Sunteți pe pagina 1din 408

LESLIE CHARTERIS

SFNTUL LA NEW YORK


Traducere de
SANDA ARONESCU
Coperta de
MIHAI MNESCU
Versiune 1.0
THE SAINT IN NEW YORK
LESLIE CHARTERIS
Hodder and Stoughton

Colecia Enigma

EDITURA UNIVERS
Bucureti, 1978

PROLOG
Scrisoarea a fost predat la biroul de
coresponden din Center Street. Urmnd calea
obinuit, a trecut pe la biroul de identificare
criminal, biroul de investigare a criminalilor
strini i pe la biroul central de coordonare. n
cele din urm, a fost depus pe biroul
comisarului de poliie Arthur J. Quistrom; era un
document remarcabil din orice punct de vedere,
i nici mcar stilul voit banal al autorului nu
reuea s-l fac neinteresant.
POLIIA METROPOLITAN,
SECIA SPECIAL,
SCOTLAND HOUSE,
LONDRA, S.W.I.
Ctre eful poliiei,
New York City.
Stimate domn,

Ne simim datori s v informm c avem motive s


credem c SIMON TEMPLAR, cunoscut i sub
denumirea de Sfntul, se afl n prezent n Statele
Unite.
Nu exist amprente; anexm ns o fotografie,
semnalmentele i dosarul su.
Dup cum vei vedea din dosar, nu avem nicio prob
pe care s ne bazm ca s putem institui un proces de
extrdare; dar ar fi indicat ca, n interesul
dumneavoastr, s supravegheai activitatea lui
Templar, dac reuii s-l descoperii.
Al dumneavoastr cu respect,
C. E. Teal,
Inspector ef.
Prima anex urma imediat dup scrisoare.
SIMON TEMPLAR (Sfntul)
SEMNALMENTE: Vrst: 31 de ani. nlime: 1,90
m, Greutate: 79 kg. Ochi albatri. Pr negru,
pieptnat drept, spre spate. Faa bronzat. Ran de
glonte n partea de sus a umrului stng. Ran de 20

cm. pe antebraul drept.


SEMNE PARTICULARE: ntotdeauna mbrcat
impecabil. Gusturi rafinate. Locuiete n cele mai
scumpe hoteluri, este un fin cunosctor n privina
mncrurilor i vinurilor. Poart asupra lui arme de
foc i e expert n aruncarea cuitului. Posed permis de
pilotaj. Vorbete curent mai multe limbi. Supranumit
Sfntul, pentru obiceiul de a lsa la locul crimei
desenul schematic al unei siluete cu o aureol
deasupra capului (specimenul e reprodus mai jos).
DOSAR:
Se impune prima oar ateniei noastre cu cinci ani n
urm, cnd se ocup, ca agent neoficial, de recuperarea
unei cantiti de aur furat de la Banca Federal din
Chicago i transportat la noi n ar. Reuete, i
pretinde recompens, lsnd arestarea hoilor pe seama
propriului nostru agent, inspectorul Carn.
Urmeaz o perioad n care, cu ajutorul a patru
complici, devine detectiv particular n scopul de a
hrui infractorii mpotriva crora noi nu reuisem s
obinem dovezi pentru a justifica arestarea lor. n

aceast perioad, identitatea sa real a constituit un


mister. Activitate ndreptat mai ales mpotriva
traficului de droguri. Contribuie la arestarea i
condamnarea efilor unei puternice bande de traficani
de droguri. n aceeai perioad, bnuit de a fi instigat
uciderea lui Henri Chastel, traficant de sclavi albi, la
Atena. Recunoate omorrea anarhistului Golter, n
timpul ncercrii sale nereuite de a-l asasina pe
prinul motenitor Rudolf, aflat n vizit oficial la
Londra, n anul urmtor.
l rpete pe profesorul K. B. Vargan n timp ce
Ministerul de rzboi ncerca s cumpere de la acesta
norul electronic. Vargan a fost ucis ulterior de
Norman Kent, membru al bandei lui Templar, Kent, la
rndul lui, fiind ucis de doctorul Rayt Marius, agent
strin al serviciului secret, care de asemenea ncerca s
obin invenia lui Vargan. n scrisoarea, publicat
ulterior n pres, Templar va pretinde c mobilul ar fi
fost mpiedicarea folosirii, ntr-un eventual rzboi, a
ceea ce el considera o metod inuman de masacrare.
Att Templar ct i Marius evadeaz i prsesc
Anglia.

Dup trei luni, Templar reapare n Anglia fiind


implicat ntr-un al doilea complot organizat de Marius
pentru aarea rzboiului, complot necunoscut de noi.
Pn la urm, Marius fuge din nou, i de atunci nu sa mai auzit nimic de el; dar uneltirea a fost demascat,
iar Templar a fost graiat pentru ncercarea nereuit
de a avaria trenul regal.
Continu ulterior campania sa mpotriva
infractorilor prin propriile-i metode. Obine dovezi n
cteva cazuri i favorizeaz diverse arestri; bnuit,
fr probe, c ar fi provocat moartea lui Francis
Lemuel, traficant de droguri, Jack Farnberg, uciga,
Ladek Kuzela, i alii. Exist, de asemenea, suspiciuni
referitoare la omorrea lui Stephen Weald, alias
Waldstein i la dispariia lordului Essenden, n
perioada cnd Templar lucra pentru reabilitarea
reputaiei defunctului inspector adjunct, sir Francis
Trelawny, sub directa autoritate a actualului comisar
ef, sir Hamilton Dorn.
Continu activitatea pn ce prsete din nou
Anglia, cu ase luni n urm.
Majoritatea faptelor mai sus-menionate, ct i

multe altele despre care, din motive evidente, nu avem


informaii precise, i-au adus i avantaje financiare. S-a
calculat c averea lui Templar, obinut prin aceste
mijloace, se ridic la vreo 500.000 lire sterline.
De asemenea binecunoscut poliiei franceze i
germane.
Urma fotografia; iar la urma teancului erau
ataate scurte rapoarte ale seciilor prin care
trecuser deja aceste informaii.
BIROUL DE IDENTIFICARE CRIMINAL:
N-are cazier. Copii ale fotografiei i ale semnalmentelor
expediate la Albany i Washington.
BIROUL DE INVESTIGARE A CRIMINALILOR
STRINI:
Cercetri n curs.
BIROUL CENTRAL:
Cercetri n curs.
Comisarul ridic o mn i se scrpin n capul
crunt. Parcurse nc o dat scrisoarea,
adunndu-i
sprincenele
stufoase
ntr-o

ncrunttur care-i fcea riduri la rdcina


nasului. Sub ochii splcii, albatri-cenuii, avea
pungi flate, ca nite bici stoarse fr a se nepa
pielea; iar chipul i era brzdat de aceeai
oboseal. Un suflet nsprit i ncrit, asta era
recompensa lui pentru cei patruzeci de ani de
lupt zadarnic mpotriva nelegiuirilor
nelegiuiri care fceau cas bun cu cei care
aprau, chipurile, legea.
Crezi c asta poate avea vreo legtur cu
scrisoarea trimis lui Irboll? ntreb el dup ce
termin a doua lectur.
Inspectorul John Fernack i mpinse spre ceaf
plria ponosit i ncuviin din cap, cu o
micare scurt, impasibil. i aps arttorul
ptrat, noduros, pe o alt hrtie de pe biroul
comisarului.
A zice c da. Vedei sub ce porecl zic cei de
la Scotland Yard c e cunoscut: tipul? Sfntul.
Uitai-v la desen. Eu nu m prea pricep la art,
i am impresia c nici Templar nu-i mai breaz:
dar ideea o pstreaz. Privii forma asta De

astea fac putii cnd pun prima oar mna pe


creion un cerc n loc de cap, o linie dreapt
pentru trup i nc patru n chip de mini i
picioare, dar se vede c vrea s aduc a om. i
nc un cerc plutind deasupra capului. Cnd
eram copil, m-au dus odat la o catedral, spuse
Fernack de parc scotea la iveal o pat neagr
din cariera lui profesional, i erau o mulime de
picturi de oameni cu cercuri n jurul capetelor.
Erau sfini su cam aa ceva; i cercurile alea cic
erau aureole.
Comisarul nu zmbi.
Ce se ntmpl cu Irboll?
Se prezint dup-amiaz la Tribunalul
central ca s i se amne din nou procesul, spuse
Fernack cu scrb. Scuip, cu gura strmb,
nimerind alturi de scuiptoare. Doar tii cum
e N-am fost niciodat bun la socoteli, da zic c
asta e a treizecea sau poate chiar a treizeci, i
doua oar cnd l amn. innd seama c au
trecut numai doi ani de cnd l-a mpucat pe
Ionetzki, poate avem norocul s-l vedem pe

scaunul electric pn nu murim de btrnee.


Halal noroc!
Buzele lui Fernack se subiar formnd o linie
rigid, curbat-n jos. Se aplec n fa, peste
birou, pn ce pumnii lui mari, ncletai, se
strivir de lemn, i l sfredeli pe Quistrom cu o
privire care ardea mocnit, ca acidul.
Cteodat mi doresc s tiu c un tip ca
Sfntul e n New York i c face lucruri de-astea
de care scrie n dosar. i am momente cnd mi
vine s-mi dau demisia pentru doi ceni i s fac
i eu ca el. A dormi mai linitit dac-a ti c se
ntmpl astfel de fapte n oraul sta. Ionetzki
mi-era bun amic cnd eram locotenent la secia 5
nainte s m avanseze i s m-aduc aici, la
centru. Un copoi cinstit i dumneata tii censeamn asta, c ai trecut prin toate fazele. tii
despre ce e vorba. Cal de povar curcan:
cpitan de secie ai trecut i dumneata prin
toate, ca noi toi. Ceea ce-nseamn c ai fi primul
comisar care n-a trebuit s nvee de cum a venit
care-i uniforma copoiului. S nu m-nelegi

greit, efule. Nu-ncerc s te perii. Da vreau s


spun c tii cum te simi cnd ce-nseamn s
poi spune despre un individ c a fost un copoi
cinstit.
Minile sale de fier se descletar. i se
strnser la loc pe marginea biroului.
sta era Ionetzki, continu el. Un copoi
cinstit. Nu prea detept, dar cinstit. i apare chiar
n timpul spargerii. Cnd un alt copoi n locul lui
s-ar fi gndit c e mai bine s dea o rait prin
jurul blocului i s n-aud nimic. i l-a mpucat
n burt un vierme ca Irboll
Quistrom nu rspunse; nici nu se mic.
Privirea-i obosit se opri calm pe chipul ncordat
al omului care sttea aplecat deasupra lui o
privire n care se citea o ciudat nelegere pentru
aceast ieire neateptat. Dar oboseala i se
infiltrase prea adnc n ochi pentru ca s-o mai
poat lecui ceva.
Deci l bgm pe Irboll la rcoare, zise
Fernack. i toat lumea tie c el e vinovatul. i-l
batem. Da, scoatem untul din el Dar ce naiba

rezolvm cu asta? Btaia cu bastonul de cauciuc


nu se poate compara cu un glonte-n burt. Nu te
omoar ncet, n timp ce mruntaiele-i ard i-i
muti buzele pn ajung zdrene, ca s nu urli
prea tare din cauza durerilor cumplite. Nu las o
femeie cumsecade fr brbat, i nite copii
cumini fr tat. Dar l-am frecat i ce-i cu asta?
Pe urm apare cine tie ce politician venal i,
triumftor, numete un judector pe care-l scoate
din buzunar. Se ivete apoi i un avocat cu
habeas corpus, cu alibiuri i cauiuni cu de
toate, ncepe procesul un judector dresat
aezat n banca lui, un juriu mituit i un procuror
care-i va lua partea din acelai loc de unde i-o
iau toi. Apoi urmeaz transferuri, obiecii,
extrdri, suspendri, rejudecri, recursuri. i o
ntind aa, pn ce nimeni nu-i mai amintete
bine cine e Ionetzki i ce i s-a ntmplat. Tot ce
tiu este doar c s-au plictisit s mai discute
despre Irboll.
i s-ar putea s-l graieze. Sau s-l bage-n
nchisoare. Lui i convine asta. St i fumeaz

trabucuri, ascult radio; i peste cteva luni, cnd


ziarele i-au gsit alt subiect, directorul nchisorii
i strecoar o graiere, sau se ntrunete comisia
de cauiune i-i spune s se duc acas i s fie
cuminte, c altfel i numaidect un alt individ
cinstit ncaseaz un glonte-n burt de la un alt
vierme i cui naiba-i pas?
Quistrom i las privirea n jos, spre sugativa
din faa lui. ncovoierea umerilor lai exprima
asentimentul su, acceptarea tacit a unei serii de
fapte pentru care era peste puterile lui s
rspund. Fernack i plec n fa trupul cu oase
masive, mpingnd nainte un maxilar ca de
piatr ce contrasta ciudat cu glasul su spart,
aspru.
Tipul sta, Sfntu, i-a trimis lui Irboll o
scrisoare, continu Fernack. Scrie c indiferent
dac va fi condamnat sau nu, face el dreptate, i
va reui acolo unde noi nu putem. Spune c dac
astzi dup-amiaz Irboll mai iese din tribunal
nconjurat de toi indivizii ia care se bag n
sufletul lui i-l bat pe spate, n timp ce se uit cu

coada ochiului la noi rznd tare ca s-i auzim


va fi ultima dat cnd se mai ntmpl. Asta-i tot.
Un glonte-n burt pentru un alt glonte-n burt. i
poate c-aa o s i fac. Dac mcar jumtate din
scrisoarea pe care ai primit-o este adevrat, o va
face. Va proceda exact cum a fi procedat i eu
exact la fel. i ziarele or s fac un trboi grozav,
i-or s fac bancuri pe socoteala noastr, c,
adic, suntem nite poliiti att de proti nct ne
vedem nevoii s-l lsm pe un oarecare liberprofesionist s fac n locul nostru o treab pe
care noi n-avem destul cap sau destul curaj s-o
facem. i porm treaba mea va fi s-l hituiesc pe
tipul sta, pe Sfntul s-l duc n camera din
dos a unei secii de poliie i s storc de la el o
mrturisire cu ajutorul unei crose de baseball
s-l aduc n faa tribunalului i s m cznesc ca
naiba s-l trimit pe scaunul electric pe omul
care a fcut doar ceea ce ai fi fcut i dumneata
sau eu, dac n-am fi nite ludroi care inem
mai mult la posturile noastre dect s ne facem
treaba pentru care suntem pltii.

Inspectorul i ridic privirea.


O s-i faci datoria, Fernack, asta-i tot. Ce sentmpl dup aceea n cazul sta sau n altul
nu-i vina ta.
Da, o s-mi fac datoria, spuse Fernack cu un
zmbet amar. O s mi-o fac, aa cum mi-am fcuto ntotdeauna aa cum ne-o facem de ani de
zile. O s mtur i fraul o s-l dau nemernicilor
care abia ateapt s-azvrle toat murdria
napoi, ba chiar s mai fac un rnd.
Quistrom ridic teancul de hrtii i se uit la
ele. n tcerea care se ls, ultimele cuvinte ale lui
Fernack preau c zumzie, c zbrnie prin
ncpere, ca un ecou reluat de un alt ecou,
producnd n aer vibraii puternice prin fora lor
imperceptibil. Fernack i scoase brusc batista ii terse faa. Se uit pe fereastr, la zidurile
drepte i murdare ale Academiei de poliie i la
ceaa cenuie care nvluia pn sus zgrie-norii
New York-ului. Uitndu-se afar, simea ritmul
oraului ticind n ncpere, adugndu-se parc
reverberaiilor asurzitoare provocate de violenta

denunare care-l scosese din calmul su obinuit.


Pulsul circulaiei zvcnind n mersul su de la o
intersecie la alta, cadena a dousprezece
milioane de pai, uruitul roilor i duduitul
puternic al pistoanelor, clocotul vieilor care senfirip i se frng, lupta, mreia, josnicia,
grandoarea i corupia n care-i avea i el locul
lui
Quistrom i drese glasul, scond un sunet
slab, nbuit, un singur ton care nu exprima nici
dezaprobare, nici ncurajare; dar slbi ncordarea
la fel de categoric ca un ntreg discurs. Dup o
clip, Quistrom spuse:
nc nu l-ai gsit pe Templar?
Nu. Vocea lui Fernack era egal, aspr,
prozaic, aa cum fusese i pn atunci; doar
lucirea rece din ochi mai amintea cele spuse de el
nainte. l caut Kestry i Bonacci. Ieri au ncercat
n aproape toate marile hoteluri.
Quistrom ncuviin din cap.
Mai vino s vorbeti cu mine dac obii ceva
informaii.

Fernack iei, strbtnd lungul coridor de


piatr, gol, care ducea pn la biroul lui. Dupamiaz, la ora trei i treizeci de minute, fu chemat
la tribunal ca s constate cum a murit Irboll.
Sosise Sfntul.
CAPITOLUL I
N CARE SIMON TEMPLAR I CUR
ARMA, IAR WALLIS NATHER TRANSPIR
Clugria intr n apartamentul din cldirea
hotelului Waldorf Astoria cu o cheie scoas la
iveal de sub faldurile mantiei ei negre fapt care
ar fi prut oarecum ciudat chiar i unui privitor
foarte binevoitor i cu vederi extrem de largi.
Dup ce nchise ua n urma ei, ncepu s fluiere
ceea ce-aceluiai privitor foarte binevoitor i cu
vederi extrem de largi i-ar fi prut i mai ciudat.
Iar cnd intr n salon, i prinse piciorul ntr-o
carpet, se-mpiedic i spuse: Fir-ar s fie!, cu
un glas brbtesc clar, de bariton, pentru ca, dup
o clip, s-o apuce rsul ceea ce fr ndoial c l-

ar fi impresionat chiar i pe privitorul cel mai


binevoitor i cu vederile cele mai largi, fcndu-l
s clipeasc iute, i s fac ochii mari.
Dar acolo nu se gsea niciun individ curios i
sensibil, care s execute aceste grimase. Nu era de
fa dect un om cu brbia ptrat i cu prul alb,
cu ochelari fr rame, care edea ntr-un fotoliu
cu o carte pe genunchi, i care, cnd intr
clugria, i ridic privirea cltinnd din cap i
zmbind cu blndee.
nchise cartea, punnd metodic un semn, i se
ridic o siluet subire, viguroas. ntr-un
costum de home-spun gri.
E-n ordine? se interes el.
Minunat, rspunse clugria.
i scoase voalul de pe prul negru i lucios. i
descheie nasturii, desfcu ce era de desfcut, i,
cu un oftat de uurare, i arunc ct colo
draperiile lungi i mbcsite. Ea se dovedi a fi
un brbat nalt, lat n umeri, mbrcat cu o
cma albastr de mtase i cu pantalonii de la
un costum de stof uoar, un brbat cu ochi

albatri vioi, cu o fa bronzat de pirat, cu un


zmbet ce dezvluia un ir de dini ca nite perle,
care l btu fericit pe spate pe spectatorul su i se
instal ntr-un fotoliu, ntinzndu-i membrele
suple, atletice.
Ai riscat mult, Simon, spuse btrnul,
privindu-l de sus; Simon Templar rse ncetior.
Lu o igar, o aprinse, i stinse chibritul cu un
gest al minii care fcea parc parte din sursul
lui.
Dragul meu Bill, am renunat s mai
consemnez astfel de evenimente cutremurtoare
n jurnalul meu. Sunt anumite lucruri pe care
trebuie s le lum aa cum sunt, n viaa asta
plin de pcate.
Cellalt cltin din cap.
Nu trebuia s-o faci i mai periculoas.
Trimind biletul la? zmbi Sfntul
batjocoritor. Bill, sta a fost un act de fidelitate.
Un omagiu adus unor mree zile de odinioar.
Dac nu l-a fi trimis, mi-a fi trdat reputaia. Ar
fi nsemnat s scad n proprii-mi ochi.

Sfntul ls s i se strecoare un rotocol de


fum printre buze, i contempl prin fereastr un
petec de cer senin.
mi aduce aminte de nite vremuri grozave,
de care ai auzit, continu el linitit. n zilele
acelea Sfntul i fcea de cap i desenul sta
nsemna lupt, moarte fulgertoare i tot soiul de
torturi. Unii dintre noi au trit pentru asta au
muncit, au luptat pentru asta. Unul chiar a murit
pentru asta n vremea aceea, cnd cineva
primea un bilet ca cel pe care i l-am trimis lui
Irboll, cu semntura mea, tia c nu mai poate
face nimic. i dac tot ne-am apucat de o
asemenea distracie, a vrea ca lucrurile s fie la
fel chiar dac va dura foarte puin.
Rse din nou, un hohot de rs blnd i
melodios, care pluti prin camer ca o raz de
soare cu sclipiri de oel.
Aa se explic sfidarea. Bineneles c biletul
a fcut ca totul s fie mai dificil, dar ne-a oferit
ocazia de a demonstra nentrecuta noastr
miestrie. i a fost att de uor. Am inut pistolul

sub faldurile mantiei i am tras n el cnd ieea.


Numai o dat Apoi am scos un ipt puternic i
m-am repezit spre el. n timp ce ei m cutau, eu
l ndemnam s se ciasc i s-i mrturiseasc
pcatele. Era mbulzeal mare n jur i cred c iau arestat aproape pe toi.
Extrase un automat din buzunar i-i scoase
ncrctorul. ntinse braul lung spre o mas
lateral unde se aflau ustensilele de curat pe
care le folosise nainte da a pleca. Introduse un
dreptunghi de finet prin bucla unei sfori cu o
greutate la capt i-l trase prin eav, fredonnd
pentru sine.
Brbatul cu pr alb se ndrept cu pai mari
spre fereastr i rmase acolo cu minile strnse
la spate.
Azi au fost pe aici Kestry i Bonacci, spuse el.
Sfntu mai fredon cteva msuri, apoi
umezi crpa cu care cura cu trei picturi de
ulei.
Pcat c mi-au scpat, murmur el.
ntotdeauna mi-am dorit s observ tactul cu care

procedeaz o pereche de copoi duri din New


York fa de un suspect nevinovat.
Poate c o s ai destul de curnd ocazia, l
avertiz cellalt grav, iar Simon chicoti.
De altfel nu era de mirare c echipa
inspectorului Fernack nu reuise s-l descopere
pe Sfntul.
Kestry i Bonacci i petrecuser timpul ntr-un
mod foarte interesant. Trecnd contiincios de la
un hotel la altul, clcaser sub tlpile lor mari i
folositoare o ntreag colecie de covoare scumpe,
care le-ar fi adus ambilor destui bani ca s se
poat retrage i s triasc foarte confortabil. Au
frunzrit registre pn a nceput s-i doar ochii,
descoperind informaii interesante despre
itinerarul unei extraordinare familii John Smith,
care prea s-i petreac timpul opind dintr-un
hotel ntr-altul, cu agilitatea microbilor de grip,
fr a gsi ns nicio dovad asupra trecerii unui
oarecare Simon Templar. Prin faa privirii lor
oficiale, agravnd durerea anterior menionat, se
perindase o ntreag procesiune de tineri domni

politicoi i elegani, considerai n mod formal


angajaii hotelului, dar fiind, evident, ambasadori
deghizai, care se uitaser cu condescenden
peste fotografia victimei lor i negaser cu dispre
existena unui personaj cu astfel de obiceiuri
vulgare printre distinii clieni ai hotelului.
Bieii de serviciu din fiecare din aceste slauri
se uitaser cu neles dup tlpile care efectuau
turneul i uotiser discret ntre ei, cu minile la
gur. Publicul asistase la toate interviurile lor
ntr-o atmosfer de nelepciune comptimitoare,
care i se pruse deosebit de deprimant perechii
de detectivi zeloi, deghizai ostentativ n ceteni
de rnd.
i era greu de presupus ca oferul unui
oarecare William K. Valcross, client al hotelului
Waldorf Astoria, s intre-n domeniul lor de
cercetare. Ei cutau un brbat nalt, brunet, n jur
de treizeci de ani, cunoscut ca un vizitator
obinuit al celor mai luxoase hoteluri; i-l
cutaser cu o perseveren demn de ludat,
refuznd s se lase ademenii n capcana

fanteziei. ntruct domnul Valcross avea fr


ndoial aizeci de ani, i nu semna, prin niciun
efort al imaginaiei, cu individul din fotografia cu
care fuseser narmai, l-au ignorat fr s-i mai
piard timpul i odat cu el, camerista,
servitorul, celul i pisica i pe strinul care se
afla n gzduirea lui.
Dac reuesc s m gseasc, remarc
Sfntul gnditor, va avea loc un schimb de
vorbe urte.
Se uit cu un ochi aprobativ prin eava
strlucitoare a pistolului, fix sigurana i l bg
n buzunar cu un gest duios. Apoi se ridic, se
ntinse i se duse la fereastra unde sttea Valcross.
n faa lor se desfura panorama neregulat a
Manhattanului de sud, insula minune din vest.
Un gheb ngust de stnc adpostit de Atlantic
prin umrul lat al Brooklyn-ului, o simpl cut de
piatr n calea incursiunilor oceanului pe care
nemblnzitul spirit de contrazicere al omului se
gsise s construiasc un ora i deloc mulumit
cu uluitoarea realizare de a nvinge o dificultate

att de mare, ridicase monumentele sfidrii sale.


Deoarece oraul nu se putea extinde lateral, se
extinsese pe vertical; dar avntul pe vertical era
un salt sculptat n piatr, un zbor nscut dintr-o
necesitate care depise cu mult limitele
necesitii, ntr-un magnific impuls de nlare
care-i eradica propria sa surs. Muuroaiele
deveniser muni printr-o art zmislit din pur
artificiu. n umbra acestor piscuri cenuii i albe
crescuse un Bagdad modern, unde se ntlneau
capetele pmntului. Un ora italian mai mare
dect Roma, un ora irlandez mai mare dect
Dublinul, un ora german mai mare dect Klnul; un ora de o bogie ameitoare, ale crui
turnuri pruser odinioar piscuri de aur masiv
privirilor nfometate ce ptrundeau de dincolo de
zrile lumii vechi; un punct de frontier pustiu,
care se ridicase brusc la rangul de metropol, de
ora fundamental ce nu-i avea egal. Un loc unde
civilizaia i primitivismul se cocoaser
alternativ, una pe umerii celeilalte, i ajunseser
mpreun pe creast.

ntotdeauna am simit c aici e casa mea,


spuse Valcross, cu o blndee ciudat.
i plimb privirea de la rsrit la apus,
cuprinznd n raza ei tot orizontul.
tiu c mai sunt i alte orae, i se spune c
New York-ul nu este dect reprezentarea New
York-ului. Dar aici mi-am petrecut viaa.
Sfntul nu fcu nicio remarc. El era la trei
mii de mile de cas; dar stnd acolo la fereastr,
vzu i simi ceea ce vedea i simea btrnul. Se
afla acolo de destul de mult timp ca s poat
gusta farmecul pe care New York-ul l exercit
asupra unui om care-l privete cu ochi destul de
obosii dar capabili nc de uimire mndria i
mirarea de care rd cinicii sofisticai, dar care pot
nc s mite inima unui om cruia nu-i e ruine
s strbat dincolo de aparene, ca s simt
cldura uman din care se nal oraele. i
pentru c Simon nelegea, i tia gndurile
nainte ca el s le dea glas.
Trebuia s apelez la tine, spuse Valcross,
fiindc exist oameni mai puternici dect mine

care n-au aceleai sentimente. Oameni pentru


care oraul acesta nu e casa lor, ci un cmp de
btlie care trebuie jefuit. De aceea a trebuit s vii
aici, din cealalt parte a lumii, s ajui un btrn
care are o misiune prea grea pentru el.
Se ntoarse deodat i-l privi din nou pe
Sfntul, msurndu-l de la linia prului bine
periat, pn la pantofii elegani trsturile fine
ale feei oachee i indiferente, ironia rece a
ochilor albatri, rotunjimea umerilor muchiuloi,
arcuirea pieptului, sub cmaa fin, fora, i
sigurana minii bronzate cu igara inut lejer
ntre primele dou degete, oldurile suple, de
lupttor, i picioarele lungi, impecabile. ntlnise
muli oameni pn acum, dar niciunul n-avea
degajarea asta att de elegant, fiind n acelai
timp att de vigilent i de periculos. Niciun
brbat, din ci cunoscuse, n-ar fi putut atinge,
dup prerea lui, acest grad de siguran nsoit
de o total nepsare, calitate de care avea nevoie
i dup care pornise n cutare i Valcross se
considera un bun cunosctor de oameni.

i ls minile s cad pe umerii Sfntului.


Simi musculatura puternic tresrind uor i
zmbi.
Cred c poi, fiule. Ai putea lichida
aduntura asta putred de tlhari i de politicieni
corupi care se organizeaz pentru a deveni cea
mai mare band cu care s-a luptat pn acum
acest ora al meu. Dac tu nu vei fi n stare s-o
faci, voi fi convins pentru prima oar c e
imposibil. Fii doar ceva mai prudent. Nu f pe
grozavul ca s intri-n pucrie sau sub o ploaie de
gloane nainte de a avea ocazia s rezolvi ceva.
Am mai vzut ntmplndu-se lucruri de-astea.
Au ncercat i alii oameni importani mai
puternici, mai viteji i mai inteligeni ca tine
Sfntul schi un zmbet.
Admind pentru o clip c au existat
vreodat, remarc el cu amabilitate, unul mai
norocos ca mine n-ai vzut niciodat.
Gndurile lui se ntoarser la dup-amiaza
aceea, n Madrid, cnd Valcross ezuse lng el n
Piaza de Toros i angajase o conversaie, care a

avut drept urmare o sear petrecut mpreun. i


aminti de noaptea aceea, cnd, dup ce se
nfruptaser dintr-un extraordinar purcel de lapte
la Botins i discutaser n camera lui Valcross
de la Ritz, la cteva pahare de whiskey cu sifon,
Valcross recunoscuse c-i petrecuse trei
sptmni urmrindu-l prin toat Europa, numai
pentru a provoca aceast ntlnire ntmpltoare,
i i mrturisise i motivul. Auzea parc vocea
calm a btrnului aa cum i se adresase atunci.
L-au gsit dup cteva sptmni nu vreau
s intru n amnunte. Nu-mi place s mi le
amintesc, nici mcar acum Vreo dou, trei
duzini de oameni au fost arestai i interogai.
Dar poate c nu tii cum se procedeaz acolo.
Oamenii aceia i-au inut gura. Unii au fost
eliberai. Alii au ajuns la judecat. Poate crezi c
asta nseamn ceva. Da de unde! Afacerea asta le
d de lucru tuturor gangsterilor i pistolarilor
care pot fi folosii tuturor nemernicilor i
ucigailor care s-au trezit fr un ban atunci cnd
nu se mai putea stoarce nimic din butur.

Treaba-i organizat de aceeai efi, protejai de


aceeai politicieni necinstii i renteaz i mai
mult. Ei nfrng acelai sistem poliienesc pentru
acelai motiv pentru care a fost nfrnt i de
vechea organizare fiindc e legat de acelai
sistem politic, care numete comisari de poliie
pentru a face ceea ce li se spune. Nu exista nicio
ndoial c oamenii pe care-i arestaser erau
vinovai. Chiar Fernack a recunoscut. Mi-a spus
ce era scris n dosarele lor tot ce se tia despre
ei. Dar n-a putut face nimic. Au fost eliberai pe
cauiune, procesele suspendate, transferate,
amnate toate scamatoriile juridice. Pn la
urm au fost achitai. I-am vzut ieind din
tribunal rnjind. Dac a fi avut un pistol la mine
a fi ncercat s-i ucid atunci. Dar sunt btrn i
nu m pricep la astfel de lucruri. Am neles c tu
ai pregtirea asta. De aceea te-am cutat. Cred c
o s-i plac o asemenea misiune. Poate va fi
ultima pe care o vei mai ntreprinde. Dar e o
treab pe care-o poate face numai un om din
afara legii.

Am destui bani i sunt dispus s-i cheltuiesc.


Vei primi orice sum de care vei avea nevoie i
care te va ajuta s cumperi tot ce se poate
cumpra cu bani. Singurul lucru pe care nu-l vei
avea este securitatea ta. S-ar putea s te trezeti la
nchisoare. S-ar putea chiar s-i afli moartea. Nu
ncerc s te mint n privina asta. Dar dac poi s
faci singur dreptate n cazul nemernicilor care
mi-au rpit i mi-au ucis fiul, i pltesc un milion
de dolari. Vreau s tiu ast-sear: consideri c
merit s te oboseti?
Sfntul simi c-i rsare din nou un zmbet
pe buze i se auzi spunnd:
A face-o i pe gratis. Cnd i dm drumul?
i aminti toate acestea ct timp minile lui
Valcross s-au odihnit pe umerii lui; i pentru
prima dat dup noaptea aceea, n Madrid, i
permise s se gndeasc la amploarea sarcinii pe
care i-o asumase.
2
Simon Templar mai fusese la New York, dar

asta se-ntmplase n zilele mai plcute i mai


linitite cnd numai 8,04% din butur era bere
fabricat de amatori n czi de baie, iar
Woolworth Building nu era catalogat nc
drept bungalow, cnd infractorii erau mai
frecvent dai n judecat pentru nclcarea legilor
dect pentru falsificarea impozitului pe venit.
Times Square i Str. 42 erau doar nite strdue
amrte ce ddeau n drumul principal spre
insula Coney; magazinele de lux de pe bulevard
se mutaser cu cteva blocuri mai la est, spre
parc; i uile batante ale dichisitelor saloon-uri,
care mpodobiser odinioar fiecare col de
strad, dispruser naintea acelui val istoric de
dreptate care a vopsit Statuia Libertii n actuala
sa nuan de verde ca fierea.
Dar exista un loc pe care Sfntul l putea gsi
n ciuda unor schimbri mult mai radicale n
geografia oraului. Mai puteai nc parcurge
bulevardul Lexington spre sud, pn n Str. 45; iar
pe Str. 45, Chris Cellini i mai primea, probabil,
i acum prietenii, dac nu-l clintise din meseria

pe care o-ndrgea vreo maree catastrofal. i


Sfntul nu auzise nc de o maree att de
puternic.
n mprejurrile de fa, n-avea aproape niciun
drept s fac vizite; ntr-un ora mpnzit de
oameni furioi i vigileni care umblau nc dup
el, trebuia s fi stat ascuns i s fi fost
recunosctor dac gsea, vreun loc unde s nu fie
gsit; dar furia asociat a unei duzini de gangsteri
i de poliiti nu era de-ajuns ca s-l mpiedice s
se duc. Trebuia s mnnce; i nu existau n
toat lumea fripturi ca acelea pe care le frigea
nsui Chris Cellini. Sfntul mergea cu pas
uor, legnat, cu minile nfundate n buzunarele
de la pantaloni, cu borul plriei tras mecherete
pe ochi. Sub bor, faa lui slab, bronzat, era n
vzul tuturor; ochii albatri erau att de veseli i
de nepstori, de parc ar fi fost un membru
favorizat al elitei ndreptndu-se agale spre un
cocteil select. Aceast nepstoare sfidare a
legilor norocului l costa ns doar o uoar
furnictur n trup. Dac cineva ar fi ncercat s-l

opreasc din drum cu att mai ru pentru el.


Sfntul era gata s fac scandal n noaptea
aceea; i era total indiferent fa de detalii, ca de
exemplu: unde i cum s-ar fi pornit distracia. Dar
n-a ntlnit opoziia nimnui.
Aproape dezamgit de calmul serii, se ntoarse
ctre intrarea din subsol a unei case cu trei etaje,
din piatr de culoare maro, i aps pe soneria de
lng ua prevzut cu drugi de fier. Dup o
clip, ua din interior se deschise i silueta unui
brbat bondoc, ntr-o cma cu mneci scurte, se
profil n lumin.
Noroc, Chris, rosti Sfntul trgnat.
Timp de cteva secunde nu fu recunoscut; apoi
omul dinuntru scoase o exclamaie.
Buon Dio! Pe unde mi-ai umblat atia ani?
Trase zvorul i ua pivot nuntru.
Mna Sfntului fu prins ntr-o strnsoare
puternic; cealalt mn l btu pe spate; n
urechi i rsuna un rs plin, jovial.
Ia zi, unde-ai fost? De ce-ai lipsit att de mult
timp? De ce nu m-ai anunat c soseti ca s le

spun bieilor s vin ncoace?


Nu sunt aici? ntreb Sfntul, aruncndu-i
cu dexteritate plria ntr-un cuier.
Chris cltin din cap.
Trebuia s fi dat un telefon, Simon.
De fapt m bucur c n-au venit, zise
Sfntul uitndu-se la el; i Chris deveni
deodat serios.
Iart-m Am uitat tii c aici o s fii n
siguran. Zmbi i vocea lui plcut se-nvior
din nou. Orice s-ar ntmpl, tu vei fi ntotdeauna
prietenul meu.
l conduse pe Sfntul pe coridor spre
buctrie, nconjurndu-i umerii cu braul su
musculos. Buctria era o anex la sufrageria
micu cu care se luda acest local era sanctum
sanctorum, un loc de ntlnire care semna mai
degrab cu un club, unde cei care aveau
privilegiul s intre gseau o ospitalitate
expansiv la care nici nu puteau visa clienii
restaurantelor scumpe, scoroase, socotii nite
intrui ce trebuie s mnnce la un anumit pre i

erau condui afar cu plecciuni ceremonioase.


Dei nu zri niciun chip familiar la marea mas
comun, n clipa cnd pi n ncperea
strlucitor luminat, plin de aroma igrilor, a
vinului i a legumelor fierte n aburi, de
clinchetul farfuriilor i al tingirilor, Sfntul
simi renscnd n el o veche fericire. i aminti
dintr-o dat de nopile minunate n care se bea i
se discuta la nesfrit, dezbtndu-se teorii
filozofice i rezolvndu-se toate problemele lumii
nopi petrecute n acest loc primitor.
Ei, ce zici, bei un sherry?
Simon ncuviin din cap.
i o friptur fcut de tine, spuse el.
Se ls pe spate i sorbi butura pe care i-o
aduse Chris, uitndu-se prin ncpere cu ochii
ntredeschii.
Glumele i replicile, discuiile animate i
rsetele sonore ale celorlali clieni i ajungeau la
urechi ca ecoul unui cntec de neuitat. Era aa
cum fusese ntotdeauna aceeai atmosfer
camaradereasc, plin de haz, prezidat i

meninut de veselia continu a lui Chris. ncepu


s se ntrebe de ce nu existau n lume mai multe
localuri ca acesta unde patronul nu e doar
negustor, unde oamenii i leapd grijile, rd i
vorbesc deschis unii eu alii, fr team sau
suspiciune, sufletele lor nflorind curat i roditor
la cldura vinului i a prieteniei.
Dar gndurile i fur ntrerupte brusc cci sosise
friptura groas, fraged, suculent, topindu-se
n gur ca untul; se concentr absorbit asupra ei,
cu toat atenia pe care o merita. Apoi, dup ce i
domoli foamea, se relax innd n mn paharul
cu ce mai rmsese din vin i cu o alt igar, ca
s cugete asupra ntmplrilor din cursul zilei.
n orice caz, ncepuse bine. Irboll dispruse
pentru totdeauna. i Sfntul trase cu adnc
satisfacie fumul n piept, amintindu-i felul n
care murise. Nu regreta deloc impulsul temerar
care-l fcuse s-i pun hotrt semntura pe
aceast fapt. Ceva din groaza pe care aceste
desene stngace o inspiraser odinioar era nc
asociat, n amintirea celor care se temuser de

ele n zilele de demult, cu numele Sfntului, i


mare parte din groaza aceasta ar putea fi strnit
din nou prin cteva manevre abile. Asta era
psihologie criminal autentic i Simon credea cu
trie n aceast tiin. n mod destul de ciudat,
numai un expert i-ar fi dat seama ce mult ar
nsemna pentru nite gangsteri obraznici aceast
lovitur insolent; cci este un fapt cunoscut c
gangsterul dur constituie o numeroas parte a
celor mai pasionai cititori de romane de dou
parale.
Oricum, era un nceput. Problema lui Irboll
fusese rezolvat. Dar Irboll era doar un pete
nensemnat n acvariu. Valcross fusese categoric
asupra acestui, punct. Puietul era foarte bun dac
era consumat n mod adecvat; putea fi desfcut
frumos, nmuiat n ketchup sau tabasco, rcit
excelent n frigider i servit la un cocteil pe
parcurs. Dar un milion de dolari, oricui ar fi
aparinut, era preul petilor mari; i n afar de
plcerea practicrii sportului cu undia, Simon
Templar avea vaga impresie c ar ti cum s-

ntrebuineze un milion de dolari. Gndindu-se


bine, nu prea-i aminti s nu fi tiut vreodat cum
s cheltuiasc o asemenea sum.
Dac mi-ai oferi un pahar cu brandy, opti
Sfntul, cnd Chris trecu pe lng mas, l-a
bea.
Pe scaunul de lng el fusese abandonat
ultima ediie a lui World Telegram; Simon lu
ziarul i arunc o privire peste banda neagr de
litere rspndite de-a curmeziul primei pagini.
Descoperi, cu o uoar surprindere, c era deja o
celebritate. Un entuziast autor de editoriale se
lansase asupra subiectului cu legitim ardoare;
chiar i Sfntului i venea s roeasc citind
epitetele extravagante cu care fusese mpodobit
modesta sa personalitate. Citi articolul pn la
capt, cu o und de ironie n ochi i cu o foarte
vag urm de zmbet pe buze. Apoi zmbetul
dispru. Se topi uor, fr efort. Doar privirea
albastr, lene, care parcurgea foaia, se ncord
imperceptibil, concentrndu-se asupra unui
nume de care se izbise mult prea des.

Ateptase acest moment cutnd, cu


dezinvoltur i minuiozitate, ideea care l-ar face
s renceap aciunea i bogatele detalii asupra
comiterii ultimului su pcat, oferite cu
mrinimie de acel nflcrat autor de editoriale, l
ajutar. Era cel puin o sugestie.
Zmbetul i reveni pe buze cnd se ridic,
golind paharul ce fusese aezat n faa lui. Cei
care-l cunoteau spuneau c Sfntul e mai
periculos ca oricnd atunci cnd zmbete. Se
ntoarse i-l btu pe Chris pe umr.
Am plecat, anun el; i Chris se-ntrist.
Aa de repede?
Simon ncuviin din cap. Ls o bancnot pe
bufet.
Tot tu faci cele mai bune fripturi din lume,
Chris, spuse el cu un zmbet. Am s m-ntorc s
mai mnnc una.
Se ndrept spre hol fredonnd o melodie. n
drum se opri lng telefon i lu catalogul
abonailor. Parcurse cu degetul o lung coloan
de N-uri i se opri sub numele care-i strnise

atta interes n articolul din ziar. i not mental


adresa, i pipi buzunarul suplimentar al hainei
simind uurat umfltura produs de pistolul
automat i iei alene n strad.
Ceasul din turnul ornamentat al btrnei
Jefferson Market Court, btea nou cnd taxiul
l depuse la ntretierea dintre Str. 10 i
Greenwich. Rmase pe trotuar pn ce vzu
taxiul disprnd dup primul col, apoi i aranj
plria i fcu civa pai spre sting, pe Str. 10,
ca s descifreze numrul celei mai apropiate case.
Mai avea pn la destinaie. Fredonnd aceeai
melodie abia ngnat, continu s mearg agale
spre vest, cu minile n buzunare i cu o igar
ntre buze, cu acelai pas uor i sprinten cu care
se dusese s mnnce pe bulevardul Lexington
i cu exact aceleai gnduri. Numai c n aceast
plimbare, senzaia de plcut bun-dispoziie se
intensificase cu civa voli, care constituiau exact
diferena dintre gestul de bravur dinainte i
misiunea precis pe care o avea acum. Nu se
gndise s-i fac un plan de aciune, dar

Sfntul n-avea respect pentru planuri. Aa cum


fcuse de attea ori n trecut, porni animat doar
de sublima credin c zeii tuturor bunilor corsari
i vor da de lucru. i mai era i pistolul ncrcat
din buzunar, i cuitul cu mner de filde legat de
antebraul stng, pe sub mnec, gata s-ajung n
mna lui n caz c zeii vor exagera cu
generozitatea lor
n cteva minute gsise numrul pe care-l
cuta. Era o cas n stil colonial olandez, purtnd
clar amprenta regretatei epoci victoriene. Faada
neted, lat, din crmid roie ornamentat cu
alb, era destul de modest; dar avea o trinicie
ostentativ motenit de la vechii burghezi
olandezi care-i dovediser pentru prima oar
iscusina n afaceri n Lumea Nou cumprnd
insula de la indieni contra a douzeci i patru de
dolari i o ulcic cu whisky de gru Simon sentrebase uneori cum de se hotrser apostolii
locali ai temperanei s populeze un ora, care
fusese ptat nc de la conceperea sa, cu licoarea
diavolului. Era o speculaie metafizic interesant

care n-avea absolut nicio legtur eu scopul


prezenei sale acolo, i, fr prea mult tragere de
inim, renun la ea n favoarea posibilitilor
ispititoare oferite de o alee ngust pe care o
descoperi lng cldire.
Plimbndu-se agale prin faa casei, avusese
destul timp ca s mai rein cteva amnunte
importante. Prin ferestrele acoperite cu draperii
grele de la al doilea etaj se zrea lumin, iar
bezna din captul aleii era strpuns de ceaa
unei lumini difuze. Avnd o oarecare idee despre
acest stil special de arhitectur, Simon era
aproape sigur c ultima fereastr luminat era cea
a bibliotecii. Luminile indicau c se gsete cineva
n cas; i limuzina neagr parcat lng bordur,
cu numr de nmatriculare mic i cu nsemnul
oficial al oraului fixat deasupra, l ndreptea pe
Sfntul s cread c acest om de cas era
persoana de care avea nevoie pentru a susine o
discuie serioas. Ajungnd la col, se-ntoarse
mergnd pe urmele propriilor si pai; i dei la
fel de dezinvolt i lene ca nainte, mersul i era

mai sprinten i mai elastic, micrile mai iui, dar


totodat reinute, privirea, cu care ochii si
albatri cercetau trotuarele, mai ascuit i mai
ptrunztoare dect atunci cnd pornise prima
oar.
La intrarea-n alee, o plcu scris ngrijit cu
litere albe o consemna drept Intrarea de
serviciu; dar Simon se simea democrat.
Ptrunse fr ovire. Pasajul abia dac avea trei
picioare n lime, fiind ncadrat de o parte de
zidul cldirii, iar de cealalt de un gard nalt de
scndur. Pe msur ce Simon nainta, lumina
din capt devenea mai puternic. Se lipi de
zonele mai puin luminate de pe zidul casei i
merse mai departe.
Un dreptunghi mai ntunecat n zid indica o
poart. Trecu de ea cu un pas mare i se opri
brusc la captul aleii, lng un gard ornamental
din rui. Rmase o clip pe loc, tcut i imobil
ca o statuie. i simea muchii relaxai i calmi,
ns nervii i erau n alert, fiind coordonai, n
mod ciudat, aproape ca la animale, cu toate

simurile care preau s mobilizeze resursele


fiinei sale n ajutorul simului pe care-l folosea n
clipa respectiv. Urechea sa atent deslui clipocit
de ap; iar n nrile arcuite i ptrunse parfumul
delicat i discret al liliacului adus de uoara
adiere care agita frunziul din faa lui.
E o grdin dincolo, deduse Sfntul.
Lumina slab pe care o vzuse din strad venea
acum chiar de deasupra lui, radiind dinspre un
ir de ferestre din spatele casei. Urmri
dreptunghiurile neregulate de lumin proiectate
pe iarb i le vzu micndu-se, schimbndu-i
forma la fiecare adiere. Draperii n dreptul unor
ferestre deschise, gndi el n continuare,
zmbind invizibil n ntuneric. Trecu peste gardul
de rui un picior lung ntr-un pantalon
impecabil, i peste o secund puse i perechea sa
alturi. i adaptase de mult ochii la ntuneric, ca
pisicile, i lumina de la ferestrele de sus era mai
mult dect suficient pentru a se putea orienta.
Cuprinse ntr-o privire rapid poriunea de
grdin mprejmuit, reui s disting fntna i

boschetul din cellalt capt, i vzu c gardul


nalt de scnduri, dup ce nconjura curtea, se
sfrea la acelai nivel, lipit de cealalt parte a
casei. Nici dac ar fi fost alctuit dup propriile
lui indicaii, nu i-ar fi convenit mai mult aceast
amplasare.
Ascult din nou, pentru o scurt clip, arunc o
privire ctre fereastra de deasupra lui, i travers
cu pai uori grdina pn la gard. Vrful
gardului nu era garnisit cu cioburi de sticl sau
cu alte asemenea obiecte menite s-i descurajeze
pe sprgtorii amatori. ncordndu-i muchii,
Simon execut o sritur sprinten, i, mbinnd
cu miestrie tehnica unui crtor cu cea a unui
echilibrist pe srm, ajunse n vrful gardului. De
pe acest punct de echilibru precar, examin din
nou situaia i nu-i gsi niciun defect. Era de o
simplitate aproape pueril. Ferestrele deschise
prin care rzbtea lumina erau nalte, cu canaturi
care ajungeau pn la un picior distan de
nivelul gardului; i din locul unde sttea, avea de
fcut doar un mic pas pn la primul pervaz.

Simon execut pasul cu agilitate, vesel i cu


contiina neptat.
3
Este posibil ca pn i n aceste vremuri lipsite
de iluzii s mai supravieuiasc, rzlee, cteva
suflete neprihnite a cror viziune asupra vieii
particulare a unui judector de la Tammany n-a
fost viciat de cinismul epocii lor cteva mini
feciorelnice i pure, care i l-ar fi imaginat la
aceast or pe cel care le mparte dreptatea
cufundat contiincios ntr-unul din volumele
juridice care umpleau pereii bibliotecii sale, sau,
poate, ntr-o dispoziie mai frivol, jucndu-se
tandru cu micuul su fiu cu pr buclat.
Trebuie s mrturisim c Simon Templar nu era
unul din acetia.
ncepnd din ultima zi cnd nc mai credea c
problema suprapopulaiei se poate rezolva printro exterminare tiinific a berzelor, aceast veche
credin care-i luminase copilria suferise prea
multe ocuri. Dar trebuie, de asemenea s

recunoatem c niciodat, nici n cele mai


optimiste momente ale sale, nu se ateptase s
pice drept ntr-un stal de orchestr, de unde s
urmreasc scena de intim relaxare la care asista
acum.
La nici doi metri de el, judectorul Wallis
Nather n carne i oase mai mult carne dect
oase numra preocupat un teanc apetisant de
bancnote de o mie de dolari, al crui dimensiuni
l fcu chiar i pe Simon s cate ochii.
Socoteala dovedindu-se evident satisfctoare,
nlimea-Sa aez bancnotele pe biroul
acoperit cu sticl din faa lui i le netezi duios,
alctuind un dreptunghi gros, regulat. Apoi
extrase o foaie de hrtie de sub un presse-papier
de jad i arunc o privire peste cele cteva
rnduri scrise pe ea. Scond un oftat att de
adnc nct l-am putea descrie drept sforit,
mototoli bucata de hrtie fcnd din ea o minge
pe care o arunc n coul de gunoi; apoi, ridic
iari maldrul de bancnote i le nfoie marginile
cu degetul mare, privindu-le de parc fonetul lor

aspru i suna n urechi ca acordurile unei simfonii


divine.
Luat n mare, era un spectacol n faa cruia
Simon Templar i scotea plria. Avea
formidabila simplitate a mreiei autentice. ntr-o
lume viclean i ipocrit n care toat populaia
activ se btea nebunete s pun mna pe ct
mai muli bani, declarnd n acelai timp cu
superioritate c banii n-aduc fericirea, era ca o
lumnare strlucitoare ce ardea pe altarul
sinceritii. Prefctoriile de avocat chiibuar nu
erau pentru Wallis Nather. El avea bitarii lui; i
dac ntr-adevr credea c n-aduc fericirea, i
nfrunta melancolicul destin cu un curaj
neasemuit.
Lui Simon i venea aproape s-i cear scuze c
ddea buzna astfel. Numai o necesitate
imperioas l-ar fi putut fora s tulbure cu
prezena sa o asemenea clip. Dar, de vreme ce
trebuia s-l deranjeze, n-avea niciun motiv s nu
pstreze convenienele.
Bun seara, domnule judector, murmur el

politicos.
ntotdeauna va susine c a fcut tot posibilul ca
s ndulceasc lovitura c nu s-ar fi putut
prezenta cu mai mult delicatee, i nu a putut
dect s ofteze vznd c toate inteniile lui bune
dduser gre.
Nather fcu trei lucruri deodat. Scp teancul
de bancnote, se nvrti n scaunul rotitor al crui
ax pru c s-a prins brusc ntr-o curea de
transmisie de mare vitez, i ncerc s-ajung la
un sertar lateral al biroului. Dar tocmai aceast
ultim micare n-apuc s fie dus la bun sfrit.
Se trezi holbndu-se la un pistol din oel albstrui
care-l intea amenintor, uitndu-se apoi uluit n
cea mai batjocoritoare pereche de ochi albatri pe
care-o vzuse vreodat. Erau nite ochi care-l
fceau s simt furnicturi n creier, ochi cu
privirea tioas ca o lam de spad ochi ce-i
inspirau respectabilului judector o groaz mai
mare dect forma rigid a pistolului.
Rmase n scaun aplecat uor n fa, zece
secunde de groaz n care trupul su greoi

nepeni, iar nrile crnoase i se dilatar. Nu se


auzea dect btaia propriei sale inimi i ticitul
ceasului de pe birou, brusc i anormal amplificat.
Apoi, cu un efort care-i acoperi fruntea cu
broboane de sudoare, ncerc s se lepede de
spaima supranatural ce-i strngea pieptul ntr-o
ncletare ca de ghea. ncerc s se ridice, dar
nu apuc dect s schieze aceast micare scurt,
convulsiv. Cu un uor zmbet insolent,
Sfntul apuc pistolul de trgaci, l rsuci n
jurul arttorului i ptrunse-n camer. Dup
aceast demonstraie batjocoritoare, patul armei
se instal la loc, n mna lui, cu atta uurin i
precizie, de parc ar fi avut acolo o priz.
Nu te deranja, amice, zise Sfntul. tiu c
n codul manierelor elegante scrie c gazda
trebuie ntotdeauna s se scoale-n picioare cnd
primete un musafir, dar de data asta o s
renunm la formaliti. Stai jos, nlime" i
simte-te n continuare ca acas.
Judectorul i mut privirea ngheat de pe
pistol pe chipul Sfntului, Intonaia acestui glas

blnd, zeflemitor, rsuna straniu n memoria lui.


Glasul se potrivea cu ochii i cu inuta degajat a
intrusului i dintr-un ciudat motiv, aceast voce
strni aceeai groaz rece care-l cuprinsese cnd
se uitase prima oar n sus i-i ntlnise privirea
mndr i albastr. i pieri toat culoarea din
obraji i n piept simi btnd violent dou
pulsuri deodat.
Ce sens are aceast fars infernal? ntreb
el, i nici nu-i recunoscu vocea, aspr i inegal.
Dac ai s stai jos, am s-i spun despre ce e
vorba, murmur Sfntul. Dac nu vrei am
observat un magazin de pompe funebre de prima
clas, chiar dup col; au nite cociuge foarte
cochete la preuri rezonabile. i se zice c e bine
s mori luna asta aduce noroc.
Privirile celor doi se ciocnir aproape fizic, ca
tiurile a doi spadasini care se angajeaz-n duel;
dar zmbetul Sfntului nu se schimb. Imediat,
judectorul Nather se ls din nou greoi n scaun,
cu faa alb ca varul i cu buza de sus acoperit
de roua transpiraiei.

i mulumesc foarte mult, spuse Sfntul.


Se destinse imperceptibil, slbind foarte puin
strnsoarea degetului pe trgaci. Cu aceeai
elegan se deplas spre u i ntoarse cheia-n
broasc, printr-o singur rotire a minii. Apoi se
ntoarse, fr grab, pind agale pe carpeta
groas, spre nlimea-Sa.
i slt coapsa stng pe colul biroului de
mahon i se instal acolo, balansnd neglijent un
pantof lustruit. Privirea ironic a ochilor albatri
alunec peste teancul de bancnote ce zcea ntre
el i gazda lui, i ridica ntrebtor din sprncene.
mpinse uurel cu eava pistolului micile
economii, mprtiind bancnotele ntr-o cascad
aurie.
Trebuie s fie o sum frumuic, Algernon,
remarc el. Aproape ndeajuns ca s m fac smi uit principiile.
Deci asta era! Furt! scrni Nather; i
Sfntului i se pru c distinge n vorbele sale o
not de uurare.
Simon cltin din cap cu oarecare tristee,

ntorcndu-i privirea inocent spre victima sa.


Dragul meu, m nedrepteti. Am specificat
numai c lupt mpotriva tentaiei. ntrevederea
noastr se anun ca o simpl discuie cordial.
Vreau s aflu unde te-ai nscut i de ce, ce
nchisoare ai absolvit, ce prere ai despre
dezarmare i dac ai avut ntotdeauna o fa att
de respingtoare sau dac a clcat-o cineva-n
picioare. Nu m gndeam s fur nimic.
i ntoarse privirea spre maldrul de bancnote,
contemplativ, ca i cum gndul acesta i
ptrundea totui ncetior n minte, mpotriva
voinei sale; judectorul i umezi buzele uscate.
Ce-nseamn prostiile astea? se rsti el.
E o mic vizit amical. Simon, vistor,
atinse din nou bancnotele. Era clar c ideea pe
care o enunase Nather ctiga teren. Tu, cu
pachetul tu cu boabe eu, cu micile mele
eforturi de a ptrunde n cas Dac m gndesc
bine, continu Sfntul, ajungnd la aceast
hotrre cu aparent repulsie, cred c voi fi nevoit
s-i iau cu mprumut. Numai faptul c stau aici i

m uit la ei m-aduce n ultimul hal de nervi.


Nather se ncord n scaun i i nclet
stngaci minile lipsite de vlag; dar arma din
mna Sfntului nu tremur nicio clip,
rmnnd
neclintit
ndreptat
asupra
neajutoratului judector, ca un deget al soartei.
Ochii mici ai lui Nather scnteiar ca dou agate
nvpiate, cnd Simon adun grmada de
bancnote, mturndu-le pe toate dintr-o micare,
i le bg n buzunar; dar nu ncerc s incite
Colt-ul 38 care pndea amenintor la mai puin
de un metru de abdomenul lui. Furia sa
neputincioas rbufni ntr-o cascad de cuvinte
tioase, care se prvli rupnd tcerea.
Blestemat s fii! O s am eu grij s nu scapi!
Te cred, consimi Sfntul cu amabilitate.
Recunosc c nu e prudent din partea mea s-i fac
tocmai ie aa ceva, mai ales n acest ora Pcat
c n-ai chef s fii sociabil. Am fi putut petrece o
sear plcut mpreun i apoi, dac a fi fost
cumva prins i adus n fa tribunalului, ai fi
izbucnit n plns i ai fi sftuit juriul s m achite

exact aa acum ai fi procedat pn la urm cu


Jack Irboll, dac nu suferea un accident att de
tragic. Dar nu poi s le ai pe toate Nu-i nimic.
Spune-mi ct am mprumutat i am s-i dau o
chitan.
Lui Nather i se urc sngele-n obraji, alungind
paloarea dinainte. Un strop de transpiraie i se
prelinse pe fa i se opri tremurnd n brbie.
Erau douzeci de mii de dolari acolo, declar
el cu glas rguit.
Sfntul ridic din sprncene.
Nu-i tocmai ru ca pre pentru omorrea
unui om; preciz el calm.
Nather smuci din cap i un val de panic i mri
pupilele ochilor; dar nu spuse nimic. Sfntul
zmbi din nou.
Scuz-m. M-am luat cu altele i de emoie
am uitat s m prezint. M tem c te-am pus ntro situaie nefavorabil. M numesc Templar
Simon Templar. Vzu cum o izbucnire de spaim
rigid, hipnotic, albi buzele importantului
personaj, i zmbi cu i mai mult blndee. Poate

c ai auzit de mine. Eu sunt Sfntul.


Pieptul lui Nather fu zguduit de un tremur, n
timp ce nghiea mecanic, cu gura ars de
uscciune. Rosti printre buzele crispate:
Tu i-ai trimis biletul acela lui Irboll.
i l-am i ucis, spuse Sfntul linitit. Nota
de zeflemea nu putea fi detectat dect n
tonalitile cele mai profunde ale glasului su la
suprafa vocea era uniform i rece ca un bloc de
ghea lucioas. S nu uii asta, Nather. Tu i-ai dat
drumul, iar eu l-am ucis.
Judectorul tresri n fotoliu, gest ce nu era
dect o reacie nestpnit a nervilor ncordai
peste limita lor de suportare. Gura lui opti o
propoziie care aproape c nici nu se auzi.
Ce doreti?
M-am gndit c am putea s stm puin de
vorb. Simon ncepu din nou s-i legene
piciorul, cu aceeai micare uoar, domoal, de
pendul. M-am gndit c s-ar putea s tii nite
lucruri. Se pare c erai amic bun cu Jack.
Conform ziarului pe care l-am citit ast-sear, tu

ai semnat autorizaia de a purta arma cu care a


fost ucis Ionetzki. Tu ai semnat documentul de
habeas corpus pentru eliberarea lui Irboll cnd
l-au arestat prima oar.
Tu i-ai amnat procesul ultima dat cnd a fost
pus sub acuzare. i acum trei ani se pare c tot tu
l-ai achitat pe acelai Irboll, amicul nostru comun,
mpreun cu ali patru, judecai pentru uciderea
unui puti care se numea Billie Valcross ntr-un
fel sau altul, se pare c eti un prieten folositor la
casa omului, Algernon.
CAPITOLUL II
N CARE SIMON TEMPLAR ASCULT PE LA
UI CU OARECARE FOLOS, IAR
COMISARUL FERNACK FACE O PLIMBARE
Nather nu ncerc s rspund. Se ghemuise n
fotoliu i-l sgeta pe Sfntul cu o privire plin
de venin, iar chipul i era desfigurat de ur i
furie: dar Sfntul mai suportase astfel de
priviri.

Exact nainte de a intra eu, continu Simon


pe ton de conversaie, citeai o bucic de hrtie
care prea s aib o oarecare legtur cu cele
douzeci de miare pe care le-am luat cu
mprumut.
Nu tiu despre ce vorbeti.
Nu? glasul lui Simon era mieros, dar privirea
ochilor albatri era la fel de glacial. S-i aduc
aminte. Ai mototolit-o i ai azvrlit-o n coul de
hrtii. E nc acolo i a vrea s-o vd.
Pleoapele lui Nather tremurar.
De ce n-o iei?
Fiindc n-a vrea s-i dau posibilitatea de a
m surprinde n timp ce m aplec azi sunt cam
sensibil. Scoate hrtia!
Glasul lui rsun ca fichiuitul unui bici i
Wallis Nather tresri sub usturimea lui. Dar nu
fcu niciun gest de supunere.
n ncpere se ls o linite ce parc pulsa.
Atmosfera era suprancrcat de tensiunea sa
electric. Zmbetul de pe buzele Sfntului
dispruse ndat ce glasul lui rostise acel ordin

tios; i nu mai apruse. Nu era nicio schimbare


n uurina graioas cu care i pstra echilibrul
precar pe marginea biroului, dar domoala
balansare a piciorului liber se oprise ca pendulul
unui ceas care a stat. i Sfntul simi pe ira
spinrii un fior ce amintea neptura a mii de
ace, n clipa cnd i ddu seama c Nather navea de gnd s se supun.
n acelai timp, realiz c judectorul i aduna
ultimele rmie de putere i curaj pentru a face
o ncercare disperat de a smulge pistolul care-l
intuia n scaun. Era fantastic, de necrezut; dar nu
ncpea nicio ndoial. Certitudinea apruse n
aceeai clip n care ncolise i n mintea omului
din faa lui. i Simon era convins c ndat ce
acest gest disperat va fi svrit, degetul lui va
apsa pe trgaci, punnd capt, fr ezitare i fr
mil, unui conflict ce n-avea alt ieire.
N-ai s ndrzneti s tragi, rosti Nather
rguit.
O spuse mai mult ca s se conving pe el nsui;
i privirea Sfntului l intuia parc de vrfurile

unor ace de ghea albstruie.


Cuvntul sta nu exist n dicionarul meu
ar fi cazul s-o tii! n ara asta oamenii nu poart
armele de frumusee i am nceput i eu s m
adaptez.
Dar chiar n timp ce vorbea, creierul lui Simon
cuta febril motivul pentru care judectorul luase
aceast hotrre dement, hotrre ce-i ncleta
minile albindu-le articulaiile. Era convins n
sinea lui c un om ca Wallis Nather n-ar nfrunta
eava cscat a unui pistol numai pentru
douzeci de mii de dolari. Oricine e ndreptit s
se necjeasc pentru pierderea unei astfel de
sume, dar numai un muritor de foame disperat
putea fi atras n jocul pe care Nather se sfora s-l
fac.
Nu putea exista dect un singur motiv
cuvintele mzglite pe bucica de hrtie din co.
Pe fia aceea de zdrene prelucrate, mototolit
acum, era scris ceva att de fulminant, nct putea
ridica asupr-le nsi mna imaterial, a zeiei
Nemesis. Acolo era consemnat ceva ce avea

puterea de a-l mpinge pe Nather, centimetru cu


centimetru, spre o moarte aproape sigur
Simon urmrea fascinat micrile abia schiate,
enervante ale judectorului, care se pregtea s
fac acel salt de sinuciga asupra pistolului.
Pentru prima oar n lunga i ncercata lui carier
se simi o unealt oarb angrenat de un destin
inexorabil. Nu mai putea face nimic.
Avertismentul metalic pe care-l dduse trecuse
neobservat. Dou lucruri mai rmneau. n
cteva secunde Nather se va repezi; i n clipa
aceea pistolul va rpi riposta aductoare de
moarte.
Simon simea vag cum i se accelereaz pulsul.
Gndurile i zburar spre acele amnunte care
uneori se strecoar prin golul lsat de o tensiune
insuportabil trebuie s existe civa servitori
pe undeva prin cas, dar nu va avea nevoie dect
de trei micri rapide, nainte ca ei s poat
ajunge la u: s-i lase autograful pe sugativ, s
nface ghemotocul de hrtie din co, i s se
topeasc-n bezn prin ferestrele deschise.

i deodat, n atmosfera copleitoare din


ncpere ritul unei sonerii explod ca o bomb.
Soneria telefonului.
Sunetul su strident, ritmic, strpunse linitea
ca o ghilotin, dizolvnd cu banalitatea sa
familiar tensiunea mult prea ncordat; i
strdaniile lui Nather se nruir de parc sunetul
telefonului i prinsese i ira spinrii. Se
cutremur i se grbovi iar, fr vlag n scaun,
trecndu-i peste ochi mna tremurtoare.
Simon zmbi din nou. Piciorul i relu uoara
legnare, iar el arunc o privire batjocoritoare,
impertinent asupra biroului. Pe el se aflau dou
telefoane unul din ele era n mod sigur un
telefon de interior. Pe o msu din dreapta
biroului se afla un al treilea telefon, evident un
frate siamez al celui de al doilea, conectat la
acelai fir exterior i destinat secretarei nlimiiSale. Simon i ntinse braul lung i-l puse pe
genunchi.
Rspunde la telefon, frate, suger el
convingtor.

i i flutura pistolul pe sub nas pentru a-i ntri


spusele; dar pe judector l prsise deja dorina
de lupt. Cu o fa palid-cenuie, trase unul din
telefoane spre el; cnd ridic, receptorul, Simon
fcu aceeai micare pe derivaie, i ncepu s-i
roteasc revolverul descriind nencetat un cerc
care cuprindea inima celuilalt. Era clar c domnul
Wallis Nather nu era n form n seara asta, dar
Sfntul nu-i putea permite s fie sentimental.
Judectorul Nather la telefon.
Receptorul de la urechea Sfntului cni la
vibraiile unui glas limpede de femeie.
Aici Fay. Tonul era aspru i incisiv, dar avea o
muzicalitate plcut pe care foarte puine voci
feminine i-o menin la telefon avea un timbru
special ce strni n sngele Sfntului o bizar i
ncnttoare senzaie de ateptare, creia nu-i
gsea nicio explicaie. Pur i simplu aa era vocea
asta. Marele Boss spune c ar fi mai bine s stai
acas ast-sear, declar vocea. S-ar putea s aib
nevoie de dumneata.
Ochii lui Nather sticlir; apoi i mutar privirea

pe chipul Sfntului. Simon i deplas pistolul


pe sub lampa de birou mpingndu-l puin mai n
fa, iar cuttura lui era dur ca oelul. Nather
icni.
Am s fiu aici, bigui el.
S fii, conchise scurt acelai glas plin de
armonii tulburtoare. Apoi conversaia lu sfrit.
Privindu-l pe Nather, Sfntul i ddu seama
c cel puin una din persoanele de fa nelesese
perfect aceast conversaie cifrat. Judectorul
privea n gol, cu receptorul nensufleit lipit de
ureche, cu gura pe jumtate deschis.
Foarte interesant, spuse Sfntul ncetior.
Gura lui Nather se nchise spasmodic. Puse
receptorul ncet la locul lui i-i ridic privirea.
O client de-a mea, spuse el cu degajare; dar
vocea nu era destul de degajat.
i asta-i interesant, remarc Sfntul. Nu
tiam c judectorii au clieni. Eu credeam c sunt
neangajai i impariali Trebuie s fie foarte
frumoas dac are un glas ca sta. Algernon, nu
cumva tu mi ascunzi ceva?

Nather l fulger cu privirea.


Ct timp ai de gnd s mai prelungeti acest
spectacol absurd?
Pn m plictisesc. M distrez, foarte bine, i
pn acum n-am cscat nici mcar o dat. Din
cte vd eu, discuia progreseaz. n fiecare
minut se ivete cte ceva. Uite acum, Marele
Boss sta, al dumitale; ia s mai auzim ceva
despre el. Sunt curios.
Privirea lui Nather zvcni.
Blestemat s fiu dac mai scot vreun cuvnt!
Ai s fii, dac n-ai s-o faci.
Du-te dracului!
Asemenea, i ur Sfntul cu senintate.
Se scul n picioare, nconjur biroul i se post
cu picioarele desfcute la un pas n faa
judectorului, suplu i echilibrat, dinamic ca o
panter.
Eti foarte greu de cap, Algernon, conchise el
calm. Se pare c nu-nelegi deloc ideea. Poate c
micul nostru schimb de cntece i glume te-a
indus n eroare. E foarte uor s ghiceti de ce am

venit. tii c n-am trecut pe aici doar pentru


plcerea de a-i admira profilul clasic. tii cine
sunt. Ai putea s-mi spui i mie cte ceva, ce vrei
tu. Oricare din tainele tale feciorelnice trebuie c
merit s fie auzite. Hei, revino-i, Nather, c
altfel
Altfel ce?
Pistolul Sfntului avans pn ce aps adnc
ombilicul flasc al judectorului.
Altfel ai s afli ceea ce tiu Ionetzki i Irboll.
Buzele lui Nather, greoaie i triste, se retraser
dezvluindu-i dinii galbeni. Simon nfipse i mai
adnc pistolul n stomacul judectorului.
i s nu mini, continu Sfntul cu glas
mngietor, fiindc eu sunt binevoitor cu cioclii,
iar magazinul acela de pompe funebre prea s
aib nevoie de ceva activitate.
Cu un gest febril, Nather i trecu limba peste
buzele uscate, fierbini. Dup treizeci de ani de
contacte intermitente cu lumea interlop, nvase
s recunoasc strania i amarnica predispoziie a
unui om, care-l face capabil de crim. nfiortorul

zbucium interior dinainte de clipa n care a sunat


telefonul i sectuise vitalitatea. Nu mai avea,
putere s-i adune curajul pentru acel gest
disperat. tia, dincolo de orice ndoial, c dac
refuz s vorbeasc, sau dac ncearc s mint,
omul sta ca un tigru, care-i btea joc de el i
care-i vra din ce n ce mai adnc pistolul n
mruntaie, l va distruge cu cruzimea cu care ar fi
strivit o furnic. Laringele lui Nather zvcni de
dou ori; dar nainte de a apuca s vorbeasc,
dincolo de ua ncuiat se auzir pai nbuii.
Sfntul i ncord auzul. Dup clctura
grea de pantof fr toc, bnui c aparinea
valetului. Nather i ridic privirea cu o subit
licrire de speran; dar presiunea constant a
pistolului, nfipt n carnea moale nu slbi nici cu
un miligram. oapta uoar a lui Simon i ajunse
la urechi ca o adiere vaporoas.
Eroii mor tineri, rosti el concis.
Cineva btu la u discret, cum numai un
servitor poate s bat. Cu privirea dumnoas
pironit asupra Sfntului, Nather nu-i auzi

ordinul ci mai degrab i-l citi pe buze.


ntreab-l ce vrea.
Ce e? se roi Nather.
Inspectorul Fernack e jos, domnule. Spune ca
ceva important.
Nather l privi fix pe Sfntul. i acesta zmbi.
Buzele sale obraznice, provocatoare, rostir nc
odat o porunc aproape mut.
Spune-i s vin sus, repet Nather, i nu-i
veni s cread c se supune unui ordin.
Rmase tcut i rigid n timp ce zgomotul
pailor valetului se ndeprt i se stinse; i, n
sfrit, Simon retrase pistolul care sfredelise
perfid, abdomenul judectorului.
Din ce n ce mai bine, spuse Sfntul n
mod surprinztor, nfigndu-i o igar ntre
buze. Chiar voiam s-l cunosc pe Fernack.
Nather se holba la el nencreztor. Situaia era
grotesc, nemaipomenit; i totui minunea se
produsese. Pntecul i fusese uurat de apsarea
revolverului, pe care chiar n clipa aceea
Sfntul l nvrtea pe arttor ncreztor i

indiferent ceea ce desigur nu s-ar fi ntmplat


dac instruciunile Sfntului ar fi fost ignorate.
Lucrul acesta depea puterea de nelegere a lui
Nather; era o ameninare mai rece i mai fioroas
dect pistolul, care demonstra o siguran
nspimnttoare; i, odat cu teama, pe Nather l
cuprinse ndoiala dac nu cumva Sfntul
scornise o strategie teribil de subtil pe care el n-o
putea detecta.
Ai noroc, zise judectorul morocnos,
bjbind ca prin cea dup lumina cunoaterii.
Simon frec vrful unui chibrit de unghia
policarului stng, apropie flacra ce izbucni de
captul igrii i trase-n piept cu voluptate.
Cu o uvi de fum prelingndu-i-se printre
buze, se ndrept spre un scaun mare, tapisat,
aezat n dreptul ferestrei prin care intrase, i l
ntoarse cu piciorul astfel nct partea capitonat
s dea spre ua prin care va aprea detectivul.
Reveni lng birou, rsturn coul de hrtii cu o
micare abil a piciorului, ridic bucata de hrtie
mototolit i o vr n buzunar cu un gest rapid i

degajat, care-i risipi judectorului pofta de lupt


nainte de a-l fi cuprins mcar.
Deschise sertarul spre care se repezise Nather la
auzul glasului su, lu revolverul i-l transfer n
buzunar. Apoi, decorul fiind aranjat dup gustul
lui, se ndrept spre scaunul ales i se instal
confortabil cu piciorul drept atrnnd graios
peste braul scaunului. Scutur scrumul pe
covorul scump.
Cnd omul tu l va anuna pe Fernack,
comand el, deschizi ua i-l lai s intre. i vii i
tu napoi. Ai neles?
Nather nu nelegea. Mintea lui orbecia nc
ameit dup capcana pe care n-o putea
descoperi. La prima vedere prea un dar de la
dumnezeu. Cu Fernack de fa va gsi probabil o
porti de scpare o cale prin care s sustrag
bucata de hrtie nfundat n buzunarul lui
Templar i s scape chiar i de el. Dar ceva i
spunea c individul care edea zmbitor i calm
nu va aproba un asemenea deznodmnt. Simon
i citi gndurile.

Pistolul nu va juca niciun rol deocamdat,


Nather. Dar va fi la ndemn. La distana asta
sunt un inta de elit. N-a vrea s-i faci cumva
vreo iluzie c ai putea s te aliezi cu Fernack
mpotriva mea.
Privirea lui Nather l pironea, plin de venin.
Sper s ne mai ntlnim ntr-o bun zi, rosti
judectorul rar.
La Sing Sing, suger vesel Sfntul. Deci
avem ntlnire. Trase din nou din igar i ascult
cum se ntorc paii valetului nsoit de un pas mai
greu, mai hotrt. De altfel nu putea fi acuzat de
niciun subterfugiu. Hotrrea lui nu ascundea
nicio intenie nemrturisit. Dac Fernack se afla
acolo, Sfntul nu vedea de ce nu s-ar ntlni cu
el. Toat seara i-o petrecuse cu sperana de om
luminat c se va mai ivi ceva, i rezultatul fusese
convenabil. Cu un interes la fel de viu, abia
atepta s-i mai lrgeasc cercul de cunotine cu
nc o persoan.
Valetul btu din nou la u.
Inspectorul Fernack, domnule.

Simon i fcu semn judectorului s se duc i


Nather travers ncet camera. La fiecare pas pe
care-l fcea era contient de automatul ascuns
care-i viza spatele. Rsuci cheia n broasc i
deschise ua. Inspectorul Fernack i trecu peste
prag trupul muchiulos.
2
De ce ai ncuiat ua, domnule judector? se
interes acru Fernack. Suntei nelinitit?
Nather nchise ua fr s rspund, iar Simon
se hotr s fie politicos.
Eu am ncuiat-o, explic el.
Fernack, care nu-l observase, se ntoarse cu
uimire; Simon continu:
V-a ruga s-o ncuiai din nou, domnule
judector exact aa cum v-am spus.
Nather ezit o secund, apoi se supuse. Fernack
se holba fr nicio expresie la silueta tolnit n
fotoliu, apoi se ntoarse spre judector cu o
privire deconcertat. i ddu spre ceaf plria
ponosit i se trase meditativ de lobul urechii

stngi.
Ce dracu-i asta? ntreb el.
Nather ddu din umeri.
Un nebun, rspunse scurt judectorul.
Simon nu lu n seam insulta, studiindu-l pe
cel care intrase. n mare, Fernack se apropia
destul de mult de imaginea pe care i-o fcuse
despre nfiarea unui inspector de poliie newyorkez; dar realitatea depea puin ateptrile.
Lui Simon i plcu onestitatea beligerant din
ochii cenuii i reci, fora i curajul exprimate de
trsturile hotrte. i ddu seama c oricum ar
fi fost Fernack, un detectiv bun sau prost, el fcea
parte n mod sigur dintr-o categorie restrns i
foarte rar, ntr-o ar unde reprezentanii legii
erau corupi era un curcan cinstit. Acest munte
de carne solid avea nite caliti pe care
Sfntul le-ar fi apreciat oricnd; i-i zmbi cu o
prietenie neafectat dei nu se putea atepta s i
se rspund la fel.
Vai, domnule inspector, murmur el afabil,
dar m dezamgeti. Speram s fiu recunoscut.

Privirea lui Fernack se concentr perplex


examinnd trsturile bronzate ale Sfntului.
Cltin din cap.
Am impresia c mi-e cunoscut figura
dumitale, dar s fiu al naibii dac tiu cine eti.
Poate c era o fotografie proast, conchise
Sfntul cu regret. Aa sunt de obicei fotografiile
astea. Totui, avnd n vedere c exact azi dupamiaz dumneata mpreai copii reporterilor
Fernack se lumin brusc, de parc-l plise ceva.
Ochii-i sclipir larg deschii, iar gura i se nchise
cu un zgomot sec, n timp ce fcea trei pai mari
de-a lungul camerei.
Dumnezeule, e Sfntul!
n persoan. Nu tiam c eti amic cu
Algernon, dar dac tot ai venit, cred c poi
rmne.
Fernack avea umerii adui dar brbia
proeminent mpungea amenintoare aerul. Luat
prin surprindere, nu se-ntrebase de ce s-ar oferi
Sfntul, cu atta rvn, ca victim.
Trebuie s te nha, tinere, spuse el cu

dumnie.
Se repezi nainte cu mina ndreptndu-se spre
old. Dar deodat se opri scurt, la un metru de
scaun. Rmase cu mna suspendat n aer, la nici
cinci centimetri de patul pistolului su, dar nuncerc s-o duc mai departe. Sfntul nu prea
s se fi micat, i-i legna nc uor piciorul; dar
nu se tie cum, n mna lui dreapt apruse
forma neagr-albstruie a unui automat al crui
bot negru, rotund intea cu precizie sternul
detectivului.
mi pare ru, spuse Sfntul, i vorbea
serios. Dar dup cum probabil ai dedus din
biografia mea, nu-mi place s fiu arestat. E un
lucru care nu se ntmpl. Dragul meu prieten,
doar n-ai crezut cu adevrat c am stat atta timp
aici ca s m poi lua dumneata acas ca suvenir?
Timp de o clip, Fernack arunc o privire
fioroas pistolului fr s scoat o vorb, apoi i
ntoarse privirea spre Sfntul. O clip, lui
Simon i se fcu fric cu o astfel de brbie se
putea foarte bine ca detectivul s nu poat fi

oprit; i n-ar fi vrut s trag. Dar Fernack nu era


un cuteztor. Fusese crescut i educat ntr-o lume
unde cutezana era temperat de o lege
elementar: supravieuirea celui mai nelept. i
Fernack studie faptele. La distana aceea,
Sfntul nu putea rata i onoarea poliiei newyorkeze ar fi obinut doar o simpl strlucire
temporar de pe urma sinuciderii unui comisar.
Fernack bombni i-i ndrept spatele.
Ce naiba-nseamn asta? repet el.
Doar o reuniune. Ia loc i integreaz-te
atmosferei. Poate tii i dumneata cteva poveti
de spus la o igar.
Fernack i trase un scaun i se aez cu faa
spre Sfntul. Consumndu-se prima reacie
produs de surpriz, accept situaia ca pe ceva
prozaic, banal. De vreme ce deocamdat i se
luase iniiativa, nu fcea niciun ru dac asculta.
Ce caui aici? ntreb el; i n glas i se simea
un nceput de respect sardonic.
Simon i ntoarse pistolul spre Nather i-i fcu
semn c se duc napoi n scaunul lui rotitor.

A putea pune aceeai ntrebare, remarc el.


Fernack i arunc gnditor o privire
judectorului. Ochii ageri ai lui Simon
surprinser dezgustul din privirea lui i i ddu
seama c i Nather vzuse.
Poi s-ntrebi ce vrei, zise Fernack sec.
Simon i contempl pe cei doi cu umor.
Cele dou brae ale legii, coment
reverenios. Omul care vegheaz asupra linitei i
omul care-mparte dreptatea. Ai putea poza
pentru un tablou. Incoruptibilii inoceni!
Fernack se ncrunt, iar judectorul se mic
jenat n scaun. n ncpere era o linite ncordat,
ntrerupt de vocea aspr a inspectorului de
poliie.
Mai tii vreun basm?
O mulime. A fost odat ca niciodat un
mare ora, cel mai bogat ora din lume. Turnurile
sale strpungeau norii, iar strzile erau pavate cu
bancnote aurite pe spate, la fel de bune ca
demodatele pietre de pavaj din poveti i mult
mai uor de transportat. i toi locuitorii si ar fi

trebuit s fie foarte fericii, avnd monumente ca


Macys Basement i Groven Whalen o catedral
numit Minsky. Dar n subteranele oraului tria
o caracati lacom, ale crei tentacule ajungeau
de la cele mai nalte pn la cele mai joase locuri
ajungeau chiar i n afara oraului, pn la
satele irlandeze Canarsie i North Hoosick i
pn la un loc denumit ara Rockaway, unde
locuiau cetenii scoieni. i aceast caracati
prospera i se ngra hrnindu-se numai cu
snge, cu aur i cu onoarea oamenilor.
Glasul amar al lui Fernack ntrerupse discursul.
E prea adevrat ca s fie amuzant.
Nici nu intenionam s fie n mod special.
Fernack, tii de ce m aflu aici. Azi dup-amiaz
am fcut o treab pentru dumneata una din
acele treburi mrunte care sunt de datoria fratelui
Nather, dar se pare c n-apuc niciodat s le
fac. Ionetzki era prieten bun cu dumneata nu?
tii cam multe. Detectivul i nclet pumnii
lng trup. Altceva?
Iar Nather pare s fi fost prieten bun cu Jack

Irboll. Gndesc eu n locul dumitale. Impresionat


de aceast orgie de devotament, m-am repezit s-l
vd pe Nather; i nu eram aici nici de o jumtate
de or, cnd ai dat buzna i dumneata. Cu puin
timp n urm te-am ntrebat pentru ce ai venit i
n-am mai schimbat subiectul.
Fernack strnse din buze. i ntoarse privirea
spre judector, dar, n afar de picturile de
transpiraie de pe pomeii congestionai, nimic
nu-i atrgea atenia; faa ptat a lui Nather era
inexpresiv ca o bucat de slnin. Fernack se
uit din nou la Sfntul.
Vrei s i se rspund la o mulime de
ntrebri, afirm el sec.
i mai pun una. Simon trase din igar i-l
privi pe detectiv prin norul de fum pe care-l
exal. Poate c poi s-mi explici ceva. Tradu-mi
n cuvinte clare, i-ncearc s m faci s pricep.
Ce?
Marele Boss spune c ar fi mai bine s stai
acas ast-sear. S-ar putea s aib nevoie de
tine.

Simon debit citatul plin de sperane fr nicio


ezitare. Vorbele lui zbrnir ca o coard rupt de
vioar i asistena nu avu rgaz nici mcar o
jumtate de secund ca s-i adune forele sau si pregteasc reaciile. Dar nici n momentele
sale de optimism maliios nu se ateptase
Sfntul la rezultatele cu care a fost rspltit.
Mai bine-ar fi provocat o explozie la picioarele
lor. Nather i inu rsuflarea sughind
convulsiv, ca un om mpucat n stomac. Fernack
se ridic de pe scaun cu muchii ncordai; ochii
lui cenuii se fcur mari, apoi se micorar pn
ajunser dou crpturi lucitoare.
Mai spune o dat, i ceru el tios.
Vd c n-ai priceput. Sfntul zmbi, dar
privirea lui de safir era la fel de linitit ca
pistolul cu care ochea. Te rugam numai s-mi
traduci ceva. Poi s-mi spui ce-nseamn?
Cine vrea s tie?
Nather se ridic, zbuciumndu-se, de pe scaun,
cu pumnii ncletai i cu faa crispat. Chipul i
era supus la mari cazne.

Dar asta-i inadmisibil! ltr el rguit. Nu


poi s faci altceva, Fernack, dect s stai s-l
asculi pe nebunul sta?
Fernack i arunc o privire.
Ba da, spuse el scurt. Ia-i dumneata pistolul
i o s fac.
Am s te reclam comisarului! aproape c
url Nather. S vezi dac n-aranjez eu s te dea
afar din poliie! Pentru ce mai avem legi, dac un
huligan narmat m poate ataca n propria, mea
cas, chiar sub nasul dumitale?
Iar gangsterii pot s mpute copoii ziua-n
amiaza mare i s fie achitai, adug Sfntul
spiritual. Hai s facem un miting de protest. Nu
tiu unde-o s-ajung ara asta
Nather se sufoca. Sfntul se ridic. Plutea
ceva n aer care-l sftuia c era mai bine s amne
discuia n-avea nicio legtur cu izbucnirea
zgomotoas a judectorului. El aciona pe baza
siguranei ce i-o ddea intuiia, ignornd cu
dispre urmrile dramatice. Prefera s lucreze
aa, n felul su propriu, urmnd o cale a crei

direcie nu-ncerca s-o traseze. Dar seara aceasta,


abia ncepuse.
Se duse spre birou i ridic capacul unei
tabachere de bronz. i alese o havan, i o
adulmec apreciativ.
Dac la altceva nu te pricepi, la tutun bun te
pricepi, Algernon, murmur el.
Arunc mucul de igar i i nfipse
trengrete ntre dini o Corona-Corona. Dup
ce se gndi mai bine, aplec uor tabachera i se
servi cu o mn bun de havane din aceeai
recolt.
Ei, biei, spuse el, s nu v suprai dac am
s v prsesc. Niciodat nu stau mai mult dect
trebuie, i poate avei s v uotii ceva secret la
ureche.
Se retrase strategic spre fereastr i se opri s se
ncheie la hain.
Apropo, nu-i nevoie s v repezii ca s-mi
facei semn cu mna. Despririle m-au
impresionat ntotdeauna. nvrti automatul n
jurul degetului pentru ultima oar i-l cntri

sugestiv n mn. N-a vrea s aib loc vreun


accident n ultima clip, spuse Sfntul i se
duse.
Fernack rmase cu privirea pironit n bezna ce
umplea dreptunghiul ferestrei i i goli plmnii
cu un lung oftat. Dup cteva secunde, se ridic-n
picioare. Se duse fr grab spre fereastra
deschis-i rmase acolo, privind tcut n
ntunericul de afar; apoi se ntoarse iar spre
judector.
Tipul sta ar putea s-mi plac, spuse el
gnditor.
Nather se uit chior la el.
Mai bine ai pleca i dumneata, se or el. O
s mai auzi de asta
O s auzi dumneata acum, i-o tie Fernack
cu rceal; i ceva insesizabil din tonul lui l fcu
pe Nather s asculte.
Detectivul termin repede ce avea de spus.
Cnd Fernack era la lucru, nu se exterioriza
niciodat prin cuvinte i chiar dac i-ar fi umblat
prin minte vreo expresie eufemistic, aceasta ar fi

fost urgent izgonit. Renun definitiv, cu total


dezgust, s se poarte cu mnui, i expuse
versiunea sa asupra faptelor cu o brutalitate
jignitoare, care-l fcu pe Nather s se albeasc la
fa i s tremure.
La trei minute dup plecarea lui Simon
Templar, inspectorul Fernack se repezi i el afar
din camer, ns pe un traseu mai normal. Cobor
scrile ca tunetul, l mbrnci pe valetul care,
servil, se dusese s-i deschid ua, i ddu buzna
la volanul mainii de patrulare cu o violen
nejustificat prin simpla dorin arztoare de a se
ndeprta de acele locuri. Dar seara nc nu se
terminase; dei n momentul acela el n-o tia.
Trnti portiera, aprinse contactul i porni
motorul; n clipa aceea simi apsnd uor dar
sigur, n coastele sale, ceva tare i n dreptul lui
rsun glasul melodios al Sfntului.
D-i drumul, inspectore. Facem o mic
plimbare de plcere.
3

Inspectorul Fernack rmase cu gura cscat.


Sub presiunea tensiunii nedescrcate, nu
observase sosirea Sfntului i nici deschiderea
fr zgomot a celeilalte portiere. Nici nu avea
vreun motiv s se fi ateptat la aa ceva. Conform
experienei sala, era sigur c la vremea aceea
Sfntul se strecura probabil prin traficul intens,
la trei-patru mile deprtare, aa c nici nu
acordase vreun gnd acestui subiect. Situaia n
care se afla, pentru a doua oar, era att de
neateptat, nct, pentru o clip, se simi
paralizat. n acest rstimp, Simon se instal pe
locul de lng el i nchise portiera.
Fernack nchise gura i se uit n ochii albatri,
calmi, care-l priveau din spatele pistolului.
Ce ai de gnd?
Mergem la plimbare. A vrea s discut cu
dumneata i poate c i dumneata vrei s discui
cu mine. Mergem oriunde vrei n afar de Center
Street.
Chipul de granit al detectivului se crisp.
Indignarea care clocotea n el avea i ea o limit,

dincolo de care mnia lui crescnd scdea i se


domolea i obrznicia individului l adusese la
aceast limit din dou micri teribile. Timp de o
secund, furia lui Fernack pru s-ating apogeul,
oscilnd ca un troleu deviat de pe fir, apoi o lu
iar n direcie opus, domolindu-se.
S-ncercm n parc.
Aps cu gheata, lui greoaie pe ambreiaj i
cupl. Ieir din Str. 10 i cotir spre nord pe
bulevardul 7. Simon se aez comod i-i aprinse
havana cu bricheta de la bord; nu mai scoaser
niciun cuvnt pn ce ptrunser n traficul
nclcit din Times Square.
tii, spuse Sfntul calm, m-am cam plictisit
s tot sucesc pistolul sta. Nu ne-am putea
dispensa de el ca s purtm o discuie
confidenial?
Mie-mi convine, mormi Fernack, fr s-i
ia ochii de la drum.
Simon bg automatul n buzunarul de la hain
i se ls prad plcerii de a degusta havana. Nu-l
frmnta nicio clip ndoiala c nu s-ar fi putut

baza n mod absolut pe armistiiul ncheiat.


Merser mai departe pe sub luminile orbitoare i
ptrunser n Central Park prin intrarea larg de
la Columbus Circle.
Dup cteva sute de metri, Fernack trase la
marginea drumului i opri motorul. Deschise
radio-receptorul su pe unde scurte, i i aprinse
pe-ndelete havana, dup care se-ntoarse. Cnd
trase fumul n piept, jarul ei i lumin chipul
aspru ce purta o expresie de curiozitate
flegmatic.
Ei, care-i jocul?
Simon ddu din umeri.
Acelai ca al tu, mai mult sau mai puin. Tu
lucrezi n limitele legii, eu n afara ei. Mergem pe
ci diferite, dar n aceeai direcie. n general, se
pare c drumul meu ajunge la destinaie mai
repede dect al tu dovad rposatul Irboll.
Fernack privi fix nainte, pe deasupra farurilor
stinse.
De asta m aflu aici Sfntule. I-am spus azi
diminea comisarului c a ndrgi orice om care

ar lichida-o pe lepdtura aia. Dar n-ai s poi


scpa.
Am scpat destul de frumuel, de civa ani
ncoace, rspunse Sfntul cu rceal.
Datoria mea e s te arestez, s-i storc o
declaraie i s te expediez la o edin de scaun
electric. Poate c asta am s i fac mine.
Recunosc c eti abil. Eti singurul om care m-a
tras pe sfoar de dou ori ntr-un singur ceas i
m-a fcut s-mi plac. Dar n ochii mei eti un
tlhar, un uciga. Gangsterii din ora au i aa
destul putere, nu-i nevoie s le mai dai nas.
Oficial, datoria mea e s te arestez. Aa se
msluiesc crile.
Destul de cinstit Mai franc de att nu
puteai fi cu mine. Dar am i eu de mplinit o
datorie. Am venit ca s fac un pic de curenie n
oraul vostru, i tii i tu ct nevoie are de aa
ceva. Dar datoria ta e s m mpiedici s reuesc.
Eti angajat s ai grij ca toi ucigaii i gangsterii
din ora s-i pun galoii cnd plou, i s-i
nfofoleti bine ca nu cumva s rceasc. Cetenii

New York-ului te pltesc ca s fie siguri c nu


comit crime dect cei cu relaii politice
i ce-i cu asta?
Poate c, strict confidenial, vei rspunde la
cteva ntrebri, ct n-avem asisten.
Fernack mesteca havana plimbnd-o pn-n
cellalt col al gurii, o scoase i apoi scuip expert
peste portiera mainii. i puse havana la loc n
gur i observ cum se schimb stopul de pe
verde pe rou.
ntreab-m.
Cine-i Marele Boss?
Havana lui Fernack se nroi la capt, apoi se
stinse, iar el i puse un cot pe volan.
A vrea i eu s tiu. De obicei e doar un
nume care se d gangsterilor de mare clas. Lui
Al Capone i ziceau Marele Boss. Toate
lepdturile astea sunt teribil de orgolioase.
Marele ef, Patronul e acelai lucru, i fcea
s se simt importani dac aveau o etichet de
asta lipit pe ei, i le ddea ocazia lepdturilor
mai mici s-i lingueasc.

Foloseti trecutul?
Da.
Detectivul scutur scrumul n strad, havana
descriind un arc la captul braului.
n zilele noastre lucrurile sunt un pic mai
altfel. Acum cnd vorbim de Marele Boss ne
referim la un tip pe care nimeni nu-l cunoate; la
cel care e n spatele lui Morrie Ualino, a lui Dutch
Kuhlmann, a lui Red McGuire i a tuturor
celorlali i e mai mare dect a fost vreodat
vreunul din ei. Tipul care s-a ncoronat regele
secret al celui mai mare imperiu al gangsterilor
care a existat vreodat Unde-ai auzit de el?
ntreb Fernack.
Sfntul zmbi.
Am tras cu urechea, e unul din obiceiurile
mele proaste.
La Nather?
Trage singur concluziile.
Fernack se rsuci n scaun, trupul lui masiv
fiind nghesuit sub volan; pe sub sprncenele
stufoase, ndreptate n jos, ochii cenuii reflectau

lumina roiatic de la captul havanei.


Un lucru s pricepi, spuse el aspru, tot ce
spui despre mine i despre restul poliiei poate s
fie adevrat. Nu te contrazic. Aa e condus oraul
sta i aa a fost de cnd bteam mingea pe
maidane. Dar i spun eu, c ntr-o bun zi am si lipesc prostului la o condamnare n frunte, ct
e el de judector! i acolo o s-i rmn! Dac
viersul pe care mi l-ai optit i-a fost spus lui
Nather, nseamn c se coace ceva murdar la
noapte; i dac gsesc vreo posibilitate de a-l
implica pe Nather, am s-l nha. i o s am grij
s ncaseze tot, cu tot tacmul.
De ce toate astea?
Fiindc Nather nu-i dect marioneta
Marelui Boss, aa cum era i Irboll. Ascult:
dac gaca lor iese la iveal la noapte, exist ca de
obicei ansa ca ceva s chioapete. Unu, doi din ei
s-ar putea s fie luai de copoi. Asta-nseamn c
vor fi altoii. Nu-i face iluzii. Cnd i aducem pe
indivizii tia la secie nu-i mngiem. n
majoritatea cazurilor, ceea ce ncaseaz de la noi

n camera din dos e singura pedeaps cu care se


aleg. i nu le place. Poi s fii ct de tare i s nu
scoi un piuit i tot te doare cnd intri pe mna
unui curcan cu brae solide, narmat cu un baston
de cauciuc de un metru. Aa c dac indivizii din
band sunt detepi, au un avocat gata s dea
buzna cu ordinul de habeas corpus nainte ca
noi s ne fi pus cu treaba pe ei iar aceste ordine
trebuie s fie semnate de un judector. ntr-o
bun zi se va vota o lege prin care se va permite
gangsterilor s-i scoat singuri ordine ca s-i
scuteasc pe toi de o mulime de cheltuieli, dar
deocamdat mai ai nc nevoie s gseti un
judector acas.
neleg, spuse Sfntul cu blndee.
Fernack bombni i strnse havana ntre
degetele lui groase.
Cine a dat ordinul de care mi-ai spus?
N-am nici cea mai vag idee, mini Sfntul.
l nelegea pe Fernack, dar ajunsese n cariera
lui la o etap n care nu mai putea lsa s i-o ia
nainte un detectiv, nclcndu-i astfel un vechi

principiu.
Ordinul a fost transmis prin telefon, atta tot.
Pentru ce te-ai dus la Nather?
i-am pus aceeai ntrebare, dar nu trebuie so mai repet. Am stat chiar sub fereastr i am
ascultat.
Lui Fernack i czu havana din gur i se lovi de
genunchi cu o ploaie de scntei.
Ce-ai fcut?!
n eventualitatea c te-ai fi decis s m
urmreti, explic Sfntul binevoitor, voiai s-o
tulesc, srind gardul, n faa unui escadron de
poliiti nfuriai? Asta-i o treab pentru Charlie
Chaplin. E cam nedemn de mine.
Zmbi aducndu-i aminte de ceva.
i-am admirat vocabularul.
Detectivul bjbi preocupat dup havan.
Am fost nevoit, mri el. Porcul la a mers
prea departe cnd l-a achitat pe Irboll. Poate o s
fiu retrogradat pentru asta, dar n-a fi putut sta
deoparte nici dac mi s-ar fi spus dinainte c m
voi trezi a doua zi btnd cinci kilometri pas de

patrul pe State Island.


Simon i ddu capul pe spate i i pironi
privirea n plafonul scund al mainii.
Care-i mecanismul?
Fernack se aplec peste volan i trase un fum,
aintindu-i din nou privirea drept nainte.
Taxiuri, i maini particulare erpuiau pe lng ei
n iruri ntretiate, iar deasupra capetelor lor,
ntr-un copac, o pasre de noapte se luda cu ce o
s-i fac nevesti-si cnd o s se-ntoarc acas.
Stopul se schimb de dou ori pn s
rspund.
n fruntea acestui ora, ncepu el ncet, exist
o organizaie politic numit Tammany Hall1.
Membrii si ocup toate posturile de rspundere,
i, nainte de a te nate dumneata ei au
transformat alegerile ntr-o tiin att de exact,
nct nici nu le mai dau atenie. i manevreaz
alegtorii ca o parad militar; huliganii angajai
de ei pzesc urnele, iar salariaii lor numr
voturile. eful acestui Tammany Hall este un
1 Cldirea n care se afl primria oraului.

individ numit Robert Orcread, care s-a


autointitulat Bob cel Cinstit. Lng primrie e o
frumoas statuie numit Virtutea Civic, dar
nuntru se afl cea mai mare colecie de tlhari i
de politicieni corupi care a condus vreodat un
ora.
E un procuror pe nume Marcus Yeald, pe care
ticloia l-a fcut att de strmb, c-l poi folosi la
scos dopuri; procesele lui sunt naintate unui crd
de judectori ca Nather. La noi lucrurile stau
altfel dect n ara dumitale. Aici judectorii sunt
alei; i de fiecare dat cnd li se nainteaz un
proces, trebuie s se-aeze i s gndeasc bine ce
atuuri politice are individul; sau poate o
persoan sus-pus le atrage atenia s nu fac
vreo greeal, fiindc dac un judector trimite la
pucrie un individ cu mare influen politic,
dup urmtoarele alegeri o s-i ocupe altcineva
scaunul. Politicienii l numesc pe eful poliiei i
el face ce zic ei. i st pe tu cnd ei spun s stea
pe tu. Prima greeal pe care au fcut-o a fost
cnd l-au angajat pe Quistrom. El nu primete

ordine de la nimeni; i a reuit s se fac att de


iubit i respectat de oamenii cumsecade din acest
ora, nct nici politicienii nu mai ndrznesc
acum s-l dea jos ar strni prea mult zarv.
Dar pn la urm se ajunge la aceeai situaie.
Dac trimitem un individ la tribunal, ancheta o
conduce tot Marcus Yeald sau unul din asistenii
lui, iar un judector ca Nather se ocup de proces
i are grij ca totul s decurg frumos i amical.
n oraul sta e o aduntur de lepdturi i de
ucigai care n-au limite i merg mn-n mn cu
politicienii, iar politicienii merg mn-n mn cu
ei. Am-avut rpiri, crime, antaje i vom mai avea.
sta-i jocul Marelui Boss, i e o pungie
perfect. Ies mai muli bani dect au ieit
vreodat din butur i e mai sigur. Gndete-te
i dumneata. Dac fiul, soia sau fratele dumitale,
ar fi inui zlog pentru rscumprare, i ai ti c
lepdturile care-i in sunt blnde ca nite erpi
cu clopoei n-ai plti?
Sfntul ncuviin n tcere. Rezumatul expus
de Fernack rar, impasibil, aduga destul de puin

la ceea ce tia deja, dar completa i colora


imaginea pe care i-o fcuse. Avea acum nume
noi la care s se gndeasc; i dndu-i seama de
asta, i aminti ntrebarea pe care o amnase cu
tact.
Cine e Papulos?
Fernack rse strmb.
Te-ai descurcat binior. E omul de aciune al
lui Morrie Ualino.
Omul de aciune al lui Ualino, zici? Simon
bnuise rspunsul, dar nu se ddu de gol. i ce
tii despre Morrie?
E unul din grangurii pe care i-am pomenit
adineauri. Un individ din la cu prul negru,
lucios, chipe ca Rudolf Valentino, dac-i place
cumva genul triete pe picior mare, se
comport i vorbete ca un domn, umbl ntr-o
main blindat i are doi trgtori care merg
ntotdeauna n umbra lui.
Din ce triete?
Are unul din cele mai mari saloane de
pocher de pe Broadway. E spirt tipul i otrav.

L-am bgat o dat la Ossining i o dat la


Dannemora, chiar eu, dar n-a stat nici ct s-i
schimbe o pereche de ciorapi.
Havana lui Fernack se rsuci prin bezn
descriind o parabol arztoare i atinse oseaua
cu o ploaie de foc.
nha-l, fiule, dac ai nevoie de el. i-am
spus tot ce am putut.
Unde-l gsesc?
Fernack i ntoarse brusc capul i-l privi cu
ochi mari. ntrebarea fusese pus cu atta
nonalan, de parc Sfntul ar fi cerut adresa
unei cofetrii; dar chipul lui Simon era foarte
serios.
Fernack i ntoarse privirea spre drum i dup
ctva timp spuse:
Pe Str. 49, ntre bulevardul 7 i bulevardul 8,
e o crcium numit La Charley. Ar merita s-o
vizitezi dac poi ptrunde. E o fat acolo, pe
nume Fay Edwards, care ar putea s
Inspectorul se opri brusc. O a treia voce se
amestecase straniu n conversaie o voce

metalic, impersonal, care venea de la radioul de


sub bordul mainii.
Ateniune toate mainile Ateniune toate
mainile Viola Inselheim, n vrst de ase ani,
rpit de acas, din Sutton Place
Fernack sri literalmente n sus; farurile unei
maini care trecu pe lng ei i ddur la iveal
chipul cu trsturi gravate n fier.
Dumnezeule! S-a comis!
ntoarse cheia n contact n timp ce glasul
metalic continua s zumzie.
Rpitorii au fugii ntr-o main nchis, de
culoare cafenie. Numr de New York. Primele trei cifre
5F3 sau 5F8. Inspectorul Fernack s sune la
dispecerat. Ateniune toate mainile
Motorul se trezi la via ncepnd s uruie
sacadat, i Simon se decise brusc s-i vad de
treburile lui.
Oprete! strig el, n timp, ce maina aluneca
nainte. Asta-i distracia dumitale.
Rspunsul lui Fernack se pierdu n cntecul
motorului care prindea vitez. Simon deschise

portiera i iei pe scara mainii.


Mulumesc pentru plimbare, i sri sprinten
pe asfaltul care-i fugea de sub picioare.
Rmase sub un copac s asculte cum se
ndeprteaz sunetul tnguitor al sirenei mainii,
i un surs vag i nflori pe buze. Impulsul care-l
adusese napoi la Fernack dduse rezultate ce
depeau toate speranele lui. Peste Nather era
Papulos, eful lui Papulos era Morrie Ualino, iar
peste Ualino era Marele Boss. n buzunarul
Sfntului, n afar de pistol, se mai gsea
bucata de hrtie anexat unui cadou de douzeci
de mii de dolari pe care Nather se cznise inutil
s-l pstreze. nsemnarea de pe hrtie Simon o
citise n timp ce-l ateptase pe Fernack sub
fereastra
bibliotecii

spunea
simplu:
Mulumesc. Papulos.
Logica i dicta s-o ia pe cale ierarhic. Iar dac
Simon i-a adus aminte, c aceast aciune l va
duce i la misterioasa Fay Edwards, nu-nsemna
dect c e i el om

CAPITOLUL III
N CARE SIMON TEMPLAR TRAGE CU
OCHIUL LA DOMNUL PAPULOS, IAR
MORRIE UALINO I TRAGE UN PUMN
SFNTULUI
Cnd se ntoarse la hotelul Waldorf Astoria,
urcndu-se n apartament cu liftul particular, ca
i mai nainte Valcross l atepta. Btrnul se scul
n picioare cu un zmbet vag.
M bucur c te-ai ntors, Simon. M-am
ntrebat, pentru scurt timp, dac nu cumva
situaia e prea complicat chiar i pentru
dumneata.
Sfntul rse, aruncndu-i cu dexteritate
plria n cuierul din cealalt parte a camerei. i
fcu de lucru cu un pahar, o sticl, nite cuburi de
ghea i un sifon.
Am stat mai mult dect m ateptam, explic
el. tii, a trebuit s-l iau pe inspectorul Fernack la
o plimbare.
Clipi ispititor spre Valcross, pe deasupra buzei,

paharului. Valcross atepta rbdtor expunerea ce


trebuia s urmeze, lundu-i, dup cum se
cuvenea, un aer uluit, pentru a-i da satisfacie
Sfntului. Simon se duse spre un fotoliu, se
tolni n el, i aprinse o igar i trase puternic n
piept, totul petrecndu-se ntr-o tcere teatral.
Mulumesc lui dumnezeu c umila igaret
Players se poate cumpra aici cu douzeci de
ceni, remarc el n cele din urm. Amestecurile
voastre americane sunt o insult la adresa
nicotinei, Bill. Pn acum eram convins c
spaniolii fumeaz cele mai proaste igri din
lume; dar a trebuit s vin aici ca s descopr c
tutunul poate fi rumenit, fiert, prjit, impregnat
cu ment, mcinat pn devine o pulbere
oarecare, vrt ntr-un sul de sugativ, i totui
poate fi plasat unui public care nu bnuiete
nimic.
Valcross zmbi.
Dac asta-i tot ce ai de gnd s-mi spui, m
ntorc la cartea mea. Simon se nduplec.
M gndeam n drum spre cas, conchise el

n ncheierea povestirii, i am ajuns la concluzia


c au un rost i plimbrile astea. De fapt, cred c
am s intru-n jocul lor.
Valcross cltin din cap.
Eu nu te-a sftui. E o experien deseori
fatal.
Nu i pentru mine. Am s-i dau ndat mai
multe amnunte, Bill cu ct reflectez mai mult
la asta, cu att mai mult mi se pare c este, n
acest moment, cea mai promitoare cale. Dar n
timp ce mi mai torni un pahar, gndete-te de ce
ar fi cineva att de lipsit de inim nct s
rpeasc un copil care i aa avea parte de mai
mult suferin dect i-a fost dat de dumnezeu,
pe nume Viola Inselheim.
Valcross lu cartea de telefon i se scrpina n
cap.
Sutton Place, ai spus? Frunzri cartea, gsi ce
cuta i-o aez deschis pe genunchii lui Simon.
Simon se uit la Inselheim i gsi un oarecare
Ezekiel din acest trib, a crui adres era Sutton
Place.

sta ar putea fi omul nostru, spuse Valcross.


n ierarhia lui Simon Templar, acest nume nu
spunea nimic.
Cine e?
Zeke Inselheim? E unul din cei mai bogai
ageni bancari din New York.
Simon nchise cartea.
Deci de aceea st Nather acas ast-sear!
Lu paharul pe care Valcross i-l umpluse din
nou i fum n tcere. Acum i explica mai bine
convocarea tuturor mainilor i agitaia lui
Fernack. i ideea de a continua s-i petreac
noaptea n acelai fel n care o ncepuse l atrgea
cu o voluptate crescnd. i termin imediat
butura i se ridic n picioare.
Vrei, te rog, s-mi comanzi o cafea? Cred c
am s plec din nou.
Valcross se uit fix la el.
Ai fcut destule azi. Ar trebui s te odihneti.
Dac ai fi Zeke Inselheim te-ai odihni?
ntreb Simon. A prefera s fac aceast plimbare
chiar ast-sear.

Se ntoarse peste zece minute n living-room,


proaspt i spilcuit dup un du rece, cu prul
negru bine periat i cu ochii albatri i veseli,
strlucitori i senini ca o diminea de var.
Cmaa era descheiat la gt, cum o mbrcase
cnd ieise din baie, iar mneca sting era
suflecat pn la cot.
i ajust curelele unui ciudat soi de toc strns
lipit de antebraul stng: minerul cuitului, din
filde splendid ncrustat, se afla chiar n dreptul
ncheieturii minii, astfel c mneca l acoperea
tocmai bine cnd era lsat-n jos..
Valcross turn cafeaua i-l studie. Masa asta de
muchi degaja for dinamic, o mrea
ndrzneal i o mndrie vital, insuflndu-i
ncredere
Dac a fi cu douzeci de ani mai tnr,
spuse Valcross linitit, a merge cu tine.
Simon rse.
Chiar dac ar mai fi nc patru ca tine n-ar fi
nicio diferen. Rsuci braul, lsnd s se vad
pentru o clip cuitul n tocul lui, nainte, de a-i

lsa mneca n jos. Belle i eu mine vom face tot


ce e de fcut n aceast expediie.
Peste alte zece minute se afla ntr-un taxi,
gonind spre vest, prin hurile oraului. Imensele
cldiri ale instituiilor de pe bulevardul V, lsate
pe timpul nopii n seama oamenilor de serviciu
i a intendenilor, i proiectau pe cerul ntunecat
contururile geometrice ale ferestrelor luminate,
aidoma unor uriai faguri strlucitori. Taxiul
travers Broadway-ul i bulevardul VII,
plonjnd n marea de lumin rspndit de
firmele teatrelor, cinematografelor i cabaretelor,
ca un nottor care sare printr-un val i iese la
suprafa de cealalt parte, ntr-o zon mai
linitit, ntr-o obscuritate uor mirositoare, n
care un tub de neon rou lumina inscripia: La
Charley.
Casa avea o structur imprecis, destul de
murdar, de genul celor care niveleaz linia
orizontului la vest de bulevardul VII, unde se va
mai extinde nc orgia de cldiri futuriste care au
dat natere Acului lui Chrysler. Ca i vecinele sale,

ddea impresia deprimant c aparine unei


comuniti de persoane nedefinite, decise mai de
mult s capete o anumit individualitate i care-i
realizaser ambiia adoptnd variate ci
distinctive de a fi nedefinite. Ferestrele de la
parter erau acoperite cu nite draperii verzui care
cptau o luminozitate fosforescent de la
luminile din spatele lor.
Simon aps pe sonerie i peste cteva clipe n
ua grea de stejar se deschise un grilaj. n situaia
asta nu se putea rezolva nimic fr o cacealma; i
cacealmaua trebuia fcut la marele noroc.
M numesc Simon, se prezent Sfntul. Ma trimis Fay Edwards.
Omul dinuntru cltin din cap.
Fay n-a venit nc. Vrei s-o atepi?
Poate capt ceva de but ct atept, ddu
Simon din umeri. Prea lipsit de orice interes sau
nerbdare, i nu exagera aerul de nonalan
inofensiv pe care i-l luase. Nici dac ar fi fost cu
adevrat att de nevinovat pe ct se arta, n-ar fi
fost mai autentic; portarul arunc, o privire n

susul i-n josul strzii i trase zvorul.


Simon ptrunse nuntru i-i ag plria ntrun cuier. Dincolo de holul minuscul se afla un bar
care prea s ocupe tot ce mai rmsese din
partea din fa a cldirii. Mesele erau destul de
bine ticsite cu vrstnici tinerei, cu brbia
albstrie de atta brbierit, mbrcai n haine
foarte strnse pe corp care pun minunat n
valoare excrescenele musculoase de pe bicepi i
de pe spinare. Ridicndu-i privirile n tcerea ce
se ls automat la intrarea Sfntului, chipurile,
i mai ales ochii lor aveau un aer uniform de
indiferen rece, ca nite peti care au fost inui
n frigorifer mai muli ani. Printre ei erau
presrate cteva mostre din categoria blondelor
cu ample rotunjimi i cu fee comune, uor de
recunoscut oriunde ca aparinnd genului amic
de gangster ciudat c dintre cei care, datorit
unor averi uriae reuesc s se ciopleasc n
aproape toate privinele, puini i rafineaz
gustul n privina femeilor.
Simon se uit doar n trecere la clieni,

cuprinznd ntr-o privire larg tabloul general. Se


ndrept spre bar i se coco pe un taburet nalt.
Unul din barmanii n hain alb puse la vedere
un pahar cu ap rece i atept.
Pune un whisky cu sifon, comand
Sfntul.
n timp ce barmanul i-a preparat butura,
rumoarea din ncpere a revenit la intensitatea sa
normal. Simon sorbi din pahar i-l opri pe
barman nainte de a-ncerca s plece.
Numai o clip. Cum te cheam?
Era un individ cu o fa oval, inexpresiv, de
culoare mslinie, cu nite ochi cprui umbrii de
gene frumoase, cu un pr negru ondulat i lucios,
a crui vrst era greu de determinat.
Toni. Declar el.
Felicitri. Pe mine Simon. Din Detroit.
Individul ddu din cap neimpresionat, cu ochii
si cprui fixai pe chipul Sfntului.
Din Detroit, repet el, ca i cum ar fi
memorizat un mesaj.
Mi se spune Simon-Patru-Ai, preciza

Sfntul calm.
Faa neted a barmanului reacion la fel cum
ar fi reacionat un chip de lemn.
Am auzit c n oraul sta sunt civa
juctori care tiu cum arat banii mari.
Ce vrei?
M-am gndit c poate fac un joc pe undeva.
Privirea albastr a lui Simon susinea privirea
barmanului cu aceeai consecven cu care l fixa
cellalt. Vreau s joc cu Morrie Ualino. Individul
tergea ncet barul cu crpa, tamponnd picturi
invizibile.
Eu nu tiu nimic. Trebuie s-l ntreb pe ef.
i ntoarse spatele i dispru printr-o draperie
din spatele barului i ct lipsi el, Simon i
termin butura. Farsa continua; intrase-n joc i
trebuia s rite mai departe. Dac se ntmpla
ceva n acest stadiu, ar fi fost deosebit de neplcut
ce s-ar fi putut ntmpla mai trziu, era o alt
treab. Dar nervii Sfntului erau ca de ghea.
Dup cteva minute, individul se-ntoarse.
Morrie Ualino nu joac ast-sear. Joac

Papulos. Vrei s joci?


Pe faa lui Simon nu se mic un muchi. Prin
Papulos ajungea la Ualino i nici nu se ateptase
vreodat s se apropie de Ualino din primul salt.
Dar dac Ualino nu juca ast-sear dac avea
treab n alt parte se putea foarte bine ca
mesajul radiofonic pe care-l primise Fernack s
furnizeze o explicaie. n ochii Sfntului apru
i dispru o strlucire azurie, ca de oel, dar
barmanul nu vzu dect c ddu din umeri
dezamgit.
N-am venit aici s joc pe mruni. Cine-i
Papulos sta?
n ochii lui Toni, cprui i catifelai, apru o
imperceptibil licrire de umor dispreuitor.
Dac vrei s joci tare, cred c o s-i plac. Pe
urm poi s-l nfruni i pe Ualino. Vrei s te
duci?
A putea s m antrenez puin. N-am altceva
de fcut.
Toni goli o scrumier i o terse. De la o distan
de civa metri ar fi fcut impresia c pur i

simplu i umple timpul cu ceva pn-l cheam


un alt client, fr s scoat o vorb cu careva.
Sunt la hotelul Graylands : n sus pe strad,
pe partea cealalt. Apartamentul 1713. Spune-le
c te-a trimis Charley Quain.
E-n regul. Simon se scul, desfurnd o
bancnot pe tejghea. i mulumesc.
Succes, i ur Toni, i-l urmri plecnd cu
ochi blnzi de cprioar.
Hotelul Graylands era chiar dincolo de
bulevardul VII. Era unul din acele slauri
venic pline, care par totui venic pustii, cei
civa clieni putnd fi vzui zorindu-se pe furi
ntre inviolabilitatea camerelor lor i anonimatul
strzii. Aici puteau foarte bine s stea i
funcionari reinui la birou, dar niciunul nu iar fi dat adresa. Avea un aer de jalnic
splendoare, ca o femeie nengrijit mbrcat n
brocart, i n ciuda pustietii saloanelor sale
comune emana o atmosfer nbuitoare,
simindu-se forfota vieii clandestine i ilegale din
saloanele neautorizate de deasupra.

Liftul aurit, manevrat de un tnr plin de


couri, cu aerul c i-ar fi bgat nasul cu o
desfrnare precoce n toate ilegalitile purtate de
acest lift, l propuls pe Simon pn la etajul 17,
i-l depuse ntr-un coridor slab luminat. Gsi
apartamentul 1713 i ciocni. Dup o scurt
pauz, o cheie se rsuci-n broasc i ua se
deschise civa centimetri. O pereche de ochi reci,
impasibili l scrut pe-ndelete.
M numesc Simon, spuse Sfntul, ncepu
s simt c n seara asta permitea cam multor
indivizi nepoftii s fie familiari cu el, dar prea
un pseudonim la fel de bun ca oricare altul; n
orice caz preferabil unui nume fictiv, ca, de pild,
Wigglesnoot. Charley Quain m-a trimis aici.
Ochii care-l studiau primir aceast informaie
la fel de entuziati ca dou mrgele de sticl.
Simon Din Danver?
Detroit. Mi se spune Patru Ai.
Capul strajei se nclin civa milimetri, ceea ce
putea s-nsemne ncuviinare. Ls ua s se
deschid mai larg.

Bine, Patru Ai. Am aflat c vii ncoace.


Dac eti dornic de aciune, aici o s ai ce face.
Sfntul zmbi i ptrunse nuntru. Se
pomeni ntr-un hol destul de mare, ngrijit
mobilat. n captul lui, pe fiecare parte ddeau
dou camere i dinspre ua nchis din dreapta
rzbtea din cnd n cnd murmurul unui glas
tios, cnitul vesel al fiselor i fonetul crilor
de joc. Simon simi c era precis pe calea cea
bun. Undeva, dincolo de ua aceea, domnul
Papulos era n plin activitate i Sfntul" socoti
c era timpul s arunce o privire acestui domn
Papulos.
2
Straja deschise larg cea de a doua u i Simon
intr. Observ c ncperea respectiv fusese
iniial un living-room; dar toat mobila fusese
mpins la perete, lsnd mult spaiu pentru
masa mare, rotund, acoperit cu postav verde,
care ocupa acum centrul podelei. Cercul format
de cei ce edeau n jurul mesei era tivit de cteva

specimene cu chipuri slabe, aspre, cu un aer


detaat dar cu priviri de oimi, care nu puteau fi
nicidecum bnuii c s-ar fi aflat acolo pentru a
ngriji de bolnavi, n cazul c i s-ar fi fcut ru
vreunui juctor. Deasupra capetelor ardea o
singur surs de lumin strlucitoare, inundnd
ntr-un con de luminiscen alb inelul de
juctori. Cnd apru Sfntul, toate chipurile se
ntoarser spre el.
Simon-Patru-Ai, din Detroit, anun
straja. Adug apoi cu cinism, de parc atunci i
venise ideea: Vrea activitate, biei.
Observatorii cu chipuri slabe aezai n umbr
se relaxar i i ncruciar din nou picioarele;
juctorii ddur scurt din cap, rspunznd
prezentrii, i se ntoarser din nou la jocul lor.
Simon se ndrept agale spre mas i i trase
un scaun liber, vis-a-vis de cel care mprea
crile. Dintr-o singur privire aruncat pe
deasupra mesei, i ddu seama c straja avusese
motive s fie cinic jocul avea o miz destul de
mare ca s curee orice juctor neiniiat dintr-o

singur mn. i aprinse o igar i studie


chipurile juctorilor. Formau o aduntur
pestri, n care-i gsiser locul att elita
gangsterilor ct i acoliii vulgari ai celor suspui. n dreapta lui era un domn corpolent, cu
ochi teri dar cu tipica privire de pirat a unui
cetean onorabil din Grand Rapids, plecat n
vjial prin marele ora. Domnul cel corpolent
se aplec confidenial, exalnd un miros puternic
de Bourbon.
Vrei activitate, aud? rosti el gfind. Aici ai
gsit locul. Aud?
Aud? ntreb Sfntul, contaminat pentru
moment de atmosfer.
Am zis c sta-i locul potrivit pentru
activitate, aud? repet onorabilul cetean cu o
bunvoin laborioas; i un zmbet subire
nflori pe buzele Sfntului.
Frate, consimi el cu convingere, nc nu tii
nimic.
Privirea-i era fixat asupra celui ce ddea
crile, care prea s fie i organizatorul jocului,

dac te luai dup grmezile de fise i dup


teancurile ordonate de bancnote din faa lui; i pe
msur ce timpul trecea, Sfntul i ddu
seama din ce n ce mai clar c la masa aceea exista
cel puin un om care n-ar fi fost niciodat rugat s
pozeze pentru nimfa central dintr-un tablou
intitulat Se ivesc zorile. Faa negricioas,
mncat de vrsat era parc o prelungire a cheliei
unui cap aproape cubic. Doi ochi mici, negri,
apropiai tandru unul de cellalt erau cuibrii
sub cavitile unei perechi de oase frontale
proeminente; iar nasul pierduse, n timpul
vreunui vechi conflict cu o sticl de bere, orice
pretenie de simetrie clasic, pe care poate o
avusese vreodat. O ceaf groas, ncreit de
cute de grsime lega aceast transparent
fereastr a sufletului cu masa dens a trupului
care completa evident halca de lut muritor
cunoscut lumii sub numele de Papulos. Nu era
sub nicio form un spectacol estetic; dar Sfntul"
venise acolo ca s arunce doar o privire domnului
Papulos i asta i fcea. i n timp ce se uita, ochii

negri, rotunzi se ridicar s-i nfrunte privirea.


Ia spune, domnule Simon, ct s fie? Albele
sunt sutare. Roiile sunt de cinci sute, iar
albastrele sunt miare.
Era un glas aspru, nazal, i se simea-n el o not
de sarcasm nnscut. Era genul de glas pe care
niciun tlhar sntos nu l-ar fi putut auzi fr a fi
asaltat de gndul plcut al crimei; dar Sfntul"
zmbi i scoase un rotocol de fum.
Am s iau douzeci de miare i poi s
rmi pe albastru.
Se fcu brusc linite n ncpere. Ceilali juctori
venir mai aproape; iar observatorii cu fee slabe
aezai n umbr i eliberar instinctiv oldurile
drepte de nite obiecte stnjenitoare. Fr s mite
mcar dintr-o sprincean, Papulos numra dou
grmezi de fise i le mprtie n mijlocul mesei.
Douzeci de miare, spuse el laconic. Ia s-i
vedem paralele.
l pironi pe deasupra mesei cu o privire opac.
I-ai bgat pe mnec?
Nu, rspunse Sfntul rece. n pantaloni.

S-i vedem.
Onorabilul cetean din Grand Rapids sorbi din
butura pus lng el i fix masa cu o cuttur
de bufni; Sfntul bg mna n buzunarul de
la pantaloni. Pipi teancul de bancnote i mai
pipi ceva bucata de hrtie mototolit care le
nsoise iniial. Imobiliznd cu degetul mic
aceast dovad revelatoare, trase bancnotele din
buzunar i ncepu s le numere afar, pe mas.
Era un spectacol admirabil, aa cum erau
ntotdeauna jongleriile Sfntului nite mici
bijuterii. Sub privirea vigilent a grecului,
extrsese cei douzeci de mii de dolari, n timp ce
bucata de hrtie se strecurase, evident, printre
bancnote. La jumtatea numrtoarei hrtia czu,
cu faa-n sus. Simon se opri din numrat; apoi
ncerc, foarte nendemnatic, s o apuce.
Micarea era att de lenta i de stngace nct lui
Papulos i-a fost uor s-l prind de ncheietura
minii.
Ia stai puin! Glasul grecului rsun brusc ca
o ameninare n tcerea din jur. Trase bucata de

hrtie cu un deget i se uit o clip la ea. Apoi i


mut privirea spre bancnote. i ridic ncet ochii.
Pe obrajii si negricioi ardeau dou pete de
culoare. De unde ai banii tia?
inea nc ncheietura dreapt a Sfntului" i
nteise strnsoarea n loc s-o slbeasc. Simon se
ncrunt la el, cu vinovie.
Da ce-au banii tia? i ntoarse el ntrebarea.
Ar trebui s fie buni chiar dumneata i-ai
mprit.
tiu, spuse Papulos cu rceal, dar nu ie.
Fcu o micare infinitezimal cu capul; i Simon
tiu, fr s se uite mprejur, c doi dintre
observatorii cu fee dure se apropiaser de
scaunul lui. Nimeni nu mic; iar respiraia grea a
ceteanului respectabil din Grand Rapids care
venise s cunoasc viaa, era sunetul cel mai
zgomotos din ncpere.
Papulos se ridic n picioare.
Scoal-te! Vreau s vorbesc cu tine n cealalt
camer.
Pe umrul lui Simon se nclet o mn care-l

smuci n sus, dar n etapa asta n-avea de gnd s


protesteze ca s nu mai spunem c orice protest
ar fi fost inutil. Se-ntoarse asculttor ntre cei doi
paznici i urm spatele lat al lui Papulos afar din
ncpere.
Traversar holul i intrar n dormitorul
apartamentului. Ua se nchise i se ncuie n
urma lor. l percheziionar brutal pe Simon, apoi
l mpinser la perete. Papulos se-nfipse-n faa lui,
iar cele dou gorile se aliniar pe ambele pri.
Ochii rotunzi ai grecului se ngustar pn
ajunser ca dou vrfuri de ac.
De unde ai luat cele douzeci de miare?
Sfntul se uit urt la el.
Nu te privete!
Cu o micare surprinztor de iute i de precis
pentru masa lui de carne, Papulos i trase o
mn napoi i-l pocni pe Sfntul cu dosul
palmei peste gur.
De unde-ai luat cele douzeci de miare?
Pentru o clip, muchii Sfntului zvcnir de
parc ar fi fost atini de o flacr; dar se stpni.

Fcea parte din jocul n care intrase i putea ridica


scorul mpotriva lui Papulos i alt dat. ncerc
s-i dea grecului un pumn n falc, dar o fcu ca
un amator, cu o micare necontrolat care n-avea
nicio ans s-i ating inta; i se alese cu dou
automate grele sfredelindu-i coastele.
Papulos rnji.
Eti ori prost, ori neputincios, ori nebun! Te
mai ntreb nc o dat cuviincios i civilizat de
unde-ai luat cele douzeci de miare?
Le-am gsit crescnd ntr-o tuf de agrie.
E nebun, decise una din strji.
Papulos ridic din nou mna, apoi o ls s
cad cu un rnjet strmb.
Bine, deteptule. Am s aflu ndat. i dac iai luat de unde bnuiesc eu, o s fie cam ru.
Se prvli pe unul din paturi i ridic receptorul
telefonului. Gorilele stteau placide lng el
ateptnd s se fac legtura. Unul din ei se uita
acru la un trabuc care se stinsese i lu o cutie de
chibrituri. Scprarea chibritului tulbur linitea;
apoi grecul ncepu s vorbeasc.

Te salut, judectorule, Papulos la telefon. Am


aici un maimuoi care a scos adineaori douzeci
de miare i o anumit bucat de hrtie
Sfntul l vzu cum nlemnete i cum i
nfund receptorul mai adnc n ureche. Tipul
care-i reaprinsese trabucul exal un nor de fum
ru mirositor, i-ncepu s deseneze ceva cu vrful
pantofului pe covor. Receptorul fcu clic i
Simon i ndoi antebraul pentru a simi
presiunea cuitului prins sub mnec.
Papulos puse receptorul la loc n furc, cu un
clinchet prevestitor de rele, i se ntoarse ncet
spre Sfntul. Se ridic n picioare, cu capul lui
turtit iindu-se dintre umeri i-l fix pe Simon cu
o privire scprtoare.
Domnul Simon, nu? tun el.
Sfntul zmbi fermector.
Simon Templar e numele ntreg. Dar m-am
gndit c vi s-ar fi prut c fac pe grozavul cu voi
dac a fi insistat asupra numelui ntreg.
Papulos ddu din cap.
Deci tu eti Sfntul! Glasul i era plin de

venin, i-n strfundurile lui se simea vibraia urii


ce nu se poate nate dect din fric. Tu eti
lepdtura care l-a lichidat pe Irboll azi dupamiaz. Tu eti tipul care are de gnd s
purifice New York-ul.
Rse brusc, dar fr umor.
Ei bine, prpditule, s-a zis cu tine!
Se-ntoarse pe clcie i mpri cteva ordine
tioase celor dou gorile.
Un singur cuvnt din dispoziiile date pentru
nlturarea lui fu de ajuns pentru urechile lui
Simon Templar. Strategia pe care o adoptase
lucrase exact aa cum prevzuse de la nceput.
Lsndu-se prins n capcan de Papulos, fcuse
nc un pas nainte. Era predat mai departe
urmtorului ef. Pentru a i se decide definitiv
soarta; i eful era Morrie Ualino. i Sfntul tia
c acolo unde se afla Ualino, se afl, mai mult ca
singur, i motenitoarea familiei Inselheim.
Mar, ordon prima goril.
Dar cele douzeci de miare ale mele?
protest Simon.

A doua goril rnji.


Acolo unde mergi tu, amice, se folosesc bani
de azbest. Umbl!
Papulos descuie ua. Cei douzeci de mii de
dolari erau n buzunarul lateral al hainei lui,
nghesuii acolo n momentul n care se ridicase
de la masa de pocher; iar Simon Templar nu prea
luase n serios profeiile referitoare la posibila sa
destinaie. i zise c o naiune care-l avea n
mijlocul ei pe Samuel Insull nu va fi srcit prea
tare n urma pierderii a douzeci de mii de
boabe; cnd ajunse la u se opri i puse o
mn pe umrul grecului, cu o prietenie afectat.
ine minte, clopoelul meu, spuse el cu
neruinare, orice-ai face, ne vom iubi venic.
Una din strji l mpinse nainte; i n timp ce
treceau prin hol, Simon vr discret n buzunar
cei douzeci de mii de dolari.
3
Sfntul sttea lng prima goril, n timp ce
cealalt conducea maina spre nord-est.

Presiunea pistolului, care-l sfredelea convingtor


coastele, era parc atingerea plcut i familiar a
unui vechi prieten care-i aducea aminte cu
blndee de pericol, simbol concret al luptei i al
morii violente; n iad existau destui indivizi care
ar fi confirmat c nu-i era strin niciuna din ele.
Rular lin peste podul Queensborough, care
traverseaz East River2 n dreptul strzii 59 i
maina ncepu s prind vitez n timp ce-i
trmbia trecerea prin strzile pe jumtate pustii
ale Astoriei. Apoi se ntinser n faa lor oselele
larg deschise din Long Island. Sfntul i
aprinse o igar i-i transform creierul ntr-un
aparat perfect care nregistra fiecare metru de
drum ca o plac fotografic.
Suburbiile ndeprtate ale New York-ului se
perindar rapid Flushing, Garden City,
Hempstead. Parcurseser cteva mile dincolo de
Riverdale, cnd maina ncetini i coti brusc pe
un drum accidentat, neterminat, care se sfrea la
o sut de metri mai departe, n faa unei case
2 Rul de Est (engl.).

sumbre, cu dou etaje i cu obloanele trase, n faa


creia mai era parcat o main.
Una din strji i ddu ghiont afar i toi trei
urcar cele cteva trepte spre verand, n ir
indian. Aici se ivi o mutr de dup grilaj,
recunoscu gorila din capul irului i zise: Bun,
Joe. Trase zvoarele i intrar. Holul era luminat
de un singur bec portocaliu, foarte dens brumat,
care nu fcea dect s nlture zonele prea
ntunecate, n dreapta, o u deschis lsa s se
ntrevad o camer minuscul cu un mic bar
acoperit cu zinc; n stnga era o ncpere mai
mare ncadrat de nite draperii slinoase. Camera
avea podeaua goal i nite mici separeuri
construite de-a lungul pereilor, fiecare coninnd
o mas acoperit cu stamb murdar. ntr-un col
era un pian mecanic; o mpletitur soioas de vi
artificial se cra pe deasupra separeurilor i se
nsila de-a lungul tavanului scund, i nc vreo
jumtate de duzin de becuri portocalii. Firave i
mprtiau licrirea apoas asupra decorului. Era
un brlog tipic de gangster, ntr-un stil mai des

ntlnit n New Jersey dect n Long Island;


atmosfera voia s creeze senzaia de intimitate i
de relaxare, dar lui Simon Templar i se pru unul
din cele mai deprimante locuri n care fusese
vreodat.
Sus? se interes gorila care fusese
recunoscut drept Joe; i cel care deschisese ua
ddu din cap.
Da v ateapt. l inspect curios pe
Sfntul. zda-i tipul?
Cele dou strji emiser sunete simultane
menite s confirme c zda-i tipul, i una din
ele l lu pe Sfntul de bra i-l mpinse mai
departe spre scara din fundul holului. Urcar
printr-un con de ntuneric i ieir din el ntr-o
alt lumin tulbure, la etajul de deasupra.
Treptele i purtar ntr-un coridor ngust care sentindea pe toat lungimea casei. Simon fu mpins
mai departe, prin faa unei ui pe unde se plimba,
neglijent, un individ cu gt osos, care, cnd
trecur pe lng el, clipi cu nite ochi acoperii de
pleoape grele, ca de aligator; trecur pe lng alt

u i se oprir n faa celei de a treia i ultima.


Unul din membrii escortei ciocni i ua se ddu
de perete. Dinuntru nvli un val de lumin mai
puternic, Sfntul ptrunse n vizuina leului cu
un pas degajat, fr grab.
Simon vzuse i vizuini mai bune. n afar de
faptul c era luminat mai puternic, ncperea n
care se pomeni nu avea nimic n plus fa de
saloanele de la parter. Podeaua nu era acoperit
de niciun covor, iar tapetul de pe perete,
odinioar cu un model iptor, era nglbenit i
jerpelit. Sub fereastr era o canapea pe care
edeau ca nite amazoane doi gangsteri n cma
i jucau cri; cnd intr Sfntul, i ridicar
privirea dar i reluar jocul fr niciun
comentariu. n mijlocul camerei, era o mas pe
care se aflau resturile unui prnz; iar la mas, cu
faa spre u, edea Ualino.
Simon l identific uor dup descrierea lui
Fernack. Dar nu se uit la el dect o clip, dup
care privirea i fu atras de fata care edea lng
el la mas.

Logic n-avea cum s fi ghicit c ea era Fay, fata


care vorbise cu Nather la telefon Fay Edwards,
despre care ncepuse Fernack s-i vorbeasc. ntro asemenea cas era normal s se perinde o
groaz de fete; i nu existau dovezi n sensul c
Morrie Ualino ar fi fost un ascetic. Dar prea
foarte normal ca fat asta s aib glasul pe care-l
auzise Simon. n aceast ncpere de o mizerie
lucie, prezena ei era i mai nepotrivit dect cea
a imaculatului Ualino. Era zvelt i blond, cu
ochi ca de chihlimbar, cu gura uor arcuit,
uluitor de inocent i provocatoare n acelai
timp. Avea poate douzeci i trei sau douzeci i
patru de ani, destul de vrstnic pentru a avea
calma siguran pe care adolescena n-o are
niciodat; avea totui acea tineree durabil, fr
vrst, pe care anii n-o schimb. i din nou
Sfntul simi ciudatul fior intuitiv de ateptare
pe care-l simise cnd auzise pentru prima oar
glasul ei la telefonul lui Nather; n suflet i tresri
o coard cu rezonane prea adnci pentru
raiunea lui Vorbi mai mult pentru ea dect

pentru Ualino:
Bun seara.
Nimeni nu-i rspunse. Ualino nmuie o pensul
ntr-o sticlu i i acoperi cu o pelicul de lac
lichid unghia degetului mic. n timp ce-i studia
opera n lumin, un diamant de mrimea unui
bob de fasole scnteie de pe inelul su. Puse
dopul la sticlu i-i flutur mna graioas ntro parte i-ntr-alt, ca s se usuce lacul, iar ochii
nroii se-ntoarser ncet spre Sfntul.
Voiam s vd cum ari.
Simon i adres un surs.
Deci suntem amndoi fericii. i eu voiam s
te vd la fa. Am auzit c eti frumuseea New
York-ului i doream s tiu cum ai reuit s ajungi
la aceast performan.
Zmbetul Sfntului era de o candoare
neprefcut.
S-mi spui ntr-o zi unde-i ondulezi prul,
Morrie dar eti sigur c i-au scos masca de
nmol pe care i-au aplicat-o la ultimul
tratament?

n ncpere se aternuse o tcere aproape


material, rezultat al uimirii care-i lsase cu gura
cscat. Niciunul din cei prezeni nu inea minte
s se mai fi ntmplat aa ceva. n linitea aceea
care nghiise parc i aerul, s-ar fi putut auzi,
printr-un mic efort de imaginaie, oapta
insesizabil a timpanelor zvcnind umede,
ncoace i-ncolo, ca nite frunze ude de palmier n
btaia brizei, n timp ce ncercau ameite s
capteze vibraiile incredibile care le paralizase.
Cei doi juctori de cri se-ntoarser uor,
purtnd pe chipuri expresia rtcit a doi oameni
care fuseser pe neateptate cspii cu nite
instrumente boante i care se mai ntrebau nc
ce-i lovise.
Ce-ai zis? ntreb Ualino, palid.
ncercam s-i fac nite complimente, spuse
Sfntul cu amabilitate. tii, semeni grozav cu
Papulos, numai c el n-are sprncene mechere,
la Marlene Dietrich, ca tine.
Ualino i netezi un fir de pr.
Vino ncoace!

Nu se punea problema dac Sfntul se va


supune sau nu. Rspunznd parc unui ordin
tacit, cele dou gorile care-l ncadrau l nfcar
de ncheieturile minilor. i sucir braele la spate
i-l traser lng mas; Ualino i ntoarse scaunul
i-i ridic ochii spre el.
Ai auzit de cutia fierbinte? ntreb Ualino
cu blndee.
Fr s vrea, Simon simi pentru o clip un
straniu fior. Cci auzise de cutia fierbinte, acest
ultim i cel mai ngrozitor produs al ingeniozitii
gangsterilor. Inventarea ei i se atribuia lui Al
Capone nsui: fusese replica lui fa de cei trei
formidabili muchetari care introduseser
metoda rpirilor, pe vremea cnd ali gangsteri,
care nu mai puteau folosi cile legale, fuseser
practic singurele Victime; Red McLaughlin, cel
care condusese istorica incursiune n inima rii
Gangsterilor care storsese sute de mii de dolari
drept rscumprare de la ajutoarele lui Capone i
fusese ct p-aci s-l rpeasc chiar pe ef el a
murit de acea moarte groaznic. Doar o secund,

Sfntul simi parc un deget rece pe ira


spinrii; apoi senzaia trecu, lsndu-i urma de
ghea doar n albastrul ochilor.
Da, spuse Sfntul. Am auzit. O pregteti
pentru Viola Inselheim?
Din nou se ls linitea aceea nspimnttoare.
Timp de zece secunde, nimeni nu mic n afar
de Ualino, a crui mn manichiurat continua
s-i netezeasc egal, mecanic, prul.
Deci tii i asta, mri el n cele din urm.
Sfntul ncuviin din cap. Chipul i era lipsit
de expresie; dar auzise i ultimul cuvnt de
confirmare de care mai avea nevoie. Avusese o
inspiraie bun stratagema lui simpl dduse
rezultatele dorite. Lsndu-se adus la Ualino ca
un prizonier neajutorat, deja condamnat, i se
artase o ascunztoare pe care altfel n-ar fi gsito, pe care Fernack i ofierii lui ar fi cutat-o n
zadar sptmni ntregi.
Sigur c tiu. Dar de ce credeai c le-am lsat
pe gorilele tale dresate s m trasc pn aici?
Nu-i nimic atrgtor n vizuina asta n afar de

conversaia asupra cremelor de fa pe care


aveam de gnd s-o port cu tine.
E nebun, explic vag una din gorile, ca i
cum ar fi cutat s se consoleze pentru propria sa
judecat care-ncepea s-o ia razna.
Simon zmbi n sinea lui i privi spre fereastra
deschis. Vzu prin ea marginea acoperiului
atrnnd deasupra petecului de bezn i tabla
ndoit a streainei reflectnd o raz de lumin de
la becul de deasupra mesei. Putea s-ajung uor
de pe pervaz; i restul depindea de capricioii zei
ai norocului i chiar n acel moment de groaz,
se pomeni ntorcndu-i privirea, cu o curiozitate
detaat, spre fata care era probabil Fay Edwards.
O vedea urmrindu-l tot timpul cu privirea, peste
umrul lui Ualino: dar nu putea citi nimic n ochii
ei de chihlimbar.
Ualino ls n jos mna cu care-i mngia
prul, i i nfipse degetul mare n buzunarul de
la vest. Parc s-ar fi jucat pentru ultima dat cu o
fiol plin cu rutate sadic, aa cum un copil se
joac cu o minge.

Ce-ai crezut c ai s faci cnd ai s-ajungi aici?


ntreb el; i privirea calm a Sfntului sentoarse spre faa lui, cu aceeai rceal de ghea.
Am venit aici ca s te ucid, Ualino, rspunse
Simon linitit.
Unul din juctori i mic un picior, o carte
alunec de pe canapea i atinse podeaua cu un
uor fonet, care rsun ca o btaie de tob n acel
vid sonor. Era o linite sufocant, o linite cum nu
mai existase pn atunci; o ncremenire care
depea orice nchipuire, o imobilitate de
neptruns n care chiar i nencrederea sembtase cri i paralizase parc. O tcere ce
provenea din vibraiile glasului blnd al
Sfntului i pulsa ntre perei ca o sarcin de
electricitate static; i ochii albatri ai lui Simon
aruncau, cu o nendurtoare batjocur, luciri de
oel. Nu putea dura mai mult de cteva secunde
era o tensiune nfiortoare, de nesuportat dar
nimeni nu ar fi putut-o curma. i glasul acela
linitit i blnd vorbi din nou, cu o dulcea i o
simplitate nspimnttoare, intuindu-i cu o

for adevrat i nemiloas, pe care ei n-o


puteau nelege.
Eu sunt Sfntul; i eu mi fac singur
dreptate. Azi dup-amiaz a murit Jack Irboll,
dup cum am promis. Sunt mai mult dect legea,
Ualino, i n-am judectori corupi. Ast-sear, tu
vei muri.
Ualino se ridic. Ochii lui injectai sfredelir
ochii Sfntului cu o licrire verzuie.
Eti destul de spiritual, rosti el cu venin; i i
lans pumnul spre faa lui Simon.
Sfntul nclin calm capul ntr-o parte i, de
fapt, mneca lui Ualino. i mtur obrazul n timp
ce pumnul trecea pe alturi. O clip mai trziu,
Simon duse mna dreapt la prseaua cuitului
i-l extrase din teac cu ambele brae rsucite
sus, la spate, era totui mai puin dificil dect ar fi
fost n cazul n care mna i ncheietura i-ar fi fost
legate n fa. Ochii lui Ualino aruncar flcri de
furie turbat cnd i simi pumnul ncletat
uiernd prin aer, fr s-ntmpine rezisten. i
trase braul napoi i lovi din nou; i atunci se

ntmpl parc o minune.


Omul din dreapta Sfntului simi un ti de
foc strpungndu-i tendoanele ncheieturii i
toat fora din degete dispru. Se holb prostete
la uvoiul de snge ce ni din arterele
secionate; i n timp ce se holba, prin faa lui
trecu ceva ca o dr de mercur, i-l auzi pe Ualino
urlnd.
Cam asta a fost tot ce au auzit i au neles cei
din jur. Sfntul reuise, fr lupt, s se
elibereze; i n mna lui scnteia o lam de oel.
Zvcni n sus descriind un arc nfiortor, i Ualino
se apuc de stomac i se prvli cu genunchii
ndoii sub el, iar printre degete i ni un oribil
uvoi purpuriu
Nimeni n-avu timp s mite. Uluitoarea sa
vitez paralizase chiar i cele mai instinctive
procese de gndire parc ar fi trebuit s-nfrunte
i s pareze un fulger Apoi cuitul zvcni nc o
dat n sus, prseaua lui lovi becul de deasupra
mesei i, cu o bubuitur ca de puc, se fcu
ntuneric bezn.

Simon sri spre geam.


O mn i atinse braul i cuitul apru din nou,
gata s loveasc. Dar, cu un efort brusc, se opri la
jumtatea gestului
Mna nu-i ntei, strnsoarea. Oprindu-se n
bezn, printre urletele i njurturile oamenilor
nfuriai din jurul lui, nrile sale adulmecar o
und uoar de parfum. Ceva rece i metalic i
atinse mna i, instinctiv, strnse degetele n jurul
obiectului pe care-l recunoscu drept patul unui
automat. Uoara atingere de pe mneca lui se
topise; cu pistolul ntre dini sri pe pervazul
ferestrei i se avnt n sus, n spaiul de afar.

CAPITOLUL IV
N CARE SIMON TEMPLAR CITETE
ZIARELE, IAR DOMNULUI PAPULOS I
SUN CEASUL
Sttea ntins pe acoperi ntr-un unghi periculos
de patruzeci i cinci de grade, aa cum aterizase

de pe pervazul ferestrei, cu picioarele ntinse spre


slava cerului; doar minile, prinse puternic de
streain, l opreau de la o cdere iminent n
picaj care i-ar fi zdrobit trupul de caldarm. Zri
dedesubt trunchiurile i cpnile a dou gorile,
iluminate de flacra unui b de chibrit inut de
un al treilea, aplecai peste fereastr ca s
cerceteze cu privirile ncordate i speriate zona
ntunecoas de sub ei. Glasurile lor rsunau ca
ltraturile unor cini de vntoare care au pierdut
urma vulpii.
Probabil a luat-o pe acolo.
Mai bine s coborm. S nu se urce-n
main
O s se urce pe dracu! Cheile-s la mine.
Trunchiurile aplecate se-ndreptar i disprur
n camer. Auzi pai grbii i o u trntit; apoi,
pentru un timp, se nstpni din nou linitea n
noaptea din Long Island.
Simon i mut greutatea corpului, simi
durerea din umeri i zmbi sub bolta nstelat.
Dei fusese o aciune limpede, totui avusese un

moment de tensiune, dar avea nc avantajul de ai putea lua prin surprindere. Imaginaia celor mai
muli oameni merge pe ci btute, iar imaginaia
unui uciga profesionist n pragul morii subite e
mai limitat ca oricnd. Cele patru pulamale
furibunde i uluite, care n clipa aceea coborau
val-vrtej scara ca s-i protejeze preioasa
main i s cerceteze terenul din jur, nu puteau
concepe aa cum nu putuse nici inspectorul
Fernack c orice om n situaia Sfntului, pe
deplin stpn pe membrele sale, ar fi fost
preocupat de o alt idee dect aceea de a-i cuta
o scpare, cu cea mai mare asiduitate i
promptitudine. Dar ca i inspectorul Fernack, cei
patru inamici publici, care cdeau n aceast
suprtoare greeal, se aflau la prima ntlnire
cu uluitoarea sa cutezan, care fcea din Simon
Templar un factor neprevzut n orice ecuaie. Cu
infinit precauie, Sfntul ncepu s se
deplaseze lateral, de-a lungul acoperiului.
Era un exerciiu de gimnastic pentru care nu se
stabiliser nc reguli n niciun manual de

specialitate. Se rostogolise pe acoperi n poziia


aceea pentru c fusese metoda cea mai rapid,
dar odat ajuns acolo, era practic imposibil s-i
schimbe poziia. Chiar dac ar fi reuit prin nite
acrobaii inimaginabile s ajung cu tlpile la
streain i cu capul n sus, la locul lui, n-ar fi
ctigat nimic, cci singurul mijloc de a-i da
seama dac a ajuns la destinaie ar fi fost s
arunce o privire peste streain, spre ferestrele de
dedesubt. i destinaia lui era ncperea prin faa
creia patrula, n momentul sosirii lui, tipul cu
gt costeliv.
La un moment dat, o bucat de tabl desprins
fcu din aceast cltorie de doi metri cea mai
chinuitoare clip din viaa lui; n mai multe
rnduri, cnd unul din oamenii care-l cutau
cercetau dedesubt, a trebuit s rmn nemicat,
cu toat greutatea pe podul palmei, pn i-a
simit muchii braelor i umerilor pocnind de
atta ncordare. Ar fi trebuit s-i concentreze
fiecare fibr a fiinei pentru aceast aciune, dar
adevrul este c apte optimi din drum s-a gndit

la Fay Edwards.
Ce fcea ea acum? Ce fcea n general, n aceea
jumtate de lume nsetat de snge? Simon i
ddu seama c tot nu-i auzise glasul
presupunea doar intuitiv c ea fusese cea care
vorbise la telefon cu Nather. Imediat dup ce
cuitul lui sfrtecase abdomenul lui Ualino, i
vzuse chipul i nu exprima nici team, nici
repulsie. Dar pentru o clip n ochii de
chihlimbar scprase parc o licrire de cruzime
pe care el n-o putea nelege; apoi sprsese becul
i o tersese. Putea s cread c totul a fost o
halucinaie, dar atunci care ar fi fost explicaia
faptului c strngea nc ntre dini automatul? Se
cznea s dezlege acest ultim i uimitor mister n
timp ce se rsucea pe marginea hului ce se csca
sub el; i cnd sub ochi i apru pe vertical
fereastra ctre care se-ndrepta, nu gsise nc
soluia.
Cel puin aici nu era nimic intangibil sau
misterios; tia c nu exista nicio ans ca larma
sta de carnaval s se domoleasc nainte de a

ajunge acas n pat. Dup ce cercet cu privirea


terenul de dedesubt ca s se asigure c nu
pndete nicio santinel, gata s-l prind din
zbor, Sfntul se ls s alunece n fa, cu capul
nainte, i ntoarse cu dibcie minile i i ddu
drumul n bezna plin de primejdii.
Atrna cu braele perfect ntinse, cu faa spre
fereastra rvnit. Era nchis, dar tatonnd uor
cu piciorul, descoperi c nu era fixat dect cu un
crlig la mijloc.
tia ca nu va mai avea de ce s fie precaut, i c
tot restul serii va trebui s goneasc. Trase aer n
piept i i fcu vnt napoi; i n clipa n care, n
balansul su, corpul reveni spre cldire, ridic
picioarele i mpinse cu tlpile drept n locul de
mbinare a canaturilor.
Crligul slab se rupse ca o foi, sub efectul
loviturii ferestrele se ddur-n lturi spre interior
i izbindu-se de perete geamurile se sparser
zngnind. Cnd se ddu din nou napoi s-i
fac vnt, i ajunse la urechi un ipt ascuit, de
spaim; se balans apoi n fa pentru a doua

oar i i arcui spatele cu o micare supl n clipa


cnd i desprinse minile de streain. Ptrunse
prin fereastr cu dexteritate, alunec pe un pre
care nu era bine fixat i se opri lng pat.
n camer era bezn, dar ochii i erau obinuii
cu ntunericul. O form mic, nvemntat n
alb, cu pr negru ondulat, se uita fix la el, cu ochii
mari, dilatai de groaz, smiorcindu-se ncet. De
la etajul de dedesubt se auzea tropit de pai grei
i sunet de glasuri aspre, dar Sfntul avea tot
timpul. Scoase pistolul dintre dini i trase n jos
piedica cu mna dreapt; cu stnga mngie fata
pe umr.
Srman copil, zise el. Am venit s te iau
acas.
Glasul lui era de o duioie surprinztoare i
scncetul copilului se domoli imediat.
Vrei acas, nu-i aa? ntreb Sfntul.
Ea ddu din cap violent; i cu un rs uor,
linititor, o lu pe sus, sub toarta braului i
travers ncperea. Ua era ncuiat, dup cum se
ateptase. Simon o strnse mai tare sub bra.

O s facem poc-poc foarte tare, Viola. Nu i-e


fric, nu? Poc-poc, ca la artificii. i de cte ori vom
face poc, vom omor unul din oamenii ri care teau rpit pe tine.
Ea cltin din cap.
mi place poc-poc, declar ea. Sfntul rse
iar i lipi gura pistolului de broasc.
mpuctura zgudui camera ca un tunet i pe
coridor se auzi o bufnitur grea. Simon ddu ua
de perete. Bufnitura fusese produs de tipul cu
gt costeliv care sttea de paz afar; era rstignit
pe peretele opus, ntr-o poziie grotesc i era clar
c n-o s mai stea nicieri de paz. Probabil c
atunci cnd Sfntul trsese n broasc, el se uita
pe gaura cheii s vad ce se petrece; ceea ce
rmsese din faa lui nu era deloc plcut la
vedere. Copilul din braele lui Simon scoase un
chiot de bucurie.
Mai f poc-poc, porunci ea; Sfntu zmbi.
Mai vrei? S vd ce se poate face.
O lu la fug spre scar. Auzi nite pai
dedesubt, dar Sfntul ajunse pe palier naintea

lor ateriznd dintr-un singur salt. Primul atacant


muri pe loc, netiutor, iar trupul su nensufleit
se rostogoli i czu, cu o bubuitur la parter.
Ceilali se retraser n goan, iar Simon trase calm
n becul din hol, lsnd ca unic surs de lumin
doar licrirea slab de la bar i din salonul de
dans.
O limb de foc portocalie ni n bezn i
glontele mproc o ploaie de mortar, doar la un
metru de capul Sfntului. Simon zmbi i i
trecu picioarele peste balustrad. Destul de
curios, recordurile de tir ale gangsterului de
rnd l-ar face pe tlharul de odinioar s plng
n mormnt; majoritatea exerciiilor cu pistolul le
face de la maximum un metru, iar pentru distane
mai mari i scoate mitraliera i trage cteva mii
de rafale n jurul lui, cu sperana c una din ele
trebuie s nimereasc ceva. Era periculos s le
opun rezisten, dar nu-nsemna moarte sigur.
Unul din oameni se uit precaut spre ua barului
i sri repede napoi cnd glontele Sfntului
scrijeli tocul uii la civa milimetri de nasul lui.

Apoi Simon se desprinse de balustrad i se ls


pe podea ca o pisic.
Ua de la intrare era deschis, aa cum o
lsaser gangsterii cnd dduser buzna napoi,
n cas. Simon fcu un calcul rapid. Din cte tia
el, mai rmseser patru indivizi, dintre care
unul pzea precis ferestrele din spate, iar altul
sttea probabil de paz la parcare. Deci mai
rmneau doi de lichidat pe drum; i trebuiau
lichidai imediat, ct timp moralul lor era nc
zguduit de absurdele calamiti la care asistaser.
Puse fata jos i o ntoarse spre ieire. Scncea un
pic, dar frica i va pune aripi la picioare.
Fugi, strig el deodat. Fugi ctre u!
Plngnd de spaim cu glsciorul ei ascuit,
copilul fugi. Din spatele draperiilor de la intrarea
salonului de dans ni un om; Simon trase
imediat i omul se prbui cu un urlet. Mai trase
un glonte care mtur un ir ntreg de sticle din
bar; apoi iei afar, srind peste grilajul de la
intrare, i ateriz sprinten pe vrfuri. Zrea rochia
alb a fetiei fluturnd prin ntunecimea din faa

lui. n faa ei apru silueta unui brbat care se


repezi spre ea; fetia scoase un ipt cnd acesta
ntinse degetele ca s-i apuce rochia. Pistolul lui
Simon vrs flcri i mna acaparatoare czu
fr via, n timp ce un glonte moale la vrf i
sfia partea cea mai crnoas a antebraului.
Atacantul se rsuci i scp pistolul, rgind ca un
bivol, iar Simon fugi dup copilul ngrozit. Un
automat pcni de dou ori n urma lui, dar
gloanele se pierdur. Fata ip cnd o ajunse, dar
o prinse sub, braul stng i o strnse aproape de
el.
Gata, fetia mea, spuse el cu blndee. S-a
terminat. Acum mergem acas.
Se ls brusc n jos ntre mainile parcate. tia
c cea n care sosise el era ncuiat; dac i maina
lui Ualino era ncuiat, va mai avea btaie de cap.
Trase de portier i rsufl uurat cheia era n
contact. Ce spusese Fernack? Umbl ntr-o
main blindat. Morrie Ualino prea s fi fost
n toate privinele un tip meticulos. i Sfntul
zmbi apreciativ cnd se urc n main.

n timp ce ddea maina napoi printr-o curb


strns, o ploaie de gloane rpi pe caroserie i
geamul antigloane se crp, dar nu se sparse.
Cnd maina o porni din nou, ncetini pentru a
da geamul n jos cu civa milimetri.
Adio, biei, strig el. Mulumesc pentru
plimbare.
Apoi maina iei n osea, i cu un uor zumzet
se topi n noapte, n timp ce claxonul suna
sincopat un batjocoritor rmas bun.
2
Simon opri maina cu cteva blocuri nainte de
Sutton Place i se uit n jos, la chipul somnoros
de lng el.
De aici tii s te duci acas? o ntreb.
Fetia ncuviin din cap eu convingere. Plnsul
ei isteric ncetase de mult peste cteva zile abia
dac-i va mai aminti ceva.
Simon lu o bucat de hrtie din buzunar i
desen o siluet schematic, mpodobit cu o
aureol mare, uor nclinat.

Dri asta tticului tu, i spune-i c Sfntul


te-a adus acas. Ai neles? Sfntul te-a adus
napoi.
Ea ddu din nou din cap, el i vr hrtia n
pumnul mititel i deschise portiera. Se uit dup
ea pn zri silueta n rochi alb disprnd
dup col; apoi ddu drumul la ambreiaj i porni
mai departe. Peste cincisprezece minute se
ntorcea la hotelul Waldorf Astoria iar maina
blindat a lui Morrie Ualino fusese abandonat
cu ase blocuri mai ncolo.
Valcross, n pijama i halat de cas, moia n
living-room. Cnd se trezi, Sfntul i zmbea
de deasupra lui, un pic obosit, dar pe deplin
satisfcut.
Viola Inselheim a ajuns acas, n inform
Sfntul. Am fcut, o plimbare frumoas.
Valcross l privea cu interes, n timp ce Simon i
tergea lama cuitului pe o batist de mtase.
L-ai ntlnit pe Ualino? ntreb el. Sfntul
ncuviin din cap.
Conform tradiiei ar fi trebuit ca Morrie s

odihneasc alturi de strmoii si, i explic


Simon cu mult blndee; dar nici nu tim dac el
i cunotea strmoii.
Deschise biroul i scoase un carton alb. Pe el
erau scrise ase nume. Unul din ele al lui Jack
Irboll era deja tiat. Trase o linie peste urmtorii
doi, cu stiloul; apoi, n partea de jos a listei mai
adug unul. Marele Boss. Ezit o clip, apoi
scrise un al optulea nume, mai jos, i trase un
chenar apsat n jurul lui Fay Edwards.
Cine e? se interes Valcross, uitndu-i-se
peste umr.
Sfntul i aprinse o igar i-i ddu prul
peste cap.
A vrea i eu s tiu. Tot ce pot s-i spun
este c pistolul ei m-a scutit de multe ncurcturi
i le-a dat mult de furc bandiilor Este un
nceput destul de acceptabil, Bill mine
diminea o s ai o bucurie cnd ai s vezi
titlurile din ziare.
Orice persoan cu caliti de vizionar ar fi
prevzut cu aceeai uurin reacia presei fa de

isprvile sale. n dimineaa urmtoare, Simon


Templar a avut ocazia s citeasc despre propria-i
persoan mai mult dect i-ar fi dorit orice
cetean nensemnat.
Modestia nu era una din calitile Sfntului.
Se aez la micul dejun cu o grmad de
cotidiene new-yorkeze mprtiate n jurul lui i
tonul general al primelor pagini l satisfcu. E
adevrat c Times i Herald Tribune, urmnd
politica lor tradiional de a trata cele ase sute de
crime ce se comit n medie pe an la New York,
drept regretabil faux pas, ce nu-i au locul ntro cronic serioas a zilelor noastre, l exilaser pe
Sfntul ntr-o poziie inferioar; dar rezerva lor
era din plin compensat de entuziasmul lui
Mirror i News. SFNTUL O ELIBEREAZ PE
VIOLA, proclamau ele cu litere negre de ase
centimetri. UALINO UCIS. ULTIMA LOVITUR
A
CELEBRULUI
ROMEO
AL
LUMII
INTERLOPE. UALINO. VOELSANG, MORI.
SFNTUL UCIDE DOI, RNETE TREI.
MASACRUL DE PE LONG ISLAND. BTLIA

SFNTULUI MPOTRIVA RPITORILOR. Erau


publicate fotografii ale Violei Inselheim,
mpreun cu corpolentul ei ttic, fotografii ale
casei n care fusese sechestrat, fotografii macabre
ale morilor. Era i o fotografie a Sfntului n
persoan i Simon fu ncntat s constate c era o
fotografie bun.
Dup ce termin masa, mpinse deoparte
maldrul de ziare i i mai turn o ceac de
cafea. Dac existaser vreodat ndoieli ascunse
asupra existenei sale reale dac unele creiere
ncete de la prefectura poliiei din Center Street,
sau unele inteligene nguste de gangsteri se
mngiaser cu visul timid i ovielnic c
Sfntul ar fi doar produsul imaginaiei
nfierbntate a unui ziarist n cutare de senzaii
aceste visuri i ndoieli primiser probabil un
ultim i distrugtor bobrnac prin publicarea
flash-urilor din dimineaa aceasta. Cci nicio
imaginaie de ziarist cuttor de senzaional,
nfierbntat chiar pn la punctul de topire, n-ar
fi putut inventa o asemenea poveste din nimic.

Simon i aprinse o igar i se uit n tavan


printr-un nor de fum, cu ochii lui albatri, veseli
i foarte limpezi, simind n vene fiorul
ptrunztor al unor zile de demult. Era foarte
bine c se mai petreceau nc astfel de lucruri
ntr-o lume vlguit i nepstoare, i era i mai
bine c el le declanase cu de la sine putere. Zri
capul crunt al lui William Valcross fcndu-i
semn din partea cealalt a camerei.
Pe moment tu eti n avantaj, spunea
Valcross. Eti un adversar de temut i plin de
mister. Dar ct va dura asta?
Att ct s te coste un milion de dolari,
rspunse Sfntul calm.
Se duse la birou i scoase cartonaul pe care
trecuse punctele principale ale activitii sale i se
ndrept cu el spre fereastra deschis. Era una din
acele diminei de primvar cnd New York-ul
este cel mai strlucitor ora din lume, cnd
dinspre Atlantic vine un val de aer mbttor ca
aroma vinului rece, cnd vrfurile albe ale
turnurilor sale se ridic pe un cer splat ca prin

minune de orice particul impur; una din


dimineile cnd i se pare c toat vitalitatea i
toate aspiraiile impetuoase ale New York-ului
reprezint singurul mod de via posibil. i
umplu plmnii cu aerul curat i rece, de munte,
i se uit n jos la irul de maini ce se tra ntre
stopurile automate de pe Park Avenue; zumzetul
lor ndeprtat ajungea la el parc din alt lume, n
care ar fi putut cobor dup plac, ca un zeu care
se pogoar pe pmnt; i n dimineaa aceea
nelese cruzimea i mreia acestui ora, i
nelese cum de poate un om s stea acolo, n
olimpul creat de el nsui, mbtat de credina n
propria-i putere Apoi Sfntul rse ncntat
de frumuseea dimineii i de el nsui, cci n loc
s fie un zeu ntronat, era un brigand care privea
din cuibul lui i punea la cale noi incursiuni
asupra ntinderii de dedesubt; i poate c asta era
i mai bine.
Cine-i la rnd pe list? ntreb el i se uit la
cartonaul pe care l avea n mn.
Drept nainte, spre vest, pe Str. 49. Dincolo de

bulevardul VII, se discuta aceeai problem


imperioas n camera din spate a localului La
Charley. Clienii obinuii ai localului nu
sosiser nc i barul din fa avea un aspect
murdar i prsit, n razele firave de lumin care
se luptau s ptrund prin draperiile grele de Ia
ferestre, mbrcat n hain alb, cu faa bine ras
i de neptruns ca ntotdeauna, Toni Ollinetti
tergea de praf mesele acoperite cu sticl i nu
ddea nicio atenie zvonului de glasuri ce venea
din spate. Nu prea nici vioi dar nici obosit, aa
arta la orice or din zi sau din noapte; nimeni nar fi putut spune dac abia se trezise sau dac era
nedormit de o sptmn.
n camera din spate era ceva mai mult
animaie. Becurile erau aprinse, scldnd
asistena n lumina specific, galben i rece, pe
care o d curentul electric n timpul zilei. Pe mas
se afla o sticl de whisky i un rnd de pahare
pentru a grbi luarea unei hotrri, i atmosfera
era mbcsit cu fum de tutun de diferite caliti.
Tipul e nepun, proclamase Heimie Felder, de

mai multe ori. Braul lui drept prins ntr-o earf


fcea parc reclam unui sortiment special
denumit nebunia Sfntului. Avea onoarea s fie
unul din puinii oameni care se btuser cu
Sfntul i totui supravieuise ca s povesteasc
despre asta, dar era pcat c vocabularul lui nu
era destul de adecvat tratrii acestui subiect.
Acordase multe gnduri dureroase evenimentelor
senzaionale din noaptea precedent, dar fusese
incapabil s aduc vreo mbuntire primelor
sale impresii. Trepuia s-l fi vzut, continu
Heimie. Ct l-am tus n camera d zuz, dacolo
din hotel, i-i inea gura nchis ca orice tlhar
de rnd. Noi l ntrepm: D unte-ai luat
pitarii? i. Pappy i t o scatoalc peste fleanc,
i el se-ntreapt i ncearc s-i tea una lui Pappy,
da aa te ncet c Pappy putea s se tuc s mai
joace o mn i s se-ntoarc, i tot nu l-ar fi atins.
i Pappy l sun pe judectorul Nather i Nather
zice: Da, tipul a dat puzna peste mine i mi-a
luat pitarii acu cteva ceasuri. Aa c noi l-am
tus la Morrie Ualino, acolo la Long Island, unte

in ei putoaica; i pare-se c Sfntul tia i te


asta. Dar nimnui nu-i psa te ce tie el, finc toi
ne-nchipuiam c atunci cnd o iei te acolo, n-o s
mai vin napoi dect tac procesiunea funerar
trece prin faa casei. Tipul e nepun. Sttea acolo
i-ncepuse s-l scie pe Morrie cum c e filfizon,
i tii ce tare se nfuria Morrie tac-i zicea careva
asta. V putei ta seama cum se nfuria Morrie tin
ce n ce mai tare, tar tipul rnjea i glumea mai
teparte. V zic eu e nepun! Apoi nu tiu d unte
pune mna p un cuit i-l pag-n mna mea
pn m foreaz s-i tau trumu apoi, pac, i
nfige cuitu n maele lui Morrie i sparge pecul,
i n timp ce noi umplam tup el, el nu tiu cum
sare te pe acoperi i ia putoaica! Fcuse rost te
un pistol te unteva, trage cu el n urma lui i o
terge n maina lui Morrie. Tipul e nepun,
explic Heimie n ncheiere.
Dutch Kuhlmann i turn jumtate de pahar de
whisky i-l ddu pe gt fr s clipeasc. Era o
imens mas de carne, cu prul foarte blond i cu
ochi albatri splcii; arta exact ca un chelner

amabil dintr-o berrie bavarez. Oricine s-ar fi


uitat la el n necunotin de cauz, n-ar fi bnuit
c
pn
la
abrogarea
ruinoas
a
amendamentului numrul optsprezece3, el era
omul care aproviziona cu bere jumtate din
rsritul nsetat, suveranul ce domnea impasibil
peste cel mai mare regat al hameiului ilicit din
istoria Americii. Nimeni n-ar fi bnuit c trupul
sta mthlos i flasc era dirijat de un creier care
iniiase, consolidase i meninuse aceast domnie
cu cruzimea unui Attila. Dosarul lui de la poliia
central era curat; partea advers suferise, ce-i
drept, accidente, fr a avea ns vreo legtur cu
Dutch Kuhlmann, poate datorit faptului c,
printr-o fericit coinciden, urmau aceeai cale
cu ambiiile sale; dar cei care miunau n
ciudatele straturi ntunecate ce ating cele mai
nalte i cele mai joase zone din geologia
Manhattan-ului, i trmbiau existena, iar
camioanele lui circulau nestingherite de la
Brooklyn la New Orleans.
3 Amendament ce interzicea consumul de buturi alcoolice n perioada
prohibiiei.

E o ruine ce s-a petrecut cu Morrie, spuse


Kuhlmann. Morrie era piat bun.
i scoase o batist mare de pnz, i tampona
cte o lacrim din colul fiecrui ochi, i-i sufl
nasul cu zgomot. Prin dispariia lui Morrie
Ualino, Dutch Kuhlmann devenea incontestabil
capul coaliiei ale crei destine erau crmuite de
Marele Boss, dar nu-ncpea ndoial c durerea
sa era autentic. Se povestea c dup ce dduse
ordin s fie trimis pe lungul drum fr ntoarcere
propriul su vr, care era totodat i cel mai
puternic rival al su n afacerile cu bere,
Kuhlmann plnsese toat noaptea.
A urmat un scurt moment de reculegere n
amintirea defunctului Morrie erau de fa mai
muli membri ai bandei lui Ualino, cci
neexistnd momentan nicio iniiativ sau o
personalitate care s-i ia locul, ei trecuser
automat n cohortele celui mai apropiat
conductor. Apoi Kuhlmann i adun masa de
carne revrsat.
Ce freau eu s tiu, spuse el cu o logic de

fier, este ce scoate Sfntul la afacerea asta?


A scos douzeci de miare de la Nather, l
inform Papulos. Probabil c a ridicat i o
recompens de la Inselheim fiindc i-a adus
putoaica napoi. Scoate el destul!
Ochii splcii ai lui Kuhlmann se-ntoarser
ncet spre vorbitor i sub privirea lor placid,
Papulos simi cum l ia cu frig. Pentru c puteai so iei i aa: Morrie Ualino murise din cauz c
Papulos i-l pasase pe Sfntul lovit de
groaznicul cuit care nu se tie cum de le scpase
la percheziie. i Papulos tia c cei din preajma
lui tindeau s judece ntr-un anumit fel astfel de
situaii. Mobilurile i accidentele erau subtiliti
ce le supuneau intelectul limitat la un efort prea
mare; ei aveau n vedere doar rezultatele finale i
mijloacele clar expuse prin care se ajunsese la
aceste rezultate. Papulos tia c situaia lui e
foarte precar; i turn whisky n pahar i
nfrunt privirea lui Kuhlmann cu o siguran pe
care n-o simea.
Da, azta-i adefrat, spuse Kuhlmann n cele

din urm. Scoate o groaz de bani o groaz!


poate s-i mpart n trei sau chiar n patru. Lui
Papulos nu-i plcu repetarea inutil din ultima
parte a frazei. Dar asta nu-i tot. Ai auzit ce-a zis
Heimie. Cnt l-au prins n cas, i-a zis lui Morrie:
Am venit aici ca s te omor. i vorbete de
dreptate! Ce-nseamn azta?
Tipul e nepun, se rsti Heimie, enervat parc
de incapacitatea consecvent a publicului su de
a accepta i de a se mulumi cu aceast soluie
evident.
Kuhlmann i arunc o privire i ridic furios din
umerii lui mari.
Tipul nu e nepun, dac l-a putut mbujca pe
Irboll direct n tribunal i a scpat, izbucni el.
Tipul nu e nepun dac a putut afla ntr-un ceas c
Morrie a rpit-o pe Viola Inselheim i c poate
gsi un prost care s-l duc tirect la casa unde
ine Morrie putoaica. Tipul nu e nepun dac a
putut scoate un cuit n camera aia i a putut s-l
ucid pe Morrie, s scoat un pistol de te miri
unte, s-l mpute pe Eddie Voelsang i s ias

din cas cu putoaica, nlturnt cu pistolul nc


patru-cinci oameni din calea lui.
Se auzi un cor de voci aprobatoare: Heimie
Felder mormi mbufnat n barb:
L-au auzit vorbint, protest el ofensat. Tipul
e
Nebun! ip un asculttor nenelegtor, iar
pumnul greu al lui Kuhlmann se strivi de mas
fcnd paharele s danseze.
Acum v-ai gsit s v luai la har, url el
deodat. Nepuni suntei voi, voi toi! ntr-o
singur zi, Sfntul i-a ucis pe Irboll, pe Morrie
i pe Eddie Voelsang i a luat douzeci de mii de
tolari din banii notri. i voi stai aici, toi protii
grmat i v certai, ntrebntu-v dac el e
nepun sau nu, n loc s v-ntrebai pe cine o s
mai ucid?
Din nou se ls tcerea n ncpere, pe msur
ce cuvintele sale cptau neles deplin; o tcere
ptruns de groaza de necunoscut. i n aceast
tcere, rsun o btaie n u.
Intr, strig Kuhlmann, i ntinse din nou

mna spre sticl.


Ua se deschise i apru capul paznicului din
spatele grilajului de la ua din strad. Avea faa
alb ca varul i mna n care inea un cartona,
aproape de corp, i tremura.
Ce este? ntreb Kuhlmann nervos.
Omul ntinse cartonaul.
Adineauri a sunat soneria, bolborosi el. Am
tras grilajul i-am vzut o mn care inea asta. A
trebuit s-o iau, dar cnd am vzut ce e, am
deschis repede ua. Da n-am vzut p-afar dect
oamenii care trec de obicei prin faa casei. M-am
gndit c ar fi bine s vezi ce mi-a dat, Dutch.
Glasul plngre al portarului l implora, dar
Kuhlmann nu rspunse imediat.
Privirea ochilor albatri se-nceo i nghe,
pe cnd se holba la cartonaul pe care-l smucise
din mna tremurtoare a omului. Pe el era
desenat copilrete o siluet, ncununat cu o
aureol simbolic; i dedesubtul ei era scris, ca un
rspuns direct la ntrebarea pe care o pusese:
Urmeaz Dutch Kuhlmann.

3
i ridic brusc privirea spre chipul portarului;
i doar un ochi foarte atent ar fi descoperit c nu
mai era calm i ursuz ca de obicei. Arunc pe
mas cartonaul ca s se repead ceilali asupra
lui, i i extrase un trabuc din buzunarul de sus
de la vest unde erau niruite mai multe. i tie
captul cu dinii i-l scuip, fr s-i schimbe
direcia privirii.
Vino ncoace, Joe, spuse el aproape afectuos;
i omul fcu un pas nesigur nainte. A vost piat
bun Joe.
Portarul i umezi buzele i zmbi timid;
Kuhlmann aprinse un chibrit.
Tu i-ai dat trumul Sfntului noaptea
trecut, nu-i aa?
Pi, uite cum a fost, Dutch Tipul sun intreab de Fay i eu i zic c Fay n-a venit nc,
dar c poate s-o atepte dac vrea
i i-ai dat trumul s-atepte nuntru, nu?
Pi, uite cum a fost, Dutch Tipul a zis c
poate bea i el ceva ct ateapt i mie nu mi s-a

prut suspect, c se vedea c nu-i curcan, i nu


tiu de ce, dar nu m-am gndit la Sfntul
Ta la ce te-ai gndit, Joe? ntreb Kuhlmann
binevoitor.
Portarul i mut greutatea de pe un picior pe
altul.
M-am gndit c poate tipul e vreun fraier pe
care-l ine Fay pe lng ea. Treaba mea e s stau la
u i s las oamenii s intre su s ias, da eu nu
tiu tot ce se-ntmpl. Aa c m-am gndit c-s
destui biei nuntru i tipul n-ar putea face
nimic, chiar dac-ar sri la btaie, iar dac-i un
fraier pe care-l in pe lng ei, n-ar fi bine pentru
mine s-nchid ua i s-l gonesc
i i-ai dat trumul, ai?
Da, i-am dat drumul. Vezi
I-ai dat trumul, chiar dup ce i s-a spus de
attea ori s nu dai trumul tect celor pe care-i
cunoti sau care vin nsoii de unul sau doi
biei. Aa e?
Bine, Dutch, dar
Kuhlmann pufi din trabuc pn se form un

cerc rou n vrful lui.


Ct i-a dat, Joe? ntreb el jovial, de parc ar
fi rs mpreun cu un prieten intim de o glum
porcoas.
Omul nghii n sec, simind un nod n gt.
Csc gura pe jumtate i dumirindu-se brusc,
pupilele ochilor i se dilatar de groaz, n timp ce
se uita fix la zmbitorul munte de grsime
prvlit n fotoliu.
Asta-i o minciun! ip el brusc. Nu se poate
s m batjocoreti n halul sta! Nu mi-a dat
nimic. Nu-l mai vzusem n viaa mea
Vino ncoace, Jos, spuse Kuhlmann cu glas
mngietor.
Se-ntinse i-l apuc de ncheietura minii,
trgndu-l spre fotoliu, exact cum ar face un
unchi n vrst cu un colar ncpnat. Deodat
ridic mna dreapt; i portarul se smuci din
strnsoare urlnd cu glas sugrumat, cnd vrful
nroit al trabucului i sfredeli obrazul.
Nimeni nu mic. Kuhlmann i ddu drumul i
rse ncntat, ndeprtnd cteva particule de

scrum de pe genunchi. i examin trabucul,


scpr un chibrit i-l aprinse din nou.
Eti un piat bun, Joe, spuse el jovial.
Ateapt afar pn trimit dup tine.
Omul se trase de-a-ndratelea spre u, innd
mna apsat pe obrazul prlit. Ochii lui erau
mrii de o spaim paralizant, dar nu scoase o
vorb. Ceilali nici nu se uitar la el parc se
aflau la cteva mile deprtare i-i ignorau
existena pe aceeai planet cu ei. Ua se nchise
n urma lui iar Kuhlmann cuprinse cu privirea
celelalte chipuri din jurul mesei.
M tem c-l vom pierde pe Joe, spuse el; i
de suprare i se puse brusc un nod n gt cnd i
ddu seama, se pare pentru prima oar, censemna asta.
Papulos i atinse nervos paharul. Degetele i
tremurau i cteva picturi din lichidul glbui ca
chihlimbarul se revrsar peste buza paharului i
i se prelinser pe policar. Privirea i era aintit
spre Kuhlmann, dndu-i seama n clipa aceea c
lipsea foarte puin ca s i se acorde aceeai atenie

de care se bucurase portarul.


Stai un pic, Dutch, ncepu el deodat. Toate
privirile din ncpere se-ntoarser brusc spre el,
i, sub cuttura lor rece, trebui s fac un efort ca
s-i dreag glasul. Izbucni ntr-un nejustificat
acces de panic. N-are rost s lichidezi un om
pentru o greeal. Dac-ar fi ncercat s ne trdeze
era altceva, dar de unde tim noi ca n-a fost chiar
aa cum a spus el? Ce dracu, fiecare are scpri
Papulos nelese c fcuse o greeal. Ochii
albatri splcii ai lui Kuhlmann se ntoarser
spre e] aproape imperceptibil.
Ce conteaz dac ne-a trdat sau dac-a fcut
o greeal? ntreb un alt participant la adunare,
de undeva, din stnga lui Papulos. Rezultatul e
acelai. Ne-a dat de gol. Nu ne putem permite sl lsm nepedepsit. Nu putem risca din cauza lui.
Papulos nu se uit n jurul lui. Nici Kuhlmann;
dar cltin uor din cap, gnditor, fixndu-l tot
timpul pe Papulos cu privirea. Gndurile pe care
Papulos ncercase cu disperare s le abat
prindeau via, creteau n creierul acela greoi,

metodic. Papulos vedea cum stau gata s capete


grai, n mod implacabil, ca nvala unui potop, i
simi un gol n stomac. Izbucnirea lui atrsese
atenia asupra propriei sale persoane; dar tia c
i fr acea intervenie pripit n-ar fi fost trecut cu
vederea.
Ridic paharul, ncercnd s-i stpneasc
tremurul minii. Un strop de whisky pic pe
mas formnd o pat lucitoare n mintea
otrvit de fric, lichidul vrsat deveni deodat
stacojiu, ca o pictur de snge scurs dintr-un
torace sfiat de gloane.
Aa e, spuse Kuhlmann fr grab, i tu eti
un piat bun, Pappy. Te ce l-ai trimis pe Sfntul
direct la Morrie?
Lui Papulos i se tie brusc rsuflarea! Cu o
micare rapid i turn pe gt butura arztoare
i cuvintele abia rostite ale celuilalt i sfredelir
creierul ca nite gloane.
Te ce l-ai trimis pe Sfntul direct la Morrie,
ca i cum fusese deja percheziionat, i l-ai lsat
cu un cuit i un pistol asupra lui?

Eti nebun! izbucni Papulos tios. Sigur c lam trimis la Morrie. tiam c Morrie vrea s-l
vad. Cnd a plecat de la mine n-avea nici cuit,
nici pistol. Poate s-i spun i Heimie. Heimie l-a
cutat
Felder sri n sus.
Eti un
Stai jos! rcni Papulos. ntr-o clip de
nebunie ntrezri o speran i ridic glasul. Nu
zic nimic de tine. Eu zic c Dutch e nebun. n
curnd o s vrea s te bage i pe tine la ap! i de
unde tii c o s se opreasc aici? O s spun c
orice individ care s-a aflat vreodat n apropierea
Sfntului e un trdtor o s-ncerce s v
acuze pe toi care-ai mai rmas nainte de a
termina cu el.
Glasul i se frnse, piigiat i strident; edea cu
gura cscat pe jumtate i nu mai scotea o vorb.
Privea drept n gura pistolului lui Dutch
Kuhlmann, ndreptat spre el peste mas; i
cldura whisky-ului pe care-l buse se risipi n
contact cu greutatea rece pe care o simea n

stomac.
Vorpeti prea mult, Pappy, l avertiz
Kuhlmann blnd. Noroc c nu vorpeti serios.
Cellalt schi un zmbet.
S nu m-nelegi greit, Dutch, pled el
neconvingtor. Vreau s spun c dac trebuie
neaprat s radem pe cineva, de ce s nu-l radem
pe Sfntul?
Ai treptate, interveni Heimie Felder. O s-l
ratem pe Sfntul. De ce nu v-ai gndit niciunul
la asta pn-acum, mi tetepilor? Am s-l rat
chiar eu, personal.
Dutch Kuhlmann zmbi fr s clinteasc
pistolul.
Ai dreptate. O s-l ratem pe Sfntul, ca s
nu mai fac nimeni nicio greeal. Eti piat bun,
Pappy. Du-te afar i ateapt-ne, Pappy avem
de discutat o mic afacere.
Zvcniturile din pieptul grecului ncetar i
deodat nepeni, stors de vlag. Oft obosit,
cunoscnd prea bine inutilitatea oricrei discuii
ulterioare. l auzise prea des pe Kuhlmann

pronunnd condamnarea la moarte exact cu


aceste cuvinte, zmbind prietenos i jovial n timp
ce spunea: Eti piat bun. Du-te afar i
ateapt-ne
Se ridic, fcnd o firav ncercare s par
degajat, ca s fie la nlimea ateptrilor
celorlali.
Bine, Dutch, zise el. S ne vedem cu bine.
La ieirea lui din camer se ls o linite
mormntal; i n clipa cnd nchise ua, scurta
demonstraie, de demnitate se-ncheie brusc.
Simon Templar l-ar fi recunoscut cu greu pe
fanfaronul mieros i sigur de el pe care-l ntlnise
cu dousprezece ore n urm.
Portarul edea ntr-un col retras i rsfoia
paginile unui ziar. Tresri, i cnd apru Papulos
i ridic privirea, dar grecul nu-i ddu nicio
atenie. Condamnat el nsui la moarte, urmnd
probabil s moar pe acelai drum fr
ntoarcere, o mndrie grosolan l fcea s fie
distant. Se-ndrept spre bar i btu n tejghea;
Toni apru, cu faa lui neted, fr expresie.

Brandy, spuse Papulos.


Toni l servi fr o vorb, fr s-i arunce mcar
o privire ntrebtoare, n afar de cei aflai n
camera din spate, de unde tocmai ieise Papulos,
nimeni nu tia ce se-ntmplase; viaa-i urma
cursul fr nicio schimbare. Nimeni n-ar fi putut
spune ce gndea sau ce bnuia Toni. Faa sa
mslinie prea s nu posede un registru
emoional. Poate c i el era vizat; l servise pe
Sfntul i-l ndreptase spre hotelul Graylands,
nainte de a da peste ei beleaua asta poate c-i
primise deja condamnarea n camera din spate,
cu trei ceasuri n urm. Dar nu spuse nimic i ct
timp Papulos bu, sttu cu spatele la acesta.
Grecul simi crescndu-i un gol sub stern, pe
care dou duti de coniac nu reuir deloc s-l
umple. Chiar n timp ce bea, era deja un om mort,
tiind perfect c nu exista o curte de apel a
gangsterilor care s-i gseasc o vin revocabil i
s-i salveze astfel viaa. tia c peste cteva
ceasuri, inutile pentru el, moartea l va reclama cu
siguran, de parc asta ar fi fost dintotdeauna

scris n cartea destinului su. tia c n-ar gsi


niciun aliat n ncercarea de a submina autoritatea
lui Kuhlmann nimeni nu l-ar ajuta, nimeni nu lar salva de rzbunarea bandei
i deodat l strfulger o idee nebuneasc,
iluminnd o pat ntunecat din memoria lui.
Vzu n minte chipul unui om. Un chip bronzat,
cuteztor, cu ochi albatri trufai ce surdeau
parc batjocoritor. Silueta zvelt, muchiuloas, a
unui brbat att de sigur pe el, nct nu se temea
de rzbunarea tuturor armatelor gangstereti.
Brbatul cruia i se spunea Sfntul
n clip aceea, Papulos i ddu seama c exista
totui un om care putea face ceea ce nu era n
stare toat poliia New York-ului care ar avea
puterea s abat din calea lui moartea ce-l
atepta.
Fr sa scoat o vorb, i mpinse paharul n
fa, se uit cum e din nou umplut, i-l ddu pe
gt. Pentru prima oar n dimineaa aceea, simi-n
stomac cldura alcoolului brut. Portarul nu tia
nimic; Toni Ollinetti nu tia nimic n-avea cum s

tie. Dac Kuhlmann iese din camer i afl c a


plecat, banda l va urmri ca o hait de copoi, i-l
va gsi n mod inevitabil, chiar dac ar fugi pnn captul cel mai ndeprtat al continentului; dar
atunci va fi poate prea trziu.
Papulos azvrli o bancnot pe tejghea i sendrept fr s mai atepte restul. Micrile sale
erau micri de automat, lipsite, de orice efort de
voin sau deliberare, impuse doar de o revolt
furibund, instinctiv, mpotriva naintrii oarbe
a morii. Flutur brusc mna, degajat, n semn de
salut.
S he vedem cu bine, zise el. Toni ddu din
cap i zmbi fr nicio expresie. Portarul osndit
i ridic privirea cnd trecu pe lng el i peste
ochii lui nceoai trecu o umbr de disperare.
Papulos simea ce era n mintea lui. Invidia
prosteasc, rca unui om condamnat care-i vede
tovarul evadnd spre dulcea libertate a vieii de
afar; dar grecul trecu pe lng el fr s-i arunce
vreo privire.
Aerul tare al dimineii i biciui simurile,

amintindu-i nemilos de scurta frumusee a vieii,


grbindu-i paii n timp ce ieea n strad.
Micrile sale aveau fora disperat a unui om
care se-neac. Dac o armat i-ar fi stat n cale, ar
fi scos pistolul i ar fi czut luptndu-se pentru a
ptrunde prin rndurile ei.
Maina lui era tras la bordur. Se urc i aps
pe demarorul automat. nainte ca motorul s se fi
nclzit, Papulos l for puternic ca s-l duc n
josul strzii, departe de osnda ce-l atepta n
localul lui Charley. N-avea niciun plan. Nu tia
cum o s-l gseasc pe Sfntul, cnd toate
organele de poliie din ora nu reuiser. tia
doar c Simon Templar era unica lui speran de
scpare i c i-ar fi pierdut minile dac ar fi
ateptat inert execuia, ca un bou dus la tiere.
Dac era s moar, mai bine s moar fugind de
dumani, luptndu-se pentru via, dect s
atepte exterminarea ca un obolan prins n curs.
Cnd coti n bulevardul VII se uit n oglinda
retrovizoare i nu vzu pe nimeni urmrindu-l.
Dar vzu altceva.

Din fundul mainii se ivi o mn o mn


osoas, ars de soare, care se agase de sptarul
scaunului, chiar lng umrul lui, iar n urma ei
apru un om. I se fcu inima ct un purice i sub
minile ncletate pe volan maina vir brusc.
Apoi vzu faa acelui om i simi mii de
furnicturi pe ira spinrii.
Omul se extrase de acolo cu ndemnare,
trecnd pe scaunul din fa, i ncepu calm s
cerceteze bordul n cutarea unei brichete cu care
s-i aprind igara.
Salut, Pappy, spuse Sfntul.
CAPITOLUL V
N CARE DOMNUL PAPULOS E SUPRIMAT,
IAR HEIMIE FELDER SUFER NOI
NENOROCIRI
Papulos ndrept cu stngcie maina i trecu ca
fulgerul pe sub privirea indignat a unui agent
de circulaie, care tot cutnd termenii cei mai
plastici cu care putea descrie doi ticloi ce

goneau de parc aveau numr de poliie, i


pierduse de clieni. Furnicturile de pe ira
spinrii ncepur ncet s-i dispar.
M bucur c te vd, spuse el cu un glas ce-i
hria bizar n gt. Tocmai voiam s te caut.
Cu bricheta scnteind la captul igrii, Simon
se ntoarse pe jumtate ca s-i arunce o privire.
Da, Pappy? ngn el agreabil. Ce
coinciden! Te pomeneti c noi doi suntem frai
de suflet, purtai de valurile vieii cu inimile la
unison. Mai spune-mi poveti de-astea de
adormit copiii. mi plac.
Papulos nghii n sec. Apariia aproape
miraculoas a Sfntului l surprinsese nainte
de a apuca s se gndeasc cum ar trebui s-i
vorbeasc; i pentru prima oar de cnd se
npustise afar din localul lui Charley, pornind la
vntoarea asta nebuneasc, deveni contient de
obstacolele de netrecut care se iveau abia odat
cu apariia vnatului. i iat c, nechemat i
nepoftit, vnatul lui, ndatoritor, l gsise;
aproape c-l lovi damblaua ntr-un acces de

isterie, aflndu-se n situaia unui pasionat


vntor care s-ar trezi la picioarele lui cu o vulpe
culcat pe spate, dnd din coad, plin de
sperane.
n cazul de fa, deosebirea era c vnatul era
mult mai mare, mai iret i mai periculos dect o
vulpe; ochii si albatri, metalici aveau o licrire
de batjocur rutcioas n ei, i cnd aceast
privire limpede i strlucitoare l cercet
zeflemitor, Papulos i aminti, printr-un capriciu
absurd al memoriei, c ultima dat cnd se
vzuse cu vnatul nas n nas, n prezena unui
numr considerabil de gorile narmate, el,
Papulos, avusese proasta inspiraie s-i dea una
peste fleanc sus-numitului vnat. De aceea nu
preau s mai existe anse de a se ajunge rapid la
o nelegere freasc, aa cum mizase el plin de
exuberan, entuziasmat de ideea ce-i venise.
Da, te cutam, repet crispat. M-am gndit
c am putea sta de vorb.
Mi-am dat seama c ardeai de nerbdare si exersezi maxilarele, remarc Sfntul. Cnd ai

pornit, i-ai smucit limuzina de credeam c-i


rmne fundu-n drum. Cine te fugrete?
La auzul acestui glas blnd i ironic, grecul
simi c-l furnic ceva pn-n rrunchi. Respira
greu, i hria pieptul.
Vrei s tii cine m fugrete? se repezi el. Un
glonte! O rafal-ntreag de gloane.
Gloanele cad n rafale? ntreb Sfntul cu
interes. Nu tiam c te pricepi la meteorologie.
Papulos nghii n sec.
Nu glumesc, izbucni el disperat. M-au luat la
ochi din cauza ta. Eu te-am trimis la Morrie, cu
cuitul asupra ta, i ei zic c i-am trdat. Trebuie
s m-asculi, Sfntule! Am dat de dracu!
Sfntul ridic din sprncene.
i te-ai gndit c dac iei pn afar i tentorci cu capul meu pe tav s-ar putea s te ierte
aa-i? rosti el rar. Vai, Pappy, e o idee formidabil;
dar am i eu un soi de ambiie morbid de a fi
nmormntat ntr-o singur bucat
i spun c nu glumesc! implor Papulos.
Trebuie s discut cu tine. Am s-i vorbesc pe

leau. Poate c facem un trg.


De ct credit crezi c te bucuri de cnd m-ai
pocnit ieri noapte? ntreb Sfntul.
Papulos ncerc din nou s-nghit, dar reui cu
greu. Ochii lui injectai i disperai i alegeau
mecanic drumul printre celelalte maini.
Pentru numele lui dumnezeu, gfi el, i
vorbesc deschis. ncerc s fac un trg cu tine.
Nu cumva vrei s-i acord azil?
Ba da, dac sta-i cuvntul.
Ochii Sfntului se ngustar. Zmbetul lui
deveni deodat foarte sceptic.
Pare teribil de amuzant, murmur el. Cum
jucm jocul sta?
Cum vrei. Sunt sincer cu tine, Sfntule! Nu
vreau s te trdez! Joc cinstit, Sfntule! Banda
vine dup mine. Vor s m bage la ap tu eti
singurul tip din lumea asta care m-ar putea
scpa E adevrat c i-am ars un pumn ieri
noapte dar atunci era altceva. Poi s-mi arzi i
tu unul poi s-mi arzi i douzeci! Nu te
opresc. Dar ce naiba! Doar n-o s lai s fie

lichidat un om numai fiindc i-a ars un pumn


Simon cugeta calm; dar sub aparenta sa
blndee se vedea clar c-l privea pe grec cu
nencredere i dezgust.
tiu eu, Pappy? spuse el gnditor. Alii au
fost lichidai pentru mai puin pentru mult mai
puin.
Eram nervos. Sfntule, atta tot. Dar navea nicio nsemntate. Cred c i tu ai fi fcut la
fel. Uite ce, eu te-a putea ajuta mult, dac ai trece
cu vederea noaptea trecut i m-ai ajuta
i ce primesc n schimb? ntreb Sfntul, i
glasul lui era i mai puin ncurajator dect
nainte.
Papulos i umezi buzele.
A putea s-i spun nite lucruri. Doar nu
dau eu singur loviturile. tiu c m-ateptai ca s
m nhai cnd ies, dar
Pentru prima oar de cnd se afla acolo,
Sfntul rse, dar asta nu-l linitea deloc pe
Papulos, aa cum nu-l linitise nici glasul blnd
sau zmbetul lui plcut; dar Sfntul rdea.

Te crezi prea grozav, Pappy. Nu eti o


persoan chiar att de important. Eti doar un
obiect pe care-l clcm n picioare ori de cte ori
ne-apare n cale i cu asemenea obiecte nu ne
dm ntlniri speciale. Am crezut c asta-i maina
lui Dutch. Dar dac s-a ntmplat s fii tu aici, m
tem c va trebui s m mulumesc cu tine. Dup
cum ai avut amabilitatea s-mi aminteti, avem
de pus la punct cteva mici chestiuni
l vrei pe Dutch, nu? l vrei pe Dutch mai
mult dect pe mine, aa-i? Ei bine, eu te-a putea
ajuta s-l nhai. Pot s-i spun tot ce face, cnd,
unde se duce, t cum e pzit. Te-a putea ajuta s
nhai toat banda, dac i vrei pe toi. Ascult,
Sfntule, trebuie s m lai s vorbesc!
Simon zmbi agreabil. Faa lui exprima
toleran i amabilitate, dar Papulos nu vedea
asta. El vedea doar scprarea metalic din ochii
albatri i reci, n care se reflecta parc moartea
care-i lovise pe Irboll, Voelsang i Ualino. Papulos
auzea nota aspr care se ascundea sub aparenta
dulcea a glasului su i tia c nc nu-l

convinsese pe Sfntul de fantastica lui


sinceritate.
Sfntul se uita la el printre rotocoalele groase
de fum; mna lui stng nu se clinti din
buzunarul de la hain, unde sttea din momentul
n care apruse acolo, n main.
O carier plin de neprevzut i de pericole
contribuise mult la risipirea duioasei ncrederi cu
care ochii albatri ai lui Simon Templar priviser
pentru prima dat lumina zilei. Cu regret,
recunoscu c amarele deziluzii ale vieii i
lsaser pecetea asupra lui. Credina omului nu
supravieuiete prea mult; aa i-e dat. i orice
individ care a fost traumatizat serios n copilrie
aflnd crudul adevr despre zne i despre Mo
Crciun, nu poate fi condamnat dac mai trziu,
n via, puritatea feciorelnic a inocenei sale
ncepe s fie ntinat de ndoieli i de cinism.
Simon mai cunoscuse oameni de felul lui
Papulos; tia ce hram poart. Nu credea c
Papulos era omul pe care frica morii l-ar putea
mpinge s ncalce codul nescris al bandei.

Dar uita c majoritatea oamenilor triesc cu o


nspimnttoare fric de moarte o fric
ngrozitoare de neagra uitare care i va priva de
pofte i plceri ntr-o singur clip de chin. Uita
c un individ ca Papulos, dei e-n stare s lupte
ca un nebun n btliile gangsterilor i s nfrunte
fr pic de team ploaia de gloane
amenintoare, uiernd pe strzile deschise,
poate s-ajung un la, mort de fric n faa
pericolului de a fi suprimat cu snge rece, fr de
replic. Nici mcar panica puternic ce se citea n
ochii grecului nu-l convinse.
Nu te mint, bolborosi Papulos rguit. Sunt
cinstit cu tine. N-am nimic de ctigat. Nu trebuie
s-mi promii nimic. Trebuie s m crezi.
De ce? ntreb Sfntul aspru.
Papulos ntoarse maina la Columbos Circus i
se-ndrept orbete spre est. Avea o fa rvit
de disperare.
Crezi c sta e un pretext nu crezi c joc
cinstit?
Da i nu, zise Sfntul.

Ce vrei s spui?
Da, frioare, spuse Sfntul explicit. Cred
c e un pretext. Nu, frioare, nu cred c joci
cinstit Apropo, Pappy, spre ce cimitir tendrepi? S-ar face mare economie dac am face
treaba pe aici, pe aproape. Desigur poi s i-l
alegi, dar ntotdeauna mi s-a prut c, dintre
toate, cimitirul Porile Raiului, Walhalla4, New
York e cea mai indicat adres n asemenea
cazuri.
Papulos se uit n ochii lui albatri,
nendurtori, i se simi mai aproape de moarte
ca niciodat.
Trebuie s-asculi, spuse el, aproape n oapt.
Dau totul n vileag! Las-m s vorbesc i pe
urm poi s te hotrti dac spun adevrul sau
nu. Las-mi mcar o ans, Sfntule. Joc cinstit
cu tine.
Simon ridic din umeri.
4 Sala celor alei de pe cmpurile de lupt. n mitologia germanic, castelul sau
sala cea mare a lui Odin (printele zeilor) din Asgard (inut sacru unde locuiau i
i ineau castelele zeii Aseni, zei nordgermanici), unde Odin aduna vitejii czui
n lupt i i pregtea pentru btlia cea mare din ziua Amurgului Zeilor.

Ai destul timp de aici pn la Walhalla,


remarc el afabil. D-i drumul.
Papulos trase aer n piept dar parc tot nu i se
umpluse golul din plmni. Transpiraia i se
prelinge pe fa ca picturile unui urure de
ghea, iar gura i nepenise n asemenea hal
nct cu mare cazn rostea fiecare cuvnt n parte.
i spun adevrul, zise el. Rpirea putoaicei
a fost un accident. Nu mai e bun afacerea asta,
e prea riscant i nu-i nevoie de ea. antajul e o
afacere bun, nelegi? i spui unui tip ca
Inselheim: Ne dai attea parale, ori dac nu, va fi
ru de putoaica ta, nelegi?. Inselheim a fcut
pe nebunul la ultima plat. A zis c nu mai vrea
s plteasc; aa c am pus laba pe putoaic. Nu
i-ai fcut niciun bine ducnd-o napoi.
Nu mai spune! zise Sfntul ncet; dar
glasul lui era sever i atent.
Papulos continua s bolboroseasc. Se chinuise
destul timp, ca s poat s discute cu Sfntul;
acum, c reuise, cuvintele-i neau din gur ca
un uvoi dintr-un dig spart. Peste cteva minute

doar, putea fi prea trziu.


N-ai fcut bine. Inselheim i-a primit fata
napoi, dar tot trebuie s plteasc. N-o mai
nhm o dat. Data viitoare i facem felul. I-am
telefonat lui dis-de-diminea: D-ne bitarii, c
altfel n-o s mai ai nicio fiic pe care s i-o salveze
Sfntul. Nici mcar unul ca tine nu poate duce
napoi o putoaic, dac e moart.
Foarte interesant, observ Simon. Ca s nu
zicem sngeros. Dar tot nu vd cum o poveste ca
asta, Pappy, te poate scpa de Porile Raiului.
Va trebui s vorbeti mult mai repede dac la
urm va trebui s cdem unul n braele celuilalt
i s uitm tot ce-a fost.
Minile grecului se ncletar pe volan.
i spun tot ce vrei. S tii! ngn ei disperat.
ntreab-m orice vrei i o s-i spun. Numai
d-mi o ans
Ai putea s-mi divulgi un singur lucru care
ar merita s ne trguim pentru viaa ta
dezgusttoare, specimen oribil ce eti, spuse
Sfntul rece. i anume cine e Marele Boss?

Papulos se-ntoarse, cu faa alb, cu ochii


holbai.
Nu-mi poi cere asta
Zu?
Nu se poate! i-a spune dac a putea, dar
nu pot.
Nimeni din band nu i-ar putea spune, n afar
de nsui Marele Boss. Ualino nu tia.
Kuhlmann nu tie. ntr-un singur fel se poate
vorbi cu el, prin telefon. i un singur tip are
numrul.
Simon trase ultimul fum din igar i o arunc
pe fereastr.
Atunci e mare pcat c nu eti tu tipul
respectiv, Pappy, spuse el cu nelegere; i Papulos
se chirci n colul cel mai ndeprtat al scaunului
la auzul glasului su calm i nemilos.
Dar pot s-i spun, cine e Sfntule!
Mrturisesc! Ateapt o clip! Trebuie s m lai
s vorbesc
Ridic deodat glasul ipnd strident, ascuit
iptul unui om nnebunit de groaz, care-l fcu

pe Sfntul s ntoarc brusc capul, micorndui ochii, concentrai la maximum.


ntr-o secund vzu ceea ce vzuse Papulos.
O main trsese n dreptul lor, pe partea
cealalt o main mare, nchis, care apruse
fr ca vreunul din ei s-o observe i i luase
poziia cu o abilitate extraordinar, n ea se aflau
trei oameni. Geamurile erau deschise i din ele
ieeau afar evile negre, strlucitoare, ale
mitralierelor. Simon nregistr scena dintr-o
ochire rapid i se trnti jos, pe podeaua mainii.
Dup nc o clip, rafala sacadat a armelor i
rsuna n urechi, iar n jurul lui rpiau gloanele
pe caroserie, ca o ploaie a morii.
2
Sub ploaia de gloane geamul din dreapta lui se
fcu ndri i cioburile de sticl czur peste el,
dar nu-l rnir. Era contient c maina dansa
ameitor, i peste o clip o izbitur puternic l
propuls sub bord, fcut ghem; capul i rsuna de
parc n craniu erau nchii o duzin de nari. i

dup asta se fcu linite.


Abia dup cteva secunde ajunser la el alte
sunete, de parc veneau prin cea. Auzi forfota
invizibil a mainilor, scrnetul frnelor, ignalul
fluierului unui poliist, iptul unei femei de
undeva de aproape. Creierului su istovit i mai
trebuir cteva secunde ca s perceap cauza
fundamental a acestei ciudate impresii de linite;
pcnitul asurzitor al mitralierelor ncetase. Era
ca i cum o furtun tropical ar fi lovit o mic
ambarcaiune, ar fi strivit-o cu slbticie ntr-o
secund, i s-ar fi deplasat apoi mai departe.
Sfntul se ridic de jos. Maina era nclinat pe
partea dreapt i vzu c botul ei se izbise de un
stlp de electricitate de la marginea trotuarului.
ncepuse deja, s se adune lume; i femeia care
urlase nainte, ip din nou cnd l vzu
micndu-se. Maina care-i atacase dispruse la
fel de brusc cum apruse.
Se uit dup Papulos. Dup acel vaiet brusc,
sugrumat, omul nu mai scosese niciun sunet i
Simon nelese ndat de ce. Izbitura l proiectase

pe grec prin geamul de la parbriz; zcea rstignit


pe capot, cu un bra atrnnd fr vlag, dar era
evident c murise cu mult nainte de ciocnire.
Sfntul se uit lung la el timp de o secund, n
tcere.
M-am nelat, biatule, spuse, el cu blndee.
Se pare c ntr-adevr te urmreau.
Nu mai era cazul s-i cear scuze fa de
defunct. n deprtare Simon zri o siluet
mbrcat n albastru care nainta spre el, suflnd
n fluier n timp ce fugea; i mulimea cretea. Se
aflau pe strada 57, aproape de ntretierea cu
bulevardul V i era destul material senzaional n
jur care s alctuiasc un public mult mai
numeros dect i-ar fi dorit Sfntul. Se gndi c
prsirea ct mai rapid a acestei zone era una
din cele mai urgente necesiti ale zilei respective.
Deschise portiera de lng el i iei afar.
Mulimea ovi; majoritatea citeau ziarele n mod
curent, ceea ce le permitea s deduc faptul c a
sta n calea unui bandit narmat care fuge, este o
ndeletnicire foarte sever condamnat de

majoritatea companiilor de asigurri; i Sfntul


bg o mn-n buzunarul de la hain cu sperana
c le va reaminti acest fapt. Gestul avu efectul
scontat. Mulimea se topi din faa lui; iar el o lu
la fug, dispru dup un col i sprint spre sud,
pe bulevardul V, fr ca cineva s-ncerce s-l
mpiedice. Sri pe scara unui taxi ce abia se tra
pe lng el, i deschise portiera nainte ca oferul
s-apuce s-accelereze. Dup o secund, geamul
despritor din spatele oferului se deschise i
gura rece, de neconfundat, a unui pistol aps
uor ceafa omului.
Vezi-i de drum, Sebastian, l sftui
Sfntul, citind calm numele oferului pe
permisul dinuntru, i n-o s peti nimic.
oferul i vzu de drum. Conducea taxiuri n
New York de un numr considerabil de ani i
adoptase o filozofie fatalist.
ncotro, amice? se interes el impasibil.
Grand Central, comand Sfntul. i nu-i
bate capul cu luminile.
O luar la stnga pe Str. 50 chiar pe sub nasul

unei limuzine n vitez. oferul i ntoarse capul


pe jumtate.
Eti Sfntul, nu-i aa, amice? l ntreb
acesta.
De unde tii? rspunse Simon cu precauie.
Pi cred c te-am recunoscut, spuse oferul
cu oarecare satisfacie. Am vzut poze dale
dumitale pn ziare.
Simon i cumpni pistolul.
i ce-i cu asta? l provoc el prietenete.
Nu-i nimic. Doar c-mi pare bine c te
cunosc, asta-i tot. Da fain lovitur ai dat ieri
noapte n Long Island!
Sfntul zmbi.
Trebuia s ne fi cunoscut mai demult,
Sebastian, murmur el.
oferul ncuviin din cap.
Sigur, am citit d dumneata! Mi-a plcut
treaba aia. Ateptam s-l vd pe Morrie Ualino
ncasnd-o nc dacu trei ani, d cnd a trebuit
s-i pltesc tax fiin c el conducea afacerile cu
taxiuri. Da a fost o bueal grozav acolo Au

ncercat nite tipi s te rad?


ncercat.
oferul cltin din cap.
Nu tiu unde-o s-ajung oraul sta,
mrturisi el. Dar nu te-au dobort, aa-i?
Nu att ct ar fi vrut ei.
Se uit la mainile pe care le lsaser n urma
lor. oferul se ntrecuse pe sine. Dup ce trecuse
de primele intersecii aglomerate, nu mai
conducea chiar att de extravagant, dei nu
pierduse niciun pic din miestria cu care vira pe
neateptate i revenea pe propriile sale urme. Se
prea c scpaser de orice urmrire care ar fi fost
pornit n timp util pentru a fi eficace; nici mcar
n deprtare nu se auzea sirena vreunei maini a
poliiei. Omul de la volan prea s gseasc
instinctiv portiele de scpare i i fcea treaba
fr a-i diminua vreo clip mcar fluena
debitului verbal.
n timp ce parcurgeau ultima poriune din
bulevardul Lexington spuse:
Intri pe aici sau prin Strada 42?

Gata, spuse Sfntul. i-i mulumesc.


N-ai d ce, spuse oferul binevoitor. S tii c
nu m-ar deranja s fac o treab pentru unul ca
dumneata. Oricnd ai nevoie d unu ca mine,
sun la Columbus 94789. Acolo mnnc
aproape-n fiecare zi, pe la dou.
Simon deschise portiera, n timp ce taxiul opri
i vr o hrtie de douzeci de dolari n gulerul
oferului.
Poate o s te sun ntr-o zi, spuse el i cobor
n staia de metro, auzindu-l n urma lui pe ofer
spunnd: P curnd, amice!
Ca s nu rite, mai ntrzie un timp prin
galeriile metroului, se opri ntr-o toalet pentru ai aranja inuta uor deranjat din cauza
accidentului, i, n cele din urm, se hotr s ias
n Park Avenue, pentru a merge pn la Waldorf
pe drumul pe care era cel mai puin expus. nc o
dat demonstrase ct de uor se poate pierde ntrun mare ora un proscris ndrzne. n provincie
ar fi fost supravegheat, discutat i cercetat ca orice
strin; dar un ora mare e plin de strini, i

aproape toi sunt ocupai. Niciunul din brbaii


sau femeile care treceau n grab pe lng el, n
main sau pe jos, nu erau interesai de persoana
lui; i continuau preocupai drumul spre
propriile lor treburi, i domnul btrn i distrat
care se ciocni efectiv de el, i trecu mai departe
ngnnd o scuz, n-a aflat niciodat c-l atinsese
pe omul cutat de toat poliia i de toi
gangsterii.
Valcross veni pe la ora mesei. Simon se tolnise
lene pe canapea i citea un ziar de dup-amiaz;
i ridic ochii spre btrn i zmbi.
Nu te ateptai s m ntorc aa de repede
asta voiai, s spui, nu-i aa?
Mai mult sau mai puin, recunoscu Valcross.
Ce s-a ntmplat?
Simon i cobor picioarele de pe canapea.
Nimic, i n acelai timp totul, spuse el,
aprinzndu-i o igar. Un anume domn Papulos,
pe care-l cunoti, a fost suprimat; dar de fapt nu
era pe lista noastr. Din pcate, domnul
Kuhlmann este nc n libertate.

i expuse relatarea succint, dar complet.


n general, un complex nefericit de
mprejurri, conchise el. Dei n-are mare
importan, din cte spunea Pappy chiar nainte
de a ne ntrerupe muzica mitralierelor. Pappy era
gata s dea totul n vileag, dar ceea ce vrem noi,
nu tia. Totui, n strns colaborare cu baba
aceea cu coasa care se-mbrac numai n giulgiuri
de prost gust, am putea remedia omisiunile.
Valcross ridic uor din sprncene, n timp ce
turna de but.
Riti foarte mult, Simon. Vezi c s-ar putea ca
baba de care vorbeai s-i ndrepte coasa ntr-o
direcie nedorit.
Dac va face astfel, spuse Sfntul cu
gravitate, am s m feresc. Apoi, purtnd cu ea o
discuie sobr i neleapt, m voi strdui s-i
dovedesc c procedeaz greit. Dup care ea va
izbucni n lacrimi, mi va cere iertare i vom lua
mpreun firul de la capt.
Ce fir?
Simon se ncrunt.

Ce rost are s mai vorbim despre asta?


protest el. S fiu al naibii dac tiu. Dar m
gndesc, Bill, c va trebui s fim mai ateni n
privina suprimrii celorlali lipi de pe lista
noastr dac dispar toi ca Pappy, n-o s mai
rmn niciunul care s ne poat duce la Marele
Boss, i in foarte mult s-l cunosc pe individul
sta. Dar dac Papulos vorbea serios, s-ar putea
ca nenorocirile ce-l pasc pe Zeke Inselheim s ne
dea o indicaie; de aceea am venit acas.
Valcross i aduse un pahar plin.
i satisface preteniile? ntreb el spiritual.
Sfntul zmbi.
Una din ele o satisface n mod sigur, Bill.
Cealalt e ceva mai dificil. Parc mi-ai spus
odat c tu supori cheltuielile acestei distracii.
Cellalt l privi o clip, apoi scoase un carnet de
cecuri i un stilou.
Ct vrei?
Nu vreau bani, vreau, o main. O main
obinuit, drgu, neagr, care s prind ceva
vitez. Un tip sport ar fi bun; poate s fie i de

ocazie, aproape nou. Dar am s te las pe tine s-o


cumperi din motivul pe care chiar tu l-ai
menionat evenimentele s-ar putea precipita la
Chteau Inselheim i a prefera s fiu de fa.
N-avea un plan foarte clar n minte; dar
penultima destinuire a rposatului domn
Papulos i se ntiprise adnc n memorie. Se
gndi la ea toat dup-amiaza, pn ce ziua se
stinse i New York-ul se-mpodobi cu bijuteriile
sale electrice i se trezi la via.
Ajunse la o singur concluzie i anume, c dac
n urmtoarele douzeci i patru de ore avea s
se-ntmple ceva, acel lucru urma s se ntmple
probabil noaptea; i era ntuneric bine cnd porni
cu extravagantul automobil cumprat de
Valcross. Dup ce ziua se sfrete i muncitorii
se-ntorc n snul familiilor lor, Broadway-ul
devine el nsui; gangsterii i acoliii lor, pentru
care apusul nseamn zori de zi, i pe care nu-i
entuziasmeaz deloc viaa de familie, ies la iveal
din ascunztorile lor ca s fac i s pun la cale
noi escapade; i dac domnul Ezekiel Inselheim i

progenitura lui se mai aflau nc n atenia lor,


probabil c vor trece imediat la aciune.
Era de altfel una din acele nopi plcute,
nmiresmate, n care viaa de familie are o putere
de atracie cu valoare de simbol. Deasupra, o lun
plin i risipea razele peste un ora insensibil la
generozitatea ei. O adiere rcoroas trecea peste
Hudson i zvnta granitul ncins al puternicei
metropole. n Brooklyn, un oarecare domn
Theodore Bungstatter a fost att de impresionat
de farmecul nopii nct a cerut-o n cstorie pe
buctreasa lui i a leinat cnd aceasta a
acceptat; iar Sfntul i gonea maina prin
scnteietoarele canioane ale New York-ului cu
ferma credin c va fi o sear la fel de distractiv
ca i cele precedente.
n ciuda aparenelor, nu pornise n aceast
expediie orbete. Informaiile furnizate de
rposatul Papulos declanaser un raionament
pe care, cu ct l aprofunda, cu att mai mult era
convins c-l va conduce neaprat undeva.
Eficacitatea unei organizaii ca cea descris de

Papulos se bazeaz aproape exclusiv pe team o


team
aproape
superstiioas
fa
de
atotputernicia i infailibilitatea efilor ei. Rpirea
nereuit din noaptea precedent tulburase n
mod evident aceast atmosfer i numai un
contra-atac prompt i ferm mai putea restabili
situaia. Suferinele domnului Inselheim abia
ncepeau un calcul precis i cuprinztor ar fi
stabilit asta n proporie de unu la dou sute; dar
trebuie s mrturisim c socotelile lui Simon
Templar s-au verificat mult mai curnd ct se
atepta.
Cnd coti n Sutton Place, vzu o limuzin care
costase o sum exorbitant n faa cldirii n care
locuia domnul Inselheim. O remarc mecanic,
odat cu silueta unui tip solid care pierdea
vremea ntr-un mod foarte activ prin vecintate.
Simon puse maneta de viteze la punctul mort i
ls maina s alunece uor pe lng trotuar,
studiind amplasamentul teatrului de aciune i
cutnd poziii strategice pentru propria sa
tabr; i tocmai se hotrse asupra unui loc,

cnd o form ntunecat, durdulie, iei din


cldire i se opri o clip lng solidul pierde-var
de pe trotuar.
Maina se opri brusc i privirea ager a
Sfntului se ncord ca s vad prin bezna
nopii. Observ c silueta durdulie avea sub bra
un pachet voluminos nvelit n hrtie de
mpachetat; iar dup ce ncheie scurta conversaie
cu acel pierde-var, silueta se-ntoarse spre
limuzin i razele unei lmpi de strad dezvluir
trsturile accentuate, de neuitat, ale domnului
Ezekiel Inselheim.
Simon ridic din sprncene i se privi solemn n
oglinda retrovizoare.
Oho, remarc el contemplndu-i chipul. Sau
mai degrab aha! Cnd sosete domnul Templar,
pleac domnul Inselheim. Se pare c am venit la
anc.
n orice caz, motivul prezenei solidului pierdevar era elucidat, i nu era ceea ce crezuse
Sfntul la nceput, i ddu seama imediat c
dup evenimentele din ultimele douzeci i patru

de ore, poliia, procednd cu inspirata sa


operativitate la ncuierea porii grajdului dup ce
calul a fost furat, postase bineneles, un paznic la
reedina lui Inselheim; i astfel hoinarul cu
picioare mari fu iertat de orice intenii funeste.
Nevinovia domnului Inselheim nu era ns la
fel de clar stabilit i Simon se ncrunt gnditor
n timp ce bg din nou maina n vitez i-l
urmri pe Inselheim suindu-se n main. Cteva
clipe, ct se nclzi motorul limuzinei, reflect
dac n-ar fi fost o tactic mai subtil rmnnd n
locul unde progenitura domnului Inselheim ar
putea crea un focar de tulburri mai grave. Astfel
c, atunci cnd limuzina se desprinse de lng
bordur, ddu cu banul n gnd, iar banul czu
pe imaginea unui anumit pachet nvelit n hrtie
de mpachetat. Ridicnd uor din umeri, scoase o
tabacher i o jongl cu dibcie ntr-o mn, n
timp ce cu cealalt apsa pe accelerator.
Ei, fir-ar s fie! se adres Sfntul
atrgtoarei sale imagini. Ezekiel se las condus
de instinct i cred c nu-i un reper chiar att de

ru.
Stopurile limuzinei se retrgeau spre nord i
Simon se apropie pn ajunse la mai puin de
douzeci de metri n spatele ei, inndu-se dup
ea printre celelalte vehicule, att de constant, de
parc cele dou maini fuseser legate cu nite
frnghii invizibile.
3
Dup ctva timp, cldirile nghesuite din centru
se rrir, fcnd loc csuelor mici, modeste, de la
periferie, aezate la distane egale. Aici luna prea
c strlucete i mai tare, iar stelele erau ca nite
cioburi de ghea care nviorau seara de var,
rspndind de sus rcoare. Sfntul oft uor.
Avea i el o anumit tendin nnscut spre
echilibrul sufletesc cu care fusese binecuvntat
omul nostru, domnul Theodore Bungstatter din
Brooklyn: o noapte ca aceasta i ddea o senzaie
de linite i pace care de obicei i era complet
strin. De aceea trase concluzia c ntr-o lume
bine organizat ntr-o sear ca aceasta ar fi gsit

altceva mai bun de fcut dect s urmreasc un


individ care se luda cu numele de Inselheim i
care avea o nfiare pe potriva numelui su. Ar
fi fost cu totul altceva dac misterioasa i
frumoasa Fay Edwards, care apruse de dou ori,
cu un efect att de surprinztor, la orizontul
acestei escapade new-yorkeze, ar fi condus
limuzina din fa
i nfipse ntre buze o a doua igar i scapr
un chibrit. Pentru o secund, flacra i dezvlui
faa i-n lumina ei ochii albatri i nepstori
scnteiar rece dndu-i n vileag firea, lucru
care l-ar fi interesat foarte mult pe Dutch
Kuhlmann, dac acest ins crud i sentimental
totodat ar fi fost de fa. Sfntul avea i el
regretele sale romantice, dar acestea nu-i abteau
cu nimic atenia cu care urmrea desfurarea
evenimentelor.
Stinse chibritul scuturnd mna, apoi se aplec
n fa i ntrerupse lumina farurilor. n traficul
aglomerat din centru prea foarte normal s
urmeze, fr vreun motiv special, acelai drum cu

maina din faa lui, dar pe arterele mai puin


populate acest devotament de lipitoare ar fi putut
provoca unui om mai nervos o agitaie
iscoditoare, pe care Simon Templar n-avea interes
s-o strneasc. i balans agale braul stng peste
portier n timp ce maina tie o curb cu
douzeci de kilometri la or cinstii i goni mai
departe spre nord-vest.
Drumul era o fie neted de beton, aternut
ca o panglic de argint sub luna care apunea.
Mergea mai departe, n plasa limuzinei care
lumina drumul, ncntndu-i auzul cu fonetul
regulat al cauciucurilor pe macadam, relaxat i
linitit. Peste zumzetul motoarelor se nla un
sunet vag, destul de melodios. Simon Templar
fcea serenade stelelor
Cntecul se-ntrerupse brusc.
n colul ochilor simi o strfulgerare o lumin
intermitent ca de lantern. Licri de trei ori cu
precizia unui far; apoi din nou se aternu
ntunericul.
Simon i fix minile pe volan, opri motorul i

debreie din dou micri rapide, simultane. i


deplas piciorul de pe frn i opri maina ct de
repede putu ca s nu dea cauciucurilor
posibilitatea s scrie n semn de protest.
Pe ultimii doi, trei kilometri, la drum ntins,
rmsese puin n urm i acum i prea bine c
procedase astfel. Stopurile limuzinei devenir
brusc i mai strlucitoare, semn c Inselheim
apsase tare pe frn, trgnd maina la
marginea drumului n timp ce i ncetinea
mersul. Apoi, lanterna strluci din nou, chiar
lng ea.
Plasat la o distan sigur, Simon vzu un
obiect ntunecat ieind printr-un geam lateral al
limuzinei, descriind un arc prin aer i disprnd
n tufiurile de lng osea. Apoi limuzina o lu
din loc ca un iepure speriat i se topi n noapte de
parc-ar fi vzut o fantom; dar ntre timp,
Sfntul coborse din main i alerga pe drum
fr s fac niciun zgomot.
Pachetul pe care-l aruncase Inselheim rmsese
lng drum, acolo unde czuse, i Simon

recunoscu imediat pachetul pe care-l purtase


milionarul sub bra cnd plecase de acas. Chiar
i acest unic aspect era demn de interes, iar felul
n care fusese predat l desemn drept un fapt ce
trebuia investigat fr-ntrziere dei Simon
putea face o presupunere subtil i precis n
privina coninutului su. Dar prudent ca de
obicei, i ncetini paii nainte de a ajunge la el, i
se pierdu n ntunecimea de sub un copac, fr s
fac mai mult zgomot dect o nluc rtcitoare.
i pentru scurt timp se ls linitea, ntrerupt
doar de fonetul uor al frunzelor n adierea
nopii.
Pachetul zcea pe un petec de pmnt luminat
de lun, solitar i prsit ca o sticl de bere pe un
teren de picnic al cercetailor. Cu ochii fixai pe
el; Sfntul scoase cu dreapta pistolul din
buzunar, i, fr zgomot, desprinse stngaci
sigurana. Din ntuneric se ivi o mn nmnuat
care se-ntinse dup pachet. Simon spuse calm:
n locul tu, eu nu l-a atinge, Ferdinand.
Se auzi gfitul cuiva n ntuneric. n condiii

normale, unicul rspuns ar fi fost o mpuctur,


sau zgomot de pai retrgndu-se rapid i
hotrt; dar mprejurrile erau oarecum
excepionale.
Frunzele se micar i pe deasupra frunziului
apru o apc. apca fu urmat de un chip,
chipul de o pereche de umeri, umerii de un piept
i de un abdomen. Apariia acestei forme umane
nlndu-se treptat din bezn de parc-ar fi fost
ridicat de un lift ascuns, avu un efect ct se
poate de macabru, diminuat doar de fizionomia
spectrului i de croiala hainelor sale. Lui Simon
nu prea-i venea s cread c o fiin astral ar
purta obiecte de mbrcminte att de iptoare,
dar se uit destul de admirativ la fantom.
Ia uit-te! remarc el. Vechiul meu amic din
facultate, care poart i acum cravata btrnului
colegiu! Mai tii vreo scamatorie de-astea,
Heimie? E amuzant s fii pclit, dar e i mai
amuzant s tii trucul!
Heimie Felder se holb la el prostete.
Evenimentele din ultimele douzeci i patru de

ore i supuseser intelectul redus la un mare efort


solicitarea nervoas i ocul produs de ele i
rpiser mult din spontaneitate i din acea joiede vivre care-i erau caracteristice. Scldat pn
la talie n clarul de lun, chipul lui reflecta o
paloare verzuie care nu se datora numai razelor
lunii.
Toamne
tumnezeule!
exclam
el,
exprimndu-i emoiile n termenii cei mai blnzi
posibili.
Sfntul zmbi.
ntr-un an, doi, o s te obinuieti s m vezi
prin preajma ta, nu crezi? remarc Simon pe un
ton de conversaie. Asta, dac mai trieti. Banda
din care faci parte pare s fie foarte bnuitoare i
pripit, de felul ei, din cte-mi spunea Pappy!
Scuz-m dac adun eu asta.
Se aplec sprinten i ridic pachetul nvelit n
hrtie maron de pe locul luminat de lun. Heimie
Felder nu ncerc s-l mpiedice puterea de a
protesta prea s-l fi prsit pentru totdeauna.
Doar buzele sale rostir cu stupefacie un

comentariu format dintr-un singur cuvnt, ultima


dovad imuabil de judecat sntoas n
universul su care se cam cltina.
Nepun, spuse Heimie cu glas sec.
Sfntul nu se simi jignit. i ndes pachetul
sub bra.
mi pare ru, dar trebuie s plec, murmur
Simon. Dar sunt sigur c ne vom rentlni n
curnd. Se pare c suntem destinai unul
Glasul i se stinse la auzul unui zgomot de pai
venit de undeva din dreapta sa. n ochii bulbucai
ai omului din faa lui zri o licrire brusc de
speran; zmbi artndu-i dinii foarte albi n
lumina lunii. Nu te-a sftui, spuse el cu
blndee.
Mic uor pistolul, astfel nct o raz s cad
pentru o clip pe eava lui; i Heimie Felder tcu.
Sfntul se deplas n linite prin bezn, pn ce
automatul cuprinse pe jumtate n btaia lui inta
vizibil, fiind n acelai timp gata s se-ndrepte n
direcia drumului tenebros de lng el; i un alt
glas vorbi din ntuneric.

L-ai luat, Heimie?


Heimie rsufl din greu, dar nu scoase un
cuvnt. Rspunse Sfntul n locul lui. Glasul lui
pluti eteric prin noapte.
Nu, frioare. Nu l-a luat Heimie. L-am
umflat eu i l-am umflat i pe Heimie.
Avanseaz ncetior cu minile mult deasupra
capului, c dac nu, s-ar putea s-o ncasezi i tu.
Pentru a treia oar n noaptea aceea, astrul
selenar i art prietenia. n dreapta lui,
Sfntul deslui o siluet ntunecat, vag, dei
nu-l putea vedea clar pe noul venit din cauza
copacilor de pe marginea oselei. Dar o raz
rtcitoare dans pe un obiect metalic care
scnteie n mna intrusului; i glasul rsun cu
dumnie:
S te ia dracu!
Pistolul pocni n mna lui. Vrsnd n bezn un
jet veninos de flcri portocalii, i glontele trecu
ca sgeata printre frunze i se izbi de copacul
lng care sttea Sfntul. Ochii lui Simon se
concentrar asupra ctrii pistolului cu o atenie

att de ncordat de parc ar fi tras n serie;


arttorul i se arcul pe trgaci i obiectul metalic
pe care dansa raza de lun se-nvrti nebunete n
mna omului i zbur peste drum. Sunetul
produs de metal pe macadam fu acoperit de un
urlet de durere i de o njurtur ce nu poate
vedea lumina tiparului, i aceeai voce strig:
Prinde-l, Heimie!
n secunda urmtoare, o matahal neagr se
arunc peste el. Simon aps din nou calm pe
trgaci; dar nu se-ntmpl nimic percutorul
czu pe un cartu defect. Scp pachetul de sub
bra i ncerc s-nface jacheta care-i luneca
printre degete, dar pn s bage un alt glonte n
magazia pistolului, individul se prvli cu toat
greutatea peste el.
Simon se izbi de copac, cu o for care-i strivi
parc i plmnii. Icni, i cnd se avnt din nou,
inert, ca un sac cu nisip, i simi pumnul
lovindu-se de un piept tare ca un butoi. Apoi
braele omului l ncletar rapid i se prbuir
amndoi, rostogolindu-se greoi peste terenul

accidentat.
Cerul era ntretiat de dre de culoare iptoare
n timp ce o bezn mai adnc dect bezna nopii
se lupta s-nvluiasc mintea Sfntului. De pe
urma acelei ngrozitoare izbituri nu-i mai simea
pieptul de durere, i la fiecare inspiraie se
chinuia s introduc-n el aerul cu fora, de parc
ar fi avut pe fa o pern grea care-l asfixia.
Numai printr-un efort titanic de voin i
meninea puterea de lupt i luciditatea.
Individul care-i strivea pieptul era mai greu dect
el cu aproape patrusprezece kilograme i tia c
dac Heimie Felder i revenea din paralizia
superstiioas care pusese stpnire pe el i
localiza repede centrul luptei, doar o lespede de
marmur sculptat va mai marca locul unde un
proscris arogant se bazase nc o dat prea mult
pe norocul lui.
Se tvlir printre tufiurile pitice i alunecar
pe o pant uoar, dnd cu pumnii i cu
picioarele, ncierndu-se ca nite pisici slbatice.
Individul solid i fcu loc printre braele lui

Simon i l apuc de cap, lovind cu dumnie.


Capul Sfntului se lovi de dou ori de brazda
tare i el vzu drele de culoare iptoare
amestecndu-se ntr-un vrtej ameitor. Deodat
trupul i se ls moale i individul scoase un chiot
de bucurie.
L-am prins, Heimie! L-am prins! Unde eti?
Simon vzu clar, timp de o secund, o scfrlie
ca un glonte, tuns scurt, profilndu-se neagr pe
cerul nstelat. Roti automatul inutilizabil pe care-l
inea nc strns, i izbi cu sete; strnsoarea care-i
ncleta capul slbi. Cu un nou val de for,
Sfntul se ridic rsturnndu-l pe cel care
njura i dup ce l imobiliz cu picioarele, ncepu
s loveasc cu patul pistolului n materia
lipicioas i ntunecat care molfia njurturile
O mn aspr care nu aparinea omului de sub
el ncerc s-i ncercuiasc beregata pe la spate;
Simon deduse c efectivul complet al opoziiei se
adunase n sfrit pe cmpul de lupt.
njurturile ncetaser i trupul greu al primului
su adversar zcea moale i nemicat sub el;

Sfntul ls jos pistolul. ntinse mna dreapt


peste umr i-l nfca pe noul atacant de ceaf.
Scuz-m, Heimie, dar am treab, spuse
Sfntul gfind puin.
ndoi piciorul, mpinse-n sus cu genunchiul i
trase n jos cu mna dreapt. Heimie Felder fu
ridicat uurel de pe pmnt; bustul lui trecu ncet
peste braul Sfntului; apoi Simon rsuci mna,
i ndrept picioarele cu o micare brusc, i
Heimie fu proiectat peste umr n jos, atingnd
pmntul cu capul. n afar de zgomotul produs
de aceast lovitur solid i soporific, nu se auzi
niciun sunet; i linitea se aternu din nou peste
cmpul de lupt.
Sfntul i cur hainele de praf i reintr n
posesia automatului. l terse atent cu batista de
mtase a lui Heimie, azvrli cartuul defect care-i
produsese toate necazurile, i bg altul n
magazie. Apoi porni n cutarea pachetului care
stimulase o discuie att de amical, i-l duse
napoi n main, fr a mai arunca vreo privire
celor doi rzboinici adormii lng osea.

CAPITOLUL VI
N CARE SIMON TEMPLAR DISCUT CU
DOMNUL INSELHEIM, IAR DUTCH
KUHLMANN PLNGE.
Nu credem c mai e necesar s menionm c
domnul Ezekiel Inselheim era evreu. Era un
brbat ndeajuns de solid, cu o east cheal,
lucioas, nconjurat de pr negru, cu ochi
cprui, plcui, i un zmbet destul de atrgtor;
dar nasul lui i-ar fi provocat lui Hitler un acces de
arianism beligerant. n faa acestei neruinate
trompe semitice, niciun nazist bine instruit n-ar fi
putut fi vreodat convins s cread despre el c e
un om cinstit i cumsecade, c e iret fr a
recurge la duplicitate, c a ajuns la situaia
actual prin mijloace proprii i fr arogan, c e
bogat fr ostentaie jignitoare. Astfel de ipoteze
fantastice au perforat ntotdeauna cu greu
celulele atrofiate ale creierului unor cruciai de
categoria a doua, i o mie de ani de civilizaie
proprie n-au reuit s amelioreze tipul de fanatic

nordic i niciun alt tip de debil mintal perfid.


edea dobort de oboseal la masa din
bibliotec. Lumina alb a lmpii de birou fcea ca
faa lui glbejit s par i mai palid dect era de
obicei; minile ncletate neputincios i se
odihneau pe o sugativ, i se uita fix la ele cu o
durere surd, aproape copilreasc, care-i spa
cute adnci n carne, de fiecare parte a gurii.
Sus, fiica lui dormea linitit, odihnindu-se din
nou n patul ei, cu sigurana lipsit de griji a
copilriei; i pentru acest privilegiu fusese forat
s plteasc preul, n ciuda faptului c acel
ciudat Robin Hood al secolului XX, care se numea
Sfntul, i-o adusese napoi fr nicio tax,
Inselheim tia c, n continuare, securitatea fetei
depindea tot de propria sa abilitate de a face fa
plilor ce i se vor pretinde. tia c fiica lui fusese
rpit mai degrab n chip de avertisment, dect
pentru a fi cu adevrat rscumprat, tia c
existau i arme mai ngrozitoare dect rpirea, pe
care Teroarea n-ar ezita s le foloseasc la primul
semn de revolt; i dac avusese vreodat ndoieli

n aceast privin, ele fuseser risipite de vocea


rece, gutural, care-i vorbise la telefon n
dimineaa aceea; tocmai fiindc tia aceste
lucruri, pumnii lui neexersai se ncletaser i
acel sentiment amar i dureros de neputin i
umbrise privirea.
Ezekiel Inselheim se ntreba, aa cum se
ntrebaser naintea lui alii la fel de bogai i de
celebri, de ce n ara cea mai civilizat din lume
din punct de vedere material, un cetean
respectabil i panic trebuia s plteasc nc
tribut unei clici de gangsteri organizai, ca ranii
din Evul Mediu care erau jecmnii de seniorul
feudal. Se ntreba, din ce n ce mai revoltat, de ce
poliia, care aplic amenzi pentru nclcarea
regulilor de circulaie i depune mrturii false
mpotriva unor femei nenorocite cu o
promptitudine impresionant, e att de jalnic de
incapabil de a-i ine-n fru pe escroci. Dar
cunotea prea bine rspunsul.
La fel cu ntreaga Americ, tia c dac ar fi
existat legiuitori oneti, o poliie i un aparat

judiciar incoruptibile, gangsterul, ca specie, ar fi


disprut de mult, ntocmai ca ticlosul din
western. tia c fr colaborarea pasiv a unui
public resemnat i lipsit de conductori, fr
laitatea nnscut a unei populaii terorizate,
gangsterii i liderii politici venali care-i protejeaz
ar fi fost teri de pe faa peisajului american la
un pre de o sut de ori mai mic dect tributul pe
care-l ncaseaz ei anual. Mai ales cunoaterea
acestor ultime fapte l ndurera profund,
brzdndu-i i mai adnc chipul i ncletndu-i
pumnii crnoi pn ce pielea de pe ei se albi.
Dar asta nu-i ddea napoi banii care-i fuseser
stori cu snge i nici nu-i aducea vreun pic de
linite sau de siguran; i ddea doar senzaia
dureroas de degradare a cancerosului,
concretizat ntr-un acces inutil de furie
dezndjduit. Dac n clipa aceea i-ar fi aprut
n fa bandiii care-l antajau, ar fi-ncercat s-i
nfrunte, dei tia c biata sa rezisten solitar nu
putea s aib dect un singur rezultat
i chiar n acea clip, prevenit de un al aselea

sim, ntoarse capul, cu un icnet de spaim


provocat de nervii suprasolicitai care-i paralizau
gtlejul.
O siluet impecabil, degajat, se rezema
graios de pervazul ferestrei, cu un picior
introdus neglijent n camer i cu cellalt rmas
afar, n noaptea rcoroas. O pereche de ochi
albatri, insoleni, l cercetau curioi, i un zmbet
cu o umbr de batjocur nflorea pe buzele vesele
ale strinului. Zmbetul avea umor, dar nu era pe
de-a-ntregul comic, iar licrirea amuzat din
ochii albatri nu era provocat de sursele
obinuite de amuzament. Cnd vorbi, glasul avea
un ton zeflemitor sub care se simea ns o
asprime i o rceal cum Inselheim nu mai auzise
i evoca parc o sabie ngheat sclipind sub
luna polar.
Bun, Zeke, spuse Sfntul.
La auzul acelui glas, toat furia patetic
adunat-n el se domoli de parc s-ar fi scurs
printr-un robinet, lsnd n urm doar un gol
ngrozitor. Sus era copilul lui care dormea i

redeveni brusc un btrn speriat, privind fix, cu


ochii mrii de groaz, cum se rentrupa
ameninarea care-i distrugea respectul de sine.
Am pltit! se repezi el isteric. Ce vrei? Am
pltit! De ce nu m lsai n pace?
Sfntul i trecu i cellalt picior n camer i
cobor placid de pe pervaz.
Nu, n-ai pltit, spuse el grav. N-ai pltit
deloc, frioare.
Dar am pltit! Vocea bancherului era
slbatic, cuvintele se-nvlmeau unele peste
altele cu teribila incoeren a panicii. Probabil s-a
ntmplat ceva. Eu am pltit am pltit astsear, aa cum mi-ai spus. Trebuie s fie o
greeal. Nu-i vina mea. Am pltit
Simon bg minile n buzunare, i scoase,
teanc dup teanc, bancnote de cincizeci de dolari
ordonat stivuite, aruncndu-le unul cte unul pe
birou, de parc nu se mai terminau, ca un
scamator care scoate iepuri dintr-o plrie.
Sunt banii ti, Zeke, remarc el vesel. 90.000
de dolari, dac vrei s-i numeri. Mi-am alocat

personal o mic recompens de 10.000, ceea ce


sunt sigur c vei recunoate c e un comision
foarte modest, Aa c vezi c n-ai pltit deloc.
Inselheim privi grmezile de bani de pe birou
cu un fior de groaz. Nici nu-ncerc s le ating.
n schimb, se uit fix la Sfntul, cu ochi
mpietrii de groaz.
De unde de unde i-ai luat?
Cred c i-ai aruncat, explic Simon calm. Din
fericire, te-am urmrit. I-am ridicat de pe jos. Nu
trebuie s te superi c am ptruns pe scara de
incendiu mi place i mie din cnd n cnd un
pic de variaie. Spre norocul tu, spuse Sfntul
pe un ton amuzat, sunt un om cinstit i banii nu
m tenteaz niciodat prea mult. Dar am
impresia c nu-i face bine s ai atta bnet, Zeke,
din moment ce singura metod pe care ai gsit-o
ca s scapi de ei este s-i presari n dreapta i-n
sting, cum ai fcut tu.
Inselheim nghii cu greu. Faa i se fcuse alb
ca varul.
Vrei s spui c i-ai adunat din locul unde i-

am aruncat?
Simen ncuviin din cap.
Asta era treaba pe care voiam s i-o explic.
Poate c n-am fost destul de clar. Cnd te-am
vzut cum arunci distrat glei cu cartoafe n
zare
Prostule! exclam Inselheim, cu buzele
tremurnde. M-ai ucis asta ai fcut! Mi-ai ucis
fata! Ridic glasul sufocat de groaz. Dac ei nu
primesc banii tia vor ucide!
Simon se ncrunt. Se aez pe braul fotoliului.
Zu? ntreb el, cu uor interes.
Dumnezeule! gemu omul. De ce a trebuit s
intervii? Ce importan are pentru dumneata?
Cine eti?
Sfntul zmbi.
Sunt psrica, spuse el, care i-a adus fiica
acas ultima oar.
Inselheim sri ca ars.
Sfntul!
Simon se nclin n semn de confirmare. ntinse
braul, trase un sertar de la birou, n care o

ndelungat experien l nvase c se gsesc


deseori trabucuri, i se servi.
Ai dat lovitura, Zeke. Sun soneria i o
trup-ntreag i aduce bniorii napoi! O
adevrat pleac, nu?
Strpunse captul rotunjit al trabucului cu un
b de chibrit manevrat cu-ndemnare, ntoarse
bul i scpr foc din el cu unghia policarului,
ignornd reaciile gazdei sale uluite.
n aceste condiii poate c o s-i dai seama
brusc de ce am aceast predilecie excentric
pentru scrile de incendiu. Sufl fumul spre
tavan i zmbi din nou. Cred c-mi eti foarte
ndatorat, Zeke; dar dac-mi dai o pictur de
Burbon bun, am s-i terg cu plcere datoria din
cont.
Inselheim se uit lung la el pentru o clip, n
tcere. ocurile pe care le suferise unul dup altul
i blocaser i-i volatilizaser intrrile minii,
astfel nct gndurile ce clocoteau n
anticamerele contiinei s nu poat strbate
dect unul cte unul. Dar o idee ptrunsese mai

puternic i mai persistent dect toate celelalte.


tiu, spuse el, cu efort. Iart-m. Cred c i
sunt ndatorat din plin. N-am s uit asta. Dar
nu nelegi. Nu poi rmne aici. Dac ei te-ar gsi
la mine ne-ar ucide pe amndoi.
Nu pe amndoi, neg Sfntul cu blndee.
l privea fix pe Inselheim, curios i uor amuzat,
ca un critic dramatic versat care asist cu
bunvoin la reprezentaia unei melodrame, dei
i d seama cu o vag autoironie c a mai vzuto o dat. Dar tocmai aceast privire cu care-l
cntrea candid lovea fr mil o coard rnit ce
vibra dureros n adncul inimii zdrobite i
umilite a evreului dispreul pentru propria
slbiciune i neputin, aceeai coard sensibil,
care reacionase n tcere, forndu-l s-i strng
minile moi, ncletndu-i pumnii nduiotor de
neputincioi, nainte de venirea Sfntului.
Lumina albastr, senin, a acelor ochi ndrznei
i zeflemitori l ptrundea parc pe Inselheim
pn-n profunzimile sufletului; dar strlucirea lor
era prea brusc i prea puternic, iar privirea lui

nu era nc destul de limpede ca s poat nelege


ce dezvluia aceast lumin.
De ce ai venit aici? ntreb Inselheim.
Simon sufl un inel de fum, apoi form altul n
centrul lui.
Ca s-i aduc napoi mruniul dup
cum vezi. Ca s fumez o havan i s beau
butura pe care ezii att de neospitalier s mi-o
oferi. i ca s vd dac eti n stare s m-ajui.
Cum a putea eu s te ajut? Dac vrei bani
Puteam s m servesc i singur.
Sfntul arunc o privire teancurilor de bani
de pe birou, cu o sprncean ridicat dispreuitor
i cu o privire amuzat.
Pare-se c numai noroace de-astea am avut
n ultimul timp. i mulumesc totui, dar am deja
un milionar care m finaneaz, i banca lui n-a
dat nc faliment. Nu, Zeke, de la tine a vrea
nite confidene ca de la om la om.
Inselheim cltin ncet din cap, nu n chip de
refuz deliberat, ci mai degrab cu un gest
automat.

Nu pot s-i spun nimic.


Simon arunc o privire spre ceas.
O hotrre cam pripit, murmur el. N-a
vrea s crezi c te flatez. Dac m-a lua dup ce
tii tu, a trece prin via ntr-o stare de ignoran
fr fund. Totui, ai destul timp s te
rzgndeti
Sfntul se ridic alene de pe scaun i rmase
n picioare privindu-i de sus gazda; micrile lui
rmaser la fel de lente i fireti, iar glasul avea
aceeai intonaie rece i suav; dar ncetineala lui
lene i amabilitatea glacial impuneau mai
mult dect orice manifestare zgomotoas.
tii, Zeke, vorbi el mai departe afabil, a te
rzgndi nseamn a fi un om cu vederi largi.
nseamn c ai acumulat nelepciune i
experien. nseamn c eti lipsit de
ncpnare, mndrie i de alte pcate capitale.
Nici oamenii de tiina nu mai sunt dogmatici
sunt ntotdeauna gata s recunoasc dac au
greit i s-nceap totul de la capt. O atitudine
splendid, Zeke splendid!

Se desfurase pe ntreaga lui nlime, destins


i dinamic, ca un pisoi care se-ntinde; dar nu fcu
nicio micare amenintoare, nu spuse nimic
primejdios nimic.
Sunt sigur c ai neles, Zeke. i dintr-un
anumit motiv, fr nicio baz concret, Inselheim
tia c gangsterii de care se temea i pe care-i ura
n-ar putea fi niciodat mai cruzi dect acest tnr
cu maniere blnde, cu ochi albatri batjocoritori,
care se crase pe fereastra lui cu numai ctva
timp n urm.
Ce-a putea s-i spun? ntreb Inselheim cu
glas tremurat.
Simon se aez pe marginea biroului.
Atitudinea lui nu exprima nici triumf, nici
autosatisfacie nimic care s indice c ar fi
conceput vreodat o alt replic final. Avea
aproape blndeea unui psihanalist care stoarce
confesiuni de la un pacient nervos; i nc o dat
Inselheim simi lumina aceea bizar ptrunznd
n cotloanele ascunse ale fiinei lui, pe care el nu
voia s le vad.

Spune-mi tot, Zeke.


E ceva ce nu tii? protest Inselheim firav. Au
rpit-o pe Viola fiindc am refuzat s pltesc taxa
de protecie
Taxa de protecie, repet Simon alene. Da,
asta tiam. Cel puin bine c am nceput.
Continu, unchiule.
Toi trebuie s pltim taxa de protecie. Nu
exist cale de scpare. Ai adus-o pe Viola napoi,
dar cu asta n-ai salvat-o. Dac nu pltesc acum
vor ucide. tii asta. i-am spus. Ce mai
Cine sunt? ntreb Sfntul.
Nu tiu.
Simon l privi ironic.
Poate nu. Sub privirea rbdtoare a acelor
ochi lucizi, subcontientul lui Inselheim se
lumin mai tare. Dar trebuie s ai vreo idee.
Trebuie s fi existat la un moment dai un contact
oarecare. Nu cred c i-a vorbit un glas din tavan
care i-a spus s plteti. i chiar i un tip cu
atia bani ca tine nu s-ar duce s mprtie o
sut de miare pe cmp numai pentru c aa-i

spune la telefon un descreierat de care nici n-a


auzit vreodat. sta-i numai unul din lucrurile
pe care vreau s le lmuresc. Bnuiesc c nu
doreti s plteti n continuare sute de mii de
dolari acestui glas necunoscut, pn apare iar
luna nou. Bnuiesc c nu doreti s-i petreci
restul vieii ntrebndu-te n fiecare zi ce pretenii
vor mai avea i ce-i vor face fiicei tale pentru a te
constrnge. Bnuiesc c doreti puin linite i
pace i chiar mai presus de asta, poate ai vrea s
vezi schimbndu-se cte ceva n oraul tu. Cred
c vitejia ta nu se limiteaz doar la faptul c pori
pantaloni, i iat c eu i ofer ocazia s i-o
manifeti.
Inselheim nghii greu. Lumina dinluntrul lui
era orbitoare, l dureau ochii. l ngrozea. Se
ridic-n picioare agitat i ncepu s se plimbe prin
camer.
Simon l urmrea curios. tia ce lupt se ddea
n acest om i ntr-un fel l nelegea n clipa n
care ajunse la peretele opus, Inselheim ntinse
mna i aps pe un buton. Se ntoarse i l

nfrunt pe Sfntul sfidtor.


Acum, spuse el cu un glas ciudat de gros, iei
afar! L-am sunat pe unul din paznicii mei. Nu-i
doresc niciun ru i datorez totul
deocamdat. Dar nu pot nu pot s-mi semnez
singur condamnarea la moarte sau a Violei
Nu, spuse Simon cu blndee. Sigur c nu.
Se ddu jos de pe birou, fr grab, i se
ndrept spre fereastr. i trecu piciorul lung
peste pervaz i privirea sa de azur, neschimbat,
se ntoarse pentru a-l fixa pe Inselheim.
Poate mi vei povesti restul alt dat, spuse el
calm.
Bancherul cltin din cap violent.
Niciodat, bolborosi el. Niciodat. Nu vreau
s mor. N-am s-i spun nimic. Nu m poi
obliga. Nu poi!
Afar, n hol, se auzir pai grei. Inselheim
rmase cu privirea fix, pieptul zvcnindu-i fr
suflare, cu gura ntredeschis de parc se speriase
de nelesul propriilor sale cuvinte, cu minile
crispate. Lumina din mintea lui izbucnise

deodat. Se atepta ia dispre i se pregti plin de


curaj pentru o ripost n care s-i stoarc ultima
pictur de mndrie, dar n ochii calmi ai
Sfntului nu vzu dect o compasiune sincer
i infinit, mai groaznic dect cea mai amar
batjocur. Inselheim icni i simi deodat un gol
n stomac cnd i ddu seama c pierduse tot.
Dar Sfntul se uit la el i zmbi.
Ne mai vedem noi, spuse el. Auzind o
ciocnitur n u i vocea paznicului care cerea
rspuns, se ls n jos sprinten, pn la scara de
incendiu, i i vzu de drum.
Profitul acestei vizite fusese practic nul de
fapt, fcnd un calcul mercantil, putea fi
considerat chiar ca o imens pierdere, de 90.000
de dolari dar fusese vina lui. n timp ce aluneca
agil pe scara de fier, se blestem pentru clipa de
neatenie care-i permisese lui Inselheim s pun
degetul pe sonerie. Totui, fr ocul pe care-l
suferise la vederea Sfntului, fr acea
izbucnire final de panic prosteasc, poate c
bancherul nu s-ar fi trezit niciodat de-a binelea.

i Simon avea presimirea c dac Inselheim va


mai avea vreo ocazie, rezultatul ar fi un pic
diferit.
n mod ciudat, preocupndu-se numai de acest
aspect al misiunii Sfntul uitase c poate i pe
alii i interesa Sutton Place n noaptea aceea.
Cobor de pe ultima treapt n aleea ngust,
cufundndu-se n bezna neagr ca tuul, fr a
presimi vreun pericol imediat, i auzi prea trziu
o micare uoar n spatele lui. Se ntoarse pe
clcie, repezindu-i mna dreapt spre buzunar,
dar nainte de a atinge pistolul, un bra puternic i
nconjur gtul pe la spate i n spinarea lui se
nfipse gura de oel a unui automat. O voce care
jubila de bucurie, i sufl la ureche: Vino un pic
cu noi, amice, te rog
2
Sfntul nu se simi nicidecum stnjenit cnd
trecu pragul camerei din spate de la Charley.
Se opri o clip s priveasc chipurile din faa lui.
n acel moment auzi cnitul zvorului cnd se-

nchise ua; clienii, cnd temnicerii lui l


mbrncir nuntru, se ridicar de la locurile lor,
venir dup el i se aliniar de-a lungul pereilor.
Se adunaser n ncpere mai mult de
doisprezece oameni. Mai mult de dou duzini de
ochi erau pironii asupra lui cu aceeai privire
cercettoare ochi duri i fici ca nite bile
colorate, ochi golii de orice expresie de omenie.
Era nenarmat. Nu avea asupra lui niciun obiect
mai mare dect un ac de gmlie care s poat fi
folosit drept arm de atac. I se luase pistolul, i
aproape la fel de repede fusese ndeprtat i
cuitul pe care-l purta n mnec, pentru c n
ziua precedent lsase n via cteva persoane
care ar fi putut povesti despre efectele sale fatale.
Teama disperat c Sfntul ar fi putut avea
arme ascunse, fric inspirat de faptele sale
anterioare, determinase banda s-i fac o
percheziie cu mult mai atent dect socotise
necesar rposatul domn Papulos percheziie
care nu lsase neatins niciun milimetru din
persoana sa, prin care i se confiscaser pn i

briceagul i tabachera ca surse posibile de pericol.


Minuiozitatea percheziiei i furnizase pe
moment Sfntului o distracie sinistr, dar nu
pierdu nicio clip din vedere semnificaia ei.
Totui, comportarea sa nu fusese nicicnd mai
degajat i mai calm, iar lucirea de oel a ochilor
batjocoritori nu fusese niciodat mai abil mascat
ca acum cnd saluta zmbind adunarea, ca un
actor care face plecciuni.
Fraii mei cu fee palide, murmur el. S-a
adunat sfatul, dei pipa pcii nu e la vedere. Ei,
da vd c de fiecare dat cnd ne ntlnim
inventai alte jocuri. Ce jucm ast-sear?
O lumin stranie se ivi n ochii lui Heimie
Felder, care edea la mas cu un bandaj proaspt
n jurul capului. Se aplec peste mas i-i opti lui
Dutch Kuhlmann.
Nepun, spuse el aproape rugtor, tipul e
nepun. Ai auzit ce zice?
Pupilele micorate ale lui Kuhlmann erau fixate
pe chipul Sfntului. Nu zise nimic. i dup
prima trecere n revist a congregaiei n care

fusese inclus, Sfntul nu se mai uit la el. Cci


toat atenia i fusese absorbit de figura fetei care
edea i ea la mas.
Era ciudat c ori de cte ori i ieise n cale, fata
aceasta i fcuse o impresie adnc. i ddu
seama c nici mcar acum nu tia nimic despre
ea. Auzise, sau presupunea c auzise, glasul ei la
telefon; o vzuse, sau presupunea c o vzuse, pe
posesoarea acelui glas fr trup n casa din Long
Island, unde fusese inut Viola Inselheim i
unde murise Morrie Ualino; i o dat simise
atingerea degetelor ei n ntuneric cnd i
strecurase pistolul n min. Dar ntotdeauna
percepuse prezena ei printr-un singur sim; i el
tia, cu ferm convingere, c fata aceasta zvelt,
blond, cu ochi de chihlimbar, de neptruns, era
misterioasa Fay Edwards de care vorbise Fernack;
nu se baza dect pe intuiie. i totui, chiar i
atunci cnd creierul i fusese absorbit n special
de mecanismul concret al rzbunrii sale,
imaginea ei nu se-ndeprtase niciodat prea mult
de gndurile lui.

Vznd-o n ncperea aceea unica licrire de


culoare i frumusee n cercul fioros de oameni
tcui Sfntul i punea din nou ntrebrile pe
care i le mai pusese n legtur cu ea. Toate
ntrebrile se retrseser n acelai vid nebulos al
ndoielilor n care sperana ntr-un rspuns clar
era mai confuz dect captul curcubeului; dar
faptul c o revedea ntr-un asemenea moment l
fcea s simt o emoie plcut, pentru care nu
exista justificare logic. Cnd fusese la ananghie
ea l ajutase; poate nu va afla niciodat de ce.
Acum era din nou la strmtoare i se ntreba ce
gndea i ce va face ea. Chipul fetei nu exprima
nimic doar o scnteie, creia nu-i nelegea
semnificaia, scpr pentru o clip n ochii ei i
apoi se stinse.
Dutch Kuhlmann se-ntoarse spre ea.
sta e Sfntul? o ntreb el.
Ea rspunse fr s-i dezlipeasc privirea de
pe figura lui Simon.
Da. Acesta este omul care l-a omort pe
Morrie.

Era prima oar cnd o vedea i o auzea n


acelai timp, prima confirmare precis c intuiia
lui fusese corect; i, la auzul vocii ei, simi un
fior ciudat. Parc ar fi fost fascinat de un tablou, i
acel tablou ar fi cptat dintr-odat via.
Bun seara, Fay, spuse el.
Se mai uit la el o clip, apoi i scoase o igar
din poet i aprinse un chibrit. Micarea aceasta
i ascunse ochii, iar scnteia pe care crezuse c o
zrete n ei existase poate doar n imaginaia lui.
Kuhlmann fcu un semn cu capul unui individ
care sttea lng perete, acesta deschise nc o
u. Prin ea ptrunser, dup o scurt pauz, ali
doi indivizi.
Unul din ei era un tip mare, solid, cu pr crunt
i cu faa rumen, pe care ieeau ciudat n
eviden, negre i stufoase, sprncenele, de parc
ar fi fost lipite acolo de un machior distrat.
Cellalt era un omule chel, cu o musta neagr,
bogat, i cu un pince-nez cu rame de aur, a crui
purtare curioas i agitat i amintea n mod
irezistibil Sfntului de o nevstuic. Vzui

mpreun, semnau mai degrab cu un cuplu de


operet, care, din ntmplare sau intenionat
fuseser obligai s mpart recuzita destinat
iniial numai unuia din ei i care se ciondniser
copilrete din cauza aceasta; posedau mpreun
materialul pentru dou persoane de dimensiuni
obinuite, cu pilozitate normal, dar din cauza
nenelegerii dintre ei ieiser amndoi cu nite
inegaliti extravagante. Simon simea o dorin
ireverenioas de a scoate sprncenele celui solid
i de a le lipi cu clei acolo unde preau mai
potrivite, deasupra mustii luxuriante a celui
scund. Comportarea lor era uor diferit de cea a
celorlali indivizi adunai n ncpere; Simon
dduse, doar pentru o secund, fru liber
imaginaiei sale ndrznee, cci i recunoscuse de
cum intraser, i tia c adunarea era aproape
complet. Unul din ei era procurorul Marcus
Yeald; iar cellalt eful politic al Oraului New
York, Robert Orcread n persoan cunoscut, din
propria lui dorin, sub numele de Bob cel
cinstit.

l studiar pe Sfntul cu interes vizibil, n


timp ce n jurul mesei se eliberau nite scaune
pentru ei. Yeald l cerceta de la o distan sigur,
iindu-se nervos prin ochelari Simon abia
rezista tentaiei de a-i striga: Bau! ca s vad
dac-ntr-adevr va sri att de departe pe ct
prea pregtit. Pe de alt parte, Orcread nconjur
masa, dar nu se aez.
Deci tu eti tipul pe care-l cutm, spuse el i
Sfntul zmbi.
Bnuiesc c tii pe cine caui, Bob cel
cinstit, spuse el.
Chipul lui Orcread se nspri.
De unde tii cum m cheam?
i-am vzut caricatura n New Yorker,
sptmna trecut, frate, explic Sfntul i
nelese ndat c desenul nu fusese apreciat de
dictatorul districtului Tammany.
Orcread mestec mucul trabucului stins i i
ag unul din policari de rscroiala vestei. l
msur pe Simon de sus n jos cu o privire
nemiloas.

A zice s nu te obrzniceti prea tare, l


sftui el. Vreau s discut cu tine, dar am sa fac eu
pe spiritualul. Ne-ai dat destul de furc. Cred c
tii c pentru ce-ai fcut pn acum ai putea
ajunge pe scaunul electric.
Probabil, recunoscu Sfntul. Numai din
ignoran. Cnd am venit prima oar aici, nu
tiam c trebuie s obin o autorizaie oficial ca
s omor oamenii.
Trebuia s te fi gndit la asta mai devreme,
zise Orcread. Avea glasul puternic i agreabil al
oratorului de profesie, dar auzul sensibil al
Sfntului detect i o not aspr, de ncordare.
Cred c e greu pentru un tip care vine aici cu
ideea c poate cura singur oraul. tii ce-ar
trebui s fac acum?
Sursul Sfntului era foarte nevinovat.
Asta pot s ghicesc. Ar trebui s chemi un
copoi i s m predai. Dar ar fi un gest cam
necugetat din partea ta, nu? Fiindc lumea s-ar
ntreba ce caui tu nsui aici.
tii de ce nu chem niciun copoi?

Probabil din cauz c-i primvar, ncerc


Sfntul. Sau poate c azi a fost ziua bunicii tale
i privind chipul ei blnd i drag ai simit cum
carapacea dur pe care o pori n lume, i care
ascunde firea ta bun, se nmoaie ca o banan
prea coapt.
Orcread i scoase mucul trabucului din gur il frec ntre degete. Frmi i mruni frunzele
cu mna lui greoaie, dar nu ridic glasul.
Eu ncerc s fac ceva pentru tine, spuse el.
Nu eti chiar aa de btrn, nu? i cred c n-ai
vrea s dai de bucluc. E pcat s-ajungi pe scaunul
electric la vrsta ta. E pcat s-ajungi pe lumea
aialalt. i ce rost ar avea?
Nu m-ntreba pe mine, spuse Sfntul.
Dac-mi amintesc bine, sugestia-i aparine.
A putea face multe pentru unul ca tine. Dac
veneai nti la mine, nimic din toate astea nu s-ar
fi ntmplat. Dar toate cte le-ai fcut, ne-au
ncurcat nou treburile. Nu zic c-i purtm pic.
Irboll nu era dect un tlhar de rnd, iar lui
Ualino oricum nu-i mai ajungea nimeni la nas

cred c-l ptea de mult soarta asta. Dar o iei prea


repede i faci prea mult zarv. Chestiunile astea
nu-s pentru public i datoria mea este s-l
mpiedic s afle. E i datoria domnului Yeald
nu-i aa, Mark?
Desigur, rosti glasul sec al avocatului, ca un
papagal care repet o lecie. Trebuie s punem
capt acestei situaii. i-i vom pune!
Orcread l btuse pe Sfntul pe piept.
Asta este! spuse el solemn. Ne-am dat
cuvntul n faa alegtorilor c vom lichida
asemenea stri de lucruri i trebuie s ne inem
de cuvnt. Dar nu vrem s fim prea aspri cu tine.
De aceea i-am zis lui Mark: Ascult, Sfntul
sta trebuie s fie un tnr rezonabil. Hai s-i
facem o ofert.
Simon ddu din cap nelegtor, dar cuvintele
lui Orcread i absorbeau doar periferic atenia.
ncerca s gseasc motivul pentru care Orcread
i Yeald veniser aici, i cutnd acest motiv, fcu
o descoperire remarcabil. Aproape pentru prima
oar n cariera lui i subestimase cu totul propria

lui persoan. tia c apariia sa spectaculoas pe


scena new-yorkez produsese o serioas
frmntare n anumite cercuri, aa cum i fusese
prevzut; dar nu-i dduse seama c eforturile
sale modeste pot produce atta vlv pe ct prea
s-o indice prezena lui Orcread.
i atunci ncepu s neleag c o perturbare ct
de mic poate s scoat din funciune o mainrie
complicat, atunci cnd aceast mainrie se
sprijin pe un fundament instabil, format din
mistificare, indiferen i iretenie, iar acum
intervenise o asemenea perturbare. Titlurile din
ziare, care-i procuraser o plcere egoist, i
fulgerar prin minte cu un nou neles. Nu se
gndise, pn nu-i spusese Orcread, c apariia
omului potrivit la momentul potrivit, cuplat cu
entuziasmul nfocat al Lumii Noi, ar putea nla
figura Sfntului, aproape peste noapte, pe o
culme unde imaginaia public l vedea
regrupnd forele i ridicnd stindardul marilor
schimbri. Nu se gndise c ncercrile sale
dezinteresate de a nviora atmosfera din

Manhattan i Long Island ar putea strni un val


proaspt de ambiie civic, ale crui prime unde
se simiser deja sub tronurile fragile ale
conductorilor politici.
l asculta pe Orcread cu un interes redeteptat.
Deci vezi c suntem destul de generoi. Dou
sute de mii de dolari e o sum frumuic pentru
oricine. i te scoatem dintr-un impas greu. Pleci
de aici fr s te simi mcar jenat te duci n
Anglia sau oriunde ai chef. Un biat tnr ca tine
s-ar putea distra de minune cu dou sute de
miare. i-i spun eu c o s-i mearg excelent.
Simon Templar se uit la el cu un zmbet
indiferent i amgitor. Licrirea de amuzament
din ochii Sfntului era foarte slab.
Aproape c m faci s m simt sentimental,
Bob, zise el grav. i ce mic serviciu am fcut
pentru a obine toate aceste avantaje?
Orcread azvrli trabucul mutilat i i ag
degetul mare astfel eliberat de rscroiala de la
vest. Se balans pe clcie, spre spate, cu
pntecul su prosper mpins n afar i spuse

radios i cordial:
De fapt, nimic. Noi nu vrem dect s punem
capt acestei situaii. Bineneles c n-ar avea nici
un rost s te expediem dac lucrurile ar continua
la fel. Aa c tot ce-i cerem noi este s ne spui
cine anume te susine spune-ne cine-s ceilali
tipi din banda ta ca s le facem i lor acelai gen
de propunere, i cu asta se va sfri totul. Ce zici?
Facem trgul?
Sfntul scutur din cap cu regret.
Poi s-i zici trg dac vrei, spuse el cu
blndee, dar din pcate eu i zic ap de ploaie.
Drept cine m iei, drguule?
E nepun, spuse cu ncpnare Heimie
Felder, ntr-o linite profund, i Orcread oscil
spre el furios.
nchide pliscul la afurisit!
Se ntoarse din nou spre Sfntul, cu expresia
de amabilitate ncremenit nc pe chip, de parc
ncepuse s-o tearg i uitase s-i termine treaba,
cu brbia mpins nainte i cu ochii scnteietori
ngustai.

Uite ce e, mri el. Nu glumesc, i dac i-ai


cunoate interesul, ai renuna la chestia asta. i
dau ocazia s te retragi i s-i salvezi pielea.
Gseti ceva suspect n asta?
Nimic, rspunse Sfntul suav, numai c nu
prea ai nimerit-o. Nu m susine nimeni i n-am
nicio band aa c ce pot s fac? N-a vrea s-i
vd accesele de tandree topindu-se odat cu tine,
dar
Un val de furie ntunec chipul lui Orcread.
N-ai de gnd s vorbeti ca oamenii? ip el.
Nu te-ai inut de afacerea asta numai ca s-i
omori timpul. Ce-i iese din asta i cine te
pltete?
Simon ddu din umeri plictisit.
Am ncercat s v spun. Nu m susine
nimeni i nu am nicio band. ntreab pe oricare
din corul tu de frumusei dac m-a vzut
vreodat cu cineva. Eu singur reprezint toat
mainria. Eu sunt roile, asiul, pompa care
picur ulei la articulaii. Eu sunt omul-orchestr.
Aa c tot ce ai de fcut este s-mi nmnezi cele

dou sute de miare, s m srui i s-mi spui


adio.
Orcread se mai uit o clip lung la el, apoi se
ntoarse brusc. Travers camera i se prbui ntrun fotoliu ntre Yeald i Kuhlmann. n pauza
mut care urm se vzu cum buzele lui Heimie
Felder rosteau nencetat lozinci despre nebuni.
Sfntul zmbi n sinea lui i ceru o igar de
la cel mai apropiat membru al auditoriului.
Mulumi impasibil. Fumnd cu un aer vistor, i
roti privirea peste chipurile dure, insensibile de
sub lumini i i ddu seama, cu destul calm, c
dac pe el situaia de fa l amuza, asta se datora
n exclusivitate iresponsabilului su sim al
umorului.
Nu c era mpotriva situaiilor limit sau a
jocurilor periculoase de fapt, toat via lui se
compunea dintr-un lung ir de asemenea situaii.
Dar i trecu prin minte c etapa rentabil i
amuzant a seratei dac existase intr-adevr o
astfel de etap se ncheiase acum definitiv.
Stabilise, dincolo de orice ndoial, c Orcread i

procurorul erau implicai pn-n gt n afacerile


gangsterilor, dar confirmarea acestui fapt avea o
importan pur academic. Mai important era
dezvluirea
concret
a
preocuprii
lor,
surprinztor de insistent, fa de propriile sale
aciuni. Judecat la adevrata valoare, diplomaia
de hipopotam a lui Bob Orcread cel cinstit nu
merita altceva dect un hohot prelungit de rs.
Simon nu se amgise nicio clip cu gndul c
vreunul din indivizii prezeni l-ar fi lsat s
primeasc dou sute de mii de dolari sub nasul
lor, sau c dup aceast ceremonie l-ar fi escortat
pn la primul transatlantic, exprimndu-i
reciproc filantropia i bunele intenii dar nsui
faptul c propunerea fusese fcut i c Orcread
considerase c merita s-i foloseasc pentru asta
geniul su oratoric, ddea de gndit. i n mod
sigur existau n New York locuri mai prielnice
meditaiilor filozofice, dect locul n care se afla
n prezent. Pe scurt, nu vedea ce rost avea s mai
ntrzie La Charley, i dificultatea real era
cum s-i ia rmas bun.

Din crmpeiele de Conversaie care ajungeau la


el dinspre mas, deduse c se fceau eforturi
altruiste de a i se rezolva situaia. Glasul bubuitor
al lui Bob Orcread cel cinstit, dei fusese
cobort pn la ceea ce posesorul su credea c e
o oapt vaporoas, era destul de penetrant ca
tema general a discuiei s fie perceput de
urechile Sfntului.
De unde tim c nu e o nscenare? l auzi
repetnd. Un singur tip nu poate face toate astea.
Procurorul i uguie buzele i cnd rspunse,
parc fonir nite frunze uscate.
Eu personal cred c spune adevrul. L-am
urmrit tot timpul. N-a fost vzut cu altcineva.
Azta-i adevrat, ncuviin Kuhlmann. E
doar un tip cu foarte mult noroc, care-i ia pe toi
prin surprindere. Pot s m ocup eu de el.
Orcread era suprat i se chinuia s gseasc o
soluie.
Sper s ai dreptate. Dar asta nu rezolv
nimic. Trebuie s facem ceva care s dea
satisfacie publicului. Dac facei din el un martir,

o s fie i mai ru. Dac am putea s-l aducem n


faa tribunalului i s-l batjocorim, am putea
spune: Noi ne-am fcut datoria. L-am prins pe
individul care pricinuia toate relele. Acum uitaiv la el. Am putea aranja n aa fel nct s nu se
bucure deloc de simpatie.
M-ndoiesc, spuse Yeald. Odat ajuns n faa
tribunalului, e greu s-l opreti s vorbeasc. Eu
n-a ndrzni s in edin deschis; toi
reporterii or s vrea interviuri i nu poi s-i
goneti.
Eu cred c ar trebui s dm un exemplu. Cear fi s
Mormiala i uoteala continuau, n timp ce
Sfntul i fuma igara fr s dea semne de
interes. Dar nu ncetase nicio clip s fie contient
c btrna doamn cu coasa, pe care se strduise
s i-o fac aliat, era foarte aproape de el n
noaptea aceea. Totui, zmbetul lui era neumbrit,
iar ochii i erau imobili ca apa de mare ngheat,
urmrindu-i degajat pe cei ce examinau n oapt
cum ar putea s rstlmceasc procedurile

juridice pentru a le servi propriilor scopuri. i


simea crescnd n el i mai mult dispreul
profund care-l cuprinsese nc de la nceputul
acestei aventuri.
n camera aceea se aflau mai mult de o duzin
de oameni al cror el n via era jaful i omorul,
mercenarii celei mai uimitoare legiuni de
criminali cunoscut de civilizaia modern. Dar
furia lui nu se-ndrepta att mpotriva lor, ct
mpotriva celor ce le tolerau mrviile cei care
deineau posturi de ncredere, pe care un public
orb l lsase s pun mna pe astfel de posturi,
ale cror salarii erau pltite din buzunarele
cetenilor de rnd, cinstii, a cror complicitate
permitea ca furtul i crima s rmn
nepedepsite i chiar s fie ludate. Legea nunsemna nimic; n afar de cazul cnd constituia
un instrument oportun pentru favorizarea unui
nou jaf.
Afar, dincolo de ncperea n care se afla el, sentindea un mare ora, un monument din
crmid i granit nchinat ingeniozitii omului;

i n acel ora, apte milioane de oameni plteau


tribut ctorva persoane fr scrupule. Sfntul
nu visase niciodat s fie glorificat n chip de
erou; la urma urmelor era i el un mercenar,
angajat de Valcross s fac o treab de proscris;
dar dac ar fi avut vreodat ndoieli asupra
justeei cauzei sale, noaptea asta i le-ar fi risipit.
Chiar dac recunotea sau nu, chiar dac ei tiau
sau nu, el era reprezentantul a apte milioane de
oameni i nfrunta moartea n odaia asta tainic
pentru ceva ce niciunul din cele apte milioane
nu ar fi putut probabil s exprime prin cuvinte; i
niciodat nu i se pruse a fi mai vital ca acum s
ias de acolo viu, pentru a continua btlia
i atunci, n chip de rspuns, glasul lui Orcread
se infiltr din nou n contiina lui i-l trezi din
visare.
Ai auzit tot ce-am avut de spus, Sfntule.
Nu exist pentru tine dect dou ci de scpare
a mea sau a ta. Poi s te mai gndeti dac vrei.
M-am gndit destul, zise Sfntul calm.
Bine. Alt ans n-ai s mai ai.

Se ridic greoi i rmase privindu-l pe Sfntul


cu acelai aer perplex, ngrijorat; nu-l mulumea
faptul c auzise adevrul nu nelegea cum de
ameninarea care atacase bazele dominaiei sale
putea fi att de simpl dar opinia public se
ridicase acum mpotriva lui. Marcus Yeald i
nchise servieta, se ridic n picioare i i agit
mnuile. Arunc o privire speculativ spre u,
n felul su cercettor i nerbdtor, i unul din
indivizi i-o deschise.
Orcread se rsuci, ridicndu-se n sil, i-i fcu
semn din cap lui Kuhlmann.
Bine, Dutch, spuse el, i iei urmat de Yeald.
Ua fu din nou nchis i ncuiat, i odat cu
plecarea celor doi n camer se simi cum scade
tensiunea. ntrunirea propriu-zis se ncheiase
Vino ncoace, Sfntule, l chem Kuhlmann
gutural.
Dup uoara agitaie produs de ieirea lui
Orcread, camera se ncrcase din nou cu tensiune
electric o tensiune oarecum deosebit de cea
care tocmai se descrcase. Vorbele rostite de

Kuhlmann cu rceal nu destinser atmosfera.


Dimpotriv, ntinser parc i mai mult coarda;
dar Sfntul prea c nu simte. Calm, relaxat,
senin, ca i cum s-ar fi aflat n mijlocul unor
prieteni intimi, fcu sprinten civa pai nainte i
rmase-n picioare n faa gangsterului.
tia c acolo nu putea face nimic. Era o
conjunctur imposibil. Dar sttea zmbind
linitit n timp ce Kuhlmann l privea de jos, drept
n fa.
Eti un piat bun, spuse Kuhlmann. Ne-ai
cam dat te furc i asta-i ru. Dar nu putem
ncheia discuia aici. Aa c nghii un nod i
izbucni aa c iei afar i ateapt-ne un
minut.
Nite brae puternice l nfcar pe Simon de
ncheieturile minilor i-l rsucir, dar el nu se
lupt. l duser spre u; i n timp ce ieea,
Kuhlmann fcu semn din cap, clipind, ctre doi
din oamenii care stteau n picioare lng perete.
Tu, Joe. i tu, Maxie aranjai-l. i pe urm
ne ntlnim iar aici.

Fr o urm de expresie pe fa, cei doi oameni


se dezlipir de perete, i-l urmar pe Sfntul
afar,
cu
minile
pipindu-i
automat
buzunarele. Ua se nchise n spatele cortegiului
i pentru o clip nimeni nu mic.
Apoi Dutch Kuhlmann i scoase batista sa
mare, alb, i i tampon cu ea ochii. n ncpere
rsun clar un hohot de plns; i pistolarii rmai
nuntru se uitar pe furi unul la altul cu
zmbete aproape sfioase. Dutch Kuhlmann
plngea.
3
Luna care i rspndise lumina peste primele
ore ale serii, i care zmislise idila domnului
Bungstatter din Brooklyn, dispruse. ntre
pmnt i stele atrnau nori, i noaptea se
cuibrise neagr peste ora. O btaie puternic se
auzi dinspre Turnul Metropolitan anunnd
trecerea unei ore dup miezul nopii.
La marginea oraului somnul i nvluia pe
oamenii cinstii. n Bronx i n zonele mai

apropiate din Long Island, n Hoboken, Peekshill


i Poughkeepsie, familii ntregi dormeau panic.
n Brooklyn, domnul Theodore Bungstatter
dormea cuprins de o fericire extatic i, trebuie
s mrturisim, sforia. Iar Simon Templar fu scos
pe trotuarul din faa localului La Charley cu
pistolul lui Maxie nfipt ntre coaste i fu
introdus ntr-o main care atepta.
Joe se cuibri n partea cealalt i un al treilea
individ trecu la volan. eava unui alt pistol se
nfipse i din cealalt parte n coastele Sfntului
i ochii celor din escort, ncordai i reci, indicau
c degetele lor erau strnse pe trgaci. n
escapada asta nu voiau s rite.
Simon se uit pe geam n timp ce oferul apsa
cu piciorul pe demaror. Puinii pietoni care
trecur abia dac le aruncar o privire. Chiar
dac s-ar fi uitat, n-ar fi vzut nimic extraordinar,
i chiar dac ar fi vzut ceva extraordinar, reflect
Sfntul cu un zmbet strmb, ar fi fugit s-i
salveze pielea. Se bgase ntr-un joc n care
trebuia s joace i s se ajute singur, cci nu va

primi niciun ajutor de la nimeni Dar tocmai


cnd se uit napoi zri silueta zvelt a lui Fay
Edwards ncadrat de ua prin care fusese adus
el; i din nou i nvlir-n minte vechile ntrebri.
Borul plriei i arunca o umbr peste ochi i de
aceea el nu-i ddea seama dac ea se uita n
direcia lui. Nici nu vedea de ce s-ar fi uitat. n tot
timpul discuiei lui cu Orcread sttuse ca un
spectator neatent, fumnd, i gndindu-se la ale
ei. Cnd Kuhlmann pronunase sentina, ea i
aprinsese o alt igar; nici mcar nu-i ridicase
privirea, iar minile nu-i tremuraser. Cnd l
scoaser din ncpere, i ridicase ochii pentru a-l
privi din nou, cu o privire calm, impersonal,
care pentru el nu nsemna nimic mai mult dect
imaginea ei de acum.
Uit-te bine, l sftui Maxie.
n glasul lui nu era zeflemea sau amrciune
era pur i simplu sinistra aducere aminte a
faptului c Simon Templar era condamnat s nu
mai vad lucruri atractive.
Sfntul zmbi i o vzu pe fat pornind s

traverseze strada prin spatele mainii, fr s se


uite mprejur, apoi Joe se ntinse i trase
perdelele.
Ai de ce s te uii la ea, murmur Simon, i
ridic dintr-o sprincean la adresa perdelelor
trase care-i mpiedicau privirea. Harabaua asta
arat deja ca un dric.
Joe bombni ininteligibil, maina se desprinse
de lng bordur i nconjur blocul. n fa se
art pentru o clip strlucirea Broadway-ului, ca
oglindirea unui foc din cer; apoi maina ntoarse
i o lu spre vest, iar Sfntul se instal ct mai
comod posibil.
Dar situaia n care se afla nu prea oferea
condiii de confort. Pentru cei care-l ineau
prizonier, era parc o afacere ca oricare alta, pe
care o tratau hotri i siguri pe ei; i-n sufletul
Sfntului se strecur ndoiala, simind un fior
rece prin ira spinrii. n afar de faptul c braul
invizibil dar puternic al legii nu consfinea
aceast bizar condamnare, n rest ea semna
uluitor cu ritualul nemilos al unei execuii legale.

Mai fusese i alt dat la strmtoare, i legea lar fi putut salva dac ar fi strigat dup ajutor; dar
nu strigase niciodat. Interveniile plicticoase,
greoaie ale legii nu-l atrseser niciodat i, n
acest caz special, posibilitile sale l atrgeau i
mai puin. O intervenie, chiar dac ar fi reuit, ar
fi nsemnat arest i judecat; i scurta lui
ntrevedere cu Orcread i cu Yeald fusese
suficient pentru a-i arta la ct dreptate se
putea atepta. Problema dreptii nu era o
chestiune vital n cazul lui. Cel mai incoruptibil
tribunal din lume era nevoit s recunoasc nu
putea dect s-l condamne la vreo patruzeci de
ani de nchisoare, dac nu mergea pn-acolo nct
s ordone o execuie i, n general, prefera s-i
ncerce norocul cu o sentin ilegal. N-ar fi fost
pentru prima oar cnd intra ntr-un joc pe via
i pe moarte, jucndu-i cartea cu o mn sigur,
indiferent de capriciile norocului; i acum o va
face din nou, dei n acel moment n-avea nici cea
mai vag idee ce metod va folosi. Totui, pentru
prima oar n atia ani se ntreba dac nu cumva

i asumase o sarcin mult prea mare.


Dar pe fa nu i se citea nimic din ceea ce se
petrecea n sufletul lui. Se ls nepstor pe
spate, cu privirea calm, de parc ar fi fost ntr-un
cerc de prieteni n drum spre cas. i nici cnd se
oprir lng puntea unui bac, nu se mic. i fcu
trengrete cu ochiul lui Maxie.
Deci de data asta distracia va fi la Jersey, nu?
Da. Ne-am gndit c i-ar face plcere o
schimbare, spuse gangsterul, cu umor sinistru.
O patrul n hain albastr sttea, cu aer
competent, la numai civa metri de ei; dar lipsa
unui al aselea sim sau a vreunei brute
presimiri de clarvztor nu-l fcu s observe
limuzina neagr, strlucitoare, n irul de maini
care-i ateptau rndul s urce pe bac. El se
gndea la visul lui de a ajunge inspector ntr-un
cartier bine populat cu ceteni, care, plini de
mrinimie, ar fi nerbdtori s-i ofere bani ghea
i credit ca nu cumva s se surmeneze muncind
prea mult; i Sfntul nu ncerc s-l ntrerup.
oferul plti taxa i i ocupar locul pe bac,

ateptnd s porneasc.
Simon se uita la apele ca de cerneal ale
Hudsonului i se-ntreba ntr-o doar de ce oare
plecarea unui bac strnete ntotdeauna de dou
ori mai mult agitaie i nelinite dect plecarea
n larg a unui pachebot; i gsi un motiv de
amuzament destul de morbid, chiar i n acest
incident trit de el nsui. Auzise multe i
cugetase i mai mult asupra metodei att de
eficiente a americanilor de a ndeprta o anumit
victim; dar n ciuda remarcilor sale obraznice
fa de Valcross, nu se ateptase s aib acest unic
prilej de a afla din surs direct senzaiile celui
care joac rolul principal n aceast dram. Simi
c, n cazul de fa, ara care adoptase ca sport
naional pentru week-end-urile ploioase rpirean scopul asasinrii, se cam ntrecea cu gluma n
rvna sa de a-i arta att de repede i de
cuprinztor tot mecanismul acestei operaii care-i
strnea un profund interes profesional, n ciuda
situaiei sale precare. i iat, simea tot timpul
lipsa atingerii linititoare a lamei de cuit care ar

fi trebuit s fie lipit comod de antebra; privirea


i era foarte rece i strlucitoare cnd i azvrli
mucul de igar prin geamul deschis din fa, i-l
urmri cum nete prin ntuneric ca un cartu
rou trasor
Maxie cotrobi prin buzunare cu mna rmas
liber, extrase un pachet de igri mototolit i i-l
ntinse politicos.
Mai vrei una?
O ultim igar pentru condamnat?
La fel de curtenitor i senin, Sfntul apuc un
Chesterfield i-l extrase cu grij. Maxie i ntinse
bricheta i i aprinse i el o igar; dar niciuna
din micrile cerute de aceast minuioas
respectare a regulilor etichetei nu oferea victimei
posibilitatea unui atac prin surprindere. Simon
simi cum automatul lui Joe i mrete aproape
imperceptibil presiunea asupra coastelor lui n
timp ce schimbul de amabiliti continua, i i
ddu seama c nsoitorii si studiaser toate
posibilitile unor astfel de situaii chiar nainte
de a ncepe s se brbiereasc. Oft i se ls din

nou pe spate, exalnd dou uvie de fum.


Fata aia, Fay, ce e? ntreb el indiferent,
relund un ir normal de idei din penultima
remarc a gangsterului.
Maxie i ddu plria mai pe spate.
Cum ce e? E o ppu.
Simon analiz dificultile de a introduce n
mintea lui Maxie subiectul care-l preocupa. tia
mai bine dect oricine c femeia fascinant, plin
de mister, care prin farmecele ei feminine
conduce cu o mn de fier bandii fioroi i care,
cu inteligena ei sclipitoare, i pclete pe
criminali i pe detectivi cu egal uurin, e doar
eroina romanelor picante, i c n lumea
gangsterilor din New York ea constituie cea mai
rar curiozitate. Pentru tlharul i gangsterul
american, femela uman are o singur funcie,
rezervat orelor de relaxare i pentru asta n-are
nevoie nici de inteligen i nici de personalitate
evident. Cnd el o numete ppu,
vocabularul su o descrie foarte adecvat. Ea este o
jucrie pentru distracia lui, cu care-i poate irosi

dolarii lesne ctigai ca s-i etaleze bogia, fa


de care se poate luda i ludndu-se, i hrnete
orgoliul i se simte un tip important; dar ea nu e
cuprins-n angrenajul profesiei lui dect ca
spioan, ca ademenitoare de fraieri, sau ca simpl
unealt pentru a bga la ap un rival; dar n
discuiile lui, ea n-are ce cuta.
Sfntul nu ntrevedea o cale uoar de
abordare a problemei din acest unghi. Totui
continu:
E adevrat c-i face plcere s te uii la ea,
dar nu vd la ce altceva v-ar putea folosi. Eu n-a
lsa o fat s se bage n treburile mele nu poi
avea niciodat ncredere n ele.
Maxie l privi cu mil.
Da prost mai eti! Muierea asta are ceva aici,
zise el ciocnindu-se n zona unde se presupunea
c rezid creierul su. Are mai mult minte dect
tine sau oricare altul ca tine.
Simon ridic din umeri a ndoial.
Tu tii mai bine. Dar eu n-a face-o. Cu ct
femeia e mai deteapt, cu att e mai

primejdioas. Niciodat nu poi fi sigur de ele.


Sunt alturi de tine un timp i pe urm te trezeti
deodat c le-a czut altul cu tronc i fac tot ce
pot ca s te trdeze.
Ea? privirea lui Maxie se umplu pn-n
strfunduri de indignare i dispre. Cred c
Heimie avea dreptate trebuie s fii nebun. Pe
cine s trdeze? Ea e reprezentanta Marelui
Boss.
Chipul Sfntului era lipsit de expresie.
Reprezentanta lui? repet el rar.
Da. Ea vorbete n numele lui. Dac el are
ceva de spus, ea vorbete. Dac noi avem ceva de
spus, ea i transmite. Ea e singura din band care
tie tot ce se-ntmpl.
Simon nu se clinti. edea perfect nemicat,
privind cum ncepeau s alunece n ntuneric
luminile de pe malul rului, pe msur ce bacul
se-ndeprta de chei. Gravitatea situaiei n care se
afla i dispru din minte, de parc s-ar fi deschis
brusc o trap, lsndu-i o senzaie de gol prin
care se infiltra un straniu fior de emoie.

Expansivitatea franc a lui Maxie aproape c-i


tiase rsuflarea.
Era ultimul lucru la care s-ar fi ateptat n
aceast escapad. Apoi, peste o clip, i ddu
seama care era explicaia. ncrederea brutal a
clilor si era o atitudine care de obicei se baza
pe reciprocitate; dar o situaie definitiv,
irevocabil, ca cea de fa permitea purtarea unor
discuii care altfel n-ar fi putut avea loc. n alte
mprejurri, ameninrile, tortura sau chiar
pericolul morii sigure n-ar fi primit ca rspuns
dect o tcere total i flci ncletate, conform
codului stoic al bandei, al crui exponent att de
neloial fusese rposatul domn Papulos; dar
pistolarul avea voie s discute cu un prizonier
condamnat, n drum spre locul de execuie,
gsind chiar o plcere n asta, ntruct i
zgndrea orgoliul i-i furniza o dovad a
inteligenei i importanei sale moartea se
profila n mod inevitabil, i morii nu vorbesc. Pe
Sfntul l cuprinse un ciudat sentiment al
fatalitii, dndu-i seama c devenise inutil

nainte de a mai putea face vreun pas nainte n


ancheta sa; dar chiar dac i-ar fi vzut sfritul
cu ochii, tot nu l-ar fi prsit instinctul de a afla
tot ce se putea afla att timp ct i se ofer
informaii. i nici n acest stadiu nu-i pierduse
sperana.
mi pare ru c nu l-am cunoscut pe Marele
Boss, spuse el, fr cea mai mic variaie a
tonului su egal, de conversaie ocazional. Cred
c merit s-l cunoti.
i aa ai ajuns prea aproape, i rspunse Joe
pe un ton indiferent, Nu trebuia s te bagi, biete.
Pare a fi un tip deosebit, recunoscu Simon; i
Maxie i scoase igara pentru a putea rnji cu
toat gura.
Cu asta n-ai spus nimic. Deosebit nu e
cuvntul potrivit. Nici n-ai habar ce buni suntem
noi cu tine. Ai avut noroc c ai scpat de Morrie
Ualino Morrie te bga precis la cutia fierbinte.
Ca i cum s-ar fi simit cuprins de un val de
mndrie lucid, descoperind c i el contribuise
la acest act de omenie att de neobinuit, scoase

din nou pachetul de Chesterfield i-i oferi igri.


Simon lu una i accept un foc, procedura fiind
nsoit de aceleai amabiliti i precauii ca mai
nainte.
Da, spuse el gnditor, Marele Boss al
vostru pare un individ cu care nu e de glumit.
Cam trziu ai aflat, ncuviin Maxie laconic.
Cu toate astea, continu Sfntul cu un vag
aer de uimire, nu prea pricep de ce tu i tot restul
bandei primii ordine de la unul care nu lucreazn brana voastr un tip pe care nici mcar nu lai vzut la fa. Adic, ce-avei de ctigat din
asta?
Maxie se-ntoarse brusc i i ciocni din nou
scfrlia cu arttorul ptat de nicotin, cu gestul
acela ocult care pentru el prea s fie sinonim cu
un omagiu adus inteligenei.
Ascult tipul sta are cap. i dac un tip
are cap, trage bine cu pistolul i face rost i de
bitari, eu primesc ordine de la el. i asta-i valabil
pentru Joe i Heimie i Dutch, i pentru tot restul
bandei. Bitarii nu se mai ctig aa de uor de

cnd s-a dat drumul la butur, pricepi?


Sfntul se ncrunt mirat ca s-l fac s
vorbeasc; i Maxie, plin de bunvoin, se
strdui s-i clarifice punctul de vedere.
Cnd exista prohibiia, traficantul de pileal
i banda lui o duceau foarte bine, pricepi?
nclcau legea, dar era o lege de care nu-i psa
nimnui. Toat lumea, chiar i cetenii onorabili,
ca cei de pe Park Avenue i alii de genul sta, i
tiau pe traficani, i sunau la telefon, stteau de
vorb cu ei i erau mndri c-i cunoteau. Tipii
se-mpunau cu traficanii lor, aa cum se ludau
cu medicii sau cu avocaii lor, i chiar se luau la
ceart i la btaie ntre ei, fiecare ludndu-se c
tipul lui e cel mai bun. Nou ne ddeau bitarii
fr s crteasc, fiinc tiau c noi riscm ca s
facem rost de marfa de care aveau ei nevoie; i
copoii erau un fel de inamici publici, fiinc
uneori ncercau s ne mpiedice s facem rost de
marf. Nimeni n-ar fi depus mrturie mpotriva
unui individ care-i fcea rost de pileal, n
favoarea altuia care ncerca s-l mpiedice s pun

mna pe ea. Pricepi?


Hmm, mormi Sfntul plin de ndoieli,
mai mult pentru a puncta cele spuse.
Ei, cnd s-a terminat, cu prohibiia, totul s-a
schimbat. Pricepi? Traficantul nu mai era
prietenul nimnui. Devenise un gangster care
ncerca s urce preul unei mrfi pe care oricine o
putea cumpra legal, iar copoiul devenise un tip
care ncerca s-l scoat din funcie pe gangster i
s menin preuri mici; i, brusc, toi au uitat ce
fcusem pentru ei n anii de secet, i s-au
ntors mpotriva noastr.
Maxie se ncrunt posomorit la gndul
ubrezeniei gratitudinii omeneti.
Pi trebuia s facem ceva, nu? Omul trebuie
s triasc.
Cred c da, rspunse Sfntul, dar depinde
de om
Maxie strmb din nas.
O groaz de tipi au dat de bucluc n perioada
aia, spuse el nostalgic. Se pornise o campanie de
reforme i ne hituiau tot timpul. Era din ce n ce

mai ru. Multora nu le intra n cpn c nu


mai era rost de ctigat uor parale i a fost pcat
de ei. Trebuia s ai aici ce-i trebuie. Din nou se
pipi misterios la frunte. Afacerile nu mergeau
bine, aa c n-aveam lovele ca s-i pltim pe
copoi; iar copoii neprimind bani, ncepuser din
nou s se ia de noi i situaia se nrutea.
Maxie oft cu nostalgie.
i atunci a aprut Marele Boss, spuse el
nveselindu-se, i totul a fost iari fain.
De ce? ntreb Simon, cu acelai aer de
ingenu.
Pi el ne face rost de parale grase, pricepi?
Tot cu aceleai afaceri?
Da, dar el are cap. i informaii. Mergentotdeauna la sigur. Cnd spune: Planul e aa i
pe dincolo i trebuie s acionm aa i pe
dincolo, noi tim c va fi exact aa cum spune el.
De aia nu facem greeli.
Luminile de pe mal ncetaser s se mite i
pasagerii ncepuser s se agite, pregtindu-se si continue drumul. oferul se urc napoi n

main i se aez comod, ateptndu-i rndul n


irul de maini care erau debarcate.
Pstrndu-i cumini locul n convoi, urcar
drumul erpuit care la Jersey o ia-n sus i dup
scurt timp goneau prin Jersey Meadows.
Cltoria lor deveni o curs monoton printr-un
inut necunoscut fiile drepte de osea puteau
foarte bine s se-ntind i pe suprafaa lunii, dac
Simon era s se ia dup indiciile pe care le putea
distinge; luminile rzlee ale unor orele
neidentificabile, farurile orbitoare ale altor maini
care neau din bezn i treceau vjind pe lng
ei ntr-o clip, fiind apoi nghiite de abisul de
ntunecime din urma lor. Puternica limuzin,
manevrat cu dibcie de oferul tcut, zbur cu o
vitez nebuneasc prin inutul de ar, ncetinind
uor din cnd n cnd, pentru a nu depi viteza
legal n localiti, ca apoi s neasc iar nainte
pe o alt bucat bun de drum ntins. Cu toat
viteza cu care mergeau, drumul prea
interminabil:
senzaia
completei
izolri,
sentimentul ruperii de tot restul lumii n acel

proiectil de serie, care trecea val-vrtej prin


noaptea plina de mistere, ar fi avut un efect
soporific copleitor dac inta lor n-ar fi fost un
loc de execuie.
Sfntul n-avea cum s tie ct mai era pn la
destinaie i, din fatalism, prefera s nu-ntrebe.
tia c nu putea fi foarte departe tia c i se
apropie clipa i c situaia lui era din ce n ce mai
disperat i c n-avea nicio posibilitate de salvare.
Vigilena nsoitorilor si nu slbise deloc i dac
ar fi fcut vreo micare suspect, ct de mic, nu
s-ar fi jenat s-l mpute pe locul unde edea i si azvrle cadavrul din main fr ca mcar s
micoreze viteza.
Ar fi putut face asta oricum, poate chiar se
pregteau s-o fac. Nu tia de ce-i nchipuise c
era dus ntr-un loc anume de execuie, pentru a fi
ucis acolo, conform unui crud ritual al bandei;
dar tocmai pe asta se bazau singurele sale
sperane de scpare.
Se uit cu coada ochiului la Maxie. Gangsterul
sttea nepstor pe locul su, cu plria mpins

spre ceaf, ceea ce-i sublinia i mai bine


trsturile plate, inexpresive iar ntr-un col al
gurii sale crnoase molfia un trabuc neaprins.
Dac-am spune c nu era deloc impresionat de
grozvia faptei pe care urma s-o fac, n-am
descrie dect foarte superficial atitudinea sa. El
era, de fapt, destul de plictisit.
Simon se cznea s-i pstreze calmul aparent.
Drumul lung, lipsa forat de aciune ntr-o stare
de tensiune att de cumplit, i mcinau ncet
nervii; dar trebuia s rmn stpn pe sine cu
orice pre. tia c ansele lui sunt i aa destul de
anemice, dac vor exista; i cea mai vag crispare
de panic, cea mai slab perturbare a comenzilor
precise, rapide i calme ale creierului i braului,
ar elimina definitiv i aceste anse. i ntre timp,
un gnd ndeprtat i complet detaat din mintea
lui, asemntor cu luciditatea flegmatic a unui
om de tiin care-i noteaz propriile simptome
pe patul de moarte, dezvolta ideea c Maxie va
mai continua poate s discute cu un om pe care-l
credea fr speran

Sfntul i drese glasul i ncerc s rennoade


conversaia cu acelai ton de mirare i inocen
ca i cum n-ar fi fost ntrerupt. Trebuia s ncerce
n continuare s obin informaii pe care poate
nici nu va apuca s le foloseasc, trebuia s aib o
preocupare care s slbeasc ncordarea impus
de severul su auto-control.
Cum adic, a aprut Marele Boss? spuse
el. Dac nici mcar nu lucra n brana voastr,
dac pn atunci nu tiai c exist i nici cum
arat la fa de unde tiai c putei avea
ncredere n el? De unde tiai c o s v fie de
vreun folos?
De unde tiam c o s ne fie de vreun folos?
Pi ne-a artat el. Faptele sunt fapte. Calculase
fiecare micare.
Da, tiu; dar trebuie s fi pornit i el de
undeva. Cum a intrat n legtur cu voi. Cnd ai
auzit prima oar de el?
Maxie mrii i-i ainti privirea nainte, prin
parbriz.
Cred c la asta ai s te gndeti singur o s

ai timp destul; spuse el; i Simon se uit afar i


simi c maina i ncetinea mersul.
CAPITOLUL VII
N CARE DUTCH KUHLMANN VEDE O
FANTOM; IAR SIMON TEMPLAR SE
NTOARCE ACAS
La nceput Sfntul nu vzu nimic n afar de
o fie de osea pustie care prea c se ntinde la
nesfrit kilometri-ntregi; apoi oferul ntoarse
volanul brusc la dreapta, i maina rico de pe
osea pe un drum ngust.
Simon nu se mir c nu reuise s-l detecteze.
Crengile joase ale copacilor aproape c se uneau
deasupra drumeagului accidentat, nefolosit;
frunziul lor zgria capota mainii i se freca
find de portiere, n timp ce naintau pe
drumul lateral cu viteza considerabil redus.
Dup ce parcurser vreo cinci metri, nu mai
puteau fi vzui de nicio main care ar fi trecut
pe artera principal.

Cu ambele mini ncletate pe volanul care


zvcnea i trepida ca o fiin vie, oferul nainta
pe pista ngust. Dac, adunate la un loc,
trupurile lui Joe i Maxie n-ar fi format un sistem
de proptele umane care s-l intuiasc bine de
perne, Sfntul ar fi fost proiectat de pe scaun de
fiecare dat cnd cauciucurile dislocau bolovanii
de la locul lor.
Simon Templar era contient c i se-nteiser
btile inimii. Avea gtul uscat i o senzaie vag
de apsare pe piept, din care cauz respira ceva
mai tare ca de obicei. Dar respiraia era calm,
regulat i domoal, nu era respiraia ntretiat,
iute i superficial produs de spaim. Nervii lui
erau att de ncordai nct nu mai reacionau
erau ncremenii ntr-o groaznic imobilitate, la
fel de efemer ca nemicarea unui arc comprimat.
Ateptarea i tensiunea luaser sfrit; acum nu
mai rmsese dect s ajung la captul
drumului i s ncerce s-i salveze viaa dac
soarta-i va oferi ocazia. i dac nu i se ivea niciun
prilej, acesta va fi sfritul aventurilor sale.

Poteca se ngusta din ce n ce pe msur ce


avansau; copacii i tufiurile de pe ambele pri o
npdeau. Era evident abandonat de ani de zile;
nivelatoarele oselelor de macadam trecuser pe
lng ea i o lsaser doar pentru cltorii de
felul celei ntreprinse de ei, i destinaia ei, dac
avusese vreodat una, i gsise de mult alte ci
de comunicare mai rapide cu lumea exterioar. n
sfrit,
cnd
maina,
cu
toat
forma
aerodinamic, n-a mai putut nainta, oferul
aps pe frn i opri hurducind maina. Apoi
stinse farurile, lsnd s licreasc doar luminile
de parcare pentru a ilumina teatrul operaiunilor.
Un loc destul de bun pentru o crim, fu silit
Sfntul s recunoasc; i se ntreb ci alii i
atrseser mnia lui Dutch Kuhlmann i a
Marelui Boss, pltind pentru ndrzneala lor n
aceast pustietate. Zgomotul produs de oprirea
motorului absorbi parc orice alt sunet al nopii,
ca i cum pmntul fusese nfurat ntr-un balot
gros de ln: nici dac ar fi trecut alte maini pe
oseaua din care tocmai ieiser, n-ar fi ajuns

pn la ei zumzetul lor ndeprtat. Att ct putea


Sfntul s vad, n jurul lor nu era dect un
desi de copaci i tufiuri rspndite pe un teren
pietros, denivelat; aici putea muri un om fr ca
lumea din afar s aud vreun sunet, iar cadavrul
putea s zac sptmni ntregi pn ce un
trector ntmpltor s-ar fi mpiedicat de el, iar
ziarele ar fi publicat tirea cu titluri iptoare pe
prima pagin. Deodat Sfntul ghici de ce
fusese dus att de departe i cu attea precauii,
n loc s fie azvrlit pe orice strad din New York
i ciuruit de gloane n timp ce maina s-ar fi
ndeprtat. Pentru alte victime fusese suficient
metod asta, dar acum era un caz aparte.
Rezolvarea lui se lega de anumite lucruri pe care
le discutaser Orcread i Yeald. Sfntul nu
trebuia s devin un martir i nici mcar o
senzaie; el trebuia s dispar, la fel de rapid i de
neobservat pe cum apruse, ca o comet, i toate
ntrebrile ce se vor pune vor rmne poate
pentru totdeauna fr rspuns i publicul
nestatornic va uita repede

n spatele mainii scri ceva, tulburnd


linitea; Maxie se trezi. Cobor din main fr
grab i ndat ce ajunse afar se ntoarse din
nou, cu automatul scnteind uor n lumina
estompat. l balans cu neles spre Simon.
Jos, amice.
Sfntul simi n spinare apsarea pistolului
lui Joe, ca o subtil ntrire a ordinului.
Simon se ridic ncet de pe banchet. Acum,
cnd ajunsese la punctul terminus al drumului,
ncetase s mai cugete asupra reaciilor unui
condamnat. Fiecare celul din creierul lui ager,
fiecare nerv i fibr din trupul su erau treze, n
alert. Mintea nu-i funcionase niciodat mai
limpede i mai armonios, trupul nu fusese
niciodat ntr-o form fizic att de perfect ca n
clipa aceasta, cnd umbra morii se apropia. Era
imposibil s crezi c numai n cteva momente,
printr-un singur oc zdrobitor, viaa care palpita
cu atta for ar putea fi stins, acea minte
strlucit ntunecat pe venicie, toate emoiile
i plcerile vieii precum i bucuria dulce de a tri

nghiite de neantul negru de unde nu exist


ntoarcere.
Cobor ncet pe scara mainii. La un metru de
el, automatul lui Maxie era ndreptat ferm ctre
pieptul su; din spate, pistolul lui Joe l mpungea
la fel de ferm n spinare. i trecu prin minte ideea
nebuneasc s fac un salt disperat, aruncndu-se
de pe scara mainii asupra lui Maxie, bazndu-se
pe faptul c lundu-l prin surprindere l va
neutraliza nainte ca el s poat trage, i spernd
c ntunericul binefctor va avea grij de restul.
Dar n clipa urmtoare i ddu seama c nu era
nicio speran n direcia asta. Dei prea greoi,
Maxie l pndea ca o pisic; i i calculase
distana perfect. Dac Sfntul ar fi srit, ar fi
nimerit direct ntr-un glonte i probabil c n
acelai timp l-ar fi mpucat i Joe de la spate.
Cu chipul mpietrit, Sfntul cobor, se
ndrept, iar privirea lui nfrunt calm privirea
lui Maxie.
Aici ne oprim? ntreb el.
Ai ghicit, consimi Maxie tios.

n spate, Simon auzi pantofii lui Joe scrind


pe pmnt; n urma acestuia cobor i cellalt
gangster i portiera se-nchise din nou cu un
cnit brusc. eava pistolului i se lipi iar de
spinare. Era prins ntre dou focuri poteniale, la
fel de eficace ca-n strnsoarea unor cleti
adevrai; i pentru a doua oar l cuprinse
cumplita temere care-i ntorcea tot stomacul pe
dos. Nu mai vzuse niciodat o asemenea
siguran calculat i o vigilen att de
neabtut n fiecare micare ce se efectua. Nu i se
mai ntmplase s-l in cineva ntr-o main
atta timp, vorbind cu el i aprinzndu-i igrile,
fr a-i da o clip ocazia s-l scoat din funcie.
Nu i se mai ntmplase s fie luat i dus undeva,
fr a i se oferi mcar o porti ct de mic de
scpare. tiuse ntotdeauna, n subcontientul lui,
c ntr-o bun zi i va gsi naul c o dat,
undeva, norocul, care-l nsoise, att de credincios
n toat activitatea sa, i se va ntoarce mpotriv,
aa cum se-ntmpl n viaa oricrui juctor i
aventurier care nu cunoate limite. Dar nu se

gndise c se va ntmpla aici aa cum niciun


om nu crede c va muri mine dei tie c va
trebui s moar ntr-o zi O umbr firav a
vechiului su zmbet i atinse buzele, dar najunse pn la ochi.
Sper c vei respecta toate formalitile de
rigoare, spuse Simon cu blndee. tii m-am
ntrebat deseori cum se procedeaz. A fi teribil
de dezamgit dac nu m-ai lichida n cel mai
autorizat stil.
n spatele lui, Joe i nghii o njurtur; dar
Maxie rmase neimpresionat.
Sigur, consimi el afabil. O s-i facem o
demonstraie. Dar nu-i mare brnz. E o chestie
obinuit-n meseria noastr, pricepi?
Pricep, rspunse Sfntul calm.
Totala nepsare, duritatea brutal dar amabil a
rspunsului lui Maxie i nghease parc
strfundurile inimii. Mai nfruntase moartea
moartea care se dezlnuise asupra lui cu o ur
violent, clocotitoare, moartea, care amenina
impasibil s-l anihileze ca un eveniment de

oportunitate rece. El nsui provocase moartea, n


diferite chipuri. Dar niciodat nu cunoscuse un
om care s-ncerce s suprime viaa altuia att de
nepstor, lipsit de orice sentiment personal, ca
acest uciga fr mil care se pregtea s-i trimit
un glonte n inim o chestie obinuit-n
meseria noastr
Sfntul avea regulile lui proprii de joc; dar n
clipa aceea uit de ele. Dac va scpa din capcana
n care era inut, dac destinul i va oferi cea mai
mic ansa s fug i s intre din nou n joc, att
timp ct va mai dura aventura asta va proceda aa
cum procedau adversarii lui: fr cruare. Va fi la
fel ca ei: fr mil i fr scrupule. Va avea un
singur leac pentru toate erorile acelai ca al lor.
n lumina slab, ochii lui i pierduser orice
expresie. Se micoraser, devenind o crptur
ngust ce scnteia ca gheaa frmiat.
Acolo, lng copacul la, i se adres Maxie
pe un ton de conversaie. Acolo-i cel mai bun loc.
Felul n care rostise cuvintele avea parc un tlc
sinistru; fuseser ncercate multe alte locuri din

acea zon i se pare c alegerea acestuia se baza


pe rezultatele unor ndelungi cercetri; dar era o
aluzie absolut incontient. Sfntul prea chiar
mai indiferent dect dac ar fi fost pus s pozeze.
Simon se uit la el o clip, apoi se-ntoarse. Navea ce face. Se-ntrebase uneori de ce chiar i
cnd se-ndreapt spre o moarte sigur, omul se
mai supune ameninrii unui pistol; acum, avnd
o ngrozitoare revelaie, tia rspunsul. Pn-l
lovete moartea cu adevrat, pn n clipa final
de anihilare definitiv, orice om se aga de
sperana c o minune l va mntui; ascultnd de
un instinct orb, ilogic, de autoconservare, el nu va
face nimic care s-i grbeasc sfritul. Sub
ameninarea pistolului lui Maxie, Sfntul se
ndrept spre trunchiul unui falnic ulm, i apoi se
ntoarse din nou cu faa. Joe ncuviin din cap, i
la un semn de-al lui Maxie se apropie pentru a
pregti victima de execuie, n conformitate cu
codul bandei.
Descheie metodic haina lui Simon i o ddu n
lturi; apoi ncepu o operaie similar cu cmaa.

Unii au nceput s poarte veste speciale


mpotriva gloanelor, explic Maxie binevoitor.
Nervii lui Simon erau ncordai pn la ultima
limit suportabil; trupul i era rigid ca o bar de
oel. Acum l pzea numai Maxie; Joe era cu
desvrire captivat de macabrul ritual, iar
oferul fr glas ridicase capota mainii i prea
absorbit de cine tie ce defeciune pe care o
detectase n mecanismul ei. Dac era s aib vreo
ans, acum era momentul.
Se mic uor, chipurile pentru a-l ajuta pe Joe
la descheiat. Apoi, cu o micare rapid, ridic
mna stng. Joe simi strnsoarea unor degete
cuprinzndu-i ncheietura minii n timp ce se
cznea s descheie cmaa Sfntului, i nite
muchi de oel, ncordndu-se brusc, l azvrlir
n lturi, l dezechilibrar i-l rsucir cu o sut
optzeci de grade prin prghia format de braul
su ntins. Pistolul din mna lui dreapt fu
ndreptat n alt direcie; Simon auzi pocnetul
exploziei i vzu flacra ucigtoare nind din
eava pistolului, dar glontele devie cu nouzeci

de grade fa de traiectoria pe care ar fi trebuit s-o


urmeze.
Pumnul lui Simon se ridic fulgertor i izbi n
ceafa gangsterului, exact la baza craniului, lovind
carnea tare i osul cu atta slbticie c ar fi putut
s-i disloce oasele din ncheieturi. Omul icni
ameit i se nclin n fa; dar Sfntul i prinse
partea de sus a trupului cu braul stng, inndu-l
ca pe un scut uman, n timp ce cu dreapta i
imobiliz mna n care inea pistolul pentru a-l
mpiedica pe Joe s-o rsuceasc la spate i s
trag orizontal. n iureul acestei aciuni
palpitante n-avusese timp s se-ntrebe ce ar putea
face Maxie; cnd l observase ultima dat era la
trei metri deprtare i un pic la stnga lui; dar
cnd Joe fusese proiectat n linia de tragere,
poziia aceasta devenise inutil. Simon se uit
dup el peste umrul lui Joe, dar nu-l vzu. Tr
de jur mprejur scutul viu cu o micare violent i
atunci auzi un automat descrcndu-se asurzitor
undeva aproape i simi o lovitur nfiortoare n
partea dreapt a spatelui, sub umr.

Sfntul se poticni i-i pierdu rsuflarea, cci


n punctul unde primise groaznica lovitur l
sget o durere cumplit, de parc-l ardea cu
fierul rou; i n aceeai clip, trupul lui Joe i se
zvrcoli convulsiv n brae devenind o greutate
inert. Mna dreapt i era paralizat pn-n
vrful degetelor din cauza durerii. Se-ntoarse
trndu-l pe Joe dup el, auzi o bufnitur surd
cnd automatul din mna mortului alunec
dintre degetele fr vlag i czu jos, dar nu putu
s-ajung la el. Dac ar fi-ncercat, avnd un bra
inutilizabil, ar fi nsemnat s renune la unicul
su mijloc de aprare; i tia c n-ar fi avut timp
s parcurg distana respectiv i s apuce arma
czut n ntuneric. i ridic privirea i vzu
chipul necrutor al lui Maxie, ca o pat alb n
lumina firav.
Ai dou minute s-i spui rugciunile,
Sfntule, cri Maxie pentru prima oar cu urn glas.
i potrivi plria i strig tare:
Hei, Hunk, fir-ai tu s fii de prost! Unde eti?

Atunci Simon i aminti de oferul mainii, i-i


ddu seama c ansa pe care i se pruse c o
ntrevede era doar o himer, o ultim fars sadic
din partea norocului care-l prsise. Nu-i putea
urmri i nici nu se putea apra de amndoi
odat. Unul din ei l va ataca pe la spate, cu
uurina cu care ar fi nconjurat o mas, fr risc
i fr efort, i sta va fi sfritul.
Sfntul nu se rug. N-avea la ce zeiti s
apeleze, n afar de primitivii zei pgni ai luptei
i morii subite care, dup ce-l acoperiser de
favoruri, l lepdaser-n aceast fundtur,
lsndu-l s-i achite singur ultimele socoteli. Dar
se uit n sus, la cerul ntunecat i vzu c norii se
risipiser i la milioane de kilometri deprtare,
ntr-un petec albastru de cer, licrea o stea. O
adiere uoar trecu peste islaz, strnind
miresmele fragede ale nopii; i nelese c oricare
ar fi rezultatul, nu i-ar fi dorit o alt via.
Hunk! strig din nou Maxie, tios.
Nu-ndrzni s se uite napoi de fric s nu-l
piard din ochi pe Sfntul; dar Sfntul privea

dincolo de el i vzu un lucru ciudat.


oferul nu mai cotrobia prin mruntaiele
mainii. Nici mcar nu se apropia de ei tropind,
pentru a se azvrli greoi i tcut n btlia
inegal. Sfntului i trebuir cteva secunde ca
s descopere unde se afl peste alte cteva
secunde i ddu seama c forma neclar, ntins
lng main, era oferul, care zcea cuprins
parc de somn.
Apoi mai vzu ceva o siluet subire,
graioas, care avansa fr zgomot n spatele lui
Maxie. i n clipa cnd acesta o vzu, silueta gri:
Marele Boss spune s-atepi o clip, Maxie.
Maxie fcu ochii mari, surprins i indignat, cu
gura cscat n mod ridicol. Automatul ns nu-i
tremura. Continua s inteasc de parc creierul
lui refuza cu ncpnare s accepte ceea cenregistrase auzul; iar privirea uluit nu se dezlipi
de Sfntul.
Ce ce-a fost asta? ngn el.
Eu sunt, Fay, spuse fata.
Simon Templar respir adnc pentru a-i uura

plmnii. Aerul dulce i rcoros al cmpului i


ptrunse n plmni ca un nectar diafan, i-i puse
din nou sngele n micare prin venele amorite.
i nl capul i privi la steaua sclipitoare,
singuratic, din sprtura aceea mic din bolta
neagr de nori, i, prin abisul de o mie de
milioane de ani lumin, steaua pru s clipeasc
spre el. Tria.
Nu exist cuvinte pentru a descrie ce simea n
acel moment. Cnd un om a cobort pn n cele
mai adnci abisuri, cnd umbra neagr a morii a
astupat ultima gean de lumin i rsuflarea ei
rece i-a atins fruntea nu ntr-un accident
neateptat sau n focul anestezic al pasiunii, ci n
mod deliberat, fr cruare, fcndu-l s-i piard
ultimele rezerve de autocontrol, cu fiece secund
care trece, cunoscndu-i sfritul ntoarcerea sa
la via nu poate fi cuprins n cuvinte. Dac-am
spune c i se ridic de pe umeri povara morii, c
slbirea ncordrii i destinde fiecare nerv eroic
disciplinat pn atunci, lsndu-l liber i inert ca
o a rupt, c reacia preioas a fiecrui sim i se

pare insuportabil de frumoas, oprindu-i


rsuflarea, ar nsemna s nu spunem nimic. E ca
un om orb din nscare, cruia i se d darul
vederii n miezul vieii; dar e mult mai mult dect
att. A fost mut i surd, lipsit de gust, miros i
auz, de minte i de muchi; i toate astea i s-au
dat n acelai timp.
Ca prin vis, Sfntul auzi din nou vocea
consternat, nucit a lui Maxie.
Cum ai ajuns aici?
Am venit pe jos, rspunse fata cu rceal. Ai
auzit ce i-am spus? Marele Boss a dat ordin sl lsai n pace.
Dar dar Ros de ndoieli, Maxie simea
c-i fuge pmntul de sub picioare. Dar l-a ucis
pe Joe, reui el s rosteasc dintr-o rsuflare.
Fata naintase calm, pn ajunsese lng el. Se
uit piezi la forma fr via prins n braul
stng al Sfntului.
i?
Monosilaba aluneca de pe buzele ei cu o
senintate transparent golit de orice urm de

interes. Nu-i psa ce se ntmplase cu Joe. Nu


vedea nicio legtur ntre moartea lui i scopul
pentru care se afla ea aici. Maxie se cznea s
deschid gura.
Sfntul i ddu seama c automatul lui Joe
zcea nc aproape, n locul unde czuse.
ncepea s-l doar braul din cauza greutii
inerte pe care o suporta. Slt cadavrul i l apuc
din nou, n timp ce scruta ntunericul cu ochii lui
ageri. Rana i zvcnea de durere i cnd respira l
nepa n piept, dar abia dac observa aceast
jen. Deodat zri o licrire slab de metal,
undeva n faa lui, n stnga.
Se ndrept spre ea, centimetru cu centimetru,
cu o rbdare infinit. Instinctul l ndemna s lase
povara care-l stnjenea i s se arunce iute,
disperat spre pata alb de lumin, dar tia c
ansele ar fi fost categoric mpotriva lui.
Stpnindu-i perfect fiecare muchi, i croia
drum cu micri att de domoale i studiate, nct
nu puteau fi observate. Avea de parcurs doar un
metru jumtate, dar parc-ar fi fost zece kilometri.

i n sfrit, Maxie i recpt glasul.


Ce vrea Marele Boss s facem? ntreb el
aspru. S-l pupm?
Marele Boss a zis s-i dai drumul.
Lucirea mat de metal se afla acum la numai
cincisprezece centimetri. Simon ntinse prudent
piciorul, simi obiectul, l trase uor spre el. Era
pistolul pe care-l cuta. Braul drept era nc
inutilizabil; dar dac l-ar putea lsa jos pe Joe i
cu stnga s se repead la pistol, n clipa cnd
atenia lui Maxie ar fi sustras de altceva, aa cum
va fi n curnd
S-i dm drumul? Maxie avea privirea
rtcit i gura strmb. O s-i dau drumul la
dracu! Trebuie s fii nebuni! L-a ucis pe Joe.
Maxie i ncord braul i pistolul din mna lui
se mic uor. Ai ntrziat, Fay am fcut treaba
nainte de a ajunge tu aici. Uite aa o s-i dm
drumul, trdtor nenorocit i
Nu fi prost!
ntr-o clip, fata i prinse mna i-i trase braul
n jos; i n momentul acela Sfntul profit de

ocazie. Smucind brusc umrul sntos, lepd


cadavrul ce-i slujea drept scut, mpingndu-l
departe de el i se repezi cu mna spre automatul
pe care inea nc piciorul. Strnse degetele pe
patul armei i se ridic cu ea n mn.
Cred c e un sfat foarte bun, Maxie, spuse el
cu blndee.
Glasul lui i recptase ntructva nota
caracteristic
de
batjocur
triumftoare,
simindu-se din nou puternic i sigur pe el de
ndat ce minile atinser metalul armei. Maxie
se holba la el ncremenit, cu braul drept ntins
nc-n jos n strnsoarea fetei, i cu eava
automatului ndreptat inutil spre pmnt.
Degetul lui Simon tremura de nerbdare pe
trgaci. Jurase s fie fr mil. Indiferena clilor
si i sectuiser i ultimele rmie de mil.
Parc aveam dou minute ca s ne spunem
rugciunile, nu-i aa, Maxie? opti el.
Gangsterul se uit urt la el, cu ochii holbai.
Luminndu-se brusc la minte, pru c nelege
situaia Sfntul era viu i liber, i roata se-

ntorsese. Cu o njurtur murdar, fr a ine


seama c Simon l amenina cu automatul, scp
de lng fat smucindu-i braul, i ridic
pistolul.
Arttorul Sfntului aps pe trgaci o
singur dat. Pistolul lui Maxie n-apuc s se
descarce. Braele i zburar n lturi i capul i
zvcni spre spate. Ochii lui arztori n care se
adunaser toate furiile infernului, l fixar o
secund; apoi, treptat, pupila deveni mat,
sticloas i flacra se stinse. Capul i czu n fa
de parc ar fi fost legat; genunchii i se-nmuiar i
se prbui la pmnt, cu capul nainte.
Simon privi n tcere, timp de cteva clipe, cele
dou cadavre ntinse jos, n timp ce ochii si i
pierdeau lucirea de ghea dar nu-i mblnzeau
expresia. O grimas uoar, de scrb, i crest o
linie subire ntr-unul din colurile gurii; dar nu
tia nici el dac-i era scrb de cei doi ucigai
defunci sau de modul n care fuseser
exterminai. Dnd din umeri, alung din minte
aceast problem, i gestul neglijent i provoc o

durere ascuit n umrul lovit, ceea ce-l aduse, n


fine, la realitate. Cu un oftat imperceptibil, bg
pistolul n buzunar, i-i ntoarse privirea spre
fat.
Nu se micase din locul unde o vzuse ultima
dat. Cadavrul lui Maxie zcea la picioarele ei;
dar ea nu se uita la el i nu fcuse nicio ncercare
de a intra-n posesia automatului care se afla nc
n mna lui. Lumina era prea slab pentru ca
Sfntul s-i poat vedea chipul; dar inuta
corpului ei i amintea n mod irezistibil de
noaptea n care Fay l vzuse omorndu-l pe
Morrie Ualino i, mai recent, doar n urm cu
cteva ceasuri, de clipa cnd el personal fusese
scos din camera din fund de la Charley,
pornind n escapada care tocmai se terminase.
Comportarea ei exprima aceeai rezerv ferm,
aceeai nepsare enigmatic n faa morii, de
parc printr-o metod imposibil se detaase de
orice emoie uman i domina pn i misterul
ultim al descompunerii fiinei vii. Se apropie de
ea, ncet, pentru c-l durea puin cnd respira,

pn ce putu s zreasc strlucirea ochilor


cprui; dar privirea acestor ochi nu-i spunea
nimic.
Fay nu scoase nicio vorb, iar el nu tia ce s
fac. Situaia l cam depea. O salut vag,
schind o plecciune, i i ls braul n jos.
Mulumesc, spuse el.
Ochii ei erau dou ape de chihlimbar,
nemicate, de neptruns.
Asta-i tot? ntreb ea cu voce sczut.
Auzind muzica aspr pe care o crea cuvintele
ei, Simon simi din nou acel ciudat fior de
ateptare. i mic minile cu un uor gest de
neputin.
Cred c da. E a doua oar cnd m-ajui i nu
tiu de ce. Ce-a mai rmas de fcut?
De pild, iat ce
Deodat, pn s se lmureasc ce se-ntmpl,
braele ei i nconjurar gtul, trupul suplu se lipi
strns de el, cu obrazul mtsos lipit de al lui. n
prima clip, de uimire nu putu face nicio micare.
Se ntreba ameit dac nu cumva groaznica

tensiune prin care trecuse i tulburase gndirea.


Parfumul subtil al pielii i prului ei i mbta
simurile, strecurndu-i fiori de foc prin vene;
buzele ei i gsir gura i ntr-o secund de
nebunie i simi, cutremurat, toat pasiunea. Se
crisp de durere imperceptibil i ea se retrase.
Iart-m, spuse el. Ai ajuns totui prea
trziu. Am ncasat deja unul.
Ea uit pe loc orice altceva. l trase spre main,
aprinse farurile i-l for s-i scoat haina. Cu
gesturi blnde, rapide, i trase cmaa n jos, peste
umr; el simea sngele cald i lipicios pe spinare.
Pe pmnt, aproape, zcea nc oferul, adormit
parc.
Vezi s nu se trezeasc n timp ce acorzi
primul ajutor, spuse Sfntul, fcnd un semn
obosit ctre omul lipsit de cunotin.
N-o s se trezeasc, rspunse ea calm. L-am
omort.
Atunci Simon vzu c umbra dintre omoplaii
oferului era de fapt minerul unui mic stilet, i
simi fiori reci pe ira spinrii. Acum nelese de

ce chemarea lui Maxie rmsese fr rspuns.


Fata umbla cu mini sigure; nu-i putea vedea
faa, dar i nchipuia cum arat. Purta probabil
aceeai masc de frumusee rece, cuprins de
acelai dispre nepmntesc fa de via i de
moarte i de tot ce e legat de ele, masc pe care o
singur dat o vzuse cznd n mod att de
ciudat, numai cu cteva clipe nainte.
i leg rana cu batista lui i a ei, i puse cmaa
la loc i-i trase haina peste umr. l atinse apoi
uor cu mna.
Trebuie s te vad un medic, spuse ea.
Cunosc la Passaic un om la care putem merge.
Simon ncuviin din cap i se-ntoarse spre
portiera mainii. Ea ls capota peste motor, cu
competen, i se aez pe locul lui, la volan. El
nu protest.
Fiind imposibil s-ntoarc maina ntr-un spaiu
att de restrns, fu nevoit s mearg cu spatele
pn la osea. Execut manevra cu sigurana la
care se atepta din partea ei, dei nu mai vzuse o
alt femeie care s stpneasc perfect arta mar-

arierului. Pietrele nensufleite cptaser parc


via, judecind dup felul cum aruncau,
rutcioase, obstacole n calea roilor i
ameninau s azvrle maina n desi, dar minile
ei fceau minuni cu volanul. ntr-un timp
remarcabil de scurt ieir dintre copaci i cotir n
drumul principal. Puternica main, reacionnd
prompt la apsarea piciorului pe acceleraie,
porni ca vntul spre Passaic.
2
Sfntul" nu vzu nicio alt main prin
preajma drumeagului i fu nevoit s repete
ntrebarea lui Maxie.
Cum ai ajuns aici?
Eram n port-bagaj, explic ea. Hunk s-a
nvrtit atta pe lng main, nct credeam c
n-o s mai pot iei niciodat. De aceea am
ntrziat.
Claxonul strident trmbia continuu, avertiznd
mainile care mergeau mai ncet, iar acul
vitezometrului oscila pe cadran. Fata mergea

repede, cu maximum de vitez, sfidtor, dar


mna i ochiul ei aveau precizia, imperturbabil a
unui automat, ndrzneala ei ignornd cu dispre
drepturile oricrui alt ofer pe osea. Poate c n
timp ce acetia se fereau njurnd din calea ei, i
zreau prui blond i faa palid, nepstoare,
trecnd ca fulgerul pe lng ei, ca o valkirie
zburnd prin vijeliile morii.
Simon se ls pe spate n colul lui i i aprinse
o igar. Umrul i zvcnea i mai dureros i se
bucura c se poate odihni. Dar continua s fie
uimit. Era a doua oar cnd Fay intervenise, de
data asta pentru a-i salva viaa; i el tot nu
descoperise motivul. n afar de cel evident.
Prea s nu existe nicio ndoial n privina asta,
dei pn n momentul acela nu-i adresase niciun
cuvnt. Sfntul i trise viaa din plin. Flirtase
cu cele mai frumoase femei i petrecuse cu crema
societii i aa cum fcea el toate lucrurile, o
fcuse mai bine dect oricine; dar n clipa aceea
de nebunie, cnd ea l srutase, simise ceva ce nu
mai simise n viaa lui, ceva de care aproape c-i

era team
Era prea obosit ca s cerceteze mai profund
aceast chestiune. ncerca dinadins s amne
explicaia care-i va fi impus destul de curnd i
simi o uurare cnd n jurul lor aprur luminile
Passaic-ului, dei i ddea seama c se apropia
clipa cnd trebuia s ia o hotrre.
Fata opri maina n faa unei csue de la
marginea oraului i se ddu jos. Simon ezita.
N-ar fi mai bine s-atepi aici? i suger el.
Dac tipul sta are legturi cu banda voastr
Nu are. Hai!
Cnd ajunser la u, Fay aps pe sonerie.
Dup un lung interval, medicul deschise, cu ochii
somnoroi, ciufulit, n cma i-n pantaloni. Era
un brbat negricios, bondoc, cu buza de jos lsat
i cu nite ochi cam bulbucai care-i jucau plini de
pofte sub lentilele de sticl groas. Simon nu i-ar
fi dorit s-i aduc nevasta la el, totui felul n
care medicul s-a comportat n condiiile
respective a fost sub toate aspectele ludabil.
Dup ce arunc o privire spre cmaa ptat a

Sfntului i spre mneca goal, l conduse n


cabinet i aprinse gazul sub o tav de sterilizare.
i ddu lui Simon un pahar mare cu coniac i
ncepu s-i spele metodic minile ntr-o chiuvet
crpat.
Cum o mai duci, Fay? ntreb el.
Binior, rspunse ea degajat. Dar tu?
Mormi n timp ce-i usca minile.
Am fost cam ocupat. Nu mi-am mai luat
vacan de cnd am fost la expoziia de la
Chicago.
Glontele intrase piezi n spinarea Sfntului,
ptrunsese frumuel prin latissimus dorsi,
ricoase pe o vertebr i se nfipsese cu civa
centimetri mai jos, n peretele toracic. Simon tia
c plmnul nu fusese atins altfel acum ar fi fost
probabil mort dar era recunosctor c tia
gravitatea exact a rnii. Medicul lucra degajat,
cu competen; fata i scosese o igar i l
urmrea dndu-i instrumentele pe care i le cerea
el. Simon se uit la chipul ei era impasibil, nu i
se puteau citi gndurile.

Mai bei un pahar? ntreb medicul, dup ce


bandaj rana.
Simon ncuviin din cap. O uoar paloare
strbtea pe sub pielea bronzat a feei.
Fay Edwards i turn butura, iar medicul se
duse napoi la chiuveta crpat i se spl din
nou pe mini.
Expoziia merita s fie vizitat, spuse el.
Eram prea agitat ca s m bucur de ea, dar merita
s fie vzut. Nu tiu cum au reuit s surprind
att de bine viaa plin de spectaculos a Parisului.
Se ntoarse i-l scrut pe Sfntul prin lentilele
groase care-i fceau ochii s par i mai mici
dect erau.
Te cost o mie de dolari, spuse el afabil.
Simon se cut prin buzunare, dar i aduse
aminte c n-avea niciun ban. Din fericire,
depusese ciubucul lui de zece mii de dolari ntrun loc sigur nainte de a se duce s discute cu
Inselheim. Dar dup ce-l prinseser, l
percheziionaser i i se luase tot mruniul. Era
o grav abatere de la tradiia lumii interlope care

cerea ca un om ce era dus la moarte s fie lsat cu


toi banii pe care-i are asupra lui, dar percheziia
ce i-o fcuser reprezenta un tribut adus fricii ce
le-o inspirase, temndu-se c n minile lui chiar
nite hrtii de cinci dolari i cteva monezi se
puteau transforma n arme ucigtoare.
Zmbi strmb.
mi acordai credit?
Desigur, spuse chirurgul fr ezitare.
Trimite-mi-i mine. n bancnote mici, te rog. Las
bandajul cteva zile i ncearc s nu te oboseti.
S-ar putea s ai puin temperatur mine. Ia o
aspirin.
i petrecu sprinten pn-n hol, mngind
mecanic mna fetei.
Vino la mine ori cnd ai nevoie de ceva, Fay.
Noapte bun.
Ct au stat acolo, Simon nu s-a mirat o dat i
n-a pus mcar o ntrebare nelalocul ei; probabil c
un om rnit care apeleaz la serviciile lui n zorii
zilei nu era un eveniment n practica acestui
doctor i c descoperise demult c e mai cuminte,

i mai avantajos pentru el s-i vad de treab.


Se suir n main i Sfntul i aprinse o
igar. Coniacul i mai luase din oboseala
ngrozitoare care-l vlguise complet, dar tia c
era doar un stimulent temporar i el avea multe
de fcut. i nu peste mult timp va fi nevoit s
rezolve i enigma lui Fay Edwards. Dac ea s-ar fi
milostivit s-l mai psuiasc, ar fi fost mai linitit;
ca orice om, amna instinctiv problemele
neplcute. Nu tia ce rspuns i-ar putea da; voia
s aib timp s se gndeasc la asta, dei tia c
orict timp ar avea i orict s-ar gndi, tot nu va
gsi rspunsul. Dar ea nu va avea mil. Mila e o
calitate foarte rar la femei, i la o femeie ca ea
este i mai rar. Va reaciona, la rspunsul lui la
fel cum reaciona n faa morii, cu aceeai
detaare rece, neabtut; Simon simea ns ntrun mod nedefinit, intuitiv, ce se ascunde n
spatele acestei detari reci; i, gndindu-se la
asta, simi o uoar team.
Unde vrei s mergi? ntreb ea.
El fuma tot timpul, evitndu-i privirea.

Cred c napoi la New York. Nu mi-am


terminat treaba. Dar m poi lsa oriunde-i
convine.
Nu mai eti bun de nimic astzi.
N-am terminat, spuse el sever.
Fay l msur cu o privire de neptruns; mintea
fetei rtcea departe de orizontul lui, dai trupul ei
proaspt, nmiresmat, era prea aproape ca s nu-l
tulbure.
De ce-ai venit aici?
Am o misiune, rspunse Sfntul.
Bg mna n buzunarul de la piept, i scoase
portofelul i-l deschise pe genunchi. Ea se aplec,
uitndu-i-se peste umr la bucata de hrtie
expus vederii. Arttorul lui parcurse pn jos
lista de nume scris pe ea.
Am venit aici ca s ucid ase oameni. Am
ucis trei Jack Irboll, Morrie Ualino i Eddie
Voelsang. Au mai rmas trei.
Hunk e mort, spuse ea, atingnd lista.
Jenson, omul care conducea maina ast-noapte.
Au mai rmas doi, se corect el linitit.

Ea ncuviin din cap.


Nu tiu unde-o fi Curly Ippolino. Ultima
oar cnd am auzit de el, era n Pittsburg! Ochii ei
galbeni-aurii se-ntoarser spre Simon impasibili.
Dar urmtorul e Dutch Kuhlmann.
Sfntul fcu un efort s o priveasc. Nu mai
era nimic de fcut. Trebuia s accepte situaia i
era cuprins de o imens curiozitate.
Ce ai s faci? E unul din prietenii ti, nu-i aa?
Eu n-am prieteni. i din nou muzica
ciudat, obsedant a glasului ei l nfiora. Te duc
acolo. Pn ajungem noi, o s se plictiseasc s-i
mai atepte pe Joe i Maxie. O s-l vezi cnd iese.
Simon se uita la aparatele luminate de la bord.
Nu le vedea, dar trebuia s-i fixeze privirea pe
ceva. Dac se duceau dup Dutch Kuhlmann,
provocarea pe care i-o lansase ea va mai rmne
ctva timp n suspensie. S-ar putea nc s scape.
i el nu uita de misiunea pe care o avea: fcuse o
promisiune i nc nu-i clcase niciodat
cuvntul. Era sigur c nu-l atrgea ntr-o capcan
ar fi fost o extravagan s inventeze un plan

att de complicat, cnd ar fi fost mult mai simplu


s-l lase pe Maxie s-i termine treaba pe care o
ncepuse att de bine. Pe de alt parte, nu-i
oferise nicio explicaie pentru faptul c-l ajuta dar
nici ea nu-i ceruse explicaii despre cumplita lui
misiune. Simea c n-ar fi interesat-o deloc
motivele. Ur, gelozie, rzbunare, un rmag,
chiar dreptatea orice motive pe care le-ar putea
nscoci logica sau ingeniozitatea sa ar fi doar
vorbe goale pentru ea. Cu mna pe cheia de
contact, Fay atepta s-i spun ce s fac.
Sfntul i nclin ncet capul.
A fi vrut s m-ntorc la Charley.
Peste un ceas i ceva, Dutch Kuhlmann ddu pe
gt ultimele picturi de butur, puse paharul
jos, i scoase din buzunar ceasul lui mare de aur,
de mod veche, csc i i trase ndrt scaunul
nalt de la bar.
M duc acas, zise el. Hai, Toni! Cnd ajung
aici Joe i Maxie, spune-le s vin la mine s
discutm.
Barmanul ncuviin din cap, tergnd mecanic

pete invizibile pe mahonul imaculat.


Bine, domnule Kuhlmann.
Kuhlmann se ridic i arunc o privire spre cei
doi tineri cu prul lins i cu fee de sfinx, care
edeau rbdtori la o mas strategic. i
terminar n grab buturile i se scular pentru
a-l urma ca nite cini bine dresai, n timp ce el
se-mpleticea spre u, salutnd morocnos pe
parcurs diveri prieteni i cunotine. n hol i
atept s-l ajung din urm. Trecur pe lng el
i se postar ntre el i u n timp ce aceasta se
deschidea. Ieir tot ei primii i inspectar cu
atenie strada, dup care i fcur semn din cap s
vin. Kuhlmann iei i se alinie ntre ei pe trotuar
era la fel de contiincios i de metodic n
precauiile pe care i le lua, cum era n toate, fapt
ce constituia unul din motivele pentru care
dominaia sa se meninuse atta timp. i aprinse
trabucul i scutur jucu chibritul spre unul
dintre ngerii lui pzitori.
Tu-te i pornete maina, Fritzie.
Unul din tinerii cu fa de sfinx se desprinse de

micul grup i se duse s se instaleze pe locul


oferului n Packard-ul lui Kuhlmann, parcat ceva
mai ncolo pe strad. Era pltit binior pentru
sarcina lui special, dar postul nu era nicidecum
o sinecur. De altfel, predecesorul su n aceast
funcie nu supravieuise dect dou sptmni
pn ce o bomb plasat n main de un cetean
rutcios explodase n momentul cnd prin
rsucirea cheii de contact se nchisese circuitul
electric.
n timp ce motorul se-nclzea, ochii blajini dar
nelinitii ai lui Kuhlmann rtceau de jur
mprejur i astfel el fu primul care zri maina
neagr ce-i fcu apariia dinspre vest. i fcu
semn cu cotul tipului care rmsese cu el.
Ecsact la anc, spuse el jovial. Uite c se
ntorc Joe i Maxie.
Se duse naintea mainii care se apropia
trgnd ct mai aproape de trotuar. Era la mai
puin de doi metri de ea cnd vzu o fantom
prea trziu ca s se mai ntoarc sau chiar s
strige. Vzu chipul unui om pe care-l trimisese la

moarte, o stafie palid, cu buze de piatr i ochi


albatri, reci i aspri ca dou safire lefuite, i n
clipa aceea i ddu seama c n cele din urm i
sunase ceasul. Pe fgaul plin de rezonan al
strzii bubui pocnetul strident al unei singure
mpucturi i automobilul negru porni spre est
nainte ca trupul lui s ating pavajul.
3
Cnd Fay Edwards opri din nou maina n
Central Park, sirenele poliiei se mai auzeau nc
urlnd departe, n noapte, ca nite cobe prsite.
Simon i aminti deodat foarte clar noaptea cnd
se aflase exact n acelai loc, ntr-o alt main, cu
inspectorul Fernack; nu trecuser nici treizeci i
ase de ore i totui se ntmplaser attea, de
parc ar fi trecut treizeci i ase de ani. Se ntreba
ce s-o fi ntmplat cu Fernack, i ce o fi zicnd
detectivul acela cu trsturi aspre i cu oase
masive despre valul de panic i crime care
izbucnise printre gangsteri de cnd purtaser ei
doi acea ciudat conversaie clandestin. Probabil

c n acel moment, Fernack cutreiera oraul n


cutarea lui, supus la eforturi supraomeneti de
ctre comisarii, politicienii i adepii lor,
nnebunii de ngrijorare; urmtoarea lor
ntlnire, dac vor mai avea vreuna, va fi probabil
mult mai puin amical i tolerant. Dar i asta
prea s aparin unui alt secol. Fay Edwards
atepta.
Oprise motorul i i aprindea o igar. n
flcruia chibritului, Simon i zri chipul frumos
i calm, ca de cear, ochii senini, netulburai, i
trebui s fac un efort pentru a-i aminti c n
noaptea aceea ea ucisese un om i-l ajutase s
omoare un altul.
A ieit bine?
A ieit bine, confirm el.
i-am vzut lista, spuse ea pe gnduri. E
trecut i numele meu. Eu ce-am fcut? Probabil ai
ceva cu mine. Sunt aici n momentul sta.
Simon cltin din cap.
Dup el trebuia s urmeze an semn de
ntrebare. Te-am trecut ca pe un mister. Am tras

cu urechea cnd ai vorbit cu Nather a fost prima


oar cnd i-am auzit glasul. Te-am supravegheat
la Morrie Ualino. Mi-ai dat pistolul cu ajutorul
cruia am scpat de acolo. Voiam s tiu cine eti
ce-ai fost de ce te afli printre gangsteri. Din
pur curiozitate.
Ea ddu din umeri.
Acum tii rspunsul.
Oare? Reacia lui fu automat i ndat i
dori s se fi controlat. i simi privirea
cercettoare, i adug repede: Cnd ai venit astsear i i-ai spus lui Maxie c Marele Boss a zis
c trebuie s-mi dea drumul nu era adevrat.
Ce te face s crezi asta?
Bnuiesc. Dar a paria c aa e.
Ea trase calm din igar. Fumul se risipi n jur
i pluti n jos pe fascicolul de lumin.
Bineneles, c nu era adevrat. i Marele
Boss e pe lista ta, nu? l ntreb ea fr nicio
legtur. i cu el ai ceva?
n primul rnd cu el.
neleg. Eti foarte hotrt foarte absorbit

de elul propus nu-i aa?


Trebuie s fiu. i vreau s termin treaba asta.
Vreau s-i pun punct i s m-apuc de altceva. Mam cam plictisit.
Ea fuma gnditoare i, concentrndu-se, se
ncrunt uor, i astfel ntre sprncene i se form
o linie subire singurul rid pe pielea ei perfect,
catifelat. Parc-ar fi fost singur, la ea n camer,
alegndu-i o rochie. Pentru Fay, faptul c naveau n comun dect cteva omoruri, c
misiunea Sfntului implica fr nicio ndoial
lupta i moartea violent, c toate crrile pe care
merseser mpreun duceau spre acelai el
sinistru nu-nsemna nimic. Simon avea strania
senzaie c moartea i omorurile erau lucrurile pe
care ea le nelegea cel mai bine c poate nici nu
nelegea altceva.
Cred c l-a putea gsi pe Marele Boss,
spuse Fay; i el ncerc s par la fel de degajat i
neinteresat ca ea.
l cunoti, nu?
Sunt singura care-l cunoate.

I se prea foarte straniu s stea acolo alturi de


ea, rnit i obosit, discutnd cel mai mare mister
din analele crimelor new-yorkeze, ateptnd
dezvluirea unor enigme uluitoare, cnd altfel sar fi lovit de acelai zid gol, fr margini, de care
se lovise de la nceput. Nici n cele mai ndrznee
visuri nu-i nchipuise c va ajunge la punctul
culminant al investigaiilor sale n felul acesta, i
asta l fcu s se simt ciudat de umil.
E un mare mister, nu? spuse Sfntul
meditativ. De cnd l cunoti?
De vreo trei ani, nainte de a ajunge Marele
Boss cnd nimeni n-auzise de el. M-a cules de
pe drumuri cnd eu eram la pmnt. Vorbea
despre asta att de degajat, de parc ar fi discutat
despre o chestiune de moment, de mic
importan, ca i cum ceea ce spunea ea nu avea
pentru nimeni niciun interes. Mi-a vorbit despre
ideea lui. Era o idee bun. Am putut s-l ajut
fiindc tiam cum se poate ajunge la oamenii pe
care trebuia s pun mna. De atunci am fost
reprezentanta lui pn-n seara asta.

Vrei s spui c v-ai desprit?


Nu. Mi-am schimbat eu gndurile
Trebuie s fie un tip extraordinar, spuse
Sfntul.
Este. Cnd am pornit eu toat treaba asta, am
crezut c nu va rezista nicio sptmn, dei
ideile lui erau bune. Dar ca s te menii pe poziie
ntr-o band de gangsteri, nu-i de ajuns s ai idei
bune. i el nu se putea folosi de persoana lui. i
de niciun fel de contacte directe. Era hotrt s
rmn pe deplin necunoscut pentru oricine, de
la nceput i pn la sfrit. De altfel nu prea are
personalitate n orice caz, nu de genul acesta.
Poate c o tie. Probabil de aceea a acionat numai
prin mine nici mcar la telefon nu vorbete.
Probabil c e unul din acei oameni care n visurile
lor sunt nite Napoleoni, dar care n realitate nu
fac niciodat nimic, pentru c dac se-ntlnesc cu
cineva fa-n fa, nu mai sunt n stare de
funcionare Marele Boss a gsit o metod
prin care s treac peste asta. Nu se-ntlnete cu
nimeni n afar de mine, i, oricum, persoana mea

nu-l nspimnt. A continuat s viseze de unul


singur.
n strfundurile minii lui Simon Templar
ncepu s licreasc o lumini. Nu era o lumin
puternic, era doar, ceva mai mult dect un nimb
slab de luminescen n bezna fr fund a unei
caverne; dar prea c se intensific, mrindu-se
imperceptibil odat cu scurgerea timpului,
sugernd imaginea unui om umblnd cu o
lumnare prin galeriile nesfrite ale unei peteri
uriae. Avea presimirea ilogic, misterioas, c
poate la urma urmei firele nu erau att de larg
rspndite poate c zidul nu era att de
neptruns pe ct crezuse. O cerea o anumit
ordine iraional a lucrurilor; altfel ar fi fost n
disonan cu tot restul vieii sale, un dezacord
strident ntr-un ir lung de armonii; dar nu tia de
ce ar putea crede ntr-o astfel de lege fantastic a
coincidenei.
Ideile lui erau foarte inteligente? ntreb el.
Gsise pentru noi nite ci de comunicare pe
care nimeni nu le-a descoperit, rspunse ea

simplu. Morrie Ualino a ncercat s afle cine e i


Kuhlmann la fel. Au folosit toate trucurile i
capcanele la care s-au putut gndi, dar n-a existat
niciodat vreun risc. Asta numesc eu inteligen.
Avea o metod de a manevra banii de
rscumprare, ntre cel care-i ridica i ora la care
n cele din urm i primea partea lui personal,
care de fiecare dat i bga pe curcani n impas.
tii ce complicaie e cu banii tia aproape
ntotdeauna se asigur urmrirea lor. Marele
Boss n-a riscat niciodat, n privina asta. Asta a
fost doar nceputul. E ntr-adevr inteligent.
Simon ncuviin din cap. nelegea totul foarte
clar. Era grotesc, imposibil, era unul din acele
lucruri care nu se ntmpl i nu se pot ntmpla;
dar tiuse asta de la nceput. i totui trebuie s se
ntmple uneori i lucruri imposibile, fiindc
altfel tot universul viu s-ar fi scufundat de mult
ntr-o balt sttut de legi imuabile, i pedanii
ngmfai, a cror unic ambiie este s sileasc
orice element nou s intre n micile
compartimente catalogate de ei cu grij, ar fi

stpnit demult pmntul pustiu. Atta lucru


putea s-neleag. Ca s poi conduce asasinii i
ucigaii, ce constituie carnea de tun brutal,
dezumanizat a gangsterilor, oameni ale cror
scrupule, loialiti i disensiuni sunt nestatornice
i imprevizibile ca zborul unei becae, i se cere
un anumit gen de autoritate. Un om care are un
succes strlucitor n alte domenii, chiar un om
capabil s organizeze i s conduc o industrie
uria, a crui ameninare poate zgudui tronurile
de aur sub inflexibilii despoi ai finanelor, ar
suferi un eec ruinos n acest domeniu. Marele
Boss ocolise dificultatea n cel mai simplu mod
posibil probabil ctigase chiar prestigiu prin
misterul cu care-i nconjurase propria slbiciune.
Dar rmnea nc ntrebarea la care Maxie nu
avusese timp s rspund.
Cum a nceput Marele Boss?
Cu o sut de mii de dolari. Ea surise
vzndu-l dintr-odat nedumerit i atent. sta
era capitalul lui. M-am dus la Morrie Ualino i iam povestit c acest om, al crui nume nu-l pot

divulga, voia ca un alt om s fie rpit i poate


ucis. Eu fceam contactul, aa c puteam vorbi
deschis. Poi gsi jigodii care-i lichideaz pe
oricine pentru cincizeci de dolari. Majoritatea
profesionitilor i cer ns de la dou sute n sus,
preul depinznd de vlva pe care o va produce
treaba. Omul sta era un mare tab. Zece mii ar fi
fost probabil de-ajuns. Marele Boss a oferit
50.000, bani ghea. tia tot cunotea toate
dedesubturile, tot ce face omul i fcuse planul la
milimetru. Ceea ce-aveau de fcut Morrie i
banda lui era s execute prompt ordinele
Marelui Boss i s nu pun-ntrebri. Au crezut
c era doar o rfuial personal. Au pus mna pe
tipul respectiv i apoi, fr ca ei s tie, m-am dus
i i-am cerut banii de rscumprare, aa cum mi
spusese Marele Boss. Trebuiau s fie pltii n
treizeci i ase de ore i n-au fost. Marele Boss a
cerut s fie lichidat, i la ultimul termen de
predare a fost azvrlit dintr-o main pe pragul
propriei sale case. Era Flo Youssine.
Regizorul de teatru? mi aduc aminte. Dar

povestea cu rscumprarea a ieit la iveal


imediat dup ce a fost ucis
Bineneles. Morrie i-a transmis Marelui
Boss c aa ceva putea s fac i el fr s-i
spun nimeni. Marele Boss i-a rspuns: De ce
n-ai fcut-o? n acelai timp a dat ordin s fie
ridicat un alt tip, la acelai pre. Morrie l-a sltat.
Au fost la fel de multe informaii, planul a fost la
fel de perfect, nu era nicieri nicio hib. Uciderea
lui Youssine fusese un avertisment, i de data asta
rscumprarea a fost pltit.
neleg. Simon era fascinat. Apoi a procedat
la fel cu Kuhlmann.
Mai mult sau mai puin. Apoi l-a pus n
legtur cu Ualino. Bineneles c nu s-a realizat
totul dintr-odat, dar lucrurile avansau. Marele
Boss n-a fcut niciodat vreo greeal. De cnd a
fost ucis Youssine, nimeni n-a mai refuzat, pn
deunzi cnd Inselheim s-a eschivat. Bandele au
nceput s cread c Marele Boss e un fel de
dumnezeu sau diavolul sau mascota lor
orice. Dar el fcea rost de bani i asta era de ajuns.

Era mai detept dect oricare din ei, iar ei nu erau


att de proti nct s nu-i dea seama de asta.
Era att de simplu nct Sfntului i se tiase
rsuflarea.
Avea
perfeciunea
lucrurilor
elementare. Era absolut, perfect, satisfctor,
odat ce exista geniul iniiator i capabila sa
reprezentant; era att de evident nct s-ar fi
putut perpeli o venicie, dnd problemei
proporii uriae n mintea lui, dei tia c nimic
nu-i att de misterios i de evaziv ca ceea ce e
simplu i clar. Era ca vechiul joc de salon n care
dup ce-ai cutat nnebunit degetarul, descoperi
cu surprindere c nc de la bun nceput s-a aflat
sub nasul tuturor.
Desfurarea ulterioar a evenimentelor de care
vorbise Papulos fusese foarte simpl. Odat ce se
instaurase un regim de teroare, mecanismul
propriu-zis al rpirii putea fi eliminat. Numai
ameninarea cu rpirea era de ajuns, plus
ameninarea cu moartea imediat dac primul
avertisment nu era luat n seam. Simi ceva mai
puin dispre pentru Zeke Inselheim: bancherul

fcuse, cel puin el singur, efortul slab de a


rezista, opunndu-se teroarei care nrobea alte
mii ca el.
i aa e de atunci? ntreb Simon.
Nu chiar, rspunse fata. sta a fost doar
nceputul, ndat ce sistemul a fost pus pe
picioare, Marele Boss l-a organizat cum se
cuvine. Nu era nimic nou asta se face de muli
ani peste tot dar niciodat att de complet i
att de bine. Marele Boss a creat o adevrat
industrie. Nu mai putea continua s-i plteasc
pe Ualino i pe Kuhlmann pentru fiecare lovitur
n parte. Preteniile lor s-ar fi mrit automat ar fi
fost n stare s se apuce s dea lovituri pe cont
propriu i cteva eecuri ar fi stricat piaa. Toate
victimele Marelui Boss erau alese pe
sprincean i la asta se pricepea. Niciuna din ele
nu era o mare personalitate public, nu constituia
subiectul unor senzaionale reportaje n pres ca
Lindberg nu se bucura de simpatie public, navea legturi politice care ar fi putut trezi n mod
special interesul copoilor i nu avea o fire

btioas; dar toate victimele erau bogate.


Marele Boss voia ca lucrurile s continue exact
aa cum le ncepuse el. El a nfiinat organizaia,
iar ceilali efi au aderat la ea, nelegndu-se smpart profitul.
Cum se proceda?
Veniturile erau depuse n banc i toi efii
aveau un cont de retragere la aceast banc,
limitat la o sum oarecare pe sptmn. Marele
Boss avea exact ct ei eu m-am ocupat de banii
lui. Restul urma s fie acumulat. S-a czut de
acord ca organizaia s fiineze exact timp de trei
ani, iar la captul acestei perioade surplusul s se
mpart n mod egal, i dac vor s mai continue,
s se reorganizeze. De cnd ai venit tu, adug ea
impasibil, n-au mai rmas muli care s-i
mpart fondul comun. Asta nseamn o mulime
de bani pentru o anumit persoan, deoarece
luna trecut n cont erau aptesprezece milioane
de dolari.
Calmul cu care anunase suma l fcu pe Simon
Templar s-i piard rsuflarea. Dei i amintea

vag c auzise de statistici astronomice care


stabilesc contul anual al gangsterilor din America
la bilioane de dolari, era stupefiat. Se ntreba ci
oameni mai ateptau s mpart acea imens
avere, acum dup ce dispruser Dutch
Kuhlmann i Morrie Ualino. Nu puteau fi muli;
dar privirea fetei se ntoarse din nou spre el,
calm i amuzat.
Ce mai vrei s tii?
Multe, rspunse el i o privi. Poi s-mi
spui cine e Marele Boss?
Ea cltin din cap.
Nu pot.
Dar mi-ai spus c-l poi gsi pentru mine.
Cred c a putea. Dar i-am promis la nceput
c nu-i voi divulga niciodat numele i c nu voi
comunica nimnui cum se poate intra-n contact
cu el.
Sfntul lu o igar. Mna i era sigur, dar
era o siguran dobndit contient.
Adic dac-l gseti i eu m ntlnesc cu voi
i-l vd ntmpltor, i trag concluzia c el e cel pe

care-l caut contiina ta va fi mpcat.


De ce nu? ntreb ea cu naivitate. Dac asta
vrei, aa am s fac.
Sfntul se cutremur uor nu-i ddea
seama dac noaptea devenise mai rece sau dac
era nelegerea brusc a groaznicului adevr care
se ascundea n spatele acelei izbucniri de inocen
aproape copilreasc.
Eti foarte bun.
Ea nu rspunse imediat.
Cu asta ai s termini? l ntreb Fay n cele
din urm.
Cam sta va fi sfritul.
Ea i arunc igara i sttu nemicat pentru o
clip, contemplnd ntunericul de dincolo de
btaia farurilor.
Profilul ei avea perfeciunea detaat i
imposibil a idealului unui artist.
Am auzit de tine de cum ai venit, spuse ea.
Speram s te vd. Cnd te-am vzut, nimic n-a
mai contat. Nimic nu va mai conta vreodat.
Cnd ai ateptat toat viaa ceva, recunoti acel

ceva de la prima vedere.


Era parc testamentul ei i tot restul. zilelor lui,
Simon i aminti aceste cuvinte la fel de clar ca n
momentul n care fuseser rostite. Cuvintele n
sine erau reci, aproape banale; dar innd seama
de puinul pe care-l tia despre ea i de
momentul i locul n care erau spuse, ele
rmneau pentru el o venic ntrebare.
Niciodat n-a aflat rspunsul.
Nu-i putea spune c nu era liber, c pn i n
mecanismul dezordonat al minii sale, ea v
rmne ntotdeauna o fiin deosebit i
inabordabil, dei infinit de ademenitoare. Dar
Fay n-ar fi neles. Nici mcar n-atepta vreun
rspuns.
Pornise din nou maina; i n timp ce mergeau
spre sud, prin parc, ea vorbea cu acelai glas calm
i degajat, de parc nimic personal n-ar fi
intervenit ntre ei, i nu i-ar fi apropiat dect
datele brutale ale misiunii lui.
Marele Boss ar fi vrut s te pstreze.
Admira modul tu de a aciona. Ultima dat cnd

l-am vzut, mi-a spus c ar fi vrut s te conving


s te asociezi cu el. Dar ceilali n-ar fi acceptat
asta niciodat. Mi-a spus s-ncerc s-i uurez
soarta dac ei te prind ntr-un fel spera s aib
ocazia s te atrag de partea lui.
Opri maina din nou pe Lexington Avenue, la
ntretierea cu Str. 50.
Unde ne-ntlnim? l ntreb.
El se gndi un moment. Waldorf Astoria era
nc fortreaa lui secret i nu era deloc dispus so dea-n vileag. Alt baz n-avea.
Peste ct timp? trgn el.
Ar trebui s primesc veti de la tine peste un
ceas jumtate, dou
i veni deodat o idee, pornind de la o amintire
trectoare i lipsit de importan, despre ultima
cin de care se bucurase n linite n ziua cnd
umblase pe Lexington Avenue, cu plria aezat
vesel i sfidtor, avnd n faa lui ntreaga
aventur.
Sun-l pe Chris Cellini, de pe Str. 45 Est,
spuse el. Probabil c n-am s fiu acolo, dar pot

lsa i pot primi mesaje. Poi s-i spui orice, e om


de ncredere.
E-n regul. Ea i puse mna pe umr,
ntorcndu-se puin spre el. n curnd o s-avem
timp i pentru noi, Simon.
Faa i era ridicat spre el, i din nou simi
parfumul ei plcut; uimitorii ochi de chihlimbar
erau ntunecai, buzele roii ntredeschise, cu
cochetrie, n semn de acceptare i ncurajare.
Simon o srut i simi cum sngele-i clocotete i
cum i ptrunde-n trup o moleeal plcut. Era
imposibil s-i mai aminteasc altceva despre ea,
s se mai gndeasc la altceva. Nu voia s-i mai
aminteasc, s mai lupte, s mai eas planuri,
sau s mai aspire la ceva; lsndu-se nlnuit de
vraja ei, se odihnea n sfrit, bucurndu-se de o
linite voluptoas, mai presus de toate ateptrile
lui.
Au revoir, spuse ea blnd; i el se pomeni
afar din main, stnd pe trotuar, uitndu-se
dup maina care se pierdea silenios n ntuneric
i minunndu-se de el nsui; pe buze i rmsese

parfumul buzelor ei, iar n inim o umbr de


spaim.
Junghiul din umr i sfreala nfiortoare a
trupului l readuser la realitate. Se ntoarse i sendrept agale spre intrarea apartamentelor
particulare ale hotelului Waldorf.
Ei, pn diminea o s-l ntlnesc pe Marele
Boss, i cu asta se va termina, i spuse-n sinea
lui. Dar tia c sta era doar nceputul.
Urc n liftul particular, aprinzndu-i nc o
igar. l mai lsase amoreala din mna dreapt;
i mic uor degetele ca s se asigure c le poate
mica, dar nc n-aveau destul putere. l duru
foarte tare cnd i mic braul, n general, ar fi
trebuit s se considere fericit c mai e nc n
via, dar simea n el un gol n locul vitalitii pe
care o pierduse, i asta-l cam supra. ntotdeauna
dispreuise oboseala i slbiciunea, sub toate
formele lor, nct pentru el era enervant s se
simt neputincios mai ales acum. Era mbufnat
ca un copil bolnav, fr s tie de ce; pn n clipa
cnd focul tras de Maxie la ntmplare i gsise

inta, Sfntul nu-i imaginase, niciodat n mod


serios c sntatea lui viguroas n-ar fi n stare s
resping orice atac la fel de uor cum ar combate
ameeala dup un chef stranic. i spuse c dacn rest ar fi fost normal, dac ar fi avut surplusul
lui obinuit de energie i ncredere optimist, nici
mcar strania vraj a lui Fay Edwards nu l-ar fi
putut tulbura. Dar tia c nu-i adevrat.
Cnd se strecur nuntru, gsi toate luminile
din apartament aprinse i deodat i ddu seama
c lipsise mult timp. Valcross probabil c nu
spera s-l mai vad viu, se gndea el, cu un vag
surs sinistru pe buze; ntruct nu se auzi niciun
glas amabil, familiar urndu-i bun venit, conchise
c btrnul obosise tot ateptnd i moia peste
cartea lui. Strbtu sprinten camera i mpinse
ua salonului. i acolo erau luminile aprinse, dar
abia dup ce trecu pragul i ddu seama c
niciuna dintre cele dou persoane care se ridicar
s-l ntmpine nu era Valcross.
Se opri brusc; i mna lui se-ndrept instinctiv
spre comutator. Pn atunci nu-i dduse seama

cu adevrat ct de obosit era i ct vitalitate


pierduse. Muchii lui rspundeau ncet i greoi, i
o durere ascuit n umr i opri micarea la
jumtate, confirmndu-i definitiv eecul.
Te sftuiesc s nu mai ncerci, fiule, l
avertiz aspru cel mai solid dintre cei doi; i
Simon Templar privi n eava unui Colt de
profesionist i nelese c nu va mai avea
niciodat ocazia s aud un sfat att de demn de
a fi urmat.
CAPITOLUL VIII
N CARE FAY EDWARDS I TINE
CUVNTUL; IAR SIMON TEMPLAR I
PRED ARMA
Vai, vai, vai, exclam Sfntul i rmase
surprins cnd i auzi glasul rguit. Ia uit-te ce
surpriz plcut! Se ncrunt ctre unul din
scaunele goale. Dar ce-ai fcut cu Willis?
La cine te referi? ntreb vigilent individul
solid.

Sfntul zmbi.
Iertai-m, i ceru el amabil scuze. Pentru o
clip am crezut c suntei Stan i Bran. Nu face
nimic. Ce exprim un nume? Pot face ceva pentru
dumneavoastr, sau hotelul a dat faliment i
dumneavoastr suntei doar portreii?
Cei doi se privir o clip, i descoperir c
aveau acelai gnd. Individul mai scund i ddu
glas, netiind c un anume Heimie Felder i-o
luase nainte cu cteva ceasuri bune.
E nebun, afirm el hotrt. Asta e. Hai s-l
aranjm!
Simon Templar se sprijini de u i-i privi
ngduitor.
Opinia pe care individul mai scund o
exprimase cu aceast admirabil economie de
cuvinte nu-i strnise deloc dumnia o auzise
att de des n ultimul timp nct se obinuise. i
ncepuse s se-ntrebe n sinea lui dac nu cumva
coninea un smbure de adevr. Intrarea lui n
camer fusese una din cele mai neatente i mai
ridicole manevre pe care le executase vreodat, i

tentativa inutil de a ajunge la comutator l fcea


nc s se simt jenat cnd se gndea la ea. Parese c ncepea rapid s se ramoleasc
i studie cu mare atenie pe cei doi indivizi. i
clasificase, pentru a se descurca pe moment,
drept cel nalt i cel scund; dar de fapt nu
prea era mare deosebire ntre ei era ca i cum ai
fi fcut o comparaie ntre dimensiunile unui
rinocer i cele ale unui hipopotam. Cel scund se
nla pn la 1,90 n i trebuie s fi cntrit
aproximativ vreo sut treizeci de kilograme;
cellalt, ar fi suficient s spunem, era cu mult mai
mare. Luai mpreun, se rezumau la unul din
cele mai indezirabile comitete de primire pe care
i-l putea nchipui Sfntul n clipa aceea.
Individul mai solid se ridic greoi, nconjur
masa ce se afla ntre ei i avans spre Sfntul.
mpungndu-l n talie cu Coltul lui de
profesionist, fcu o percheziie rapid i eficient
n buzunarele lui Simon i gsi pistolul care
aparinuse rposatului i regretatului Joe. l
arunc n spate ctre tovarul su i i puse

deoparte propria arm.


Ia zi, scrni el. Cum te cheam?
Mi se spune Narcis, rspunse Sfntul
delicat. Dar pe voi?
Sprncenele tipului solid se mpreunar i
privirea i se nspri, cu dumnie.
Ascult, prostule, mri el, tii tu cine
suntem!
Nu tiu, rspunse Sfntul calm. N-am fost
prezentai. Am ncercat s ghicesc, dar se pare c
m-am nelat. Poate vrei s-mi spunei.
Eu m numesc Kestry, se recomand n sil
cel solid, iar acesta este detectivul Bonacci.
Suntem de la poliie. Eti satisfcut?
Simon ncuviin din cap. Era mai mult dect
satisfcut. Se gndise la asta nc de cnd pistolul
tipului solid, care era aintit asupra lui, nu se
descrcase omorndu-l pe loc, fr jen, aa cum
probabil s-ar fi ntmplat dac s-ar fi aflat n
mna vreunuia din banda lui Kuhlmann sau a lui
Ualino. Dimensiunile standard ale celor doi,
greutatea pantofilor i nota dominant a inutei

lor, l ajutase s trag concluzia, dar voia s fie


sigur.
Drgu din partea voastr c ai trecut pe
aici, spuse el ncetior. Probabil ai primit mesajul
meu.
Ce mesaj?
Mesajul prin care v rugam s trecei pe aici.
Ochii lui Kestry se ngustar.
Tu mi-ai lsat vorb?
Sigur! Eu eram cam ocupat la ora aceea, dar
am rugat pe altcineva.
Detectivul i umfl pieptul uria.
Interesant, nu? i pentru ce voiai s m vezi?
Mintea Sfntului lucra repede. Deci se
primise ntr-adevr un mesaj mcar att aflase,
trgnd de timp. Se-ntreb cine l-ar fi putut
trda? Fay Edwards? Ea nu tia nimic. oferul de
taxi pe care-l interesase att de mult persoana lui
n ziua cnd murise Papulos? Nu vedea cum ar fi
putut fi urmrit
De ce-ai vrut s m vezi? repet Kestry.
M-am gndit c i-ar face plcere s-auzi

nouti despre Marele Boss.


Zu? spuse detectivul, aproape binevoitor;
apoi expresia feei i se schimb ca o form de
argil stricat cu mna. Atunci, mincinos
nenorocit, url el deodat, de ce tipul care a
telefonat pentru tine a spus: Aici Marele
Boss l gsii pe Sfntul ntr-unul din
apartamentele hotelului Waldorf Astoria, ocupat
de un oarecare domn Valcross M calc pe
nervi de prea mult timp?
Simon Templar inspir i expir cu un oftat
lung.
Nu tiu. Poate c buse prea mult. Acum,
dac stau s m gndesc, era cam cherchelit
Cred i eu c nu pricepi, spuse rutcios
Kestry, cu o satisfacie glcevitoare. Cercetase faa
Sfntului de aproape, i Simon vzu cum prin
mintea lui trec una dup alta suspiciunea i apoi
confirmarea ei. tiu cine eti. Eti Sfntul!
Simon se nclin. Dac ar fi avut ocazia s se
studieze ntr-o oglind i s descopere ravagiile
pe care le fcuser asupra nfirii lui

ncercrile nopii, l-ar fi surprins mai puin faptul


c detectivului i trebuise atta timp ca s-l
identifice.
Felicitri, frate; murmur el. Ai fcut o
treab bun! Probabil c tocmai facei exerciii de
urmrire a oamenilor. Ia s vedem ce s v mai
dau ca s v jucai? Aveam n baie cteva
indicii destul de bine pstrate, dar s-au scurs pe
eava de evacuare smbt noaptea
Ascult aici, prostule, l ntrerupse detectivul
cu curaj. Te-ai distrat destul, de acum ncolo m
in eu de glume. Dac faci pe tmpitul, o s te
dezv repede de asta! Aa c cel mai bun lucru
pe care-l ai de fcut este s vorbeti pn nu m
nfurii. Ai priceput?
Sfntul fcu semn c a neles. Ochii i erau
nc strlucitori, comportarea lui era calm i
degajat ca ntotdeauna; dar deasupra lui atrna,
ca un giulgiu, senzaia nfrngerii definitive. Oare
acesta s fi fost finalul aventurii i sfritul
Sfntului? i era deci sortit s fie trt mielete
ntr-o celul i s fie lsat acolo ca un tigru n

cuc, n timp ce pe patru continente oamenii


care se temuser de faptele lui vor citi despre
prbuirea lui i se vor bucura c au fost salvai?
Nu putea crede c o s se termine n felul acesta;
dar i ddu seama c de cteva ceasuri juca un
joc deja pierdut. Totui, cnd vorbi din nou, n
glasul su nu se simi nicio not de disperare sau
de slbiciune.
Cam ct vrei s afli? l ntreb el cu blndee.
Totul, ripost Kestry. Unde-i tipul sta
Valcross?
N-am nici cea mai vag idee, rspunse
Sfntul cu sinceritate.
nainte de a-i da seama ce se-ntmpl, pumnul
mare al lui Kestry se ncletase, i luase avnt, i
l pocnise n fa. Lovitura l lipi iar de u
fcndu-l s-i simt creierul zbrnind.
Unde-l gsesc pe Valcross?
Nu tiu, spuse Sfntul, cu sclipiri de oel n
priviri. Ultima oar cnd l-am vzut ocupa o
cuc particular n casa maimuelor de la
Grdina zoologic din Bronx, deghizat n chip de

detectiv la pensie.
Pumnul lui Kestry izbi din nou tare, cu
dumnie i Sfntul se cltin i se prinse de
marginea uii ca s nu cad.
Unde-i Valcross?
Simon cltin din cap fr s scoat o vorb. Navea putere n genunchi, i se simea buimac i
ameit. Nu-i imaginase niciodat c va fi lovit cu
atta for.
Ochii de cremene ai lui Kestry erau fixai
asupra lui fr mil.
Crezi c n-ai s vorbeti, nu?
Sunt destul de pretenios n privina
persoanelor cu care discut, maimuoi umflat ce
eti, mri Sfntul blbnindu-se. Dac aa
crezi tu c-i jocul de-a detectivii, nu m mir c
eti o hahaler.
Albul ochilor lui Kestry se nroi.
Oricum, am pus mna pe tine, scrni el i-i
roti din nou pumnul, proiectndu-l pe Sfntul
ntr-o bibliotec.
l prinse pe Simon de reverele hainei cu una din

minile lui imense i-l ridic iar. n timp ce fcea


asta, pru s observe pentru prima oar c una
din mnecile hainei atrna goal. i trase mneca
de pe umrul drept i vzu petele uscate, de
culoare rou nchis, de pe cmaa lui.
Unde te-ai procopsit? ltr el.
M-a mucat un pduche. Acum, dac stau s
m gndesc cred c era rud cu tine.
Kestry l nfc de ncheietur i-i rsuci cu
ndemnare braul la spate. Detectivul avea o
for fantastic n mini. Sfntul simi o durere
cumplit n umrul rnit, de parc l-ar fi ars cu
fierul rou, i peste ochi i se puse un fel de cea.
tia c nu va mai putea rezista mult timp, chiar
dac n-avea nimic de spus. Dar folosind metodele
medievale ale interogatoriului cu tortur, l vor
bate i-l vor chinui pn-i va pierde cunotina,
ca s-i satisfac ambiia de a fi confirmai drept
urmai spirituali ai lui Sherlock Holmes.
i atunci, prin vltoarea multor ape care-i
asurzea parc urechile, auzi sunetul ascuit,
stingher al unei sonerii, i strnsoarea de pe bra

slbi.
Vezi cine e, Dan. Ordon Kestry.
Bonacci ncuviin din cap i iei. Kestry
continua s-l in de bra pe Sfntul. Gata s-i
reia distracia ndat ce va scpa de prezena
inoportun, dar ochii lui pndeau ua.
Cel care sunase era inspectorul Fernack.
Intr i rmase-n picioare, mpingndu-i
plria spre ceaf, i cuprinse scena cu ochii lui
cenuii, aspri i vigileni. Chipul spat n piatr
nu exprima nici entuziasm, nici surpriz; umerii
si masivi erau imeni ca un munte.
Ce-nseamn asta? ntreb el.
L-am prins pe Sfntul, rspunse Kestry
victorios. Cellalt individ Valcross nu-i aici,
dar ticlosul sta o s-mi spun n curnd unde
s-l caut. Tocmai voiam s-l iau la-ntrebri
Ce dracu spui? ncepu brusc s urle Fernack,
cu un glas care ntrecea pn i mugetul de taur
al subordonatului su. Idiot nenorocit! Cine i-a
spus s faci aa ceva? De unde i-a venit ideea
asta?

Kestry simi un nod n gt, de parc nu-i venea


s-i cread urechilor.
Bine, efule, dar ce vezi ru aici? Prostnacul
sta nu voia s priceap; face pe deteptul de
parc noi ne inem de joac i nu voiam s mai
pierd timpul i cu prinderea lui Valcross
Deci atta ai nvat la Academia de poliie?
l ntrerupse Fernack brutal. ntotdeauna m-am
ntrebat la ce folosete instituia asta. A fost o idee
grozav, Kestry. Continu! Rscolete tot hotelul!
Trezete-i pe toi clienii i adun lume afar!
Bonacci poate s anune presa i s-aduc nite
reporteri care s priveasc n timp ce voi
acionai. eful va fi teribil de ncntat. Probabil
c-i va da demisia ca s te lase-n locul lui.
Kestry i ddu drumul Sfntului i se retrase.
Simon nu mai vzuse aa ceva. Uriaul btu
fanfaron se transformase n cteva minute n cea
mai comic imagine a unui colar care a fost prins
furnd mere. Kestry pur i simplu se fcuse mic.
Voiam doar s fac economie de timp, efule,
implor el.

Du-te afar i f rost de un taxi. Ordon


Fernack scurt. l aduc eu jos pe Sfntul. Dup
aia te poi duce acas. Bonacci, tu stai aici i
ateapt-l pe Valcross pn vine
Simon l admirase i nainte pe Fernack, dar nu
apreciase niciodat att de mult puterea
dominatoare a caracterului su. Fernack trona
literalmente asupra scenei ca un zeu, dnd
directive scurte i precise care aveau efectul unor
lovituri de tun. n mai puin de un minut de la
intrarea lui n camer, o curise att de eficace,
de parc ar fi mturat-o cu un mblciu uria.
Kestry aproape c se fcu nevzut, evapornduse din apartament de parc nu mai voia s-l
revad. Bonacci, care se retrsese ntr-un ungher
obscur, se ls ntr-un scaun spernd parc s-l
nghit complet pn va trece furtuna. Fernack
domina amenintor situaia ca un vulcan, i n
privirea lui ngheat era o licrire care insinua c
nu l-ar fi deranjat s mai fi avut de distrus nc
vreo ase pigmei.
l studie pe Sfntul cu mare atenie,

observnd urmele pe care i le lsase Kestry.


Privirii ascuite a detectivului nu-i scp nimic,
dar pe chipul su onest i dur nu apru nicio
reacie. De la bun nceput nu dduse niciun semn
de recunoatere; i Simon, acceptnd indicaia lui,
se art la fel de nepstor.
Hai, mormi Fernack.
l lu pe Sfntul de braul sntos i-l
conduse la lift. Coborr n tcere i-l gsir pe
Kestry ateptnd timid cu un taxi. Fernack l
mpinse nuntru i se-ntoarse spre ajutorul su.
Poi s vii cu noi.
Cltorir pn-n centru n aceeai atmosfer
de ncordare tcut. Muenia lui Kestry exprima
mhnire i implorare, dar i o neleapt retragere
n umbr; Fernack se abinea s vorbeasc pentru
c aa voia el ddea dovad de o splendid
nepsare fa de motivele care puteau fi atribuite
tcerii sale. Simon se-ntreba ce se petrecea n
mintea de fier a detectivului. Fernack i oferise o
dat o ans, chiar i se confesase teoretic, n semn
de simpatie; dar lucrurile depiser stadiul n

care prejudecile fiecruia le mai putea dicta


cursul. Lui Simon i se pruse c distinge o not
personal de nflcrare n intensitatea zbieretelor
pe care Fernack i le adresase lui Kestry, dar chiar
i asta nsemna prea puin. Sfntul dduse
mult de furc oraului New York ncepnd din
noaptea cnd discutase cu Fernack n Central
Park, i respecta prea mult onestitatea grosolan a
acestuia pentru a se gndi s apeleze la el
personal. Crile stteau aa cum czuser.
Sfntului nu-i mai psa de nimic. Imensa
istovire care-l cuprinsese l adusese pn la limita
unde nu mai putea face nimic altceva dect satepte cu o ncpnare fi tot ceea ce i
pregtea soarta. Dac trebuia s se prbueasc,
se va prbui aa cum trise, cu o glum i un
zmbet; dar puterea de lupt l prsise. i
mobilizase toate resursele interioare pentru a
accepta la nesfrit durerea i oboseala. Nu voia
dect s se odihneasc. Abia dac observ
ordinul scurt al lui Fernack, care ntoarse taxiul
ctre Washington Square; cnd se opri i portiera

se deschise, Sfntul cobor apatic i fu surprins


s descopere-c nu se afl n Center Street.
Fernack cobor dup el i se-ntoarse spre Kestry.
Asta-i locuina mea, i explic el. Aici am s
stau de vorb cu Sfntul. Poi pleca. mi
raportezi mine diminea. Noapte bun.
i lu din nou pe Simon de bra i-l conduse n
cas, lsndu-l pe stupefiatul Kestry s-i
gseasc singur explicaii. Apartamentul lui
Fernack era la nivelul strzii, n spate Simon se
cam mir cnd descoperi c are un living-room
confortabil, luminos, cu cteva gravuri bune pe
perei i etajere pline cu cri, care preau s fi
fost citite.
Niciodat nu eti prea btrn ca s-nvei,
spuse Fernack, cruia nu-i scpa nimic. Am
ncercat s aflu i eu cte ceva despre grecii tia.
Ai auzit de Euripide? Pronuna Iuripide. L-am
ntrebat pe un grec care ine un birt pe Mott
Street, i n-auzise de el; dar vnztorul de la
librrie mi-a spus c a fost un tip mare. i arunc
plria pe un scaun i ridic o sticl. Bei ceva?

A cam bea, rspunse Sfntul cu un


zmbet strmb.
Fernack turn i-i ddu paharul. Era o porie
generoas. l ls pe Simon s-nghit o parte din
ea, i aprinse o igar, apoi scuip n
scuiptoarea plasat aiurea lng cmin.
Eti un prost, fir-ai s fii, izbucni el dintrodat.
Toi suntem, zise Sfntul neputincios.
Vreau s spun c tu eti mai prost dect toi.
Am discutat cu tine o dat. tii despre ce e vorba.
tii ce-ar trebui s fac acum.
S scoi la vedere btrna cros de baseball i
bastonul de cauciuc, bnuiesc, rspunse Sfntul
furios. M-am documentat n privina asta. Am
avut de-a face cu domnul Kestry al dumitale.
Trebuie s fie cea mai grozav invenie avnd n
vedere c nlocuiete inteligena i un numr
apreciabil de formaliti.
La noi se folosete, spuse Fernack tranant.
Am descoperit c d rezultate foarte bune.
Numai c sunt proti care nu tiu cnd trebuie

folosit i cnd i pierzi vremea folosindu-l. Nu-i


asta problema. Pentru altceva te-am adus aici. De
cnd am vorbit noi i pn acum, te-a agitat
ceva Ct de aproape eti de Marele Boss?
ntrebarea explod ca o mpuctur, direct,
fr artificii, i dup modul n care fusese pus,
Simon i ddu seama c se terminase cu vorbele
ocolite i cu gluma.
Eram al naibii de aproape cnd am nimerit
n braele iubitoare ale lui Kestry. De fapt, cam
peste un ceas urma s primesc un mesaj care
trebuia s m duc direct la el.
Fernack ncuviin din cap. Ochii lui cenuii i
agili erau fixai permanent pe chipul Sfntului.
Nu te-ntreb cum ai fcut sau cine-i trimite
mesajul. Acionezi rapid. Eti inteligent. E ciudat
c un mic glonte poate dobor un individ ca tine.
i bg mna n buzunarul de la old, ca i cum
ultima propoziie i sugerase o idee care necesita
o explicaie, i scoase un pistol cu mner de sidef.
l juc n palm.
Pistoalele au mare importan n treaba asta.

Dac n-ai fi fost atins de glontele unui pistol, ai fi


putut scpa de Kestry i Bonacci. N-a zice c nu
eti n stare. Dac ai avea pistolul sta acum, ai
putea scpa de mine. Ls revolverul neglijent pe
mas i se uit fix la el. Ar fi o lovitur destul de
grea pentru mine.
Simon privi arma, de la civa metri, i se
cufund mai adnc n scaun. Mai lu o
nghiitur din pahar.
Nu te juca de-a oarecele i pisica, Fernack.
Nu-i demn de tine.
Ar fi o lovitur, insist Fernack, de parc nauzise intervenia lui. Mai ales dup ce l-am adus
pe Kestry pn la u i pe urm l-am trimis
acas. Nu prea a avea ce alibi s inventez. Nu
trebuia s vorbesc cu tine n propria mea cas,
fr ca mcar s pun un agent s atepte n hol n
caz c-mi dai de furc; puteam foarte bine s te
duc la orice post de poliie din ora, sau direct n
Centre Street. Dac ceva merge prost, o s
trebuiasc s rspund la o groaz de-ntrebri, i
Kestry n-o s m-ajute. Probabil c se simte jignit

fiindc am zbierat la el la Waldorf. Ar avea o


satisfacie grozav dac a face o boroboa i
astfel mi-ar putea rde n nas. Da, ar fi o lovitur
grea pentru mine dac ai terge-o, Sfntule
Se scrpin o clip gnditor n brbie, apoi sentoarse i se-ndrept greoi spre cellalt capt al
camerei, unde se afla o msu pe care trona o
cutie de trabucuri ieftine. Privirea Sfntului era
intuit, cu o stranie fascinaie, asupra
revolverului cu miner de sidef. Zcea impuntor
i solitar exact n mijlocul mesei goale dac se
ridica Sfntul" putea s-ajung la el dintr-un pas
iar Fernack nici mcar nu-l privea. Era tot ntors
cu spatele, absorbit s scotoceasc prin cutia cu
trabuce.
Pe de alt parte, continu s mormie distrat
cu glasul lui profund, n-ar afla nimeni pn
mine diminea. i multe, se pot ntmpla n
cteva ceasuri. Ia-l de pild pe Marele Boss. E
un tip care e cutat n oraul sta mai aprig dect
tine. Ar fi o zi mare pentru copoiul care l-ar
prinde. Am impresia c nici politicienii nu-l mai

pot salva pentru c el este omul care-i conduce,


i dac ar fi arestat, ei ar rmne ca un arpe fr
cap. Se apropie alegerile municipale i vechiul
public american are obiceiul s se trezeasc
uneori, cnd e strnit ca lumea. Da dac te-a
pierde pe tine, dar l-a cpta n loc pe Marele
Boss! Kestry s-ar gndi bine nainte de a
rde
Fernack gsise trabucul dup care cotrobia. Sentoarse pe jumtate i mucndu-i captul, l
scuip printre dini. Apoi se uit dup chibrituri.
Da. Repet el gnditor, mi asum o mare
rspundere cu un individ ca tine.
Simon i drese glasul. Era teribil de dificil s
vorbeasc distinct.
S zicem c s-ar ntmpla toate astea, s
zicem c l-ai prinde pe Marele Boss, spuse el
sacadat. Nimeni nu l-a vzut vreodat. Nimeni nar putea dovedi nimic. Cu ce te-ar ajuta asta?
N-am nevoie de dovezi, rspunse Fernack cu
o evident arogan i certitudine, mai
ngrozitoare dect tot ceea ce auzise Sfntul

pn atunci. Dac unul ca tine, de pild, mi-ar


preda un tip i-ar spune c e Marele Boss a
avea dovada. Asta nu nelegi tu despre
interogatoriul cu tortur. Cnd tii c ai dreptate,
o mrturie complet i folosete mai mult dect
oricte dovezi pe care avocaii le pot rstlmci n
toate felurile. N-avea grij. O s am dovezi.
Simon goli paharul. igara i se stinsese fr s
observe o azvrli i aprinse alta. l cuprinse un
val de cldur. Alungnd insuportabila oboseal
care-i paraliza membrele, nbuind durerea. Era
poate efectul coniacului lui Fernack sau raza de
speran care se stinsese de mult. Aceeai,
rgueal neobinuit i bloca nc gtlejul.
Dar i revenise dorina de lupt. Sperana i
curajul, puterea i gloria, se strecurau din nou
prin venele lui ntr-un uvoi nvalnic care
nltura din cale sentimentul nfrngerii i al
descurajrii. n urechi i rsun sunet de
trompete, slab i ndeprtat poate c nimeni, n
afar de el, nu va ti vreodat ct era de slab i
ndeprtat. Dar exista. i chiar dac tonul era mai

grav, mai puin puternic i sclipitor dect fusese


pn atunci, numai Sfntul tia ct de mult
nsemna asta.
Se ridic i ntinse mna dup pistol. Nici
mcar n clipa aceea nu-i venea s cread c-l
putea atinge c nu se va evapora ndat ce
degetele vor ajunge la un milimetru de el o
himer ironic, zmislire a oboselii i disperrii
provocat de anormala excitare nervoas.
Probabil c era legat de el o sfoar i astfel i va
fi smucit brusc din mn, n timp ce detectivul va
rde batjocoritor i sadic Dar Fernack nici nu se
uita la el. Se ntorsese din nou, i-i fcea de lucru
cu o cutie de chibrituri de parc uitase pentru ce
le luase.
Simon atinse pistolul. Oelul era cald nc de la
buzunarul lui Fernack. nconjur cu degetele
patul pistolului i le strnse n jurul formelor sale
solide; se potrivea minunat n mna lui. l cntri
o clip, simindu-i greutatea splendid echilibrat
n muchii braului; apoi l bg n buzunar.
Ai grij de el, spuse Fernack aprinznd

chibritul. in destul de mult la pistolul sta.


Mulumesc, Fernack. Am s-i dau de veste
pe la nou jumtate cu sau fr Marele Boss.
Ar fi bine s te speli i s te aranjezi puin, i
s-i pui haina ca lumea nainte de a pleca. l
sftui Fernack degajat. Aa cum ari acum, orice
copoi prost te-ar lua la ochi.
Dup zece minute, Simon Templar prsi casa.
Fernack nici mcar nu se uit dup el cnd iei.
2
La cteva minute dup ce Simon sun. De dup
grilajul uii de la parter apru nsui Chris
Cellini. l recunoscu pe Sfntul aproape
imediat i-l ls s intre. n ciuda orei trzii,
glasul lui puternic era la fel de cald i primitor ca
ntotdeauna.
Intr, Simon! Sper c nu vrei o friptur, dar
poi s bei ceva.
O lu nainte spre buctrie, dar n coridor
Simon ezit.
Mai e cineva aici?

Chris cltin din cap.


Nimeni n afar de noi. Bieii au plecat
adineauri am stat trziu ast-noapte. Altfel m
gseai n pat.
l instal pe Sfntul la masa mare din mijloc,
ptat de resturile ospului din seara aceea, i
aduse o sticl i cteva pahare curate. Ochii lui
cprui, ageri, observar paloarea feei lui Simon,
urmele de pe cma care rzbteau dincolo de
marginea hainei, i imobilitatea braului drept.
Ai fost la rzboi, Simon. Te-a vzut un
doctor? Te simi bine?
Da, m simt bine, rspunse Sfntul laconic.
Chris l mai privi o clip ngrijorat, apoi rsul
lui obinuit, plin, izbucni din nou n cascade un
rs bogat, fr noim, contagios, expresie
gritoare a personalitii sale nsorite. Dac-n
momentul acela avea i o not de artificialitate,
Simon i nelese sensul.
Ia ascult, o s dai de dracu zilele astea i va
trebui s vin la nmormntarea ta. Ultima oar
cnd am fost la o nmormntare era a unui om

care murise de butur, mi amintesc c acum


civa ani
Plvrgi fr ir timp de aproape un ceas, i
Simon se bucura nespus c e scutit de orice efort.
Dup un timp, urmrind mersul lent al limbilor
ceasului de pe perete, lui Simon i se nceo
privirea; clinchetul brusc al soneriei de pe culoar
l fcu s tresar. Ddu pe gt repede restul
buturii.
Cred c-i pentru mine, spuse el.
Chris ncuviin din cap i Sfntul iei afar i
ridic receptorul.
Alo, spuse o voce groas, masculin. Tu eti,
Mabel?
Nu, nu-i Mabel, rspunse Sfntul cu
rutate. i sper s-nfig un cuit n tine cnd ai s-o
gseti.
La cellalt capt al firului, n Brooklyn,
dezamgitul domn Bungstatter puse bombnind
receptorul la loc, apoi se uit chior, cu ochii
mpienjenii la cifrele jucue de pe discul
telefonului i se nfipse din nou n ele cu

ncpnare.
Sfntul se-ntoarse n buctrie i ddu
anevoie din umeri ca rspuns la ntrebarea
nerostit a lui Chris. Chris pstr tcere cteva
clipe, apoi continu s trncneasc de parc nu
s-ar fi ntmplat nimic. Peste zece minute,
telefonul sun din nou.
Simon i aprinse o alt igar ca s-i calmeze
nervii l surprindea ct de tare fuseser
zdruncinai.
Simon? Aici Fay.
Inima Sfntului treslt i mina i se strnse pe
receptor; l aps tare pe ureche de parc-i era
team s nu piard vreun cuvnt. Nu era nevoie
s spun cine e modulaiile glasului ei i vor
rsuna n memorie tot restul vieii.
Da. Ce veti ai?
Deocamdat n-am reuit s dau de el. Am
ncercat toate cile obinuite. Mai ncerc. Pare-se
c nu-i aici. Poate oricnd primi unul din
mesajele mele, sau poate-ncerca el s ia legtura
cu mine din proprie iniiativ. Nu tiu. ncerc

toat noaptea, dac va fi nevoie. Unde te gsesc?


Rmn aici.
Nu te poi odihni puin? ntreb ea i el i
ddu seama c niciodat, niciodat nu va mai
auzi un glas att de dulce i de ademenitor.
Dac nu-l gsim pn diminea, spuse el cu
blndee, voi avea tot timpul s m odihnesc.
Se-ntoarse ncet n buctrie. Chris arunc o
privire spre chipul lui i se ridic.
E un pat pentru tine sus, Simon. De ce nu tentinzi un pic?
Simon fcu un gest cu minile.
i cine o s rspund la telefon?
O s-l aud eu, l asigur Chris convingtor.
Cel mai mic zgomot m trezete. N-avea grij.
Cum sun telefonul, te chem.
Sfntul ezita. Era groaznic de obosit i nu
avea niciun rost s-i iroseasc firavele fore de
care mai dispunea. El personal nu putea face
nimic pn ce nu primea mesajul vital de la Fay
Edwards. Neputina i pasivitatea inutil l
nnebuneau, dar asta era situaia. Odihna i-ar

limpezi mintea, i-ar restabili o parte din fore, i-ar


mprospta creierul i nervii ca s nu mai rateze
i ultima ans aa cum ratase attea n ultimul
timp. Apoi, la sfrit, totul va depinde de iuimea
i judecata lui; tia c, dac va da gre, va trebui
s se-ntoarc la Fernack ca s se socoteasc dup
acelai cod care i oferise aceast unic
posibilitate de a lupta
nainte de a mai apuca s protesteze, din
instinct, fusese deja mpins sus, haina i fusese
luat, cravata desfcut. Somnul l cuprinse
imediat ce se-ntinse-n pat. Oboseala atinsese
limita la care nici mcar creierul su, care
funciona ca o moric ameitoare, nu mai putea
stvili pcla care se aternea binevenit peste el.
Cnd se trezi era o strlucitoare diminea newyork-ez, cu un cer translucid, i Chris sttea-n
picioare lng pat.
Te caut la telefon, Simon.
Sfntul fcu un semn din cap i se uit la
ceas. Era aproape opt. Se rostogoli jos din pat, i
ddu pe spate prul ciufulit i fcnd acest gest

i simi fruntea arznd. Umrul era nepenit, i-l


durea. Totui se simea mai bine i mai puternic
dup ce dormise.
Dup ce termini te ateapt cafeaua i micul
dejun, i spuse Chris.
Simon zmbi i ncepu s coboare, poticninduse, scrile spre telefon.
mi pare bine c te-ai odihnit, spuse glasul
fetei.
Sfntul i simea palpitaiile ritmice ale
inimii pulsnd sub coaste. Gura-i era uscat i
fierbinte i n stomac i se fcea iari un gol.
Mi-a fcut bine. D-mi o ocazie s m bat, iam s ies nvingtor. Ce-ai aflat, Fay?
Poi fi la Banca Naional Vandrick de pe
bulevardul V la ora nou? Cred c vei gsi ceea ce
caui.
Timp de o secund inima pru s i se opreascn loc.
Am s fiu acolo, o asigur el.
A trebuit s abandonez maina, continu ea.
ncepnd de azi-noapte o caut prea muli copoi.

Poi gasi alta?


Vd eu ce fac.
Au revoir, Simon, opti ea; el puse la loc
receptorul i se duse spre buctrie, ncepnd o
nou zi.
Simi aroma plcut i ptrunztoare a micului
dejun. Pe mas se afla un ibric cu cafea fierbinte,
iar Chris prjea ou cu slnin pe soba mare de
gtit. Ua dinspre curtea din dos era deschis i
prin ea ptrundea mireasma proaspt i
nviortoare a Atlanticului, alungnd mirosul
sttut de mucegai, de fum i de vin. Simon simi
o foame de lup.
Se brbieri cu briciul lui Chris, nendemnatic,
cu stnga, i se spl la chiuvet. Contactul cu
apa rece l nvior, risipind oboseala i moleeala
care-l nvluiau ca o pnz de pianjen. nc nu
murise. Era inevitabil ca organismul lui s
nceap s se refac, dar procesul era gradat, din
cauza ritmului nfiortor la care fusese supus;
rezistena fizicului su superb i sntatea
viguroas nclinaser din nou balana norocului

n favoarea lui. Vaga senzaie de vid din cap,


consecin a extenurii i a febrei, nu mai era
dect o uoar jen. Mnc enorm, gndindu-se
cum s fac rost de maina pe care o ceruse Fay
Edwards; i deodat un nume i un numr
rsrir din cotloanele ntunecate ale memoriei
numele i numrul oferului de taxi, guraliv carel luase de pe frontul de la Waterloo al
domnului Papulos. Se ridic i se duse la telefon,
i recunoscu c a avut noroc gsindu-l pe om la
mas.
Aici Sfntul, Sebastian. N-ai spus tu s te
sun dac am vreo treab cu tine?
Auzi exclamaia de uimire a oferului, apoi
rspunsul lui entuziast.
Sigur! Orice doreti, amice. Cte parale?
De dou ori ct ceri tu, rspunse Sfntul
succint. Ne ntlnim la colul dintre Lexington i
Str. 44 peste cinsprezece minute.
nchise i se-ntoarse s-i termine cafeaua i
igara. tia c risca ipoteza c oferul
contribuise la trdarea ascunztorii lui de la

Waldorf Astoria nu era complet eliminat i, n


orice caz, perspectiva unei recompense
substaniale putea constitui o tentaie pentru
trdare dar n momentul acela era singura
soluie.
Fr ndoial c trsturile feei lui Simon erau
severe cnd i spuse la revedere lui Chris i o
porni pe Str. 45 spre bulevardul Lexington.
Mergea ncet, cu mna stng n buzunar, cu
degetele strnse preventiv pe patul revolverului
lui Fernack.
Nu era nimic neobinuit n nfiarea lui, navea de ce s fie remarcat se baza nc pe
inacurateea fotografiilor din ziare i pe miopia
omului de rnd, ndeobte neatent, singurele
dou avantaje care-i fuseser absolut fidele de la
nceput. i dei ochii lui albatri cu luciri de oel
erau uor febrili, cercetnd atent trotuarele n
timp ce se-ndrepta agale spre locul de ntlnire
din Str. 44, vigilena lor era la fel de neabtut.
Dar nu era nimic neobinuit de vzut nu se
zrea niciun grup de indivizi solizi sprijinii de

stlpii electrici sau ateptnd la nesfrit n uile


magazinelor, nicio main trndu-se suspect.
Viaa de diminea a bulevardului Lexington
continua s decurg normal i nimeni nu se
preocupa de persoana lui. Deocamdat ansele
erau de partea sa. Deodat auzi un glas cunoscut
care l salut, i se opri din drum.
Bun, amice!
Sfntul se uit mprejur i vzu taxiul pe carel comandase, parcat n col. Vznd zmbetul larg
al oferului nu-l putea bnui c ar fi fost un
informator al poliiei sau o iscoad de-a Marelui
Boss.
Bag-te repede nuntru pn nu te vede
careva, amice, l sftui el rguit; Simon
ncuviin din cap i se urc. oferul se-ntoarse s
continue conversaia prin geamul despritor.
Unde vrei s mergi de data asta?
Banca Naional Vandrick de pe bulevardul
V, i explic Sfntul.
oferul porni motorul i scoase maina n
uvoiul traficului.

Doar nu-i nchipui c putem lua


andramaua aia cu numai dou pistoale, spuse el
ngrozit, la primul stop.
Nu m-am gndit la aa ceva, mrturisi Simon
cu blndee.
oferul pru dezamgit n ciuda scepticismului
su iniial.
Am crezut c unul ca tine ar putea face o
treab de genul sta dac te-a ajuta eu. Dar poate
c nu eti nc n apele tale. Am auzit c ai fost
umflat ieri noapte. Credeam c n-o s te mai vd
mult timp.
Muli mai cred aa, murmur Sfntul
sardonic.
Pe bulevardul V ncetinir cnd ajunser cu
cteva blocuri nainte de cldirea bncii Vandrick.
Ce faci aici, amice? ntreb oferul.
Parcheaz ct poi mai aproape de intrare, i
ceru Simon. Am s atept puin n main. Dac
ies, rmi aici i las motorul s mearg. Fii gata
de plecare. S-ar putea s avem un pasager am
s-i spun pe urm mai mult.

E-n ordine, spuse oferul flegmatic; apoi i


veni o idee. Se lovi peste coaps. Ei, fir-ar s fie!
Credeam c glumeti. E mai grozav dect s
jefuieti o banc!
Ce
anume?
ntreb
Sfntul
uor
nedumerit.
Ei drcie! Nu m poi pcli de dou ori. Pi,
sigur! pui laba chiar pe Lowell Vandrick n
persoan! Fir-ar s fie! Parc vd ziarele.
Sebastian Lipski i Sfntul l-au rpit pe
directorul Bncii Naionale Vandrick. Fir-ar s
fie, amice, am ghicit de la nceput!
Simon zmbi i se resemna lsndu-l pe
domnul Lipski n voia visurilor sale. Ar fi fost o
cruzime s-l deziluzioneze nainte de a fi fost
nevoie; era ca i cum ar fi furat unui orfan o
jucrie nou.
Se ls pe spate, aprinzndu-i mecanic o nou
igar ce mrea numrul igrilor fumate de el de
cnd se tia i se uit la impuntoarele portaluri
neo-asiriene ale bncii. Civa funcionari
ntrziai sosir, i intrar n grab, introdui de

un portar n livrea care nchidea uile dup


fiecare. Apru un depuntor vrednic care, vznd
uile nchise, l bodogni indignat pe portar, incepu s se plimbe-ncoace i-ncolo pe trotuar,
mestecnd captul unui creion. Portarul i
consulta ceasul cu o regularitate monoton la
fiecare jumtate de minut. Simon se molipsi de
acest obicei i ncepu s numere secundele pn
la deschiderea bncii, descoperind c ateptarea
asta plin de o nelinite nedefinit l inea
ncordat.
i atunci, de undeva de aproape, rsunar
primele bti ale orei nou, lsndu-l pe Simon
nemicat, aproape fr suflare.
Portarul i extrase din nou ceasul, cu stoicism,
verificnd cu satisfacie ntiinarea orologiului,
deschise uile i le ls deschise, scondu-i afar
statura impuntoare. Vrednicul depuntor i
ntrerupse plimbarea i se repezi nuntru s-i
rezolve treaba. Banca se deschisese.
Altfel, bulevardul V era neschimbat. Mai
aprur civa depuntori, intrar n banc i

plecar, cu aerul preocupat al oamenilor care


poart povara comerului naiunii. O patrul se
nvrtea prin jur, cu aerul preocupat al unui
filozof care nu tie despre ce s filozofeze, dac ar
fi cazul s-o fac. Pietonii treceau n sus i-n jos,
ducndu-se la treburile lor misterioase. i totui,
Simon Templar se simea nc apsat de
sentimentul straniu al ateptrii. Nu-i gsea
explicaia. Nici mcar n-ar fi putut spune de ce
era att de fascinat de ritualul deschiderii bncii.
Din cte tia el, localul ei putea s fie doar un
punct de reper convenabil pentru un loc de
ntlnire, i chiar dac era implicat cldirea n
sine, mai erau sute de birouri la etajele superioare
care puteau la fel de bine s-i atrag atenia; ora
nou era pur i simplu ora la care trebuia s se
afle acolo, fr a-nsemna neaprat c n clipa
aceea va exploda ceva cu precizia unei bombe cu
ceas. Dar nu putea scpa de sentimentul aproape
melodramatic al ateptrii care-l fcea s strng
mna pe minerul de filde al pistolului lui
Fernack.

i n timp ce ochii si cercetau plini de nelinite


strada, l vzu deodat pe Valcross venind agale,
i pentru o clip uit de toate.
Iei ntr-o secund din main i travers
drumul nu voia s se fac remarcat strignd de
la geamul taxiului, l btu pe Valcross pe umr i
btrnul se-ntoarse iute. Fcu ochii mari cnd l
vzu pe Sfntul.
A, bun, Simon! Nu tiam c te scoli aa de
diminea.
N-am obiceiul. Unde naiba ai fost?
N-ai gsit biletul meu? Era pe polia de
deasupra cminului.
Simon cltin din cap.
Din anumite motive n-am avut prilejul s
caut bileele, spuse el. Vino n main s stm de
vorb. Nu vreau s stau pe aici.
l nfc pe Valcross de bra i-l conduse la taxi.
Trsturile grosolane ale domnului Lipski se
luminar, semn de entuziasm i-n acelai timp de
uimire extaziat dac asta era rpire, era cea
mai iscusita i mai simpl lovitur pe care o

visase vreodat. Din pcate, Simon i spuse satepte, i-i nchise-n nas geamul de comunicare.
Unde-ai fost, Bill? repet el.
A trebuit s m duc la Pittsburg i s discut
cu un tip nite afaceri. Au intervenit imediat dup
ce-ai plecat tu, i n-am tiut cum s dau de tine.
Am cinat cu el i m-am ntors azi-diminea cu
avionul, dus i-ntors. Adineauri am picat.
N-ai trecut pe la hotel?
Nu. Nu mai aveam bani i am venit nti pe
la banc.
Simon rsufl adnc.
Cel mai mare noroc din viaa ta este c ai
avut treab la Pittsburg. i al doilea mare noroc
este c ai rmas fr bani n dimineaa asta.
Cineva ne-a turnat, Bill. Cnd am intrat la
Waldorf azi-noapte, era plin cu poliai, i mai
ateapt i acum un detaament, dac nu cumva
au murit de foame ntre timp.
Valcross se uita la el cu privirea goal.
Poliai? repet el. Dar cum
Nu tiu i n-are rost s ne ntrebm. E opera

Marelui Boss; cic ar fi spus c-l calc pe nervi.


De vreme ce gorilele lui n-au reuit s se
descotoroseasc de mine, s-a gndit probabil c
ar putea ncerca cu ajutorul poliiei. Oricum el le
pltete lefurile. Asta nu ne privete pe noi. Dar
nseamn c trebuie s-o tergi din statul sta
mncnd pmntul.
i tu ce-ai s faci?
Sfntul zmbi uor.
Cred c am s-atept s-mi ncasez milionul.
Am ucis cinci din cei ase oameni ai ti, dar nu
tiu dac voi fi n stare s-l prind i pe-al aselea.
i povesti lui Valcross ce se ntmplase, n
propoziii concise, rsuntoare, cu o maxim i
arid economie de cuvinte. Cellalt fcu ochii i
mai mari auzind de intervenia lui Fay Edwards
n ultimul moment al rpirii apoi de uciderea
lui Dutch Kuhlmann i, n fine, de gentileea
domnului Kestry i de uimitoarea psuire pe care
i-o acordase Fernack. Toat goana ameitoare a
ultimelor ceasuri de agitaie fu schiat n expresii
impresioniste, lapidare, care avur efectul unei

rafale de gloane. i n tot acest timp privirea


Sfntului scruta strada i trotuarele, cu degetele
arcuite pe patul pistolului lui Fernack, cu toate
simurile n alert.
Aa c vezi c-a fost o noapte mrea, ncheie
el. Nu prea a rmas mare lucru din ea. Fernack
probabil c se ntreab deja dac n-am ters-o n
Canada lsndu-l legat de mini i de picioare.
i Fay Edwards i-a spus c Marele Boss va
fi aici la nou? l ntreb Valcross.
Nu chiar. M-a rugat s fiu aici la nou iar
ea l cuta pe Marele Boss". Sper c astanseamn c ea tie ceva. nc mai sper.
E o poveste uluitoare, spuse Valcross
gnditor. tii cum o poi categorisi pe fata asta?
Simon ddu din umeri.
Nu cred c am s pot vreodat.
N-am s le pot nelege niciodat pe femei.
M-ntreb ce va gndi Marele Boss. Acest creier
minunat o organizaie care a angrenat cel mai
mare ora din lume n cel mai mare sindicat al
gangsterilor cunoscut pn acum i o trf care

se-ndrgostete de un aventurier poate s duc


totul de rp.
nc n-a fcut-o, observ Sfntul.
Valcross rmase tcut cteva clipe; apoi spuse:
Tu i-ai fcut datoria. Ai prins cinci din cei
ase oameni de pe lista pe care i-am dat-o. E
aproape o minune c i-ai lichidat att de repede.
Marele Boss a fost idea ta tu l-ai pus pe list.
Dac dai gre dac te simi dator s-i ii
cuvntul i s te-ntorci la Fernack eu nu te pot
opri. Dar consider c i-ai ctigat recompensa pe
care i-am promis-o. Aveam un milion de dolari
ntr-un cont de restituire care te-ateapt de cnd
ai venit. Oricum, vreau s i-l dau. i-ar putea fi
de folos.
Simon ovia. Privirea nerbdtoare a lui
Valcross era fixat asupra lui.
Nu poi refuza, insist el. Sunt banii mei i
cred c i se cuvin Nimeni nu i-ar merita mai
mult ca tine.
Bine. Dar m poi plti n raport cu ce-am
fcut. N-am reuit de ce ncerci s inventezi c

am reuit?
Cred c n privina asta eu pot judeca cel mai
bine, spuse Valcross i iei din taxi cu un zmbet
subtil.
Simon se uit dup el ncruntndu-se tulburat.
Simea n gur un gust neplcut pe care nu-l
observase pn atunci. Deci moartea avea tarifele
ei fixe, care vor fi pltite exact, preul sngelui va
fi ncasat i registrul va fi nchis. S omori ase
oameni pentru un milion de dolari O sut
aizeci i ase de mii, ase sute aizeci i ase de
dolari i aizeci i ase de ceni de om. Nu se
gndise pn acum n felul acesta primise oferta
din mers, de dragul aventurii, fr a se gndi
serios la ctig. Ei bine, reflect el cu amrciune,
un om care peste cteva scurte sptmni va fi un
infractor condamnat n-avea de ce s-ncerce s se
automguleasc. Se va prbui ca orice uciga
pltit, ca toi ceilali ticloi pe care i omorse
Valcross nchidea portiera ntorcndu-se spre
banc; i n momentul acela, un alt taxi sget pe
lng cel n care se afla Sfntul i trase lng

bordur. Portiera se deschise i o femeie se ddu


jos. Era Fay Edwards.
3
Simon apuc mnerul portierei i sri afar, pe
trotuar. i atunci vzu c fata nu se uita la el, ci la
Valcross.
Sfntul nu mai trise niciodat un asemenea
moment care nu se putea compara cu nimic. Avea
o senzaie ciudat de contracie n partea dindrt
a genunchilor, ca atunci cnd stai chiar pe
marginea unei prpstii abrupte, privind n jos
prin vid, n hul de nenchipuit; trecur cteva
secunde pn s-i dea seama c nici nu mai
respir. Cnd i aerisi din nou plmnii, sngele
i vji n urechi ca zgomotul unor valuri n
deprtare.
Nu era nevoie s se mai rosteasc vreo vorb
nu era nevoie s se mai pun nicio ntrebare sau
s se dea vreun rspuns. Fata nc nici nu-l
vzuse. Dar fr s-i vad faa, fr s
ntrezreasc expresia ochilor si el nelese.

Fapte, nume, vorbe, ntmplri i se nvolburau n


minte ca piesele unei mainrii dat peste cap, i
fiecare pies cdea apoi la locul ei, formnd un
ntreg. Auzea glasul rguit al lui Kestry
afirmnd: Tipul care a telefonat pentru tine, de
ce-a spus La telefon e Marele Boss? Niciodat nu
fusese n stare s bnuiasc cine l-ar fi putut trda
n afar de omul la care nu se gndise niciodat.
O auzi pe Fay Edwards spunnd: Ultima oar
cnd am auzit de Curly Ippolino era la Pittsburg.
Valcross tocmai se ntorsese de la Pittsburg. Tot
Fay Edwards spusese: Toate profiturile erau depuse
la o singur banc. Se stabilise ca organizaia s
fiineze trei ani s se mpart fondul comun n mod
egal De cnd ai sosit tu, n-au mai rmas muli care
s i-l mpart Asta nseamn o mulime de bani
pentru o anumit persoan. l vzu pe Valcross n
drum spre banc Valcross ntorcndu-se de la
Pittsburg, unde supravieuia ultimul membru al
asociaiei. Din nou i aminti vorbele lui Fay
Edwards: Mi-a spus s-ncerc s-i uurez soarta.
Normal pn era dus la capt misiunea. i

aminti de ntlnirea sa cu Valcross la Madrid


Lista oamenilor pe care trebuia s-i lichideze ca
s se fac dreptate toi mori acum Povestea
fiului su rpit i asasinat, pe care Sfntul nu sa gndit niciodat s-o verifice. Am s-i pltesc un
milion de dolari. Cu aptesprezece milioane n joc,
onorariul era foarte modest. Tu ai putea cura
cloaca asta scrboas de tlhari i de politicieni
corupi. O, Doamne, ce prost i orb fusese!
n clipa aceea ameitoare vzu tot. Jack Irboll
mort. Morrie Ualino i Eddie Voelsang mori. Cu
mult nainte de a prinde ziarele de veste, prin
reeaua clandestin a gangsterilor zbura ca
fulgerul tirea c au murit i Hunk Jenson i
Dutch Kuhlmann. Utilitatea Sfntului se
apropia rapid de sfrit i socotelile trebuiau
ncheiate Drumul la Pittsburg i mesajul
telefonic la sediul poliiei. Ultimul gest
machiavelic al acestui geniu pervertit, diabolic,
care se ivise pe lume pentru a monopoliza
flagelul tuturor nelegiuirilor netiute, cel mai
mare proscris agresiv din lume l-a cumprat cu

o poveste i cu promisiunea unui milion de


dolari, l-a folosit timp de cteva zile infernale i sa lepdat de el cnd curiozitatea lui amenina s
devin periculoas. Apoi ocul final, cnd
Valcross l-a vzut n dimineaa aceea pe
Sfntul, viu i liber. i pretextul evident, pueril,
simplist, ca s intre n banc i odat ajuns
acolo, s se strecoare prin alt ieire, i, probabil,
n acelai timp s trimit un al doilea mesaj la
poliie. Simon Templar vedea fiecare amnunt. i
cnd Fay Edwards se-ntoarse n fine, i-l vzu
pentru prima oar, n acel schimb de priviri fr
glas el citi din nou ceea ce reprezenta cea mai
uluitoare dezlegare a unui mister despre care
auzise vreodat.
Peste capul lui zburase parc o venicie-ntreag
de nelepciune, n timp ce sttea nemicat acolo,
absorbind n minte ultimele rmie muctoare,
zguduitoare, de nelegere; i totui n cronologia
lumii nu trecuse nicio secund. Valcross nici najunsese pn la uile bncii. i n momentul
cnd Fay Edwards l vzu pe Sfntul i fcu doi

pai rapizi spre el, Valcross se ntoarse, de parc


ar fi avut o presimire, ca i cum strigase cineva,
dup el.
O vzu pe Fay Edwards, i-l vzu pe Sfntul.
Peste spaiul ngust dintre ei, Simon Templar se
uit fix la Valcross i vzu toat masca lui de
amabilitate prevenitoare distrus i vlvtaia
oribilei ruti care emana din ochii btrnului.
Schimbarea era att de incredibil nct, dei
nelegea faptele n sine, dei le accepta ca
adevruri imuabile ale existenei sale, pentru o
clip nepeni de mirare, de parc ar fi vzut un
prepelicar transformndu-se n arpe. i-n
momentul acela, mna lui Valcross se repezi spre
old.
Mna dreapt a lui Simon reacion cu o sutime
de secund mai trziu, micndu-se cu viteza
luminii dar rigiditatea umrului rnit acion ca
o frn nemiloas, oprind-o la jumtatea
drumului. O durere ascuit i njunghie spinarea.
Hipnotizat parc de acel straniu moment, uitase
de neputina lui, folosise mna dreapt din

instinct, ntruct instinctul o ia naintea gndului.


i corect imediat greeala, ncercnd s-nface
cu stnga revolverul lui Fernack din buzunarul
de la hain; dar ntre timp Valcross inea deja n
mn pistolul.
Un glonte vji pe lng urechea lui i izbi toba
mainii, producnd o detuntur de douzeci de
mii de ori mai puternic dect cea produs de
trecerea unui tren expres. Revolverul lui Simon
era nepenit n buzunar. Auzi o a doua
detuntur, dar nu vzu glontele nfigndu-se n
apropierea lui. Atunci i rsuci disperat pistolul
n sus i trase prin buzunar; Valcross scp
automatul i se chirci ntr-o parte, cltinndu-se
pe locul n care se afla.
Simon se npusti nainte. Pe strad se strnise o
hrmlaie infernal. Pietoni i chipuri palide
blocau trotuarul n ambele pri ale bncii,
ferindu-se din zona periculoas. Prin aer sencruciau stridente ipete de femei i scrnet de
cauciucuri frnate. l prinsese pe Valcross de talie
cu braul sntos, l ridic de jos cu putere i

porni cu el napoi, spre taxi. l vzu pe domnul


Lipski, cu chipul rvit de o emoie
insuportabil, repezindu-se din cuca lui ca s-l
ajute. i atunci o vzu pe Fay Edwards.
Se proptise de o arip a taxiului, inndu-se de
ea, i se apsa pe partea din fa a rochiei cu
mna ei mic. Simon nelese, cu o ngrozitoare
intuiie, unde nimerise al doilea glonte al lui
Valcross.
Simi o durere ascuit n piept i btile inimii i
se oprir. Apoi i continu drumul.
Deschise portiera cu o smucitur i-l azvrli pe
Valcross ca pe un sac. Apoi o lu n brae pe Fay
i o bg nuntru. Era uoar ca un copil. Nu
simea nici mcar durerea din umr; i totui
purta povara ntregii lumi. O aez pe canapea cu
atta grij, de parc ar fi fost fcut din cristal, i
nchise portiera. Chiar n timpul acestei
operaiuni, taxiul zvcni nainte.
ncotro, amice? strig oferul peste umr.
Simon i ddu adresa lui Fernack.
Departe, n spatele lor porniser s urle sirenele

poliiei. Strecurndu-se printre maini, virnd pe


dou roi, trecnd ca fulgerul prin intersecii,
ignornd stopurile, dovedind un sublim dispre
pentru indicatoarele de sens unic, fcnd
demonstraii de pilotaj cu o singur mn de i se
fcea prul mciuc, domnul Sebastian Lipski
mai gsea timp s se scarpine cu cealalt n cap,
cci era ngrijorat.
Fir-ar s fie! spuse el, ruinat de parc era
contient c se face vinovat de un sacrilegiu de
neiertat, dar fiind incapabil s risipeasc
ndoielile care-l frmntau. Ce treab-i asta? nti
pui mna pe tip fr nicio btaie de cap. P urm
l lai s-o tearg. P urm l mputi pe
bulevardul V i-l aduci, iar napoi. Vreau s tiu i
eu cum se joac jocul sta de-a rpirea.
Nu te mai gndi la asta, mri Sfntul
printre dini. Vezi-i de condus!
Simi o atingere pe bra i se uit n jos la fat.
i scosese plria i prul i se revrsa pe obraji
ntr-o cascad de aur moale. Uimitorii ei ochi de
chihlimbar erau umbrii, dar n rest, pe chipul ei

netulburat, fr niciun rid, ca o mtase


nepmntean, floarea tinereii i a vieii nu se
ofilise. Buzele ei ntredeschise schiau poate un
surs.
N-ai grij, spuse ea, eu nu merg prea
departe.
Vorbeti prostii, o contrazise el aspru. Nu-i
nimic grav. O s te faci bine.
Dar tia c minte.
i ea tia. Cltin din cap i buclele ei aurii
dansar.
Nu m doare. M simt bine aici. Se cuibrise
n cuul braului lui, ca un copil obosit.
Turnurile i canioanele New York-ului se
perindau prin faa geamurilor, dar ea nu le vedea.
Ea pea pe drumul ei, aa cum trise fr
team, mil sau remucri pornind din trecutul
necunoscut spre viitorul necunoscut. Poate c nici
atunci nu privise niciodat nainte dar nici napoi.
Toat fiina ei era ancorat n prezent. Ea nu
aparinea unor anumitor vremuri, unei anumite
epoci. Printr-o ciudat fantezie a creaiei, toate

vremurile, toate epocile fuseser mbinate n ea,


fuzionate n aceast ntrupare fr cusur;
coordonatele eterne ale pmntului venic tnr,
moartea i dorina.
Fay scoase un oftat.
mi pare nespus de ru. Cred c nu trebuia
s se-ntmple tocmai acum.
El nu putea vorbi.
Srut-m nc o dat, Simon, spuse ea
linitit.
O srut. De ce i se pruse inabordabil? Ea era
el nsui. Fusese cucerit de dispreul lui arbitrar
fa de via i de moarte, ceea ce o determinase
s-i salveze viaa de dou ori i n cele din urm i
luase propria via. Dac lumea ntreag ar fi
condamnat-o, el n-ar fi putut s-arunce o piatr.
Nu-i psa. Frecventau aceleai locuri, nesfritele
poteci ale proscriilor, unde nu existau legi.
Alunec spre spate, sorbindu-i chipul cu
privirea, de parc ncerca s-i fixeze n memorie
fiecare trstur a lui pentru o sut de ani.
Zmbea, i n ochii de chihlimbar care se

adumbreau, mai licrea o lumin pe care el n-o


va nelege niciodat. O vedea cum i trage
rsuflarea ca s vorbeasc.
Au revoir, Simon. i aa cum trise permanent
n tovria morii, aa i muri.
El i ddu drumul uurel i se ntoarse. Lacrimi
usturtoare i mpienjeneau privirea. Taxiul vir
rapid dup un col, cu motorul uruind.
Zgomotele oraului se ndeprtau i se apropiau
ca fluxul i refluxul mrii.
i ddu seama c Valcross l trgea de bra,
vicrindu-se zgomotos de groaz, cu o oribil
incoeren. Vorbele lui i ptrunser anevoie n
creier.
Nu poi face ceva? Nu vreau s mor. Am fost
bun cu tine. N-am vrut s te nel cu milionul de
dolari. Fac tot ce spui. Nu vreau s mor. Trebuie
s m duci la un doctor. Am bani. i pot da tot
ce-i doreti. Am milioane! i le dau pe toate. Nam nevoie de ele. Ia tot ce vrei
Taci, spuse Sfntul cu un glas
nspimnttor.

Milioane de dolari la banc sunt ai ti


toi
Simon l lovi peste gur.
Prostule. Toi banii din lume n-ar putea plti
ce-ai fcut tu.
Valcross se ndeprt i bolboroseala se
transform n urlete.
Ce vrei de la mine? Pot s-i dau orice. Dac
nu vrei bani, ce vrei? Blestematule, care-i meseria
ta?
Atunci Sfntul se ntoarse spre el i Valcross
tcu vznd expresia de pe chipul lui. Buzele lui
se micau, mute, dar cuvintele nu voiau s ias
din gtlej. i ridic minile tremurtoare, pentru
a se apra parc de privirea acelor ochi albatri
de diavol.
Moartea, rspunse Sfntul cu un glas de o
formidabil blndee. Moartea e specialitatea
mea.
Cotir n Washington Square venind dinspre
sud. Simon nu observase ruta pe care o luaser ca
s scape de urmrire, dar urletul sirenelor

ncetase. Zumzetul optit al oraului l nghiise.


Taxiul mergea cu o vitez moderat. Autobuzele
huruiau greoaie pe lng ei; irul nesfrit de
maini, de furgonete i taxiuri se scurgea n
continuare, aa cum se scurgea zi i noapte, n
timp ce oraul rmnea n matca lui ca un ru,
unul din nenumratele ruri pe care oamenii i
desfoar activitile scurte i agitate cltorii
venind i plecnd fr urm. Un biat cu ziare
alerga pe trotuar, strigndu-i senzaia efemer.
ntr-un col1 microscopic dintr-o particul
minuscul de rn, plutind prin abisurile negre
ale infinitului, atomi nensemnai de via
omeneasc se agitau, se dispersau i se
destrmau, erau strivii, sau repurtau succese n
treburile banale ale fulgertoarei lor treceri prin
eternitate. ncepeau i sfreau viei, dar
accidentul primordial, viaa, continua.
Taxiul se opri i oferul se uit n jur.
Am ajuns, anun el. Ce mai urmeaz?
Ateapt aici o clip, spuse Sfntul"; i
atunci l vzu pe Fernack pe treptele casei sale.

Cobor din main i se duse ncet spre detectiv,


iar Fernack sttea i-l privea cum se apropie. Faa
lui ferm cu maxilare puternice, nu se destinse;
doar ochii cenuii i scprtori, acoperii de
sprncene stufoase spuneau ceva.
Simon, scoase pistolul cu mner de sidef, l
ntoarse i i-l ntinse de parc preda o sabie.
M-am inut de cuvnt, spuse el. Sunt iari
prizonierul tu.
Fernack lu revolverul i-l vr n buzunarul de
la old.
Nu l-ai gsit pe Marele Boss?
E n taxi.
O licrire de nemsurat satisfacie apru n
ochii lui Fernack; se uit n jos peste umrul
Sfntului, spre maina care atepta. Apoi, fr o
vorb, trecu pe lng Simon, traversnd strada i
deschise portiera. Valcross se prvli spre el.
Fernack l prinse cu o mn i-l trase afar pe
omul care se smiorcia. i-l puse n picioare. Apoi
mai vzu ceva i rmase complet nemicat.
Cine e? spuse el.

Nu primi niciun rspuns. Fernack se ntoarse i


se uit n sus i-n jos pe strad. Simon Templar
plecase.
EPILOG
Domnul Theodore Bungstatter, din Brooklyn, se
cstori cu buctreasa domniei-sale n ziua de
unsprezece iunie a acelui an de graie, dup ce, n
cele din urm, o convinsese c neputina lui de ai exprima coerent devotamentul ntr-o anumit
noapte nu se datorase dect unei uoare gripe
trectoare. i-au petrecut luna de miere la
cascada Niagara i chiar din a treia zi ea l-a
determinat s se lase de butur; dar n ciuda
acestei concesii fcute prejudecilor ei, ea n-a
mai gtit niciodat pentru el, i tot restul fericitei
lor csnicii a fost nsoit de o serie de surogate
enervante care i-au provocat domnului
Bungstatter cele mai cumplite crize de indigestie.
Domnul Ezekiel Inselheim spunea unei
delegaii de reporteri, msurndu-i biblioteca de
la un capt la cellalt:

Este de datoria tuturor cetenilor cu spirit


civic s se opun gangsterismului i antajului
chiar cu riscul propriei lor viei i a celor mai
apropiai i mai dragi lor. Prosperitatea statului
trebuie s fie mai presus de grija pentru
securitatea personal. Trebuie s luptam pn la
moarte mpotriva crimei, i fiecare dintre noi
trebuie s fie cluzit de ideea sacrificiului de
sine, ca n cazul unui rzboi cu o putere strin. E
singura cale prin care poate fi extirpat din
mijlocul nostru acest cancer dezgusttor.
i n timp ce vorbea i amintea cum l cntrise
privirea rece a proscrisului care-l nfruntase chiar
n camera aceasta, i dincolo de exprimarea
pompoas, n cuvintele sale se simea mndria
convingerii c dac el personal ar fi din nou
supus la o asemenea ncercare, nu s-ar face de
rs.
Heimie Felder, lundu-se la har cu civa
tovari de chef, n localul lui Charley, spunea:
Cum putei s spunei c tipul era nebun?
Putei s spunei c un tip care i-a lichidat pe

Morrie Ualino i pe Dutch Kuhlmann e nebun? Ia


ascultai, v spun c
Chris Cellini aeza cu gingie pe grtar un
muchi magnific, gros de cinci centimetri. i
suflecase mnecile pn la coate i minile lui
puternice se micau dibace, cu sigurana i
pasiunea unui artist. Mirosul de mncare, vin i
tutun era parfum pentru nrile lui, iar babilonia
camaraderiei umane era muzic pentru auzul
su. Rsul lui bogat rsuna jovial n buctria att
de drag inimii lui.
Nu, nu l-am vzut de mult pe Sfntul. Da,
era nebun, biatul sta! O s v spun ntr-o bun
zi o poveste despre el.
Domnul Sebastian Lipski se adresa astfel unui
public extaziat, n restaurantul lui preferat, de la
Columbus Circle:
Ia spunei, n-ai auzit niciodat cum eu i cu
Sfntul l-am umflat pe Marele Boss? Cum am
luat noi doi Banca Naional Vandrick cu dou
pistoale? Fir-ar s fie, nseamn c nc n-ai auzit
nimic!

Toni Ollinetti tergea mecanic pete invizibile de


pe mahonul strlucitor al barului su, cu un
ervet alb imaculat. Faa proaspt brbierit era
lipsit de expresie, iar ochii lui cprui nu-i trdau
gndurile. Cnd primea o comand, servea
prompt, discret, impecabil; la fiecare cuvnt care i
se adresa, rspundea cu un zmbet scurt, cu o
politee perfect dozat, dar zmbetul lui era doar
o grimas care-i descoperea dinii albi
strlucitori. Era imposibil s spui dac e obosit
poate abia intrase n serviciu sau poate nu
dormise de o sptmn. Prin faa lui se
desfura viaa de pe Brodway cu luminile ei
puternice, apreau noi chipuri, chipuri vechi
dispreau, se perinda ntreaga procesiune
pestri, fr de sfrit, a acelei lumi. Vedea tot,
auzea tot i nu spunea nimic.
Inspectorul John Fernack lu trenul de la
Ossining, la douzeci de minute dup ce Marele
Boss a fost dus pe scaunul electric. Era un om
ocupat i nu-i putea permite s zboveasc
asupra unor cazuri vechi. n timpul su liber

ncerca nc s-i fac fa lui Euripide, dar avea


foarte puin timp liber. Dup ultimele alegeri
municipale se schimbase crmuirea. Tammany
Hall se inea n umbr, organizndu-i forele
pentru urmtoarea numrtoare de voturi;
Orcread fcea o croazier de sntate prin lume,
Marcus Yeald nu mai era procuror; dar Quistrom
era nc eful poliiei i multe rfuieli vechi erau
rezolvate. Pe biroul lui se afla textul unei scrisori.
POLIIA METROPOLITANA.
SECIA SPECIALA
SCOTLAND HOUSE
LONDRA S.W.1
Ctre eful poliiei.
New York City.
Stimate domn,
Ref. la SIMON TEMPLAR (Sfntul)
Revenind asupra scrisorii anterioare, ne simim

datori s v anunm c, potrivit informaiilor


noastre, acest individ s-a ntors n Anglia i de aceea
nu vom mai avea nevoie, deocamdat, de ajutorul
dumneavoastr.
Al dv., cu respect,
C. E. Teal
Inspector-ef
Fernack se uit la calendarul de pe perete,
unde-i fcuse semne la anumite date. Scrisoarea
lui Teal nu-i aducea nicio tire surprinztoare.
Din cte tia el, n rstimp de trei zile, Sfntul
venise i plecase, terminndu-i treaba; i ultimul
cuvnt asupra acestui caz care intrase n sfera
preocuprilor oficiale ale lui Fernack, tocmai
fusese spus la Ossining. Ducnd ns mna la
old, unde se afla revolverul cu mner de sidef,
atingerea lui i trezi amintiri.
Poate c acesta a fost motivul pentru care, n
ncheierea discuiei purtate-n seara aceea cu
studenii anului patru ai Academiei de poliie,

dup ce fuseser prezentate sec, riguros i brutal


faptele n ordinea lor strict, tinerii temerari care-l
ascultau vzur cum i pune deoparte notele i
se-ndreapt din spate, privindu-i pe deasupra
minilor un uria seme ai crui umeri drepi sar fi putut compara cu umerii oricrui brbat mai
tnr cu treizeci de ani, un uria cu chip
mbtrnit i pr ncrunit din cauza muncii
nemiloase, ai crui ochi cenuii, scprtori, i
cuprindea cu o privire ciudat de duioas, cu
mndrie i cu afeciune.
Voi, biei, v-ai ales cea mai frumoas
meserie din lume, au fost ultimele cuvinte; i n
acel scurt rstimp, din glasul su puternic
rzbtu toat asprimea adunat n treizeci de ani.
Mi-am druit ntreaga via acestei meserii i mia drui-o din nou nc de zece ori. Nu e o
meserie uoar. Nu-i uor s ncasezi un glonte n
mae. Nu-i uor s-i vezi cei mai buni prieteni
dndu-i sufletul n felul acesta mpucai de un
ticlos nenorocit care s-a ntmplat s mnuiasc
mai iute pistolul. Nu-i uor s-i aminteti

jurmntul pe care-l faci cnd iei de aici, atunci


cnd i vezi superiorii lund mit i aceeai mit
i se ofer i ie ca s-nchizi ochii la momentul
potrivit. E o meserie grea. Trebuie s fii dur. Ai
de-a face cu ticloi i ucigai, indivizi care i-ar
mpuca propria mam pe la spate pentru cinci
dolari, toat drojdia pmntului i ei nu neleg
o alt limb. Noi cei de-aici, voi i eu, ndeplinim
cea mai grea misiune de poliist din lume. Dar
i la acest punct l vzur pe John Fernack, John
Fernack Omul de fier, ndreptndu-i umerii
uriai ca un om care-i potrivete o povar uoar
n spate, n timp ce n priviri i apru o lumin
aproape frumoas dar s nu v nspreasc
prea tare. Pentru c ntr-o bun zi, n toat
drojdia, vei gsi un individ care va fi un om la fel
de bun ca voi, i dac nu vei ti cnd s-i oferii o
porti de scpare, vei pierde cel mai formidabil
lucru din lume, i anume, satisfacia de a constata
c omul n care ai crezut, i-a ndreptit
ateptrile.
Iar n grdina unui han din apropierea Tamisei,

ntr-o sear rcoroas de var, cnd luna nou


arginta apa rului, doamna Patricia Holm, care cu
mult timp n urm i ncredinase viaa
Sfntului, spuse:
Nu mi-ai povestit niciodat tot ce i s-a
ntmplat la New York.
igara mocnea ca o scnteie roie n bezn i
vocea lui calm i rspundea blnd din umbrele
serii.
Poate c n-am s tiu niciodat tot ce mi s-a
ntmplat acolo; dar amintirile lui rtceau la
patru mii cinci sute de kilometri deprtare de
luna de pe ru i de siluetele negre ale copacilor,
iar n urechi i rsuna zarva unui ora i oapta
unui glas melodios care spunea:
Au revoir.