Sunteți pe pagina 1din 532

1

PAUL SUSSMAN

OAZA
ASCUNS

Traducere din limba englez:


Graal Soft Integrated Translation Services

ISBN
978-606-609-128-2

Paul Sussman
Hidden Oasis
2009
Editura ROA
2011

Sunt binecuvntat s fi gsit


cea mai perfect oaz de pe pmnt,
un loc de adpost i de cldur,
i de nemrginit bucurie.
Se numete familia mea:
Alicky, Layla, Ezra i Jude.
Aceast carte este pentru ei,
cu dragoste, ntotdeauna.

2153 .HR. EGIPT,


DEERTUL DE VEST
Luaser cu ei un mcelar n pustiurile ndeprtate ale deshretului, care folosi mai degrab un cuit de mcelrie i nu unul
ceremonial, ca s le despice gtlejurile.
Cu aceast unealt feroce, cioplit din cremene galben,
ascuit ca o lam i lung ct un antebra, mcelarul trecu de la
preot la preot, apsnd cu pricepere lama n unghiul moale dintre
gt i clavicul. Cu ochii lucindu-le de la atta shepen i shedeh pe
care le buser ca s le amoreasc durerea i cu capetele rase,
licrindu-le de picturi de ap sfinit, fiecare brbat se ruga lui
Ra-Atum, implorndu-l s l treac n siguran prin Tunelul celor
Dou Adevruri n Cmpiile Binecuvntate ale lui Iaru. Dup care,
mcelarul le ddea capetele pe spate, cu ochii spre cerul care
vestea ivirea zorilor i, dintr-o singur rotire ferm a ncheieturii, le
cresta gtlejurile de la o ureche la cealalt.
S peasc pe cile frumoase, s treac de bolta cereasc!
scandau preoii rmai. S stea la mas cu Osiris n fiecare zi!
mprocat cu snge pe brae i pe tors, mcelarul l culc pe
fiecare brbat la pmnt, trecnd la urmtorul preot i repetnd
gestul, irul de cadavre crescnd pe msur ce i fcea treaba cu
o privire goal i o eficien brutal.
De pe o dun apropiat, Imti-Khentika, Marele Preot al lui Iunu,
Primul Preot al lui Ra-Atum, Cel Mai Mare Dintre Profei, privea n
jos, ctre mcel. Simea o durere imens pentru moartea attor
brbai pe care ajunsese s-i considere fraii si. Dar simea i
satisfacie pentru c i ndepliniser misiunea, iar fiecare dintre ei
tiuse de la bun nceput ce avea s se ntmple, astfel ca nimeni s
nu aud vreo vorb despre ce fcuser.
n spate, spre est, simi primele raze de cldur ale soareluirsare, Ra-Atum, care se nfia precum Khepri, aducnd lumin
i via n lume. Se rsuci, dndu-i la o parte gluga din piele de
9

leopard i, ntinzndu-i braele, recit:


O, Atum, tu care ai luat fiin pe muntele creaiei,
Cu o flacr precum cea a Psrii Benu pe altarul Benben de la
Iunu!
Ridic o mn cu degetele rsfirate ca i cum ar fi vrut s apuce
dunga roiatic, ngust, ce se strecura pe deasupra nisipurilor, la
orizont. Apoi, rsucindu-se din nou, privi n direcie opus, nspre
vest, ctre peretele care se ntindea dinspre nord spre sud, pe o
distan de o sut de khet, precum o cortin imens czut peste
marginea pmntului.
Undeva la baza acelor stnci, n umbrele dense pe care lumina
rsritului nu le alungase nc, se afla Poarta Divin: re-en wesir,
Gura lui Osiris. Nu se vedea de unde sttea el. i probabil ar fi fost
la fel i pentru un trector care s-ar fi aflat exact n faa ei,
deoarece chiar el, Imti, rostise descntecul care o nchisese i o
ascunsese i doar cei care tiau s priveasc puteau s o vad. Aa
reuise refugiul strmoilor lor, wehat er-djeru ta, oaza de la
captul lumii, s i pstreze secretele de-a lungul irului nesfrit
de ani i doar civa alei tiau de existena ei. Nu degeaba era
numit i wehat seshtat Oaza Ascuns. ncrctura lor avea s
fie n siguran acolo. Nimeni nu avea s o gseasc. Se putea
odihni n pace pn aveau s vin vremuri mai linitite.
Imti i trecu privirea pe deasupra stncilor, dnd din cap ca i
cnd ar fi fost de acord cu totul, apoi se uit ctre turla ncovoiat
de piatr care nea din dune la vreo opt khet de peretele stncii.
Era o formaiune uimitoare chiar i de la aceast distan,
dominnd peisajul din jur: un turn curbat din piatr neagr care
se nclina n afar i n sus, atingnd o nlime de aproape 20 de
meh-nswt, ca o secer vast care spinteca suprafaa deertului
sau, mai degrab, ca piciorul unui scarabeu gigantic care se tra
prin nisip.
Oare ci cltori, se ntreb Imti, trecuser pe lng santinela
aceea singuratic fr s i dea seama de semnificaia ei? Foarte
puini, sau poate chiar nici unul, i rspunse tot el, cci acestea
10

erau trmurile dearte, trmurile moarte, teritoriul lui Set, unde


cei care i preuiau viaa nu se ncumetau s ptrund. Doar cei
care tiau de lucrurile uitate s-ar fi aventurat att de departe n
pustietatea fierbinte. Doar aici ncrctura lor ar fi fost cu adevrat
n siguran, departe de cei care i-ar fi folosit greit puterile-i
groaznice. Da, se gndi Imti, n pofida ororilor cltoriei lor,
hotrrea de a o aduce spre vest fusese cea corect. Cu siguran.
Cu patru luni n urm, decizia fusese luat de un consiliu
secret format din cei mai influeni oameni din ar: regina Neith,
prinul Merenre, tjaty Userkef, generalul Rehu i el, Imti-Khentika,
Cel Mai Mare Dintre Profei.
Numai nisu nsui, Lordul Celor Dou Trmuri, Nefer-ka-rePepi, nu fusese prezent i nici nu fusese informat despre decizia
consiliului. Cndva, Pepi fusese un conductor mre, egalul lui
Khasekhemwy i al lui Djoser i al lui Khufu. Acum, n anul 93 al
domniei sale, de trei ori durata unei viei normale de om, puterea
i autoritatea sa slbiser. Peste tot n ar, guvernatorii i
alctuiser propriile armate i se rzboiau ntre ei. La nord i la
sud, cele Nou Arcuri pustiau graniele. n trei din ultimii patru
ani, apele nu se revrsaser, iar recoltele nu se prguiser.
Kemet se dezintegra i toat lumea se atepta doar ca lucrurile
s mearg din ru n mai ru. Pepi putea s fie fiul lui Ra, dar, n
aceste momente de criz, alii trebuiau s preia controlul i s ia
deciziile de stat n locul lui. n consecin, consiliul hotrse:
pentru propria protecie i pentru sigurana tuturor, iner-en sedjet
trebuia dus de la Iunu, unde era adpostit i purtat prin cmpiile
de nisip spre sigurana Oazei Ascunse, de unde venise de la bun
nceput.
i pe umerii lui Imti-Khentika, Marele Preot al lui Iunu, czuse
responsabilitatea de a conduce aceast expediie.
Du-l peste apele erpuitoare, du-l cu barca spre partea de est
a raiului!
Un nou val de scandri se ridic de dedesubt, n timp ce nc un
gtlej fu tiat, nc un trup fu aezat pe pmnt. Deja 15 zceau
pe jos, jumtate din numrul lor.
O, Ra, las-l s vin la tine! strig Imti alturndu-se corului.
11

Du-l pe drumurile sacre, d-i via venic!


Privi cum mcelarul trecu la urmtorul brbat din ir, n aer
rsunnd uieratul traheei despicate. Apoi, pe cnd cuitul retez
din nou, Imti i ntoarse privirea nspre deert, amintindu-i
comarul cltoriei pe care tocmai o fcuser.
80 dintre ei porniser la nceputul anotimpului peret, cnd
cldura era cea mai blnd. Cu ncrctura nvelit n straturi
protectoare de pnz i legat de o sanie de lemn, o apucaser
ctre sud, mai nti cu corabia nspre Zawty, apoi pe uscat, spre
oaza din Kenem. Aici se odihniser o sptmn nainte s nceap
ultima i cea mai nfricotoare parte a cltoriei lor 40 de iteru
prin pustietile arztoare, neumblate ale deshret-ului, ctre marile
stnci i Oaza Ascuns.
apte sptmni durase aceast ultim parte, cele mai urte
sptmni pe care le trise Imti, mai groaznice dect i-ar fi
imaginat vreodat. nainte s parcurg nici jumtate din drum,
boii le muriser i trebuiser s preia toat ncrctura, cte 20
odat, njugai ca nite cirezi de boi, cu umerii sngerndu-le din
cauza funiilor sniei, cu picioarele arse de nisipul ncins. n fiecare
zi, naintau tot mai lent, ncetinii de dune nalte i furtuni de nisip
orbitoare, dar mai ales din pricina cldurii care, chiar i n acel
anotimp cic rcoros, i prjolise din zori pn la apus, ca i cum
aerul ar fi luat foc.
Setea, boala i epuizarea le redusese necrutor numrul, iar
cnd li se terminase i apa, iar destinaia lor tot nu se ntrezrea,
se temuse c misiunea lor era sortit eecului. Totui, se trser
n continuare, tcui, ncpnai, fiecare dintre ei pierdut n
lumea sa plin de chinuri, pn n cea de-a patruzecea zi de la
ieirea din Kenem, cnd zeii le rspltiser perseverena cu
privelitea pentru care se rugaser att de mult: o dung roiatic,
tears de-a lungul orizontului vestic, delimitnd marile stnci i
vestind finalul cltoriei lor.
Chiar i atunci, le trebuir nc trei zile ca s ajung la Gura lui
Osiris i s treac prin ea, nspre trectoarea plin de copaci a
oazei, moment n care doar 30 dintre ei mai rmseser n
picioare. i ncredinar povara templului din inima oazei, se
12

mbiaser n izvoarele sfinte i apoi, devreme n aceast


diminea, dup ce rostiser descntecele de nchidere i tinuire,
dup ce aruncaser Cele Dou Blesteme, o luaser napoi spre
deert i ncepuse mcelul.
Un zdrngnit puternic l trezi pe Imti din reveria lui. Mcelarul,
care era mut, i lovea mnerul cuitului de o stnc pentru a-i
atrage atenia.
28 de cadavre zceau pe nisip, lng el. Mai rmseser doar ei
doi n via. Sosise sfritul.
Dua-i-nak netjer seni-i, zise Imti cobornd de pe dun i
punndu-i mna pe umrul plin de snge al mcelarului. i
mulumesc, frate.
O pauz, apoi:
Vei bea shepen?
Mcelarul cltin din cap i, nainte s se ntoarc i s
ngenuncheze naintea lui, i nmn cuitul, indicndu-i uor cu
dou degete lui Imti unde anume pe gt trebuia s taie. Lama era
mai grea dect i imaginase Imti, mai dificil de controlat i avu
nevoie de toat puterea sa ca s o ridice la gtul mcelarului i s
spintece carnea. Tie ct putu de adnc, iar sngele i ni ntr-o
explozie arcuit pe nisip.
O, Ra, deschide-i uile cerului, gfi el lsndu-i trupul pe
pmnt. Las-l s vin la tine i s triasc venic.
i aranj braele pe lng trup i, srutndu-l pe frunte, se tr
napoi n vrful dunei, picioarele adncindu-i-se n nisip aproape
pn la genunchi, cu degetele nc ncletate pe cuit.
Soarele aproape c rsrise de tot, doar partea sa de jos mai
atingea orizontul; chiar i la acea or timpurie, cldura sa fcea ca
aerul s se distorsioneze i s pulseze. Imti l privi cu ochii mijii,
ca i cnd ar fi calculat de ct timp mai avea nevoie ca s se ridice
de tot, dup care se ntoarse spre vest, ctre turla de piatr i
stncile negre din spatele ei. Trecu un minut, apoi dou, dup
aceea trei. Apoi, i ridic braele spre cer i strig:
O Khepri, o, Khepri,
Ra Atum la rsrit,
13

Ochii ti vd totul!
Pzete iner-en sedjet,
ine-l la pieptul tu!
Fie ca rufctorii s fie strivii de flcile lui Sobek
i nghiii de arpele Apep,
Ca s se odihneasc n pace i linite,
n spatele re-en wesir, n we-hat sehstat!
Se ntoarse nc o dat spre soare, i azvrli pielea de leopard
de pe cap i, luptndu-se din nou cu greutatea cuitului i-l trecu
peste fiecare dintre ncheieturi.
Era btrn peste 60 de ani iar puterea i se scurgea lent, ochii
i se nceoau, iar mintea i se ntuneca ntr-o succesiune de
imagini neclare. O vzu pe fata cu ochii verzi din satul n care
copilrise (ct de mult o iubise), scaunul su vechi din nuiele din
vrful Turnului lui Seshat din Iunu, unde obinuia s stea noaptea
pentru a observa micarea stelelor, mormntul pe care i-l fcuse
n Necropola Profeilor, care nu avea s-i adposteasc vreodat
corpul, dei cel puin povestea lui rmsese pentru a-i nscrie
numele n eternitate.
Imaginile se nvrteau, ntreesndu-se, mbinndu-se i
separndu-se i fragmentndu-se tot mai mult, pn cnd
disprur de tot i rmase doar deertul, cerul, soarele i, de
undeva din apropiere, o btaie uoar de aripi. Iniial, crezu c era
un vultur care ddea trcoale cadavrelor, dar sunetul era prea
delicat pentru o creatur att de mare. Privi ameit n jur i vzu
cu stupoare lng el, n vrful dunei, o pasre micu, cu pieptul
galben, o codobatur care se uita la el cu capul aplecat ntr-o
parte. Ce cuta acolo, n mijlocul deertului, nu tia nici el, ns
zmbi aa slbit cum era, cci oare marele Benu nu se artase
prima dat sub forma unei codobaturi, chemnd zorii creaiei
cocoat pe marea stnc Benben? Acum, la ncheiere, i se confirma
c misiunea lor fusese binecuvntat.
Fie ca el s peasc pe cile frumoase, murmur. Fie ca el
s strbat
Dar nici nu termin fraza, c picioarele slbite l lsar, iar el
14

czu cu faa n nisip, mort. Codobatura opi cteva clipe, apoi


zbur pe umrul lui. Ridicndu-i capul spre soare, ncepu s
cnte.

15

NOIEMBRIE 1986 PISTA KUKESI,


NORD-ESTUL ALBANIEI
Ruii ntrziaser la ntlnire, ceea ce nsemna c pierduser
fereastra meteorologic. Nori groi se ndreptau spre est, pe
deasupra Munilor Sar, ntunecnd cerul dup-amiezii trzii. n
momentul n care limuzina parc n sfrit n faa porilor
aeroportului, cdeau deja primii fulgi de nea i, n cele dou
minute de care vehiculul avu nevoie ca s accelereze nspre avionul
Antonov AN-24 care atepta i s se opreasc lng scara de
mbarcare din partea din spate a avionului, fulgii cdeau deja n
vrtejuri, mbrcnd pmntul n alb.
Verfluchte Scheie! murmur Reiter trgnd din igar i
uitndu-se pe geamul cabinei la furtuna care se nteea.
Schwanzlutschende Russen. Rui sugtori de pue!
Ua cabinei se deschise n spatele su i apru un brbat nalt,
cu pielea nchis la culoare, ntr-un costum care prea scump.
Avea prul dat cu gel spre spate i mirosea puternic a aftershave.
Au ajuns, spuse el, n englez. Pornete motoarele.
Ua se nchise din nou. Reiter mai trase un fum, apoi ncepu s
butoneze bordul, degetele lui groase i ptate de nicotin
micndu-se cu o dexteritate neateptat peste panourile de
instrumente aflate naintea i deasupra lui.
Schwanzlutschende Agypter, scuip el printre dini. Egipteni
sugtori de pue.
n dreapta lui, copilotul chicoti. Era mai tnr dect Reiter,
blond, artos, mai puin cicatricea care-i brzda brbia paralel cu
buza inferioar.
Oriunde te duci, emani lumin i bunvoin, Kurt, zise el
rsucindu-se n scaun i privind pe fereastra lateral a cabinei.
Cum poate un singur om s ofere atta dragoste, m ntreb?
Reiter mormi, dar nu-i rspunse. n spatele lor, navigatorul se
uita peste fiele de zbor.
16

Credei c o s putem decola? ntreb el. Nu arat prea bine.


Reiter ridic din umeri n timp ce degetele lui continuau s
danseze peste panourile de instrumente.
Depinde ct se fie Omar Sharif pe acolo. Alte cincisprezece
minute i pista va fi acoperit.
Dac nu?
Dac nu, o s ne petrecem noaptea n vguna asta
mizerabil, uitat de Dumnezeu. Deci s sperm c Omar i pune
patinele la vreme.
Aps butonul de pornire. Cu un pocnet i un crit, cele dou
propulsoare turbo gemene Ivchenko explodar la via, elicele
despicnd aerul ncrcat de zpad grea, iar fuselajul tremurnd
n jurul lor.
Ct e ceasul, Rudi?
Copilotul se uit la ceas, un Rolex Explorer din oel, puin cam
ponosit.
Aproape cinci.
Au timp pn la i zece, dup care opresc din nou motoarele,
spuse Reiter lsndu-se ntr-o parte i stingndu-i igara ntr-o
scrumier de pe podea. Pn la i zece. Att.
Copilotul se rsuci i mai mult i i ntinse gtul, privind cum
brbatul la costum cobora scara de mbarcare innd strns un
sac de voiaj din piele, burduit. Un alt brbat l urm, mbrcat cu
un palton gros i cu fular. Ua din spate a limuzinei se deschise n
faa lor, iar brbatul la costum dispru nuntru, nsoitorul lui
oprindu-se la baza scrii.
Deci, care-i treaba, Kurt? ntreb copilotul, nc privind afar.
Droguri? Arme?
Reiter i mai aprinse o igar i apoi i roti capul, pocnindu-i
vertebrele.
Nu tiu, nu m intereseaz. l lum pe Omar din Munchen, l
aducem aici, el i face treaba, dup care l ducem la Khartoum.
Fr ntrebri.
La ultima treab la care n-am pus ntrebri, un nemernic era
s-mi cresteze o a doua gur, murmur copilotul atingndu-i
cicatricea de sub buza de jos. Sper doar c ne pltesc bine.
17

Arunc o privire peste umr, dup care se uit din nou pe geam,
urmrind cum capota limuzinei dispru ncet sub o carapace
groas de zpad. Trecur cinci minute, ua mainii se deschise
din nou i brbatul n costum iei. Fr sacul de voiaj. n locul lui,
inea acum o serviet mare de metal, destul de grea, dup cum se
chinuia cu ea. I-o ddu nsoitorului su, o alta i fu nmnat lui
i amndoi i trir picioarele pe scara de mbarcare, spre
avion. Dup cteva clipe, se ntoarser la main i luar nc
dou serviete nainte s se suie din nou n Antonov. Pentru o
fraciune de secund, copilotul zri o persoan n limuzin, nvelit
n ceea ce prea a fi un palton negru, lung pn la glezne, nainte
ca o mn s apuce portiera, s o nchid cu un trosnet i
vehiculul s demareze n for.
OK, au terminat, zise el rsucindu-se. nchide ua, Jerry.
n timp ce navigatorul se ntorcea n cabin, ca s trag scara i
s nchid ua, cei doi piloi i puser ctile i fcur ultimele
verificri. n spatele lor, egipteanul la costum se art n ua
carlingii, cu capul i umerii acoperii de zpad.
Vremea nu ne va mpiedica s decolm.
Era mai degrab o afirmaie dect o ntrebare.
Las-m pe mine s decid asta, mri Reiter cu igara ntre
dini. Dac vntul este prea puternic pe pist, oprim motoarele i
ateptm s treac.
Domnul Girgis ne ateapt n Khartoum n seara asta, spuse
egipteanul. Vom decola conform planului.
Dac prietenii ti rui n-ar fi ntrziat, n-ar fi fost nici o
problem, se rsti Reiter. Acum, ntoarce-te la locul tu. Jerry,
pune-le centurile!
Se aplec i ddu drumul la frne, mpinse uor maneta de
control, apoi pe cele de acceleraie. Zgomotul motorului se
transform ntr-un rget, pe msur ce cretea n ture. Avionul
ncepu s se mite.
Vremea nu trebuie s ne mpiedice s decolm, se auzi vocea
egipteanului din spatele lor, din cabin. Domnul Girgis ne ateapt
n Khartoum, n seara asta!
Du-te dracului, arboiule, murmur Reiter ducnd avionul la
18

captul pistei cenuii i virnd.


Navigatorul se ntoarse, nchise ua carlingii i se aez
cuplndu-i centura.
Ce zici? ntreb el fcnd semn cu capul nspre fereastr,
ctre vijelia care se nteea.
Reiter trase doar de manet de acceleraie, se uit o clip la
ninsoarea care cdea n spirale, apoi, cu un La naiba! mormit,
mpinse din nou mana, iar cu cealalt mn apuc maneta de
control.
inei-v bine, biei, spuse el. O s se lase cu hopuri.
Avionul prinse rapid vitez, izbindu-se i cltinndu-se pe
suprafaa cenuie, denivelat. Picioarele lui Reiter se luptau cu
pedalele de direcie n vreme ce se chinuia s in piept vntului de
travers care biciuia acum aerodromul. La 80 de noduri, vrful
avionului Antonov se ridic doar ca s coboare din nou i, cum se
apropiau tot mai mult de captul pistei, navigatorul url la Reiter
s anuleze zborul. Pilotul l ignor, innd avionul ferm, accelernd
pn la 90 de noduri, apoi 100, apoi 110. n ultimul moment, cnd
indicatorul de vitez arta 115 noduri, iar captul pistei dispru
sub ei, pilotul trase brusc maneta de control ctre piept. Vrful
avionului ni n sus, roile izbindu-i-se de iarb nainte s se
ridice lene n aer.
Iisuse Hristoase, rcni navigatorul. Nebunule
Reiter chicoti i i aprinse o alt igar, ridicnd avionul prin
nori, apoi deasupra lor, spre cerul senin.
Uurel, spuse el.
Alimentar din nou n Benghazi, pe coasta de nord a Africii,
nainte s o apuce spre sud-est, prin Sahara, navignd la 5000 de
metri, cu avionul pe pilot automat, cu deertul argintiu-nchis
dedesubt, strlucind n lumina lunii ca i cum ar fi fost turnat din
cositor. Dup 90 de minute de zbor, mprir un termos de cafea
cldu i ceva sendviuri. O or mai trziu, deschiser o sticl de
vodc, iar navigatorul ntredeschise ua carlingii i arunc un ochi
n cabina din spatele lor.
Dorm, zise el nchiznd ua. Amndoi. Rupi.
19

Poate c ar trebui s ne uitm ntr-una dintre servietele alea,


spuse copilotul trgnd o duc de vodc i pasndu-i sticla lui
Reiter. Ct timp dorm.
Nu e o idee bun, rosti navigatorul. Sunt narmai. Cel puin,
Omar. L-am zrit sub jachet, cnd i puneam centura. Un Glock,
cred, sau un Browning. N-am vzut prea bine.
Copilotul cltin din cap.
Am un presentiment ru legat de asta. De la bun nceput. Un
presentiment foarte ru.
Se ridic, i ntinse picioarele i merse n spatele carlingii, unde
scoase o geant de umr din dulpior. Se aez pe scaun i ncepu
s scotoceasc prin ea.
Vrei s-mi fotografiezi pua? ntreb Reiter n vreme ce
copilotul scoase o camer foto.
mi pare ru, Kurt, nu am un obiectiv destul de mare.
Navigatorul se aplec n fa.
Leica? ntreb el.
Copilotul ddu din cap.
M6. L-am cumprat acum cteva sptmni. M gndeam s
fotografiez Khartoumul. N-am mai fost niciodat pe acolo.
Reiter pufni cu dispre, lund o duc bun de vodc, pasndu-i
apoi sticla peste umr navigatorului. Copilotul i fcea de lucru cu
camera foto, rsucind-o pe toate prile.
O mai tii pe puicua aia cu care mi-o trgeam?
Aia cu fundu mare? ntreb navigatorul.
Copilotul rnji, blbnind camera.
I-am fcut nite poze nainte s plecm.
Reiter se ntoarse spre el, brusc interesat.
Ce fel de poze?
Cam artistice, zise copilotul.
Ce nseamn asta?
tii tu, Kurt, artistice.
Ba nu tiu, la naiba!
Artistice. Cu gust. Ciorapi, jartiere, picioarele n jurul gtului,
o banan n
Reiter fcu ochii mari, iar gura i se strmb de plcere. n
20

spatele lor, navigatorul rnji i ncepu s cnte melodia celor de la


Queen, Fat Bottomed Girls. Copilotul i se altur, apoi Reiter,
cntnd toi trei la unison, ipnd refrenul, btnd ritmul pe
braele scaunelor. l cntar o dat, de dou ori i tocmai l
ncepeau a treia oar cnd Reiter tcu brusc, se aplec nainte i
privi pe fereastra carlingii. Copilotul i navigatorul mai continuar
cteva versuri, dup care tcur i ei cnd i ddur seama c
Reiter nu mai cnta cu ei.
Ce e? ntreb navigatorul.
Reiter fcu doar un semn cu capul nainte, spre ceea ce prea
un munte vast, ndeprtat, chiar pe direcia lor de zbor o mas
de umbre dens, bulbucat, care se ridica din deert nspre cer,
ntinzndu-se de la un capt al acestuia la cellalt. Dei nu puteau
fi siguri, prea s se ndrepte spre ei.
Ce-i aia? ntreb navigatorul? Cea?
Reiter nu zise nimic, doar i miji ochii ctre ntunericul ce
continua s se ndrepte spre ei.
Furtun de nisip, spuse el n cele din urm.
Dumnezeule mare! fluier copilotul. Ia te uit!
Reiter apuc mana i ncepu s trag de ea.
Trebuie s urcm.
Se ridicar la 5500 de metri, apoi la 6000, n timp ce furtuna
nainta neclintit n direcia lor, devornd pmntul, distrugndul.
La naiba, se mic repede, zise Reiter.
Urcar i mai mult, pn la plafonul practic, la aproape 7000 de
metri. Peretele de umbre era acum suficient de aproape pentru a-i
deslui conturul, falduri i talazuri imense de praf ncreindu-se i
mbinndu-se, rostogolindu-se tcute la orizont. Avionul ncepu s
tremure i s se zguduie.
Nu cred c reuim s ne ridicm deasupra, spuse copilotul.
Avionul se zglia tot mai tare, un ssit slab ptrunznd n
carling, n vreme ce nisipul i pietriul ncepur s loveasc
ferestrele i fuselajul.
Dac ajunge la motor
suntem terminai, murmur Reiter terminnd fraza
21

copilotului. Trebuie s ne ntoarcem i s ncercm s o ocolim.


Furtuna prea a se ntei. Ca i cnd le-ar fi tiut inteniile,
nerbdtoare s-i prind nainte s vireze, furtuna i potopi ca un
val de maree, nghiind distana dintre ei. Reiter ncepu s ncline
avionul pentru a vira, fruntea sclipindu-i de la sudoare.
Dac am putea s-l ntoarcem, ar trebui s
l ntrerupse o pocnitur puternic de afar, la tribord. Avionul
vir brusc n aceeai direcie i ncepu rostogolirea cu botul n jos,
pe panoul principal luminile de avertizare aprinzndu-se ca un
pom de Crciun.
Hristoase! ip navigatorul. Iisuse Hristoase!
Reiter se lupta s stabilizeze avionul pe msur ce cdeau tot
mai repede, carlinga rsucindu-se la aproape 40 de grade pe o
parte. Echipamentul czu din dulpiorul din spatele lor, iar sticla
de vodc abandonat se nvrti pe podea i se zdrobi de peretele de
la tribord.
Foc la motorul de la tribord, ip copilotul uitndu-se pe
geam n spate. La naiba, e un foc mare, Kurt!
La dracu, la dracu, la dracu! uier Reiter.
Pierdem combustibil. Pierdem ulei. Altitudine ase mii cinci
sute i scade. Indicatorul de poziie Dumnezeule, a luat-o razna!
nchide-l i adu stingtorul! url Reiter. Jerry, trebuie s tiu
unde suntem! Rapid.
n vreme ce navigatorul ncerca s-i dea seama de locaia lor,
iar copilotul apsa furios pe butoane, Reiter continua s se lupte
cu manetele de control, iar avionul continua s piard altitudine,
cznd n cercuri ample, furtuna apropiindu-se tot mai mult,
aprnd i disprnd de la fereastra carlingii, ca o stnc enorm.
ase mii de metri, ip copilotul. Cinci mii apte sute ase
sute cinci sute. Trebuie s-i ridici botul i s ntorci, Kurt!
Zi-mi ceva ce nu tiu! Se simea panic n vocea lui. Jerry?
Douzeci i trei de grade i treizeci de minute nord, ip
navigatorul. Douzeci i cinci de grade i optsprezece minute est.
Unde-i cel mai apropiat aerodrom?
Despre ce naiba vorbeti? Suntem n mijlocul Saharei! Nu
exist aerodromuri! Dakhla e la trei sute cincizeci de kilometri
22

distan, Kufra e
Ua cabinei se deschise brusc i egipteanul la costum se
mpletici n carling, apucndu-se zdravn de scaunul
navigatorului, n timp ce avionul se zguduia.
Ce se ntmpl? strig el. Spunei-mi ce se ntmpl!
La naiba! url Reiter. ntoarce-te la locul tu, nebunule
Nu reui s termine fraza pentru c, n clipa aceea, furtuna
ni i i nvlui, azvrlind Antonovul n sus i n jos ca i cnd ar
fi fost fcut din plut. Egipteanul fu trntit cu faa n braul
scaunului lui Reiter, crpndu-i capul, iar motorul de la babord
bolborosi, tui i muri.
Trimite un SOS! ip Reiter.
Nu! rcni egipteanul atingndu-i cu mna easta fcut
ndri. Fr radio. Am stabilit c
F-o, Rudi!
Copilotul pornise deja radioul.
Ajutor, ajutor! Victor Papa Charlie Mike Tango patru apte
trei. Ajutor, ajutor! Ambele motoare moarte. Poziia
Navigatorul repet coordonatele GPS, iar copilotul le transmise
prin microfon, trimind mesajul de nenumrate ori n vreme ce
Reiter se chinuia cu manetele de control. Fr energie i cu
furtuna lovindu-i din toate prile, era o lupt zadarnic i
continuar s plonjeze, acul altimetrului nvrtindu-se ntruna n
sens invers acelor de ceasornic, artnd sub 5000 de metri, apoi
4000, 3000, 2000. Afar, vntul urla tot mai tare, turbulenele
fiind tot mai violente pe msur ce plonjau n inima vrtejului.
Ne prbuim, ip Reiter cnd coborr sub 1500 de metri.
Pune-i centura lui Omar.
Navigatorul ntinse scaunul rabatabil din spatele scaunului
copilotului i l slt pe pasagerul lor plin de snge pe el,
punndu-i centura nainte s se arunce napoi n scaunul lui.
Estana! i strig egipteanul slbit nsoitorului su din
cabin. Ehna hanoaa! Echahd!
Erau la mai puin de 1000 de metri. Reiter ls n jos flapsurile
de aterizare i activ eleroanele aripilor n ncercarea disperat de
a ncetini viteza.
23

Trenul de aterizare? url copilotul cu vocea nbuit de vnt


i de zgomotul pietriului care se lovea de fuselajul avionului.
Nu pot s risc! url Reiter. Dac dm de stnci, o s ne
rostogolim peste cap.
anse?
Undeva sub zero.
Trgea n continuare de man, brbatul din cabin scandnd
Allah-u-Akhbar, copilotul i navigatorul privind cu o fascinaie
disperat cum acul altimetrului cobora vijelios ultimele cteva sute
de metri.
Dac scpm, trebuie s ne ari pozele alea, Rudi! ip
Reiter n ultimul moment. Ai neles? Vreau s vd snii i fundul
femeii leia!
Altimetrul ajunse la zero. Reiter trase pentru ultima oar de
man, pentru c, dac botul ar fi reacionat ca prin minune i sar fi ridicat, chiar dac aveau s se loveasc de pmnt cu 400 de
kilometri pe or, mcar fuzelajul s preia ct mai uniform fora de
impact. Se auzi o bufnitur feroce, nimicitoare: impactul l smulse
pe egiptean din scaun i-l zdrobi mai nti de tavanul carlingii,
apoi de peretele din spate, iar gtul i trosni ca o crengu. Se
nlar, coborr din nou, luminile din carling fiind stinse, iar
fereastra de la babord explod nspre interior, retezndu-i jumtate
din fa lui Reiter, ca un bisturiu. ipetele lui isterice erau
acoperite de urletul puternic al furtunii, un nor sufocant de nisip
i pietri revrsndu-se prin deschiztura ferestrei sparte.
Alunecar 1000 de metri pe un teren plat, izbindu-se i
hurducndu-se, dar oarecum n linie dreapt. Apoi, botul avionului
se lovi de un obstacol nevzut i ncepur s se rsuceasc,
Antonovul de 14 tone rotindu-se ca o frunz purtat de vnt. Un
extinctor fu smuls de la locul lui i se ciocni direct de coastele
navigatorului, sfrmndu-le ca i cum ar fi fost din porelan; ua
dulpiorului de pe perete zbur din ni i l izbi pe Reiter n
ceaf, fcndu-l terci. Se nvrtir ntruna, fr vreun indiciu al
vitezei sau al direciei n ntunericul nbuitor al carlingii, totul
nvrtindu-se ntr-o singur imagine caleidoscopic nceoat.
Dup ceea ce pru o venicie, dar se prea poate s fi fost doar
24

cteva secunde, avionul ncepu s ncetineasc, rotaiile sale fiind


tot mai lente pe msur ce suprafaa deertului se freca de partea
inferioar a avionului, oprindu-l n sfrit, nclinndu-l ntr-un
unghi precar, ca i cnd ar fi atrnat pe marginea unei pante
abrupte, cu botul ndreptat n sus.
Pentru o clip, totul rmase nemicat, furtuna continund s
loveasc n fuzelaj i geamuri, putoarea caustic a metalului
supranclzit inundnd carlinga. Apoi, ameit, copilotul se mic n
scaun.
Kurt? strig el. Jerry?
Nici un rspuns. i ntinse mna, degetele lui atingnd ceva
cldu i moale, dup care ncepu a-i desface centurile. Simi cum
avionul se nclin. Se opri, atept, apoi continu s bjbie,
dndu-i la o parte curelele i ridicndu-se din scaun. Avionul se
nclin din nou, botul lui balansndu-se n sus, apoi n jos.
Copilotul nghe locului, ncercnd s i dea seama ce se
ntmpl, uitndu-se la ntunericul de afar. Avionul alunec din
nou nainte. Cu un mormit, apoi un scrit, botul ncepu s i se
ridice i, de data aceasta, nu se mai opri, ajungnd aproape
vertical, pe msur ce ncepu s alunece pe spate. Se ag de
ceva, se opri, ncepu s alunece din nou, dup care plonj cu
coada nainte. Furtuna dispru, iar prin geamuri se putur zri
imagini fugitive de perei de stnc umbroi de ambele pri, ca i
cnd ar fi czut ntr-un defileu sau ceva de genul acesta. Avionul
rico de ceva i se rostogoli pn cnd, cu un scrit asurzitor,
se ciocni cu burta de o mas dens de copaci. Pentru cteva clipe,
singurele sunete care se auzir fur pocnetul i uieratul metalului
deformat. Apoi, treptat, alte zgomote ncepur s se contopeasc:
fonetul frunzelor, clipocitul ndeprtat al unei ape i, mai slab la
nceput, dar devenind tot mai puternic, pn umplu noaptea,
ciripitul nspimntat al psrilor.
Kurt? gemu o voce dintre rmie. Jerry?

25

WASHINGTON. CLDIREA
PENTAGONULUI.
ACEEAI SEAR
V mulumesc c ai venit. mi cer scuze c v-am adus aici
din scurt, dar s-a ntmplat ceva.
Cel care vorbea trase adnc din igar, fcnd vnt cu cealalt
mn, ca s mprtie fumul i privindu-i atent pe cei apte
brbai i o femeie adunai n jurul mesei din faa lui.
Apartamentul nu avea ferestre, era sumar mobilat, banal, la fel ca
sutele de birouri din catacombele aglomerate ale Pentagonului,
singura caracteristic distinctiv fiind o hart a Africii i a
Orientului Mijlociu care acoperea aproape n ntregime unul dintre
perei. Aceasta i faptul c singura lumin din camer provenea de
la o lamp de birou uzat, aezat pe podea, n faa hrii, astfel
nct, chiar dac harta n sine era luminat, toate celelalte lucruri
din camer, inclusiv persoanele de acolo, erau n semintuneric.
Cu patruzeci de minute n urm, continu cel care vorbea cu
voce joas, gutural, una dintre staiile noastre a recepionat un
mesaj SOS de undeva de deasupra Saharei.
i vr mna n buzunar i scoase un indicator cu laser,
ndreptndu-i privirea spre hart. Un punct rou intermitent se
ivi n mijlocul Mrii Mediterane.
A fost trimis cam de aici.
Punctul rou alunec pe hart, oprindu-se n sud-vestul
Egiptului, aproape de intersecia granielor cu Libia i Sudan,
deasupra cuvintelor Hadabat al Jilf al Kabir (podiul Gilf Kebir).
Mesajul a venit de la un avion. Un Antonov nregistrat n
insulele Cayman, indicativul de apel VP-CMT 473. Fcu o pauz,
apoi adug: Era un apel prin care se cerea ajutor.
Se auzi un fonet stingher pe scaune i lin Dumnezeule mare
murmurat.
Ce tim? ntreb unul dintre asculttori, un brbat solid i
26

chel.
Vorbitorul trase pentru ultima dat din igar, dup care o
stinse ntr-o scrumier de pe mas.
Momentan, nu prea multe, rspunse el. V spun ce tim.
Vorbi vreo cinci minute, trasnd linii cu indicatorul pe hart
Albania, Benghazi, napoi n podiul Gilf Kebir uitndu-se din cnd
n cnd peste un teanc de documente din faa lui. i aprinse o alt
igar, apoi nc una, fumnd igar dup igar, pn cnd aerul
din ncpere deveni tot mai dens i mai irespirabil. Cnd termin,
toi ncepur s vorbeasc n acelai timp, vocile lor combinnduse ntr-o cacofonie confuz, printre care se auzir anumite cuvinte
i jumti de propoziie tiam c e o nebunie, Saddam, Al
Treilea Rzboi Mondial, Iran-Contra, La naiba, ce catastrof,
Un cadou pentru Khomeiny dar fr s se neleag ceva
anume.
Numai femeia rmase tcut, lovind gnditoare cu stiloul n
mas, nainte s se ridice, s se ndrepte spre hart i s o
priveasc. Era supl, prul ei tuns scurt strlucind n lumina
lmpii.
Trebuie s-l gsim, zise ea.
Chiar dac vocea i era blnd i abia se auzea n vacarmul de
argumente i contraargumente masculine, avea o for profund,
un aer de autoritate care cerea atenie. Ceilali vorbitori contenir
pn se ls tcerea n ncpere.
Trebuie s-l gsim, repet ea. nainte s o fac altcineva.
Presupun c SOS-ul a fost transmis pe o frecven deschis.
Vorbitorul i confirm.
Atunci, ar trebui s trecem la treab.
i cum anume propui s facem asta? ntreb brbatul solid i
chel. S-l sunm pe Mubarak? S dm un anun n ziar?
Avea un ton sarcastic, argos. Femeia nu rspunse provocrii.
Ne adaptm, improvizm, rosti ea uitndu-se n continuare la
hart, cu spatele la camer. Imagini din satelit, exerciii militare,
contacte locale. NASA are o unitate de cercetare n zona aceea. Ne
folosim de tot ce putem, cum putem. Dar eti de acord, Bill?
Brbatul murmur ceva, ns nu i rspunse. Nimeni altcineva
27

nu mai vorbi.
n regul, atunci, spuse primul vorbitor punndu-i
indicatorul cu laser napoi n buzunar i aranjnd hrtiile din faa
lui. Ne adaptm, improvizm.
i aprinse o alt igar.
i ar fi bine s-o facem rapid. nainte ca treaba asta s devin
un dezastru i mai mare.
i lu hrtiile i iei cu pai mari din camer, urmat de restul
grupului. Doar femeia rmase acolo, cu o mn la gt i cu
cealalt pe hart.
Gilf Kebir, murmur ea punnd un deget pe hart i inndul acolo cteva momente nainte s apese cu talpa piciorului
ntreruptorul lmpii.
ncperea se scufund n ntuneric.

28

PATRU LUNI MAI TRZIU,


PARIS
l ateptau pe Kanunin n apartamentul lui de la hotel, cnd se
ntoarse de la clubul de noapte. n clipa n care pi pe u, i
doborr bodyguardul cu o singur mpuctur amortizat n
tmpl i l puser la pmnt cu un pumn, paltonul lui negru, de
piele, lung pn la glezne rsucindu-se n jurul lui. Una din
prostituate ncepu s ipe i o mpucar i pe ea cu un glon dumdum de 9 milimetri n urechea dreapt, toat partea stng a
capului ei explodnd ca o coaj de ou.
Fluturar pistolul prin faa celeilalte nsoitoare, dndu-i de
neles c, dac avea s scoat vreun cuvnt, acelai lucru avea s
i se ntmple i ei, apoi l forar pe Kanunin s se ntind pe burt
i i traser capul n spate, spre tavan. Acesta nu se zbtu deloc,
tia cine erau indivizii, tia c nu avea nici un sens.
F-o odat, tui el.
nchise ochii i atept glonul. n schimb, auzi un fonet de
hrtie urmat de senzaia unui lucru a mai multor lucruri care
i rpir pe fa. Deschise ochii din nou. Deasupra lui atrna gura
unei pungi de hrtie din care cdea un ir de rulmeni de mrimea
boabelor de mazre.
Ce
i traser capul i mai spre spate, apsndu-i un genunchi la
baza irei spinrii, mini uriae inndu-l de frunte i de tmple.
Domnul Girgis te invit s cinezi cu dnsul.
Alte mini l prinser de gur ca nite gheare, mpingndu-i ca o
prghie maxilarul, deschizndu-i-l, punga apropiindu-se tot mai
mult de faa lui, pentru ca rulmenii s-i ajung direct n gur. Se
zbtu i se zvrcoli, ipetele lui fiind doar un murmur mut, dar
minile l inur bine, pn cnd punga i se goli n gur, iar el se
zbtu tot mai puin, pn cnd, ntr-un final, se opri. i lsar
corpul pe podea, oelul prelingndu-i-se printre buzele-i
29

nsngerate, i traser un glon n cap s fie siguri i, fr ca mcar


s se uite la prostituata care sttea ghemuit la perete, plecar.
Intraser deja n trafic, cnd hotelul rsun de ipetele stridente
ale femeii.

30

DEERTUL DE VEST, NTRE GILF


KEBIR I
OAZA DAKHLA N PREZENT
Erau ultimii beduini care nc fceau marea cltorie dintre
Kufra i Dakhla, o cltorie dus-ntors de 1400 de kilometri prin
deertul pustiu. Folosind doar cmile pentru transport, duceau cu
ei ulei de palmier, broderii i lucruri din argint i din piele i se
ntorceau cu curmale, dude uscate, igri i coca-cola.
Din punct de vedere economic, cltoria nu avea nici un sens,
dar nu era vorba de economie. Era mai degrab vorba de tradiie,
de a pstra vii obiceiurile de demult, urmnd rutele vechi ale
caravanelor pe care le strbtuser strmoii lor i strmoii
acestora nainte de ei, supravieuind acolo unde nimeni altcineva
nu ar fi putut supravieui, orientndu-se acolo unde nimeni
altcineva nu s-ar fi putut orienta. Erau oameni duri, mndri,
beduini Kufra, Sanusi, descendeni ai lui Banu Sulaim. Deertul
era casa lor, cltorind prin el toat viaa. Chiar dac, din punct
de vedere economic, nu avea nici un sens.
Aceast cltorie ns fusese grea chiar i dup standardele
dure ale Saharei, unde nici o cltorie nu era uoar. Cltoria
dinspre Kufra, spre sud-est, ctre Gilf Kebir i trectoarea al-Aqapa
ruta direct spre est i-ar fi dus prin Marea Mare de Nisip pe care
nici mcar beduinii nu ndrzneau s-o traverseze se desfurase
fr prea mari evenimente.
Apoi, la captul estic al trectorii, descoperiser c fntna
artezian unde i umpleau de obicei burdufurile secase, lsndu-i
cu foarte puin ap pentru urmtorii 300 de kilometri. Era o
problem, dar nu un dezastru i i continuar drumul spre nordest, ctre Dakhla, fr s se alarmeze prea tare. Totui, dou zile
mai trziu i alte trei zile distan pn la destinaia final, i lovise
o feroce furtun de nisip, temuta khamsin. Obligai s stea locului
timp de 48 de ore pn se opri, proviziile lor de ap aproape c se
31

epuizaser.
Acum, furtuna trecuse i se puser din nou n micare,
forndu-se s parcurg distana rmas nainte s rmn de tot
fr ap, cmilele lor naintnd prin deert aproape la trap,
mnate de strigtele lor: hut, hut! i yalla, yalla!
Att de nverunai erau beduinii s i ncheie ct mai repede
cltoria, nct mai mult ca sigur c nu ar fi observat cadavrul
dac nu le-ar fi ieit direct n cale. Rigid ca o statuie, ieea dintr-o
dun de la talie n sus, cu gura deschis, cu un bra ntins ca i
cum le-ar fi cerut ajutorul. Clreul-ef ip, iar ceilali ncetinir
i se oprir, culcndu-i cmilele n nisip i desclecnd, dup
care se adunar n jurul cadavrului s-l priveasc mai bine, apte
la numr, cu shaal-urile nfurate n jurul capetelor i feelor, ca
s-i protejeze de soare, de li se vedeau doar ochii. Era cadavrul
unui brbat, fr ndoial, perfect conservat n mbriarea
deshidratant a deertului, cu pielea uscat i ntins, de
consistena unui pergament, cu ochii uscai n orbite ca nite
pepite stafidite.
Probabil c furtuna l-a descoperit, spuse unul dintre cltori,
badawi, un beduin arab cu o voce aspr i grav ca nsui
deertul.
La semnul liderului lor, trei dintre ei ngenunchear i se puser
s dezgroape cadavrul, eliberndu-l din duna care l inea
prizonier. Hainele sale cizme, pantaloni, cma cu mneci lungi
erau toate zdrenuite ca i cum ar fi avut parte de o cltorie
anevoioas. ntr-una din mini nc inea un termos de plastic, gol,
fr capac, cu urme de dini pe margine, de parc, n disperarea
sa, brbatul ar fi ncercat s mestece plasticul, strduindu-se n
zadar s soarb i ultimul strop de umezeal rmas.
Soldat? ntreb unul dintre beduini ndoielnic. Din rzboi?
Liderul ddu din cap, lsndu-se pe vine i lovind uor cadranul
zgriat al Rolexului Explorer aflat la ncheietura minii stngi a
cadavrului.
Mai recent, spuse el. Amrekanee. American.
Nu folosea cuvntul pentru a se referi la un membru al naiunii
respective, ci pentru a se referi la orice om cu nfiare
32

occidental, cineva care nu era arab.


Ce cuta aici? se mir altul.
Liderul ridic din umeri i, rostogolind cadavrul pe burt, i lu
rucsacul de pnz de pe umeri i l deschise, scond din el o
hart, un portofel, o camer foto, dou lumini de avertizare, nite
provizii de urgen i, n cele din urm, o batist mpachetat. O
desfcu, dnd la iveal un obelisc n miniatur, din argil, lucrat
grosolan i nu mai lung dect degetul su. l privi chior,
ntorcndu-l pe toate prile, examinnd simbolul ciudat cu care
era ncrustat fiecare faet: un fel de cruce, braul su superior
ngustndu-se tot mai mult, din vrful su atrnnd o linie curb,
subire, ca un fel de coad. Nu nsemna nimic pentru el, aa c l
mpachet din nou i-l puse deoparte, dup care i ndrept
atenia spre portofel. nuntru era un buletin cu fotografia unui
tnr blond, cu o cicatrice paralel cu buza inferioar. Nici unul
dintre beduini nu putu citi ce scria pe buletin, aa c, dup ce se
uit la el o clip, liderul l puse napoi n rucsac, mpreun cu
celelalte obiecte. ncepu s pipie buzunarele brbatului i scoase
o busol i un recipient de plastic cu o rol de film uzat. Le puse
i pe acestea n rucsac, nainte s-i dea jos ceasul de la mn i
s-l pun n buzunarul propriei djellaba. Apoi, se ridic n
picioare.

S mergem, zise el azvrlind rucsacul pe umr i ntorcndu33

se spre cmile.
N-ar trebui s-l ngropm? ntreb unul dintre brbai.
Deertul l va ngropa, veni replica. Noi trebuie s plecm.
Coborr i ei duna i urcar pe cmile, lovindu-le ca s se
ridice. n vreme ce se ndeprtau, ultimul clre un brbat
scund, ridat i cu pielea plin de urme de vrsat se rsuci n a
i privi napoi la cadavrul care rmnea n urma lor. Cnd din
acesta nu se mai zri dect o umfltur neclar pe deertul
altminteri plat, dibui printre faldurile djeballei sale i scoase un
telefon mobil. Cu un ochi la clreii din faa lui, ca s se asigure
c nimeni nu-l privea, aps tastatura cu degetul lui mare
noduros. Nu avea semnal i, dup ce se strdui cteva minute,
renun i i vr telefonul napoi n buzunar.
Hut-hut! ip el lovind cu clciele coastele tremurnde ale
cmilei. Yalla, yalla!

34

CALIFORNIA, PARCUL NAIONAL


YOSEMITE
Era un perete de stnc vertical, de 500 de metri, care se ridica
deasupra vii Merced ca un talaz din aten cenuiu, iar Freya
Hannen se afla la doar 50 de metri de vrful lui, cnd ddu peste
cuibul de viespi.
Clc ntr-un mic buzunar de piatr aproape de vrful celei de-a
zecea lungimi de coard i, ntinzndu-se dup o surplomb, pipi
pe lng rdcinile unui jneapn btrn, lovind din greeal cuibul
de viespi, iar un roi de insecte erupse de sub arbust i ncepur s
roiasc furioase n jurul ei.
Viespile erau frica ei cea mai mare nc de cnd o nepase una
n gur, pe cnd era copil. Era o team ridicol, avnd n vedere c
i ctiga traiul crndu-se pe unii dintre cei mai periculoi
perei de stnc, dar, la o adic, groaz este rareori raional. Sora
ei, Alex, se temea de ace i de injecii, iar ea, Freya, de viespi.
nghe, stomacul i se strnse i ncepu s respire precipitat,
aerul din jurul ei fiind plin de viespi agitate. Apoi, una o nep n
bra. Incapabil s se controleze, i smulse mna de pe corni i
czu ca o scndur, coarda flfind slbatic, pdurea de
ponderosa aflat la 450 de metri dedesubt prnd s se ndrepte
spre ea rapid. Pentru o clip, se legn, atrnnd n mna i
piciorul drepte, membrele ei stngi flfind n spaiu, carabinele i
nucile zornind pe ham. Apoi, strngnd din dini i ncercnd s
ignore senzaia de arsur din bra, i fcu vnt napoi pe perete i
se prinse de un col de stnc, apsndu-se n granitul cald ca n
braele protectoare ale unui iubit. Rmase aa pentru ceea ce i se
pru o venicie, cu ochii nchii, luptndu-se cu imboldul de a
ipa, ateptnd ca roiul de viespi s se liniteasc i s se
risipeasc, apoi se duse rapid nspre dreapta, pe sub corni i
continu s urce pe lng un pin pipernicit care ieea din stnc
precum un bra vetejit. Se ancor acolo i se ls pe spate,
35

gfind.
La naiba, rosti ea printre gfituri. i apoi, fr vreun motiv
anume, spuse: Alex.
Trecuser 11 ore de cnd primise telefonul. Era n apartamentul
ei din San Francisco cnd sunase, puin dup miezul nopii i total
din senin, dup atia ani. Odat, la nceputul carierei sale de
alpinist, i pierduse priza i czuse de pe o stnc de 200 de
metri, plonjnd vertiginos n spaiul deschis, nainte c frnghia
s-i nceteze derularea i s o susin. Aa se simise i cnd
primise telefonul: un sentiment ameitor de uimire i ndoial, ca i
cnd ar fi czut de la mare nlime, urmat de smucitura brusc,
dezgusttoare a contientizrii.
Dup aceea, rmsese pe ntuneric, zgomotele nocturne de la
barurile i cafenelele din North Beach ptrunznd pe fereastra
deschis. Apoi, intrase pe internet i i rezervase un bilet nainte
s arunce la repezeal nite echipament ntr-un rucsac, s ncuie
apartamentul i s demareze n for pe uzatul ei Triumph
Bonneville. Trei ore mai trziu, era deja n Yosemite; dou ore dup
aceea, odat cu primele pete rozalii care se distingeau deasupra
Sierrei Nevada, la baza Liberty Gap, era deja gata s-i nceap
ascensiunea.
Aa proceda mereu n perioadele zbuciumate, atunci cnd
trebuia s-i limpezeasc gndurile se cra. Deerturile erau
pentru Alex spaii vaste, aride, pustii, lipsite de via i de sunet.
Munii i stncile erau pentru Freya priveliti nalte, verticale,
printre care se putea cra spre cer, forndu-i mintea i trupul
s-i ating limitele. Era imposibil de explicat celor care nu
fcuser asta niciodat; i era imposibil s-i explice pn i siei.
Cel mai bine reuise s o fac ntr-un interviu pentru, culmea,
Playboy: Cnd sunt acolo sus, pur i simplu m simt mai vie,
spusese ea. De parc n tot restul timpului sunt pe jumtate
adormit. Acum, mai mult dect niciodat, avea nevoie de linitea
i de claritatea pe care i le aduceau cratul. Gonind spre est, pe
autostrada 120, ctre Yosemite, primul ei impuls fusese s se
caere la liber pe un traseu extrem de dificil, ca o pedeaps:
Freerider de pe El-Capitan, poate, sau Astroman de pe Washington
36

Column.
Dup aceea, ncepu s se gndeasc la Liberty Gap i, cu ct se
gndea mai mult, cu att ideea i se prea mai atrgtoare.
Nu era o alegere tocmai potrivit. Anumite poriuni erau
asistate, ceea ce presupunea echipament suplimentar, negndu-i
astfel puritatea absolut a unei crri la liber; tehnic, nu era
chiar att de dificil, nu dup standardele ei, ceea ce nsemna c
nu avea s se foreze chiar att de mult cum ar fi vrut, nu dincolo
de limita extrem.
Pe de alt parte, era unul dintre pereii nali din Yosemite pe
care nu ncercase niciodat s-i escaladeze. Mai important era
faptul c era probabil singurul perete care, n aceast perioad din
an, nu avea s fie plin de alpiniti, ceea ce i-ar fi asigurat pace i
solitudine absolute nimeni care s stea de vorb cu ea, nimeni
care s ncerce s-i fac poze, nici un amator care s-i stea n cale
i s o ncetineasc. Doar ea, stnca i linitea.
Stnd acum pe corni, cu soarele de miazzi nclzindu-i faa,
cu braul nc usturnd-o de la mpunstura viespii, lu o
nghiitur din sticla de ap din rucsac i privi n jos, la stnca
escaladat. n afar de vreo dou seciuni asistate, nu fusese prea
greu. Probabil c unui alpinist cu mai puin experien i-ar fi luat
vreo dou zile s ajung n vrf, nnoptnd pe o corni pe la
jumtatea drumului. Ea avea s o fac n mai puin de jumtate
din timpul acela. Cel mult opt ore.
Totui, nu putea s nlture un sentiment vag de dezamgire
pentru c nu o provocase mai mult, c nu o adusese la limita
aceea nvalnic, asfixiant, la care ajungea doar prin eforturi fizice
i mintale totale. Dar, pe de alt parte, privelitea de acolo, de sus,
era att de incredibil, iar sentimentul de izolare att de perfect,
nct putea s ignore faptul c ascensiunea nu o solicitase prea
mult. Da, gndi ea, n circumstanele date, Liberty Cap este exact
ce-mi trebuie. inndu-se de frnghie, i ntinse picioarele
lungi, bronzate, puternice masndu-i muchii, ndreptndu-i
vrful pantofilor ei de alpinism Anasazi, ca s-i ntind picioarele
i gleznele. Apoi, se ridic i se rsuci, dup care privi stnca de
deasupra ei, gata s-i nceap cea de-a unsprezecea i ultima
37

etap, ali 50 de metri pn n vrf.


Allez! murmur ea frecndu-i minile cu cret din sculeul
de la bru. Allez, apoi, ndemnat parc de asemnarea dintre
cuvinte, rosti iari: Alex, vocea ei pierzndu-se n bubuitul
cascadei Nevada de sub ea.
Mai trziu, dup ce i termin escaladarea i se ntoarse la
motocicleta ei, ddu peste nite tipi pe care i cunotea, obolani de
stnc la fel ca ea, unul dintre ei destul de artos, dei era ultimul
lucru la care i sttea mintea atunci. Vorbir puin, timp n care
Freya i descrise ascensiunea.
Ai urcat singur pe Liberty Gap?
Iisuse, impresionant!
Ea le-o retez, explicndu-le c avea un avion de prins.
Te duci ntr-un loc frumos? ntreb tipul artos.
i ddu motocicleta jos de pe cric i nclec.
n Egipt, spuse ea pornind motorul i turndu-l.
La crat?
Bg motocicleta n vitez.
La nmormntarea surorii mele.
i demar n for, prul ei blond fluturnd n urm precum o
flacr.

38

CAIRO HOTELUL MARRIOTT


Flin Brodie i aranj ochelarii de citit i privi publicul: 15
turiti americani mai n vrst, risipii pe cte unul dintre cele
aproximativ 50 de scaune din faa lui, nici unul neprnd prea
interesat. ncepu cu o glum curajoas, cum c se bucura c
reuiser s-i gseasc toi un loc, ceea ce o fcu pe prietena lui,
Margot, ghid turistic, s rd n hohote, dar asculttorii
rspunser cu nite priviri goale.
O, Doamne, se gndi el n timp ce-i scormonea agitat prin
buzunarul hainei de catifea. O s fie una dintr-alea.
ncerc din nou, explicnd cum munca sa de ani de zile ca
arheolog n deertul vestic l obinuise cu spaiile largi, pustii. Din
nou, nimeni nu gust gluma, ba chiar i rsetul lui Margot pru
forat. Renun i, apsnd un buton de pe laptopul lui, ca s
deschid prezentarea PowerPoint o imagine a crestelor dunelor
care se retrag din Marea Mare de Nisip fu pe punctul de a-i
ncepe prezentarea, cnd ua lateral a slii se deschise. Un brbat
obez extrem de obez ntr-o jachet crem i cu papion i vr
capul nuntru.
mi permitei?
Vocea i era ciudat de subire, aproape feminin, accentul
american, sudist.
Flin i arunc o privire lui Margot, iar aceasta ridic din umeri
ca i cnd ar fi spus de ce nu?, fcndu-i semn omului s intre.
Nou-venitul nchise ua i se aez pe cel mai apropiat scaun,
scond o batist i tamponndu-i fruntea. Flin l ls cteva clipe
s-i revin, apoi i drese vocea i ncepu s vorbeasc, accentul
lui fiind englezesc, dicia precis i clar.
Cu zece mii de ani n urm, Sahara era un loc mult mai
ospitalier dect acum, le zise el. Imaginile fcute de naveta spaial
Columbia ne arat c fia de nisip Selima avea o topografie
fluvial vast de fapt, contururile unor sisteme de lacuri i ruri
39

mult mai vechi. Peisajul semna mai degrab cu savana din Africa
subsaharian a zilelor noastre.
Urmtorul diapozitiv: Parcul Naional Serengeti din Tanzania.
Au existat lacuri, ruri, pduri, pajiti, animale i plante
slbatice din abunden: gazele, girafe, zebre, elefani, hipopotami.
i era prielnic i pentru oameni vntori-culegtori nomazi, cea
mai mare parte din ei, dei exist dovezi i ale unor aezri
permanente din perioada paleoliticului mijlociu i superior.
Vorbii mai tare!
Atenionarea venise din partea unei femei din spatele slii, cu
un aparat auditiv care i atrna de ureche ca un scai de plastic.
Pentru numele lui Dumnezeu, de ce ai sta n spate dac i aa
nu auzi bine? gndi Flin.
mi pare ru, vorbi el mai tare. E mai bine aa?
Femeia flutur un baston n semn c da.
Mai multe aezri paleolitice permanente, repet el ncercnd
s reia de unde rmsese. Podiul Gilf Kebir din partea sud-vestic
a Egiptului o regiune muntoas de aproximativ aceeai
dimensiune ca Elveia este cu precdere bogat n astfel de
rmie din aceast perioad, att materiale
Urmar nite diapozitive cu stnci portocalii, nalte, o piatr de
mcinat i o colecie de unelte din cremene.
ct i votive i artistice. Poate c unii dintre voi cunosc
filmul Pacientul englez, n care au aprut picturile murale
preistorice din aa-numita Peter a nottorilor descoperit n
1933 de exploratorul maghiar Ladislaus Almasy, n Wadi Sura, n
partea de vest a Gilfului.
Apru o poz a peterii: nite siluete roii, stilizate, cu capetele
ca nite bulbi i membrele ca nite bee, prnd s noate i s se
scufunde n pereii de calcar neregulai.
A vzut cineva filmul?
Murmure generale de negaie l convinser s nu mai fac
scurta recenzie a filmului pe care o strecura de obicei n
prezentarea lui. n schimb, continu s vorbeasc:
Aproape de finalul ultimei ere glaciare, zise el, cam n timpul
holocenului mijlociu, n jurul anului 7000 .Hr., acest peisaj
40

asemntor savanei a trecut printr-o schimbare dramatic. Pe


msur ce fiile glaciare nordice s-au retras, peisajul a devenit
arid, cmpiile nverzite i reeaua de ruri cednd locul deertului
pe care l vedem azi. Oamenii de aici au fost forai s migreze
nspre est, spre valea Nilului
Puse un diapozitiv panoramic cu Nilul.
unde s-au dezvoltat diverse culturi predinastice Tasian,
Badarian, Naqada care, n cele din urm, au fuzionat pentru a
forma un stat unitar. Egiptul faraonilor.
Unul dintre asculttori, observ Flin, un brbat cu urechi
clpuge i cu o apc New York Mets, ncepea deja s aipeasc.
i nici mcar nu terminase introducerea. Pentru Dumnezeu, avea
nevoie de o butur.
Am cltorit i am fcut spturi n Sahara mai mult de un
deceniu, continu el trecndu-i o mn prin prul negru i
nclcit. n principal la situri din i de pe lng Gilf Kebir. n
aceast expunere, a dori s propun trei teorii bazate pe munca
mea. Trei teorii destul de controversate.
Sublinie controversate, cutnd un semn de interes din partea
auditoriului. Nimic. Nici o reacie. Ar fi putut la fel de bine s
vorbeasc despre agricultur. Ba probabil c ar fi avut mai mult
succes. Dumnezeule, avea nevoie de o butur.
n primul rnd, continu el ncercnd din greu s par
entuziasmat, eu cred c i dup ce au migrat spre est, n Valea
Nilului, locuitorii Saharei antice nu i-au uitat niciodat cu
desvrire locul de batin. Gilful mai ales, cu stncile sale
uluitoare i wadi-urile adnci, a continuat s exercite o puternic
influen religioas i superstiioas asupra imaginaiei egiptene
timpurii, iar oamenii i-au pstrat amintirea vie, chiar dac n
form alegoric, prin numeroase mituri i tradiii literare, cu
precdere cele legate de zeii deertului, Ash i Set.
Urm un diapozitiv cu zeul Set un trup de om cu capul unui
animal nedefinit, cu un rt enorm i urechi ascuite.
n al doilea rnd, intenionez s demonstrez c egiptenii
timpurii nu numai c au pstrat amintirea vechiului lor cmin din
Gilf Kebir, ci au i avut contact fizic efectiv cu acesta, n pofida
41

distanelor incredibile implicate, ntorcndu-se din cnd n cnd


acolo, pentru a se nchina zeilor n anumite locuri ncrcate cu
semnificaie religioas i sentimental.
Un anume wadi, aa-numitul wehat seshtat, Oaza Ascuns,
se pare c avea o importan aparte. Dei nu avem multe dovezi,
aceast ultim locaie pare a fi continuat s fie un centru de cult
semnificativ pn n ultima perioad a Regatului Vechi, aproape o
mie de ani dup unificarea Egiptului.
Asculttorul care aipise, observ Flin, acum adormise de-a
binelea. Vorbi mai tare, ntr-un efort zadarnic de a-l zgli din
amoreal.
n cele din urm, continu el aproape ipnd, cred c aceast
wadi misterioas i nc nedescoperit a fost surs de inspiraie i
modelul pentru toate legendele ulterioare despre oazele pierdute
din Sahara, cu precdere Zerzura, Atlantida Nisipurilor, pe care
mai sus-numitul Ladislaus Almasy i-a petrecut cea mai mare
parte din carier cutnd-o.
Apru ultimul diapozitiv al introducerii o fotografie alb-negru,
neclar, a lui Almasy, n pantaloni scuri i cu o apc militar pe
cap, n spatele lui ntinzndu-se deertul.
Deci, doamnelor i domnilor, spuse el, v invit s m nsoii
ntr-o cltorie a descoperirilor dincolo de deert, napoi n timp
i n cutarea oraului-templu pierdut din Gilf Kebir.
Tcu, ateptnd o reacie, orice reacie.
Nu trebuie s ipai, se auzi o voce din spatele slii. Nu
suntem surzi, s tii!
Pe dracu, se gndi Flin.
Se grbi s ajung la finalul expunerii, srind peste i tind pe
unde se putea, astfel nct prezentarea care dura de obicei 90 de
minute se scurt acum sub 50. n comparaie cu majoritatea
colegilor si egiptologi, el era considerat un vorbitor incitant,
capabil de a face un subiect arid i complex s prind via, n
stare s acapareze publicul, s-l entuziasmeze. ns, n acest caz,
prea c nici o simplificare nu funciona. Pe la jumtatea
expunerii, un cuplu se ridic i iei din sal; pe la sfrit, cei care
rmseser se foiau vizibil i se uitau la ceasuri. Omul cu urechi
42

clpuge dormise linitit pe tot parcursul discursului, cu capul pe


umrul soiei sale. Doar brbatul obez, cu papion, care venise mai
trziu, prea cu adevrat interesat. Din cnd n cnd, i mai
tampona fruntea cu batista, dar se concentrase permanent asupra
englezului, ochii strlucindu-i de interes.
n concluzie, rosti Flin punnd ultimul diapozitiv al
expunerii, alt instantaneu al stncilor portocalii din Gilf Kebir, nu
s-a gsit nici un semn al wehat seshtat sau Zerzura, sau vreo alt
oaz legendar din Sahara.
Se rsuci puin, uitndu-se la diapozitiv, zmbind gnditor ca i
cum ar fi recunoscut un vechi amic. Pentru o clip, pru c se
cufund n propriile gnduri, nainte s scuture din cap i s se
ntoarc din nou spre public.
Muli au afirmat c ideea unei oaze ascunse este tocmai
aceasta. O idee, un vis, o plsmuire a imaginaiei, la fel de
tangibil ca un miraj al deertului. Sper c dovezile pe care vi leam prezentat n seara aceasta s v conving c baza tuturor
acestor povestiri, wehat seshtat, chiar a existat i a fost
considerat de egiptenii timpurii un centru de cult cu o
semnificaie suprem. Dac locaia sa va fi descoperit sau nu,
aceasta este o cu totul alt chestiune. Almasy, Bagnold, Clayton,
Newbold cu toii au hoinrit prin Gilf Kebir i s-au ntors cu
minile goale. Mai aproape de zilele noastre, imaginile din satelit i
cercetrile aeriene nu au scos la iveal nimic nou.
Arunc din nou o privire spre diapozitivul proiectat, cu acelai
zmbet meditativ.
i poate c este mai bine aa, zise el privind din nou spre
sal. Am cercetat att de multe regiuni ale planetei noastre i-am
fcut hri i-am explorat-o i am expus-o n toat goliciunea ei,
am despuiat-o de toat magia ei, nct lumea parc devine mai
interesant cnd tim c mcar un colior din ea nc nu poate fi
gsit. Deocamdat, wehat seshtat rmne exact asta o oaz
ascuns. Mulumesc.
Se aez n timpul unor aplauze anemice, artritice. Singurul
care ddu dovad de o apreciere real fu brbatul obez, aplaudnd
cu putere nainte s se ridice n picioare i, cu un semn din mn
43

a recunotin, s ias pe u. Prietena lui Flin, Margot, se ridic


i se apropie.
Ce expunere absolut fascinant, spuse ea adresndu-se
publicului cu voce tare, pe un ton didactic. Mie, una, mi-ar plcea
dac ne-am putea urca direct n autocar, ca s mergem la Gilf
Kebir s aruncm o privire.
Tcere.
Acum, profesorul Brodie a fost de acord s rspund la orice
ntrebare ai avea. Dup cum am zis mai devreme, dnsul este
unul dintre experii mondiali n ceea ce privete arheologia
Saharei, autorul tratatului Deshret: Egiptul Antic i Deertul Vestic
i o legend n domeniul su sau poate c domeniul ar trebui s
fie o legend n Marea sa de Nisip! aa c profitai de aceast
ocazie.
Se ls o tcere i mai adnc, dup care brbatul cu urechi
clpuge, acum treaz, izbucni:
Domnule profesor Brodie, credei c Tutankhamon a fost
ucis?
Apoi, dup ce turitii plecar la cin, Flin i strnse notiele i
laptopul, n timp ce Margot se nvrtea n jurul lui.
Nu cred c au fost prea fascinai, spuse el.
Prostii, replic Margot. Au fost absolut intuii locului.
inuse prelegerea doar ca o favoare pentru ea, fiind prieteni
vechi, din facultate i toate cele, n locul unui alt eveniment care se
anulase. i ddea seama c se simea ruinat de reacia
participanilor i ncerca s compenseze acest lucru, aa c ntinse
mna i o strnse de bra.
Nu-i face griji, Margs. Crede-m c am avut parte de reacii
mult mai urte.
Cel puin, tu a trebuit s-i supori doar o or, suspin ea. Eu
o s am parte de ei n urmtoarele zece zile. A fost Tutankhamon
omort! Hristoase, dac m-ar fi putut nghii pmntul
Rse. nchise fermoarul genii laptopului i traversar amndoi
sala, Margot lundu-l de bra. Cnd ajunser la u se auzi un
zgomot brusc de clarinete i tobe din holul de afar. Se oprir i
44

urmrir un alai de nunt trecnd prin faa lor mirele i mireasa


urmai de o grmad de rude care bteau din palme, un
cameraman care mergea cu spatele n faa grupului, ipnd
instruciuni.
Doamne, uit-te la rochia ei! murmur ea. Arat ca un om de
zpad care a explodat.
Flin nu-i rspunse; privirea i fu atras nu de cei doi proaspt
cstorii, ci de captul grupului. O feti de vreo 10-11 ani srea
n sus, ncercnd s vad ce se ntmpl n fa. Era entuziasmat,
drgu, cu prul negru, vlvoi. Exact ca
Te simi bine, Flin?
Se sprijini de cadrul uii, agndu-se de braul lui Margot,
avnd broboane de sudoare pe gt i frunte.
Flin?
Mi-e bine, murmur el ndreptndu-i trupul i dnd drumul
braului ei, ruinat. Mi-e bine.
Eti alb ca varul.
Mi-e bine, serios. Sunt doar obosit. Trebuia s fi mncat
nainte de a veni aici.
Zmbi, dar nu prea convingtor.
Las-m s-i fac cinste cu cina, zise Margot. S-i creasc
glicemia. Mcar att pot s fac dup seara aceasta.
Mersi, Margs, ns, dac nu te superi, cred c m duc acas.
Trebuie s corectez o grmad de lucrri.
Era o minciun, iar el i ddu seama c ea tia.
Nu prea sunt n apele mele, adug el ncercnd s-i explice
comportamentul. ntotdeauna am fost mai cu toane.
Margot zmbi. Se aplec i l lu n brae.
Exact toanele tale mi plac, dragul meu Flin. i cum ari,
bineneles. Doamne, dac m-ai lsa
Pentru o clip, l strnse i mai tare n brae, dup care i ddu
drumul.
Suntem n Cairo pn joi, apoi n Luxor. S te sun cnd ne
ntoarcem?
Abia atept, zise Flin. i nu uita s le spui c piramidele sunt
aliniate cu Orion pentru c de acolo au venit extrateretrii care le45

au construit.
Ea rse i plec n grab. Flin privi n urma ei, apoi i ndrept
privirea din nou spre alaiul de nunt. Intrau acum ntr-o ncpere
din captul ndeprtat al holului, iar fetia continua s opie n
coada grupului. Chiar i dup atia ani, lucruri mrunte ca
acesta l loveau ca o mciuc i toate amintirile l npdeau
nvalnic. Dac ar fi ajuns la timp!
Mai privi o clip cum nuntaii disprur n ncpere i cum
uile se nchiser n urma lor, apoi, fr vreo intenie de a se duce
acas sau de a corecta lucrri, ci de a se mbta ct mai tare n
restul serii, iei n goan din hotel, urmat, dup cteva clipe, de o
siluet rotund, cu mers mpleticit, ntr-o hain de culoare crem.

Freya fusese pe punctul de a pierde avionul: la miezul nopii, de


pe aeroportul San Francisco International spre Londra, dup care
un zbor de legtur ctre Cairo. Ar fi avut vreme suficient, dar,
cumva, de fiecare dat cnd avea destul timp la dispoziie, ceasul
prea s accelereze misterios i totul se transforma ntr-o goan
frenetic. Fusese ultima persoan care intrase pe poart i printre
ultimii care se urcaser n avion, nghesuindu-i rucsacul n
dulpiorul deja plin de deasupra capului i strecurndu-se pe
locul ei, ntre un hispanic obez i un adolescent cu prul lins i
tricou cu Marilyn Manson.
Odat ce avionul decol, frunzri programul TV: o reluare a
filmului Prieteni, o comedie stupid, cu Matthew McConaughey i
un documentar Naional Geographic despre Sahara, care, avnd n
vedere motivul cltoriei ei, era ultimul lucru pe care voia s-l
vad. Citi de cteva ori meniul, dup care nchise monitorul, ddu
scaunul pe spate i i vr ctile iPod-ului n urechi: Johnny
Cash, Rnit. Se potrivea.
Prinii le numiser dup dou cltoare faimoase. n cazul ei,
Freya Stark, cea care umblase prin Orientul Mijlociu, iar n cazul
surorii ei, exploratoarea muntelui Himalaya, Alexandra David-Neel.
46

n mod ironic, fiecare ajunsese s fac nu ceea ce fcuse tiza lor, ci


ce fcuse sora ei, Alex, ca Stark, fiind atras de cldur i
deserturi, iar Freya, ca David-Neel, de stnci i muni.
Cu voi dou nimic nu merge vreodat conform planului, zise
n glum tatl lor. Trebuia s v schimbm ntre voi la natere.
Tatl lor fusese un om mare ca un urs, jovial, profesor de
geografie n oraul lor natal, Markham, Virginia. n afar de jazz i
de poeziile lui Walt Whitman, natura fusese marea lui dragoste i,
nc de la o vrst fraged, le dusese n expediii: trasee prin
munii Blue Ridge, cu canoea pe rul Rappahan-nock, navigat pe
coasta Carolinei de Nord, artndu-le psri i animale, plante i
copaci, dezvluindu-le tainele peisajelor pe care le vedeau i tot ce
cuprindeau ele. De la el moteniser spiritul de aventur,
fascinaia pentru locuri slbatice. Trsturile lor, pe de alt parte
zvelte, blonde, cu ochi verzi, translucizi le moteniser de la
mama lor, artist i sculptori de succes. Trsturile i un
oarecare caracter rezervat i introspectiv, o repulsie fa de
plvrgelile prosteti i grupurile mari de oameni. Tatl lor fusese
un brbat gregar, cruia i plceau conversaiile i adunrile
sociale. Femeile din familia Hannen, pe de alt parte, se simeau
mereu mai bine cu ele nsele.
Alex era cea mai mare dintre ele, cu cinci ani mai n vrst, nu
la fel de frapant atrgtoare ca Freya, dar mai inteligent cel
puin din punct de vedere academic i cu mai puine toane. Nu
fuseser niciodat inseparabile, cum sunt uneori surorile, iar din
cauza diferenei de vrst, fiecare a cam mers pe drumul ei i a
cam fcut ce voise, n loc s stea tot timpul mpreun.
Casa veche, din indril, a familiei, de la marginea oraului,
adpostise o comoar de hri, atlase, ghiduri i cri de cltorie,
iar n zilele ploioase, fiecare dintre ele i lua volumele preferate i
disprea n coliorul ei secret, ca s pun la cale aventuri viitoare:
Alex la mansard, Freya n chiocul de var drpnat din fundul
grdinii. Cnd ieeau n aer liber cum se ntmpla n general de
obicei o apucau n direcii diferite, Freya btnd kilometri ntregi
prin pduri i livezi, crndu-se n copaci, fcnd leagne din
frnghie, cronometrndu-se ca s vad ct de repede poate
47

termina un traseu sau o escaladare, ncercnd mereu s-i


depeasc limitele.
i lui Alex i plcea s se plimbe i s exploreze, dei, n cazul ei,
hoinrelile aveau mai degrab o tent intelectual. Obinuia s-i
ia cu ea un caiet i creioane colorate, hri, o camer foto, o veche
busol militar, ce se pare c-i aparinuse cndva unui marinar
care participase la btlia de la Iwo Jima. Cnd se ntorcea acas
ntotdeauna, seara trziu venea cu notie vaste despre cltoria ei
din ziua respectiv, desene, o nregistrare exact a rutei parcurse
i tot felul de specimene culese pe drum flori, frunze, conuri de
pin, pietre cu form ciudat i, ntr-o ocazie memorabil, un arpe
cu clopoei mort, pe care i-l petrecuse victorioas n jurul gtului.
i eu care credeam c fetele mele sunt dou domnioare,
suspinase tatl lor. Pentru numele lui Dumnezeu, ce am dezlnuit
asupra lumii?
Poate c erau independente, mereu prinse n propriile aventuri,
Alex care ncerca s cartografieze lumea, Freya s o cucereasc,
dar toate acestea nu le diminuaser iubirea pe care i-o purtau
reciproc. Freya i idolatriza sora mai mare, avea ncredere n ea i
o admira, i spunea lucruri pe care nu le zicea nimnui altcuiva,
nici mcar prinilor. Iar n ceea ce o privea pe Alex, ea simea o
nevoie foarte puternic de a-i proteja sora mai mic, furindu-se
n camera ei, noaptea, ca s o aline cnd avea comaruri, citindu-i
din crile de cltorie i aventuri pe care le iubeau amndou att
de mult, mpletindu-i prul, ajutnd-o cu temele pentru coal.
Cnd pe Freya o nepase o viespe n gur, la doar cinci ani,
aceasta fugise la sora ei s o liniteasc i nu la prini. Civa ani
mai trziu, a fost internat n spital cu meningit, iar Alex
insistase s stea cu ea, dormind pe un pat pliant, innd-o strns
de mn cnd trebui s ndure o puncie lombar (acest episod i
isteria lui Freya pe msur ce acul ptrundea n baza coloanei sale
vertebrale o fcuser pe Alex s fie ngrozit toat viaa de orice
lucru care avea de-a face cu injeciile). Cnd, la nici 17 ani, Freya
uimise lumea alpinitilor crndu-se singur pe Nose, pe stnca
El Cpitan, n Yosemite, fiind cea mai tnr persoan care fcuse
asta, oare cine o atepta sus, cu flori ntr-o mn i un suc Dr.
48

Pepper n cealalt? Alex.


Sunt att de mndr de tine, i spusese ea mbrind-o pe
Freya. Surioara mea mic i nenfricat.
i, bineneles, doar cteva luni mai trziu, cnd prinii lor
muriser n accidentul de main, Alex i deveni printe-surogat.
La momentul respectiv, cariera ei de explorator al deerturilor
ncepuse s nfloreasc: Micua Tin Hinan1, relatarea sa a celor opt
luni n care trise i cltorise cu berberii tuaregi din nordul
Nigerului, fusese pentru scurt timp n topul best-seller-urilor. Dar
lsase totul balt i se ntorsese n casa familiei sale, ca s aib
grij de sora ei, acceptnd o slujb, dintre toate cele posibile,
tocmai n cadrul CIA, n Departamentul de cartografie din Langley,
pentru ca Freya s-i termine liceul i facultatea, ca s-i finaneze
cariera de alpinist, ca s o sprijine i s o protejeze.
i, dup toate acestea, Freya rspunsese iubirii ei cu trdare. n
vreme ce asculta croncnitul aspru al lui Johnny Cash, care cnta
despre durere i pierdere, despre a-i dezamgi pe cei la care ii cel
mai mult, nchise ochii i vzu din nou privirea ocat a lui Alex
cnd intrase n camer. oc i, mai ru, tristee dojenitoare. n
apte ani de zile, Freya nu-i zisese nici mcar o dat mi pare
ru. Voise s o fac. Doamne, ct de mult voise! Nu trecuse nici o
zi n care s nu se gndeasc la asta. Dar nu o fcuse niciodat.
Iar acum, Alex murise i nu mai avea cum s-o fac. Iubita ei Alex,
sora ei cea mare. Rnit. Nici mcar pe aproape de ce simea n
momentul acela.
i vr mna n buzunar i scoase un plic mototolit, cu tampil
de Egipt, se uit o clip la el, apoi i smulse ctile din urechi i
ddu drumul la filmul cu Matthew McConaughey. Orice ar fi putut
s o ajute s uite.

Numele dat de tuaregi unei apreciate femei din secolul al IV-lea, al


crei mormnt monumental se afl n Sahara, la Abalessa, n regiunea
Ahaggar sau Hoggar din Algeria, (n. red.).

49

CAIRO
Flin nu mai bea att de mult, cu siguran, nu att de mult pe
ct obinuia. n rarele momente n care chiar bea, o fcea
ntotdeauna n barul hotelului Windsor din Sharia Alfi Bey i ntracolo se ndrept n seara aceasta.
O ncpere tcut, calm, la primul etaj al cldirii, cu podelele
n ntregime din lemn lcuit, fotolii adnci i o lumin blnd, care
te ducea napoi n vremurile nobilimii coloniale. Angajaii purtau
cmi albe aspre i papioane negre, ntr-un col se afla o mas de
scris, iar pe perei atrnau tot felul de obiecte ciudate pe care le
gseti ntr-un magazin bric-a-brac2 scump o carapace de
broasc estoas uria, o chitar veche, coarne de cerb, fotografii
alb-negru cu scene din viaa egiptenilor.
Chiar i sticlele din spatele barului Martini, Cointreau, Grand
Marnier, creme de menthe aveau un aer dintr-o alt epoc, o
epoc a petrecerilor cu cocktailuri, aperitive i lichioruri dup
prnz. Numai muzica linitit a lui Whitney Houston distrugea
iluzia. Aceasta i turitii n blugi, cu rucsacuri n spate, nghesuii
pe la coluri, citind din ghidurile lor Lonely Planet.
Flin ajunse acolo chiar dup ora 8 i, aezndu-se pe un scaun
la captul barului, comand o Stella. Cnd i se aduse berea, se
holb la ea, aa cum ar face-o probabil un sritor nainte s
plonjeze de pe trambulin n ap, dup care i duse sticla la gur
i o goli din patru nghiituri mari, comandnd imediat alta. i pe
aceasta o bu rapid i era pe punctul de a trece la a treia, cnd
arunc din ntmplare o privire spre unul dintre pereii cu oglinzi
din spatele barului. n spatele lui, spre stnga, pe o canapea, cu
un ziar n mini, sttea brbatul obez de la prezentare. Flin nu-i
amintea s fi fost acolo cnd intrase el. Nedorindu-i companie,
vru s se mute pe alt scaun, astfel nct s pun un stlp ntre ei.
Dar, cnd fcu asta, brbatul i ridic privirea, l vzu i i fcu
2

Aduntur de lucruri vechi, curioziti, (n. red.).

50

semn cu mna, lsnd la o parte ziarul i ndreptndu-se spre el.


A fost o prezentare bun, profesore Brodie, spuse el cu o voce
strident, apropiindu-se de Flin i ntinzndu-i mna. Foarte
bun.
Mulumesc, zise Flin dnd mna cu el, mormind n sinea
lui. M bucur c i-a plcut cuiva.
Omul i ntinse o carte de vizit.
Cy Angleton. Lucrez la ambasad. Relaii publice. Iubesc
Egiptul antic.
Serios? Flin ncerc s par entuziasmat. Vreo perioad
anume?
O, cred c toate perioadele, rspunse Angleton dnd din
mn. ntreg pachetul. Dei toat treaba cu Gilf Kebir mi se pare
fascinant.
Pronunase gilf chei-bir.
Extrem de fascinant, continu el. Ar trebui s lum cndva
prnzul mpreun. S-mi spunei prerea dumneavoastr.
Mi-ar plcea, rspunse Flin forndu-se s zmbeasc.
Se ls tcerea, apoi, simind c nu avea de ales, l ntreb pe
american dac voia s i se alture la bar. Spre uurarea lui, acesta
i refuz oferta.
Mine, trebuie s m trezesc devreme. Am vrut doar s v zic
ce mult mi-a plcut prezentarea.
O pauz foarte scurt, apoi:
Chiar trebuie s vorbim despre Gilf.
Dei rostise vorbele pe un ton destul de inofensiv, aceast ultim
remarc l fcu pe Flin s se simt inconfortabil, de parc ar fi fost
mai multe de zis dect lsa Angleton s se neleag. nainte ca
Flin s poat spune ceva, americanul l btu pe umr, l
compliment din nou pentru prezentare i iei din ncpere.
E fata din hotel, i zise Flin bnd i restul berii i fcndu-i
semn barmanului c mai voia una. M-a fcut s fiu irascibil. Asta
i toate celelalte lucruri.
i un Johnnie Walker, strig el. Dublu.
Bu tot restul serii, nvrtind lucrurile pe toate prile n mintea
51

lui fata, Gilf, Dakhla, Duna de Foc pierznd msura la butur,


necndu-i amarul ca n trecut. Un grup de englezoaice se
materializ la o mas de lng el, iar una dintre ele ca un
spiridu, brunet, drgu l privi, ncercnd s-i surprind
privirea. ntotdeauna fusese atrgtor pentru sexul opus, sau cel
puin aa i se spunea, statura lui slab, musculoas i ochii mari,
cprui, fcndu-l s se disting de majoritatea colegilor si
egiptologi, care n general aveau o nfiare tears. n pofida
acestui lucru, nu fusese niciodat prea ncreztor n preajma
femeilor, fiind incapabil s intre n vorb cu ele, cum reueau alii.
i, chiar dac ar fi putut s o fac, n seara asta, nu avea chef. i
rspunse fetei cu o jumtate de zmbet, dup care i ndrept
privirea spre coarnele de cerb de deasupra barului i nu i le mai
mut de acolo. Dup 20 de minute, fata i nsoitoarele ei plecar
i, n locul lor, se aez un grup de oameni de afaceri egipteni.
n jurul orei 11, de acum beat cri, Flin se hotr s se
opreasc i ncepu s-i caute portofelul. Atunci, simi o mn pe
umr. Pentru o secund, i trecu prin minte gndul neplcut c era
din nou americanul gras. ns era doar Alan Peach, un coleg de-al
lui de la Universitatea American. Alan cel interesant, cum i
spuneau ei, avnd n vedere c era cel mai plictisitor om din Cairo,
un expert n olrit, ale crui conversaii depeau rareori limitele
ceramicii roiatice din timpul dinastiilor timpurii. l salut pe Flin
i, artndu-i un grup de colegi de la universitate care se
aezaser la o mas din captul ndeprtat al ncperii, l invit s
stea cu ei. Flin refuz i i zise c tocmai pleca; i scoase portofelul
n vreme ce Peach se lans ntr-o povestire incoerent despre cum
se certase cu unul dintre custozii de la Muzeul Egiptului pentru o
oal care, dup el, era cu siguran din perioada Badarian i nu
din Naqada II, cum fusese etichetat iniial. Flin l ignor, dnd din
cap din cnd n cnd, dar fr s asculte de fapt. Abia dup ce i
numr banii i i puse pe tejghea i i lu laptopul, i ddu
seama c Peach vorbea despre cu totul altceva acum.
la Sadat Metro. N-am putut s-mi cred ochilor. Efectiv, am
dat peste el.
Ce? Cine?
52

Hassan Fadawi. Pur i simplu, am dat peste el. M ndreptam


spre Heliopolis, ca s-i ajut cu ceva obiecte de ceramic pe care leau descoperit, din a Treia Dinastie, cred ei, dei din punct de
vedere stilistic
Fadawi? Flin pru ocat. Credeam c e
La fel am crezut i eu, spuse Peach. Se pare c a ieit mai
repede. Prea sfrit. Absolut sfrit.
Hassan Fadawi? Eti sigur?
Absolut. Adic, are banii familiei, sigur, aa c financiar nu
cred c
Cnd? Cnd a ieit?
Acum o sptmn, parc aa a zis. E slab ca o scndur,
mi amintesc c am purtat odat o conversaie foarte interesant
cu el despre registrele cu vase de vin hieratice din a Doua Dinastie,
pe care le-a gsit la Abydos. Poi s spui ce vrei, dar omul avea
habar de ceramic. Majoritatea le-ar fi datat ca fiind din a Treia
sau a Patra Dinastie, dar el i-a dat seama c nu aveau cum s
aib structura aceea
Vorbea singur, cci Flin se rsucise deja pe clcie i ieise din
ncpere.
Ar fi trebuit s mearg direct acas. n schimb, neputnd s se
stpneasc, trecu pe la magazinul de buturi scutite de taxe
vamale de pe Sharia Talaat Harb, cumprnd o sticl de scotch
nainte s-i fac semn unui taxi i s-i dea adresa blocului su de
la intersecia strzilor Mohamed Mahmoud i Mansour.
Taib, ngrijitorul, era nc treaz cnd ajunse el, stnd n fotoliul
lui chiar la intrarea n cldire, cu un shaal nfurat pe cap, cu
picioarele soioase nfipte n nite vechi sandale de plastic. Nu se
neleseser niciodat i, beat cum era, Flin nu se obosi s-l salute,
trecnd pe lng el direct spre liftul strvechi care l duse huruind
pn la ultimul etaj.
n apartament, lu un phrel din buctrie, l umplu cu
whisky i se cltin pn n sufragerie. Aprinse lumina i se trnti
pe canapea. Goli paharul, i mai turn unul i l goli i pe acesta,
nghiindu-l dintr-odat, contient c ntindea coarda, dar
53

incapabil s se opreasc.
Timp de cinci ani reuise s se controleze, abia se atinsese de
butur. i dorise s bea, evident, mai ales la nceput, dar ea l
ajutase i, mulumit ei, cumva reuise s rmn pe drumul cel
bun, refcndu-i ncet viaa, ca pe unul dintre vasele de ceramic
reconstruite ale lui Alan Peach.
Cinci ani i acum arunc totul pe apa smbetei. i nu-i psa.
Pur i simplu, nu-i psa. Fata, Gilf, Dakhla, Duna de Foc i acum
Hassan Fadawi era prea mult. Nu mai rezist.
i umplu din nou paharul, l goli iari, apoi trase o duc
direct din sticl, rotindu-i ochii mpienjenii prin camer. Diverse
obiecte i se perindau prin fa, cnd clare, cnd neclare earfa sa
de fotbal El-Ahly, un exemplar din Cultul lui Ra, al lui Stephen
Quirke, o bucat de sticl din deertul libian, de mrimea unui
pumn nvrtindu-se din nou i din nou, pn cnd privirea i
czu pe o fotografie de pe msua de cafea aflat lng canapea.
Era poza unei femei tinere. Era blond, bronzat, zmbrea, cu
ochelari de soare reflectorizani i o jachet de piele uzat; n
spatele ei se ntindea un deert plin de pietri, cu o dun ca
spinarea unei balene. Flin se uit lung la ea, trase o duc, i
ntoarse privirea n alt parte, apoi din nou ctre ea, iar faa i se
schimonosi de suferin i ruine, ca i cum fusese prins fcnd
un lucru pe care promisese s nu-l fac. Trecur cinci secunde.
Apoi, zece, apoi 20. Mrind de efort, cu tot trupul tremurndu-i
ca i cnd s-ar fi opus unei fore nevzute, se ridic i se mpletici
spre fereastr. Trase obloanele i arunc sticla de whisky n
noapte.
Alex, bolborosi el ascultnd ecoul sticlei care se fcu ndri
pe strdua de dedesubt. Of, Alex, ce-am fcut?

Cy Angleton i terse fruntea cu o batist Iisuse, ce cldur e


n oraul sta! i mai ceru o coca-cola. Toi ceilali din cafenea
beau ceai de culoarea rubinului sau cafea neagr, vscoas, dar
54

Angleton nu voia s se ating de aceste buturi. Timp de 20 de ani


lucrase astfel Orientul Mijlociu, Orientul ndeprtat, Africa i
ntotdeauna avusese aceeai regul: dac nu e dintr-o doz, nu
bea. Colegii lui rdeau de el i-l fceau paranoic, dar el rsese la
urm, cnd se chirceau din pricina intoxicaiilor alimentare, iar
intestinele le curgeau prin fund. Dac nu e dintr-o doz, nu bea.
i, de asemenea, dac nu e gtit de americani, nu mnca.
I se aduse cola. Angleton desfcu cutia i lu o nghiitur
lung, privindu-l pe picoloul adolescent care se ndeprta printre
mese, admirndu-i oldurile nguste i braele musculoase. Mai
lu o nghiitur i privi n alt parte, concentrndu-se asupra
problemei actuale.
Fusese o sear bun. Extrem de bun. O parte din el se ntreb
dac nu cumva ntrecuse msura n hotelul Windsor, poate c n-ar
fi trebuit s fie att de explicit cu Brodie despre Gilf Kebir, dar, n
mare, meritase s-i asume riscul. n meseria aceasta, trebuia si urmezi uneori instinctele. Iar instinctul lui i spusese c reacia
lui Brodie avea s-i dea de neles ceva. Dup cum se i
ntmplase. tia ceva, cu siguran, tia ceva. Pies cu pies, cu
pies. Aa i plcea s lucreze. S construiasc o imagine, s pun
cap la cap faptele. Pentru asta era pltit, de aceea l foloseau
mereu pentru astfel de lucruri.
Dup aceea, l urmrise pe Brodie la apartamentul lui, unde
vorbise cu ngrijitorul btrn. Era clar c omul nu-l plcea pe
englez, iar el jucase pe aceast carte, ctigndu-i ncrederea,
dndu-i nite bani, ceea ce avea s nlesneasc lucrurile cnd avea
s vin timpul s scotoceasc prin apartamentul lui Brodie, ceea
ce urma s se ntmple curnd. Da, n mare, o sear extrem de
productiv. Pies cu pies, cu pies.
Sorbi din coca-cola i se uit n jur, la ceilali clieni din cafenea.
Unii fumau din pipe shisha, alii jucau domino toi erau brbai.
Biatul trecu din nou pe lng el, iar Angleton l urmri cu
privirea, scenariile derulndu-i-se lenee prin minte mbriri,
umezeal i transpiraie imaginare. Zmbi i ddu din cap,
aruncnd nite bani pe mas nainte s se ridice i s o ia n jos pe
strad. Dei avea nevoi, nu avea nici o intenie de a i le satisface
55

ntr-un loc ca acesta. Poate cnd avea s se ntoarc n State, dar,


pn atunci, se mulumea i cu propria mn. Acestea erau
regulile dup care tria: nu bea ap, nu mnca mncarea i, mai
ales, nu atinge niciodat carnea, orict de mare ar fi fost ispita.

Freya ateriz pe aeroportul internaional din Cairo la 8, ora


local. La poarta pentru sosiri o atepta o femeie pe nume Molly
Kiernan, o prieten de-a lui Alex, cea care o sunase cu dou nopi
n urm ca s o anune de moartea surorii ei.
Kiernan, avnd peste 50 de ani, pr blond ncrunit, pantofi
simpli i un mic crucifix de aur la gt, naint i o mbri pe
Freya, spunndu-i ct de ru i prea pentru pierderea ei. Apoi,
lund-o de bra, o conduse spre ieirea din terminalul
internaional, spre cel local, pentru zborul ctre oaza Dakhla. Aici
locuise Alex i aici avea s aib loc nmormntarea, n ziua
urmtoare.
Sigur nu vrei s stai n Cairo i s zbori mine, cu mine?
ntreb Kiernan n timp ce mergeau. Am un pat liber.
Freya i mulumi, dar i spuse c prefera s se ndrepte imediat
spre sud. Voia s-i mai vad sora o dat, nainte de
nmormntare, s-i ia la revedere.
Bineneles, scumpa mea, zise femeia mai n vrst,
strngnd-o de mn. Zahir al-Sabri te va atepta cnd ajungi a
lucrat cu Alex. E un brbat bun, puin cam posac. Te va duce la
spital, apoi acas la ea. Dac ai nevoie de ceva, de absolut orice
i ddu o carte de vizit: Molly Kiernan, coordonator regional,
USAID3. Pe spate era mzglit un numr de telefon.
Pe terminalul naional, Freya trecu de poarta pentru mbarcare,
una dintre doar cele patru persoane care fcur acelai lucru.
Dup ce flutur prin faa ochilor gardienilor un fel de legitimaie i
3

U.S. Agency for International Development agenie a guvernului


federal al SUA care asigur asisten financiar altor ri. Furnizeaz
ajutoare dup dezastre naturale i susine programe antisrcie, (n. red.).

56

le vorbi ntr-o arab fluent, lui Kiernan i se permise s o


nsoeasc n sala de plecri, unde atept mpreun cu ea pn i
se anun zborul, nici una dintre ele nevorbind prea mult. Doar
cnd ncepu mbarcarea i Freya se aez la rnd pentru
autobuzul care avea s o duc la avion, rosti ceea ce o mcinase
nc de cnd fusese anunat c sora ei murise:
Pur i simplu, nu-mi vine s cred c Alex s-a sinucis. Nu pot
s cred i gata. Nu Alex.
Dac se ateptase la vreo explicaie, aceasta nu veni. Kiernan
doar o mbri din nou, o mngie pe pr i, cu un ultim mi
pare ru, se ntoarse i plec.
Dup ce avionul decol, Freya privi absent deertul de sub ea,
o ntindere nesfrit de un galben murdar, care se mbina cu
orizontul ndeprtat, neclar. Pe ici, pe colo, ca nite ramuri, ca
nite cicatrici, se vedeau urmele unor wadi-uri de mult secate, dar,
n mare, era o ntindere fr form. tears, goal, pustie aa
cum se simea i ea.
Supradoz de morfin aa se sinucisese Alex. Freya nu
cunotea detaliile exacte i nici nu prea voia s le afle, pentru c
era prea dureros de suportat. Se pare c avusese scleroz multipl,
o form foarte agresiv, i pierduse deja posibilitatea de a-i folosi
picioarele i un bra i parial vederea Dumnezeule, era att de
sfietor de crud.
Nu a mai suportat, i spusese Molly Kiernan cnd o sunase
s o anune. Nu mai putea continua aa. A hotrt s fac astfel
ct nc se mai putea.
Lui Freya nu-i venea s cread c era vorba despre Alex pe care
o cunotea ea, creia nu-i sttea n fire s renune la speran aa,
far s lupte. Dar, la urma urmei, ea tria doar cu o amintire: Alex,
copil, cu caietele i colecia ei de pietre i vechea busol militar
din btlia de la Iwo Jima. Alex care o inuse aproape de ea la
nmormntarea prinilor i care renunase la cariera ei ca s-i
poarte de grij. O Alex din trecut. O Alex pierdut. Trecuser apte
ani de cnd vorbiser ultima oar i cine tie ct de mult se
schimbase sora ei.
57

ntr-adevr, i scrisese lui Freya, o dat pe lun, cu precizie de


ceasornic, zeci de scrisori de-a lungul anilor, cu acel scris ciudat al
ei, care reuea s fie i slbatic i ngrijit n acelai timp. Totui,
scrisorile nu menionau nimic personal. Ca i cum ceea ce se
ntmplase n acea ultim zi, n Markham, ar fi nchis cumva ua
n calea oricrei relaii mai profunde ntre ele. Dakhla, deertul,
munca legat de micrile dunelor de nisip i geomorfologia
podiului Gilf Kebir ce naiba era i asta? despre astfel de
lucruri i scria Alex. Lucruri superficiale, impersonale, niciodat
prea profunde. Doar ultima scrisoare, cea pe care Freya o primise
cu cteva zile nainte s fie anunat despre moartea surorii ei,
fusese diferit, Alex deschizndu-se din nou, acceptnd-o din nou
pe Freya. Dar era deja prea trziu.
i, bineneles, Freya, copleit de ruine, nu-i rspunsese
niciodat la nici una dintre scrisori. Nici mcar o singur dat n
apte ani nu ncercase s ia legtura cu ea, s-i spun ct de ru i
prea, s ncerce s repare rul fcut.
Asta o chinuia acum, chiar mai mult dect moartea lui Alex.
Faptul c aceasta suferise, ba chiar enorm de mult i c ea, Freya,
nu fusese alturi de ea, aa cum fusese Alex pentru ea. neptura
de viespe, puncia lombar, ziua n care escaladase singur pe
Nose n El Capitan sora ei nu o dezamgise niciodat, o sprijinise
ntotdeauna. Dar ea nu fcuse acelai lucru pentru sora ei o
dezamgise. Pentru a doua oar.
i bg mna n buzunar i scoase plicul mototolit, cu tampila
potal egiptean, privindu-l lung nainte s-l vre napoi, necitit i
s priveasc din nou deertul. ters, gol, pustiu. Exact cum se
simea ea. Exact cum se simise n ultimii apte ani. i cum
probabil c avea s se simt pentru totdeauna.
Aa cum stabiliser, n aeroportul din Dakhla un grup retras
de cldiri portocalii nconjurate de deert o atepta colegul lui
Alex, Zahir al-Sabri. Slab, cu prul srmos, cu nasul crn, cu o
musta scurt i dreapt i o imma de beduin roie, n carouri,
nfurat pe cap, acesta murmur un salut scurt, i lu geanta de
voiaj ea i pstr rucsacul o ndrum prin sala pentru sosiri i
58

ieir pe nite ui de sticl. Cldura dimineii o izbi ca i cnd un


prosop oprit i-ar fi fost trntit pe fa. Mai fusese cald n Cairo,
dar asta era cu totul altceva: aerul fierbinte prea s i sape adnc
n plmni, tindu-i respiraia.
Cum triesc oamenii aici? gfi ea punndu-i ochelarii de
soare ca s se apere de lumin.
Zahir ridic din umeri.
Vino vara. Atunci e cald.
n faa cldirii terminalului se afla o parcare mrginit de
smochini plngtori i leandri cu flori roz. Zahir se ndrept spre o
Toyota Land Cruiser alb, uzat, cu un suport de bagaje pe
acoperi i cu farul stng spart. i arunc bagajul n spate, i
deschise ua din dreapta i, fr s spun o vorb, se urc la volan
i porni motorul. O luar din loc, trecur de un punct de control i
ieir pe un drum asfaltat singurul drum care erpuia prin
deert ca o dr de vopsea cenuie. n fa i se art ca prin cea
oaza verde. Dincolo de ea, mrginind-o i curbndu-se pe linia
orizontului ca bordura unei farfurii uriae, se nla un versant
abrupt, de culoare crem.
Gebel el-Qasr, rosti Zahir.
Nu spuse mai mult, iar Freya nu ntreb.
Merser repede i n tcere, dunele de pietri cednd locul mai
nti unor petice de iarb, apoi unor terenuri irigate, presrate cu
palmieri, mslini i livezi de citrice. Dup zece minute, un
indicator n arab i englez i anuna c intrau n Mut, care, din
cte tia Freya din scrisorile lui Alex, era aezarea principal din
Dakhla. Nite cldiri somnoroase, cu unu sau dou etaje, de un
alb splcit, preau abandonate, iar strzile prfuite erau
mrginite de copaci casuarina i acacia, bordurile trotuarului fiind
pictate cu benzi albe i verzi, culorile predominante ale oraului.
Trecur pe lng o moschee, o cru tras de un mgar, cu un
grup de femei mbrcate n veminte negre care stteau n spate i
pe lng un ir de cmile care se plimbau aiurea pe marginea
drumului; uneori, mirosuri de blegar i fum intrau pe geamurile
deschise. n alte circumstane, Freya ar fi fost fascinat: totul era
att de diferit, att de straniu comparativ cu ce tia ea. Sttu
59

nemicat n main, uitndu-se aiurea pe geam, n timp ce


parcurgeau un bulevard larg din ora, trecnd de mai multe
sensuri giratorii de unde ncepeau alte bulevarde n diferite
direcii, astfel nct avu senzaia curioas c se rostogolea printrun joc uria de pinball.
Dup doar cteva minute, ieiser deja din ora i goneau
printr-un peisaj peticit cu lanuri de porumb i cmpuri de orez.
Csue pentru porumbei i pdurici de palmieri rmneau n
urma lor, canale de irigaie, stnci ciudate i contorsionate, pn
ajunser n sfrit ntr-un stuc cu case aglomerate, din crmizi
de lut. Zahir ncetini i vir la stnga pe o poart deschis,
oprindu-se ntr-o curte ngrdit de ziduri de lut nalte, acoperite
cu frunze de palmier. Aps claxonul, dup care opri motorul.
Casa lui Alex? ntreb Freya, ncercnd s compare curtea i
cldirea-anex drpnat cu descrierile din scrisorile lui Alex.
Casa mea, zise Zahir deschiznd portiera i ieind din
main. Bem ceai.
Freya nu avea nici un chef s bea ceai, dar bnui c ar fi fost
nepoliticos s refuze Alex i povestise n scrisorile ei ct de mult
nsemna ospitalitatea pentru egipteni. Obosit cum era, i lu
rucsacul i cobor i ea din main.
Zahir o conduse n cldire i de-a lungul unui coridor ntunecat
i rcoros, mirosind a fum i a ulei de gtit, apoi ntr-o camer
mohort, cu tavanul nalt, cu perei de un albastru fad i o podea
acoperit cu rogojini. n afar de o banc acoperit cu o pern,
aflat de-a lungul unuia dintre perei i de un televizor pe o mas,
n colul ndeprtat, toat ncperea era goal. i fcu semn s se
aeze pe banc, ip ceva spre fundul casei i se aez pe jos n
faa ei, djellaba sa ridicndu-i-se pentru a da la iveal nite
adidai Nike. Tcere.
Am neles c ai lucrat cu Alex? spuse ea n cele din urm,
vznd c Zahir nu d nici un semn c ar vrea s nceap
conversaia.
Acesta mormi un rspuns afirmativ.
n deert?
El ridic din umeri ca i cnd ar fi zis unde altundeva?
60

Ce fceai?
Ridic din nou din umeri.
Conducem. Departe. Ctre Gilf Kebir. Drum lung.
i ridic privirea nspre ea, apoi i-o ndeprt, ntinzndu-i
gtul i scuturnd ceva de pe djellaba sa. Voia s-l ntrebe mai
multe lucruri: despre viaa lui Alex aici, despre boala ei, despre
ultimele ei zile, orice ar fi tiut s-i zic despre ea, totul, vrnd cu
disperare s adune orice frnturi de informaii despre sora ei. Se
abinu totui, simind c nu avea s fie prea deschis. Molly
Kiernan o avertizase c omul era cam ursuz, dar i se pru mai
mult de att. Aproape potrivnic. Se ntreb dac Alex i spusese ce
se ntmplase ntre ele, de ce nu-i mai vorbiser de atta vreme.
Eti beduin? ntreb ea, alungnd acel gnd i ncercnd din
nou s sparg gheaa.
Un semn din cap, att.
Sanusi?
Era ceva ce-i amintea vag din scrisorile lui Alex, un nume pe
care-l asociase cumva cu oamenii deertului. Dac ncerca s-l
impresioneze cu cunotinele ei, se nelase. Zahir afi o grimas
de dezgust i cltin cu putere din cap.
Nu sanusi, scuip el. Sanusi sunt cini, gunoaie. Noi, alRashaayda. Beduini adevrai.
mi pare ru, bigui ea. N-am vrut s
Un clinchet de pe coridorul din afar o ntrerupse. Un biat de
vreo doi-trei ani intr de-a builea n camer, urmat de o femeie
tnr, zvelt, cu pielea nchis la culoare, atrgtoare. Ducea o
pip cu ap ntr-o mn i n cealalt o tav cu dou pahare cu
ceai rou-maroniu. Freya se ridic s-o ajute, dar Zahir i fcu semn
s se aeze napoi pe banc, fcndu-i semn soiei sale sau cel
puin aa presupuse Freya s pun tava i pipa jos, lng el.
Pentru o fraciune de secund, privirile li se ntlnir, dup care
aceasta dispru.
Zahr?
Zahir goli o lingur de zahr n paharul lui Freya fr s mai
atepte vreun rspuns i i-l ddu nainte s-l ia pe bieel n brae.
Fiul meu, rosti el zmbind pentru prima dat de cnd se
61

ntlniser, tensiunea de doar o clip mai devreme fiind aparent


uitat. Foarte inteligent. Nu-i aa c eti inteligent, Mohsen?
Biatul chicoti, dnd din piciorue sub tivul djellaba-ei lui
micue.
E frumos, zise Freya.
Nu frumos, spuse Zahir fcnd un semn dezaprobator cu un
deget. Femeile frumoase. Mohsen artos. Ca tatl.
Chicoti i l srut pe biat pe frunte.
Tu ai copii?
Ea recunoscu c nu.
ncepe devreme, o sftui el. nainte s fii prea btrn.
i puse trei linguri de zahr n ceai, sorbi i, ridicnd captul
pipei shisha, pufi din aceasta. Un nor de fum albastru i dens se
ridic greu nspre tavan. Urm o alt pauz neplcut sau cel
puin aa i se pru lui Freya; Zahir prea s nu-i dea seama.
Apoi, ridicnd captul pipei, art deasupra capului ei, spre un
cuit curbat de pe perete, cu teac din bronz, ncrustat cu motive
decorative din argint, mnerul su din filde avnd n vrf ceea ce
prea a fi un rubin mare.
Aparine str-mu-ului meu, spuse el.
Freya fu ncurcat pentru o clip, nainte s-i dea seama ce
voise s spun de fapt.
Strmo, l corect ea.
Asta zic i eu. Str-mu. El pe nume Mohammed Wald Yusuf
Ibrahim Sabri al-Rashaayda. Trit nainte ase sute ani, om foarte
faimos. Cel mai faimos beduin n deert. Sahara ca grdina lui,
merge peste tot, chiar i Marea de Nisip, tie fiecare dun, fiecare
loc cu ap. Om foarte mre.
Ddu din cap extrem de mndru, punndu-i un bra n jurul
fiului lui. Freya atept ca el s continue, dar prea c spusese tot
ce voise s spun, aa c se ls din nou tcerea. Prin fereastra
deschis se auzi huruitul unei pompe de irigaii i, de undeva de
mai aproape, mcnitul unor gte. Mai atept cteva minute,
sorbind din ceai, bieelul uitndu-se la ea. Dup care puse
paharul jos, se ridic i ntreb dac putea s foloseasc baia. Nu
pentru c avea nevoie, ci pentru c voia s scape de acolo cteva
62

momente. Zahir i art cu mna, indicndu-i s mearg pe


coridorul pe care veniser, spre fundul casei.
Ea iei din camer, uurat c era singur. Mergnd pe lng
cteva dormitoare cu perei i podele goale, paturi din lemn
curios mpodobite trecu printr-o perdea de mrgele i iei ntr-o
micu curte interioar. O grmad de cuti din bambus erau
sprijinite de un perete, pline de iepuri i porumbei. Printr-o
deschiztur aflat direct n faa ei se auzir clinchete de vase i
voci de femei. La dreapta ei se aflau dou ui nchise. Una dintre
ele, bnui ea, trebuia s fie baia. Travers curtea i o deschise pe
cea mai apropiat. Era ori un birou, ori o debara, nu putea s-i
dea seama exact ce anume, un birou, un scaun i un calculator
vechi indicnd prima variant, saci de grune, o biciclet ruginit
i diverse unelte de agricultur sugernd-o pe cea de-a doua. Ddu
s nchid ua, cnd atenia i fu atras de captul ndeprtat al
camerei, unde biroul era aezat ntr-un col. Lipit pe perete era o
fotografie. Intr n camer, holbndu-se.
Fotografia era color, din cte i ddea seama, mrit de cteva
ori, aa c putu distinge imaginea nc de la intrare: o stnc
neagr, sticloas, curbat, care nea dintr-un deert altminteri
lipsit de form, ca un iatagan enorm sfrtecnd nisipurile. Era o
formaiune ciudat, ce sfida gravitaia, partea sa cea mai de sus
ngustndu-se ntr-un unghi ascuit, prile laterale, crestate i
zimuite dup mii de ani de intemperii, conferindu-i un curios
aspect ascuit. O parte din Freya se gndi ce escaladare uimitoare
ar fi fost, chiar dac nu stnca n sine i atrsese atenia, ci
persoana care sttea la baza ei. Se ndrept spre birou i se aplec
peste el, ridicndu-i privirea ctre fotografie. Chiar dac silueta
prea micu, pipernicit din cauza mrimii monolitului curbat
care se nla deasupra ei, zmbetul, jacheta de piele uzat, prul
blond erau toate de neconfundat. Alex. ntinse o mn i o atinse.
Asta privat.
Se rsuci. Zahir sttea n pragul uii, cu fiul lui lng el.
mi pare ru, murmur ea ruinat. Am greit ua.
El nu zise nimic, doar se holb la ea.
Am vzut-o pe Alex. Art nspre fotografie, simindu-se n
63

mod inexplicabil vinovat, ca i cnd fusese prins fcnd ceva ce


nu ar fi trebuit s fac, exact ca atunci cnd
Baia, ua urmtoare, spuse el.
Bineneles. Nu am vrut s
Ezit, se agit, neputnd gsi cuvntul potrivit. Deranjez?
Abuzez? mi bag nasul? Simi c era pe punctul de a izbucni n
lacrimi.
A fost fericit? murmur ea incapabil s se controleze. Alex.
Vezi tu, mi-a trimis o scrisoare chiar nainte s moar, mi-a zis
nite lucruri prea fericit. A fost? tii? La sfrit. A fost fericit?
El continu s o priveasc lipsit de expresie.
Aici, privat, repet el. Baia, ua urmtoare.
Simi cum o cuprinde furia.
E moart! i venea s ipe. Sora mea e moart, iar tu m aduci
aici s bem ceai i nici mcar nu m lai s m uit la fotografia ei!
Nu zise nimic, contient c era la fel de furioas pe ea nsi pe
ct era pe Zahir pentru ceea ce-i fcuse lui Alex, pentru c nu
fusese alturi de ea, pentru tot. Mai privi o dat fotografia, apoi
strbtu camera i iei n curte.
Nu mai am nevoie la baie, spuse ea ncet. Vreau doar s-o vd.
M duci la ea, te rog?
El o privi fr nici o expresie pe chip, nelsnd s se ntrevad
nimic, apoi, dnd din cap, nchise ua. i mpinse fiul prin curte,
ctre buctrie, nainte s-o conduc pe Freya napoi prin cas, la
Land Cruiser. Nu i vorbir pe drumul de ntoarcere spre Mut.

64

CAIRO
Era aproape amiaz cnd se trezi Flin. Se afla pe canapea,
complet mbrcat, cu capul bubuindu-i, cu gura uscat, ca i cnd
ar fi fost plin cu cret. Pentru o clip, se gndi c ratase cursurile
de diminea, nainte de a-i aminti c era mari i c marea
ncepea s predea doar dup-amiaz devreme. Dup ce murmur
un Doamne ajut, se cufund din nou n perne.
Rmase acolo un timp, uitndu-se la fiile de raze de pe tavan,
meditnd la evenimentele de noaptea trecut, n vreme ce din
strad se auzea o orchestr de claxoane. Apoi, ridicndu-se n
picioare, se tr n baie i fcu un du rece, conductele vechi ale
apartamentului mrind i duduind n timp ce revrsar o cascad
grea de ap pe faa i torsul lui. Sttu 15 minute. Pe cnd mintea i
se limpezea ncet, se terse cu prosopul i i fcu o cafea o cafea
egiptean, neagr, consistent, la fel de picant i de acr c sucul
de lmie. Se ntoarse n salon i deschise obloanele. naintea lui
se ntindea o mas haotic de cldiri, cotind spre est ca un talaz
spumos, noroios, nainte s se zdrobeasc de zidul ndeprtat,
neclar, al dealurilor Muqqa-tam. La dreapta sa, domul moscheii
Mohammed Ali, de un argintiu murdar, strlucea n soarele
amiezii. Peste tot, din strzile confuze se nlau minarete, ca nite
ace strpungnd un material aspru, difuzoarele lor umplnd aerul
cu bocetul de jale al muezinului care-i chema pe credincioi la
rugciunea de prnz.
Locuise acolo aproape un deceniu, nchiriind casa de la o veche
familie de egipteni care deinuse ntreaga cldire nc de cnd
fusese construit, la nceputul secolului al XIX-lea.
De afar, nu prea mare lucru, faada colonial cndva mndr
balcoane ornate, ferestre cu rame complicate, ui din sticl cu
motive florale i cadru metalic era acum crpat, uscat i cu
pete maronii de la aerul poluat. n interior, zonele comune ale
cldirii trecuser i ele de perioada lor de glorie, fiind acum
65

ntunecate i deprimante, cu pereii scrijelii i scorojii i


murdrii cu graffitti, cu vopseaua care se ducea.
Totui, locaia era convenabil la doar cteva strzi de
Universitatea American unde preda. i chiria era mic, pn i
dup standardele din Cairo, un lucru important, innd cont c
preda doar cu jumtate de norm. i, dac blocul n sine apucase
i timpuri mai bune, apartamentul su de la ultimul etaj era o
oaz de calm i lumin, cu tavanul nalt, ferestrele avnd o
privelite spectaculoas, ctre estul i sudul oraului. ntotdeauna
avea s se simt cel mai acas n deert, unde sttea cte patru
luni pe an, departe de tot i de toate, dar, dac putea fi fericit ntrun ora, atunci era chiar aici. Cu toate c nenorocitul acela ursuz,
Taib, pndea jos.
i ddu peste cap cana cu cafea, i turn alta i se ntoarse la
fereastr, uitndu-se la amestectura de acoperiuri. Cele mai
multe dintre ele, ca i strzile de dedesubtul lor, erau pline de
movile de gunoi, de parc ntreaga metropol era prins ntre
gunoaie ca ntr-un sendvi. ncerc n zadar s-i dea seama pe
unde se afla Sfntul Simon tbcarul i celelalte biserici coptice
sculptate n stncile de deasupra cartierului Zabbaleen din
Manshiet Nasser, dup care privi spre aleea de dedesubt, unde se
puteau vedea n praf rmiele mprtiate ale sticlei de whisky. O
pisic le mirosi curioas. Nu tia dac ar fi trebuit s se simt
dezgustat de sine nsui pentru cele apte crri pe care umblase
sau uurat c reuise cumva s ias de pe ele. Cte puin din
fiecare, bnuia.
Mersi, Alex, murmur el tiind c, dac n-ar fi vzut poza, ar
fi but i la ora asta. Ce m-a face fr tine?
Mai privi puin afar, cafeaua sporind efectul duului rece,
clarificndu-i i ordonndu-i treptat gndurile. i duse apoi
ceaca n buctrie, se mbrc i strbtu cu pai uori coridorul,
pn la biroul lui aflat la captul ndeprtat al apartamentului.
Oriunde se stabilise n viaa lui Cambridge, Londra, Bagdad, aici,
n Cairo ntotdeauna i aranjase camera de lucru la fel. Masa de
scris sttea chiar lng u, ndreptat spre camer, ctre
fereastr. Lng mas se afla un rnd de dulapuri pentru dosare,
66

rafturi pentru cri de la podea la tavan pe lng perei i un


fotoliu, o lamp i un CD-player portabil n col, cu un ceas de
perete deasupra lor. Era ntocmai aranjamentul pe care l folosise
i tatl lui de asemenea, un egiptolog eminent n biroul su,
inclusiv ghivecele cu plante de pe dulapurile de dosare i carpeta
kilim de pe podea. Flin se ntrebase de mai multe ori ce-ar fi zis
oare un psihanalist despre aceast asemnare. Probabil, acelai
lucru pe care l-ar fi spus i despre faptul c i urmase tatl n
meseria de egiptolog: o nevoie sublimat de a plcea, de a imita, de
a fi iubit. Toate tmpeniile pe care le spun de obicei psihanalitii.
ncerc s nu se gndeasc prea mult la asta. Tatl su murise de
mult i, la urma urmei, se obinuise att de mult cu tipul acesta
de aranjament, nct era mai uor s lase lucrurile aa cum erau.
Indiferent de profunzimile emoionale.
Intrnd n camer, se opri, aa cum fcea mereu, ca s se uite
la fotografia nrmat care atrna pe perete, deasupra biroului. Un
desen simplu n tu nfia o poart monumental dou turnuri
n form de trapez, cu dou ui dreptunghiulare ntre ele, la
aproape jumtate din nlimea lor, deasupra, aflndu-se un prag
superior. Fiecare turn purta imaginea unui obelisc cu o cruce i
un simbol sedjet idiograma hieroglif pentru foc. i pe prag era
gravat o imagine, de data aceasta o pasre cu un cioc scurt i o
coad lung i lat. Dedesubtul imaginii, cu un scris cursiv,
legenda spunea:

Oraul Zerzura este alb ca un porumbel i pe ua sa este


ncrustat o pasre. Intrai i vei descoperi mari bogii.
67

Se holb la ea, repetnd cuvintele ca pentru sine aa cum


fcea ntotdeauna i apoi, dnd din cap, se ndrept spre fotoliu
i se arunc n el, pornind CD-playerul. n jurul lui rsunar
sunetele melancolice, cristaline ale unei Nocturne de Chopin.
Era un ritual pe care-l urma n fiecare diminea, nc de cnd
fusese student (se pare c spionul Kim Philby4 jurase pe el): 30 de
minute linitite, de meditaie la nceputul zilei sau, n cazul
acesta, la mijlocul zilei n care se relaxa, se ndeprta de lume i
se concentra asupra oricrei probleme intelectuale care se
ntmpla s-l preocupe n momentul respectiv, ct timp creierul i
era nc nviorat. Uneori, era vorba despre o problem abstract
cum s interpreteze conflictul mitic dintre zeii Horus i Set, de
exemplu; alteori, era ceva mai concret: un argument pe care l
dezvolta pentru o lucrare academic, poate, sau traducerea unei
inscripii foarte obscure.
De cele mai multe ori, sfrea prin a se gndi la vreun aspect
legat de misterul Oazei Ascunse. Acest subiect, mai mult dect
oricare altul, l preocupase n aceti ultimi zece ani. i astzi,
datorit unor evenimente recente, se gndi din nou la el.
Era o problem complex, aproape imposibil de complex, se
gndea el uneori: un puzzle complicat din care preau s lipseasc
majoritatea pieselor, iar cele existente refuzau s se potriveasc i
s formeze vreun tipar anume. Cteva fragmente de text,
majoritatea ambivalente i incomplete, cteva lucrri din piatr,
din nou interpretabile, treaba cu Zerzura i, bineneles, papirusul
Imti-Khentika. Nu prea multe lucruri, la urma urmei; pentru
egiptologi, era ca i cum ar fi ncercat s sparg codul Enigma al
nazitilor.
nchizndu-i ochii, cu muzica lui Chopin rsunnd blnd n
jurul lui, Flin i ls mintea liber, trecnd n revist totul pentru
a zecea mia oar, rtcind printre dovezile disparate ca printr-un
cmp cu ruine antice. Se gndi la toate numele pe care le purta
4

Harold Adrian Russell Kim Philby (1 ianuarie 1912 11 mai 1988)


ofier de rang nalt al serviciului britanic de spionaj, care ulterior a
dezertat n favoarea Uniunii Sovietice, lucrnd apoi pentru NKVD i KGB.
(n. red.)

68

oaza: Oaza Ascuns, Oaza Psrilor, Valea Sacr, Valea lui


Benben, Oaza de la Captul Lumii, Oaza Viselor spernd c,
relundu-le, ar da peste un indiciu pe care-l trecuse cu vederea. i
aminti i de Iret net Khepri, Ochiul lui Khepri, despre care avea
convingerea c era mai mult dect o simpl fraz figurativ att de
iubit de egiptenii antici i c era un indiciu precis, ceva literal.
Dac aa stteau lucrurile, nc nu-i dduse seama despre ce era
vorba i nici astzi nu reui mare lucru.
Trecu o jumtate de or i o alt jumtate de or Gura lui
Osiris, Blestemele lui Sobek i ale lui Apep: ce naiba erau toate
astea? pn ce mintea ncepu s i se ntunece i i deschise din
nou ochii. Pentru o clip, privirea lui rtci prin camer, apoi se
opri asupra desenului de deasupra biroului: Oraul Zerzura e alb
ca un porumbel i pe ua sa este ncrustat o pasre. Intrai i vei
descoperi mari bogii. Ridicndu-se n picioare, se apropie de
desen, l lu de pe perete i se duse cu el pe fotoliu, aezndu-se
din nou i punndu-l pe genunchi.
Era prefaa sau mai degrab o copie a prefaei, scriptul
original din arab tradus n englez unui capitol din Kitab alKanuz, Cartea Perlelor ascunse, un ghid pentru vntorii de comori
medievali cu marile situri egiptene, att reale, ct i imaginare.
Capitolul acesta vorbea despre oaza pierdut din Zerzura n afar
de o referin scurt i destul de criptic din secolul al XIII-lea, cea
mai veche referin cunoscut legat de acest loc.
Dei nu avea o valoare intrinsec, imaginea era una dintre cele
mai dragi posesii ale lui Flin, un cadou din partea marelui
explorator al deertului Ralph Alger Bagnold, pe care l ntlnise cu
puin timp nainte de moartea acestuia din 1990. Pe atunci, Flin
studia pentru doctorat (despre aezrile paleolitice din jurul Gilf
Kebirului) i fascinaia celor doi pentru Sahara i fcuse s se
neleag instantaneu. Petrecuser mai multe dup-amiezi fericite
mpreun, vorbind despre Gilf i, cel mai fascinant dintre toate,
despre Zerzura conversaii magice care treziser interesul lui Flin
pentru subiectul respectiv.
Privi desenul, zmbind chiar i acum aproape dou decenii
mai trziu simind nc fiorii de entuziasm pe care i strnise
69

prezena acelui mare om.


Bagnold fusese sigur: Zerzura era doar o legend, descrierile ei
din Kitab-al-Kanuz muni de aur i bijuterii mprtiate peste tot,
un rege i o regin nc adormii n castel fiind doar poveti care
nu trebuiau luate mai n serios dect basmul lui Hansel i Gretel
sau a lui Jack i a vrejului de fasole.
Nu ncpea ndoial c Kitab-ul era n mare parte doar fantezie,
plin de poveti senzaionale despre bogii ascunse. n pofida
acestui lucru, cu ct Flin studiase mai mult respectiva chestiune,
cu att se convinsese c, atunci cnd te descotoroseai de
nfloriturile evidente, Zerzura din Kitab al-Kanuz chiar era un loc
real. Ba mai mult aa cum subliniase n prezentarea sa din seara
trecut era chiar Oaza Ascuns a egiptenilor antici.
Chiar i numele su purta un indiciu: Zerzura provenea din
termenul arab zarzar, sau pasre mic, un ecou clar al uneia
dintre variantele antice pentru wehat seshtat: wehat apedu, Oaza
Psrilor.
Imaginea porii era de asemenea intrigant: un facsimil aproape
perfect al coloanei unui templu monumental din Vechiul Regat.
Obeliscul i simbolurile sedjet indicau i ele o legtur cu Egiptul
antic, la fel i pasrea de pe pragul superior, o imagine clar a
psrii sacre Benu.
Toate acestea erau ntr-adevr insuficiente, iar cnd Flin le
discutase cu Bagnold, brbatul mai n vrst nu fusese convins.
Asemnarea dintre nume era mai mult ca sigur o coinciden, i
zisese el toate oazele aveau psri n timp ce arhitectura antic
i simbolurile puteau fi uor explicate prin faptul c autorul Kitabului copiase lucruri pe care le vzuse n templele de pe Valea
Nilului, pe care probabil c le cunotea.
i, bineneles, mai trebuia elucidat cum anume dac Zerzura
chiar exista i era acelai lucru cu Oaza Ascuns autorul Kitabului descoperise aceste informaii. La urma urmei, se presupunea
c oaza era ascuns.
Curios a fost faptul c Bagnold i-a rspuns oarecum.
Existaser, pentru mult vreme, tot soiul de zvonuri, i spusese el
lui Flin, cum c anumite triburi din deert tiau locaia Zerzurei,
70

beduini care dduser peste ea din greeal i care i pstraser


poziia secret. n ceea ce-l privea pe el, nu credea o iot, dar, dac
Flin cuta explicaii, pe aceasta Bagnold o considera cea mai
plauzibil: autorul Kitab-ului auzise despre oaz de la vreun
beduin care fusese acolo sau care auzise de la altul, sau de la altul
i tot aa.
E o poveste fascinant, i zisese el. Dar, ai grij, mai multe
persoane au nnebunit cutnd Zerzura. Asigur-te c rmne un
subiect de interes. N-o lsa s devin o obsesie.
i Flin nu o lsase s devin obsesie. Nu la nceput. Continuase
s exploreze subiectul, s caute orice informaii posibile, dar nu
fusese niciodat mai mult dect un hobby, o alternativ la
domeniul lui de studiu principal. Apoi i-a luat doctoratul i s-a
lsat de egiptologie, iar Zerzura i Oaza Ascuns au fost date
uitrii.
Doar cnd viaa i s-a schimbat radical i s-a ntors n Egipt,
cnd s-a implicat n treaba cu Duna de Foc, a nceput s fie din
nou interesat i s analizeze iari dovezile. Doar atunci l prinse
cu adevrat, interesul lui crescnd pn devenise obsesie, obsesia
devenind aproape o mnie n toat regula.
Era acolo, o tia, o simea. n ciuda a ceea ce i spuser Bagnold
i ali o sut. Zerzura, wehat seshtat, oricum ai fi vrut s-i zici, era
acolo, n Gilf Kebir. i el nu o putea gsi. Nu o putea gsi, naiba so ia. Indiferent ct de mult o cuta.
Se uit la desen ncruntat, cu dinii ncletai, apoi privi ceasul
de pe perete.
La dracu! ip el srind n picioare.
Mai era doar un sfert de or pn trebuia s-i nceap ora de
Cunoatere avansat a hieroglifelor. Puse la loc desenul, nfac
laptopul i iei n goan din cldire, att de grbit, nct nu
observ silueta rotofeie din fereastra barului de sucuri de vizavi,
care i tampona faa cu o batist i sorbea dintr-o doz de cocacola.

71

DAKHLA
Spitalul Central Al Dakhla, dup cum scria pe indicatorul de
pe acoperi, se afla pe artera principal care traversa oraul Mut: o
cldire modern, cu un etaj, nconjurat de palmieri i pictat n
alb i verde, ca mai toate celelalte cldiri. Lsnd Land Cruiserul
n curtea exterioar, Zahir i Freya intrar, apoi Zahir vorbi cu o
asistent de la recepie. Aceasta le fcu semn spre nite rnduri de
scaune de plastic i ridic un receptor.
Trecur zece minute, oamenii intrnd i ieind din hol, de
undeva din cldire auzindu-se ecoul unei muzici. Apoi, un brbat
de vrst mijlocie, chel, ntr-un halat alb de doctor se apropie de ei.
Domnioara Hannen?
Freya i Zahir se ridicar.
Doctor Mohammed Rashid, spuse brbatul dnd mna cu ea.
mi pare ru c v-am fcut s ateptai.
Vorbea engleza fluent, cu un uor accent american. Discut
puin n arab cu Zahir, care ddu din cap i se aez din nou. i
zise lui Freya V rog s venii dup mine i o conduse pe un
coridor spre partea din spate a cldirii, explicndu-i n tot acest
timp c el avusese grij de sora ei n ultimele luni.
Suferea de ceea ce noi numim Varianta Marburg, i spuse
acesta adoptnd acel ton detaat, dar totui empatic, pe care l au
doctorii ntotdeauna cnd descriu boli n stadii terminale. O form
rar de scleroz multipl n care boala progreseaz extrem de
rapid. A fost diagnosticat cu doar ase luni n urm i, la sfrit,
nu-i mai putea folosi dect braul drept.
Freya l urma, nregistrnd doar jumtate din ce-i zicea el. Cu
ct se apropiau mai mult de sora ei, cu att i venea mai greu s
cread tot ce se ntmpla.
mai uor n Cairo sau n State, i spunea Rashid. Dar aici
se simea ca acas, aa c am fcut tot ce ne-a stat n putin s o
ajutm s se simt confortabil. Zahir s-a purtat foarte frumos cu
72

ea.
Fcur dreapta pe nite ui batante, apoi coborr nite scri
nspre demisolul spitalului, dup care strbtur un alt coridor,
ecoul pailor lor rsunnd pe podeaua cu gresie. Pe la mijlocul
drumului, Rashid se opri, scoase nite chei i descuie o u
groas, grea, ca o u de celul. O mpinse i se ddu la o parte,
lsnd-o pe Freya s treac. Ea ezit, temperatura prnd s
scad brusc njur. Apoi, cu un efort de voin, trecu pe lng el i
intr n camer.
Era un loc spaios, cu faian verde, nefiresc de friguros, cu
neoane pe tavan i un vag miros de antiseptic. n faa ei, pe un
crucior, se afla o siluet asemntoare unui cadavru, acoperit
cu un cearaf alb. Freya i duse o mn la gur, gtul
contractndu-i-se dureros.
Vrei s rmn? ntreb doctorul.
Ea cltin din cap, de team c, dac ar fi vorbit, ar fi izbucnit
n hohote de plns. El ncuviin i ddu s nchid ua, dup care
se aplec din nou spre ea.
Oamenii de aici, din Dakhla, nu se apropie ntotdeauna de
strini, zise el, vocea lui fiind mai blnd dect nainte. Dar s-au
apropiat de domnioara Alex. Ya doctora, aa i spuneau, doctoria.
O expresie de mare respect. Ya doctora i el-mostakshefa elgameela e greu de tradus exact, dar practic nseamn frumoasa
exploratoare. i vom duce dorul. V atept afar. Stai ct avei
nevoie.
Ua se nchise cu un clic n urma lui. Freya se uit o clip la ea
nainte s se rsuceasc i s se ndrepte spre masa de metal.
ntinse o mn i atinse cearaful, apsnd, ocat ct de scheletic
se simea trupul de dedesubt, ca i cnd n-ar mai fi avut aproape
deloc carne pe el.
O vreme, rmase aa, copleit, mucndu-i buza, cu
respiraia sacadat. Apoi, ezitant, apuc partea de sus a
cearafului i trase, dezvelind mai nti faa i gtul surorii ei, apoi
restul trupului, pn la talie. Era goal, cu ochii nchii, cu pielea
de o paloare translucid, mai puin n jurul umrului stng,
marcat de o vntaie ca un epolet.
73

O, Doamne! murmur ea. O, Alex!


n mod ciudat, fur lucrurile mici, detaliile obscure care i
captar atenia i nu corpul n sine, ca i cum n-ar fi suportat s
perceap totul dintr-odat, ca i cum doar dac ar fi abordat totul
ca pe-un puzzle, pies cu pies, s-ar fi mpcat cu enormitatea a
ceea ce privea. Alunia de pe gtul surorii ei, cicatricea n form de
secer de pe mna stng, unde se tiase ntr-o srm ghimpat n
copilrie i o alt vntaie, mult mai mic, exact sub cotul drept,
nu mai ntins dect amprenta unui deget mare.
Detaliu cu detaliu, reconstitui trupul surorii sale, reamintindui, pn cnd privirea i se opri pe faa lui Alex.
n ciuda durerii i a suferinei din ultimele luni, avea o expresie
ciudat de linitit i mulumit, cu ochii nchii ca ntr-un somn
odihnitor, cu colurile gurii uor ridicate, prnd un nceput de
zmbet. Nu era chipul cuiva care murise n durere i disperare.
Sau cel puin aa ncerca s se conving Freya. Se gndi la
prinii ei, n sicriele lor din salonul de pompe funebre, dup
accidentul de main care i ucisese pe amndoi i i aminti c i
ei avuseser aceeai expresie. Poate c aa erau toate cadavrele, o
setare predefinit a morii. Poate c exagera.
Totui, nu se putu abine. Avea nevoie de un fel de asigurare c
sinuciderea surorii ei nu a fost chiar att de disperat, de
nedescris de trist precum prea. C, la sfrit, Alex gsise ceva
bun de care s se agae. C murise, n felul ei, fericit. Asta voia
Freya s cread, de asta avea nevoie. Alternativa c murise
singur, n agonie i disperare era prea ngrozitoare ca s se
gndeasc la ea. Trebuia s fie mai mult de-att. Un licr de
speran.
ntinse mna i atinse obrazul surorii ei: pielea era rece i
catifelat la atingere, ca alabastrul. i aminti cum, pe la 13 ani, n
timpul uneia dintre aventurile ei lungi prin Markham, dduse
peste Alex i Greg iubitul ei, care avea ulterior s devin
logodnicul lui Alex dormind mbriai la marginea unei pajiti
cu iarb cosit. Stteau pe o parte, mbriai ca nite linguri ntrun sertar, braul lui Greg petrecut n jurul taliei lui Alex, care avea
un zmbet vag n colul buzelor. Aceeai expresie o avea i acum,
74

moart. Greg i Alex Freya ncepu s suspine.


mi pare ru, se nec ea. O, Doamne, mi pare att de ru! Te
rog, Alex te rog
Voia s zic Iart-m, dar cuvintele nu-i ieeau din gur. n
schimb, aplecndu-se, o srut pe sora ei pe o sprncean, apoi i
lipi obrazul de fruntea ei. Dup care trase cearaful la loc i se
grbi s ias din ncpere.

75

CAIRO
Cldirea ambasadei Statelor Unite, ngrdit i bine pzit, se
afla n apropiere de Piaa Tahrir. Prnd mai degrab o nchisoare
de maxim securitate i nu o reziden diplomatic, este dominat
de dou cldiri.
Cairo 1, aa cum o numete personalul, este un turn urt,
cenuiu, de 14 etaje, care adpostete majoritatea serviciilor
principale ale ambasadei: biroul ambasadorului, birourile de
legtur cu guvernul, afacerile militare, Departamentul de spionaj.
Cairo 2, la mic distan de complex, este mult mai puin
sfidtoare dect cldirea nfrit, cu o faad de piatr de un crem
pal, ferestre foarte nguste i nite satelii pe acoperi, ca nite
uriae urechi clpuge. Aici se afl departamentele de suport,
datorit crora ambasada funcioneaz corect Contabilitatea,
Administraia, Presa, Biroul de informaii. Aici, la al treilea etaj, era
biroul lui Cy Angleton.
Aflat la birou, cu ua ncuiat i cu obloanele trase, vr un ac
n fiola cu insulin. Ridicndu-i cmaa, apuc un pumn de
carne ca de cauciuc, din cauza compresiei pielea devenindu-i i
mai alb dect era de fapt.
Lucrurile se schimbaser mult de cnd fusese copil, n anii 60,
n Brandey, Alabama. Pe atunci, injeciile presupuneau un flacon,
o sering i un ac de lungimea degetului su. Acum, totul se
redusese la un cartu micu i un dozator de mrimea unui stilou.
Totui, chiar dac tehnologia se mbuntise, alte lucruri nu se
schimbaser deloc. Avnd diabet de tipul 1, nc trebuia s-i
injecteze zilnic insulin, de patru ori, cu precizie de ceasornic.
(Porcuorul plin de ace l porecliser copiii la coal.) i chiar i
acum, dup aproape 40 de ani, nc ura s o fac.
Scrni din dini i ncepu s fredoneze melodia lui Hank
Williams, Inima ta neltoare, lsnd s se scurg cteva clipe
nainte s-i nfig ferm acul n stomac. Acul i strpunse pielea cu
76

o neptur ascuit, scurt. l inu acolo o clip, n vreme ce


insulina i intr n esutul adipos, inndu-l n via, apoi, cu un
suspin de uurare, puse dozatorul n suportul lui. ncheindu-i
cmaa, se legn pn la geam, deschiznd obloanele. Lumina
soarelui invad biroul.
Era un loc micu, nghesuit, cu mobilier birou, scaun, canapea
i raft de bibliotec monoton i urt: mobil GI 5, aa o numiser.
S-ar fi simit mai confortabil n Cairo 1, unde birourile erau mai
spaioase i mai bine structurate, dar fusese transferat la Relaii
Publice, iar Relaiile Publice se aflau n Cairo 2, aa c iat-l aici.
Avea parte de mai puine ntrebri n felul acesta. Nu va fi pentru
mult timp, spera el. Odat rezolvat treaba cu Duna de Foc, avea
s-i mpacheteze lucrurile i s se urce n primul avion.
Dedesubt, dou siluete se micau de colo-colo pe terenul de
tenis al ambasadei, btile ritmice ale mingii auzindu-se monoton
n jurul complexului. i privi, ntrebndu-se, ntr-un fel oarecum
detaat, cum era s te poi mica att de liber, dup care se
ntoarse la biroul su. Se aez i se ntinse dup dosarul pe care
l rsfoise nainte s-i fac injecia cu insulin. Pe copert,
tampilat pe diagonal, cu rou, era cuvntul Confidenial.
Dedesubt era scris un nume: Alexandra Hannen. l deschise i
ncepu s citeasc.

Government Issue - echipament furnizat de guvern (n. red.).

77

DAKHLA
Mai erau hrtii de citit, formulare de semnat ca s ridice corpul
pentru nmormntare, o avalan de birocraie. Se fcuse dupamiaz trziu nainte ca Freya s termine cu toate i s plece din
spital. Lumina soarelui de mai devreme, neptoare i
ptrunztoare, se mblnzise, devenind acum o cea bogat, de
culoarea mierii, dei cldura era la fel de intens.
Te duc la casa doctoriei Alex, zise Zahir n timp ce urcar n
Land Cruiser.
Mulumesc, rspunse ea.
Dup aceea, rmaser tcui.
Merser pe ceea ce prea a fi drumul principal care traversa
oaza, nspre nord-vest. De fiecare parte a drumului se ntindeau
lanuri de porumb i trestie de zahr, canale de irigaii, livezi de
mslini, palmieri i ceea ce Freya bnui c sunt duzi. Nu era prea
atent, mintea ei nc ncercnd s neleag ce vzuse la morg.
Dup vreo 20 de minute, virar la dreapta, pe un drum mai
ngust, care i duse spre un sat Qalamoun, din cte spunea
plcua bilingv n arab i englez fixat la ieire. Aici, vzu o
moschee, un cimitir, cteva tejghele cu fructe i legume prfuite i
un magazin cu vitrin, cu o firm Kodak afar i o plcu care
zicea Developare foto rapid aici.
Imediat dup ce ieir din sat, virar din nou, de data aceasta
pe un drum cu fgae, plin de gunoaie, noroios. Freya se apuc
bine de mnerul portierei, n vreme ce Land Cruiserul se
hurducia, privind distras cum terenurile arabile erau nlocuite
de deert, verdele viu dizolvndu-se n nuane prjolite de
portocaliu i rou. Se zglir sus-jos, pe msur ce drumul
erpui printr-un peisaj rvit, dezordonat, cu movile de nisip i
fii plate de pietri, nainte s urce pe o culme joas, dup care
deertul se deschise dramatic. Freya se aplec nainte, imaginea
traumatizant a spitalului disprnd parial, pe cnd admira
78

panorama de dinaintea ei un vast ocean de nisip ondulat, care se


ntindea ct vedeai cu ochii, dunele prnd s se nale i s se
ascut pe msur ce se ndeprtau, aa nct ceea ce ncepuse ca
nite movile blnde devenir nite valuri imense, cu vrfuri tioase
care brzdau linia orizontului. Dedesubt, n cmpia larg, ntre
creast i prima dun, se afla o oaz mic, secundar, cu lanuri i
crnguri de palmieri strlucind bogat n mijlocul goliciunii care i
nconjura.
Aici, casa doctoriei Alex, zise Zahir ncetinind i artnd cu
degetul spre un punct alb aflat n partea cea mai ndeprtat a
vegetaiei.
Fr s vrea, Freya zmbi gndindu-se ct de perfect i se
potrivea surorii ei, ct de fericit trebuie s fi fost aici.
E frumos, spuse ea.
Zahir doar mormi ceva nedesluit i, turnd motorul, cobor i
travers cmpia.
Trecur de nite cmpuri proaspt brzdate, nite psri care
preau a fi egrete albe ciugulind pmntul ciocolatiu i intrar n
oaz. Acum, c se apropiau de casa surorii ei, Freya era mai atent
la mprejurimi, ntorcnd capul cnd ntr-o parte, cnd n cealalt,
n vreme ce se hurduciau i derapau pe crarea nisipoas. Peste
tot erau copaci, iar pmntul era presrat cu pnze nclcite de
lumin i umbr. Trecur de un arc pentru animale, cu gard din
stufri, de o grmad de trestie de zahr tiat i de o arie de
treierat, nainte ca o cru plin ochi cu ramuri de mslin, tras
de un mgar, s dea colul, Zahir fiind nevoit s opreasc pe
dreapta, ca s o lase s treac. Un btrn ars de soare, cu o
plrie de paie i privi lung cnd trecu, n gura fr dini
blbnindu-i-se o igar.
El Mahmoud Gharoub, rosti Zahir dup ce trecu crua. Nu
om bun. Tu nu vorbete cu el.
O privi pe Freya, ca s se asigure c i nelesese mesajul, dup
care bg din nou Land Cruiserul n vitez i o lu din loc, tufele
rrindu-se treptat, pn cnd drumul ddu ntr-o poian liliachie
de copaci jacaranda. n fa, aproape de captul ndeprtat al
poienii, se afl casa lui Alex cu un singur nivel, de un alb
79

splcit, cu o anten-satelit pe acoperi i o u nrmat cu flori


bougainvillea. Zahir opri maina, iei i, apucnd bagajul lui Freya
de pe bancheta din spate, se ndrept spre ua principal.
Sigur nu vrei stai hotel? ntreb el scond nite chei din
djellaba sa i deschiznd ua. Fratele meu are hotel bun n Mut.
Ea i mulumi, dar i spuse c era destul de bine aici.
El ridic din umeri, deschise larg ua i i puse bagajul
nuntru.
ngrijitoare las mncare, zise el. Tu nclzeti pe aragaz,
foarte uor.
i nmn cheile i i ddu numrul lui de mobil, pe care ea l
memor n telefonul ei.
Nu plimba descul prin copaci, o avertiz el. Muli erpi. i
nu vorbete Mahmoud Gharoub. Foarte ru om. Vin minediminea apte jumtate duc doctoria Alex
Se opri, de parc n-ar fi vrut s rosteasc acel cuvnt.
nmormntare, spuse ea. Mulumesc.
Rmaser nemicai un moment, cu Zahir trecndu-i greutatea
de pe un picior pe cellalt ca i cnd i aduna puterile pentru a-i
spune ceva. Freya voia doar ca el s plece. De parc i-ar fi citit
gndurile, brbatul ddu scurt din cap, se urc din nou n Land
Cruiser i plec.

*
Dup ce maina dispru, Freya intr n cas i nchise ua
dup ea. Rgetul motorului Land Cruiserului se stinse ncet,
lsnd n urma lui doar pufitul ndeprtat al unei pompe de
irigaie i, intermitent, fonetul blnd al frunzelor de palmier care
se legnau n vnt.
Interiorul casei era rcoros i ntunecat i, pentru cteva
momente, rmase locului, uurat c era n sfrit singur. Apoi,
traversnd o sufragerie foarte spaioas, deschise nite ui batante
i iei pe veranda din spatele casei. Era un loc frumos, umbrit de
un copac jacaranda imens, cu o privelite fabuloas nspre deert.
Aerul era mbibat cu parfum de flori i citrice. i-o imagin pe Alex
80

stnd acolo i ncepu s zmbeasc, ns zmbetul i se terse cnd


observ scaunul cu rotile lsat n colul ndeprtat al verandei.
Tresri, privindu-l cu groaz, de parc ar fi fost un instrument de
tortur, dup care se rsuci i intr din nou n cas.
O serie de camere buctria, baia, dormitorul, biroul, magazia
porneau din sufrageria principal, iar ea se plimb de la una la
alta, cercetnd locul. Nu exista prea mult mobilier sau decoraiuni
Alex fusese ntotdeauna aa, trise simplu, nu-i plcuse
ngrmdeala dar era fr ndoial casa surorii sale, peste tot
fiind vizibile urmele caracterului ei. n colecia de CD-uri (Bowie,
Nirvana, Richard Thompson, iubitele ei Nocturne de Chopin), n
hrile de pe toi pereii, n rocile etichetate de pe toate pervazurile.
Se simea chiar i mirosul lui Alex, poate nedetectabil de ctre un
strin, dar inconfundabil pentru Freya, care crescuse cu el:
Wrights Coal Tar Soap amestecat cu deodorantul Sure i o arom
subtil de parfum Samsara.
Dormitorul l ls la sfrit. Agat de un crlig pe dosul uii se
afla jachet veche, din velur a lui Alex Hristoase, ci ani o
purtase? Freya o lu n brae i i aps obrazul pe materialul
uzat, dup care se duse spre pat i se aez. Pe noptiera de alturi
erau trei cri: Fizica nisipurilor eoliene i a dunelor, de R.A.
Bagnold, Mormntul heliopolitan al lui Imti-Khentika, de Hassan
Fadawi de cnd era Alex interesat de egiptologie? i, cel mai
dureros, Fire de iarb, de Walt Whitman, exemplarul uzat, cu
pagini cu coluri ndoite care i aparinuse cndva tatlui lor. Trei
cri i, de asemenea, trei fotografii: una cu prinii lor, alta cu un
brbat artos, brunet, cu o nfiare uor academic dat de
ochelarii lui rotunzi i mbrcat ntr-o jachet de catifea raiat, iar
a treia
Se aplec i o ridic. Era cu ea, Freya, zmbind jenat i
strngnd n mini cel mai prestigios premiu din lumea
alpinismului: Pitonul de aur. Ctigase acel premiu doar anul
trecut, aa c Dumnezeu tie cum de fcuse Alex rost de fotografie.
Totui, iat-o, cu o alt poz mai mic, n colul ramei o poz de
tip paaport a celor dou surori, fcut pe cnd erau nc
adolescente, strmbndu-se la camer i rznd. Duse poza la
81

piept, ochii umplndu-i-se de lacrimi.


Mi-e dor de tine, opti ea.
Mai trziu, mult mai trziu, cnd i reveni, Freya iei din cas,
s se plimbe prin deert. Urcndu-se n vrful celei mai apropiate
dune, se aez cu picioarele ncruciate, pe nisip. O vreme, se uit
la soarele care cobora centimetru cu centimetru nspre orizontul
vestic, dup care scoase plicul mototolit, cu tampil potal din
Egipt i deschise scrisoarea aflat nuntru. Ultima scrisoare pe
care i-o scrisese Alex. Ctre sora mea iubit, citi ea.

82

CAIRO UNIVERSITATEA
AMERICAN
La sfritul dup-amiezii, dup ce i termin toate cursurile din
ziua aceea Cunoaterea avansat a hieroglifelor, Teorie i practic
n arheologia pe teren, Literatura egiptean antic i, inndu-i
locul cuiva care era n concediu de odihn, Englez pentru
nceptori Flin se strecur n biroul lui Alan Peach cel
interesant, pentru a ncerca s afle mai multe despre ntlnirea
recent a acestuia cu Hassan Fadawi.
Se pare c Mubarak nsui a cerut s fie eliberat mai
devreme, spuse Peach distrat, cu ochii aintii asupra biroului aflat
dinaintea lui, unde ncerca s uneasc nite cioburi care
aparinuser unui mare vas de pmnt. Serviciile aduse n trecut
egiptologiei i toate alea. Totui, chiar i trei ani e destul de ru.
Vrei s?
Fcu semn spre un tub de adeziv din colul biroului. Flin i
desfcu capacul i i-l ddu. Peach ntinse o dung fin pe
marginea uneia dintre buci i o aps ferm de alta, inndu-le
unite, ca s se lipeasc.
Bineneles, nu va mai lucra niciodat, continu acesta. Nu
dup ce-a fcut. nc nu-mi dau seama ce Dumnezeu l-a apucat.
O tragedie total. Un om excepional. Chiar i cunotea domeniul.
Rsuci bucile pe toate prile, sub lumina lmpii de birou,
asigurndu-se c erau bine lipite.
Bedja? se ncumet Flin, tiind c modul cel mai bun i
singurul, de altfel, ca s-i menin colegul interesat de conversaie
era s vorbeasc despre ceramica lui iubit.
Peach ddu din cap, aeznd cu grij fragmentele lipite pe mas
i ridicnd o alt bucat a vasului.
Din satul muncitorilor din Giza, spuse el. Privete!
Ciobul era imprimat cu o cerneal care abia de se vedea,

83

hieroglifele discul soarelui, stlpul Djed6, vipera cu corn fiind


abia vizibile.
Djedefre, citi Flin.
n afar de nsemnele regale de pe brci, singura meniune
direct c fiul lui Khufu a fost gsit n Giza, zise Peach strlucind
de ncntare. Aa-i c-i sexy?
Foarte sexy, fu de acord Flin.
Atept un moment, n timp ce Peach puse deoparte fragmentul
inscripionat i ncepu s analizeze celelalte buci, cutnd s le
potriveasc, apoi ntreb:
i ce altceva a mai spus?
Hmm?
Fadawi. Cnd ai dat peste el. Ce i-a mai zis?
Ah, da.
Peach nu prea prea interesat de ntrebare, ca i cnd ar fi
considerat ncheiat capitolul acela.
Sincer s fiu, cam btea cmpii. Arta absolut groaznic,
sracul, slab ca un r. tii ct de mult se preocupa de nfiarea
lui, un picu afemeiat cred c playboy e termenul tehnic, dei nam experien n domeniu. Oricum, dac l-ai vedea acum Aha!
Ridic alte dou cioburi, marginea zimat a unuia potrivinduse perfect cu a celuilalt.
Fadawi, ncerc Flin s-l fac s rmn la subiect.
Cum? Ah, da, da. mi tot spunea c era nevinovat. C totul a
fost doar o nenelegere, c i s-a nscenat toat treaba. Trist, zu.
Din cte tiu eu, dovezile erau destul de copleitoare. Avea chiar i
lucruri de-ale lui Tutankhamon. Chiar nu-mi imaginez ce l-a
apucat.
Ddu din cap i, aplecndu-se n fa, tras iari o dung
erpuitoare de lipici pe marginea unuia dintre cioburi, lipindu-l de
cellalt i, ca mai nainte, inndu-le sub lumina lmpii, ca s se
asigure c se mbinau perfect.
A zis ceva despre mine?
Stlp n form de trunchi curat de ramuri atribuit zeului Osiris,
care simbolizeaz continuitatea, stabilitatea Universului i armonia. De
asemenea, avea un rol principal n ritualurile agricole, (n. red.).
6

84

Flin ncerc s pstreze un ton neutru, de parc ntrebarea era


oarecare.
Hmm?
Peach privea cele dou cioburi mbinate, ntorcndu-le cnd pe
o parte, cnd pe cealalt.
A zis ceva despre mine? ntreb Flin mai tare.
Dac tot veni vorba, da.
Peach i ridic privirea, apoi i-o cobor din nou.
A spus nite lucruri destul de neplcute, de fapt. Foarte
neplcute. Adic, tiu c tu l-ai prt, dar
Se opri treptat din vorbit, cnd observ c nu se mbinaser
perfect. Plescind nemulumit din limb, se aplec mai aproape de
lumina lmpii i ncerc s alinieze cu grij cele dou cioburi.
Ce-a zis? ntreb Flin.
Nici un rspuns.
Ce a zis Fadawi, Alan?
Nu cred c vreau s repet genul acela de limbaj aici, mormi
colegul lui mpingnd puternic cioburile unul n cellalt. Se
enervase destul de tare i of, la naiba!
Cele dou buci se dezlipiser n mna lui. i arunc o privire
enervat peste birou, ca i cum i-ar fi spus Dac nu m-ai fi
distras tu, cu ntrebrile tale prosteti, nu s-ar fi ntmplat asta i
se ntinse dup tubul de adeziv. nainte s-l poat apuca, Flin se
aplec, l lu i l ddu la o parte, obligndu-l pe Peach s se uite
la el.
Ce-a spus, Alan?
Se privir n ochi, apoi, cu un oftat de exasperare, Peach puse
cele dou cioburi pe mas i se ls pe spate.
Dac zvonurile pe care le-am auzit sunt adevrate, a zis cam
ce i-a spus i la tribunal, cnd l-au judecat. Sunt sigur c-i
aminteti.
Flin i amintea, cu siguran. Cum ar fi putut s uite?
O s te omor, Brodie! urlase Fadawi. O s-i tai coaiele i-o s te
omor, trdtor nenorocit!
Eu nu a lua-o la modul prea personal, rosti Peach.
i cum naiba s-o iau?
85

Ei bine, sunt sigur c nu vorbea serios. E arheolog, pn la


urm, nu mafiot. Bine, a fost arheolog. Nu va mai profesa
niciodat, dup ce-a fcut. Chiar nu-mi dau seama ce l-o fi apucat.
Pot?
Art cu degetul nspre tubul de adeziv. Flin i-l ddu, iar Peach
se aplec din nou deasupra mesei.
Te duci la lansarea de carte a lui Donald n seara asta?
ntreb el schimbnd subiectul. Ar trebui s fie destul de
interesant, cu condiia s nu apar i nenorocitul la de iubit al
lui.
Flin ddu din cap i se ridic.
Am un zbor spre Dakhla, la cinci diminea. Distracie
plcut!
i fcu un semn cu mna de rmas-bun i se ndrept spre u.
A spus ceva despre o oaz.
Flin se opri i se ntoarse. Peach era nc aplecat deasupra
vasului su, aparent far s observe efectul comentariului pe carel fcuse ntr-o doar.
N-am prea neles ce spunea, sincer s fiu, continu el
absorbit de munca sa. Vorbea ca o moar stricat, foarte agitat. A
pretins c-a descoperit ceva. Sau c tia ceva. Nu mai rein exact.
Una din dou. Despre o oaz, oricum. i c nu avea s spun
nimnui, iar asta avea s fie rzbunarea lui. Era foarte enervat i
foarte agitat. i slab ca un r. E tragic, dac stai s te gndeti.
i-am spus vreodat despre urcioarele de vin hieratice din a Doua
Dinastie de la Abydos? Chiar dac a fost sau nu ho, i cunotea
meseria.
Peach i ridic privirea, dar Flin nu mai era acolo.

86

DAKHLA
Aezat n vrful dunei, cu o briz brusc i tioas fcnd ca
nisipul din jurul ei s opteasc i s foneasc, Freya citi ultima
scrisoare de la Alex, vocea surorii ei rsunndu-i clar n minte.
Oaza Dakhla, Egipt
3 mai
Ctre sora mea iubit, Freya
mi ncep scrisoarea cu aceste cuvinte, pentru c, dei au
trecut ani de zile de cnd nu ne-am mai vorbit sau nu ne-am
mai vzut i cu toate c am avut parte de multe suferine i
furie, ele nu au ncetat nici mcar pentru o clip s fie
adevrate; aa cum nu am ncetat nici mcar pentru o clip s
m gndesc la tine. Eti surioara mea i, orice s-a ntmplat
ntre noi, te-am iubit i te voi iubi mereu.
Vreau s tii aceste lucruri, Freya, pentru c, n ultima
vreme, am neles c viitorul este un loc nesigur, plin de ndoieli
i de umbre, iar dac nu spunem ce avem pe suflet acum, n
prezent, s-ar putea s nu mai avem alt ocazie. Aa c i-o
spun din nou te iubesc, surioara mea. Mai mult dect a
putea s i-o art vreodat, mai mult dect vei ti vreodat.
Este dup-amiaz trziu i e lun plin, cea mai mare i
mai strlucitoare lun pe care ai vzut-o vreodat att de
limpede, c poi zri fiecare crater i mare de pe suprafaa ei,
att de mare, nct ai impresia c, dac i-ai ntinde mna, ai
putea s-o atingi. Mai ii mintea povestea pe care ne-o spunea
tata? C luna era de fapt o u i, dac te urcai pn la ea i o
deschideai, puteai s treci direct prin cer ntr-o alt lume? Mai
ii minte cum visam la lumea aceea secret un loc frumos,
magic, plin de flori i de cascade i de psri care puteau
87

vorbi? Nu pot s-i explic, Freya, nu ntr-un mod clar, dar,


recent, am deschis ua aceea i am aruncat o privire ctre
lumea aceea i este la fel de magic precum ne-am nchipuit-o
noi. Ba i mai magic. Dup ce ai vzut lumea aceea secret,
nu poi dect s te simi plin de speran. Undeva, surioar,
exist ntotdeauna o u i, dincolo de ea, o lumin, orict de
ntunecate ar prea lucrurile.
A vrea s spun attea lucruri, s-i zic att de multe, s-i
mprtesc i s i le descriu, dar este trziu i sunt obosit i
nu mai am energia pe care o aveam cndva. nainte s m
opresc, vreau totui s te rog ceva am vrut s te rog de ani de
zile i anume, s m ieri. Ce s-a ntmplat s-a ntmplat i,
orict de mult m-ar fi durut la momentul respectiv, ar fi trebuit
s-mi dau seama c avea s se ntmple i ar fi trebuit s fac
ceva ca s previn, ca s te protejez.
De asemenea, ar fi trebuit s fi avut curajul s-i spun mai
devreme ce-i zic acum. Am greit, Freya i anii au trecut, iar
durerea este ferecat i n-am fost sora care ar fi trebuit s-i
fiu. Sper c, ntr-o oarecare msur, scrisoarea aceasta poate
ndrepta ct de ct lucrurile.
Voi ncheia aici. Te rog s nu fii trist. Viaa e bun i lumea,
att de frumoas. Fii puternic, suie-te ct mai sus i nu uita
c, orice s-ar ntmpla, oriunde-ai fi, ntr-un fel sau altul, eu voi
fi mereu lng tine.
Te iubesc att de mult.
Alex xxx
P.S.: Floarea este o orhidee din Sahara. Mi s-a spus c e
foarte rar. Preuiete-o i gndete-te la mine.
tergndu-i lacrimile, Freya puse scrisoarea pe vrful dunei i
scoase floarea din plic petalele ei uscate erau la fel de subiri ca
un papirus i de un portocaliu-auriu profund, ca nisipul din jurul
ei. O privi, apoi o vr cu grij n scrisoare i i strnse genunchii
la piept, privind cum soarele cobora ncet spre orizont, o adiere
88

uoar uiernd peste nisip, deertul ondulndu-se i rsucinduse n deprtare, ca o taft mototolit care se desface.

O nmormntar n dimineaa urmtoare, devreme, nu departe


de casa ei, ntr-un crng de acacia nflorite, chiar la captul
micuei oazei. Pe jos erau presrate flori crciumrese i
brebenoc i n aer plutea un miros de caprifoi, iar de undeva din
afara dumbrvii se auzea plescitul dulce al apei picurnd ntr-o
cistern. Freya se gndi c era unul dintre cele mai frumoase i
mai panice locuri n care fusese vreodat.
Erau doar o mn de oameni, aa cum i-ar fi dorit Alex: Freya,
Zahir, doctorul Rashid de la spital, Molly Kiernan i un brbat
artos, uor neglijent, ntr-o jachet de catifea raiat ifonat, pe
care l recunoscu din fotografia de pe noptiera lui Alex Flin
Brodie, dup cum se prezent acesta. Mai erau i civa oameni
din partea locului, pe ici, pe colo. Majoritatea fermieri, veniser si ia rmas-bun de la ea, inndu-se la distan de grupul
principal i trei femei-beduin, una dintre ele soia lui Zahir,
mbrcate n costume tradiionale robe negre, earfe pe cap,
bijuterii din argint complicate. n timp ce cociugul lui Alex era
cobort, naintar i ncepur s cnte Aloosh, explic Zahir, un
cntec de dragoste al beduinilor despre o femeie foarte frumoas.
Vocile lor clare, nazale se mpleteau crescnd, apoi scznd n
intensitate, acum joase i de-abia audibile, apoi din nou tare, pn
cnd toat oaza rsun de muzica aceasta. Nu existau cuvinte sau,
cel puin, nici unul pe care s-l deslueasc Freya, ci doar o
unduire a sunetului care totui, prin felul n care melodia se
schimba i contrasta, uneori ntunecat, alteori plin de lumin,
prea s spun o poveste pe care o nelegea: despre iubire i
pierdere, fericire i durere, speran i disperare. Simi cum mna
lui Molly Kiernan se ntinse dup a ei i o apuc, strngnd-o cu
putere, cntecul unduindu-se peste i n jurul lor, pn se stinse
de tot, lsnd n urma lui doar clipocitul apei i, de undeva de sus,
89

ciripitul jos al unor pupeze.


Pentru o clip, nimeni nu mic, toi fiind czui pe gnduri.
Apoi, dnd drumul minii ei, Kiernan i drese vocea i fcu un
pas nainte, spre mormnt.
Freya m-a rugat s rostesc cteva cuvinte, spuse ea uitnduse mai nti la Freya, apoi la Flin, care privea n jos, spre sicriu.
Promit c vor fi ntr-adevr doar cteva cuvinte, pentru c toi cei
care au avut privilegiul s-o cunoasc pe Alex tiu c ura glceava
sau plvrgeala.
Chiar dac blnd, vocea ei pru s umple tot luminiul.
Cu treizeci de ani n urm i eu am pierdut pe cineva foarte
drag. Pe soul meu. n acele momente ntunecate, dou lucruri mau ajutat s rzbat. Primul a fost iubirea i sprijinul prietenilor
mei. Freya, sper c simi acum iubirea noastr, n acest loc special,
att pentru Alex, ct i pentru tine. Suntem aici dac ai nevoie de
noi, oricum, oricnd, oriunde.
i drese din nou vocea, pipindu-i crucea de aur de la gt.
Cellalt lucru care m-a alinat enorm n clipele acelea de
tristee a fost Sfnta Scriptur i cuvintele Mntuitorului nostru,
Isus Hristos. A cita acum cteva lucruri din ea, dar tiu c Alex
nu era credincioas i, chiar dac iubirea lui Isus este universal,
nu i voi insulta memoria concentrndu-m asupra unor
sentimente de care ea nsi nu era ncntat.
Fusese ceva trector i aproape neobservabil, dar, pe cnd zise
aceste lucruri, gura i se contract uor, a dezaprobare.
n schimb, continu ea, vreau s v citesc ceva drag lui Alex:
o poezie de Walt Whitman.
Cut n buzunarul jachetei, scoase o foaie tiprit i i puse
nite ochelari.
Vai, mie! Vai, via! citi ea de pe foaie, innd-o n faa ei.
Vai, mie! Vai, via! De ntrebri care revin
De trenuri nesfrite umplute cu trdri, de orae pline cu
nesbuii,
De mine reprondu-mi la nesfrit (cci cine este mai
nesbuit dect mine i cine-i mai neloial?)
90

De ochi ce-n van rvnesc lumina, de semnificaia obiectelor,


de lupta necurmat,
De slabele rezultate a orice, de sordidele mulimi cu pai grei
pe care le vd n jurul meu,
De anii goi i inutili de repaus, repaus cu care m-am
ngemnat
ntrebarea, o, fiina mea! Att de trist revine ce rost au
toate astea, vai, mie, vai, via?
Rspuns
C tu te afli aici c viaa exist i identitatea,
C puternicul spectacol continu, iar tu ai putea contribui cu
un vers.
mpturi foaia i i ddu jos ochelarii, trecndu-i un deget
arttor peste ochi.
A putea spune attea despre Alex. Frumuseea ei, inteligena
ei, curajul ei, simul aventurii. Cred ns c Walt Whitman o zice
cel mai bine cnd vorbete despre a contribui cu un vers. Alex a
contribuit cu un vers la vieile fiecruia dintre noi, un vers foarte
special, unul care l-a mbogit i l-a ncurajat pe fiecare dintre noi
lumea este un loc mai srac fr ea. i mulumim, Alex. Ne este
dor de tine.
Se ntoarse lng Freya i o lu din nou de mn, n timp ce doi
dintre brbaii de acolo se apropiar cu nite lopei i ncepur s
umple mormntul. Zgomotele nfundate ale bulgrilor de pmnt
care cdeau pe sicriu rsunar mohort n toat oaza, un sunet
dur, discordant, care nu se potrivea deloc cu atmosfera altminteri
idilic. Pentru cteva clipe, privirea Freyei o ntlni pe a lui Flin,
acesta dnd aproape imperceptibil din cap, ca i cum ar fi vrut s-i
spun c nelegea i mprtea durerea pe care o simea ea,
nainte s-i ntoarc ambii privirile. Mormntul fu umplut rapid,
pn cnd rmase doar o movil de pmnt dreptunghiular,
nconjurat de flori.
Adio! opti Freya.
91

Dup ce se termin totul, doctorul Rashid i ceru scuze i se


grbi s plece, explicnd c era de gard i trebuia s se ntoarc
la spital. Majoritatea btinailor plecar i ei, rmnnd doar
Freya, Molly, Flin, Zahir i un brbat tnr, cu barb, pe care
Zahir l prezent drept fratele su, Said. Pe cnd cei cinci se
ndreptau spre casa lui Alex, Flin se apropie de Freya.
tiu c nu sunt circumstanele ideale, spuse el. Dar m
bucur c te-am cunoscut n sfrit.
Ea ddu din cap, dar nu zise nimic.
Alex mi-a povestit multe despre tine, continu el. Despre
escaladri i toate cele. M-a speriat de moarte, sincer s fiu. Eu
ameesc chiar i pe o scar.
Ea surse uor.
O cunoteai bine?
Destul de bine, rspunse el vrndu-i minile n buzunarele
blugilor. Pe amndoi ne pasiona deertul. Am devenit prieteni.
Prieteni buni.
l privi, ridicndu-i sprncenele.
Tu i Alex ai fost?
Doamne, nu! rse Flin amuzat. Nu prea i plceau oarecii de
bibliotec englezi, nevrotici. Din cte mi-am dat eu seama, i
plceau mai mult surferii hipioi.
Imaginea lui Greg, fostul logodnic al lui Alex, i veni n minte lui
Freya blond, bronzat, nalt. i scutur capul, ca s alunge
imaginea.
A fost foarte bun cu mine, spunea Flin. M-a ajutat s trec
prin printr-o perioad foarte dificil. Mi-a fost mai degrab ca o
sor.
Lovi o piatr din calea lui, apoi se ntoarse spre ea, ncruntat.
mi pare ru, nu am vrut s a fost o analogie nepotrivit.
Ea i fcu semn cu mna cum c nu era necesar s-i cear
scuze. Privirile li se ntlnir pentru o clip, apoi se uitar din nou
n alt parte. Crarea i conduse printr-o dumbrav umbrit de
mslini, pmntul fiind acoperit cu dre de ngrmnt natural i
msline negre, prfuite, nainte s i duc n sfrit la casa lui
Alex.
92

Cineva ngrijitoarea, presupunea Freya i lsase pe masa din


camera principal un mic dejun simplu: brnz, roii, ceap,
fasole, pine i cafea. Se aezar n jurul mesei i ciugulir din ele,
doar Zahir i fratele su dnd dovad de poft de mncare,
nceputuri de conversaie ezitante terminndu-se cu intervale lungi
de tcere. Dup jumtate de or, att Flin, ct i Kiernan anunar
c trebuiau s plece, ca s prind zborul spre Cairo.
Eti sigur c vei fi n regul? ntreb Kiernan n vreme ce se
ndreptau spre Land Cruiserul lui Zahir, cu braul petrecut pe
dup al Freyei. A putea s mai rmn dac vrei.
Voi fi n regul, rspunse Freya. Mai rmn cteva zile, s
adun lucrurile lui Alex, apoi m ntorc acas. Am s plec vineri.
Vrei s ne vedem la aeroport, cnd te ntorci n Cairo? ntreb
Kiernan. Putem lua prnzul, s ne lum la revedere aa cum
trebuie.
Freya ncuviin i se mbriar, femeia mai n vrst
srutnd-o pe obraz nainte s-i dea drumul i s urce pe
bancheta din spate a Toyotei. Flin fcu un pas nainte i i ddu o
carte de vizit: Profesor F. Brodie, Universitatea American din
Cairo, telefon 202 2794 2959.
M ndoiesc c o vei folosi, dar, dac vei avea vreodat nevoie
de mine, contacteaz-m. Poi s m sperii cu poveti despre
escaladri, iar eu te pot plictisi de moarte cu istorii despre
inscripiile de pe pietre neolitice.
Se aplec i, pentru o clip, pru a fi pe punctul de a o
mbria. n schimb, o srut n fug pe obraz i, ocolind maina
4x4, se urc lng Kiernan. Zahir i fratele lui se aezar n fa,
motorul prinznd via i tocmai ddur s plece cnd Freya o
apuc brusc pe Kiernan de ncheietura minii, prin geamul
deschis.
Nu a suferit, nu? Aproape c se neca. Atunci cnd Alex
tii tu, morfin Cnd a luat-o. A fost rapid, nu-i aa? Fr
dureri.
Kiernan o strnse de mn.
Nu cred c a suferit deloc, Freya. Din ce-am auzit, trebuie s
fi fost foarte rapid i panic.
93

Lng ea, Flin pru pe punctul de a aduga ceva, cu jumtate


de gur deschis nainte s o nchid la loc. Freya i trase mna.
Trebuia s tiu, murmur ea. N-a suporta dac
neleg, draga mea, spuse Kiernan. Crede-m, Alex n-a suferit
deloc. Doar o mic neptur cnd acul i-a intrat n piele. N-a
suferit deloc, i jur.
Se aplec i o atinse pe Freya pe bra, apoi i fcu semn din cap
lui Zahir i plecar. Doar dup ce acetia disprur printre copaci,
iar Freya se ndrepta spre cas, nelese exact ce i zisese femeia
mai n vrst. Se ntoarse, faa plindu-i.
Alex nu ar fi fcut-o niciodat
Dar rgetul motorului se topise n deprtare, lsnd n urma lui
doar bzitul mutelor i, la distan, zgomotul estompat al
pompelor de irigaie.

94

CAIRO
Angleton nchise cu cotul ua apartamentului lui Flin Brodie.
Zgomotul ritmic al lapilor ngrijitorului se stinse ncet pe scrile
de afar, pe msur ce acesta cobora napoi la parter. Voise s mai
rmn, s vad ce punea la cale Angleton, dar americanul i mai
ddu un teanc de bancnote, pe lng ce-i pltise deja ca s-i
deschid ua i i ceru s-o tearg de acolo. Era btrn i murdar
i mpiedicat, iar Angleton nu voia s mute lucrurile din
apartament, fcndu-l pe Brodie s-i dea seama c avusese
vizitatori. Era vorba de afaceri, nu i vra nasul doar de dragul de
a o face. Trebuia s rmn totul n sfera profesional, s se
concentreze. Pentru asta l plteau. De asta era cel mai bun.
Ua se nchise cu un clic surd. i bg mna n buzunar,
scoase o pereche de mnui din latex pe care i le puse, cauciucul
fonind i pocnind n timp ce i le trgea peste ncheieturi.
mpreun cu husele pentru pantofi pe care i le pusese nc de
afar, se asigur c nu avea s lase nici o urm, nici un indiciu de
vreun fel cum c ar fi fost acolo. Mai mult ca sigur, era prea
precaut. Brodie nu avea nici un motiv s suspecteze o asemenea
vizit. Dar nu poi fi niciodat prea precaut. Dac exista vreo
posibilitate ct de minuscul c englezul s fie mai paranoic dect
credea Angleton c e i, cu trecutul lui, exista oricnd aceast
posibilitate nu avea de gnd s rite s dea n vileag toat
afacerea din cauza unor urme deloc necesare.
Se uit la ceas avea suficient vreme, avionul din Dakhla nu
decolase nc i ncepu s cotrobie prin apartament. Nu cuta
un lucru anume, voia doar s afle cte ceva despre Brodie, ce tia,
ce legtur avea cu toat treaba cu Duna de Foc. Sufrageria,
buctria, baia, dou dormitoare, biroul. Le examin pe toate,
fcnd fotografie dup fotografie cu camera lui digital,
nregistrndu-i gndurile pe un reportofon Olympus.
Pentru un ochi neantrenat, apartamentul nu ar fi spus mare
95

lucru despre proprietarul lui: un egiptolog celibatar, independent,


interesat de muzic clasic, explorarea deertului i afacerile
curente n special, cele legate de Orientul Mijlociu i, judecnd
dup earfa i fotografia de echip semnat din sufragerie, de
clubul de fotbal El-Ahly. Probabil c aceste lucruri i cteva alte
detalii Brodie se meninea n form, cunotea cel puin cinci
limbi strine, se inea la distan de alcool i avea o contiin
civic (scrisori de mulumire de la un orfelinat din Luxor i de la
un program de ajutorare din Zabbaleen, Manshiet Nasser) ar fi
fost cam tot ce se putea deduce. Era un fel de joc n care trebuia s
uneti puncte ca s formezi un portret, crend un soi de contur de
baz al personajului, fr prea mult profunzime sau esen.
Dar Angleton avea un ochi antrenat. n timp ce se nvrtea prin
camere, citi printre rndurile coninutului lor, cutnd informaiile
ascunse. n baie, de exemplu, vrt ntr-unul din pantofii de
alergat foarte uzai ai lui Brodie, gsi un monitor modern, de mare
vitez i distan, memoria sa computerizat nregistrnd detalii
despre performanele englezului din ultimele dou sptmni. 10
kilometri n 36.02 minute, 20 de kilometri n o or 15 minute 31
secunde, 15 kilometri n 53.12 minute se prea c Brodie nu era
doar n form, ci i foarte serios n legtur cu asta. n dormitor,
lampa uzat de pe noptier, urmele din spatele ei, pachetul cu
tablete de Xanax pe trei sferturi gol, toate i spuser cte ceva lui
Angleton. Brodie, i ziser ele, avea comaruri noaptea, pipind n
ntuneric n cutarea lmpii nainte s nghit tablete antianxietate
ca s se liniteasc din nou. Toate i confirmau americanului ceea
ce cercetrile lui i spuser deja despre brbat.
Fotografia lui Alex Hannen din sufragerie era interesant. Nu
era sigur dac ei doi fuseser sau nu iubii. n principiu, ar fi zis
c nu din experiena lui, iubiii aveau de obicei mai multe
fotografii unul cu cellalt, mai ales dac triau separat, iar aici era
o singur fotografie. Era evident c Brodie inea la ea mult, avnd
n vedere rama de argint scump a fotografiei dar, dac ar fi
trebuit s aleag, Angleton ar fi decis c ntre cei doi existase doar
o prietenie strns i nu o poveste de dragoste.
Oricum, ce l intrig mai mult erau micile indicii din colurile
96

fotografiei. Fusese evident fcut departe n deert chiar de Brodie


deertul de vest, presupunea el, avnd n vedere interesul lor
comun pentru acel loc a crui reflexie n ochelarii de soare ai lui
Hannen aproape c puteai s-o treci cu vederea.
n spate, spre stnga i puin n cea, erau nite cutii de
echipamente portocalii (exista o trus asemntoare n holul
apartamentului, cu un fel de radar sau detector cu senzori). i mai
intrigant era faptul c, n spatele lui Brodie, n reflexia ochelarilor
de soare ai lui Hannen, aproape invizibil Angleton trebui s se
uite bine cu minilupa pe care o avea ntotdeauna la el prea s se
ntrezreasc vrful unei aripi sau pnze, mult prea micu ca s
fie un avion. Un zmeu? Un planor? Un avion mic? Nu-i ddea
seama i nu avea timp s ia fotografia ca s-o mreasc digital.
Totui, coninea informaii, sugera c, dac puneai cap la cap
trusele de echipament i deertul ndeprtat, Brodie i Hannen nu
numai c fuseser apropiai, dar i lucrau mpreun. S fi fost o
singur cltorie? Parte dintr-un proiect mai amplu? Din nou, nu
putea fi sigur, dar era o alt parte din ntreg. Pies cu pies, cu
pies.
Petrecu aproape 20 de minute analiznd fotografia nainte s se
uite la ceas nc mai avea destul vreme apoi se ntoarse la
birou. Se uitase deja prin el, ns era clar centrul vieii lui Brodie,
aa c vru s-i mai vre o dat nasul prin el nainte s plece, s
vad dac mai putea deduce ceva de acolo.
Se uit din nou la gravura de pe peretele din spatele biroului,
citind nc o dat legenda.
Oraul Zerzura este alb ca un porumbel i pe poarta sa e
ncrustat o pasre, rosti el n reportofon, dei o fcuse i cnd
examinase prima dat camera.
Dulapurile din lemn pentru dosare, aliniate de-a lungul
biroului, fur de asemenea inspectate din nou. Fiecare avea cte
cinci sertare, fiecare sertar fiind ticsit cu teancuri de notie,
articole, fotografii, diagrame, foi imprimate i hri, separate
alfabetic, ncepnd cu Almasy, n sertarul de sus al primului dulap
i terminnd cu Zerzura, n sertarul de jos al ultimului.
Erau prea multe ca s le parcurg pe toate n detaliu. Se
97

mulumi s deschid fiecare sertar pe rnd i s-i treac degetele


nmnuate n latex prin ele, trgnd din cnd n cnd un dosar
Beduini, Khepri, Grupul deertic Long Range, Pepi al II-lea,
Wingate nainte s continue far s se opreasc prea mult asupra
vreunui subiect, doar trecndu-le n revist.
Doar dou dosare l fcur s se opreasc i s le analizeze mai
atent. Unul dintre ele, intitulat Gilf Kebir/Imagini din satelit,
coninea un teanc de imagini color. ncepnd cu nite poze la scar
mare a ntregii pri de sud-vest a Egiptului, imaginile se focalizau
i mai n detaliu pe anumite zone din Gilf, peisajul deertic
devenind tot mai clar i mai bine definit. Ultimele aproximativ 20
de fotografii erau att de clare, nct Angleton deslui faadele
stncilor dinspre marginea de est a Gilfului.
Uneori se vedeau pete verzi probabil doar civa copaci sau
nite tufiuri din deert dar altfel zona era complet lipsit de
via i pustie. Categoric, nici un semn al oazei misterioase a lui
Brodie.
Cellalt dosar care i-a atras atenia era etichetat Date
magnetometrice (Oare aa se numea detectorul acela?
Magnetometru?). Coninutul dosarului foaie dup foaie cu pete
monocrome fr nici un sens nu-i spunea absolut nimic. Datele
n sine nu erau importante. Ceea ce l puse pe gnduri fu faptul c
Brodie folosise un magnetometru. Din cte tia Angleton,
magnetometrele erau folosite pentru imagini subterane i
detectarea metalelor. Totui, seara trecut, n cadrul prelegerii sale,
Brodie afirmase n mod clar c locuitorii Gilfului din perioada
Epocii de Piatr nu dispuneau de tehnologie de prelucrare a
metalului. Fr ndoial c exista o explicaie foarte simpl, ns i
se pru oricum curios.
De ce magnetometru? rosti el trgnat n reportofon,
punnd aparatul pe pauz, dup care aps din nou butonul de
nregistrare. i de unde are toate imaginile din satelit? NASA?
Companii petroliere? De verificat cine ar dispune de asemenea
imagini.
Termin de verificat dulapurile i arunc din nou o privire spre
bibliotec. Din cte vedea el, erau doar cri de egiptologie, mai
98

puin o seciune dedicat afacerilor curente o grmad de


material despre Irak i, vrt n spatele unui rnd de volume
mbrcate n piele despre arhitectura egiptean, motiv pentru care
nu o vzuse nainte, o carte despre nici mai mult, nici mai puin
dect avioanele ruseti.
Enciclopedia Osprey a aparatelor de zbor ruseti, citi el n
reportofon. Ce naiba caut sta aici?
Ls biroul lui Brodie la sfrit. Era mare, de mod veche, din
stejar lustruit, cu un telefon, o lamp, sugativ, o tvi cu hrtie,
un suport pentru stilouri toate lucrurile obinuite, impecabil
aranjate. Nu avea calculator, ceea ce nsemna c englezul lucra pe
laptop. i probabil c i-l luase cu el n Dakhla, din moment ce nu
era de gsit prin apartament. Enervant. Angleton cut un
memory stick, n caz c Brodie i salvase munca acolo, ns nu
vzu nici unul. Pentru c timpul trecea, abandon cutarea,
concentrndu-se mai nti asupra coninutului tviei cu hrtii,
dar nu era nimic prea interesant i apoi, n sfrit, asupra crii
care se afla peste sugativ, Textele cuneiforme din Muzeul Ermitaj.
Cam pe la mijlocul crii, ieit n afar, era o coal A4. Cnd
deschise volumul la pagina respectiv, Angleton se trezi privind
fotografia unei tablete de argil de culoarea caramelei, foarte
erodat i acoperit cu rnduri de semne mici fcute cu o pan.
Sub poz era o legend: Tablet din Egipt. Arhiva regal a lui
Lugal-Zagesi (cca. 2375-2350 .Hr.). Uruk. Din colecia lui N.
Likhachev.
Se uit la fotografie, apoi i ndrept atenia spre coala A4. Pe
aceasta, Brodie transcrisese cu migal nsemnele de pe tablet,
sau cel puin pe cele lizibile. Dedesubt, scrisese ceea ce Angleton
presupuse c era transpunerea cuneiformelor originale, rednd
textul fonetic cu caractere latine. i sub ele din nou, Angleton
doar bnuia, dei era destul de sigur o traducere n englez, cu
puncte de suspensie acolo unde cuneiformele erau distruse sau
deteriorate i, n paranteze, presupuneri i semne de ntrebare n
dreptul cuvintelor de al cror sens Brodie prea nesigur:
vest dincolo de kalam (Sumer) dincolo de orizont mare
99

ru artiru (Iteru/Nil) i pmntul kammututa (Kemet/ Egipt)


50 danna din buranun (Eufrat?) bogat n vaci, pete,
gru, geshnimbar (palmieri smochini?) ora numit manarfur
(Mennefer/Memphis?) rege care conduce totul temut de
inamicii si pentru tukul (arm?) numit din
(vzduh/cer?) sub forma unei lagab (piatr?) i purtat n
btlie naintea armatelor regelui bil (arde?) cu o lumin
orbitoare i u-hub (asurzitor?) durere i ameeal Cu acest
lucru, dumanii kammututa din nord sunt distrui i cei din
sud sunt distrui estul i vestul sunt fcute praf, astfel
nct regele lor s conduc toate pmnturile din jurul artiru
i nimeni nu-l va nfrunta, nici nu i se va ridica mpotriv,
nici nu-l va nfrnge vreodat, cci n mna lui poart mitum
(buzduganul?) zeilor cel mai de temut cunoscut
vreodat avei grij i nu i stai vreodat mpotriv regelui
kammututa, cci, n furia lui, v va distruge cu totul.
Angleton citi de cteva ori rndurile, fr s fie n stare s-i dea
seama la ce se refereau.
Lucruri ciudate despre pietre, spuse el n reportofon, dnd
din cap uimit de lucrurile pe care oamenii le gseau interesante.
Se opri un moment, dup care adug: Probabil irelevant.
Punnd la loc coala A4, nchise cartea i o mpinse ntr-o parte
peste sugativ, ca s fie exact n poziia n care o gsise. Mai
arunc o privire prin camer, instal microfoanele GSM unul n
telefon, altul n spatele bibliotecii, al treilea sub canapeaua din
sufragerie i plec din apartament. Sttuse acolo aproape o or
i jumtate, calculnd c, la momentul respectiv, avionul lui
Brodie nu se afla nici mcar la jumtatea drumului spre Cairo. O
treab bun, precis, se gndi el. De asta l plteau. De asta era
cel mai bun.

100

DAKHLA
Alex nu i-ar fi fcut injecie niciodat. Nici ntr-un milion de
ani. Ceva nu e n regul. Crede-m, ceva nu-i n regul.
Doctorul Mohammed Rashid se ncrunt, trgndu-se ncet de
lobul stng.
Trebuie s m crezi, repet Freya. Alex avea o fobie legat de
ace. A fi spus ceva mai devreme, dar credeam c a luat pastile sau
c a but ceva. Nu i-ar fi fcut injecie niciodat. Niciodat.
Era nervoas, agitat, fusese aa nc de cnd Molly Kiernan i
zisese despre injecie. n momentul n care i dduse seama de
ceea ce i spusese Kiernan, ncercase s-l sune pe Zahir pe celular,
s-l roage s se ntoarc i s-i explice lucrurile. ns acesta i
nchisese telefonul. La fel fcuser Kiernan i Brodie. Nu se
sinchisise s lase mesaje. nnebunit, i apucase rucsacul i o
luase la fug prin dumbrvile de palmieri i mslini i de-a lungul
drumului prin deert, nspre oaza principal. Nu tia ce avea s
fac, tia doar c era ceva n neregul i c trebuia s ntreprind
ceva. Dup aproximativ un kilometru, auzi un huruit i un
clmpnit n spatele ei, iar o cru tras de un mgar o ajunsese
din urm, condus de btrnul tirb pe lng care trecuser ea i
Zahir n dup-amiaza precedent, n drum spre casa lui Alex
Mohammed, Mahmoud, ceva de genul sta. Zahir o avertizase s
nu aib nimic de-a face cu el, dar era prea stresat ca s-i pese i
accept s urce n cru cu el, disperat s ajung n Mut ct mai
repede posibil. Brbatul ncepu s trncneasc i se apropie mult
prea mult de ea, atingndu-i coapsa cu mna, dar ea abia de
observ.
Mut, i repet ea. Te rog, Mut, spital, repede.
n satul cu case din crmizi de lut de la captul drumului,
trase n faa magazinului Kodak, cu semnul su Developare foto
rapid aici i opri o furgonet care o duse mai departe. Doctorul
Rashid i fcea vizitele, i spuseser cnd ajunse la spital i nu
101

avea s fie disponibil pn dup-amiaz. Ea insistase s-l vad,


fcuse o scen i, pn la urm, se dduse un telefon, pagerele
sunar, iar acesta cobor i o conduse n biroul lui.
Trebuie s m credei, spuse ea pentru a treia oar,
ncercnd s-i controleze vocea. Alex nu s-ar fi sinucis. Nu aa. E
imposibil.
n faa ei, doctorul se balansa pe scaun, privind cnd la birou,
cnd la Freya, cnd din nou la birou.
Domnioar Hannen, ncepu el trgndu-se n continuare de
lobul urechii. tiu ct de dificil
Nu tii! izbucni ea. Alex nu s-ar fi putut injecta singur. Nici
gnd! Nici gnd!
Vocea i devenea strident. El atept cteva clipe, ca ea s se
liniteasc, apoi ncepu din nou.
Domnioar Hannen, cnd cineva drag moare
Ea ddu s-l ntrerup, dar el ridic o mn, cerndu-i s-l lase
s vorbeasc.
Cnd cineva drag moare, repet el, mai ales n felul acesta,
poate fi foarte greu de acceptat. Nu vrem s credem, s acceptm
c acel cineva drag nou foarte drag nou ar putea suferi att
de mult, nct s decid a-i curma viaa, n loc s-o continue.
i mpreun minile pe birou i i trase picioarele.
Alex suferea de o boal incurabil, degenerativ. Una care,
ntr-un timp foarte scurt, i-a rpit aproape n ntregime capacitatea
de a se mica i care, inevitabil, avea s-o omoare n cel mult cteva
luni. A fost o femeie curajoas, hotrt i a decis c, dac va
muri, mcar s aleag unde, cnd i cum anume se va ntmpla.
Nu m ncnt ideea, mi doresc s n-o fi fcut, dar i neleg
motivele i i respect decizia. Orict de dureros ar fi, trebuie s
facei la fel.
Freya ddu din cap, apucnd braele scaunului.
Alex nu i-ar fi fcut injecie, insist ea, silabisind cuvintele i
accentund nu. Dac ar fi luat o supradoz sau dac s-ar fi
spnzurat, sau
Se opri brusc, copleit de scenariile pe care le descria.
nc de cnd eram copii, Alex era ngrozit de ace, continu
102

ea dup o clip, ncercnd s nu izbucneasc n lacrimi i s-i


controleze vocea. tiu c nu ne vzuserm de mult vreme, dar
mai tiu i c o asemenea fric nu dispare pur i simplu. Nici
mcar nu se putea uita la un ac, darmite s umple unul cu
morfin i s se injecteze singur. Imposibil.
Doctorul Rashid se uit la tavan, apoi i cobor din nou
privirea, expirnd uor.
Uneori, cnd eti foarte bolnav, faci lucruri imposibile. Am
vzut asta de multe ori n cariera mea de doctor. Nu vreau s spun
c v nelai n legtur cu dnsa sau c nu avea frica aceea pe
care spunei c o avea. Zic doar c, atunci cnd suferi aa cum
suferea ea, frica devine relativ. Ce o ngrozea cnd era sntoas
probabil c n-a mai nfricoat-o aa de tare n comparaie cu
teroarea groaznic a unei mori lente, dureroase, una care i
tirbea zilnic cte puin din demnitatea ce-i mai rmsese. La
sfrit, Alex devenise disperat, iar oamenii disperai fac lucruri
disperate. mi pare ru c trebuie s o spun att de direct, dar numi place s vd c suferii i mai tare. Alex s-a sinucis. Trebuie s
acceptm
Un bipit puternic al pagerului l ntrerupse. Cerndu-i scuze,
ridic receptorul i aps un buton, ntorcndu-se cu spatele i
vorbind n oapt. Freya se ridic i se duse la geam. Privi ntr-o
mare curte pavat, cu un dafin indian n centru. O familie lua
micul dejun la umbra copacului, un brbat n pijama albastr se
plimba trgnd dup el un crucior, o igar atrnndu-i n colul
gurii. l privi, btnd darabana cu degetele pe pervazul geamului,
ateptnd ca doctorul s ncheie conversaia telefonic.
A zis Alex c avea de gnd s fac aa ceva? ntreb ea
imediat ce doctorul puse receptorul la loc, relund conversaia. A
spus ceva despre asta?
Rashid i aranj scaunul i i mpreun din nou minile pe
birou.
Nu n attea cuvinte, nu, rspunse el. A menionat de cteva
ori ntr-un cum se zice ntr-un mod abstract. Clar, nu mi-a
cerut ajutorul, dac la asta v referii. i, cu siguran, n-a fi
ajutat-o. Sunt doctor. Slujba mea este s salvez viei, nu s le iau.
103

tia ce prere am despre asta.


Freya fcu un pas nainte.
Cine i-a gsit corpul?
Domnioar Hannen, v rog, aceste ntrebri
Cine?
Tonul ei era direct, insistent.
ngrijitoarea, spuse el cu un suspin. Cnd a ajuns,
diminea.
Unde? Unde a gsit-o pe Alex?
Pe verand, cred. n scaunul ei cu rotile. i plcea s stea
acolo, s priveasc deertul, mai ales spre final, cnd se deplasa
cu greu. Sticla cu morfin i seringa erau pe masa de lng ea. Aa
cum era de ateptat.
A lsat vreo scrisoare de adio?
Nu, din cte tiu eu.
Nu vi s-a prut ciudat? Cineva se sinucide i nu las un bilet,
o scrisoare de adio, n care s explice?
Domnioar Hannen, era evident ce-a fcut i de ce-a fcut-o.
Deja ne spusese c, dac i se ntmpla ceva, s v contactm pe
dumneavoastr, c vrea s fie ngropat n oaz de lng casa ei.
Nu avea nici un motiv s lase vreo scrisoare.
Fiola cu morfin? continu Freya. Seringa? Ce s-a ntmplat
cu ele?
El cltin din cap, cu o expresie de exasperare pe fa.
Nu am nici o idee. Cred c ngrijitoarea le-a aruncat. Avnd n
vedere circumstanele, ar fi fost morbid s
Avea o vntaie pe umr, zise Freya ntrerupndu-l i
schimbnd subiectul. Una mare. De unde o avea?
Chiar nu tiu s v spun, rspunse el neajutorat. Poate c a
czut, poate c s-a lovit de ceva. Condiia ei o fcea s se
dezechilibreze uor. Oamenii cu scleroz multipl au adesea
vnti pe corp. V rog s m credei, domnioar Hannen, dac
ar fi ceva ce
Unde i-a fcut-o? izbucni Freya ntrerupndu-l din nou.
Poftim?
Unde i-ar fi fcut injecie?
104

Domnioar Hannen
Unde?
Expresia de exasperare se accentu.
n bra.
n braul drept? Freya i aminti trupul gol al surorii ei pe
crucior, la morg. Chiar sub cot. Are o mic vntaie acolo.
El ncuviin.
Cum a fcut-o?
Ochii i se ngustar, nenelegnd ce anume ntreba.
Cum i-a fcut injecia? repet ea, mai tare de data aceasta.
Mi-ai spus c-i putea folosi doar braul drept, c braul stng era
paralizat. Dar nu s-ar fi putut injecta n braul drept cu mna
dreapt. E fizic imposibil. Trebuie s-o fi fcut cu braul stng. Dar
ai zis c mna aia era paralizat, aa mi-ai zis. Deci cum? Cum?
Spunei-mi!
Deschise gura ca s rspund, dar o nchise la loc,
ncruntndu-se. Evident c nu se ntrebase acest lucru pn
acum.
Cum poate cineva s se injecteze n braul drept cu mna
dreapt? insist ea. Nu se poate! Uitai.
i demonstr flexndu-i braul drept de la cot, ndoindu-i
ncheietura, degetele abia-abia atingndu-i bicepsul. Doctorul
Rashid prea n continuare perplex, clipind de parc se chinuia s
gseasc un rspuns.
Scleroza multipl poate fi foarte nesigur, rosti el dup un
moment, vorbind ncet, ezitant, de parc nc ncerca s se
gndeasc la ceea ce spunea. Simptomele apar i dispar, cteodat
foarte rapid. E greu de prezis ce se va ntmpla.
mi zicei c braul ei stng s-a fcut bine dintr-odat?
Spun c de la o boal ca aceasta te poi atepta la lucruri
ciudate: recidive i remisii brute
Nu prea prea convins.
E greu de prezis, zise el. Poate fi o boal foarte confuz.
Ai avut cazuri din acestea? insist Freya. Oameni cu cum
ai spus c-i zice, sindromul Malburg?
Varianta Marburg, o corect el.
105

Ai mai vzut aa ceva? Oameni care i-au recuperat brusc


funcionalitatea unui membru? Ai mai vzut aa ceva, ai mai
auzit de aa ceva?
Urm o pauz lung, dup care el cltin din cap.
Nu, recunoscu el. Nu, n-am mai auzit. Cu alte forme ale bolii,
mai puin severe, da, posibil. Dar cu Varianta Marburg Nu, n-am
mai auzit
Atunci, cum? repet ea. Cum a putut sora mea s-i injecteze
morfin n braul drept? Chiar lsnd la o parte faptul c era
dreptace i c era ngrozit de ace cum a fcut-o?
Doctorul Rashid deschise gura, o nchise la loc, i frec
tmplele, se ls pe spate. Urm o tcere ndelungat.
Domnioar Hannen, vorbi el n cele din urm, pot s v
ntreb ce anume vrei s spunei cu toate acestea?
Ea se holb la el, privindu-l n ochi.
Cred c mi-a omort cineva sora. C nu s-a sinucis.
Omort, adic ucis? ntreb el. Asta vrei s spunei?
Ea ddu din cap.
El i susinu privirea n timp ce-i aranja maneta jachetei albe.
De afar se auzea ciripitul psrilor i, foarte slab, huruitul
mainilor. Trecur cinci secunde. Zece. Apoi, aplecndu-se,
doctorul ridic telefonul, form un numr i vorbi rapid n arab.
Haidei! spuse el punnd receptorul la loc i ridicndu-se.
Unde?
El ridic braul, artnd spre u.
La secia de poliie din Dakhla.

106

NTRE DAKHLA I CAIRO


Mai dorii cafea, domnule?
V rog.
Flin i ls ceaca pe tava oferit, nsoitoarea de zbor o umplu
dintr-un bidon de plastic i i-o napoie.
Doamn?
Nu, mulumesc, spuse Molly Kiernan innd o mn
deasupra cetii ei.
Stewardesa ddu din cap i se ndeprt. Kiernan continu s
citeasc articolul din Washington Post despre programul nuclear al
Iranului. Flin i sorbea cafeaua i tast fr chef pe laptop. n
jurul lor, cabina vibra din pricina zgomotului uor i monoton al
motoarelor avionului. Trecur cteva minute, apoi, rsucindu-se n
scaun, Flin o privi pe nsoitoarea lui.
N-am tiut niciodat.
Ea l privi pe deasupra ochelarilor de citit, ridicndu-i
ntrebtoare sprncenele.
C ai fost cstorit. Ne cunoatem de atia ani i eu n-am
tiut.
Ea i art inelul de pe mna stng.
Am presupus ntotdeauna c e ca s-i alunge pe admiratorii
nepoftii. i c tu eti, tii tu
Dur o clip ca s priceap la ce se referea. Cnd nelese, se
prefcu jignit.
Flin Brodie! Art eu a lesbian?
El ridic din umeri, cerndu-i scuze.
Pot s te ntreb cum l chema?
Ea puse deoparte ziarul i i ddu jos ochelarii.
Charlie, zise ea. Charlie Kiernan. Iubirea vieii mele. Fcu o
pauz scurt, apoi: A murit la datorie. Servindu-i patria.
Era?
Nu, nu. Era n marin. Pastor. A fost ucis n Liban, n 1983.
107

n bombardamentul barcilor din Beirut. Eram cstorii doar de


un an.
mi pare ru, spuse Flin. mi pare att de ru.
Ea ridic din umeri i, ndoind ziarul, l puse n buzunarul
scaunului din fa, apoi se ls pe spate i privi n sus.
Mine ar fi mplinit 60 de ani, zise ea ncet. Vorbeam tot
timpul despre asta, despre ce aveam s facem la btrnee. O
csu n New Hampshire, verand, balansoare. Copii, nepoi.
Chestii siropoase. Charlie era siropos.
Suspin i, ndreptndu-i din nou spatele, i puse deoparte
ochelarii cu un gest care ddu de neles c vorbise suficient
despre subiectul respectiv.
Chestii despre oaz? ntreb ea.
Hmm?
Fcu un semn din cap ctre laptop, spre fiierul la care lucra el.
O, nu. O prelegere pentru ARCE 7, sptmna viitoare. Pepi al
II-lea i declinul Vechiului Regat. Chiar i eu sunt plictisit de
subiect, deci mi-e mil de sracii oameni care vor trebui s asculte.
Ea zmbi i, sprijinindu-i capul pe geam, privi deertul de
dedesubt, movilia ndeprtat care era Piramida n trepte a lui
Djoser i care arta ca un iceberg maroniu murdar.
Fadawi a ieit din nchisoare, spuse ea dup un moment, fr
s-l priveasc.
Am auzit.
Crezi c
Nici o ans, interveni el, simind la ce se gndea i
respingnd ideea nainte ca ea s aib mcar ocazia s spun ceva.
Chiar dac ar ti ceva, nu mi-ar zice, mai degrab i-ar tia limba.
M nvinovete pentru ce s-a ntmplat. Pe bun dreptate, ca s
fiu sincer.
Nu a fost vina ta, Flin, rosti ea rsucindu-se. Nu aveai de
unde s tii.
n fine.
i nchise laptopul i l bg n serviet, nchiznd fermoarul.
Deasupra lor se auzi un ding surd, n vreme ce se aprinse
7

American Research Center in Egypt (n. red.).

108

semnalul care i anuna s i pun centurile.


tii c n-o s-o gsim niciodat, nu? zise el. Douzeci i trei de
ani n-o s-o gsim niciodat, Molly.
O s reueti, Flin, crede-m. O s reueti.
Se auzi o voce din difuzoarele avionului, mai nti n arab, apoi
n englez.
Doamnelor i domnilor, ne apropiem de destinaia noastr,
Cairo. V rugm s v cuplai centurile de siguran i s punei
toate obiectele n spaiile de depozitare special amenajate.
O s reueti, repet ea. Cu ajutorul lui Dumnezeu, o s
reueti.
Cred c nici mcar Dumnezeu n-are nici cea mai vag idee pe
unde e, gndi Flin.
Pstr ns comentariul pentru sine, tiind c ea n-ar fi fost de
acord cu blasfemia. Lsndu-i capul pe sptar, nchise ochii i
ncepu s treac din nou totul n revist Ochiul lui Khepri, Gura
lui Osiris, Blestemele lui Sobek i ale lui Apep urechile pocnindu-i
cnd avionul cobor deasupra oraului Cairo.

109

DAKHLA
Cnd beduinul urc n vrful dunei i observ strlucirea
ndeprtat a Oazei Dakhla, nu buser nimic de dou zile.
Epuizai, i aliniar cmilele i ridicar simultan cte o mn
ctre cer.
Hamdulillah! ipar ei cu voci rguite, cmilele lor gfind i
gemnd sub ei. Slav Domnului!
Dac ar fi avut ap, ar fi desclecat chiar atunci i acolo i i-ar
fi fcut ceai ca s celebreze sfritul cltoriei, savurnd momentul
cocoai aa, deasupra deertului, cu pustietatea de-o parte i
civilizaia de cealalt. Dar i terminaser de mult apa i erau prea
epuizai i sfrii ca s se gndeasc la altceva dect la cum s
ajung ct mai repede la destinaia lor. Fr s mai piard timpul,
le ddur pinteni cmilelor spre partea ndeprtat a crestei i
merser ntr-acolo n tcere, din cnd n cnd auzindu-se ipete
sporadice: Hut, hut i Yalla, yalla.
n ultimele trei zile, de cnd descoperiser cadavrul misterios,
deertul i chinuise i le blocase drumul cu un ir nesfrit de
dune de nisip nalte ca munii, biciuindu-i cu o cldur mai
nfiortoare dect triser pn atunci n acea perioad a anului.
Acum, n sfrit, prea c se mai potolise. Azi era mai rcoare i,
de parc s-ar fi plictisit s se joace cu ei, peisajul ncepuse s
devin plat i s se fragmenteze, labirintul de dune devenind nite
movile i deluoare de nisip presrate cu ntinderi de pietri neted,
deloc dificil pentru cmile i uor de traversat. ntr-o or, licrirea
neclar a oazei se transformase ntr-o cea verde, avnd n spate
curbura palid a versantului Gebel el-Qasr. Dup dou ore, putur
distinge plcuri de copaci i punctele albe ale caselor i
porumbarelor. O luar la galop, eful lor nainte, ceilali urmndu-l
ca un irag legnat, cu vemintele fluturndu-le, ndemnndu-i
cmilele s alerge tot mai rapid cu ct se apropiau mai mult de ap
i de siguran.
110

Numai ultimul clre nu inea pasul, rmnnd ncet n urm,


pn se fcur mai mult de 100 de metri ntre cmila lui i cea de
dinainte. Mulumit c nu-l putea auzi nimeni, i scoase mobilul i,
aa cum tot fcuse la fiecare cteva ore n ultimele dou zile,
verific ecranul telefonului. Rnji. Acum, avea semnal. Form
numrul, se aplec n a, pentru ca nimeni s nu vad ce fcea i,
cnd se fcu legtura, ncepu s vorbeasc entuziasmat.

111

CAIRO MANSHIET NASSER


Invitatul nostru de astzi nu mai are nevoie de nici o
prezentare, doamnelor i domnilor. Dup cum tii, s-a nscut n
comunitatea noastr i rmne un membru stimat i respectat al
acesteia, chiar dac viaa l-a purtat prin alte pri. De-a lungul
anilor, generozitatea s a fcut posibile numeroase proiecte de
sntate i educaie aici, n Manshiet Nasser, dintre care aceast
clinic de urgen este doar cel mai recent i, cu toate c se bucur
att de bogii, ct i de succes, nu i-a uitat niciodat rdcinile,
nici nu i-a abandonat tovarii Zabbaleen. Este prietenul,
binefctorul i sunt sigur c nu se va supra dac o spun
tatl nostru al tuturor. V rog s-i urai un clduros bun venit
domnului Romani Girgis.
Se auzir aplauze, iar un brbat cu faa acr, de culoare
pmntie, cu ochelari nchii la culoare i un costum imaculat se
ridic n picioare. Avea prul los, crunt i uleios dat pe spate i
parc semna cu o reptil: obraji scobii, buze subiri ca un creion,
felul n care i tot scotea limba n colul gurii. i salut cu un gest
din cap pe demnitarii adunai i, dup ce se aplec s-l srute pe
obraz pe episcopul Coptic aflat pe scaunul alturat, naint i
ddu mna cu femeia care l prezentase.
Mulumesc, spuse el ntorcndu-se spre public, vorbind cu o
voce groas i nceat, ca huruitul unei crue grele nu era deloc
genul de glas la care te-ai fi ateptat de la cineva cu silueta lui
subire. Sunt onorat s m aflu aici, la deschiderea acestui nou
centru medical. Domnioar Mikhail
Fcu un semn spre femeie.
nlimea Voastr, episcope Marcos, administratori i curatori
ai Fondului de Dezvoltare Metropolitan Zabbaleen, v mulumesc
nc o dat.
Un fotograf se tot plimba, fcndu-le poze lui Girgis i celorlali
invitai.
112

Dup cum v-a zis domnioara Mikhail, ncepu el i eu sunt


zabbal i sunt mndru de asta. M-am nscut aici, n Manshiet
Nasser, la doar cteva strzi distan de acest loc. Pe cnd eram
copil, mergeam cu crua cu gunoi mpreun cu familia mea i,
chiar dac lucrurile s-au schimbat i mbuntit pentru mine,
prin mila lui Dumnezeu
Privi spre episcop, care zmbi i ddu aprobator din cap,
mngindu-i barba.
Manshiet Nasser rmne totui casa mea, iar locuitorii ei
fraii i surorile mele.
Se auzir nite aplauze politicoase. Mai multe clicuri fcute de
camera foto.
Zabbaleen fac parte din viaa acestui ora, continu el
trgnd de manetele cmii, aranjndu-le astfel nct s se vad
exact aceeai suprafa de alb de sub fiecare mnec. n ultimii
cincizeci de ani, au colectat, sortat i reciclat gunoiul oraului,
urmnd un durabil model de management al deeurilor. Deoarece
sorteaz manual, ating o rat de eficien pe care nici o mainrie
mecanizat nu o poate egala. Din acelai motiv ns, sunt i foarte
pasibili de infecii hepatice, din cauza tieturilor i a zgrieturilor
cptate n timpul muncii. Att tatl, ct i bunicul meu au murit
din cauza acestei boli ngrozitoare, aa c sunt ncntat s fiu
implicat ntr-un proiect care va ajuta la scderea ratei infeciilor,
oferind vaccinuri gratuite mpotriva hepatitei tuturor celor care au
nevoie de el.
Un murmur de aprobare n rndul publicului.
Am vorbit deja suficient, aa c v voi mulumi din nou
pentru prezena dumneavoastr aici i, fr alte adugiri, declar
Centrul de Vaccinare Romani Girgis din Manshiet Nasser
i desfcu braele, artnd nspre curtea n care erau adunai,
cldirile nconjurtoare i uile de sticl cu cruci roii pictate pe
ele.
deschis!
Lund o foarfec de la domnioara Mikhail, Girgis se ntoarse i,
n vreme ce invitaii aplaudau, tie panglica groas care fusese
ntins de-a lungul curii, fotograful lsndu-se pe un genunchi
113

pentru a imortaliza momentul. Dintr-un motiv oarecare, materialul


nu se ls tiat, iar Girgis fu nevoit s mai apese o dat. i apoi
din nou, fornd materialul, ncercnd s-l reteze. ns acesta nu
ced i, pe cnd secundele se scurgeau i el continua s fac
eforturi, aplauzele ncepur s se sting treptat, fcnd loc
oaptelor jenante i chicotelilor bizare. Minile ncepur s-i
tremure, faa strmbndu-i-se ntr-un rictus, mai nti de
enervare, apoi de furie. Domnioara Mikhail veni s-l ajute,
smucind materialul n vreme ce Girgis continu s se lupte cu
foarfeca.
V dau bani i voi v batei joc de mine, uier el ncet.
mi pare att de ru, domnule Girgis, murmur ea cu minile
mai tremurtoare dect ale lui.
i spune-i acelui koos s nu mai fac fotografii.
Furios, mai ncerc o dat s taie cordonul, care ced n sfrit.
Afind din nou un zmbet luminos, se ntoarse spre public,
ridicnd foarfeca. Aplauzele ncepur din nou, rsunnd n toat
curtea. Atept o clip, dup care, apucnd-o de mn pe
domnioara Mikhail, i puse foarfeca n palm, astfel nct vrful ei
ptrunse adnc n carnea de sub degetul ei mare, crestndu-i
pielea, rnind-o, dar aa nct doar ei doi i ddur seama.
S nu m mai faci niciodat de rs, grsano! murmur el
zmbind ntr-una. Aps nc o dat foarfeca n palma ei, ca s se
fac neles, apoi i ddu drumul i se ntoarse spre scaunul lui.
Femeia i mpreun minile n fa, buza de jos tremurndu-i.
Domnul Romani Girgis! bolborosi ea ncercnd s-i revin.
Iubitul nostru binefctor. V rugm s v artai recunotina!
Aplauzele se nteir n timp ce Girgis se aez, aplecndu-se ca
s tearg o pat de praf de pe vrful pantofului, nainte s se
aeze din nou, cu capul nclinat a modestie. Lng el, episcopul se
aplec i i puse o mn pe braul lui!
Eti un exemplu pentru noi toi, Romani. Ct de norocoase
sunt aceste suflete srmane s te aib protector.
Girgis cltin din cap.
Eu sunt cel norocos, nlimea Voastr. Pentru c am
mijloacele necesare ca s-i ajut pe aceti oameni, semenii mei, s
114

le mbuntesc viaa Sunt cu adevrat norocos.


Ridic mna episcopului i i srut inelul apoi, de parc ar fi
fost ruinat c vorbise astfel despre sine, se ntoarse din nou spre
public. Un grup de fete mbrcate n rochii la fel venir n fa i
ncepur s cnte.
Totul era o mascarad, bineneles. Manshiet Nasser, casa lui,
Zabbaleen, fraii i surorile lui ce minciun gogonat! Girgis
dispreuise locul acesta de cnd crescuse aici i l ura i mai mult
de cnd reuise s se trasc afar din el. Un loc mpuit, murdar,
ordinar, puturos, populat de oameni proti i needucai, care
munceau pn la epuizare, respectau legea, i spuneau
rugciunile i toate astea pentru ce? O via de greuti incredibile,
n care cotrobiau prin grmezi de gunoaie i locuiau n locuine
infestate de gndaci, proscrii, cei mai josnici dintre cei mai
josnici. Mndru c era zabbal? Ar fi putut la fel de bine s spun
c era mndru c are cancer.
Aparene: doar pentru asta se ntorcea aici de fiecare dat,
finana diferite proiecte de ajutorare care i purtau ulterior numele,
fcea pe fiul umil al Domnului. Pentru c l fcea s par un om
bun, nimic mai mult, nimic mai puin. Le distrgea atenia de la
activitile mai puin sntoase n care era implicat. Zmbi. Era
uimitor cum puin filantropie i schimba imaginea. O clinic aici,
o coal dincolo Dumnezeule, pn i Susan Mubarak era un fan
al su (Un stlp al societii egiptene, l numise ea). Fa de
Zabbaleen nu simea nimic mai mult dect simea pentru hoarda
de porci care miunau prin gropile de gunoi din Manshiet Nasser.
Doar afacerile contau. Contaser dintotdeauna. De aceea era ceea
ce era multimilionar i de aceea ei erau ceea ce erau nite
srntoci mpuii, care i petreceau zilele scormonind prin rahat
i murind de hepatit.
Cntecul se termin, iar fetele ieir de pe scen, Girgis
urmrindu-le cu privirea de dup ochelarii de soare. Erau
frumoase, toate cu ochi verzi i mari i sni mici i rotunzi i se
gndi s nu uite s fac rost de numele i adresele lor. Copii aveau
ntotdeauna un pre mai bun prin bordelurile lor dect arabii
musulmani, mai ales cei tineri. Dei trecuser ani de zile de cnd
115

se implicase direct n astfel de afaceri, prefernd s se concentreze


pe activiti superioare trafic de arme, trafic de antichiti,
splare de bani i plcea totui s nu ias de tot din joc. S-i
mituiasc pe prinii fetelor sau, dac asta nu funciona, s le
rpeasc apoi s le pun la treab, s-i aduc bani. Nu rezistau
prea mult, din cauza infestrii cu SIDA i a altor lucruri dure pe
care le cereau clienii lui, dar asta nu era problema lui. Profitul
era. i, oricum, viaa din Zabbaleen fiind ceea ce era, probabil c
n-ar fi avut o soart mult mai reuit rmnnd acolo. Zmbetul i
se lrgi subire i neplcut, ca i cnd cineva i-ar fi tiat faa cu un
scalpel.
Dup ce plecar fetele, urmar alte discursuri i un recital de
vioar interminabil al unui copil gras i orb. Girgis fcu tot
posibilul s par entuziasmat, privindu-i tot mai des ceasul de la
mn. Gnd recitalul se ncheie n cele din urm, toat lumea se
ridic i se ndrept spre cldire pentru gustri i un tur prin
clinic. Doar Girgis refuz s fac turul, spunnd c are foarte
mult de lucru, c i pare foarte ru, c ar fi vrut s rmn etc.
Accept mulumirile personalului clinicii i i lu la revedere
ignornd-o intenionat pe domnioara Mikhail i, uurat c n
sfrit putea s plece, travers curtea i iei pe o poart de lemn
nalt, nrile tresrindu-i cnd simi duhoarea dulce-acrioar a
gunoaielor n curs de putrezire.
Dup ce iei, pocni din degete. Dou siluete se desprinser de
lng zidul de care se sprijiniser i alergar spre el. Nite sfere
musculoase, dar totui vnjoase i ndesate, n costume Armani
gri, care nu se potriveau deloc cu tricourile rou cu alb ale
clubului de fotbal El-Ahly. Unul din ei avea un nas turtit de boxer,
cellalt lobul urechii stngi distrus, dar, n afar de aceste
lucruri, erau identici n toate trsturile, fiecare fiind reflexia
celuilalt: aceleai degete pline de inele, acelai pr rocat pieptnat
ntr-o parte, acelai aer amenintor. Zbovir n timp ce Girgis i
scoase o batist i i tampon nasul, apoi se puser unul de-o
parte i altul de cealalt, mergnd la unison.
Se aflau pe un deal abrupt, drumul cobornd sub ei, suprafaa
sa noroioas fiind acoperit cu gunoi. De fiecare parte a drumului
116

se vedeau case drpnate, cu ziduri inegale i de proast calitate,


balcoanele fiind nesate cu ghirlande de haine colorate. Crue
trase de mgari treceau zornind pe lng ei, cu saci enormi de
polipropilen plini cu hrtii, textile, plasticuri, sticle i alte deeuri;
saci asemntori erau sprijinii de fiecare perete, ca nite dmburi
de larve grase, ngrmdind spaiul i aa strmt. n aer se simea
fum i se auzeau zgomote fcute de aparatele de mcinat i de
femeile n veminte negre i earfe colorate, iar peste tot la fiecare
intrare, n fiecare alee, sub fiecare fereastr, pe fiecare scar
zceau teancuri ntregi de gunoi stivuit, npdit de mute,
puturos, de parc ntreg cartierul era un fel de aspirator enorm
care trsese inexorabil toat mizeria oraului.
n aceast lume i petrecuse Romani Girgis primii 16 ani din
via i aceasta era lumea din care, n urmtorii 50 de ani,
ncercase s evadeze, fr s reueasc. Aftershave-uri pariziene,
creme de fa italieneti, spunuri, balsamuri i emoliente
parfumate indiferent ci bani cheltuia, indiferent ct de bine se
spla i se freca, nu voia s dispar. Niciodat n-avea s fie cu
adevrat dezinfectat, scpat de mizeria diabolic din tinereea lui:
duhoarea, microbii, obolanii, gndacii. Era multimilionar i i-ar
fi dat i ultimul piastru ca s se simt curat.
i iui pasul, punndu-i batista peste nas, bodyguarzii lui
gemeni dnd pe toat lumea la o parte din calea lui. Strada cobora
abrupt, nainte s coteasc brusc la dreapta. Dup aceea, cldirile
de pe ambele pri disprur brusc, n faa lor ivindu-se o teras
larg, scldat n razele soarelui, sculptat n deal. Deasupra, ca
nite blaturi de tort galbene, se nlau stncile Muqqatam,
faadele lor fiind ncrustate cu imagini policrome ale lui Hristos i
ale sfinilor. Dedesubtul lor, amestecul de cldiri i gunoaie curgea
la vale, nainte s se opreasc brusc pe autostrada Al-Nasr i n
Cimitirele din Nord.
O limuzin lung, neagr, cu geamuri fumurii, era parcat pe
marginea drumului, neputndu-se apropia mai mult de clinic. Un
ofer n costum negru sttea lng ea. n clipa n care i vzu, se
grbi s deschid portiera din spate. Girgis se urc n main,
suspinnd a uurare cnd se nchise ua, lsndu-se nvluit n
117

curenia rcoroas, mirosind a piele din interiorul mainii. Apuc


un pachet de erveele umede din buzunar, scoase cteva dintre ele
i ncepu s-i frece frenetic minile i faa.
Dezgusttor, murmur el, corpul tremurndu-i de parc nite
creaturi minuscule i se trau pe piele. Dezgusttor.
Continu s se curee n timp ce gemenii i oferul se urcar i
ei, iar limuzina o lu din loc, strecurndu-se ncet pe strduele
nguste. Afar, lumea trecea pe lng ei brbai nnegrii de atta
jeg crnd saci enormi de gunoaie, femei i copii sortnd grmezi
de sticle din plastic, o cocin plin de mizerabili porci negri. Doar
dup ce ajunser la captul pantei i traversar o cale ferat
nspre autostrad, prinznd vitez pe drumul spre centrul
oraului, Girgis ncepu s se relaxeze. i terse nc o dat minile
i puse deoparte erveelele. i scoase telefonul mobil i i verific
mesageria vocal. Un mesaj. Aps un buton i ascult. Trecur
30 de secunde. ncruntat, aps din nou butonul i l ascult nc
o dat. Dup ce termin de ascultat, zmbetul i reveni pe fa.
Atept un moment, apoi form apsat un numr i i duse
telefonul la ureche.
A intervenit ceva, zise el dup ce se stabili legtura, vorbind
n englez. Se pare c este vorba de cineva din echipaj. Sun-m la
numrul obinuit.
nchise telefonul i, ridicnd o clapet de pe suportul pentru
bra din limuzin, scoase telefonul interior.
Ai grij ca Agusta s fie acas cnd ajungem. i spune-le
gemenilor c merg n Dakhla.
Puse telefonul la loc i i aez capul pe tetiera din piele.
Douzeci i trei de ani, murmur el. Douzeci i trei de ani i
iat, n sfrit n sfrit

118

OAZA DAKHLA
Era dup-amiaz cnd Freya ajunse n sfrit napoi la casa lui
Alex. n momentul respectiv, se convinsese deja c i imagina
lucruri care nu existau i c moartea surorii ei fusese ntr-adevr o
sinucidere.
i petrecuse aproape patru ore la secia de poliie din Dakhla
o cldire oarecare, de culoarea lmii, nconjurat de turnuri de
veghe, la o strad distan de spital. Iniial, o luase n primire un
poliist local. Pruse s neleag doar o parte din ce ncerca ea s-i
spun, dup care, n cele din urm, gsir pe altcineva care s o
interogheze: un detectiv din Luxor, venit n Dakhla cu alte afaceri,
vorbitor fluent de limba englez.
Inspectorul Yusuf Khalifa fusese blnd, eficient i i luase
suspiciunile n serios, dnd dovad de o atenie care, paradoxal,
fcuse c bnuielile ei s par nefondate. Trecuse prin toate
lucrurile pe care i le zisese i doctorului Rashid, despre fobia lui
Alex legat de ace, notnd totul i fumnd igar dup igar
probabil c fumase un pachet ntreg de Cleopatra pe toat durata
interviului nainte s pun ntrebri.
Din cte tii, sora dumneavoastr avea dumani? ntreb el.
Ei bine, n-am vzut-o de foarte mult timp, rspunse Freya,
dar nu cred nu mi-a zis niciodat nimic despre asta n scrisorile
ei. Nu era genul de om care s aib dumani Toat lumea
Voise s spun o iubea pe Alex, dar cuvintele i se nepenir n
gt, ochii umplndu-i-se de lacrimi. Khalifa scosese un erveel
dintr-o cutie i i-l nmn.
mi pare ru, murmur ea ruinat.
V rog, domnioar Hannen, nu este nevoie s v cerei
scuze. i eu mi-am pierdut un frate cu civa ani n urm. Luai-v
ct de mult timp dorii.
Ateptase rbdtor ca Freya s-i revin, apoi continu cu
ntrebrile, verificnd totul foarte ncet, calm. tia cumva dac
119

sora ei intrase n vreun bucluc? Existau semne cum c ar fi intrat


cineva cu fora n casa surorii ei? Observase Freya persoane care
se purtau suspicios n preajma casei? Se putea gndi la vreun
motiv pentru care ar fi vrut cineva s-i fac ru surorii ei?
Continu aa, detectivul acoperind toate posibilitile, explornd
toate motivele i scenariile imaginabile. Dup patru ore, devenise
evident c, unu la mn, Freya tia foarte puine lucruri despre
sora ei i, doi la mn, ct de nefondate i erau suspiciunile, dac
le analizai obiectiv i la rece. Se prea c totul vntaia de pe
umrul lui Alex, groaza ei de injecii, lipsa unei scrisori de adio,
faptul c nu pruse a fi genul de om care s se sinucid se putea
explica raional, aa cum i zisese i doctorul Rashid mai devreme,
n biroul lui.
Aproape din disperare, Freya aminti de Mahmoud Gharoub,
fermierul btrn care o adusese cu crua, felul n care o privise i
cum i atinsese piciorul, cum i se spusese s stea departe de el.
Poate c e implicat n vreun fel, suger ea ncercnd s se
agae de ceva, de orice i-ar fi putut susine ndoielile.
Totui, dup ce Khalifa ntrebase prin staia de poliie i aceast
pist se nchisese.
Acest Gharoub este cunoscut de poliie, o informase el pe
Freya. E cunoscut drept cum se numete? un om care se uit
cu ochiul?
Care trage cu ochiul, l corect ea.
Exact. Un om murdar, din spusele colegilor mei, ns
inofensiv. Cu siguran, incapabil s ucid.
i aprinse o alt igar, adugnd:
Se pare c soia lui e cea violent, mai ales cu el.
Pn la urm, totul se redusese la locul injeciei: cum putea
cineva cu un bra stng paralizat s se injecteze n braul drept?
Acest lucru i ncurcase cel mai mult i din cauza lui se prelungise
interviul att de mult. Apoi, spre sfritul dup-amiezii, doctorul
Rashid, care se ntorsese la spital, l sunase i vorbise cu Khalifa.
Luase legtura cu nite colegi, explic Rashid, experi neurologi
din Marea Britanie i SUA, mult mai experimentai n aceste
lucruri dect el i, contrar lucrurilor pe care i le zisese el mai
120

devreme lui Freya, se prea c au existat cazuri n care pacienii cu


Marburg intrau ntr-o remisie brusc i inexplicabil a
simptomelor. Unul dintre cazuri semna cu cel al lui Alex. Cu trei
ani n urm, un suedez care i pierduse capacitile motorii la
toate cele patru membre se trezise ntr-o diminea i descoperise
c-i putea folosi braul drept ansa lui ca s scoat un pistolul
din sertarul noptierei i s se sinucid.
De ce, dreptace fiind, Alex hotrse s se injecteze cu mna
stng doctorul nu tia. Ideea era c, din punct de vedere
medical, era perfect posibil c Alex s se fi injectat aa cum o
fcuse. Neobinuit, cu siguran, dar totui posibil.
Khalifa i spusese toate acestea lui Freya, dup ce nchise
telefonul.
M simt ca o proast, rosti ea.
Nu, nu, o mustr el. Ai avut dreptate s ntrebai toate
lucrurile acestea. ndoielile erau perfect justificate.
V-am fcut s v pierdei timpul.
Dimpotriv, mi-ai fcut o favoare destul de mare dac nu
erai dumneavoastr, ar fi trebuit s-mi petrec dup-amiaza la o
conferin despre sistemele poliieneti din New Valley Governate.
V rmn venic dator.
Ea zmbise, uurat c suspiciunile ei nu preau s aib un
fundament real.
Dac mai avei vreo problem zise el.
Nu, sincer, nu mai am
Pentru c mai sunt alte piste pe care le-am putea explora. Ce
s-a ntmplat cu fiola de morfin i cu seringa, de unde a fcut
rost de morfin
Acum prea c el ncerca s o conving c moartea lui Alex
trebuia investigat mai mult.
Sincer, spuse ea, ai fcut mai mult dect suficient. Vreau
doar s m ntorc acas la Alex. A fost o zi lung.
Bineneles. Voi chema un ofer.
Deschiznd ua biroului n care sttuser de vorb, detectivul o
conduse pe un coridor i apoi pe scri, la parter. Acolo, vorbi n
arab cu un ofier n uniform de la recepie i cerea o main,
121

presupuse Freya. Omul i rspunse fcnd un semn cu capul ctre


ua de la intrare, prin care l vzu pe Zahir n Land Cruiserul lui,
btnd darabana n volan. Cum anume aflase c era la poliie,
Freya nu-i ddu seama, dar, de cum i observ pe cei doi, se
aplec i deschise ua Toyotei, aruncndu-i o privire nu prea
prietenoas lui Khalifa.
l cunoatei pe acest brbat? ntreb detectivul.
A lucrat cu sora mea, zise Freya. A avut
Voise s spun grij de mine, dar ezit nainte s continue.
El m-a dus cu maina pe aici.
Atunci, v las pe minile lui, rosti Khalifa.
O escort afar din secia de poliie.
V rog, nu ezitai s ne contactai dac mai avei vreo
problem, spuse el n vreme ce se apropiau de main.
Mulumesc, rspunse Freya. M-ai ajutat foarte mult. mi
pare doar ru c
Detectivul fcu un semn din mn, nelsnd-o s termine fraza.
l salut cu o micare din cap pe Zahir, care doar mormi i privi
drept nainte, apoi fcu un pas napoi, n timp ce Freya urc n
main i nchise portiera dup ea.
A fost o plcere s v cunosc, spuse Khalifa. i v rog s
acceptai condoleanele mele pentru moartea
nainte ca acesta s apuce a termina fraza, Zahir clc
acceleraia i demar n for, privindu-l pe detectiv n oglinda
retrovizoare.
Poliia nu bun, bombni el virnd brusc i aproape
drmnd o cru plin cu pepeni. Poliia nu nelege lucruri.
Vorbise neobinuit de mult tot drumul, bombardnd-o cu tot
soiul de ntrebri despre moartea lui Alex, de ce anume fusese
suspicioas, ce i spusese poliia, n tot acest timp nelundu-i
ochii de la ea. O fcuse s se simt neplcut, mai mult chiar dect
reticena lui din ziua precedent, aa c i rspunse monosilabic,
evaziv, dei nu tia exact ce anume ncerca s evite. Cnd ajunser
n sfrit n faa casei surorii ei, nu tiu cum s ias mai repede. i
mulumi scurt i apoi dispru nuntru, trntind ua i
rezemndu-se cu spatele de ea, mulumit c scpase de el.
122

Plecase i era singur i se simi brusc epuizat, de parc


acum, c sora ei fusese nmormntat i suspiciunile nlturate,
corpul ei i ridicase n sfrit braele, strignd De ajuns!. Pentru
prima dat n trei zile, i ddu seama c nu avea nici un motiv s
se ngrijoreze sau s fie paranoic. Venise n Egipt, o ngropase pe
Alex, soluionase ntrebrile legate de moartea ei. Fcuse tot ce
avusese de fcut. Mai puin partea cu suferina. i cea cu vina.
Acestea urmau.
Se simea un miros neptor, brnzos, de la resturile micului
dejun de pe masa din sufragerie. Se duse i strnse nite pine,
roii i castravei pe o farfurie. Apoi, trgnd un fotoliu pe verand,
se aez i i ncruci picioarele sub ea, privind deertul,
mncnd cu mna. i era foame nu mncase bine de trei zile i
n doar cteva minute goli farfuria. Ar fi putut s mnnce i mai
mult, dar se simi att de epuizat, nct ideea de a parcurge chiar
i distana scurt pn n sufragerie i se pru prea mult. Puse
farfuria pe jos, se ls i mai bine n perne i, punndu-i capul pe
bra, nchise ochii i adormi aproape instantaneu.
Salaam.
Freya tresri speriat, gndindu-se c visa, c tocmai ce aipise.
Apoi, observ c soarele devenise foarte rou i se afla aproape de
linia orizontului. Probabil c dormise o or sau chiar mai mult. i
ntinse lene braele i picioarele, csc i tocmai se ridica n
picioare cnd vzu silueta aflat la trei metri deprtare de ea, la
captul verandei. nlemni.
Salaam, repet vocea de brbat groas i gutural, acesta
avnd faa acoperit de o earf de in, numai ochii fiindu-i vizibili.
Pentru o clip, rmaser locului, uitndu-se unul la cellalt fr
s spun nimic. Complet treaz acum, Freya ncepu s se dea
ndrt, cu minile ridicate ntr-un gest de aprare, cu pumnii
strni, privind cuitul mare de la brul strinului. Probabil c
acesta i dduse seama la ce se gndea, pentru c i ridic i el
minile, cu palmele n afar, bombnind ceva n arab.
Nu neleg, zise Freya cu vocea mai strident dect ar fi vrut.
Mai fcu un pas n spate, uitndu-se n jur dup ceva ce i-ar fi
123

putut fi de folos pe post de arm, dac ar fi atacat-o.


Sprijinit de un copac jacaranda era o grebl, la stnga ei.
Ieind cu grij de pe verand, se ndrept spre ea. Din nou,
brbatul pru c i citete gndurile, cci ddu din cap i,
ntinznd mna, i scoase cuitul de la bru, l ls jos i fcu un
pas napoi.
Nu pericol, spuse el vorbind blbit, cu un accent greoi. El
nu pericol la tine.
Se privir lung, aerul rsunnd de ciripitul psrilor i ritul
greierilor. ncet, ntinse mna i i ddu jos earfa, dezvluind o
fa lunguia, cu barb, pielea ridat i ntunecat ca abanosul,
pomeii att de nali i proemineni i obrajii de dedesubt att de
supi, nct prea ca i cnd cineva i-ar fi scobit carnea cu o
lingur. Avea ochii roii de epuizare; barba, observ Freya, era
plin de nisip i pietri.
El nu pericol la tine, repet lovindu-se cu palma peste piept.
El prieten.
Minile lui Freya coborr puin, dei pumnii i rmaser
ncletai.
Cine eti? ntreb ea cu vocea mai sigur acum, c ocul
iniial cauzat de prezena lui trecuse. Ce vrei?
El vine doctor Alex, spuse el. El
Ochii i se ngustar n timp ce ncerca a gsi cuvntul potrivit.
Cu un plescit frustrat al limbii, renun i mim n schimb c
bate la u.
Nici o persoan, explic el. El spate cas. Tu
nc mima, de data aceasta nite mini inute pern sub cap.
Aa o gsise pe Freya, adormit.
El pare ru. El nu vrea sperie la tine.
Se vedea acum c nu voia s-i fac nici un ru, aa c Freya i
desclet pumnii i-i ls braele s-i cad pe lng corp. i fcu
un semn din cap cum c poate s-i ridice cuitul. Aplecndu-se n
fa, i vr pumnalul la loc, nainte s-i dea jos rucsacul i s i-l
ntind.
Asta gsit, zise el artnd ctre deert. Pentru doctor Alex.
Freya i muc buza, simind c i se strnge pieptul.
124

Alex e moart, spuse ea, cuvintele ei prnd ciudat de


mohorte i de goale, de parc ncerca s se distaneze de ceea ce
zicea. A murit acum patru zile.
Era evident c brbatul nu a neles. Freya reformul, ns fr
succes i, disperat, i trecu degetul peste gt, singurul semn
care-i veni n minte ca s-i indice c era moart. Sprncenele
brbatului nir n sus i murmur ceva n arab, ridicndu-i
minile spre cer ntr-un gest ocat i de nencredere.
Nu, nu, nu ucis, rosti ea repede, cltinnd din cap, dndu-i
seama c el nelesese greit. i-a curmat singur viaa, s-a
sinucis.
Din nou, cuvintele ei nu nsemnar nimic pentru el i i lu alte
30 de secunde de explicaii i gesturi nainte ca el s par n sfrit
a pricepe. Brbatul zmbi larg, artndu-i dinii maronii.
Doctor Alex plecat, spuse el triumftor. Vacan.
Nu-i ddu seama cum de reuise s-l fac s cread aa ceva,
dar ar fi fost prea greu s-l corecteze din nou, aa c doar
ncuviin din cap.
Da, zise ea, doctor Alex a plecat.
Tu okht?
Poftim?
El i mpreun minile, indicnd apropiere, legtur.
Okht? repet el. Sor.
Da, confirm ea zmbind fr s vrea, amuzat de situaia
absurd n care se afla. Da, sunt sora doctoriei Alex. Freya.
i ridic o mn n semn de salut i el o imit nainte s-i
ntind din nou rucsacul din pnz.
Tu dai doctor Alex.
Freya se apropie i lu rucsacul.
E al lui Alex?
El se ncrunt, confuz. Apoi, dndu-i seama ce zicea, cltin
din cap.
Nu doctor Alex. El gsit. n nisip. Departe.
ntinse mna spre deert.
Departe, departe. La jumtatea Gilf Kebir. Brbat.
Fcu acelai gest cu degetul de-a lungul gtului pe care l fcuse
125

Freya. Brbatul despre care vorbea trebuie c era mort, dei nu era
sigur ce voise s spun, c fusese omort sau c pur i simplu
murise.
Doctor Alex d bani, continu el. Doctor Alex zice el gsit om
n deert, el gsit lucru nou n deert, el aduce.
i vr mna n buzunarul de la djellaba, scoase un Rolex din
oel i i-l ddu i pe acesta.
Nu neleg, spuse Freya apucnd rucsacul ntr-o mn i
ceasul n cealalt. De ce ar vrea Alex lucrurile astea?
Tu d doctor Alex, repet el. Ea tie.
Freya continu s-l ntrebe de ce i dduse Alex bani, cine era
brbatul din deert, despre ce era vorba, dar, dup ce i dduse
obiectele, era clar c era de prere c scopul vizitei sale fusese
atins. Cu un ultim Tu dai doctor Alex, fcu o plecciune, se
rsuci i dispru dup colul casei, lsnd-o pe Freya privind
neajutorat n urma lui.

126

EGIPT NTRE CAIRO I DAKHLA


Elicopterul Agusta zbur repede i jos, la doar cteva sute de
metri deasupra deertului, umbra lui trecnd rapid peste vrfurile
dunelor. Zgomotul elicelor puse n micare de motorul Pratt &
Whitney rsuna monoton peste nisipuri, ca nite bubuituri de tobe
ndeprtate. Toate cele opt locuri disponibile erau ocupate, unul de
ctre pilot, cinci de nite indivizi cu fee dure, care ineau n brae
nite mitraliere Heckler & Koch i dou cele mai din spate de
ctre clii gemeni ai lui Girgis, n costumele lor gri Armani i
tricouri rou cu alb ale clubului de fotbal El-Ahly. Amndoi se
uitau complet captivai ntr-o revist de fotbal pe care unul din ei o
inea n poal. Aruncnd o privire rapid peste umr, ca s se
asigure c nu erau ascultai, pilotul i ddu un cot brbatului de
lng el.
Nimeni nu a descoperit cum i cheam, opti el. De apte ani
sunt cu Girgis i nimeni nu a aflat vreodat cum i cheam. Se
pare c nici el nu tie.
Omul nu spuse nimic, doar ddu uor din cap, lsnd s se
neleag c nu era nici timpul, nici locul pentru astfel de discuii.
L-au omort pe unul dintre petii lui, continu pilotul
ignornd avertizarea i nfierbntndu-se. L-au tiat i l-au
aruncat n Nil pentru c-a spus c El-Ahly era o echip de tot
rahatul i el-Hafeez un poponar. Girgis a fost att de impresionat,
c i-a angajat.
nc un cltinat din cap, mai viguros de data aceasta, nsoit de
un gest brusc din mn, cum c discuia n-ar trebui s continue.
Din nou, pilotul nu pricepu aluzia.
Mama lor e dus ru de tot, se pare. i ei o ador. Au omort
patruzeci de oameni i
Taci dracului din gur i piloteaz, se auzi o voce din spatele
lor.
Sau or s fie patruzeci i unu, se auzi o voce aproape
127

identic.
Mna pilotului se nclet pe man i omul se fcu alb ca
varul, iar coapsele i se strnser de parc ar fi vrut s-i protejeze
organele genitale. Nu mai scoase un sunet tot restul cltoriei.

128

DAKHLA
Dup ce intr napoi n casa lui Alex, Freya deschise rucsacul
misterios i scoase obiectele din el unul cte unul, punndu-le pe
masa din sufragerie, lng ceasul Rolex. Hart, portofel, camer
foto, o cutie pentru filme foto, rachete de semnalizare, raii de
urgen, batista n care era mpachetat un obelisc din argil n
miniatur i, ultima, o busol verde de metal cu capac rabatabil.
Se opri la aceasta din urm, o deschise i zmbi trist. Era exact
acelai model pe care l avusese sora ei pe cnd erau mici: o busol
militar cu lentil, cu indicator, cadran rotativ, lup i, n capac,
un fir de alam subire ca un fir de pr care trecea prin ea.
(Aliniezi firul la punctul pe care l vrei, dup care citeti direcia
prin lentil, i explicase Alex. E cea mai precis busol pe care o
poi avea.)
Freya se ndoia de acurateea sa, pentru c firul se rupsese n
dou, fcnd aproape imposibil o citire exact. Cu toate acestea, o
inu n palm ca i cnd ar fi fost un lucru vechi de nepreuit,
greutatea i senzaia ei transportnd-o napoi n copilrie, ctre
acele veri fr griji din Markham, dinainte ca totul s o ia razna,
nainte s-i frng inima surorii ei. Ridic busola, aliniind lentila,
indicatorul i vizorul exact aa cum o nvase Alex, privind cum
acul se legna lene, auzind din nou vocea lui Alex, povetile pe
care obinuia s i le spun, cum busola ei i aparinuse cndva
unui marinar care a luptat n btlia de la Iwo Jima. Trecu
aproape un minut, apoi, cu un oftat, nchise capacul, o puse pe
mas i se concentr asupra celorlalte obiecte.
Portofelul coninea nite bancnote nemeti, cteva cri de
credit, un teanc de bonuri fiscale toate datnd din 1986. i mai
era i o carte de identitate. l nfia pe posesorul portofelului: un
tnr artos, blond, cu o cicatrice vizibil pe brbie, sub gur.
Rudi Schmidt, citi ea cu voce tare.
Numele nu i spunea nimic. Un prieten de-al lui Alex? Un coleg?
129

Dup ce l repet de cteva ori, puse cartea de identitate napoi n


portofel i continu. Examin obeliscul din argil, cu motivele
stranii de pe fiecare latur, cutia pentru filme, camera foto care
nc avea un film nuntru, cu toate poziiile folosite, n afar de
dou, conform contorului. Apoi, desfcu harta, dnd la o parte
celelalte obiecte i ntinznd-o pe mas.
Era o hart a Egiptului, jumtatea de vest a rii, de la grania
cu Libia pn la Valea Nilului, scara 1:500 000. Hrtia era
mototolit, cutele din locurile unde fusese pliat ncepnd s se
rup din cauza uzurii ndelungate.
Se uit n jos, privirea fiindu-i atras spre colul din partea
stng, unde cuvintele podiul Gilf Kebir erau ncercuite. Se
ncrunt. Nu acolo lucrase Alex? i ls capul ntr-o parte,
ncercnd s-i aminteasc exact ce i spusese sora sa n scrisori,
dup care privi nc o dat harta, aplecndu-se peste ea,
examinnd diagonala care se ntindea nspre partea de nord-est
din Gilf, ctre cel mai apropiat petic verde, oaza Dakhla, de
asemenea ncercuit. Cinci cruci mici secionau linia, ncepnd de
lng Gilf, pn la o treime din distana pn la Dakhla, fiecare
cruce fiind nsoit de nite cifre: locaia n grade i distana n
kilometri. n timp ce locaia era ntotdeauna aceeai, 44 de grade,
distanele preau s se diminueze pe msur ce crucile se
ndeprtau de Gilf 27, 25, 20, 14, 9 kilometri.
Datele unei cltorii, fu prima impresie a lui Freya. O cltorie
de cinci zile, pe jos, avnd n vedere distanele relativ mici
acoperite, ncepnd din Gilf i continund 95 de kilometri, nainte
s se ncheie brusc n pustietatea glbuie a deertului vast. Cine
era Rudi Schmidt, ce fcea acolo, dac harta nsemna de fapt cu
totul altceva erau ntrebri la care nu putea rspunde. Tot ce tia
era c nu avea un sentiment prea bun n legtur cu toate acestea.
Cu nici unul dintre ele. De ce ar fi interesat-o pe sora ei astfel de
lucruri? De ce ar fi pltit pentru ele? Cu ct se gndea mai mult,
cu att i se prea mai ciudat. Se trezi gndindu-se din nou la
sinuciderea lui Alex la braul stng paralizat, la groaza ei de
injecii i ndoielile din ziua aceea ncepur s-i revin. Deodat,
toate explicaiile care i se oferiser i se preau neconvingtoare. Se
130

ntreba dac ar fi trebuit s se ntoarc la poliie detectivul acela


politicos i spusese s ia legtura cu el dac mai avea i alte
nelmuriri dar, la o adic, oare ce i-ar fi putut zice? Cineva a
aprut din senin n casa surorii mele, cu lucrurile unui decedat?
Prea att de paranoic treaba, att de ubred. i, oricum,
detectivul i zisese c se afla n Dakhla doar o jumtate de zi, aa
c probabil c se afla deja n drum spre Luxor. Ceea ce nsemna c
ar fi trebuit s nceap de la zero cu altcineva, dar ntr-o limb pe
care nici unul dintre ceilali detectivi nu prea a o stpni prea
bine. Poate c ar trebui s o sune pe Molly Kiernan? Sau pe Flin
Brodie? i ce s le spun? C ea credea c era ceva suspect la
mijloc? Doamne, prea un personaj dintr-un film tmpit de mna a
doua.
Freya se mai uit puin la hart, apoi o strnse i ncepu s
pun obiectele la loc n rucsacul de pnz, ncercnd s se decid
ce ar trebui s fac, ntrebndu-se dac ndoielile ei erau fondate
sau nu. Se opri cteva clipe, privind din nou obeliscul n miniatur
un fel de suvenir sau talisman, presupuse ea nainte s-l pun
i pe el la loc, apoi camera foto, busola i, la sfrit, cutia cu rola
de film. Dup ce aez totul la loc, ncepu s prind cataramele
rucsacului. Aproape instantaneu, le desfcu din nou, ncruntat
de parc o lovise brusc un gnd. Bg mna n rucsac i scoase
cutia cu filmul i camera foto, cntrindu-le n mn, gndindu-se.
Trecur cteva secunde, apoi, dnd din cap, lu rucsacul ei i le
puse pe ambele acolo, mpingndu-le n bluza de fleece pe care o
inea nuntru. Lu i busola, vrnd s o aib aproape, o legtur
ct de fragil cu sora ei i cu vremurile bune. Lsnd pe mas
rucsacul din pnz, ncuie casa i o porni nspre oaza principal,
spernd c magazinul Kodak din ora s mai fie deschis. Poate c
orice era pe filmele din cutie i-ar fi dat un indiciu despre cine era
Rudi Schimdt, de ce rtcea prin mijlocul Saharei i de ce naiba
sor-sa era interesat de el.

131

Beduinii rmaser n Dakhla suficient ct s-i umple plotile


din piele cu ap, s adune nite lemne pentru foc i s cumpere o
capr i alte provizii. Apoi, prefernd s rmn doar ei, se
retraser n deert i i stabilir tabra la vreo doi kilometri de
oaz, lng un crng nclcit de acacia i tufiuri abal care
reuiser cumva s creasc n putiul din jurul lor.
Pn ca liderul lor s se ntoarc de la casa lui Alex, cmilele
erau deja legate i roniau un maldr de bersiim proaspt, capra
fusese tiat i se prjea la foc, iar oamenii stteau n cerc n jurul
ei, cntnd un cntec vechi al beduinilor despre un djinn ru al
deertului i biatul care l ntrecea n isteime. Dup ce i leg
cmila lng celelalte, eful lor intr n cerc, nsoitorii lui
nghesuindu-se s-i fac loc. ncepu s cnte cu vocea sa plin,
ceilali acompaniindu-l la refren, primele stele ale serii strlucind
pe cer, aerul fiind ncrcat de fum i parfumul bogat, unsuros al
crnii care se frigea. Cnd terminar de cntat, i mprir igri
i ncepur s discute despre ruta pe care ar trebui s-o urmeze la
ntoarcere. Unii spuneau c ar fi bine s se ntoarc pe acelai
drum pe care veniser, alii sugerau un traseu mai nordic, pe
lng Jebal Almasy i captul de sus al Gilfului. Vocile lor devenir
tot mai glgioase i mai animate, ridicndu-se i ciocnindu-se
pn cnd cineva strig c era gata carnea i tensiunea se
evapor. Ridicnd-o de pe foc, nfipser un capt al frigrii n
nisip, ca s stea dreapt i ncepur s-o taie cu cuitele,
desprinznd buci lungi, alunecoase. Mncar cu minile, vocile
lor stingndu-se, auzindu-se doar pritul lemnelor pe foc,
mestecatul lor ritmic i, de undeva dinspre nord, abia perceptibil,
un sunet surd ca un bzit, ca zborul unei insecte enorme.
Ce se aude? ntreb unul dintre ei. O pomp de irigaii?
Nimeni nu rspunse n timp ce sunetul devenea tot mai
puternic.
Elicopter, spuse ntr-un final liderul.
Armata? ntreb un alt tovar ncruntndu-se, relaiile
dintre beduini i armat nefiind niciodat prea bune.
eful ridic din umeri i, lsnd la o parte mncarea, se ridic
n picioare. Privi spre nord, cu minile mpreunate pe mnerul
132

cuitului. Trecur 30 de secunde, dup care i ridic braul i


indic:
Acolo!
Unul cte unul, ceilali se ridicar privind n deprtare. Vzur
cum o pat vag, trepidant ieea ncet din asfinitul ntunecos,
conturul su devenind tot mai concret, pn l putur identifica
limpede un elicopter negru, lung i zvelt trecnd ca o sgeat
prin vzduhul serii, la doar cteva sute de metri deasupra
deertului. Veni direct spre ei, tot mai aproape, nainte de a trece
chiar peste capetele lor, curentul strnit de elicele lui fcndu-le
vemintele s se umfle puternic i nisipul s le intre n ochi.
Elicopterul se nvrti, pivotnd ntr-un viraj imposibil de strns,
zburnd iari peste ei. De data aceasta, mai jos, forndu-i pe
beduini s se aeze pe pmnt, protestele lor fiind acoperite de
vuietul asurzitor al elicelor.
n momentul n care trecu, liderul sri n picioare i fugi la
cmile, desfcnd o carabin veche legat de una dintre ei.
Elicopterul vir din nou, nlndu-se nainte s dea napoi i s
aterizeze brusc. Nite siluete ntunecate nir din el i alergar
ctre ei.
Ceilali beduini se ridicar i ei acum. Desfcnd ultima
legtur a putii, liderul i azvrli carabina celui mai apropiat
dintre ei. Brbatul o prinse cu amndou minile i, dintr-o
singur micare fluid, o arm i se rsuci nspre siluetele care se
apropiau, ducnd-o la ochi i intind. nainte s poat apsa pe
trgaci, se auzi un foc de arm i omul se rsuci, arma srindu-i
din mn, braele-i ciocnindu-i-se unul de cellalt n vreme ce fcu
o piruet i czu cu faa la pmnt. O pat neagr i se mprtie
prin veminte precum cerneala prin sugativ. Se auzir alte focuri,
nisipul srind i mprocnd n jurul beduinilor, forndu-i s
rmn locului. Pe cnd acetia rmaser nemicai, oamenii din
elicopter venir lng ei i i aliniar lng foc, cu mitralierele
ndreptate spre ei. Pentru cteva clipe, cele dou grupuri sttur
fa n fa, n tcere, o dogoare metalic neptoare amestecnduse cu aroma dulce a crnii prjite. Apoi nou-veniii se ddur uor
la o parte i le fcur loc celor doi oameni care apruser din
133

spate. ndesai i musculoi, semnau ntre ei aproape perfect,


prul lor rocat, aranjat i unsuros, costumele gri i tricourile de
fotbal El-Ahly fiind complet nelalocul lor n decorul acela slbatic
al deertului.
Ai gsit nite lucruri, zise unul din ei pe un ton firesc,
nedesluindu-se nici urm din violena de mai devreme.
n deert, spuse cellalt.
Unde sunt?
Nici un rspuns. Gemenii se uitar unul la cellalt, apoi, ca
unul, i ridicar armele i mpucar cea mai apropiat cmil.
Beduinii ipar terorizai n vreme ce gloanele ptrunser n gtul
i coastele cmilei, sfiindu-i carnea. mpucturile continuar
cinci secunde, apoi ncetar, rpitul focurilor de arm stingnduse ntr-o tcere intens, ocant. Calmi, cei doi gemeni scoaser
ncrctoarele goale i puser altele noi.
Ai gsit nite lucruri, repet primul frate pe acelai ton ca
mai devreme.
n deert.
Unde sunt?
Taala elhass teezi ya kalbeen, i scuip liderul beduinilor,
ochii licrindu-i n lumina focului. Pupai-m-n cur, nenorociilor!
Gemenii se privir din nou. Din nou deschiser focul, alte dou
cmile prbuindu-se nainte s-i ntoarc armele spre brbatul
aflat cel mai aproape de lider. Fora mpucturilor l slt n aer
i-l trnti pe spate, n nisip, unde se zvrcoli o clip nainte s nu
mai mite.
El le-a luat!
Vocea era strident, ngrozit. Unul dintre beduini fcuse un
pas nainte, cu braele ridicate deasupra capului un om mrunt,
zbrcit, cu o barb sfrijit i faa plin de urme de vrsat de vnt.
El a luat lucrurile, repet acesta artnd nspre lider cu
minile tremurnde. Am vzut.
Gemenii l privir.
Eu v-am sunat, se tngui brbatul artndu-le celularul ca
s le demonstreze. Eu sunt prietenul vostru. Eu v ajut.
Beduinul-ef pufni a dezgust i i duse mna spre cuit, ns i134

o retrase rapid cnd gloanele mucar din nisipul de la picioarele


lui.
Mama ta a fost mereu o curv, Abdul-Rahman, i scuip el. i
sor-ta i-o pune cu cini.
Omul l ignor i mai naint un pas.
Mi s-au promis bani, zise el. Dac voi suna. Domnul Girgis
mi-a promis bani.
n schimbul obiectelor, spuse unul din gemeni.
Unde sunt? ntreb cellalt.
V-am zis, el le-a luat. Erau ntr-un sac i el le-a luat.
Unde?
n oaz. Le-a dat cuiva. Nu tiu cui, nu ne-a spus. Am fcut
ce-am promis. mi vreau banii.
Du-te dracului!
O ploaie de gloane i strpunse faa i pieptul, omorndu-l
instantaneu. Corpul nc i se prelingea la pmnt cnd gemenii se
ntoarser spre ceilali beduini, mcelrindu-i pe toi, n afar de
lider, pe care l lsar n via. Rmase locului, cntrindu-i
opiunile, tcerea grea a deertului nvluindu-i din nou, flcrile
chihlimbarii ale focului dansnd de un rou furios n vreme ce la
apus se lsa noaptea. Apoi, i smulse cuitul de la bru i se
repezi slobozind un urlet animalic de furie i sfidare, gndindu-se
s-l doboare mcar pe unul dintre atacatori nainte s fie el nsui
omort. Dar oamenii se npustir asupra lui, prinzndu-l de brae,
smulgndu-i cuitul, lovindu-l, trndu-l nspre foc, unde l forar
s ngenuncheze i i traser capul spre spate, cu gura i nasul
sngernde. Gemenii se aplecar deasupra lui, fiecare de-o parte.
Ai gsit nite lucruri.
n deert.
Unde sunt?

*
Era mai dur dect anticipaser. i mai curajos. Trebuir s-i
ard ambele picioare i o mn nainte s cedeze i s le spun tot
ce voiau s tie. i curmar suferina i mpucar i celelalte
135

cmile era un loc retras i aveau s treac zile la rnd, dac nu


chiar sptmni, pn cnd cineva avea s descopere masacrul.
Treab odat terminat, brbaii se ntoarser la elicopter i
decolar, gonind deasupra deertului spre sud, nghiii de noapte.

Chicotind singur, djellaba sa murdar i maronie fiind deja


umflat ntre picioare, a anticipaie, Mahmoud Gharoub cra scara
de lemn prin dumbrava de mslini nspre casa doctorului Alex. Era
ntuneric, luna nc nu rsrise, copacii fiind nvluii de ntuneric
i umbre. Se mpiedic de mai multe ori, picioarele lui fonind pe
covorul de frunze uscate cu care era acoperit pmntul, captul
scrii ciocnindu-se zgomotos de trunchiurile copacilor din jur. Nu
l ngrijora zgomotul. O urmrise pe femeia american fcnd
jogging pe drumul spre Dakhla i tia c avea suficient timp ca s
se instaleze nainte s se ntoarc, aa c-i continu drumul
ignornd larma pe care o fcea. Vorbea singur, fredonnd din cnd
n cnd versuri fr ritm:
Of, femeie frumuic avnd sni tineri i fermi
Vino, desf-i picioarele i las-m s-i gust piersicua!
Cnd ajunse la casa lui Alex, merse n captul ndeprtat,
strecurndu-se printre doi arbuti de leandru mbobocii i sprijini
scara de perete. ncepu s urce tot mai sus, pn ajunse la
acoperiul plat. ntr-o parte licreau luminile rzlee din Dakhla,
iar pntecul gol i gri al deertului se rostogolea de cealalt parte.
Scond o sticl din buzunarul de la djelabba sa, trase o duc,
apoi se ndrept spre lucarna mic de deasupra bii i se ghemui
n dreptul ei. Gdiliturile dintre picioare se nteir.
O privise de multe ori pe sora femeii, chiar i dup ce se
mbolnvise i nu mai arta aa de bine. Soia lui era gras i
urt, mai degrab o bovin dect o femeie. Orice era mai bine
dect aia, chiar i o schiload care trebuia s stea ntr-un scaun
136

special ca s fac du. Cnd aceasta murise, se ntristase, creznd


c toat distracia se ncheiase. Dar acum venise sora ei, tnr i
blond i n form. Jucu ca toate femeile din Vest. Mahmoud
Gharoub abia de se mai putea controla. Ar fi ajuns mai devreme,
dar soia lui ar fi intrat la bnuieli i reuise s scape doar pentru
c aceasta i vizita familia. Mai trase o duc din sticl, privind
prin lucarn la ncperea de dedesubt. Era neagr ca smoala
acum, un ntuneric impenetrabil, dar, odat ce se aprindeau
luminile, avea s vad totul: duul, toaleta, fiecare micare, fiecare
contur, un spectacol doar pentru el. ncepu din nou s cnte,
frecndu-se ntre picioare.
ntinde-te, scumpa mea i nchide ochii,
Las-m s te ptrund acum, att de adnc, att de
Se opri din cntat, nlndu-i capul i nclinndu-l ntr-o
parte, ascultnd. Ce se auzea? Zgomotul se ntei, un vjit ca un
bzit. Un elicopter. Se ndrepta direct spre el, din cte i ddea el
seama. Rmase locului, brusc agitat, temndu-se c putea fi
poliia. Ar fi avut de dat nite explicaii dac l-ar fi gsit pe
acoperiul altcuiva, att autoritilor, ct i nevestei sale groaznice.
Erecia i dispru, uit de baie i travers grbit acoperiul nspre
scar, lsndu-se n jos i ncepnd s coboare, nerbdtor s
scape. Reui s coboare doar cteva trepte, cnd un curent
puternic l nvlui, djellaba fluturndu-i slbatic, praful i nisipul
intrndu-i n ochi. Din reflectorul elicopterului ni o lumin
orbitoare, rotindu-se ntr-o parte i-n alta, n stnga i n dreapta,
nainte s-l repereze i s se fixeze asupra lui. Gharoub se prinse
de scar, gemnd de groaz, ipnd c el doar mturase
acoperiul, c totul era doar o nenelegere. Apoi, fora curentului
de aer l fcu s-i piard echilibrul i se balans pe spate, departe
de zid, caznd cu un ipt puternic i zgomot de crengi rupndu-se
n tufele de sub el. Elicopterul plan deasupra lui ca o libelul
monstruoas, intuindu-l pe btrn cu privirea n vreme ce acesta
se zvrcolea i se zbtea dedesubt, ipnd n continuare cum c
era o nenelegere, c doar mturase acoperiul, c se strnseser
137

frunze acolo, o mulime de frunze mizerabile, grmezi ntregi

Magazinul Kodak se dovedi o pierdere total de timp, dei


plimbarea de 40 de minute pe drumul dinspre Dakhla i permise
Freyei s-i dezmoreasc picioarele i s-i limpezeasc puin
mintea.
Era nc deschis cnd ajunsese acolo, geamurile lui puternic
luminate fiind vizibile de la jumtate de kilometru distan.
Interiorul cu aer condiionat doar podele din marmur, mobil
cromat i fotografii nrmate, centrate, cu proaspt cstorii sau
bebelui obezi pruse promitor, ca i faptul c tnra din
spatele tejghelei chiar vorbea englez. De acolo nainte ns, totul
mersese prost. Mainile de developat din captul ndeprtat al
magazinului nu funcionau; se pare c nu funcionaser niciodat.
n ceea ce privete Developare foto rapid promis de anunul de
la intrare, era rapid n concepia Dakhla, deci cam o sptmn.
ncercnd s-i nbue frustrarea, Freya plvrgi puin cu
femeia, permindu-i s-i ating prul blond, ncercnd s-i
explice de ce, la cei 26 de ani ai si, nc nu avea so, dup care
plec. i trecuse prin minte s fac autostopul pn n Mut, s
vad dac ar fi putut developa filmele acolo, nainte s se decid c
era prea trziu, c era un deranj prea mare i s porneasc napoi
spre casa lui Alex.
Mergea din nou pe crare, cerul de deasupra era ncrcat cu
stele, singurele sunete auzite fiind scritul moale al pailor ei i
rgetul ndeprtat al unui mgar. Se strnise o adiere blnd,
ndeprtnd ultimul strop de cldur a zilei; luna se ridica uor n
spatele ei, strlucirea sa de culoarea untului dnd deertului o
culoare sepia, aa c se simi de parc se tra printr-o fotografie
veche.
Solitudinea o calm i o relaxa i, cu ct nainta, cu att se
simea mai plin de energie. Avea s se ntoarc la casa surorii ei,
avea s mnnce ceva, poate s asculte nite muzic, s doarm
138

bine i apoi s treac din nou totul n revist dimineaa. Lucrurile


erau ntotdeauna mai clare dimineaa.
Ajunse n vrful dunei de unde Zahir i artase casa lui Alex n
dup-amiaza trecut. Oaza n miniatur se ntindea dincolo de ea,
un oval alungit, tampilat parc pe un peisaj altminteri ters,
conturul fantomatic al casei fiind foarte vizibil. Cobor panta i
trecu prin lanurile de la marginea oazei, nainte s se afunde
printre copaci. Perei deni de vegetaie o nconjurar de fiecare
parte, blocnd orice lumin posibil, scufundnd-o ntr-o bezn
aproape total. Se opri o clip, lsndu-i ochii s se acomodeze cu
ntunericul i auzi un vaiet metalic n deprtare. Deveni din ce n
ce mai puternic un elicopter. Se auzea tot mai aproape, tot mai
puternic. Aerul vibra de tunetele elicelor sale, crengile din jur
ncepnd s se zbat i s uiere, n timp ce elicopterul zbur chiar
pe deasupra vrfurilor copacilor, n dreapta ei, silueta acestuia
fiind vizibil printre crengile ntortocheate de deasupra.
Freya rmase locului, ateptnd ca sunetul s se deprteze. Dar
el rmase la fel, nici nteindu-se, nici slbind, ca i cnd ar fi
planat. Trecur cteva secunde, apoi, din fa, cam din direcia
casei lui Alex, nvli brusc o lumin puternic. Fii nceoate se
filtrar printre arborii tineri, luminnd o parte din frunziul din
jur i ntunecnd i mai mult alta. n aceeai clip, dincolo de
zgomotul greu al motoarelor, auzi ceea ce pru a fi un ipt. Mai
mult din instinct dect din vreo decizie contient, Freya se ddu
la o parte din drum, pe o crare lturalnic ngust. Se afund i
mai mult printre copaci, ncercnd s nu se gndeasc prea mult
la avertizarea lui Zahir legat de erpi, ascultnd cum elicele
ncetinir treptat i apoi amuir. Lumina dispruse. Elicopterul
probabil c aterizase. Se auzir voci nbuite, un alt ipt i apoi
zgomotul nfundat al unui geam spart.
Se fcu din nou ntuneric, negru ca smoala. Freya rmase
locului, cu inima btndu-i nebunete, ncercnd s-i dea seama
ce se ntmpla. Trecur 30 de secunde. Dup ce deslui ct de ct
frunzele i crengile din jurul ei, ncepu s se mite, ncet,
ncercnd s nu fac prea mult zgomot, intr tot mai adnc n
pdure, urmnd erpuirile i cotiturile drumului nainte s se
139

arunce ntr-un stufri, ieind ntr-un cmp deschis de partea


cealalt.
Aici era mai mult lumin, luna era acum mai sus pe cer dect
fusese cnd i ncepuse plimbarea napoi dinspre sat, strlucirea
ei inundnd totul ntr-o baie de argint tcut. Se opri s-i dea
seama unde se afla, apoi travers cmpul i o apuc pe o alt
crare de la captul ndeprtat, ocolind oaza pn ajunse ntr-o
dumbrav de mslini umbroas, dincolo de care putea vedea
conturul casei lui Alex. Luminile erau aprinse. Alte voci.
Ezit, ntrebndu-se dac nu ar fi fost mai bine s stea ct mai
departe, s atepte ca oricine era acolo s plece. Brusc, un alt ipt
un ipt de brbat, slab, ngrozit. Curiozitatea puse stpnire pe
ea, aa c naint pind cu grij, ca s nu deranjeze covorul de
frunze czute, trecnd de la un copac la altul, respirnd sacadat,
agitat. Ajunse n faa unui gard de nuiele de la captul dumbravei
i se ghemui n spatele acestuia. Vocile se auzeau mai puternic
acum, mai clar i se ntreb din nou dac n-ar fi trebuit oare s
vegheze doar de la distan. Dar curiozitatea nvinse din nou. Se
strecur printr-o gaur din gard i se apropie de cas, n etape de
civa metri, de parc ar fi jucat unu, doi, trei, la perete stop,
gata oricnd s se ntoarc i s fug dac ieea cineva. Dar nu se
ivi nimeni, aa c putu s ajung n spatele cldirii, ascunznduse dup unul dintre copacii de jacaranda care umbreau veranda de
acolo. Acum, vedea clar prin fereastra sufrageriei.
nuntru erau nite brbai, musculoi i duri. Vzu trei, dar
zgomotul de sertare i dulapuri deschise n biroul lui Alex, spre
stnga ei, i ddu de neles c erau mai muli. Doi dintre ei erau
identici fizic: aceeai constituie ndesat i pr rocat uleios,
avnd degetele pline de inele strlucind n lumina lmpii. Preau
s i se adreseze cuiva aflat n partea cealalt a camerei, cineva care
nu se gsea n raza ei vizual. Cuvintele camer i film fur
repetate de cteva ori. O voce ngrozit le rspunse bolborosind.
Continu aa, mereu aceleai cuvinte, mereu acelai rspuns
tnguit, pn cnd unul dintre ei, cu o cltinare enervat a
capului, pocni din degete. Se auzi o micare i aprur alte trei
siluete: dou dintre ele mari i dure, ca i ceilali. ntre ele,
140

nfricoat i frngndu-i minile, ca un cine sfrijit chinuit de o


hait de animale mai mari, sttea Mahmoud Gharoub, fermierul
plin de riduri care o dusese cu crua mai devreme. Freya se piti
mai bine dup copac, holbndu-se cu spaim i fascinaie,
atingnd cu mna rucsacul din spinare, unde se aflau camera i
filmul.
La un semn, djellaba lui Gharoub fu ridicat n jurul taliei
acestuia, dezvluind nite picioare slbnoage i nite chiloi albi,
murdari. Braele i fur imobilizate la spate, pe sub coapse i,
mpotrivindu-se slab, fu sltat de la pmnt i picioarele desfcute
cu fora, ca o femeie n timpul naterii.
La! gemu el cu ochii att de larg deschii de spaim, nct
preau gata s-i sar din orbite. La! Minfadlak, la!
Brbaii care l interogau venir n faa lui, cu feele lipsite de
orice expresie, de parc fceau o treab oarecare prin cas. Spre
dezgustul lui Freya, unul dintre ei i nfipse un deget n clinul
chiloilor btrnului, trgndu-i la o parte, iar cellalt desfcu un
briceag. Aplecndu-se chiar ntre picioarele brbatului, i atinse
carnea expus cu vrful cuitului. Victima lor url ocat,
oldurile zvcnindu-i n sus i n jos. i puser alte ntrebri.
Fiindc nu primir nici un rspuns, apsar mai tare lama
cuitului. Freya simi un gust acid n gur cnd cuitul fu forat n
perineul omului, carnea cednd i apoi despicndu-se.
Nu!
Vocea ei umplu noaptea. O pauz infim, o secund, nu mai
mult, scena din camer nghe, apoi rsunar ipete i pai repezi.
Uile de la verand fur izbite de perei, siluete revrsndu-se pe
ele i se vzur strlucirii roii n timp ce armele fur descrcat i
gloane mprocate spre copacul de jacaranda unde sttuse Freya.
Dar ea nu mai era acolo. Fugind pe dup cldire i napoi spre
dumbrava de mslini, sri peste gardul de nuiele i continu s
alerge printre copaci, mpiedicndu-se de pmntul denivelat,
inima dnd s-i ias din piept, focuri de arm i strigte rsunnd
n urma ei.
Ajunse la captul ndeprtat al dumbrvii i sri din nou,
plonjnd ntr-un stufri des. i croi drum prin acesta, spre
141

cmpia de dincolo. Focurile de arm se oprir, dei ipetele


continuar. O jumtate de duzin de voci se auzi, toate venind din
direcii puin diferite, deoarece urmritorii ei se mprtiaser,
cutnd-o. De asemenea, se auzir un zgomot amenintor i o
bufnitur cnd elicopterul porni.
Travers cmpia i cobor ntr-un an de irigaii, traversndu-l,
scufundndu-se n noroi pn la glezne, braele alunecndu-i i
apucndu-se cu disperare de malul opus, ridicndu-se i ieind de
acolo. Se mpletici n fa. Mai nti, printr-o dumbrav de lmi,
apoi o plantaie de porumb nalt, dup aceea pe o suprafa
aparent nesfrit acoperit de arbuti nclcii, braele ei dnd la
o parte crengile, de parc nota, cnd vegetaia se termin brusc.
Se afla chiar la captul oazei, simind deertul sub tlpi. La stnga
sa, cufundat n ntuneric, vzu un fel de barac. Avea perei din
crmid i un acoperi din paie. Alerg spre ea, ncercnd s
deschid ua, ns era ncuiat cu un lact. Privi n jur, frenetic,
apoi se ghemui lng o veche cru de lemn tras lng unul
dintre pereii barcii, ntregul trup tremurndu-i, respirnd
sacadat, dureros.
Elicopterul era deja n aer i se rotea jos, pe deasupra copacilor,
reflectorul su sfiind umbrele de dedesubt. Zgomotul elicelor
nghii toate celelalte sunete, dei, din cnd n cnd, lui Freya i se
pru c aude un ipt i, o dat, fr ndoial, un foc de arm.
Ei au omort-o pe Alex, murmur pentru sine, scena la care
tocmai asistase confirmndu-i ceea ce credea c pise sora ei. Ei
au omort-o pe Alex i acum m vor omor i pe mine. i nici
mcar nu tiu de ce.
i terse transpiraia de pe frunte, njurnd c-i lsase mobilul
n casa lui Alex, ncercnd s-i dea seama ce s fac. Era posibil
ca toat agitaia s le fi atras atenia celor din Dakhla, iar cineva
poate c avea s vin s investigheze, dar nu se putea baza pe
asta. Nici nu se putea juca de-a oarecele i pisica toat noaptea.
Oaza era micu, erau doar cteva locuri cu vegetaie dens i, n
cele din urm, aveau s-i dea de urm, mai ales cu un elicopter
plannd deasupra.
Trebuie s ajung n Dakhla, se gndi ea inhalnd guri mari
142

de aer. Trebuie s plec din oaz i s traversez deertul, spre


Dakhla.
Dar cum? Cu elicopterul deasupra i cu luna tot mai
strlucitoare, ar fi gsit-o imediat ce ieea dintre copaci.
Se ridic privind n jur, ncercnd s se orienteze, apoi se
ghemui din nou. Prea c se afla n punctul cel mai sudic al oazei.
La stnga ei, nspre est, la vreo cinci kilometri deprtare, dincolo
de ceea ce prea un vast canal de ap, se ntrezrea Dakhla,
luminile sale rzlee strlucind, zidul fantomatic al versantului
Gebel al-Qasr ridicndu-se dincolo de ea.
Era, evident, direcia pe care trebuia s o urmeze i cea mai
scurt cale spre o zon sigur. Dar terenul era deschis, doar
pietri i movile de nisip. Nu avea nici un fel de protecie, nici un
loc n care s se ascund de reflectorul felinarului. Ar fi fost
reperat imediat, prins c un iepure n farurile unei maini.
Nici spre sud lucrurile nu artau mai bine, dei peisajul era mai
variat, deertul rostogolindu-se n dune nalte i formaiuni de roci
rsucite, suprafaa sa fiind presrat cu bolovani i plcuri de
vegetaie. i aceasta era expus, dar mult mai puin i oferea
posibilitatea unui oarecare adpost, dac nu o ascunztoare n
toat regula. Se gndi c ar fi putut s mearg civa kilometri
spre sud, ndeprtndu-se de oaz, dup care s se ntoarc spre
est, ctre Dakhla, moment n care spera s fie deja n afara razei
de cutare a urmritorilor ei.
Freya decise c era cea mai bun opiune pe care o avea.
Singura, de altfel. Problema era c ntre baraca drpnat unde
se pitise i prima ascunztoare un tufi nalt de iarb de deert
erau vreo 200 de metri de pmnt plat, compact. S-l traverseze
nsemna s se expun ngrozitor de mult, ca i cum ar fi fost
singur pe un patinoar.
Fiecare crare pe munte i are punctul ei crucial, partea cea
mai dificil, dup care restul traseului se deschide brusc i devine
mai uor. Acesta era punctul crucial al evadrii lui Freya. Dac ar
trece de cei 200 de metri, ar avea o ans. Dac o observau, ori de
sus, ori vreunul dintre brbaii de la sol, era terminat.
Vjitul elicopterului deveni mai puternic, cnd ajunse chiar
143

deasupra ei, reflectorul lui cutnd nainte i napoi, curentul de


aer provocat de elicele sale fcnd ca toi copacii s se legene
nebunete. Freya se rostogoli sub cru, rafale de nisip i praf
plesnind-o peste fa, fii fine de lumin ptrunznd pn la ea
prin plcile de lemn crpate de deasupra. Mainria plan o clip,
dup care se ntoarse, ndeprtndu-se ctre nord, spre cellalt
capt al plantaiei. Zgomotul motoarelor se stinse treptat, doar ca
s se nteeasc atunci cnd elicopterul ntoarse i se ndrept spre
ea. Prea s zboare dup un tipar: n susul i josul oazei, de la un
capt la cellalt, de parc fcea ture de bazin cutnd-o, 30 de
secunde ntr-o parte, 30 n cealalt. Dac voia s aib vreo ans
s traverseze ntinderea de nisip, trebuia s-i sincronizeze
alergarea cu tiparul respectiv, s porneasc imediat ce elicopterul o
apuca n partea opus i s termine nainte s vireze i s zboare
napoi, altfel ar fi ajuns direct n cmpul vizual al acestuia.
i aps palma pe frunte, calculnd. 30 de secunde ca s
acopere o distan de 200 de metri. Pe o pist ar fi fost uor elev
fiind, alergase pentru districtul Markham i parcursese aceeai
distan n mai puin de 25 de secunde. Dar aici era vorba de
nisip, noaptea. Avea s fie foarte la limit, dureros de la limit. i
asta fr s-i ia n calcul pe oamenii de la sol. Dac unul dintre ei
o vedea? Dac se rspndiser deja n deert, ca s cerceteze,
pentru orice eventualitate? i muc buza, brusc plin de ndoieli,
speriat, ntrebndu-se dac nu era un risc prea mare. La urma
urmei, nu erau chiar att de muli. i era ntuneric, arbutii erau
dei pe alocuri cu siguran, putea s scape de ei, s fie mereu
cu un pas naintea lor.
Apoi, auzi un ipt. Se crisp, privi n ntuneric cu urechile
ciulite, ncercnd s-i dea seama de unde se auzise. De undeva
din spatele ei, de dup masa nclcit de vegetaie prin care se
luptase s rzbat cu cteva momente n urm. nc departe, dar
nu foarte departe. i rspunse un alt strigt i nc unul. Trei
dintre ei, toi venind nspre ea, adunndu-se. Poate c ar fi putut
s-l evite pe unul, dar trei imposibil. Se hotr. Trebuia s fug.
Dac nu era deja prea trziu.
Un vuiet metalic i elicopterul se legn din nou deasupra ei,
144

raza lui de cutare trasnd alei orbitoare de lumin pe lng i


dincolo de barac. Atunci cnd trecuse ultima dat, elicopterul
virase aproape imediat. De data aceasta, agonizant, pru doar s
planeze deasupra. Freya i astup urechile, ca s nbue
zgomotul, crua de deasupra ei zornind nebunete, de parc era
scuturat de o mulime de brae invizibile, rafala elicelor smulgnd
o parte din acoperiul de paie i suflndu-l n noapte. Continu o
vreme, fiecare secund apropiindu-i tot mai mult pe brbaii de la
sol, micorndu-i ansele de a iei de acolo. Aproape c-i pierduse
orice speran, accept c avea s fie prins n capcan ca un
obolan, cnd vjitul sczu n intensitate, aerul din jurul ei
linitindu-se n timp ce elicopterul se ndeprta, ncepndu-i
cursa spre captul de sus al oazei.
Iei i sri imediat n picioare. De-abia contient de ceea ce
fcea, condus de un instinct de autoconservare primar i plin de
adrenalin, sprint pe lng barac, n plin deert.
N-avea nici cea mai vag idee unde erau urmritorii ei, se ruga
doar ca acetia s se zbat n continuare printre arbutii din
spatele barcii i s nu o vad prin frunziul des.
Nisipul era plat, compact, aproape la fel de ferm ca o pist de
zgur i parcurse primii 150 de metri uor, coatele-i pompnd,
picioarele-i propulsnd-o nainte, spre plcul de iarb aflat n fa.
Tocmai ncepea s cread c ar putea s reueasc, dar
picioarele ncepur s-i oboseasc. Suprafaa deertului se nruia
sub ea, nisipul nghiindu-i pantofii, ncetinind-o. naintarea
deveni tot mai anevoioas cu fiecare pas, plmnii lucrau tot mai
greu, iar coapsele i ardeau n timp ce muchii i erau inundai de
un val de acid lactic.
Pe cnd erau tinere, ea i Alex jucaser un joc al provocrilor,
btnd la ua oamenilor i apoi fugind, fiecare pas fiind o agonie
provocat de panic n vreme ce ateptau s aud strigtele
furioase ale proprietarului n urma lor. Acelai sentiment l avea i
acum, dar infinit mai puternic o disperat speran c nu aveau
s-o prind ngemnat cu teama bolnvicioas c, mai mult ca
sigur, aa avea s fie.
Tot mai ncet, cu picioarele alunecndu-i i luptndu-se s nu
145

se afunde n nisip, continu s nainteze. Zgomotul nfricotor al


elicelor elicopterului se auzea ntruna, acesta plannd la captul
ndeprtat al oazei, nainte s se intensifice din nou, pe msur ce
aparatul se ntoarse i se ndrept spre ea. Freya tia c nu mai
avea timp, c urmau s o vad, nu aveau cum s-o rateze acum, c
se afla direct n vizorul elicopterului. Acceler oricum, corpu-i
continund s alerge chiar dac mintea pru s i se nceoeze i
s renune la speran. Aproape trndu-se pe ultimii zece metri
de pmnt, se azvrli cu capul nainte n mnunchiul de iarb i
alunec pe o pant abrupt, dndu-se de-a dura ntr-o ploaie de
nisip.
Rmase acolo o vreme, respirnd anevoie, picioarele durnd-o
ngrozitor, ateptnd c elicopterul s o nvluiasc n lumin.
Totul n jurul ei rmase ntunecat. Se rostogoli pe burt i se tr
pn pe dmb, dnd cu grij la o parte firele de iarb srmoase,
pentru a-i face o deschiztur mic. La vreo 200 de metri
deprtare, elicopterul atrna acum chiar deasupra barcii,
legnndu-se nainte i napoi. Dedesubt, n lumina acestuia, trei
siluete n costume i ineau minile ridicate ca i cnd ar fi spus
Nu-i aici. Gesticular o vreme, dup care elicopterul plec din
nou n vitez, spre cellalt capt al oazei, iar cei trei brbai
disprur n tufiuri.
Reuise.

146

OAZA DAKHLA
Dup ce i spuse rugciunea de sear aplecndu-se la
pmnt i ngenunchind n curtea interioar a casei sale Zahir
lu cina cu soia i fiul lui, toi trei stnd turcete pe podeaua
sufrageriei, lund n tcere cu mna orez, mazre i frunze de
mofocchia. Dup ce terminar, femeia aduse o pip cu ap i o
puse lng soul ei, nainte s-l scoat pe biat din camer,
lsndu-l pe Zahir singur. Acesta rmase nemicat timp de 15
minute, pierdut pe gnduri, singurul sunet fiind plescitul buzelor
sale cnd i scotea pipa din gur. Apoi, punnd-o lng el, se
ridic i strbtu din nou casa, ieind n curtea interioar. Se
ndrept spre prima u de pe partea dreapt, o deschise i
aprinse lumina. n faa lui, pe perete, deasupra biroului, atrna
fotografia pe care o vzuse domnioara Freya: stnca de form
curbat, doctor Alex dedesubt, n umbra ei. Se uit lung, degetele-i
btnd nervoase darabana pe tocul uii.
Ce te preocup?
Soia sa venise lng el i i pusese o mn pe bra. El nu spuse
nimic, doar continu s se uite la poz.
Nu eti tu nsui, spuse ea. Ce s-a ntmplat?
El nu-i rspunse nici de aceast dat, dar i puse mna pe
mna soiei sale, strngnd-o uor.
E vorba despre fata american? ntreb ea.
S-a dus la poliie, murmur el. Crede c i-a omort cineva
sora.
i?
El ddu din umeri.
Ar trebui s vorbeti cu ea, i zise soia. S afli ce tie.
El ncuviin din cap.
Mine, spuse el. O s merg mine.
O srut pe frunte, trecndu-i un deget peste obrazul ei, apoi i
fcu semn c ar trebui s-l lase singur. Dup ce ea plec, el intr
147

n camer i, nchiznd ua, se duse la birou i se aez fr s-i


ia privirea de la fotografie.
Duna de Foc, murmur el.

Freya atept cteva minute, ghemuindu-se n spatele


mnunchiului de iarb, sunetul elicopterului crescnd i scznd
n intensitate, n timp ce patrula n susul i n josul oazei. Verific
dac aparatul foto, filmul i busola erau nc n siguran n
rucsac i i terse zgrieturile care sngerau mai tare pe brae i
gt, unde se rnise ru cnd trecuse printre arbuti. Apoi, o lu
spre sud.
Era o noapte limpede, rcoroas, aproape friguroas, luna fiind
complet rsrit acum, iar deertul o ntindere argintie
sclipitoare. ngrozit c-ar putea fi vzut, se mica doar cnd
elicopterul se ndrepta n direcia opus, srind de la o
ascunztoare la urmtoarea de la bolovani la dune, la stnci, la
arbuti nainte s se piteasc iari. Auzi de cteva ori
mpucturi i, o dat, elicopterul iei din oaz, zburnd aproape
deasupra ei, n timp ce ea se fcu ghem sub ieitura unei stnci.
Se prea c pilotul doar i ncerca norocul, s vad dac o repera
i, dup ce zbur prin preajm o vreme, elicopterul vir i se
ndeprt. Dup aceea, nu se mai zri nici un semn c ar fi
urmrit.
Continu s se ndrepte spre sud, aproape dou ore, la nceput
prudent, apoi cu mai mult ncredere, pe msur ce oaza rmase
n urma ei, pierdut printre dune i movile de pietri. Aerul se fcu
foarte rece i i scoase bluza de fleece din rucsac i i-o trase pe
ea, alergnd din cnd n cnd, ca s se nclzeasc. ncerc s reia
cele ntmplate, cutnd rspunsuri, dar era n stare de oc, iar
totul prea confuz i lipsit de sens. n afar de faptul c i omorse
cineva sora i ncercase s o ucid i pe ea i c totul avea legtur
cu obiectele pe care i le adusese beduinul n dup-amiaza aceea,
nu nelegea nimic din ce se ntmplase.
148

Parcurse aproape cinci kilometri, dup care consider c era


destul de sigur s revin ctre est, nspre luminile sclipitoare ale
oazei Dakhla. i mai lu o or pn la primele lanuri mrginae i
alte 40 de minute ca s-i gseasc drumul printr-un labirint de
trestie, bli cu peti i canale de irigaii. n cele din urm, mai
mult din noroc dect intenionat, iei dintr-un cmp des de trestie
de zahr i nimeri pe un drum de macadam, drumul principal care
strbtea oaz.
Din dreapta se apropiau lumini. Ezit, apoi se retrase printre
trestii, uitndu-se agitat, temndu-se c-ar putea fi urmritorii ei.
Doar cnd observ c farurile erau ale unei cisterne de petrol mari,
iei din stufri i ddu frenetic din mini, fcndu-i semn
vehiculului s opreasc. Se auzi un claxon i nite frne hidraulice
n timp ce cisterna ncetini i opri lng ea. oferul cobor geamul
i se aplec spre ea.
V rog s m ajutai, l implor ea. Trebuie s ajung n Mut.
La poliie. Cineva ncearc s m omoare. V rog, trebuie s ajung
la poliie. nelegei? Mut. Poliie. Mut. Mut.
Rosti cuvintele pocite i n grab. oferul un brbat rotofei, cu
o fa uleioas i favorii ridic din umeri i ddu din cap,
evident nenelegnd.
El Qahira, spuse el. Merge el-Qahira. Cairo.
Se pare c omul credea c era o autostopist i c i fcea semn
s opreasc. Strngndu-i pumnii a frustrare, ncepu s repete,
doar ca s tac imediat. El-Qahira. Cairo. Da, se gndi ea, poate
c-ar fi fost mai bine. S ias de tot din oaz, ct mai departe, n
Cairo, unde s-ar fi putut duce la ambasad sau ar putea s-o sune
pe Molly Kiernan ceteni americani, oameni care vorbeau
engleza. Oameni care puteau s-o ajute.
Da, spuse ea privind agitat peste umr. Cairo. Da,
mulumesc. Cairo.
Se grbi spre locul pasagerului, se urc i trnti ua dup ea.
Au ncercat s m omoare, zise ea cnd maina se urni din
loc, cu o voce tremurnd, nencreztoare. nelegi? Erau nite
oameni i au ncercat s m omoare.
Ca i mai nainte, oferul ridic din umeri.
149

Ingleezaya? ntreb el.


Cum?
Ingleezaya? Iin-glez?
Ea ddu din cap c da.
American. Sunt americanc.
El rnji.
Amreeka bun. Boos Weelis. Amal Shwassnegar. Foarte bun.
Ea voia cu disperare s-i explice, s-l fac s neleag c au
ncercat s-o omoare i c i omorser sora i c de-abia reuise s
scape i c umblase prin deert ore ntregi i c i era frig i sete i
c era nspimntat i epuizat. Dar nu avea nici un rost. Ddu
din cap, apoi i trase picioarele, le cuprinse cu braele i i
sprijini capul de fereastr, privind afar.
Da, da, foarte bun, chicoti oferul lovind apreciativ volanul cu
palmele. Boos Weelis. Amal Shwassnegar. Foarte, foarte bun.
Pe msur ce prinser vitez, punctul alb al luminii
elicopterului de-abia se mai zri n deert, nainte s dispar n
urma lor, iar ei s se piard n noapte, ndreptndu-se spre nord.

150

CAIRO
Fata era tnr. Avea vreo 15 sau 16 ani, nu mai mult, drogat
i mbrcat ntr-o uniform de colri. Sttea pe pat, cu ochii
strlucindu-i, uimit, fr s tie prea sigur ce se ntmpl. Cu
oapte de aprobare, etiopienii intrar, pind puin anoi de colocolo, jucndu-se cu penisurile lor, ludndu-se cu mrimea i
grosimea lor nainte s treac la treburi serioase. O dezbrcar pe
fat, plmuind-o, fornd-o s le ia penisurile n gur. Oamenii de
afaceri rnjir i pufir din trabucuri, n vreme ce fata se sufoca
i plngea s fie lsat n pace.
n camera alturat, Girgis privea prin geamul cu oglind pe
partea cealalt, dnd din cap a satisfacie. Nu pentru violul n sine
nu i psa de asemenea lucruri, nu-i prea psa de sex n general
ci mai degrab pentru afacerea de dinaintea acestuia. Toat
lumea tia c, dac fceai afaceri cu Romani Girgis, el avea grij de
tine, i oferea o distracie pe cinste i, de aceea, afacerile lui
mergeau ntotdeauna strun. Aa cum se ntmplase i n aceast
sear. Poate prea strun. tiind ce distracie li se pregtea, nordcoreenii nu tiur cum s semneze contractele mai repede: 50 de
rachete sol-aer FIM 92 Stinger, la 205 000 de dolari fiecare, Girgis
lund un comision de 20%, ca intermediar. Zmbi, gndindu-se
s-i dea i fetei o parte, ca recompens pentru activitile ei. Dar,
la urma urmei, probabil c fata avea s fie deja moart pn la
sfritul nopii, iar corpul avea s-i fie aruncat n Nil sau undeva
n deert, aa c mai bine pstra el toi banii. La gndul acesta,
zmbi i mai tare.
Mai privi o vreme, pe cnd violul deveni tot mai frenetic i mai
bestial. Apoi, uitndu-se la ceas, se ntoarse i iei din camer,
pind pe podeaua de marmur i apoi pe scri, pn la biroul lui
de la ultimul etaj. Aveau s urmeze i alte distracii biei tineri
cu o femeie btrn, trei fete mpreun, o fat cu un cine dup
care invitaii aveau s fie condui n apartamente private,
151

aprovizionai cu prostituate, droguri, pornografie, orice i doreau,


cheful continund pn diminea devreme. Oamenii lui aveau s
se ocupe de toate astea. El avea alte treburi de rezolvat. Mai
importante. Mai importante chiar dect un comision de 20% din
10,25 milioane de dolari.
n capul scrilor, se aplec s ridice o firimitur de pe covor
servitori nenorocii, nu acordau nici un pic de atenie detaliilor
nainte s strbat coridorul la captul cruia descuie o u. Pi
ntr-un birou larg, lambrisat cu lemn. De-a lungul unui perete
erau mai multe televizoare cu circuit nchis, cu imagini dintr-o
anumit ncpere a casei. Mergnd la birou, se aez i, uitnduse din nou la ceas, ridic telefonul, aps butonul difuzorului i
puse receptorul pe birou.
Toat lumea e acolo?
Se auzi un murmur general de aprobare pe msur ce oamenii
de la cellalt capt al firului confirmar c erau prezeni i gata s
nceap conferina: Boutros Salah, mna lui dreapt, Ahmed
Usman, expertul n antichiti, Mohammed Kasri, avocatul lui i
omul de legtur cu poliia i serviciile de securitate. Cercul lui de
apropiai, confidenii lui.
OK, s ncepem, spuse Girgis. Boutros?
Se auzi o tuse n vreme ce Salah i drese vocea.
Sigur e copilotul, zise vocea groas i rguit de fumtor
nrit. Am verificat detaliile din portofel i se leag. Se pare c
ncerca s ias din deert.
i venea din oaz? ntreb Girgis. Suntem siguri de asta?
Nu ncape nici o ndoial, se auzi o alt voce, aceasta mai
ezitant, uor blbit: Ahmed Usman. Nici o ndoial. Bineneles,
tim c acolo s-a prbuit avionul, din ultimul mesaj trimis, dar
artefactul o confirm absolut. Un obelisc votiv cu semnul sedjet pe
el, gsit att de aproape de Gilf poate s fie doar Zerzura. Fr
ndoial.
Girgis ddu din cap, punndu-i minile pe birou, n faa sa.
Cum rmne cu filmul din aparat?
Se auzi din nou o tuse cnd Salah i drese vocea din nou.
Harta ar trebui s fie de ajuns, spuse el. Gemenii caut chiar
152

acum cadavrul copilotului. Liderul beduinilor le-a dat o descriere


destul de bun, iar urmele lsate de cmile sunt nc vizibile, aa
c n-ar fi prea greu de urmat. Odat gsit, vor inversa coordonatele
de pe hart pn n Gilf. Teoretic, ar trebui s ne duc direct la
avion.
Teoretic?
Ei bine, tipul trebuie s fi fost ntr-o stare destul de proast
pe la sfrit, deci e posibil s nu fi neles bine coordonatele.
Oricum, ne vor duce mai aproape de oaz i, odat ajuni n zon,
ar fi uor s-o gsim cu elicopterul, chiar i pe timp de noapte. Dac
totul merge conform planului, ar trebui s-o dibuim n cteva ore,
poate chiar mai puin. Dac trebuie s se ntoarc n Dakhla s
realimenteze, patru sau cinci. Pn n zori. Cu siguran, o gsim
pn n zori.
Se auzi o btaie n u i intr un servitor mbrcat n hain
alb, aducnd un pahar cu ceai. Fr s-i ridice privirea, Girgis i
fcu semn s intre. Omul ls paharul pe birou i plec, inndui mereu ochii plecai.
i armata? ntreb Girgis. Gilful e o zon de securitate. Nu
vreau probleme.
Totul e aranjat, rspunse o a treia voce. Cursiv, uleioas
Mohammed Kasri. Am vorbit cu cei cu care trebuia vorbit. Ne vor
da und verde. Generalul Zawi a fost de mare ajutor.
Ba bine c nu, avnd n vedere cu ct l pltim, rosti Girgis
pufnind, ridicndu-i paharul cu ceai i sorbind din el.
Se ls tcerea, dup care se auzi vocea lui Usman.
Pot s ntreb despre siguran? Adic, nu tim n ce stare va
fi dup atia ani, cum l-a afectat prbuirea. Vom avea nevoie de
echipament de specialitate, de oameni care tiu ce fac.
Am rezolvat, rspunse Girgis.
Pentru c nu este vorba doar de un transport de arme. Nu
putem pur i simplu s-l mpachetm i s-l transportm. Avem
de-a face cu
Am rezolvat, mai zise o dat Girgis, de data aceasta mai ferm.
Tot echipamentul tehnic necesar va fi la dispoziia voastr.
Bineneles, domnule Girgis, murmur Usman simind c
153

ntrecuse msura. Nu am vrut s voiam doar s m asigur.


Ei bine, acum eti sigur, spuse Girgis.
Sorbi din nou din ceai, buzele de-abia atingndu-i lichidul, dup
care ls paharul jos i i tampon buzele cu o batist.
Mai rmne fata, spuse el. S neleg c n-am gsit-o nc.
Salah recunoscu c, ntr-adevr, aa stteau lucrurile.
Am lsat cinci oameni n Dakhla. i avem prieteni printre
localnici. Dac e acolo, o vom gsi.
Poliia? ntreb Girgis. Jihaz amn al-daoula?
Le-am alertat pe persoanele noastre de contact, zise Kasri.
Dac apare, ne vor anuna. Presupun c persoana noastr de
contact american
A fost anunat, spuse Girgis.
Continu s-i tamponeze buzele nainte s mpacheteze frumos
batista i s-o pun n buzunar.
Vreau s-o gsim, zise el. Chiar dac harta ne va da toate
informaiile de care avem nevoie, vreau s-o gsim. N-am ateptat
douzeci i trei de ani de ani ca o curv vorbrea s-mi distrug
toat afacerea. E clar?
Clar, rspunser toate cele trei voci la unison.
Sunai-m imediat ce aflai ceva.
Conexiunea se ntrerupse, ceilali trei nchiznd rnd pe rnd.
Pentru o clip, Girgis rmase locului, privind spre captul cellalt
al ncperii, ctre ecranele televizoarelor cu circuit nchis un
mozaic pixelat de scene de sex i violen apoi se aplec n fa.
Ai auzit?
Din telefon se auzi un murmur de-abia perceptibil. Tonul era
mai ridicat dect al celor care tocmai nchiseser i era imposibil
s-i dai seama dac i aparinea unui brbat sau unei femei.
O s am nevoie de ajutorul tu n toat treaba asta, spuse
Girgis. Dac fata ia legtura cu ambasada
Se auzi un alt murmur, iar legtura se ntrerupse. Girgis se
holb la telefon cu ochii mijii, cu limba intrndu-i i ieindu-i din
colul gurii. ncuviinnd din cap, puse receptorul la loc, se ridic
i, lundu-i ceaiul cu el, merse pe balcon, de unde privi grdinile
ornamentale aflate de-a lungul Nilului, care curgea prin spatele
154

casei.
Trise aici 20 de ani, o vil colonial somptuoas, chiar pe linia
de coast a Zamalekului. Chiar i acum l uimea c el, fiul unor
strngtori de gunoaie, nepotul lui Saidi fellaheen, locuia la una
dintre cele mai exclusiviste adrese din Cairo, printre elite. De la
Manshiet Nasser la aa ceva, de la droguri pe la colul strzii la un
imperiu de mai multe milioane de dolari cu siguran, ajunsese
departe. Mai departe dect sperase sau se ateptase el. Doar
fiascoul Gilf Kebir i ptase o carier altminteri strlucitoare o
afacere care ar fi trebuit s fie ncoronarea lui, ndrznea chiar i
dup standardele sale i totul se dusese dracului din pricina
vremii.
Se ncrunt, gura strmbndu-i-se ntr-o grimas furioas.
Expresia i se terse imediat de pe fa, redevenind un zmbet.
Pentru c afacerea nu se dusese chiar de tot pe apa smbetei.
Fusese ntrziat, da. Dar nu distrus. Prbuirea avionului le
fcuse, la urma urmei, o favoare lui i prietenilor si,
transformnd o afacere deja ambiioas n ceva i mai mare.
Durase ceva timp pn s se coac, dar acum putea n sfrit s
culeag roadele. Orice nor ascunde o raz de lumin. Sau, n cazul
acesta, orice furtun de nisip.
i sorbi ceaiul i privi dincolo de Nil, ctre Hotelul Carlton i
turnurile luminate ale Bncii Naionale Egiptene de peste drum, n
vreme ce de jos se auzir ecourile unor vaiete ndurerate i
neajutorate. Zmbetul i se lrgi i chicoti. Orice s-ar spune,
Romani Girgis ntotdeauna oferea o distracie pe cinste.

155

CAIRO AMBASADA AMERICAN


Dup ce i nclzi o can cu lapte, Cy Angleton se duse n
sufragerie i se aez n fotoliu, pntecele revrsndu-i-se peste
elasticul pantalonilor de pijama, oldurile-i apsndu-se tare n
braele fotoliului (Cine naiba a proiectat i mobila asta? Piticii?)
Majoritatea personalului din ambasad locuia n afara ei, n
Garden City sau peste ru, n Gezira ori Zamalek, dar el reuise s
obin unul dintre apartamentele de la ultimul etaj al cldirii Cairo
2. Era un spaiu ngust, doar un dormitor, o sufragerie, o baie i o
chicinet, cu loc ct s faci civa pai n orice direcie, nainte s
dai de vreun perete. Dar era mai sigur dect s fii n afara cldirii,
mai puine anse ca oamenii s-i bage nasul. i, n plus, nsemna
c putea comanda toate mesele de la buctria Marinei de la
subsol, mncare adevrat, mncare american, inclusiv plcinte
cu ciocolat Mississippi de la Barneys. La naiba, ce bun era
plcinta aia. Aproape c merita s mnnci toate celelalte porcrii.
Aproape.
Lu o nghiitur lung, lent din lapte i, ntinzndu-se dup
telecomand, ddu drumul CD-playerului. Reglnd volumul, trecu
prin melodii, pn ajunse la cea pe care o voia: Patsy Cline Prea
multe secrete. Un moment de tcere, apoi auzi sunetul vesel i
cunoscut de clarinet, cnd ncepu cntecul. Suspin de plcere,
lsndu-i capul pe spate i nchiznd ochii, btnd ritmul cu
degetele n mnere.
i plcea muzica country, i-a plcut dintotdeauna, nc de pe
vremea cnd era copil i asculta melodiile pritoare din 1978 pe
vechiul pick-up Crosley al mamei. Hank Williams, Jimmie Rodgers,
Lefty Frizzell, Merle Travis, fr ei n-ar fi supravieuit n acei ani
timpurii tachinrile, vizitele nesfrite la spital, crizele de furie la
beie ale tatlui (Uit-te la tine, pentru numele lui Dumnezeu! Cer
i eu un fiu i El ce-mi d? Un nenorocit de purcelu grsan!)
Muzica country i oferise o scpare, un refugiu, un loc unde nu se
156

simea chiar att de singur. nc o fcea. De fapt, avea i mai mare


nevoie de ea acum dect atunci, din cauza tuturor minciunilor i a
suspiciunilor i a corupiei mizerabile prin care trebuia s i
croiasc drum.
Country nu e doar muzic, i spunea mama lui. E ceea ce te
face s mergi mai departe.
i avea dreptate. Meniunea nrmat de pe peretele opus o
dovedea: Premiul pentru Eroism al Departamentului de Stat al
Statelor Unite ale Americii se nmneaz lui Cyrus Jeremiah
Angleton. Pentru servicii eroice aduse n circumstane foarte
periculoase. Muzica country l adusese acolo. i dorea ca mama
lui s mai fi fost prin preajm, s vad ct dreptate avusese.
Ls cntecul s treac de prima strof i refren, dup care
ddu volumul mai ncet, i termin laptele i se aplec nainte,
privind spre podea. n faa lui se afla o hart mare a Egiptului,
desfcut, acoperit cu nite mzglituri confuze de nume, date,
numere de telefon, sume de bani, iruri de cifre care puteau s fie
sau nu conturi bancare. Existau i fotografii, o grmad,
mprtiate prin toat ara, de mrimea unei poze de paaport, cu
excepia a trei imagini mai mari, aranjate una lng cealalt n
colul stng jos al hrii, deasupra cuvintelor Platoul Gilf Kebir:
Flin Brodie, Alex Hannen, Molly Kiernan. Aplecndu-se,
chinuindu-se s se ndoaie, le lu de pe jos i se aez din nou,
amestecndu-le ca pe un pachet de cri. Se uit lung la fiecare
dintre ele: Brodie, Hannen, Kiernan, apoi din nou Brodie. Lucrurile
ncepeau s se clarifice, iar legturile s ias la iveal, o simea,
era sigur de asta. Mai avea drum lung de parcurs, dar spera s nu
dureze prea mult nainte s poat pleca odat de acolo. Fr nici o
Dun de Foc, fr cldur, fr s se mai strecoare pe ici, pe colo
misiunea ndeplinit, banii ctigai, angajatorii satisfcui. N-ar
mai fi mncat din plcinta cu ciocolat Barneys Mississippi, dar
putea s triasc i far ea. Putea tri far orice, n afar de iubita
lui muzic country. Aruncnd fotografiile pe podea, se ntinse dup
telecomand i aps din nou butonul de redare, camera
scufundndu-se n tcere nainte de a se umple din nou cu
deschiderea instrumental vesel, Prea multe secrete. Chicoti uor.
157

Povestea vieii lui nenorocite.

158

DAKHLA
Cerul cpta spre est o nuan rozalie rece i psrile din zori
ciripeau n copaci cnd Fatima Gharoub trecea apsat prin oaz,
vemintele sale negre, ample, flfind n jurul ei, silueta
mthloas micndu-se cu o vitez surprinztoare. Din cnd n
cnd, se oprea i scuipa n nisip, bombnind nervoas nainte s
se pun din nou n micare, urmnd drumul care cotea printre
dumbrvi de palmieri i mslini, pn ajunse, n cele din urm, la
casa femeii americane.
Curvo! url ea mergnd cu pai mari pn la ua din fa.
Unde e? Ce-ai fcut cu Mahmoud al meu?
i ridic pumnul, gata s bat la u, cnd observ c aceasta
era deja ntredeschis. O deschise lovind-o cu piciorul i ddu
buzna n sufragerie.
Haide, tiu c eti aici! Mgarul i curva lui! Patruzeci de ani
de csnicie i uite cum m rspltete!
Rmase locului ascultnd, cu faa ridat de atta furie i
indignare. Smulse un fra de pe pervaz i o lu direct spre
dormitorul principal, innd fraul deasupra capului, ca pe un soi
de arm.
Nu m face s vin i s te gsesc, Mahmoud Gharoub, ip
ea. Ai auzit? Crede-m, dac vin i te gsesc, o s regrei tot restul
vieii!
Era pe la jumtatea sufrageriei cnd simi o micare. n ua
dormitorului apru o siluet. Se opri brusc, cu gura cscat de
uimire.
Zahir al Sabri? Dumnezeule, pe ci v are aici?
Nu tiu despre ce vorbeti, se rsti Zahir ncruntndu-se, n
mod clar neplcut surprins de faptul c fusese gsit acolo.
Ba cred c tii! ip Fatima Gharoub. tiu ce se petrece aici!
ntotdeauna i vr nasul pe aici. Vrjit! L-au vrjit curvele astea
nenorocite! Mahmoud! Mahmoud! Frumosul meu Mahmoud!
159

ncepu s se vaite trgndu-se de haine i lovindu-se cu fraul


peste cap. La fel de brusc precum se iscase, isteria ncet i ochii i
se mijir.
Ce caui aici?
Zahir se foi stnjenit.
Am venit s-o vd pe domnioara Freya.
La ase dimineaa?
I-am adus micul dejun. Art cu capul ctre un co de pe
masa din sufragerie. Ua era deschis. Am intrat s vd dac e n
regul.
Ddeai trcoale, spuse btrna agitnd un deget acuzator.
Trgeai cu ochiul.
Am venit s m asigur c domnioara Freya e n regul,
repet el. Nu era aici. Iar patul e neatins.
Ddeai trcoale i trgeai cu ochiul, insist ea simind
posibilitatea unei brfe suculente. Te uitai la lucruri la care nu ar
fi trebuit s te uii. Stai s vezi cnd i-oi spune cum adic patul e
neatins?
Zahir i deschise gura ca s rspund, dar, nainte s poat
zice ceva, soia ndurerat ncepu s ipe din nou, smulgndu-i
rochia, lovindu-se cu palma peste frunte.
O, Doamne, am tiut eu! Au fugit mpreun! Mi l-a furat pe
Mahmoud! Mahmoud, Mahmoud! Micul meu Mahmoud!
Aruncnd fraul ct colo, se rsuci i, probabil intenionnd
s-i urmreasc pe cei doi care fugiser mpreun, ni afar din
cas, lsndu-l pe Zahir exact unde era, cltinnd din cap i
prnd foarte stnjenit.

160

CAIRO
Cei care lucrau pentru Romani Girgis i ddeau seama cnd
violena era iminent. n astfel de momente, tiau c trebuie ori s
nu-i stea n cale, ori, dac nu puteau s nu-i stea n cale, s-i in
capetele bine plecate, s-i continue treaba i s nu atrag atenia
asupra lor.
O simiser nc de diminea. Imediat dup rsrit, Girgis
rspunse la un apel pe teras, n spatele casei i, din spusele
btrnului grdinar care uda nite ghivece cu mucate n
apropiere, nu fusese ncntat. Chiar deloc, ipnd la persoana de
la cellalt capt al firului, izbind att de tare cu pumnul n masa
de lemn, nct cana de cafea se rsturnase i se sprsese de
pmnt, lsnd o pat urt pe marmura alb. Grdinarul nu
auzise exact ce se vorbise, i explic el mai trziu uneia dintre
buctrese i nu ndrznise s-i ridice privirea sau s se apropie
prea mult, dar, cu siguran, l auzise pe Girgis rostind cuvintele
oaz i elicopter. i ceva despre un turn negru i o bolt, dei,
la momentul respectiv, ncepuse deja s se retrag din cmpul
vizual al lui Girgis i se poate s fi neles greit.
Acesta fusese doar nceputul. De atunci, dispoziia lui Girgis se
nrutise tot mai mult. Pe la 8 diminea, cei trei locoteneni
Boutros Salah, Ahmed Usman i Mohammed Kasri sosir i
disprur n biroul lui. O servitoare spuse c auzise sunetul unei
sticle sparte i un strigt:
Ai zis c harta va fi de ajuns!
O or mai trziu, la 9, un om care repara o balama la piciorul
scrii aproape c fusese trntit la pmnt cnd Girgis trecuse
razant pe lng el, cu mobilul n mn, urlnd:
Nu-mi pas de combustibilul dracului! Continu s caui! Mai auzit? Continu s caui!
Girgis devenise tot mai nervos, atmosfera tot mai tensionat,
pn cnd, imediat dup prnz, se auzi zgomotul ca de tunet scos
161

de elicele elicopterului lui Girgis care ateriz n eliportul din


grdin, gemenii nind din el i ajungnd la locul unde i atepta
Girgis, pe gazon. Deja majoritatea personalului era contient c
era ceva n neregul i privea pe furi de la ferestrele conacului,
chiar dac doar btrnul grdinar era ndeajuns de aproape ca s
aud ce le zise angajatorul gemenilor.
Gsii-o! strig el. Gsii fata, gsii filmul, scoatei-i ochii i
aruncai-o n deert. M-ai auzit? Gsii-o pe ceaua aia!
O s rneasc pe cineva, i opti grdinarul ajutorului su,
cu ochii aplecai spre stratul de flori pe care l pliveau. Fii atent la
ce-i spun, o s-i fac ru cuiva.
Acelai lucru l gndir cu toii cnd Girgis intr valvrtej n
cas. Angajaii lui, ca nite peti n faa unui prdtor, se retraser
cu toii cnd acesta se npusti pe hol i n sus pe scri, nspre
biroul lui de la ultimul etaj.
Toi, cu excepia lui Adara al-Hawwari. Aceasta lucra n conac
doar de trei zile i nu tia nimic despre angajatorul ei sau despre
temperamentul lui, ci era doar recunosctoare c i gsise un loc
de munc. O vduv de 60 de ani era greu s capete un loc de
munc i ansa de a lucra ntr-un loc aa de frumos, chiar dac
doar pentru 50 de piatri pe or, aa c prea o binefacere de la
nsui Allah. Trei zile ateptase oportunitatea de a-i mulumi
angajatorului ei, s-i spun ct de recunosctoare era pentru
buntatea pe care i-o artase. Iar acum se nimeri ca acesta s urce
scrile spre ea, pe cnd ea lustruia balustrada din lemn de tec la
primul etaj. Era o femeie timid i nu i sttea n fire s abordeze
un om att de influent i de important. Cu toate acestea, consider
c era de datoria ei i, cnd acesta ajunse la captul de sus al
scrilor, ea pi nainte, i puse o mn pe piept i, cu o voce
tremurtoare, i mulumi umil pentru buntatea artat unei
vduve btrne. Girgis o ignor, trecnd de ea i mergnd pe
coridor spre biroul lui. Ajunsese pe la jumtatea drumului cnd se
ntoarse brusc. Ducndu-se napoi cu pai mari, se apropie de ea
i o plmui.
Nu-mi vorbi, scuip el. Ai neles? S nu-mi vorbeti
niciodat.
162

Adara al-Hawwari rmase holbndu-se la el, cu o pat roie pe


obraz. Tcerea ei pru s-l nfurie i mai mult, aa c o plmui din
nou, mai tare. Vigoarea loviturii i sparse nasul i o arunc
ndrt, n balustrad, sngele curgndu-i din nar pe covor.
Cum de ndrzneti s-mi vorbeti? strig Girgis, vocea lui
devenind tot mai strident, ndreptndu-i toat furia i frustrarea
asupra fpturii tremurnde din faa lui. Cum ndrzneti? Cum
ndrzneti?
O lovi nc o dat, ntr-o parte a capului. Smulgnd un pachet
de erveele din buzunarul hainei, rupse unul i se terse cu
putere pe mini.
i cur-i mizeria! ip el cu rsuflarea tiat, artnd
nspre petele de snge de pe podea. Ai neles? Vreau s-i curei
mizeria! Vreau s fie ca nou! Ca nou!
Arunc n ea erveelul cu care se tersese, se rsuci i dispru
pe
coridor,
lsnd-o
pe
Adara
al-Hawwari
tremurnd
nspimntat, n tcere i ntrebndu-se dac s lucreze pentru
Romani Girgis era ntr-adevr o binefacere sau nu.

163

CAIRO CARTIERUL COPT


Murmurnd O, ce prieten bun e Iisus, imnul ei favorit, Molly
Kiernan mergea pe strzile ntortocheate din Masr al-Qadima
Vechiul Cairo pe drumul cunoscut spre Biserica Sfinii Sergius i
Bacchus.
n mod normal, se nchina la o capel mic din comunitatea
districtului Maadi al oraului, unde se aflau birourile USAID la
care lucra ea i unde locuia ntr-un bungalou mic, cu dou
dormitoare, umbrit de arbori de foc i tufiuri de iasomie. Totui,
astzi, 7 mai, era ziua de natere a lui Charlie i, n aceast zi
deosebit, i plcea s mearg ntr-un loc diferit, ntr-un loc
special. Aa ajunsese aici, la cea mai veche biseric din Cairo, o
bazilic veche, aproape drmat, care, conform legendei, fusese
construit pe locul unde nsi Sfnta Familie se oprise s se
odihneasc n cltoria sa prin Egipt.
Urma ntotdeauna aceeai rutin de ziua de natere a lui
Charlie, aa fcuse n ultimul sfert de secol. i pregtea un mic
dejun special de ziua lui de natere costi, ou, terci, vafe i gem
de afine, preferatul lui Charlie deschidea cadourile pe care le
cumprase i mpachetase pentru el, apoi se uita o vreme la
albume foto, rsfoind povestea vieii lor mpreun, zmbind n timp
ce-i amintea vremurile bune de care se bucuraser, ce brbat
frumos i special fusese Charlie al ei.
O, dragul meu, oft ea. O, soul meu drag i scump.
Mai trziu, organiza un picnic i mergea la grdina zoologic
acolo o dusese el la prima lor ntlnire, la grdina zoologic din
Washington i apoi la biseric. Acolo i petrecea restul dupamiezii, mulumind pentru viaa lui Charlie, ncercnd s se
conving singur c exista un motiv pentru care Dumnezeu l
luase la El ntr-un mod att de groaznic, c totul fcea parte dintrun plan mai amplu, chiar dac i dup toi aceti ani, nc se
chinuia s descopere acest plan. Un brbat att de bun i blnd
164

aruncat n aer de nite slbatici. O, dragul meu. O, soul meu


drag i scump.
Intrnd n bazilic, Kiernan se opri o clip ca s priveasc
icoana mare a Fecioarei Maria aflat chiar la intrare, nainte s
treac mai departe i s se aeze ntr-una dintre stranele de lemn.
O pereche de vrbii zbur pe sub tavanul din lemn boltit de
deasupra ei.
Iubea locul acesta i tia c i Charlie l-ar fi iubit. Simplitatea
ponosit a locului avea ceva atrgtor n ea: frescele terse,
covoarele jerpelite de pe podea, mirosul rece, muced de umezeal i
praf i piatr. Prea s o poarte n trecut, spre zilele timpurii ale
cretinismului: zilele acelea cnd credina era nc tnr i pur,
inocent, fr dilemele morale groaznice care o mpovraser
ulterior. Cndva, i se prea ei, a fi cretin era pur i simplu o
chestiune de iubire i de credin, o acceptare a faptului c
buntatea lui Hristos era de-ajuns ca s vindece relele din lume.
Aa vzuse Charlie al ei lucrurile o convingere simpl, aproape
pueril c, dac aveai suficient credin, dac peai ct mai mult
pe urmele lui Hristos, atunci totul se va sfri cu bine, c binele
avea s triumfe asupra rului.
Dar Kiernan tia c lucrurile erau mai complicate de-att, mai
neclare, aa cum o dovedise chiar moartea lui Charlie. Aa cum o
dovedea tot ce ntmpla n zilele acestea. Mielul lui Dumnezeu era
nconjurat din toate prile de acali i doar dragostea nu mai era
suficient ca s rzbai. Cu mult timp n urm, acceptase c a fi
cretin nsemna s mergi pe srm, s gseti un mod de a tri
ntru Hristos i, totodat, s fii ferm mpotriva rufctorilor.
Blndee i putere, credin i conflict totul era att de dificil,
att de dureros i de tulburtor. De aceea i plcea lui Kiernan s
vin aici. Ca s uite de sine, chiar dac numai pentru o dupamiaz, n frig, n simplitatea din aceast cldire veche i
frumoas. Doar ea i Dumnezeu i Charlie unii n tcere, dincolo
de dilemele care i sufocau viaa de zi cu zi.
Se ls pe spate i i mpreun minile n poal, privind n jur,
prin biseric, admirnd coloanele de marmur aflate de ambele
pri ale culoarului central, iconostasul superb ncrustat de la
165

captul naosului, imensul candelabru suspendat, din alam,


gndindu-se ntruna la Charlie i la viaa lor mpreun. La toate
lucrurile pe care le triser n timpul mult prea scurt pe care l
petrecuser mpreun. La toate lucrurile pe care le pierduse.
Se cstoriser trziu, amndoi pe la 30 de ani. Ea lucra pentru
guvern, el era pastor n Batalionul 1, Regimentul 8 al Marinei. La
momentul respectiv, ea aproape c renunase la sperana de a gsi
pe cineva, acceptase c munca avea s fie viaa ei, celibatul
destinul ei. Dar, n clipa n care l zrise stnd lng ea n Galeria
Naional de Art din Washington n faa picturii att de
adecvate, Fuga n Egipt a lui Carpaccio tiuse instinctiv c el era
alesul. Brbatul pe care-l ateptase n toi aceti ani. i vorbiser,
el i ceruse o ntlnire, ase luni mai trziu erau logodii i, la cinci
luni dup aceea, se cstoriser. Vorbiser despre copii, despre
excursiile pe care aveau s le fac, despre cum aveau s
mbtrneasc mpreun fusese foarte, foarte fericit.
Totui, la nici un an de la nunt, batalionul lui Charlie fu trimis
n Liban, ntr-o misiune de meninere a pcii. Petrecur ultimele
dou sptmni mpreun, nite sptmni magice, apoi, ntr-o
diminea, ea i pregti micul dejun costi, ou, terci, vafe, gem
de afine el o srut pe obraz i i ddu crucea pe care nc o
purta n jurul gtului i, azvrlindu-i rucsacul pe umr, iei n
zori. A fost ultima dat cnd l-a vzut. O lun mai trziu, n 23
octombrie 1983, sosir veti despre o explozie n Beirut, atacuri
sinucigae cu bombe, riposte ale marinei americane, numeroase
victime, iar ea tiu instantaneu c al ei Charlie murise. Doi ani,
att avuseser mpreun. Doar doi ani scuri. Cei mai buni din
viaa ei.
Un murmur de voci i ntrerupse irul gndurilor n vreme ce un
grup de turiti italieni se perind prin biseric, ghidul lor
ndrumndu-i spre locurile din jurul ei, fornd-o s se mute ca s
le fac loc. Erau tineri i preau s nu aib nici un interes pentru
locul acela, nici o idee despre sacralitatea sa. Vorbeau tare,
mncau chipsuri i unul dintre ei chiar se juca pe un Game Boy.
ncerc s-i ignore, dar apoi intr un alt grup, de data aceasta
japonezi, iar biserica fu scldat n lumina bliurilor de la
166

aparatele de fotografiat. Vocea ghidului lor pru s umple ntregul


spaiu pe cnd le vorbea printr-un fel de amplificator portabil.
Nemaisuportnd De ce nu puteau s fac i ei linite, s o lase
s jeleasc n pace? Kiernan se ridic i se strecur prin
mulime, ca s ias din stran. Cnd ajunse pe culoar, un cuplu
japonez i bloc trecerea, ridicnd un aparat foto, rnjind, fcnd o
plecciune, rugnd-o s le fac o fotografie. Ea izbucni:
Ce-i n neregul cu voi, oameni buni? strig ea. Este o
biseric! Nu nelegei? Artai i voi puin respect! V rog, artai
doar puin respect.
Se repezi pe lng cuplu i ni pe u, poticnindu-se n sus pe
trepte, nspre strada ngust de deasupra, cu ochii necai de
lacrimi.
Am nevoie de tine, Charlie, spuse ea sufocndu-se. Nu mai
pot face asta de una singur. O, Doamne, ct nevoie am nevoie de
tine. Soul meu, soul meu drag i scump.

Trecuse deja de ora unu dup-amiaza cnd Freya ajunse n


sfrit la periferia oraului Cairo i, timp de alte 40 de minute, se
trr printr-un trafic aproape staionar spre centrul oraului.
oferul cisternei trase pe dreapta la unul dintre capetele unei piee
enorme, lng un petic de iarb plin de gunoaie, presrat cu
palmieri.
Midan Tahrir, o inform el ignornd claxoanele care protestau
n spatele lor.
Le luase aproape 16 ore ca s ajung aici din Dakhla, o cltorie
interminabil, devenit i mai interminabil din cauz c oferul
insistase s se opreasc i se pruse ei la toate cafenelele de pe
marginea drumului ca s bea ceai. De cteva ori, Freya se gndise
s-l lase balt i s fac din nou autostopul. Dar hotrse totui s
n-o fac, paranoic fiind c brbaii din oaz ar fi putut avea colegi
care o cutau i c ar fi nimerit peste cine nu trebuia. Orict de
ncet ar fi fost, mcar prea demn de ncredere.
167

Aipise de cteva ori n timpul cltoriei, ba o or, ba 40 de


minute, dar rmsese treaz cea mai mare parte din drum.
Ocazional, i deschisese rucsacul i se uitase la aparatul de
fotografiat, la rola de film i la busola dinuntrul lui. n rest,
privise doar pe fereastr, la ntinderea nesfrit de deert,
urmrind bornele kilometrice care le anunau distanele prin alFarafra, Bahariya i, mai departe, spre Cairo.
i acum, n sfrit, erau aici.
Midan Tahrir, repet oferul.
Telefon, zise ea mimnd un receptor la ureche. Trebuie s dau
un telefon.
El se ncrunt, apoi zmbi i indic n spatele ei o cabin
telefonic verde cu galben.
Menatel, spuse el scotocind ntr-un compartiment sub bord i
scond o cartel telefonic de unic folosin pe care i-o nmn,
refuznd banii pe care i oferise ea. Ea i mulumi, att pentru
cartel, ct i pentru c o adusese i, lundu-i rucsacul n spate,
sri din camion, pe trotuar. Conductorul strig pentru ultima
oar:
Boos Weelis. Amal Shwassnegar! i plec mai departe.
Pentru o clip, Freya rmase acolo epuizat, privind
mprejurimile: traficul ameitor, mulimile de pietoni ce preau
nite furnici, cldirile nalte, murdare, acoperite cu panouri
publicitare gigantice fcnd reclam la Coca-Cola, Vodafone,
Sanyo, Western Union. n pofida lentorii enervante a cltoriei,
cabina cisternei avusese ceva sigur i reconfortant. Acum, brusc,
se simi foarte singur i foarte expus, ca un melc a crui cochilie
a fost sfrmat. La un semafor din apropiere, un ofer de taxi
vorbea la mobil. Prea c se holbeaz direct la ea. La fel i o femeie
btrn care vindea brichete de pe o lad ntoars cu susul n jos
la doar civa metri distan. Lsndu-i capul n piept, Freya se
grbi nspre cabina telefonic, bjbind prin buzunar i scond
cartea de vizit pe care i-o dduse Molly Kiernan cnd se
ntlniser prima dat. Introduse cartela n fant, select opiunea
pentru limba englez de pe afiajul digital i, innd receptorul
sprijinit cu capul pe umr, tast numrul de mobil al lui Kiernan.
168

Tcere, un sunet de apel, apoi, spre frustrarea lui Freya, un mesaj


vocal: Bun, aici Molly Kiernan. Nu pot rspunde chiar acum.
Lsai un mesaj i v sun eu ct mai curnd posibil.
Molly, sunt Freya, zise ea imediat dup semnalul de
nregistrare, cu vocea tensionat, alertat, Freya Hannen. Sun de
la o cabin telefonic. S-a ntmplat Am nevoie de ajutor. Cineva
a ncercat s Cred c-au ucis-o pe Alex Erau i a venit un om
la casa lui Alex, ieri, cu un rucsac i avea un aparat de
fotografiat a zis c le-a gsit n deert
Se opri, contient de faptul c vorbea aiurea i c ar fi trebuit
s se gndeasc la ce urma s spun nainte s sune. Mai bine si povesteasc lucrurile pe scurt i s i le explice ulterior fa n
fa.
Ascult, sunt n Cairo, rosti ea. Trebuie s ne ntlnim. Sunt
n
Din nou, se opri, ncercnd s-i aduc aminte ce-i zisese
oferul.
Midan ceva E un spaiu mare, deschis
Privi n jur, n cutare de repere.
Vd un hotel Hilton i un fel de fast-food numit Hardees i
i
Privirea i se opri pe o cldire mare, n stil otoman, la captul
cellalt al strzii. Toate ferestrele erau arcuite, cu paravane din
lemn complicate i cornie ornamentale, nconjurat de balustrade
i de un gard viu nalt i prfuit. n partea de sus a faadei, cu
litere albastre scria Universitatea American din Cairo. Nu acolo?
Se scormoni din nou prin buzunar, gemnd i suspinnd la
telefon, scuzndu-se pentru ntrziere, scond cartea de vizit pe
care i-o dduse Flin Brodie: Profesor F. Brodie, Universitatea
American din Cairo. ncepu s vorbeasc din nou, vocea ei era
mai sigur acum.
Sunt lng Universitatea American, zise ea. O s ncerc s-l
gsesc pe Flin Brodie. Dac nu e acolo, m duc la ambasad. Cred
c sunt n pericol, trebuie s
Apelul se ntrerupse brusc. Ecranul digital al telefonului arta
c nu mai avea credit. njur, nchise i iei pe trotuar. Pietonii se
169

mbrnceau pe lng ea. oferul de taxi cu mobilul la ureche


plecase deja, dar femeia care vindea brichete nc se uita fix n
direcia ei. Pentru o clip, Freya se ntreb dac n-ar fi fost mai
bine s mearg direct la ambasada SUA, s obin un fel de
protecie oficial, dar perspectiva de a avea din nou de-a face cu
nite birocrai plictisii i de a trece din nou prin toat povestea, de
la nceput, o descuraj. Avea nevoie de o fa cunoscut, de cineva
n care putea s aib ncredere, cineva care ar lua n serios ceea ce
avea de spus. Desigur, abia de-l tia pe Brodie, vorbise doar cteva
minute cu el, dar fusese un prieten al surorii ei i asta i era deajuns. Ambasada putea s atepte. Flin Brodie avea s-o ajute, era
sigur de asta. El ar ti ce s fac.
Btu rucsacul cu palma i arunc o privire rapid spre
vnztoarea de brichete care continua s se holbeze, dinii ei din
aur strlucind n soarele dup-amiezii. Apoi, ochind un gol n
trafic, Freya travers n fug strada i merse roat n jurul
gardului, de-a lungul cldirii universitii, cutnd cu nerbdare
intrarea principal.

Dispuneau de sisteme de interceptare i de supraveghere extrem


de avansate n ambasada SUA i de oameni extrem de pricepui.
Din moment ce fusese transferat n cadrul Departamentului de
afaceri publice, nu era posibil ca Angleton s se foloseasc de
facilitile respective. Nu fr s strneasc tot felul de ntrebri
ciudate. Ar fi putut s rite, s trag nite sfori, s fac rost de
permisiunile necesare ba chiar s-ar putea s trebuiasc s-o fac
dar, pentru moment, era mai uor s improvizeze. Nu voia s-i
paseze altcuiva mingea. Cel puin, nu nc.
Astfel c i fcuse rost de propriul echipament de ascultare, n
afara campusului, ntr-un apartament de la ultimul etaj al
hotelului portocaliu i mohort Semiramis Intercontinental.
Dispozitivele nu erau la fel de avansate precum cele de la
ambasad, iar doamna Malouff, care mnuia zi de zi
170

echipamentul, era mai degrab competent i nu expert. Dar era


de ajuns, permindu-i lui Angleton s asculte apelurile telefonice
i, avnd cunotine din interior ale diferitelor coduri i parole
folosite, sprgea codurile de la csue vocale i conturi de e-mail,
fcndu-i o idee despre cine ce i spunea cui i despre cum
anume erau conectate toate lucrurile. Mai mult ca sigur c nu
obinea ntreaga poveste, c existau canale de comunicaie de care
nc nu tia, ns, pentru moment, era suficient. Pies cu pies, cu
pies.
n dup-amiaza aceasta, Angleton venise cu taxiul. Mergea peste
tot n taxi, niciodat pe jos. Strbtu holul mare al hotelului, se
opri la patiseria de la parter i cumpr dou ecleruri i un fel de
bezea foarte mare, cu o felie de lmie caramelizat n vrf, apoi se
ndrept spre lift.
Alesese Intercontinentalul n parte pentru c era un favorit al
turitilor americani i prezena lui nu avea s atrag prea mult
atenia, dar mai ales pentru c era un loc foarte cunoscut pentru
curvele de nalt clas din Cairo. Dac l-ar fi urmrit cineva dei
nu prea credea, dar, la o adic, nu poi fi niciodat prea precaut
avea s presupun c venise acolo pentru distracie i jocuri.
nsemna c doamna Malouff s se mbrace mai cochet sau s se
dezbrace puin, cum avea ea impresia, ceea ce nu-i plcea deloc,
dar, la ct o plteau, era dispus s ndure cu zmbetul pe buze.
Liftul ajunse i se cltin ncet cnd intr. Aps butonul
pentru etajul 27 i se ddu la o parte, ca s fac loc unui grup de
doamne n vrst mbrcate n tricouri roii identice, care apsar
aproape toate celelalte butoane de pe panou.
M tem c v cam ncetinim, se scuz una dintre ele cu un
accent texan pur n vreme ce uile se nchiser i ncepur s urce.
Cu ct mai lent, cu att mai bine, rspunse Angleton cu un
rnjet vesel. mi d mai mult timp s m bucur de compania
dumneavoastr fermectoare, doamnelor.
Acestea chicotir cu plcere, sporovind cu Angleton care i
scoase n eviden farmecul sudist, glumind cu ele pe cnd, n
mintea lui, se gndea la vizita pe care o fcuse n dimineaa aceea
la USAID, n New Maadi, unde lucra Molly Kiernan i unde i
171

petrecuse cea mai mare parte din zi pn atunci.


O structur mare, modern, din sticl de culoare nchis i oel
lustruit, aflat ntr-un complex de cldiri cu poart i bine pzit la
captul de sus al strzii Ahmed Kamel, cu vedere nspre o
ntindere pustie, acoperit cu praf i stnci. Angleton stabilise o
ntlnire cu directorul, cruia i spusese c era nou la
Departamentul de relaii publice i credea c ar trebui s fac mai
mult pentru a promova aciunile excelente ale USAID, o sinergie
mai mare, valoare mai mare, o schimbare de optic pentru a
progresa. O grmad de gogoi manageriale pe care directorul le
nghiise cu totul, ducndu-l pe Angleton ntr-un tur al cldirii,
spunndu-i absolut tot despre organizaie, despre angajaii
acesteia, despre diversele programe n care era implicat.
Nici unul dintre aceste lucruri nu-l interesau ctui de puin pe
Angleton. Dar i cntase n strun. Doar nu putea s-i zic direct:
Spune-mi tot ce tii despre Molly Kiernan. D puin drumul la
firul undiei, nainte s ncepi s tragi prada. Aa c se plimbase
pe-acolo, simulnd interes, entuziasmat de proiectele de drenare a
apelor subterane i de programele de schimb colar, ctigndu-i
ncrederea directorului nainte s duc lent i subtil conversaia n
direcia pe care o voia.
Kiernan era punctul central, era sigur de asta. Flin Brodie i
Alex Hannen erau i ei importani, dar Kiernan era secretul
desluirii misterului Dunei de Foc. i scotocise deja prin bungalou,
dar era curat, aa cum tiuse c avea s fie. Era prea inteligent ca
s lase ceva la vedere, prea prevztoare.
Nu reuise s scoat prea multe de la director, lucru destul de
instructiv n sine. i confirmase ce-i indicau toate celelalte piste: c
Molly Kiernan i inea crile foarte strns la piept. Se numra
printre angajaii cei mai longevivi ai USAID, se afla n Cairo nc
din 1986, coordonnd diverse programe n Deertul de Vest: o
clinic de planificare familial n Kharga, o coal agricol n
Dakhla, un fel de proiect de cercetare tiinific n Gilf Kebir.
Directorul nu era n ntregime sigur de detalii.
Sincer s fiu, Molly i vede de treburile ei, i zise el lui
Angleton. Depune un raport semestrial i cam att nu are nici un
172

rost s supraveghezi pe cineva cu experiena ei. O lsm n pace.


Vrei s-i art noul sistem de canalizare pe care l finanm n
Asyut? Am o prezentare PowerPoint n biroul meu.
Categoric, spuse Angleton.
Aa cum anticipase, prezentarea fusese ngrozitor de
plictisitoare. Din fericire, trebuise s o suporte doar cteva minute,
deoarece, conform planului, directorul primise un apel de la un
prieten jurnalist al lui Angleton, care i solicit un interviu prin
telefon. Angleton fcu un semn din mn cnd directorul ncepu s
se scuze, spunnd c va face o plimbare prin cldire, dac era n
regul, s simt spiritul locului. i se ndrept direct spre biroul
lui Kiernan. Acesta se afla la captul unui coridor de la etajul trei,
ncuiat, desigur, ns reuise s intre i scotoci temeinic nimic,
absolut nimic. Iei de acolo i se ntoarse n biroul directorului,
nainte ca acesta s fi terminat interviul.
Aa se ncheiase vizita lui. Nici o pist nou, nici o informaie
nou, un mare eec. Se ateptase la asta, dar trebuise s se
asigure. Avea s-i dea el de capt pn la urm, bineneles,
ntotdeauna o fcea de aceea l angajaser dar nu avea s fie
uor. Se pare c Molly Kiernan i Duna de Foc aveau s fie una
dintre cele mai mari provocri ale sale.
Am ajuns, rostir ultimele dou doamne n tricouri cnd uile
liftului se deschiser la etajul 24. A fost o adevrat plcere s v
cunoatem.
Plcerea a fost de partea mea, rspunse Angleton ntorcnduse n prezent. Doamnelor, s avei o vacan plcut. i, nu uitai,
lsai-o mai moale cu dnsul din buric.
Ele chicotir i ieir n hol. Uile se nchiser i liftul urc
tcut spre etajul 27, unde cobor Angleton. Merse de-a lungul unui
coridor mochetat, pe ai crui perei atrnau reprezentri ale unor
tablouri n acuarel din secolul al XIX-lea cmile i piramide,
brbai cu turbane, chestii tipic turistice i se opri n faa unei
ui de lemn albe, cu o plac de alam pe ea: camera 2704. Btu de
cinci ori de trei ori rapid, de dou ori lent introduse o cartel
electronic de plastic, deschise ua i intr.
n interior, totul era un haos tehnologic: fire, cabluri, aparate de
173

nregistrat, servere, computere, modemuri. Mobilierul obinuit al


camerei fusese dat ntr-o parte, ca s ncap totul. Doamna
Malouff se afla la un birou lipit de peretele de la captul cellalt,
innd cu o mn o pereche de cti pe cap, n timp ce cu cealalt
ajusta volumul unui amplificator mare. Era o femeie grsu, la
peste 40 de ani i purta o rochie de sear neagr, mult prea
strmt i prea mult machiaj, conform cu rolul ei de dam de
companie, dei, dup prerea lui Angleton, ar fi trebuit s fie o
noapte foarte ntunecat ca s-o considere cineva ct de ct
atractiv. Ea i fcu un semn cu capul, cu o fa acr i,
aplecndu-se peste birou, i ntinse un teanc de transcrieri ale
nregistrrilor de peste zi. El le lu i iei pe balcon. Piramidele din
Giza se ntrezreau n deprtare, triunghiuri neclare plannd chiar
la marginea oraului. Nici mcar nu le arunc o privire. n schimb,
aezndu-se pe un scaun lng o mare anten de satelit, ncepu s
studieze documentele. Diverse apeluri ctre i din partea lui
Brodie, majoritatea chestiuni universitare, vreo dou mesaje
plictisitoare pe robotul de acas al lui Kiernan, nite chestii de la
celelalte microfoane instalate, e-mail-uri nici unul de prea mare
folos.
Asta-i tot? ntreb el.
Kiernan tocmai a avut un apel pe telefonul mobil, rspunse
doamna Malouff. nc n-am apucat s-l transcriu.
Prea hruit.
D s-l ascult.
Se auzi un hmm enervat, apoi sunetul unor butoane apsate.
O explozie scurt de sunete foarte stridente, flecreal rapid n
timp ce banda era derulat, apoi o voce de femeie, agitat, gfit,
n fundal distingndu-se o fanfar slab de claxoane:
Molly, sunt Freya, Freya Hannen. Sun de la o cabin
telefonic. S-a ntmplat Am nevoie de ajutor. Cineva a ncercat
s Cred c-au ucis-o pe Alex
Angleton rmase locului, de-abia respirnd, ochii micorndu-ise pe msur ce mesajul continu. Cnd se termin, i ceru
doamnei Malouff s deruleze napoi, ca s-l asculte din nou.
Sunt lng Universitatea American. O s ncerc s-l gsesc
174

pe Flin Brodie. Dac nu e acolo, m duc la ambasad. Cred c


sunt n pericol, trebuie s
Un declic blnd cnd se ncheie nregistrarea. Pentru o clip,
Angleton rmase locului, expirnd ncet. Apoi, zmbind, scotoci n
cutia de la patiseria de la parter, scoase un ecler i muc din el.
Drgu, murmur el, crema scurgndu-i-se n firicele subiri
pe la colurile gurii. Foarte frumos, ntr-adevr.

175

CAIRO UNIVERSITATEA
AMERICAN
Marele complex templier din Iunu (locul coloanelor) sau, pe
numele su grecesc, Heliopolis (Oraul Soarelui), a fost probabil
ba nu, sans doubte! cea mai important i de vaz scen
religioas din ntregul Egipt antic. n zilele noastre s-a pstrat
destul de puin din acest edificiu sclipitor, templele i altarele sale
cndva de o importan monumental fiind acum uitate n praf,
nmormntate adnc sub suburbiile din Cairo, n Ain Shams i
Matariya (cu excepia unui obelisc solitar al lui Senwosret I, att de
trist, att de evocator). Este greu de crezut c, timp de 3000 de ani
n cap, din zilele ceoase ale perioadei predinastice trzii pn la
apariia greco-romanilor, aceast ruin respingtoare a fost cel mai
important centru de cult al marelui zeu-soare Ra, casa sfintelor
eneade, locul de nchinare la taurul Mnevis, pasrea Benu, Benben
cea misterioas i trsnit

*
Pentru numele lui Dumnezeu!
Flin Brodie oft obosit i arunc eseul pe birou. Fusese prima
dintr-o grmad de lucrri pe care trebuia s le noteze pn n
dimineaa urmtoare (Explicai i discutai importana lui
Iunu/Heliopolis pentru vechii egipteni). Aa cum se ntmpla
mereu n lucrrile studenilor si, acetia foloseau exprimri
nflorite, nvechite, pentru a compensa faptul c engleza nu era
limba lor matern. 33 de lucrri, fiecare de minimum patru pagini.
Se prea c l atepta o noapte lung.
Se frec la ochi i se ridic. Se duse la fereastr, privind n jos,
spre grdinile universitii, unde un grup de studeni trndveau
pe scaune din rchit, fumnd i sporovind. I-ar fi prins bine o
butur acum ba chiar mai multe dar se lupt cu aceast
176

dorin. Zilele n care obinuia s pstreze o sticl de scotch n


sertarul de sus al dulpiorului se duseser de mult i, n ciuda
scprii din noaptea trecut, inteniona ca lucrurile s rmn
aa.
I vzu pe Alan Peach trecnd pe acolo, studenii de pe scaunele
din rchit cscnd ostentativ n acest timp, lucru care l enerv
pe Flin, chiar dac el nsui glumea mereu pe seama a ct de
plictisitor era Peach. i privi colegul disprnd dup un col, apoi
se ntoarse la birou. Se aez, i puse minile sub cap i privi spre
tavan.
Era nervos i nu doar din cauz c avea de corectat 33 de eseuri
ilizibile. Nu era chiar anxios-anxios anxietatea aceea ocazional,
cu tremurat i atacuri de panic, atunci cnd stomacul i devenea
parc din plumb i toat lumea lui prea s se prbueasc n
sine, zdrobindu-l sub greutatea de nesuportat a trecutului su.
Nu, de data aceasta era vorba de un nivel inferior de griji, mai
degrab un fel de nelinite ciclitoare, un sentiment c era ceva nu
chiar n regul. Dei, cnd venea vorba de Duna de Foc, nimic nu
avea s fie vreodat sut la sut normal.
Sentimentul de anxietate fusese acolo nc din noaptea
precedent, cnd americanul cel gras venise la el, n Hotelul
Windsor i fcuse acele remarce evidente despre Gilf Kebir. Se
cut n buzunarul de la blugi i scoase cartea de vizit pe care i-o
dduse brbatul: Gyrus J. Angleton, ofier de relaii cu publicul,
ambasada Statelor Unite, Cairo.
Dac ar fi fost vorba doar de acel incident, probabil c n-ar fi
bgat n seam. Doar c de atunci l mai vzuse pe Angleton de
cteva ori. O dat, alaltieri, rtcind prin Universitatea
American, apoi din nou ieri-sear, la clubul sportiv Gezira, unde
mergea de trei sau patru ori pe sptmn, ca s se antreneze pe
pista de atletism. Prima se putea explica simplu nu era nimic
ieit din comun n faptul c un oficial american vizita o
universitate american. Faptul c l vzuse la Gezira l tulburase
mai mult. Da, i aruncase doar o privire fugar brbatului aflat la
mare distan i acesta dispruse imediat ce Flin ncepuse s
alerge, dar era sigur c fusese Angleton. Acelai sacou de culoare
177

crem. Aceeai siluet obez. Nu avea nici un motiv s se afle acolo,


absolut nici unul din cte tia Flin, era unul dintre puinii
occidentali care foloseau clubul i faptul c fusese i el acolo era
cel puin nelinititor.
i mai era ceva. Prea o nebunie, dar, n dup-amiaza trecut,
cnd se ntorsese n apartamentul su, dup nmormntarea lui
Alex, avusese senzaia ciudat c fusese cineva acolo. Nu lipsea
nimic i nimic nu era nelalocul lui. Nu existau semne de intrare
forat i nici un fel de deranj care s-i susin bnuielile. Dar un
al aselea sim i spunea c i vrse cineva nasul prin
apartamentul lui, iar acel cineva fusese Angleton. Coborse i l
luase la rost pe Taib, ngrijitorul. Acesta negase totul, dei avusese
o privire hoeasc, vinovat. Dar, la o adic, Taib avea ntotdeauna
o privire furi, vinovat, aa c acest lucru nu dovedea nimic n
sine.
Totul era lipsit de substan, doar oapte i umbre. Totui,
anxietatea era acolo i adevrul este c, n nou din zece cazuri,
acest fel de anxietate se dovedea a avea un fundament real. Poate
c i imagina lucruri, poate c nu. Oricum, avea s in ochii bine
deschii, s fie chiar mai prudent dect de obicei. Poate c ar fi
trebuit s-i vorbeasc despre asta lui Molly, s vad ce prere avea
ea.
Rmase locului o vreme. Apoi, scuturnd tare din cap, ca i
cum ar fi vrut s se descotoroseasc de suspiciunile sale, se aplec
nainte, lu eseul i ncepu s citeasc din nou. Parcurse doar
cteva paragrafe nainte s fie ntrerupt de o btaie n u.
Ai putea reveni mai trziu? strig el fr s-i ridice privirea.
Corectez nite lucrri.
Evident, persoana respectiv nu-l auzise, pentru c mai btu o
dat.
Ai putea reveni mai trziu? repet el, mai tare de data
aceasta. Corectez nite lucrri.
Flin? vocea era ezitant, nesigur. Sunt Freya Hannen.
Dumnezeule!
Azvrli eseurile pe birou, travers camera cu pai mari i
deschise rapid ua.
178

Freya, ce surpriz minunat! Nu m ateptam s ajungi n


Cairo dect peste
Vocea i se stinse treptat, pe msur ce i observ blugii i
adidaii ptai cu noroi, zgrieturile de pe brae i gt.
Te simi bine, Freya?
Ea nu vorbi, ci doar rmase acolo, n prag.
Freya? De data asta, pru ngrijorat: Ce s-a ntmplat?
Ea nu spuse nimic n continuare. Tocmai ce ncepuse s-o
ntrebe pentru a treia oar, cnd zgazurile se frnser.
Cineva a ucis-o pe Alex, bolborosi ea. i au ncercat s m
ucid i pe mine. Noaptea trecut, n oaz, un grup de brbai,
erau i doi gemeni, au venit ntr-un elicopter i l-au torturat
i pierdu firea, luptndu-se cu lacrimile, strduindu-se s-i
pstreze controlul. Flin ezit un moment, nefiind prea sigur cum
s reacioneze, apoi fcu un pas nainte, i puse un bra n jurul
ei i o trase n ncpere. nchise ua cu piciorul, conducnd-o
nspre un scaun i aeznd-o.
E OK, spuse el uor. Linitete-te! Eti n siguran.
Ea i terse ochii, dndu-i braul la o parte, poate c un pic
prea agresiv, dar i era ruine de slbiciunea ei, trebuia s se
potoleasc. Flin se uit la ea; Freya i inea privirea n podea, n
vreme ce se chinuia s-i revin. Apoi, Flin se scuz i prsi
ncperea. Se ntoarse cteva minute mai trziu, cu un pulover i o
can aburind.
Ceai, zise el. Soluia englezilor pentru orice.
Ea prea s se fi calmat puin i zmbi uor, acceptnd
puloverul i atingndu-i braele goale.
Mulumesc, spuse ea. mi pare ru, n-am vrut s
El ridic o mn, indicndu-i c nu era nevoie s se justifice.
Punnd cana pe colul biroului, i trase scaunul de dup birou,
aezndu-se n faa ei. O ls cteva momente nainte s-o ntrebe
din nou ce se ntmplase.
Cineva a ncercat s m omoare, rosti ea, cu vocea mai ferm
acum. Noaptea trecut, n oaz. Ei au ucis-o i pe Alex, nu s-a
sinucis.
El vru s spun ceva i deschise gura pe jumtate, apoi se gndi
179

mai bine i o ls s-i depene povestea n felul ei, n ritmul ei.


Freya puse la o parte flanela, lu can i sorbi, venindu-i n fire.
Apoi, ncepu s vorbeasc, zicndu-i tot ce se ntmplase n ziua
precedent, ncepnd cu revelaia pe care o avusese cnd Molly
Kiernan i spusese despre injecia cu morfin i continund cu
doctorul Rashid, secia de poliie, misteriosul sac de pnz,
gemenii, urmrirea prin oaz totul. Flin ascult aplecat n fa,
cu ochii mijii a concentrare, fr s comenteze, prnd calm la
exterior, dei ceva din intensitatea privirii lui, felul n care minile
i tremurau uor sugerau c povestea l afecta mai mult dect voia
s recunoasc. Dup ce termin, el i ceru s vad lucrurile pe
care le adusese cu ea. Ea i puse rucsacul pe genunchi i l
deschise, dndu-i rnd pe rnd obiectele: camera foto, cutia cu
film, busola. Flin le lu pe fiecare pe rnd i le examin.
Au ucis-o pe Alex, repet Freya. i are ceva de-a face cu omul
pe care l-au gsit n deert i cu lucrurile lui. Rudi Schmidt, aa
scria n buletin. i zice ceva?
Flin cltin din cap, cu ochii plecai, uitndu-se la aparatul de
fotografiat, fr s o priveasc n ochi.
N-am auzit de el.
De ce ar fi fost Alex interesat de lucrurile lui? De ce ar
ucide-o cineva pentru ele?
Nu tim cu certitudine c a ucis-o cineva, Freya. Nu ar trebui
s tragem
Ba tiu, insist ea. I-am vzut. Am vzut ce i-au fcut
btrnului fermier. Mi-au ucis sora, i-au fcut o injecie. i vreau
s tiu de ce.
El i ridic privirea spre ea. Pru gata a zice ceva, dar se gndi
mai bine i ddu doar reticent din cap.
OK, te cred. Cineva a ucis-o pe Alex.
Se privir n ochi o clip, apoi el ncepu s examineze din nou
obiectele. Puse aparatul foto i filmul pe birou i deschise busola,
privind prin obiectiv, ciupind firul din alam rupt.
Mai spune-mi despre celelalte lucruri din sac, zise el. Harta,
obeliscul din lut.
Ea i descrise simbolurile misterioase de pe obelisc, distanele i
180

datele de pe hart. n tot acest timp, Flin i fcu de lucru cu


busola, prnd s asculte doar pe jumtate ceea ce i spunea, dei,
ca i mai nainte, tremurul de-abia perceptibil al minii lui i
strlucirea din ochi preau s trdeze un grad mai mare de interes
ba chiar entuziasm dect lsa s se ntrevad atitudinea lui
nonalant.
Cred c acest Rudi Schmidt ncerca s mearg din Gilf Kebir
la Dakhla, zise Freya, cu ochii la englez, ncercnd s-i descifreze
expresia, s-i dea seama dac o lua sau nu n serios. tiu c Alex
a lucrat n Gilf Kebir, mi-a spus despre asta n scrisorile ei. Exist
o legtur. Nu tiu ce anume, dar exist cu siguran o conexiune
i de aceea a fost ucis.
Lu camera foto i filmul, ridicndu-le.
i cred c rspunsurile sunt aici. De aceea voiau brbaii din
oaz filmele. Pentru c ne vor spune ce se ntmpl. Trebuie s le
developm.
Din nou se ls tcerea. Flin continu s nvrt busola n
mn. Apoi, ca i cnd ar fi luat o hotrre, o puse napoi n
rucsacul Freyei i se ridic n picioare.
Ba trebuie s te ducem undeva unde s fii n siguran, rosti
el. Te duc la ambasada american.
Dup ce developm filmele.
Acum. Nu tiu ce se ntmpl, cine sunt aceti oameni, dar
este clar c sunt periculoi i cu ct te scoatem mai repede de aici,
cu att mai bine. Haide, s mergem!
i ntinse o mn, ca s o ajute s se ridice, dar ea rmase
locului.
Vreau s tiu ce e pe filme. Mi-au ucis sora i vreau s tiu
de ce.
Freya, filmele alea au stat n mijlocul Saharei, probabil ani de
zile. ansele de a le putea developa sunt de una la o sut. Ba chiar
una la o mie.
Eu tot vreau s ncerc, spuse ea. Mai nti, facem asta, apoi
mergem la ambasad.
Nu. Brusc, tonul lui deveni tios. Filmele pot atepta, Freya.
Vreau s te vd undeva n siguran. Nu tii
181

Se opri.
Ce? zise ea. Ce nu tiu?
Dei avea ochii roii din pricina epuizrii i faa palid i tras,
era atent i plin de energie, privirea ei sfredelindu-l pe Flin.
Ce nu tiu? repet ea.
El oft exasperat.
Uite ce e, Alex mi-a fost o prieten foarte drag
A fost sora mea.
i i datorez s m asigur c nu i se va ntmpla nimic.
i eu i datorez s aflu de ce a fost ucis.
Amndoi ncepur s ridice tonul.
Nu te las s rtceti prin Cairo, izbucni el. Nu dup ce s-a
ntmplat una ca asta. Te duc la ambasad.
Dup ce developez filmele.
Acum! Ai nevoie de protecie.
Nu-mi vorbi de sus.
Nu i vorbesc de sus, la naiba! ncerc s te ajut.
Fu rndul ei s izbucneasc:
N-am nevoie de ajutor i n-am nevoie de protecie. Trebuie s
tiu care-i treaba cu aceste filme i de ce-au ncercat s m
omoare. De ce au ucis-o pe Alex.
Nu tim
Ba da, tim! I-am vzut pe brbaii aceia din casa ei i de ce
au fost n stare. Au ucis-o pe Alex i am de gnd s aflu de ce.
Se ridic n picioare att de violent, nct rsturn scaunul,
ndesnd aparatul foto i filmul n rucsac, deschise larg ua i
travers coridorul pn la lifturi. Flin veni dup ea.
Stai aa, ateapt!
Ea l ignor, apsnd cu degetul mare butonul care chem
ascensorul.
Freya, ai ncredere n mine de data aceasta, o implor el.
Locuiesc n Egipt, cunosc acest tip de oameni. Orice i-ai datora lui
Alex, n-ar vrea s mori pentru asta.
Uile de lemn ale liftului se deschiser cu un crit i ea pi n
interiorul lui, apsnd butonul pentru parter, continund s-l
ignore.
182

Freya, te rog, ascult-m, ncerc doar


Uile ncepur s se nchid, dar Flin le opri cu piciorul.
Hristoase, eti la fel de ncpnat ca i sor-ta!
Crede-m, Alex era mult mai flexibil, replic ea furioas,
apsnd butoanele, ncercnd s fac uile s se nchid.
Urm o pauz scurt, n care Freya continu s loveasc
butoanele de pe panoul de control, iar Flin inu n continuare uile
blocate nainte s pufie amuzat. Ea l privi, apoi zmbi la rndu-i.
El fcu un pas napoi, ea l urm ieind din ascensor i uile se
nchiser n urma lor.
Accept un compromis, rosti el. Tu f-mi pe plac i du-te la
ambasad, iar eu voi developa filmele. Am un prieten care lucreaz
la Muzeul de Antichiti din Cairo, la Departamentul de fotografie,
le va putea rezolva pe loc. De ndat ce sunt gata, i le aduc. E bine
aa?
Ea medita o clip, apoi ddu din cap.
Bine.
OK, spuse el. ine liftul, trebuie doar s pun la loc nite
lucrri i s-mi iau portofelul i mobilul.
Dispru n birou, iar ua se nchise n spatele lui. Liftul fusese
chemat deja de altcineva i se ndrepta zgomotos spre parter. Freya
aps pe buton i se plimb de-a lungul coridorului, uitndu-se
mai nti la un avizier pliante pentru diverse concerte, o vnzare
de cri second-hand, un simpozion Naghib Mahfuz i apoi pe
fereastr. Se auzi un sunet slab de pai pe scri, dincolo de
ascensor, de-abia perceptibil n spatele uii casei scrilor.
Biroul lui Brodie se afla la etajul patru, ultimul etaj, n cadrul
Catedrei de limba englez, din cine tie ce motiv i fereastra ddea
spre grdinile campusului peluze, palmieri, garduri vii i, n
spate, ctre agitaia haotic din Piaa Tahrir. Vzu un grup de
studeni hoinrind agale, urmai de doi brbai voinici. Ceva legat
de acetia doi feele dure, siluetele greoaie, musculoase prea
nelalocul lui ntr-o universitate. Se simi brusc cuprins de fric.
Flin! l strig ea.
Vin, se auzi vocea acestuia.
Ascensorul urca din nou, cu hurduciala strident a unei
183

mainrii. Ea se ndrept spre el, aps butonul din nou i se


ntoarse la fereastr, ntrebndu-se de ce ntrzia Flin atta. Cei
doi brbai nc erau acolo, n grdin, n picioare, unul dintre ei
fumnd, cellalt vorbind la telefon. n casa scrii, sunetul de pai
se auzea tot mai tare. Un ecou ritmic, rece al pantofilor pe
linoleum, dou sau trei persoane din cte se auzea. Traversnd din
nou coridorul, deschise ua de la casa scrilor i se uit n jos.
Vzu balustrade, o fie ngust din scri i, dou etaje mai jos, o
mn de brbat urcnd pe balustrad. O mn mare, crnoas, pe
jumtate pierdut sub o mas de inele de aur masive. La fel ca
Se trase napoi. nchiznd ncet ua, fugi la biroul lui Flin i ddu
buzna.
Sunt aici!
Acesta inea receptorul telefonului n mn: pru speriat de
sosirea ei.
Freya! Tocmai
Sunt aici, repet ea ntrerupndu-l. Brbaii din oaz. Cei
care au ncercat s m ucid. Urc pe scri. i cred c i n lift.
Se atept ca el s oviasc, s ntrebe dac era sigur de ceea
ce vzuse, dar el reacion imediat:
Te sun eu napoi, strig el.
Trnti receptorul, o apuc pe Freya de bra i o trase din nou pe
coridor. n clipa aceea se auzi o bufnitur i un declic, iar uile
ascensorului ncepur s se deschid. Din nou, el reacion
imediat. mpingnd-o protector n spatele lui, naint. Cnd uile
se deschiser de tot, apru un brbat n costum, cu o arm n
mn. Flin l lovi cu pumnul, ocant de tare, pumnul lui ca un
fulger de oel sprgndu-i nasul brbatului. Acesta zbur pe spate,
sngele curgndu-i peste gur i brbie, ciocnindu-se de peretele
din fund al ascensorului. nainte s aib mcar timp s-i dea
seama ce se ntmpl, Flin naintase i dezlnuise ali trei pumni
succesivi, unul n stomacul brbatului, fcndu-l s se chirceasc
n fa, altul n rinichi, care l trnti pe o parte n colul liftului i al
treilea n maxilar, care l dobor la podea, unde rmase ameit i
gemnd.
O, Doamne! murmur Freya uimit.
184

Nu mi-a lsat impresia c ar veni ca s bem ceai i s stm la


taclale, i explic Flin.
Prinznd-o pe Freya de bra, o duse de-a lungul coridorului,
printr-o ieire n caz de incendiu. n vreme ce ua se nchise n
urma lor, se deschise cea a casei scrilor.
Se aflau n captul unei succesiuni scurte de trepte metalice
care duceau spre acoperiul unei cldiri nvecinate, puin mai
joas. Le coborr cte dou odat, srind pe acoperiul pietruit i
alergnd pe o pasarel ngust, trecnd pe lng nite aparate de
aer condiionat enorme.
Unde dracu ai nvat s faci asta? ntreb ea gfind.
Cambridge, rspunse el privind peste umr, s se asigure c
nu erau urmrii. Am fcut box. Singurul lucru care m-a ajutat s
trec prin cei trei ani de hieratic a Regatului Mijlociu al Egiptului.
Ajunser la un alt ir de trepte. Acestea i duser n sus, la un
acoperi mult mai mare, cu o cupol mic i alb n centru i
grupuri de cactui n ghivece n coluri. Cnd ncepur s-l
traverseze, ua pentru ieirea n caz de incendiu se izbi de perete
n spatele lor. Se auzir strigte i tropieli. ncepur s alerge, un
grup de studeni privindu-i surprini cnd trecur n fug pe lng
banca pe care stteau.
Ai ntrziat cu eseul, Aisha Farsi, strig Flin ntorcndu-se pe
jumtate i fcndu-i semn cu degetul unei fete plinue, cu o
basma de mtase. Mine, la prima or, s-l vd pe birou.
Da, profesore Brodie, spuse fa ncercnd s ascund igara
din mn.
i fumatul e interzis!
Trecur pe lng o camer de rugciune, cu rnduri de oameni
ngenuncheai, cu frunile apsate pe podeaua mochetat, apoi, pe
o alt u, intrar din nou n cldire. Flin trnti ua i trase
zvoarele sus i jos.
Repede! strig el.
O conduse pe Freya de-a lungul unui coridor slab iluminat, pe
lng o succesiune de sli de clas i birouri. ntreaga cldire pru
s vibreze, cnd picioare i pumni ncepur s loveasc n ua pe
care tocmai o nchisese. Pe la jumtatea coridorului, vzur nite
185

scri nguste la dreapta lor, flancate de o pereche de rcitoare cu


ap. ncepur s coboare, doar ca s se dea napoi cnd dou
siluete aprur jos brbaii pe care Freya i vzuse ateptnd
afar.
La naiba! mormi Flin.
n spatele lor, loviturile deveneau tot mai puternice i mai
furioase.
La naiba, la naiba, la naiba!
Privi frenetic n jur. Desprinse unul dintre rcitoarele cu ap i l
mpinse pe podea, n josul scrilor, nspre cei doi brbai care
veneau urlnd. Strigtele lor fur curmate brusc cnd rcitorul i
nimeri n plin cu o bufnitur i apoi un jet de ap. Ua prea s
reziste.
Haide! url Flin apucnd-o pe Freya de mn.
Sprintnd de-a lungul coridorului, nvlir printr-o alt ieire
de urgen i coborr pe o scar exterioar care ddea ntr-o
curte de dedesubt.
Ai ntrziat din nou la cursuri, Flin? strig o voce cunoscut.
Vai de mine, pn i egiptenii antici erau mai punctuali dect tine!
Foarte amuzant, Alan, murmur Flin trecnd grbit cu Freya
pe lng colegul su, intrnd n cantina campusului.
Traversar sala n fug, oamenii de la mese privindu-i cu uimire
n timp ce fcur slalom printre rndurile de scaune i mese din
metal i ieir pe o alt u de la cellalt capt, din nou n curtea
universitii. ncetinir i se oprir respirnd greu. Aproape
imediat se auzir strigte la stnga lor, cnd trei siluete ddur
nval de dup cldire i alte strigte n urma lor, cnd gemenii
ddur buzna n cantin, trecnd ca buldozerele prin mobilier,
farfuriile i cnile cznd ca o cascad, oamenii de la mese
protestnd cu ipete.
Hristoase, sunt peste tot! strig Flin fcndu-i semn Freyei s
treac peste o pasarel cu zbrele dintre terenul de tenis i cel de
volei.
Srir la dreapta, apoi la stnga de-a lungul unei alei largi
strjuit de aviziere i ieir pe o poart de fier nalt. Se aflau pe o
strad de la marginea universitii, cu maini i taxiuri trecnd n
186

grab prin faa lor.


Urmritorii lor nc nu ajunser la alee i, pentru o clip, Freya
crezu c vor reui s se piard prin mulimea care se mbulzea pe
trotuar. Apoi, la dreapta ei, vzu un BMW negru parcat pe
bordur. Dou persoane se rezemau de el, ambele cu acelai
aspect amenintor, dur, precum cei care i urmreau. O main
identic se afla n partea opus, n faa unui McDonalds. Ali doi
brbai stteau lng el, n vreme ce, la 100 de metri n stnga lor,
dnd trcoale unui semafor, se zreau alte trei matahale. Se auzir
nite pai grbii i urmritorii venir n urma lor, blocnd strada,
ncetinind pasul cnd i ddur seama c prada lor era prins n
capcan. Flin i puse un bra protector n jurul Freyei, trgnd-o
spre el.
Fir-ar! rosti el.

187

DAKHLA
Cnd intri n Oaza Dakhla, de fiecare parte a autostrzii
principale din deert se afl cte o pereche de sculpturi metalice
nalte, destul de grosolane, sub form de palmieri. n afar de un
ir de stlpi de telegraf i nite semne rutiere, sunt singurele
obiecte fcute de mna omului n peisajul altminteri pustiu.
Aici l atept Zahir pe fratele lui, Said, Toyota fiind parcat ntro fie ngust de umbr, la poalele uneia dintre sculpturi,
cmpiile cu tufiuri reprezentnd singurele obstacole ntre el i
dunele de nisip de dup ele. Trecur zece minute, apoi, n
deprtare, apru imaginea deformat de cldur a unei
motociclete. Drumul pe care venea se dizolvase ntr-un miraj
sticlos, prnd c motociclistul mergea pe ap. Veni tot mai
aproape i mai aproape, nainte s se vad clar, parcurgnd
ultimele cteva sute de metri i oprindu-se cu un scrit lng
Land Cruiser.
Ceva? ntreb Zahir aplecndu-se pe fereastr.
Mafeesh haga, rspunse Said, oprind motorul i scuturndui praful din pr. Nimic. Am fost pn n Kharga i nimeni nu tie
nimic. Ai fost la el-shorty? Poliia?
Zahir pufi a desconsiderare.
Idioi. Au spus c probabil a fugit cu Mahmoud Gharoub. Miau rs n nas. Cred c, dac suntem beduini, suntem nebuni.
Fratele lui mormi.
Vrei s caut n continuare? A putea merge pn la AlFarafra, s vorbesc cu oamenii de acolo?
Zahir reflect o clip, apoi ncuviin din cap.
Eu continui s ntreb prin Dakhla. Cineva trebuie s tie
ceva.
Fratele lui porni motorul, o Jawa 350 veche i, cu un semn din
cap, o apuc spre nord.
Zahir l privi ndeprtndu-se, apoi porni maina. Nu demar
188

imediat, ci sttu acolo, cu ambreiajul neapsat i motorul n


funciune, privind deertul. Pipi buzunarul de la djellaba i
scoase o busol verde, de metal. Lsndu-i ncheieturile minilor
pe volan, o deschise i se uit la iniialele mzglite pe interiorul
capacului. AH. Aranj lupa i roti inelul, trecu un deget peste firul
de alam ntins, murmurnd ca pentru sine. Apoi, cltinnd din
cap, vr busola n buzunar, bg n viteza nti i porni la drum,
roile Land Cruiserului derapnd i agitndu-se pe pietri, praful
strnindu-se dedesubt.

189

CAIRO
Ce facem? ntreb Freya uitndu-se cu disperare n jur.
Chiar nu tiu, spuse Flin cu pumnii ncletai, ntorcndu-i
capul n stnga i n dreapta, evalund situaia.
Doi brbai rezemai de un BMW pe o parte a strzii, la dreapta
lor, ali doi chiar vizavi de primii, lng un al doilea BMW, trei la
semafor i, venind n spatele lor, cinci brbai condui de gemenii
identici, n costumele lor Armani i tricourile de fotbal rou cu alb.
Urmritorii ajunser la poarta universitii i intrar pe ea,
oprindu-se la doi metri distan, desprii de Flin i Freya de un
grup de pietoni care se mbrnceau. i traser jachetele, lsnd s
se vad nite pistoale Glock. Unul dintre ei art nspre Freya i
mormi ceva n arab.
Ce spune? ntreb ea.
i-a zis s-i dai jos rucsacul i s i-l arunci, rspunse Flin.
Ar trebui s-o fac?
Se pare c nu prea avem de ales.
Geamnul i repet cererea, de data aceasta mai tare.
Amenintor.
Apuc-l ncet, zise Flin.
Cnd Freya ncepu s-i dea jos rucsacul, un taxi un Fiat 124
uzat, negru cu alb trase lng bordura din spatele lor. Ea i
scoase rucsacul inndu-l n mini, nevrnd s-i dea drumul.
Yalla nimsheh! ip geamnul fcndu-i semn cu mna s-i
arunce rucsacul. Bisoraa, bisoraa!
oferul de taxi ieise de-acum din main, lsnd deschis ua
oferului i motorul n funciune, ca s o ajute pe o femeie n
vrst s coboare de pe bancheta din spate, pe trotuar. Flin privi
brusc n direcia aceea, la fel i Freya.
Bisoraa! strig geamnul pierzndu-i rbdarea: att el, ct i
fratele lui i desfceau jachetele, apucndu-i pistoalele.
Mai bine le-ai da rucsacul, rosti Flin ntorcndu-se ctre
190

Freya i ntinzndu-se dup rucsac, cu ochii din nou spre taxi,


cnd oferul se duse la portbagaj, l deschise i ncepu s se
opinteasc la o valiz enorm. Haide, Freya, nu e un joc! Vocea lui
Flin era inutil de tare, exagerat de tare. D-le rucsacul!
ncerc s-i trag rucsacul. Freya simi ce voia s fac i inu
tare de el, ctignd cteva secunde n plus n vreme ce oferul
ls valiza pe asfalt i trnti capacul portbagajului. Flin trase de
rucsac, ajungnd fa n fa cu Freya.
Urc-te n spate, murmur el. Eu conduc.
Se ddu din nou ndrt, trgnd de rucsac, protestnd din nou
teatral nainte s-i dea drumul brusc i s se repead spre dreapta
lui, trimindu-l nspre gemeni pe un brbat care cra pe cap o
tav mare cu aish baladi. Se auzir strigte, arme fluturar, apoi
un zngnit sonor cnd tava se lovi de trotuar. n acel scurt
moment de confuzie, Freya se arunc n spatele taxiului. Flin se
azvrli pe scaunul oferului. Nici nu se deranj s nchid ua,
doar i arunc rucsacul peste umr Freyei, bg n vitez i aps
acceleraia. Proprietarul taxiului privi mut de uimire n timp ce
pinea lui cea de toate zilele i plec din faa ochilor cu un scrnet
de roi.
ine-te bine! url Flin, silueta lui nalt fiind nghesuit n
spaiul limitat din faa volanului.
Vir pe dup un autobuz, colul din dreapta-spate al acestuia
agnd cele dou ui deschise ale taxiului i nchizndu-le. Bg
n a doua i apoi n a treia, se strecur prin trafic prinznd vitez,
acul vitezometrului lund-o razna n bord.
Freya se rsuci, privind napoi. Gemenii rmseser pe trotuar,
fcnd semne disperate ctre unul din BMW-uri n timp ce, peste
drum, cellalt pornise deja dup ei, anvelopele lui scond fum
atunci cnd demar.
Vin dup noi! strig ea.
Taxiul era acum aproape de semaforul de la captul strzii,
vasta ntindere haotic a Pieei Tahrir deschizndu-se n faa lor.
Semaforul era rou, mainile stnd la coad, un poliist n
uniform alb fiind postat n mijlocul drumului, cu un bra ridicat.
Flin vir la stnga pe o band goal i urc bordura, mprtiindu191

le pe cele trei matahale care stteau acolo, trecnd de semafor. Se


auzi o cacofonie de huiduieli i o serie de fluierturi ale poliistului
n vreme ce virar dup col, intrnd n traficul pieei. Derapar, se
redresar, derapar din nou, lovindu-se de laterala unei furgonete
care intr la rndul ei ntr-un minibus, forndu-l s ias de pe
osea, ntr-un chioc cu fructe. Pietonii srir din drum, strignd
i gesticulnd, portocalele i pepenii verzi cznd la pmnt ca o
cascad, ca nite bile enorme.
Am rnit pe careva? ntreb Flin.
Nu cred, rspunse Freya privind n spate, la haosul creat, cu
stomacul strns.
El ddu din cap i continu n vitez, picioarele dansndu-i
nebunete pe pedalele de frn, ambreiaj i acceleraie, mna
dreapt zburnd nainte i napoi ntre volan i schimbtorul de
viteze. n spatele lor, unul din BMW-urile negre ni de dup col.
Al doilea l urm o clip mai trziu, cele dou maini fcnd slalom
prin trafic ntr-o urmrire nverunat, alte vehicule dndu-se la o
parte din calea lor, claxonnd furios. Mai puternice dect Fiatul lor
vechi, BMW-urile i ajunser rapid din urm pe Flin i Freya,
apropiindu-se la vreo 20 de metri. Flin frn i smuci volanul spre
dreapta, ieind n scrit de roi din pia, pe o strad larg cu
ceea ce trebuie s fi fost cndva cldiri coloniale bogat
ornamentate. Firme trecur pe lng ei cu viteza fulgerului:
Memphis Bazaar, Turkish Airlines, Pharaonic Insurance n timp
ce vitezometrul taxiului i atinse limita maxim, nainte ca Flin s
calce din nou frna i s ntoarc volanul, spre o insul rutier n
mijlocul creia se afla statuia unui brbat cu fes, apoi pe o alt
strad. BMW-urile disprur pentru o clip, dup care se ivir din
nou.
Sunt prea rapizi, strig Flin aruncnd nc o privire n
oglinda retrovizoare. Nu avem cum s ne ndeprtm.
Ca i cum ar fi vrut s sublinieze ceea ce tocmai se spusese,
primul BMW acceler brusc. Lansndu-se nainte, se izbi de bara
lor de protecie din spate, catapultnd-o pe Freya, care ip, n
spatele scaunului lui Flin.
Eti OK? ntreb el.
192

OK, spuse ea atingndu-l pe umr i ncercnd s par mai


puin agitat dect era.
BMW-ul rmase n urm, acceler i i lovi din nou, apoi trecu
pe banda goal din sensul opus, gonind n paralel cu ei.
Are un pistol! l avertiz ea pe Flin cnd brbatul de pe
scaunul din dreapta ndrept un pistol spre ei prin fereastra
deschis: era suficient de aproape de ei, ca s-i vad dinii galbeni
i alunia de sub ochiul drept.
ine-te bine!
Flin clc frna, BMW-ul zburnd nainte, n timp ce el vir
Fiatul pe o strad lateral. Cotind brusc, ca s evite un grup de
eleve, drm cruciorul unui vnztor ambulant o ploaie de
nuci i semine lovindu-se de parbrizul lor ca grindina nainte s
ndrepte maina i s se ndeprteze n vitez. Se auzir sirene,
dei, n toat confuzia, era imposibil s-i dai seama din ce direcie
anume.
Cellalt e nc pe urmele noastre! strig Freya n vreme ce al
doilea BMW lu colul cu un rget.
Se ndrepta spre ei, gemenii aplecndu-se pe geamuri i trgnd
focuri de arm. Pietonii se mprtiar pe trotuare, ipnd i
aruncndu-se la pmnt. Un glon lovi luneta taxiului,
mprocnd-o pe Freya cu buci de sticl. Un altul trecu pe lng
umrul lui Flin, spulbernd tabloul de bord.
Cred c nu v voi taxa pentru aceast curs, glumi el
sumbru, chinuindu-se s pstreze controlul vehiculului n timp ce
gonea printr-o intersecie, direct n faa unui autobuz care venea
din sens opus.
Freya se rsuci pe bancheta din spate, sticla scrind sub ea.
Mainile din spatele acestuia se ciocnir ca nite piese de domino
cnd autobuzul frn brusc, ca s evite o coliziune.
Mcar l-am pierdut pe cellalt, strig ea aezndu-se din nou
cu faa, prul fluturndu-i nebunete n vnt.
S sperm, mormi Flin virnd cnd primul BMW apru din
nou de pe o strad lateral, anvelopele scrind cnd trecu
nvalnic peste asfaltul prfuit, ateriznd n spatele mainii
gemenilor.
193

Scncetul sirenelor se ntei brusc i mai nti una, apoi dou,


dup aceea trei maini Daewoo de poliie se alturar urmririi.
Pentru numele lui Dumnezeu, blestem Flin cnd o
motociclet de poliie se lu i ea dup ei, derapnd i lovindu-se
de o stiv de cuti de lemn cu porumbei.
Freya l zri pe motociclist ridicndu-se ameit n picioare, pene
roind n jurul lui ca o zpad murdar, dup care luar colul i
acesta dispru din raza lor vizual.
Se ndeprtau acum de centrul oraului. Arhitectura european
de la nceputul secolului fu nlocuit de blocuri de beton urte,
intercalate cu moschei i cldiri cu aspect medieval, cu zidrie
masiv i ferestre complicat arcuite. Traficul ncepu s se
nteeasc, sufocndu-se n blocaje i cozi tot mai strnse,
forndu-l pe Flin s schimbe constant direcia n vreme ce se
chinuia att s rmn naintea urmritorilor, ct i s evite a lovi
pietoni i alte vehicule. Dou dintre mainile de poliie se
ciocniser n timp ce ncercau s depeasc BMW-ul, muteriii
dndu-se la o parte cnd una dintre ele intr n mobilierul din faa
unei cafenele, mprtiind mese i scaune n toate direciile.
Cealalt se lovi de bordur i se rsturn, alunecnd pe strad
ntr-o ploaie de scntei nainte s se ciocneasc de un felinar. Cel
de-al treilea Daewoo reui s mai in pasul cu ei cteva curbe
nainte s ias i el din urmrire, apreciind greit distana la un
col i lovindu-se de partea din spate a unui camion oprit, plin cu
bovine, animalele ngrozite clcndu-se n picioare i ieind pe ua
din spate a camionului, apoi alergnd n josul strzii. Venir i alte
vehicule de poliie, sirenele urlnd asurzitor, girofarurile
strlucind, dar ritmul era prea intens i, unul cte unul, rmaser
n urm i se pierdur. Doar BMW-urile rmaser pe urmele lui
Flin i ale Freyei, nenduplecate, repetnd fiecare micare i viraj,
refuznd s le piard urma.
Se repezir ntr-o pia de sub un zid de metereze falnice i, de
acolo, ntr-o strad lateral primejdios de ngust, mulimile de
oameni srind panicai n toate prile pe strada plin cu gropi. De
fiecare parte se puteau vedea magazine i tarabe alunecnd pe
lng ei, un chioc al unui mcelar, plin cu mruntaie roz
194

alunecoase i saci enormi plini cu bumbac alb, pufos. Strada


deveni tot mai ngust i mai ngust, strngndu-se n jurul lor,
devenind imposibil s se fereasc de focurile de arm trase din
BMW-ul aflat n spatele lor.
Trebuie s ieim de aici! url Freya.
Flin nu rspunse, ci privi doar fix nainte, claxonnd n vreme
ce goneau spre o poart masiv din piatr, arcul ei central fiind
strjuit de o pereche de minarete nalte. Poarta era n renovare, iar
faada ei era acoperit cu o reea de schele din lemn ubrede,
scndurile fiind pline cu saci de ciment i uriae blocuri de piatr.
ncearc s ne nimereasc anvelopele! vocea Freyei era
disperat, privind cnd nainte, cnd napoi, ntre BMW i poart.
Te rog, Flin, trebuie s iei de pe strada asta! Trebuie s-o faci
acum!
El nu spuse nimic, cu ochii aintii asupra schelelor, cu
maxilarul ncletat. Arunc o privire n oglinda retrovizoare, ridic
o secund piciorul de pe acceleraie, pentru ca BMW-urile s se
apropie i mai mult, apoi o clc din nou, trgnd volanul spre
dreapta. Freya ip.
Ce dracu
Ferete-te i ine-te bine! i strig el izbind Fiatul de pilonii de
lemn care sprijineau schela. Structura se zgli, se nclin i
ncepu s se prbueasc. Fiatul i BMW-ul din fa de-abia
trecur, nainte ca ntreaga structur s se prbueasc n grmezi
de praf i de moloz, zdrobind al doilea BMW ca pe un ou sub
baros.
i apoi rmase unul, rosti Flin.
Frn i vir la stnga, gonind n zigzag printr-un labirint de
strzi din ce n ce mai late, pn ajunse pe o osea suspendat
care ducea napoi spre centrul oraului. Dei strada era
aglomerat, traficul se desfura rapid. Cu o mulime de spaii
ntre vehicule, Flin reui s duc taxiul pn la 100 de kilometri pe
or, schimbnd ntruna cele trei benzi n timp ce i croia drum
prin labirintul de maini i camioane, turnurile i panourile
publicitare din centrul oraului Cairo nghesuindu-se treptat n
jurul lor. Poate c BMW-ul era mai rapid, dar Fiatul mic ca o
195

cutie, uor de manevrat era mai bine adaptat pentru aceste


condiii. ncet i constant, ncepur s se ndeprteze, gemenii
rmnnd tot mai mult n urma lor. Cnd n sfrit ieir de pe
oseaua suspendat, accelernd pe un drum alunecos care i duse
napoi spre captul de sus al Pieei Tahrir, unde ncepuse toat
urmrirea, aveau aproape 400 de metri avans fa de urmritorii
lor.
Cred c vom reui, declar Flin uitndu-se peste umr.
Pzea!
Trase de volan, apsnd simultan frna: Fiatul se opri patinnd,
la civa centimetri distan de partea din spate a unei furgonete
pline cu conopid. n fa, ntinzndu-se aparent de-a lungul
ntregii lungimi a pieei, erau coloane de maini blocnd toate cele
trei benzi. Bg n mararier, vrnd s ajung pe banda exterioar,
unde ar fi putut s ntoarc i s scape din blocaj. Dar un autocar
cu turiti veni direct n spatele lor i un altul pe banda exterioar,
la stnga lor, un camion plin cu ciment blocndu-i de tot cnd
trase n dreapta lor. Brusc, nu mai puteau merge nici unde.
Morii m-sii! ip Flin lovind cu pumnul n volan. Apoi: Iei!
Izbi portiera i i trnti picioarele pe asfalt. Freya apuc
rucsacul i l urm. Ignorar strigtele celorlali oferi i sprintar
prin trafic pn pe trotuar.
Se aflau la captul nordic al Pieei Tahrir, lng o enorm
cldire portocaliu-rozalie nconjurat de zbrele de fier. Flin privi
napoi, ncercnd s-i vad pe urmritorii lor, apoi o apuc pe
Freya de mn i o trase n grab dincolo de zbrele, printr-o
poart, n grdinile din faa cldirii. Erau iazuri ornamentale,
diverse sculpturi i statui egiptene antice i mulimi ntregi de
turiti i elevi. Poliiti n uniforme alb stteau de paz, cu
mitraliere AK-47 n brae. Nimeni nu i bg n seam. Flin ezit,
privind nainte i napoi, ncercnd s decid ce s fac. Imediat
lng poart era un rnd de chiocuri cu faade de sticl, unul
dintre ele tocmai eliberndu-se. Se ndreptar ntr-acolo i
cumprar dou bilete.
Repede, spuse el ndrumnd-o pe Freya prin grdini i n sus
pe scri, spre intrarea arcuit a cldirii.
196

Cnd ajunser sus, ea l prinse de bra i i art.


Privete!
Privind spre pia, putur distinge capetele rotunde ale
gemenilor alergnd de-a lungul vehiculelor staionare, la o oarecare
distan de taxiul abandonat. Privir pentru o clip, apoi intrar
repede.

Cnd Romani Girgis era furios, striga i rupea lucruri. Cnd era
foarte furios, rnea oameni, suferina altora oferindu-i o eliberare
de propriile necazuri. Totui, cnd era de-a dreptul incandescent,
genul acela de furie vulcanic ncins la maximum, care i-ar face
pe alii s aib spume la gur sau s strige i s vorbeasc aiurea,
i se ntmpla ceva curios. Simea gndaci. Sute i sute de gndaci
trndu-i-se pe fa, pe mini i picioare, pe corp, aa cum se
ntmplase pe cnd era copil n Manshiet Nasser.
Evident, nu erau gndaci, totul fiind doar n mintea lui. Dar, n
pofida acestui fapt, senzaia era oribil de real gdilatul
dezgusttor al antenelor lor, mersul lor grbit. Fusese la medici i
la psihanaliti i la hipnotizatori i chiar, n disperarea lui, la un
exorcist. Nici unul nu-l putuse ajuta. Insectele continuau s vin
aa cum o fcuser pe cnd era copil i aa cum o fcuser i
astzi, cnd primi apelul care l anuna c o pierduser pe fat.
ncepu cu nite furnicturi vagi, de-abia perceptibile pe obraji
i, pe msur ce vorbi la telefon i detaliile ieir la iveal, senzaia
se amplific i intensific rapid, pn cnd fiecare prticic din el
fu invadat: gndaci pe pielea lui, gndaci n gur, gndaci sub
pleoape, gndaci viermuind pn i n anus ntreaga sa fiin era
npdit de gndaci.
Zgriindu-se i plmuindu-se, tremurnd incontrolabil, termin
conversaia i form un numr, informnd-o pe persoana de la
cellalt capt al firului despre ce se ntmplase, instruind-o s fac
tot ce puteau ca s dea de urma fetei. Apoi, aruncnd telefonul, se
grbi spre cel mai apropiat du. nc mbrcat complet, intr i
197

ddu drumul la jeturile de ap, plmuindu-se ca i cum ar fi fost


n flcri.
Valea! ip el. Lsai-m n pace! Dezgusttor! Dezgusttor,
dezgusttor, dezgusttor!

Tamponndu-i fruntea cu o batist, Cy Angleton se legn n


sus pe scri, ctre intrarea principal a Universitii Americane,
oprindu-se o clip ca s priveasc la jumtatea de duzin de
maini de poliie parcate pe strad, nainte s mearg mai departe,
spre biroul agentului de paz care bloca intrarea.
Universitatea este nchis, spuse agentul de paz. Nimeni nu
poate intra sau iei.
Avusese loc un incident, explic el, poliia investiga, Angleton
trebuia s se ntoarc mai trziu, cnd primeau und verde.
Angleton era obinuit cu acest tip de oficiali minori fcea parte
din munca lui i tia din experien c existau dou abordri: s
devin fermector i s ncerce a-l duce cu zhrelul sau s-i
joace cartea de autoritate i s-i intimideze pentru a obine ceea ce
avea nevoie. Se uit la brbat i l msur din priviri, calculnd
care ar fi fost opiunea care ar fi funcionat cel mai bine n acest
caz, apoi i ddu drumul:
tiu c a avut loc un nenorocit de accident, se rsti el
scondu-i legitimaia i fluturnd-o prin faa lui. Cyrus J.
Angleton, ambasada SUA. Tocmai am primit un telefon din partea
directorului. Se pare c-a fost implicat unul dintre cetenii notri.
Se atept mcar la ceva rezisten. n schimb, omul se fstci
numaidect, cerndu-i scuze i fcndu-i semn s treac prin
detectorul de metale care evident c nu funciona, deoarece avea
chei i stilouri i tot felul de porcrii din metal prin buzunare, dar
acesta nu se declan, nici mcar un iuit.
Ai face bine s-l reparai, spuse el dndu-i un pumn
mainriei. Nu vreau s pun n pericol vieile cetenilor americani
pentru c echipamentul vostru de paz nu funcioneaz. S-a
198

neles?
Omul scnci nite scuze i spuse c va pune pe cineva s se
ocupe imediat de aceast problem.
Aa s faci, zise Angleton privindu-l furios nainte s se
ntoarc i s porneasc pe un hol lung.
Din tavan atrnau lmpi grele din alam, strlucirea lor galben
conferind locului o aur oniric, bizar de narcotic. La captul
vestibulului, urc pe cteva trepte spre ascensorul care prea de
asemenea s nu funcioneze. Obligat s o ia pe scri, gfi i
mormi pn la etajul patru.
Aici se afla un grup de poliiti care mai degrab pierdeau
vremea pe acolo, nefcnd nimic. Un cordon galben se ntindea dea lungul uii deschise a ascensorului erau urme de snge pe
podea i pe peretele din spate. Cuprinse totul dintr-o privire, apoi
se ndrept hotrt spre biroul lui Brodie i trnti ua de perete ca
i cnd ar fi avut tot dreptul s fie acolo. Intr i nchise ua dup
el. Nici unul dintre poliiti nu spuse nimic i nici nu ncerc s-l
opreasc.
Nu se atepta s descopere ceva n birou i nici nu gsi. Singura
informaie potenial util i parveni cnd aps pe butonul de
reapelare, ca s afle c ultimul apel pe care l fcuse Brodie fusese
ctre un telefon mobil. Nu se obosi s noteze numrul, nici nu avea
de ce, l recunoscu imediat: Molly Kiernan.
i vr nasul pe acolo, deschiznd sertare, uitndu-se prin
dulapuri, trecnd rapid prin eseurile aezate grmad pe biroul lui
Brodie, apoi iei din nou pe coridor. n timp ce el fusese n birou,
apruser doi indivizi noi, detectivi ntotdeauna puteai s-i dai
seama. Unul dintre ei l ntreb ce fcea acolo.
Am lsat nite eseuri pentru profesorul Brodie. Predm un
curs mpreun. Spunei-mi, este totul n regul? E mult poliie
prin preajm.
Nu, nimic nu era n regul, zise detectivul. Nu ar fi trebuit s fie
acolo, era un perimetru infracional.
Un perimetru infracional? Angleton era complet ocat,
fcnd ochii mari de uimire. Dumnezeule! A fost cineva rnit?
Asta investigau acum, explic detectivul.
199

O, Dumnezeule! repet Angleton. Spunei-mi c nu i s-a


ntmplat nimic lui Flin. Profesorului Brodie.
nc nu erau siguri ce se ntmplase, rspunse detectivul, dei,
da, se prea c profesorul Brodie fusese implicat.
O, Dumnezeule! zise Angleton a treia oar, ducndu-i o
mn la piept, fcnd pe savantul fstcit. Pot s v ajut n vreun
fel? Vreau s spun, Flin e-un prieten bun de-al meu, lucrm n
acelai departament. Dac pot s v ajut cumva, oricum
i de-acolo, totul merse strun, floare la ureche. Detectivul
ncepu s-i pun ntrebri despre Brodie, el improviz
rspunsurile, prefcndu-se ngrijorat, dar scond tot ce se putea
de la detectiv n legtur cu ntmplrile din dup-amiaza
respectiv nsoitoarea lui Brodie, vntoarea, gemenii, furtul
taxiului, totul.
i nimeni nu are nici cea mai vag idee unde ar putea fi
acum? ntreb Angleton inocent. Suntei sigur de asta?
Absolut sigur, rspunse detectivul. Dac profesorul Brodie va
lua legtura cu dumneavoastr
O s v anun de ndat, l asigur americanul. Flin e un
prieten bun i sunt convins c va vrea s clarifice toat situaia ct
mai curnd.
Dup aceea, se urc pe acoperi i parcurse paii urmririi,
sfrind la poarta lateral din partea ndeprtat a campusului
universitar, care avea de asemenea o band galben ntins de-a
latul su. Se apuc s stea de vorb cu diveri oameni pe drum,
culegnd frnturi de informaii se prea c rucsacul fetei era
important dar nimic care s schimbe radical imaginea pe care i-o
formase dup ce vorbise cu detectivul sau care, mai important, s
i dea vreun indiciu despre locul unde ar putea fi Brodie i fata. Se
mai plimb o vreme prin preajm, apoi se hotr s ncheie pe ziua
respectiv. Trecnd pe sub cordonul galben al poliiei legat de-a
latul porii, iei n strad, formnd un numr de telefon pe mobil i
ducndu-l la ureche.

200

MUZEUL DIN CAIRO


Acesta e muzeul, nu-i aa? ntreb Freya cnd trecur de
securitate, adrenalina urmririi nc pompndu-i n corp. Muzeul
de Antichiti.
Era evident, avnd n vedere statuile i sarcofagele din jurul lor,
iar Flin ddu doar din cap, conducnd-o pe sub o bolt nalt. La
dreapta i la stnga lor erau galerii; nainte, n jos, dup nite
trepte, se ntindea un atrium cavernos, cu tavanul din sticl. La
captul ndeprtat, dou siluete colosale aezate una de femeie,
cealalt de brbat se priveau mpietrite.
Bntuim puin pe aici i apoi lum un taxi spre ambasad,
spuse Flin. Preferabil, nu condus de mine.
O privi, apoi o lu prin galeria din stnga. Freya rmase locului.
Putem developa filmele, strig n urma lui.
El se opri i se ntoarse.
Ai zis c ai un prieten care lucreaz aici, la Departamentul de
fotografie. Ridic rucsacul. Putem developa filmele.
Se atept ca el s protesteze. n schimb, dup ce se gndi o
clip, el ddu din cap. ntorcndu-se, o apuc de bra ducnd-o n
cealalt direcie, n galeria din dreapta.
Bnuiesc c este mai distractiv dect s te uii la nite crlige
de pescuit din perioada neolitic, rosti el.
Trecur de o serie de sarcofage enorme majoritatea din granit
i bazalt negru suprafaa lor fiind acoperit de rnduri ngrijite
de hieroglife. Grupuri de elevi n uniforme stteau pe podea lng
ele, desennd.
Toate sunt din perioada trzie i greco-roman, explic el n
timp ce treceau pe lng ele, artnd cu mna ca un ghid. Din
punctul de vedere al calitii foarte slabe.
Fascinant, murmur Freya.
La captul galeriei era un birou de securitate cu un detector de
metale. Flin vorbi n arab cu agentul de paz, i art un fel de
201

legitimaie i o trecu pe Freya prin detector, printr-o u. Ieir din


partea public a muzeului i intrar ntr-o seciune ce prea
administrativ, cu camere pline de birouri i dulapuri pentru
dosare de ambele pri. Strbtur un coridor scurt i urcar pe o
scar n spiral, ieind ntr-un spaiu deschis, aglomerat, cu
ferestre murdare i rafturi de la podea la tavan, pline cu rnduri de
dosare etichetate.
Papirusuri, Cioburi inscripionate, Vaze, Cociuge, citi Freya
uitndu-se o clip la dosare nainte s cuprind cu privirea tot
spaiul. Erau o jumtate de duzin de dulapuri cu dosare, mobilier
ponosit mprtiat peste tot, o ghilotin de hrtie ruginit i peste
tot, stivuite n coluri i pe etajere i pe sub mese, un talmebalme de echipamente de fotografiat i developat, majoritatea
vechi i ieite din uz, toate n paragin i acoperite de praf. Cutii de
iluminat, proiectoare, aparate de mrit, muni de hrtie fotografic
alb-negru. Pare mai degrab un magazin de vechituri dect un
studio fotografic, gndi Freya.
Un brbat sttea la un birou n partea ndeprtat a ncperii
durduliu, cu prul crlionat, cu ochelari rotunzi i groi i cu un
tricou hawaian colorat vorbind la telefon. Se nvrtir pe acolo,
ateptnd s-i termine conversaia. Fiindc nu ddu nici un semn
c-ar avea de gnd s nchid, Flin tui sugestiv. Omul i ridic
privirea, i vzu i zmbi larg. ncheie rapid discuia, trnti
telefonul i sri n picioare.
Profesore Flin! ip el apropiindu-se n grab. Ce mai faci,
prietene?
Kwais, sahebee, rspunse Flin srutndu-l pe ambii obraji.
Freya, Majdi Rassoul cel mai bun fotograf arheolog din Egipt.
Freya i Majdi i ddur mna.
Ai grij cu el, o avertiz egipteanul rnjind. Frnge inimi
foarte uor.
Freya spuse c o s in minte.
Fcur ceva conversaie de complezen, Majdi descriindu-le
amnunit cum descoperise recent nite negative pe sticl pn
atunci nepublicate ale lui Antonio Beato Vechi de 150 de ani i
nevzute pn atunci! Aur curat! Absolut! nainte ca Flin s
202

ndrepte conversaia ctre scopul vizitei lor.


Am nevoie de-o favoare, zise el. S-mi developezi nite poze.
Repede, dac se poate. Poi s-o faci?
Sper c da, rspunse Majdi. La urma urmei, suntem un
studio foto.
Flin i fcu semn din cap Freyei, care i deschise rucsacul i i
ddu lui Majdi camera i cutia de film.
Au stat n deert, spuse Flin. Probabil civa ani, aa c nu
am sperane prea mari.
Depinde ce nseamn n deert, rosti egipteanul rsucind
obiectele pe toate prile. Examin mai nti aparatul Leica, apoi
cutia, deschizndu-i capacul i rsturnnd filmul folosit n palm.
Dac au stat n vrful unei dune, expuse direct la soare, atunci,
da, filmul s-a prjit i ar fi imposibil de developat. Pe de alt parte,
dac au fost acoperite
Au fost gsite ntr-un sac de pnz, spuse Freya.
n cazul sta, s-ar putea s scoatem ceva din ele. M ocup de
rol mai nti cu filmul din aparat s-ar putea s fie mai
complicat. Dorii serviciul de developare n timp ce ateptai?
Flin zmbi.
Ar fi perfect.
Serviciul Developare n timp ce ateptai lux care include i
ceai?
i mai perfect.
Majdi ip ceva n josul scrilor i, lsnd aparatul foto pe biroul
la care sttuse, travers camera spre o u de la captul cellalt al
galeriei i o deschise. nuntrul ei era o camer obscur: chiuvet,
vas de developare, dulap de uscare, cutie de iluminat, rafturi pline
cu sticle de substane chimice.
Dai-mi douzeci de minute, zise el aruncnd rola de film n
aer i prinznd-o. Fcu cu ochiul, intr n camer i nchise ua
dup el. i s nu v mozolii pe canapea! se auzi vocea lui
nfundat.
Pentru o clip, rmaser locului, jenai de ultimul comentariu.
Dup care Flin se ntinse i o atinse pe Freya pe umr.
Eti n regul?
203

Ea ddu din cap. Se simea mai calm acum, iar pulsul i se


linitise dup frenezia urmririi.
Sigur?
nc un gest de aprobare.
Tu? ntreb ea.
El i desfcu braele.
Sunt ntr-un muzeu. Nici c se putea mai bine.
Freya zmbi, mai mult de ncercarea lui de a glumi dect de
amuzament. Se privir un timp, nici unul din ei nefiind prea sigur
ce-ar fi trebuit s spun, cum s verbalizeze ocul prin care tocmai
trecuser.
tii cine erau acei brbai? ntreb ea ntr-un final.
Nu fraii Marx, asta-i sigur.
De data aceasta, ea nu zmbi. Flin o prinse de umeri, ncercnd
s-o liniteasc.
O s fie bine, zise el. Ai ncredere n mine. O s ieim din
asta.
Se mai privir cteva momente. Apoi, de parc se simeau
stnjenii de intimitate, se ndeprtar. Freya se arunc ntr-un
fotoliu i ncepu s rsfoiasc o carte cu imagini din avion ale unor
monumente egiptene; Flin se plimb prin faa dosarelor stivuite la
perete i i trecu degetul peste etichetele sepia care se dezlipeau,
scond unul la ntmplare Basoreliefuri i rsfoind distrat
paginile. Apru un btrn cu dou ceti de ceai, punnd zahr n
fiecare nainte s ias din camer. O vrabie zbur printr-un geam
deschis, se coco puin pe un ventilator i apoi iei rapid pe unde
venise. Trecur 20 de minute. 25. 30. n cele din urm, trecur
aproape 45 de minute nainte ca ua camerei obscure s se
deschid i Majdi s-i vre capul pe ea.
Ai reuit ceva? ntreb Flin ndreptndu-se spre el.
Prietenul lui era ncruntat. Prea mai puin vesel dect nainte.
Pi, am developat pozele, dac la asta te referi, dei trebuie
s-i mrturisesc c tii, nu vreau s fac pe puritanul, dar
Ddu din cap i le fcu semn s intre.
Mai bine s vedei chiar voi.
Flin i Freya se uitar unul la cellalt i l urmar n camera
204

obscur. Lumina era acum aprins, un singur bec atrnnd din


tavan. Majdi deschise dulapul de uscare i scoase o panglic lung
de negativ. l puse peste cutia de iluminat i stinse becul de
deasupra capetelor lor, apsnd n acelai timp un ntreruptor de
pe laterala cutiei. O lumin fluorescent strbtu ecranul,
iluminnd imaginile.
Vreau s spun c sunt destul de deschis la minte, mormi el
dndu-se la o parte ca s le fac loc. Dar serios acum aici e un
muzeu, nu club de sex.
Se aplecar i se uitar la negative. Dur cteva momente pn
s-i dea seama la ce se uitau. Cnd neleser, ambii se uitar
mirai unul la cellalt, ngrozii.
La naiba! murmur Flin.
Fotografiile alb-negru nfiau o femeie planturoas, nu
neatrgtoare, n ciorapi lungi, jartiere, tanga i sutien cu
jumtate de cup, dei, dup cteva poze, sutienul i tanga
disprur, dezvluind sni, un pr pubian bogat i, punctul
central al majoritii pozelor, un posterior extrem de amplu. Prea
c se afla ntr-o camer de hotel, pe un pat, uneori pe spate, cu
picioarele desfcute atletic, de cele mai multe ori n genunchi, cu
posteriorul la camer, cu mna ntre coapse, ncercnd s
introduc o banan foarte groas.
Nu mai mnnc n veci plcint cu banane, spuse Majdi
posac, jucndu-se cu ochelarii. Ce naiba te-a apucat s faci
Nu le-am fcut eu, ce naiba! Flin era nfuriat. Doamne, Majdi,
doar nu crezi c a
Nu tim cine le-a fcut, zise Freya, prnd mai puin
enervat dect cei doi brbai. Camera foto a fost gsit n deert.
Speram c pozele s ne spun cine a fost proprietarul, ce fcea
acolo.
Se pare c explora, rosti Majdi ntorcndu-i capul ntr-o
parte. Cum naiba poate s
Nu, sri Flin, te rog, nu.
Erau 36 de poze n total i o verificar pe fiecare n parte. Freya
ajunse pe la jumtate nainte s concluzioneze c era o pierdere de
vreme i s ias din nou n zona de ateptare. Flin rmase, cocoat
205

peste cutia de iluminat. Majdi deretic prin spatele lui, n timp ce


acesta studie metodic imaginile rmase, privindu-le cu atenie,
spernd n van c aveau s-i dezvluie ceva relevant. Pe cnd
ajunse la ultimele poziii, pn i Flin se resemnase cu gndul c
era o cauz pierdut. ncepu s se ndrepte de spate cnd,
deodat, se crisp i se aplec din nou, cu faa la doar civa
centimetri de ecranul cutiei.
Ce-a mai fcut acum? ntreb Majdi observndu-i interesul i
aplecndu-se lng el.
Flin i ignor ntrebarea.
Trebuie s mi-o scoi pe asta, i ceru el btnd cu degetul
ultima poz de pe film, cu vocea brusc entuziasmat.
Flin, mi-eti prieten vechi, dar chiar nu cred c acesta-i locul
potrivit
Fr banane, Majdi, i promit.
Egipteanul scoase un suspin de exasperare.
Bine, bine.
Smulse o hrtie fotografic Ilford dintr-un teanc aflat pe unul
dintre rafturi i, scondu-l pe Flin din camera obscur, trase ua
dup el.
Ai gsit ceva? ntreb Freya privindu-l.
Posibil s da, posibil s nu, spuse Flin. Majdi mi scoate o
poz.
Ce e?
S ateptm poza.
ncerc s smulg mai multe de la el, dar Flin nu-i rspunse la
ntrebri i se plimb n sus i n jos nainte s se ntoarc la ua
camerei obscure i s bat.
Eti gata?
D-mi puin timp! se auzi un rspuns nfundat.
Ct?
Zece minute.
Flin i relu plimbarea, sus-jos, sus-jos, privind ntruna ceasul
de pe perete, lovindu-se peste coaps cu mna, pn cnd ua de
la camera obscur se deschise i Majdi iei cu o hrtie A4 lucioas
n mn. Flin se ndrept rapid spre el i efectiv smulse fotografia
206

din mna prietenului su. Freya privi peste umrul lui.


Nu tia la ce se atepta poate c la dune de nisip. Sau o poz a
lui Rudi Schmidt, un indiciu despre motivul pentru care sora ei ar
fi fost interesat de el, de ce acest interes o omorse. Fotografia nu
i oferi nici unul dintre rspunsurile la care sperase ea. Nici mcar
nu prea s fi fost fcut n deert. Se vedea un fel de poart
enorm sau intrare din piatr npdit de vegetaie luxuriant, ca
i cum cldirea spre care oferea acces fusese abandonat cu mult
vreme n urm i cedat naturii. Se aplec mai mult, ncercnd s
neleag, privind porile din lemn dreptunghiulare, conturul unei
psri incrustat n pragul de deasupra, turnurile nalte, n form
de trapez, de fiecare parte. Pentru o clip, se uit lung, apoi se
ntinse i art cu degetul ctre imaginea incrustat pe faada
fiecrui turn: un obelisc cu un ciudat motiv n cruce i linie
curbat.
Am mai vzut asta, spuse ea. Pe obeliscul din argil din
rucsacul lui Rudi Schmidt, cel despre care i-am zis.
Flin doar privea n jos. Fotografia i tremur uor n mini.
Oraul Zerzura e alb ca un porumbel, opti el. i pe poarta
sa e incrustat o pasre.
Ce nseamn asta?
Nu i rspunse. n schimb, traversnd camera, apuc aparatul
Leica i l flutur prin faa lui Majdi.
Trebuie s developm filmul aflat nuntru, spuse el. Trebuie
s-l scoatem din aparat i s-l developm.
Flin, m bucur c te pot ajuta, dar mai am i alte lucruri pe
care
Trebuie s developm filmul, Majdi. Trebuie s tiu ce e pe el.
Acum. Te rog!
Egipteanul clipi, zguduit de nerbdarea prietenului su. Apoi,
cu un semn din cap, lu camera.
Dac e chiar att de important.
Chiar este important, rosti Flin. Crede-m!
Majdi rsuci aparatul.
Probabil c va dura mai mult dect cealalt rol, spuse el.
Bobina e defect, carcasa probabil c-i plin de nisip i pietri
207

Leica sunt extrem de cunoscute pentru asta i, chiar dac


reuesc s scot filmul, nu pot garanta c Ridic din umeri. O s
vd ce pot face. D-mi patruzeci de minute. Pn atunci, voi ti
dac poate fi recuperat sau nu.
O porni spre camera obscur. Flin strig dup el:
Mulumesc, sahebee! fcu o pauz, apoi adug: i-mi pare
ru c te bat la cap.
Majdi fcu un semn cu mna.
Eti egiptolog. S-i bai pe alii la cap face parte din fia
postului.
Se ntoarse, i fcu cu ochiul i dispru n camera obscur,
lsndu-i pe cei doi singuri din nou.
Vrei s-mi zici i mie ce se ntmpl? ntreb Freya. Ce e locul
acela din poz?
Flin privea din nou fotografia, capul tremurndu-i uor, de
parc nu-i venea s cread la ce se uita, un surs extrem de vag
jucndu-i n colurile gurii.
Nu pot fi absolut sigur, spuse el n cele din urm, nu nainte
s vd ce este pe cellalt film.
Dar bnuieti.
Din nou tcere, apoi:
Da. Da, bnuiesc.
O privi. Dei avea faa palid i tras, ochii i strluceau
puternic, o combinaie care l fcea i mai artos.
Cred c s-ar putea s fie un loc numit Zerzura, zise el.
Care se afl unde, mai exact?
Spre exasperarea ei, el nu-i rspunse. Se uit din nou la
fotografie, apoi la ceas. Lu o hotrre, i scoase mobilul din
buzunar i form un numr cu degetul mare, ducndu-se n
captul ndeprtat al camerei, ca s nu fie auzit. Ea i azvrli
braele n aer ca i cnd ar fi spus Ce naiba se ntmpl?, dar el
doar ridic o mn ctre ea i vorbi rapid la telefon. Dup ce
termin, i puse mobilul n buzunar, travers din nou camera i o
apuc de bra.
Ce tii despre Egiptul antic? ntreb el conducnd-o din nou
spre scrile n spiral.
208

Cam ct tiu i despre fizic cuantic, replic ea.


Atunci, e timpul pentru un curs intensiv.

Yasmin Malouff avea un secret pe care l ascunsese de prinii,


de fraii i surorile ei, de soul ei, Hosni i de angajatorul ei
american. Fuma.
Nu era ceva cutremurtor. ns, dup prerea ei, nu era un
lucru cu care o femeie ar fi trebuit s se laude. Chiar dac Hosni
probabil c n-ar fi fost prea deranjat dac ar fi aflat, familia ei mai
mult ca sigur c n-ar fi fost de acord. Iar domnul Angleton i
spusese de la bun nceput c nu va tolera fumatul la serviciu.
Putea s fac orice altceva voia n camera de hotel, i zisese el
Hristoase, poi i s lucrezi goal, dac te ajut s te concentrezi
dar igrile erau categoric interzise.
Nu era o fumtoare nrit doar trei sau patru igri Cleopatra
Lights pe zi i nu i era greu s se abin n timp ce mnuia staia
de ascultare. Doar dup-amiaz trziu, pofta devenea
insuportabil. Atunci, ncuia camera, cobora un etaj cu liftul, se
ducea la captul coridorului, lng un geam deschis i i aprindea
igara.
Astzi, dintr-un motiv oarecare, tnjise mai mult dect oricnd
dup o igar. Dup ce termin de fumat una, i aprinse imediat
alta, pauza ei n mod normal de cinci minute devenind de zece.
Apoi, i ddu seama c rmase fr mentosane i trebui s ia
liftul pn la magazinul de la parter, ca s-i cumpere. Pe cnd
ajunse n birou, cu mirosul respiraiei mascat, cu rochia curat
de scrum, trecuser aproape 20 de minute. Ceea ce n-ar fi fost o
problem dac Molly Kiernan n-ar fi primit un apel n absena ei:
becul rou de avertizare de la aparatul care nregistra numrul
acela plpia furios cnd pi pe u.
Orice alt apel spre orice alt numr n-ar fi fost o problem. Dup
vizita sa din dup-amiaza aceea, domnul Angleton i precizase clar
c trebuia s-l informeze despre orice activiti de pe mobilul lui
209

Kiernan. Trntind ua i aruncndu-i geanta pe pat, Yasmin


Malouff se grbi spre aparatul de nregistrat. nfcndu-i agenda
i un stilou, aps pe butonul red, aezndu-se, gata s
transcrie. Se auzi un fsit de energie static, apoi o voce, optit
i alertat:
Molly, sunt Flin. Sunt n Muzeul Egiptean. Cu Freya Hannen.
Developm nite poze i explic mai trziu apoi o duc la
ambasada american. Ne putem ntlni acolo? E urgent, Molly,
foarte urgent. Bine, mersi.
Sfritul apelului.
Mai derul o dat, ca s se asigure c auzise corect, c nu i
scpase i nu nelesese nimic greit. Apoi, ridicnd telefonul
special pe care Angleton l ceruse s fie instalat n camer, form
un numr. I se rspunse dup ce sun de dou ori.
Domnule Angleton, sunt Yasmin Malouff. A existat un apel,
pe mobilul lui Kiernan. Iat transcrierea
i ridic agenda i ncepu s citeasc.

Crezi c e sigur? ntreb Freya n timp ce Flin o conduse


napoi n muzeu. Imaginea cu urmritorii lor gemeni nc i era
proaspt n minte, iar galeria enorm, nesat de lume, i prea
dureros de expus dup spaiul ngust al studioului fotografic.
Dac ne caut nc?
A trecut mai bine de o or, rspunse Flin oprindu-se lng
un gigantic sarcofag din piatr i analiznd scena din faa lor. M
gndesc c, dac totui s-au gndit s intre aici, probabil c au i
plecat deja. ns nu pot s garantez, aa c ine-i ochii deschii.
Dac vezi ceva
Ce?
Fugi.
Mai privi n jur o clip, apoi porni prin galerie, cu fotografia
porii nc n mn. Freya se inu dup el. Prea, dac nu relaxat,
cel puin mai calm i mai linitit dect ea, de parc prezena attor
210

obiecte antice ar fi diluat gravitatea pericolului n care se aflau.


Strbtur aproape jumtate din lungimea galeriei, ncperea
vast rsunnd de voci i pai, apoi Flin ncepu s vorbeasc.
Zerzura este o oaz pierdut din Sahara, explic el dndu-se
la o parte cnd o hoard de colari n uniforme albastre identice se
revrsar spre ei, condui de o nvtoare care prea iritat. Am
chiar i o prezentare PowerPoint foarte bun legat de asta, dar, n
circumstanele de fa, mi-e team c va trebui s te mulumeti
cu varianta relatat.
E n regul, spuse Freya, privind njur stresat, ateptnd
parc s-l vad pe unul din gemeni srind din spatele vreunei
statui.
Numele provine de la cuvntul arab zorzor, continu Flin deabia ncepnd a se nclzi, ceea ce nseamn graur, vrabie, pasre
mic. Nu tim mare lucru despre acest loc, n afar de faptul c a
fost menionat pentru prima dat ntr-un manuscris medieval
numit Kitab al-Kanuz, n traducere, Cartea perlelor ascunse i c se
afl, cic, n apropiere de Gilf Kebir, dei De Lancey Forth a afirmat
c s-ar afla n Marea Mare de Nisip, iar Newbold
Observ c ea pierdea irul i se opri ridicndu-i braele.
Scuze, prea multe informaii. Unul dintre pericolele de a-i fi
petrecut viaa printre astfel de lucruri nu poi niciodat s-o spui
simplu. Tot ce trebuie s tii momentan este c e o oaz pierdut i
c majoritatea exploratorilor deertului de la nceputul secolului
XX Ball, Kemal el-Din, Bagnold, Almasy, Clayton au ncercat,
dar n-au reuit s-o gseasc. De fapt, aceast vntoare a Zerzurei
a motivat o mare parte din explorarea iniial.
Ajunser la rotonda cu cupol nalt de la intrarea n muzeu i
intrar ntr-o galerie numit Regatul Vechi, cu pereii plini de
statui i de reliefuri gravate.
Muli au susinut c Zerzura nici n-a existat de fapt
continu Flin absorbit de ceea ce spunea, aparent far s ia n
seam obiectele expuse de fiecare parte i pe oamenii din jur.
Spre deosebire de Freya, care continua s se uite agitat n toate
prile.
c totul e doar o legend. Ca El Dorado sau Shangri-La
211

sau Atlantida un basm ademenitor, dar, n cele din urm, o


ficiune pe care locurile slbatice precum deertul au tendina s o
inspire. Eu am crezut ntotdeauna c-a existat cu adevrat i c
Zerzura este doar un alt nume pentru ceea ce egiptenii numeau
wehat seshtat, Oaza Ascuns.
O privi, asigurndu-se c pricepea. Freya ddu din cap cum c
urmrete ce-i spune.
Din pcate, la fel cum stau lucrurile cu Zerzura, nu prea tim
multe nici despre wehat seshtat, zise Flin ridicnd uor o
sprncean, parc frustrat de faptul c nu deine mai multe
informaii. Cu o singur excepie mai semnificativ, la care voi
ajunge ntr-o clip, toate dovezile sunt extrem de disparate i greu
de interpretat: cteva fragmente de papirus, cteva petroglife foarte
deteriorate, cteva inscripii i o referire destul de confuz n
Aegyptiaca lui Manetho nu o s te plictisesc cu toate astea.
Practic, ceea ce-am reuit s punem cap la cap i, repet, o mare
parte din toate aceste informaii sunt interpretabile e c a fost un
defileu sau o wadi adnc i care trecea prin flancul estic a Gilf
Kebirului, foarte demult, nainte mcar ca Sahara s fi devenit
deert.
Acum ct timp mai exact? l ntrerupse Freya.
n ciuda faptului c era agitat, se simea tot mai atras de
poveste.
Ei bine, este greu de afirmat cu exactitate, spuse el, aparent
plcut surprins de interesul ei. Dar e vorba de cel puin 10 000, 20
000 de ani nainte de Hristos, poate chiar n perioada paleoliticului
mijlociu.
Asta nu-i zicea nimic Freyei, dar nu coment, nevoind s
trgneze lucrurile.
Oricum, cu mult timp n urm, n vremurile neguroase ale
preistoriei, continu Flin relundu-i explicaia. Chiar i atunci,
acest defileu, aceast oaz, zi-i cum vrei, se pare c era considerat
un loc cu o semnificaie religioas suprem, iar locaia sa exact
era un secret bine pstrat. Nu tim exact cnd i de ce anume a
nceput s fie privit astfel, dar se pare i-a pstrat statutul pe toat
perioada Regatului Vechi. Prin anul 2000 .Hr. Dup aceea, datele
212

despre locaia oazei s-au pierdut i aceasta a disprut din istorie.


Ajunser la captul galeriei i ncepur s urce o scar, masa de
turiti subiindu-se n jurul lor n vreme ce urcau la etajul superior
al muzeului. Aici era mult mai linite i mai puin agitaie dect la
etajul inferior. Flin o conduse napoi pe unde veniser, nspre
rotond, cotind spre o ncpere mic, prsit, cu vitrine care
conineau artefacte simple, din piatr i argil, toate evident mult
mai vechi dect cele pe lng care tocmai trecuser. El se opri n
faa unei vitrine i i art cu degetul. nuntru, ntre o pereche de
piepteni din filde i un bol mare din pmnt, se aflau trei obiecte
pe care Freya le recunoscu: mici obeliscuri din argil, fiecare de
mrimea unui deget, fiecare purtnd acelai simbol precum cel din
rucsacul lui Rudi Schmidt. Se uit la etichet: Miniaturi Benben
votive, predinastice (cca. 3000 .Hr.), Hierakonpolis.
Ce e un Benben? ntreb ea uitnd aproape de tot de
urmritorii lor.
Benbenul, o corect el, aplecndu-se lng ea, cotul lui
atingndu-l uor pe-al ei. M tem c aici va trebui s deviem puin
n lumea destul de complex a cosmologiei egiptene. tiu c nu se
afl printre cele mai mari interese ale tale, dar ai rbdare cu mine,
pentru c este relevant. O s ncerc s simplific totul.
D-i drumul, spuse ea.
Un cuplu de tineri venir la vitrin i i privir coninutul cteva
momente. Nici unul dintre ei nu pru prea interesat i trecur mai
departe. Flin atept pn cnd acetia nu-i mai puteau auzi i
ncepu s vorbeasc din nou:
Benben era o caracteristic principal a religiei i mitologiei
egiptene, explic el. Din multe puncte de vedere, chiar central. n
mod simbolic, reprezenta prima movil de pmnt, primul petic de
pmnt uscat care a ieit din Nun, oceanul primitiv al haosului.
Conform Textelor din Piramide cea mai veche colecie de scrieri
egiptene cunoscut Ra-Atum, zeul-creator, a zburat peste
ntunecimea lui Nun sub forma psrii Benu
El btu cu degetele n poza din mn, indicnd pasrea cu
coad lung ncrustat n pragul de deasupra uii.
i a aterizat pe Benben, de unde cntecul lui a rsunat la
213

primul rsrit de soare. De acolo i numele, de la termenul


egiptean vechi weben a rsri n strlucire.
Cuplul de tineri mai trecu o dat pe lng ei, fata vorbind acum
la mobil. Din nou, Flin atept pn cnd cei doi se ndeprtar,
nainte s-i reia explicaia.
Totui, Benben era mai mult dect un simplu simbol, zise el
cu faa apsat de vitrin, cotul lui atingndu-l nc pe cel al
Freyei. tim din textele antice i din inscripii c era un obiect fizic:
o stnc sau o piatr de forma unui obelisc. Au existat sugestii
cum c era iniial un meteorit sau un fragment de meteorit, dei
textele relevante sunt complexe i pasibile de interpretri. Ceea ce
tim este c Benben se afla n sanctuarul interior al marelui
templu al soarelui din Iunu i se pare c avea puteri
supranaturale.
Freya pufni amuzat.
tiu, tiu, sun de parc ar fi Cuttorii arcei pierdute8, dei
avem un numr destul de mare de surse coroborate inclusiv una
dintre arhivele sumeriene regale, care sunt uimitor de consecvente
n descrierile lor. Ne spun cum Benben era purtat n lupt n
fruntea armatei faraonului i cum scotea un sunet dubios i o
lumin orbitoare, care i distrugea complet pe inamici. Ceea ce e
posibil s explice dou dintre denumirile alternative folosite pentru
a-l descrie: kheru-en Sekhmet, vocea lui Sekhmet Sekhmet fiind
zeia egiptean a rzboiului i iner-en sedjet, Piatra de Foc.
Apropo, asta reprezint simbolul art nspre motivul de pe
faeta obeliscului Sedjet, hieroglifa focului. Partea n form de
cruce reprezint un almar, cu o flacr care se nal
Se ntrerupse din nou, ridicndu-i braele, la fel cum fcuse i
nainte.
Dar ne abatem de la subiect. Ideea e c Benben i wehat
seshtat Oaza Ascuns erau indisolubil legate una de cealalt i
nu poi s discui despre una fr s faci referire la cealalt. Se
pare c piatra a fost pus iniial ntr-un templu din oaz; cum am
spus, e vorba de zeci de mii de ani nainte de Hristos, cu mult timp
8

Indiana Jones i cuttorii arca pierdute (n. red.).

214

nainte c Valea Nilului s fie mcar colonizat. i, cu toate c nu


putem fi siguri, exist ceva dovezi care s sugereze c motivul
pentru care oaza era considerat att de sacr a fost pentru c
acolo fusese descoperit de fapt Benben. Vin la pachet. Motiv pentru
care, pe lng wehat seshtat, oaza mai era numit i inet benben
Valea lui Benben.
i arunc o privire, ngrijorat c ar fi copleit-o pe Freya cu
attea informaii. Dar ea i ridic degetul mare n semn c totul
mergea bine i, dup ce arunc o ultim privire la vitrin, i fcu
semn s vin dup el, ieind din ncpere. Trecur din nou pe sub
rotonda muzeului i de-a lungul unei galerii cu balcoane, care
ddea nspre atrium.
Mai e un motiv pentru care Benben este relevant pentru toate
astea, spuse el ridicnd fotografia din mn. i asta pentru c
descrierea cea mai clar i mai detaliat a Oazei Ascunse pe care o
avem apare ntr-un text ce are legtur cu Benben. Pe aici.
Fcur la dreapta, intrnd ntr-o alt ncpere, de asemenea
prsit, cu o colecie de papirusuri acoperite cu hieroglife. n
partea cea mai ndeprtat a ncperii, aproape pe toat limea ei,
se afla o vitrin nalt pn la piept. Flin se opri n dreptul ei i
privi n jos, cu un zmbet stins pe buze. nuntru se afla un
papirus acoperit de la un capt la cellalt cu coloane inegale de
text scris cu cerneal neagr. Spre deosebire de celelalte exemplare
expuse, majoritatea splendid executate, cu culori frumoase i
decoraiuni complicate, acesta prea neinteresant i dezordonat,
hieroglifele sale prnd a se legna i ciocni unele de celelalte, de
parc ar fi fost scrise n grab. Nici mcar nu preau hieroglife,
simbolurile haotice i mzglite suprapunndu-se, prnd mai
degrab o scriere arab dect pictograme egiptene tradiionale.
Freya se aplec n fa, citind nota explicativ de pe peretele din
spatele vitrinei.
Papirusul Imti-Khentika. Din mormntul lui Imti-Khentika, Mare
Preot al Iunu/Heliopolis, a 6-a dinastie, domnia lui Pepi al II-lea (cca.
2246-2152 . Hr.).
215

n ciuda aparenelor, este de departe cel mai important


papirus din ncpere, spuse Flin dnd din cap nspre acesta. Cu
excepia Listei Regelui Turin i a textelor Oxyrynchus, probabil cel
mai important papirus egiptean i punct.
Puse mna pe sticla de sus a vitrinei, privind aproape
reverenios coninutul acesteia.
A fost descoperit cu patruzeci de ani n urm, continu el
plimbndu-i ncet mna pe geam, nainte i napoi, de parc ar fi
mngiat un animal rar. De ctre un om pe nume Hassan Fadawi,
unul dintre cei mai mari arheologi pe care i-a dat Egiptul i un
vechi
Fusese pe punctul de a zice prieten, sau cel puin aa i se
pruse lui Freya, dar, dup o pauz de-o clip, spuse coleg.
E o poveste extraordinar, de acelai calibru ca aceea a lui
Carter i Tutankhamon. Fadawi avea doar douzeci de ani pe
atunci, numai ce ieise de pe bncile facultii. Fcea o lucrare de
curare de rutin n Necropola Profeilor locul de nmormntare
al marilor preoi din Iunu i a dat peste mormntul marelui preot
Imti-Khentika absolut ntmpltor. Sigiliile de pe u erau intacte,
ceea ce nsemna c mormntul nu fusese atins, c era exact aa
cum fusese lsat n ziua n care a fost nchis vreme de patru mii de
ani. Nu pot s-i explic ct de important a fost aceast
descoperire, unul dintre puinele morminte intacte din Vechiul
Regat descoperite vreodat, mai vechi dect cel al lui Tutankhamon
cu aproape un mileniu.
Chiar dac papirusul i era evident familiar, iar povestea o tia
bine, prea mut de uimire, ca un elev emoionat. Entuziasmul lui
era molipsitor, trgnd-o pe Freya dup el n poveste, toate
spaimele ei disprnd pentru moment, ca i cnd ar fi fcut parte
dintr-o alt realitate.
i ce era nuntru? ntreb ea privindu-l nerbdtoare. Ce-au
gsit?
Flin fcu o pauz, de parc ar fi fost pe cale s-i dezvluie o
revelaie spectaculoas. Apoi:
Nimic, rspunse el, ochii strlucindu-i de iretenie.
Nimic?
216

Cnd Fadawi a intrat n mormnt, acesta era gol. Nici o


decoraiune, nici un obiect, nici o inscripie, nici un cadavru.
Nimic cu excepia unui cufr mic de lemn, nuntrul lui
Ddu un bobrnac muchiei de lemn a vitrinei.
S-a fcut de rsul lumii. Toat presa mondial era acolo
pentru deschidere, preedintele Nasser Fadawi a fost extrem de
umilit. Asta pn a citit ce era scris pe papirus. Atunci i-a dat
seama c mormntul era i mai important dect dac ar fi fost plin
de grmezi de aur.
Ceva din felul n care Flin o spusese o fcu pe Freya s simt un
fior pe ira spinrii. Ce ciudat, gndi ea, cu tot ce se ntmpla, era
att de captivat de o prelegere de istorie.
Continu, i ceru ea.
Ei bine, este un document foarte complicat, evident scris n
grab. E n hieratic un fel de prescurtare hieroglific, nc mai
sunt discuii legate de felul n care am putea interpreta unele pri
din el, dar, n mare, este att o redare a vieii lui Imti-Khentika i a
timpurilor respective autobiografia sa, dac vrei s-i spui aa
ct i o explicaie pentru faptul c trupul lui n-a fost ngropat n
mormntul pe care i-l pregtise. Nu o s m chinui s-i traduc
de la cap la coad, din moment ce prima parte
Fcu un semn cu mna spre stnga.
nu e chiar att de relevant, numai lucruri despre
diversele titluri ale lui Imti, datoriile lui de mare preot, toate
formulele standard. De aici nainte
Atinse partea de sus a vitrinei lng care sttea, cam pe la
jumtatea lungimii papirusului.
devine interesant. Apropo de nimic, Imti ncepe brusc o
descriere lung i incoerent a situaiei politice a vremii singura
mrturie ct de ct detaliat pe care o avem legat de ultimii ani ai
Regatului Vechi i prbuirea acestuia n haosul distrugtor al
Primei Perioade Intermediare.
Freya habar n-avea despre ce vorbea. Dar, ca i nainte, trecu cu
vederea, nevrnd s-l ntrerup.
Totul este foarte complicat, continu Flin i parafrazez la
greu, dar, n linii mari, Imti explic dezintegrarea Egiptului.
217

Faraonul Pepi al II-lea e btrn i dement se afl pe tron de


nouzeci i trei de ani, cea mai lung domnie din istorie i
autoritatea central e la pmnt. Este foamete, rzboi civil, invazie
strin, anarhie general. Imti spune: Maat, zeia ordinii, a fost
uzurpat de Set, regele deertului, haosului, conflictului i rului.
ncepu s se plimbe de-a lungul vitrinei, urmrind povestea de
pe papirus.
Dup spusele lui Imti, confruntai cu aceast prbuire
general, figurile de vaz ale rii s-au adunat n secret i au luat o
decizie drastic: pentru propria siguran i ca s nu ajung pe
minile celor pe care el i numete rufctori, piatra Benben va
fi scoas din Templul din Iunu i, sub ndrumarea lui Imti,
transportat napoi n deert, n
Se opri, se aplec mult deasupra dulapului de sticl i ncepu
s citeasc, vocea devenindu-i tot mai adnc i mai rsuntoare,
de parc ar fi venit din timpuri ndeprtate:
set ityu-en wehat seshat inet-djeseret mehet wadjet erimenet er-djeru ta em-khet sekhet-shaem ineb-aa en-Setekeh Locul
Strbunilor notri, Oaza Ascuns, Valea Sacr bogat n verdea,
n vestul ndeprtat, la captul lumii, dincolo de dunele de nisip, n
marele zid al lui Set.
i ridic privirea spre ea, uor mbujorat.
Extraordinar, nu crezi? Cum zic eu mereu, de departe cea
mai clar i mai detaliat descriere a oazei.
Asta e clar pentru tine?
Ca lumina zilei, dup standardele egiptenilor antici.
Cmpurile de nisip se refer la Marea de Nisip, marele zid al lui Set
la flancul de est al Gilf Kebirului. Set, cum i-am spus, este zeul
egiptean antic al deertului. n afar de faptul c nu ne d i codul
potal, e ct se poate de precis. i asta nu este totul.
Se mut ntr-o parte a vitrinei.
Imti descrie chiar i expediia o perspectiv destul de
interesant, avnd n vedere c a descris-o nainte s plece efectiv
n cltorie i consemneaz de fapt evenimente care nc nu se
ntmplaser. Din nou, nu o s-l citesc cuvnt cu cuvnt, dar
ultima seciune este util.
218

Se opri aproape de captul papirusului, aplecndu-se din nou i


citind, vocea lui cptnd iari un timbru profund i vibrant.
Aa c am ajuns la captul cel mai ndeprtat al lumii, la
Zidul de Vest i Ochiul lui Khepri era deschis. Am trecut prin Gura
lui Osiris, am intrat n Inet Benben, am ajuns la hut aat, marele
templu. Aici este casa ta, o, Piatr de Foc, de unde ai venit la
nceputul tuturor lucrurilor i unde te-ai ntors acum. Aici e
sfritul. Porile sunt nchise, Vrjile de Tinuire au fost rostite
fie ca rufctorii s fie strivii de flcile lui Sobek i nghiii de
pntecele arpelui Apep! Eu, Imti-Khentika, Mai Marele Profeilor,
nu m voi ntoarce din acest loc, pentru c este dorina zeilor ca
acest mormnt s rmn gol pentru eternitate. Fie s pesc pe
cile frumoase, s trec pragul raiului, fie s iau masa cu Osiris n
fiecare zi. Laude fie aduse lui Ra-Atum!
Se opri i i ndrept spatele. Freya atept s continue, dar nu
se ntmpl nimic.
Asta-i tot?
Nu-i putu ascunde dezamgirea. Dup toat intriga, se
ateptase dac nu la o revelaie uluitoare, mcar la o clarificare, la
un indiciu care s-i explice ce anume se ntmpla i de ce se
ntmpla. n schimb, totul pru s fie i mai confuz i mai
impenetrabil dect nainte ca Flin s-i nceap explicaia. Ochiul
lui Khepri, gura lui nu tiu care, blesteme i erpi nu nsemnau
absolut nimic pentru ea. Se simi ca i cnd ar fi fost condus
printr-un labirint complicat doar ca s ias din el exact n locul de
unde ncepuse, fr ca mcar s se apropie de centrul lui.
Asta-i tot? repet ea. Asta-i tot.
Flin ridic din umeri a scuz.
Aa cum am spus, nu avem prea multe informaii. Acum, tii
aproape la fel de mult ca mine.
Se strni o agitaie brusc atunci cnd un grup de turiti nvli
n sal, condus de o femeie care inea o umbrel nchis. Trecur
prin ncpere fr ca mcar s arunce o privire la obiectele din
ncpere, ieind pe ua de la cellalt capt. Freya se holb la
papirus, apoi ntinse mna i apuc fotografia pe care o inea Flin.
Dac oaza aceasta este imposibil de gsit
219

Cum de Rudi Schimdt a fost acolo? continu el ntrebarea.


Asta e ntrebarea de un milion de dolari, nu-i aa? Unul dintre cele
mai uimitoare lucruri n toat povestea cu Zerzura wehat seshtat
este c, n ciuda faptului c oaza e ascuns i ridic minile
i i mic degetele, mimnd nite ghilimele se pare c, din cnd
n cnd, oamenii dau ntmpltor peste ea. Rudi Schmidt, de
exemplu. i oricine a furnizat informaiile pe care se bazeaz
descrierea din Kitab al-Kanuz probabil, beduini: au existat mult
vreme zvonuri cum c anumite triburi din deert i cunosc locaia,
dei, personal, n-am putut confirma niciodat aceste lucruri.
Deci cum? ntreb Freya. Cum o gsesc?
Flin i arunc minile n aer.
Dumnezeu tie. Sahara este un loc misterios i au loc
ntmplri misterioase. Prostnacii ca mine i petrec toat viaa
cutnd oaza, iar alii dau peste ea din greeal. Nu exist un
raionament sau un motiv pentru asta. C-i vine s crezi sau nu,
cea mai convingtoare explicaie pe care-am auzit-o vreodat am
primit-o de la un medium, o femeie foarte ciudat, care locuia ntrun cort n Aswan i pretindea c era rencarnarea soiei lui Pepi al
II-lea, regina Neith. Mi-a zis c oaza fusese vrjit ca s rmn
ascuns, iar cu ct o persoan o cuta mai mult, cu att avea s-i
fie mai greu s-o gseasc i doar cei care nu o caut de fapt, aceia
o vor gsi. Sfat plin de nelepciune, pentru care i-am dat cincizeci
de lire.
Mri trist i se uit la ceas.
Haide, ar trebui s ne ntoarcem.
Se mai uitar o dat la papirusul mzglit i ncepur s se
napoieze pe drumul pe care veniser. De undeva se auzi un sunet
de clopot care anuna c muzeul se nchidea.
Alex tia toate astea? ntreb Freya n timp ce coborau scrile
spre parter. Oaz, piatra Benben?
Flin ncuviin din cap.
Am petrecut mult vreme mpreun n Gilf Kebir i o
plictiseam cu treburile astea ct stteam n jurul focului. Dei,
sincer s fiu, nici ea nu s-a lsat mai prejos! Dac nu mai aud n
veci despre sedimentele lacustre, nu pot s zic c mi-ar prea
220

foarte ru.
Ajunser la captul scrilor i o luar napoi prin galeriile
Regatului Vechi. Plcuri ntregi de vizitatori se ndreptau spre
intrarea principal, mnai de gardienii n uniforme.
Ct de important e oaza? ntreb Freya. Adic, este tii
tu
Plin de bijuterii i de comori? zmbi Flin. Sincer, m
ndoiesc. Kitab al-Kanuz afirm c oricine o gsete va descoperi
multe comori, dar, cu siguran, e o hiperbol. Nite copaci i nite
ruine antice asta-i tot ce vom gsi. Din punct de vedere academic
ns, este de o importan uria, dar pentru cei care triesc n
lumea real
Ddu din umeri.
Nu e deloc important.
Piatra Benben? ntreb ea.
Din nou, pentru intelectuali ca mine, ar fi o descoperire
monumental. Unul dintre simbolurile totemice ale Egiptului antic
absolut monumental. Dar, la urma urmei, este doar o piatr,
chiar dac una unic. Nu e fcut din aur sau ceva de genul sta.
Exist multe alte artefacte mult mai valoroase din punct de vedere
comercial.
Trecuser pe sub rotonda cu cupol i se aflau din nou n
galeria cu sarcofage enorme. Freya se opri, ridic fotografia porii
misterioase i puse ntrebarea care o frmnta nc de cnd o
zrise prima dat.
Deci, de ce mi-ar ucide cineva sor pentru asta?
Flin se uit la ea, apoi i ntoarse privirea. Tcu o clip nainte
s vorbeasc.
Nu tiu, spuse el. mi pare ru, Freya, dar chiar nu tiu.
Intrnd din nou n seciunea administrativ a muzeului, urcar
scrile n spiral spre Departamentul de fotografie. Camera
obscur era n continuare nchis.
Cum merge treaba, Majdi? strig Flin btnd la u.
Nici un rspuns. Mai btu o dat, mai tare.
Majdi? Eti acolo?
n continuare, nimic. Mai btu o dat, apoi apuc mnerul i
221

deschise ua. Se opri o clip, pn cnd ochii i se obinuir cu


ntunericul, apoi:
O, Dumnezeule! O, nu!
Freya se afla n spatele lui Flin i nu vedea nimic de trupul lui
nalt. Pi n fa i privi pe lng el. i puse mna pe gur cnd
i ddu seama la ce se uita, scond un sunet ngrozit ca de
regurgitare. Majdi era pe podeaua camerei obscure, cu ochii larg
deschii, cu gtul tiat de la o ureche la alta. Era snge peste tot, o
bltoac neagr i vscoas pe faa egipteanului, pe cma, pe
mini, n jurul capului, ca o aur.
O, Majdi, mri Flin lovind cu pumnul n pragul uii. O,
prietene, ce-am fcut?
Salaam.
Flin i Freya se rsucir. Gemenii stteau pe o canapea n
cellalt capt al ncperii. Unul dintre ei inea un film developat,
cellalt un briceag mnjit cu snge. Ambii aveau feele lipsite de
expresie, de parc scena din camera obscur nu era cu nimic mai
ocant pentru ei dect dac ar fi privit pe cineva bnd ceai sau
jucnd ping-pong. Se auzir nite pai, iar ali patru brbai
aprur la captul scrii n spiral, blocndu-le orice cale de
ieire. Unul dintre ei avea un ochi i nasul nvineite i buza
grotesc de umflat matahala pe care o pocnise Flin n ascensor,
la Universitatea American. Acesta ip ceva ctre gemeni, care
ddur din cap. Apropiindu-se, se propi n faa lui Flin, privindul chior, apoi i trnti minile uriae pe umerii englezului lui i i
trase cu ranchiun un genunchi ntre picioare.
Taala mus zobry, ya-ibn el-wiskha, mri el n timp ce Flin se
prbui la podea, gfind n agonie. Suge-mi pula, nenorocitul
dracului!
Pentru o clip, Freya fu prea ocat ca s reacioneze. Apoi,
strngndu-i pumnul, ncerc s-l loveasc pe brbat. Pumnul ei
nici mcar nu se apropie de acesta, cci braul i fu prins din spate
i ndoit. Fotografia i fu smuls din mn. Se zbtu i ddu din
picioare i njur, dar erau prea puternici pentru ea i, cnd eava
unui pistol i fu apsat pe tmpl, tiu c era inutil s mai ncerce
s opun rezisten i renun. nc gemnd de durere, Flin fu
222

sltat n picioare i percheziionat, telefonul mobil i fu smuls din


buzunar i zdrobit. El i Freya fur mpini ctre scri, gemenii
venind n urma lor, cel cu briceagul tergndu-i lama cu o batist.
Cnd ncepur s coboare scrile, Freya i lungi gtul, uitndu-se
nc o dat mai nti la corpul lui Majdi acoperit de snge, apoi la
Flin.
mi pare ru, rosti ea, vocea fiindu-i rguit din cauza
ocului, iar faa ntunecat. N-ar fi trebuit s te implic. Pe nici
unul din voi.
Flin cltin din cap.
Mie mi pare ru, croncni el, de durere abia reuind s
rosteasc vorbele. N-ar fi trebuit s te implic pe tine.
nainte ca ea s-l poat ntreba ce voia s zic, unul dintre
btui i aps mai tare pistolul n gt, fornd-o s priveasc din
nou nainte. Dup aceea, nu se mai auzir dect paii lor pe
scrile de metal i respiraia uiertoare i agonizant a lui Flin.

Lng Muzeul Egiptean de Antichiti, Cy Angleton sttea pe un


soclu ntr-un col al grdinii cu sculpturi, privind cum Flin i Freya
erau mpini pe o u lateral. Chiar dac Brodie se cltina ru,
iar brbaii din jurul lor stteau puin mai aproape dect ar fi fost
necesar, nimic nu prea vizibil suspect la grupul respectiv i
nimeni nici turitii care se mbulzeau prin grdin, nici
santinelele n uniforme albe postate din loc n loc nu i bgar n
seam.
Doar Angleton i privi lung, atent, n timp ce trecur prin grdini
i ieir pe poarta principal a muzeului. Atept o clip, apoi se
lu dup ei, urmrindu-i n vreme ce acetia fcur dreapta pe
strada pietonal din faa muzeului, ndeprtndu-se de Midan
Tahrir.
oferii de taxi i vnztorii de nimicuri se nvrtir n jurul lui,
oferindu-i cri potale, sculpturi i inevitabil cltorie special
pe care n-o mai ofer nimeni spre Piramid i fabrica de
223

papirusuri. Angleton le fcu semn s plece, urmrind grupul


dincolo de hotelul Hilton i n jos, spre Corniche el-Nil, unde
ateptau dou maini un BMW negru i un Hyundai People
Carrier argintiu cu motoarele pornite. Gemenii urcar n BMW,
iar cei doi occidentali fur mpini n Hyundai, apoi portiera fu
trntit n urma lor.
Din ntmplare, Brodie i ridic privirea i l surprinse o
fraciune de secund pe Angleton, nainte ca mainile s se piard
n trafic.
Dorii antichitate, domnule?
Un biat de cel mult ase sau apte ani se apropiase de
american, oferindu-i o sculptur brut i evident modern a unei
pisici.
Douzeci de lire egiptene, rosti biatul. Foarte veche. Vrei?
Angleton nu spuse nimic, privind n continuare mainile gonind pe
Corniche.
Zece lire egiptene. Sculptur foarte bun. Vrei, domnu?
A vrea, murmur Angleton, nite rspunsuri, la naiba. Privi
pn ce mainile ieir din cmpul lui vizual. Apoi, vrndu-i
mna n buzunar, scoase un teanc de bancnote pe care i le arunc
biatului, nainte s se ntoarc i s se ndrepte cu pai greoi spre
muzeu.
Vrei la Piramid, domnule? Vrei magazin de parfum?
Parfum Egipt adevrat. Foarte ieftin parfum, foarte bun pentru
soie, domnule.
Angleton doar ddu din mn peste umr i i continu
drumul.

La ambasada american, Molly Kiernan se plimba agitat n sus


i n jos, legitimaia flfindu-i pe lanul de la gt, privind cnd la
ecranul telefonului, cnd la poarta nordic a ambasadei. Toi
angajaii i vizitatorii trebuiau s treac pe aici i, din cnd n
cnd, ua holului de securitate de la intrare se deschidea i aprea
224

cineva. De fiecare dat cnd se ntmpla aceasta, Kiernan se oprea


i privea, doar ca s dea din cap i s-i reia plimbatul, lovindu-se
peste coaps cu telefonul, ca i cnd ar fi ncercat s-l foreze s
sune. O fcuse de dou ori, Kiernan rspunznd nainte s-i fi
terminat mcar primul rit. Apelurile nu fur ns cele ateptate,
aa c, politicoas, dar ferm, le tie vorba.
Haide, opti ea nerbdtoare. Ce se ntmpl? Unde eti?
Haide, sun!

225

CAIRO ZAMALEK
i cum anume le vei scoate din ar, domnule Girgis?
Cred c asta e ceea ce s-ar numi secret comercial, domnule
Colombelle. Tot ce trebuie s tii este c sculpturile vor ajunge n
Beirut, la data stabilit. i pentru suma stabilit.
i sunt din a optsprezecea dinastie? Putei confirma acest
lucru?
Furnizez ceea ce promit c furnizez. Vi s-a spus c obiectele
sunt din dinastia a optsprezecea i aa este. Nu fac comer cu
falsuri sau reproduceri.
Cu cartuul Akhenaten?
Cu inscripia despre Akhenaten, cu cea despre Nefertiti i
toate celelalte lucruri care v-au fost descrise de ctre expertul meu
n antichiti. Din pcate, domnul Usman este ocupat cu alte
afaceri acum i nu ne-a putut nsoi, dar v garantez c obiectele
vor fi conform ateptrilor dumneavoastr, ba s-ar putea s le
depeasc.
Domnul Colombelle un francez mrunt, spilcuit, cu un pr
neateptat de negru chicoti cu satisfacie.
Vom face muli bani, domnule Girgis. Muli bani.
Girgis i desfcu minile.
De aceea fac afaceri. Dac mi permitei s v recomand,
ravioli cu homar sunt foarte bune.
Francezul se uit n meniu, n vreme ce Girgis sorbi dintr-un
pahar cu ap i privi spre masa alturat, la cei doi colegi ai si.
Boutros Salah, un brbat grosolan, vnjos, cu o musta epoas
i o igar care i atrna din colul gurii i Mohammed Kasri, nalt,
cu barb i nasul crn, l privir la rndul lor, toi trei dnd uor
din cap cum c afacerea era ca i ncheiat.
Cina fusese o distracie nedorit pentru Girgis, dar Colombelle
zburase n Cairo special pentru acest lucru i, innd cont c
muterii lui ateptau livrarea sculpturilor furate, nu putuse s-o
226

amne. Suma despre care era vorba dou milioane de dolari nu


era enorm, ci neglijabil chiar, n comparaie cu treaba cu
Zerzura dar afacerile erau afaceri, aa c ntlnirea avusese loc.
Cei patru stabilir detaliile n timp ce Girgis btea nerbdtor din
picior pe sub mas, ateptnd veti despre cele aflate pe filmul din
camera foto i dac avea s-i duc sau nu la oaz. Se ateptase la
ceva veti mult mai curnd oamenii lui se uitau deja la negative
de mai bine de o or ns ncerca s rmn calm. Cel puin,
avea negativele i pe Brodie i pe fat, ceea ce era un pas n
direcia bun. Mai lu o gur de ap, i verific mobilul i ncepu
s rsfoiasc meniul, ncercnd s nu se mai gndeasc la toate
acele lucruri, ntre timp, un chelner se apropie de el i, aplecnduse, i opti ceva la ureche. Girgis ddu din cap. mpingndu-i
scaunul n spate, se ridic.
Trebuie s m iertai, monsieur Colombelle, dar a aprut ceva
neateptat i este nevoie de mine n alt parte. Colegii mei v vor
rspunde la orice alte ntrebri mai avei i, dac dorii, v vor
aranja i puin distracie dup ce terminai de servit masa. A fost
o plcere s fac afaceri cu dumneavoastr.
Ddu mna cu francezul care prea puin perplex de bruscheea
cu care plecase gazda sa i, fr s mai piard timpul, se rsuci i
iei din restaurant. Afar l atepta limuzina. oferul inu deschis
portiera din spate, unde un brbat plinu, nengrijit, cu o tunsoare
rotund i ochelari din plastic cu lentile groase, se mut pe
bancheta din spate, ca s-i fac loc lui Girgis: Ahmed Usman,
specialistul su n antichiti.
Deci? ntreb Girgis cnd se nchise ua.
Usman i lovi buricele degetelor unele de altele. Aciunea
respectiv l fcu s semene ntru ctva cu o crti.
M tem c nimic, domnule Girgis. Jumtate de film a fost
distrus i cealalt jumtate
i ddu un teanc de fotografii A4.
Inutile, complet inutile. Vedei, toate imaginile sunt din
interiorul oazei nimic care s ne ajute s-i gsim locaia. E ca i
cum ai ncerca s gseti o cas ntr-un ora, cnd tot ce ai la
dispoziie este doar o fotografie a bii. Complet inutil.
227

Girgis se uit prin fotografii, gura schimonosindu-i-se, pe


jumtate grimas, pe jumtate rnjet.
Se poate s-i fi scpat ceva?
Usman ridic din umeri i i uni din nou degetele.
Le-am analizat cu mare grij, deci a zice c nu. Pe de alt
parte Rse nervos. Nu sunt o autoritate mondial n subiectul
acesta.
Brodie?
Profesorul Brodie este autoritatea mondial.
n cazul acesta, bnuiesc c-ar fi vremea s discutm cu el,
zise Girgis napoindu-i fotografiile.
Ridic telefonul din limuzin i i ddu instruciuni oferului.
Nu prea cred c-o s ne ajute, spuse Usman pe cnd limuzina
se urni din loc. Chiar dac ar descoperi ceva. Din ce-am auzit, e
Un alt rs nervos.
un personaj destul de ncpnat.
Girgis i ajust manetele cmii i scutur ceva de pe sacou.
Crede-m, odat ce Manshiet Nasser i vine de hac
profesorului Brodie, va face orice pentru noi. Ne va cere s-l lsm
s ne ajute. Ne va implora.

228

CAIRO MANSHIET NASSER


Te-am prins, murmur Freya n vreme ce prinse un gndac
cu vrful pantofului ei sport.
Scheletul lui extern scoase un sunet umed, crocant, n timp ce l
strivi ncet de podea, ptnd betonul prfuit, mruntaiele lui
maronii-glbui alturndu-se celor ale celorlali gndaci pe care i
omorse n ultima or.
Eti OK? ntreb Flin.
Ea ridic din umeri.
Nu chiar. Cum i-e? Fcu ea un semn din cap ctre vintrele
lui.
O s supravieuiesc. Dei nu cred c voi putea s merg pe
biciclet o vreme.
Ea zmbi uor.
Ce crezi c ne vor face?
Fu rndul lui Flin s ridice din umeri.
Din ce-am vzut pn acum, nimic prea plcut. Ei ar trebui
s-o tie mai bine.
Fcu un semn din cap ctre cei trei brbai care stteau tcui
vizavi de ei, cu mitraliere n poal.
Biei, ce-ai plnuit? le strig el.
Nici un rspuns.
Bnuiesc c va fi o surpriz, rosti el aplecndu-se nainte i
frecndu-i tmplele.
Se aflau la ultimul etajul a ceea ce prea a fi o cldire parial
construit un spaiu mare, umbros, luminat de un singur neon
fluorescent, aezat pe podea, n apropiere de gardieni. Chiar dac
podeaua, tavanul, treptele i pilonii de susinere erau la locul lor
doar ciment, cu prjini de armare din fier ruginit ieind ici i colo,
ca nite ramuri fosilizate existau doar trei perei. Al patrulea zid
nu exista, a patra latur fiind deschis nopii, vidul privind nspre
luminile jucue ale oraului Cairo ca o gur de peter aezat
229

sus ntr-o stnc. Flin i Freya se aflau la acest capt al spaiului,


stnd pe dou cutii ntoarse invers. n spatele lor, podeaua se
termina brusc i urma o cdere lung, perpendicular, nspre
strada de dedesubt. Cei care i capturaser se aflau n mijlocul
ncperii, lng scri. Chiar i fr acel perete, cei doi occidentali
nu se puteau mica.
Ce naiba e locul sta? ntrebase Freya cnd fuseser adui
acolo.
Manshiet Nasser, o informase Flin. Locul unde locuiesc
zabbaleenii.
Zabbaleenii?
Gunoierii din Cairo.
Am fost rpii de nite gunoieri?
Bnuiesc c doar ne in aici, i spuse Flin. Din cte tiu eu,
zabbaleenii sunt oameni cumsecade, chiar dac nu cei mai igienici.
Trecuse aproape o or de atunci i nc ateptau ce anume,
nici unul din ei nu tia. Fusese nc zi cnd ajunseser acolo, dar
seara trecuse repede. Totul era acum cufundat n ntuneric,
lumina steril a neonului nereuind s fac fa umbrelor care se
ngrmdeau pe la colurile ncperii. Molii i alte insecte flfiau
n jurul tubului fluorescent al neonului, aerul era ncrcat cu
cldur i praf i peste tot n jur ptrunznd totul, inundnd
totul plutea duhoarea dens, dulce-acrioar a gunoiului n
putrefacie.
Freya suspin i se uit la ceas: 18,11. Flin se ridic i se rsuci
vrndu-i minile n buzunare i privind n noapte. Erau la
captul cldirii, care se afla pe o pant abrupt. Dedesubt, o mas
dezordonat de acoperiuri se revrsa n deprtare ca o imagine
pus pe pauz a unei alunecri de teren, totul contopindu-se ntrun haos ntunecos de mizerie i crmizi i beton i muni de
gunoaie. n timp ce restul oraului era foarte luminat un covor de
lumini alb-portocalii care se ntindea n deprtare acest col al
su era cufundat n ntuneric. Erau cteva ferestre palid luminate,
nite pete de culoare srccioase n bezn care l nvluia, iar
strada de dedesubt strlucea ntr-un portocaliu bolnvicios, la
lumina a ase lmpi cu sodiu. n rest, totul era ntunecat, ca i
230

cum cldirile i aleile i strzile laterale i grmezile de gunoaie


erau scufundate n cerneal neagr. Se auzeau ipete ocazionale,
clinchetul unor tigi, torsul ndeprtat al vreunei mainrii, dar nu
se zrea nici un om, cel puin nu din cte vedea Flin. Cartierul
avea un aer ciudat, fantomatic un sat de stafii la marginea unui
ora al celor vii.
Trindu-i picioarele mai aproape de captul podelei, Flin
privi n jos, la strada de dedesubt. Un camion se tra n susul
dealului, la stnga lui, iar huruitul estompat al motorului se
suprapunea cu zngnitul moale al grmezilor de sticle pe care le
transporta. Trecu exact pe sub locul n care sttea el i urc
hurducndu-se panta, disprnd dup col cnd strada coti n faa
cldirii. Trecu un minut, dup care apru un alt camion, acesta
fiind ncrcat cu fire electrice vechi, artnd ca nite spaghete. n
spatele lui, evident nepotrivindu-se deloc n tot peisajul, era o
limuzin neagr i zvelt. Flin o privi cotind i ieind din cmpul
vizual, apoi se ntoarse spre Freya.
Se pare c-avem companie, spuse el.
Pe cnd vorbi el, se auzi un claxon afar i gardienii se ridicar
n picioare. De jos rzbir ecouri de pai, la nceput slabe, apoi tot
mai puternice, n timp ce nou-veniii se prea c erau mai muli
urcau spre ei. Instinctiv, mna Freyei o apuc pe a lui Flin. Paii se
apropiau tot mai mult, pn cnd, n sfrit, doi brbai intrar n
camer. Unul era scund i gras, nengrijit, cu o tunsoare rotund
i cu un plic A4 de manila n mn. Cellalt era mai n vrst i
mai zvelt, mbrcat impecabil, prul su crunt fiind dat pe spate,
cu faa ascuit i scobit, cu buze att de subiri, c preau
aproape inexistente. Se prea c era eful lor: ceilali egipteni i
fcur loc cu respect, neonul de pe podea nconjurnd grupul ntrun soi de sfer de lumin rece. Se ls tcerea pentru o clip
tensionat, apoi:
Romani Girgis, murmur Flin pe sub musta.
l tii?
Freya ddu drumul minii lui i se ntoarse spre el.
tiu despre el, rspunse englezul privind cu furie. Toi n
Cairo l tiu pe Romani Girgis.
231

nc o pauz scurt, apoi Flin i ridic vocea:


E greu s-i imaginezi un rahat mai grotesc dect acest om.
Dac fu insultat de remarc sau dac o nelese mcar, Girgis
nu o art. n schimb, i fcu semn nsoitorului su, care travers
grbit camera i i ddu lui Flin plicul de manila.
Nu-i st n fire s te ocupi chiar tu de treburile murdare, zise
englezul scond un teanc de fotografii i frunzrindu-le. Unde
sunt Tweedledee i Tweedledum9?
Girgis trebui s se gndeasc o clip nainte s-i dea seama la
ce se referea. Cnd nelese, zmbi o expresie subire, neplcut,
rece, ca o reptil gata s mute ceva.
i viziteaz mama, spuse el ntr-o englez fluent, dei cu un
accent puternic. Nite fii foarte ndatoritori, foarte sentimentali. Nu
ca mine. Aa cum vei descoperi curnd.
Zmbetul ncepu s i se lrgeasc doar ca s se prefac ntr-o
grimas de dezgust la vederea unui gndac care se deplasa rapid
pe podea, chiar n faa lui. Se ddu un pas ndrt, mormind.
Una dintre gorilele lui fcu un pas n fa i strivi gngania,
fcnd-o una cu betonul. Abia dup ce se asigur c era ntradevr mort, Girgis pru s-i revin. i scutur mnecile i i se
adres din nou lui Flin, pe un ton rece i ascuit ca un bisturiu.
Ceilali egipteni stteau tcui lng el, cu feele dure, umbrele lor
alungindu-se pe tavan.
Te vei uita la fotografii, spuse Girgis cu ochii lucind rutcios.
Te vei uita la ele i apoi mi vei zice unde au fost fcute. Exact unde
au fost fcute.
Flin privi fotografiile.
Pi, sta-i Timbuktu, spuse el. sta-i Shanghai, sta
seamn cu El Paso, iar asta
Ridic o fotografie.
S fiu al naibii de nu-i mtua Ethel, din Torremolinos.
Girgis l privi lung, dnd din cap, de parc s-ar fi ateptat la un
9

Dumfree i Deever Tweed sunt personaje negative dintr-o revist de


benzi desenate, aprnd prima dat ca dumani ai lui Batman. Au
aprut nti n Detective Comics nr. 74 (aprilie 1943) i au fost create de
Bob Kane, Jerry Robinson i Don Cameron. (n. red.).

232

astfel de rspuns. Scond un pachet de erveele umede din


buzunarul hainei, lu unul i-i frec ncet minile. Rmase tcut
o clip, singurele sunete fiind zgomotul blnd al moliilor care se
loveau de neon i, de afar, huruitul unei crue i claxoanele
ndeprtate ale mainilor. Apoi, aruncnd erveelul pe podea,
egipteanul li se adres colegilor si. Unul dintre gardieni ridic
neonul i l propti de un scaun, aezndu-l astfel nct s lumineze
colul ndeprtat al camerei, unde erau stivuii o grmad de saci
uriai de polipropilen, de la podea pn la tavan. Lng ei se afla
o mainrie care semna cu un fel de tietor de lemne mare, cu o
deschiztur deasupra i diverse butoane i mnere pe pri.
Girgis merse spre ea, brbatul cel gras inndu-se dup el cu pai
greoi, ca un celu asculttor. Doi dintre gardieni i mbrncir i
pe Flin i pe Freya ntr-acolo, nghiontindu-i cu pistoalele. Al
treilea, cel care mutase lampa, dispru pe scri, ipnd la cineva
de jos.
tii ce e asta? ntreb Girgis btnd cu mna mainria, n
timp ce Flin i Freya venir lng el.
Cei doi nu-i rspunser. Amndoi rmaser mpietrii i
sfidtori.
Se numete toctor, rosti egipteanul rspunzndu-i singur la
ntrebare. Un instrument destul de obinuit n aceast parte a
oraului. n mod normal, sunt inute la parter, dar pe acesta l-am
adus aici, sus, pentru ocazii speciale.
Grohi amuzat, gura curbndu-i-se iari sub forma unui rnjet
reptilian de-i nghea sngele n vene.
S v art cum funcioneaz.
i fcu semn unuia dintre oamenii si, care scoase un briceag il desfcu. Flin se ncord i se puse n faa Freyei, gata s-o
protejeze. Se pare ns c arma nu le era menit. n schimb, omul
se duse spre grmada de saci i i trecu lama prin unul dintre ei.
Nite sticle de plastic goale se rostogolir pe podea.
Nu e mare lucru, continu Girgis scond un alt erveel
umed din buzunar i tergndu-i din nou minile. E un joc de
copii. La modul literal, cci, de cele mai multe ori, chiar copiii
zabbaleeni sunt cei ce opereaz astfel de mainrii. Aa cum v va
233

demonstra micul meu asistent.


Se auzir micri n spatele lor i brbatul care dispruse pe
scri reapru nsoit de un biat. Murdar pe fa i subnutrit, nu
avea mai mult de apte sau opt ani, avnd minile pierdute ntr-o
djellaba prea mare pentru el. Girgis i murmur ceva i biatul
naint spre mainrie. ntinznd mna stng, aps un buton
rou, de forma unei ciuperci. Se auzir huruituri i mprocturi,
ncperea umplndu-se de un zgomot mecanic asurzitor.
Nu aveam aa ceva pe vremea cnd eram eu tnr, spuse
Girgis ridicnd vocea ca s fie auzit n tot vacarmul acela. Dar, la o
adic, abia n ultimele decenii au devenit necesare. Exist att de
mult plastic n zilele noastre. Ca ntotdeauna, zabbaleenii s-au
adaptat vremurilor schimbtoare.
Biatul se dusese spre grmada de sticle de plastic i, cu mna
stng, strnse o duzin n poalele djellabei sale. ntorcndu-se
spre toctor, ncepu s introduc sticlele rnd pe rnd, n gura
acestuia. Se auzi un fsit, un sunet de obiect crpndu-se i apoi
mainria scuip buci de plastic de mrimea unor monede,
acestea mprtiindu-se pe podea ca grindina.
Dup cum vedei, sticlele intr ntregi i sunt mcinate de
lamele aflate nuntru, explic Girgis nc ipnd. Apoi, reapar sub
form de materie prim care poate fi vndut comercianilor de
plastic din ora. Foarte simplu. i foarte eficient.
Biatul introdusese deja toate sticlele n mainrie i, la un
semnal al lui Girgis, aps butonul rou, nchiznd-o.
Foarte simplu i foarte eficient, repet egipteanul, vocea sa
sunnd nenatural de tare n tcerea care se lsase acum, n
ncpere. Dei, din pcate, nu este ntotdeauna sigur.
l mbrnci pe biat, care i ridic braul drept. Mneca
djellabei sale alunec spre umr, dezvluind un ciot osos, n locul
minii, esutul cicatrizat ntinzndu-i-se pn la cot, ca i cnd iar fi nmuiat braul n vopsea roz livid. Freya se nfior, iar Flin
ddu din cap, amndoi din mil pentru biat i din dezgust c era
scos la parad n halul la.
Vedei voi, mnecile li se prind n lame, zise Girgis radios.
Braele le sunt trase n interiorul mainriei, mnuele lor fiind
234

mcinate i sfrtecate. Muli dintre ei nu ajung la timp la spital i


sngereaz pn mor. O binecuvntare din multe puncte de
vedere. Nu c i-ar atepta un viitor strlucit.
Tcu un moment, nc tergndu-i minile cu erveelul umed.
Apoi, se ntoarse spre Freya.
Am neles c suntei alpinist, domnioar Hannen.
Freya doar se holb la el, ntrebndu-se unde voia s ajung.
M tem c nu tiu prea multe lucruri despre asta, continu
Girgis. Nu prea se cer n domeniul n care lucrez eu. Mi-ar plcea
s aflu mai multe. De exemplu, am dreptate cnd afirm c i-ar fi
foarte greu cuiva s se caere cu o singur mn?
Flin fcu o jumtate de pas nainte.
N-o amesteca n toat treaba asta. Orice naiba ai vrea, n-o
bga i pe ea.
Girgis i.
Dar deja este implicat, spuse el. E bgat pn peste cap n
asta. Motiv pentru care mna ei va intra n toctor, dac nu-mi zici
unde au fost fcute fotografiile.
La naiba, scuip Flin ridicnd fotografiile, fluturndu-le prin
faa lui Girgis. Sunt doar ruine. Copaci i ruine. Cum naiba s-i
zic unde-au fost fcute? Ar putea fi oriunde. Oriunde!
S sperm, pentru binele domnioarei Hannen, c mi poi
spune locaia exact a acestui oriunde. Ai douzeci de minute ca
s te uii la fotografii i s gseti ceva informaii. Dup aceea
Lovi cu mna butonul rou de start al toctorului, lsnd
mainria s funcioneze cteva clipe nainte s-o opreasc din nou.
Douzeci de minute, repet el n timp ce ecoul lamelor se
stinse treptat. Voi atepta jos.
Arunc erveelul umed i, acompaniat de nsoitorul lui
ciufulit, travers din nou camera, evitnd ceva pe podea un
gndac, bnui Freya nainte s coboare scrile.
Mi-ai omort sora, ip ea dup el.
El ncetini i se ntoarse, cu ochii uor mijii, de parc nu era
sigur dac o auzise bine.
Mi-ai omort sora, repet ea. i eu te voi omor pe tine.
O pauz, dup care Girgis zmbi.
235

Ei bine, s sperm c profesorul Brodie mi poate spune


unde-au fost fcute fotografiile sau va trebui s-o faci cu o singur
mn.
Ddu din cap i dispru pe scri.

236

CAIRO BUTNEYA
Mama lor i nvase pe gemeni s gteasc miel torly, o reet
care, dup prerea unanim a acelora care avuseser norocul s o
guste, era cea mai bun din tot oraul Cairo, dac nu chiar din tot
Egiptul. Secretul, le spusese ea, era s nmoaie mielul n
karkaday, cu ct mai mult cu att mai bine, o zi ntreag dac se
putea, fiindc sucul rou i bogat nu numai c ajut la nmuierea
crnii, dar i i ddea o dulcea subtil, care-i lsa gura ap, care
completa i evidenia n acelai timp toate celelalte ingrediente:
ceapa, cartofii, mazrea i fasolea.
Mai nti, mbiem mielul, le cnta mama lor cnd erau
tineri, amestecnd carnea n marinata de hibiscus, apoi l culcm
n cuptor i apoi l bgm
n gur! obinuiau ei s ipe n cor, plescind i btndu-se
peste buri, femeia rznd cu poft i trgndu-i fii la piept,
lundu-i n brae.
Ursuleii mei, chicotea ea. Monstruleii mei!
n seara aceasta, cu toat alergtura lui Girgis zborul n
deert, vntoarea prin Cairo nu avuseser timp s lase carnea
s se mbibe, nu aa cum trebuia, aa c doar o scufundar n
karkaday n timp ce tiar i preparar celelalte legume nainte s
le amestece pe toate ntr-un bol de argil i s le pun n cuptor, s
se coac.
Gteau pentru mama lor de cel puin dou ori pe sptmn,
mai des dac puteau, n cocioaba ei cu dou camere din Butneya,
unde crescuser, n labirintul de alei gri care erpuiau din spatele
moscheii al-Azhar. ncercaser s o conving s se mute, s vin
s locuiasc mpreun cu ei sau cel puin s-i lase a-i plti chiria
ntr-un loc mai comod, dar ea era fericit unde se afla, aa c
rmsese acolo. i dduser un televizor cu ecran mare i un DVDplayer, iar vecinii aveau grij de ea, aa c nu-i lipsea nimic. Totui,
i fceau griji. Anii de btaie pe care o mncase de la el-Teyaban,
237

arpele refuzau s-i spun tat o lsaser fragil i instabil i,


chiar dac arpele dispruse de mult, dup ce cei doi l btuser
pe el zdravn, rul fusese deja fcut. n adncul lor, tiau c nu
mai avea mult de trit. Era un lucru despre care nici nu vorbeau,
nici nu-l recunoteau. Era pur i simplu prea dureros. Omm a lor
era totul pentru ei. Totul.
Mielul torly fiind gata, l scoaser din cuptor. Camera se umplu
de aroma fabuloas, gras a crnii gtite, cu o arom foarte vag
de ment nc un ingredient secret al mamei lor. l duser n
sufragerie i l aezar pe podea. Toi trei se aezar cu picioarele
ncruciate n jurul vasului de argil, turnndu-i cu polonicul n
bolurile lor, mama lor cloncnind apreciativ i agitndu-se, sorbind
zgomotos din lingur, gura sa fr dini strngndu-se ca un melc
uscat.
Ursuleii mei, cotcodci ea. Cum o rsfai voi pe omm a
voastr! Data viitoare s m lsai pe mine s gtesc.
Data viitoare, rspunser ei uitndu-se unul la cellalt i
fcnd cu ochiul, tiind c o spunea doar aa, c i plcea s fie
servit i alintat.
i de ce nu? Ea fcuse destule sacrificii pentru ei de-a lungul
anilor. Era cea mai bun mam din lume. Era totul pentru ei.
Totul.
Sporovir n timp ce mncar, sau cel puin mama lor o fcu,
comunicndu-le ultimele tiri i brfe din zon: c doamna Guzmi
avea alt nepot, cum sracul i btrnul domn Farid trebuise s-i
opereze i al doilea testicul i cum familia Attalas i cumprase un
cuptor nou-nou (ase ochiuri electrice, s nu-i vin s crezi!
ase! i au primit i o tav de copt gratis!). Nu ntreba despre
munca lor i ei nu i spuneau. Ceva legat de relaii comunitare,
att tia. Nu avea rost s o ngrijoreze. i, oricum, nu mai aveau s
lucreze mult vreme pentru Girgis. De-a lungul anilor,
economisiser mai mult dect suficient ca s-i mplineasc visul:
o afacere culinar n incinta stadionului Cairo Internaional, unde
aveau s vnd taamiya i fatir i, bineneles, legendarul lor torly.
Nu mai lipsea mult. Girgis, erau amndoi de acord, era un
pmplu absolut.
238

Dup ce terminar de mncat torly, duser vasele n chiuvet i


amndoi n oruri Red Devils 10 identice le splar n vreme ce
mama lor se aez, frecndu-i picioarele i murmurnd pentru
sine, n fotoliul pliabil pe care l terpeliser pentru ea dintr-un
magazin de mobilier din Zamalek.
i i-ai adus lui omm a voastr o micu comoar? ntreb ea
rsfndu-se cnd acetia se ntoarser n camer. Ceva pentru
desert?
Mam, suspinar amndoi. Nu-i face bine.
Ea se vit i mormi i implor, zvrcolindu-se n fotoliu,
mieunnd ca o pisic flmnd i, chiar dac nu erau de acord, nu
le plcea s-o refuze, tiind c era una dintre puinele ei plceri
reale. Aa c, n timp ce unul dintre ei instal DVD-playerul,
cellalt aranj pe o tav toate ustensilele necesare curea, lingur,
ap, brichet, tampon cu alcool, suc de lmie, ghemotoace de
vat i, scond pacheelul cu sering, ac i heroin din buzunar,
i pregti doza.
Ursuleii mei, murmur ea lsndu-i capul pe spate i
nchizndu-i ochii n vreme ce drogul i se prelinse n bra.
Monstruleii mei.
Ei o inur de mini i o mngiar pe pr i i spuser c o
iubeau i c ntotdeauna aveau s fie alturi de ea. Apoi, cnd
intr n lumea ei, cei doi se aezar pe podea i ddur drumul
DVD-playerului, btnd din palme entuziasmai chiar dac mai
vzuser partida de 50 de ori pn atunci: victoria lui El-Ahly cu
4-3 mpotriva lui Zamalek, n Finala Cupei Egiptului din 2007, cel
mai bun meci din istoria fotbalului.
El-Ahly, El-Ahly
Cei mai buni mereu vom fi,
Jucm puin, jucm i mult,
Red Devils cei mai de temut!
Scandar ncet, pentru sine, n timp ce omm suspina i chicotea
10

Diavoli roii (n lb. englez, n original).

239

n spatele lor.
Ursuleii mei, murmur ea. Monstruleii mei.

240

CAIRO MANSKET NASSER


n fiecare zi din ultimul deceniu, am visat s vd astfel de
poze, spuse Flin privind fotografiile pe care le inea n mn. i
acum, c le vd, nu pot s cred c-a prefera s m uit la orice
altceva.
Rsfoi fotografiile, examinnd-o pe fiecare n parte din nou.
Ar putea fi oriunde, mormi el cltinnd din cap neajutorat.
n orice loc nenorocit.
Freya i lungi gtul i privi spre ora, prin sprtura de la
captul camerei. Se simea ciudat de calm, avnd n vedere c
acele 20 de minute pe care le aveau la dispoziie aproape c
trecuser. n spatele ei, cei trei gardieni jucau cri, lng captul
scrilor, aparent indifereni fa de prezena lor. Lng ea, Flin se
holba la fotografii, aa cum fcuse nc de cnd Girgis ieise din
ncpere, sfredelindu-le cu privirea, cu minile tremurndu-i.
Unele imagini erau generale, ca orice vale plin de copaci, pereii
ei verticali nlndu-se spre un petic de cer albastru palid, ca i
cnd cineva ar fi trecut un bisturiu prin stnc.
Altele erau mai clare: un obelisc nalt, cu semnul sedjet pe
fiecare dintre cele patru faete ale sale. Un bulevard plin cu sfinci.
O statuie monumental a unei siluete aezate, cu trup de om i
cap de vultur. Mai erau stlpi i pri din perei i alte trei poze ale
intrrii pe care o vzuser deja, totul cotropit de o vegetaie
abundent flori i copaci i crengi i frunze, ca i cnd, de-a
lungul timpului, crmizile din lut i stncile cioplite ale
structurilor fcute de mna omului ncepuser s se dizolve n
peisajul natural, ntorcndu-se la starea lor primar.
Crmizi de lut, stnci cioplite, copaci, perei de stnc totui,
nimic care s le ofere un indiciu privind contextul mai amplu,
locaia exact a oazei. i timpul lor aproape c expirase.
mi vor tia braul, se gndi Freya incapabil s realizeze
oroarea deplin a ceea ce urma s i se ntmple. De parc privea
241

toat scena din exterior. De parc mna altcuiva urma s fie


sfrtecat. mi vor tia braul i nu m voi mai putea cra
niciodat.
Dintr-un motiv inexplicabil, i veni s rd.
Se uit la ceas nc vreo dou minute, cel mult i se duse
pn la marginea podelei dure de beton, privind strada de
dedesubt. Se gndi s sar, dar era prea sus. Cel puin 30 de
metri, probabil 35. Ar fi murit sau, n cel mai bun caz i-ar fi
zdrobit picioarele ca nite chibrituri. Nici nu putea s se caere ca
s scape ngenunchease deja i se aplecase peste marginea
podelei, ncercnd s evalueze o potenial cale n jos, dar nu era
fezabil. i, oricum, gardienii i-ar fi dat seama ce voiau s fac
nainte s-i nceap mcar coborrea. Bra zdrobit, picioare
sfrmate, mpucat: nici una nu era o opiune prea atrgtoare.
Crezi c ne-a ameninat doar? ntreb ea uitndu-se la Flin.
tii tu toctorul chiar crezi c-o s
El privi n sus, apoi din nou la poze, incapabil s-o priveasc n
ochi. Un rspuns mai clar de-att nici c se putea. Mai aveau cam
un minut.
La dreapta lor se auzi un zgomot de motor i se vzu lumina
unor faruri n vreme ce un camion cu remorc ddu ncet colul la
captul strzii. Tremur i trepid n timp ce oferul aps pe
frne, ncercnd s in vehiculul sub control. Se ntreb dac ar
trebui s ipe, s strige dup ajutor, dar ce sens avea? i dac
oferul ar fi auzit-o i-ar fi neles-o, ce-ar fi putut s fac? S sune
la poliie? S dea nval pe scri i s-i salveze de unul singur?
Inutil, absolut inutil.
i strnse braele n jurul corpului, ntrebndu-se oare ct de
tare avea s o doar, dac avea s o doar sau dac doar avea s
intre n stare de oc ori s leine.
Crezi c-o s m poi duce la un spital? ntreb ea cu voce
tare. E vreunul prin preajm?
Pentru numele lui Dumnezeu, zise Flin cu vocea att de
ncordat, nct prea pe punctul de a i se frnge, cu faa palid i
acoperit de broboane de sudoare.
Ciudat, el prea mai stresat dect ea.
242

n susul dealului, camionul reuise s ia colul i cobora acum


ncet, spre ei, cu frnele scrind. Remorca era plin cu ceea ce,
de la distan, prea nisip sau pietri, dei era greu de distins n
strlucirea ntunecoas, bolnvicioas a felinarelor rzlee. Freya l
privi pentru o clip, apoi se ntoarse brusc cnd, n spatele ei, unul
dintre gardieni scoase un ipt victorios, agitndu-i crile de joc
n faa celor doi tovari ai lui, frecndu-i degetele n sensul c-i
datoreaz bani. Mormind, acetia i ddur banii i erau pe
punctul de a mpri din nou crile, cnd, de afar, se auzir trei
claxoane scurte. Timpul expirase. Ca i cnd ar fi plesnit-o cineva
cu putere peste fa, Freya nelese realitatea situaiei. ncepu s
tremure, forndu-se s nu vomite. Se ntoarse spre Flin.
Va trebui s-mi legi un garou n jurul cotului. Vocea i era
instabil, ochii ntunecai de fric. Dup ce-mi taie dup ce-o
fac. Va trebui s-mi legi strns cotul sau o s sngerez pn mor.
N-or s-i fac nimic, zise Flin. i dau cuvntul meu. Stai
doar n spatele meu. O s
Ce? Ce-o s faci?
Nu prea s aib vreun rspuns.
Stai doar n spatele meu, repet el neputincios.
Ea veni n faa lui, i lu mna i i-o strnse. Rmaser aa o
clip. Apoi, dndu-i drumul, ntinse mna i i desfcu catarama
curelei, Flin rmnnd nemicat n timp ce ea i scoase cureaua de
la pantaloni i i-o ddu.
Garou, rosti ea. Imediat ce se termin, trebuie s mi-o strngi
n jurul braului. Promite-mi!
El nu spuse nimic.
Te rog, Flin!
O pauz, apoi el ddu din cap, lundu-i din mn cureaua i
atingnd-o pe obraz.
Doar stai n spatele meu.
Brbaii i puser la loc crile de joc i se uitau n josul
treptelor, de unde se auzi ecoul unor pai care urcau. Unul dintre
ei o privi pe Freya i rnji, mimnd cu mna dreapt c-i taie
mna stng, scond un sunet ca al unei mainrii de mcinat.
Ea se cutremur i se ntoarse, pind spre captul podelei i
243

privind din nou n jos, spre camion. Se afla acum la doar vreo 40
de metri distan i cobora cu viteza melcului. Poate c-ar trebui s
ipe. S ipe din rsputeri. N-avea nimic de pierdut. Lu o gur de
aer i deschise gura, dar, dintr-un oarecare motiv, nu reui s
scoat nici un sunet. Rmase doar locului, privind camionul care
se hurducia tot mai aproape de ei, remorca devenind brusc mai
vizibil cnd trecu chiar pe sub un felinar. Nu era ncrcat cu
nisip sau pietri, aa cum crezuse ea iniial, ci cu materiale vechi
zdrene i pnze, tieturi din covoare, o mas pufoas din bumbac,
ceva ce preau nite buci mari de saltea de spum: un amortizor
adnc, moale
Flin, opti ea cu umerii tensionndu-i-se, simind un fior
electric pe ira spinrii. Apoi, mai insistent: Flin!
Hmm?
Veni lng ea. Freya i art camionul, care acum se afla la mai
puin de 20 de metri.
Ai vzut vreodat Butch Cassidy i Sundance Kid? ntreb ea.
Scena aceea n care
Sar de pe stnc, termin Flin propoziia pentru ea. O,
Doamne, Freya, nu cred c pot. E prea departe.
O s fie bine, spuse ea ncercnd s par mai ncreztoare
dect era.
Este prea departe.
Nu-i las s-mi taie braul, Flin.
n spatele lor, ecoul pailor se auzea tot mai aproape. Flin o
privi, apoi se uit la camion, apoi din nou la Freya.
Bine, zise el nfiorndu-se de parc era pe punctul de a bea
ceva ce tia c avea s aib un gust groaznic.
i vr fotografiile n cma i i-o ncheie pn la guler,
bgnd-o bine de tot n pantaloni. Unul dintre gardieni se dusese
pn la toctor. Ceilali doi se uitau nc pe scri. Nici unul dintre
ei nu i privea direct.
Numrm pn la trei, murmur ea n vreme ce partea din
fa a camionului ajunsese sub ei. Unu doi
n film supravieuiesc sriturii, nu?
Ea ddu din cap c da.
244

Dei amndoi sunt mpucai mai trziu. Trei!


Se luar de mini i pir n gol.
Pentru o clip, lumea din jurul lor se transform ntr-un
caleidoscop confuz de perei i acoperiuri i balcoane i srme de
uscat hainele, nainte s se clarifice din nou cnd aterizar cu o
bufnitur n remorca din spatele camionului. Crpele i pnzele
cedar sub ei, amortizndu-le cderea. Freya fu aruncat ntr-o
parte, lovindu-se de ua din spate a remorcii, izbindu-se de o fie
dintr-o saltea de spum ud, lovindu-se la gt, dar altfel scp
nevtmat. Flin nu fusese la fel de norocos. Ricond dintr-un sul
de carpet veche, se rostogoli ntr-o parte a camionului, flfind
prin aer ca un gimnast beat, izbindu-se de o grmad de sticle din
plastic, dup care plonj cu faa nainte ntr-o grmad de
gunoaie, un obiect nevzut tindu-i adnc braul.
Rmaser locului cteva momente, ameii, ncolcii. Apoi se
auzir ipete de sus i ncepur s se caere pe brnci. Freya se
arunc din camionul nc n micare i czu la pmnt. Flin se
cr i el, alunecnd i poticnindu-se, cu mneca mbibat de
snge. Cltinndu-se, o mpinse pe o alee ngust de pe partea
cealalt a strzii fa de cldirea n care fuseser inui ostatici.
ipetelor de sus li se rspunse acum cu alte ipete de jos, unde
probabil c fuseser plasai oameni care s supravegheze spatele
cldirii. Ajunser pe alee i se grbir n bezna ei, orbecind prin
ntuneric, necndu-se din cauza duhorii acre, sufocante a
deeurilor ordinare, strivind molozul sub picioare.
obolani! ip Freya simind ceva o mulime de lucruri
trecnd rapid pe lng ei.
Ignor-i! i porunci Flin. Mergi nainte.
Continuar s noate prin mizerie, deplasndu-se mai mult din
instinct dect vznd, strlucirea felinarelor din spatele lor
nefcnd mare lucru ca s risipeasc ntunericul ce-i nvluia. Flin
se mpiedic, se prbui, se ridic din nou, poticnindu-se,
scuipnd dezgustat. Piciorul Freyei se scufund adnc n ceva ce
semna ngrozitor de mult a animal mort. Continuar s nainteze,
bezna devenind tot mai adnc, mirosul tot mai insuportabil, pn
cnd, brusc, aleea coti brusc la stnga i ncepu s coboare
245

abrupt. n faa lor se zrea lumina ngust a deschizturii de la


captul ndeprtat al aleii. Din spate, de dup col, se auzir
sunetele urmritorilor lor: njurturi i ipete i un ltrat de arme.
Cei doi se mpleticir mai departe, mergnd ct puteau de repede,
gunoaiele devenind treptat un tobogan de conserve i cutii de
vopsea vechi. Deschiztura se apropia tot mai mult, pn cnd
pereii se terminar de ambele pri i ieir n vrful unui
rambleu vertical, de trei metri. Erau nconjurai de case sinistre,
iar un reflector montat pe un stlp la stnga lor arunca o lumin
rece, nspimnttoare. De jos, auzir un grohit nbuit, apoi
simir o duhoare infect de fecale.
Sri! ip Flin.
E o nenorocit de cocin!
Sri!
O mbrnci pe Freya i ea czu, rostogolindu-se ntr-o sup
vscoas de noroi i fn. Minile i se afundar n mizerie aproape
pn la coate, grohitul fiind nlocuit de guituri alarmate n
vreme ce siluete negre, trtoare se mprtiar n jurul ei.
Sforndu-se s se ridice n picioare, se ntoarse i privi ndrt,
plmuind un rt murdar de porc care o mpunse n coaps. Flin
era nc sus, pe rambleu, lipit de perete, la dreapta gurii aleii, cu
braul stng plin de snge, cu pumnii ncletai. Zngnitul
conservelor se ntei pe msur ce urmritorii lor nvleau dup
ei, trgnd uneori focuri de arm.
Acolo! ssi Flin dnd din cap ctre o grmad de baloturi de
fn aflate n cealalt parte a cocinii. Du-te! Repede!
i
Du-te!
Ea i croi drum prin nmol, ajunse la baloturi i se cr peste
ele, ghemuindu-se cnd primul dintre urmritori apru din alee, la
ceva distan de tovarii lui. Acesta ddu s se ntoarc, ipnd n
urma sa. n clipa aceea, Flin se arunc, dezlnuind o ploaie de
pumni furioi asupra lui, mpingndu-l apoi cu capul nainte n
cocin, unde ateriz cu un lipit i o trosnitur strident, de parc
s-ar fi rupt ceva.
Flin se arunc n noroi. Smulgnd pistolul din strnsoarea
246

amorit a brbatului, l cut rapid prin buzunare. Scoase


ncrctorul de rezerv, apoi travers cocina mpiedicndu-se i se
arunc n spatele baloturilor de paie, aplecndu-i capul Freyei n
afara cmpului vizual, exact cnd ceilali oameni ai lui Girgis
nir din pasaj. Acetia se oprir derapnd i privir n jur,
cutndu-i prada n lumina reflectorului. Nereuind s-i repereze,
egiptenii ncepur s trag la ntmplare, ciuntind arcul cu focuri
de arm asurzitoare. Gloanele zburar i bufnir pe lng cei doi
occidentali, strnind explozii de noroi i paie; porcii alergau n
toate direciile, guind ngrozii. Focurile de arm continuar, Flin
innd-o pe Freya aproape de el cu o mn, cu cealalt dibuind
arma, ateptnd ca asediul s nceteze. n clipa n care acesta se
sfri, fr s ezite, o for pe Freya s se ascund i mai bine, se
ridic n genunchi i ncepu i el s trag, degetul lui apsnd
ritmic pe trgaci, arma lui micndu-se la stnga i la dreapta, pe
msur ce ochea diferite inte. Goli ncrctorul, l introduse pe cel
nou i mai trase cteva focuri. Apoi, ncet, cobor pistolul. Nimeni
nu-i rspunse cu alte focuri de arm. Se ntinse i o strnse pe
Freya de bra, respirnd greu.
OK, spuse el. S-a terminat.
Pentru o clip, ea rmase locului, ghemuit n noroi, ecoul
focurilor de arm pierzndu-se treptat, lsnd n urma lor doar
vaietele porcilor rnii i clmpnitul ca de domino al obloanelor, n
timp ce n jurul i deasupra lor oamenii i deschideau ferestrele,
curioi s vad ce se ntmpl. Apoi, se ridic n genunchi, privind
pe deasupra baloturilor de paie. n faa ei, mprtiate pe
caldarmul luminat, ca nite cadavre pe o scen, zceau patru
corpuri mototolite.
Dumnezeule! zise ea tremurnd. Dumnezeule mare!
Se auzir apoi voci i ipete i sunetul ndeprtat al unei sirene
de poliie. Flin mai sttu cteva secunde privind spre gura aleii, n
caz c ar mai fi aprut i ali urmritori. Apoi, vrndu-i arma n
buzunarul de la spate al blugilor i acoperind-o cu cmaa, o slt
pe Freya n picioare.
Cum ai fcut asta? se blbi ea cu o voce rguit,
nencreztoare. Toi brbaii aceia. Cum?
247

Mai trziu, spuse el. Trebuie s plecm de aici. Haide!


O ajut s ias din cocin i s sar un zid jos, de argil,
oameni ipnd la ei de sus, gesticulnd. Sunetul sirenei se ntei.
Continuar s se ndeprteze, srind peste un morman de gunoaie
i apucnd-o pe o strad ngust i ntunecoas, amndoi fiind
prea ocai ca s vorbeasc. Dup 50 de metri, se auzir nite pai
alergnd de dup un col din faa lor, forndu-i s se ascund
ntr-o intrare puturoas. Un grup de copii alergar pe lng ei,
plvrgind nflcrai, vrnd s vad ce se ntmpla. Ateptar s
plece, apoi se grbir s-o ia din loc, drumul cobornd n pant,
erpuind, devenind tot mai larg. Trecur de un magazin foarte
luminat i pe lng un chioc cu fructe decorat cu luminie de
Crciun, apoi de o cafenea, n jurul lor aprnd tot mai muli
oameni, mai mult lumin i mbulzeal, strada prnd s se
trezeasc la via cu ct coborau mai mult. Din felul n care
oamenii i sfredeleau cu privirea, tiau c incidentul cu focuri de
arm fusese auzit i c, din cauza hainelor lor mbibate n noroi i
a cmii nsngerate a lui Brodie, acetia i ddeau seama c
fuseser implicai n toat agitaia. Iuir pasul, disperai s scape.
Erau artai cu degetul, oamenii mormiau i, de dou ori, civa
brbai ncercar s-i opreasc. Flin i mpinse la o parte,
apucnd-o pe Freya de bra i conducnd-o prin mulime, pn
cnd, n cele din urm, strada cobor brusc i ajunser pe un teren
viran. Se vedeau maini parcate, un rnd de containere de gunoi
enorme, o linie de tramvai i, dincolo de aceasta, ca un ru
nvolburat care desprea partea aceea de restul oraului, o
aglomerat autostrad cu trei benzi, maini gonind pe lng ei n
ambele direcii. O rupser la fug, ajungnd pe marginea
autostrzii i chemnd frenetic un taxi.
Iniial, oferul nu prea voi s-i ia. Maina abia ce fusese
curat, le explic el, scaunele de curnd retapiate, nu voia s-i
murdreasc totul. Doar cnd Flin i scoase portofelul i numr
un teanc gros de bancnote, oferul se nduplec i le fcu semn s
urce. Flin se instal n dreapta oferului, iar Freya palid, cu o
privire goal, epuizat pe bancheta din spate.
Unde mergei? ntreb omul.
248

Oriunde, rspunse Flin. Departe de aici. Condu doar. Repede!


Aruncnd nc o privire cmii nsngerate a pasagerului su,
oferul ridic din umeri, porni contorul i iei n trafic. Flin se
ntoarse, ntinzndu-i gtul i se uit la Freya, privirile lor
ntlnindu-se scurt nainte ca el s se uite n alt parte. Lund o
mn plin de erveele dintr-o cutie de pe bord, le aps pe ran
i se ls napoi pe tapieria ieftin, de plastic. O simi pe Freya
apropiindu-se de el, cu faa foarte aproape de urechea lui.
Vreau s-i mulumesc c mi-ai salvat viaa, rosti ea cu o
voce amorit, slbit.
El mormi ceva, apoi bombni c el era cel care trebuia s-i
mulumeasc.
i mai vreau s ncetezi cu toate rahaturile astea, continu ea
ntrerupndu-l. Aplecndu-se, smulse pistolul din buzunarul de la
spate al blugilor lui Flin i i mpinse eava n rinichi. Vreau s-mi
zici cine eti, ce se ntmpl i n ce dracu ai implicat-o pe sormea. i Dumnezeu mi-e martor c, dac nu-mi spui, oferul sta o
s curee mai mult dect rahatul de porc de pe noua lui tapierie.
Vorbete!

Gemenii nu se bucurar prea mult cnd primir apelul de la


Girgis, ba chiar deloc. Meciul tocmai ce intrase n prelungiri, dup
ce golul-minune al lui Mohamed Abu Treika din minutul 88 fcuse
ca El-Ahly s egaleze 2-2 i mai urmau trei goluri, inclusiv golul
victoriei, cu capul, nscris de Osama Hosny. i acum primiser
ordin s lase totul i s mearg de urgen la Manshiet Nasser.
Dac ar fi fost oricine altcineva, i-ar fi spus s se duc dracului.
ns Girgis era Girgis i, chiar dac nu le convenea urau s fie
ntrerupi n timpul meciurilor de fotbal, urau treaba asta totui,
el era eful. Bombnind, strnser DVD-playerul i o acoperir pe
mama lor cu o ptur. Verificnd s mai fie mncare i butur
pentru cnd avea s se trezeasc, dimineaa i lsndu-i bani pe
dulapul din buctrie, o luar din loc.
249

Pmplu, mormi unul din ei n vreme ce coborau greoi


treptele cldirii ctre strada de dedesubt.
Pmplu, zise i fratele su.
Mai avem cteva luni
Apoi, ne apucm de treaba noastr.
Fr efi.
Numai noi doi.
i mama.
Bineneles c i mama.
O s fie bine.
Foarte bine.
Ajunser la captul scrilor i o pornir pe strad, la bra,
discutnd despre torly i restaurante i despre Mohamed Abu
Treika i despre unde naiba aveau s gseasc folie de plastic i
pistol de cuie la ora aia din noapte, pentru a face ce le spusese
Girgis s fac dup ce aveau s-i gseasc pe cei doi occidentali.

Freya, nu tiu ce crezi


S-i zic eu ce cred, rosti ea aplecndu-se la urechea lui Flin
i vorbind ncet, s n-o aud oferul. Cred c doar un egiptolog al
naibii de ciudat tie s mnuiasc o arm att de bine. Ai o
diplom de la Cambridge i pentru asta?
Freya, te rog
El ddu s se ntoarc spre ea, dar ea i aps pistolul i mai
tare sub coaste.
N-am ntlnit prea muli egiptologi, dar pot s pariez o
grmad de bani c nu sunt muli ca tine, profesore Brodie. Sunt
recunosctoare pentru tot ce-ai fcut pentru mine, dar vreau s
tiu cine eti i ce se ntmpl. i vreau s aflu acum.
El i rsuci capul i mai mult, ncercnd s o priveasc n ochi.
Apoi, cu un gest din cap, se mut pe scaun i se ntoarse din nou
n fa. Prea brusc obosit.
OK, OK, dar las arma.
250

Ea se ls pe spate, punnd pistolul lng ea, pe banchet, cu


mna nc pe trgaci.
Vorbete!
El nu o fcu, nu imediat, ci rmase locului, uitndu-se pe geam.
Umbra mohort a cartierului Manshiet Nasser rmase treptat n
urma lor, o fie de ntuneric sub zidul luminat al stncilor
Muqqatam. oferul aprinse o igar i introduse o caset n
aparatul stereo al taxiului, maina umplndu-se de sunetul unei
voci feminine care jelea, nsoit de explozii discordante de vioar.
O motociclet i depi pe dreapta, cu o oaie legat pe a, n spatele
omului. Trecu aproape un minut i Freya era pe punctul de a-i
reaminti lui Flin c voia nite rspunsuri, cnd acesta se ntinse
spre bord, apuc mobilul oferului i ntreb dac putea s-l
foloseasc. Urmar negocieri soia lui era bolnav, i explic
oferul, erau n urm cu chiria, apelurile erau scumpe. n cele din
urm, Flin trebui s scoat un alt teanc de bancnote nainte s i se
dea und verde. Tast un numr i aps cu degetul mare pe
butonul de apelare, ca apoi s-l ridice din nou.
Cine tia c vii s m vezi? ntreb el cu ochii n jos, aintii
spre telefon.
Cum?
La Universitatea American. n dup-amiaza asta. Cine tia
c veneai s m vezi?
Tu eti cel care rspunde la ntrebri, i aminteti?
Haide, Freya!
Ea ridic din umeri.
Nimeni. Ei bine, Molly Kiernan. I-am lsat vorb pe
mesageria vocal. Nu-mi spune c e implicat n toate astea!
Nu aa cum crezi tu, zise el. Eu i Molly ne tim de mult
timp.
Deci, ce vrei s spui de fapt?
Din nou, el nu-i rspunse, ci continu s se holbeze la telefon,
apoi aps pe anulare, tergnd numrul pe care voise s-l
apeleze. n schimb, scrise un mesaj-text, degetul mare agitndu-se
rapid pe taste. Freya se aplec nainte, ncercnd s vad ce scria,
dar ecranul telefonului era n arab i nu putu citi. El termin de
251

tastat i aps butonul Expediaz, murmurndu-i Shukran


awi oferului i punnd mobilul la loc pe bord.
Atept! spuse ea.
Ai puin rbdare, Freya. Sunt o mulime de lucruri Nu
pot Nu aici. Mai nti, trebuie s mergem undeva. i voi explica
totul, promit, dar nu este locul potrivit. Te rog, ai ncredere n mine
de data asta.
Se uit la ea, apoi vorbi cu oferul n arab, dndu-i nite
instruciuni nainte s se lase din nou pe spate i s priveasc spre
acoperi.
Merser vreme de 30 de minute jumtate din timp petrecndul ntr-un blocaj rutier ndreptndu-se spre nord, i zise Freya,
dei nu putea fi sut la sut sigur. Trecur pe lng cimitire i pe
lng un fel de baz militar i un stadion enorm, iluminat, nainte
s ias de pe autostrad i s o ia pe un bulevard larg, strjuit de
palmieri. De acolo, virar ntr-o reea de strzi mohorte i
prfuite, printre blocuri de beton, cu trei etaje, uniforme. Felinarele
inundau totul cu o strlucire galben-cenuie, ca i cnd cldirile
i trotuarele ar fi suferit toate de icter. Era evident c oferul nu
avea nici cea mai vag idee ncotro trebuia s-o apuce i Flin trebui
s-l ndrume s-o ia cnd la dreapta, cnd la stnga, cnd drept
nainte, la rscruci de drumuri, pn cnd oprir n sfrit n faa
unui bloc care nu se deosebea deloc de celelalte, n afar de
hainele agate pe balcoane la uscat. Gnd Flin i nmn un
baci gras oferului, pe lng ceea ce i pltise deja, Freya vr
arma sub scaunul din fa, tiind c nu avea de gnd s-o
foloseasc i c nu avea nici un rost s-o ia cu ea. Ieir.
Vrei s-mi spui unde suntem? ntreb ea n vreme ce se
ndreptau spre intrarea n cldire, muzica scznd n intensitate pe
msur ce taxiul se ndeprta de ei, lsnd totul ciudat de tcut.
Ain Shams, rspunse Flin. Este o suburbie din nordul
oraului Cairo. Potrivit, bnuiesc, date fiind circumstanele.
Freya i ridic sprncenele i ntreb ce voia s spun cu asta.
i aduci aminte de papirusul pe care l-am vzut astzi, n
muzeu? Imti-Khentika l-a scris n marele templu al soarelui din
Heliopolis, iar rmiele marelui templu al soarelui din
252

Heliopolis
Aps ferm cu piciorul pe sol.
Cel mai important centru religios din Egiptul antic este acum
fundaia unor locuine. Cltin din cap obosit. Iat ce nseamn
progresul.
Intrar ntr-un hol prfuit un rnd de butelii aliniate de-a
lungul unui perete, o stiv de scaune rupte de-a lungul altuia i
ncepur s urce pe nite scri.
Aici locuieti?
Flin cltin din cap.
Este doar un loc pe care l folosesc ei.
Ea atept ca el s-i explice, s i zic la care ei se referea, dar
el doar o conduse pn la al doilea etaj i de-a lungul unui coridor
ntunecat, oprindu-se n faa unei ui aflate pe la mijlocul acestuia.
El se opri cu capul ntr-o parte, ascultnd nu-i ddu seama
dac asculta sunetele din interiorul apartamentului su de la
captul coridorului apoi, ridicndu-i o mn, btu rapid de trei
ori. Aproape imediat, ca i cum cineva ar fi ateptat de cealalt
parte, se auzi un fsit, ca i cnd cineva ar fi tras vizorul, iar apoi
ua se deschise. n faa lor se afla Molly Kiernan.
Slav Domnului! spuse ea apucndu-i pe Flin i apoi pe
Freya de mn, trgndu-i n apartament i nchiznd ua cu
piciorul n spatele lor. Am fost att de ngrijorat.
Dei trecuser mai puin de 48 de ore de cnd o vzuse ultima
oar, Freya i zise c parc prea mai n vrst cumva, mai
epuizat de griji, cu ochii umflai din cauza lipsei de somn, cu
pielea zbrcit i cenuie. Ea i privi lung, hainele murdare, rana
sngernd a lui Flin, apoi i conduse printr-un hol ntr-o
sufragerie luminat discret, Flin punnd-o ntre timp la curent cu
ce se ntmplase. Fr prea multe detalii, doar o prezentare
general, ncepnd cu ceea ce i spusese lui Freya despre cadavrul
din deert, harta, filmele foto, trecnd apoi la evenimentele din
dup-amiaza i seara aceea. n vreme ce el vorbea, din felul n care
i descrisese toate cele ntmplate, din faptul c el prea a fi sigur
de faptul c Kiernan tia despre lucruri precum Oaza Ascuns i
Rudi Schmidt i Romani Girgis i Gilf Kebir, Freya avu impresia
253

tulburtoare c, dei amnuntele legate de lucrurile prin care


trecuser ei s-ar putea s fi fost ceva nou pentru ea, personajele i
locurile implicate mai mult ca sigur nu erau.
n camera de zi, Kiernan i aez pe o canapea i dispru.
Reveni un moment mai trziu cu un castron cu ap cald, o trus
de prim ajutor i o cutie chirurgical de inox cu diverse seringi i
fiole de sticl.
Flin mi-a trimis un mesaj i mi-a zis c nu suntei prea n
form, i explic ea lui Freya n timp ce ngenunche n faa lui Flin
i, pocnind din degete, i fcu semn s-i ridice mneca. Exist
prosoape i haine curate n dormitoare m tem c-a trebuit s v
ghicesc mrimile dar, mai nti, s v pansm pe amndoi. Au!
Se nfior cnd vzu rana de pe braul lui Flin, o tietur
adnc, de vreo zece centimetri, de-a lungul antebraului.
D-i jos cmaa, te rog.
El mormi ceva.
Pentru numele lui Dumnezeu, nu e nimic ce eu i Freya n-am
mai vzut pn acum. Haide, d-o jos!
El rmase n picioare, refractar. Desfcndu-i civa nasturi,
scoase fotografiile oazei nc ntregi, n afar de cteva pete de
noroi pe cea de deasupra i le puse pe podea, nainte s-i
descheie restul cmii. i-o trase de pe umeri i se aez din nou.
Torsul lui era solid i musculos, iar pieptul acoperit cu pr
negru. Rapid i profesionist, Kiernan i puse o pereche de mnui
chirurgicale i trecu la treab, tergndu-i braul cu ap i vat
nainte s curee uor rana cu dezinfectant.
Mama mea a fost asistent medical, i explic ea Freyei n
vreme ce tampona. Am fcut lucruri de astea toat viaa. Eti la zi
cu vaccinurile antitetanos i mpotriva hepatitei?
N-am nici cea mai vag idee, spuse Freya. Uite ce-i, vreau s
tiu
Hai s te cur mai nti, apoi putem vorbi. Tonul lui Kiernan
fusese amabil, dar ferm, de matroan, nelsnd loc pentru
mpotriviri. M ocup de Flin, apoi v voi face nite injecii cu
antibiotice. Nu vrei s riscai dac v-ai trt prin locuri ca
Manshiet Nasser. Acolo, gsii toi germenii cunoscui de om. i,
254

probabil, civa necunoscui.


Termin de curat braul lui Flin i, scond ceva ce prea a fi
un pix mare din trusa de prim ajutor, i ndeprt capacul i i
trecu uor vrful de-a lungul rnii. Un lichid transparent, ca un
lipici, se ntinse peste pielea sfiat.
Dermabond, explic ea strngnd cele dou margini ale
tieturii. Nu este cea mai bun soluie, dar va trebui s ne
mulumim cu el pn vom putea face nite suturi mai bune.
Flin i ntorsese capul ntr-o parte i se uit pe geam, ncercnd
s nu-i priveasc braul i ce i se fcea. Se ls o tcere scurt,
apoi:
Nu reuesc s-o gseasc.
Iniial, Freya crezu c vorbise singur sau cu amndou, dar,
cnd l privi, vzu c se uita la Kiernan. Comentariul i fusese
adresat numai ei.
Altfel, nu s-ar fi deranjat s-mi arate fotografiile. Nu sunt n
stare s-o gseasc.
Kiernan nc inea marginile rnii unite n vreme ce adezivul
tisular se lipea.
Cum rmne cu harta lui Schmidt? ntreb ea. Ai spus c
existau msurtori, distane.
Evident, n-au fost exacte. Este destul de greu s te orientezi
n deert chiar i cu un echipament adecvat. Dar, din cte mi dau
seama, Schmidt a avut o singur busol la dispoziie, al crei fir
era stricat. Posibil s se fi abtut i cincizeci de kilometri. O sut.
Totul era ireal, ca i cnd Freya nici nu mai exista.
Dar Girgis are elicoptere, continu Kiernan, verificnd c
rana s fie ferm nchis nainte s nceap s-i bandajeze braul lui
Flin. Chiar dac msurtorile ar fi dat eroare de o sut de kilometri
distan, tot ar trebui s-o gseasc. Trebuie doar s zboare peste
Gilf, prin vecintate: un defileu plin de copaci nu poate fi chiar att
de dificil de localizat.
Nu pot s-mi explic, Molly, aa cum nu pot s explic nici de
ce toi fraierii care au cutat-o ani de zile s-a ntors cu mna goal.
Tot ce tiu este c, dac Girgis ar fi gsit oaza, ne-ar fi ucis
imediat, n loc s se joace de-a ghicete imaginea. Se chinuie, se
255

chinuie din greu.


Freya rmase locului, uimit. Avea impresia c alunecase ntrun fel de stare de vis n care lua parte la o scen i totui, n
acelai timp, era departe de ea, prezent acolo, dar, din anumite
motive inexplicabile, neputnd s interacioneze cu cei din jurul ei.
Sunt nc aici, simi ea nevoia s ipe. Nu sunt invizibil, s tii.
Nu spuse nimic, lsnd conversaia s se desfoare n jurul ei.
Dup ce l bandaj i l vaccin pe Flin care i puse din nou
cmaa, chiar dac era mbibat cu noroi i snge Kiernan o
sftui pe Freya s-i ridice mneca i o vaccin i pe ea. Dou
injecii rapide n biceps, una pentru tetanos, alta pentru hepatita
B, ns abia dac simi o neptur. Meserie.
Numai dup ce toate instrumentele medicale fur lsate jos i
Kiernan ncepu s vorbeasc despre prosoape i haine curate i i
lmuri cum s regleze temperatura duului Din pcate, e puin
ncpnat. Trebuie s te joci un pic cu el Freya ced:
Nu-mi pas de duul la blestemat! strig ea ridicndu-se n
picioare i mergnd cu spatele spre u. Sau de prosoape, sau de
haine, sau de orice altceva. Vreau s tiu ce se ntmpl. Ai
neles? Vreau s-mi spui cine eti i ce dracu se ntmpl aici!
Sau jur c ies din cldirea asta i merg direct la cea mai apropiat
secie de poliie.
Flin i Kiernan se privir. ncet i calculat, Kiernan ncepu s
pun la loc toate instrumentele medicale.
Te rog s stai jos, Freya, rosti ea.
Nu vreau s stau jos! Vreau s tiu ce se ntmpl! De cte
ori trebuie s ntreb? Cineva tocmai a ncercat s-mi taie braul i
tu mi spui s fac un du. Ce naiba e n neregul cu voi, oameni
buni?
Vocea ei crescu n intensitate pn aproape c ipa, cu ochii
mari de furie i frustrare. Kiernan o ls s termine, s se
descarce, dup care o rug din nou s se aeze.
neleg ct de greu trebuie s-i fie, zise ea calm, dar ferm.
i te rog s m crezi, Freya, mi pare sincer ru pentru tot ce s-a
ntmplat. Dac a fi crezut mcar pentru o clip c vei fi n
pericol, nu i-a fi permis s rmi singur n Dakhla.
256

Travers camera i arunc tampoanele, seringile i bandajele


ntr-un co de gunoi din col, uitndu-se o clip la ele nainte s se
ntoarc spre Freya.
Din pcate, nu putem prevedea ntotdeauna evenimentele,
spuse ea cu ochii aintii spre tnr. Trebuie s ne ocupm de ele
pe msur ce apar i acolo unde apar. Asta ncercm s facem
acum. Ai tot dreptul s ceri rspunsuri i le vei avea, i promit,
dar, mai nti, Flin trebuie s-mi zic tot ce s-a ntmplat.
Indiferent de ceea ce crezi, aici eti printre prieteni. Eti n
siguran. Acum, Freya, te rog s stai jos, ca s putem vorbi.
Ea ntinse o mn spre canapea, un gest att mpciuitor, ct i
poruncitor. Freya ezit, apoi se aez, nu pe canapea, ci ntr-un
fotoliu vizavi de aceasta, lsndu-se chiar pe margine, gata parc
s sar n picioare n orice moment. Kiernan o privi cu o foarte
uoar expresie de enervare pe fa, ca un profesor care nu fusese
ascultat n mod intenionat de un elev. Apoi, cu un oftat, lu bolul
cu ap, vasul chirurgical i trusa de prim ajutor i le trecu prin
ghieul de servire n buctrie, nainte s se aeze pe scaunul de
lng Flin, cu minile mpreunate afectat n poal i cu spatele
drept ca o vergea. Ceva legat de scena aceasta, modul n care cei
doi se aflau vizavi de ea, o fcu pe Freya s se simt exact ca la un
interviu de angajare.
Deci? ntreb ea.
Ei bine, aa cum ai ghicit deja, este o poveste mai lung n
spatele evenimentelor recente dect i-a zis vreunul din noi, spuse
Kiernan uitndu-se drept la Freya, ochii ei cenuii rmnnd fici,
ca de piatr. mi cer scuze, att pentru mine i, sunt sigur, c i
pentru Flin, c nu i-am mrturisit anumite lucruri. Din pcate,
este vorba de chestiuni de securitate naional chestiuni de
securitate naional foarte importante care nu ne-au permis s
fim n ntregime oneti cu tine. O fac acum pentru c, dup tot ce
i s-a ntmplat, pare inutil i nedrept s ne mai eschivm. Am si explic ce se ntmpl, Freya i am s-i explic i de ce se
ntmpl. nainte ns, trebuie s m asiguri c vei respecta
caracterul extrem de sensibil al lucrurilor pe care le vei auzi. C
nici un cuvnt nu va iei dintre aceti patru perei. mi garantezi?
257

Freya nu spuse nimic.


mi garantezi acest lucru, Freya?
Ea nu-i rspunse nici acum i tonul lui Kiernan se aspri.
Freya, dac nu-mi poi garanta
Nu va spune nimnui, Molly, zise Flin. Nu dup ce-a vzut de
ce e-n stare Girgis. Are mai multe motive s-l urasc dect oricare
dintre noi. Putem avea ncredere n ea.
Kiernan continu s-o priveasc pe Freya, ochii ei ngustndu-se.
Apoi, ddu din cap, trsturile ei ndulcindu-se uor. Cnd vorbi,
vocea i se mblnzise.
mi pare ru, Freya, dar trebuie s nelegi c este o situaie
extrem de delicat. Nu pot s-mi asum riscuri. Sunt prea multe n
joc aici.
Freya se uit la ea, apoi la Flin i napoi la Molly. Se ls
tcerea, apoi:
Eti un fel de spioan, nu-i aa? ntreb ea.
Kiernan i desfcu minile, i netezi fusta, apoi i puse din
nou minile n poal.
Lucrez pentru CIA. M ocup de contraterorism. Flin este la
Fost spion, spuse el. Am avut o carier scurt i foarte lipsit
de glorie la MI6, dup care am decis c lumea ar fi un loc mai
sigur dac a rmne la ceramic i hieroglife. Dei m-au nvat
cum s trag cu arma, aa c m gndesc c n-a fost chiar o
pierdere total de timp.
Pentru o fraciune de secund, ntlni privirea Freyei, nainte s
se uite n alt parte.
i Alex? ntreb ea. A fost i ea?
Kiernan ddea deja din cap nainte ca Freya s termine mcar
ntrebarea.
Sora ta a fost o exploratoare a deertului, nu o spioan. Ne-a
ajutat doar, att tot. Aa cum ne-ajut i Flin.
V ajuta cu ce anume, Molly? n ce dracu ai implicat-o pe
sora mea?
Kiernan o privi n ochi, ducndu-i o mn la micul crucifix de
aur de la gt.
Cred c e vremea s-i spun despre un proiect numit Duna de
258

Foc, zise ea. Motivul pentru care suntem acum aici, motivul pentru
care am rmas n Egipt n ultimii douzeci i trei de ani i motivul
pentru care un om extrem de neplcut, pe nume Romani Girgis,
nu se va opri de la nimic ca s descopere locul unde se afl oaza
pierdut Zerzura.

259

DAKHLA
Dei tria ntr-o cas cu o buctrie i o baie i trei cmpuri n
spate pe dou dintre ele crescnd legume, iar pe cellalt bersiim
deertul era adevrata cas a lui Zahir-Sabri. i n deert se
ntorcea de fiecare dat cnd avea inima grea, ca n seara aceasta.
Nu merse prea departe, doar la civa kilometri deprtare, Land
Cruiserul lui nlndu-se i cobornd odat cu dunele, ca o luntre
mic pe ocean, singurul far funcional luminnd palid nisipurile.
Dei totul se contopea pe ntuneric un colaj nceoat de nisip i
stnci i lumina lunii prea s tie exact unde merge. esndu-i
drum prin peisajul nesigur, urc pante, cobor pe pietri i
bolovani ca i cum ar fi fost strzile unui ora, virnd n cele din
urm ntr-o lung vale mrginit de dune nalte, poposind lng
un tufi de abal solitar, pipernicit.
Scond lemne i paie din portbagajul Land Cruiserului, fcu un
foc. Iasca se aprinse imediat ce-o atinse cu un chibrit, ca o floare
portocalie zdrenuroas deschizndu-se la primele raze clduroase
ale soarelui. Puse la fiert ceai ntr-o oal veche, nnegrit i i
aprinse narghileaua. nfurndu-se cu un shaal, seara fiind
friguroas, privi flcrile, buzele sale trgnd uor din pip. Se
auzeau doar priturile uoare ale lemnului care ardea i, de
undeva din deprtare, ltratul melancolic al unei vulpi de deert.
Zahir venea deseori aici cu fratele lui, Said, sau cu fiul su,
Mohsen, iubitul lui, motenitorul lui, lumina ochilor lui. mpreun,
i instalau tabra sub stele, cntau melodii vechi de-ale beduinilor
i spuneau i rspuneau povestea familiei lor, cum veniser n
Egipt cu attea secole n urm, de pe trmurile natale din alRashaayda din Arabia Saudit. Se schimbaser att de multe
lucruri n anii care urmaser. Se pierduser att de multe.
Corturile fuseser nlocuite cu beton i crmizi din lut, cmilele,
cu vehicule 4x4, libertatea nomad, cu impozite i cri de
identitate i birocraie i tot felul de restricii birocratice. Totui,
260

rmseser beduini n adncul inimii, locuitori i cltori prin


deert, iar tot ce trebuiau s fac era s vin aici pentru cteva
ore, ca s-i aminteasc de asta, ca s restabileasc legturile cu
motenirea lor ilustr.
n seara aceasta, pufind din pip, Zahir se gndi la acea
motenire. n special la amintirea strmoului su, Mohammed
Wald Yusuf Ibrahim Sabri al-Rashaayda, cel mai mare dintre toi
beduinii, printele tribului su, care, cu cmilele lui, traversase
Sahara de la nord la sud, de la est la vest, pn nu mai rmsese
nici un col al pustiului cu care s nu se fi familiarizat, nici un bob
de nisip pe care s nu-l fi clcat la un moment dat.
Existau attea istorisiri minunate despre btrnul Mohammed,
attea poveti i legende care au fost transmise generaii de-a
rndul. Dar, pentru Zahir, una dintre ele se remarcase mai presus
de toate, reprezentnd ceea ce era nobil, att la ruda lui, ct i la
poporul lui n general. i povestea spunea aa: odat, cltorind
chiar prin inima Saharei, la mai mult de 200 de kilometri de la cea
mai apropiat oaz, btrnul Mohammed dduse peste un om
czut n nisipuri. Acesta rmsese fr hran, ap i cmil, iar
vulturii i ddeau trcoale n tcere, ateptndu-i moartea
iminent.
Se face c strinul acesta era un beduin Kufra, din tribul Banu
Sulaim, un inamic declarat al lui al-Rashaayda. Chiar fratele lui
Mohammed fusese ucis de un grup de beduini Banu, n timpul
unui raid i ar fi avut tot dreptul s-i taie pe loc gtul omului, cu
cuitul care era acum agat pe peretele din sufrageria lui Zahir. n
schimb, el i dduse s bea ap, chiar dac propriile resurse i erau
periculos de reduse i-l ridic pe cmila lui i l cr apte zile spre
o zon sigur, unde amndoi ajunseser mai mult mori dect vii.
De ce ai fcut asta? l ntrebase beduinul Kufra cnd
dduser n sfrit de civilizaie. M-ai salvat dei triburile noastre
se ursc de moarte, dei exist att de multe nedrepti care nu
pot fi ndreptate?
i Mohammed i rspunse:
Beduinii Rashaayda au multe obligaii, dar nici una dintre ele
nu este mai preioas dect aceea de a ngriji de strinii aflai n
261

nevoie, oricine ar fi ei.


De obicei, povestea era o surs de bucurie i de mndrie pentru
Zahir. De cte ori nu i-o istorisise acesta fiului su, ndrumndu-l
s triasc la fel cum o fcuse btrnul Mohammed, s dea dovad
de aceleai demnitate, smerenie i compasiune?
n seara aceasta, dup tot ce se ntmplase n ultima vreme, nu
i aduse nici bucurie, nici mndrie. n schimb, i strni o senzaie
insuportabil de gol.
Beduinii Rashaayda au multe obligaii, dar nici una dintre ele
nu este mai preioas dect obligaia de a ngriji de strinii aflai n
nevoie.
Scotocindu-se prin buzunar, scoase busola de metal. O deschise
i se uit la iniialele nscrise pe interiorul capacului de metal AH
ochii lui negri strlucind n lumina focului, cuvintele strmoului
su rsunndu-i n minte, dojenindu-l i chinuindu-l. Ce folos s
cunoti deertul aa cum l tia el, s pstrezi vii toate povetile i
cntecele vechi, dac nu putea respecta cel mai de baz precept al
poporului su? Avusese o singur datorie, dar nu reuise s-o
mplineasc. Greutatea eecului l apsa, aa c, n seara aceasta,
n loc s-l ajute s se rennoade legturile cu motenirea sa
Rashaayda, prezena lui n pustietate i aminti doar lui Zahir ct de
nevrednic era de ea.
Beduinii Rashaayda au multe obligaii, dar nici una dintre ele
nu este mai preioas dect obligaia de a ngriji de strinii aflai n
nevoie.
i termin ceaiul i mai pufi ceva vreme din pip. Incapabil s
gseasc pacea rvnit, mpinse nisip peste foc cu piciorul, i
arunc echipamentul napoi n Land Cruiser i plec spre cas.
Dunele se legnau i se rsuceau n jurul lui, ca i cnd deertul
ar fi dat din cap, spunndu-i ct de dezamgit era de el.

262

CAIRO
Ce tii despre rzboiul dintre Iran i Irak?
Vocea lui Molly Kiernan venea din buctrie, unde pregtea
cafea. Freya nu se ateptase la ntrebare.
Va fi o prelegere de istorie? ntreb ea. Deoarece am avut deja
parte de una azi i, orict de fascinant ar fi fost, n-am chef de
alta.
Kiernan privi prin ghieul de servire al buctriei, netiind sigur
despre ce vorbea Freya.
I-am fcut un tur prin Zerzura, explic Flin. n muzeu.
Ah. Kiernan ddu din cap, turnnd ap dintr-un ibric
aburind. Nu, n-am de gnd s-i in o prelegere las lucrurile de
genul acesta pe seama profesionitilor.
i nclin uor capul spre Flin i continu s toarne.
Doar cteva informaii generale. Fr Benbeni sau
papirusuri, promit.
Se auzir nite clinchete de cni cnd ridic tava i dispru din
cmpul vizual nainte s reapar n cadrul uii sufrageriei. Veni
lng ei i puse tava pe podea.
Din pcate, e doar instant, zise ea dndu-le cnile lui Freya i
lui Flin. i nu avem nici lapte sau zahr, dar bnuiesc c este mai
bine dect nimic.
Ea lu a treia can i se duse la fereastr, trgnd perdelele i
uitndu-se n strad, nainte s se ntoarc spre ei.
Deci? ntreb ea suflnd n can i sorbind, cu mna stng
proptit n old. tii ceva despre rzboi?
Freya ridic din umeri.
Nu chiar. Numai ce-a fost pe la tiri cnd am invadat Irakul.
Nu l-am sprijinit noi pe Saddam, nu l-am aprovizionat cu arme?
Flin mormi:
Nu a fost cea mai strlucit perioad a lumii libere. S
sprijine un dictator implicat n genocide, un uciga n mas, totul
263

n interesul unei noiuni pervertite de realpolitik.


Kiernan i, fcnd un gest nerbdtor din cap.
S nu intrm n dezbateri politice. Freya vrea rspunsuri i
cred c ar trebui s ne concentrm pe asta.
Flin privi n cana lui de cafea.
Rzboiul a durat din 1980 pn n 1988, continu Kiernan,
cnd Irakul lui Saddam a luptat mpotriva Iranului lui Khomeiny.
Dou regimuri absolut barbare, dei cel al lui Saddam a fost
oarecum cel mai mic dintre cele dou rele, acesta fiind i motivul
pentru care, aa cum ai spus, am fost gata s-l sprijinim financiar,
cu informaii, cu armament
Ageni biologici, mulumit lui Donald Rumsfeld, o ntrerupse
Flin.
Kiernan i din nou.
L-am sprijinit pe Saddam din exact aceleai motive pentru
care l-au susinut Marea Britanie, Frana, Germania, Italia, Rusia
i o duzin de alte ri. Deoarece alternativa, adic o victorie
pentru Khomeiny i revoluionarii lui nebuni, ar fi fost pur i
simplu prea ngrozitoare. Cum a zis Kissinger atunci, pcat c nu
puteau pierde amndoi, dar, dac trebuia s ias cineva victorios,
era mai bine pentru noi toi s fie Saddam.
i ce aliat loial s-a dovedit a fi, mormi Flin.
Kiernan i arunc o privire iritat.
n fine, rosti ea. Relevant pentru prezent este faptul c, pe la
mijlocul anilor 80, dup cteva succese iniiale, Irakul nu sttea
prea bine. Chiar dac avea arme mai avansate i trupe mai bine
instruite, la momentul respectiv, rzboiul devenise mai degrab un
conflict de uzur prelungit, fapt n favoarea Iranului, care avea de
trei ori mai muli oameni pe teren i nu ddea doi bani pe ci
dintre ei i sacrifica, pentru c existau ntotdeauna alii cu care si nlocuiasc.
Gura i se uguie uor, parc a dezgust.
Faptul c o parte destul de semnificativ a armatei irakiene
era format din musulmani iii l-a ngrijorat i mai mult pe
Saddam, adug ea, deoarece el i regimul su de guvernare erau
sunnii.
264

n faa ei, Freya sorbi din cafea slab, insipid ntrebndu-se


unde dracu aveau s duc toate astea. Flin se lsase pe spate i se
uita la tavan, urmrind o crptur subire, care traversa camera
pe diagonal.
Prin 1986, Saddam era deja foarte agitat, continu Kiernan,
mna stng ridicndu-i-se i jucndu-se cu crucifixul de la gt.
Era clar c, pn i cu sprijinul Occidentului, nu avea s ctige
niciodat rzboiul din prima, ba chiar avea anse mari s-l piard.
Era ca un boxer care intra n rundele finale ale unei lupte tiind c
este n urm la puncte, c adversarul su are mai mult energie
dect el i, cu ct concursul continua mai mult, cu att el devenea
mai vulnerabil. Era nevoie, a hotrt el, de o singur lovitur de
knock-out, o lovitur de graie care s pun capt conflictului i
care s mture Iranul.
Fcu o pauz, fixnd-o pe Freya cu privirea.
i, evident, lovitura aceea de graie nsemna un atac nuclear
mpotriva Teheranului.
Freya i ridic privirea, surprins.
Dar credeam c
C Saddam nu avea bomba? i termin Kiernan propoziia.
Nu o avea. Dar o voia cu disperare. i, n pofida a ceea ce pretind
Blix i celelalte inimi suferinde de pe la ONU, a fost mai aproape de
a o obine dect s-a recunoscut vreodat n mod public.
De afar se auzir nite urlete brute, piigiate, ale unor pisici
care se bteau. Kiernan mai arunc o privire prudent pe
fereastr, apoi se aez pe braul canapelei, lng Flin.
C v vine sau nu a crede, s construieti un dispozitiv
atomic nu este chiar att de dificil din punct de vedere tehnic, zise
ea sorbind din cafea. Categoric, nu, pentru cineva cu resursele
tiinifice de care dispunea Saddam. Mai greu e s faci rost de
materialul fisionabil necesar, mai precis plutoniu-239 sau uraniu235. N-o s intru n detalii de fizic sincer s fiu, nici mcar nu
neleg fizica dar producerea oricruia dintre aceti izotopi n
cantitate suficient i cu un nivel suficient de puritate ca s poat
fi folosit ntr-o arm este un proces incredibil de complex,
costisitor, care necesit timp i unul pe care, n 1986, ca i astzi
265

de altfel, doar cteva ri l puteau efectua. Saddam nu putea s-o


fac pe cont propriu i, indiferent de sprijinul pe care i-l ofereau
guvernele occidentale, cu siguran, nu aveau de gnd s-l
primeasc n clubul nuclear. Aa c a nceput s caute n alt
parte, la unii dintre comercianii cei mai lipsii de scrupule din
lume, s vad dac acetia i-ar fi putut procura bunurile de care
avea nevoie. i, la sfritul anului 1986, a dat lovitura cu unul
dintre aceti comerciani de arme.
Bu ce-i mai rmsese din cafea.
Nimeni altul dect Girgis Romani.
Freya fusese pe punctul de a interveni, de a ntreba ce aveau
toate acestea de-a face cu uciderea surorii sale, cu tot ce i se
ntmplase n ultimele 24 de ore. Cnd auzi numele lui Girgis, se
abinu.
Girgis este traficant de arme? ntreb ea.
Printre altele, spuse Flin lundu-i-o nainte. Arme, droguri,
prostituie, contraband cu antichiti nu sunt multe rahaturi n
care s nu-i fi bgat degetul.
i i-a furnizat lui Saddam Hussein o bomb?
Cincizeci de kilograme de uraniu puternic mbogit, ca s
fim mai precii, zise Kiernan. Suficient ca s construiasc dou
dispozitive atomice tip implozie, cu aceeai putere distructiv c
bomba de la Hiroshima. Cu o singur lovitur, Saddam ar fi putut
distruge Teheranul i Mashhadul, ar fi pus capt rzboiului, ar fi
ncheiat Revoluia Iranian i ar fi devenit puterea dominant n
ntreaga regiune. Pe scurt, ar fi schimbat cursul istoriei. i aproape
c a fcut-o.
i ddu rgaz Freyei s absoarb toate informaiile, dup care se
ridic.
Mai vrei cafea?
Flin i ddu cana lui, Freya i-o pstr pe a ei. Kiernan dispru
din nou n buctrie. Pentru o clip, privirile lui Flin i ale Freyei
se ntlnir, apoi amndoi se uitar n alt parte.
Chiar i la un sfert de secol dup acest eveniment, nc nu ne
sunt sut la sut clare toate detaliile afacerii lui Girgis, se auzi
vocea lui Kiernan. Din cte tim, a dobndit uraniul de la un
266

intermediar sovietic pe nume Leonid Kanunin un personaj


incredibil de neplcut, care a fost asasinat ntr-un hotel din Paris,
n 1987 care, la rndul lui, pare s fi avut o surs printre
contactele sale din armata sovietic. N-am reuit s aflm exact de
unde a provenit, nici nu este relevant. Ceea ce tim este c, n
noiembrie 1986, Girgis a nchiriat un avion de marfa Antonov
nregistrat n insulele Cayman, pilotat de un tip pe nume Kurt
Reiter, un veteran printre traficanii de droguri i arme din timpul
Rzboiului Rece. Avionul s-a ntlnit cu Kanunin pe un aeroport
din nordul Albaniei, unde doi reprezentani ai lui Girgis au ridicat
bunurile i i-au nmnat un avans de cincizeci de milioane de
dolari. Pentru ca oamenii s nu le ia urma, avionul avea s zboare
de-a lungul a dou laturi dintr-un triunghi, prima dat pn la
Khartoum i numai apoi spre Bagdad, n care caz, dac avea s
soseasc n siguran, Kanunin urma s primeasc alte cincizeci
de milioane de dolari. Girgis avea s capete un comision de
douzeci de procente, Saddam bomba, iar Iranul avea s fie ters
de pe hart. Toat lumea fericit.
Se ntoarse n sufragerie cu dou cni aburinde, i ddu una lui
Flin i se coco din nou pe braul canapelei. Tcere. Freya se uita
la podea, procesnd tot ce zisese Kiernan. Apoi, uitndu-se din
nou drept n ochii lui Kiernan, puse ntrebarea pe care fusese pe
punctul de a o pune cu cinci minute n urm:
Nu neleg ce are asta de-a face cu sora mea. i cu aceast
oaz ascuns?
Ei bine, acum ajungem la asta, spuse Kiernan. Am aflat
despre ntreaga operaiune destul de timpuriu, de la informatori
din ambele organizaii i a lui Girgis i a lui Kanunin.
Dar tot ce tiam era prea general. tiam ce se planificase i cine
era implicat, dar nu am putut s facem rost de date, locuri, ore
exacte. Abia cu vreo dou ore nainte de ntlnirea cu albanezii, am
aflat detalii despre cum urma s fie transportat uraniul i unde
anume.
La momentul respectiv, era deja mult prea trziu ca s mai
interceptm Antonovul nainte s decoleze. Mai exista posibilitatea
destul de infim s-l capturm la aterizarea sa n Benghazi, pentru
267

realimentare, dar, avnd n vedere relaiile noastre cu Gaddafi la


momentul respectiv, acest lucru ar fi dus la o mulime de
complicaii. Era mai bine s urmrim ndeaproape avionul i s-l
prindem n Khartoum, nainte s-i nceap traseul final spre
Bagdad. Aveam o unitate a Forelor Speciale staionat chiar peste
Marea Roie, n Arabia Saudit, iar israelienii s-au oferit s ne
ajute. Ar fi trebuit s mearg ca la carte. Ar fi mers ca la carte dac
natura, n nelepciunea ei, nu ar fi intervenit.
Natura? cltin Freya din cap, nenelegnd.
Singurul lucru pe care nu l-am fi putut planifica, rosti
Kiernan cu un oftat. Antonovul a fost lovit de o furtun de nisip pe
cnd zbura peste Sahara i i-a pierdut ambele motoare. Una
dintre staiile noastre de interceptare a preluat un apel de ajutor de
undeva de deasupra podiului Gilf Kebir, dup care avionul a ieit
de pe ecranele radarelor, disprnd.
Pentru prima dat, Freya ntrezri o lumin, ceva care s o
ajute s neleag.
S-a prbuit n oaz, nu-i aa? Despre asta e vorba. De aceea
voia Girgis pozele. Avionul s-a prbuit n Oaza Ascuns.
Kiernan zmbi, dei nu prea deloc amuzat.
Nu ne-am dat imediat seama de asta, zise ea. Tot ce tiam era
c Antonovul czuse undeva n apropiere de Gilf, o zon destul de
vast, cinci mii de kilometri ptrai de stnci i deert. Dar, la circa
ase ore dup primul apel de ajutor, am interceptat un al doilea
mesaj radio, acesta fiind trimis de copilotul avionului, un tip pe
nume Rudi Schmidt, care pare s fi fost singurul supravieuitor al
accidentului. Transmisia era bruiat i a durat doar vreo treizeci
de secunde, dar, n acest timp, Schmidt a descris oarecum locul n
care se prbuise avionul. ntr-un defileu plin de copaci, a spus el,
cu ruine peste tot. Ruine antice, inclusiv un fel de templu enorm,
cu un simbol ciudat n form de obelisc sculptat peste tot.
Benben, murmur Freya. Dei n ncpere era cald, simi
cum i se face pielea de gin pe brae.
Chiar i fr acest amnunt, putea fi vorba doar despre
wehat seshtat, zise Flin prelund povestea. Nu exist alte situri
antice cunoscute sau renumite pe o distan de mai bine de trei
268

sute douzeci de kilometri de Gilf Kebir i, cu siguran, nici unul


n interiorul unui defileu precum cel descris de Rudi. Am crezut c
era vorba de un sit necunoscut, dar simbolul Benben ne-a convins.
Cltin din cap i se aplec, ridicnd fotografiile pe care le
pusese pe podea.
O ans de un milion la unu, spuse el rsfoind pozele. Un
miliard la unu. Din toat Sahara n care-ar fi putut s se
prbueasc, Antonovul cade exact n mijlocul Oazei Ascunse. E ca
i cum ai arunca o a peste New York i se ntmpl s treac
exact prin urechea unui ac. E de neimaginat, pur i simplu de
neimaginat.
Pe braul canapelei, lng el, Kiernan se uita i ea la fotografii.
Era prima dat cnd le vedea, iar ochii i strluceau.
Am cutat avionul aproape douzeci i trei de ani, rosti ea cu
capul nclinat ntr-o parte, ca s vad mai bine pozele. Duna de
Foc acesta a fost numele operaiunii de cutare. A fost extrem de
secret, evident chiar i n cadrul agendei, doar un mic grup de
persoane tiam despre ea i, nc de la bun nceput, s-a decis s
nu implicm autoritile egiptene de team s nu-l anune cineva
pe Girgis c i luasem urma. Chiar i aa, cu toat tehnologia
disponibil imagini din satelit, aeronave de supraveghere, UAV 11uri ar fi trebuit s-l gsim n cteva zile.
i ndrept din nou spatele, privind-o pe Freya.
De fapt, am scormonit fiecare centimetru al Gilf Kebirului i,
pe o raz de dou sute patruzeci de kilometri, n-am gsit nimic.
Ne-am uitat de sus, ne-am uitat din spaiu, ne-am uitat de la sol,
am rsturnat fiecare bucat de stnc de la Abu Ballas i Marea
Mare de Nisip pn la Jebel Uweinat i Yerguehda Hill. i cu toate
astea
Pufni a neputin.
Nada. Nimic. Un avion de aproape douzeci i cinci metri, de
douzeci de tone a disprut pur i simplu. Sincer, nu cred n
superstiii oculte, dar pn i eu am nceput s m gndesc c ar fi
o boab de adevr n toate chestiile alea din papirusul lui ImtiKhentika despre blesteme i vrji de tinuire. Altfel nu-mi explic.
11

Vehicole aeriene fr pilot, (n. red.).

269

De afar se auzi alarma unei maini, oprindu-se aproape


imediat. Kiernan se ridic i mai arunc o privire printre perdele,
nainte s se ntoarc, ncrucindu-i braele.
n primii civa ani, ne-am implicat cu totul n chestiune.
Dup aceea, am nceput s dm napoi. Ne-am gndit c, dac noi
nu puteam gsi oaza, era foarte puin probabil ca Girgis sau
oricine altcineva s o gseasc. Evident, am continuat s inem
sub observaie lucrurile, mai ales dup 11 septembrie nu ne
puteam imagina ce s-ar fi ntmplat dac un grup ca al-Qaeda ar fi
aflat c existau cincizeci de kilograme de uraniu puternic mbogit
neprotejat n mijlocul deertului. nc efectum supravegheri
regulate din satelit i cu U-212, avem o Unitate de Operaiuni
Speciale n stand-by permanent, n Kharga, n cazul n care apare
ceva. Dar, n mare, ne-am bazat pe ceea ce noi numim ANO,
Amenable Non-Operatives, respondeni non-operaionali, deci civili
care, indiferent de motiv, dein anumite cunotine despre sau sunt
implicai ntr-un fel n aria geografic de care suntem interesai i
ar putea da peste ceva ce ne-a scpat nou. Ddu din cap spre
canapea.
Pe Flin l-am cunoscut n anii 90, cnd lucra cu MI6. Dup
ce
Ezit, ca i cnd ncerca s-i aleag cuvintele.
i-a ncheiat colaborarea cu Serviciile Secrete Britanice i
s-a ntors la egiptologie i s-a mutat aici, am luat legtura cu el i
i-am cerut ajutorul. O alegere evident, innd cont de activitile
lui.
i Alex? ntreb Freya.
Din nou, sora ta a fost o alegere evident. Drumurile noastre
s-au intersectat n Langley, pe cnd lucra temporar pentru CIA, la
Departamentul de cartografiere. Cnd am auzit c se stabilise n
Dakhla, am cutat-o i i-am descris situaia. Cu excepia lui Zahir
al-Sabri, nu am ntlnit pe nimeni care s tie Gilful ca Alex. A fost
de acord s se implice, n schimbul unei sume de bani pe care am
investit-o n cercetrile ei. Dei, sincer s fiu, cred c a atras-o
12

Lockheed U-2 avioane de recunoatere de la mare altitudine (n.

red.).

270

mai mult provocarea dect finanarea sau dorina de a proteja


lumea liber. Alex fiind Alex, am avut impresia c privete totul ca
pe un soi de aventur plin de culoare.
Freya cltin din cap, trist. Acela era exact motivul pentru care
Alex s-ar fi implicat, gndi ea pentru c era ceva diferit, incitant.
Nu rezistase niciodat n faa unui mister. i aceasta o ucisese.
Sraca Alex. Draga de Alex.
am simplificat lucrurile ct mai mult, spuse Kiernan. mi
raportau mie i att, nu aveau legturi cu agenia n sine. Tocmai
ce aproape ne convinsesem c avionul nu va fi gsit niciodat. C
era doar unul dintre acele mistere inexplicabile, gen Triunghiul
Bermudelor. i apoi, brusc, dup douzeci i trei de ani, cadavrul
lui Rudi Schmidt apare de nicieri i totul explodeaz din nou.
Oft i i frec tmplele. Freya se gndi c prea i mai rvit
dect atunci cnd ajunseser acolo.
Incredibil, rosti ea. i, evident, extrem de ngrijortor. Poate
c Saddam nu mai este, dar exist o mulime de ali oameni care
ar fi mai mult dect fericii s-i ncheie afacerile. i Romani Girgis
nu e genul care s fac mofturi.
Se rsuci i se uit nc o dat pe fereastr, privind n dreapta
i n stnga, nainte s se ntoarc din nou. Tcere.
Deci, acum ce? ntreb Freya. Ce-o s facei?
Kiernan ridic din umeri.
Nu sunt prea multe lucruri pe care le-am putea face. Vom
obine o analiz computerizat pentru alea art spre fotografiile
pe care Flin le inea n mn, vom ntei supravegherea n Gilf i a
lui Girgis. n afar de asta
i ridic minile.
Deschidem ochii, ateptm, stm cu braele ncruciate. Cam
att.
Dar Girgis mi-a ucis sora, zise Freya. A ucis-o pe Alex.
Kiernan se ncrunt, privindu-l scurt pe Flin, care ddu din cap
abia perceptibil, ca i cnd i-ar fi spus: Las-o balt!
Girgis mi-a ucis sora, repet Freya nroindu-se. N-am de
gnd s stau i s nu fac nimic. Ai neles? N-am de gnd s-o las
balt.
271

Vocea ncepea s-i creasc n intensitate. Kiernan veni i se ls


pe vine n faa ei. ntinse mna, strngnd-o de bra.
Romani Girgis va primi ceea ce merit, spuse ea. Poi s nu
m crezi n legtur cu nimic altceva, dar ai ncredere n mine
cnd i zic asta.
O pauz, Kiernan intuind-o pe Freya cu privirea. Apoi,
ncuviinnd din cap, se ridic din nou.
Dar, momentan, cred c-am vorbit destul i clar trebuie s faci
un du. Pentru c, de unde stau eu, nu miroi prea bine.
Zmbi i, fr s vrea, Freya zmbi i ea. Deodat epuizat, se
ridic n picioare.
Ai spus c ai adus haine curate.
n primul dormitor pe dreapta, rosti Kiernan. Pe pat. i
prosoape. i nu uita de du are o voin proprie.
Freya se duse la u, ieind pe coridor, dup care se ntoarse i
i vr din nou capul pe u.
mi pare ru de chestia cu arma, i spuse lui Flin. n taxi. Naveam de gnd s te mpuc.
El flutur o mn.
tiu. N-ai tras piedica de siguran. ncearc s nu foloseti
toat apa cald.
Dup ce Freya plec, Kiernan se aez n fotoliul pe care aceasta
tocmai l eliberase. Din captul cellalt al apartamentului se auzi
apa de la du.
E la fel ca Alex, nu crezi?
Flin i fcea din nou de lucru cu fotografiile, nc n cmaa i
blugii lui murdare.
i diferit, zise el fr s-i ridice privirea. E mai ntunecat.
Cu siguran, are un trecut zbuciumat.
Ridic o poz deasupra capului, uitndu-se atent la ea.
Alex nu mi-a spus niciodat ce s-a ntmplat ntre ele,
adug el, aproape ca un gnd ntrziat. A fost singurul lucru
despre care nu mi-a vorbit niciodat.
Puse fotografia la loc i ridic o alta. Kiernan l privi, btnd cu
degetele pe braul fotoliului.
272

Vezi ceva?
Flin cltin din cap.
Dei asta e interesant.
i nmn poza pe care o examina o statuie a unei siluete
umane cu cap de crocodil. Se afla pe un soclu mare, n form de
cub, pe a crui faad foarte vizibil era un text hieroglific
ncadrat de un arpe ncolcit.
Sobek i Apep? ntreb Kiernan.
Flin ddu din cap.
Aceeai formul de blestem ca n papirusul Imti-Khentika. Fie
ca rufctorii s fie zdrobii de flcile lui Sobek i nghiii de
pntecele arpelui Apep. Doar c aici mai scrie ceva. Uite!
Se aplec nainte i lovi cu degetul partea de jos a imaginii.
i n interiorul pntecelui arpelui, traduse el, fie ca temerile
lor s devin reale, fie ca resut binu vise rele s prind via. Nu
prea revelant, dar interesant din punct de vedere academic. nc o
bucic din mozaic.
Ne apropie efectiv de oaz?
El mormi.
Nici mcar cu un milimetru.
Lu napoi fotografia, mai trecu o dat prin tot teancul, apoi le
puse pe canapea i se ridic.
Poi s le mreti dac vrei, dar i spun de pe-acum c nu-i
nimic aici, zise el. i pierzi vremea, Molly. Sunt inutile.
i roti gtul i se ndrept spre un dulap de lemn din colul
ndeprtat al camerei. Deschizndu-l, scoase o sticl de whisky
Bell goal pe trei sferturi i un pahar mic.
n scopuri medicinale, rosti el observnd expresia
dezaprobatoare de pe faa lui Kiernan.
Umplu phrelul, l ddu pe gt dintr-o nghiitur i l umplu
din nou, punnd sticla napoi i ntorcndu-se pe canapea. Pentru
o vreme, sttu pur i simplu acolo, agitnd whisky-ul, lichidul
lipind n interiorul paharului ca o limb de aur murdar. nc se
auzea apa curgnd n baie. Apoi, dnd pe gt jumtate din
butur, Flin o fix pe Kiernan cu privirea.
Mai e ceva, Molly.
273

Ea i ridic sprncenele, nclinndu-i uor capul.


Cred c i urmrete cineva mobilul.
Kiernan nu zise nimic, dei felul n care degetele i se oprir
brusc din btut suger faptul c vorbele lui Flin o luaser prin
surprindere.
Cnd Freya a ajuns n Cairo, i-a lsat un mesaj vocal,
continu el. i spunea c vine s m vad la universitate. Treizeci
de minute mai trziu apar nite gorile i se ndreapt direct spre
biroul meu. E posibil ca o persoan din campus s fi fost cu ochii
n patru dup ea i s-l fi informat pe Girgis, dar, cnd eram la
muzeu i eu i-am lsat un mesaj n csua vocal. Rezultatul:
aceeai ceat de gorile apare de nicieri i i taie gtul unui bun
prieten de-al meu. E prea de tot ca s fie o coinciden. Cred c
Girgis are acces la telefonul tu.
Flin o cunotea pe Kiernan de aproape 15 ani, dar nu o vzuse
niciodat s par agitat. Pn acum.
Nu se poate, rosti ea ridicndu-se n picioare. Pur i simplu,
nu se poate.
Eu nu gsesc nici o alt explicaie. Mai puin n cazul n care
Freya minte sau tu lucrezi pentru Girgis, dar, cumva, m ndoiesc
de ambele variante.
Kiernan se ndrept cu pai mari spre mas, i lu geanta i i
scoase telefonul Nokia. I-l flutur prin faa ochilor.
Este un telefon al ageniei, Flin. Nu poate fi interceptat.
Exist parole, PIN-uri, ID-uri sofisticate este impenetrabil. Nici
mcar blestemaii de rui nu l-ar putea sparge.
O alt premier. Flin nu o mai auzise niciodat pe Kiernan
njurnd. Mai lu o nghiitur de whisky.
Cineva din interior?
Ea deschise gura, apoi o nchise la loc i i muc buza.
Nu, zise ea n cele din urm. i iari: Nu. Nu se poate. CIA
nu ascult convorbirile private ale agenilor si. Sigur, au
tehnologia necesar, dar ca s o foloseasc mpotriva unui angajat
al ageniei vorbim deja despre o autorizaie de sus de tot. Nu
este Nu pot s cred. Pur i simplu, nu se poate. Trebuie s existe
o alt explicaie.
274

Flin ridic din umeri i ddu pe gt restul de whisky. Vrndui mna n buzunarul blugilor, scoase cartea de vizit pe care i-o
dduse Angleton n hotelul Windsor i i-o nmn.
Oricum, cred c-ar trebui s-l verificai pe tipul sta.
Kiernan lu cartea de vizit.
E cu ochii pe mine. Apare n locuri unde n-ar trebui s fie. La
muzeu, de exemplu, imediat dup ce gorilele lui Girgis ne-au luat
pe sus. Nu pot dovedi nimic, dar pun pariu c, oricum ar fi aflat ei
unde suntem, la fel a aflat el. Orice ar fi, sunt al dracului de sigur
c nu lucreaz la Relaii Publice.
Kiernan examin cartea de vizit, sfredelind-o cu privirea, faa
albindu-i-se brusc, ca i cum aceast ultim revelaie ar fi
ngrijorat-o i mai tare dect toate cele anterioare. Zgomotul apei
curgnd se opri, scufundnd apartamentul n tcere. Apoi,
ducndu-se ctre geanta ei, Kiernan puse cartea de vizit i
mobilul n ea i se ntoarse spre Flin.
Trebuie s plecai din Cairo, spuse cu tonul ei ferm, dintrodat autoritar. Din Egipt. Amndoi. n noaptea asta. E prea
periculos. Lucrurile ne scap de sub control. Deja ne-au scpat de
sub control.
Fr suprare, Molly, dar sunt civil, nu-mi poi da ordine. Fac
ce vreau.
Vrei s mori?
Vreau s gsesc oaza, zise el cu ochii fermi i fr s
clipeasc. i nu plec nicieri pn n-o gsesc.
Pentru o clip, pru c femeia avea de gnd s se rsteasc la
el. n schimb, veni lng el i-i puse o mn pe umr.
Este vorba doar despre oaz?
El i ridic privirea spre ea, dup care o cobor din nou spre
pahar.
Adic?
S neleg c e vorba doar de un interes n egiptologie i de
dorina de a-l opri pe Girgis?
Vorbeti ca un psihanalist, Molly.
Speram c-am vorbit ca o prieten creia i pas de tine i nu
vrea s fii rnit.
275

El oft i i puse mna pe mna lui Kiernan.


mi pare ru, am fost un bdran. Doar c, tii
Se opri. Kiernan i rsuci mna i o apuc pe a lui.
Flin, ce s-a ntmplat cu fata aceea s-a ntmplat. E n trecut.
Foarte n trecut. i, indiferent de penitena pe care crezi c o ai de
ispit, ai ispit-o deja cu vrf i ndesat. Este timpul s mergi
mai departe.
El continu s priveasc n jos, mut.
tiu ct de important este pentru tine, spuse ea, dar,
momentan, am destule probleme pe cont propriu, ca s-mi mai fac
griji i pentru tine i Freya. Te rog, nu-mi mai face i tu probleme.
Facei-i pe plac unei btrne i plecai din ora. Cel puin pn se
mai aaz lucrurile dup ultimele douzeci i patru de ore, care,
crede-m c vor avea consecine nsemnate.
Flin duse paharul la gur, chiar dac era gol.
Pot face mai mult de-att, mormi el.
O, te rog, Flin! cltin Kiernan din cap, exasperat.
Ce-ai mai putea face i n-ai fcut deja n cei zece ani de cnd
lucrezi la Duna de Foc? Ce? Spune-mi!
Pot s m uit din nou peste notiele mele. Peste chestiile din
satelit. Datele magnetometrice poate c mi-a scpat ceva.
Se simea o disperare n vocea lui, ca un copil care ncearc si conving un printe s-l lase s stea pn trziu, s se uite la
programe de televiziune interzise.
Trebuie s fie ceva, insist el. Trebuie s fie!
Flin, ai trecut prin toate chestiile alea de o mie de ori. De zece
mii de ori i nc n-ai gsit nimic. E o fundtur.
Pot s m duc n Gilf Pot Pot
Singurul loc n care te vei duce este aeroportul internaional
din Cairo, s iei primul avion
Pot s m duc s-l vd pe Fadawi.
Aproape c strigase.
Pot s m duc s-l vd pe Hassan Fadawi, repet el
ridicndu-i privirea spre Kiernan. A tot spus c tie ceva. Despre
oaz. Aa am auzit. Probabil c e o abureal, dar cel puin pot s
m duc s vorbesc cu el.
276

Kiernan deschise gura ca s-l contrazic, apoi o nchise la loc. l


privi pe Flin cu ochii mijii, cntrind lucrurile.
Ai zis c n-ar vorbi cu tine, rosti ea n cele din urm. Ai spus
c mai degrab i-ar tia limba.
Deci o s-mi zic s m car dracului de acolo. Oricum, merit
s ncerc. Cu mize att de mari, merit s ncerc, sunt sigur c i
dai seama de asta.
Simi c ncepea s dea napoi i insist:
M duc s-l vd. Dac m trimite la plimbare, fac ce vrei tu
mi iau un concediu sabatic, m car napoi n Anglia pentru cteva
sptmni. Te rog, Molly, las-m s ncerc. Am ajuns att de
departe, pentru numele lui Dumnezeu. Nu mi reteza aripile acum.
Nu ct nc mai exist opiuni. Nu acum, nu nc.
Ea rmase locului, mna ridicndu-i-se la crucifixul de la gt.
i Freya?
Ei bine, ntr-o lume ideal, ar lua primul avion de aici,
rspunse el. Dar, din cte-am vzut pn acum, n-o s se dea
btut.
Kiernan i ncruci braele. O alt pauz.
OK, accept ea, dar fr tragere de inim. Du-te s vorbeti
cu Fadawi. Vezi dac tie ceva. Dar dac este o goan dup cai
verzi
Atunci, am plecat de aici. Pe cuvnt de spion.
i duse mna la frunte, salutnd n joac.
Ea zmbi, l strnse din nou de umr i travers camera.
Ridicnd un telefon fr fir din suportul lui de pe o bibliotec de
lng u, dispru n buctrie. O clip mai trziu, i se auzi vocea:
dur ca a unui om de afaceri, instruind pe cineva s asigure dou
paapoarte de urgen i s verifice disponibilitatea locurilor la
toate zborurile din Cairo n urmtoarele 12 ore.
Flin a avut dreptate, Freya nu s-a dat btut cu una cu dou.
Aceasta reapru zece minute mai trziu, mbrcat n hainele pe
care le gsise Kiernan pentru ea blugi, tricou, cardigan,
nclminte de pnz. inuta i se potrivea surprinztor de bine,
dei trebuise s-i ntoarc manetele blugilor, iar tricoul i
277

puloverul erau o idee prea strmte. Nici nu se deranjase s-i pun


sutienul, care era cu trei numere prea mare.
Cnd Kiernan i spuse ce hotrser, c, pentru sigurana ei,
trebuia s ia urmtorul avion care pleca din Egipt, ea refuz fr
drept de apel. i datora surorii ei s rmn, zise ea i nu pleca
nicieri pn nu avea s l vad pe Girgis ori ntr-o celul de
nchisoare, ori ntr-un sicriu. ncercar s-o conving, s-i spun c
nu putea face nimic mai mult dect se fcea deja, dar ea nu-l
ascult pe nici unul din ei i insist s mearg cu Flin.
Uite care-i treaba, zise ea stnd n picioare n mijlocul
camerei, cu minile n olduri. Ori lucrm mpreun, ori m duc la
poliie. Ori m inei aici mpotriva voinei mele i vreau s-o vd i
pe asta.
Se nfipse pe picioare i i nclet pumnii, pregtit parc de
lupt. Kiernan ddu nerbdtoare din cap. Flin zmbi.
Cred c ducem o btlie pierdut, Molly. Eu i Freya mergem
s-l vedem pe Fadawi i, dac nu iese nimic din asta, ne lum
zborul.
Kiernan nc nu era mulumit Pentru numele lui Dumnezeu,
doar nu ne tocmim ca ntr-un bazar! dar Freya era de neclintit
i, n cele din urm, femeia mai n vrst fu nevoit s renune.
Parc ai fi doi copii obraznici, murmur ea. Lucrurile stau
destul de bine dac trebuie s-mi negociez propria operaiune
secret.
Prea mai suprat dect era i, cu toate c vocea i era tioas,
avea o licrire de amuzament n privire.
V rog s nu m facei s-o regret, spuse ea.
Flin se spl i el i i schimb hainele, ale lui fiind o idee mai
puin reuite dect cele ale Freyei.
Par un fel de homosexual care se fie prin cluburi, mormi
el artnd spre cmaa roz larg i blugii lui nzorzonai.
Apucndu-i geanta, Kiernan i duse apoi la parter i afar din
bloc. Cteva cldiri mai ncolo, un Cherokee Sport argintiu era
parcat lng o zon de joac pentru copii.
Putei s luai maina mea, spuse ea predndu-i cheile lui
Flin i lipind o autorizaie pe interiorul parbrizului. Are ID-ul
278

ambasadei, aa c vei trece prin orice punct de securitate fr


prea multe ntrebri. Stai bine cu banii?
Flin ddu din cap c da.
Dac tot ce mi-ai zis e adevrat, probabil c-i mai bine s nu
m sunai pe mobil de acum nainte. Sau pe oricare dintre
telefoanele fixe.
Deci, cum te pot contacta?
Kiernan scoase un carneel mic i un pix din geant, rupse o
foaie de hrtie i scrise un numr pe ea.
Pn verific tot ce mi-ai spus, mi putei lsa mesaje aici.
Este un serviciu sigur, nimeni nu tie nimic despre el, cu excepia
mea, aa c, dac nu monitorizeaz efectiv fiecare linie nspre i
dinspre Egipt, ar trebui s fie sigur.
Le ddu numrul i ei se urcar n Jeep. Aezndu-se la volan,
Flin regl scaunul oferului, pomi motorul i i cobor geamul.
Pstrm legtura, spuse Kiernan. i avei grij de voi.
i tu ai grij de tine, zise Flin.
Nu prea c ar mai fi altceva de spus i, cu un semn din cap,
porni motorul i se urnir din loc. Kiernan i strig ceva:
N-are nimic de-a face cu fata, Flin. Nu datorezi nimnui
nimic. ine minte asta. E n trecut.
El doar i i, fr s se uite napoi, o apuc pe strad i apoi
ddu colul, ignornd n mod intenionat privirea ntrebtoare a
Freyei.
Kiernan atept pn cnd maina dispru, nainte s
scotoceasc n geant i s scoat telefonul mobil.
Rahat, murmur ea. Cum dracu Rahat!

Cy Angleton avea un pistol, un Colt Series 70 un obiect


frumos, nichelat, cu mner din lemn de trandafir ncrustat cu mici
romburi de platin i perle. i fusese druit cu ani n urm, de
ctre un om de afaceri saudit n schimbul serviciilor prestate i,
aa cum unora le place s-i numeasc mainile sau casele,
279

considerndu-le nu nite obiecte nensufleite, ci persoane reale i


pistolul lui Angleton avea un nume. Se numea Missy, dup fata cu
pistrui care sttuse n spatele lui la coal, pe cnd era copil i
care fusese singura persoan care i artase buntate, care nu l
tachinase din cauza mrimii i a vocii lui, sau a diverselor sale
infirmiti.
Dei exersa regulat cu Missy mpucnd cutii puse pe garduri,
fcnd guri n intele de la poligonul local i ntotdeauna o lua
cu el oriunde cltorea, nu o folosise niciodat ntr-o operaiune.
Niciodat, nici mcar nu fusese pe punctul de a o folosi, prefernd
s o lase ascuns pe fundul valizei sale, ca un copil n leagn,
mulumit s tie c era acolo dac ar fi avut nevoie de ea. n seara
aceasta ns, lucrurile stteau altfel. n seara aceasta, o scoase pe
Missy, o cur i o unse, o ncrc i o vr n tocul din piele de
cprioar de sub jachet. Acolo se odihnea acum, rezemat pe
valurile de carne de sub inima lui, inndu-i companie n timp ce
sttea n maina nchiriat i i privea pe Brodie i pe fat urcnd
n Cherokee i demarnd pe strad din faa lui.
O urmrise pe Kiernan pn acolo, mai devreme n seara aceea.
Fusese o prad uoar, n pofida traficului aglomerat din Cairo i
inuse pasul cu ea tot drumul, cu trei sau patru maini ntre ei i
parcnd pe o strad lateral, n vreme ce ea dispru n bloc. Nu
tiuse despre apartament era inteligent, alunecoas. 20 de
minute mai trziu apruser Brodie i fata, aa cum bnuise el c
s-ar putea ntmpla, iar cei trei rmaser n apartament aproape o
or nainte s ias din nou i cuplul mai tnr s se urce n
Cherokee. Lucru care l puse n dilem. Ar fi trebuit s rmn i
s vad ce face Kiernan sau s urmreasc maina? Porni motorul
i o mngie pe Missy, contient de faptul c trebuia s ia rapid o
decizie.
Erau pe urmele lui, Angleton era convins de asta. Din ce alt
motiv i-ar fi scris Brodie mesajul lui Kiernan ntr-un fel de cod,
prima dat cnd fcuse aa ceva? Ct de pe urmele lui erau,
Angleton nu putea fi sigur, era mai degrab o suspiciune dect
fapte concrete.
Totui, era o btaie de cap, btaie de cap intens, dac nu n
280

ntregime neateptat. Lucrurile ncepeau s se precipite i s se


restrng, aa cum se ntmpla ntotdeauna ntr-o astfel de
munc. ncepea ca o urmrire subtil, apoi devenea un joc de-a
oarecele i pisica, dup care o vntoare n toat regul i, n cele
din urm, o captur i o crim dei nc nu era clar cine anume
avea s moar. Tocmai de aceea o voise pe Missy cu el. Lucrurile,
simi el, erau pe cale s devin urte. Deja deveniser urte.
Cherokee-ul lu colul i dispru din cmpul vizual. Angleton
voia cu disperare s tie ce se ntmpl cu Kiernan. Lipseau nc
att de multe piese din joc. Dar, pentru moment, instinctul i
spuse s rmn cu Brodie i Hannen. Aruncnd o ultim privire
pe strada luminat de felinar i se prea lui sau Kiernan chiar se
ncrunta la mobilul ei? se lu dup Jeep, cu o mn pe volan n
vreme ce cu cealalt form un numr pe mobil i l duse la ureche.

n biroul lui placat cu lemn, Romani Girgis puse la loc


receptorul telefonului i se aplec n fa, mpreunndu-i minile
pe birou.
Aezai-v confortabil, domnilor. Bnuiesc c ne ateapt o
noapte lung.
n faa lui, Boutros Salah, Ahmed Usman i Mohammed Kasri
stteau pe nite fotolii din piele, cu sptare nalte. Salah inea n
mn un pahar rotund cu brandy, Usman i Kasri sorbeau ceai.
Asta-i tot? uier Salah cu vocea sa gutural, tabagic. Stm
i ateptm?
Asta-i tot, rspunse Girgis. Presupun c elicopterele au fost
alimentate? Echipamentul e gata s fie ncrcat?
Salah ddu din cap.
Atunci, nu mai avem altceva de fcut.
i dac ne pun bee-n roate?
Atunci, i lsm pe gemeni s fac exact ce tiu ei cel mai
bine s fac, spuse Girgis dnd din cap spre unul dintre
televizoarele cu circuit nchis de pe peretele lateral.
281

Cei doi frai puteau fi vzui jucnd snooker ntr-o camer de la


parter.
Nu-mi place, mormi Salah. Nu-mi place, Romani. S-ar putea
s-i pierdem.
Ai vreo sugestie mai bun?
Salah mormi, lund o nghiitur de coniac i trgnd un fum
din igara pe care o inea n cealalt mn.
Atunci, ateptm, zise Girgis lsndu-se pe spate i
ncrucindu-i braele. Stm i ateptm.
Cu 90 de minute mai devreme, dup ce Brodie i fata evadaser,
fusese n pragul unei crize de apoplexie ipnd i urlnd,
zgriindu-se ca i cum mii de insecte mici s-ar fi trt pe pielea lui.
Acum, era calm, controlat, concentrat de nerecunoscut. Era
partea din caracterul lui care-i tulbura cel mai mult: modul cum
furia vulcanic devenea deodat un calm sobru nainte s revin la
fel de brusc la starea precedent. Acest lucru l fcea imprevizibil,
nimeni netiind cum s-l abordeze. Angajaii si erau constant
prini pe picior greit. Exact aa cum i plcea lui Girgis.
Un slujitor mai aduse ceai i cei patru brbai trecur din nou
prin detaliile logistice, confirmnd c toate elementele operaiunii
erau pregtite n cazul n care i cnd ar fi aprut informaii noi.
Dup care Kasri i Usman se ndeprtar Kasri n bibliotec, s
lucreze pe laptopul lui, Usman ca s se amuze cu una dintre fetele
pe care Girgis le pstra ntotdeauna la ndemn pentru a-i servi
pe oaspei sau asociai lsndu-i pe Girgis i pe Salah singuri n
birou.
Mie tot nu-mi place, mormi Salah stingnd o igar i
aprinzndu-i imediat alta cu o brichet care i atrna de un lan
n jurul gtului. O lsm prea mult la voia ntmplrii.
Girgis zmbi. Se cunoteau de foarte mult timp, el i Boutros.
Kasri era cu el de 20 de ani, Usman doar de 17. Salah, pe de alt
parte, fusese acolo chiar de la bun nceput, cei doi crescnd
mpreun n aceeai cldire din Manshiet Nasser. Fusese acolo de
la bun nceput i nc era cu el, cel mai apropiat confident, singura
persoan din lume creia i-ar fi putut spune prieten, dei, dac sar fi ajuns acolo, n-ar fi stat pe gnduri nainte s porunceasc s
282

i se taie gtul. Nu era loc pentru sentimente n afaceri de genul


acesta.
Totul este sub control, Boutros, rosti el. Dac Brodie
descoper ceva, vom fi primii care afl.
Ne-a omort patru oameni din patru, pentru numele lui
Dumnezeu. Nimeni nu face una ca asta. Nimeni! Ar trebui s-i
scoatem ochii nenorocitului, nu s stm aici i s batem din
picioare.
Girgis zmbi din nou. Ieind de dup birou, l atinse pe
tovarul lui pe umr.
Crede-m, Boutros, i scoatem ochii, i tiem degetele i
boaele. i ochii fetei, pentru orice eventualitate. Dar nu nainte s
gsim oaza. Deocamdat, doar asta conteaz. Acum, ce zici de un
joc de table?
Pentru o clip, Salah continu s mormie nainte s
zmbeasc la rndul lui.
Ca pe vremuri, spuse el.
Ca pe vremuri, repet Girgis aezndu-se ntr-unul dintre
scaunele de piele i scond o cutie ncrustat de sub msua de
cafea dintre ei.
i aminteti de cutia pe care o foloseam cnd eram mici? rosti
Salah ajutndu-l s aranjeze piesele. Cea pe care ne-a dat-o
printele Francis.
Ce s-a ntmplat cu printele Francis? ntreb Girgis.
La naiba, Romani! A trebuit s-l lichidm, nu-i aminteti?
Dup ce-a aflat despre droguri, a spus c-o s ne denune.
Desigur, desigur. Om prost.
Terminar de aranjat piesele. Punnd zarurile n suportul din
piele, Girgis arunc. Doi de ase. Chicoti. Se prea c avea s fie
noaptea lui norocoas.

Era ora 20.30 cnd Flin i Freya plecar de la apartament.


Paranoic c Girgis le-ar fi dat cumva de urm, Flin conduse prin
283

zon vreo zece minute, virnd brusc spre stnga i dreapta,


uitndu-se constant n oglinda retrovizoare, ca s se asigure c nu
erau urmrii. n cele din urm, dup un slalom ndelungat, se
ntoarser pe aceeai autostrad pe care veniser mai devreme n
taxi sau cel puin aa i se pru lui Freya, dei nu putea fi sigur.
i continuar drumul cteva minute, apoi, brusc, spre groaza lui
Freya, englezul smuci volanul spre stnga.
Ce faci? ip ea apucndu-se speriat de bord, n timp ce
traversar spaiul dintre cele dou sensuri de mers, farurile
mainilor care veneau spre ei vzndu-se ca nite lumini de
cartue-trasoare.
Se auzi un haos de claxoane furioase n vreme ce autoturismele
i furgonetele se fereau din calea lor, Flin strmbndu-se pe cnd
croeta cu Jeepul prin mulimea de vehicule care veneau spre ei i
o luar pe sensul opus al unui drum n pant. Se strecurar pe o
alt autostrad aglomerat alte faruri grbite i claxoane
revoltate i traversar din nou un gazon ngrijit, intrnd ntr-un
trafic care se deplasa n aceeai direcie ca ei. Flin ncetini i trecu
pe banda nti, apoi se uit n oglinda retrovizoare.
mi pare ru, spuse el aruncndu-i o privire spit Freyei.
Trebuia s m asigur.
Ea nu-i rspunse de team c, dac ar fi deschis gura, i s-ar fi
fcut ru. S atrne pe o stnc nalt de 300 de metri nu avea s
i se mai par chiar att de ndrzne acum.
i croir drum napoi spre centrul oraului Cairo i traversar
Nilul, lund-o pe un bulevard larg, cu trafic intens, de pe cealalt
parte. n cele din urm, dup numeroase blocaje i ntrzieri,
trecur pe lng piramide i oraul rmase n urma lor, casele i
blocurile fiind nlocuite cu nisip i arbuti, luminile strlucitoare i
neoanele cu ntinderea monocrom a deertului luminat de lun.
Totul deveni foarte tcut i foarte nemicat, singurele sunete fiind
torsul blnd al motorului i fluieratul roilor pe asfalt. Un indicator
rutier pluti pe lng ei, anunnd c mai aveau 213 kilometri pn
la Alexandria. Accelerar.
S-ar putea s vrei nite muzic, spuse Flin atingnd un teanc
de CD-uri. Mai avem destul de mult de mers.
284

Freya se uit printre ele, trecnd peste diversele compilaii de


imnuri i predici, destul de multe de altfel, nainte s se hotrasc
pentru Bob Dylan Trenul sosete ncet. Bg CD-ul i se auzi un
ecou slab de chitar i bas n difuzoare, din piesa de nceput.
Deci, cine e acest Hassan Fadawi? ntreb ea lsndu-se pe
spate i punndu-i picioarele pe bord. n faa lor, n deprtare, se
vedeau dou stopuri legnndu-se puncte mici i roii n peisajul
nocturn parc alctuit din argint viu.
Cum i-am zis i la muzeu, e tipul care a descoperit papirusul
lui Imti Khentika, rspunse Flin semnaliznd i depind o
furgonet veche. Cel mai bun arheolog al acestei ri. O legend
vie.
Un prieten de-al tu?
Minile lui Flin prur s se ncleteze i mai tare de volan.
Un fost prieten, mai precis, spuse el dup o pauz, cu vocea
ncordat, ca i cum ar fi fost un subiect dureros pentru el. Acum,
vrea s-mi taie boaele i s m ucid. i are ntru ctva dreptate,
sincer s fiu.
Freya l privi, cu sprncenele ridicate, invitndu-l s-i zic mai
multe. El nu o fcu, cel puin nu imediat, doar semnaliz din nou,
depind de data aceasta un taxi cu un grup de femei n veminte
negre aflate pe bancheta din spate. Vocea nazal i lugubr a lui
Dylan umplea interiorul Cherokee-ului. Panouri uriae trecur pe
lng ei, reclame la Banca din Alexandria, Pharaonic Insurance,
Chertex Jeans, Osram Light Bulbs aprnd pentru o clip n
lumina farurilor mainii, nainte s dispar din nou. ncepea s
cread c discuia se ncheiase, cnd, cu un oftat, Flin se ntinse i
ddu muzica mai ncet.
La viaa mea, am fcut doar dou greeli catastrofale, rosti el.
Trei, dac pui n socoteal i faptul c m-am culcat cu soia
directorului, la coal. i din astea, cea mai recent a fost c l-am
bgat pe Fadawi dup gratii.
Se ls pe spate i i ntinse braele, nfiorndu-se uor. Freya
nu-i ddu seama dac era din cauz c l dezgusta amintirea sau
din pricin c l durea tietura de pe antebra. Un camion se
hurduci n direcia opus, curentul de aer fcnd Cherokee-ul s
285

schimbe puin direcia i s trepideze. Urm o alt pauz.


Ne-am ntlnit pe cnd eram student la Cambridge, zise el n
cele din urm, cu ochii aintii asupra drumului i cu voce joas.
n mod ironic, a fost aproape n aceeai perioad cnd afacerea cu
uraniu a lui Girgis se prbuea n Oaza Ascuns. Hassan venise s
predea, avnd o burs de un an i aa am ajuns s ne cunoatem.
M-a luat sub aripa lui, mi-a devenit un soi de mentor m-a nvat
tot ce tiu despre arheologia de teren. Avnd n vedere diferena de
vrst, n-a fost niciodat o relaie ntre doi egali i putea fi o jigodie
dificil cnd voia, dar l iertai pentru c era un erudit att de
sclipitor. Nu mi-a fi luat niciodat doctoratul fr ajutorul lui. i,
cnd cariera mea la MI6 s-a ncheiat, Hassan mi-a fcut rost de
postul de lector la Universitatea American, a convins Consiliul
Suprem al Antichitilor s-mi ofere o misiune de excavare n Gilf.
Practic, mi-a salvat cariera.
i de ce l-ai bgat la nchisoare?
Flin i arunc o privire enervat.
Ei bine, evident, n-am fcut-o intenionat. A fost mai
degrab
Ddu din mn, ncercnd a gsi cuvntul potrivit. ns nu-i
venea, aa c, n schimb, se ntinse i cobor geamul lateral electric
civa centimetri, prul fluturndu-i n vnt.
S-a ntmplat acum trei ani, continu el. Lucram cu Hassan
la unul dintre proiectele sale, n Abydos, fcnd spturi n jurul
mormntului Khasekhemwy nu te voi plictisi cu detalii. Pe la
jumtatea sezonului, a fost rugat s ajute la o aciune de
conservare n templu lui Seti I, monumentul principal din Abydos.
Consiliul Suprem avea nevoie de un raport privind condiia
sanctuarelor interioare ale templului, iar Hassan era deja acolo,
avea experien n astfel de lucruri
Se opri, ncetini i i n timp ce dou cmile zburlite aprur
n faa farurilor Cherokee-ului, rtcind direct peste autostrad.
Speriate, animalele se rsucir i galopar napoi n deert.
Ca s scurtez toat povestea asta lung i deprimant, relu
Flin, Hassan s-a dus s lucreze n templul lui Seti, iar eu am
preluat excavaiile din Khasekhemwy. Am observat aproape imediat
286

c ncepeau s dispar obiecte din magazie depozitul securizat


unde pstram toate obiectele descoperite n sit. L-am alertat pe
supraveghetorul sitului, iar acesta a pus pe cineva s pzeasc
magazia i, patru nopi mai trziu, au gsit pe cineva scormonind,
vrndu-i obiecte n buzunare.
Freya se ntoarse pe scaun cu faa spre el.
Fadawi? ntreb ea.
Flin ddu din cap, luminile bordului dndu-i un aspect
fantomatic.
Hassan a pretins c lua obiectele doar ca s le studieze, spuse
el. C urma s le aduc napoi. Dar, cnd i-au cercetat casa, au
gsit o grmad de alte obiecte ascunse n pungi i, de acolo, totul
a luat amploare. Se pare c furase zeci de ani, din fiecare sit n
care lucrase. Sute, mii de obiecte nenorocite. Avea chiar i unele
care i aparinuser lui Tutankhamon i pe care le terpelise pe
cnd lucrase n muzeul din Cairo.
Ddu din cap a dezaprobare, apucnd mai tare de volan, cnd
un alt camion trecu ca tunetul pe lng ei, n drum spre Cairo,
faza lung orbindu-i pe moment. n dreapta lor apru ceva ce
prea o tabr a armatei: iruri de barci luminate, nconjurate de
srm ghimpat i un rnd de tancuri de culoarea nisipului
parcate la intrarea principal, tunurile lor fiind ndreptate
amenintor spre drum.
Poveti de adormit copiii sau nu, autoritile egiptene nu sunt
deloc indulgente cu furtul de antichiti, continu Flin. A avut loc
un proces, a trebuit s depun mrturie i au decis s-l dea drept
exemplu. I-au dat ase ani de nchisoare i i-au interzis s mai fac
spturi vreodat. Asta n condiiile n care pentru el arheologia
era totul.
Cltin din nou din cap, trecndu-i o mn prin pr,
masndu-i ceafa.
i de parc toate astea nu erau de ajuns, Hassan s-a
autoconvins cumva c eu am plnuit totul. C l-am prt ca s
preiau acel proiect. Am ncercat s-l vizitez n nchisoare, s-i
explic totul, s-i spun ct de ru mi prea, dar, n clipa n care ma vzut i-a ieit din fire, ipnd i urlnd gardienii au fost nevoii
287

s m scoat afar. De atunci, nu l-am mai vzut i n-am mai


primit nici o veste de la el. Am aflat c-a ieit doar acum vreo dou
zile. Sfrit, cu siguran.
ncetini cnd le apru n fa un blocaj al poliiei doar cteva
butoaie cu petrol aranjate transversal pe autostrad i cte un
turn de control de fiecare parte. Poliistul responsabil tocmai i
fcuse semn unei maini. Flin se apropie i opri. Cobornd geamul
de tot, vorbi cu poliistul n arab i i art ID-ul de ambasad.
Mai vorbir puin, dup care li se fcu semn s treac, poliistul
notnd numrul mainii ntr-un carneel.
i crezi c ne va ajuta? ntreb Freya dup ce trecur,
relund conversaia de unde o lsaser. Dup tot ce s-a ntmplat?
Chiar crezi asta?
Sincer?
Sincer.
Nici gnd. I-am distrus viaa, pentru numele lui Dumnezeu.
De ce mi-ar face o favoare?
Atunci, de ce mergem la el?
Pentru c Hassan Fadawi i-a zis unui coleg de-al meu c tie
ceva despre oaz i, innd cont c este vorba de cincizeci de
kilograme de uraniu, bnuiesc c merit s ne ncercm norocul
chiar dac avem o ans infim.
Se uit la ea, apoi din nou n fa, claxonnd i depind
maina care fusese naintea lor la punctul de control. Freya i
cobor picioarele de pe bord i, ntinzndu-se, ddu volumul mai
tare. Vocea grav, plngrea, a lui Dylan, umplu din nou
interiorul Jeepului, cntnd ceva despre violen i Egipt, care, n
circumstanele respective, prea s se potriveasc perfect. Privi
ceasul din bord 21.35, erau pe drum de mai bine de o or i-i
sprijini capul de geam. naintea lor se ntindea deertul poleit de
lumina lunii, ntunecat i monoton. n deprtare, o micu flamur
portocalie pe linia orizontului o sond de petrol sau gaze, bnui
ea.
Care a fost prima greeal?
Hmm?
Ai zis c-ai fcut dou greeli catastrofale n via. Care a fost
288

prima?
Flin nu rspunse, apsnd doar mai tare pe acceleraie, acul
vitezometrului srind de 140 de kilometri pe or.
Mai avem doar cincisprezece minute.

289

CAIRO
Vetile despre Angleton i faptul c, dup 23 de ani de cutri,
zidul impenetrabil din jurul Dunei de Foc pruse s se fi spart o
loviser n cretetul capului pe Molly Kiernan, dac nu din alt
motiv, mcar pentru c ea i colegii ei i luaser toate msurile de
precauie pentru a se asigura c ntreaga operaiune avea s
rmn strict secret.
Totui, dup ce depi ocul iniial, ceea ce se ntmpl destul
de repede, i reveni i-i vzu de treab: dur, concentrat, de
nezdruncinat. Molly Marmur, aa cum i spunea Charlie n
glum. Dur ca marmura i la fel de frumoas!
Dduse telefoanele necesare n State mobilul ei era doar unul
dintre numeroasele canale de comunicare alertnd pe toat
lumea care trebuia alertat, cernd ca Angleton s fie investigat.
i, n timp ce rugciunile ei se ndreptau spre Flin i Freya, la
Angleton se gndea cel mai mult acum, stnd pe bancheta unui
taxi n drum spre bungaloul ei din districtul Maadi. Cine era el? De
ce se amestec? Ce voia? Se uit la cartea de vizit pe care i-o
dduse Flin, rostindu-i numele pentru sine. Apoi, bgnd mna n
geant, scoase Biblia n versiune de buzunar pe care o purta tot
timpul cu ea un cadou de la iubitul ei Charlie, cnd mplinise 31
de ani i o rsfoi pn la Psalmul 63.
De la frica vrjmaului scoate sufletul meu, recit ea,
felinarele pe lng care treceau aruncnd fii de lumini i umbre
peste pagini. Acoper-m de adunarea celor ce viclenesc, de
mulimea celor ce lucreaz frdelege, care i-au ascuit ca sabia
limbile lor.
Mai citi o dat fragmentul, apoi mai ddu nite pagini, la
nceputul Crii lui Naum:
Domnul este un Dumnezeu zelos, Domnul se rzbun pe
potrivnicii Si i mpotriva dumanilor si st nenduplecat.
Ddu din cap, nchise Biblia i o duse la piept.
290

La naiba, exact aa e, opti ea.

291

DRUMUL SPRE ALEXANDRIA


Peisajul de pe ambele pri ale autostrzii 11, principala
legtur dintre Cairo i Alexandria, este format aproape n
ntregime din deert o ntindere plat, monoton, de pietri i
nisip, prin care autostrada trece ca o custur printr-o pnz de
sac. Ocazional ns, de nicieri, apreau petice nelalocul lor de
vegetaie bogat un cmp de golf, o dumbrav de palmieri, o
grdin frumos proiectat mascnd goliciunea pe o distan
scurt, nainte s dispar la fel de brusc, parc mturate de fluxul
de neoprit al deertului.
Cnd ddur de o astfel de vegetaie n cazul acesta, o
plantaie enorm de bananieri Flin ncetini Cherokee-ul i o lu
la dreapta, pe un drum prfuit, perpendicular pe cel principal.
Perdele de frunze verzi, pleotite se lsau n jurul lor protejndu-le,
printre ele atrnnd mnunchiuri de fructe coapte, ca nite
candelabre.
Familia lui Hassan a fost cel mai mare exportator de banane
din Egipt, explic el n vreme ce maina continua s se zguduie,
ntunericul retrgndu-se din faa lor n lumina farurilor. Au
vndut afacerea acum cteva decenii, pentru o grmad de bani;
aa i-a putut finana mereu propriile excavri. Indiferent ce
altceva a pierdut, mcar nu va flmnzi niciodat.
Se zglir nainte, drumul disprnd n urma lor ntr-un nor
de praf, molii i alte insecte nocturne lovindu-se de parbriz, ptnd
sticla. Dup aproximativ un kilometru, bananii fur nlocuii de
arbori de mango, care, la rndul lor, se terminau brusc cu un gard
mic. Dincolo de gard, mbiat n lumina stranie a lunii, era un
gazon incredibil de bine ngrijit, care se ntindea pn la o cas de
un alb splcit, cu obloane i o giruet pe acoperi. Flin urm
drumul care ocolea gazonul i ajunse ntr-o zon de parcare din
faa casei, oprind motorul. Lumina era aprins ntr-una dintre
camerele de la parter; fii fine de lumin se strecurau printre
292

ipcile obloanelor.
Sttu aa un timp, btnd cu degetele n volan ca i cum nu
voia s prseasc pacea instalat n interiorul Cherokee-ului,
singurele sunete care se auzeau fiind ritul greierilor, pocnetele
i iuitul metalului care se rcea. Apoi, deschiznd ua, cobor,
pietriul scrindu-i sub picioare.
Probabil c ar fi cel mai bine s atepi aici, spuse uitndu-se
la Freya. M duc s vorbesc cu el i, dac totul e n regul, vin s
te iau.
i dac nu e n regul?
Atunci, o lum spre aeroport.
Lovi cu pumnul n acoperiul mainii, linitindu-se, apoi se
ntoarse i se ndrept spre ua din fa, ajungnd pe la jumtatea
drumului nainte s fie nvluit de o lumin de securitate care se
aprinse. Aproape n acelai moment, un foc de arm asurzitor
zgudui noaptea, iar pietriul de la picioarele lui Flin sri n toate
prile, ca o jerb de pmnt i pietricele. ncremeni, apoi fcu cu
grij un pas ndrt. O alt mpuctur sfrtec pmntul chiar
n spatele lui. ncremeni din nou. Se auzi un clic, ca i cum era
bgat un nou cartu pe eav, apoi o voce plin, cult, uor
tremurnd:
O, Doamne, ce dulce e dreptatea! Doamne, ce dulce!
O siluet se ivi din ntuneric n laterala casei, mbrcat doar n
nite pantaloni de pijama largi, bgnd cartue n cele dou evi
ale unei arme vechi. Se apropie de marginea cercului de lumin
fcut de lampa de securitate i se opri, armnd puca i ridicnd-o
pe umr. inti direct spre capul lui Flin.
n genunchi, Brodie! obolan nenorocit i ticlos ce eti!
Hassan, te rog
Taci i stai n genunchi!
Flin arunc o privire spre Jeep, ridicnd uor palma, cerndu-i
Freyei s rmn unde era i s nu fac micri brute. Apoi, se
ls ncet n genunchi, cu minile pe lng corp. Omul chicoti un
sunet slbatic, gutural, dement, ca un cine gfind i mai fcu
un pas n lumina dur a lmpii.
Trei ani am ateptat momentul sta i n sfrit n patru
293

labe, rahat trdtor!


Judecnd dup fruntea nalt i ochii albatri, sclipitori i dup
nasul prelung, trebuie s fi avut cndva o figur destul de
interesant. Acum, prea doar o sperietoare de ciori n
descompunere, cu prul vlvoi, crunt i nengrijit, cu o fa palid
i ridat, pe jumtate pierdut ntr-o barb neras de cinci zile.
Brodie, rosti el, apoi repet, Brodie i apoi a treia oar, vocea
crescndu-i n intensitate de fiecare dat, pn ajunse s strige, ca
iptul unui animal chinuit.
Pentru numele lui Dumnezeu, Hassan, ssi Flin, broboane
de transpiraie ivindu-i-se pe frunte, cu ochii aintii spre puc,
vznd cum tremur n minile lui Fadawi. Pune naibii jos La
naiba!
Se ghemui, i acoperi faa cu minile n timp ce arma se mai
descrc de dou ori. Gloanele trase i trecur pe deasupra
capului i disprur n bezna livezii de mango. Rmase locului
cteva secunde n vreme ce Fadawi ncrc din nou puca. Apoi,
uor, ezitant, Flin i ndeprt braele i se ridic din nou pe
genunchi.
Te rog, Hassan, spuse el chinuindu-se s-i pstreze tonul
calm i cumptat, ncercnd s ignore cele dou evi ndreptate
iari spre el. Pune arma jos. nainte s faci ceva ce ai regreta.
Ceva ce am regreta amndoi.
Respiraia lui Fadawi era sacadat i aspr, ochii ieii din
orbite i dilatai.
Te rog! repet Flin.
Nici un rspuns.
Hassan?
Nimic.
Ce naiba vrei s-i zic?
Fadawi l privea doar cu furie, artndu-i dinii.
C mi pare ru? C a fi vrut s fi procedat altfel? Nu trece o
zi fr s-mi doresc asta. Crezi c mie mi-a plcut ce s-a
ntmplat? Crezi c sunt un pervers care vrea s distrug viaa
celui care l-a ajutat att de mult?
Fadawi nu rspunse nici acum. Flin i ddu ochii peste cap de
294

exasperare, uitndu-se la discul argintiu al lunii, de parc l-ar fi


putut ndruma ce s spun.
Uite ce e, nu pot da timpul napoi, ncepu el din nou, nu pot
s schimb trecutul, tiu prin ce-ai trecut
tii!
Fadawi mai naint civa pai, astfel c acum se afla chiar
deasupra englezului, gura putii fiind la doar civa centimetri de
tmpla acestuia. n Jeep, Freya se ntinse dup mnerul portierei,
cu intenia s ias, s ncerce s-l ajute. Flin o vzu i fcu un
semn aproape imperceptibil din cap. Degetul lui Fadawi se nclet
pe trgaci.
tii cum este s mpri celula cu criminali i violatori, nu-i
aa? ssi el. S te culci n fiecare noapte netiind dac o s te mai
trezeti dimineaa?
De data aceasta, Flin fu cel care tcu din gur.
S petreci dousprezece ore pe zi cosnd saci de pot? S ai
diaree pentru c nu poi bea ap curat? S fii btut att de tare,
nct s urinezi snge o sptmn?
De fapt, Flin chiar tia cum era ultimul exemplu, dar nu spuse
nimic. Privi n pmnt pe cnd Fadawi continu s urle, gura
putii atingndu-i urechea ca nite nri care-l adulmecau.
N-ai idee cum e iadul, Brodie, pentru c n-ai fost niciodat n
iad. Eu am fost
Egipteanul btu cu piciorul n pmnt, nfigndu-i talpa goal
n rn, parc ncercnd s striveasc un obiect.
i tu m-ai trimis acolo! A fost vina ta, numai a ta! Mi-ai
distrus cariera, reputaia, via. Mi-ai distrus toat
nenorocita mea de viaaaa!
Aps pe fiecare cuvnt din ultima propoziie, azvrlindu-le spre
Flin ca pe nite proiectile, vocea lui, spre deosebire de mai
devreme, scznd de data aceasta n intensitate, ncepnd ca un
strigt i devenind tot mai groas, pn cnd, la ultimul via se
transform ntr-un mrit animalic, prelung. Flin i inu ochii-n
pmnt, lsndu-l pe Fadawi s se descarce. Apoi, ncet, i ridic
ochii.
Tu i-ai distrus viaa, Hassan.
295

Poftim? Ce ai spus?
Ochiul stng al egipteanului ncepuse s zvcneasc.
Tu i-ai distrus viaa, repet Flin ntinzndu-i mna i
ndeprtnd uor eava putii de cap. Toat viaa o s regret c nam vorbit cu tine nainte s m duc la autoriti i mi pare nespus
de ru pentru ce-ai ndurat, dar, la urma urmei, nu eu am furat
obiectele.
Faa lui Fadawi se schimonosi ntr-un mrit, trsturile prnd
s se adune n jurul gurii, n timp ce i duse din nou puca spre
capul lui Flin, chiar ntre ochi. Se ls tcerea, chiar i ritul
greierilor prnd s se sting. Apoi, din nou, Flin ridic o mn i
ndeprt cu grij eava putii.
N-o s m mputi, Hassan. Orict de mult ai vrea s-o faci,
orict de mult m-ai nvinovi pentru ce s-a ntmplat. S-ar putea
s vrei s m sperii i, crede-m, chiar reueti dar n-o s apei
pe trgaci. Aa c mai bine pune puca jos i hai s ncercm
mcar s vorbim.
Fadawi continu s-l priveasc fioros, faa sa schimonosindu-se
de parc ar fi ncercat s se hotrasc a gsi o expresie potrivit
nainte s se destind ntr-un zmbet.
tiu despre ce vrei s vorbim.
Tonul i deveni dintr-odat calm, aproape vesel, la polul opus
fa de cum fusese cu doar cteva secunde n urm. De parc era o
cu totul alt persoan.
Te-ai ntlnit cu Peach, nu-i aa?
Flin se chinui s nu-i dezvluie sentimentele, dar i era
imposibil s ascund faptul c Fadawi atinsese o coard sensibil.
Zmbetul egipteanului se lrgi.
i-a zis despre oaz, nu-i aa? C am descoperit ceva. i vrei
s tii ce anume. Ai nevoie s tii. De-asta ai venit aici.
Acum, rnjea, simind efectul pe care l aveau vorbele lui,
savurnd momentul, rsucind cuitul n ran.
tiam c vei veni n cele din urm, bineneles, dar att de
repede? Trebuie s fii disperat. Foarte disperat.
Flin i muc buza, pietriul intrndu-i mai mult n genunchi.
Nu este ceea ce crezi, Hassan. Nu e doar pentru mine.
296

O, Doamne, bineneles c nu! Este pentru binele umanitii!


Ca s salvezi lumea! ntotdeauna ai fost un altruist.
Chicoti, fcndu-i semn lui Flin s se ridice.
A fost ceva uimitor, croncni el. Ceva extraordinar. Ceva ce-o
s ne dezvluie mai multe despre wehat seshtat dect tot restul
celorlalte dovezi disparate puse la un loc. Cea mai mare
descoperire a carierei mele. i tii ce anume o face i mai plin de
satisfacie?
Zmbi larg.
Ce?
Faptul c tu n-o s afli niciodat despre ce e vorba. Cel puin,
nu de la mine. Cea mai important descoperire de la Imti-Khentika
ncoace i totul este aici.
Ridic puca i se btu uor cu patul ei peste tmpl.
i aici o s rmn.
Flin sttea acum n picioare, cu pumnii ncletai neputincios pe
lng corp. Nu tia ce s spun, cum s ntoarc situaia n
favoarea sa.
Joci la cacealma, mormi el.
Chiar aa? Oricum, n-ai s afli niciodat. Nici n seara asta,
nici mine, niciodat.
Fadawi se btu din nou uor n cap cu patul putii.
Totul e aici, n siguran, ferecat. Acum, dac nu te superi,
am avut parte de trei ani grei, nu mai sunt aa tnr cum eram
nainte i, orict de ncntat a fi s te vd, va trebui s nchei aici
aceast ntrevedere. Noapte bun, vechi prieten. Drum bun spre
cas.
i ls arma pe bra, l lovi uor pe Flin pe umr i, cu un
rnjet final, se ntoarse i se ndrept spre ua din fa a casei.
Te rog, ajut-ne!
Era vocea Freyei. Pn n momentul acela, rmsese tcut n
jeep, lsndu-i pe cei doi brbai s se joace n voie. Acum,
nemaiputnd s se abin, mpinsese ua i pise pe pietri.
Te rog, repet ea naintnd spre Flin. Avem nevoie de ajutorul
tu.
Fadawi se opri i se ntoarse, lungindu-i gtul. Dei sttuse la
297

doar civa metri de Cherokee, se concentrase att de mult asupra


lui Flin, c nici mcar n-o observase.
Doamne, spuse el ind i dnd din cap n vreme ce o
msura din cap pn-n picioare. tiam c n-ai prea mult respect
de sine, Flinders, dar s implici o tnr domnioar n aa o
chestiune josnic i nc o domnioar att de tnr i
frumoas.
Brusc, deveni complet manierat i fermector, o transformare
care, innd cont c sttea acolo doar n pantalonii de pijama, era
nu amabil, ci de-a dreptul nfiortoare.
Nu ne faci cunotin? i zise lui Flin.
Las-o balt, Hassan, se rsti englezul, evident deloc amuzat
de ntorstura situaiei.
Freya. M numesc Freya Hannen.
Fadawi zmbi la auzul cuvintelor, dei, n acelai timp, fruntea i
se ncrunt uor.
Nu
Sora ei, spuse Flin fixndu-l pe Fadawi cu o privire mpietrit.
Nu cred c-ai auzit, dar Alex a murit.
Zmbetul lui persist, ns ridul de pe frunte i se adnci de
parc fiecare parte a feei sale reflecta o emoie aparte, toate fiind
contradictorii.
mi pare foarte ru s aud asta, zise el privind cnd la Freya,
cnd la Flin. Chiar mi pare foarte ru. Sora ta a fost o femeie
fascinant.
Ridic o mn, gonind un nar care-i bzia n jurul capului.
Ceva din ochii lui, din faptul c zmbetul i se contract pentru o
clip suger o oarecare nesiguran din partea lui, ca un actor care
i-a uitat brusc replicile. Fu ceva trector, iar zmbetul i se lrgi
aproape imediat.
Da, da, o femeie absolut fascinant. i frumoas. Dei,
trebuie s spun c sora ei este i mai frumoas. Freya, zici?
Las-o balt! repet Flin mrind amenintor.
Fadawi l ignor, concentrndu-i toat atenia asupra femeii.
mi pare aa de ru c ne-am cunoscut n circumstane att
de neplcute, rosti el gonind din nou narul nainte s-i coboare
298

mna pe cap i s-i treac degetele prin pr. Dac tiam c vii, a
fi fcut ceva cu aspectul meu. Dup cum vezi, nu sunt chiar n
form. mi permii?
Fcu un pas nainte i, lundu-i mna Freyei, o ridic la buze,
srutndu-i vrfurile degetelor.
Divin, murmur el. Absolut divin.
Ajunge, Hassan!
Flin mpinse mna lui Fadawi la o parte i o lu pe Freya de
bra.
Haide, am fcut tot ce-am putut aici.
ncerc s o trag napoi spre Cherokee, dar ea i eliber
braul, ferm pe poziie.
Te rog! l implor ea. Avem nevoie de ajutorul tu. Nu-mi pot
imagina prin ce-ai trecut n ultimii trei ani i tiu c n-avem nici
un drept s te rugm, dar te rog oricum. Ajut-ne! Spune-ne
despre oaz. Te rog!
Fadawi prea s asculte doar pe jumtate, cu privirea fixat pe
snii ei, felul n care se mpingeau prin materialul puin prea
strmt al tricoului i cardiganului ei, conturul sfrcurilor fiind
vizibil.
Splendid, spuse el, privirea mutndu-i-se n jos, ctre zona
dintre picioare, apoi la prul ei blond. Chiar nu-mi amintesc
ultima dat cnd m-am aflat n compania unei femei att de
atrgtoare. A fost lucrul care mi-a lipsit cel mai mult n Tura, tii,
plcerea unei companii feminine. mi plac att de mult femeile
frumoase. n nchisoare, cel mai aproape de o femeie am fost prin
intermediul unei cri potale pe care mi-a trimis-o cineva, cu
dansatoarea goal din mormntul lui Nakht, despre care pot s v
spun c nici nu se compar cu originalul.
i arunc o privire lui Flin, avnd ceva viclean n nfiarea lui,
ca un vntor care atrage un animal ntr-o capcan, incitat de
suferina iminent a przii sale.
Da, da, a trecut foarte mult timp de cnd am vzut o femeie
real goal, continu el trecndu-i limba peste partea inferioar a
buzei de sus, nrile dilatndu-i-se uor: olduri, sni, zona
intim
299

Oprete-te! ip Flin. M-ai auzit? Oprete-te chiar acum. Numi dau seama ce joc crezi c faci, dar n-o s stm aici s te
ascultm
O placi, nu-i aa, toarse egipteanul.
Cum?
O placi.
Fadawi rnjea, privirea-i viclean fiind acum mai intens.
Chiar o placi.
Nu tiu la ce te referi.
Adic simi ceva pentru ea, te atrage, tu
S mergem.
Flin o lu din nou de bra pe Freya, de data aceasta mai dur,
mpingnd-o spre jeep. Fadawi strig dup ei:
i spun tot ce vrei s tii. Despre oaz. Ce-am descoperit. i
spun totul.
Flin se opri i se ntoarse, cu mna nc pe braul Freyei.
Unde e, ce e, tot ce vrei s tii, zise egipteanul. Doar c, mai
nti
Fcu o pauz, rnjind maliios.
vreau s-o vd goal.
Ochii lui Flin se mrir de furie i dezgust. Deschise gura, gata
s dezlnuie o tirad de njurturi. nainte s apuce s spun
ceva, Freya i trase braul din strnsoarea lui.
O fac.
Flin se holb la ea, nevenindu-i a crede.
Ba pe naiba!
Aici sau n cas? ntreb ea ignorndu-l pe Flin i adresndui-se lui Fadawi.
Freya, n-am de gnd s te las
Aici sau nuntru? repet ea.
Flin o prinse iari de bra.
Nu
S nu ndrzneti s-mi spui ce pot sau nu pot s fac, se rsti
ea, scpnd din nou i trecnd pe lng Flin. Ai neles? N-are nici
o legtur cu tine.
Totul are legtur cu mine! Dac nu-i spuneam despre ea, n300

ai fi auzit de oaza asta nenorocit. N-o s te las s te prostituezi


pentru un btrn pervers, pentru ceva ce eu i Molly am
N-are nici o legtur cu tine. Sau cu Molly. Sau cu oaz. Cu
nimic din toate astea. Faa ncepu s i se nroeasc. E pentru
Alex. Pentru sora mea. Sora mea moart, ucis. Fac asta pentru
ea, pentru c ea a vrut s tie.
Dac tu chiar crezi c
Nu-i treaba ta ce cred eu! E ntre mine i Alex i cu asta
basta!
Doamne, Dumnezeule, Freya, e ultimul lucru pe care Alex lar fi vrut
Gata cu discuiile, ip ea ntorcndu-se din nou spre Fadawi.
Deci, unde o facem?
Egipteanul sttuse tcut n timpul certei, rnjind, bucurndu-se
de iritarea lui Flin.
O, n cas, cred, rse el pe nfundate. Da, n cas ar fi,
categoric, cel mai bine. Departe de priviri curioase. Mergem?
ntinse mna spre ua de la intrare.
Nu-i permit s-o faci! ip Flin.
Freya l ignor, fcndu-i un semn din cap lui Fadawi i
ndreptndu-se spre cas.
Nu-i permit s-o faci! repet Flin aintind un deget spre ea. Mauzi? La naiba cu avionul, la naiba cu oaza! N-o vei face!
Ea nu-i rspunse, doar continu s mearg spre cas. Fadawi i
deschise ua i o conduse nuntru.
S-ar putea s dureze puin, spuse el ntorcndu-se spre Flin.
Aa c simte-te liber s te plimbi prin mprejurimi, ncearc o
banan. Dei te-a ruga s ne respeci intimitatea i s nu tragi cu
ochiul pe la ferestre.
Rnji victorios, savurnd furia brbatului mai tnr, apoi i fcu
cu ochiul i din mn, se ntoarse, intr n cas i trnti ua dup
el.

301

S omori oameni nu mai era att de amuzant ca nainte. La


aceast concluzie ajunseser gemenii n timp ce loveau cu putere
bilele de pe masa de snooker a lui Girgis, ateptnd s li se spun
unde trebuiau s mearg. Nici mcar tortura nu le mai aducea
satisfacia profesional pe care le-o adusese nainte. Asemenea
fotbalitilor care au ctigat toate trofeele posibile i au urcat pe
fiecare treapt a podiumului, foamea pur i simplu nu mai era
acolo. Totul devenise, se puseser ei de acord, destul de plictisitor.
Cndva, fusese att de diferit. Obinuiau a se mndri cu
adevrat de ceea ce fceau. Se considerau nite meseriai, nite
meseriai pricepui. i, aa cum un tmplar se bucur de un picior
de lemn perfect realizat, sau un sticlar de o vaz frumos finisat, la
fel i ei fuseser pasionai de ceea ce fceau. Cnd l obligaser pe
traficantul acela de droguri s-i mnnce propriul glob ocular sau
cnd l-au aruncat pe jurnalistul Al-Ahram la urii polari din Giza
Zoo, sau cnd au ucis patru persoane diferite n Alexandria n
aceeai zi i au reuit i s ajung acas la vreme pentru a-i
pregti cina lui omm acestea erau lucruri care le aduseser un
sentiment real de mplinire.
Totui, magia ncepuse s dispar de ceva timp i, odat cu
misiunea curent, deziluzia lor ajunsese la apogeu. Da, urmrirea
de maini fusese amuzant i le plcuse s-l taie pe btrnul acela
pervers n Dakhla, dar s zboare pe deasupra deertului n
cutarea unor ruine antice, iar scrnvia aia de Girgis s ipe la ei
pe tema asta ce rost aveau toate? Se iroseau, fr ndoial. Se
iroseau i i iroseau talentele.
De aceea, pe cnd bgar n gaur i ultima bil neagr i
ncepur s-i pregteasc bilele pentru un nou joc, hotrser c
avea s fie ultima treab pe care o fceau pentru Girgis. Sosise
vremea s plece de acolo i s-i deschid propriul stand cu
mncare. Se gndiser s mai atepte mcar pn la nceputul
noului sezon de fotbal, dar, la urma urmei, era un moment la fel de
bun ca oricare altul. O ultim misiune i gata. La 30 de ani, se
retrgeau.
Ar trebui s-l ucidem? ntreb geamnul cu nasul turtit de
boxer, scuturnd bilele roii n triunghiul de lemn, poziionndu-l
302

cu atenie chiar sub punctul roz. Pe Girgis. Ca s pstrm totul


curat.
Ar fi o idee, spuse cellalt.
N-am vrea s ne fac probleme.
Cu siguran, nu.
Terminm treaba.
ar fi neprofesionist s n-o facem
apoi l omorm.
Sun bine.
Btur palma, i ddur vrfurile tacurilor cu cear i se
aplecar mult deasupra mesei. Fratele cu lobul urechii stngi
zdrobit trimise bila alb n cele roii, risipindu-le n toate direciile.
Geamnul lui btu n pern cu degetele acoperite cu inele, ca s-i
arate ce lovitur bun fusese.

Gndete-te c te caeri, i spuse Freya n timp ce Fadawi i


rezem puca lng u i o conduse de-a lungul unui coridor. C
faci o micare foarte dificil. Att tot doar o micare dificil.
Concentreaz-te, f-i treaba, f ce trebuie s faci i apoi iei
dracului de aici. i dac se gndete mcar s te ating
La captul coridorului, Fadawi deschise o u i o conduse ntro sufragerie-birou mare, puternic luminat. Canapelele i fotoliile
se aflau la un capt, un birou i o bibliotec la cellalt. Pe birou
era un casetofon portabil. ndreptndu-se spre el, Fadawi aps
butonul Red nainte s-o duc pe Freya n cellalt capt al
camerei. O melodioas voce de femeie pluti n jurul lor, ridicnduse i cobornd, curios de hipnotic.
Fairuz, explic egipteanul rotind un ntreruptor, ca s
reduc intensitatea luminii. Una dintre cele mai mari cntree
arabe. Minunat intonaie, nu crezi?
Freya ridic din umeri, vrndu-i minile n buzunarele
pantalonilor, trecndu-i greutatea de pe un picior pe cellalt.
Pot s-i ofer ceva de but?
303

Ea refuz, apoi i schimb imediat prerea i spuse c da, ar


dori ceva de but. Fadawi deschise un dulap cu buturi
strvechi, din cte se vedea, lustruit superb, cu benzi alternative
de lemn deschis i de lemn nchis la culoare i, apucnd o sticl
cu un lichid verzuliu, turn n dou pahare.
Pisang Ambon, zise el nmnndu-i unul dintre pahare. Fcut
din banane verzi din Indonezia. Destul de delicios, o s vezi, n
ciuda numelui su mai puin atrgtor.
Nu ai bere?
El ddu din cap a prere de ru. Lund cellalt pahar, se aez
pe una dintre canapele, scufundndu-se n pernele rozalii, pieptul
su costeliv fiind aproape de aceeai culoare cu canapeaua, aa c
nu era tocmai clar unde se terminau pernele i unde ncepea
pielea lui.
Mi, mi, ce confortabil, spuse el sorbind din butur i
privind-o cu poft. Poi s ncepi cnd vrei tu.
Freya i sorbi butura, strmbndu-se din cauza gustului mult
prea dulceag. Brusc, se simi foarte expus i contient de sine.
i nici mcar nu ncepuse s se dezbrace. Poate c ar fi trebuit s-l
asculte pe Flin.
Deci, cum vrei s-o fac? ntreb ea ncercnd s par mai
relaxat dect era de fapt.
Fadawi i ntinse un bra pe spatele canapelei fotoliului.
Cum vrei tu. Att timp ct i le dai pe toate jos
Fcu semn ctre hainele ei.
detaliile tehnice le las pe seama ta.
Nu dansez, spuse ea.
Nu mi-am imaginat nici mcar pentru o secund c-ai face-o.
i nu fac altceva. M dezbrac i att.
Fadawi pru ofensat.
Drag doamn, poate c sunt un voyeur, dar nu violator.
Vreau doar s-i admir trupul, nu s-mi pun labele pe el.
Ea ddu din cap i mai lu o nghiitur din lichior, neplcndui gustul, dar avnd nevoie s fac totui ceva pentru a se calma.
i ne vei spune ce tii despre oaz. Dup ce termin.
Sunt un om de cuvnt, zise egipteanul. Trei ani de nchisoare
304

nu au schimbat asta. Tu i faci partea ta, eu pe a mea. O s tii


totul cu condiia s vd totul.
Zmbi i se ls i mai mult pe canapea, fr s-i mute
privirea de la ea. Freya se uit ctre tavan, apoi spre u, la covor,
oriunde, numai la el nu, trgnd de timp. Apoi, dnd din cap i
murmurnd Allez, ddu pe gt ce mai rmase n pahar i l puse
pe un bufet.
Bun, s terminm odat cu asta, spuse ea.
ncepu cu pantofii de pnz, desfcndu-i, apoi i-i scoase,
dup care ciorapii. i vr n pantofi i, destul de inutil, i puse
pantofii frumos unul lng cellalt, cu vrfurile spre Fadawi. Apoi,
i ddu jos cardiganul pe care l mpachet i l puse deasupra
pantofilor n tot acest timp evitnd cu obstinaie privirea
egipteanului, ncercnd s se gndeasc la orice altceva dect la ce
fcea apoi blugii, picioarele ei lungi i bronzate ieind la iveal
unul dup cellalt. n ciuda faptului c totul era foarte ciudat,
micrile i erau uoare i graioase; vocea feminin care cnta
nc se auzea din casetofonul de pe birou.
Aia fusese partea uoar. Mai avea tricoul i chiloii, ultimele
dou articole de mbrcminte, expunerea zonelor intime.
Inspir adnc, ncercnd s se detaeze i mai mult, s ias
cumva din camer spre un cu totul alt scenariu. Dintr-un motiv
inexplicabil, primul care i veni n minte fu dup-amiaza n care
mersese cu un grup de prieteni s fac body-boarding n Bodega
Bay, la nord de San Francisco, iar un rechin alb trecuse pe lng
ei, aripioara sa dorsal crestnd apele ca un cuit. Se ag de
aceast amintire aleatorie, retrgndu-se acolo, n vreme ce se
ntoarse cu spatele la Fadawi i ncepu s-i descheie cmaa,
amintindu-i cum ea i prietenii ei se adunaser ntr-un grup
protector i notaser rapid cei 100 de metri pn la mal, rechinul
dndu-le trcoale amenintor. Deveni foarte absorbit de scen,
aproape meditativ. Dndu-i jos cmaa de pe umeri, scondu-i
la iveal spatele tonifiat, catifelat, se aplec n fa i apuc de
elasticul chiloilor ei albi, gata s i lase n jos. Abia cnd ncepu so fac, trgnd materialul peste curba ferm a feselor i pe coapse,
nc pierdut n propriile gnduri, deveni contient de o voce din
305

spatele ei. Pentru o clip, rmase uimit, netiind dac era real
sau nu, apoi amintirea rechinului dispru i ea reveni n camer.
Gata, se auzi vocea. Oprete-te, te rog, oprete-te!
Trgndu-i chiloii la loc i acoperindu-i cu un bra snii goi,
se ntoarse pe jumtate spre canapea, uitndu-se peste umr,
netiind exact ce nu era bine, ce voia de la ea. Fadawi sttea
aplecat n fa, cu o mn ridicat, cu palma ctre ea, cu cealalt
apsat pe frunte, acoperindu-i ochii. Zmbetul i dispruse. n
locul acestuia se afla acum un soi de grimas uimit, de parc
tocmai se trezise dintr-un vis urt.
Nu tiu ce-a fost n capul meu, mormi el, vocea lui fiind
lipsit de voioia ironic de mai devreme, acum fragil i
tremurnd. Este de neiertat din partea mea, de neiertat. S te
pun s te rog, te rog, mbrac-te la loc. Acoper-te!
Se ridic i, continund s priveasc n alt parte, travers
camera pn la birou. nchiznd casetofonul, rmase locului, cu
spatele la ea.
Pur i simplu, nu tiu ce-a fost n capul meu, continu s
repete el. Sunt de neiertat. De neiertat.
Freya ezit, dup care ncepu s se mbrace rapid, punndu-i
tricoul, apoi blugii. Dei uurat c nu trebuia s se expun, se
simi i curios de dezamgit, de parc o parte din ea chiar voise
s continue. Era i ngrijorat pentru c, dac Fadawi se
rzgndise n legtur cu asta, poate c o fcuse i n legtur cu
oaz.
Nu tiu unde mi-a fost capul, prea s fie tot ce putea spune.
De neiertat. De neiertat.
Freya i puse osetele i pantofii i i lu cardiganul. i-l puse
peste umeri i ncepu s i bage un bra n mnec doar ca s i-l
scoat din nou. Se duse spre Fadawi i i-l aez pe umeri,
prndu-i brusc ru pentru el, n ciuda a ceea ce tocmai se
ntmplase. Acesta murmur un mulumesc, ntinzndu-se i
trgndu-i-l pe trup. Cei doi rmaser locului, ruinai, Fadawi
privind n jos, ctre birou, Freya uitndu-se la Fadawi.
Cred c ii mult la el, zise acesta n cele din urm. Vocea i fu
att de moale, nct abia de se auzi. La Flinders. Dac ai fost gata
306

s faci aa ceva pentru el. Cred c nseamn mult pentru tine.


Cum am spus i afar, nu are nici o legtur cu Flin. A fost
pentru sora mea. La ea am inut foarte mult.
Fadawi o privi cu cin i ruine nainte s se trasc dup
birou, spre o bibliotec din spatele acestuia. Trecndu-i un deget
nainte i napoi pe unul dintre rafturi, gsi volumul pe care l
cuta, l scoase i i-l ddu. Freya recunoscu imediat imaginea de
pe copert: o siluet n veminte albastre, pind de-a lungul unei
dune, un soare de un rou rubiniu prnd s i se balanseze chiar
pe cap: Micua Tin Hinan, povestirea pe care o scrisese sora ei
despre anul petrecut cu berberii tuaregi din nordul Nigeriei.
ntoarse cartea i privi fotografia lui Alex de pe spate. Prea att de
tnr, att de nsufleit.
Flinders ne-a fcut cunotin, zise Fadawi aezndu-se pe
scaunul din spatele biroului i strngnd mai tare bluza n jurul
su. Acum cinci sau ase ani. Am pstrat legtura. Mi-a trimis un
exemplar al crii ei. O femeie extraordinar, extraordinar. mi
pare nespus de ru s aud c a murit.
Privi n sus, apoi din nou n jos, deschiznd un sertar i
scotocind prin el. O pauz, dup care:
mi pare ru i pentru, tii tu De neiertat din partea mea s
fac aa ceva. De neiertat.
Freya ddu din mn n sensul c nu era nimic grav i c
scuzele nu erau necesare.
Vezi tu, tiam c-o s-l supere pe Flinders, continu el nc
scormonind prin sertar. C-o s-l ae. E un gentleman. Voiam
s dup tot ce s-a ntmplat, procesul, nchisoarea s m
rzbun cumva pe el. Dar s te folosesc pe tine
Cltin din cap, ridicnd o mn i tergndu-i ochii.
Freya voia s-l ncurajeze s vorbeasc despre oaz, dar prea
att de btrn i de neajutorat, att de pierdut, nct pur i simplu
nu i se pru potrivit s o fac, nu n acele momente cel puin. n
schimb, travers camera i-i lu paharul. Umplndu-l din nou din
sticla din dulap, i-l aduse i i-l puse n fa. El zmbi uor i
nghii o gur.
Eti prea bun cu mine, spuse el. Serios, prea bun.
307

Mai lu o nghiitur. nchiznd primul sertar, l deschise pe cel


de dedesubt, aplecndu-se ntr-o parte i n jos, doar cretetul
capului fiindu-i vizibil deasupra biroului.
A avut dreptate, bineneles, i se auzi vocea acoperit de
fonetul hrtiilor rsfoite. Flinders. C a fost vina mea, c mi-am
distrus singur viaa. Cred c de aceea am fost att de mnios pe el
pentru c era mai uor dect s recunosc a cui era vina de fapt.
Mult mai puin dureros.
Se ridic, nchiznd sertarul. inea n mn o carcas de plastic
pentru casete.
Vezi tu, iubesc obiectele. ntotdeauna le-am iubit. S le am n
jurul meu, s le posed, fragmente din trecut, mici ferestre spre o
lume pierdut o dependen la fel de coroziv precum butura
sau drogurile. Pur i simplu, nu m-am putut abine. M fceau
att de fericit.
Suspin un sunet epuizat, nvins. Deschise carcasa i cercet
caseta de dinuntru, apoi se aplec i i-o ntinse.
Va trebui s o derulezi de la nceput, dar este ceea ce vrei.
Totul e acolo Abydos, oaz, ce-am descoperit. Flinders va nelege.
Avei un casetofon n main?
CD-player, spuse ea.
Ah. Atunci, ar fi bine s iei i sta.
Deschise casetofonul portabil de pe birou i scoase caseta cu
Fairuz, dup care l nchise la loc i i-l ntinse, nelsnd-o s
obiecteze.
Ia-l, te rog. Nu trebuie s mi-l napoiezi. Mcar att s fac
dup ce
i cobor privirea.
i cartea surorii tale, poi s o iei dac vrei.
Ea i mulumi, dar i spuse c avea deja mai multe exemplare
proprii. El ddu din cap i, lund cartea napoi, o puse pe etajer.
i acum cred c-ar cam trebui s plecai. A fost o noapte
destul de epuizant, iar Flinders probabil c i face griji i
plnuiete o misiune de salvare. Nu-i poate rezista unei domnie la
ananghie. ntruchiparea perfect a brbatului englez.
Asigurndu-se c luase casetofonul i casetele, o conduse napoi
308

pe coridor, spre ua principal. i lu cardiganul de pe umeri i i-l


ddu.
Pstreaz-l, zise ea tiind c Molly Kiernan ar nelege. Mi-l
dai cnd ne vedem din nou.
Am senzaia c nu o s se ntmple prea curnd, poate
niciodat. Mai bine, ia-l acum.
Pentru o clip, rmaser locului, apoi, aplecndu-se spre el,
Freya l srut pe obraz.
Mulumesc! spuse ea.
El i zmbi i o btu uor pe bra.
Dimpotriv, eu i mulumesc. Ai fcut un pucria btrn
foarte fericit.
Ochii li se ntlnir scurt, apoi el puse mna pe clana uii.
nainte s o deschid, ea se ntinse i l apuc de mn.
Are o prere foarte bun despre tine. Flin. Chiar i dup tot
ce s-a ntmplat. nc te admir. Ar vrea s-o tii.
De fapt, eu sunt cel care l admir pe el, zise Fadawi. Este cel
mai bun arheolog pe care l-am ntlnit. Un geniu, un geniu
absolut. Cel mai bun om de teren n domeniu.
Fcu o pauz, apoi adug:
Ai grij de el. Are nevoie de asta. i spune-i c nu trebuie s-i
par ru. Vina e a mea.
Trgndu-i mna din a ei, deschise ua i o conduse afar, pe
aleea cu pietri.
Mulumesc, repet ea. Mulumesc mult!
El zmbi din nou, o btu pe bra i nchise ua. Apucnd puca
pe care o sprijinise lng ea, i ncovoie un deget pe trgaci.
Acum, hai s ne gndim cum s facem asta, suspin el.
Flin porni spre Freya n momentul n care aceasta iei din cas.
Alerg spre ea i ajunse exact cnd ua se nchise n urma fetei.
Spune-mi! Ce i-a fcut scrbosul
N-a fcut nimic, zise ea ndreptndu-se cu pai mari ctre
main, cu Flin mergnd cu spatele n urma ei, fcnd mnios cu
degetul spre u.
O s-l omor, o s-l omor!
309

Ba n-o s-o faci. A fost un gentleman absolut.


Te-a pus s
Nu, nu m-a pus s m dezbrac. S-a rzgndit.
Atunci, ce-ai fcut atta vreme?
Am vorbit, spuse ea deschiznd portiera din dreapta a
Cherokee-ului i urcndu-se. S-ar putea s te intereseze c-i de
prere c eti cel mai bun arheolog pe care l-a ntlnit vreodat.
Un geniu, aa a zis. Un geniu absolut.
Asta i nchise gura lui Flin, expresia lui metamorfozndu-se din
furie n uimire. Pentru o clip, rmase doar ncremenit, holbnduse la cas, prnd s se ntrebe dac s se ntoarc i s-i
vorbeasc lui Fadawi. Se rzgndi, deschise ua de pe partea
oferului i se urc lng Freya.
Presupun c exagerez dac sper c i-a spus tot ce tie?
Ea i art caseta.
Totul e aici, se pare. A zis c tu vei nelege ce nseamn.
El lu caseta, nvrtind-o n mn.
Bnuiesc c o ascultm pe chestia aia? ntreb indicnd
aparatul din poala ei.
Freya ddu n cap.
El ni l-a dat. A spus c-l putem pstra.
Flin rmase gnditor, privind cnd spre cas, cnd caseta, apoi
i-o napoie i porni motorul.
O ascultm pe drum, rosti el.
ntoarse maina i, aruncnd o ultim privire n urm, o
pornir pe alee, cauciucurile mcinnd pietriul, casetofonul
prind i fonind n timp ce Freya derula caseta. Conform
ceasului de bord, era ora 22.40.
Flinders? spuse ea.
Hmm?
Flinders. Flin vine de la Flinders?
Prea gata s nceap a chicoti. El o privi i ridic ruinat din
umeri.
Dup Flinders Petrie. Egiptologul. Se pare c prinii mei
credeau c asta o s-mi dea o ans n via.
Un nume frumos. Deosebit, rnji ea.
310

Nu rde. Dac a fi fost fat, m-ar fi numit Nefertiti.


Trecur de gardul alb i o luar pe drumul spre autostrad, un
foc de arm rsunnd din cas n urma lor, prea departe ns ca ei
s-l aud din cauza fonetului casetofonului i a torsului
motorului.

311

CAIRO
Cy Angleton sttea pe balconul camerei n care se afla staia sa
de interceptare din hotelul Intercontinental Semiramis, mncnd o
ciocolat Mars i privind neatent peisajul nocturn al oraului
Cairo, un mozaic strlucitor de lumini care se ntindea ct vedeai
cu ochii. Doamna Malouff plecase de mult i, cu toate c staia
rmnea de obicei neatins pn la ntoarcerea ei, n dimineaa
urmtoare, n seara aceasta voise s fie acolo, n cazul foarte
improbabil n care Brodie avea s sune, ncercnd s ia legtura cu
Kiernan.
Trebuia s-l admire pe brbat, felul n care scpase aa de el,
virnd pe autostrad, direct n traficul de pe sensul opus,
disprnd pe banda de acces. Bine ofat, inteligent. Angleton se
mndrise mult vreme cu abilitile sale de ofer o urmrise pe
Kiernan fr ca ea s-i dea seama de ceva, iar ea era cea mai
alunecoas dintre toi dar, de data aceasta, trebui s-i
recunoasc nfrngerea. Dac ar fi ncercat s fac aceleai
manevre ca Brodie, ar fi fost ca i cnd ar fi scris pe cerul nopii,
cu neoane strlucitoare, Eti urmrit!
Aa c se retrase, ntorcndu-se mai nti la apartamentul din
Ain Shams, n sperana c-o s-i ia urma lui Kiernan, apoi,
descoperind c aceasta plecase deja, venise aici. Era probabil o
pierdere de timp, dar trebuia s-i organizeze gndurile i s-i
plnuiasc urmtoarea micare.
Fiecare misiune de acest fel avea un moment de rscruce, un
moment Rubicon cnd poi fie s bai pasul pe loc, fie s mergi
mai departe. Momentul acela sosise. tia c nu avea nc toate
datele erau nc prea multe variabile pentru gustul lui dar
trebuia s-l urmreasc pe Brodie i trebuia s-o fac rapid, nainte
ca lucrurile s scape complet de sub control. Pn acum, reuise
s in totul tinuit ntre el, doamna Malouff i, evident,
angajatorii si. Stnd pe balcon, privind piramidele n zigzag
312

inundate de o lumin fantomatic abia vizibile, chiar la marginea


oraului decise c era timpul s lrgeasc acel cerc, s ias de
sub acoperire, s se arunce n joc. Sau oricare alt eufemism ai fi
vrut s foloseti. Primise deja und verde de la Langley, i pusese
s ia msurile necesare. innd cont c era posibil ca Brodie s no contacteze pe Kiernan sau s-o fac printr-un canal de
comunicare pe care el nu-l descoperise nc, acceptase c nu avea
alt variant dect s acioneze. Trebuia s le dea de urm. Lui
Brodie i fetei. Trebuia s ajung la ei, nainte s o fac altcineva.
Mai privi puin n deprtare, terminndu-i Mars-ul, vrndu-l
cu totul n gur, apoi se ridic n picioare. Intr, i lu mobilul de
pe pat i form un numr. Sun de cinci ori nainte ca apelul s fie
preluat.
Maior General Taneer? Cyrus Angleton, ambasada SUA. Cred
c unul dintre colegii mei din Statele Unite deja a bine, bine,
mulumesc, suntei foarte amabil. Deci, permitei-mi s v explic
exact de ce am nevoie.
i spuse totul foarte calm i domol, vorbind clar, asigurndu-se
c egipteanul nu numai c nelesese despre ce era vorba, ci i c
pricepuse ct de urgent era situaia s verifice toate punctele de
control ale poliiei, pe o raz de 100 de kilometri de la Cairo, ca s
vad dac vreunul dintre ele notase un jeep Grand Cherokee
nregistrat pe ambasad, cu numrul de nmatriculare 21963. Ora
i direcia n care se ndrepta ar fi fost, de asemenea, foarte
apreciate.
Cnd fu sigur c brbatul cellalt nelesese totul i c avea s-l
caute de ndat ce dispunea de vreo informaie, Angleton nchise
telefonul i iei din nou pe balcon. Scondu-i nc un Mars din
buzunar i desfcndu-l, mototoli ambalajul i-l arunc de pe
balcon. Lu o muctur i ncepu s cnte pentru sine, ncet, pe
melodia lui Michael Finnigan:
Unde eti profesore Flin-i-flin?
Ai disprut n aerul fin-i-fin?
Dar eu voi ctiga lin-i-lin,
Te voi nfrnge iar, profesore Flin-i-flin.
313

NTRE CAIRO I ALEXANDRIA


Smbt, 21 ianuarie. Am nceput s lucrez la capela
Horus, planul fiind s petrec trei-patru zile n fiecare
sanctuar, apoi o sptmn n care s-mi scriu raportul.
Msurat, fotografiat pereii, luat notie despre conservarea
basoreliefurilor, a tavanului, a uii false etc. O nenorocit de
americanc a venit i-a nceput s cnte prea o cmil
care regurgiteaz. Ridicol.
Flin pocni din degete, spunndu-i Freyei s opreasc aparatul,
Cherokee-ul hurducindu-se i n timp ce parcurgeau drumul
napoi spre autostrada Cairo-Alexandria, praful ridicndu-se n
jurul lor.
Ce nseamn asta? ntreb Freya.
Se ncrunt.
Pi, ar trebui s mai ascult, ns, din ce-am auzit, par a fi
notiele lui Hassan din ultimul sezon n Abydos. Cnd a fost prins
furnd
Se opri, virnd ca s evite o groap adnc. Frunzele bananilor
se loveau de caroseria mainii ca nite mini gigantice.
Hassan inea mereu dou nregistrri cu ceea ce fcea, relu
el. Un jurnal detaliat al spturilor, dar i nite comentarii mai
generale pe casete gnduri, impresii, brfe. n englez, din cine
tie ce motiv, dei limba lui matern era arab.
Vir din nou, de data aceasta ca s evite un cine care mergea
agale pe mijlocul drumului.
Despre ce vorbete aici? ntreb Freya.
Pe la jumtatea ultimului sezon am menionat asta pe
drum ncoace Hassan a fost rugat s ajute la o lucrare de
conservare n templul lui Seti I. Consiliul Suprem avea nevoie de
un raport privind starea celor apte sanctuare interne ale
templului, capela Horus fiind una dintre ele. Eu am sfrit prin a
314

supraveghea excavaia de la Khasekhemwy, iar Hassan i-a luat


patru sptmni pentru a face cercetrile necesare i a raporta
descoperirile.
Se scrpin pe cap.
Dei nu neleg ce legtur au toate astea cu oaza. Templul
Seti a fost construit dup o mie de ani de la ultima meniune
despre wehat seshtat i nu exist nimic n inscripiile acestuia care
s aib ctui de puin legtur cu oaz.
Atunci, de ce ne-a dat caseta? ntreb ea cnd ajunser la
captul drumului i o luar la stnga, napoi spre Cairo.
Flin ridic din umeri.
Bnuiesc c va trebui s-o ascultm.
Se aplec i porni aparatul. Din casetofon se auzi din nou vocea
imaterial a lui Fadawi puternic, plin, elevat.
Duminic, 22 ianuarie. N-am putut s dorm, aa c-am
venit la templu devreme, puin dup ora 5 dimineaa. Nimeni
nu s-a sinchisit s-i informeze pe paznicii de noapte c
lucrm acolo, iar unul dintre ei aproape c m-a mpucat, firar a crezut c sunt un islamic care voia s pun o bomb
sau ceva de genul sta. Nou ani de la masacrul de la
Hatshepsut i toat lumea nc este groaznic de speriat de
teroriti. Am schiat scena cu mbrcarea lui Horus i am
fotografiat din nou tavanul, care nu este deloc ntr-o stare
bun. Ceai dup-amiaz cu Abu Gamaa, care lucreaz la
zidria din prima curte 80 de ani i nc e cel mai bun
restaurator de pietre din Egipt. Mi-a spus cea mai
revolttoare glum despre Howard Carter i penisul lui
Tutankhamon, pe care nu cred c-o pot repeta nici mcar aici.
i continua astfel. n unele zile nu erau dect vreo cteva
comentarii la subiect, un rezumat foarte concis al lucrurilor pe
care Fadawi le fcuse n ziua respectiv. Altele aveau comentarii
mult mai lungi, descrieri ale muncii sale, nsoite de monologuri
extinse despre tot felul de lucruri, de la arhitectura funerar a
Noului Regat pn la dezbateri cum ar fi dac arheoloagele
315

franceze erau mai frumoase dect cele poloneze (Fadawi credea c


da).
Dup 20 de minute, moment n care ajunseser i trecuser
deja de punctul de control pe unde fuseser mai devreme
poliistul care se ocupa de punctul de control notndu-le i de
aceast dat numrul de nmatriculare Flin i ceru Freyei s
deruleze nainte, srind peste anumite pasaje, spernd s ajung
la poriunea care era de fapt relevant pentru ei. Nu reuir s
gseasc ns ceea ce-i interesa, iar vocea lui Fadawi continu s
plvrgeasc, acum n izbucniri scurte, trecndu-i prin ianuarie,
n februarie, descriind sanctuar dup sanctuar, aparent, fiecare
dintre ele dedicat unei zeiti: Horus, Isis, Osiris, Amun Ra, ReHorakty. Ajunser la finalul casetei, o ntoarser, ncepur s
asculte cealalt parte, amndoi prnd tot mai descurajai
deoarece nu auziser nici cea mai vag referire la Oaza Ascuns.
Nu-mi place deloc, spuse Flin n vreme ce egipteanul vorbea
monoton n fundal: ceva despre mucegaiul de pe tavanul din ReHorakhty. Am impresia c ne face s irosim timpul, s alergm
dup cai verzi pe perei ca s-i rd de noi.
N-ar face aa ceva, zise Freya amintindu-i cum se purtase
Fadawi. Chiar era sincer. E ceva aici, eu
Nu termin fraza, fiindc Flin pocni brusc din degete i art
spre casetofon, fcndu-i semn s deruleze napoi. Ea opri caseta,
ddu napoi puin i aps din nou Red.
cu cartue de hieroglife i formule de ofrand. n timp
ce m-am aplecat spre ea, am simit un lucru foarte ciudat o
adiere uoar de vnt pe
Din nou, Flin i pocni degetele, fcnd un gest cu mna, n
sensul c trebuia s deruleze i mai n spate. Caseta pri i foni
n vreme ce se nvrtea. Flin atept mai bine de cinci secunde,
apoi i fcu semn s-o reporneasc.
am descoperit ceva destul de intrigant. Eram pe schel,
n partea din fa a capelei Re-Horakhty, lund mostre de
316

mucegai din tavan, n locul unde bolta se unete cu zidul


nordic. E un bloc de piatr acolo, n colul din dreapta-sus al
peretelui, de doar 40x40 centimetri, decorat cu cartue de
hieroglife i formule de ofrand. n timp ce m aplecam nspre
el, am simit cel mai ciudat lucru o uoar adiere de vnt pe
fa. Iniial, am crezut c trebuie s vin de la intrarea n
sanctuar, dar, cnd m-am uitat mai de-aproape i nu se
observ de la nivelul solului am vzut o crptur foarte
subire, nu mai lat de-un milimetru, deasupra blocului, cu
crpturi similare, chiar mai nguste, pe prile laterale i
dedesubt. Peste tot n restul capelei, blocurile din care sunt
fcui pereii sunt att de solizi, c de-abia poi s nfigi un
vrf de ac ntre ei, dar se pare c aici exist ceva spaiu ntre
ele. Mai mult chiar, deoarece poi s simi aerul care trece
printre ele, nseamn c trebuie s existe un fel de cavitate n
spate. E prea trziu ca s mai fac ceva azi, dar am vorbit cu
Abu Gamaa i ne ntoarcem mine-diminea, ca s
examinm cu mai mult atenie, s vedem dac putem muta
blocul. Probabil c nu e nimic, dar oricum
Freya opri aparatul.
Crezi c asta e? ntreb ea. Ce voia s ne spun?
Flin doar ntinse mna i pomi din nou casetofonul.
Duminic, 12 februarie. Nu m-am putut abine, a trebuit
s vin diminea devreme s m uit din nou la acel bloc,
chiar dac nsemna s fiu mpucat de nite grzi prea
zeloase. Cu ct m gndesc mai mult i doar asta am fcut
de ieri-sear cu att mi se pare c s-ar putea s fi dat peste
ceva destul de important. Pereii dintre capele au o grosime
de trei metri i mereu s-a presupus c sunt n ntregime
solizi. Dac se descoper c sunt de fapt goi pe dinuntru, cu
caviti ntre ei, asta ar schimba nu doar perspectiva noastr
asupra templului, ci i asupra modului n care-a fost
construit. n mod normal, ar trebui s fac rost de
permisiunea Consiliului Suprem, dar asta ar amna lucrurile
317

cu cel puin o sptmn i chiar vreau s aflu ce este acolo.


Abu va sosi n cteva minute i vom putea muta blocul, s ne
facem o idee despre ce este n spatele lui i apoi s avertizm
autoritile. Sunt destul de emoionat.
Cherokee-ul se opri n spatele unei cisterne de petrol care
mergea cu mai puin de 60 de kilometri pe or. Dei banda
exterioar era liber, Flin rmase n spatele acesteia, prea absorbit
de caset ca s o depeasc.
Ora 16.00 i Abu Gamaa abia acum a ajuns a fost
reinut toat ziua de nite treburi de familie, ceva legat de
fraii si; mrturisesc c a fost mai mult dect frustrant. tiu
c astfel de lucruri nu pot fi evitate, dar tocmai azi! Oricum, a
venit cu nepotul lui, Ladf i suntem toi pe schel. Au adus cu
ei dou leviere i o bucat de spum poliuretanic pe care s
aezm blocul dac i cnd l scoatem i tocmai ncepem
Khalee barak, Abu! schela se clatin, aa c mai bine las
reportofonul
Se auzi un huruit surd, probabil n timp ce Fadawi i puse
reportofonul la o parte. n entuziasmul lui, se pare c uitase s-l
nchid pentru c, dei nu mai vorbea direct n microfon,
nregistrarea continu. Caseta rsun de mormituri i comentarii
bombnite, scritul schelei, izbiturile i frecarea metalului pe
piatr. Din cnd n cnd se auzea vocea lui Fadawi care ddea
instruciuni n arab Khalee barak, Abu! Harees, harees. Batee
awee! Cu respiraia tot mai precipitat, mormiturile din fundal
tot mai forate, dup vreo zece minute se auzi o explozie de
sporovieli i un strident sunet hrit de piatr frecndu-se pe
piatr, urmat de o bufnitur uoar, ca i cnd ceva greu fusese
cobort pe ceva moale. Tcere. Apoi, din nou, vocea lui Fadawi,
optit, ndoielnic: Dumnezeule mare! Dumnezeule mare! E plin
de
n faa lor, cisterna ncetini brusc. Flin observ abia n ultimul
moment i trebui s vireze la stnga, pe banda cealalt, ca s nu
318

intre n ea. Un taxi


furios, iar oferul fu
reueasc a ocoli
depeasc, Fadawi
reportofon, cu o voce

ocupat, care voise s-i depeasc, claxon


obligat s calce brusc frna. Pn ce Flin s
cisterna i s-i fac semn taxiului s-l
ncepuse s vorbeasc din nou direct n
agitat, entuziasmat:

cavitate mare, plin cu blocuri de piatr, toate adunate


ca basoreliefuri, inscripii hieroglifice, pri din statui
descriu pe msur ce vd, e doar o mas de Doamne, sta e
un cartu, da, e un cartu, stai puin Nefer e cumva un
ka? Nefer-Ka-Re Pepi, Dumnezeule, Neferkare Pepi Pepi al IIlea. Pur i simplu, nu pot s cred ce vd rmie din
Regatul Vechi trebuie s intru acolo, trebuie s
Se auzi un fit de electricitate static i un clic cnd Fadawi
opri reportofonul. Flin se plec nainte, cu ochii sclipitori, dorindui c nregistrarea s se reia, cum se i ntmpl dup o scurt
pauz. Vocea lui Fadawi prea mai calm i era nsoit de
scritul pailor pe pietri.
E miezul nopii, am pus la loc blocul i m duc napoi
spre magazie nc nu pot s cred ce-am descoperit. Am
acceptat de mult c nu va mai exista niciodat ceva care s se
ridice la nivelul lui Imti-Khentika, c acela avea s fie punctul
culminant al carierei mele i acum, brusc de nicieri att
de minunat cine s-ar fi gndit, cine ar fi crezut
Se opri, vocea lui fiind necat de emoie. Pentru o vreme,
singurul sunet care se auzi fu cel al pailor, nainte s se adune i
s-i reia comentariile:
Aa cum bnuiam, este o cavitate mare n spatele
peretelui sanctuarului, de vreo trei metri lime i de aceeai
lungime ca a templului. Nu prevzusem ns nu aveam cum
c acel spaiu a fost umplut pn la refuz cu rmiele
unei structuri mult mai vechi, n cazul acesta, ceea ce pare a
319

fi un templu din timpul domniei lui Pepi al II-lea. Egiptenii


fceau asta tot timpul, bineneles, se foloseau de rmiele
unui monument ca s construiasc altul talatat-ele lui
Akhenaten din Karnak mi-au venit imediat n minte dar nu
pot s m gndesc la nimic la fel de important ca astea Am
aruncat doar o privire foarte rapid culorile sunt
extraordinare, inscripiile absolut unice, n unele cazuri
coninnd texte despre care nici mcar n-am auzit vreodat,
inclusiv unul sau chiar mai multe care au legtur cu
Benben i Oaza Ascuns s vezi cnd i spun lui Flinders!
Cnd i auzi numele, Freya i arunc o privire englezului. Acesta
privea drept n fa, cu ochii uor umezii. Simi c ea l privea i i
art cu degetul spre caset, indicndu-i s se concentreze mai
degrab asupra ei i nu asupra lui.
e prea devreme s spunem asta, bineneles, dar
bnuiesc c nu este singurul perete umplut astfel, ci toi
pereii sanctuarului sunt i posibil i alte pri ale templului.
S-ar putea s avem de-a face cu cea mai mare colecie de
rmie arhitectonice egiptene Nici mcar nu-mi pot
imagina nu-mi pot imagina. M ntorc mine-diminea la
prima or, ca s studiez mai n detaliu inscripiile. ntre timp,
i-am pus pe Abu i pe Latif s-mi jure c pstreaz secretul,
dar, momentan, am s m uit rapid n depozit, s vd ce-au
fcut azi i-apoi m duc la culcare, pentru o odihn
binemeritat La vrsta mea, genul acesta de entuziasm nu
poate fi prea sntos! Incredibil, pur i simplu incredibil.
nregistrarea se sfri din nou. Freya atept ca vocea lui
Fadawi s revin, s descrie ce descoperise n ziua urmtoare. Dar
nu mai era nimic, doar fonetul blnd al casetei. ncepu s
deruleze nainte, ncercnd s gseasc urmtoarea nregistrare,
ns fonetul continu pn cnd, cu un clanc, caseta se termin.
Pentru Dumnezeu! spuse ea. Trebuie s fi continuat pe alt
caset. Trebuie s
320

Nu exist o alt caset, zise Flin.


Dar a spus c avea de gnd s
Asta e, asta-i tot.
Ea se uit la el.
De unde tii?
Faa i plise foarte mult.
Pentru c, n noaptea de duminic, 12 februarie, Hassan a
fost prins furnd din magazie. N-a mai avut ansa s se ntoarc n
templu. A fost bgat la nchisoare.
Umezeala din ochii lui, observ Freya, era mai accentuat.
Dumnezeule, nu-i de mirare c era aa de suprat. Dup ce
c e groaznic s fii bgat dup gratii trei ani de zile, s i se
interzic s faci singurul lucru care chiar i place, dar s se
ntmple exact cnd fceai cea mai mare descoperire a carierei
tale
El ddu din cap i continu s conduc n tcere. Pe marginile
drumului ncepur s apar case. La nceput sporadic, ca nite
semne de punctuaie singuratice pe pagina altminteri goal a
deertului, apoi mai frecvente, locuinele grupndu-se n domenii,
iar acestea devenind o mas solid de cldiri, n timp ce suburbiile
oraului se ntindeau s-i ntmpine. n faa lor apru o staie de
benzin Mobil, puternic luminat. Flin vir Cherokee-ul n faa
unei pompe i opri motorul. Un angajat n uniform albastr i
cizme albe din cauciuc veni i ncepu s umple rezervorul. Flin iei
i se duse cu pai mari spre un telefon public de lng cldire.
Freya l vzu ridicnd receptorul i sunnd. n 30 de secunde, se
ntoarse. Dup trei minute, erau din nou pe drum.
A propune s te las la aeroport, spuse el, dar cred c mi-a
bate gura de poman.
Ea nu rspunse.
Ultima ans s renuni.
Freya rmase tcut. Piramidele se nlau n faa lor, un
indicator rutier anunndu-i c trebuiau s mearg drept pentru
Cairo, dreapta pentru Fayyum, Al-Minya i Asuyt.
Bine, zise el, ne ducem mpreun.
La Abydos?
321

Flin ncetini, semnaliz i o lu la dreapt.


La Abydos.

Molly Kiernan sttea pe balansoarul din grdina bungaloului ei


i se legna uor nainte i napoi. inea o can de cafea n mini
i avea o ptur pe umeri, pentru c era trziu, iar aerul nopii se
rcise. Tocmai primise mesajul lui Flin. Prea o pist bun, dei
trebuia s atepte cteva ore ca s vad exact ct de bun era.
Mcar aveau o pist, nu ca n ultimele dou decenii.
tia c-ar fi trebuit s se simt mai entuziasmat. S-ar fi simit
aa dac povestea cu Angleton n-ar fi fost mai serioas dect se
temuse ea. Oamenii ei fcuser cercetri i se prea c avea o
reputaie nu chiar bun. Un comar, aa l descrisese Bill Schultz.
Cel mai urt comar al nostru. ine de postul lui cu dinii.
Se mai legn o dat. i inea laptopul pe genunchi, ecranul
fiind plin de imaginea lui Angleton pe care i-o trimiseser din
State. Obez, cu chelie, o pelicul de sudoare luminndu-i curba
obrajilor roii ca dou mere. Trebuia s fie confruntat, bineneles,
nu putea fi lsat de capul lui. ntrebarea era cnd anume? i cum?
Timp de 23 de ani, fusese implicat n asta i, n noaptea aceasta,
pentru prima dat, o trecu un fior real de team. Pentru Duna de
Foc i pentru ea nsi. Cu siguran, Angleton nu era persoana cu
care s te pui.
i ls capul pe spate i privi n sus, spre stele. Inspirnd
aroma florilor de iasomie i bougainvillea, ascultnd scritul
balansoarului i fonetul catifelat al frunzelor arborelui-de-foc
agitate de vnt, i dori mai mult dect niciodat s-l fi avut pe
Charlie alturi. S se poat cuibri n braele lui, aa cum o fcea
pe veranda casei lor din State, toate grijile ei fiind ndeprtate i
inute la distan de cldura i puterea lui i de certitudinea
credinei lui.
Dar Charlie nu era acolo i nu avea nici un rost s i-o
doreasc. Ajunsese pn aici fr el i nu avea de gnd s se
322

mpotmoleasc acum. Mai privi o vreme n sus, lsnd c


balansoarul s se opreasc treptat, apoi, terminndu-i cafeaua,
nchise laptopul, lu pistolul Beretta de pe scaunul de alturi i
intr n cas, ncuind i blocnd ua dup ea.
Haide, Flin! murmur ea. Gsete ceva util. Te rog, gsete
ceva util!

Dintr-un motiv oarecare, Freyei i intrase n cap c Abydos se


afla imediat la sud de Cairo. Se afla la sud, doar c nu chiar
imediat: 500 de kilometri, mai precis, puin sub jumtate din
lungimea total a rii, distan care, chiar i noaptea, cu oselele
relativ lipsite de trafic, ar fi fost parcurs n cinci ore, poate chiar
mai mult, dup estimrile lui Flin.
N-o s ne rmn prea mult timp dup aceea, spuse el. Din
cte mi amintesc, templul se deschide pentru public la ora apte
diminea, deci va trebui s ieim de acolo pe la ase patruzeci i
cinci cel trziu sau vom fi vzui i, crede-m, n-ar fi deloc bine.
Egiptenii nu sunt prea indulgeni cu cei care intr n monumentele
lor i le distrug.
Se uit la ceas: 23.17.
O s fie chiar la musta.
Atunci, calc-o! zise Freya.
Aa i fcu, acul vitezometrului trecnd de 100 de kilometri pe
or, fcnd slalom printre camioanele i cisternele sporadice,
singurele vehicule de pe drum la ora respectiv.
Strbtuser vreo 20 de kilometri, cnd Flin vir brusc spre
marginea drumului i se opri n faa unor magazine drpnate.
Chiar i la ora aceea trzie din noapte, erau deschise. n faa unuia
dintre ele, luminat doar de un bec simplu, se afla un amestec de
unelte de construcie i agricole mturi, coase, baroase, touriauri. Flin intr grbit i iei un minut mai trziu crnd dou
leviere aparent grele, dou lanterne i un enorm tietor de lacte.
Trebuie s ne rugm s existe o schel sau o scar acolo,
323

spuse el aruncnd uneltele n partea din spate a jeepului, apoi


urcnd din nou la volan.
i dac nu?
Am ncurcat-o. Dac aptitudinile tale de alpinist nu-i
permit s planezi prin aer.
Porni motorul, patin din nou spre osea i porni grbit n
noapte.
Nu vorbir mult n timpul drumului. Flin mai ascult de vreo
dou ori caseta lui Fadawi, memornd informaiile necesare i
schimbar cteva vorbe cu jumtate de gur. Freya i zise cte ceva
despre crat, Flin i descrise munca din Gilf Kebir, unele dintre
expediiile pe care le fcuse mpreun cu Alex. Nici unul nu intr
n vreun detaliu, neavnd dispoziia necesar i, pe cnd ajunser
n Beni Suef, la 120 de kilometri deprtare de Cairo, tcur
amndoi, singurele zgomote fiind torsul motorului Cherokee-ului i
bufniturile i scrnetele cauciucurilor care accelerau pe asfaltul
neuniform. Freya dormi cte puin, aipind doar ca s fie trezit
din nou de hurducituri pe cnd treceau peste o crptur adnc
sau cnd ncetineau ca s treac prin vreun punct de control al
poliiei. Nu nelegea mare lucru din peisajul prin care treceau, n
afar de faptul c era compus din nisip cu arbuti, presrat din
cnd n cnd cu cmpuri de trestie de zahr, palmieri i sate
drpnate, din crmizi de lut. n jurul orei 1,15, oprir ntr-un
ora foarte luminat, ca s alimenteze i s cumpere nite ap.
Al-Minya, o inform Flin, cam pe la jumtatea drumului. La
scurt vreme dup aceea, aproape c se ciocnir cu un autocar
care venea din fa, din cauz c Flin nu calcul bine distana
cnd depi o cistern cu petrol. n afar de asta, cltoria a fost
lipsit de incidente, indicatorul de bord artnd n jur de 110 de
kilometri pe or, lumea trecnd cenuie n vitez pe lng ei, de
ambele pri, kilometrii scznd treptat, n timp ce goneau spre
sud.
Freya.
Hmm.
Freya.
Ea clipi dezorientat, netiind sigur unde se afl i ce anume se
324

ntmpl.
Haide, am ajuns!
Flin cobora deja din Jeep. Pentru o clip, rmase locului,
cscnd, singurele zgomote fiind ltratul ndeprtat al unor cini i
pocnetele metalice moi al motorului Jeepului, care se rcea. Apoi,
privind bordul mainii ora 4,02, ajunseser bine deschise
portiera i iei.
Se aflau ntr-un sat mare, la poalele unui deal, un drum
luminat de felinare urcnd abrupt n faa lor, nspre o anten
pentru telefoane mobile din vrful pantei. Un drum paralel urca la
300 de metri n dreapta ei, plin, ca i acesta, de magazine i case
din beton. ntre ele se afla un enorm spaiu de form
dreptunghiular, care ddea nspre deal. La captul acestuia
prins ntre braele satului ca ntre cletii unei pensete imense era
faada spectaculos iluminat a ceea ce presupunea ea c trebuia
s fie templul lui Seti I: lung, cu acoperi plat, impuntor, strjuit
de 12 coloane monumentale, ca barele unei cuti uriae.
Casa Milioanelor de Ani ai Regelui Men-Maat-Ra, Fericit n
Inima lui Abydos, rosti Flin venind lng ea. Impresionant, nu-i
aa?
ntr-adevr.
i-a oferi un tur complet, dar, innd cont c nu prea avem
timp
O lu de bra i o duse n partea din spate a Cherokee-ului.
Deschiznd portiera, adun uneltele de pe banchet. i ddu Freyei
lanternele i un levier, l lu pe cellalt i tietorul de lacte, apoi
ncuie maina. Ea porni spre templu, dar el o chem napoi
pocnind din degete i, n schimb, o duse spre stnga, pe o strad
lateral, pe lng un mgar care rumega dintr-o grmad de nutre
i tot mai adnc n sat.
ntreaga zon e plin de grzi, i explic el n oapt, fcndui semn cu mna spre o alt strad. Ar trebui s stm ct mai
ascuni posibil.
Trecur printre case, totul fiind cufundat ntr-o tcere
mormntal, cu excepia cinilor care nc ltrau n deprtare i,
la un moment dat, a sforitului cuiva. Pmntul se nla treptat,
325

apoi ncepu s se aplatizeze. Cotind pe o alee ngust, ieir din


nou pe drumul unde parcaser. Se aflau aproape n vrful dealului
acum, antena de telefon nlndu-se la stnga lor, Cherokee-ul
fiind de-abia vizibil la baza pantei din dreapta. n faa lor, o fie de
teren abandonat, presrat cu deeuri, ddea ntr-un gard de srm
ghimpat. n spatele acestuia, se afla o grmad de coloane i
perei din crmizi de lut, cea mai nalt dintre ele ajungnd doar
pn la pieptul unui om. Dincolo de acestea se nla un zid mult
mai solid, dintr-un talme-balme de blocuri de piatr laterala
templului. Reflectoarele inundau totul cu o lumin portocalie, iar
gardieni n uniforme negre se vedeau patrulnd prin zon.
Cum a spus i Hassan pe caset, tia mai nti te mpuc
i dup aia te-ntreab, zise Flin trgnd-o napoi n umbr.
Trebuie s fim ateni sau or s-i fac treaba lui Girgis n locul lui.
Privi cu atenie n fa, studiind modul n care se deplasau
gardienii, ncercnd s deslueasc tiparul dup care patrulau.
Exist o zon oarb cnd se ntoarce tipul la, rosti el dup
cteva momente, artnd cu degetul spre una dintre siluetele
mbrcate n uniforme. Putem s ajungem sub gard i intrm prin
fostele magazii. Cnd se ntoarce din nou, intrm pe poarta aceea
mic din col i apoi pornim n jos, spre porticul templului. OK?
i dac ne vd?
El nu-i rspunse, doar i nclin capul i i ridic sprncenele,
de parc ar fi spus: S sperm c nu ne vd. Trecur 30 de
secunde, apoi, dndu-i un cot Freyei, ncepu s nainteze. Ea l
urm i traversar grbii terenul abandonat, se strecurar printro gaur din gard i i croir drum nspre labirintul de perei din
lut. Ghemuindu-se n spatele unui rnd de postamente de coloane,
se simir ngrozitor de vizibili, reflectoarele inundnd zona cu
lumin, ferestrele cldirilor din jur prnd s se holbeze direct la
ei. i inur respiraia, ateptndu-se oarecum s aud ipete i
pai alergnd. Dar prezena lor trecu neobservat i, dup alte 30
de secunde, Flin i scoase capul, privi rapid n jur i i fcu semn
Freyei s-o ia din loc. Rmaser ct mai aplecai posibil, trecnd
rapid printre ruine i printr-o poart strmt din gardul templului.
Din patru pai, ajunser la o teras care se ntindea de-a lungul
326

faadei luminate a cldirii.


Linite! opti el trgnd-o n spatele primeia dintre coloanele
monumentale care strjuiau faada, inndu-i un deget pe buze.
Ce naiba crezi c-aveam de gnd s fac? murmur ea. S ncep
s cnt?
Fcur din nou o pauz, lipindu-se de piatr, ascultnd orice
zgomot care le-ar fi indicat c fuseser reperai. Apoi, ncepur s
nainteze de-a lungul terasei, ctre dreptunghiul negru care forma
intrarea n templu, fugind de la o coloan la alta, siluetele acestora
impuntoare, monstruoase, diforme alunecnd de-a lungul
pereilor luminai de reflectoare spre stnga lor, nainte s dispar
din nou dup fiecare coloan. Exist un moment de agonie cnd,
chiar n vreme ce ajunser la coloana care strjuia intrarea, Freya
se mpiedic i lovi podeaua de piatr cu levierul. Sunetul se
reverber n tot spaiul, prnd a umple noaptea. Se retraser din
nou n umbr, mpietrii, ascultnd paii care veneau dinspre
curte, n faa templului, ajungnd chiar pn la captul terasei.
Meen? se auzi o voce la doar civa metri distan, apoi un
fsit i un clic, ca de puc dat jos de pe umr. Cine acolo?
Rmaser nemicai, nendrznind s respire, tiind c, dac
gardianul ar fi urcat pe platform, cu siguran, aveau s fie
descoperii. Spre uurarea lor, rmase dedesubt, patrulnd n sus
i n jos, pn cnd, n cele din urm, convins c nu era nimic, se
ndeprt, tropitul cizmelor sale pierzndu-se treptat. Flin atept
pn acesta nu se mai auzi deloc, apoi privi precaut pe dup
coloan. Drumul era liber. i ddu Freyei levierul su i, apucnd
cletii, se ndrept spre poarta de fier care bloca intrarea n templu
i tie lactul, lamele reteznd metalul ca i cum ar fi fost fcut din
brnz. Deschise poarta, pi nuntru i, privind nc o dat prin
curte, i fcu semn Freyei s vin, mpingnd poarta dup ea i
trgnd-o spre stnga, dincolo de lumina reflectoarelor de afar.
Rmaser acolo un moment, trgndu-i sufletul, ochii
obinuindu-li-se cu ntunericul i ascultnd. Apoi, proptind cletii
de perete, Flin lu un levier i o lantern de la Freya i, aprinzndo, o conduse nainte.
Se aflau ntr-o ncpere cavernoas, pietruit. La dreapta i la
327

stnga porneau dou iruri gemene de coloane, fiecare avnd o


nlime de opt metri i groas ct un trunchi de copac, orice
suprafa disponibil perei, coloane, tavan fiind acoperit cu o
mulime de hieroglife nclcite. Freya i aprinse lanterna i privi n
jur, uimit. Cu civa ani n urm, fcuse scufundri nocturne
ntr-un recif de corali pe coasta Thailandei, iar locul acesta avea
acelai aer misterios, subacvatic. Fasciculul ei de lumin tia
ntunericul, dezvluind forme i imagini ciudate: siluete cu corp de
om i capete de animale vulturi, lei i acali un om
ngenuncheat, cu minile ridicate a implorare, trei capete de
statuie aliniate ntr-o ni din perete, ochii lor goi uitndu-se
abseni ctre umbre. Erau i culori: nuane de rou, verde i
albastru se ieau o clip nainte s se piard din nou n
monocromie, n timp ce Freya i muta lanterna n alt direcie, de
parc nsi raza acesteia crea diversele nuane.
Ajunser n captul opus al ncperii singurul sunet care se
auzea fiind cel al pailor lor pe piatr i trecur printr-un zid
ntr-un al doilea spaiu imens, la rndul lui plin de coloane
decorate. Chiar i pentru ochiul necunosctor Freyei, era clar c
incrustaiile de aici erau de o calitate net superioar, hieroglifele
fiind redate mai degrab n basorelief dect altorelief, cu imaginile
mai detaliate i mai subtile. O scar de raze ale lunii cobor printro lucarn din tavanul de deasupra, n rest, totul era complet
negru, iar ntunericul att de intens, nct Freya aproape c-i
simea gustul.
Trecur i prin aceast ncpere i urcar pe o ramp pn la o
platforma joas de la cellalt capt. Flin trecu raza lanternei de-a
lungul peretelui din spate, luminnd un ir de apte ui
dreptunghiulare, cu goluri mai adnci n cadrul celei mai late
dintre ele. Se ndrept spre cea de-a treia de la stnga, trecnd pe
sub un prag foarte deteriorat i ntr-o camer dreptunghiular i
lung. Tavanul boltit al acesteia era tot ptat cu mucegai, pereii
si acoperii cu desene n relief fiind peticii cu ciment, artnd ca
nite eczeme n locurile unde zidria se dezintegrase i fusese
reparat.
Capela Re-Horakhty, o anun Flin, tot n oapt, dei se
328

aflau acum n inima templului i erau anse minime s-i aud


cineva din afar.
Lumin njur, apoi se ntoarse spre dreapta i ridic fasciculul
lanternei spre colul din dreapta-sus al ncperii, pn n punctul
unde peretele se unea cu bolta tavanului. Acolo, aa cum
descrisese Fadawi, era un bloc de form ptrat, nu mai mare de
40x40 centimetri, cu urme de hieroglife de-abia vizibile sub
mucegaiul care l acoperea.
Mai trebuie doar s ajungem pn acolo, spuse el.
Se ntoarser n sala hipostil i se desprir. ndeprtndu-se
n direcii opuse, spintecau ntunericul cu lanternele lor, cutnd
ceva orice de care se puteau folosi ca s ajung la acea piatr,
nici unul din ei nevrnd s-i exprime teama c s-ar putea s fi
ajuns pn acolo, dar nu vor reui s se caere pn la blocul
cutat. n mai puin de un minut, Freya auzi un fluierat uor.
ntorcndu-se pe unde venise, l vzu pe Flin stnd n ua capelei
de lng cea care i interesa pe ei, cu un rnjet de uurare pe fa.
nuntru, lipit de ua fals din spatele capelei i nconjurat de
saci de ciment, era o schel din aluminiu prevzut cu rotile
pentru a putea fi deplasat mai uor.
Ce se potrivete c-am gsit-o aici, zise el ndreptndu-se spre
schel i scuturnd-o. Acesta este sanctuarul lui Ptah, zeul
printre altele al zidarilor i al cioplitorilor n piatr. S sperm c
e un semn bun.
Schela se dovedi prea nalt ca s fie transportat prin ua
capelei, obligndu-i s i dea jos ultimul nivel i s o transporte n
capela Re-Horakhty n dou pri, reasamblnd-o apoi, pierznd
astfel minute preioase. Odat montat, Flin bloc roile i,
apucnd levierele i lanternele, urcar amndoi, Freya destul de
rapid, Flin mai precaut.
Doamne, ce se clatin, mormi el ajungnd la platforma din
vrf. De parc ar fi fcut din jeleu.
Nu te mai prosti, l mustr ea. Ne aflm numai la trei metri
nlime.
El o privi ca i cum i-ar fi spus: Trei metri prea mult i,
aplecndu-se n fa, i ainti lanterna spre colul peretelui.
329

De jos, blocul de piatr pruse la fel de bine fixat n perete ca


toate celelalte. Acum, c erau aproape de el, lanternele luminndul de la civa centimetri distan, puteau s vad exact ce vzuse
Fadawi: o crptur ngust deasupra pietrei i altele i mai
nguste dedesubt i pe laterale, nici una mai lat dect o linie de
creion. Aplecndu-se, Flin i lipi obrazul de perete.
Hassan avea dreptate, zise el dup o pauz, cu ochii lucindu-i
de entuziasm. Chiar exist un curent de aer. Haide!
i privi ceasul 4,24 i i poziion lanterna pe platform
astfel nct lumina ei s cad direct pe bloc, apoi i scuip n
palme i apuc levierul de fier.
OK, la treab!

330

OAZA DAKHLA
Zahir al-Sabri se aplec peste patul fiului su, zmbind n timp
ce privea silueta care dormea ghemuit, cu un bra ndoit sub cap,
cellalt aruncat ntr-o parte, cu palma deschis, de parc biatul
ncerca s ating ceva. i aminti de ziua n care se nscuse
Mohsen cum ar putea s uite? uimirea pe care o simise,
euforia sufocant care l cuprinsese. Ca beduin, nu era considerat
cuviincios s-i ari emoiile n public, aa c se mulumise s-i
dea micuului plin de riduri un srut i s-i mbrieze soia
nainte s plece n deert unde, nnebunit de fericire, dansase i
ipase ca un nebun, privit doar de dune i de cer.
Ar mai fi vrut i ali copii, o duzin, cci oare ce satisfacie mai
mare poate exista dect s creezi noi zale n lanul vieii, lungindul spre viitor? Totui, nu a fost s fie. Naterea fusese dificil,
apruser complicaii, sngerri nu nelesese detaliile, doar c,
dac ar fi trecut nc o dat prin aa ceva, viaa soiei sale ar fi fost
n pericol i el nu putea permite una ca asta. Allah d i Allah ia.
Aa stteau lucrurile. l avea pe Mohsen i asta era suficient.
Continu s priveasc n jos, luna nconjurndu-i capul
biatului cu o aur argintie. Aplecndu-se, l srut pe obraz,
murmurnd Ana bahebak, ya noor eanaya Te iubesc, lumina
ochilor mei i se strecur n pat, lng soia sa. Se holb o vreme
la tavan. Un timp doar sttu acolo mucndu-i buza, fr s-i fie
mai somn dect i fusese cu patru ore n urm.
Apoi, ntorcndu-se pe o parte, se ntinse sub pat i atinse gura
putii pe care o pstra acolo, trecndu-i degetul peste suprafaa
rece, din oel a evii.
Era pregtit. Orice s-ar fi ntmplat, orice i s-ar cere, era
pregtit. Mcar prin aceasta avea s se ridice la nivelul amintirii
strbunilor si.
Ana bahebak, ya Mohsen, murmur el. Ana bahebak, ya noor
eanaya.
331

ABYDOS
Chiar crezi c Fadawi nu i-a vorbit nimnui despre asta?
ntreb Freya n timp ce forau cu levierele n gurile din jurul
blocului de piatr, Flin sus, Freya n lateral. Sau tipul cellalt, Abu
nu mai tiu cum.
Flin cltin din cap, mpingnd levierul, strduindu-se s
disloce piatra.
A fi auzit dac ar fi fcut-o. Cum a zis Fadawi pe caset,
dac s-ar gsi un templu care s-i fi aparinut lui Pepi al II-lea, ar
fi una dintre cele mai mari descoperiri din ultimii cincizeci de ani.
Lumea ar fi aflat. Haide, nenorocitule!
Aps mai tare pe levier. Freya fcu la fel cu al ei, tcnd
amndoi n vreme ce i concentrar toat energia asupra lucrului
pe care-l aveau de fcut, contieni c timpul trecea i nerbdtori
s urneasc blocul. Transpiraia le umezi feele; ncperea rsuna
de mormiturile efortului lor i de scrnetul metalului pe piatr.
Dup cteva minute, Flin i schimb unghiul de atac, scond
levierul din deschiztura de deasupra blocului i introducndu-l n
cea lateral, n partea opus Freyei. i legnar levierele nainte i
napoi, mpingnd i trgnd. Totui, piatra le opuse rezisten i
Freya ncepu s se ntrebe dac aveau s o urneasc vreodat din
loc cnd, n sfrit, se simi o smucitur slab, un tremur extrem
de vag, de-abia perceptibil. i schimbar poziiile, rsucind barele
ali civa milimetri n interior i ridicnd. Micarea deveni mai
pronunat. Flin i eliber levierul i-l for sub piatr, apsndul n jos. Blocul se slt puin.
Aproape c am reuit, gfi el cu ochii mari, att din pricina
efortului de a urni piatra, ct i datorit entuziasmului pentru
ceea ce-ar fi putut gsi dincolo de el.
Continuar s foreze n jurul marginilor, uneori atacnd blocul
lateral, alteori de sus i de dedesubt, pn cnd, n cele din urm,
ncepu s se desprind cu un scrit din perete la nceput,
332

foarte puin, milimetru cu milimetru, de parc nu voia s se


clinteasc, apoi, cnd l prinser mai bine, tot mai tare, clinchetul
levierelor de fier fiind acum nsoit de zgomotul pietrei frecndu-se
de piatr. Dup ce o scoseser vreo 15 centimetri, lsar la o parte
levierele i o apucar cu minile goale, trgnd-o cu grij,
potrivindu-i prizele pe cnd piatra ieea tot mai mult. ntr-un
final, cu un ultim efort, reuir s o scoat din perete i s-i
susin toat greutatea pe brae i umeri. Era grea, incredibil de
grea, mult mai grea dect se ateptase vreunul din ei i foarte greu
de manevrat, cu schela care se cltina sub ei i spaiul ngust pe
care l aveau la dispoziie pe platform. Se trr civa pai mici
de la perete i ncepur s-o coboare, sudoarea nepndu-le ochii,
respiraia devenindu-le tot mai greoaie i mai precipitat. O
coborr cam pe jumtate, cnd amndoi ncepur s simt n
acelai timp cum piatra le alunec din mini.
Nu mai pot s-o in, gfi Freya. E
Se cltin la dreapta, ncercnd s n-o scape, nainte s-i dea
seama c n-avea nici un sens i s dea drumul blocului din mn,
srind din calea lui, ca s nu-i striveasc picioarele. Flin se aplec
nainte i ddu i el drumul pietrei, o fraciune de secund mai
trziu dect Freya, avntul su propulsnd piatra spre captul
platformei i apoi n spaiul de dedesubt. ntreaga ncpere
ntregul templu pru s reverbereze de o bufnitur surd, ca de
ciocan, n timp ce piatra se prbui pe podea, fora impactului
rupnd o bucat mare din colul acesteia.
Doamne! gemu Flin apucnd lanterna i luminnd n jos.
Valuri grele de praf se unduir prin raza lanternei. Piatra aia a stat
acolo peste dou mii cinci sute de ani
La naiba cu piatra, spuse Freya. Dac a auzit cineva?
Rmaser intuii locului, ascultnd, ecoul prbuirii pietrei
prnd s lncezeasc sub tavanului boltit al ncperii, Flin
prnd extrem de ngrozit, de parc, fr s vrea, ar fi dat cu
maina peste un prieten apropiat. Totui, nu se auzir ipete sau
pai, nici un semn cum c accidentul le-ar fi atras atenia
gardienilor i, aruncnd o ultim privire plin de suferin spre
blocul zdrobit, Flin i ndrept atenia ctre gaura pe care tocmai o
333

deschiseser n perete. Ridicndu-se pn la ea, lumin cu


lanterna.
Ce vezi? ntreb Freya lundu-i lanterna i venind n spatele
lui.
El nu-i rspunse, plimbnd doar fasciculul de lumin ncolo i
ncoace, cercetnd cavitatea, Freya neputnd s zreasc nimic de
spatele i umerii lui.
Ce vezi? repet ea ncercnd s se uite pe dup el.
El nu-i rspunse nici de data aceasta, iar ea simi un fior
trector de team la gndul c poate nu era nimic acolo, c Fadawi
i btuse totui joc de ei. Apoi, Flin se ntoarse spre ea, expresia
lui ngrozit de doar cteva clipe mai nainte fiind nlocuit cu una
de uimire mut.
Lucruri minunate, spuse el ridicnd degetul mare. Vd
lucruri minunate.
Se ddu mai la stnga, lsnd-o s vin lng el i s se uite.
Freya se trezi privind ntr-o cavitate ngust, ca un pu nu mai larg
de doi metri i poate adnc de vreo 12, o trecere secret printre
pereii capelei. Tavanul fcut din buci de pietre imense prea
s fie la acelai nivel ca al capelei, iar podeaua, presupunea ea,
putea fi de asemenea o continuare a celei din capel. Nu avea cum
s fie sigur, pentru c, pe toat lungimea sa, pn la aproape un
metru sub deschiztur, cavitatea erau plin cu grmezi de blocuri
de piatr, cele mai mici dintre ele de cel puin dou ori mai mari
dect cea pe care tocmai o scoseser. Unele erau ptrate, altele
dreptunghiulare, unele goale, altele decorate cu imagini i inscripii
hieroglifice. Gravurile precum cele din slile hipostile de afar
purtau nc urmele coloritului lor original: nuane de verde i rou
i galben i albastru. Existau i fragmente din coloane, buci din
statui o bucat dintr-un tors de granit, partea de sus a unui
sfinx toate aruncate aparent la ntmplare n acel spaiu, claie
peste grmad. Aveai impresia c te uii ntr-o cutie enorm plin
pn la refuz cu piese de lego pentru copii.
Incredibil, nu-i aa? zise Flin aplecndu-i capul n interior,
obrazul lui aproape atingndu-l pe al Freyei.
i ndrept lanterna nspre vgun, micndu-i raza pn
334

cnd aceasta se stabili pe un bloc anume, luminnd nite semne


care preau o pereche de ovaluri alungite, unul lng cellalt,
fiecare din ele ncercuind un rnd de hieroglife.
Nefer-Ka-Re Pepi, citi el, raza lanternei tremurnd uor, ca i
cnd ar fi fost att de copleit de ceea ce vedea, nct nu-i putea
ine mna nemicat. Numele de tron al faraonului Pepi al II-lea.
Cum a zis i Hassan, trebuie s fi existat un templu al Regatului
Vechi pe locul acesta, care a fost dezafectat i reciclat ca
umplutur pentru perei cnd Seti i-a construit propriul templu, o
mie de ani mai trziu.
Ddu din cap.
Dumnezeule, Freya, nici mcar nu pot s ncep s Adic, e
o perioad din istorie care nu ne-a lsat aproape nimic material.
Ceva ca asta ar putea rescrie complet Covritor, absolut
covritor!
Se mai uitar o vreme prin acea deschiztur. Apoi, contieni
c nu aveau mult timp la dispoziie, Flin i trecu capul i umerii
prin gaur i ncepu s se trasc spre cavrtate, picioarele i
tlpile disprndu-i n vreme ce cobor zvrcolindu-se pe pietrele
de dedesubt. Freya l urm, mult mai abil, Flin ajutnd-o s
treac de pe partea cealalt i cobornd-o uor pe suprafaa
neuniform.
Ai grij unde pui mna, o avertiz el. Probabil c e plin de
scorpioni.
Ea se nfior i i lu repede mna de pe capul unei statui.
Acum, c erau nuntru, locul prea i mai nghesuit i mai
claustrofobic. Tavanul era prea jos ca s poat sta drepi, iar
zidria i mpingea din toate prile, dei se simea un curent foarte
slab, o micare a aerului de-abia perceptibil de unde anume
venea, Freya nu i ddea seama. Sttur aa un moment,
ghemuii lng deschiztura din perete, plimbndu-i lanternele
prin jur, msurnd spaiul. Apoi, dup ce se mai uit o dat la
ceas 4,51 Flin ncepu s se cerceteze prin jur, examinnd
inscripiile, ncercnd s gseasc orice indiciu legat de locaia
oazei. Freya i ndrept lanterna n direcia lui, ca s aib mai
mult lumin, dar, altfel, l ls s-i vad de treab. tia s
335

descifreze hieroglifele cam la fel de bine precum tia japoneza, aa


c nu prea avea cu ce s-l ajute.
Trecur 20 de minute ntr-o tcere deplin, singurele zgomote
fiind cele fcute de cizmele lui Flin pe piatr i oaptele lui
ocazionalele Minunat. Dumnezeule, e minunat! Apoi, brusc,
pocni din degete i i fcu semn cu mna:
Vino s vezi asta.
Freya se mpiedic spre el, lovindu-se la cap de tavan i se
ghemui alturi. Flin i trase lanterna napoi i lumin de-a lungul
unei pietre verzui-negricioase. Dup o clip, i ddu seama c era
un obelisc mic, aezat orizontal i aproape ngropat sub o grmad
de alte blocuri.
Pare a fi un fel de imn sau rugciune ctre Benben, spuse el
indicnd textul hieroglific inscripionat pe piatr.
Asta e piatra aia din Indiana Jones. Aa-i? ntreb ea. Cea cu
puteri supranaturale?
El ddu din cap, zmbind la auzul remarcii ei. Punndu-i
degetul prfuit pe colul din dreapta-sus al inscripiei, ncepu s
recite, vocea lui ca atunci cnd citise din papirusul ImtitiKhentika prnd s devin tot mai profund i mai grav, de
parc ar fi rsunat de undeva din timpuri strvechi.
Iner-wer iner-en Ra iner-n sedjet iner sweser-en kheru-en
sekhmet, inton el. O, mare piatr, o, piatr a focului, o, piatr
care ne-ai fcut puternici, o, voce al lui Sekhmet pe care o purtm
n btlii naintea noastr i care ne aduce victorii fr numr
Ceva legat de oaz?
Nu, dar i aici e menionat Benben
Flin i ndrept lanterna ntr-o parte, ctre un bloc de calcar
acoperit cu hieroglife, textul su vibrnd n culori roii, albastre,
galbene i verzi.
i aici
Acum, lumina lanternei poposi pe ceea ce prea a fi un fragment
dintr-o coloan.
ceea ce sugereaz c materialul din aceast parte a
cavitii provine din aceeai seciune a templului lui Pepi. Un fel de
altar nchinat lui Benben, din cte vd eu. Cum i-am spus la
336

muzeu, unde gseti menionat Benben, gseti i oaz. Pe aici


trebuie s ne uitm. Aici trebuie s fie.
Mormi satisfcut i i relu cutarea, examinnd fiecare
prticic din zidrie, ignorndu-i propriul sfat legat de scorpioni
i vrndu-i lanterna adnc printre blocuri, n ncercarea de a
lumina fragmentele de text parial ngropate sau aflate n unghiuri
dificile.
i dac explicaia de care avem nevoie se afl chiar dedesubt?
ntreb Freya. Cred c asta se continu la cel puin doi metri
adncime. N-avem cum s le mutm pe toate.
Flin nu-i rspunse fie pentru c era prea absorbit de ceea ce
fcea, fie pentru c nu voia s accepte scenariul propus de ea. Mai
trecur 15 minute. Freya, aezat pe capul unei statui, se simea
extrem de inutil, n vreme ce englezul continua s-i croiasc
drum prin haosul acela de piatr. Apoi, scoase un ipt ascuit i-i
fcu din nou semn cu mna.
Se afla acum la vreo dou treimi din lungimea cavitii, iar
lanterna sa lumin un bloc mic dintre alte blocuri, aflat cu faa n
jos, la care avea acces doar dac sttea pe spate i privea n sus.
Zmbea cu gura pn la urechi.
Ce-i? ntreb ea aplecndu-se peste el, ncercnd s vad mai
bine.
E parte dintr-un text care descrie cum s intri n oaz, zise el
cu respiraia tiat, buricele degetelor alunecndu-i ncolo i
ncoace pe piatr, de parc ar fi mngiat pielea unei iubite. Mai
mult ca sigur, din sanctuarul cel mai interior al templului lui Pepi,
pe care numai faraonul i marele preot puteau s l vad. Nici
mcar nu pot s-ncep s-i descriu ct de important este.
Continu s se holbeze la inscripie, cu o mn micnd
lanterna ncolo i ncoace, cu cealalt trasnd liniile hieroglifelor.
Apoi, ncepu s traduc ncet:
Sebawy dou pori te vor duce n inet djeseret, valea
secret. Khery en-inet la captul de jos al vii re-en wesir, Gura
lui Osiris. Hery en inet la captul de sus al vii maqet en Nut,
scara lui Nut, care se afl sub mu nu pet, apa din cer. Doar aceste
pori te vor duce acolo, doar acestea dou, una jos i una sus, nu
337

vei gsi alta, pentru c este dorina lui Ra


Se opri, inscripia terminndu-se acolo.
Despre Gura lui Osiris tim deja, rosti el cu o voce mai calm,
mai controlat. Dei, la ce anume se refer
Cltin din cap.
Osiris era zeul lumii din subteran, aa c poate e doar ceva
figurativ pur i simplu, nu tim. Totui, chestia asta cu scara lui
Nut e ceva complet nou. Nici unul dintre textele existente nu o
menioneaz, sau, cel puin, nici unul pe care l-am vzut eu pn
acum i sunt destul de sigur c le-am vzut pe toate absolut
extraordinar!
Ce nseamn? ntreb ea entuziasmat, dei textul n sine
nu-i spunea mare lucru.
Ei bine, Nut era zeia cerului, explic Flin ieind de sub
piatr, faa i prul lui fiind acoperite cu praf. i cuvinte ca mu nu
pet, apa din cer, se refer de obicei la stnci nalte n timpul
inundaiilor, apa cdea de pe vrful stncilor de parc ar fi izvort
din rai. Partea cu scara din nou, e imposibil de tiut dac este
literal sau doar metaforic, dar nseamn c egiptenii antici aveau
acces la oaz att din vrful platoului Gilf Kebir, ct i din laterala
acestuia.
Se ghemui lng Freya, scuturndu-i praful din pr.
Ne ajut cu ceva? ntreb ea.
Cnd exist att de puine informaii legate de oaz, orice
detaliu ct de mic este important, dar nu, nu suntem mai aproape
de locaia ei exact. Dar cred sper c, dac exist un text care
lmurete cum s intri n oaz, atunci, pe aici pe undeva, trebuie
s fie unul care s explice cum s ajungi acolo. Ne apropiem, o
simt. Ne apropiem.
i ntinse mna i o strnse de bra, apoi privi din nou zidria,
examinnd minuios fiecare centimetru de piatr. Avusese energie
i nainte, dar acum i pru de-a dreptul maniac Freyei, mutnd
blocurile i fragmentele de statui care nu erau prea grele, ca s
ajung la orice se afla sub ele, privind tot timpul la ceas,
mormind singur i, aparent, uitnd complet de prezena ei acolo.
Insistena lui ddu rezultate. Curnd, gsi alte trei referine legate
338

de Benben, un text care descria marele templu ce pare-se c se


afla n inima oazei i o alt inscripie care repet pedepsele celor
care vizitau oaza cu intenii rele: Fie ca rufctorii s fie strivii
de flcile lui Sobek i nghiii de pntecele arpelui Apep. i, n
pntecele arpelui, fie ca temerile lor s devin realitate, iar
visurile lor rele s devin un chin.
Nu exista nici o indicaie legat de locaia oazei, nici mcar o
aluzie. Trecur alte 30 de minute agonizante, Flin devenind tot mai
iritat, njurnd i lovind cu pumnii pietrele, de parc ar fi ncercat
s le foreze s-i divulge secretele. Nemaindurnd tensiunea,
atmosfera apstoare, necat n praf, Freya l ls singur i iei
din cavitate, pe schel. Rmase locului o clip, ntinzndu-i
braele i picioarele din gaura de deasupra ei auzindu-se ecoul
surd al pietrelor mutate din loc dup care se duse napoi prin
templu, nspre intrarea principal, inspirnd adnc aerul curat,
rcoros.
Era trecut de ora 6, iar cldirea prea complet schimbat. Dre
de lumin matinal cdeau prin deschizturile nalte din perei,
mbind slile hipostile ntr-o cea dulce, feeric, mpingnd
umbrele nspre colurile i firidele ndeprtate. Micndu-se cu
grij, Freya ajunse la poarta de la intrare i privi prin ea. n afar
de doi gardieni n uniforme negre care mpreau o igar, curile
erau goale. Mai n vale, vzu autocare sosind, oameni nvrtinduse n jurul lor, comercianii ambulani de cri potale i suvenire
vnzndu-i marfa. Se sperie puin, creznd c Flin i calculase
greit timpul, iar templul era pe punctul de a se deschide, dar
nimeni nu prea s se apropie, aa c, dup o clip, se relax
puin. Privi o vreme, dup care se rsuci i merse napoi, psrile
trecndu-i pe deasupra capului, sgetnd printre coloanele
imense, de parc s-ar fi aflat ntr-o pdure. Cnd ajunse n capel,
l strig pe Flin n oapt i-l ntreb cum mergeau lucrurile.
Acesta i rspunse doar cu un mormit descurajat. Se urc pe
schel i se nghesui din nou n deschiztur. Flin se afl tocmai la
captul ndeprtat al acesteia, aplecat peste lanterna lui, raza sa
slbit fiind ndreptat spre tavan, luminndu-i faa cu o strlucire
palid, fantomatic. Expresia i atitudinea lui i spuser tot ce
339

trebuia s tie.
Am cutat totul de-a fir-a pr, Freya, rosti el prnd pe
punctul de a ncepe s plng. Nu e nimic aici, Freya. Sau, dac
este, e ngropat sub o ton de piatr i nu putem ajunge la el.
Ea se tr pn acolo i se ghemui lng el. Grmezile de pietre
de aici erau i mai nalte dect cele de la cellalt capt, lsndu-le
un spaiu liber de doar vreun metru, obligndu-i s stea aplecai.
Ne putem ntoarce la noapte, zise ea. S mai ncercm.
El cltin din cap.
Cnd vor gsi gaura din perete, vor pune aici mai muli
gardieni dect la Fort Knox. Nu ne vom putea apropia de ea. A fost
singura noastr ans. Nu vom mai avea alta.
Se uit la ceas: 6,39. Mai erau doar 20 de minute pn la
deschiderea templului.
Putem ncerca s punem blocul la loc, suger ea.
El nici mcar nu se obosi s-i rspund, tiind amndoi c era
n zadar. O pauz lung. Apoi, cu un suspin i uitndu-se nc o
dat la ceas, i spuse c ar trebui s cam plece de acolo.
Ne putem ascunde ntr-una dintre slile hipostile i s ne
amestecm printre turiti cnd ncep s intre. ntotdeauna sunt cu
sutele, chiar de la prima or. N-ar trebui s fie prea greu.
Nu ddu semne c-ar fi gata s-i urmeze propria sugestie, ci
rmase cu capul lsat pe spate, cu cotul odihnindu-i-se pe o piatr
de mormnt n miniatur o bucat de calcar dreptunghiular,
acoperit de hieroglife, cu partea de sus rotunjit. Mai mult ca s
se afle n treab i nu pentru c-ar fi fost interesat cu adevrat,
Freya ntreb ce era piatra:
Hmm?
Art cu degetul.
O, un wd. O stel. Un fel de plac votiv pe care egiptenii
antici o plasau n morminte i temple. Consemnau rugciuni,
evenimente, ofrande, chestii de genul sta.
Se rsuci i, ridicnd piatra avea numai vreo 40 de centimetri
nlime o ntoarse i-o puse pe genunchi. i ndrept lanterna
spre ea.
M-a entuziasmat destul de tare, de fapt. Vorbete despre iret
340

net Khepri Ochiul lui Khepri. Una dintre acele formule care pare
s aib mereu legtur cu oaza, ca Gura lui Osiris.
i trecu mna peste piatr, citind:
Wepet iret Khepri wepet wehat khetem iret nen ma-tu wehat en
is er-djer bik biki cnd Ochiul lui Khepri este deschis i oaza se va
deschide. Cnd ochiul este nchis, oaza nu va fi vzut nici de cel
mai ager vultur.
i puse un bra n jurul stelei, prnd a se relaxa, explicndu-i
cum Khepri era un zeu cu cap de scarabeu, una dintre
manifestrile zeului-soare Ra, numele provenindu-i de la cuvntul
kheper, cel care vine ntru fiin. Freya nu-l mai asculta de mult,
atenia i fusese atras de partea de sus a stelei, de zona arcuit.
Erau imagini acolo, separate de coloanele de hieroglife de
dedesubt. n partea stng, prea s fie un zid sau o faad de
stnc roie, la dreapta, acelai zid, dar, de data aceasta, cu o
cresttur verde i ngust care trecea prin mijlocul su. ntre cele
dou imagini se afla o band galben, ondulat, din care se nla
o curb neagr de forma unei coase, cu marginile ciudat crestate i
zimate, vrful cel mai de sus deschizndu-se ntr-un ochi cu
detalii fine, ca o floare la captul unei tulpini. La nceput, crezuse
c este doar un desen interesant. Cu ct se uita mai atent ns,
cu att i amintea mai mult de
Am mai vzut asta.
Flin vorbea n continuare despre atributele zeului Khepri i nu
pru s o fi auzit.
Am mai vzut asta, repet ea mai tare.
Ce anume?
Chestia aia, zise ea artnd cu degetul.
El ddu din cap, fr s fie foarte surprins.
Posibil. Ochiul wadjet este comun
Nu ochiul. Aia.
Atinse cu degetul linia neagr i ondulat.
Cum adic ai mai vzut-o?
Am vzut-o. Sau ceva foarte asemntor. ntr-o fotografie.
Ai vzut o fotografie cu imaginea asta?
Nu, nu, era o formaiune de stnci. n deert. Era exact aa,
341

chiar i prile laterale crestate.


Ochii lui Flin se ngustar.
Unde? Unde ai vzut fotografia?
n casa lui Zahir al-Sabri. Cnd am ajuns n Egipt. Alex era
n poz, de-aia
i-a spus unde era? o ntrerupse el.
Ea cltin din cap.
Nu voia s m uit la fotografie, m-a scos din camer.
Flin privi n jos, ctre stel, btnd cu degetele pe marginea ei,
murmurnd c pentru sine:
Cnd Ochiul lui Khepri este deschis i oaza se va deschide?
Cnd ochiul este nchis, oaza nu va fi vzut nici de cel mai ager
vultur.
Minutele treceau, iar Freya era tot mai contient c aveau din
ce n ce mai puin timp la dispoziie ca s ias afar, dar nu voia
s-i ntrerup irul gndurilor. Flin sttea acolo, complet absorbit,
pn cnd, cu un zmbet slab, ridic stela de pe genunchi i o
puse la loc, n colul ncperii.
Cred c e o trstur de familie.
Poftim?
Cred c e o trstur a familiei Hannen. Un talent de a da
lovitura. Alex o fcea mereu i se pare c tu pstrezi tradiia.
Se ridic n picioare i porni s se strecoare prin vguna.
Nu neleg, spuse ea urmndu-l. E o piatr important?
Poate c da, poate c nu, rspunse el ajungnd la gaura din
perete i strecurndu-se prin ea, napoi n capel. Totui, ntre noi
fie vorba, am o bnuial oribil c mi-am petrecut ultimii zece ani
din via btnd pasul pe loc i, pn la urm, tu vei fi cea care-a
fcut descoperirea crucial. Lucru pentru care, sincer, nu te voi
ierta niciodat.
Iei pe schel i se rsuci. ntre timp, zmbetul lui devenise un
rnjet.
Ar trebui s te las naibii aici s descoperi diverse lucruri
fr permisiunea mea! Numai de dragul relaiilor americanobritanice
i fcu cu ochiul i i ntinse mna, s-o ajute s treac. i ea i-o
342

ntinse pe-a ei, dar el i-o trase rapid napoi i se rsuci. Pentru o
clip, nu fu sigur ce anume se ntmpla. Apoi, auzi i ea ce
probabil c el auzise deja voci. nc nbuite i ndeprtate, dar,
cu siguran, din interiorul templului.
La naiba! uier el rsucindu-se din nou, fr s mai
zmbeasc. Haide, trebuie s plecm de-aici.
Se ntinse n gaur i o trase afar, ajutnd-o s se ridice,
nainte s apuce unul din leviere i s coboare pe podea, schela
scrind ngrijortor de tare. Freya l urm i intrar n cea mai
apropiat dintre slile hipostile. Vocile erau acum mult mai clare,
venind din ncperea din fa a templului: cel puin doi sau trei
oameni, din cte se auzea.
Turiti? opti ea.
Flin ascult puin, apoi cltin din cap.
Gardieni. Probabil c-au gsit lactul tiat. Repede.
i fcu semn spre captul slii, trecnd de ultima capel i
intrnd pe un coridor ngust. Dup zece metri, ddur de o poart
cu gratii n peretele din dreapta lor. n spatele acesteia, nite trepte
urcau abrupt spre o a doua poart i lumina zilei.
Partea din spate a templului, explic el n vreme ce ncerca s
sparg lactul primei pori. Trebuie doar s
Se ncord, muchii gtului umflndu-i-se i zvcnindu-i, iar
faa devenindu-i purpurie de efort. Scoase levierul i l introduse
dintr-un alt unghi, lsndu-se cu toat greutatea pe el, mpingnd
cu piciorul n perete pentru un sprijin mai bun. Orict ncerc, nu
reui s rup lactul. Cu un ipt de disperare, renun i o duse
pe Freya napoi pe coridor i n sala cu coloane. Era goal. Se pare
c paznicii nc nu veniser din sala exterioar, dei vocile i
zgomotul cizmelor le sugera c acum erau mai muli.
Ehna aarfeen ennoko gowwa! ip cineva. Okhrogo we erfaoo
edeko!
Mai exist o alt ieire? ntreb Freya n oapt, nfricoat.
Flin cltin din cap.
Ne putem ascunde?
Sunt prea muli.
Ce se ntmpl dac ne prind?
343

Dac avem noroc, cinci ani de nchisoare i apoi ne


deporteaz.
Ea nu se mai deranj s-l ntrebe ce s-ar fi ntmplat dac nu
aveau noroc.
Ento met-hasreen! se auzi din nou vocea. Mafeesh mahrab!
Flin privi n jur, ncercnd s se gndeasc la un plan, la orice
plan. Avnd n vedere c paii i vocile se aflau acum foarte
aproape de ua dintre cele dou sli, o apuc pe Freya de bra i o
trase n spate, pe lng capela n care lucraser, spre a doua
intrare de dup ea. Spre deosebire de celelalte sanctuare, acesta
avea o u n partea din spate, care i duse ntr-o alt sal, mult
mai mic dect cele dou principale. Prin centrul acesteia treceau
dou rnduri de coloane, iar lumina zilei intra prin dou lucarne
deschise din tavan.
Unde duce asta? ntreb ea.
Nicieri.
Atunci, de ce am venit
Pentru c nu mai avem unde s mergem! Nu putem iei pe
ua principal, ua din spate e ncuiat
i ridic minile neajutorat.
Suntem blocai, Freya. ncerc doar s ctig cteva minute n
plus, spernd n zadar c nu vor veni aici.
Afar, strigtele i zgomotul de pai se auzeau tot mai puternice
n timp ce gardienii strbteau templul spre ei, strngnd laul.
Sallemo nafsoko!
Trebuie s mai existe o ieire, spuse ea. Trebuie!
Sigur, exist o u magic i, dac i fluturi bagheta i zici
abracadabra
Alte ipete, nsoite de fluierturi stridente. Freya privi frenetic
prin sal, cutnd ceva care s-i ajute. Zece coloane dou
rnduri de cte cinci camere mai mici care se deschideau la
fiecare capt, perei acoperii de basoreliefuri, cel din partea
dreapt fiind izolat cu frnghie, pentru ca turitii s nu ating
inscripiile. Nimic care s le ofere vreo ans de scpare.
Cnd ajung aici, stai locului i las-m pe mine s vorbesc,
spuse Flin. i ine minile la vedere.
344

Ea l ignor, continund s se uite prin jur. Strigtele i


fluierturile erau acum nsoite de ltrturi de cini.
Cele dou lucarne guri ptrate, albastre n tavanul de beton
erau mult prea departe, chiar dac tavanul n sine era mult mai
jos aici dect n cele dou sli principale, la doar vreo cinci metri
de pmnt. Fr o scar sau o schel, puteau la fel de bine s fie
50 de metri. Le respinse ca posibilitate de scpare, uitndu-se din
nou spre perei, la ncperile laterale, la coloane, la podeaua din
lespezi de piatr i iari la coloane. Coloanele. Ca nite trunchiuri
de copac, alctuite din seciuni cilindrice aezate una peste
cealalt, cu spaii bine definite ntre ele. Fcu un pas nainte i
privi din nou spre lucarne. Fiecare se afla un metru i jumtate de
vrful celei mai apropiate coloane, prea departe fr o priz pentru
mini. Doar c avea o priz o bar de armare din fier ruginit
ieind din lucarna cea mai ndeprtat, ca un fel de rdcin
rsucit, care cobora spre ncpere. i cea mai apropiat coloan
avea un suport de metal n jurul celui mai de sus cilindru, ca o
jartier n jurul piciorului. n sus pe coloan, folosind spaiile
dintre coloane ca prize pentru picioare i mini, degetele pe grind,
te apleci n afar i sri ca s te prinzi de bara de metal. Era o
manevr nebuneasc, imposibil, un salt mortal, ceva ce n-ar fi
fcut nici mcar la antrenamente, cu frnghii de siguran i o
saltea care s-i amortizeze cderea. Nebunesc. Nebunesc. Dar
Putem s ieim de aici, rosti ea.
Flin o privi brusc.
Ce tot spui?
Nu i pierdu timpul cu explicaii. i fcu semn spre frnghia din
faa pereilor cu basoreliefuri, cerndu-i s-o nfoare, apoi alerg
spre coloan i ncepu s se caere. Dei nguste, mbinrile dintre
cilindrii de piatr fur suficiente ca prize pentru degetele de la
mini i de la picioare i, cu toate c ar fi fost mai uor cu praf de
cret i pantofi potrivii pentru escaladare, reui totui s se caere
n vrful coloanei fr prea mari probleme. Trecndu-i degetele
peste grind metalic, i potrivi vrful degetelor de la picioare pe
ncrustaiile cu care era acoperit coloana i se uit la tij de
armare. De sus, prea mult mai departe dect i se pruse de jos.
345

Flin sttea acum la baza coloanei, cu frnghia pe umr. Direcia


n care privi Freya i spuse ce avea de gnd s fac.
n nici un caz! O s-i frngi gtul!
Ea l ignor. Dnd roat coloanei, ajunse ct mai aproape de
lucarn, alegndu-i prizele pentru picioare i mini ca s-i dea
suficient elan pentru sritur.
Pentru numele lui Dumnezeu, Freya!
ipetele i ltrturile se apropiau tot mai tare. Fiecare secund
fiind crucial, arunc o ultim privire spre lucarn, i lu avnt i
sri, ndeprtndu-se de coloan, nspre bara de metal.
Se temuse fie c nu va putea s se agae de fier, fie c fora
saltului avea s-o fac s-i piard priza i s-o azvrle spre podeaua
de dedesubt. Dar, ca un artist de circ ncercat, se prinse perfect cu
amndou minile de fier, legnndu-se nebunete nainte i
napoi, nainte s se opreasc, suspendat deasupra podelei. Flin o
privi de jos, cu spaim i admiraie. i acord un rgaz de cteva
secunde, cu capul pe spate, uitndu-se la deschiztura din tavan,
adunndu-i forele. Apoi, lund o gur de aer, ncepu s se ridice,
mn peste mn, spre lucarn. Pentru cineva fr experiena ei
de crare, ar fi fost un lucru imposibil, necesitnd o musculatur
puternic a umerilor i antebraelor. Ani de crat n surplombe,
pe unii dintre cei mai dificili perei de stnc din lume, ca s nu
mai menionm sutele de traciuni pe care le fcea n fiecare
diminea, ca s rmn n form, i tonifiaser corpul pentru
asemenea eforturi, transformndu-le ntr-un lucru destul de
simplu pentru ea. Bicepii i deltoizii i se umflar i i se ncordar,
iar ea ddu din picioare de parc ncerca s noate n sus, pn
ajunse n partea inferioar a lucarnei. Ridicndu-i piciorul stng
i ncolcindu-l pe dup fier, i vr o mn prin deschiztur i
apuc marginea exterioar a acesteia. Se mai slt civa
centimetri, i scoase i cealalt mn, se for i se trase, pn
iei pe acoperi mai nti, capul, apoi, torsul i, n cele din urm,
tot corpul.
Jos, n ncpere, Flin o privi disprnd prin gaur. Ea i cobor
braul i pocni din degete, iar el i arunc frnghia, privind agitat
peste umr. Ltratul cinilor se auzi n sanctuarul care ddea
346

nspre ncpere.
Ehna dakhleen lob! strig cineva. M tehawloosh teaamelo
haga wa ella hanedrakbom bennar! Venim dup voi. Nu ncercai
nimic, c v mpucm!
Haide! uier el.
O parte a funiei fu lsat n jos. Fr ca mcar s se asigure c
era legat bine la cellalt capt, Flin se ag cu ambele mini i
urc, gardienii fiind la doar cteva secunde de ei, ltratul i
mritul cinilor prnd a umple ntregul templu. Ajunse la
lucarn, se ridic i se zvrcoli i se zbtu pn iei, apoi se
rostogoli de lng deschiztur, dndu-i timp Freyei s trag
frnghia n sus exact nainte ca o pereche de lupi alsacieni s intre
n ncperea de dedesubt, urmai ndeaproape de o jumtate de
duzin de gardieni.
Se auzir ipete, alte ltrturi, zgomot de pai alergnd, dar nu
sttur s asculte. Cu rsuflarea nc tiat i mneca de la
cma ptat din pricina rnii care i se deschisese din nou,
parial, Flin o conduse pe acoperi, spre marginea din spate.
Deoarece templul fusese construit pe panta dealului, aripa aceasta
se afla la doar un metru de pmnt. Srir n nisipul de dedesubt
i se ndreptar spre antena pentru telefoane mobile pe care o
vzuse Freya cnd ajunseser acolo, apucnd-o pe drumul care
cobora dealul pe lng templu. n cinci minute, fur napoi la jeep.
30 de secunde mai trziu, goneau deja pe oseaua care ieea din
Abydos, n vreme ce, n sensul opus treceau maini de poliie cu
sirenele pornite.
N-am crezut niciodat c egiptologia poate fi att de
interesant, spuse Freya, fata fiind prima care vorbi dup evadarea
lor.
N-am crezut niciodat c alpinismul poate fi att de folositor,
i replic Flin.
Se uitar unul la cellalt i rnjir.
Ne ateapt un drum foarte lung, zise el. Sigur vrei s rmi?
N-a rata asta pentru nimic n lume.
O privi din nou, ddu din cap i clc acceleraia.
Dakhla, iat-ne!
347

CAIRO
Mohammed Shubra lucrase pentru USAID aproape 20 de ani,
ns nu i amintea s-o fi vzut pe domnioara Kiernan mai vesel
dect astzi. ntotdeauna i zmbea, da, ntotdeauna era
politicoas, dar, n dimineaa aceasta, cnd intr pe poarta
principal, prea de-a dreptul euforic.
Ceva bun s-a ntmplat, spuse el cnd aceasta veni spre el i
i trecu cardul de securitate prin aparat. O vd pe chipul
dumneavoastr.
Ea zmbi i i fcu semn cu degetul.
Nu-i scap nimic, nu-i aa, Mohammed?
Domnioar Kiernan, ar trebui s fii orb ca s-i scape aa
ceva! Ai primit veti despre familie, cred.
Ea cltin din cap.
Munc. ntotdeauna este vorba doar despre munc,
Mohammed.
El s-ar fi oprit acolo nu era n msur s o interogheze despre
treburile ei ns, spre surprinderea i plcerea lui, ea privi rapid
njur, apoi se aplec peste birou.
Am primit veti despre unul dintre proiectele mele, zise ea.
Nu credeam c va reui, dar acum se pare c sunt totui anse
mari.
Nu-i mai vorbise niciodat aa, nu i se mai confesase niciodat
aa, iar el simi un fior de entuziasm, de parc i-ar fi dezvluit un
secret foarte important.
Ai lucrat mult vreme la acest proiect? ntreb el ncercnd
s par detaat, de parc ar fi vorbit tot timpul despre altfel de
lucruri.
O, da, rspunse ea atingndu-i crucea de la gt, radioas.
Foarte mult vreme. Dinainte s ncepi tu s lucrezi aici. Un timp
foarte lung.
Este un proiect mare? Important?
348

Dei ea continu s zmbeasc, privirea i deveni brusc dur, de


parc ar fi dezvluit suficient i voia s ncheie conversaia.
Toate proiectele noastre sunt importante, Mohammed. Toate
fac din lumea asta un loc mai bun. M ateapt o zi grea, aa c,
dac nu te superi
Ridic o mn n semn de salut i se ndrept spre ascensor,
numai ca s se ntoarc din nou, scormonindu-i prin geant.
Mai e ceva. L-ai vzut pn acum pe omul sta?
i puse o fotografie pe birou un brbat gras, cu chelie, cu
obraji rozalii i buze groase.
A fost aici, ieri-diminea, rspunse egipteanul simind c
poate ntrecuse msura mai devreme i fiind mulumit c putea s
se revaneze. Directorul i-a artat locul.
Kiernan ddu din cap i puse fotografia la loc.
Vrei s-mi faci o favoare, Mohammed? Dac l mai vezi, d-mi
un telefon s m anuni c e n cldire.
Bineneles, domnioar Kiernan. n clipa n care-l vd. Vei fi
prima pe care o anun.
Ea i mulumi, travers holul, intr n ascensor i dispru.
O doamn foarte drgu, i spuse Mohammed Shubra soiei
sale mai trziu n dimineaa aceea, cnd o sun. Dur ca o piele de
pantof vechi, totui. N-a vrea s am de-a face cu ea.

349

DAKHLA
Ieind din vegetaie, silueta se opri o clip, ca i cnd ar fi stat
s asculte, apoi se grbi n laterala dependinei o construcie
plat, din crmizi, cu un acoperi din frunze de palmier i o u
de fier grea, ferecat cu lact i lan. Era un brbat, cel puin acest
lucru era evident din felul n care se mica. Nu-i puteai da seama
de mai mult de att, pentru c trupul lui era acoperit de o rob
neagr, umflat, iar capul i era nvelit ntr-un shaal de aceeai
culoare, numai ochii fiindu-i vizibili.
Scormonind prin buzunar, scoase un mic obiect din metal, care
prea s aib un magnet dedesubt. l rsuci n mini, apoi l puse
napoi n rob. Crndu-se pe crua din lemn tras lng
cldire, se strecur printr-o fereastr aflat sus, n perete o
deschiztur simpl, ptrat, fr ram sau geam. Se auzi o
bufnitur cnd sri pe podeaua din interior, urmat de fonetul
micrilor sale i un clinchet jos, ca i cum magnetul s-ar fi agat
de ceva. n mai puin de-un minut, era deja afar i i croia drum
napoi spre vegetaia din spatele barcii. Trei minute mai trziu, se
auzi un zgomot de motociclet pornind, huruitul su pierzndu-se
ncet, pn rmase n urma lui doar ciripitul psrilor i torsul
domol al pompei de irigaie.

350

CAIRO
Organizaie haotic, aa-i spunea Angleton. Sau haos organizat.
Oricum, sistemul de monitorizare a traficului n Egipt era un
sistem care, la suprafa, prea iremediabil de dezordonat recrui
plictisii, semianalfabei, care stteau lng barierele rutiere din
mijlocul deertului, notnd numerele de nmatriculare ale
mainilor i detaliile legate de oferi pentru autovehiculele care
treceau pe acolo dar, la urma urmei, se dovedi extrem de eficient.
Imediat dup miezul nopii, oamenii general-maiorului Taneer i
comunicar primele rezultate: maina n care se aflau Brodie i
Hannen trecuse printr-un punct de control de pe autostrada 11, la
ora 21,33, ndreptndu-se spre nord, ctre Alexandria, apoi se
ntoarser prin acelai punct de control la 22.54, de data aceasta
ndreptndu-se spre Cairo. Ce anume cutaser acolo, Angleton
nu avea nici o idee, dar, orice-ar fi fost, fusese doar preludiul
cltoriei lor principale. Primi consecvent informaii de-a lungul
nopii i toate preau s indice faptul c se ndreptau spre sud.
Mai nti, pe autostrada 22, spre Fayyum, apoi pe autostrada 2,
ctre Valea Nilului. Trecuser prin Beni Suef la ora 00,16,
Maghaga la 00,43, Al-Minya la 01,16 la momentul respectiv, i
rugase pe egipteni s se concentreze pe ruta aceea i pe drumurile
secundare Asyut la 02.17, Sohag la 03.21 i, ntr-un final, la
03.56, un punct de control chiar la ieirea din Abydos.
Dup care nu mai apruse nimic vreme de trei ore. n jurul orei
05,30, ceru s se verifice telefonic toate hotelurile i casele de
oaspei oficial nregistrate din vecintatea localitii Abydos, ca s
vad dac s-au oprit cumva n timpul nopii. Nimic. ncepuse s
njure i s se agite lucru care nu-i sttea deloc n fire convins
fiind c l fentaser. Nu vorbiser nici la telefon, nu comunicaser
sub nici o form, pentru ca echipamentul su de urmrire s
intercepteze i acceptase deja faptul c le pierduse urma. Apoi,
brusc, la 07,07, fu ntiinat c un Cherokee i cei doi ocupani ai
351

si trecuser din nou prin punctul de control Abydos. Ba, mai


mult, plecarea lor coincisese cu un fel de incident legat de
securitatea din templu o spargere, un fel de vandalism, o
urmrire. Ar fi vrut s tie mai multe, dar detaliile erau nc destul
de vagi i trebuise s se mulumeasc doar cu faptul c Brodie i
Hannen mcar reapruser pe radar. Lovi cu pumnul n aer de
uurare i, ridicnd-o pe srmana doamn Malouff ntr-o
mbriare ca de urs cnd aceasta intr pe u ca s-i nceap
tura, o srut pe obraz.
S nceap jocul! ip cu vocea lui piigiat, aproape
feminin, strident. S nceap jocul din nou, nenorociilor!
Dup ce se calmase i doamna Malouff i netezise rochia i i
aranjase prul S nu mai faci asta, te rog, i spusese ea cu
asprime, sunt o doamn mritat respectabil! Angleton o ls
cu ale ei i lu un taxi spre biroul lui de la ambasada SUA. i
continuase urmrirea de acolo (i i comandase un mic dejun
complet de la buctarul Barney de jos, din buctrie lipsa de
somn i provoca ntotdeauna foame).
La 07.46, fu ntiinat c jeepul trecuse din nou prin punctul de
control Sohag, ndreptndu-se spre nord i, dup 80 de minute,
prin cel din Asyt. Era clar c Brodie i Hannen se ndreptau iari
spre Cairo.
Apoi, avu parte de o surpriz. innd cont de drumul lor la dus
i de faptul c era mai mult trafic n timpul zilei, deci aveau s
nainteze mai ncet, Angleton calcul c aveau s ajung n AlMinya undeva pe la 10,30. Ora 10,30 sosi i trecu. Apoi, 11,00,
11,30. ncepu s se agite din nou cnd, imediat dup 11,45, primi
un telefon prin care era anunat c, nicidecum ndreptndu-se
spre nord, un Cherokee trecuse prin trei puncte de control pe
drumul prin deert, la sud-vest de Asyut, ultimul la doar 20 de
kilometri de localitatea Kharga. ntre timp, obinuse mai multe
informaii despre cele petrecute n Abydos. Cineva era o
coinciden prea mare ca s nu fi fost Brodie i Hannen intrase
cu fora n templu, sprsese un perete i descoperise un fel de
ncpere secret. Ca i pn atunci, detaliile rmaser confuze,
dar, orice gsiser sau vzuser, se prea c i conducea spre
352

deertul vestic. Interesant. Foarte, foarte interesant.


Se duse spre harta de pe perete, holbndu-se la ea o vreme, apoi
se ndrept ctre fereastr. Pe de o parte, era tentat s mai atepte
puin, s continue s-i urmreasc pe cei doi de la distan, punct
de control dup punct de control. Problema era c, astfel, ar fi fost
tot timpul cu un pas n urm i, pe msur ce se apropia apogeul
ntregii drame i rapid, o simea el un pas n urm era ca i
cum ar fi fost scos din joc. Nu avea sens s-i roage pe egipteni s-i
urmreasc: dac el nu reuea s se in de Brodie, ei, cu
siguran, n-ar fi putut. Se gndi s le cear poliitilor s-i
opreasc la urmtorul punct de control i s-i rein pn ajungea
el acolo, dar renun curnd la idee: un fost agent n form i
foarte motivat mpotriva unui grup de recrui aiurii nici nu se
punea problema.
Se mai uit puin pe geam, privindu-i pe oamenii care se
plimbau ncolo i ncoace prin complexul de dedesubt. Lovind
geamul cu palma, lu o decizie i se ntoarse la hart. Era timpul
s-i fac micarea s mearg acolo, s afle ce tiau Brodie i
Hannen, iar apoi s-i scoat din joc. ntrebarea era cum? i, chiar
mai pertinent, unde? Degetul i alunec pe hart, prin Deertul de
Vest, de la Asyut la Kharga, la Dakhla i apoi spre stnga, la Gilf
Kebir. ntr-acolo se ndreptau. Mai mult ca sigur n povestea
aceasta, toate drumurile preau s duc acolo. Totui, nainte de
Gilf i trecu degetul napoi pe autostrada din deert, mutndu-l
ntre Dakhla i Kharga, nainte i napoi, de parc ar fi cntat din
Oceanul Pacific a ieit un pete mic, iar apoi se opri pe Dakhla.
Evident, era un joc de noroc, dar, la o adic, toate zarurile posibile
erau deja aruncate. Pn acum, nu fcuse prea multe micri
greite i instinctul i spunea c n-avea s-o fac nici acum. Dakhla
era urmtoarea lor oprire, era sigur de asta i spre Dakhla avea s
se ndrepte i el. Lovi harta cu degetul lui grsun, de parc ar fi
btut la o u i se duse la telefon. Smulgnd receptorul, form un
numr. O ateptare scurt, apoi se auzi o voce la cellalt capt al
firului.
Am nevoie de un zbor spre Dakhla, zise Angleton fr nici un
preambul. Urgent. i o main cnd ajung. Plec spre aeroport
353

chiar acum.
Puse receptorul la loc i i ridic tocul pentru arm pe care l
pusese pe sptarul scaunului. Trgnd-o pe Missy afar din el, i
apuc mnerul i duse eava la ochi, intind spre hart de pe
peretele din cealalt parte a camerei.
Pzea c vine Cyrus!

354

DAKHLA
Era imediat dup miezul zilei cnd trecur n sfrit de palmierii
din metal enormi, care delimiteaz marginea estic a oazei Dakhla.
Fuseser pe drum cinci ore ncontinuu, Flin conducnd
majoritatea timpului, dei Freya se aflase la volan pe lunga
seciunea mijlocie dintre Asyut i Kharga, ca el s poat dormi
puin.
Fusese o cltorie destul de lipsit de evenimente, cu excepia
unor ntmplri sporadice, cnd le sttuse inima n loc din cauza
ofatului lui Flin. n primul rnd, se ntorseser pe drumul spre
Valea Nilului, cu cmpiile lui luxuriante i satele rzlee, cu case
din lut. Apoi, ajunseser n deert nisip, stnci, pietri i, n rest,
mai nimic, singurele semne ale prezenei omului fiind bornele
kilometrice amplasate regulat i ocazionalele puncte de control ale
poliiei. i, bineneles, drumul n sine: o strlucitoare panglic
neagr de asfalt de-a lungul nisipurilor, ca o fisur enorm
spintecnd peisajul.
La 15 minute dup ce intrar n oaz, ajunser n Mut, unde
Freya ncepu s-i dea instruciuni, deoarece Flin nu mai fusese la
casa lui Zahir. Trecur de spital i de secia de poliie fuseser
doar 48 de ore de cnd se aflase acolo, dar i se prea deja c
fceau parte dintr-o alt via apoi o luar pe drumul din cealalt
parte a oraului, gonind prin plantaii de porumb i lanuri de orez,
ctre zidul alb i ndeprtat al povrniului deertului. ntr-un
final, ajunser n satul lui Zahir i parcar n faa casei acestuia.
Flin opri motorul i ddu s-i deschid portiera. Freya i puse o
mn pe bra, trgndu-l napoi.
l tii pe Zahir, nu?
Flin o privi peste umr.
Pi, ne-am ntlnit de cteva ori. Nu suntem chiar prieteni,
dac la asta te referi. De obicei, folosesc alt ghid cnd ies n deert.
De ce?
355

Nu pot s-i explic de ce, zise ea holbndu-se la poarta casei.


Doar c era ceva N-a fost prea prietenos ct am stat cu el.
Flin zmbi.
N-a lua-o personal. Aa sunt beduinii. Tind s i in
emoiile pentru ei. Am cunoscut un tip odat
Era mai mult de-att.
El ddu drumul mnerului i se ntoarse cu faa spre ea. Ochii
i erau roii din cauza lipsei de somn, prul blond rvit i
nclcit, nc plin de praf din hruba din templu.
Cum adic? ntreb el.
Cum i-am spus, nu pot s-i explic exact. Pur i simplu, era
ceva legat de el, de atitudinea lui n-am ncredere n el, Flin.
Alex a avut, zise el. I-a ncredinat viaa ei.
Ea ridic din umeri.
Cred doar c-ar trebui s avem grij. S nu-i spunem prea
multe.
Alex se pricepea
Cred doar c-ar trebui s avem grij, repet ea. Nu-mi place de
el, pare s ascund ceva.
El o privi un timp, apoi ddu din cap i iei din Jeep. Freya l
urm i trecur mpreun pe poarta din lut, n curtea din faa
casei. Ocolind Land Cruiserul lui Zahir, cu farul lui spart, ajunser
la ua casei. Era larg deschis.
Freya sperase vag c Zahir s nu fie acas. C nevasta lui s-i
lase nuntru, s se uite la fotografia cu formaiunea stncoas i
s afle ce aveau nevoie fr s ia contact direct cu el. ns Flin nici
nu apucase s bat la u, c Zahir se nfiin n coridorul din
fa. Vzndu-i, faa i se lumin cu un zmbet larg nainte s-i
reia expresia impasibil i cenuie care prea s-l caracterizeze.
Domnioar Freya, spuse el venind cu pai mari spre ei. Mam ngrijorat. Ai disprut.
Ea murmur o scuz, cum c avusese nite probleme urgene de
rezolvat n Cairo. Nu pru prea convingtoare, iar el, cu siguran,
nu o crezu, dar nu insist. Conducndu-i n cas, strig ceva
nspre coridorul din spatele lui. Freya prinse cuvintele
Amrekanaya i shiy.
356

Ana asif, sais Zahir, rosti Flin. mi pare ru, Zahir, dar nu
avem vreme de ceai. Trebuie s te ntrebm ceva.
Zahir i ndrept atenia ctre englez, fiind prima dat cnd i
bga n seam prezena. Dei expresia feei sale rmase de
neptruns, ceva din ochii lui i din postura umerilor sugera, dac
nu ostilitate, cel puin neplcere.
S ntrebai? Prea suspicios. Ce s ntrebai?
Despre fotografie, spuse Freya. Cea din camera din fundul
casei. Fotografia stncii.
Zahir cltin din cap de parc n-ar fi neles la ce se referea.
Nu-i aminteti? Cnd am venit aici nainte, cutam baia i
am intrat n alt camer. Acolo era o fotografie cu sora mea lng o
stnc.
Fcu o micare din bra, desennd n aer forma stncii, modul
n care se curba n sus din deert, ca un iatagan care spinteca
nisipul.
Era pe perete, deasupra biroului. Ai zis c e o camer privat.
Trebuie s te ntrebm despre asta, rosti Flin. Unde se afl
stnca aceea? E n Gilf, nu-i aa?
Ochii lui Zahir trecur de la Flin la Freya i napoi. Nu prea a
dori s rspund. Se ls tcerea, apoi egipteanul fcu un semn de
respingere cu mna.
nainte, bem ceai. Apoi, vorbim.
Se duse spre sufragerie, unde erau televizorul, bancheta cu
perne i cuitul care atrna pe perete. Flin i Freya rmaser n
u.
Te rog, trebuie s vedem fotografia, spuse Flin. Nu avem deloc
vreme.
Zahir se ntoarse spre ei.
De ce avei nevoie vedei poza? ntreb el cu o agresivitate
abia perceptibil n tonul vocii. E doar stnc.
Flin i Freya schimbar o privire.
Are de-a face cu munca mea, zise Flin. Cunosc Gilful destul
de bine, dar nu am vzut niciodat aceast formaiune i m
gndeam c s-ar putea s fie important, c s-ar putea s ne dea
informaii despre tiparele de sedimentare paleolitic, holocenul
357

mijlociu.
Dac spera s-l ameeasc pe egiptean cu termeni tehnici, nu
funcion. Zahir rmase locului, neimpresionat. Se ls din nou o
tcere neplcut, apoi Freya i pierdu rbdarea.
Te rog, Zahir, vreau s vd poza, rosti ea mai iritat dect ar
fi vrut probabil, dar era epuizat i erau presai de timp. Sora mea
e n poz i vreau s tiu despre asta.
Zahir se ncrunt.
Sais Brodie spune c vrea s tie despre poz pentru munc.
Tu spui c vrei s tii pentru c doctor Alex n poz. Eu nu neleg.
Gura lui Freya se contract i, pentru un moment, pru c avea
s-i ias din fire. n schimb, trase o gur de aer n piept, fcu un
pas spre Zahir i i desfcu palmele ntr-un gest de rugminte
fierbinte.
Te rog, repet ea. De dragul lui Alex, dac nu de-al meu, zi-ne
despre poz. Ar fi vrut s ne ajui, sunt sigur de asta. Te rog!
Rmaser acolo, fa n fa, singurul sunet care se auzea fiind
mcnitul unei gte pe afar, Freya holbndu-se la Zahir, Zahir
refuznd s-o priveasc. Pe chipul lui se citeau doar ndoial i
disconfort. Trecur cteva secunde, dup care, ridicnd reticent
din umeri, trecu pe lng ei, ieind pe coridor.
Vrei s vedei poza, art poza, spuse el cu tonul unui om
care nu era deloc fericit s-o fac. Haide!
i duse pe coridor i i scoase n curtea din spatele casei. Freya
ddu cu ochii de soia i de fiul lui, care stteau n buctria de
vizavi, nainte ca femeia s dispar din nou n umbre. Ducndu-se
la cea mai apropiat u de pe partea dreapt, Zahir o deschise cu
putere i le fcu semn s-l urmeze n ncpere.
Aici, poza, rosti el morocnos, mergnd spre birou i artnd
cu degetul fotografia, desfcndu-i braele ca i cum ar fi vrut s
arate c nu avea nimic de ascuns.
Privir colul enorm, arcuit, al stncii negre, cu marginile sale
zimate i silueta minuscul care se vedea n umbr, la baza sa.
Flin pru cu precdere captivat de imagine, aplecndu-se peste
birou, ca s se uite mai atent la poz, dnd uor din cap, ca i
cnd ar fi primit, dac nu rspunsul la o ghicitoare veche, cel
358

puin o raz de speran c avea s-o dezlege.


Tu ai fcut poza? ntreb el.
Zahir rspunse cu un mormit.
Unde?
n deert, evident.
Flin ignor sarcasmul.
n Gilf Kebir?
nc un mrit afirmativ.
Gilful e mare. Poi s fii mai exact?
Nici un rspuns.
Partea de nord sau de sud? insist Flin.
Fil ganoob, spuse egipteanul, n mod clar neapreciind faptul
c era interogat astfel. n sud. Nu amintesc exact locul. E mult
timp n urm.
Flin mai studie pre de un minut fotografia, apoi se ntoarse spre
Zahir.
Sahebee, m aflu n casa ta, aa c i voi arta respectul
cuvenit. Dar i tu trebuie s m respeci pe mine. Fotografia asta a
fost fcut n ultimele cinci luni. Uite aici
Btu cu degetul n imagine, pe o dung argintie sprijinit pe
stnca de lng sora lui Freya.
E bastonul lui Alex. A nceput s-l foloseasc doar prin
noiembrie, cnd s-a mbolnvit.
Zahir privi n jos, ovind, simindu-se stnjenit.
Nu tiu ce ncerci s ascunzi, continu Flin ncercnd s-i
controleze vocea, dar evident fr nici un chef de jocuri, sau de ce
nu vrei s ne spui despre aceast poz. Dar i cer, ca gazd i ca
beduin, s nu ne mai abureti i s-mi dai un rspuns cinstit.
Zahir i nl capul, cu nrile umflndu-i-se.
Tu nu vorbeti cu mine aa, rcni el. Nu n casa mea, nu nici
unde. Tu neles? Tu nu insuli la mine sau nu va fi bine pentru
tine.
M amenini, Zahir?
Eu nu amenin la tine, eu zic la tine. Tu nu vorbeti aa la
mine.
ncepur s-i ridice vocile, iar Freya interveni nainte ca
359

situaia s degenereze.
Zahir, nu am venit s te insultm, spuse ea cu o voce moale,
dar ferm. Trebuie s aflm unde a fost fcut poza. Sora mea te
aprecia foarte mult i, cum am zis mai nainte, dac nu vrei s-o
faci pentru noi, mcar f-o pentru ea. Te rog, spune-ne unde este
stnca i plecm.
De data aceasta, Zahir o privi n ochi. Furia lui pru s fi trecut
la fel de repede precum se iscase, fiind nlocuit de Freya nu-i
ddu exact seama de ce anume: de un amestec de resemnare i
nelinite, de parc ar fi acceptat c va trebui s le spun ce voiau
s tie, dar se temea de consecine.
Te rog, Zahir! repet ea.
El tcu un moment, apoi:
Vrei s mergei acolo?
Flin i Freya se privir, apoi ddur din cap.
V duc eu, rosti el. Mergem mpreun.
Vrem doar s tim unde este, spuse Flin.
Gilf Kebir este departe. Periculos, foarte periculos. Nu e bun
pentru voi fr ghid. Vin cu voi.
Noi doar
Drum lung, drum lung. Dac mergei singuri, v ia trei zile s
ajungei acolo. Eu cu voi, mai puin de o zi. Eu tie Gilf, eu tie
deertul. Eu duc pe voi.
Discuia continu o vreme, ca un meci de ping-pong Zahir
insista s i nsoeasc, Flin i Freya susinnd c voiau doar s
afle locaia stncii pn cnd, n cele din urm, egipteanul se
ddu btut. Lsndu-se pe scaunul din spatele biroului, i
ncruci braele, privind trist n podea.
Cunoti Wadi al-Bakht? murmur el.
Flin i spuse c da.
Stnca treizeci de kilometri sud de al-Bakht, la trei sferturi
distan ntre al-Bakht i Al Optulea Clopot. Stnc mare acolo,
foarte nalt. Stnca patru, cinci sute metri n deert. Voi mergei
sud de al-Bakht, nu putei s ratai.
Privi n sus, dnd din cap ca i cum ar fi zis: Nu tii n ce v
bgai. Fr vreun motiv ca s mai lungeasc discuia, ei i
360

mulumir, i luar la revedere i se ndreptar spre u. Cnd


ajunser la ea, Zahir le strig:
Eu ncerc s ajut. Gilf foarte departe, trei sute cincizeci de
kilometri, doar deert, foarte periculos. Eu ncerc s ajut, dar voi
nu nelegei.
Era n picioare din nou, cu o mn ntins spre ei, n privire
avnd ceva aproape struitor. Pentru o clip, rmaser cu toii
nemicai, fr s spun nimic, ruinai. Apoi, mulumindu-i din
nou, Flin i Freya ieir n curte i nchiser ua dup ei.
Dup plecarea lor, Zahir rmase mult vreme contemplnd poza
de pe perete. Apoi, se ndrept ctre cas, spre dormitor, i vr
mna sub salteaua patului i scoase puca pe care o pstra acolo.
Se aez i legn arma pe genunchi. Trecndu-i o mn nainte
i napoi pe eava putii, se cut cu cealalt n buzunarul de la
djellaba i i scoase telefonul mobil. Form un numr i i duse
telefonul la ureche.
A fost aici, spuse el cnd persoana respectiv rspunse. Cu
Brodie. tiu despre stnc. Se duc acolo.
Se auzi o voce la captul liniei.
Nu avem de ales, zise Zahir. E datoria noastr. Vii cu mine?
Un alt murmur.
Tamam. Te iau n treizeci de minute.
nchise telefonul i se ridic n picioare, cu arma n mn.
Yasmin! strig el. Mohsen! Trebuie s plec! Venii s v luai
la revedere.

Avionul Learjet l ls pe Angleton pe aeroportul din Dakhla,


puin nainte de ora 13.00 i, n cinci minute, era deja afar, n
maina nchiriat, o Honda Civic care apucase clar i vremuri mai
bune. Se gndise la multe lucruri n timpul zborului, i consultase
hrile, tia exact unde se afl casa lui Alex Hannen de acolo,
aveau de gnd s porneasc, n mod cert i, poliia local avnd
361

ordine s-i raporteze dac-i repera, nu avea nici un motiv s


trgneze lucrurile. i terse transpiraia de pe ceaf i frunte
Dumnezeule, sfinte, ce cldur! porni motorul Hondei, bg n
vitez i, cu roile scrind pe asfaltul ncins, iei din parcare.
Gardienii care pzeau poarta aeroportului srir la o parte din
calea lui, cnd acesta goni pe lng ei, n drum spre Mut.

Era un lucru curios, dar, nc de cnd auzise despre Oaza


Ascuns Chiar nu trecuser nici mcar 24 de ore de atunci?
Freya simise cumva c avea s se ndrepte spre pustietatea
fierbinte a deertului de vest n cutarea ei. Chiar dac
sentimentul acela se intensificase odat cu trecerea orelor, dup ce
oaza ncepu s domine tot mai mult evenimentele, niciodat nu
fusese mai mult dect o noiune abstract. Doar acum, cnd se
ndreptau spre minioaza n care se afl casa lui Alex, o izbi
realitatea cltoriei care i atepta.
Nu avem nevoie de provizii? ntreb ea prinzndu-se de bord,
n timp ce derapau i se hurduciau pe suprafaa accidentat a
drumului. Benzin i chestii de genul sta? Trei sute cincizeci de
kilometri nseamn un drum destul de lung.
Gsim pe drum, spuse Flin. Crede-m!
Ajunser n oaz vegetaia ei dens, nclcit prnd mai puin
ruvoitoare dect fusese ultima dat i urmar drumul care
erpuia printre copaci. Ajunser ntr-un final la casa lui Alex,
oprindu-se ntr-un nor de praf. Freya se ntreb dac avea s
gseasc snge n cas. Dac trupul fermierului btrn avea s fie
ntins pe podea. Dar cldirea era goal rcoroas i curat i
ordonat, exact cum o lsase ultima oar.
Trebuie s iei nite haine groase, zise Flin artnd spre
dormitorul lui Alex. Pulovere, geci, orice de genul acesta: deertul
este destul de friguros noaptea. O s avem nevoie i de ap ar
trebui s fie nite bidoane n buctrie. Umple-le de la robinet, e
potabil. Dac mai gseti mncare i cafea, ar fi bine, dar nu lua
362

prea mult. S sperm c n-o s stm mai mult de o zi.


Dar Zahir a spus c ne va lua trei zile s ajungem acolo.
Vorbea de una singur, pentru c Flin dispruse deja n biroul
lui Alex.
Zbovi un moment, ntrebndu-se, ce-i drept, cam trziu, dac
englezul era calificat pentru o asemenea expediie i dac n-ar fi
trebuit s-l fi luat pe Zahir cu ei. Alung ns ideea mai bine
cineva necalificat, se gndi ea, dect cineva n care nu avea
ncredere i se duse n dormitorul surorii ei. Gsi o geant mare
de voiaj sub pat. Scormonind prin sertare i dulapuri, scoase nite
pulovere, un hanorac i un al de ln gros; apsndu-i hainele
pe obraz, simi prezena surorii ei n fiecare dintre ele, apoi le vr
n geant. mpachet i geaca din velur a surorii ei, care atrna n
cuier, dup u, i zvrli geant pe umr i se pregtea s mearg
n sufragerie, cnd se ntoarse brusc n camer. Se duse spre rama
cu fotografie de pe noptier, lu poza tip paaport cu ea i Alex
adolescente i o puse n buzunarul blugilor.
Doar nu credeai c-am s te las, nu-i aa? zise ea lovindu-se
uor peste buzunar.
n buctrie erau vreo dou bidoane de plastic de cinci litri puse
pe un raft. Aa cum i spusese Flin, le umplu direct de la robinet,
nainte s scotoceasc dup alte lucruri: o cutie de cafea instant,
nite batoane de ciocolat, o conserv mare de fasole prjit, un
deschiztor de conserve. Punndu-le i pe acestea n geant, le
duse pe toate afar i le azvrli pe bancheta din spate a Cherokeeului.
n tot acest timp, Flin se aflase n biroul lui Alex, nevzut, doar
sertarele trntite i fonetul hrtiilor rsfoite indicnd c nc se
mai afla n cas. Iei exact cnd ea nchidea portiera din spate a
jeepului, cu o serviet neagr groas ntr-o mn i o carte i nite
hri n cealalt.
tii unde mergem? ntreb ea cnd el se urc n main,
fcndu-i i ei semn.
Destul de bine, zise el. Ai luat tot?
i fcu semn cu degetul mare spre geanta i bidoanele de ap de
pe banchet. El ddu din cap i porni motorul.
363

Gilf Kebir, sosim! rosti el.


ntoarse Cherokee-ul i strbtur din nou oaza. Cnd ajunser
n locul unde oseaua cotea brusc spre stnga n jurul unui lot
treierat, el o apuc pe un drum mai ngust, pe care Freya nu-l
observase nainte. Era puin mai lat dect o potec i jeepul abia
de reui s se nghesuie printre pereii deni de vegetaie care l
mrgineau, smocuri nalte de iarb mturnd partea de dedesubt
a mainii, cu un fonet strident. Se hurducir nc un minut,
depind rareori viteza de 20 de kilometri pe or, trecnd de un
arc de oi i de un rezervor din beton n care se pompa ap, nainte
ca vegetaia s dispar brusc. Se aflau chiar la captul oazei, lng
baraca din crmizi unde se ascunsese Freya cu dou nopi n
urm.
n faa lor se afla ntinderea plat a nisipului peste care
sprintase ea ca s scape cu via, urmele pailor ei fiind nc uor
vizibile pe suprafaa compact.
Presupuse c asta era totul, c, de aici, Flin avea s mearg
direct spre deert i apoi pe drum spre Gilf Kebir. n schimb,
acesta parc lng barac, opri motorul i iei din main.
Scond valiza, hrile, cartea i geanta i rugnd-o s aduc
bidoanele cu ap, se ndrept spre ua din fier a barcii, cut o
cheie prin buzunar i desfcu lactul. mpinse ua i dispru
nuntru.
Probabil c mergem cu alt main, se gndi ea apucnd
bidoanele cu ap de pe banchet i l urm nuntru. Interiorul
barcii mirosea puternic a benzin i era inundat de lumin, n
parte mulumit deschizturilor nalte din perete, dar mai ales
datorit gurii din tavan, acolo unde curentul creat de elicopterul
gemenilor smulsese o bucat din acoperiul de frunze de palmier.
Un rnd de bidoane de plastic, de 20 de litri erau aliniate de-a
lungul peretelui din stnga, pline cu un lichid transparent,
probabil benzin, dup mirosul foarte puternic. Lng ele se afla o
lad frigorific portocalie, un teanc de pturi din ln groas i o
tav plin cu chei, urubelnie i alte unelte. Dar ceea ce o
surprinse cu adevrat inevitabil fu un obiect enorm din
mijlocul barcii, care ocupa cea mai mare parte din lungimea,
364

limea i nlimea ncperii. Nu-i ddea seama exact ce putea s


fie, pentru c era nvelit ntr-o prelat, dar, cu siguran, nu mai
vzuse o main cu aa o form. Sau un vehicul cu aa o form, la
o adic.
Ce naiba-i asta? ntreb ea.
Miss Piggy, rspunse Flin criptic, nghesuindu-se pe lng
obiectul misterios i mergnd spre captul ndeprtat al barcii.
Peretele acesta, n loc s fie fcut din crmid, era o u grea, de
oel, pe role.
Apucnd lanul care atrna de roata de sus, ncepu s-l
smuceasc. Ua se plie, zdrngnind i scrind zgomotos pn
se deschise, podeaua din ciment continundu-se direct cu covorul
galben i strlucitor al deertului. Din nou, Freya ntreb ce se
ntmpl, dar Flin doar i fcu semn cu mna s se apropie i,
apucnd un col al prelatei, i indic s-l apuce pe cellalt.
mpreun, l traser uor peste obiect, mergnd napoi prin barac,
pn cnd acesta fu dezvluit n totalitate.
Salut-o pe Miss Piggy, spuse el. Cunoscut drept avion
ultrauor Pegasus Quantum 912 cu aripi pliabile. Este pentru
cltoriile n deert, n stil mare.
Cred c glumeti, murmur Freya rmnnd cu gura
cscat. Nici vorb!
n faa ei se afla o combinaie ntre un deltaplan, un kart i un
tobogan. Avea o carling cu dou locuri, conic, de un roz metalic
strlucitor De unde i numele, presupuse ea trei roi, un
propulsor n spate i, ataat de coad, o pnz triunghiular
enorm, care prea s planeze peste mainrie ca un fel de
gigantic pasre alb.
Nici gnd, repet ea plimbndu-se n jurul mainriei,
privind-o. Chiar tii s zbori cu chestia asta?
Ei bine, Alex era pilotul de geniu, rspunse Flin. Dar, da, am
idee cam ce trebuie s fac. tiu sigur s ridic aparatul n aer, dar
dac pot s i cobor
i fcu cu ochiul i ncepu s-i dea instruciuni, artndu-i
Freyei cum s ataeze dou dintre canistrele de 20 de litri de
desagii care se aflau de fiecare parte a scaunului, n timp ce el
365

umplu rezervorul care se afla sub scaunul din fa cu ce rmsese


n canistre.
Vom avea suficient combustibil? ntreb ea n vreme ce
munceau, de-abia venindu-i a crede ce aveau s fac.
La limit, rspunse el. Are un rezervor de patruzeci i nou
de litri. Consum vreo unsprezece litri pe or de zbor i sunt patru
ore bune de zbor spre Gilf, aa c va fi la limit. Mai cu seam c
am atins limita maxim de greutate admis. Totui, o s mai
alimentm la Abu Bailas, ca s fim siguri c n-o s avem
probleme.
Exist o staie de benzin n deert? ntreb ea, n glas
ghicindu-i-se nencrederea.
El zmbi, cu o expresie oarecum rutcioas pe chip, ca i cum
se bucura de uimirea ei.
i voi dezvlui totul cnd ajungem acolo, spuse el fcndu-i
din nou cu ochiul.
Avionaul odat alimentat, vrr echipamentul n carling
hri, carte, ap, geant, pturi, lad frigorific, servieta neagr a
lui Flin abia reuind s le nghesuie pe toate. Apoi, mpinser
mainria afar, roile sale de cauciuc scrind uor n timp ce se
rostogolir pe suprafaa compact a deertului. Erau dou cti de
protecie pe scaune, cu difuzoare i microfoane ncorporate.
Aruncndu-i una Freyei, Flin o ajut s urce pe scaunul din spate,
conectndu-i fia ctilor la mufa de lng genunchii ei.
Nu e prea confortabil, zise el nghesuindu-se pe locul din fa
i punndu-i propria casc pe cap, n vreme ce Freya i ntinse
picioarele pe lateral, n jurul lui, ca i cnd ar fi clrit un clu. i
m tem c nu dispunem de catering la bord. Dar, dac supori
asta, nu este un mod chiar att de ngrozitor de a cltori.
Att timp ct nu ne omori, sunt fericit, spuse ea simindu-se
att nervoas, ct i plin de entuziasm.
Flin i privi ceasul 13,39. Apsnd pe diferite butoane i,
rsucind o cheie n bord, aps cu un deget butonul de start.
Motorul tui o dat, de dou ori, apoi prinse via cu un rcnet,
propulsorul mrind n spatele capului Freyei. Curentul provocat i
fcea tricoul s fluture, dar casca filtra cea mai mare parte a
366

zgomotului.
Sigur tii unde trebuie s ajungem? ip ea.
Flin fcu un semn cu mna, ca i cum ar fi spintecat aerul.
Sud-vest pn la Gilf Kebir, rosti el, vocea rsunndu-i n
cti. Apoi, sud, de-a lungul marginii estice, pn gsim stnca. Nar trebui s fie prea greu.
i eti absolut sigur c tii s pilotezi chestia asta?
Cred c va trebui s aflm, nu? rspunse el mpingnd o
manet aflat lng scaun, n dreptul oldului.
Turaia motorului se ntei i ncepur s se mite, alunecnd
uor pe nisip, ctre tufele de iarb de deert n spatele crora se
adpostise Freya dup ce fugise din oaz. Dup o sut de metri,
Flin ntoarse mainria, pilotnd cu picioarele i se ndreptar
napoi spre barac.
Trebuie s cretem temperatura uleiului la cincizeci de grade,
explic el apsnd unul dintre butoanele de pe bordul din faa lui.
Altfel, motorul se oprete.
Repetar manevra cteva minute, deplasndu-se nainte i
napoi prin nisip, pn cnd, n sfrit, atinser temperatura
potrivit. Se mai nvrtir o dat n jurul barcii, apoi Flin opri.
Fcu nite verificri de ultim moment, apoi i ntoarse capul spre
ea.
Gata?
Freya i ridic degetele mari n semn c da. El ddu din cap,
ntoarse din nou n fa i, apucnd maneta de control care atrna
de pnza de deasupra o mpinse pe cea de acceleraie.
Piggy Airways v ureaz bun venit la bord pentru acest zbor
neprogramat ctre Gilf Kebir, se prosti el imitnd vocea unui pilot.
Vom cltori la o altitudine de
Nu mai continu. Chiar pe cnd ncepur s prind vitez,
observar micare n deprtare, la dreapta lor. Ca un dop de plut
de la o sticl de ampanie, o Honda Civic de culoarea lmii verzi
plin de noroi i cu caroseria ndoit ni din vegetaie,
derapnd nebunete pe nisip, nainte s se corecteze i s se
ndrepte direct spre ei, oferul claxonnd furios. Era dificil s-i dai
seama cine era, dei, chiar i de la distan se vedea c era un om
367

foarte mare, corpul lui prnd s umple toat partea din fa a


mainii. Umerii lui Flin se ncordar i minile i se prinser mai
tare de man, vocea lui prind n casc:
Angleton!

Cyrus Angleton nu prea vorbea araba limbile strine nu


fuseser niciodat un punct forte al su aa c avusese noroc c
tnra de la magazinul Kodak din satul Qalamoun vorbea engleza
ct de ct rezonabil. Chiar noroc cu carul, deoarece, nu numai c
putu s comunice cu el, dar i i oferi nite informaii utile. Cu un
sfert de or n urm, pe cnd i deschidea magazinul dup masa
de prnz, un jeep alb trecuse n vitez i virase pe drumul spre
mica oaz. nuntrul lui se aflau doi oameni, i explic ea, un
brbat i-o femeie. Femeia, era sigur, era tnra american care i
vizitase magazinul cu vreo dou seri n urm. Se ntorseser?
ntreb Angleton. Nu, rspunse vnztoarea, cel puin nu din cte
tia ea. Mai existau alte drumuri nspre i dinspre oaz? Nu, i
spuse ea, doar acela.
Grozav! chicoti el.
Vrndu-se napoi n autovehiculul nchiriat, demar spre
deert, Honda srind i hurducindu-se de-a lungul drumului
neuniform, lsnd n spate nori grei de praf, de parc maina ar fi
luat foc. Ajunse n oaz, goni prin ea i opri n faa casei lui Alex
Hannen. Nici urm de vreun Cherokee acolo. Iei, se duse n
spatele cldirii. Nimic.
Brodie! strig el bgndu-i mna n hain i apucnd tocul
lui Missy. Eti aici?
Nici un rspuns.
La naiba!
Ddu roat pn la intrarea n cas din nou, deschise ua i
ptrunse nuntru. Acolo, vzu sertarele deschise vraite din
dormitor, buctrie i birou cineva i fcuse bagajele. Rapid, din
cte se prea.
368

Nu se poate, ip el n gura mare. Nu singuri. Chiar nu se


poate!
Iei i se uit la ceas: aveau 15 minute avans i vreo zece din ele
le petrecuser n cas. Dac se duceau spre deert, ar fi trebuit si poat repera nc. Totui, avea nevoie de nlime, de un punct de
unde s poat scruta tot peisajul. Privi njur i observ o scar
veche de lemn sprijinit de perete. Micndu-se greoi, ncepu s se
caere. Primul lemn pocni sub el. Al doilea l inu, dei cu un
scrit, dar el continu s urce, broboane de transpiraie
curgndu-i pe fa, respirnd gfit i agonizant. Nu fcea nici un
fel de exerciii, nu o fcuse niciodat i ceea ce pentru o persoan
normal ar fi fost un urcu obinuit, pentru el fu un efort fizic
incredibil, incluznd cteva opriri, ca s le permit plmnilor s
se calmeze i muchilor s-i revin dup efortul de a urca o
greutate att de mare.
Dumnezeule mare! gfia el ntruna. Iisuse Hristoase!
n cele din urm, reui, crndu-se cu greu pe acoperi i
mpleticindu-se spre marginea ndeprtat a acestuia. i puse
mna streain la ochi, protejndu-i de soarele aprig al dupamiezii i privi n deert, cercetnd nisipul, cutnd Cherokee-ul.
Nimic.
Naiba s te ia! murmur el. Unde eti?
Timp de un minut, i plimb privirea nainte i napoi spre
nclceala de dune i movile. Apoi, brusc, ca i cnd l-ar fi lovit o
revelaie, se rsuci.
Ce dracu?
De undeva din spatele cldirii, zgomotul unui motor zdrobise
linitea toropit a dup-amiezii. Pe ct de repede l purtar
picioarele, se grbi spre cealalt parte a acoperiului i privi ncolo
i ncoace prin oaz, ncercnd s gseasc sursa sunetului.
Privirea i se concentr rapid asupra barcii din partea cea mai
sudic a zonei plantate i, o fraciune de secund mai trziu,
descoperi marea vel triunghiular micndu-se pe nisipul plat de
dup barac.
Nenorocitule! rcni el. Nenorocitul i idiotul dracului!
O smulse pe Missy din buzunar, ridic piedic i i puse un
369

deget pe trgaci, intind n direcia avionului. Apoi, se gndi mai


bine i i vr arma la loc n toc. Nu numai c era prea riscant s
o fac de la distana aceasta, dar, n plus, dac i-ar fi dat seama
c trage cineva n ei, ar fi decolat imediat i gata cu ansa lui.
Trebuia s ajung acolo, s se apropie.
Mainria cotise i se ndrepta spre barac. i nclzeau
motorul, mai mult ca sigur, ceea ce i ddea cteva minute n plus.
Travers din nou acoperiul i cobor scara, gfind i pufnind.
Atingnd pmntul, se ndrept spre maina nchiriat i urc n
ea. Dac exista vreun drum sau vreo crare de la cas spre barac,
el unul nu l vzuse de sus i nu avea s piard momente preioase
ncercnd s-l gseasc. n schimb, bg n viteza nti i, cu roile
patinnd pe suprafaa prfuit i afnat, ni direct pe lng
cas, pe cmpurile din fa, croindu-i drum prin ele, nspre
deert. n clipa n care ddu de nisip, smuci volanul la stnga,
derapnd ntr-un arc larg nainte s-i corecteze direcia i s
continue s goneasc de-a lungul marginii oazei. Parcursese 500
de metri cnd un canal adnc, aprut brusc, i tie calea,
forndu-l s vireze la stnga, napoi spre plantaie. Se hurduci
peste o alt cmpie, drm un gard de vreascuri i o apuc pe un
fel de potec pentru vite care l duse de-a lungul lizierei unei
pduri de mslini, nainte s-l fac s plonjeze ntr-o perdea solid
de vegetaie. Ineria mainii o purt cumva prin aceasta, de
cealalt parte, napoi n deert. La stnga lui, n deprtare, era
baraca, iar n faa ei silueta alb a avionaului. Redobndi
controlul asupra Hondei i rul n vitez spre ei, cu o mn pe
volan, cu cealalt scond-o pe Missy din toc i apsnd nervos
claxonul.
Nici s nu te gndeti, nenorocitule! ip el. Unchiul Cyrus
are o vorb cu tine!

nuntrul carlingii deschise a avionului, Flin mpinse maneta de


acceleraie la maximum i apuc maneta de control cu amndou
370

minile, privirea alunecndu-i de la main la indicatorul de vitez


din bord i napoi. Honda avea de gnd s le ias direct n fa, cu
intenia clar de a nu-i lsa s decoleze, aa c ndrept botul
aparatului spre stnga, ncercnd s mai ctige ceva distan.
Mainria pe trei roi prinse rapid vitez, gonind prin nisip. Dar
maina era mai rapid. Mult mai rapid. nfuleca hulpav distana
dintre ei, apropiindu-se vertiginos.
N-o s reuim, ip Freya, mna ei ridicndu-se involuntar i
apucnd umrul lui Flin.
Acesta strnse din dini i se concentr asupra fiei de nisip
din faa lui. Putea vedea maina tot mai mare, pn cnd pru
inevitabil c acele dou vehicule aveau s se ciocneasc.
O s ne loveasc! url ea.
El mai amn cteva momente n care inima le sttu parc n
loc, apoi chiar n ultima clip mpinse brusc maneta de control,
iar avionaul se ridic graios n aer, pe deasupra Hondei care se
puse direct n faa lor. Roile acestuia trecur razant peste
acoperiul Hondei, la doar civa centimetri.
Du-te dracului, umflatule! rcni Flin mpingnd maneta i
mai mult i trgnd-o spre stnga, aparatul nlndu-se i
nclinndu-se.
Dedesubt, maina se opri patinnd, iar oferul iei zbiernd la
ei, agitnd un pistol. Vocea i se pierdu n urletul motorului i, chiar
dac trase cteva focuri de arm, pru s o fac mai degrab din
frustrare, dect din intenia de a-i nimeri. Gloanele zburar n
deprtare i silueta lui rotund se micor treptat, n timp ce ei
urcau tot mai mult i naintau pe deasupra deertului.
Cine naiba era? ntreb Freya rsucindu-i gtul ca s-l
priveasc pe urmritorul care nc gesticula.
Un tip pe nume Cyrus Angleton, i rspunse Flin. Lucreaz la
ambasada american. Se pare c ne urmrea i i ddea informaii
lui Girgis.
Crezi c o s vin dup noi?
ntr-o Honda Civic? A vrea s-o vd i pe asta.
nclinndu-se spre stnga, ntinse braul i i art degetul
mijlociu lui Angleton.
371

Ne vedem n Gilf! ip el nainte s ndrepte din nou


avionaul, stabilind cursul spre sud-vest, peste nisipuri.
Maina, baraca, oaza, Dakhla, toate se micorau n urma lor,
pn disprur complet i rmase doar pustietatea vlurit a
Saharei.
La sol, Angleton privi pn cnd aparatul de zbor se micor,
devenind doar o pat mic, nedefinit. Cltin din cap i o puse pe
Missy napoi n toc, apoi se ntoarse n main. Pentru o clip,
rmase locului, uitndu-se la deert, lovind cu pumnul n bordul
mainii.
Idiotul, repet el ntruna. Idiot nenorocit!
Apoi, pornind maina, se ndrept napoi spre aeroportul din
Dakhla. Nu mai avea timp de joac. Era vremea s se ocupe de
Molly Kiernan.

372

CAIRO
Girgis puse telefonul fr fir la loc i i ncruci braele,
privind grdinile din spatele vilei sale.
Asta e, sunt deja n aer.
Lng el, Boutros Salah tui gros i trase din igar.
Eti sigur c vrei s-o faci, Romani? De ce nu-i lai
N-am ateptat douzeci i trei de ani ca s stau acum pe
margine. Vreau s fiu acolo, s-o vd cu ochii mei.
Salah ddu din cap i mai trase un fum din igar.
i anun pe Usman i Kasri, spuse el.
Gemenii?
Salah mormi.
nc joac snooker. i trimit jos. Ceva nouti despre
Se ocup de asta chiar acum, interveni Girgis. n scurt timp,
nu va mai fi o problem pentru noi.
Salah ncuviin din cap i dispru n cas. Pentru o clip,
Girgis rmase locului, gndindu-se ce drum lung parcursese ca s
ajung pn acolo, ct de departe ajunsese de la acei ani de groaz
din Manshiet Nasser. Apoi, cu zmbetul unui om al crui vis este
n sfrit pe punctul de a se mplini, ncepu s coboare scrile
terasei, spre elicopterul care atepta pe gazon.

373

DEASUPRA DEERTULUI DE VEST


Sora ei fusese ucis, era sigur de asta. Iar ea fusese vnat,
mpucat i aproape mutilat. Totui, zborul deasupra Saharei fu
cel mai frumos lucru din viaa Freyei, pustietatea total care o
nvluia dilundu-i pentru o vreme celelalte preocupri i griji,
lsnd-o curios de calm i linitit.
Zburar la altitudine joas, la doar cteva sute de metri
deasupra nisipurilor. La nlimea aceea, aerul era mai rcoros
dect la nivelul solului, dar totui cald, lovindu-i faa i pieptul de
parc ar fi avut n fa un usctor de pr gigantic. n jurul lor,
deertul se ntindea ct cuprindeai cu ochii o slbticie vast,
crunt, de piatr i nisip, aproape nepmntean n ariditatea sa.
Parc fuseser transportai ntr-o alt lume sau ntr-o perioad
complet diferit din lumea noastr: o epoc inimaginabil de
ndeprtat, cnd viaa pe planet se ofilise, lsnd n urma ei
doar scheletul pmntului. Avea ceva ngrozitor, copleitor,
kilometru dup kilometru de tristee pustie, dogoritoare. Dar i
frumoas. Ba chiar copleitoare, valurile de nisip nalte i
formaiunile de stnci misterioase avnd o grandoare pe lng care
chiar i cele mai frumoase lucrri ale omului preau posomorte i
triviale. i, chiar dac peisajul prea lipsit de via, cu ct zburau
mai departe, cu att Freya avea impresia c lucrurile nu se
ncheiau acolo. C deertul era, n felul lui, foarte viu: o fiin
simitoare, gigantic, ale crei culori schimbtoare cnd galben
moale, cnd rou aprins, cnd alb orbitor, cnd negru sumbru
sugerau ntr-un mod curios schimbri de dispoziie i moduri de
gndire. Formele i texturile sale variate dune care coborau n
ntinderi de pietri, depozite de sare pe fundul unor albii secate
care se terminau cu dealuri stncoase ddeau de asemenea
impresia descurajatoare c peisajul se mica, ridicndu-se i
ntinzndu-se, ncordndu-i i relaxndu-i muchii.
Uimire, revelaie, team, euforie Freya le simi pe toate. Mai
374

presus de toate, avu cel mai intens sentiment de apropiere i dor


de sora ei. Aceasta era lumea lui Alex, mediul care devenise al ei i,
cu ct se adnceau mai mult n el, cu att Freya simea c se
apropia mai mult de sora ei nstrinat. Vrndu-i mna n
buzunar, scoase poza de paaport pe care o luase de lng patul
lui Alex i ultima scrisoare pe care i-o scrisese sora ei, pe care o
luase din vechii ei blugi cnd i schimbase hainele n noaptea de
dinainte. Le strnse n poal i zmbi, colajul slbatic, viu, al
Saharei desfurndu-se sub ea.
Dup vreo dou ore de zbor, soarele ncepndu-i deja
alunecarea treptat spre orizontul vestic, Flin ateriz pe un teren
plat de pietri, lng un deal mic, conic. Pantele de la baza
dealului, observ Freya n timp ce se ndreptau spre el, erau
acoperite de cioburi mari de ceramic spart.
Abu Ballas, explic Flin oprind motorul, dndu-i jos casca i
cobornd din aviona. Cunoscut i sub numele de Dealul
Ceramicii, din motive evidente.
Freya i scoase i ea casca i i scutur prul, temperatura
prnd s creasc dramatic n vreme ce elicea se opri lng ea.
Flin i ntinse mna i o ajut s coboare.
Nimeni nu tie exact de unde au aprut, spuse el fcnd un
gest din cap spre grmezile de ceramic spart. n general, se
crede c erau parte dintr-un canal de ap pentru triburile Tebu din
sudul Libiei. Exist nite inscripii preistorice interesante pe
cealalt parte, dar cred c o s lsm asta pentru alt dat.
Freya se dezmorea i privea njur, admirnd fragmentele de
vase, dealul, dunele care se unduiau n spatele lui totul gol i
nemicat i complet arid.
Parc ziceai c vom alimenta aici.
Asta i facem.
Deci unde e
Pompa de benzin?
Zmbi i i art spre un maldr de cioburi aflate puin mai
departe de deal. Preau s fi fost aezate intenionat sub forma
unei movilie, cu o conserv n vrf.
Benzinria Abu Ballas, zise el. Se aez pe genunchi i scoase
375

un ciob mare, de forma unei lopei din grmad i ncepu s sape


nisipul dintr-o parte a moviliei, pn cnd ddu de ceva metalic.
E un truc pe care eu i Alex l-am nvat de la exploratorii
deertului din secolul XX, explic el scuturnd obiectul cu mna,
dezvluind partea de sus a unui bidon mare, metalic. Lai bidoane
cu benzin ngropate de-a lungul traseului, o rezerv n cazul n
care ajungi s rmi far combustibil. Sunt trei bidoane de
douzeci de litri aici. Umplem rezervorul cu unul singur i le lsm
pe celelalte aici, n cazul n care rmnem far la ntoarcere, dei,
cu ceea ce avem deja, n-ar trebui s fie probleme.
Scoase bidonul din pmnt i-l trase lng Miss Piggy. Goli
coninutul bidonului n rezervorul avionaului, aerul umplndu-se
de izul neptor al benzinei. Cnd termin, i ddu canistra goal
Freyei i o rug s-o ngroape din nou O umplu din nou cnd mai
vin pe aici n timp ce el despturi hrile pe care le luase din
casa lui Alex. Le aez pe pmnt i puse nite pietre la coluri,
apoi se uit peste ele.
Abu Ballas, spuse el, cnd ea veni lng el, artnd spre cea
mai mare dintre hri, ctre un mic triunghi negru din mijlocul
unei ntinderi goale i galbene. i trebuie s ajungem aici.
i trecu degetul pe diagonala hrii, ctre o zon unde galbenul
se nchidea spre un maroniu-deschis, dedesubtul creia legenda
nota Platoul Gilf Kebir, dndu-i rgaz Freyei s-i dea seama
unde se afl, nainte s ntind a doua hart peste prima. Aceasta
nfia Gilful la o scar de 1:750 000 semna cu dou insule
mari, una la nord-vestul celeilalte, conectate printr-un istm ngust
i cu o mulime de insule mai mici plutind n jurul lor. Liniile lor
de coast, dac puteau fi numite aa, erau zimate i sfrmate,
brzdate de wadi-uri adnci, erpuitoare i strjuite de grupuri
mici de cuvinte, nume descriind caracteristici i formaiuni exotice:
Doi Sni, Trei Castele, Petru i Pavel, Craterele lui Clayton,
Strmtoarea al-Aqaba, Jebal Uweinat.
Wadi al-Bakht, spuse Flin artnd spre una dintre multiplele
wadi-uri care coborau ca nite scri, n partea de est a versantului
sudic. Dac Zahir are dreptate, n-ar trebui s fie prea greu de gsit
treizeci de kilometri la sud de al-Bakht, trei sferturi din drumul
376

spre Cele Opt Clopote.


Art cu degetul spre ceea ce prea a fi un lan de insule mici
care pornea din Gilf.
i dac n-are dreptate? ntreb Freya uitndu-se la el.
Flin mpturi harta i se ridic.
Ne ocupm de asta la vremea potrivit. Deocamdat, s
ajungem acolo.
Se uit la ceas: 15,50.
i-ar trebui s-o facem repede. Nu vreau s aterizez pe
ntuneric. Ai nevoie la toalet?
Ea i arunc o privire i cltin din cap.
Atunci, s mergem.
Mai zburar 80 de minute, soarele cobornd acum rapid spre
vest, aerul rcindu-se simitor. Freya se bucur c i mai puseser
pe ei un rnd de haine nainte s plece din Abu Ballas. Deertul
prea i mai spectaculos dect n prima parte a cltoriei lor,
lumina catifelat evideniindu-i ntreaga palet de culori galben
i portocaliu i o duzin de nuane diferite de rou umbrele care
se lungeau tot mai mult conferindu-i peisajului un aspect i mai
intens i mai dramatic. Trecur peste mri de dune nalte, pduri
primordiale de stnci sfrmate, aventurndu-se tot mai adnc n
inima misterioas a slbticiei. n cele din urm, cnd soarele se
balansa chiar pe linia orizontului, o dung roiatic, nceoat, se
zri n drumul lor, plannd n fa ca un abur care se ridic de pe
suprafaa deertului. Flin art spre aceasta.
Gilf Kebir, se auzi vocea lui n cti. Djer pentru vechii
egipteni limita, captul lumii.
Corect puin direcia, ridicnd avionaul i lund-o mai spre
sud. Ceaa se apropie de ei, prnd a se extinde i solidifica pe
msur ce se apropiau de ea, culorile sale oscilnd i
transformndu-se n lumina schimbtoare a dup-amiezii trzii,
roul preschimbndu-se n maroniu, iar maroniul ntr-un
portocaliu ocru cald. n sfrit, ca un duh care se ridic dintr-o
sticl, cpt o form clar: un podi enorm, muntos, nlndu-se
la vreo 300 de metri de la nivelul deertului i ntinzndu-se ct
377

vedeai cu ochii spre nord, sud i vest. n anumite locuri, suprafaa


sa era neted, un perete inaccesibil de piatr galben, prfuit,
nisipurile nvluindu-i blnd baza, aa cum valurile mbrieaz
flancurile unui vas de croazier. n toate celelalte pri era
neregulat, crestat de vi adnci i intrnduri, stncile rupndu-se
n cornie de piatr i pante acoperite de grohoti care, la rndul
lor, cdeau n arhipelaguri de formaiuni stncoase i dealuri din
pietri, podiul prnd a se mpletici spre deert ntr-o serie de
pai imeni, inegali. Freya observ petice ndeprtate de vegetaie
verde pe fundalul galben i, pe msur ce se apropiau, pasrea
aceea ciudat. Nu era prea plin de via, dar, dup peisajul
dezolant peste care tocmai zburaser, prea efectiv nsufleit.
Flin avea harta Gilfului n poal, pliat n aa fel, nct doar
partea de sud-est a platoului era vizibil. Apropiindu-se i mai
mult de stnci, se ntoarse spre sud, zburnd paralel cu masivul i
puin deasupra lui, manevrnd maneta cu dreapta, n vreme ce cu
stnga inea harta, degetul lui urmnd traseul pe suprafaa
acesteia. Trecur zece minute n care soarele se scufund treptat,
pn cnd i se mai vzu doar marginea superioar, cerul vestic
arznd n vrtejuri sclipitoare de verde i purpuriu. Apoi, Flin
art cu degetul n fa i n jos, ctre un loc unde faada Gilfului
se deschidea brusc ntr-o vale ampl, plin de nisip.
Wadi al-Bakht, se auzi vocea lui crit.
nclin avionul spre dreapta i ajunser chiar deasupra ei. Valea
erpui spre est i le iei din cmpul vizual, scobind munii de
parc tiase cineva o cresttur zimat n roc.
Nu mai e mult, doar vreo treizeci de kilometri. Mai puin de
douzeci de minute. Fii cu ochii-n patru!
Se ndeprt din nou de Gilf i coborr iari, fiind acum sub
vrful padinei. Continuar s se ndrepte spre sud, stncile
nlndu-se la dreapta lor, fcnd aparatul de zbor s par
minuscul, ca o libelul care bzia pe lng un zgrie-nori.
Deertul din faa lor era neted i gol, o umfltur de nisip care se
unduia blnd, lipsit de orice neregulariti. Ar fi trebuit s
observe uor formaiunea stncoas, chiar dac soarele apusese i
amurgul se ngroa n jurul lor. Cele 20 de minute venir i
378

trecur. 25. i cnd, departe spre sud, zrir ca prin cea o serie
de dealuri conice, Flin cltin din cap i ntoarse.
Cele Opt Clopote. Am mers prea departe. nseamn c-am
ratat-o.
Nu se poate, spuse Freya ncheindu-i jacheta surorii sale
pn la gt, deoarece se fcea tot mai frig. Deertul este complet
pustiu, am fi vzut-o.
Flin doar ridic din umeri i se ndrept din nou spre nord,
lsndu-se i mai jos. Cei doi cercetar cu atenie deertul de sub
ei, cutnd cu nerbdare orice urm a stncii crestate, n timp ce
puina lumin rmas se diminua rapid, iar padina de la stnga
lor se pierdu ntr-o cea cenuie, fr form.
Mai trecur zece minute i prea c vor fi nevoii s abandoneze
cutarea pentru noaptea aceea i s aterizeze nainte s se
ntunece complet, cnd Flin ip entuziasmat.
Acolo, strig el artnd cu mna n jos, spre dreapta.
Freya nu-i ddea seama cum de-o rataser mai devreme. n
momentul acela recunoscu formaiunea care dei nvluit acum
n umbr se ridica mai nalt i mai semea dect oriunde
altundeva n tot Gilful. ns nu vzuser nici urm de stnc
atunci cnd trecuser prima dat pe acolo. i totui, iat-o, sub ei,
cu contururi clare pe suprafaa deertului palid: o secer ntins,
curbat, din piatr neagr, arcuindu-se n sus din nisipurile altfel
goale, atingnd o nlime de vreo zece metri, dominnd peisajul
din jur. Freya nici mcar nu putea concepe titanicele fore ale
naturii care o sculptaser i o ridicaser, lsnd-o acolo singur i
ireal, ca o coast gigantic nind din slbticie. Nici nu-i psa.
O gsiser doar asta conta. l btu pe Flin pe umr ca s-i indice
c o vzuse i privi n jos, n vreme ce acesta nconjur stnca ntrun arc amplu, cercetnd deertul n cutarea unui loc unde s
aterizeze. Nu avea cum s-i dea seama de starea exact a
suprafeei deertului de dedesubt, lumea dizolvndu-se ntr-o
cea monocrom, posomort. Prea perfect plan i compact i,
dup ce zburar de cteva ori n cerc, uitndu-se dup posibile
obstacole, Flin reduse turaia motorului, diminu viteza i cobor
pn la civa metri de sol. mpingnd uor maneta de control n
379

fa, ateriz avionaul aproape fr nici o hurducial, alunecnd


pe nisip i oprindu-se n faa stncii.
Bine ai venit n mijlocul pustietii! spuse el oprind motorul
i tind contactul. Sperm c v-a plcut zborul.
Rmaser locului un timp, elicea vjind ncet n spatele lor,
pn se opri, tcerea umplnd vidul lsat de zgomotul motorului
care nu mai funciona; cea mai profund, mai grea, mai
copleitoare linite pe care o simise Freya vreodat. Apoi, scond
din priz staia de emisie-recepie i dndu-i jos ctile, coborr
din carlinga deschis i se ndreptar spre turla de stnc. Silueta
ei curbat, uor conic se nla deasupra lor, piatra neagr din
care era alctuit obsidian, bazalt? prnd chiar mai ciudat i
mai nepmntean acum, c se apropiaser de ea.
Nu pot s cred c n-am mai vzut-o pn acum, murmur
Flin contemplnd piscul de zece metri de deasupra lui, silueta sa
profilndu-se pe cerul nopii ca vrful vreunui gigantic col de
animal. Cred c-am zburat peste zona asta de o duzin de ori i-am
condus aproape tot de-attea. E imposibil s-mi fi scpat.
Imposibil.
Se plimbar n jurul stncii, cu minile pe suprafaa ei care era
nc fierbinte de la cldura de peste zi a soarelui i curios de
neted, aproape ca sticla. ntorcndu-se la aparatul de zbor, privir
n sus, Gilful nlndu-se la dreapta lor, o lun portocalie
ridicndu-se ncet pe cer, la dreapta.
Ce facem acum? ntreb Freya.
Ateptm.
Ce anume?
Rsritul soarelui. Se ntmpl ceva aici, la rsrit.
Ea l privi; faa i era de-abia vizibil, parc dltuit n piatr i
artoas i umbrit de o barb scurt.
Ce se ntmpl? ntreb ea.
n loc s-i explice, el se ntoarse la aviona i scormoni n
carlinga acestuia, scond o lantern Maglite de buzunar i cartea
pe care o luase din casa lui Alex. Deschiznd-o, i-o ddu Freyei i
aprinse lanterna.
Khepri, zise el luminnd pagina. Zeul rsritului de soare. Ai
380

observat ceva?
n faa ei se afla imaginea unei siluete care sttea jos, din profil,
innd un ankh ntr-o mn i un sceptru n cealalt. Dei corpul
era de om, pe umeri avea nu un cap i un chip, ci un scarabeu
mare, negru, trupul lui oval culminnd cu o pereche de
Picioare, spuse ea atingnd picioarele curbate care ieeau din
fiecare parte a capului de scarabeu. Arat exact ca
Exact, rosti Flin ridicnd lanterna i trecnd lumina acesteia
peste arcul stncii ce se curba deasupra lor. Dumnezeu tie cum,
dar piatra asta a fost sculptat de intemperii exact sub forma unui
picior anterior al unui gndac. E incredibil uite, are chiar i
crligele pe care gndacii le folosesc ca s scormoneasc i s
apuce.
ndrept lumina lanternei spre partea de sus a stncii.
Suprafaa ei era crestat i zimat, conferindu-i un curios aspect
dinat, care aducea a ieiturile cu crlige de la picioarele
scarabeului din imagine.
Orice egiptean antic care ar fi vzut piatra asta ar fi fcut
imediat legtura, continu el. tiam deja c exist o legtur
strns ntre Khepri i oaz i aminteti textul de pe stela din
Abydos: Cnd Ochiul lui Khepri este deschis, atunci i oaza este
deschis? Cnd ochiul lui este nchis, oaza nu va fi vzut nici de
cel mai ager vultur. Totui, a lipsit mereu ceva, o parte crucial a
ecuaiei. Ai gsit-o cnd ai recunoscut imaginea stncii pe stel. Se
pare c, atunci cnd vorbeau despre Ochiul lui Khepri, textele
antice nu o fcea numai la modul figurat, ci se refereau la ceva
foarte exact: la asta.
Din nou, ndrept lumina lanternei n susul i n josul stncii
negre, curbate.
Cum se leag toate, n-am nici cea mai vag idee doar c
exist o legtur ntre stnc, rsritul soarelui i oaz. Cumva,
toate se leag ntre ele, iar legtura aceasta ne va dezvlui locaia
oazei. Sau cel puin aa sper. Am mers prea al naibii de departe ca
s aflu tocmai acum c m-am nelat.
Se mai juc puin cu lanterna, apoi o stinse.
Haide! spuse el. S instalm cortul.
381

CAIRO
Avionul Learjet n care se afla Angleton a avut o problem cu
realimentarea, ceea ce a nsemnat c era deja ntuneric cnd
Angleton ajunse n sfrit napoi n Cairo. Se gndi s treac pe la
ambasad, s fac un du i s mnnce ceva ultima mas
serioas o luase n dup-amiaza din ziua precedent dar nu prea
avea timp la dispoziie, aa c, n schimb, lu un taxi direct spre
bungaloul lui Molly Kiernan din suburbiile sudice ale oraului. Nu
prea s fie acas, aa c se urc din nou n taxi i se duse la
cldirea USAID, unde gardianul de serviciu Mohammed Shubra,
dup cum scria pe insign de pe cmaa lui l inform c da,
domnioara Kiernan era nc n cldire, muncind pn trziu, n
biroul ei de la al treilea etaj.
Te-am prins, uier Angleton vrndu-i o mn sub hain i
ndreptndu-se spre ascensoare, prea distras ca s-l observe pe
gardianul din spatele lui care ridic receptorul, formnd i optind
ceva n el.
Al treilea etaj era ntunecat i pustiu, singurul semn al vreunei
prezene umane acolo fiind o dr subire de lumin care se
strecura pe sub o u de la captul coridorului. Ua lui Kiernan.
Scond-o pe Missy din toc i verificnd ca piedica s fie tras,
Angleton pi spre lumin, broboane de sudoare aprndu-i pe
frunte, dei aerul condiionat al cldirii nc funciona. Ajunse la
u, verific din nou piedica i ridic o mn ca s bat, apoi o
ls jos. n schimb, puse mna pe clana uii i o trnti de perete,
ridicnd-o n acelai timp pe Missy n faa lui i pi n ncpere.
Molly Kiernan sttea la birou. Se ridic n picioare.
Pot s v ajut
Taci dracului din gur i ine-i minile la vedere, rcni
Angleton, ducnd arma la nivelul pieptului ei. Cred c-a venit
vremea s stm de vorb.

382

PISTA MILITAR MASSAWI, OAZA


KHARGA
Romani Girgis privea n timp ce un ir nentrerupt de cutii din
aluminiu erau scoase din hangar i transportate spre irul de
elicoptere Chinook CH-47. Un brbat n salopet alb le bifa pe
fiecare n parte, pe un clipboard, nainte s arate cu degetul n care
elicopter s fie ncrcate, ntreaga scen fiind mbiat ntr-o
lumin argintie ca de ghea de la duzina de felinare aflate de-a
lungul pistei. Aa cum era de ateptat, totul se desfura ca o
operaiune militar, un ir de siluete manevrnd lzile din hangar
spre elicoptere, n vreme ce altele se aplecau peste mese
demontabile, inventariind o gam impresionant de arme pistoale
Browning M 1911, puti de asalt XM 8, automate Heckler & Koch
Mp5, M249 SAWS, chiar i nite mortiere M224. i astea erau doar
cele pe care le recunoscuse el. Girgis se ntrebase de cteva ori
dac toate astea chiar erau necesare, dac nu cumva exagerau:
attea arme, attea dispozitive tehnice. Dup atia ani ns i cu
att de multe n joc, accept c era mai bine s fie prea precaut.
i, oricum, nu mai controla el lucrurile acum. Din partea lui,
puteau s aduc o armat ntreag, atta vreme ct l plteau. Aa
cum avea s se ntmple curnd. 50 de milioane de dolari, direct n
contul lui elveian. Era i timpul.
Scoase un erveel umed din pachetul din buzunar i privi njur,
cutndu-i oamenii. Ahmed Usman era n hangar, vorbind cu
nite brbai n salopete albe. Mohammed Kasri se plimba ncolo i
ncoace pe lng Chinookuri, vorbind foarte animat la mobil,
raportnd detaliile planului lor de zbor generalului Zawi, ca s
primeasc und verde de la armata egiptean. i gemenii? Se pare
c erau la toalet. Incredibil: cei doi se duceau chiar i la baie
mpreun.
Ct mai e pn la decolare? ntreb el mototolind erveelul i
aruncndu-l ntr-o parte.
383

Lng el, Boutros Salah trase i ultimul fum de igar, pn la


filtru.
Patruzeci de minute, uier el. Cel mult o or. Avem deja
oameni la sol, aa c n-o s ne scape nimic. Cairo?
Rezolvat, rspunse Girgis ridicndu-i telefonul mobil.
Avionul Lear e pe drum, a decolat acum cincisprezece minute.
Se pare c suntem gata.
Aa se pare.
Salah i arunc igara i i aprinse alta.
i crezi c, ntr-adevr, va fi aa cum zic ei? C e adevrat?
Girgis ridic din umeri i i trecu o mn prin pr.
Usman aa crede. i Brodie, cu siguran. Trebuie doar s
ateptm i s vedem.
Incredibil. Absolut incredibil.
Cincizeci de milioane de dolari, Boutros, asta e incredibil.
Restul este doar
Girgis mai ridic o dat din umeri i fcu un gest de
desconsiderare cu mna, amndoi privind cum i mai multe cutii
de aluminiu erau transportate din hangar ctre elicopterele care
ateptau.

384

DEERTUL DE VEST
De la distan, prea un gndac mic, alb, care se tra prin
peisaj, crndu-se pe dune, trecnd grbit peste ntinderile de
pietri, privind cu un singur ochi luminos slbticia de culoarea
cositorului. Doar dup ce se apropie, cpt forma sa real o
Toyota Land Cruiser alb, veche, care gonea n zigzag prin deert.
Avea acoperiul plin cu canistre de benzin de 20 de litri, un
puternic fascicul de lumin desprinzndu-se din singurul far
funcional, brzdnd dre pe sol, ndreptndu-se cnd ncolo, cnd
ncoace. Dei terenul era accidentat i neuniform, cutndu-se n
perei de nisip nali i formaiuni de stnci zimate, oferul prea
s tie exact pe unde s conduc prin unduirile i curbele lui
complicate. i prin fiile cele mai labirintice pstra n continuare
o vitez rezonabil, reducnd rareori sub 50 km/h, dublnd-o de-a
lungul ntinderilor de nisip i pietri presrate de-a lungul
peisajului ca nite lacuri imense. Era imposibil s-i dai seama ci
oameni se aflau n vehicul, pentru c interiorul lui era complet
ntunecat, dei, la un moment dat, maina se opri i cineva iei din
dreapta oferului, i ridic djellaba i urin, ceea ce nsemna c
trebuie s fi fost cel puin doi nuntru. n afar de asta i de
faptul c oferul era evident foarte grbit, totul legat de maina
respectiv era un mister: o pat alb, solitar, care i croia drum
prin pustietatea arid, mritul motorului ei rsunnd de-a lungul
nisipurilor, botul su legnndu-se ncolo i ncoace, de parc ar fi
adulmecat un miros care o atrgea irezistibil spre sud-vest.

385

GILF KEBIR
Gsir o grmjoar de lemne uscate aranjate sub o lespede, la
baza formaiunii de stnci o practic tradiional a beduinilor,
explic Flin, s lase astfel de provizii lng repere evidente din
deert. mprumutnd nite lemne, cldi o movili i fcu focul. Se
mbrcar cu i mai multe haine, deoarece noaptea era friguroas
i ntinser pturi pe jos. Deschiznd lada frigorific, Flin scoase
diverse oale i tigi nnegrite de foc i ncepu s fiarb nite cafea
i s nclzeasc fasolea prjit pe care Freya o gsise n buctria
surorii ei.
mi amintete de cnd eu i Alex eram copii, zise ea
apropiindu-se de foc i punndu-i braele n jurul picioarelor,
privind spre luna portocalie ca o napolitan de deasupra dunelor,
spre est. Tata ne ducea mereu n excursii cu cortul. Fceam focul,
mneam fasole, ne prefceam c suntem indieni sau pionieri
dormeam mai mult pe-afar dect nuntru.
Flin sorbi din cafea i se aplec n fa, ca s amestece n oala n
care se nclzea fasolea.
Te invidiez. Tatl meu credea c distracie nseamn s ne
trimit pe mine i pe fratele meu la Ashmolean s pictm cni
vechi de ceramic.
Ai un frate?
Dintr-un anumit motiv, Freya fu surprins s afle asta.
Am avut un frate. Howie a murit cnd aveam zece ani.
mi pare ru. N-am tiut
El cltin din cap i continu s nvrt n oal.
L-au numit dup Howard Carter, tipul care l-a descoperit pe
Tutankhamon. Aveau acelai nume i, ironic, au murit de acelai
tip de cancer, dar Carter mcar a trit pn la aizeci i ceva de
ani. Howie avea doar apte. Mi-e dor de el uneori. De fapt, deseori.
Mai nvrti o dat n oal i-o ridic de pe foc.
Cred c e gata.
386

Puse fasolea pe nite farfurii de plastic, i ddu una Freyei i o


pstr pe cealalt pentru el. Mncar n tcere, uitndu-se la foc
i, din cnd n cnd, ridicndu-i privirea unul spre cellalt. Cnd
terminar, Flin spl farfuriile le frec doar cu nisip pe care l
ndeprt cu ap dup care se aezar, bnd cafea i mncnd
batoanele de ciocolat pe care le luase Freya. Flin se sprijini de
stnc, iar Freya se ntinse de partea cealalt a focului.
Primele stele ncepuser deja s apar pe cer pe cnd erau nc
n aer, cerul nopii fiind acum inundat de lumin. Lsndu-se pe
spate, Freya privi spre cer, simindu-se cam cum se simise i n
timpul zborului deasupra deertului: calm, mpcat, ba chiar
mulumit, tcerea i nemicarea nvluindu-i ca o plapum. M
bucur c sunt aici, se gndi ea. n ciuda a tot ce s-a ntmplat. M
bucur c sunt aici, n locul acesta pe care sora mea l iubea att de
mult, doar eu i nisipul i stelele. i Flin. M bucur c sunt aici cu
Flin.
Cine e fata? ntreb ea.
Poftim?
Ea l privi scurt, apoi din nou n sus. O stea cztoare travers
cerul, disprnd aproape la fel de repede precum apruse.
n Cairo, cnd am plecat din apartament, Molly a zis ceva deo fat. N-are nici o legtur cu fata. M ntrebam cine era.
El sorbi din cafea, mpingnd tciunii cu vrful bocancului.
S-a ntmplat acum mult vreme, spuse el. Cnd eram n
MI6.
Tonul vocii lui sugera c nu voia s dezvolte subiectul i Freya o
ls balt. Ridicndu-se n ezut, i strnse cuvertura n jurul
umerilor. Turla de piatr care se nla deasupra lor prea
amenintoare i, n acelai timp, ciudat de linititoare, de parc ar
fi stat n braele unui uria. Era linite, frnt doar de sfritul i
pocnetul lemnelor de foc; apoi Flin lu ibricul cu cafea i i umplu
din nou cana.
tiu c sun al naibii de naiv acum, dar chiar am intrat n
Serviciile Secrete pentru c voiam s fac un bine. S fac din lumea
asta ei bine, dac nu un loc mai bun, cel puin unul puin mai
sigur.
387

Vocea i era joas, de-abia perceptibil, de parc i-ar fi vorbit


mai degrab siei, nu ei, cu ochii aintii n foc.
Dei, dac e s fiu complet sincer, probabil c-ar trebui s
recunosc c-am vrut i s-l enervez pe taic-meu. Nu prea era de
acord cu chestii de genul MI6. Nu prea era de acord cu nimic, n
afara lumii academice.
Zmbi vag, desennd cu degetul pe nisip. Freya nu nelegea ce
legtur aveau toate astea cu ntrebarea ei, dar simi c era ceva
important pentru el, aa c nu-l ntrerupse.
Am intrat imediat dup ce mi-am dat doctoratul, zise el dup
o pauz scurt. n 1994. Am stat civa ani n spatele unui birou,
n Londra, dup care am primit un post mai ndeprtat. Mai nti,
n Cairo, unde-am ntlnit-o pe Molly. Apoi, n Bagdad. ncercam
s obin informaii din interior despre Saddam i programele sale
de narmare. Nu era chiar o treab uoar n-ai idee ce team i
paranoia generase Saddam dar, dup aproape un an de zile, am
dat lovitura cu un tip din MIIM: Ministerul Industriei i al
Industrializrii Militare. El a venit la mine i mi-a spus c era
dispus s-mi dea informaii de nivel foarte nalt exact ce ne
trebuia.
i ridic privirea spre Freya, apoi i-o cobor din nou. Un acal
url undeva la distan.
Cred c-i dai seama c era destul de agitat, a insistat s-o
foloseasc pe fata lui ca intermediar, a zis c ar reduce
suspiciunile. M-am opus de la bun nceput avea doar treisprezece
ani, pentru Dumnezeu dar el a refuzat s fac afaceri altfel i era
o oportunitate prea bun ca s-o ratm, aa c, n cele din urm,
am acceptat. Copia documente din minister, ea le lua i mi le
strecura n drum spre coal, cnd trecea prin parcul Zawra din
centrul Bagdadului. Simplu, dura doar cteva secunde.
Doi acali urlau acum, strigndu-se unul pe cellalt n
deprtare, printre dunele din est. Freya abia de i observ,
absorbit de ceea ce-i povestea Flin.
Pentru o vreme, totul a mers ca pe roate i-am pus mna pe
nite materiale foarte bune. Apoi, dup vreo cinci luni, am ratat o
ntlnire. Se mai ntmpl, bineneles, dar, de data aceasta, fusese
388

pentru c busem n noaptea de dinainte i am dormit prea mult.


Beam destul de mult pe atunci i nc de ceva timp, de cele mai
multe ori scotch, dei, cnd m apuca Dumnezeule, a fi but i
parafin dac mi-o turna cineva n pahar i i punea i nite
cuburi de ghea.
Cltin din cap, frecndu-i tmplele. Urletul ascuit, plngre
al acalilor, mai degrab melancolic dect amenintor, oferea o
coloan sonor ciudat de potrivit pentru povestea pe care o relata.
Aveam o regul absolut n ceea ce privea predatul de
materiale, continu el. Dac unul din noi nu era n parc, cellalt
i vedea de drum. Mukharabat serviciul secret al lui Saddam
era pretutindeni, agenii urmreau totul i era crucial s nu faci
nimic din ce-ar fi putut bate la ochi. Nu tiu de ce Amira aa o
chema pe fat a nclcat regula i a decis s atepte. Au vzut-o,
au luat-o pe sus, au arestat-o. Acelai lucru s-a ntmplat i cu
tatl ei i cu restul familiei.
Suspin adnc, rsucind cana de cafea n nisipul de lng el.
acalii tcur brusc. Totul se cufund ntr-o tcere adnc.
Numai Dumnezeu tie prin ce trebuie s fi trecut, dar nu mau turnat. Eu am ieit din toat afacerea n siguran, iar ei au
disprut cu toii n Abu Ghraib 13 acel Abu Ghraib i n-au mai
fost vzui niciodat n via. Se pare c trupul Amirei a fost gsit o
lun mai trziu. ntr-o groap de gunoi n afara oraului, violat,
cu dinii scoi, cu unghiile nu-i poi imagina.
Se ls pe spate i contempl stnca, vorbind cu o voce
monoton, tears, lipsit de emoii, de parc ar fi ncercat s in
lucrurile pe care le descria la distan, s nu se implice n oroarea
situaiei. Evident, nu funciona. Minile ncepur s-i tremure,
observ Freya.
Bineneles, s-a fcut o anchet intern. Mi-am dat demisia,
m-am ntors la egiptologie, am venit aici i am nceput s beau la
greu. i a fi continuat aa, dac n-a fi cunoscut-o pe Alex. Ea ma scos din prpastie, m-a fcut s m las de but. Mi-a salvat
13

nchisoarea central din Bagdad, cunoscut n trecut ca Abu


Ghraib, se afl de fapt n acest ora irakian, la 32 km vest de Bagdad,
fiind renumit pentru atrocitile comise acolo, (n. red.).

389

viaa, practic. Nu c ar fi meritat s fie salvat. Avea treisprezece


ani, pentru Dumnezeu. Nu-i poi imagina.
i ridic genunchii la piept i i odihni coatele pe ei, apsndui fruntea n palme, luna care rsrise acum complet inundnd
deertul ntr-un luciu catifelat, de mercur. Nu prea tia nici ea de
ce o fcea, nici mcar nu era prea contient c o fcea, dar Freya
se ridic, ocoli focul i se aez lng el, punndu-i o mn pe
umrul lui.
Molly are dreptate, spuse el. Despre asta e vorba: Duna de
Foc, Girgis, oaza despre asta a fost vorba dintotdeauna. ncerc
s-mi cer iertare ntr-un fel, s m revanez pentru c-am trimis o
fat de treisprezece ani n camerele de tortur ale lui Saddam. Nu-i
pot aduce pe ea sau pe familia ei napoi, nu pot anula agonia prin
care a trecut, dar, cel puin, pot s tii tu s ncerc
Vocea i ceda, aa c se opri. Urm o pauz, Flin gfind
anevoios, dup care i ridic privirea i se uit la ea.
Sincer, Freya, zise el. Indiferent ce cred eu despre invazia
Irakului i n-am o prere prea bun despre asta nu pot s-l
condamn pe Bush pentru c l-a nlturat pe Saddam, orict de
mult a dat-o n bar. Omul acela era un adevrat monstru. Un
monstru nenorocit.
i ntoarse privirea. ntinzndu-i picioarele, i scoase cana din
nisip i ddu pe gt coninutul. Freya voia s spun ceva, s-l
consoleze ntr-un fel, dar tot ce-i venea n minte prea att de
patetic de superficial i prostesc, complet nepotrivit cu enormitatea
povestirii pe care tocmai i-o zisese el. n schimb, fcu singurul
lucru care i veni n minte ca s-i arate c nelegea ce simea, c i
ea tia ce nseamn s fii mcinat de vin i de regret n fiecare
clip cnd eti treaz i n cea mai mare parte a somnului.
i-a spus vreodat sora mea ce s-a ntmplat ntre noi?
ntreb ea lundu-i mna de pe umrul lui i strngndu-i
braele n jurul trupului. De ce nu ne-am vorbit atta vreme?
El o privi din nou.
Nu, n-a vorbit niciodat despre asta.
Freya ddu din cap. Acum, ea privea fix la tciuni, lemnul
incandescent pulsnd i sclipind de parc ar fi fost viu. Se ls din
390

nou tcerea nu vorbise niciodat despre asta, cu nimeni,


niciodat, era mult prea dureros apoi, lund o gur de aer, i
istorisi.
Cum, dup ce prinii lor muriser n accident, Alex i
logodnicul ei, Greg, se mutaser n casa familiei, pentru a avea
grij de ea, sora ei mai mic. Apoi, cum Greg fusese ntotdeauna
foarte atent cu Freya, glumind i flirtnd i cum flirtul acela se
accentuase dup ce se mutase sub acelai acoperi. Cum, la
nceput, Greg a fost cel care se dduse la ea, dar, dup un timp,
Freya, foarte flatat, ncepuse s-i rspund la avansuri. Cum,
ceea ce ncepuse cu sruturi i atingeri greite, bineneles, dar
remediabile se transformase rapid n ceva mai sordid, ea i Greg
srind n pat n clipa n care Alex pleca la serviciu, diminea i
rmnnd acolo pn chiar nainte s se ntoarc acas. Cum totul
continuase chiar i cnd cei doi i planificau nunta, pn cnd,
ntr-o zi, sora ei venise mai devreme de la serviciu i absolut
ngrozitor i prinsese mpreun n pat, Greg ncercnd s fac sex
oral cu Freya, ceea ce fcuse din toat trdarea lor ceva i mai
grotesc i mai umilitor, dei omise acest mic detaliu cnd i povesti
lui Flin, amintirea fiind nc prea dureroas pentru a fi
mprtit, chiar i dup atia ani.
Nu s-a enervat, rosti ea trecndu-i braul peste ochi. Cnd a
intrat n dormitor. ocat, da, dar nu furioas. Cred c-ar fi fost mai
bine dac s-ar fi enervat, dac ar fi ipat sau ar fi urlat, dac ar fi
srit la mine, ns prea doar att de trist, att de singur
Se nec, tergndu-i din nou ochii. Flin se ntinse i o lu de
mn, un gest reflex, de consolare, stnd amndoi tcui,
hipnotizai de limbile strlucitoare ale focului. acalii ncepur din
nou s ipe, acum n spatele lor, spre nord, urletele lor plutind n
noapte ca un cntec de jale.
Despre asta a fost vorba cu Hassan? ntreb el dup o vreme.
Cnd ai acceptat s te dezbraci pentru el. Un fel de
Compensare? Freya ridic din umeri. Cred c amndoi avem
lucruri pe care vrem s le ndreptm.
El o strnse mai puternic.
Sora ta te-a iubit, Freya. Vorbea mereu despre tine, despre
391

alpinism era att de mndr de tine. Orice s-ar fi ntmplat, a


trecut. Ar fi vrut ca tu s tii asta. S tii ct de mult ai nsemnat
pentru ea.
Ea i muc buza, ducndu-i mna la buzunar, simind
conturul scrisorii pe care i-o trimisese Alex.
tiu asta, opti ea. Ce m doare este c n-am apucat
niciodat s-i spun acelai lucru ei.
Suspin i l privi. De data aceasta, privirile li se ntlnir.
Rmaser aa pentru o clip, mna lui Flin nc acoperind-o pe a
ei. Apoi, ncet, feele lor ncepur s se apropie una de cealalt.
Buzele lor se atinser scurt, dup care se ndeprtar. Freya i
ntinse mna i-l atinse pe fa. Flin i ridic mna i i-o trecu
prin prul ei, dup care se ndeprtar n acelai timp i se
ridicar, tiind c nu era nici momentul, nici locul potrivit. Nu
acum, dup tot ce i mrturisiser.
Ar trebui s ncercm s dormim, zise el. Mine ne trezim
devreme.
Mai puser lemne pe foc, scuturar pturile i se aezar din
nou pe jos de data aceasta, fiecare de cte o parte a focului. Ochii
li se ntlnir din nou, scurt. Apoi, cu un semn din cap, se
ntoarser pe cealalt parte i se cufundar n propriile gnduri,
acalii urlnd n continuare n deprtare.
La 400 de metri distan, silueta i ajust binoclul cu vedere
nocturn. Mai privi o vreme, nainte s alunece dup buza dunei,
pornind transmitorul ca s raporteze. Dur doar o clip: se
culcaser, nici o micare, nimic de raportat. n mai puin de un
minut, i relu supravegherea cu binoclul la ochi, arma cu
lunet M25 pe nisip, lng el fr s observe altceva n afara
celor dou trupuri inocent ncolcite sub arcul nalt al stncii.
Focul dintre ei arse ncet, pn se stinse aproape de tot, o pat
portocalie pe deertul vast, luminat de lun.

392

Trecuser trei zile de cnd Freya nu mai dormise cum trebuie,


aa c se scufund ntr-un somn adnc i fr vise, fr gnduri i
griji, un neant ntunecat n care se cufund recunosctoare, de
parc mintea i-ar fi fost nvluit ntr-o catifea neagr, dens. Doar
cnd rsritul colorat ncepu s mijeasc spre est, o band subire
de un gri-rozaliu ridicndu-se la orizont, i reveni ncet n simiri.
Nu pentru c ar fi dormit suficient ar mai fi dormit cteva ore
bune ci pentru c ncepuse s aud un zumzit ciudat, care,
chiar i n somn, i se pruse straniu n goliciunea deertului.
O vreme, rmase locului, ascultnd, numai pe jumtate treaz,
acoperindu-se i mai bine cu ptura din cauza frigului dimineii,
ncercnd s-i dea seama ce se ntmpla. Sunetul slbea i apoi
se intensifica, de parc fora care l provoca se plimba nainte i
napoi, cnd apropiindu-se, cnd deprtndu-se. ntorcndu-se
pe-o parte, privi spre Flin, s vad dac i el auzea zgomotul. Nu
era acolo. Se ntoarse n cealalt parte, uitndu-se dup aviona,
dar nici acesta nu se afla la locul lui. Se trezi de-a binelea i sri n
picioare, rsucindu-se, cercetnd cerul.
n cele cteva minute de cnd se trezise, lumea devenise tot mai
clar i vzu imediat avionaul plannd deasupra Gilfului, ca o
enorm pasre alb. Cum reuise Flin s decoleze fr s-o
trezeasc, nu tia trebuie s fi fost epuizat i, o fraciune de
secund se sperie, convins c avea s-o lase acolo. Gndul i
dispru nainte s se formeze efectiv, cnd i ddu seama c
acesta zbura n cerc. nvrtindu-se i npustindu-se asupra
padinei plate de deasupra Gilfului, se ndrept spre sud, apoi spre
nord, ntr-un circuit larg, a crui ax central prea s duc la
vest de formaiunea stncoas sub care sttea ea.
l privi n timp ce aparatul zbur pn aproape c nu-l mai
vzu, reducndu-se la mrimea unui punct de-abia vizibil pe cerul
cenuiu, nainte s se mreasc ncet i s redevin vizibil. Trecur
zece minute, dup care mainria se desprinse de platou i,
cobornd foarte aproape de deert, zbur chiar pe deasupra ei.
Atunci, Flin nclin puin aripa i strig, fcnd gesturi spre ceva
de pe pmnt. Freya i ridic minile n aer, n sensul c nu
nelegea, obligndu-l s dea roat i s se ntoarc. Lsndu-se i
393

mai jos i gesticulnd spre foc, rosti cuvntul cafea. Ea zmbi i


i ridic degetul mare. Flin ridic o mn cu degetele rsfirate,
indicnd c mai sttea cinci minute, apoi lu din nou nlime i
se ntoarse spre Gilf. Zumzitul glgit al motorului se auzi tot mai
slab n vreme ce acesta se ntoarse s survoleze masivul.
Lu lemne i iasc, aprinse focul i puse apa la fiert. Flin mai
ddu roat platoului de cteva ori, nainte s se desprind i s
aterizeze, oprind chiar lng stnc, exact cnd apa ddu n clocot
i Freya turn cafeaua n cni.
Ai vzut ceva? l ntreb ea cnd cobor din carling.
El ddu din cap.
Am zburat douzeci de kilometri spre nord, sud i vest i nu e
nimic, doar nisip i stnci i cteva plcuri rsfirate de spini
mprtiai. Orice s-ar ntmpla aici, la rsrit, sigur n-o s gsim
nici o oaz.
i mulumi cu un gest din cap, lu o can de la ea i sorbi.
Nu neleg. Nu poi interpreta altcumva textul. Cnd Ochiul
lui Khepri este deschis, atunci se deschide i oaza. Oaza e pe aici,
prin zon i, la rsrit, stnca arat cumva direcia. Asta trebuie
s nsemne. Nu-l poi interpreta altfel. Doar dac
Fcu un pas n spate, uitndu-se la stnca arcuit ce se nla
deasupra lor.
S fie oare ceva chiar pe stnc? murmur el mai mult
pentru sine dect pentru Freya. O inscripie, o instruciune? Oare
asta vrea s ne spun?
i plimb privirea n sus i n jos pe suprafaa sticloas a
stncii, cu ochii mijii. i ddu trcoale ncet, cutnd inscripii,
sau hieroglife, sau vreun semn de intervenie uman. Nimic:
stnca era neted i neagr i fr nici un semn, de la baz pn
n vrf, orice ciobituri sau zgrieturi existente fiind evident
naturale i nu fcute de mna omului. Un singur lucru l fcu s
cad pe gnduri, ceva ce le scpase cnd o examinaser la lumina
lanternei, n noaptea precedent: o lentil mic, de mrimea unui
pumn, dintr-un cristal galben, opac, trecnd direct prin piatr,
dintr-o parte n cealalt, cam la trei sferturi din lungimea stncii,
ca un hublou n miniatur. Era ciudat, o anomalie geologic
394

nepotrivit cu stnca n care se afla. Flin se uit atent la ea nainte


s concluzioneze reticent c i aceasta fcea parte din formaiune.
Cltinnd din cap, se ntoarse i se duse s-i umple din nou cana.
S mor dac tiu, zise el. Oaza ar trebui s fie pe aici art
cu degetul mare peste umr ar trebui s ne direcioneze spre
ea. Pur i simplu, nu neleg.
Poate c i stnca este o pist fals, suger Freya aplecnduse spre foc i umplndu-i din nou cana. Poate c n-are de fapt
nici o legtur cu oaza?
Flin ridic din umeri i se uit la ceas.
Soarele o s rsar n cteva minute i o s constatm ce se
ntmpl atunci, dar, din cte vd, am o bnuial c s-ar putea s
ai dreptate i c eu am dat-o n bar. N-ar fi prima oar, stai
linitit.
Sorbi din cafea i privi spre est. Deertul era plat cteva sute de
metri n fa, nainte s fie vlurit de dune dezordonate, pantele de
nisip devenind tot mai nalte i mai abrupte, pe msur ce se
ndeprtau. Freya veni lng el i privir mpreun rsritul tot
mai luminos ce se rspndea tot mai mult n faa lor, cerul fiind
scldat n nuane de verde i rozaliu, peisajul trecnd de la un
cenuiu monocrom la nuane palide de galben i portocaliu. Mai
trecur vreo dou minute, tivul cerului aprinzndu-se ntr-un rou
tot mai intens. Apoi, ncet, ca o bul de lav topit, marginea
superioar a soarelui ncepu s se arate pe deasupra dunelor, o
curb magenta de grosimea unei napolitane fcndu-i loc la
orizont, deertul din jur prnd a se frmnta i luci ca i cum sar fi topit sub cldura lui intens. Aerul se nclzi rapid, pe
msur ce dunga se transform ntr-un dom i domul ntr-un cerc.
Privir ncolo i ncoace, de la soare la turnul de stnc i napoi,
ateptnd s se ntmple ceva, orice, un semn de orice fel. Piatra
rmase ns acolo, neagr i curbat, neschimbat, nemicat,
nedezvluind nimic, n vreme ce soarele se ridic tot mai mult pe
cer, pn se eliber din strnsoarea orizontului, iar zorii se
prefcur ntr-o diminea timpurie. Flin i Freya mai privir o
vreme, cldura soarelui pulsndu-le pe fa, feroce chiar i la ora
aceea matinal, apoi se uitar unul la altul i cltinar din cap.
395

Revelaia la care speraser nu se materializase. Cltoria lor fusese


zadarnic.
Mcar, decorul este superb, rosti Freya posomort.
Acoperir focul cu nisip i ncepur s-i strng lucrurile, gata
s se ntoarc la civilizaie.
Mai avem destul de mult combustibil, zise Flin n timp ce
nchise capacul cutiei frigorifice i o bg n carlinga avionului. Aa
c-am mai putea zbura prin jur, s vedem dac nu cumva ne-a
scpat ceva. Eu votez s mergem n direcia
ns nu apuc s termine, pentru c Freya ip i l apuc de
ncheietur.
Privete! Acolo!
Braul cellalt i arta s se uite spre vest, ctre versantul
Gilfului. El privi n direcia indicat, mijindu-i ochii, uitndu-se
ncolo i ncoace o clip, nainte s vad ce-i arta Freya. Pe
peretele nalt al stncii, la vreo zece metri de la sol, apruse un
disc minuscul de lumin, ieind n eviden pe stncile glbuiportocalii din jur.
Ce naiba?
Fcu un pas n fa. Freya veni dup el, nc inndu-l de bra,
holbndu-se amndoi la globul acela strlucitor, ncercnd s-i
dea seama ce era i ce anume l provoca.
Crezi c este ceva n stnc? ntreb ea. Ceva ce reflect
lumina spre noi?
Flin rmase cu o mn streain la ochi, cu sprncenele
ncruntate n concentrarea sa, nainte s-i elibereze mna din a
ei, dndu-se ndrt prin nisip, ntorcndu-i privirea de la stnci
spre turla arcuit. O pauz scurt, apoi:
Dumnezeule, e minunat!
Freya se ddu i ea n spate, venind lng el, rmnnd cu gura
cscat cnd vzu ce vzuse i el: aur topit cam la trei sferturi din
nlimea turnului de stnc, unde razele soarelui treceau prin
lentila aceea de cristal, aprinzndu-l i emannd o raz de lumin
diafan ca un laser spre vest, spre faada masivului.
Iat Ochiul lui Khepri! opti Flin ncet, nmrmurit.
Se uitar lung, cu gurile cscate de uimire, cristalul prnd s
396

ard piatra ce l nconjura, ca o flacr printr-o hrtie neagr,


strlucirea ei devenind tot mai intens nainte ca, ncet,
imperceptibil, s nceap s-i piard din strlucire, raza slbind,
cristalul recptnd o nuan chihlimbariu-cenuie.
La naiba! ip Flin.
Se rsuci i ncepu s alerge bttorind nisipul, nspre flancul
nalt al Gilfului, cu ochii pe peticul de lumin tot mai mic o pat
fantomatic pe stnc.
Probabil c se arat doar cnd soarele se afl ntr-un anumit
unghi, i strig el peste umr Freyei, care l urm. N-o scpa din
ochi trebuie s vedem unde bate. La asta se referea inscripia.
Soarele care rsare arat nspre ceva de pe versant. Nu trebuie s-o
pierdem!
Turla de stnc se afla la 400 de metri distan de Gilf i ei nu
acoperiser nici mcar jumtate din distan cnd raza se stinse
de tot, pata de lumin disprnd, lsnd n urma sa un perete de
stnc galben, prfuit.
Acolo, url el ncetinind la pas i ridicnd un bra, indicnd.
Acolo era. Chiar deasupra acelei cornie.
Freya privi n acelai loc, cu ochii aintii pe peretele stncos.
Merser mai departe, pn cnd ajunser chiar la baza Gilfului,
rocile acestuia nind vertiginos deasupra lor.
E ceva acolo, rosti Flin. Un fel de gaur. O vezi?
O vedea: o deschiztur dreptunghiular, mic, nalt de cel
mult 50 de centimetri i pe jumtate lat, chiar deasupra unei
lespezi ieite n afar, la vreo zece metri nlime, de-abia
observabil dac nu te uitai direct spre ea, dar, chiar i aa, greu
de reperat. Era, fr ndoial, fcut de mna omului, prile
laterale fiind impecabil cioplite i modelate, mult prea simetrice ca
s fie naturale i prnd a fi cptuit cu un fel de material care o
fcea s semene cu culoarea stncilor. ncepu s se ntrebe oare ce
credea el c e, dar Flin deja se cra pe stnc. nfigndu-i
degetele ntr-o crptur ngust, se ridic pe perete, un deget de
la picior ntr-o priz ngust, cellalt cutnd un punct de sprijin
pe piatr neted. i pierdu echilibrul i czu pe spate, njurnd.
ncerc din nou, cu acelai rezultat. i din nou. Ducndu-se spre
397

stnga, ncerc un alt traseu, de data aceasta, ajungnd de dou


ori mai sus, nainte s rmn fr prize pentru mini i picioare
i s cad, lovind solul cu o bufnitur zdravn. Se chinui s se
ridice, scuipnd nisip i era pe punctul de a ncerca din nou, cnd
Freya fcu un pas n fa i-l ddu uor la o parte.
mi permii?
Privi rapid peretele, alegndu-i traseul. i prinse prul n coc,
i nfipse degetele n aceeai crptur pe care Flin o ncercase
mai devreme, degetul de la picior pe aceeai priz i porni. Un
minut mai trziu, ajunsese la deschiztur i se balansa pe
cornia care se afla cu un metru mai jos.
Bnuiesc c o s rmn totui la egiptologie, mormi Flin. Ce
vezi?
Cam ce-am vzut i de jos, ip ea. E o gaur cptuit cu o
grmad de pnz. Clar fcut de om.
Ceva inscripii?
Se ls pe vine cornia era destul de larg i examin roca
din jurul deschizturii. Era goal, lipsit de orice semne care s
aduc oarecum a litere, hieroglife sau orice altceva fcut de om.
Nimic, ip ea. O s scot materialul, s vd ce e nuntru.
Ai grij la vipere, zise el. Sunt destule pe aici i nu avem
antidot pentru venin.
Minunat, murmur ea trgnd agitat de pnz, ncercnd s
o scoat din cavitate.
Era grosolan esut, vopsit ntr-un ocru-glbui aceeai
culoare ca a stncii din jurul ei i foarte bine ndesat, de parc
ar fi ncercat s nu lase pe nimeni s intre acolo. Presupuse c era
foarte veche, dar prea extrem de bine pstrat i, cu ct o scotea
mai mult, cu att se convingea mai mult c era mai degrab
modern i c n-avea nimic de-a face cu Egiptul antic. i spuse lui
Flin, dar el ddu din mn.
Textilele se pstreaz tot timpul foarte bine n deert, strig
el. E din cauza aerului uscat. Am vzut materiale cu care au fost
nfurate mumii vechi de cinci mii de ani, care par abia scoase
din rzboi. Ai tras-o de tot?
Aproape.
398

Ea continu s trag, scond tot mai mult material aparent,


erau mai multe buci, nu una singur. n cele din urm, cu o
pocnitur uscat, o ultim bucat de estur iei din
deschiztur. Lovi de cteva ori grmada de material, cu vrful
pantofului, temndu-se n continuare c s-ar putea s fie erpi
ncolcii printre pliurile acestuia, apoi se ghemui i i puse o
mn de fiecare parte a cavitii. Schimbndu-i uor poziia,
astfel nct s nu blocheze lumina soarelui, privi n interior.
Ai gsit ceva? se auzi vocea lui Flin din deertul de dedesubt,
plin de ateptri.
Tcere, pn ce ochii i se obinuir cu ntunericul din scobitur,
apoi:
Da.
Tcere din nou.
Pentru numele lui Dumnezeu, ce e?
E un fel de
Fcu o pauz, cutnd cuvntul potrivit.
Un mner.
Cum adic un mner?
Un mner, un levier. Ca maneta de frn care se afl ntr-o
telecabin.
N-am fost niciodat ntr-o nenorocit de telecabin, i agit
el minile frustrat. Descrie-l!
Un levier de lemn, asta vedea, chiar n fundul cavitii care
nainta cam un metru n stnc. Era nvelit ntr-o fie de piele i
era ntr-o fant orizontal, adnc, aceasta formnd probabil un
canal prin care levierul s fie tras cu ce urmri, nici mcar nu-i
putea imagina. Era ceva att de ireal, de incitant, ca i cum ai gsi
un ntreruptor pe Marte, iar o parte din ea se sperie puin de ceea
ce vedea.
Deci? ip Flin.
Ea i descrise obiectul. El se ncrunt i i muc buza,
gndindu-se. Apoi, ip:
Trage-l!
Crezi? Se putea deslui nelinite n vocea ei. Nu tiu dac ar
trebui s
399

Atunci, pentru ce naiba am venit pn aici? Haide, trage-l!


Nu se mic, simind nu tia exact ce simea. O presimire
vag de pericol, o avertizare interioar care-i spunea c, dac fcea
ce-i zisese Flin, ar fi declanat o serie de evenimente pe care nu lear fi putut controla, ca i cum ar fi depit o limit pe care nu avea
voie s-o depeasc. Dar, aa cum spusese el, pentru asta veniser
pn acolo. n plus, asta ar fi fcut Alex. Fr ndoial. Sora ei ar fi
tras de levier fr s ezite mcar o clip, probabil nainte chiar s i
se cear. Mai atept o clip. Apoi, lovind de cteva ori piatra cu
pumnul un fel de auto-ncurajare cnd o atepta o manevr de
escaladare dificil i vr mna n deschiztur.
Era foarte rcoare nuntru i de-abia ajungea la mner. Trebui
s i foreze umrul n cavitate, ca s-i strng degetele n jurul
lui, palma apsnd tare pe nveliul din piele, degetul mare
ndoindu-se, ca s-l prind mai bine. Se mic puin, i test
priz, apoi ncepu s trag.
Levierul era nepenit i trebui s-i foloseasc toat fora ca s
l urneasc, muchii gtului i ai umerilor umflndu-i-se i
ncordndu-se. l trase civa centimetri, fcu o pauz ca s-i
trag sufletul i ncerc din nou. Acesta ncepu s cedeze mai uor,
s alunece ncet n fanta lui, nsoit de scrituri i frecuuri
ciudate, ca de frnghii ncordndu-se i roi nvrtindu-se,
sunetele venind de undeva de jos, de parc ar fi rsunat chiar din
stnc. Trase de levier spre ea, ct putu de mult, pn la gura
cavitii. Trgnd de el o ultim dat, ca s se asigure c era tras
la maximum, se aplec i privi spre Flin, ridicndu-i braul liber
ca i cum ar fi ntrebat Se ntmpl ceva?
Se dduse puin n spate, privind ncoace i ncolo pe suprafaa
stncii.
Nimic, strig el. Sigur l-ai tras pn la capt?
Ea ip c da.
Nu tiu, zise el. Nu se deschide nici o u magic, asta pot
s-i spun.
Continuar s priveasc, Flin de jos, Freya de sus, scritul
continund s se aud, dar mai slab acum, mai ndeprtat. n
rest, totul rmase la fel ca nainte ca ea s trag de levier, n afar
400

de faptul c soarele era acum mai fierbinte i mai strlucitor, iar


cerul de un albastru tot mai palid. Ateptar cteva minute,
scritul estompndu-se i el complet. Considernd c nu mai
avea nici un sens s rmn pe corni, Freya ncepu s coboare
folosind aceleai prize ca la urcare. Pe cnd cobora, auzi brusc un
sunet nou, de-abia perceptibil un fel de hrit blnd, optit. Se
opri unde era, cu degetele picioarelor ntr-o crptur ngust,
privind njur, ncercnd s-i dea seama de unde venea. Flin l
auzise i el i se apropiase de perete, cu capul n sus, ascultnd.
Hritul nu prea nici s dispar, nici s se aud mai tare,
rsunnd doar n fundal.
Ce e? ntreb ea.
Nu tiu, spuse el. Pare s fie
Te rog, nu-mi zice c sunt erpi.
Nu, nu, pare mai degrab
Se ntrerupse, fcnd un pas spre baza stncii.
Ia te uit!
Freya i tr picioarele i se aplec n fa, cu mna apucnd o
bucat de stnc ieit n afar, privind n jos. La nceput, nu vzu
nimic. Apoi, observ ce vzuse i el. Chiar la baza stncii, n
punctul n care forma un unghi oarecum drept cu deertul, nisipul
alunec n jos, pe o fie de vreo 20 de metri de-a lungul peretelui,
ca prin gtul unei clepsidre. Flin se ls pe vine lng ea i aps
cu palma pmntul, privind cum nisipul i dispare printre degete.
Ce naiba e? ntreb ea. Nisipuri mictoare?
N-am mai vzut astfel de nisipuri mictoare pn acum,
rspunse el. Nisipul ncepu s se scurg mai repede, de parc ar fi
fost supt de dedesubt, scurgerea lui transformndu-se ntr-un flux,
o linie clar deschizndu-se la baza stncii.
Unde se duce? ntreb ea.
N-am nici cea mai vag idee, rosti el uitndu-se hipnotizat
cum linia se lungea i se lea.
Poate ar trebui s te dai puin la o parte.
El ddu din cap i se ridic, fcnd civa pai n spate. Nisipul
continu s se scurg i s se scufunde, peretele stncii ncepnd
s ias tot mai mult la iveal, precum rdcina unui dinte enorm.
401

Se pare c traverseaz
Nu termin propoziia. Cu o bufnitur surd, o ntreag
seciune din deert dispru de sub vrfurile bocancilor si.
Hritul deveni tot mai puternic, iar nisipul se prbui ca o
avalan. Flin se mpletici ndrt, i pierdu echilibrul i czu,
apoi se ridic din nou, ncercnd nebunete s se retrag n timp
ce, pe o distan tot mai mare, deertul disprea n faa lui, nisipul
fiind sorbit ca apa care se prelinge printr-o gaur de scurgere, o
gaur tot mai larg i mai adnc, lindu-se dinspre stnc spre
el.
Fugi! ip Freya.
Nu trebuia s i se spun ce s fac. Se rsuci i-o lu la goan
peste nisip. Gaura pria la clciele lui, alungndu-l din Gilf. Se
ntinse aproape 50 de metri de la stnc, nainte s ncetineasc
treptat i, parc satisfcut c l urmrise suficient de departe, se
opri, lsnd n urma ei un crater imens la baza masivului.
Gfind, Flin se opri i se ntoarse, gata s fug din nou dac
acel crater se decidea s i reia goan pentru a se extinde, n afar
de nite alunecri i scurgeri minore de nisip n vreme ce se
linitea, deschiztura pru s se fi stabilizat i, dup ce atept
cteva clipe, Freya strbtu stnca transversal i cobor la
marginea craterului. Micndu-se cu grij, merse pe buza
prpastiei i i se altur lui Flin. Cei doi privir n golul cscat sub
ei.
Dumnezeule mare! murmur Flin.
Ca pe un tobogan abrupt, semicircular, nisipul alunec spre
baza stncii. n punctul su cel mai de jos, neagr i nfricotoare
ca o gur cscat, se deschidea o intrare n stnc, strjuit de
dou monumentale siluete sculptate cu braele ncruciate la
piept, cu capetele mpodobite cu coroane nalte, conice, brbile
czndu-le pe piept ca nite stalactite ngustate la vrf. De la talie
n jos, statuile erau nc ngropate n nisip, ca i partea de jos a
intrrii, deertul curgnd prin aceasta i n ntunericul de dincolo,
o pant lin cobornd n gtlejul lumii subterane.
Gura lui Osiris, murmur Flin cu o expresie ciudat de tern
i nepstoare pe fa, de parc era att de micat de ceea ce
402

vedea, nct i pierduse pe moment capacitatea de a-i folosi


muchii faciali. O via ntreag de egiptolog i niciodat n-am
Nu pot s cred. E pur i simplu pur i simplu
Vocea i se frnse. Pentru o vreme, rmaser intuii locului,
privind n jos mui de uimire, cu soarele fierbinte arzndu-le
spatele, un uliu singuratic zburnd mult deasupra lor, aripile lui
conturndu-se pe cerul palid al dimineii. Apoi, venindu-i n fire i
spunndu-i Freyei s atepte, Flin fugi pn la aviona,
ntorcndu-se cu lanterna Maglite i cu servieta neagr pe care le
luase din casa lui Alex. Se ls pe un genunchi, puse servieta pe
cellalt i deschise capacul. nuntru era ceea ce prea a fi un fel
de termos portocaliu cu o anten n vrf.
Baliz de localizare, i explic el trgnd obiectul din
cptueala protectoare. Va trimite un semnal direct spre oamenii
lui Molly din Statele Unite, iar ei vor alerta echipajul de la sol de
aici, din Egipt. O s primim ntriri n trei ore.
Aps un comutator de pe laterala semnalizatorului, l nfilet n
pmnt i se ridic.
Coborm? ntreb Freya.
Nu, m gndeam s stm aici s construim castele de nisip.
Sarcasmul fu delicat i Freya zmbi, tiind c ntrebarea ei
fusese prosteasc i c Flin nu avea de gnd s stea sus,
frngndu-i degetele.
Crezi c e sigur?
El ridic din umeri.
Probabil c la fel de sigur c Manshiet Nasser i Abydos.
Din alea am ieit cu bine.
Fu rndul lui s zmbeasc.
Doamne, eti ca sor-ta!
Ea nu-i rspunse, ci doar i desfcu cocul, i scutur prul i
ntinse un bra spre deschiztura de sub ei.
Egiptologii, primii.
Zmbetul i se lrgi i ncepu s coboare spre intrare, clcnd pe
pant n lateral, ca s-i menin echilibrul, picioarele
scufundndu-i-se n nisip pn aproape la coapse. Freya l urm.
Se afla pe la jumtatea drumului, cnd se opri i o privi. Zmbetul
403

i dispruse de pe chip i devenise serios.


Probabil c-o s crezi c sun prostete, dar sunt lucruri
legate de locul sta, elemente pe care nu le
Se opri, ncercnd s-i gseasc ncet cuvintele potrivite.
Fii doar atent, zise el. Cnd intrm. ncearc s nu deranjezi
nimic. OK?
O privi un timp, s se asigure c nelesese, apoi, cu un gest din
cap, continu s coboare.

Elicopterele zburau n formaie deasupra deertului, ase n


total, plannd deasupra dunelor: cinci Chinookuri de culoarea
nisipului i, puin n urma acestora, o Agusta neagr. Zburau
repede, spre sud-vest, soarele nlndu-se pe cer n urma lor,
drumul ducndu-i uor la nord de un nalt pisc singuratic, ceea ce
nsemna c nu vzuser Land Cruiserul alb care pndea n umbr,
sub o corni de la baza versantului. Numai dup ce acestea
trecuser de mult, insidiosul zgomot plngre al elicelor lor
disprnd n deprtare, vehiculul i scoase botul n lumina
soarelui. Se opri pentru o clip, de parc ar fi adulmecat aerul,
apoi goni mai departe peste nisipuri, mergnd n aceeai direcie
ca elicopterele tot mai mici, roile sale nvrtindu-se i derapnd
grbite, de parc i-ar fi fost team s nu fie lsat n urm.

Iisuse! rosti Flin.


Ajunseser la intrare. Stnd amndoi de cte o parte a ei,
privir nuntrul vgunei ntunecate, care cobora abrupt. Sub ei,
toboganul de nisip se continua ali aproximativ zece metri nainte
s se niveleze ncetul cu ncetul, dezvluind o serie de trepte
cioplite n piatr, care se pierdeau n obscuritate, ca ntr-o piscin
adnc, plin cu ap neagr.
404

Aprinse lanterna i lumin n jur, examinnd pereii i tavanul


impecabil tiai, piatra pstrnd nc gravurile vlurite ale unei
dli antice. Nereuind s i dea seama unde se termina vguna,
se ls pe spate i alunec n jos, ajungnd la trepte i ridicnduse n picioare.
Vezi ceva? ntreb Freya venind n spatele lui.
Doar trepte, rspunse el ndreptnd fasciculul de lumin spre
ntunecimea de dedesubt. Foarte multe trepte. Cred c ajung exact
sub Gilf. Dei unde anume duc
Se ddu la o parte, permindu-i Freyei s vin lng el,
vguna fiind suficient de mare ca s ncap amndoi. Era ceva
apstor n locul acela, ceva amenintor ntunecimea, tcerea,
felul n care rocile veneau spre ei din toate direciile i, pentru o
vreme, rmaser locului, chiar i Flin prnd destul de reticent la
ideea de a mai nainta.
Poate c-ar trebui s atepi sus, zise el. Las-m s verific
ncotro duce. Aa mcar, dac se ntmpl ceva
Ea cltin din cap i i spuse c ori mergeau mpreun, ori nu
mergeau defel. Cltin i el din cap La fel ca sor-ta i,
nvrtind pentru ultima dat lanterna, ncepu s coboare, cu Freya
lng el, oprindu-se amndoi tot la civa pai, ca s studieze
vguna, ncercnd s-i dea seama unde duce. Treptele continuau
s coboare tot mai adnc i mai adnc, aerul devenind din ce n ce
mai rcoros, intrarea din urma lor fcndu-se tot mai mic, pn
cnd nu se mai vzu dect ca o mpunstur, ca o ruptur mic n
bezna din jurul lor. Numrar 50 de trepte, 100, 200, iar Freya
ncepu s se ntrebe dac aveau s se sfreasc vreodat sau
dac aveau s coboare ad infinitum n mruntaiele pmntului
cnd, dup ce trecur de treapta 300, lanterna lui Flin lumin o
piatr plan aflat dedesubt. Ali 15 metri i vguna se nivel.
La captul scrilor era o alt intrare strjuit de aceleai siluete
sculptate ca la intrarea de sus. Trecnd prin ea, se pomenir ntrun tunel lung, pereii si curbai i tavanul arcuit dndu-i
spaiului o curioas nfiare rotunjit, ca de tub, de parc s-ar fi
aflat ntr-un intestin gigantic. Spre deosebire de vguna pe care
tocmai coborser, ai crei perei i tavan erau din piatr, aici
405

stnca fusese tencuit i vruit, pictat cu un desen ciudat, sub


form de bucle, care reprezenta, i ddu Freya seama dup ceva
vreme, o grmad de erpi ncolcii.
Fie ca rufctorii s fie nghiii n burta arpelui Apep,
murmur Flin ndreptnd lanterna spre un cap cu flcile larg
deschise, din care ieea amenintor o limb bifurcat.
N-am un sentiment prea bun n legtur cu chestia asta,
spuse Freya.
Nici eu, zise el. Stai lng mine. i ncearc s nu atingi
absolut nimic.
Pornir la drum, picioarele lor scond sunete seci pe podeaua
din piatr, ca nite palme pe obrazul cuiva, erpii nclcii innd
pasul cu ei, ncolcindu-se pe perei i pe tavan. Legnatul
fasciculului lanternei reuea s creeze impresia nfricotoare cum
c erpii se rostogoleau i alunecau de parc s-ar fi micat.
ntunericul amplifica acest efect, la fel i forma tunelului i
atmosfera somnolent i claustrofobic i nu o dat se oprir
brusc, convini c imaginile chiar se micau, alunecnd pe lng ei
cu gurile cscate. Dar erau doar imagini i, odat ce se convingeau
c era numai imaginaia lor, un fel de miraj subteran, se ntorceau
i i continuau drumul. Tunelul ducea tot nainte vreo 500 de
metri, innd-o drept prin stnc, nainte s o ia n sus, la nceput
uor, apoi tot mai abrupt, ndreptndu-se spre suprafa. Mai
merser cteva sute de metri tunelul i scara ducndu-i acum
mai bine de un kilometru n pntecele Gilfului cnd Flin se opri
brusc. Apucnd-o pe Freya de mn, stinse lanterna.
Ai observat ceva? rsun vocea lui n tunel.
La nceput, nu remarc nimic, nghiit de ntuneric. Apoi, pe
msur ce ochii i se obinuir cu ntunericul, i ddu seama c
deasupra i n faa lor se observ o dung fin de lumin, de-abia
vizibil, ct o crptur vertical minuscul n bezna din jurul lor.
Ce e? ntreb ea. O u?
Fie este una al naibii de strmt, fie e foarte departe,
rspunse el. Haide!
Aprinse din nou lanterna i i reluar mersul, mai rapid acum,
amndoi nerbdtori s se elibereze din ntunericul apstor.
406

Coridorul continua s urce, pereii i tavanul lindu-se i


nlndu-se imperceptibil, astfel c, dac la nceput abia de
ncpeau amndoi, acum aveau loc berechet. O luar la pas rapid,
apoi ncepur s alerge, grbindu-se, tnjind dup lumina soarelui
i aer proaspt, nemaipsndu-le unde anume ducea tunelul sau
ce se afla la captul lui, vrnd doar s ias de acolo. Dei coridorul
continua s se leasc, iar paii lor s se iueasc, dra de lumin
nu prea nici s se ngroae, nici s se apropie de ei. Rmnea
doar n deprtare, o subire dung cenuie care i ademenea,
prnd s-i in n acelai timp la distan.
Ce naiba url Flin alergnd i mai repede.
ncepu s se ndeprteze de Freya, innd lanterna spre
pmnt, ca s observe orice posibile obstacole nainte s se
mpiedice de ele. Lumina continu s rmn la distan,
seductoare, tachinndu-i i, frustrat, Flin sprint brusc spre linia
cenuie, spernd parc s-o ia prin surprindere i s-o apuce nainte
s dispar din nou. Pentru o secund, tunelul reverber de
zgomotul pailor lui, apoi se auzi o lovitur vibrant i o bufnitur
ceva moale cznd pe ceva tare. Lanterna se rostogoli pe jos cu
un sunet metalic, raza sa tremurnd pe piatr. Freya ncetini,
privind n ntuneric.
Flin?
Un geamt.
Eti teafr?
nc un geamt, apoi o voce ameit:
Fir-ar!
Freya ajunse la lantern, o ridic i o ndrept n fa. Flin
sttea pe spate, privind spre tavan, clipind ameit, cu o privire
nucit pe chip, ca un boxer dobort la pmnt de un croeu, n
faa lui se afla motivul pentru care sprintul lui se ncheiase att de
brusc: tunelul era blocat de o pereche de ui din lemn, foarte
solide. Printre ele rzbea o lumin subiric, precum un fir de pr,
sursa strlucirii fantomatice pe care o vzuser din tunel.
Eti teafr? ntreb ea din nou, grbindu-se spre el i
ajutndu-l s se ridice.
Nu chiar, bigui el apucnd-o de umr ca s se sprijine i
407

legnndu-se spre ea. M-am ciocnit direct de nenorocirea asta.


Hristoase, am impresia c m-a lovit
Nu se putu gndi la ceva anume. n schimb, rmase locului,
atingndu-i uor fruntea cu mna i ncercnd s-i vin n fire.
Sttu aa cteva momente, apoi prnd confuz nc lu
lanterna de la ea i o ndrept ncolo i ncoace pe ui.
Agate n balamale din bronz ncrustate n pereii tunelului,
erau de dou ori mai nalte dect el i att de perfect cioplite i
ncadrate partea de sus era arcuit ca s se mbine cu bolta
tavanului, astfel nct, n afar de minuscula dung cenuie dintre
ele, nu se vedea nimic din ce era dincolo.
Ai auzit? ntreb el.
ntr-adevr, auzise: un ciripit slab de psri i, chiar mai slab,
un plescit de ap. Flin i lipi obrazul de crptur, ncercnd s
vad ce era dincolo, dar era mult prea ngust. Se ddu n spate i
ndrept lanterna spre zvorul care trecea prin centrul uilor,
inndu-le ferecate. O frnghie aspr, subire, fusese legat n
jurul dispozitivului i securizat cu un sigiliu din argil cu o
imagine pe care Freya n-ar fi recunoscut-o cu trei zile n urm, dar
care acum i era att de cunoscut; Conturul unui obelisc cu
simbolul curbat sedjet n interior.
nc e intact, spuse Flin lovind sigiliul. Orice-ar fi dincolo,
nimeni n-a ajuns pe aici de patru mii de ani.
Crezi c e oaza?
Nu tiu cum ar putea s fie, innd cont c-am zburat exact
peste zona asta acum o or i nu era nimic aici. Dar, pe de alt
parte, dac am nvat ceva despre wehat seshtat, este c nimic nu
e ceea ce pare a fi. Cred c putem afla doar ntr-un singur mod.
i vr mna n buzunarul de la spate, scoase un briceag i
aps lama pe sigiliu. Ezit o clip, prndu-i ru c trebuia s
rup acel sigiliu antic, apoi ncepu s taie, despicnd frnghia i
trgnd-o.
Eti pregtit? ntreb el trgnd zvorul i punnd o mn
pe ua dreapt.
Ca niciodat, spuse ea lsndu-se pe cea din stnga.
n cazul acesta Sesam, deschide-te!
408

mpinser. Uile se deschiser cu un scrit uor i lumina


soarelui i nvlui rapid. Ciripitul psrilor i sunetul apei
curgtoare se auzir dintr-odat mult mai tare.

n clipa n care aterizar elicopterele, uile lor se deschiser,


dezvluind siluete n costume antiradiaii. Coborr cu pai grei
spre intrarea din stnc, o cercetar cu nite dispozitive electronice
cteva minute, nainte s le dea und verde celor care nc
ateptau n elicoptere. Alte siluete coborr. Unele dintre ele
brbai narmai pn n dini, cu ochelari de soare i veste
antiglon formar un cordon de securitate n jurul craterului din
nisip. Alii ncepur s descarce cutiile din aluminiu, crndu-le
prin deschiztur, n vgun. Doar cnd dispru i ultima cutie,
Girgis i nsoitorii lui coborr spre intrare. Se oprir lng
aceasta, Girgis rsucindu-se i holbndu-se la silueta de la buza
craterului. Apoi, cu un gest din cap i din mn, se ntoarse i
grupul ncepu s coboare n bezna de dedesubt, gemenii la urm.
Cu minile n buzunare, preau extrem de neinteresai de toat
treaba.

Cnd erau mici, Freya i sora sa i imaginaser c, dincolo de


Lun, exista o lume secret: un loc imaculat, magic, plin de flori i
de cascade i de cntece de psri. Alex vorbise despre aceasta n
ultima sa scrisoare ctre Freya, chiar dac ntr-un alt context i fu
primul lucru care i veni n minte cnd privi ceea ce putea fi numit
simplu paradis.
Se aflau la captul unui defileu lung i adnc, strjuit de stnci
nalte de-a lungul crora cdeau cascade nguste de ap, ca nite
firicele argintii optitoare. La captul acesta, cel ngust, caverna
avea puin peste 20 de metri lime. Totui, pe msur ce ducea
409

napoi spre Gilf o despictur uria ca de topor prin roc


ncepu s se lrgeasc rapid, podeaua nclinndu-se uor, pereii
abrupi deprtndu-se, ca o foarfec deschis. La captul
ndeprtat, estim Freya, valea trebuie s fi msurat patru sau
chiar cinci sute de metri dintr-o parte n cealalt, dei nu putea fi
sigur, pentru c era departe. Psrile planau i plonjau n aer, o
pnz de izvoare i vi crestau n toate prile canionul, umezind
nisipul i dnd natere unei abundene de plante: pomi i arbuti
i covoare multicolore de flori. Chiar i stncile fuseser acoperite
de vegetaie, plcuri grele de frunzi ieind de-a lungul cornielor
i din fisurile din piatr, ca nite explozii de pr verde.
Nu se poate, murmur Flin cltinnd din cap mirat. Am
zburat pe-aici i nu era nimic. Doar stnc i deert.
naintar, minile ridicndu-se i apucnd instinctiv pe msur
ce se holbau prin plasa de frunze i ramuri de dinaintea lor. Avur
nevoie de ceva vreme pentru a li se obinui ochii cu jocul nclcit
de lumini i umbre, dup care ncepur s observe forme n
vegetaie curbe i unghiuri de piatr mbrcate, seciuni de
perete, coloane i sfinci, siluete gigantice, cu corpuri de om i
capete de animale. Aici, o pereche de ochi din piatr goi i priveau
furioi de pe o fa plin de muchi, acolo, un monumental pumn
ncletat ieea din mijlocul unui crng de palmieri. La stnga,
rmiele unei strzi pavate dispreau n vegetaie, la dreapta, un
ir de obeliscuri neau prin coroan de frunze, ca un rnd de
vrfuri de sulie.
Cum au putut face toate astea? opti Freya. Aici, n mijlocul
pustietii? Probabil c le-a luat secole ntregi.
Chiar multe secole, spuse Flin naintnd i mai mult n
luminiul nisipos din faa intrrii tunelului. Depete orice mi-a
fi putut Vreau s zic c-am citit textele, am vzut fotografiile lui
Schmidt, dar s o vd cu adevrat
Nu pru capabil s termine nici o propoziie, vocea pierzndu-ise ntr-o tcere vistoare, plin de uimire. Trecur cinci minute n
care cei doi doar sttur locului, holbndu-se, soarele fiind sus de
tot pe cer, lucru foarte curios, deoarece, conform ceasului lui Flin,
era doar ora 8.09. Privi n sus, cu mna streain la ochi i
410

cltinnd din cap ca i cum ar fi spus: Nimic la acest loc nu m


surprinde. Mai trecur cteva minute, apoi, dnd drumul minii
Freyei, Flin i ridic braul.
Acela trebuie s fie templul, spuse el artnd n deprtare,
nspre captul cel mai de sus al vii, spre ceea ce semna cu o
platform de stnci natural, cocoat deasupra copacilor.
Pe ea se afla o zidrie n form de fagure de miere, inclusiv o
structur despre care Freya crezu c ar fi putut foarte bine s fie
intrarea din fotografia lui Rudi Schmidt.
Mergem acolo? ntreb ea.
Dei expresia sa sugera c i-ar fi plcut, Flin cltin din cap c
nu.
Mai nti, trebuie s gsim Antonovul, s vedem n ce stare e,
apoi putem explora.
Freya l privi.
N-ar trebui s avem un contor Geiger sau ceva de genul sta?
tii tu, n cazul n care containerele cu uraniu au fost deteriorate
n accident.
Flin zmbi.
Am putea s ne facem griji pentru orice altceva, mai puin
radiaii. Uraniul-235 nu este mai toxic dect o suprafa de granit
din buctrie. A putea s fac o baie n chestia aia i nu mi-ar
provoca nici un ru. Cu toate c, dac se ntmpl s tii vreun
magazin de contoare Geiger pe aici, a fi fericit s cumpr unul,
doar ca s te linitesc. Haide!
Fcndu-i jucu cu ochiul, o conduse prin lumini, ntr-o
poian adnc printre copaci, n mare parte acacia i tamarisci,
dei existau i palmieri, smochini, slcii i un falnic sicomor
singuratic. Aerul era cald, dar nu prea cald, ncrcat cu parfum de
cimbru i iasomie, plin cu psri i fluturi i cele mai mari i mai
strlucitoare libelule pe care le vzuse Freya vreodat. Razele
soarelui se revrsau printre ramuri ca nite foi de aur, priae
sclipitoare erpuiau ncoace i ncolo printre rdcinile copacilor,
n unele locuri pur i simplu estompndu-se, n altele unindu-se,
formnd bazine cu ap limpede, mprejmuite de narcise portocalii
i presrate peste tot cu cupe albastre i albe de nuferi.
411

Nu pare real, zise ea minunndu-se de frumuseea edenic a


locului. Pare desprins dintr-o poveste.
Flin se rsucea pe loc, pe faa lui citindu-se un amestec de extaz
i scepticism.
tiu ce vrei s spui, rosti el. Exist un fragment de inscripie
n Luvru care vorbete despre oaz ca wehat resut, oaza viselor.
Acum, c suntem aici, neleg de ce.
i continuar drumul prin vale, defileul urcnd i lrgindu-se
constant, peste tot zrindu-se perei i statui i blocuri de piatr
acoperite cu hieroglife. Unele erau perfect conservate, altele
crpate i nclinate i rsturnate de rdcinile copacilor i de
viituri. Cu ct vedeau mai mult, cu att Flin i Freya i ddeau
mai bine seama c tot ceea ce, de la intrarea n tunel, li se pruse
un amalgam aleatoriu de zidrie nu era chiar att de aleatoriu. Ba
din contr zidria trebuie s fi format cndva o concepie
arhitectonic ordonat, de strzi i bulevarde i cldiri i curi,
modelul su de baz fiind de-abia perceptibil n mijlocul junglei
care l copleise.
Hristoase, trebuie s fi fost uimitor, spuse Flin cu vocea
tremurndu-i de emoie. ntotdeauna am crezut c era o hiperbol
cnd textele descriau Zerzura ca un ora, dar exact asta era. Ne
desfiineaz toate cunotinele despre tehnologia Egiptului antic.
Ajunser pe o pajite plin de maci i albstrele, unde ibii i
egrete albe defilau de colo-colo, croncnind i ciugulind din
pmnt. Platforma de piatr pe care o vzuser de la captul de jos
al oazei era acum mult mai aproape, dei n continuare la ceva
deprtare, nlndu-se peste vrfurile copacilor precum o scen
gigantic, monumentala poart cu coloane din fotografia lui Rudi
Schmidt fiind acum clar vizibil. Se oprir i se uitar la ea, apoi
merser mai departe, urmnd o alee de marmur acoperit de
buruieni, care trecea prin centrul luncii, iruri gemene de sfinci
intercalai cu obeliscuri derulndu-se de fiecare parte. Un fel de
crare pentru procesiuni, gndi Flin.
Strbtuser aproape jumtate din lungimea luncii, cnd Freya
se opri i l apuc pe Flin de bra.
Acolo, rosti ea artnd spre dreapta, ctre un crng dens de
412

palmieri care se aglomerau spre marginea defileului.


De-abia vizibil deasupra frunzelor lor arcuite, ca o aripioar
alb i zdrenuit de delfin, se vedea coada unui avion, fuzelajul
acestuia ntrezrindu-se printre trunchiurile de copaci de mai jos.
Bingo! spuse Flin.
O alt crare pavat, mai ngust, dar la fel de npdit de
vegetaie se desprindea perpendicular din cea pe care se aflau ei.
Prea s duc direct spre crng i o apucar pe ea, trecnd pe
lng o succesiune de gigantici scarabei din granit nainte s
ajung la palmieri. Se strecurar printre ei, ntr-o poieni mic,
plin cu picele de soare. Antonovul se ivi n faa lor: alb i
rablagit i straniu de tcut, acoperit cu o pnz de ieder i
bougainvillea.
Dei aterizase forat i apoi se rostogolise cam o sut de metri n
defileu cicatricele lsate de rostogolirea sa fiind nc vizibile pe
faada de stnc de deasupra avionul se conservase surprinztor
de bine. Aripa dreapt i se desprinsese complet i nu se vedea pe
nicieri, jumtate din cea stng i fusese i ea smuls, iar elicele
motorului care-i mai rmsese fuseser curbate i ndoite. O gaur
zimat se deschidea cam la jumtatea fuzelajului, pe partea
inferioar, ca i cnd un animal de prad enorm ar fi mucat din
el. Era totui aezat n poziie normal, pe burt i, chiar dac era
ru vtmat i ndoit, era nc destul de ntreg, coada sa
ridicndu-se sfidtoare printre copaci, botul apsnd pe faa unui
sfinx monumental.
Privir scena, apoi se apropiar de partea din spate a avionului,
oprindu-se n faa a trei movile dreptunghiulare aliniate n umbra
cozii acestuia. La capul fiecrei movile, o cruce improvizat fusese
nfipt n pmnt.
Schmidt trebuie s-i fi ngropat, zise Flin. Mi-e destul de greu
s-mi par ru pentru el, innd cont c-i ducea cincizeci de
kilograme de uraniu lui Saddam Hussein, dar chiar i aa
Hristoase, trebuie s fi fost oribil!
Freya sttea lng el, ncercnd s-i imagineze prin ce trecuse
Schmidt: singur, speriat, probabil rnit, spnd morminte, trgnd
cadavre din avion
413

Ct timp crezi c-a stat aici? ntreb ea.


Destul de mult, din cte vd. Flin ddu din cap spre
rmiele unui foc de tabr, pe pmnt vzndu-se nite
conserve goale. Bnuiesc c-a ateptat cel puin o sptmn ca s
fie salvat, probabil mai mult. Apoi, fiindc n-a venit nimeni, a decis
s ncerce s-i gseasc drumul napoi spre civilizaie. Dei n-am
nici o idee cum naiba a reuit s ias de aici clar, nu pe unde am
venit noi.
Se mai uitar o vreme la morminte, apoi naintar de-a lungul
fuzelajului, spre ieirea din fa. Flin i vr capul prin ua
deschis nainte s se caere i s o trag i pe Freya dup el.
Interiorul era ntunecat, iar ochii Freyei avur nevoie de o clip ca
s se adapteze. Cnd o fcur, simi o senzaie de grea i-i duse
mna la gur.
O, Doamne! O, Iisuse!
La zece locuri distan de ei se afla un brbat. Sau, mai bine
spus, rmiele unui brbat. Sttea cu spatele drept, perfect
mumificat de atmosfera uscat a deertului, cu orbitele goale,
pielea tare i de culoarea lemnului dulce, gura plin cu pnze de
pianjen i larg deschis, ca i cum ar fi ncercat frenetic s
respire. De ce fusese lsat acolo i nu ngropat cu ceilali nu fu
evident imediat. Numai cnd se apropiar de el, motivul deveni
limpede: fora accidentului smulsese toate locurile din partea
dreapt a cabinei i le mpinsese nainte, ciocnindu-le, prinznd
picioarele brbatului chiar deasupra genunchilor, imobilizndu-l.
Privelitea era agonizant, rotulele fiind zdrobite ca n flcile unei
menghine, dei nu asta prea s-l fi ucis. Mai degrab fusese
servieta mare de metal pe care o inea n poal i pe care micarea
scaunelor o mpinsese n stomacul omului, strivindu-i organele
interne, comprimndu-i diafragma ntr-un spaiu de nici zece
centimetri lime.
Crezi c-a murit rapid? ntreb Freya privind n alt parte.
Sper, zise Flin. Spre binele lui.
Se ghemui i analiz cu atenie servieta. Era nc nchis i nu
prea s fi fost deteriorat. Privi rapid njur i vzu alte trei valize
identice pe podea, printre scaunele din partea cealalt a
414

culoarului. La fel, nc nchise i n stare bun.


Toate prezente i n regul, spuse el. i toate ntregi. Haide,
s plecm. Oamenii lui Molly vor ajunge aici n vreo dou ore i se
vor ocupa de toate astea. Ne-am ndeplinit partea noastr.
Atinse cotul Freyei i aceasta se rsuci, gata s se ndrepte din
nou spre ieire. Privirea i trecu din nou peste faa cadavrului
deshidratat. Pentru o fraciune de secund doar, dar suficient ca
s observe micarea, ceva se deplas ntr-una dintre orbite,
agitndu-se. Iniial, crezu c i se pruse, apoi, gtul strngndu-ise a dezgust, se gndi c trebuie s fie o rm sau un vierme. Doar
dup ce se for s se uite mai de-aproape, i ddu seama, spre
oroarea ei, c era de fapt o viespe: gras i galben i groas ct
degetul ei, trndu-se din capul cadavrului pe nasul acestuia.
Urm alt i nc una, apoi alte dou, un sunet jos, un zumzit
rsunnd brusc din interiorul craniului mortului.
Orice altceva ar fi putut suporta. Dar viespile i brzunii erau
teroarea ei primordial, nc de cnd fusese copil, singurul lucru
pe care nu-l putea suporta i cruia nu-i putea face fa. ipnd,
ncepu s se dea napoi, fluturnd din mini.
Micarea le sperie pe insecte. Cele care ieiser deja se ridicar
amenintoare n aer, tot mai multe nvlind din cuib, bzind
furioase. Una se prinse n prul Freyei, alta se lovi de obrazul ei,
ceea ce o isteriz i mai tare, lucru care, la rndul lui, a roiul
de insecte.
Stai locului! i porunci Flin. Rmi unde eti!
Ea l ignor. Rsucindu-se, ni spre ieire, cu braele flfind.
Ajunse doar pe la jumtatea drumului cnd piciorul i se ag de
un lujer i se prbui pe podea, agitaia strnindu-le i mai ru pe
viespi.
Pentru Dumnezeu, nu te mica! uier Flin traversnd
culoarul i lsndu-se pe ea, acoperind-o cu braele i corpul lui.
Cu ct te miti mai mult, cu att le agii mai tare.
Trebuie s ies! scnci ea smucindu-se i zvrcolindu-se sub
el. Nu nelegi, nu pot s Aaaa!
Simi o durere dogoritoare pe ceaf.
F-le s plece! Te rog, f-le s plece!
415

El i prinse doar ncheieturile i i nepeni picioarele n jurul


alor ei, de parc s-ar fi luptat, apsndu-i obrazul pe ceafa ei,
greutatea lui mpingnd-o n jos, intuind-o pe podea. Simi o
viespe trndu-se pe interiorul cracului pantalonilor ei, alta peste
pleoapele-i nchise, alte dou pe buze, cel mai urt comar al ei
devenit realitate, ba chiar dincolo de cel mai ru comar al ei. Dar
nu mai urmar alte nepturi i, chiar dac era de nesuportat s
le simt pe piele, reui, cu un suprem efort de voin i cu ajutorul
greutii trupului lui Flin, s rmn nemicat. Atacul continu,
viespile npdindu-i din toate prile cum de se nghesuiser
attea ntr-un singur craniu? apoi, la fel de pe neateptate pe ct
se materializase, roiul ncepu s se risipeasc. Zumzetul se stinse:
insectele de pe faa i de pe piciorul ei disprur brusc. Rmase pe
podea, nlemnit, cu ochii i gura strns nchise, temndu-se c
micarea cea mai mic le-ar fi adus numaidect napoi. Flin
probabil c se gndea la acelai lucru, pentru c trecu destul de
mult vreme nainte s-l simt ridicndu-i capul i privind njur.
Urm o pauz, apoi acesta se ridic.
E n regul, zise el aplecndu-se i ajutnd-o s se ridice. Au
plecat.
Ea se ls pe pieptul lui, tremurnd, neptura de pe gt
usturnd-o tare.
E n regul, repet el cu braele n jurul ei, cu o voce calm i
linititoare. Eti n siguran. Nu exist nici un pericol. Totul e
bine.
Pentru o clip, doar pentru o clip, pru s aib dreptate. Apoi,
de afar se auzi un chicotit jos, rutcios.
Din pcate, profesore Brodie, nu e chiar aa. Nu pentru voi,
cel puin. Din punctul vostru de vedere, cel puin. Din al meu, pe
de alt parte

Siluetele trecur n vitez prin tufiuri, dou la numr,


deplasndu-se rapid, inndu-se pe marginea defileului. Tot la vreo
416

50 de metri se opreau i se ghemuiau n spatele vreunui copac,


tufi sau statui, oprindu-se o clip ca s asculte i s i trag
respiraia nainte s alerge mai departe cu pai mruni.
Vemintele lor maro se contopeau perfect cu mprejurimile, aa c
pn i psrile de-abia de le observar trecerea, singur not
discordant fiind nite adidai Nike albi, vizibili din cnd n cnd,
doar cnd i trgeau djellabele ca s se caere pe stnci i s sar
peste priae. Nu vorbeau, comunicnd prin gesturi i fluierturi
i preau s tie exact ncotro mergeau, continund s coboare
prin oaz, pn ajunser pe la jumtatea acesteia, dup care cotir
spre centrul vii. Mergeau i mai prudent acum, din ascunztoare
n ascunztoare, vizibili doar pentru scurt timp nainte s se
contopeasc din nou cu peisajul. Ajunser la un palmier gigantic i
unul din ei se cr agil pe trunchiul acestuia, ghemuindu-se n
frunziul su.
Cellalt merse un pic mai departe, nainte s se ghemuiasc n
spatele unei stnci de granit colosale. i scoaser capetele i
fcur cte un semn unul spre cellalt, ridicndu-i putile. Apoi,
cnd un ir de brbai aprur mai jos, deplasndu-se printre
copaci, spre ei, se ferir i disprur. Ca i cum n-ar fi existat
niciodat.

Pentru o clip, Flin i Freya rmaser ncremenii, prea speriai


ca s se mite. Apoi, ca unul, se pitir printre scaune, privind prin
cea mai apropiat fereastr. Aceasta era relativ neacoperit de
vegetaie i l vzur clar pe Romani Girgis n luminiul de afar,
mbrcat impecabil i rnjind. Era flancat de gemenii cu pr
rocovan, n costumele lor Armani i tricourile lor de fotbal rou cu
alb El-Ahly, iar ali doi brbai unul nalt i brbos, cellalt
ndesat i cam vulgar, cu o igar ntre dini i o musta stufoas
ptat de nicotin. Preau s fie i alii care se micau n fundal,
dei nu vedea exact ci erau sau ce fceau.
Cum naiba au gsit-o? opti Freya.
417

Dumnezeu tie, spuse Flin ncercnd s vad mai bine ce se


ntmpla afar. Poate c aveau deja oameni pe-aici care
supravegheau stnca, poate c-au trimis oameni n momentul n
care Angleton ne-a vzut decolnd Chiar n-am nici cea mai vag
idee.
Ce facem?
V rog s ieii, se auzi vocea lui Girgis, ca i cnd i-ar fi
rspuns la ntrebare, dei n-ar fi avut cum s-o aud. i v rog s
inei minile la vedere.
Rahat! gemu Flin.
Privi frenetic n jur, ochii trecndu-i nebunete ncolo i ncoace
prin cabin, nainte s i se opreasc pe cadavrul mumificat. Acesta
nc era complet mbrcat, sacoul i cmaa de firm contrastnd
puternic cu trupul micorat, nnegrit de sub ele. Pe sub hain se
zrea patul unui pistol. Trndu-se pn la el, Flin l scoase din
toc, trase piedica i verific mecanismele. Remarcabil, prea s fie
nc funcional.
V rog s ieii, se auzi din nou vocea lui Girgis. Nu prea
putei face nimic, aa c de ce s riscai?
Putem rezista? ntreb ea. Pn ajung oamenii lui Molly?
Dou ore cu un singur Glock i cincisprezece gloane?
Flin pufni batjocoritor.
Nici o ans. Nu suntem ntr-un film de la Hollywood.
i atunci? Ce facem?
El cltin din cap neputincios, cercetnd din nou interiorul
Antonovului. Se opri la cele trei serviete de metal dintre scaunele
din spatele lui. Ezit, apoi, punnd pistolul pe podea, se aplec
nainte, apuc mnerul celei mai apropiate i o trase spre el,
luptndu-se cu greutatea ei.
Ce faci?
El i ignor ntrebarea, fcndu-i de lucru cu ncuietorile
valizei, ncercnd, dar nereuind s deschid capacul.
Ce faci? repet ea.
Flin nu-i rspunse nici de data aceasta. n schimb, scond
Glockul, se ls pe spate, o protej pe Freya cu un bra i trase
dou focuri, sfrmnd ncuietorile. Puse arma din nou deoparte i
418

smulse capacul. n interior, ntr-o cptueal de spum, se aflau


dou obiecte care semnau cu nite cupe de cocktail din argint.
Ridic una i, innd-o cu ambele mini, se ridic n picioare.
Profesore Brodie? se auzi vocea lui Girgis de afar, mai mult
intrigat dect alarmat. Te rog, spune-mi c nu te-ai mpucat
singur. Am oameni aici care vor fi extrem de dezamgii dac li s-ar
refuza ansa
Flin se ntinse pe scaune i lovi cu putere containerul de geam,
cu o bufnitur puternic, oprindu-l pe egiptean n mijlocul frazei.
Vezi asta, Girgis? strig el ciocnind din nou obiectul de geam,
atrgndu-le atenia celor de afar, asigurndu-se c vedeau ce
inea n mn. E un recipient cu uraniu puternic mbogit.
Uraniul tu puternic mbogit. Dac mai faci un pas, l deschid il golesc peste tot n avion. La fel o s fac cu celelalte canistre. M-ai
auzit? Dac te apropii un centimetru, transform locul acesta ntrun cuptor radioactiv!
Freya venise n spatele lui, btndu-l pe umr cu degetele.
Parc ai spus c uraniul nu este periculos! uier ea.
Nu e, rspunse el ncet. Dar m bazez pe faptul c Girgis nu
tie asta e om de afaceri, nu fizician. i, chiar dac el tie,
oamenii lui probabil c nu. Cel puin, o s se gndeasc de dou
ori nainte s vin aici i s ne mprtie creierii.
Lovi nc o dat fereastra, fcnd-o s vibreze puternic, apoi
apuc strns capacul canistrei i l nvrti uor, exagernd
micarea, ca s fie clar ca bun ziua ce fcea.
Te uii, Girgis? Vrei s vezi nite uraniu? S tii cum miroase?
Dumnezeu mi-e martor c eti pe punctul de-a afla! Venii, venii la
marele show de otrvire radioactiv!
Mai nvrti o dat capacul i nc o dat i nc o dat,
ateptnd o reacie de afar. Nu se ntmpl nimic. Girgis i
oamenii lui rmaser acolo, pe jumtate amuzai, pe jumtate
uimii. Urm o pauz, ciripitul vesel al psrilor nepotrivindu-se
deloc cu starea de nervozitate, apoi, brusc, un hohot de rs. Nu al
lui Girgis, ci dintre copacii din spatele lui. Moale, vag, un rs
feminin.
Profesore Brodie, ce figur eti! Acum, ce-ar fi s pui chestia
419

aia jos i s vii afar, s vorbim despre asta. Suntem cu toii


prieteni aici

420

CAIRO
Ibrahim Kemal avea 73 de ani i n 65 din acetia pescuise pe
aceeai fie scurt a Nilului, la nord de Cairo. i, n toi aceti 65
de ani, nu vzuse niciodat, dar niciodat, un pete att de mare
precum cel pe care l simi trgnd acum la captul undiei.
Ce dracu e? ntreb nepotul lui cu braele nfurate n jurul
taliei btrnului, ca s-l ajute s-i pstreze echilibrul n barca
instabil. Un somn? Un biban?
Mai degrab, o balen, bolborosi btrnul crispndu-se n
timp ce nailonul i tia palmele (un fir de nailon cu un crlig la
capt, asta era tot ce folosea, nimic complicat, cum ar fi fost o
undi). Am prins un biban de aizeci i opt de kilograme cnd
eram de vrsta ta i n-a fost nici pe jumtate la fel de greu ca sta.
E o balen, i spun eu, o balen!
Ddu puin drumul la nailon, ngduindu-i petelui un pic de
spaiu, lsndu-l s se mite, apoi ncepu din nou s se
opinteasc. Barca lor simpl, din lemn, se zgudui alarmant,
valurile mprocnd peste bord.
Poate c ar trebui s-i dm drumul, zise tnrul. O s ne
rstoarne.
Ne poate trage pn la fundul apei, din partea mea! mormi
Ibrahim trgnd de fir cte puin, ochii ieindu-i din orbite din
pricina efortului. N-am pierdut nici un pete nc i n-am de gnd
s ncep acum.
Din nou, ddu drumul la nailon, ademenindu-i adversarul,
apoi ncepu din nou s trag, barca balansndu-se din ce n ce
mai mult, tot mai accentuat att din cauza curentului nvolburat,
ct i din pricina micrii unui vas de croazier de pe Nil, care i
croi drum n amonte de pe malul opus.
Haide, frumuseea mea, hai, vino, rosti Ibrahim. Haide! Ce
fat bun!
Nailonul era mai uor de tras acum Ibrahim nu-i ddea
421

seama dac era fiindc prada sa se dduse btut sau pentru c


se juca, la rndul su, cu el. Mai trase de fir, se opri s-i recapete
rsuflarea i s-i potriveasc poziia, apoi trase din nou,
tachinnd monstrul din adncuri, trgndu-l ncet spre suprafa,
pn cnd nepotul lui strig i i art.
Acolo! Iat-l! Sfinte Sisoe, e imens.
Departe, la stnga lor, ntre ei i o serie de buruieni plutind n
aval pe Nil, apruse conturul unui pete, aproape de suprafa,
dei nu semna cu nici un pete pe care l vzuser vreodat
rotund i palid i curios de linitit. Ibrahim continu s trag, mai
lent acum, cu o privire ntrebtoare pe chip. Nepotul se aplec
peste bordul brcii, cu nvodul ntr-o mn, cu cuitul n cealalt,
gata s trag petele n barc atunci cnd avea s fie destul de
aproape. Cnd o fcu, un val plmui greu creatura, mpingnd-o
spre ei i rostogolind-o, ntorcnd-o cu burta n sus, astfel c
vzur pentru prima dat clar ce anume prinseser. Nu era nici
somn, nici biban de Nil, nici chiar o balen, ci un om. Enorm de
gras, purta un papion i o jachet de culoare crem, care se unduia
i se umfla sub valurile fluviului. Se vedea o singur gaur de glon
chiar n centrul frunii.
Pluti pn n dreptul brcii i se lovi de ea, uitndu-se la ei cu
nite ochi orbi. Ibrahim l privi pe mort, cltinnd din cap.
Cred c pe sta n-o s-l vindem la piaa de pete, mormi el.

422

INTERIORUL OAZEI
Molly! Nu-mi vine s cred!
Pentru o clip, Flin continu s se uite pe fereastr uimit,
convins c nu auzise bine. Apoi, vznd c ntr-adevr fusese
Kiernan cea care vorbise, puse canistra de uraniu la loc n serviet
i, fcndu-i semn Freyei s-l urmeze, se grbi s se duc spre
ieire.
Cum naiba-ai ajuns aici aa de repede? strig el srind i
ntorcndu-se s-o ajute i pe Freya. Am crezut c-o s mai dureze
cel puin dou ore. Apropo de cavaleria care sosete la timp.
Era ncntat, entuziasmat. Cobornd-o pe Freya la pmnt, se
ntoarse spre Kiernan cu un zmbet larg pe fa.
Sincer, Molly, nu-mi vine s cred. Adic, tiam c eti tot
timpul cu un pas nainte, dar chiar i-aa am activat baliza cu
doar nouzeci de minute n urm. Nu se poate s fi ajuns aici att
de rapid, sub nici o form. E E E
Se blbi i tcu de tot, rnjetul nghendu-i i apoi plindu-i
cnd, pentru prima oar, privi scena din faa lui: Molly Kiernan,
cu o staie de emisie-recepie n mini, stnd lng Romani Girgis.
Ambii relaxai i zmbitori, aparent deloc nervoi unul n prezena
celuilalt. Dimpotriv. Artau, dac nu chiar ca nite prieteni la
cataram, cu siguran, nici a adversari. Parteneri de afaceri,
aceasta fu impresia pe care i-o lsar Freyei vechi parteneri de
afaceri care, dup satisfacia de pe feele lor, tocmai ncheiaser o
afacere extrem de profitabil.
Molly?
Tonul lui Flin deveni brusc incert, ochii deplasndu-i-se nainte
i napoi, de la Kiernan la Girgis i dincolo de ei, spre copacii din
spate, unde vzu nite siluete micndu-se n deprtare, trgnd
nite cutii mari de aluminiu.
Ce se ntmpl, Molly?
Zmbetul lui Kiernan se lrgi.
423

Ce se ntmpl, Flin, este c, datorit vou


Fcu un semn nspre Freya.
am gsit Oaza Ascuns. Obiectivul Dunei de Foc a fost
ndeplinit, proiectul poate fi ncheiat, lumea este deja un loc mai
sigur. Zmbii, suntei eroi!
Ridic staia i se fcu c apas un buton, de parc le-ar fi fcut
o fotografie, nainte s peasc n fa i s-i bat pe amndoi pe
umeri.
i, ca s-i rspund la ntrebarea de mai devreme, continu
ea strecurndu-se ntre ei, ndreptndu-se spre Antonov i
vrndu-i capul pe u, am pus un dispozitiv de urmrire prin
satelit pe aviona, aa c am fost pe urma voastr din momentul n
care ai decolat. O unitate de supraveghere v-a urmrit peste
noapte, am campat la patruzeci de kilometri distan i aa am
ajuns aici att de repede. O, Doamne!
Vzuse cadavrul mumificat, faa strmbndu-i-se de dezgust. n
spatele ei, Flin nc ncerca s neleag situaia.
mi scap ceva? ntreb el.
Hmm?
Kiernan i trase capul i se ntoarse spre el.
mi scap ceva, Molly? La care noi te referi mai exact?
A fi crezut c este evident.
Nu, nu e evident, se rsti Flin nsprindu-i tonul. Nu este
deloc evident. Deci, de ce nu ne luminezi? Ce nseamn noi?
Eu i Romani, desigur.
Prea un printe care ncerca s-i explice ceva unui copil
deosebit de prost.
Lucrezi pentru Girgis? fcu el ochii mari, nencreztori.
Ei bine, a spune c, n cazul acesta, domnul Girgis lucreaz
mai degrab pentru noi, dei, ca orice relaie, de-a lungul anilor
De-a lungul anilor! Ce naiba-mi zici, Molly? De ct timp se
ntmpl asta?
Vrei date precise?
ntregul corp al lui Flin se tension, iar braul i se nl cu
degetul ndreptat spre Kiernan.
Nu m enerva, Molly. Proxenetul sta nenorocit i traficant de
424

droguri i-a tiat gtul unui prieten de-al meu i aproape c ne-a
ucis pe amndoi Flutur o mn spre Freya. N-am chef de
jocuri. Vreau s tiu ce se ntmpl i de ct vreme se ntmpl i
vreau s-o tiu acum. Ai neles?
Gura lui Kiernan se nspri, ca i cum n-ar fi fost obinuit s i
se vorbeasc aa i nu prea aprecia. Se uit cu ochi ca de oel la
Flin, apoi, cu un semn din cap, i netezi rochia i se aez napoi
n ua avionului, cu braele ncruciate.
Romani Girgis lucreaz pentru noi din 1986. Aprilie 1986,
mai exact, cnd l-am abordat n vederea procurrii unei cantiti
de material fisionabil pentru a-i ajuta pe aliaii notri irakieni n
lupta lor mpotriva Iranului.
Flin o privi pe Freya, apoi, peste umr, la Girgis, care rnjea
ngmfat la captul cellalt al luminiului, apoi din nou la
Kiernan.
Guvernul vostru se afl n spatele afacerii? Vocea lui era
nencreztoare. Guvernul vostru avea de gnd s-i dea bomba lui
Saddam?
Kiernan i nspri i mai mult trsturile i aproape mri:
A fi vrut eu s fie aa, rspunse ea. Din pcate, lucrurile nau stat astfel. I-am finanat bucuroi pe irakieni, le-am oferit
ageni, armament, chiar i ageni chimici, dar, cnd a trebuit s le
oferim mijloacele necesare ca s termine ce aveau de fcut, ca s-i
strpeasc pe Khomeiny i pe nebunii lui obsedai de Coran,
Reagan a oprit totul. Ba mai ru chiar jumtate din nenorocita
lui de administraie aproviziona Iranul cu arme.
Cltin din cap cu dezgust. O pauz, apoi:
Motiv pentru care unii dintre noi am decis c-ar trebui s
intervenim i s prelum controlul situaiei. Pentru binele
Americii. Pentru binele ntregii lumi libere.
Un grup? Mintea lui Flin vjia, ncercnd s in pasul cu
toate informaiile. Care grup? CIA?
Ea fcu o micare simpl din mn, respingnd ntrebarea.
N-am de gnd s discut despre asta aici. Indivizi cu aceeai
mentalitate din armat, Pentagon, Serviciile Secrete este tot ce
trebuie s tii. Patrioi. Realiti. Oameni care au recunoscut rul
425

cnd l-au vzut i l-au vzut clar ca lumina zilei n Republica


Islamic Iran.
Flin i ddu ochii peste cap nencreztor.
i acest grup de realiti cu aceeai mentalitate au decis c
modul cel mai bun ca s asigure stabilitatea n Golf era s arunce
o bomb atomic asupra Teheranului?
Exact, rspunse Kiernan fie neobservnd, fie prefernd s
ignore sarcasmul lui Flin. i, innd cont de ce se ntmpl cu
Ahmadinejad n acest moment, cred c-am dovedit ct dreptate
aveam. Nite erpi, cu toii. erpi i scorpioni.
Ddu din cap, ca s sublinieze aceast evaluare. Desfcndu-i
braele, i netezi din nou rochia, fr s-l scape din ochi pe Flin.
Englezul avea aceeai expresie de nuceal, aceeai privire beat
pe fa ca atunci cnd se lovise de uile de lemn n tunel, gura
deschizndu-i-se i nchizndu-i-se la loc, de parc avea 1001 de
ntrebri de pus i nu tia de unde s nceap. Lng el, Freya
sttea mut i fr expresie, nevenindu-i s cread ce se ntmpla,
uitnd complet de arsura nepturii de pe gt.
De ce naiba s te ncurci cu Girgis? ntreb Flin n cele din
urm, fcnd eforturi ca s-i controleze vocea. Dac ai toi aceti
oameni n armat, guvern De ce s nu-i dai pur i simplu lui
Saddam nite rachete de-ale voastre? Nu e ca i cum n-ai avea
suficiente.
O, haide! Kiernan cltin din cap, tonul ei fiind din nou cel al
unui printe exasperat de prostia copilului ei. Avem sprijin, dar
nici chiar att nu e ca i cum ai putea completa un formular de
cerere sau ceva de genul sta: Scuzai-m, domnule intendent, ai
putea s-mi punei deoparte dou bombe nucleare? Le iau n
dup-amiaza asta. Era absolut secret, trebuia inut departe de
canalele normale. Da, am stabilit afacerea, am furnizat agenii, am
mprit finanarea cu Saddam, jumate-jumate, dar eram att de
departe n spatele scenei, nct puteam la fel de bine s fim ntr-un
alt teatru. n ceea ce privete managementul de zi cu zi, a fost n
cea mai mare parte show-ul lui Romani.
Dar voi trgeai sforile, spuse Flin.
Dar noi trgeam sforile, recunoscu ea.
426

El cltin din cap i i trecu o mn prin pr. Faa sa prea


incapabil s decid dac s se stabileasc ntr-o expresie de
nencredere, mnie, oc sau umor negru.
Toate gogoile alea despre cum l-ai urmrit pe Girgis, despre
interceptarea avionului
Ei bine, evident, chiar l-am urmrit, zise Kiernan. Doar c nu
pentru motivele pe care i le-am dat.
El cltin din cap.
i cnd s-a dus totul naibii? ntreb el artnd cu degetul
spre epav Antonovului.
Kiernan ridic din umeri.
Din nou, evident, a fost nevoie de anumite fineuri, a trebuit
s ne tinuim implicarea nu puteam s strigm n gura mare:
Ne pare ru, biei, am pierdut cincizeci de kilograme de uraniu
pe care urmam s i-l dm pe furi lui Saddam Hussein. n rest
ns, lucrurile s-au petrecut cam cum i-am spus noaptea trecut.
Noi am nceput s cutm pe cont propriu, Romani pe cont
propriu, doar c lucrm ambii n acelai scop, dac nelegei ce
vreau s zic. Avnd n vedere complexitatea situaiei, cred c neam descurcat al naibii de bine.
Iisuse Hristoase! i tu crezi c Khomeiny era nebun.
Pentru o clip, Kiernan nu-i rspunse, sfredelindu-l cu privirea,
cu maxilarul ncletat, cu spatele drept ca o vergea. Apoi,
desprinzndu-se din intrare i trecndu-i staia de emisie-recepie
n mna stng, se apropie de Flin i-l plmui cu toat fora peste
fa.
S nu ndrzneti s iei numele Domnului nostru n deert,
scuip ea, faa mpurpurndu-i-se, gura contorsionndu-i-se ntrun rictus de furie. i s nu ndrzneti s m judeci. N-avei nici
cea mai mic idee, nici cea mai mic idee ct de ri i de periculoi
sunt oamenii acetia. Oh, v rog, domnule, v rog, domnule
Ridic un bra de parc ar fi ncercat s-i atrag atenia unui
profesor, vocea parodiind grotesc glasul unei fetie, sfioas i
inocent i scritoare.
vreau ca lumea s fie un loc frumos i toi s fie prieteni i
nimeni s nu fac nimic ru. ncearc s trieti n lumea real,
427

cretinule!
i cobor din nou braul, stropi de saliv ieindu-i pe la colurile
gurii. l privi pe Flin cu o cuttur slbatic n ochi.
Crezi c Saddam a fost ru? Ascult-m ce-i zic, omul a fost
un sfnt n comparaie cu nebunii iii care conduc Iranul. Ai uitat
asediul asupra ambasadei din Teheran? Bombardamentul
ambasadei din Beirut? Bombardamentele asupra cazrmilor din
Beirut? Soul meu a murit n atacul acela, Charlie al meu, iar
Iranul a fost n spatele lor, la fel cum este n spatele a jumtate din
gruprile teroriste din regiune: Hezbollah, Hamas, Jihadul
Islamic
Cu fiecare nume, i pocni degetele n faa lui Flin.
Sunt unele dintre cele mai otrvitoare regimuri satanice care
au infectat vreodat suprafaa planetei i, pe la mijlocul anilor 80,
pe cnd erai doar un elev care se prostea cu egiptologia lui
patetic, noi, ceilali, cu ceva mai multe responsabiliti, a trebuit
s ne confruntm cu faptul c aceti fii ucigai ai lui Cain aveau
anse destul de mari s nving Irakul i s devin puterea
dominant din ntregul Golf. Preluaser deja controlul asupra
insulelor Majnoon, asupra peninsulei Fao, scufundau petroliere
Din nou, i pocni degetele n faa lui Flin, subliniindu-i
punctul de vedere.
Era o catastrof, de neconceput, cea mai mare regiune
productoare de petrol, sclava unei grmezi de brute nebune din
epoca de piatr. Trebuia fcut ceva. Iar aceia dintre noi cu
suficient curaj am decis s-o facem. i, s-i spun ceva, dac am fi
reuit, lumea ar fi fost un loc de o mie de ori mai sigur dect este
n prezent, pe cuvntul meu, mult mai sigur!
Se opri, respirnd cu greu. Ridicndu-i ncheietura minii, i
terse saliva din colurile gurii, cu ochii nc aintii asupra lui
Flin, care sttea locului, cu obrazul nroindu-se acolo unde l
plmuise. Urm o tcere lung, ntrerupt doar de ciripitul
psrilor i de un fonet n timp ce prietenul ndesat al lui Girgis
trgea din igar. Apoi, atingndu-i crucea de la gt, Kiernan se
ndeprt de Flin i se aez iari n ua Antonovului.
mi pare ru pentru lucrurile prin care-ai trecut n aceste
428

ultime zile, spuse ea netezindu-i din nou fusta, ca pentru a se


calma, tonul ei fiind mai blnd acum. Pentru lucrurile prin care
ai trecut.
O privi pe Freya, care o privi la rndul ei fr a clipi, cu o fa
mpietrit.
i-mi pare ru c te-am folosit, Flin, pentru c asta am fcut
n ultimii zece ani. Aa cum m-am folosit de muli oameni. i tiam
trecutul, ce i s-a ntmplat fetei n Bagdad, tiam c vei profita de
orice ans ca s-i rscumperi greeala, c ai fi fcut orice i s-ar
fi cerut. M-am folosit de asta i nu sunt mndr de ce-am fcut,
dar erau pur i simplu prea multe n joc ca s lsm prerile
personale s ne stea n cale. Am fcut ce trebuia s fac. Pentru
binele suprem.
Tu l-ai anunat pe Girgis, nu? rosti Flin, prnd mai degrab
obosit dect furios. Tu i-ai spus unde eram? La universitate, la
muzeu.
Cum am zis, am fcut ce trebuia s fac.
Dar ai vrut s ne scoi din ar. Atunci, n apartament eu
am insistat s rmn.
O, haide! Duna de Foc nsemna totul pentru tine, marea ta
ans s-i ndrepi viaa! Nu era nevoie s fii psiholog ca s-i dai
seama c, dac era vreo piedic pe care s nu o fi depit deja sau
pietre pe care s nu le fi rsturnat deja, cu siguran, aveai s-o faci
dac te ameninam c te urc n primul avion spre Anglia. i, chiar
dac o zic eu, a ieit destul de bine.
Ridic mna i art nspre oaz din jurul lor. Flin suspin i se
ntoarse, privind nti la Girgis i la colegii lui, apoi la siluetele care
se micau n deprtare, dincolo de dumbrav. Ddu cu ochii de
cutii cu echipamente, arme, oameni mbrcai n ceva ce preau a
fi costume antiradiaii, ceea ce, n circumstanele date, i se pru
cam exagerat. Nu se mai gndi la asta, mintea lui fiind prea
preocupat cu tot ceea ce tocmai auzise.
i Angleton? ntreb el ntorcndu-se spre Kiernan. Presupun
c el era omul tu de legtur cu Girgis. El rezolva totul, n vreme
ce tu te jucai de-a ppuarul n culise.
Ea l privi lung, cu ochii mijii. Tcu un moment, apoi, brusc,
429

neateptat, izbucni n rs.


Dumnezeu s te binecuvnteze, Flin, dar comentarii ca astea
m fac s cred c, dei eti un egiptolog foarte bun, nu te-ai fi
descurcat n lumea serviciilor secrete.
Rsul i se ntei. Scond un erveel din buzunarul fustei, i
tampon ochii.
Cyrus Angleton nu avea nici o treab cu mine, cu Romani, cu
Duna de Foc, spuse ea lund o gur de aer, revenindu-i. Fcea
parte din Afacerile Interne ale CIA.
Gura lui Flin se deschise, apoi se nchise la loc.
Numai Dumnezeu tie cum, continu ea. Pentru c Duna de
Foc era un cerc att de nchis, c n-ar fi putut s intre nici o
amrt de musc, dar cineva din agenie i-a dat cumva seama c
nu era ceva n regul pli dubioase, ntmplri ciudate n
Egipt
i azvrli minile n aer.
Cine tie ce i-a strnit? Angleton a fost trimis s investigheze,
cu autorizaie de foarte de sus. Se pare c era cel mai bun om al
lor, o legend n lumea spionajului intern. Decorat. Niciodat n-a
ratat un caz.
Ea zmbi, mototolind erveelul i vrndu-l n buzunar.
E ironic, sincer, pentru c, din punctul tu de vedere, era
personajul pozitiv, cel care ncerca s v ajute. i-a dat seama c
Duna de Foc nu era chiar ceea ce prea a fi. C eu nu eram chiar
ceea ce pream a fi. A ncercat s ajung n Dakhla s v
avertizeze, s v duc undeva unde aveai s fii n siguran. Da,
n mod cert, a ajuns pn la baza lucrurilor, descoperind adevrul.
i cred c e tot acolo, chiar la fund.
l privi pe Girgis i egipteanul chicoti ncet, amndoi
mprtind o glum pe care nici Flin, nici Freya nu o neleser.
Haide, spuse Kiernan. Trebuie s recunoti c e amuzant.
Ilar, murmur Flin cu amrciune, privind din nou peste
umr, printre copaci.
Acum se mai vedeau doar cteva siluete, ceilali urcaser de-a
lungul defileului, formnd un fel de cordon n jurul avionului,
presupuse el, dei, ca mai nainte, era prea preocupat cu alte
430

lucruri ca s se gndeasc prea mult la asta. Totul la el umerii


lsai, expresia de cine btut, ochii alunecoi lsa impresia unei
persoane care tocmai a descoperit c este victima unei glume
extrem de neplcute.
Deci, ce-o s faci cu el? ntreb n cele din urm,
ndreptndu-i din nou atenia spre Kiernan.
Aceasta nu pru s neleag la ce se referea, aa c i repet
ntrebarea.
Cu uraniul, rosti el obosit, fcnd semn cu capul spre avion.
Ce-ai de gnd s faci cu uraniul? Mai ales c prietenul tu Saddam
s-a dovedit a nu fi un prieten chiar aa de bun.
Ea ridic din umeri.
N-o s facem nimic cu el.
Cum adic n-o s facei nimic cu el?
Exact aa. O s-l lsm aici.
Te rog, Molly, gata cu joaca.
Nu m joc, Flin. Lsm servietele exact unde sunt, nu ne
atingem de ele.
Douzeci i trei de ani i Dumnezeu tie cte milioane de
dolari ca s scormoneti deertul de vest, mi omori prietenul,
aproape c ne omori pe mine i pe Freya i acum, c-ai gsit ce-ai
cutat, pur i simplu ai de gnd s-l lai aici?
Ea aprob cu un semn din cap.
Despre ce dracu vorbeti? vocea lui explod, pumnii i se
ncletar, tremura, toat frustrarea i uimirea din ultimele zece
minute erupnd din el c apa fierbinte dintr-un gheizer. Douzeci
i trei de ani i ai de gnd s-l lai aici! Cincizeci de kilograme
nenorocite de uraniu puternic mbogit i, dup toate astea, ai de
gnd s-l lai aici?!
Ea se holb la el, neimpresionat de izbucnirea lui. Urm o
pauz, Kiernan i Girgis schimbnd o privire. Apoi:
Nu exist nici un uraniu, Flin.
Vocea lui Kiernan era calm, curios de inexpresiv.
Ce? Ce-ai zis?
Flin i duse mna plnie la ureche, sigur c nu auzise bine.
Nu e uraniu, repet ea. N-a fost niciodat uraniu.
431

El rmase intuit locului, cu gura cscat.


Leonid Kanunin, rusul care se ocupa de cealalt parte a
afacerii, ne-a tras pe sfoar i-a luat cele cincizeci de milioane de
dolari i ne-a dat n schimb opt canistre pline cu bile de oel.
Cineva din organizaia lui ne-a informat despre asta la cteva zile
dup prbuirea avionului.
n spatele lor, Girgis scoase un alt chicotit gutural.
Ne-am confruntat cu domnul Kanunin, am vorbit despre asta
la o cin. Din pcate, se pare c nu i-a prea priit mncarea.
Le opti ceva nsoitorilor lui care izbucnir de asemenea n rs.
i apreciez grija, Flin, chiar o apreciez, continu Kiernan,
dar, dac al-Qaeda sau vreun alt grup de genul sta ar fi dat peste
avion lucru care, avnd n vedere ct de greu ne-a fost nou s-l
gsim, ar fi fost puin probabil atunci Zmbi. Nu cred c mreaa
armat american n-ar fi reuit s fac fa cuiva care ar fi
aruncat n ei cu bile minuscule de metal.
Toat culoarea se scursese din obrajii lui Flin, iar braele i
atrnau grele pe lng corp. Prea s fi mbtrnit cu zece ani n
ultimele zece minute.
Nu m crezi? Kiernan se ridic i ntinse o mn spre ua
avionului. Uit-te chiar tu!
El fcu ntocmai, mpingnd-o la o parte i urcndu-se n
Antonov. Din avion se auzi zgomot de micare nainte ca el s
apar din nou cu o canistr de metal n mn. Desfcu capacul i
o ntoarse. O avalan de bile de metal se scurse din aceasta,
nfundndu-se n nisipul de la picioarele lui cu un clinchet uor.
Faa i era att de palid, nct Freya crezu c-o s i se fac ru.
Atunci, de ce? se blbi el cu vocea uimit, tremurtoare. Nu
neleg. De ce s-i petreci douzeci i trei de ani cutnd o
ncrctur de uraniu care nici mcar nu exist?
Dar nu am cutat uraniul, zise Kiernan traversnd luminiul
i oprindu-se lng Girgis. Nu e vorba de uraniu. N-a fost niciodat
vorba de uraniu.
Atunci, despre ce naiba e vorba?
E vorba despre Benben, Flin.
Flin fcu ochii mari.
432

Asta am cutat n toi aceti ani, din momentul n care am


interceptat ultimul mesaj radio al lui Rudi Schmidt i-am aflat c
avionul s-a prbuit n Oaza Ascuns. Uraniul a fost doar un motiv
de faad. Pe noi ne interesa Benben. A fost tot timpul vorba despre
Benben.
Vocea i era calm, aproape seductoare, ochii i luceau.
Ce spune tableta aceea veche cu cuneiforme? Cea din Muzeul
Ermitaj? O arm sub forma unei pietre. i cu aceast arm,
dumanii Egiptului din nord sunt distrui i cei din sud sunt
distrui i cei din est i cei din vest sunt transformai n pulbere,
pentru ca regele lor s domneasc peste toate trmurile i nimeni
s nu-i stea mpotriv sau s-l nving vreodat. Pentru c n
minile lui zace buzduganul zeilor.
i ridic emitorul deasupra capului, ca i cum ar fi inut o
arm. Jubilnd, triumftoare.
S tii, Flin, dac toat chestia asta e pe jumtate la fel de
puternic dup cum spun sursele, atunci nici un rufctor din
lume nu va ndrzni s ne stea n cale. Nici un iranian, nici un rus,
nici un chinez. Nici mcar vreun african pmntiu sau vreun sudamerican ciudat. Putere absolut, securitate absolut, o nou
ordine mondial. O ordine aa cum trebuie s fie. O ordine a lui
Dumnezeu. Cnd priveti lucrurile aa, o cutare de douzeci i
trei de ani i un comision de cincizeci de milioane de dolari par un
mizilic. Nu crezi?
Flin fcu un pas nainte, gura deschizndu-i-se gata s
vorbeasc. nainte s-o poat face, tcerea fu zdruncinata de un
rset slbatic.
O piatr! O nenorocit de piatr!
Era prima oar cnd vorbi Freya. Pn atunci, rmsese tcut
lng Flin, n timp ce se depna toat povestea, nu mai puin
ocat dect el, nu mai puin revoltat, uneori scond sunete sau
exclamaii stranii, dar stnd totui retras. Dar acum nu mai putu
rbda.
Mi-ai omort sora pentru o nenorocit de piatr! ip ea cu o
voce aproape isteric. Aveai de gnd s-mi tai braul din cauza
unei pseudolegende? Eti cumva nebun? Eti cumva srit de pe
433

fix?
O porni spre Kiernan, ajungnd pe la jumtatea distanei dintre
ele, cnd Flin o apuc de bra i o intui locului, trgnd-o ferm
lng el. Cu 30 de secunde n urm, pruse un om nvins. Acum,
ntreaga lui fiin se transformase, cu corpul drept i tensionat, cu
privirea aintit asupra lui Kiernan.
Ai grij, Molly! zise el cu un ton aspru i amenintor. Orice
ai avea de gnd s faci cu chestia asta, te rog s ai mare grij.
Freya i smulse braul din strnsoarea brbatului i l privi
nedumerit.
Nu-mi spune c tu chiar crezi toate prostiile astea?
El o ignor, cu ochii nc aintii asupra lui Kiernan.
Te rog, Molly! Sunt lucruri pe care nu le nelegem, fore
trebuie s ai grij.
Ce dracu mai e i prostia asta? url Freya.
Molly, te implor, nu e ceva cu care s te joci. Nu poi s te
amesteci pur i simplu
Nu ne amestecm n nimic, rosti Kiernan. Am avut douzeci
i trei de ani la dispoziie s ne pregtim pentru asta. Avem cei mai
buni experi n arme, cele mai performante sisteme de scanare
Pentru numele lui Dumnezeu, Molly, nu este ca i cum ai
apsa pe-un buton s-o detonezi. Se ntmpl lucruri aici, sunt
elemente necunoscute Depete orice
Se chinuia a-i gsi cuvintele potrivite.
Nu nelegem, sfri el fraza. Pur i simplu, nu nelegem.
Trebuie s ai grij.
Lng el, Freya nu tia dac s ipe de frustrare sau s
izbucneasc ntr-un rs isteric. Nu apuc s fac nimic, pentru c
se auzi un crit i o voce din emitorul lui Kiernan. O voce de
american.
Am terminat, domnioar Kiernan. Suntem gata.
Ea ddu din cap. Ridicnd staia de emisie la gur, aps
butonul.
Mulumesc, doctore Meadows. Venim chiar acum.
Flin ncepu din nou s protesteze, dar ea ridic o mn.
Eti un scump, Flin i crede-m c m emoioneaz grija ta,
434

mai ales dup tot ce i-am spus. Dar, de acum ncolo, cei care vor
trebui s aib grij sunt inamicii Statelor Unite ale Americii i ai
Domnului nostru, Isus Hristos. E mna Lui puternic n toate
astea, o simt. Am simit-o dintotdeauna. i, s-i zic ceva, Flin, a
trecut demult timpul ca mna aceasta s-i trsneasc plin de o
mnie dreapt pe toi cei ri. Acum, dac nu te deranjeaz, am
ateptat momentul acesta muli ani i-a vrea s ajung ct mai
repede acolo sus, s vd ce se ntmpl. O s venii cu noi,
bineneles.
Ultimul ei comentariu nu fusese o invitaie, ci mai degrab un
ordin. i arunc o privire dur, ruvoitoare Freyei n mod clar,
neplcut surprins de ieirea sa de adineaori i se ntoarse,
strbtnd dumbrava de palmieri care nconjura avionul.
A, Romani, strig ea peste umr, poate vrei s-l
percheziionezi rapid pe profesorul Brodie. Sunt sigur c-a ascuns
un pistol pe undeva pe sub tricou cnd s-a ntors n avion.
La naiba! murmur Flin.
Se ntoarser pe crarea pentru procesiuni, cu pavajul ei de
marmur acoperit cu iarb i sfincii intercalai cu obeliscuri,
urmnd-o n timp ce urca ncet prin centrul oazei. Kiernan, Girgis
i cei doi colegi ai lui mergeau nainte, iar gemenii rmaser
ultimii, cu armele n mini; Flin i Freya erau prini la mijlocul
grupului.
E o cacealma, nu-i aa? ntreb ea cu o voce joas. Toate
treburile alea despre piatr. Mergeai la cacealma, nu-i aa?
Am vorbit al naibii de serios, zise Flin cu privirea aintit
asupra platformei de piatr i intrrii monumentale care se nla
pe deasupra vrfurilor copacilor din faa lor.
mi spui c tu chiar crezi toat tmpenia asta demn de
Dosarele X?
Foarte multe surse diferite ne zic exact aceleai lucruri
despre Benben, deci trebuie s existe un strop de adevr n ele.
Dar este o prostie! O piatr cu puteri supranaturale! O
prostie!
Acum dou ore, am zburat pe deasupra Gilfului i nu era nici
435

o oaz nicieri i apoi, brusc Fcu semn cu mna n jurul lor. Se


petrec lucruri bizare. i, dac textele antice au dreptate, li se pot
ntmpla multe lucruri rele celor care abuzeaz de Benben.
Prostii! replic ea. Prostii vrjitoreti!
Se uit la ea, apoi i ntoarse din nou privirea.
Oricum, nu conteaz, pentru c, dup tot ce ne-a spus Molly,
m ndoiesc c-o s ne lase s plecm de-aici. i, chiar dac ea ne
las, Girgis, cu siguran, n-o s-o fac. La prima ocazie, o tergem
de aici. OK? La prima ocazie.
Ochii li se ntlnir.
i, indiferent dac tu crezi c e o prostie sau nu, cnd
ajungem n templu, s nu atingi nimic i s nu faci nimic care
L-ar nfuria pe Benben? Sau care i-ar rni sentimentele?
Avea un ton sarcastic.
Fii doar atent, spuse el. tiu c sun nebunete, dar, te rog,
fii atent!
El o privi n ochi, ca s se asigure c nelesese mesajul, apoi
privi din nou n fa.
Prostii, murmur ea cu jumtate de gur. Adevrate prostii
hocus-pocus.
Merser mai departe, tot mai adnc n vale, picioarele
afundndu-li-se n muchii ca nite burei cu care era acoperit
cea mai mare parte a pavajului, stncile de pe fiecare parte
deschizndu-se treptat, precum gura unui furnal. Soarele
strlucea, lumina sa puternic estompnd verdele strident al
vegetaiei, totul albindu-se i contopindu-se, aa c valea prea
mai puin frumoas dect atunci cnd intraser n ea. Era i mai
cald. Nu att de sufocant cum ar fi fost n deertul deschis, dar nu
mai era nici confortabil. Mutele bziau i zburau n jurul
capetelor lor; ncepur s transpire.
De cteva ori, Freya fu sigur c zrise nite siluete prin
vegetaie. Erau doar nite umbre neclare i, cum Kiernan mergea
nainte cu un pas foarte grbit, nu avuseser vreme s se opreasc
pentru a privi mai bine. Poteca ncepu s se ncline tot mai mult,
copacii nghesuindu-se tot mai aproape de ei, templul zrindu-se,
apoi pierzndu-se din nou printre copacii din fa. Ddur peste
436

nite trepte din piatr crpate. La nceput sporadice, apoi tot mai
dese, poteca transformndu-se n nite scri vaste, acoperite de
rdcini, care i purtar n sus, la un unghi i mai nclinat, pn
ajunser n sfrit pe platforma de stnc. n faa lor, nfurat
ntr-o mantie grea de ieder i plante agtoare, se ridica intrarea
monumental cu coloane pe care o vzuser de departe, fiecare
turn trapezoidal al acesteia fiind ncrustat cu un obelisc i un
semn sedjet, cadrul de sus purtnd imaginea psrii sacre Benu.
Exact ca n poza lui Rudi Schmidt, dar cu o singur diferen. n
fotografii, porile de lemn erau bine nchise. Acum, erau larg
deschise.
Flin ncetini pasul pn se opri de tot. Kiernan i egiptenii naveau vreme de pierdut. Trecur cu pai mari pe poart, grbinduse fr s arunce mcar o privire la arhitectura din jur, gemenii
nghiontindu-i pe Flin i pe Freya. Trecur printre turnuri nite
stnci nalte, din calcar lptos ntr-o curte vast, pereii fiind
acoperii de hieroglife nghesuite, pavajul su, ca i drumul pietruit
pe care tocmai urcaser, fiind sufocat de muchi i iarb i
buruieni. Pe alocuri, copaci palmieri i accacia i sicomori se
foraser s creasc printre dale, dndu-le la o parte, conferindu-i
locului un aspect dezordonat, ntretiat, de parc s-ar fi pliat uor.
Extraordinar, murmur Flin privind n jur, extrem de
fascinat, fr s vrea. Incredibil!
Traversar curtea, iarba fonindu-le n jurul gleznelor i se
apropiar de o a doua coloan din captul ndeprtat. Acesta era i
mai mare dect prima, de asemenea, decorat cu imagini. Pe
turnul din partea stng, o siluet uman cu cap de oim inea n
palm un obelisc, n timp ce dedesubt, mult mai mici, nite oameni
preau s se mpleticeasc n spate, acoperindu-i ochii cu
minile. Pe turnul din partea dreapt era o compoziie aproape
identic, doar c omul avea, de data aceasta, cap de leu, iar cei de
dedesubt i acopereau urechile cu minile.
Zeii Ra i Sekhmet, explic Flin cnd se apropiar, artndui spre stnga, apoi spre dreapta, fiecare ntrupnd un aspect diferit
al puterilor lui Benben: Ra, lumina orbitoare, Sekhmet, sunetul
asurzitor.
437

Nu mai spune, bigui Freya, necreznd nimic din toate astea,


aa cum nu crezuse nici cu zece minute n urm.
Trecur prin a doua poart, traversar o alt curte aceasta
plin cu zeci de obeliscuri, unele simple, altele cu inscripii, unele
nu mai nalte dect un stat de om, altele de zece ori mai nalte i
printr-o a treia intrare cu coloane. Cnd trecur de aceasta,
Kiernan i Girgis se oprir brusc. Pn i ei priveau acum mui de
uimire.
n faa grupului se deschisese o a treia curte. Era de dou ori
mai mare dect celelalte, la rndul lor enorme, zidurile fiind
strjuite cu statui gigantice ale unor zei i oameni. La captul opus
se nla faada unui templu colosal, fiecare centimetru al zidriei
perei i coloane i arhitrave i cornie fiind pictat n nuane
strlucitoare de rou i albastru i verde i galben, culori vii i
vibrante chiar i n lumina orbitoare a soarelui, fiecare dintre ele la
fel de proaspt ca atunci cnd fusese aplicat, cu mii de ani n
urm.
Totui, nu templul n sine le tie respiraia. Ci obeliscul gigantic,
care nea ca o rachet din centrul spaiului din faa lor. Avea
peste 30 de metri nlime i era acoperit de la baz pn la vrf cu
aur, strlucind n razele soarelui, umplnd curtea cu o lumin
orbitoare, de parc ntreg vzduhul ar fi fost n flcri.
Dumnezeule atotputernic! mormi Girgis.
Rmaser toi locului un moment, holbndu-se ca vrjii. Pn
i gemenii, care, de obicei, nu aveau nici o expresie facial, fcur
ochii mari de uimire. Apoi, pocnind din degete, ca s-i readuc la
realitate, Kiernan i conduse mai departe. Trecnd de baza
obeliscului acum, de aproape, vzur c toate cele patru faete
ale sale erau inscripionate cu mici simboluri sedjet i psri Benu
se apropiar de intrarea n templu.
Trei brbai musculoi, cu ochelari de soare, pantaloni de
camuflaj i jachete de protecie stteau de paz printre coloanele
din faa cldirii.
Ce-i cu formaia asta? ntreb Flin. Forele Speciale? Sau ai
apelat la ceva privat pentru escapada aceasta?
Kiernan nu rspunse, i arunc doar o privire maliioas i intr
438

n templu. Un brbat n halat alb de laborator i cu ceva ce prea a


fi o bonet de chirurg pe cap le iei n ntmpinare, vorbind n
oapt cu Kiernan, nainte s-i conduc mai departe. Trecur de o
serie de holuri, fiecare dintre ele, i se pru lui Freya, la fel de mare
c templul din Abydos. Unele erau pline de coloane nalte, de
forma unor papirusuri, altele erau goale, cu pereii decorai cu
spectaculoase basoreliefuri policrome. Una era npdit de nite
rdcini monstruoase de copac, o alta strjuit de mese din
alabastru pe care erau expuse mii i mii de obeliscuri din argil n
miniatur, exact precum cel pe care-l vzuse Freya n rucsacul lui
Rudi Schmidt i n vitrina de la muzeul din Cairo.
Dumnezeule, n comparaie cu locul sta, Karnak pare un
bungalou de suburbie, murmur Flin privind njur.
Merser mai departe, intrnd tot mai adnc n cldire
singurele sunete pe care le auzeau fiind cele ale propriilor pai i
respiraia horcitoare a colegului fumtor al lui Girgis pn cnd,
n cele din urm, ieir ntr-o curte aflat n ceea ce prea a fi
chiar inima templului. Era un loc izolat, mai mic dect curile din
fa, cu un iaz plin cu flori de lotus n centru i un eucalipt
gigantic care ieea din pavaj lng peretele din partea stng. De
cealalt parte a iazului se afla o cldire turtit, din piatr. Simpl
i fr decoraiuni, era o construcie grosolan din crmizi
aezate alandala, care prea complet nelalocul ei fa de
arhitectura impuntoare ce o nconjura.
Dei nu putea fi sigur, Freya simi c era mult mai veche i mai
primitiv dect restul templului i probabil c se afla acolo de un
numr netiut de ani, dinainte s se fi spat mcar fundaiile
structurilor nvecinate.
Per Benben, o inform Flin. Casa lui Benben.
n ciuda interesului su evident, Freya observ o uoar
anxietate n vocea lui.
Ddur ocol iazului i ajunser n faa singurei ui joase a
cldirii, acoperit cu o perdea de trestii. Cabluri ca nite spaghete
se strecurau afar, nspre nite generatoare portabile care mriau
la captul cellalt al curii. Omul n halat de laborator trase
perdeaua la o parte, dezvluind o trecere scurt, o a doua cortin
439

blocnd drumul. Vorbi din nou cu Kiernan n oapt, nainte s le


fac semn s intre.
Orice s-ar ntmpla acolo, stai lng mine i f ce fac eu, i
opti Flin Freyei, n vreme ce gemenii i nghionteau de la spate. i
nu atinge nimic.
O lu de mn i, ferindu-se, trecur dincolo de cele dou
perdele. O lumin neptoare, ca de ghea, i nvlui n timp ce
bzitul generatoarelor fu nlocuit de bipitul i critul
echipamentului electronic.
Freya vzuse multe lucruri ciudate la viaa ei o mare parte din
ele n ultimele zile dar nimic asemntor cu scena care i se
nfia acum naintea ochilor.
Se aflau ntr-o ncpere mare, ptrat, foarte simpl, cu o
duumea de pmnt compact i perei i tavan din piatr, exact
opusul holurilor bogat decorate prin care tocmai trecuser,
aducnd mai degrab a peter dect a ceva fcut de mna
omului. Patru lmpi cu halogen nvluiau spaiul ntr-o lumin
rece, ptrunztoare; o duzin de brbai i femei mbrcai la fel,
cu halate albe de laborator i bonete de chirurgi pe cap, stteau n
faa unor monitoare i ecrane de calculator, acestea din urm
bipind i pulsnd, afind grafice i secvene numerice i grafice
tridimensionale rotative ale unor forme geometrice ciudate.
Freya observ ntreaga scen n cteva secunde, nainte s i
concentreze atenia asupra elementului cel mai puin potrivit din
tot scenariul, cel care era evident n centrul ateniei a tot ce se
petrecea acolo: ceva ce prea o ncpere de carantin exact n
mijlocul spaiului. Un cub greu de sticl, ca un rezervor, de
culoarea chihlimbarului, cu un tub de ventilaie ntr-o parte, n
vreme ce n cealalt parte avea o u de acces ermetic. n
interiorul su se afla o glisier de lemn pe care sttea un obiect de
form nedeterminat, nfurat n benzi groase de pnz. Doi
brbai n costume antiradiaii l atingeau cu instrumente
asemntoare vergelelor pentru bovine acestea transmind
probabil informaii ctre monitoarele din afara camerei n timp ce
un al treilea brbat, de asemenea ntr-un costum antiradiaii,
440

sttea n genunchi pe podea, cu spatele la ei, examinnd glisiera.


Totul era att de ireal, att de n ntregime greit i nfricotor
i nepotrivit, mai asemntor cu o scen de film dect cu viaa
real, nct Freya crezu imediat c viseaz totul. C, de fapt, visase
totul de la bun nceput, c, n realitate, nc dormea n
apartamentul ei din San Francisco, comod i n siguran i cu o
sor care era nc n via. Pentru o clip scurt de euforie, gndul
acesta puse stpnire pe ea. Apoi, simi mna lui Flin strngnduse n jurul palmei ei. Toate astea chiar se ntmplau, i ddu ea
seama, chiar era ntr-un templu dintr-o oaz pierdut i, n vreme
ce ea se chinuia s cread toat faza cu Benben, ceilali din
ncpere o luau extrem de n serios.
Prostii, repet ea cu jumtate de gur. Adevrate prostii
hocus-pocus.
Pentru prima dat se simea ndoial n vocea ei, ca i cum, n
loc s-o afirme cu ncredere, ncerca de fapt s se liniteasc de una
singur.
Deci, ce avem mai exact aici, doctore Meadows?
ntrebarea venise din partea lui Molly Kiernan.
Brbatul care i condusese prin templu i care prea s fie
responsabil de tot sau, cel puin, de operaiunile tiinifice i
nl capul din faa monitorului peste care era aplecat. Venind
spre ei, le fcu semn s se apropie de peretele gros, de sticl.
Scanarea preliminar arat un miez solid, inton el cu voce
nazal i monoton, cu niveluri ridicate de iridiu, osmiu i ruteniu,
ceea ce ne spune c este de origine meteoric. Asta e tot ce putem
stabili n aceast etap. Pentru orice altceva, vom avea nevoie de
contact fizic.
Atunci, recomand s avem contact fizic, spuse Kiernan.
Domnule Usman, n calitate de egiptolog cellalt egiptolog i
arunc o privire cu coada ochiului lui Flin Poate ai vrea s facei
onorurile.
Silueta ngenuncheat lng glisier ridic o mn n semn de
salut i se ridic, micndu-se n jurul obiectului nfurat n
pnz, ca s ajung direct n faa lor. Acum, c i putea vedea faa
prin gluga antiradiaii, Freya l recunoscu pe amicul lui Girgis din
441

noaptea aceea din Manshiet Nasser: obraji buclai, tunsoare


rotund, ochelari groi, din plastic.
Molly, te implor! pled Flin. Nu ai idee cu ce te joci aici.
O i tu ai? rosti Kiernan pufnind indiferent. Dintr-odat, tu
eti marele fizician?
tiu ce credeau egiptenii antici despre Benben. i tiu c l-au
ascuns aici dintr-un motiv foarte bun.
Aa cum noi l-am gsit cu un motiv foarte bun. Acum, dac
nu te superi, profesore Brodie
Se simi dispre n vocea ei cnd i rosti numele.
viitorul lumii se afl chiar n faa noastr, iar eu una mi-a
dori s arunc o privire. Doctore Meadows?
Omul n halat de laborator i fcu semn unuia dintre colegii si.
Cele patru lmpi cu halogen i diminuar brusc lumina i apoi se
stinser, lsnd doar strlucirea fantomatic a monitoarelor i a
unui singur spot ndreptat spre obiectul misterios, nvelit n pnz,
de pe glisier. Unul dintre oamenii de tiin lu o camer video i
ncepu s filmeze.
V rog, domnule Usman, rosti Kiernan ncrucindu-i
braele la piept.
Usman ddu din cap. Merse rapid pn la glisier i i ntinse
minile, lsndu-le s poposeasc peste obiect o clip, nainte ca
degetele s nceap s desfac uor crpa cu care era nfurat.
Fiile erau bine legate, iar din cauza mnuilor de protecie, fu i
mai dificil s apuce materialul. Era ceva aproape comic n felul n
care scotocea i l apuc, pufnind i mormind pentru sine,
luptndu-se s-l desfac. Mai trecur cteva minute i att
Kiernan, ct i Girgis ncepur s par vizibil nerbdtori, dar
brbatul reui n sfrit s desprind un capt al crpei, dup care
aceasta ncepu s se desfac mai uor, o succesiune de fii lungi
de pnz, ca bandajele din jurul unei mumii. ncepu s lucreze
mai repede, folosindu-i ambele mini, desfcndu-le n cercuri,
trgnd estura, falduri largi de material revrsndu-se pe jos, pe
glisier i pe podea, ca pielea nprlit, omul cu camera video
deplasndu-se n jurul ncperii, surprinznd scena din unghiuri
diferite. Maldre de pnz ncepur s se formeze, obiectul care
442

iniial pruse s aib nite dimensiuni considerabile diminunduse treptat, pe cnd tot mai mult din acopermntul lui era
ndeprtat. Deveni tot mai mic i mai mic, tot mai puin i mai
puin impresionant, scznd vznd cu ochii, pe msur ce strat
dup strat de material fu eliminat, pn czu i ultima bucat de
pnz, dezvluind obiectul din interior: o piatr gri-neagr, urt,
scund i ndesat, de nici un metru nlime, cu vrful tocit i
rotunjit, semnnd mai mult cu o born kilometric dect cu un
obelisc tradiional. Dup toat tensiunea acumulat, se gndi
Freya, un fs evident. Judecnd dup expresiile lor
neimpresionate, era un sentiment comun, mprtit i de Girgis i
de Kiernan.
Zici c-i un rahat de cine, murmur unul dintre amicii lui
Girgis.
Se ls tcerea, timp n care se holbar cu toii, Kiernan
ncruntat, dnd uor din cap, ca i cnd ar fi spus: Asta-i tot?
Apoi, lmpile cu halogen se aprinser brusc i din nou se strni
agitaie n camer.
Mai muli brbai n costume de protecie se alturar celor care
erau deja n interiorul camerei de sticl, ngrmdindu-se n jurul
pietrei, atandu-i electrozi, fire, nite plci adezive cu nite
excrescene ca nite lipitori. Impulsurile i semnalele se
intensificar brusc, monitoarele i ecranele devenind mai animate
din cauza valului de informaii. O imprimant ncepu s clnne
nebunete, scuipnd n grab o hrtie acoperit cu cifre, vocile se
amestecar, strignd ncolo i ncoace, vorbind ntr-un jargon pe
care Freya nu putu s-l descifreze sau s-l neleag. Din interiorul
camerei, microfoanele transmiser un sunet ascuit i vjit, cnd
ceea ce semna cu o frez stomatologic sfredelitoare fu aplicat la
baza pietrei, rzuindu-i suprafaa, desprinznd un reziduu
granulos, care fu colectat n pungi sterile de mostre i trecut prin
obturatorul de aer pentru analize suplimentare.
Dumnezeu s ne ajute! gemu Flin privind ngrozit, mna sa
strngnd-o att de puternic pe a Freyei, nct ncepu s o doar.
Habar n-au ce fac.
Dac se atepta s se ntmple ceva lucru evident, cci arta
443

ca un om care sttea lng o bomb cu ceas nu se petrecu nimic.


Oamenii n halate albe i continuar hritul i ciobitul i
monitorizarea i ascultarea, Usman mngind uor vrful pietrei,
de parc voia s-o consoleze i s-o liniteasc, vocea lui auzindu-se
intermitent, n vreme ce cnta ncet:
Iner-wer iner-en Ra iner-n sedjet iner sweser-en kheru-en
sekhmet. Iner-wer iner-en Ra iner-n sedjet iner sweser-en kheru-en
sekhmet.
ntre timp, piatra doar sttea acolo, aa cum s-ar fi ateptat
oricine de la o piatr n oricare alte circumstane. Mut,
nemicat, fr s explodeze i fr s ipe i fr s emit vreo
raz toxic sau orice altceva de care se temea Flin. O piatr
obinuit, posomort, de un gri-negru noroios nimic mai mult,
nimic mai puin. Dup 20 de minute, amicul ndesat al lui Girgis
se scuz i iei la o igar. Dup alte zece minute, cellalt amic al
lui Girgis i gemenii ieir i ei, apoi Girgis nsui, cu Freya i Flin.
i, n final, Molly Kiernan. Se plimba ncolo i ncoace pe lng iaz,
vorbind singur, cu sprncenele ncruntate, minile mpreunndui-se uneori i ochii ridicndu-i-se spre cer, de parc se ruga. De
dou ori, Freya i Flin ncercar s ias din curte, de dou ori
inevitabil fur observai, gemenii mergnd spre ei i fcndu-le
semn s se ntoarc.
Nici s nu v gndii, spuse Kiernan cu o voce aspr, fr
amuzamentul de mai devreme. M-ai auzit? Nici mcar s nu v
gndii dracului la asta!
n vreme ce i relu plimbarea n sus i n jos, cei doi, neavnd
nimic altceva mai bun de fcut, se aezar la umbra eucaliptului
gigantic. Ceasul lui Flin arta ora 10,57, dei, aa cum
observaser cnd intraser n oaz, poziia soarelui pe cer indica
faptul c ar fi fost mult mai trziu miezul zilei, dac nu chiar
dup-amiaz.
E ca i cum timpul se scurge altfel aici, spuse el.
Fuseser singurele cuvinte pe care le schimbar. Soarele ardea
dogoritor, minutele treceau, generatoarele huruiau i nimic nu se
ntmpla.
ntr-un final, trecuse aproape o or nainte s fie chemai napoi
444

n ncpere. Kiernan i Girgis preau furioi.


Deci? se repezi Kiernan fr vreun preambul.
Nu este nici o ndoial c e un meteorit sau o parte dintrunul, ncepu Meadows cu vocea sa uscat i nazal pe cnd i
conduse spre zona nconjurat de sticl. n afar de iridiu, osmiu
i aa mai departe, am detectat urme semnificative de olivin i
piroxenit, care sugereaz n mod clar c e un chondrit primitiv
Termin cu prostiile i spune-mi ce poate face.
Omul de tiin se agit nervos.
Sunt multe alte teste pe care trebuie s le efectum, mormi
el. Mult mai multe teste, pe care le vom ncepe de ndat ce o
putem transporta ntr-un laborator cu spectroscoape mult mai
puternice
Kiernan i arunc o privire i el tcu.
E chondrit primitiv, zise el dup o pauz stnjenitoare. Un
meteorit.
Bun, dar ce poate s fac? nelegi unde vreau s ajung? Ce
poate s fac?
Era vizibil c Kiernan ncerca din rsputeri s se controleze.
Ce poate face meteoritul? Ce e n el? Ce-i spun toate astea?
Fcu un semn spre mainriile din ncpere. Meadows i trecu
un deget peste marginea mapei pe care o inea n mn, dar nu
rspunse.
Asta-i tot? se ntei vocea lui Kiernan. Vrei s-mi spui c astai tot? Asta vrei s-mi spui?
Omul de tiin ridic nervos din umeri.
E chondrit primitiv, repet el neajutorat. Un meteorit, o
bucat dintr-o piatr din spaiu.
Ea deschise gura, o nchise din nou, rmase locului, cu o mn
atingndu-i crucea de la gt, cealalt fiind ncletat ntr-un
pumn. Tcere. Toat lumea tcea. Chiar i sunetul aparatelor
electronice prea s se fi diminuat, de parc ar fi luat parte la
aceast dezamgire general. O pauz lung, apoi, n camera de
sticl, brbaii ncepur s-i dea jos glugile de protecie i s trag
de firele de electrozi care acopereau piatra. Flin ncepu s
chicoteasc.
445

O, e de nepreuit, rse el pe nfundate. Douzeci i trei de ani


i Dumnezeu tie ci mori i toate pentru o bucat de piatr
inutil. E al naibii de nepreuit.
Toat anxietatea lui pru s fi disprut, scena prnd s fie
opusul celei de lng avion. Acum, i se pru lui Freya, Flin era cel
care savura momentul, iar Kiernan i Girgis erau cei care trebuiau
s fac fa situaiei.
Dar textele, murmur Kiernan. Spuneau Experii, toat
lumea spunea
Se ntoarse, artnd spre Flin.
Tu ai spus! Tu mi-ai spus. C era real, c egiptenii o
foloseau tu mi-ai spus! Mi-ai promis!
El i ridic braele.
Mea culpa, Molly. Se pare c n-am fost doar un spion de
rahat, ci i un egiptolog pe msur.
Dar ai spus, mi-ai zis, toi mi-au zis c are puteri, c i-a
distrus pe inamicii Egiptului Buzduganul zeilor, cea mai de
temut arm cunoscut omului!
ncepu s urle cu ochii ieii din orbite, saliva adunndu-i-se
din nou n colurile gurii.
Ai grij, asta mi-ai spus! S nu m joc cu ea, c sunt lucruri
pe care nu le nelegem, lucruri necunoscute! Puteri, mi-ai zis c
are puteri!
Se pare c m-am nelat, spuse Flin fcnd o pauz nainte
s adauge: Haide, Molly, trebuie s recunoti c este totui
amuzant!
Era chiar propoziia pe care o rostise ea mai devreme i era clar
c nu i se mai prea amuzant acum, c i-o arunc verde-n fa. Se
uit cu ur la el cea mai rea i mai nimicitoare privire pe care o
vzuse Freya vreodat. Apoi, ridicnd un deget de parc ar fi spus
O s m ocup de tine imediat, se ntoarse din nou spre Meadows,
ocrndu-l, ordonndu-i s-i arate ce-a descoperit, s-i explice,
zicndu-i c trebuie s fi fcut o greeal i c trebuia s refac
testele.
Mi-au spus! continu ea s ipe. Toat lumea mi-a spus c
are puteri, aa mi-au spus, c are puteri!
446

Girgis i amicii si se bgar i ei, sporovind ntr-o


amestectur de englez i arab, ipnd la oamenii de tiin i la
Usman care sttea acum singur n camera de izolare, o figur
oropsit, cu ochelarii si de plastic groi i la Kiernan, insistnd
c, indiferent dac piatra avea sau nu puteri, ei tot se ateptau la
plata ntreag. Omul gras, cu musta, i aprinse o igar, iar
Meadows care sttuse neajutorat, ndurnd ocara i pierdu i
el cumptul, cernd ca igara s fie stins imediat, ca s nu
interfereze cu echipamentul electronic. Doi dintre colegii lui venir
s-l susin i toat lumea ipa n acelai timp i se certau,
gemenii bgndu-se n seam fr nici un motiv, n afar de faptul
c asta fceau de obicei. Toat cldirea rsuna de zgomotele
disonante ale certurilor nverunate.
E timpul s-o tergem, opti Flin lund-o pe Freya de bra i
trgnd-o prin camer. Ajunser la u, se oprir s se asigure c
nu erau urmrii i ddur s ias. n clipa aceea, unul dintre
brbaii n halate albe un tnr cu pr crlionat, care se afla nu
departe de u i care, n ciuda confuziei generale, era nc aplecat
asupra monitorului ridic brusc o mn i spuse:
Hei, privii aici!
Nu cuvintele n sine i fcur pe Flin i pe Freya s se opreasc
i s se ntoarc n camer, ci nerbdarea cu care fuseser rostite.
Privii aici! repet omul fluturnd din mn, ca s le atrag
atenia.
Pe ecranul din faa acestuia, Freya putu s vad nite coloane
de cifre ridicndu-se i cznd precum clapele unui pian. ns
cearta continu: vocea brbatului se pierdu printre ipetele
generale i acesta trebui s repete a treia oar, nainte ca zarva s
se potoleasc ncet i toi s-i dea atenie.
Se ntmpl ceva, spuse el. Privii!
Toat lumea se mbulzi n fa, adunndu-se n jurul ecranului.
Chiar i Flin i Freya venir mai aproape, lsndu-i evadarea pe
mai trziu, vrnd s vad ce se ntmpl.
Ce-i asta? ntreb Girgis n timp ce semnalele luminoase de
pe monitorul din faa sa deveneau din ce n ce mai animate. Ce
nseamn asta?
447

Meadows se aplec peste umrul colegului su, ncruntat, n


vreme ce privea coloanele urcnd i cobornd, ajungnd chiar la
marginea ecranului nainte s cad din nou.
Activitate
electromagnetic,
murmur
el.
Activitate
electromagnetic intens.
De unde? De la piatr?
Era vocea lui Kiernan.
Nu se poate, spuse Meadows. Am monitorizat-o vreme de
dou ore i nu a fost nicio Pur i simplu, nu
Se rsuci i travers camera spre ncperea din sticl, ceilali
urmndu-l. Flin i Freya rmaser lng u, fr s-i observe
cineva, toi ochii fiind aintii acum asupra lui Benben. Usman era
nc n ncpere, cu o mn protectoare deasupra pietrei, de parc
ar fi fost capul unui copil; un guler de fire i electrozi se ncolceau
la baza acesteia, unde le puseser oamenii n costume albe dup
ce le desprinser. Nu arta cu nimic diferit fa de atunci cnd o
desfcuser o piatr granuloas, turtit, ca o parabol
butucnoas, gri spre negru.
Harker? strig Meadows.
E n afara gradaiei, raport brbatul crlionat. N-am mai
vzut aa ceva
Cresc radiaiile alfa, beta i gamma, anun alt om de tiin.
O cretere impresionant.
Meadows se grbi napoi i se aplec s examineze aceast nou
descoperire cnd o femeie din partea opus a camerei strig i ea
ceva despre ionizarea non-secvenial forndu-l s plece brusc
nspre locul acela i s priveasc ecranul ei. Se amestecar i alte
voci. Entuziaste, insistene, ipnd c i ei primesc informaii
neateptate, amestecnd cuvinte i fraze care nu nsemnau absolut
nimic pentru Freya. Meadows se grbi de la un ecran la cellalt,
dnd din cap i repetnd ntruna: Nu se poate, nu se poate.
Imprimanta, care nu mersese n ultimele cteva minute, ncepu
din nou s clnne i mai frenetic dect nainte, scuipnd ceea ce
prea a fi o limb de hrtie fr capt. Sunetele electronice
revenir i ele rzbuntoare, umplnd camera cu o simfonie de
bipuri i prituri. Monitorul i ecranele computerelor duduiau de
448

atta activitate caleidoscopic, ameitoare.


Ce se ntmpl? strig Girgis.
Meadows l ignor. Grbindu-se spre camera de sticl, i porunci
lui Usman s ias de acolo. Egipteanul nu se mic, rmase doar
locului, holbndu-se la piatr, transfigurat, confuz, cu un fel de
privire goal pe fa. Meadows i repet ordinul de dou ori, de
fiecare dat pe un ton mai insistent. Apoi, cu un gest neajutorat
din mn, i fcu semn unui coleg, care aps un buton. Camera
fsi, se nchise i se sigil, cu Usman nuntru.
mi pare ru c trebuie s fac asta, domnioar Kiernan,
ncepu Meadows, dar nu pot s risc
D-l dracului, l ntrerupse Girgis. Dar noi? Suntem n
pericol? Suntem n siguran?
Meadows se uit lung la el, ocat de lipsa de ngrijorare a
egipteanului fa de colegul su, apoi lovi cu palma partea din fa
a incintei protectoare.
Este sticl cptuit cu plumb, armat cu nanotuburi de
carbon, de aproape opt centimetri grosime, cu perei multipli.
Adic nu iese nimic de acolo. Deci, ca s v rspund la ntrebare,
da, suntem n perfect siguran. Din pcate, nu pot afirma acelai
lucru i despre colegul dumneavoastr.
Usman ncepuse s se legene nainte i napoi, lsndu-se cu o
mn pe piatr, pentru a se sprijini. Vorbea singur, cu ochii
lucind, de parc ar fi intrat n trans, aparent doar pe jumtate
lucid.
Ce dracu are? ntreb omul gras. E beat?
Nimeni nu rspunse. Usman continu s se legene, mna sa
liber pipind costumul de protecie, ncercnd s-l descheie.
Ana harrran. Vocea sa rsun prin interfon. Prea nuc i
dezorientat. Ana eyean.
Spune c-i e cald, murmur Flin traducndu-i Freyei. C nu
se simte bine.
Ce i se ntmpl? ntreb ea, oripilat i fascinat n acelai
timp.
Flin cltin din cap, netiind ce s rspund. Usman se
mpletici, i rectig echilibrul, apuc fermoarul i ncepu s-l
449

deschid, dndu-i jos costumul i scondu-l, dezvelind nite


pantaloni albatri i o cma alb pe dedesubt.
Ana harran, bolborosi el. Ana eyean.
i ddu jos i cmaa i pantalonii, rmnnd n chiloi, ciorapi
i pantofi. Ar fi fost amuzant dac nu s-ar fi simit evident ru,
pieptul umflndu-i-se de parc s-ar fi chinuit s respire, minile
tremurndu-i incontrolabil.
Ha-ee-yee betowgar, gemu el lovindu-se peste coapse i peste
burt. Ha-ee-yee betowgar.
M doare tare, traduse Flin.
O, Doamne! opti Freya. Nu pot s m uit la asta.
Dar continu s se uite, aa cum fcur toi, hipnotizai ntr-un
fel morbid de scena care se derula n camera de carantin din
sticl. Imprimanta continu s scoat zgomote tot mai furibunde,
bipurile i beculeele devenir tot mai violente, de parc orice fore
s-ar fi nteit o fceau ntr-un ritm accelerat. n pofida asigurrii lui
Meadows cum c totul era n ordine, Girgis i ceilali egipteni se
ndeprtar de camera de protecie. Spre deosebire de Kiernan,
care se dusese direct spre ea, apsndu-i o mn pe sticl, n
timp ce cu cealalt inea crucea de la gt, ochii strlucindu-i de
entuziasm.
Haide, opti ea. Haide, scumpo, arat-ne ce poi. Dun de
Foc, voce a lui Sekhmet. Haide, haide!
Usman se mpiedica de-acum prin incinta izolat, gemnd de
durere, frecndu-i ochii i inndu-se de urechi.
Ana haragar, mormi el. Ana larzin arooh let-tawarlet.
Iisuse! murmur Flin cu respiraia tiat. Spune c i se face
ru, c trebuie s
Usman se chirci i czu n genunchi, chiar n faa lui Kiernan. O
cantitate mic de vom apoas i ni din gur, chiloii si albi
ptndu-se cu o culoare maronie.
A fcut pe el! rse brbatul cel gras. Ia uitai-v! Idiotul la
mizerabil a fcut pe el!
Iner-wer iner-en Ra inner-n sedjet iner sweser-en kheru-en
sekhmet inton Usman lent, forndu-se s se ridice n picioare
i rmnnd locului, cu faa i burta lipite de sticl, braele
450

atrnndu-i grele pe lng corp.


Trecur 30 de secunde, reaciile mainriilor electronice
calmndu-se ncet, de parc procesul ce le cauza ncepea s se
potoleasc. Apoi, brusc, se petrecur dou lucruri la scurt vreme
unul dup cellalt. Se auzi un zumzet sonor/adnc. Prnd s
vin chiar din piatr, reverber ca o btaie de inim mrea,
fcnd ca ntreaga construcie s se cutremure, chiar dac sunetul
n sine nu era neaprat puternic. Aproape concomitent explod o
lumin puternic tot din interiorul pietrei ca un bli, dar mult
mai strlucitor i mai intens. Dur doar o fraciune de secund i
coloritul de chihlimbar al sticlei i protej de explozie. Chiar i aa,
fur cu toii orbii pentru o clip. Brae se ridicar i acoperir
ochi, imprimanta i monitoarele tcur brusc, ecranele
computerelor i lmpile se stinser, cufundnd camera n
ntuneric. Se auzir ipete, micare, vocea lui Girgis cernd s i se
explice ce se ntmpl. Apoi, la fel de brusc cum se stinseser,
aparatele electrice i revenir. Monitoarele i computerele se
restartar, lmpile cu halogen plpir din nou. Urm o pauz n
care toi clipir, obinuindu-se, apoi se auzir iari ipete i
sunetul scos de cineva cruia i venea s vomite.
O, Dumnezeule, se nec Freya ducndu-i o mn la gur.
O, Dumnezeule, ajut-l!
n faa lor, Usman sttea n exact aceeai poziie n care fusese
nainte s se aprind lumina, nc lipit de sticl, nc n chiloi,
osete i pantofi. Doar c pielea i dispruse. Corpul membrele i
faa i pieptul i lucea acum, acoperit doar de tendoane, muchi,
oase i esut adipos. Oribil, dar nc prea s fie n via, cci
scoase un rcnet gutural, bolborosit, ochii lui fr pleoape
nvrtindu-se ncolo i ncoace n spatele ochelarilor, n timp ce
ncerca s-i dea seama ce se ntmpla. Mormi ceva i ncerc s
fac un pas n spate, dar partea din fa a corpului, de la talie n
sus burt, piept, obraz drept prea s fi fuzionat cu sticla.
ncerc din nou, ochii nvrtindu-i-se furioi, coastele tresrindu-i
n sus i n jos, n vreme ce se chinuia s respire. Apoi, ridicndui braele fr piele Freya nu nelegea unde gsise puterea s-o
fac i puse minile pe sticl, scrni din dinii fr buze i
451

mpinse, smulgndu-se de pe sticl. Se auzi un sunet jilav, ca de


rupere i brbatul se blbni n spate, fii groase din carne
rmnnd pe sticl. Pentru o clip foarte scurt i greoas, i
zrir maxilarul, intestinul gros i ceea ce prea a fi o parte din
ficat. Apoi urm nc un puls vibrant, nc o explozie de lumin i
totul se scufund din nou n ntuneric.
Am plecat de aici, spuse Flin prinznd-o pe Freya de bra i
mpingnd-o prin prima perdea de la intrarea n ncpere.
n acelai timp, se auzi vocea lui Kiernan rsunnd n bezna din
urm lor.
Vedei ce poate face! Doamne Sfinte, e un miracol! Un miracol
frumos! Fii smerii n faa puterii mree a lui Dumnezeu! i
mulumesc, Doamne, i mulumesc!
Odat ieii n curte umbrele lor alungindu-se n timp ce
soarele scpta spre vest o luar la fug. Freya se lupta cu nevoia
puternic de a vomita. Nu-i mai psa ce li se ntmpla lui Girgis
sau celorlali sau de dorina ei de a-i rzbuna sora. Voia doar s
ias de acolo.
Nu apucar drumul drept prin templu. Prsir curtea printr-o
poart lateral i merser n zigzag printr-un labirint de pasaje i
galerii i coloane, n ncercarea de a trece pe lng gardienii n
costume de protecie din faa cldirii. n cele din urm, mai mult
din noroc dect intenionat, ajunser n cea de-a doua curte
imens prin care trecuser mai devreme, cea plin de obeliscuri de
diferite mrimi. Fcur o pauz s-i trag sufletul, ciulindu-i
urechile, asigurndu-se c nu erau urmrii, apoi o luar din nou
la goan. Tocmai ce trecuser prin intrarea cu coloane de la
captul curii n prima i cea mai ndeprtat curte, cnd pulsul
acela bizar reverber din nou n spatele lor, exact la acelai volum
pe care l avusese i n ncpere. ntregul templu pru s se
zguduie.
Trebuie s ieim din oaz! ip Flin fcndu-i semn s
traverseze curtea, mpiedicndu-se de pavajul neuniform, acoperit
cu muchi. Orice ar fi nceput, e doar nceputul. Trebuie s ieim
de aici!
452

Ce-o s se ntmple? strig Freya inndu-se dup el.


Nu tiu, dar, din cte-am vzut, n-o s fie deloc frumos. i
asta chiar fr s iei n calcul toate blestemele aruncate asupra
oazei.
Cu 30 de minute n urm, Freya ar fi rs de acest ultim
comentariu. Dup ce se ntmplase n ncpere, lu ns cuvintele
foarte n serios.
Haide! ip el. Trebuie s ne micm!
Ajunser la primele coloane, cele care se aflau chiar la intrarea
n templu i ncepur s treac printre ele, turnurile lor
trapezoidale nlndu-se deasupra, o mare de copaci ntinznduse la distan n faa lor.
i dac sunt mai muli? strig ea aducndu-i aminte de
siluetele pe care le vzuse strecurndu-se printre copaci, pe cnd
traversaser valea mai devreme. Bieii cu ochelari de soare.
Ne ocupm de asta la momentul respectiv. Haide s
O micare ca prin cea i o siluet ndesat, musculoas iei
dintr-o ni a unei coloane, lovindu-l pe englez n fa, cu un
pumn plin de inele, sprgndu-i buza i trntindu-l la pmnt. O
siluet identic iei dintr-o ni din coloana cealalt, punndu-i
piedic Freyei i dobornd-o la pmnt, lng Flin, fata lovindu-se
cu fruntea de pavaj, palmele jupuindu-i-se pe piatr.
Salut, englezoiule, spuse o voce grohit. Pleci acas?
Pleci mormnt, se auzi o alt voce, ciudat de asemntoare.
Un rs, apoi nite mini aspre i forar s se ridice n picioare.
n momentul n care luminile se reaprinseser n camer i
absena lui Flin i a Freyei fu observat, Girgis i trimise pe gemeni
dup ei, ceea ce era pcat, pentru c, dup dou zile n care nu
fcuser nimic, lucrurile ncepuser n sfrit s devin
interesante, cu Usman prjit n halul la. Cel mai amuzant lucru
pe care-l vzuser vreodat, al naibii de haios. Dar Girgis era eful
cel puin, pe moment deci i luar tlpia, traversnd
templul, aa c ajunseser n faa lui naintea celor doi occidentali.
Se plasar la intrarea n templu, srind n momentul n care
apruser urmriii, dndu-i codoului luia de englez un pumn
453

greu, unul pe care i-l merita de ceva timp.


i sltar pe amndoi n picioare, englezul tergndu-i brbia
de snge i bolborosindu-le ceva, mai nti ntr-o limb care
bnuiau c era limba lui matern, apoi n arab, rahaturi despre
inscripii i blesteme. i mai crar vreo doi pumni i i trr pe el
i pe fat n prima dintre curile gigantice, unde i obligar s
ngenuncheze unul lng cellalt, n vreme ce ei se puneau de
acord cum s scape de ei. Un glon n cap? S le taie gtlejurile?
S-i bat pn mor? Fiind ultima lor sarcin nainte s se retrag,
trebuiau s-o fac bine. S ncheie n for.
Eu votez s-i punem la un loc cu Usman, zise cel cu urechea
sfrtecat.
Nu cred c-o s ne lase, rspunse cellalt, n mod clar
dezamgit. n cazul n care, tii, ar iei chestii de acolo. E o idee
bun, totui.
Se auzi nc o bubuitur n timp ce un alt puls ciudat rsun n
jurul templului, pmntul cutremurndu-se sub picioarele lor.
Barodi, sau cum dracu l-o fi chemat, fcea semne disperate din
mini, vorbind ntruna despre blesteme, fore care nu puteau fi
controlate. l lovir n testicule asta da for! i acesta se
prbui cu gura cscat. Fat ip i ncerc s-i pocneasc, aa
c o plmuir bine i pe ea. Scroafa proast. Scroafa urt. Slab.
Mult prea slab.
Se ddur civa pai n spate i i reluar discuia n vreme ce,
n faa lor, englezul se tr ncet napoi pe genunchi.
Trebuie s m credei, i rug el, ajutnd-o i pe fat s se
ridice, verificnd dac era n regul. E doar nceputul. Trebuie s
ieim din oaz. Putei face ce vrei dup ce ieim de aici, dar, dac
rmnem, murim. nelegei ce v spun? Murim. Cu toii. i voi.
ncercar s-l ignore, dar el continu, iar ei ajunser la
concluzia c un glon n cap era pn la urm cea mai bun idee,
dac nu din alt motiv, pentru simplul fapt c era cel mai rapid mod
de a-l face pe nenorocit s tac din gur. Decizia odat luat, se
mai ddur civa pai ndrt i i scoaser pistoalele Glock.
Englezul i puse braul n jurul fetei i o trase protector lng el,
n timp ce continua s turuie.
454

Vrei s-l omori pe el sau pe fat? ntreb geamnul cu nasul


turtit.
Ce dracu e n neregul cu tine?
Ar fi uor n ambele cazuri, replic fratele.
Tot locul sta o s explodeze i voi vorbii despre cine omoar
pe cine!
Atunci, l mpuc eu pe el, spuse primul geamn.
E n regul din partea mea, rspunse fratele lui.
Mcar dai-i drumul ei!
La trei, ziser ei deodat, ridicndu-i pistoalele. Unu doi
Ignoranii dracului! rcni el. Parc Red Devils trebuiau s
aib grij unul de cellalt!
Trei.
Nu se auzir mpucturi. Gemenii rmaser acolo, cu braele
ntinse, cu armele aintite, o expresie de nedumerire pe fa.
Eti fan El-Ahly? ntrebar ei la unison.
Ce?
Barodi avea o expresie cenuie, confuz, cu braul nc n jurul
feei.
Ai spus c Red Devils i poart ntotdeauna de grij, rosti
unul din ei.
De ce-ai spune asta dac n-ai fi fan El-Ahly? complet
cellalt.
Eti un Ahlawy? ntrebar ei la unison.
Nu reuea s-i dea seama dac i bat joc de el, dac era vreun
fel de glum morbid. Alturi, fata tremura, ochii micndu-i-se
ncolo i ncoace, ocat i nucit.
Eti un Ahlawy? repetar ei.
Am bilete pentru tot sezonul, murmur el.
Gemenii se ncruntar. Nu se ateptaser la asta. i erau
tulburai. i coborr ncet armele.
Unde stai?
Ce?
n stadion. Unde stai?
Suntei pe punctul de-a m omor i m ntrebai unde stau
pe stadion?
455

Armele se ridicar din nou.


n partea de vest, pe rndurile de jos. Chiar deasupra liniei
de demarcare.
Gemenii schimbar o privire. Un tip care avea bilete pentru tot
sezonul. i n partea de vest. Chiar deasupra liniei de demarcare.
Impresionant. Dei putea s fie o cacealma.
Cte titluri de Lig am ctigat?
Englezul i ddu ochii peste cap, nevenindu-i s cread ce se
ntmpla.
E cumva un nenorocit de
Cte?
Treizeci i trei.
Cupe ale Egiptului?
Treizeci i cinci.
Liga Campionatului African?
El numr pe degete, fata de lng el stnd n genunchi, cu
ochii mari, uluit.
Patru, spuse el. Nu, cinci.
Gemenii mai schimbar o privire tipul tia ce vorbete. Fcur
o pauz, apoi, ca s fie siguri:
Cine a marcat golul ctigtor n finala Cupei din 2007?
Pentru numele lui Dumnezeu! Osama Hosay, din pasa lui
Ahmad Sedik. Am fost acolo. Mohamed Abu Treika mi-a dat un
bilet cadou, dup ce l-am luat pe fiul lui n vizit la Muzeul
Egiptean.
Asta puse capac. Ordine sau nu, strini sau nu, nu aveau de
gnd s omoare un suporter Red Devils. Mai ales pe unul care i
fcuse o favoare lui Mohamed Abu Treika. i coborr armele i le
vrr napoi n tocuri, fcndu-le semn occidentalilor s se ridice,
murmurnd nite scuze printre dini: n-am tiut c suntei
suporteri Devils, fr resentimente, poate ne vedem la un meci
cndva. Se privir toi ruinai, apoi, n clipa n care un alt puls
profund rsun n templu, Barodi ncepu s o trag pe fat n
spate, nainte s se rsuceasc amndoi i s-o rup la fug. Cnd
ajunser la intrarea din faa templului, englezul ncetini i ip
peste umr:
456

Entoo aarfeen en Girgis Zamalekawy. tii c Girgis e suporter


al Zamalekului, nu-i aa?
Apoi, disprur, ieir pe poart, n oaza de dincolo.
A spus cumva c Girgis e suporter al Zamalekului? ntreb
unul din gemeni, oripilat.
Exact asta a spus, rspunse fratele lui, la fel de oripilat.
Am lucrat pentru un White Knight14?
Un Zamalekawy?
Se uitar unul la cellalt, nenelegnd. n afar de tatl lor
cretin, cel mai mult pe lume i urau pe suporterii Zamalekului
gunoaie, toi, nite gunoaie jegoase. i acum li se spusese c
lucrau pentru unul. C lucraser pentru el n ultimul deceniu.
S ieim de aici.
Girgis?
O s-avem grij de el n Cairo. i dm o lecie pe care n-o s-o
uite.
Idiotul!
Idiotul!
Se ncruntar i erau pe punctul de-a o terge de acolo, spre
poarta principal, cnd fratele cu urechea spintecat ntinse brusc
mna i-l prinse pe cellalt de bra.
Am putea s lum i nite aur cu noi, rosti el. tii tu, de la
stlpul la nalt.
Scoase un briceag din buzunar, l deschise i fcu o micare ca
i cnd ar fi secerat ceva.
S-l lsm n fundu gol, s-l vindem n Khan el-Khalili.
Ar fi o idee, fu de acord cellalt.
S cumprm ceva frumos pentru mama.
S deschidem un alt stand de torly.
S facem ca totul s fi meritat ceva.
Ezitar, ntreaga curte cutremurndu-se n timp ce o alt
bubuitur umplu vzduhul. Apoi, cu un semn din cap, se
ntoarser i pornir prin templu, vorbind despre aur i torly; i
despre cum le-ar plcea s-i nchid pe toi suporterii Zamalekului
n camera aia de sticl, s apese un ntreruptor i s-i priveasc
14

Cavaler alb (n lb. englez, n original).

457

n vreme ce se prjesc.
Ce dracu le-ai spus? ntreb Freya cu respiraia ntretiat,
n timp ce Flin trecu prin poarta monumental, traversnd
luminiul ngust din faa templului.
Le-am spus c sunt un Diavol Rou.
Ce?
E o poveste lung. Acum, vreau doar s ieim de aici. Haide!
Srir pe treptele care duceau spre baza templului. Ajungnd pe
pmnt plan, alergar printre copaci, alunecnd i mpiedicnduse pe pavajul neuniform, bubuiturile din templu auzindu-se acum
la intervale regulate, fiecare dintre ele trimind o trepidaie n
toat oaza, de parc piatra nsi se cutremura de sunetul acela.
Nu era vorba i despre un crocodil? i un arpe.
Cele dou blesteme, rspunse Flin srind peste o rdcin
uria care crescuse prin pavaj. Fie ca rufctorii s fie zdrobii
de flcile lui Sobek i nghiii n pntecele arpelui Apep.
i asta ce nseamn?
N-am nici cea mai vag idee. Haide!
Continuar s coboare, sfincii i obeliscurile strjuind drumul
pietruit de ambele pri, defileul ncepnd s se ngusteze. Att de
insistente erau bubuiturile lui Benben, nct abia acum Freya
observ c trilurile psrilor nu demult, att de sonore
dispruser, la fel i bzitul i ritul insectelor. Se uit n jur i
n sus, dar, n afar de ceva ce preau a fi vulturi care ddeau
trcoale pe cer, valea prea brusc pustie i lipsit de via. Flin
probabil c observase acelai lucru, pentru c ncetini i apoi se
opri de tot, privind copacii i stncile nainte s-o rup din nou la
fug, forndu-se i mai tare dect nainte. Absena faunei pru c
l speriase la fel de tare, dac nu i mai tare ca bubuiturile pietrei.
Cel puin, se pare c i oamenii lui Molly au disprut, strig
Freya alergnd n urma lui. Se uitase cu atenie n desi, n timp ce
coborser i nu vzuse nici o siluet dintre cele pe care le
observase cnd urcaser. ncepu s cread tot mai tare c aveau
s reueasc s ias din oaz prin tunel fr nici o problem.
Probabil c toi au
458

Flin se opri brusc. O enorm frunz de palmier se nla n


stnga lor, un bra de granit colosal la dreapta lor. n fa, n
mijlocul drumului pietruit, se afla un om ntr-o jachet de protecie
i cu nite pantaloni de camuflaj de culoarea nisipului, cu o
mitralier automat Heckler & Koch MP5, pe care o inea pe umr,
ndreptat spre ei. O a dou siluet n jachet de protecie iei din
spatele palmierului, innd i ea o arm automat. Flin se ntinse
i o apuc pe Freya de mn n vreme ce o alt detuntur
reverber prin vale. De data aceasta, nu mai avu ce s spun.

Lui Molly Kiernan i plcuser dintotdeauna artificiile, nc de


cnd urmrea serbrile de 4 Iulie din oraul ei natal, North Platte,
Nebraska, cnd toat familia se adun s priveasc uimit cum
explozii strlucitoare colorau cerul nocturn de deasupra Lincoln
County Fairgounds, la marginea oraului. De atunci, vzuse focuri
de artificii i mai mari i mai spectaculoase cele de la piramide,
de Ziua Naional a Egiptului erau ntotdeauna impresionante
dar nimic nu se compara cu scena care se derula acum n camera
de izolare.
De fiecare dat cnd un puls profund i sonor se auzea din
Benben i, n ultimele 20 de minute, deveniser tot mai frecvente
era nsoit de o explozie orbitoare de lumin. Bliurile deveniser
tot mai luminoase i mai aprige, iar Meadows insistase s poarte
toi ochelari antiradiaii, ca un fel de protecie suplimentar pe
lng coloritul protector al ecranelor din sticl cptuite cu plumb
ale camerei de izolare. ncepuser s apar culori nuntrul pietrei,
la nceput palide, abia perceptibile, nite minuscule puncte
strlucitoare, roii i albastre i argintii i verzi, care strluceau
pentru o clip n masa ntunecat a pietrei, nainte s dispar din
nou. Pe msur ce pulsurile devenir tot mai frecvente i bliurile
de lumin tot mai orbitoare, culorile devenir i ele tot mai
puternice i mai ptrunztoare. Punctele se preschimbar n
dungi, dungile se fcur spirale, ntreaga piatr arznd cu un
459

caleidoscop strlucitor de nuane, o aur dens prnd s se


desprind de pe suprafaa ei precum un abur, nvluind-o ntr-o
cea aurie, compact.
Ce frumos, strig Kiernan aplaudnd de plcere. O, Doamne,
e cel mai frumos lucru pe care l-am vzut vreodat! Nu credei? Nam dreptate? Cel mai frumos lucru din lume!
Nimeni nu-i rspunse, fiecare persoan din camer privind cu
gura cscat la scena tot mai intens care se derula naintea lor,
monitoarele i imprimanta fiind acum tcute, ecranele
calculatoarelor goale, dispozitivele electronice arse i stinse demult.
E sigur? tot ntreba Girgis. Cu ochelarii si strlucitori, din
cauciuc, cu prul lui subire pomdat i pieptnat spre spate, cu
gura sa fr buze, prea mai reptilian dect niciodat. Suntem
ntr-adevr n siguran? N-am nici un chef s ajung ca el.
Se referea la Usman, sau la ceea ce fusese odat Usman. Nu mai
rmsese mare lucru din egiptolog, fiecare explozie de lumin mai
topind o parte din corpul su, reducndu-l strat cu strat, ca o
ceap decojit, pn ce rmsese din el doar un morman de oase
pe podea, la piciorul lui Benben. Ireal amestecate cu pantofii,
osetele, chiloi i ochelarii lui.
Suntem n perfect siguran, domnule Girgis, l asigur
Meadows. Dup cum v-am zis, suprafaa sticlei este de neptruns.
Orice se ntmpl n zona de observaie va rmne n zona de
observaie. Absolut nimic nu iese de acolo dac noi nu vrem.
Dar, pe msur ce reaciile pietrei deveneau tot mai puternice,
impulsurile tot mai rapide, exploziile de lumin tot mai intense,
pn i Meadows ncepu s par nesigur. Se plimba ncolo i
ncoace, scrpinndu-i capul chel i vorbind ncet, agitat, cu
colegii si n halate albe, ntrebndu-se cu toii unde avea s duc
totul i dac nu cumva subestimaser cu ce anume aveau de-a
face.
Doar Kiernan rmase netulburat de explozii. Stnd cu mult n
faa celorlali, radia i btea din palme ca o colri entuziasmat,
ridicnd uneori un deget i atingnd sticla, de parc ncerca s se
conecteze cu ceea ce se ntmpla dincolo de ea, s se conving c
era aievea.
460

Privete, Charlie, opti ea. Privete doar! n toi aceti ani, mai ajutat s rmn puternic, m-ai ajutat s cred! i acum O,
Dumnezeule mare din ceruri, privete doar! Ce frumos! Ce frumos!
Era att de absorbit, att de hipnotizat de spectacolul
extraordinar de sunet i lumin din faa ei, nct nu auzi cnd
cineva i strig numele o voce spart, cu accent american. Abia
cnd Meadows naint spre ea i-i ddu emitorul pe care l lsase
lng unul dintre monitoare, i lu n sfrit ochii de la piatr.
innd aparatul la ureche, ascult, clipind ctre Girgis, cltinnd
din cap a nencredere. Apoi, cu un scurt Eliminai-i, i ddu
aparatul lui Meadows i i ndrept din nou atenia spre Benben.
O, sunai din trmbi n Sion opti ea n timp ce se auzi un
crit din emitor, urmat de zgomotul amortizat al unor
mpucturi. Da, strigai din rsputeri n muntele cel sfnt al
Meu! Cci vine ziua Domnului, iat ea este aproape!

ocul poate juca feste minii i, pentru o fraciune de secund


nucitoare, Freya crezu c era moart i c tria un soi de
experien n afara corpului.
Nu era numai faptul c o auzise pe Kiernan ordonnd s fie
executai i apoi sunetul unor mpucturi i a dou trupuri
cznd la pmnt, dar totul se scufundase brusc ntr-o tcere
mormntal, de parc lumea se oprise brusc i momentul acela
final rmsese suspendat n timp.
Totul dur doar o clip, pn s realizeze c, orice altceva s-ar fi
ntmplat, cu siguran, nu fusese mpucat. Clipi i privi n jur.
Totul era la fel cum fusese i cu cteva momente nainte oaza,
drumul cu sfinci i obeliscuri, palmierul gigantic, braul
monumental de granit. Singura diferen notabil era c zgomotul
fcut de Benben ncetase, aruncnd valea ntr-o tcere cu att mai
profund cu ct zgomotul ce o precedase fusese att de intens.
Asta i faptul c acei doi brbai n jachete de protecie care cu
doar cteva secunde n urm fuseser gata s deschid focul
461

asupra lor erau acum ntini pe pmnt. Unul era cu faa la


pmnt, partea de sus a craniului fiind spulberat, prul, gtul i
gulerul jachetei ptate cu un terci vscos din snge, oase i creier.
Cellalt era pe spate, cu braele deschise, cu o gaur neagr
cscndu-se acolo unde-i fusese nainte ochiul stng.
Iisuse! murmur ea, netiind dac s se simt oripilat din
cauza carnagiului, uurat c atacatorii lor erau mori sau
alarmat de faptul c acesta era doar preludiul unui posibil alt
atac.
Se uit la Flin, care prea s se lupte cu aceleai emoii, i
ridic sprncenele ca i cum i-ar fi spus Nu neleg mai mult dect
nelegi tu din ce s-a ntmplat, apoi privi njur, ncercnd s vad
de unde veniser mpucturile i cine trsese. Atunci, se auzi un
fonet de crengi i ceva cineva sri din palmierul de deasupra
lor, ateriznd cu o bubuitur uoar la stnga lor. Simultan, se
auzi un fonet de veminte la captul ndeprtat al aleii. O siluet
trecu peste braul de granit i se grbi spre ei, cu o puc n mn.
Flin se aez n faa Freyei, cu pumnii ncletai, gata de lupt.
Silueta se opri, duse puca n lateral i, cu mna liber, i ddu la
o parte earfa care i nfur capul i faa. Flin i Freya rmaser
mui de uimire.
Zahir?
Dei era clar, Freya nu-i putea crede ochilor.
Zahir? repet ea. Cum naiba ai?
Se opri, surpriza i uurarea fcnd loc suspiciunii. Toate
ndoielile ei legate de egiptean o invadar, amintirile ultimei lor
ntlniri tensionate din casa lui, n Dakhla. El observ schimbarea
expresiei de pe faa ei i inu la o parte arma, artndu-i c nu-i
vrea rul. Cellalt brbat fcu la fel cu arma lui, dezvluindu-i
chipul fratele mai mic al lui Zahir, Said. Freya l recunoscu de la
nmormntarea surorii ei. Se mai relax puin, la fel i Flin, care
i ls jos pumnii i fcu un pas n spate, ajungnd lng ea.
Ce facei aici? ntreb ea cltinnd din cap uimit. Cum ai
gsit-o?
Dac atepta o explicaie, aceasta nu veni. n schimb, dup ce
rmaser locului o clip, amndoi cu aceeai expresie ncordat,
462

uor aspr, care prea s fie motenire de familie, Zahir naint


civa pai i i puse o mn pe piept.
Pare ru, domnioar Freya.
Ea se ncrunt, netiind la ce se referea.
Pare ru, repet el formal, serios, de parc fcea un anun
public. Tu invitata mea n Egipt, sora ta prieten bun doctor Alex.
Este datoria mea am grij de tine, protejez de orice ru. Eu nu
protejat la tine, multe lucruri rele ntmplat. Mie pare ru, mie
pare foarte ru. Tu iart!
Dintre toate lucrurile care i se ntmplaser n ultimele cteva
zile urmriri de maini, mpucturi, oaze pierdute, pietre cu
fore supranaturale acesta i se pru Freyei cel mai bizar dintre
toate: c sttea acolo, lng dou cadavre nsngerate i un bra de
granit gigantic, cerndu-i-se scuze fr vreun motiv ntemeiat de
ctre un brbat care tocmai o scpase de la moarte sigur.
Tu iart la mine! zise el din nou, avnd ceva aproape
copilresc n sinceritatea vocii.
Fr s vrea, n pofida a tot ce se ntmplase, Freya izbucni n
rs.
Zahir, tocmai mi-ai salvat viaa. Eu ar trebui s-i
mulumesc, nu s te iert! Doamne, voi, beduinii
i nvrti un deget n jurul tmplei, indicnd c l credea
nebun. Zahir se ncrunt, ncercnd s-i dea seama dac gestul
fusese fcut n glum sau dac era o insult. Hotrndu-se pentru
prima variant, ddu din cap i zmbi uor, doar ct colurile gurii
s i se ridice puin.
Totul OK acum, domnioar Freya, spuse el naintnd i
lovind cu piciorul unul din cadavre. Tu siguran. Amndoi
siguran. Nici un pericol. Totul bine.
Ciudat, dar erau aproape exact aceleai cuvinte pe care Flin le
folosise dup atacul viespilor din Antonov. Acum, ca i atunci,
simi cum un val cald de uurare i pace pune stpnire pe ea,
gndindu-se c, poate, doar poate, soarta se ntorsese n favoarea
lor, c urmau s ias de acolo n via.
Ca i atunci, se dovedi de scurt durat. Abia de-i permise o
clip de optimism cnd, ca o ploaie de lovituri peste fa, sunetul
463

profund, pulsatoriu ncepu din nou. Bum bum bum rsun


prin toat valea, fcnd c stncile i copacii s se cutremure,
repetndu-se acum i mai rapid, ca i cum ceea ce l cauza se
rencrcase i voia s recupereze timpul pierdut.
Toi patru nghear, privind cu team n jur. Pmntul de sub
picioarele lor prea s tresalte cu fiecare impuls, vibraiile fiind
att de puternice acum, nct Freya era convins c sunetul nu
numai c fcea c pereii vii s se cutremure, ci i fcea s se
mite, mpingndu-i ctre interior, unul spre cellalt. Cltin din
cap, fiind sigur c i imagina lucruri, c era vorba doar de o
iluzie optic. Dar, cu ct privea mai mult, cu att i se prea mai
mult c pereii vii chiar se micau, apropiindu-se ncet, ca o carte
imens care se nchidea, geologia eonilor mergnd invers,
reducndu-se la o perioad de doar cteva secunde. Se auzea
acum un sunet jos, ruvoitor, de roc mpingndu-se n roc,
destul de diferit de impulsul tuntor, devenind tot mai puternic,
pn ce Benben nu se mai auzi.
Ai vzut? spuse ea ridicndu-i braele, artnd spre
stncile din dreapta i din stnga.
Flin sigur o vzuse, pentru c o luase deja la goan ctre braul
gigantic din granit, cu Zahir i fratele lui imediat n urma lui. Cei
trei brbai se urcar pe vrful pietrei, ca s vad mai bine.
Ce e? ip Freya. Ce se ntmpl?
Flin i puse o mn streain la ochi, ntorcndu-i capul
ncolo i ncoace, picioarele lui ncordndu-se cnd braul de sub
el tremur.
Flcile lui Sobek! murmur el. Apoi, din nou, mai tare: Flcile
lui Sobek! Dumnezeule, la asta se refer blestemul! Fie ca
rufctorii s fie strivii de flcile lui Sobek! Oaza se nchide ca
gura unui crocodil. La asta se refer! Uite! Poi s vezi cum se
nchide!
Freya vedea ntr-adevr, chiar i de la nivelul unde se afla.
Forma oazei ngust la un capt, larg la cellalt, stncile sale
formnd un V gigantic semna acum, c o privea mai bine, cu un
bot gigantic de crocodil, flcile nchizndu-se treptat, strivind totul
ntre ele. Stncile i grohotiul ncepur s cad n avalan pe
464

faadele stncilor, se auzir smucituri ndeprtate, ca de arbori


smuli cu tot cu rdcini i frni.
Dar nu se poate! strig ea. Cum se poate ca o vale s se
nchid pur i simplu? Nu se poate!
Nimic din toate astea nu e posibil, strig Flin fcnd un semn
ctre vale. Nimic din toate astea, de la cap la coad! Nu conteaz,
cert e c se ntmpl i trebuie s ieim de aici. Trebuie s ieim
acum!
Sri jos, urmat ndeaproape de Zahir i de fratele su, djellabele
maronii ale egiptenilor fluturnd n jurul acestora. Dei feele lor
erau la fel de lipsite de expresie ca de obicei, alarma din ochii lor
era clar.
Flin o prinse pe Freya de bra i o pornir prin oaz, spre tunel,
dar Zahir veni dup ei i i opri.
Nu pe acolo. Muli oameni dedesubt. Mergem altundeva,
susul vii.
Art cu mna spre templu.
Noi urcm. Aa intr n oaz. Aa intr ntotdeauna.
Flin i deschise gura ca s-l ntrebe pe Zahir ce voia s spun
cu ultimul lui comentariu, ns egipteanul i fratele su
ncepuser deja s alerge, fcndu-le semne celor doi s-i urmeze.
Venii, url Zahir. Nu mult timp!
Ai mai fost aici, ip Flin inndu-se dup el. Ai spus cumva
c-ai mai fost aici?
Vocea lui fu acoperit de rgetul i scrnetul pietrei care se
mcina n vreme ce stncile se apropiau constant una de cealalt,
nori de praf ncepnd s se ridice de fiecare parte a defileului, de
parc oaza ar fi fost n flcri.

Vernon Meadows Doctor Vernon Meadows BSc, MSc, Ph. D,


CPhys, FAAAS, FInstP, SMIEEE lucrase la ceea ce lui i plcea s-o
numeasc linia de front ezoteric a cercetrii americane n
domeniul aprrii, timp de aproape 40 de ani, totul de la
465

teleportare cuantic la programe de discontinuiti meteorologice,


scuturi de invizibilitate, la rachete cu izomeri antimaterie. i, n tot
acest timp, indiferent de proiectul la care lucra i oriunde s-ar fi
aflat n lume i nu erau prea multe locuri din lume n care s nu
fi fost n misiunea sa de a fora limitele tehnologiei armamentelor
urmase ntotdeauna dou reguli de baz: pstreaz-i calmul i
cumptul orict de absurd ar fi situaia i, dac nu poi s-i
pstrezi calmul i cumptul, iei dracului de acolo, ct mai repede.
Pe cea de-a dou o aplicase acum, c Benben i relu pulsaiile
fr explozii de lumin de data aceasta, ceea ce era interesant
i, de afar, se auzi un huruit puternic, care, aa cum l inform
unul dintre colegii si care ieise n goan ca s vad ce se
ntmpl, era provocat de pereii vii care se apropiau ncet unul
de cellalt. Meadows vzuse multe lucruri ciudate de-a lungul
anilor, dar nimic nu se compara mcar cu asta. Iei chiar el s
evalueze situaia, apoi se ntoarse n ncpere i anun c timpul
lor expirase, ordonndu-le tuturor s lase orice fceau, s
abandoneze proiectul i s se salveze.
Nimeni nu se opuse. Pn i Girgis se ls mpins de colegii lui
pe u, ce-i drept, ipnd:
Cum rmne cu banii? Mi-am fcut partea mea i-mi vreau
banii! Acum, m-ai auzit?! Acum!
Numai Molly Kiernan refuz s plece. Rmase locului n faa
sticlei incintei de izolare, fr s observe exodul din spatele ei,
privind piatra cum pulsa i exploda, umplndu-se din nou cu
spirale colorate. Nuanele erau i mai bogate i mai profunde dect
fuseser pn atunci cele mai uimitoare, exotice i vibrante
culori pe care le vzuse vreodat, de parc piatra ar fi fost doar o
fereastr ctre o realitate mai perfect.
Domnioar Kiernan, trebuie s plecm! ip Meadows
fcndu-i semne furioase de la intrarea n camer, picioarele
trgndu-l napoi prin u, de parc ar fi funcionat separat de
restul corpului. V rog! Trebuie s plecm. A scpat de sub control.
Ea i fcu un semn dispreuitor din mn, nesinchisindu-se
mcar s se ntoarc spre el.
Haide, ieii! Fugii la mmicile voastre! oareci ce suntei!
466

Fiecare dintre voi! oareci i viermi! Nu e loc pentru voi aici!


Domnioar Kiernan
Acum e vremea celor puternici. A celor credincioi. A celor
care cred cu adevrat. Timpul nostru! Timpul lui Dumnezeu!
Haide, ieii! Ne ocupm noi de aici! O s conducem noi lumea de
acum!
Cu ochii scprndu-i, mai ddu o dat din mn, de parc ar fi
dat afar pe cineva care ncerca s-i vnd o prostie. Meadows
cltin din cap neajutorat, se rsuci pe clcie i fugi din ncpere.
Vocea lui Kiernan rsun n urma lui, clar chiar i prin
bubuiturile lui Benben i prin frecuul pereilor vii, strident,
euforic, triumftor:
Privete-o, Charlie! O, privete-o doar, scumpul meu! Privetei puterea! O s-i zdrobim! Pe rufctori, pe cei vicleni! O s-i
facem praf i pulbere! O, privete doar

Ai tiut, nu-i aa? Ai tiut tot timpul. tiai unde era oaza. Ai
mai fost aici.
Flin se chinuia s in pasul, n vreme ce Zahir i conducea spre
captul de sus al vii. Freya i Said i urmau ndeaproape,
pmntul cutremurndu-se i nvolburndu-se, stncile de fiecare
parte desluindu-se tot mai mult, strngndu-se tot mai tare, ca o
menghin.
Praful umplu aerul, statuile i zidria ncepur s se cutremure
i s se prbueasc. Zgomotul era asurzitor.
Cnd? ip Flin chinuindu-se s respire i s-i fac auzit
vocea prin tot vacarmul din jur. Cnd ai gsit-o?
Nu eu, url Zahir peste umr. Str-mo-ul meu. Mohammed
Wald Yusuf Ibrahim Sabri al-Rashaayda. El cunoate ntreg
deertul, fiecare dun, fiecare bob de nisip. El gsete oaz. nainte
ase sute ani.
Familia ta a tiut despre wehat timp de ase sute de ani?
Trecem o generaie al-Rashaayda la urmtoarea, tat la fiu,
467

tat la fiu. Nu spunem nimnui.


Dar de ce, pentru Dumnezeu? De ce ai ine-o ascuns?
Zahir se opri brusc i se ntoarse spre Flin. Freya i Said veneau
din spate.
Noi beduini. Zahir se lovi peste piept cu mna. Noi nelege
oaz, noi respectm. Noi venim, noi bem ap, noi petrecem
noaptea, nimic mai mult. Noi nu atingem nimic, noi nu lum
nimic, noi nu rnim nimic. Ali oameni ei nu nelege. Oaza
puternic.
Egipteanul fcu un semn larg cu mna.
Periculoas dac nu respeci. Ca tot deertul. Nu sigur
pentru ali oameni. Lucruri rele se ntmpl. Oaza pedepsete.
Acum, haide. Nu mult vreme!
ncepu s alerge din nou, Flin, Freya i Said inndu-se n urma
lui. Ajunser la primele trepte care duceau n sus, spre templu. n
loc s o ia nainte, Zahir coti la dreapta, ieind de pe drumul
principal i ducndu-i pe o crare care ocolea platforma de piatr
pe care se afla templul. Era mai ngust dect aleea, mpnzit de
rdcini i zidrie czut, ceea ce i ncetini.
i avionul? ip Flin ferindu-se de o creang. tiai de avion?
Bineneles tiam avion, spuse Zahir. Noi gsit patru, cinci
sptmni dup prbuire. Noi tim om n via pentru c el spat
morminte, noi cutm pe el, dar noi nu gsit. Dup asta, noi venit
multe di aici. Noi privit. Noi pzit.
Dar ai fcut parte din Duna de Foc! Ai ajutat-o pe Alex s
caute oaza!
Zahir i arunc o privire lui Flin, nelesul ei fiind perfect clar
chiar i fr cuvinte: Poate am ajutat-o s-o caute, dar nu i s-o
gseasc.
Ai ncercat s ne protejezi, nu-i aa? strig Freya forndu-se
s ajung alturi de Flin. Cnd am venit n casa ta, ieri, s te
ntrebm de piatr. De-asta n-ai vrut s ne zici. Ai vrut s ne
protejezi.
Eu ncercat avertizez la voi pericol, spuse Zahir ncetinindu-i
pasul cnd vzu n faa lor o coloan imens czut la pmnt.
Avea trei metri n diametru, era lung ct un vagon i nfurat
468

n pnze dense de plante agtoare, blocnd complet crarea.


Oaza pericol, oameni ri pericol, totul pericol. Tu, prieten
bun. Nu vreau ru la tine.
Ajunse la coloan, se apuc de una dintre plantele agtoare i
ncepu s urce cnd Flin ntinse braul ctre el i l apuc,
trgndu-l napoi.
Noi suntem cei care trebuie s-i cear scuze, Zahir. Mai mult
dect scuze. Nu am avut ncredere n tine, te-am insultat n casa
ta. mi pare ru, sahebee. Sincer!
Egipteanul afi din nou unul dintre acele zmbete de-abia
perceptibile i ndeprt mna lui Flin.
E OK, omor la tine mai ncolo, spuse el. Acum, mergem mai
departe. Crm din oaz. Te rog, repede!
l btu uor pe umr pe englez i, ntorcndu-se, se urc pe
stlp, ngenunchind i ntinznd mna dup Freya. Urc i ea,
micarea stncilor fcnd ca piatra s se legene i s se
cutremure, de parc ar fi fost o jucrie pneumatic imens i nu
40 de tone de stnc solid. i lu un moment s-i recapete
echilibrul, apoi se ntoarse s-i ajute pe restul s urce. Atunci,
observ micare cu coada ochiului, deasupra i spre dreapta ei.
Uite! art ea.
Se aflau acum aproape paralel cu intrarea n templu, dei mult
mai jos. Printr-o gaur mare ntre copaci intercalai, vedeau clar
prima coloan, cu turnurile sale pline de plante agtoare i
porile deschise. Privind n direcia indicat de braul Freyei,
vzur siluete ieind n zona deschis din faa templului: oameni
n echipament de protecie i cu ochelari de soare, oamenii de
tiin n halate de laborator, Girgis i colegii si, Meadows i, la
capt, gemenii rocai, n costumele lor Armani. Nici o urm de
Molly Kiernan.
Ei merg cale greit, spuse Zahir imperturbabil. Ei mor. Noi
trim. Haide!
ntinse braul s-i ajute fratele s urce pe coloan, Freya
fcnd la fel pentru Flin. Said se cr, dar Flin rmase unde era.
Molly n-a ieit, ip el. E nc acolo!
Cui naibii i pas de Molly? ip Freya. Haide!
469

Nu pot s-o las acolo!


Cum adic nu poi s-o lai acolo? Dup tot ce ne-a fcut? Do dracului, las-o s se prjeasc!
Flin i ncleta i descleta pumnii.
Haide! strig Freya din nou, privind nnebunit la dreapta i
la stnga, ctre stncile care se uneau.
Nu pot s-o las, repet Flin. M-a ajutat n ciuda a tot ce s-a
ntmplat. Mi-a fcut cunotin cu Alex, a dat un sens vieii mele,
orict de perverse i-ar fi fost motivele. Nu pot s-o las s moar.
Eti nebun. Eti al dracului de nebun!
El o ignor, dndu-se ndrt, spre alte trepte din piatr care
erpuiau pn la poarta templului, mai degrab din lateral dect
din fa.
Ducei-v! ip el. V prind din urm.
Nu!
Freya se rsuci i apuc un lujer gros, gata s se dea jos de pe
coloan i s alerge dup el. Zahir o prinse de bra.
Noi ateptm sus, zise el. Mai bine aa.
Ea i trase braul i rmase locului, ipnd dup Flin.
Ce faci? A omort-o pe Alex! A luat parte la toate astea! Cum
poi s vrei s-o salvezi? Mi-a ucis sora.
Dar el urca deja scrile n goan, cte dou deodat, vocea ei
fiind nghiit de bubuiturile lui Benben i de rcnetul ca de tunet
al pietrei care se pulveriza.

M rog ca, ntr-o zi, pmntul s se deschid i s te nghit,


o, ruine a pntecelui meu.
Fuseser ultimele cuvintele pe care mama lui Romani Girgis i le
adresase i acum, n timp ce alerga prin oaz, stncile nchiznduse n jurul lui ca nite imeni cleti monstruoi, ntreaga lume
prnd s se plieze i s se prbueasc n sine, el avu
presentimentul c dorina ei de pe patul de moarte avea s se
ndeplineasc.
470

Trebuia s-i fi dat seama c era o afacere proast. De la bun


nceput, nc de acum 23 de ani, cnd curva aia nebun, Kiernan,
i spusese s uite de avion, c oamenii ei erau de fapt interesai de
Benben. Curve, droguri, arme, uraniu erau lucruri pe care le
nelegea, pe care se putea baza i pe care le putea controla. Dar
pietre care explodeaz, blesteme strvechi? Trebuia s-i fi dat
seama, dac nu acum 23 de ani, atunci mcar n dimineaa aceea
cnd zburaser pe deasupra Gilfului de nenumrate ori i nu
gsiser absolut nimic i totui, imediat dup ce trecuser de acel
tunel dezgusttor, oaza se afla chiar n faa lor, de parc ar fi fost
acolo dintotdeauna. Erau foarte multe fore implicate pe care nu le
nelegea, factori pe care nu i putea prezice, puteri pe care nu le
putea controla. Toate acestea fcuser din treaba asta o decizie de
afaceri foarte proast.
mi vreau banii! url el scrpinndu-se furios pe mini i pe
gt n vreme ce fugea, obeliscurile care strjuiau drumul
prbuindu-se n jurul lui ca nite popice. M-ai auzit? mi vreau
banii! D-mi-i! D-mi-i chiar acum!
ipa singur. Majoritatea celor care ieiser cu el din templu fie
se ndeprtaser mult, fie, cum era cazul idiotului luia de
Meadows, fuseser strivii de zidrie. Rmseser doar el i colegii
si egipteni Kasri, gemenii i, n urm, gfind, Boutros Salah.
Cel mai vechi coleg al lui. Singurul din lume pe care s-ar fi gndit
s-l numeasc prieten. Fcea semne disperate.
Nu m lsa, Romani! Te rog, ateapt. Nu pot s in pasul!
E vina ta, scrni Girgis ntorcndu-se pe jumtate i
ndreptnd arttorul spre el. Trebuia s m avertizezi c e o
afacere proast! Trebuia s m convingi s-o las balt! i tu la fel! i
voi!
Li se adresase lui Kasri i gemenilor.
Toi! Toi ar fi trebuit s m avertizai! S m convingei s
renun! mi vreau banii! M-ai auzit? mi vreau banii chiar acum,
koosat hoi i nenorocii ce suntei!
Continu s fac zarv n timp ce se mpiedicau nainte, dnd
din brae, nfuriat de duplicitatea americanilor i de trdarea
oamenilor si. Trecur de epava Antonovului, faada de piatr din
471

spatele lor mpingnd ncet avionul spre ei, mpreun cu o


grmad de zidrie i pietre i copaci dezrdcinai, pn cnd fu
rsturnat i trt n jos i sub baza stncii, ca o barc de jucrie
sub pror unui vas de croazier.
Cum de se ntmpl toate astea! ip Girgis. Oprii-le! Mauzii! Pentru asta v pltesc! Facei-le s se opreasc!
Vocea i se pierdu n zgomotul asurzitor al stncii care se
zdrobea. Chiar dac l-ar fi auzit cineva, nimeni nu l-ar fi luat n
seam, toi concentrndu-se doar s ajung la baza oazei, napoi n
tunel, ct mai rapid posibil.
Merser ntruna, lumea devenind tot mai ntunecat pe msur
ce valea se ngusta, trimindu-le nori mari de praf i pietri n
fa. ntr-un final, alergau orbecind, bezn care se ridica de
fiecare parte i uoara nclinare n jos a pmntului sub picioarele
lor fiind singurele indicii c mergeau n direcia bun.
Att de impenetrabil era bezna, att de bulversat tunetul
stncii care se despica, nct Girgis strbtuse deja 30 de metri din
tunel nainte s-i dea seama c se afla deja n el. Norul de praf
ncepu ncet s se dezintegreze n jurul su i vzu mici pete de
lumin de la lmpile cu kripton care fuseser amplasate la
intervale aproape regulate de-a lungul vgunii, cnd ajunseser
acolo dimineaa.
ncetini, se opri, ncepu s alerge din nou, ndeprtndu-se de
intrarea n tunel i de haosul de afar, parcurgnd ali 50 de metri
nainte s se opreasc i s se sprijine de peretele curbat al
tunelului, cu imaginile sale cu erpi ncolcii. Trgndu-i
sufletul, i scutur de praf i pietri prul i costumul. Grupul se
dispersase i se separase pe ultima poriune n calea spre evadare
i Kasri era acum la vreo zece metri n urm. Salah era i mai n
spate, abia ieind din norul de praf, necndu-se i tuind.
Gemenii nu aprur imediat i, pentru un moment, Girgis crezu c
erau nc n oaz, dar apoi i observ departe n dreapta sa,
avansnd prin tunel, dou puncte sferice mergnd grbite.
Unde credei c v ducei? strig el.
Ei continuar s se ndeprteze.
Oprii-v i ateptai-m! M-ai auzit! Ateptai-m!
472

Zamalek sunt de rahat! se auzi o voce rsunnd n tunelul


din faa lui. i Zamalekaweya sunt nite gunoaie.
Ce? Ce-ai zis?
Nu rspunser, ci doar i continuar drumul, contururile lor
devenind tot mai vagi n vreme ce se contopeau ncet cu umbrele.
Ne vedem pe partea cealalt! le url Girgis. M-ai auzit? Ne
vedem pe partea cealalt, tmpiilor!
Scrpinndu-se pe gt i pe ceaf, murmurnd njurturi, se
ndeprt de perete i porni prin tunel, fcndu-le semn lui Kasri
i Salah s-l urmeze. Bubuitul stncilor care se nchideau rmase
ncet n urma lor, devenind tot mai estompat pe msur ce coborau
tot mai adnc n pmnt, pn cnd, n cele din urm, nu se mai
auzi aproape nimic, doar un geamt scritor, ndeprtat, nu mai
puternic dect zgomotul pailor lor pe podeaua tunelului i
respiraia greoaie a lui Salah.
Ajunser la captul pantei, Girgis la oarecare deprtare n faa
colegilor lui. Pmntul se nivela, tunelul era drept, traversnd
orizontal pe sub Gilf, ca un adpost enorm, lmpile cu kripton
continund s le lumineze calea insule fantomatice de lumin
care parc doar intensificau bezna dintre ele.
Nu mai avem mult, url Girgis, a crui dispoziie prea s se
nmoaie cu ct se ndeprtau de oaz. nc zece minute i ieim
din gaura asta mpuit i ne ntoarcem n Cairo. Facem un joc de
dame, e, Boutros! Ca pe vremuri!
Salah i aprinse o igar i mormi ceva de genul c nu aprecia
c fusese lsat n urm, n vale. Girgis i fcu un semn din mn.
O s m revanez fa de tine. i cumpr o main nou sau
ceva de genul sta. Haide, ine ritmul!
Se grbi i mai tare, strbtnd tunelul cu pai mari i repezi,
ncercnd s ignore erpii pictai care preau s se mite i s se
unduiasc n lumina fantomatic, ncolcindu-se vrjmai pe
perei i tavan. Merse aproape un minut, apoi se opri, privind n
ntuneric.
Dei se putea c memoria s-i joace feste deloc surprinztor,
avnd n vedere prin ce tocmai trecuse putea s jure c, atunci
cnd trecuser prin el, azi-diminea, tunelul fusese drept. Acum,
473

cotea n fa, spre dreapta.


Ce-i asta? murmur el pornind din nou nainte s se
opreasc brusc cnd se ntmpl ceva dubios.
Se auzi un fonet uscat, ca de mini frecndu-se de lemne i,
chiar naintea ochilor si, tunelul se ndrept uor, nainte s o ia
n direcia opus. El ddu din cap, convins c i imagina. Era
obosit, la urma urmei, agitat, tocmai fusese tras pe sfoar cu 50 de
milioane de dolari. Dar se ntmpl din nou.
Boutros! ip el. Ai vzut asta? Mohammed?
Se ntoarse n spate, cutnd confirmarea colegilor lui, dar
acum era o cotitur i n spatele lui, unde, cu siguran, nainte
nu fusese una.
Romani! se auzi vocea lui Salah de dup col, ngrozit.
Tunelul se mic!
Cum adic se mic? Cum se poate s se mite?
Girgis prea foarte suprat din nou. Foarte suprat.
Se mic pereii, ip Kasri. Cotesc.
Cum naiba s se mite piatr solid
Fu ntrerupt de un alt fonet uscat, dei acum, c l auzea a
treia oar, i se pru mai degrab un sunet de alunecare prfoas.
n vreme ce privea nmrmurit, Kasri i Salah aprur din nou,
disprnd apoi iari, n timp ce tunelul se unduia graios spre
stnga i spre dreapta. Perei, podea i tavan, toate se unduiau i
se ntindeau, de parc ar fi fost fcute nu din piatr, ci din ceva
mult mai moale, mai elastic piele sau tendoane.
Oprete-te! url Girgis. Oprete-te chiar acum! i ordon s te
opreti!
Pe moment, se pru c ordinul su fusese ascultat. Totul
rmase locului, singurele sunete fiind respiraia greoaie a lui Salah
i, de undeva de departe, un strigt mut Unul din gemeni,
bnui Girgis. Trecur cinci secunde. Zece i ncepea se cread c
orice fore geologice ar fi fost implicate se calmaser i se
linitiser, cnd coridorul se contorsion ncet din nou.
De data aceasta, continu s se mite, unduindu-se mai nti
ntr-o direcie, apoi n cealalt, ncoace i ncolo, lmpile de kripton
rsturnndu-se i rostogolindu-se, totul nceondu-se ntr-o
474

confuzie de lumin i ntuneric i erpi care se ncolceau. Girgis


fu aruncat la pmnt, se ridic anevoie, czu iari, apoi ncepu s
se trasc. Nici mcar nu tia n ce direcie mergea, voia doar s
scape. erpuirea tunelului deveni tot mai violent, podeaua
fonind i unduindu-se, ntregul tunel prnd s se zvrcoleasc.
Un ssit maliios umplu aerul, un miros de putrefacie, de carne
pe jumtate digerat i umplu nrile, fcndu-l s se nece i s-i
vin s vomite.
Ajutai-m! ip Girgis cnd colegii si egipteni aprur brusc
n faa lui, Kasri fiind ntins la pmnt, Salah n patru labe, cu o
igar nc atrnndu-i n colul gurii. Pentru numele lui
Dumnezeu, ajutai-m!
Se trase spre ei, ntinznd cu disperare o mn. Salah i Kasri
ncercar s-l ajung, degetele lor fiind la doar civa centimetri
distan cnd, spre stupoarea sa, Girgis vzu cum tunelul se
ngusteaz i se contract. Ca o gur care se uguie, circumferina
sa ncepu uor s se nchid n jurul colegilor si, prinzndu-le
picioarele i pieptul ca ntr-o mnu de roc, strivindu-le. Pentru
o clip, se zbtur, cu braele fluturndu-le n aer, cu feele
nroindu-li-se, tunelul nghesuindu-i tot mai feroce, apoi fur
trai n spate. Mna lui Salah rmase n afar cteva secunde n
plus, degetele sale ptate de nicotin curbndu-se de agonie
nainte s fie nghiit i ea i s dispar. Tunelul se mai mic o
dat, violent, dup care se opri. Hritul dispru.
Un moment, Girgis ngenunche acolo, holbndu-se cu o privire
dement la deschiztura de mrimea unui anus prin care amicii
si fuseser supi, tremurnd i vicrindu-se. Apoi, cu o mn
tremurnd, lu lampa cu kripton rsturnat, care se afla pe
podea, sub deschiztur, se ridic anevoie n picioare i se rsuci.
Uit ce s-a ntmplat, i spuse singur. Uit de Salah, de Kasri.
Pstreaz-i calmul, ncepe s mergi, iei dracului din gaura asta
de iad! Dar coridorul se contractase i se nchisese i n fa
probabil c i nghiise pe gemeni aa cum i nghiise pe Kasri i pe
Salah. Era singur i prins n capcan, nmormntat ntr-o seciune
de tunel de mrimea unui microbuz.
Hei, strig el slab. E cineva acolo? M poate auzi cineva?
475

Vocea sa abia de umplu aerul din jurul su, darmite s treac


prin piatr solid ce-l nconjura. Mai strig o dat i nc o dat,
lampa din mna sa singura lamp ncepnd s se sting
treptat, bateria fiind pe terminate. Umbrele devenir tot mai groase
i mai amenintoare, adunndu-se n jurul marginilor luminii tot
mai slabe a bulbului luminos de kripton, ca o hait de lupi lng
un foc de tabr.
V rog, gemu el. V rog, cineva s m ajute. V pltesc. Sunt
bogat. Foarte bogat. Ajutai-m!
ncepu s plng, apoi s ipe, un plnset ascuit, ca de hien,
lovind n zadar cu pumnii n piatra care nu se mica, strigndu-l
pe Dumnezeu, pe orice Dumnezeu cretin, musulman, egiptean
s-i vin n ajutor, s-l salveze n acel moment de nevoie. Totul
rmase la fel, tcerea la fel de intens, cuca din piatr la fel de
solid i, n final, epuizat, se trnti la pmnt, cu spatele sprijinit
pe perete. Deasupra lui, de-abia vizibil n lumin tot mai slab, un
cap enorm de arpe pictat plana deasupra lui, cu flcile larg
deschise.
Plecai, gemu el, scrpinndu-se pe gt i pe membre,
senzaia de gndaci trndu-i-se pe piele fiind din ce n ce mai
intens i mai de nesuportat dect niciodat. Dai-v jos de pe
mine! Dezgusttor! Dezgusttor!
Scrpinatul deveni tot mai furios, degetele ncletndu-i-se i
lovindu-se singur, senzaia gndacilor trndu-se rapid fiind att
de nfiortor de real, nct, epuizat i disperat cum era, nu
suport s stea locului i se ridic n picioare. Atunci, zri ceva
picurnd pe perei n locul n care sttea. Preau a fi buci de
piatr i pietri, o cascad de materie, dei lumina era acum att
de slab, nct nu putea fi sigur de asta. Se apropie mai mult,
vrnd s vad ce se ntmpla, ngrozit de faptul c tunelul ncepea
s se prbueasc. Dar ce vzu era i mai ru. Mai ru dect orice
i-ar fi putut imagina vreodat, cel mai groaznic comar al lui
devenit realitate. Gndaci, zeci, sute, mii de gndaci ieind din
gura arpelui de pe perete, ca o ap maronie murdar. Privi n jos,
erau pe haina lui, pe brae, pe picioare, pe pantofi.
Urlnd, se ddu napoi, ncercnd frenetic s i dea jos de pe el,
476

picioarele sale scond un sunet umed, de parc se frngea ceva pe


cnd se mpiedica pe podea. Se trnti de peretele opus i scp
lampa, lumina ei strlucind pentru o clip mai tare, luminnd clar
ntregul spaiu. Mai existau i alte guri de arpe la dreapta lui, la
stnga lui, deasupra lui, n faa lui toate scuipnd hoarde ntregi
de gndaci. ntreaga peter era vie, se mica, un val de insecte
venind spre el, ridicndu-se i cobornd, traversndu-i corpul,
nvluindu-l ntr-un giulgiu lucitor de aripi i picioare i antene.
Lumina durase doar cteva secunde, suficient ct s-l fac pe
Girgis s realizeze oroarea a ceea ce i se ntmpla. Apoi, pli i se
stinse, lsnd n jur doar ntuneric i fonetul a milioane de
piciorue minuscule i iptul ngrozit al lui Romani Girgis.

Cnd Flin ajunse n capul scrilor, fcu o pauz, nlimea la


care se afla permindu-i s vad mai bine ce se ntmpla n oaz.
O devastare spectaculoas, tot mai intens. Abia de mai puteai
recunoate paradisul de acum cteva ore, n timp ce stncile
continuau s avanseze, de neoprit, mcinnd totul n calea lor,
pdurile de palmieri i pajitile cu flori, livezile i bazinele cu ap,
aleile i statuile disprnd ncet, ca nite moloz tras de gigantice
aspiratoare industriale. Chiar la captul de jos al vii, stncile
preau s se fi unit deja, dei nu putea fi sigur din cauza prafului
ce se ridicase. n partea de sus mai era nc spaiu gol ntre ele, un
spaiu ca o semilun, plin de verdea, care se lrgea sau, mai
degrab, mai puin ngust i comprimat cu ct se apropia mai
mult de vrful canionului, dei i acesta era nghiit destul de
repede, pe msur ce stncile se nchideau nenduplecate,
mturnd totul n calea lor. Flin estim c mai avea vreo 15 minute
nainte ca acestea s ajung la platforma de piatr i s nceap s
demoleze templul. i poate nc vreo zece nainte s se nchid de
tot i oaza s dispar. Maximum 15. Nu era suficient. Nici mcar
pe departe. Se ntoarse i ncepu s alerge.
Trecu prin prima curte pereii din piatr se nlau la stnga i
477

la dreapta, fora cu care se apropiau fcnd pavajul s se


cutremure i s se umfle sub el apoi a doua curte, unde jumtate
din mulimea de obeliscuri sttea acum ngrmdit pe pmnt, ca
nite lemne cioprite. Apoi, a treia. Obeliscul gigantic din centrul
su sttea nc n picioare, drept i sfidtor, far s se plece n faa
haosului distrugtor, chiar dac n partea de jos, n stnga, lipsea
o bucat zimat de aur, un act de vandalism pe care abia de l
observ, avnd n vedere ct de preocupat era s ajung la
Kiernan.
Ajunse la cldirea templului i strbtu n goan succesiunea
de sli monumentale i ncperi. Bubuitura Benbenului, care
fusese necat de rcnetul oazei ce se dezintegra, deveni tot mai
limpede, croindu-i drum spre urechile lui, un contrapunct vibrant
pentru zgomotul de ciocnire i duduitul scos de pietrele care se
prbueau.
Haide! ip el ncercnd s se conving s alerge i mai
repede, forndu-i pn i cea din urm pictur din energie n
picioare.
O ploaie de praf i pietri cdea de sus, buci de zidrie
ncepur s se clatine i s se disloce i asta nainte c stncile
s ajung mcar la platforma templului i s nceap s-i exercite
ntreaga for asupra lui.
Trecu prin sal plin cu rdcini uriae de copaci, prin cea cu
mesele de ofrand din alabastru, cldirea ncepnd s se crape i
s se mite n jurul lui, tot mai mult i mai mult, pn iei n
sfrit n curtea mic din inima templului. Iazul era acum gol,
secat, o fisur adnc strbtndu-i fundul, lotui roz i albatri
atrnnd jalnici pe piatra uscat. ipnd Molly, Flin l travers n
fug, trecnd pe ua cldirii turtite din piatr din partea sa
ndeprtat, nvlind prin perdelele identice de trestie, n camera
de dincolo de ele. Sunetele de afar se domolir brusc, pulsul lui
Benben devenind tot mai puternic, umplndu-i urechile.
Molly, trebuie s iei de aici! Trebuie s plecm! Haide!
Camera era goal. Flin rmase n pragul ei, privind monitoarele
abandonate, camera de izolare cu perei de sticl, piatra Benben
interiorul su strlucind cu rozete colorate, o cea aurie, moale
478

ridicndu-se de pe suprafaa ei. Era pe punctul de a se ntoarce,


gndindu-se c trebuie s fi plecat deja cu grupul pe care l
vzuser ieind n goan pe porile templului i c pur i simplu
nu o zrise, cnd observ o micare nuntrul camerei de izolare.
Se rsuci, privind cu gura cscat cum, din spatele pietrei, Molly
Kiernan se ridic n picioare.
Bun, Flin.
Prea s-l invite la ceai.
Dumnezeule, Molly, eti nebun! Iei de acolo!
Ea doar i zmbi. Foarte calm, foarte relaxat.
Ai vzut ce i-a fcut lui Usman! ip el fcndu-i semne
disperate cu mna. Iei de acolo! Haide! Trebuie s plecm!
Ea zmbi i mai tare.
Sincer, Flin, i se pare c art ca Usman?
i desfcu braele ca un magician care i invit publicul s-l
examineze, s se asigure c, n ciuda faptului c fusese tiat n
jumtate, era nc ntreg.
Vezi? Nu m rnete. Nu-mi face nimic.
i plimb minile peste corp, apoi se aplec n fa i, spre
oroarea lui, mbri piatra Benben, punndu-i obrazul drept pe
ea. Nu pru s peasc nimic ru i, dup ce rmase locului o
clip, ca s-i arate c avea dreptate, se ridic din nou.
Nu va rni pe nimeni dac noi n-o vrem, Flin. E o unealt,
nici mai mult, nici mai puin. i, ca orice alt unealt, trebuie s
tii cum s-o foloseti.
Se ntinse i mngie partea de sus a pietrei, sunetul vibrant
prnd s ncetineasc i s se potoleasc, de parc o putea ntradevr controla. Flin privea cu nencredere.
E prietena noastr, toarse ea. Cum era i prietena egiptenilor
antici. Cum o numeau ei? Iner seweser-en pronun corect?
piatra care ne-a fcut puternici. i acum ne va face i pe noi
puternici. De asta ne-a fost descoperit, de asta am fost adui aici.
E un cadou, Flin. Un cadou de la nsui Dumnezeu.
n jurul lor, pereii cldirii ncepur s se cutremure, blocurile
de piatr de zece tone tremurnd i sltnd de parc ar fi fost
fcute din polistiren.
479

Te rog, Molly, nu avem timp! Trebuie s ieim! Acum!


i sta este doar nceputul, spuse ea ignorndu-i rugile
fierbini, cu o voce descurajator de placid i calm, de parc ar fi
fost ntr-o cu totul alt realitate dect cea n care se afla Flin. Doar
o mic demonstraie a puterii sale. Gndete-te ce-o s fac pentru
noi cnd o s-o dezlnuim cu adevrat, ce-o s ne ajute s
realizm!
Te rog, Molly!
O nou lume, o nou ordine, sfritul rutii. mpria lui
Dumnezeu pe pmnt, cu Benben ca sistem de securitate i nici
un rufctor prin preajm!
Blocurile din care era alctuit tavanul ncepur s se desfac,
fii din cerul albastru fiind acum tot mai vizibile.
Poi s faci i tu parte din toate astea, Flin, continu Kiernan
ntinznd o mn spre el, prnd s fi uitat c nu demult ordonase
s fie executat. De ce s nu lucrezi cu noi? tii mai multe despre
piatr dect oricine altcineva, chiar i dect mine. Ne-ai putea
sftui, ne-ai putea ajuta s i nelegem ntregul potenial. Vino cu
noi. Ajut-ne s construim o lume nou. Ce zici, Flin? Eti de
partea noastr? Vrei s ne ajui?
Eti nebun! ip el dndu-se napoi, cu ochii cnd la
Kiernan, cnd la tavan i la pereii camerei, care se cutremurau i
mai violent acum, crpndu-se ca o coaj de ou clocit. N-o poi
controla! Te depete. Ne depete pe toi!
Ea rse, ntinznd degetul arttor spre el, ca o nvtoare de
coal de duminic i care i dojenete elevul neasculttor.
O, puin credincioilor. O, ruinos de puin credincioi! Chiar
crezi c El ne-ar fi dat ceva ce nu putem folosi? Ceva ce nu putem
controla? i se pare c n-o pot controla?
i desfcu din nou braele i, descletndu-i palmele, le puse
ncet pe cretetul pietrei. Spre consternarea lui Flin, sunetul
vibrant ncetini i se calm pn pli de tot, culorile dinuntrul
pietrei slbind i disprnd. Pereii i tavanul ncetar s se mai
cutremure. Totul se potoli i se liniti. Flin privi njur, nevenindu-i
s cread.
Dumnezeule, murmur el. Cum ai? Dumnezeule!
480

Kiernan strlucea.
Cum i-am spus, El nu ne-ar fi dat ceva ce nu putem
controla. i, crede-m, o s-o folosim cu sau fr ajutorul tu.
Trase o gur de aer, expir, i ls capul pe spate i apoi
nchise ochii.
F linite n faa Domnului, murmur ea. Pentru c ziua
Domnului se apropie, Domnul a pregtit
Fu ntrerupt de o bubuitur asurzitoare. Structura ncepu
iari s se clatine violent. n aceeai clip, Benben i relu
activitatea, sunetul fiind mult mai dur dect nainte, mai agresiv,
ca rcnetul unui leu. Interiorul pietrei se aprinse, de o singur
nuan acum: un rou livid, ca un foc, de parc tot ceea ce se
ntmplase pn atunci nuanele spiralate, fulgerele de lumin,
aureola aurie fusese doar un preambul, nclzirea i acum
Benben i dezvluia n sfrit adevrata natur.
Kiernan deschise brusc ochii i i nclin capul, zmbetul de pe
buze stingndu-i-se, braele devenindu-i brusc rigide, de parc ar
fi fost electrocutat.
Iei! ip Flin. Iei!
Nu prea s-i poat ridica minile de pe piatr. ncepu s
tremure, cu ochii tot mai bulbucai, gura deschizndu-i-se tot mai
tare, pn cnd pru c o s-i pocneasc maxilarul. Flin fcu un
pas nainte, gndindu-se s-o ajute, s-o trasc din camera de
sticl, dar, exact atunci, o bucat din obrazul ei se fcu galben,
apoi maroniu ca o bucat de hrtie deasupra unei lumnri,
bucata ntinzndu-se i ntunecndu-se nainte s explodeze brusc
ntr-o flacr. Aprur i alte pete pe mini, pe gt, pe frunte, pe
cap, pe brae la rndul lor devenind maronii i aprinzndu-se,
flcrile rspndindu-se i unindu-se, nfurnd-o, cuprinznd-o
ntr-o mbriare fierbinte, ntregul corp i era n flcri, o minge
de foc aprig, care avea n centrul su ceva ce aducea vag a siluet
omeneasc.
Pentru o clip, Flin rmase locului, prea ocat c s se mite.
Charlie! i se pru c o aude ipnd. O, Charlie al meu! Apoi,
cnd nite sgei de lumin nir din vrful pietrei Benben,
ptrunznd prin sticla care trebuia s fie impenetrabil i nind
481

prin tavanul camerei, pulveriznd totul n cale, se rsuci i o lu la


sntoasa.
Afar, oaza se dezintegrase mai repede dect se temuse el iniial.
Mult mai repede. Stncile erau deja strnse n jurul platformei de
piatr, contorsionnd-o i zdrobind-o, ridicndu-se deasupra lui ca
doi coloi care aveau s se uneasc. Pereii templului ncepeau s
se plieze, coloanele i pereii i acoperiurile se cltinau,
bombndu-se i rsturnndu-se ncet ntr-o avalan de praf i
moloz. Orice speran ar fi avut de-a iei de-acolo pe unde intrase
sau prin vreo poart din laterala templului dispru. Neavnd nici o
alt opiune, se rsuci i fugi spre partea din spate a cldirii,
rugndu-se s existe vreo ieire prin care s poat scpa.
Cotind i dndu-se la o parte, ca s evite zidria ce se prbuea
peste tot n jurul lui, un val de pietre care se rostogoleau prnd s
fie chiar pe urmele lui, trecu n goan printr-o alt succesiune de
curi i sli. Templul prea s se continue la nesfrit i ncepu s
se ntrebe dac avea s-i gseasc vreodat captul cnd iei ntr-o
alt curte. n faa lui se ridica un zid nalt de 15 metri, din blocuri
solide de piatr. Fr vreo poart sau vreo deschiztur i cu
ziduri similare n stnga i n dreapta: i ddu seama c ajunsese
ntr-o fundtur enorm. Era captiv.
ip de frustrare, alergnd pn la zid i lovindu-l cu disperare,
tiind c asta era totul, c nu avea cum s se ntoarc, nu prin tot
haosul din spatele lui.
Nenorocitule! url el lovind zidul din nou i din nou. Porcria
dracului
Pmntul de sub el se cutremur violent i, ca i cnd ar fi fost
alctuit din cuburi de lemn pentru copii, zidul dispru pur i
simplu, ndeprtndu-se de el i ieind din cmpul lui vizual, pe
panta din spatele platformei templului. Printr-un val de praf, apru
la vedere captul de sus al oazei, chiar deasupra lui o stnc
vertical de-a lungul creia se crau ncet pereii laterali ai
defileului. Soarele plana deasupra lui o minge de foc aprins.
Uimit, Flin se cr pe ce mai rmsese din bazele pereilor i o
lu printre copaci. O pereche de siluete ngenuncheate erau deabia vizibile n deprtare, la baza stncii. Preau s examineze
482

ceva de jos.
Ce dracu facei! ip el la ei. Urcai! ncepei s urcai!
Abia de se auzi el nsui, darmite ei. Cobor n goan, croindui drum printre blocurile de zidrie czute la pmnt, oaza
nchizndu-se n jurul lui, nc un fulger de lumin aprins
erupnd din Benben, n urma lui.

n momentul n care Flin dispruse pe trepte spre intrarea n


templu, Zahir le fcuse semn Freyei i fratelui su s mearg mai
departe, conducndu-i pe lng baza platformei de stnc i
nainte, printre copaci, spre captul de sus al oazei un spaiu
orizontal de 200 de metri, care fcea legtura ntre prile
superioare ale versanilor laterali ai vii, ca baza unui triunghi.
Cnd Freya intrase n wadi, mai devreme Dumnezeule, parc
trecuse o via de om de atunci, zeci de viei capetele ei de sus
pruser a fi la 400 sau chiar 500 de metri deprtare. Acum, erau
la mai puin de jumtate i se nchideau.
Ct timp crezi c avem la dispoziie? ip ea.
Zahir ridic o mn, desprindu-i degetele i deschise i
nchise palma de patru ori.
Dar cum se poate? Cum o s ajungem acolo sus n douzeci
de minute? Sunt alpinist profesionist i n-a putea s-o fac n mai
puin de dou ore.
Zahir doar o lu la fug spre stnc. Pomii din jurul lor se rrir
treptat i apoi disprur complet, lsndu-i s alerge pe un teren
viran. La stnga i la dreapta lor, versanii vii nu erau foarte
vizibili, valuri de praf ridicndu-se de la baza lor, n vreme ce se
rostogoleau nainte far mil. naintea lor, blocnd soarele,
acoperind valea de umbre adnci, se nla faada stncii pe care
trebuiau s-o urce. O ntindere de piatr enorm, alarmant de goal
i neted, singura sa trstur notabil n afar de foarte
ocazionalele cornie i crpturi i proeminene fiind un fel de
custur erpuit care urca exact prin mijlocul ei. Iniial, Freya
483

presupuse c era doar un filon de o culoare uor diferit care


traversa calcarul. Ori asta, ori o creast subire ieit n afar, pe
suprafaa altminteri plan a stncii. Numai cnd se apropiar de
ea, vzu c nu era nici una, nici alta c nu era deloc o
caracteristic natural, ci o scar enorm. Sau, mai bine zis, o
serie ntreag de scri. Din lemn, ubrede, treptele lor fixate cu
funii se crau pe peretele stncii de la baz la vrf, ca o
procesiune de miriapozi enormi, cu un traseu n zigzag de la o
corni la alta, de la o fisur la alta, de la o proeminen la alta,
folosind orice puncte de sprijin naturale disponibile ca s urce,
fcnd legtura ntre pmnt i cer. Freya privi cu uimire.
Scara lui Nut, murmur ea amintindu-i inscripia pe care o
gsiser n Abydos.
Foarte solid, spuse Zahir ajungnd la baza stncii i trgnd
tare de scara cea mai de jos, artndu-i modul n care cadrul ei
fusese fixat n piatr cu piroane de bronz. Familia mea folosete
multe sute ani. Noi reparm. Pstrm bun. Urcare lung, dar
urcare sigur. Acum, du-te!
Se ndeprt de scar i-i fcu semn Freyei s se urce pe ea,
ridicndu-i degetul mare n sensul c ar trebui s nceap s se
care.
Dar tu?
Atept sais Brodie. Urcm mpreun. Du-te, du-te!
Ea ncerc s protesteze, dar el nici n-o ascult.
Eu urc rapid, insist el, ca maimua.
Aa c ea fcu ce-i spusese. Puse piciorul pe scar i ncepu s
urce. Fratele lui Zahir o urm ndeaproape, cu puca pe umr, cei
doi crndu-se din treapt n treapt, ndeprtndu-se constant
de podeaua vii. Faada stncii se zgudui i tremur precum
coastele unui animal agitat, dar scrile inur i, devenind mai
ncreztoare n soliditatea lor, Freya se mic mai repede, silueta
lui Zahir rmnnd n spate, n urma lor vzndu-se tot mai mult
din vale. Tot mai mult haos i distrugere.
Urcase vreo 20 de metri, lungimea a patru scri, drept n sus i
tocmai ncepea cel de-al cincilea set cnd stnca se zgudui
puternic. Cu coada ochiului, surprinse micare sus. Anii de
484

experien n crat i ascuiser reaciile i, n mod instinctiv, se


lipi de scar, vrndu-i capul ntre dou trepte, ca s se protejeze
ct mai mult posibil. O ploaie de pietre mici i rn i czu pe
umeri, urmat de trei sau patru buci mai mari de piatr care
trecur la doar civa centimetri pe lng ea. Rmase nemicat,
se ag de scar, ateptnd s vad dac prbuirea de stnci
avea s continue. n afar de nite pietri, prea c asta fusese tot.
Precaut, se ls pe spate, uitndu-se mai nti n sus, apoi n jos.
Eti OK? ip ea ctre Said, care era la civa metri sub ea.
El ridic o mn, ca s arate c era nevtmat. Ea privi n alt
parte, gata s-i continue drumul, apoi se rsuci din nou,
aplecndu-se i mai mult, concentrndu-se asupra pmntului de
sub ea.
O, nu! Doamne, nu!
Probabil c Said vzuse ce vzuse i ea, pentru c ncepuse deja
s coboare, fcndu-i semn s-i continue urcarea. Ea l ignor,
urmndu-l, cobornd ct putea de repede. Rcnetul stncilor,
tremurul versantului, prbuirea oazei totul pli n vreme ce se
concentr asupra unui mic petic de pmnt de dedesubt, unde
Zahir era ntins pe spate, sub o piatr de mrimea unei capote de
main.
Ajunse la civa metri de sol i sri. Lovindu-se de nisip, se tr
n patru labe spre Said, care sttea ngenuncheat lng fratele lui.
Acesta era intuit de la piept n jos, mai mult mort dect viu.
Degetele i se ncletaser slab pe stnc i un firicel subire de
snge i curgea pe la colul gurii.
Trebuie s-o lum de pe el, ip Freya strecurndu-i minile
sub lespede, chinuindu-se s-o ridice.
Said sttea doar ngenuncheat, mngindu-l pe fratele lui pe
frunte, cu fa linitit, fr nici o expresie. Doar ochii trdau
chinul pe care trebuia s-l simt vzndu-i fratele strivit i intuit
astfel.
Ajut-m, Said! mormi Freya. Te rog, trebuie s-o ridicm de
pe el. Trebuie s-l scoatem de-acolo.
Era inutil i ea tia, tiuse din clipa n care vzuse ce se
ntmplase. Lespedea era mult prea grea i, chiar dac, printr-un
485

miracol, ar fi reuit s-o ndeprteze, nu aveau cum s-l care pe


Zahir 200 de metri pe o stnc vertical i afar din oaz, nu cu
rnile pe care le-ar fi avut. Totui, continu s ncerce s ridice
lespedea, ochii umplndu-i-se cu lacrimi, pn cnd, n cele din
urm, mna lui Zahir se furi pe suprafaa stncii i, prinznd-o
pe-a ei, i-o ddu la o parte. i mic uor capul, ca i cum ar fi
spus: N-are sens. Nu-i irosi energia.
O, Doamne, Zahir! se nec ea.
El o prinse uor de mn i, dndu-i ochii peste cap, se uit la
fratele lui, i vorbi n arab, vocea lui fiind un uierat de-abia
perceptibil, bule de snge i mucus ieindu-i din nri. Dei nu
nelegea ce-i zicea, Freya prinse din zbor cuvntul Mohsen
numele fiului su repetat de cteva ori i tiu pe loc c-i fcea
ultimele aranjamente, cerndu-i lui Said s aib grij de familia
lui.
O, Doamne, Zahir! repet ea neajutorat, inndu-i mna n a
ei, mngind-o.
Lacrimi i se scurgeau acum pe fa lacrimi de neputin, de
durere, de vin legat de toate ndoielile pe care le avuse fa de el,
de toate lucrurile rele pe care le gndise i spusese, cnd, de fapt,
el fusese un om bun, un om cinstit. Un om care i dduse viaa ca
s-o salveze pe-a ei. l judecase greit, aa cum o judecase greit i
pe sora ei. i, aa cum nu reuise s-o ajute pe Alex la nevoie, se
prea c nu putea s-l ajute nici pe Zahir, aa c tot ce putea s
fac era s-i mngie mna, s plng i s se deteste pentru
nenorocirile pe care prea s le cauzeze mereu celor care o ajutau
cel mai mult.
De ce greesc mereu n halul sta? se gndi ea. i de ce, de
fiecare dat, oamenii buni pltesc pentru greelile mele?
Zahir pru s neleag ce se petrecea n mintea ei, pentru c i
ridic ncet capul.
E OK, domnioar Freya, rosti el, vocea lui fiind mai degrab
un crit acum. Tu prieten mea bun.
mi pare ru, Zahir, ip ea. O s te scoatem de-aici. i
promit c-o s te scoatem de-aici.
ncepu din nou s se chinuie s ridice stnca. Nu pentru c-ar fi
486

crezut c-ar avea vreo ans s-o urneasc, dar pentru c era
insuportabil s stea fr s fac nimic, privind doar cum viaa i se
scurgea ncet din trup. Din nou, Zahir ddu din cap i i mpinse
mna la o parte, murmurnd ceva. Vocea i era prea slbit,
zgomotul de fundal prea copleitor ca ea s aud ce zicea. Se
aplec spre el, ajungnd cu urechea la civa centimetri de gura lui
nsngerat.
Ea fericit.
Ce?
Mna lui o strnse mai tare pe-a ei.
Ea fericit, repet el repede, de parc i canaliza puina
energie pe care o mai avea ca s se fac auzit i neles. Ea foarte
fericit.
Cine, Zahir? Cine e fericit?
Doctor Alex, croncni el. Doctor Alex foarte fericit.
Delireaz, se gndi ea, plutete ntr-o lume imaginar, ntre
via i moarte. Zahir o strnse i mai tare de mn, de parc voia
s-i demonstreze c lucrurile nu stteau aa, c tia foarte bine ce
spune. n jurul lor, oaza parc se oprise i tcuse pentru o clip,
dei Freya nu tia sigur dac tot ceea ce se ntmpla era aievea sau
dac simurile ei erau pur i simplu att de concentrate asupra
siluetei care zcea lng ea, nct toate celelalte lucruri fuser
ndeprtate spre marginea contiinei.
Nu neleg, plnse ea. Cum adic Alex era fericit?
n Dakhla, uier el cutndu-i privirea, susinndu-i-o,
ncercnd s-i explice. Ai ntrebat dac doctor Alex fericit. Cnd
vii prima zi. Tu ntrebat dac ea fericit?
Mintea Freyei se ntoarse n timp, prin tot chinul evenimentelor
recente, n acea prim diminea n Dakhla, nainte s fi nceput
totul. Zahir o dusese la el acas, pentru ceai, ea intrase n camera
greit, gsise poza cu Alex pe perete, el o surprinsese acolo.
A fost fericit? l ntrebase ea. La sfrit. A fost sora mea
fericit?
Ea foarte fericit, opti Zahir fcnd eforturi pentru a rosti
cuvintele. Noi adus aici. La oaz. Cnd ea bolnav. Am folosit
funie, crat n jos, ea vzut cu ochii ei. n pofida agoniei, el zmbi.
487

Ea foarte fericit. Ea fost cea mai fericit persoan din lume.


Mintea Freyei se frmnta din nou, ceva trgnd-o parc de
mnec, o amintire vag, o legtur pe care trebuia s-o fac.
Gndurile i se nvrtir i i se rostogolir nainte ca vocea lui Alex
s-i rsune brusc n minte, la fel de clar i de puternic de parc
sora ei ar fi stat chiar acolo, lng ea. Cuvintele pe care i le
scrisese Freyei n acea ultim scrisoare pe care i-o trimisese chiar
nainte de moartea ei:
Mai ii mintea povestea pe care ne-o spunea tata? Cum
luna era de fapt o u i cum, dac te urcai pn la ea i o
deschideai, puteai s treci direct prin cer ntr-o alt lume?
Mai ii minte cum visam la lumea aceea secret un loc
frumos, magic, plin de flori i de cascade i de psri care
puteau vorbi?
Nu pot s-i explic, Freya, nu ntr-un mod clar, dar, recent,
am deschis ua aceea i am aruncat o privire la lumea aceea
i este la fel de magic dup cum ne-am nchipuit-o noi.
Undeva, surioar, exist ntotdeauna o u i, dincolo de ea,
o lumin, orict de ntunecate ar prea lucrurile.
i Freya i ddu seama c despre asta vorbise Alex: nu o
amintire abstract a unei fantezii din copilrie, ci ceva real, ceva
tangibil cnd Zahir o adusese n oaz. Ultima mare cltorie
pentru ea. i, chiar dac o durea la fel de tare c sora ei fusese
ucis, acum simea ceva n plus, o licrire de lumin. Pentru c
tia ct de mult trebuie s se fi bucurat Alex cnd ajunsese acolo,
ct de entuziasmat trebuie s fi fost de locul acela, ct de fericit
i de mplinit trebuie s se fi simit n ultimele ei zile. Aa cum
spusese chiar Alex: Cnd ai vzut lumea aceea secret, nu poi
dect s te simi plin de speran.
Mulumesc, Zahir! suspin ea apucndu-l de mn,
mngindu-i fruntea, abia bgnd de seam c stncile ncepuser
s se deplaseze din nou n jurul lor, cu bubuituri, asurzitoare. i
mulumesc c ai ajutat-o. i mulumesc pentru tot!
Fcu o pauz, apoi:
488

Eti un beduin la fel de mare c strmoul tu Mohammed


Wald Yusuf Ibrahim Sabri al-Rashaayda.
Cum de i amintise tot numele, nici ea nu tia, dar zmbetul lui
se lrgi, expresia lui fiind de-abia perceptibil pe sub masca de
snge care i acoperea acum partea inferioar a feei. Cu un ultim
efort de voin, el i eliber mna i i pipi djellaba, trgnd
ncet materialul de sub lespede, pn i gsi buzunarul. Dibui
nuntru i scoase ceva, punndu-l n palma Freyei. Era o busol
de metal verde, ciobit i foarte uzat, cu un capac rabatabil i un
fir de alam deasupra. tiu imediat c era a surorii ei, cea pe care
o luase cu ea cnd hoinrise prin Markham County, care
aparinuse cndva unui marinar din btlia de la Iwo Jima.
Doctor Alex dat, opti Zahir. nainte s moar. Acum,
aparine ie.
Freya privi n jos, ctre busol, uitnd de furia oazei din jurul
ei. Deschiznd capacul, vzu dou iniiale scrijelite pe metalul de
dedesubt: AH. Alexandra Hannen. Zmbi i l privi din nou pe
Zahir, ncepu iari s-i mulumeasc, dar, n cele cteva secunde
ct atenia i fusese distras, capul acestuia czuse ntr-o parte i
el ncetase s mai respire.
El pleac, spuse Said simplu. ntinse mna i i-o trecu peste
obrazul fratelui su, nchizndu-i ochii.
O, Zahir! se nec Freya.
Pentru o clip, rmaser ngenuncheai acolo, pmntul
cutremurndu-se sub ei, pereii vii apropiindu-se tot mai mult,
fulgere roiatice erupnd din vrful templului. Apoi, ridicndu-se,
Said i fcu semn s mearg napoi spre stnc.
Dar nu-l putem lsa aici, spuse Freya. Nu aa.
El siguran. El fericit. Acest loc bun pentru beduini.
Ea rmase ns acolo, forndu-l pe Said s se aplece, s-o ia de
bra i s-o ridice.
Fratele meu vine aici ajutat la tine. El nu vrea tu mori. Te rog,
vino, urc! Pentru el.
Freya nu-l putu contrazice i, dup ce mai privi cteva secunde
corpul zdrobit al lui Zahir, se ntoarse i se grbi spre baza stncii.
Said srise deja pe scara cea mai de jos i urca naintea ei.
489

Eu primul, ip el. Fiu sigur nu rupt.


i Flin? ip ea.
El se aplec n afar i art cu degetul ctre terenul deschis
din faa stncii. Englezul fugea spre ei, fcndu-le semne disperate
din mini s nceap s urce.
Tu urmeaz pe mine, strig Said. OK?
OK, strig ea.
Egipteanul ddu din cap, se rsuci i ncepu s urce pe scar,
micndu-se cu viteza i agilitatea unei feline, minile i picioarele
lui de-abia atingnd treptele n timp ce zbura n sus. Freya mai
atept puin, nevrnd s-l lase prea n urm pe Flin. Apoi,
aruncnd o ultim privire ctre trupul lui Zahir i murmurnd un
Allez se prinse de scar i ncepu s urce.
Tot drumul de la platforma templului, Flin rcnise la siluetele
din deprtare, strigndu-le s se mite din loc, nenelegnd de ce
stteau ngenuncheate. Numai cnd ajunse la baza stncii i vzu
trupul lui Zahir prins sub piatr, i ddu seama de motivul lor. Se
opri, privind n jos i dnd din cap, simind multe din lucrurile pe
care le simise i Freya tristee, neputin, vin pentru felul n
care i vorbise lui Zahir n casa lui din Dakhla. Nu avea timp s
mediteze profund sau s-i aduc un ultim omagiu, aa cum i-ar fi
plcut. Se ls pe un genunchi, i puse o mn pe fruntea lui
Zahir i murmur un rmas-bun tradiional beduinilor. Apoi,
srind din nou n picioare, fugi spre stnc i ncepu s se caere.
Pereii vii erau acum la mai puin de 150 de metri distan, aerul
umplndu-se cu valuri de praf i pietri, oaza ntunecndu-se
constant.
Aflat destul de mult n urma celor doi, se for ct putu de tare,
ncercnd s recupereze puin din distana dintre ei, pmntul
rmnnd n urma lui, scrile scrind i gemnd sub greutatea
lui. Din cnd n cnd, Freya se oprea i se lsa pe spate, privind n
jos. El i fcu semn s mearg nainte i continu s urce,
ncercnd s ignore stncile care se strngeau tot mai tare i
tremurul rocii i arsur din plmni i brae i picioare, s i
concentreze toat energia doar ca s nainteze.
Vreo 30 de metri, scrile urcau perfect pe vertical, una
490

deasupra celeilalte i avans rapid. Apoi, la captul celei de-a opta


scri, linia se oprea brusc. n stnga lui pornea o funie orizontal,
obligndu-l s-o ia de-a lungul unei lespezi nguste nu mai larg
dect un pachet de igri spre baza altui set de scri. Acestea
urcar ali 15 metri nainte s se opreasc la rndul lor, o alt
funie ducndu-l de-a lungul altei lespezi i mai ngust de data
aceasta spre dreapta spre un alt set de trepte. Continu aa,
scrile mergnd acum n zigzag pe faada stncii. Nu urcau
niciodat mai mult de trei sau patru lungimi de scar nainte s se
ntrerup i s renceap ntr-un alt loc, golul dintre fiecare set de
scri fiind traversat cu pai mruni, cu ajutorul frnghiilor, de-a
lungul unor lespezi i crpturi care fceau s-i stea inima n loc.
De ce egiptenii antici aranjaser scrile aa, n zigzag, n loc s
le lase s urce pur i simplu pe vertical, Flin nu avea nici cea mai
mic idee. Probabil pentru c trebuiser s ocoleasc stnci
deteriorate, se gndi el, unde piroanele lor de bronz nu se fixau
bine. Oricare ar fi fost motivul i nici mcar nu se gndi mai mult
de-o clip la asta urcuul lui fu mult ncetinit deoarece era
obligat s-o ia cnd la stnga, cnd la dreapta, trecnd cu emoii de
la un set de scri la altul.
n spatele su, implozia oazei pru s se nteeasc. Platforma
templului era toat frmiat acum, acoperit de praf, cldirile
impuntoare fiind doar o grmad de ruine din mijlocul crora
Benben continua s trimit spectaculoase fulgere stacojii, ca nite
raze laser. Scena era apocaliptic, un fel de descriere medieval a
iadului. Nu zbovi asupra gndului, hotrt s-i continue drumul
pe stnc, minile i picioarele alunecndu-i n vreme ce ncerca
s mearg tot mai repede, riscnd tot mai mult n disperarea lui de
a nu fi prins ntre pereii care se nchideau.
Alunec o dat, n timp ce traversa o corni ntre scri,
blngnindu-se o clip deasupra prpastiei de 100 de metri care
se deschidea vertiginos sub el, nainte s-i gseasc sprijin
pentru picioare i s se trasc spre urmtorul set de trepte. Alt
dat, una dintre treptele strvechi se rupse, lemnul nfigndu-i-se
n pulp, fcndu-l s urle de durere, sngele scurgndu-i-se pe
picior, n bocanc.
491

Aproape c i pierduse sperana, convins c n-o s reueasc,


iar valea avea s se nchid n jurul lui nainte s ajung sus i s
ajung n zona de siguran. Totui, continu s se mite, refuznd
s se dea btut, nemaigndindu-se la durere i la epuizare i la
ameeal, folosindu-i i ultimul strop de energie pe care l mai
avea ca s urce. Solul se ndeprta tot mai mult de el acum,
complet pierdut ntr-o cea de moloz vrful stncii se apropia tot
mai mult i, n cele din urm, disperarea se preschimb n
speran cnd travers o ultim lespede scurt i privi deasupra
lui un ultim set de cinci scri care l ducea direct n vrf.
Freya i Said rmseser agai n partea de sus a urcuului,
nevrnd s-l lase prea n urm. Acum, se aflau chiar sub vrf,
ipnd i gesticulnd, ncurajndu-l s continue. El ip la rndu-i,
spunndu-le s ias dracului de acolo i, dup o scurt pauz n
care trase nite aer n plmnii care l dureau, i ncepu ultima
parte a urcuului. Pereii vii erau acum claustrofobic de apropiai.
Urc prima dintre cele cinci scri, fiecare muchi din corp
protestnd. Apoi a doua, apoi a treia. Era la jumtatea celei de-a
patra scri, la doar cinci metri de vrf, o explozie de adrenalin
npdindu-l, gndindu-se c aproape reuise, strigtele de
ncurajare ale Freyei fiind acum clar perceptibile de sus, cnd un
tremur violent strbtu ntreaga stnc. Prinzndu-se bine de
scar, Flin atept s treac, pentru a-i continua drumul. Atunci,
simi scara cltinndu-se sub el n timp ce mai nti unul, apoi
altul dintre piroanele cu care era prins captul de sus al acesteia
ncepur s joace n perete. Se opri, treptele se linitir, mai urc
vreo dou trepte, scara cltinndu-se din nou. Acum, putea s
vad piroanele din bronz ieind din stnc, partea de sus a scrii
micndu-se odat cu ele, ndeprtndu-se ncet de perete. Se
mbrnci, dar era inutil. n vreme ce se ag cu disperare de
ultima treapt a urmtoarei scri, piroanele ieir de tot i nimic
nu mai inea treptele la locul lor. Pentru un moment scurt, ireal,
totul pru s se opreasc i avu senzaia ciudat c se afl ntrunul dintre acele filme mute, vechi, unde Harold Lloyd sau Buster
Keaton fceau scamatorii la nlime, sfidnd gravitaia. Apoi,
balansndu-se teribil, partea de sus a scrii se arcui pe spate i se
492

ndeprt de zid, iar el czu neajutorat n gol, cu minile nc


agate de treapta de lemn, un ipt isteric rsunnd deasupra lui.
Freya ar fi trebuit s tie c, n clipa n care totul prea s
mearg bine, ceva avea s se ntmple ca s dea totul peste cap.
Imediat ce ea i Said ajunseser sus trndu-se pe pmntul
plat de deasupra stncii ea se rsucise s vad cum se descurca
Flin. Valea se ngustase acum la o lungime puin mai mare dect
dou terenuri de tenis, solul nemaifiind vizibil, nimic nemaifiind
vizibil n afar de orbitoarea strlucire chihlimbarie a pietrei
Benben, care continua s arunce fulgere roii prin norul de praf,
spre cer. n oricare alte circumstane, ar fi rmas nmrmurit de
ceea ce vedea, de imposibilul scenei. Dar acum l privea int pe
Flin, uitndu-se atent cum acesta urca ultimul set de scri,
ncrederea ei amplificndu-se cu fiecare pas al lui.
Continu, ip ea tot mai plin de speran cnd i ddu
seama c avea s fie n regul. O s reueti! Aproape ai ajuns!
Continu!
Chiar n vreme ce ipa, pmntul de sub picioarele ei se
cutremur brusc i scara pe care era Flin Iisuse, era att de
aproape, la doar civa metri de vrf ncepu s se ndeprteze de
stnc. Pentru cteva momente scurte, n care inima i sttu n loc,
pru c avea s ajung pn sus. Dar, n clipa aceea, piroanele
care ineau captul de sus al scrii nir din perete i totul se
prbui, trgndu-l i pe Flin n jos.
Nu! ip ea acoperindu-i faa cu minile. O, Doamne, nu!
Era nnebunit, distrus, nevenindu-i s cread c, dup ce
trecuser prin attea n ultimele zile, dup toate pericolele prin
care trecuser mpreun, totul avea s se ncheie aa, s se nece
la mal. Era att de nnebunit i de distrus, nct, cteva secunde
mai trziu, cnd auzi un Alo ndeprtat, nici nu-l bg n seam,
creznd c i se pare, din cauza ocului. Doar dup ce iptul se
auzi din nou, mai insistent de data aceasta, strecurndu-se n sus
printre bufniturile pietrelor care cdeau, n acelai timp Said
apucnd-o de umr, i ddu seama c nu era doar n mintea ei. i
lu minile de pe fa i privi peste marginea prpastiei.
493

Flin! Flin!
Acesta se afla sub ea, la vreo zece metri, inndu-se de o scar,
n vreme ce o alta cea care se desprinsese de pe stnc se
blngnea acum ca un bra rupt. i ddu imediat seama ce se
ntmplase: n timp ce piroanele din capul scrii cedaser, cele de
la captul de jos sau, cel puin, unul dintre ele rmaser
cumva nfipte n stnc, treptele fcnd un soi de salt n gol i
lovindu-se de stnca de dedesubt.
Printr-un miracol, impactul nu l dezechilibrase pe Flin i
reuise s se caere pe scara de jos, oarecum n siguran. Freya
simi un val euforic de bucurie i uurare. Durase probabil numai
cteva secunde, dup care se evapor, atunci cnd realiz ce se
ntmpla. Era n via, da, dar, cu siguran, nu pentru mult timp.
Nu era doar faptul c pereii vii se apropiau tot mai tare cu
fiecare secund, ca nite mini gigantice gata s striveasc o
musc. I-ar mai fi rmas suficient vreme s se caere afar din
oaz. Problema era c nu avea pe ce s se caere. ntre partea de
sus a scrii pe care se cocoase Flin i captul de jos al celei care lar fi adus n vrf erau acum cinci metri de spaiu gol. Pentru o
clip, se gndi c ar putea pune la loc scara czut, ca s acopere
spaiul gol, dar, pe cnd privea, ultimul piron iei din stnc i
scara czu n iadul de dedesubt.
La naiba! uier ea.
Urm o pauz, toi rmnnd nlemnii, nimeni netiind ce s
fac. Flin cltin din cap ca i cum ar fi zis N-are nici un rost, nam cum s urc, orice ans ct de mic ar fi avut scznd cu
fiecare clip care trecea. Apoi, tiind c era inutil, dar c tot
trebuia s ncerce s-l ajute cumva, Freya se rsuci pe treapta cea
mai de sus i ncepu s coboare. Said ncerc s-o opreasc, insist
c ar trebui s se duc el, dar ea tia c avea mai multe anse.
Dndu-i la o parte mna, continu s coboare.
Chiar i cel mai experimentat alpinist simte teama, iar Freya nu
fcea excepie. Uneori, nu este aa puternic, doar i bate inima
mai repede sau simi nite furnicturi n stomac. Alteori, poate fi
mai intens, toat fiina ta prnd a se strnge i a se chirci n
timp ce tu te joci cu propria moarte. Freya cunoscuse ambele
494

extreme i cele mai multe faze intermediare. Dar nu fusese


niciodat mai ngrozit c acum, scara jucndu-i sub picioare,
stncile care se apropiau blocndu-i vederea periferic. ntr-un fel
oarecare, reui s-i stpneasc frica, ngrmdind-o n cel mai
ndeprtat col al minii ei i se for s coboare, trecnd de la
treapt la treapt, pn ajunse la baza scrii.
Nu fi ridicol! ip Flin fcndu-i semn s plece. Pleac! Iei
de-aici!
Ea l ignor. Srind de cteva ori, ca s vad dac scara nc era
sigur, i ncolci un picior pe dup treapta de jos, o apuc pe a
doua de deasupra i se aplec n afar, stnd practic cu capul n
jos, ntinzndu-se spre el. Continund s-i urle s se ntoarc, Flin
i imit micarea, dar n oglind, urcndu-se aproape pn la
captul de sus al scrii sale i ntinzndu-i mna spre ea. Chiar
i cnd se ntinser la maximum, mai era aproape un metru ntre
degetele lor. ncercar din nou i din nou, forndu-se din greu,
schimbndu-i poziiile, ntinzndu-i braele pn simir c
tendoanele aveau s le pocneasc, dar n-avea nici un rost i, n
cele din urm, trebuir s se dea btui. Flin cobor cteva trepte,
Freya se ridic din nou.
Nu poi s faci nimic, ip el uitndu-se n dreapta i n
stnga. Pereii stncii se tot apropiau, fiind acum la limitele
exterioare ale irului de scri, treptele din lemn ncepnd s
pocneasc i s se frmieze, mcinate de un milion de tone de
piatr solid. Te rog, Freya, s-a terminat. Iei de-aici. Salveaz-te!
Te rog.
Din nou, ea l ignor, lsndu-se din nou n afar i examinnd
suprafaa stncii de dedesubt, ncercnd s vad dac exista vreo
modalitate de a se apropia de el, de a acoperi spaiul acela de-un
metru.
Avea o priz pentru picior chiar sub ea, o gaur zimat n
stnc, format atunci cnd pironul din partea de sus a scrii
ieise din stnc. Dac ar fi putut cobor pn acolo, inndu-se n
continuare de ultima treapt, ar fi ajuns puin mai aproape de el,
s-ar fi putut apleca mai mult.
Tot nu era destul. Privi disperat n stnga i n dreapta,
495

cutnd ceva orice care i-ar fi putut ajuta. O crptur


orizontal traversa stnca la v