Sunteți pe pagina 1din 9

INTENTANDO SOCAVAR UNA FALSA CREENCIA:

LA IDENTIDAD DEL AVE DE ATENEA


Trying to Undermine a False Belief: the Identity of Athenas Bird

Luca RODRGUEZ-NORIEGA GUILLN1


Universidad de Oviedo

Resumen
La idea de que el ave de la diosa Atenea (o su equivalente latino, Minerva) es la
lechuza (Tito alba) est fuertemente arraigada en la tradicin cultural hispana. Sin
embargo, las fuentes literarias y las representaciones figurativas dejan ver sin lugar
a dudas que el ave en cuestin es en realidad el mochuelo (Athene noctua). Este artculo ahonda en la cuestin, aportando adems datos sobre las diversas rapaces
nocturnas de las que han dejado constancia los textos griegos, entre las que justamente no figura la lechuza, por ser esta ave prcticamente desconocida en Grecia.
Palabras clave: literatura griega, literatura latina, Atenea, Minerva, mochuelo, athene noctua.

Abstract
The assumption that the bird of the goddess Athena (the Roman Minerva) is the
barn owl (Tito alba) remains firmly rooted in Spanish cultural tradition. However,
evidence from both literary and iconographical sources shows that the bird at issue
is the little owl (Athene noctua). This paper goes deeply into the matter by bringing
forward evidence about the nocturnal birds of pray in ancient Greek literature, and
points out that the barn owl was nearly unknown in Greece.
Key words: Greek literature, Latin literature, Athena, Minerva, little owl, athene
noctua.

1. Doctora en Filologa Clsica, Profesora Titular de Filologa Griega del Departamento de


Filologa Clsica y Romnica de la Universidad de Oviedo. Correo electrnico: lnoriega@uniovi.es
Fecha de recepcin del artculo: 7 de septiembre de 2006. Fecha de aceptacin: 22 de
noviembre de 2006. Versin final: febrero de 2007.

STVDIVM. Revista de Humanidades, 12 (2006) ISSN: 1137-8417, pp. 103-111

104 ][ LUCA RODRGUEZ-NORIEGA GUILLN

Intentando socavar una falsa creencia...

Existe entre los hispanohablantes con un cierto nivel cultural una tradicin fuertemente arraigada y, sin embargo, errnea, que hace de la
lechuza el ave de Atenea (o de su equivalente latina, la diosa Minerva)2. En
efecto, es sta una nocin que ha sobrepasado el mbito de los Estudios
Clsicos para formar parte del acervo de lo que suele llamarse cultura
general, de manera que prcticamente no hay manual, diccionario de
mitologa o publicacin de tipo divulgativo en castellano que trate sobre
la citada diosa que no llame lechuza (o, ms ocasionalmente, bho,
como veremos ms adelante) al ave que se vincula con ella3.
La tradicin viene, efectivamente, de antiguo; por ejemplo, figura ya en
la traduccin al castellano de la Metafsica de Aristteles realizada por Enrique de Villena en 1428, y se explica bien en un contexto en el que las
Ciencias Naturales todava no haban llegado a establecer una clasificacin
correcta de las aves que hoy conforman el gnero de las estrgidas, al que
pertenece la que nos ocupa4. Por otra parte, es de suponer que tampoco
quienes se dedicaban por esos siglos a los Estudios Clsicos tenan gran
informacin al respecto, ni seguramente se preocupaban demasiado por
ello, as que lo mismo les serva lechuza que cualquier otro nombre de
rapaz nocturna. Ahora bien, la lechuza tena dos ventajas sobre las dems:
por un lado, resultaba muy familiar, ya que suele compartir hbitat con los
humanos (es frecuente en torres, desvanes y graneros) y, por otro, es la
nica ave de este tipo cuyo nombre castellano es de gnero gramatical femenino (ms exactamente, es de gnero epiceno con concordancia en femenino), lo que la haca especialmente adecuada para vincularla con una divinidad de sexo femenino, segn una asociacin de ideas bastante habitual5.
Un tercer factor que posiblemente influy en dicha identificacin, o que

2. Una primera versin de este artculo se present como comunicacin en el IV Seminario


de Filologa Clsica celebrado en Oviedo entre el 29 de marzo y el 1 de abril de 2004, bajo
el ttulo A vueltas con el ave de Atenea.
3. Sobre la asociacin de determinados animales con diversas divinidades griegas, puede
verse L. Bodson, Hiera Zoa. Contribution ltude de la place de lanimal dans la religion grecque ancienne, Bruselas, 1975, as como J. Pollard, Birds in Greek Life and Myth,
Plymouth, 1975.
4. Sobre el tema de la clasificacin de los animales en la antigedad puede verse R. Bernier,
Aux sources de la biologie, I: Les vingt premiers sicles. La classification, Montreal-Pars,
1975, as como, para las aves en concreto, J. J. Hall, The classification of birds in Aristotle
and early modern naturalists I y II, History of Sciences 29, 1991, pgs. 111-151 y 223-243.
5. Pinsese, por ejemplo, en cmo en nuestra cultura popular, y especialmente en los cuentos (tambin en los de creacin moderna), es frecuente encontrar la lechuza asociada con
la bruja (de hecho era creencia general que las brujas podan transformarse en dicho animal) y en cambio el bho con el mago o brujo.

STVDIVM. Revista de Humanidades, 12 (2006) ISSN: 1137-8417, pp. 103-111

Intentando socavar una falsa creencia...

LUCA RODRGUEZ-NORIEGA GUILLN ][ 105

por lo menos no contribuy a clarificar la verdadera identidad del animal,


reside en el hecho de que el nombre latino del ave de Minerva, noctua
(igualmente epiceno de concordancia en femenino), se empleaba en latn
adems como nombre genrico para designar a cualquier rapaz nocturna,
siendo tambin lechuza el trmino castellano preferido para traducirlo6.
Ahora bien, el enorme desarrollo cobrado por las Ciencias Naturales
en poca contempornea permiti que ya desde la primera mitad del s. XX
existiese una clasificacin bien desarrollada del gnero de las estrgidas,
actualmente divididas en dos familias, las estrgidas (a la que pertenece el
ave de Atenea, a la que se dio el nombre cientfico de Athene noctua) y las
titnidas (a la que pertenece la lechuza, o Tito alba). De ello tomaron
buena nota quienes se ocupaban del lxico zoolgico en el campo de la
Filologa Clsica y as la excelente obra de W. DArcy Thompson7 no deja
lugar a duda alguna sobre la identificacin del animal. Tambin en el LSJ8,
uno de los diccionarios de ms uso entre los fillogos clsicos contemporneos, por ms que su primera edicin sea de 1843, el trmino glaj, que
es como llamaban los griegos al ave de Atenea, aparece correctamente traducido como little owl (nombre ingls de la Athene noctua), y no como
barn owl (que es como se llama en ingls nuestra lechuza). Pues bien,
la Athene noctua no es otra que el mochuelo comn. Ambas aves, la lechuza y el mochuelo, no guardan entre s ms que una semejanza superficial.
El mochuelo es con mucho la de menor tamao de las dos, y presenta,
como los bhos, unos llamativos ojos grandes y de color amarillento,
mientras que la lechuza posee una inconfundible cara plida en forma de
corazn, con ojos negros y proporcionalmente pequeos. Esta ltima
caracterstica hace especialmente inadecuada la frecuente traduccin del
epteto glaykpiq, que a menudo acompaa a Atenea en los textos griegos,
como de ojos de lechuza. Los ojos que los griegos imaginaban para su diosa
eran grandes y brillantes en la oscuridad; de mochuelo, en definitiva9.

6. Cf. J. Andr, Les noms doiseaux en latin, Pars, Klincksieck, 1967, pgs. 109-110; S. Segura
Mungua, Diccionario etimolgico latino-espaol, Madrid, Anaya, 1985, s.v. noctua.
7. W. DArcy Thompson, Glossary of Greek Birds, Oxford, 1936 (Hildesheim, 1966).
8. H. G. Liddell - R. Scott, A Greek-English Lexicon, Oxford, 1843; 9 ed. revisada y
aumentada por H. Stuart-Jones y R. McKenzie, 1940; 7 reimpr. con un supl. ed. por E.
A. Barber, P. Mass, M. Scheller y M. L. West, 1968; 10 reimpr. con un nuevo supl. rev. por
P. G. W. Glare y A. A. Thompson, 1996.
9. Sobre el sentido de este trmino cf. W. Ptscher, Die Bedeutung des Wortes glaykpiq,
Philologus 141/1, 1997, pgs. 3-20.

STVDIVM. Revista de Humanidades, 12 (2006) ISSN: 1137-8417, pp. 103-111

106 ][ LUCA RODRGUEZ-NORIEGA GUILLN

Intentando socavar una falsa creencia...

En la cultura hispana, sin embargo, la nocin de que el ave de Atenea/ Minerva es la lechuza contina teniendo tal arraigo en nuestros das que incluso ese
paradigma de la lexicografa griega moderna que es el DGE10, pese a que identifica al animal llamado en griego glaj con su nombre cientfico y castellano
correctos, cuando pasa a traducir ejemplos concretos en los que aparece la palabra retorna al tradicional lechuza, en clara incongruencia con la identificacin
y traduccin propuesta al comienzo de la entrada del diccionario. Otro ejemplo similar lo tenemos en una pgina web que mantiene la Fundacin Gustavo
Bueno, que lleva por ttulo Lechuzas (www.lechuza.org), y en la que pueden
verse varios documentos muy interesantes sobre el tema de la identificacin
del pjaro de Atenea, indicndose con toda correccin que en realidad se
trata del mochuelo11.
Otra variante menos popular del nombre del ave de Atenea/ Minerva,
pero que tambin goz de cierta difusin, sobre todo entre los filsofos,
es la que la identifica con el bho. Ello se debi a las traducciones al castellano del filsofo alemn Hegel, que llamaba al ave de Atenea Eul, que
en alemn es trmino genrico para bho y otras especies emparentadas, y
que los traductores al castellano de su obra vertieron como bho, y no
como lechuza12.
As las cosas, no es de extraar que muchos traductores del griego al
castellano se dejen llevar por la tradicin recibida y viertan glaj por
lechuza tanto en el contexto de su vinculacin con Atenea como fuera
de l, incluso en textos de tipo cientfico, donde el error es ms grave si
cabe, ya que el vocabulario cientfico reclama del traductor moderno toda
la exactitud de que sea capaz. Lechuza es as mismo la primera traduccin del trmino que dan los dos diccionarios griego-espaol de consulta
ms habitual, el pequeo Vox de J. M. Pabn, y el ms voluminoso de F.

10. Diccionario griego-espaol, Madrid, CSIC, 1980-.


11. Sin embargo, como decimos, el ttulo de la pgina es claramente indicativo de que tampoco ellos han logrado sustraerse del todo a la tradicin. An ms, a los documentos a
los que me refiero se accede mediante una entrada marcada con el novedoso trmino
lechuzar. Con todo, no descarto que el reconocimiento de la verdadera identidad del
ave haya sido posterior a la creacin de esta pgina web (cuya visita recomiendo a los
interesados en el tema), de la que he obtenido la informacin referente a las fuentes castellanas antiguas que citan la lechuza como ave de Atenea/ Minerva, as como algn otro
dato que indicar puntualmente.
12. En la citada pgina web de la Fundacin Gustavo Bueno puede verse ms informacin
al respecto, as como las transformaciones que en relacin con este tema sufri el logotipo de la Revista de Occidente, que comenz siendo una representacin clsica del ave
de Atenea, se convirti luego en un bho, y finalmente retorn a sus orgenes clsicos.

STVDIVM. Revista de Humanidades, 12 (2006) ISSN: 1137-8417, pp. 103-111

Intentando socavar una falsa creencia...

LUCA RODRGUEZ-NORIEGA GUILLN ][ 107

Sebastin Yarza en la editorial Sopena13, que tambin incluyen la traduccin correcta, pero slo como segunda opcin14.
Como ocurre en general con los denominados realia, y ms particularmente con los trminos cientficos, los nombres griegos de animales
presentan a menudo graves problemas de identificacin y traduccin,
sobre todo por falta de documentacin, y por ausencia o insuficiencia de
descripciones en las fuentes. Tampoco es infrecuente que alguna lengua
moderna carezca de nombre para tal o cual ser concreto mencionado en
las fuentes griegas, por ser ste desconocido en el mbito geogrfico de
dicha lengua moderna. La nica solucin que queda en estos casos, como
ante cualquier otro trmino de realia sin equivalente moderno, es limitarse a transliterar o bien transcribir la palabra original, y dar al lector las
explicaciones pertinentes en una nota al pie. Ocasionalmente, y como mal
menor, tambin se puede acudir a un trmino genrico ante un animal
cuyo gnero y familia se conocen, pero cuya especie concreta no puede
determinarse (as por ejemplo, el trmino griego glakoq, cuando se refiere a un escualo sin identificacin segura, puede traducirse por el genrico
tiburn, si el contexto no exige mayor precisin). Ahora bien, ste no
es en modo alguno el caso del ave llamada por los griegos glaj. En primer
lugar, como venimos diciendo, la identificacin del ave de Atenea no ofrece lugar a dudas, gracias tanto a las descripciones de las fuentes escritas
como, sobre todo, a sus frecuentes representaciones escultricas, pictricas
y en monedas (la ms reciente, en la de un euro de curso legal), donde el
ave sustituye a la imagen de la propia diosa. Y, en segundo lugar, el animal
en cuestin es frecuente en toda la Pennsula Ibrica, de lo que es indicativa su presencia en frases sentenciosas como cargar con el mochuelo,
sacudirse el mochuelo o cada mochuelo a su olivo, por ejemplo15.

13. J. M. Pabn S. de Urbina, Diccionario manual griego-espaol, Barcelona, 1967 (con mltiples reimpresiones); F. I. Sebastin Yarza, Diccionario griego-espaol, Barcelona, 1988
(tambin con varias reimpresiones, las ltimas en dos volmenes).
14. Digamos como curiosidad que esta doble posibilidad lechuza/ mochuelo, tiene igualmente tradicin antigua, pues as figura en la obra de Juan Prez de Moya, Filosofa secreta, donde debajo de historias fabulosas se contiene mucha doctrina provechosa a todos
estudios. Con el origen de los dolos, o dioses de la gentilidad, Madrid, 1585, cuyo libro
tercero, dedicado a las diosas hembras, concretamente en el captulo VIII (de Minerva), artculo XI, hay un apartado dedicado a Por qu la lechuza o mochuelo fue
recibido en compaa de Minerva.
15. Vase, por ejemplo, la entrada mochuelo en el Diccionario de la Real Academia Espaola.

STVDIVM. Revista de Humanidades, 12 (2006) ISSN: 1137-8417, pp. 103-111

108 ][ LUCA RODRGUEZ-NORIEGA GUILLN

Intentando socavar una falsa creencia...

Ya nos hemos referido a algunas diferencias morfolgicas entre el mochuelo y la lechuza, que dejan perfectamente claro que sta no es el ave de
Atenea segn se desprende de sus representaciones figurativas. Pero para
mejor ilustrar nuestro tema resulta conveniente hacer un repaso de las aves
emparentadas con el mochuelo y la lechuza, es decir, del orden de las estrgidas, que se mencionan en los textos griegos antiguos. Se trata de las
siguientes16:
1) El mochuelo comn (Athene noctua)17. Es frecuente en toda la Grecia continental e insular, en Anatolia y en el Ponto; de hecho en Grecia es
la ms comn de las aves de su familia, lo que explica que en los textos
antiguos se la utilice como prototpica del resto, tomndosela como
patrn de base a la hora de establecer comparaciones de tamaos, etc.,
como puede verse en algunos de los textos citados ms abajo. Es de pequeo tamao, unos 21-23 cm. y tiene entre 50 y 56 cm. de envergadura alar.
Suele dormir en rboles no muy altos, en Grecia especialmente en los olivos, que constituyen justamente otro de los smbolos de Atenea, cuya
rama figura junto con el mochuelo en muchas de sus representaciones en
monedas. Su nombre griego ms habitual es, como ya hemos tenido ocasin de decir, glaj (tico glaj) aunque tambin recibe otros varios,
muchos derivados de la onomatopeyas de su canto18, tales como kikkbh,
kikybq, kkyboq, kkymoq, kikymq, kikymq y kokob h, entre otros. Otro de
sus nombres es tyt. De la vinculacin del glaj con Atenea nos hablan
muchas fuentes literarias, como Aristfanes, Caballeros 1092-93, ka
modkei ueq at / k plevq luen ka glaj at |pikausuai, Y me
pareca que la propia diosa sala de la ciudad, y un mochuelo iba posado
sobre ella; Aristfanes, Aves 514-16, d deintatn <g|> stn pntvn,
Zeq g nn basilevn aetn nin sthken xvn p tq kealq basileq
~n, d | a uygth glax, Pero lo ms asombroso de todo es que Zeus, el
actual rey, se yergue con un guila sobre la cabeza en su calidad de rey, y
su hija, a su vez, con un mochuelo; Din Crisstomo 12,6 (tras referirse en
un largo pasaje al mochuelo), ka t |Auhn lgetai p osilq enai t

16. El inventario de estrgidas que ofrecemos a continuacin lo hemos realizado mediante


un despojo exhaustivo del libro de W. DArcy Thompson antes citado.
17. Para todas las cuestiones cientficas relacionadas con esta ave puede verse, por ejemplo,
L. Jonsson, Aves de Europa, con el Norte de frica y el Prximo Oriente, trad. esp. Barcelona, 1994 (2001), pg. 324.
18. Que los manuales de ornitologa describen como caiU (sic) y, cuando est alarmado,
quip-quip-quip; emite tambin un reclamo territorial descrito como couuaj, cf. L.
Jonsson, Aves de Europa, pg. 324.

STVDIVM. Revista de Humanidades, 12 (2006) ISSN: 1137-8417, pp. 103-111

Intentando socavar una falsa creencia...

LUCA RODRGUEZ-NORIEGA GUILLN ][ 109

neon [sc. tn glaka], Tambin a Atenea se dice que le era grata esta ave;
Porfirio, Sobre la abstinencia 3,5 (en un pasaje en el que pone en relacin
diversas aves con ciertos dioses), Diq mn etq [...] |Auhnq d a [...]
glaj, De Zeus, el guila [...], de Atenea, a su vez, [...] el mochuelo.
Las fuentes antiguas describen al mochuelo como de hbitos nocturnos (nykte bioq, Arist. HA 488 a 25), aunque no caza durante toda la
noche, sino especialmente al atardecer y al amanecer, alimentndose de
ratones, reptiles e insectos (o kat psan d tn nkta toto poie, ll|
k aq sp aq ka pe uon? Uh eei d mq ka sa aq ka sondlaq
ka toiata zd ia, d. ibd. 619 b 20); tambin dicen que es de garras
curvadas (gamcnyj, d. ibd. 592 b 8).
2) El bho real (Bubo bubo)19. Cra y est presente en toda la Grecia
continental todos los meses del ao. Recibe los nombres de baq o b aq,
adems de nyktik aj y st j (que en ocasiones pueden hacer tambin
referencia a su pariente de menor tamao, el bho chico), y, posiblemente, los de b q o b iq. En la Historia de los animales 592b 9-10, Aristteles lo describe como semejante al mochuelo en su forma, pero de tamao no menor al guila (sti d| b aq tn mn dan moioq glayk, t d
mgeuoq eto odn lttvn). El bho real es, de hecho, la mayor de las
estrgidas europeas, con una longitud que vara entre los 60-75 cm., y una
envergadura alar de entre 160-188 cms.
3) El bho chico (Asio otus)20. Est presente todo el ao en la Grecia continental a excepcin del Peloponeso. Recibe el nombre de toq u tq, adems de compartir con el bho real los de nyktik aj y st j. Aristteles
(HA 597 b 21-22) lo describe como semejante al mochuelo y dotado de las
caractersticas orejas formadas por penachos de plumas, d| toq moioq
taq glayj ka pe t ta pte gia xvn, y en un fragmento del mismo
autor transmitido por Ateneo (IX 390 f) se dice que no es nocturno, y que es
del tamao de una paloma (ok d nykte inq... mgeuoq pe iste q). El
tamao excluye al bho real, mucho mayor (el bho chico mide aproximadamente la mitad de tamao que aqul, con unos 35-37 cm. y 84-95 de envergadura), y, por otro lado, es cierto que el bho chico caza fundamentalmente al amanecer y al anochecer, e incluso alguna rara vez en pleno da.

19. Cf. L. Jonsson, Aves de Europa..., pg. 314.


20. Cf. L. Jonsson, Aves de Europa..., pg. 314.

STVDIVM. Revista de Humanidades, 12 (2006) ISSN: 1137-8417, pp. 103-111

110 ][ LUCA RODRGUEZ-NORIEGA GUILLN

Intentando socavar una falsa creencia...

4) El crabo comn (Strix aluco)21. Cra y est presente todo el ao tanto en la Grecia continental como en toda la costa de Anatolia y el Ponto. Se
llama en griego loq. Aristteles (HA 592b 10-13) dice que se parece al
autillo (skc), que es mayor que la gallina (mide, en efecto, unos 37-39 cm.
y tiene unos 94-104 cm. de envergadura), y que come arrendajos (mezvn
lekt ynoq [...], uh eei tq kttaq). La dieta del crabo, muy variada,
incluye, en efecto, otras aves. A simple vista se parece bastante al mochuelo, pero no tiene los ojos grandes y amarillos como ste, sino completamente negros.
5) El autillo (Otus scops)22 habita durante todo el ao en la Grecia continental (excepto en el Peloponeso), as como en algunas zonas de la costa
Anatolia, especialmente al norte. Recibe en griego el nombre de skc.
Aristteles (HA 592 b 13-14) lo describe como ms pequeo que el mochuelo, lttvn glaykq. En efecto, mide unos 19-20 cms. y tiene entre 5054 de envergadura. La mejor descripcin del animal se encuentra en Alejandro de Mindo, citado en Ateneo (IX 391 b): mik te q sti glaykq ka
p molybdoane t x mati pleyka stxmata xei? do te p tn vn
pa | kte on k taon na ei pte , El autillo es ms pequeo que el
mochuelo, y sobre una librea de color plomizo presenta manchas blanquecinas, y a partir de las cejas, a cada lado de las sienes, porta dos penachos de
plumas que se extienden hacia arriba.
En los textos griegos se recogen adems otros nombres de aves que tal
vez podran corresponder a estrgidas, pero que en realidad son de identificacin totalmente incierta, y podran pertenecer a aves de otras familias.
Se trata, en concreto, de agokaloq (que de ser una estrgida podra ser
el bho chico o el autillo), aglioq (que podra ser otro nombre del crabo), sklaoq y lkaloq. Como decimos, ni siquiera hay ninguna certidumbre de que se trate de miembros de la familia que nos ocupa.
Ahora bien, como puede observarse, la lechuza (Tito alba) falta por
completo en nuestro listado. El motivo es bien sencillo, y basta con consultar los mapas de distribucin del animal en Europa23 para comprender
por qu: la lechuza comn, muy frecuente en Espaa, es un animal sumamente raro en Grecia, ya que su rea de distribucin en el Mediterrneo

21. Cf. L. Jonsson, Aves de Europa..., pg. 318.


22. Cf. L. Jonsson, Aves de Europa..., pg. 324.
23. Cf., por ejemplo, el que se ofrece en L. Jonsson, Aves de Europa..., pg. 312.

STVDIVM. Revista de Humanidades, 12 (2006) ISSN: 1137-8417, pp. 103-111

Intentando socavar una falsa creencia...

LUCA RODRGUEZ-NORIEGA GUILLN ][ 111

apenas llega ms al Este de Italia. En concreto la regin del tica, de cuya


capital, Atenas, es epnima la diosa Atenea, queda totalmente fuera de su
rea de difusin.
En definitiva, nos encontramos ante un curioso caso de error perpetuado por la inercia de la tradicin y que, no obstante, debera ser desterrado sin concesiones. El ave de Atenea no es la lechuza, un animal que,
adems, es prcticamente desconocido en Grecia, sino el mochuelo, y as
debera recogerse sin vacilacin en diccionarios y traducciones.

STVDIVM. Revista de Humanidades, 12 (2006) ISSN: 1137-8417, pp. 103-111