Sunteți pe pagina 1din 233

Promite-mi viitorul

Nora Roberts

CAPITOLUL 1
Era o cldire armonioas i fr cusur. Primele cinci etaje parc
formau un cub format din ferestre de sticl. Pe acest piedestal se nla
un turn de sticl care prea de filigran n ciuda celor cincizeci de etaje.
Ddea impresia c plutete n imponderabilitate pe cer.
Sarah sttea n soarele strlucitor, umbrindu-i ochii cu mna. i
lsase capul pe spate astfel nct s poat privi ultimul etaj. Pe faa ei se
putea observa acea admiraie a studentului de art care contempl
opera btrnului maestru.
Turnul cu supleea arhitecturii sale mpreun cu graia liniei
orizontale i combinaia perfect dintre form i funcional exprimau
desvrire artistic. nlimea i supleea turnului ddeau o not de
elegan - dar i de for. Intuia existena unei puteri. Sarah aprecia
puterea

tia c Haladay venise din Arizona n urm cu treizeci de ani din


cauza unor probleme de sntate pe care le avea soia sa. Dup moartea
ei, centrul firmei Haladay rmsese n Phoenix, dei deinea filiale
mpnzite n ntreaga lume. Sarah dorea ca Haladay s se evidenieze ca
om la fel de interesant ca i cldirea. ncet s mai examineze faada
nalt de cincizeci de etaje, se uit repede la stnga i la dreapta, dup
care travers strada.
Holul de la intrare era spaios fiind mai rcoare nuntru dect afar
pe trotuar. Mozaicul pardoselii lucea n lumina candelabrelor argintii. Pe
perei atrnau picturi cu scene din Arizona, cu deerturi, dealuri,
cmpii, canioane i cu un desen foarte expresiv al unei indience Navajo.
Artistul din ea era atras de portret n timp ce citadinul era intimidat
de mreia i dimensiunea peisajelor. Pe lng acestea se mai gsea i o
colecie de cactui, un aranjament floral, cteva fotolii i cteva
canapele. Era un hol mare i rcoros. Pe un perete de un bej decent
ateptau un ir de lifturi.
Am ajuns, i spuse scuturndu-se de o anumit tensiune. Nimic nu
este mai nepoliticos dect s ntrzii la o ntlnire la care eti programat.
n timp ce se ndrepta spre lifturi, i ndrept pe old poeta de piele
ce atrna peste sacou, dup care aps pe un buton i atept.
M scuzai domnioar!
Se ntoarse i se afl n faa unui poliist mbrcat n uniform. Avea
o fa coluroas i marcat de via cu ochi obosii. Sarah avea o
slbiciune pentru oamenii cu ochii obosii. Ea ncerc s-i nsenineze
printr-un surs fugar platitudinea profesional.
O zi bun i frumoas.
Aspectul ei ncnttor avu efect. Nu-i rspunse la salut, n schimb
ns i trase imediat burta.
Unde dorii s mergei?
Am o ntlnire cu Byron Lloyd.
Cum v numii, domnioar?
Sarah Lancaster.
Arunc o privire fugar spre tblia pe care era scris numele su,
dup care i zmbi din nou.
Zmbetul ei sincer i fermector fusese decisiv.
Etajul cincizeci. i voi anuna pe cei de sus c v aflai n drum
spre ei.
Mulumesc, Joe.
n cele din urm adug:
Art ct de ct acceptabil?
Purta prul mpletit ntr-o coad groas prins la ceaf ntr-un coc.
Costumul ei format din trei pri era nveselit de o bluz de un roz

aprins.
Artai chiar drgu.
nainte de a intra n lift, Sarah i oferi din nou un zmbet deoarece
considera c o laud mai mare dect cea exprimat prin cuvintele lui
Joe nu i se putea aduce.
Urai-mi mult noroc, l rug ea.
Ceea ce i fcu n timp ce uile liftului se nchideau n urma lor.
Cred c am nevoie de noroc, opti ea i trase adnc aer n piept
Aceast discuie care urma s-o aib cu Lloyd Byron reprezenta o
piatr de ncercare a vieii ei profesionale de pn atunci.
Sarah n acea perioad era puternic preocupat de cariera ei de
arhitect. Dorea neaprat s lucreze pentru Haladay. n timp ce se uita la
cifrele mici i roii care i indicau faptul c se apropia de etajul cincizeci,
i aminti c dialogul de prezentare din New York decursese bine. Primul
pas al ei n solicitarea postului fusese trecut cu succes. Al doilea pas,
dialogul de prezentare cu eful filialei din Manhattan, a mers ct se
poate de bine. Al treilea trebuia s fie de asemenea un succes. Acest
lucru rezulta n mod logic, sau poate c nu? Sarah i muc buza
inferioar.
Atunci cnd i convenea cum i merg treburile dorea ca ele s decurg
n mod consecvent. Unu, doi, trei, fr ocoliuri, n mod direct! Al treilea
pas era Byron Lloyd. n imensa firm Haladay, Maxwell Haladay avea
doar mai mult putere dect brbatul de la etajul cincizeci.
ncrederea de sine pe care Sarah o avea n mod natural disprea
odat cu creterea numerelor. Un post de arhitect la firma Haladay i
ddea posibilitatea s nlocuiasc o carier profesional ct de ct de
succes cu una strlucitoare. La alte firme ar proiecta doar cldiri, la
Haladay n schimb putea proiecta cldiri importante. Dac Sarah tot era
arhitect, atunci dorea s construiasc ceva mre. Ambiia a mnat-o
s fac o facultate dup care a ajuns ntr-un birou new-yorkez de
renume, iar acum la Haladay Enterprise. Tot trei pai au fost necesari i
pentru aceasta. O problem simpl de matematic, se gndi ea,
mucndu-i din nou buza inferioar. Sarah tia c avea mult talent i
c va putea realiza i cel de-al treilea pas. Avea nevoie doar de un prilej
favorabil. n timp ce privea cum numerele se schimbau de la patruzeci
spre cincizeci, se ntreb dac Byron Lloyd i va oferi aceast ans.
Totul depindea de urmtoarea jumtate de or. Nu-mi pot permite s
las nervozitatea s m domine. Byron Lloyd trebuie neaprat s m vad
ca pe o persoan capabil, cu ncredere i stpnire de sine. i astfel m
i manifest... n majoritatea cazurilor. Ar fi mult mai simplu pentru mine
dac nu a ine att de mult la postul acesta. Sarah oft, ns cnd uile
se deschiser, ridic brbia. Era hotrt s obin postul.

Camera de primire a etajului cincizeci avea un covor de culoare aurie.


Grosimea de civa centimetri a covorului o fcu pe Sarah s se
gndeasc la faptul c nici mcar un toc cui al unui pantof nu l-ar
putea ptrunde pentru a atinge podeaua.
Cele trei secretare care se aflau acolo o cercetar scurt. Imediat o
aten, mic de statur veni repede spre ea. Prul lins pn la brbie cu
o tunsoare de paj i scoteau n eviden trsturile feei cu ochii rotunzi
i verzi. Dei se mica cu abilitate, Sarah ajunse la concluzia c graia ei
era mai degrab studiat dect natural. Cnd s-a apropiat, Sarah
sesiz o uoar mireasm de parfum Aprege.
Domnioara Lancaster, eu sunt Kay Rupert, secretara domnului
Lloyd.
Kay i ntinse mna.
Sper c ai avut un zbor plcut.
Da.
Deoarece mna lui Kay i se prea rece i ddu repede drumul.
mi face plcere s zbor de la est spre vest. Se uit la ceas i
calcul diferena de timp.
Bineneles c tot timpul ctigat se pierde cnd zbori napoi, astfel
c n realitate nu se schimb nimic cu adevrat.
Ca rspuns la sursul strlucitor al Sarei, Kay ridic aproape
imperceptibil sprnceana.
Nu, nu prea. Domnul Lloyd v ateapt. Dac dorii s venii cu
mine.
Secretara perfect, se gndea Sarah. Slav Domnului c nu este a
mea.
O urm pe Kay prin dou ui cu geam, care duceau spre un culoar
larg. Pereii sidefii erau vopsii fr cusur i ofereau un fundal admirabil
pentru picturile care erau atrnate acolo.
Spre nemulumirea lui Kay, Sarah se opri s priveasc la un Matisse.
Aparine coleciei domnului Lloyd, i spuse Kay scurt.
Un om cu gust, se gndi Sarah n timp ce-i rodea buza de jos. i cu
mijloace materiale. Acest gnd i pricinui o nervozitate nelinititoare pe
care o resimi n stomac. Un colecionar. Se ntoarse din nou spre Kay i
privirile lor se ntlnir. Dup cum i era obiceiul, se uit deschis la
secretar, fr s ncerce s-i ascund privirea cercettoare; zmbetul
ei nu dispru nici cnd simi crescnd n cealalt femeie un sentiment
de jen.
Este frumos tabloul, spuse cu simplitate i i se altur din nou lui
Kay.
Kay se ntoarse i i continu drumul pe culoar. Femeia aceasta face
cu siguran treab bun, ns colaborarea cu ea nu este n nici un caz

o plcere. Dup ce btu scurt, Kay deschise o u i trecu pragul.


Domnioara Lancaster este aici, domnule Lloyd.
Cu decen, lucru la care Sarah se i atepta din partea ei, Kay se
retrase i dispru.
Sarah nu putu s perceap nimic din camera n care se afla. Avu
pentru o clip impresia c ntr-un mod cu totul ciudat timpul se oprise
n loc. Cmpul ei vizual se ngust concentrndu-se asupra brbatului
care se ridic din spatele unui birou din lemn de abanos. Cnd se
ndrept spre ea, Sarah fu cuprins de o team puternic i intens pe
care o simea ca pe o durere ascuit. l auzi ca din deprtare rostindu-i
numele, vocea lui prndu-i-se c avea ceva cunoscut. i trecu prin
minte gndul c nu mai putea da napoi odat ce ddea mna cu aceea
care era ntins spre ea.
Domnioar Lancaster, v este bine?
Sarah i scutur capul ca un scafandru care iese dintr-o dat la
suprafaa apei, forndu-se s inspire aer n plmni dup care s-l
expire. Nervii, i spuse. i prea mult soare.
Da, da, mulumesc, murmur ea, dup care i aez mna n
mna lui. Strngerea lui era cald i puternic.
M tem c am stat prea mult la soare, uitndu-m la cldire.
Zmbi n sperana de a face uitat apariia ei stngace.
El nu spuse nimic. Mna ei zbovea rece n a lui. Statur o clip i se
uitar unul la cellalt.
Era mai mare dect se ateptase, att faa ct i corpul su exprimau
o slbiciune animalic. Prul des i puin ondulat era de un negru
nchis, care n lumina soarelui btea probabil n albastru. O piele
bronzat se ntindea peste oasele feei. Avea o fa tras i osoas ca cea
a unui lupttor sau a unui nvat. Dup prerea ei aceasta era n
contradicie cu croiala perfect a costumului su
Contrastul i plcu din prima. Sprncenele sale erau uor arcuite
deasupra unor ochi mari, cu pleoape lsate i surprinztor de albatri.
Mi-am nchipuit c artai altfel, spuse Sarah. Zmbind, atepta ca
el s-i dea drumul la mn.
Byron nclin capul, continu ns s-i in mna strns deoarece
simi cum cldura se scurgea din nou n ele.
La ce v-ai ateptat?
Acum nu mai tiu precis.
Art cu mna spre cteva fotolii, dup care o conduse prin camer.
Sarah se ls ntr-un fotoliu moale, capitonat din piele de culoarea
fildeului.
Pot s v servesc cu ceva? ntreb el.
O excursie n Grecia, un Mercedes 450 SL i un frigider cu termostat!

Sarah i exprim primele trei dorine care i trecur prin minte. i


mergea din nou mai bine.
Nu, rspunse, zmbind apoi deschis. Mulumesc.
Byron sesiz acea licrire de umor, nu se exprim ns n legtur cu
ea. Cnd se aez n spatele biroului su, Sarah observ cum adopta
incontient o atitudine autoritar. Acum corespundea ateptrilor ei. I
se prea c autoritatea i se potrivete foarte bine.
Dave Tyson de la filiala noastr din New York i-a exprimat o
prere pozitiv n legtur cu dumneavoastr. Vocea sa era joas i
blnd ca a unui scotch vechi. Sarah observ c avea mini mari cu
degete lungi, ca un muzician sau ca un chirurg. n timp ce vorbea i
inea linitit minile pe birou. Atenia pe care Sarah o acordase minilor
o ndrept acum spre faa lui. O fa foarte atractiv, de o senzualitate
fi, cu ochi care te vrjeau deoarece n spatele lor se ascundeau
secrete.
M bucur s aud acest lucru, rspunse ea.
n timp ce se rezema ct de ct destins n fotoliu ncerca s-i
nchipuie c se fcea comod mai degrab pentru o uet, dect pentru
un dialog n care trebuia s se prezinte.
Presupun c datorit lui m-ai invitat la aceast discuie.
Evoluia dumneavoastr profesional a avut o mare importan,
observ el. Domnului Haladay i-a plcut foarte mult.
n timp ce el continua s vorbeasc, Sarah medita la minunea c
Maxwell Haladay i citise personal biografia.
Haladay Enterprises este, dup cum desigur tii, cea mai mare i
diversificat societate de construcii din Statele Unite. Rigla de msurare
este situat foarte sus i nu angajm dect specialiti. Domnul Haladay
a fost impresionat de proiectele dumneavoastr i de cldirile la care ai
colaborat.
Recomandarea lui Tyson este un alt punct n plus pentru
dumneavoastr. El este de prere c lucrrile dumneavoastr pentru
Boumell i fiii dovedesc creativitate i pricepere.
mi place ceea ce aud.
Sarah se ncrunt scurt.
Nici nu bnuiam c domnul Haladay face cercetri att de
minuioase n ceea ce privete posibilii viitori colaboratori.
Domnul Haladay este interesat de toi angajaii, o asigur Byron.
De ce dorii de fapt s prsii Boumell i s lucrai pentru Haladay?
Sarah se atepta la o asemenea ntrebare, dar nu se gndise c i se
va pune att de deschis. Era surprins n mod plcut.
Pentru c doresc s construiesc cldiri importante. Aceast ans
nu mi se ofer la Boumell, la Haladay n schimb da.

Suntei ambiioas sau obsedat de idei?


Ambele.
Rspunsul i veni ca din puc.
O clip se uit inexpresiv la ea. Sarah se ntreb dac rspunsul ei
nu fusese prea pripit. Poate c ar fi trebuit s procedeze mai diplomatic
i nu cu atta sinceritate.
Ai fost studenta lui William Turhane la City College n New York.
V apreciaz foarte mult, spuse Byron.
Da? Zmbi. Cnd eram student acolo aceasta se ntmpla foarte
rar. M aducei la disperare, mi se pare, era expresia lui preferat. Una
potrivit oricum, de asta sunt sigur.
Sarah fcu o pauz scurt, dup care se hotr s ndrzneasc s
fac saltul.
Poate mi putei explica ceva. Cnd s-a anunat c Haladay
Enterprise caut un nou arhitect trebuie s v fi scufundat n
nenumrate cereri. Cu siguran c o sumedenie de solicitatori
dispuneau de mai mult experien dect mine. Cum de am ajuns att
de departe?
Byron ezit un moment. Scoase o tabacher de aur din buzunarul
hainei i i-o ntinse Sarei.
Refuz dnd din cap.
n cteva secunde el i schimb prerea despre ea. Frumuseea ei l
uimise pentru o clip, la fel ca i vulnerabilitatea devenit vizibil pentru
o clip n momentul intrrii ei n birou. Fusese informat c Sarah
Lancaster era o persoan independent, c era simpatizanta
democrailor, aripa stng, c era interesat mai mult de art i de filme
vechi dect de politic. Se considera c avea un talent deosebit i c era
o excentric. Acum i ddea seama c mai este i sincer i deschis.
Dei i simea nervozitatea, i plcea c se putea stpni fr ca efortul ei
s devin vizibil. Se ls pe spate i i ncruci degetele lungi.
Facei parte din cei mai buni cinci la suta ai promoiei
dumneavoastr la City College. Lucrrile dumneavoastr pentru
Boumell dovedesc potenial i o bogie de idei. Ne-a impresionat n mod
deosebit proiectul bisericii unitariene din Buffalo pe care l-ai fcut.
Sarah asculta cu sprncenele ridicate. Nu se simea deloc mgulit
deoarece el vorbea la fel de impersonal i la subiect ca un automat.
Biserica unitarian o proiectase singur.
Ai fost descris ca o persoan deloc convenional.
Fcu o pauz i observ cum faa ei avea o expresie surprins. Pentru
o clip i pierduse obinuitul scut protector i Byron apuc s vad o
licrire de nesiguran.
ntr-adevr, continu el, dorind s urmreasc acest fir ca s

poat vedea cum reacioneaz, ai fost caracterizat ca extrem de


candid.
Pre de o btaie de inim Sarah tcu. Gndurile i se nvlmeau.
Cine s-o fi exprimat astfel?
Din vocea lui Byron nu putea s deduc dac a fi candid reprezenta
un avantaj sau un dezavantaj pentru ea. S nege? S aprobe? tia ct
de uor i putea rata postul cu un rspuns greit.
Candid, sun att de preios, replic, n sperana de a da o
impresie nepstoare. Neconvenional, ar putea fi adevrat, depinde ce
se nelege prin aceasta. Am auzit c Maxwell Haladay nsui este un om
neconvenional.
Ochii lui Byron nu divulgau nici acum gndurile sale. Este cam sadic,
concluzion ea. Merit toate acestea pentru un post? se ntreb ea,
rezistnd privirii sale fr mcar s clipeasc. Dumnezeule, da. Merita
postul. Se for s-i destind umerii.
Byron i stinse ncet igara. Din spatele lui lumina ptrunznd prin
sticla fumurie cdea oblic pe biroul su.
Cu siguran c Dave Tyson v-a prezentat n detaliu partea
financiar a acestei poziii.
Schimbarea temei att de brusc aproape c o scoase pe Sarah din
echilibrul ei.
Da, mi-a prezentat care este salariul i posibilitile sociale ale
firmei.
Byron ridic sprnceana vznd ct de uor trecea cu vederea peste
facilitile sociale oferite de firm i peste faptul c schimbndu-i
postul avea parte de un salariu mai mare cu zece mii de dolari pe an.
Sunt ali factori care au o mai mare importan pentru mine. M
intereseaz ct libertate de creaie a avea ca arhitect i ct control
dein n faza de construcie asupra unei cldiri proiectate de mine.
Byron o privi. Nu-i scp timbrul aspru al vocii ei, o voce de noapte.
Se uita la minile ei delicate i graioase, la unghiile tiate scurt nu la
mod i nelcuite care gesticulau pline de via.
Era dup prerea lui plin de contradicii. i plcea sinceritatea ei,
ns mai zbovi s-i dea sentina.
n primul rnd libertatea de creaie depinde de munca creatoare pe
care o depunei. Domnul Haladay i arog dreptul de a avea ultimul
cuvnt de spus, dar dac nu ar aprecia capacitatea de decizie a
colaboratorilor si, acetia nu ar lucra pentru el. n al doilea rnd, este
necesar, se nelege, ca arhitecii s supravegheze anumite sectoare de
construcii dintr-un proiect realizat de ei.
Sarah se ridic.
neleg, murmur ea i ncepu s se plimbe prin camer.

Rspunsurile lui nu-i plceau ntrutotul. Dar cel puin, i aminti ea,
i-a rspuns. nsemna i aceasta ceva.
Culori linitite, care dau autoritate, observ ea n timp ce mngia
faa de mas din material textil.
Culoarea fildeului, crem, bej.
Sarah aprecia biroul ca avnd aproximativ treizeci i cinci de metri
ptrai i considera c era dotat ct se poate de bine. i ddea seama c
biroul n culorile sale neutre i cu suprafeele sale netede nu dezvluia
nimic din viaa interioar a acestui brbat. Doar intuiia i spunea c nu
era nici neutru i nici neted. Poate c n afara acestei ncperi, fr toate
dichisurile din birou i fr fotoliile de piele, am avea s ne spunem ceva
unul celuilalt.
Locuina dumneavoastr trebuie s fie aranjat altfel, i ddu cu
prerea, permind astfel gndurilor ei s ajung la suprafa.
Se ntoarse ctre Byron, se uit lung i rece la el simindu-se ca la un
joc de ah. Dac tot a fost fcut mat, atunci dorea s se retrag cu
steagurile fluturnd.
Nu sunt bun pentru conversaii amabile, explic ea, ns sunt o
arhitect bun.
i una foarte tnr, replic Byron, care mpotriva voinei lui era
fascinat de ea.
Observ o licrire de suprare n ochii ei.
Mrturisesc c sunt vinovat.
Vocea ei era rece i cu o und de mnie.
Am douzeci i ase de ani, ceea ce nseamn c de abia mi s-a
ters creta colii de sub unghii.
Nu trebuie s v scuzai pentru vrsta dumneavoastr,
domnioar Lancaster. Tinereea dumneavoastr este unul dintre
motivele pentru care domnul Haladay dorete s v ofere acest post.
La aceste cuvinte Sarah i ridic privirea.
neleg c-mi oferii acest post?
Nu, o corect Byron. Domnul Haladay v ofer postul.
Sarah se ntoarse spre fereastr i atept s i se aeze din nou
gndurile.
Sperietura iniial ced locul unui amestec de bucurie, sentiment
triumfal, emoie i team. Teama apru pe neateptate, prnd s-i
spun:"Acum i se ofer ansa, Sarah. Restul depinde de tine. N-o lsa
din mn."
mi permitei s ntreb, ncepu ea surprins de vocea ei calm,
cnd a luat domnul Haladay aceast hotrre?
Sptmna trecut.
Sptmna trecut, repet ea necugetat.

i aminti foarte viu de suferinele infernale prin care a trecut n


ultima sptmn, de chinul ndoielii n timpul zborului de la New York
ncoace, de starea nervoas n urm cu cteva minute cnd se afla n
lift. Putea s economiseasc toate aceste chinuri. Expir puternic.
De ce nu mi-ai spus din capul locului, n loc s m inei ca pe
ace?
Domnul Haladay dorea s-mi fac o prere personal despre
dumneavoastr. Dac ai fi cunoscut hotrrea, ntrebrile mele ar fi
fost doar un fleac.
O emoie plin de bucurie tindea acum s ctige supremaia
celorlalte sentimente. Sarah le reprim. Dorea s te pstreze pentru mai
trziu cnd se putea bucura de ele. Byron continu s vorbeasc. Ea se
strduia s-l asculte linitit.
Phoenix o s v plac n mod sigur, domnioar Lancaster, odat
ce v vei obinui aici
Phoenix? Credeam c postul scos la concurs se referea la filiala din
New York.
Vocea ei se transforma treptat ntr-un murmur.
Nici nu m-am ateptat la faptul c trebuie s m mut la Phoenix.
Constituie o problem aceasta pentru dumneavoastr?
Un moment se uit fix la el, repetnd n minte ntrebarea lui.
O problem? S fie o problem?
Nu pentru mult timp n privirea ei apru o expresie trist, dup care
dispru.
Pot aranja toate cele necesare, ca pn la sfritul lunii s m pot
afla n Phoenix. Pe domnul Haladay l voi cunoate abia dup ce m-am
instalat aici?
Acionai foarte rapid, nu-i aa?
Byron observ trecerea ei n decursul a zece secunde de la melancolie
spre o gndire practic i n cele din urm la o atitudine plin de zel.
Dumnezeule, da. i dac m grbesc prind zborul de dup-amiaz
spre New York.
Sarah travers biroul.
Mai am de ncheiat un proiect nainte de a-mi putea rezolva
ndatoririle profesionale i de a m putea ocupa de tot felul de probleme
particulare. De fapt o lun trece ca-n zbor. i luna are doar treizeci de
zile.
Treizeci i unu, o corect Byron n timp ce o conducea spre u.
Ce mai conteaz o zi?
Sarah se ntoarse ctre el privindu-l lung i deschis. Cum este oare
s lucrezi cu el? Greu de apreciat - dup dialogul de prezentare.
La revedere, domnule Lloyd, spuse ea cu energie i ntinse mna.

M voi prezenta.
Nu-i ddu drumu la mn, pe deasupra mai aez i mna stng
peste cea care era pe clan. Astfel determin ntre ei o legtur ciudat
i intens. Sarah abia reui s se abin s nu se smulg din minile
lui. Dintr-un anume motiv se simea att n acord ct i n dezacord cu
el.
Sunai-l pe Dave cnd suntei pregtit. Cei din filial v vor
transporta lucrurile aici.
Vocea lui prea formal, dar Sarah sesiz o scurt licrire enigmatic
n ochii lui.
De acord, aprob ea. Mai este ceva ce trebuie discutat?
Privirea lui nu o ocoli pe a ei. Abia acum observ c, pe parcursul
ntregii discuii, nu-l vzuse nici mcar odat zmbind.
V doresc un zbor plcut, spuse el deschizndu-i ua.

CAPITOLUL 2
Trei sptmni dup aceea Sarah sttea ntr-un halat de baie din
plu cu picioarele ncruciate n mijlocul unui morman de lzi i cutii de
carton. Geamurile locuinei ei erau larg deschise, lsnd s ptrund n
camer n aceast ultim sear petrecut n New York atmosfera acestui
ora. Opt etaje mai jos oraul pulsa i vuia. Liza Minelli tocmai avea
premier pe Brodway; lng o fntn vis-a-vis de Radio City doi
ceretori i numrau banii primii peste zi, Gucci efectua o livrare
pentru Bloomingdale, iar n acel moment n Central Park o profesoar
era atacat.
n buctrie se afla Benedict Eager, un psihiatru cu cabinet n Fifth
Avenue, turnnd vin n paharele de mutar, cu caricaturi pe ele. De
aproape un an de zile ntreineau, cum i plcea ei s-o denumeasc, o
relaie de dragoste armonioas. O relaie n care fiecare putea s-i pun
picioarele pe mas, care nu avea nevoie de fleacuri, de flori i de lumina
lumnrii. Se vedeau ntr-o lumin clar unul pe cellalt, fr s fie
necesar un filtru. Cu Benedict se putea destinde complet.
Era un brbat mic i subire, ndreptndu-se spre patruzeci de ani,
cu ochelari rotunzi de nichel, purtnd cu mndrie o barb maro i deas
deoarece i se prea c i se potrivete imaginii sale. n limbajul su se
mai ntrevedea nc un accent de Boston cu toate c tria deja de zece
ani n Manhattan.
i plcea Woody Allen i Tolstoi i era confidentul intim al Sarei.
Sarah drag.
Benedict intr n camer cu cele dou pahare.

Pe cine preferi, pe Goofy sau pe Donald Duck?


Pe Donald Duck.
ntinse mna s ia paharul.
Tu i semeni lui Goofy mult mai mult dect mine.
Mulumesc.
El se aez n faa ei pe una din cutiile de carton.
M voi mbta acum n toat linitea, Benedict, anun ea, cnd
ridic paharul cu desenul lui Donald Duck i uitndu-se cum se mica
vinul dintr-o parte n alta. Dup aceea m ascund n sacul de dormit de
dincolo i petrec ultima mea noapte n New York ntr-o cea de vin de
mr.
nclin capul i bu o nghiitur mic.
Dac i face plcere, poi s mi te alturi.
Benedict se scarpin n cap, rnjind. Unul din lucrurile care l
atrgeau la Sarah era concepia ei despre sexualitate. Era cea mai
ptima femeie i cea mai interesant pe care a cunoscut-o vreodat
att n pat ct i n afara lui. S te culci cu Sarah era o aventur unic.
El ridic paharul.
Sun tentant.
M-am decis cum trebuie, murmur ea. Dup aceea mai lu dou
nghiituri puternice. Deoarece i cunotea modul de gndire, Benedict
tia c nu atepta un rspuns de la ea. n clipa de fa putea fi la fel de
bine i singur, cu toate acestea prezena lui o consol puin.
Nu exist nici un motiv pentru care a putea fi legat de New York,
n nici un caz pentru c am trit mereu aici. Acum c mama i tata nu
mai sunt...
Sarah nchise ochii frecndu-i cu degetul mare i arttorul,
rdcina nasului. Oare chiar vindec timpul toate rnile?
Trei luni nu au alinat durerea i sentimentul nedefinit i
indescriptibil de nevinovie i trdare. Se ntreb dac o femeie de
douzeci i ase de ani avea dreptul s se simt ca un copil orfan.
n timp ce Sarah reflecta, Benedict tcu, gustnd din cnd n cnd
din vinul su. Expresia feei ei i arta c era ntrutotul adncit n
gndurile ei. Ea tia c postul oferit de Haladay venise la momentul
potrivit. Astfel avea ceva n care se putea arunca, ceva care s-i
preocupe gndurile acum cnd tristeea nc se mai dezlnuia n
interiorul ei.
Dialogul de prezentare la Dave Tyson avusese loc doar o lun dup
moartea subit a prinilor ei. Dup primul oc Sarah trise o ntreag
scal de sentimente, ncepnd de la mhnire i singurtate pn la
mnie. Iubirea pentru prinii ei era un fapt permanent i nestrmutat.
ntr-o sear prinii ei se fcuser comozi n bungaloul lor din New

Rochelle, a crui ipotecare mai dura nc trei ani i a crui buctrie o


tapetaser de curnd. n ziua urmtoare nu mai triau. Focul nghiise
chiar i casa, lsnd doar ruine. Nimic dintr-o cstorie care durase
douzeci i opt de ani nu se mai pstrase: o fotografie, o ceac ciobit
sau o treapt din scara care scria pe partea stng cnd coborai.
Nimic nu mai exist, se gndea Sarah i simi binecunoscuta neptur
de durere i furie. Totul a disprut de parc n-ar fi existat niciodat. Din
cnd n cnd i amintea de vocea vioaie i lucid a mamei sale sau de
unul din bancurile stupide i naive ale tatlui ei.
De ce a trecut gina strada? Pentru c semaforul arta culoarea
verde.
O, tat, nu te vei schimba niciodat.
Bineneles c nu s-a schimbat. Pentru aceasta nu a mai avut timpul
necesar. Ar fi trebuit s-i vizitez mai des. Ar fi trebuit s-mi petrec mai
mult timp cu ei. Crezi c ai timp, c este destul timp i apare ceva
neateptat i totul dispare. Timp blestemat. Te voi nvinge. Voi lsa un
semn n urma mea. Nimic nu m va stinge att de uor ca i cum nu a
fi existat. O cuprinsese furia. ns o ndeprt. Nu privi napoi, i spuse.
Privete n fa, doar n fa.
A lucra pentru Haladay reprezenta cea mai mare ncercare din cariera
ei profesional. i acesta era doar nceputul.
Cnd i se ofer o astfel de ans atunci trebuie s pui mna pe
ea, zise cu voce tare.
Benedict se uit afectuos la ea. Nu se strduia s-o neleag cu
adevrat, ci se bucura de prezena ei.
Ridic privirea i se uit n ochii lui. Privirea aceasta, se gndea el.
Nu-i scap multe. Ascuit ca un bisturiu, reflect el. ntinse mna ctre
el. Simea degetele ei subiri strnse n ale lui.
Sarah dorea i avea nevoie de aceeai druire pe care ea nsi o
oferea. Oamenii care se comportau distant sau care se zgrceau la
sentimente reprezentau o enigm pentru ea. Relaiile cu ceilali o fceau
s nfloreasc, o atingere de mn sau un cuvnt, sau lipirea n treact
de un alt umr ntr-un lift arhiplin. Apuc mna lui Benedict mai
strns, se ag de ce-i era familiar.
Ar fi fost altfel dac am fi fost ndrgostii, ndrgostii deadevratelea.
i drui un zmbet mic i ironic.
A, ntr-adevr?
Expir dezamgit.
La dracu, acum nu f pe vindectorul de suflete cu mine.
Sarah se ridic i merse prin camer nainte s se opreasc i s-i
toarne vin.

Dumnezeu tie, de fapt ar trebui s fim ndrgostii unul de


cellalt. Este de-a dreptul caraghios c nu suntem. Poate chiar suntem
i nici nu ne dm seama. Am vizionat mpreun de treizeci i dou de ori
"oimul maltez" - asta trebuie s nsemne ceva.
Cerule, se gndea ea furioas, aceasta nu este doar o mutare, ci o
amputare... o ruptur de tot ce-mi este familiar. Ce tiu eu despre
Phoenix? Ce tiu eu ce se petrece ntr-o firm att de imens ca
Haladay? Ce m face s cred c m pot descurca la fel de uor ca ntr-o
excursie fcut la sfrit de sptmn n Long Island? Mai ddu pe gt
cteva nghiituri de vin, mergnd prin camer ca un tigru, pn ce i se
linitir ncetul cu ncetul gndurile.
n cele din urm se opri n fata lui Benedict, lipindu-i cu un oftat
fruntea de a lui.
Doamne, ce m voi face fr tine?
Totul.
i ddu o palm prieteneasc peste ezut.
Este doar agitaia. Va trece.
Se gndi scurt c n viata lui va rmne un gol, produs de aceast
desprire.
Doar tii c aceasta este exact ceea ce ai nevoie i ceea ce doreti,
altfel nu te-ai duce. Ai ateptat mult o asemenea ocazie.
Dar eu vreau s merg, recunoscu ea. Trebuie s merg. Eti att de
detept.
Aha, iar ai stat de vorb cu mama mea.
Sughiul ei amuzat l ncnt. Fr s pun paharul jos. i aez
brajele n jurul gtului su.
Nimeni n Phoenix nu tie cum s m fac s rd, cum s m frece
pe spate i unde mi rtcesc cheile.
A, de aceea deci m placi?
Benedict o srut scurt, se rzgndi apoi dndu-i un srut lung i
plin. Minile i alunecar peste olduri.
Fora ta de atracie este mult prea variat ca s se poat enumera
totul.
innd obrazul ei lipit de al su, ea zise ncet:
Dac nu ai fi fost tu, nu a fi putut rezista n lunile care au trecut.
De la pierderea prinilor mei nu numai c m-ai mbrbtat, dar ai
reuit s m faci s rmn ntreag. De fiecare dat cnd eram ct peaici s m prbuesc n buci ai fost prezent.
Eti o femeie puternic, spuse el, n timp ce i trecea degetele prin
prul ei.
Parfumul ei l nvlui. Se ncrunt. Golul pe care l va lsa n urma ei
va fi mult mai mare dect crezuse la nceput.

Ai fi czut n orice caz n picioare indiferent dac eram sau nu


eram eu. Eu doar am atenuat puin izbitura.
Nu.
Simi cum ddu energic din cap. i strnse braele mai puternic n
jurul gtului su.
Nu cred. Dac n-ai fi reprezentat o parte din viaa mea cnd au
murit prinii mei, probabil c pn la urm tot a fi avut nevoie de tine
profesional i poate chiar particular.
O srut pe ureche.
Cer onorarii ngrozitor de mari.
Capitalistule, mormi ea.
tii care este problema noastr, Sarah? Ne plcem prea mult.
Suntem prea n acord unul cu cellalt.
Obrazul ei continu s fie lipit de al lui.
N-a existat niciodat un scurt circuit, nimic din ceea ce ar fi putut
produce vreunuia din noi un sentiment de indispoziie. Iubirea,
pasiunea au nevoie de puin disperare, cteva umflturi i zgrieturi.
O clip Sarah nu se mic, ci savura doar cldura i vecintatea lui.
Bineneles c are dreptate, se gndi ea. ntotdeauna au fost mai mult
prieteni dect iubii. Nopile lor de dragoste erau mereu plcute, ns
niciodat extatice. Nu existaser izbucniri nflcrate i dureroase,
dorine nestpnite, ci doar uurare i bucurie. Deodat recunoscu c
se temea puin s se culce cu un alt brbat. Putea s nu fie chiar att de
simplu.
in foarte mult la tine, Benedict, mormi ea.
i mngie barba, dup care se ndrept.
i sper c ntr-o zi vei gsi pe cineva cu care nu vei fi chiar att de
tare n armonie.
Mai nti se uit la el, dup care se aplec s-l srute pe obraz. Apoi
zmbi cu zmbetul ei linitit care i nsenin faa ncetul cu ncetul.
Benedict iubea acest zmbet, era tipic pentru Sarah. n cadrul
ctorva secunde ddea totul i cerea totul. Se uit la el cum i rspunde
la zmbet, nainte de a se ntoarce si de a merge civa pai prin camer.
Era i timpul s m gndesc la ziua de mine i nu la cea de ieri.
Privi pe fereastr jos n strad. La semafor un taxi tocmai lovise un
altul. Zgomotul provocat de cauciucurile scrind, claxonatul puternic
i njurturile imediate ptrundeau pn sus la ea.
Era o noapte fierbinte. Sarah putea mirosi oraul prin perdea.
Am fcut cteva cercetri asupra primului subofier de marin de
pe nava Haladay, spuse ea deodat.
A, da?
Benedict se descl de teniii uzai.

Hm.
Sarah privea cum mainile urcau strada i ddu nervoas din umeri.
M-a fascinat. Are ceva cam... cu o micare de rotire a minii cuta
expresia cea mai potrivit... cam pirateresc.
Rznd, Sarah i scutur capul.
Poate merg prea departe cu o astfel de comparaie. n orice caz m
ntreb cum de poate fi un brbat att de tnr al doilea din punct de
vedere ierarhic. n definitiv are abia treizeci i ase de ani.
Observ c ar fi dorit cu plcere s cuprind gndurile ei despre
Byron n cuvinte.
La aisprezece ani a nceput s munceasc la Haladay. Haladay
exista deja cu mult naintea lui i acorda deja de atunci oamenilor si
asisten n vederea instruirii acestora. Byron lucra pe antier, dar
participa la fiecare curs la care se putea strecura. Cumva l-a remarcat
Haladay. i ddu prul de pe fa la o parte i se uit la Benedict cu
seriozitate. Lui Haladay nu-i scap nimic aa uor. Aa pot s-mi
nchipui foarte bine cum cineva n cretere, care ziua trudete din greu
iar seara nva pe rupte, i-a trezit interesul. Evident c i-a recunoscut
capacitile, deoarece i-a finanat studiile la facultatea tehnic.
Amintindu-i de ochii si abseni care nu preau s rd niciodat,
se gndea c Byron ar putea fi o combinaie dintre un computer i rigla
de calcul
Treptat a fost promovat dup ce lucrase practic n toate domeniile,
poate exceptnd doar biroul de scris. n orice caz i-a pltit anii de
ucenicie, slujind.
Sarah ridic paharul i sorbi. Vinul o nepa rece i acrior.
nc dinainte s mplineasc treizeci de ani s-a ridicat prin munc
ca director adjunct n comitetul de conducere.
O realizare deloc nensemnat, observ Benedict cnd ea fcu o
pauz, privind n gol.
Degetele sale se micau acum repede, n timp ce cu cealalt o trase
mai aproape de el, trupul ei tresrind de plcere.
Vino, spuse el, gdilndu-i cu limba pavilionul urechii. i art
acum cteva lucruri pe care le poi face ntr-un sac de dormit cu toate
c nu sunt scrise n manualul cercetaului.
Botul avionului se nclin i pmntul prea c se nal ca o
ndoitur spre cer. Stomacul Sarei se nl i el. Ea i puse gemnd
ochelarii de soare. i vjia capul. Pe lng mahmureala pe care o
suporta resemnat, mai simea i o oboseal de plumb care i se trgea
de la o noapte nedormit, lucru pe care l detesta. Mahmureala i-o
provocase de una singur, dar n ceea ce privea insomnia nu a avut de

ales.
Nici vinul, nici mngierile lui Benedict nu au ajutat-o s adoarm.
Ore ntregi a stat treaz ascultnd zgomotul strzii care opt ani de
zile fcuse parte din viaa ei. Se ntreba cte zile i nopi petrecuse n
aceast locuin fr s contientizeze viaa nvolburat de sub fereastra
ei. Pentru ea freamtul acela constant era la fel de normal ca acei doi
oameni ndrgii din New Rochelle.
Avionul atingea solul, hodorogind puin, dup care se nl. Se jur
ca din clipa aceea s nu mai considere nici un lucru de la sine neles.
mecheria consta n faptul de a se putea atepta la orice, n Phoenix o
atepta o via cu totul nou. Era pregtit pentru aceasta. Cnd se opri
avionul, consider c trebuie s-i caute un hotel, s ia trei pastile i s
ncerce s stea linitit n urmtoarele douzeci i patru de ore. i aez
o plrie cu boruri mari i pleotite de culoarea smaraldului pe cap i i
desfcu centura de siguran.
Byron o privea la coborre. Se mira cum este posibil s pori o plrie
att de ridicol cu atta dezinvoltur. Jacheta ei fr nasturi, pe care o
purta peste o combinaie decent de bluz i rochie de culoarea
fildeului, avea aceeai nuan vie de verde. Nici una dintre celelalte
femei care coborau din avion nu artau ca scoase din cutie ntr-un fel
att de plcut.
Byron rmsese n fund. Datorit nlimii sale reuea s se uite
deasupra mulimii de oameni i s n-o piard din ochi. Se mica agil i
mldios. Nu se fcu observat prin semne, ci atept pn se apropie
suficient ct s-o poat atinge.
Se opri i se uit n sus.
Domnule Lloyd, ce surpriz.
Am venit s v iau de la aeroport.
Sarah se uit la el de sub borul plriei. Buzele i se desfcuser
pentru un surs.
M simt onorat. De fapt m ateptam la un lacheu.
i scoase ochelarii i l cercet amnunit.
Byron citi n ochii ei sinceritate, bun dispoziie i o neateptat
team de a fi rnit. La fel ca la prima lor ntlnire vulnerabilitatea ei l
fcu mai atent. n jurul ochilor ei se conturau delicat umbre albstrui,
un semn evident al unei nopi nedormite.
Fr nici un alt fel de bagaj, observ el privind la poeta ei mic.
Cltoresc fr bagaje multe.
Oare rdea vreodat? Oare nu o putea suferi sau aa se comporta el
de obicei?
Bine. Am aranjat s vi se duc valizele la hotel. Dorii s mergei
acolo chiar acum sau dorii s mai trecei pe la birou?

Sarei i displcu rezerva lui i se adapta repede tonului su.


Trebuie s m apuc probabil imediat de treab?
M-am gndit c poate dorii s facei un tur al cldirii.
Tonul ei schimbat nu pru s-l scoat din fire pe Byron. Cnd o
apuc de cot s-o conduc prin terminal protest.
Mai nti vreau s merg la o farmacie, dup care doresc s beau o
ceac de cafea.
Cnd ieir n soarele strlucitor, i puse din nou ochelarii fumurii
pe nas. i vjia capul.
De ce s nu vizitm i cteva etaje ale firmei.
Byron deschise portiera Mercedesului su. Vorbea pe un ton linitit.
Sarah se pregtea s urce, dar dup aceea se ntoarse cu faa spre el,
ua deschis aflndu-se ntre ei.
Vrei s m scoatei din srite?
De ce a face asta, Sarah?
Poate c aa v st n fire.
Se ntoarse, ns el o cuprinse de minile care zboveau sus pe
portier cu o putere i energie care o surprindeau.
Suntei foarte tnr, spuse el ncet.
n clipa aceea i ddu seama ct dreptate avea cu bnuiala ei c n
spatele stpnirii de sine se ascundea pasiune.
Am mult experien n relaiile cu copiii.
Cu copiii?
Respir de cteva ori adnc.
Nu sunt nici copil, nici nu vreau un tratament special.
Bine. Ne vom nelege oricum. Byron i ddu drumul la mini i ea
se urc n main.
Dup ce Byron condusese maina la locul su de parcare din garajul
subteran, rmase tcut pe locul su.
Aprat de plrie i de ochelarii supradimensionai, tia c Sarah
adormise. i studia profilul cu nasul ca sculptat mpreun cu linia
obrazului. Ridicase geamul de la main i i aprinse o igar. Va
atepta pn se va trezi. Una din calitile pe care i le nsuea era
rbdarea.
Byron Lloyd avusese o copilrie scurt i grea. Crescuse fr tat i
ntr-un mediu srac. A nvat s supravieuiasc, folosindu-i
inteligena i rbdarea. A avea rbdare a fost cel mai greu lucru pentru
el. Muncise i nvase. Din partea lui cei de-o vrst cu el erau liberi
s-i manifeste mpotrivirea fa de ceea ce urmau s fie ei nsui un
deceniu mai trziu. El ns tia ce dorea. Putere. Byron a muncit din
greu pentru a ajunge la poziia pe care o deinea la Haladay Enterprises.

i pentru aceasta i-a sacrificat copilria. Cu sute de oameni era per tu,
iar cu alte mii se cunotea superficial. Doar n doi oameni avea o
ncredere necondiionat. Unul dintre ei se numea Byron Lloyd.
Alunec puin pe locul su, trgnd cu savoare un fum din igar. Nu
se gndea prea des la trecutul su, ns Sarah avea ceva ce-l fcea s se
gndeasc la el. Poate pentru c emana ceva peste care el srise:
tineree i nevinovie. Cu toate acestea vedea la ea ceea ce vzuse i la
el: ambiie i sete de putere.
Se mai uit la profilul ei pentru un moment i i aminti de
sentimentul pe care l-a simit la prima lor ntlnire: dorin. O dorin
subit, puternic i neateptat. Mai fusese n pat cu femei destul de
dornice i nu simise niciodat o asemenea dorin ca la acea ntlnire.
Se culcase cu o sumedenie de femei frumoase i pline de idei. Prima a
avut-o la aisprezece ani n cabina unui autocamion de la Haladay. Ieri
noapte se culcase cu o pianist ntr-un pat cu aternuturi de mtase,
care avea degete cunosctoare i sni plini i albi ca laptele. A fost o
distracie n care a folosit-o i care i-a strnit plcere. Nu nsemna mai
mult pentru el, la fel ca i fata aceea demult din cabina autocamionului.
Niciodat Byron nu combinase sentimentele cu sexul. Ar fi dus doar la
unele ncurcturi pentru care nu avea timp. Se culca cu femei foarte
diferite i evita n general sexul cu acelea cu care lucra. Pe secretara lui
o aprecia datorit inteligenei i capacitilor ei, avnd grij s fie bine
pltit. Dar nici prin gnd nu i-ar fi dat s se culce cu ea.
Byron tia de relaia dintre Sarah i Benedict i se gndea la faptul c
n ultimul an avusese doar un singur iubit. Nu triser mpreun, deci
ar fi putut s se distreze i cu ali brbai. Byron trgea ngndurat din
igar. Fidelitate. O trstur de caracter folositoare, reflect el, mai ales
dac se extindea i n alte domenii.
Raportul din actele personale ale Sarei cuprindea i viaa ei
particular. Ar fi ngrozit-o i nfuriat-o dac ar fi aflat.
Pentru Byron raportul reprezenta doar un mijloc pentru scopul su. l
va folosi ca pe un calculator sau un computer. Totui coninea doar
nite realiti, fiind astfel incomplet. n actele lui Byron nu scria nimic
despre sentimentele Sarei, gndurile i temerile ei, despre visurile ei. Cu
toate c tia la ct se ridica creditul ei bancar, apartenena ei politic i
numrul de la picior, femeia de lng el rmnea o strin pentru el, o
strin care nu se lsa aa uor pus n vreun sertar.
Byron i ntoarse capul i se uita la ea cum se lungea i ntindea. i
ridic umerii i i ls dup aceea n jos ntr-o micare nceat i
plcut. n timp ce-i scotea ochelarii i zmbea. Somnul i adusese
buna dispoziie.
Ct timp ai avut politeea ca s-mi revin?

Nu mult.
Observ c i aez ochelarii n poet fr s-i scoat o oglind.
Sarah suprim, oftnd, un cscat. Era bucuroas c-i dispruser
att durerile de cap ct i oboseala.
Nu am nceput prea promitor, nu-i aa?
Suna mai mult ca o constatare dect ca o ntrebare sau o scuz.
M vei concedia?
Nu erai n timpul serviciului.
Se aplec peste ea ca s-i deschid ua. Era parfumul ei, descoperi
el, cu combinaie de flori slbatice care i zpcise toat dimineaa
simurile. Din nou l cuprindea dorina. Vznd n ochii ei c nelesese,
simea cum se aprinde dorina n el. Involuntar, el, un brbat care
niciodat nu se lsase n voia sentimentelor, i aps gura peste a ei.
Pe Sarah nu a surprins-o srutul lui. Chiar prevzuse i pretenia
nenduplecat care nsoea srutul. Dar reacia lui asupra ei era
neateptat. Fr s ezite vreo secund, fr mcar s se gndeasc
mcar o clip, se lipi de el. De la prima atingere a buzelor n acest srut
se simea dorin. Nu existase o prealabil sondare, o cercetare iniial,
ci o nelegere imediat cnd limbile lor se ntlnir. Sarah scoase un
geamt cnd srutul deveni tot mai pasional. Cu o uoar muctur a
buzei inferioare Byron i provoc un uor fior de durere, o neptur
putemic produs de dorin. Picioarele ei ncepur s tremure i simea
cum dorina dureroas se ntindea mictor de la pntece pn n vrful
degetelor. Ceea ce tria acum depea toat imaginaia ei. Era un chin
al plcerii care nu o cuprinsese niciodat pn atunci. n relaia ei cu
Benedict tocmai aceasta lipsise i de aceea Benedict fusese mai mult un
prieten dect un iubit. Pentru c dorea mai mult l mngie pe Byron cu
minile pe spate i l apuc n cele din urm de umeri.
Nu prea s existe nimic moale la el. Corpul su era ncordat, gura sa
puternic i brutal. Aici nu exista tihn, distracie nencrcat, ci
pericol i aventur. Toate sruturile pe care le primise pn atunci erau
fade n comparaie cu acesta. Deodat Byron i desprinse buzele de ale
ei i se uit la ea. n ochii lui nu putea descoperi vreo ntrebare sau
vreun rspuns, doar propria-i oglind.
Cred c-i dai seama, murmur el, lsnd mna s-i alunece de la
curbura umerilor pn la olduri, c dac am fi mers la hotel am fi fcut
dragoste.
Ce pcat c munca este att de important pentru tine.
El se ncrunt vznd sinceritatea ei deschis. O uvi de pr i czu
n ochi, iar el rezist impulsului de a i-o da la o parte.
Poate c aa este cel mai bine. Dup prerea mea, nu este o idee
prea bun s ncepem o legtur de afaceri culcndu-ne unul cu

cellalt.
Vorbea acum pe un ton de conversaie.
Sarah, care continua s tremure, i alesese cuvintele i registrul
vocal cu chibzuin. Srutul o afectase la fel ca orice noapte de dragoste
pe care o trise vreodat. Impetuozitatea propriei dorine o uimise, ns
nu era att de necugetat nct s-i dea gndurile pe fa. i ridic
sprncenele.
Cu siguran c avei fr doar i poate dreptate, pe de alt parte
dumneavoastr ai nceput.
Trebuie s recunosc c suntei o femeie frumoas i suntei
contient de efectul pe care-i avei asupra brbailor.
Posibil.
Sarah vzu cum se ncrunt, deschise ua i cobor. Afar se mai
ntinse nc o dat, n timp ce-l atept pe Byron.
Urcm cu liftul meu, o anun el i o conduse spre o u care se
deschise cnd introduse o cheie n broasc.
Ce practic.
Sarah intr n lift i observ cu o privire scurt covorul rou i gros i
glasswandurile fumurii.
Am remarcat deja ua biroului dumneavoastr, chiar dac este
mascat n lambriul peretelui. Cine altcineva mai are voie s-l
foloseasc?
Domnul Haladay.
Byron aps pe un buton la care uile se nchiser fr zgomot.
Liftul trece prin biroul meu i al lui. Exist la fiecare etaj o u,
ns este nevoie de o cheie pentru a o putea deschide. M duce pn sus
la locuina mea de la ultimul etaj. Este mult mai practic dect s m
plimb n fiecare zi de colo colo.
Suntei mereu att de practic, domnule Lloyd?
Ea zmbi, ddu ns din cap nainte ca el s poat rspunde.
Nu, nu trebuie s spunei nimic, voi afla singur.
Byron aps pe un al doilea buton. Liftul se puse n micare.

CAPITOLUL 3
Cnd uile liftului s-au deschis cei doi ieir din cabin, ntr-un
culoar mare.
Byron o lu de bra pe Sarah.
Cu siguran c dorii s-l cunoatei pe Cassidy deoarece vei
lucra cu el. El conduce secia de arhitectur deci va fi colaboratorul
dumneavoastr direct.

John Cassidy.
Sarah derula repede n minte ase din construciile sale cele mai
importante. Peoples Building and Trust din Seattle era cldirea ei
preferat, deoarece avea la baz simplitate i putere. Da, se gndi ea,
cnd se lsa condus de Byron la Cassidy, mi face mult plcere s-l
cunosc pe John Cassidy.
n timp ce se apropiau, la captul culoarului se deschidea un perete
dublu din sticl. Sarah i ndeprt pentru o clip toate gndurile. n
mijlocul unei camere de primire imense se reliefa un birou cu trei
telefoane, la care edea o femeie. Prul ei des de un blond platinat,
pieptnat pe spate, era superb, ncadrnd o fa slab. Umerii obrajilor
sunt tipic neenglezeti se gndi Sarah, admirndu-i tenul deschis.
Femeia le drui un zmbet scurt.
Bun ziua, domnule Lloyd.
Sarah auzi sunnd vocea Katherinei Hepburn n cea a acestei femei,
dar altfel ca la Hepburn, n ochii ei nu sclipea spiritul nflcrat.
Bun ziua, doamn Fitzwalter.
Byron se opri n faa biroului nclinndu-i capul.
Ce caui tu de fapt aici? se ntreba Sarah aruncndu-i privirea prin
ncperea aranjat cu gust, dar impersonal. Ce naiba ai pierdut pe
aici? S urc scara succesului - i aminti ea - n timp ce podurile care au
ars n urma mea mai mocnesc nc.
Mi-ar face plcere s vorhesc cu Cassidy dac are timp pentru noi.
Da, domnule Lloyd.
Vocea doamnei Fitzwalter suna rece i cu un ton de politee.
Este la el n birou. Putei intra, l voi anuna.
n timp ce traversau culoarul printr-un alt perete din sticl Sarah se
ntoarse ctre Byron:
Este foarte harnic, nu-i aa? Astfel de oameni m sperie.
Byron se uit n ochii ei.
De asta m ndoiesc.
Sarah rnji.
Poate "m ncurc". Se apropie mai mult de adevr. Secretara mea
de la Boumell chicotea ncontinuu i avea prul vopsit.
Byron scoase un sunet care nu spunea nimic i deschise o u.
ncperea de dup u i ddea o cu totul alt impresie. Cea a
dezordinii i a fumului de igar. Imediat Sarah ncepu s se simt mai
bine.
A, Byron, daci ai adus-o.
Un brbat rocat cu brae puternice, cu un pntec enorm i cu o fa
roie se ndrepta spre ea. Purta o cma n carouri, cu pantaloni
ifonai, iar n picioare avea o pereche de pantofi medicali uzai. Arat de

fapt ca un spiridu, a crui preocupare este ridicarea de greuti, se


gndi Sarah. Exista o simpatie din primul moment, iar Sarah l uit
pentru o clip pe arhitectul talentat care se gsea n spatele rnjetului
de spiridu.
Sarah Lancaster, ncepu Byron. John Cassidy, arhitectul ef.
Bun ziua, domnule Cassidy.
Sarah zmbi unei fee care era att de rotund i cu obrajii att de
buclai ca cei a unui nger din picturile lui Boticelli. Un parfum de
tutun prea c o nvluie.
Strngerea lui de mn se dovedi a fi cald i puternic.
Bine ai venit la noi, Sarah Lancaster. Cum v place secia
noastr?
Aici am fcut primul popas al turului nostru, replic Sarah, dar
pn acum mi place.
Privirea ei deschis l ncurc puin pe Cassidy. Dup ce-i drese
puin glasul, continu:
mi face plcere s aud aceasta. Vi se va spune ca sunt sever i pe
bun dreptate. La Haladay se construiesc doar lucruri de calitate.
Uneori trebuie s impun acest lucru printr-un fel de lupt.
Cassidy fcu un semn spre Byron cu afeciunea unui unchi.
Sarah era surprins vznd cum un zmbet nclzi faa lui Byron.
n definitiv el este inginer.
Sarah simea afeciunea sincer ntre cei doi brbai. Era puin
mirat, deoarece erau mult prea diferii.
Voi ncerca s nu-i reproez lucrul acesta, observ ea
Cassidy o aprob cu un sughiat, dup care se ntoarse i se ndrept
spre planeta sa de desen.
Venii, o invit el. Privii aici. Acesta este fiul meu preferat. La
urma urmei nu te poi ocupa tot timpul numai de probleme
administrative. Te usuci aa.
Se aez cu oftaturi i suspine pe un taburet nalt.
Sarah se uit peste umrul lui. Cu toate c schia ora doar pe
jumtate terminat, exprima simplitate stabilitate i durabilitate.
Avei i seciunile transversale?
Cassidy rse puternic.
Imediat se observ, nu-i aa?
Peste umr i fcu cu ochiul lui Byron.
Sarah era mult prea preocupat de schi ca s observe ceva.
J.T.Orwell v spune ceva? ntreb Byron, apropiindu-se de ei.
Ceva de o editur, mormi Sarah, concentrndu-se mai departe la
schia lui Cassidy.
n aceste cteva cuvinte Sarah cuprinsese un imperiu care valora

dou sute de milioane de dolari.


Byron o privea. Era captivat de schi. Aproape c i simea zelul.
Cassidy i ndrept privirea spre brbatul i femeia de lng el, dup
care se uit la schia sa.
Aceasta este spitalul n amintirea lui J.T.Orwell.
ngndurat i scarpin brbia.
Terenul se afl n oraul natal al editorului din Illinois. Trebuie s
avei rbdare cu tiparele proiectului pn cnd v prezentai n mod
oficial la munc.
Mituirea este considerat un delict, domnule Cassidy, opti Sarah.
Scheletul unidimensional cerea alte expertize. Ea se uit din nou n
ochii lui Cassidy.
A, da?
Cassidy i zmbi deschis i cu toat faa. Cu siguran, avea dreptate.
Sarah se mai gndea nc la proiect cnd trecur pe lng doamna
Fitzwalter i ieir pe uile de sticl.
V art biroul dumneavoastr, se oferi Byron i o ndrept spre
partea dreapt.
Da, cu plcere.
Sarah se rupse de propriile ei gnduri i i ntoarse faa la el. Privirea
ei se nspri scurt. Byron observ cum aprur dou linii fine ntre
sprncenele ei.
V place foarte mult.
Prei s fii surprins.
Asta i sunt.
Sinceritatea fr ocoliuri a acestor cuvinte nu necesitau nici un alt
comentariu. i totui l rodeau. n timp ce mergeau de-a lungul
culoarului, se deschise o u i un brbat, care ntruchipa idealul
californian pentru orice femeie, iei pe culoar. Era nalt, bronzat, blond
i cu un corp antrenat mbrcat ntr-un costum. Se opri, rnjind, n faa
Sarei. Rnjetul prea sexy.
Sarah Lancaster, Evan Gibson. Suntei colegi.
Aha, ea este deci noua arhitect din est.
Evan i strnse mna, foarte cordial i o msur repede din cap pnn picioare, att de repede, aproape insesizabil. Sarah simi cum o
estimase. Atenie, se gndi ea i i trase cu grij mna. Nu este att de
inofensiv pe ct pare.
Pe obrajii si se puteau vedea riduri care n tineree fuseser gropie.
Ochii erau albatri, ns mai deschii dect cei ai lui Byron. Ca i cum,
i veni n minte Sarei, dou sau trei nuane s-ar fi ters. n ciuda
costumului su fr nici un cusur ddea o anume impresie de neglijen
i lips de maniere, ceea ce la Byron nu exista.

Rnjetul lui spunea:"Ai ncredere n mine", pe cnd ochii lui Byron


cereau: "Menine distana". n timpul discuiei cu Byron continua s-i
menin privirea asupra Sarei
Ai fcut marele tur cu domnioara Lancaster?
Pe cel mic. Domnioara Sarah este puin obosit dup zbor. Pentru
marele tur mai bine mai ateptm.
Sarah considera c este timpul s-i dovedeasc independena. Din
principiu nu accepta ca cineva s vorbeasc n numele ei
Domnioara Lancaster, spuse ea, moare de foame n primul rnd
datorit diferenei de fus orar, iar n al doilea rnd datorit unui dejun
necomestibil n avion. Pot s determin domniile voastre s savureze un
hamburger?
Cei doi brbai se uitau acum unul la cellalt, dar nainte ca vreunul
din ei s poat s rspund, uile liftului particular se deschiser.
Brbatul care ieea era nalt, poate chiar de un metru nouzeci. Avea
umerii unui atlet i un torace ca de taur. La prima vedere Maxwell
Haladay radia for i putere. For absolut. Prul su alb i des era
pieptnat pe spate, iar mustaa tuns cu grij.
Sprncenele erau ca dou prghii stufoase i drepte. Din dreptul
ochilor pn la tmple se reliefau linii fine, iar pe ambele pri ale gurii
se desenau riduri adnci. Pielea lui arta acea nfiare bronzat i fr
vrst a oamenilor ntr-adevr bogai.
Sarah simea cum Evan lu o poziie atent. La Byron nu se vedea
nici un fel de schimbare. Trase concluzia c nu se nchina nimnui.
Haladay se oprise n faa lor. Nu zmbea i nici nu vorbea. Doar ochii
si se micorar puin cnd o msur pe Sarah pentru un timp i cu
grij. Maxwell Haladay se apropia de aptezeci de ani ns arta cu zece
ani mai tnr. Puterea i se potrivete, se gndea Sarah. Vznd nasul
su lovit de un pumn n urm cu aproximativ cincizeci de ani i
cicatricea subire de la tmpl, ajunse la concluzia c dobndise totul
prin puterile proprii. Nimeni nu-i oferise lui Maxwell Haladay succesul
pe tav. Era ceea ce-i plcea la el. Ea aprecia mai mult nasul lui rupt
dect nasturii de la jachet.
Maxwell Haladay, Sarah Lancaster.
Byron fcu o pauz scurt, uitndu-se n ochii lui Haladay.
Noua dumneavoastr arhitect.
Haladay i ndrept atenia din nou ctre Sarah.
Cea pe care am subtilizat-o New Yorkului.
Vocea lui suna ca o carier de piatr, joas cu canturi rguite.
Sarah gsi c era o voce interesant. Zmbind, ntinse mna.
M bucur foarte mult s v cunosc, domnule Haladay.
Mna lui care o cuprindea pe a ei era puternic i crnoas, ns

pielea se simea surprinztor de uscat i neted.


Am auzit c suntei foarte ambiioas i deteapt.
Privirea lui se ndrept scurt spre Byron.
mi plac oamenii care au cap i voin. Una fr alta mi se pare
ceva suprtor. De ce nu suntei cstorit?
S neleg c vrei s-mi facei o propunere? replic ea i-l auzi pe
Evan trgnd adnc aer n piept.
Rsul lui Haladay ptrunse tot culoarul.
Fetia nu are numai cpor ci i curaj, spuse el ctre Byron. Se
prea poate s avei ceva necazuri cu ea.
Fr ndoial, rspunse Byron bine dispus.
V las o sptmn ca s v putei obinui aici, domnioar
Lancaster. Dup aceea v voi atepta la mine la birou. Gibson,
continuai dumneavoastr conducerea domnioarei Lancaster.
Aceasta era prima observaie fcut de Haladay la adresa lui Evan.
Byron, dumneavoastr venii cu mine sus.
Fr s atepte vreo consimire sau vreun "La revedere", se ntoarse
ndreptndu-se spre lift.
Prezentai-v mine diminea la Cassidy, se adres Byron Sarei.
i cel mai bine ar fi s aruncai o privire i la serviciul personal, nainte
s plecai.
De acord.
Sarah ddu din cap.
Aa voi face.
Dac apar ceva probleme, anunai-m.
Dup aceea se ntoarse i travers culoarul pentru a se altura lui
Haladay. Uile liftului se nchiser ncet cu un clic. n cabin cei doi
brbai schimbar cte o privire nainte ca Byron s apese pe butonul
necesar pentru a ajunge la etajul cincizeci. Nu scoaser nici un cuvnt.
Un om impuntor, se gndea Sarah. Doi oameni impuntori, se
corect ea. n timp ce-i ddea o uvi rebel dup ureche, se ntoarse
din nou ctre Eva.
Spunei-mi, Evan, domnul Haladay este tot timpul aa?
Mereu. Nu se va schimba niciodat.
Sarah nu zise nimic. Se gndea la semnele de mbtrnire de pe faa
lui Haladay i resimi o und de regret. n ciuda puterii, a banilor i a
vitalitii pe care o avea, nu putea nici el s joace o fest timpului. Dup
aceea se eliber de acest sentiment i i aminti c percepuse mai ales
fora i puterea sa. Pentru un moment dorea s cread c Maxwell
Haladay i tot ceea ce ntrupa el erau invincibile.
Evan o prinse de vrful degetelor.
Sper c nu avei ceva important de fcut. Dup cum se pare, m-au

lsat ca o povar pe capul dumneavoastr, spuse ea.


Toat viaa am ateptat s fiu mpovrat cu o doamn att de
ncnttoare.
Ea i trase mna.
Dac este aa, atunci sigur nu avei nimic mpotriv dac-mi
artai biroul meu.
i schimbase poeta dintr-o mn n cealalt i se uit n jur.
i dup aceea putem s discutm mai serios despre hamburgerul
acela.
Evan o conduse asculttor de-a lungul culoarului, ncepu s
speculeze ct i mai trebuia oare s-o aib n patul lui. Sarah, n schimb,
reflecta ct mai dura oare pn s primeasc prima nsrcinare.
n urmtoarele zile Sarah se acomod cu ziua de munc la secia de
arhitectur de la Haladay. n tot acest timp nu-l vzuse deloc pe Maxwell
Haladay, iar pe Byron foarte rar. Cea mai mare parte din timpul de lucru
l petrecea cu Cassidy sau cu Evan Gibson. l gsea pe Cassidy
prietenos, dar n acelai timp i exigent i cu toane. Pentru el cuvintele
"de la nou la cinci erau neologisme, iar pauza de prnz un lux la care
se putea renuna dac un proiect cerea o atenie nemprit. Cnd
ncet s-o mai trateze pe Sarah ca pe o fiin feminin, lucru pentru care
avusese nevoie de o zi i jumtate, ls hurile mai moale att n modul
su de a vorbi, ct i n ceea ce privete toanele sale. Sarei i plceau
njuraturile sale originale, gusta asprimea acelor toane i mulumea
cerului pentru stilul su degajat. Mereu arta ifonat i mirosea tot
timpul a tutun. n decursul unei sptmni Sarah ajunsese s-l
venereze. Fr ndoial c era sclipitor.
Nu era nevoie de prea mult timp s-l ptrunzi pe Evan. Arta bine,
era talentat i nesigur. Femeile umblau dup el, iar el se dedica acestui
joc al vntorii i cuceririi cu aceeai pasiune cu care ali brbai se
dedicau jocului de golf. Sarah i ddu repede seama c Evan considera
toate femeile ca o prad uoar. Atitudinea aceasta l-ar fi fcut s apar
antipatic n ochii Sarei dac acesta nu s-ar fi compensat cu o continu
bun dispoziie.
Evan i Sarah mpreau aceeai secretar, o rocat scund cu o
sumedenie de pistrui i cu o memorie a unui ntreg fiier. O chema de
fapt Marguerite Jean Childress, ns din copilrie i se spunea Mugs i se
dovedi o persoan harnic, de ncredere i avnd cultul ordinii. Prul ei
cre i rebel n cdea n ochi, i rodea unghiile, iar n pauze citea
literatur de duzin. Sarah nu ar fi schimbat-o nici pentru o mie de Kay
sau doamne Fitzwalter. Cu ajutorul ei Sarah reuise s acumuleze o
cunoatere util a sistemului de depunere, a instalaiei telefonice i a

structurii ntreprinderii.
Sarah descoperi c procesul acomodrii la un nou loc de munc era
lung i dificil. Deja pentru a patra oar consecutiv prsise biroul abia
dup ora apte. O gsi pe Mugs lenevind, innd ntr-o mn o carte cu
un titlu dubios: "Nopi fierbini n spltor , iar n cealalt o banan
mncat pn la jumtate.
Mugs.
Sarah i puse servieta pe marginea biroului i atepta ca Mugs s se
desprind de carte.
Nu era nevoie s ateptai.
E n regul, domnioar Lancaster.
Mugs i zmbi bucuroas, suflndu-i crlionii dezordonai din ochi.
Nu m deranjeaz. M-am gndit c poate mai avei nevoie de ceva.
Este vineri sear, i aminti Sarah, uitndu-se scurt la ceas. Sigur
avei o ntlnire.
Bineneles.
Mugs rnji.
Jerry vine s m ia. El lucreaz la contabilitate. Mergem s
mncm o pizza i s vizionm un film, nimic deosebit.
Pentru o clip Sarah o invidia pentru Jerry al ei de la contabilitate,
pentru pizza i pentru film. Oftnd, ridic servieta de pe birou.
Grbii-v i plecai n week-end.
Mine diminea trebuie s m trezesc devreme pentru a-mi cuta
o locuin.
Serviciul personal nu v-a dat nici o list? ntreb Mugs, n timp ce
devora ultima nghiitur a bananei.
Arunc cojile n gunoi, i aez cartea n poet, dup care se ridic.
Ba da, dar pn acum..., Sarah ddu din umeri, lsnd fraza
neterminat.
n timp ce Mugs stingea luminile, se duse la u.
Pot s arunc o privire?
n drum spre lift Sarah scoase lista din poet, arunc o privire
fugitiv spre ua liftului particular ntrebndu-se dac Byron se afla n
locuina sa. Puin probabil s fie singur, se gndea ea. Se ncrunt,
observnd cum i zburau gndurile aiurea.
Aceasta de aici, observ Mugs, atrgndu-i atenia din nou asupra
ei. Art cu unghia nelcuit i roas la o adres de pe lista Sarei. Este
cea mai potrivit pentru dumneavoastr, domnioar Lancaster. Pot s
pun mna n foc.
Mugs chem liftul, apsnd pe buton, nainte de a-i da Sarei lista.
Mine primul lucru pe care-l voi face e s merg s vd locuina, i
promise Sarah.

Se simea dintr-odat foarte obosit. Gndul la o sear lung i


linitit i se prea atrgtor. Auzi zgomotul liftului care urca i se
ntoarse ctre Mugs.
Mugs, spuse vdit curioas. Ce anume exact se poate ntmpla
ntr-un spltor?
Nu ai crede, domnioar Lancaster. Pur i simplu nu ai crede.
Se urcar n lift n timp ce Mugs i rsfoia cartea.
Sarah era n cutarea unei locuine situate n centrul oraului.
Centrul cu zgomotul i tumultul traficului reprezentau un lucru
cunoscut pentru ea. La marginea Phoenixului se ntindea un inut vast
i uscat n spatele cruia la o anume deprtare se ridicau munii. ntre
ei i muni se ntindea deertul: deschis, sterp i gol Acolo existau stnci
ascuite i canioane, peteri i cactui culori calde, spaiu, linite.
Schimbarea de la est la vest a necesitat o mare putere de acomodare. Nu
dorea s se mai confrunte i cu vastitatea.
Sarah crescuse ntr-o suburbie. Viaa ei de om adult i-o petrecuse
pn atunci n unul dintre cele mai mari orae ale lumii, ceea ce a
contribuit la nflorirea ei. n viaa ei existaser permanent mase ntregi
de oameni i aproape tot timpul micare. Deoarece se gndea c
deertul i s-ar prea prea gol, prea linitit i prea nemicat, Sarah se
hotrse s-l evite.
Dei blocul propus de Mugs era situat la marginea oraului, mult
prea departe ca s-i convin, Sarah totui se hotr s se duc s-l vad.
Dup ce vzuse deja ase obiective de pe list i le refuzase, era dispus
n cele din urm s accepte propunerea lui Mugs. ns cnd se ndrept
din holul de la intrare spre apartamentul gol devenise nencreztoare.
De ce ar fi locuina aceasta altfel? Sigur era ori prea mic, ori prea mare,
iar maina de gtit avea desigur deeul de alaltieri. Oftnd, zdrngni
cu cheile i se opri scurt n faa numrului 612. Apoi i arunc prul
peste umeri i introduse cheia n broasc. Dup ce descuiase ua se
oprise tcut n prag.
Mugs este o comoar, murmur ea, sprijinindu-se de tocul uii.
Camera goal era inundat de lumin. Podeaua de stejar i pereii
proaspt zugrvii reflectau razele cu generozitate. n peretele sudic era
un perete de sticl care ducea la un balcon cu o balustrad din fier
forjat. Sarah observ c erau aezate peste tot ghivece de flori i c o
vi de vie se ncolcea n jurul balconului. Fr draperii, se hotr ea, n
timp ce-i ndrept privirea ctre ferestre. Jaluzele din bambus sau din
beioare de lemn. Apreciase ncperea ca avnd aproximativ treizeci de
metri ptrai. Paii ei rsunau cnd intr i travers camera. Colul din
partea de vest prea a fi inundat de o lumin foarte puternic. Un

paravan ca un grtar i-ar despri locul unde va lucra de restul


ncperii. i scoase un metru din geant, arunc geanta pe jos i se
apuc de planificri. Imediat vzu n nchipuirea ei cum pe peretele din
partea de nord se nir rafturile de cri, iar pe jos vedea ntins
covoraul ei din paie de porumb. Msurnd suprafeele pereilor, Sarah
simea cum ncperea ncepea s intre n posesia ei.
Cerule, ce bine artai.
Sarah se ntoarse. n pragul uii sttea o femeie nalt i supl, cu o
pereche de blugi tocii i tiai scurt. Avea picioarele lungi, subiri i
bronzate, era descul, iar unghiile de la picioare erau lcuite rou
armiu. Faa ei de fat zvpiat era ncadrat de un mo de bucle de
culoarea maro castaniu. Sarah descoperea n ea o combinaie dintre
Puck i Titania, fiind imediat ncntat de ea. Genele le avea tuate. Ea
se uita examinatoare n jur.
Mulumesc. Intrai, v rog, o invit Sarah legnnd metrul.
Prul acesta. De necrezut. Este un pcat ca splendoarea aceasta
s aparin unui singur om.
Femeia veni repede i cu energie spre ea, nvrtindu-se n jurul ei.
La naiba, msura la haine treizeci i opt i prul pn n talie.
i puse minile in oldurile slabe i scutur din cap.
Sarah atept, rznd, ca ea s-i ncheie expertiza.
Poate exist i o parte bun.
Sarah se uit vesel n ochii treji i gri.
Aa credei?
Da, m-a putea ocupa de ceea ce este n plus. Brbaii care v
sunt de prisos trebuie doar s bat la cteva ui mai ncolo.
Rdea cu toat faa.
Eu sunt Dallas Darcy.
ntinse mna supl cu degete lungi.
Vom fi vecine?
Sarah Lancaster. Strngerea de mn fusese puternic i din
inim. Da, aa cred.
Sarah i arunc metrul peste umeri. Dac locuina aceasta nu
reuise s-o conving ntrutotul, reuise n schimb aceast femeie.
Nici nu am aruncat mcar o privire n baie i sunt deja
entuziasmat.
Eu voi face pe ghidul, se oferi Dallas, ntorcndu-se la dreapta
spre hol. La baie se merge pe aici. V rog s ncercai s inei pasul cu
grupul de vizitatori i s nu v jenai s punei ntrebri. Ne aflm ntr-o
cldire Haladay. De aceea vei gsi aici ceramica i accesoriile necesare,
de cea mai bun calitate.
Deschise ua de la baie i fcu un gest cuprinztor.

n definitiv trebuie s tiu lucrurile acestea, c doar sunt o


angajat fidel.
Vorbii serios? i eu. Cel puin sunt angajat acolo. Dup o
sptmn nc nu m pot desemna o angajat fidel.
Sarah deschise robinetul, privind aburii care ieeau din apa fierbinte.
La ce secie?
Dallas sttea rezemat de u i se gndea c avea aproximativ
aceeai msur la haine ca i Sarah i c ar putea mprumuta de la ea
n caz c ar fi avut nevoie vreodat.
Sunt arhitect.
Sarah nchise robinetul.
Oh, oh, oh.
Desprise cuvntul n silabe. Mai nti jos, apoi mai sus i din nou
jos.
Sarah nc nu tia c acesta era rspunsul ei tipic pentru situaii
foarte diferite.
Deci dumneavoastr suntei aceea.
Dallas se ndrept i i duse mna prin crlioni. Acetia revenir
ns la fel de dezordonat la loc.
Am auzit deja c am cptat un talent din est. Din New York, nu-i
aa?
Hm.
Sarah deschise una din cele dou ui ale dulapului de medicamente.
Vznd c este gol i-l nchise la loc.
Dallas repet aceeai procedur ns i cu cealalt u. Pentru un
timp privirile lor se ntinir n oglind. De data aceasta privirile lor nu
mai erau examinatoare, ci exista o simpatie reciproc.
Am auzit c suntei o arhitect nemaipomenit, i zise Dallas.
Oamenii nemaipomenii nu-mi fac dect probleme.
Este doar brf rutcioas, o asigur Sarah.
Dup aceea se ntoarse s se uite la dormitor.
n contractul de nchiriere scrie ceva de tapet? ntreb ea. A vrea
s tapetez civa perei i aici o parte din tavan. La ce secie lucrai?
Lu metrul de pe umr, ntinzndu-i lui Dallas un capt.
inei puin.
Msur distana dintre dulap i fereastr.
Nu-mi face deloc plcere s v-o spun deja de la nceputul
cunotinei noastre. Sunt conductoarea seciei de aprovizionare.
Nimeni n-o poate suferi pe conductoarea acestei secii.
Sarah nfur metrul, uguind comptimitor buzele.
Ei, cred c este o exagerare.
Nu, nu. Spiritele creative nu apreciaz deloc procesele de

aprovizionare.
Sarah rnji.
mi nchipui c este o slujb jalnic. Bg metrul n buzunarul
de la spate al pantalonilor.
Da, dezgusttoare, o aprob Dallas vesel. Trecur prin camera de
zi n buctrie.
Lucrai mpreun cu Evan Gibson, nu-i aa?
Hmmm...
Sarah ncet s-i mai aranjeze n minte mobila i se uit la Dallas.
Mi se pare c se poate deduce un anumit interes n tonul acesta.
n timp ce controla o fereastr, Dallas i ntoarse capul i i rse
peste umr.
De peste un an m tot strduiesc s m apropii de Evan Gibson.
Poate c ar trebui s ncerc cu un buchet de flori i cu bomboane de
ciocolat. Probabil c este de mod veche.
Sarah o examina pe Dallas lung i temeinic.
Suntei mult prea inteligent pentru Evan, acest om plictisitor i
groaznic de limitat.
Privirea i comentariul Sarei o surprinser pe Dallas att de tare c
se ntoarse cu tot trupul ctre Sarah
Am o anume slbiciune pentru trupuri frumoase, pentru zmbetul
acela care dezvluie o dantur alb i frumoas i pentru pr decolorat
de soare, mrturisi Dallas. Joac, distracie i sex bun. Sunt femei care
prefer tipul nchis i misterios.
Ca Byron, zise Sarah cnd termin s controleze maina de gtit.
Autocuritor.
Byron. Cerule, s nu-mi spuneji c i n prezenta lui l numii aa.
ocat i n acelai timp impresionat, Dallas se urc pe masa din
buctrie, legnndu-i picioarele lungi.
ntre timp Sarah scotocea n dulapurile goale.
Aa l cheam. Cum s-i spun altfel.
Nu tiu.
Ddu din umeri.
Sarah deschise ua frigiderului, dar gndurile ei se ndreptau din nou
spre brbatul la care se gndise mult prea des n sptmna aceea.
Oare ce-o fi avnd att de special? Se ntreb ea dnd din cap i trnti
ua la loc.
Cum i spunei atunci domnului Haladay? Suveranul regesc?
Nici mcar nu-i spun pe nume. M arunc doar smerit la podea,
cnd trece.
Cred c are efect asupra sumei pe care o cheltuii lunar,
cumprndu-v trampi.

M bucur c vei deveni vecina mea.


Dallas i ncrucia degetele ntinznd minile spre tavan.
Se pare c nu prea ai strns boarfe mai elegante pe cnd triai
tumultos n NewYork.
Sarah examina faa tnr a lui Dallas. Uneori o prietenie ia natere
din primul moment. Nu s-ar fi potrivit mai bine dac a fi comandat una
n mod special, se gndea ea.
Am o rochie de la Halston care de mult rvnete la o conductoare
a unei secii de aprovizionri.
O, Doamne.
Dallas cobor de pe mas i prinse mna Sarei.
Venii s semnai contractul de nchiriere, dup care s ne apucm
de despachetat.

CAPITOLUL 4
n cariera sa Maxwell Haladay ncepuse de jos. De fapt i plcea
mereu s spun c el era acela care construise postamentul acestei
reuite. La treisprezece ani ncetase s mai mearg la coal, gsindu-i
o munc de salahor pe antier. Era o munc fierbinte i plictisitoare
care necesita doar muchi i nu necesita ctui de puin inteligen. Or
de or, ase zile pe sptmn n sudul Californiei Maxwell Haladay
amesteca nisip, mortar i ap pentru zidarii transpirai care mestecau
tutun. Deja la treisprezece ani tia s-i mpart timpul i banii ntr-un
mod inteligent. ntre ncrcturile de ciment Haladay mai ddea cte o
mn de ajutor altor muncitori, i privea pe dulgheri i pe electricieni,
nvnd s fac deosebirea ntre aceia care i cunoteau meseria i
aceia care i fceau doar datoria. Atunci cnd pe antier apreau
ingineri i arhiteci, Haladay gsea de fiecare dat un motiv pentru a
putea rmne n apropierea lor. i asculta nvnd terminologia de
specialitate la fel cum i nsuire expresiile mai grosolane ale
muncitorilor. nva repede i memora totul.
Timp de patru ani de zile trecuse de la un antier la altul. La
aptesprezece ani, avnd deja nlimea i faa unui adult, devenise
zidar. Nimeni nu-l controla atunci cnd spunea c are douzeci i unu
de ani. Avea un metru nouzeci, cntrea un chintal i avea umerii ca
de urs. Cine s mai ntrebe ceva?
O parte din leaf Haladay i-o ddea mamei sale, ajutnd-o la
ntreinerea casei pe care o nchinase la marginea Los Angelesului. Pe
tatl su nu-l cunoscuse niciodat i nu-i era ruine cnd auzea
noiunea de "bastard". Aprecia mult mai mult faptul c astfel nu exista

nici o legtur de rudenie cu vreun brbat, neavnd astfel nici un fel de


obligaie fa de acesta. Un brbat se culcase cu mama lui procrendu-l.
Haladay era convins de faptul c el singur va face restul i lui i se vor
datora succesele i insuccesele. Oricum nu avea de gnd s dea gre de
prea multe ori. De copil credea c omul este stpnul destinului su. i
foarte curnd s-a apucat s dovedeasc acest lucru.
Cnd se apropia de douzeci de ani, Haladay arta i mai bine. Pielea
sa deschis i trandafirie, motenit de la strmoii si irlandezi, era
bronzat de soarele californian. Era destul de detept ca s-i poat
folosi limba atunci cnd era necesar, s evite o lupt i destul de
puternic atunci cnd trebuia s-i foloseasc pumnii. n scurt timp
obinuse renumeie unui bdran blajin care nu se sfia s munceasc
din greu pentru a se ntreine. Se culca doar cu prostituate deoarece nu
dorea complicaii sentimentale sau urmai aprui din ntmplare.
Femeilor din lumea afacerilor le arta un respect continuu.
La optsprezece ani a nceput s lucreze ca zidar la Farmore
Construction. Farmore, studiindu-l, a observat c are cap i capacitatea
de a-i ndruma pe ceilali i l nsrcina cu mai mult responsabilitate.
Haladay ceru o leaf mai mare i o primi. Se mprieteni cu contabilul,
nvnd cte ceva de la el. Singurul lucru pe care l regreta n acel
moment al vieii sale era lipsa de cultur i educaie i recunoaterea
faptului c nu va mai putea s recupereze ceea ce pierduse.
Apoi ncepu criza economic i industria de construcii, la fel ca toate
celelalte domenii ale industriei, a fost aruncat n haos. n timpul
acestor ani sraci i disperai Haladay continu s lucreze pentru
Farmore cnd se gsea de lucru, ns lucra i ca zilier ori de cte ori
avea ocazia. Haladay nv s se zgrceasc, reuind s pun cte un
dolar deoparte chiar i atunci cnd ctigurile secundare erau aproape
iluzorii. Atunci cnd dorea o femeie renuna la masa de sear. i punea
hrtie de ziare n pantofii gurii, reuind s se descurce. ntr-o var
lucrase timp de o lun ca paznic ntr-un restaurant mizer, unde obine
i cicatricea subire de la tmpl pe care o observase Sarah. O sticl
spart i o tietur cusut cu ase mpunsturi.
n timpul crizei economice Haladay tria mai mult n viitor dect n
prezent, recunoscnd c, n acea perioad plin de dezndejde, brbaii
curajoi i cu minte puteau ctiga o avere. i el le avea pe amndou.
Haladay a investit mici sume din punga sa de economii nc zguduit.
Mama lui a fugit cu un muzicant fr slujb, disprnd astfel din viaa
lui. Fiind acum singur, Haladay se mut din casa nchiriat, dormind pe
o banc n biroul lui Farmore. Banii economisii pe chirie i investea. Din
cnd n cnd mai fcea contraband, trecnd whisky peste grania
mexican. i inea gura i investea ctigurile. n 1932 cnd era vizibil

sfritul crizei economice, Haladay reuise s scoat din banii ctigai


cu greu cinci mii de dolari.
Banii i lsa s lucreze pentru el. n timp ce persoanele de aceeai
vrst cu el urmreau rezultatele de la curse, el studia cursul aciunilor.
La douzeci i cinci de ani strnsese mai mult de zece mii de dolari.
Vzndu-i ansa, puse mna pe ea. n 1935 Maxwell fcuse um
mprumut, cumpr firma Haladay Farmore Construction, se cstori
cu o localnic, o frumusee pe nume Laura Winters i ncepu s-i
cldeasc imperiul.
Cteva decenii i dou sute de milioane de dolari mai trziu Haladay
edea ntr-un birou cptuit cu lemn de mahon.
Pe unul din perei atrna un tablou n ulei din perioada timpurie a lui
Picasso, ntr-o vitrin antic sttea o sculptur a lui Rodin i o jumtate
de duzin de sticle de coniac Napoleon ateptau n bar. Purta un costum
croit la comand de culoarea antracitului, din ln aleas i moale.
Pantofii din piele italieneasc costaser mai mult dect ctigase el pe
tot parcursul anului 1929. Ceasul de aur era din Elveia, cravata de
mtase din Frana. Haladay continua i acum s se gndeasc mai mult
la viitor dect la prezent.
Vreau ca sptmna viitoare s se nceap, cum s-a planificat,
excavarea pmntului, ltr el n telefon. Dac exist probleme, trecei-o
la secia juridic i scriei-mi urgent un raport. Cini proti, mormi el
dup ce nchise telefonul. De ce exist oare att de muli tmpii pe
lumea asta?
Nu ai spus odat c tmpiii sunt aceia care in lumea? ntreb
Byron linitit, n timp ce rsfoia un catalog de contracte.
Ce fel de gunoi mai e i sta?
Haladay sparse ncruntat bomboana de ment ntre dini.
Al dumneavoastr, Max. De altfel, nu-mi place expresia din
alineatul opt. Formularea mai trebuie corectat.
Byron ncercui locul din text care nu se potrivea, nainte de a-i ridica
privirea. Expresia feei lui era linitit atunci cnd privirea lui ntlni
ochii verzi i furioi. Maxwell Haladay era cellalt om n care Byron avea
o ncredere fr rezerve.
Lucrrile de construcie ale proiectului Ridgefield merg bine. Neam ncadrat n timpul, i deocamdat, i n cheltuielile financiare
stabilite. De ce nu zburai la Chicago s le vedei? Poate c v-ar mai
ridica moralul.
Mucos limbut!
Haladay mormi din nou, ns de data aceasta se vedea cum i se
contract puin colurile gurii. Ca s nu se vad se grbi s-i
netezeasc mustaa.

mi este indiferent dac un proiect se ncadreaz n timpul i


suma plnuit. n cele din urm cei care nu respect nici una, nici alta
susin lucrul. Fr pene arterele mele ar arta ca cimentul de prima
mn.
Byron se ls pe spate n scaunul su, destins i fr distana
intransigent obinuit. Dac Sarah ar fi avut acum ocazia s-l vad nu
i-ar mai fi prut att de enigmatic.
S v spun ceva, spuse Byron. De ce nu mergei s vedei puin
explozia de costuri de la hotelul din Madrid. Trebuie s zbor pn acolo
i s articulez pe cineva dendat ce totul este rezolvat aici. Poate c v-ar
face plcere s fii n locul meu.
Am renunat la meseria de dulgher dup ce am ajuns la al doilea
milion de dolari.
Oricum, sprncenele lui Haladay se lsaser n jos.
Cu ct s-au depit cheltuielile plnuite?
Cu o sum destul de frumuic.
Byron se uit din nou pe referat.
Vei primi un raport.
ngndurat, Haladay i uguie buzele.
Madrid, Madrid. Nu era o dansatoare la Madrid? Rosa, Isabella. Ce
fundule ncnttor!
Carmen, l corect Byron, adugnd nc o observaie pe marginea
foii. Era cntrea, restul se potrivete.
Memoria mea este infailibil.
i selectiv.
Haladay aps rznd pe butonul interfonului care zumzia pe biroul
su.
Mereu v-am admirat gusturile, mai adug el. Da, tun el. Sarah
Lancaster? Se opri puin uitndu-se din nou n ochii lui Byron. Da,
lsai-o s intre. Rmnei i dumneavoastr, Byron.
Aprobnd din cap, Byron puse contractul deoparte. Cnd Sarah intr
n birou se ridicar amndoi n picioare.
La intrare primul lucru pe care-l observ Sarah era c aceti doi
brbai, dei att de diferii, aveau o caracteristic comun. i anume,
concluziona ea, aura de comandant. O for vdit prea s emane din
ei. Nu mi-ar place s m pun cu amndoi simultan. O victorie ar fi
imposibil, iar supravieuirea un semn de ntrebare. Se hotr s-i
ntlneasc numai separat, n cazul n care era necesar un atac.
Bun dimineaa, domnilor.
Haladay i ntoarse zmbetul. Byron nici nu-l lu n seama. Cu o
privire i rspunse la salut, ns nu-i ddu de neles c ar fi binevenit.
Sper c nu v deranjez, domnule Haladay. Ai spus s m prezint

la dumneavoastr dup o sptmn.


Da, aa am spus. O invit cu un gest s ia loc. V-ai acomodat
deja?
Da, m-am obinuit chiar i cu cafeaua pe care o face Evan. i de
asemenea s evit ncercrile sale de a-mi face avansuri, se gndea ea n
sinea ei.
edea ntr-un fotoliu de piele bej i observ cu coada ochiului c
Byron se aezase ntr-unul din faa ei.
Mugs mi-a prezentat cum arat o zi obinuit de munc la birou.
Cassidy m-a ndopat cu metodele generale folosite. Acum mi-ar place s
ncep s lucrez la un proiect.
Nu mai avei rbdare, nu-i aa?
Haladay se rezem n fotoliul fcut special pentru el i se uita la
Sarah peste degetele ncruciate.
Da.
i Sarah se ls pe spate i puse picior peste picior. Pentru o secund
i se pru straniu faptul c brbatul de lng ea o intimida mai tare
dect brbatul din spatele biroului. Pentru c pot s-l neleg, constat
ea. Pot nelege cine este. ns nu tiu cum este Byron. l alung din
gndurile ei.
Nu-mi place cnd stau suspendat ntre dou proiecte. Pentru
ntreruperi nu am avut niciodat prea mult rbdare.
Aa, aa. i micor puin ochii. A dori s v pun o ntrebare,
Sarah.
Da, bineneles, Max, rspunse ea n treact.
El avu nevoie de un moment nainte s reacioneze. i ridic
sprncenele, ncreindu-i fruntea.
Sarah atept, fr s-i evite privirea. Deodat Haladay i ls capul
pe spate hohotind de rs.
Sarah respir ncet i linitit.
Are la fel de mult curaj ca i dumneavoastr, i spuse Byron i
aproape la fel de mult ca i mine. Rnjea. Ne vom nelege bine.
Dup aceea continu pe un ton oficial:
Deci, Sarah, ce dorii s facei?
S construiesc.
Pentru mine sau pentru dumneavoastr?
O ntrebare ndreptit, se gndi ea.
Dumneavoastr, Max, v aparine galeria de art, ns eu doresc
s pictez tablourile. i s semnez n dreapta jos cu numele meu.
Accept.
i plcea sinceritatea ei. Ddu din cap, dup care cutele de pe fruntea
lui se adncir.

Oamenii nu realizeaz o munc de prima clas. Construciile


Haladay se bazeaz pe acest renume. Renumele MEU.
Sarah sesiz foarte clar articularea pronumelui.
Materialele noastre sunt mereu fr nici o excepie de cea mai
bun calitate. Instruciunile de construcii se respect literal. La mine
nu se ignor legea. Dac aflu c un membru al asociaiei mele nu a
respectat regulile, acela sau aceea zboar pe loc. Haladay trecu stiloul
de aur printre degete la fel ca pe o igar. Dup aceea l aez
nerbdtor pe birou. Aceasta cuprinde mai mult dect evitarea
amenzilor i a lurii de mit. Este o treab de mndrie. Atta timp ct
conduc Haladay Enterprise nu vor exista nici un fel de per sau de
ghiefturi.
Sarah i mpreun minile.
Standardele dumneavoastr nu reprezint nici o problem pentru
mine. n cele din urm am i eu cteva.
Se uit pentru un moment atent la ea nainte s se uite spre Byron.
Sarah observ cum cei doi schimbar repede o privire.
Byron va discuta cu Cassidy pentru a v oferi un proiect potrivit.
Bine.
Dei resimi o anume nervozitate, se hotr s continue astfel nct s
nu fie obligat s plece. Pstreaz totul n micare i comport-te ca i
cum ai fi pe deplin sigur pe tine, i zise. Acioneaz repede i dup
cum crezi de cuviin.
Propunerea dumneavoastr pentru centrul cultural Delacroix din
Paris a fost acceptat.
Haladay i netezi mustaa.
Byron care cunotea gestul, tia c fusese luat prin surprindere.
Suntei foarte bine informat.
Bineneles c tiu c trebuie rezolvate o serie de probleme juridice
- contracte, planificri de timp, clauze penale i multe altele. n
aproximativ trei luni planul ar trebui s treac n stadiul de proiectare.
Se ntoarse cu precauie ctre Byron, adresndu-i-se pentru prima
oar direct.
Cam aa este, nu, Byron?
O msur linitit.
Cam aa.
A vrea s proiectez eu teatrul.
Dup rostirea acestor cuvinte, Sarah se simi mult mai bine. Acum se
putea face linite fr nici o problem n jurul ei.
Este un proiect foarte mare i important. Ridurile de pe fruntea lui
Haladay se adncir.
tiu.

O urm de ngmfare se putea auzi n vocea ei.


O suit de arhiteci se ocup de filiala din Paris.
tiu i aceasta. ns filiala din Paris este considerabil mai mic
dect biroul principal din Phoenix. i arhitectul ef de acolo este
implicat ntr-un alt mare proiect din sudul Franei.
Exist ceva ce nu tii? se inform Haladay.
Sarah zmbi calm, i mut centrul de greutate ca s-i schimbe
invers poziia picior peste picior.
Fr ndoial tii i faptul c Byron este acela care acord astfel
de nsrcinri, observ Haladay puin ironic
Da. De aceea am considerat c este cel mai indicat s deschid
discuia acum. Probabil dorii s meditai amndoi asupra ei.
n timp ce se ridic, adug vesel:
Bun ziua, Max. La revedere, Byron.
Plec repede din camer, lsnd un parfum de flori slbatice n urma
ei.
Dup ce se nchise ua, Byron se ridic.
A dori s vorbesc cu ea.
i vei ncredina proiectul.
Dorii acest lucru?
Haladay lu din nou stiloul de aur n mn i se uit furios la el.
Am hotrt s nu m amestec.
M ntorc, zise Byron.
Pe coridor o ajunse pe Sarah din urm.
Surprins, se ntoarse cu faa spre el.
L-ai impresionat, spuse el fr nici un fel de introducere.
Da? Am spus doar ceea ce gndeam.
Conteaz mai puin ceea ce ai spus, ci mult mai mult faptul c ai
avut atta nerv s v exprimai gndul naintai repede i avei curaj.
Max admir ambele.
Reuise. Trecuse... pentru nceput. Apoi i aminti de faptul c urma
s mai descopere punctul sensibil al lui Byron.
i dumneavoastr, Byron, ce admirai?
Pentru o clip se uitar unui la cellalt. Apoi o uimi, druindu-i unul
din zmbetele sale rare.
Picturile lui Corat.
O lu de bra i o trase dup el.
V mai datorez o mas de prnz.
Sarah aciona cu spontaneitate. nclin capul ntr-o parte cu o
cuminenie teatral, i ridic ochii spre el i clipi din gene.
Este o invitaie sau o constatare?
Amndoi erau contieni de nsemntatea i puterea privirii ei, iar ea

atepta reacia lui. Un zmbet i juca pe buze.


Byron se gndea la gustul gurii ei i la pielea neted. l cuprinse
dorina, ns o alung. Dac s-ar ncurca cu ea, atunci dorea ca el s fie
acela care s determine timpul i locul.
Amndou, constat el, cnd aps pe butonul de la lift. Ne oprim
puin la mine la birou. Kay i va spune secretarei dumneavoastr c
plecai.

CAPITOLUL 5
Stnd la o mas, aezat pe col, n restaurantul hotelului Hilton,
Sarah i scoase pantofii. Ea dorea s-l considere pe Byron n afara
biroului un simplu brbat i s nu in cont de faptul c era unul dintre
cei mai mari n rang la Haladay Enterprises.
Ochii ei zbovir asupra salatei de homar.
Quicheul este bun aici?
Cnd i ridic privirea observ c el o privea. Sarah i puse coatele
pe mas, ngropndu-i brbia n mini, cercetndu-l i ea la rndul ei.
Ce vedei?
C avei o fa remarcabil.
i dumneavoastr.
Simi c i scap ceva neobinuit de spontan, bucurndu-se.
Studiez fee, i comunic ea. Avei umerii obrajilor foarte
interesani. Suntei indian sau celt?
Mama mea este indianc Navajo.
Vocea lui Byron era inexpresiv, dar n timp ce-i cuta igrile n
buzunarul de la sacou privirea lui zbovi n continuare asupra ei.
Atept una din reaciile cunoscute: vreo speculaie, curiozitate,
comentarii binevoitoare sau retragerea de care i amintea din tineree.
A, de aceea.
Sarah nchise lista de bucate i o puse deoparte.
Pentru umerii obrajilor mei este rspunztoare o slbatic
influen irlandez. Dar ce gust are Quicheul aici?
Nici una din reaciile pe care le prevzuse nu i-au venit n minte
Sarei.
Bun, spuse el i fcu semn chelnerului.
Sarah l privea n timp ce comanda Quicheul i alegea un vin de
Chablis. Comportamentul su era fr cusur. Observ c o impresiona
aceasta, deoarece nu simi c este ceva manierat. Ceva cuteztor n ochii
si i determina dorina de a ptrunde dincolo de suprafa. Dorea s-l
claseze mai bine i s descopere de ce se deosebea de ceilali.

El este altfel, reflect ea, n timp ce asculta pe jumtate discuia lui


Byron cu chelnerul. Neted i linitit n aparen, ns nluntrul lui
clocotea. Oare primea ordinele cu aceeai uurin cu care le ddea? Se
gndi la Maxwell Haladay i se ncrunt. ntre ei doi exista o legtur de
ncredere i de nelegere reciproc, nefiind nevoie de cuvinte. Pentru o
clip s-a ntrebat cine era n realitate managerul de la Haladay
Enterprise.
Byron se ntoarse din nou ctre Sarah i observ fruntea ei
ncruntat i privirea ei concentrat. El ridic sprnceana i atepta ca
ea s nceap s vorbeasc
M ntreb cine suntei, zise ea. M ntreb ce suntei.
El zmbi, iar zmbetul su era o provocare. Parc i spunea:"Afl,
dac poi".
V mutai deja? ntreb el dup o pauz
Da, tocmai asta fac acum.
Chelnerul aduse vinul de Chablis i turn n pahare.
Byron i Sarah gustar vinul. Sarah l inu scurt pe limb, era rece i
sec.
Mobila mea ajunge mine de la New York. Seara mai facem
amndou ceva reparaii de nfrumuseare.
Amndou?
Dallas i cu mine. Dallas Darcy, conductoarea seciei de
furnizare.
Byron i amintea vag de o femeie supl cu o claie de pr rocat.
i place pendula mea, ns insist s-mi cumpr nite lucruri de
ceramic indigene. Se pare c felul cum am mobilat are o influen
estic mult prea puternic.
V lipsete New Yorkul.
Constatarea lui o determin s se uite din nou n ochii lui i mic
nelinitit din umeri, de fapt se suprase pe ea.
n cele cteva luni care au trecut am nvat c nu m acomodez
prea repede la situaii noi.
Nici nu vi s-ar potrivi.
Probabil c avei dreptate. mi place s am totul sub control. Aici
semnm.
De aceea dorii s conducei proiectul Delacroix?
Sarah nu rspunse imediat, ci nvrti piciorul paharului ntre degete
i privi cum se mica vinul dintr-o parte n alta. tia c mai devreme sau
mai trziu el o va ntreba, ridic privirea uitndu-se n ochii lui.
Vreau proiectul Delacroix deoarece tiu c pot reui i nc bine.
La Boumell fceam n primul rnd schiele sau mai bine zis eram
decoratoare. Eu sunt arhitect, Byron, i una al naibii de bun.

Sarah fcu o pauz, dup care puse ngndurat paharul pe mas.


Am fost nsrcinat s proiectez biserica unitarian, cea care i-a
plcut lui Max att de mult, deoarece un prieten de-al meu a tras nite
sfori.
Respir repede i nerbdtoare, n timp ce pe faa ei se vedea
mpotrivire.
Nu prea mi place s recunosc lucrul acesta.
Se vede destul de bine.
Byron o privi.
De ce mi-ai spus-o atunci?
Pentru c vom lucra mpreun. Pentru c vreau ca s m
nelegei.
Observaia din urm i scpase Sarei nainte s-o poat contientiza.
Boumeil nu mi-ar fi dat niciodat aceast nsrcinare dac n-a fi
fost solicitat n mod expres. tiam c proiectul era ideal pentru mine i
c tocmai prin el voi fi apreciat. l doream cu ardoare i de aceea m-am
folosit de relaiile mele.
Nu suntei singura.
Rspunsul lui Byron era linitit n opoziie total cu ochii scnteind
furios ai Sarei.
tiu asta, ns nu nseamn c-mi i place. La naiba, nu voi
ajunge oare niciodat s construiesc ceva important i n alt mod? La
Boumeil unanima prere era c sunt tnr i c mai am mult timp.
Dar nu era totul. Aveam trei puncte negre. Sunt femeie, iar femeile
trebuie mai ales s deseneze. Sunt tnr, iar oamenii tineri nu
reprezint ncredere n ceea ce privete disciplina i capacitatea de
decizie. Se consider c art bine. Din pcate mai exist muli idioi care
cred c o femeie care arat bine are o carier profesional numai pentru
c se culc cu cine trebuie.
Aici avei puin dreptate, ns nu se potrivete pentru Haladay.
Max tie c inteligena nu este legat de sex.
Da, am auzit.
Respir adnc i se rezem din nou pe mas.
Este unul din motivele pentru care am solicitat postul. Ascultai,
Byron, amndoi tim de progresele realizate de ctre femei n domeniul
profesional, ns arhitectura mai este nc unul din ultimele domenii
care aparin brbailor. Nu am fcut arhitectura pentru a dovedi ceva.
Atunci de ce?
Pentru c doresc s construiesc. Doresc s construiesc case care
nu mplinesc doar norme estetice, ci care sunt i funcionale, case n
care pot tri oameni i care se bucur de ele.
Este limpede.

Byron se opri s-i mai toarne Chablis. Cnd li se ntlnir privirile, ea


se uit sincer i deschis la el.
Am ateptat un proiect cum este cel al centrului cultural
Delacroix. Bineneles c tiu c trebuie s luai n considerare diferite
aspecte nainte de a nsrcina un arhitect cu acest proiect. Nu am
pretenia s obin proiectul doar pentru faptul c l-am cerut. Dar vreau
s-l primesc pentru c sunt destul de bun i pentru c-l merit, i voi
dovedi lucrul acesta.
ntr-adevr nu ducei lips de ncredere de sine.
Nu-mi pot permite.
Sarah ridic din nou din umeri.
Sunt nerbdtoare.
V recunoatei astfel o greeal sau o calitate.
Putei alege dumneavoastr, replic ea cu un zmbet strlucitor.
Aveai de gnd s v ntemeiai o firm proprie atunci cnd am
luat legtura cu dumneavoastr?
Byron observ cum zmbetul ei se transformase ntr-o expresie
mirat a feei.
Se ntreb ct de multe cunotea Byron despre ea. Nehotrt, bu
puin vin, dup care se uit n paharul ei.
Fcusem rost de ceva bani, continu ea cu o voce stpnit - ns
imediat degetele ei se strnser mai puternic n jurul piciorului de la
pahar. Prinii mei au murit, iar eu am primit banii de la asigurare.
Simea cum i se strnge stomacul i durerea licrea n ochii ei. Un
mic cec regulat, i aminti ea. Destinatarului i se va plti tot ce a rmas
de la James i Penelope Lancaster.
Dup aceea m-am gndit ntr-adevr s-mi deschid o firm sau s
caut un partener. Una din dou a fi i fcut dac nu a fi primit postul
de la Haladay.
Cum de v-ai schimbat hotrrea?
A trebuit s aleg ntre vanitate i profesie. Dac lucrez pentru
Haladay, tiu c pot construi cldiri importante. Dac mi deschid un
birou propriu..
Sarah ddu din umeri - cine tie dac proiectele mele s-ar fi
realizat vreodat. Joc destul de bine ca s fiu n stare s recunosc
partea cea mai bun.
E evident c nu acioanai doar conform sentimentelor.
Rse prompt i sincer. Byron zbovi scurt cu privirea asupra ei,
amintindu-i de reacia ei nflcrat la srutul lui i se prinse
reflectnd cum arta oare cu prui desfcut i fr haine.
Voin, ambiie, ego..., continu Sarah. Cred c amndoi am
izbutit s desprindem partea noastr din ele. i totui lucrm pentru el,

nu-i aa? Buzele ei se arcuir cnd duse furculia la gur.


Ai avut dreptate cu Quicheul. Este delicios.

Biroul Sarei era situat spre sud. Pentru a mpodobi suprafeele de
sticl din spatele biroului ei, atrnase plante la diferite nlimi. Lumina
soarelui se revrsa prin sticla clar, inundnd ncperea i ptrunznd
chiar i prin desiul de frunze.
Pereii biroului ei erau tapisai n alb, iar covorul verde deschis.
nainte s atrne florile, dduse jos perdelele pn n pmnt, fr ele
simindu-se mai puin strmtorat. Cu puine nfrumuseri pe ici, pe
colo, conferi ncperii adecvate scopului o not personal. Acum se
gsea o vaz neagr cu gravuri adnci aezat pe o mas de sticl, o
stamp de Dali, viu colorat i o oglind nalt i ngust. O cup cu bile
era aezat pe un taburet, iar pe un raft poza o pstori, graioas, din
porelan de Musner. Acum biroul purta pecetea ei la fel ca i locuina.
Cassidy se plimba de la plante la Dali, de la bile la figura de porelan.
inea minile ncruciate la spate, capul aplecat, iar prul i cdea pe
frunte. O respiraie grea i acompania fiecare pas. Din cnd n cnd i
agita degetele. Sarah sttea la birou i se uita la el.
Bogaii acetia sunt o enigm pentru mine, acesta este adevrul.
De ce oare i mai trebuie lui Harison Reed o cas de oaspei dac tot st
n mausoleul acela cu cincizeci de camere, nu tiu. S nu mai vorbesc
despre sala de baie care i-am fcut-o acum cinci ani. Acolo poate s stea
o familie de patru persoane cu cine cu tot. Of, actorii acetia!
Plesci de cteva ori la rnd din limb.
Da, de fapt sunt banii lui! Este un proiect mai mic, ns se
potrivete foarte bine pentru dumneavoastr, Sarah. Cinci dormitoare,
trei bi, camer de zi, sufragerie, locuri de joac. Totul se gsete n
acte.
Art spre dosarul din hrtie de Manila de pe biroul ei .
Sunt i fotografii ale terenului i cteva ale vilei. Doamne, ce
obiect. M apuc tremuratul numai cnd m gndesc. Spune c dorete
o cas foarte simpl. Cassidy pufia -. Prin "simplu" individul sta
nelege zece coloane greceti n loc de douzeci.
Pufi din nou tare.
Sarah i privea eful amuzat, n timp ce fugea de colo-colo. l
ascultase gustnd teatralismul su. Acum i ndrept atenia asupra
dosarului de pe biroul ei, l deschise, uitndu-se la fotografii.
Nu v facei probleme, Cassidy. i vom da lui Harrison Reed exact
ceea ce vrea.
Arunc o privire pe cele dou poze ale vilei, dup care trecu la pozele
terenului.

Fac cteva schie prealabile, dup care voi zbura n California i le


discut cu el. n definitiv vreau s vd personal terenul.
Rugai-o pe Mugs s v pregteasc toate cele necesare, zise dnd
din cap energic.
La u se opri uitndu-se napoi la capul blond nchis care era
aplecat peste fotografiile din biblioraft. ncreituri adnci apruser pe
fruntea lui.
Avei grij, Sarah. Fete aa de tinere ca dumneavoastr le consum
la micul dejun.
Sarah i ridic privirea. Pe faa lui Cassidy se putea vedea o
ngrijorare real i o urm de jen. Ea zmbi.
Nu v facei griji pentru mine. Sunt tare. Nu va trece peste prima
mbuctur.
Cassidy scoase un sunet rguit nainte de a deschide ua i de a iei
greoi cu paii apsai.
Sarah uit de avertizare de ndat ce se nchise ua. Se ridic i se
duse spre planeta ei de desen. Nu era tocmai spitalul lui Cassidy sau
centrul cultural Delacroix, totui era un nceput. Aez pozele cu terenul
pentru construcii pe o margine, la nivelul ochilor, uitndu-se mult timp
cu ochii micorai la ele. Un nceput bun. Hotrt, lu instrumentele de
desen n mn.
n urmtoarele dou ore Sarah fcu schie cu mna liber. n aceste
momente putea s-i dea drumul la gnduri, s creeze, s-i imagineze.
A gndi pe hrtie... ceva neplanificat aruncat pe hrtie, desene,
fragmente ale propriei imaginaii n ceea ce privete o cas de oaspei pe
un teren mpdurit din sudul Californiei. Putea vedea locul i felul cum
s fie mprit i construit acesta. Problemele tehnice nu reprezentau o
dificultate. De fapt era un proiect simplu. Dar pn nu se ducea pe locul
pentru construcie i nu sttea de vorb cu Harrison Reed, nu putea
face un proiect detaliat.
Printre cele patru schie terminate Sarah avea deja una preferat. i
mai rmnea doar s-l entuziasmeze pe Reed. Se hotr s ia cu ea zece
schie provizorii, deoarece era de prere c un client poate fi condus mai
uor spre proiectul cel mai bun dac i se prezenta o mai mare
posibilitate de alegere. Cu o privire ager pe fotografiile terenului i a
schielor, Sarah nu avea nici o ndoial care era cea mai bun. n timp
ce ntindea o foaie de hrtie nou, se auzi zumerul. Aps cu o mn
butonul, iar cu cealalt continu s deseneze.
Ce este Mugs?
Domnul Lloyd i doamna Woodloe-Winfield sunt aici.
Cine?
Sarah se opri din desenat i i acord lui Mugs toat atenia.

Domnul Lloyd este aici, mpreun cu doamna Woodloe-Winfield.


Sarah se ncrunt punnd creionul deoparte.
O cunosc cumva pe doamna Woodloe-Winfield, Mugs?
Nu, doamn. Nu cred, ns voi solicita cu plcere informaii pentru
dumneavoastr despre doamna aceasta.
Sarah rse.
Pentru moment ajunge dac o trimitei nuntru.
n timp ce se ntreba ce legtur avea ea cu o persoan pe nume
Woodloe-Winfield, Sarah se ddu jos de pe taburetul ei i alunec n
pantofi. Woodloe-Winfield sun a fi o doamn mic i n vrst, cu prul
btnd n albastru i poet Gucci, se gndi ea cnd i ncheia curelele
de la pantofi.
Avusese dreptate n ceea ce privete poeta Gucci, constat ea cnd
doamna Woodloe-Winfield intr mpreun cu Byron. Prul btnd n
albastru se dovedi a fi drept i de un blond rocat, ncadrnd o fa n
form de inim.
Bun dimineaa, Byron, zise Sarah.
Bun dimineaa, Sarah. Gloria Woodloe-Winfield, Sarah Lancaster.
Gloria e o veche prieten de-a mea. Are nevoie de o arhitect.
Byron, o bun prieten sun mai drgu dect o veche prieten.
Vocea Gloriei suna trgnat i lene.
Sarei i deveni antipatic nc de la nceput, ns se lupta mpotriva
impresiei defavorabile.
V rog s luai toc.
Atept pn ce Gloria se aez ntr-un fotoliu. Cnd observ c
Byron avea de gnd s rmn n picioare, se hotr s stea pe colul
biroului.
Cu ce v pot ajuta, doamn Woodloe-Winfield?
Cum, eu... Poate ai putea tu s explici, Byron.
Gloria i ncrucia degetele i i puse picior peste picior.
Soul Gloriei a murit anul trecut, lsndu-i o ferm de o sut
aizeci de hectare, spuse Byron. Casa fermei nu mai corespunde acum
necesitilor ei. Dorete s-i construiasc un cmin mai mic i mai
aproape de ora.
Un cmin tihnit, dac nelegei ce vreau s spun.
Gloria i drui un zmbet ca de la femeie la femeie.
Casa cea veche este prea mare i pstreaz prea multe amintiri.
Trebuie s ncerc ncetul cu ncetul s, triesc mai mult n prezent.
Bineneles. Poate mi descriei imaginea casei pe care o
ntrevedei. Mrimea pe care o dorii, stilul dumneavoastr de viat,
invitaiile pe care plnuii s le facei, anumite preferine n ceea ce
privete stilul sau materialele.

Aoleu, rspunse Gloria foarte sensibil. Habar n-am de aa ceva.


De ce nu-mi facei un desen?
Acum?
Sarah i micor ochii.
Doar este meseria dumneavoastr, sau nu?
Gloria zmbi.
S desenai cteva lucruri.
Pe Sarah o cuprinse suprarea, ns o nghii. n definitiv punea mare
accent pe atitudinea profesional.
mi este imposibil s fac o schi rezonabil, doamn WoodloeWinfield, dac nu tiu ce fel de cas avei n minte.
Cu greu izbuti Sarah ca tonul vocii s nu fie sarcastic. Era convins
c Gloria se prefcea doar netiutoare.
Doar cnd voi avea habar ce mrime ai dori, numrul de camere,
poziia i structura topografic a locului, atunci vom putea continua.
Vai, dar sun ngrozitor de tehnic. Nu avei cteva poze sau
modele?
Trebuie doar s-mi descriei puin mai detaliat ce anume dorii,
insist Sarah rbdtoare.
Nu m descurc deloc cu cldirile.
Gloria mbin o micare din mn cu o privire mngietoare ctre
Byron.
Sarah se uit direct i intransigent la ea.
Poate v place stilul renascentist. Sau poate cel gotic, stilul gotic
francez cu arc butant.
Sarah prinse privirea lui Byron care o avertiza. S-l ia naiba, hotr
ea.
Eu nsmi am o slbiciune pentru stilul mai tineresc. Bineneles
c pot da fru liber creativitii i s proiectez o cas pentru doamna pe
care eu consider c suntei.
Zmbi deoarece recunoscuse c o nimerise cu acest argument.
Deci cte camere ai dori s avei?
Lu un bloc-notes i atept.
ase dormitoare, trei bi cu un vestiar i cu o baie suplimentar
lng dormitorul meu. Mai adugm un salon, o camer pentru
servitoare i o buctrie de var
M-ai ajutat ca s pot continua, zise Sarah.
De data aceasta nu mai era necesar s-i ascund ironia din voce.
Trebuie s vd i terenul, dup care putem discuta care ar fi
poziia cea mai bun pentru cas. Are deja grdin sau acum dorii s
amplasai una?
n ceea ce privete aceast problem putei colabora cu Dutch

Kelly, zise Byron distant. V va cuta.


Sarah nu ddu importan privirii sale furioase. Am dreptate, i
spuse, i data viitoare m voi comporta la fel.
Frumos, explic ea tare. M voi uita la teren, iar pn sptmna
viitoare voi efectua cteva schie.
Bine.
Gloria privi la unghiile ei perfecte.
Dac nu reuii mai curnd, presupun c e de ajuns.
V mulumesc pentru rbdarea pe care mi-o acordai.
Sarah reui s fie n acelai timp i politicoas i sarcastic.
Gloria se ridic, ntinznd mna spre Byron.
i acum cu siguran c voi suporta masa de prnz pe care mi-ai
promis-o. Pentru azi am rezolvat destule afaceri.
Se ntoarse s plece.
Sarah i roti ochii. Byron o privi pe deasupra capului Gloriei.
Trebuie s mai discut cteva lucruri cu domnioara Lancaster. De
ce nu m atepi n biroul meu?
Dar grbete-te, l avertiz Gloria, ridicndu-se n vrful picioarelor
ca s-l srute pe obraz.
Pentru Sarah nclin puin capul n semn de salut dup care dispru.
Aa obinuii s v purtai cu clienii dumneavoastr?
ntreb Byron dup ce se nchise ua n urma Gloriei.
Nici nu tiu despre ce vorbii, rspunse Sarah blnd.
La naiba, tii foarte bine.
Dar - vai. Rhett Butler!
Sarah se ndrept mndr spre fereastr, i arunc capul pe spate i
clipi.
Un domn nu vorbete astfel cu o doamn din sud.
Dac n-ar fi fost att de nervos l-ar fi amuzat felul perfect n care o
imitase pe Gloria.
Acum nu vorbesc cu o doamn, ci cu o arhitect.
La dumneavoastr m refeream.
Lumina soarelui o acoperi cu mici puncte cnd ciupi frunzele unui
crin.
E n regul, Byron, i voi oferi acestei mici flori sudice plantate aici
fundalul cel mai adecvat. Voi reui chiar s fac din vila pe care o are n
imaginaie un loc destul de plcut, pentru c mi cunosc foarte bine
meseria, ns nu sunt ilustratoare i nu construiesc case n mas.
Starea de indispoziie o cuprinse iar, lucru care se putea citi n ochii
ei cnd se ntoarse cu faa ctre el.
Dac dorete casa prefabricat numrul 321 A, nu a nimerit bine.
Vocea lui Byron deveni i mai distant, un semn destul de periculos.

Doamna Woodloe-Winfield nu prea tie ce se petrece n biroul


arhitectului.
Tmpenii, l ntrerupse Sarah. Nu trebuie s cunoasc detaliile
tehnice pentru a ti c o cas nu se comand ca pe un kilogram de
carne de vit sau nite perdele.
Travers camera pn ce, ndreptndu-se spre el, vrful pantofului ei
l atinse pe al lui.
n definitiv nu este chiar att de proast precum vrea s arate i
amndoi tim asta. i dumneavoastr ai observat aceast tactic: am
nevoie de un brbat care s m duc peste tot. Dac avei nevoie de
aceasta pentru a v satisface orgoliul atunci v privete. Jucai-v
linitit rolul de macho cu domnioara Scarlett, iar pe mine lsai-m smi continui munca.
Cnd s se ntoarc o apuc de mn att de grosolan nct simi
nevoia s trag aer n piept i se ndeprt att ct i permitea
strnsoarea. Furia din ochii lui o speria. Ardea n el un foc la care nu se
atepta
Mie s nu-mi comandai.
Avertizarea o resimi ca o lovitur de bici cnd o strnse mai puternic
de bra. Sarah simea cum i bate inima puternic n piept.
Nu permit s mi se comande i nu suport nici o observaie la
adresa vieii mele particulare i nimeni nu-mi ntoarce spatele.
Feele lor erau foarte aproape, trupurile lor aproape c se atingeau
aa cum o inea el strns. Observ cum o expresie de team apru n
ochii ei; blestemndu-se, i ddu drumul la mn. De mult nu i se mai
ntmplase s fie att de aproape de a-i pierde cumptul.
Palid, i mas locul de unde o apucase el, ca i cum ar fi vrut s
determine din nou circulaia sngelui. i ddu seama c braul ei era
subire i c o apucase prea strns. Cu siguran c o nvineise.
Furioas, l fulger cu privirea. Ochii ei nu aveau lacrimi, ns respira
neregulat. El se blestem din nou.
Astzi nu mai batem angajaii pentru nesupunere, Sarah.
Se bucur vznd c i revine culoarea n obraji.
Este mai bine aa.
Ddu din cap aprobator.
Nu-mi place s-i intimidez pe ceilali.
Ce pcat, i arunc ea. Cnd v pricepei att de bine!
Byron se ntoarse i se ndrept spre u.
Avei n fa o sptmn de lucru ncrcat. Ar fi bine s v
pstrai energia mai bine.
Inginerii!
Cuvntul i iei cnd ei deschise ua. Afar Mugs se ncrunt.

n zece zile vreau s vd ceva proiecte.


nchise ua cu zgomot. Imediat dup aceea se deschise din nou ua,
iar Dallas intr nuntru.
Eti gata pentru masa de prnz? Aproape c am flmnzit dincolo,
ateptnd s scapi de domnul Lloyd. Ei, pari furioas. Mai bine renun
la ideea de a te convinge s m invii la prnz.
Byron Lloyd, spuse Sarah n loc de rspuns, este un clu arogant
i ncpnat i un ticlos nenorocit.
Bineneles c aa este, draga mea. Din cauza asta este n vrf.
Dallas se uit n oglind aranjndu-i o bucl rebel.
Fcnd abstracie de asta, arat grozav, sau n-ai observat?
La fel i un Corvette din 1966.
Sarah ntinse mna la cel mai de jos sertar al biroului dup poet.
Este un moment neprielnic acum s te conving s m cuplezi cu
Evan.
Privi n oglind expresia feei ei, iar din scurta privire dintr-o parte pe
care i-o arunc, Sarah observ c ea era de alt prere.
Dallas, ncepu ea cu grij, Evan este foarte drgu, dar cam
superficial.
Tot ce vd pe suprafaa lui arat extraordinar. Pe mine nu m
intereseaz prerea lui despre energia atomic sau preferina lui pentru
autori de romane ai secolului XX.
Rnji ctre Sarah.
De cnd ne cunoatem deja, Dallas? ntreb Sarah.
Cam de trei sptmni.
Deci de aproape o venicie.
Sarah travers camera oprindu-se n faa ei, n timp ce continua s
vorbeasc.
Evan este mult prea redus pentru tine. Nici mcar nu ar ti s te
preuiasc cum trebuie.
Dallas reflect puin.
Probabil c nu, recunoscu ea. Trebuie pe ct se poate s renun la
visul de a m cstori i de a avea copii cu el. Poate c m pot mulumi
i cu o mas de sear i cu o noapte plin de pasiune nflcrat i de
sex ordinar
Sarah oft. O va rni, se gndi ea, simindu-se de pe acum
rspunztoare pentru ce se va ntmpla.
Nimic nu m omoar, i explic Dallas, care i citise gndurile n
ochi.
O mica faptul c Sarah i purta de grij. Zmbi din nou.
Sunt imun la durere. Vezi locul sta? ntreb ea atingnd cu
degetul arttor partea interioar a cotului stng. Acesta este singurul

punct vulnerabil al corpului meu.


Ochii ei gri cu gene dese strluceau, cnd vzu zmbetul Sarei.
Profit de avantajul pe care-l avea ntorcndu-se i lund-o pe Sarah de
bra.
Doar nu vrei s stau mhnit noapte de noapte ntr-o locuin
ntunecat i trist i ca distracie s m holbez la acelai lucru pe care
ni-l dau la televizor.
Bine, ai ctigat.
Cu un oftat scurt Sarah accept nfrngerea.
tiam c m vei nelege.
Dallas o btu uor pe obraz, ca o mngiere, conducnd-o afar din
camer.
i de ce anume te-a suprat domnul Lloyd att de tare?

CAPITOLUL 6
Puin dup ora cinci Sarah Lancaster terminase proiectele casei de
oaspei pentru Harrison Reed. Era mulumit de ele, dar ca rezultat al
indispoziiei care persista apru o durere de cap care parc o
strpungea. Cnd Sarah se certa dorea s ctige, ns cu Byron
pierduse. Puterea lui de constrngere o luase prin surprindere. Data
viitoare va ti la ce s se atepte i nu se va mai lsa aa de uor
intimidat. Aceast imagine n care se pleca n faa unor priviri furioase
i a unor cuvinte rstite nu-i plcea deloc. Nu-i deloc felul meu, i zise,
masndu-se pe sub gulerul bluzei pentru a ndeprta tensiunea. Uit tot
ce s-a ntmplat... chiar mai mult, uit-l pe el. Sarah ridic receptorul
interfonului, dar nainte s poat s zic ceva, Evan Gibson intr agale
pe u.
V salut, frumoas doamn. Pe ziua de azi v-ai terminat munca.
Nu chiar, replic ea prietenoas, cnd el veni spre ea aezndu-se
pe biroul ei. Mai trebuie nc s nvei s bai la u, Evan, observ ea.
Dup aceea trecu repede la subiect, deoarece ideea de a fi mijlocitorul
ntre el i Dallas i dedea o stare de indispoziie.
Ce prere ai despre rocate?
Prefer blondinele.
Evan prinse ntre degetul mare i cel arttor o uvi de pr care
sttea liber.
Doar nu ai idei preconcepute, sau poate ai?
Sarah i drui un zmbet prietenos
Sper c nu, fiindc tiu o rocat ncnttoare. A putea-o
convinge chiar s ias cu tine.

Ochii ei erau nevinovai i prietenoi. Poate c s-ar potrivi, se gndi


ea. Da, cumva voi reui, continu ea.
Ar fi o idee s luai masa de sear mpreun i place mncarea
chinezeasc.
Sarah.
Evan savura privelitea pe care i-o ofereau snii ei acoperii de bluz.
Pentru un moment i nchipuia plin de plcere cum o dezbrc.
Vreau s fiu mpreun cu tine. Din partea mea accept cu plcere
s ncepem cu o mas de sear.
Au, nu. Mie mi place mncarea italieneasc, replic Sarah
imediat.
Mzgli ceva pe un bilet i l ddu lui Evan.
O s te propun cu cea mai mare cldur, promise ea.
Aps pe butonul lui Mugs.
La naiba, Mugs, oare nu e la locul ei? Nu rspunde.
Evan arunc o privire fugar pe numele de po biletul Sarei, dup care
l bg n buzunarul sacoului.
Am trimis-o acas.
nclin capul ntr-o parte pentru a se uita la desenele mprtiate pe
birou.
Ai fi putut vorbi cu mine nainte de a hotr.
Sarah se ncrunt.
mi pare ru. Ai fi avut nevoie de ea?
Sarah ddu din umeri. Nu merita s se supere pentru atta.
A, nu. Pot s telefonez i fr ajutorul ei.
ncepu s caute prin mape numrul de telefon al lui Harrison Reed.
Nimic nu este att de important ca s nu poat s atepte pn
mine.
Evan se post n spatele ei, aezndu-i minile pe umerii ei. i
plimb degetele pe gtul ei.
n afar de unul sau dou lucruri, murmura ea, adncit cu totul
n mape.
Nu se atepta ca el s-o ridice de pe scaun.
Gura lui se pres repede peste a ei, att de nflcrat c Sarei nu-i
mai rmsese timp s reacioneze. Era surprins de ardoarea acestui
srut. tia c o dorea, ns nu realizase ct de mult. La nceput fu att
de nedumerit nct nu se mpotrivi. Minile lui alunecar repede n jos,
gsind fermoarul rochiei. Sarah i simea degetele i reui s-i
ndeprteze gura.
Evan, zise ea tindu-i-se respiraia. Termin!
Continua ei mpotrivire l determin n cele din urm s-i dea drumul
i s-o priveasc. Recunoscnd n ce situaie dificil intrase, se blestem.

Nu vrei s ncetezi odat!


M voi culca cu tine.
Vocea lui ovia. Un fior rece i trecu pe ira spinrii de team.
Nu, Evan.
Vorbea ncet i stpnit.
Nu vei face asta.
Minile ei zboveau pe pieptul lui i ea l ndeprt, mpingndu-l cu
putere. Dup ce se rupse de el, fugi n jurul biroului.
Evan, mi pare ru.
Scutur din cap, dup care i ddu la o parte cteva uvie care se
desprinseser.
N-ar fi trebuit s permit s se ajung pn aici ns n nici un caz
nu voi accepta vreo continuare.
Nu te-am considerat a fi genul care mai are nevoie de jocuri i
tachinri n prealabil.
Nici nu sunt genul.
Vocea ei era acum hotrt i distant.
Sper c nu eti att de prost s m fugreti n jurul mesei.
Vorbele au avut efect.
La dracu, Sarah. tii cum s loveti sub centur, nu-i aa?
Evan, eu sunt...
Ua se deschise i Cassidy apru pe neateptate.
Doamne, dar unde v-ai vrt?
Nu mai tie nimeni s bat la u? se plnse Sarah.
Cassidy resimi tensiunea i vznd dintr-o privire care este situaia,
continu la fel de zgomotos.
De un sfert de or ncerc s v sun, i comunic lui Evan. Trebuie
s zburai la Boulder i s clarificai nite probleme n legtur cu casa
de var Mardendale. Luai-v servieta i o pereche de chiloi curai.
Tichetul este deja la aeroport gata pregtit.
Despre ce este vorba?
Vei afla acolo.
Cassidy se uit semnificativ la ceas.
Avionul decoleaz n patruzeci i cinci de minute. tergei-o!
Sunt deja pe drum, coment Evan.
Pentru un moment privirile lor se ntlnir, iar Sarah putu observa
furia din ochii lui, dup care o nlocui cu armul su binecunoscut. i
fcu repede cu mna, dup care dispru.
Se ls pe un scaun, surprins ct de mult o afectase acest incident.
Dac tot suntei aici, spuse ea ctre Cassidy, n timp ce-i aranja
hrtiile de pe birou, putei s v uitai puin peste ideile mele n legtur
cu casa lui Reed?

Suntei n regul?
Sarah i ridic privirea. Nu dorea s vorbeasc despre
comportamentul lui Evan i nici s recunoasc propria ei reacie
meschin. Ochii lui Cassidy erau mult prea treji i direci.
Da.
Ridic mna desfcnd degetele.
Nu s-a ntmplat nimic.
Prostii.
Cassidy sttea de partea cealalt a biroului, braele puternice fiind
ncruciate pe piept, iar brbia i-o lsase n jos.
Sarah oft.
Evan i-a ieit puin din rol. Am avut i eu o parte din vin.
Cassidy pufni.
Voi vorbi cu el, spuse el.
A, nu, v rog, nu Cassidy.
Scutur repede din cap i se ridic.
S nu facei asta. Nu am putea dup aceea s lucrm cum trebuie
mpreun.
i prinse cteva agrafe mai bine n pr, dup care i gsi i pantofii.
ncetul cu ncetul se liniti. eznd pe birou, i fcea de lucru la
curelele pantofilor fr a-l pierde din ochi pe Cassidy.
Orgoliul lui Evan a ncasat o fisur. O s-i treac. Ar fi trebuit s
stpnesc mai bine situaia.
Cassidy se ncrunt. La Gibson mintea este n pantaloni, se gndi el
suprat. Fir-ar s fie de individ enervant, se gndete numai cum s se
culce cu femeile i aici sunt o mulime de case care trebuie construite
Nu voi vorbi cu ei. Doar dac, adug el, cnd vzu c vrea s-i
mulumeasc, mi promitei c-mi vei spune pe viitor dac v mai
molesteaz.
Sarah i btu uor pe obraz.
E-n regul, papa.
Observnd cutele aprute pe faa lui lat i imit accentul irlandez.
Domnule Cassidy, rni vei apra nevinovia?
Suntei cam obraznic, Sarah Lancaster. Pariez c ai motenit de
undeva snge irlandez, murmur el.
Nu-l avem toi, Cassidy? i m conducei acum la lift? l ntreb ea
lundu-l de bra.
Isteao, mormi el, lsnd braul ncruciat cu al ei, cnd ieir
din ncpere.
La apte seara Byron avea n urma lui o zi de munc de dousprezece
ore. Anii n care reuise s nghesuie o zi de lucru i o zi de studiu ntr-o

singur zi l fcuser dur. tia c era puin prea serios i puin prea
penibil. mprejurrile l-au fcut aa. Raiunea i ambiia pot fi iadul
atunci cnd sunt combinate cu srcia.
Byron nu avusese tineree. Deja la aisprezece ani devenise matur
fr a se mai uita napoi. Prima lui femeie o avusese cnd cei de vrsta
lui se mai chinuiau pe banchetele din spate ale mainilor cu
nchiztoarele sutienelor.
Maxwell Haladay i oferise lui Byron ceea ce avusese nevoie pentru ai atinge scopul: bani, o ans -i ce este cel mai important: educaie.
Pariase pe biat i privea cum investiia n acest brbat se compensa.
Relaia lor a fost de la nceput cea a unor oameni maturi, ndeplineau
anumite necesiti unul pentru cellalt de care nici unul nu avea habar.
n timpul prieteniei lor care dura de cincisprezece ani Byron i
dezvoltase gustul pentru vin bun, pictori francezi i femei frumoase.
Acum se afla ntr-o poziie care putea trezi foarte uor mici gelozii, ns
ascensiunea sa de la muncitor spre vrful firmei l fcuse eroul micului
brbat, n timp ce cunoaterea profund a domeniului su de
specialitate i aduse aprecierea celorlali ingineri. Relaia cu membrii
biroului de conducere i cu preedinii bncilor era una de ncredere,
ns n subcontient mai persistau anii srciei - i felul cum crescuse
n ideea c nu era nici alb, nici indian. Chiar i n secolul XX termenul
de "snge amestecat" mai poate lsa urme. nvase devreme c trebuia
s-i controleze sentimentele dac dorea s aib succes n lumea lui
Haladay. Furia lui era, cnd izbucnea, brutal i periculoas. O inea
strns n zgard.
Sarah aproape c rupsese aceast zgard. Se gndea fr ncntare
la acest incident deoarece nu recunotea cu plcere c ea sprsese de
mai multe ori acest scut al controlului de sine. Poate i din cauza
aceasta i pierduse att de repede stpnirea. tia c o speriase foarte
tare. i totui reacia ei nu fusese aceea la care se atepta de la o femeie.
Nu a fugit, nu a plns i nici nu a ncercat s se lingueasc, ci l-a privit
fix cu ochii plini de spaim. Pentru aceasta i pentru mpotrivirea ei
rapid o stima.
Cnd urc cu liftul sus de tot la locuina lui din cldirea Haladay,
Sarah nu-i ieea din minte. Dei trecuse de atunci deja o sptmn, i
aminti cum se simea gura ei i ce gust avea, i aminti de moliciunea
trupului ei, de parfumul care o nconjura. n lumea gndurilor lui Byron
femeile nu aveau acces dac nu erau invitate n mod expres. Sarah se
dovedi a fi un musafir nepoftit.
Byron pi n locuina sa i se duse imediat n dormitor. n ciuda
unei mobilri alese, era destul de comod ca s le surprind pe unele
dintre femeile care domniser n patul su mare i lat. Pereii erau de un

albastru intens; jaluzelele din bambus permiteau soarelui s ptrund


prin pomii de ficus nali i bogai. Podeaua de lemn lustruit era
acoperit de un covor Navajo.
Byron se dezbrc repede, aruncndu-i hainele neatent pe scaun,
nainte de a intra n baia nvecinat. Un sfert de or sttu sub du.
ncepu cu un jet fierbinte, dup care ddu treptat drumul la ap rece
pn ce deveni rece ca gheaa. Muchii i se destinser i pentru prima
oar n dousprezece ore i se linitir i gndurile. Dup ce se usc, i
lu un chimonou scurt din mtase, dup care se duse n dormitor.
Acolo Gloria Woodloe-Winfield, goal, sttea ntins pe burt cu
picioarele n aer ncruciate. Byron ezit doar ct dur o btaie de
inim, dup care i nod halatul de baie.
Bun seara Gloria. Cum ai ajuns aici?
I-am spus jos portarului c m atepi. Ne-a vzut mpreun.
Gloria i sprijini capul n mini, iar prul i se revrs peste umeri.
Am vrut s-i fac o surpriz.
Ceea ce ai i reuit.
Byron se duse la barul montat ntr-un col ol camerei i i turn un
rachiu brandy. i not n minte c trebuie s vorbeasc cu portarul.
Dup aceea se ntoarse i i msur musafirul de la degetele picioarelor
pn la vrful capului. Pielea ei era alb ca laptele, fr umbr de bronz;
picioarele puin prea scurte, dar avnd o form frumoas duceau spre
un fund rotund i arcuit cu finee. Snii ei cu sfrcurile nchise la
culoare erau la fel de plini cum promiteau i oldurile s fie.
Rachiu? ntreb el pe un ton de conversaie i nchin paharul n
direcia ei.
Gloria se ridic lasciv. Se opri scurt pentru a-i arunca prul pe
spate, la care i se legnar snii. Se uit n ochii lui n timp ce se
ndrept spre el.
Cnd tria Jack nu m-ai fi atins. Nu i-am spus niciodat c te
doresc pentru c erai prietenul lui. Jack este mort de ase luni.
Minile ei alunecar sub chimonoul lui, punndu-i palmele pe pieptul
pros i nc umed. Continu cu o voce rguit.
Nu pot s port doliu la nesfrit, Byron. Nici Jack nu i-ar dori
asta.
Byron i ndeprt cu grij minile de pe piept, mai bu n treact o
nghiitur de rachiu, dup care ls paharul jos.
Nu ai purtat doliu nici mcar ase minute, ce s mai vorbim de
ase luni. Jack te-a scos dintr-o mocirl nenorocit din Louisiana i i-a
dat o mn de cri de credit. A vrut mereu s te fac fericit i s te
arate la toi - aa cum o face un brbat n vrst care are o slbiciune
pentru jucrii. i ai rezistat acestor cinci ani de csnicie pentru c

doreai s ajungi cu mnuele tale lacome i la restul banilor lui.


Gloria i ls privirea n jos. l dorea pe Byron de prea mult timp ca
s rite acum s-l piard. Nopi ntregi sttuse lungit i transpirat
lng brbatul acela btrn, gndindu-se la Byron.
Byron, te rog.
Buzele ei atinser pieptul lui n locul n care se ntlneau marginile
chimonoului. Cu greu i stpni impulsul de a-i linge pielea. Degetele ei
i fceau de lucru cu nodul cordonului.
M simt att de singur. Vreau s fiu din nou iubit.
i ridic brbia cu mna pn cnd privirile lor se ntlnir.
De la moartea lui Jack ai fost iubit de nenumrate ori i fr
ndoial c i cnd tria de cteva ori n secret. Cunosc sute ca tine.
Se desprinse furioas, ns el o apuc de bra. Faa ei de feti
neajutorat se transformase de mnie. Ochii ei albatri i reci
strluceau dur ca diamantele.
tii ce eti, Gloria, i ar trebui s apreciezi faptul c i eu tiu i c
nu-mi pas deloc de asta. n definitiv, o trase mai aproape pn ce snii
ei se lipir de toracele su, mi place mai mult de tine cnd nu te prefaci.
Ai venit aici pentru c doreai ceva anume. Hai, s-i spunem pe nume.
Capul i czu pe spate scuturndu-l pentru a-i ndeprta cteva
uvie de pe fa. Dup aceea zmbi, iar zmbetul ei nu mai continua s
fie nevinovat sau neajutorat. Aa i plcea mai mult. i plcea mai mult
s fie tratat ca pisic dect ca pisicu. Dup ce fusese cinci ani de zile
visul unui btrn, acum dorea s fie trirea plin de excitaii, realitatea
unui brbat tnr.
n regul.
Minile ei alunecar sub chimonoul de mtase cobornd de-a lungul
coastelor.
Am venit aici pentru c te vreau. Te doresc deja de civa ani, din
prima clip cnd ne-am cunoscut. Se tie c nu te culci cu femei
cstorite. A trebuit deci s atept. Ori de cte ori aveam un amant, mi
nchipuiam c tu ai fi acela. Am visat la tine - i la ce isprvi am putea
face amndoi. Nu vei fi dezamgit, opti ea, n timp ce-i mngia
oldurile. Sunt ntr-adevr foarte bun.
Pun mna-n foc, murmur el.
O raz de lumin subire cdea piezi pe faa ei. Byron observ cum
trsturile feei preau a deveni fine i delicate, iar buzele mai pline.
Chiar i culoarea ochilor se schimba de la albastru spre un verde delicat
cu stropituri cprui. Parfumul neateptat de flori slbatice aproape c i
tia respiraia.
La naiba, njur Byron. La dracu!
i ngrop gura n gtul Gloriei, creznd c o gust pe Sarah.

CAPITOLUL 7
Dallas deschise un ochi i se uit la ceas necjit. Privi soarele care
strlucea prin fereastra fr perdele. Arunc o privire furioas spre
ceasul detepttor de lng pat.
Rahat.
Cu intenia de a nu da importan nici unuia din aceste dou lucruri,
se ntoarse pe partea cealalt.
Hei, Dallas, mormi Dennis Houseman, ndeprtndu-i cotul
ascuit din coastele lui. Fii atent.
Se rezem cscnd pe antebrae, uitndu-se la el. Dennis Houseman
se apropia de vrsta de patruzeci de ani i avea ceea ce Sarah numea
tmple perfect ncrunite. Faa lui nu era ncnttoare, ns i fcea
plcere s te uii la ea. Fr ndoial era bine conturat cu brbia
coluroas i onest i cu fruntea lat. Chiar i n somn, fr ochelarii
si cu ram de corn, arta ca un examinator economic, gsea Dallas. l
numea amantul ei la apel pentru c putea s se bazeze pe el atunci cnd
dorea s mearg la un restaurant sau la cinematograf sau cnd i dorea
o noapte de dragoste. Ceea ce l deosebea de restul amanilor ei la apel
era faptul c el dorea s se cstoreasc cu ea i de aceea o cerea la
intervale regulate de nevast. Dei nu inteniona s cedeze, l plcea
mult. n sezonul impozitelor se culca cu el de trei sau patru ori pe lun
i de dou ori mai mult n restul perioadei. Acionau dup metoda
aceasta de trei ani, lucru care continua s-i solicite nc simul
umorului.
Nu era nici cel mai tnr dintre brbaii cu care se ntlnea i nici cel
mai atrgtor sau spiritual - i nici amantul nemaipomenit. i totui era
favoritul ei. Cum se uita acum la el, cu obrajii lui parc mototolii i la
barba rsrit peste noapte, se ntreba care este motivul. La el nu i se
mrea pulsul ca la Evan Gibson. i nici nu avea experiena
macaragiului italian cu care mprise o sptmn n urm langustini
i pasiune. Nu deinea nici I.Q. i nici corpul asistentului de la EDV,
ns era, se gndea Dallas, de ncredere i pur i simplu drgu. Dintrun acces de afeciune Dallas se hotr s-l trezeasc. Se rostogoli peste
el i l muc de umr.
Cerule, deschise ochii cu o privire nvluitoare i surprins. Dallas,
ce dracu...
nec plngerea lui cu un srut lung i plin de pasiune. Grohi scurt
cnd limba ei i mngie buzele. Minile lui coborr spre ezutul ei
neted. nc nici nu se trezise bine i era deja tare.

Bun dimineaa.
i desprinse gura de a lui i zmbi. Faa ei coluroas era palid
fr machiaj, iar prul era ciufulit. Dezbrcat, corpul ei cu snii unei
fete de doisprezece ani avea o mulime de coluri i linii drepte. i cu
toate acestea Dennis, ca i o mulime considerabil de ali brbai, o
considera sexual una dintre cele mai atractive fiine din cte cunoscuse
vreodat. Atracia ei rezulta pe de o parte i din absena total a
reinerilor sau ezitrilor meschine. Era ndrgostit de ea pn peste
urechi, ns destul de contient ca s poat recunoate c nu o va putea
pstra, n afar de asta, prudena l sftuia s nu-i arate sentimentele
ntrutotul. tia c ea nu s-ar mai ntlni cu el dac ar ti.
Ct este ceasul? ntreb el.
i plimbase mna pe spatele ei de jos n sus i din nou n jos. Dallas
se lipi de el.
Ceasul va suna ntr-un sfert de or.
Parfumul nopii petrecute mpreun se mai simea nc pe pielea lui.
l muc de buz, mngindu-i oldurile.
I-am promis Sarei c o duc n dimineaa aceasta la aeroport.
Sarah?
Dennis continu s-i maseze ezutul, simind n acelai timp un fel
de lene i cldur.
Arhitecta de dincolo de care te in departe ca s nu-i cazi n mreje
i apoi s m arunci pe fereastr.
Dac te-ai cstori cu mine nu ar fi nevoie s-i faci griji din cauza
acelei Sarah de dincolo.
Dallas i dduse seama c vorbea serios, dei se strduise s
foloseasc un ton vesel. Pentru un moment, simind o und de regret, i
ngrop faa n curbura gtului su. Omul acesta are totui caracter. Ce
naiba nu e-n regul la mine? nchise ochii puternic pn ce dispru
regretul.
Cred c vorbeti serios, Dennis, murmur ea atingndu-i pielea cu
limba.
Mna ei alunec ntre trupurile lor n jos lundu-l cu degetele ei lungi
n mn.
Arat-mi.
Cerule, ie nu-i ajunge niciodat. Deja respira neregulat.
Rznd, ea i desfcu picioarele, aluneca mai n jos, l primi att de
repede n ea c nu-i mai rmsese dect s-i ofere ei conducerea si s
mai scoat un geamt. Cnd ceasul ncepu s sune era deja treaz,
transpirat i extenuat. Dallas i ntinse braele spre tavan, l srut n
grab, dup care se duse s fac un du. Mai bine nu puteam s-mi
ncep ziua, se gndea ea.

O or mai trziu Sarah se afla ntr-un automobil decapotabil TR3 de


un portocaliu strident, alturi de Dallas, zburnd spre aeroport. Capota
era dat la o parte. Vntul btea prin prul rocat al lui Dallas dndu-i-l
la spate, iar Sarei i desfcea fr menajamente agrafele. Ea ns savura
plimbarea stnd rezemat n scaun.
Nu era nevoie s faci asta! ip ea mpotriva vntului. O s ntrzii
la servici.
Toat lumea se bucur cnd ntrzie conductoarea seciei de
aprovizionri.
Dallas schimb ntr-o vitez mai mic, lund brusc virajul.
Cerule, Dallas, conduci ca hingherii.
Dallas i ntoarse rznd capul, ndeprtndu-i automat din ochi o
uvi rtcit.
Astzi arat extraordinar, e mulumit, se gndea Sarah. Exist doar
un singur motiv.
Ai putea s te faci ofer de taxi la New York, zise Sarah tare. Acolo
tot timpul sunt n cutare de nebune.
Doar maina este de vin. oseaua era din nou dreapt, iar
indicatorul de vitez oscila n jurul numrului 100. Dac a avea un
Combi cptuit cu textur de lemn artificial nu a depi 50, iar la
indicatoarele de oprire a atepta un minut ntreg indiferent dac vine
sau nu vreo main.
Sarah ncerc s i-o nchipuie pe Dallas ntr-un Combi, ns nu
reui.
M ntreb de ce m mai duci la aeroport, zise ea, observnd cum
acul indicatorului se ridica ncet. Cu tine a ajunge la fel de repede la
New York ca i cu avionul.
Nu m ispiti. Mi-ar plcea tare mult s-l vd pe Harrison Reed n
realitate. Ce s-i faci, arhitecii au ntotdeauna baft.
Timp de trei secunde foarte periculoase i ntoarse privirea de pe
osea spre ea, aruncndu-i o privire ntunecat.
S reii totul cu exactitate, i ceru ea, i nu m refer la amnunte
despre cas. Vreau s tiu cum arat, cum arat n realitate. De
aproape. Vreau s tiu exact ce culoare au ochii lui, msura de la
pantofi, cum miroase, cum arat dezbrcat. La naiba, m nnebunesc
singur.
Rnji ctre Sarah nainte s continue
Vreau s aflu totul din fir n pr, toate detaliile fr nflorituri, cele
mai mici detalii. Cerule, vocea aceea fantastic. Se spune c nainte de
masa de prnz nu scoate nici un sunet.
Se spune?

Asta am citit n gazetele de scandal.


Dallas.
Sarah se ntoarse acum cu totul ctre ea. Rse cnd vntul i zbur o
agraf din pr pe osea.
Doar nu crezi ce se scrie n ziare?
Eu? A, nu.
Dallas i agit vesel mna, cu cealalt lund o curb.
Am prins cte ceva aa din ntmplare.
neleg
Sarah aprob, nclinnd capul.
O s ncerc s fac tot posibilul, ns stau doar cteva zile. Este
puin probabil s m pot bucura de prezena nemaipomenitului
Harrison Reed mai mult de cteva ore.
Nici n-ai habar ce se poate face n cteva ore, replic Dallas.
Rnjetul ei se li gndindu-se la cele zece minute fertile de
diminea.
Se spune c este avid sexual. Ar fi bine s ai grij.
Maina se opri brusc n faa terminalului principal.
Mulumesc pentru sfat.
Sarah se strecur din main, nhnd servieta i geanta de voiaj de
pe bancheta din spate.
i pentru c m-ai adus.
Se aplec scurt peste Sarah i opti.
S fii atent cu poliistul cnd te ntorci.
De ce?
Dallas i ridic sprncenele pn la buclele ciufulite.
Se spune c sunt avizi din punct de vedere sexual.
ntr-adevr?
Dallas rse cu toat faa i schimb n viteza nti.
Atunci ar fi bine s m grbesc. Un zbor plcut.
Maina porni ca fulgerul. Sarah mai putu s-o vad strecurndu-se
ntr-un fel uimitor prin traficul aeroportului, dup care se ndrept spre
terminal.
Aerul condiionat o lovi cu putere. Tremurnd, se ntreba de ce nu se
mulumea nimeni cu cele douzeci i dou de grade rezonabile, lovinduse direct de Byron.
Oamenii se nvrteau n jurul ei, la microfon se anunau decolri i
aterizri, ns ea se uita fix la el, pierzndu-se pentru un moment n
privirea lui.
n momentul n care ea s-a ntors spre el a prins-o de brae fr s-i
mai dea drumul. Ceva i plcea n privirea ei surprins i absent. Ceva
se ntmplase n timpul acestei tceri, ns nici unul nu dorea s

recunoasc. Incidentul dei prea nesfrit, nu durase mai mult de zece


secunde.
n cele din urm Byron ntrerupse contactul dintre privirile lor i o
msur de sus pn jos.
Artai de parc tocmai ai fi ieit din canalul aerodinamic.
Sarah fcu un pas napoi, simind o scurt ezitare din partea lui,
nainte s-i dea drumul.
Am venit pe conducta de maxim vitez pn n ora. De fapt nici
nu m ateptam s v gsesc aici.
Byron ntinse minile spre genile ei. Se uit la ea cnd vzu c nu
ddea drumul la mnere.
Nu vi le fur, observ el. Vreau doar s le duc.
Nu sunt grele.
Stteau fa-n fa, iar minile lui zboveau peste ale ei innd
mnerele. Palmele lui pe dosul minilor ei preau puternice, poate mai
puternice dect te ateptai uitndu-te la el cum era mbrcat ntr-un
costum negru care i se potrivea perfect.
S tii, Byron, mi place teribil de mult s stau la cte o uet
mic, ns acum trebuie s prind avionul. Sper c nu avei nimic
mpotriv.
Pasagerii care zburau spre Houston erau chemai s se prezinte la
pasarel.
Rezervarea dumneavoastr la acest zbor a fost anulat, i
comunic el. Zburm mpreun, cu un avion al firmei. V voi lsa la Los
Angeles, dup care voi zbura la Madrid.
Habar n-am avut de asta.
Atunci tii acum.
Cteva secunde nu mai spuse nici unul nimic. Byron observ c
tonul trandafiriu al tenului ei se adnci, iar ochii aveau o strlucire mai
puternic. i veni ideea c o poate concedia pe loc i n felul acesta o
ndeprta din viaa lui particular i profesional. O secund mai trziu
i aminti c nu avea n nici un caz intenia s fac acest lucru.
Poate c preferai s mergei pe jos la Los Angeles dect s stai n
acelai avion cu mine.
Sarah deschise gura, dup care o nchise la loc fr s scoat un
cuvnt. Zmbetul i reveni ncet, observndu-se la nceput doar n ochii
ei.
mi pare ru.
Att zmbetul, ct i scuza l ncurcar. Trecu o secund pn s-i
dea seama c minile erau acum destinse sub ale lui.
Voi duce eu servieta, zise ea. Toat averea de importan vital
cum ar fi peria i tabelul pentru recalcularea n sistemul metric se

gsete n ea.
Avnd minile din nou libere, i ddu valiza, dup care l lu de bra
i trecu alturi de el prin terminal.
Aflndu-se la bordul avionului, Sarah examina temeinic cabina
principal. Pe jos era un covor albastru i gros. Mobilierul consta din
fotolii de culoarea stridiei, o canapea mare i un bar ncorporat. Un
confort ca acas. Se nvrti ctre Byron aezndu-i servieta pe
canapea.
Foarte elegant i foarte cu gust. Nu sunt i bi fierbini, filme de
actualitate i petreceri live?
Doar n avionul mare pe care l folosim pentru P.R.
Byron i fcu semn cu mna s ia loc. Atept pn lu lor i i puse
centura de siguran, dup care se aez pe locul de vis-a-vis. Apoi
aps cu degetul pe un conector dndu-i astfel semnalul pilotului.
Sarah auzi motoarele urlnd i simi vibraia puternic sub picioare.
Se uita atent pe fereastr pentru a urmri decolarea. Senzaia c
pmntul i fuge de sub picioare o ncnta.
Am auzit c ai avut probleme cu Evan Gibson.
Sarah se ntoarse imediat spre el. Ca de obicei expresia feei lui nu
divulga nici un gnd.
Nu merit amintite.
La naiba cu tine, Cassidy, se gndi ea n treact i schimb vorba.
Ce vei face la Madrid?
Gibson v-a fcut avansuri indecente?
Doamne, Byron, tii ct de demodat sun?
Byron atept pn ce avionul ctig nlime. Cnd zborul se
consolidase, relu:
V-am pus o ntrebare.
Cassidy nici mcar n-ar fi trebuit s v oboseasc cu aa ceva...
Cassidy tie foarte bine c trebuie s m oboseasc cu aa ceva.
A fost ceva nesemnificativ, Byron. A fost o nenelegere. Evan...
Ezit. Nu m-am comportat fa de el destul de clar. Evan avea o
impresie greit.
Byron observ cum i rodea buza de jos. Cunotea gestul de la
dialogul de prezentare.
Sarah oft.
Haidei s schimbm subiectul, Byron.
i desfcu centura de siguran, ridicndu-se numaidect pentru a
se plimba prin cabin. Privea cum i ngroap minile n buzunarele
adnci ale fustei.
Se ridic i el, iar ea i ls capul mult pe spate, ca s-l poat privi
n fa.

n cazul n care Evan i mai permite ceva de genul acesta, vreau


s aflu i eu.
Sarah l fix, micorndu-i ochii. nainte ca ea s rspund o
curprinse cu un zmbet. Apoi se duse n buctria nvecinat.
O cafea? ntreb el n timp ce mnuia maina de cafea.
Zmbetul su o dezarma. Se duse la ua buctriei avionului,
privindu-l cum pregtea cetile.
Ctor femei le-ai sucit deja minile? ntreb ea brusc.
Byron i ntoarse faa ctre ea:
Hm?
Cu zmbetul acesta - Sarah nclin capul - pe care l materializai
att de neateptat. Te d gata cu totul.
Crezu mai nti c nu-i va rspunde, ns dup aceea trsturile feei
i se destinser.
Am ncetat s mai numr.
Privirea sa mucalit o fcu deodat s rd. Ddu din cap i se
ntoarse.
Cred c suntei un tip extrem de rafinat, Byron.
Suntei foarte ager.
Ieri dup-amiaz am fost s vd terenul Woodloe-Winfield unde mam ntlnit i cu Duth Kelly. A aprut i Gloria
A ieit ceva?
Ne-au trebuit trei ore, ns am stabilit n cele din urm poziia
casei.
i aminti la atitudinea Gloriei de da-nu-poate.
A, da, vrea dou duzini de azalee care s-i aminteasc de copilrie.
M-am apucat deja s fac planurile.
n timp ce vorbea i duse absent mna prin pr.
Prul ei prins ntr-un coc la spate, fiind deja de pe drumul spre
aeroport slbit, se desprindea ncetul cu ncetul din agrafe. i czu mai
nti pe umeri, dup aceea n cascade pe spate i pe umeri.
Cuvintele pe care Byron tocmai dorise s le rosteasc i rmseser n
gt. ntinse mna i i ngrop parc dintr-un impuls propriu degetele
n masa de pr. Pentru o clip pru fermecat ntrutotul. Sarah simi o
apsare n interiorul pieptului, recunoscnd buimcit c i se tiase
respiraia. n sfrit, expir sacadat. Nu se ateptase s vad n ochii lui
dorin. i nu se ateptase nici ca ea s simt dorin. Dorea s-l ating,
s ntind mna spre el.
Byron nc o mai privea fascinat, innd nc prul ei ntre degete.
Parfumul de flori slbatice l coplei. n acel moment i aminti de
prezena parfumului ei atunci cnd se culcase cu alt femeie. i ls
minile n jos i fcu un pas n spate. Pentru prima oar de mult timp se

simea ridicol i vraja momentului dispru.


Dezamgit, Sarah simea cum prpastia dintre ei se mrea. Mai bine
aa, i spuse, n timp ce trgea ncet aer n piept. E mult mai bine aa.
Cnd v ntoarcei de la Madrid? se inform ea.
Peste o sptmn.
Se ntoarse din nou n buctria avionului. Cafeaua care fierbea
necesita atenie. Sarah i rsuci din nou prul ntr-un coc.
Nu
Byron sttea n u. innd prul nc n mini, se ntoarse ctre
Byron.
Lasi-l desfcut.
Intr n cabin cu dou ceti de cafea. Se opri n faa ei, oferindu-i i
ei una.
Poftii.
Dup o scurt ezitare, Sarah i ls minile n jos i lu cafeaua.
Era, dup cum observase, att fierbinte, ct i foarte bun.
Facei o cafea excelent.
Cu o micare graioas i trase picioarele sub ea.
A mea are mereu gust de mobil.
Byron se aez.
M-am uitat peste ideile dumneavoastr n legtur cu terenul lui
Reed. Sunt foarte bune.
Mulumesc. Cassidy crede c se va opune simplitii. Prefer s
cred c-l voi convinge.
Pe buzele ei apru un zmbet vag cnd se gndi la faza urmtoare a
proiectului. Va gusta ntlnirea cu Harrison Reed. Apoi prinse privirea
ntrebtoare pe care i-o arunc Byron.
I-am oferit cum a cerut imaginea unei repartizri generoase a
camerelor, ns faada am pstrat-o simpl. Planul meu corespunde att
terenului, ct i scopului.
Ridic ceaca cu cafea i sorbi din ea, privindu-l peste marginea
acesteia.
Care plan v place cel mai mult?
Numrul trei, zise el.
Sarah rse. Se bucur c amndoi aveau aceleai gusturi.
Se pare c am putea colabora, spuse ea. i aminti din nou de
proiectul Woodloe-Winfield i de Gloria.
Am fcut cteva schie brute pentru terenul W-W. Pn sptmna
viitoare ar trebui s am cteva finisate, n cazul n care nu v ntoarcei
pn atunci, s negociez personal cu ea?
Este proiectul dumneavoastr.
Se auzi vocea pilotului prin interfonul avionului. Sarah i aez

picioarele pe podea i i prinse centura de siguran.


Puin dup aceea Byron o privea cum se ndrepta cu mersul ei
sprinten de dansatoare spre terminalul LAX. Prul se legna n voie n
jurul oldurilor. Cnd se ntoarse, observ agrafele ei pe masa din piele.
Lu una ntre degete. Putea s jure c mai purta parfumul ei. Suprat,
arunc agrafa la o parte dup care i fcu pilotului semnul pentru
decolare.

CAPITOLUL 8
Pn i pmntul prea s fie curat n California. n drumul de la
aeroport spre domeniul lui Harrison Reed dealurile strluceau n junii
ei, avnd o culoare plcut, aproape decolorat. Aerul era blnd, nici
uscat ca n Phoenix i nici nbuitor ca n New York. California de Sud
mirosea a verdea i abundent - i a bogie. Sarah se hotr ca
nainte de a zbura napoi la Phoenix s dea o fug pn n Beverly Hills
i s-i cumpere lui Dallas ceva scump i bttor la ochi.
i pria c i mai putea permite din cnd n cnd cte un lucru mai
scump i extravagant - i c avea ca acum posibilitatea s nchirieze
mercedesul mic i elegant n care se afla pentru a ajunge de la aeroport
la proprietatea lui Harrison. Sarah se bucura de aceste avantaje
financiare pe care le avea datorit meseriei ei, mai mult, savura
negocierile cu un client important -Harrison Reed, renumitul actor. tia
c n cazul n care casa de oaspei strnea admiraie numele ei ar nsoi
acea cldire.
Cnd se opri n faa porii de fier a proprietii lui Harrison Reed,
zmbi reinut. Poarta i displcu de la nceput, deoarece asocierile ei o
duceau cu gndul la o nchisoare. Cobor repede din main i trnti
ua n urma ei. Un brbat sttea de partea cealalt a porii, uitndu-se
ncruntat la ea.
Prea de treizeci de ani, de statur mijlocie i cu tenul nchis.
mbrcat ntr-un tricou negru fr mneci i cu o pereche de blugi foarte
strmi, ddea impresia unei nfiri robuste.
Sunt Sarah Lancaster i a dori s-l vd pe domnul Reed, spuse
ea.
Se uit suspicios la ea.
Suntei arhitecta?
Sigur nu l-au angajat pentru manierele sale elegante, se gndi
Sarah. Ea ddu din cap.
Fr s zic un cuvnt, se duse spre o csu situat de partea
cealalt a porii. n timp ce telefona o privea prin geam. Puin dup ce

puse receptorul jos aripile porii se deschiser fr zgomot. Veni mai


aproape fcndu-i insistent semn cu mna. Dup aceea reui s-i
prind degetele mari ale minilor n buzunarele blugilor foarte strmi.
n timp ce se ntorcea la main, Sarah reflecta asupra faptului c
ntotdeauna gloria i cere preul.
Strada sinuoas traversa un teren plantat cu o mulime de pomi.
Mirosea a citrice. Se prea c Harrison deinea o plantaie de portocali.
Strada ajunse la o colin de unde se putea vedea vila. Sarah trase frna
de mn, opri motorul i se holb la vil. Tridimensional arta i mai
ru dect n poze. Nici nu era de mirare de ce tot pufnea Cassidy. Pentru
un om cu un sentiment at armoniei cum l avea el, obiectul acesta ce
prea fcut la nimereal era un motiv de plns.
Pentru Sarah era ca un comar cu instantanee pregtite
nesatisfctor.
Cldirea iniial dispunea de un anume arm demn de laud. ns i
se adugaser tot felul de aripi i turnuri care se desfurau n sus i
lateral, c n cele din urm ridicolul se transform n grotesc. nchise
scurt ochii i inspir aerul impregnat de parfumul de portocale.
Imaginea casei i se fixase pe retin.
Ce porcrie, murmur ea, n timp ce porni din nou motorul. Se
gndi la schiele frumoase i clare din servieta ei i acceler. S-ar putea
totui Cassidy s nu-mi fi fcut nici un favor.
Parc maina lng intrare, urcnd dou scri de piatr spre ua din
fa. Btu cu ciocanul mare din alam, avnd form de leu.
Femeia care veni la u purta o mbrcminte oficial de servitoare i
un or alb.
Domnioara Lancaster?
Da.
Sarah ncerc cu un zmbet.
Bun ziua.
Fr s spun ceva femeia se ddu la o parte pentru a o lsa pe
Sarah s intre. Dup aceea se ntoarse i travers, cu nclmintea ei
care avea tlpi uoare de crep, holul de la intrare. Dup ce arunc o
privire rapid peste uriaele candelabre de cristal i peste scara
interioar, Sarah o urm. Peste tot se gseau arcuri la care nu te
ateptai, iar pe ici, pe colo buiandruguri ncrestate care sreau n ochi.
Menajera o coti spre dreapta i o conduse ntr-o camer.
Domnul Reed vine ndat.
Mulumesc, zise Sarah, parcurgnd ncet i n cerc camera.
Abundena o fascina, dar o i dezgusta n acelai timp.
n camer se gseau canapele joase din brocat pe care erau aruncate
ordonat perne de mtase. Perdele grele de culoarea aurului cu jaluzele

subiri atrnau la ferestre. Deasupra unui emineu din marmur alb


era agat o oglind cu ram de aur. Lng emineu era o vaz mare
din alam abundent decorat, care coninea un aranjament de pene de
pun.
Sarah se duse la barul tapisat cu catifea roie i, descoperind o sticl
de vermut, i turn un pahar. Tocmai lu prima nghiitur, cnd n
camer intr Harrison Reed. Sarah i ddu imediat seama c Dallas n
locul ei l-ar fi sorbit din priviri.
Purta pantaloni de clrie maro, o cma de mtase cu guler mare
i mneci largi. Era suplu i bronzat, iar extrem de renumitul su pr
castaniu era perfect ciufulit. Trsturile clasice ale feei preau datorit
ridurilor adnci i mai atrgtoare, iar ochii foarte nchii erau
fermectori, la fel cum i tia de pe marele ecran. Fr ndoial c arta
mai degrab de treizeci dect de patruzeci de ani ci se tia c avea.
Sarah ajunse la concluzia c banii reprezint izvorul vieii.
Suntei Sarah Lancaster, arhitecta mea?
Nu era nevoie s-i ascund mirarea din voce. Sarah nu corespundea
ateptrilor sale.
Arhitectul pe care mi l-a trimis Max ultima oar ca s-mi
construiasc piscina era ca un schelet medieval i cu nceput de chelie.
Cari Masters, rspunse Sarah, cnd recunoscu obiectul descrierii.
Acum se ocup de un proiect n statul Washington.
Ea ntinse mna. i plceau gravurile dure ale feei lui. El i satisfcu
ateptrile ntrutotul prin gestul su. i srut mna. I se potrivea.
Ce noroc am avut.
M-a bucura s fii de aceeai prere i dup ce v voi arta ideile
mele.
i trase mna cu pricepere.
Sper c nu v deranjeaz, adug ea, artnd ctre pahar. Camera
parc mi cerea lucrul acesta.
Nu, deloc. V rog...
Micarea braului nu pru aproape deloc teatral.
Luai loc.
Mulumesc, ns a dori s vd numaidect terenul pentru
construcie.
Dup o ultim nghiitur Sarah ls paharul la bar. i ddu seama
c el nu era nvat ca cineva s i-o ia nainte i slbi cererea ei expres
cu un zmbet.
Sper s avei timp s discutm amnunit despre schiele pe care
vi le-am adus. Cred c se va gsi ceva care s corespund imaginaiei
dumneavoastr, nainte de a v prezenta unele propuneri mai detaliate
trebuie s vd terenul. Ai putea s m conducei acolo, domnule Reed?

Spunei-mi Harrison, adug el, hotrndu-se numaidect s


participe activ la proiectarea casei sale de oaspei.
Dincolo de dealurile line, trecnd de terenul de tenis roiatic, n afara
razei de vizibilitate a piscinei i naintea grajdurilor se gsea o pat
ngust de pmnt nconjurat de o plantaie de portocale. Sarah
mergea cu minile n buzunare i cu ochii aproape nchii prin iarb,
concentrndu-se s vad casa de oaspei ridicndu-se pe locul acela gol.
Pentru o clip uitase cu totul de Harrison Reed. Reuea s vad casa
naintea ei i tia c trebuia s fac doar cteva mici schimbri pe
desenele iniiale.
Harrison o privea. i ddu seama c greise, gndindu-se la nceput
c ar fi doar tnr i frumoas. tia ce vroia. i aminti c lucra pentru
Max. Reflect la faptul c Max nu ine cont de vrsta i aspectul
angajailor si, ci de deteptciunea lor. Totui rnjea, vzndu-i prul
lung pn n talie i trupul mldios. Btrnul sta probabil c nici nu
observase ce fund fantastic are.
Sarah continu s traverseze terenul fr s-l bage n seam pe
Harrison. Simea cum se trezea nerbdarea n ea datorit certitudinii pe
care o avea gndindu-se c ar putea da o form acelui loc gol. Fereastra
din fa va fi orientat spre vest pentru a se putea vedea apusul, iar
buctria spre est pentru a primi lumina soarelui de diminea, se
hotr ea.
Harrison, pentru prima oar n cele zece minute Sarah contientiza
c se afl n spatele ei. Poate c reuea s-l conving c nu era necesar
s construiasc o biseric pentru a-i dovedi importana.
Cunosc persoane care ar ucide pentru o asemenea bucic de
pmnt. i eu aparin acestui grup, zise ea.
El o urm dup ce ea fcu un gest larg.
Sarah vzu la lumina soarelui c ridurile din jurul ochilor erau mai
adnci, cu toate c prul su nu avea dect cteva fire albe.
De fapt a treia mea soie, care m-a prsit de curnd, m-a convins
de faptul c locul acesta este cel mai potrivit pentru o cas de oaspei.
Cinismul din vocea lui ddea de neles c "m-a prsit" nsemna "mam desprit" i nu "a murit".
Atunci tot ai avut un motiv pentru care s-i fii recunosctor.
Harrison ncepu s rd, auzind observaia ei.
Probabil c mai exist i altele.
Sarah l lu de bra artndu-i terenul.
Harrison, este ideal. Nu vi se pare i dumneavoastr la fel? Un mic
refugiu din crmizi vechi cu o verand acoperit i cu o curte pavat n
spate. Cu multe glisante i cu indril alb pe acoperi. n interior
podele de lemn de stejar cu grind nevruit, camere mici i atrgtoare

cu mult soare. Un emineu din piatr cu un loc mai nalt pentru foc n
partea de nord.
Sarah ridica ochii n timp ce vorbea. El i urmrea gesturile minii,
ns expresia feei lui trda c nu era ctui de puin convins.
Sun cam simplu.
Nu e simplu, Harrison, l corect Sarah, uitndu-se direct la el.
Exist, desigur, mult tensiune n meseria dumneavoastr, n viaa
cunoscuilor dumneavoastr. Uneori apare acea dorin de a uita totul
i de a se putea retrage i de a se bucura de ceva primitiv i
necomplicat.
Se uit cercettoare n ochii lui serioi.
Cunoatei muli oameni care sunt permanent nconjurai de lux.
Dumneavoastr le-ai putea oferi altceva.
Harrison se uita tcut la ea, dup care zise ngndurat.
Artai-mi schiele.
Sarah rse, savurndu-i deja victoria.
Ceva mai trziu Sarah sttea cu picioarele desclate pe un covor roz
i n timp ce l suna pe Cassidy la Phoenix ncerca s ignore ptura de
baldachin care se asorta cu covorul.
Ei, Sarah. Ai ajuns la vreo nelegere?
Cnd vocea lui ptrunse pn la urechea ei, Sarah prinse receptorul
ntre ureche i umr.
Acum m duc s not i s beau o Margarita rece ca gheaa.
Dumneavoastr cum v merge?
Ea i ndrept breteaua costumului negru de baie.
Tocmai vin de la o consftuire de dou ore pe care am avut-o cu
un grup de ingineri.
Sarah rnji, oft ns comptimitor.
S tii, Cassidy - Harrison este de acord s semneze un contract.
Ct aur lamelar este necesar?
Nici un gram.
Era mulumit de ea i nu se obosea s ascund aceasta.
Va fi o cas din crmid cu dou etaje. Msura exterioar este de
zece pe zece.
Chiar nu v batei joc de mine?
Sarah rdea.
Vorbesc serios, Cassidy. M-a rugat s rmn pn mine. i i fac
pe plac. Dac avei nevoie de mine m putei gsi acas mine dupamiaz sau duminic.
Nu i-a permite fiicei mele s-i petreac noaptea n casa aceea,
bombni el.

Auzind aceste cuvinte, pe Sarah o cuprinse o und de afeciune.


Cassidy, nu trebuie s v facei griji. Luai dou aspirine pentru
durerea de cap pe care o avei din cauza acelor ingineri dificili.
Mereu atottiutoare, tun Cassidy, dup care nchise.
Sarah puse, rznd, receptorul jos. i lu un halat de baie scurt i
alb i iei din camer. Pentru a ajunge din cas la piscin, Sarah avu
nevoie de mai mult de zece minute. Harrison se afla deja acolo i sttea
comod ntr-un ezlong de doc. Era, concluzion ea aruncnd o privire
asupra trupului su suplu i bronzat, ntr-o stare fizic uimitor de
bun. Vznd-o apropiindu-se, el se ridic i se ndrept spre un bar
foarte bine aprovizionat aflat sub o umbrel de soare cu dungi. Sarah
nu-i spusese lui Cassidy c n timpul negocierilor gazda ei dduse
cteva pahare pe gt. Cu toate c Sarah l urmrea foarte atent nu putu
s observe la el nici o micare necoordonat. Probabil c aparinea
acelui grup de exemplare rare care puteau s bea ntruna fr s se
ameeasc. Se ntreba dac era cu adevrat treaz vreodat.
Doamna a comandat o Margarita rece ca gheaa, anun el, venind
spre ea.
ntr-adevr, aprob ea, lund paharul rece.
Bu o nghiitur i se exprim recunosctoare:
Minunat.
Cnd se ntoarse pentru a se uita la piscin i la palmieri, Harrison o
privea. Formele ei erau mai puin pline ca a acelor femei care i plceau
n mod normal, ns corpul ei mldios i aproape bieesc l atrgea.
Vznd-o prima oar, consider c are o fa extrem de frumoas, ns
acum i ddu seama c n spatele acestei fee se afla mult mai mult. Nu
era o femeie care s se aeze n faa oglinzii i s caute mici defecte sau
frumuseea desvrit.
Cnd Sarah se ntoarse din nou spre el, prul ei flutur, strlucind n
lumina soarelui.
V-ai greit cariera, i ddu el cu prerea, fcnd un pas ctre ea.
A putea face un star din dumneavoastr.
Voi deveni un star, Harrison, ns n domeniul meu.
Zmbind, mai lu un pahar. Harrison observ ns c vorbea serios.
Tonul acesta l mai auzise la actorii n ascensiune, la fel vzuse la ei
aceeai expresie a feei. Va reui, concluziona el. O privi cum i ddu
halatul de baie jos, dup care se aez.
Unde v-a gsit Max?
Sarah se uit cu plcere la razele de soare care dansau pe suprafaa
apei i se bucura de cldura pe care o simea pe picioarele ei.
n New York, rspunse ea somnoroas i cu un sentiment de
satisfacie. Pn nu demult am trit n New York.

Harrison ddu pe gt paharul cu Martini.


Cerule, ce ora.
Ddu din cap.
n New York am jucat i cel mai bine i cel mai prost.
V-am vzut n rolul lui Richard al ll-lea.
Doamne, pe vremea aceea probabil c mai erai nc n scutece.
Au trecut doar zece ani de atunci. Ai fost remarcabil. Am plns
cnd l-ai ncoronat pe Bolingbroke.
Mai nti se uit n gol, apoi o privi.
"Coroana d: ale mele sunt ns suferinele. Luai doar mreia i
demnitatea mea i nu suferinele a cror mprat eu sunt!1
Tcu o clip, uitndu-se fix la paharul su.
Zece ani, murmur el. O, Doamne!
i umplu din nou paharul.
Chiar i acum mai jucai extraordinar.
Se uit la ea i vzu c era sincer. Dup aceea o lu de mn i o
trase n sus.
Ci ani avei?
Douzeci i ase.
O, Doamne, fiul meu este mai mare ca dumneavoastr.
Sarah rse.
Harrison, v voi spune acum adevrul i sper c m vei crede.
Dac nu ai fi clientul meu, m-a culca cu plcere cu dumneavoastr.
Dar pentru c suntei - ea fcu o pauz destul de lung pentru a-i lua
paharul cu Martini din mn - propun s facem mai bine o baie.
Sarah.
El oft.
Btrnul Max tie cum s-i aleag oamenii.
i voi comunica, l asigur ea.
Suita hotelului din Madrid era linitit i elegant, iar paharul de
brandy cald i dulce. Problema de afaceri pentru care Byron venise n
Spania o rezolvase repede i cu succes. ntr-o edin care urma s aib
loc n dimineaa urmtoare mai trebuiau rezolvate cteva puncte
nesemnificative ale problemei, iar dup-amiaz putea s zboare napoi la
Phoenix. Nu simea ns nici un fel de satisfacie. n loc de aceasta

Not: citatul este preluat din cartea : William Shakespeare - Regele


Richard al doilea, Reclam Universal -Bibliothek Nr.43, Stuttgard, 1993,
pag.63.

simea o anume frmntare, o dorin de a scpa de acea imagine tipic


Companiei Haladay pe care o ddea. Bu brandy-ul cu apatie. Dorea
ceva i pentru prima oar n viaa sa de om matur nu tia sigur ce
anume.
Cnd intr, venind din dormitor, Carmen l analiz temeinic.
Recunoscu pe faa lui un aer absent fiind cufundat n gnduri. tia
foarte bine c acest brbat dispunea de mai multe faete i c nu-i
permitea s-i cunoasc dect unele din ele. Relaia ei cu Byron dura
deja de civa ani i cuprindea i alte iubite, ns ea tia -lucru care o
bucura - c ea i era cea mai apropiat femeie n comparaie cu celelalte.
Poate era mai degrab prietena lui. nelegea dorina lui de micare i de
activitate i o respecta datorit propriei ambiii. Carmen avea un iubit
permanent, acesta fiind cariera ei.
n cei zece ani ai prieteniei lor amndoi au avut succes n domeniul
lor. Amndoi erau renumii i amndoi i aminteau de nceputurile lor
n srcie. Nici unul din ei nu s-a destins pe parcursul gloriei care
cretea.
Carmen se ndrept spre el i atept. Cnd el i ridic privirea, ea i
zmbi.
Eti att de tcut n seara aceasta.
Faa ei cu ochii nchii la culoare, cu gura mare i plin, cu nasul
lung i cu pomeii obrajilor nali l fascinau pe privitor. Pentru acest
motiv ea fusese pictat foarte des. Prul, negru ca pana corbului tipic de
spaniol, l purta cu crare pe mijloc i desfcut, cznd peste umeri.
Tonul auriu al pielii strlucea prin mtasea alb i subire a costumului
de cas. Se aez lng el, lu paharul cu brandy din mna lui i sorbi
din el.
i-a plcut reprezentaia din seara aceasta?
Ai fost extraordinar ca de obicei. Vocea ta m ncnt ori de cte
ori o ascult.
Privi cum Carmen linse marginea paharului.
Am auzit c luna viitoare faci un turneu prin Europa.
Din ora n ora, din ar-n ar. Repede, repede. Ddu din umeri
tipic spaniol. Zmbi i mai lu o gur de butur.
Lume nou, lume mult. Aplauze mal multe. Oare se satur
vreodat oameni ca mine i ca tine de succes. Byron?
Privirea lui se ndrept spre rubinul de la urechea ei.
Nu, rspunse el.
Nu, murmur ea, cnd se ls pe spate, uitndu-se n tavan. De
cnd ne cunoatem deja?
De zece ani.
Zece ani. Dios, nu-i de mirare c m simt mereu ca i cum a fi la

curse. Ce bine mi mai amintesc prima noastr noapte petrecut


mpreun.
Ridic mna pentru a face un gest lene i lasciv.
Pe atunci cntam n Barcelona. i acum m mai bucur cnd eti
asculttorul meu.
Carmen rdea, uitndu-se peste marginea paharului.
i amantul meu dup aceea.
Dup ce pusese paharul jos, ncepu s-i descheie cmaa.
i-am mulumit deja pentru trandafiri?
Da, ns poi s-o mai faci odat, nvrti o bucl a prului ei n jurul
degetelui i i aminti cum se simea prul Sarei.
Caro.
Carmen i mngia pieptul i se lipi mai strns cnd el o lu n brae.
Te gndeti la o femeie.
Byron gsi fermoarul de la gt i l deschise. Pielea ei era cald i
moale.
Ai dreptate, i opti el la ureche.
Ea rse ncet, cnd i simi buzele pe umeri.
Dar, caro, femeia din braele tale nu este identic cu cea din capul
tu.
El se ncord, ns ea se aplec nainte pn ce privirile lor se
ntlnir.
Zece ani, ai spus, querido. ntre noi nu mai exist iluzii.
Carmen rezista dorinei de a-l ntreba de numele acelei femei. n loc
de aceasta i duse minile la buzeie ei.
O voi ndeprta pentru o clip din gndurile tale.
Corpul ei era voluptos i splendid. Byron o mbri. tia c pielea ei
va avea gustul misterios i de mosc la fel ca i parfumul ei. i era de
ajuns pentru momentul respectiv.

CAPITOLUL 9
Sarah ajunsese luni dimineaa foarte bine dispus la birou. Sfritul
de sptmn i-l petrecuse n locuina ei finisnd fiecare detaliu ai
proiectului Reed, pentru ca la urm s poat desena planurile necesare
msurtorilor fcute. Munca i fcea mult plcere. Primul pas se
derulase perfect de la nceput pn la sfrit. Acum atepta cu
nerbdare s poat utiliza terenul pentru a face cel de-al doilea pas. Se
simea pe deplin pregtit pentru edina cu Haladay, care urma s aib
loc dup-amiaz.
Bun, Joe.

Ca de obicei se opri i zmbi paznicului.


Cum i merge lui Rose?
Bun, Sarah. Bine, mulumesc.
Joe i rspunse la zmbet nainte s observe cine venea n urma ei.
Bun dimineaa, domnule Lloyd.
A, bun Byron. Cum a fost n Spania?
Fierbinte, rspunse el scurt.
Apucnd-o de cot, o nsoi, purtnd-o pe lng lifturile publice.
V conduc pn la etajul dumneavoastr.
Bine.
l privi cum introduce cheia n broasc.
Liftul acesta mi place mult mai mult. Nu pot s sufr lifturile care
sun. La Madrid s-au desfurat bine lucrurile?
Byron aps pe butonul corespunztor, dup care se ntoarse ctre
ea. Observndu-i privirea glacial, se ncrunt deoarece i aminti c se
despriser n relaii bune.
Avei fa de toi paznicii o atitudine att de personal?
Cum?
O observ cum, n timp ce reflecta, apruser cteva linii ntre
sprncenele ei.
V referii cumva la Joe?
i trecu servieta n mna stng.
Vorbii serios?
Ochii i se lrgir.
Doamne, chiar vorbii serios!
Imediat o cuprinse suprarea.
Trebuie s fie foarte greu s pluteti att de mult deasupra
muritorilor de rnd. Probabil c nu v-ai permis s v njosii mai mult
fa de acest om dect cu cte un salut din cnd n cnd. i bineneles
c nu tii c lucreaz aici de zece ani i c are doi copii i c unul
dintre ei merge la toamn la colegiu, i c soia lui gtete des lasagne.
Byron o privea dezinteresat.
Fr ndoial c dein de acum nainte aceste informaii
captivante.
Fir-ar s fie, nu m luai peste picior.
Uitnd de puterea furiei lui i de poziia sa, se npusti orbete asupra
lui.
Cu ce drept mprii oamenii n diferite clase? i dumneavoastr
ai nceput de jos. Nu v uitai propria origine.
Mna lui i strnse mai tare braul, ns de data aceasta ea nu se mai
ddu napoi.
tiu de unde vin, spuse el. Nu este nevoie s-mi amintii.

Nici eu nu am nevoie de indicaiile dumneavoastr n ceea ce


privete comportamentul meu. Autoritatea dumneavoastr nceteaz
dincolo de munc.
Se eliber cu o micare brusc. O clip se opri pentru a-i controla
vocea.
S nu-mi mai criticai niciodat comportamentul pe care-l am n
afara biroului.
Uile se deschiser. i ntoarse spatele i se ndeprt.
'Neaa, domnioar Lancaster.
Mugs aez noua ei carte deoparte i privi n sus. Sesiznd la prima
vedere furia ei, i drese glasul i ncerc din nou:
Dorii o cafea?
S nu-mi facei nici o legtur n urmtoarele cteva minute,
ordon Sarah energic, trecnd n grab pe lng Mugs i intrnd n
birou.
Da, doamn.
Om de nimic!
De ndat ce se nchise ua Sarah i explod. i trnti servieta
deoparte i umbla de colo-colo prin camer.
Cum am putut s-mi nchipui c l pot place?
Cu minile ncruciate pe piept se holb nervoas la plante, dup
care nchise ochii. Dorea s se liniteasc. Sttea nemicat. ncetul cu
ncetul mnia i dispru. Apuc-te de treab i uit incidentul, i
ordon ea. Ridic receptorul, apsnd pe butonul care fcea legtura cu
Mugs.
Da, domnioar Lancaster.
Mugs, aducei-mi un sortiment de creioane i vedei dac domnul
Cassidy are timp s se uite peste ultimele mele schie pentru proiectul
Reed. i ncercai s aflai dac Dutch Kelly are puin timp liber ca s
discutm detaliile planurilor pentru proiectul W-W... poate cndva n
dup-amiaza aceasta. La ce or este de fapt edina cu domnul
Haladay?
La dousprezece i jumtate. Masa de prnz se va lua la el n
birou. Probabil c va fi un fel de bufet rece.
Sarah se ncrunt, dup care i not ntr-un carneel ntrevederile
din ziua aceea.
Particip i domnul Lloyd?
De obicei, da.
La naiba, opti ea aproape insesizabil, ns Mugs avea auzul foarte
fin. Bine, atunci ngrijii-v de creioane i de Kelly. Pe Cassidy l voi
suna eu. i, Mugs...
Da, domnioar Lancaster.

O cafea mi-ar fi acum de folos, dac nu v deranjeaz.


Desigur.
Mulumesc.
Sarah puse receptorul jos i respir adnc. Dup aceea se scul i
ridic servieta de pe jos.
Cnd Sarah pi n biroul lui Haladay, amndoi brbaii se aflau n
spatele biroului greu. Haladay edea, iar Byron sttea n picioare n
spatele lui. Poate datorit acelei poziionri sau a modului cum cdea
lumina, oricum Sarah observ c btrneea lui Haladay era mai vizibil
atunci cnd Byron se afla lng el. Pentru o clip l comptimi pe btrn
pentru transformarea inevitabil.
Bun, Max.
i zmbi repede traversnd ncperea.
Ai avut un sfrit de sptmn plcut?
Pentru mine sfritul de sptmn nseamn ceva cu totul diferit
dect pentru dumneavoastr, observ el. S ne uitm la planuri.
Dup ce-i aezase servieta pe birou, o deschise nmnndu-i
planurile.
Turnai-ne ceva butur, Byron, zise Haladay n timp ce desfcea
schiele. M uit puin la opera dumneavoastr.
Se ridic n picioare, ntinznd desenele pe biroul lui.
Martini? ntreb Byron.
Da, v rog.
Se ntoarse, uimind-o pe Sarah cu un zmbet sec.
Sec?
Da.
Turn n dou pahare Martini, dup aceea cut o sticl de chery
umplnd pn la jumtate al treilea pahar. Cnd i nmna butura,
Sarah ntinse mna spre pahar. Pentru un moment inur amndoi
piciorul paharului n mn. Ea ridic privirea. Deodat i aminti de
prima lor ntlnire cnd mna lui o cuprinse pe a ei care era aezat pe
clan. Atunci simise c i se transmitea un mesaj. Acum simea acelai
lucru, ns nu-l putea descifra. Dup aceea inea doar ea paharul
pentru c el i retrsese mna.
Se pare c ai fcut treab bun, fu de prere Haladay.
Sarah se ndeprt zpcit de Byron, ordonndu-i gndurile.
Cu siguran am fcut treab bun, l corect ea, ndreptndu-se
spre el. Gusta din paharul cu Martini cnd Byron li se altur oferindu-i
lui Haladay paharul umplut pe jumtate cu sherry. Haladay se uit
sumbru la pahar, dup care l bu dintr-o nghiitur. Aez paharul gol
pe biroul lui.
Ce prere avei? se adres lui Byron, invitndu-l cu un gest s se

uite la planuri.
Byron se aplec peste birou, parcurgnd sistematic schiele i
calculele de rezistent.
Foarte bine, zise el n cele din urm ndreptndu-se. Nu vd ce
probleme ar fi.
M bucur c e bine.
Vocea Sarei suna la fel de sec ca vinul din paharul ei.
Max, s tii c se potrivete perfect pentru terenul respectiv.
Ce prere avei despre Reed? se inform Max.
Gsesc c este un om foarte drgu. i unul foarte talentat pe
deasupra.
Bea cam mult, observ Haladay. ns mie mi place biatul sta.
i el v apreciaz foarte mult, rspunse Sarah.
Am fost deja n casa aceea monstruoas n care triete. Cassidy
n-ar clca acolo pentru nimic n lume.
Sarah rse.
Puin probabil. Nici mcar s v fac plcere. N-am mai vzut
niciodat aa ceva.
Ddu din cap.
i acum mai am comaruri.
Haladay o privi lung i nendurtor.
Lund n considerare gustul lui Reed, m ndoiesc c l-ai putut
convinge s se decid pentru un proiect att de puin monumental.
Ochii ei se micorar. Puse paharul jos.
Nu l-am convins n nici un caz n pat pentru c nu obinuiesc smi influenez clienii n felul acesta. Am folosit tonul potrivit la
momentul potrivit. Pe mine v rog s m scuzai acum.
Sarah se ntoarse, ns Haladay i aez mna pe umr i o opri.
Scurt circuit, observ el ctre Byron.
Rznd, o btu pe umr.
De ce nu servii puin caviar, i propuse el.
Se duse la bufet i i unse un biscuit.
Ai vrut doar s m vedei furioas.
mi face plcere s m conving de integritatea oamenilor mei.
Nu, l corect Sarah. Prin asta v satisfacei propriul sim al
valorii.
Art spre Byron.
Integritatea noastr red integritatea firmei.
Mereu suntei cu ochii-n patru.
Nu la fel de mult ca dumneavoastr, Max i nu sunt nici pe
jumtate att de rafinat.
Rse ncet.

ns sunt n curs de perfecionare.


Haidei, v rog, mncai puin caviar. Una din puinele plceri care
mi-au mai rmas.
Prinse privirea lui Byron pe deasupra capului ei uitndu-se suprat
n gol.
Byron mpreun cu medicii au conjurat s-mi fac anii care mi-au
mai rmas pe ct se poate de plictisitori. Doar ai vzut ce butur
nlocuitoare jainic mi-a oferit, nu-i aa? dori el s afle de la Sarah. i
cui naiba trebuie s-i mulumesc c mi se servete doar amestecul
acesta de buturi?
Cafea fr cofein, l corect Byron, aprinzndu-i o igar.
Nu numai aici, ci i acas, continu Haladay. Chiar i n avionul
meu de rahat. igrile sunt i ele tiate de pe list, i cnd m gndesc
la regim, Doamne!
Lu un biscuit nesrat i nghii.
Regimul lui Max este alctuit ntr-un mod raional.
Prostii.
Lu un crevete i-l introduse n gur.
Ce naiba tie el ce nseamn mncarea? Un brbat tie doar n anii
maturitii s aprecieze mncarea.
Lu o bucat de morcov i o rupse n dou jumti.
Pn la vrsta de aizeci de ani un brbat este mult prea mult
preocupat de sex ca s neleag ce nseamn mncarea. Cred c ai
observat c nu a gustat nimic, o atenion pe Sarah.
Dac nu mai avei nevoie de mine, zise Sarah n timp ce se
ndrepta spre birou ca s-i strng hrtiile, am o consftuire cu Dutch
Kelly. Este vorba de o alt construcie.
Byron se ridic i veni spre ea.
Vreau s vorbesc cu dumneavoastr despre aceast problem.
E-n regul.
Dup ce-i nchise servieta, Sarah se uit n sus la el.
Schiele nc provizorii sunt la mine n birou.
Bine.
Se uit la Haladay, ignorndu-l pe Byron.
La revedere, Max.
La revedere, Sarah.
Sarah atept doar pn cnd Byron chem liftul.
Sufer cu inima, nu-i aa? ntreb ea cnd urcar n lift.
Da.
Ct este de grav?
Anul trecut a avut un infarct.
Doamne.

Sarah abia se auzi. Se rezem de peretele cabinei. Fir-ar s fie. Se


uita fix la cifrele roii de deasupra uii.
Deci nu este totui invincibil. Mi-ar fi fcut plcere s-mi spunei
c nimic nu-l poate dobori.
Mugs i ridic privirea de pe maina de scris cnd trecur pe lng
biroul ei.
A sunat domnioara Darcy de la Secia de aprovizionri.
O sun eu.
Sarah se duse imediat la biroul ei punnd servieta deoparte. Atept
ca Byron s nchid ua, nainte s deschid din nou gura.
Ai inut totul foarte secret.
Se duse la birou.
Max a vrut aa. Nu dorea s se fac vlv din cauza aceasta.
Bancherii i ali industriai devin nervoi cnd aud de infarct.
Byron, munca lui... stresul...
Tocmai munca l ine n via, zise Byron. Fr ea ar renuna. n
afar de aceasta fac eu ct se poate de multe ca s-l scutesc pe el.
Sarah i examina expresia feei i ddu din cap, nelegnd.
Da, acum mi pot explica cte ceva. Din partea dumneavoastr
accept. Din partea altuia n-ar permite. Nu suport slbiciunea, nu-i
aa?
n primul rnd pe cea proprie.
Cine mai tie?
Cassidy, secretara i avocatul lui.
Ridic privirea.
De ce mi-ai povestit i mie?
Nu-i rspunse imediat.
Ca s spun aa, suntei un om integru.
Un zmbet apru n ochii ei, ajungnd pan la gur.
Suntei un brbat foarte iste, Byron.
Se ntoarse i se duse la dulapul de acte pentru a scoate un dosar.
Proiectul pentru construcia W-W, inclusiv schiele. i nmna lui Byron
dosarul.
Sunt aproape sigur c sunt o reprezentare a ceea ce v-ai
nchipuit.
Fr nici un comentariu deschise dosarul, ncepnd s-l rsfoiasc.
De dragul Gloriei cutase s realizeze un echilibru ntre balustradele de
fier i balcoane, n conformitate cu statele din sud. n general ns
cldirea i stilul se potriveau perfect n peisajul Arizonei. n interior
oferise dormitorului o anume bogie de culori, iar n vestiar rezervase
doi perei n care s fie montate dulapurile. Analiznd schiele, Byron
ajunse la concluzia c acea cas i se potrivea Gloriei.

Se pare c nu ai uitat nimic, observ el. Dup aceea nchise


dosarul i l ntinse.
Sarah se ncrunt.
Nu-mi plac complimentele formulate cu o negaie.
Byron i bg minile n buzunar cnd ea depozit dosarul din nou
n dulapul de acte.
Ai folosit pentru lucrarea de zidrie stilul englezesc, ns cel
flamand pentru schiele lui Reed. De ce?
Cu o micare grbit ea nchise sertarul.
Stilul flamand mi se pare c se potrivete mai mult cu lumea
veche. Cel englezesc i se potrivete mai bine. Este mai bttor la ochi i
mai drgu dect cel american.
Ea se rezem cu minile ncruciate de dulap.
Cum v plac schiele?
Gsesc c se potrivesc cu ea.
La naiba, Byron.
Dezamgit, ridic minile n sus, dup care ncepu s mearg de
colo, colo.
Trebuie s fii permanent att de neutru?
Da, replic el.
Bine atunci. Dorii ca dup consftuirea cu Dutch Kelly s i le duc
eu sau s-o poftesc aici?
Chemai-o aici.
Are o relaie cu el, concluziona ea, dar i va pierde el rbdarea.
E-n regul. ntr-adevr n-ai mncat nimic.
Nu este nevoie.
Rse i ridic sprncenele.
S tii, Byron, c Max a avut dreptate. ntr-adevr n-ai mncat
nimic.
i rspunse la zmbetul ironic, dnd din cap.
N-a prea lua n serios teoriile lui Max.
Ochii ei scnteiau amuzai. ncepu s rd.
Este o avertizare?
Att el, ct i ea erau surprini cnd ridic mna i o ntinse spre ea,
mngindu-i obrazul. n timp ce se uita n ochii el, i trecu cu degetul
peste buze.
Fr s gndeasc mcar o secund, Sarah fcu un pas nainte n
braele lui. Buzele lor se ntlnir pline de pasiune, iar modul n care se
despreau i se atingeau din nou, apsndu-se lacome i pline de
ardoare, era aproape disperat, de parc nu le-ar fi rmas timp destul s
epuizeze totul.
Trupul ei cerea apropierea trupului lui, s simt cldura realizat

prin atingerea pielii lor. Cnd minile lui alunecar cuprinzndu-i


oldurile, ea se nghesui n el, provocndu-l. Simi o dorin pentru el
pe care nu o avusese pentru nici un alt brbat. l dorea, dorea s stea
ore ntregi explorndu-i trupul, iar el pe al ei. Indiferent unde o atingea,
simea c se topete.
Dup aceea o strnse scurt n brae i se desprinse.
Cnd o privi, Byron recunoscu aceeai vulnerabilitate n expresia feei
ei pe care o percepuse chiar din primele clipe ale ntlnirii lor. Era
dezarmat. Era de ajuns s-o ia, i ea i aparinea.
Minile lui aezate pe umerii ei simeau cum tremura uor. i ls
minile n jos i fcu un pas napoi.
Se pare c mereu ne prinde ntr-un moment nepotrivit.
Sarah respira neregulat. Nu-i veni nici un rspuns spontan i nu-i
reuea nici mcar un zmbet ocazional. n timp ce ea l privea, el se
ntoarse i plec.

CAPITOLUL 10
Dallas tocmai era cu prul plin de spum cnd sun telefonul.
Clipind, deschise ochii.
La cel de-al treilea apel ieise deja de sub du i nfca un prosop.
Ce porcrie, murmur ea, n timp ce-i tergea spuma din ochi i
ncerc s-i lege prosopul n jurul corpului. Sigur a format cineva
greit.
Prinse colul prosopului ntre sni i ridic receptorul.
Da, v rog!
Bun, Dallas. Aici este Evan Gibson. Suntem colegi de serviciu la
Haladay.
Rnjetul lui Dallas ajungea de la un obraz plin de spun la cellalt.
Gibson? repet ea cu o voce nedumerit i ntrebtoare.
De la secia de arhitectur, bineneles, explic el. Avem o
cunotin comun pe Sarah Lancaster.
De la secia de arhitectur, bineneles c tiu. Spuma i picura
rece pe spate. Ea ddu din umeri din cnd n cnd mai avem treab una
cu cealalt.
Dallas i plimb limba pe deasupra dinilor, dup care i ridic
prosopul care tocmai se desfcea.
Bineneles c i Sarah mi-a spus de dumneavoastr. Cum o mai
ducei altfel?
Bine.
Evan ncepu s sondeze terenul cu elegan.

Nu prea trec des pe la secia de aprovizionare.


M in dup gratii acolo.
Dallas i tergea cu talpa apa care i se scurgea pe cellalt picior.
Sarah mi-a povestit c avem ceva n comun.
Da?
Mncarea chinezeasc.
Ooooh!
Prelungi exclamaia nainte s o apuce rsul.
Mai bine vin s v iau ntr-o or.
ntr-o or i jumtate.
nchise telefonul. Era i timpul, se gndi ea, trecndu-i mna peste
baloanele de spum. nainte s poat cobor grbit n dormitor, cineva
btu la u, deschise ua, rznd ctre Sarah.
Bun. Vino nuntru i ajut-m s-mi aleg hainele potrivite.
Sarah nchise ua.
M bucur cnd cineva este bine dispus, murmur ea, urmnd-o pe
Sarah.
Dallas scotocea deja prin dulap.
Cine e sub du? se inform Sarah, deoarece zgomotul apei curgnd
ptrundea prin ua deschis.
Cerule, eu.
Dallas ni ca fulgerul n baie.
Sarah se arunc, oftnd, pe pat, iar gndurile ei se ndreptar napoi
la dup-amiaza zilei i spre Byron. Se supr pentru faptul c nu-i mai
ieea din cap.
Susurul duului amui brusc.
Sarah! strig Dallas din baie. Ce prere ai: s-mi pun earfa de la
Hermes pe care mi-ai adus-o din California?
Sarah se uit n direcia din care venea vocea prinznd o imagine a
lui Dallas agitndu-se n baie.
Dar unde pleci?
Dallas sttea goal n u, uscndu-i energic prul cu prosopul.
La restaurantul chinezesc.
Rznd arunc prosopul pe podea.
Cu Evan Gibson.
Ah, a sunat?
Da.
Dallas se ntoarse, fugind, n dormitor i se apuc s rscoleasc
ntr-un sertar.
Da, da, tiu, i-e team s nu-mi dezonoreze trupul, s-mi ia
minile i s-mi rup inima. Tocmai lucrez la punctul numrul unu.
i lu o pereche de trampi pe ea, dup care continu se rscoleasc

sertarul.
Sarah i msur umerii nguti. Pentru o clip i rodea buza
inferioar.
Dallas, ncepu ea, dup care se opri, oftnd. Of, la naiba.
Ce este, iubito?
Dallas i trase bretelele unui body negru de mtase peste umeri i se
aez pe marginea patului.
Sarah se ridic, strngndu-i picioarele la piept.
Dallas, sptmna trecut... Evan s-a comportat cam imposibil.
Da?
Dallas se ncrunt.
A fost vina mea, pe de o parte, m gndesc. Dar m-a luat prin
surprindere. Fir-ar s fie..
Sarah se ncrunt.
Nu l-am refuzat cu destul energie de la nceput.
Nu?
Sarah tresri, vznd zmbetul lui Dallas.
Nu ne-am desprit n relaiile cele mai bune. Sigur l-am rnit n
amorul propriu. Probabil c nc mai e de prere c trebuie s m
conving c pierd ceva extraordinar.
i faci tot felul de gnduri.
Dallas se ridic cltinnd din cap i ncepu din nou s caute prin
dulap.
Sarah, eu sunt o fat mare i pot s suport un eec. i mai ales...
i zmbi peste umr.
n timp ce se ndeletnicete cu mine cel puin nu te mai agreseaz
pe tine.
Dallas!
Sarah se ridic n picioare, fcnd o ultim ncercare.
Poate c arat bine, ns nu e bun de nimic i nu se gndete
dect la el.
La fel ca mine.
Scoase dou rochii ndrznee.
Care se potrivete mai bine cu earfa?
n luna august n Arizona soarele arde plin de strlucire. Plria
imens de paie pe care Sarah i-o aezase peste coada de cal i umbrea
ochii. Tricoul i se lipise de spate, iar n fa avea o dung umed. Privea
atent cum iglarii ridicau acoperiul. Lucrau cu busturile goale i
spinrile lor bronzate luceau. Sarah aerisi puin tricoul la spate,
dorindu-i s-i poat urma pe brbai. Se terse cu mna peste frunte,
dup aceea i bg minile n buzunarele de la spate ale pantalonilor,

urmrind btile ciocanelor.


Pe parcursul tuturor fazelor construciei, Gloria a fost prezent pe
antier. Att propria experien a Sarei, ct i discuiile care circulau
dovedeau faptul c Gloria mpiedica lucrrile. Permanent i schimba
prerea i ncontinuu i venea cte o idee nou.
O sumedenie de nerozii, se gndea Sarah dispreuitoare. Privea cum
o grind aluneca spre locul ei i trimise o rugciune scurt spre cer ca
Gloria s-i petreac ziua aceea la coafor. M voi plnge la Byron, hotr
ea. De o lun nc nu reuim s ncrucim sbiile n nici un caz n-o s
m apuc s brfesc o client.
Sudoarea i curgea de-a lungul irei spinrii. Ea nu-i ddu
importan. Se construise puin mai mult dect zidria brut a casei,
ns Sarah putea s-i imagineze fr probleme rezultatul final. Un
buldozer bubuia n partea vestic, acolo unde Sarah dorea s-i
amplaseze grdina. Din cnd n cnd Sarah mai percepea cte o
njurtur sau un ipt care ptrundea prin zgomotul din jurul ei.
Va fi o lucrare frumoas. Sarah i aez miniie n olduri i zmbi
larg, n timp ce soarele o lovea cu razele sale. Ddu din cap i i fcu
drum printre grmezile de pmnt spre parterul cldirii. Deasupra ei se
auzea cum brbaii plini de sudoare prelucrau brnele.
Springer!
Ea l zri pe eful de echip care sttea mpreun cu un dulgher n
viitoarea sufragerie a Gloriei.
La chemarea ei, el se ntoarse, dndu-i drumul cu un semn al
degetului mare celuilalt brbat. Banderola roie legat deasupra cheliei
era ud leoarc, iar cmaa avea pete de sudoare sub bra. Era din
Oklahoma i lucra deja de foarte muli ani la Haladay. Sarei i plcea s
lucreze cu el. Braele sale erau puternice, adevrate pachete de muchi,
iar coapsele sale aveau circumferina taliei Sarei.
Vorbea cu o voce surprinztor de domoal
Doamn?
A sosit livrarea crmizilor albe pe care doamna Woodloe-Winfield
le dorete pentru zidul grdinii.
Perfect.
Springer, tii cum s v ncadrai n timpul planificat. Se pare c
aici totul este sub control. M ntorc la birou. Nu mai avei nevoie de
mine.
Doamna spunea c va mai trece n dup-amiaza aceasta s mai
arunce o privire.
Lu o limonada din cutia frigorific i o oferi Sarei.
Sigur m ntorc la birou, zise ea n timp ce-i inea sticla rece ca
gheaa la frunte.

Femeile nu ar trebui s-i piard vremea pe antiere, observ el i


mai lu o sticl din cutia frigorific.
Deurub dopul, glgi jumtate din coninutul sticlei pe gt, dup
care se uit din nou la Sarah. Rnji, vznd expresia feei ei.
Bineneles c nu m refer la femeile de specialitate. Cel mai bun
zidar pe care l am este o femeie. Nici nu observ cnd ine o crmid n
mn. i nici n ceea ce v privete pe dumneavoastr nimeni, aici pe
antier, nu se gndete c suntei o femeie
Sarah bu cu o nghiitur lung din sticl.
Bine, Springer, zise ea tergndu-se cu dosul minii la gur. n caz
c mai avei neplceri din cauza clientei s m informai.
Da, doamn.
Springer o privea n timp ce ea se ndeprta. Ce femeie grozav, se
gndea el. Privirea lui alunec spre olduri, bucurndu-se de jocul
muchilor de sub blugii decolorai.
Kay Ruperi sttea n faa efului ei cu picioarele ei lungi i frumoase
aezate cu elegan unul peste cellalt. Cu o voce plcut i constant i
prezenta planul de termene de a doua zi.
Fiind secretara lui Byron tia poate mai mult ca oricare alt persoan
din uriaul fileu Haladay Enterprises ct de mult din puterea btrnului
ef fusese transferat asupra lui. Era o femeie extrem de inteligent ns
i foarte ambiioas.
Cu siguran c nu dduse n toi acei ani tot ce era mai bun din ea
i nu devenise indispensabil pentru Byron doar pentru a rmne o
simpl secretar. Planurile ei erau cu mult mai ndrznee. Byron
reprezenta o prad de prim clas i era contient mai mult ca oricare
din partenerele sale ce partid bun era. i fcuse o datorie n a fi mna
lui dreapt sau cel puin c ajung la acest statut pe ct era posibil.
Bineneles, tia ce gusturi are n ceea ce privete femeile i se conforma
acestora. Era rbdtoare - i dorea s-l obin pe Byron.
Nu fcuse niciodat nici mcar un gest care putea fi interpretat ca o
invitaie. Kay era contient c un pas greit o putea costa slujba i
ansele pe care le avea. Pentru ea nu era important s-l mping pe
Byron n patul ei; ea dorea s aib numele su pe certificatul de
cstorie. Dup moartea lui Haladay, Byron era acela care va nainta n
locul lui i Kay dorea neaprat s-l nsoeasc.
Dup edina cu biroul de conducere de la ora zece avei o
ntlnire la masa de prnz cu Peter Stromberg. El se ocup de
extinderea birourilor noastre n Amsterdam. Toate informaiile cu privire
la aceasta le gsii n dosar. ntlnirile de dup-amiaz ncep la ora trei
i jumtate. Mai nti O'Keefe, pentru a lua msuri definitive referitor la

anumite reclamaii fcute la adresa companiei, dup aceea urmeaz


Bryden i Shodell de la banc, i n fine Cassidy cu un raport despre
proiectul Orwell. Iar la ora apte suntei invitat la cin acas la domnul
Haladay. Kay rsfoi repede blocnotesul.
Byron sttea la fereastr, uitndu-se afar.
Doamna Woodloe-Winfield a sunat azi diminea n timp ce erai n
edin.
Kay, care se uita la profilul su, observ cum i ncorda brbia.
Alte apeluri telefonice?
Cteva. Fletcher de la AIA, Lou Trainer de la biroul primarului,
Carol Dribeek de la KRJ-TV i Marla Sumner.
Facei-mi legtura cu Fletcher, pe Trainer i pe reporter
ndrumai-i la secia PR, iar domnioarei Sumner trimitei-i o duzin de
trandafiri. Este cazat la Hilton.
Kay i not instruciunile cu o exactitate meticuloas.
Ce culoare?
Roii, cred.
Ridic din umeri.
nainte de a-l suna pe Fletcher, vedei dac Sarah Lancaster se afl
n biroul ei. Dac nu, facei cumva s-o gsii. Vreau s vorbesc cu ea.
Imediat.
Se ridic, iei i nchise ncet ua n urma ei.
De la fereastra sa Byron cuprindea cu privirea toat partea de est a
Phoenixului. Fr nici un efort putea gsi o jumtate de duzin de
cldiri construite de Haladay. n multe orae din toat lumea s-ar fi
ntmplat la fel. ncruntat, se ndeprt de la fereastr, ndreptndu-se
spre birou pentru a studia schiele Sarei.
Erau copiile planurilor pentru proiectul construciei Reed i pentru
casa Gloriei, a unor proiecte mai vechi de pe vremea cnd lucra la
Boumell i alte teme de pe vremea cnd era la colegiu. Lu schiele
pregtite pentru renovarea unei coli locale, cu care fusese recent
nsrcinat.
Springer, o persoan cruia Byron i aprecia prerile i capacitile, o
caracterizase pe Sarah ca pe o arhitect bun. ntr-adevr, o mare
laud, reflect Byron, cnd venea din partea unui om care nu era
prietenul cuvintelor mree. Byron dorea pentru proiectul Delacroix un
arhitect care s tie cum s se poarte cu o grup de constructori i care
era radical i creativ. Dorea o fa nou i un nume nou, iar o femeie
atrgtoare n-ar strica imaginii Companiei Haladay.
Byron i aprinse o igar i se ls pe spate n scaunul su. tia c
i asuma un anume risc dac o trimitea pe Sarah la Paris i dorea s
cntreasc pentru ultima oar avantajele i dezavantajele. Era tnr,

al naibii de tnr, ns tia de toate. Byron sufl un fir de fum subire


i cenuiu spre tavan. Pe deasupra mai avea i curaj.
O voi arunca n apa cea rece, se hotr el brusc i mai trase nc
odat adnc din igar. Atunci va trebui s se menin deasupra apei.
Riscul, concluziona el, era extrem de minor.
Interfonul de pe biroul lui se auzi scurt.
Domnioara Lancaster este aici.
Trimitei-o nuntru.
Byron stinse ncet igara.
Sarah venise direct de pe antier la el n birou. El o msur ncepnd
cu plria ei de paie pn la teniii uzai.
Bun ziua, Sarah.
Nu se ridic n picioare, ci se uita la ea cum se apropia de birou.
Bun ziua, Byron.
Se ls pe acelai scaun pe care ezuse i n timpul dialogului de
prezentare.
O indispunea faptul c fusese chemat la el n birou ntr-un mod att
de pripit. Era obosit i nu-i dorea dect s bea ceva i s fac un du.
Exist ceva greuti? ntreb ea.
Nu.
Byron i observ extenuarea din expresia feei. Deodat i veni n
minte c afar erau 40 de grade.
Ai fost pe antierul Woodloe-Winfield?
Da, acum m-am ntors. Tocmai se ndic acoperiul.
Se ridic i se duse la barul de la captul ncperii, deschise
frigiderul mic i scoase o sticl de Ginger Ale. Coninutul l turn ntr-un
pahar mare, adug ghea, dup care se ntoarse ctre ea.
Mulumesc.
Se pare c nu suntei nvat cu cldura de aici.
n timp ce ea bea, el rmase n picioare lng ea. Dup cum constat,
soarele i conferise pielii un ton mai cald, ns nu o bronzase puternic.
Prul ei avea acum mai multe uvie blonde.
Nu. M ntreb dac m voi obinui vreodat.
De luna viitoare nu v vom mai nsrcina cu nici un proiect.
Cum?
Sarah se ndrept imediat ca o lumnare. Plria ei alunec pe spate.
nainte ca el s poat rspunde, ea se afla n faa lui.
Ce e n neregul cu munca mea?
Nimic, din cte tiu.
i atunci de ce nu-mi mai dai alte proiecte?
i ddea disperat silina s-i pstreze calmul.
Nu neleg...

Byron i admira tcut stpnirea de sine.


Avei nevoie de cteva luni pn s v ncheiai toate proiectele sau
pn ce vei ajunge ntr-un stadiu n care s le poat prelua un coleg deal dumneavoastr. La nceputul anului urmtor vei merge la Paris.
La Paris?
Sarah nu se mic. Mina lui Byron nu-i dezvluia nimic. ndeprt
frmntarea presentimentului din stomac, neputnd s conceap aa
ceva i de aceea mai atept o clip pn ce deveni sigur c vocea ei
era linitit.
Centrul cultural Delacroix?
Corect. Misiunea dumneavoastr va ncepe la nceputul anului
urmtor. Bineneles c pn atunci vor mai avea loc aici ctva discuii
preliminare.
Byron, ateptai un moment.
Sarah ridic mna pentru a-l ntrerupe. Se temea ntr-un fel s pun
o ntrebare clar. ns inspir adnc i ncepu s vorbeasc repede.
M numii arhitectul responsabil cu proiectul Delacroix?
Da.
Sarah nchise ochii. Doamne... O, Doamne. Simea cum i btea
inima n piept. Cerule, nu strica acum totul, apucndu-te s plngi.
Deoarece tia c stpnirea de sine ncepea s-i dispar, se ntoarse i
se duse la bar unde aez cu atenie paharul.
tii, Byron, avei o tendin puternic spre denaturare. Probabil
c nici nu bnuii ce nseamn aceasta pentru mine.
Ba, cred c da, replic Byron.
Era contient de fptui c se lupta pentru a-i rectiga inuta.
Poate.
Se ntoarse i l privi n fa.
De ce?
De ce, ce? repet el.
De ce mi dai mie proiectul Delacroix, Byron? Trebuie s existe
anumite motive.
Art spre biroul lui.
Aici sunt cteva din ele.
Sarah se apropie i arunc o privire peste schie. Cnd vzu lucrrile
fcute la colegiu se ncrunt, ns nu ntreb cum ajunsese la ele. Se
uita din nou la el.
i de ce altceva, anume?
Vreau pe cineva care s tie s se descurce cu o trup de
constructori. Springer nu se plnge de dumneavoastr. i ar fi fcut-o
dac ar fi avut un motiv.
Fcu o pauz i i aprinse o igar.

n afar de aceasta mai vreau o fa neconsumat i pe cineva


comparativ necunoscut. Iar presei i va plcea faptul c suntei o femeie
tnr i frumoas.
La naiba, zise Sarah ncet.
Se ntoarse, cltinnd din cap.
Aa ceva nu-mi place deloc.
i mpreun palmele, presndu-le pentru o secund.
Chiar m dezgust.
Se roti repede spre el, iar el vzu suprare n ochii ei.
ns face parte din joc, nu-i aa? Mereu trebuie s existe undeva
un cui.
n viaa profesional trebuie s nghiii cuiul, Sarah, sau v
scufundai. Ar trebui s profitai de orice avantaj. n meseria pe care o
avem putem fi foarte uor mncai dac facem o micare greit.
Vedea la el lipsa menajamentelor i prudena. Observase puterea lui
Byron cu luni n urm; acum ns devenea contient c nu va renuna
la acea putere fr lupt.
V descurcai mai bine dect mine n acest domeniu, zise ea cu
amrciune. Eu mai am de nvat lucrul acesta.
Se duse spre scaun i i lu plria. Cu o voce linitit i cu faa
calm se ntoarse din nou spre el.
Voi construi centrul cultural, Byron, i va fi nemaipomenit. Dac
faptul c sunt femeie reprezint un avantaj strategic cu att mai bine.
Un singur lucru v pot promite - c nu vei regreta niciodat c m-ai
nsrcinat cu acest proiect.

CAPITOLUL 11
Sarei i plcu biroul ei parizian. Era n form de L, avea ferestre cu
geamuri desprite, tapet din mtase i un birou antic din lemn de
pecan. Pe jos era un covor de Aubusson imens, nobil decolorat. Partea
de jos a formei de L reprezenta un colar cu canapea, fotolii la care erau
alturate msue. Pe una din ele se afla o cup de argint cu praline pe
care secretara Sarei o umplea n mod regulat.
Madam Fountblac, o femeie cu nfiare de matroan cu olduri late,
purta peste cocul ei un fileu pentru pr i vorbea engleza la perfecie.
Sarah se simea bine ngrijit de ea i se obinui repede cu obiceiul ei de
a servi n fiecare diminea la ora unsprezece ciocolat fierbinte i
prjitur.
Foarte curnd Sarah mai descoperise c francezii se comportau n
viaa comercial foarte formal i cu o politee plcut. Pe deasupra,

recunoscu c erau raionali, duri i avizi dup bani. n decursul primei


luni petrecute la Paris, dezbaterile preau c nu se mai termin. Sarah
petrecea ore ntregi cu grupul oamenilor de afaceri care investeau banii
n centrul cultural i mult mai multe cu funcionarii de la asigurri, cu
inginerii, tehnicienii i colaboratorii seciei de relaii cu publicul i cu
efii adjunci ai seciei de marketing i construcii. Trebuiau citite i
scrise teancuri ntrgi de raporturi. Sarah mnuia scrnind din dini
strategii i protocoluri. Dei artistul din ea se mpotrivea muncii de
rutin i nesfritei birocraii, ambiia o mpingea s rezolve totui totul.
Andre Ceseare, un brbat de statur mic, n jur de cincizeci de ani,
cu un ten nroit, ochii negri i vioi, cu prul crunt i pieptnat pe
spate, era conductorul comisiei de proiectare a centrului cultural
Delacroix. Prezena lui de spirit o atrsese pe Sarah imediat. Engleza lui
nu era ncnttoare, dar, dei Sarah vorbea o francez peste medie, el
insist s vorbeasc englez i o fcea ndeosebi cu minile. Deoarece
lucra foarte mult cu el personal, o ajut pe Sarah s se adapteze mai
uor la viaa i la stilul comercial neobinuit.
Singurul membru important al filialei pariziene pe care Sarah nc
nu-l cunoscuse era Januel Bounnet. Conducea anexa parizian a
Companiei Haladay la fel ca Dave Tyson pe cea din Manhattan. Aici nu o
mai avea pe Mugs care se putea informa despre Bounnet, iar cercetrile
fcute personal puteau reda doar o imagine vag a unui brbat n vrst
de treizeci i apte de ani, divorat de zece ani. De cincisprezece ani
lucra la Haladay Enterprises, fusese timp de trei ani asistentul
conductorului de filial, iar de cinci ani deinea el nsui aceast
poziie. Deoarece Sarah nu putu s descopere nimic remarcabil n
biografia sa, uit de el. Proiectul centrului cultural Delacroix i solicita
toat atenia.
Ochiul ei interior percepea deja teatrul gata construit; o cldire joas
i avntat, care pe partea estic era din sticl. Sala urma s aib o
curte interioar care s gzduiasc o grdin public. i imagin
dimensiunile geometrice: partea de vest era lat i nu coninea ferestre
n zidurile de beton; scena principal cu balcoanele ei n relief pe nivele
ascendente, cu o scar n form de spiral i culoare lungi... De s-ar fi
putut apuca odat de treab.
Pentru a-i stpni nerbdarea pn la nceperea construciei, Sarah
i petrecea seara foarte mult timp cu perfecionarea i finisarea
proiectului aprobat. Analiza statica i se ngrijea de termenele livrrilor
de materiale. n plus, i mai btea capul cu tot felul de formulare,
aprobri i procedee contractuale. Munca de rutin exist n orice ar,
constat ea oftnd, i ca de obicei se simea frustrat.
Lumina care cdea prin fereastr peste spatele Sarei i schimbase

culoarea. n biroul ei se ntuneca tot mai tare. De o jumtate de or


Sarei i aparinea ntreg etajul, ns continu s mai rmn. Schi pe
blocul ei diferite idei ale poziionrii spaiale a unei scene mai mici.
Dorea s fie ceva simplu i intim n opoziie cu elegana luxoas a scenei
principale. Teatrul reprezenta att fast i pene, ct i pantaloni negri de
gimnastic i picioare goale. Spectatorii trebuiau s poat mirosi fardul
scenei.
Desennd i ddu drumul gndurilor. i inea brbia sprijinit n
pumn i se uita n gol.
Mai nti New York, reflect ea, iar acum Europa. Cine s-ar fi gndit
n urm cu un an c n viaa mea se vor schimba att de multe. i
aminti de petrecerea de desprire pe care o dduse Dallas n cinstea ei
nainte de a pleca la Paris, i aminti rsetele i vocile tipic americane,
de mirosul igrilor americane, de dozele Budweiser i de strvechile
discuri cu Beatles.
Toi se nghesuiser n locuin, cei mai muli dintre ei erau puin
ameii, iar o emisiune Flash-Gordon veche plpise pe ecranul
televizorului. Sarah se gndea melancolic i cuprins de un dor de
cas neateptat la aceast scen. Abia de cnd tria n strintate
realizase ct de mult spirit american avea. i cum i povestise i lui
Byron Lloyd cu luni n urm, nu se obinuia att de repede cu locuri
noi.
n decursul primelor luni Sarah nu numai c trebuise s se nvee cu
o cultur nou, ci i cu o nou responsabilitate. Pn atunci de
problemele comerciale, de discuii, de rapoarte i de cursurile de
specialitate strategice se ocupaser mai nti Boumell i apoi Cassidy.
mputernicirea ei delegaional fusese foarte minor. Acum Sarah ori
nva repede, ori se ducea la fund. Era persoana cea nou din echip i
n plus mai era i strin i de aceea era dublu suspectat. n
permanen se afla sub presiunea de a se impune. nv cum s
procedeze la bnci, cu cei nsrcinai cu cumprri, cu nespecialitii
care habar n-aveau de construcii dar care doreau s dein controlul
asupra francilor lor. ncepu s-i cultive o ndemnare diplomatic
pentru care pn atunci artase doar indiferen. Nu-i plcea mereu
ceea ce avea de fcut, ns nv regula jocului.
n biroul ei parizian Sarah se simea singur i dezrdcinat.
Fir-ar s fie, Sarah, termin odat cu toate astea.
Arunc creionul deoparte, sri n picioare i se duse la fereastr.
Triesc ntr-unul dintre cele mai frumoase orae ale lumii, cuget ea,
n timp ce urmrea cum se las ntunericul. Am un sfrit de
sptmn liber n faa mea, iar eu stau aici i-mi plng singur de mil
n loc s-mi fac planuri. Gndete-te la arhitectura tradiional i

incredibil de peste tot din jurul tu. Gndete-te la muzeele i arta de


aici. Imaginea ei care se oglindea n geamul ferestrei i zmbea obosit.
Auleo, trebuie s vd neaprat Luvrul.
Ai sta acum n faa uilor ncuiate.
Scond un sunet speriat, Sarah se lovi de pervazul ferestrei. Silueta
ntunecat din cadrul uii sttea n faa luminii de pe culoar. n timp ce
Sarah privea spre umbra ce se apropia, aceasta se dovedi a fi un brbat.
V rog s m scuzai c v-am speriat.
Nu-i nici o problem.
Ea zmbi.
Ce pot face pentru dumneavoastr?
Trebuie s m scuzai. Se ndrept spre ea, rznd ncet i dnd
din cap. Eram convins c suntei o persoan n jur de patruzeci de ani,
cu o brbie puternic i cu mini din topor i c intimidai pe toat
lumea. Dac a fi bnuit c m nelam...
Fcu o pauz i duse mna Sarei la buze.
A fi scurtat cltoria de afaceri i m-a fi ntors mult mai repede.
Suflarea lui trecu cald peste degetele ei.
Numele meu este Januel Bounnet, colegul dumneavoastr pe
parcursul ederii dumneavoastr la Paris.
Sarah ls mna ei s zboveasc ntr-a lui. Pielea lui se simea
uscat i neted. Ochii lui erau cenuii, ns altfel ca cei ai lui Dallas,
mai deschii, aproape transpareni. Nu mai vzuse niciodat o
asemenea culoare a ochilor.
Nu v ateptam mai curnd de sptmna viitoare.
Sunt extrem de bucuros c m-am ntors mai repede.
Sarah se ncrunt, trgndu-i mna, ns nu cu plcere. De cnd
ajunsese la Paris i lipsise contactul corporal ocazional.
ntr-adevr este pcat c nu ai venit mai curnd. Ai pierdut o
lun de discuii captivante.
Gestul su elegant de a da din umeri era tipic franuzesc.
Trebuie s m informai i s m punei la curent cu toate
noutile din America. Sunt convins c nu a fi gsit o partener de
discuii mai drgu.
Vzu cum n ochii ei strluci un zmbet nainte de a-i face apariia
i pe buzele ei. Da, cu siguran se va simi bine n prezena Sarei
Lancaster.
Poate c m las convins s v ofer o versiune scurt, replic ea,
nemaisimindu-se singur, dei nu prea m omor cu birocraia.
Ei bine, face parte din meseria mea s produc birocraie.
Desfcu din nou minile
Dar s nu v mai rein. Avei doar o ntlnire la Luvru.

La Luvru? repet Sarah nedumerit.


Un zmbet i nsenin faa.
Nu, m gndeam doar la toate construciile pe care trebuie s le
vd n timpul ederii mele aici. Am fost mult prea ocupat pn acum ca
s pot descoperi oraul, aa c m simt n continuare ca o turist.
Ca turist ai nevoie de un ghid dac doreti ntr-adevr s cunoti
oraul.
Privirea lui se ndrept spre gtul ei.
A solicita cu plcere acest post.
N-ar fi ru.
Sarah zmbi.
Dar v avertizez: fac ntr-una poze i sunt venic n cutarea
suvenirurilor.
Mine vom cuta pentru dumneavoastr brelocuri de chei de care
s atrne tumul Eiffel, ns n seara aceasta...
i lu din nou mna.
Cunosc un bistro mic i plcut. Mncm de sear i mi povestii
totul despre Sarah Lancaster. V gsesc deja de pe acum ncnttoare.
"Drag Dallas,
Parisul n luna februarie este friguros i umed, dar minunat. Prima
lun am petrecut-o cu dor de cas i cu discuii ngrozitor de neplcute.
ncep s m distrez pe-aici. Sunt nebun dup relurile din Bonanza.
Nu ai trit cu adevrat dac nu ai auzit cum recit Hoss Cartwright n
francez. Traficul este groaznic, iar camera de hotel este prost nclzit.
mi lipsesc locuina i maina mea de splat zgomotoas - i bineneles
mi este dor de tine. O perioad mi-a fost dor i de Sears i de Roebrick.
Abia acum observ ct de american sunt de fapt.
Dar tocmai nv s apreciez anumite delicatesuri franuzeti.
Dulciurile de aici i-ar materializa chiar i pe carne pe oase. i apoi
construciile! Doar cnd m gndesc la ele mi se umezesc palmele i mi
se taie respiraia. Cine mai are nevoie de sex aici? Da, da, tiu, tu, ns
ct de emoionant poate fi pe de alt parte vederea comenzilor de
materiale i a livrrilor. (Tocmai aflu i eu acum). i totui cel mai
impresionant monument i vrednic de a fi vzut care mi-a ieit pn
acum n cale este Januel Bounnet.
El conduce toat afacerea de aici. nc nu am vzut un brbat mai
frumos. Trsturile clasice ale feei cu nite ochi cenuii expresivi i care
sunt foarte deschii i limpezi. Este blond. Da, i este bine fcut, suplu
i chiar dac nu are muchii unui macaragiu, nu este n nici un caz un
greoi.
Pe lng aspectul su fantastic mai este i drgu i inteligent i

dispune de maniere fr cusur. Am fost mpreun la Maxim, la Lido i n


Bois de Boulogne. Cnd sunt n prezena lui m simt ca o adolescent
ndrgostit. Din cte mi amintesc nici cnd eram adolescent nu m-am
simit aa. mi srut mna i mi trimite flori. Niciodat nu s-a
comportat cineva cu mine astfel i, dei nu tiu exact dac am vrut
vreodat s fiu tratat aa, acum mi se pare normal. Niciodat nu m-am
considerat o romantic, dar poate c am greit. mi d un sentiment
romantic, lucru care mi place n mod deosebit.
D-mi de tire cum i merge lui Max i dac se descurc Cassidy fr
mine. mi este dor de toi - i de Mugs. Pcat c nu tie franceza - aici
sunt unele cri incredibile. Byron face ceva interesant? Spune-i lui
Mugs s-mi trimit un memoriu. De altfel, conductorul seciei de
aprovizionri este vesel i corpolent, are o barb ca Mo Crciun. i
bineneles c toi l detest.
Cu drag, Sarah.
Recunoscnd scrisul lui Sarah, Evan lu scrisoarea de pe masa din
sufrageria lui Dallas. n timpul lecturii se ncrunt. Cu ct Sarah se
mpotrivise mai mult ca el s se apropie de ea, cu att era mai hotrt so cucereasc. Devenise ca o obsesie i, dei tia c de obicei nu era felul
lui de a insista de data aceasta nu se putea abine. Indiferena ei i
incita mai mult dorina.
Cnd citi observaiile Sarei despre Januel Bounnet i-i nchipui pe
amndoi mpreun. i vedea n pat, Sarah dezbrcat i oferindu-se,
oldurile ei nguste micndu-se febril, iar pielea ei alb strlucind de
umezeal.
Dallas, venind din dormitor, l vzu pe Evan cu scrisoarea n mn,
recunoscnd totodat pe faa lui dorina nestpnit. Dintr-o dat o
cuprinsese o und neateptat de durere. De ani de zile n-o mai rnise
nici un brbat deoarece avusese grij s nu se ntmple. O clip sttu
nemicat i ncerc s-i defineasc sentimentul. Dup un prim
moment de surprindere o cuprinsese furia.
Se citete bine, nu-i aa? ntreb ea, n timp ce se ndrept spre
Evan. Cnd el i ridic ochii, ea i smulse scrisoarea din mn. Numai
pentru faptul c m culc cu tine nu ai deloc dreptul s-i bagi nasul n
corespondena mea.
Dac nu doreai s vd scrisoarea, ar fi trebuit s-o ascunzi, i
replic Evan cu rceal. Se duse la bar i i turn un gin tonic. De
altfel, continu el, n timp ce aduga ap tonic, Sarah a fost cea care
ne-a combinat, sau nu?
Dallas nvrtea scrisoarea printre degete uitndu-se la el cum bea.
A, da, amndorura ne este foarte drag Sarah, nu-i aa?

Da, bineneles.
Evan i agita butura.
De ce nu, la naiba.
Este la ase mii da mile deprtare, se gndea Dallas furioas. ase
mii de mile nenorocite sunt ntre ei i tot i mai curg balele dup ea. Se
ntoarse brusc i travers camera n timp ce pleznea scrisoarea Sarei de
dosul minii. La naiba, de ce nu-i spun s-i ia boarfele i s-o tearg?
i trecu mna prin bucle. Pentru c sunt bolnav dup el. Cerule, am
aruncat undia i acum atrn eu de crlig.
M-ai avertizat, nu-i aa, Sarah?
Dallas se uit la trsturile energice ale scrisului ei Pentru o clip
avu tentaia s mototoleasc hrtia i s-o trimit pe Sarah la naiba
pentru c avusese dreptate i pentru c Evan o dorea disperat pe Sarah
pentru un motiv anume. Pn n clipa aceea nu-i dduse seama ct de
necondiionat acceptase relaia cu el. De cteva sptmni nu se mai
culcase cu alt brbat. Dei i jurase cu ani n urm s nu mai fac la
fel, acum fcea tocmai acest lucru: i direciona viaa i sentimentele
spre un singur brbat.
Evan o msur pe Dallas care se plimba prin camer. Se gndea c
se distraser bine n sptmnile care trecuser. Era voioas, plin de
variaii i pe deasupra nebun dup el. El i dduse seama cu mult
naintea ei ct de mult se ncredea n el. i totui nu dorea s-o piard.
ns acum recunoscu c n viitor trebuia s fie mai abil. Pe urm ea mai
constituia nc elementul de legtur cu Sarah.
Doar nu eti suprat c i-am citit scrisoarea? Am crezut c ai
lsat-o aici ca s arunc i eu o privire peste ea. Zmbi dezarmant. Nici
mcar nu scria ceva personal. De altfel..
Zmbi din nou i puse paharul jos, nainte s se duc spre ea. Cu
vrful degetului i trecu peste ureche.
Credeam c, tu i cu mine, nu avem secrete.
Chiar i n zmbetul su Dallas recunoscu c era calculat. Totui
Evan vzu n ochii ei c cedase. i duse ambele mini sub bluz,
lsndu-le s alunece pe snii ei mici i tari.
Nu eti totui suprat? murmur el, cnd i mngia n treact cu
degetele sfrcurile ntrite.
Pentru o clip Dallas l ura, ns cnd i trase pantalonii de pe
olduri, ducndu-i mna ntre picioarele ei, nu se mpotrivi. Cu o mn
o mngia, n timp ce cu cealalt o cuprinse n jurul taliei. Ritmul su
era tihnit, iar el continua s-i zmbeasc. Se excit foarte repede. Ddu
drumul scrisorii s cad pe podea i i desfcu cu nerbdare fermoarul
lui Evan.
Scrisoarea se afla sub spatele lui Evan cnd dup cteva minute

triau punctul culminant, dar nici unul din ei nu se mai gndea la


Sarah.

CAPITOLUL 12
Panteonul. Sarah vzuse ilustrate n care se reda cu acuratee fiecare
detaliu al acestei cldiri din secolul al XVIII-lea i totui nu se atepta s
fie astfel n realitate.
Cupola din piatr deasupra punctului de intersecie a crucii este
zidit triplu.
Prin cuvintele ei nu dorea s-l nvee pe Januel, ci s cuprind n
cuvinte gndurile ei.
Cupola exterioar const din piatr fasonat care nu este prea
groas, sus de tot ajunge pn la zece-cincisprezece centimetri.
Centimetri, repet ea fcnd cu ambele mini un gest larg. De necrezut.
nchipuie-i aa ceva, Januel.
Inspirnd adnc, ea gust aerul umed. Vederea acestei cldiri i
aminti motivul pentru care dorise s devin arhitect. Ceea ce vedea
reprezenta viaja din piatr i lemn - o oper durabil. Era impresionat,
la fel cum naintea ei fuseser impresionate generaii i cum vor mai fi
impresionai i alii n continuare.
Cnd se ntoarse, Sarah observ c ochii limpezi i cenuii ai lui
Januel zboveau asupra ei.
Januel, ce vezi tu cnd te uii la o asemenea cldire?
Dup ce-i arunc prul peste umeri, l lu de bra. Simea nevoia s
mpart cu cineva acea impresie nemaipomenit.
Cnd asculi un cntec, ncepu Januel, te gndeti: A, da, asta mi
place, sau nu, nu-mi place. Sau nu te gndeti la nimic i doar savurezi
totul.
Se ntoarse spre ea i i ddu cteva uvie la o parte pe care vntul le
fcea s danseze n faa ochilor ei.
Dar cnd un muzician aude un cntec, percepe probabil toate
detaliile - basul, octavele - dup aceea l apreciaz. Astfel studiaz un
artist trstura de pensul dintr-o pictur, un autor structura
propoziiei. Eu vd o construcie, o construcie veche extraordinar, de
acest fel existnd o mulime n Paris.
Rspunsul lui o dezamgi, ceea ce se putu vedea n micarea brusc
a minii.
Dar nu doreti s tii uneori de ce un anumit lucru produce un
efect att de potrivit sau att de nepotrivit.
Sunt om de afaceri, Sarah.

Ridic lene din umeri, dup care i lu mna.


Apreciez frumuseea ntr-un mod firesc. Cnd vd o femeie
frumoas nu ntreb cum i de ce, sunt doar fermecat.
Sarah oft. Mult prea des gsea rspunsurile lui Januel nebunitor de
superficiale, pe de alt parte ns dispunea de nsuiri pozitive pe care le
admira.
n sptmna de cnd se cunoscuser, Sarah nv s stimeze la
Januel gndirea lui limpede i iute. Era raional i spiritual. Cu uurin
i ncredere de sine manipula administrarea invizibil n ochii ei. Nu
percepea la el acea for dur pe care o observase la Byron Lloyd, ci
simea o tehnic mai finisat. O impresiona la el dibcia abil. Acolo
unde Byron ntrebuina logica, el folosea armul. Oare cum puteau doi
oameni att de diferii, cu un fel att de diferit, s aib succes n aceeai
meserie? Ambiia? i pusese mai mult dect o dat aceast ntrebare.
n domeniul particular Januel umpluse, n serile petrecute mpreun,
un gol pe care Sarah l simea de luni ntregi. Era un partener, o
persoan cu care se putea discuta i care putea fi atins att spiritual,
ct i fizic. Pe Sarah o stimula, i amintea de feminitatea ei, de nevoile ei
care de cnd prsise New Yorkul nu mai fuseser satisfcute. i o fcu
s neleag c munca nu nsemna totul n via.
Dei nu fcuser nc dragoste, Sarah se simea bine n braele lui.
Gustase n srutrile lui o promisiune i nu era sigur dac el nsui
ovia s se apropie mai mult sau era propria ei nehotrre care l
speria. l dorea, ns se cunotea pe sine destul de bine ca s tie c
odat cu o apropiere fizic se deschidea i sentimental. Atunci cnd
Sarah se druia, nu mai pstra nimic pentru ea.
Cerul devenise de un cenuiu nchis n timp ce ei se plimbau n jurul
Panteonului. Norii atrnau ntunecai i grei pe firmament. Deodat
Sarah se aplec n fa i l srut pe Januel pe obraz.
Eti foarte drgu.
Zmbind, se ncrunt
Da?
Te lai trt prin tot Parisul pentru a te uita la cldiri pe care le-ai
vzut de "n" ori.
Nu drgu, ci egoist, o corect el, n timp ce mergeau agale napoi
la main. Cnd duminicile vor fi calde i uscate te voi cra eu n afara
oraului la picnicuri retrase, la iarb verde
El zmbi i i srut n treact mna, deschizndu-i ua mainii sale.
M bucur deja c vine primvara.
Pielea ei se simea cald i moale acolo unde o srutase el. Sarah
privi cum se duse, ocolind maina, fiind din nou impresionat de
frumuseea clasic a trsturilor feei.

Un prim fulger despri norii tocmai cnd Januel nvrtea cheia n


contact. Un tunet bubuia i din nou zvcni un fulger, ns ploaia se mai
lsa ateptat. Aerul era greu i nbuitor. Ca de obicei traficul era
intens, dar cu ncrederea unui om care este obinuit s mture oamenii
din calea lui, Januel o duse pe Sarah la hotel.
Sarah zbovea cu gndurile la furtuna amenintoare. Lumina zilei se
color nchis i sinistru. Mai mult ca soarele i ploaia, Sarah iubea acele
clipe chiar naintea izbucnirii unei furtuni. O simea ca pe nite
furnicturi n jurul ei i presimea c se afla n spatele cerului
ntunecat.
Deasupra lor norii se legnau i ploaia ncepuse s loveasc parbrizul
cnd Januel conducea maina spre bordura de vis-a-vis de hotelul
Sarei.
Am o umbrel n portbagaj, zise el, ns Sarah srise deja din
main.
ndat era ud. Prul i se lipise de cap, haina se udase, rochia ei mov
i se lipise de picioare. Sttea astfel - entuziasmat cu capul lsat pe
spate i cu ochii nchii.
Nom de Dieu, te neci imediat.
Januel o trase sub umbrela lui englezeasc.
Nu este superb?
Ochii ei strluceau cnd un nou tunet bubuia deasupra capetelor lor.
Picturi de ap atrnau de genele lor.
n loc de un rspuns, Januel o prinse de mn i fugi cu ea
traversnd strada, n holul hotelului. La u scutur umbrela nainte de
a o nchide. Abia respirnd de rs, Sarah se rezem de perete i l
urmri. El i zmbi enervat, dup care o lu de mn mergnd la lift.
Mai i rceti.
Nu, sunt groaznic de sntoas.
Ea i terse cteva picturi de ploaie de pe sacoul de camir.
Mereu mi-a plcut ploaia, chiar i la un picnic.
Zmbetul ei era sincer i fericit. Ct de vie i voioas o fcuse ploaia.
Ar fi mprit cu plcere acest sentiment cu el.
Januel o srut pe nas, cnd uile liftului se nchiser n urma lor.
Atunci poate c nu mai este nevoie s ateptm pn la primvar
cu picnicul nostru.
Rsul ei prompt i art c i plcuse rspunsul lui, deoarece era
contient de mneca ei mustind de ap i de felul pedant al lui Januel,
nu l lu de bra, ci ajungnd la etajul ei ncepu s-i caute cheile de la
camer.
De cnd am plecat din New York am avut parte de foarte puin
ploaie, zise ea, n timp ce scotocea prin geant. Probabil c este aceeai

ploaie pe care o nimerisem anul trecut cnd fugeam la staia de metrou


pe strada 59.
Cnd gsi cheia, Januel i-o lu din mn introducnd-o n broasc.
Sarah.
Rznd, o trase n camer.
Uneori m tem c eti puin cam nebun.
i duse mna prin prul care picura de ap i i zmbi.
Se poate. n bar este brandy. De ce nu ne torni n pahare?
Sarah se strecur n baie pentru a se dezbrca de hain i a-i lua un
prosop. Cnd iei, se post n ua dormitorului frecndu-i cu putere
prul n timp ce privea la Januel cum turna coniacul. i plceau
micrile lui, jocul curgtor i lin al muchilor si. i el i dduse jos
sacoul.
Cmaa i pantalonii i se lipiser de trup. i admir forma frunii i a
brbiei. Nu mai vzuse niciodat trsturi ale feei mai frumoase i mai
armonioase. Zmbind, el i oferi un coniac. Sarah se descl i lu
paharul. Afar tunetele pierir treptat, iar ploaia se transformase ntrun murmur uor.
Se pare c s-a mai aezat furtuna, observ ea.
inu coniacul puin pe limb.
Furtunile puternice i care trec repede mi plac cei mai mult. Dup
aceea este un aer att de curat.
Se privi n jos, i ndeprt rochia ud de pe picioare i rse.
Mai bine m schimb
Januel si aez paharul jos i lu prosopul de pe umerii Sarei. Cu
micri lente i blnde ncepu s-i frece prul.
Sarah se nfior, iar privirile lor se ntlnir.
Eti minunat, murmur el, cnd ddu drumul prosopului.
i aeza mna pe ceaf i o srut uor pe tmpl. Cu mna care i
rmsese liber i lu paharul cu coniac i l aez deoparte ncepnd so srute tandru.
Ea ridic minile pentru a-l trage n jos spre ea, ns el o inea strns
i alunec din nou cu buzele sale peste gura i faa ei.
Sarah
El o muc de lobul urechii, simind cum tremur.
Trebuie s te eliberm de hainele tale ude. Mna lui trgea de
fermoarul rochiei, iar ea aprob murmurnd.
i lu timp s-o dezbrace. Minile lui se plimbau de colo-colo fr s
ia ceva n posesie atunci cnd rochia ei ud czuse pe jos.
Fermector, opti el n timp ce o dezmierda sub mtasea cmii
ei.
O cuprinse cu grij de talie, mngindu-i cu degetele mari oldurile, i

ddu, tot fr grab, la o parte.


tiai c a face dragoste este un mijloc mult mai bun de a se apra
mpotriva rcelii dect coniacul?
Sarah se ridic ntr-att ct s poat s-i ridice capul i s-i
zmbeasc. Ridic semnificativ o sprncean.
Acum tiu.
O lu n brae i o srut nflcrat. Sarah i aez capul pe pieptul
su i nchise ochii.
i mai rmne timp pentru un pui de somn pn s te mbraci,
cheri, zise Januel ducndu-i pierdut n gnduri mna peste pielea fin
a stinghiei.
Se ntinse lene.
De ce trebuie s m mbrac?
Pentru c avem bilete la balet, i aminti el. La Giselle.
Januel se uit la ceas.
Trebuie s fim ntr-o or i jumtate la teatru.
A, da, baletul.
Sarah csc, dup care l mngie pe piept.
i nu avem voie s pierdem primul act, sau avem?
Januel o atinse uor pe umr.
Mai este timp i dup teatru, mon amour.
Sarah oft cnd simi c se ndeprteaz de ea. i dorea mai mult
timp i mai mult apropiere. Ceva n ea, n interiorul ei o rodea i i
spunea c nu fusese destul. i pentru c i deschisese inima, ea i
ntoarse zmbetul.

CAPITOLUL 13
Presa francez o remarcase pe Sarah pentru prima oar cum trebuie
la festivitatea aezrii pietrei fundamentale. Alturi de apariia elegant
a lui Andre Cesare, ea oferea un subiect bun pentru revistele de scandal.
Purta un palton negru care cdea larg peste o rochie de mtase
simpl i alb, reuind astfel s par att profesional, ct i misterios. O
americanc, i pe deasupra frumoas, reprezenta un venit bun, mai ales
dac ea mai proiecta i o construcie francez important. Pe lng
aceasta, se afla sub protecia lui Haladay. n Paris, Haladay era o firm
respectabil i extrem de renumit.
Fiind nconjurat de reporteri. Sarah rspunse rbdtoare la
ntrebrile ndreptate ca o mitralier spre ea. Secia de relaii cu publicul
o btuser cu insistent la cap pentru a o convinge de avantajele unei

prese bune. n afar de aceasta i aminti de observaiile scurte ale lui


Byron atunci cnd i ncredinase centrul cultural Delacroix. Sarah juca
deci jocul de dragul ei i a lui Haladay.
La ntrebrile care i se puneau despre teatru, despre stilul
arhitectural i despre durata care o presupunea construirea cldirii,
Sarah rspundea fr ocoliuri. La ntrebrile adresate persoanei ei era
mai reinut. n fiecare ediie de scen poza Sarei aprea alturi de
articolul despre centrul Delacroix. Dou viitoare celebriti erau
prezentate publicului.
Chiar n aceeai sear Sarah urma s afle la petrecerea de coctail
dat de Andre att de repede numele ei devenise cunoscut. n casa sa
ticsit de antichiti i opere de art se nghesuise crema societii
pariziene. Aerul era impregnat de parfum i tutun scump.
Brbaii purtau tot ce era posibil - ncepnd de la cmi de mtase
largi i blugi croii de mn pn la smoching. Femeile se dovedir a fi la
mod i era limpede c i permiteau s apar ca atare. Sarah cunotea
modelele bizare de la St.Laurent i pe cele clasice de la Dior. Aurul
strlucea din abundent, coafurile erau de la sever la extravagant.
Sarah era mbrcat ntr-un top negru de mtase i o pereche de
pantaloni strmi negri, iar deasupra avea o jachet din piele de oaie
prevzut cu nituri aurii. Prul ei cdea desfcut peste umeri. Nu-i
pusese nici un fel de bijuterie.
Bogtaii i celebritile cu diamantele lor sclipitoare i cu feele lor
plictisite o captivau. Aceti oameni care crau o avere cu ei, triau cu
totul altfel dect ea. Sarah se simea bine, uitndu-se la ei. tia c-i va
face plcere s construiasc pentru ei. i ea ar savura bogia i gloria,
ns numai pentru propriile condiii.
i-am spus deja c ari splendid? i opti Januel la ureche.
Sarah nclin capul i i zmbi.
Da, ns poi s-o mai spui cu plcere nc o dat.
Ari ca o panter tnr, aa supl i mldioas cum eti.
i plimb privirea n jos peste trupul ei, dup care o privi din nou n
fa. Nu era o privire dispreuitoare, ci una cunosctoare. Januel era
foarte familiarizat cu corpul ei.
n sptmnile care trecuser fcuser des dragoste, iar Sarah l
cunoscuse ca pe un amant tandru i atent. Singura ei decepie consta n
faptul c nu dorea niciodat s-i petreac noaptea cu ea. i lipsea
compania sa, dorea s fie mult mai mult timp mpreun cu el.
Cheri, toi sunt impresionai de tine, continu Januel. Azi dupamiaz ai fermecat presa, iar ast-sear fascinezi nalta societate.
Se nclin mai aproape de ea, astfel nct numai ea s-i neleag
cuvintele.

tii ct de greu a fost de fapt s te obin cteva minute pentru


mine?
Sarah i ntoarse din nou, rznd, capul spre el.
Nu, dar putem pleca, atunci m-ai avea mai mult dect pentru
cteva minute.
Andre m omoar dac i fur bijuteria.
Januel ciocni cu ea.
Acum trebuie s urmezi un plan de societate la fel cum muncitorii
l respect pe al tu la centrul cultural. De acum ncolo vei fi copleit
cu invitaii la petreceri i cereri pentru interviuri.
Sarah ddu din umeri, n timp ce, gustnd din vin, se uita n jur.
Probabil c mi va face plcere atta timp ct nu se amestec cu
munca mea. Pentru o perioad voi avea cam mult de lucru pe antier. i
plcea s ias, ns nu atunci cnd lucra la proiectul unei construcii.
i asta face parte din munca ta, i aminti Januel.
Sarah ddu din cap absent. Se gndi la cuvintele lui Byron. O
femeie tnr i frumoas nu strica imaginii Companiei Haladay. Fusese
de acord s joace jocul i dorea s ctige. Succes, putere, glorie nsemnau toate acelai lucru? se ntrebe ea. Nu tiu, dar o s aflu, fir-ar
s fie.
Sarah.
Januel o atinse de bra pentru a-i rectiga din nou atenia. Atept
s-i dispar zmbetul cu care reacionase.
Trebuie mai nti s te sftuieti cu mine nainte de a accepta sau
refuza o invitaie i la fel cnd vei da interviuri. Vom discuta pe scurt
posibilele ntrebri ca i rspunsurile potrivite.
Trebuie s fac asta? murmur Sarah. De ce?
Nu se strdui s-i ascund nemulumirea.
Januel i aez cu blndee mna peste a ei.
Sarah, eti relativ strin aici n Paris. Cu unele persoane ar trebui
s cultivi relaii, iar cu altele nu.
Observ cum se strmba i mai tare.
S-ar putea ca fr o ndrumare corect s pierzi o ocazie sau s
jigneti persoana nepotrivit. Sau, continu el calm, un reporter mai
rafinat te-ar putea ademeni la unele lucruri indiscrete.
Nimeni nu m ademenete la lucruri indiscrete, replic Sarah. Iar
eu cultiv grdini i nu relaii cu persoane.
Januel i lu rbdtor mna.
Sarah, aceasta este lumea afacerilor. Lucrurile nu pot fi mereu att
de simple cum i-ar plcea s fie.
Etalnd o afeciune public, se aplec spre ea i o sruta uor pe
gur.

Mai gndete-te la aceasta, cheri.


Sarah oft.
Bine, o s mai reflectez.
Januel, drag, nu ne-am mai vzut de o venicie.
Madeleine, frumoas ca ntotdeauna.
Januel i srut mna.
Contesse Madeleine de la Salle mi permitei s v-o prezint pe
mademoiselle Sarah Lancaster?
Ah. Sun cunosctor. Arhitecta. n realitate mult mai ncnttoare
dect n fotografie.
O msur pe Sarah din cap pn-n picioare i napoi.
Avei un sim special pentru stil, mademoiselle.
Mulumesc, madame.
Toat lumea vorbete despre teatru i ct de extraordinar va fi. Nu
pot dect s v felicit.
A prefera s fiu felicitat dup ce este gata.
Sarah zmbi.
Mai avem nc un drum lung n fa.
La zmbetul Sarei Madeleine ezit o clip, i se pru surprinztor de
ncreztor.
Sptmna viitoare voi da o mic petrecere i mi-ar face plcere s
v invit.
Privirea ei se ndrept spre Januel.
Pe amndoi.
Bineneles, Madeleine, rspunse Januel, nainte ca Sarah s
poat deschide gura. Venim cu plcere.
Sarah se uit la el ntrebtoare. Rspunsul lui n care era inclus i
ea i plcu, dar o i deranja n acelai timp. Tocmai cnd Januel i
prinse, zmbind, privirea, simi cum cineva i atingea braul.
Sarah, ma chere, nu avei voie s v ascundei ntr-un col, o cert
Andre n engleza lui foarte grbit i gloduroas. Trebuie neaprat s v
prezint cuiva. O s v-o rpesc, Januel.
Dac mi-o aducei napoi...
Sarah i mai arunc o privire, nainte s treac de partea cealalt a
camerei.
Sun de parc a fi un cadou de Crciun, care nu prea se
potrivete, observ ea peste umr.
Madeleine se uit la ei cum i fceau drum prin mulime.
Drgu copil, observ ea, lingnd apoi cu limba marginea
paharului ei. i deteapt.
Drgu i deteapt, aprob Januel, artndu-i dinii, zmbind
scurt. ns nu neaprat un copii, Madeleine. Tnr cu siguran.

Cnd se uit spre ei, vzu cum unul din prietenii de afaceri elveieni
ai lui Andre tocmai srut mna Sarei.
Destul de tnr pentru a mai putea fi format, adug el,
ndreptndu-i din nou privirea asupra Madeleinei.
Destul de drgu pentru a fi atrgtoare i destul de deteapt
pentru a ajunge n vrf.
i destul de naiv pentru a te lua ntr-acolo? adug Madeleine
dnd din cap. Sughi ncet nainte s se apropie mai tare de el,
atingndu-l cu pieptul ei plin braul, zmbind. Poate s fie toate acestea
i pe deasupra... s-i satisfac apetitul tu nemsurat?
i zmbi peste paharul de ampanie, uitndu-se la ochii lui.
S spunem c Sarah nu dispune de experiena ta sau de... fcu o
pauz i reflect, fantezia ta.
Rse din nou, dup care muie un deget n paharul lui cu vin,
tamponndu-i apoi cu el limba.
Sun-m cnd te va plictisi jocul cu fetia cea mic, l invit ea.
Sarah se afla n faa planetei. Dduse draperiile la o parte, lsnd
soarele cald de primvar s ptrund n camer; cu toate acestea n
acele momente ea nu observa nimic.
Trebuiau fcute ultimele modificri la decorarea interioar a uneia
din scene i se concentra cu totul asupra lucrului. Ciocolata fierbinte i
prjitura pe care secretara ei i-o adusese cu dou ore n urm stteau
reci i uitate pe masa elegant n cellalt col al camerei. Telefonul sun
de trei ori, pn ce l auzi i nc de dou ori pn i aminti c o
trimisese pe madame Fountblanc s ia masa de prnz.
La naiba, murmur ea i ridic receptorul. Sarah Lancaster, zise
ea, n timp ce continua s priveasc ncruntat schia fcut de ea.
Bun ziua, Sarah Lancaster.
Vocea joas i aspr suna cu totul american.
Max!
Imediat o cuprinsese bucuria. Ddu drumul creionului i strnse
receptorul cu ambele mini.
Ce bine e s auzi un american vorbind americana. Mai spunei
ceva, l rug ea.
Haladay rse. Se bucura de vocea ei emoionat.
S nu-mi spunei c v este dor de cas.
La nceput da, ns am depit momentul.
Tocmai pn acum cteva minute, se gndi ea melancolic, dup care
scutur din cap.
Cum v mai merge, Max?
Bine.

i duse scurt mna la inim tiind foarte bine c exagera.


Aud c la dumneavoastr totul decurge perfect, ns doream s
primesc confirmarea de la prima mn.
Pentru prima oar n acea zi, Sarah observ c lumina soarelui se
revrsa peste biroul ei. Se ridic, lund telefonul cu ea.
Ne ncadrm n timpul planificat. Imediat dup ce am reuit s
trecem de lupta cu birocraia i am pus piatra de temelie, a nceput s
mearg treaba... Cerule, Max, ce de formaliti trebuie ndeplinite aici,
nici nu-i vine s crezi.
n faa ferestrei ei, pomul de afar ncepuse s nverzeasc. Sarah
prinse receptorul ntre umr i brbie i deschise cu mna pe care o
avea liber fereastra. Primvara inund camera.
La lucrrile de excavare oamenii au avut de luptat cu noroiul
pentru c a cam plouat mult pe aici. Dar acum este deja uscat de cteva
zile. Fundaia crete destul de repede.
Nu sunt probleme?
Azi diminea am aruncat o privire peste o list.
Sarah se ntoarse la birou i se aez.
Lucruri fr importan. Merge ca pe roate, Max. Aproape c este
ngrijortor. Andre m ajut mult i ine sponsorii departe de mine n
majoritatea timpului. Januel negociaz cu funcionarii.
Bounnet?
Sarah auzi cum Max sprsese cu zgomot o bomboan de ment ntre
dini.
Se descurc bine n afaceri. V-am vzut fotografiile de cteva ori n
ziare.
Sarah rnji i se rezem de speteaza scaunului ei. Trebuia s tie c
nimic nu-i scpa.
Poate mi confecionez un album. I-au plcut lui Byron articolele?
Bun publicitate, zise Haladav n doi peri. Acum s nu devenii
prea ncrezut.
Ea rse.
Max, Delacroix va fi grozav. Venii aici i convingei-v.
I se pru c-l aude cum ofteaz, ns nu era sigur ntrutotul.
Cnd va fi gata, zise el dup o vreme, voi merge cu dumneavostr
la ceremonia de deschidere.
Am convenit!
inei-m la curent, i ordon el, lund un ton formal. Doresc s
fiu informat att de dumneavoastr, ct i de Bounnet.
E-n regul
Simi c dorea s sfreasc convorbirea.
La revedere, Max.

CAPITOLUL 14
Sarah, mbrcat n blugi i tricou, reprezenta pe antierul
proiectului Delacroix o apariie la fel de familiar ca i grinzile de oet i
blocurile ce beton. apca de baseball pe care i-o trimisese Dallas
constituia o parte a uniformei ei. Fotografii ale Sarei alturi de zidria la
rou se ntreceau cu cele n care se gsea n eleganta societate francez.
Deoarece Januel o nsoea mereu, numele lor apreau mereu alturi,
relaia lor oferind astfel presei un prilej n plus pentru a face speculaii.
Sarah oricum nu citea nici ziarele de bulevard englezeti i nici pe cele
franuzeti. n majoritatea timpului se comporta de parc nici n-ar fi
existat.
n general Sarei i plcea cnd era invitat, se bucura de oameni i de
propria glorie. ns mai mult ca orice, se bucura s urmreasc cum
schiele ei luau form n beton i oel. n decursul celei de-a doua luni a
lucrrilor Newsweek o plas pe prima pagin. Sarah citi articolul,
ngrijindu-se totodat de scara central care ducea la scena principal.
Nu-i putea face timp s-i savureze succesul cum se cuvine; toat
energia ei se ndrepta asupra lucrului ei.
Ursc s pierd vremea, se gndea ea, fcnd, cu minile n olduri,
expertiza pardoselei de mozaic din galeria terminat a aripii estice.
Pereii galeriei erau din sticl. Aici, pe unde se plimba Sarah acum,
urma s se afle mai trziu o grdin exotic. Plantele necesare erau deja
comandate; cercelui, glicinii, duzine ntregi de sortimente de trandafiri.
Colabornd cu arhitectul peisagist, Sarah realizase ceva unic i
extrem de frumos. Aleile care urmau s erpuiasc prin grdin fuseser
amplasate, iar dou fntni mici fiind deja n stare de funcionare.
Sarah i putea auzi pe muncitori lucrnd n celelalte zone ale
construciei. Deoarece mecanicii lucrau la o instalaie frigorific defect
era foarte cald, iar aerul nbuitor se putea tia cu cuitul. Sarah i
prinsese prul sub apc i i nodase bluza roie de bumbac sub sni.
Cu toate acestea sudoarea i curgea ncet ca un pria pe spate.
Sarah ridic cozorocul n sus i i terse fruntea cu dosul minii.
Dac nu repuneau curnd aerisirea n funciune trebuiau s nceteze
lucrul. Se ndrept n direcia locului de unde venea zgomotul de
antier. Erau deja cu o sptmn n ntrziere. O sptmn. La un
proiect de asemenea amploare a fi n ntrziere cu mai puin de o
sptmn era aproape o minune. ns ea era o perfecionist prea mare
ca s se mulumeasc cu aceasta.
Sarah i fcu drum peste prelata de plastic care era deasupra zonei

de intrare a aripii de vest. Dulgherii lucrau cu bustul gol la scara


principal. ncet formau scndurile groase de stejar pentru ceea ce
Sarah i nchipuise a fi suprafaa de lemn n spiral i curgtoare i a
crei trepte s coboare ca o bolt asemntor unei cascade.
Pardon.
Sarah ntrerupse un lucrtor care avea umerii i braele la fel ca
Hercule. Fir-ar s fie, se gndi ea, cnd acesta se ntoarse. Ar trebui s-l
trimit lui Dallas.
Oui, mademoiselle Lancaster?
ncepu s vorbeasc repede pe franuzete.
mi putei spune unde l gsesc pe monsieur Lafitte?
O privire rapid i trda faptul c eful de echip nu se afla la aceast
echip de dulgheri.
La mecanici. Mai repar nc instalaia frigorific.
Unul din colegii si fcu o observaie la adresa cldurii, ns att de
repede i de parizian, c Sarah nu-l nelesese dect pe jumtate.
Atept pn ce rsetele ncetar.
Dac nu funcioneaz ntr-o or, ncetm pentru astzi lucrul.
Cum v numii?
Se ntoarse spre tnrul Hercule, dndu-i jos apca i fcndu-i
vnt cu ea.
Jean-Marc, mademoiselle.
Jean-Marc, spunei-le celorlali c e pauza de mas. i anume c
astzi dureaz o or. Dac instalaia frigorific nu funcioneaz pn
atunci, putei pleca cu toii acas. Le vei spune i colegilor
dumneavoastr, nu-i aa?
Oui, mademoiselle.
Se uita la ea strlucitor n timp ce-i descingea cordonul cu
instrumente.
Ea se ndrept, iar el, lundu-i n grab o cma, ddu mai departe
ordinele ei.
Paul Lafitte era un brbat scurt i ndesat, n jur de cincizeci de ani,
cu prul sur i cre i cu o musta sur i ncolcit. Pe parcursul
sptmnilor n care colaboraser nu-l auzise niciodat s ridice vocea.
Aprecia felul lui, inteligena i spiritul su de dreptate. Mai mult dect
odat mpriser n cte o pauz de mas scurt o sticl de vin i o
bucat de pine cu brnz. Era la fel de mndru de centrul cultural ca
i ea.
Sarah l auzi vorbind n timp ce-i croia drum prin labirintul de
coridoare i scri spre camera de serviciu care acum era insuportabil de
sufocant. Acolo l vzu pe Derille, inginerul ef, mpreun cu Lafitte i
cu trei mecanici. Lafitte i tergea cu batista umed i murdar fruntea,

njurnd ncet instalaia, care acum nu vroia s funcioneze "partout".


Paul.
Sarah se ndrept spre brbai.
Sarah.
El i desfcu degetele, un gest pe care se pare c toi francezii l
nva deja din leagn.
Avem o problem aici, fu el de prere.
Lng el Derille pufnea, dndu-i prul umed i nchis la spate. Era
cu un cap mai mare dect Lafitte, plin de zgur i avea o pereche de
ochelari cu lentile groase. Sarah tia c este un inginer bun i inea la el
chiar dac avuseser de multe ori dezbateri fierbini n legtur cu
centrul cultural.
Lafitte are talent cnd trebuie s subaprecieze. Poate dac n-ai fi
insistat pentru atta spaiu n fiecare arip..., ncepu el cu un zmbet
furios.
Eu proiectez cldirea, i tie ea vorba. nclzirea i instalaia de aer
condiionat este problema dumneavoastr i nu a mea.
Deoarece tia c transpira la fel ca i ea i era la fel de enervat, i
atinse uor braul.
nainte s ne certm, s vedem mai nti ce au de spus mecanicii.
V spun ns un singur lucru - aici nuntru este al naibii de sufocant.
i fcu vnt cu apca, ns nu fcu dect s agite aerul nbuitor.
ntre timp Lafitte vorbea cu mecanicii. Cnd se ntoarse din nou spre ea,
explic:
Este din cauza curelei de transmisie care este stricat. Trebuie s-o
nlocuim.
Merde, zise ea foarte bine perceptibil.
Lafitte o aprob politicos.
Ct va dura pn vom primi piesele de schimb? ntreb ea.
El i mpinse buza inferioar n afar dnd din umeri. Perle de
sudoare i se strnser exact sub musta.
Poate o sptmn.
Merde, repet Sarah.
Dup aceea i bg mna n buzunarele pantalonilor.
Nu pot pierde o sptmn ntreag, murmur ea. n nici un caz.
De unde avem instalaia frigorific?
Din Saint-Etienne, rspunse Derille. Trebuie s anunm firma i
s comandm piesa de schimb. Pentru toat birocraia, prelucrarea
comenzii i transport e nevoie de timp.
Sarah se ntoarse din nou ctre Lafitte.
nsrcinai-l pe unul din oamenii dumneavoastr s zboare astzi
dup-amiaz la Saint-Etienne. S ia de acolo piesa de schimb i s

zboare cu ea napoi. i asiguraji-v c trimitei pe cineva care tie de ce


avem nevoie. Nu vreau s fac vreo gaf, iar de amnunte m voi ocupa
eu. Am nevoie de o or pentru aceasta.
Dup ce arunc o privire peste ceasul de la mn, scutur din cap.
Nu, fir-ar s fie, la ora aceasta am nevoie de dou. Trimitei-mi n
dou ore un comisionar la birou i s mergei la sigur c omul nostru va
fi pn atunci gata de zbor.
Cu pai apsai i grbii Sarah se ndrept spre scar.
A, da, le-am dat liber celorlali muncitori pe ziua de azi. Vedei s
ieii de aici. n asemenea condiii nu se poate munci.
Bien, murmur Lafitte, ea ns fugea deja pe scri n sus.
Se ntoarse din nou ctre oamenii si.
Ai auzit ce a spus madame.
n birou la Sarah aerul era considerabil mai bun, proaspt i rcoros;
era puin parfumat de la trandafirii proaspei primii de la Januel. Prul
umed al Sarei nc mai forma civa crlioni la tmple, ns pentru
prima oar de trei ore cmaa nu-i mai sttea lipit de piele.
V rog s-mi facei legtura cu managerul fabricii din SaintEtienne de unde am cumprat instalaia frigorific pentru centrul
cultural, i ordon Sarah doamnei Fountblanc, trgnd sertarul
dulapului cu acte i ncepnd se scotoceasc prin el. Dup aceea cutai
cel mai curnd zbor dus-ntors i facei o rezervare pentru un loc. Dac
nu gsii un zbor potrivit, nchiriai o main.
Sarah gsi actele instalaiei frigorifice i le scoase afar.
i vedei dac monsieur Bounnet este n biroul su.
n timp ce secretara ei ddea telefoane, Sarah ntinse actele. Cu
degetele pe hrtie Sarah parcurgea n grab contractul. Cnd gsi
pasajul corespunztor, mzgli repede numele i numrul modelului
instalaiei pe un bilet. Lng ea se auzi zumzitul telefonului duplex.
Monsieur Brionne, managerul de la Gaspar din Saint-Etienne.
Mulumesc.
Sarah lu receptorul.
Monsieur Brionne, aici vorbete Sarah Lancaster. Avem o
problem.
Cincisprezece minute mai trziu Sarah o cut din nou pe secretar.
L-ai gsit pe monsieur Bounnet?
Are o consftuire la banca mondial i nu este ateptat mai curnd
de ora patru.
La naiba, murmur Sarah ncet btnd cu unghiile degetelor pe
placa mesei de scris. n timp ce ncerca s-i ordoneze gndurile. Atunci
trebuie s ne adresm lui Troudeau. Vedei dac l prindei, iar pe
Lafitte trimitei-l nuntru imediat ce apare.

n decursul a nouzeci de minute Sarah se luptase cu toat


birocraia, trimind un om la Saint-Etienne. Acum cnd biroul ei era
gol i telefonul mut, i aminti c nici mcar nu mncase de prnz.
Sudoarea de la subbraul tricoului se ntrise. Se rezem de speteaza
scaunului i i ngdui pentru prima oar n acea zi s se relaxeze
puin. Foamea i epuizarea acopereau sentimentul c realizase ceva. O
problem fusese rezolvat cu minimum de efort posibil, evitnd astfel o
sptmn de amnare. Sarah tia c lucrrile la construcie
naintaser destul de mult ca s se poat gndi la ntoarcerea acas la
Phoenix. Ddu actele rvite de pe biroul ei la o parte.
n nici un caz nu le aez acum la loc, se hotr ea, ci m duc acas i
m postez o or ntreag sub du. Pn s se ridice de la birou, ua se
deschise, iar nuntru intr Januel.
Te-ai ntors repede, zise ea suprat c nu btuse la u.
Consftuirea s-a sfrit mai repede dect m-am ateptat. Vocea lui
suna impersonal. Ai avut mult de lucru, observ el.
Da, i ncorda umerii n mod automat. Sunt probleme?
Mereu exist probleme cnd un colaborator face abuz de
autoritate.
Bine gndit, era ea de prere i ridic din sprncean.
Abia acum am aflat c astzi dup-amiaz ai ntrerupt lucrul i c
unul din mecanici a fost nsrcinri s zboare la Saint-Etienne pentru a
se ngriji de o pies de schimb.
Da. Doreti s-i descriu toate amnuntele sau le cunoti deja?
Troudeau mi-a relatat de o curea de transmisie rupt
Januel ddu problema la o parte
Sunt consternat de faptul c ai uitat crui domeniu de competen
aparine toat aceast problem.
Se holb uluit la el. Ce ridicol, se gndi ea. Se teme de propriul
sentiment al valorii.
N-am uitat asta, Januel, l corect ea. ns nu s-a putut lua
legtura cu tine.
Atunci trebuia s se mai atepte cu toat treaba pn m aflam la
locul respectiv.
Nu.
Se ridic i l privi direct n fa.
Am prins ultimul zbor al zilei spre Saint-Etienne. Depindea de
fiecare or.
Depinde i de desfurarea fr dificulti a ntregii ntreprinderi
La naiba, Troudeau dispune de mputernicirea necesar, iar eu am
respectat pe ct posibil procedurile obinuite. Era o decizie limpede ca
apa, Januel.

Ridic minile.
Altfel am fi pierdut zile.
Rmne de vzut. Instalaia frigorific este numai o parte a
proiectului. i fr ndoial c ai ignorat anumite procedee de
cumprare.
La naiba cu toate procedeele de cumprare, se gndi Sarah, abia
reuind s se abin de la aceast observaie.
Echipele de constructori sunt angajate s lucreze, continu
Januel. La asta se ateapt i asta i fac pn le permit eu s se
opreasc. Astzi dup-amiaz i-ai ntrecut sfera de competen.
Poate.
Sarah vorbea cu calmul care reinea furia, ncpnarea lui i se
prea de necrezut.
n aceleai mprejurri mi-a ntrece i mine competena. Eram
la faa locului, Januel, adug ea, ncercnd s-l scuze pe el i nu pe ea.
Tu ns nu.
Nu sunt n situaia de a-mi petrece timpul cu plimbri pe antiere.
Nu, dar eu sunt. i i comunic: condiiile de lucru de astzi erau
insuportabile
Constructorii sunt obinuii s lucreze n asemenea condiii.
Januel fcu un gest elegant i rapid de dezbrare.
ine pentru tine diferenele de clas, replic ea furioas. Nu am
rbdarea necesar pentru aa ceva. i nu-mi povesti tu de constructor.
Am lucrat cu echipe de constructori, cnd era att de cald c le era
imposibil s pun indrila deoarece gudronul nfierbntat le ardea
minile. nghieau tablete de sare i litri ntregi de ap, iar sudoarea le
curgea ca la porci. Nu tiu ct de cald a fost astzi n cldire, ns a fost
mai ru dect doar fierbinte. Nici nu se mai putea respira, iar
ventilatoarele noastre nvrteau doar aer consumat. Parc eram vri
ntr-o cutie nchis. Dac nu ai ncredere n judecata mea, ntreab-l pe
Lafitte sau Derille. i ei se aflau acolo.
Cu ambele mini i ddu prul de pe fa.
i dac munca mea i felul n care m ocup de ea nu-i place
atunci discut cu Max despre aceast problem. Eu nu sunt angajata
ta.
Januel nu se ateptase la o asemenea reacie. Sarah se uita
intransigent n ochii lui. Dup o clip el i gsi din nou cuvintele.
Nu m ndoiesc de faptul c ai acionat cum ai tiut mai bine,
Sarah. i ntr-adevr se poate vedea ntr-o analiz ulterioar c aa a
fost cel mai bine. ns totui ai fost prea nvalnic. Trebuie s te aezi n
locul meu. A ordona o ntrerupere n derularea lucrului este echivalent
cu a lua o hotrre deosebit de important.

Iar atunci cnd lucrtorii fac insolaie n timp ce hotrrea se afl


pe drum, atunci se consider o pauz.
Sarah scutur suprat capul.
Nu, nu gsesc nici o logic.
ncepu s-i strng actele de pe biroul ei.
Dac am pit pe alte ci dect cele obinuite, atunci mi pare ru,
iar dup prerea mea nu am avut de ales. Pentru mine oamenii sunt
mai importani dect nite proceduri oarecare.
Vedem lucrurile n lumini diferite. Tu trebuie s construieti o
cldire. El i aez, din spate, minile pe umeri. Datoria mea este aceea
de a administra.
Sarah se ncord la atingerea lui, lucru care nu-i scp lui Januel.
Totui nu renun la contactul corporal.
Nu m trata cu bunvoin, Januel.
Se ntoarse spre el.
Bine.
Se strdui s aib un ton prietenos i dintr-odat ea nu mai putea
descoperi la el nici o urm de proast dispoziie.
i-am spus prerea mea n ceea ce privete treaba asta. Dar,
deoarece este vorba de un "fait accompli", nu are nici un rost s ne mai
enervm. Te rog doar ca pe viitor s te raportezi la problemele de
arhitectur, iar problemele de administraie s mi le lai mie.
i dac nu eti de gsit?
Voi avea grij s nu se mai ntmple acest lucru.
Bine, zise ea rece. Acum tiu.
Iar acum..., el fcu un pas spre ea, lsm prerile noastre de
afaceri contradictorii ad acta?
i atinse uor obrazul cu degetul i zmbi. Ochii lui erau din nou
deschii i limpezi.
Pentru Sarah nu era uor s-i conecteze i deconecteze
sentimentele. ns aici nu era vorba de mndrie sau de sentimentul
valorii, i astfel se strdui s despart prerile profesionale de cele
particulare.
Bine, Januel.
Datorit excesului de oboseal Sarah i frec rdcina nasului cu
degetul mare i cel arttor.
Oricum mai rmn doar cteva sptmni aici. Asemenea
probleme abia dac mai pot aprea vreodat.
Dar, iubito, nu este momentul potrivit s vorbeti de plecare.
Januel i ncolci talia cu braul.
Hai, vino, te invit n seara aceasta n micul bistro unde ne-am dus
n prima sear petrecut mpreun. i atunci vom fi doar un brbat i o

femeie care sunt ataai unul de cellalt. Ar trebui s ne aezm la o


mas afar pe bulevard.
i lu mna i o duse ia buze.
Sigur i va place cerul nstelat.
Sarah se uit n ochii lui. Pur i simplu nu putea s se supere pe el.
Avem doar preri diferite, se gndi ea. Asta e tot.
Cu ampanie i coniac? ntreb ea.
Cnd el ncepu s rd, ea l srut scurt. Dup aceea se eliber din
mbriarea lui.
Da, ar fi drgu, Januel.
Deci s-a fcut, draga mea.

CAPITOLUL 15
Sarah i mototolise haina de lucru i o aruncase n colul dulapului.
Acum sttea picior peste picior pe pat, mbrcat ntr-un body de
dantel, de culoarea pielii. n timp ce se pieptna, se gndea la Januel.
Parcurse n gnd fiecare propoziie din ultima discuie avut cu el.
Era nc ocat de atitudinea lui. Ei nici nu-i trecuse prin minte c prin
aciunile ei individuaiiste i subminase autoritatea i l depersonalizase.
Cum putea un brbat de rangul lui i cu capacitile sale s fie att
de indecis? De ce reacionase att de meschin, un om altdat generos
i binevoitor?
Poate c acionase ea prea pripit? Mai bine ar fi vorbit nti cu
Januel, nainte de a-i trimite pe oameni acas?
Nu! Oamenii nu mai puteau munci n cuptorul acela. i ea grbise
livrarea piesei de schimb, ceea ce fusese important pentru ntreprindere.
nc nu putea nelege de ce Januel reacionase att de violent. Era
oare ntr-adevr de prere c muncitorii nu trebuie luai n considerare?
Ea i-l imagin cu trsturile lui regulate i fine, cu prul blond i ochii
limpezi. Nu pot s cred c el aa gndete... oricum nu n mod serios.
Scutur din cap. n seara asta nu mai vreau s m gndesc la asta,
hotr ea, se ridic din pat i se ndrept spre dulap. Se auzi un ciocnit
i Sarah i ndrept privirea uimit spre u.
Vine cam devreme, murmur ea, lu un capot alb i subire din
cuier i cu o mnec mbrcata, cealalt fluturndu-i, deschise ua.
Ai venit devreme, ncepu ea zmbind.
O,... Zmbetul i se preschimb ntr-o crispare stupefiat cnd l
zri pe Lloyd Byron.
Mi se pare c ateptai pe cineva, i se adres el examinnd-o de
sus pn jos, nainte de a o privi n ochi.

Nu m ateptam la dumneavoastr, spuse ea. Credeam c suntei


la mii de km deprtare.
Tocmai am ajuns.
Atunci, "fii binevenit, cltorule!".
l pofti s intre cu un gest larg al minii.
"Am vin pentru oamenii ti i ap pentru cai."
Dup ce nchise ua n urma lui, descoperi c el se oprise la nici un
pas deprtare de ea.
V priete Parisul, remarc Byron dup un timp.
Prea c el nu avea de gnd s intre mai mult, ca s se creeze o
oarecare distan ntre ei. Ea mirosea plcut i el i aminti de parfumul
ei. Fr fard, pielea ei fin lucea i ochii ei preau mai tineri, mai naivi.
Bronzul dobndit la Phoenix se pierduse deja, tenul ei fiind ca la prima
lor ntlnire palid i fin.
Mulumesc.
Acest compliment o surprinse pentru c tia ct de rar fcea el
observaii de genul sta. Deodat i veni o idee:
E totul n ordine cu Max?
Sarah ntinse mna i o aez pe braul lui. ngrijorarea ei i se citea
pe chip.
Da, i merge bine.
Byron simi cum se destind degetele de pe braul lui. Simpla ei
atingere i aduse aminte ct de mult o dorise cu cteva luni n urm i
ct de tare i era dor de ea.
Sarah i ls mna n jos i se ndeprt.
Ce-a putea s v ofer, Byron? Am un bar cu buturi alese; cte
puin din toate.
A ncerca un Bourbon, pur.
Nici o problem.
Travers camera i lu dou pahare. ntr-unul turn Bourbon din
belug, n cellalt ap mineral Pierrier.
Chiar nu m-am ateptat la dumneavoastr. Nu putea s m
previn cineva?
Am fost la Londra la o ntrunire.
Byron o privi cum i arunc elegant prul pe spate.
i cum tot eram prin apropiere, am vrut s vd proiectul Delacroix
cu propriii mei ochi.
O atept s se ntoarc din nou lng el. Halatul i lucea mtsos pe
talie.
Ai devenit oarecum o celebritate.
Da. nc nici acum nu-mi vine s cred.
Dup ce i nmna paharul cu Bourbon, ciocni cu el. Primele unde de

oc ale revederii fuseser aplanate.


Ai citit articolul din Newsweek?, l pofti s ia loc.
Pe acesta i multe altele.
Celelalte s-au limitat mai ales la zvonuri i brfe. Acea petrecere,
acele rochii, cine a fost, unde i cu cine.
Sarah relat ridicnd din umeri.
Dar articolul din Newsweek a fost altfel. A nsemnat o bun i
favorabil publicitate pentru Haiaday i pentru arhitectur - i probabil
i pentru arhitect.
Secia PR tinde s v crue.
Byron cltin Bourbon-ul din pahar.
n ceea ce privete presa, dumneavoastr ai vrut asta, Byron.
Byron bu i o privi cum i zmbete.
Se pare c Bounnet v cam urmrete.
Sarah i ncrei fruntea.
Gsesc expresia cam nepotrivit; i lu paharul n ambele mini.
Pe mine nu trebuie s m urmreasc nimeni. Januel parc avea faa
mai slab i obrajii mai proemineni. Aceast comparaie involuntar o
zpci.
Presei i place s v asocieze, spuse el n treact. V potrivii att
de bine n fotografii.
Sarah i ddea seama cnd cineva ncerca s o irite.
Januel arat foarte bine, rspunse ea rece. i tiu c avem nevoie
de reclam. Dar nici nu-mi convine s fiu fotografiat la fiecare pas
Nu? Nu poi avea chiar totul, Sarah.
i spunea pe nume prima oar de cnd intrase i ea zmbi i puse
paharul jos cnd auzi asta.
De ce s renun la viaa mea particular?
Pentru c totul se pltete.
Bvron i bu paharul i se ridic.
Deoarece am impresia c v-am deranjat n timp ce v mbrcai,
permitei-mi s m retrag acum...
i Sarah se scul n picioare. Halatul i czu de-a lungul picioarelor,
iar decolteul se mai desfcu puin.
Mai rmnei totui puin. N-am mai auzit de o venicie americana
vorbit ca lumea. M-am cam dezobinuit. S mai conversm puin pn
m schimb.
Se duse n dormitor.
Las ua ntredeschis.
Sarah se ndrept iar spre dulap, iar Byron rmase lng bar.
Ct mai stai n Paris?
Cam o sptmn.

Byron i mai turn un Bourbon i pi lent spre fereastr, unde se


opri s priveasc asfinitul. n clipa asta i nchipui c o iubete pe
Sarah. Bu Bourbon i se ls ptruns de cldur. Auzea fonetul
umeraelor n dulap.
Au fost dificulti cu centrul de cultur?
Dificulti?
Sarah i aminti de instalaia de rcire i i muc buzele.
Nu, nimic important.
Byron remarc ezitarea ei, dar nu mai insist. i mine e o zi, se
gndi el.
Mine vreau s fac un tur prin cldire i s m ocup de hroagele
acelea.
Aha.
Sarah i aminti de cldura de incubator din interiorul cldirii.
Ce mai face Cassidy?
Bine.
O auzi cum nchide uile dulapului.
Luna trecut a devenit pentru a cincea oar bunic.
Feti sau bieel? se interes ea, n timp ce scotocea n caseta cu
bijuterii.
Un bieel de 3 kg i jumtate. Matthew Lloyd Cassidy. Eu sunt
naul.
O!
Surprins, Sarah ncerca s i-l imagineze pe Byron cu un bebelu
care d din picioare, n brae.
Cassidy trebuie c s-a bucurat grozav de tare.
Normal. Nu dorii paharul?
Poftim? A, ba da. Sunt aproape gata, dac nu v deranjeaz putei
s mi-l aducei.
Byron rmase n u s o priveasc luptndu-se cu nchiztoarea
unui lan de argint, n timp ce n picioare nu avea dect un ciorap,
cellalt uitase s-l ncale.
Fir-ar s fie! murmur ea i-i sufl prul din ochi.
l vzu pe Byron n oglind.
M ajutaji v rog? Pur i simplu nu pot s nchid chestia asta.
Byron ls paharul pe comod.
V ntoarcei puin?
i ls minile pe umerii ei. Cnd i simi minile, Sarah si ddu
seama c fcuse o greeal. Byron nu era un om pe care l puteai ruga
s-i fac un serviciu att de nensemnat.
Ridicai puin prul n sus.
Ea l ascult, ncercnd s-i ignore btile puternice ale inimii.

Byron i trecu cu degetele peste ceaf i ea se cutremur. Privirile lor se


ntlnir n oglind.
i lu minile n tcere, aa nct prul i alunec peste umeri.
Privirile lor din oglind nu se evitau. Ea scutur capul i-l vzu cum
zmbete. Cnd ncerc s-i trag minile dintr-ale lui, nu o ls.
Tot fr a scoate o vorb, o ntoarse spre el. i lu cu gingie urechea
ntre degetul mare i arttor. Sarah respira precipitat.
Smaralde, spuse el ncet. Ar trebui s purtai smaralde. S-ar
potrivi de minune cu ochii dumneavoastr verzi.
Ea i aminti cum i simise buzele, tari, rscolitoare i duioase. Cnd
se auzi un ciocnit la u, nu se mic nici unul dintre ei.
Este Januel, spuse ea ntr-un trziu, apoi nghii n sec.
El lu mna de pe urechea ei.
Vrei s ieii cu noi s lum cina?
Ea se ntreb dac i lui i se pruse la fol do ridicol aceast invitaie.
Nu, mai bine nu.
Sarah se strecur n cealalt camer.
Ai tras tot la acest hotel? dori ea s tie, dar i ddu seama de
tonul artificial al vocii ei.
Am chiar camera alturat, 816.
A...
i deschise ua lui Januel.
Cheri, fermectoare ca ntotdeauna. Sarah observ cum i dispru
zmbetul cnd privi n camer.
Byron.
Januel fcu un pas i i ntinse mna.
M bucur c suntei aici. Dac a fi tiut c venii, v-a fi ateptat
la aeroport.
Pn la urm strngerea lor de mn nu mai avu loc. Sarah remarc
imediat c cei doi nu prea se aveau la inim.
Bei ceva, Januel? ntreb ea senin.
Da, Sarah, cu plcere.
Lui Byron nu-i scp faptul c ea i turn vermut fr s-l mai
ntrebe.
L-am ntrebat pe Byron dac nu vrea s ne nsoeasc, spuse ea n
timp ce-i ddea paharul. Dar a refuzat.
Noi lum cina de obicei ntr-un mic bistro, care nou de place
foarte mult.
Januel i zmbi lui Byron, cnd o atinse uor pe Sarah pe umeri.
Este mereu linite acolo i o atmosfer relaxant. Ne-am bucura
dac ai veni.
Te-ai bucura pe dracu, i zise Byron n gnd, fr s rspund la

zmbet. Se ntoarse tcut spre Sarah i abia acum observ cum i privea
ea pe amndoi. Avea aceeai privire concentrat, pe care el o remarcase
atunci cnd o vzuse studiindu-i schiele.
Apreciez invitaia, spuse Byron, dar trebuie, din pcate, s plec.
Mai am cte ceva de pregtit pentru edina de mine.
CAPITOLUL 16
De la fereastra dormitorului ei, Sarah putea contempla rsritul de
soare. Un roz sidefiu se ntindea pe cerul nc ncadrat de noapte. La
vest se mai zreau cteva stele. Deschise fereastra, ls dimineaa s
intre i ndat se simi treaz i mulumit. Cu zece minute nainte o
trezise telefonul dintr-un somn profund. Piesa de schimb sosise, iar
Lafitte era deja pe antier i supraveghea reparaia. Puteau rencepe
lucrul, dup o ntrerupere de scurt durat. Sarah oft de uurare,
nainte de a intra sub du. Cnd urcar aburii n jurul ei, se gndi la
seara trecut i la Januel.
n timpul mesei, Januel i se pruse cam distant i absent. Sarah se
ntrebase dac reinerea lui se datora discuiei avute n birou sau
prezenei lui Byron. Ea simise c ei nu-l poate suferi pe Byron i acum
se ntreb dac din cauze personale sau profesionale.
ngndurat, opri apa la du i ntinse mna dup prosop. mi place
de Byron, se gndi ea. M nelinitete doar fora lui de atracie fizic.
Fora lui de atracie asupra mea, i admise ea siei, i i aminti de
sentimentul acela care o copleise, cnd privirile lor se ntlniser n
oglind. N-are nici un rost s nu recunosc asta. Dar vom colabora nc
mult vreme. Efectiv nu am voie s-i dau atenie.
Sarah se ntoarse n dormitor nc goal i cu pielea umed de la du.
Cu micri iui i exersate i mpleti prul ntr-o coad groas, pe care
dup aceea o arunc pe spate.
n dimineaa asta l voi plimba prin centrul cultural, hotr ea. Mi-ar
place s-i aud prerea n privina asta. Iar dup mas, se gndi ea n
timp ce-i trgea un tricou peste cap, l voi preda funcionarilor. Din acel
moment nu cred c-mi va mai sta n cale.
Se uit la ceas - apte i jumtate. Ei, dac nu s-a trezit nc, atunci
este timpul. Sarah se ndrept spre camera 816, cu o geant de piele
atrnat de umr.
Byron auzi ciocnitul chiar cnd i cltea ultimele urme de spum
de ras de pe fa.
Entrez! strig el i ntinse mna dup prosop.
i puse n grab un halat de baie i continu tot n francez.
Lsai-o pe mas! porunci el.

i leg cordonul i intr n camer.


Bun dimineaa, Byron. Ce s las pe mas?
Sarah i zmbi prietenoas.
nti i-nti o can cu cafea.
mi pare ru, tocmai mi s-a terminat, i rspunse Sarah. Nici nu
tiam c vorbii franceza.
Numai o frm. V-ai trezit devreme.
El se ntoarse i dispru n dormitor.
Prefer s merg din timp pe antier i m-am gndit c v-a putea
lua i pe dumneavoastr.
Sarah se plimba prin camer de colo-colo i i ls n cele din urm
geanta pe un scaun. Byron dispruse.
Ai servit deja micul dejun?
Eu nu mnnc de diminea.
Sarah se duse la fereastr i compar privelitea de aici cu cea din
camera ei.
Eu da.
Ea i ncrei nasul la auzul rspunsului su prompt.
E n ordine. Voi atepta atta timp ct nu e vorba de un meniu de
cinci feluri cu coniac, cafea i igri. Cred c vine deja, spuse ea cnd
auzi ciocnitul n u.
De cafea am totui nevoie.
Bine, imediat.
Dup ce servitorul lsa tava pe mas, Sarah l expedie i turn cafea
ntr-o ceac.
E neagr, arat de parc ar putea trezi i morii la via, spuse ea
n timp ce trecea n dormitor.
El sttea lng pat, cu bustul gol, iar n picioare cu o pereche de
blugi care-i veneau strns pe corp. Era bronzat uniform, nu se
ntrezrea nici o pat alb, nici mcar sub talie unde ncepeau blugii.
Prul des i negru de pe piept se ntindea subiindu-se pn la talie.
Cu toate c era slab, avea brae puternice. Fa de Januel, care era
suplu, Byron prea mai degrab usciv. Prea corpul unui atlet
antrenat.
Ea se ndrept spre el i i ntinse ceaca.
Poftim, spuse ea, strduindu-se cu disperare ca tonul din vocea ei
s sune ct mai degajat.
Byron inea ntr-o mn o cma de blugi, iar cu cealalt lu
cafeaua. Fr a-i dezlipi privirea de ea, ridic ceaca i bu.
Ce s-ar ntmpla, se gndi ea, dac a mai nainta un pas?
De ce nu ncercai? propuse Byron.
Enervat de uurina cu care Byron i citise gndurile, Sarah se

ntoarse i prsi ncperea.


Gustarea vi se rcete! i mai strig ea peste umr.
Sarah l conduse pe Byron prin aripa de vest, la unica scen care era
terminat i se afla n ncperea preferat de Sarah din ntregul centru
cultural. Nu era prea mare, corespundea ns ntrutotul unei scene de
colegiu cu relativ puine locuri. Era doar o scen de testare, fr nici un
fel de decoruri.
Acustica este formidabil.
Vocea ei se multiplic n ecoul pereilor, prea c plutete nc n aer,
n timp ce ea se plimba pe scen.
Le Claire, dramaturgul, face parte din comitetul fondator. Dup
prerea lui, actorii vor da cu deosebit plcere reprezentaii aici. "Pe
aceste scnduri, ce ntruchipeaz lumea...", declam Sarah. Apoi rse i
fcu o piruet.
Ct timp ai fcut balet? ntreb el i vznd nedumerirea de pe
chipul ei, continu:
Nimeni nu se poate mica aa fr s fi urmat o coal de balet.
Pentru prima oar n viaa ei se ntreb Sarah oare cum se mica.
Am nceput la ase ani i nu-mi amintesc s fi lipsit la vreo or.
Mama mea dorea ca eu s ncerc s intru n New York City Ballett, dar
pn la urm am ajuns s studiez arhitectura la New York. A fost o
mare dezamgire pentru ea... Ei, da... n acest teatru sunt 350 de locuri.
Sarah
Ea fu surprins, cnd i aez mna pe umr. Era primul lui gest de
finee fa de ea.
S nu v simii vinovat c suntei ceea ce suntei.
tiu. Dar n-are nici un rost. Venii, i zmbi prietenoas i se
ntoarse iar.
Mai trebuie s vedei garderobele, nainte s continum. Ceea ce
este mai frumos voi pstra pentru la urm.
Abia peste mai mult de o or traversar pasajul spre aripa de est. Mii
de luminie erau fixate de tavan, care noaptea trebuiau s licreasc i
s lumineze ca stelele.
Dac nu mai apare nici o problem, ar trebui s terminm pn la
data stabilit.
Sarah privi n jos spre muncitorii constructori, care trebluiau pe
acolo.
Acum c avem piesa de schimb pentru instalaia de rcire, a
reintrat totul n normal.
Trecur pe lng un grup de pictori-zugravi, ntr-unul din holurile
aripii de est. Sarah l striga pe nume pe unul dintre ei i prinse cu

ndemnare mrul pe care acesta l scosese din geant i i-l aruncase.


Sarah lustrui mrul de turul pantalonilor, rznd trengrete.
El mi aduce ntotdeauna fructe, i explic ea lui Byron.
Ai pomenit adineauri de o pies de schimb.
A, da.
ncreindu-i fruntea, Sarah arunc mrul dintr-o mn n cealalt.
Mda, s-a rupt o curea de transmisie. De aceea instalaia de rcire
s-a mpotmolit i a transformat toat cldirea ntr-un incubator. Dup
pauza de prnz, am trimis toi oamenii acas.
n ateptarea unei observaii critice, ridic privirea spre el.
i? ntreb el, sesiznd provocarea din privirea ei.
i s-au dus acas. Eu m-am ntors la birou i am luat legtura
imediat cu fabrica din Saint-Etienne, cu privire la comandarea unei
piese de schimb. Am trimis un om cu avionul acolo, a luat piesa i s-a
ntors iar aici.
Sarah se opri o secund cu fruntea ncreit.
Astfel am trecut cu vederea n bun parte procesele obinuite n
astfel de cazuri i am srit peste birocraie.
Da, mi nchipui, rspunse Byron. Nu pot dect s v felicit i s
v mngi pentru asta.
Ea rse brusc.
M bucur c ai venit, Byron, spuse ea. Nici nu mi-am dat seama
ct mi-ai lipsit.
Coti brusc la dreapta i l conduse n sala de teatru principal, se
ndrept direct spre ntreruptoarele de lumin i le aprinse pe toate.
Deasupra lor se iluminar cam o duzin de lustre n form de picturi.
Lumina se revrs peste covorul albastru.
Impresionant.
Byron fcu civa pai n teatru i se nvrti ncet n cerc. Remarc
fasonarea elegant a balcoanelor, cu arcuirile lor graioase. El vzuse
proiectul pe hrtie milimetric; acum se confrunta cu nfptuirea
acestuia.
Nu v mir c noi, oamenii, putem crea aa ceva din lemn i
piatr? ntreb Sarah, plimbndu-i privirea prin teatru.
Eu nu cred c numai o cldire veche poate adposti spirite. Sute
de mini au atins deja aceast ncpere.
i spiritul arhitectei
i spiritul inginerului.
Ea zmbi. Privirile lor se ntinir n deplin acord.
nc de la prima ei vizit n casa Madeleinei de la Salle, Sarah
admirase liniile unduitoare i graioase n arhitectura acelei cldiri. Era

o reedin a familiei, pe care contesa o motenise de la rposatul ei so,


care fusese un nobil. i Sarah avea impresia c este un stil tipic francez.
Totui, resimise atmosfera de acolo rece i neprimitoare. Acum, la o a
doua vizit a sa la Chateau de la Salle, i se confirm aceast impresie.
i plcu salonul cu draperii grele, arcadele ornamentate, cu emineul
alb acoperit cu plci de marmur i heruvimii sculptat i mobila n stil
Rococo, care se potriveau att de bine n camer i cu proprietara casei.
Sarah nu era sigur dac i plcea sau nu de Madeleine de la Salle, dar
simea c i ea era extrem de artificial.
Peste cadrul de marmur al emineului atrna o oglind oval cu
ram aurit, care fcea ca ncperea relativ mic s par enorm. De pe
locul ei, ntr-un col, Sarah putea observa totul i pe toi, fr ns a se
izola pe sine.
ntr-o camer att de aglomerat, n care aproape c se atingeau unii
cu alii, ea simea mult prea puina cordialitate. Ceilali invitai rdeau
i se ntreineau, dar ea nu simea nevoia s se amestece ntre ei. n loc
de asta mai bine i studia pe vizitatori.
O actri, care i fusese prezentat n grab, trecu prin faa ei i n
semn de salut o atinse cu vrful degetelui peste bra. Spontan o rsplti
Sarah cu un zmbet cald ca de la femeie la femeie. Din direcie opus o
izbi strlucirea bijuteriilor.
Cnd descoperi un fotbalist cunoscut, ncerc s se transpun rapid
ntr-un surs nostim de "cheerleader" (centru al veseliei). Atunci se
ntlnir ochii ei cu cei ai lui Byron, n oglind. Ea rnji i i ur cu
paharul ridicat un salut mai personal.
El se strecura prin mulime, evitndu-i voit pe cei ce-l strigau sau i
puneau mna pe umr. Sarah l vedea pentru prima oar n societate.
Se mica rapid i sigur de sine i le servea celor care vroiau s-l
acapareze, cte o observaie scurt.
Ce ai mai ntreprins? o ntreb el, cnd ajunse n sfrit lng ea.
M-am alturat i eu acestui joc. M bucur c v aflai aici.
Serios?
Da, nu v-am mai vzut niciodat plictisit.
Ea i lu privirea de pe chipul lui i o roti prin salon.
Oamenii acetia... pe chipul ei se citea sil.
Au bani, spuse Byron sec.
Asta am observat. Dar pe de alt parte mi plac banii. i am de
gnd chiar s intru n posesia unei sume.
Ea se ntoarse din nou spre el
V nchipuii 100 de milioane, 200 de milioane de dolari sub form
de cldiri, de imobile. Asta corespunde felului dumneavoastr de a
gndi.

Sarah ridic din sprncene. Are dreptate, recunoscu ea.


Putei s vi le nchipuii n propriul dumneavoastr cont din
banc? zmbi el. Nu cred. i cnd deja strngi laolalt cteva milioane,
ce importan mai au banii atunci? Ct poate cheltui un om normal
ntr-o via? n cele mai multe cazuri, ntlneti oameni a cror singur
grij este cum s-i strng banii cu lopata sau cei care au deja mai
mult dect necesar i nu tiu cum s se bucure de ei.
Am impresia c facei ca srcia s par chiar foarte atrgtoare.
Nu exist nimic ispititor n a fi srac, replic el. Odat ce ai fost
srac, nu mai scapi n veci de gustul srciei. Dar nvei s preuieti
banii cu adevrat, pentru c semnific absena srciei. i apoi de aceea
doreti mai mult i mai mult, pentru c tii c nu mai vrei s ajungi
napoi.
Fr s-i dea seama, lsase s-i cad masca. Ea realiz c
slbiciunea lui Byron consta n sensibilitatea lui fa de trecut.
Indiferent ct de hotrt ntorsese spatele trecutului, nu putea scpa de
el. Sarah bnuise deja dintotdeauna c i n fiina lui pndeau nc
umbre ntunecate. Doar c nu puteau fi vzute. Ar fi vrut s-l consoleze,
s-l mngie, dar se abinu, pentru c tia ct dispreuia el
comptimirea.
tiai c ochii dumneavoastr spun multe din gndurile
dumneavoastr? murmur el.
Da.
Sarah, ai crezut c te-am prsit?
Januel apru din senin i-i duse mna la buze.
Scuz-m c am lipsit atta... Byron...
i zmbi i l salut cu capul.
Nici n-am tiut c suntei aici.
Bounnet.
Madeleine veni fonind spre ei.
Byron, nu prea v vd printre musafiri, l dojeni ea i l lu de bra.
Madeleine, fermectoare ca ntotdeauna.
i srut mna cam superficial i i ddu drumul dup aceea.
Nu ne-am mai vzut demult.
Cam prea demult, i ddu ea cu prerea. Trebuie s fim ateni la
dumneavoastr i la tnra noastr arhitect.
Zmbind se ntoarse spre Sarah:
Pzete-te de el, Sarah. Este un om lupttor i ambiios.
ntr-adevr?
Sarah i plimb privirea spre Byron.
Da, probabil c aa este.

CAPITOLUL 17
Sarah participase dimineaa la o edin, de aceea se ntoarse la
antier cam prost dispus. Mai avea n buzunar i o scrisoare de la
Dallas. Dei era plin de amabiliti, tonul era totui diferit. Sarah
simise schimbarea ce intervenise n relaia lor i cunotea i motivul.
Evan Gibson, mormi ea nciudat, n timp ce-i parca maina n faa
centrului cultural. Tmpitul sta. Furioas, trnti ua de la main i i
nfund minile n buzunarele de la fust.
Ar fi trebuit s m abin, i spuse ea pentru a mia oar. Trebuia smi urmez presimirile i s nu m amestec.
Sarah se opri i-i plimb privirea de-a lungul centrului cultural. Era
mulumit de opera ei. Este ntr-adevr nemaipomenit, se gndi ea. i
va arta i mai frumos, dup ce parcul va fi gata amenajat. Plant n
gnd restui copacilor, tufelor i florilor. Nu mai este nevoie de mine aici.
Oft i se vzu smucit n direcii diferite. Se gndi la Januel, la centrul
cultural, la locuina ei, la Dallas i Maxwell Haladay, la Benedict i la tot
ce o lega de New York.
n aerul cald de primvar parizian, Sarah simea c nu e legat de
nimeni i de nimic. Se dezmetici i i ndrept paii zorit spre cldire;
i era dor de glgia i de activitatea continu de acolo.
La scena de la etajul nti al aripii de vest l gsi pe Lafitte. Era un
zgomot asurzitor. Unii mecanici sudau scaunele, electricienii lucrau la
instalaiile electrice din spatele scenei. Deasupra lor lucrau muncitori pe
schele i montau sigurane pentru iluminarea scenei. Lafitte fiind
preocupat de toate acestea, nu o observ pe Sarah i ea trebui s-l
ciupeasc de bra ca s ntoarc i el capul spre ea.
Paul?
A, Sarah.
I se zbrli mustaa peste zmbetul larg.
Cum a mers edina?
Mda, zise ea strmbnd din nas. N-o s neleg niciodat de ce nu
pot construi fr s trebuiasc s m chinui cu comisiiie astea bugetare.
Pe cine intereseaz cheltuielile atta timp ct ceva merge bine?
i trecu cu mna peste ceaf, nainte de a ntlni privirea distrat a
lui Lafitte.
Ce, deja rdei? spuse ea i zmbi pentru prima dat n acea zi.
Doar nu dumneavoastr trebuie s v vindei sufletul pentru lemn de
mahon din Honduras. l aceeai oameni mi-au mai cerut s construiesc
i restaurantul n mansard!
i dumneavoastr, din fericire, i-ai ascultat. n dup-amiaza asta

avem o preluare tehnic oficial.


Da, tiu, de aceea am i venit. Este totul n ordine?
Comme ci, comme ca. Monsieur Lloyd este n spatele scenei la
electricieni.
Ei, drcie. Sarah i ndes iari minile n buzunare. De ce
trebuie s-i petreac atta timp aici? Asta m face nervoas.
l privi pe Lafitte i iari se uit ngndurat spre scen.
De ce nu rmne n birou i nu se ngroap n munii de hrtie, ca
un adevrat administrator?
Monsieur Lloyd este foarte contiincios, spuse Lafitte ridicnd din
umeri.
Ce prere avei despre el? se interes ea.
Cnd observ c se produse o schimbare pe chipul lui Lafitte,
continu nerbdtoare
Ce naiba, Paul, nu facei pe discretul fa de mine. Ce prere avei
despre el?
Lafitte se mut de pe un picior pe altul. Se ciupi de ureche i se
ncrunt, fenomen ce-l observase Sarah mai demult c se petrecea cu el
atunci cnd cugeta. De obicei o distra felul lui greoi i discret de a fi.
Este foarte inteligent, spuse Lafitte n sfrit. Se pricepe la
construcii i este obiectiv.
O privi din nou pe Sarah, pentru c observ c i cuta privirea.
Unii oameni se las condui de sentimente, el nu face parte din
acea categorie.
Da, fu de acord i Sarah dup o scurt pauz. Avei dreptate. Dar
de ce este aici? De ce st aa mult aici la antier? De ce nu s-a ntors
deja la Phoenix?
De ce nu-l ntrebai pe el?
Nu tiu.
Vocea ei i pierdu din intensitate i ea scutur din cap
Dar am neplcuta senzaie c dumneavoastr tii adevratul
motiv al prezenei lui, dar nu vrei s mi-l divulgai.
i arunc o privire rapid.
Ce credei, Paul, de ce m urmrete aceast impresie?
Lafitte ridic umerii, apoi se uit iari spre muncitorii de pe schele.
i ncrei fruntea.
Mai bine discutai cu monsieur Lloyd. De ce dracu este Dupres
singur acolo sus? Trebuie s lucreze cte doi oameni la o siguran
Urcai dumneavoastr la el. Oricum nu m-ai ajutat cu nimic,
spuse Sarah suprat.
Lafitte se ntoarse spre ea i i zmbi.
mi plcei, Sarah. mi plcei pentru c v lsat dominat de

sentimente.
l privi lung i rece.
Urcai mai bine, spuse ea i l urmri din priviri cum urc schelele.
Ea observase n expresia feei lui c se eschivase de la un rspuns
clar.
Sarah.
Byron i se adres abia cnd ajunse la un pas de ea. Glgia din jur
atinsese apogeul; rsuna dinspre tavan i perei, de pretutindeni. Sarah
se simea n costum, cu ciorapi subiri de mtase i pantofi cu tocuri
nalte, mbrcmintea cu care luase parte la edina de diminea, cam
nepotrivit n acel loc. Byron aducea mai mult a muncitor dect a
manager, n blugii si i cu cmaa de bumbac cu model n carouri.
Nu m ateptam s v ntlnesc azi pe antier spuse ea.
Zu?
Byron i vr degetele mari n buzunarele din fa ale blugilor. Un
gest care nu prea se potrivea unui vicepreedinte de la Haladay
Enterprises.
Avei ceva mpotriv?
Nu, nu, replic ea. Numai cteva ntrebri a avea. Mai nti de
toate - suntei aici ca manager, inginer sau ca simplu privitor interesat?
Byron n-o scpa din ochi:
Toate se potrivesc.
Nu rdei de mine, spuse ea cam brutal; se apropie un pas, ntinse
mna i art spre Lafitte.
Paul tie mai mult dect mine.
Byron privi n treact n sus spre Lafitte, care discuta cu un muncitor
pe una din schele.
Despre ce anume?
Byron, dac ar fi o problem, mi-ai spune despre ea?
Dar cum v-a venit ideea c ar exista o problem, Sarah?
Ei, fir-ar s fie!
Ea se ntoarse. Cteva secunde l privi pe Lafitte, care i fcuse de
lucru la una din siguranele din tavan.
mi doresc al naibii de mult s plecai la Phoenix i s v scoatei
nasul din treburile mele! strig ea.
Din cauza glgiei nu auzi dect Byron cuvintele ei
El o privi i-i rspunse cu o voce linitit.
Nu mi-am dat seama c m-am amestecat n afacerile
dumneavoastr.
Dar mie aa mi se pare.
Se ntoarse brusc spre el.
Am impresia c m urmrii din spate. Pe mine nu trebuie s m

supravegheze nimeni, Byron. Dac mi-ai rspunde sincer! Sau dac


Paul ar vorbi cu mine.
Enervat, i arunc prul pe spate i privi din nou spre tavan - un
moment i se opri rsuflarea. Vzu cum se desprinse o siguran i czu
peste Lafitte. Faa ei ngrozit l fcu i pe Byron s priveasc n sus - ca
s vad cum sigurana explod peste capul lui Lafitte i l arunc pe
acesta peste schel.
Pentru Dumnezeu!
Sarah era deja la jumtatea drumului ntr-acolo, cnd Lafitte se
prbui mpreun cu sigurana. Zgomotul antierului acoperi n
ntregime bufnitura. ncetul cu ncetul se reduse zgomotul, pn se fcu
o linite total. Sarah era aproape de schel, cnd Byron o ajunse din
urm.
O apuc strns de bra i o opri.
Paul, Doamne, nu!
Byron o inea de umerii din fa i i bloca astfel privelitea
ngrozitoare. O simi cum tremura, chiar i cnd ncerca s-l
ndeprteze. Abia cnd o scutur zdravn, l privi. Avea ochii cscai de
spaim.
Chemai medicul pentru urgene! porunci el, dei tia c era deja
prea trziu.
Paul, strig ea din nou i scutur din cap.
Nu putea fi adevrat, continua ea s-i repete n gnd.
Byron, dai-mi drumul...
Haidei, chemai medicul, repet el i o strnse mai tare de umeri,
pn vzu dup respiraia ei sacadat c simise strnsoarea lui.
Repede. Acuma, repede, la dracu!
Ea l privea nc n ochi. El o ntoarse brusc i o mpinse.
Fr s priveasc napoi, Sarah alerg n jos pe coridor. Byron
atept pn ea ajunse jos, apoi se ntoarse.
Nu lsai pe nimeni s intre, i se adresa el unui electrician. Asta
este valabil i pentru domnioara Lancaster.
Apoi i fcu drum printre muncitorii agitai spre trupul lui Lafitte.
Prea c trecuser cteva ore. Sarah auzise sirena i o simise de pe
ira spinrii pn pe creier, privise cum intraser sanitarii n teatru cu
tot echipamentul lor i trebui s ndure apoi linitea care urm. tia c
Lafitte era mort. Ea tiuse imediat, dar nu vroia nc s cread c se
putuse ntmpla o asemenea nenorocire. De-ar mai putea sta lng ea,
s-i zmbeasc...
Afar ciripeau psrelele. Ea se uit la ele cum zburau din copac n
copac, n partea sudic, unde parcul era deja gata amenajat. Soarele
btea cald i o nclzea pe ceaf. Sarah i ngropa faa n palme.

Sarah.
Ea se roti i l vzu pe Byron lng ea.
Mergei acas, spuse el i o lu de dup umeri.
Ea se apr i l privi n fa.
Byron, v rog... El este.., spuse ea i scutur din cap i nghii n
sec.
Este mort. Nu mai putei face nimic aici.
Ea nchise ochii i suspin gemnd. O clip se sprijini de el, apoi
ridic iari minile spre fa.
Nu. Nu, o Doamne... Te rog nu.
Ea ddea din cap, nu vroia s cread. El i auzi vocea din ce n ce mai
disperat i o strnse de umeri.
Mergei acas, Sarah. N-am nevoie acum de o femeie isteric.
Vocea lui era aspr. O privi cum ncerca s-i rein lacrimile. Dar
avea nc respiraia sacadat.
Cum s-a putut ntmpla? ntreb ea.
Nu ceda acuma, i poruncea ea, rnit de vorbele lui reci. Nu te lsa.
Nu tiu exact.
Byron i ddu drumul ca s-i aprind o igar. Ea i simea nc
urma strnsorii i ncerc s-l cerceteze prin norul de fum
Pare-se c nu fixase bine sigurana i cnd a nceput s lucreze la
ea, s-a desprins. Ducei-v la hotel. Lsai vorb la recepie s v rein
telefoanele. Cnd afl presa despre asta, nu v va lsa n pace i v va
cere un punct de vedere.
Nu m intereseaz presa.
Sarah l apuc de bra.
Byron, Paul are familie; nepoica lui cea mic are cinci ani. tie
deja s numere pan la 20. Eu l-am trimis acolo sus.
Vocea ei se pierdu n sughiuri.
Eu i-am spus s urce sus. Dac n-a fi spus-o, poate ar fi... poate
ar fi nc n via. Poate ar fi...
Acum gndii-v numai la dumneavoastr, spuse Byron rece.
Sarah tresri, se simi de parc ar fi lovit-o. i dispru culoarea din
obraji.
Doamne, spuse ea ncet. Ct v ursc.
Se rsuci i alerg nspre main, n timp ce cuta n poet cheile de
la main. Byron se uit cum iei din parcare i ni pe osea
Rahat, spuse el mnios, apoi i arunc igara.
n ziua nmormntrii, soarele ardea fierbinte. Pmntul proaspt
spat mirosea cald i puternic. Sarah, care se afla mult n spatele
cortegiului funebru, ncerca s se gndeasc la o grdin pregtit

pentru semnat i la aezarea unei noi pietre de fundament pentru un


nou antier. Dar ea l avea n minte doar pe Paul Lafitte, care rupea o
bucat de pine pentru a o mpri cu ea.
Ea recunoscuse cteva chipuri n mulime. Concentrndu-se s-i
aduc aminte cine erau, ncerca s se ndeprteze de rugciuni i de
lacrimi. Derille sttea ntr-o poziie eapn cu mai muli muncitori, pe
care ea i cunotea. Unii plngeau deschis, alii murmurau cu buzele
rugciunea preotului. Parfumul florilor proaspete i fcea ru. Peste zeci
de capete plecate se ntlni privirea ei cu cea a lui Byron.
Prezena lui aici o surprindea i l privi i dup ce preotul termin
slujba i lumea ncepu s se mprtie. De trei zile se ocoliser reciproc.
Acum Sarah l vzu ndreptndu-se spre vduva lui Lafitte. El se aplec
spre ea i i vorbi. Ea l lu de ambele mini i i explic ceva. Sarah se
ntoarse i plec, apucnd pe drumul peste pajite. l simi n urma ei,
nc nainte de a face o sut de pai, dar i vorbi numai cnd el o ajunse
din urm.
Deci ai venit i dumneavoastr? spuse ea fr s-i priveasc.
V-a adus Bounnet?
Nu.
Borurile largi ale plriei ei i umbreau ochii. Se uit puin la Byron,
apoi ntoarse iar privirea.
A trebuit s mearg la o edin. De fapt i eu ar fi trebuit s merg,
dar m-a nlocuit el i pe mine.
V conduc eu napoi.
Sunt cu maina.
Am zis c v conduc eu.
O opri punndu-i mna pe umr.
Dai-mi cheia.
I-o lu din mn.
Ateptai aici.
Se ndeprt civa pai i vorbi scurt cu un mecanic.
Sarah nu spuse nimic atunci cnd Byron se ntoarse i o lu de bra.
Cnd ajunser lng main, ea mai privi odat spre cimitir, peste
umrul lui. Familia lui Lafitte se ndeprta de mormnt ntr-un semicerc
ntunecat. Sarah ridic ochii spre Byron.
Nu-mi plac nmormntrile.
Se ntoarse, urc n main i se sprijini cu capul de sptar,
nchiznd ochii. Motorul se aprinse i Daimler-ul porni uor pe osea.
Cnd Byron i aprinse o igar, ajunse fumul pn la ea.
Ursc accidentele.
inea ochii nchii sub plria cu boruri.
Moartea este i aa destul de nspimnttoare, dar un accident...

mi cer scuze c v-am zis c v ursc. De obicei nu fac asta, oricum am


fcut-o numai n acel moment i a fi vrut s m luai de mn.
tiam asta.
Sarah i scoase plria i o arunc pe bancheta din spate.
Suntei mult mai stpnit dect mine. Paul v numea distanat.
Asta v caracterizeaz. Eu prea pun totul la suflet. Byron...
Deodat deveni contient de lumea din afara mainii.
Acesta nu este drumul spre birou.
Aa este.
Sarah nchise din nou ochii. Ceremonialul funerar o obosise cumplit
de tare. Maina rula nainte, ei tot mai tceau. Abia cnd se oprir,
deschise Sarah ochii i privi pe fereastr.
La dreapta ei se afla un parc plin de flori i de copii zgomotoi. Vzu
un cine alergnd ca o sgeat dup o minge albastr. Fr un cuvnt,
Byron se aplec peste ea i i deschise portiera.
De ce suntem aici? ntreb ea.
Privirile lor se ntlnir i ea i aminti de ziua cnd o srutase pentru
prima dat n garajul subteran la Haladay.
De ce nu? replic el. E aa o zi frumoas.
El cobor i pi pe gazon. Sarah l urm ncet. Cnd ajunse aproape,
el i ntinse mna. Ea i-o privi un moment uimit, apoi se uit la el,
zmbi i i ddu mna. Simi cum se putea, n sfrit, lsa n voia inimii,
de zile ntregi.
Viaa pulsa n jurul ei. Rznd i chiuind alergau copii pe poteci.
Perechi mbriate treceau prin faa lor. O btrn, cu un batic nnodat
sub brbie, arunca plictisit firimituri porumbeilor. Sarah zri o
student la arte, care-i lsase blocul de desen i culorile n iarb i se
sruta cu biatul care o nsoea, sub un ulm.
Vrei s-mi facei o favoare? l rug ea.
Ce anume?
Ai putea s m luai n brae un minut?
Byron i lu o uvi de pr de pe obraji i o cuprinse de talie. El i
simi trsturile feei, cnd ea se sprijini cu capul de umrul lui. Ea se
relaxa cu un suspin lung i lin.
Suntei un om deosebit, Byron, opti ea. ncep s neleg de ce i
suntei aa drag lui Cassidy.
Ea i trecu uor cu buzele peste obraz.
Mulumesc.

CAPITOLUL 18

Cnd ajunse n birou, Sarah i dezbrc sacoul negru. Vroia s se


apuce imediat de lucru. Dup plimbarea prin parc, i venea mai uor s
se gndeasc iar la via i nu la moarte.
Dup-amiaza se anun o furtun. Biroul ei se ntunec i din vest se
puteau auzi tunete. De la accidentul lui Lafitte, munca ei rmsese aa
cum o lsase atunci i acum Sarah ncepu s se uite peste ea. Aici se
aflau modificrile finale pentru restaurantul de pe acoperi, asupra
crora se hotrse comisia. Sarah vroia s le pregteasc i s mai pun
la punct cteva amnunte. Dup ce termina i cu asta, nu mai avea nici
un motiv s mai rmn n Europa.
Sarah avea sentimentul c a nvat n ultimele ase luni foarte multe
lucruri noi. tia c poate ocupa un post cu multe responsabiliti i c i
pria aceast poziie. Descoperise c nu avea dect de ctigat dac se
dedica pe o perioad mai lung unei singure construcii. Dorina ei de a
proiecta i de a asista la construcia unei cldiri crescuse o dat cu
succesul avut n ce privea centrul cultural Delacroix.
Sarah.
Ea ridic ochii din nvlmeala de hrtii de pe masa ei de lucru.
Januel se apropie de ea i i lu minile ntre ale sale.
Dar, a vrea - trebuie s lucrez.
tiu ct de cumplite au fost toate astea pentru tine.
El se aplec spre ea i o srut pe tmple.
Tu i-ai fost mereu aproape lui Paul - i s vezi cum..
El oft i i aez uor minile pe umerii ei.
De te-a fi putut feri de aa ceva.
Soia lui prea att de fragil astzi, murmur ea. Att de pierdut
Se gndi la trupul firav al vduvei.
ntreprinderea se va ngriji de ea, o asigur Januel i o strnse de
umeri, apoi i ddu drumul.
Nu trebuie s-i faci griji pentru ea.
Sarah ridic scurt privirea spre el, apoi se ntoarse. Deodat vzu viu
n minte cecul de asigurare care l primise n urma morii prinilor ei.
i putea aminti pn i de calitatea hrtiei.
Suma asigurrii pe via, opti ea. Sun de-a dreptul obscen.
Ea scutur din cap i ncerc s se lase cuprins din nou de
sentimentul de linite sufleteasc trit n parc, alturi de Byron. Viaa
merge nainte
Se ndrept spre geam i vzu norii care acopereau tot cerul.
mi doresc o furtun puternic, spuse ea cu dezinvoltur i
deschise geamul larg. mi doresc o adevrat intemperie.
Vntul sufla cu putere i bluza ncepu s-i fluture.
Da.

Januel o cuprinse iari cu minile de umeri.


mi amintesc de slbiciunea ta pentru ploaie.
Sarah se sprijini de el i i aminti de prima oar cnd se iubiser i
la blnda satisfacie pe care o simise atunci.
Voi pleca peste cteva zile, spuse ea ncet. i mi vei lipsi, Januel.
Januel se ntoarse i-i lu faa ntre mini. Ochii lui erau limpezi i
frumoi.
Nu vorbi de desprire, Sarah.
O srut lung.
Poi foarte bine s rmi.
Nu mai este nevoie de mine aici.
Ea vroia s scuture din cap, dar el o opri cu un nou srut.
Eu am nevoie de tine.
El i ridic minile la buze, le ntoarse i i srut palmele.
Rmi la Paris, Sarah. Fii soia mea.
l privi uluit. Nu se ateptase la asta. De surprindere i pierduse
cuvintele.
Iubitul meu.
El i aps buzele pe fruntea ei.
Nu aveam de gnd s te ntreb ntr-o astfel de mprejurare i aa
de neateptat.
El zmbi i i inu n continuare minile.
Dar cnd ai vorbit de plecare, m-am pierdut. Nu-mi da rspunsul
acum.
Cnd ea deschise gura s vorbeasc, i strnse minile.
Las-m s-i cer mna aa cum trebuie.
O trase nspre el.
Te voi ntreba mai trziu odat, aa cum se cuvine. Dar, te rog,
gndete-te n urmtoarele dou, trei zile mai degrab s rmi aici,
dect s pleci. mi promii?
Da.
Ea i ls fruntea pe umrul lui, apoi se ndeprt puin.
Da, m voi gndi.
mi dai voie s te invit disear n ora la cin?
Nu.
Rznd ncurcat, i puse minile pe pieptul lui.
Nu, te rog, azi a vrea s lucrez pn trziu, i... tu m-ai zpci de
tot, Januel. Am nevoie de puin timp pentru mine.
Nu te voi constrnge n seara asta.
O srut i o privi n ochi.
Mine?
Da, mine.

Sarah atept pn se nchise ua n urma lui, apoi se aplec asupra


mesei de lucru. Auzi cum ncepe s plou.
ntr-o ncpere goal se aude orice fonet. Sarah sttea singur n
birou, asculta pocnetul i zumziala instalaiei de aer condiionat,
scritul pardoselii i ropotul ploii n geam. Terminase demult cu
lucrarea i fcuse chiar ordine pe birou, ceea ce nu-i era n obinuin.
Trebuie s m gndesc, hotr ea, cnd nu mai gsi nimic de fcut care
s o mai rein. Cu coatele proptite pe masa de lucru, i prinse capul
ntre mini.
S m mrit, spuse ea cu voce tare ca i cum ar fi vrut s verifice
cum sun cuvntul. Apoi continu. S m mrit cu Januel?
Nu apreau nici un fel de imagini n nchipuirea ei. Se ridic
dezamgit. Ciudat, de ce nu vroia s-i vin nici o idee? Evident c nc
nu se gndise niciodat serios la o cstorie, conchise ea dup un
moment.
Se plimb descul de colo-colo prin birou, se opri apoi i ncerc s
priveasc prin geamul stropit de ploaie.
Januel este drgu, se gndi ea, inteligent i drgstos. Zmbind, i
ls capul pe geam. M simt bine cu el.
i aminti de prinii ei, de Paul i de ct de repede se poate stinge o
via. ntr-un fel, toat lumea privete viaa ca pe ceva firesc, pn se
confrunta brusc cu moartea. Moartea cu irevocabilitatea ei o nfricoa.
Erau attea de nfptuit, attea de trit, pn ca totul s ia sfrit. Paul
fusese nc tnr cnd urcase pe schela aceea. Acum nu mai putea
mbtrni niciodat. Cte vise i dorine amnase s le duc la
mplinire, deoarece credea c va exista mereu o zi de mine? Sarah i
jurase odat s ctige n competiia mpotriva timpului. n privina
profesiei i inuse cuvntul. Acum se ntreba ce-i dorea de fapt ca
femeie - i ct timp i putea permite s atepte.
Mi-ar place s am i eu cminul meu, murmur ea.
Se ntoarse i privi n camer. Ce surpriz, Sarah, i spuse ea i
ridic mna spre tmpl. De ct timp i nea acest secret? Mi-ar plcea
s am copii. A vrea s am copii.
Aceast mrturisire o nuci i se aez puin pe pervazul ferestrei,
pentru a cugeta asupra acestor idei. i un cine, adaug ea. i un gard
nalt, de lemn.
Se cuprinse cu braele, rznd.
Vreau tot, tot pn n cel mai mic detaliu.
l iubesc? se ntreb ea. A putea fi sigur c l iubesc? Greu de spus.
M face fericita, i asta ajunge, ntinse mna dup sacou i dup
poet. Nu avea nici un motiv s mai atepte pn a doua zi.

Degetele lui Januel i mngiau ncet snii frumoi.


Doreti ceva de but, ma belle? ntreb el.
Madeleine murmur ncuviinnd, iar el suspina mulumit i inspir
parfumul corpului ei umed.
Rmi culcat.
Se aplec peste ea i i srut sfrcurile tari, apoi se scul n picioare.
Am o sticl de ampanie n frigider.
Januel intr n buctrie, n halatul lui liliachiu de mtase Se simea
deplin satisfcut fizic i se gndi la Sarah i la ct de aproape era de
realizarea tuturor dorinelor. Aez dou pahare de cristal pe o tava,
fredonnd o melodie. Totul se aranja de minune. Cu o ndemnare
deprins aez sticla de ampanie n suportul plin de cuburi de ghea.
Deja simea trezindu-se n el o nou dorin.
La sunetul lung al soneriei, njur enervat, ias tava pe o mas n
sufragerie i se duse la u. Va pcli repede musafirul. ampania i
femeile nu trebuie niciodat lsate s atepte.
Bun!
Sarah i sri de gt i l srut furtunoas.
i trecu o mare spaim, dar pentru c obrazul ei era lipit de al lui, ea
nu-l observ. Pe prul i pe haina ei strluceau picturi de ploaie Januel
i reveni repede din oc, o ndeprt puin de el i i zmbi.
Sarah, ce surpriz! Eti gata deja cu lucrarea?
Da
Ea sri n cas, nainte ca el s-o poat mpiedica.
M-am gndit c am putea transforma cina de mine ntr-o gustare
mai trzie, chiar n seara asta.
Zmbind se uit la halatul lui.
Sau sunt gata s m las convins s fac ceva de mncare aici,
pentru c vd c nu prea eti mbrcat ca s putem iei.
Ea l lu de gulerul halatului.
Sper c nu te-am sculat din pat
Januel se ded unui umor negru:
Nu, dar eram chiar n drum ntr-acolo.
Se apuc de cap.
Am o migren ngrozitoare i tocmai am luat nite tablete Sarah,
m tem c nu prea sunt n form n seara asta. Tabletele astea sunt
deosebit de eficace, dar mi dau o somnolent groaznic.
O, mi pare ru.
Ea i puse o mn pe obraz, iar el se mai destinse putin. Putea citi
ngrijorarea din ochii ei.
Pot s te ajut cu ceva?
Nu, nu, iubito.

El i lu minile i i le puse pe piept.


Mine diminea m voi simi iar bine. mi pare ru c te
dezamgesc n halul sta. Mine.
i duse minile la buze i le srut, apoi zmbi.
M voi revana.
Contez pe asta.
Ea l srut pe gur.
Vroiam doar s-i comunic rspunsul.
Privind peste umrul lui, Sarah zri tava cu ampania i paharele.
nti se mir, apoi deveni curioas -nelese deodat i simi o durere. O
secund nchise ochii.
Dar, dup cum vd, m-ai ateptat.
Se strduia s par ct mai calm, cnd l privi din nou.
Nu trebuie s bei alcool dac ai luat tablete, nu-i aa Januel? Ar
putea avea efecte nefaste.
Ea travers camera, ridic un pahar i se ntoarse spre el, cercetnd
paharul. El vzu cum urca n ochii ei mnia i ncerc s se gndeasc
la o porti de scpare. Sarah art cu paharul spre dormitor.
Acum i trebuiesc trei pahare, nu-i aa?
Vocea ei era amenintor de linitit.
Sarah...
Januel, poate ar fi mai bine s explic eu.
Madeleine iei din dormitor. Arta formidabil n halatul verde subire.
Devine din ce n ce mai ru, se gndi Sarah, o mai i cunosc pe
deasupra. Era rnit i nu putea suferi asta
Madeleine, spuse ea sleit, s-mi cer scuze pentru deranj? Se uit
scurt la Januel. Sau mai poate spune cineva ceva despre comportament
cultivat.
Madeleine i lu o igar dintr-un suport de sticl i oft lung nainte
de a i-o aprinde. Ce pcat c fetia a picat ntr-un moment att de
nepotrivit.
Sarah.
Sufl fumul de igar n aer.
Bineneles c este pentru noi toi o situaie penibil.
A, penibil?
Sarah sfrm cuvntul, rostindu-l.
Da, acesta este un cuvnt cultivat.
Durerea ce-i apsa pieptul i semnaliza c o ncerca un sentiment de
superioritate, dar l nfrnse.
Sunt de acord cu tine, Madeleine.
i era mai uor s discute cu Madeleine dect cu Januel.
Januel i cu mine ne nelegem bine.

Madeleine trase din igar i o privi atent pe Sarah printr-un nor de


fum.
Suntem prieteni vechi i avem satisfacii fizice reciproce, care nu
ne oblig unul fa de cellalt.
Nici dac v dai mna nu avei obligaii, i rspunse Sarah.
i tremurau minile i simea nevoia s se apuce de ceva ca s nu se
vad. Sarah tia c nimic nu dezvluia mai bine emoiile dect minile.
Aa n treact i le vr n buzunarele jachetei.
Nu vd nici un pretext ca s m cert cu tine, Madeleine. Tu nu
aveai nici un motiv pentru care s nu te culci cu Januel. Dar cred c el
ar fi avut destule motive s nu se culce cu tine. M-am bizuit pe o
fidelitate din partea lui, care din pcate nu exist.
Sarah.
Januel sttea n spatele ei i mai fcu un pas spre ea, dar privirea cu
care l inti l nmrmuri.
M scuzi, i spuse ea Madeleinei i se ndrept spre Januel. A vrea
s tiu, ncepu ea i l privi drept n ochi, de ce mi-ai cerut mna n
dup-amiaza asta, apoi te-ai ntors acas i te-ai bgat n pat cu alt
femeie?
Sarah, dar una nu are nimic de-a face cu alta.
Atunci explic-mi separat.
Vocea ei rsun fr intonaie.
De ce m-ai rugat s m mrit cu tine?
Pentru c vreau s fii soia mea.
Rspunsul lui era prompt i ochii limpezi.
Sarah.
O lu de umeri nainte ca ea s-i poat scpa.
Oare nu tii ct de mult in la tine?
A, da, te cred. Cred c tiu exact ct de tare ii la mine.
Obrajii ei erau palizi, vroia s scape de minile lui printr-o scuturare,
dar se opri.
Ia-i minile, i ceru ea linitit.
Nu te mai purta ca un copil. Tonul lui era brutal.
Care brbat sau care femeie mai este fidel n ziua de azi? i ce
mai conteaz? Csnicia noastr ne va aduce asemenea succes, nct nar mai trebui s ne batem capul cu lucruri complet lipsite de
importan.
Ea se ncorda pentru a nu tremura la atingerea lui. El nu trebuia s-i
observe slbiciunea. Uitndu-se la el, se ntreb cum de i scpase pn
acum aceast viclenie ntiprit pe faa lui.
Succes Januel? Ce fel de succes?
Succes personal, bineneles, Sarah.

Ea i aminti ct de convingtoare putea fi vocea lui uneori. Acum i


sfredelea nervii.
Dar i succese profesionale i sociale. Gndete-te numai, Sarah.
Ea l vzu cum zmbea.
Mulumit relaiilor mele sociale, cariera ta va fi n continu
urcare. Cu numele Haladay n urma ta i cu porile pe care i le-a putea
deschide spre Europa, vei ajunge cea mai celebr arhitect a deceniului.
Centrul cultural Delacroix este numai un nceput, Sarah. ntr-un an sau
doi poi s-l abandonezi pe Haladay. Nici nu vei mai avea nevoie de el
atunci.
neleg. Ea inspir adnc. Dar voi avea nevoie de cineva care s se
ocupe de partea comercial, cineva care s tie s rezolve aspectele
administrative, cu toate detaliile financiare, pe care eu le-a lsa cu
drag inim balt. Iar tu te pricepi de minune la astfel de treburi. i-am
remarcat aceste disponibiliti.
Noi doi, Sarah.
El se aplec spre buzele ei i o srut uor
Ni se deschid posibiliti numeroase.
Sarah suport srutul, apoi se retrase
Dac am nevoie de o slug pentru administraie, te voi angaja. i
acum, ia-i n sfrit minile de pe mine.
Ea vzu ciuda care se revrsa n privirea lui. Ochii lui devenir ca de
sticl.
Nu-i mai spun nc o dat, Januel, l amenin ea ncet,
nfigndu-i unghiile n calm. Ia-i minile de pe mine!
Bine
Vocea lui rsun cam chinuit, cu toat strduina de a se stpni i
pi napoi.
Poate ar fi mai bine s discutm mine mai departe, dup ce te-ai
mai gndit.
Sarah pi nspre tav, ridic sticla de ampanie n suportul cu
ghea i citi eticheta.
Ai un gust rafinat, Januel. Am fost ntotdeauna de prerea asta.
Pot s iau sticla cu mine, nu-i aa?
i fcu semn Madeleinei.
Au revoir, Sarah.
La revedere, Madeleine.
Simi gtul sticlei rece n mn cnd se ndrept spre u. Acolo se
mai ntoarse odat i-i arunc lui Januel o ultim privire.
tii, Januel, orice femeie ar trebui s-i permit s aib un amant
francez, despre care s scrie n "Memoriile" ei. Eu i voi dedica aproape
o pagin.

Dup ce se nchise ua dup Sarah, Madeleine izbucni ntr-un rs


apreciativ.
Ai subapreciat-o, cheri.
E posibil. Dar de-acum n-o s-o mai fac.
Madeleine observ ura mocnit din privirea lui i i stinse igara. Se
ndrept spre el i-i descheie halatul. Apoi l cuprinse de talie.
Femeia asta ai pierdut-o, mon cher ami.
Temporar.
Januel privi spre u ncruntndu-se, apoi i ndrept ntreaga
atenie spre Madeleine.
Numai temporar.

CAPITOLUL 19
Sarah i ntinsese picioarele pe birou i i mica jucu degetele pe
sub ciorapi, n timp ce privea n paharul n care turnase ampanie. l
ddu pe gt i se aplec dup sticl i-i umplu nc o dat paharul. Ce
coordonare formidabil, conchise ea. Ce iscusin nemaipomenit. i
nici o frm de minte.
Nu poi avea totul, i explic ea ampaniei, nainte de a mai lua o
nghiitur.
i desfcu acele din pr i cnd i-l ddu la o parte din fa, l zri pe
Byron n prag.
Bun.
i zmbi i ridic iar paharul. Scrpinndu-se cu degetele de la
picioare la gamb, i indic prin semne s pofteasc nuntru.
Nu stai afar n frig, Byron, intrai aici la cldur.
nainte de a intra, el i ls privirea s-i alunece de la picioarele ei
desclate n sus, pentru c fusta i alunecase i i descoperise picioarele
n toat lungimea lor, pn la faa ei mbujorat i la prul zbrlit. I se
pru deosebit de frumoas - i de ameit.
Ce se ntmpl aici, Sarah?
Ea ridic paharul s-i dea noroc i apoi l goli.
Srbtoresc.
Zmbind i ddu capul pe spate.
Nu prea gsesc cuvntul potrivit pentru a denumi ocazia. Dar
poate-l gsii dumneavoastr.
Byron intr i o privi cum i turna iar n pahar. Ridic sticla i o
cercet.
Ai but cumva totul singur?
Singur de tot.

n vocea ei se simea chiar puin mndrie. Bu din nou.


Dac dorii i dumneavoastr ceva, trecei dincolo i servii-v.
Suntei bine intenionat.
El ls sticla pe mas, era deja golit pe trei sferturi. l impresiona
rezistena ei.
Dar ce srbtorii, Sarah?
Ea lu picioarele de pe birou i se scul n picioare. Se cltin puin,
dar i scutur capul ca s alunge ceaa.
Ocoli biroul cu o graie surprinztoare.
Podeaua asta e strmb de tot, Byron. Ceva nu este n ordine cu
stabilimentul. Ar trebui s v ocupai de asta.
Bineneles.
El o privi cum i mpinse pantofii din drum i mai lu o nghiitur
de ampanie.
Unde rmsesem? Ea se ntoarse ntrebtoare spre el.
La stabilimentul necorespunztor, o ajut el.
Ea chicoti.
Nu, nainte de asta. Stai puin. Sarah i inu prul cu degetele s
nu-i alunece n fa i se gndi intens ncercnd s-i aminteasc.
A, da
Ls prul iari liber.
Srbtorirea. Januel m-a cerut n cstorie n dup-amiaza asta.
Chiar de pe locul unde stai dumneavoastr acum, adug ea.
Byron o privea direct n ochi, fr s-i rspund la zmbet.
neleg.
Nu, nu nelegei, l corect ea, apoi l mpunse cu degetul pe piept.
Ce prere avei despre cstorie ca instituie, Byron? n seara asta mam gndit la asta. Chiar destul de mult.
Cuvintele nu-i mai veneau uor pe buze i bu din nou, parc pentru
a-i dezlega limba.
Prinii mei au fost cstorii, s tii. i cunosc o mulime de
oameni cstorii. Unii chiar rmn aa. i unii ncearc de mai multe
ori, pn reuesc. Trebuie c este o treab destul de serioas. Muli
oameni au i copii, dup ce se cstoresc. Unii chiar nainte de asta...
Vocea ei ced.
V plac copiii mici, Byron? Mie da. Dar noi despre Januel vorbeam,
i aduse ea brusc aminte.
Chiar c ar trebui s rmnei la subiect.
M scuzai.
Ea i fcu semn cu mna.
Ajunsesem la concluzia c o cstorie cu Januel ar fi o idee
minunat. Arat foarte bine, ai observat? Doamne, chiar c m

ndrgostisem de figura lui. Ca un tablou de Rafael, nu gsii?


Nu prea mi-am pierdut timpul cu aa ceva.
Duritatea din glasul lui ptrunse prin ceaa creat de ampanie.
Sarah fcu trei piruete, rznd. Apoi ddu paharul pe gt, apsnduse cu mna pe piept.
n seara asta l-am vizitat acas pentru ca s-i comunic faptul c
sunt de acord s m mrit cu el.
Ea se uit la paharul din mna ei.
Paharul meu este iari gol. Unde am rmas?
La locuina lui Bounnet.
A, da. Deci am fost acas la Januel. i Madeleine, de asemenea. V
amintii doar de Madeleine, contesa de la Salle, nu-i aa?
n timp ce vorbea se duse la birou s-i mai toarne in pahar.
ampania sfria i spumega.
Eram - cum se spune - "de trop" (n plus). Sau cum s-a exprimat
Madeleine - era o situaie penibil.
Dup ultimele cuvinte, se mpiedic, apoi ridic paharul rznd.
Ne purtam toi foarte manierat, bineneles. El a explicat totul.
Januel se pricepe la asta.
Ea i pres un moment paharul de frunte.
nelegei, afurisita lui de Madeleine nu avea nimic de-a face nici
cu el, nici cu mine. Asta bineneles nu am neles pn nu mi-a explicat
el. Mi-e team c m-am purtat ca o gsc provincial.
Vocea ei ncepuse s tremure, de aceea sorbi toat ampania din
pahar.
Ticlosul dracului!
Ea arunc paharul n camer. Se lovi de perete i cioburile se
mprtiar pe covor.
Doar n-o s m apuc s plng din cauza lui.
i aps pumnii n ochi.
Mi-am jurat, atunci cnd i inea minile pe umerii mei i mi
servea bazaconiile lui, c nu voi plnge din pricina lui. Niciodat, n veci.
Byron urmri lupta ei mpotriva lacrimilor. O dat, sau de dou ori
respir cu sughiuri, nainte de a-i rectiga stpnirea de sine. Ce
ncpnat, se gndi el admirativ. Cnd ls s-i cad braele, ochii ei
larg deschii luceau, dar nu erau nlcrimai.
Bravo, Sarah.
Mai suspin odat, apoi cut sticla de ampanie, oentru c dorea
s-i aline durerea cu ea.
mi trebuie un pahar.
Ajunge.
Byron o apuc de bra. Simea pielea ei nfierbntat sub bluz. Ea se

cltin nti, apoi se ndrept de spate.


Cred c v-ar prinde bine o cafea i o mbuctur de mncare.
Cltinnd din cap, i sufl o uvi de pr din fa.
Mi-am promis c voi bea toat sticla. Se sprijini de pieptul lui pn
i recapt echilibrul.
i m voi ine de ea.
Cum vrei, spuse el. Ridicnd din umeri, i ddu drumul i se
aez, timp n care ea cut un pahar pn gsi unul.
Dac tot ai vrut s bei, mcar ai ales o marc de calitate.
A fost alegerea iui Januel, l corect ea, n timp ce-i turna n
pahar. Mi-am luat sticla de la el. Sttea pregtit n rcitor. A fost
salvarea mea.
Ridic paharul i l privi ndelung.
Dac nu a fi zrit sticla i paharele aezate acolo, poate i-a fi
crezut mitocniile, cum c nu s-ar simi bine. M-a fi ntors acas i
acum ar fi but ei doi ampania, nchin n cinstea spiritului meu de
observaie. Sper din inim s nu mai fi avut o alt sticl de rezerv.
Sarah chicoti mulumit de ea
Erai ndrgostit de el?
La aceast ntrebare neateptat se opri cu paharul la jumtatea
drumului spre gur. Privirea ei rtci n jur, pn se ntlni cu cea a lui
Byron.
Mi-am dorit-o, opti ea
Scutur att de vehement cu capul, c i flutur prul.
Am ncercat.
nseamn c nu ai fost, conchise el i trase un fum din igar. A-i
dori i a ncerca adunate laolalt dau zero.
Micarea lui din umeri fceau inutil un rspuns din partea ei.
M-a inut de proast.
Sarah bu i trnti cu zgomot paharul pe mas.
V-a rnit n mndria dumneavoastr. Vocea lui Byron pru
nemiloas, n timp ce-i aprinse o nou igar. Sarah urmri flacra
brichetei.
M-a rnit.
Glasul ei rsuna hotrt i cu mnie crescnd.
Mizerabilul sta chiar c m-a rnit. i nu m-a apreciat niciodat,
nici mcar un pic. Totul a fost doar minciun i neltorie.
Ea l privi o clip insistent. Apoi nchise ochii.
Of, Doamne.
Sarah i aps mna pe cap, pentru c deodat ncepuse totul s se
nvrteasc n jurul ei.
Sunt foarte beat.

Da, fu de acord i Byron. Asta am observat deja.


Nu v scap nimic, spuse ea, deschiznd ochii. La beie i-e greu
s te mai enervezi. De aceea am but aa mult. Ei bine
Ridic din umeri i i zmbi iar.
Putea s fie i mai ru. Dac m mritam cu nemernicul ia. Vi se
pare logic, Byron. Suntei un om care gndete foarte logic.
Csc, deschiznd gura larg.
Probabil nu suntei genul de om care se folosete de ocazia n care
o femeie se afl n starea mea.
El ridic sprncenele.
Este o ntrebare sau o invitaie?
Sarah ridic iar din umeri i se ded cu totul sticlei. Cu fruntea
ncordat de concentrare, turn ultimele picturi n pahar.
Eu tiu? Ce conteaz? M ndoiesc c a putea s v seduc acum.
i arunc prul dup umeri, se ntoarse spre Byron i l privi peste
marginea paharului.
Ea rnji
Facem pariu?
Ea rse pierzndu-si echilibrul i caut sprijin n mas pentru c se
cltinau pereii. Rsul ei rsuna totui gutural i recunosctor.
Cteodat mi suntei chiar simpatic, Byron. Pe cuvnt
i n rest? ntreba ei, privind-o prin norul de fum.
n rest nu tiu. M speriai. Povestii-mi de dumneavoastr, Byron.
l provoc ea, asezndu-se pe o muchie a mesei de scris. Aproape czu,
dar reui s se apuce, n definitiv, nu tiu mai nimic despre
dumneavoastr i deseori m uimii.
El vzu ampania din paharul ei cltinndu-se amenintor
Mai trziu
mi place Rachmaninov. Rav Bradburv i Hot-Dog pe stadionul
Yankee. Mai mi place Dylan Thomas i cnd mi se face masaj la
picioare
Ea goli paharul.
Palpitant
Byron o privea cum i legna piciorul incontient.
Mi se pare c ai terminat toat sticla.
Surprins, i privi paharul gol.
Nu mai e nimic.
Ea scutur sticla i o puse napoi.
S mai comand una?
El stinse igara, se scul i se ndrept spre ea.
Eu mai bine nu beau nimic. Doar trebuie s va conduc acas.
O!

Cnd o lu de talie ca s o trag de lng masa de scris, i alunec


moale, cald i supl n brae i ls cscnd capul pe umrul lui
S-a terminat petrecerea? murmur ea.
Aa se pare.
Buzele ei i atinser gtul. El o apuc de pr cu degetele i i ddu
capul pe spate, pn l putu privi n fa. Pleoapele ei atrnau greu i
erau deja aproape nchise. Verdele ochilor se mai ntrezrea vag pe sub
gene.
Cnd i aminti c nu-i srutase nc pielea, i plimb buzele pe
gtul ei pn la arter. Acum simi mirosul ploii n prul ei. Cu un
suspin, Sarah se sprijini de el.
Ducei-m acas, Byron. Ea simea sub picioare cum se cltina
pmntul.
Nu mai vreau s rmn aici. Vreau acas, acas la Phoenix.
Acum, pe loc?
El i aez capul pe umrul lui.
Cnd m trezesc, i spuse ea i alunec ncetior n somn.

CAPITOLUL 20
Sarah sttea ntr-un scaun comod al avionului particular al lui
Haladay. Cu capul zvcnind i cumplit de nepenit. nchise ochii la
albeaa norilor care treceau. Amoreala plcut conferit de Dom
Perignon dispruse; acum se simea ru i cam slbit. Dar amintirile i
erau clare. i amintea de toate incidentele din noaptea precedent pn
la momentul cnd i pierduse cunotina n braele lui Byron.
Urmtorul lucru pe care-l tia era c se trezise n patul ei, acoperit
bine, dar numai n maieu i chiloei. i putea uor nchipui cum
ajunsese acolo i realiza c se fcuse de rs pentru a doua oar n acea
sear, ceea ce era greu de nghiit.
Mai ru chiar, cugeta ea, el nu a spus absolut nimic. Pur i simplu
st aici i nu spune nimic. Sarah putea auzi doar un fonet dinspre
partea lui Byron, n rest era linite n cabin. S-ar fi cufundat cu plcere
n visare, dar mahmureala i propria ncurctur o ineau treaz. N-ar fi
fost permis s fac acel maraton de beie i chiar n biroul ei. Ce
comportament neprofesional. Intrase ntr-o situaie cu totul
iresponsabil. Acum va trebui s plteasc pentru asta. Byron o trezise
din pat devreme. De fapt o trsese mai degrab din pat, preciza Sarah
deprimat. Nici mcar nu se obosise s ciocneasc la u, i aminti ea.
Pur i simplu descuiase cu cheia ei. Cheia ei. Cerule! Apoi i aminti c i
inuse o ceac cu cafea n faa nasului i i spusese s fac un du i

s-i strng lucrurile.


i ea ce fcuse? Exact ce i ceruse el. Se sculase pe jumtate goal,
buse cafeaua i lipise pn sub du. Byron se ngrijise de toate. i
achitase nota de plat la hotel, i luase bagajele i o urcase n avion. Iar
ea nu se mpotrivise cu nici un cuvinel.
Pn acum cel puin; era mult prea buimcit pentru a se mpotrivi.
Dar acum...
Sarah deschise ochii i se nvrti n scaun, n direcia unde se afla
Byron. El tocmai rsfoia nite documente i nu arunc nici o privire
nspre ea. La fel de bine ar fi putut fi i singur. Era posibil s lase totul
aa, se gndi ea. Dar pn la urm se strdui, cu toate c o durea
capul, s se concentreze asupra problemei.
Byron prea odihnit i linitit. Oare era mai bine s nu mai zic
nimic? Era oricum cel mai nelept lucru. Cu siguran c el nu va mai
pomeni de incident. El era exact acel gen de om. l ur o clip pentru
asta.
N-ar fi trebuit totui s facei asta, explod ea.
Byron i ridic privirea. i cercet faa, apoi se ntoarse la
documentele lui.
Chiar ar trebui s v mai odihnii, Sarah. Artai deplorabil.
Ce drgu din partea dumneavoastr s-mi atragei atenia asupra
acestui fapt.
Cnd se scul, o coplei o grea, pe care ns n-o bg n seam. Se
duse la buctria de bord i ncepu s-i fiarb o cafea.
El o mai privi odat i i aminti cum o inuse n brae noaptea
trecut. i ct de mult o dorise. Dac n-ar fi fost incontient, ar fi tiut
el cum s utilizeze canapeaua din birou. i fusese foarte greu s o
dezbrace i s o lase singur n camera de la hotel, pn s-i revin. I
se prea ciudat ct de responsabil i de atras se simea fa de aceast
femeie cu care nc nici nu fcuse dragoste. Dar sentimentele lui pentru
ea erau evidente i asta nu-i plcea deloc.
ntreaga lui via nu-i fcuse nici un fel de gnduri n privina
femeilor. Erau pentru el, fie colege, fie partenere de afaceri, fie iubite.
Totui nu o putea desemna pe Sarah ca fiind o coleg i nici nu era
iubita lui.
i era greu s o defineasc i ca partener de afaceri. Nu, trebuia s
recunoasc faptul c gndul la ea i fusese ntotdeauna cam suspect. i
se gndea mai des la ea dect dorea.
S-ar culca cu ea, hotr el i ddu pagina. Asta ar pune capt la
toate. Dup ce o va avea o dat, va nceta s se mai gndeasc la cum ar
fi. Dup ce o va avea o dat, va putea s se gndeasc la ea fr
probleme.

njurnd pe ascuns, ntoarse iar pagina pe care tocmai o citise i se


enerv c nu mai inea minte nici un cuvnt din ea. Brusc i aminti de
Januel Bounnet.
Din fericire Sarah se desprise de el
Din fericire era pregtit s prseasc Frana. Nu mai trebuia s
rmn la antierul centrului cultural Delacroix; acolo nu mai era
nevoie de ea. Ce mai era de fcut, putea s rezolve ea i telefonic. i
Byron fusese pregtit de plecare. Simea c fcuse tot ce-i propusese s
rezolve la Paris. Cel puin pe moment.
Nu ar fi trebuit s v ocupai de toate, spuse Sarah, care se afla n
ua buctriei. M-a fi descurcat i singur.
Aducei-mi i mie o ceac, dac tot suntei acolo.
Strngnd din dini, Sarah turn nc o ceac de cafea, nainte de a
intra n cabin. Cu cte o ceac n fiecare mn se opri n faa lui.
Fir-ar s fie, Byron, dac ai deschide n sfrit gura. M-am fcut
de rs ngrozitor noaptea trecut.
Ei i lu ceaca din mn i sorbi din cafea.
Dac tii asta, ce mai vrei s auzii de la mine?
De suprare se fcu roie la fa.
Am uitat ct de infailibil suntei.
Privirile lor se nfruntar.
Luai loc, Sarah.
Fiindc rmase n picioare, el i lu i cealalt ceac din mn i o
trase pe scaunul de lng el. Capul ei se cutremur la micarea asta.
Nu suntei ultimul om care a avut un amant infidel i nici nu
suntei ultimul om care bea pn cade sub mas. Deci uitai totul!
Chiar credei c-i aa de simplu?
Nu este?
Nu, nu.
Ea de fapt n-ar fi vrut s discute cu el despre asta, dar cuvinteie i se
revrsau pe buze.
Nu-mi place deloc c m-am fcut de rs n faa dumneavoastr. i
nu-mi convine deloc c tii ce s-a ntmplat ntre mine i Januel.
Suntei ultimul om cruia i-a fi dezvluit asta.
ntr-adevr, o asigur el. Dar accentul cade, dup prerea mea, pe
faptul c nu v place c s-a profitat de dumneavoastr.
El nu a..., ncepu ea furioas, dar se ntrerupse.
Ba da, chiar asta fcuse. Byron pusese punctul pe i. Acum ea se
lupta att mpotriva durerii, ct i a mniei.
Dumnezeule, ce om insensibil suntei, Byron - dar avei dreptate.
I-am vzut chipul, am vzut un brbat frumos... i nu am vrut s m uit
mai atent. mi trimitea flori, era romantic. mi spunea lucrurile pe care

vroiam s le aud.
Pentru c Byron tcea, ea se lu cu minile de cap.
Am savurat asta - lumina lumnrilor, linguelile. Am czut n
capcan i el tiuse asta dinainte. S-a folosit de mine. i gsesc c este
monstruos c nu mi-am dat seama ce se ascundea n spatele acelei
faade atractive.
V-ai fi dat pn la urm seama, spuse Byron. Cnd v-ai fi sturat
de flori.
Poate. Dar asta nu mai pot s-o aflu.
Dar de ce mai trebuia s aflai? replic el i mai sorbi din cafea. Sa terminat.
Sarah suspin i se ls pe spate.
mi plcea de el, Byron, spuse ea contrariat Chiar ineam la el.
Asta e diferena.
De ce?
Sentimentele nu se pot justifica, Byron.
Ea oft.
Pentru c nu sunt deloc raionale.
Tcu o clip, apoi l privi.
S m exprim altfel. Cum v-ai simi dumneavoastr dac o
persoan n care avei ncredere s-ar folosi de dumneavoastr?
Byron se gndi la Max. Se foloseau reciproc unul de cellalt.
Prima regul este s nu ai ncredere n nimeni.
Cine poate tri astfel? ntreb Sarah. Eu nu. Eu m las mai bine
rnit, dect s fiu singur.
Fiecare este liber s aleag, rspunse el simplu, dar cuvintele ei i
rsunar n minte. Singur. La ea acest cuvnt prea un loc gol i rece.
Iar el i petrecuse cea mai mare parte a vieii n acel loc.
Suntem liberi s alegem.
Brusc, Sarah se simi obosit i nchise ochii.
Atunci trebuie s supravieuim cu asta. M hotrsem s devin
iubita lui Januel i dac stau bine i m gndesc nici nu ar fi fost cazul.
M-a rnit. Dar mi trece mie.
Vocea ei deveni mai slab, pe msur ce aluneca n somn.
Doamne, sper ct de curnd.
Ea mai deschise odat ochii i vzu privirea lui Byron aplecat spre
ea. Sarah zmbi i nchise din nou ochii.
tii, Byron, nc tot nu mi-ai povestit nimic despre
dumneavoastr.
Este adevrat, recunoscu el i mpinse cafeaua mai ncolo. Nu-i
mai trebuia, nu dorea dect s stea lng Sarah i s-i vegheze somnul.

CAPITOLUL 21
Sarah ajunse acas cu dou valize, un sac de haine i ntr-o
dispoziie proast. De 24 de ore nu mai consumase dect ampanie i
cafea i se simea destul de distrus. Propunerea lui Byron de a o
conduce acas i apoi de a mnca n ora o refuzase, deoarece dorea s
creeze o oarecare distan ntre ei.
l nvinuia mai mult pe el c fusese din ntmplare prin preajm i
ascultase tot ce-i spusese ea. Dar tia c e pe nedrept, i era chiar
recunosctoare pe de o parte c o ascultase numai i nu i dduse cine
tie ce sfaturi. Acum dorea doar s se ndeprteze de el, pentru a putea
judeca la rece incidentul cu Januel.
Cheia de la locuina ei se afla n poeta ei numai mulumit lui
Byron, care i amintise s o pstreze acolo.
i aminti ncruntndu-se de supunerea ei de diminea i introduse
cheia n yal.
Nu te mai gndi la asta, i porunci ea, cnd aps pe clan.
Gndete-te numai c eti acas i ct de frumos e c eti acas n
sfrit.
Luptndu-se cu bagajele, mpinse ua i intr n cas. Aprinse
lumina cu cotul. Toate lucrurile ei obinuit i srir n ochi, de parc
abia ieri le-ar fi vzut: canapeaua veche n stil victorian, pe care o
renovase ntr-un atelier din East Side, covorul de rogojin, tabloul
reprezentnd malul oceanului, pe care-l cumprase ntr-o excursie de
week-end la New Orleans, broasca de lut pe care i-o fcuse o prieten de
la colegiu, de Crciun, cu muli ani n urm.
Doamne, murmur Sarah lsnd valizele din mn. E minunat s
fii din nou acas.
Prea c era o mare parte din ea aici i ea se ntreb ce parte din
Sarah Lancaster plecase la Paris i care rmsese aici.
Sttea n u i i privi nti camera, apoi i scoase poeta. Dorea s
ating totul, pentru a se asigura c aparine acestui loc. Dar apoi se
ntoarse i privi spre ua din cellalt capt al coridorului. nti vroia s o
viziteze pe Dallas. Uit rceala din ultima ei scrisoare. Acum Sarah avea
nevoie de ea, vroia s se conving c prietenia lor rmsese
neschimbat, ca i camera ei. Vroia s rd, s-i mbrieze prietena,
s inspire parfumul "White Shoulders" , n care plutea Dallas. Vroia s
aud ceva nostim i s simt c este iubit. Ls ua camerei deschis,
travers coridorul i ciocni.
Cnd Evan deschise ua, o privi uluit pe Sarah. Nu scoase nici un
cuvnt.

Bun, Evan.
Sarah zmbi i ncerc s se bucure de nllnirea cu el.
O, Sarah.
Dup ce-i reveni din surpriz, o pofti nuntru cu un pahar de gin
tonic n mn.
Nici n-am aflat c vii acas.
Am hotrt n ultimul moment. Tocmai am ajuns, spuse ea privind
n direcia dormitorului, i vroiam s-o salut pe Dallas
Evan era la al treilea pahar de gin. Ultimii doi nasturi ai bluzei lui
Sarah erau descheiai. El numr nc patru pn s dispar n blugi.
S-a dus s cumpere repede cte ceva.
El se strdui s-o priveasc n fa, cnd ea se uit la el.
A, atunci revin mai trziu. Oricum ar trebui s despachetez nti.
Sigur se ntoarce imediat.
Evan o apuc de mn nainte ca ea s se poat ntoarce.
F-te comod, o invit el. Povestete-mi de Paris. Eu nc nu am
ajuns pn acolo. Cum a decurs proiectul? Se zvonete c te-ai afirmat
acolo.
El zmbi convingtor, cnd i observ ezitarea.
ine-mi companie. i prepar o butur.
Nu, mulumesc, nu doresc.
Ea scutur capul i ncerc s nu se gndeasc la ampanie.
mi este cam ru nc de la zbor.
Observ c paharul din mna lui era aproape gol.
Dar, te rog, mai toarn-i.
n timp ce Evan i umplu paharul, Sarah se plimb prin camer,
bucuroas s descopere obiectele personale ale lui Dallas, mprtiate
pretutindeni: o pereche de cercei btute cu pietre de jad, aezate pe
mas, o sticlu de oj roz, o revist de scandal. n loc de oboseal,
resimit n taxiul cu care venise, acum simea nerbdare i nelinite.
Dorea s o revad pe Dallas, vroia s simt cu adevrat c s-a ntors
acas.
Sarah?
Czut pe gnduri cum era, tresri cnd Evan o stig pe nume. El
ridic un pahar.
Chiar nu vrei nimic?
Of.
Scutur din cap i ncepu din nou s traverseze camera.
Nu, mulumesc, sigur nu vreau.
Fiindc-i simea privirea n spate, se ntoarse.
i pe aici ce mai e, Evan? Am mai vorbit de cteva ori la telefon cu
Max i de dou sau trei ori cu Mugs, dar numai despre afaceri.

Nu cred c s-au schimbat multe pentru tine, spuse Evan.


i bu ginul fr s o piard din ochi. Cnd ea i vr minile n
buzunarele pantalonilor, se ntinse bluza peste pieptul ei. Lui i se fcu i
mai cald.
O enerva c o privea att de insistent, dar Sarah se strduia s
rmn prietenoas.
Tu i cu Dallas, v-ai ntlnit des, presupun.
Dallas este o femeie minunat, remarc Evan, dar nu meniona c
relaia lor ajunsese s se clatine n ultimele dou sptmni.
Nici nu i-am mulumit nc pentru c ne-ai fcut cunotin.
O uoar tendin de sarcasm se simi n vocea lui cnd spuse asta.
Ei, nu-i nici o problem.
Ea se uit la Evan cum i golea paharul.
M duc s despachetez acum, Evan. Tu s-i comunici lui Dallas c
m-am ntors, da?
nc la mijlocul propoziiei Sarah se ntoarse spre u.
Dar de ce te grbeti aa? O apuc de bra nainte ca ea s poat
traversa camera.
Sarah i arunc o privire peste umr i ncerc s-i pstreze tonul
calm.
Sunt extenuat, Evan. Sunt dup o cltorie foarte lung.
El aez jos paharul gol, o ntoarse spre el aa nct ea fu nevoit s-l
priveasc n fa. Sarah se ncord.
Evan, eu...
nc nu mi-ai povestit nimic de Paris, Sarah.
El ridica mna i i-o trecu prin pr, fr s-i mute privirea de pe
gura ei.
Avem multe de recuperat.
Altdat.
Ea vorbi cu voce calm i ncerc s se elibereze din strnsoare
Sunt obosit, Evan. i tu ai but prea mult.
nc nu mi-ai pomenit nimic de amantul tu francez.
Nici nu am de gnd
Sarah - mi-am jurat s te am, cnd te vei ntoarce.
El o apuc strns de cap i o trase spre el.
Te doresc deja de un an
Vocea lui era rguit de enervare i de dezamgire.
Un an ntreg blestemat. nc niciodat nu mi-am dorit o femeie
att de mult.
Sarah i aps minile pe pieptul lui, ncercnd s scape
Evan, nu este momentul acum. n nici un caz.
Cuvintele ei rostite apsat l aar mal tare. ncerc s o srute i

cnd ea i ntoarse capul, ei ncepu s o srute pe gt n acelai timp


descheindu-i liui de la pantaloni.
Termin, Evan! Potolete-te!
Devenise periculos din cauza beiei. Ea reui n cele din urm s se
elibereze, dar nainte s poat ajunge la u, el o apucase iari i o
trase la pmnt. Se afla neputincioas sub el i nu mai putea dect s
se foiasc de colo-colo.
D-mi drumul! D-mi drumul, Evan!
Ea i nfipse unghiile n spatele lui i l zgrie cu toat puterea,
Evan ridic privirea cu un strigt de durere, o privi cu ochii
nfierbntai i mnioi, i rupse bluza cu o micare rapid.
Deodat i se schimb expresia feei cnd auzi un fonet.
Cerule.
ngrozit, cut cuvinte de scuz.
Sarah, eu...
Capul lui se nl cnd ua locuinei se deschise.
Dallas nelese n cteva secunde ntreaga situaie - ochii cscai de
spaim i lacrimi ai lui Sarah, bluza sfiat, privirea uimit i vinovat
a lui Evan.
Ce frumos.
Cu braele pline de alimente nchise ua cu spatele.
Bine ai venit acas, Sarah.
Dallas.
Evans cuta cuvinte, dar era beat i complet zpcit.
Nu ai pierdut nici un minut, nu-i aa? ntreb ea cu o voce
ascuit privindu-l nti pe Evan, apoi pe Sarah.
Sarah era palid. Respira sacadat i repede.
Deci ai avut dreptate, tot timpul, spuse Dallas. Cred c te simi
foarte bine c i-a reuit vicleugul. Sau poate chiar aici ai fi vrut?
Sarah nchise ochii, nu mai suporta.
Ah, Dallas, nu.
Ah, Dallas, nu? repet Dallas i arunc sacoele pline n mijlocul
camerei. Ele plesnir i coninutul lor se mprtie pe podea.
Ah, Dallas, nu? Ce dracu vrei s spun? Ai avut dreptate, Sarah, ai
avut atta dreptate a naibii, nct este strigtor la cer.
Ochii lui Sarah scnteiau de furie.
Te rog, nu...
Ascult, Dallas, ncerc Evan.
ine-i gura! l sgeta ea. i ridic-te, nenorocitule. Nu te poi
dezlipi de ea, nici mcar cnd m uit la tine?
Evan se scul n picioare, cltinndu-se.
Dallas, iart-m... busem prea mult...

Imbecil scrbos! Crezi cumva c nu tiu de cte ori i-ai nchipuit


c eti cu ea i nu cu mine?
Vocea ei era sugrumat de durere.
Iei afar!
Ea l lovi cu atta putere, nct el se mpiedic i se dezmetici puin.
n ordine.
El vorbi linitit, dar mna i tremura cnd i-o trecu prin pr.
Mai bine te-ai ocupa puin de Sarah. Cred c... am rnit-o.
Nu. Vocea lui Sarah era categoric, n timp ce se ridica anevoie de
pe jos.
Las-m.
Ea se cltin i Evan ncerc s o prind de bra.
Sarah...
Nu m atinge! ip ea.
Se inea strns de bluz i l ddu la o parte. Fr s priveasc
napoi, se ndrept spre u i aps pe clan pn deschise ua.
Dallas se uit dup ea pn se nchise ua. Se ntoarse eapn spre
Evan.
terge-o!
M duc, spuse el dnd din cap.
Se duse spre u, dar acolo se opri puin.
i voi spune acum ceva ce poate nu crezi.
Se ntoarse i o privi lung; statura ei nalt, talia subire, prul cre i
ochii cenuii adnci.
Nu m-am gndit niciodat la nici o alt femeie cnd am fcut
dragoste cu tine. Nici la Sarah, nici la alta.
Acestea fiind spuse, iei i o ls singur.

CAPITOLUL 22
Cassidy sttea ngndurat n faa unor teancuri de contracte de pe
biroul su. i trecea prin cap - ca de obicei, cnd se confrunta cu attea
hrtii - c nu ar fi trebuit s se lase convins de Haladay s preia acest
post de conducere.
Capacitate de conductor, medita el. Un cuvnt nzorzonat care nu
nseamn altceva dect birocrat. Nite gunoieri, se gndi el cu
satisfacie. Max, mizerabilule. Se cufundase ntr-o ofert de zece pagini
i cnd sun interfonul rspunse cu o voce morocnoas.
Miss Lancaster ar dori s discute cu dumneavoastr, anun
doamna Fitzwalter cu tonul ei obinuit.
Ce naiba caut aici? ntreb el. Nu o lsai s atepte! Trimitei-o

nuntru.
Desigur, domnule Cassidy.
Cassidy i lu o igar aprins ntre dini i se uit peste documente.
Sarah intr i l mbria vijelioas. El se nroi, bucurndu-se n
acelai timp i o mbria la rndul lui, btnd-o cu mna lui mare pe
umr.
Bine-ai venit acas, Sarah! i acum dai-mi voie s v privesc
puin.
O mpinse puin mai ncolo i i zmbi. Apoi ridic din sprncenele
roii i stufoase.
Domnioar, suntei extenuat. De ce ai venit aici?
S caut de lucru.
Mergei acas i culcai-v.
Am ncercat deja.
Sarah zmbi.
Am nevoie de lucru.
Fcu un pas napoi i ridic minile rugtor.
Dai-mi ceva de lucru, orice.
Dar de un an de cnd lucrai aici, nu v-ai luat concediu, zise el
ngrijorat.
La anul. Acum nu e momentul potrivit. Din partea mea i o colivie
de lemn, orice, continu ea. mi este indiferent ce.
El i ncrucia braele pe piept i ncerc s par ct mai
ncpnat.
N-am primit nici un raport despre problemele de la proiectul
Delacroix.
Sarah oft i se ndrept spre planeta lui.
La centrul cultural merge totul cum nu se poate mai bine. Ceea cemi creeaz probleme este viaa mea particular.
n privina asta, am impresia c s-au ntmplat multe.
El i cercet faa, mijindu-i ochii.
Evan a cerut mutarea sa n biroul din Houston.
Sarah se ntoarse spre el i tiind c avea s urmeze o ntrebare,
schimb brusc subiectul.
Trebuie neaprat s lucrez, Cassidy.
El i ncrei fruntea.
Vrei de lucru? ddu el din cap.
Apoi se ndrept spre masa de scris i ncepu s scotoceasc printre
documente. Gsi un dosar i l ridic n sus.
Vi-l ncredinez dumneavoastr. Aici este descrierea detaliat a
unui proiect de bibliotec n rezervaia Navajo din Nord.
El nu mai meniona c se gndise serios s preia chiar el acest

proiect. Ar fi fost o provocare pentru el.


Superb.
Cassidy o observ cum deschise dosarul.
Byron va fi inginerul proiectului.
El remarc crisparea ei speriat, dar o interpret greit:
Mereu i murdrete minile cu treburi din astea; dar acest
proiect l-a tentat de la nceput.
neleg.
Sarah i aminti de promisiunea ei s-l ocoleasc pe Byron Lloyd n
urmtoarele ase, apte luni. Suspin. Nu poi avea chiar totul, se gndi
ea.
Voi ncepe imediat, l anun ea pe Cassidy i se ndrept spre u.
n ziua urmtoare, Sarah avea deja o mulime de planuri temeinice n
cap i dup o scurt discuie cu Cassidy abia mai avea rbdare s
atepte, s aeze primele desene pe hrtie.
Mugs ridic privirea de pe maina de scris cnd ua dubl de sticl
se deschise i Sarah intr.
Bun ziua, miss Lancaster. Prnzul dumneavoastr este aici,
artnd spre un pachet de hrtie alb de pe masa ei de scris, i...
Ascult, Mugs, o ntrerupse Sarah. n urmtoarele cteva ore smi reii toate legturile telefonice, n afar de cazul n care este
ameninat sigurana naional.
Ea mpinse ua de la birou. nuntru se afla Maxwell Haladay i i
privea dispreuitor copia de pe perete a unei picturi de Dali.
Ce fel de mzgleal mai este i asta?
Este suprarealist, rspunse ea i nchise ua.
Rdea.
Dorii i dumneavoastr s mncai ceva?
Max arunc o privire pachetului de mncare.
Dar ce avei?
Caviarul mi s-a terminat, se scuz ea. Apoi i fcu semn s se
aeze.
Dar ce zicei de nite chifle graham cu ton?
Auzi un mormit de refuz, n timp ce-i ocoli biroul.
i mai am i Cola dietetic i o bucat de tart cu stafide, i oferi
ea cercetnd coninutul pachetului.
Mormitul se transform din refuz n dezgust.
Fr castraveciori murai?
Din pcate, fr.
La prima vedere, Haladay prea destul de sntos. Era bronzat, prul
des i alb complet, ochii iscoditori de sub sprncenele negre i stufoase.

Dar Sarah l privi mai ndeaproape. Observ o cut n jurul gtului, care
nu fusese nainte i riduri adnci. Chipul lui prea slbit, nu plin i
neted ca mai demult. l afectase i pe el trecerea timpului, se gndi
Sarah cu un sentiment de comptimire.
Ei bine, putei mnca mpreun cu mine sau m putei privi cum
mnnc, spuse ea, aezndu-i mncarea pe mas. Sunt aproape
moart de foame.
Sarah muc dintr-una din chifle, iar pe cealalt i-o ntinse lui
Haladay. Acesta refuz cu mna.
Eu mi-am mncat poria de ton acum 50 de ani.
El se ls pe spate i o privi. i el observ o schimbare; ea avea o
tristee calm n privire.
Byron m-a sunat s-mi spun de Lafitte. A fost un om de treab.
Sarah ncuviin din cap.
Cnd lucrezi pe un antier, mai vezi i accidente. Muli oameni
capabili i pierd viaa ntre construcii, Sarah, nimic nu se poate
schimba pe lumea asta. Ascultai asta de la un om care a lucrat o
jumtate de secol n acest domeniu. Dumnezeule!
Parc realiznd abia acum acest fapt, cltin ngndurat din cap.
Este deja prea mult.
Nu pentru dumneavoastr, spuse Sarah zmbind.
El rnji i i se ridic mustaa.
Dumneavoastr i Byron gndii la fel.
Pe faa ei apru o surpriz att de evident, ca i cum ar fi auzit ceva
foarte straniu.
ntr-adevr? se ncrunt ea.
Rapoartele de la proiectul Delacroix sunt pn n prezent toate
pozitive, ncepu el, vznd-o ncruntat.
Ai reuit s-l impresionai pe Byron - ceea ce nu este foarte uor.
i Bounnet are numai veti bune.
Sarah muc din chifl, dar lui Haladay nu-i scp schimbarea de pe
faa ei.
Ceseare n-are dect cuvinte de laud despre dumneavoastr.
mi mrii salariul? ntreb Sarah cu gura plin.
5000 pe an.
Ridic brusc sprncenele de uimire. l privi n tcere n timp ce
mesteca i nghiea.
Nu v plac mruniurile, nu-i aa?
Ei i plcu rsul lui inimos.
Dac v creez condiii plcute, atunci nu v vei mai nfierbnta s
facei ceva de una singur. Zmbetul lui se terse.
Oamenii tineri sunt neostenii. Se grbesc s realizeze ceva de

capul lor. Ei nu se gndesc la sfrit. Nici mcar la ziua de mine.


Dumneavoastr, ca arhitect, trebuie s v gndii la ziua de mine.
O privi deodat drept n ochi.
Asta avem noi n comun.
O clip ochii lui se odihnir pe chipul ei. Ceva o zpci din cauza
asta.
Schiele pentru bibliotec o reinur pe Sarah la birou pn dup ora
17. Avea multe idei n minte i vroia neaprat s le pun pe hrtie.
Sptmna viitoare, se gndi ea, voi pleca acolo i voi privi terenul.
Dar ideile mele vor fi de folos. i muc buza de jos cu dinii i se
concentra la linia acoperiului. Aa va fi bine.
Sarah.
Sarah inspir adnc, ls creionul jos i se nvrti cu scaun cu tot.
Dallas sttea n mijlocul camerei, cu minile ei mari i subiri ndesate
n buzunarele pantalonilor ei de pnz. Vzu expresia surprins a Sarei,
dar nu observ nici distana, nici rceala la care se ateptase de fapt.
Respirnd adnc se apropie.
Scuz-m, dar am ciocnit.
Dallas scutur din cap pentru c i ddu seama c nu tia ce s-i
spun mai departe.
mi pare ru.
Este n ordine, spuse Sarah, care ghicise adevratul motiv al
scuzelor.
Nu, nu.
Dallas se mai apropie nc un pas de Sarah, apoi se ntoarse. Se
mica brusc i nesigur. n fine, i scoase minile din buzunare i le
ncrucia pe piept.
Nu, nu este n ordine. Mi-au trebuit cteva zile ca s am curajul s
apar n faa ta. Sarah, nu tiu cum am putut s am gnduri din acelea.
Se ntoarse iar spre Sarah; ochii ei erau lrgii i strluceau
ntunecoi. Acum i ddur lacrimile.
Nu tiu de ce m-am purtat aa.
Dallas...
Nu, scutur ea din cap.
Doamne, Sarah, tiam c te speriasei de moarte, tiam c
mizerabilul te lovise, i totui eu nu... ei, la naiba!
Nerbdtoare i terse lacrimile.
A fi vrut s v plmuiesc pe amndoi. N-am putut s m abin,
nici mcar cnd mi-am dat seama ce-i puteam face cu asta. Of,
Doamne.
Se ntoarse din nou.

nc tot nu-mi vine s cred. Era mai ru, mult mai ru dect ceea
ce-i fcuse Evan, pentru c, la urma urmei, sunt prietena ta. i ar fi
fost normal ca tu s poi avea ncredere n mine.
Se aez pe masa lui Sarah, dar se scul imediat pentru c nu putea
sta linitit.
Nu prea spun ce a vrea de fapt.
O implor pe Sarah din ochi dup ajutor.
Sarah, spuse ea oftnd, pentru c iar i porniser lacrimile.
Dallas, te rog.
Sarah se ddu jos de pe scaunul ei i se duse spre ea.
Nu mai trebuie s spui nimic.
Nu, nu.
Dallas ridic mna ca s-o ntrerup. Apoi i acoperi faa cu minile.
Ateapt puin.
Nu vroia s obin iertare provocnd mil, de aceea i reinu
lacrimile i inspir adnc.
Ascult-m... spuse ea i ls minile jos privind-o pe Sarah n
ochi. Ai avut tot timpul dreptate i eu tiam deja de luni de zile. Dar nu
am putut s m opresc. Eram ndrgostit de el i nu mai vedeam
realitatea. Astfel am putut s m conving c el putea s in la mine i
dac tu nu erai aici.
i trecu minile prin pr.
Nu mi-a fost uor s admit c avusesei dreptate n toate i c
Evan te dorea de o sut de ori mai tare dect pe mine. Cuvintele pe care
i le-am aruncat n fa, la mine, erau oribile. Singura scuz este c
eram att de rnit. Ea nghii n sec. mi pare att de ru, Sarah.
Sarah tcu o clip.
Vrei s bei ceva?
Da.
Dallas suspin uurat la acest cuvnt.
Cu plcere.
Sarah cut ntr-un dulpior lcuit, i lu timp i i acord lui Dallas
puin distan, de care avea nevoie. Apoi turn vermut n dou pahare,
timp n care Dallas i sufl nasul.
tii ce prere am despre brbai? ntreb Sarah i travers camera
pentru a-i da paharul.
Ah.
Dallas lu o nghiitur aa mare de vermut nct se scutur.
Nu sunt buni de nimic, zise Sarah prietenoas, nainte s bea i
ea. De absolut nimic nu sunt buni.
Da, i se altur i Dallas zmbind n sfrit. Asta se poate spune
despre ei.

Bineneles c aceast prere se poate schimba oricnd.


Sarah rspunse cu zmbetul ei propriu, care se revrsa pe tot chipul
ei. Ochii lui Dallas se umplur de lacrimi. Ea puse paharul jos i i sri
de gt lui Sarah.
Of, Doamne, ct m burur c eti iari aici. M bucur att de
mult.
Te-ai ndeprtat de mine, spuse Sarah.
Bine-ai venit acas, murmur Dallas, apoi se ndeprt un pas,
cutndu-i batista.
Mulumesc.
Dallas inspir.
M-am purtat aiurea
Asta-i interesant, pentru c i eu m-am purtat la fel la Paris. i
anume n privina brbailor, recunoscu Sarah i ridic paharul.
Nenorociii tia.
Dallas i lu paharul.
S ne mbtm?
O, nu.
Sarah scutur din cap vehement.
Am fcut-o deja la Paris, i privi paharul i ridic din umeri.
Nu m-a prea ajutat.
Despre Januel nu vroia nc s vorbeasc.
tii ce-i trebuie ie? ntreb ea deodat i o privi pe Dallas. i
trebuie o ntlnire.
Dallas rse fornit.
Brbaii tia, ai naibii, spuse ea voioas, apoi scutur din cap. i
promit marea cu sarea. Apoi i spun c nu asta au vrut s spun. De
acum ncolo fgduiesc abstinen total.
Cte alternative i rmn? i aminti Sarah, lsnd paharul jos i
punnd minile pe umerii lui Dallas.
Ornitologia o s te cam plictiseasc, iar pentru fotbal eti prea
subire. Rmi la ce tii tu mai bine. Uit-l pe Evan.
Cnd Dallas ncerc s o contrazic, Sarah ncrunt din sprncene.
Uit-l de tot, adug ea.
Poate c ai dreptate.
O privi ngndurat pe Sarah.
Dar ce a fost la Paris, Sarah?
Nu acum.
O strnse pe Dallas n brae, apoi i ddu drumul.
i eu trebuie s diger nc nite treburi.
Zmbind art spre planet.
Eu altfel ncerc s fac asta. Ascult. De ce nu mergem n weekend-

ul viitor la Las Vegas. Doar mi-ai povestit ct de distractiv e acolo. A


vrea i eu s vin.
Vom ctiga grmezi de bani, iar eu te voi putea privi cum i agi
pe brbai.
De acord.
Dallas se ridic rznd.
l cunosc pe tipul care d crile la Black Jack... i-a tatuat un as
de pic pe buca stng.
Zmbi peste toate faa.
Normal c nu se vede cnd este n smoking.
Ea i trecu limba peste buze cnd i aminti.
tii ce fac? ntreb ea.
Cnd se ntoarse, Sarah i zmbea.
l sun pe Dennsi i l ntreb dac nu vrea s ieim s mncm n
ora. La restaurantul chinezesc. Trebuie s-l mpac i pe el cumva.
Pstreaz-mi i mie cteva costie i un rulou de primvar. Le voi
mnca la micul dejun.
Exact. S-i mai aduc ceva? Poate puin porc dulce-acru.
Dar fr orez.
n drum spre u, Dallas se ntoarse.
in foarte mult la tine, Sarah, crede-m.

CAPITOLUL 23
Puin dup ora apte, Sarah se hotr s se ridice de la planet.
Schiele de pn acum l plceau. Se ntinse i mai rsfoi o dat teancul
de foi.
Frumos, se gndi ea mulumit. Byron nu va avea ce comenta. Se va
putea uita peste ele luni. Apoi voi pleca la terenul din Nord. N-o s
dureze mai mult de o jumtate de zi. Mai desfur o dat desenele i
ddu din cap bucuroas. Chiar c sunt bune. Se uit la ceas i ridic
receptorul telefonului. De ce s atept pn luni? se ntreb ea. Probabil
mai este nc n birou. Mugs spune c de obicei lucreaz pn trziu.
Byron Lloyd.
Sarah Lancaster, spuse ea protocolar.
El lu o poziie dreapt pe scaun.
Am terminat primele schie pentru bibliotec i m-am gndit c ai
dori s v uitai peste ele n acest sfrit de sptmn.
A mers cam repede! spuse Byron. Aducei-le sus. Mi-ar plcea s
m uit peste ele. V trimit liftul.
Nu v deranjai. l pot lua pe cel de serviciu.

Nu mai sunt n birou. Telefonul meu este conectat dup orele de


lucru direct la locuina mea. Nu putei ajunge cu ascensorul de serviciu
pn la ultimul etaj.
La dracu cu ideile mele spontane, se gndi ea iritat.
Dar n-am avut de gnd s v deranjez acas, Byron. Mai poate
atepta foarte bine pn luni. Eu...
Aducei-le sus, i tie el vorba i nchise telefonul.
Sarah trnti receptorul n furc. Aeza desenele n map i i aminti
c nu era dect vina ei. N-ar fi trebuit s atepte dect pn luni.
Aducei-le sus, repet ea n gnd i se mhni. Nici un "v rog", nici
un "mulumesc" din partea lui Byron Lloyd. i nici mcar un "nu v
deranjeaz dac...". De ce s mai ncarci o discuie cu formule de
politee? Uit, se sftui ea. i dau schiele i m retrag imediat. Apoi nu
mai trebuie s m gndesc la el pn luni.
Cnd ajunse la ultimul etaj, Sarah pi n hol. Curiozitatea ei
profesional o birui. Trebui s-i recunoasc siei c se ntrebase de mai
multe ori cum tria Byron. i plcu spaiul larg ntre intrare i ncperile
diferite. Datorit absenei uilor, totul prea foarte generos. Fr
bariere, se gndi ea. Deasupra era un acoperi de sticl.
Byron o vzu intrnd i o ntmpin tcut, ntr-un costum de cas
comod. Ea i dori, n secret, ca el s fi fost mbrcat tot cu sacou i
cravat. Ar fi artat mai mult ca un om de afaceri de toate zilele.
Mapa.
Ea i-o ntinse.
Sunt nuntru toate desenele.
Byron i le lu i se ndrept spre canapea. Deschise mapa, fr ca
mcar s-o nvredniceasc pe Sarah cu o privire.
Turnai-v ceva de but.
Sarah ridic din sprncene la aceast primire indiferent.
Nu, mulumesc, Byron, nu mai pot rmne.
Atunci turnai-mi mie, dac tot suntei aici.
Sarah deschise i nchise gura de dou ori, pn s se dezmeticeasc.
Dup aceea se duse la barul din crom i piele, care ocupa un perete
ntreg. Rafturile din faa peretelui de oglind erau pline de sticle. n
oglind, Sarah l putea zri pe Byron, aezat pe canapea. Lu o sticl de
Bourbon, descoperi un pahar i turn. Fr s aeze sticla la locul ei, se
ndrept spre Byron.
Numai pentru c m-ai rugat aa de frumos. Doar v amintii c
sunt arhitect i nu barmani.
Ea trnti paharul pe mas i se roti s plece. Byron o apuc de
ncheietura minii i o trase lng el, pe canapea.
Suntei prost dispus, Sarah?

Ai fcut ceva care s m prost dispun? Lsnd la o parte


neruinarea dumneavoastr, rspunse ea ncercnd s-i potoleasc
enervarea din voce.
El i zmbi ca rspuns. n ochii lui apru o ndrzneal, pe care ea
nc nu o observase niciodat.
Plec acum, spuse ea repede, dar cnd se ridic, el tot o mai inea
strns de mn.
Nu, o corect el. Nu facei asta.
El observ cum se schimba expresia feei ei - cum cretea mnia n
ea, cu ct se lsa copleit de efectul vorbelor lui.
M duc acas, Byron. Orele de birou s-au terminat.
Tocmai din acest motiv, nu plecai nicieri. De data asta nu.
El lu mna de pe ncheietura ei i o mut pe talie, apoi o trase uor
spre el
Asta nu are nimic de-a face cu serviciul, ci numai cu tine i cu
mine, Sarah.
Nu avei nici un drept...
Desf-i cocul.
Ducei-v dracului.
Sarah se mpotrivi cu minile, dar el o trase i mai aproape. Rznd,
i trecu mna prin pr i agrafele se desprinser. Prul ei czu greu.
Furioas, i arunc prul pe spate.
Nimeni nu m poate ine, dac eu nu vreau.
tiu.
El o nconjur i cu cellalt bra.
n ncercarea ei disperat de a se elibera, se mpiedic, dar Byron o
prinse. Ea se apuc de el, rsuflnd uimit i amndoi czur pe podea.
El o lu ocrotitor n brae, apoi se rsturn peste ea. Rsuflnd greu,
Sarah l apuc de umeri.
Neruinatule, izbuti ea s spun, dar sun fr for.
Byron i ddu la o parte prul de pe fa. Simea cldura pielii ei. El
observ n ochii ei cum se lupta ntre dorin i mnie. Ea l dorea i el
tia asta.
ncet, privind-o n ochi, i aplec gura. Buzele ei erau mtsoase.
Sarah i aps degetele i mai tare pe umerii lui, dar el nu zbovi dect
un moment cu buzele sale peste ale ei, apoi i trecu limba peste
conturul buzelor ei i atept. Ea tremura, el i prinse ginga cu dinii
buza de jos. Ochii ei se nceoar i clipi din pleoape, gemnd. El
ateptase destul; acum Byron o srut pe deplin.
Ea se simi copleit de o dorin de nestvilit, se ag de el, l
srut cu patim, i smulse hainele, dorea s-l ating neaprat, i se
drui complet n aceast dorin. Hainele ei se aflau deja lng ea i

ncepu s-i desfac cureaua de la pantaloni, iar el i scoase maieul i


slipul.
Acum, opti ea i nainte de a mai repeta nc odat rugmintea, el
era deja n ea.
Ea atinse imediat culmea excitaiei, care o purt pe meandre de
satisfacie, care-i rpeau aerul i ea se apuc strns de el luptnd dup
aer. Apoi se ls epuizat pe spate.
Byron i ngropase faa n prul ei. Ea i putea auzi respiraia. Dei
se lsase pe ea cu toat greutatea, ea nu se mic i ncerc s savureze
aceste clipe.
Inima lui btea lng a ei, iar respiraia lui i mngia gtul. Covorul
de sub ea era moale, dar trupul lui o apsa. Pielea lui era umed ca a ei.
Sarah simi cum scade greutatea cnd el ridic puin capul ca s-o
priveasc. Privirea era cam ceoas, n mod ciudat.
n timp ce o privea, Byron ncerc s-i analizeze sentimentele. nc
nu se interesase niciodat att de mult de o femeie, nu simise niciodat
acest sentiment de contopire cu un alt om. Sarah i atinse obrazul cu
mna.
Nu mi s-a mai ntmplat niciodat aa ceva.
l dezarm definitiv cu oapta ei rguit.
La dracu cu femeia asta, i zise el i o srut plin de pasiune. Dei
prea c-i aparine acum, el i simea puterea. El se nelase, dac
crezuse c ea i se druise. Poate, i acesta era un fapt surprinztor,
chiar el i se druise ei. Sarah i zmbi, dup srut. Byron se ddu jos de
pe ea, dar cnd ea ncepu s se ridice, i puse mna pe umr.
Nu, a vrea s te privesc.
Prul o nconjura ca un evantai. Gura ei era moale i puin umflat,
pielea ei era roz i cald de srutrile lui.
Minunat, murmur Byron, apoi o privi n ochi i sesiz rspunsul
ei cnd atinse cu mna drumul deja parcurs de privire. Pentru c gsise
ncuviinare, l fcu s se nflcreze din nou. i rotunji mna peste
snii el, se aplec i i lu sfrcul ntre buze i i simi nfiorarea.
Primvar, spuse el i i gust parfumul mirosind ntotdeauna a
primvar.
El simi cum l mngia pe umeri i l sruta pe spate.
Degetele ei lungi de artist se ncurcar n prul lui. Cnd ridic iar
capul, privirile lor se ntlnir foarte aproape, preau c ptrund
nluntrul lor - dar nu cuttori, ci ptimai. El se ntreb ce vedea ea,
ce tia i cu o micare instinctiv se ndeprt de ea. Zmbind, Sarah l
trase spre ea. Gura ei se afla pe a lui nc nainte s se poat gndi la
ceva.
El o srut ncet, cu pasiune, cu o tandree neateptat. Buzele lor se

ntlnir iar i iar, limbile lor explorau gura celuilalt. El i inu minile
linitite i i ghid toate nzuinele n acest srut. Inima ei btea rapid
i regulat sub inima lui i astfel i savurar srutul lung, lacomi.
Gura lui ncepu s se plimbe peste obrajii ei, peste pleoapele nchise,
peste pr i urechi.
i inu minile n prul ei i o srut de-a lungul gtului. El simi
dup pulsarea venei de la gt ct de mult o aa srutul lui. Apusul de
soare i fcu pielea aurie i arunc umbre lungi prin camer. Sarah l
mngia n sus i n jos pe spate i se mira de desftarea ce o simea
cnd el i sruta trupul.
El continu explorarea corpului ei i alunec cu limba de la sfrcuri
pn la talie. i trecu apoi buzele pe burta ei i zbovi la triunghiul ei
de pr. Sarah se ag gemnd de umerii lui, dar el se mica cu o
ncetineal greu de suportat. i nconjur cu vrful limbii alunia de pe
coaps.
Ea se pierduse i nu era contient dect de desftarea crescnd i
de dorina nvalnic. Nimic nu o mpinsese att de departe pn acum.
Nimeni nu-i artase ct de mult era de savurat.
El i cercet faa, cnd intr n ea. Lumina difuz a nserrii mprtia
umbre misterioase peste ei.
Ea avea ochii nchii, buzele ei se cutremurau la fiecare rsuflare, n
timp ce el intra n ea cu micri lente i lungi i vzu pe faa ei o
expresie de extaz ptima.
n curnd i pierdur controlul asupra lor. El simea cum se neac
n ea, dar nu se putea mpiedica, se mica tot mai repede i i astupa
gemetele de plcere cu gura lui.
Se ncletar mpreun i atinser apogeul n acelai timp.
Dup asta erau amndoi vlguii. Byron se rostogoli de pe ea, ddu
s se desprind de ea, dar Sarah fcu aceeai micare.
Cald i moale, se lipi de el i l srut pe umr.
El ntoarse capul spre ea i observ c ea l privea. Ochii ei l micar;
sinceritatea, fericirea i cldura ei. Mine se va mai gndi, hotr el. Azi
se va lsa mplinit de ea. Se scul i o ridic i pe Sarah. Prul ei se
revrs ca o tren n spatele ei.
Te duc n patul meu, spuse el i o duse dincolo.

CAPITOLUL 24
Byron se trezi dintr-un somn adnc i se dezmetici repede. Corpul i
mintea lui erau obinuite de o via s se trezeasc pe loc. De cum
deschidea ochii, era vioi.

Sarah dormea ghemuit pe o parte. Capul i odihnea pe umrul lui,


avea mna pe pieptul lui i el i simea atingerea moale a snilor. Btile
inimii i erau la fel de regulate i rare ca i respiraia. Sentimentele ce se
nteau n el l neliniteau. Nu visase niciodat c dorina lui pentru ea
putea fi att de ncpnat. Ea suspin i suflul ei trecu peste pieptul
lui ca o adiere. O dorea, vroia s-i strneasc i ei iari dorina, nc
nainte de a se trezi de tot, dorea s i simt micrile ntre mini. Dar n
suprarea lui, c nu-i fusese de ajuns o noapte lung de dragoste, i
reinu pornirea, se desprinse de trupul Sarei i de prul ei i se scul.
Ea se mic puin, i murmur numele, apoi se liniti. El intr n baie
njurnd.
Sub du, Byron se gndi c el se culcase cu femei mult mai
aventuriere, mai ispititoare i mai iscusite, dar pn acum nici una nu i
se druise att de complet. Sarah emana atta sinceritate, nct l
cucerise prin asta. Pentru a putea privi situaia dintr-un punct de
vedere corect, era necesar s pstreze o anumit distan fa de Sarah.
Fr un sunet, Sarah cerea angajament sentimental.
Cnd se ntoarse n dormitor, Sarah nu se micase nc. Era culcat
ntr-o parte, cu capul n apropierea adnciturii lsate de el. Chipul ei era
mulumit n somn. Pe umrul ei gol se zreau cteva urme violete, pe
care le fcuse chiar el. Ele i trezeau n minte fragilitatea ei, pe care ei
era mereu tentat s o uite.
Se aplec peste ea, ncreind fruntea, pentru a trage ptura peste ea.
Pleoapele ei se micar, se ridicar i se nchiser de mai multe ori;
dup aceea ochii ei ntunecai privir n gol. l privea pe el sau prin el,
fr cea mai mic schimbare pe fa. Sarah nu se trezea brusc. Dup un
timp, ochii ei l zrir, apoi privirea ei se nclzi nc nainte ca zmbetul
s-i apar pe buze.
Bun dimineaa.
Vocea ei suna rguit.
mi pare ru. N-am vrut s te trezesc.
Nu-i nimic.
Ea csc fr grij.
mi trebuie cel puin o or pn m trezesc.
Ea se ntinse sub ptur.
Sunt obinuit s dorm pn trziu smbta. Te-ai trezit demult?
Nu.
El i vr minile n buzunarele halatului.
Ct este ceasul?
Cut ceasul, ncurcat.
apte i un sfert.
Ea fcu ochii mari.

Dimineaa?
Speriat, se uit pe geam, apoi l privi pe Byron.
Dumnezeule!
i inu ambele mini n faa gurii i csc nc odat.
Vrei cafea sau vrei s rmi n pat toat ziua?
Sarah se scul n capul oaselor, fr a mai face efortul s-i trag
ptura sus. Micarea era pe deplin fireasc i degajat. Prul i se
revrs pe umeri i pe spate i i czu peste piept.
nc nu ai pregtit-o, a fi simit mirosul.
Prul ei castaniu ncadra chipul ei alb ca o crem. Ea i petrecu
minile dup gtul lui i l srut. El i rspunse srutului i o strnse
la piept. Pofta lui nc nu era potolit. Ea simi asta, de aceea fu
surprins cnd el se retrase.
Ai putea s-mi dai o periu de dini i un halat? ntreb ea n
treact i i zmbi.
nainte, sau dup cafea?
nainte.
El o observ c i roade buza de jos.
Dar prefer s fie deodat.
Byron se duse la dulap i scoase un halat bleumarin.
Spre baie o iei pe aici, i explic el cnd i ddu halatul. Pe un raft,
n dulpiorul cu medicamente, gseti o periu de dini.
El o privi cum i arunc prul pe spate, nainte de a-i ncheia
halatul.
ntre timp pregtesc cafeaua.
Se purta att de amabil, de parc ar fi but mpreun ceaiul de la ora
5 i nu ar fi petrecut o noapte de dragoste ptima.
Mulumesc, ngim ea ntr-un trziu.
El ddu din cap, se ntoarse i o ls singur.
Sarah era uimit ct de mult o rnea rceala lui. Brbaii, se gndi ea
scuturnd capul. Dac cunoscuse bine un brbat, acela era Benedict.
Ea intr n baie i i ncrei fruntea cnd se privi n oglinda de
deasupra chiuvetei.
Normal c era contient c romantismul din ea reacionase la
prezena lui Januel, iar idealismul i fusese dezamgit. Iar acum apruse
Byron. Sau, mai nimerit, se gndi ea, Byron apruse mai demult. Nu
mai putea tgdui faptul c se gndise la el mai mult de un an. l dorise
de un an.
Mai bine m ndeprtez puin; altfel m vor domina din nou
sentimentele; i lucrul sta nu-l voi mai permite. El nu pare implicat
sentimental. Se spl pe dini, i strnse halatul cu cordonul i urm
mirosul de cafea.

Am ajuns la anc.
Sarah zmbi i rezist tentaiei de a-i masa tmplele, pentru a
prentmpina migrena. Era un semn de stress pe care ncerca s-l
ignore.
n mijlocul buctriei se afla o mas i Sarah se aez pe un taburet.
Byron i aduse o ceac, dar el nu se aez n timp ce-i bu cafeaua.
Ai un apartament drgu, aici sus, Byron.
Sarah i turn fric n cafea i i plimb privirea prin ncpere.
Bu, inndu-i ceaca n ambele mini. Mnecile halatului i cdeau
pn deasupra coatelor.
Eti foarte izolat, dar poi cobor repede n birou. Normal, zise ea
privindu-l din nou, aceast comoditate nseamn i c lucrezi mult i
ore ndelungate.
Nu m-ai sunat ieri chiar tu n persoan, din biroul tu, puin dup
ora apte?
Sarah zmbi.
Dar eu pot s i lenevesc.
Ea i arunc o privire rapid.
Mai ales la sfrit de sptmn. Pentru tine. probabil, nu exist
aa ceva, s nu faci nimic; tu nu poi s te bucuri de relaxare.
Lui i plcu nfiarea ei - inea n minile ei gingae ceaca de cafea
i cum i se mica trupul subirel pe sub halat.
i plcea faa ei nefardat, care n lumina clar a dimineii era att de
frumoas i prul zbrlit din noaptea trecut. n prezena ei era atta
naturalee c aproape l enerva. i ntoarse spatele i se duse spre
frigider.
Vrei s mnnci ceva?
tii s gteti? Da, normal, nu mai ntreb. Rznd, Sarah i aps
minile la tmple. i, fr ndoial, foarte gustos. n comparaie cu asta,
ruladele mele de primvar i costiele sunt de-a dreptul deplorabile.
Poftim?
Byron aez un carton cu ou pe mas i i ndrept privirea spre
ea.
Asta era pe lista mea de bucate din dimineaa asta. Dallas vroia
s-mi aduc asear resturile de la restaurantul chinezesc.
Byron miji ochii.
N-ai mncat nimic asear?
Hmm? ddu Sarah din cap oprind un cscat. Nu.
i de ce dracu nu?
Tonul lui dur o fcu atent. Dar i ntoarse privirea cu un mic
zmbet.
Am avut ceva mai bun de fcut.

Fir-ar s fie, Sarah, puteai s spui i tu ceva.


Ea rse.
Nu prea m-am gndit asear la mncare. Of, nu m mai privi aa
bosumflat, Byron. Nu mor eu de foame aa uor.
Ea se ddu jos de pe taburet i se ndrept spre maina de gtit,
pentru a-i mai turna cafea. El aduse ntre timp unca din frigider.
Byron, mie nu-mi plac oule.
Ea se uit prin buctrie, oftnd.
Ai cumva unt de arahide?
De cnd aveam 12 ani nu mai am.
Tu n-ai avut niciodat 12 ani.
Ea i puse cafeaua pe mas.
Bine, atunci mnnc nite unc, oule poi s le mnnci singur.
Sarah l privi cum gtete. Se mica sigur i repede. Mirosul de unc
prjit se amestec cu parfumul de cafea. El aez o farfurie cu ou i
unc pe mas, ea i lu o bucat de unc prjit i muc cu zgomot
din ea.
Mm, ai gtit foarte bine, l lud ea, cnd mai aez unt i pine
prjit pe mas. i admir pe toi cei care pot aeza pe mas un meniu
complet, fr pauze.
Ea roni din bucata ei de pine prjit.
Tot ce gtesc eu are acelai gust, adug ea cu gura plin.
Groaznic.
De aceea eti att de slab.
Nu sunt slab, l contrazise ea i i mai lu o felie de unc.
Byron ridic o sprncean i se apuc i el de mncat.
Subiric, continu Sarah, gesticulnd cu felia de slnin, este cu
totul altceva dect slab. Tatl meu era slab.
Cu gndul la ei, suspin adnc.
Dallas este slab.
Byron o asculta, n timp ce mnca. Halatul se desfcuse la gt i
dezvelise o parte a pieptului ei. Byron i mai turn cafea. Se enerva pe el
nsui, pentru c o dorea i mai mult pe Sarah, pentru c l excita
involuntar.
Ce se ntmpl cnd te culci cu un brbat care nu tie s
gteasc?!
Byron se atepta la o reacie de furie. Dar pe chipul ei nu vzu dect
c o uimise i o rnise.
M ndoiesc c Bounnet ar fi un buctar bun, dar la urma urmei
exist i servicii de camer.
Sarah l privi n ochi. Durerea de cap se nteise
Asta nu tiu, spuse ea linitit. Januel a evitat ntotdeauna s-i

petreac noaptea cu mine. A invocat pretextul c o face pentru a nu-mi


strica reputaia. tim amndoi c am fost destul de fraier s-i accept
aceste inepii. i am fost la fel de fraier s cred c pe noi, pe tine i pe
mine, ne leag ceva.
Se ridic:
Dac nu ai nimic mpotriv, a vrea s fac un du, nainte de a
pleca.
Sarah intr n sufragerie i i strnse cu micri repezite hainele de
pe jos. Cnd se ntoarse cu hainele mototolite n mn, se ciocni de
Byron. El o prinse de bra cnd ncerc s-l ocoleasc i i inu cu mna
liber brbia sus. El simi cum se cutremura de sughiurile pe care n
zadar ncerca s le rein. Mustrrile lui de contiin i sporeau
enervarea.
D-mi drumul, la naiba!
Sarah se apr de mna lui i se ura pentru faptul c o vedea
plngnd.
Nu m atinge!
Ce, tot mai ii la Bounnet? dori s tie Byron. Mai ai nc nevoie de
flori, Sarah, i de minciuni?
Ea ncet s se mai apere.
Ar fi putut lua lecii de la tine, Byron, cum s jigneasc pe cineva.
Byron o mai eliber din strnsoare, iar Sarah se smulse de lng el.
O privi tcut, cum fugea din camer.
Sarah se asigur c urmele lacrimilor ei dispruser, apoi intr iari
n dormitor. Domnea o linite total, aa c n timp ce-i mbrca
jacheta, se gndi c Byron plecase. Va fi mai uor aa, gsea ea, i i
ridic prul ud peste guler. Of, Doamne. nchise ochii pentru o clip.
Cum am putut s permit s se ntmple asta? Rsuflnd nervoas, intr
n sufragerie, pentru a-i lua poeta i pantofii.
Byron sttea ntr-un fotoliu, gata mbrcat. n costumul su cenuiu
arta complet linitit i relaxat. Nu semna ctui de pujn cu brbatul
care o iubise n noaptea trecut. Un moment, Sarah se opri n plin
soare, apoi se ntoarse i i ncl pantofii. Vroia s-o ia fr un cuvnt
n direcia coridorului, dar Byron o prinse de mn.
Sarah tresri ntorcndu-se.
Te duc acas.
Nu.
Ea ncerc s se elibereze din strnsoare cu cealalt mn.
Sunt cu maina.
i eu am cheile tale.
O trase n ascensor, nainte ca ea s poat spune ceva.
Cine-i d dreptul s cotrobi n geanta mea?

Iar ncerc s se elibereze din mna lui, dar nu reui nici acum.
D-mi cheile, i las-m-n pace.
i ntoarse capul i privi ncpnat nainte. Nu m voi mai umili,
fcndu-i o scen, se gndi ea. Traversar parcarea spre maina ei. Nu
se auzea dect fonetul pailor lor.
n drum spre apartamentul ei, Sarah tcu tot timpul. i ddea
oarecum satisfacie faptul c Byron va fi nevoit s se ntoarc acas cu
taxiul. Cel puin un mic deranj pentru el! Dup ce parc maina n faa
casei, Sarah i ntinse mna cu palma n sus, solicitndu-i astfel cheile.
Byron nu lu gestul n seam, cobor din main i o lu de bra. Abia
cnd ajunser n faa uii ei, scoase cheile din buzunarul de la pantaloni
i descuie. Sarah ntinse minile dup chei, dar deodat se trezi n
camer mpreun cu Byron. El tot mai inea cheile n mn.
Nu cred c te-am invitat nuntru, spuse ea. Nu avem ce s ne
spunem pe plan personal. Iar orele de birou ncep luni la ora nou.
Byron i ddu drumul i ncepu s se plimbe prin camer. Ceva n
felul lui de a merge o alarm pe Sarah. Apruse din nou ndrzneala pe
chipul lui.
Strnge-i cteva lucruri, i porunci el n treact, ridicnd i
privind vaza ei din porelan albastru. Ia-i destule lucruri pentru dou
sptmni.
Mniat din cale-afar, i smulse vaza din mn.
Ce ai de gnd? S m trimii n Alaska, s construiesc igluuri?
Byron i cercet chipul nfuriat.
Nu, i rspunse el nemicat. S m nsor cu tine.
Sarah scp vaza din mn. Se sparse pe podea, ntre ei doi.
Ai nnebunit.
El ridic sprncenele.
Unde este dormitorul tu?
Sarah cltin din cap.
Ochii lui Byron se subiar. Fr un cuvnt, iei pe hol, apoi intr n
dormitorul ei. Sarah l urm i l zri scotocind prin dulapul ei.
Ce faci acolo? dorea ea s afle, alerg spre el i l trase de bra. Ce
dracului faci aici?
Uite.
Byron scoase din dulap o rochie cu mneci lungi de culoarea
fildeului, cu dantel la decolteu i la mneci.
Asta ar merge.
La ce s mearg?
Ca rochie de nunt. Presupun c vei purta una.
Pentru Dumnezeu, Byron, despre ce vorbeti de fapt?
mbrac-o.

El arunc rochia pe pat. Se duse apoi iar la dulap i mai scoase


cteva haine.
Byron... te rog.
i plesnea capul. Cu minile la tmple, l privi cum i scotea hainele
din dulap.
nceteaz. Termin odat!
Dac e nevoie te mbrac eu, dar probabil tu o faci mai bine dect
mine.
ntors nc cu spatele spre ea, i aez pe bra hainele.
Byron, nu poi... doar nu poi s obligi pe cineva s se
cstoreasc cu tine. Este absurd.
Ba pot.
Arunc hainele pe un scaun.
De ce?
Byron se apropie i o strnse n brae. O privi insistent.
Te doresc i te voi avea cu orice pre. Nu te va mai atinge nici un
alt brbat.
i ddu drumul att de brusc, nct ea i pierdu echilibrul.
Schimb-te, i porunci el, deschiznd un sertar.
Nu.
El se roti, dar n loc s se ndeprteze, ea se ndrept spre el.
Eu nu primesc ordine de la tine, doar de la Haladay.
Haide acum.
i arunc lenjeria de corp pe pat.
Ori te schimbi, ori mergi aa cum eti.
Nu eti totui prost, Byron, spuse ea linitit, dei genunchii
ncepuser s-i tremure. Ea i cunotea toanele, dar acum arta de
parc ar fi gata s comit o crim.
tii bine c nu m voi schimba doar fiindc ai o toan.
Sarah.
El o apuc de brae, dar i ddu seama c n enervarea i agitaia sa
nu va putea scoate nici un cuvnt
Ce vrei s faci acum, s m bai? Este ultimul tu mijloc, atunci
cnd nu obii nimic prin urlete i intimidare?
Ea i propti minile n pieptul lui i l mpinse Acum era la fel de
furioas ca i el. n ea se petrecea ceva ce nu era admisibil.
Diminea te-ai purtat ca un mitocan i m-ai fcut s m simt
prost. Iar acum te atepi s m mbrac ntr-o rochie i s alerg s m
mrit cu tine. Nu, Byron, nu eti prost. Eti pur i simplu nebun.
Am spus c m nsor cu tine.
Vocea lui sun rece i impersonal, de ncordare.
De ce?

Schimb-te, Sarah.
El strnse pumnii, ca s nu se dea la ea.
Te-am ntrebat de motiv.
Pentru c te doresc.
Asta nu ajunge.
Furia ei se mai potolise. n locul ei apru o team - nu team de el, ci
de ceea ce se petrecea nluntrul ei.
M-ai avut noaptea trecut, continu ea. Azi diminea nu preai
prea ncntat de asta.
Byron se ntoarse. El se strdui s se controleze.
Nu m provoca, Sarah!
S te provoc? i arunc ea n fa.
De data asta se duse ea spre el i l apuc de bra.
S te provoc? Mizerabilule! Stai aici i cutezi s-mi spui asta, dup
ce mi-ai poruncit s m mrit cu tine? Nici nu m ntrebi, dac vreau s
m mrit, nu ntrebi de sentimentele mele!
Sentimentele tale nu m intereseaz.
Se ineau acuma strns unul de cellalt, tremurnd de enervare - i
de altceva.
tiu ce simt eu.
Atunci spune-mi-o! i ceru ea i l trase cu ambele mini de
jachet.
El o privi cu nverunare.
Spune-mi-o!
M-am ndrgostit de tine, la naiba.
Apoi se instal tcerea. Se priveau reciproc, uluii. Sarah i ddu
drumul ncet i se retrase cu un pas. Se simea de parc ar fi alergat
kilometri ntregi, gfind, ameit i emoionat.
Dumnezeule, ngim ea. Vorbeti serios.
Nu-mi convine deloc.
Vocea lui era nc agitat.
i spun asta pe loc. Nu-mi convine deloc.
Nu. Nu, de asta mi dau seama.
Ea rse, dar destul de slab.
Te-am dorit de la nceput.
tiu asta.
Ameeala ei se spulber. Acum urm spaima, ct timp ateptase asta
fr s-i dea seama?
Cnd am venit la Paris i te-am revzut, am tiut... am tiut c era
mai mult dect o simpl dorin, dar nu vroiam s admit.
Nici acum nu vrei.
Nu, nu vreau s fiu ndrgostit de tine.

El ntinse mna ca s-i mngie prul, dar degetele sale se prinser


n el.
Dar simt.
Vrei s tii ce simt eu?
Nu, rspunse el repede i din nou i apru mnia n ochi. i-am
mai spus c-mi este indiferent.
Dar mie nu, i eu sunt la fel de egoist ca i tine, Byron.
Sarah ridic mna, cnd el ncerc s-o ntrerup.
Nu, acum trebuie s m asculi cu atenie i dup aceea s te
gndeti la ce i-am spus.
Ea se ndeprt puin de el, nainte s continue.
Am vrut s m mrit cu Januel, pentru c mi-am dat deodat
seama c tnjesc dup un cmin i o familie a mea. Cel puin doream s
fiu ndrgostit de brbatul, drept care-l luam.
Nu vreau s mai aud nimic despre Bounnet, Sarah, spuse Byron,
periculos de calm.
Dar asta nu are nici o legtur cu Januel, Byron, i rspunse ea, ci
cu mine. Am nvat c dragostea nseamn mult mai mult dect
romantism. Dei mi doresc s aud n viitor, cteodat, i cuvinte
drgstoase mi doresc nc i acum un cmin i o familie. Acesta mi se
pare al doilea motiv bine ntemeiat pentru o cstorie, dup dragoste,
i..., ea se opri puin, fcnd un pas spre el.
Mi-am jurat, dup povestea cu Januel, s nu m mrit niciodat
cu un brbat pe care nu-l iubesc.
Sarah...
Byron o prinse iar de brae; aproape c explod.
Mi-ar plcea s-i reformulez acum ntrebarea de dinainte.
El csca ochii la ea i se si s-i slbeasc strnsoarea. Cine dracu se
credea ea s-l fac s se simt ca un adolescent imbecil? Existau zeci de
femei, care... Byron se ntrerupse singur. tia c nu exista nici o alt
femeie. Doar Sarah exista.
Vrei s te mrii cu mine, Sarah? o ntreb el.
i vzu apoi zmbetul i ea l strnse n brae.
Dallas cuta cu mna receptorul telefonului care zbmia, inndu-i
ochii strns nchii. Telefonul se izbi de pmnt, dar ea reui s-i ridice
receptorul cu o mn.
Dennis mormia lng ea.
Mhm, sufl Dallas n receptor, aruncndu-se napoi ntre perne.
Dallas, eu sunt, Sarah.
Mhm.
Ea i ddu prul din ochi i aipi la loc.

Dallas, trezete-te. Este important.


Da, da.
Dallas deschise ochii asculttoare i privi pierdut n camer.
M-am trezit. Vrei s-i aduc micul dejun? Ct e ceasul?
Aproape zece i jumtate, cred.
Ah, fir-ar s fie.
Dallas i ddu ochii peste cap.
i voi da dejunul la prnz. N-am dormit dect trei ore. Sun-m
mai trziu.
Nu, Dallas, nu nchide!
Sarah oft dezamgit.
Sunt la Las Vegas.
Vegas, mormi Dallas. Credeam c mergem abia sptmna
viitoare. Noi nc n-am plecat deloc la Vegas.
Nu, eu sunt n Las Vegas.
Sarah i schimb poziia n cabina telefonic. Zgomotul jocurilor
electronice trecea de geamul de sticl.
Dallas, ascult-m, da?
Daaa..., csc Dallas.
M mrit ntr-un sfert de or.
Okay. Cnd termin de cscat, fcu ochii mari. Ce?
Se ridic greu, enervndu-l pe Dennis, fiindc-i dezvelise spatele. Se
ntoarse mormind.
Dallas i scutur capul, pentru a gndi mai clar.
Ce ai spus?
Am spus c m mrit n aproximativ un sfert de or. ntr-una din
bisericuele astea mici. Mi se pare c exist o fereastr pentru cstorii
direct din main.
i bai joc de mine. S te mriji? n Las Vegas?
Stau ntr-o cabin telefonic n fata cazinoului MGM, spuse Sarah.
Vroiam doar s-i spun i ie, nainte...
Sarah, cu cine? Cu cine naiba te mriji n capela Drive-In la zece i
jumtate smbt dimineaa?
Sarah i aranja plria.
Byron Lloyd.
Of, ce porcrie.
Mm da, bnuiam c asta o s te bucure.
Cnd? Cum?
Dallas i smulgea prul din cap.
Pentru Dumnezeu, Sarah, spune ceva.
S-a petrecut foarte repede, ncepu Sarah. Doar n dimineaa asta,
pe cuvnt. i voi povesti totul amnunit cnd vom avea mai mult timp.

Numai c n-am vrut s-i faci griji. Voi lipsi cteva sptmni.
Dar, Sarah, nici n-am tiut c aveai ntlnire cu el.
Nici n-aveam, n realitate. Ah, Dallas, totul este att de afurisit de
complicat. Pur i simplu s-a ntmplat.
Ea privi afar din cabin, dar Byron nc nu se zrea.
Te rog ureaz-mi succes, sau felicit-m, sau spune-mi ceva ca
naintea unei nuni. Sunt grozav de emoionat.
Bineneles c te felicit.
Dallas se aez mai sus, descoperi una din osetele lui Dennis sub ea
i o arunc jos.
Dar tu doreti asta? Totul este n ordine cu tine?
Da, mi-o doresc. i eu sunt bine. N-am fost n viaa mea att de
emoionat. E caraghios, dar m simt ca o fecioar de 18 ani.
Sarah.
Dallas i cobor sprncenele ruginii.
Eti ndrgostit de el?
Of, Doamne, da.
Chipul lui Dallas se lumin.
Fantastic. Nu-mi vine s cred.
Nici mie. Acum trebuie s plec. Perechile se cunun att de repede
aici, ca pe o band rulanta la fabrica de coca-cola.
Dallas observ c i se nlcrimar ochii i suspin.
Mult succes, Sarah. i mult noroc.
Sarah zmbi pentru c-l zrise pe Byron.
M strduiesc s fiu la nlime.

CAPITOLUL 25
Deertul era incomparabil mai mare dect i nchipuise Sarah. Aici
creteau cactui gigantici cu brae multe i mai creteau i tufiuri
groteti de limba soacrei. Vulturi zburau prin vzduh, iar pe pmnt,
dei Sarah nu i vedea, tia c miunau oprle i erpi. Deertul se
dovedi att de colorat, cum nu se ateptase niciodat: vedea maro i
auriu, alb i gri n nuane diferite, odat cu tonurile de galben i verde
ale cactuilor. ntinderea de es atingea orizontul, unde se ridicau
vrfuri i creste n forme minunat de variate. Stncile preau c se
ridic din neant i mpungeau cerul care era incredibil de albastru, de
parc era pictat. Aerul era uscat. Sarah sttea pur i simplu i se lsa
copleit de impresii, n timp ce Byron conducea maina spre nord.
Cinci minute, un formular, cteva cuvinte i o not de plat achitat.
Crile de credit erau acceptate. Sarah era uluit c durase att de

puin s legalizeze legtura cu brbatul de lng ea. Ea-i privi inelul de


pe deget. i asta fusese o surpriz. Un inel subire de argint, btut cu
diamante i smaralde. Ea nu se ateptase din partea lui Byron s-i
druiasc ceva mai costisitor dect un simplu inel de logodn.
Acum mergeau spre nord-est. Vor petrece dou sptmni n casa lui
Byron de la marginea rezervaiei Navajo. Sarei i se pru, gndul c
Byron deinea o cas, destul de uimitor. Apartamentul cu aranjamentul
su elegant i rcoros era uor de acceptat, dar o cas n deert, departe
de ora, era deja greu de imaginat. Pe de alt parte, se gndi ea, Byron
avusese mereu diferite faete. Ea i trecu degetul peste inel i suspin.
Eti obosit? ntreb Byron i ntoarse o clip privirea de la drum,
pentru a se uita la ea.
Sarah se ntoarse zmbind spre el.
Nu.
El i dezbrcase sacoul i cravata i i suflecase mnecile cmii
pn la coate. Ea i vedea muchii ncordndu-se n timp ce conducea.
Mi se pare att de ireal.
Ridic buchetul de lcrmioare i i inspir parfumul, apoi zmbi din
nou.
Florile sunt totui veritabile.
i se potrivesc.
Byron o privi din nou i o observ cum i ngropase faa n florile
micue. i aminti de faa ei surprins i bucuroas, cnd i nmnase
buchetul.
O va ine minte ntotdeauna - cu ochii ei calzi i vioi, n buchetul de
lcrmioare, cu plrioara de paie care-i ddea un aer colresc.
nc nici nu i-am mulumit pentru inel.
Ea i aez florile n poal.
Am fost foarte surprins cnd m-am uitat i l-am zrit pe deget.
Este minunat. Cum ai ghicit msura exact?
i cunosc minile destul de bine.
i ntoarse faa i ridic sprncenele curioas.
Serios?
Sunt subiri, fine i sub piele se zresc vag vinioarele. Ai degete
lungi, foarte subiri, cu unghiile tiate rotund, fr oj. Minile unei
clugrie sau ale unei artiste.
Sarah i privi ngndurat minile.
Ce ciudat, murmur ea nainte de a le privi din nou. N-a fi crezut
niciodat c observi aa ceva.
Am remarcat totul la tine.
Sarah l mai privi puin atent, apoi se ls n spate pe scaun.
tii, Byron, totul mi apare att de ireal. Cu 24 de ore n urm nu

tia nici unul dintre noi ce vom face azi. Dallas era s leine cnd i-am
povestit. Cred c aa vor pi toi.
Asta nu trebuie s te mai deranjeze, coment sec Byron.
Nu, dar mi place s-i uimesc pe oameni. Oare ce va spune Max
cnd va afla?
Ea se ntoarse iar spre Byron.
Ce crezi, ne va binecuvnta?
De ce nu?
nsemni foarte mult pentru el, i rspunse ea. Poate se va supra
c nu ai discutat cu el despre asta.
Nu discut totul cu Max.
Nu, probabil c nu. Totui cred c va avea ceva de spus de fptul
c am ters-o aa. Aa va aprea n ziare, imediat ce va afla
presa:"Vicepreedintele de la Haladay fuge cu arhitecta".
Sarah rse.
Aa este, dac eti o persoan important.
i dac te nsori cu o personalitate.
Eu nc nu sunt nsemnat, l contrazise Sarah. Abia la anul. Ah,
Byron, privete culorile astea!
n est se ridica o stnc nalt, dar nainte de ea se ntindea deertul
cu jocuri de culoare impresionante. Roul domina, dar se amestecau i
nuane de roz, cenuiu, alb i maro. Datorit aerului senin se putea
privi la distane de kilometri. n deprtare, Sarah observ o ngrmdire
de case.
Ar trebui s vezi primvara, spuse Byron i-i atrase astfel din nou
atenia asupra sa.
Poftim?
Deertul primvara, explic el. Atunci cresc flori minunate. Macii
nconjoar cactuii nali, glbenele de step i flori de cactus de toate
felurile. Am vzut i primule albe; ele cresc aa dese printre dunele de
nisip, nct ai impresia c le-a aruncat cineva din greeal.
Greu de crezut, murmur Sarah. Vii des aici?
Din dou-n dou luni
Nu destul de des, i trecu Sarei prin minte. Nu, nu destul de des.
Ceva de aici i face bine, dar el uit asta iar pentru un timp.
ngrmdirea de case se dezvlui ochilor ei ca un orel idilic. Era un
Snack-bar cu geamuri mari, o benzinrie, unde se auzea o muzic
country dintr-un radio i o bcnie cu o mare plac de reclam. Aici
parc Byron maina.
Mai avem nevoie de nite lucruri... spuse el.
Sarah coborse deja i privea n jur.
Oraul este complet nustiu, spuse ea cnd Byron i se altur.

Arat de parc ar exista de o venicie. Soarele a colorat casele cu aceeai


nuan de gri prfuit.
Hai nuntru.
El o lu de mn
N-ar trebui s stai atta n soare.
Cnd o deschise, ua, scri nti, apoi rsunar clopoeii. nuntru
se nvrteau ventilatoare, care ajutau puin aparatul de aer condiionat
de la geam.
n spatele tejghelei sttea un brbat de vrst mijlocie, usciv i
oache. Fuma o igar rsucit de el i citea pagina de sport a unui
cotidian din Phoenix. Cnd l vzu pe Byron, se schimb la fa.
Ei, zise el i trase din igar.
Bun ziua, Deerfoot.
Byron se duse la el.
Ct rmnei? ntreb el, uitndu-se la Sarah.
Ea zmbi, pentru c simea ataamentul su involuntar fa de
Byron. O privi printr-un nor de fum.
Cteva sptmni.
Byron sesiz comunicarea tacit dintre soia lui i Deerfoot, dar nu
spuse nimic.
Avem nevoie de cteva lucruri.
Deerfoot se scarpin deasupra buzei de sus i se aez mai comod pe
taburet.
Doar tii unde sunt aezate toate, zise el. Nu s-a schimbat nimic.
Sarah atept pn Byron se ndeprt i nu o outea auzi, apoi se
duse la tejghea.
Avei i biscuii cu unt de arahide? ntreb ea cu voce nfundat.
Mor de foame.
irul ai treilea de jos, pe partea dreapt, ultimul raft.
Ea i fcu cu ochiul.
Avei i pachete mari?
Zmbetul lui l lu drept victorie final.
Mhm.
M numesc Sarah, spuse ea i-i ntinse mna.
Deerfoot se ridic i i terse mna de turul pantalonilor nainte de
a-i da mna.
John Deerfoot, madame.
mi pare bine s v cunosc, monsieur Deerfoot
Magazinul era cam 7/9 m, dar era ndesat pn n cele mai ascunse
coluri cu mrfuri. Erau oale i tigi, lmpi cu gaz, cuite de vntoare,
ghivece pictate de mn, becuri, hrtie de scrisori, a de cusut, cam tot
dup prerea Sarei, tot ce se putea imagina, n plus, erau tot felul de

conserve, mbrcminte, lactate, bere i buturi rcoritoare n frigider. l


vzu pe Byron ducnd un carton de ou, un litru de lapte i o jumtate
de kilogram de unt.
Mie mi cam place nectarul de struguri, cutez Sarah, care zrise o
cutie prin raftul de sticl.
Atunci, servete-te.
tii, Byron, ncepu ea dup ce mpinse ua raftului, nc nu am
discutat despre aspectul casnic al relaiei noastre.
El o privi cum i lu o cutie de nectar.
Ne vom descurca noi
Ea i arunc o privire rznd. Deerfoot calcul preul mrfii i le
mpacheta n pungi. Cnd ajunse la biscuiii Sarei, i ntinse:
Acetia sunt gratis, spuse el i se bucur de zmbetul ei.
Mulumesc, monsieur Deerfoot.
Casa art nota de plat lui Byron. Se aplec Deerfoot spre el i i
vorbi ncet ntr-o limb gutural, pe care Sarah o crezu Navajo. Byron
rspunse scurt i ridic pungile. Cnd ajunser la main, se ntoarse
spre ea.
Cum reueti s-i vrjeti pe brbai de la prima vedere?
Am fcut eu asta?
Ea i zmbi i-i deschise portiera, pentru ca s aeze pachetele cu
cumprturi pe bancheta din spate.
tii tu foarte bine.
O lu de brbie i o privi.
Deerfoot a fost de prere c zmbetul tu valoreaz mai mult dect
tot aurul din muni.
Serios?
Sarah se uit micat napoi spre vitrina magazinului.
A fost foarte drgu din partea lui. i tu ce i-ai rspuns?
Byron o privi scurt i i desen cu degetul conturul brbiei.
I-am rspuns c sunt unele lucruri care nu pot fi cntrite n aur.
El observ cum se schimb expresia din ochii ei, cum se ntunec
verdele lor i capt o alt nuan - un semn distinctiv pentru valul de
sentimente ce se abtuse asupra ei. El se aplec spre ea i o srut.
Pe urm pornir pe oseaua ngust n jos.
Un aer uscat de deert intra pe geam.
Vrei unul? ntreb Sarah desfcnd pachetul de biscuii.
Nu fr lapte.
Avem nectar de struguri, i aminti ea i lu o sticl de pe
bancheta din spate.
Asta este o porcrie, spuse el cu convingere.
Nu, are un gust destul de bun

Ca dovad, Sarah clti un biscuite cu o nghiitur zdravn de


nectar.
i este nainte de toate o mncare absolut original de nunt.
Byron arunc o privire de ndoial asupra biscuiilor i a nectarului.
Ar fi trebuit, cred, s opresc i s te hrnesc.
Dar eu nu sunt totui un cal, declar ea i i ntinse sticla; dup o
scurt ezitare o lu. Aveau o cltorie lung de fcut ntr-o main
nclzit n urma lor. Sarah zmbi cnd i vzu faa, dup ce buse, dar
se abinu de la orice comentariu.
Este nc departe?
Aproximativ un kilometru i jumtate.
Byron i ddu sticla napoi.
Tu ai crescut n apropiere, nu-i aa?
n rezervaie. Mama mea este nvtoare acolo.
Nu o surprinse informaia, ci mai degrab faptul c i-o furnizase de
bun voie. Ea i cunotea felul lui necomunicativ de a fi, mai ales n ceea
ce privea perioada petrecut n inutul n care se aflau acum. Sarah
roni un biscuite, privindu-l intens.
Ce anume pred?
Englez. S-a specializat pe literatura englez.
A, nseamn c te-a botezat dup lordul Byron.
Sarah mai lu o nghiitur de nectar.
M-am mai mirat eu de asta. Terenul pentru bibliotec este departe
de aici?
Cam 15 km la nord de aici.
i asta...
Casa de care se apropiar i capt atenia. Alb, rece, mare, le apru
n fa. Era construit pe trei suprafee terasate. Fiecare suprafa
msura, dup Sarah, n jur de 14 metri, fr a mai pune la socoteal
grdina din fa i priveau n puncte cardinale diferite, avnd cte o
teras. Florile o ncntar pe Sarah. Ea recunoscu floarea soarelui,
glbenele, geranii i panselue.
n partea de nord era un garaj acoperit, dar Byron se opri n imediata
apropiere a casei.
Byron, ct de frumos e, minunat. Cassidy a...
Da. Probabil vei recunoate n toat casa stilul lui.
Ea i drui un zmbet plin de bucurie.
tiu c va suna ca un clieu, dac i spun c mi se pare o
minune. Dar o spun, totui. Este pur si simplu fantastic.
Byron o privi n ochi un moment, apoi se ocup de cumprturi. Ea
i fix buchetul de nunt n cingtoarea rochiei.
S te ajut, se oferi ea.

Nu.
El se ndrept, inea n fiecare mn cte o pung.
Aduc imediat geamantanele.
Sarah intr scuturnd din umeri n holul mare de la intrarea
principal. Copaci de coral de un rou viu i auriu l npdiser din
stnga i din dreapta lui. Sarah simea miros de cldur i diferite
parfumuri de flori. Simea mna lui Byron pe umrul ei. Cnd se
ntoarse, Sarah observ c el descrcase toate pungile. El introduse
cheia n broasc, mpinse ua, apoi o ridic n brae. Ea l privi uluit
cnd o trecu pragul.
O, Byron, opti ea, ridicndu-i gura spre el. Te iubesc.
Byron se simi cuprins de un val de fericire, cnd obrajii lor se
atinser. El o mai srut odat, apoi o ls n jos.
Trebuie s strngem proviziile, fu el de prere. i mngie
ncheieturile minilor i umerii, dup aceea se aplec dup pungi.
Sarah se plimb prin camer. Era ntuneric i rcoare, pentru c
erau trase jaluzelele peste ferestrele mari. n camer se aflau dou
canapele de culoarea cojilor de ou i pe ele erau dou perne maro. Pe
parchetul din lemn tare era un covor de Navajo, lucrat de mn. Sarei i
sri n ochi ceramica indigen de pe mesele de sticl i tabloul de
Toulouse-Lautrec de deasupra cminului.
Ea se descl i se simi ca acas.
E aa rcoros. Sper c nu lai aerul condiionat n funciune n
lipsa ta.
Am anunat venirea noastr azi diminea, prin telefon, explic el.
Urmndu-l, Sarah ajunse n buctrie. Aici jaluzelele erau ridicate i
lsau lumina nuntru. Pe geam Sarah putea vedea terasa i bogia de
plante de pe ea naintea imensitii deertului i a munilor.
Cum reueti s pleci de aici? murmur ea i se ntoarse spre el, n
timp ce el aranja alimentele n frigider.
Se uit la dulapurile de stejar, apoi se uit ntr-una din pungi i
scoase un kg de cafea.
S fac o cafea?
Mai trziu.
Cnd nchise ua frigiderului, o vzu pe Sarah fcndu-i gnduri
asupra unei pini i a cafelei. El le aez pe mas.
Mai trziu, spuse el iar, cnd ea ridic privirea spre el.
i art nti casa.
O, bine.
Etajul doi era format dintr-o camer de oaspei, o baie i o bibliotec.
Aici pereii erau cptuii cu cri pn la refuz. Ca mobilier avea dou
fotolii, un birou i o canapea. n aceast camer lucra Byron. El prsea

din cnd n cnd Phoenixul, dar asta nu nsemna c-l uita pe Haladay.
Prin faada de sticl se putea privi direct pe teras.
Printr-o scar exterioar se ajungea la etajul al treilea i aici se afla
sufrageria, un bar, o instalaie stereo i o mas de ah cu figuri de
mahon. Totul era ntunecat, cu grinzile de la tavan nelustruite.
Max vine pe aici? ntreb Sarah curioas. mi nchipui cum jucai
amndoi ah.
Da, i jucm i ah.
El o lu de mn i trecur prin holul ngust n dormitor.
Jaluzelele nu erau lsate de tot, aa nct raze subiri de soare
ptrundeau nuntru. Era o camera mare cu o comoda antic i un pat
de alam, care era umbrit de lumina mat. Uile nalte de sticl colorat
duceau desigur pe teras. Acum erau nchise i soarele arunca pete
colorate pe podea. Lng pat se afla o lamp Tiffany i lumnri n stil
rustic cu un suport de ceramic.
Byron o ls s se plimbe i o observ cum atingea totul i privea
totul cu atenie. El i dorise demult s-o vad aici n mijlocul lucrurilor
lui, n mediul lui particular.
E drgu, Byron, o cas minunat.
Arunc o privire la ua de sticl colorat.
Byron se ndrept tcut spre ea. i scoase plria i o aez pe un
scaun cu sptar de piele. Apoi i trecu mna prin prul ei, cu tandree,
fr a-i lua privirea din ochii ei. Scoase buchetul ei din cingtoare, l
aez pe noptier, apoi fi desfcu cordonul. Mtasea alunec fonind pe
jos. Sarei ncepu s-i bat inima cu putere. Byron desfcu fermoarul de
la spate i i dezveli umerii, apoi rochia alunec lng cordon.
Ea purta un body de mtase i el tia c putea s l smulg dintr-o
singur micare. O privi n ochi i i mngie mtasea.
Dar, tremuri, opti el.
tiu.
Sarah nghii n sec, pentru c nu putu dect s rsufle.
tiu c este ciudat, dar eu...
El i sufoc vorbele cu un srut lung, languros i pasional, i auzi
geamtul nfundat i o simi reacionnd imediat i cu putere. S-o ia
acuma pe loc? Sngele lui se nfierbnt amintindu-i cum fusese s-o
stpneasc, ct de moale era la pipit i ce bine mirosea. O mpinse
puin lng el i o privi n fa. Ochii ei pe jumtate nchii se nceoar
deja. i dduse capul pe spate invitndu-l. Byron se ag cu ambele
mini de body-ul ei i l trase ncet jos. Respiraia ei sacadat i abia
auzit rsuna n tcerea din jur. Ea se simea ca prima oar, era
emoionat i plin de dorin.
El o ridic pe pat i i trase cu grij ciorapii de mtase peste picioare.

Apoi se ridic pentru a-i desface cmaa i ea reui s ngenuncheze pe


pat.
Las-m pe mine.
Vocea ei era rguit i joas, tremura ca minile ei, cnd i descheia
nasturii.
Apoi l lu cu braele de gt, i apas gura pe buzele lui i l trase n
pat. El o dezveli complet din mtsuri, pn rmaser unul n braele
celuilalt n goliciunea lor. Dorina ardea n el, dar o mngie i o srut
n continuare, stimulat de putemicul i voluptosul ei rspuns. Respiraia
ei era rapid i abia cnd observ c dorina amenin s l nving. i
ridic genunchii n sus i o ptrunse.
Sarah gemu mai tare cnd el se mic repede i ritmic. Ca printr-un
vl l auzea optindu-i numele, apoi toate simurile ei se concentrar
asupra unui singur lucru. Nu-i mai simea dect brbia n ea, gura lui
fierbinte pe gtul ei i corpul su umed lipit de al ei. Apoi tri cteva
clipe de voluptate i de desftare cnd el o ridic uor, pentru ca ea s-l
simt ct mai adnc. El se undui i-i ddu drumul n ea, apoi se ls
cu toat greutatea pe ea. Ea l mbria i mai strns i gust din plin
apropierea aceasta continu. El rmase mai departe n ea, fr s se
mite.
Sarah urmri jocul razelor colorate de soare pe podea i i ddu
seama c nimic n-o putea face s regrete decizia ei. Dac dup un timp
el o va rni n vreun fel, ceea ce este inevitabil, ea i va aminti de aceste
clipe. Fr regrete, i spuse ea nchiznd ochii. Voi profita ct pot acum
i mai trziu voi plti pentru asta.
l srut ncet i cu tandree pe umr, lipindu-i faa de el. El se
mic i pentru c-i auzea inima btnd alturi de a ei, Sarah l
mngie pn la olduri. Corpul lui se ncorda acolo unde se plimbau
degetele ei. Ea simi cum crete n ea din nou, ip i czur mpreun
ntr-un nou ritm nebunesc i extatic, presndu-i gura unul celuilalt.
Dorina din ea o coplei, i, dei crezuse c nu va mai putea da din ea
nimic din cauza oboselii, totui i ddu drumul. Cu ct el i cerea mai
mult cu att gsea i ea mai mult putere. Cnd fu n sfrit satisfcut,
sttu puin linitit, la fel ca i ea. Apoi, fr o vorb, se rostogoli de pe ea
i o strnse n brae.
Pentru prima oar, de ani de zile, Byron dormi pn ziua n amiaza
mare.
Cnd se trezi, modelul de pe podea se schimbase. Dup poziia
soarelui, aprecie c ar fi cam ora 5. ntoarse capul, faa Sarei era doar la
civa centimetri de a lui. Ea dormea adnc i strns lipit de el, ca i n
dimineaa aceea.
Pentru o clip o privi n linite. Cnd se ridic din pat, ea se mic

puin. El se scul repede, lu un halat de baie din dulap, prsi tiptil


camera i nchise ua n urma lui. Se ndrept direct spre telefon, de
partea cealalt a coridorului i comand o convorbire interurban.
Byron Lloyd, spuse el scurt, atept i auzi nite pocnituri n
receptor.
Byron.
Vocea lui Haladay rsun vuind din Phoenix.
Max.
Byron descoperi un pachet de igri ntr-un sertar i-l desfcu, n
timp ce vorbea.
Sunt n deert i rmn cteva sptmni aici.
Aprinse un chibrit i trase fumul n piept. Tutunul avea un gust
puternic i vechi.
Da? ntreb Haladay curios. Cu afaceri sau de plcere? Exist
probleme la proiectul bibliotecii?
Nu. Voi aranja pregtirile pentru antier ct sunt aici i rezolv alte
probleme telefonic. Luni i voi suna pe Kay i pe Cassidy.
El tcu i mai trase un fum din igar.
Sarah este cu mine. Ne-am cstorit azi diminea.
Urm o pauz. Byron ntinse mna spre fereastr i ridic jaluzelele.
Soarele se npusti nuntru. Se putea zri afar un cactus nc nflorit.
Se ntoarse i vorbi mai departe.
Am venit cu avionul la Las Vegas, n dimineaa asta. A vrea s
petrec cu ea cteva sptmni aici. Numai noi doi.
Vocea lui Haladay sun linitit. Dar, dup ton, Byron i ddu
seama c i pstra gndurile pentru sine.
Nu mi-ai povestit nimic de planurile tale de nsurtoare.
Nu.
Byron se zgi la tabla de ah.
Pn n dimineaa asta nici n-am avut intenia.
Sufl un nor de fum, dezamgit i enervat de pornirea sa de a se
justifica.
i chiar dac a fi avut-o ar fi fost treaba Sarei i a mea. Nu mai
suntem copii, Max.
i atunci de ce naiba ai ters-o ca doi adolesceni? dori s afle
Max.
Byron mai trase un fum i apoi i stinse igara n scrumier.
Ne-am decis foarte repede i ne-am cstorit n linite.
Cred c avem o mulime de discutat.
Da, cnd m ntorc.
A vrea s vorbesc cu Sarah.
Cnd ne ntoarcem.

l auzi pe btrn oftnd nerbdtor n receptor.


Mai vorbim noi.
Peste dou sptmni, spuse Byron i nchise.
Ua dormitorului se deschise.
Byron?
Sarah iei pe hol. n timp ce privi n jur, i lu prul zbrlit din fa.
Somnul i mbujorase obrajii i i ncetinise micrile. Ea miji ochii
ferindu-se de soare i l descoperi n sfrit. i ntinse mna zmbind.
El se ndrept ncet spre ea.

CAPITOLUL 26
Zilele nsorite cu nopi dare i rcoroase trecur ncet Sarah tria cu
totul n prezent, i punea toat energia n fiecare secund, fr a se mai
gndi la mine. Ea nvase mai multe despre iubirea fizic dect ar fi
crezut c e posibil. O pasiune adevrat cerea nesfrit de mult, mai
mult dect visase vreodat, iar dorina lui Byron prea insaturabil.
Mncau, dormeau, se iubeau. Nu exista nici un deranj din afar, aa
c triau total izolai, numai pentru ei nii. Beau vin n cad, se
bronzau goi pe teras i fceau dragoste n soarele incandescent. Nu
discutau nimic important. Dei Sarah tia c aceast idil nu avea nici o
legtur cu viaa ei de fiecare zi, savura din plin aceast perioad de
timp. Probabil pentru c tia c aceasta idil nu va dura prea mult - ca
i florile din deertul primvratic, care erau ntr-o explozie de culori. Va
veni vremea cnd vor trebui s se ntoarc la Phoenix i la meseria lor.
Astfel trecu o sptmn i viaa de afar prea foarte departe.
Sarah se trezi, jaluzelele erau nc trase. Se ntinse i atinse cu
degetele perna goal de lng ea. Byron se scula aproape ntotdeauna
naintea ei.
Numai cteodat o trezea sau rmnea lng ea pn se trezea i ea.
Dup ce se mai ntinse odat cu satisfacie, se ridic i lu un halat alb
i scurt de pe un scaun. l leg uor, mpinse ua terasei i iei. O salut
pe loc parfumul florilor din jur.
Culese cteva panselue de pe marginea terasei i cuget la noua
ntorstur pe care o luase viaa ei. Sunt o soie, se gndi ea i se
ntreb cum ar arta viaa ei ca soie. Acum se simea nc iubit. i
puse florile dup ureche i era fericit pe moment.
Era prea devreme pentru a se gndi la viaa ce va urma i prea trziu
pentru a se gndi la acea diminea. Exista numai ACUM. ncepu
gimnastica de diminea folosind marginea terasei ca bar de exerciii;
gimnastica era de 20 de ani o parte integrant a vieii ei.

Byron se opri n tocul uii s-o priveasc. Fiecare micare o executa


corect i graios. ncepu s zumzie o melodie n ritmul micrilor ei, dar
se putea citi n ochii ei c era cu gndurile departe de corpul ei. n jurul
gurii se observa o urm de zmbet, n timp ce muchii ei ascultau toate
comenzile. Fcea genoflexiuni i halatul se ridica i cobora n ritmul lor.
n fa era puin deschis, aa nct se puiea vedea puin piele ntre
gulere. Soarele strlucea peste ea i scotea n eviden nuanele
deschise ale prului ei, prnd aproape alb.
Lui i plcea s-o urmreasc aa preocupat de ea, fr s-l observe.
Graia simpl i fireasc a micrilor ei trezir n el o tandree
neateptat.
Sarah ridic piciorul ntins, l ntoarse de la mijloc pe o parte, apoi l
duse n spate. El se gndi c trebuia s aib ncheieturile din cear
pentru a-i putea permite asmenea micri. i inea spatele drept, iar
privirea i era vistoare.
ndoi genunchiul n poziia "altitude", l inu aa, apoi l ntinse i l
duse iari lateral, apoi iari n fa i iari n poziia iniial. Toate
aceste micri le execut cu luare aminte i rbdare. Abia cnd se
ntoarse pentru a lua la rnd cellalt picior, l descoperi pe Byron n u.
Ea zmbi. El purta pantaloni scuri i, dei ea i cunotea ntre timp
destul de bine corpul, nfiarea lui tot o mai rscolea. Dar ochii lui i
intuir privirea n cele din urm. n privire nu se afla nimic ntmpltor
ca n inut. Ea simi un moment puterea ce o exercita asupra lui, se
urc n ea dorina fierbinte i se oglindi n ochii ei. Ea l atept s se
apropie.
El veni spre ea i i ngropa minile n prul ei bogat. Ea i ridic
privirea spre el. Ea i ddu seama de lupta interioar din el,
mpotrivirea sa, i aez minile pe olduri i l mngie peste burt i
peste piept pn la umeri, i simea vibrarea din muchi, savura puterea
ce o avea asupra lui, apoi l srut pe gur.
Imediat dup aceea o trase spre el. Bnui c simte o urm de furie i
disperare la el. Aproape fr voie i ntoarse faa. Cu un calm plin de
nelegere ridic privirea spre el. El ncerc s se ndeprteze, s plece,
s-i demonstreze c era n stare de asta. Ea se mai apropie i se frec
de el, dorina lui devenind insuportabil. El o srut repetat i slbatic,
vroia mai mult i nc mai mult. Sub mtasea subire a halatului, el i
putea simi orice contur al corpului. Nu-i ajungea. i smulse halatul i
i trecu mna peste pielea ei, de-a lungul spinalii, pe oldurile subiri.
El tia c ea l absorbea cu totul i l nlnuia ntocmai cum o fcea
atunci cnd se aflau n pat unul lng altul.
Sarah.
Dinii lui apucar de locul cel mai sensibil de pe gtul ei. El simea

cum ea l trgea de pantalonii scuri. Cnd l apuc cu degetele, ei se


cutremur i i acoperi faa cu srutri.
Doamne, oare nu m voi stura niciodat de tine?
Avea ceva disperat, slbatic n voce, cnd o ridic i o duse n cas.
Era deja dup-amiaz, cnd Sarah se ridic n pat.
tii ce voi face acum? ntreb ea i i arunc prul peste umeri.
Hm?
Byron sttea culcat pe spate i se uita n tavan.
Voi gti cina.
El o privi ncruntnd din sprncene.
Ei, zu?
Nu trebuie s fii att de sceptic, spuse ea nemicat, ntorcndu-se
nepstoare spre el i urcndu-se pe el clare, privindu-l cu ochii mijii.
Azi mi va reui mai bine dect sandviciurile cu brnz pe care leam ars diminea. Nu eti singurul care este n stare s pregteasc o
mas.
Eti contient c nclini spre un comportament de concuren?
Da. Voi gti o tocni de pui i voi coace un cozonac cu lmie.
Aici este vreo carte de bucate?
S-ar putea
Bine. Atunci poi s te duci n ora s cumperi ou, lapte i nc
un pachet de biscuii din unt de arahide.
Ea se aplec spre el i l srut lung. Prul ei i acoperi pe amndoi
cnd i lipi faa de a lui.
Altceva? o ntreb el i i mngie snii.
M mai gndesc, dup ce te-am nnebunit.
Sarah chiar gsi o reet pentru tocni de pui i se apuc de treab
dup ce Byron plecase n ora. Ea gti mulumit i linitit, lsndu-se
ncntat de Beathoven, prin difuzorul din buctrie.
i mpletise dou cozi legndu-le cu o fund roie. Pantalonii ei
scuri i cmaa alb erau pline de fin. Murmura mereu cte ceva
ncruntat cnd lua cartea de bucate n ajutor. Era cufundat complet
n munc i cnd ridic privirea i zri o femeie n u, o privi speriat.
Femeia avea o fa linitit, cu ochii negri i strlucitori i gura cu
buze pline. Prul l purta strns pieptnat ntr-un coc la spate. Era de
un negru strlucitor, cu excepia ctorva fire albe. Era nalt i zvelt i
purta o rochie simpl albastru deschis.
Bun ziua, o salut Sarah zmbind.
Femeia i zmbi amabil.
Bun ziua.
Intr n buctrie.

Am ciocnit, dar se pare c nu ai auzit. Am auzit muzic i am


gsit ua deschis. Sunt Catherine Lloyd.
Sarah aez vasul pe mas.
Mama lui Byron?
Sarah se ndrept cu braele deschise spre ea apoi se opri i-i privi
minile pline de fin.
Aoleu, dar art ngrozitor, se scuz ea i ncerc n zadar s-i
tearg minile de pantaloni.
O privi rznd pe Catherine.
Singur m-am angajat i am promis s pregtesc o cin delicioas.
Dar sunt o gospodin catastrofal, iar Byron face totul att de perfect.
Catherine zmbi. O micase gestul spontan de bun venit.
ntotdeauna a fost aa, rspunse ea. Uneori se poart intenionat
aa
M bucur s v cunosc.
Sarah fcu semn spre taburetul de buctrie.
Luai loc, v rog. Dorii cumva o cafea?
Da, cu plcere.
Catherine se aez i o urmri pe Sarah cum se spla pe mini.
Byron s-a dus pn n ora, i explic Sarah turnnd ap n ibricul
de cafea. Trebuie s vin imediat.
Sper c nu este prea devreme pentru vizit, ncepu Catherine.
Cnd m-a sunat Byron i mi-a povestit de cstoria voastr m-am
gndit c o sptmn de ateptat va ajunge.
N-ar fi trebuit s ateptai cu vizita dumneavoastr, i rspunse
Sarah. mi doream mult s v cunosc i s stau de vorb cu
dumneavoastr.
Catherine o privi lung i i zmbi.
Byron nici nu mi-a spus cum v numii.
Sarah se ndrept spre ea i-i ntinse minile:
Sunt Sarah. i l iubesc pe Byron nespus de mult.
Sarah, asta m bucur tare.
Catherine lu minile Sarei i le strnse cu putere, apoi le ddu
drumul.
Putei vorbi n timp ce gtii? Mi-ar plcea s aflu mai multe
despre soia fiului meu.
Pot vorbi mult mai bine dect s gtesc, zise Sarah. Ce ai dori s
tii?
Unde l-ai cunoscut pe Byron?
Sarah aez un capac pe oala cu tocni.
n biroul su, cnd am fost anul trecut la o expoziie la Phoenix. El
m-a angajat. Eu sunt arhitect.

Arhitect, repet Catherine surprins.


Da. Mi s-a prut distanat i m-a speriat. Dar, m ntrebam
ncontinuu ce fel de om este n realitate. ine attea amnunte ascunse
n ce privete caracterul su.
Ridic privirea spre Catherine. Catherine nelese aceast ntrebare
tacit.
Aa a fost mereu. Nu druiete nimnui prea uor ncrederea i
simpatia sa. Maxwell Haladay este singurul care are parte de amndou.
Pn la un anumit punct, poate i John Cassidy. Deja de copil era greu
de neles i a devenit n cele din urm un brbat dificil. Cteodat l
acuz, poate pe nedrept, pe Maxwell Haladay de asta.
Max? repet Sarah uimit. Dar de ce?
I-a dat lui Byron exact ceea ce-i dorea.
Catherine sttea n soare i Sarah oberv pielea i era neted,
aproape fr riduri i cu aceleai trsturi ca ale lui Byron.
El vedea brbatul din el i a uitat de bieulul meu, era de fapt.
Sarah se ndrept spre un bufet.
Nu pot s mi-l imaginez pe Byron copil, dect cu greutate. Este
att de independent, att de controlat.
Aez pe mas ceti i farfuriue dnd din umeri. Catherine vzu
verigheta pe degetul subire al Sarei i gsi, la fel ca i fiul ei, c avea
mini foarte frumoase.
Max depinde acum total de Byron, n afaceri - i probabil i
personal - continu Sarah. Byron face o munc excelent, att ca
manager, ct i ca inginer. Dei nu a vrea s-i spun asta niciodat.
Ea zmbi.
Cafeaua era gata. Sarah aduse ibricul.
Cum o bei?
Neagr.
Catherine atept pn ce Sarah scoase o cutie cu lapte din frigider i
i turn puin n cafea.
Nu m-am gndit niciodat serios c Byron se va nsura.
Sarah se aez pe cellalt taburet vis-a-vis de ea i o privi n ochi.
Nu?
Nu i-a cunoscut niciodat tatl, pentru c m-a prsit cnd
Byron nu avea nc nici un an. Tatl lui Byron ura s fie srac.
Ea ridic ceaca i bu.
Byron, la fel. A fost greu pentru el s creasc fr tat, s fie creol
i srac, i-a fost i mai greu poate fiindc era foarte iste i treaz mereu.
A neles prea multe lucruri prea devreme.
O privi pe Sarah iari n ochi.
Era teribil de capricios. De aceea au fost cteodat probleme la

coal. Bti, ochi nvineii, nas nsngerat, haine rupte.


Byron? murmur Sarah mirat.
O, da. l puteam nelege foarte bine cnd se nfuria, cnd se
revolta. L-am pierdut abia cnd i-a descoperit ambiia. Era firesc s se
ntmple aa.
Ea ridic din nou ceaca i i drui Sarei un zmbet serios.
S-a nvat s-i stpneasc energia, sentimentele, capriciile. Miam dorit deseori s-i reueasc mcar asta.
Aici, n casa asta, mi se pare mai deschis.
Sarah privi n jur gesticulnd cu ambele mini.
Are nevoie de aceast parte a vieii sale, aa cum are nevoie de
Haladay.
Dintotdeauna, murmur Catherine. i cu dumneavoastr ce este?
Privirile lor se ntlnir din nou. Ce dorii?
Pe Byron, rspunse Sarah ca din puc. Apoi scutur capul
zmbind. Normal c nu este aa de simplu. Am nevoie de el, am nevoie
de ceea ce, dup prerea mea, avem n comun.
inea ceaca cu ambele mini i o privea pe Catherine peste margine.
i am nevoie i de Haladay. Suntem amndoi ambiioi. Nu tiu
dac asta va uura sau va complica viaa noastr.
Catherine o privi un timp n tcere.
V mrturisesc c v-am nchipuit cu totul altfel, cnd am aflat de
cstoria lui Byron. Da, m-am ateptat la o femeie frumoas. i
inteligent. Dar..
Rse puin i ls ceaca jos.
M ateptam la o persoan glacial, care s i corespund.
Spunei-mi, Sarah, ai putea alctui un meniu pentru o invitaie la
cin pentru 50 de persoane?
N-am idee
Catherine se aplec peste mas i i lu minile.
M bucur att de mult. Este singurul meu copil.
Auzir poarta deschizndu-se. Sarah se lumin la fa nc nainte s
se ntoarc spre Byron.
Te-ai grbit, l ntmpin ea. Avem un musafir.
Cu asta i lu punga din mini i se ddu un pas la o parte. El privi
peste dezordinea provocat de activitatea gospodreasc a Sarei i o
descoperi pe mama lui. Sarah urmri surpriza din ochii lui. Fr s
zmbeasc, se duse la ea i o srut pe obraz.
Mam.
Sarah se ncrunt auzindu-i tonul, dar pe Catherine nu pruse s-o
deranjeze.
Bun ziua Byron, sper c nu te superi c am venit. Doream s-o

cunosc pe soia ta.


Dar bineneles c nu.
Lui i trecu prin cap c arta prea bine i prea tnr ca s fie mama
lui. Apoi i aminti c la naterea lui nu avea dect 16 ani.
Tocmai beam o cafea. Vrei i tu una?
Da.
El i scoase o ceac.
Trebuie s iei cu mama ta pe teras, spuse Sarah n treact,
aeznd ibricul pe o tav. Pn pregtesc cina. Cu puin noroc, vom
putea mnca la ora 6.
Ea i zmbi Catherinei n timp ce-i aeza ceaca pe tav.
Mai avem nc un Chablis, nu-i aa Byron?
Da.
El trecu cu mna peste una din codiele ei.
Dac rmn la cin, spuse Catherine inspectnd buctria
devastat, atunci permitei-mi s ajut i eu puin.
Sarah urmri privirea Catherinei, suspinnd.
Nu, asta ar nsemna s triez. Pe mine nu m-ar deranja deloc, dar
pe Byron...
Interesant c ai reineri, i replic Byron.
El i lu lava din mini, pe care i-o ntinsese.
Dac i-a fi mrturisit c am luat doar note de 5 la Gospodrie,
te-ai mai fi nsurat cu mine?
El zmbi:
Nu.
Sarah trecu pe lng el i deschise ua terasei.
E att de drgu pe verand, se adres Catherinei. Poate l
convingei s povesteasc i despre calitile mele, atta timp ct nu
sunt de fa, ca s nu m ruinez.
n urmtoarea or, Sarah i ddu silina n buctrie, lsndu-i pe
cei doi singuri pe teras. Cnd, n sfrit, li se altur i ea, Byron o
trase pe un scaun
Byron mi-a povestit c suntei o arhitect foarte bun.
Catherine observ privirea ncruntat a Sarei ndreptndu-se spre
Byron.
Ce laud covritoare din partea unui inginer, murmur ea.
Vei lucra mpreun la proiectul pentru biblioteca rezervaiei,
continu Catherine.
Da.
n Sarah se trezi interesul profesional.
Cunoatei terenul? Nu este departe de aici, nu-i aa?
O s trecem s-l vedem cnd vom pleca spre cas, promise Byron.

Sarah i zmbi i se ls pe spate.


Nu vrei s mncm aici afar? propuse ea.
Mncarea ieise deosebit de gustoas i Sarei i se pru c faa lui
Byron se destinse. El nu se simea n prezena mamei sale relaxat sut
la sut, dar Sarah simi totui c legtura dintre ei era totui puternic.
n amurg, deertul i schimb culorile. Umbrele de pe teras
devenir mai lungi. n vest, cerul era roz i fr nori. Mai rmaser afar
pn aerul nserrii se rcori.
A dori s ajut la splatul vaselor, se oferi Catherine ridicndu-se.
Sarah fu de acord.
Mulumesc. Pe Byron nu-l mai ntreb nimic, recunoscu ea, ca i
cum n-ar fi stat chiar lng el.
El este att de ordonat la gtit; haosul din buctrie l-ar
nspimnta.
El nu spuse nimic, ci i scoase o igar din buzunar i i-o aprinse,
n timp ce Sarah strngea farfuriile.
Cnd terminar cu curenia n buctrie, soarele deja cdea oblic
prin fereastr. Cnd veni Sarah cu o nou tav cu cafea n camera de zi,
Byron tocmai aprindea focul.
El rmase acolo lng sob, plimbndu-i privirea de la soie la
mam.
Catherine o btu pe Sarah pe umr, zmbind, apoi se ndrept spre
el.
Nu pot s mai rmn.
i ntinse mna, iar el i-o lu, ridicndu-se.
O pereche n luna de miere trebuie lsat singur.
Byron i strnse mna cald de la treburile din buctrie i aspr de
la grdinrit.
M bucur c ai venit, spuse el.
i eu.
Ea vorbi ncet n limba Navajo. Byron i ridic mna i i-o puse pe
obraz.
Sarah aez tava pe mas, cnd Catherine veni i spre ea. O lu pe
Sarah de umeri i o srut pe amndoi obrajii.
L-am binecuvntat pe fiul meu i v doresc amndurora mult
fericire.
O mbria pe Sarah, apoi se ndeprta
Byron o conduse la u. Acolo se mai opri puin, pentru a-l mai privi
0 dat
Ai fcut alegerea potrivit. Sunt mulumit de tine. Cnd iei, cerul
era inundat de cele mai minunate culori.
Mama ta este o femeie frumoas.

El nu se mica de pe loc.
Da, tiu.
Sarah se ghemui lng foc.
Este foarte mndr de tine. i arunc prul n cozi pe spate,
neslbindu-l nici o clip. Te poi considera norocos c o ai.
Byron privi flcrile
Avea 15 ani cnd a rmas nsrcinat i 16 ani cnd el a prsit-o.
i n-a avut niciodat nici o ans.
"El", observ Sarah. Nu spusese tatl meu".
Ce fel de ans, Byron?
ansa de a alege.
Cine crezi c poart vina? l ntreb Sarah. Mama ta, tatl tu sau
tu nsui?
El se ntoarse brusc, dar i reinu vorbele care-i veneau pe buze.
Sarah l privea, fr comptimire, fr repro, dar plin de dragoste i
tandree.
Cred c noi toi laolalt
El ridic vtraiul i lovi ntr-un lemn din foc.
Nu vrea s primeasc bani de la mine.
Nu are nevoie de banii ti, Byron.
Sarah se ridic, l cuprinse cu minile de talie i i puse obrazul pe
spatele lui.
Tu i-ai croit un drum n afar de aici, pentru c aa trebuia. Ea a
rmas din acelai motiv.
N-am neles-o niciodat, murmur el.
i venea greu s vorbeasc despre mama lui, dar n braele Sarei i
gsea mai uor cuvintele.
Era i ea nc doar un copil; n-ar fi trebuit s m pstreze N-ar fi
suportat atia ani de strduine i chinuri.
Te iubete. De aceea te-a pstrat i de aceea te-a i lsat s pleci.
El se ntoarse spre ea i o privi.
De unde tii asta?
Pentru c i eu te iubesc.

CAPITOLUL 27
Bun dimineaa, miss Lancaster - madame Lloyd, se corect Mugs
i se ridic atunci cnd Sarah apru lng biroul ei. i oferi un trandafir
galben.
Bine ai venit la birou.
Mulumesc, Mugs.

Sarah lu floarea, se aplec spre Mugs i o srut pe obrazul ei


pistruiat.
Domnul Haladay vrea s stea de vorb cu dumneavoastr la ora
10.
O!
Sarah i privi ceasul de la mn.
n ordine. S m anunai cnd este timpul.
i lu geanta diplomat n cealalt mn.
Mai este ceva ce trebuie s tiu?
Avei pe birou cele mai noi rapoarte de la centrul Delacroix.
nainte ca Sarah s poat intra n birou, se deschiser uile de sticl
pentru vizitatori. Dallas intr nuntru i o apuc pe Sarah de ambele
brae.
Bun, Mugs. efa ta este ocupat pe moment.
O conduse pe Sarah n birou i nchise ua.
Deci, spuse ea, povestete-mi. Cum dracu s-a petrecut c te-ai
mritat cu Byron Lloyd? Eti cstorit, nu-i aa?
O apuc pe Sarah de mna stng. Cnd i vzu inelul, rsufl
uurat.
Doamne, deci e adevrat.
Cel puin aa ne-a spus preotul din Las Vegas. Dar de ce nu ne
aezm?
Da, suspin Dallas i ls mna Sarei liber.
Hai s ne aezm.
Se arunc ntr-un fotoliu i o cercet pe Sarah cu braele ncruciate.
Mam, dar ari strlucitoare!
Mulumesc.
Sarah aez trandafirul i geanta diplomat pe birou lng ea.
Aa m i simt.
Dar ce Dumnezeu, ncepu Dallas dup o pauz, s-a ntmplat?
Sarah inspir adnc i se ndrept spre fereastr.
Nici nu tiu cum s-i explic.
Test cu un deget umiditatea din ghiveciul cu ieder.
Hai ncearc, totui.
Eram deja de mult ndrgostit de el, murmur Sarah. Nu tiu
exact de cnd. S-a ntmplat, pur i simplu.
Nici nu mi-am nchipuit c-l gseti simpatic.
Sarah rse.
Pi nici nu mi se prea simpatic, nici acum. Byron nu prea este
omul care s-i inspire simpatie aa uor, sau de care s te
ndrgosteti.
Ea se aez pe marginea biroului.

Cu toate astea m-am simit atras de el de la bun nceput. Efectiv


nu mi-a mai ieit din minte.
Dallas o asculta n tcere. Probabil ncerc s-i nchipuie povestea
asta ct mai credibil, ca i mine, se gndi Sarah.
Cnd am plecat la Paris i l-am cunoscut pe Januel, continu
Sarah, doream probabil s am o idil. El mi-a oferit-o, dar a fost ceva
fals. Toat vremea ct am fost cu Januel, am constatat cu surprindere
c l comparam cu Byron. Apoi a venit Byron la Paris i eu...
Ea scutur din cap.
Doamne, m-a zpcit de tot, Dallas. Poate fi att de distant i
totui att de prezent fizic. Este constituit dintr-o mulime de faete.
Cred c nu-l voi nelege niciodat n ntregime. Poate c de aceea m i
fascineaz.
Dallas i trecu mna prin prul buclat.
Deci te-ai hotrt la Paris s te mrii cu el?
Acolo nu am vrut s m mrit cu Byron, ci cu Januel.
Mai spune o dat, o rug Dallas. i te rog mai inteligibil.
Sarah i oferi un rezumat al ultimelor zile din Paris. Abia cnd ajunse
cu povestea pn la sfrit, se mic Dallas i se ridic ncet din fotoliu.
i atunci ai venit de la aeroport direct la mine.
Ea suspin.
Eu i Evan i-am pregtit o ntmpinare criminal.
Dallas...
Mcar Evan avea ca scuz ameeala. Eu, dimpotriv...
Dallas, te rog.
Sarah o lu de mini.
Important este s rmi prietena mea. l iubesc pe Byron att de
mult nct m sperii. Voi avea nevoie de o prieten.
Dallas o mbria pe Sarah.
Ah, drace, murmur ea. Acum voi deveni emoional. Garantat.
Ce frumos. n capela aceea vitezist nu exista nimeni care s fi
plns pentru mine.
Dallas i trase nasul i o ndeprt puin pe Sarah.
Chiar aa se numea capela aceea?
I s-ar fi potrivit, n orice caz.
i acum ce va fi?
Nu tiu exact. Byron i cu mine trebuie nti s ne obinuim unul
cu cellalt.
Dallas observ o cut ntre sprncenele Sarei.
Luna de miere i viaa de zi cu zi a unei csnicii sunt dou chestii
total diferite. Nu cred c ne va fi uor nici unuia dintre noi. i s
amesteci afacerile ntr-o csnicie...

Ea amui i se duse la fereastr.


Byron i cu mine vom lucra mpreun la proiectul Navajo.
Ei i? o ajut Dallas.
i cred c vom colabora de minune. Oricum, asta sper.
Dar? i insufl Dallas, la care Sarah pufni n rs.
M cunoti bine, nu-i aa?
n orice caz, destul de bine ca s tiu de ce faci mutra asta.
M gndesc dac n-ar fi mai bine s-mi deschid o firm proprie,
spuse Sarah ngndurat.
S renuni la Haladay?
Dallas se apropie de ea la fereastr.
De ce asta?
Vreau s construiesc case ca Sarah Lancaster i nu ca doamna
Byron Lloyd.
Of, suspin Dallas. i Byron ce prere are despre asta?
nc nu i-am spus nimic. Sarah ddu din umeri. Nici eu nu sunt
convins sut la sut, c vreau ntr-adevr asta. Cred c vreau s-mi las
o porti liber pentru posibilitile care se ivesc, nu vreau ca viaa mea
profesional s se interfereze cu csnicia mea i invers.
Sarah rse din nou.
Poate dorina asta nu este realist. Vreau totul, Dallas. Dac-mi
doresc cu destul putere, poate chiar voi primi o bun parte.
Eu nu dau sfaturi cu plcere, ncepu Dallas.
Dar?
O mbria zmbind pe Sarah.
Las nti s se liniteasc treburile, nainte de a ntreprinde ceva.
Nici Roma n-a fost construit ntr-o zi.
Acolo sigur c inginerii au fost de vina, replic Sarah
Cnd ua de la birou se deschise, se ntoarser amndou. Zmbetul
Sarei se ntei cnd intr Cassidy.
Acum trebuie s spun Sarah Lloyd, nu-i aa? i puse minile pe
umeri.
Ei, atunci lsai-m s v privesc.
O privi ridicnd din sprncene.
Ei bine?
Sarah l privi ntrebtoare.
Nu-i ru. Voi doi facei totul foarte rapid.
Aa se pare. i suntei de acord?
Suntei exact de ceea ce avea nevoie de atta vreme.
i frec braele i apoi i ddu drumul.
Sper c inei la tine de mult la el ca i el la dumneavoastr.
Da, aa e, l asigur Sarah bucuroas. V-ai ntlnit deja astzi?

S-a dus direct la Max.


Aha.
Sarah i privi ceasul ncruntat.
Trebuie s urc la el la zece.
Se uit la Cassidy.
Cum i merge lui Max?
L-ai surprins total, spuse el scurt. Lui Max nu prea i se ntmpl
aa ceva.
Cassidy se ntoarse spre Dallas privind-o semnificativ.
Am probleme cu cererea pe care v-am trimis-o cu cteva zile n
urm. Cea pentru u.
Faa ptrat i vesel a lui Dallas deveni pe loc inexpresiv.
Da, tiu. V-am trimis-o napoi pentru motivare. Mi-ai adus
dosarele completate?
Mie mi trebuie ua, rspunse Cassidy. Asta este motivarea.
Dallas i ncrucia braele.
Din pcate asta nu ajunge. Mie mi trebuie o motivare, nainte s
pot cumpra ua de la Debilleri din Roma. Costul ntrece limita
financiar, de aceea avem nevoie de oferte. n cererea pe care mi-ai
trimis-o lipsesc datele exacte. Bineneles c putei conta pe Debilleri ca
singura surs.
Ce tmpenie.
Oftnd, Dallas se ntoarse spre Sarah.
Arhitecii nu-i prea bat capul cu neltoria, irosirea banilor i cu
abuzurile de orice fel. i nici, adug ea, nimeni altcineva, motiv pentru
care mi-am dedicat viata acestei probleme. Trimitei-mi dosarele i v
vei avea ua, repet ea ntorcndu-se spre Cassidy.
Ia mai scutii-m cu motivarea dumneavoastr, mormi Cassidy i
iei nervos.
Vezi?
Dallas oft cu nduf.
Pcleal, abuz i risip peste tot.
Sarah crezu de cuviin s nu-i pomeneasc lui Dallas nc nimic
despre extrasurile care-i trebuiau pentru noua bibliotec.
Mai bine te ntorci acum n biroul tu i eti atent s nu-i scape
nimic, propuse ea. Eu trebuie s urc sus.
Hm! murmur Dallas absent, cnd prsir mpreun biroul.
Byron i Haladay se ridicar cnd Sarah intr n ncpere. Ea
schimb o privire cu Byron, apoi i ndrept atenia spre Haladay. Era o
ncordare n aer, care nu-i scp
Bun ziua, Max.

Bun ziua, Sarah


Oare slbise? Ea observ sub ochii lui nite cute care nu fuseser
acolo nainte.
Poate c se cade s v felicit acum.
Da.
Ea se apropie un pas, pn ajunse ntre cei doi.
Vrei s m felicitai. Max?
Ea vzu cum privirea lui Haladay o ocolete i se ntreb dac nu
cumva l dezamgise cstoria lor. Apoi o orivi din nou
V doresc mult fericire, Sarah.
Zmbind, Sarah i ntinse mna.
Mulumesc, Max.
El i strnse mna repede.
Am ceva pentru voi doi.
Un cadou? Sarah se ntoarse spre Byron, n timp ce Max traversa
camera. Nu era numai Byron ncordat, ci i Haladay. Se pare c trebuie
s ncepem de pe-acum s ne obinuim cu situaia asta nou.
Haladay lu un tablou de pe masa din cellalt capt al ncperii.
De obicei se fac cadouri la nuni.
Zmbind, i nmna Sarei cadoul.
O, Max, dar este minunat!
Mai frumos dect ce avei agat n biroul dumneavoastr, mormi
el.
Sarah rse i l privi pe Byron.
Max l prefer pe Cezanne lui Dali. Ea i ntinse tabloul lui Byron,
apoi l srut pe Max pe obraz.
Mulumesc frumos. Btrnul oft.
n frigiderul de la bar este o ampanie, spuse el energic.
Deschidei-o i turnai-mi i mie puin.
Cteodat cnd se iubeau, Sarah simea o dezndejde n dorina lui
Byron pentru ea. Ea se gndea ca la prima lor noapte de dragoste, c no mai dorise nimeni n aa msur. Dorina lui era aroape iraional, iar
n decursul sptmnilor nu se schimb nimic. Nu n pat. Totui simea
la el aceeai mnie, aceeai dorin de a se stpni. Nu era un om care
putea oferi i primi dragoste cu uurin. Ceea ce-i spusese naintea
cstoriei se adeverea.
El nu vroia s o iubeasc. Sarah trebuia s-i recunoasc faptul c
acceptase aceast cstorie cu ochii deschii. Ea l dorea pe Byron i
tia c va fi nevoie de mult rbdare pentru a-l putea poseda n
ntregime. Dar rbdarea nu era una din calitile Sarei.
Proiectul pentru bibliotec i rpea tot timpul. Deoarece proiectul i se

prea important pentru ea, nu dorea s angajeze nici un grafician, ci


execut toate planurile cu mna ei. Ea i Byron lucrau strns mpreun
i abia acum i ddu ea seama de capacitile lui. Dei se certase
ntotdeauna cu toi inginerii - Byron nefiind o excepie - o impresionase
cu competena sa profesional, n domeniul meseriei lor se completau:
creativitatea i condiiile tehnice se armonizau.
Sarah i privi trasoarele de pe birou, innd n mn o ceac cu
cafea rece. Biblioteca le aparinea n egal msur. Pn acum nu m-a
lsat s ptrund n trecutul lui, se gndea ea. Ea i aminti de discuia
lor, dup vizita mamei lui. Atunci i deschisese sufletul, chiar dac
numai pentru scurt timp. Dar fusese nendoielnic un pas important.
Putea s mai dureze sptmni, dac nu chiar luni, pn s
ndrzneasc un nou pas. Cu un suspin de dezamgire, aez cafeaua la
o parte. Sptmni, luni, sau chiar ani, cuget ea. Doamne, oare pot s
atept aa mult fr s-l in sub presiune?
Ea nu vroia s-l schimbe. Nu, ea nu s-ar fi ndrgostit aa tare de el,
dac ar fi fost altfel. Totui, el ar fi putut s-i dea de neles cine este. El
ar fi trebuit s aib ncredere n ea. Sarah ncepu s cerceteze din nou
proiectele. Ea i Byron se neleseser de minune la discutarea
problemelor de static i diverselor puncte slabe ale proiectului. i cnd
se iubeau, simeau o dorin arztoare i complet.
Dar asta nu ajungea. Cuprins de oboseal i extenuare, Sarah i
duse degetele la ochi. Mie, efectiv nu-mi ajunge. i cred c nici lui
Byron.
Cnd auzi zornitul interfonului de pe birou, i transfer gndurile i
rspunse:
Da, Mugs.
Un domn Bounnet vrea s v vorbeasc, Mrs. Lancaster.
Ce?
Sarah ncet s-i mai aranjeze cercelul stng.
Cine?
Monsieur Januel Bounnet.
Januel, murmur ea i rse ncet i cu surprindere. Ce
tupeu are, ia te uit, se gndi ea.
Trimite-l nuntru.
Sarah sttea n spatele biroului. Nu se mai strdui s-i aranjeze
mapele i trasoarele. Cnd intra, ea rmase surprins ct de bine arta,
absolut perfect n costumul su scump i cu cravat de mtase. Faa lui
era strlucitoare ca niciodat. Ea se mira c nu simte nici durere sau
incomfort, ci doar curiozitate.
Sarah! Ari superb!
Januel se apropie zmbind de ea i o lu de mn.

Chiar la asta m-am gndit i eu referitor la tine.


Ea i trase minile dintr-ale lui.
Nu m ateptam la tine, aici n America. Sunt probleme la
Delacroix?
Nu, sunt sigur c ai citit rapoartele de acolo. Totul merge nainte.
Nu am venit n interes de afaceri la tine, Sarah.
Nu? Ea zmbi.
Dar el observ c nu era un zmbet de bucurie, ci mai degrab un
zmbet distrat i el i ddu silina s nu par enervat. Nu-i plcea s fie
luat n rs.
Mi-a ajuns la urechi o veste foarte ciudat.
Ochii lui o priveau nc admirativ i calzi.
i anume c tu te-ai fi mritat cu Byron Lloyd.
Dar ce este aa ciudat?
Iubito... Sarah, se corect el, cnd o vzu ncruntat. Poate ar
trebui s spun c este cam neateptat.
Poate, l aprob ea i atept s continue.
Te rog, spuse Januel ncordnd minile. Pot vorbi deschis cu tine?
O, neaprat.
Tonul ei sarcastic l irit.
Sarah, spuse el strduindu-se s aib o voce molcom, cum pot s
repar greeala mea, c am fost aa de tmpit?
Gndete-te.
El scutur capul, rznd cu putere.
Nu m lai s scap uor, nu-i aa?
Dar de ce s te las? i replic ea. Te-ai comportat oribil. Apropo,
cum i mai merge Madeleinei?
El rse iari.
A prevzut c m vei ntreba de ea. i transmite salutri, Sarah...
Att n ochii, ct i n voce avea ceva implorator
Am fcut o greeal. O greeal ngrozitoare. Ceea ce am fcut i ce
am spus este de neiertat. Nu mi-am dat seama ce ar putea fi important
pentru tine. Este o scuz banal, desigur, dar sper c m crezi c
ineam la tine - i mai in la tine, foarte mult. i cer prea mult, dac te
rog s rmnem prieteni?
Da, i-o tie Sarah. Mult prea mult.
Dar, poate, cel puin nu m urti?
El zmbi cuceritor. Ea era uimit c el nc nu i dduse seama ct
de bine l citise ea.
Nu te ursc, Januel, spuse ea cu sinceritate. Tu, fr s vrei, mi-ai
fcut un serviciu. Dar te rog nu atepta s-i mulumesc.
El ocoli biroul i o lu de mn.

Sarah, -ai o csnicie fericit?


Da.
El oft i-i duse mna la buze.
Sarah, dac...
n acest moment intr Byron, vzu mna Sarei n a lui Januel, vzu
privirea tandr i familiar ce i-o arunca Bounnet i vzu zmbetul
Sarei. El nchise ua n urma sa i intr nuntru.
Las jos mna soiei mele!
Byron!
Sarah l privi nmrmurit. Bounnet i ddu drumul pe loc, att de
brusc, nct ea ar fi rs dac n-ar fi vzut privirea din ochii lui Byron.
Januel a...
V interzic s-o mai atingei vreodat pe soia mea. Byron i tie
vorba Sarei, fr mcar s-o priveasc. Ochii lui erau doar pe Januel.
mi cer scuze, spuse Januel eapn, cnd iei pe u.
Cum ai putut? ntreb Sarah, cnd rmaser singuri. Cum ai
putut s te pori att de urt?
Ea i ddu scaunul la o parte si se nndrept spre el.
S nu mai spui niciodat "soia" mea de parc a fi o cravat
scump.
Byron o apuc de guler cu minile.
Nu suport s te ii de mn cu gunoiul sta. Ai neles?
Nu poi s-l suferi? i arunc ea. Nu supori? Ascult-te cu atenie.
Nu-i dai seama ct de ridicol sun. Te pori de parc ne-ai fi prins n
flagrant.
Nu vrei s-l mai vd n preajma ta. A trebuit s accept faptul c tea atins n Paris. Eram nevoit s stau nemicat n pat, tiind c tu eti
alturi mpreun cu el. Dar acum nu am chef s-l privesc cum te pipie.
Sarah se strduia s rmn linitit.
Nu m pipie nimeni, nici mcar tu, Byron. i este cam trziu smi reproezi c am avut un iubit. Da, m-am culcat cu el. Vroiai o
fecioar? Atunci ar fi trebuit s-i caui pe altcineva. Am avut amndoi
iubii nainte. Vrei s-i fac o list?
El o strnse i mai tare de guler i se strdui s nu o loveasc. Acum
nu mai putea deosebi dreptatea de nedreptate, i nici nu dorea asta.
Nu cu Bounnet! spuse el cu mnie potolit. ine-te naibii departe
de el.
Byron, eu...
El i tie vorba, o mpinse ntr-un fotoliu i prsi ncperea.

CAPITOLUL 28

Sarah sttu nemicat timp de zece minute. Pentru a se gndi,


trebuia nti s se opreasc din tremurat.
Nu fusese numai gelozie, ci o furie inexplicabil. Dac exista cineva
care s cunoasc sentimentele Sarei fa de Januel, acela era Byron. El
fusese de fa cnd se petrecuse ruptura legturii lor. Dar el nu l
agrease niciodat pe Januel, i aminti ea. Privind retroactiv sptmnile
de la Paris, Sarah nu credea c antipatia lui Byron fa de Januel ar fi
avut vreo legtur cu ea. Cel puin nu o legtur cauzal.
Se ridic din fotoliu scuturnd capul. Ceea ce o durea era faptul c
Byron nu avea ncredere n ea. Cu scena asta o indusese n categoria
posesiunilor i nu o privise ca pe o persoan. i asta, se hotr Sarah
furioas, trebuie schimbat repede.
Dac i dorise o soie blajin, care s asculte orbete de comenzile
lui, trebuia s-i fi ales pe alta cu care s se cstoreasc. Dac l iubea,
nu nsemna c nu mai avea voie s fie Sarah Lancaster. Poate soluia
era s demisioneze de la Haladay i s-i realizeze propria firm?
S separm viaa intim de cea profesional, se gndi ea. Dac nu va
mai lucra pentru el, poate c nu va mai fi ncordat csnicia lor. i nici
nu i se va pune succesul i reuita pe seama faptului c era cstorit
cu Byron Lloyd, recunoscu ea.
Ea dorea s ajung n vrf, dar fr s fie susinut de la spate. Cu
toate c i dorea o csnicie intact, nu vroia s-i sacrifice identitatea
pentru asta.
Sarah se duse la telefon i aps pe cteva butoane. Dup un sfert de
or intra n biroul lui Haladay.
Max, v sunt recunosctoare c m-ai primit aa de prompt.
El se ls pe spate, dar nu se ridic.
Mi s-a prut c trebuie s avei o problem important.
Da, cred c este.
Ea i ddu seama c era mai emoionat i mai nervoas dect
atunci cnd clcase pentru prima dat n biroul lui.
Luai loc, o pofti el. Avei dificulti la proiectul bibliotecii? Mi-au
plcut schiele.
Nu, nu despre asta este vorba.
Pentru c nu tia cum s nceap, Sarah aborda direct problema.
Max, m bate gndul s-mi dau demisia.
Cum?
El ncrunt sprncenele, pn i se unir.
Ce naiba spunei acolo?
M-am gndit s-mi deschid o firm proprie. M gndisem mai
demult, dar...

Ce fel de tmpenie mai e i asta? dorea el s afle.


Nu este o tmpenie, Max.
Avei cumva nemulumiri? o ntreb cu o privire din ce n ce mai
ntunecat. n privina salariului, poate? Sau este vorba de nsrcinrile
dumneavoastr?
Nu.
Sarah scutur din cap.
Nu, nu are nimic de-a face cu asta. Nici unul din colaboratorii
dumneavoastr n-ar putea s se plng de felul cum conducei afacerile
sau cum i tratai pe angajai. Eu am motive personale.
Dar ce nseamn asta?
Nu vreau s lucrez pentru Byron.
Max se ls pe spate i rsufl ncet, a uurare.
De ce?
Pentru c vreau s-mi continui csnicia i n acelai timp vreau
s-mi pstrez independena.
Pot s tiu i eu ce nseamn asta?
Sarah rse.
Ei bine, Max, eu l iubesc. Nu vreau s-l pierd. Dar nu vreau s m
sacrific pe mine.
Dar toate astea nu explic pornirea dumneavoastr slbatic - de a
pleca i de a fi pe cont propriu!
Slbatic? repet Sarah i ridic din sprncene. Nu m credei n
stare de aa ceva?
Max o privi ncreind fruntea.
Ba v cred foarte n stare, recunoscu el. Dar nu, cred c avei
nevoie de aa ceva. Avei aici toat libertatea creatoare de care avei
nevoie. Nu a putea pstra oameni cum este i Cassidy dac i-a
constrnge.
El se opri, ridic un creion i ciocni cu el pe birou.
Byron ce prere are despre ideea asta?
nc nu i-am spus nimic.
De ce dracului nu?
Pentru c nu am chef s discut cu vicepreedintele Companiei
Haladay, rspunse ea calm, ci cu soul meu. Am venit nti la
dumneavoastr, pentru c dumneavoastr v aparine compania. Voi
vorbi cu Byron, dar nu n orele de lucru.
neleg, spuse Haladay ngndurat. Nici eu nu mi-a fi dorit ca
soia mea s lucreze pentru mine. Ea trebuia s stea acas i s-mi
pregteasc cina pentru cnd ajungeam acas.
El scutur capul i se concentra iar asupra Sarei.
Dar dumneavoastr suntei un cu totul alt gen de femeie, nu-i

aa?
Da, rspunse ea zmbind.
Ea se ntrebase mereu ce simise el pentru nevasta lui. Acum realiz
c o iubise mult.
El ls creionul pe mas i-i ncrucia braele.
N-am avut niciodat un fiu, ncepu el n cele din urm.
ntr-adevr, Max?
El tresri la cuvintele acestea. Se privir scurt n ochi, apoi el ddu
din cap.
Da, suntei o femeie foarte inteligent. Byron este ntruchiparea a
tot ce mi-a fi dorit eu de la un fiu. Cnd l-am vzut prima oar, era
tnr i tenace; aspira spre succes. Doamne, m-am gndit eu, aa eram
eu acum 30 de ani. Dar el era mai detept, mai inteligent. Am investit n
biatul sta, dar nu numai profesional. i a meritat.
Privirea lui deveni mai ptrunztoare.
Nu mi-a plcut deloc cnd mi-a povestit de cstoria voastr.
Sarah i nfrunt privirea.
tiu.
Nu mi-a plcut, continu Haladay, pentru c asta nsemna s se
ndeprteze de mine. Dac ar fi nimerit pe cineva ca Laura mea, nici na fi clipit. Fir-ar s fie, Sarah, v privesc i m recunosc pe mine
nsumi n ambiia dumneavoastr.
i ce e ru n asta, Max?
El suspin lung i obosit.
Sunt btrn deja. Sunt btrn, i nu sunt pregtit de asta.
Dumneavoastr suntei soia de care are nevoie Byron. Era i timpul s
se ndeprteze un pas de mine. Asta v spun dumneavoastr - Haladay
nu este pregtit s piard una din cele mai bune arhitecte ale sale.
Max, apreciez asta, dar...
Nu mai apreciai atta, izbucni el.
Brusc, simi un junghi n piept.
Gndii-v totui. Eu am investit i n dumneavoastr. Discutai
cu Byron. Vreau s venii mine la ora 8 n biroul meu.
Da, Sir, spuse ea afectat i remarc tremurul mustii lui.
Ei drcie, Sarah, ieii odat. Am de lucru.
Ea se ridic, dar se opri la u.
Max, oricum m-a hotr pn la urm, s tii c am apreciat
modul n care mi-ai vorbit.
Pe la ora 7, Sarah auzi ua ascensorului deschizndu-se i
nchizndu-se. Ea nu se ridic de pe canapea, ci atept pn Byron
intr nuntru. Dei o vzuse, se duse fr un cuvnt la bar s-i toarne

o butur.
Byron, a vrea s discut ceva cu tine... Vocea ei prea rece, dar navea ncotro. Era nc mnioas.
D-i drumul.
El ridic paharul, dar rmase pe loc. i el mai este nervos, probabil,
se gndi Sarah.
M-am gndit dac n-ar fi mai bine s plec de la Haladay i s-mi
deschid singur o firm.
O clip nu spuse nimic, ci i reinu un rspuns dur.
De ce?
Exist mai multe motive.
Pe Sarah o cuprinse un sentiment de dezamgire. De ce ne vorbim ca
doi strini?
Byron.
Ea se scul i fcu primul pas. Deoarece el nu-i veni n cale, se opri.
Nu vreau s mai lucrm mpreun.
Haladay are o mulime de ali colaboratori.
El lu o nghiitur zdravn de bourbon.
tii foarte bine c vreau s spun cu totul altceva.
Atunci de ce nu-mi spui ce vrei exact Sarah, i rspunse el rece.
Nu-mi plac ghicitorile astea.
Doamne, Byron, ce mitocan eti.
Ea se ntoarse i se strdui s se stpneasc.
Nu vreau s lucrez pentru tine, pentru c nu vreau s m tratezi
ca pe o angajat i n casa noastr.
Cum i-a venit aa o idee?
Pentru c-mi comanzi mereu, Byron, spuse ea i-l privi din nou.
De aceea. Tu mi-ai povestit odat c nu primeti ordine. Era vorba
despre afaceri, i ai avut perfect dreptate. Acum i spun eu: nu suport
comenzi n csnicia noastr.
Aha. El i privi cu luare aminte whisky-ul din pahar nainte de a-l
da pe gt. Deci, iari am ajuns la Bounnet.
Nu! Sarah se ndrept spre el nfuriat. Suntem iari la tine i la
mine, pentru c numai despre asta este vorba. Eu nu mai vreau s
continui aa, s faci din csnicia noastr i din profesiile noastre o
nvlmeal. Nu te rog s iei o decizie. n momentul de fa nu exist
nici un dubiu cine se va retrage.
Nici nu tiu despre ce vorbeti.
Treptat se apropie de el. Sarah vzu cum furia topete gheaa ncetul
cu ncetul. Ea nu-l slbi.
Cred c tii foarte bine, Byron. Dac nu desprim csnicia
noastr de ceea ce facem jos n birou, trebuie, dup prerea mea, s

schimbe ceva unul dintre noi.


i ce fel de schimbare i-ai nchipuit tu?
Am nvat destul ca s pot conduce o mic firm i mi-am ctigat
i un oarecare renume.
Dar acestea toate sunt datorate lui Haladay, observ el i i mai
turn odat n pahar.
Nu-i convenea c pierdea ceva - o pierdea, ntinznd o mn dup ea,
iar cu cealalt mpingnd-o.
Nici nu contest acest fapt.
Ce vrei s-i demonstrezi cu asta, Sarah?
C sunt n stare.
Arunci totul pentru a-i satisface sentimentul de valoare, zise el.
Nu-i vorba despre valoarea mea, Byron.
Ea i trecu mna prin pr.
tiu c noi doi nu vom reui, dac nu se schimb ceva. De cnd
ne-am ntors n Phoenix, eti ntr-o ncordare continu. Tu tot nu vrei s
m nelegi nc, Byron i eu nu pot accepta asta. Cu ct dureaz asta
mai mult, cu att i va fi mai greu s-i manifeti sentimentele fa de
mine. M ntreb dac o oarecare distan pe plan profesional n-ar
diminua distana din csnicia noastr.
Eu nu te-am minit niciodat.
Nu, spuse ea. E adevrat.
El apuc paharul mai strns. n acest moment o dorea att de tare,
nct i venea s ipe de ciud i dezamgire. Totui, trebuia s aib
puterea s se abin. El i inuse ntotdeauna sentimentele sub control
- de cnd prsise rezervatul, de cnd i ncepuse ascensiunea Sarah l
ddea cu totul peste cap.
Neateptat, arunc paharul de bar. Dup ce se sparse, o trase spre
el. tia c o doare. ntr-un fel, chiar asta vroia.
Am nevoie de tine. tii doar, ce naiba.
Byron...
Dar i nchise gura cu un srut disperat i furios i o trase n jos. Ea
i aminti de prima oar cnd fcuser dragoste. Pe atunci l simise
ndrzne i sigur pe el. Acum era brutal i necontrolat.
Dorina lui aprig i nflcra pe amndoi. Nu aveau rbdare pentru
nasturi i fermoare. Sarah simi cum i se rupe bluza.
Nu dorea altceva dect pielea ei dezgolit i fierbinte. Ea mai trgea
de hainele lui, cnd degetul lui ptrunse ntre coapsele ei. Sarah se
cambra i ip la primul orgasm, dar el nu avea mil. Aici, aici pe loc
dorea s o aib, apoi i va rectiga stpnirea de sine.
Ea gemea si se cutremura, n timp ce el i cuta snii cu gura. Apoi se
pierdu i el n dorin, gemu cnd rvna lui se accentua. Nu se putea

stura de ea i-i ddu seama c nu-i va fi de ajuns niciodat. Ea l


conduse cu minile n profunzimea ei.
Sarah rmase linitit pe spate, chiar dac respiraia ei numai
regulat nu era. Byron tcea lng ea. N-o inea n brae, iar cnd ea se
ntoarse spre el i l atinse, se scul. Ameit nc de pasiune i epuizat
n urma actului de iubire, Sarah l privi cum se mbrca.
Byron, unde mergi?
Plec.
Pleci? repet ea nmrmurit i se ridic.
Exact.
El i ncheie cmaa, fr mcar s-i arunce o privire.
Coapsele ei erau nc umede de la el. Sarah scutur capul ncurcat.
De ce? Fr un cuvnt se duse la u. Byron! l strig Sarah. Dei
simea o durere n suflet, vocea ei era potolit. Nu pleca. Am nevoie de
tine.
Fr s se opreasc, iei afar. Sarah auzi zgomotul ascensorului.
Rmase pe hainele mototolite i ncepu s plng.

CAPITOLUL 29
Contrar obinuinei ei, Sarah se trezi naintea lui Byron. Se trezi
ncet, ntoarse capul i-l descoperi pe Byron lng ea. Ea se gndi c nul vzuse nc niciodat dormind, pentru c se trezea mereu naintea ei.
Ea vroia s-l ating, s se ntoarc spre el. Atunci i aminti de seara
trecut i se rzgndi. La micarea ei brusc se trezi i Byron. Se scul
n acelai timp cu ea i o lu de bra.
Sarah.
Ea se opri.
Vreau s fac un du. Max vrea s ne vad la ora 8
El simi nevoia s o zglie, dar se abinu i-i ddu drumul. Ua de
la baie se nchise uor n urma ei.
Se mbrcar n tcere. Sarah i prinse deja ultima agraf n pr,
cnd Byron nc i ncheia cmaa.
M duc jos acum, spuse ea.
Vin i eu imediat, replic el sec.
Byron o urmri cum prsea locuina i auzi imediat ascensorul.
Sarah i porunci s nu se gndeasc la nimic i aps pe butonul
pentru etajul lui Haladay. Nu vroia nici s gndeasc, nici s simt,
atta timp ct nu era neaprat nevoie. Nu dorea s se gndeasc nici la
ce-i va spune lui Haladay, nu vroia s recunoasc n aceast clip c nu
avea nici un plan. Cnd se deschiser uile ascensorului, Sarah inspir

adnc i intr n biroul lui Haladay.


Era cu faa n jos pe podea, n faa biroului su. Vroia s-i strige
numele, dar nu reui s scoat nici un sunet. Apoi ip i alerg nspre
el. Se ls jos lng el i inima ei btea s-i sparg pieptul.
ncerc n zadar s-l ntoarc pe spate - era prea greu. Nu reui. Mai
ncerc odat, strngnd din dini. Cnd reui n sfrit, mna lui i
atinse picioarele. Sarah tresri pe loc. Mna lui era rece. Ea recunoscu
moartea nc nainte de a-i privi fata.
Aproape c i se ntorcea stomacul pe dos. Scutur din cap, nu vroia
s cread.
Max!
l lu de umeri i l scutur.
Max!
Se ridic n cele din urm i alerg la telefonul de pe biroul lui
Haladay. Trebui s formeze de dou ori nainte s rspund.
Byron, spuse ea cnd auzi c a ridicat. Byron!
Sarah?
Vino repede.
Ls receptorul jos i se grbi napoi spre Haladay, ignor bnuiala ei
ngrozitoare i-i cut pulsul nti la mn, apoi la gt. Trase cu
disperare de cravat, s-o mai lrgeasc. Inima i btea cu putere i ea
njura fiindc-i tremurau minile.
Cnd o gsi Byron, tocmai descheia cmaa lui Max. n cteva salturi
fu lng ea i o ddu la o parte. Arunc numai o privire spre Max i-i
ddu seama c nu mai avea nici un rost. Cu toate astea i cut pulsul
ca i Sarah. Auzea respiraia sacadat a Sarei, care sttea n genunchi
n faa lui. Byron ntinse mna i nchise cu grij ochii lui Max. Sarah
protest blbindu-se.
Nu, Byron. Nu, nu, nu, trebuie s mai existe ceva... O cuprinse un
nou val de grea. Trebuie totui s-l mai ajutm cumva.
Un moment rmaser amndoi n genunchi, lng Haladay.
E mort, Sarah. Deja de cteva ore. Nu mai putem face nimic.
El observa cum faa ei mpietri la auzul acestor vorbe, apoi i culc
faa pe pieptul lui Haladay.
n timpul slujbei de pomenire, Sarah sttu dreapt i stpnit. Privi
cealalt piatr de mormnt, alturat, i i aminti ce-i povestise Max
despre soia lui.
Cnd rmaser doar ea i Byron la mormnt, aezar o garoaf pe
sicriu. Byron o prinse tcut de bra i o lu de acolo.
Ea se aez pe bancheta din spate a limuzinei, fiind desprit de
ofer printr-un geam izolat fonic. Pentru prima oar, de o or, Sarah

deschise gura.
La moartea prinilor mei am fost trist i furioas. Dar nainte de
toate m simeam vinovat. Au fost oameni att de buni, mi-au druit
dragoste i ocrotire. i iubeam pe amndoi i consideram c era i firesc.
Dup moartea lor subit mi-am dat seama c nu le spusesem niciodat
ct de mult i iubesc.
Privi pe geam suspinnd.
Cu o zi nainte de a muri am fost n biroul lui n acele cteva
minute m-am simit att de aproape de el. i a zis...
Vocea ei ced i ncerc, scuturnd din cap s-i reia stpnirea.
A zis c este deja btrn, dar c nu se pregtise s fie aa. El i-a
nfrnt un zmbet i mi-a poruncit s ies afar, fiindc mai avea de
lucru. ineam la el, aa cum era. i acum nu mai triete.
Byron nu rspunse nimic. Sarah nu observase la el nici un semn de
ndurerare; cnd simea o durere o pstra n el. Dar acum i se pru mai
strin dect atunci cnd clcase pentru prima oar n biroul lui.
Inspir adnc, obosit de atta lupt.
Nu vreau s vin n sala de edine, Byron, ca s ascult deschiderea
testamentului.
Dar prezena ta este absolut necesar.
Asta rsun hotrt i definitiv.
Din diferite motive, se va desfura ct de curnd O schimbare a
conducerii ntr-o companie mare, cum este Haladay, este ntotdeauna o
vreme periculoas. Exist credite, contracte, sute de oferte mai mari sau
mai mici de care trebuie s te ocupi. Abia dup deschiderea
testamentului poate avea loc transferul.
Dar asta n-are nimic de-a face cu tine.
Ea i ls capul pe spate.
Este important s fii de fa.
El i ntoarse privirea i nu mai vorbir n timpul drumului.
n sala de edin mirosea a piele i a lac de mobil. O mas lung de
6 metri, din lemn masiv de stejar cu scaune cu sptare nalte i cu
cptueal dominau ncperea. La fiecare loc erau pahare Watsrford.
Perdelele grele de damasc din faa ferestrelor erau trase Cassidy le
desfcu dintr-o micare i lumina zilei se revrs n ncpere.
Sarah simi c durerea lui Cassidy se manifesta prin furie i l
comptimea. Privi cum Kay Ruperi umplea paharele n tcere. Cnd
termin, se aez la captul mesei i i mpreun minile. Lng ea se
aflau hrtii i creioane. Privirea ei se opri scurt i discret asupra Sarei.
Sarah nu cunotea dect pe puini dintre cei prezeni. Doi dintre
preedinii comitetelor de conducere i fuseser prezentai mai demult,

dar ceilali trei, n costume ntunecate i cu fee serioase, i erau complet


strini. Ea sttea ntre Byron i Cassidy i se uita n jur ngndurat.
Greenfield era avocatul lui Haladay i mpreun cu Byron era
executorul testamentar. Dei Sarah i ddea seama ct este de stupid,
totui nu-l putea suferi c inea testamentul n mn. i drese glasul i
se aez n capul mesei. Vocea lui rsun moale i umplu sala, dar
Sarah nu-l prea asculta.
n timpul monologului su, mai prindea i ea cteva frnturi de fraz
dintr-un aliniat tehnic; un fond de burs, o donaie. Toate astea n-aveau
nimic n comun cu Max Haladay pe care-l cunoscuse ea. Nu putea suferi
vocea molatic i inexpresiv a lui Greenfield. Din cauza oboselii ei,
ns, i venea din ce n ce mai greu s ignore discursul. Cnd Cassidy
ntinse mna i i-o aeza pe a ei, ea i-o strnse, recunosctoare pentru
gestul lui simplu i plin de compasiune. Dar chiar cnd se mai relaxase
puin, auzi numele ei.
Sarei Lloyd i las bijuteriile soiei mele i urmtoarele: proprietatea
mea din Comwal cu casa i tot coninutul ei. Mai las Sarei Lloyd 50 de
procente din partea mea de 60 de procente de aciuni la Haladay
Enterprises.
Sarah nu auzi murmurul din jurul ei cnd l privi ncurcat pe
Greenfield. Ce a spus? i arunc o privire rapid lui Byron, dar din
expresia feei lui nu putu deduce nimic. Mna lui Cassidy se afla nc pe
a ei, aa c se ntoarse spre el. El i puse cealalt mn pe umr.
Rmnei linitit, Sarah, opti el.
Ce a spus? ntreb ea, apoi l pnvi iari pe Byron. Ce vrea s
spun cu asta?
Fr s-i rspund, Byron se ridic i o lu de bra.
Continuai v rog cu mputernicirea. i spuse el lui Greenfiefd. M
ntorc imediat.
Da, normal.
Byron o conduse afar i nchise ua n urma lor. Ajuni n sala mare
de ateptare, se trase nerbdtoare din mna lui.
Byron, vreau s tiu ce se ntmpl aici.
Max i-a lsat podoabele nevestei lui, proprietatea din Comwal i
1/2 din 60% a prii aciunilor la Haladay Enterprises, spuse el cu
sobrietate. A evalua totul cam la 50 de milioane.
Pentru Dumnezeu.
Ea nu se putea dezmetici. Mintea ei se mpotrivea.
De ce?
Byron ridic din sprncene.
Pentru c aa a vrut.
Dar nu este logic, Byron. Am lucrat pentru omul sta doar un an

jumate. De ce s-mi lase motenire?


Max niciodat nu a fost de prere c datoreaz explicaii altora. Vei
putea dispune singur de proprietatea particular. Ct despre aciunile
companiei...
El se opri i se juc puin cu bricheta.
Asta depinde de ct de mult vrei s te implici n companie.
Sarah izbucni nerbdtoare:
Byron, dar este ridicol. Nu am nici un drept asupra proprietii
sau asupra aciunilor.
i-a dat Max, rspunse el. i i-a dat i responsabilitate.
Ea i nghii cuvintele care-i stteau pe limb i l privi atent.
Ai tiut despre asta, spuse ea ncet. tiai de testamentul lui.
Am vorbit despre el, replic el scurt i se ntoarse. Ateapt aici.
Fr a mai lsa-o s vorbeasc, se ntoarse n sala de edin prin
ua dubl. Sarah rmase privind n urma lui. Ce joc era sta? se ntreb
ea. De ce nu-i explicase nimeni regulile? Sarah auzi cum se deschid
uile i se ntoarse. Nu iei Byron, ci Kay Rupert.
Mrs. Lloyd, Mr Lloyd m-a rugat s v conduc sus. Ar dori s-l
ateptai acolo. S nu primii reporteri i s nu rspundei la ntrebri.
Am neles. Sarah mai arunc o privire uilor nchise Nu trebuie s
m nsoii, Kay. M simt bine.
Mrs. Lloyd, spuse Kay zmbind i deschise uile spre coridor, eu
urmez ntotdeauna ordinul efului meu. Aa dorete dnsul.
Bine.
Sarah privi iritat cum introducea Kay cheia n ua ascensorului.
Pot s v ofer ceva de but, Mrs. Lloyd? Kay i zmbi din
compasiune, cnd ajunser sus. Artai de parc v-ar prinde bine un
pahar.
Sarah dorea s ipe la ea, s-i spun c vroia s rmn singur, dar
se abinu. Kay nu dorea dect s-o ajute.
Mulumesc, suntei drgu. Nu dorii i dumneavoastr unul?
Nu n timpul serviciului. Un brandy?
Da, v rog.
Sarah se aez pe canapea i ncerc s cugete.
Kay o observ n oglinda barului. Ea simi n gt gustul mniei. Sarah
sttea pe locul ei, locul pe care dorea s-l fi ocupat ea. 10 ani, se gndi
Kay nfuriat.
Am ateptat 10 ani i ea a primit totul n mai puin de 2 ani. Turn
brandy i i-l aduse Sarei.
Trebuie s fii surprins de cursul pe care l-au luat lucrurile,
remarc ea.
Surprins, murmur Sarah lund paharul, nu este termenul care

mi-a venit n minte.


Mr. Lloyd poate s se bucure.
Byron? Sarah ridic privirea. De ce?
Acum dispune de majoritatea aciunilor la Haladay. Avea deja 20
de procente, iar Mr. Haladay i-a mai lsat 20. mpreun cu cele 30 de
procente ale dumneavoastr, are acum 70%. Bineneles, nu tiu de ce
nu i-a lsat Mr. Haladay direct toate aciunile, dar...
Ea nu continu, ci scutur din umeri.
Sper c ai clarificat nenelegerile dumneavoastr, naintea morii
lui Haladay.
Nenelegeri?
Da, ce pcat c v-ai certat chiar n seara dinaintea morii lui, nu-i
aa?
Despre ce vorbii acolo?
Sarah se ridicase, dar Kay nu nceta s zmbeasc.
N-ai tiut nimic?
Vocea ei rsuna la fel de indiferent i de protocolar ca de obicei.
Am crezut c Mr. Lloyd v-a pomenit despre asta. n seara aceea am
fcut ore suplimentare i vroiam chiar s duc nite dosare n biroul lui
Haladay, cnd i-am auzit certndu-se. Normal c nu am tras cu
urechea, ci am lsat dosarele pe masa secretarei sale i am plecat. Dar
Mr Haladay era nfuriat. Avea o voce puternic.
Dar Byron nu s-ar fi certat cu Max, insist Sarah gndindu-se la
inima lui. i la infarctul care-i cauzase moartea.
Ei da, probabil a fost doar o nenelegere.
Kay savura groaza ntiprit pe chipul Sarei.
Mr. Haladay era cteodat foarte nervos. Acum plec. Dorii cu
siguran s rmnei singur.
Cnd Kay ajunse n hol, Sarah se aez din nou.
50 de milioane de dolari, se gndi ea ameit. 30% din Compania
Haladay. Of. Doamne. i Byron s-a certat cu Max n seara dinaintea
morii lui. Nu, e imposibil, i spunea Sarah. Nu l-ar fi enervat niciodat
n aa msur pe Max, pentru c tia doar ct de slaba i era inima.
Byron se poate controla.
Apoi i aminti n ce stare de spirit o prsise n seara aceea - n care
o iubise ca un nebun i apoi o lsase singur. Nu, nu, nu! ncerc s-i
nfrng gndurile. Sigur nu i-a revrsat mnia asupra lui Max. N-ar fi
avut nici un motiv s fac asta. Kay se nelase. Se nelase sau minise.
Cnd auzi ascensorul, sri n picioare i atept.
Byron observ crisparea ei i paharul cu brandy neatins
Ar trebui s bei asta i s te bagi n pat.
De cnd ai tiut ce a lsat Max n testament?

Byron se duse spre ea, lu brandy-yl i l bu singur


n ceea ce te privete? De ase luni, de partea ta de aciuni, de
dou sptmni de restul. Sarah rsufl uurat.
Bine, Byron, dar de ce mi-a lsat Max aciunile?
Te cunotea. tia c eti inteligent, ambiioas i plin de energie.
Byron aez brandy-ul pe mas i-i scoase cravata.
Dorea ca Haladay s rmn n mini puternice -i de asemenea a
vrut s fie sigur ca nimeni s nu primeasc o felie prea mare de tort.
"Fir-ar s fie, Sarah. V privesc i m recunosc pe mine n ambiia
dumneavoastr."
Sarah i aminti cuvintele lui Haladay, de parc ar fi fost cu ei n
camer. n ea urc o mare tristee, de aceea i ntoarse faa.
Dac mi-ar fi spus personal, spuse ea. Dac ar fi discutat cu mine
nti.
Max, din principiu, fcea ce vroia el.
Sarah ddu din cap i se ntoarse.
Vei fi acum preedintele companiei?
Va vota comitetul de prezidiu.
El se uit la brandy.
Dar, da, m vor alege preedinte.
i cu cele 30% ai majoritatea aciunilor.
El i arunc o privire atent.
Muli oameni vor face socoteala asta.
M ntreb, Byron, ct de mult i-ai dorit tu asta.
El strnse paharul n mn.
Du-te n pat, Sarah.
Ai vorbit cu Max n seara aceea, nainte de a muri?
Ea vzu cum se schimb la fa. Dar se transform repede, nainte ca
ea s-i poat da seama. Expresia feei lui era din nou nchis, cnd i
rspunse.
Da.
Sarah simi urcnd o durere de cap cu fiecare btaie a inimii.
De ce?
Asta m privete doar pe mine.
Te-ai certat cu el?
Byron nu spuse nimic, dar i nfrunt privirea.
La naiba, Byron, spune-mi. Tabletele lui mai erau n sacoul lui.
Dac s-a certat cu tine i s-a enervat...
i-am spus s te culci, Sarah.
El mai slbi strnsoarea paharului, pentru c tia c altfel se va
sparge sub presiunea degetelor lui.
i-a dat totul! ip ea, enervat de tcerea lui. Tu ai fost pentru el

fiul pe care i l-a dorit mereu. Te iubea. Nu te intereseaz asta? Chiar


nu simi nimic, Byron?
Ceea ce simt eu nu te privete pe tine, Sarah.
Dac ar fi lovit-o, nu i-ar fi fost aa greu. Byron o auzea respirnd din
greu.
Deci aa? Cu ct tiu, nu pot tri. Am riscat... i am pierdut.
Mai expir odat cu zgomot.
Am sperat s ai ncredere n mine, c m vei lsa s m apropii, cu
timpul. Dar m-am nelat. Mie nu-mi ajunge o astfel de csnicie, Byron.
Vreau totul sau nimic.
Byron ridic din umeri, apoi bu iar.
Asta este treaba ta.
Ea se ntoarse i intr n dormitor s-i fac bagajele. Cnd iei, el nu
mai era acolo.

CAPITOLUL 30
Sarah era la etajul 20 i privea n jos spre traficul rutier abundent.
Nu avea sentimentul c se ntorsese acas, aa cum i-ar fi dorit, ci avea
impresia c se afl ntre dou scaune, sau se uita la un ceas ale crui
arttoare stteau pe loc.
Cum spusese odat tatl ei? "Un ceas care st arat de dou ori pe zi
ora exact." De data asta nu, suspin ea. Ea nu auzi cum se deschise
ua n spatele ei i o strig cineva pe nume. Abia cnd simi o mn pe
umr, se roti brusc.
A, Benedict.
Ea i se arunc n brae i se ag de el. Tot ce-i era att de familiar
la el o nvlui; cum mirosea, cum o zgrie barba lui pe fa, sunetul
plcut al vocii lui, care mai avea nc un uor accent de Boston. Dorea
s caute ocrotire n braele lui i s uite totul. Dar chiar dac ar fi ntors
ceasul pn n clipa n care se mbriaser ultima oar, tot nu era
sigur c ar fi putut face asta.
Sarah se desprinse uor din mbriare, pentru a-l privi. Dup ce-i
puse minile pe obrajii lui, zmbi.
Benedict, ce bine-mi pare s te vd. Pat m-a sftuit s te atept
aici.
Sarah, de cnd eti n New York?
El vorbi voios, i lu un scaun, dar ochiului su format nu-i scp
paloarea feei ei. A i slbit, se gndi el.
De sptmna trecut. Nu erai aici.
Ea mai zmbi odat i se aez ntr-un fotoliu moale.

Deci, m-am hotrt s te atept n prag, n dimineaa n care se


ateptau s te ntorci.
Nu a fi venit dac n-a fi bnuit c vii.
tiu, Benedict.
Am citit ziarele.
El se aez comod ntr-un fotoliu lng ea.
S-au ntmplat o mulime cu tine. Centrul cultural Delacroix, o
cstorie fulgertoare surpriz cu Byron Lloyd, apoi o motenire tot att
de neateptat.
Un an deosebit, murmur ea.
Povestete-mi.
Am gsit pe cineva cu care nu prea m potrivesc, Benedict.
Felicitrile mele.
Ea rse i se ls pe spate.
Doamne, de aceea m-am ntors. Trebuia s rd iari. Ea se aplec
i-i lu minile. l iubesc, Benedict i cred - ba nu, tiu, c i el m
iubete. Dar, ntr-un fel, nu ajunge asta.
De ce?
Nu m ias s m apropii de el.
Ea i strnse minile n disperarea ei, apoi le ddu drumul.
n primele sptmni dup nunt a nceput s se deschid ncet.
Dar apoi s-a nchis iar n el. M respinge, urte faptul c m iubete
sufletete, dac poi s-i imaginezi asta. Poate trebuie s-l cunoti pe
Byron, ca s nelegi asta.
Tu l cunoti, spuse Benedict. Tu nelegi?
Da. Sarah se aplec iar n fa i ls cuvintele s-i ias ntr-un
uvoi. E plin de sentimente, nu neaprat plcute. n el este nc multa
mnie i ndrjire adunat din copilrie. Muli ani i-a stpnit aceast
mnie. Se pare c prea des i sparg carapacea asta. Byron nu are
ncredere n sentimente. Nu vroia s se ndrgosteasc de mine. Mi-a
spus-o chiar el. Cred c cel mai greu i-a fost s-i recunoasc siei i
mie dragostea fa de mine. Astfel mi-a dat o oarecare putere asupra lui.
Dar i-a spus-o.
Da. Sarah zmbi amintindu-i, n felul su. La Haladay are
puterea n mini i tie s i-o exercite, n csnicia noastr puterea
fiecruia era egal. i asta nu i-a convenit. El este un om care nu
cedeaz des i care nu are ncredere n nimeni. Totui poate fi tandru.
Ah, Benedict, dac a putea s-l caracterizez pe Byron cu un cuvnt, la califica drept "complicat". Asta l definete ntructva.
Dar tu nu ai dat niciodat napoi la greuti, Sarah.
La asta am dat, spuse ea ncet. Am fugit de ea. n seara dinaintea
morii lui Max eu i cu Byron ne-am certat foarte tare. A prsit

apartamentul nostru. Am aflat mai trziu c a cobort n biroul lui Max


i c a avut o disput cu el.
Ea simi cum i se ncordeaz muchii stomacului. Totui se for s
povesteasc mai departe.
Dup deschiderea testamentului, m-am trezit ca acionar la
companie. Am cerut explicaii. i cele pe care le-am primit nu mi-au
plcut.
Ea se ridic fiindc nu mai avea stare in fotoliu.
Byron tiuse de aciuni. Dup ce m-am gndit, am neles logica
lui Max. n ceea ce privete afacerile, era un om destul de egoist. Dorea
ca i dup moartea lui lucrurile s se desfoare dup felul lui i de
aceea i-a ales oamenii de care era sigur. Oricum a da-o, eu nu am
gndit aa de logic cum ar fi trebuit s-o fac. Eu am inut sincer la
btrnul acela. i ascultndu-l pe avocatul acela nesuferit la
deschiderea testamentului... ei da, ntr-un fel s-a nrdcinat o idee n
capul meu. i am continuat-o. Mi-e ruine s recunosc c eram uor de
influenat.
Sistemul tu de autoaprare a reacionat, Sarah. Nu eti nici tu de
nenvins, la urma urmei.
Da, aa mi-am zis i eu. Ea privi pe fereastr. N-a folosit la nimic,
l-am pomenit de aciuni i lui Byron.
Dac n-ar fi fost aa indiferent, dac ar fi neles ct de mult
nevoie aveam de ajutorul lui... Dar nici el, nici eu nu am observat
nevoile celuilalt. Asta ni se ntmpl des. Aproape c l-am nvinovit c
a plnuit s-i nsueasc i partea mea de aciuni.
Tu ai bnuit asta?
Sarah se ntoarse. n ochii ei erau regrete i tristee.
Doream s m asigure de contrariu, s spun:"Sarah, te iubesc.
Tu nsemni mai mult pentru mine dect orice fel de aciuni, sau
Haladay", i fiindc nu a fcut-o, l-am ntrebat de cearta lui cu Max.
Vroiam s-l scutur, s slobozesc n el nite sentimente. S-a nchis
complet de la moartea lui Max - nici o durere, nimic i mi-a explicat
numai c sentimentele lui nu m privesc. Atunci mi-am dat seama c
nu pot continua o relaie fr nici o apropiere, fr o legtur adevrat.
Dragostea, n orice caz nu ajunge. Cel puin nu mie.
i ce vrei s faci acum?
nc nu am luat nici o decizie, spuse ea. Mai am nevoie de timp.
naintea plecrii mele din Phoenix, l-am vizitat pe avocat i i-am
transferat lui Byron partea mea de aciuni.
Ai vrut s faci asta?
Da.
Ea inspir adnc.

Da, aciunile pot fi importante pentru Byron. Pentru mine nu


nseamn nimic.
i tu ce-i doreti pentru tine, Sarah?
El se ridic i se ndrept spre ea.
Ce mi-am dorit dintotdeauna: s construiesc. S am succes. l
vreau i pe Byron. Dar nu cred c mai este posibil. Nu aa, cum vreau
eu, deci trebuie s-mi ndrept atenia asupra primelor dou dorine.
Ea nghii n sec i i czu din nou n brae.
Dar pe moment nu m simt prea puternic. Mi-e team c m voi
trezi ntr-un avion spre Phoenix, unde voi accepta tot ce mi va porunci
el. l iubesc mult, Benedict. Dar m voi ur dac m voi ntoarce la el.
Sarah. El se ndeprt puin ca s-o priveasc n ochi. Las-i puin
timp. Vei ctiga din nou putere. Atunci vei putea lua decizia potrivit,
oricare ar fi ea.
Chiar crezi asta? ntreb ea, zmbind mat.
Da, te cunosc doar. Ofer-i ceva frumos. Cltorete puin. Nu
rmne aici. n New York. Aici ai prea multe amintiri.
Da, fu ea de acord. Asta am observat i eu.
De ce nu te duci la schi? Tu eti o schioare foarte bun.
La schi?
Ea se gndi puin, apoi i se destinse zmbetul.
Da, mi-ar plcea. Dar acum nu prea este destul zpad n
Venmont
E cu cteva sptmni prea devreme.
Benedict o srut pe nas prietenete.
Du-te la St. Moritz.
St. Moritz? rse Sarah. n Elveia?
De ce nu?
Ea deschise gura, dar nu-i aminti de nici un motiv care s-o
mpiedice.
Da chiar, de ce nu?

Sarah schie sigur de ea pe prtie n jos. Savura viteza i vntul tios


pe fa. Lumea i se dezvluia alb, liber i deschis. Muchii ei
antrenai reacionau rapid, erau pregtii pentru orice micare.
Respiraia ei se ridica ntr-un abur uor i se pierdea n urma ei. La
captul prtiei frn, ridicnd un nor de zpad. Rznd, i ridic
ochelarii de schi.
Fraiera.
Dallas se apropie de ea.
Nu exist ceva mai respingtor dect un fraier, mai ales atunci
cnd tie ceva.

Bun.
Sarah se aplec s-i desfac legturile.
Am crezut c ai ore de diminea cu hunii tia blonzi.
Am i avut. Am terminat deja.
Se uit la Sarah cum i aranja schiuri i bete.
Ai zbovit 3 ore pe prtie.
Ah, mi pare ru.
Sarah ntoarse capul i o privi pe Dallas.
Nici nu mi-am dat seama.
Nu trebuie s te scuzi. S-a ocupat Jens de mine, tii...
Ea inspir aerul subire i clar.
ntotdeauna mi-am dorit o prieten bogat. Este aa plcut cnd
cineva, din senin, te sun i-i spune: "F-i bagajul c plecm la St.
Moritz".
Dallas zmbi.
ntr-un fel mi convine de minune.
Este o schimbare, fr cactui i soare. Sarah i arunc schiurile
pe umr i fcu semn nspre un bar mic.
Ce zici de o ciocolat fierbinte? Ai reuit azi s te deplasezi puin
pe schiuri?
Doar cu chiu, cu vai.
Atept pn Sarah i ls schiurile i beele afar.
Se pare c lui Jens l place s m ridice.
i acum te-ai hotrt s nvei ct mai ncet?
Sarah se strecur ntr-o ni i-i scoase cciula roie i mnuile.
Faa ei se nroise de frig i de emoii, iar ochii i strluceau vioi.
Cnd ddu comanda, rse spontan. Cu dou sptmni n urm, i
aminti Dallas, artase de parc era gata n fiecare moment s se
prbueasc. La nceputul cltoriei arta cam disperat, dar acum
trecuse, totul i toat energia i revenea.
Dallas respir adnc, fiindc, dup prerea ei, sosise momentul.
tii, Sarah, ari minunat. Serios.
Mulumesc.
Ea i lu o uvi din ochi i o duse dup ureche.
M i simt destul de bine.
tii c trebuie s m ntorc curnd acas.
Dallas se opri, cutnd privirea Sarei.
Trebuie s plec duminic.
Dallas, nu mai poi rmne o sptmn.
Nu, trebuie s m ntorc.
ntinse mna peste mas i o lovi uor pe Sarah
i trebuie s te gndeti ce vei face.

Sarah aez coatele pe mas i-i ncrucia degetele. Cnd i sprijini


brbia, i czu privirea pe verighet. O privi puin, apoi se uit iar la
Dallas.
Ai dreptate. M-am ascuns destul. Acum mi-ar plcea s-i spun c
o perioad a vrea numai s cltoresc i s m distrez
Chelneria i aez ceaca pe mas. Sarah privi prin aburul care urca
de la ciocolata fierbinte cu guler de frica.
tiu c nu pot face asta. Efectiv nu se poate, trebuie s m ntorc
iar la locul meu de munc. Asta este hotrrea numrul 1, spuse ea
oftnd i ridic ceaca.
Hotrrea numrul 2: ncotro?
Mai lu o nghiitur, nqndurat.
Probabil m ntorc iar la New York. Acolo m simt bine. Datorit
lui Max, m aflu n situaia c pot construi ce vreau i cnd vreau
i cu lucrrile mele la Haladay ca referine, n special la centrul
Delacroix, n-ar trebui s-mi fie greu s gsesc oferte de lucru.
Ce este cu Byron?
Sarah o privi concentrat pe Dallas.
Nu cred c pot lua o hotrre n aceast privin. A face cale
ntoars cu drag inim, zicnd c aceast cstorie a fost o greeal.
Dar nu sunt sigur de asta. n afar de asta, mi-am jurat c nu voi
regreta niciodat timpul petrecut mpreun. L-am iubit.
Ridicnd din umeri, mai bu o nghiitur.
l mai iubesc nc. Am putea tri foarte bine mpreun. Dar aa
cum stau lucrurile, pur i simplu nu merge. Am acceptat asta.
Lui Dallas i alunec privirea la mna Sarei.
Mai pori nc verigheta.
M cunoti bine, murmur ea i ls ceaca pe mas.
Dureaz nc puin. nti i nti trebuie s ncep s lucrez. Totul
se va rezolva dup aceea de la sine.
Presa te va urmri, de ndat ce te vei ntoarce n S.U.A.
La dracu cu oamenii.
Sarah ridic din umeri cu o tent de superioritate. Dallas zmbi,
cnd vzu asta.
Mulumit publicitii, voi putea primi mai uor oferte. Bnuiesc
c pn la ntoarcerea mea vor fi epuizat toat povestea cu
"motenitoarea-surpriz".
Nimic nu-i place presei mai mult dect o fat frumoas, o poveste
i o grmad de bani. Chiar i aici ai fost recunoscut de cteva ori.
O s se plictiseasc atunci cnd vor observa c m interesez mai
mult de faadele caselor, dect de pantofi cu toc. Haide.
Ea se strecura din ni.

Hai s mergem la saun.


Cnd stelele erau deja pe cer, Sarah se ndeprt de luminile prtiei
amenajate i se ls condus de lumina lunii. Luna se afla rotund pe
cer i ilumina zpada strlucitoare. Sarah mergea nainte, cu minile n
buzunare. O lsase singur pe Dallas, care flirta cu trei turiti din Italia
de sud. Dallas nu cunotea dificulti de a conversa, mai ales dac
turitii erau de sex masculin. Ea i ls capul pe spate i privi cum un
nor mare acoperi stelele. Norii aduceau zpad, de asta era convins.
Mine va fi o zpad proaspt i fin.
Benedict i prescrisese locul potrivit. i cu ajutorul lui Dallas, reuise
s treac peste hop. Acum mai trebuia doar s priveasc nainte. i asta
voi i face, i zise ea. Mai trebuie s m ntlnesc odat cu Byron i s
clarificm desprirea noastr definitiv, nainte s plec la New York.
Dup aceea voi fi foarte ocupat. nainte de toate trebuie s-mi vd de
ndatoririle mele... biblioteca nu este nc terminat. Cuget, suspinnd.
Cred c m pot descurca acum. Dac vom desface legtura noastr
personal, poate va merge i relaia noastr profesional.
Ei, drace. Ea scutur capul i pi ntr-un noian de zpad. Nu m
voi putea descurca niciodat cu Byron, fie personal sau profesional, fr
s m fac total de rs. Pot crea multe, pot s m acomodez la multe
situaii. Dar nu la asta. Cel mai bine ar fi s-i predau lui Cassidy toate
schiele i s-i las lui totul. Apoi trebuie s-mi transport toate lucrurile
de la Phoenix la New York i s-mi aranjez locuina din Manhattan.
Avocaii se vor ocupa de restul. De rmne de rezolvat ntre mine i
Byron. Laul, se gndi ea furioas.
Se opri la un stlp i privi lanjul muntos i imensitatea nzpezit ce
se desfura n faa ei. Privelitea conferea o impresie de frig, frumusee
i de statornicie. Vznd asta, se gndi la deert i i se strnse inima.
Cineva venea spre ea. Recunoscu faa lui n lumina lunii.
Januel?
Sarah atept surprins. Faa lui prea palid i nobil n ntuneric.
Sarah.
Ea i cuprinse minile cu bucurie.
Ce minunat s te gsesc aici.
Dar ce caui aici?
Ea-i ls minile n ale sale, ncercnd s neleag ceva din expresia
feei lui.
ncerc s scap de birou, rspunse el cu un zmbet strlucitor.
Domnea un haos total acolo, aa c am vrut s am cteva zile pentru
mine.
Zmbetul lui dispru cnd o privi.

Ce nenorocire. La nmormntare n-am mai avut timp s vorbesc cu


tine. i am plecat imediat dup aceea n Frana. Bineneles c ziarele
au mirat pe toat lumea cu tirea despre motenirea ta.
Inclusiv pe mine, rspunse Sarah i-i trase minile, nfundndule n buzunarele pantalonilor i mergnd n continuare pe creast.
M obinuiesc greu cu gndul sta i nu-mi doresc dect s fi
putut s petrec mai mult timp cu Max.
Trebuie s-i spun c se vehiculeaz o mulime de zvonuri n
legtur cu tine. Dup ce ai motenit o mare parte a unei companii
cunoscute n lume, ai disprut de pe ecran
Sunt excentric, rspunse ea cam ntr-o doar. Acum tiu mai
muli oameni ca nainte despre asta.
Januel i lu mna cu tandree, n timp ce se plimbau.
n afar de asta, n toat perioada asta de tranziie, Byron a fost
destul de prezent.
Byron este orice altceva dect excentric, murmur Sarah.
Norii se ndesir.
El este acum preedintele Companiei Haladay?
Bineneles.
Este cam ciudat c nu eti alturi de el n astfel de momente.
Sarah continu s priveasc nainte.
Cred c asta ne privete doar pe mine i pe el, Januel.
El o fcu s se opreasc lund-o i de cellalt bra i ntorcnd-o spre
el.
Sigur c da, cheri. Nici nu m-a fi referit la asta dac nu mi-a face
griji pentru tine.
Sarah, gndul c ai putea fi nefericit nu-mi place deloc. Trebuie
s tii c in foarte, foarte mult la tine.
Januel.
Vocea i privirea i erau hotrte.
Apreciez compasiunea ta, dar este inutil.
Sarah.
Ea se ncord, din cauza tonului linguitor, dar el nu-i pierdu
rbdarea.
Am fost distrus cnd am auzit de cstoria ta cu Byron, dar nu pot
dect s m nvinuiesc pe mine c te-am gonit de la mine n braele lui.
Am putea fi nc o pereche. tiu c ai urmat un imbold spontan cu
cstoria ta. Csnicia ta poate fi ncheiat pe loc.
M privete ce fac cu csnicia mea, i replic Sarah.
Dac o continui sau dac divorez, m voi hotr singur. n afar
de asta, nu simt nevoia s fiu mpreun cu tine, Januel. i oricum, m
scrbete discuia asta.

Sarah, nu m mai pedepsi.


El ntei strnsoarea, cnd ea ncerc s se desprind de el.
Am putea tri attea mpreun.
Sunt convins, l aprob ea. Cu cteva milioane, ca s ne simim
bine. Ce crezi c m pcleti, Januel. Tu eti un oportunist, un parazit.
Ochii lui scnteiar.
i soul tu ce este?
Nu discut cu tine despre Byron. i acum d-mi drumul.
De ce eti aici? continu el i o trase mai aproape, fiind tot mai
iritat n vocea lui rsun disperarea. La mii de km deprtare de el. De
cum am aflat c eti aici, am pornit. i de data asta m asculi! Fii
realist, Sarah. Csnicia ta cu Byron a ajuns la sfrit.
Erau acum att de aproape unul de altul, nct aburii respiraiei lor
se amestecau.
Am putea s prelum mpreun Compania Haladay. n civa ani,
mai mult nu ne trebuie. tiu cum am putea face asta i nu am nevoie
dect de influena ta. i aa am putea s ajungem departe!
Cuvintele lui izbucneau de emoie, dar ea se concentra asupra ochilor
lui.
Byron este un neghiob, aa cum era i Haladay. Prea multe
scrupule, prea penibil. S-ar putea obine nite, ctiguri, la care nici nu
viseaz.
Despre ce vorbeti?
Sarah se zgia la el. Deodat i ddu seama de scopul lui.
Vorbeti despre schimbarea unor reguli fundamentale n afaceri?
N-ar exista schimbri, dect nite aranjamente legale minore. Tu
eti destul de deteapt ca s tii c asta se face zilnic. Trebuie doar
mici sacrificii pentru a rmne n cadrul financiar.
Sacrificii? Tu ai adus multe sacrificii, Januel? S-au adus sacrificii
la proiectul Delacroix, de care eu n-am aflat?
Deiacroix este un succes. Dar ce diferen mai poate s fie? El o
scutur furios. Nu am timp de morala ta. Am nevoie de ajutorul tu.
Byron de aceea a venit? De aceea a i rmas att de mult la Paris?
A descoperit aranjamentele tale? L-a ntiinat pe Max despre ele?
Ea l mpinse cu minile pe piept.
Trebuia s te concedieze pe loc. Eti mai ru dect un parazit. Eti
un ho i un escroc.
El o strnse mai tare i privirea lui deveni nendurtoare.
Eu vd totul realist, Sarah i sunt un as n meseria mea. Eti prea
cinstit ca s afirmi contrariul. Am nevoie de sprijinul tu n conflictul
meu cu Byron. Trebuie s-mi stabilizez repede poziia
Poziia ta? i arunc ea. Tu nu mai ai nici o poziie, dac Byron te

lichideaz mi pare ru numai c Max n-a avut plcerea s te dea afar


personal.
Chiar ar fi fcut asta, dac temperamentul su coleric nu i-ar fi
ncurcat socotelile. Trebuia s tie c nu e de glumit cu inima att de
slab i c nu trebuie s se enerveze.
Ce tot spui?
Ea nmrmuri i l apuc de hain.
Tu ai fost la el? Ai fost la Max?
Era furios, spuse Januel. Sunt sigur c m-ar fi plmuit, dar n-a
mai apucat. Nu trebuie s m priveti aa de speriat. N-am mai putut
face nimic. A murit pe loc.
Ea csc ochii.
L-ai lsat singur. L-ai lsat s zac acolo singur, toat noaptea?
Ea vorbea precipitat.
Cum ai putut? Nu ai spus nimnui. Nu ai chemat ajutoare. L-ai
lsat pur i simplu ntins pe podea.
La ce ar fi folosit dac a fi chemat pe cineva? M-a fi bgat ntr-o
situaie greu de manevrat. Era mort, repet el i o scutur. Propria sa
mnie i ncpnare l-au ucis.
i tu ai fugit. Ea l lovi cu putere n fa, apoi nc o dat. L-ai
lsat singur, la minile de pe mine, mpuitule!
Ea l-ar mai fi lovit, dar el o sperie, plmuind-o cu dosul palmei.
nceteaz! i-am spus doar c nu mai era nimic de fcut. Cuvintele
lui rsunau cu putere n ntuneric. Cum poi s dai vina pe mine, de
furia lui i pentru inima lui slab, pe care nu i-o controlase? Trebuia s
m gndesc la propria mea situaie.
Ai schimbat specificrile.
Ea respira sacadat. O parte a feei i ardea de la palma lui.
Te-ai folosit de numele i renumele lui. Vei plti pentru asta. Dute naibii! A zcut toat noaptea pe podea!
Sarah, vino-i n fire!
El realiz c vorbise prea mult.
Am intrat n panic. N-a fi vrut s se ntmple aa. A murit att
de brusc, n faa ochilor mei. Trebuie s nelegi n ce hal eram.
Nu, nu!
Ea se mpinse iari mpotriva lui.
L-ai omort cu escrocheriile tale. i dup aceea l-ai lsat singur. Ar
mai putea tri. Avea medicamente n buzunar.
Amintirea i umplu ochii de lacrimi i vzu faa lui Januel doar ters
Nici mcar nu ai ncercat s-l reanimezi. Avea nc cravata la gt.
Este la fel ca o crim. Exact acelai lucru!
Nu!

Januel o scutur att de tare, de parc vroia s-o fac s-i nghit
cuvintele.
Nu, i spun. N-ai voie s spui asta.
Ba o spun!
Ea ncerc s se apere cu disperare, dar zpada de sub picioare era
alunecoas.
Voi spune i m va asculta toat lumea. D-mi drumul! Las-m-n
pace!
Ea se smulse i i pierdu echilibrul. Cu un ipt se prbui de pe
marginea crestei. Se auzi un ecou, apoi se fcu linite.
Januel se ddu nspimntat la o parte. Apoi se ntoarse i o lu la
fug spre locul iluminat.

CAPITOLUL 31
Sarah se trezi de la fulgii de zpad; i cdeau reci si umezi pe obraz.
Luna nu se mai vedea acum. Nu vedea dect zpad i ntuneric. Cnd
ncerc s se scoale, i vuia capul. Ameit i amorit i duse mna la
ceaf i simi uviele nchegate de snge. Sngele se ntrise de frig i
aminti ncet ce se ntmplase i n locul ameelii apru spaima.
Zpada zbura n jurul ei i i intra n ochi. Se sperie cnd vzu
marginea rpei doar la civa centimetri de ea.
M vor cuta, spuse ea cu voce tare. Vocea ei rsun nfundat din
cauza zpezii.
M vor gsi. Nu sunt chiar aa departe de staiune. N-am voie s
m mic.
Se ghemui i se sprijini cu spatele de peretele stncii. Tremura toat
din cauza ocului i a frigului. O acoperise deja un strat subire de
zpad, Tn timp ce se strduia s recunoasc ceva n ntuneric, se
ntreba ct de mult czuse. Nu prea jos, i spunea ea, altfel nu a avea
doar un cucui la cap. Intr n panic, dar ncerc s se stpneasc.
Va veni imediat cineva. Dallas va da alarma... Dar ea nici nu-i
povestise lui Dallas c se duce la plimbare. Nu va observa lipsa mea
pn diminea i chiar i atunci... Of, Dumnezeule. Sarah se ghemuia
tot mai strns. Dup o noapte afar, nu prea existau anse de
supravieuire. Januel va spune cuiva. Vor veni. Nu m vor lsa singur
aici Va spune el cuiva. Iar intr n panic i strnse din dini. Se liniti
puin, apoi i privi zpada.
Nu adormi, i porunci ea. Dac adormi, nu-i vei auzi dac strig
dup tine.
Ea respir adnc i ncerc s gndeasc logic. Numai cte un pas

odat. Trebuia s se scoale i s vad ct de adnc czuse. Poate putea


s se caere napoi. Numai la gndul sta, simi un ru la stomac. Dar
cu ochii pironii n ntuneric, Sarah se ridic totui. Rmase lipit de
stnc, pn nu-i mai tremurau picioarele. Era ameit, dar atept s-i
treac puin. Se ntoarse cu grij i se uit n sus.
Zpada i intra n ochi. Dar ea privi n sus i ncerc s deslueasc
forma stncii. Avansa puin pipind cu mna i nchipuindu-i c simte
marginea crestei, dar nu era deloc sigur pe ea. Se ridic pe vrfuri,
finndu-se cu mna de stnc.
O piatr se dezlipi la atingerea ei i ea se lipi speriat de peretele rece.
Vntul i biciuia faa cu zpad, i se fcu negru n faa ochilor i se
ghemui din nou i-i strnse buzele.
Bine aa, spuse ea tare. E mai bun teama dect leinul. N-am
voie s-mi pierd cunotina, pentru c atunci poate nu-mi mai revin. Of.
Doamne, oare de cnd sunt deja aici? se ntreb ea disperat.
i ngrop faa ntre genunchi. Nu te gndi! Nu te gndi! Ateapt
numai.
Aipi din nou, dar de data asta nu-i ddu seama. Apoi auzi numele
ei n deprtare, dar se ngrop mai adnc n zpad, punndu-i capul
n palm. Zpada o acoperea acum ca o mantie. Sarah se mic puin i
mormi ceva aiurea. O voce ptrunse pn la ea, de data asta de la o
deprtare mai mic. Strigtul rsuna att de rugtor, nct ea deschise
ochii. Atept pn mai auzi odat.
Sunt aici! ip ea, punndu-i toat energia n voce. Aici sunt!
Sarah! Nu nceta s strigi. Te gsesc eu.
Vntul i sufla zpada n fa. Ea se tergea i ncerca s zreasc
ceva n viscol.
Sunt pe o stnc! M auzi?
Strduindu-se s-i aminteasc de locul de unde se prbuise, i
aps minile pe ochi.
Da, vin. Vorbete mai departe!
Te apropii. Nu vd nimic, dar...
Privind nc n vrtejul de zpad i ntuneric, apru faa lui Byron
deasupra ei. Prea c nu vine de nicieri, se afla totui la o mic
distan de ea. n aceeai clip izbucni n lacrimi.
Of, Doamne, Byron...
Eti rnit, Sarah? strig el, cnd ea se uit n sus. Eti rnit?
Nu, eu...
Ea se pipi iar la ceaf.
Cred c mi-am spart capul.
Stai linitit. Alerg napoi i aduc o frnghie.
Nu! Nu m lsa singur! Ea simi iari o panic urcndu-se n ea.

Te rog, te rog nu pleca, nu pleca! Nu m lsa singur aici!


Ea sprijini fruntea de peretele stncii sughind puternic.
Bine, Sarah, bine. Sarah!
La auzul vocii lui blnde, linititoare, se opri din plns, dar i aps
faa mai tare de perete.
Nu te las singur. Trebuie s stai linitit, Sarah. Te voi trage sus,
dar trebuie s m ajui i tu.
Ea ridic faa i l privi.
Da, aa e bine.
El se crispa cnd vzu spaima din ochii ei.
tii ct de lat este stnca?
Eu...
Ea sughi. Apoi strnse din dini nainte de a putea da un rspuns.
Se simi gtuit de fric.
Cnd m-am trezit, eram cam la 20 cm de margine.
Byron njur, dar Sarah nu-l putea auzi din cauza vntului. Ningea
cu fulgi mari i grei i el observ c ea era deja acoperit de zpad. El
se ridic i privi napoi pentru a calcula distana. Apoi se culc iar pe
burt.
Bine, acum ascult-m cu atenie. A vrea s ntinzi mna ct de
sus poi. Numai s nu faci nici un pas n spate. ine-te aproape de
stnc i ntinde mna. Eu te trag n sus. F totul cum i spun eu.
Las-te n seama mea, Sarah.
Vocea lui era calm i Sarah fcea tot ce-i sttea n putin pentru a-l
asculta. Dei tremura din nou, se ntinse n sus. Pe marginea stncii
deasupra ei era Byron pe burt i i proptise picioarele n pmnt,
cutnd cu cizmele un sprijin n marginea stncii de sub zpad. Se
aplec n gol i se ntinse dup mna Sarei. Se atinser cu vrfurile
degetelor, dar pierdur din nou contactul, cnd Sarah se lipi iari de
perete.
mi pare ru.
El nu putea nelege, pentru c vntul i ducea vocea slbit de
lacrimi.
mi pare ru. mi este att de fric.
ntinde-te n sus, Sarah. D-mi mna. D-mi mna, Sarah!
Se ntinse iar i minile lor se atinser. El o apuc imediat i o simi
cum tremura.
Sprijin-te cu cealalt mn de stnc. i caut s gseti un loc
pentru picioare. Te trag n sus. Ajut-m, Sarah!
O durea gtul cnd respira, iar plmnii abia mai fceau fa aerului
rece. Cu mna liber se apuc de stnc i se concentra la Byron,
cutnd un sprijin cu picioarele. Simi cum o ridic 2-3 cm. Cizmele ei

scobeau n zpad. Sarah privi speriat n jos. Nimic dect gol...


Nu! Nu! Uit-te la mine, Sarah, uit-te n sus. Nu n jos.
La porunca lui, se uit iar spre el i se concentra asupra feei lui.
Uit-te numai la mine. D-mi i mna cealalt, Sarah. Trebuie smi dai i cealalt mn.
Sarah l privea i aminti deodat de momentul primei lor ntlniri.
Frig, albul orbitor, team. Ameeala o cuprinse din nou
Sarah, nu leina. M auzi? Nu leina acum, la naiba! l cuprinse o
spaim ngrozitoare. D-mi mna. Uit-te la mine i d-mi cealalt
mn. Sarah, pentru Dumnezeu, vreau i cealalt mn!
Ea l auzi ters, ca n vis, dar ridic mna n direcia de unde venea
vocea. O apuc dureros de strns de ncheietura minii i o trase
centimetru cu centimetru n sus. Mai era contient? l durea spatele
cnd se ridic n zpad i o trase n sus. Zpada i biciuia faa i l
orbea.
O trase mai departe, ajunse n genunchi i o aduse pn pe margine.
Un moment rmaser ntre viscol i ntuneric. Dar cu o ultim sforare o
lu n brae i o rostogoli departe de margine.
Sarah i simi gura rece i crispat peste a ei. Dar cuvintele lui nu
ajunser pn la ea. O cuprinse ceaa cnd simi corpul lui muchiulos
peste al ei. El o mngie ca s-o asigure c era teafr i se afla n
siguran lng el.
Januel a fost, murmur ea cnd se trezi din amoreal. Zpada o
fcu s-i revin. L-a lsat pe Max singur. L-a lsat pur i simplu
singur. Eu am czut... am alunecat. A schimbat specificaiile... El i-a
spus c am czut?
Deodat se simi total fr greutate, cnd Byron o ridic n brae.
N-a chemat pe nimeni n ajutor... L-a lsat acolo toat noaptea.
Byron, nu m lsa singur. Nu pleca.
n viscolul des o strnse i mai tare la piept i alerg cu ea spre
lumini.
Sarah se uita n tavan. O clip pendula ntre somn i trezie, apoi i
alunec privirea spre geam. Silueta lui Byron se desluea lng ua de
la balcon. El i ntoarse spatele i rmase cu minile pe pervaz. Cum
sttea aa, prea epuizat, ceea ce trezi curiozitatea Sarei. i aminti c
nu-l vzuse nc niciodat obosit. El pruse ntotdeauna indestructibil,
aa cum i-o dorise ea odat lui Max Haladay.
Byron.
Ea crezu c-i strigase numele doar n gnd, dar se dovedi c-l
spusese tare, pentru c el se ntoarse imediat i se grbi spre ea. Dar
cnd ntinse mna s-o mngie pe obraz, se opri, i trase mna i i-o

vr n buzunarul de la pantaloni.
Cum te simi?
Sarah inspir adnc i ncerc s constate ea singur.
Sunt cam ameit, cred, spuse ea dup o scurt pauz de gndire,
i ubred; dar triesc.
Cnd ncerc s se ridice, Byron i puse o mn pe umr.
Nu.
Cnd ea l privi, ridic din nou mna.
Strduiete-te s te mai odihneti puin.
Dar mi-ar plcea s discutm puin. Se ridic n ezut, hotrt.
Doctorul a spus c poi bea ceai cnd te trezeti, daca i-e sete.
Fr s-i scoat minile din buzunare, o privi cum i aranja perna.
A lsat un calmant aici, dac te doare capul. A zis c ai o uoar
comoie cerebral. n orice caz trebuie s-i faci n dup-amiaza asta o
radiografie. Te-ai ales i cu cteva zgrieturi.
El i strnse pumnii n buzunarele pantalonilor.
Din fericire, nu i-ai rupt nimic
Ce veste bun.
Sarah se ls pe spate
A bea cu plcere un ceai, dar medicamentele vreau s le evit att
ct e posibil. Nu sunt dect puin ameit.
O s-i fac un ceai.
El se duse n mica ei buctrie.
Sprijinit de perne i acoperit bine sub pturile de ln, Sarah
sttea linitit i privea lumina dimineii. De cteva ore ncetase s mai
ning i soarele spulber ntunericul. Sarah se ntreb dac nu i
imaginase totul. Apoi cercet cu degetele lovitura la cap i durerea de
cap i confirm c era n realitate. Ea nchise ochii. i aminti ters ca de
un comar, care noaptea este nfricotor i viu, iar dimineaa pare la
mare deprtare. Byron aduse ceaiul ntr-o ceac, pe o farfuriu i l
aez pe noptier. Ea i mulumi zmbind.
Mulumesc. Abia mai mi aduc aminte de ce s-a ntmplat dup ce
m-ai gsit i m-ai tras n sus.
Ea respir repede.
De fapt nici asta nu tiu exact; amnuntele sunt estompate.
Ea l privi, mijindu-i ochii. Avea prul zbrlit, era neras i avea
hainele ifonate. Prea c nu dormise. nainte ca ea s mai scoat o
vorb, el ncepu:
Ai leinat, spuse el. Te-am adus aici. Doctorul te-a consultat.
Nici tu nu te-ai schimbat, murmur ea.
Se aplec cu grij ca s ajung la ceaca de ceai.
Descrie-le celor care au pierdut ultimul act puin mai detaliat, te

rog. Nu tiu ce i-am povestit despre Januel, dar...


tiam de tot felul de mite, o ntrerupse Byron brutal.
Sarah nu rspunse, ci sorbi din ceaiul ei dulce i fierbinte. El o privi
cum i cuprindea ceaca i i aprinse o igar.
La Paris am venit, printre altele, pentru a urmri un raport de la
Lafitte. Mi-a trebuit ceva timp ca s strbat neclaritile prin diferite ci
pn la Bounnet. Se asigurase perfect.
Da, pot s-mi nchipui, spuse Sarah.
Autoconservarea st la Januel pe primul loc.
Suspinnd, privi ceaiul de culoarea chihlimbarului.
Lafitte ar mai fi trit dac uruburile siguranelor n-ar fi fost de o
calitate inferioar.
Of, Dumnezeule.
Byron se ntoarse i recunoscu spaima ntiprit pe chipul ei.
Cte puin la instalaii, la lemnrie. Ar fi putut continua aa dac
nu s-ar fi lcomit prea tare la centrul cultural. Lafitte aflase cte ceva i
m-a informat.
Sracul Paul. i Max.
Privirea ei se ndrept iar spre Byron.
Era la Max, cnd...
tiu. Mi-ai povestit. M-am ocupat deja de asta.
Dar cum?
Sarah se ridic i mai mult. i ddu nerbdtoare prul din ochi. El
observ inelul de pe mna ei.
Am zis c m-am ocupat, repet Byron i sufl enervat un nor de
fum. S schimbm subiectul sta.
Sarah aplec privirea la respingerea asta. Obrajii ei erau aproape la
fel de albi ca husele de pern, dar el vzu o vntaie pe partea dreapt.
El se gndi la toate loviturile de pe corpul ei, care i sriser n ochi cnd
o dezbrcase. i era mai slab, mai slab dect ar fi trebuit.
i-e foame?
Sarah ridic ochii spre el.
Eu nu mnnc niciodat dimineaa, l refuz ea zmbind.
Dar fiindc el nu reaciona nicicum, aez ceaiul deoparte.
Byron, te rog, nu tiu ce s-i spun.
Ea i lu mna.
Nu tiu cum...
Ea ls privirea n jos, ncruntndu-se. Pe dosul minilor lui pielea
era julit, iar la ncheieturi avea rni.
Ce ai fcut cu minile? ntreb ea speriat i-i lu ambele mini.
Te-ai btut cu cineva? l ntreb ea nencreztoare i l privi n ochi.
Pre de o clip ntrebarea i pru absurd, apoi i aduse aminte de

Januel.
Byron...
L-a fi omort pe dobitoc dac a fi avut cteva minute n plus.
El vorbi foarte clar, n timp ce-i stinse igara n scrumiera deja plin.
Aa n-am reuit s-i rup dect maxilarul, nasul i cteva coaste.
Acum nu mai arat ca o pictur renascentin.
Fata ei speriat l nfurie.
Te-ar fi lsat s mori afar!
Sarah i trecu mna prin pr.
Dar nu i-a spus unde eram? Am crezut... De unde ai tiut?
Ea se opri puin cnd i veni n minte o idee.
Byron, dar ce caui tu de fapt aici?
El i vr din nou minile n buzunare.
Dallas m-a sunat.
Dallas? repet Sarah uimit. Te-a sunat Dallas?
Ea tcu, apoi ddu din cap.
Deci aa. A zice c nu ar fi trebuit s fac asta. Dar, datorit
faptului c am rmas n via, nu mai zic nimic.
Nu erai n camera ta, continu Byron. Nu erai de gsit nicieri.
Recepionerul i-a amintit c te-ai dus s te plimbi dup cin. Dar nu
tia dac te-ai ntors sau nu. Deci am pornit n cutarea ta.
Pentru asta i sunt infinit de recunosctoare.
Ea ddu ptura la o parte.
N-ai voie s te scoli, spuse Byron i veni spre ea.
Vreau s vd dac m pot ine pe picioare fr s cad n nas.
Ea reui, sprijinindu-se de tblia patului, dar simea totui efectele
medicamentelor. Purta o cma de noapte lung cu un decolteu cu
dantel. Byron simi o atracie irezistibil, i-i ntoarse privirea.
i aduc un halat.
i aduse un halat gros din stamb i o ajut s-l mbrace.
Byron.
Sarah i privi minile n timp ce-i lega halatul.
tiu c nu ne-am desprit n bun nelegere. Vreau s-mi cer
iertare pentru ce i-am aruncat n fa nainte de plecarea mea.
Nu vreau s aud nici o scuz.
Byron, te rog.
Ai avut un motiv pentru asta. Azi noapte, cnd erai ntre lein i
trezire, mi-ai pomenit de Kay. M voi ocupa de ea cnd ajung n
Phoenix.
Nu trebuia s spun asta.
Se apropie de el scuturnd din cap.
Nu am crezut-o.

Nu exist nici un motiv pentru care s nu o fi crezut. n ceea ce-l


privete pe Max, nu eram sigur pn noaptea trecut c nu port eu vina
morii lui.
El o privi n ochi.
Am fost la el. Era foarte tensionat. Nu fuseserm de acord cu
anumite puncte. Am crezut c-i era bine cnd l-am prsit, dar... pe de
alt parte nu puteam s fiu sigur.
Sarah i nchipui ct se chinuise el n zilele dup moartea lui Max.
Ce trebuia s fi simit cnd ea-i ceruse rspunsuri.
Ah, Byron. Vocea ei sun aspr, de mil, cnd ntinse mna dup
el.
Nu m atinge! strig el i se ddu la o parte.
Cu ochii mari de groaz, Sarah i trase repede mna i o duse la
spate.
Se aez iar pe pat i i mbria genunchii.
Poate ar fi mai bine s aranjm tot necesarul. A fi fcut toate
astea naintea plecrii mele din Phoenix, dar am vrut s plec.
Da, sunt contient de asta.
Ai naintat actele de divor?
Nu.
Ea-i muc buzele i vorbi linitit mai departe.
Mi-ar plcea dac te-ai ocupa tu de asta, Byron. M-am hotrt s
m ntorc la New York. Cu orientarea mea personal i profesional
nou, voi avea cam mult btaie de cap.
i pe deasupra tu te descurci mult mai bine cu avocaii dect
mine.
Nu.
Sarah deschise gura, apoi o nchise. i privea spatele.
Nu?
Aa este.
El se ntoarse spre ea. Ea se lu de cap i ncerc s-i descifreze
expresia feei.
tiu c Greenfield m reprezint oficial ca avocat, dar de fapt nu-l
cunosc deloc, spuse ea. Am avut de-a face doar cnd i-am transferat
partea mea de aciuni.
Am rupt transferul la.
Sarah ncet s-i maseze tmplele.
Ce?
Am rupt actele alea.
Actele de transfer?
Sarah clipi ncurcat.
Cum aa?

Nu vreau partea ta de aciuni.


Sarah i privi faa. Colul gurii lui tremura cnd scrni din dini.
Byron, dar nu neleg. Credeam c vrei s ai majoritatea aciunilor
Nu-mi trebuie partea ta de aciuni afurisite! ip el. Idioato, n-am
nevoie de cele 30% ale tale ca s conduc Haladay! Trebuie s nelegi
asta!
El o privi att de nfierbntat, nct o cutremur.
Dar nici nu m-am ndoit de asta, Byron. Dar am crezut c-i va fi
de mai mare folos dect mie, pentru c eu nu vreau s mai lucrez la
Haladay.
Ba ai s lucrezi.
Palid de furie, vorbi mai departe fr s o asculte.
Max i-a lsat asta pentru c a vrut s-i aparin. Te-a angajat
pentru c vroia s te fac rspunztoare de companie. Aa c nu vei
ntoarce acum spatele companiei - i implicit lui.
Sarah tcu o clip.
L-ai iubit cu adevrat, nu-i aa?
Da, l-am iubit.
Cuvintele lui izvorr pline de durere i tristee.
i voi avea grij s se mplineasc dorina lui.
neleg. De aceea ai rupt documentele. De aceea trebuie s rmn
la Phoenix.
Da. Nu!
El se ntoarse i se duse la fereastr. Aproape un minut privi afar
tcut, apoi deschise iar gura.
Cnd eram n deert m-am pierdut pentru tine. i m-am convins
c aa era n ordine. C, de ndat ce vom fi la Phoenix se va clarifica
situaia. Dar s-a ntmplat cu totul altfel. M poi zpci cu o privire.
El se roti.
M-am luptat ct am putut. tiam de fiecare dat cnd te rneam.
Dar tu te ineai scai de mine peste tot i nu-mi uurai deloc situaia. Na fi vrut s fii att de important pentru mine. Nu tiu de ce nsemni
pentru mine infinit de mult, fa de orice alt femeie. N-ar fi trebuit s
fiu aa rnit cnd m-ai prsit.
Byron..
Taci din gur!
El se apropie de ea i o lu de umeri.
Las-m s termin de vorbit!
Privirea lui era n flcri.
Aproape o sptmn am rezistat, apoi aproape c am nnebunit
ncercnd s te gsesc. O or dup ce m-a sunat Dallas m aflam deja
n avion. Era ct pe-aci s ajung prea trziu. Vrei s tii ce am simit

cnd m-am uitat in jos i te-am descoperit pe marginea rpei? Am simit


c aproape te-am pierdut. Dac leinai nainte s te fi apucat cum
trebuie.
Vocea lui ncepuse s tremure, de aceea i drese puin glasul.
Te iau cu mine. De ndat ce poi cltori, vii cu mine napoi. Nu
va avea loc nici o desprire.
Sarah se trase de lng el i i ntoarse privirea. Inima ei btea att
de puternic, ca atunci pe stnc. Dar nu de fric
i ce se ntmpl dac naintez eu divorul?
Atunci m voi mpotrivi cu tot ce am i voi lupta pentru tine, spuse
el maniat. i trebuie o armat de avocai ca s storci un divor de la
mine.
Ah, Byron, eti un idiot!
Ea l cuprinse cu un zmbet larg.
De aceea i sunt att de nebun dup tine. Ea ateriz n braele
lui, nc nainte ca el s-i neleag vorbele. Cnd se lipi de el, i simi
btile inimii.
Sarah. O, Doamne, te iubesc.
El o srut vijelios peste tot, faa, prul.
Te iubesc.
Ea se ddu rznd pe spate ca s-l priveasc n ochi. Toat temerea
i grija lui dispruse.
Da, dar vrei i tu asta - s m iubeti?
Da, Dumnezeule, cum s nu.
El o mai trase o dat spre el i o mbria cu putere.
Niciodat nu mi-am dorit altceva.

SFRIT