o necji el. Acum nu te bosumfla, adug, jucu, sau nu i
le voi mai da.
Nu m bosumflu, replic Daisy, pe jumtate n joac, pe jumtate n serios,
gndindu-se la toate femeile crora el le cumprase cadouri.
Nu-i plac cadourile? ntreba el, ridicnd-o n picioare ca s-i poat da jos
fusta i pantalonaii. O s-i plac darurile mele, continu, imun la mica ei
rbufnire, aeznd-o cu spatele sprijinit de pernele albe ca zpada. Ct de
curnd.
Apoi o spl cu ap cald i nmiresmat, pregtit dinainte. Gestul n sine era
ncrcat de erotism, aa cum cobora el ncet crpa moale de-a lungul coapselor
ei, apoi n sus, pentru a terge urmele actului lor de Iubire.Iar ea fu mulumit
s-l lase s aib grij de ea,satisfcut n iubirea ei, lene dup momentele de
extaz, nclzit de cldura din ncpere i de simurile ei ncinse. Dup ce se
spl i el, Etienne scoase dintr-un mic portofoliu din piele mai multe

imprimate, i le mprtie pe pat. Cu un punch pentru sine, i un lapte cald


pentru Daisy, sttur amndoi cu picioarele ncruciate pe acoperitoarea de satin
alb, admirnd, nudurile feminine seductoare ale lui Bonnard, n diverse stadii
de dezbrcare, femei mignone se mbiau sau se ddeau jos din pat, se odihneau,
indolente, acoperite sau nu, mbrcate cu ciorapi lungi, negri, se admirau n
oglinzi, i pieptnau languroase prul.
Sunt frumoase, rosti Daisy, i foarte stilate n ciorapii lor negri.
Plesc prin comparaie cu tine, iubito, replic ducele, admirnd perfeciunea
formelor voluptuoase, ale lui Daisy. Mai am una, de un stil diferit, adug el,,
ridicndu-se i aducnd un mic tablou.Tabloul nfia o mam care tocmai i
scotea, copilul din baie.Era o compoziie delicat, derivat din stampele
japoneze, ns nvluit de o atmosfer emoionant imprimat de relaia dintre
mam i copil.
A fost fcut de o pictori american
Mary Cassatt. Mi-am zis c o s-i plac. Att mama, ct i copilul aveau
prul negru. Capetele lor erau apropiate, cci mama i mbria afectuoas
copilul. Daisy simi o cldur plcut vznd gingaa scen... i melancolia lui
Etienne.
Eu nu i-am cumprat nimic, rosti ea ncet. M simt vinovat.
Nici un cadou nu poate egala copilul pe care mi-l vei drui.
Aplecndu-se, el o srut, lung i meticulos, un srut aprins de dulcea i iubire
care devenea tot mai profund, astfel c ea simi dulcele fior al excitaiei
cuprinznd-o din nou.
El i simi rspunsul, i simi gura deschizndu-se sub gura lui, gust dulceaa
limbii ei, simi tremurul ei de dorin pe buze. Cu lejeritate, Etienne absorbi
vibraiile pasiunii ei dttoare de cldur, amgind-o, i necjind-o cu limba,
srutnd-o pn ce Daisy i dori mult mai mult.
Ridicndu-i gura, ducele lu ceaca goal pe care ea o inea n mn i o puse
pe noptier.
Nu tiu dac Louis are habar sau nu, rosti el, zrind pasiunea din privirea ei,
dar laptele de migdale cald, pe care mama lui l prescria ca linititor, a folosit
pentru cu totul alte scopuri n lumea arab.
Poate de aceea e considerat un panaceu pentru oboseal, murmur Daisy, cu
un zmbet cald i seductor.
E posibil, rspunse Etienne. Cu siguran c e, sntos, deoarece conine
lapte, miere, migdale i albuuri de ou, adug el, ntorcndu-se spre ea. Cu voce
ncrcat de excitare, continu:

i mai trebuie s te pstrm sntoas. i atinse cu podurile palmelor vrfurile


snilor, se juc cu ei, mngindu-i pe partea exterioar, ctre, brae, dup care
cobor spre sfrcurile ieite n afar., Mngie vrfurile sensibile cu blndee,
fcndu-le s devin rigide, i nclin capul ca s cuprind unul din sfrcuri
ntre buze i murmur:
Le pregtesc pentru copilul care va veni.
Supse la nceput, cu gingie, primul sfrc, dup care se apuc de cellalt sfrc,
pn ce Daisy se prbui pe perne, cu toate simurile concentrate asupra
senzaiei ncnttoare produse de gura lui. O dorin cumplit, de-a dreptul
palpabil, bombard fiecare nerv i fiecare receptor nervos din trupul ei.
Te vreau, opti ea, cu degetele prinse n prul lui negru ca smoala, arcuindu- i
spatele ca s simt mai bine cu snii atingerea lui, nchiznd ochii strns din
pricina plcerii extraordinare.
El nu-i rspunse, ci continu s ronie, s mute uor i s sug vrfurile
proeminente, pn ce Daisy se simi cuprins de un fior incandescent de la
pomeii mbujorai ai obrajilor pn la vrfurile degetelor de la picioare. Iar cnd
el i ridic n sfrit capul, Dalay rmase, ncremenit cteva clipe, simind pe
palme apsarea capului lui.
Deschide ochii, i ceru Etienne, strecurndu-i palma ntre picioarele ei.
Iar cnd ea se conform, lsndu-i braele s cad i revenind cu efort din
paradisul simurilor, el adug:
Uit-te la asta.Aez un mic pachet ambalat, pe care l scoase din sertarul
noptierei, pe pntecele ei n vreme ce ea se apuc s desfac panglica de,
mtase, degetele ducelui strbtur triunghiul de pr, negru dintre picioarele ei i
alunecar n jos, ctre deschiztura umed.
Nu m mai pot concentra cnd faci asta, icni ea, oprindu-se pentru o clip ca
s absoarb senzaiile delicioase pe care le ncerca.
Stai s te ajut, rosti ducele, ignornd admonestarea ei i desfcnd hrtia
argintie cu mna liber.i plac? nuntru se afla o duzin de perechi de ciorapi
de,mtase, ntr-un curcubeu de nuane, cu dungi i, modele luxuriante. Preau cu
toii delicai ca i cum ar fi fost esui din pnz de pianjen.
Sunt superbi.Atingndu-i uor, Daisy se simi decadent numai privindu-i. n
mod normal, ea purta numai ciorapi albi sau de culoarea pielii. Acetia erau
ciorapi pentru seducie, pentru ntlniri galante, pentru dezbrcare n faa unui
amant. Cu mintea nfierbntat de explorrile degetelor lui Etienne, Daisy avu
sentimentul c i era hrzit s poarte acele culori care personificau dorina
pur... pentru totdeauna.

Punei-i pe cei negri aa cum poart nudurile lui Bonnard, o invit


Etienne. Cu jartierele lila.
Va trebui s i iei mna.El cltin scurt din cap i i plimb degetele de-a
lungul buzelor umflate i umede, ptrunznd uor nuntru, apoi tot mai adnc.
Daisy crezu c se topete.
Punei-i, insist el, pe un ton cobort. Ea se supuse i cnd ridic genunchiul
i l ntinse, ca s-i petreac ciorapul negru peste clci, degetele, lui alunecar
i mai adnc, cci poziia o fcea pe Daisy, s se deschid mai tare, astfel c ea
trebui s-i in respiraia din pricina plcerii sfietoare.Cum Daisy prea pe
moment inert, ducele o ajut s-i petreac jartiera lila peste picior, urcnd uor
de-a lungul coapsei ei moi i pline.
Nu vreau s fiu att de dependent, opti Dais
Vrei s m opresc? n prima clip ea nu-i rspunse, cci o uoar, obstinaie
mai dinuia nc dincolo de valul de, plcere fierbinte care o sclda.
Vrei? Ea cltin din cap, cci el ncepu s-i retrag degetele i Daisy avea
mai mult nevoie n acea clip de senzaii dect de autonomie.
Atunci uite i cellalt ciorap.Ea crezu c moare de extaz cnd i ridic
cellalt picior ca s-i trag ciorapul. Se ntreb chiar dac se, poate leina dintro senzaie att de puternic. Privi, drept n ochii lui verzi, zmbitori i
strlucitori.
O s te fac s m atepi, opti el.
Nu poi.ns Etienne tia precis cnd s nceteze cu mngierile degetelor sau
cnd s le mite mai ncet sau mai repede, mai profund sau mai puin profund,
tia cum s-o opreasc exact nainte de orgasm.Cteva clipe mai trziu, ea
deschise ochii mari pentru c brusc se simi lipsit de dulcele lui talent i, ca o
dependent de droguri, avea nevoie de mai mult.
S tii c i laptele de migdale are rolul lui, rosti el ncet. Nu da vina numai pe
mine, adug ntr-o oapt nfierbntat.
Sunt nestul. (Vocea lui Daisy tremura din pricina descoperirii fcute i a
dorinei.) Tu eti de vin. El nu o dezaprob, i zise doar:
ncearc s simi senzaia asta.Punndu-i ambele palme n jurul snului ei,
aps,uor, astfel nct esutul moale dintre palmele lui iei,n afar, iar sfrcul i
se ntri i mai mult.
i asta... Palmele lui alunecar peste suprafaa interioar a coapselor ei, de
la captul ciorapilor negri de mtase pn la despictura ud, pe care el o
transformase ntr-o tor vie.

Daisy se arcui ca s simt mai bine palmele lui ncinse, ns Etienne o intui
locului. Palmele lui ardeau pe carnea coapselor ei ca doi tciuni.
Senzaia e mai vie. i pot simi inima i venele, cum pulseaz, iar terminaiile
nervoase i sunt, sensibilizate. Migdalele sunt extrem de nutritive, adug el cu
un zmbet.
Ce drgu, murmur ea.
Vrei s te srut?
Printre altele, rspunse ea, cu voce ncrcat de pasiune, zcnd inert sub
minile lui.
O voi face dac mai deschizi cteva cadouri.
Trebuie? se bosumfl, marcat de sentime