Sunteți pe pagina 1din 191

ISPITA

JUDE DEVERAUX
PROLOG
Brbatul nalt,zvelt,cu prul negru,iei din biroul lui Del Mathison trntind
ua.Se opri.Muchii maxilarului i zvcneau ca i cum reflecta profund la
lucrurile pe care tocmai le auzise.Dup un moment,prsi holul i intr n
salonul bogat mobilat al lui Mathison.n camer,sprijinit de cminul stins,se afla
un brbat.i el era nalt,dar avea nfiarea efeminat,ngrijit,a omului care i-a
petrecut toat viaa numai n interior.Prul su blond era perfect
aranjat,costumul-impecabil.
-Ah,spuse brbatul cel blond.

Trebuie s fii omul pe care l-a angajat Del s m duc la fiica sa.
Brbatul brunet ddu scurt din cap.Arta puin stnjenit,cercetnd cu privirea
colurile camerei,ca i cum s-ar fi gndit c cineva ar putea fi ascuns acolo.
-Sunt Asher Prescott,spuse brbatul cel blond.i-a vorbit Del despre rolul meu
n aceast misiune?
-Nu,rspunse brbatul brunet cu o voce care mai mult se simi dect se auzi.
Prescott lu o igar din cutia de pe cmin i o aprinse nainte de a vorbi din nou.
-Fiica lui Del are o nclinaie-se opri i-i arunc brbatului brunet o privire
rapid din cap pn-n picioare-vreau s spun c are capacitatea de a se vr
singur n tot felul de buclucuri.n ultimii civa ani,Del a lsat-o s fac ce vrea
i nu iese bine dintr-o ncurctur c d peste alta.Cred c ai auzit de Nora
Dallas,ziarista.Fcu o scurt pauz.Dei s-ar putea foarte bine s nu fi auzit.
Se concentra asupra igrii,ateptnd,dar brbatul brunet din faa sa nu ddu nici
un rspuns.
-Ei bine,tatl ei s-a cam sturat de toate astea i s-a hotrt s o oblige s se
poarte cum trebuie.Acum este n nord,unde st cu prietenii unor prieteni.Fcu o
grimas de dezgust.Srmana fat este convins c Hugh Lanier,cel la a crui
familie este n vizit,i incit pe indieni s-i masacreze pe misionari.Acuzaia
este ridicol,iar Del are dreptate c este timpul s nceteze cu toate prostiile
astea.Prescott l studie pe brbatul brunet care privea afar pe fereastr.Del i
spusese c omul asta i poate cluzi pe tot cuprinsul inutului Washington.De
fapt,Del spusese c se poate descurca chiar i prin pdurea tropical,loc despre
care se afirma c este de neptruns.
-Planul,continu Prescott,este de a o lua pe fiica lui Mathison din casa lui
Lanier,cu fora dac este nevoie,i de a o aduce tatlui ei.Tu trebuie s ne
conduci prin jungl astfel nct s pot rmne ctva timp singur cu domnioara
Mathison.Intenionez s m logodesc cu ea cnd ne ntoarcem.Brbatul brunet se
rsuci i-l fulger cu privirea pe Prescott.
-Eu nu forez femeile.
-S o forezi? spuse dintr-o rsuflare Prescott.Este o fat btrn de douzeci i
opt de ani.A strbtut toat lumea scriind istorioarele alea ridicole care-i frng
inima i nici un brbat nici mcar nu a dorit-o vreodat.
-Dar tu o vrei.Prescott strnse igara ntre dini.
-Eu vreau asta,zise cuprinznd cu privirea ntreaga camer.Del Mathison este un
om bogat i puternic i tot ce are i rmne singurei lui fiice cu fa de cal,al
crei sex nici mcar nu i-l poi ghici i care,pe deasupra,crede c poate s
salveze lumea de toate relele.

Vreau ca lucrurile sa fie clare ntre noi de la nceput.Ai de gnd s m ajui sau
s mi te opui?
Brbatul brunet nu se grbi s rspund.
-Este a ta dac te vrea.Prescott zmbi cu igara n gur.
-Oh,firete c o s m vrea.La vrsta ei ar fi fericit s pun mna pe orice
brbat.
CAPITOLUL 1
Christiana Montgomery Mathison i vr mna n cada cu ap pentru a controla
temperatura i apoi ncepu s se dezbrace.O s-i fac bine o baie dup o zi n
care a clrit att i dup orele n care a stat chircit la birou scriind.Terminase
materialul pentru care se afla aici i mine va ncepe cltoria dificil napoi
spre cas.Cnd fu goal,i ddu seama c nu avea la ndemn halatul i se
ndrept spre imensul ifonier cu ui duble ca s-l ia.Cnd deschise ua din
partea dreapt,inima pru c i se oprete n loc.nuntru se afla un brbat care
rmase cu ochii holbai i gura cscat cnd vzu frumosul trup complet gol al
lui Chris.Reacionnd cu iueal,aa cum nvase n anii n care fusese ziarist,
nchise brusc ua i rsuci cheia.ncet,evident nedorind s fie descoperit,brbatul
ncepu s bat n ua din interior.Chris fcuse un pas spre pat,de unde avea de
gnd s smulg cuvertura i s se nfoare n ea,cnd lucrurile ncepur s se
succead prea rapid pentru ca ea s mai poat reaciona.Ua din partea stng a
ifonierului se deschise brusc n spatele ei,de acolo apru un alt brbat i,nainte
mcar s respire sau s-i vad faa,se trezi n braele lui.Faa i era ngropat la
pieptul lui; o inea strns,cu un bra pe umrul gol,iar cu cellalt ceva mai sus de
rotunjimea feselor.
-Cine eti? Ce vrei? ntreb ea i se ngrozi de teama care-i rzbtea din voce.
Brbatul era solid i-i ddu seama c nu avea nici o ans de succes dac
ncerca s scape.Dac vrei bani...ncepu ea,dar simi cum strnsoarea braelor
devine mai puternic i nu-i termin propoziia.
Mna lui stng ncepu s-i mngie prul care-i cdea pn la mijlocul spatelui,
trecndu-i cu delicatee degetele prin firele de un blond-deschis i,cu toat frica
ei,i ddu seama c se relaxeaz ntructva.Reui s-i rsuceasc ntr-o parte
capul ca s poat respira mai uor,dar brbatul nu-i permise s-i mite restul
trupului,innd-o strns i intim lipit de el.
-Scoate-m de aici,uier omul ncuiat n dulap.Cel care o inea n brae pe Chris
nu reaciona; continu s-i mngie prul,mna dreapt alunecndu-i uor n
jos,spre fese.Niciodat pn acum nu simise atingerea unui brbat pe pielea

goal,iar mngierea minilor lui aspre,bttorite,i fcea plcere.


Se adun i ncepu s se zbat luptndu-se,ncercnd s se elibereze,dar o inea
ferm,fr s-i fac vreun ru,ns i fr nici cel mai mic semn c ar avea de
gnd s-i dea drumul.
-Cine eti? repet ea.Spune-mi ce vrei i am s vd ce pot s fac pentru tine.Nu
am bani muli,dar am o brar care valoreaz ceva.D-mi drumul i am s i-o
dau.Cnd ncerc din nou s se mite,el o strnse cu o micare rapid.
Cu un suspin de neputin,Chris se relaxa din nou.
-Dac ai de gnd s m iei cu fora,te avertizez c am s m lupt cum nici nu-i
nchipui.Am s-i smulg pielea ca s nlocuiesc ce vrei s-mi iei tu cu fora.
ncerc s-i mite capul ca s ridice privirea spre el,dar nu-i permise s-i vad
faa.Am spus ceva ce nu trebuia? se gndi ea,ntrebndu-se dac ceea ce spusese
erau cuvinte atoare pentru...pentru un violator-rosti n cele din urm cuvntul
n gnd.n pofida vorbelor ei curajoase,ncepu s tremure,dar simi strnsoarea
braelor lui ntr-un mod pe care,n alte circumstane,Chris l-ar fi putut gsi
protector.
-Am venit din partea tatlui tu,spuse el cu o voce pe care Chris o recepta cu
greu.Era o voce profund,o voce foarte plin.Suntem doi i am venit s te lum
acas.
-Da,sunt gata s merg acas.Dar mai nti trebuie s...
-Ssst! opti el,strngnd-o la piept ca i cum ar fi fost doi iubii care-i cunoteau
reciproc trupurile.Trebuie s mergi acas acum,indiferent c vrei sau nu,zise el,
evident fr s o asculte.Poi s te ceri cu tatl tu mai trziu,dar acum te ducem
acas la el.nelegi?
-Dar am de terminat un material...
-Chris,spuse el,iar felul n care i rosti numele o determin s ncerce s-i ridice
privirea spre el,ns zadarnic,pentru c el continua s nu-i permit s-i vad faa.
Chris,trebuie s te ntorci la tatl tu.Am s-i dau drumul i vreau s te mbraci;
apoi am s-l scot pe Prescott din dulap.V atept afar cu caii.mpacheteaz
numai lucrurile de care ai nevoie pentru drum.O s trecem prin jungla tropical,
iar asta o s ne ia cteva zile,aa c ia-i ceva pentru ploaie dac ai.
-Jungla tropical? Dar nimeni nu poate s treac prin ea!
-Exist o cale i eu tiu cum.Nu-i bate cporul tu drgu cu asta,ci pregtetete ca s plecm.
-Trebuie s-i duc materialul lui John Andersen,zise Chris.Nu prea s se
grbeasc prea tare s se desprind de el i de mai multe ori,n ultimele cteva
minute,minile i se ndreptar spre talia lui.

Nu l-a mbriat,dar nici nu l-a respins.


-Cine este John Anderson?
-Prietenul meu i editor la un ziar.El este cel care l-a suspectat primul pe Hugh
c vinde puti indienilor.i aplec ncet capul,astfel nct i ngrop faa n
prul ei i ar fi putut jura c i-a simit buzele lipite de cretet.
-O s vorbim despre asta mai trziu,dar acum trebuie s plecm.Am lungit-o
prea mult.Trebuie s te mbraci ca s putem porni.Chris atepta,iar el continua s
o in n brae,mngindu-i acum cu delicatee spatele gol.
-Ai de gnd s-mi dai drumul sau nu?
-Nu i-e frig,nu-i aa?
-Nu mi este ctui de puin frig.De fapt sunt rpit de un brbat care s-ar putea
sau nu s fie trimis de tatl meu,dar dup cte l cunosc cred c aa este; iar eu
stau aici n costumul Evei,sufocat de un brbat pe care nu l-am mai vzut
niciodat,ca s nu mai vorbim c nu mi-a fost prezentat.Vrei,te rog,s-mi dai
drumul ca s pot s-mi pun nite haine pe mine?
-Da,spuse cu vocea lui frumoas,dar nu fcu nici cea mai mic ncercare n acest
sens.Chris scoase un sunet pe jumtate strigt de furie,pe jumtate de protest.
-Dac i faci vreun ru,Tynan,ai s-mi dai socoteal,se auzi vocea brbatului din
dulap care fusese surprinztor de linitit n ultimele minute.
Brbatul numit Tynan o mai inu cteva secunde n brae,apoi cu un suspin ce
prea s vin din adncul inimii i ddu drumul i n acelai timp se ntoarse,
ndreptndu-se spre comod.Chris apuc cuvertura de pe pat,dar nu avu nevoie
de ea,pentru c el edea cu spatele,jucndu-se cu obiectele de pe comod.
nfurat n cuvertur,se ndrept spre ifonier,deschise ua din stng i scoase
un costum de clrie.
-Am nevoie i de alte lucruri din comod,zise ea adresndu-se spatelui lui.Din
ceea ce putea vedea,constat c era nalt,lat n umeri,avea prul negru,iar hainele
i erau complet noi.De la cizme la arm i tocul care-i atrnau pe coaps,pn la
vesta de piele maron i cmaa bleu,totul era nou.Nu scosese nici un cuvnt de
cnd i dduse drumul din brae,iar acum fcu pur i simplu civa pai ntr-o
parte,privind cu insisten peretele ca i cum ar fi fost foarte important.
Chris scoase lenjerie dintr-un sertar,ncercnd n acelai timp s-i vad faa,fr
ns s reueasc,iar cnd se ntoarse s se mbrace,el reveni la comod.Se
mbrc ct putu de repede,strngnd ireturile corsetului cu o asemenea vitez
nct le nod i i trebuir cteva minute bune ca s le descurce.
-Gata,zise cnd fu mbrcat,ateptnd s se ntoarc cu faa spre ea.
Dar nu fcu asta,ci se ndrept spre ifonier i-l deschise.Din dulap iei un brbat

nalt,blond,care nu fcu altceva dect s o priveasc.


-Ajut-o s-i mpacheteze lucrurile.V atept afar,spuse Tynan i,nainte ca
Chris s-i dea seama ce face,dispru pe fereastr,iar ea se trezi singur cu
brbatul blond.Fu un moment stnjenitor,dar brbatul blond fcu un pas nainte,
zmbind.Arta foarte bine,cu ochi albatri luminoi obinuii parc s rd i cu
un zmbet care,Chris era sigur de asta,topise inimile multor femei.
-Sunt Asher Prescott.
-mi pare ru pentru cele ntmplate,zise el fcnd un gest spre ifonier,dar de
fapt nu arta s-i fi prut ctui de puin ru.Practic,prea foarte bucuros de tot
ce se ntmplase.Venim ntr-adevr din partea tatlui tu,iar misiunea noastr
este s te ducem acas,indiferent de pretextul pe care l vei invoca.Este foarte
ngrijorat n ce te privete.Zmbi slab spre el.
-Sun exact ca tatl meu.Am s merg,dar trebuie s-mi mpachetez cteva
lucruri,spuse i ncepu s strng n faa domnului Prescott cteva lucruri de
toalet de pe comod.n acel moment i ddu seama c unul dintre obiectele cu
care se jucase Tynan era oglinda ei.i,privind prin oglind spre locul n care se
mbrcase,nelese c n tot acest timp Tynan o urmrise.O cuprinse un val de
mnie,dar apoi zmbi,ddu drumul oglinzii n geanta pe care o luase din fundul
dulapului i se ndrept spre birou pentru a lua manuscrisul materialului ei
despre Hugh Lanier.Dup o secund de gndire,se aez la birou i-i scrise o
scrisoare scurt lui Hugh,explicndu-i scopul vizitei ei i spunndu-i de ce a
trebuit s fac ceea ce a fcut.
CAPITOLUL 2
Chris l urm pe Asher Prescott,trecnd prin fereastr,ndreptndu-se spre
marginea lizierei de copaci unde i ateptau doi cai.
-Domnioar Mathison,ncepu domnul Prescott,mi permitei s v spun ce
plcere mi face s...
-Las curtea pentru mai trziu,se auzi o voce pe care Chris o recunoscu imediat.
Ridic privirea spre brbatul clare ascuns n umbr.Trebuie s ieim de aici aa
c s o pornim.Cei doi se supuser vocii fr s crcneasc.Chris i Asher
clrir unul lng altul toat noaptea i n tot cursul zilei urmtoare,printre
copaci cu trunchiuri groase,trecnd pe lng ctune de indieni i de albi,pe lng
puncte de cherestea,pe lng joagre.S-au inut tot timpul departe de oameni,
ndreptndu-se spre sud-est i ncercnd s fie vzui ct mai puin.
Au strbtut poteci att de nguste,nct au fost nevoii s nainteze cu caii de
cpstru.Tynan se afla ntotdeauna mult n fa,conducndu-i,mergnd n

recunoatere,cutnd locuri pe care majoritatea oamenilor le ocoleau.S-au oprit


o singur dat.Tynan a fluierat uor i Prescott a ridicat mna oprind-o pe
Chris,apoi s-a dus s vad ce vrea.S-a ntors spunndu-i c n faa lor se afla un
grup de tietori de lemne care luau masa de prnz,aa c vor fi nevoii s se
odihneasc pn cnd vor pleca oamenii.Asher scotoci n sacii legai de a de
unde scoase o plosc i un suferta i-i ntinse o bucat de carne uscat.
Chris se sprijini de trunchiul unui copac,simind o slbiciune din cauza oboselii.
-Cred c ceva nu este n regul cu Tynan sta al tu,i spuse lui Asher
urmrindu-l pe sub gene.Uneori cel mai bun mod de a obine informaii de la
cineva este s te prefaci c nu doreti acest lucru.Cred c are cicatrice sau este n
vreun fel desfigurat pentru c altminteri nu s-ar teme s-i arate faa.
-Nu este Tynan al meu,rspunse Asher prnd jignit.Dac este al cuiva,atunci
este al tatlui tu.El l-a angajat.
-tii de ce trecem prin jungl? ntreb Chris ncercnd o nou stratagem.Mi se
pare c aa drumul este mai lung.
-Aa este,rspunse Asher,ndreptndu-i privirea spre copaci.Chris fusese
reporter civa ani i era obinuit s ia interviuri oamenilor,dezvoltndu-i un al
aselea sim prin care-i descoperea pe cei care mint.Poate c omul sta nu
minte,dar cu siguran c nu spune ntregul adevr.nainte de a mai ntreba ea
ceva,dinspre copaci se auzi un fluierat i,docil ca un cine,Prescott se ridic i
ncepu s mpacheteze.
-Spune-mi,l-a vzut cineva vreodat pe acest domn Tynan? ntreb Chris n timp
ce ncleca.Asher pru surprins.
-De ce te intereseaz? Chris l urmri pe Asher cu ct efort ncleca.Se mica de
parc era mai obinuit cu confortul unei trsuri dect n a.
-Curiozitate profesional.tii de ce l-a angajat tatl meu pe omul sta? Ce
caliti are ca s ne conduc prin pdure?
-Cred c a mai fost pe acolo nainte,dar este ciudat.Pare s nu-i plac ctui de
puin oamenii,i aeaz ntotdeauna sacul de dormit n afara taberei,nu accept
s clreasc niciodat cu nimeni i nu-i place s vorbeasc.ntreab-l ceva
despre el i o s refuze s rspund.i eu a vrea s tiu unde l-o fi gsit tatl tu.
-Dac l-ai cunoate pe tatl meu,probabil c nu ai vrea s afli ntregul adevr n
legtur cu ceea ce face el,spuse Chris cu voce sczut.Cnd avea s ajung
acas,avea de gnd s-i spun tatlui ei ce prere are despre aceast rpire
ridicul.La apus,au auzit din nou un fluierat i Asher o opri,iar el porni nainte
intrnd printre copaci,de unde se ntoarse cteva minute mai trziu ducnd de
cpstru doi cai odihnii.

-I-ai sugerat c am vrea s ne odihnim i noi? ntreb Chris nclecnd.


-Firete c i-am spus,rspunse Asher.El arta mai obosit dect Chris,care se
gndi c probabil ea este mai obinuit s clreasc ore n ir.Dar nu ne putem
opri.Ty vrea s ajungem la marginea pdurii nainte s ne oprim.Spune ns c
atunci cnd vom ajunge acolo,ne vom putea odihni o zi ntreag.
-Ty,murmur Chris.n urmtoarele ore,clrind unul lng altul,Chris se gndi la
brbatul misterios care a ptruns n camera ei i a luat-o n brae,a urmrit-o
mbrcndu-se,apoi a disprut pentru a-i conduce printr-o pdure despre care
indienii spuneau c este bntuit de stafii.i de ce tatl ei l-a angajat tocmai pe
el? i cine era Prescott? Nu prea s tie mult mai multe dect ea despre drumul
prin acest inut,dar fusese ales ca s reprezinte cealalt jumtate a echipei de
salvare.Ce dracu punea tatl ei la cale?
Chris avu timp destul s ntoarc lucrurile pe toate feele pentru c au continuat
s clreasc toat noaptea.ntrebrile i-au inut mintea treaz l au fcut-o s nu
simt epuizarea total care o cuprinsese.Se fceau de-acum dou zile i dou
nopi de cnd nu se odihniser i nu dormiser.
Cnd Chris ncepu s se clatine n a,iar n dou rnduri aproape c se prbui,i
se pru c vede o lumin printre copaci.Clipind de mai multe ori ca s i se
limpezeasc imaginea,ncepu s fie mai sigur de ceea ce vedea.tia ntr-un fel
c era un foc special fcut pentru ei.
-Altminteri Ty nu ne-ar permite s ne apropiem att de mult,murmur ca pentru
sine.Domnule Prescott,strig ea i reui s-l trezeasc.Adormise aplecat nainte
n a.Privii!Parc i recptau forele ndemnndu-i caii sa mearg mai repede
spre foc,iar Chris nu se putea gndi la altceva dect la faptul c,n sfrit,i se va
permite s se opreasc i s doarm.nc din mers ncepu s desfac curelele cu
care era legat de a sacul ei de dormit.Cnd s-au oprit,Chris ddu drumul sacului
la pamnt,apoi se prbui peste el i adormi pe loc.
Nu avea nici cea mai mic idee ct dormise cnd ceva o trezi.Deschise pleoapele
grele.Nu era nc ntuneric,dar se crpa de ziu i n lumina tulbure vzu silueta
unui brbat cu o plrie cu boruri mari micndu-se aproape fr nici un zgomot
n timp ce deua caii,le ddea sa mnnce i i adpa.
Chris l urmri pe jumtate adormit,pe jumtate treaz i nici cnd se ndrept
spre ea nu se trezise nc de-a binelea.ngenunchie lng ea i pru un lucru
absolut firesc cnd se aplec i o trase n brae.Ca un copil somnoros,zmbi i i
se cuibri la piept.
-Eti deasupra pturilor,i spuse cu vocea aia care parc se rostogolea prin ea.Ai
s rceti.Ddu din cap n timp ce el ntinse bine ptura de dedesubt,iar cu

cealalt o nveli.O secund,cnd o nveli,i trecu prin cap c i apropiase buzele


de fruntea ei i zmbi cu ochii nchii.Era ca un srut de noapte bun din partea
tatlui ei.
-Noapte bun,Ty,opti i adormi din nou.Cnd se trezi iari era zi de-a binelea
i la nceput crezu c viseaz,pentru c n jurul ei era un peisaj de basm.
Coroanele copacilor formau deasupra ei o adevrat bolt care filtra lumina
soarelui.Totul era acoperit de muchi de culoare verde-albstrui sau de ferigi,
totul era att de moale! Parc se afla la captul pmntului.
Lng ea,domnul Prescott dormea tun.Chris se simea de parc era singura fiin
de pe pmnt.Se trezi ncet,se ridic i se ntinse.Pdurea feeric prea absolut
tcut.n faa ei se afla ceva ce putea fi luat drept un drum,ceva mai mult dect o
urm prin covorul de verdea.Ei veniser din dreapta,aa c acum o porni pe
crare spre stng.
Nu fcuse mai mult de civa pai de la locul unde poposir,dar se simi complet
singur.Putea tot att de bine s se afle la o sut de mile deprtare de orice fiin
omeneasc.Merse nainte,nu mai mult de civa yarzi pe covorul de verdea al
pdurii,i i se pru c n fa aude susurul unei ape curgtoare.
Mai strbtu civa yarzi i n dreapta,jos,zri un pria cu apa iute,pe fundul
cruia erau bolovani acoperii de un muchi negru.Brusc,singurul gnd al lui
Chris fu la baia pe care o ratase cu dou zile n urm.i aminti cu regret cada
plin cu ap fierbinte pe care fusese nevoit s o lase n urm.De ce oare cei doi
brbai n-au rmas n dulapul de haine pn cnd l-ar fi terminat ea baia?
Firete c aa s-ar fi ntmplat dac nu s-ar fi dus la dulap ca s-i ia halatul.Ar fi
stat acolo i ar fi urmrit-o,i zise cu o grimas,cobornd n fug spre ap.
Acum nu se putea gndi la altceva dect cum s fac din nou o baie ca s se
curee puin i ntr-o secund i scoase hainele i intr n ap.Era ca gheaa i i
tie rsuflarea,dar i dorea infinit mai mult s fie curat dect s-i fie cald.Se
spl ascuns n spatele unor buci de stnc astfel nct dac vreunul dintre
brbai ar fi venit dinspre locul unde i aezaser tabra s nu o poat vedea i
s fie aproape de marginea pdurii ca s o poat lua la fug dac ar fi fost cazul.
Tocmai terminase baia i regreta faptul c acionase sub impulsul momentului,
pentru c nu avea un prosop cu ea,cnd i se pru c aude pe cineva fluiernd.
Ridic privirea ca s-l vad pe domnul Prescott venind pe potec.Iei repede din
ap,nfac hainele i fugi n pdure-numai ca s se ciocneasc de pieptul tare al
lui Tynan.Timp de o secund amndoi fur prea uluii ca s poat scoate un
cuvnt.Vegetaia abundent,plin de sev,a pdurii,nbuise orice zgomot,iar
cei doi s-au ciocnit unul de altul fr s vad sau s aud ceva nainte.

Tynan o prinse n brae,degetele alunecndu-i n jos pe spate cnd se ndeprt


de ea doar att ct s-i poat privi trupul gol.
-Domnioar Mathison,v-a recunoate oriunde,spuse el cu un zmbet.
Cu un strigt,Chris se ndeprt de el i fugi n spatele unui copac unde ncepu
s se mbrace cu mini tremurnde.
-Apa este ntr-adevr prea rece ca s facei baie,domnioar Mathison,spuse el i
n voce i se simea rsul.Nu c nu mi-ar fi fcut plcere toate bile
dumneavoastr,dar data viitoare cred c ar trebui s m ntrebai pe mine mai
nti.N-a vrea s contactai vreo rceal.Chris nu se putea gndi la nimic n
timp ce se mbrca.n tot cursul zilei de dinainte,n timpul cltoriei leia fr de
sfrit,fcuse tot felul de presupuneri n legtur cu acest brbat misterios l
ncepuse s cread ce-l ntrebase pe Asher i anume c probabil este deformat
sau desfigurat n vreun fel,de aceea nu voia ca cineva s-i vad faa.Dar chiar i
numai n cele cteva secunde pe care le-a avut la dispoziie ca s-l priveasc i-a
dat seama c era cel mai frumos brbat pe care l vzuse vreodat.Era foarte
viril,cu trsturi generoase,buze cu un contur perfect,ochi de un albastru
strlucitor,o brbie puternic,ptrat i un pr negru care cdea n bucle peste
gulerul unei cmi la fel de albastr ca ochii lui.
Dup ce se mbrc,Chris iei din spatele copacului.Era aezat jos,cu spatele la
ea.Avusese o idee att de diferit despre felul n care arat,nct ncepuse s
cread chiar c este ca un tat dup ce o nvelise noaptea trecut.Dar la brbatul
sta nimic nu-i sugera ceva patern.Se ndrept spre el,iar cnd vzu c nu se
ntoarce,nainta i ajunse n faa lui.El nu ridic privirea,inndu-i faa ascuns
de borul mare al plriei.Cu ndrzneal,Chris se aez jos,n faa lui.Continua
s in capul plecat.
-Vreau s-mi cer scuze,domnioar Mathison,spuse moale.Se pare c nu fac
dect s te pun n situaii stnjenitoare i nu asta vreau.Numai c ne ntlnim n
circumstane foarte neobinuite.Nu vreau s-i faci o impresie greit despre
mine.Am fost angajat de tatl dumitale s te salvez i s te duc napoi la el.i
asta este tot ce am de gnd s fac.
CAPITOLUL 3
Chris edea acolo privindu-i plria i gndindu-se ct de bizar era situaia.
Brbatul sta o fcuse s se simt ridicol n dou rnduri,o inuse n brae de
trei ori-ca s nu mai vorbim ca n dou din cele trei dai fusese absolut goal,o
rpise spunndu-i c nu are deloc importan ce vrea ea,i totui acum avea
sentimentul c ea ar trebui s-l aline,s-l liniteasc.ntinse mna s i-o ating pe

a lui i cnd fcu asta zri o cicatrice proaspt,roie,la ncheietur,de-abia


vizibil de sub maneta mnecii.
-Te-ai rnit,spuse cuprins imediat de ngrijorare.
n acelai moment el sri n picioare i nainte ca Chris s poat spune un singur
cuvnt se ndrept,practic aproape n fug,spre pria i l strig pe Prescott.
Chris rmase aezat jos,pe muchi,ntrebndu-se ce spusese nct l jignise n
asemenea mod.
-Este aici,l auzi pe Tynan spunnd nainte s reapar conducndu-l pe Asher ca
i cum s-ar fi rtcit de turm.Orict de puin l cunotea ea pe Tynan,era sigur
c vocea pe care o folosea n acest moment era fals.V-ai cunoscut,nu-i aa,
domnioar Mathison? El este Asher Prescott.Este un prieten al tatlui
dumneavoastr i ne va nsoi n aceast cltorie lung prin pdure.Ash,de ce
nu te duci cu domnioara Mathison la pescuit? Avem nevoie de hran proaspt.
Iar dup aceea,putei s strngei amndoi lemne pentru foc.i l mpinse uor
spre Chris.Asher i zmbi i-i oferi mna ca s o ajute s se ridice.
-Mergem la pescuit,domnioar Mathison? Am auzit c n apele astea sunt
somoni.Chris fu derutat de tot ceea ce se ntmpla.Nu voia s-i petreac ziua
cu Prescott,dar se prea c nu are de ales.Se prea c totul era deja aranjat.i
arunc o privire lui Tynan,dar el avea capul ntors aa nct nu putu s-i vad
faa.
-A,da,pescuitul pare s fie un mod ncnttor de a-i petrece timpul,rspunse i
accept mna lui Prescott.Pn s se ridice,Tynan dispruse n pdure.
Se ntoarse mpreun cu Asher n tabr ca s constate c fuseser aduse provizii
i doi catri pe care Chris nu-i vzuse pn acum.Asher i ntindea deja o undi.
-Putem s mergem,domnioar Mathison?
O conduse napoi pe poteca pe care o apucase ea de diminea.Au trecut de
aglomerarea de buci de stnc,de locul unde fcuse baie,dar nu s-au ndeprtat
prea mult de tabr.
-Cred c aici este un loc bun de pescuit,apuse el.
-A fost ideea dumneavoastr sau a domnului Tynan? i zmbi.
-Nu cred c el este domnul Tynan.Nici nu sunt sigur dac sta este numele
lui.Dar s nu vorbim de el.Am auzit c ai lucrat la un ziar.Este adevrat c
dumneavoastr ai fost Nola Dallas? Cu acea reputaie scandaloas?
-Nola Dallas este pseudonimul sub care scriu,rspunse nepat,aruncnd cu
pricepere undia n ap.Crescuse la Washington i pescuise de copil.Asher pru
ocat.
-Nu am vrut s v jignesc,doar c citindu-v articolele,am crezut c suntei o

femeie mult mai n vrst,sau chiar un brbat.Chiar ai fcut lucrurile alea despre
care ai scris?
-Pn la ultimul.
-V-ai produs chiar i ca balerin? Purtnd colani roz pe scen?
Chris zmbi cnd i reveni n minte acest episod.
-i am fost scoas de pe scen n actul al doilea.Nu prea am talent ca dansatoare.
-Dar n definitiv cui i pas dac tii sau nu s dansai cnd putei declana
reformele care s-au nfptuit datorit dumneavoastr?
Zmbind,se simi mai apropiat de el.
-Spunei-mi domnule Prescott,de ce v-a ales tatl meu ca s facei parte din
aceast echip de salvare? M gndesc c ar fi trebuit s aleag un om care
cunoate pdurea.
-Asta este treaba lui Tynan.El trebuie s se ngrijeasc de animale,de hran i de
securitatea noastr.
-i dumneavoastr ce trebuie s facei?
-Singura mea preocupare este s v fac cltoria ct mai plcut,spuse
zmbindu-i foarte atrgtor.
-neleg,i Chris ntoarse privirea spre ap,dar fr s vad nimic.Cum v
ctigai existena,domnule Prescott?
-Te rog,spune-mi Ash.Aa este prea ceremonios,de parc ne-am fi cunoscut
prima dat ntr-un salon.Chris ncerc s-i controleze roeaa care-i cuprinse
obrajii cnd i aminti de momentul n care-l vzuse prima dat pe omul sta n
dulapul de haine din casa lui Hugh.
-Pn anul trecut am avut o fabric de cherestea la sud de aici,dar a izbucnit un
incendiu i am pierdut totul.i arunc o privire scurt i vzu cum i se ncordeaz
muchii maxilarului.Era evident c nc l mai afecta acest fapt.
-Dar ai nceput o alt afacere,nu-i aa? l ntreb cu mult simpatie n voce.
-Tot ce avusesem fusese investit n fabric i dup incendiu nu mi-a mai rmas
nimic.Vocea i deveni mai joas.Nici mcar credit.Dup un timp,se ntoarse spre
ea i-i zmbi uor.Dar am mari sperane c soarta mi va surde din nou n
curnd.Privete! Cred c a mucat un pete.Sa-l scot eu?
-M descurc,spuse ea i ncepu s trag undia.La captul firului era ntr-adevr
un somon i n decurs de o or scoase din ap vreo ase peti frumoi,n timp ce
Ash prinse doar doi peti micui.Se bucur cu adevrat de faptul c ea fusese cea
care ctigase i pornir ca doi prieteni napoi spre tabr.
Acolo i atepta un foc mic,fcut pentru ei de Tynan,se gndi Chris,dar el nu se
vedea nicieri.

-A vrea s discut ceva cu dumneavoastr,domnule...cu tine,Ash,zise Chris


curnd cu pricepere petele i nfingndu-l n epue.Am vrut s vorbesc cu
amndoi,cu tine i cu domnul Tynan,dar am impresia c nu pot s v prind
mpreun.Motivul pentru care am fost la Hugh Lanier a fost acela de a verifica
un zvon potrivit cruia domnul Lanier este implicat n ceva foarte josnic...
-Josnic? ntreb Asher rezemndu-se de un copac.Poate c este un cuvnt prea
dur.
-Nu cred i sunt convins c nici cititorii mei nu vor crede.Hugh Lanier rvnea
nite pmnturi care erau cultivate de opt misionari.Dar ei n-au vrut s vnd,aa
c Lanier a cumprat arme i a angajat brbai albi care,mbrcai ca indienii,i-au
masacrat.Dac asta nu nseamn ceva josnic,atunci nu mai tiu ce ar putea s
nsemne.Ca ntotdeauna cnd se gndea la o nedreptate de o asemenea amploare,
ncepu s se nfurie.
-Dar dac este numai un zvon...
-A fost un zvon.Am dovada c a fcut-o.Printre altele,am chitana prin care au
fost achitate putile.i chiar l-am auzit vorbindu-i unuia dintre indieni i...
-L-ai auzit? Vrei s spui c ai tras cu urechea?
-Firete c am fcut-o.Purtam o rochie verde i m-am ascuns n lanul de porumb.
Dar problema este c trebuie s duc dovezile pe care le am ziaristului care m-a
trimis n aceast misiune i,dup calculele mele,ne ndeprtm de biroul lui
John.Se uit la Asher care inea plria n poal i se juca cu panglica ei.
-Chris,nu cred c tatlui tu i-ar plcea s cutreieri ara n lung i n lat acuznd
oamenii de...de ceea ce l acuzi tu pe Lanier.Poate c dup ce ne ntoarcem la
tatl tu,va putea s trimit el informaiile pe care le ai ziaristului luia.Pln
atunci cred c cel mai bun lucru pentru tine ar fi s stai aici,n siguran.
Chris l privi lung o vreme.Crescuse lng un brbat ca el i lucrase cu brbai ca
el.Era absolut convins c ea greete i,indiferent ce ar fl spus sau ar fi fcut
ea,nimic nu i-ar fi schimbat prerea.
-Cred c petii sunt gata,spuse ncet.l vzu apoi cum i zmbete n felul n care
brbaii au ctigat ntotdeauna zmbindu-le astfel femeilor.i ntoarse zmbetul,
dar nu i din privire.n timp ce mncar fcu o conversaie uoar cu Asher,fr
s se mai refere mcar o singur data la planurile ei de a face s-i parvin
materialul lui John Anderson.Dar imediat ce terminar,se ridic.
-M duc s vd dac-l pot gsi pe domnul Tynan,spuse absent i porni pe
crarea ce ducea la pru.
-N-a face asta dac a fi n locul tu,Chris,spuse Asher.Sunt sigur c ar fi aici
dac ar dori asta i sunt foarte sigur c se poate hrni singur.

Cred c ar trebui s te aezi i s m lai s m bucur de compania ta plcut.


Chris nu tia dac urte ceva mai mult n via dect s i se spun ce ar trebui s
fac.Asta a fost cauza tuturor problemelor cu tatl su.Nu a ncercat niciodat s
discute cu ea,ci pur i simplu i spunea ce este cel mai bine de fcut i atepta
supunere oarb din partea ei.i zmbi dulce lui Asher.
-Cred c am s m duc s-l caut pe amfitrionul nostru,spuse i o porni iute pe
potec astfel nct s nu-i mai lase timp s protesteze.l auzi cum bjbie prin
pdure cutnd-o.Mulumind mamei i strmilor ei c era micu,sri peste un
trunchi czut i se ascunse n ferigi pn cnd l vzu c trece de locul unde se
afla.Cnd nu mai auzi nimic,ncerc s-i croiasc drum prin tufiuri,dar
constat c era imposibil s nainteze din cauza trunchiurilor czute i a perdelei
grele de muchi care atrna pretutindeni.Se ntoarse din nou la crare i porni
ctre pru,urmndu-l de fapt pe Asher.Cnd ajunse pe povrniul care ddea
spre ap l vzu jos,ncruntndu-se i prnd iritat.Zmbind n sinea ei,o porni
mai departe pe crare.Nu fcu dect civa pai cnd orice zgomot dispru.
Pdurea tropical i trezea cel mai vechi sentiment-acela de a fi absolut singur.
De jur mprejurul ei totul era verde-verde-cenuiu,verde-albastru,un verde
aproape negru,un verde lptos,sute de nuane de verde.i totul ora moale.i
plimb mna peste un trunchi czut ocoperit cu o pdure proprie n miniatur i
zmbi cnd simi ct de moale i de mtsos era.
n fa zri figuri ciudate create de muchi i trunchiuri putrede.Nu-i auzea nici
mcar zgomotul propriilor pai.La un cot al potecii se opri brusc ducndu-i
mna la gur: n fa,nu departe de crare,era Tynan,care dormea profund.Avea
un fel de pern sub cap i era ntins pe o ptur zdrenuit.Dormea relaxat ca un
copil i prea foarte tnr.Chris fu uimit nc o dat de frumuseea lui i se
simi cuprins de o dorin nestvilit de a se aeza i de a-l privi -dorin pe
care i-o ndeplini.Nu edea acolo dect de cteva secunde cnd i se mic i
deschise ochii.
-Chris,spuse cu un zmbet uor i nchise din nou ochii.O fraciune de secund
mai trziu sri drept n picioare,i lu plria i i-o ndes bine pe cap i i
ndrept privirea spre ea.
-Domnioar Mathison,credeam c pescuii cu domnul Prescott.
-Am fost,dar am prins mult mai muli peti dect el,nct la un moment dat,a zis
s ne ntoarcem n tabr.Dup aceea am reuit s scap lund-o pe potec i am
dat peste tine.Ai dormit bine? Meritai categoric,dup ce ai stat atta vreme treaz
i ai avut grij de noi.Cu aerul unui biat somnoros,ncepu s-i frece ochii i de
data asta vzu c are cicatrice la ambele ncheieturi ale minilor.Avea de

asemenea o vntaie sub pometul obrazului drept i o tietur pe jumtate


vindecat deasupra unui ochi.
-De ce nu vii n tabr s stai cu noi? Avem pete mai mult dect suficient.Ai
mncat?
-Da,mulumesc,dar trebuie s v ntoarcei n tabr.Prescott este probabil
ngrijorat din cauza dumneavoastr.n afar de asta,eu am treab.Trebuie s plec
n recunoatere.Sunt sigur c de cnd am fost eu ultima dat pe aici drumul s-a
acoperit cu trunchiuri de copaci czui.
-i cnd a fost asta,domnule Tynan?
-Doar Tynan,nimic altceva i categoric nu domnule,zise el ca i cum ar fi spus-o
de sute de ori.Chris se ridic i vru s se apropie de el.Tynan se ntoarse cu
spatele,i scoase plria i i trecu mna prin pr,care prea umed.Se ntreb
dac fcuse i el baie.Manetele cmii nu erau ncheiate i cnd mneca i
alunec vzu c muchii antebraului,ca i venele,erau proemineni sub piele.De
parc fcuse o vreme foamea.
-Nu vreau s-i creez necazuri pentru c tiu c nu faci dect ceea ce trebuie,c
nu faci dect ce te-a angajat tatl meu s faci,dar...Ezit cnd i folosi numele.
Dar,Tynan,cred c i-ar prinde bine s mnnci ceva mai mult i insist s te
ntorci cu mine.Dac nu,i promit c o s fac un Iad din cltoria asta.
Deschise gura s spun ceva,dar scrni din dini i Chris simi cum i se nmoaie
genunchii.Vznd ns cum i se lumineaz faa,i trecu prin minte c Tynan ar
putea obine orice ar dori de la orice femeie.
-Nu pot s rezist unei asemenea invitaii.Am s te urmez.
-Nu,s mergem mpreun.Spune-mi,de ce ai mai fost n pdure nainte? Cine a
fcut drumul sta?
-A fost plcut pescuitul cu Ash? Pare s fie o persoan plcut.Tot drumul pn
aici a fost de mare ajutor,nimic nefiind prea greu pentru el.i se pricepe
extraordinar la cai i toat lumea l place.Presupun c i dumneavoastr.
-Ei bine,da,zise ea ovind.Cum l-ai ntlnit pe tatl meu?
-Ash l cunoate pe tatl dumneavoastr de ani de zile.Este o minune c nu l-ai
ntlnit niciodat.Tatl lui Ash i-a croit drum i a ctigat o mulime de bani n
est.Sunt sigur c Ash i seamn.Chris ridic uimit privirea spre Tynan.Despre
ce dracu vorbea?
i zmbi i ea,dar dac ar fi cunoscut-o mai bine,ar fi tiut c ochii ei strlucitori
spuneau c tocmai a acceptat o provocare.Avea de gnd s descopere cine era
acest Tynan.

CAPITOLUL 4
-Trebuie s vorbesc cu tine,zise Chris ndat ce Tynan se aez i ncepu s
mnnce unul din petii pregtii de ea.i spuse exact ce i spusese i lui Asher,c
Lanier era rspunztor de uciderea misionarilor,dar Tynan nu o ntrerupse,de
fapt nu scoase nici un cuvnt.Cnd termin de vorbit,el i linsese degetele.
-Acum spune-mi ce mi-ai ascuns,zise el.O secund,Chris fu ocat.
-Foarte bine,spuse zmbind.Adevrul este c domnul Lanier a fost foarte bun cu
mine ct timp i-am fost oaspete,iar soia lui este foarte drgu,aa nct am avut
mustrri de contiin s spun lumii ce a fcut el.Firete,totul este adevrat,dar
dac este tiprit ntreaga istorie,m tem c viaa domnului Lanier s-ar...da,s-ar
schimba.
-Ca s nu mai vorbim de lungimea gtului lui,adug Tynan,uitndu-se la ea.
-Aa c i-am lsat o scrisoare n care i-am spus ce am de gnd s fac.
Se ls un moment de tcere.
-Deci,dac ieim din pdurea asta fr ndoial c oamenii lui Lanier ne vor
atepta cu putile pregtite,poate chiar cu tunuri sau cu orice altceva care s
mpiedice apariia acestei poveti n pres.
-Da,aa cred,zise cu un zmbet slab.Brusc,i se schimb expresia feei.Trebuia si dau domnului Lanier o ans de a scpa i trebuia s public toat povestea n
pres.nelegi? Tynan se ridic n picioare.
-neleg c un brbat trebuie s fac ceea ce crede el c trebuie,dar
dumneavoastr domnioar Mathison,avei nevoie de ajutor,iar eu nu sunt n
situaia de a vi-l da.Prescott este eful acestei expediii.Eu nu sunt dect ghidul.
Eu urmez ordinele i asta-i tot.Mulumesc pentru pete,iar acum trebuie s m
duc n recunoatere,pe drum.Se ntoarse cu spatele.i nu m-a gndi s plec
singur dac a fi n locul dumneavoastr,zise el.Lund de jos o bucat de lemn,o
nfipse n ceea ce prea a fi un teren solid.O secund mai trziu,lemnul dispru,
cznd cu o bufnitur la pmnt.Nu era nevoie s mai spun altceva.Puteai s
prseti poteca i s te trezeti n cine tie ce mlatin acoperit de vegetaie
bogat.Dup asta,o ls pe Chris singur.
Ea rmase nemicat,blestemndu-i pe toi brbaii de pretutindeni.
-i femeile trebuie s fac ce cred ele c este necesar s fac,domnule Tynan,
vorbi singur i ncepu s strng lemne pentru foc.
Chris a rmas n tabr,a stat de vorb cu Asher cnd acesta s-a ntors i nu a
mai abordat deloc subiectul Lanier.Cnd Tynan se napoie,se uit la el,dar el o
ignor.Atunci l fix pe Asher,prefcndu-se c gsete fascinant fiecare cuvnt
rostit de el.Dar n realitate plnuia cum s scape de cei doi brbai.Sediul

ziarului lui John Anderson se gsea la marginea pdurii,cam la patru mile de


locul pe unde intraser ei seara trecut.Dac ar fi putut s pun mna pe un
cal,s clreasc iute ca vntul pe poteca din pdure i apoi prin ora,ar fi putut
s se duc i s se ntoarc pn la apusul soarelui.Dac avea noroc,putea s se
ntoarc nainte de a i se descoperi lipsa.Se ridic n picioare.
-Cred c am s m plimb puin,i spuse lui Asher.
-Merg cu tine.
-Nu,mulumesc,i spuse,adresndu-i cel mai drgla zmbet.Trebuie s fac
unele lucruri.De-ale femeilor,adug fcnd ochii mari.Misterele feminitii i
blocau ntotdeauna pe oameni ca Asher Prescott.
-Desigur,spuse politicos.Se ndeprt de el,trecu de Tynan,se ascunse n tufiuri
pn cnd amndoi brbaii prsir tabra.Nimeni nu a nuat vreodat un cal
mai repede dect a fcut-o ea.Srmanul animal se zmuncea ridicndu-se n dou
picioare.
-Fii biat cuminte acum,l liniti ea.O s avem de fcut un drum destul de lung.
-i unde v ducei,domnioar Mathison? Chris se rsuci pe clcie ca s dea
nas n nas cu Tynan.
-M duc s-i dau materialul lui John Anderson,iar dac ai de gnd s m opreti,
va trebui s m legi i s m pzeti zi i noapte.O s fii nevoit s renuni la
somn i...
-neleg,zise el,iar Chris i vzu amuzamentul n privire.Ct de departe este acest
Anderson? Lui Chris i se tie rsuflarea.
-Dac merg bine,pot s m ntorc pn la apusul soarelui.
-i ce ai de gnd s faci cu oamenii lui Lanier? Ce faci dac te ateapt la ieirea
din pdure?
-Am s fug ct pot de repede i am s m rog s nu m nimereasc vreun glon.
O privi o vreme,apoi scoase arma din toc,asigurndu-se c este ncrcat.
-Poate c am s-i fiu de ajutor.n ce parte este oraul sta? Chris ncalec.
-La sud-est de marginea pdurii.Biroul lui John este a treia cldire pe dreapta.
Tynan i nu calul.
-Imediat ce o s lsm materialul,o s apar Lanier cu arma n mn i o s-l
ia.Mai ai vreo copie? De ce s nu lai materialul la pot,dac exist aa ceva,i
apoi s te opreti i s-l salui pe domnul Anderson?
-De ce...Da,s-ar putea s mearg,zise uitndu-se ncntat la el.Nu exist nici o
doamn Anderson,dar sora lui este cstorit cu medicul oraului.
-i mai bine,zise Ty nclecnd.tii s clreti?
-Pot s merg oriunde te poi duce i tu,rspunse nepat Chris,dar curnd se

ntreb dac spusese adevrul.Tynan pornise ntr-un ritm care o nspimnta-pe


ea i pe cal.Fu nevoit s-i foloseasc toi muchii braelor ca s stpneasc
animalul pe msur ce strbteau pdurea periculoas.
Cnd ajunser la marginea pdurii,Ty nu ncetini ritmul,ci nvli cu toat viteza
n drum.Chris aproape c se atepta s aud focuri de arm deasupra capului,dar
totul era linitit.Dup ce constat c nimeni nu trage asupra lor,Ty opri calul i se
ntoarse spre ea.
-O s o lum pe drumul lturalnic.Fr ndoial c ne ateapt n ora.Am s te
las la pot i vreau s stai acolo pn cnd ai s m vezi pe mine.Am s duc
materialul soiei doctorului i am s-i las calul n spatele potei.Cnd m vezi c
trec prin fa,iei n fug prin spate,te arunci n a i o iei din loc ca vntul.Voi fi
n spatele tu.Crezi c poi s faci asta?
-Da,rspunse Chris controlndu-i calul.Dar dac te prind cu materialul...
-Nu-i face probleme n legtur cu mine,ai grij s-mi respeci ordinele.Cnd
m nfurii sunt mai ru dect gloanele lui Lanier.
-Da,s trii,zise zmbind,iar el i fcu cu ochiul,ntoarse calul i continuar
drumul spre sud-est.Cnd se apropiar de micuul orel,cu o singur strad
principal,se oprir.Tynan rmase nemicat o vreme cercetnd oraul cu
privirea,apoi se ntoarse spre ea.
-Cred c sunt aici.
-De unde tii?
-Prea muli oameni care nu fac nimic ci numai privesc,cu mna pe arm.Caut
pe cineva.D-mi materialul,zise el,iar dup ce-l vr sub cma,la piept,o privi
drept n ochi.Eti gata? ii minte ce trebuie s faci?
-Nu este chiar att de complicat.
-Dar vital! Haide!O conduse pe un drum lturalnic,mergnd cu mult pruden,
rmnnd aproape de cldiri,plasnd-o pe ea pe partea cldirii,iar el clrind
protector pe partea drumului.La un moment dat de dup o cldire apru o cru
i n acelai moment Tynan aproape c o trase pe jumtate din a lund-o n
brae.
-i mai este ru,scumpo? o ntreb tare.Aa este ntotdeauna la primul copil.
ndat ce dispru crua,o mpinse pe Chris la loc n a.Categoric i merge
mintea iute,i zise ea.
-Ateapt aici,i spuse n momentul n care ajunser la cldirea n care se afla
pota.n spate era o ramp i o platform mare de ncrcare,iar de pervazul uii
era agat un crlig.Chris rmase pe loc i atept,tresrind la fiecare zgomot.
Fr Tynan,brusc nu se mai simi att de curajoas.

-Este aici,l auzi deodat pe Tynan,care apru pe ramp cu uun brbat alturi.Pur
i simplu n-a mai putut s fac nici un pas.nainte ca ea s poat scoaate vreun
cuvnt,o trase din a.
-Este primul ei copil i nu s-a obinuit nc cu greurile.V-ar deranja dac a
lsa-o aici pn m duc dup doctor?
-Frumoas treab.Eu am opt,dar nu tiu ce poate s fac doctorul.Pur i simplu
trebuie s atepte s ias afar.Tynan aproape c o nbuise n mbriarea lui
protectoare.
-Dac un doctor o poate ajuta s se simt mai bine,atunci am s i-l aduc.
-Sigur.Poftii micu doamn,luai loc aici.
-Ce-ai zice dac ar sta lng fereastr ca s m poat urmri.Asta o s o fac s
se simt mai bine.
-Desigur,spuse omul.Ty o conduse pe Chris spre un scaun aezat n faa unei
ferestre care ddea spre strada principal.
-Nu uita s ari bolnav i d-i ceva s-i trimit prin pot.Chris ddu din cap
uitndu-se n frumoii lui ochi albatri.El ezit o secund,apoi i depuse un srut
pe frunte.
-M ntorc ntr-un minut,scumpo.
Dup ce plec,Chris se ls pe sptarul scaunului ncercnd s nu arate ct de
atent cerceta strada.Peste drum se aflau doi brbai,ambii cu mna dreapt pe
tocuri,gata s scoat n orice moment puca.Chris i ddu seama c i tremur
mna cnd scoase din buzunar scrisoarea adresat tatlui ei.Nu trebuia s se
prefac prea tare pentru pota,pentru c era sigur c arta la fel de
nspimntat pe ct se simea.i i ddu seama c cel puin jumtate din
temerile ei erau pentru Tynan.El nu era implicat n asta,nu avea nici un motiv
s-i rite viaa pentru ea,dar o fcuse.
Minutele treceau i Chris ncepu s se ngrijoreze tot mai mult.De ce dureaz
att? Poate c sora lui John nu este acas.Poate...
Gndurile i se oprir dintr-o dat cnd auzi mpucturi dinspre captul oraului
spre care se ndreptase Tynan.Se ridic n picioare.
-Nu avei motive s fii ngrijorat,spuse funcionarul din spatele biroului.
ntotdeauna n oraul sta cineva trage n altcineva.Aezai-v i linitii-v.
Dar Chris nu putu s stea linitit i se aplec spre fereastr ca s poat vedea
mai bine ce se petrece afar.I se tie rsuflarea cnd vzu c se-ntmpl exact
lucrul de care se temuse.Tynan gonea urmrit de doi oameni clare care trgeau
asupra lui.l vzu apropiindu-se,apoi se ntoarse spre omul din spatele biroului.
-Pot s mprumut asta? zise ea lund o puc dintr-un rastel de pe perete.

nainte ca omul s-i dea seama ce vrea s fac,Chris iei pe u,puse un


genunchi pe verand,propti braul drept de genunchiul ridicat i inti.l dobor pe
primul om care-l urmrea pe Tynan mpucndu-l n umr i-i ndrept puca
spre cel de-al doilea,cnd Ty i ntoarse calul i veni drept spre ea.n faa potei
se afla o ramp pentru butoaie,iar Ty i ndrept calul direct spre ea.
Chris se ridic,se ddu puin napoi,iar cnd Ty se aplec i ntinse braul,l
prinse,folosi ca punct de sprijin piciorul lui aflat n scara eii i se arunc n
spate.Ty nu ncetini ritmul cnd intr ca un fulger pe ua potei,trecu pe lng
funcionarul care rmase cu gura cscat i iei prin spate,pe ramp.
Le-a trebuit ceva timp oamenilor care l urmreau s ocoleasc cldirea potei i
Chris auzi nechezatul de durere al calului cnd singurul om care ncerca s-i
urmreasc,apreciind greit distana s-a lovit de marginea rampei.
Chris se inea de Ty cu toate puterile,cu prul desfcut fluturndu-i pe spate,cu
trupul lipit de al lui.El se aplec n fa i ea odat cu el.Se auzeau gloane
uiernd,dar clreau prea repede ca s poat fi luai n btaia putii iar cei care
trgeau o fceau fiind i ei clare,astfel nct nu puteau s inteasc prea bine,sau
cel puin aa spera Chris.Cnd ajunser la marginea pdurii,Tynan nu ncetini
ritmul ci continu goana,cu o vitez de s-i frngi gtul,nc o bun bucat de
drum.Brusc,opri calul,se ntoarse,o nfac pe Chris i o ddu jos.Descleca
imediat i el.
-Acum o s disprem,zise lund calul de fru i pe Chris de o mn.i fcu semn
s coboare printr-o ncrengtur de liane.O fcu att de repede nct aproape c
sri peste jumtate de distan.S-l conving pe cal s fac acelai lucru era ns
o alt problem; Ty recurse la o serie de ameninri proferate cu voce joas,iar
Chris fcu ochii mari de uimire.Nici nu apucase bine Ty s aduc i animalul n
surptur i s trag deasupra capetelor lianele i lstriul pentru a-i ascunde de
orice privire,c se i auzir trei brbai venind pe potec n urmrirea lor.
Ty inea mna pe botul calului pentru a-l mpiedica s scoat vreun sunet,iar
Chris edea foarte aproape de el,ambii uitndu-se n sus,spre cei trei,prin covorul
de verdea.
-I-am pierdut,zise unul dintre ei.
-Da,i am pierdut i patru dintre oamenii notri pe drum,venind ncoace.Lui
Lanier nu o s-i plac deloc.
-Hai s ieim de aici.Locul sta mi d fiori.Dac au intrat aici,n-o s mai ias
vii.Aici nu bntuie dect fantomele.Primul brbat pufni.
-Lanier nu te pltete ca s mputi fantome.Haide s ne ntoarcem la pot.
Poate c fata a lsat ceva acolo.

Chris i inu rsuflarea pn cnd cei trei disprur i nu-i mai auzi deloc.Cu un
oftat,se sprijini de peretele vgunii i privi la Ty.
-Cum de te cunosc?
-Cineva ne-a vzut prsind casa lui Lanier i ea m-a recunoscut.
-Ea?
-Cred c este fat n cas la Lanier.Oricum,i-a spus lui Lanier c eu te-am rpit,
aa nct cnd a gsit scrisoarea ta,a nceput s m caute i pe mine.Dar am dat
materialul soiei doctorului.Chris zmbi.Acum,c erau n siguran,ncepu s
simt o stare euforic.
-M ntreb dac oamenii ia de la pot nu sunt i acum cu gurile cscate.Nu
mi-a venit s-mi cred ochilor cnd mi-am dat seama c vrei s treci cu calul
drept prin mijlocul cldirii.
-Mi-a venit s te omor cnd te-am vzut c ai ieit afar i ai nceput s tragi.Ar
fi trebuit s rmi nuntru i dup ce ieeam eu din ora,cu toi dup mine,s te
fi ndeprtat n siguran i nevtmat.Apropo,unde ai nvat s tragi aa cu
puca?
-Tata m-a nvat.Sracul om de la pot! Acum sunt att de bolnav nct nu m
pot ine pe picioare,ca n minutul urmtor...
-S sari pe cal n spatele meu! Chris,ai fost grozav.Rse,prinznd-o de umeri i
de bucurie o srut apsat pe gur.Chris l privi cu ochii mari.Cnd o srutase,
simise cum o trecea un fior ca o flacr.
-Oh,murmur i se ndeprt de el.Ty lu minile de pe umerii ei ca i cum l-ar fi
ars,apoi se ntoarse cu spatele.
-Am s scot calul de aici i am face mai bine s ne ntoarcem nainte ca Prescott
s-i dea seama de absena noastr.Chris se simi puin pierdut,ntrebndu-se cu
ce greise.Prea att de mulumit de ea,att de fericit cu o secund n urm,c o
srutase.Nu un srut din pasiune,ci un srut de prietenie ntre doi oameni care au
mprit multe,dar cum i manifestase interesul fa de el,Ty se retrsese.
Privindu-i trupul,i spuse c poate nu-l ispitete.Toat viaa i se spusese c este
drgu,dar rotunjimile ei erau delicate,subtile,nu exagerate,aa cum era moda.
-Pe fata de la domnul Lanier,cea care te-a recunoscut,o cheam Elsie?
-Da,rspunse el n barb,continund s stea cu spatele la ea.Pornete tu mai
nti,eu vin n urm.Cu un suspin,Chris ncepu s urce malul surpturii dnd
de-o parte vegetaia din faa ei.Elsie era la fel de nalt ca ea,dar cntrea mai
mult cu vreo treizeci de livre-toate distribuite egal deasupra i dedesubtul unei
talii destul de mari.Dac sta era genul de femeie care i plcea,nu-i de mirare c
s-a ndeprtat de ea.Suspin tot drumul napoi spre tabr.

-Te simi bine? o ntmpin Asher.Te-ai plimbat cam mult.


-N-am nimic,i rspunse turnndu-i o ceac de cafea.Tu?
-M simt foarte bine i m bucur c te-ai odihnit.Mine probabil va fi iari o zi
grea,n care vom clri mult.
-Da,spuse i se uit la el peste marginea cetii.i eu m bucur c m-am
odihnit.Este ceva de mncare? Cnd dorm mai mult dup-amiaza m simt
ngrozitor de flmnd.Chris nu-l vzu pe Tynan pn dimineaa urmtoare,
ncerc de dou ori s-i prind privirea,s-i zmbeasc,dar el nu se uit spre
ea.Se purta ca i cum ar fi vrut ca ziua de ieri s nu existe.
Totui,cu ct o ignora mai mult,cu att l dorea mai tare.Dup-amiaz s-au oprit
ca s ridice tabra,iar Tynan i-a lsat imediat singuri.Chris edea i-l urmrea pe
Ty cum ngrijete caii,iar cnd trecu pe lng ea,fu aproape sigur c l-a vzut
chioptnd.Oare se rnise ieri? inea nenorocita aia de plrie att de tras pe
frunte,nct nu putu s-i vad faa,dar l vzu cum se strmb de durere cnd se
ntinse dup fru.Asher arta plictisit,iar Chris continu s urmreasc fiecare
micare pe care o fcea Tynan-i cu ct l privea mai mult cu att era mai sigur
c l scia o durere permanent.Chris csc cu gura pn la urechi.
-Cred c sunt cam obosit i dac nu are nimeni nimic mpotriv,am s m duc
ceva mai ncolo pe potec i am s m culc puin,spuse ea.Tynan se ntoarse i
timp de o secund ochii li se ntlnir,dar el aproape instantaneu i schimb
direcia privirii.
-S nu te duci prea departe,mormi trecnd pe lng ea i se afund pe potec n
pdure.
-Eti sigur c nu vrei s faci o mic plimbare cu mine,Chris? o ntreb Asher.
Mi-ar face mare plcere s mai aflu cte ceva despre munca ta la ziar.
-ntr-adevr sunt foarte obosit.Poate alt-dat,i lu sacul de dormit i geanta
de voiaj,micndu-se ca i cum de-abia se mai inea pe picioare i porni pe
potec dup Tynan.ndat ce iei din cmpul vizual al lui Asher,deschise geanta,
scoase trusa medical i o lu la fug pe potec n jos,spernd s-l prind pe
Tynan nainte ca el s dispar.
Merse destul de mult i nici urm de el,cnd i se pru c aude nechezatul unui
cal.Fcnd ceea ce tia c nu trebuia s fac,iei de pe potec ndreptndu-se
spre un loc de unde spera c va putea vedea ce se ntmpl jos,n faa ei.
Terenul de dincolo de potec o nspimnta.Se temea de capcanele acoperite cu
vegetaie,pe care Ty i le artase.i croi drum spre trunchiul unui copac uria,
fcu o sprtur n perdeaua de muchi i privi.Tynan se afla la c iva metri n
faa ei,jos ntr-un lumini stncos,periind unul dintre cai.Cnd el se ntoarse i-i

vzu spatele,ls s-i scape un sunet de ngrijorare.Avusese mare dreptate cnd


s-a gndit c se mica de parc ceva l-ar fi durut foarte tare.Chiar i de la
distana asta putea s vad c rnile adnci care-i brzdau spatele,nu erau dect
pe jumtate vindecate.i era sigur c fuseser fcute de un bici.Tot ceea ce
fcuse el ieri,goana calului,faptul c a ridicat-o i a aruncat-o n a n spatele
su,felul n care s-a cramponat ea de spinarea lui-probabil c-i provocaser
dureri de neimaginat.Atept pn se ntoarse din nou,astfel nct s fie cu faa
la ea,apoi intr napoi n pdure ca i cum atunci ar fi ajuns acolo.
Avu grij s fac mult zgomot i-l strig pe nume.Cnd ddu cu ochii de el,avea
de-acum cmaa mbrcat i tocmai i trgea cizmele.
-Sunt aici,i rspunse ridicnd capul spre ea.
-Cum ajung acolo?
-Nicicum.ntoarce-te n tabr.i zmbi i ncerc s fac un pas nainte ca i
cum ar fi vrut s-i dea drumul direct n viroag.
-Nu! strig Tynan,dar era deja prea trziu.Chris intenionase numai s se prefac
c-i d drumul,dar ce crezuse ea c este pmnt solid s-a dovedit a nu fi i
alunec pe pant pe spate.Din doi pai Tynan fu deasupra ei pentru a-i opri
alunecarea.Instinctiv,Chris i ncolci braele n jurul lui,lipindu-se strns de
el.Cnd Ty nl capul i o privi,Chris era contient de trupul lui,care o
acoperea.Pre de o secund avu impresia c o s o srute i era pregtit s-l
primeasc.Se afla foarte aproape de gura ei,cnd se retrase brusc i se ridic n
picioare,lsnd-o acolo,nvins,pe panta viroagei.Se ndeprt de ea doar pentru
o clipit i Chris avu impresia c ncearc s-i controleze emoiile.Cnd
reveni,ochii i strluceau,dar n rest arta calm.
-i-am spus s te ntorci n tabr.Am crezut c eti prea obosit ca s te mai
duci undeva i c ntr-adevr ai nevoie de puin odihn.
-Am minit,rspunse zmbind.
-i minii deseori,domnioar Mathison?
-Nu cred c att de des ca ceilali membri ai acestei expediii,rspunse clipind cu
nevinovie.Dac mi spui adevrul,am s-i spun i eu.Cred c aa este cinstit.
Se ridic,i netezi fusta i recupera trusa medical care alunecase odat cu ea.
-De fapt,te cutam pentru c vreau s arunc o privire la spinarea ta.
-La ce? zise el,ntorcndu-se spre ea cu faa toat numai furie.
Ascult,domnioar Mathison,nu tiu ce vrei,dar eu unul m-am sturat.O porni
nainte cu peria de periat caii ndreptat spre ea,iar Chris ncepu s dea napoi.
Poate crezi c am s fiu unul dintre oamenii ia din istorioarele tale,dar te
neli.Am fost angajat de tatl tu s v duc pe tine i pe Prescott prin jungla asta

i s i te predau acas.Nu am stabilit ca tu s te ii ca scaiul dup mine oriunde


m duc i nici nu m ateptam s sari asupra mea n costumul lui Adam.n alte
circumstane,m-a fi bucurat de avansurile tale,dar n cltoria asta am de fcut
o treab i intenionez s o fac,indiferent la ce ai recurge ca s m seduci.tii
ceva,doamn,eti diavolul n persoan ntr-un ambalaj frumos.Acum pleac de
aici i las-m n pace.Nu vreau s te mai vd pn mine diminea,cnd am s
te trezesc i s-ar putea ca i asta s pun pe altcineva s o fac.
nchise brusc gura,i ntoarse spatele i se ndrept spre cai.
-Foarte bine,zise Chris.Am s m ntorc n tabr i am s-i povestesc domnului
Prescott c spinarea ta este o mas sngernd care arat de parc s-ar fi infectat
i am s-i mai spun c ceva nu este n regul nici cu picioarele tale.Sunt sigur
c revolta va izbucni imediat i c nu vei mai fi conductorul nostru,aa c te
poi ntoarce n locul de unde ai venit i despre care refuzi s spui ceva.Bun
ziua,domnule Tynan,ncheie ea i o porni pe poteca pe care i-o artase Tynan.
Nu fcu mai mult de trei pai cnd auzi o njurtur n surdin n spate i o
bufnitur ce prea s vin de la peria de cai trntit cu putere de pmnt.
-Foarte bine,spuse tare,iar Chris se ntoarse spre el.Ce trebuie s fac?
-S-i scoi cmaa i cizmele i s te ntinzi pe burt aici,pe bucata asta de
muchi.
-Bnuiesc c ar trebui s fiu bucuros c nu mai doreti i altceva,spuse
mbufnat,dar fcu ce-i ceruse.Cnd ngenunche lng el i-i vzu spatele de
aproape,i ddu seama c rnile sunt mult mai grave dect crezuse cnd le
privise de la distan.Cele mai multe erau vindecate,dar cteva se redeschiseser.
i imagin c erau foarte,foarte dureroase.Trgnd aer n piept,deschise trusa i
scoase o pomad.
-Asta o s-i aline durerea,spuse ea ncet i ncepu s-i ntind cu grij pomada
pe piele.Avea spatele lat i foarte musculos,pielea i acoperea muchii,fr
aproape nici o urm de grsime.Arta ca i cum ar fi muncit din greu i ar fi fost
hrnit foarte prost.Cnd simi c se relaxeaz sub atingerea degetelor ei,l
ntreb.
-Ci ani ai stat n nchisoare?
-Doi ani,rspunse imediat,apoi mormi.La dracu!
-Domnule Tynan,sunt reporter la un ziar i sunt foarte bun cnd e vorba s
observ ceva.Nu cunosc nici un alt loc n care un om s fie pus la munci grele,s
ndure foamea i s fie btut,cel puin nu n America.
-i dac exist un asemenea loc,te-ai lsa aruncat acolo,ca s poi scrie o istorie
despre el,nu-i aa? Am s fiu subiectul urmtoarei tale poveti? Am strbtut

jungla tropical cu un deinut evadat.Sau ceva de felul sta; cum i se pare?


-Ai evadat? ntr-un fel m gndeam c te-a eliberat tatl meu.ntruct el nu
rspunse,Chris tiu c este pe undeva pe-aproape de adevr.
-Vezi,domnule Tynan,l cunosc foarte bine pe tatl meu.Dac el vrea ca cineva
s m conduc prin jungla de neptruns,nu ar ezita,chiar dac oamenii i-ar spune
c este imposibil.Ar cuta pur i simplu modalitatea prin care s fac lucrul
sta.Eu cred c tata a descoperit c ai mai traversat pdurea ,iar pentru el nu a
contat c eti n drum spre nchisoare.Are putere i bani destui ca s taie orice
frnghii,chiar dac atrn de gtul cuiva.
-i-ar ncredina fiica unui criminal? ntreb Tynan rsucindu-i capul ca s o
poat privi.Rmase gnditoare o vreme.
-Nu,nu cred c ar face asta.Cred c mama i cu mine suntem singurii oameni pe
care i-a iubit cu adevrat.Nu credeam c o s-i mai revin dup moartea mamei,
dar bnuiesc c i-a spus c m mai are nc pe mine.
-Dar tocmai ai zis c te-a dat n grija unui criminal,n grija cuiva care a fost
salvat de sub nasul clului.ncet s-i mai ntind crema pe rni.
-Domnule Tynan,cred c suntei un om nevinovat.Avei absolut dreptate cnd
spunei c tata nu m-ar fi dat niciodat pe minile unui rufctor.Da,firete,aa
trebuie c stau lucrurile.Ori suntei nevinovat,ori ai fcut ceva ce nu a presupus
violen.nclcarea unei promisiuni poate.Zmbind,ncepu s-i ung din nou cu
delicatee spatele.De-acum mai mult i masa muchii dect l doftoricea.
-Ct de aproape sunt de adevr? l ntreb,i cnd nu primi nici un rspuns
ncepu s rd.Vezi,domnule Tynan,toi ne trdm cu cte ceva,indiferent ct de
mult ne-am strdui s nu artm nimic.Sunt sigur c domnul Prescott nu are
nici Cea mai mic idee despre durerile pe care le ai la fiecare micare,dar dac
tii s priveti ncepi s descoperi lucrurile.
Continua s-i maseze spatele ungndu-i minile i trecndu-le peste muchii
ncordai,masndu-l pn cnd l simi c se destinde complet.Respira ncet i
profund,ca i cum ar fi adormit.n Chris se trezir toate instinctele materne.Ce
mult i-ar fi plcut s-l ia acas,s-l hrneasc bine i s aib grij s se
odihneasc.Se ntreb dac menajera tatlui ei,domnioara Sunberry,l
ntlnise.Dac-l ntlnise,Chris ar fi pus pariu c l-a plcut.
Zmbind,i lu o mn i ncepu s i-o maseze avnd mare grij de ncheietura
cu cicatrice.
-Acolo nu m doare,nu sunt rnit,spuse el somnoros,dar nu fcu nici cea mai
mic ncercare s se mite.
-M gndeam la domnioara Sunberry.

-Plcint cu afine,spuse Ty.Pudrat cu scorioar.


-Deci ai ntlnit-o,rse Chris.M gndeam c ea te-ar plcea.
-Ca pe un cine rtcit?
-Rtcit,poate,dar cine cu siguran nu.Ty,unde te-ai nscut? Fcu o micare de
parc ar fi vrut s se ridice,dar l mpinse la loc,jos.
-Foarte bine,fr ntrebri,dar te rog s nu te mai superi din nou.Este o zi prea
frumoas ca s o stricm.i vr minile n prul lui i ncepu s maseze pielea
capului.
-i place s fii reporter la ziar? o ntreb el.
-Da,cel puin mi-a plcut,dar cred c am nceput s obosesc.Am douzeci i opt
de ani i am nceput cnd aveam optsprezece.Este mult vreme.Cred c vreau...
nu tiu ce,dar a vrea ceva mai mult.
-Un cmin i copii?
-Ai vorbit cu tata,rse ea.i-a spus cum m-a adus napoi la Washington? Cum ma minit? Lucram la New York i mi-a trimis o telegram spunndu-mi c este pe
moarte.Am plns tot drumul de la un capt al rii la cellalt gndindu-m c
moare,iar cnd am ajuns acas,murdar,obosit i ngrozit,el clrea un taur,
cum nu se poate mai sntos i mai voios.
-Eti norocoas c ai un tat.
-Tu nu ai?
-Nu,dup cte tiu eu.
-Dar mam?
-A murit.
-Ah! De ct timp eti singur?
-Dintotdeauna.Nu vrei s te uii i la picioare i s terminm cu asta? Trebuie s
plec s cercetez drumul ca s vd ce s-a mai ntmplat.
Aproape contra dorinei ei Chris i lu minile de pe pielea lui,se ntoarse i se
ridic.Timp de o secund privirile li se ntlnir i rmaser ca hipnotizai.Chris
nu ar fi vrut ca acest moment s se sfreasc,dar Ty i smulse privirea i se uit
n alt parte.
-Eram n mai mare siguran n nchisoare,mormi el.Poftim.Uit-te la picioarele
mele.Asta o s te in ocupat o vreme.Cu un suspin,Chris i lu ochii de la faa
lui pentru a-i privi picioarele i i duse mna la gur.Erau pline de bici,dintre
care unele se sprseser i sngerau,iar acolo unde nu erau nc bici,erau pe
cale de a se forma.
-i-ai pus cizme noi fr ciorapi,zise ea lundu-i un picior n mini.Pur i simplu
te-ai nclat cu ele i le-ai purtat aa,fr s nmoi mai nti pielea?

-Am fost nevoit.Mi-am tocit pantofii de dans seara trecut,spuse el solemn.Chris


rse.
-Am s te bandajez i am s vd dac domnul Prescott se poate dispensa de o
pereche de ciorapi.
-Nu! zise iute Ty.Nu accept mila.Chris l privi uimit.
-Foarte bine,zise ea dup o vreme.Dar n primul ora n care ajungem o s-i
cumprm ciorapi.Tatl meu te-a pltit ca s m salvezi,nu-i aa?
-Da,rspunse el urmrind-o cum i bandajeaz piciorul.i trecu minile peste
gleznele brzdate de cicatrice,la fel ca ncheieturile minilor.
-Lanuri? l ntreb.El se purt ca i cum nu i-ar fi pus nici o ntrebare.
-Apropo,ce te-a determinat s-l urmreti pe Lanier?
-Nu tiu.Cineva trebuia s o fac.Probabil c acum John Anderson tiprete
materialul.Oamenii i ursc pe indieni i mai mult dect de obicei,ori de cte ori
aud c au ucis un misionar.De data asta nu au fcut-o ei.Hugh Lanier a fcut-o,i
nu mi se pare c este drept ca vina s fie aruncat n seama indienilor.
-Chiar tiind c asta nseamn c un alb,un om pe care l cunoti,va pierde
probabil ceva?
-Misionarii au pierdut totul,zise ea cu glas moale.
-Nu am vzut niciodat o femeie care s se fereasc att de bine de gloane cum
ai fcut-o tu ieri.Ai ceva practic,nu?
-Da,oarecum.
-Credeam c femei ca tine i doresc s stea pe la casele lor i s creasc copii.
-Ce vrei s spui prin femei ca mine? n plus,nu am fost ndrgostit niciodat.Tu
ai fost? i inea glezna i nu-i ddea seama ct de puternic era strnsoarea
degetelor ei.
-De cteva ori.Hei! Ai unghiile ascuite.
-mi pare ru,murmur cu capul plecat.
-Ce importan are pentru tine dac am fost eu ndrgostit?
-Nu are nici o importan,firete,rspunse nepat,slbind strnsoarea.Aa sunt
eu,le pun ntrebri tuturor.
-Ascult,domnioar Mathison,crede-m cnd i spun c nu sunt genul tu.Sunt
un vntur-lume i dac nu sunt vrt n vreun necaz se pare c-l caut singur cu
lumnarea.Trebuie s nvei ceva de la Elsie.M-a turnat pentru c m detest.
-Probabil c nu i-ai acordat atenie suficient,i zmbi Chris.
Ty se ls pe spate sprijinindu-se n coate i urmri o pasre care zbura deasupra
capului su.
-Nu poi s-i petreci doi ani n nchisoare i cnd iei s nu-i acorzi cuiva care

arat ca Elsie ntreaga atenie de care eti capabil.Smunci de bandajul pe care i-l
nfur peste picior.
-Dac-i plac femeile ca ea,asta este.M ndoiesc c ai vzut o femeie ca ea fr
corset.Ty o privi i ochii i notau n rs.
-Gras vrei s zici?
-Cel puin aptezeci n talie,iar bustul probabil mult mai mare,dar pn la
douzeci i doi de ani totul ncepe s se lase i...Chris se opri,ngrozit de ceea
ce spunea.ncal-te,i zise nepat.Poate ai s gseti o gras care s-i schimbe
bandajele ntr-o zi sau dou,pentru c este evident c-i plac femeile bine dotate
i este clar c eu sunt prea slab pentru tine.Vru s se ridice,dar el o prinse de
mn,zmbindu-i.Chris continua s in capul plecat.O suprase att de tare!
i ridic brbia cu degetul.
-Nu crezi c i la tine or s nceap s se lase ntr-un an sau doi? Btrn cum
eti? I se simea rsul n voce.Crezi c nu-mi plac fetele slbnoage care se in
scai de mine i mi tot pun ntrebri!
-Nu tiu,murmur Chris i se simi exact ca o copil.Niciodat nu i-a dorit ceva
att de mult ct i dorea s-i plac acestui brbat.
-Blondele micue i subirele sunt preferatele mele,opti el.Chris ridic spre el
ochii strlucind de lacrimi,iar cnd i ndrept capul spre ea,tiu c o va sruta,
aa c nchise ochii i deschise gura n ateptare.
-Ce dracu fac? zise i o mpinse att de tare nct czu n fund la civa pai de
el.terge-o de aici chiar acum! Ai auzit? S nu te mai apropii de mine.Ai
dreptate c mi place alt gen de femeie.Infirmierele virginale care se in scai de
mine sunt genul care mi place cel mai puin.ntoarce-te n tabr i s nu te mai
apropii de mine vreodat.Chris,ntructva nspimntat de izbucnirea lui,o lu
la fug napoi spre tabr.
CAPITOLUL 5
Cnd Chris ajunse n tabr,aproape nemaiputnd respira din cauz c alergase,
Asher edea lng un foc vesel i-i zmbi.ncepu s-i vorbeasc despre pdure,
dar Chris de-abia dac-l auzea.Se ntreba de ce oare fusese trimis Tynan la
nchisoare.
-Chris! Tu m asculi sau nu? o ntreb Asher.
-Da,firete,rspunse ea privindu-l,dar fr s-l aud.Mai trziu,cnd se strecur
ntre pturi,rmase mult vreme treaz.De-abia dac putea s zreasc stelele
printre coroanele copacilor uriai,dar privi frunzele i ntunericul de deasupra.
Noaptea,pdurea era un loc nfricotor.

Trecuse deja mai mult de o or cnd auzi n dreapta ei un sunet nbuit.tia c


este Tynan care venea s vad dac totul este n ordine.Niciodat nu vzuse un
om care s-i onoreze ndatoririle cu atta seriozitate.l urmri cu ochii mari
umblnd prin tabr,controlnd dac Asher este nvelit,dac sunt bine priponii
caii,dac mncarea era acoperit i dac focul era stins.Cnd ajunse la ea tresri
uor cnd o gsi treaz,cu ochii mari.
-Ar trebui s dormi,i spuse stnd n picioare.Mine trebuie s te trezeti
devreme.
-Cum ai gsit drumul?
Asher se mic n culcuul lui,iar Ty ngenunche lng Chris,cobornd vocea.Ea
se ridic i se sprijini ntr-un cot.
-Totul este n regul.Nu erau dect nite crengi czute,dar n mare parte le-am
nlturat.
-Ai mncat ceva? Chris i vzu albeaa dinilor cnd i zmbi.
-Eti pe cale s devii pentru cineva o mam minunat.Da,am mncat.Culc-te
acum.Ne vedem mine diminea.Se cuibri la loc ntre pturi,dar el nu se
mic.
-Domnioar Mathison,mi pare ru pentru dup-amiaza asta.Nu trebuia s-mi
ies din fire.Nu este altceva dect pur i simplu faptul c eu sunt de prere c n
aceast cltorie relaia dintre noi ar trebui s fie cea de la patron la angajat.
Dup cum i-am spus deja,n ultima vreme nu prea am avut femei n jurul meu i
unele lucruri sunt dificile pentru mine.
-Eu fac s-i fie dificile unele lucruri? murmur ntr-un mod care nu lsa nici cea
mai mic umbr de ndoial n ceea ce privea semnificaia celor spuse.Spera s-i
rspund c din cauza ei viaa i este ca un iad.Se ddu puin napoi i i zmbi
din nou.
-Nu att nct s nu m pot descurca.Acum fii feti cuminte i dormi.
-Nici un srut de noapte bun? l ntreb puin suprat de faptul c-i bate joc
de ea.
-Nu din partea mea,spuse i ea zmbi pentru c simi team n vocea lui.Dup ce
plec,Chris se ntoarse pe burt i adormi.Primul lucru pe care-l vzu n
dimineaa urmtoare fu Tynan aplecat peste foc.Avea prul umed i frigea pete
proaspt.
-Ai fost la pescuit? l ntreb zmbindu-i.El mormi ceva,dar nu nelese ce
anume,dup care se ridic i o porni spre cai.Toat dimineaa Tynan s-a inut
departe de ea i toi trei au clrit n tcere.Cnd s-au oprit s mnnce de
prnz,Tynan i-a spus imediat lui Asher s o ia pe Chris i s mearg dup lemne.

Asher o prinse de cot i aproape c o mpinse pe crarea pe care tocmai veniser.


-Am auzit c tatl tu se ocup i de transportul maritim,spuse Asher pentru a
doua oar,ca s-l aud Chris.
-Da,aa este,spuse ea absent.Conserve,transport maritim,vite,vreo dou fabrici
de cherestea,tot pe ce poate pune mna.
-i totui tu ai prsit toate astea ca s fugi la New York s devii ziarist.Dar
acum te-ai ntors.
-Nu de bun voie.Am de gnd s plec la New York ndat ce am s ajung acas
la tatl meu.
-Aha,neleg.ntr-un fel,credeam c ai alte planuri.
-Cum ar fi? l ntreb ntorcndu-se spre el i privindu-l.i-a spus tata c a avea
alte planuri?
-Numai c eti hotrt s te aezi undeva,c eti nc destul de tnr i c el
sper c tu...
-Destul de tnr pentru ce? l ntrerupse Chris.
-tiu eu,ca s-i ntemeiezi o familie,mi nchipui.
Chris i muc buza de jos pentru a se abine s dea un rspuns pripit.
-Nu,nu cred c am luat-o pe cealalt pant a dealului,chiar i la vrsta mea
naintat.Presupun c femeile mai pot face copii la vrsta mea.
-Nu am vrut s te jignesc.Chris i arunc o privire rapid i o cuprinse un val de
vinovie.Umbla prin pdure cu un tnr bine care ncerca s fie politicos,
Iar ea,pentru c-i nchipuia c s-a ndrgostit de un brbat pe care de-abia l-a
cunoscut,era aproape grosolan cu el.i zmbi.
-Sunt sigur de sta,domnule Prescott.Cum l-ai cunoscut pe tatl meu?
Asher i ntoarse zmbetul.
-A fost prieten cu tatl meu i au fcut afaceri mpreun.tii,te-am vzut o dat,
cnd nu erai dect o copil.Erai cu mama ta.Era cea mai drgu femeie pe care
o vzusem vreodat.
-Aa cred i eu.Asher ncepu s strng lemne,stivuindu-le la picioarele ei.
-De ce te-a ales tatl meu ca s vii n aceast misiune de salvare? Strnse i ea
vreo dou buci de lemn i le puse peste maldrul fcut de el.
-Cred c a luat i el pe cine a putut.Nu exist prea muli brbai de vrsta mea
care s nu aib nici o treab i,dup ce am lucrat atia ani pe cont propriu,nu pot
s m obinuiesc cu ideea de a lucra acum pentru altcineva,ca angajat.
-tiu cum te simi.Tata mi spunea mereu ce s fac i cum s fac,trimi nd chiar
oameni dup mine atunci cnd nu-l ascultam.
-Da,dar tu eti...Asher i vzu ochii scn-teietori i se opri.

Ct pe-aci s fac o gaf de data asta,nu-i aa? Chris ls capul ntr-o parte.
-Ar avea vreo importan dac m-ai supra?
Asher i zmbi cu toat faa.Avea ntr-adevr o nfiare foarte plcut,nici pe
departe ca Tynan,firete,dar era foarte artos.
-Sunt singur n pdure cu o femeie frumoas i m ntrebi dac ar avea vreo
importan dac ea ar fi suprat pe mine? Cum s nu,domnioar Mathison,
momentul i locul sta sunt un vis devenit realitate i mai degrab a muri dect
s-i stric farmecul.Chris izbucni n rs la mica lui cuvntare,iar el culese o
floricic purpurie de pe un covor de muchi i i-o oferi cu o plecciune.Chris i
prinse floarea la ureche i-i zmbi.
-Ei bine,spuse el ncet,cred c ar trebui s ne ntoarcem.i umplu braele cu
lemne.Pune restul aici,deasupra,i spuse.
-Nu,am s-mi duc partea mea.
-Domnioar Mathison,atta vreme ct sunt eu aici nici o femeie nu va duce n
brae lemne de foc.Acum f ce-i spun i pune restul de lemne aici,sus.
-Faci la fel ca tata,spuse ea cu un suspin.
-i mulumesc foarte mult.l admir i l respect pe tatl dumitale i iau drept cel
mai frumos compliment faptul c m consideri ca el n toate privinele.Acum,te
rog s m conduci pentru c nu vd nimic.Rznd,ncntat c a spus c l place
pe tatl ei i c nu s-a plns de el aa cum fceau majoritatea oamenilor,Chris l
conduse napoi n tabr.Asher i spusese nu numai c nu vedea nimic,dar c
nici nu-i nelegea ndrumrile,astfel nct Chris a fost nevoit s in dou
degete pe mna lui stng ca s-l cluzeasc napoi n tabr.
Cnd au ajuns,Tynan era aplecat peste foc frignd peti tvlii prin mlai.Ridic
privirea ca s-i vad venind,amndoi veseli,dar imediat plec din nou capul
concentrndu-se asupra a ceea ce fcea.Brusc,Chris se simi ridicol de fericit.
Apucndu-se de poalele fustei,ncepu s fredoneze o melodie.
-Cred c nu ai nimic mpotriv s dansm,domnule Prescott,spuse ea ntinznd
braele.Cu colul ochiului l urmrea pe Tynan,dar el nici mcar nu ridic
privirea.Evident fericit,Asher o prinse de minile ntinse i ncepur s danseze.
Era ceva vioi i sltre i dansau cu exuberan i bucurie.Chris se ls condus,
dar orict de repede o nvrti,chiar i cnd de-abia mai atingea pmntul,nu-i
ddu drumul.
-Atenie! l auzi pe Tynan strignd exact nainte s se rostogoleasc mpreun cu
Asher ntr-o groap puin adnc,acoperit de ferigi.Rmaser acolo jos,
mpreun,braele lui Asher nconjurnd-o protector,cu fusta lui Chris peste
picioarele lui,n timp ce Tynan i privea de sus.

-Ai pit ceva? i ntreb ncruntat.


-Nicicnd n viaa mea nu m-am simit mai bine ca acum,spuse Asher,dup care
depuse un srut ptima pe obrazul lui Chris.Zmbind,Chris se ntoarse pentru
a-l vedea pe Tynan privind-o ntr-un mod ciudat.
-Cred c acum putem s mncm,spuse Tynan i se ntoarse la foc.Adic dac ai
terminat dansul,domnioar Mathison.
-Pentru moment,rspunse Chris i se aez lng foc.
CAPITOLUL 6
Asher era ntr-o stare de spirit exuberant dup dansul lor neateptat i fcu tot
ce putu s o distreze pe Chris,cntndu-i chiar.Ea i se altur i formar un duet
entuziast.Tynan edea de-o parte,cu capul n jos,cioplind o bucat de lemn,
neparticipnd dar nelsndu-i nici pe ei s se bucure.La un moment dat,cntnd
cu obrazul lipit de obrazul lui Asher,i trecu prin minte c s-ar putea ca Tynan s
nu tie cum s ia parte i el la distracia lor.
Se fcuse aproape dup-amiaz i nimeni nu se gndea la plecare.Chris fu cea
care ncet s mai rd i le suger s strng lucrurile i s plece.
Tynan arunc ct colo lemnul din mn,i vr cuitul n buzunar i o porni ncet
ctre cai.n timp ce Chris strngea curelele sacului de dormit,Ty se opri n
spatele ei.
-A fost drgu,spuse el.Cu adevrat drgu.
-Unde ai crescut? l ntreb ea iute.
-Nu acolo unde oamenii cnt,rspunse el tot att de repede.i place tnrul?
-Firete.Doar tu mi-ai artat ce om fin este,nu-i aa? i tu mi-ai spus s stau
departe de tine,aa c i-am fcut pe plac.O privi ntr-un fel n care nici un brbat
nu o privise pn atunci.Din ochi i neau flcri care ar fi putut-o mistui.
-Aa este,mi-ai fcut pe plac.Se ntoarse brusc pe clcie i se ndeprt aproape
ciocnindu-se de Asher.
-Ce s-a ntmplat? Prea suprat.Se petrece ceva ce nu tiu eu?
-Domnule Prescott,nu am nici cea mai mic idee de ceea ce tii i ceea ce nu
tii dumneavoastr.
-Chris,trebuie s-i dau un sfat.Tynan nu este tocmai acel gen de om...ei bine,
vreau s spun,o fat ca tine...Nu-mi place interesul pe care-l manifest fa de
tine.
-Interes fa de mine?
-Tatl tu i-a spus c eti o Montgomery i el m-a ntrebat ce nseamn asta.

-Iar tu ai tiut s-i spui?


-Nu,n-am tiut,exceptnd faptul c este vorba despre neamul mamei tale.Oameni
ca el nu au rude,nu au nici mcar nume.
-Domnule Prescott,zise Chris cu o voce ca gheaa.Noi doi ne-am nelege mult
mai bine dac v-ai pstra pentru dumneavoastr opiniile despre domnul Tynan.
Astea fiind spuse,ncalec pe cal i tot restul zilei simi cum Asher o urmrete
gnditor.Urmtoarele dou zile drumul a fost greu.n trei rnduri brbaii au
trebuit s taie pomiorii care ncepuser s creasc tocmai n drum,iar o dat
Tynan i Asher au fost nevoii s mne caii peste trunchiul unui copac lat ct un
terasament.Alt dat i-au pierdut cteva ore deschizndu-i cu fierstrul calea
printr-un copac prbuit de-a latul drumului.Noaptea se nfurau n pturi i
dormeau dui-cel puin aa credea Chris despre Tynan ntruct el nu dormea n
tabr.n seara celei de-a doua zile,Asher o srut din nou.n cursul zilei
clriser o vreme singuri,iar el i pusese mai multe ntrebri despre cariera ei
jurnalistic.De asemenea i-a cerut scuze pentru ceea ce spusese despre Tynan,
invocnd faptul c nu este preocupat dect de sigurana ei.n seara respectiv a
rugat-o s se plimbe cu el i,dup ce se deprtar de tabr,i spuse ct de
drgu era i i ceru permisiunea s o srute.Chris i-o ddu.
Srutase foarte puini brbai n viaa ei i nu prea tia cum s o fac.Asher o lu
n brae,strngnd-o uor i plcut,iar srutul lui fu cald,simplu i linititor,
nesemnnd nici pe departe cu srutul de fericire furat de Tynan.Nu simi nici un
fel de flacr n trup.Nimic n-o ndemna s se lipeasc de el,semn c ar mai
vrea.
-Ce dracu faci,Prescott? se auzi vocea furioas a lui Tynan,fcndu-l pe Asher
s-i dea drumul lui Chris.Am venit ncoace creznd c v-ai pierdut i,poftim,tu
abuzezi de domnioara Mathison.
-Nu abuzez! l-am cerut permisiunea...Asher se opri nfuriindu-se.Ia stai puin,
asta nu este ctui de puin treaba ta.
-Treaba mea este s o predau pe domnioara Mathison tatlui ei.
-Iar eu nu cred c ai fost totui angajat doar pentru asta,continu Asher.
-ntoarce-te n tabr,i ordon Tynan lui Chris.Acum.Se grbi s se supun,
lsndu-i singuri.Mai trziu,Asher se ntoarse singur n tabr i-i zmbi.
-Uneori angajaii i uit locul i trebuie s li se aminteasc,i spuse el fcndu-i
cu ochiul.Tynan nu s-a ntors n tabr n noaptea aceea,iar dimineaa a fost
tcut,pstrnd distana fa de Chris.i venea s strige din cauza neputinei de a
dezlega misterul celor ce se petreceau.Care a fost motivul pentru care tatl ei a
inut s fie dus prin jungla tropical?

Nu avea cum s tie c Hugh Lanier o s-i urmreasc.De ce tatl ei a angajat


un brbat care de-abia tia cum se aprinde un foc,fr s fie de folos ntr-un loc
cum era jungla tropical? De ce oare Tynan acum o mpingea n braele lui
Asher,ca n minutul urmtor s se poarte ca un iubit gelos?
A doua zi dup ce Asher o srutase pe Chris,Ty le permise s fac popas de-abia
dup-amiaza,trziu.n timp ce-l ajuta pe Ty s despacheteze,ncerc s fac
puin conversaie,ns el de-abia mormia rspunsurile la ntrebrile pe cre i le
punea.
-Ce naiba e cu tine? i uier ea n surdin.Nu mi-ai adresat nici un cuvnt de
seara trecut.Eti suprat pe mine din cauza lui Asher?
-Ce faci,te privete,spuse el deund un cal.Am fost ales ca s-i fiu cluz,
nimic mai mult.
-Tu eti la care m tot mpingi s rmn singur cu el.Domnioar Mathison,
du-te cu Prescott s strngei lemne de foc.Sau Domnioar Mathison,de ce nu
te-ai duce la pescuit cu Prescott? Tot timpul m mpingi spre el.Dac l-am
srutat,nu asta aveai oare n minte?
-Eu nu am nimic n minte.Eu nu urmresc nimic.Ascult,de ce nu te duci acolo
s stai jos? Nu poi s lai omul nici o secund n pace?
Chris se ndrept spre foc cu lacrimi n ochi.Ty o strig,dar nu ntoarse capul.La
un moment dat l simi c ncearc s-i prind privirea,dar nu se uit la el i dup
o vreme l auzi prsind tabra.
-M duc s m plimb i s notez ceva n jurnal,i spuse Chris lui Asher,lundu-i
carnetul,tocul i cerneala din sacul atrnat de a.M ntorc cam ntr-o or.Apoi o
apuc pe potec n direcie opus celei pe care pornise Tynan.Chris a mers mai
mult dect inteniona.O dureau cuvintele dure,mnioase,rostite de Tynan i voia
s se gndeasc la ce trebuia s fac i la ce dorea s fac n viitor.
Era ciudat ct de mult o atrgea omul sta.Niciodat pn acum nu se purtase
aa cu vreun brbat.Dup o vreme,lumina ncepu s scad i prsi poteca pentru
a se aeza pe un trunchi de copac ca s scrie n jurnal.Poate c dac pune pe
hrtie tot ce s-a ntmplat n cursul acestei cltorii stranii,ar putea s descopere
ce se petrece.Scrisese o mulime despre brbatul care era att de bun cu ea spre
deosebire de cel care prea c sper ca ea s cad ntr-o groap ct mai adnc.
Era adpostit de crengile unui copac uria i la nceput nu simi picturile reci
ale ploii care ncepuse s cad.Acum i era cald i era uscat,ca n minutul
urmtor s stea sub ceea ce prea s fie o cascad ce cdea din cer.
Strngndu-i n grab lucrurile,scp jos tocul.Se aplec dup trunchi ca s-l
caute,cnd i dispru pmntul de sub picioare.n zborul ei,se prinse de rdcina

unui copac.edea agat acolo,suspendat,sub ploaia rece ca gheaa,fr s


simt nimic sub picioare i fr s vad nimic nici deasupra,nici dedesubt,
rugndu-se s primeasc ajutor.
-Tynan,opti fr ns s se aud nici mcar ea,n zgomotul ploii toreniale.
-Tynan! strig ct putu.Minile ncepur s-i alunece.ncerc s-i pstreze
cumptul n situaia n care se afla i s vad ce putea face s ias din ea.Dac ar
fi putut mcar s vad unde era peretele acestei vguni.Tot ce tia era c se afl
la o distan bun de pmnt.
Rsucindu-se,ncerc s priveasc sub ea,dar din cauza aburului provocat de
ploaia rece i era imposibil s vad ceva.i alunec o mn.
Dup ce se lupt cteva minute bune,apuc din nou rdcina cu ambele mini.
Simea cum i se jupoaie pielea n palme.ncerc s se avnte n fa,spernd s
pun piciorul n noroiul sau stnca peretelui.
-La dracu cu toate femeile Montgomery care sunt scunde! blestem cnd vzu c
nu poate atinge peretele.Brusc se opri,prndu-i-se c aude un zgomot deasupra.
-Tynan! strig din rsputeri.Tynan! Tynan! Nici nu nchise bine gura dup
ultimul strigt c era deja lng ea,cu spatele ngropat n noroiul malului,
ntinznd braele lungi i trgnd-o spre el.Se ag de el ca o maimu de un
copac,nfurndu-i trupul n jurul lui,cu braele pe dup gt,strngndu-l ct
putea cu picioarele de mijloc.Ty ncepu s se trasc ntr-o parte pe malul
abrupt,ndeprtnd treptat bucile de lemn din calea lui.Chris se inea strns de
el cu faa ngropat de gtul lui.Nici mcar cnd a nceput s mearg,nu-i ddu
drumul.
-Gata,zise el n sfrit,desfcnd-o de pe el.Cnd o aez jos,Chris simi c-i
tremur genunchii.Amndoi erau acoperii de noroi din cap pn-n picioare.
-Stai jos puin i te odihnete.i art un intrnd sub o stnc n spatele ei,iar
ea,recunosctoare,se aez,ferit de uvoaiele ploii.
Cnd i ridic privirea spre Tynan,profilat pe fundalul perdelei de ploaie rece i
al aburilor pe care i provoca,tiu imediat c niciodat n via nu dorise pe
cineva aa cum l dorea pe el acum.Absolut firesc,ntinse minile.Ty veni sprea
ea,o prinse n brae i o strnse att de tare c de-abia mai putea respira.
-tiam c o s plou,spuse el.ncercam s ridic corturile cnd ai plecat.M-am
gndit c ai destul minte n cap s te ntorci cnd o s nceap ploaia.
Dumnezeule,Chris,ai s m omori.Este o minune c te-am gsit. Chris era att
de fericit c era n siguran i c l avea lng ea,nct ncepu s-l srute cu
exuberan pe gt.
-tiam c ai s m gseti.Am tiut-o din momentul n care s-a surpat

pmntul.edeam acolo i,dintr-o dat,m-am prbuit.Nici mcar nu mi-am dat


seama c plou.Ty i ndeprt cu fora braele din jurul gtului i arta ca un om
care trecea printr-o mare suferin.
-Chris,i spuse cu o voce rugtoare,ai vzut vreodat un brbat matur plngnd?
Vreau s spun plngnd cu adevrat? Ca un copil nefericit de doi ani?
-Nu,nu cred c am vzut sau c a vrea s vd aa ceva,Ty,zise ea i se ntinse
din nou dup el.El o prinse de ambele mini,inndu-i-le strns n faa sa.
-Atunci,te rog,nceteaz cu toate astea.Te rog d-mi pace.Nu m mai urmri,nu
m mai atinge,nu te mai purta cu mine ca o mam,nu-mi mai da cu pomad pe
spate,nu mai plnge cnd m supr pe tine.Nu mai face nimic.Te implor!
-Nu-mi pas c ai fost la nchisoare,spuse Chris,aplecndu-se spre el.Poate tu te
gndeti c provin dintr-o alt clas dect tine dar eu nu...Ty,cred c m-am
ndrgostit...i acoperi gura cu mna.
-Nu spune asta.Niciodat s nu spui asta.N-a suporta s aud.Nu ne cunoatem
dect de cteva zile,iar peste alte cteva nu ne vom mai vedea niciodat.
-Numrul zilelor nu conteaz.tii ci brbai m-au cerut n cstorie? Am primit
propuneri prin pot.Mergeam la dineuri i pn la sfritul mesei mi se fceau
dou cereri n cstorie,dar niciodat nu am fost nici mcar tentat,nici de
cstorie,nici de ncercrile de a fi sedus.Tu ns eti brbatul pe care l doresc.
Expresia feei lui Tynan se schimb succesiv n timpul sta i doar o secund se
aplec spre ea ca i cum ar fi vrut s o srute.Dar n secunda urmtoare fugi din
micuul adpost,afar n ploaie.
-Nu nelegi c eu nu pot? Nu pot s fac dragoste cu tine.Acum gata,ne
ntoarcem n tabr i s nu te mai apropii vreodat de mine!
O nfac de ncheietur i o trase dup el afar n ploaie i apoi aproape c o
mpinse n sus.Odat ajuni pe potec nu o mai atinse,artndu-i doar drumul
ctre tabr.Chris tia c n mare parte apa care i se prelingea pe fa era din
cauza potopului de lacrimi.Cnd ajunser,vzu trei corturi,cte unul pentru
fiecare.Sub un copac era ntins o prelat,care tia c este pentru Tynan.Ty
rmase n urm,cu braele ncruciate la piept,pn cnd intr n cortul pe care i-l
indicase.Din cauza lacrimilor care nu mai conteneau,Chris avu nevoie de o or
ca s se schimbe n haine uscate.A plns toat noaptea.Era primul brbat de care
se ndrgostise i trebuia s i se ntmple tocmai asta.
Dimineaa avea faa roie i umflat,iar capul o durea groaznic.Cnd veni Tynan
s-i spun c or s rmn n corturi pn cnd va sta ploaia,nu-l putu privi,ci
fcu doar din cap semn c a neles.Spre prnz,Chris era epuizat de atta plns
i de gnduri,dar se hotrse.ncet,fcu un focule din frunzele uscate i nclzi

puin sup rmas din ziua precedent.i lu apoi pelerina de ploaie din
maldrul de lucruri aruncate ntr-un col.Nu era nimic altceva n micuul cort n
afar de sacul de dormit,cteva haine,iar acum focul pe care l aprinsese.Cu un
mers eapn,Chris prsi cortul.Ploaia curgea uvoaie i cnd atingea ibricul din
mna ei,ieeau rotocoale de aburi.Tynan i montase o pnz susinut de doi
stlpi n fa.Prile laterale i cea din fa erau deschise i atta vreme ct vntul
nu spulbera ploaia nuntru,ocupantul rmnea uscat.Ty edea ntins,cu capul
sprijinit de a i cu o carte n mn.
-i-am adus nite sup.Ridicndu-se,ntinse mna i lu vasul,iar ea scoase i
civa pesmei.
-Pot s m aez? ntreb Chris.
-Cred c da...Da,firete,spuse el n cele din urm cercetnd-o cu atenie.Oricine
putea s vad c plnsese ore ntregi.
-Nu am putut dormi toat noaptea.M-am gndit la ce mi-ai spus i am luat unele
hotrri.Trase adnc aer n piept.Nu-i era de nici un folos s se opreasc,aa
nct continu.n primul rnd a vrea s-i mulumesc pentru c mi-ai spus ce
mi-ai spus.Sunt sigur c nu este un lucru pe care l spui oricui.Ls capul n jos
fr s-l priveasc,n timp ce el rmase cu gura cscat.Nu tiu foarte multe
despre dragoste,nu am avut niciodat aceast experien,cel puin nu aceea a
dragostei dintre un brbat i o femeie,dar cred c am destul minte ca s o
recunosc cnd o vd.Nu tiu cum sau de ce,dar m-am ndrgostit de tine i cu
tine vreau s-mi petrec restul vieii.Acum i tiu secretul i,dup o matur
chibzuin-nu vreau s crezi c sunt uuratic-tiu c asta nu conteaz.Nu am
fcut niciodat dragoste cu un brbat aa c nu o s am nici cea mai vag idee n
legtur cu ceea ce pierd,iar n ceea ce privete copiii,am cteva contacte la New
York,iar dac tu nu ai nimic mpotriv,putem adopta un copil orfan.Sau chiar
doi.Chris se opri i ridic privirea din cauza unui sunet care venea dinspre
Tynan.O secund rmase mpietrit pentru c i se pru c are o criz.S fie oare
epilepsie?
-Tynan,zise ndreptndu-se spre el.Se inea cu minile de burt,cu genunchii
strni,gura deschis i prea c nu mai respir.Era ct pe-aci s strige dup
ajutor,cnd i ddu seama c rde.Se ddu napoi urmrindu-l cum i recapt
n sfrit suflul i ncepe s rd cum nu mai vzuse vreodat n viaa ei.
-Un orfan sau doi! spuse printre hohote.Nu tiu ce pierd.Te iau oricum.Cu
fiecare cuvnt se ndoia tot mai tare i rdea tot mai puternic iar Chris devenea
tot mai eapn.
-M bucur,desigur,c sunt o surs de amuzament pentru dumneavoastr

domnule Tynan.Putem s considerm c aceast conversaie nu a avut loc


niciodat? Acestea fiind spuse,se ndrept spre ieire s se ntoarc n cortul ei.
Ty reui s o prind de tivul fustei.Rdea nc i era slbit din cauza efortului.
-Nu te supra,Chris,numai c eu...Izbucni din nou n hohote de rs cnd i trecu
ceva prin minte,iar Chris se ntreb cum de a putut s se gndeasc vreodat c
este ndrgostit de idiotul sta.n acel moment i dorea s se fi deschis
pmntul i s-l fi nghiit.
-Vino ncoace din ploaie,i spuse fcnd un efort supraomenesc s se controleze,
dar rsul i era pe buze i n strlucirea ochilor.
-Nu,mulumesc.Te rog d-mi drumul la fust ca s m pot ntoarce n cortul
meu.Nu cred c mai avem ce ne spune unul altuia.Pru s devin mai sobru,dei
de-abia se inea pe picioare cnd se ridic,o prinse de talie i o trase la adpost.
Era ca i cum ncerca s manipuleze o statuie de piatr.
-Chris,ncepu el,dar nu se putu abine i izbucni din nou n rs.Chris ncerc s
se retrag,dar o trase n brae i o inu n poal cu minile strns lipite de corp.i
trebui un minut ntreg ca s se calmeze.
-Chris,zise n sfrit.Ct am s triesc am s in minte aceast...,aceast
propunere a ta.Categoric pn acum nu mi s-a oferit nimic de genul sta i nici
nu am auzit s i se fi fcut vreodat cuiva o asemenea ofert.Este foarte amabil
i generos din partea ta.
-Acum pot s plec? ntreb i ddu s se ridice din poala lui.
-Nu,pn cnd nu m lai s-i explic.Cnd am spus c n-a putea s fac dragoste
cu tine,nu m gndeam la faptul c eu...Se opri un moment i ncerc s-i
controleze rsul pe cale s reizbucneasc.Chris deveni i mai rigid n braele
lui.Nu am vrut s spun c nu a putea fizic; exist alte motive pentru care nu pot
s te ating.
-Se pare totui c ai fcut-o i nu de puine ori,zise ea printre dini.
-Uneori nu m pot abine.Prin a te atinge neleg s fac dragoste cu tine.Asta nu
pot s o fac.
-Din cauza mea,nu-i aa? Dac a fi fost ca fata n cas a lui Lanier,cu snii i
oldurile mari,n-ai mai fi avut nici o problem,nu?
-La dracu! Nu este ceva fizic.Este...Nasul ei aproape c-l atingea pe al lui.
-Credeam c dac vrea femeia,brbaii o fac ntotdeauna.Aa mi-a spus mama.
Toat viaa mea adult i-am respins,iar acum,cnd m ofer unuia,el nu poate.
Dac nu eu sunt de vin,dac nu eti tu i nici femeile grase,atunci ce este?
Tynan ncepu s o mngie pe brae.
-Oh,Chris,tu m omori! nchisoarea a fost un fleac pe lng asta.

De ce i-a cunat pe mine i nu pe Prescott?


Chris ncerc din nou s se ridice,dar o trase napoi.
-N-am s te mai deranjez,te asigur.Ty se mic n aa fel nct ea i simea
rsuflarea moale,cald,pe ceaf.
-Ai s m necjeti ntotdeauna.Cu fiecare rsuflare a ta m necjeti.i nu
suport s te vd cu Prescott.Chris,n-am dorit pe nimeni n viaa mea aa cum
te-am dorit pe tine din prima sear cnd te-am inut n brae.Aproape c mi-am
pierdut minile n ultimele zile.Tot timpul m gndesc numai la tine.Nu pot nici
mcar s stau n tabr cnd eti i tu de team s nu fac ceva,cum ar fi s te
arunc pe cal i s fugim n lume.
-Dar eu am fost cea care m-am oferit,iar tu rzi de mine! De cnd te-am ntlnit
nu faci altceva dect s rcneti la mine s m in departe de tine.Nu neleg.Poi
s faci dragoste? Eti bolnav fizic?
-Dac n-ai fi att de inocent,aa cum stai n poala mea ai ti rspunsul chiar n
acest moment.ncepu s se joace cu lobul urechii ei,iar Chris aproape c se
prbui peste el.
-Dac fac dragoste cu tine,spuse srutnd-o pe gt,eu...
-Da,rspunse ea dnd capul pe spate ca s se bucure de atingerea lui.
-Dac fac dragoste cu tine,tatl tu m va trimite napoi la nchisoare.
-Oh,murmur Chris neauzind prea bine ce a spus.Brusc se ndrept i-l privi.Ce
va face tatl meu?
-O s m trimit napoi la nchisoare.Ascult,Chris,n-am vrut s-i spun i am
ncercat ntr-adevr s nu o fac,dar realitatea este c mi s-a interzis s m apropii
de tine.Se retrase i se ridic de pe picioarele lui.
-Vreau s aud ntreaga poveste.Cu un oftat,Ty se sprijini ntr-un bra i i
ndrept privirea spre ea.
-Eram n nchisoare unde ispeam o condamnare pe via,dar tatl tu m-a scos
ca s-i salvez fiica.Cnd ai spus c are bani i putere destul ca s obin ce
dorete,ai avut dreptate.M-a scos din nchisoare,dar are toate hrtiile i el a fcut
regulile: dac m ating de tine,napoi la nchisoare.
-Ei bine,o s vedem noi asta,spuse Chris.Tata mi-a dat ordine toat viaa,iar eu
dac am respectat jumtate din ele.Mergem pur i simplu la el i-i spunem c nu
poate s ne fac aa ceva.Ty i lu minile ntr-ale sale.
-Chris,are dreptate.Nu vrea ca singurul lui copil s se cstoreasc cu cineva ca
mine.Nici mcar nu tiu cum s m port cu o fat ca tine.Nu tiu cum s triesc
ntr-o cas att de mare ca aceea a tatlui tu,sau mcar cum s rmn ntr-un
singur loc mai mult vreme.Eu nu sunt bun de so,iar tatl tu tie asta.El nu

vrea nici mcar s m ating de fiica lui,aa c ce s mai vorbim de cstorie,i


amndoi tim c nu sunt omul care s m cstoresc.nelegi?
-Nu,rspunse ncet privindu-l n ochi.Te iubesc i...
-Nu,nu m iubeti.N-ai fost dect prea ocupat cu treburile tale la ziar n toi anii
tia ca s te uii la brbai,iar acum te preocup faptul c mbtrneti i crezi c
te-ai ndrgostit de mine pentru c sunt singurul brbat pe care-l vezi.
-Atunci de ce nu m-am ndrgostit de domnul Prescott?
Ty se ls din nou pe spate,clipi i-i zmbi.
-Art mai bine.Nu am concuren.
-Cred c ai dreptate,spuse Chris pornind spre ieirea adpostului.Cred c eu sunt
cea care am greit.O prinse de umr i o trase napoi.
-Nu fi suprat,Chris.n alte condiii a fi ars de nerbdare s m culc cu tine,dar
nu vreau s m ntorc n iadul la nenorocit i nu vreau s fiu nedrept cu tine.
Merii un brbat care s-i fie so adevrat.Eu nu sunt.Sper c m poi nelege.
-Cred c te neleg mai bine dect ai tu impresia,i rspunse rece.Vreau s-mi cer
scuze pentru ndrzneala mea,pentru c m-am inut dup tine n timp ce tu mi
interziceai s o fac i pentru c m-am oferit singur pe tav.Pe viitor voi ncerca
s m comport mai bine i s nu-i dau motive s te temi c vei fi nevoit s te
ntorci la nchisoare din cauz c eu te pun ntr-o situaie imposibil.Asta voiai
s auzi,nu-i aa? Acum pot s plec?
-Cred c eti suprat pe mine.N-am vrut...
-Pe mine sunt suprat,l ntrerupse ea.i foarte stnjenit.Niciodat nu m-am
aruncat pn acum de gtul unui brbat i te asigur c nu o voi mai face
vreodat.n ce m privete nu vei mai avea nici un fel de probleme,domnule
Tynan.Acum a vrea s m ntorc n cortul meu i s m culc,dac nu ai nimic
mpotriv.
-Da,firete,se ncrunt el.Chris,apreciez nr-adevr oferta ta.Vreau s spun atunci
cnd te-ai gndit c fizic n-a putea...
-Nu vom ti niciodat,nu-i aa? spuse Chris i prsi adpostul.
CAPITOLUL 7
Pn au ajuns la orelul de la marginea junglei tropicale,Chris a plns att de
mult,nct aproape c nu mai avea lacrimi.Fcuse un lucru cu adevrat miraculos
reuind s pstreze distana de Tynan.Indiferent ce a spus ca s o determine s se
opreasc i s stea de vorb,ea l-a ignorat.Nu a vorbit prea mult nici cu Asher.A
fcut numai ceea ce era necesar pentru mersul taberei i nimic mai mult.
Dup o zi de ncercri de a sta de vorb cu ea,Tynan ncepu s se in tot mai

departe de tabr,pn cnd,n ultima vreme,era o figur palid a ceea ce fusese


la nceputul cltoriei.
-Nu a fost o cltorie tocmai vesel,aa cum speram,zise Asher cu tristee i
confuzie n glas.Chris nu scoase un cuvnt.Tot ce dorea era s se ndeprteze de
locul unde se fcuse n asemenea hal de rs.
Era nc diminea cnd intrar n orelul de la marginea pdurii.Cumprtorii
forfoteau de colo-colo,se ncrcau crue,miunau cowboy-ii,iar cteva femei
edeau de vorb n strad.Majoritatea oamenilor se opreau n loc,probabil pentru
c erau strini.Cel puin aa a crezut,c de aceea se opresc i-i privesc cu atta
uimire.Pentru prima dat de mai multe zile i nvinse starea n care se afla i
ncepu s manifeste interes fa de ceea ce se petrecea n jur.
Privind mai atent,i ddu seama c de fapt oamenii se opreau s se holbeze la
Tynan.Clrea n faa ei,cu spatele drept ca o lam de oel,cu ochii aintii nainte
fr s se uite la nimeni.Cnd trecur pe lng biroul erifului,un om se npusti
nuntru,iar n rstimp de secunde apru nsui eriful.
-Nu vreau nici un fel de necazuri pe aici,rcni eriful n direcia lui Tynan.
Acesta pru c nu este contient de prezena erifului i continu s clreasc n
pas lent,dar ferm.Cnd trecur pe lng o crcium,o femeie mbrcat iptor,
care tocmai ieea pe u se mpiedic de dou ori cnd l vzu,apoi o lu la fug
pe strzile pline de praf.n timp ce se apropiau de locul numit Jarteaua Roz uile
duble fur date de perete i apru o femeie nalt,mai n vrsta,cu prul de un
rou extraordinar neprnd a fi ctui de puin natural,se gndi Chris.
-Tynan! strig femeia.Ty ridic mna ca ei s se opreasc i se ndrept spre
femeie.n viaa ei,Chris nu-i ncordase att de tare auzul cum o fcu acum ca s
aud ce spune femeia.
-Nu trebuia s te ntorci aici,spuse femeia cu prul rou.O caui cu lumnarea.
Chris nu putu auzi rspunsul lui.Cu vocea sa joas,Ty putea face s dispar
sunetul oricnd dorea.Dup ce o ascult pe femeie,se ntoarse la ceilali i le
fcu semn s-l urmeze conducndu-i la un hotel.
-O s stai aici n noaptea asta,iar mine o s plecm devreme.
-i tu unde o s stai? Erau primele cuvinte pe care i le adresa Chris direct n
ultimele cteva zile.O privi ndelung.
-Am prieteni aici.Intrai i cerei s vi se pregteasc o baie,mai spuse,nainte de
a se rsuci pe clcie i de a-i prsi.
-Ce crezi c a fost asta? l ntreb Chris pe Asher.
-La baie te referi? Recunosc,domnioar Mathison,c a trecut atta vreme de
cnd am fcut ultima baie nct aproape am uitat ce este,dar i aminteti de

ndat ce zreti apa fierbinte.Chris ignor ncercarea lui de a glumi.


-Nu,vreau s spun la ce am vzut afar,n strad,spuse urmndu-l pe Asher n
hotel.De ce se holbau toi oamenii la Tynan? i de ce l-a avertizat femeia aceea?
-Nu m intereseaz nimic altceva cu excepia unei bi fierbini,a unei mese calde
i a unui pat moale i rcoros.Nu m intereseaz nici un fel de mister,iar dup
prerea mea cluza noastr este ntr-adevr un mare mister.Chris,vrei te rog s
semnezi n registru ca s putem lua o camer?
n momentul acela,Chris nu ar fi putut explica nimnui de ce a fost att de
deprimat n ultimele zile.Acum nu se gndea dect la faptul c avea la
ndemn un subiect grozav pentru un material.De ce se holba ntreg oraul la
omul sta? Firete c exista vreo legtur cu faptul c Tynan fusese la
nchisoare,dar ce fcuse oare de l urmrea cu privirea ntreg oraul?
-Doamn,se auzi vocea funcionarului de la birou,nu vrei s v trecei n
registru?
-Da,zise absent.ncepuse s scrie Christiana,dar brusc renun i scrise Nola
Dallas.Funcionarul,plictisit,lu registrul,l ntoarse i fcu ochii mari.
-Nola Dallas? Cea care a fost n Mexic?
-Da,i zmbi Chris ct putu mai dulce.
-Dar eram convins c suntei brbat.
-Muli au crezut asta,spuse continund s-i zmbeasc.Cndva,cu zmbetul sta
reuise s determine un paznic s-i deschid o celul.Asher pru iritat.
-Ne aflm aici pentru a ne odihni puin,i spuse el funcionarului.Te rog s nu
spui nimnui c este aici.
-Nici nu mi-ar trece prin cap aa ceva,rspunse omul cu ochii mari de uimire.
N-am s suflu un cuvnt.nc ncruntat,Asher o lu pe Chris de bra i o conduse
pe scri,ea continund s priveasc peste umr i s-i zmbeasc omului de la
recepie.
-A fi vrut s nu faci asta,spuse Asher cnd ajunser n faa uii camerei ei.Tatl
tu este ngrijorat s nu ai necazuri din partea lui Lanier.Sigur,practic nu ai
publicat nimic despre el,dar totui...
-M ntrebam doar dac oamenii din acest vest ndeprtat au auzit de mine,asta-i
tot,i zmbi Chris.
-Bine,cred c totul este n regul.Acum mai bine te-ai odihni,Chris.M duc s le
spun s-i trimit ap cald.Odat ajuns n camer,Chris se privi n oglind.Nu
arta ru,i zise,iar o baie i un pieptene ar putea-o face prezentabil.
-Dac le spui oamenilor cine eti,vorbi cu voce tare ctre oglind,iar ei simt c te
cunosc,ai anse mari s vrea s-i spun ceea ce doreti s afli.

O or mai trziu Chris terminase cu baia i spera c funcionarul de jos avusese


timp suficient s le spun oamenilor cine era persoana care tocmai sosise la
hotel.Cnd intr n hol,oamenii se opreau,o priveau i i auzi optind.
Zmbind n sinea ei,Chris iei afar n lumina puternic a soarelui.Pru s-i
aminteasc de un magazin de mbrcminte pentru doamne pe strada
principal.Dac puteai afla ce se brfete n ora,apoi acela era locul cel mai
potrivit.
-Cu ce v pot fi de folos? ntreb vnztorul,dar nainte ca Chris s poat
rspunde,ua magazinului se deschise i intrar trei doamne.Nici nu se nchise
bine ua,c mai sosir dou,urmate de alte patru.Micuul magazin se umplu de
lume,iar Chris se ndrept spre un col ca s ncerce o plrie sau dou.
-Nu-i vine s crezi cine a venit n ora,spuse una dintre femei cu voce
tare,adres direct la Chris.Firete,nici eu n-am crezut cnd mi-a spus Jimmy c
Nola Dallas este aici.
-tii despre cine este vorba,doamna care s-a lsat nchis ntr-un azil de nebuni
pentru a scrie despre viaa de acolo.
-Ea este cea care a scris c nu este bine ca o femeie s umble singur noaptea pe
strad.
-i era ct pe ce s fie ucis n Mexic pentru c a scris despre guvernul de
acolo,sri o a treia.
-Nici nu tii ct de mult a vrea s-o cunosc,suspin o alta.Urm o pauz lung,
ncrcat de speran,iar Chris tiu c ateptau ca ea s fac urmtoarea micare.
C i cum nu ar fi auzit nimic din ceea ce vorbiser,ncerc nc o plrie,apoi o
ls pe tejghea i se ndrept spre u.Puse mna pe clan,dup care se ntoarse
spre femeile care,fr nici o jen,o urmreau cu ochii holbai.
-Eu sunt Nola Dallas,zise ea moale.Dup asta,urm potopul.Chris fu tras napoi
n magazin i i se puser zeci de ntrebri.
-Ai scris ntr-adevr serialele acelea despre divor?
-Ai petrecut ntr-adevr trei zile n nchisoare?
-Nu v-a fost team cnd,datorit materialelor dumneavoastr,au fost arestai
lobbistul acela i toi acei politicieni?
Chris ncerc s le rspund pe loc.n acelai timp atepta s aud lucrurile pe
care venise s le afle.
-Sunt sigur c nu este treaba noastr,dar credem c ar trebui s fii mai prudent
cnd este vorba de tovarii dumneavoastr de cltorie,spuse una dintre femei
cu nasul pe sus.Din rndul audienei se auzi un Sss!

-Oh,zise Chris cu toat inocena pe care o putu afia.Par nite oameni att de
drgui...
-Poate unul din ei,dar Tynan...Femeia care vorbise le privi pe celelalte i deveni
tcut.Chris i studie cu modestie minile.
-ntr-adevr,tiu foarte puine lucruri despre el.Femeile ncepur s se ia la
ntrecere n a-i spune tot ce tiau despre el-ceea ce,din nefericire,nu era prea
mult.Tynan fusese arestat pentru crim,judecat n aceeai dup-amiaz i
condamnat s fie spnzurat n aceeai noapte.
-Totul pare nfiortor de pripit,spuse Chris.
-A fost un caz evident.Era vinovat,toat lumea putea s vad asta.
-n schimb,a fost dus la nchisoare,le incit Chris.Femeile schimbar ntre ele
priviri.
-n cursul nopii civa dintre oameni au hotrt s nu mai atepte s fie
spnzurat-nu c a crede n asemenea lucruri-dar modul n care l-au salvat,ei
bine...Chris atepta rbdtoare.Una dintre femei se aplec conspirativ spre ea.
-A,...
-Ellen ncearc s spun c prostituatele acestui ora s-au adunat laolalt i cu
putile n mn l-au aprat pe acest domn Tynan pn cnd eriful federal l-a
scos de aici.
-De asemenea ele au cerut un alt proces,iar eriful le-a spus c nu exist nici o
dovad c el ar fi tras i l-ar fi omort pe acel om; se trsese mult n ziua aceea,
aa nct din spnzurtoare,sentina i-a fost schimbat n nchisoare pe via.
Chris trase adnc aer n piept.
-Cine este femeia cu prul rou?
Femeile au devenit rigide,exprimndu-i astfel moralitatea i virtutea.
-Este una dintre ele.Acest Tynan sttea n localul ei cnd se afla n ora.
-Poate fi ntr-adevr foarte drgu,spuse o tnr frumuic din spatele grupului.
Una dintre femei,care trebuie s fi fost mama fetei,privi ocat i se ntoarse spre
Chris.
-Unele din fetele de pe aici nu au pic de minte.Este un pierde-var care nu-i bun
de nimic,umbl de colo-colo i face fetele s se ndrgosteasc de el,apoi le
prsete cu lacrimi n ochi.Cel mai bine este s stai departe de oameni ca
el,domnioar Dallas.Chris se ndrept spre u.
-Nu am cuvinte s v mulumesc,doamnelor,pentru ce mi-ai spus,dar acum am
de fcut o anchet ntr-o anumit problem.Le privi i le zmbi.Mi-am dorit
ntotdeauna s vd cum arat interiorul unui bordel,dumneavoastr nu?
Timp de o secund femeile fur prea uluite ca s vorbeasc,dar o considerau pe

Chris ca pe una de-a lor.De ani de zile i citeau articolele i se simeau ca i cum
ar fi cunoscut-o.
-Da,suspin una dintre femei aflat mai n spate,iar celelalte ncepur s rd.
-Urai-mi noroc,le arunc ea peste umr prsind magazinul i ndreptndu-se
spre localul femeii cu prul rou.Auzi n urma ei murmure despre ct de
curajoas este.Cnd intr,n local nu se aflau dect doi cowboy,aezai la o mas,
jucnd n linite cri.Un barman solid,cu or,mtura podeaua.
-Caut pe cineva,o femeie nalt cu prul rou,zise Chris.Este aici?
-Pentru doamne,nu.
-Joe,se auzi o voce din capul scrilor i cnd ridic privirea,Chris o vzu pe
femeia cu prul rou.
-Vino sus,o chem ea,iar Chris urc scrile.Femeia o conduse ntr-o camer
mare,foarte drgu,ns un pic cam strident colorat dup gustul lui Chris.
-Eu sunt Rocata,spuse femeia,artndu-i lui Chris o canapea.Vrei s bei ceva?
N-am nici un fel de ceai.
-Rocata? repet Chris.
-Din cauza prului.Am renunat s mai ncerc s am un nume pentru c oricum
toat lumea mi spune Rocata,aa c de ce s mai lupt? Acum,ce pot s fac
pentru tine?
Chris scoase un bloc-notes i un creion din poet i ncerc s ia un aer ct mai
profesional.
-Cred c-l cunoatei pe domnul Tynan.tii cumva unde se afl n momentul de
fa?
-Dup ct l cunosc eu pe Ty,rse Rocata,n momentul sta este ntr-o cad de
baie cu trei dintre cele mai bune fete ale mele.Chris fu att de ocat nct scp
jos bloc-notes-ul i creionul i se aplec iute s le recupereze,ncercnd s-i
ascund nefericirea.Rocata se aez la cellalt capt al canapelei.
-Oh,draga de ea,deci aa stau lucrurile.Ct vreme ai petrecut cu el?
-Doar cteva zile,spuse Chris,netezndu-i fusta i fr s-i ridice faa roie ca
focul.
-i te-ai ndrgostit de el,zise direct Rocata.
-Mai mult sau mai puin,mormi Chris,apoi nl capul,porni s spun ceva,dar
se opri.Omul sta m nnebunete,zise ea cu patim.Am crezut c tii ceva
despre el.Prea s-i vorbeasc ca i cum te-ar fi cunoscut.
-Sigur c-l cunosc,ca toat lumea de altfel.Am contribuit la creterea lui.
Ascult,scumpo,femeile se ndrgostesc zilnic de Ty.Arat att de al dracului de
bine,iar vocea aia a lui poate s determine o femeie s fac orice pentru el.Dar

dup ct tiu eu,pot s-i spun c niciodat nu s-ar lega de fete cumini ca tine.
-Exact asta a spus i el.Oh,doamn Rocata.Nu am fost ndrgostit niciodat i
nu tiu nici mcar dac acum sunt,dar m intrig ceva la acest om i vreau s
tiu tot ce pot s aflu despre el.Rocata o privi o vreme.
-Merit mai mult dect i-a rezervat viaa.Este un biat bun,dar n-a avut parte
dect de necazuri.Dac i povestesc despre Ty,mi spui cum a scpat din
nchisoare?
-Tatl meu l-a scos.Ai auzit vreodat de Delbert J.Mathison?
-Aproape tot att de des cum aud de bere.Tynan nu s-a nhitat cu el,nu-i aa?
Omul sta l va mnca de viu pe Ty.
-Este tatl meu,spuse Chris,apoi ddu din mn n semn de protest cnd Rocata
ncepu s-i cear scuze.l cunosc mai bine dect oricine.Dintr-un anume motiv,
el l-a scos pe Tynan din nchisoare ca s m rpeasc de acolo de unde m aflam
i s m aduc acas.Tynan spune c motivul este c el cunoate jungla
tropical,dar nu cred c este numai asta.Cred c motivul tatlui meu este altul,
dar n-am nici cea mai mic idee care.Chris nclin capul.Nu am ntlnit
niciodat pe cineva ca Ty i mi place enorm de el.Simt c sub aparene se afl
mult mai mult.M...m tem c m-am aruncat singur de gtul lui.Mi-a spus c
dac m atinge,tata o s-l trimit napoi la nchisoare.Inutil s mai spun c
n ultimele zile ale cltoriei m-am inut ct mai departe posibil de el.
-i-am spus c Ty nu se atinge niciodat de fete nevinovate.Ultima dat cnd a
fcut-o a fost aruncat n nchisoare i acum ar fi fost mort dac n-am fi acionat
noi.Cu o expresie plin de speran,Chris atepta ca femeia s vorbeasc.Era mai
btrn dect crezuse iniial Chris,dar pielea ei era bine ngrijit i arta ntins.
Rocata se ridic i mai lu un whisky cu mult ap.
-De obicei nu beau la ora asta din zi,dar faptul c l-am vzut din nou pe Ty i c
sunt ngrijorat din cauza lui m face s-mi doresc s m mbt i s rmn aa.
Ai avut dreptate cnd ai spus c par s-l cunosc.Eu sunt una dintre cele patru
femei care am fost pentru el tot ce putea fi mai apropiat de o mam.Nu i-ar
plcea deloc s tie c i spun toate astea,dar am fost foarte ncntat citindu-i
articolele i vreau s fac ceva pentru tine.Cam acum douzeci i nou de ani,
cnd de-abia debutasem n meseria asta,i nu eram dect un copil,un miner a
adus un prunc n casa unde lucram i ni l-a lsat nou,fetelor,s avem grij de
el.Omul la era foarte ru,nimeni nu-l putea suporta.Ei bine,el a adus copilul i
nici mcar nu-l splase,era aa cum fusese nscut,i slbit de foame.Ne-am
micat repede,am gsit o femeie s-l hrneasc i l-am ngrijit cum ne-am
priceput mai bine ct vreme a rmas la noi.

-Era Tynan? Cum dduse minerul peste el?


-Nu ne-a spuse pn cnd nu i-am dat s bea din belug whisky.Dar cnd s-a
pornit s vorbeasc ne-a povestit c a ntlnit o femeie nsrcinat rtcind prin
pdure,care nu era n toate minile.S-a oprit n faa lui-sunt sigur c nu s-a oferit
s o ajute-i a nscut.Nu a murmurat dect un singur cuvnt: Tynan,i a murit.
Cunoscndu-l pe miner,ne-am mirat c nu a plecat pur i simplu lsnd acolo
femeia moart mpreun cu copilul.Dar bnuiesc c-i fcuse planuri s scoat
din asta tot ce putea,aa c a nfurat biatul n ceva i ni l-a adus.
Rocata se ridic n picioare,stnd cu spatele la Chris.
-Noi am fcut tot ce am putut,dar un bordel nu este un loc unde s creti un
copil.Toate fetele l adorau i sunt sigur c noi l-am stricat rsfndu-l,dar nu
ne puteam abine.Cnd Ty avea cam doi ani,l-am mbrcat ntr-un costuma i
-am dus la coala de duminic.Doamnele din congregaie ne-au alungat.Nu le
venea s cread c Ty nu este unul dintre bastarzii notri.Rocata fcu o scurt
pauz.A stat cu mine pn la ase ani.N-am iubit pe nimeni mai mult ca pe
biatul sta.Era tot ce aveam pe lume.
-Ce s-a ntmplat cnd a fcut ase ani?
Rocata scoase un oftat plin de resemnare i se ntoarse spre Chris.
-Minerul care-l gsise s-a ntors cu un avocat,a spus c legal Tynan este al lui i
l-a luat.n al doilea ora de aici l-a urcat pe Ty pe o mas i l-a vndut la licitaie
celui care a oferit mai mult.Chris nepeni.i imagina un copila pe o mas,scos
la licitaie,ca i cum ar fi fost un animal.Sclavia fusese abolit de mult.
-Cine l-a...cine l-a cumprat?
-Un fermier n drum spre est.Nu l-am vzut i nici nu am auzit de Ty timp de
doisprezece ani.ntre timp crescuse,se fcuse biatul frumos pe care l-ai
cunoscut,dar se schimbase.Am reuit s scot de la el cte ceva din ce se
ntmplase dup ce l-a prsit pe fermier.Fcu o pauz i zmbi.Nu cred c
fermierul a fost prea ncntat c Ty pleac,dovad perechea de cicatrice de la
picioare; iar cnd l-am ntrebat de unde le are,mi-a spus c din cauza opiniilor
diferite n legtur cu faptul dac s prseasc su nu ferma.Cred c omul l-a
muncit pe Ty ca pe un cal.Dup ce a plecat,la doisprezece ani,a rmas de capul
lui.A umblat mult,a avut tot felul de slujbe ciudate,a nimerit ntr-o leaht de
nemernici de vreo dou ori,a nvat cum s foloseasc o arm,toate lucrurile pe
care le face un biat.Apoi o vreme prea c nu are parte dect de necazuri,dar
ceva l-a schimbat.Nu tiu ce a fost sau dac a fost ceva special.Un prieten al lui,
un vagabond,a fost spnzurat i s-ar putea ca asta s fi avut efect asupra lui Ty,
nu tiu,dar orice ar fi fost,ceva l-a fcut s mearg pe drumul drept.

Rocata rmase o vreme cu ochii nchii.


-Mersul pe drumul drept aproape c l-a omort.Accepta s fac toate treburile pe
care nimeni nu le voia sau de care se temeau prea tare ca s le accepte.S-a dus
chiar n orae unde erau tot felul de bandii i a fcut curenie.Dar pentru c
ntotdeauna n urma lui rmneau cadavre,unul dup altul,oamenii cumsecade
din orae i cereau s fac bine s plece.
-Dar nu era drept,exclam Chris.
-Scumpo,nu am ajuns nc la ceea ce nu este drept.Aa cum i-am spus,Ty nu se
lega niciodat de fetele cumini,a avut ntotdeauna destul minte ca s stea
deoparte de ele.Dar asta nu le mpiedica pe fete s-i dea trcoale.Ei bine,una
dintre ele,o fat ntr-adevr drgu,atta l-a ademenit nct era ct pe-aci s
cedeze,ntr-o zi a venit n local dup el.Am vzut-o plngnd,iar el a luat-o n
brae s o liniteasc,ntotdeauna l-au impresionat lacrimile,nu suport s vad o
femeie plngnd.Urmtorul lucru pe care l-am vzut a fost c a nuat calul i a
pus mna pe o puc.Fata aia i spusese c un mare fermier de pe aici l atacase
pe tatl ei i c Ty l-ar putea ajuta.Rocata sorbi din paharul cuwhisky.
-I-am spus s nu se duc,c nu-l privete pe el,dar nu m-a ascultat.A avut loc un
schimb de focuri i cnd praful i fumul focurilor de arm s-au potolit,fiul
fermierului era mort,iar Ty dus la nchisoare.
-i atunci l-ai salvat dumneavoastr.
-Ai auzit despre asta,nu-i aa? Da,l-am salvat.Nu el l-a ucis pe fiul omului
luia,ci fata a fcut-o i s-ar fi lsat mai degrab spnzurat dect s o trdeze.Se
pare c fata se ntlnea pe furi cu biatul respectiv i-l folosea pe Ty numai
pentru a-l face gelos.Dar chiar tiind asta,nu a trdat-o.Ajunsesem s cred c
nu-i psa dac moare.Uneori fcea nite lucruri ca i cum n-ar fi dat doi bani pe
persoana lui.
-Mi-a spus c nu este destul de bun pentru mine,zise ncet Chris.Mi-a spus c
merit ceva mai mult dect unul ca el.
-S nu crezi asta,scumpo.Nu exist cineva mai bun ca el.
-Exact aa am gndit i eu,zise Chris cu un zmbet.Credei c exist vreo cale
s-l pot determina s-mi dea ce vreau?
-Iar tu l vrei pe Tynan,nu-i aa?
-Din toat inima i din tot sufletul meu.Rocata o privi ndelung pe Chris.
-tii,s-ar putea s fii tocmai ce-i trebuie.Fcu o pauz i ngust ochii.Parc te-a
cunoate de ani de zile din materialele citite,dar te avertizez c dac nu-l
consideri pe Ty dect unul din cazurile alea ale tale i dup aia ai s vrei s te
debarasezi de el,eu...Chris izbucni n rs.

-Asta-i o rsturnare a lucrurilor,nu-i aa? De obicei taii sunt cei care i


avertizeaz pe viitorii gineri.Rocata i ntoarse zmbetul.
-Nu sunt prea bun ca mam.
-Ba eu cred c ai fcut un lucru foarte bun.Cel puin mie mi place ce ai fcut.
Problema mea este c Ty nu m place pe mine.Cel puin nu n felul n care l
plac eu.Cum pot s nving ameninarea cu nchisoarea i amintirea modului n
care a fost tratat de o aa zis fat cuminte? i,n plus,cred c ntr-adevr i place
alt gen de femeie,diferit de al meu.Chris se uit n jos la rotunjimile ei de-abia
perceptibile.Rocata nu rspunse din cauza vocii care se auzi la u.
-Rocato,te-ai trezit? Nu era nici o ndoial n ceea ce privea posesorul vocii...
-Doar un minut,Ty,biatule,rspunse Rocata.Vino cu mine,i zise lui Chris
apucnd-o de bra i deschiznd ua unui dulap.sta este un loc pentru brbaii
care nu mai pot,dar crora le place s priveasc.Stai aici i ascult.Am s aflu
ct de mult te place sau nu Ty.Intri n joc?
Lui Chris i edea pe limb s pun ntrebri despre dulap,dar se nfrn.
-Da,opti ea,apoi Rocata aproape c o mpinse n dulap i nchise ua.
-Vin,Ty,scumpule,strig Rocata ndreptndu-se spre u ca s o deschid.
CAPITOLUL 8
Ty avea prul ud i-i ncheia din mers nasturii cmii.
-Nu-i pune cmaa,spuse Rocata inndu-i ua deschis s intre.Vreau s m
uit puin la spatele sta al tu.
-Este bine,spuse Ty,dar i scoase asculttor cmaa.Rocata i trecu minile
peste pielea spatelui,l ntoarse apoi spre lumin-i spre dulap-ca s poat vedea
mai bine.
-Merge bine,dar vor mai trece cteva sptmni nainte s se vindece pe deplin.
i eti numai piele i os.Va trebui s te punem la ngrat.Ty i mbrc din nou
cmaa.
-Vorbeti de parc ai fi Chris.
-Micua blond care clrea cu tine? Cea despre care toat lumea spune c este
Nola Dallas? Ty i turn un whisky i se aez pe canapea.
-Dumnezeule,ct este de bun.Lucrul al crei lips o simi cel mai tare n
nchisoare nu este libertatea,ci micile plceri ale vieii cum ar fi o mncare i o
butur bun,un pat curat-zmbi larg-i femeile.Ar trebui s o plteti mai mult
pe Leora.Orict i-ai da,nu este suficient.
-Nu mi-ai rspuns la ntrebare.Micua blond este Nola Dallas?
-Da,rspunse,uitndu-se n paharul cu whisky.

Spune-mi ce s-a mai ntmplat n ultimii doi ani,ct am lipsit.Afacerile i merg?


Parc ai mai multe fete dect de obicei.
-Cred c unele dintre fetele care au fcut baie cu tine nu erau ale mele,spuse
Rocata nepat.Tynan,nceteaz s te mai joci cu mine.De ce te-ai ntors aici?
Ai fost eliberat definitiv din nchisoare sau ce s-a ntmplat?
-n afar de cteva necazuri,sunt mai mult sau mai puin liber,i zmbi el.
-Necazuri? Cum ar fi?
-O blond mic i drgu care vrea s m trimit napoi.Asta e.
-Zu? zise Rocata ridicnd din sprncene.
-Nu face pe netiutoarea cu mine.La baie fetele tot uoteau c faimoasa Nola
Dallas este aici.Este ntr-adevr att de faimoas? Vreau s spun c tiu ce a
fcut,tatl ei mi-a dat s citesc un vraf de articole din ziare despre ea sau scrise
de ea,dar credeam c...
-Scumpule,este tot ce-i dorete o femeie s fie: ndrznea,curajoas,o
lupttoare i ea a reuit ntr-o profesie practicat de obicei de brbai.
-Mai mult dect am fcut eu,mormi Tynan.
-A fost chiar att de ru n nchisoare? l ntreb Rocata aezndu-se vizavi de
el.
-Cred c btrnul Dickerson are prieteni.Presupun c i-a nchipuit c dac nu
m poate omor punndu-mi laul de gt,o poate face cu biciul i cu lanurile.
Rocata ntinse mna i-i mngie obrazul,iar Ty i srut palma.
-Dar acum ai scpat,spuse ea.
-Numai dac nu m ating de drgua fat a domnului Mathison.i s tii c am
fcut lucruri i mai uoare.
-O placi,nu-i aa?
-Destul de mult,cred.Oricrui brbat i-ar plcea o femeie care-i taie mereu calea
aa cum o face ea.Cnd am ntlnit-o de cteva ori,la nceput,nici mcar nu avea
haine pe ea.Rocata se ls pe speteaza canapelei.
-Zu? Nu pot s-mi nchipui c cineva cu faima Nolei Dallas s-ar ine scai de un
brbat.
-Ei bine,s tii c m-a urmrit al dracului de mult.Mi-a spus c vrea s-i
petreac restul vieii cu mine.
-i asta ar fi aa de ru? Un cmin,copii? Tynan se ridic i-i umplu din nou
paharul.
-Ai de gnd s ncepi din nou? Ascult,chiar dac m-a nsura cu cineva,nu
poate fi vorba de ea.Tatl ei are toate hrtiile prin care am fost eliberat,i-o duc
napoi,i-o las,obin iertarea complet.Dac o ating,m ntorc la nchisoare.

i mai este vorba de bani.


-Pentru c o duci napoi acas? Ty o privi pe Rocat.
-L-ai vzut pe filfizonul la de ora care clrea n urma mea? Este o persoan
fin,un cetean de vaz,nscut cu prini i cu o linguri de argint n gur,i
Mathison vrea ca fiica lui s se mrite cu el.Capt zece mii de dolari dac i aduc
acas fata ndrgostit de domnul Asher Prescott.Ca un blestem,ea a trebuit s se
ndrgosteasc de mine.
-Ce pcat pentru tine...Tynan i zmbi.
-N-a fost vina mea.i-am spus c m-a urmrit pretutindeni.Am ncercat s m
in departe de ea,dar unde te duceai ddeai de ea i de obicei goal puc.n
definitiv,nu sunt dect om i eu.
-Mai om dect muli dintre noi.Te-ai gndit vreodat c poate te place?
-O fat ca ea? Tot ce-i dorete este o aventur nainte de a se ntoarce la tticul
ei bogat.M-a bucura de o noapte n fn,ca apoi s-mi petrec tot restul vieii n
nchisoare regretnd ce am fcut.Nu,mulumesc.Scutete-m de fetele bune.Cred
c am s m mulumesc cu Leora i cu cele de genul ei.
-Oh,Ty,zise Rocata ridicndu-se i punndu-i minile pe umerii lui.Ce ai de
gnd s faci cu viaa ta?
-Oricum,nu vreau s mai ajung la nchisoare.Cred c am s iau cei zece mii de
dolari i am s-mi cumpr undeva nite pmnt.
-Banii pe care o s-i primeti ca s o faci pe domnioara Mathison s se
ndrgosteasc de omul la? Eti sigur c poi face lucrul sta?
Ty se ndrept spre fereastr i privi n strad.
-Recunosc c nu este uor.Omul sta n-are nici o...nici o for,cred c ai zice
tu.Nici mcar nu tie cum s cucereasc o fat.
-Nu ca tine,nu-i aa?
-Eti suprat pe mine de ceva? o ntreb ntorcndu-se spre ea.Pari teribil de
acr.
-Ty,scumpule,zise Rocata aezndu-se.mbtrnesc i tu mi-ai fost ca un fiu.A
vrea s te vd cstorit i aezat la casa ta,cu o droaie de copii n jur.Mi-ar
plcea s cred c n casa ta este o camer goal care m ateapt dac a vrea
vreodat s m retrag.Ty o lu n brae i o srut pe frunte.
-Indiferent unde a fi,ntotdeauna va exista o camer pentru tine,dar nu m pot
vedea cu nevast i nconjurat de copii.Rocata se ndeprt de el.
-Asta pentru c niciodat nu ai fost ndrgostit.
-Ba bine c nu,acum o or eram ndrgostit de Leora...
-Ssst! tii ce vreau s spun.I-ai cerut vreodat vreunei fete s mearg cu tine

mcar la o slujb la biseric? Ai luat vreodat vreo fat la o plimbare cu trsura


sau la un picnic?
-Mi se pare plictisitor.
-Ei bine,nu este,zise Rocata.Ty privi iar pe fereastr.
-tii,ntr-o zi Chris i Prescott cntau i prea s fie un mod foarte plcut de a
petrece timpul.
-Tu ai o voce frumoas.De ce nu ai cntat i tu? Ddu din umeri.
-Nu tiu.Pur i simplu nu m potrivesc cu oameni ca ei.Hei! Exist carne de porc
n casa asta? Mi-ar plcea n seara asta vreo patru-cinci cotlete de porc.
-Avem porc.Ty,ai de gnd s ncerci s o mpingi pe Chris n braele omului
luia?
i trebui ceva timp nainte s rspund,se ntoarse cu spatele i privi n paharul
cu whisky.
-Pentru asta am fost angajat,este treaba mea.
-Dar o faci contra voinei tale.
-Merit pe cineva mult mai bun dect el.Ea are curaj.i place jungla i nu a
speriat-o ctui de puin locul.Ea se plimba prin jungl n timp ce el edea lng
foc.i a pus mna i la munc.El m-a tratat ca pe un servitor angajat s-l
slujeasc,dar Chris m-a ajutat ntotdeauna s despovrez catrii.Zmbi.Cu
excepia acelei prime nopi.Puse paharul pe mas.La dracu,nu este pentru mine.
Rocata l apuc de bra.
-De ce nu este? Nu este ea singurul copil al lui Mathison? Pariez c dac i d
seama c ea te vrea,nu te va trimite napoi la nchisoare.
-Este n joc gtul meu dac nu ai dreptate,nu-i aa? n plus,nu m vrea.Nu a fost
altceva dect c a crezut c eu sunt conductorul,iar jungla te poate face s te
simi ca i cum ai fi singura fiin de pe pmnt.A fost timpul i locul.i faptul
c nu a existat nici o concuren.
-Deci acum,cnd ai ieit din pdure,nu o mai interesezi,nu-i aa?
-Sunt sigur de asta.Rocata se deprta puin.
-tii ceva? Am mai mult ncredere n aceast tnr doamn.Din articolele pe
care le-am citit nu cred deloc c este genul unei aventuriere de o noapte.Dac a
spus c te iubete,atunci cred c aa este.
-Pentru ct vreme? ntreb Ty cu dispre.Scutete-m cu dragostea fidel a
femeii cumsecade.
-Ce-ai zice s o supunem unei ncercri?
-Cum ar fi?
-Rory Sayers.

-Este aici? ntreb Ty dup o scurt tcere.


-La hotel.Vrei s i-o prezentm pe Chris a ta?
-Nu este a mea.
-tii care este problema ta,Tynan? Nu ai fost nevoit s faci nici cel mai mic efort
ca s obii o femeie.tii c mai exist i alte lucruri pe care le poi face cu o
femeie n afar de a o duce n pat? Probabil c nu ai vorbit niciodat cu o femeie
care nu este trf.Pariez c nici nu tii ce s faci cu o fat n afara dormitorului.
-Am vorbit cu Chris ntr-o dup-amiaz n jungl.Se uit la ea printre gene.
Rocato,ce ncerci s pui la cale?
-Vreau s faci ceva care s nu fie att de uor pentru tine.Eu cred c eti pe
jumtate ndrgostit de aceast Chris.De ce nu iei cu ea de cteva ori,de ce nu
stai de vorb cu ea,de ce nu ncerci s o cunoti? Va fi un fel de exerciiu pentru
cnd ai s-i caui o nevast.
-i ce o s fac dac o s o in ntr-una c m iubete? N-am s m mai ntorc la
nchisoare nici pentru ea,nici pentru nimeni altcineva.i nu vreau s pierd cele
zece miare.
-Ei vezi,poi s organizezi tu nsui cteva ieiri.Du-i pe Chris i Prescott la o
plimbare clare la ar.Ajut-l s-i fac curte.Tu o s nvei de la el,iar el de la
tine.
-Parc ai zis ceva despre Sayers.Ce legtur are el cu toate astea?
-Nu crezi c Rory ar fi o pereche perfect pentru Chris a ta? Este bogat,
aezat,stpnete ntreg acest inut al lemnului,iar lui Rory categoric nu-i lipsete
fora.Poate c o faci pe Chris s se cstoreasc cu el.Sunt sigur c Mathison ar
fi de acord i c tu ai ctiga cei zece mii de dolari.Ty nu spuse nimic,lu
paharul i-l umplu din nou cu whisky.
-Nu mi-i imaginez pe Chris i Sayers mpreun.
-O,eu da.Rory are o personalitate att de puternic i toate femeile l ador.Du-i
pe Chris,pe Rory i pe tnrul artos ales de Mathison la ar ntr-o dup-amiaz
i tu stai pur i simplu deoparte i gndete-te la cei zece mii de dolari ai ti.Vor
fi banii cel mai uor ctigai vreodat de cineva.
-S-ar putea ca lui Chris s nu-i plac Rory.Ea are gust.Este o adevrat
doamn.Toate desuurile au monograma ei pe ele,nu mare,s-i scoat ochii,aa
cum obinuia Susie s poarte,ci iniiale mici,brodate alb pe alb.Iar Chris pune o
mulime de ntrebri.Caut s afle lucruri despre oameni.Dac Sayers deschide
gura,o s-i dea seama imediat ce-i poate pielea.
-Dar tu vei fi acolo,vei aplana lucrurile i-l vei ajuta la nevoie pe Rory,nu-i aa?
-Nu-i aa uor s o prosteti pe Chris.tii c i-a dat seama c m doare ceva?

A ghicit chiar c bicile de la picioare mi-au fost fcute de nenorocitele alea de


cizme noi.i punnd lucrurile cap la cap i-a dat seama c am fost la nchisoare.
-Nu seamn cu nici o alt femeie pe care o cunoti,nu-i aa? zise Rocata ncet.
Brusc,Ty ls jos paharul pe jumtate plin.
-Ascult,am treab.Ne vedem disear la cin.
-Da,scumpule,aa s faci.Invit-i prietenii la cin.Poate am s te ajut s obii
banii.Am s o fac pe Chris asta a ta s vad ce brbat ncnttor a fost ales
pentru ea.i poate ar fi bine s-l invitm i pe Rory.Este ntotdeauna la nlime
la orice petrecere.
-Da,bine,poate.Totui lui Chris n-o s-i plac.Este un ludros.Puse mna pe
clana uii,dup care adug.i nu este Chris a mea.
-Este pn o s o vinzi altcuiva.
-De ce m simt de parc ar fi trecut peste mine un tren cu douzeci de vagoane?
Ne vedem disear.
-La ase,la hotel,strig n urma lui.
n timp ce se mbrca pentru sear,Chris se uit la lenjerie cutnd monograma,
ntrebndu-se cnd dracu a avut Ty prilejul s o vad.Vzuse ce era dedesubt,aa
c ce importan mai avea s se uite i la ea? se tot mira ea.
Cercetnd minunata rochie de catifea albastr pe care i-o mprumutase Rocata,
cu talia ngust,cu fusta care cdea greu lipindu-se de coapsele ei zvelte i cu o
mic tren la spate,se gndea la ce spusese Tynan n dup-amiaza aceea.
Jos,n capul scrilor o ateptau Asher i un alt brbat care pi imediat n fa i
se prezent drept Rory Sayers-iar Chris avu impresia c pe loc tie totul despre
el.Era tipul de brbat pe care tatl ei i-l mai prezentase nainte,cnd mplinise
optsprezece ani.Era un brbat frumos ntr-un anume fel ascuit: nas ascuit,
brbie ascuit,ochi de un albastru izbitor.i avea mai mult ncredere n sine
dect ase brbai la un loc,ncredere care-Chris tia-se datora faptului c toat
viaa lui avusese bani.Nu era dect rceal n spatele zmbetului ei cnd i lu
braul ntins i i permise s o conduc n salon.
Dineul a fost un dezastru.Rory a dominat masa,vorbind despre tot ce se
ntmplase n inut n ultimii doi ani-anii n care Ty fusese la nchisoare.Iar
Tynan arta ca un bieel mbufnat,pedepsit s ia masa cu adulii.
Timp de o secund Chris nchise ochii i se rug la Dumnezeu s-i dea for.
-Firete c nu tiai de asta,nu-i aa btrne? l ntreb Rory pe Tynan care edea
cu capul plecat deasupra unei farfurii ncrcat cu vrf cu cotlete de porc.Ai fost
puin prea ocupat n ultimii doi ani ca s mai citeti i ziarele,aa este?

nainte s poat rspunde Ty,sri Chris.


-mi permit s nu fiu de acord cu dumnea-voastr,domnule Sayers.Domnul
Tynan a citit toate articolele mele.Poate c a fost selectiv n lecturrea lor.
-Nici un domn Tynan,spuse Rory cu un zmbet.Chris nu mai putu rezista.Nu mai
suporta ngmfarea acestui om sau remarcile lui rutcioase.Se ridic.
-Mi-e team c va trebui s m scuzai,deoarece m-a apucat o durere
ngrozitoare de cap.Domnule Tynan,eti att de amabil s m conduci s iau
puin aer proaspt? Cred c o plimbare m va ajuta s m limpezesc.
Rory Sayers se ridic,lund-o cu impertinen de bra.
-V conduc eu,domnioar Mathison.
Cu tot dispreul de care era capabil,i smulse braul din strnsoarea lui.
-Domnule,nu v-am ntlnit dect n seara asta.Nu-mi ncredinez securitatea unor
oameni pe care nu-i cunosc.Domnule Tynan,eti amabil? Rory fu uimit.
-M tem,zise el,accentund indulgena pentru ignorana ei,c nu-l cunoatei pe
acest om.Este...Chris nu strbtuse singur n lung i n lat Statele Unite fr s
nvee cum s pun la punct tot felul de brbai.
-Tocmai am petrecut o bun bucat de timp singur cu acest om i tiu tot ce
trebuie s tiu despre el.tiu mai ales c are manierele unui gentleman.
Se ntoarse i-l vzu pe Tynan n picioare lng ea,cu un zmbet larg pe fa,
oferindu-i braul.
-Doamna are gust,i spuse el lui Rory.Stai jos i termin-i masa.Am s am mare
grij de ea.Acestea fiind spuse,o conduse afar din hotel,n strada luminat de
lun.Dar de ndat ce fur afar,i ddu drumul.
-De ce ai fcut asta?
-Pentru c nu mai suportam tipul sta de om,zise ea nverunat.
-Tip? Dar credeam c tuturor femeilor le place genul sta de brbat.Cel puin
majoritii celor pe care le-am cunoscut eu.
-Dar n-ai cunoscut nici o femeie care s fug de acas la optsprezece ani i s
devin reporter la ziar,nu-i aa?
-Nu,rspunse el zmbind.N-am cunoscut.Te doare ntr-adevr capul? Vrei s te
duc napoi,nuntru? Se opri i ridic privirea spre el.
-Dac promit s nu fiu prea ndrznea,m duci la o plimbare?
-ndrznea?
-Cum ar fi s te hruiesc i s-i pun prea multe ntrebri i,n general,s fiu o
adevrat pacoste.Se uit la ea uluit,apoi o prinse de bra i o trase ntr-o
ulicioar.nainte s poat spune ea ceva,o lu n brae strngndu-i capul la
piept.

-Chris,nu nelegi,nu-i aa? i mulumesc pentru ce ai fcut aici n seara asta.


Dac apar patru oameni i-mi pun armele la tmpl tiu cum s m port cu ei,dar
d-mi un biat din sta bogat i rsfat i sunt pierdut.Tu m-ai fcut ns s m
simt...
-Ca un nvingtor? i suger i ncerc s ridice privirea la el,dar i inea capul
strns lipit la piept.Deja vu,murmur ea.
-Ce-ai spus?
-Am sentimentul c am mai fost aa nainte,exact n aceeai situaie.i aminteti
de prima noastr ntlnire?
-Nici un brbat nu poate s uite o ntlnire ca aceea.Chris,trebuie s te ntorci
nuntru.Nu pot s m plimb cu tine n ntuneric.
Chris ar fi vrut s rmn pentru totdeauna cu el i,dac i-ar fi cerut-o,ar fi
nclecat amndoi i ar fi fugit n jungla pe care ea o iubea atta.Dar tia c
trebuie s-l asculte.El nu era sigur de sentimentele lui pentru ea,iar ea nu avea de
gnd s nceap s-l hruiasc.
-Foarte bine,murmur cu mare reticen n voce.S mergem.
Se dezlipi de ea ncet,fr s o priveasc i o ls s ias prima n strada
principal.De-abia ddu colul c i vzu pe Rory i pe Asher venind spre ei,
avnd aerul unui comitet de violen hotrt s scape lumea de indiferent ce
considerau ei a fi duntor.Se ntoarse la Tynan.
-Srut-m,i opti imperios.Ty rmase uimit o fraciune de secund,apoi se
supuse n grab lund-o n brae i srutnd-o cu o pasiune despre care Chris nu
tiuse niciodat c poate exista.Uit complet motivul pentru care-i ceruse lui
Tynan s o srute i-i rspunse cu patim,i arunc braele n jurul gtului lui
i-l trase mai aproape; nu c acest lucru ar mai fi fost practic posibil.
-Jos minile de pe ea! strig Rory trgndu-l pe Tynan de lng Chris.Pre de o
secund Chris fu prea uluit s deschid mcar ochii,cu att mai puin s
vorbeasc.
-Ar trebui s te provoc la duel pentru asta,spuse Rory.
Chris se sprijini de zidul unei cldiri fiind ntr-o asemenea stare de euforie,nct
puteai s-i spui c o s explodeze o bomb la picioarele ei i nu s-ar fi putut
mica.
-Sunt gata cnd vrei tu,Sayers,l auzi pe Tynan spunnd cu vocea ncrcat de
ameninare.De voie de nevoie,Chris ncepu s-i revin simind c este o ceart
creia trebuia s-i pun capt.Dar cnd se ndeprt de zid,fcu o secund ochii
mari.Toi nasturii din spate ai rochiei erau desfcui.Stnd ct putu de dreapt ca
s nu-i cad rochia de pe ea,l nfrunt pe domnul Sayers,secondat de Prescott.

-Domnule Sayers,spuse mnioas.Nu te cunosc i,dup seara asta,nu cred c


vreau s te cunosc.Nu ai nici un drept s te amesteci n viaa mea i te poftesc
amabil nici s nu o faci.
-Chris,zise Tynan.Nu te bga n asta.Trebuia s se ntmple de mult vreme.
-Ba refuz n modul cel mai categoric,zise att de pornit nct partea din fa a
rochiei i czu,dar o prinse iute i spera ca brbaii s nu fi bgat de seam.Dac
o s scape vreodat din toat porcria asta,avea de gnd s-l mutruluiasc
zdravn pe Ty.Dintre toate lucrurile ndrznee pe care i le fcuse vreodat vreun
brbat sta era cel mai grav.
-Domnioar Mathison,consider asta o ofens.L-am ntlnit pe tatl
dumneavoastr de cteva ori i nu cred c el ar dori ca fiica sa s fie pipit de
un astfel de om pe o ulicioar dosnic.Tynan fcu un pas n fa,iar Chris se
aez ntre cei doi brbai.
-Tatl meu l-a angajat pe acest om s m protejeze,iar el tocmai asta face.
Dumneavoastr,domnule Sayers,suntei persoana nedorit.De fapt,domnul
Tynan tocmai mi-a cerut s m cstoresc cu el i eu,foarte fericit,am acceptat.
i zu,cred c un brbat are dreptul s-i srute viitoarea soie fr s fie
molestat de btuul satului.Cnd auzi asta,Rory fcu un pas napoi.
-Btu? Scuzai-m doamn,am crezut c suntei o doamn cu idealuri mai
nalte dect s v aliai cu acest...cu acest criminal.Nu pot s cred dect c nu
tii nimic despre el.
-tiu c a fost bgat la nchisoare timp de doi ani fr nici o dovad.inndu-i
bine rochia,cu spatele la Tynan,nainta spre Rory.Mai tiu c nu i-a cunoscut
niciodat prinii i c nu s-a bucurat de avantajele banilor pe care i-ai avut
dumneavoastr.i chiar dac nu a trecut printr-un sistem de nvmnt,vorbete
ca un gentleman,l citete pe Voltaire n timpul liber i i risc n permanen
viaa pentru a-i ajuta pe alii.Putei spune acelai lucru despre
dumneavoastr,domnule Sayers?
Rory se ndrept de spate.
-Nu suntei doamna care v-am crezut,spuse el i dup ce-i arunc o privire lui
Tynan,se ntoarse ,cu Asher pe urmele lui i o porni n sus pe strad.
-Nu poate s spun lucrurile astea despre tine,Chris,zise Tynan i porni dup
ei.Ea se plant n faa lui.
-S nu ndrzneti,i uier printre dini.S nu ndrzneti nici mcar s te
gndeti s te duci dup el.i ncepu s-l mping napoi n ulicioara
ntunecoas.i mai ales s nu te gndeti s-mi rzbuni onoarea.Ce tii tu despre
onoarea unei femei?

-Chris,eu...
-Privete! pufni,ntorcndu-se cu spatele i artndu-i nasturii desfcui ai
rochiei.Cum ndrzneti s ncerci s-mi scoi rochia?
-Oh,zise el cu un zmbet uor.Cred c nu este dect un obicei.Nici mcar nu
m-am gndit la asta.
-Un obicei! uier ea.Ori de cte ori srui o fat i deschei nasturii?
-tii,rspunse ncet,majoritatea fetelor pe care le srut eu doresc s fie
dezbrcate.Se pare c i ie i place destul de mult asta.
-Totul este n zadar...Ar fi trebuit s-l las pe domnul Sayers s te mpute.
Categoric o meritai cu vrf i ndesat.ncepu s-i ncheie rochia luptndu-se cu
numeroii nsturei.
-Habar n-are s trag cu puca.tii ce,las-m pe mine s fac asta.M pricep s-i
nchei tot att de repede pe ct i-am descheiat.
-i presupun c ai exersat destul de des,i zise n timp ce el o rsuci i ncepu
s-i ncheie rochia.
-Uneori trebuie s te mbraci destul de iute.Poftim,am terminat.Vin s te iau
mine diminea.
-Nici s nu te gndeti.Sincer vorbind,domnule Tynan,lucrurile au mers prea
departe.Dumneata nu vrei s te ntorci la nchisoare,iar eu a vrea s m ntorc
acas,la tatl meu.Cred c mine ar trebui s o pornim spre sud,ctre cas.
-Mai putem atepta o zi.Ascult Chris,nu o s m faci de rs n faa acestui ora
i mai ales nu n faa lui Sayers.I-ai spus c ne-am logodit i vreau ca cel puin o
zi s ne purtm ca i cum am fi logodii.A vrea s le art acestor oameni c
pot...
-S ai o fat bun ca mine? l ntreb ea moale.i puse mna pe piept.
Tynan,poate m-am nelat n privina ta.Poate de vin a fost jungla,sentimentul
izolrii,ceva care m-a fcut s-mi pierd simul proporiilor,dar acum,c ne-am
ntors la civilizaie,cred c ar trebui s stm departe unul de cellalt.n definitiv,
va trebui s te ntorci la nchisoare dac m atingi.O apuc de bra i se aplec
spre faa ei.
-Chiar n momentul sta Sayers este n local i povestete n faa a jumtate din
oamenii oraului c Nola Dallas o s se cstoreasc cu ucigaul.Tu eti cea care
i-ai dat aceast idee.i zmbi ntr-un fel care-l fcu s se dea un pas napoi.
-Mine este duminic.Ce-ai zice s mergem la biseric de diminea.Apoi am
fost invitat la picnicul organizat dup aceea.Putem s aprem ca un cuplu care
tocmai s-a logodit.Doar duminic,firete,iar luni o putem porni spre cas.i nu
vom mai fi logodii.i convine?

-La biseric? ntreb el i,cu tot ntunericul,l vzu cum plete.


-La biseric,zise ea ferm i-i strecur mna pe sub braul lui.Am face mai bine
s ieim din ulicioara asta ntunecoas,altminteri,logodit sau nu,reputaia mi va
fi distrus.Ne vedem diminea,la prima or.Ajunser aproape de hotel.Fii
vesel,domnule Tynan,am s am grij s te bucuri de ziua de mine.Noapte bun,
dragule,i spuse i zmbi spre un trector.Poi s m srui pe obraz,i opti,i nu
mai descheia altceva dect manetele,dac nu ai nimic mpotriv.
nc prea uluit ca s scoat o vorb,Ty se aplec i o srut pe obraz.Cnd se
ndrept vzu trei femei n holul hotelului privindu-l cu dezaprobare.Sub
impulsul momentului,o prinse pe Chris de mijloc i o srut cu pasiune.Cnd i
ddu drumul,Chris trebui s se in de un scaun s nu cad.
-Ne vedem diminea,iubito,spuse Ty fcndu-i cu ochiul.i ridic plria i
prsi hotelul.Chris ncerc s fie demn.
-Oh,Doamne,l-a luat bine apa,zise netezindu-i rochia.Noapte bun le spuse
femeilor care o priveau cu gurile cscate.Chris fluier tot timpul ct urc scrile.
CAPITOLUL 9
Asher Prescott o atepta la ua camerei ei.Avea faa sumbr.
-Vreau s-i vorbesc.
-Sunt cam obosit i...ncepu ea,apoi se opri.Cnd un brbat i vr n cap c
trebuie s-i dea o lecie unei femei,este mai bine s-l lai s o fac.Chris nvase
cu ani n urm c dsclirea unei femei i face pe brbai s se simt mult mai
bine.Da,despre ce este vorba? zise ea i rmase rbdtoare,ateptnd.
-Nu cred c te pori cum se cuvine,i am impresia c-i pierzi simul proporiilor.
tiu c-i place s aperi cauzele celor nvini,dar uneori nvinii nu merit acest
lucru.Cred,Chris,c ar trebui s tii unele lucruri despre omul pentru a crui
cauz lupi.Cnd avea aisprezece ani era deja cunoscut ca un pistolar.n cursul
unor ncierri de strad omorse nu unul,ci doi oameni.La douzeci de ani avea
mai muli dumani dect au majoritatea oamenilor n cursul unei viei ntregi.tii
c o vreme a fost n banda Chanry? Odat a fost prins i condamnat la
spnzurtoare,dar membrii bandei au aruncat n aer nchisoarea i l-au scos.i-a
asumat treburi de-a dreptul sinucigae,nfruntnd n unele orae singur,cte
douzeci de derbedei.Subiectul l fcu pe Asher s se ncing.
-i femeile,Chris! Sute de femei.Pentru un om ca el,femeia nu trebuie iubit,ci
este fcut s te culci cu ea i s o prseti.Tu vorbeti despre dragostea pentru
acest om,dar el nu tie nici mcar semnificaia cuvntului.Este un vagabond care
nu este bun de nimic i nici nu o s fie vreodat altceva.

Chris nu scoase un cuvnt,stnd dreapt i privindu-l.


-Spui c vrei s te cstoreti cu el,dar cred c nu nelegi ce nseamn
cstoria.nseamn s trieti mpreun zi de zi.Acest Tynan poate fi ncnttor
cnd vrea,dar n seara asta a fost plictisitor i morocnos.Nu tie s vorbeasc,nu
cunoate nimic despre societatea civilizat,iar aceast femeie despre care toat
lumea spune c este probabil mama lui...Zu,Chris,nu-mi vine s cred c poi s
accepi s mnnci la aceeai mas cu ea.n ce m privete...Se opri i-i zmbi
afectuos.
-tii,Chris,ce cred eu? Cred c acest Tynan este interesant pentru c este un
mister.Rezolv misterul i vei descoperi c nu este dect un pistolar de doi bani.
Chris,continu moale,fcnd un pas spre ea,tu ai nevoie de un so din lumea
ta.De so i de copii.
-Cineva ca dumneata,domnule Prescott?
-Te gsesc o femeie foarte atrgtoare,Chris.Cnd se aplec nainte cu ochii
nchii ca s o srute,Chris deschise ua dormitorului i se strecur nuntru,
nchiznd-o ferm n urma ei.
-Srut asta,domnule Prescott Pltit-s-te-nsori-cu-mine!
Se vr n pat gndindu-se la picnicul de a doua zi.
n dimineaa urmtoare,Tynan o atepta n holul hotelului ntr-un costum curat,
sprijinit de pervazul ferestrei i citind un ziar.
-Bun dimineaa,i spuse zmbindu-i,i-i trase mnuile.Suntem gata s
pornim?
Ty ddu din cap,i oferi braul i o conduse afar din hotel.Pe strad mai erau
alte cteva cupluri care se ndreptau spre biseric i se oprir pe rnd s
priveasc fr nici o jen la Chris i Tynan.
n biseric,Chris l trase n rndul al treilea,departe de scaunele din fund unde
inteniona el s se aeze.Tot timpul slujbei a fost tcut,ascultndu-l cu atenie pe
predicator.Cnd se cnta,prea s cunoasc toate cntecele,i aa cum spusese
Rocata,avea ntr-adevr o voce excelent.
Cnd ieir din biseric pru uurat c totul s-a terminat i c a mers bine.n
u,pastorul fcu un efort s-i strng mna i s-i spun c este bine venit.
Cnd coborr scrile,o vzur pe Rocat ateptndu-i ntr-o frumoas trsur
cu roi mari,aurite,innd friele unui superb murg.
-V-am adus courile cu mncare pentru picnic.Nu vreau s mergei cu mna
goal.Vino,Ty,ajut-m s cobor.
-Nu vii cu noi? o ntreb Chris.
-La un picnic organizat de biseric nu este loc pentru cei ca mine.

Ducei-v voi i v doresc s v simii bine.i.Tynan,ncearc s pari mai


fericit,sau am s pun bul pe tine.Asta-l fcu s rd i o srut pe obraz.
-Poate c am nevoie de amndou ca s m protejai.Chris i strecur mna ntra lui.
-Se poate descurca i una singur cu tine.i vom simi lipsa,Rocato,dar ne
vedem disear.Roag-te s nu plou.
-Scumpo,o in numai n rugciuni de cnd ai venit tu n ora.Acum luai-o din
loc.Ty o urc pe Chris n trsur i n curnd goneau pe drumul desfundat
mpreun cu alte cupluri.Chris se strnse lng el i-l lu de bra.
-Cine sunt Chanrys?
-Adulmeci din nou?
-Firete,cine sunt?
-O aduntur de tlhari.Cei mai muli dintre ei sunt ori mori,ori la nchisoare.
-Ai fcut parte din banda lor?
-Au vrut ei.i chiar le-au spus oamenilor c aa este.
-Am auzit ns c te-au scos de la nchisoare.Tynan,de cte ori ai fost nchis?
-n total? ntreb el cu seriozitate.Chiar i pentru c eram beat?
-Nu conteaz,nu-mi rspunde.Cum de ai ajuns ca numele tu s fie asociat cu
aceti criminali?
-i-am spus.Au vrut s intru n banda lor,iar cnd am refuzat s-au nfuriat.Nu ei
m-au scos din nchisoare,ci un erif federal.
-Explic-mi,te rog.
-Celor din banda Chanrys nu le-a plcut felul n care i-am refuzat,indiferent ce
mi-au oferit.tii,aveau nevoie de un inta bun pentru c omul lor fusese
ucis.Drept rzbunare,au jefuit o banc i l-au tot strigat pe unul dintre ei Tynan.
eriful local a venit dup mine.Numai c eu zceam n pat cu un picior rupt,dar
e1 nu a vrut s considere asta o dovad c eram nevinovat.Una dintre femeile la
care edeam a luat legtura cu un erif federal care a venit s ancheteze cazul.
Vznd c nu-l poate convinge pe eriful local s nu m spnzure,eriful federal
a aruncat n aer nchisoarea.eriful local a spus la toat lumea c cei din banda
Chanrys au fcut-o,dovad c ar fi trebuit s m spnzure.
-Tynan,eti plin de poveti dintre cele mai ngrozitoare.
-Cnd trieti cu arma n mn este de ateptat s te confruni cu alte arme.Am
ajuns.Du tu courile i eu...
-Nu,tu trebuie s-l duci pe cel mare,iar eu s te prezint tuturor.
-Dar i cunosc deja pe cei mai muli dintre oamenii tia.Ei sunt cei care...
-Ei sunt cei care nu tiu nimic despre tine.Acum hai s mergem.

-Da,doamn,spuse el zmbind.Eti dintre cele care in brbatul sub papuc,nu-i


aa?
-Uneori,papucul d unui brbat un scop n via.i oricum este mai puin violent
dect o arm.
-Hmm! Sufocarea este o modalitate lent de a muri.i ignor remarca,
ndreptndu-se spre ceilali.Brbaii i femeile se separaser; femeile aezau
mncarea pe feele albe de mas,n timp ce brbaii se ndreptau mpreun spre
ru.Chris puse jos un co cu mncare.
-Cred c l-ai cunoscut pe logodnicul meu,domnul Tynan,nu-i aa? V-a prezenta
pe fiecare cu numele dar sunt de prea puin vreme n ora i m tem c nu v-am
cunoscut pe toi.Artnd de parc tocmai ar fi vzut un arpe cu
clopoei,majoritatea femeilor ddur timid din cap n direcia lui Tynan.
-Ty,drag,nu vrei s pui cellalt co acolo? Mulumesc mult.i fcu un semn din
privire s plece dup brbai spre ru.El i ridic plria.
-M bucur foarte mult s v ntlnesc din nou,doamnelor,dup toi aceti ani.Lu
o chifl de pe mas,i fcu cu ochiul lui Chris i plec.
-Domnioar Dallas! ncepur femeile imediat ce fur sigure c el nu le mai
poate auzi.Nu v dai seama ce facei.Credem c nu tii nimic despre el,cci
altfel...
-Ar trebui s stai de vorb cu Betty Mitchell,s vedei ce i-a fcut,i srmanul
domn Dickerson...
-Mitchell? spuse Chris despachetnd unul dintre couri.Nu este fata ndrgostit
de biatul care a fost ucis?
-Da,fusese ndrgostit,spuse o femeie.Slav Domnului c s-a terminat totul
cnd a fost omort.
-Da? Parc l cuta pe Tynan la local i l scotea afar ori de cte ori putea,spuse
Chris.De ce au terminat ea i biatul lui Dickerson?
Femeile se grbir s-i rspund.
-Betty nu pe Tynan l plcea...Poate c se ducea la local,dar sunt sigur c el a
sedus-o.
-Billy ncepuse s se vad cu o fat care venise din Seattle,dar nu sunt sigur c
ar fi terminat cu Betty dac nu s-ar fi amestecat Tynan.
-Tynan l-a omort pe Billy,tim sigur asta,insist una dintre femei.Chris aez o
prjitur cu mere pe platou.
-Billy Dickerson ncepuse s se ntlneasc cu o alt fat.Betty ncepuse s-l
plac pe Tynan,apoi domnul Dickerson a pornit mpotriva tatlui lui Betty i...
-Nu! strig una dintre femei,apoi se opri.O alta se aplec n fa i spuse:

-Betty era nsrcinat i Billy nu voia s o ia de nevast.


-Aha,zise Chris.Aa c Tynan a intervenit ca s ajute o tnr fat s capete
brbatul care refuzase s se cstoreasc cu ea.i el l-a ucis pe acest tnr?
Tynan trebuie s o fi iubit tare mult pe Betty ca s fac aa ceva pentru ea.
Femeile ncepur s mute de colo-colo mncarea pe mas.
-Betty l-a iubit numai pe Billy i dup moartea lui a plecat undeva spre est.
-Dar am crezut c ea i Tynan se iubeau att de mult nct el a ucis un om pentru
ea,spuse Chris cu ochii mari de mirare.O vreme nici una dintre femei nu spuse
nimic.
-Cred c fiul meu v necjete logodnicul,spuse o femeie privind ctre ru.Patru
biei l nconjuraser pe Tynan privindu-l cu feioare curioase.
-Nu...nu o s le fac nimic? ntreb ovitor una dintre ele.
-Nu,rspunse Chris cu mult convingere.Este un om foarte bun.Ei,acum putem
s ne chemm brbaii la mas?
Brbaii erau mai tolerani i se prea c nu le pas ctui de puin c Tynan
fusese i ieise din nchisoare.Erau mult mai interesai de porumbul fiert i de
puii fripi.Rory Sayers ncerc tot ce putu ca s-l fac pe Ty s se simt prost.
-Este mai bun dect mncarea de la nchisoare,nu-i aa,btrne? l ntreb
Rory,care edea vizavi de el.Dar dup atia ani trebuie s te fi obinuit cu ea.
Cnd Rory se ntinse dup o bucat de pui,o femeie,cea al crei copil vorbise cu
Ty,i arse una peste mn cu o lingur de lemn.Toi cei din jur se uitar la ea i
se nroi ca para focului.
-Nu pot s-i nv pe copii s nu se mai ntind dac adulii fac asta,zise ea n
cele din urm i apoi privi spre Chris care-i zmbi larg.Femeia zmbi i ea.
-Mai dorii puin fasole,domnule Tynan? l ntreb dulce.
-O,da,v rog,rspunse,uitndu-se suprins la ea.
-Ia spune-ne,cum este s iei viaa unui om,zise Rory n timp ce femeia i umplea
farfuria lui Tynan.n acel moment,o alta i rsturn lui Rory ceaca cu cafea pe
pantaloni,chipurile din greeal.Cnd Rory sri n sus,unul dintre brbai ncepu
s rd.
-Biete,nsoar-te i ai s afli c femeile au mijloace de lupt care te fac s pierzi
rzboiul nainte mcar s tii c a fost declarat.
Un alt brbat ncepu s rd i n curnd veselia fu general.Tynan zmbea.
-Stai jos,biete,i zise cineva lui Rory.O s se usuce.Marta,d-i lui Sayers o
bucat din plcinta ta cu ciree.Asta o s-l fac s uite de tot,chiar i de blondele
micue i drgue.Chris deveni brusc foarte interesat de interiorul unui ulcior cu
lapte,dar simea cum i ard urechile.O or mai trziu,mncarea fusese

strns,copiii fuseser trimii la culcare sub copaci,la umbr,adulii formau


grupuri-grupuri,iar cei tineri cu mai mult energie,rdeau i plnuiau cum s
rmn singuri.
-Venii cu noi? o ntreb pe Chris o fat drgu cu ochii negri.Mergem s vslim
pe ru.O s ne distrm foarte bine.
-Ne-ar face plcere,rspunse ea,inndu-l pe Tynan de bra.
-Nu sunt dect nite copii,nu vreau s...ncepu Tynan,dar Chris nu-l ascult.
-Vor s vorbeasc cu noi.Nu-i dai seama c suntem aproape nite celebriti
pentru ei? Tu pistolarul faimos,iar eu...
-Doamna care caut cu tot dinadinsul buclucurile.O inu pe loc n timp ce ceilali
se urcar n trei canoe.Acum nu se mai vedeau.Exact n momentul n care Chris
era pe punctul de a pune piciorul ntr-o canoe,Tynan o mpinse puin,ceea ce o
fcu s se dezechilibreze i s se sprijine de el.
-Chris,zise cu mare ngrijorare n voce.Te-ai lovit la genunchi? Te doare ru?
Nu,nu,nu clca cu piciorul la,las-m s te ajut.
nainte ca ea s scoat un cuvnt,o ridic n brae i o duse spre copaci.
-O s fie totul bine,strig peste umr ctre ceilali.Am eu grij de ea.
Chris auzi chicoteli n urma lui i-i ddu seama c n-a pclit pe nimeni.
Acum,c m ai,ce ai de gnd s faci cu mine? El i zmbi ntr-un asemenea
mod,nct Chris zise imediat.
-Categoric nu! Iar dac m lai jos i am mcar un singur nasture descheiat,n-am
s mai vorbesc niciodat cu tine.
-Nu trebuie s vorbim.
-Tynan! exclam ea.
-Chris,ce e mult nu e bun,gata.Nu mai pot s-mi irosesc dup-amiaza cu
adolescenii uitndu-se la mine ca i cum a putea face ceva ngrozitor n orice
moment.Este mai mult dect pot s suport.M-am gndit c ar fi mai bine s
mergem n pdure i...
-i ce? ntreb ea ridicnd sprncenele.
-Nu tiu,rspunse foarte sincer.Ce fac doi oameni dac nu...din nou o privire a
lui Chris l fcu s se opreasc.
-Stau de vorb,caut s se cunoasc unul pe altul.Poi s m lai jos acum.
Tynan continua s mearg cu ea n brae.
-Cine sunt Montgomery-ii? Tatl tu a vorbit despre ei.
-i ce a spus? O aez n picioare pe un trunchi de copac czut astfel nct feele
lor s fie aproape la acelai nivel.
-Ia s vedem.S vd dac am reinut bine.A spus c suntei nrudii cu ei i c nu

s-au nscut nc oameni mai cpoi,mai refractari,mai stupid de curajoi ca ei.i


se pare corect?
-Perfect.Sunt rudele mamei,o foarte veche familie care a venit n America n
cursul domniei lui Henry al Vlll-lea.
-n secolul al XVI-lea?
-Da,zise ea zmbindu-i i ntinzndu-i mna.O prinse de mn i Chris ncepu s
mearg de-a lungul buteanului ngust.Mai vorbete-mi despre ntlnirea cu
tata.Ce altceva a mai spus? Ce au spus cei care te-au eliberat din nchisoare?
-Nu prea multe.Acolo nu-i prea bat capul s-i dea explicaii.i scot pur i
simplu lanurile i pleci.
-Ori de cte ori te-am ntrebat cum ai ajuns n nchisoare,de fiecare dat cnd teau nchis ai fost acuzat pe nedrept.Ai fcut vreodat ceva ilegal? Se rsuci i
ncepu s mearg n direcia opus.
-De ce trebuie s tii tu secretele unui om? La drept vorbind,am fcut i eu
lucruri n afara legii,dar niciodat nu am fost prins asupra faptului,de aceea sunt
acuzat cnd n-am fcut de fapt nimic.Cred c-i nchipuie c m pot spnzura tot
att de bine pentru una ca i pentru cealalt.
-i cnd ai de gnd s te opreti i s ncerci s-i ctigi existena n mod
cinstit? Tynan pufni.
-Cred c Rocata vorbete prea mult.Sunt cinstit de cnd aveam douzeci i doi
de ani.
-apte ani,spuse ea.
-Rocata a vorbit.Coboar,m ameeti.i eu tiu cteva lucruri despre tine,Mary
Christiana,zise,n timp ce o ddea jos de pe butean.
-Nu att de multe ct crezi.Nu m cheam Mary Christiana.La natere am fost
botezat Mary Ellen,dup bunica patern,dar mi-au schimbat numele cnd
aveam ase ani.
-E-n regul,este rndul tu s spui o poveste.Stai aici,departe de mine i nu care
cumva s te apropii.Zmbind i simindu-se cea mai dorit femeie din lume,se
aez pe iarb i se sprijini de butean.
-Am premoniii,spuse ea simplu.Am avut dou,dar una singur a fost suficient
pentru a-mi schimba numele.Se pare c este o tradiie n familia Montgomery ca
toate femeile care au premoniii s fie numite Christiana.
-Deci ce s-a ntmplat cnd aveai ase ani?
-Eram mpreun cu prinii mei n biseric i nu-mi amintesc deloc cum am
anticipat,dar n secunda asta edeam lng mama,ca n minutul urmtor s fiu n
mijlocul culoarului strignd s ias toat lumea afar.Mama spunea c enoriaii

erau prea uluii ca s fac o micare,dar ea cunotea tradiiile familiei ei i tia c


la fiecare a treia generaie se ntea o fat care avea premoniii.Aa c mama a
strigat singurul cuvnt care garanta golirea bisericii.
-Foc,zise Ty.
-Da,numai c dup ce oamenii s-au nghesuit s ias din cldire cuprini de
panic,iar unul dintre ei a spart cu un scaun un geam cu vitralii,i-au dat seama
c nu era nici un foc.N-am s uit niciodat expresiile de pe feele lor cnd
naintau spre mama i spre mine.Credeam c or s ne ucid i ncercam s m
ascund n fustele mamei.Erau pe punctul de a ajunge la noi cnd cerul s-a
deschis,un trznet a lovit biserica i jumtatea din spate s-a prbuit.Cnd praful
s-a potolit oamenii se uitau la mama i la mine de parc eram vrjitoare.N-am s
uit niciodat expresia din ziua aceea de pe faa mamei.Cineva a ntrebat-o.Cum a
tiut Mary Ellen? Mama a ridicat nasul pe sus,m-a luat de mn i a spus:
Numele fetei mele este Christiana.i aa a rmas de atunci.Firete tata nu a fost
prea ncntat pentru c purtasem numele mamei sale,dar mama i-a promis c o
s-i mai fac ali copii i va putea s le dea ce nume dorete.
-Dar n-au mai fcut.
-Nu,doar eu.Unele ramuri ale familiei Montgomery sunt foarte fertile,iar altele
sunt aproape sterpe.Se pare c nu exist ceva ntre.Tynan se ls pe spate pe
iarb ntinzndu-i picioarele lungi spre Chris.
-Pare s fi fost o mam minunat,i-ai simit lipsa?
-n fiecare zi din viaa mea,zise ea privind n deprtare.Era puternic i blnd,
sensibil i inteligent,neleapt i...Era tot ce i-ar fi putut dori cineva s fie.
-Cred c semeni cu ea,din ce-am vzut eu.Chris i zmbi cu toat faa.
-Pentru asta poi s te ntorci s-i pui capul aici,n poala mea.
-Este o onoare pentru mine,zise i se conform.E bine,spuse,n timp ce Chris l
mngia pe pr.Nu semeni cu nici o alt femeie pe care am cunoscut-o.
-Bun...Ty,ce ai de gnd s faci acum,c eti liber?
-Nu sunt nc.Trebuie s te duc napoi la tatl tu.
-Da,dar ce tii s faci n afar s tragi cu pistolul i s clreti? Sau s te mbei
i s aterizezi n nchisoare? Ty zmbi cu ochii nchii.
-Nu pare prea mult,nu-i aa? Ei bine,ia s vedem ce mai tiu eu s fac? Presupun
c femeile nu conteaz,nu?
-n modul cel mai categoric nu!
-tiu,zise deschiznd ochii.Pot s conduc patru bordeluri deodat.
-Totui nu cred c este bine...ncerc s spun Chris.
-Nu,nu este vorba de femei.Pe ele le las pe seama Rocatei,doar dac nu este

vreo btaie.Atunci eu le despart,dar demult,contabilul Rocatei a fost ucis ntrun schimb de focuri-n care nu fusesem i eu implicat,pot s spun asta,iar ea mia cerut s m uit prin registre pentru c banca era pe punctul de a nchide una
dintre case.
-i a nchis-o?
-Pe dracu,sigur c nu! Oh,scuz-m.S-a dovedit c hoomanul se nfruptase din
banii ei.I-am gsit ngropai sub veranda din faa casei lui.i a trebuit s nv
-i in toate socotelile i s fac ordine n haosul la.Acum,de fiecare dat
cnd trec s o vd pe Rocat,m uit prin registrele ei.
-Ce abilitate extraordinar.Tatl meu spune c jumtate din imperiul lui nu este
altceva dect munc de birou,i-ai putea fi de mare folos.
-Sunt sigur c tatl tu i va ncredina conturile unui pistolar.
-Fata i-a ncredinat-o,zise ea cu voce joas.
-Aici ai dreptate,spuse zmbindu-i i ncepu s o mngie pe brae.Chris,crezi
ntr-adevr c a vorbit serios cnd a spus c face chestia aia dac te ating? Crezi
c a avut cea mai mic idee despre ce mi-a cerut s nu fac? Ajunsese cu minile
aproape de gtul ei.
-Poate c a auzit de reputaia ta cnd este vorba de femei i a vrut s protejeze
castitatea fiicei lui.
-Zu,dar dac nici unul dintre noi nu-i spune ce s-a ntmplat,n-are de unde s
tie.i trgea capul n jos spre el.
-Dar soul meu o s tie n noaptea nunii.
-Care so? Gura lui aproape c o atingea pe a ei.
-Brbatul cu care o s m cstoresc.Brbatul cu care am de gnd s-mi petrec
toate nopile.O trase mai aproape,dar ea opunea rezisten.
-Nu mai departe dect ieri mi te ofereai singur.
-Dar atunci credeam c nu poi i c eram n siguran.Cred c ar fi mai bine s
mergem la ceilali.
-ntr-un minut,zise trgnd-o spre el.Chris l primi cu gura deschis i din nou fu
uluit de senzaia care-i strbtu tot trupul la atingerea lui.Parc i se dezintegrau
toate oasele i se prbui de-a curmeziul.
Era expert n manevrarea trupului aa c imediat o ntinse lng el,iar cnd se
ridic dea-supra ei,atta atept.Trupul i se arcui nind n ntmpinarea lui.
Mai trziu se ntreba ce s-ar fi ntmplat dac el n-ar fi auzit voci i nu s-ar fi
ndeprtat imediat de ea.Chris zcea pur i simplu acolo,cu ochii nchii,prea
ameit ca s se mite.
-Se ntorc,opti Ty ridicnd-o n brae,mbrac-te!

Ca i cum ar fi fost o ppu,o sprijini de umrul lui i ncepu s-i ncheie


nasturii de la spate.
-Ce s-ar ntmpla dac a purta o rochie cu nasturii n fa? murmur ea rguit.
-S nu faci asta.Gndete-te la sntatea mea mintal i la virginitatea ta i nu
m mai tenta mai mult dect ai fcut-o deja.Ridic-te i ncearc s scapi de
expresia aia adormit de pe fa.Vin.
-Da,Tynan,zise lsndu-l s o ridice n picioare.
CAPITOLUL 10
Chris i Tynan fur luai de valul tinerilor care se ntorceau.Oamenii nu-i
gseau locul,vrnd s mnnce din nou i s se distreze.Femeile o traser pe
Chris cu ele ca s le vorbeasc despre povetile pe care le scrisese,lsndu-l pe
Tynan cu brbaii i cu bieii-care nu mai conteneau s-i cear s le povesteasc
despre isprvile n care fusese nevoit s-i foloseasc arma.
Chris era n termeni prieteneti cu femeile.Credeau n ea att de mult nct erau
dornice s-l vad altfel pe omul de care pn atunci fuseser sigure c a greit.
Una dintre ele,mai curajoas,o ntreb cum arat n interior casa de proast
reputaie i se distra de minune povestindu-le despre tapetele roii de pe perei i
lmpile strlucitoare de alam,precum i despre femeile care preau foarte
plictisite.Rdeau toate,cnd n plin veselie general,se auzi o mpuctur.
Chris spera s greeasc,dar,ntr-un fel,tia c Tynan era implicat n aceast
mpuctur.Ridicndu-i fusta cu ambele mini,o lu la fug,cu femeile dup
ea.Rory Sayers zcea la pmnt,nconjurat de brbai,cu un pistol scurt n mn
i cu umrul sngernd,iar n picioare deasupra lui era Tynan.Chris l privi cu o
expresie de nencredere.
-M tem c sunt nevoit s v duc la poliie,spuse un tnr,care vzu Chris,purta
insign de ajutor de erif.Va trebui s se ocupe eriful de asta.Chris continu s-l
fixeze cu privirea pe Tynan i numai dup un timp ndelungat se uit n alt
parte.Pe faa fiecreia dintre femeile care o nconjurau se putea citi: i-am spus
eu!Chris i apuc fusta cu minile i porni s se ntoarc la mese.
-Chris,o strig ncet Tynan din spate,dar nu ntoarse capul.
Ajuns la mese,ncepu s strng mncarea,ncercnd s rmn calm,n timp
ce Rory era urcat ntr-o cru ca s fie dus n ora.ntruct Rory striga c de
data asta o s fie omort i c el personal are de gnd s-l ucid pe Tynan,Chris
presupuse c o s triasc.Cteva minute mai trziu,trecnd pe lng el,Tynan se
opri nu departe,dar Chris nu se ntoarse spre el,continund s se arate foarte
preocupat de strnsul mncrii.

Femeile venir s o ajute,micndu-se ntr-o tcere total,dar aruncndu-i priviri


pe sub gene.Dup cteva minute,Chris nu mai rezist.Ls mncarea jos,se
ntoarse pe drum,i o porni napoi spre ora.Nu-i psa de trsurica Rocatei pe
care o lsa acolo i nimic altceva nu mai conta pentru ea.
Erau cteva mile bune pn n ora,dar fcu tot drumul pe jos,refuzndu-i pe toi
cei care-i opreau trsurile i se ofereau s o duc.
La hotel oamenii o privir n aa fel nct se grbi s urce scrile i s intre n
camera ei,trntind ua.i era att de ruine,nct ar fi vrut s se suie n pat,s-i
trag pturile peste cap i s nu mai ias de acolo.n ultimele dou zile umblase
semea prin ora,i n esen,le spusese tuturor c sunt proti,c nu cunosc un
om care i-a petrecut cea mai mare parte a vieii printre ei.Se folosise de
dragostea pe care o ctigase ca Nola Dallas pentru a le spune c ei l cunosc
mult mai puin dect ea,care-i petrecuse numai cteva zile cu el.
ncet,Chris ncepu s-i scoat rochia pe care i-o mprumutase Rocata.
Ce proast am fost,se gndi ea,s-mi nchipui c tiu mai mult dect ei.i ct de
nfumurat am fost s cred c a putea s schimb un om care i-a ales ca mod de
via crima i violena.Ct dreptate a avut tata cnd mi prezenta brbai din
lumea mea,brbai pe care s-i pot nelege,nu brbai care merg la picnicuri i
mpuc oamenii care nu sunt de acord cu ei.
i mpacheta cele cteva lucruri,se mbrc n costumul de clrie i lu cele
dou rochii s le duc jos funcionarului de la recepie.Atitudinea lui era acum
alta.Nu o mai privea cu interes dorind s tie ct mai multe despre tnra femeie
care a lucrat la un ziar dintr-un ora mare.Acum nu mai era dect una dintre
numeroasele femei care se ndrgostiser de un vagabond oarecare.
Nu se uit la ceilali din holul hotelului care o urmreau cu interes,ateptnd s
urce din nou ca s le poat povesti altora ce s-a ntmplat la picnic.
-Domnioar,o strig un tnr din spate.Am un mesaj pentru dumneavoastr.
Cu ochii plecai,Chris lu bucata de hrtie,o mototoli n mn i urc scrile.Se
aez pe pat i chibzui vreme ndelungat.Simea c i datoreaz aceast ultim
vizit pentru a-i lua rmas-bun,pentru a-i spune c se ntoarce la tatl ei i c va
avea grij ca el s-i dea graierea.i scrise dou rnduri lui Asher,spunndu-i c
intenioneaz ca a doua zi s porneasc spre cas.
Cu umerii drepi cobor scrile,i ls funcionarului de la recepie nota pentru
Asher i iei din hotel.Imediat ce o porni ctre nchisoare,fu urmat de o
mulime de oameni curajoi,unii dintre ei chicotind.Aa deci,fata din oraul cel

mare a crezut c poate veni aici s le vorbeasc despre cineva pe care ei l


cunoteau foarte bine,aproape c-i auzea spunnd.
La un moment dat un brbat i-a blocat drumul i a trebuit s ridice capul
aruncndu-i cea mai ucigtoare privire a ei ca s-l fac s se dea de-o parte.
Omul trase un scuipat mare la picioarele ei,ct pe-aci s o nimereasc.
n ce-i privete pe oamenii care se entu-ziasmeaz cnd este vorba de cineva
care cred c este mai bun dect ei,un lucru este sigur; cnd idolul lor se
prbuete,sunt foarte suprai de asta.
-Pot s-l vd pe prizonierul dumneavoastr? l ntreb pe ajutorul de erif care
edea la un birou.
-Sigur,domnioar Dallas,spuse lund un inel cu chei dintr-un cui din perete.mi
pare foarte ru de ce s-a ntmplat.eriful o s soseasc mine i lucrurile vor fi
clarificate.Cineva vrea s te vad,i zise biatul lui Tynan cnd Chris intr n
celul.Tynan se rsuci imediat,privind-o cu ochi scruttori i cercettori.Se pare
c nu i-a plcut ce a vzut i se ntoarse din nou cu spatele.
-Am primit mesajul tu,i spuse Chris privindu-i minile.
-Am vzut ce voiam s vd,acum poi s pleci.
Rceala din vocea lui o fcu s ridice capul i s se nfurie din nou.
-Hai spune-mi c iari eti nevinovat! La fel ca n cazul bandei Chanry.i aprai
poate pe copii de Rory? Ce s-a mai ntmplat de data asta?
-Pleac,Chris,zise el moale.Nu vreau s m cert cu tine.
-Pentru c nu am pistol? O,da,cunosc codul Vestului.Nu te lupi niciodat cu un
brbat nenarmat,sau cu o femeie.Cum ai putut s-mi faci asta? Oamenii tia au
avut ncredere n mine.Mi-au spus secretele lor,iar eu le-am cerut s aib i mai
mult ncredere.Le-am cerut s-i mai dea o ans,s te lase s o iei de la
capt.i au fcut-o.Iar tu n schimb le-ai artat cine eti cu adevrat,eu fiind prea
proast ca s vd.Tynan edea cu spatele la ea,cu minile sprijinite de zidul de
piatr,uitndu-se pe fereastra celulei.
-Uit-te la mine cnd vorbesc cu tine.Dac nu ai nici un pic de contiin,cel
puin pref-te c ai maniere.Se ntoarse ncet spre ea i parc era un om pe care
Chris nu-l mai vzuse pn acum,un om rece,la mile deprtare i nicidecum aici.
-Nu te-am minit niciodat cnd a fost vorba de mine.i-am spus ntotdeauna c
nu sunt pentru tine.Dar niciodat nu ai ascultat ce i-am spus.Erai prea ocupat
s ari lumii c poi schimba criminalul care niciodat nu ai crezut c eram.
-Acum am aflat.Se ndrept spre ua celulei.N-am s te mai deranjez.Am venit
doar ca s-i spun c eu,i probabil domnul Prescott,vom pleca mine diminea.
Am s fac totui n aa fel nct tatl meu s-i dea graierea.

i l chem pe ajutorul de erif.Tynan travers ntr-o secund camera,barndu-i


ieirea.
-N-ai s pleci fr mine.I-am jurat tatlui tu c am s i te predau i am de gnd
s o fac.
-Firete,brbatul din Vest i ine ntotdeauna cuvntul.Poate s omoare zilnic
cte un om,nchisoarea poate s fie un mod de via pentru el,dar ntotdeauna i
respect cuvntul.Vrei s-mi deschidei ca s plec?
Tynan trnti ua,izbindu-l pe biat de perete.
-Nu poi s pleci mine diminea.Nu poi s traversezi inutul doar cu omul
sta,nu tie cum s supravieuiasc.
-Da,trebuie s recunosc c nu tie s mpute oameni nevinovai la picnicuri
organizate de biseric.
-Nu el a tras n Sayers,spuse ajutorul de erif.Sayers l-a atacat din spate.
-tiam c eti nevinovat,spuse Chris.Un om ca tine nu se las prins cnd face
ceva ilegal.Fii bun i deschidei-mi ua,i se adres ea ajutorului de erif.
Tynan continu s se opun.
-Chris,nu poi s pleci pn cnd nu ies de aici.Ai nevoie...
-Domnule Tynan,dac a atepta s iei din nchisoare dup nchisoare,n-a mai
ajunge niciodat acas.S fiu clar neleas.Am de gnd s plec mine
diminea,spre cas,la tata.Ai s primeti preioasa graiere i vei scpa de mine
n toat aceast trguial.Puse mna pe clan,o smunci i iei iute afar.Cnd ai
s ajungi la tatl meu,dup ce bineneles ai s treci prin toate nchisorile
Washingtonului,orict de pe nedrept ai fi acuzat,s-ar putea s-i dea chiar i cei
zece mii de dolari pentru care ai muncit att de mult.La revedere,domnule,i
sper s nu ne mai ntlnim niciodat.
CAPITOLUL 11
Dimineaa urmtoare,nainte de rsritul soarelui,erau pe drumul de ieire din
ora.Chris mormia rspunsurile la numeroasele ntrebri pe care i le punea
Asher despre seara trecut,spunnd c logodna ei cu Tynan a fost o fars,ca s-l
salveze de nepturile lui Rory.Asher pru satisfcut c ea avea remucrile
cuvenite.Cnd trecur pe lng nchisoare,Chris vzu silueta ntunecat a lui
Tynan n celul,urmrindu-i.Trecu cu capul sus,fr s se uite la el.Cnd o s
ias din nchisoare,ea o s fie departe.
Nici unul nu vorbi prea mult n timp ce clreau,fr s se grbeasc prea tare,
dar nici permindu-i s se bucure de peisaj.La prnz se oprir pentru a se
odihni caii i mncar civa pesmei pe care-i luaser cu ei.

Cnd auzi din urm tropot de copite pe drumul ngust,lui Chris aproape c i se
opri inima n loc.Dar nu era Tynan i nici altcineva interesat de ei.Trei brbai
zdraveni pe nite cai pipernicii trecur ca vntul pe lng ei,cu capetele plecate
i cu feele ascunse sub borul plriilor.
-Sunt fericit c nu ne caut pe noi,zise Asher dup ce trecur.
Asher nu vorbi prea mult cu Chris,care i aminti ct de nepoliticoas fusese
uneori cu el.Cnd o ajut s ncalece,i zmbi de cte ori putu.Acum,cnd nu
mai era Tynan,iar Chris nu mai era orbit de aura lui,putea s-l priveasc pe
Asher cu ali ochi.Acesta era omul cu care tatl ei dorea ca ea s se cstoreasc.
Era puin probabil ca el s scoat arma i s trag la cea mai mic ofens.
Soarele se apropia de apus cnd ddur peste crua rsturnat i n-ar fi vzut-o
dac Chris n-ar fi observat pmntul rscolit de lng drum.Erau urme
proaspete,adnci,care duceau n lstri.
-S ne oprim un moment,zise ea desclecnd i lund-o la fug spre lstri.Nu
fcu dect civa pai cnd vzu crua mare i veche trntit pe o parte i de sub
ea prea s ias mna unei femei.Fugi napoi strigndu-l pe Asher s-i vin n
ajutor.
-E cineva dedesubt,i art ea.Trebuie s micm crua i s o scoatem.
Nu ezit dect o secund,apoi se repezi spre ea.Cnd ocolir crua nu vzur
dect braul femeii.Capul i restul corpului se aflau dedesubt.
-Poi s o ridici? l ntreb Chris artndu-i o parte desprins din cru.Dac tu
o ridici,eu ncerc s trag femeia afar.Asher i adun toate forele,se propti bine
de cru i-i folosi picioarele ca prghie.
-Acum! strig el i crua se mic.Chris nu pierdu nici o secund i trase femeia
afar.Asher veni lng ea,ngenunche i aprinse un chibrit pentru c se nserase
deja,ca s cerceteze faa femeii.Era acoperit de snge.
-A primit cel puin trei gloane,zise el ncet.
-Dar respir nc! Chris lu capul femeii i-l sprijini n poala ei.O s te ducem la
un doctor,i murmur femeii care parc ncepuse s se mite.
-Soul meu,opti ea.Unde e soul meu? Chris ridic privirea spre Asher,dar el
cerceta deja zona din jur.Cnd se ntoarse ddu din cap.
-Soul tu este bine.Se odihnete acum.
-Ne putei spune cine v-a fcut asta? o ntreb Asher cnd se ntoarse.
Femeia vorbea cu mare greutate,iar sngele i se scurgea glgind din rni.
-Trei brbai,murmur ea n cele din urm.Au vrut s ne omoare pentru c tiam
de Lionel.Ne duceam s-l salvm pe Lionel.Deodat femeia o privi pe Chris cu
ochii roii ca sngele care i se scurgea din trup.

-Ajut-i! Ajut-l pe Lionel! Promite-mi!


-Da,sigur c o voi face.ndat ce o s fii mai bine,amndou...Se opri.Capul
femeii czuse ntr-o parte.Murise.
-Trebuie s aducem eriful.Pn atunci s lsm trupurile aici.
-Chris,i se adres dur Asher pentru c ea ncepuse s se uite printre lucrurile
czute din cru.Ce naiba faci acolo?
-Caut ceva care s-mi spun cine este Lionel.O prinse de umeri i o ntoarse cu
faa spre el.
-Nu cred c trebuie s ne vrm n buclucul care i-a adus moartea acestei femei.
Mergem acas i nu oprim pentru nimeni i pentru nimic.Lionel sta va trebui
s-i poarte singur de grij.Acum hai s plecm spre ora.
-Nu-i putem lsa aici aa,zise Chris.
Pru c vrea s protesteze,dar se opri,apoi se duse i cr trupul brbatului.
Chris se ndrept spre femeie,i netezi prul,i puse minile pe piept.Cu tot
ntunericul i ddu seama ct era de tnr,vzu c prul ei,aa plin de snge
cum era,era de culoarea grului.Era mult prea tnr ca s moar,mai ales s fie
ucis.Ridicndu-se n picioare,Chris privi lucrurile rspndite n jurul ei-cteva
haine femeieti
ntr-un sac de pnz,un scule cg articole pentru cusut,un alt sac cu haine
brbteti.Se mprtiaser cnd se rsturnase crua.Privirea i czu pe ceva ce
strlucea n lumina lunii.Cnd se aplec,vzu c era o carte,mbrcat n piele,cu
o nchiztoare de alam.Scotocind iute n sacul cu lucruri brbteti,gsi o cutie
de chibrituri,aprinse unul i lumin o pagin a crii.Aa cum spera,era un jurnal
i,nainte s o vad Asher,descifra cuvintele.Trebuie s-l ajutm pe Lionel i
Viaa lui Lionel s-ar putea s fie n pericol.Nu este dect un copil i nu ne are
dect pe noi.Cnd l auzi pe Asher venind nchise iute jurnalul i-l strecur n
buzunarul costumului de clrie.Lsar crua i lucrurile aa cum le gsiser ca
s le examineze eriful,nclecar i pornir spre sud.
Au ajuns la un han i l-a auzit vag pe Asher plngndu-se i cerndu-i scuze
pentru mncarea proast i mizeria locului,dar Chris nu-l asculta.Cu nite
mazre ars n fa,nu se gndea dect la jurnal.
Cnd,n sfrit,fu singur n camera ei,se aez pe pat i ncepu s citeasc.
ncepea cu trei ani n urm,cnd Diana Hamilton se cstorise cu brbatul pe
care-l crezuse a fi omul cel mai nelept,cel mai detept de pe pmnt,Whitman
Eskridge.Nu i-au trebuit dect cteva luni ca s descopere c o luase n cstorie
pentru banii ei.n ase luni cheltuise tot ce adusese ea prin cstorie i mai voia
alii.

Chris citi cum omul sta ptrunsese n afacerile familiei Hamilton i numai dup
sinuciderea tatlui ei Diana a descoperit c Whitman delapidase fonduri.
Compania a dat faliment,dar Diana a rmas alturi de soul ei n tot cursul
scandalului i n timpul scoaterii la licitaie a brumei de lucruri pe care o mai
aveau.Cnd a spus c vrea s mearg s locuiasc cu rudele ei bogate din inutul
Washington,Diana a acceptat fr prea mare tragere de inim,i-a scris vrului ei,
Owen Hamilton,pe care nu-l vzuse niciodat i a apelat la mila i la buntatea
lui,cerndu-i s le dea un acoperi unde s locuiasc.
Cteva zile Diana nu a mai scris nimic n jurnal,apoi a nceput cu informaia c
Whitman i-a spus c Owen l fur pe Lionel.Lui Chris i se pru cam confuz
totul,pn cnd citi cteva pagini mai departe.nelese c Lionel era adevratul
proprietar al aciunilor Hamilton.Era un biat de unsprezece ani i totul i fusese
lsat de unchiul lui,care era vrul Dianei.Iar Whitman Eskridge descoperise un
fel de dovad c Owen Hamilton i nela nepotul n ce privete motenirea.Din
nefericire,jurnalul nu spunea despre ce fel de dovad era vorba.Era trziu n
noapte cnd termin de citit i adormi cu jurnalul n poal.Avu un vis n care se
fcea c este Diana Eskridge.
-Chris,trezete-te,i strig Asher,zglind-o.Am btut la u,dar nu mi-a rspuns
nimeni.N-ai dormit toat noaptea ca s citeti asta?
Cscnd,Chris ddu din cap c da.
-Ei bine,indiferent ce este,sper c a meritat.Acum m-am ntors i vreau s-i
spun c eriful a ridicat trupurile.M duc s m culc.Ne vedem la cin.
Chris era obosit,dar dormea cu intermitene.Se tot gndea i visa la cele
citite.Era att de nedrept ca femeia asta tnr i drgu s duc o via att de
ngrozitoare.i ce se va ntmpla acum cu srmanul biat a crui motenire
ncerca s o salveze? Lionel nu va mai avea nici o rud,cu excepia acestui unchi
necinstit.Pn seara era convins c trebuie s fac ceva pentru aceast tnr
femeie care murise.Nu putea s lase ca moartea ei s fie n zadar,nu putea lsa
durerea i agonia ei nerzbunate.La cin i puse lui Asher o mulime de ntrebri
despre nfiarea tinerei femei care murise.
-Chris,cum de poi s fii att de morbid?
-Crezi c era fcut cam ca mine? Semna vreun pic cu mine?
Cnd vzu c nu o s nceteze,ncepu s-i rspund.
-De ce nu-mi spui ce ai n cap? zise el ncet.
Chris aproape c se neca ncercnd s-i spun prea multe i prea repede.Cnd se
calm puin,o lu de la capt.n primul rnd,i spuse de jurnal i de cstoria
nefericit a Dianei Eskridge.

-Nu a avut nici un moment de fericire.i era tocmai pe cale s fac ceva foarte
bun.Voia s-i salveze vrul a crui avere i fusese furat de un unchi nemernic
cnd a fost omort.Asher privea preocupat mncarea din farfurie.
-i-a trecut vreun moment prin cap c unchiul sta nemernic ar putea fi unul
dintre cei care au ucis-o?
-Firete c mi-a trecut.Dar a murit cerndu-mi s o ajut protejndu-l pe Lionel.
-i cum propui s faci asta? S te duci la unchiul sta i s-i spui: scuz-m,i
furi nepotul? Dac da,pred-te singur i du-te la nchisoare pentru tot restul vieii
tale? Zu,Chris,este prea absurd.
-M-am gndit,zise Chris trgnd adnc aer n piept,c ntruct omul nu i-a
vzut niciodat verioara,a putea s m dau drept ea.Lui Asher i czu falca i
rmase cu gura cscat.
-Dar dac el este cel care a comandat uciderea ei,nu crezi c va fi cam suspicios
cnd o s apari la u?
-Nu-mi nchipui c poate s spun c a crezut c am murit.
-Nu tu,Chris,ci Diana Eskridge.N-ai s poi s te descurci.Nu tii aproape nimic
despre ea.Ce legtur este ntre cei doi? Poate c Diana asta are un semn din
natere care este o caracteristic de familie.Exist o mie de lucruri pe care nu le
tii.De ce nu s-a ntlnit cu omul sta niciodat pn acum? Nu,nu poi s faci
aa ceva.Chris privi n farfurie i ncerc s se con-troleze,dar simea c ncepe
s plng.
-Ce s-a ntmplat,Chris? o ntreb el lund-o de mn.
-Tynan,fu tot ce putu s scoat printre suspine.l auzi pe Asher trgnd adnc aer
n piept i i ddu seama c era pentru prima dat cnd recunotea c fusese de
fapt ceva ntre ea i cluz.Dar n momentul sta,secretul nu mai avea nici o
importan.Nu se gndea dect la Tynan.Asher continu s-i in mna.
-Dac te duci s-l vizitezi pe vrul Dianei Eskridge,ce faci cu soul ei? Cu
siguran c Owen Hamilton v ateapt pe amndoi.Nu prea cred c poi s spui
c l-ai pierdut n drum spre Vest.
-Nu m-am gndit la el,spuse Chris tergndu-i ochii cu mna.Poate a putea s
m prezint drept vduv.A fost rpus de vrsat de vnt,sau l-a mucat un cine
turbat,sau poate indienii,sau...
-i dac te duci cu el? o ntrerupse Asher.Dac te duci cu soul tu?
-Vrei s spui s-l determin pe Tynan s pretind c este soul meu? Dup tot ce
mi-a spus despre cstorie? L-ar mpuca probabil pe Hamilton din prima
zi.Fr ndoial c el...
-Poi s i-l scoi pe omul sta din cap mcar o secund? o ntreb Asher

suprat.M gndeam la mine.


-Tu? Ca soul meu? ntreb Chris nevenindu-i s cread.Pre de o secund,Asher
i arunc o privire de dispre.
-Vrei s-l ajui cu adevrat pe Lionel sau nu?
-Vreau dar...n afar de asta,domnule Prescott,dumneata nu poi s faci asta.Sunt
sigur c prezena dumitale este reclamat n alt parte i ultimul loc unde ai
vrea s fii ar fi acolo unde i-ai risca viaa pentru a salva pe cineva pe care nici
nu-l cunoti.Nu,nu,trebuie s fac asta singur.Am s spun c soul meu a fost
ucis sub picioarele cailor cnd trenul s-a oprit s se alimenteze cu ap.Ori poate
c conducta de ap s-a prbuit peste el,i-a pierdut cunotina i s-a necat n
plin deert.Mi-ar plcea s i se fi ntmplat ceva teribil domnului Whitman
Eskridge.O merit pentru modul n care a tratat-o pe Diana.
-Chris,dac nu merg i eu ca s am grij de tine,am s-i spun tatlui tu unde eti
i ce pui la cale de data asta.
-N-ai s-o faci,pufni Chris.
-Hai,pune-m la ncercare,i rspunse privind-o printre gene.
Chris se ndeprt de el i brusc i simi intensitatea privirii.ncercase de cteva
ori s-i demonstreze ct de mult o place,dar acum simea c sincer vrea s o
ajute.Asher i zmbi.
-Firete,va trebui s citesc jurnalul nainte de a merge s vd ce fel de...oh,scuzm.Crezi c poi s fii soioara asculttoare care nu-i contrazice soul,indiferent
ce ar face el? Chris strnse gura,buzele nemaifiind dect o linie.
-Pot s joc orice rol este necesar.De unde s tie Owen Hamilton cum sunt eu?
-Sunt sigur c dac este omul care crezi tu c este-care rpete motenirea unui
copil,pune s-i fie ucise rudele,atunci este genul care va studia o persoan.Cu
siguran tie de sinuciderea tatlui Dianei i trebuie s fi auzit despre banii pe
care eu...i-i fcu cu ochiul,i-am furat.
-i-ai risca viaa pentru ceva care nu te privete ctui de puin? Tot nu-i venea
s cread c vrea s fac asta.Oare o place att de mult? Sau este vorba de banii
tatlui ei?
-Dac nu i-ai fi riscat de attea ori viaa ca Nola Dallas,ar fi fost mai puine
reforme n legile noastre.Chris,a fi onorat s fiu soul tu,indiferent dac pentru
o noapte sau pentru totdeauna.
-Oh! exclam Chris clipind.
-Acum putem ncepe s facem planuri? o ntreb Asher.Eu cred c ar trebui s
rmnem aici mine,poate chiar i poimine,s citim jurnalul cu voce tare i s
descoperim tot ce putem despre Diana Eskridge i soul ei.

Aa vei intra n toat treaba asta ct mai bine pregtit.De acord?


Chris se uit pe sub gene la Asher,care zmbea ca i cum ar fi fost extrem de
satisfcut de ceva.Mine pe vremea asta,brbatul din faa ei i va fi so,sau,m
rog,un fel de so.Cnd se ntoarse spre ea,Chris remarc pentru prima dat ce
gene dese i lungi avea i o privea ntr-un mod n care categoric o fcea s se
simt stnjenit.Se foi pe scaun n timp ce-l asculta fcnd planuri.
CAPITOLUL 12
Casa cu trei etaje a lui Owen Hamilton nu era departe de mare,pe coast,la vest
de Washington.Au avut nevoie de trei zile ca s se pregteasc pentru cltorie,
dup care Chris i Asher s-au urcat ntr-o cru,care trebuie s fi fost veche de
vreo 15 ani i au pornit spre vest.N-au vorbit prea mult pe drum,trecnd amndoi n revist ce aveau de fcut ca s ias cu bine din aceast escapad.Au
petrecut noaptea la un han,lund camere separate i au pornit mai departe
dimineaa devreme.Mai aveau vreo cteva mile pn la destinaie,cnd Asher se
ntoarse spre ea.
-Este ultima ta ans,Chris.Dac vrei s te retragi,acum este momentul.
-Numai dac vrei tu.
-Acum,cnd am tot ce-i poate dori cineva? chicoti Asher.Voi fi nevoit s-mi
petrec nopile i zilele cu o tnr i drgu doamn,voi fi obligat s fac ceva
constructiv cu timpul meu n loc s stau s tot cer mprumuturi pe care s nu le
primesc i a putea s am i ceva din satisfacia pe care o ai tu cnd ajui
oamenii.Ce mi-a putea dori mai mult? O privi cu coada ochiului.
Apropo,Chris,am de gnd s folosesc tot acest timp ca s te cuceresc.Pn cnd
plecm de aici,am de gnd s te fac s te ndrgosteti de mine.
-Pentru mine sau pentru banii mei? l ntreb ea ridicnd dintr-o sprncean.
-Pistolarul tu i-a spus asta?
-Nu,rspunse ea sincer.Dar nu-i aa c este adevrat c tata te-a trimis n
aceast misiune de salvare n sperana c am s m ndrgostesc de tine? Tata i
dorete extraordinar de mult s m cstoresc,s stau acas i s fac copii.
Ash i zmbi i trase de huri ca s s mearg mai repede caii.
-Aa au pornit lucrurile la nceput.Cred c m-a fi nsurat i cu un stru cu trei
capete dac a fi fost convins c asta mi-ar fi redat respectul pentru mine
nsumi.Dar adevrul este,Chris,c acum totul nseamn mult mai mult pentru
mine.Eti cea mai curajoas femeie pe care am cunoscut-o vreodat.Eti cea
mai...cea mai interesant femeie pe care am ntlnit-o pn acum.Dac am tri
mpreun nouzeci de ani,nu cred c m-a plictisi cu tine.

Chris nu putu s nu rd.


-Cred c este unul dintre cele mai frumoase complimente care mi s-au fcut
vreodat.
-i acum,cnd acest criminal arbaletier a disprut din calea mea,cred c voi avea
o ans.N-am s neleg niciodat cum v place vou femeilor,un asemenea gen
de brbat.Chris ridic din umeri.S fi fost Tynan doar un gen? se ntreb ea.Oare
att i nimic mai mult? I s-a prut att de special,att de unic.Poate c fusese
orbit de extraordinara lui frumusee exterioar.Auzi galopul unui cal i simi
c-i st inima n loc,dar nu era dect un cowboy.Se relaxa sprijinindu-se de
sptarul scaunului,att ct se putea ntr-o trsur fr arcuri.
-Ai permisiunea mea s ncerci,domnule Prescott.Poi s ncerci.
Dou ore mai trziu au ajuns la casa Hamilton.
-Acum amintete-i c eti Diana Eskridge,o femeie supus,blnd i nu
faimoasa Nola Dallas.Dac uii care-i este locul,s-ar putea s fiu nevoit s i-l
amintesc.l privi cu ochi mari i vru s spun ceva,cnd ua de la intrare fu
deschis de o femeie gras cu or n fa iar Chris ls capul n jos.i alesese
hainele care i s-ar fi potrivit Dianei,din stamb ieftin imprimat,fr nici un fel
de stil.Erau hainele unei femei care-i permitea soului s-i fac viaa mizerabil.
-Trebuie s fii familia Eskridge,spuse femeia gras i cu faa lat.V ateptm
de cteva zile.ncepusem s ne ngrijorm.Punei bagajele jos.Am s-l chem pe
domnul Owen.i porni nainte pe nite scri.Apropo,eu sunt Unity,le strig ea
peste umr.Chris mai fcu civa pai n camer.Se aflau ntr-un hol,cu o camer
de muzic n dreapta,un salon n stnga,i tot n dreapta,n fund,o sufragerie.
Ridic privirea cnd Owen apru n capul scrilor.Era nalt,cu umerii largi,cu o
mic musta deasupra unei guri pline.Era ultimul om de pe lume despre care
cineva ar fi putut crede c este o lichea.Zmbea att de plcut nct lui Chris i
venea s-i spun adevrul pe loc.
-Trebuie s fii Diana,spuse el cu o voce profund,care te linitea pe loc.n
sfrit,ne cunoatem.Ea i ntinse mna.
-Da,n sfrit,murmur Chris.Acesta este soul meu,Whitman.Nu avem cuvinte
s v mulumim pentru c ne-ai invitat n frumoasa dumneavoastr cas.
Le zmbi amndurora cu cldur sincer.
-Nici s nu v gndii la asta.M bucur c o s am companie.Unity va fi
ncntat s aib pe cineva cu care s mai vorbeasc.Trebuie s fii obosii.S v
art camera voastr.Mncm cam ntr-o or iar pn atunci m tem c va trebui
s m scuzai deoarece m ateapt muni de hrtie.Cu totul pe neateptate
poimine mi vine un cumprtor din est i trebuie s fiu gata cnd sosete.

Simii-v ca acas.n spate este o grdin care o s v plac.Am ajuns.Deschise


ua unei camere largi,spaioase,cu un pat dublu cu baldachin,un dulap i cu un
balansoar ntr-un col.Chris fu recunosctoare cnd vzu o canapea decolorat
de-a lungul unui perete.Ash i urmri privirea i-i fcu cu ochiul,iar ea roi.
-Este mai mult dect ne trebuie.V mulumim foarte mult,spuse Asher.
-Dac avei nevoie de ceva,strigai pur i simplu.Nu suntem prea formaliti.
Unity este de obicei jos n buctrie,iar pe mine m putei gsi uneori sus.Am
acolo o mas de biliard i un bar complet.Una dintre cele mai mari plceri ale
mele.Ne vedem la prnz la doisprezece i jumtate.nchise ua dup el i dus a
fost.Asher se aez pe pat,ncercnd arcurile.
-N-a vrea s scrie.Majoritatea csniciilor sunt ruinate de scritul patului
mai mult dect orice...
-N-a spus un cuvnt despre Lionel,i-o tie Chris scurt.Crezi c este aici? Doar
nu crezi c i-o fi fcut deja ceva,ce zici?
-i l-a ngropat n tufele de trandafiri? Owen nu pare a fi omul care s fac cuiva
nici cel mai mic ru.N-am mai ntlnit pe nimeni pn acum care s fac o
asemenea primire rudelor srace.Ce-ai zice de un pui de somn nainte de mas?
-Sper din toat inima c nu ai de gnd s insiti s-mi vorbeti de...intimitile
cuplurilor cstorite.Cred c am s m duc s vd grdina de care vorbea Owen.
Este locul unde s-ar putea juca un copil de unsprezece ani.
Chris cobor scrile i se duse la buctrie.Unity nu era acolo ,dar mirosurile
care se ridicau din oale erau delicioase.Parc de ani de zile nu mai mncase o
mncare ca lumea.Grdina era frumoas,plin cu azalee,flori slbatice de munte
i plante cu bulbi.Se vedea c cineva iubea foarte mult aceast grdin i
presupuse c era vorba de Owen.Sub un brad uria de afla o banc din piatr,iar
Chris se aez,se sprijini cu spatele de copac i nchise ochii.n acel moment
simi c niciodat nu-i fusese att de dor de cas.Mama ei avusese o grdin ca
asta,dar de cnd murise,tatl ei o lsase n prsire.De cte ori mergea acas
aproape c-i venea s plng cnd se uita cum o npdiser buruienile.
-Ar trebui s stai acas i s ai tu singur grij de ea,i tot spunea taic-su.
-Nu ai voie s stai acolo.Esta banca mea.Chris deschise ochii i vzu n faa ei
un biat.Semna puin cu Owen,numai c faa lui Owen era mai plcut.Cea a
biatului era amenintoare.
-Trebuie s fii Lionel,zise ea zmbind.Eu sunt...
-tiu cine eti.Suntei rudele srace care ai venit s stai pe capul meu.Acum
ridic-te i pleac.Chris rmase pur i simplu cu privirea aintit la el.Faa
biatului ncepu s se nroeasc.

-i-am spus s te ridici.Este locul meu.Este grdina mea.Este casa mea.Trebuie


s-l chem pe unchiul ca s scap de tine?
-Ei da,cred c asta ar trebui s faci,zise ea ntrebndu-se ce ar face Owen dac ar
fi deranjat de la treburile lui ca s-i spun unui oaspete s se ridice ca s dea
locul unui bieel obraznic.Roeaa ncepu s dispar de pe faa copilului,dar
Chris i ddu seama c furia lui era pe punctul de a izbucni.
-Trebuie s-mi dai ascultare.
-i de ce m rog?
-Pentru c tot ce este aici este al meu i tu depinzi de mila mea.Chris i zmbi
nbuindu-i rsul.
-Se pare c locul sta nu este al tu acum,i de asemenea se pare c nu ai nici un
fel de maniere.Vrei s o lum de la nceput? Eu sunt verioara ta,Diana
Eskridge.Lionel fcu un pas napoi,apoi,ntr-o fraciune de secund lu un pumn
de noroi dintr-un strat de flori i-l arunc pe rochia ei curat.nainte de a putea
spune ea ceva,dispru.Chris se ridic,i privi rochia i intr n cas.Unity,care
tocmai scotea o pine din cuptor,ridic privirea.
-Pun pariu c l-ai cunoscut pe Lionel.Vino aici,scumpo,stai jos i am s i-o
cur imediat.Copilul sta o s ne omoare pe toi.
-Sunt sigur c nu m privete,dar a ncercat cineva s-l pun la punct pe copilul
sta? Lu crpa ud pe care i-o ntindea Unity.
-Att nct aproape c au obosit.Cnd ai s fii de vrsta mea,ai s afli i tu,copiii
se deosebesc aa cum se deosebete noaptea de zi.Sunt unii pe care i cumineti
dintr-o privire,pe majoritatea cu nuiaua i apoi vine Lionel.Nimic nu are efect
asupra lui.Crede-m,unchiul lui a ncercat totul.
-Dar cu vorba bun? ntreb Chris tergndu-i noroiul de pe rochie.Am neles
c este orfan.
-Nu eti de mult aici,dar ai s vezi.Domnul Owen este cel mai bun om din
lume.I se frnge inima cnd trebuie s foloseasc nuiaua pe biatul sta.Dar n-o
mai face de ani de zile.Zice c vrea ca biatul s se simt aici ca acas,dar eu l
cunosc de cnd era mic.Chris nu era sigur ce ar fi trebuit s tie Diana,dar era
nevoit s rite.
-Ai fost cu Lionel nainte de a fi cu unchiul su?
-Tot uit c nu tii nimic despre noi.
-Dac-mi dai castronul cu mazre,am s o cur eu,zise Chris.
-Nu se obinuiete aa ceva.Faci parte din familie,dar astzi am s te las s m
ajui.Aa,unde am rmas? O,da.Lucram pentru fratele i cumnata domnului
Owen;eram acolo n noaptea n care doamna Laura l-a nscut pe micuul Lionel.

A fost o noapte fericit.Dar nu au trecut dect cteva luni i au pierit n incendiul


la.Lionel nu avea dect ase luni.Firete,totul i-a rmas lui,domnul Owen
urmnd s aib grij de proprieti pn cnd Lionel mplinete douzeci i unu
de ani.El a fcut tot ce a putut,dar biatul...Nu termin propoziia,lsnd-o s-i
imagineze despre ce era vorba.
Chris nu putu scoate mai mult de la femeie,iar Unity,tot timpul ct au mai stat
mpreun,nu a spus dect ce om minunat este domnul Owen i ct de norocoas
a fost ea s lucreze pentru el.Chris se gndi c acesta este visul oricrui stpns gseasc un servitor devotat.La prnz,Lionel veni trziu la mas,
bosumflat.Owen l-a salutat i i-a prezentat pe verii lui.Diana i Whitman,dar
copilul le arunc o privire sumbr i ncepu s se joace cu mncarea din farfurie.
n dou rnduri Chris l-a surprins uitndu-se la ea cu o privire deosebit de
ostil.De ambele dai i-a zmbit.
-Ce pacoste de copil,zise Ash cnd ajunser n camera lor.Nu i-a ars nimeni o
mam de btaie? i de ce mnnc la mas cu adulii?
-Probabil pentru c el este stpnul acestui loc,zise Chris umblnd prin
garderoba ei foarte subiric i srccioas.Asher i plimb mna pe muchiile
dulapului.
-N-a fi crezut niciodat c te poi ndrgosti de o pies de mobil.i aminteti
prima dat cnd te-am vzut? I-am spus lui Tynan c n-ar trebui s intrm n
dormitorul unei doamne,dar el a zis c trebuie s te lum fr s facem prea mult
zgomot.Am crezut c dormi,dar patul era gol i,cnd te-am auzit intrnd n
camer,am srit imediat n dulap.
-Nu vreau s vorbesc despre el.
-El? Care el? Doar nu te referi la pistolarul la de dou parale,nu? Am crezut c
ai terminat cu el.Dup tot ce a fcut la picnicul la am crezut c n-o s mai vrei
s-l vezi niciodat.
-Aa este.Nu putem s vorbim despre altceva? De exemplu cum s aflu ce se
petrece n casa asta? De ce este att de nefericit copilul sta?
-Este prea rsfat,asta-i tot,iar dac ai fi avut copiii ti ai fi tiut asta.
-Iar tu ai copii,nu? Aa de muli,nct eti o autoritate n materie,nu?
-tiu destule ca s fiu sigur de ceea ce vd.I s-a dat totul,iar el pretinde tot mai
mult.Chris,hai s nu ne certm.Hai s ne bucurm de timpul petrecut mpreun.
ntinse braele spre ea aproape atingnd-o,dar Chris se feri.
-Eu m duc n grdin.Ne vedem mai trziu.Vezi dac te poi face util lui Owen
i afl cte ceva.Suntem aici pentru o treab i de asta trebuie s ne ocupm.
Chris prsi camera cu un suspin de uurare.

Nu se prea gndise la ce nseamn s trieti practic cu un brbat,s mpri


noapte dup noapte aceeai camer cu el.Dar ntrezrea deja problemele care
urmau s se iveasc.Jos,i gsi pe Owen i Unity artnd cam ncurcai.
-Am s am grij eu,spunea Unity.Mergei i vedei-v de treburile
dumneavoastr.Chris i muc limba ca s nu ntrebe ce a mai fcut acum
Lionel i ntreb n schimb politicoas dac poate fi de folos n vreo problem.
-Nu este dect una dintre complicaiile acestei case pe care de obicei le rezolv,
zise Owen.Dar astzi trebuie s-mi termin treburile nainte de a veni
cumprtorul care s-a anunat i nu am timp s...
-Pot s v fiu de folos? ntreb Chris.M-am ocupat de casa tatlui meu ani de
zile.
-Nu putem s-i cerem ie...ncepu Owen,dar se opri.Diana,i voi rmne venic
recunosctor dac m ajui.Unity are o groaz de treab i nu are timp.Acum
cinci minute,grdinarul m-a anunat c trebuie s plece la San Francisco i s
aib grij de sora lui bolnav i l-a adus pe vrul su s vad de grdini,numai c
nu-l cunosc pe acest om i mi-ar trebui zile ntregi ca s-i spun ce trebuie s
fac.
-Las-m pe mine,zise Chris.Am s am eu grij de tot.Unde sunt grdinarii? Cel
vechi i cel nou? Am s iau eu instruciunile de la cel vechi i am s i le transmit
celui nou i am s cer i referine.Owen o privea aproape mirat,iar Chris se gndi
c poate fcuse o greeal.Se presupunea c Diana Eskridge este un fel de
oricel,nu o femeie care s-i asume ntreinerea casei altcuiva.Dar rareori
brbaii tiu cte ceva despre cum se conduce o cas.O femeie poate stpni o
armat de servitori i totui brbatul poate gndi c nu are destul minte ca s
chibzuiasc douzeci de dolari.
-Diana,i-a fi foarte recunosctor dac m-ai ajuta n problema asta.
Responsabilitile domestice nu sunt punctul meu forte.
-mi face plcere s ajut ori de cte ori pot,zmbi ea modest.
-Al m ateapt n grdin cu vrul lui.Las totul pe tine.Chris fu bucuroas c
avea ceva de fcut i se ndrept spre grdin zmbind.Este mult mai probabil ca
el s-i spun ceva dac l ajuta,indiferent cum.Tocmai ieea din cas cnd se
ciocni de singurul om pe care nu voia s-l vad.
-Tu! exclam ea.Pleac de aici.Fcu stnga mprejur i porni napoi spre cas.
Tynan o prinse de bra.
-Aa-l tratezi tu pe noul grdinar? O s-i spui lui Hamilton c nu poi s m
angajezi? Se opri i-l intui cu privirea.
-i-am spus c nu mai vreau s te vd n viaa mea.

-i eu i-am spus c rspund de tine pn cnd te predau tatlui tu.Nu te las


singur pn ce nu vei fi n grija lui.
-Trebuia s m duci napoi i ndrgostit de Asher.Asta pot s o fac i singur.
Aici stau cu Asher n aceeai camer i am de gnd s m ndrgostesc de el.
-Bine! Grozav! M bucur s aud asta.V urez tot ce este mai bun n lume,dar ai
s stai i aproape de mine pn cnd eu personal te voi preda tatlui tu.
-Aa crezi tu! Am s m duc chiar acum s-i spun lui Owen c nu corespunzi ca
grdinar.Am s-i spun c nu eti demn de ncredere,c s-ar putea s pliveti
buruienile cu pistolul.
-Sper s o faci,zise el pornind alturi de ea.Oricum nu mi-am dorit niciodat s
fiu grdinar.Am s-i spun pur i simplu lui Owen cine eti n realitate i atunci
ne putem ntoarce la tatl tu,iar dup aia am s scap de tine i am s-mi iau
graierea.Iar tu poi s te mrii cu ilustrul domn Prescott,n timp ce eu o s-mi
iau banii pentru c mi-am jucat rolul de Cupidon.mi convine grozav.Ea se opri.
-Vreau s rmn aici i s descopr ce se ntmpl cu Lionel.Am fcut o
promisiune unei muribunde.
-Aha,neleg,promisiunea pe care ai fcut-o cuiva pe care nici nu-l cunoti este
sacr,n timp ce promisiunea pe care i-am fcut-o eu tatlui tu n-are nici o
valoare,nu-i aa?
-Nu,mi denaturezi cuvintele.
-S sporeti faima Nolei Dallas cu o istorie care va frnge inima cititorilor,asta
nu nseamn interes personal?
-Pleac de lng mine,zise ea,dar nu porni spre cas.Sunt absolut n siguran i
nu am de gnd s m bag n nici un bucluc.Am s-i scriu tatlui meu o scrisoare
n care am s-i spun c i-ai ndeplinit obligaiile i-i va da i graierea i banii.
i voi plti chiar eu banii din motenirea mamei mele.Acum pleci?
-i s te las aici singur? Dac Hamilton face ceva nelegal,crezi c se va abine
de la violen cnd va fi descoperit? Cineva trebuie s te apere de tine nsi.
-M poate apra Asher.Tynan chicoti.
-i de Ash cine va avea grij ...Ai urmtoarea opiune: fie rmn aici ca grdinar
i s fiu cu ochii pe tine,fie plecm amndoi.Chris i ascunse pumnii n cutele
fustei.
-Cum ai aflat unde sunt? i apropie faa de a ei.
-Schimbnd trei cai i dou ei.Doamn,n ultimele zile nu am fcut altceva
dect s te urmresc i s ncerc s aflu unde eti.n cele din urm eriful mi-a
spus cte ceva despre tine.
-i ce putea s tie el? ntreb Chris privindu-l cu ochii mari.

-Mai mult dect i-ai putea nchipui.A auzit de Owen Hamilton.Omul face
afaceri mari,controleaz o mulime de bani.Nu ai de-a face cu un fle ca Prescott,
pe care s-l nvrteti dup degetul mic aa cum vrei.
-Nu pot s-l nvrtesc pe Asher...Se opri zrind printre copaci o femeie extrem
de frumoas,cu pr i ochi negri,cu o fa perfect i un mers senzual.Cine este
asta?
-Bodyguardul meu.M-am gndit c aa cum tu ai putut s-i creezi o alt
identitate,pot s o fac i eu.Pilar a fost de acord s fie soia mea pe toat durata
acestei farse.M-am gndit c ntruct tu locuieti cu curajosul domn Prescott,iar
eu cu Pilar,nu se mai poate ntmpla ce s-a ntmplat n jungl.Nu am de gnd s
m ntorc n nchisoare.
-Soie,murmur Chris.Soie? Tynan i ngust ochii i o privi.
-Da,grdinarul are o soie.Pilar va ajuta n cas,iar eu afar.Fiind doi cu ochii pe
tine,poate te vom putea scoate de aici.
-Unde stai?
-n casa grdinarului,firete.Ascult Chris,dac vrei s continum farsa asta pn
cnd ai s afli despre ce este vorba,ar fi mai bine s ncepem.Nu ai de gnd
s-mi spui ce trebuie s facem?
-Mi-ar face mare plcere s-i spun ce s faci,domnule Tynan,zise ea cu un
zmbet fals,ndeprtndu-se de el i pornind napoi spre cas.
-Nu vrei s-o cunoti pe Pilar? strig dup ea cu o voce ironic.
Chris i continu drumul fr s se ntoarc.
CAPITOLUL 13
-Diana! zise tios Asher.i vorbete vrul tu.Chris ridic ochii din farfurie i
ndrept o privire goal spre Owen Hamilton,o secund netiind cine era.
-i dai seama ce pesc eu cu ea,spunea Asher.Poate fi extraordinar de enervant
uneori.
-Da,bine...spuse ovitor Owen.Cum te-ai descurcat cu noul grdinar,Diana?
Unity punea un castron mare cu,morcovi pe mas.
-Un brbat care arat ca el se descurc cu orice femeie.Nu cred c mi-ar mai
plcea btrna fa urt a lui Al.Owen i arunc o privire de repro menajerei.
-Pare s tie ce are de fcut,murmur Chris.Cred c a lucrat la vreo ferm.
-Eu nu cred c este fermier,spuse Lionel.Eu cred c este un ho.Cred c jefuiete
bnci i omoar oameni.Asher o privi atent pe Chris,care nu-i ridic ochii din
farfurie.Treizeci de minute mai trziu,dup ce toat lumea plec de la mas,o
nfac de bra.

-Hai afar cu mine,vreau s vorbim.Practic o tra n grdin,ct mai departe de


cas ca s nu se poat auzi ce vorbesc.
-Ei bine,cine este acest fermier-jefuitor? Este cine cred eu c este?
-Da,rspunse ea,dar n-am avut nici cea mai mic idee c vine aici.Spune c
rspunde de mine pn m pred tatlui meu.
-Deci iar sunt nevoit s am de-a face cu el.Chris,sper c nu ai de gnd s te dai
n spectacol i de data asta.Nu cred c ar fi bine pentru imaginea umilei i
supusei Diana s fie vzut inndu-se dup grdinar.Fu bucuroas c era
ntuneric ca s nu se vad ct de tare roise.
-Nu,nu am de gnd s m mai fac din nou de rs.n afar de asta a adus o femeie
cu el.Ca i mine,nici el nu dorete s mai aib de-a face cu mine.Ei,asta i
potolete gelozia? Acum putem s intrm? Sunt groaznic de obosit.
Asher privi undeva,peste capul ei,apoi o prinse brusc n brae i o srut apsat.
Chris i zise c trebuia s fie un srut,dar nu-l recepta ctui de puin ca atare.
Ea inea ochii larg deschii,iar el privea undeva,dincolo de ea.ncepu s se
deprteze de el,dar exact n momentul acela auzi c cineva fluiera n spatele ei i
tiu pe loc cine este.l lu imediat pe Asher n brae i-l strnse mai aproape de
ea,ncercnd s pun o oarecare pasiune n srut.n ce-l privete pe Ash,pru s
mearg,pentru c el nchise ochii i ncepu s o strng cu mult pasiune; dar ea
nu gndea dect unde o fi acum Tynan.
-A,noii nsurei,zise Tynan trecnd pe lng ei.Este aa de bine s vezi oamenii
c se iubesc.Chris l mpinse pe Asher cu o oarecare for,ridic brbia i trecu
pe lng Tynan fr s arunce nici mcar o privire n urm.Cnd Asher ajunse n
camer ea ntindea cearceafuri pe canapeaua de lng perete.
-l ursc pe omul sta! l ursc n mod absolut,total i complet.A vrea s se
ntoarc la nchisoare i s rmn acolo pentru totdeauna.Mi-ar plcea s tiu c
putrezete undeva,departe.
-Nu mi se pare deloc c l-ai ur,zise Asher nepat.Mie mi se pare c ncerci s
m foloseti ca s-l faci gelos.
-Gelos! Spunea c n-ar putea s suporte s m vad cu alt brbat,dar de fapt nici
nu-i pas.Nu-l intereseaz nimic altceva dect s obin banii ia.
-i nainte de a se muta aici cu voluptuoasa Pilar.Lovi cu pumnul ntr-o pern.l
ursc ntr-adevr din toat inima pe omul sta.A fi vrut s nu-l fi ntlnit
niciodat n viaa mea.A fi vrut...Asher o prinse de umeri i o ntoarse cu faa la
el.
-Chris,protestezi prea mult.Cunosc eu un mijloc de a i-l scoate din minte.Se
aplec spre ea.Eti obsedat de omul sta pentru c nu ai cu ce s-l nlocuieti.i

atinse gtul cu buzele.Petrece-i noaptea cu mine.Am s te fac s-l uii.Am s te


fac s uii tot,cu excepia noastr.Vom fi un cuplu real de oameni cstorii,iar
cnd vom pleca de aici,putem merge la tatl tu i s facem ceremonia legal.
Chris ncerc s se bucure de tandreea cu care o sruta pe gt.Era un brbat
bine,mirosea frumos,nu era absolut nimic n neregul cu el,cu excepia faptului
c nu exista scnteia.Ar fi putut s adoarm acolo n picioare n timp ce el o
sruta.Ca pentru a-i confirma gndul,i nbui un cscat.
-Te rog,Ash,nu grbi lucrurile.Eu...nu sunt nc prea sigur de mine.De-abia am
trecut prin ceva ngrozitor cu un brbat i nu cred c a putea s m dau acum pe
mna nimnui altcuiva.Te rog,nelege.Ash se retrase cu o privire ncrcat de
durere care o fcu s se simt vinovat.Nu-i plcea s mint,indiferent care ar fi
fost motivul,i mai ales nu-i plcea s-l mint pe Ash,care fusese att de drgu
cu ea.Ash fcu un pas napoi.
-Foarte bine,dar nu am s renun s ncerc.
-Sper s nu o faci,zise ea zmbind.n camer nu era nici un fel de paravan aa c
deschise ua ifonierului i se dezbrc n spatele ei,absolut contient c
Asher,care se vrse n pat,o urmrea.Asta o fcu s fie nervoas i puin
nspimntat-dar nicidecum s doreasc s se urce n pat lng el.ncepu s se
gndeasc ce ar fi simit dac n patul la ar fi fost Tynan,fr cma,cu minile
sub cap,ateptnd-o.Chiar i numai la gndul sta,simi c ncepe s se aprind.
Trase de cteva ori adnc aer n piept nainte s ias de dup u.Ash avea pe el
o cma lung de noapte i o pndea ca pisica oarecele.Chris spuse ncet
noapte bun,stinse lumnarea i se urc pe canapea.Era tare i neconfortabil,dar
era mai bun dect alternativa.Dimineaa urmtoare se trezi n srutrile lui
Asher.O secund i fcu plcere,pn cnd i aminti c era el.
-Pentru Dumnezeu,zise mpingndu-l.Zu,domnule Prescott,trebuie s v
controlai.N-am s pot rezista la lucrurile de genul sta n fiecare minut al zilei.
-i-am spus c am de gnd s te fac s te ndrgosteti de mine.
-i crezi c aa o s reueti? Npustindu-te asupra mea de cte ori ai prilejul?
Asher se ridic n picioare.Purta un halat peste cmaa de noapte,iar prul i era
ciufulit,cum se trezise din somn.
-Exact aa a zis i pistolarul tu:pipial.Se ntoarse i se ndeprt.Ei bine,astzi
nu vei avea de suportat compania mea pentru c vrul tu mi-a cerut s strbat
douzeci de mile pn n ora ca s iau nite provizii.tii,Chris,cred c omul are
de gnd s profite ct poate de noi.
-i ce este ru n asta? l ntreb punndu-i rochia nainte s dea pturile de-o
parte.Noi i-am cerut s ne ajute,aa c ne putem face cel puin i noi utili.

-Tu ai s te faci util afar,n grdin,cu vnture-lume la al tu,iar eu am s


dispar din peisaj.Cred c-i convine grozav.
-Nu este al meu.Nu i-am cerut s vin aici i m-am oferit voluntar s ajut n
grdin nainte s tiu cine este grdinarul.Nu poi s m nvinuieti pentru asta.
Nu poi s pori i tu o conversaie normal? Acum mi ceri s m mrit cu
tine,acum m acuzi c umblu dup alt brbat.Asher nu-i rspunse,dar ncepu s
se mbrace,tot n spatele uii garderobului.Chris nu era sigur dac era timid,sau
dac-i crua sensibilitile ei delicate.Se dojeni singur pentru c-i critica fiecare
aciune.Dup ce se mbrc,Ash iei.Jos,la micul dejun,ncepu s descopere un
alt Owen.Pn acum fusese chintesena cordialitii,dar acum le ddea
instruciuni cu autoritatea unui general.
-Vreau ca fia din nord s fie replantat,spunea Owen.i vreau ca toi cei dou
sute de bulbi pe care i-am comandat s fie plantai pn disear.i,Wit,am s-i
dau o list cu tot ce vreau din ora.i vreau s duci crua direct la fabrica de
cherestea.Poi s le faci pe toate ntr-o zi dac nu-i pierzi vremea.
Lionel,mnnc oule alea.Unity,i-ai artat noii fete ce are de fcut? Vreau ca
plafoanele de sus s fie splate.Dintre cei aflai la mas nici unul nu vorbi prea
mult.Conducnd-o afar,mai trziu,Asher i spuse:
-Nu trebuie s faci asta.Adu-i aminte cine eti i c putem pleca acas n orice
moment.Nu vreau s munceti ca ajutor n grdin.
-Foarte amabil din partea ta,dar nu m deranjeaz ctui de puin s muncesc.
Brusc,Ash o mpinse i vorbi tare.
-Diana,nici mcar tu nu eti att de proast nct s nu poi face ceva.Hai,du-te
la treab i poart-te ca o femeie,dei n-a spune c eti.Chris se ntoarse i-l
vzu pe Owen apropiindu-se cu Tynan,ambii prnd s nu fi auzit ce spusese
Asher,dar ea tia c nu-i aa. Owen i spuse ceva lui Tynan,apoi i arunc o
privire plin de apreciere lui Ash.
-Vino cu mine,i zise el,iar Ash l urm lsndu-i pe Chris i Tynan singuri.
-Nu puteai s te oferi s ajui la splatul rufelor,nu-i aa? zise Tynan.i nici s
ngrijeti caii.Trebuia s-l ajui neaprat pe grdinar.Se rsuci pe clcie i-l
intui cu privirea.
-Dac a fi tiut c te ocupi tu de grdin,a fi preferat s car crbuni cu lopata.
Ce-ar fi s ncepem i s nu mai irosim timpul? Am alte lucruri mai importante
de fcut dect s stau i s te ascult cum m insuli.
-Mi se pare c omul care pretinzi c-i este so te insult mai ru dect am fcuto eu vreodat.
-Face parte din joc.Diana Eskridge era o femeie care se lsa timorat de soul

ei,aa c eu i Ash jucm o pies.


-Atunci ar fi mai bine s mai repetai,pentru c nu ari deloc a fi genul care s
fie timorat de cineva.De fiecare dat cnd i vorbete pe tonul sta,ari de parc
ai fi gata n orice moment s sari la el.Uite,ia asta,zise dndu-i o cutie cu bulbi.
tii cum s-i plantezi?
-Ar fi trebuit s angajeze mai muli grdinari pentru asta.Grdina tatlui meu nu
este nici pe jumtate ct a lui,dar cnd o ntreinea avea patru oameni care se
ocupau de asta.
-Da,dar tatl tu le pltea un salariu,locuiau la ferma lui i i i hrnea.Pentru
munca asta Hamilton n schimb nu trebuie s ofere dect un acoperi i mncare
rudelor sale srace.
-Dar pare s fie un om att de drgu!
-Oamenii nu sunt ceea ce par a fi,zise el cu rceal.
-S cred c te referi la cineva pe care l cunosc? l ntreb punnd jos cutia cu
bulbi.
-Numai dac ii cu tot dinadinsul.Eu credeam c am ntlnit o fat cumsecade,
care este altfel dect celelalte,dar n-a fost aa.Eti la fel ca toate.Te-ai nflcrat
de reputaia de pistolar a unui om,l-ai folosit cnd ai vrut,dar cnd lucrurile merg
prost,ai trecut de partea cealalt.Mie unul nu-mi mai trebuie fete cumsecade.Tu
i Prescott suntei fcui unul pentru altul.
-Nu-i adevrat,nu am fost de partea cealalt mpotriva ta.Tu m-ai trdat! Am
avut ncredere n tine,iar la picnic ai mpucat un om.i nchipui mcar cum
m-am simit cu toi oamenii aceia mpotriva mea? M priveau de parc eram un
gunoi.Pe strad cineva chiar a scuipat la picioarele mele.Tynan o privi ndelung.
-Da,tiu cum este.Am simit asta toat viaa mea.S vezi cum este cnd cineva te
scuip n fa i mai scoate i pistolul.
-Asta a fcut Rory Sayers? ntreb ea n oapt.
-I-am rsucit braul ca s nu m mpute,iar pistolul s-a descrcat.
-Atunci de ce te-a dus ajutorul de erif la nchisoare pe tine dac de vin a fost
Rory?
-Din acelai motiv pentru care m-ai condamnat tu fr s tii despre ce este
vorba.Din cauza reputaiei.Pentru c eu nu sunt unul dintre oamenii buni ca ei,
sau ca tine.Chris lu o splig din cutia cu unelte de la picioarele lui i ncepu
s sape n pmntul moale ca s ngroape primul bulb.
-Cred c am greit.
-Nu,n-ai greit,zise el ngenunchind alturi de ea.Ai avut dreptate.
Oamenii ca tine i ca mine nu trebuie s aib nimic n comun.

Tu merii pe cineva ca Prescott,nu un nimeni ca mine.


-Cred c nu merit pe nimeni dup ce mi-am trdat un prieten,opti ea,aproape
pentru sine.Tynan,crezi c m poi ierta vreodat pentru c nu am avut ncredere
n tine?
-Nu,zise pur i simplu uitndu-se la ea.S-ar putea s nv ceva mai greu,dar
nv.Cred c de acum nainte am s stau ct mai departe de fete ca tine.
Se ndeprt de ea lsnd-o s planteze singur poriunea de pmnt afnat.
Soarele ajunsese sus,fcnd-o s transpire,iar din cauza prafului ce se ridica
atunci cnd spa,ncepu s o mnnce pielea,dar nu-i ddu nici o importan
gndindu-se la evenimentele din ultimele sptmni.De cnd nise Tynan din
garderob i o inuse goal n brae,nu mai era aceeai.Se transformase dintr-o
tnr neleapt,pe care nu o interesa dect cum s gseasc un subiect,ntr-o
amazoan care se inea scai,fr ruine,de un brbat.n jungl i se aruncase
singur n brae:i jurase unei femei care avusese ncredere n ea,Rocata,c nu o
s-l trdeze i totui,cu prima ocazie,tocmai asta a fcut.S-a purtat ca un copil
rsfat; acum l ura,acum l iubea.
Oprindu-se din spat,i terse fruntea i privi spre Tynan care cosea nite iarb.
Avea cmaa mbibat de sudoare i sub materialul subire putea vedea cum i
jucau muchii.Parc se mai ngrase puin n ultimele sptmni.Fr s vrea,i
aduse aminte de dungile lsate de bici pe spate.
Se gndi cum se ntorseser mpotriva ei cei din ora dup ce a fcut greeala s
ajute un om care prea a fi vinovat.Cum trebuie s fi fost tratat,pretutindeni pe
unde a trecut,cineva acuzat ntotdeauna c a fcut ceva ru.Ct de imposibil-din
cauza acestor oameni buni -trebuie s-i fi fost omului respectiv s se opreasc a
mai face lucruri rele.Se apuc din nou de plantat bulbi aproape cu rzbunare.i
ea era la fel ca ei.A scris cndva despre o femeie care muncea ntr-un atelier n
condiii extenuante i i-a exprimat compasiunea,cnd una dintre femei a spus:
sigur,poi s-i permii s-i ari compasiunea,pentru c niciodat nu ai s fii
nevoit s fii acolo unde suntem noi.Atunci cuvintele astea nu au impresionat-o
foarte tare,dar acum ncepea s neleag ce a vrut s spun femeia aceea.Este
uor s judeci,s spui ce ai face tu ntr-o anumit situaie,dac nu eti confruntat
tu nsui cu situaia respectiv.
A vrut s fie prietena lui Tynan,chiar iubita lui,dar singura persoan mpotriva
creia a trebuit s ia atitudine a fost omul care recunoscuse c dorea s se
cstoreasc cu ea chiar nainte de a o cunoate.Cnd ns a trebuit s nfrunte
un ntreg ora i s rite reputaia Nolei Dallas,nu a mai reacionat la fel de
bine.A dat bir cu fugiii la primul semn c ar fi intrat ntr-un bucluc.

Chris nu s-a simit niciodat att de putred moralicete.Aproape ctigase


ncrederea unui om,ncredere pe care el nu o acorda cu uurin oricui,c l-a i
trdat.Nu era mai bun dect fata care a preferat s-l vad mai degrab spnzurat
pe Tynan,dect s spun adevrul.Iar acum l-a pierdut.Se ndeprtase de ea ca i
cum cele cteva zile petrecute mpreun nici n-ar fi existat.nceputurile fragile
fuseser distruse pentru totdeauna.Ridicndu-se,i ndrept spatele cu mna i
porni spre pomp ca s umple gleata de ap.Sorbi i ea o gur,i feri ochii cu
mna de soare i privi spre Tynan.Continua s curee pmntul de buruieni ca s
extind grdina.Umplu cuul cu ap i se duse spre el.
-i-e sete? Ty se ntoarse,i zmbi nainte s se controleze,apoi zmbetul i
dispru imediat.Fr s scoat un cuvnt i lu cuul din mn.
-Ari groaznic de ncins.De ce nu te odihneti puin?
-Nu,mulumesc.Asta-i nimic n comparaie cu ce-am fcut n ultimii ani.
-n nchisoare?
-Acolo unde sunt bgai toi oamenii ri ca mine.ntoarce-te la treaba ta ca s nu
fiu tentat s te lovesc,zise el i-i continu lucrul.Chris fcu un pas napoi i n
momentul la vzu cum broboanele de sudoare de pe fa i picurau pe gulerul
ud al cmii.Fr s se gndeasc mult umplu cuul cu apa rece din fntn
i-i arunc coninutul n ceaf.Tynan tresri la ocul apei reci i se ntoarse
nfuriat.Chris fugi chicotind.
-M gndeam c ai nevoie s te rcoreti puin!
-Nu cu tine.De la tine nu am nevoie de nimic,zise i se ndrept spre ea.Chris i
duse minile la spate,zmbi cu toat gura i ncepu s se retrag spre copaci.
-N-am vrut s spun altceva,Ty.Zu c nu am vrut.
-Niciodat nu vrei s spui nimic,nu-i aa? Nici acolo,n pdure,unde aproape c
m-ai scos din mini.
-Zu? Am fcut eu asta? ntreb cu nevinovie.Dar seara trecut nu prea s te
deranjeze deloc faptul c eram cu un alt brbat.
-Ftlul la? Mi-a face probleme dac te-a vedea cu un brbat adevrat.i
apru o umbr de zmbet pe buze,mpingnd-o tot mai adnc n pdurea
umbroas.Chris se trezi lipit cu spatele de un copac i nu fcu nici un efort s
se mite cnd Tynan se apropie,dar simula teama.
O prinse de talie i ncepu s-i frece uor faa asudat de a ei.Nu se brbierise
de diminea,iar barba care ncepuse s-i creasc i zgria pielea.i strig s
nceteze,ncerc s scape,dar o inea strns.Zbtndu-se,reui s se smulg dintre
el i copac i o lu la fug.Nu fcu dect doi,trei pai nainte s o prind,o trnti
la pmnt i continu s-i frece uor faa de obrajii i gtul ei.Chris chicoti de

plcere,cnd el se opri brusc,l privi zmbind,n timp ce el se ridic,cu faa


solemn.
-Scoal-te.Ea ntinse mna dup ajutor,iar el o fcu aproape n sil.Chris ncerc
s se apropie de el,dar nu-i permise.Se ntoarse n tcere cu spatele s-i ncheie
nasturii la rochie.
-Nu te mai apropia de mine,Chris.Te joci cu viaa mea i nu-mi place.
Se rsuci cu faa spre el astfel nct Ty rmase cu minile pe umerii ei.
-Am greit cnd am plecat i te-am prsit.Ar fi trebuit s rmn lng tine la
picnic.Am greit i vreau s te rog s m ieri.Ty fcu un pas napoi.
-Este mai bine s stm departe unul de altul.Cred c ar fi mai bine s renunm
la toat aceast mascarad.Credeam c o s fie n regul pentru c ai mai fcut
asemenea lucruri nainte,dar nu-mi place deloc.Mine vreau s pornim spre cas.
Dup ce te predau tatlui tu,n-ai dect s vii napoi dac vrei.N-o s m mai
intereseze pentru c n-am s mai rspund eu de tine,dar acum mi dau seama c
treaba asta n-o s mearg.Du-te chiar acum n cas,spal-te i f-i bagajul.Am
vrut s termin eu ce este de fcut aici.i cu asta se ntoarse i se apuc s curee
mai departe buruienile.Gnditoare,Chris porni napoi spre cas.
CAPITOLUL 14
Cnd se apropie,Chris l vzu pe Owen urcndu-se ntr-o trsur i plecnd.
Lionel masacra un copcel cu un topora,Unity i senzuala Pilar ntindeau rufe
la uscat,iar Asher era plecat toat ziua; era deci singur n toat casa.
Se spl,se schimb i ncepu s se gn-deasc la faptul c mine urma s plece
acas.Nici mcar nu ncercase s discute cu Tynan despre rmnerea n
continuare n casa Hamilton.Poate c nici nu era treaba ei s afle ce are de gnd
s fac Owen cu nepotul lui -dac totui avea ceva de gnd n sensul sta.
Luptndu-se cu nasturii rochiei i aminti c este singur n toat casa i-i trecu
prin minte c acum are prilejul s arunce o privire n biroul lui Owen.Era nesat
cu hrtii,iar ntr-un col se afla un dulap mare de stejar.Nu avea nici cea mai
mic idee ce caut,dar poate c o s afle aici,la faa locului,sau cel puin ar putea
descoperi ce tie Owen despre familia Eskridge.Tocmai deschisese dulapul i
vzuse uri dosar gros pe care scria Diana Eskridge cnd auzi voci pe scri,iar
una dintre ele era a lui Owen Hamilton.
Inima ncepu s-i bat cu putere cutnd o cale de ieire.Camera nu avea dect o
singur fereastr,care era deschis.Fr mcar s priveasc afar,puse piciorul pe
pervaz i iei.Ua biroului se deschise exact n momentul n care i trgea fusta
dup ea.Se trezi pe una dintre cele mai nguste streini,aproape ct un burlan de

scurgere,iar sub ea nu mai era nimic altceva dect cele trei etaje.Se lipi de zid,cu
minile la spate.
-Cltoria asta a fost deosebit de pctoas,auzi Chris dinuntru o voce pe care
nu o recunoscu.Eti sigur c ai toate informaiile? Este el?
-Fr ndoial.Cnd am s-i spun cte probleme am avut ca s aflu asta,ai s m
crezi.Samuel Dysan este numele lui,nu?
Chris ntinse capul spre fereastr.Era ceva n modul n care vorbeau care o
mboldea s vrea s aud totul.
-Dar Lionel? ntreb vocea strin.L-ai determinat pe micul Lionel s semneze
hrtiile?
-Ateapt un minut s nchid fereastra.Sunt prea muli oameni n casa asta ca s
tiu unde se afl fiecare.Chris se retrase pe pervazul lucarnei n timp ce el
nchise fereastra i o ncuie.Acum se afla pe acoperi,fr nici o posibilitate de a
se ntoarce n cas.Brbaii rmaser n birou cam o or,cea mai lung or din
viaa ei.Le auzea vocile nbuite,dar nu putea nelege ce spun.Auzi sertare
trase,ui deschizndu-se i nchizndu-se,i toate astea n timp ce ea nu putea s
fac altceva dect s stea acolo i s-i in bine fusta ca s nu i-o umfle
vntul.Cnd,n sfrit,cei doi prsir camera,Chris ncerc imediat s deschid
fereastra,dar era bine ncuiat.
-Acum chiar c am fcut-o de oaie,murmur ea.Ce pretext ar fi putut s invoce
pentru faptul c se afla lng aceast fereastr? Dac Owen l fur pe nepotul
su,ar fi foarte periculos s afle c este interesat de ceea ce se petrece n biroul
lui.Oftnd din rrunchi vru s se rsuceasc i alunec.Reui s se prind nainte
ca practic s cad,dar simi c s-a zgriat la mn.Scrnind din dini de
durere,reui s se in bine de marginea streinii i s se salte sus.Rsufla din
greu cnd ajunse din nou pe pervazul lucarnei i rmase acolo inndu-se bine de
stinghia de lemn din spatele ei,fericit c este n siguran.
Sttu aa o vreme,fiindu-i prea fric s se mai mite,cnd auzi de jos un
zgomot.Imediat vzu aprnd picioarele unei scri,care fu proptit de marginea
acoperiului.inndu-i rsuflarea atepta s vad cine vine s o salveze,sau s o
judece.Rsufl foarte uurat cnd l vzu pe Tynan.
-De unde ai tiut? l ntreb imediat.Duse un deget la gur s tac,apoi i fcu
semn s-i dea mna.O conduse n jos pe acoperi,apoi i cluzi picioarele pe
treptele scrii,innd-o n permanen protector cu braul.Cnd au ajuns jos,se
ag de el o secund.
-Am fost att de nspimntat.
-Ai fi fost i mai nspimntat dac te-ar fi gsit Hamilton acolo.

spionndu-l,zise el,lundu-i braele din jurul ei.Hai s plecm nainte s ne


vad.Chris se ntoarse exact la timp ca s vad o umbr disprnd printre copaci.
-Ty,era cineva acolo!
-Nu era dect Lionel.El mi-a spus unde eti.Vino!
O porni n urma lui pe o crare pe care nu o vzuse pn acum ctre o caban
micu,ascuns ntre copaci.Cnd Tynan puse scara la locul ei,Chris vzu c are
cmaa ptat de snge n spate.
-Ty! Sngerezi.
-Nu,tu,zise el lundu-i ncheietura i ntorcndu-i mna cu palma n sus,pentru
a-i cerceta zgrietura.
-Hai nuntru s-i cur rana i s-mi spui ce cutai pe acoperi.
-Ascult,zise n timp ce el o trase nuntru.Cabana avea o singur camer,
jumtate transformat n buctrie,iar n cealalt jumtate se afla un pat mare,
dublu.Aici locuieti tu cu Pilar? l ntreb n oapt.
-Da,i-i lu mna splndu-i-o ntr-un lighean cu ap.
-De ct vreme o cunoti?
-De ani de zile.
-Ea te-a trdat vreodat?
-Nu,sau n-am aflat.Suntem de aceeai parte.Nu te mica s pot vedea ce este
aici.
-De aceeai parte? zise Chris cu ochii mari.Vrei s spui c face parte din lumea
celor n afara legii?
-Sigur.Poate ucide pe oricine.
-Oh! i bai joc de mine,nu-i aa? O privi cu capul plecat deasupra minii.
-A fost o prostie din partea ta s sari pe fereastr.Dac te gsea Hamilton...
-A meritat.L-am auzit pe vizitatorul lui Owen ntrebnd de Lionel.A spus-scuzm,dar este un citat-A semnat micul monstru hrtiile? Asta nu sun ca i cum ar
pune la cale ceva groaznic? Ty deschise o cutie de alam de pe o poli de
deasupra focului i scoase nite bandaje curate.
-Nu,asta sun ca i cum l-ar fi cunoscut pe Lionel.Copilul este ntr-adevr un
mic monstru.
-Atunci de ce pe tine te-a ajutat? Ah!
-Dac nu te-ai mica,nu te-ar durea.Am o nelegere cu Lionel.
-A spus c el crede c eti jefuitor de bnci.
-Din cnd n cnd.Iste copil.Stai jos i am s-i aduc puin lapte i cteva
prjituri.Eu am nevoie de ceva tare.
-Te-am speriat? De ce Lionel nu m-a trdat i a venit la tine?

Cine a fcut prjiturile?


-Pilar a fcut prjiturile,spuse el aezndu-se vizavi de e.Iar Lionel este numai
zahr i miere i gata oricnd s m ajute din tot sufletul de cnd i-am povestit
c nu este dect un fanfaron.Chris lu o prjitur dar o puse napoi pe farfurie.i
ddu seama c-i tremur minile i se ntinse dup paharul cu whisky.El lu n
schimb laptele i ncepu s mnnce prjiturile.
-Mine plecm,zise Ty fr s o priveasc.
-i-l lsm pe Lionel prad sorii care-l ateapt,presupun.
-Nu este problema noastr.
-Ai auzit vreodat de Samuel Dysan?
-Nu i nu schimba subiectul.Mine plecm.
-i dac Asher nu este de acord? Vom fi doi la unu.
-Prescott n-are dect s stea aici ct i poftete inima,dar mine,tu i cu mine,
pornim spre casa tatlui tu.
-Doar noi doi? l ntreb plimbndu-i degetul pe paharul cu whisky.Ty i lu
paharul din mn i-l ddu peste cap.
-Este timpul s te ntorci n cas.N-ai dect s spui c i-ai julit mna ntr-o
piatr ascuit i c nu mai poi lucra.Chris nu ncerc s se ridice,ci lu o
prjitur.Cnd era cu el,n-ar mai fi plecat niciodat.
-Cum mai merge spatele?
-Se vindec foarte bine mulumit ngrijirilor atente ale lui Pilar.Chris,pleac.
l privi cu tristee.
-Am greit cnd te-am lsat singur.Ar fi trebuit s merg cu tine la nchisoare.
-Lumea este plin de ar fi trebuit.Se ridic.M ntorc la lucru i vreau s te
duci n cas i s ncerci s nu te mai vri n nici un fel de bucluc.
-Poate c ar trebui s m ncui n dormitor cu Asher.
-Dac supori plictiseala,zise el ndesndu-i plria pe cap i lsnd-o singur n
caban.Aproape fr tragere de inim,Chris prsi micua caban i porni napoi
spre cldirea principal a casei.Soarele intrase n nori i mirosea a ploaie.
-O s vin furtuna,spuse Unity cnd Chris intr n buctrie.Ce ai pit la mn?
Chris ridic privirea i ddu de frumoii ochi ai lui Pilar.
-M-am tiat,reui s spun dup o vreme.Nu era de mirare c Ty o plcea; era
extrem de drgu.
-Vrei ceva rcoritor? o ntreb Pilar cu voce moale.Tocmai am fcut ceai de
plante.Este foarte bun.
-Nu,rspunse Chris,dorind ca femeia s nu se fi purtat drgu cu ea.
-Eti puin cam palid,zise Unity.l-am spus domnului Owen c n-ar trebui s

lucrezi afar.Eti prea micu ca s reziti n cmp la soare.Chris nu avea nici


cea mai mic idee ce legtur avea faptul c eti mic de nlime cu soarele,dar
era genul de comentariu pe care-l auzise toat viaa ei.
-Da,parc a bea ceva.
-Pilar a fcut prjiturele.De ce nu iei cteva?
-Nu,mulumesc,am luat deja,zise Chris fr s se gndeasc i se uit apoi la
Pilar.n ochii ei vzu nelegere.Dac stau s m gndesc,cred c am s m duc
s m ntind puin.Poate c m simt slbit din cauz c am pierdut snge.
Chris prsi buctria i se ndrepta spre scri cnd o strig Owen.
-Diana,poi s vii puin? A vrea s-i prezint pe cineva,zise Owen din salon.
Chris tia c era vizitatorul de care auzise mai devreme i dorea s-l cunoasc pe
omul sta,dar de ndat ce ddu cu ochii de el,rmase mpietrit,incapabil s
fac o micare.Nu era faptul c omul ar fi fost urt; n aparen nu avea nimic
care s-i trezeasc repulsie,dar tiu imediat c era un om ru.Era nalt,brunet,iar
faa lui fusese cndva aproape frumoas,dar de-a lungul vremii nasul i fusese
spart i avea o cicatrice care-i mprea o sprncean n dou.n pofida acestei
uoare desfigurri,arta nc bine,dar lui Chris nu i-ar fi plcut s se afle n
aceeai camer cu el.
-Diana,nu te sfii,zise Owen.Este un prieten al meu,domnul Beynard Dysan.O s
stea o vreme cu noi.
-Bun...bun ziua,reui ea s ngaime,ntinzndu-i mna,dei i-ar fi dorit foarte
tare s nu-l ating.
-ncntat s te cunosc.Owen mi-a vorbit de nefericita moarte a tatlui tu.mi
pare ru.
-Da,murmur ndeprtndu-se de el.M-am tiat la mn n dimineaa asta,
continu ea artndu-le mna bandajat,i m simt puin cam slbit.V rog s
m scuzai,dar trebuie s m duc sus.i plec nainte ca vreunul dintre ei s
ncerce s o opreasc.Cnd ajunse sus,rmase rezemat cu spatele de u cteva
minute bune.Pn acum nu fusese sigur c n casa asta se petrece ceva ru.Dar
dup ce l ntlnise pe domnul Beynard Dysan,era convins c este amestecat n
ceva necurat.Tresri cnd i auzi pe cei doi c urc,trecnd prin faa camerei
ei.Trgnd cu urechea i ddu seama c se duc n biroul lui Owen.Crp puin
ua.
-n jumtate de or sunt gata s ieim clare,l auzi pe Dysan zicnd.Aa vom fi
siguri c suntem singuri.Chris nchise ua.Deci se duc undeva ca s poat sta de
vorb i dac vrea s afle ce se ntmpl,acum era singura ei ans,pentru c
mine Tynan avea de gnd s o duc acas.i puse imediat costumul de clrie,

cobor scrile n vrful picioarelor i prsi casa prin ua ngust a camerei de


muzic.Nu voia s o vad nimeni.La grajduri,vzu biatul ocupat s neueze doi
cai i ea se strecur nuntru,lu o iap neagr,puse aua pe ea i iei pe ua
lateral fr s o vad nimeni.Se ascunse ntre copaci pn cnd i vzu pe Owen
i Dysan nclecnd i nu-i fu deloc greu s-i urmreasc de la distan.Mergeau
ncet,vorbind,Owen artnd din cnd n cnd cu mna spre diferite lucruri.
I-a urmrit pe o distan de aproape patru mile,au traversat un pod peste un ru
adnc,au luat-o n jos pe un drum ngust,apoi au cotit la dreapta pe o crare i au
disprut.Chris atept cteva minute la ntretierea drumurilor,apoi o porni
prudent dup ei.Copacii erau prea dei ca s vad prea departe i inima ncepu
s-i bat repede.Ar fi fost foarte uor s dea nas n nas cu ei.
Aplecat n fa se concentra ct putu ca s aud vreun zgomot n afara celui
fcut de copitele iepei.Se opri brusc,pentru c destul de aproape auzi nite rsete
puternice.Desclec iute,leg calul i ncepu s-i fac ncet drum prin frunzi n
direcia de unde auzise venind sunetul.Nu fcuse dect civa pai cnd se chirci
iute la pmnt.n faa ei,n picioare pe o movilit,se aflau Owen i Dysan.
-Cnd am s-l ntlnesc pe Sam? ntreb Beynard.
-Destul de curnd.Nu vreau nici un fel de necazuri n apropiere de casa mea.
Beynard afect un surs.
-Ce rezervi pentru nepotul tu? N-am ntlnit un copil mai respingtor ca sta!
Owen zmbi.
-Nu-i aa? Nimnui nu-i va prea ru cnd i se va ntmpla ce i-a hrzit soarta.
Vezi inutul sta al lemnului? La anul pe vremea asta va fi tot al meu.
-Cum ai de gnd s o faci?
-Cu ajutorul vrului sta.Eskridge a delapidat deja fonduri,a provocat
sinuciderea unui om i o bate pe nevasta aia micu a lui.Va fi uor de dovedit c
este i criminal.
-Dar cu nevast-sa ce faci?
ntre Owen i Beynard avu loc un schimb de priviri.
-Ea i-a ndeplinit rolul.Vrei s continum cu asta? Eu zic s plecm nainte s
izbucneasc furtuna.Spre stupefacia lui Chris,ambii brbai se ntoarser
deodat i pornir spre ea.Ca i cum ar fi tiut c este acolo.Firete c nu aveau
cum s tie,dar se fcu i mai mic; cei doi se ndreptau direct spre ea.
Apoi brusc se auzi fluieratul unui brbat i amndoi se oprir,la mai puin de un
metru de locul unde se ascundea Chris.
-Hello! se auzi vocea lui Tynan,iar lui Chris i venea s urle de uurare.Cred c
sunt ai dumneavoastr caii acetia,domnule Owen.

-Ce faci aici? se rsti Owen.Chris nl capul suficient s-l zreasc pe Tynan,
cu doi iepuri aruncai pe umr.
-Unity m-a trimis dup iepuri.Chris i terse de pe fa prima pictur de ploaie.
-Iar eu te-am trimis n grdin,zise Owen.Chris l vzu pe Dysan,care privise n
josul vii ct cei doi vorbeau,ntorcndu-se i uitndu-se la Tynan.
-i sper s te ntorci acolo imediat.
-i s nfrunt mnia lui Unity? zise Tynan vesel,clipind din cauza ploii,care
ncepuse s cad serios.Nu,mulumesc,am s rmn pn cnd o s am cei trei
iepuri,aa cum mi-a ordonat.Se opri cnd un trznet czu jos n vale.
Domnilor,sunt sigur c o s v udai hainele dumneavoastr frumoase,zise el
trgnnd cuvintele.Timp de o secund,lui Chris i se tie rsu-flarea,pentru c
cei trei preau a fi pe punctul de a se mpuca unul pe altul.De ce? se ntreb
ea.Dysan ddu primul napoi.
-Hai s mergem,zise el,iar Owen l urm tcut.Chris se chirci n tufiuri,
ncercnd s-i apere faa de ploaie i ferindu-se s nu o gseasc Tynan.Nici
vorb de aa ceva.Dou minute dup ce plecar cei doi,o nfac de bra i o
ridic n sus.
-Ar trebui s-i trag o mam de btaie.tii c ai fi putut fi ucis? Apa de pe
plrie i se scurgea pe fa.
-De unde ai tiut unde sunt?
-Pilar te-a vzut plecnd i mi-a spus.O inea strns de bra.Acum vii cu mine.
-Dar calul meu...
-Crezi c au plecat aa pur i simplu? O porni pe panta dealului n direcie opus
celei de unde venise ea,trgnd-o dup el.inea capul plecat din cauza ploii i-l
urm cu pai mici i repezi.
-Unde mergem?
-Acas! La tatl tu.Mi-ai mncat deja douzeci de ani din via i nu-mi-a mai
rmas prea mult.
-Dar ce-o s se ntmple cu Asher? Or s-l omoare pe Lionel i or s dea vina pe
Asher.
-E problema lui.A mea,eti tu.Se opri lng un cal neuat,o urc,apoi ncalec i
el n spatele ei.
-Ne putem ntoarce aa,noi doi?
-Putem merge la tatl tu aa,noi doi.
-Tynan,zise ea ntorcndu-se n a i nconjurndu-l cu braele.Nu-l putem lsa
pe Asher acolo.Trebuie s ne ntoarcem i s-l avertizm.Te rog.l privea cu ochi
care implorau.O studie o secund.

-Ei bine,la dracu! O s-l avertizm,dar pe urm plecm.


-Da,Tynan,rspunse ea,continund s-l in strns.Pieptul lui musculos o ferea
de ploaie i de lumina puternic a fulgerelor.Mergeau ct putea de repede calul,
cnd brusc,acesta se ridic n dou picioare,iar Ty trebui s fac mari eforturi ca
s-l stpneasc i s n-o scape jos pe Chris.
-La dracu! exclam el cu o voce care o fcu pe Chris s se ntoarc i s
priveasc n jur.Trznetul lovise podul,iar apele erau prea umflate ca s poat
trece.
-Va trebui s ne ntoarcem pe cealalt parte,zise Chris ridicnd privirea spre el.
-Nu este nici un pod pe partea cealalt.inea strns frul calului.Amndoi erau
uzi pn la piele,n jurul lor tuna i fulgera,totui Tynan nu se mica.
-N-ar fi mai bine s mergem? zise ea tergndu-i apa care-i curgea n ochi.
Furtuna se nteete.
-Nu avem unde s mergem.Suntem izolai de drumul principal,iar la nord de noi
nu este dect pdurea virgin.
-Ty! Se ntunec.Nu putem s stm aici toat noaptea.Nu este vreun adpost prin
apropiere? Dup ce va nceta furtuna,apele or s se liniteasc.
Ty rmase nemicat cu privirea aintit la apa adnc i nvolburat.
-Tynan! rcni Chris la el.S ne ntoarcem sub copaci.Poate gsim vreun adpost
sub un col de stnc sau ceva de genul sta.
-Nu departe de aici este o caban din buteni.
-Atunci hai s mergem acolo.Calul juca nervos din picioare iar ploaia cdea tot
mai deas.Ty nu se mic.
-Care-i necazul tu? i strig ea.
-Tu,tu eti necazul meu,rcni i el,apoi ntoarse calul i porni spre nord.
CAPITOLUL 15
Cabana fusese ridicat iniial pentru o echip de muncitori care lucraser n zon
i de atunci fusese ntreinut de cineva,probabil de Owen pentru c se afla pe
pmnturile lui,sau ale lui Lionel,cum insista Chris.Era o camer micu,absolut
goal,cu excepia unei vetre i a unui bra de lemne.Nu era nici un fel de mobil.
Dup ce au ajuns,Ty a adpostit calul sub o streain n spate,iar n scurt vreme
n vatra de piatr ardea un foc stranic n care se frigeau iepurii jupuii i
curai.De-a lungul unui perete se aflau lemne de foc suficiente.Ty scosese aua
i pturile de dormit i le aruncase n caban s se ngrijeasc de ele Chris n
timp ce el vedea de cal.Chris scoase ptura i fu ncntat s constate c era
relativ uscat.

Tremurnd din cauza hainelor ude de pe ea,ncepu s-i dea seama de ce n-a vrut
Tynan s vin la caban.Cu ploaia care cdea n valuri afar,cu focul care slta
n vatr i nclzea atmosfera i cu pers-pectiva de a-i scoate hainele i a se
nfur n unica ptur i ddu seama ce urma s se ntmple.
Oftnd s i se frng inima,se aez pe a,cu ptura strns nfurat n jurul ei.
Ce ar fi zis mama ei dac ar fi tiut la ce se gndete unicul ei copil? Ar fi fost
oripilat? Judith Montgomery l-ar fi plcut pe Tynan,acest pistolar cu un singur
nume,care nici mcar nu cunotea sensul cuvntului cmin?
Chris ntoarse iepurii i ncerc s gndeasc ct mai calm i mai raional
posibil.Niciodat pn acum nici mcar nu se gndise la ideea de a seduce un
brbat.Uneori i zicea c este o ironie a soartei c toat viaa ei i respinsese pe
brbai,de cnd nu era dect un copil,iar mama ei o avertizase s nu ia dulciuri
de la strini pn n ziua cstoriei.Femeile erau nvate s spun nu,deci cum
s spun ea acum da? Lucru i mai important-cum s spun da la o ntrebare
care nici mcar nu o s-i fie pus vreodat?
Se ridic i privi flcrile.Poate c Tynan nu o dorete i de aceea a putut rezista
tuturor avansurilor ei.Poate c i era de ajuns frumoasa Pilar.
O apuc din nou tremuratul din cauza hainelor ude i ncepu s le scoat
continund s priveasc flcrile i s se ntrebe ce avea de gnd s fac-i dac
ar trebui s o fac,atunci cnd Tynan intr n camer.Instinctiv trase ptura i i
acoperi trupul gol.Dup ce-i arunc o privire rapid,Ty se ntoarse s aga e
hamurile de un cui lng u,apoi i scoase plria i vrs apa care se strnsese
pe bor.
-Dup cum plou,cred c o s in toat noaptea.Sunt gata iepurii?
Chris se nfur n ptur i se apropie de foc s ncerce carnea.
-Cred c da,dar nu sunt sigur.Ridic privirea i-l vzu pe Tynan holbndu-se la
ea.i ddu seama c ptura cu care se nfurase era gurit i sus i jos.
Plecndu-i capul ca s nu-i mai vad zmbetul,se ntoarse la iepuri.Cel puin
avusese un efect asupra lui.Fie i numai faptul c-l fcuse s o priveasc.
-i ncerc eu,zise Tynan i vocea i era i mai acr dect de obicei.l privi printre
gene.
-D-te napoi,zise el tare.Du-te acolo,lng perete.Nu,nu aici,acolo n fund.Stai
acolo pn cnd am s vd eu despre ce este vorba.
-Tynan,zise ea exasperat,te pori ca i cum a avea o boal contagioas.Te
asigur c sunt curat i nu am nici un fel de boal.
-Hmm! mormi el rupnd o pulp de iepure,fierbinte i suculent.Hainele i erau
ude i i se lipiser de corp,subliniindu-i fiecare linie a spatelui.Putea s-i vad

pn i cicatricele lsate de bici.Eti mai ru dect o boal,doamn,eti otrav


curat.
-A fost att de ru la nchisoare? l ntreb ea moale.
-Din nefericire,amintirile dispar,la asta,zise,ntinzndu-i o bucat de iepure.Dac
m gndesc mai bine,am s o pun aici i poi s vii s o iei.
-Pentru Dumnezeu,Tynan! N-am de gnd s-i fac ceva ru.Te pori ca i cum a
ine pistolul aintit spre tine.O privi scurt de sus pn jos.
-Mai degrab a avea de-a face cu douzeci de pistoale.Mnnc asta i pe urm
culc-te.Mine diminea plecm foarte devreme.Dup ce-l iei i pe Prescott,
vom porni la drum.Nu vreau s mai rmi n apropierea lui Hamilton.
Chris se ntinse pe podeaua tare,mncnd i ncercnd s se fac ct mai
comod,dar nu reui.Ptura era mic,iar picioarele i rmneau descoperite de la
genunchi n jos.ncerc s le strng sub ea,dar fr succes.Dac-i acoperea
picioarele,i rmneau umerii dezgolii i expui frigului,iar dac-i acoperea
umerii i se fcea frig la picioare.
-Nu te potoleti odat! rcni la ea Tynan.Ridic surprins privirea spre el.edea
pe a,mncnd dintr-o bucat de iepure i uitndu-se la foc.
-Zu,Tynan,nu ncerc dect s stau ct mai comod i s nu nghe de frig.
-A fost ideea ta s venim la caban aa c nceteaz s te mai plngi i culc-te
odat.
-Cum s dorm dac mi-e frig de nu mai pot? i de ce stai cu hainele alea ude pe
tine? Se ridic n fund.Uit-te la pielea ta.Te-ai nvineit de frig.Exist oare ceva
pe aici ce ar putea fi folosit ca ibric? Am s-i fac ceva ca s te nclzeti.
Nu se obosi s-i rspund i chiar fcu abstracie de prezena ei.edea pur i
simplu,privea n foc i mesteca.Chris se aez n faa lui i cnd vzu c el
continu s priveasc peste capul ei spre foc,i lu minile ntr-ale ei.
-Ai vreo problem? Cabana asta i amintete de ceva ru ce i s-a ntmplat?
Poate unul din banda cu care ai fost? Sau prietenul acela al tu care a fost
spnzurat? Ty o privi cu o expresie de parc se ntreba dac nu cumva i-a
pierdut minile.Avea minile reci ca o bucat de metal rmas n zpad,ncepu
s i le frece ntr-ale ei,suflnd deasupra ca s le nclzeasc.
-Chris,zise el ntr-o oapt rguit.Nu cred c am s mai pot rezista mult.Te
rog,du-te acolo,acolo,lng perete,i las-m n pace.
-N-ai s te mai nclzeti niciodat dac ai s stai n hainele astea ude.Ai face
mai bine s i le scoi.Ridic ochii spre el tiind c toate sentimentele ei pentru el
i se concentraser n privire i totui el pru s nu reacioneze deloc.edea pur i
simplu acolo i o privea,iar dac n ochi i se putea citi ceva,atunci nu era dect

tristee.Era pe punctul s spun ceva,cnd brusc el reaciona.O lu n brae,o


ridic i o srut pe gur.Dac Tynan se pricepea la descheiatul nasturilor,la
pturi era i mai grozav.nainte ca faa lui s o ating pe a ei,ptura zburase
undeva prin camer.Chris tresri cnd hainele lui ude i atinser pielea cald,dar
i arunc braele de gtul lui i-l trase mai aproape.
-Tynan,murmur ea cnd ncepu s-i srute cu patim gtul,n timp ce minile i
se plimbau cu tandree n sus i n jos pe spatele lui,iar degetele i se arcuiau
peste fese.i lu capul n mini i o privi n ochi.
-Chris,murmur,niciodat nu mi-am dorit ceva att de mult cum te doresc pe tine
n momentul sta.Este ultima ta ans s spui nu pentru c de-acum ncolo nu
m mai pot controla.Nasurile li se atingeau,aa nct ea se mic puin ca s-l
poat sruta.
-Da,zise fericit.Da i da i da.i fiecare da l accentua cu un srut.
Atunci Ty ncepu s zmbeasc,un zmbet cald,seductor,care o fcu pe Chris s
se nfioare.Aa,gndi ea,deci asta este faa lui Tynan amantul.
Cu un zmbet larg i nfoie prul ud,se aplec nainte i ncepu s o srute i s o
mute uor.Chris fu luat prin surprindere.tia n esen ce se ntmpl ntre un
brbat i o femeie,dar ce fcea el acum nu avea nici o legtur cu ce tia ea.
-Vino ncoace,drcuor mpieliat i seductor,i zise ridicnd-o i mai sus.Acum
era ntre picioarele lui,pantalonii lui umezi lipindu-i-se de coapse,innd-o strns
n timp ce o sruta i o muca uor cu dinii de urechi,de gt,de umeri,de brae.
Chris ncepu s capituleze.
-Oh,Dumnezeule,ct de mult mi place! murmur ea cu ochii nchii.Cu
mngierile lui,Tynan i aprinsese tot trupul.Prea capabil s ajung n cel mai
tainic colior al trupului ei,din vrful picioarelor,zbovind pe fese i masndu-i
apoi coloana cu buricul degetelor.Dup o vreme nu mai simi rceala hainelor lui
ude,dar i simi n schimb minile fierbini pe piele,i simi buzele srutndu-i tot
trupul; un trup care nu cunoscuse aa ceva pn acum.
Era la fel de priceput n a o mnui ca i la descheiatul nasturilor.Nici nu bg de
seam cnd o ntinse pe ptur,dar fu contient de momentul n care buzele lui
i atinser pentru prima dat snii.Deschise ochii mari,uimii i-l privi.
Camera era ntunecat,singura lumin fiind cea aruncat de flcrile focului care
lumina din spate i l fcea pe Tynan s arate i mai bine ca de obicei,iar lui
Chris i trecu brusc prin minte c nsui zeul soarelui,Apollo,este cel care face
acum dragoste cu ea.i nfipse mna n prul lui negru,trgndu-i capul n jos ca
s-l poat sruta.
-Te iubesc Tynan,zise mbrindu-l i srutndu-l.

Nu fu nici mcar surprins cnd constat c nu mai avea cmaa pe el.Fr


ndoial c era la fel de priceput n a-i scoate propriile haine cum era la
dezbrcatul femeilor.Continua s-o mngie cu senzualitate i delicatee,pe
pntec,pe coapse,din nou pe sni.Se simea att de bine cu el.i plceau umerii
lui largi,modul n care i jucau muchii sub mini cnd se mica,felul n care i
modela coapsele dup ale ei.Chris simi c-i sare inima din piept cnd minile
lui ncepur s-i mngie intimitatea moale dintre coapse,s-i ating muchiul
fierbinte.Din proprie iniiativ ncepu s deprteze picioarele.
-Ty,murmur ea.Iubitul meu Tynan.El nu scoase nici un cuvnt.Continua s-i
srute trupul cobornd tot mai jos.Chris i arcui gtul n anticiparea a ceea ce
avea s vin.Gura lui fierbinte i umed i cuprinse snul,fcnd-o s geam de
plcere.Continu s-i iubeasc snii,n timp ce minile i mngiau neostoite
pntecul i coapsele.Cnd veni deasupra ei,se ag de el i-i ncolci instinctiv
picioarele de mijlocul lui.I le desprinse cu blndee i i le aez de-o parte i de
alta a lui,cu genunchii ridicai.
Cnd o ptrunse,Chris deschise gura i fcu ochii mari privindu-l.Rmase acolo
nemicat,zmbindu-i,prnd s se simt bine,dar pe frunte i apruser broboane
mari de sudoare.Se ateptase s simt durere,dar nu simise nimic,numai
surpriza a ce nseamn de fapt s faci dragoste.Clipind de cteva ori i mic
uor coapsele n sus spre el,i-l vzu nchiznd ochii,lsnd capul pe spate i
mergnd pn la capt.Chris crezu c o s-i explodeze inima cnd l simi cum
se mic n ea,att de delicat,att de ncet la nceput,iar senzaia era absolut
dumnezeiasc.Se mica ncet,tot mai adnc i mai ritmic,atingnd-o ntr-un fel
care prea s o devoreze,s o fac s devin mai mare,s creasc pn cnd simi
c ar putea s explodeze.
-Tynan? n vocea ei era team pentru c nu tia ce urma s se ntmple..i lu
picioarele,i le aez napoi n jurul lui,apoi i ridic coapsele astfel nct jumtate
din greutatea trupului ei era suportat de coapsele sale.ncepu s se mite mai
repede,i,dac era posibil,mai adnc.Chris i puse minile pe pieptul lui ca s-i
simt muchii,se ag de el nfigndu-i unghiile n carnea lui.ncepu s-i
mite capul ntr-o parte i n alta i s scoat nite sunete uoare.
Micrile lui Tynan se accelerar pn cnd Chris crezu c o s explodeze.Dup
aceea rmase nemicat,inndu-l strns,nevrnd s-i dea drumul.Cu un zmbet,
Ty se ls pe o parte,continund s o in strns cu un bra sub capul ei i cu un
picior peste ale ei.
-A fost grozav,zise ea ntinzndu-se.M-am purtat cum trebuie? Nu te-am
dezamgit?

-Nu,murmur el.
-Doar n-ai s adormi,nu-i aa?
-Nu dac ai s continui s trncneti.Chris,trebuie s ne trezim devreme mine
diminea,astzi a fost o zi a naibii de grea,ca s nu mai zic c te-ai urcat pe
acoperi,aa c a vrea s dorm puin.
-S dormi? Se mic n aa fel nct s-l poat privi.Dar eu mor de foame i
avem attea de discutat! Vreau s tiu cum ai aflat c l urmresc pe Owen,cnd
ne vom cstori,ce o s facem n legtur cu Lionel,Pilar trebuie s plece i...
-Stai o secund! strig el fcnd ochii mari.S ne cstorim? Cine a zis ceva de
cstorie?
-Dar credeam...vreau s spun,dup ce am fcut...
Se ndeprt de ea rostogolindu-se i-i puse pantalonii.l urmri,innd ptura
strns lipit de ea,cum aprinde focul,ia iepurii i-i pune la nclzit.ntr-un trziu
i ddu o bucat mare de carne nainte s se ndrepte spre u,unde rmase n
picioare.
-Eu nu am vrut niciodat s se ntmple asta,zise ntorcndu-se s o priveasc.
Am avut de gnd s nu m ating de tine,aa cum mi-a cerut tatl tu.
-Dac eti preocupat de hrtiile de graiere,zise ea cu gura plin,am s am grij
s le obii.Tata nu o s te trimit napoi la nchisoare.
-Nu ai atta minte s nelegi c este ceva ce depete cu mult asta? ntreb el
furios.Un om ca mine nu se poate cstori cu cineva ca tine i,n plus,nu vreau
s m cstoresc.Chris se opri din mncat.
-Oh,Tynan,ai o prere att de proast despre tine nsui.
-La fel ai i tu cnd lucrurile nu merg prea bine.Chris ncerc s nu-i rmn
carnea n gt.
-Am fcut o greeal i mi-am cerut scuze.Nu se va mai ntmpla.Mai ales dac
ai s fii soul meu.
-Ei bine,n-am s fiu! zise el ndeprtndu-se de u.Dac m-a nsura cu fiecare
femeie cu care...
-Nu te mai obosi,mulumesc! zise ea repede.Dar Tynan,eu te iubesc.
-Crezi c iubeti ceea ce vezi,Chris.Am ncercat s fiu bun cu tine.Ce s-a
ntmplat n noaptea asta,este exact ce se ntmpl ntotdeauna cnd un brbat i
o femeie petrec noaptea singuri ntr-o caban.Era inevitabil.
Chris arunc osul n foc,se ridic i i nfur ptura n jurul ei.
-Poate c n lumea ta este inevitabil,dar nu i n a mea.Cnd am fcut ancheta
despre guvernul mexican,am petrecut trei nopi singur cu un paznic mexican i
nici mcar nu m-a atins.

-Cte arme aveai ndreptate asupra lui?


-Un pistol foarte mic,zise ea cu un zmbet.Tynan,eu...
-Nu mai este nimic de spus.Acum vreau s te culci.Cel mai bine este s uitm ce
s-a ntmplat n noaptea asta,aici.
-S uitm,dar...
-Ce vrei de la mine? Vrei s-i spun adevrul? Adevrul este c,pentru mine,
toate suntei o bucic bun i nu m pot abine s nu muc i eu un pic.Pentru
mine nu eti altceva dect un mijloc de a obine graierea.mi creezi mai multe
probleme dect o divizie de erifi i nu eti nici mcar pe jumtate att de
distractiv ca ei,cu dorina asta a ta de a face numai bine ca s salvezi lumea.Tot
ce-mi doresc este s te predau tatlui tu,s-mi iau graierea,dac o s mi-o mai
dea dup ce i-am violat neprihnita lui fiic-i s m duc dracului mncnd
pmntul departe de tine i de cele de felul tu.Acum am fost destul de clar?
Chris i ndrept spatele.
-Perfect,zise dei simea cum i se pune un nod n gt.i ai s-i obii graierea.
Am s am eu grij de asta.Nu voia s vad ct de ngrozitor se simea,ncet,se
ntoarse cu spatele la el,ls ptura s cad jos i ncepu s se mbrace cu hainele
umede.
-Ce faci?
-Nimic care s-i pun n pericol graierea.
-Chris,ateapt...
-Ai spus ce ai avut de spus,zise fr s-l priveasc,i dac nu te superi a prefera
s nu mai aud nimic.Poi s-i iei ptura napoi.Nu vreau s-i mai provoc alte
neplceri.Am s stau aici,n colul sta,pn mine diminea.Fr s se mai uite
mcar o singur dat la el,se aez jos cu spatele rezemat de perete.
CAPITOLUL 16
Dimineaa veni mult mai repede.Chris dormise foarte puin i o dureau capul i
ochii.Tynan ncerc de dou ori s-i vorbeasc,dar de fiecare dat l reduse la
tcere.Ploaia se oprise i fr s schimbe un cuvnt,prsir cabana.Tynan
ntinse mna s o ajute s ncalece,dar se ndeprt de el i ncalec singur.
Au mers destul de mult pn au gsit un loc pe unde s poat traversa rul i n
tot acest timp Chris a fcut tot ce a putut s nu-l ating; i nu a vorbit cu el nici
mcar o singur dat.Cnd,n sfrit ajunser la reedina Hamilton,parc n
viaa ei nu fusese mai fericit ca acum,s vad casa.
-Plecm ntr-o or,i spuse Ty,dar refuz s-l priveasc.
Cnd porni spre cas,o prinse de bra.M-ai auzit?

Am s te scot de aici i am s te duc la tatl tu,acolo unde-i este locul.


Chris se smunci din strnsoarea lui.
-Am auzit fiecare cuvnt pe care l-ai spus,zise i porni ctre cas.Ezit un
moment cnd ajunse n dreptul grdinii ntrebndu-se cum va fi primit,dac
Owen tia unde fusese sau dac o cutase cineva.Se aplec ncet i culese o
margaret cu tija lung,o nvrti uor n mn,apoi ridic brbia i porni
nainte.Cnd intr n cas,prin spate,i vzu pe Owen i pe Asher,care edeau cu
spatele la ea.Owen ncet s mai vorbeasc,fcu ochii mari,iar n minutul
urmtor Asher se ntoarse,o vzu i porni spre ea cu braele ntinse.O mbria
plin de bucurie,ridicnd-o de la pmnt i nvrtind-o.
-Chris,i zise cu faa ngropat la gtul ei.Am fost ngrijorat de moarte.Eti
teafr? Nu eti rnit?
l mbria i ea cu bucurie.Era att de bine s te simi dorit.
-Da,reui s-i opteasc pentru c o necau lacrimile.n momentul urmtor i
dispru ns orice lacrim cnd auzi un foc de arm.Putea s simt traseul
fierbinte al glonului care trecu pe lng capul lui Ash.Privi tija care rmsese
fr floare,apoi pe Tynan,care edea la civa pai,cu un pistol fumegnd n
mn.mpucase floarea pe care o inea n mn cnd l mbria pe Asher.
Unity apru alergnd.
-Ce s-a ntmplat? Am auzit o mpuctur.Tynan o privea pe Chris,iar ea
rmsese cu ochii int la el i cu braele nc de gtul lui Asher.
-Nimic,am plivit o buruian,doamn,zise el trgnnd cuvintele,apoi se ntoarse
i plec.
-Ce-a fost asta? ntreb Asher.Chris arunc tija fr floare la pmnt,ca i cum ar
fi fost otrav.
-Nimic,absolut nimic.Ridic privirea n timp ce Owen se ndrepta spre ei.
-Diana,am fost foarte ngrijorai din cauza ta.Nimeni nu tia unde eti.Te-am
cutat toat noaptea.Privindu-i pe cei doi brbai i ddu pentru prima dat
seama c sunt murdari i arat obosii,cu feele nebrbierite.
-Mi-am neuat singur calul cnd am plecat,mormi ea.Am gsit un adpost
unde ne-am refugiat de ploaie.Putem s vorbim ceva o secund? zise ea
ntorcndu-se spre brbatul care se pretindea c este soul ei.
-Firete,drag,trebuie s fii foarte obosit.Ca un so grijuliu,Ash o conduse n
cas i urcar scrile spre camera lor.
-Gata,zise el imediat ce nchise ua n urma lui.Vreau s tiu unde ai fost i ce
s-a ntmplat acolo afar.i-a fcut ceva omul sta?
-Nu mai mult dect ce-am cutat.

ntoarse capul; vreau s-mi schimb hainele,l-am urmrit pe Owen i pe omul la


ngrozitor,Beynard Dysan,n pdure.
-Ce te face s crezi c este ngrozitor? Te-a cutat tot att de ngrijorat ca i noi.
-Uit-te pe fereastr,dac nu te superi.Nu tiu ce m-a fcut s-mi displac de la
nceput,dar dup ce am auzit ce-au vorbit,tiu c am avut dreptate.mpreun cu
Owen plnuiesc s-l omoare pe Lionel i s te acuze pe tine.
-Pe mine? Dar ce s am eu cu copilul sta?
-Tu nu,dar Whitman Eskridge,cel care a furat banii i-i bate nevasta i...
-i bate nevasta? zise Ash brusc nveselit.N-am tiut asta.
-Ei bine,speram s nici nu afli,zise ea repede.Deci uite unde am fost; m-am
ascuns n tufiuri i am tras cu urechea la ce a vorbit Owen cu omul sta.
-I-ai urmrit clare,iar ei nu te-au vzut i nici nu te-au auzit?
Chris se gndi la cele cteva momente de dinainte de a aprea Tynan,cnd i se
pruse c cei doi tiau c ea este acolo i se ndreptau direct spre ea.Da,firete
asta a fost numai n imaginaia ei.
-Tocmai ncepuse furtuna i nu m-au auzit din cauza ploii i a tunetelor.Singura
problem este c acest...acest om insist c acum trebuie s plecm de aici.De
fapt,voia s plecm direct din pdure i s nu ne mai ntoarcem s te avertizm.
Asher nu spuse nimic.
-Ei bine? ntreb Chris.i dai seama c nu putem pleca acum,nu-i aa? Trebuie
s-l protejm pe Lionel.Se mbrcase i veni n faa lui.Ash privi n jos spre ea.
-Cum te-a gsit Tynan?
-Nu tiu.Cred c m-a urmrit.Ash o apuc cu amndou minile de brae.
-Chris,cred c Ty are dreptate.n momentul sta ar fi trebuit s fii n drum spre
tatl tu.Dac nu te-ai fi ntors,te-a mai fi cutat o zi,dou,apoi a fi plecat i eu
ntr-acolo.Atunci toat lumea ar fi fost n siguran.N-a fost prea nelept din
partea ta s te ntorci tiind c aici ar putea fi un criminal.Fcu civa pai,
ndeprtndu-se de el.
-Bine,dar ce se ntmpl cu Lionel? Nu-i pas nimnui c s-ar putea ca el s-i
piard viaa?
-Tot ce trebuie s facem este s alertm eriful local.Dac o s-l chestioneze pe
Hamilton,aceasta l va face s fie mai prudent.
-i s-l ucid pe Lionel ntr-un mod foarte,foarte secret.Sunt sigur c va prea
un accident i c Owen nu va fi prin apropiere.
-Asta nu este treaba mea.Treaba mea eti tu.Cred c ar trebui s plecm de aici
ct mai curnd posibil.Astzi.Se ndrept spre garderob i-i scoase sacul de
voiaj.Vreau s-i mpachetezi chiar acum lucrurile.Am s-i spun lui Owen c

pericolele acestui loc sunt prea mari pentru o femeie ca tine i c am hotrt s
te duc napoi,n est,acolo unde-i este locul.
-Nu merg,zise fulgerndu-l cu privirea.
-Atunci am s-i spun cine eti n realitate.Dup asta nu cred c am mai fi binevenii.mpacheteaz i odihnete-te.M ntorc cam ntr-o or.Vreau s vorbesc
mai nti cu Tynan.
-Nu vorbi cu el! Zise Chris furioas.El vrea s scape de mine ct mai repede
posibil.Asher se opri n u.
-Pe drumul spre cas vreau s-mi spui ce s-a ntmplat cnd amndoi ai lipsit
toat noaptea.Iar acum,ca s te descurajez s mai faci vreo vitejie prosteasc,am
s ncui ua.Ne vedem ntr-o or.
nainte ca Chris s poat scoate un cuvnt,el ieise i auzi cheia rsucindu-se n
broasc.O secund se sprijini de u i-i blestem pe toi brbaii din lume,dar
privirea i czu pe patul moale,cu cearceafuri curate i proaspete i se ndrept
spre el de parc era n trans.Adormi aproape nainte s aterizeze n pat.
Camera era scldat n lumina soarelui,iar Chris dormea profund cnd simi o
mn pe gur.Deschise ochii speriat-ca s vad aplecat deasupra ei un brbat cu
faa acoperit cu o glug de postav.
-Stai linitit,don'oar,i n-o s peti nimic.O s te lum la o mic plimbare.
Nu recunoscu vocea,nici formele corpului,ncerc s se zbat,dar omului i fu
uor s o in,i bg un clu n gur dup care l leg minile.ncerc s-l
loveasc cu picioarele,dar o intui de glezne cu nite mini ct nite lopei.
O nfur bine n metri ntregi de frnghie fin,flexibil,care-i ptrundea n
carne ori de cte ori ncerca s fac o micare,ca i cum ar fi fost un cadavru pe
care tocmai se pregtea s-l arunce n mare.Cnd termin,din Chris nu se mai
vedea nimic altceva dect ochii; pn i prul lsat liber pe spate,i fusese legat
lipit de corp.O ridic cu uurin,o arunc pe umr i se ndrept cu ea spre
fereastr,unde l atepta o scar.Cobor cu ea ca i cum ar fi fost un covor rulat.
Chris ncerc s se ntoarc i s vad dac mai era cineva prin preajm,dar felul
n care o legase fcu s-i fie imposibil orice micare.ntre copaci l atepta un
cal.O arunc nti pe ea de-a latul eii,apoi ncalec n spatele ei i o porni uor
ca s nu-l aud nimeni.Chris se gndi c de cte ori plecase undeva fusese
vzut de cineva,dar acum,cnd avea nevoie de ajutor,nu era nimeni prin
preajm.Nu mai putu nici mcar s gndeasc pentru c cel care o rpise porni
n galop,iar aua i ptrundea n abdomen.n urmtoarele ore nu fcu altceva
dect s se controleze ca s nu leine.Era aproape sear cnd i ddu seama c
mai clrea cineva alturi de ei.

Nu simise cnd apruse cel de-al doilea clre dar cnd,n sfrit,calul pe care
era se opri,auzi vocea celui care o rpise.
-i-a creat ceva probleme?
-Nu.Dar ie?
-Absolut deloc.Dezleag-o.N-o s reziste mult aa.Omul o trase pe Chris de pe
cal i o arunc jos.Cu colul ochiului vzu c de pe cellalt cal este cobort un
alt pachet,la fel de imobilizat ca ea.Cellalt brbat puse pachetul lng ea,dar
Chris nu putu ntoarce capul s vad cine este.Numai cnd omul ncepu s o
dezlege,eliberndu-i capul astfel nct s se poat mica,se uit i i se tie
rsuflarea.Lng ea zcea Pilar la fel de surprins i ea s o vad pe Chris.
Omul i scoase gluga.
-Ce facei aici? reui ea s ngaime.Ce nseamn asta?
-Gura,zise brbatul cel solid.Cellalt era nalt i subire.Nu vrem s-i auzim
pliscul.Vrei puin ap sau nu?
nsetat,Chris lu cu minile tremurnde cana de cositor murdar pe care i-o
ntindea.
-Cine eti? l ntreb ea.Ce doreti?
-Vrei s te leg din nou?
Chris vru s rspund,dar simi mna lui Pilar pe bra.ndreptndu-i privirea
spre ea,o vzu c d uor din cap.Chris se uit n alt parte,dar nu mai spuse
nimic.Cteva minute mai trziu,brbatul solid o smunci ridicnd-o n picioare i
o arunc n a.
-Nu-mi plac femeile vorbree,i zise n ureche.Dac i ii gura o s ne
nelegem grozav.Dac o deschizi,voi fi nevoit s i-o nchid eu.Ai neles?
l vzu c-i arunc gluga jos,dar nu se ntoarse s-l priveasc; era prea ocupat
s ncerce s se in pe cal i n acelai timp s evite minile brbatului care
ncepuser s o pipie.
-Eu i Chris o s plecm n mai puin de o or,i zise Tynan lui Asher strngnd
din dini i cu o privire ncrcat de furie.
-Ateapt,vreau s vorbesc cu tine.
-N-am timp,zise Tynan ndeprtndu-se.Poi s vii sau nu cu noi,cum vrei.
Asher l prinse de bra.
-Vreau s tiu ce s-a ntmplat noaptea trecut.Unde ai fost amndoi toat
noaptea? i de ce ai tras att de aproape de capul meu? Ar fi trebuit...
-Ce,Prescott? Ce ar fi trebuit? Asher fcu un pas napoi.

-Ascult,sunt bgat n treaba asta n aceeai msur ca i tine.Mathison


te-a angajat ca s m duci la Chris i s m ajui s o cuceresc ca s devin
nevasta mea.Pn acum tu n-ai fcut dect s o ii pentru tine.Iar acum ai
petrecut noaptea cu ea fcnd numai Dumnezeu tie ce.
-Ai dreptate,numai Dumnezeu tie pentru c eu sunt al dracului de sigur c n-am
s-i spun.Acum i repet: eu i Chris plecm ntr-o or,iar tu poi s mergi cu noi
sau s rmi,asta depinde numai de tine.
-Am s merg,nu-i face probleme cu asta,zise el.Furios,Asher se ntoarse spre
cas,intr i urc scrile.La dracu! Ct de arogant putea s fie omul sta.Era bun
ca tovar de drum,dar erau momente cnd o lua razna.
ncerc s se adune nainte s intre la Chris.Nu i-a fcut plcere s o nchid n
camer,dar tia c era singurul mod n care putea s o mpiedice s mai fac vreo
prostie.Foarte,ncet deschise ua.Ar face al dracului de bine s se mrite cu el
dup ce trecuse prin attea din cauza ei i dup tot ce fcuse el ca s-i intre n
graii.Vzu imediat c nu este acolo.Primul gnd fu c srise pe fereastr,dar
aruncnd o privire afar,la pervazul aproape imposibil de ngust,i ddu seama
c nu putea s plece pe calea asta.Uit complet de cearta cu Tynan i de faptul c
era suprat pe el i cobor n goan scrile,strbtu grdina i se ndrept spre
micua caban n care locuia Tynan.Acesta scotea nite unelte de sub un opron.
-A disprut.Mi-a fost fric s nu fac vreo prostie i am nchis-o n camer,dar a
disprut.Era ntr-adevr ngrijorat de copilul la.
n timp ce Asher nc vorbea,Tynan trecu pe lng el i se ndrept spre cas
oprindu-se numai ca s-i ncarce arma.Urc treptele cte dou de-o dat.
-Tare a fi vrut s nu fac aa ceva,zicea Asher.Este destul de ru c-i petrece o
noapte ntreag cu un...Se opri dndu-i seama ce era s zic.Tynan examina
pervazul ferestrei.Vezi ceva? Cum putea s plece pe acolo?
-Fii sigur c nu a fcut-o.Aici a fost sprijinit nu de mult o scar,uite,este
drmat tencuiala.Se ntoarse spre pat privind gnditor.Cearceafurile erau
mototolite,cuvertura aruncat pe podea.Unde este Hamilton?
-Nu tiu sigur.Cred c este sus.Crezi c o fi vzut-o el pe Chris? M-a fi gndit
c este ultima persoan pe care ar fi dorit s o vad.l urm pe Ty afar din
camer.i-a spus ce a auzit,c Hamilton vrea s-l ucid pe Lionel? Nu c a
crede-o; vreau s zic c am acceptat toate astea numai pentru a m putea da
drept soul ei.Cred c trebuie profitat de tot ce se poate.Tynan se opri pe scar.
-Dac nu-i tace fleanca aia,am s i-o nchid eu imediat.Se rsuci pe clcie i o
porni mai departe.

Owen Hamilton se afla n biroul lui,uitndu-se la nite hrtii.Tynan trnti ua n


urma lui,o ncuie,se ndrept foarte calm spre fereastr i arunc cheia.
Asher se lipi cu spatele de u i-i inu rsuflarea cnd Owen ridic privirea
ncruntat.
-Crui fapt datorez aceast mascarad? ntreb el.
-Unde este? zise Tynan cu o voce joas,amenintoare.
-Habar n-am ce vrei s spui,rspunse Owen complet detaat,strngndu-i
documentele de pe birou.Dac crezi c nevasta aia a ta i eu...
Nu termin propoziia pentru c Tynan l nfac de guler i-l trase peste birou.
-Vreau s tiu unde este i nu glumesc.Ori mi spui pe loc,ori ai s ncepi s
pierzi cte o parte din corp,bucic cu bucic i ncet.
-Nu am nici cea mai mic idee la ce te referi.
-Chris! strig Asher.Vreau s zic Diana,unde este? Nu este n camera ei,acolo am
lsat-o.
-Cine este Chris? ntreb Owe.Tynan i arse o palm peste fa.
-Nu tiu ct de multe cunoti,dar bnuiesc c destul.Am trimis deja registrele
alea duble ale tale unui contabil,prieten de-al meu.Cred c o s descopere ct
i-ai furat nepotul.
-Registre,care registre?
Tynan l lovi din nou,de data asta fcnd s-i sngereze colul gurii.
-M-am sturat de minciunile tale.Nu-mi pas ce faci n familia ta,dar de fata asta
eu rspund i vreau s tiu unde este.
-Cine este? Diana Eskridge a fost ucis.Tynan l strnse i mai tare de gt.
-Tu ai ucis-o,fr ndoial,dar am s las asta pe seama legii.Unde este Chris?
Vznd c nu rspunde,Tynan l lovi din nou,apoi scoase pistolul i-l ndrept
spre capul lui.
-Ce vrei s pierzi mai nti? O mn sau un picior? Cred c pot s te in destul de
mult n via ca s-mi rspunzi.Acum,pentru ultima dat,unde este?
-A luat-o Dysan.Tynan fu evident att de surprins de ce auzi,nct slbi
strnsoarea.
-i ce vrea s fac Dysan cu ea?
-Nu tiu.A venit aici din cauza unui vr al lui-privirea lui Owen se furi n lturi
-i a hotrt c o vrea pe femeia care se ddea drept Diana.Se uit din nou la
Tynan.A luat-o i pe soia ta.
-Pe Pilar? Cine este omul sta? Strnsoarea lui Ty slbise ntr-att nct Owen
se putu trage napoi,i frec gtul i ncerc s-i opreasc sngele ce-i iroia n
colul gurii cu o batist.

-Este o persoan cu care nu ai vrea s ai de-a face.Nu tiu prea multe despre el.
Este foarte misterios cnd este vorba de unde locuiete,cine este sau orice
altceva despre persoana lui.Vine aici o dat pe an,cumpr cherestea i cai de la
mine,apoi dispare.N-am ndrznit niciodat s-l ntreb prea multe despre el.
-i totui a rpit-o pe Chris,zise Ash.Crezi c intenioneaz s cear
rscumprare?
-Rscumprare? explod Hamilton.Cine este ea?
-Fiica lui Del Mathison,zise ncet Tynan.
-Oh,Dumnezeule! exclam Owen i se ls greu pe scaun.Am crezut c este vreo
actri de doi bani care ncearc s fac i ea ce poate.Ridic privirea spre
Ty.Cum mi-ai gsit celelalte registre? Tynan nu se obosi s-i rspund.
-Vreau s tiu tot ce se poate ti despre Dysan.Vreau s tiu unde-l pot gsi.
-i-am spus c nu tiu nimic.Pur i simplu apare i dispare.Mi-a spus c le vrea
pe cele dou femei,ceea ce pe mine nu m deranja.Oricum,toi ai ncercat s m
ducei de nas,urmrindu-m,scotocindu-mi prin birou,pretinznd c suntei rude
cu mine.Ce-mi psa mie ce vrea s fac cu femeile? Dac le-a vrut,pentru mine a
fost perfect.N-am avut nici cea mai mic idee c este fata lui Mathison.Dac
omul sta descoper...Nu termin ce voia s spun.
-Deschide punga,zise Ty.Plecm dup el i avem nevoie de capital.
-Nu am de gnd s fiu prta la un jaf,zise Asher.
-Nimeni nu i-a cerut s fii.Hamilton,nu m-a juca cu rbdarea mea dac a fi n
locul tu.Scoate banii.Owen se grbi s se supun i descuie micul seif aflat n
spatele unui tablou deasupra biroului.
-N-o s-l gseti niciodat.Nu eti de talia lui Dysan.Mnnc pe pine la micul
dejun borfai de dou parale ca tine.Ty lu teancul gros de bancnote.
-Atunci o s aib cea mai grav indigestie fcut vreodat.Mic i scoate-i
cureaua.Tynan lu batista de pe birou i-l leg pe Owen la gur.Apoi i leg
minile cu cureaua i folosi captul gurit ca s-l suspende de un crlig n tavan.
-Asta ar trebui s dureze cteva ore.Contabilul i va informa pe avocaii care se
ocup de afacerile lui Lionel.Am impresia c registrele pe care le-ai artat lor nu
sunt aceleai cu cele pe care le-am gsit eu.i mai este i chestia minor a
uciderii familiei Weskridge.Owen se zbtea n cureaua care-l inea atrnat,deabia atingnd podeaua cu picioarele.
-De asemenea am s o trimit pe Unity cu biatul la Mathison pn se limpezesc
lucrurile.Credeam c o s merg i eu cu ea,dar se pare c n-o s fie aa.Sunt
sigur c o s te gseasc cineva i o s-i dea drumul.Dac nu,cam n dou ore o
s ai nite dureri groaznice.

Asher se ndeprt de u cnd l vzu pe Tynan c se ndreapt spre ea.i,spre


surprinderea lui,Ty scoase o cheie din buzunar,o deschise i o ncuie la loc dup
ce ieir.
-Credeam c...
-S nu mai crezi ntotdeauna ce vezi,zise Ty cobornd scrile i ndreptndu-se
spre buctrie.Unity,palid la fa i cu team n ochi,era n buctrie cu Lionel
lng ea.
-Nu vreau s plec,zise Lionel.Este casa mea i am de gnd s rmn aici.Nu m
poi obliga s plec.Ty nu scoase un cuvnt,ci l lu frumuel de mijloc i l duse
afar unde atepta o cru cu doi cai.
-Ai s pleci i,mai mult,ai s o ajui pe Unity.Prescott va merge cu tine i va
veghea la sigurana ta n cursul cltoriei.mi pare ru,dar eu nu pot s merg.
Asher i atinse braul.
-Vreau s merg cu tine.
-Categoric nu.N-am nevoie de cineva care s se tot certe cu mine i,n plus,zise
el cu dispre,mi trebuie un om care s tie cu care capt al putii se trage.
-Pot s...zise cu un gest ctre pistolul lui Ty.Acesta i-l ddu.
Asher lu arma i,ct ai clipi din ochi,se ntoarse i dobor o creang destul de
groas dintr-un copac folosind toate gloanele din pistol,pe care i-l napoie lui
Tynan.
-Exist i alte motive pentru care am fost angajat de Mathison s merg dup fiica
lui.Cunosc toate armele care exist n momentul de fa.Pot s spulber fulgii din
coada unei vrbii cu puca.S-ar putea s nu am experiena ta,dar tiu s trag.
Tynan i ncarc foarte calm pistolul,apoi ridic privirea spre Unity.Lionel
edea pe capra cruei cu gura deschis.
-Prescott merge cu mine.Cunoti pe altcineva care ar putea s cltoreasc cu
voi?
-Eu...nu prea mai tiu n cine s am ncredere,zise ea,fiind pe punctul de a
izbucni n lacrimi.Fratele meu locuiete cam la zece mile de aici.Poate c el...Se
opri n timp ce Ty scoase un teanc de bancnote din buzunar.
-Pltete-l.Cnd ajungi la Mathison,spune-i tot ce tii.S-ar putea s vrea s
trimit pe cineva aici,dar las asta pe seama lui.Spune-i c am plecat dup fata
lui i dac nu m ntorc cu ea nseamn c sunt mort-nimic altceva nu m va
opri.i spune-i c are motive s fie ngrijorat,foarte ngrijorat.l privi pe Lionel.
i dac aud mcar un cuvnt,o plngere despre comportarea ta,ai s dai seam n
faa mea.Cnd ajungi la Mathison,poi s faci ce vrei.Va avea el grij de tine.
Acum dai-i drumul.Lovi un cal pe crup i pornir.

Ty se ntoarse i-l privi pe Asher cltinnd din cap.


-Sper c nu am fcut o greeal.Dac ai o arm,du-te i ia-o.Te atept lng
grajduri cu doi dintre cei mai buni cai ai lui Owen.
CAPITOLUL 17
Cltoreau de trei zile.Chris i Pilar mncau puin,nu li se permitea nici un
moment s rmn singure i nici s se odihneasc.Noaptea,le legau minile,le
ridicau deasupra capetelor i le fixau cu frnghii de vreun copac,ceea ce fcea
imposibil s poat dormi.Nu li se permitea nici s vorbeasc ntre ele.n fiecare
diminea o porneau din nou spre nord-est,iar acum ele,tot legate,clreau pe
acelai cal,cu care apruse brusc unul dintre cei doi.Chris se ntreba dac nu
cumva l furase.n pofida faptului c era foarte slbit,ncerca s memoreze
drumul strbtut.Dar n cea de-a doua zi,o legar la ochi,lsnd-o pe Pilar s
conduc calul i s aib grij ca Chris s nu cad jos din a dac se poticnete.n
a treia zi,au dezlegat-o pe ea la ochi,dar au legat-o pe Pilar.Dei n-au scos un
cuvnt ntre ele,femeile au nceput s depind una de alta pentru protecie.
Iniial,Chris a fost foarte ostil fa de Pilar,refuzndu-i ajutorul,displcndu-i
atingerea ei,displcndu-i chiar prezena ei.Pilar pru s o neleag i o ls n
pace,pn cnd la un moment dat Chris fu ct pe ce s cad de pe cal i Pilar fu
nevoit s o in bine n a.
-Ne-am descurca mai bine dac n-am fi inamice,opti Pilar,iar unul dintre
brbai o lovi peste fa pentru c a ndrznit s vorbeasc.Dup aceast
ntmplare,ostilitatea manifestat de Chris ncepu s slbeasc.Oricum,ce motive
avea s fie suprat? Tynan era singura legtur comun pe care o avea cu
aceast femeie,iar el i spusese mai mult dect clar c nu vrea s aib nimic de-a
face cu Chris.Dac Tynan o dorea pe Pilar,atunci era liber s aleag.
Era a treia noapte,trziu,cnd n sfrit brbaii oprir caii,le traser jos pe cele
dou femei epuizate,le apucar de ncheieturi i le trr ntr-o cas ntunecoas
pe care Chris n-o putea vedea.Le-au dus pe nite scri i cnd braul lui Pilar se
lovi de balustrad,o smuncir i mai tare.
-Putem s mergem i singure zise Chris ntinznd mna ca s o sprijine pe Pilar.
Brbatul care o inea nu scoase nici un cuvnt,ci continu s o trasc pn cnd
ajunser la etajul patru.Cel care se ocupase de Pilar lu un inel de chei de pe un
perete,deschise o u care prea fcut dintr-un stejar foarte solid i le mpinse
pe cele dou femei nuntru.n camer nu era nici un fel de lumin,dar ochii lui
Chris se obinuir repede cu ntunericul dup ce auzi ua nchizndu-se n urma
lor.ncepu s deslueasc conturul unui pat mare i moale n mijlocul camerei.

Aproape nevenindu-i s cread i cu lacrimi n ochi ncepu s nainteze


bjbind,cu Pilar dup ea,i se prbuir pe pat.Adormir aproape instantaneu.
Soarele ncepuse s apun cnd Chris se trezi n ziua urmtoare,ceea ce nsemna
c era dup-amiaz.Rmase o vreme aa,ntins,privind spre una dintre ferestrele
micue i ncordndu-i fiecare muchi pentru a ncerca s-i dea seama ce o
durea i ce era complet paradit.Ridicnd braele,vzu c erau numai zgrieturi,
rni,unele supurnd,altele acoperite de snge nchegat i pline de mucturi
groaznice de nari.
ntoarse capul i privi la Pilar care dormea nc,pe burt,i se ntreb dac i ea
arta tot att de ru.Pilar era murdar,avea cearcne adnci sub ochi i dup ce
se putea vedea de sub hainele murdare era toat numai rni i arta a carne vie.
Pilar deschise un ochi.
-Pleac,zise ea i se ntoarse pe partea cealalt.Chris rmase nemicat,atept i
o secund mai trziu Pilar se ntorcea cu faa spre ea.
-Nu poate fi adevrat,zise ea.Am crezut c nu este dect un vis ngrozitor.Pilar
ncerc s se sprijine n brae,dar gemu de durere i czu la loc pe pat.Unde ne
aflm? i,mai important,de ce suntem aici unde suntem? i crezi c o fi pe aici
pe undeva vreo oal de noapte?
-Uite acolo un paravan,poate gseti n spatele lui.
-Cred c trebuie s m dau jos din pat pentru asta,zise ea micndu-se cu
greutate.Cobor i Chris din pat i trecu destul vreme pn cnd putu s se in
bine pe picioare.
-Nu cred c am s mai fiu vreodat cea care am fost nainte.Era o camer
rotund,cu trei ferestre pe peretele de vizavi de pat,o u n dreapta,un paravan
n stnga i nici o alt mobil.Chris se ndrept ncet spre una dintre ferestre.Nu
vzu nimic dect pdurea deas,cu copaci seculari.Uitndu-se n jos,i ddu
seama c erau cel puin la etajul al patrulea.
-Pot s-i spun c n-o s fie uor s scpm de aici,zise Pilar cu o grimas,
aprnd de dup paravan i privind vrfurile copacilor care se vedeau de la
fereastr.Se opri n dreptul ferestrei,lng Chris.
-Art tot att de ru ca tine?
-Mult mai ru,zise Chris cu seriozitate.Pilar scoase un oftat de resemnare i se
ntoarse n pat,punndu-i o pern sub cap.
-Ai vreo idee despre tot ce se ntmpl?
-Nici una,rspunse Chris de dup paravan.Speram c tii tu ceva.A zis cineva
ceva cnd te-au ridicat? Pilar atept pn cnd Chris apru n mijlocul camerei.
-Credeam c tu tii mai mult dect mine.

Tynan are motivele lui ca s fac pe grdinarul lui Hamilton,dar nu mi-a spus
nimic.
-Zu? Ai venit cu el pur i simplu cnd a pocnit din degetul mic?
-i sunt datoare un serviciu,de fapt mai multe dac este vorba de asta.Ascult,o
s o inem tot ntr-o ceart,sau o s ne unim forele ca s vedem cum ieim din
asta? A vrea s tiu ce se ntmpl,dar dac tu vrei s ne certm din cauza unui
brbat,atunci spune-mi,ca s tiu ce s fac.
-N-am nici un motiv ca s m cert cu tine pentru domnul Tynan.Pentru mine este
mort.i aparine.Chris nu observ c Pilar ridic o sprncean i o privi
trengrete.Sunt reporter la un ziar i scriu sub numele de Nora Dallas.Am
fost...
-Chiar Nola Dallas? Cea care se vr n tot felul de buclucuri numai ca s scria
despre ele?
-M tem c da,zise Chris.Pilar ntinse mna spre ea.
-M bucur s te cunosc.Suntem ntr-una din escapadele tale i n orice minut
poate s apar cineva ca s ne salveze? Chris zmbi slab.
-Cred c ar fi mai bine s-i spun tot.i povesti lui Pilar totul din momentul n
care au descoperit cadavrele soilor Eskridge pn cnd Tynan i-a spus c ntr-o
or vor prsi reedina Hamilton.Pilar edea cu genunchii strni la piept.
-Cred c Tynan a descoperit ceva.A tot plecat n toiul nopii,iar ntr-o noapte s-a
ntors cu un registru mare sub bra.Toat noaptea a stat i l-a citit,iar dimineaa a
plecat i nu l-am mai vzut de atunci.
-Ce era n registrul la?
-Cifre,tii,cum avea Rocata.
-n ceea cee privete identitatea mea,zise Chris,s-ar putea s cread c sunt
Diana Eskridge i totul s fie legat de planul lui Owen Hamilton de a-l ucide pe
Lionel.Poate c Owen a vrut s fie singur,ca s-i duc la capt treaba lui
murdar.
-Asta tot nu explic de ce m aflu i eu aici,zise Pilar.Eu nu tiam nimic din ce
se petrecea acolo.
-Dar rpitorii notri,indiferent cine ar fi,nu tiu asta.Dac Tynan a furat noaptea
ceva din cas,s-ar putea s cread c tii i tu totul deoarece v petreceai nopile
mpreun.Chris rosti cu greu ultima parte a propoziiei.Nu c ar mai fi avut
vreun sentiment pentru Tynan,totul fusese ucis n noaptea aceea la caban,dar
nu-i plcea s piard.
-Dac aa stau lucrurile,zise Pilar gnditoare,s-ar putea s-l fi rpit i pe Tynan.
Crezi c este i el aici cu tnrul la al tu?

-Asher? Nu pot s-mi imaginez ce s aib cu Asher.A intrat n treaba asta numai
pentru c aveam nevoie de un so.
-Orice ar fi,nu neleg nimic.Mi-ar plcea s cred c ai fost rpit pentru
rscumprare i c m-au luat i pe mine pentru...Sincer s fiu,nu tiu de ce m
aflu i eu aici.Eu nu am nimic la care s rvneasc cineva.
Pilar edea n picioare n plin lumin,aproape dezbrcat,cu frumosul ei pr
negru czndu-i n valuri pe spate,cu un trup bine fcut,cu toate rotunjimile
acolo unde le era locul,iar lui Chris i trecu prin cap c are tot ce i-ar dori orice
brbat.
-Eu m aflu aici pentru rscumprare,iar tu pentru c cel care te-a rpit s-a
ndrgostit de tine,zise Chris dintr-o suflare,ncercnd s nu lase s i se vad
invidia i suferina.Pilar nu spuse nimic,ci continu s se spele.Cu o or n
urm,un gardian le adusese dou rochii i le spusese s se fac frumoase,pentru
c sunt invitate de Dyson la mas.Cnd,n sfrit,cele dou femei terminar cu
splatul,se uitar la rochiile de pe pat.
-Nu sunt tocmai stilul meu,zise Chris,ridicnd una dintre ele i examinnd-o.La
corsaj au fcut mare economie de material.
-Ei bine,nu te uita la mine,eu n-am mai mbrcat de ani de zile aa ceva.Pentru
tine este prea lung i s-ar putea s fie i prea larg prin unele pri.Chris oft
pentru c Pilar avea dreptate.
-Este posibil ca pe tine s te fi rpit pentru c trupul tu este exact pe msura
rochiei.
-Ei bine,haide s o modificm.
-Numai bustul ne-ar lua ore ntregi,murmur Chris.Cusur pn cnd apuse
soarele,apoi se mbrcar la lumina lunii care se strecura prin ferestre.Nu aveau
nici o lumnare,nici un pieptn ca s-i aranjeze prul,nici o bijuterie i nici cea
mai vag idee unde urma s fie duse.Cnd ua de stejar fu dat de perete,erau
gata i fcuser ce putuser ca s arate mai bine.Chris nu-i ddu seama c
tremur pn cnd Pilar nu-i strecur mna ntr-a ei strngnd-o linititor.
Unul din brbai o mpinse pe Chris nainte,apoi pe Pilar,i se ndreptar spre
scar.
-De unde tii c sta e drumul pe care trebuie s mergem? strig Asher dup
Tynan n timp ce galopau ca vntul.Tynan nu se obosi s-i rspund,mergnd
spre sud-est i oprindu-se numai cnd ajunser n dreptul unor corturi aezate pe
un teren mizerabil.Locul nu merita numele de ora.Piciorul i se ngropa pe
jumtate n noroiul strzilor din cauza ploilor czute n ultima vreme.

Trecur pe lng un cort pe care scria simplu femei n faa cruia doi brbai
se luptau tvlindu-se n noroi.Calul lui Asher sri ntr-o parte cnd cei doi
brbai,ncletai,se rostogolir la picioarele lui.Trebui s fac eforturi mari ca s
stpneasc animalul i cnd reui l vzu pe Tynan disprnd ntr-unul din
corturile mai mari.Asher descleca n noroi i-l urm.
Tynan era la bar i edea sprijinit ca i cum ar fi avut la dispoziie tot timpul din
lume.n jur,cteva mese la care erau mai muli juctori.Ty se uita la un brbat
care prea mai curat n comparaie cu ceilali din cort,cu o vest brodat cu fir
auriu i cu paturile pistoalelor ncrustate cu perle.Asher comand o bere i
tocmai sorbea din ea cnd jocul se ntrerupse.Imediat,omul ridic privirea la
Tynan.
-Credeam c eti la nchisoare dintr-un motiv oarecare.
-Am ieit din acelai motiv,zise Ty.i am venit s ncasez o datorie.
Omul ddu scurt din cap,se ridic i veni lng Ty,la bar.
-Dou whiskey-uri comand el,apoi cobor vocea.Ce vrei?
-Informaii.
-Asta cost mult.
-Am pltit deja,zise Tynan.Ai auzit de un oarecare Beynard Dysan?
Omului i rmase whiskey-ul n gt.Cnd reui s nghit,l privi cu ochii mari.
-ine-te departe de el.Este ru,al dracului de ru.
-Are ceva ce-mi aparine i vreau s iau napoi.Unde l pot gsi?
-Eu zic s renuni.Orice ar fi,s tii c nu merit.Dac tot ce ai avea de pierdut ar
fi numai viaa,totul ar fi n regul,dar omul sta poate s-i ia mai mult dect
viaa.Stai departe de el.O vreme Tynan nu scoase un cuvnt.
-Ai de gnd s-mi rspunzi,sau vrei s m ddceti?
-Mi-a prut ntr-adevr bine c te-am cunoscut,Tynan.Am s-i trimit flori la
mormnt.Nu tiu prea multe despre el,numai ce se optete.Are un loc,undeva,la
nord de aici.Exist un ora numit Sequona,i dac cineva tie ceva despre omul
sta,atunci acolo ai s afli.i poi s mai ntrebi despre el pe drum,dar riti s te
trezeti cu un glon n cap,cel mai probabil n ceaf.Omului i place secretul.Nu
agreaz ca cineva s-i vre nasul n treburile lui.i termin butura din
pahar.Ce i-a luat?
-Pe fata lui Del Mathison.Omul fluier scurt.
-Mathison contra Dysan! S-ar putea s fie rzboiul rzboaielor! Tynan,ferete-i
spatele! Dysan este vrt n toate i angajeaz oameni ca s ucid pe oricine s-ar
amesteca n treburile lui.Ar trebui s-l lai pe Mathison s-i ia singur fata
napoi.

-M-a angajat pe mine.Mulumesc mult Frank.Consider c i-ai achitat datoria.


Cu asta Tynan se ntoarse i prsi cortul.Asher sorbi berea i-l urm.
Afar,Tynan se opri o secund i spuse fr s-l priveasc pe Ash.
-Ai auzit ce a spus Frank.Mai ai timp s te retragi.Dac nu-i pierzi viaa n toat
treba asta,s-ar putea s nu mai fii acelai.
-i s o pierd pe fata lui Mathison? zise Asher,iar n momentul la un glonte
zbur pe lng capul lui Tynan.Ty se trnti n noroi trgndu-l i pe Asher dup
el.Luat pe nepregtite,Ash czu cu faa n noroi.Se ridic scuipnd.uier un alt
glon i se arunc din nou n noroi,n spatele lor se auzi zgomot de mese
rsturnate i rcnete cnd dou gloane strpunser pnza cortului.
Asher privi spre Tynan,spre faa lui curata deasupra noroiului i spre pistolul din
mna lui.Din spate se auzi o voce.
-A paria c este mna lui Dysan.Asher se ntoarse i-l vzu pe juctor,pe
Frank,chircit n ua cortului cu pistolul n mn.
-Stai aa s vd dac te pot ajuta cumva.Un minut mai trziu,Asher l auzi pe om
rcnind ct l inea gura.
-Atenie! A sosit un transport de trfe peste drum.Toate virgine.
Tynan strig la Asher s se rostogoleasc din drum,iar Ash fu fericit c a fcut-o
pentru c n rstimp de secunde o hoard de oameni nvlir afar.
-Acum! l auzi pe Ty i,luptndu-se s scape din noroi,se repezi n spatele
cortului.Era cam derutat n ce privete urmtorul pas cnd apru Tynan cu caii.
-S-o lum din loc,zise Ty nainte s ncalece i s prseasc mizerabilul ora i
ceea ce semna a rscoal n urma lor.Merser spre nord i clreau cu o
asemenea vitez nct noroiul uscat ncepu s zboare n jurul lor.Spre dupamiaz,intrar printre copaci,pe o potec pe care Asher nu o vzu pn nu se
trezi pe ea,i care-i duse spre un deal.ncepu s plou i i traser plriile pe
frunte acoperindu-i feele.Era aproape noapte cnd Tynan opri i descleca.
-Trebuie s fie pe aici un fel de peter.O s ne petrecem noaptea acolo,strig el
spre Ash ca s acopere zgomotul ploii.
Cteva minute mai trziu aprinseser un focuor,puser fasolea la nclzit,
cafeaua fierbea,iar hainele aproape c li se uscaser pe ei.
-Crezi c o s o gsim? l ntreb Asher and focul cu un b.
-Eu asta intenionez,zise Tynan.Se sprijinise cu spatele de a trgndu-i plria
peste ochi.
-Dac Dysan nu vrea dect bani,atunci cu siguran c n-o s-i fac nici un ru
lui Chris,nu-i aa?
-Sau lui Pilar.

-A,da,zise Ash.mi amintesc c am vzut-o n buctrie.Tynan i mpinse


plria n sus i dup o scurt privire spre ceafa lui Ash,se ridic,lu fasolea de
pe foc i o mpri n dou farfurii.Ash lu farfuria i o ceac de cafea din mna
lui Ty.
-Sunt sigur c ai un plan n cap,nu-i aa? Vreau s zic c te-ai gndit la o
modalitate de a o salva pe Chris.Tatl ei va fi furios dac o s i se ntmple ceva.
-Iar tu ai s pierzi banii ei,zise Tynan.
-Chris este o tnr foarte atrgtoare,poate cam ndrtnic uneori,dar categoric
atragtoare.i nu vd de ce n-a putea s preiau eu administrarea averii tatlui
ei.Nu are nici un fiu,i evident,Chris nu este interesat s gseasc pe cineva
pentru asta.i arunc lui Tynan o privire aspr.Doar nu ai de gnd s te
cstoreti tu cu ea,nu-i aa? Banii lui Mathison ar fi...
-Ar fi mai bine s-i ii prerile pentru tine.Acum stinge focul i culc-te.O s
plecm diminea.Nu era deloc diminea-ba chiar departe de a se face ziu-cnd
Tynan l trezi pe Asher astupndu-i gura cu mna.n ochii lui Ty citi un
avertisment cnd i fcu semn s-l urmeze afar din peter.Luar eile i
lucrurile i conduser caii pe deal n jos fcnd ct mai puin zgomot posibil.
nc burnia.
-Ct este ceasul? ntreb Ash cscnd.
-Va fi ultima noastr or pe pmnt dac nu ieim de aici.Era cineva lng
peter.
-Eu n-am auzit pe nimeni.
-Foarte bine,atunci tu rmi,dar eu am s plec.Asher arunc o privire spre
pdurea ntunecat,apoi ncalec i porni dup Ty.Clrir toat ziua i noaptea
urmtoare,cu Asher pe jumtate adormit n a.Cnd,n sfrit,Tynan se opri,Ash
nici nu-i ddu seama c se afl ntr-un grajd.
-Scoate aua de pe cal,i ordon Tynan.Sau ai de gnd s stai toat noaptea
acolo? ncet,Asher se supuse,ddu calului fn i ovz i-l urm aproape orbete
pe Ty afar,apoi urcar nite scri n spatele unei case.Nu puse nici un fel de
ntrebare cnd Ty se slt pe acoperi,apoi,aplecat,o porni nainte i sri pe
urmtorul.Ash era fericit c este noapte ca s nu vad ct de departe era
pmntul.Dup ce au traversat trei acoperiuri,Tynan scoase o cheie,deschise o
trap i cobor n ceea ce prea s fie o mansard.Odat ajuni n interior,o lu
ncetior pe un coridor lung i deschise a treia u pe stnga.O femeie tnr se
rsuci n pat i-i privi somnoroas.
-Alice,el este Asher i are nevoie de un loc unde s doarm.
Femeia se nveli la loc,se ntoarse pe-o parte i-i continu somnul.

Tynan l mpinse pe Asher n camer i nchise ua n urma lui.Iei pe coridor i


deschise a doua u.Rocata tocmai cobora din pat trgndu-i un halat pe ea.
-Mi-am zis eu c trebuie s fie cineva.
-De ce este totul att de linitit? ntreb Ty turnndu-i un pahar de whisky.
-Patru oameni clare au dat nval i au nceput s terorizeze locul.Ty,pe tine te
cutau.Sorbi butura dintr-o singur nghiitur.
-M urmresc de dou zile.Ai ceva de mncare?
Rocata scoase dintr-un dulap nite pine i brnz.
-M-am gndit c ai s vii dar nu poi rmne.Se aez pe sofa.Ty,ce-ai mai fcut
de data asta? Credeam c te-ai lsat de prostii de o vreme.
-Nu m urmresc dect ca s m mpiedice s o gsesc pe Chris,zise el cu gura
plin.
-Chris! tresri Rocata.Mincinoasa aia mic cu dou fee? Am avut ncredere n
ea,iar ea a plecat i te-a lsat s putrezeti n nchisoare,dei erai nevinovat.
-Da,pentru ea asta nseamn dragoste adevrat.Indiferent ce a fcut,este datoria
mea s o duc napoi la tatl ei.
-Cu riscul propriei tale viei? Ty continu s mnnce i nu-i rspunse.
-Mai ai vreun pat pe undeva? L-am dus pe Prescott la Alice,zise el dup o
vreme.
-Poi s te culci n patul meu.Mi-a ajuns ct am dormit n noaptea asta.Pe cine
vrei? Tu i Leora se pare c v-ai cam fcut de cap data trecut.
-Nu vreau dect s dorm,zise Ty umplndu-i din nou paharul cu whisky.Fr
femei.Nu bg de seam c Rocata,uimit,fu incapabil s scoat un cuvnt.
-Bine,zise dup o vreme.D-mi hainele ca s i le spl.Rmase tcut n picioare
n timp ce el se dezbrc pn la chiloi i se vr n pat.Se aez lng pat,
mngindu-l pe pr pn adormi,apoi l srut pe frunte i iei n vrful
picioarelor.
-Tynan! strig Rocata nvlind n dormitor.Au venit dup tine.Arunc ptura de
pe el i fu n picioare.
-Unde dracu mi sunt pantalonii?
-Sunt uzi.N-ai dormit dect trei ore,dar trebuie s pleci.Jos sunt o duzin de
oameni care te caut.Tynan i trecu mna prin pr.
-Doar trei ore,ai? Dysan trebuie c n-a mai lsat piatr pe piatr cutndu-m.
-Dysan? zise Rocata.l caui pe Beynard Dysan?
-N-am timp de ddceal.mi trebuie o pereche de pantaloni.D-mi ceva s m
mbrac.

-Ar trebui s te refuz.Ar trebui s chem eriful s te nchid i s te salvez de


tine nsui.nainte ca Ty s scoat un cuvnt,n camer nvli o femeie.
-A murit,zise cu dezgust n voce.i-am spus c nu rezist cu noi toate trei
deodat.Se opri,fcnd ochii mari.Tynan,n-am tiut c eti aici.
-i n-o s fie mult vreme,zise Rocata mpingnd femeia afar i nchiznd
bine ua.Acum toat lumea o s tie c eti aici.Brusc ochii i se luminar.Stai
acolo.Nu te mica.Am o idee.Prsi imediat camera,n timp ce Ty cuta ceva s
se mbrace.Cteva minute mai trziu,Rocata se ntoarse cu un maldr de piele
alb i franjuri n brae.
-Omul sta care a murit era de la un circ i n-o s mai aib nevoie de toate
astea.i art cel mai fantezist costum pe care l vzuse cineva vreodat.O hain
din piele cu trei rnduri de franjuri btute cu pietre care atrnau de la umr pn
la talie,pantaloni asortai,btui n argint,i o plrie cu o panglic btut n
diamante false mari ct monezile de un penny.Tynan nici nu se uit la costum.
-Dac nu-mi gseti nite pantaloni,sunt un...
-Poftim,zise Rocata ntinzndu-i pantalonii de piele.
-Nici s nu te gndeti,zise el lsndu-i s cad jos.Am nevoie...
-Ty,ascult! Jos sunt ase oameni,iar tu eti unul singur i locul sta este
nconjurat.Rachel spune c a vzut o puc pe un acoperi aa c s-ar putea s
fie chiar mai muli.ncearc s iei tu de aici i n-o s ai nici o ans de scpare.
Dar ei te ateapt pe tine,nu un beiv btrn i gras.Tynan se aez pe pat.
-Nu m mbrac n astea.
-Vrei mai degrab s mori dect s te mbraci cu ele? exclam Rocata.
-n cizmele i n pantalonii mei.Ce se ntmpl dac va trebui s fiu ngropat n
astea? Rocata ridic ochii spre cer.
-Dintre toate tmpeniile pe care le-am auzit,asta este cea mai mare.
Ascult,Ty,scumpule,cum ai s o salvezi pe fata aia dac ai s fii mort? Cci aa
o s se ntmple dac ai s iei de aici n hainele tale.Cu astea pe tine,poi s iei
pe ua principal.Toat lumea va fi att de orbit de diamante i de argint,nct
nici nu se vor uita la faa ta.i nc n-ai vzut totul,uite,cizme albe i pistoale de
argint cu mnere albe i chiar cu gloane de argint.Ty edea pe pat i scr nea
din dini.
-Las-te ucis i am s am eu grij s fii ngropat n costumul sta,zise
Rocata.Ty ddu din cap.
-Sper ca Mathison s aprecieze prin ce-am fost nevoit s trec ca s-i dau fata
napoi.
-Hai s ne grbim.Trebuie s te cptuesc bine ca s-i vin costumul sta.

O or mai trziu edea n picioare nconjurat de femeile care chicoteau.


Asher,trgnd dintr-un trabuc,edea pe un scaun cu Alice n brae.
-i se potrivete,Tynan,zise el.Zu c i se potrivete.
Rocata se ntinse spre Tynan care deja apucase patul pistolului,i-i controla
prul pe care i-l albise cu pudr de talc.Femeile ndesaser perne n costumul
mortului ca s-i poat veni lui Tynan.Acum avea o burt mare care-i atrna peste
cureaua cu paftale de argint i-i ajustaser pantalonii astfel nct turul i atrna
pe la genunchi.
-Pcat s ascunzi aa ceva,zise Leora zbovind cu minile pe fesele lui Tynan.
-Acum eti gata,zise Rocata.Omul sta a intrat trgnd focuri de pistol.Trebuie
s iei n acelai fel.
-mi place s te vd trgnd cu pistolul,i opti Leora la ureche lui Tynan.
-N-are timp pentru asta,acum,spuse Rocata.Suntei gata,domnule Asher
Prescott?
-Oricnd.
-Atunci trebuie s-l ajui s mearg,pentru c Ty,tu eti prea beat ca s te ii
singur pe picioare.Ai priceput? Ty ddu din cap fr s scoat un cuvnt.
-Caii sunt gata? ntreb Rocata.
-Care cai? ntreb Ty.
-Ai s tii cnd ai s-i vezi,rse Asher.Crede-m,c ai s tii.Rocata l strnse cu
dragoste de bra pe Tynan,
-Dragule,vreau s te vd din nou i asta este singura cale.Acum d-mi un srut i
ia-o din loc.Ty o mbria,o srut pe obraz,apoi prsi camera,pintenii lungi i
ornamentai lovindu-se de podeaua de lemn.n capul scrilor de lemn se opri,
scoase ambele pistoale de argint i trase n tavan.n minutul urmtor cobora
scrile,cu femeile agate de el.
-Sunt m...mai agil ca un arpe i de dou ori mai iute,bolborosi el,mpleticinduse.Apoi nfac o femeie i o srut,descrcnd n acelai timp un pistol n tavan
i pe cellalt spre o mas plin de brbai.Atinse dou cni cu bere i fu ct
pe-aci s nimereasc un cowboy uria.Cowboy-ul se ridic i porni spre Tynan,
dar Asher se interpuse ntre ei zicnd:
-Este beat.N-a fost dect un accident.
-Ai face mai bine s-l scoi de aici,mormi omul,nc n picioare cu mna pe
pistol.
-Sunt puternic ca un urs i am ochiul ager ca un oim,blbia Ty.
-Haide oimule,hai s ieim de aici,zise Asher,mpingndu-l spre u.
-Pot s clresc,s trag,s...

Vznd c Ty ndreapt din nou pistolul spre masa cowboy-lor,care erau cu ochii
pe el,Asher i ridic mna n aa fel nct pistolul se descarc n tabloul de
deasupra barului,fcnd o gaur n fesele voluptoase ale nudului din pictur.
-Sunt drept ca bradul i urt ca un catr,dar fetele m iubesc pentru c sunt tare
i mare ca un catarg,rcnea Ty n timp ce Ash l mpingea afar.
-ncalec odat nenorocitul la de cal nainte s fii ucis,zise Asher.
n faa lor era un armsar alb,cu ochi roz i cu a de piele alb.Ty nici nu clipi,se
arunc n a,desfcu frul,apoi scoase o puc.Cu franjurile fluturnd n urma
lui,galopnd spre nord,Tynan ncepu s trag spre marginile acoperiurilor.
Civa dintre oamenii ascuni acolo se ridicar s vad ce se ntmpl,iar Ty
ochea la milimetri de ei.Asher,n urma lui,era sigur c era la fel de alb precum
costumul de piele al lui Ty,dar oamenii de pe acoperi crezur c li se ofer un
spectacol gratuit i vreo doi chiar traser n aer n semn de apreciere.
Asher nu-i trase rsuflarea dect cnd erau deja la cteva mile bune de ora
cnd brusc Tynan dispru n spatele unor copaci.Cnd l ajunse,el cuta cu
frenezie n sacii albi de voiaj legai de a.
-Ce s-a ntmplat? ntreb Ash desclecnd.
-Speram s gsesc alte haine aici.La dracu! Rocata nu mi-a pus nimic.
-Te-ai descurcat destul de bine i cu astea.i-ai dat seama c era ct p-aci s
mputi unul din oamenii lui Dysan?
-Am numrat unsprezece n total.Ci ai vzut?
-Ci ce?
-De ce crezi c am fcut tot circul la? Am vrut s ias toi s vad ce se petrece.
Erau patru nuntru,cinci pe acoperi,iar doi au aprut din spate.Cred c mai
erau vreo doi n partea de sud a oraului.Le dau dou ore nainte s-i dea seama
c eu am fost cel mbrcat aa.Aa c avem dou ore s-mi iau alte haine i s
scap de astea.Se uit la ochii calului nevenindu-i s cread.Este ca i cum a
ncerca s ascund un munte ntr-o cas de ppui.A vrea s gsim pe altcineva
ca s poarte toate astea.Atunci oamenii lui Dysan o s-l urmreasc pe
respectivul i o s ne lase n pace o vreme.Asher pufni.
-Zu? i unde crezi tu c o s gsim un asemenea prost? Nu cunosc pe nimeni
care s poat fi pltit destul ca s le poarte i dac ai s ncerci s le dai cuiva o
s te ntrebe de ce.Iar ei vor fi de asemenea suspicioi.Cel mai bun lucru este s
le ardem.Nu exist nici o speran s gsim pe'cineva att de prost nct s le
poarte.
-Nu tiu,zise Ty nclecnd i njurnd cnd fu nevoit s trag franjurii de sub
el.Lumea este plin de tot felul de oameni.

CAPITOLUL 18
Tynan se lipise de zidul alb al cldirii ca i cum ar fi sperat c l-ar fi putut face
s dispar.Categoric,Asher nu se grbea s-i gseasc haine ca s nlocuiasc
costumul alb.n cteva rnduri Tynan fusese pe cale s fac ceva n legtur cu
gura lui Asher-poate s i-o ndese pe gt-dar pn la urm l convinsese c cel
mai bine este s-l ajute s gseasc nite haine noi.
ncet,Tynan scoase capul pe dup cldire ca s vad dac este cineva prin
jur.Cnd se asigur c strada era goal,din doi pai fu lng jgheabul pentru
adpat caii i-i vr capul n el.Asher fcuse de cteva ori comentarii n legtur
cu mirosul pudrei de talc pe care Rocata o folosise ca s-i albeasc prul.Exact
n momentul n care scotea capul din ap simi pe gt rceala de neconfundat a
evii de pistol.
-Spune-i rugciunea,zise omul,pentru c este ultimul tu minut n via.
-Lester Chanry,zise Tynan dndu-se napoi i privindu-l.Era un om solid i nalt,
cu pr rou care i ajungea pn la umeri.Era plin de pistrui,acestea fiind
singurele pete de culoare de pe faa lui,ntruct sprncenele i genele erau att de
albe c aproape nu se vedeau.Purta o cma de un rou-aprins cu epolei cu
custuri indiene pe umeri,iar n pr avea trei agrafe de argint.
-Lester,m bucur s te vd din nou.De fapt,tocmai vorbisem de tine.
-Pun pariu c da.Vorbeai cumva despre cum mi-ai omort fratele?
-A fost un accident.Lester l mpinse pe Tynan lng zid.
-Tu l-ai omort i acum ai s plteti pentru asta.
-Nu am fcut-o eu,iar tu tii prea bine.
-eriful la pe tine te vna i s-ar fi putut foarte bine ca tu s-l fi ucis.Tu eti cel
care ai s plteti pentru asta.Eti gata s mori?
-Numai dac ai s-mi promii c ai s m ngropi n costumul meu nou.
Pentru prima dat Lester privi costumul ciudat pe care-l purta Tynan,iar acesta i
urmrea cu mare atenie expresia feei.
-mi promii c m ngropi n el,nu-i aa c o s-o faci,Lester? Este ultima mea
dorin i ultima dorin a unui om trebuie respectat.
-Unde ai gsit asemenea bulendre? l ntreb Lester aproape cu veneraie n glas.
-Un om a trebuit s-i dea viaa nainte ca s le pot avea.mi promii,nu-i aa?
-tii,poate c mi le vinzi mie.mi plac mult lucrurile astea.
-S le vnd! Ce s fac cu banii dac sunt mort? Ce-ar fi s facem un trg? i le
fac cadou dac m lai s plec.Lester l mpinse napoi la zid.
-N-am dect s te mpuc i s i le iau.
-S tii c eu sngerez foarte tare.

Dac m tai cnd m brbieresc m umplu tot de snge.A pta att de ru


costumul,nct nu l-ai mai putea purta i,n plus,i-ar lipsi calul care s se
asorteze la costum.
-Calul? M mini,Tynan.Dac-i aa,s tii...
-Lester,este viaa mea n joc.Nu m ucide i am s-i dau costumul alb i un cal
alb cu a tot alb.
-a alb? exclam Lester.Nu am vzut niciodat o a alb.Tynan,dac-i bai joc
de mine,am s...
-Slbete-m puin cu pistolul sta i am s te duc la ascunztoarea n care se
afl calul.Am s i-l dau cu chitan de vnzare ca totul s fie legal.Dar dac m
mputi ai s ai un costum ptat de snge i tii ct de tare ntrete sngele
pielea i nu vei gsi niciodat calul de care i-am spus.O s-l gseasc vreun
copil de ran i va avea i calul i singura a alb care a existat vreodat.Am
uitat s-i spun c frul este btut n argint.Lester se gndi cteva minute la ce-i
spusese Tynan,n timp ce acesta ridic un bra ca s-i arate franjurile.
-Ei bine,am s o fac.Dar dac cumva vrei s m duci,am...
-S ncerc s pclesc un Chanry? Lester,doar n-am mbtrnit degeaba.Hai s
mergem.Va fi mai uor s pleci cu costumul meu dac nu pierdem prea mult
vreme cu trguiala,zise Ty cu un oftat.
Cnd Chris cobor scrile,ncerc s trag corsajul rochiei ct putu mai sus ca
s-i acopere snii,dar se pare c nu era material suficient ca s acopere ce era de
acoperit.Aruncndu-i o privire lui Pilar,vzu c cealalt femeie avea la vedere
mai mult dect sperase Chris vreodat s poat expune.
La captul scrilor cei doi brbai se oprir i le lsar s intre singure ntr-o
camer mare cu podeaua de crmid i cu mobil grea acoperit cu pleduri de
mtase.Era o camer care vdea opulen,cu cteva scaune,o msu lng un
perete i nimic altceva.n stnga era o u,iar lng ea o fereastr.Imediat Chris
se ndrept spre u i o ncerc,dar era ncuiat.Exact n momentul n care se
ndrepta spre fereastr,din spatele ei se auzi o voce.
-Vei constata c toate ieirile sunt ncuiate,domnioar Eskridge.
Recunoscu imediat vocea.
-Tu! zise i se rsuci pe clcie.
-Credeam c ai ghicit pn acum,zise Beynard Dysan.Dup felul n care m-ai
urmrit prin cas i prin pdure,am crezut c ai s-i dai seama imediat c eu
sunt cel care te-am rpit.
-l urmream pe Owen,zise ea aproape optit.Nu pe tine.

-Nu aveam de unde s tiu asta,nu-i aa? Doamnelor,suntei amabile s luai


masa cu mine?
Involuntar Chris fcu un pas napoi,ndeprtndu-se de el.
-Am fi ncntate,zise Pilar apucnd-o pe Chris de bra i trgnd-o dup ea n
timp ce cu cealalt mn l lu pe Dysan de bra.Suntem moarte de foame.
Ca s-i recapete echilibrul,Chris o ls pe Pilar s vorbeasc n timp ce Dysan
le conducea n sufragerie.Trebuia s-i nfrng repulsia instinctiv pe care o
simea fa de acest om dac voia s afle ceva.Cnd Dysan i inu scaunul s se
aeze,era destul de calm ca s nu se fereasc de el.
Dup ce se aezar i le fu adus mncarea,Dysan privi spre Chris,aflat vizavi
de el,i la Pilar,lng el,i spuse:
-Acum vreau s-mi spui ce a fost toat chestia aia la Hamilton acas.Ce ncercai
s afli? Chris nu se grbi s-i rspund.Nu voia s-i dea prea mult acestui om
fr s afle ce tia el.
-Tatl meu...zise ea,apoi i umplu gura cu mncare i ncepu s mestece.
-Da,zise Dysan.tiu c tatl tu s-a sinucis,dar se pare c soul tu este vinovat
de asta,nu-i aa? Acum Chris era sigur c Dysan nu tia cine era ea n realitate,
el credea c este Diana Eskridge.
-Whit i eu...privi n farfurie i reui s stoarc o lacrim.L-am iubit cu
adevrat,dar tatl meu...Ridic ochii i-l privi pe Dysan printre genele umede i
vzu c se uit la ea cu mare nerbdare i cu o expresie de dezgust.Bun,i zise
Chris,s-l lase s cread c este o creatur supus,la.Pilar,dup ce se uit la ea
nevenindu-i s cread ce vede,i ainti privirea n farfurie.
-Ce sperai s gseti la Hamilton? insist Dysan,lsnd s se ntrevad din voce
c timiditatea ei i trezea repulsie.
-Vrul meu,Lionel,era n pericol.N-am vrut dect s-l ajut.De ce am fost rpite?
Ce ai de gnd s faci cu noi? Nu ncercam altceva dect s-l ajut pe Lionel.Iar
Pilar nu are nici o legtur cu asta.Dysan ncepu s mnnce.
-Considerai-v oaspeii mei.M tem c n-am s pot s v permit s prsii
casa,dar ct vei sta aici,vei avea tot confortul.
-Dar de ce ne aflm aici? ntreb Chris aplecndu-se n fa.
Dysan o privi pur i simplu fr s spun nimic.
-Vor veni dup noi,tii asta,zise moale Pilar n tcerea care se lsase.
-Te referi la soul tu? Crezi c o s vin s te salveze? S m amenine cu
grebla?
-Cu...ncepu Chris,dar se opri.Va veni cineva dup noi ca s ne caute.
Dysan puse furculia jos i se ls pe sptarul scaunului.

-Am trimis peste o sut de oameni ca s patruleze zona ntre mine i Hamilton.
Au ordin s mpute pe oricine care mcar ntreab despre una dintre voi,
doamnelor,sau despre mine.V asigur c nimeni n-o s vin dup voi.
-Atunci nseamn c vrei rscumprare? ntreb Chris fr s se gndeasc.
-i cum putei fi rscumprate? ntreb el ca i cum ar fi ateptat cu mare interes
rspunsul.Cine va plti pentru vreuna dintre voi?
-Nimeni nu va plti bani,zise Pilar ncet,dar s-ar putea ca cineva s fie dispus s
plteasc cu viaa.O s ne caute.Dysan o studie o vreme pe Pilar privind-o de sus
i pn jos ntr-un mod insulttor.
-Poate ai dreptate,dar o s vedem,nu-i aa? Acum m tem c nu-mi mai pot
permite s-mi petrec timpul cu voi.Vei fi duse napoi n camera voastr i vei
atepta acolo.
-S ateptm ce? ntreb Chris.
-Pn cnd voi decide ce este de fcut cu voi,zise Dysan,apoi se ridic i prsi
ncperea.Chris nfur repede cteva felii de carne ntr-un erveel i strecur
pacheelul n buzunar.Imediat aprur cei doi brbai care le rpiser i le
escortar pn n camera lor.
-Deci n-am aflat nimic n afar de faptul c,dac-l suprm,nu ne mai terminm
masa,zise Pilar cnd rmaser singure.Crezi ntr-adevr c a trimis o sut de
oameni s ne acopere urmele sau crezi c se luda?
Chris privi pe fereastr,gndindu-se ct este pn jos.
-Cred c omul sta este capabil s fac orice ru.De ce ne aflm aici? ntreb ea
aproape strignd.Nu tie cine este tatl meu aa c nu suntem inute pentru
rscumprare.M-am gndit c poate cu rochiile astea,se hotrte pe care dintre
noi o vrea,fizic vreau s spun,dar nu pare s-l intereseze asta.Atunci ce vrea?
-Tu tii ceva ce nu tie el i ar dori s afle?
-Sigur,rspunse Chris.Crede c tiu unde se afl tezaurul inca.Dac vrea s tie
ceva de ce nu ne ntreab?
-Nu ne-a ntrebat dect dac credem c Tynan vine dup noi,zise Pilar
gnditoare.Crezi c-l vrea pe Tynan?
-Am impresia c singurii oameni interesai de Tynan sunt cei care se afl de
partea legii i a ordinii.Nu cred c Dysan vrea s-l aresteze pe Tynan pentru vreo
crim pe care s o fi nfptuit sptmna asta.Pilar privi o vreme la Chris.
-E clar c eti suprat pe el,nu-i aa? Ce i-a fcut?
-i-a btut joc de mine,asta-i tot.Se aez pe pat.Nu cred c Dysan l vrea pe
Tynan.Dac l-ar fi vrut,l-ar fi putut avea mult mai simplu dect s recurg la un
asemenea plan elaborat.L-ar fi putut lua la un picnic,iar Tynan s-ar fi mpucat

fericit cu el.Nu,trebuie s fie altceva.Cred c Dysan tie cine este tatl meu i c
suntem inute aici pentru rscumprare.Atunci au raiune i sutele de puti
desfurate pentru c Dysan nu vrea s tie nimeni c ne ine ostatice aici.
-Pe noi? zise Pilar.Nu mi-ai explicat deloc de ce sunt i eu aici?
-Cine tie? Pilar,crezi c dac legm cearceafurile cap la cap ajung pn jos?
-i-ai pierdut minile? zise Pilar ducndu-se la fereastr i uitndu-se afar.Nu
vezi oamenii ia cu putile de colo? Crezi c or s-i fac cu mna cnd ai s
cobori?
-Nu,dac o fac noaptea.
-Chris,zise Pilar cu o mare rbdare n voce.S ateptm pn o s plteasc tatl
tu rscumprarea i pe urm o s fim eliberate.Chris privi ndelung la femeia
brunet din faa ei.
-S ne elibereze i s-l putem identifica pe Dysan ca fiind cel care ne-a rpit? S
putem merge la un erif federal i s-i spunem cine ne-a inut ostatice? Nu,nu
cred c o s se ntmple aa ceva.S-ar putea ca Dysan s obin rscumprarea,
dar nu poate risca s ne elibereze ca s spunem tuturor cine ne-a rpit.Se opri o
secund privind-o pe Pilar n ochi.Cred c o s ne ucid ndat ce o s primeasc
banii de la tata.Pn atunci trebuie s ne in n via n cazul n care tata cere o
dovad c trim.Pilar se ntoarse i se aez pe pat.
-Ct crezi c mai avem?
-Tata va rscoli cerul i pmntul ca s obin indiferent ci bani va cere Dysan
i...Se opri c i se umpluser ochii de lacrimi.S-ar putea s nu-l mai vad
niciodat pe tatl ei,s-ar putea s nu mai vad niciodat nimic cu excepia
interiorului acestei camere.Va aduce banii ct de repede pot ajunge calul i
clreul.Dac Dysan a trimis nota n sud n timp ce noi eram duse n nord,cred
c mai avem vreo dou zile nainte ca banii s fie aici.
-Dou zile? exclam Pilar,dar ridic imediat capul.Asta nseamn c Tynan ar
putea fi aici la noapte.
-Nu putem s riscm,zise Chris apucnd-o de mn.Mergi cu mine sau m
atepi aici n sperana c m pot ntoarce cu ajutoare?
-Vreau ca amndou s rmnem aici,zise Pilar,apoi oft.Ei bine,am s rmn
aici.Poate c am s pot ine ascuns o vreme faptul c ai fugit.
-Dac Dysan descoper c am fugit,spune-i c eti Christiana Mathison.Atunci o
s vrea s fii n siguran pn cnd i aduce tata banii.Acum m ajui s rupem
cearceafurile astea i s le legm bine?
-Dac trebuie,zise Pilar,i spre consternarea ei,i ddu seama c-i tremur
minile.Am s te ajut dac trebuie.

Cnd ajunser la Sequona,Tynan ntinse mna s-l opreasc pe Asher.


-Vreau s te duci tu nainte.Intr n crciuma aia mare i aeaz-te la o mas ntrun col.Nu faci nimic altceva dect...comanzi o bere i s m atepi.S nu
vorbeti cu nimeni,ai neles?
-Nu-i f probleme n legtur cu mine,pot s m descurc.
-Scoate-i pistolul,pune-l sub plrie i ateapt.Vreau s fii pregtit cnd ncep
mpucturile.
-mpucturile? opti Asher.Cum poi s fii sigur c or s fie mpucturi?
-Cum poate s fie cineva att de btrn ca tine i s nu fie sigur de asta? Eti
gata? Asher ddu din cap i i ndemn calul s porneasc nainte,pe strada
lung i plin de praf i se opri n faa crciumii.Cnd s intre,un trup trecu n
zbor pe lng ei,ct pe-aci s-i loveasc,i ateriza n strad.
-i acolo s rmi,zise un brbat cu or n fa,cu braele musculoase ncruciate
la piept.Asher atept pn cnd intrarea fu liber,apoi ptrunse i el nuntru.Fu
nevoit s stea la bar pn cnd masa din spate,unde mai muli brbai jucau
poker,se eliber,apoi i lu berea i se aez.Ct mai discret posibil scoase
pistolul din toc i-l puse pe mas sub plrie.
Se ls pe sptarul scaunului,cu ochii pe jumtate nchii,cnd intr Tynan-i
imediat simi mai multe priviri ntorcndu-se spre el.Aa deci,gndi Ash,Ty
avusese dreptate,erau ateptai.Tynan comand un whisky dublu i,n timp ce-l
bea,o femeie se strecur lng el,prinzndu-l de talie i plimbndu-i mna pe
spatele lui.
-Ce-ai zice s-i cumperi ceva de but unei doamne?
Asher i ndrept scaunul,ncercnd s par c nu este interesat dect de berea
lui,dar de fapt ncerca s-i in sub observaie pe cei din jur.n dreapta lui era un
cowboy gras i murdar ale crui mini erau la civa milimetri de tocul
pistolului.Vezi-i de treab,doamn,zise n gnd,cu toat concentrarea de care era
capabil.Tynan se ndeprt o idee de femeie.
-Scumpo,a mpri mai mult dect o butur cu tine.Crezi c poi s aranjezi
asta? De ce nu te duci sus s m atepi? Trebuie s-mi ud i eu puin gtlejul i
vin imediat.Femeia,ntr-o rochie murdar rou cu negru,arunc o privire
triumftoare celorlalte cteva care se mai aflau n crcium,apoi porni pe scri.
Cnd fu la jumtatea drumului,Ty se ntoarse spre barman i zise cu voce
puternic.
-De fapt ce vreau eu sunt nite informaii.tii unde-l pot gsi pe Beynard Dysan?
Nu trecu nici o fraciune de secund i se auzi primul foc de pistol.

Tynan urmrea,evident,ncperea prin oglinda de deasupra barului.Se rsuci pe


clcie,se ls la pmnt i trase n burta cowboy-ului gras.Srind de la mas,
Asher mpuc un altul care se afla la balcon.Cnd simi cum i trece razant un
glon pe lng ureche,Asher se arunc la podea,rsturn masa i se ascunse n
spatele ei.Exact n momentul n care Tynan era pe punctul de a ajunge la u
Asher vzu capul unui om la o fereastr n stnga lui.Ridicndu-se n picioare,l
avertiz.
-Tynan!Ty se ntoarse i trase.Omul de la fereastr czu pe spate,iar Ty iei,cnd
Ash simi o durere ascuit n piciorul stng,nainte s ajung n siguran n
spatele mesei.Asher se afla acum singur n crcium i toate pistoalele se
descrcau asupra lui,intuit n spatele msuei rotunde,ua fiind la numai civa
pai de el.Se aez s-i ncarce arma uitndu-se la sngele care-i curgea din
picior cnd auzi din nou focuri de puc.
Uitndu-se pe dup mas l vzu pe Tynan n u cu o puc pe umr.
-Primul care se mic este un om mort.Vino ncoace,Prescott,ordon el.Cnd
Asher iei de dup mas,Tynan trase un foc ntr-un om aflat ntr-un col i
pistolul i czu acestuia din mn.
-l caut pe Beynard Dysan i vreau s tiu unde este.Acoper-mi spatele,i opti
lui Ash.n crcium nu se mai aflau dect patru oameni i cinci cadavre.Ceilali
ori fugiser cnd au nceput mpucturile,ori acum erau mori.
-Tu,de colo!i se adres Tynan unui brbat nalt cu o cicatrice de-a latul ochiului.
Tu vei fi primul.Am s-i scurtez cu civa centimetri piciorul stng dac n dou
secunde nu-mi spui ce vreau s tiu.Unde este brlogul lui Dysan?
Tynan i sprijini mai bine arma pe umr.
-Are o reedin mare la zece mile nord de aici,zise omul.Dar este aprat i nu
poate ptrunde nuntru nimeni dac nu vrea el.
-Asta-i problema mea.Ty ncepu s se retrag cu spatele,cu Asher n faa lui,
supraveghind mulimea care se adunase n strad.Caii nuai i ateptau.
-S clreti cum n-ai mai fcut-o niciodat n viaa ta,strig la el Tynan n timp
ce se ndreptau spre ieirea de nord a oraului.Asher l urm pe Tynan care
mergea ca vntul direct spre pdure.O vreme,Ash crezu c Ty tie pe unde
merge,dar cnd prsir drumul i intrar printre copaci l vzu c se oprete de
cteva ori i privete n jur.
-Nu cunoti inutul sta,nu-i aa? l ntreb Ash.
-Dac l-a fi cunoscut,a fi tiut unde s-l gsesc pe Dysan.Descleca,cred c
aici este.
-Ce s fie? Unde ne aflm?

-Trebuie s ne ntlnim cu cineva aici.


-Cu cine? ntreb Ash,dar nu primi nici un rspuns.Ty descleca lundu-i sacii
de la oblncul eii.Strmbndu-se de durere,descleca i Asher.
-Ia s-i vd piciorul,zise Ty cnd Ash se aez.Dup ce-l examina cu atenie,lu
din sac o sticl de whisky.O s te usture,dar asta distruge orice otrav cu
plumb.Nu este o ran urt,mai degrab o arsur dect o ran de glon.
O s te vindeci repede,chiar dac o s suferi puin.Ash aproape c url de durere
cnd Ty turn whisky pe rana deschis,dar reui s se controleze.
-Prima ran fcut de un glon? l ntreb amuzat Ty.
-Prima sptmna asta,rspunse Ash ncercnd s-i recapete suflul.
O or mai trziu,amndoi edeau ntini sub copaci cnd Ash auzi un zgomot
venind din spatele lui Tynan.Privi spre Ty,dar ochii acestuia l avertizau s stea
linitit.Prefcndu-se c doarme,Ash urmri cu fascinaie cum o femeie,nu prea
tnr,dar nici prea btrn,se strecura n spatele lui Ty fr s fac aproape nici
cel mai mic zgomot.Cnd ajunse la Tynan,care prea c doarme cu plria tras
pe ochi,Ty ntinse mna,o nfac i o trase pe picioarele lui.
-D-mi drumul,rcni ea.
-Ei haide,Belle,tot mai eti suprat pe mine?
-A vr un cuit n tine dac a putea.Tynan o imobilizase n braele sale,
luptndu-se numai cu minile ei care voiau s-l zgrie.
-tii c n-am vrut s-i fac nici un ru,dar fata nu avea dect treisprezece ani.Nu
te puteam lsa s o vinzi babalcului luia.
-Nu trebuia s-mi distrugi localul ca s o salvezi.Am pierdut totul atunci.A
trebuit s m ntorc n strad ca s strng destui bani s pltesc pentru ce ai fcut
tu.Tynan ncepu s o gdile pe gt.
-Pariez c ai fcut o avere.
-Ba n-am fcut! rcni ea,apoi ncepu s se relaxeze.Ei bine,poate c am fcut
ceva.Ce faci aici? i s ntrebi de Dysan! Probabil c i s-a urt cu viaa.
-Nu vreau dect s-l gsesc.tii ceva de el?
-Nu destul ca s vreau s-mi pierd viaa spunndu-i ie.Ce i-a fcut?
-A rpit-o pe Chris Mathison,spuse Asher.Permitei-mi s m prezint.Asher
Prescott la dispoziia dumneavoastr doamn,spuse el scondu-i plria.
Femeia ncerc s-i elibereze minile din strnsoarea lui Ty,dar el nu-i ddu
drumul.
-E-n regul,ce vrei de la mine? zise ea cu un oftat.Tynan,uneori ceri prea multe
favoruri.
-Ce-mi place mie la femei este c ntotdeauna tiu cum s i le dea.

Brusc,femeia deveni rigid n braele lui Ty.


-Chris? Este o femeie? Tynan,dac m-ai adus aici ca s te ajut s gseti o alt
femeie,aa s m ajute Dumnezeu dac nu...Ty o srut ca s o fac s tac.
-Este vorba strict de afaceri.Am fost angajat de tatl ei s o duc napoi acas,iar
Dysan a rpit-o.
-Atunci ai face mai bine s o lai acolo unde este.N-o s mai fac dou parale
cnd Dysan o s termine cu ea.Tynan se ncrunt.
-Vorbeti n cunotin de cauz?
-Am vzut o fat dup ce s-a sturat de ea.Nu-i plac femeile; din cauza asta nu-i
place nimeni.Are un loc nu departe de aici,dar nu cred c st prea mult timp
acolo.Cred c se duce des n est i,pe viaa mea,nu-mi nchipui de ce vine n
aceast gaur uitat de Dumnezeu.Are destui bani ca s triasc oriunde ar dori.
Tynan i ls minile libere,dar ea continu s stea pe picioarele lui.
-Am auzit c are afaceri pe aici.
-Circul zvonul c este implicat n toate matrapazlcurile de pe aici din ultima
vreme,dar nimeni nu a putut dovedi nimic.Oamenii legii sunt terorizai de el.
Tynan rmase tcut o vreme.
-Ai spus c locul este pzit.Ct de bine este pzit?
-O garnizoan militar ar avea de nvat de la el.Are oameni care patruleaz zi
i noapte,iar noaptea umbl cu cini.Numai s se apropie cineva i dau drumul
cinilor.Se spune c animalele astea te sfie,nu altceva.
-A ptruns cineva vreodat nuntru? ntreb Ash.
-De ce s fie cineva att de tmpit nct s ncerce? ntreb femeia privind de la
unul la altul.
-Belle,cunoti pe cineva care a fost acolo? Pe cineva cruia s-i putem pune
ntrebri? Belle ls privirea n jos cercetndu-i unghiile.
-Ca s fiu sincer am fost acolo anul trecut.M-am dus cu alte fete i...Tynan,numi place s m gndesc la ce s-a ntmplat n noaptea aia.
Tynan strnse femeia la piept,ascunzndu-i faa la umrul lui.
-Dysan a rpit o tnr femeie i o ine captiv.mpreun cu Prescott
intenionm s o scoatem de acolo,aa c avem nevoie de tot ajutorul pe care-l
putem obine.Dac-mi poi spune ceva ce-i aminteti despre locul la,o cale de
acces,planul casei,orice i aminteti,am s-i fiu recunosctor.
Belle se ndeprt de umrul lui.
-Dei nu merii s te ajut,dup ce mi-ai distrus localul,am s o fac totui.i
arunc o privire seductoare.Am s o fac n amintirea vremurilor petrecute la
San Antonio.i aminteti?

-n fiecare zi din viaa mea,zise el zmbind.Mi-am fcut un obicei s raportez


totul la ce s-a ntmplat atunci.Prescott,ai o bucat de hrtie? Belle o s ne fac
planul casei.Ty o mpinse jos de pe picioarele lui,n timp ce Asher reui s-i
mute piciorul nepenit ca s ajung la cal.Cteva minute mai trziu toi trei erau
aplecai asupra unei hri pe care o desena Belle,iar dup dou ore cei doi
brbai nclecar din nou.Belle ridic privirea spre Tynan.
-Apropo,Ty,ieri te cuta un tip prin ora.
-Cum arta?
-nalt,solid,cu pr rou lung.Avea un bra n earf i chiopta.Prea ntr-adevr
dornic s te vad.Tynan se aplec de pe cal i o srut ndelung.
-S-i spui c m-ai vzut la patruzeci de mile sud de aici.Ea i zmbi.
-Poate.O s m gndesc la asta dac te ntorci tot pe aici i m despgubeti
pentru ce mi-ai fcut.
-S-ar putea.Ty i zmbi,apoi o porni spre nord,spre locul unde se afla Dysan.
CAPITOLUL 19
Pilar edea pe podea,sprijinit de piciorul patului i,n pofida bunelor ei intenii,
adormise.Nu auzi pe nimeni intrnd n camer pn cnd o mn nu-i acoperi
gura,trezind-o.
-Tynan? ntreb ea nevenindu-i s cread.Tu eti?
-Unde este Chris? o ntreb el imediat.
-Nu tiu.A plecat de cteva ore.Am auzit cinii ltrnd i oameni strignd,dar
nimic despre ea.Ty,sunt ngrijorat din cauza ei.Expresia de pe faa lui arta clar
ce gndea despre faptul c Chris fugise.
-Cum a ieit?
-Am rupt cearceafurile,le-am rsucit i am fcut o frnghie i a cobort pe
fereastr.Ty! Eti rnit! Vino ncoace i stai jos.
-Nu am timp.Trebuie s o gsesc i repede.Las asta,nu este grav,m-au mucat
vreo doi cini.De ce dracu ai lsat-o s plece? Nu m ateptam de la ea s aib
minte,dar tu,Pilar,speram mai mult de la tine.i-am spus s o supraveghezi.
-Cum puteam s o in? Dysan a spus c a trimis o sut de oameni ca s opreasc
pe oricine ar ncerca s ne caute.Ai fi putut s fii mort dup cte ne-a spus el i
atunci Chris a zis c Dysan n-o s ne dea drumul pentru c l-am putea identifica.
-L-a contactat pe Mathison?
-Asta-i ciudat,Ty,nu sunt sigur c Dysan tie cine este Chris.A vorbit despre
tatl ei care s-a sinucis i despre soul ei care a furat banii.Dac nu tie c Chris
este bogat,atunci de ce ne-a rpit?

-Am s m gndesc ce este n capul omului stuia mai trziu.Acum m preocup


mai mult armele pe care le are la dispoziie.Ai vzut ce a fcut Chris cnd a
ajuns jos? A ncercat s fug sau s-a ntors n cas? i place la nebunie s-i vre
nasul prin hrtiile oamenilor.
-N-am vzut,pentru c trgeam sfoara sus,dar cred c a fost nevoit s intre n
cas pentru c imediat ce a pus piciorul pe pmnt au aprut cinii.i-a nfurat
pantofii n buci de hrtie i le-a frecat cu nite carne gras.Avea de gnd s le
arunce cnd ajungea la marginea pdurii.
-Ei bine,se pare c n-a mers,pentru c nu este nicieri pe-afar.Acum vreau s
m asculi i s faci exact ce-i spun.Prescott,brbatul de la reedina
Hamilton,va fi aici ntr-un minut i vreau s-l lai s te ajute s iei de aici.Te va
scoate pe acoperi.
-i tu unde vei fi?
-O caut pe Chris.Cu asta se duse la fereastr i ncepu s se caere pe o frnghie
pe acoperi.Pilar l auzi cum se cra ncet,apoi se fcu linite.
Tynan i ddu un semnal lui Asher care era chircit n spatele unui horn,apoi i
leg frnghia de un co mai ndeprtat i ncepu s coboare.Mulumit lui
Belle,cunotea n mare planul casei i se ndrept spre biroul lui Dysan.Era
camera care n modul cel mai probabil ar fi atras-o cel mai mult pe Chris.
Camera era ntunecat i nici urm de activitate n ea-nici un fel de hrtii,numai
cteva cri.Nici urm de registre acoperite de cifre i nici o blond micu care
s-i vre nasul peste tot.Prudent,Ty se ndrept spre u i iei pe holul
ntunecat.ncordndu-i auzul,prinse voci de jos dar nu preau alarmate de ceva,
cum ar fi fost dac ar fi descoperit-o pe Chris bntuind prin camere.Cu spatele
lipit de perete,ncepu s coboare scrile,oprindu-se la fiecare pas s asculte dac
mai putea afla ceva.Dup cum spusese Belle,casa era mare,iar Tynan nu prea tia
de unde s nceap s caute,dar biblioteca i se pru locul indicat-nu pentru
c se gndea c Dysan ar fi putut avea ceva acolo,ci pentru c lui Chris i-ar fi
plcut s scormoneasc ntr-un loc ca sta.
Se opri de dou ori la picioarele scrilor s trag cu urechea,dar nu auzi nimic,
aa c travers sufrageria goal spre ua nchis care tia c duce n hol.Se mic
ncet ca o pisic,ajunse la u i iei n hol.Prima u la dreapta era biblioteca.
Odat intrat se opri,se sprijini cu spatele de u i atept.Nu era sigur ce,dar
ceva nu era n regul.Rmase att de nemicat de parc era o umbr pe cale de a
se risipi.Sunetul unui chibrit aprins l fcu s ntoarc iute capul i atunci l vzu
pe Beynard Dysan stnd pe un scaun n faa lui,aprinzndu-i igara.

-Bravo,spuse Dysan.Aproape c n-ai fcut nici un zgomot.


Se aplec s aprind o lamp aflat pe o mas n faa lui.La lumin,Tynan o vzu
pe Chris pe un scaun lng Dysan,cu minile i picioarele legate,cu un clu n
gur.Avea o privire ngrozit i arta ca i cum vzuse ceva nfiortor.
-Eu n-a ncerca,zise Dysan cnd Ty vru s fac un pas nainte.Am un pistol
aintit spre ea i n-o s ezit s o mpuc.
Tynan rmase pe loc,fr s mite nici mcar un singur muchi,dar ncercnd s
cuprind dintr-o privire ncperea.Dysan zmbi.
-Pot s te asigur c nu exist cale de scpare.Ai intrat pentru c i-am permis eu
s intri.i scoase igara din gur i i privi vrful aprins.M ntrebam dup care
dintre femei ai s vii mai nti.Dysan se ridic i veni n spatele lui Chris,
lipindu-i un pistol de ceaf,plimbndu-i mna pe gtul ei,i dndu-i apoi capul
pe spate.
-De ce am eu impresia c nu este ceea ce pare? Hamilton mi-a spus c este
verioara lui,un oricel fricos care se las btut de soul ei,dar poftim,uite-o,a
scpat cobornd pe frnghie de la etajul al patrulea,i nu tiu cum,dar am
senzaia c nu este ceea ce pare.
-Ce vrei? Dac vrei bani vei fi pltit.Nu trebuie dect s-i dai drumul.
-Bani? Dysan pru cu adevrat surprins.i ai tu bani ca s-i plteti
rscumprarea?
-Pot s fac rost.Dysan se ndeprt de Chris dar nu destul ca s nu-i poat face
ru dac Tynan ncerca ceva.
-i ce ai tu ca s poi vinde? Au bani vreunele dintre prostituatele pe care le
cunoti? i vor vinde trupurile lor bolnave ca s fac rost de bani pentru tine?
Sau minerul la al vostru a gsit n sfrit aurul?
Tynan l privea fr s scoat un cuvnt.
-Aha,eroul salvator nu vrea s spun ce tie.Ce pot s fac ca s-i dezleg limba?
S tai cte o bucic din aceast micu doamn?
Tynan rmase n continuare nemicat.Dysan se apropie de Chris i ncepu s-i
plimbe minile pe braele ei.
-Te deranjeaz dac ali brbai o ating? ii s fie numai a ta?
-Poi s faci ce vrei,zise Tynan.Pentru mine nu este dect o afacere.Am fost
pltit ca s o duc napoi tatlui ei.
-i cine este tatl ei ca s plteasc pentru ea? Tynan nu se grbi s rspund.
-Del Mathison,czur cuvintele lui n tcerea mormntal.Singurul indiciu c
Dysan a auzit a fost o scurt tremurtur a igrii pe care o inea n mn.Se
instala o lung tcere,timp n care Tynan devenise inta privirilor lui Dysan.

-Am impresia c te-am subestimat.Am crezut c nu umbli dect dup trfe.


-Aa este.N-am nimic cu fete ca ea.N-a fcut nimic altceva dect s-mi creeze
probleme,aa c dac ai ceva cu mine,poi s o scoi pe ea din cauz.
Dysan i plimba mna de-a lungul gtului lui Chris.
-S-i pun la ncercare cuvintele? S vd ct de puin i pas de ea?
-Lui Mathison nu i-ar face plcere s tie c fiica lui este prost tratat i nu cred
c eti destul de puternic ca s te pui cu unul ca el.Dysan pru s se gndeasc la
asta,i,dup cteva momente,se ndrept spre u,cu arma aintit spre Chris i se
uit afar.Aprur imediat doi brbai.
-Du-i n pivni i ncuie-i.Tynan rmase n spate i privi cum o dezleag pe
Chris,care cnd fu eliberat,czu n fa.Unul dintre brbai o prinse de bra i o
smuci cu brutalitate.Ty rmase nemicat cnd ridic privirea spre el n timp ce
era trt de unul dintre cei doi.Fr nici un protest venea n spatele ei,urmat de
cellalt brbat cu puca n mn.
Fur dui pe scri n jos.ntr-unul din ziduri era o u,iar unul dintre brbai lu o
cheie i o descuie,aruncnd-o pe Chris n mica ncpere ru mirositoare i
ntunecat.Tynan intr de bun voie,rmnnd lng u pn cnd brbaii o
nchiser i o ncuiar n urma lor.
ntr-o secund fu n mijlocul camerei,bjbind dup Chris n ntuneric.
-Chris,Chris! repet el n netire plimbndu-i minile pe trupul ei ca i cum l-ar
fi cercetat s vad dac este ntreg.Eti rnit? Chris se ag de el ca un necat.
-Este un om ngrozitor,reui s ngaime ea,apoi o necar lacrimile.Mi-a povestit
de trei femei care au fost aici.Mi-a spus...
-Ssst! Ty o strngea n brae btnd-o uor pe spate.Gata acum.Chris ncepu s
sughi.
-Femeia a murit.El a ucis-o.Mi-a spus n cele mai groaznice amnunte ce a fcut
i cum a determinat-o pe cealalt s priveasc.Femeia a sngerat pn a murit.
-Chris,nu mai plnge.Acum n-o s-i mai fac nimic.
-Dar cum poate o fiin omeneasc s fac aa ceva alteia? mi povestea i nu
avea nici o remucare.De ce nu a fost pedepsit?
-Nu tiu i nu m intereseaz atta vreme ct nu-i face ie nici un ru.
Lui Chris i mai trebui ceva timp ca s se controleze.
-Ce importan are pentru tine? l ntreb mpingndu-l i lipindu-se de zid.Sunt
destul de bine ca s m ntorc la tatl meu,dac asta te preocup.
Ty i retrase minile i vorbi cu resemnare n voce.
-S vd dac gsesc ceva s facem puin lumin.
Chris se sprijini de perete i ascult cum bjbie prin ncpere.

O durea capul,frnghiile o roseser la glezne i la ncheieturi i,mpreun cu


istorisirile hidoase ale lui Dysan,n urechi i
persistau cuvintele lui Tynan c nu nseamn nimic pentru el.
l vzu c scapr un chibrit i aprinde o lumnare.Era o camer groaznic de
mic,cu trei perei murdari i o u masiv de lemn.Pe un perete era un dulap din
lemn neprelucrat,cu ua care atrna n balamale,lsnd s se vad cteva cutii de
fructe conservate i vreo dou,trei lumnri pe jumtate consumate.Cu excepia
ctorva plante care ncercau s creasc din perei,camera era goal i rece.
-Las-m s vd dac ai ceva,zise el cu voce rece,cu faa hotrt.Chris se
smunci la apropierea minilor lui.
-S nu m atingi.N-am absolut nimic,zise ea.Nu trebuie s-i faci griji din cauza
mea.
-Ar fi mult mai bine dac am colabora.Ct vreme mi te tot opui,nu putem face
nimic.
-Cum ar fi s m duci napoi la tata i s-i iei banii? Poate c Dysan o s-i dea
drumul acum,c i-ai spus cine sunt.Poate c mprii ntre voi banii pe care o s
vi-i dea tata.
-Ct de nerecunosctoare...Ar trebui s te las aici.
-D-i drumul.Poftim ua.Tynan nu-i rspunse,ci continua s cerceteze ua.Chris
ncerc s se ridice sprijinindu-se de perete.
-Presupun c pe Pilar ai scos-o de acolo i este n siguran.
-Dac ai fi rmas n camer,ai fi fost i tu acum afar,n siguran.
-Dysan a spus c a trimis o sut de oameni ca s opreasc pe oricine ar ncerca
s ne gseasc.Tu cum ai reuit s ajungi aici?
-Banii tatlui tu au fost un stimulent puternic.M-au ajutat s trec prin potopul
de gloane.Chris se sprijini de peretele umed,micndu-i gleznele care o dureau.
-Ei bine,s-ar putea s fi fost cam grosolan i-mi cer scuze.i mulumesc c ai
ncercat s m salvezi i mi pare ru c eu sunt vinovat pentru...c eu sunt
vinovat pentru tot ce ni se va ntmpl.Se ntoarse cu spatele la ea.
-Cred c faptul c a descoperit c eti fata lui Mathison l-a fcut pe Dysan s
renune la planurile pe care le avea cu tine,indiferent care ar fi fost ele.Acum i
sugerez s stai jos i s te odihneti cum poi pentru c diminea cred c ne va
scoate de aici.Chris se aez i o vreme nu mai spuse nimic.
-Ai fi putut s faci ceva acolo.Ai fi putut s-i ataci pe cei doi brbai care ne-au
escortat.De ce n-ai fcut-o? Tynan se ntinse cu spatele sprijinit de u,cu ochii
pe jumtate nchii.
-Poate da,poate nu.De ce nu vrei s dormi?

S-ar putea ca diminea s fii nevoit s alergi puin.Chris nu putu dormi,dar nu


mai scoase un cuvnt,intuindu-l cu privirea.Din noaptea aia ngrozitoare de la
caban fcuse toate eforturile s nu se mai gndeasc la Ty,s nu-i mai
aminteasc cum arta,cum mirosea,cum o atinsese,dar acum,cnd era lng ea,i
era imposibil s nu-i aminteasc fiecare detaliu.i odat cu amintirile plcute,i
revenir n minte cuvintele pe care le-a spus atunci: c nu voia dect s o duc
napoi la tatl su,c pentru el nu era dect o posibilitate de a-i obine
graierea,c nu era dect una dintre sutele de femei cu care se culcase,nici mai
mult,nici mai puin.Chris i aminti cu ruine de modul n care ncercase s-l
atrag ntr-o conversaie despre cstorie.i acum simi cum faa i se
mbujoreaz.Ce nesbuit fusese,ce imatur.
i ct de copilrete se purta i acum,i zise n gnd.i tot zicea c el a trdat-o
cnd adevrul era c fusese mai mult dect cinstit cu ea,nu a lsat niciodat s se
neleag c ar dori de la ea mai mult dect o slujb bun i un pic de distracie.
n timp ce-l urmrea,el deschise ochii i o privi i timp de o secund,aproape c
se arunc n braele lui.Indiferent care erau simmintele ei pentru el,el nu i le
ntorcea i ar fi mai bine s se obinuiasc cu acest adevr.Nu o iubea i ea o s
nceteze s-l mai iubeasc-chiar dac asta o s o omoare.
-Vrei s-i art ce am gsit? l ntreb ea.Ddu din cap n semn c da,dar nu
spuse nimic,stnd i privind-o cu ochi aprini.Probabil crede c dac am fcut
dragoste o dat,vom face din nou.Nici vorb,cowboy,i zise ea.
ndeprtndu-se de el i descheie bluza i scoase un cordon lung i ngust,care
prea s aib cataram de argint.
-Este al meu,zise ea mngind cordonul nainte de a i-l da lui.
-Este uzat i pare vechi.Unde a fost? n sacul tu de pnz.
-Nu,firete c nu,zise lundu-l napoi.L-am gsit aici,cnd am scotocit printre
lucrurile lui Dysan.Are cteva comori ntr-un mic dulap.Cred c le-a gsit sau
le-a furat.Dar de ndat ce am vzut cordonul sta,am tiut c a fost al meu i
l-am luat.Tynan o privi un moment derutat.
-Vrei s spui c n-ai mai vzut lucrul sta niciodat pn acum,dar crezi c este
al tu? l privi cu o expresie de ncpnare pe fa.
-Este a doua premoniie a ta? zise i n voce i se simea ironia.
Chris continu s strng din dini i i vr cordonul napoi sub bluz.
-i totui ce este chestia asta?
-Cred c am s m culc acum,zise Chris cu nasul pe sus.
-N-am vrut...ncepu Ty dar se opri.Vrei s auzi de ce am din nou haine noi? zise
el dup o vreme.Chris ncerc s-i tempereze curiozitatea dar nu reui.Era

reporter pn n vrful unghiilor de la picioare i nu putea rezista cnd era vorba


de o poveste.Aproape fr s vrea,ddu din cap c da.
ncepu cu momentul intrrii n casa Rocatei prin trapa ascuns i continu
vorbindu-i despre oamenii care-l ateptau afar.i povesti despre refuzul lui de a
mbrca costumul omului luia i despre faptul c n cele din urm a acceptat.
Chris asculta inndu-i rsuflarea din cauza a ceea ce nu-i spusese: ct de greu
i-a fost ca s ajung la ea.Nu rse pn cnd nu ncepu s-i povesteasc despre
Chanry i ct de mult i plcuse acestuia costumul din piele alb.
-Bine,dar oamenii s-ar fi npustit asupra lui creznd c eti tu dac ar fi purtat
costumul tu.
-Tocmai asta-i ideea! i zmbi Ty.
-Oh,Ty,eti ngrozitor.Ar fi putut fi ucis.
-Hm! Ai fi vrut mai bine s port eu costumul i s m omoare pe mine?
-Nu asta am vrut s spun i tii asta.
-Atunci ai s fii fericit cnd ai s afli c am auzit deja c Chanry a scpat,puin
cam ifonat,dar este n via.
-i te caut,fr ndoial.
-Se pare c sunt un tip foarte popular,zise Ty.
-Ai vreo idee de ce te vrea Dysan? Pare c-l interesezi foarte mult.
-M ndoiesc.Nu a vrut dect s vad cine a reuit s treac prin toat aceast
reea pe care a organizat-o.Chris,dar fiind c s-ar putea ca asta s fie ultima
noastr noapte n via,n-ai vrea...Nu putu s termine.
-Dintre toate lucrurile dezgusttoare,impertinente pe care le-am auzit vreodat,
sta este cel mai infam.Dup tot ce mi-ai spus! Cum ndrzneti s-mi ceri aa
ceva? Ce fel de femeie crezi c sunt?
-Dar la caban...
-La caban am crezut c te iubesc i am crezut c ai s te cstoreti cu mine.
Asta a fost nainte s aflu ce mizerabil eti,c nu ai nici un fel de sentimente
pentru o femeie,dect dac poi s obii ceva de la ea.Pot s-i spun c de la mine
nu vei mai obine niciodat nimic.
-M-am gndit doar s te ntreb,zise el i n voce i se simea zmbetul care-i juca
pe buze.Acum hai s dormim puin.Chris nu mai spuse nimic dar nici nu dormi,
stnd acolo cu sngele fierbndu-i n vene.Cum ndrznise? Cum ndrznise s
ndrzneasc...Era nc furioas cnd ua fu descuiat i deschis.

CAPITOLUL 20
Un brbat o nfac pe Chris de bra,i nainte de a iei pe u o mpinse cu
brutalitate spre scri.
-Cum termin cu tine,ai s fii a noastr,i opti omul la ureche n timp ce ea se
mpleticea pe scri.i dup ce-l ucide pe frumosul,adug fcnd un gest spre
Tynan,care venea n urma lor.Un alt brbat,cu puca n mn,i escorta din urm.
Odat ajuni sus,fur mpini n sufragerie,unde i atepta Dysan.Acesta nu
scoase nici un cuvnt ct timp cei doi l legar fedele pe Tynan de un scaun,
apoi ieir.Dysan i aprinse o igar privind-o pe Chris,care edea n picioare la
captul mesei i pe Tynan,imobilizat pe scaun,lng fereastr.
-De mult atept momentul sta,spuse el n cele din urm.Ani de zile am plnuit
asta,ce voi face,cum o voi face.Nu mi-a trecut prin cap c ai s-mi dai cu atta
uurin chiar tu rspunsul.n timp ce vorbea,Dysan l privea pe Tynan,ca i cum
ea nici n-ar fi fost de fa,dar Chris avu impresia c ea este rspunsul la care se
referea Dysan.Pe ea urma s o foloseasc Dysan ca s-l determine pe Tynan s
fac ce dorete el.
-nainte s...murim,zise Chris,nu ne poi spune de ce? Ce-am fcut?
Dysan trase cu putere din igar.
-N-am de gnd s v spun nimic.Mine diminea casa asta va fi un morman de
cenu sub care vor fi cadavrele a doi oameni.Nimeni nu va putea s le
identifice vreodat.Tatl tu nu va ti niciodat ce i s-a ntmplat fetiei lui.
-Bine,dar ce va spune lumea? Nu o s vrea s tie ce s-a ntmplat cu Nola
Dallas? O vreme Dysan nu scoase nici un cuvnt.
-Categoric,eti plin de surprize.Se ntoarse spre Tynan care edea nemicat i
tcut n scaun.i tu de altfel.Nu este ca femeile cu care obinuiai s umbli.
-Ce ai mpotriva lui Tynan? Iar dac crezi c m vrea ctui de puin,atunci
greeti.Eu nu nsemn pentru el nimic,absolut nimic.Dysan afi un zmbet
uor,plin de ncntare.
-Firete c nu.Ia vino ncoace.Chris nepeni.
-Nici gnd.
-Pentru fiecare ordin al meu cruia nu i te supui am s-i iau o or din via.M
asculi i o s triasc mai mult.
-Nu pot...ncepu Chris,dar se opri cnd vzu expresia de pe faa lui Dysan.Nu se
uit spre Tynan pentru c ncepu s simt c pe el este n primul rnd furioas.
De ce nu schieaz nici cel mai mic gest de protest? i pas att de puin de ea,
nct s permit s i se ntmple indiferent ce? Chris ncerc s-i limpezeasc
gndurile.Tynan nu o s o ajute,n-o s scoat nici mcar un cuvnt care s-l

descurajeze pe Dysan,aa c totul depinde de ea.Ce ar face fac s-ar afla singur
n aceeai ncpere cu un brbat agresiv?
ncerc s priveasc prin camer fr s par c o face i zri pe bufet dou cutii
de argintrie,ntr-una dintre ele trebuia s fie un cuit.Dac ar putea s-l mping
pe Dysan n partea aceea...Porni spre Dysan,care nu o scpase nici o secund din
privire.
-Ce te face s crezi c-mi pas ctui de puin de el? Nu este dect un cowboy
angajat de tatl meu s m cluzeasc prin jungl.tiai c a fost n nchisoare?
Tatl meu l-a scos ca s conduc aceast expediie.Nu este ctui de puin genul
meu de brbat.Dysan o urmrea cu privirea i Chris fu fericit s-i vad ochii
cobornd de vreo dou ori spre coapsele ei; dup felul n care se mica i-ar fi
fost i greu s nu se uite.
-Mie mi plac brbaii puternici.Acum era aproape de el,ambii n faa bufetului.
Ai mcar cea mai mic idee ct de bogat este tatl meu? i poi imagina ce
imperiu ai avea dac ai fuziona cu el? Dysan o privea amuzat.
-ncerci s m seduci? Crezi c m poi face s uit ce vreau eu de fapt? Nu eti
dect un spectator n schimbul de focuri.Acum Chris nu se afla dect la civa
centimetri de el,cu faa exact sub faa lui.
-ncerc s-mi salvez propriul meu gt.Dac noi doi am fuziona,ca s m exprim
aa,am putea controla o avere imens.Dac m ucizi,tata te va urmri pn la
captul pmntului.Viaa o s-i fie un iad.
-i el?
-Ce conteaz el? D-i drumul.Nu avem nevoie de el.Dysan se uit n jos spre ea
zmbind.
-Frumoas ncercare,prines,dar nu ine.Vei muri amndoi.Mathison nu va
accepta niciodat n imperiul lui pe cineva care i-a ameninat fiica.Brusc,o
prinse pe Chris de talie i o trase spre el,strivindu-i gura cu a lui,for nd-o s o
deschid pentru a-i strecura limba n cavitatea fierbinte.Cnd i ddu drumul
repulsia era evident pe faa ei.O mbrnci ct colo.
-i crezi c poi s pretinzi c m doreti,uier printre dinii ncletai.Nu-mi
place s fiu luat drept prost.Vino aici!Lui Chris i era ntr-adevr fric de el
acum.N-o s cedeze la nimic din ce-i pusese ea n cap,o s o tortureze n faa lui
Tynan,apoi o s-l ucid i pe el ntr-un mod la fel de dezgusttor -i nici mcar
nu are de gnd s-i spun de ce trebuie s moar.ovind,se ndrept spre
el,ridic din proprie iniiativ braele i i nconjur gtul.ncepu s-l srute pe
gt,micndu-se ncet spre gura lui,vrnd s-i concentreze ntreg interesul asupra
ei i n timp ce-l sruta ncerca s ajung cu mna la cutia cu argintrie din

spatele lui.Simulnd pasiunea,cnd el i strecur din nou limba n gura ei,reui


s deschid cutia cu argintrie i,deschiznd un ochi,vzu c era un set de ase
cuite de mas cu mnerele spre ea.Numai dac ar putea s ajung la unul dintre
ele.Aproape c ajunsese,cnd brusc,Dysan se rsuci i o prinse de mn,degetele
ei fiind la numai civa milimetri de mnerul cuitului.
-Ai de gnd s m njunghii pe la spate,draga mea? zise el i o plmui peste fa.
Chris czu la podea,ducndu-i mna spre colul gurii care sngera.Dysan
nainta spre ea,iar Chris ncepu s se trasc napoi pe podea.
n momentul n care Dysan o ajunse i ridic mna s o loveasc din nou,Tynan
ni de pe scaun i-l nfac pe Dysan de gt,ameninndu-l pe mizerabil cu un
cuit.
-Cred c este timpul s te iei de cineva pe msura ta,zise Ty.i l rsuci,
trntindu-i o dreapt n plin fa.Dysan se prbui peste cel mai apropiat scaun
i apoi czu pe podea lng Chris.Tynan nu-i ddu rgaz s-i recapete suflul,c
se i arunc din nou asupra lui.
-Laule! i zise printre dini,nfcndu-l din nou i crndu-i la pumni.
Chris se ridic i ncerc s-l opreasc pe Tynan ca s nu-l omoare,dar Ty era
att de furios c nici mcar nu o auzea.Ea se tot uita la u de team c n orice
secund ar putea intra unul dintre paznici ca s-i duc napoi n pivni.Trebuiau
s ias de aici acum,ct aveau aceast ans.
Sri n spatele lui Tynan,spernd c greutatea ei va avea vreun efect asupra
lui.Tynan se scutur i,din nou,Chris se trezi pe podea.i lu mult vreme lui
Tynan ca s-i dea seama ce a fcut.i ddu drumul lui Dysan care alunec de-a
lungul peretelui la podea ntr-o balt de snge i se ndrept spre Chris.
-A fost o prostie din partea mea s fac aa ceva,zise el ridicnd-o de pe podea.
Chris scutur din cap ca s-i revin.
-Trebuie s ieim de aici ct mai putem.De ce naiba i-a trebuit atta vreme ca s
te eliberezi de frnghii?
-Ai tiat vreodat o frnghie groas de aproape doi centimetri cu un briceag? i
nu preai deloc a fi n suferin.Poate c vrei s rmi aici,cu Dysan,mai degrab
dect s evadezi cu mine? Poate c,o dat scpai de cowboy,voi doi o s v
unii imperiile.
-Nu poi s faci criza de gelozie mai trziu? A vrea s ieim de aici i mai avem
de nfruntat paznicii i cinii de afar.Dup ce o ajut pe Chris s se in pe
picioare,se ndrept spre Dysan i-l ridic smuncindu-l.
-Ai s vii cu noi,iar dac animalele alea se apropie ct de ct,am s te azvrl
lor.Chris,d-mi bucata aia de frnghie.

n timp ce Tynan l leg pe Dysan,Chris privi pe fereastr.


-Ce anse crezi c avem? Sunt paznici peste tot.
-Sper ca Pilar i Prescott s fi scpat.
-N-au scpat.Acum trebuie s fie jos n pivni,zise Dysan nainte ca Tynan s-i
astupe gura cu o batist murdar pe care o scoase din buzunarul de la spate.
-Atunci trebuie s mergem s-i scoatem i pe ei,zise Chris ndreptndu-se spre
ua ce ducea la scrile spre pivni.Tynan l mpinse pe Dysan la perete i o
apuc pe Chris de bra.
-Ce te face s-l crezi? Dac sunt jos,atunci dup ce te scot pe tine de aici,m
ntorc dup ei,singur.Ai neles?
-Faci asta pentru c dac nu sunt eu n siguran ai s te ntorci la nchisoare?
Pilar i Asher nu conteaz pentru tine,nu-i aa?
Tynan nchise ochii o secund,apoi se ntoarse la Dysan i ncepu s-l caute prin
buzunare.Din buzunarul din interiorul hainei scoase un mic pistol.
-Gata,hai s plecm.Chris,l scot mai nti pe el pe fereastr i vreau s ne
urmezi cnd totul este sigur.Fcu o scurt pauz privind-o.i vreau s juri c
n-ai s mai faci nimic stupid cum ar fi s ncerci s te ntorci n cas ca s-i
gseti pe ceilali.nelegi?
Chris ddu din cap,dar se gndea la Pilar i Asher,aflai acolo n pivni.N-ar fi
fost mai bine dac ar fi ncercat amndoi s-i scoat,n loc s se ntoarc Tynan
singur?
-Chris! strig n oapt Tynan aflat dincolo de fereastr.Dysan i fcuse
probleme,aa c fusese nevoit s-i mai ard una dup ceaf.n spatele casei era
un zid scund de crmid,un loc pentru flori i pentru verdeurile necesare
la buctrie.Ty se chirci n spatele zidului,forndu-l pe Dysan s se lase pe vine
n faa lui.Se tot ntorcea s se uite dup Chris ca i cum s-ar fi ateptat s
dispar i dorea s fie gata s porneasc ct mai repede posibil dup ea.
Ajunser la captul zidului cnd Ty se opri i slt puin capul ca s vad cum
edeau lucrurile.Pdurea nu era dect la civa metri,iar Chris i putea auzi pe
paznici vorbind de partea cealalt a zidului i ltratul cinilor din deprtare.
Probabil c nu era dect o chestie de minute nainte ca paznicii s-i descopere.
Tynan se ls din nou jos n spatele zidului i verific pistolul lui Dysan s vad
dac este ncrcat.
-Chris,vreau s stai n spatele nostru.Am s-l folosesc pe Dysan ca scut ca s
ajungem n pdure.Crezi c poi s faci asta? Nu mai vreau i alte necazuri,mi
ajung cele pe care le-am avut deja.Nici vorb s te ntorci dup ceilali.
Era evident c nu o crezuse cnd spusese c o s-l asculte.

Tynan privi o secund spre pdure,apoi spre Dysan.


-Iar tu,dac-mi mai creezi vreo problem,i zbor creieii.i acum hai s mergem,
zise nfcndu-l pe Dysan i smuncindu-l n sus.Prsir zidul care le oferise
siguran i pir pe teren deschis,dar se oprir pentru c nimeni nu era
interesat de ei.Vzur vreo ase paznici,unul cu patru cini n les,dar nici o
privire nu se ntoarse n direcia lor.Paznicii parc nepeniser pe locurile lor
holbndu-se la ceva ce se afla dup colul casei.Chris auzi de undeva clinchet de
clopoei.
-napoi,i zise Tynan lui Chris,mpingndu-l pe Dysan dup zid.
-Ce este? ntreb Chris.
-Cred c este o cru-vagon de negustor ambulant,zise Ty.Pilar umbla cu una.
Dac ei sunt,am face mai bine s plecm mpreun.n pdure cinii ne-ar lua
imediat urma.
-Dar cum s ieim de aici? Nu putem merge pur i simplu spre cru.i ce
facem cu el?
-l lsm aici,apoi ne croim drum napoi spre ieirea din fa a casei.O s gsim
noi o cale s-i atragem atenia lui Prescott.Chris l privi pe Tynan cum l leag pe
Dysan de un picior i-l atrn de o epu ce ieea din creasta zidului.Ls
frnghia suficient de lung nct Dysan s nu se balanseze,dar oricum se afla
ntr-o poziie foarte incomod.
-Ceva mi spune c ar trebui s te ucid,zise Ty printre dini,Nu tiu de ce am
impresia c nu o s-mi creezi dect necazuri i o s vin o vreme cnd am s
regret c nu am profitat de ansa pe care o am.Ridic privirea spre Chris.Eti
gata?
-Ty,eti sigur c sunt Pilar i Asher? Poate c este un vnztor adevrat,iar ei
sunt nchii n pivni.Ty nu-i rspunse,ci o apuc de bra i o trase dup el
napoi spre cas.Uitndu-se pe fereastr,se asigur c nu este nimeni prin
preajm,apoi escalad fereastra i o ajut i pe Chris.
l urm n timp ce el o conduse prin cas,inndu-se de-a lungul pereilor,aa
cum o nstruise,el controlnd fiecare camer prin care urmau s treac pentru a
se asigura c nu este nimeni.La un moment dat,se strecur ntr-o camer,iar
Chris auzi o bufnitur surd,ca i cum un corp omenesc ar fi czut pe podea,apoi
se ntoarse i-i fcu semn s-l urmeze.Chris nu se ntreb cum de tia planul
casei att de bine,ci l urm cu ncredere.Se opri ntr-un dormitor,la captul
casei.
-Este Pilar,chiar ea,zise dup ce se uit pe fereastr.Este pe coviltirul
cruei,danseaz,iar Prescott mn caii.Nu tiu ct timp mai avem pn cnd or

s se plictiseasc s se mai uite la ea.Dac stau s m gndesc mai bine,dup


cum este mbrcat Pilar,s-ar putea s avem la dispoziie tot restul sptmnii.Se
ntoarse spre Chris.Ct de repede poi s fugi?
-Nu...nu tiu.Dac m urmrete cineva,cred c pot s fug destul de repede.
-Am s creez o diversiune i vreau s iei pe fereastr,s fugi spre cru i s
sari n spate.Crezi c poi s faci asta?
-Dar tu? Nu pot s plec i s te las aici.
-Dup felul n care-l srutai pe Dysan,ce-i mai pas de mine?
-Dysan? ntreb ea uluit.ncercam s iau un cuit din cutie.Trebuia s-i distrag
atenia.Tynan,eti gelos?
-Categoric nu.Acum nu vrei s iei i s fugi spre cru sau ai de gnd s pierzi
timp ca s fim omori cu toii?
Ddu din cap spre el,dar nu-i plcea deloc faptul c-l lsa acolo.Spera s nu fac
ceva care s-l pun n pericolul de a fi prins din nou.Nu-i nchipuia c ar mai fi
att de uor ca Dysan s fie nfrnt a doua oar.
-Cuminte fat,zise el i porni s se ndeprteze,dar se ntoarse brusc i o lu n
brae.Srutul lui fu apsat i scurt,att de scurt,c nu avu timp s-i desfac dect
trei nasturi de la rochie,dar a fost un srut ncrcat de pasiune.i ddu drumul tot
att de brusc pe cum o luase n brae.
-O s m descurc,i zise peste umr.S iei numai n momentul n care ai s auzi
focul de arm.Lui Chris i se prur cele mai lungi minute din viaa ei,timpul ct
atept ca Tynan s trag.Se chircise sub fereastr i se ntindea s vad crua
cu coviltir nalt a negustorului,pictat extravagant,nconjurat de oameni cu
puti pe umr.Sus,pe coviltir,dansa Pilar,mbrcat ntr-un costum ciudat,
pantaloni din mtase albastru deschis i un top micu din aceeai mtase.Era
evident c respectivul costum nu fusese fcut pentru cineva de dimensiunile
ei,pentru c mtasea edea s plezneasc la toate ncheieturile.Chris se gndi c
tocmai asta i fascineaz cel mai mult pe jumtate dintre cei care priveausperana c mtasea va ceda n timp ce ei o priveau.
Cnd tocmai se uita cum se unduiete Pilar,din spatele casei se auzi un foc de
arm,iar reacia paznicilor fu instantanee.Toi o luar la fug cnd au auzit
mpuctura.Chris nu pierdu nici o secund,sri pe fereastr i alerg peste
pajite spre spatele deschis al cruei,n care se arunc.O auzi pe Pilar cnd
strig la Asher.
-Este nuntru,apoi crua o porni cu o vitez ameitoare.Chris se prinse de
marginea cruei i ncerc s-i in echilibrul.Podeaua era plin de marf,de la
baloi de mbrcminte,oale i tigi pn la unelte agricole,toate fixate bine ca s

nu zboare din cauza vitezei.Ua din spate se deschise larg tocmai cnd Chris i
recptase echilibrul.Cnd se ntinse s o nchid,vzu c se ndeprteaz de
casa lui Dysan.
-Nu! strig ea,dar nu era nimeni acolo s o aud.Ca s-l fac pe Asher s se
ntoarc,trebuia s ntreprind ceva i nc repede.Luptndu-se cu
zdruncinturile cruei,ncepu s se caere peste cutiile depozitate n partea din
fa i smulse din peretele lateral o mic toporica.
i lu de trei ori avnt nainte ca toporica s strpung partea din fa a cruei
i s se opreasc ngrijortor de aproape de urechea dreapt a lui Asher.
Se ntoarse i o privi,nevenindu-i s cread,n timp ce ea se lupta s-i croiasc
drum spre el.
-Trebuie s te ntorci,rcni ea la Asher.Nu-l poi lsa pe Tynan acolo.
-Are dreptate,rcni i Pilar,atrnnd de pe acoperi.Trebuie s ne ntoarcem ca
s-l scoatem pe Tynan.
-Atunci m ntorc eu,iar voi rmnei aici! zise Asher oprind caii.
-Nu! rcnir femeile la unison.Asher nu mai scoase un cuvnt,puse mna pe bici
i ntoarse caii napoi,spre casa lui Dysan.
CAPITOLUL 21
Chris ncerc s se in bine n timp ce Asher mna crua cu toat viteza napoi
pe drumul pe care-l strbtuser.Singura speran de a-l salva pe Tynan era ca
Dysan s nu fi fost nc descoperit i ca oamenii lui s nu-i fi dat seama c
vagonul vnztorului ambulant este implicat n evadare.O auzea pe Pilar,sus pe
acoperi,cntnd i fcnd zgomot ca s atrag atenia.
-Acoper gaura asta,strig Asher biciuind tot mai tare caii.Cu picioare nesigure,
cznd de cteva ori,Chris reui s atrne o oal peste gaura pe care o fcuse n
partea din fa a cruei.Exact n momentul n care fixa marginile hainei
respective cu o achie de lemn,l auzi pe Asher strignd.
-l vd,fuge spre noi! Oh,Doamne! Jos! Voi dou,culcai-v! rcni el la prima
mpuctur.Cu inima btnd s-i sparg pieptul,Chris se lungi pe podeaua
vagonului,sau m rog,att de aproape de ea ct i permiteau mrfurile
mprtiate pe jos.Deasupra,auzi o bufnitur ca i cum Pilar s-ar fi prbuit.
Imediat izbucni o cascad de mpucturi.
Trndu-se pe burt,deschise una dintre uile vagonului.Tynan alerga paralel cu
drumul,cu oamenii i cinii pe urmele lui; oamenii lui Dysan alergau i trgeau
n toate direciile.Gloanele loveau partea din spate a vagonului n ritm cadenat,
unele trecnd la o distan de milimetri de capul lui Chris.

Se apropie i mai mult de u i ntinse mna spre Tynan.


-Haide! i strig ea.Mai repede!Tynan i strig i el ceva,dar sngele i pulsa att
de tare n urechi nct nu nelegea ce spunea.
-N-ai s mai scapi niciodat din nchisoare! i strig ea.n momentul la un glon
l lovi pe Tynan n picior.Se cltin,iar ea i zise c o s cad,dar nu,el continu
s alerge.i croi cu greu drum printre mrfurile mprtiate pn ajunse n partea
din fa a vagonului i puse mna pe umrul lui Ash strigndu-i s mearg mai
ncet c Tynan a fost rnit i c de-abia mai poate alerga.Se ntoarse napoi ca si ntind din nou mna lui Tynan.Asher nu putea s ncetineasc prea mult
pentru c altminteri i-ar fi prins oamenii lui Dysan.Tynan ajunse crua i atinse
mna lui Chris exact cnd cinii erau ct pe-aci s-l prind de clcie.L-a ajutat
s sar n vagon,iar Ty rcni la Ash s-i scoat dracului odat de acolo.Ty fu
nevoit s se debaraseze de un cine care ncerca s-l mute de glezn chiar n
momentul n care vagonul ni,lsndu-i n urm pe oamenii lui Dysan.
Imediat Chris ncepu s examineze rnile din coapsa dreapt a lui Ty.
-Nu tii dac Prescott are caii pregtii? strig el ct putu ca s acopere zgomotul
cruei.
-Nu tiu nimic.Ty,sngerezi mult!
-O s se vindece.Unde este Pilar? Este nc pe coviltir?
-Da i n-am mai auzit nici un zgomot de la prima mpuctur.Tynan se ncrunt.
-Nu poi gsi ceva ca s-mi leg piciorul s nu mai sngereze? Avem nevoie de
peste patru ore ca s ajungem undeva unde ne putem odihni.
-Da,sigur,pot s gsesc,Ty,dar ai nevoie de un doctor.
-Vreo trei dintre oamenii lui Dysan au nevoie de gropar.De ce v-ai ntors? De ce
n-ai plecat cnd o puteai face?
-Ne-am ntors ca s-i salvm pielea ta nerecunosctoare,i rspunse,rupnd o
fie din fust,i nfurndu-i piciorul.Nici nu-i legase bine bandajul c Ash
opri att de brusc nct Chris i Ty erau ct pe ce s zboare pe ua din spatele
vagonului.n fraciuni de secund Ash fu la ua din spate.
-Ne ateapt caii.Pilar mi-a spus c tu cunoti un btrn care are pe aici pe
aproape un loc unde ne poi duce.
-Ea cum se simte? ntreb Ty.Ash se urc pe acoperiul vagonului i dup un
lung moment de suspans strig c este rnit.
-Ct de ru? ntreb Ty,care cu piciorul nepenit din cauza rnii coborse din
cru.
-Triete,dar sngereaz mult.

Chris urca deja scricica ataat de partea lateral a cruei i-i croia drum ctre
Pilar.Scoase un strigt ducnd mna la gur cnd o vzu.Pilar zcea ntr-o balt
de snge,iar faa i era alb ca varul.
-Ty,strig Chris aplecndu-se,este rnit la umr i i-a pierdut cunotina.
Btile inimii sunt puternice,dar este slbit.Poi s ne ajui s o coborm?
-Da,zise el i n voce i se simi nerbdarea.Chris se mic ct de repede putu
ea,punnd un bandaj pe ran i ncercnd s-l lege,dar locul fcea aproape
imposibil s strng rana,astfel nct s se opreasc sngele.Bufnitura pe care o
auzise Chris pe acoperi trebuie s fi fost n momentul n care s-a prbuit Pilar,
atins de primul glon tras.Paznicii luaser i ei la ochi cea mai uoar int:
femeia de pe acoperiul vagonului.
-S i-o dm jos lui Ty,zise Chris dup ce fcu tot ce putu pentru Pilar.Ajut-l ct
poi pentru c i el este rnit,i opti ea la ureche.Ty o prinse pe Pilar i se
ndrept cu ea spre caii care ateptau,cu sngele picurndu-i din picior i cu
fruntea acoperit de broboane de sudoare.
-D-mi-o mie,zise Ash lund-o pe Pilar n brae.Tu arat-ne drumul.
Tynan i ntinse fr un cuvnt trupul inert al lui Pilar i porni ctre cai.
-Ne ateapt un teren cam accidentat,dar nu cred c or s ne urmreasc.Nu
vreau nici un fel de eroisme,m-ai neles,Chris? Dac eu spun s mergi nainte,
atunci asta s faci,ai priceput?
-Pot s respect nite ordine nelepte.Eu zic s plecm nainte ca oamenii lui
Dysan s ne prind stnd aici.Asher ncalec,apoi Ty i-o puse pe Pilar pe a n
faa lui,astfel nct s o poat avea sub ochi.
-Crezi c o poi ine? l ntreb Ty,iar n voce i se simi tristee,din cauz-Chris
era sigur de asta-c nu putea s aib singur grij de ea.n cteva secunde
nclecar i ea i Tynan i pornir cu toii.Avusese dreptate cnd spusese c va
fi o cltorie dificil.Urcar abrupt o vreme,apoi traversar un teren mltinos n
care se afundau picioarele cailor,trecur mai multe cursuri de ape reci i repezi.
Pe o distan de aproape o mil merser prin ap ca s li se piard urma.
Chris tot privea la Pilar,care continua s in ochii nchii,n timp ce Asher o
inea zdravn.Se fcea tot mai palid.
-Fii atent pe unde mergi,i strecur printre dini Tynan,iar felul n care o fcu o
avertiz ct de ngrijorat era.La un moment dat au auzit ltrat de cini undeva,pe
un mal deasupra lor,i imediat au adpostit caii sub nite copaci n apropierea
unor cderi puternice de ap.Calul lui Chris alunec,dar Tynan se repezi,prinse
calul de fru,i-i restabili echilibrul.Cnd oamenii i cinii disprur,se afundar
n jos pe cursul apei n pdure,n direcie opus celei n care mergeau hituitorii

lor.Se fcuse aproape noapte cnd Tynan opri calul i desclecar cu greutate.
-Ateptai-m aici,nu vrea vizitatori.
-Cine nu vrea? ntreb Chris,dar Tynan dispruse deja printre copaci fr s-i
rspund.
-Btrnul! spuse Pilar ntr-o oapt hrit.A vrea puin ap.
Chris descleca imediat i lu plosca de la oblncul eii.Asher o ajut pe Pilar s
soarb cteva guri,n timp ce Chris i examina rnile.Nu mai sngerau,dar Pilar
arta ca i cum fusese stoars de ultimele puteri.Chris tresri cnd auzi un foc de
arm,undeva,destul de aproape.Pilar i sprijini din nou capul de Asher.
-Este btrnul,zise ea.Btrnul care l-a gsit pe Tynan cnd s-a nscut.
-Minerul? ntreb Chris.
-Aa i spune el.De fapt vinde tot ce-i iese n cale.
-Cum ar fi bieei de ase ani,zise Chris cu dispre n timp ce astupa la loc
plosca.Pilar nu rspunse,continund s se sprijine de Asher,iar el i arunc lui
Chris o privire ce-i spunea clar c au nevoie ct mai curnd de odihn.
Tynan se ntoarse micndu-se fr zgomot printre copaci,ca i cum ar fi aprut
de nu se tie unde.
-Am gsit un loc pentru vreo dou zile,dar nu mai mult,zise el ajutnd-o pe
Chris s ncalece i uitndu-se cu ngrijorare la Pilar.l ls pe Asher s
porneasc nainte i veni lng Chris.
-Nu este ca ali oameni,i spuse el urmrind printre gene poteca.S nu stai cu
spatele la el i s nu ai ncredere n el.S nu-i spui cine este tatl tu i s nu
crezi c are ceva bun n el.i s nu-i pui ntrebri.
-l urti cu adevrat,nu-i aa? murmur ea.
-Da,aa este,chiar l ursc,zise Ty ndemnndu-i calul s o ia nainte ca s-i
conduc spre maghernia btrnului.
Era o construcie mic i ciudat,de o murdrie ce depea orice nchipuire,
cocoat pe un ciot de stnc ce atrna deasupra unei prpstii ce se csca
jos.Chris gndi c probabil stnca nsi dorea s scape de ceva att de
mizerabil,n jurul intrrii erau numai carcase putrezite,iar mutele parc formau
o perdea neagr,groas.Nu departe se aflau muni de piei de animale i un
morman de carne rnced.De peretele din fa era legat un cine lihnit despre
care la nceput Chris a crezut c este mort.
-S o lsm aici pe Pilar ct curm noi locul,zise Ty desfcnd sfoara de care
era legat cinele.Srmanul animal se ndrept chioptnd spre o crati
mizerabil n care se afla ap i ncepu s soarb lacom.Ty o ajut pe Pilar s

coboare de pe cal,n timp ce Chris privi n jur,alungnd mutele i ncercnd si acopere nasul.
-Nu fac acte de caritate,se auzi o voce din spatele ei.S pltii pentru tot ce
luai.Nu eu v-am cerut s venii aici.De ce ai dat drumul cinelui? O s
mnnce tot ce-i iese n cale.Chris se ntoarse i vzu un omule strmb,cu dini
negri,mcinai,cu faa schimonosit de agonie cnd vzu c Tynan arunc
carcasele putrezite n prpastie.Btrnul se ndrept n fug spre Ty.
-Ce faci? rcni el.Asta este hrana mea.Vrei s m ucizi,cum ai ucis-o i pe
maic-ta? Vrei s m omori prin nfometare?
Tynan ignor minile btrnului care ncercau s se agae de braul lui i privi
peste umr la Chris care rmsese stupefiat.
-Ai grij de Pilar,i ordon el.Prescott,vezi dac nu poi s mputi ceva pentru
cin.Chris,ia cratia asta,freac-o bine cu nisip,du-te pe deal la izvor i adu nite
ap proaspt.
-S iei! Asta ai fcut toat viaa ta! Ai luat viaa unei femei nc nainte s tragi
pentru prima dat aer n piept! Acum vrei s mi-o iei i pe a mea.
Tynan puse mna pe ceva ce fusese cndva o sap i ncepu s ndeprteze
mizeria din faa intrrii,aruncnd-o n prpastia care se deschidea sub
construcie.Se opri i examina carcasa unui animal dup care o arunc cinelui.
Btrnul miner se arunc asupra cinelui,s-i smulg bucata animalului
nfometat,iar cinele,din instinct,ncepu s lupte pentru supravieuire.Sub
privirile lui Chris,btrnul scoase un pistol vechi de la cingtoarea pantalonilor
mizerabili de pe el i mpuc cinele n picior.Animalul ncepu s scheaune.
Cu o privire triumftoare,btrnul lu carnea pe jumtate putrezit din faa
cinelui,o puse sub bra i se ndrept spre magherni.Fr s se grbeasc,
Tynan porni dup btrn,i lu carcasa i i-o ddu napoi cinelui.
-Chris,i spuse uitndu-se la laba cinelui,nu vrei s ai grij de el? Nu cred c
este rnit ru.N-a tiut niciodat s trag cu o arm.Chris avu nevoie de ceva
timp ca s reacioneze i se ridic de lng Pilar.Cu ochi mari de uimire,se
ndrept spre Ty care era ngenuncheat lng cine.
-Leag-i cu ceva la picior.i ine,zise dndu-i pistolul,dac se mai ia din nou de
cine,mpuc-l.N-o s fie nici o pierdere pentru lume.Chris privi cu gura
cscat cum el i ddu cinelui carnea,iar animalul rnit ncepu s mnnce.Ty i
puse mna sub brbie i-i nchise gura.
-Cu attea mute n jur,nu-i poi permite s rmi cu gura cscat de uimire.
Ocup-te de cine i adu apoi nite ap.Trebuie s curm i coliba.Zici c aici
este ru? Ateapt s intri nuntru.

-Are un nume? l ntreb Chris fcnd un gest spre btrn.


-Dac are,nu l-a dezvluit nimnui.Firete,n-am ncercat niciodat s-l pltesc
pentru asta.
-Vrei s spui c ai fost pe lng el de cnd te-ai nscut i nu tii cum l cheam?
-Exact.
-Ai venit dup aurul meu,nu-i aa? se tngui btrnul.Vrei s iei tot ce am.
-Ce vreau este un adpost ntr-un loc greu de gsit,zise Ty,ntorcndu-se s
curee locul.Al dracului s fiu dac vreau altceva de la tine.Chris vzu c ntradevr cinele nu fusese dect uor julit la picior,dup care se duse s ia gleata
de ap.Pe jos era alunecos.
-Ty,piciorul tu,i zise ntorcnd privirea spre el.Bandajul czuse i n jurul rnii
era snge nchegat,iar acum,din cauza micrii,ncepuse s sngereze din nou.
-Acum nu pot s stau,spuse el.Du-te dup ap.Chris lu gleata i ncepu s urce
panta cnd btrnul se propti n faa ei.Duhoarea pe care o emana i tia
rsuflarea.
-N-are mam.A ucis-o.Chris l ocoli i-i continu drumul.Cnd se ntoarse cu
gleata curat i cu ap proaspt,Asher adusese o cprioar,iar Tynan fcuse
curenie sub un opron pentru Pilar.Chris vzu c piciorul lui continua s
sngereze.Asher pregti focul i ncepu s frig carne de cprioar,n timp ce
btrnul edea mai retras de grup,urmrindu-i cu mult suspiciune.n
sfrit,Tynan se aez i el lng Pilar,pe o ptur ntins peste un pat de fn.
Doar o fraciune de secund Chris i zri durerea ntiprit pe fa.Se ntuneca,
iar singura lumin venea de la foc.
-Trebuie s ne facem nite planuri,zise Ty cu o voce foarte obosit.Prescott,va
trebui s facem pe rnd de paz.
-De paz? se mir Chris.Dar categoric oamenii lui Dysan nu ne vor gsi! Cinii
n-au cum s ne mai ia urma dup ce am trecut prin attea ruri i,Ty,ai nevoie de
odihn.
-i mulumesc pentru grij,dar nu din cauza oamenilor lui Dysan trebuie s
facem de paz,ci din cauza lui.i fcu un semn din cap spre btrnul miner.Dac
i nchipuie c poate s primeasc ceva n schimbul nostru,o s gseasc pe
indiferent cine ne-ar vrea i o s-i aduc aici.Trebuie s stm cu ochii pe el,ca s
fim siguri c nu prsete tabra.
-Oh,zise Chris lund o bucat de carne din mna lui Asher i ndreptndu-se spre
Pilar.Mine o s ncerce s fac o sup,dar pentru moment,asta era tot ce-i putea
da.Asta nseamn c atta vreme ct vom sta aici cineva trebuie s-l pzeasc n
permanen?

-Dac vrem s rmnem n via,spuse Ty.


-Pilar are nevoie de doctor i trebuie s se odihneasc.Iar tu eti mult mai grav
dect lai s se vad,zise Asher tind carnea fript.
-O s-mi treac,spuse Ty.Dar sunt de acord c trebuie s avem grij de Pilar.
Numai c nu tiu nici un alt loc att de sigur ca sta-sau cel puin ar fi sigur dac
n-ar fi el aici.Asher i arunc btrnului o bucat de carne ca i cum ar fi fost un
cine i omul o nfac,ascunznd-o de ceilali,mncnd cu o privire vigilent.
-Nu avem nevoie dect de puin ajutor,zise Asher,privind spre Chris.Dac l-am
putea anuna pe tatl tu,ne-ar trimite o armat de oameni ca s ne escorteze
pn la reedina sa.Sunt sigur c nici mcar Dysan n-ar ndrzni s-i atace pe
oamenii lui Mathison.Chris i strnse genunchii la piept i zmbi.
-Da,tatl meu l-ar putea nfrnge.Dar el este acolo,iar noi suntem aici.
-Trebuie s ajungi la el,Prescott,zise Tynan.Trebuie s m lai aici cu femeile i
s te duci ct poi de repede s-l aduci pe Mathison.
-i s v las pe mna omului stuia? zise Asher fcnd un gest spre btrn.Ai
mcar cea mai mic idee ci oameni te caut? Tynan i ndrept o vreme
privirea spre cerul ntunecat.
-Cam vreo ase din banda Chanry,circa o sut de oameni ai lui Dysan i...
-i lui Rory Sayers i-ar plcea probabil o bucic din pielea ta,adug Chris.
-i cum l cheam pe omul la de dincolo de jungl?
-A,da,zmbi Chris.Hugh Lanier.Nu cred c i-a trecut furia dup cele ce am scris
despre el.Zmbi spre Tynan,amintindu-i cum o ajutase n ziua aceea.
Tynan se sprijini de un stlp.
-Deci jumtate de lume ne caut,doi dintre noi suntem rnii,i avem i un
trdtor n mijlocul nostru-dac i se ofer cel mai mic prilej s fie! Nu mi se pare
c ne ateapt un viitor prea bun.
-Am s-l iau cu mine,zise Asher ncet.Am s-l iau pe btrn cu mine i v las
numai pe voi trei; i am s-l aduc aici pe Mathison cu toi oamenii pe care i-i
poate permite.
-O s-i taie gtul la prima ocazie cnd ai s stai cu spatele la el sau ai s dormi.
-N-am s stau cu spatele la el,iar dac am s dorm,am s-l leg.Este singura
noastr ans,iar tu tii asta.Aici nu poi s ai grij de el,iar eu tot ce am de fcut
este s-l duc la cincizeci de mile sud de aici i apoi o s aib grij de el
Mathison.Este singura noastr ans.Un brbat poate s ias de aici,dar nu dou
femei i un brbat,toi rnii.Chris i ddu seama c Ty chibzuiete la cele spuse
de Ash.Putea s vad ct de mult i displace asta,ct de mult i displace faptul c
este pus ntr-o asemenea situaie.i nelese de asemenea c probabil rana era

mult mai grav dect i lsase s neleag dac era nevoit s ia n considerare
cele spuse de Ash.
-Ty,este singura cale,opti Chris.Nu putem s o transportm pe Pilar i nu putem
s o lsm aici.Dysan este undeva pe aproape i trebuie s mearg cineva dup
ajutor.Continu,ridicnd dintr-o sprincean.Te temi c n-o s mai obii graierea
dac altcineva o s-l aduc pe tata la mine?
Tynan o privi lung nainte s vorbeasc.
-Prescott,ai s pleci mine n zori.Am s veghez eu noaptea asta i am s-l
pzesc pe btrn ca tu s poi dormi.Vreau s fii odihnit diminea.
Acum,amndoi la culcare.
CAPITOLUL 22
Odat aezat,Tynan pru aproape incapabil s se mai ridice.Chris i bandaj din
nou rana din picior,constatnd c glonul nu era acolo,aa cum se temuse.Ct
timp s-a ocupat de rana lui,Ty a rmas linitit,rezemat cu spatele de stlp,cu
ochii nchii,prnd incontient de faptul c minile lui Chris se ocup de coapsa
lui.Ea ncerc s-l ating ct mai puin posibil,ncerc s nu lase s se vad ct
de tare o afecta vederea rnii lui deschise.
-Nu cred c Prescott se va descurca cu btrnul.Prescott nu este prea versat.i
este prea ncreztor.
-Ty,ct vreme ai petrecut cu omul sta? A trebuit ntr-adevr s locuieti cu el?
-Din cnd n cnd pn la ase ani,dar copiii nva repede.Nu mi-a trebuit mult
vreme s nv c trebuie s am singur grij de mine.
-Aa independent cum eti tu,de ce n-ai fugit cnd...cnd te-a vndut? Nu puteai
s te fi ntors la Rocata? Tynan deschise ochii i o privi.
-Eram beat i m-a inut n starea asta dou zile ntregi nainte-Tynan avu un
rictus-nainte s m vnd.
-Dar nu aveai dect ase ani.
-N-am ntlnit nc nici un copil cruia s nu-i plac berea.Acum trebuie s
dormi puin.Mine trebuie s fii odihnit.Ridicndu-se,lu apa n care-l splase
de snge i se ndeprt de el,urmrindu-l din ochi cum se reazem din nou de
stlp.Prea c a adormit,dar i zri printre gene strlucirea ochilor negri.Avea de
gnd s stea treaz toat noaptea ca s-i apere de btrnul nebun-dar nu-l leg i
nici nu-l nchise undeva i ea se ntreb de ce.O porni spre izvor ca s aduc ap
proaspt.
-Chris.Fu uimit s aud att de aproape vocea lui Ash.
-Pot s vorbesc cu tine?

-Ar fi trebuit s dormi deja.Ai un drum greu de fcut mine i Ty spune...


-Ty spune! Numai asta aud: Tynan spune asta,Tynan spune aia!
-Este conductorul grupului,zise ea,i dac mai suntem n via asta se datoreaz
deciziilor lui.i continu drumul spre izvor.O prinse de bra.
-Nu am vrut s te supr.Cred ns c sunt gelos.Chris,motivul real pentru care
vreau s vorbesc cu tine este...
-Da...zise ridicnd privirea spre el,sub clar de lun.Ce vrei s-mi spui?
-Voiam s te rog s te cstoreti cu mine.Chris fu luat pentru moment prin
surprindere.n ultimele zile nu se gndise dect cum s scape de Dysan.
-Nu crezi c este puin cam prea brusc?
-tii c nu este.Chris,m-am ndrgostit de tine,de mintea i de curajul tu.Femeia
care arunc cu toporica prin peretele cruei ca s se fac auzit este femeia cu
care mi-a dori s-mi petrec tot restul vieii; femeile slabe nu valoreaz nimic
pentru mine.
-Nu cumva este vorba de banii tatlui meu? Sau de faptul c i-a oferit o poziie
n administrarea imperiului su? Nu cumva asta m face s-i par i mai
atrgtoare?
Asher deschise gura s spun ceva dar nu se auzi nici un sunet.n schimb o trase
la piept i o srut moale i delicat.
-Cndva,mi spuneam c m-a nsura cu fata lui Mathison chiar dac ar fi urt
ca noaptea,dar te-am ntlnit i totul s-a schimbat.Chris,nu semeni cu nici o
femeie pe care am cunoscut-o.mi doresc din toat inima s te cstoreti cu
mine.i dac crezi c vreau banii tatlui tu,renun la orice pretenie n sensul
sta.Cu tine alturi cred c pot s o iau de la capt,iar de data asta n-am s mai
dau gre.O inea nc n brae i-i zmbea.Nu cred c mi-ai permite s dau
gre.Cred c dac ceva n-ar merge bine,ai pocni din bici deasupra capului meu i
nu m-ai lsa s cedez.Chris i zmbi i ea.
-Nu,nu cred c a renuna,nu dac mi doresc ceva cu orice pre.Brusc,se gndi
la Tynan.Numai dac voi fi obligat s renun,murmur ea.
-Cred c am fi o pereche potrivit,zise el.Am avea echilibrul meu i curajul tu.
Eu te-a putea ine cu picioarele pe pmnt,iar tu m-ai putea opri s renun cnd
lucrurile devin prea ncurcate.
-Aa cum spui tu,seamn cu o fuziune,rse Chris.Ash o trase mai aproape.
-Unele fuziuni pot fi foarte bune.Chris,te rog,spune c ai s te gndeti la
propunerea mea.Am s fac tot ce vrei.Dac vrei s renun la banii tatlui tu,o
fac.Orice spui tu.
-Mi se pare cam prea drastic,iar tata dorete ca cineva s-l ajute s-i conduc

afacerile.
-Vrei s spui c te cstoreti cu mine? o ntreb cu ochii strlucitori.
-Ba pe dracu,se auzi vocea lui Tynan din spatele lor.Ia minile de pe ea,
Prescott.i dac nu o faci,i le spulber eu cu pistolul.Chris se deprta de Asher.
-Credeam c ai adormit.
-A,asta sperai voi? S dorm ca s v putei ntlni pe furi?
-Ei,nu,ateapt o secund,Tynan,zise Asher.Sunt liber s fac tot ce dorete
domnioara Mathison.n definitiv,ai fost angajat s m ajui s o cuceresc.
Oh,Chris,zise el cnd i ddu seama ce i-a ieit din gur.
-Nu-i nimic,tiam.Tynan,n-ai nici un drept s te amesteci n ceea ce fac eu.Acum
vreau s te ntorci la...Nu termin ce voia s spun pentru c Tynan o nfac de
bra i o trase spre el.Nu putea s mearg foarte bine pentru c piciorul i era
nc eapn,dar avu for s o trag lng el.
-Prescott,ntoarce-te n tabr,ai grij de Pilar i fii cu ochii pe btrn.Vin i eu
ntr-un minut.Asher vru s protesteze,dar privirea lui Tynan l fcu s renune,se
ntoarse i porni spre tabr.
-Ia-i minile de pe mine,zise Chris ncercnd,fr s reueasc,s se ndeprteze
de el.Nu ai nici un drept s te amesteci n asta.n plus,cred c tatl meu te-a
angajat s-l ajui pe el s se ndrgosteasc de mine.
-Nu tiu cum ai aflat asta,dar asta a fost nainte de...
-Da? Asta a fost nainte de ce? l privi mnioas.O trase spre el,o strnse n
brae.
-Te rog,nu,Ty,vocea i suna ca i cum era n agonie.Te rog,las-m n pace.
ncerc s se smulg de lng el,dar Ty nu-i ddu drumul.
-Chris,nu suport s-l vd c te atinge.Pur i simplu nu suport.O mngia cu
pasiune pe spate,i atingea gtul,se juca cu lobul urechilor.Reui s-l mping
destul,nct s se poat uita la el.
-Tu nu supori? Ce drept ai tu s m mpiedici s fac ce vreau? Ce drept ai fie
mcar s-i exprimi o prere? M-am fcut ca proasta de rs n ce te privete,iar
tu mi-ai aruncat totul n fa,i acum vii i-mi spui c nu pot s vorbesc cu un
brbat care are cele mai onorabile intenii?
-i inteniile mele fa de tine au fost onorabile,ntotdeauna am fost deschis i
cinstit cu tine.i-i spun i de data asta c dac Prescott te mai atinge,l mpuc.
Mai cinstit de atta nu pot s fiu.
-Tu! exclam ea i-i ddu un brnci care i despri.Ce vrei tu de la mine nu este
ctui de puin onorabil.Tot ce vrei tu este...este ca eu s...Era fericit c este
ntuneric i c nu-i poate vedea faa roie ca para focului.

-i ce este ru n asta? Data trecut nu preai deloc s fii suprat.Uite ce este


Chris,nu vreau s ne certm.Ne-a fost bine n noaptea aia i,n plus,de atunci
n-am mai avut nici un fel de femei.Chris era pe punctul de a exploda de furie.
-N-ai mai avut nici un fel de femei-la plural-de atunci? Iar eu ar trebui s te
comptimesc pentru asta,nu? Ar trebui s fac ce vrei tu,numai pentru c ai fost
tot timpul pe drum i n-ai mai avut timp s...
-Timp am avut.Pur i simplu n-am vrut nimic din ce mi s-a oferit.
Chris rmase absolut siderat.Chiar i cerea s-l comptimeasc?
-Aa c acum tu...i eu ar trebui s...dintre toate lucrurile dezgusttoare,
respingtoare-vreau s tii c Asher mi-a cerut s m cstoresc cu el.Nu mi-a
cerut o ntlnire scurt,ci vrea s se cstoreasc cu mine,s triasc cu mine
pentru totdeauna.
-Vrea s triasc cu banii tatlui tu pentru totdeauna.
-i care-i diferena ntre voi doi? El vrea banii meu,iar tu vrei trupul meu.Se pare
c nici unul nu m vrei pe mine.Ei bine,d-mi voie s-i spun,domnule Tynan i
nainta spre el,c nu sunt sigur c v-a vrea pe vreunul dintre voi.Categoric
nu-mi doresc ce-mi oferii voi.O prinse de bra.
-Chris,pe mine m vrei.tiu asta.O vd n ochii ti.i eu te doresc pe tine,aa c
de ce nu? i arunc o privire grav,iar muchii maxilarului i jucau puternic.
-i ai de gnd s incluzi i mariajul n oferta ta? l ntreb ncet.
Ty fcu un pas napoi ca i cum s-ar fi ferit de o boal contagios.
-Cstoria? Chris,tii c este imposibil.Tatl tu m-ar trimite napoi la nchisoare
pe via i ai rmne fr so.Nu pot s-i fac asta.
-Brbaii! exclam ea.V amintii numai ce v convine! Tata a spus c te ntorci
la nchisoare fie i numai dac m atingi i totui ai riscat fcnd mult mai mult
dect att,pentru c era ceva ce-i doreai.Dar acum,cnd se pune problema
cstoriei,renuni la tot.Ascult la mine,Tynan,i bag bine la cap.N-am s m
mai culc cu tine i crede-m c aa o s fie.Se rsuci pe clcie i porni spre
izvor apucnd cu furie gleata.
-Ba ai s o faci,zise Tynan dup ea.i ar fi bine s nu-l mai lai pe Prescott s se
ating de tine.
-Ascult,cowboy iste...n-am s te mai las s m atingi niciodat.Vr gleata n
ap,apoi fr s se gndeasc i cufund faa n apa rece.Nu era sigur dac
avea nevoie s se rcoreasc din cauza temperamentului ei sau din cauza
srutului lui Tynan,dar indiferent care ar fi motivul,sngele i pulsa puternic.
Rmase o vreme la izvor nainte s se ntoarc n tabr i s se ntind lng
Pilar.n cursul nopii se trezi de mai multe ori,uneori ridicndu-se brusc n fund

i privind n jur.De fiecare dat cnd se trezi,l vzu pe Tynan rezemat de stlp,
supraveghindu-l pe btrn.Cnd se ivir zorile,se simea de parc n-ar fi nchis
ochii toat noaptea.Se ridic,i frec spatele care o durea i privi n jur.Ty
dispruse de la postul lui,iar Asher,n faa cabanei,nua calul.Se ndrept spre
el.
-Btrnul i d btaie de cap lui Tynan,zise Ash n loc de bun dimineaa.Cred c
va trebui s-l legm de cal ca s-l scoatem de aici.Chris csc.
-Sper s-l lege cu faa n jos.Asher o prinse de bra i o trase lng el.
-Este ultima dat cnd te mai vd pentru o vreme.Sper c o s-mi simi lipsa.i
sper c o s te gndeti la propunerea pe care i-am fcut-o.Sper c vei...ncepu
s o srute pe gt.Sper c vei spune da.n minutul urmtor Ash fu la pmnt,iar
Tynan se prefigura amenintor deasupra lui,cu picioarele deprtate i pumnii
strni.
-Haide,Prescott,ridic-te.O caui de mult vreme cu lumnarea.Sau nu eti destul
de brbat s te lupi cu cineva pe msura ta? Nu alegi dect femei?
-Pentru Dumnezeu! strig Chris ndreptndu-se spre Asher pentru a-l ajuta s se
ridice de jos.Tynan nainta spre el.
-Dac-l mai atingi mcar o singur dat,aa s m ajute Dumnezeu dac nu plec
cu el.Ce dracu nu-i n regul cu tine?
Tynan ls pumnii n jos,iar pe fa i apru o expresie de nedumerire.
-Nu tiu,zise mirat.Prescott,mai bine ai pleca acum ca s foloseti ziua plin.
Btrnul o s mearg cu tine,dar va trebui s-l supraveghezi tot timpul.Cred c a
neles c ne ascundem,aa c o s fac tot ce poate s scoat bani din asta.
Cnd se ridic Asher,Tynan avu o secund o expresie de regret,apoi se ntoarse
ctre Chris.
-Nu vei pleca,nu-i aa? Vreau s spun c voi fi nevoit s te aduc napoi i cineva
trebuie s stea cu Pilar.Chris l privi lung.
-Nu,spuse ea n cele din urm.Nu,dac n-o s-l mai loveti pe Asher.Acum vrei
s ne lai singuri? A vrea s-mi iau rmas-bun.Tynan nu se mic.
-Poi s-i iei rmas-bun chiar n momentul sta.Trebuie s plece.
-Dac tu crezi...ncepu Chris,gata s-i in o predic,dar vocea lui Pilar o opri.
Da,vin,rspunse i n mod deliberat se ntoarse,i puse braele de gtul lui
Asher,avnd de gnd s-l srute de rmas-bun i s-i arate lui Tynan c nu are
nici un drept s-i dea ordine.Dar nu mai apuc s-l srute pe Asher pentru c
Tynan o trase spre el,lipind-o cu spatele de pieptul lui.
-ncalec,Prescott! i zise cu voce amenintoare.Asher ezit un moment,apoi cu
un oftat puse piciorul n scar.

-O s rezolvm problema asta mai trziu,spuse,aruncnd o privire spre btrnul


cocoat pe calul lui Tynan i gata de plecare.
-Ai grij s fii cu ochii pe el zi i noapte.Nu-l scpa nici un minut pentru c o
s-i ia tot ce ai i s-ar putea chiar s te i omoare.
-Da,rspunse Ash i,dup ce arunc o privire furi spre Chris,apuc frul i
porni.Haide,btrne,i strig peste umr i disprur din vedere.
Chris se smulse de lng Tynan.
-D-mi drumul,ntrule! Se ntoarse spre el cu ochii plini de furie.Ce drept
crezi c ai ca s-mi spui tu ce s fac? Cine crezi c eti?
Tynan o privi complet derutat,prnd c vrea s spun ceva,dar se rsuci pe
clcie i o porni n sus spre izvor.Chris privi o vreme n urma lui,apoi se duse la
Pilar.
-Credeam la un moment dat c o s izbucneasc o lupt acolo,zise Pilar lund
cana cu ap pe care i-o ntindea Chris.
-Mi-ar face plcere s-i ard una n cap,spuse Chris.Nu m vrea,dar lovete pe
oricine altcineva care m dorete cu adevrat.Pilar se ntinse napoi pe patul de
fn i Chris ncepu s se ocupe de rana de la umr.
-Ba te dorete.i nc foarte mult.
-tiu eu cum m dorete el.
-Nu l-am vzut niciodat aa,zmbi Pilar.Nici atunci,cu fata fermierului.Atunci
toi am crezut c n sfrit o s se aeze i el la casa lui,dar n-a mers.
-Atunci cnd a sfrit la nchisoare?
-i-a povestit Rocata?
-n mare.Pilar,cum l-ai cunoscut pe Tynan? De ce ai locuit cu el la Owen
Hamilton?
-I-a salvat viaa soului meu.
-Soul tu? exclam Chris oprindu-se o secund.
-Am lucrat cu Rocata cnd eram mai tnr.Tynan era acolo,cel mai drgu i
mai dulce bieel pe care l-am cunoscut vreodat i toate l adoram.Dup ce l-a
luat btrnul,cnd avea ase ani,nu l-am mai vzut mult vreme.Iar cnd l-am
ntlnit din nou era brbatul frumos pe care-l tii.I se ntmplaser multe n
scurta lui via i devenise cinic.Cnd l-am ntlnit atunci,eu eram mritat cu un
fermier i aveam doi copii i doream s uit unde...l cunoscusem pe Tynan.
-Copii? opti Chris.
-Doi biei,zmbi Pilar.Unul are acum nou ani,iar unul apte.Fcu o scurt
pauz,dup care continu.ntr-o zi eram n ora i l-am vzut pe Tynan pe
strad.Mi-a zmbit i s-a ndreptat spre mine,iar n momentul acela nu mi-a

trecut altceva prin minte dect c din cauza lui oamenii cumsecade din ora au
s afle de unde am venit i o s-i dea seama c nu sunt soia respectabil a
fermierului care credeau ei c sunt.Nu-mi place s o spun,dar m-am grbit s
intru ntr-un magazin i m-am purtat ca i cum nu l-a fi cunoscut n viaa mea.
-i cum a salvat viaa soului tu?
-Nu-mi place ce am fcut atunci.Nu am vorbit cu Ty cnd m-am ntlnit cu el pe
strad,dar dup o sptmn,cnd soul meu a fost ameninat de un fermier mai
puternic care voia s ne alunge de pe pmntul nostru,n-am ezitat deloc s-i cer
ajutor lui Ty,iar Tynan nu a ezitat s mi-l dea.
-i acum,cnd i-a cerut s-l ajui s ptrund la Hamilton ai acceptat.
-Nici nu l-am ntrebat ce vrea.Pur i simplu mi-am luat rmas-bun de la familie
i am plecat cu el.Nici Jimmy nu l-a ntrebat ce vrea,pentru c tia c poate s
aib ncredere n Ty.
-De ce a vrut s vii cu el i s te dai drept soia lui? ntreb Chris oprindu-se din
bandajatul rnii.
-N-a spus,nu mi-a rspuns cnd l-am ntrebat,zmbi Pilar.Dar ntr-o zi a mormit
ceva despre o blond micu care tot ncearc s-l ademeneasc de l-a scos din
mini.
-Hm.L-am ademenit pe naiba! Am fcut greeala fatal s-l plac,pur i simplu
s-l plac.Mi-a plcut modul n care i-a luat n serios responsabilitatea cnd ne-a
condus prin jungl.i m-a ajutat cnd am avut nevoie de el.
-i apoi,ntmpltor,este cel mai frumos brbat n via,adug Pilar.
-Asta nu are nici o legtur cu ce s-a ntmplat.Era att de tcut.Prerea mea
despre majoritatea oamenilor tcui era de obicei c sunt aa pentru c nu au
nimic s comunice,dar despre Tynan am fost convins c are ce s spun,dar nu
vrea.Nu tiu exact ce,dar eram pe punctul s aflu.
-Erai? ntreb Pilar.i acum?
-Nu se deosebete de ceilali brbai.Nu vrea dect un singur lucru.Credeam cmi mprtete sentimentele pe care le am fa de el,dar mi-a spus c nu vrea s
aib nimic de-a face cu mine,c greesc n ce-l privete.Mi-a spus s-l las n
pace-cu excepia,firete,a faptului c eram liber s...
-S te culci cu el? Chris ddu din cap,apoi plec brbia.
-Nici eu nu m deosebesc cu nimic de celelalte femei pentru el.
-Nu l-am vzut niciodat s se fi purtat aa cum a fcut-o acum cteva minute cu
vreo alt femeie.Pn acum n-am sesizat la el nici cel mai mic semn de gelozie.
Eti sigur c nu eti altfel dect celelalte?
-Foarte sigur,zise Chris ridicndu-se i lund vasul cu ap murdar.

Mi-a spus clar ce vrea de la mine i pur i simplu nu accept s aib altcineva
ceea ce i-a fost refuzat lui.Tynan nu m iubete mai mult dect iubete...mai
mult dect iubete cinele sta.Acum odihnete-te,iar eu am s m duc s
pregtesc ceva de mncare dac pot gsi aa ceva pe-aici.
-Totul o s fie bine,zise Pilar gnditoare.Ty te va ajuta.Se pricepe la orice.
-Nu i cnd este vorba de dragoste,zise ncet Chris.Nu poate gsi dragostea la
captul evii pistolului sau folosindu-i pumnii,aa c fuge de ea.Acum culc-te.
CAPITOLUL 23
Lui Chris i lu o or ca s pregteasc cteva cotlete cu ingrediente gsite prin
jurul cabanei i luate din sacul de la oblncul eii.Nu avuseser prea mult timp
s mpacheteze cnd fugiser de la Dysan,iar acum simeau lipsa proviziilor.
Privi spre cocioab i se hotr s vad dac gsete ceva nuntru.Pn acum
duhoarea ce ieea de-acolo o fcuse s nu se apropie prea mult.
ncercnd s-i in rsuflarea,se apropie de u i arunc o privire nuntru.
Arta ca i cum aici ar fi fost comoara btrnului.Prea s fi ngrmdit aici tot
ce a strns n viaa lui.Indiferent ct de vechi i uzat ar fi fost,ct de infestat cu
tot felul de insecte,btrnul ngrmdise totul acolo.
Chris privi peste umr spre locul unde se odihnea Pilar i parc avu mai mult
curaj.Ce nseamn un miros ceva mai neplcut i nite insecte trtoare n
comparaie cu confortul fiinei umane? Lu cazmaua pe care Ty o sprijinise de
peretele comeliei i ncepu s-i croiasc drum n interior.
Dou ore mai trziu,pe marginea stncii fcuse o grmad destul de mare de
gunoi.Nu voia s arunce nimic n prpastie nainte s vad la lumina zilei despre
ce era vorba,dar se prea c n cea mai mare parte erau buci de carne i carcase
ntrite i npdite de furnici.
n colul din fund al unicei camere gsi o ldi de lemn,pe care o scoase afar.
Vzu c are un lact mare,dar la fel ca tot ce se mai gsea nuntru,era acoperit
de rugin i fr prea mare efort reui s deschid ldia.nuntru erau civa
dolari,n bancnote prfuite,i un bolovan mai mare care prea s fie din aur
solid.Pe fundul lzii gsi fotografia unei femei tinere i drgue.Chris o privi la
lumin,o terse de praf i studie femeia.Prea fericit i ncntat de ceva i gata
s cucereasc lumea.Zmbind,Chris vr fotografia n buzunar i se apuc s
nchid la loc ldia.
-Ceva interesant? auzi vocea lui Tynan din spate.
-Ar fi trebuit s dormi.Ai stat treaz toat noaptea,spuse ea.
-Am dormit destul.Ce faci acolo? n viaa mea n-am mai vzut o femeie ca

tine,creia s-i fac atta plcere s-i vre nasul peste tot.
-Nu-mi vram nasul,fceam curenie.Se aez lng ea cu zmbetul la cu
subnelesuri,att de enervant.
-Fceai curenie n cutii? o ntreb fcnd un gest spre lactul mare i ruginit
care zcea jos.Ai gsit ceva interesant?
-Numai vreo doi pfunzi de aur,zise ironic,ntinzndu-i bolovanul.De asta nu vrea
s prseasc locul minerul tu? Ty lu piatra,se sprijini ntr-un cot i o cercet.
-Aurul nebunului.Btrnul nu tie ce este la aur dac-l vede.Exist acolo sus,pe
deal,un loc unde sap de ani de zile.Spa de cnd eram eu copil.
-Dac nu este nici un fel de aur,de ce mai st aici? De ce triete n felul sta?
ntreb Chris lundu-i piatra din mn.
-El crede c aici se gsete aur i realitatea nu are nici o legtur cu convingerile
btrnului.Ct despre faptul c triete n modul sta,pur i simplu i este team
s arunce ceva.Dac nu poate vinde astzi,le ine pn cnd crede el c or s
valoreze ceva.
-Cum ar fi copiii.Un nou-nscut nu valoreaz prea mult,dar un bieel puternic
poate munci.Tynan nu-i rspunse.Privea o pasre aezat pe o creang deasupra
capului,prnd mulumit s nu se mite pentru moment.
-Cum a trit aici,sus? Trebuia s aib bani de mncare de undeva.ntotdeauna a
furat i a vndut lucruri?
-Obinuia s fure,dar de la o vreme,cnd am putut,i-am trimis eu bani,spuse
dup un timp Tynan.
-Tu? De ce tu? Dup ce i-a fcut i dup ct l urti,credeam c nu faci nimic
pentru el.
-Btrnul sta este pentru mine tot ce poate fi mai apropiat de un tat.n plus,nam vrut s mai vnd i ali copii.
-M ntreb cum a ajuns s fie aa.M ntreb ce lucruri ngrozitoare i s-or fi
ntmplat.Pun pariu c a iubit i el cndva.Poate i-a pierdut iubita i nu a mai
gsit-o niciodat.Ty se uita la ea ca i cum s-ar fi ntrebat dac nu i-a pierdut
minile.
-Ce te face s crezi c btrnul ar fi iubit vreodat pe cineva?
-Am gsit fotografia femeii pe care a iubit-o.
-Ia s vd,zise Ty ncet i Chris i ddu fotografia.O privi lung,nainte s i-o
napoieze.Mi-a spus c a aruncat-o n prpastie i eu l-am crezut.
-Ai mai vzut-o?
-Mult vreme a fost pentru mine cea mai preioas comoar pe care am avut-o.
-Cine este femeia? ntreb ea ovind.

-Mi s-a spus c este mama mea.


-Mama ta? Dar Ty,nu-i dai seama c dac ai fotografia asta,poi s afli cine a
fost? S descoperi cine eti?
-tiu cine sunt,zise strignd din dini.
-Cum o cheam? ntreb Chris privind lung fotografia.
-Nu tiu.
-Dar n-ai ncercat s afli ?
-Pe cine s ntreb? zise uitndu-se la ea.Btrnul mi-a spus c a scos un singur
cuvnt nainte s moar i anume Tynan.
-Ai artat fotografia femeilor de la...Rocata?
-Sigur c au vzut-o,dar nimeni nu a tiut cine era.Toate s-au minunat ct de
romantic este totul i au tot cumprat rame pentru fotografie,iar btrnul
venea,lua ramele i le vindea.A fost o mare surs de venit pentru el de-a lungul
anilor.Chris se uit pe spatele fotografiei.
-Uite,scrie ceva aici,pe spate,dar nu pot s descifrez.
-Sunt literele Sa...Restul s-a ters.mi tot ziceam c pe mama a chemat-o Sarah.
-i-ai petrecut mult vreme privind fotografia asta,nu-i aa?
Tynan nu-i rspunse,ci se ntinse pe spate i privi cerul.
-Mi-a lipsit cerul ct am fost la nchisoare.Ce poi vedea din el,de acolo,este
brzdat de barele de fier.i nu-mi plcea nici zgomotul.Chris voia s tie mai
mult despre fotografie.
-Cum a ajuns fotografia asta n minile btrnului? Dac a avut asupra ei aceast
fotografie,trebuie s mai fi avut i alte lucruri.
-A vndut totul,chiar i hainele i lenjeria de corp.Cred c a azvrlit trupul gol
jos,n prpastie.Sau poate c mai este nc pe aici,pe undeva.
-Tynan! Cum poi fi att de cinic? Femeia a fost mama ta i a murit dndu-i
via.
-A murit cu trei gloane n spate,zise el ridicndu-se.
-Dar cine s vrea s o omoare? De ce?
-Este ceva de mncare pe aici? Sau m duc s aduc ceva vnat?
-De ce nu-mi rspunzi? Poi s-i imaginezi de ce ar vrea cineva s mpute o
femeie nsrcinat?
-De ce trieaz brbaii la cri? De ce se mbat i se omoar ntre ei? Nu
tiu.Rtcea pe-aici,prin pdure,cu trei guri fcute de gloane n spate,a czut la
pmnt,m-a nscut,a spus Tynan i a murit.Asta-i pe scurt tot ce tiu.Minerul a
stat lng ea pn a nscut,a vrut s-i lase acolo pe amndoi-i pe ea i pe copil
-apoi s-a gndit c ar putea s vnd hainele care nu erau mbibate cu snge i

copilul care orcia,aa c a dezbrcat-o-pe ea a dezbrcat-o,iar pe mine m-a dus


n ora.Asta-i Chris,asta-i tot ce este de spus.A vndut totul,n afar de
fotografie.Nimeni nu a vrut fotografia unei femei pe care nu o cunotea,aa c
ntr-o var,cnd m-a adus aici s muncesc,am luat-o eu.Acum pot s mnnc
ceva? Chris continua s studieze fotografia.
-Este o femeie foarte drgu.
-A fost.A fost drgu.Este moart de mult vreme.Chris,de ce te intereseaz att
mama mea?
-M intereseaz...Se opri brusc.Aproape c spusese c de fapt el este cel care o
interesa.Sunt reporter,zise ridicndu-se.Sunt curioas,asta-i tot.Totul mi trezete
curiozitatea.
-Zu? Eu sunt curios s vd ce fierbe n cratia aia.Veni mai aproape de ea.Poate
mergi la vntoare cu mine.
-Nu pot s o las aici pe Pilar.
-Poate s mearg i ea cu noi.O s-i fac bine puin micare.
-Nu cred.Trebuie s cur aici i...Ty se apropie i mai mult de ea i-i puse mna
pe obraz.
-Chris,te rog,vino cu mine.i promit c am s m port cum trebuie.N-am s fac
nimic ce n-ai s vrei tu.Se ndeprt de el.Cu vocea asta putea s dea gata pe
oricine.
-N-ar trebui.Ar trebui...
-Ar trebui ce? o ntreb naintnd spre ea,n timp ce Chris se ddea napoi.
-Chris! o strig Pilar.A vrea s m mic i eu puin.N-ai vrea,de dragul meu,s
mergem cu Ty?
-Cred...cred c da,zise,privind n ochii lui zmbitori.Dar nu care cumva s
ncerci ceva,l avertiz ea.N-am de gnd...s-i cedez.
-Scumpo,dar nici mcar nu i-am cerut nc,zise lsnd ochii n jos i privind-o
printre gene.Dup ce mnc aproape toate cotletele pe care le pregtise Chris,
Tynan i lu puca,o ajut pe Pilar s se ridice i porni pe crarea din spatele
cocioabei.Chris ncerc de vreo dou ori s-i spun ceva despre faptul c
foreaz piciorul rnit,dar el i zmbi i merse mai departe.
-i aminteti cnd tu i cei din banda Chanry ai jefuit banca aia din Texas
i...ncepu Pilar.
-Ai jefuit o banc? exclam Chris.Auzi,s jefuiasc o banc.
-Crede c sunt curat ca un fulg de nea,c sunt complet nevinovat,zise el
fcndu-i cu ochiul lui Pilar.
-Cum poi s spui aa ceva,cnd te-am vzut cu ochii mei mpucnd un om.

L-am luat la un picnic,a nceput s se certe cu cineva i omul a fost mpucat.La


un picnic organizat de biseric,imagineaz-i.
-Rory Sayers,i spuse Ty lui Pilar ca i cum era suficient ca rspuns.
-n viaa mea n-am ntlnit pe cineva care s o merite mai mult,zise Pilar.Ty,nu
aveai o grdin aici cnd erai copil?
Chris mergea n urma lor i se simea de parc era la o petrecere i era singura
care nu cunotea lumea.Pilar i Ty vorbeau cu uurin despre lucruri care nu
aveau nici un sens pentru ea.Pomeneau nume de oameni i locuri,vorbeau de
ntmplri fantastice cum ar fi fost nclcarea repetat a legii,mpucturi,nume
de proscrii despre care ea citise numai.Cnd au ajuns n vrful dealului Tynan
merser vorbind pn cnd au dat ntr-un lumini.
-Aici era grdina,spuse el.Plantasem morcovi,i cartofi i cpuni.Cpunile nu
s-au fcut,iar iepurii mi roniau frunzele de morcovi de cum rsreau.
Privete,zise lund de jos o can de tabl ruginit,care fusese turtit.Una dintre
primele mele inte.Exersam aici sus ore ntregi.
-Nu prea aveai ce s faci altceva,spuse Pilar.Mina de aur a btrnului este pe
undeva pe aici?
-Nu este departe,undeva pe la captul potecii.Pilar o porni pe crare,dar Chris
rmase pe loc.Tynan se ndrept spre ea i,nainte s-l poat opri,o cuprinse n
brae.
-Te simi puin cam pierdut?
-Firete c nu,rspunse,mpingndu-l,dar fr nici un rezultat.
-Putem s-i spunem lui Pilar s se ntoarc,iar noi doi am putea merge n
tufiuri.Cunosc eu un loc numai bun pentru fcut dragoste.Linite,izolat,n
apropierea unui firicel de ap i ct este vara de lung este plin de flori.i-ar
plcea s faci dragoste pe un pat de flori?
-Nu,nu mi-ar plcea,rspunse,dar vocea nu-i era prea convingtoare.Nu vreau s
fiu femeia unui brbat care nu are principii morale.
-Principii morale? Dar ce legtur au principiile morale cu a face dragoste?
Chris,iubito,te pot face s te simi att de bine...Ne-am putea face reciproc s ne
simim bine.
-Las-m n pace,Tynan,zise ndeprtndu-se de el.Nu am de gnd s fiu una
dintre femeile tale i ai face mai bine s te obinuieti cu ideea.Am s m duc
acas la tatl meu i am s stau acolo,am s m cstoresc cu vreun fermier i
am s fac o droaie de copii.
-La cine te-ai gndit? o ntreb suprat.La Prescott?
-Sunt sigur c Asher o s fie un so bun.

M-a cerut de nevast i s-ar putea s accept.Oricum,ce conteaz pentru tine? Nu


vrei s te legi la cap cu nevast i copii.Tu ai optat deja i eu la fel,aa c ce te
mai deranjeaz? i vedea furia n privire.
-Zici c eti o femeie cu principii morale,dar care este diferena ntre a te vinde
pentru civa dolari i a te vinde pentru o bucat de hrtie i un inel de aur?
Ridic privirea spre el.
-Cel puin eu sunt cea care stabilesc preul,nu tu.Se strecur pe lng el i o
porni pe potec dup Pilar.O gsi stnd lng o gaur neagr care prea s fie
intrarea n min,innd n mn o bucat de roc la fel ca aceea pe care Chris o
gsise n ldia din magherni.
-Este plin pe aici de asemenea pietre.Presupun c el crede c este aur i c toat
lumea este pur i simplu prea proast ca s-i dea seama ce este de fapt.O privi
pe Chris.O-ho! Ari de parc ai fcut-o din nou!
-Nu,n-am fcut-o.Este cel mai ncpnat om din lume.Se pare c nu pot s-i
vr n cpna aia mare c atunci cnd spun nu,aa rmne.L-a mai refuzat vreo
femeie pn acum?
-M ndoiesc,zise Pilar serioas.Dar nici nu l-am vzut s insiste att pe lng o
femeie cum o face cu tine.De obicei nu face dect s se aeze,iar restul vine de
la sine din cauza feei lui.Iar n cel mai ru caz,deschide gura i vorbete,iar dac
pn atunci femeia mai rezist,apoi cnd i aude vocea se topete cu siguran.
-Atept mai mult de la un brbat dect o fa frumoas i o voce plcut.Iar
Tynan nu pare capabil s-mi dea ce atept.Auzir n deprtare un foc de arm.
-Cred c a gsit ceva i ne aduce de mncare.Hai s-i ieim nainte,zise Pilar.
Vznd c Chris era hotrt s nu se mite din loc,o prinse de bra.n cteva
zile tatl tu va fi aici i nu vei mai fi nevoit s-l mai vezi pe Tynan.Este pentru
prima dat de nu mai in minte cnd ne odihnim i noi,aa c hai s facem tot ce
putem ca s fie ct mai plcut,nu vrei?
Aproape n pofida voinei ei se ls tras de Pilar.Doar n-o s permit oricui si dea seama c numai gndul c nu o s-l mai vad niciodat pe Tynan i fcea
s-i ajung inima n gt.Cnd l gsir pe Tynan,jupuia deja o cprioar mic,iar
Chris pregti focul.n curnd,mirosul de carne fript umplu aerul.
-Drgu loc,nu-i aa? zise Ty ntinzndu-i o bucat de carne.Privi n jur i-i
ddu seama c era exact locul pe care l descrisese,locul unde ar fi vrut s fac
dragoste cu ea.
-Da,este frumos spuse ea rece.Pilar,de ce nu ne vorbeti despre bucuriile
csniciei? i despre copiii ti? Ci ani au?
Ignor mormitul lui Tynan i ntoarse capul ascultnd-o pe Pilar creia-i era dor

de cas cum vorbea despre soul i copiii ei.Nu ls deoparte greutile vieii lor,
i nici srcia i strdania permanent,dar din ce spunea,reieea un puternic
sentiment de solidaritate pe care Chris i-l dorise toat viaa.La rndul ei,Pilar i
ceru lui Chris s-i vorbeasc despre subiectele abordate n ziare,minunndu-se
ct de palpitant trebuia s fie totul.
-A fost,acum sunt hotrt s m aez la casa mea.
-Vrea s fac asta din momentul n care a nit cineva dintr-un dulap de haine,
zise Tynan -din spatele ei cu sarcasm n voce.Crede c dac o atinge un brbat,
trebuie s se i cstoreasc cu ea.
-Nu este deloc adevrat,sri Chris ntorcndu-se spre el.Nu tiu cum de mi-am
putut mcar nchipui c sunt ndrgostit de tine.Eti un nfumurat nesuferit i
mult prea obinuit s faci numai ce vrei i cum vrei tu.M ndoiesc c m-a
mrita cu tine chiar dac m-ai implora.
-Nu-i face attea probleme.De acum ntr-o sptmn am s fiu liber.N-o s mai
am sarcina s m ocup de o fat bogat i rsfat care crede c poate avea
orice-sau pe oricine.O s fiu liber,m auzi? Nici tu i nimeni altcineva n-o s-mi
ia mie libertatea.
-ncetai,ce naiba se ntmpl cu voi amndoi? zise Pilar.Parc ai fi bieii mei.
Ascultai-m,mai avem cteva zile de stat mpreun,aa c haidei s ncercm
s ne nelegem.Ty,eti probabil furios pentru c nu ai dormit deloc i cred c te
doare i piciorul.De ce nu-i pui capul n poala lui Chris,iar ea s ne spun o
poveste? M-a oferi s te in eu,dar am de gnd s m ntind i eu puin i s
dorm.Chris nu-l privi,lsndu-se o lung tcere.
-Bine,zise ea n cele din urm.Poate c toi avem nevoie de puin odihn.Poi s
pui capul n poala mea.
-Numai dac juri c n-o s consideri asta drept o cerere n cstorie.
-Dac ai fi unul dintre copiii mei,zise Pilar,te-a smotoci pentru asta.Pune capul
acolo jos i poart-te cum trebuie.Chris se sprijini cu spatele de un copac i
Tynan i puse capul pe picioarele ei.O vreme amndoi fur foarte rigizi,
atingndu-se ct mai puin posibil.
-Anul trecut am citit o carte n francez,Contele de Monte Cristo,a putea s v
spun povestea lui,zise Chris.
-Numai dac oamenii din poveste nu se cstoresc ca s triasc fericii pn la
adnci btrnei,spuse Tynan cu capul ntr-o parte i cu ochii nchii.
-Este o poveste despre lcomie,infidelitate,crim i rzbunare.Cred c ar putea
s fie biografia ta.
-Sun frumos,zise el legnndu-i capul n poala ei.

-Sunt sigur c naiunea francez va fi ncntat de aprecierea ta.ncepu


povestea,vorbindu-le de rzbunarea care-i obseda pe cei doi brbai ndrgostii
de aceeai femeie.
-Personaje de roman,mormi Tynan,dar nu mai spuse nimic cnd Chris intr cu
voce moale n miezul povetii.n cteva minute auzi rsuflarea regulat a lui
Pilar,care adormise.i Tynan prea c doarme i,ca s fie sigur,ncepu s-i dea
prul de pe fa.Prea att de tnr cu faa destins.Continu povestea,dei
amndoi asculttorii ei dormeau i ea tia asta,dar i plceau povetile i i plcea
s le spun.Cnd,ajunse la sfritul tragic se opri,cu mna pe tmpla lui Tynan,
cu degetele afundate n buclele lui negre,ascultnd ciripitul psrelelor.
-mi place aa,se auzi vocea lui n linitea care se lsase.
-Credeam c dormi,zise Chris i vru s-i retrag mna,dar el nu o ls.
-Nu,am vrut s ascult toat povestea.Un vnztor la un magazin mi-a spus c
minerul,cam pe cnd m-am nscut eu,i-a vndut o carte,ntotdeauna m-am
ntrebat dac a fost cartea mamei mele i dac da,ce carte era.ntotdeauna mi-au
plcut povetile.ncet,ncepu s-i srute degetele,ca i cum era cel mai firesc
lucru din lume.
-Vrei s ncetezi s mai faci asta?
-Chris,dac o s m cstoresc vreodat,i jur c tu vei fi prima femeie la care
m voi gndi.De fapt,ideea s triesc cu tine este cea mai tentant ofert care mi
s-a fcut vreodat.Eti drgu,nflcrat la pat...Chris arunc o privire spre
Pilar,dar ea prea c doarme dus.
-i eti cea mai interesant femeie pe care am ntlnit-o vreodat.Am vorbit cu
tine i i-am spus lucruri pe care nu le-am spus niciodat nimnui,dar adevrul
este c nu sunt fcut pentru cstorie.Nu cred c a putea s stau ntr-un singur
loc mai mult vreme-adic dac am s mai ies vreodat din nchisoare,unde o s
m arunce tatl tu dac ndrznesc s m gndesc s m nsor cu preioasa lui
copil.Nu vezi c pur i simplu nu ar merge?
Chris nu ls s i se vad furia de care fusese cuprins.Prea ca el s aib o
logic n tot.Nu voia s se cstoreasc-probabil c era ngrozit de idee-aa c
ncerca s-i spun c nu o poate face pentru c nu se putea gndi la ea.
-neleg foarte bine,spuse ea cu simpatie n voce.Tu nu vrei s te cstoreti,iar
eu refuz s m culc cu un brbat care nu vrea s se cstoreasc cu mine.S
lsm lucrurile aa cum sunt.ntoarse capul s o priveasc.
-Chris,n-ar trebui ns s ne bucurm de toat fericirea pe care o putem gsi?
Cnd o putem gsi? nainte s ne desprim pentru totdeauna i s nu ne mai
vedem niciodat?

-Nici s nu te gndeti,i spuse adresndu-i cel mai dulce zmbet de care era
capabil.O secund crezu c o s nceap s rcneasc din nou la ea,dar pe
buzele lui pline nu vzu dect o umbr de zmbet.
-Nu poi s acuzi omul pentru c ncearc,ntoarse capul i ncepu s-i srute din
nou vrful degetelor.Dup calculele mele,mai avem cel puin patru zile nainte
s se ntoarc Prescott cu tatl tu.Cine tie ce se poate ntmpla n rstimpul
sta?
-Eu tiu foarte bine ce nu o s se ntmple,zise Chris sigur de ea,dar Tynan nu
pru s cread i ncepu s-i nfig uor dinii n pielea sensibil a palmei ei.
-Aa btrne,zise Prescott,slbindu-i pentru a treia oar frnghiile cu care era
legat btrnul,care duhnea ngrozitor.n toat treaba asta era ceva ce-l deranja pe
Asher; luase omul de la casa lui i-l inea legat de mini i de picioare,dei
btrnul nu fcuse nimic ca s merite un asemenea tratament.Cnd se plnse c-l
rod frnghiile,lui Asher i se fcu mil de el i i le slbi.
-Am s m culc puin acum,zise Asher frecndu-se la ochi.Clrea de aproape
dou zile i tia c dac n-o s se odihneasc puin,n-o s ajung niciodat acas
la Mathison.Cu o ultim privire de compasiune spre btrnul care edea rezemat
de un copac i-l cerceta cu suspiciune,Asher se pregti s se culce folosind aua
drept pern.Btrnul se prefcu c doarme pn cnd l auzi pe Asher cum
sforie,apoi i frec minile pn cnd i le scoase din frnghii.
-Prostul,mormi el privind cu dispre spre Asher,care dormea.
i dezleg i picioarele bombnind: Prostul!Se ridic fr s fac nici un
zgomot,privi n jur pn cnd zri n apropiere un pietroi mai mare,se aplec,l
lu i se strecur spre Asher trntindu-i pietroiul n cap.Rmase un moment n
picioare lng el privind spre forma fr cunotin,apoi ncepu s-i scotoceasc
prin buzunare,n cincisprezece minute i lu lui Asher tot ce avea de valoare,
lsndu-l numai n chiloi,fr a,fr pistol,fr bani i fr cizme.Se gndi
cteva minute dac s-l dezbrace i de chiloi sau mcar s-i taie nasturii,dar
auzi de undeva nechezatul unui cal i hotr s o tearg.
ncalec un cal,l lu de cpstru pe cellalt i ncepu s bodogne.
-Crezi c eti detept,domnule Tynan Care-i-a-ucis-mama! Dar cunosc eu pe
cineva care o s plteasc bine ca s afle unde eti.tiu eu pe cineva.Am s-i
art eu.njurnd i bodognind porni spre nord,ctre proprietatea lui Dysan.

CAPITOLUL 24
n urmtoarele dou zile,Chris fcu tot ce putu ca s se in ct mai departe de
Tynan,dar era aproape imposibil.Dac se ducea dup ap,venea i el.Dac se
oprea s priveasc peisajul,aprea i el,cu invitaia n privire i cu ochii pe ea.La
un moment dat tresri puternic auzind zgomot dintr-un tufi,ca s se trezeasc cu
Ty,care o prinse i o strnse n brae.n dimineaa celei de-a doua zile auzir
focuri de arm n deprtare i inima ncepu s-i bat cu putere,n timp ce Tynan
i lu puca i se furi pe crare ca s vad despre ce era vorba.Aproape c
ncepu s plng de bucurie cnd se ntoarse i-i spuse c nu erau dect vntori
i c erau destul de departe.
-Eti ngrijorat din cauza mea? o ntreb cu privirea aprins i citindu-i-se clar
dorina pe fa.Chris i prinse fusta de poale i o lu la fug,ndeprtndu-se de
el.
-S-a ntmplat ceva? o ntreb cu nevinovie Pilar.Preluase ea sarcina gtitului
din momentul n care Chris prpdise buntate de fin n ncercarea de a face
nite pesmei.
-Omul sta este o belea! zise cu inima btndu-i de s-i sparg pieptul.
-Categoric te place.
-Ei bine,eu nu-l plac.
-Nu te-a nvat mama ta c nu-i frumos s mini? pufni Pilar.
-Cred c exist multe lucruri pe care mama nu m-a nvat,zise ncet Chris.Ca de
exemplu cum s refuzi un pistolar insistent.Pilar,cred c ncep s cedez.nc
dou zile aa i n-o s mai pot spune nu,indiferent ce mi-ar cere.
-Nu tiu de ce am eu impresia c Tynan tie asta.
-Zu,trebuie s fiu puternic.N-am de gnd s-i cedez i este lucru stabilit.
Indiferent ce-mi spune,indiferent cum m privete,n-am de gnd s-i cedez.O
privi pe Pilar cu mare tristee i ngrijorare n ochi.Dac m mai srut o dat pe
ceaf,sunt pierdut.Zmbind,Pilar se concentra asupra pesmeilor.Chris reui s
se in departe de Tynan n restul zilei,dar seara el i ceru s mearg s fac
mpreun o plimbare.
-Nu i-am cerut s fugi cu mine,ci doar s facem o plimbare,zise cnd vzu cum
buzele i se uguiau s spun nu.Jur c n-am s te ating,pentru c tiu c nu poi
rezista cnd este vorba de mine,dar cel puin...
-Nu pot rezista cnd este vorba de tine! Auzi! Ba pot rezista foarte bine.Mi-a
putea petrece cu tine tot restul vieii pe o insul tropical i tot i-a rezista,mini
ea.
-Grozav! zise el cu un zmbet.Atunci n-ai nimic mpotriv s ne plimbm puin

chiar acum,sub clar de lun.Chris tia c fusese ncolit i apel la Pilar pentru
ajutor,dar Pilar refuz s mearg cu ei pretextnd c o doare rana de la umr.
Firete,nu o duruse cnd fcuse gogoile,dar acum de-abia i mai putea mica
mna.Mai de voie,mai de nevoie,Chris porni pe poteca spre izvor cu Tynan n
urma ei.
-Vrei s ne lum la ntrecere care merge mai repede,sau i-e team s mergi
alturi de mine? ntreb el.Se opri i se ntoarse spre el.
-Firete c nu mi-e team s merg alturi de tine.Numai c nu-i dai seama ct de
ncet mergi din cauza rnii din picior.
-Asta s fie? zise el zmbind cu subneles.O lu de bra.Atunci poate c ar
trebui s ajui un pic un invalid srman ca mine.Merser mpreun o vreme,
Chris ncercnd,n pofida faptului c se ineau de bra,s stea ct mai departe de
el.
-Acum cteva sptmni nu puteam s scap de tine.Unde m suceam,unde m
nvrteam,erai acolo,cerndu-mi s-mi scot cmaa sau pantalonii iar cnd te-am
vzut de vreo cteva ori la nceput,n-aveai pe tine chiar nimic.Iar acum nici nu te
mai apropii de mine.
-Asta a fost nainte,zise cu privirea aintit undeva n fa.
-nainte de noaptea petrecut la caban? nainte de noaptea n care am fcut
dragoste i ne-am simit att de minunat?
-Nu a fost chiar att de minunat pentru tine.Mi-ai spus c nu vrei s ai de-a face
cu mine,c pentru tine nu sunt dect una dintre nenumratele femei.
-Poate c am fost puin cam dur cu tine n noaptea aia,dar m nspimntasei de
moarte cnd ai nceput s vorbeti de cstorie i copii.Nu poi s uii toate astea
i s o lum de la capt? Ne-a fost att de bine pn cnd ai hotrt c trebuie
s-mi pui jugul la de gt.Se smulse de lng el.
-Nu vreau s-i pun nici un jug de gt.Cstoria este altceva.Este pentru doi
oameni care se iubesc reciproc,iar eu,prostete,am crezut c asta am fcut n
noaptea aia-c am fcut dragoste.Eram ndrgostit de tine,altfel n-a fi
fcut-o...nu te-a fi lsat s te atingi de mine.Dar pentru tine nu a fost
dragoste.Tu nu m iubeai,nu m-ai iubit niciodat.Tu ai obinut ce i-ai dorit,eu
nu.Se ntoarse s-i ascund lacrimile.Ty o lu n brae,o rsuci i-i ascunse faa
la pieptul lui.
-Chris,nu cred c vreo femeie s se fi ndrgostit pn acum vreodat de mine i
nu am nici cea mai mic idee ce nseamn s fii ndrgostit.mi pare ru,nu am
vrut s te rnesc.Poate c doar i-ai nchipuit c eti ndrgostit de mine pentru
c tiu s mnuiesc o arm i pentru c nu semnm cu nimeni ntlnit de tine

pn atunci i...
-Am ntlnit sute de pistolari i sute de proscrii,zise ridicnd privirea spre el-imi displace s-mi spui c nu tiu ce este n capul meu.Pot s-i spun...
Nu putu continua pentru c Tynan o srut sorbindu-i nsetat gura,mngind-o,
lipind-o ct mai strns de coapsele lui,ncercnd chiar s o nfoare cu trupu-i
nfierbntat.Chris tia c nu va rezista mult dac va continua s o ating n felul
sta.
-Te rog nu,opti cnd simi cum se ndreapt spre gtul ei.Te rog nu m atinge.
Nu pot s suport.Nu pot s-i rezist.
-Nici nu vreau s-o faci,i rspunse mucnd-o uor de lobul urechii.Nu se opri
dect cnd ajunse n colul ochilor i simi gustul srat al unei lacrimi.Se
ndeprt brusc.
-Pleac atunci,zise cu furie reinut n voce.ntoarce-te la patul tu rece i stai
acolo singur.Lacrimile ncepur s-i curg n voie i porni n grab pe crarea
ntunecoas napoi spre tabr.Pilar nu scoase nici un cuvnt cnd Chris se trnti
pe patul de fn lng ea.Plnse ndelung nainte s ia o hotrre.Nu-i psa dac
se cstorete cu ea sau nu i nu-i psa dac o iubea sau nu.n momentul la tot
ce simea pentru el era dorin i-ar fi vrut s fie la fel ca n noaptea aceea n
caban.Dorea s-i simt minile frmntndu-i trupul,dorea s fac din nou
dragoste cu el.tergndu-i nasul,dar simindu-se mult mai bine acum,cnd
decizia fusese luat,se ridic i prsi opronul.tia c Tynan dormea nu departe
de ele,afundat puin ntre copaci,astfel nct indiferent cine ar fi venit noaptea la
colib s nu-l poat zri.Se ndrept spre locul unde dormea,dar nu era acolo.
ncet,n mod deliberat,i scoase toate hainele,se ntinse pe ptur i-l atept.
Ateptndu-l,adormi zmbind cu gndul la momentul cnd o va trezi.
-Chris,zise Tynan lund-o n brae.Oh,frumoasa mea,iubita mea Chris.
Somnoroas,deschise ochii.Se fcuse ziu,psrelele cntau,n jurul lor pluteau
miresmele pdurii trezite dimineaa devreme-iar minile lui Tynan erau pe trupul
ei,mngindu-i cu tandree pielea,li mngie coapsele cu nerbdarea unui copil
care are n mn prima lui ppu.
-Ai venit la mine,murmur.Ai venit la mine! N-am dormit noaptea trecut.Am
rtcit prin pdure.Oh,Chris,m scoi din mini.Frumoasa,frumoasa mea Chris,
m faci mai nefericit dect eram n nchisoare.Chris simi cum explodeaz de
bucurie cnd i auzi cuvintele.Sperase din toat inima s-l fac nefericit,cel puin
tot att de nefericit pe ct o fcea el.
i lu capul n mini i o srut ca i cum n-ar mai fi vrut s-i dea drumul
niciodat.i nconjur gtul cu braele i-l trase mai aproape de ea.i dorea s

fac asta de mult vreme i se prea c sentimentele mpotriva crora luptase


erau foarte trainice.Se ntinse lng ea pe ptur,mngind-o tandru.i scoase
cmaa,se lipi de ea cu o dorin ptima care-i aprinsese toate simurile,
srutnd-o neostoit.Brusc,se retrase i nl capul ca i cum ncerca s aud
ceva.
-Trebuie s plec.Este cineva acolo.
-Nu este dect Pilar,zise ea ncercnd s-l trag napoi.N-o s vin aici.
Tynan se ridic i-i puse cmaa pe el.
-Vine cineva pe crare.O privi cu resemnare.Am noroc ca tatl tu s fie deja
aici.Chris se gndi c arta de parc era gata s izbucneasc n lacrimi.Ai face
mai bine s te mbraci.Dac nu este el,putem continua mai trziu,iar dac este,
s-ar putea s pun tot felul de ntrebri dac o s-i gseasc fetia srutndu-se
cu omul pe care l-a angajat.Cnd Chris deschise gura s spun ceva,o opri.Nu
invoca nici un argument i nu face s-mi fie i mai greu.Te rog mbrac-te i
las-m s vd despre ce este vorba.
Tynan se ridic i o privi cu o expresie de tristee,dorin i durere.Dup ce se
mbrc,o prinse n brae i o trase la pieptul lui.
-Am mbtrnit cu douzeci de ani de cnd te-am cunoscut.Sper din toat inima
mea s fie oricine altcineva numai tatl tu nu.Dup un srut scurt,i ddu
drumul,o prinse de mn i pornir spre luminiul n care se afla coliba.Pilar
dormea sub opron.
-Caut n sacul de la oblncul eii mele i ai s gseti un binoclu,la-l i
adu-mi-l.Chris alerg s fac ce-i ceruse.Pilar se ridic ntr-un cot i o privi.
-Eti fericit n dimineaa asta? o ntreb ea.
-A fi fost i mai fericit,zise Chris cutnd n sac.A fi fost extrem de fericit
dac Tynan s-ar fi obosit s se ntoarc s doarm noaptea trecut.Pilar mormi
ceva,apoi ntreb.
-Ce se ntmpl?
-Ty spune c a auzit pe cineva venind pe potec.Eu nu am auzit nimic,dar s-a
dus s vad despre ce este vorba.Aha,l-am gsit.
-Vin i eu cu tine,zise Pilar i se scul ntr-o clipit pornind pe deal n sus dup
Chris.Tynan se ntinsese pe o stnc,una cu pmntul,de parc era o oprl i
trebui s le strige ca s le atrag atenia.
-Sunt ei,zise cu mare tristee n glas.tiam c aa o s fie.ntinse mna spre Chris
s ia binoclul.Chris i Pilar urcar pe stnc lng el.
-Eti sigur c este tata? ntreb brusc nsufleit Chris.
-Indiferent cine o fi,sper s ne fi adus nite provizii,spuse Pilar.

-Dup ct de muli sunt,cred c Mathison i-a adus cu el ntreg ranch-ul.


Chris i lu binoclul din mn.Era fr nici o ndoial tatl ei clare pe calul care
prea prea mic pentru el,cu spatele drept ca o in de cale ferat-i se putea
vedea chiar i de la aceast distan ct de suprat era.Ls binoclul jos i vzu
c Ty o privete zmbind ironic.
-S-i mprumut arma mea ca s te aperi? o ntreb ridicnd dintr-o sprncean.
-Cine este omul de lng el? ntreb,Pilar privind i ea prin binoclu.
-Nu l-am vzut niciodat,rspunse Ty.Chris cobor de pe stnc.
-Cred c ar trebui s v spun ceva.Dac vreunul dintre voi este mai sensibil ar fi
mai bine s se retrag acum.Starea de spirit a tatlui meu este...Nu putu gsi
cuvntul care s o descrie ntr-un mod adecvat.Trase adnc aer n piept ca s-i
fac curaj,apoi porni s coboare culmea ndreptndu-se spre tatl ei i oamenii
care clreau cu el.ovi la nceput,dar pe msur ce l vedea mai clar,ncepu s
prind vitez,pn cnd o zri i el.Del Mathison ddu pinteni calului i ni ca
fulgerul,lsndu-i mpietrii pe ceilali.
Chris i apuc poalele fustei i ncepu s alerge cu toat puterea spre el.Cnd
Del ajunse n dreptul ei,nu ncetini galopul calului ci ntinse minile i o prinse
din zbor ridicnd-o i aeznd-o n a n spatele lui.O nvase asta de cnd era
copil i i prinsese bine n via aa cum s-a ntmplat cnd Tynan a ridicat-o n
a i a trecut cu ea clare prin mijlocul cldirii potei.
Odat n spatele tatlui ei,Chris vzu c Tynan venise n urma ei,cu arma scoas,
protejnd-o din momentul n care o luase la fug pe potec.Se ntoarse Tynan
i-l vzu pe brbatul care clrea alturi de tatl ei oprind calul i ajutndu-l pe
s se urce n spatele lui.Del nu pierdu vremea cnd ajunser la caban.nainte
chiar s descalece ncepu s o dojeneasc pe Chris.
-Dintre toate nebuniile prosteti i lucrurile stupide pe care le-ai fcut,sta este
cel mai ru.Ascult la mine,de aici nainte s tii c nu te mai scap din ochi.Tu i
ntreaga familie a mamei tale,nici unul dintre voi n-ai avut prea mult minte-n
cap.Chris se ridic pe vrfuri i-l lu de gt.Era fericit s vad ct de bine arat;
nalt,bine fcut,cu un cap leonin,cu prul alb bogat dispus ca o cunun n jurul
unei fee frumoase.O mbria i el,apoi o mpinse ct colo i ncepu din nou.
-tii prin ce-am trecut din cauza ta? Ai mcar idee ci oameni au venit s-mi
spun c eti la un pas de a fi ucis?
-Ci? ntreb ea solemn.
-S nu faci pe deteapt cu mine,tnr doamn,c am s fac ce ar fi trebuit s
fac oamenii tia cu tine.Unde este junele la fluturatic pe care l-am trimis
dup tine? El trebuia s te protejeze.

Tynan pi nainte.Locul din faa cabanei era plin de brbai i cai.


-De mine ntrebai? Del l privi pe Ty din cap pn-n picioare,vzndu-i bandajul
murdar de pe picior.
-Vd c era ct pe-aci s te trasc i pe tine dup ea.Tynan i ndrept spatele.
-mi asum ntreaga rspundere pentru tot ce s-a ntmplat.Au existat cteva
ocazii cnd a fi putut s o aduc acas n siguran.
-Hm! pufni Del.N-ai putut s o ii prea bine n fru ct ai fost la nchisoare.i ce
este cu zvonul sta pe care l-am auzit c ai fi logodii?
Chris i inu rsuflarea privind de la Tynan la tatl ei.Se prea c Tynan nu are
de gnd s spun nici un cuvnt i brusc Chris nelese seriozitatea momentului.
Dac spune c sunt logodii,tatl ei o s-l trimit pe Ty napoi la nchisoare.i
aminti cum arta spatele lui cnd l-a vzut prima dat n jungl.Se gndi c l-ar
putea ine sub control pe tatl ei,dar nu era sigur.Dac d gre? Dac se
ntmpl asta,atunci Ty va fi trimis din nou la nchisoare.
-Nu suntem logodii,zise ncet.Am spus asta doar ca s mpiedic izbucnirea unei
lupte.A fost tot timpul un gentleman perfect i a fcut tot ce a putut pentru a m
proteja.M-a salvat chiar i din ghearele lui Dysan.Chris l urmrea pe tatl ei
care continua s-l studieze pe Tynan i,dup un timp,mri ceva,dar nu fcu nici
un comentariu.
-Sper ca Chris s accepte propunerea mea,se auzi de undeva o voce i cnd se
ntoarse l vzu pe Asher,cu capul bandajat.Cu un zmbet posesiv i trecu braul
pe dup umerii fetei.Tatl ei o privi la fel cum fcea cnd era copil i tia c
ncearc s-i dea seama dac ea spune adevrul sau nu este dect una dintre
nscocirile ei pline de imaginaie.Chris nu putu rezista privirii lui aa c ncepu
s-i studieze minile ncletate n fa.n momentul la Pilar sparse tcerea.
-mi dai voie s m prezint,zise ea naintnd spre Del cu mna ntins.Sunt Pilar
Ellery.Nu ne-am ntlnit niciodat,dar am auzit multe lucruri frumoase despre
dumneavoastr.Nu vi se ntmpl cumva s avei ceva de mncare n sacii pe
care i-ai adus cu dumneavoastr? Suntem toi mori de foame.
Del i strnse mna dar nu-i zmbi,i Chris i ddu seama c este suprat,foarte
suprat,dac nu i-a zmbit el unei femei drgue.Se smulse din strnsoarea
posesiv a lui Ash i-i strecur mna pe sub braul tatlui ei.
-mi pare ru c i-am dat atta btaie de cap.N-am vrut.Del o privi ndelung i
vzu tristee n ochii si.Ce altceva l mai deranja n afar de faptul c a fost ea
n pericol?
-Domnioar Mathison,mi permitei s m prezint?
n faa ei se afla brbatul care clrise alturi de tatl ei.

Era aproape de aceeai vrst ca el,un brbat nalt i zvelt,cu prul negru argintat
la tmple.Avea privirea ager i dur a omului obinuit cu munca fizic,dar n
acelai timp avea o elegan care nu putea s vin dect din generaii de oameni
bine crescui.Dei prea s se simt foarte bine cu pistolul la cingtoare,i-l
putea cu uurin imagina ntr-o sal de dans cu un pahar de vin n mn.
-Sunt Samuel Dysan,se recomand cu o voce plin,profund.
-Samuel Dysan? Privi n spatele lui spre Tynan i din nou la omul din faa
sa.Suntei cel pe care Beynard...
-M caut pe mine? Omul prea surprins.
-L-am auzit c-l caut de ani de zile pe Samuel Dysan.ntre Sam i Del avu loc
un schimb de priviri.
-O,da,neleg.i cnd v-a spus el asta?
-Aaa...nu mi-a spus chiar mie,el...aaa...Tynan fcu un pas n fa.
-S-a ascuns n tufiuri i a tras cu urechea.
-Era pentru o cauz bun,se rsti ea.Lionel era...
-Lionel? zise Del.Vrei s spui c ai fcut ceva pentru putiul la pe care mi l-ai
trimis? ntr-o zi am fost nevoit s-l altoiesc de vreo trei ori.
-L-ai btut pe Lionel? exclam ea.Nu este dect un copil.
-Ar fi trebuit s te bat i pe tine mai des,dar nu,am fost moale i mi-am zis c
fetele sunt altfel.N-am s mai fac din nou greeala asta.Am de gnd s-l cresc pe
copilul sta aa cum trebuie ca s aib minte n cap i s n-o tearg n marile
orae ca s scrie tot felul de istorii din cauza crora s fie mpucat.tii ci
oameni au venit n ultimul timp la mine i mi-au spus: da,a fost aici,a lsat trei
cadavre n urma ei.l privi pe Tynan.Voi amndoi ai redus populaia lumii cu
vreo sut de capete.
-Nu cred c este drept,zise Chris.Tynan a fcut ceea ce trebuia s fac.El...
-Excepie fcnd cnd l-am mpucat pe Rory Sayers,zise Tynan cu toat
seriozitatea.Chris se ntoarse spre el.
-i ce-ar fi trebuit s faci? S stai cu minile n sn i s-l lai s te mpute el pe
tine? Ai vzut cum te-au hruit toi oamenii ia,ncercnd s te detemine s faci
ceva palpitant? Nu aveai de ales.Trebuia s te aperi.Se opri brusc,dndu-i
seama ce zicea.i spusese c greise cnd l prsise lsndu-l singur la
nchisoare,dar atunci gndise logic.De data asta ns pusese mult patim n
pledoaria ei.Tynan o privi cu un zmbet angelic pe fa,apoi se ntoarse ctre
Del.
-Domnule,se vr n toate buclucurile numai pentru c vrea s ndrepte toate
relele din lume.Cred c ai fcut un lucru al naibii de bun c ai crescut-o aa

cum este.Acum cred c ar fi mai bine s mergem s mncm ceva.ntinse braul.


Domnioar Mathison,pot s v conduc la mas?
Chris simi cum i cedeaz genunchii cnd l lu pe Tynan de bra.Nu mai vzuse
pn acum pe nimeni care s nu fie la n prezena tatlui ei.Orice alt brbat ar fi
fcut ceea ce tocmai fcea Asher; s-ar fi retras i ar fi privit linitit.
Se alturar celorlali-Del adusese vreo cincizeci de oameni cu el-i mncar
prima mas decent de zile ntregi.Chris i zmbi tatlui ei cnd se aplec spre
ea vrnd s afle totul,iar ea ncerca s-i rspund fr s-i spun adevrul despre
pericolele prin care trecuse.Nu voia s-l supere mai mult dect era.Nu a minit
niciodat complet,dar nici nu a spus ntreg adevrul.
-Te-ai dus la Hamilton tiind c el comandase uciderea verioarei lui?
-Nu eram sigur de asta.Vreau s spun c a fost un accident groaznic.Sunt sigur
c aa cum s-a rsturnat crua aceea,ar fi putut omor pe oricine s-ar fi aflat
acolo,iar eu nu doream dect s ajut biatul.n plus i aveam pe cei doi brbai
solizi,puternici,pe care mi i-ai trimis n ajutor.Ce putea s se ntmple? Nu
ndrzni s se uite nici la Tynan,nici la Asher,nici la Pilar.
Del se aplec spre ea.
-Ce s se ntmple? Uite-Dysan.Ai mcar cea mai mic idee cum este omul sta?
-Da,spuse ea ncet.Papa,crezi c este momentul s vorbim despre el acum? i
arunc o privire cu subneles ctre Samuel Dysan.Domnul Dysan ls farfuria
jos.
-Nu m putei jigni.tiu mai bine dect oricine ce-i poate pielea strnepotului
meu.Am avut nenorocul s-l vd crescnd.Chris nu-i putu nvinge curiozitatea.
-Atunci de ce a spus c v caut de ani de zile? Nu tia unde s v gseasc?
Del i spuse fiicei sale s-i vad de treburile ei,dar Chris nu-l slbea din ochi pe
Samuel.Omul l privea pe Tynan cu un asemenea interes,nct Chris ncepu s se
uite cnd la unul,cnd la altul.Samuel i ddu seama de asta.
-N-am neles niciodat ce s-a petrecut n mintea biatului,zise el.Mama lui s-a
cstorit cu nepotul meu pentru c a crezut c este motenitorul averii mele,iar
cnd a constatat c nu aa stau lucrurile,i-a aat copilul mpotriva mea.
-i cine este motenitorul vostru?
-Christiana! o admonesta din nou tatl ei.Nu suport lipsa ta de maniere.
-mi cer scuze,domnule Dysan.Nu este dect reporterul din mine.Am crezut c
existau unele ndoieli n legtur cu motenitorul dumneavoastr dac femeia s-a
gndit c urma s fie soul ei.Samuel puse mna pe braul lui Del.
-Nu-i nimic,nu m deranjeaz ntrebrile.Am avut un fiu dar a disprut cu muli
ani n urm.Poate c am fost un naiv,dar am sperat ntotdeauna c o s-l gsesc.

Dar chiar dac nu l-a fi gsit nu i-a fi lsat nici mcar un penny strnepotului
meu.
-Oricum,se pare c are destui bani.
-Tot ce are a obinut furnd,minind,ucignd,zise Samuel cu o expresie dur.
-Oh,zise Chris i privi n farfurie.
-Domnule Tynan,zise Samuel,m pricep oarecum la rni.Pot s m uit la piciorul
dumneavoastr? Tynan pru puin surprins.
-Dac v uitai mai nti la Pilar.
-Da,firete,zise el zmbindu-i.
-tii...ncepu Chris privind de la unul la altul.
-i despre Hugh Lanier ce ai mai scris? L-ai acuzat pe srmanul om de cea mai
mare crim a secolului,se rsti din nou Del la ea.Chris se concentra din nou
asupra rspunsurilor pe care le ddea tatlui su astfel nct s se apere.
CAPITOLUL 25
Chris nu putu scpa de tatl ei nici mcar un singur minut toat noaptea.Voia s
vorbeasc cu Tynan singur,dar se prea c n permanen era ocupat cu ceva sau
cineva.i mai era i Asher.Dorea n mod evident s-i demonstreze lui Del c-i
fcuse datoria i c Chris inteniona s se cstoreasc cu el pentru c n-o slbea
pe Chris.O tot inea ntr-una cu lucruri de genul: mai ia un pesmet,Chris,tiu ct
de mult i plac.Fcea totul ca s par c ar fi destul de intimi.
Tynan,pe de alt parte,i se tot adresa cu domnioar Mathison i-i ridica de
fiecare dat plria n modul cel mai oficial cu putin.
-S-a purtat cum trebuie cu tine? o ntreb Del cnd ea se ncrunt spre spatele lui
Ty care se comportase nc o dat ca i cum n-ar fi ntlnit-o dect n seara aia.
-Cum l-ai scos din nchisoare?
-N-am de gnd s ncep s-i spun toate secretele mele,pufni Del.L-am scos,
asta-i tot ce trebuie s tii.i-a spus el c a fost n nchisoare?
-Am ghicit eu,iar el mi-a rspuns la ntrebri.Cui ai de gnd s-i spui secretele
tale? Brbatului pe care l-ai ales ca s m mrit cu el?
-Nu m slbeti deloc cu ntrebrile.Cum te-ai neles cu Prescott?
-Destul de bine,rspunse ea.M-a cerut n cstorie,dac la asta te referi.
Del o privi o vreme.
-Este timpul s te aezi la casa ta i s-mi faci i mie nepoi.
-Da,zise ea ncet.Exact asta am de gnd s fac.Nu mai vorbir,pregtindu-se de
culcare.Del ddu ordin efului micii armate de oameni pe care o adusese s se

fac de paz toat noaptea.Chris,nfurat n ptur,l urmri pe tatl ei care


sttu cteva minute de vorb cu Tynan.
-Pare un tnr cu mult minte,zise Samuel de undeva de lng ea.Del mi-a spus
c a fost n nchisoare pentru crim.
-Da,dar nu el l-a ucis pe omul respectiv-cel puin nu pe omul pentru a crui
ucidere a fost nchis,dar este unul dintre cei mai competeni oameni.
-Nu i-a fost fric de el...adic s fii singur cu el?
Chris se ntoarse i-l privi fr a-i veni s cread ce auzea.
-Pariez cu viaa mea pentru Ty,cu viaa oricruia dintre oamenii pe care-i iubesc.
Este un om bun,amabil,inteligent,cruia nu i s-a dat niciodat nici o ans n
viaa lui.i totui,n pofida acestui fapt,este demn de ncredere i are cele mai
nalte idealuri.Se opri,simindu-se ntructva stnjenit.Nu,murmur ea,nu mi-a
fost niciodat team de el.Samuel Dysan i zmbi n ntuneric.
-neleg.Ei bine,noapte bun,domnioar Mathison,ne vedem mine diminea.i
se ndeprt fluiernd.
n ziua urmtoare,Del trezi toat tabra cu mult nainte ca soarele s rsar.
Somnoroas,Chris scoase capul din pturi i-l vzu pe Tynan care ncrcase deja
doi cai.Arunc pturile ct colo i se duse la el.
-Bun dimineaa,zise zmbindu-i.Nu se uit la ea,ci ocoli calul.Ea se inu dup
el.
-Du-te i pregtete cafeaua,i zise Ty printre dini.Avem nevoie de cteva
galoane.
-Ty...ncepu ea.Se ntoarse i o privi n fa.
-Ascult,Chris,gata,s-a terminat! Tu te ntorci n lumea ta,iar eu ntr-a mea.Tu ai
redevenit fetia bogat,iar eu fostul pucria.S-a terminat.Acum du-te i
pregtete cafeaua.Ochii i se umplur de lacrimi.
-Nu s-a terminat,Tynan.tii care sunt sentimentele mele fa de tine.
i puse minile pe umeri.Caii i ascundeau de priviri indiscrete.
-Chris,i-am spus c nu o s mearg.i-am spus asta de la nceput.Chiar i acum
crezi...c eti ndrgostit de mine,dar nu eti.Iubeti aventura i tot ce este
palpitant,dar iubeti i confortul casei tatlui tu.Ateapt i ai s vezi.Dou
sptmni n casa tatlui tu,dup ce ai s dai cteva petreceri,dup ce ai s faci
mai multe bi i ai s-i cumperi cteva rochii noi i nici n-o s-i mai aduci
aminte de mine.Dac am s intru n salon,ai s-i faci probleme c hainele mele
or s-i murdreasc mobila.i nici n-o s-i vin s crezi c ai avut impresia,
cndva,c ai fost ndrgostit de cineva ca mine.l privi lung.
-Sper s poi crede singur tot ce ai spus.Sper s poi dormi la noapte.

Sper...Nu mai rezist i izbucni mnioas.Sper c ntr-o zi ai s-i dai seama c


m-ai iubit la fel de mult ct te iubesc i eu.Trebuie s m duc s pregtesc
cafeaua.Cnd ai s fii destul de brbat ca s recunoti adevrul,anun-m i pe
mine,am s atept.Se ndeprt fugind de el,ddu peste Samuel Dysan,dar nici
mcar nu ridic ochii spre el.inu tot timpul capul n jos i ajut la pregtitul
micului dejun pentru numeroii cowboy care se pregteau de drum.
Cnd nclecar,gata de drum,vzu c toi aveau armele pregtite.Era
nconjurat de tatl ei,Samuel,Tynan i ali trei dintre oamenii angajai.Asher i
Pilar erau de asemenea pzii.
-Credei c Dysan este pe undeva pe aici? l ntreb pe Samuel,care era lng ea.
-Cred c da,rspunse el sumbru.Avem ceva ce crede c i aparine.Tatl ei le
porunci s porneasc,nainte ca ea s mai poat pune alte ntrebri.
Clrir spre sud timp de dou ore nainte s-l ntlneasc pe Beynard Dysan cu
oamenii lui.Se apropiar de ei cu toat ncrederea din lume,ca i cum ar fi tiut
deznodmntul a ceea ce avea s se ntmple.
Del le ceru oamenilor din spatele lui s se opreasc,iar Tynan i plas imediat
calul n faa lui Chris.El,Del i Sam se aflau n fruntea armatei care i nfrunta pe
cei o sut de oameni ai lui Dysan.
-Pe mine m caui? l ntreb Sam cu atta rceal i ur n voce nct Chris fu
strbtut de un fior.
-Nu pe tine,rspunse Dysan.tii ce vreau.Vreau ceea ce mi se cuvine de drept.
-Nu,rspunse scurt Samuel.
-Atunci am s iau singur,rspunse Dysan.i am s v iau pe toi cu mine.
Samuel i mboldi calul nainte,smuncind frul din mna lui Del cnd acesta
ncerc s-l opreasc.Sam se ndrept spre Beynard.n spatele ei Chris auzi cum
sunt trase piedicile armelor,cum oamenii controleaz butoiaele pistoalelor s
vad dac sunt ncrcate.n timp ce Sam i Beynard vorbeau,Ty i ntoarse
capul i veni lng Chris.
-Cnd i spun eu,porneti ca vntul spre copacii de colo,i spuse n oapt.M-ai
neles? Fr eroisme!Chris l vzu pe tatl su c se ntoarce spre ea n a i d
uor din cap n sensul c trebuie s fac ce-i spune Tynan.
-Pilar? spuse Ty peste umr.S fii gata s porneti.
Simind o ghear n gt de fric,Chris l urmri pe Ty cum se ntoarce i-i ocup
locul lng tatl ei.Cei doi brbai pe care i iubea cel mai mult pe lumea asta
erau n faa ei,primii care ar fi putut fi ucii dac oamenii lui Dysan ar fi deschis
focul.Simea c o s-i sar inima din piept de ncordare ateptnd s afle ce au
vorbit Samuel i Dysan.Parc trecuse o eternitate pn se ntoarse Samuel.

-Lupta asta este ntre noi doi,zise el.nvingtorul ia tot.Del ddu aprobator din
cap spre Sam,n timp ce Tynan privea cu ochi ntunecai.Chris nu se mai stpni
i-i mpinse calul n fa.
-Ce se ntmpl?
-Nimic care s te priveasc,zise Del cu privirea aintit pe spatele lui Sam.
-Problema va fi reglementat ntre cei doi,spuse Tynan.Cine ctig ia prada de
rzboi.
-Dar Samuel este un om n vrst,spuse Chris.Nu poate s aib reflexele unui
brbat tnr.i n plus are dreptul s-i lase averea cui dorete.Del i arunc o
privire care i spunea clar c dorete s tac din gur.
-Eu sunt executorul lui.Dac Sam pierde,o s am grij ca banii lui s revin
persoanei n drept.
-Dar o s te urmreasc Dysan i...
-Chris,zise Tynan ncet.Vino aici i stai linitit.
Nu lu n seam privirea tatlui ei cnd se supuse lui Tynan i i duse calul
lng al lui.Strngea att de tare oblncul eii,nct ncheieturile i se albiser,n
timp ce privea n urma lui Samuel i Beynard,care o porniser pe potec s se
afunde n pdure.Pru s treac o venicie pn se auzi prima mpuctur.Lui
Chris i se opri rsuflarea i atept.Dup o vreme se auzi o a doua mpuctur,
apoi nimic.Se uit la Tynan i vzu cum i joac muchii maxilarului,apoi d
pinteni calului i zboar pe lng cei o sut de oameni angajai de Dysan.Intr n
galop n pdure,unde dispruser Samuel i Dysan.
Chris urmri o vreme norul de praf lsat de calul lui Ty,apoi i mboldi i ea
calul i ni dup el.l auzi pe tatl ei cum o strig,apoi le ordon ceva
oamenilor lui,dar nu se opri,ci i continu drumul dup Tynan n pdure.
Ajunse n lumini exact n momentul n care Ty descleca.
Samuel i Beynard zceau la pmnt,ambii sngernd.Chris sri de pe cal fr ca
mcar s-l mai opreasc,dintr-un salt fiind lng Ty exact n momentul n care l
ridica pe Samuel.Btrnul i zmbea.
-Nu este dect o zgrietur.Pot s m ridic.Tynan se ntoarse spre Chris.
-Ce dracu caui aici? Du-te napoi,la tatl tu.
-Am venit s vd dac nu i s-a ntmplat ceva,rspunse ea suprat.M-am
gndit c s-ar putea s ai nevoie de ajutor.
-Nu din partea unei fete de-o chioap.Acum ntoarce-te la...Sam se strdui s se
ridice,ajutat de Tynan.Zmbea cu toat faa.
-Orict de mult mi-ar plcea s v aud cum v tachinai din dragoste,nu-mi mai
pot permite,pentru c sngerez prea tare.Chris i zmbi lui Tynan cu expresia:

i-am spus eu c aa este,ncercnd n dou rnduri s spun ceva,dar abinnduse.n momentul la nvli n lumini Del Mathison ntr-un nor de praf i
pietre,cuprins de un acces de furie-toat ndreptat mpotriva fiicei lui.
-Ce s-a ntmplat aici? ntreb Tynan aproape strignd,evident ca s opreasc
tirada pe care Del era pe cale s o declaneze.Sam fcea eforturi s stea n
picioare,n timp ce Chris se grbi s scoat bandaje din sacul de la oblncul eii.
-Am tras amndoi i am ctigat eu.Am crezut c este mort i m-am dus la el.Era
copilul fratelui meu,l tiu de cnd era prunc.Au fost perioade cnd credeam c
mai exist sperane pentru el,dar mama lui nu l-a lsat nici un moment s uite
cine este.Indiferent pe cine lovea,ea era alturi de el i-l susinea,spunndu-i c
are dreptul s fac tot ce vrea.M ura.
-i l-a fcut i pe el s te urasc,zise Chris ntinzndu-i lui Tynan bandajele.Ty i
tie cmaa ca s ajung la ran.Era atins numai muchiul,n partea superioar a
braului,nu adnc,dar dureros.Chris se aez n aa fel nct Sam s se sprijine de
ea n timp ce Ty i bandaja rana.
-Da,m-a urt i el.Spunea c vrea s-mi demonstreze c poate s realizeze i el
ce am realizat eu.Fcu o pauz.Acum s-a terminat.
-Cum ai fost mpucat? ntreb Tynan.
-Dup ce l-am dobort m-am dus la el.Avea un pistola mic n mnec.i-a
folosit ultima suflare ca s m mpute.Chris se aplec i-l srut pe frunte.
-Acum s-a terminat i putem s ne ntoarcem toi acas.Samuel lu mna lui
Chris i,innd-o strns,ridic privirea spre Del.
-Asta mi-am dorit,zise Sam ncet.Chris vru s ntrebe ce vrea s spun,dar Del o
ntrerupse dnd ordine s fie curat luminiul.L-au ngropat pe Beynard acolo
unde a czut i au marcat locul cu o cruce rudimentar.Oamenii care veniser cu
el s-au mprtiat fr incidente n pdure i,dup ce Samuel rmase cteva
minute singur la mormnt,au pornit-o spre sud.Chris tia c acum ar fi trebuit s
fie linitit i uurat c sunt mai mult sau mai puin liberi,c se ntorcea n
siguran acas,dar cu ct se apropiau mai mult,cu att se simea mai trist i
ngrijorat.Cum vor ajunge acas,Tynan o s ias pentru totdeauna din viaa ei.
Asher veni lng ea i ncepu s-i vorbeasc despre peisaj i s-i povesteasc din
nou toate ntmplrile petrecute de cnd s-au ntlnit prima dat.Vorbi nefiresc
de tare cnd relat felul n care a vzut-o prima oar,goal puc,iar Chris i
zise c,dintr-un motiv oarecare,el dorea ca tatl ei s aud toat povestea.i nu
veni lng ea dect dup ce trecuse orice pericol.i era greu s fie atent la ceea
ce i spunea.n cea de-a doua zi a cltoriei de ntoarcere,Ty ceru un popas
spunndu-i lui Del c sunt aproape de cminul lui Pilar i c vrea s o conduc

acas.
-Acum cnd fiica dumneavoastr se afl aici,n siguran,v prsesc i eu,spuse
Ty ntors pe jumtate spre Chris.
-Te ateptm sau mergem cu toii s o conducem pe doamna i s fim siguri c
totul este n regul,iar dup aceea vii cu noi,zise Del.
-Nu,domnule,sarcina mea a fost s v aduc fiica i m-am achitat de ea.Acum a
vrea s plec.Del nu se grbi s-i rspund.
-Del,spuse Sam,nu trebuia s primeasc graierea?
-O,da,sigur,o am n buzunar.i trebuir cteva minute pn se scotoci prin
buzunare,o scoase i i-o nmn lui Tynan.
-Mulumesc,domnule.Sper c suntei mulumit de treaba pe care am fcut-o.
-Banii,Del,l mboldi Samuel.Chris nepenise pe cal.Tot atepta ca Ty s spun
c nu o poate prsi,c ea nseamn pentru el mai mult dect toi banii din
lume,i c s-ar ntoarce i la nchisoare dac numai aa o poate avea.Dar el nu-i
arunc nici mcar o privire.Lui Del i-a trebuit ceva timp s deschid sacul de la
oblncul eii i s scoat o pung de piele.
-Sunt aici zece mii de dolari.Asta este suma asupra creia am convenit,nu-i aa?
-Da,domnule.Tynan ntinse mna s i-o strng pe a lui Del.Dac mai avei
nevoie de mine,sunt prin jur,domnule Dysan.i ridic plria n faa btrnului.
Chris nici mcar nu mai respira cnd se ntoarse spre ea-dar nu o privi ci doar se
nclin n direcia ei i i ridic plria mormind.
-La revedere,domnioar Mathison.Apoi plec cu Pilar alturi.
Chris rmase nemicat,aproape fr s vad c Pilar i fcea cu mna semne de
rmas-bun; apoi se aplec brusc i smulse pistolul tatlui ei aintindu-l spre ceafa
lui Tynan.
-Ce naiba vrei s faci? rcni Del i dintr-o micare i devie mna n sus.Pistolul
se descarc,glonul zburnd la un metru deasupra capului lui Tynan.Dar el nu se
ntoarse.Del i smulse pistolul.
-Dintre toate lucrurile prosteti pe care...Se opri vznd-o c-i ngroap faa n
mini i ncepe s plng.Nu fusese dect o afacere,o slujb pentru el,o slujb ca
s scoat bani i,la sfrit,nu i-a psat ctui de puin de ea.Ca ntotdeauna,Del
se pierdu cnd o vzu plngnd,dar se apropie Sam care o trase spre el,ncercnd
s o aline.Chris i reveni repede,apoi se ndeprt de Samuel i,cu ochii
limpezi,i privi tatl.
-Iart-m.Acum sunt gata s pornim.i ddu seama c toi cei din jur erau foarte
stnjenii.
-Ascult,dac vrei s rmi aici...Del nu se pricepea s o aline.

-Acum totul este n regul,nu? zise Sam.Cred c ar trebui s plecm.


Chris l privi cu recunotin i cteva minute mai trziu erau pe drum spre cas.
CAPITOLUL 26
Chris ls cartea jos i se sprijini de copacul care se nla n spatele bncii de
piatr.Se afla de trei sptmni n casa tatlui ei,i tia c nu o va mai prsi.Nu
o s se mai ntoarc la New York,nu o s mai scrie nici un fel de istorii despre ce
nu mergea bine pe lumea asta.n schimb,o s se cstoreasc cu Asher Prescott i
o s triasc pentru totdeauna n casa tatlui ei.
Oftnd,nchise cartea.i spusese deja lui Asher i urma acum s-i spun i tatlui
ei.Nu tia de ce,dar nu-i fcea nici o plcere s-i spun.Firete,o s fie extrem de
ncntat c n sfrit a fcut i ea ceva ce dorea el s fac,dar Chris ezita totui.
-Poate c aa o s se termine totul,murmur pentru sine ridicndu-se de pe
banc.Faptul c o s fiu pe via doamna Prescott cred c o s m vindece
definitiv,continu s bombne.i ndrept umerii i porni spre cas,trecnd pe
lng Samuel Dysan.Sam rmsese la ei dup ce se ntorseser i fcea acum
parte din familie.De dou ori Chris s-a gndit s-i vorbeasc lui despre
problemele care o frmntau,dar de fiecare dat ceva a reinut-o.
Btu la ua biroului tatlui ei.
-Intr,auzi ea i,ca de obicei,vocea i prea furioas.De cnd se ntorseser prea
n permanen suprat,iar uneori nici nu-i vorbea-ca i cum ar fi fost suprat
dintr-un anume motiv pe ea.Ridic privirea de la birou.
-Ce este? o ntreb cu rceal n glas.
-Vreau s-i spun ceva,ceva care o s-i fac plcere,sunt sigur.
El nu zise nimic continund s o priveasc cu o sprncean ridicat.
-Am acceptat cererea n cstorie a lui Asher Prescott.Ne vom cstori de astzi
ntr-o sptmn.Atepta o explozie de bucurie din partea tatlui ei,dar faa lui
deveni pmntie.Bine,dar de ce? Doar fcea exact ce-i dorise el.
-N-ai fcut niciodat nimic din ce am vrut eu,nu-i aa? ncepu,ridicndu-se de pe
scaunul din spatele biroului.Am vrut s rmi acas,tu ai plecat.Am vrut s te
mrii i s faci copii,tu nu.Am vrut s te mrii cu un brbat adevrat,dar tu nici
mcar asta n-ai vrut,nu-i aa? Chris l privea nedumerit.
-Bine,dar am s m mrit cu brbatul pe care mi l-ai trimis,cu cel cu care tu ai
vrut s m mrii.
-Ba pe dracu! Eu i l-am trimis pe Tynan.Cu el am vrut s te mrii.
-Tynan? zise Chris ca i cum nici n-ar mai fi auzit pn acum numele sta.Dar ai
zis c dac m atinge,l trimii napoi la nchisoare.

Del oft adnc,se ndrept spre un dulap n perete,deschise o u i scoase un


pahar i o sticl de whisky.i turn o porie zdravn i o ddu pe gt.Cnd se
uit din nou la fiica lui,pru c-i recptase controlul.
-tiam c niciodat nu faci ce vreau eu,aa c m-am gndit c te-a putea
determina s faci ceea ce crezi c nu vreau s faci.i-am trimis doi brbai: un
filfizon care de-abia se putea ine n a i pe cellalt,un...un brbat n adevratul
sens al cuvntului.M-am gndit c ai destul minte n cap s-l alegi pe cel care
trebuie.Tot ce am fcut a fost s-i pun cteva obstacole n cale ca s-i par mai
interesant.Nu degeaba era Chris fata lui; i motenise temperamentul.
-Dintre toate iretlicurile murdare,detestabile,sta este cel mai ru! Vrei s spui
c ai pus toate astea la cale numai ca s-mi trezeti interesul fa de el?
-Nu conteaz ce am fcut pentru c,evident,a ieit pe dos.L-ai ales pe...pe...nu
tiai c nu vrea dect banii ti?
Chris avu nevoie de ceva timp s-i recapete controlul,pentru c simea cum se
nfurie tot mai tare.
-Firete c am tiut ce vrea de la mine.Dar,spre tiina ta,alesul tu Tynan a fost
cel care m-a respins,i nu invers.Preiosul tu ales refuz s aib de-a face cu
mine.
-i ce i-ai fcut ca s-i displaci att de mult? O secund,Chris nchise ochii
ncercnd s se stpneasc i s nu rcneasc la tatl ei.
-N-am fcut nimic ca s-i displac,zise ncet.De fapt,motivul pentru care m
mrit cu Asher este c port copilul lui Tynan.Asta-i nchise imediat gura lui Del.
-Am s m duc dup el i s-l aduc aici.Am s...
-N-ai s faci aa ceva.Nu m mrit cu un brbat care nu m vrea.Del se aez cu
greutate pe scaun.
-Dar Prescott...Chris lu loc pe scaunul din faa biroului.
-Asher vrea banii mei,iar eu vreau ca acest copil s aib un nume.Cred c este
un aranjament perfect.Del prea c mbtrnete sub ochii ei.
-Eu i Sam am crezut c am plnuit totul cu grij.Am crezut c nu exist nici o
fisur.Nu puteam grei mai mult.
-Ce legtur are domnul Dysan cu asta?
-Sam este bunicul lui Tynan.De fapt,adevratul nume al lui Tynan este Samuel
James Dysan al treilea.Chris rmase pur i simplu fr cuvinte.
-Este cine? Ce naiba tot spui acolo? Tynan nu tie nimic despre identitatea lui.
-Nici Sam nu a tiut mult vreme.
-N-ai vrea mai bine s-mi explici clar cum stau lucrurile? De ct vreme ai tiut
despre Tynan? tiai cnd l-ai scos din nchisoare?

-Firete.Doar n-ai fi crezut c mi-a fi ncredinat singurul copil unui criminal.


Am tiut tot timpul cine este.Se ls pe sptarul scaunului.Cred c nu mai are
importan c-i spun acum,cnd planurile mele i ale lui Sam au czut.Sam tot
sper c Tynan se va ntoarce,dar eu am renunat sptmna trecut s mai sper.
-i i-ai zis c nu se ntoarce din cauza mea,spuse ea cu durere.Cnd ai aflat
prima dat despre Tynan?
-Erai prea mic s-i mai aminteti,dar eu i Sam ne cunoatem de muli ani.I-a
fcut curte mamei mele,zmbi el.Numai c ea a fost o femeie cu cap.A tiut pe
cine s aleag.Oricum,Sam s-a cstorit la scurt vreme dup ce m-am nsurat
eu,i imediat au avut un fiu cruia i-au dat numele lui.N-ar fi fost nici un fel de
probleme dac n-ar fi fost vrjitoarea aia cu care s-a cstorit fratele lui Sam.
Sam i-a fcut toat averea prin propriile fore,dar fratele su ddea gre n tot ce
fcea.Cumnata lui Sam rcnea zi i noapte la soul ei,apoi la fiul ei,care era la fel
ca taic-su.Amndoi au murit tineri.Cnd i s-a nscut nepotul ,atunci ea a
ntrezrit sperana de a obine ceea ce voia.
-Iar nepotul era Beynard,zise Chris.
-Da,ani de zile femeia asta s-a gndit c Beynard va deveni motenitorul pentru
c Sam al doilea nu avea nici un copil.Apoi,ntr-o zi Sam al doilea i soia lui au
hotrt s plece n inutul Washington ca s cumpere nite pduri i nu s-au mai
ntors.
-Au fost ucii,spuse ncet Chris.Ty spunea c mama lui avea trei rni de glon n
spate.
-Sam nu a putut dect s presupun ce s-a ntmplat.A auzit c fiul i nora sa
i-au pierdut viaa ntr-un accident cu o barc i nu au mai reuit s ajung pe
coast.Ani de zile s-a gndit s-l fac pe Beynard motenitor,dei i displcea
profund copilul.Dar acum ase ani,a venit n vizit o prieten a norei sale i l-a
ntrebat ce s-a ntmplat cu copilul Lilianei.Pn atunci Sam nu a tiut c nora
lui urma s aib un copil.Del i arunc o privire aspr lui Chris.Uneori taii sunt
ultimii care afl ce se ntmpl cu vieile copiilor lor.Deci,continu Del
punndu-i minile pe birou,de ase ani Sam a rsturnat cerul i pmntul ca s
descopere dac ea a avut un copil i dac tria.L-a gsit acum trei ani.Este Tynan
al tu.Credem c mama lui trebuie s fi spus Dysan,iar minerul a neles greit
Tynan.
-Cine i-a ucis pe prinii lui Tynan?
-Sam n-a putut dect s presupun c cumnata lui a angajat oameni s o fac.
Poate c aflase c urma s existe un rival pentru locul de motenitor,ce credea c
i se cuvine nepotului ei.

-Deci de asta ne voia Beynard.n ziua aceea,sus pe colin,la Hamilton,se referea


la Tynan cnd a spus Sam,nu-i aa?
-Probabil,dar Beynard nu a avut niciodat nici o ans.Mama lui era nebun i
l-a nveninat pn n adncul sufletului mpotriva familiei lui Sam.L-a fcut s
fie la fel de nebun ca ea.Sam a fcut greeala s-i spun biatului c crede c ia gsit n sfrit nepotul.Beynard a ptruns n biroul lui Sam,a furat hrtiile
despre Tynan i a venit aici,n inut,ca s-l gseasc.Cteva dintre lucrurile care i
s-au ntmplat lui Tynan n ultimii ani au fost puse la cale de Beynard.
-Deci,practic,ne-a rpit,pe mine i pe Pilar,ca s ajung la Tynan?
-N-avem cum s fim siguri de asta,dar Sam i cu mine credem c el tia c
Tynan...c inea la una dintre voi,dar nu era sigur la care,aa c v-a rpit pe
amndou.Chris rmase tcut cteva momente,gndindu-se la aceast
informaie.
-Atunci de ce ai pus la cale tot planul sta complicat cu mine i Tynan? De ce
domnul Dysan nu i-a eliberat pur i simplu nepotul din nchisoare i nu l-a luat
acas? Ce legtur am eu cu toat treaba asta?
-Sam nu-l cunotea pe nepotul lui dect dup reputaie.Aflase de toate treburile
n care fusese implicat,tia de cte ori fusese bgat la nchisoare,de bncile pe
care le jefuise cnd era copil,de toate mizeriile n care se vrse i de toate
femeile.Del se uit la ea,dar Chris nu spuse nimic.Sam voia s afle ce fel de om
este nepotul lui.i era team s nu fie ca Beynard.i,de asemenea,amndoi
speram ntr-o alian ntre familiile noastre.
-Aa c m-ai folosit pe mine,zise strngnd din dini.M-ai folosit n acest
experiment al vostru ca s ne cuplai.
-Am crezut c s-ar putea s-i fie de folos s ntlneti un brbat,altceva dect
filfizonii ia din ora pe care i-ai ntlnit la New York,ridic Del vocea.Auzi,s-i
dai o slujb unei femei! Dintre toate...lucrurile stupide...
-Nu cred c ar fi bine s o lum de la capt.Dac voiai s-l cunoti,ar fi trebuit s
m chemi acas i s mi-l prezini.Dar nu,a trebuit s nscoceti farsa asta
absurd ca s ne cunoatem.A trebuit s-l amenini c se ntoarce la nchisoare
dac fie i mcar se apropie de mine.i a mai trebuit s mi-l trimii i pe Prescott
sta care nu scpa nici un prilej s se dea la mine.
-i acum vrei s te mrii cu el.
-Trebuie! Brbatul pe care tu l-ai ales pentru mine n-o s accepte niciodat
cstoria.Ideea l sperie de moarte.i ar face orice ca s nu se ntoarc la
nchisoare.
-Aa i-a spus el?

-Da,aa.I-am cerut s se nsoare cu mine,dar m-a refuzat.Trebuie s fii fericit s


afli c micul tu plan a avut succes n ce m privete.M-am ndrgostit de
Tynan-sau Sam,sau oricare ar fi numele lui-practic din primul moment cnd
l-am vzut.Dar tot ce i-a dorit el de la mine a fost...ceea ce a obinut,aa c
acum port consecinele faptului c m-am ndrgostit de el.
-A prsit o femeie care-i poart copilul?
-Doar nu crezi c i-am spus! Del se ridic.
-Ei bine,o s-l gsim i o s-l facem s se cstoreasc cu tine.Nu poate s-i fac
asta fiicei mele.
-F aa ceva i am s plec din casa asta.N-ai s m mai vezi niciodat,nici pe
mine i n-ai s-i vezi nici nepotul.N-am s m vr cu fora pe gtul unui brbat
care nu m vrea.Am vorbit cu Asher,i-am spus despre copil i a acceptat s se
cstoreasc cu mine i s creasc copilul ca i cum ar fi al lui.Cred c o s ias
bine.
-Bine! o ironiza Del.N-a fi crezut niciodat asta despre nepotul lui Sam.
Credeam c are mai mult curaj.
-A spus c face asta pentru mine i m-am gndit c este convins de ce spune.
Spunea c nu este fcut s fie so i c mi va fi mai bine cu un brbat de cas.
-Dar putea s nvee.Eu n-am nvat? Chris privi n podea.
-Nu vreau s mai vorbesc despre asta.Tynan nu m iubete.Orict de mult a dorit
domnul Dysan s se ntmple asta,nu s-a ntmplat.Am s m mrit ntr-o
sptmn cu Asher i am s stau aici s-mi cresc copilul i probabil n-am s-l
mai vd niciodat pe Tynan.n plus,cu nclinaia lui spre tot felul de buclucuri,
probabil c pn m mrit el o s fie din nou n vreo nchisoare pentru cine tie
ce.Acum cred c am s m duc s m odihnesc puin.
i cu asta,prsi camera.
CAPITOLUL 27
-Crezi ntr-adevr c ai dreptul s pori rochie alb? o ntreb Asher cnd se
aflau amndoi n grdin.Vreau s spun c faptul sta nu invit oare la brf?
Chris nu-i rspunse.De cnd,n esen,i ceruse s se cstoreasc cu ea,ncepuse
s-i arate adevrata fa.Era foarte suprat c-i petrecuse o noapte cu cineva ca
pistolarul la i nu pierdea nici un prilej s i-o tot spun.Conveniser ca el s
recunoasc copilul ca fiind al lui,aa nct s se poat mndri cnd o s vin pe
lume cu trei luni mai devreme.Nu avea nimic mpotriv ca lumea s cread c el
o sedusese pe Nola Dallas,dar refuza s lase s se afle n vreun fel c mai
existase un brbat.A fost furios cnd i s-a spus adevrul tatlui ei.

-Nu o s se vad prea repede? continu el.Chris nchise ochii o secund.


-De unde vrei s tiu? N-am mai avut niciodat un copil.Tata n-are s-i dea
nimic de lucru? M gndeam c poate ai s te iniiezi n treburile lui ca s-i poi
fi de folos.
-Nu pot n dimineaa asta.La Frederikson este scoas la vnzare o iap superb i
vreau s o mai vd o dat nainte s o cumpr.
-Dar ai mai cumprat sptmna asta doi cai.Ash se ls pe spate i se uit la
ea,iar Chris tia ce gndete.O lua de nevast pe fiica nsrcinat a lui Del
Mathison i se atepta ca,pentru fapta asta nobil,s-i fie predate cheile
regatului.Nu muncea deloc i Chris bnui c nici nu a avut vreodat aceast
intenie,ci avea de gnd s locuiasc pentru totdeauna acolo i s se bucure de
tot ce obinuse prin munc tatl ei,fr s contribuie cu nimic la rndul lui.Iar
tatlui ei nu-i psa ctui de puin ce fcea Asher.Era prea suprat pe Chris ca s
se mai gndeasc la altceva.Iar Samuel continua s o priveasc cu ochi triti.
-M-am gndit c a putea s cumpr calul sta pentru tine,zise Asher.Ai nevoie
de un cal dup ce se nate copilul lui.Chris strnse din dini.n public copilul era
al lor,dar n particular era numai al lui.
-Da,firete,mormi ea.Desigur c o s am nevoie de un cal.tia c ar accepta
orice numai s scape de el.Uitndu-se n urma lui se gndi c dup ce se va nate
copilul o s prseasc probabil inutul i o s se ntoarc n est.Copilul ei va
avea un nume i nu va mai fi nevoit s aib de-a face cu Asher n fiecare zi.
ncerc s se concentreze la cartea pe care o citea,dar nimic nu-i putu opri
lacrimile.Se ntoarse n fug n cas,trecu pe lng Samuel i urc n camera
ei,unde petrecu nc o zi fr s i se usuce lacrimile pe obraji.
Sosi i ziua cstoriei.Era norat i parc edea s plou.Doamna Sunberry o
ajut pe Chris s se mbrace.i nicicnd o asemenea ceremonie n-a fost mai
mohort! Doamna Sunberry a plns ntr-una,fcnd din cnd n cnd afirmaii
nevinovate de genul: Nu este brbatul pe care mama ta i l-ar fi dorit pentru
tine sau A cheltuit deja de dou ori mai mult dect cheltuiete tatl tu ntr-un
an i Nu este prea trziu s te rzgndeti.Chris trebuia s strng din dini de
cte ori o auzea.Ash i displcuse menajerei imediat ce a nceput s dea
ordine,chiar din momentul n care Chris i-a vorbit despre copil.Chris i netezi
rochia alb,ridic brbia i prsi camera,doamna Sunberry pufnind n urma ei.
Tatl ei o atepta la picioarele scrilor i reui s-i ofere braul fr ca mcar s
se uite la ea.Se vedea din fiecare trstur a feei lui c era profund suprat pe
ea.n spatele lor venea Samuel,care ncerca s zmbeasc de convenien,dar

Chris i zise c arat groaznic de nefericit.i edea pe vrful limbii s rcneasc


la amndoi c dac nu s-ar fi amestecat ei,poate c nu s-ar fi ntmplat ce se
ntmpl n momentul acela.Dac nu i-ar fi spus lui Tynan c o s se ntoarc n
nchisoare,unde-l atepta biciul i foamea,poate c s-ar fi gndit la cstorie.
Simi c o npdesc lacrimile pentru c nici un moment nu a fost convins de
lucrul sta.Nu ameninarea cu nchisoarea l-a mpiedicat pe Tynan s se
cstoreasc cu ea,ci faptul c nu a iubit-o!
Biserica era plin de oameni pe care nu-i mai vzuse de cnd era copil,iar pe
muli nu-i vzuse niciodat.Erau acolo rude ale mamei ei,familia Montgomery,
urmrind-o cum se ndrepta ncet,la braul tatlui ei,spre altar.Asher o atepta
lng altar cu o privire triumftoare.
-Se gndete probabil la herghelia de cai de ras pe care o s-i cumpere mine,i
opti printre dini Del.tii de ce afacerea asta a lui o s dea gre?
-Nu vreau s tiu,i uier ea.Este brbatul pe care tu l-ai ales.
-Drept contrast.Am crezut c eti destul de deteapt ca s-i dai seama de asta.
-Eu am fost.Tynan nu a fost.
-Ai fi putut...
-S-i nasc gemeni? zise ridicnd ochii la el n momentul n care ajunser la altar.
Numai dup ce preotul ncepu ceremonia Chris nelese ntreaga amploare a ceea
ce fcea.Promitea dragoste,cinste i respect acestui om pentru tot restul vieii
ei.Simi un nod n gt i pastorul trebui s-i pun de trei ori ntrebarea la care
atepta rspunsul.i ddu seama c Asher o privete ca i cum avea de gnd s o
loveasc dac nu rspundea mai repede.n spatele ei auzi cum lumea ncepe s
se foiasc.i n momentul n care ncerc s rspund,se dezlnui tot iadul
acela.Afar se auzi un foc de arm i n biseric nvlir oameni narmai.Intrau
pe ferestre,pe ua din spate,pe ua altarului,peste tot.Probabil c doi se ascunseser dinainte n balcon pentru c acum se ridicar cu putile pregtite.
-N-a ncerca dac a fi n locul dumneavostr domnilor,zise un om aintind
pistolul spre unul dintre unchii Montgomery ai lui Chris,care voia s-i duc
mna la vest.Toi invitaii ncremenir cu ochii la cei circa douzeci de oameni
care ocupaser poziie n jurul lor.Uile duble din spate fuseser date de perete,
intrarea fiind pzit de trei oameni narmai.Chris fcu ochii mari cnd auzi
tropotul unui cal ce se apropia de uile din spate.Clreul nu se grbea,ca i
cum avea naintea lui tot timpul din lume.
n biseric intr Tynan clare pe un frumos armsar roib,cu pistolul n teac,
privind lumea din jur ca i cum i fcea plimbarea de duminic.Se opri la
jumtatea drumului spre altar apoi,sub privirile uluite ale invitailor cu douzeci

de puti aintite asupra lor,scoase din buzunar cele trebuincioase rsucirii unei
igri,i ncepu s ruleze una.
-Nu cred c poi s faci una ca asta Chris,zise ncet,umezind cu limba foia de
igar.Chris fcu un pas,dar tatl su i-o lu nainte.
-N-ai s-mi iei fata fr s te cstoreti cu ea,zise Del.N-ai s faci din ea o trf.
-N-am avut niciodat de gnd aa ceva.De aceea am venit la biseric.nc nu o
privise pe Chris,continund s se uite la igara a crei pregtire prea s-i ia
mult vreme.Del se ntoarse la locul lui.
-Poi s continui.Biatul se cstorete cu fiica mea.
-Dar...ncepu Asher,ns Del l apuc de ureche de parc ar fi fost un copil i-l
trase ntr-o stran.
-Putei s v aezai,le ordon Del oaspeilor ca i cum ar fi fost lucrul cel mai
firesc din lume ca mirele s stea clare n mijlocul bisericii.Iar voi,cei de colo,
zise adresndu-se oamenilor narmai,scoatei-v plriile.Fcur cum li s-a
ordonat.Chris auzi rumoare n rndul invitailor,apoi se aezar cu toii.Se
ntoarse spre pastor care era cam palid i prea c nu tie ce trebuie s fac.
-Poate c ar trebui s v grbii nainte ca bidiviul s fac cine tie ce n biseric,
i opti ea.Numele lui este Samuel James Dysan al treilea,cunoscut de asemenea
ca Tynan.
-Da,rspunse pastorul i-i drese vocea.
De data asta,Chris nu mai avu nici o problem n a da rspunsurile.Da-ul ei spus
din toat inima strni rsete n rndul invitailor.Cnd pastorul trecu la Tynan,se
ntoarse spre el.Voia s-i urmreasc expresia cnd i va fi rostit numele.
Tynan clipi de cteva ori,ezit,se uit la Samuel,vzu c acesta d din cap,apoi
se ntoarse i o privi pentru prima dat pe Chris.
-Da,rspunse el i toi oaspeii izbucnir n aplauze.Chris scoase un chiot,i
smulse voalul,l arunc din zbor spre Asher i o lu la fug spre Tynan.O prinse
n brae,o ridic i o aez n spatele lui,ntoarse calul i ieir din biseric n
aclamaii,chiote i focuri de arm de bucurie.Se inu cu toat puterea de el,
Tynan galopnd ca vntul.Dup vreo douzeci de minute de drum se opri,o trase
n fa i ncepu s o srute.Dup primul srut,rochia i era descheiat pn n
talie.
-Ateapt o secund,i zise el uitndu-se n urm.Vine cineva dup noi? Vreau s
spun,tatl tu are de gnd s trimit potera dup noi?
-Poate ca s-i aduc mulumirile lui,zise Chris ncercnd s continue srutul.
-Ce a fost treaba aia,acolo? De ce omul la mi-a zis Dysan?
-Pentru c aa te cheam.Oh,Tynan,am attea s-i spun!

tiu cine eti i tiu totul despre mama ta,i despre tatl tu i Sam este bunicul
tu,iar eu o s am un copil i ce te-a fcut s te ntorci la mine?
Rmase cu ochii holbai la ea,incapabil s neleag ce-i spunea.
-Tatl tu are de gnd s m trimit napoi la nchisoare?
-Numai dac m prseti.
-Ah! exclam el cnd i simi minile pe coaste.nceteaz.
-Eti rnit.Ce s-a ntmplat? El i zmbi.
-M-a gsit din nou Lester Chanry.
-i ce i-ai mai fcut de data asta srmanului om?
-I-am dat o bucat din aurul btrnului i i-am spus unde este mina.
-Aa c srmanul Lester o s se duc acolo i o s dea peste btrn? l ntreb ea
zmbind.
-Se merit unul pe altul.ncepu s o srute din nou pe gt.Dac nu ne urmrete
nimeni i dac tocmai ne-am cstorit,nseamn c putem s mergem undeva i
s ncepem noaptea nunii?
-Att de diminea? ntreb ea simulnd ngrijorarea.Nu putem s ateptm pn
disear?
-O s se fac noapte pn cnd o s termin de srutat drglaul tu trup.
-Aa da,atunci totul este n regul.
-Mine poi s-mi spui totul despre...se opri i zmbi,despre bunicul,dar acum
am lucruri mult mai importante la care s m gndesc.Lund-o n brae,ddu
pinteni calului i pornir n galop ca vntul.Trei minute mai trziu vzduhul
rsun de chiotul lui Tynan.
-Un copil!!! lu-huuu!!!Iar rsul ei cristalin i rspunse ca un ecou.

SFARSIT