Sunteți pe pagina 1din 252

James Patterson

DETECTIVUL

ALEX CROSS
Traducere de
Cristina-Teodora Brait

Editura RAO
2

Descrierea CIP a Bibliotecii Naionale a Romniei


PATTERSONJAMES
Detectivul Alex Gross / James Patterson; trad.: Cristina-Teodora
Brait / Lingua Connexion. Bucureti: Editura RAO, 2012
ISBN 978-606-609-310-1
I. Brait, Cristina-Teodora (trad.)
821.1 ll (73)-312.4= 135.1
Editura RAO
Grupul Editorial RAO
Str. Turda nr. 117-119, Bucureti, Romnia
www.raobooks.com
www.rao.ro
JAMES PATTERSON
Cross
Copyright James Patterson, 2006
Ediie publicat prin nelegere cu Little, Brown
and Company, New York, New York, USA
Toate drepturile rezervate
Traducere din limba englez
CRISTINA-TEODORA BRAIT / LINGUA CONNEXION
Editura RAO, 2012
pentru versiunea n limba romn
2012
3

ISBN 978-606-609-310-1

Dedicat instituiei de nvmnt Palm Beach Day School;


Lui Shirley i Directorului Jack Thompson

Prolog
Cum v numii, domnule?
THOMPSON: Sunt doctorul Thompson, de la Centrul Medical
Berkshire. Cte focuri ai auzit?
CROSS: Mai multe.
THOMPSON: Cum v numii, domnule?
CROSS: Alex Cross.
THOMPSON: Avei dificulti n respiraie? Dureri?
CROSS: n abdomen. Simt c se mic ceva lichid nuntru.
Respir greu.
THOMPSON: tii c ai fost mpucat?
CROSS: Da. De dou ori. E mort? Mcelarul? Michael Sullivan?
THOMPSON: Nu tiu. Au murit mai muli oameni. Bine, biei,
dai-mi o masc de oxigen simpl. Dou perfuzii pe stative cu baz
lat. Doi litri de soluie salin intravenos. Acum! O s ncercm s v
mutm, s v ducem imediat la spital, domnule Cross. Stai linitit.
M mai auzii? Suntei contient?
CROSS: Copiii mei Spunei-le c-i iubesc.

Partea nti
NIMENI NU TE VA IUBI VREODAT
CUM TE IUBESC EU

1
Sunt nsrcinat, Alex.
Tot ce ine de acea noapte e att de clar pentru mine! nc mai e,
dup tot acest timp, dup toi anii care au trecut, dup tot ce s-a
ntmplat, criminalii ngrozitori, crimele uneori rezolvate, alteori nu.
Eram n dormitorul ntunecat cu braele nlnuite uor n jurul
taliei soiei mele, Maria, cu brbia pe umrul ei. Aveam treizeci i
unu de ani pe atunci i nu fusesem niciodat mai fericit n viaa
mea.
Nimic nu se putea compara mcar cu ce mprteam noi, eu,
Maria, Damon i Jannie.
Era n toamna lui 1993, cu un milion de ani n urm, dup cum
mi se pare acum.
Mai era i trecut de dou dimineaa, iar micua noastr Jannie
tuea ceva de groaz. Biata feti fusese treaz cea mai mare parte
din noapte, cea mai mare parte din ultimele nopi, mare parte din
tnra ei via. Maria o legna uor pe Jannie n brae, murmurnd
cntecul Eti att de frumoas, iar eu o cuprinsesem pe Maria n brae,
legnnd-o la rndul meu.
Eu m trezisem primul, dar nu putusem s o adorm din nou pe
Jannie, orice mecherii a fi ncercat. Maria venise i luase copilul
cam dup vreo or. Amndoi trebuia s mergem la serviciu
dimineaa devreme. Eu lucram la un caz de crim.
Eti nsrcinat? am zis eu cu gura pe umrul Mariei.
Prost moment, nu, Alex? Mai poi s-i nchipui tuse din asta
pe viitor? Suzete? Alte scutece murdare? Nopi ca asta?
Nu-mi place mie prea mult partea asta. S stau treaz pn
trziu, sau devreme, cum s-o zice. Dar iubesc viaa noastr, Maria!
7

i sunt ncntat c o s mai avem un copil.


Fr s m desprind de Maria, am pornit muzica de la caruselul
muzical care atrna deasupra ptuului lui Janelle. Am dansat fr
s ne micm din loc pe melodia Cineva care s m vegheze.
Apoi ea mi ntoarse un zmbet frumos de-al ei, n parte timid, n
parte jucu, cel de care m ndrgostisem poate chiar n prima
sear cnd o vzusem. Ne ntlniserm la camera de gard a
spitalului St. Anthony, n timpul unei urgene. Maria l adusese pe
unul dintr-o band, victim a unei mpucturi, un client de-al ei.
Era o asistent social foarte dedicat i luase o atitudine
protectoare mai ales c eu eram un temut detectiv de la
Omucideri, poliia metropolitan, iar ea nu prea avea ncredere n
poliie. De altfel, nici eu.
Am strns-o mai tare n brae pe Maria.
Sunt fericit. tii asta. M bucur c eti nsrcinat. Hai s
srbtorim. Aduc nite ampanie.
i place s fii ttic, hm?
Da, mi place. Nu tiu exact de ce. Pur i simplu mi place.
i plac bebeluii care url n toiul nopii?
Va trece i asta. Nu-i aa, Janelle? Domniorico, cu tine vorbesc.
Maria i ntoarse capul de la copilul care plngea i m srut
dulce pe buze. Gura ei era moale, ntotdeauna ispititoare,
ntotdeauna sexy. Adoram sruturile ei oricnd, oriunde.
n cele din urm se desprinse din braele mele.
ntoarce-te napoi n pat, Alex. N-are niciun rost s stm
amndoi treji. Dormi i pentru mine.
n acel moment, am observat i altceva n dormitor i am nceput
s rd, nu m-am putut abine.
Ce-i aa de amuzant? zmbi Maria.
I-am artat cu degetul i a vzut i ea. Trei mere fiecare cu urma
unei singure mucturi de copil. Merele erau sprijinite de picioarele
a trei jucrii de plu, dinozauri Barney de diferite culori. Piesa
8

fantezist a micului Damon ni se dezvlui. Bieelul nostru


petrecuse ceva timp n camera surioarei sale, Jannie.
Cnd am ajuns n prag, Maria mi-a zmbit din nou cu zmbetul
ei jucu. i mi-a fcut cu ochiul. Mi-a optit apoi i nu voi uita
niciodat ce mi-a spus:
Te iubesc, Alex. Nimeni nu te va iubi vreodat cum te iubesc
eu.

2
La aizeci i patru de kilometri nord de Washington, n Baltimore,
doi ucigai de profesie plini de sine, doi brbai cu prul lung,
undeva ntre douzeci i cinci i treizeci de ani, ignorar semnul
ACCESUL PERMIS DOAR MEMBRILOR i intrar degajai n St.
Francis Social Club de pe South High Street, nu departe de port.
Amndoi erau narmai pn-n dini i zmbeau ca doi comediani
de stand-up.
Erau douzeci i apte de capi i soldai ai mafiei la club n acea
sear. Jucau cri i beau grappa i espresso, n timp ce urmreau la
televizor echipa Bullets pierznd n favoarea celor de la Knicks.
Dintr-odat, n sal se ls o tcere tensionat.
Nimeni nu intra pur i simplu n clubul Sf. Francisc de Assisi, mai
ales neinvitat i narmat.
Unul dintre intruii din prag, pe nume Michael Sullivan, salut
calm grupul. Asta era al naibii de amuzant, se gndea Sullivan. Toi
mafioii tia duri stnd la taclale. nsoitorul su sau compare,
Jimmy Plrie Galati, arunca priviri celor din ncpere pe sub
borurile unei plrii jerpelite, aidoma celei purtate de Squiggy n
Laverne & Shirley. Clubul avea o nfiare destul de tipic scaune
cu spate drept de lemn, mese pentru jucat cri, un bar rudimentar,
macaronari peste tot, mai ceva ca-n Naul.
9

Ce? Nu avem comitet de ntmpinare? Fanfar? ntreb


Sullivan, care tria pentru confruntare de orice fel, verbal sau
fizic. El i Jimmy Plrie nfruntaser mereu lumea mpreun, de
pe vremea cnd aveau cincisprezece ani i fugiser de la casele lor
din Brooklyn.
Cine dracu suntei voi? ntreb un individ, srind ca ars de la
una dintre mesele de joc ubrede unde jucau cri.
Avea poate un metru optzeci i apte, pr negru ca smoala i
cntrea cam o sut de kilograme, fcute evident la sal.
El e Mcelarul din Sligo. Ai auzit vreodat de el? fcu Jimmy
Plrie. Suntem din New York City. Ai auzit vreodat de New York
City?

3
Musculosul soldat din mafie nu reacion, dar un brbat mai n
vrst, ntr-un costum negru i cma alb ncheiat pn la guler,
ridic o mn precum Papa i vorbi rar i cu hotrre ntr-o englez
n care se simea puternic accentul strin:
Crui fapt datorm aceast onoare? ntreb el. Bineneles c
am auzit de Mcelar. Cum de v aflai n Baltimore? Cu ce v putem
fi de folos?
Suntem doar n trecere, i rspunse Michael Sullivan
btrnului. Domnul Maggione ne-a trimis cu o treab n DC.
Dumneavoastr, domnilor, ai auzit de domnul Maggione?
Mai multe capete din ncpere se nclinar n semn de
ncuviinare. Esena conversaiei de pn acum sugera c era vorba
cu siguran de afaceri serioase. Dominic Maggione controla Familia
din New York, care conducea marea majoritate a Coastei de Est, cel
puin pn la Atlanta, oricum.
Toat lumea din ncpere tia cine e Dominic Maggione i c
10

Mcelarul era cel mai necrutor uciga al su. Se presupunea c


folosete cuite de mcelrie, bisturie i ciocane pe victimele sale. Un
reporter de la Newsday scrisese despre una dintre crimele sale: O
fiin omeneasc nu ar fi putut face aa ceva. Mcelarul era temut
n cercurile mafiote, dar i de poliie. Aa c pentru cei din ncpere
fu o surpriz c ucigaul era att de tnr i c arta ca un actor de
cinema, cu prul su lung i blond i ochii de un albastru izbitor.
Deci unde e respectul? Aud de multe ori cuvntul sta, dar nu
vd nici urm de el n clubul vostru, continu Jimmy Plrie care, ca
i Mcelarul, era renumit c amputeaz mini i picioare.
Soldatul care se ridicase n picioare ddu brusc s-i atace, dar
mna Mcelarului zvcni cu o micare prea rapid s-o poat cineva
vedea clar. i retez omului vrful nasului, apoi lobul urechii.
Soldatul duse minile n cele dou locuri i se ddu napoi att de
repede c-i pierdu echilibrul i czu grmad pe podeaua de
scnduri.
Mcelarul se mica repede i era evident la fel de bun pe ct
promitea s fie, cu un cuit n mn. Era ca vechii asasini din Sicilia,
i chiar aa nvase s mnuiasc cuitul, de la unul dintre vechii
soldai din South Brooklyn. Amputarea i ruptul oaselor i se preau
uoare. Le considera semnele sale distinctive, simboluri ale cruzimii
sale.
Jimmy Plrie avea o arm la vedere, un pistol semiautomat de
calibrul 45. Plrie mai era cunoscut i ca Jimmy Aprtorul i
pzea spatele Mcelarului. ntotdeauna.
Acum Michael Sullivan se plimba cu pai rari prin ncpere.
Rsturn cu piciorul cteva mese de joc, nchise televizorul i scoase
din priz aparatul de espresso. Toat lumea bnuia c totui cineva
avea s moar. Dar de ce? De ce-i dezlnuise Dominic Maggione
nebunul asupra lor?
Vd c unii dintre voi se ateapt la un mic spectacol, zise el.
Vd asta n ochii votri. i simt mirosul. Ei bine, ce naiba, nu vreau s
11

dezamgesc pe nimeni.
Dintr-odat, Sullivan se ls ntr-un genunchi i-l njunghie pe
soldatul care zcea pe podea. l njunghie pe brbat n gt, apoi n
fa i piept pn cnd trupul nu mai fcu nicio micare. Era greu s
numeri loviturile, dar probabil fuseser o duzin, poate mai multe.
Apoi urm cel mai straniu lucru dintre toate. Sullivan se ridic i
fcu o plecciune peste cadavrul mortului. Ca i cnd totul ar fi fost
doar un spectacol pentru el, un rol pe care trebuia s-l joace.
n sfrit, Mcelarul se ntoarse cu spatele la cei din ncpere i se
ndrept nepstor spre u. Fr s se team de nimeni i de nimic.
Le zise peste umr:
Mi-a prut bine de cunotin, domnilor! Data viitoare, s dai
dovad de puin respect. Pentru domnul Maggione, dac nu pentru
mine i domnul Jimmy Plrie.
Jimmy Plrie rnji la cei prezeni i duse mna la plrie.
Da, e chiar aa de bun, fcu el. Dar tii ceva? E i mai bun cu o
drujb n mn.

4
Mcelarul i Jimmy Plrie se sparser de rs vorbind despre
vizita lor la St. Francis of Assisi Social Club mare parte a drumului
pe autostrada I-95 ctre Washington, unde aveau de rezolvat o
treab dificil ntr-o zi sau dou. Domnul Maggione le ordonase s
se opreasc n Baltimore i s fac impresie. Donul bnuia c unii
dintre capii locali l trgeau pe sfoar. Mcelarul crezu c i
ndeplinise misiunea.
Asta fcea parte din renumele su crescnd: nu numai c se
pricepea s ucid, dar era la fel de sigur ca un atac de cord n
viitorul unui grsan care se ndoap cu bacon i ou prjite.
Tocmai intrau n DC, pe traseul pitoresc ce ducea pe lng
12

Monumentul Washington i alte cldiri importante ce voiau s


impresioneze.
ara mea, pe tine cnta Jimmy Plrie falsnd stranic.
Sullivan rse zgomotos:
Mare figur eti i tu, James biete! Unde naiba ai nvat asta?
ara mea pe tine te cnt?
La coala parohial St. Patrick din Brooklyn, New York unde
am nvat ABC-ul scrisu, cititu i aritmetica i unde l-am
ntlnit pe un nemernic nebun pe nume Michael Sean Sullivan.
Douzeci de minute mai trziu, i parcaser Pontiacul Grand Am
i se alturaser paradei trzii de tineri care se plimbau fr el pe M
Street n Georgetown. O liot de studeni derbedei btui de soart
i doi ucigai profesioniti geniali, se gndi Sullivan. Deci cine
ajunsese mai bine n via? Cine se descurca i cine nu?
Te-ai gndit vreodat c ar fi trebuit s te duci la facultate?
ntreb Plrie.
Nu mi-a fi permis reducerea de salariu. La oppe ani, fceam
deja aptezeci i cinci de miare pe an. i, pe lng asta, mi place la
nebunie slujba mea!
Se oprir la Charlie Malones, o bodeg popular printre studenii
din Washington, dei Sullivan nu-i putea da seama de ce. Nici
Mcelarul, nici Jimmy Plrie nu ajunseser mai departe de liceu,
dar, n bar, Sullivan ncropi uor o conversaie cu dou studente, nu
mai n vrst de douzeci de ani, probabil nc adolescente. Sullivan
citea mult i-i amintea mare parte din ce citea, aa c putea s
discute cam cu oricine. Repertoriul su din aceast sear includea
mpucarea recent a unor soldai americani n Somalia, vreo dou
filme noi n vog, chiar i ceva poezie romantic Blake i Keats,
ceea ce pru s le fac plcere domnioarelor studente.
ns, pe lng farmecul pe care-l avea, Michael Sullivan era i
artos i contient de asta slab, dar frumos tonifiat, unu optzeci i
cinci, pr blond destul de lung, un zmbet care ar fi putut ului pe
13

oricine ar fi ales acesta ca int.


Aa c nu a fost nicio surpriz c Marianne Riley, de douzeci de
ani, din Burkittsville, Maryland, ncepu s-i fac ochi dulci ntr-un
mod nu tocmai subtil i s-l ating aa cum fac cteodat fetele
ndrznee.
Sullivan se aplec mai aproape de fat, care mirosea a flori de
cmp.
Marianne, Marianne parc era i un cntec. O melodie n stil
calypso? O tii? Marianne, Marianne?
Era nainte s m nasc eu, zise fata, apoi i fcu cu ochiul. Avea
nite ochi verzi superbi, buze roii i pline i o fundi ecosez
adorabil n pr. Sullivan decise pe loc ceva n legtur cu ea
Marianne era o mic pervers jucu i pe el nu-l deranja asta. i
lui i plcea s se joace.
neleg. i domnul Keats, domnul Blake, domnul Byron nu au
trit nainte s te nati tu? o tachin el, zmbindu-i larg cu zmbetul
su fermector.
Apoi lu mna lui Marianne i o srut uor. O trase de lng
taburetul de la bar i o nvrti strns n stilul Lindy Hop pe melodia
celor de la Stones care cnta la tonomat.
Unde mergem? ntreb ea. Unde crezi c mergem, domnule?
Nu prea departe, fcu Michael Sullivan. Domnioar.
Nu prea departe? repet Marianne ntrebtoare. Ce nseamn
asta?
O s vezi. Nu-i face griji. Ai ncredere n mine.
Ea rse, l srut pe obraz i continu s rd.
Cum a putea eu s rezist ochilor ti criminali?

5
Marianne se gndea c nu prea ar vrea s-i reziste tipului stuia
14

drgu din New York City. Pe lng asta, era n siguran n barul de
pe M Street. Ce se putea ntmpla ru acolo? Ce putea s ncerce
careva? S pun o melodie a celor de la New Kids on the Block la
tonomat?
Nu-mi place s fiu n centrul ateniei, zise el, conducnd-o
ctre partea din spate a ncperii.
Te crezi un fel de Tom Cruise, nu-i aa? Zmbetul la al tu
funcioneaz ntotdeauna? Obii ce vrei cu el? ntreb ea.
Zmbea i ea, provocndu-l s-i arate ce poate.
Nu tiu, M.M. Cteodat cred c d rezultate bune.
Apoi o srut pe holul prost iluminat din spatele barului, iar
srutul se ridic la nlimea speranelor lui Marianne, fiind chiar
dulce de fapt. Cu siguran, mai romantic dect s-ar fi ateptat. Nu
ncerc s o pipie n timpul srutului, ceea ce poate n-ar fi deranjato, dar era mai bine aa.
Uau
Ea expir i-i fcu vnt cu mna. Era o glum, doar c nu chiar
n totalitate.
E un pic cam cald aici, nu-i aa? remarc Sullivan i zmbetul
nflori iar pe chipul studentei. Un pic cam strmt, nu crezi?
mi pare ru dar nu o s plec cu tine. Nici mcar nu suntem
la o ntlnire.
neleg, replic el. N-am crezut niciodat c o s pleci cu mine.
Nici nu mi-a trecut prin minte.
Sigur c nu. Eti prea gentleman pentru aa ceva.
El o srut din nou i srutul fu mai profund. Lui Marianne i
plcu c nu renuna prea uor. Nu conta ns nu avea de gnd s
mearg nicieri cu el. Nu fcea ea din astea, niciodat ei bine, nu
pn n acel moment.
tii s srui destul de bine, zise ea. Trebuie s recunosc.
i tu i faci partea ta, o compliment el. Srui extraordinar, de
fapt. A fost cel mai grozav srut din viaa mea, glumi el.
15

Sullivan se mpinse ntr-o u din apropiere i dintr-odat ddur


nval mpleticindu-se n toaleta brbailor. Apoi Jimmy Plrie
apru i sttu de paz afar. ntotdeauna i pzea spatele
Mcelarului.
Nu, nu, nu, fcu Marianne, dar nu se putu abine s nu rd la
cele ntmplate.
Toaleta brbailor? Era destul de amuzant. O nebunie dar o
nebunie amuzant. Genul de chestii pe care le fac studenii.
Chiar crezi c poi s faci orice, nu-i aa? l ntreb ea.
Rspunsul e da. Eu fac cam tot ce vreau, Marianne. i dintrodat apru un bisturiu, cu lama ascuit scnteind nu departe de
gtul ei i totul se schimb ntr-o clip. i ai dreptate, nu suntem la o
ntlnire. Acum, s nu scoi un cuvnt sau va fi ultimul pe care-l
spui pe lumea asta, jur pe ochii mamei mele.

6
E deja snge pe bisturiul sta, fcu Mcelarul cu o oapt
rguit menit s o sperie pn-n pragul nebuniei. Vezi?
Apoi i duse mna n fa la pantaloni.
Lama asta ns n-o s doar aa de tare. i flutur bisturiul prin
faa ochilor. Dar asta va durea mai mult. i va desfigura faa aia
drgu pe via. S tii c nu glumesc, studento.
i trase fermoarul blugilor i aps bisturiul de gtul lui
Marianne Riley dar nu o tie. i ridic fusta, apoi i ddu la o parte
chiloii albatri.
Nu vreau s te tai. i dai seama, nu-i aa?
Ea abia putu s ngaime:
Nu tiu
Ai cuvntul meu, Marianne.
Apoi se mpinse nuntrul ei ncet, ca i cum n-ar fi vrut s o
16

rneasc. tia c nu ar fi trebuit s rmn mult timp acolo, ns nu


vru s renune la interiorul ei strmt. Ce naiba, dup seara asta, n-o
s-o mai vd pe Marianne niciodat.
Cel puin fu destul de deteapt s nu strige sau s ncerce s i se
opun cu genunchii sau unghiile. Cnd i termin treaba, i art
cteva fotografii pe care le purta cu el. Doar ca s se asigure c ea
nelegea bine situaia.
Le-am fcut eu nsumi. Uit-te la fotografii, Marianne. Acum,
s nu vorbeti vreodat de seara asta. Cu nimeni, dar mai ales cu
poliia. nelegi?
Ea ddu din cap fr s-l priveasc.
Vreau s rosteti cuvintele, fetio. Vreau s te uii la mine, orict
de dureros ar fi.
Am neles, fcu ea. N-am s spun nimnui.
Uit-te la mine.
Ochii li se ntlnir, iar schimbarea prin care trecuse ea era
uimitoare. Vzu fric i ur, ceva ce i fcea plcere. Motivul era o
poveste lung, despre o copilrie n Brooklyn, o poveste despre un
tat i un fiu pe care prefera s o in pentru sine.
Cuminte feti. Dei pare ciudat te plac. Vreau s zic, simt
afeciune fa de tine. Adio, Marianne, Marianne.
nainte s ias din baie, i cut n poet i-i lu portofelul.
Asigurare, explic el. S nu vorbeti cu nimeni.
Apoi Mcelarul deschise ua i plec. Marianne Riley se prbui
pe podeaua din baie, tremurnd din toate ncheieturile. Nu avea s
uite niciodat cele ntmplate mai ales fotografiile acelea
ngrozitoare.

7
Cine s-a trezit aa de diminea? Ei, Doamne, uite cine e. E
17

cumva Damon Cross? i Janelle Cross?


Buni sosi exact la ase treizeci ca s stea cu copiii, cum fcea n
fiecare zi lucrtoare a sptmnii. Cnd ea ddu nval pe ua din
buctrie, eu tocmai i ddeam lui Damon orez cu linguria, n timp
ce Maria ncerca s o fac pe Jannie s eructeze. Jannie plngea iar,
biata feti bolnav.
Aceiai care au fost treji i n toiul nopii, i-am rspuns eu
bunicii mele direcionnd o lingur plin-ochi cu piure spre guria
mictoare a lui Damon.
Damon poate s fac asta i singur, zise Buni, suflnd din greu
i aezndu-i sacoa pe bufetul din buctrie.
Se prea c adusese biscuii calzi i se putea oare? gem de
piersici fcut n cas. Plus asortimentul de cri pe ziua respectiv.
Afine pentru Sal, Darul Magilor, Noapte bun, Lun.
I-am zis lui Damon:
Damon, Buni zice c poi s mnnci singur, amice. Mie de ce
nu mi-ai spus?
Damon, ia lingura, i ceru Buni.
i, bineneles, fcu ntocmai. Nimeni nu se punea cu Buni.
Fir-ai dumneata s fii, i-am zis eu i am luat un biscuit. Ludat
fie Domnul, un biscuit fierbinte! Apoi urm gustul cunoscut,
delicios, de rai pe pmnt. Fii binecuvntat, btrnico! Fii
binecuvntat!
Maria interveni:
Alex nu prea ascult n ultima vreme, buni. E prea ocupat cu
anchetele sale de crim. Eu i-am spus c Damon mnnc singur.
De cele mai multe ori, oricum. Cnd nu le d i pereilor i
tavanului.
Buni ncuviin din cap.
Se hrnete el tot timpul. Doar nu vrea biatu s
flmnzeasc. Vrei s flmnzeti, Damon? Nu, sigur c nu vrei,
puiule.
18

Maria ncepu s-i adune hrtiile de care avea nevoie n ziua


respectiv. n seara trecut lucrase n buctrie pn dup miezul
nopii. Lucra ca asistent social la primrie i avea o agend de
comar. i lu rapid o earf violet de pe cuierul de lng ua din
spate, mpreun cu plria preferat, ca s se asorteze cu restul
inutei care era predominant negru cu albastru.
Te iubesc, Damon Cross. Trecu ca-n zbor i-i ddu un srut
bieelului nostru. Te iubesc i pe tine, Jannie Cross. Chiar i dup ce
s-a ntmplat azi-noapte. O srut pe Jannie de cteva ori pe
amndoi obrajii. Apoi o apuc pe buni i o srut: i te iubesc i pe
dumneata.
Bunica zmbi din tot sufletul, ca i cum tocmai l-ar fi ntlnit pe
nsui Iisus sau poate pe Fecioara Maria.
i eu te iubesc, Maria. Eti o minune.
Eu nici nu m aflu aici, am zis de la postul meu de ascultare
din cadrul uii de la buctrie.
O, tiam deja asta, fcu Buni.
nainte s plec la serviciu, a trebuit s-i srut i s-i mbriez i
eu pe toi i s le spun: Te iubesc. Demodat, poate, dar un lucru
bun, i blestemat s fie cel care crede c familiile ocupate i
nfricotor de stresate nu pot avea parte de distracie i dragoste.
Noi aveam cu siguran.
Pa, v iubim, pa, v iubim, am zis eu i Maria n cor, n timp ce
ieeam mpreun pe ua din spate.

8
La fel ca n fiecare diminea, am condus-o pe Maria la lucru, la
Potomac Gardens, un complex de locuine subvenionate pentru
populaia srac. Era la doar cincisprezece sau douzeci de minute
de Fourth Street oricum i aa reueam s petrecem i noi puin
19

timp singuri.
Am mers cu Porsche-ul negru, ultima dovad a banilor pe care i
ctigasem n cei trei ani n care lucrasem ca psiholog privat, nainte
s trec la o poziie full-time la Departamentul de poliie din
Washington. Maria avea o Toyota Corolla alb, care mie nu-mi prea
plcea, ns ei da.
Prea ns s fie cu gndul n alt parte, n timp ce strbteam G
Street n acea diminea.
Eti bine? am ntrebat-o.
Ea rse i-mi fcu cu ochiul ca ntotdeauna.
Un pic obosit. M simt destul de bine, n situaia dat. M
gndeam la un caz la care am fost consultant, ca o favoare pentru
Maria Pugatch. E vorba de o student de la Universitatea George
Washington. A fost violat n toaleta brbailor dintr-un bar de pe
M Street.
M-am ncruntat i am scuturat din cap:
Tipul era i el student?
Ea zice c nu, dar nici nu ne-a spus mai multe n rest.
Am ridicat din sprncene.
Deci l cunotea probabil pe violator? Poate era un profesor.
Fata zice c sigur nu, Alex. Jur c nu e cineva cunoscut.
Tu o crezi?
Cred c da. Eu sunt credul i naiv, oricum. Pare un copil aa
drgu
Nu voiam s-mi bag nasul prea tare n treaba Mariei. Noi doi nu
ne fceam din astea unul altuia cel puin ncercam din greu s nu
ne comportm aa.
Vrei s fac ceva? am ntrebat-o.
Maria cltin din cap.
Eti ocupat. Eu o s vorbesc cu fata cu Marianne din nou
astzi. S sperm c reuesc s-o fac s se deschid puin.
Cteva minute mai trziu, am oprit n faa complexului Potomac
20

Gardens de pe G Street, ntre Thirteenth Street i Penn Street. Maria


se oferise voluntar s vin aici, prsind o slujb mult mai
confortabil i sigur n Georgetown. Cred c o fcuse pentru c
locuise aici pn la optsprezece ani, cnd plecase la Villanova.
Un srut, zise Maria. Am nevoie de un srut. Unul serios. Fr
pupici pe obraz. Pe buze.
M-am aplecat i am srutat-o i apoi am srutat-o din nou. Neam giugiulit puin n main i nu am putut s nu m gndesc la ct
de mult o iubeam, la ct de norocos eram s o am. i ce era mai bine:
tiam c i Maria simte la fel pentru mine.
Tre s plec, zise ea n cele din urm i se strecur afar din
main.
Se aplec ns napoi nuntru:
Poate c nu se vede, dar sunt fericit, sunt aa de fericit!
Apoi micarea ei simpatic cu ochiul.
Am privit-o ndreptndu-se spre treptele abrupte din piatr ale
blocului n care lucra. Uram s o vd plecnd i aveam acelai
sentiment aproape n fiecare diminea.
M ntrebam dac se va ntoarce s vad dac am plecat. i se
ntoarse vzu c eram tot acolo, zmbi i-mi fcu cu mna ca o
nebun, sau cel puin ca o femeie ndrgostit nebunete. Apoi
dispru nuntru.
Fceam aceleai lucruri aproape n fiecare diminea, ns eu nu
m puteam stura de ele. Mai ales de felul n care Maria mi fcea cu
ochiul. Nimeni nu te va iubi vreodat cum te iubesc eu.
Nu m ndoiam de asta nicio clip.

9
Eram un detectiv destul de tare n vremea aceea rapid, alert,
informat. Aa c ncepusem s primesc deja cazuri de prestigiu, mai
21

multe chiar dect ar fi trebuit. Ultimul nu se numra printre acestea,


din pcate.
Din cte avea cunotin poliia din Washington, mafia italian nu
avusese niciodat operaiuni majore n ora, probabil din pricina
nelegerilor pe care le fcuser cu unele agenii precum FBI i CIA.
De curnd ns, cele cinci Familii se ntlniser n New York i se
neleseser s fac afaceri n Washington, Baltimore i n cteva
orae din Virginia. n mod deloc surprinztor, efii crimei organizate
locale nu fuseser prea ncntai de eveniment, mai cu seam
asiaticii care controlau comerul cu cocain i heroin.
Un baron chinez al drogurilor, pe nume Jiang An-Lo, executase
doi emisari ai mafiei italiene cu o sptmn n urm. Nu fusese o
micare inteligent. i se zvonea c mafia din New York nsrcinase
un asasin profesionist de top sau poate chiar o echip s se ocupe de
Jiang.
Aflasem toate astea n timpul unei edine de informare de o or
la sediul poliiei. Acum eu i John Sampson ne deplasam spre biroul
lui Jiang An-Lo, dintr-un duplex din crmid, de la intersecia
dintre Eighteenth Street i M Street, n partea de nord-est. Eram una
din cele dou echipe de detectivi nsrcinai cu supravegherea de
diminea, creia noi i spuneam Operaiunea Supravegherea
Lepdturii.
Am parcat maina ntre Nineteenth i Twentieth Street i am
nceput supravegherea. Casa lui Jiang An-Lo era decolorat,
zugrveala galben se decojea i cldirea arta ponosit din afar.
Curtea cu pmnt era acoperit de gunoaie care preau s fi czut
dintr-o piata. Majoritatea ferestrelor erau acoperite cu placaj sau
tabl. Cu toate astea, Jiang An-Lo era un mahr n comerul cu
droguri.
Ziua se nclzea deja i muli dintre locuitorii cartierului ieiser
la plimbare sau se adunaser pe scrile cldirilor.
Cu ce se ocup oamenii lui Jiang? Ecstasy, heroin? ntreb
22

Sampson.
Mai pune i PCP. Distribuie n sus i-n jos pe Coasta de Est
Washington, Philadelphia, Atlanta, New York. E o operaiune
profitabil, de aia vor i italienii s se implice. Ce zici de numirea lui
Louis Freech la FBI?
Nu-l cunosc pe tip. Dar dac a fost numit nseamn c nu e bun
pentru slujba asta.
Am rs de adevrul din spusele lui Sampson; apoi ne-am aezat
confortabil i am ateptat ca o echip de asasini ai mafiei s apar i
s ncerce s-l elimine pe Jiang An-Lo. Asta dac informaia noastr
era corect.
tim ceva despre asasinul sta? se interes Sampson.
Se pare c e irlandez, am zis uitndu-m la John i ateptnd o
reacie din partea lui.
Sprncenele i se arcuir; apoi se ntoarse spre mine:
i lucreaz pentru mafia? Cum s-a ntmplat una ca asta?
Se pare c tipu e bun. i, de asemenea, cnit. I se spune
Mcelarul.
ntre timp, un btrn adus de spate ddu s traverseze M Street
uitndu-se cu atenie n dreapta i-n stnga. Trgea ncet dintr-o
igar. Se intersect cu un tip alb, slbnog, cu un baston de
aluminiu pe braul ndoit. Cei doi rtcii ddur solemn din cap n
semn de salut n mijlocul strzii.
Ce mai figuri i tia! fcu Sampson i zmbi. tia o s fim
noi ntr-o bun zi.
Poate. Dac avem noroc.
Chiar atunci Jiang An-Lo alese s-i fac apariia.

10
Jiang era nalt i arta aproape scheletic. Avea o brbu stufoas
23

care-i atrna cale de cincisprezece centimetri de la brbia-i de


chinez.
Baronul drogurilor avea o reputaie de om viclean, competitiv i
ru, adesea n mod gratuit, ca i cum totul nu ar fi fost dect un joc
periculos pentru el. Crescuse pe strzile din Shanghai, apoi se
mutase la Hong Kong, apoi la Bagdad i, n cele din urm, la
Washington, unde conducea mai multe cartiere asemenea unui
despot rzboinic chinez al lumii noi.
Urmream din ochi M Street n cutarea unor semne de pericol.
Cei doi bodyguarzi ai lui Jiang preau a fi n alert i m ntrebam
dac fusese avertizat i, dac da, de ctre cine? Vreun om de-al su
din poliie? Era, cu siguran, posibil.
M ntrebam i ct de bun era, de fapt, asasinul sta irlandez.
Ne-au vzut deja grzile de corp? fcu Sampson.
M gndesc c da, John. Suntem aici ca s descurajm o
confruntare, n primul rnd.
Ne-o fi vzut i asasinul?
Dac e aici. i dac se pricepe. Dac e un asasin pltit prin
preajm, probabil ne-a vzut i el.
Cnd Jiang An-Lo fu la jumtatea drumului ctre Mercedesul su
negru strlucitor parcat lng trotuar, o alt main, un
BuickLeSabre, coti pe M Street. Acceler, cu motorul urlnd i
cauciucurile scrnind de la frecarea cu asfaltul.
Bodyguarzii lui Jiang se ntoarser ctre maina care gonea.
Amndoi i scoseser armele. Eu i Sampson am deschis uile
mainii.
Ce s-i spun ce descurajare! mormi el.
Jiang ezit, ns numai o clip. Apoi porni cu pai mari, nesiguri,
ca i cum ar fi ncercat s fug mbrcat c-o fust lung, napoi spre
casa de crmid din care ieise. i-o fi dat seama, n mod corect, c
era nc n pericol dac continua s fug nspre Mercedes.
Ne nelaserm ns cu toii. Jiang, bodyguarzii, Sampson i eu.
24

mpucturile veneau din spatele traficantului de droguri, din


partea opus a strzii.
Trei detunturi puternice dintr-o arm cu eav lung.
Jiang czu i rmase acolo pe trotuar, fr s se mite deloc.
Dintr-o parte a capului sngele nea ca dintr-un izvor. M ndoiam
c mai tria.
M-am rsucit i m-am uitat spre acoperiul unei case de piatr
roiatic, legat de alte acoperiuri ce se aliniau de-a lungul M
Street, pe partea opus.
Am vzut un brbat blond care recurse la un gest cum nu se
poate mai ciudat: fcu o plecciune n direcia noastr. Nu-mi venea s
cred. S fac o plecciune?
Apoi se ls jos n spatele unui parapet de crmid i dispru
complet din vedere.
Eu i Sampson am traversat n goan strada i am intrat n
cldire. Am urcat ntr-un suflet cele patru etaje. Cnd am ajuns pe
acoperi, trgtorul dispruse. Nu se vedea nimeni nicieri.
Fusese oare asasinul irlandez? Mcelarul? Ucigaul pltit trimis
de mafia din New York?
Cine naiba altul ar fi putut fi?
nc nu-mi venea s cred ce vzusem. Nu doar c ajunsese la
Jiang An-Lo att de uor. Ci c fcuse o plecciune dup spectacol!

11
Mcelarului i veni uor s se amestece printre studenii fioi din
campusul Universitii George Washington. Era mbrcat cu blugi
i un tricou gri ifonat pe care scria Athletic Department i cra cu
el un roman jerpelit de Isaac Asimov. i petrecu dimineaa citind
Fundaia aezat pe diverse bnci, uitndu-se dup studente, dar mai
ales cutnd-o pe Marianne, Marianne. Bine, era puin obsedat. Cea
25

mai mic dintre problemele sale.


Chiar i plcea fata i o urmrea de douzeci i patru de ore deja,
iar ea i frnsese inima. Mersese i dduse cu pliscul. tia asta sigur
pentru c o auzise vorbind cu cea mai bun prieten a sa, Cindi,
despre un consilier cu care discutase cu cteva zile n urm. Apoi
se ntorsese pentru o a doua edin de consiliere, contrar
ordinelor i avertismentelor sale clare.
Greeal, Marianne.
Dup cursul pompos de literatur britanic din secolul al XVIIIlea, ce se inea la ora prnzului, Marianne, Marianne prsi
campusul, iar el o urm n mijlocul unui grup de cel puin douzeci
de studeni. i ddu imediat seama c se ndrepta spre
apartamentul ei. Bun treab.
Poate c terminase pe ziua aceea sau poate avea o pauz mai
lung ntre ore. Oricum nu conta. nclcase regulile i trebuia s se
ocupe de ea.
Odat ce tia unde merge, se hotr s i-o ia nainte. Ca student
n an superior, putea s locuiasc n afara campusului i mprea un
mic apartament cu dou camere n apropiere de Thirty-ninth Street
pe Davis, mpreun cu tnra Cindi. Cldirea era un bloc cu patru
etaje, fr lift, iar el intr fr probleme. Ua de la intrare era
ncuiat cu cheia. Ce glum bun!
Se hotr s se fac comod ct atepta, aa c se dezbrc, i
scoase pantofii i toate hainele. Adevrul era c nu voia s se
murdreasc de snge pe oale.
Apoi o atept pe fat, mai citi din carte, sttu i el pe acolo. De
ndat ce Marianne intr n dormitor, Mcelarul o nlnui cu braele
i-i puse bisturiul sub brbie.
Bun, Marianne, Marianne, opti el. Nu i-am spus s nu
vorbeti cu nimeni?
N-am spus nimnui, fcu ea. Te rog.
Mini. i-am spus ce-o s se-ntmple. i-am i artat, ce naiba!
26

N-am spus. Am promis.


i eu am promis ceva, Marianne. Pe ochii mamei mele.
Brusc, fcu o tietur de la dreapta la stnga pe gtul studentei.
Apoi o tie din nou, n cellalt sens.
n vreme ce aceasta se zvrcolea pe podea, necndu-se, el fcu
cteva fotografii.
De premiat, fr ndoial. Nu voia s o uite niciodat pe
Marianne, Marianne.

12
Seara urmtoare Mcelarul era tot n Washington. tia exact ce
gndea Jimmy Plrie, dar Jimmy era prea la i prea dornic s
triasc ca s ntrebe: Ai idee ce naiba o s faci acum? Sau de ce
suntem nc n Washington?
Ei bine, de fapt chiar avea. Conducea un Chevy Caprice cu
geamuri fumurii printr-o zon a Washingtonului cunoscut ca
Southeast, cutnd o cas anume, pregtindu-se s ucid din nou, i
totul din cauza lui Marianne, Marianne i gura ei spart.
Avea adresa n minte i se gndea c se apropie acum. Mai avea o
lovitur de care trebuia s se ocupe, apoi el i Jimmy puteau s-i ia
zborul din Washington. Caz nchis.
Strzile de aici mi amintesc de cas, se bg Jimmy Plrie n
seam de pe scaunul din dreapta.
ncerca s par relaxat i fr grij n privina faptului c
rmseser att de mult n capital dup ce-l mpucaser pe chinez.
Ce zici acolo? ntreb Mcelarul ironic.
tia ce avea s spun Jimmy. tia aproape ntotdeauna. La drept
vorbind, predictibilitatea lui Jimmy Plrie venea ca o alinare pentru
el de cele mai multe ori.
Totu se duce la dracu, tii, sub ochii notri. Exact ca n
27

Brooklyn. i uite acolo motivu. i vezi pe cioroii care pierd vremea la


fiecare col de strad? Cine dracu altcineva ar locui aici? S triasc
aa?
Michael Sullivan zmbi, dar nu era un zmbet fericit. Plrie
putea fi tmpit i enervant cteodat.
Dac ar vrea, politicienii ar putea rezolva toat porcria asta.
Nu ar fi chiar aa de greu, Jimmy.
O, Mikey, cum i nelegi tu pe toi. Poate c ar trebui s intri n
politic.
Jimmy Plrie cltin din cap i se ntoarse spre geamul din
lateral. tia s nu ntind coarda.
i nu te ntrebi ce naiba facem aici? Nu te gndeti c sunt mai
nebun ca unu de la balamuc? Poate vrei s sari din main. S
mergi la Union Station i s te sui ntr-un tren spre New York,
Jimmy biete.
Mcelarul zmbea cnd zise toate astea, aa c Plrie tiu c
probabil era n regul s fac i el la fel. Probabil. Dar n ultimul an l
vzuse pe Sullivan omorndu-i pe doi dintre prietenii lor, pe unul
cu o bt de baseball, pe altul cu o cheie francez. Trebuia s fii atent
tot timpul.
Deci ce facem aici? ntreb Plrie. De vreme ce ar trebui s fim
la New York.
Mcelarul ridic din umeri.
Caut casa unui poliai.
Plrie nchise ochii.
O, Doamne. Nu un poliai. De ce un poliai? Apoi i trase
plria peste ochi. S nu vezi nimic ru, mormi el.
Mcelarul ridic din umeri, dar era amuzat.
Ai ncredere n mine. Te-am dezamgit eu vreodat? Am mers
eu vreodat prea departe?
Amndoi ncepur s rd la auzul replicii. A mers vreodat
Michael Sullivan prea departe? ntrebarea mai potrivit era dac s-a
28

ntmplat vreodat s nu mearg.


Mai dur douzeci de minute pn gsi casa pe care o cuta. Era
o cas cu etaj i acoperi n dou ape, arta de parc ar fi fost
zugrvit recent, cu flori la ferestre.
Aici locuiete poliaiul? N-arat prea ru, de fapt. A aranjat
fain locul.
Mda, Jimmy. Da m tenteaz s intru frumos i s fac puin
tam-tam. Poate s-mi folosesc drujba. S fac nite fotografii.
Plrie tresri:
E oare o idee chiar aa de bun? Chiar vorbesc serios acum.
Mcelarul ridic din umeri:
tiu c vorbeti serios. Se vede, James. Simt cldura care iese
din creierul tu prea forat.
Poliaiul sta are un nume? ntreb Plrie. Nu c ar conta.
Nu c ar conta. l cheam Alex Cross.

13
Mcelarul parc un cvartal mai ncolo pe Fourth Street, apoi iei
din main i se ndrept cu pai grbii napoi, spre casa primitoare
unde poliistul ocupa apartamentul de la parter. i fusese destul de
uor s obin adresa corect. Mafia avea legturi cu FBI, la urma
urmei. Mergea ntins pe margine, ncercnd s nu fie vzut, dar fr
s-i pese dac s-ar fi ntmplat. Oamenii din cartierele astea nu
vorbeau despre ce vedeau.
Treaba asta avea s o fac repede acum. S intre i s ias n
cteva secunde. Apoi napoi n Brooklyn, s srbtoreasc ultima
lovitur i s-i primeasc plata pentru ea.
Clc pe un strat des de Pachysandra care nconjurau veranda din
spate, apoi se ridic cu un salt. Intr drept pe ua de la buctrie,
care scnci ca un animal rnit.
29

Nicio problem pn aici. Intr destul de uor nuntru. Se gndi


c i restul avea s fie floare la ureche.
Nimeni n buctrie.
Nimeni acas?
Apoi auzi un copil plngnd i-i scoase Beretta. Apuc cu
degetele bisturiul din buzunarul stng.
Era o turnur promitoare. Prezena copiilor n cas i fcea pe
toi din jur neglijeni. Mai omorse oameni ca tia nainte, n
Brooklyn i Queens. Pe un turntor al mafiei l tiase bucele n
propria buctrie, apoi l ndesase n frigiderul familiei ca s
transmit un mesaj.
Strbtu un hol scurt, micndu-se ca o umbr. Nu fcu niciun
zgomot.
Apoi trase cu ochiul ntr-o living micu, sufragerie, ce naiba era.
Nu era exact ce se ateptase s vad. Un brbat nalt, chipe care
schimba scutecele la doi copii. Tipul prea c se i pricepe. Sullivan
tia pentru c cu ani n urm se ocupase de cei trei frai mucoi ai si
n Brooklyn. Schimbase i el o grmad de scutece mpuite la viaa
sa.
Tu eti doamna care locuiete aici? ntreb el.
Tipul i ridic privirea detectivul Alex Cross i nu prea s se
team de el. Nici nu pru surprins c Mcelarul se afla n casa sa,
dei ar fi trebuit s fie ocat i probabil speriat. Deci poliaiul avea
boae. Nenarmat, schimbnd scutecele copiilor, dar dnd dovad
de atitudine, de caracter adevrat.
Tu cine eti? ntreb detectivul Cross, aproape ca i cum el ar fi
fost stpn pe situaie.
Mcelarul i ncruci braele, ascunznd pistolul de privirea
copiilor. Ce naiba, n-avea nimic cu copiii. Cu adulii avea probleme.
Cei ca btrnul su ca s lum un exemplu evocator.
Nu tii de ce m aflu aici? N-ai nici cea mai mic idee?
Ba poate c am. Bnuiesc c eti ucigaul de ieri. Dar de ce eti
30

aici? La mine acas? Ceva nu e-n regul.


Sullivan ridic din umeri:
Bine? Ru? Cine poate spune? Se pare c sunt cam nebun. Cel
puin aa-mi spune lumea. Se poate. Tu ce crezi? Mi se spune
Mcelarul.
Cross ncuviin din cap.
Am auzit i eu. S nu le faci ru copiilor. Nu mai e nimeni aici
dect eu. Mama lor nu e acas.
Acuma de ce a face eu aa ceva? S le fac ru copiilor ti? Sau
s-i fac ru ie n faa lor? Nu-i stilul meu. Hai s-i spun ceva: eu
am ters-o. Cum ziceam nebun. Ai avut baft. Pa, copilai.
Apoi ucigaul mai fcu o plecciune, cum fcuse dup ce l
mpucase pe Jiang An-Lo.
Mcelarul se ntoarse i prsi apartamentul la fel cum venise.
Las-l pe detectivul la mecher s-i bat capul cu asta. ns
nebunia sa avea o logic tot timpul exista una n fiecare micare a
sa. tia ce face i de ce, i cnd.

14
Seara aceea cu Mcelarul m-a zguduit mai mult dect tot ce mi se
ntmplase nainte n cariera mea de poliist. Un uciga n casa mea.
Chiar n camera de zi, cu copiii mei.
i eu ce s neleg din toate astea? C primisem un avertisment?
C eram norocos s fiu n via? O, norocosul de mine? Asasinul mi
cruase familia. Dar de ce venise totui la mine?
A doua zi fu una dintre cele mai rele pe care le-am avut la
serviciu. n vreme ce o main de poliie mi supraveghea casa, am
fost chemat la trei ntlniri diferite n legtur cu chixul de la
locuina lui Jiang An-Lo. Se vorbea despre o evaluare a
departamentului, prima de cnd lucram eu.
31

Din pricina edinelor neplanificate, plus surplusul de hrogrie


i sarcinile mele obinuite, am ntrziat cnd trebuia s o iau pe
Maria de la Potomac Gardens n acea sear. M simeam vinovat din
cauza asta. Nu m obinuisem ca ea s stea ntr-un loc ca Potomac
Gardens, mai ales dup lsarea ntunericului. Se fcuse deja
ntuneric. i Maria era nsrcinat din nou.
Era puin trecut de ora apte i un sfert cnd am ajuns la complex
n acea sear. Maria nu m atepta pe trepte ca de obicei.
Am parcat i m-am dat jos din main. Am pornit spre biroul ei,
care era lng camera de serviciu, la parter. n cele din urm am
nceput s alerg.
Apoi am vzut-o pe Maria ieind pe ua din fa i dintr-odat
totul a fost bine pe lume. Geanta i era att de plin cu hrtii c nici
n-o putea nchide. Mai avea i un bra de dosare care nu-i
ncpuser n geant.
Reui ns i s-mi fac cu mna i s-mi surd cnd m vzu
venind spre ea. Nu era aproape niciodat furioas din pricina
greelilor pe care le fceam cum ar fi s ntrzii mai mult de
jumtate de or s-o iau cu maina.
Nu-mi psa ct de sentimental i de demodat era, dar eram
emoionat s o vd i aa stteau lucrurile ntotdeauna ntre noi. mi
orientasem prioritile spre Maria i familia noastr i apoi spre
slujb. M simeam bine, prea echilibrul potrivit.
Maria obinuia s m strige pe nume ntr-un fel foarte entuziast:
Alex! Alex! zise ea i-mi fcu cu mna n vreme ce eu alergam
s o ntmpin n faa cldirii.
Civa mecherai din cartier sprijinii de gardul din fa se
ntoarser spre noi, distrndu-se pe seama noastr.
Bun, frumoaso, i-am zis eu. Scuze c-am ntrziat.
Nicio problem. i eu am avut de lucru. Hei, Reuben! Eti
gelos, chico? i strig ea unuia dintre tipii proptii de gard.
Acesta rse i-i strig i el:
32

Ai vrea tu, Maria. Ai vrea tu s m ai pe mine n locul lui.


Da, sigur. n visele tale!
Ne-am srutat nu ca la cinema, pentru c eram n faa biroului
ei i mecheraii ne priveau, dar destul de pasional ca s se vad c
e pe bune. Apoi i-am luat dosarele i ne-am ndreptat spre main.
mi duci crile, m tachin Maria. Ce drgu, Alex!
Te duc i pe tine pe sus, dac vrei.
Mi-a fost dor de tine toat ziua. Chiar mai mult dect de
obicei, zise ea i zmbi din nou. Apoi i ascunse faa la pieptul meu.
Te iubesc att de mult!
Maria se ls pe mine i apoi am auzit mpucturile. Dou
detunturi ndeprtate care nu preau mare lucru. Nu l-am vzut pe
cel care a tras, nici urm de el. Nici mcar nu eram sigur din ce
direcie veniser mpucturile.
Maria opti:
O, Alex, i apoi deveni tcut i foarte linitit.
Nu tiam dac mai respir.
nainte s-mi dau seama ce se ntmpla, mi alunec din brae, pe
trotuar. Am vzut c o nimerise n piept sau n partea superioar a
stomacului. Era prea ntuneric i derutant ca s-mi dau seama sigur.
Am ncercat s o pun la adpost, dar apoi am vzut c din ran i
curgea mult snge, aa c am ridicat-o n brae i am nceput s
alerg.
i eu eram acoperit peste tot cu snge. Cred c strigam, dar nu
sunt sigur ce s-a ntmplat exact dup ce mi-am dat seama c Maria
fusese mpucat.
n spate se ineau aproape doi dintre golanii din cartier. Unul din
ei era Reuben. Poate c voiau s dea o mn de ajutor. Dar nu tiam
dac o mai putea ajuta ceva pe Maria acum. M temeam c era
moart n braele mele.

33

15
Spitalul St. Anthony nu era departe i eu alergam ct de repede
puteam, cu Maria cuibrit i atrnnd greu n braele mele. Inima,
sngele care-mi alerga prin vine mi rsunau ca un muget n urechi,
ca i cum a fi fost prins sub sau poate n interiorul unui val oceanic
care urma s se prbueasc peste amndoi i s ne nece pe strzile
oraului.
M temeam s nu m mpiedic i s cad fiindc picioarele mi
erau slbite i tremurau. Dar tiam c nu m pot prbui, c nu m
pot opri din fug pn cnd nu ajungeam la camera de gard.
Maria nu mai scosese niciun sunet de cnd mi optise numele.
Eram speriat, poate chiar n stare de oc i fr ndoial afectat de
viziunea de tunel. Totul n jurul meu era n cea, ceea ce fcea ca
momentul s par i mai ireal.
ns alergam, cu siguran.
Am ajuns pe Independence Avenue i am vzut n sfrit semnul
rou URGENE de la St. Anthony la mai puin de un cvartal
distan.
Am fost nevoit s m opresc din cauza traficului, care era
aglomerat i se mica rapid. Am nceput s strig dup ajutor. De
unde eram, vedeam o grmad de angajai ai spitalului adunai i
vorbind ntre ei, dar ei nu m vzuser nc i nu m puteau auzi
peste zgomotul traficului.
Nu aveam de ales, aa c am nceput s traversez strada
aglomerat.
Mainile virau brusc i derapau n jurul meu, iar un combi
argintiu se opri de-a binelea. La volan era un tat exasperat, iar
copiii de pe bancheta din spate erau aplecai n fa. Nimeni nu
claxona, poate pentru c o vzuser pe Maria la mine n brae. Sau
poate era expresia de pe chipul meu. Panic, disperare, ce-o fi fost.
Mai multe maini frnar ca s m lase s trec.
34

n sinea mea mi spuneam: O s reuim!


I-am spus Mariei:
Suntem la St. Anthony. O s fii bine, iubito! Aproape am ajuns.
Rezist, suntem aproape la spital. Te iubesc!
Am ajuns de cealalt parte a strzii, iar ochii Mariei s-au deschis
larg S-a uitat la mine, m-a privit adnc n ochi. La nceput pru
confuz, ns apoi s-au concentrat asupra feei mele.
O, eu te iubesc, Alex, zise Maria i-mi fcu cu ochiul n felul ei
minunat.
Apoi ochii iubitei mele dragi se nchiser pentru ultima oar i
m prsi pentru totdeauna. Chiar dac eu eram acolo, agndum de ea din toate puterile.

16
Maria Simpson Cross a murit n braele mele o veste pe care nu
am mprtit-o nimnui n afar de Sampson i Buni Mama.
Nu voiam s vorbesc despre aceste ultime clipe pe care le-am
petrecut mpreun; nu voiam mila nimnui, nici curiozitatea lor
inoportun. Nu voiam s satisfac nevoia oamenilor de brfe
meschine, s fiu subiectul celei mai noi poveti dramatice rostite n
oapt. Pe parcursul anchetei care s-a derulat n urmtoarele cteva
luni, nu am discutat niciodat ce s-a ntmplat n faa spitalului St.
Anthony. Asta era ntre mine i Maria. Eu i Sampson am vorbit cu
sute de oameni, dar nimeni nu ne-a dat niciun indiciu despre
uciga. Pista s-a rcit repede i aa a rmas. L-am verificat i pe
nebunul de asasin al mafiei, dar am descoperit c plecase cu avionul
la New York n seara de dinainte pare-se prsise oraul la scurt
timp dup ce ieise din buctria mea. FBI ne-a ajutat fiindc fusese
mpucat soia unui poliist. Criminalul nu era Mcelarul.
La ora dou n dimineaa de dup moartea ei, eram n
35

apartamentul nostru, nc echipat cu tocul i pistolul, plimbndum prin sufragerie cu Janelle, care urla n braele mele. Nu-mi
puteam scoate din minte ideea c fetia noastr plnge dup mama
ei, care murise n acea sear la poarta spitalului St. Anthony, unde
Jannie se nscuse cu ase luni n urm.
Dintr-odat, din ochi ncepur s mi se preling lacrimi i m-am
simit copleit de cele ntmplate, de caracterul real i n acelai timp
ireal al evenimentelor. Nu puteam s fac fa la toate astea, dar mai
ales fetiei pe care o ineam n brae i pe care n-o puteam opri din
plns.
O s fie bine, puiule, o s fie bine, i-am optit eu bietei mele
fetie, care avea colici i care probabil voia s fie n braele mamei
sale mai degrab dect n ale mele. O s fie bine, Jannie, o s fie
bine, am repetat eu, dei tiam c era o minciun.
Nu e bine! Mama ta s-a dus. N-o s-o mai vezi niciodat. i nici
eu. Draga, scumpa mea Maria care nu fcuse nimnui vreun ru i
pe care o iubeam mai mult dect propria via. Fusese luat de
lng noi att de brusc i pentru un motiv pe care nimeni nici
mcar Dumnezeu nu mi l-ar fi putut explica vreodat.
O, Maria, i-am vorbit n gnd, n vreme ce m plimbam ncoace
i ncolo cu copilul nostru n brae, cum s-a putut ntmpla aa ceva?
Cum o s pot face ce am de fcut de acum nainte? Nu-mi plng de
mil. Sunt doar nnebunit acum. O s m adun. O s m adun, i
promit. Dar nu n seara asta.
tiam c nu avea cum s-mi rspund, dar mi fcea bine s-mi
imaginez c ar putea s zic i ea ceva, c ar putea mcar s m
aud. i auzeam vocea, sunetul clar i vorbele: O s te descurci,
Alex, pentru c i iubeti att de mult pe copiii notri.
O, Jannie, biet pui! Te iubesc din tot sufletul, am optit eu cu
gura lipit de cretetul ei umed i fierbinte.
i atunci am vzut-o pe Buni Mama.
36

17
Bunica mea sttea n pragul holului care ducea ctre cele dou
dormitoare mici ale apartamentului. Cu braele ncruciate, m
privise n tot acest timp. Oare vorbisem singur? Cu voce tare? Habar
n-aveam ce fcusem.
Te-am trezit, nu-i aa? am zis eu n oapt, dei nu era tocmai
necesar avnd n vedere copilul care plngea.
Buni era calm i prea stpn pe sine. Rmsese acas la noi ca
s m ajute de diminea cu copiii, dar acum se trezise, i asta din
vina mea i a micuei Jannie.
Eram treaz, zise ea. M gndeam c tu i copiii trebuie s
venii s stai cu mine, pe Fifth Street. E o locuin suficient de mare,
Alex. E cea mai bun soluie ca s mearg de acum nainte.
Ce s mearg? am ntrebat-o eu, puin confuz de ceea ce-mi
spunea, mai ales cu Jannie care-mi urla la cealalt ureche.
Spatele lui Buni se arcui.
Ai nevoie s te ajut cu copiii tia, Alex. E clar ca lumina zilei.
i accept. Vreau s-o fac i o voi face.
Buni, am replicat eu, o s fim bine. O s ne descurcm singuri.
Las-mi doar un pic de timp s m adun.
Buni m ignor, continund s-mi explice cum gndea ea:
Sunt alturi de tine, Alex, i de copii. Aa trebuie s fie acum.
i nu vreau s m mai contrazici. Aa c nceteaz, te rog
Veni spre mine i apoi m nconjur cu braele sale slabe, m
mbri mai strns dect ai i crezut c e n stare.
Te iubesc mai mult dect propria via. Apoi adug: Am
iubit-o i pe Maria. i mie mi lipsete. i i iubesc i pe copiii tia,
Alex. Acum mai mult ca niciodat.
Amndurora ne-au dat lacrimile acum plngeam toi trei n
sufrageria mic i nghesuit a apartamentului. Buni avea dreptate
ntr-o privin: locul sta nu ne mai putea fi cmin. Prea multe
37

amintiri cu Maria slluiau acolo.


Acum d-mi-o pe Jannie. D-o aici, zise ea, i nu era tocmai o
rugminte.
Am oftat i i-am dat copilul acestei femei btioase de un metru
cincizeci care m crescuse de pe vremea cnd aveam zece ani i
eram deja orfan.
Buni ncepu s o mngie pe Jannie pe spate i s-i maseze gtul
i atunci bebeluul scoase un rgit sntos. Amndoi am rs fr s
vrem.
Nu prea frumos din partea unei doamne, opti Buni. Acum,
Janelle, nceteaz cu plnsul sta teribil. Auzi? S ncetezi chiar
acum.
i Jannie fcu ntocmai cum i spuse Buni Mama, i sta fu
nceputul noii noastre viei.

38

Partea a doua
CAZ NEREZOLVAT 2005

39

18
Astzi am primit o scrisoare de la psihopatul de Kyle Craig care
m-a lsat masc. Cum de-a reuit s-mi trimit mie o scrisoare?
Plicul sosise la casa de pe Fifth Street. Din cte tiam eu, Kyle se afla
nc ntr-o nchisoare de maxim securitate din Florence, Colorado.
Chiar i aa, era neplcut s primeti o scrisoare de la el.
De fapt, mi s-a fcut chiar grea.
Alex,
Mi-ax lipsit mult n ultima vreme discuiile noaste
obinuite i fleacurile de unde i aceast misiv. Ca s fiu
sincer cu tine, ceea ce m supr nc e ct de inferior mi eti
att n ceea ce privete intelectul, ct i imaginaia. i totui, tu
ai fost cel care m-a prins i m-a trimis aici, nu-i aa?
Circumstanele i rezultatul final m-ar putea face s cred n
intervenia divin, dar desigur c nu sunt nc att de lipsit de
capaciti.
n orice caz, tiu c eti un biat ocupat (fr glum), aa c
nu te mai rein. Voiam doar s tii c m gndesc mereu la tine
i c sper s te revd n curnd. De fapt, poi fi sigur de asta.
Plnuiesc s-i ucid pe Buni i pe copii prima dat, i tu s
priveti. De-abia atept s v revd pe toi O s fac totul posibil
promit.
K
Am citit biletul de dou ori, apoi l-am fcut buci i am ncercat
s fac exact opusul a ceea ce voia n mod evident Kyle de la mine.
Nu m-am mai gndit la el.
40

Oarecum.
Dup ce am sunat la nchisoarea de maxim securitate din
Colorado i le-am spus despre scrisoare, iar ei m-au asigurat c Kyle
Craig era nc acolo, n celula sa capitonat.

19
Oricum, era smbt. Eram liber. Fr crim i pedeaps astzi.
Fr psihopai la orizont, cel puin unii de existena crora s am
habar.
Maina de familie a clanului Cross era acum o Toyota Corolla
veche, care fusese a Mariei. n afar de longevitate i de valoarea sa
sentimental, dup prerea mea nu era mare lucru de ea. Nici n
ceea ce privete aspectul, nici funcionalitatea nici vopseaua albmurdar, nici numeroasele cicatrice de pe portbagaj i capot. Copiii
mi dduser cteva autocolante de ultima mea zi de natere: OI FI
EU NCET, DAR TOT SUNT NAINTEA TA sau ASCULT-MI
RUGCIUNEA, FUR-MI MAINA. Nici lor nu le plcea Corolla.
Aa c n acea zi luminoas i nsorit de smbt i-am luat pe
Jannie, Damon i pe micul Alex s cumprm o main.
Pe drum, la CD player cnta Twista Overnight Celebrity, apoi
Kanye West, All Falls Down. n tot acest timp copiii nu mai ncetau s
fac sugestii trsnite despre maina pe care trebuia s-o cumprm.
Jannie era interesat de un Range Rover dar asta n-avea s se
ntmple din mai multe motive serioase. Damon ncerca s m
conving s iau o motociclet, pe care, desigur, ar fi folosit-o el cnd
mplinea optsprezece ani adic peste patru ani , ceea ce era att
de absurd, nct nici mcar nu a primit un rspuns din partea mea.
Dac nu cumva un mormit poate fi considerat o form de
comunicare n ziua de azi.
Micul Alex, sau Ali, era deschis la orice model de main, atta
41

vreme ct era rou sau albastru strlucitor. Inteligent biat, i planul


sta chiar ar fi putut funciona, cu excepia prii cu strlucitor i
rou.
Aa c ne-am oprit la reprezentana Mercedes din Arlington,
Virginia, care nu era prea departe de cas. Jannie i Damon ochir
un Cabriolet CLK500 argintiu, n timp ce eu i Ali am testat locurile
spaioase ale unui R350. Eu m gndeam c e o main de familie
siguran, frumusee, valoare la revnzare. Intelect i emoie.
mi place asta, zise Ali. E albastr. E frumoas. Exact cum
trebuie.
Ai gusturi excelente n materie de automobile, amice. Asta are
ase locuri, i ce mai locuri! Uit-te la trapa aia din sticl. Cred c are
un metru jumate sau aa ceva.
Frumos, repet Ali.
ntinde-te. Uit-te ct loc ai la picioare, omuleule! Asta
nseamn un automobil!
O vnztoare pe nume Laurie Berger sttuse alturi de noi fr s
ne preseze sau s vorbeasc prea mult. Apreciam asta. Dumnezeu
s-i binecuvnteze pe cei de la Mercedes!
ntrebri? zise ea. V intereseaz s tii ceva?
Nu prea, Laurie. Dac stai n R350-ul sta, vrei s-l cumperi
pur i simplu.
mi face munca uoar. Mai avem i unul de culoare negru
obsidian, cu tapierie gri. R350 e numit vehicul mixt, doctore Cross.
Ceva ntre Gombi i SUV.
i combinaia ia ce e mai bun din amndou, am zis i i-am
zmbit prietenos.
n acel moment pagerul meu a nceput s bipie, iar eu am
mormit suficient de tare ca s atrag priviri.
Nu i smbta! i nu cnd vreau i eu s cumpr o main. Nu
tocmai cnd stau n Mercedesul sta superb!
Hopa, zise Ali i fcu ochii mari. Pagerul lui tati! le strig el lui
42

Damon i Jannie aflai de cealalt parte a showroomului. A sunat


pagerul lui tati!
M-ai turnat. Eti un turntor nenorocit, am zis eu i l-am
srutat apoi pe cap.
E un gest pe care-l fac de cel puin ase ori pe zi, n fiecare zi.
El chicoti i m lovi peste mn, continund n acelai fel.
ntotdeauna mi gusta glumele. Nu era de mirare c noi doi ne
nelegeam att de bine.
Numai c mesajul sta probabil c nu era amuzant. Ctui de
puin. Am recunoscut imediat numrul i nu credeam c era vorba
de veti bune.
Ned Mahoney de la Echipa de Salvare a Ostaticilor? Poate c m
invita la un grtar i un dans la Quantico? Probabil c nu, totui
L-am sunat pe Ned de pe mobil:
Alex Cross sunt. Am primit mesajul, Ned. Cum de m-ai sunat?
Ned trecu direct la subiect:
Alex, tii Kentucky Avenue, lng Fifteenth Street n
Southeast?
Sigur c da. Nu e departe de casa mea. Dar eu sunt n
Arlington acum. Sunt cu copiii. Vrem s cumprm o nou main
de familie. Tu tii ce e aia familie, Ned?
Ne ntlnim acolo, la intersecia dintre Kentucky i Fifteenth.
Am nevoie de ajutorul tu, de cunotinele tale asupra locului.
Nu vreau s spun mai multe la telefon. Ned mi mai ddu cteva
detalii dar nu suficiente. De ce oare? Ce nu-mi spunea?
O, Doamne, o, Doamne, o, Doamne!
Ct de repede? Sunt cu copiii, Ned.
mi pare ru. Echipa mea o s ajung acolo n zece,
cincisprezece minute cel mult. Nu glumesc, e iadul pe pmnt, Alex.
Desigur c aa era. Altfel de ce ar fi fost implicat Echipa de
Salvare a Ostaticilor de la FBI chiar n Washington? i de ce altceva
m-ar fi sunat Ned Mahoney ntr-o smbt dup-amiaza?
43

Ce s-a-ntmplat? m ntreb Alex, privindu-m.


Trebuie s merg la un grtar. Cred c eu sunt felul principal
din frigare, omuleule.

20
I-am promis lui Laurie Berger c am s m ntorc n curnd s
vd vehiculul; apoi i-am dus pe copii acas, iar ei au fost tcui i
fnoi pe toat durata drumului. Ca i mine. Mare parte din timpul
cltoriei am condus n spatele unui combi cu un autocolant pe care
scria MAI NTI IRAKUL, APOI FRANA. l vedeam mult n
ultima vreme peste tot prin ora.
Hoobastank rsuna enervant din CD player, ceea ce ajuta ca
lucrurile s rmn n apropierea haosului, dar i s existe totui o
perspectiv. Ei erau copiii; eu eram tatl; eu i abandonam ca s
merg la munc. Nu conta pentru ei c trebuia s-mi ctig existena
sau c s-ar putea s am o datorie serioas de ndeplinit. Ce naiba se
ntmpla la intersecia dintre Kentucky i Fifteenth? De ce trebuia s
se ntmple astzi ce-o i fost? Oricum nu ceva bine.
i mulumesc pentru o smbt frumoas, tati, fcu Jannie
dndu-se jos din main pe Fifth Street. Foarte frumoas.
Memorabil.
Tonul ei sarcastic i enervant m fcu s m abin de la a-mi cere
scuze, cum plnuisem s fac pe drum spre cas.
Ne vedem mai trziu, copii, am zis eu n schimb. Apoi am
adugat: V iubesc.
i chiar i iubeam profund.
Da, tati, mai trziu. Poate sptmna viitoare, dac avem noroc,
continu Jannie, aruncndu-mi un salut furios.
mi trecu ca o suli prin inim.
mi pare ru, am zis eu n cele din urm. mi pare ru. mi pare
44

ru, copii!
Apoi m-am ndreptat spre Kentucky Avenue, unde trebuia s m
ntlnesc cu Ned Mahoney i echipa sa de intervenie de la Salvarea
Ostaticilor i s aflu mai multe despre urgena n desfurare.
Dup cum se vedea, n-am putut nici mcar s m apropii de
Kentucky i Fifteenth. Poliia din ora blocase fiecare strad pe o
distan de zece cvartale. Treaba prea, cu siguran, serioas.
Aa c am cobort n cele din urm din main i am luat-o pe
jos.
Ce se petrece? Ai auzit ceva? L-am ntrebat pe un brbat care
pierdea vremea prin preajm, un tip pe care-l cunoteam de la o
patiserie din zon unde lucra ca vnztor i de unde eu cumpram
din cnd n cnd gogoi cu jeleu pentru copii. Nu pentru mine,
normal.
Festivalul porcilor, zise el. Poliiti peste tot. Uit-te i tu njur,
frate!
Mi-am dat seama c el nu tia c eu lucrasem ca detectiv la
Omucideri, iar acum, la FBI. Am dat din cap aprobator la remarca
sa, dar nu te obinuieti niciodat cu genul sta de resentiment i de
furie. Porci, slnin, sau oricum vor s ne spun unii, noi ne
riscm vieile. Muli nu neleg ce nseamn asta. Nu suntem nici pe
departe perfeci i nici nu pretindem, dar e periculos pe teren.
S ncerci s vezi cum e s te mpute cineva pe tine la lucru,
patiserule, am vrut s-i spun tipului, dar nu am fcut-o.Am mers
mai departe, am strns din dini nc o dat i mi-am jucat rolul de
Rzboinic Fericit.
Mcar eram nervos cnd l-am vzut n cele din urm pe Ned
Mahoney. Mi-am scos legitimaia de la FBI ca s m pot apropia.
nc nu tiam ce naiba se petrece, doar c nite ostatici neidentificai
erau reinui n laboratorul unui dealer, unde se fceau i se
porionau drogurile. Asta nu suna nici pe jumtate att de ru pe ct
arta situaia. Deci care era mecheria? Trebuia s existe una.
45

Ce bucurie c te vede omu, zise Mahoney cnd m vzu


ndreptndu-m spre el. Alex, n-o s crezi rahatu sta. Pe cuvnt, nai s crezi.
Punem pariu? am replicat eu.
Pe zece dolari c n-ai mai vzut asta. Scoate banii.
Am dat mna. Chiar nu voiam s pierd pariul sta.

21
Ned i scrpin barba blond i epoas neras de vreo dou
zile, n vreme ce vorbea n felul su precipitat care nu permitea
nimnui s mai strecoare vreun cuvnt. Nu puteam s nu m holbez
la brbia lui. Ned are pielea deschis la culoare i cred c era foarte
impresionat c, n sfrit, i cretea i lui ceva care semna a barb,
acum c ajunsese la patruzeci de ani. ns chiar mi place de Ned
Mahoney, orict de nesuferit poate fi uneori. mi place tipul chiar
foarte mult.
Nite tipi, poate vreo ase bine narmai au venit s
jefuiasc laboratorul traficantului, mi explic el. Au dat de necazuri
i au rmas blocai nuntru. n plus, mai sunt i nite oameni din
cartier care lucreaz la laborator, vreo cinci sau ase, din cte am
neles. i ei sunt prini acolo. Asta e o alt problem de care trebuie
s ne ocupm n cele din urm. Apoi
Am ridicat o mn ca s pun capt vorbriei super-rapide a lui
Ned.
Oamenii despre care ai zis c lucreaz la laborator? Cei care
mpacheteaz drogurile? Sunt cumva majoritatea femei, mame,
bunici? Asta e chestia? Traficanilor le plac lucrtorii n care s aib
ncredere cu marfa lor.
nelegi acum de ce am vrut s fii i tu aici? fcu Mahoney i
zmbi, sau cel puin mi arat dinii din fa.
46

Tonul su mi aminti de discursul lui Jannie de mai devreme. Un


detept care-i ascundea vulnerabilitatea statutului de brbat de
brbat.
Deci hoii i traficanii de droguri sunt prini nuntru? De ce
nu-i lsm pur i simplu s se mpute reciproc?
S-a sugerat deja, replic Mahoney scurt. Dar acum ajungem la
partea frumoas, Alex. Iat de ce te afli tu aici. Tipii foarte bine
narmai care au venit s jefuiasc laboratorul sunt membri ai
diviziei SWAT din Washington. Fotii ti camarazi sunt ceilali biei
ri n episodul de astzi din Orice se poate ntmpla i probabil aa
va fi! mi datorezi zece parai.
Iar mi se fcu ru. Aveam multe cunotine n SWAT.
Eti sigur de asta?
O, da. Civa ageni de la patrul au auzit mpucturi. Au
mers s investigheze. Unul dintre ei a fost mpucat n stomac. Ei iau recunoscut pe cei din SWAT.
Mi-am rotit capul. Brusc, parc mi-a nepenit gtul.
Deci forele FBI au venit ca s lupte cu cei din SWAT?
Cam aa se pare, brbate. Bine-ai venit n rahat i alte alea. i-a
venit vreo idee genial pn acum?
Da, m-am gndit: S plec de aici chiar acum. S m ntorc la
copii. E smbt. Sunt liber.
I-am dat lui Ned cei zece dolari de la pariul nostru.

22
Eu sigur nu vedeam vreo cale de ieire din ncurctura asta
nasoal, cum nu vedea nici altcineva. De asta m chemase Mahoney,
n sperana c a putea avea o idee care s-l salveze.
i, desigur, suferinei i e drag compania, mai ales ntr-o dupamiaz nsorit de smbt, cnd toat lumea ar vrea s fie oriunde
47

altundeva dect n mijlocul unui schimb de focuri n urma cruia


aveau probabil s moar oameni.
Prima informare asupra situaiei avu loc n amfiteatrul unei coli
din apropiere. Era ticsit de angajai ai poliiei din Washington, dar
de asemenea de ageni FBI, inclusiv membri-cheie ai Echipei de
Salvare a Ostaticilor. HRT1 era gata de aciune, dac avea s se
ajung la asta, i se prea c aa va fi.
Spre sfritul edinei, cpitanul Tim Moran, eful divizei SWAT a
poliiei metropolitane, recapitul datele problemei, aa cum le
cunotea i el. Probabil c era ntr-o stare de puternic stres
emoional, ns prea calm i stpn pe situaie. l tiam pe Moran
de pe vremea cnd lucram n poliie i-i respectam curajul. Mai mult
dect att, i respectam integritatea, i niciodat mai mult dect n
acea dup-amiaz, cnd era posibil s fie nevoit s-i atace propriii
oameni.
Ca s rezum situaia, inta este o cldire cu patru nivele, unde
heroina compact este transformat n pudr pe bani muli. Avem
cel puin ase muncitori nuntru, majoritatea femei. Avem paznicii
laboratorului bine narmai i prezeni pe cel puin trei etaje. Se
pare c i ei sunt cam tot pe-atia. i avem ase membri SWAT care
au ncercat un jaf i au fost prini nuntru. Se pare c au o oarecare
cantitate de heroin i de bani n posesie. Sunt blocai ntre
traficanii de droguri i ali muncitori de la etajele superioare, i
poate nc vreo ase paznici narmai care i-au fcut apariia n
timpul jafului. n momentul de fa avem de-a face cu o confruntare
mexican. Am iniiat contactul cu ambele pri. Nimeni nu vrea s
cedeze. Bnuiesc c se gndesc ce ar avea de pierdut sau de ctigat.
Aa c rmn pe poziii.
Tim Moran continu pe un ton calm:
Pentru c sunt membrii SWAT nuntru, avnd n vedere
1HRT - Hostage Rescue Team (Echipa de Salvare a Ostaticilor) (n.tr.)
48

complicaiile acestui fapt, Echipa de Salvare a Ostaticilor va prelua


comanda. Noi, cei de la metropolitan, vom coopera fr rezerve cu
FBI.
Sinteza cpitanului Moran era clar i concis i era nevoie de
ceva curaj s predea operaiunea FBI-ului. Dar procedase corect
dac cineva trebuia s intre acolo i poate s trag n tipii de la
SWAT. Chiar dac nu erau poliiti buni, erau totui poliiti. Nu ne
pica bine nici unuia dintre noi s tragem n fraii notri.
Ned Mahoney se aplec mai aproape de mine.
i acuma ce facem, Einstein? HRT e prins n mijlocul unui
sendvi de rahat. Vezi de ce am vrut s vii i tu?
Mda, scuz-m dac nu m dau peste cap s-i mulumesc.
A, oricum, cu plcere, zise Mahoney i-mi trase un pumn n
bra ntr-un gest tmpit de camaraderie, care ne fcu pe amndoi s
rdem.

23
Era n sngele lui.
Mcelarul avea obiceiul s monitorizeze transmisiunile poliiei
metropolitane ori de cte ori se afla n Washington, i era greu s-i
scape una ca asta. Ce ccat de toat frumuseea! se gndi el fr s
vrea. SWAT mpotriva celor de la Salvarea Ostaticilor. i plcea la
nebunie.
n ultimii ani mai redusese din angajamentele pe care le lua,
muncea mai puin, cerea mai mult. Trei sau patru lovituri majore
pe an, plus cteva favoruri pentru efii mafioi. Era mai mult dect
suficient ca s-i plteasc facturile. Pe lng asta, noul don,
Maggione Jr, nu-l prea simpatiza. Singura problem adevrat era
c i lipsea aventura, influxul de adrenalin, aciunea constant. i
iat-l acum la Balul Poliitilor!
49

Rdea n timp ce-i parca Range Roverul la vreo dousprezece


strzi de potenialul loc al schimbului de focuri. Da, ce-i drept, era
mare zarv n cartier. Chiar i pe jos, nu putu s se apropie la mai
mult de cteva cvartale distan pe Kentucky Avenue. Pe drumul
ctre locul incidentului, numrase deja mai mult de douzeci de
autobuze ale poliiei metropolitane parcate pe strad. Plus mai
multe duzini de maini de poliie.
Apoi vzu hanoracele albastre ale celor de la FBI probabil
bieii de la Salvarea Ostaticilor din Quantico. La naiba! Se zicea c
sunt tari, printre cei mai buni din lume. Exact ca i el. Era o treab
de toat frumuseea i n-ar fi ratat-o pentru nimic n lume, dei era
cam periculos pentru el s se afle acolo. Ochi apoi cteva vehicule
care funcionau ca posturi de comand. Iar n zona ngheat sau
perimetrul interior i se pru c-l identific pe comandantul
incidentului.
Apoi Michael Sullivan vzu ceva ce l fcu s se opreasc-n loc i
inima s-i bat un pic mai tare. Un tip n haine de strad care vorbea
cu unul dintre agenii FBI.
Sullivan l tia pe tipul sta, cel n haine civile. l chema Alex
Cross i, ei bine, el i Sullivan se cunoteau de mult. Apoi i aminti
altceva Marianne, Marianne. Una dintre crimele i fotografiile sale
preferate.
Situaia devenea din ce n ce mai plcut pe minut ce trecea.

24
mi ddeam bine seama de ce Mahoney voia s fiu i eu prezent.
O fabric de heroin unde se estima c se afla peste o sut
cincizeci de kile de otrav care valora apte milioane pe strad.
Poliiti contra poliiti. Prea o situaie perdant pentru toi cei
implicai. L-am auzit pe cpitanul Moran zicnd:
50

V-a spune s v ducei la dracu, dar acolo lucrez eu i nu


vreau s v vd n fiecare zi.
Cam sta era rezumatul lucrurilor.
Nimeni dinuntru nu ddea semne c s-ar preda nici traficanii
de droguri, nici tipii de la SWAT. De asemenea, nu le permiteau nici
muncitorilor prini la etajul patru s plece. Aveam numele i vrsta
aproximativ a unora dintre acetia din urm i majoritatea erau
femei, ntre cincisprezece i optzeci de ani. Erau oameni din cartier
care nu-i gsiser altceva de lucru, de obicei din pricina barierelor
de limb i educaie, dar care aveau nevoie i voiau s lucreze.
Nici eu nu reueam mai bine dect ceilali s gsesc o posibil
soluie sau un plan alternativ. Poate c din cauza asta m-am i decis,
pe la ora zece, s fac o plimbare dincolo de baricade. S ncerc s-mi
limpezesc mintea. Poate c mi venea vreo idee dac m gseam
fizic n afara situaiei.
Pn la ora aceea se adunaser deja sute de spectatori, inclusiv
zeci de reporteri i echipe de filmare. M-am plimbat cteva cvartale
de-a lungul M Street, cu minile adnc vrte n buzunare.
Am ajuns la un col de strad aglomerat, unde civa oameni din
cartier erau intervievai de televiziune. M pregteam s trec pe
lng ei, pierdut n gnduri, cnd am auzit-o pe una dintre femei
vorbind printre suspine sfietoare:
Acolo nuntru e carne din carnea mea, snge din sngele
meu. Pe nimeni nu intereseaz. Nimnui nu-i pas.
M-am oprit s ascult interviul. Femeia nu putea s aib mai mult
de douzeci de ani i era nsrcinat. Dup cum se vedea, trebuia s
nasc n orice moment. Poate chiar n seara aceea.
Buna mea are aptecinci de ani. i nuntru ca s fac bani smi trimit copiii la coala catolic. O cheam Rosario. E femeie
frumoas. Buna mea nu merit s moar.
Am mai ascultat cteva interviuri emoionale, majoritatea cu
membri ai familiilor muncitorilor, dar i vreo dou cu copii i soii
51

ale traficanilor de droguri. Unul dintre curierii dinuntru avea doar


doisprezece ani.
n cele din urm, m-am rentors n spatele baricadelor, n
perimetrul interior i l-am cutat pe Ned Mahoney. L-am gsit
mpreun cu nite funcionari, civa tipi n costume i cu cpitanul
Moran, lng unul dintre posturile mobile de comand. Discutau
despre tierea curentului n cldire.
Am o idee, i-am zis eu.
Pi, era i timpul.

25
Mcelarul zbovea nc n preajma barierelor poliiei din
Washington, dei tia c nu are ce cuta acolo. Trebuia s se fi ntors
acas n Maryland de cteva ore bune. Dar merita. Toat nebunia
ntmplrii. Rtci prin mulimea de curioi i se simea ca un copil
scpat de sub supraveghere ntr-un blci, sau cel puin aa cum
credea el c s-ar fi simit un copil la blci.
Ce mai, erau prezeni chiar i vnztori de ngheat i hotdog
acolo. Ochii oamenilor strluceau de ncntare; voiau s vad nite
aciune pe bune. Pi, ce naiba, i el la fel.
Era, cu siguran, un dependent de locurile unde se petreceau
infraciuni i el credea c i se trage de pe vremea cnd locuia cu tatl
su n Brooklyn. Cnd era mic, tatl lui l ducea la intervenii ale
pompierilor i poliiei pe care acesta le intercepta pe staia sa. Fusese
cam singurul lucru bun pe care l fcuse mpreun cu btrnul i i
nchipuia c probabil tatl su se gndise c n-o s aib un aer de
ciudat dac duce un copil cu el. i plcea s vad cadavre, de orice
fel pe dalele trotuarului, nuntrul unei maini lovite, scoase afar
dintr-o cldire n flcri. Tatl su nebun fusese originalul Mcelar
din Sligo i mult, mult mai ru. Desigur, el era Mcelarul acum,
52

unul dintre cei mai temui i mai cutai asasini din lume. El era cel
mai tare, nu? Putea face orice-i dorea i tocmai asta avea de gnd
acum.
Michael Sullivan fu trezit din reveria sa de vocea cuiva care
vorbea la un microfon la locul incidentului cu ostatici. i ridic
privirea i iat-l din nou pe detectiv Alex Cross. I se pru c e
aproape mna sorii, ca i cum fantome din trecut l-ar fi strigat pe
Mcelar.

26
Mi-am dat seama c ideea mea avea puine anse i era, cu
siguran, neateptat, dar merita dac putea s salveze cteva viei.
n plus, nimeni nu se gndise la o soluie mai bun.
Aa c la miezul nopii am plasat microfoane n spatele unei linii
solide de maini de poliie i autobuze pentru echipele de
intervenie parcate de cealalt parte a Fifteenth Street. Locul arta
cel puin impresionant i echipele de televiziune erau grmad pe
chestiune, desigur.
n urmtoarea or, le-am condus pe rudele celor implicai s-i
spun povestea la microfon, s ncerce s-i conving i s-i roage pe
brbaii dinuntru s depun armele i s ias din cldire, sau cel
puin s-i lase pe muncitori s plece. Cei care vorbir insistar
asupra faptului c nu aveau nicio ans dac refuzau s se predea i
c, n caz contrar, muli dintre cei aflai nuntru aveau s moar.
Unele dintre povetile spuse la microfon erau de-a dreptul
sfietoare i i-am vzut pe unii spectatori lcrimnd n vreme ce
ascultau.
Cele mai bune momente erau anecdote un meci de fotbal de
duminic pe care un tat trebuia s-l arbitreze; o nunt programat
peste mai puin de o sptmn; o fat nsrcinat care ar fi trebuit
53

s se odihneasc la pat, dar care venise s se roage de prietenul su,


curierul de droguri. Amndoi aveau optsprezece ani.
Apoi am primit un rspuns dinuntru.
Acesta veni tocmai cnd o feti de doisprezece ani vorbea despre
tatl ei, unul dintre traficani. n cldire izbucnir focuri de arm!
Schimbul de focuri dur cam cinci minute, apoi se opri. Nu
aveam cum s tim ce se ntmplase. tiam un singur lucru
cuvintele celor apropiai nu-i micaser pe brbaii dinuntru.
Nimeni nu ieise; nimeni nu se predase.
E n regul, Alex, m lu Ned deoparte. Poate c aa am mai
ctigat un pic de timp. ns nu acesta era rezultatul pe care l
urmream noi. Nici pe departe.
La ora unu i treizeci, cpitanul Moran nchise microfoanele de
afar. Se prea c nimeni n-are de gnd s ias. Se hotrser.
Puin dup ora dou, efii deciser ca Echipa de Salvare a
Ostaticilor s intre prima n cldire. Aveau s fie urmai apoi de
ofieri din poliia metropolitan dar de nimeni din SWAT. Era o
decizie dur, ns aa stteau lucrurile acum n Washington poate
din pricina activitii teroriste din ultimii ani. Oamenii nu mai
preau s vrea s negocieze ieirea din situaiile de criz. Nu eram
sigur de care parte a disputei m situam, dar le nelegeam pe
amndou.
Eu i Ned Mahoney urma s facem parte din prima echip de
asalt care intra. Eram adunai pe Fourteenth Street, chiar n spatele
cldirii asediate.
Majoritatea oamenilor notri se plimbau ncoace i-ncolo, vorbind
ntre ei, ncercnd s se concentreze.
Treaba e groas, fcu Ned. Tipii de la SWAT tiu cum gndim.
Probabil, tiu i c intrm n noaptea asta.
Cunoti pe cineva? Din echipa SWAT dinuntru? l-am ntrebat.
Ned cltin din cap.
De obicei, nu suntem invitai la aceleai petreceri.
54

27
Ne-am pus salopetele negre cu toate elementele de protecie, iar
eu i Ned aveam amndoi cte un pistol-mitralier MP5. Nu puteai
niciodat s faci previziuni prea exacte despre un atac de noapte,
mai ales n privina acestuia, cu oameni de la SWAT nuntru i
Echipa de Salvare a Ostaticilor ca for potrivnic.
Ned primi un mesaj prin casc i se ntoarse spre mine:
Pornim, Alex. ine-i capu la cutie, amice! Tipii tia sunt la
fel de buni ca i noi.
La fel s faci i tu.
ns atunci se produse ceva neateptat. i, de data asta, nu era de
ru.
Ua de la intrare se deschise. Timp de cteva secunde, nu se vzu
nicio micare la u. Ce se ntmpla acolo?
Apoi o femeie n vrst, mbrcat n uniform de laborator, se
aventur n luminile puternice aintite asupra cldirii, i inea
minile sus i repeta ntruna:
Nu tragei n mine!
O urmar alte femei n halate de laborator, i tinere, i btrne,
alturi de doi biei care preau s aib cel mult doisprezece sau
treisprezece ani.
Oamenii din spatele baricadelor strigau nume. Plngeau de
bucurie, btnd nebunete din palme.
Apoi ua de la intrare se nchise din nou.
Exodul se terminase.

28
Eliberarea a unsprezece muncitori opri asaltul Echipei de Salvare
a Ostaticilor i deschise din nou comunicarea. eful poliiei i cel al
55

detectivilor i fcur apariia la locul faptei i vorbir cu cpitanul


Moran. La fel fcur i vreo doi pastori din cadrul comunitii. Cu
toate c era trziu, echipele de la televiziuni erau tot acolo, filmnd.
Pe la ora trei am primit vorb c aveam s intrm n cele din
urm. Apoi se mai produse o ntrziere. Grbete-te i ateapt,
grbete-te i ateapt.
La trei i jumtate, veni ordinul de asalt. Ni se spuse c asta era
hotrrea final.
La cteva minute dup trei i jumtate, eu i Ned Mahoney
fugeam ctre o intrare lateral n cldire; la fel fcur i vreo duzin
de ali tipi de la HRT. Partea bun a echipamentului de protecie e c
poate opri un glon periculos sau mortal; partea proast e c te
ncetinete, te mpiedic s fugi ct de repede e nevoie sau ct de
repede ai vrea tu i te foreaz s respiri gfit, sacadat.
intaii trgeau n ferestre, ncercnd s menin rezistena din
interior la un nivel ct de sczut cu putin.
Lui Mahoney i plcea s numeasc procedura cinci minute de
panic i senzaii tari, ns pe mine m ngrozise ntotdeauna. Din
punctul meu de vedere era mai degrab cinci minute mai aproape
de rai sau de iad. Nu trebuia neaprat s fiu aici, ns eu i Ned
mai fcuserm cteva intervenii de genul sta mpreun i nu
puteam sta deoparte.
O explozie asurzitoare drm ua din spate.
Dintr-odat, njur se rspndir nori rotitori de fum negru i
resturi de la explozie; pornirm amndoi n fug prin mijlocul lor.
Eu nu speram dect s nu m aleg cu un glon n cap sau n vreo
alt parte expus a corpului, n urmtoarele cteva minute. Speram
s nu fie nevoie s moar nimeni n acea sear.
Eu i Ned ne-am confruntat numaidect cu focuri de arm i nici
mcar nu ne puteam da seama cine naiba trgea n noi. Traficanii
de droguri sau tipii de la SWAT. Poate cu toii.
Pistoalele-mitralier i grenadele fceau un zgomot asurzitor pe
56

holuri, n vreme ce noi ne apropiam pas cu pas de scrile n spiral.


Existau o groaz de arme i muniie n cldire, poate prea multe ca
aceasta s mai rmn n picioare. Din pricina nivelului de zgomot
era dificil s gndeti clar sau s te concentrezi.
M, nenorociilor! am auzit pe cineva strignd de deasupra
noastr. Urm o rafal de gloane. Strfulgerri de lumin orbitoare
n ntuneric.
Apoi Ned icni i se rostogoli pe scri n jos.
Nu mi-am dat seama din prima unde fusese lovit; apoi am vzut
o ran lng clavicul. Nu tiam dac fusese mpucat sau lovit de
resturi care zburau prin preajm. ns din ran curgea mult snge.
Am rmas acolo cu el i am chemat ajutoare prin staie. De sus se
auzeau mai multe mpucturi, urlete, strigte de femei i de
brbai. Haos.
Minile lui Ned tremurau i nu-l mai vzusem vreodat s-i fie
fric de ceva. Schimbul de focuri care se dezlnuise n cldire nu
fcea dect s sporeasc teroarea i confuzia. Faa lui Ned devenise
palid; nu arta bine.
Vin s te ia, i-am spus eu. Rmi cu mine, Ned. M auzi?
Prost ce sunt, zise el n cele din urm, gemnd. Am picat drept
n capcan.
Simi durerea?
Se putea i mai ru. Se putea i mai bine, totui. Apropo, fcu
el, i tu eti rnit.

29
Nu mor eu din asta, i-am rspuns eu lui Ned, ducndu-m
lng el pe scri.
Da, nici eu. Probabil
Cteva minute mai trziu paramedicii erau alturi de noi, n locul
57

acela nghesuit. Pn l scoaser ei pe Ned de acolo, schimbul de


focuri prea s fi ncetat. Exact cum spunea el cinci minute de
panic i senzaii tari.
Oamenii ncepur s raporteze. Cpitanul Tim Moran mi
transmise chiar el cel mai recent raport. Atacul asupra fabricii de
heroin se soldase cu urmri nedorite. Majoritatea dintre noi nu
credeam c ar fi trebuit s intrm aa devreme ns nu era decizia
noastr. Doi ageni de la poliia metropolitan i doi de la HRT erau
rnii dintre ai notri. Pe Ned l bgau n operaie.
Se nregistraser ase mori n rndul celor care intraser n
cldire, inclusiv doi oameni din SWAT. O fat de aptesprezece ani,
mam a doi copii, se numra printre victime. Din oarece motiv,
aceasta rmsese nuntru cnd muncitorii ieiser afar. Soul fetei
murise i el. Avea aisprezece ani.
Am ajuns n cele din urm acas puin dup ase dimineaa. M
trm, istovit, rupt de oboseal i ceva din venirea acas att de
trziu, sau de devreme, prea ireal.
Dar lucrurile merser tot nspre ru. Buni era treaz i m atepta
n buctrie.

30
Sttea cu pinea prjit i cafeaua n fa, cu o expresie stpnit,
ns eu tiam mai bine.
Butura fierbinte scotea aburi, la fel i ea. Nu-i trezise nc pe
copii. Micul ei televizor era dat pe tirile locale unde se vorbea
despre aciunea poliiei din acea noapte la intersecia dintre
Kentucky i Fifteenth. Mi se prea ireal s vd filmrile chiar la noi
n buctrie.
Ochii lui Buni se fixar pe julitura fruntea mea asupra
bandajului de acolo.
58

E doar o zgrietur, am zis eu. Nu-i mare lucru. Totul e bine.


Eu sunt bine.
Nu m lua cu rspunsuri din astea ridicole, Alex! Nu-mi vorbi
de sus, c nu-s proasta nimnui. Vd i io traiectoria pe unde a
trecut glonul i nu i-a lipsit mai mult de doi centimetri s-i zboare
creierii i s-i lase orfani pe copiii tia trei. Fr mam, fr tat.
Greesc? Nu, sigur c nu. ns aa m-am sturat, Alex! Triesc cu
groaza asta teribil n fiecare zi de mai bine de zece ani. De data asta
m-am sturat! Pn peste cap. Chiar mi-a ajuns. Eu am terminat cu
asta. Gata! Te las! Da, m-ai auzit bine. Te las i pe tine, i pe copii! V
las!
Eu mi-am ridicat minile n chip de aprare.
Buni, eram plecat cu copiii cnd am primit un apel de urgen.
Nu tiam c o s primesc apelul. De unde s tiu? N-aveam ce face
ca s mpiedic ce s-a ntmplat.
Tu ai rspuns la apel, Alex. Apoi ai acceptat misiunea. Tot
timpul faci aa. Tu i zici dedicare, datorie. Eu i zic nebunie,
demen.
Nu. Am. Avut. De. Ales.
Ba ai de ales, Alex. Tocmai asta vreau s-i spun. Puteai s zici
nu, c eti plecat cu copiii. Ce crezi c ar face, Alex, te-ar da afar c
ai i tu o via a ta? C eti tat? i dac printr-o ntmplare fericit
chiar te-ar da afar, atunci asta e.
Nu tiu ce ar putea s fac, Buni. n cele din urm presupun c
m-ar concedia.
i ar fi un lucru chiar aa de ru? Ar fi? O, las-o balt! fcu ea
i-i trnti cana de cafea pe mas. Eu plec, zise.
O, pentru Dumnezeu, asta e ridicol, Buni. Sunt extenuat. Am
fost mpucat. Aproape. Discutm despre asta mai trziu. Trebuie s
dorm acum.
Dintr-odat, Buni se ridic i porni nspre mine. Chipul i era
rvit de furie, ochii ca nite mrgele mici i negre. Nu o mai
59

vzusem n starea asta de ani de zile, poate de cnd eram i eu mic


i nu prea cuminte.
Ridicol? Aa numeti tu asta? Cum ndrzneti s-mi spui aa
ceva?
Buni ncepu s m loveasc n piept cu podul palmelor. Loviturile
nu dureau, ns intenia lor da, la fel ca adevrul vorbelor sale.
Iart-m, am zis. Sunt doar obosit.
S-i gseti o menajer, o ddac sau ce-oi putea. Tu eti
extenuat? Eu sunt extenuat! Sunt stul i extenuat, stul de
moarte s-mi fac griji pentru tine!
Buni, mi pare ru. Ce vrei s zic?
Nimic, Alex. Nu zice nimic. M-am sturat oricum s te ascult.
Se ndrept cu pai grei spre camera sa, fr s mai rosteasc un
cuvnt. Ei bine, mcar asta s-a terminat, m-am gndit eu, aezndum la masa din buctrie, obosit i deprimat ca naiba acum
ns nu se terminase.
Cteva minute mai trziu, Buni i fcu din nou apariia n
buctrie, trgnd dup ea o valiz veche de piele i o geant de
voiaj mai mic, pe roi. Trecu pe lng mine, prin sufragerie i apoi
pe ua din fa fr mcar o privire.
Buni, am strigat eu, srind de pe scaun i alergnd dup ea.
Oprete-te! Oprete-te i vorbete cu mine! Hai s vorbim.
Am terminat cu vorbitul!
Ajuns la u, am vzut la strad un taxi albastru-deschis al
companiei DC Cabs, lovit i zgriat i scond un nor de fum i
gaze. Unul dintre numeroii ei veri, Abraham, era ofer la DC Cabs.
i vedeam de pe verand ceafa cu frizura retro afro.
Buni se urc n maina aia albastr urt i aceasta se ndeprt n
grab, scuipnd fum.
Apoi am auzit o voce de copil:
Unde pleac Buni?
M-am ntors i l-am ridicat n brae pe Ali, care se furiase n
60

spatele meu pe verand.


Nu, tiu, omuleule. Cred c tocmai ne-a prsit.
El pru ocat.
Buni a prsit familia noastr?!

31
Michael Sullivan se trezi speriat, tresrind ngrozitor i tiu
imediat c nu avea s poat adormi la loc. l visase din nou pe tatl
su, nemernicul la nfricotor, baubaul tuturor comarurilor sale.
Cnd era mic, btrnul l ducea vara s lucreze cu el la mcelrie
de dou sau trei ori pe sptmn. Treaba asta durase de la vrsta
de ase ani i pn la unsprezece, cnd ncetase. Mcelria ocupa
parterul unei cldiri din crmid maro, cu etaj, ntre Quentin Road
i Thirty-sixth Street. KEVIN SULLIVAN, MACELAR era
recunoscut pentru c avea cele mai bune crnuri din tot cartierul
Flatlands din Brooklyn, dar i pentru priceperea sa de a le face pe
plac nu doar irlandezilor, ci i italienilor i germanilor.
Rumeguul de pe podea se gsea ntotdeauna ntr-un strat gros i
era mturat n fiecare zi. Geamurile vitrinelor strluceau. Iar Kevin
Sullivan avea un gest al su dup ce prezenta unui client carnea
pentru inspecie, zmbea i fcea o plecciune politicoas. Mica lui
plecciune i convingea de fiecare dat.
Michael, mama sa i cei trei frai cunoteau ns i o alt fa a
tatlui su. Kevin Sullivan avea nite brae masive i cele mai
puternice mini imaginabile, mai ales n ochii unui bieel. Odat
prinsese un obolan n buctrie i-l strivise cu minile goale. Le
spunea fiilor si c putea s le fac i lor acelai lucru, s le
zdrobeasc oasele fcndu-le rumegu, iar mama lor rareori scpa o
sptmn fr s-i apar vreo vntaie undeva pe trupul ei slab i
fragil.
61

ns asta nu era partea cea mai rea i nici motivul pentru care
Sullivan se trezise n acea noapte i de attea alte ori n viaa sa.
Adevrata poveste de groaz ncepuse cnd el avea ase ani i
fceau curat prin mcelrie dup ora nchiderii. Tatl su l chem
n micul birou al firmei, unde se afla o mas de scris, un dulap cu
dosare i un pat de campanie. Kevin Sullivan era aezat pe pat i-i
spuse lui Michael s se aeze alturi de el:
Aici, biete. Lng mine.
mi pare ru, tat, zise Michael de ndat, tiind c toat treaba
avea probabil legtur cu vreo greeal prosteasc pe care o fcuse
n timp ce-i ndeplinea ndatoririle. O s m ndrept. O s fac mai
bine.
Stai jos! repet tatl su. Ai destule lucruri pentru care s-i
ceri iertare, dar nu despre asta e vorba. Acuma s m asculi. S m
asculi cu atenie.
Tatl i puse mna pe genunchiul biatului.
tii ct de tare pot s te rnesc, Michael, ncepu el. tii asta,
aa-i?
Da, domnule, tiu.
i chiar o voi face, continu tatl su, dac spui cuiva pe lumea
asta.
Ce s le spun? vru Michael s ntrebe, ns tia c e mai bine s
nu zic nimic, s nu-i ntrerup tatl cnd acesta ncepea s
vorbeasc.
Nimnui pe lume.
Tatl su l strnse de picior pn cnd ochii lui Michael se
umplur de lacrimi.
Apoi tatl su se aplec i-l srut pe biat pe gur i fcu alte
lucruri pe care niciun tat nu ar trebui s i le fac vreodat fiului
su.

62

32
Tatl su era mort de mult vreme, ns nemernicul acela
nfricotor nu era niciodat prea departe de gndurile lui Sullivan
i, de fapt, Michael se gndise la nite metode neobinuite pentru a
scpa de demonii din copilria sa.
A doua zi dup-amiaza, n jurul orei patru, merse la cumprturi
n Tysons Galleria din McLean, Virginia. Cuta ceva foarte special:
fata potrivit. Voia s joace un joc numit Rou verde.
Pe parcursul urmtoarei jumti de or petrecute la Galleria, el
abord cteva posibile partenere de joc n faa magazinului Saks
Fifth Avenue, apoi lng Neiman Marcus i, n cele din urm, la
Lillie Rubin.
Abordarea sa era direct i mereu aceeai. Un zmbet larg, apoi:
Bun. Numele meu e Jeff Carter. Pot s-i pun cteva ntrebri?
Dac nu te superi. N-o s dureze mult, promit.
Cea de-a cincea sau a asea femeie pe care o opri avea o fa
foarte drgu, inocent un chip de madon? i ascult ce avea el
de spus. Patru dintre femeile la care se dduse naintea ei erau
destul de plcute. Una dintre ele chiar cochet cu el, ns toate se
ndeprtar apoi. Nu-l deranja ctui de puin, i plceau oamenii
detepi, iar femeile acelea erau doar prudente n privina
agatului. Cum era zicala aia veche? Nu te atinge de aia, nu tii pe
unde a fost.
Ei bine, nu sunt tocmai ntrebri, continu el cu prezentarea
gen agent de vnzri n faa madonei de la Galleria. S-i explic
altfel. Dac spun ceva ce te deranjeaz, m opresc i te las n pace. i
se pare corect? Ca n Rou verde.
E un pic cam ciudat, zise bruneta.
Avea un chip cu adevrat superb i un corp frumos, din cte-i
ddea seama. Vocea i era cam monoton dar asta e, nimeni nu-i
perfect. Poate doar el nsui.
63

Dar e lipsit de orice pericol, continu el. Apropo, mi plac


cizmele tale.
Nu m deranjeaz s aud asta. i mie-mi plac.
i ai i un zmbet frumos? tii asta, nu? Sigur c tii.
Fii atent! Nu sri calul.
Rser amndoi. Se nelegeau bine pentru nceput, i spuse
Sullivan. Oricum, jocul ncepuse. Trebuia doar s evite culoarea
roie.
Pot s continui? ntreb el. ntotdeauna s le ceri voie. Asta
era regula lui oricnd juca. Fii ntotdeauna politicos.
Fata ridic din umeri, i ddu peste cap ochii cprui i blnzi,
mutndu-i greutatea de pe o cizm pe cealalt.
Pi, da, cred. Am ajuns pn aici, nu-i aa?
O mie de dolari, zise Sullivan. n acest moment pierdeai sau
ctigai la jocul sta de obicei. Chiar acum.
Zmbetul madonei dispruse ns nu se ndeprt. Inima lui
Sullivan ncepu s bat cu putere. O urnise din loc, n direcia dorit
de el. Acum trebuia doar s ncheie afacerea.
Nimic ciudat, i promit, zise Sullivan repede, fiind ct se poate
de fermector, ns fr a prea prea evident.
Madona se ncrunt.
Promii, zici?
O or, continu Sullivan.
mecheria aici era cum spuneai asta. Trebuia s sune ca nefiind
mare lucru, nimic amenintor, nimic neobinuit. Doar o or. Doar
o mie de dolari. De ce nu? Ce-i ru n asta?
Rou, zise ea i se ndeprt suprat, fr mcar s se mai uite
napoi.
Vedea i el c fata se enervase.
Sullivan era furios, inima i btea nc tare i mai era ceva ce
devenise acum tare ca piatra. Voia s pun mna pe madon i s o
stranguleze n mijlocul mallului. S-o distrug. ns i plcea jocul
64

sta pe care-l inventase. Rou verde.


Jumtate de or mai trziu, i ncerca norocul lng magazinul
Victorias Secret de la Tysons Corner Mall aflat n apropiere obinu
o or cu o blond superb cu un tricouJersey Girl i pantaloni
scuri. Avea nevoie de un succes, avea nevoie s i-o trag, avea
nevoie de o doz de adrenalin.
Urmtoarea fat pe care o abord avea un pr frumos, rocat i
strlucitor. Corp superb. Picioare lungi i e mici, vioaie, care se
micau n ritmul vorbelor ei. La replica cu o or, aceasta i
ncruci braele subiri pe piept. Ce mai limbaj al corpului! ns
rocata nu se ndeprt. Contrariat? Desigur. i plcea asta la o
femeie.
Tu deii controlul tot timpul. Poi s alegi un hotel sau la tine
acas. Ce vrei tu, ce i convine ie. Totul depinde de tine.
Ea l privi o clip, tcut, iar el tiu c fata l msoar din priviri
cnd fceau asta toate te priveau n ochi. i ddea seama c asta
avea ncredere n instinctele ei. Totul depinde de tine. Plus, fie c i
dorea, fie c avea nevoie de mia de dolari. i, desigur, era simpatic.
n cele din urm, rocata vorbi pe un ton sczut, fiindc nimeni
nu trebuia s aud ce spunea, nu-i aa?
Ai banii la tine?
El i art o rol de bancnote de o sut.
Sunt toi de o sut? ntreb ea.
El i art.
Te superi dac te ntreb cum te cheam? zise el.
Sherry.
E numele tu adevrat?
O fi, Jef Hai s mergem. Ceasul ticie. Ora ta a nceput deja.
i plecar mpreun.
Dup ce ora cu Sherry ajunse la final, dei fusese mai aproape de
o or i jumtate, Michael Sullivan nu mai trebui s-i dea bani. Nu o
mie, nici mcar un cent. Tot ce trebui s fac fu s-i arate lui Sherry
65

colecia sa de fotografii i un bisturiu pe care-l avea la el.


Rou verde.
Al naibii joc!

33
La dou zile dup ce ne lsase balt, Buni se ntoarse acas, slav
lui Dumnezeu i ngerilor, care, fr ndoial, vegheau asupra
noastr. ntreaga familie, dar mai ales eu, am nvat o lecie despre
ct de mult o iubeam pe Buni i ct nevoie aveam de ea; cte
lucruri mici, adesea trecute cu vederea i neapreciate, fcea pentru
noi n fiecare zi; ct de indispensabil era i cte sacrificii fcea.
Nu c Buni ne-ar fi lsat s-i uitm contribuiile n condiii
normale. ns era chiar mai bun dect i nchipuia.
Cnd i fcu apariia n buctrie n acea diminea, o prinse pe
Jannie mncnd cereale cu ciocolat i-i fcu prompt moral n stilul
ei inimitabil:
Numele meu e Janelle Cross. i sunt dependent de substane
nocive, fcu ea.
Jannie i ridic amndou minile deasupra capului, semn c se
pred; apoi ddu fuga i goli cutia fix la coul de gunoi. O privi pe
Buni n ochi i zise:
Dac te afli ntr-un vehicul care circul cu viteza luminii, ce se
ntmpl cnd aprinzi farurile?
Apoi o mbri pe Buni nainte s apuce s rspund la
ntrebarea fr rspuns.
Am mbriat-o i eu pe Buni i am fost suficient de detept s
tac din gur i s rmn n expectativ.
Cnd m-am ntors n seara aceea de la lucru, bunica m atepta n
buctrie. Aha, m-am gndit eu, ns, n clipa n care ddu cu ochii
de mine, Buni i deschise braele pentru o mbriare, ceea ce m
66

surprinse.
Vino! m ndemn ea.
Strngndu-m n brae, mi zise:
mi pare ru, Alex. Nu aveam niciun drept s plec i s te las
aa. Am greit. Mi s-a fcut dor de voi toi de ndat ce am urcat n
taxi cu Abraham.
Aveai tot dreptul am nceput eu.
Buni mi tie vorba:
Acuma, s nu m contrazici, Alex. Mcar o dat n via,
renun ct eti nc n avantaj.
Am fcut ce mi-a spus i mi-am inut gura.

34
Treburi mari s-i dm drumul. n acea sptmn, vineri
dimineaa, la ora nou i cteva minute, stteam de unul singur n
faa biroului directorului Ron Burns, aflat la etajul nou al cldirii
Hoover, sediul central al FBI.
Asistentul directorului, Tony Woods, i i faa rotund i doar
aparent angelic din anticamera lui Burns:
Salut, Alex, ai ajuns. Ce-ar fi s intri? Bun treab ai fcut
zilele astea pe Kentucky Avenue! Mai ales n condiiile date.
Directorul ateapt s-i vorbeasc despre asta i despre alte chestii
care l preocup. Am auzit c Ned Mahoney o s-i revin complet.
Am fcut treab excelent aproape c am reuit s fiu omort,
m-am gndit eu urmndu-l pe Woods n birou. Ned Mahoney a fost
mpucat n gt. i el ar fi putut s moar. Directorul m atepta
acolo, n Sfnta Sfintelor. Ron Burns are un caracter interesant: e
un tip dur, ns a nvat s fac conversaie de complezen i s
zmbeasc larg nainte s treac la afaceri. Asta e o cerin
obligatorie la Washington, mai ales dac ai de-a face cu atia
67

politicieni alunecoi cum are el. Ca muli brbai care sunt n primul
rnd nzestrai pentru afaceri ns, Burns nu se prea pricepe la
conversaie politicoas. Am sporovit ns despre evenimentele
sportive locale i despre vreme cam vreo nouzeci de secunde
nainte s ajungem la adevratul motiv al vizitei mele.
Deci, ce te mai preocup n ultima vreme? m ntreb Burns.
Tony a zis c voiai s m vezi, aa c neleg c asta nu e n totalitate
o vizit de curtoazie. Sunt i cteva lucruri pe care a vrea s le
discut i eu cu tine. O nou misiune, pentru nceput: o serie de
crime n Maine i Vermont, din toate locurile din lume.
Eu am ncuviinat din cap i l-am lsat pe Burns s-i dea nainte,
ns m-am simit brusc ncordat i nesigur pe mine. n cele din
urm, a trebuit s-l ntrerup:
Nu am cum s deschid subiectul sta ntr-un mod potrivit,
domnule director, aa c am s v spun pur i simplu. Am venit s
v anun c plec de la FBI. E foarte dificil i e jenant. Apreciez tot ce
ai fcut pentru mine, dar am luat o decizie pentru familia mea. E
definitiv. N-am s m rzgndesc.
Rahat! fcu Burns i izbi cu palma n birou. Fir-ar s fie, Alex!
De ce s pleci tocmai acum? N-are niciun sens. Eti ntr-o poziie
bun pentru o avansare rapid. tii asta, nu-i aa? tii ce, nu am s-i
dau voie s faci asta.
N-avei cum s m mpiedicai, i-am zis eu. mi pare ru, ns
sunt sigur c fac ceea ce trebuie. M-am gndit la asta de sute de ori
n ultimele zile.
Burns m privi drept n ochi i probabil c vzu hotrrea din ei,
pentru c se ridic n picioare. Apoi ocoli biroul i veni la mine cu
mna ntins:
Faci o greeal teribil i o micare ngrozitor de proast
pentru cariera ta, ns mi dau seama c nu are sens s ncerc s te
contrazic. Mi-a fcut plcere, Alex, i am nvat multe de la tine,
zise el strngndu-mi mna. Am mai discutat, jenai, nimicuri pre
68

de cteva minute. Apoi m-am ridicat s plec.


Cnd am fost la u, Burns zise:
Alex, sper c pot s te mai sun din cnd n cnd. Se poate, nu?
Am izbucnit n rs fr s vreau, fiindc remarca era att de tipic
pentru atitudinea lui Burns de niciodat s nu renuni.
Putei s m sunai, cndva. ns hai s mai lsm s treac
cteva luni, bine?
Sau mcar cteva zile, insist Burns, ns mcar mi fcu cu
ochiul cnd zise asta.
Am rs amndoi i atunci am realizat brusc c scurta i oarecum
ilustra mea carier la FBI se ncheiase pentru totdeauna.
i, de asemenea, c eram omer.

35
Nu-mi prea place mie s privesc napoi la etapele vieii mele cu
un sentiment de regret i, oricum, perioada pe care o petrecusem la
FBI fusese n mare parte foarte bun i probabil chiar valoroas pe
termen lung. nvasem unele lucruri, avusesem i ceva realizri
cum s-a ntmplat cnd l-am prins pe un psihopat din mafia rus,
numit Lupul. i mi fcusem i civa prieteni buni eful de la
Salvarea Ostaticilor, poate chiar i directorul ceea ce nu putea s
strice, ba chiar putea s-mi fie de folos ntr-o bun zi.
Cu toate astea, nu eram pregtit pentru incredibilul sentiment de
uurare pe care l-am trit n timp ce ieeam cu o cutie de carton n
brae, plin cu lucruri personale, din cldirea FBI, n acea diminea.
Mi se prea c mi se ridicase de pe umeri un balast de cel puin
cteva sute de kilograme, o povar despre care nici nu tiam c
exist. Nu eram sigur c am luat o decizie bun, ns, cu siguran,
simeam asta.
Gata cu montrii, umani sau de alt natur, m gndeam eu.
69

Gata cu montrii pentru totdeauna.


Am plecat spre cas cu puin nainte de prnz. Liber, n sfrit!
Coborsem geamurile mainii i ascultam la radio melodia lui Bob
Marley, No Woman, No Cry, cuvintele totul va fi bine rsunndumi n urechi. Cntam i eu. Nu aveam niciun plan n legtur cu
ceea ce urma s fac n continuare, nici mcar pentru restul zilei i
m simeam grozav. De fapt, mi plcea nsi ideea de a nu face
nimic o vreme i ncepeam s cred c aveam s fiu foarte priceput la
asta.
Era ns ceva ce trebuia s fac acum, ct mai aveam nc chef. Am
mers pn la reprezentana Mercedes i am gsit-o pe agenta Laurie
Berger. Am fcut un test drive cu R350, iar tot spaiul la de la
picioare era i mai plcut pe autostrad dect fusese n showroom.
mi plcea elanul mainii i climatizarea cu dou zone, ceea ce avea
s mulumeasc pe toat lumea, chiar i pe Buni.
ns, ce era mai important, venise timpul ca eu i familia mea s
ne desprim de vechea main a Mariei. Era timpul, economisisem
banii de pe cri, aa c am cumprat R350-ul i am fost ncntat n
privina asta.
Cnd am ajuns acas, am gsit un bilet de la Buni pe masa din
buctrie. Era pentru Jannie i Damon, ns l-am citit oricum:
S mai ieii la aer. E coq au vin n oala sub presiune.
Delicios! S punei voi masa, v rog i s v apucai de teme
nainte de cin. Damon are cor disear. ine minte s-i susii
respiraia tinere. Eu i mtua Tia suntem cu Ali la zoo i NE
DISTRM DE MINUNE.
Buni nu e aici, da sunt oricum cu ochii pe voi!
N-am putut s nu zmbesc. Femeia asta m salvase pe mine cu
mult timp n urm i acum i salva i pe copiii mei.
Speram s mai stau i eu cu Ali, ns avea s fie destul timp
70

pentru asta n viitorul apropiat. Aa c mi-am pregtit un sendvi


din friptura de porc rmas i salat de varz murat i apoi, din nu
tiu ce motiv ciudat, am fcut floricele pentru o singur persoan.
De ce? De ce nu! Mie nici mcar nu-mi prea plac floricelele, ns
aveam brusc chef de ceva mncare nesntoas i fierbinte, cu unt.
Liber s fiu eu nsumi; liber s m prostesc, dac aveam chef.
Am mncat floricelele proaspt fcute i am cntat la pian vreo
dou ore n dup-amiaza aceea Duke Ellington, Jelly Roll Morton,
Al Green. Am citit cteva capitole dintr-o carte intitulat Umbra
vntului. i apoi am fcut ceva cu adevrat de neconceput am tras
un pui de somn n toiul zilei. nainte s aipesc, m-am gndit iar la
Maria, la vremurile cele mai bune, luna noastr de miere la Sandy
Lane, n Barbados. Ce bine ne distraserm! i ct de dor mi era nc
de ea i-mi doream s fie acum aici ca s aud vetile!
Tot restul dup-amiezii, telefonul nu sun nici mcar o dat. Nu
mai aveam nici pager, i ca s-o citez pe Buni m distram de
minune.
Buni i Ali se ntoarser acas mpreun, apoi veni Jannie i n
cele din urm Damon. Sosirea lor decalat mi oferi ocazia s m
laud cu noua noastr main de trei ori i s primesc laudele i
aplauzele lor de trei ori. Ce zi frumoas se dovedea a fi ziua aceea!
n seara aceea la cin am bgat la burdihan deliciosul pui
franuzesc al lui Buni, iar eu am inut pentru mine vestea cea mare
pn la sfritul mesei, dup ngheata de dovleac i caf au lait.
Jannie i Damon au vrut s mnnce i s-o tearg, ns eu i-am
reinut pe toi la mas. Jannie voia s se ntoarc la cartea ei. O inea
ntruna cu Eragon la vremea aia, ceea ce era OK, cred, ns nu
nelegeam de ce putii trebuie s citeasc aceeai carte de cinci ori.
Ce mai e acum? ntreb ea dndu-i ochii peste cap de parc
tia deja rspunsul.
Vreau s v dau nite veti, i-am rspuns eu, adresndu-m i
celorlali.
71

Copiii se uitar unul la altul, iar Jannie i Damon se ncruntar i


cltinar amndoi din cap. Cu toii credeau c tiau ce avea s
urmeze c aveam s plec din ora pentru o nou anchet, probabil
nite crime n serie. Poate chiar n seara asta, cum fceam eu de
obicei.
Nu plec nicieri, am continuat eu, rnjind larg. Dimpotriv,
chiar. De fapt, o s merg cu Damon la repetiii n seara asta. Vreau s
ascult i eu zgomotul de bucurie. Vreau s vd ct de bine i susine
respiraia mai nou.
Mergi la repetiii? se mir Damon. Ce, avem vreun criminal n
cor?
Eu o lungeam n mod intenionat, trecnd metodic cu ochii de la
un chip la cellalt. mi ddeam seama c niciunul dintre ei nu avea
habar ce va urma. Nici mcar ireata i atottiutoarea Buni nu-i
dduse nc de capt.
Jannie se uit n cele din urm n jos, la Ali:
F-l s ne spun ce se ntmpl, Ali. F-l s vorbeasc.
Haide, tati, se rug omuleul, care era deja un manipulator
priceput. Spune-ne. nainte ca Janelle s o ia razna.
Bine, bine, bine. Uite care-i treaba. M tem c trebuie s v
anun c sunt omer i c suntem practic sraci. Bine, nici chiar aa.
Oricum, n dimineaa asta mi-am dat demisia din FBI. Tot restul
zilei n-am fcut nimic. Disear e repetiie pentru Cantate Domino.
Buni i copiii izbucnir n aplauze nebuneti.
S-raci! S-raci! ncepur copiii s intoneze.
i tii ce? Suna chiar bine.
La fel ca fr montri.

36
De aici povestea se derul n felul urmtor. John Sampson era
72

vedet n poliia din Washington pe vremea aia. De cnd Alex


prsise departamentul i trecuse la FBI, reputaia lui Sampson
sporea, nu c pn atunci nu ar fi fost la un nivel ridicat, nu c
Sampson nu ar fi fost respectat, dintr-o seam de motive. Lucrul
curios era ns c lui Sampson puin i psa. Aprobarea colegilor nu
prea nsemnase niciodat nimic pentru Uria. Poate doar n cazul n
care venea din partea lui Alex i nici atunci de fiecare dat.
Cel mai recent caz al su era ns, cu siguran, o provocare.
Poate fiindc l ura pe mecherul pe care ncerca s-l nfunde.
Gunoiul n cauz, Gino Slinosu Giametti deinea localuri de
striptease i saloane de masaj pn departe spre sud, la Ford
Lauderdale i Miami. Afacerea secundar era s-i deserveasc pe
perverii care voiau fete adolescente, uneori chiar preadolescente.
Giametti nsui era obsedat de aa-zisul complex Lolita.
Capo, murmur Sampson printre dini trecnd cu maina pe
strada lui Giametti din simandicoasa zon Kalorama din
Washington.
Cuvntul mgulitor venea de la capitano, cpitan n mafie. Gino
Giametti avea venituri considerabile de ani de zile. Fusese printre
primii care-i dduser seama c se poate ctiga gras din aducerea
n ar a unor fete frumoase din fostul bloc sovietic, mai ales din
Rusia, Polonia i Cehoslovacia. Asta era specialitatea lui i motivul
pentru care Sampson sttea acum pe capul acestuia. Singurul lui
regret era c Alex nu putea fi cu el cnd l ridicau. Avea s fie o
arestare frumoas.
Puin dup miezul nopii, opri maina n faa casei lui Giametti.
Mafiotul nu tria prea extravagant, ns nu-i lipsea nimic. Aa avea
mafia grij de oamenii si.
Sampson privi n oglinda retrovizoare i mai vzu dou maini
care traser lng bordur, exact n spatele lui. Vorbi la un microfon
prins de gulerul cmii:
Bun seara, lume. Cred c o s avem o noapte frumoas. Am
73

un presentiment. Hai s mergem s-l trezim pe Slinosu.

37
Partenerul lui Sampson la acea vreme era un detectiv de douzeci
i opt de ani, pe nume Marion Handler, un tip aproape la fel de
masiv ca i Sampson. Nu se putea ns compara cu Alex Cross.
Locuia pentru moment cu o majoret cu snii mari i mintea mic
de la echipa Washington Redskins i cuta s-i ctige un renume
la Omucideri.
O s avansez rapid, i plcea lui s-i spun lui Sampson, fr
mcar o urm de umor sau modestie.
Numai s stai n preajma ncrezutului de detectiv era extenuant
i, de asemenea, deprimant. Tipul era pur i simplu prost; mai ru,
era i arogant n privina asta, ludndu-se cu desele sale scpri de
logic.
Merg eu primul, anun Handler cnd ajunser pe veranda
casei lui Giametti. Ali patru detectivi, dintre care unul inea un
berbec de asalt, ateptau deja la u. Se uitar la Sampson pentru
instruciuni.
Vrei n fa? Nicio problem, Marion. Chiar te rog, i zise
acesta lui Handler. Primul care intr, primul care ajunge la morg.
Apoi i se adres detectivului care inea berbecul: Drm ua!
Detectivul Handler intr primul.
Ua de la intrare se prbui dup dou lovituri puternice cu
berbecul. Sistemul de alarm al casei ncepu s iuie i detectivii se
npustir nuntru.
Ochii lui Sampson scrutar buctria ntunecat. Nu era nimeni
acolo. Electrocasnice noi peste tot. Un iPod i CD-uri mprtiate pe
podea. Erau copii n cas.
E jos, le spuse Sampson celorlali. Giametti nu mai doarme cu
74

soia.
Detectivii se grbir s coboare nite trepte de lemn de cealalt
parte a buctriei. Nu se aflau n cas de mai mult de douzeci de
secunde. La subsol, ddur de o u i o doborr.
Poliia metropolitan! Minile sus! Acum, Giametti! tun vocea
lui Marion Handler.
Slinosu se trezi urgent. Se plas ntr-o poziie de aprare n colul
ndeprtat al patului su uria. Era un brbat scund, burtos i pros,
la vreo patruzeci i cinci de ani. Arta ameit i nc dus, poate chiar
drogat. ns John Sampson nu fu pclit de aspectul su fizic omul
sta era un uciga cu snge-rece. i mult mai ru.
O tnr frumoas, goal, cu prul lung i blond i pielea alb era
nc pe pat. ncerc s-i acopere snii mici i zona genital ras.
Sampson tia cum o cheam, Paulina Sroka, i c era originar din
Polonia. Sampson tiuse c aceasta avea s fie aici i c se zvonea c
Giametti era ndrgostit nebunete de frumuseea blond pe care o
importase din Europa n urm cu ase luni. Potrivit unor surse,
Slinosu o omorse pe cea mai bun prieten a fetei pentru c
refuzase s fac sex anal cu el.
Nu trebuie s-i fie fric, i zise Sampson Paulinei. Suntem
poliia din Washington. Nu avem nimic cu tine. Cu el avem.
S taci dracului din gur! url Giametti la fat, care prea
confuz i speriat. S nu le spui un cuvnt! Un cuvnt, Paulie! Te
avertizez!
Sampson se mic mai repede dect l-ai fi crezut n stare, l
arunc pe Giametti la podea, apoi i puse ctuele ca unui taur la
rodeo.
S nu spui niciun cuvnt, continu Giametti s strige, dei faa
i era presat de covorul los. S nu vorbeti cu ei, Paulie! Te
avertizez! M-ai auzit?
Fata arta jalnic i pierdut stnd ntre cearafurile ifonate,
ncercnd s se acopere cu o cma brbteasc pe care i-o
75

dduser detectivii.
Vorbi n cele din urm, cu cea mai blnd oapt:
Pune s fac tot ce zice el. Face lucruri rele la mine. tii voi tot
ce poi s imaginezi. Abia merg Am paisprezece ani.
Sampson se ntoarse ctre Handler:
Poi s preiei tu de aici, Marion. Ia-l naibii de aici. Nu vreau s
m ating de scrboenii.

38
O or mai trziu, Gino Giametti fu lsat la marinat, apoi prjit
bine la lumina puternic din Camera de Interogatoriu nr. 1 de la
secia din Districtul Unu. Sampson nu-i lua ochii de la gangsterul
malefic, care avea un obicei deranjant de a-i scrpina n mod
obsesiv capul, destul de tare nct s sngereze. Giametti ns nu
prea s bage de seam.
Marion Handler condusese pn acum spectacolul, pusese
ntrebrile preliminare, ns Giametti nu avu multe de spus.
Sampson sttea deoparte i observa, analizndu-i pe cei doi brbai.
Deocamdat, Giametti ctiga. Era mult mai detept dect prea.
M-am trezit i Paulie dormea la mine n pat. Dormea ca i
atunci cnd ai dat voi buzna. Ce pot s v spun? Are dormitorul ei
sus. E o feti speriat. i nebun, cteodat. Paulie face menaj i alte
porcrii din astea pentru soia mea. Am vrut s o trimitem la colile
din zon. La cele mai bune coli. Am lsat-o ns s-i
mbunteasc engleza mai nti. Hei, noi am ncercat s ne
comportm frumos cu fata, aa c de ce m frecai la ou?
Sampson se mpinse cu scaunul mai n fa. Auzise destule
minciuni n seara aceea.
i-a spus vreodat cineva c ai putea s te apuci de stand-up?
ntreb el. i, Marion, tu ai putea s-i fii marionet.
76

De fapt, da, fcu Giametti i rnji. Mi-au mai spus civa


acelai lucru. tii ce? Cred c i ia erau poliiti.
Paulina ne-a spus deja c te-a vzut cnd ai omort-o pe
prietena ei, Alexa. Alexa avea aisprezece ani cnd a murit. Fata a
fost sugrumat!
Giametti izbi cu pumnul n masa din faa lui.
Trfulia aia nebun! Paulie minte de rupe. Ce-ai fcut, ai
ameninat-o c o trimitei napoi? C o deportai n Polonia? De asta
se teme cel mai tare.
Sampson cltin din cap.
Nu, i-am spus c o s-o ajutm s rmn n America, dac
putem. S o trimitem la coal. La cea mai bun. S ne purtm
frumos cu ea.
Minte i e dus. V spun eu, fetia aia drgu e nebun de
legat.
Sampson ddu din cap.
Minte? Bine, atunci ce zici de Roberto Gallo? i el minte? Te-a
vzut cnd ai omort-o pe Alexa i i-ai ndesat trupul n portbagajul
Lincolnului. Asta a inventat-o el?
Sigur c a inventat-o! E o total porcrie; un mare rahat. Voi
tii asta. Eu tiu asta. Bobby Gallo o tie. Alexa? Cine naiba e Alexa?
Prietena imaginar a lui Paulie?
Sampson ridic din umerii si lai.
De unde s tiu eu c povestea lui Gallo e o porcrie?
Pentru c nu s-a ntmplat niciodat,de aia! Fiindc Bobby
Gallo a czut probabil la o nelegere cu voi.
Vrei s zici c nu s-a ntmplat aa? Gallo nu a fost martor
ocular? ns Paulina da. Asta vrei s zici?
Giametti se ncrunt i scutur din cap.
Crezi c sunt prost, detective Sampson? Nu sunt!
Sampson i desfcu minile i art mica i foarte luminoasa
camer de interogatoriu:
77

ns iat-te aici
Giametti reflect la asta cteva secunde. Apoi art nspre
Handler:
Spune-i Juniorului s plimbe ursu. Vreau s vorbesc cu tine.
Doar noi doi, uriaule.
Sampson se uit la Marion Handler. Ridic din umeri, dndu-i
ochii peste cap.
Ce-ar fi s iei o pauz, Marion?
Lui Handler nu-i conveni treaba, ns se ridic i prsi camera de
interogatoriu. Fcu mult trboi cnd iei, ca un licean cu toane care
tocmai fusese pedepsit.
Sampson nu zise nimic dup ce rmase singur cu Giametti. l
studia nc pe mafiot, ncercnd s intre pe sub pielea derbedeului.
Tipul sta era un criminal tia asta sigur. i Giametti trebuia s tie
c era n rahat pn la gt. Paulina Sroka avea paisprezece ani
Eti tipu puternic i tcut? rnji Giametti din nou. Aa o arzi
tu, biete?
Niciun cuvnt din partea lui Sampson. Situaia continu timp de
cteva minute.
n cele din urm, Giametti se aplec n fa i vorbi pe un ton
sczut, serios:
Uite ce e, tii c treaba asta e un rahat, nu? Nu exist arma
crimei. Nu exist cadavru. N-am hcuit nicio polonez mic pe
nume Alexa. Iar Paulie e nebun. Crede-m pe cuvnt. E tnr la
ani, da nu e o feti. Fcea trotuarul la ea n ar. tiai asta?
Sampson vorbi n sfrit:
Uite ce tiu eu i ce pot dovedi: fceai sex cu o fat de
paisprezece ani la tine acas.
Giametti cltin din cap:
Nu are paisprezece ani. E o trfa mic. Oricum, am ceva pentru
tine, ceva de dat la schimb. E n legtur cu un prieten de-al tu
Alex Cross. M asculi, domnule detectiv? Ascult asta: tiu cine i-a
78

ucis nevasta. tiu i unde se afl criminalul acum.

39
John Sampson se ddu jos din main i-i tr picioarele pe aleea
de piatr cunoscut, apoi pe treptele din faa casei familiei Cross de
pe Fifth Street.
Zbovi la u, ncercnd s-i adune gndurile, s se calmeze
dac putea. Nu avea s fie uor i nimeni nu tia asta mai bine dect
el. tia unele lucruri despre uciderea Mariei Cross pe care nici
mcar Alex nu le tia.
n sfrit, ntinse mna i sun la sonerie. Probabil c fcuse asta
de mii de ori n viaa sa, ns niciodat nu se simise cum se simea
acum.
Nimic bun nu putea iei din vizita lui. Absolut nimic. Se putea
chiar s pun capt unei lungi prietenii.
O clip mai trziu, Sampson fu surprins c Buni deschise ua.
Btrnica era mbrcat cu un halat negru cu flori i arta chiar mai
micu dect de obicei, ca o pasre antic pe care se cuvine s-o
venerezi. i n casa asta chiar era venerat, chiar i de el.
John, ce s-a ntmplat? Ce-i? Aproape c mi-e fric s ntreb.
Pi, hai nuntru, hai nuntru. O s-i sperii pe vecini.
Sunt deja speriai, Buni, vorbi Sampson trgnat i ncercnd
un zmbet. Locuii n Southeast, ai uitat?
Nu ncerca s-o transformi ntr-o glum, John. S nu
ndrzneti! Cum de-ai venit?
Sampson se simea din nou ca un adolescent, surprins de una
dintre faimoasele priviri severe ale lui Buni. Ceva i se prea att de
al naibii de familiar la scena asta. i amintea de vremea cnd, n
coala general, i prinseser pe el i pe Alex furnd discuri de la
Gradys. Sau de vremea cnd fumau iarb n spatele liceului John
79

Carroll i-i descoperise directorul adjunct, iar Buni trebuise s vin


i s-i ia.
Trebuie s vorbesc cu Alex, ncepu Sampson. E important,
Buni. Trebuie s-l trezim.
i de ce, m rog? ntreb ea btnd din picior. E trei i un sfert
noaptea. Alex nu mai lucreaz pentru oraul Washington. De ce nu-l
las lumea n pace? Mai ales tu dintre toi, John Sampson! tii bine
c nu ai ce s caui acum, n toiul nopii, s-i ceri iar ajutorul.
Sampson nu o contrazicea de obicei pe Buni, dar de data asta o
fcu:
M tem c nu pot atepta, Buni. i nu eu am nevoie de ajutorul
lui Alex de data asta. El are nevoie de al meu.
Apoi Sampson trecu pe lng Buni i intr neinvitat n casa
familiei Cross.

40
Era aproape ora patru dimineaa, iar eu i Sampson ne duceam
napoi la secia de poliie din Districtul Unu cu maina lui. Eram
acum ct se poate de treaz i n priz. Sistemul meu nervos parc
vibra.
Ucigaul Mariei? Dup atia ani? Exista oare chiar i o posibilitate
infim ca ucigaul soiei mele s fie prins la mai mult de zece ani
dup ce soia mea fusese mpucat? ntreaga situaie mi se prea
ireal. La vremea cnd se ntmplase, sttusem la caz un an i nu
renunasem niciodat complet la urmrire. i acum s-ar putea s
gsim dintr-odat criminalul? S fie posibil?
Am ajuns la sediul de pe Fourth Street i ne-am grbit nuntru,
fr ca vreunul din noi s vorbeasc. O secie de poliie n timpul
nopii seamn bine cu o camer de gard: niciodat nu tii la ce s
te atepi cnd calci nuntru. De data asta, nu aveam nici cea mai
80

mic idee, ns de-abia ateptam s vorbesc cu Giametti.


Locul prea neobinuit de tcut cnd am intrat pe ua din fa
ns asta nu dur mult. Fu evident i pentru Sampson, i pentru
mine c era n neregul ceva cnd am ajuns jos la celule. Vreo ase
detectivi i ageni n uniform stteau n picioare. Preau prea treji
i nelinitii la ora asta a dimineii. Ceva se petrecea, cu siguran.
Noul partener al lui Sampson, Marion Handler, ne vzu i veni
repede la John. Pe mine Handler m ignor, i m-am strduit s nu-i
acord nici eu atenie. Vorbisem cu el de cteva ori i credeam c
tipul era un derbedeu ludros. M ntrebam cum de l suporta
John.
Poate c vedea la Handler ceva ce mie mi scpa sau poate c
Sampson se nmuiase n sfrit un pic.
N-o s-i vin s crezi rahatu sta, i zise el lui Sampson.
Cineva a ajuns la Giametti. Nu fac bclie, Sampson. E acolo, mort,
n celul. Cineva a ajuns la el aici.
M simeam tot amorit cnd Handler ne-a condus la ultima
celul din blocul de detenie. Nu-mi venea s cred ce auzisem. Mai
nti, primisem un pont despre unde s-ar putea afla ucigaul Mariei,
apoi brbatul care ni-l dduse fusese ucis? Aici?
Avea chiar celul de o singur persoan, i zise Handler lui
Sampson. Cum s ajung cineva la el aici? Sub nasul nostru?
Eu i Sampson am ignorat ntrebarea i am intrat n ultima celul
de pe dreapta. Erau acolo doi tehnicieni criminaliti care lucrau n
jurul cadavrului, ns am putut vedea ce era nevoie. Cineva i bgase
lui Gino Giametti o dalt de spart gheaa exact pe nas n sus. Se
prea c unealta fusese folosit mai nti pentru a-i scoate ochii.
S nu vezi niciun ru, zise Sampson cu o voce profund i
monoton. Trebuie s fie mafia.

81

41
Cnd am ajuns acas, mai trziu, n acea diminea, tiam c nu
voi putea dormi foarte bine. i ce era nou n asta? Copiii erau la
coal, Buni, plecat; casa, tcut ca un mormnt.
Buni pusese pe ua frigiderului o alt greeal amuzant din
titlurile ziarelor, cum avea obiceiul: TNRUL ESTE TATL
BIOLOGIC AL FIULUI SU. Destul de haios, ns eu nu aveam
dispoziie s zmbesc, nici mcar pe seama jurnalitilor. Am cntat
la pian n verand i am but un pahar de vin rou, ns nimic nu
prea s-mi fie de vreun folos.
Vedeam faa Mariei i i auzeam vocea n minte. M-am ntrebat:
De ce ncepem s uitm, apoi ne amintim cu atta claritate oamenii
pe care i-am pierdut? Tot ce avea legtur cu Maria, cu timpul
petrecut mpreun prea s se agite din nou nluntrul meu.
n cele din urm, pe la zece i jumtate, m-am ndreptat spre
camera mea de la etaj. Fuseser prea multe zile i nopi ca asta.
Aveam s urc n pat i s dorm acolo singur. Cum aa?
M-am ntins pe pat i am nchis ochii, ns nu m ateptam s
dorm cu adevrat, ci doar s m odihnesc. M gndeam la Maria de
cnd plecasem de la secia de pe Fourth Street. Unele dintre
imaginile cu Maria pe care le vedeam erau de pe vremea cnd copiii
erau mici i prile bune, i cele rele, nu doar amintiri selective ale
momentelor sentimentale.
Am simit o stare de ncordare gndindu-m la ea i am neles n
cele din urm ceva folositor despre prezent c voiam ca viaa mea
s aib din nou sens. ns putea oare s se mai ntmple una ca asta?
Puteam oare s merg mai departe?
Ei bine, poate. Exista o femeie. Cineva la care ineam destul pentru
a face unele schimbri de dragul ei. Sau doar m amgeam singur,
din nou? n cele din urm am alunecat ntr-un somn nelinitit, fr
vise, ns mai bine de-att nu dormeam n ultima vreme.
82

42
Tot ce trebuia s fac era s merg mai departe, nu? S fac nite
schimbri inteligente n viaa mea. Scpasem de rabla veche a
Mariei i avansasem la vehiculul nostru mixt. Ce putea fi aa de
greu s fac i alte schimbri? i de ce euam mereu la treaba asta?
Alex are o ntlnire important, mi-am spus eu n diverse
momente ale zilei n vinerea urmtoare. De asta alesesem
restaurantul New Heights pe de Calvert Street, n Woodley Park.
New Heights era genul de restaurant unde mergeai pentru
ntlnirile importante. Eu i doctoria Kayla Coles trebuia s ne
ntlnim acolo dup ce ea ieea de la lucru devreme, dup
standardele ei la ora nou.
M-am aezat la masa noastr, n parte fiindc m temeam c
aveau s dea masa altcuiva dac ntrzia Kayla ceea ce se i
ntmpl, ea ajungnd acolo pe la nou i un sfert.
Faptul c ntrziase nu avea importan pentru mine. M-am
bucurat pur i simplu s o vd. Kayla era o femeie frumoas, cu un
zmbet radios, ns, ce era mai important, mi plcea s-mi petrec
timpul cu ea. Se prea c tot timpul aveam despre ce vorbi. Tocmai
pe dos fa de multe cupluri pe care le cunosc.
Uau! am zis eu i i-am fcut cu ochiul cnd am vzut-o pind
elegant prin sal.
Purta pantofi cu talp joas, poate pentru c avea un metru
aptezeci i cinci fr ei sau poate fiindc e sntoas la cap i nu
poate suporta disconfortul tocurilor.
Uau i pentru tine! i tu ari bine, Alex. i privelitea asta.
Iubesc locul sta.
Cerusem s fim aezai lng un rnd de ferestre care ddeau
spre parcul Rock Creek i era destul de spectaculos, trebuie s
recunosc. Acelai lucru se putea spune i despre Kayla, care se
gtise cu un sacou alb de mtase cu un camizol bej, pantaloni lungi
83

negri i o earfa aurie drgu, legat n jurul taliei i care cdea


delicat ntr-o parte.
Am comandat o sticl de Pinot Noir dup care a urmat o cin
grozav, compus din salat de fasole neagr i brnz de capr,
pstrv pentru ea, antricot de vit la grtar pentru mine i tort de
praline cu ciocolat dulce-amruie pentru amndoi. Ne plcea totul
la restaurantul New Heights: cireii din fa, nflorii toamna; art
local destul de interesant pe perei; mirosuri delicioase de la gtit
chimen, usturoi prjit care se strecurau n sala de mese; lumnri
aprinse oriunde vedeai cu ochii. n majoritatea timpului ns, ochii
mei erau la Kayla, de obicei privindu-i pe ai ei, care erau cprui,
frumoi i inteligeni.
Dup cin, ne-am plimbat peste podul Duke Ellington spre
Adams Morgan i Columbia Road. Ne-am oprit la unul dintre
magazinele mele preferate din Washington, Crooked Beat Records,
i i-am cumprat nite discuri cu Alex Chilton i Coltrane de la Neil
Becton, unul dintre proprietari i un vechi prieten care scria pe
vremuri pentru Post. Apoi eu i Kayla am ajuns n Kabani Village, la
doar civa pai de strad.
Am but mojito i am urmrit un workshop de teatru timp de o or.
Pe drumul de ntoarcere la main ne-am inut de mn i am
continuat s discutm cu nsufleire. Apoi Kayla m-a srutat pe
obraz.
Nu am tiut ce s neleg din asta.
Mulumesc pentru seara asta, Alex, zise ea. A fost perfect,
Alex. Exact ca tine.
A fost plcut, nu? am replicat eu, nc puin confuz dup
srutul fresc.
Ea zmbi.
Nu te-am vzut niciodat att de relaxat.
Cred c a fost cel mai bun lucru pe care-l putea spune i
compens oarecum srutul pe obraz. Oarecum.
84

Atunci Kayla m-a srutat pe gur, iar eu i-am rspuns la srut.


Aa era mult mai bine i la fel a fost i restul nopii pe care l-am
petrecut la apartamentul ei din Capitol Hill. Pentru cteva ore
mcar, m-am simit ca i cum viaa mea ar fi nceput s aib din nou
un sens.

43
Mcelarul considerase ntotdeauna c oraul Veneia din Italia era
cam supraapreciat, ca s fim cinstii.
ns n ziua de azi, cu puhoiul fr sfrit de turiti, mai ales
americani arogani i naivi fr speran, oricine avea un pic de
creier ar fi fost de acord cu el. Sau poate c nu, avnd n vedere c
majoritatea celor pe care i cunotea erau total imbecili, la urma
urmei. nvase asta nainte s mplineasc cincisprezece ani, cnd
locuia pe strzile din Brooklyn, dup ce fugise de acas pentru a
treia oar, fiind un adolescent, un tnr cu probleme, o victim a
circumstanelor sau, poate, doar un psihopat din nscare.
Ajunsese lng Veneia cu maina i parc n Piazzale Roma.
Apoi, grbindu-se s prind un taxi pe ap ctre destinaia sa, vzu
ncntarea sau poate chiar adoraia pentru Veneia pe aproape
fiecare fa pe lng care trecu. Mgari proti i oi ce suntei.
Niciunul dintre ei nu avusese vreodat o idee original i nu
ajunsese la vreo concluzie fr ajutorul unui ghid stupid. Totui,
chiar i el trebuia s admit c aglomerarea de vile vechi care se
scufundau ncet era o privelite ce putea s te opreasc-n loc, mai
ales de la distan.
ns, odat ajuns la bordul taxiului, nu se mai gndi la nimic
altceva dect la misiunea care-l atepta Martin i Marcia Harris.
Sau aa credeau c-i cheam vecinii i prietenii lor netiutori din
Madison, Wisconsin. Nu conta cine era cuplul cu adevrat dei
85

Sullivan le cunotea identitatea. Ce era mai important dect att, ei


reprezentau o sut de mii de dolari deja virai n contul su din
Elveia, plus cheltuieli, pentru o munc de doar cteva zile. Era
considerat unul dintre cei mai de succes asasini din lume i primeai
exact serviciul pentru care plteai, poate doar cu excepia
restaurantelor din Los Angeles. Fusese un pic surprins cnd John
Maggione l angajase, ns se simea bine s lucreze din nou.
Taxiul trase la mal pe Rio di San Mois, un bra al Canal Grande,
iar Sullivan trecu pe lng magazine nghesuite i pe lng muzee
ctre celebra Pia San Marco. inea legtura prin staie cu un
supraveghetor i aflase astfel c soii Harris se plimbau prin pia,
admirnd n voie mprejurimile. Era aproape ora unsprezece seara i
el se ntreba ce anume aveau n program pe mai departe. Cluburi? O
cin trzie la Cipriani? Un pahar la Harrys Bar?
Atunci vzu cuplul pe el, ntr-un trenci Burberry; pe ea, cu un al
de camir i avnd n mn romanul lui John Berendt, Oraul
ngerilor czui.
O lu pe urmele lor, ascuns n mulimea jovial i zgomotoas.
Sullivan gsise de cuviin s se mbrace ca un tip comun
pantaloni kaki, bluz de trening, plrie de ploaie cu boruri lsate.
Pantalonii, bluza i plria puteau fi date jos n interval de cteva
secunde. Pe dedesubt purta un costum maro de tweed, cma i
cravat i avea la el o beret. Astfel, avea s devin Profesorul. Una
dintre deghizrile sale preferate cnd cltorea prin Europa cu o
misiune.
Soii Harris nu se ndeprtar prea mult de San Marco, lund-o n
cele din urm pe Calle 13 Martiri. Sullivan tia deja c stteau la
hotelul Bauer, ceea ce nsemna c acum se ndreptau spre cas.
Aproape c-mi facei treaba prea uoar, mormi el pentru
sine.
Apoi se gndi: Greeal.
86

44
i urmri pe Martin i pe Marcia Harris care strbtur la bra o
alee veneian ntunecat, ngust i foarte specific locului. Intrar
apoi pe poarta hotelului Bauer. Se ntreb de ce John Maggione i
voia mori, ns chiar nu conta pentru el.
Cteva clipe mai trziu, sttea vizavi de ei la barul de pe terasa
hotelului. Un loc drgu, confortabil ca un cuibuor al dragostei,
care ddea spre canal i Chiesa della Salute. Mcelarul comand un
pahar de Bushmills, ns nu bu mai mult de o nghiitur sau dou,
doar ct s se relaxeze un pic. Avea un bisturiu n buzunarul de la
pantaloni i se juca cu el n timp ce-i supraveghea pe soii Harris.
Ce mai porumbei, nu putu el s nu observe cnd ei se srutar
lung la bar. Ce-ar fi s mergei n camer, mai bine. Ca i cum i-ar fi
citit gndurile Mcelarului, Martin Harris achit nota de plat i
apoi cuplul prsi terasa aglomerat luminat discret. Sullivan i
urm. Hotelul Bauer era un palazzo veneian tipic, semnnd mai
mult cu o reedin particular dect cu un hotel, luxos i opulent.
Soiei sale, Caitlin, i-ar fi plcut la nebunie, ns nu o va putea duce
niciodat aici, i nici mcar el nu putea s se mai ntoarc.
Nu dup seara acesta i dup tragedia de nenchipuit care avea s
se petreac aici n cteva minute. Fiindc n asta se specializase
Mcelarul n tragedii, dintr-acelea de neimaginat.
tia c erau nouzeci i apte de camere de oaspei i optsprezece
apartamente la Bauer i c soii Harris stteau n unul dintre
apartamentele de la etajul trei. i urm sus pe scrile mochetate i
imediat se gndi: Greeal.
ns a cui a mea sau a lor? O ntrebare important la care s te
gndeti i s fii gata s rspunzi.
Ajuns n casa scrilor, ddu colul i de acolo ntreaga situaie se
duse repede de rp!
Soii Harris l ateptau, amndoi cu armele scoase, iar Martin
87

avea un rnjet rutcios pe fa. Cel mai probabil, aveau s-l duc la
ei n camer i s-l omoare acolo. Era nmod evident o capcan
din partea a doi profesioniti.
i nici nu fcuser o treab prea proast. Opt puncte din zece.
ns cine i fcuse una ca asta? Cine i ntinsese o capcan ca s
moar la Veneia? i mai curios de att de ce era el o int? De ce
el? De ce acum?
Nu c se gndea el la aa ceva acum, pe coridorul slab luminat de
la Bauer, cu dou arme ndreptate mpotriva lui.
Din fericire, soii Harris comiseser mai multe greeli pn n
acest punct: fcuser urmrirea prea uoar; fuseser prea neglijeni
i fr grij; i prea romantici, cel puin dup prerea sa de blazat,
pentru un cuplu cstorit de douzeci de ani, chiar i unul care se
afla n vacan la Veneia.
Aa c Mcelarul urcase scrile cu pistolul scos i, n clipa n care
le vzu armele, trase.
Nicio ezitare, nici mcar o fraciune de secund.
Ca un porc misogin ce era, l mpuc nti pe brbat, oponentul
cel mai periculos dup prerea sa. l nimeri pe Martin Harris n fa,
sprgndu-i nasul i buza de sus. O lovitur uciga, fr-ndoial.
Capul brbatului se ddu pe spate i peruca blond czu.
Apoi Sullivan se ls n jos, se rostogoli ctre stnga, iar glonul
Marciei Harris l rat cu vreo treizeci de centimetri sau chiar mai
mult.
Trase din nou i o nimeri pe Marcia n partea lateral a gtului;
apoi nfipse un al doilea glon n pieptul ei care se nla i cobora
zgomotos. i un al treilea n inim.
Mcelarul tia c soii Harris erau mori pe hol, zcnd acolo ca
nite hlci de carne, ns nu fugi din hotel.
n schimb, scoase bisturiul la iveal i ncepu s le lucreze feele i
gturile. Dac ar fi avut timp, le-ar fi cusut i ochii, i gurile ca s
transmit un mesaj. Apoi fcu vreo ase fotografii cu victimele,
88

asasinii aspirani, pentru valoroasa sa colecie foto.


ntr-o zi, nu prea ndeprtat, Mcelarul avea s-i arate pozele
astea persoanei care pltise s fie ucis i euase i care acum era ca i
moart.
Persoana aceea era John Maggione, Donul nsui.

45
Sub identitatea de Michael Sullivan, acesta avea obiceiul de a
reflecta temeinic i de mai multe ori la unele lucruri, i asta nu
numai n cazul misiunilor sale de asasin. Obiceiul acesta de-o via
includea i aspecte legate de familia sa, detalii mrunte cum ar fi
unde i cum triser i cine tia toate astea. De asemenea, l nsoeau
mereu imagini din mcelria tatlui su din Flatlands: copertina de
la intrare cu dungi late portocalii, albe i verzi, culorile steagului
Irlandei; albeaa orbitoare a magazinului pe dinuntru; zgomotosul
toctor de carne electric care prea s cutremure toat cldirea de
cte ori era pornit.
Pentru aceast nou via a sa, departe de Brooklyn, alesese
bogatul inut Montgomery din Maryland, locuit n mare majoritate
de albi.
Mai exact, alesese oraul Potomac.
Pe la ora trei, n dup-amiaza cnd se ntorsese din Europa, acesta
conducea cu exact cincizeci de kilometri la or prin Potomac Village,
oprindu-se ca orice alt bun cetean la semaforul care inea
suprtor de mult pe culoarea roie, la intersecia dintre River i
Falls Roads.
Avea mai mult timp s gndeasc sau s dezvolte o obsesie, ceea
ce de obicei i fcea plcere.
Deci, cine pusese un pre pe capul su? Fusese oare Maggione? i
ce nsemna asta pentru el i familia sa? Era n siguran s se
89

ntoarc acas acum?


Printre nfirile sau deghizrile originale pe care le alesese
cu grij pentru familia sa se numra i aceea a burghezului boem.
Ironiile acestui stil de via ales i prilejuia un amuzament constant:
unt fr grsime, de pild, i postul naional mereu pornit la radioul
din SUV-ul trendy al soiei sale; i mncruri bizare ca brioe cu
msline i ovz. Toate astea i se preau evident absurde i hilare
Mcelarului: bucuriile vieii de carierist nu mai ncetau.
Cei trei biei ai si nvau la coala privat Landor, unde
socializau cu copiii bogailor din clasa de mijloc, n majoritate
manierai, ns adesea destul de diabolici. Erau muli doctori bogai
n inutul Montgomery, care lucrau pentru Institutul Naional de
Sntate, Administraia Alimentelor i Medicamentelor i Centrul
Medical Naval Bethesda. Aa c acum se ndrepta spre Hunt
County, subdiviziunea simandicoas unde locuia el, i ce glum
bun i doar de el neleas era asta Hunt County, adic inutul
Vntorii, unde locuia Vntorul.
i n sfrit, iat i casa, scumpa lui cas, cumprat n 2002 cu un
milion i jumtate. ase dormitoare mari, patru bi i jumtate,
piscin nclzit, saun, subsol amenajat n stil media room. Radioul
prin satelit Sirius era ultima nebunie a lui Caitlin i a bieilor.
Dulcea Caitlin, dragostea vieii sale normale, care avea acum un
consilier motivaional i un vindector intuitiv, toi pltii din munca
sa dubioas de Vntoare.
Sullivan i sunase din timp de pe mobil i iat-i acolo pe peluza
din fa, gata s-l ntmpine i s-l salute , fcnd cu mna ca o
familie mare i fericit ce credeau c sunt. Nu aveau habar, nici cea
mai mic idee c ei fceau parte din deghizarea sa, c erau doar o
acoperire. Asta era tot, nu-i aa?
Sri jos din Cadillac, zmbind de parc era ntr-o reclam la fastfood i cntnd cntecul su de fundal, clasica pies a celor de la
Shep and the Limelites, Daddys Home.
90

Tati e acas, tati aici rmneee!


Iar Caitlin i copiii se pornir n cor:
Nu mai e la deprtare de kilometriii!
Viaa lui era cea mai grozav, nu-i aa? Cu excepia faptului c
acum cineva ncerca s-l omoare. i desigur, mai erau i trecutul su,
felul n care crescuse n Brooklyn, tatl su nebun, Omul cu Oasele,
nfiortoarea camer din spatele magazinului, ns Mcelarul
ncerc s nu se gndeasc la asta acum.
Era din nou acas; supravieuise i fcu o plecciune frumoas
n faa familiei sale care, bineneles, izbucni n urale pentru eroul
lor care se ntorsese.
Asta era el, da, un erou.

91

Partea a treia
TERAPIE

92

46
Alex! Hei, bun! Ce mai faci? Nu ne-am vzut de mult, biete.
Ari bine!
I-am fcut cu mna unei femei drgue, mignone, pe nume
Malina Freeman, i am continuat s alerg. Malina era o partid n
cartier, cam ca i mine. Era cam de-o vrst cu mine i deinea
magazinul de ziare unde noi doi ne cheltuiam banii de alocaie pe
dulciuri i suc cnd eram copii. Se zvonea c tipa m place. Ei bine,
i mie mi plcea de Malina, ntotdeauna mi plcuse.
Picioarele m ndreptar spre nord, pe Fifth Street, de parc ar fi
cunoscut drumul, lsnd cartierul n urm. Aproape de Seward
Square, am fcut la dreapta i am luat-o pe ocolite. Nu era logic s
fac asta, ns nu o fceam din motive logice.
Noutile despre ucigaul Mariei erau singurul lucru care m mai
trgea napoi acum. Acum evitam zona n care se ntmplase i, n
acelai timp, ncercam din greu s mi-o amintesc pe Maria cum o
tiam, nu cum o pierdusem. De asemenea, n fiecare zi petreceam
ctva timp ncercnd s dau de urma ucigaului acum c
suspectam c era nc acolo, undeva.
Am luat-o la dreapta pe Seventh, apoi m-am ndreptat spre
National Mall, fornd un pic mai tare. Cnd am ajuns la cldirea
mea de pe Indiana Avenue, am mai adunat exact atta energie ct s
urc cele patru iruri de scri, cte dou trepte odat.
Biroul meu era o garsonier transformat, o camer mare cu o
baie mic i cu o chicinet ntr-o parte. Lumina natural se revrsa
din belug printr-un semicerc de ferestre din colul rotunjit.
Acolo instalasem dou scaune confortabile i o canapea mic
pentru edine de terapie.
93

Simplul fapt de a m afla acolo mi fcea plcere. mi scosesem


carneelul i eram gata s primesc primul pacient.
Trei teancuri de dosare ateptau pe birou, dou de la FBI i unul
trimis de poliia oraului. Majoritatea dosarelor reprezentau posibile
slujbe de consultan. Cteva crime de rezolvat? Un cadavru
ocazional? Cred c era realist.
Primul dosar la care m-am uitat era cazul unui criminal n serie
din Georgia, cineva pe care mass-media l numise Oaspetele de la
miezul nopii. Trei brbai de culoare erau deja mori, ucii la
intervale tot mai scurte. Era un caz bunicel pentru mine, cu excepia
celor aproape o mie de kilometri dintre Washington i Atlanta.
Am pus dosarul deoparte.
Urmtorul dosar era mai aproape de cas. Doi profesori de istorie
de la Universitatea din Maryland, posibil ntr-o relaie intim,
fuseser gsii mori ntr-o sal de clas. Trupurile fuseser
spnzurate de grinzile tavanului. Poliia local avea un suspect, ns
voia s ntocmeasc un profil nainte de a merge mai departe.
Am pus dosarul napoi pe birou, cu un sticker galben ataat.
Galben pentru poate.
Cineva btu la u.
E deschis, am strigat eu i am devenit imediat suspicios,
paranoic sau cum oi fi eu n majoritatea timpului.
Ce-mi spusese Buni mai devreme, cnd plecasem de acas?
ncearc s nu te mpute careva.

47
Vechile deprinderi dispar greu. ns nu era Kyle Craig sau vreun
alt diliu suferind de psihoze, venit s m viziteze din negura
trecutului.
Era primul meu pacient.
94

Vizitatoarea ocupa aproape tot cadrul uii, unde zbovea acum ca


i cum i-ar fi fost fric s intre. Colurile gurii i se lsaser, iar mna
i era ncletat pe tocul uii n timp ce ncerca s-i trag sufletul i
s-i pstreze o oarecare demnitate n acelai timp.
Instalai un lift n curnd? ntreb ea abia rsuflnd.
mi cer scuze pentru mulimea de scri, am zis eu.
Dumneavoastr trebuie s fii Kim Stafford. Eu sunt Alex Cross. V
rog, intrai. Este cafea sau pot s v aduc ap.
Primul pacient al noului meu cabinet intr mpleticindu-se n
birou. Era o femeie solid, aproape de treizeci de ani, am ghicit eu,
ns ar fi putut trece drept una de patruzeci. Era mbrcat foarte
formal, cu fust neagr i bluz alb care preau vechi, ns bine
croite. O earfa de mtase albastr cu mov i era legat cu grij sub
brbie.
Spuneai n mesajul dumneavoastr c Robert Hatfield v-a
trimis la mine? am ntrebat-o. Am lucrat cu Robert n poliie. Suntei
prieteni?
Nu chiar.
OK, nu e o prieten de-a lui Hatfield. Am ateptat s mai spun
ceva, ns nimic. Sttea pur i simplu n picioare n mijlocul biroului,
prnd s examineze n tcere toate obiectele din camer.
Putem s ne aezm aici, am propus eu.
Ea a ateptat s m aez eu mai nti, aa c m-am conformat.
Kim se aez i ea n sfrit pe marginea scaunului, ca i cum ar fi
vrut s-l ncerce. Una din mini i flutura cu nervozitate n jurul
nodului de la earf. Cealalt o inea strns.
Am nevoie de ajutor ca s ncerc s neleg pe cineva, ncepu
ea. Cineva care se nfurie uneori.
Acest cineva e un apropiat al dumneavoastr?
Ea se ncord.
Nu v spun numele lui.
Nu, am linitit-o eu. Numele nu e important. Dar este un
95

membru al familiei?
Logodnic.
Eu am ncuviinat din cap.
De ct timp suntei logodii? Pot s ntreb asta?
De patru ani, rspunse ea. Vrea s mai slbesc nainte s ne
cstorim.
Poate c era puterea obinuinei, ns eu ntocmeam deja un profil
al logodnicului. Totul se ntmpla din vina ei n relaie; el nu-i
asuma responsabilitatea pentru propriile aciuni; greutatea ei era
calea lui de scpare.
Kim, cnd spui c se nfurie adesea poi s-mi spui mai
multe despre asta?
Ei bine, e doar
Ea se opri s se gndeasc, ns sunt sigur c jena, iar nu lipsa de
claritate o fcea s aib reineri. Lacrimile i se adunar ca nite perle
n colurile ochilor.
A fost violent cu tine? am ntrebat eu.
Nu, zise ea, un pic cam repede. Nu violent. Doar c Ei bine,
da. Cred c da.
Cu o rsuflare tremurtoare, pru s renune la cuvinte. n
schimb, i desfcu earfa de la gt i o ls s-i alunece n poal.
Nu mi-a plcut ce am vzut. Semnele de abuz erau evidente pe
piele. Se ntindeau ca nite dungi ntunecate n jurul gtului ei.
Mai vzusem eu urmele astea ca nite striaii. De obicei ns pe
cadavre.

48
Trebui s mi reamintesc: Ai lsat crimele n urma ta; asta e doar
o edin de terapie.
Kim, de unde ai urmele alea pe gt? Povestete-mi att ct poi.
96

Ea se strmb un pic de durere cnd i leg earfa la loc.


Dac-mi sun telefonul, trebuie s rspund. El crede c sunt la
mama, zise ea.
Pe chipul ei a aprut o expresie ngrozit i mi-am dat seama c
era prea devreme s o ntreb despre manifestri specifice de abuz.
Tot fr s m priveasc, i descheie nasturii de la mnec. Nu
eram sigur ce vrea s fac pn cnd nu am vzut inflamaia roie i
dureroas pe antebra, deasupra ncheieturii. Tocmai ncepea s se
vindece.
E o urm de arsur? am ntrebat.
Fumeaz trabucuri, rspunse ea.
Am tras aer n piept. Rspunsese att de degajat.
Ai sunat la poliie?
Ea rse cu amrciune.
Nu, nu am sunat.
i duse mna la gur i-i feri din nou privirea. Era evident c
brbatul acesta o speriase ca s-l protejeze, orice s-ar ntmpla.
Telefonul i sun n geant.
Fr s-mi spun un cuvnt, scoase telefonul, se uit la numr i
rspunse:
Bun, iubire. Ce mai faci? Vocea i era blnd i relaxat i pe
deplin convingtoare. Nu, zise ea. Mama a ieit s cumpere lapte.
Sigur c sunt sigur. O s-i spun c ai salutat-o.
Era fascinant s priveti faa lui Kim n timp ce vorbea. Nu juca
un rol doar de dragul lui. O fcea i pentru ea nsi. Aa reuea s
supravieuiasc, nu?
Cnd nchise n cele din urm, m privi cu un zmbet foarte
nelalocul lui, ca i cnd conversaia nu ar fi avut loc. Dur mai puin
de cteva secunde. Apoi izbucni dintr-odat. Un geamt surd se
transform n suspine, scuturndu-i trupul; se legna nainte i
napoi, cu minile ncletate n jurul mijlocului.
E-e aa de greu, se nec ea. mi pare ru. Nu pot s-o fac. Nu
97

pot s m aflu aici.


Cnd telefonul sun pentru a doua oar, fat sri de pe scaun.
Telefoanele astea de supraveghere fceau prezena ei acolo dificil
ncercarea de a jongla cu strile de contientizare i de negare n
acelai timp.
i terse faa ca i cnd nfiarea ar fi avut vreo importan,
apoi rspunse cu aceeai voce moale de mai nainte:
Bun, iubire. Nu, m splam pe mini. mi pare ru, iubire.
Mi-a luat un pic s ajung la telefon.
l auzeam urlnd n legtur cu ceva n vreme ce Kim ddea
rbdtoare din cap i asculta.
n cele din urm, ridic un deget n semn s atept puin i iei pe
hol.
M-am folosit de acest timp ca s m uit peste cteva liste cu
furnizori de servicii medicale i s-mi domolesc propria furie.
Cnd Kim se ntoarse, am ncercat s-i dau numele ctorva
adposturi din zon, ns ea le refuz.
Trebuie s plec, zise ea deodat. Al doilea apel o fcuse s se
nchid definitiv n sine. Ct v datorez?
S zicem c a fost un consult iniial. M plteti la a doua
vizit.
Nu vreau nimic de poman. Oricum nu cred c pot s m mai
ntorc. Ct e tariful?
I-am rspuns fr tragere de inim:
ncepe de la o sut de dolari pe or i mai coboar, n funcie
de caz. Cincizeci ar fi de ajuns.
i numr n faa mea, cele mai multe bancnote de cinci i de un
dolar pe care probabil le pusese deoparte pe ascuns de-a lungul
timpului. Apoi iei din birou. Prima mea edin se ncheiase.

98

49
Greeal. Una mare.
Un ef mafiot din New Jersey i fost asasin pltit cu numele de
Benny Goodman Fontana fluiera o melodie sltrea de-a lui
Sinatra, apropiindu-se agale de Lincolnul su albastru-nchis, pe
partea pasagerului; deschise ua cu o emfaz i un zmbet
strlucitor care l-ar fi fcut mndru pe cntreul poreclit Ochi
Albatri.
O blond cu un bust generos cobor din berlin, ntinzndu-i
picioarele lungi ca i cum ar fi dat o prob pentru o trup de dans.
Era o fost candidat la titlul de Miss Univers, de douzeci i ase de
ani i una dintre cele mai grozave bunciuni pe care le puteai
cumpra cu bani. Era, de asemenea, i prea elegant i sexy pentru
ca mafiotul s fi pus laba pe ea fr ca banii s circule.
Benny era un juctor dur, ns nu arta tocmai ca un star de
cinema, poate doar dac ar fi s-l ncadrm n aceast categorie i pe
tipul care l-a jucat pe Tony Soprano.
Mcelarul privea, uor amuzat, din maina sa parcat la vreo
jumtate de cvartal mai ncolo, pe aceeai strad. i nchipuia c
blonda l costa pe Benny cam cinci sute pe or, poate chiar i dou
miare dac se ntmpla cumva ca doamna Fontana s fie plecat din
ora n vizit la fiica lor, aceasta din urm confortabil aranjat la
coala Marymount din Manhattan.
Michael Sullivan se uit la ceas.
apte cincizeci i doi. Asta era rzbunarea pentru ce se
ntmplase n Veneia. Sau cel puin nceputul rzbunrii. Primul
dintr-o serie de mesaje pe care plnuia s le trimit.
La opt i cincisprezece, i lu servieta de pe bancheta din spate,
se ddu jos din main i travers strada, rmnnd n umbra
blnd a ararilor i ulmilor. Nu dur mult pn cnd o femeie cu
pr albastru, nfurat ntr-o blan, iei din bloc. Sullivan i inu ua
99

cu un zmbet prietenos i apoi intr n cldire.


Totul era mai mult sau mai puin aa cum i amintea.
Apartamentul 4C aparinea Familiei de ani de zile, de cnd
ncepuser s apar n Washington oportuniti de afaceri pentru
mafie. Locul era foarte nimerit pentru oricine ar fi avut nevoie de
puin intimitate, din orice motiv. Mcelarul l folosise i el o dat
sau de dou ori pe vremea cnd executa lovituri pentru Benny
Fontana. Asta fusese ns nainte ca John Maggione s preia
conducerea de la tatl su i s nceap s-l dea la o parte pe
Mcelar.
Chiar i yala coreean ieftin de la ua de la intrare era la fel sau
pe aproape. O alt greeal. Sullivan o deschise cu un peraclu de
trei dolari din atelierul su de acas. Puse unealta napoi n serviet
i scoase lama chirurgical, una foarte special.
Camera de zi era n mare parte cufundat n ntuneric. Conuri de
lumin se revrsau din dou direcii dinspre buctria din stnga
i din dormitorul din dreapta sa. Gemetele insistente ale lui Benny i
ddeau de neles c partida se apropia de sfrit. Clcnd iute i
fr zgomot pe covorul din camer, ajunse la ua dormitorului i
arunc o privire nuntru.
Miss Univers era deasupra deloc surprinztor cu spatele ei
delicat spre el.
Aa, iubito! Asta-mi place mie fcea Benny i apoi: O s-mi
bag degetul
Amortizorul lui Sullivan scoase un sunet nbuit, doar unul
singur. O mpuc pe fosta concurent la Miss Univers n ceafa, iar
sngele i creierii femeii se mprtiar peste tot pe pieptul i faa lui
Benny Fontana. Mafiotul url ca i cum l-ar fi mpucat pe el.
Reui s se rostogoleasc de sub fata moart i apoi jos din pat,
departe de noptier i de asemenea de arma sa. Mcelarul ncepu s
rd. Nu voia s arate lips de respect pentru eful mafiot sau
pentru cei mori, ns Fontana nu fcuse nimic bine n seara asta. Se
100

nmuiase, motiv pentru care Sullivan l atacase pe el primul.


Salut, Benny. Ce mai faci? zise Mcelarul, aprinznd lumina
din tavan. Trebuie s discutm despre ce s-a ntmplat la Veneia.
Scoase un bisturiu care avea o lam special pentru tiat muchii.
De fapt, a vrea s-i trimii un mesaj domnului Maggione din
partea mea. Ai putea s faci asta, Benny? S te faci mesager?
Apropo, ai auzit vreodat de operaia Syme, Ben? E o amputare de
picior.

50
Michael Sullivan nu putea s mearg direct acas la familia sa din
Maryland, nu dup ce tocmai le fcuse ce le fcuse lui Benny
Fontana i prietenei sale. Era prea tulburat, i clocotea sngele-n
vine. i veneau din nou n minte scene din magazinul tatlui su din
Brooklyn rumegu pstrat ntr-un butoi mare de carton, podeaua
acoperit cu plci de gresie cu rosturi albe, fierstraie de mn,
cuite de dezosat, crlige de carne n camera frigorific.
Aa c rtci o vreme pe strzile din Georgetown, cutnd s dea
de necazuri dac putea gsi genul care s-i convin. Treaba era c i
plceau femeile un pic mai aranjate. Mai ales genul de avocate,
masterande n afaceri, genul profesoare-bibliotecare i plceau
ochelarii lor, hainele sobre, coafurile conservatoare. Tot timpul att
de sigure pe ele.
i plcea s le ajute s piard un pic din acel control n vreme ce
se descrca i el, scpnd de stres, nclcnd toate regulile societii
steia idioate.
Georgetown era un teren bun de agat pentru el. Jumtate din
gsculiele pe care le vedea pe strad erau un pic cam nepate. Nu
c erau prea multe, s ai de unde alege, nu la ora asta din noapte.
ns el nu avea nevoie de prea multe opiuni, doar de una bun. i
101

poate c pusese deja ochii pe ea. Cel puin aa credea.


Prea s fie ceva avocat pledant, mbrcat ca s impresioneze
n costumul ei de tweed. Tocurile bteau un ritm constant pe trotuar
stng, drept, stng, drept.
n schimb, adidaii Nike ai lui Sullivan nu fceau mai deloc
zgomot. Cu o hain de trening cu glug, era doar un tip obinuit
ieit s alerge noaptea trziu prin cartier. Dac cineva ar fi tras cu
ochiul de la o fereastr, asta ar fi vzut.
ns nimeni nu se uita, i cu att mai puin domnioara Tweedy.
Psric Tweedy, se gndi el, rnjind. Greeal. A ei
Continua s mearg n ritmul alert de ora, innd strns geanta
i servieta de piele sub bra ca i cum ar fi fost cheia de la Codul lui
Da Vinci i pind pe partea exterioar a trotuarului toate acestea
fiind msuri inteligente pentru o femeie care merge singur pe
strad noaptea trziu. Singura ei greeal fu c nu privi cu destul
atenie njur, c nu realiz ce se ntmpl n preajma ei. C nu-l zri
pe alergtorul care mergea n spatele ei.
Iar greelile te pot ucide, nu-i aa?
Sullivan se retrase n umbr cnd Tweedy trecu pe sub un felinar.
Brae frumoase i un fund grozav, observ el. Fr verighet pe
mna stng.
Tocurile nalte inur ritmul pe trotuar nc vreo jumtate de
cvartal; apoi ea ncetini n faa unei case elegante din crmid.
Frumoas locuin. Secolul al XIX-lea. Dup cum arta ns, era una
dintre cldirile ce fuseser mcelrite pe interior i transformate n
apartamente.
Scoase un mnunchi de chei din geant nainte chiar s ajung la
ua de la intrare, iar Sullivan ncepu s-i plnuiasc abordarea.
Bg i el mna n buzunar i scoase o bucat de hrtie. Un tichet
pentru spltorie? Oricum nu conta ce era.
Ea introduse cheia n u, ns nainte s o deschid, el zise cu o
voce prietenoas:
102

Scuzai-m, domnioar? Domnioar? De la dumneavoastr a


czut?

51
Nu era proast, Psrica Tweedy n-o fcuse m-sa idioat. tiu
imediat c era n pericol, ns nu putu face prea multe n
urmtoarele cteva secunde.
El ajunse repede la trepte, nainte ca femeia s apuce s nchid
ua de sticl dintre ei i aceasta s se ncuie automat, oferindu-i
adpost.
O lamp pe gaz fals de pe peretele holului scotea n eviden
groaza din frumoii ei ochi albatri.
De asemenea, aceasta arunca lumin i asupra lamei bisturiului
din mna lui, ndreptat spre faa femeii.
Mcelarul voia ca ea s vad marginea ascuit ca s se gndeasc
la aceasta chiar mai mult dect la el. Aa mergeau lucrurile, iar el
tia asta. Aproape nouzeci la sut dintre oamenii care sunt atacai
i amintesc detalii despre arm mai degrab dect despre persoana
care o mnuia.
Tweedy nu reui mai mult dect s se mpiedice, stngace, pn
ce Sullivan fu lng ea pe hol, n u. Michael Sullivan se ntoarse cu
spatele la strad, mpiedicnd-o s vad ceva, n caz c cineva s-ar fi
ntmplat s treac pe lng cldire. inu bisturiul la vedere cu o
mn, iar cu cealalt i smulse cheile.
S nu sufli o vorb, i porunci el, ducndu-i lama la buze. i
ncearc s nu uii nu administrez anestezic pentru sta. Nici
mcar local. Eu doar tai.
Ea se ridic pe vrful picioarelor, cu spatele proptit de stlpul
balustradei.
Poftim. i mpinse n brae geanta mic, de firm. Te rog. E a ta.
103

Pleac.
Nici gnd. Nu vreau banii ti. Acum, ascult-m. M asculi?
Da.
Locuieti singur? ntreb el.
Avu efectul dorit. Pauza ei fu rspunsul pe care-l cuta.
Nu.
ncerc prea trziu s se scoat.
Erau trei csue potale pe perete. Doar numrul doi avea un
singur nume: L. Brandt.
Haide s mergem sus, domnioar Brandt.
Nu sunt
Ba da, eti. N-ai niciun motiv s mini. Acum mic-i fundul.
n mai puin de douzeci de secunde, erau n apartamentul ei de
la etajul doi. Camera de zi, la fel ca L. Brandt, era curat i
organizat. Fotografii alb-negru ale unor scene de srut erau agate
pe perei. Postere cu filme Nopi albe n Seattle, Ofier i gentleman.
Fata era o romantic n adncul sufletului, ns, din unele puncte de
vedere, i Sullivan era la fel sau cel puin aa se considera.
Corpul ei era eapn ca lemnul cnd el o ridic. Era tare micu;
nu fu nevoie dect de un bra ca s o duc n dormitor i apoi s o
pun pe pat, unde rmase ntins, fr s se mite.
Eti o fat frumoas, observ el. Absolut ncnttoare. Ca o
ppu minunat. Acum, dac nu te superi, a vrea s vd i restul
pachetului.
Se folosi de bisturiu ca s taie nasturii de la costumul la scump
de tweed pe care-l purta. L. Brandt se prbui odat ce-i fur
ndeprtate hainele; trecu de la starea de paralizat la cea de fr
via, ns cel puin nu trebuia s-i reaminteasc s pstreze linitea.
Se folosi de mini pentru sutien i chiloii negri din dantel. i
ntr-o zi de lucru. Nu purta ciorapi, iar picioarele ei erau superbe,
suple i uor bronzate. Unghiile de la picioare erau date cu lac rou
aprins. Cnd ncerc s-i nchid strns pleoapele, el o plesni
104

suficient nct s-i capteze atenia.


Nu m prsi, L. Brandt.
Ceva de pe noptier i atrase atenia. Ruj.
tii ce, ia d-te cu nite ruj. i cu un parfum ca lumea. Alege tu
ceva. L. Brandt fcu ce i se spuse. tia c nu are de ales.
El i inea scula ntr-o mn, bisturiul n cealalt o imagine pe
care ea nu avea s o uite vreodat. Apoi se mpinse cu for n ea.
Vreau s te implici i tu, zise el. Pref-te, dac trebuie. Sunt
sigur c ai mai fcut asta. Ea se strdui pe ct putu, arcuindu-i
pelvisul, gemnd o dat sau de dou ori, ns fr s-l priveasc.
Acum, uit-te la mine, i ordon el. Uit-te la mine. Uit-te la
mine. Uit-te la mine! Aa e mai bine.
Apoi, se sfri pentru el. Pentru amndoi.
S discutm un pic nainte s plec, zise el. i, chiar dac nu-i
vine s crezi, am de gnd s plec. N-am s te rnesc. Nu mai mult
dect am fcut-o deja.
i gsi poeta pe podea. nuntru se afla ceea ce cuta el un
permis de conducere i o agend cu coperi negre. inu permisul la
lumina veiozei de pe noptier.
Deci Lisa te cheam. O poz foarte reuit, avnd n vedere c
e oficial. Desigur, eti chiar mai frumoas n realitate. Acum haide
s-i art i eu nite poze de-ale mele.
Nu adusese multe, doar patru, ns erau printre favoritele sale. Le
inu n palm ca pe un evantai. Lisa nghe din nou. I se prea
aproape amuzant, ca i cum dac ar fi stat ndeajuns de nemicat,
s-ar fi putut ca el s nu-i observe prezena.
i art pozele una cte una.
Astea sunt persoane pe care le-am ntlnit de dou ori. Noi doi,
desigur, nu ne-am ntlnit dect o dat. Dac o s ne mai ntlnim
sau nu depinde n ntregime de tine. M urmreti? M-am fcut
neles?
Da.
105

El se ridic i se duse de cealalt parte a patului, lng ea,


lsndu-i cteva momente ca s priceap ce-i spusese. Ea se acoperi
cu cearaful.
M-ai neles, Lisa? Cu adevrat? tiu c se poate s-i fie cam
greu s te concentrezi acum. mi imaginez c e aa.
N-o s spun nimic, opti ea. Promit.
Bine, te cred, rspunse el. Totui, pentru orice eventualitate, o
s iau i asta.
i art agenda. Deschise la litera B:
Uite aici. Tom i Lois Brandt. Mami i tati? Vero Beach, Florida.
Se zice c e tare frumos pe-acolo. Coasta Comorilor.
O, Doamne, te rog ncepu ea.
Totul depinde de tine, Lisa. Desigur, dac m ntrebi pe mine,
ar fi pcat ca dup toate astea s sfreti ca fetele din fotografii. tii
n buci, cusut la loc. Depinde ce am avut chef s fac.
Ridic apoi cearaful i o privi nc o dat.
Ar fi buci frumoase, n cazul tu, dar totui buci.
i cu aceste ultime cuvinte, o ls pe Lisa Brandt singur cu
amintirea lui.

52
De-asta nu port eu cravat.
John Sampson trase i rupse nodul nenorocit care-l strngea de
gt. l arunc n coul de gunoi mpreun cu ce mai rmsese din
cafeaua sa. Imediat, i dori s nu fi aruncat cafeaua. El i Billie
sttuser treji jumtate din noapte cu micua Djakata i gripa ei. Un
camion de cofein era exact ce avea nevoie acum.
Cnd telefonul de pe biroul lui sun, nu avea niciun chef s
vorbeasc cu nimeni despre nimic:
Mda, ce e?
106

De la cellalt capt se auzi o voce de femeie:


Domnul detectiv Sampson?
Da, Sampson la telefon. Ce e?
Sunt detectiv Angela Susan Anton. De la Unitatea de
Agresiuni Sexuale, responsabil de Districtul Doi.
Aa.
Atept ca ea s-i ofere mai multe informaii.
Speram s ni te alturi la un caz care nu ne d pace, domnule
detectiv. Ne lovim ntruna de piste moarte.
Sampson cut prin coul de gunoi dup recipientul de cafea.
Perfect! Aterizase cu capacul n sus.
Ce caz?
Un viol. S-a ntmplat n Georgetown asear. Femeia a fost
tratat la Spitalul Universitar Georgetown, ns nu vrea s spun
dect c a fost atacat. Nu vrea s-l identifice pe tip. Nici s-l descrie
mcar. Am petrecut toat dimineaa cu ea i nu am ajuns nicieri. Nam mai vzut niciodat ceva asemntor, domnule detectiv!
Intensitatea fricii care se vede la femeia asta.
Sampson prinse telefonul ntre umr i ureche i mzgli nite
notie ntr-un carneel pe care scria sus Carneelul lui Tati, un
cadou primit de Ziua Tatlui de la Billie.
Am neles pn aici. ns sunt curios de ce m suni pe mine,
doamn detectiv.
Sorbi din nou din cafeaua proast i brusc nu i se mai pru la fel
de rea.
Anton ezit o clip nainte de a rspunde:
Am neles c Alex Cross i este prieten.
Sampson puse jos stiloul i se ls n scaun.
Acum neleg.
Speram s poi
Te-am neles perfect, doamn detectiv Anton. Vrei s v fac
lipeala?
107

Nu, rspunse ea repede. Rakeem Powells mi-a spus c voi doi


suntei extrem de buni cnd anchetai mpreun infraciuni n serie.
A vrea s v implicai amndoi n cazul sta. Uite, sunt sincer.
Sampson rmase tcut, ateptnd s vad dac avea s se scoat
sau s-i sape n continuare groapa.
I-am lsat domnului doctor Cross mesaje i asear, i de
diminea, ns mi nchipui c o groaz de oameni mpreun cu
familiile lor vor o bucic din timpul lui. Acum c e freelancer.
Ei bine, aici ai dreptate, toi vor o bucic din el, replic el.
ns Alex e biat mare. Poate s-i poarte singur de grij i s ia
decizii pe cont propriu. De ce nu mai ncercai s-l gsii la telefon?
Domnule detectiv, agresorul sta e un ticlos foarte bolnav.
Nu-mi permit luxul s irosesc timpul nimnui n acest caz, inclusiv
al meu. Aa c dac te-am clcat cumva pe btturi, poate c ai
putea s treci naibii peste asta, s lai prostiile i s-mi spui dac m
ajui sau nu.
Sampson recunoscu tonul i-l fcu s zmbeasc.
Ei bine, dac pui astfel problema da, bine. Nu pot s-mi iau
un angajament pentru Alex. ns o s vd ce pot face.
Grozav. Mulumesc. O s-i trimit dosarele acum. Dac nu
cumva vrei s le iei de aici.
Stai un pic. Dosare? La plural?
Vorbesc prea repede, domnule detectiv? Motivul pentru care
te-am sunat e experiena dumitale i a doctorului Cross n ceea ce
privete infraciunile n serie.
Sampson i frec receptorul telefonului de tmpl.
Da, cred c m-ai luat un pic cam repede. Vorbim i despre
crim aici?
Nu crime n serie, replic Anton ncordat. Violuri n serie.

108

53
sta nu e un consult, i-am zis lui Sampson. E o favoare. Pentru
tine, personal, John.
Sampson ridic din sprncene nelegnd despre ce e vorba:
Cu alte cuvinte, i-ai promis lui Buni i copiilor c nu mai faci
munc de teren.
Eu i-am respins afirmaia cu o micare a minii.
Nu, nu am promis nimnui nimic. Tu condu acolo i fii atent s
nu loveti pe nimeni pn ajungem acolo. Cel puin, nu pe cineva
care ne e simpatic.
Ne aflam n McLean, Virginia, s o interogm pe Lisa Brandt, care
plecase din apartamentul ei din Georgetown ca s stea la o prieten
la ar. Aveam dosarul cazului ei n poal, mpreun cu alte trei, ale
unor femei care fuseser violate, ns nu voiau s spun nimic care
s ajute investigaia i s-l opreasc, poate, pe violator. Violatorul n
serie.
Acum aveam pentru prima dat ocazia s m uit peste hrtii, ns
nu mi-a luat mult s cad de acord cu concluzia detectivului care ne
ceruse ajutorul. Atacurile acestea erau toate comise de un singur om
care era, cu siguran, un psihopat. Supravieuitoarele cunoscute se
ncadrau ntr-un tipar: femei albe, ntre douzeci i treizeci i cinci
de ani, necstorite, care locuiau singure n zona Georgetown.
Fiecare era o femeie cu o carier de succes o avocat, o contabil.
Lisa Brandt era arhitect. Erau toate femei detepte, ambiioase.
i niciuna dintre ele nu voia s spun un singur cuvnt mpotriva
sau despre brbatul care o atacase.
Agresorul nostru era n mod clar un animal nzestrat cu
discernmnt i autocontrol care tia s bage spaima n victimele
sale i s o fac s persiste. i nu doar o dat, ci de patru ori. Sau
poate mai mult de patru. Pentru c existau anse mari s fi avut i
alte victime, femei crora le era prea fric s depun mcar plngere
109

c fuseser atacate.
Am ajuns, zise Sampson. Asta e locul unde se ascunde Lisa
Brandt.

54
Mi-am ridicat privirea din teancul de dosare din poala mea
tocmai cnd treceam prin deschiztura din gardul viu ntr-o alee
lung n form de semilun i pavat cu scoici sparte. Casa era o
construcie impuntoare n stilul Renaterii greceti, cu dou etaje i
coloane albe n fa i arta ca o fortrea suburban. mi ddeam
seama de ce Lisa Brandt ar veni aici n cutarea refugiului i
siguranei.
Prietena ei Nancy Goodes rspunse la u i apoi iei afar ca s
vorbeasc cu noi n particular. Era o blond subiric i prea cam
de aceeai vrst cu domnioara Brandt, care potrivit dosarului avea
douzeci i nou de ani.
Nu trebuie s v mai spun c Lisa a trecut printr-un adevrat
iad, vorbi ea n oapt, ceea ce chiar nu era necesar afar pe verand.
Ai putea s scurtai interogatoriul pe ct este posibil? Mi-a dori s
plecai, pur i simplu. Nu neleg de ce trebuie s mai vorbeasc i
cu ali poliiti. mi putei explica vreunul din voi?
Prietena Lisei i puse minile peste piept inndu-se de coate,
evident stnjenit, ns forndu-se de asemenea s fie un bun
aprtor. Eu i Sampson respectam asta, ns mai trebuia s avem n
vedere i alte considerente.
O s fim ct de succini se poate, i rspunse el. ns violatorul
acesta se afl nc n libertate.
S nu ndrznii s o facei s se simt vinovat. S nu cumva s
ndrznii!
Am urmat-o pe doamna Goodes nuntru, n holul pardosit cu
110

marmur. O scar n spiral n dreapta noastr rspundea ca un


ecou la curba candelabrului ce atrna deasupra. Cnd am auzit
sporovial unor voci de copii n partea stng, mi s-a prut
oarecum discordant alturi de formalitatea casei. Am nceput s
m ntreb unde-i ineau oamenii tia dezordinea.
Doamna Goodes oft, apoi ne conduse ntr-un salon retras, unde
Lisa Brandt sttea de una singur. Era micu, ns drgu, chiar i
acum, n aceste circumstane nefericite. Aveam impresia c se
mbrcase ca s arate normal, cu blugi i o cma oxford n dungi,
ns postura sa cocoat i ochii ei spuneau mai mult din
poveste. Evident, nu tia dac durerea pe care o resimea acum avea
s treac vreodat.
Eu i Sampson ne-am prezentat i am fost invitai s lum loc.
Lisa chiar se for s zmbeasc politicos nainte de a-i ntoarce din
nou privirea.
Sunt frumoase, am zis eu, indicnd o vaz cu flori proaspete
de rododendron de pe msua de cafea dintre noi.
Mi-a venit destul de uor s spun asta pentru c era adevrat i,
sincer, nu tiam de unde s ncep.
A Ea le privi absent. Nancy se pricepe de minune la lucruri
din astea. E o adevrat fat de la ar acum, mmic. Mereu i-a
dorit s fie mam.
Sampson ncepu cu blndee:
Lisa, vreau s tii ct de ru ne pare pentru ce i s-a ntmplat.
tiu c ai vorbit deja cu o grmad de oameni. O s ncercm s nu
repetm prea mult detaliile despre informaiile de baz. E bine pn
aici?
Lisa i inea privirea fixat ntr-un col al camerei.
Da. V mulumesc.
Acum, neleg c ai primit ngrijirea necesar, ns ai preferat
s nu oferi nicio dovad fizic n timpul consultaiei de la spital. De
asemenea, c ai ales pentru moment s nu dai nicio descriere a
111

brbatului care te-a violat. E adevrat?


Nu doar pentru moment, ci niciodat, rspunse ea.
Cltin ncet din cap de mai multe ori, ca un nu slab repetat la
nesfrit.
Nu ai nicio obligaie s vorbeti, am asigurat-o eu. i nu
suntem aici s obinem informaii pe care nu vrei s le divulgi.
Pstrnd aceste lucruri n minte, continu Sampson, s tii c
avem cteva presupuneri dup care ne ghidm. n primul rnd,
agresorul nu a fost o persoan cunoscut ie. i n al doilea rnd, c
te-a ameninat cumva ca s te mpiedice s-l identifici sau s
vorbeti despre el. Lisa, te simi n largul tu s ne spui dac
presupunerile acestea sunt sau nu corecte?
Ea rmase nemicat. Am ncercat s-i citesc expresia feei i
limbajul corpului, ns nu am identificat nimic. Nu rspunse
ntrebrii lui Sampson, aa c am ncercat o alt abordare:
Te-ai mai gndit la ceva de cnd ai vorbit cu detectivii? Ai mai
vrea poate s adaugi ceva?
Chiar i un detaliu nesemnificativ ar putea s ne ajute n
investigaie, interveni Sampson, i s-l prindem pe violator.
Nu vreau s se investigheze ce mi s-a ntmplat, izbucni ea. Nu
am dreptul s aleg?
M tem c nu, zise Sampson pe cel mai blnd ton pe care l-am
auzit vreodat la el.
De ce nu?
Vorbele ieir mai degrab ca o pledoarie disperat dect ca o
ntrebare.
Am ncercat s-mi aleg cu grij cuvintele:
Suntem destul de siguri c tot ce i s-a ntmplat ie nu a fost
un incident izolat, Lisa. Au mai fost i alte femei
Auzind asta, i pierdu controlul. i scp un suspin necat care
ddu drumul la tot ceea ce se afla n spatele lui. Apoi Lisa Brandt se
ndoi de mijloc, plngnd, cu minile ncletate strns peste gur.
112

mi pare ru, gemu ea. Nu pot s fac asta. Nu pot. mi pare ru,
mi pare ru.
Doamna Goodes nvli atunci n camer. Probabil c ascultase
afar, lng u. ngenunche n faa lisei i-i puse braele n jurul
prietenei sale, optindu-i cuvinte de alinare.
mi pare ru, rosti din nou Lisa Brandt.
N-are de ce, draga mea. Absolut deloc. Aa, descarc-te, o
mngie Nancy Goodes.
Sampson puse o carte de vizit pe msua de cafea.
Nu e nevoie s ne conducei, zise el.
Doamna Goodes i rspunse fr a se ntoarce de la prietena ei
care plngea:
Plecai. V rog s nu v ntoarcei. Lsai-o n pace pe Lisa.
Plecai.

55
Mcelarul avea o misiune o lovitur, pentru o sum de ase
cifre. Printre altele, ncerca s nu se gndeasc la John Maggione i
la durerea pe care voia s i-o cauzeze. Observa un brbat mai n
vrst i bine mbrcat, cu o tnr de decor la bra. O psric
cum li se spunea pe vremuri aici, la Londra.
El avea probabil vreo aizeci de ani; ea maxim douzeci i cinci.
Ciudat cuplu. Sare n ochi, ceea ce putea fi o problem pentru el.
Mcelarul i urmri cu privirea n timp ce acetia ateptau n faa
aristocraticului hotel Claridges sosirea mainii brbatului. Aceasta
trase n fa, la fel ca seara trecut i apoi din nou n jurul orei zece
n acea diminea.
Nicio greeal serioas pn acum din partea cuplului. Nimic de
care s se poat aga.
oferul mainii era gard de corp i purta arm. i era destul de
113

bun n meseria sa.


Nu era dect o problem cu garda de corp n mod evident, fata
nu dorea s se afle prin preajm. ncercase, fr succes ns, s-l
conving pe btrn s scape de el seara trecut, cnd participaser la
un eveniment la Saatchi Gallery.
Ei bine, nu-i rmnea dect s vad ce avea s se mai ntmple
astzi. Mcelarul porni de la cteva maini distan de Mercedesul
CL65 de un negru strlucitor. Meranul era rapid, avea peste ase
sute de cai-putere, ns asta n-avea s le foloseasc pe strzile
aglomerate din Londra.
Era un pic paranoic n legtur cu reluarea activitii, i din
motive destul de ntemeiate, ns primise misiunea asta printr-o
persoan de legtur de ncredere din zona Bostonului. Avea
ncredere n tip, n limitele rezonabilului. i avea nevoie de suma de
ase cifre.
O posibil oportunitate se ivi pe Long Acre, lng staia de
metrou Covent Garden. Fata sri din main la un semafor i o lu
pe jos, iar brbatul mai n vrst cobor i el.
Michael Sullivan trase imediat pe dreapta i abandon pur i
simplu maina. O nchinase i oricum nu putea nimeni s fac
legtura cu el pe baza acesteia. Micarea era una clasic prin faptul
c muli nici nu s-ar gndi s o fac, ns lui puin i psa c i lsa
pur i simplu maina n mijlocul Londrei. Maina nu avea nicio
relevan.
Se gndi c oferul-gard de corp nu avea s fac la fel cu
Mercedesul de dou sute de mii de dolari i c avea cteva minute la
dispoziie pn cnd tipul avea s ajung din nou la cei doi.
Strzile din jurul Covent Garden Plazza erau nesate de pietoni,
ns el vedea cuplul, cu capetele nlndu-se i cobornd prin
mulime, rznd, probabil de evadarea de sub protecia grzii de
corp. i urmri pe James Street. Acetia continuau s rd i s
vorbeasc, fr nicio grij pe lumea asta.
114

Mare, mare greeal.


Vzu n fa o pia cu acoperi de sticl. i o mulime de oameni
se adunaser n jurul unor artiti de strad costumai n statui albe
de marmur care nu se micau dect atunci cnd cineva le arunca o
moned.
Apoi, dintr-odat, avu o vedere bun asupra cuplului i simi c
era momentul potrivit, aa c i descrc Beretta sa cu amortizor
dou lovituri n inim.
Fata se prbui ca i cum cineva i-ar fi tras covorul de sub
picioare.
Nu avea idee cine era, cine o voia moart i de ce i oricum nu-i
psa.
Infarct! Cineva a fcut infarct! strig el, lsnd arma s-i cad
din mn, se ntoarse i dispru n mulimea tot mai deas.
O lu pe Neal Street, trecnd pe lng cteva puburi cu aspect
victorian i gsi maina abandonat unde o lsase. Ce surpriz
plcut!
Era mai sigur s rmn la Londra peste noapte, ns a doua zi de
diminea lu avionul spre Washington.
Bani ctigai uor ca ntotdeauna sau cel puin aa stteau
lucrurile pentru el nainte de nscenarea de la Veneia, ntmplare
pentru care avea de gnd s se rzbune n stil mare.

56
Eu i John ne-am ntlnit n seara aceea pentru un antrenament
uor la Roxy Gym, dup ultima mea edin de terapie. Afacerea la
cabinet cretea n mod constant, iar zilele pe care le petreceam acolo
m fceau fericit i mulumit pentru prima dat dup muli ani.
Ideea plcut de normalitate mi intrase acum n cap, dei nu eram
sigur ce nsemna cu adevrat cuvntul.
115

Retrage-i coatele, zise Sampson, nainte s-i trag una direct n


cap.
Le-am retras. Asta nu m ajut ns cine tie ce.
Brbatul masiv m prinse cu un bun croeu de dreapta care duru
cum numai un pumn sntos putea s o fac. M-am ntors i i-am
tras un croeu n lateral unde rmsese descoperit, ceea ce pru smi provoace mie mai mult durere dect lui.
Lupta continu n acest fel nc o vreme, ns mintea mea nu
fusese de la nceput n ring. Dup mai puin de douzeci de minute,
mi-am ridicat mnuile, simind o durere n ambii umeri.
Knock-out tehnic, am zis eu prin gard. Hai s mergem s bem
ceva.
Acel ceva fur cteva sticle de Gatorade rou pe trotuarul din
faa slii. Nu la asta m gndisem, dar era bine i aa.
Deci, ncepu Sampson, fie eu am devenit mult mai bun la box,
fie tu ai fost cu mintea n alt parte n seara asta. Care e varianta
corect?
Nu ai devenit mai bun, i-am tiat-o eu.
nc te mai gndeti la ziua de ieri? Ce e? Spune-mi.
Amndoi ne simeam nasol n legtur cu interogatoriul greu cu
Lisa Brandt. Una e s forezi mna unui martor i s ajungi undeva;
i alta s ncerci din greu i s nu obii nimic.
Am ncuviinat din cap.
Ieri, da.
Sampson se ls jos pe lng perete, ca s se aeze alturi de mine
pe trotuar.
Alex, trebuie s te dai jos din trenul cu griji.
Frumos citat de lipit pe main, i-am rspuns eu.
Credeam c-i merge destul de bine, continu el. Cel puin n
ultima vreme.
Chiar mi merge, am zis. Cabinetul merge bine, chiar mai bine
dect m ateptam.
116

i atunci care-i problema? i s-a urt cu binele? Ce te doare,


omule?
Aveam rspunsul lung n minte. L-am ales ns pe cel scurt:
Maria.
tia la ce m refeream i tia i de ce.
Ce s-a ntmplat ieri i-a amintit de ea?
Da. n mod straniu, da, am zis eu. M gndeam la ceva. i
aminteti de vremea cnd a fost ucis? i atunci s-au petrecut o serie
de violuri. i aminteti de asta?
Sampson i miji ochii, privind undeva n deprtare.
Aa e, acum c ai adus vorba.
Mi-am frecat ncheieturile care m dureau.
n orice caz, asta vreau s zic. n ultima vreme e ca n teoria cu
legturile dintre toi oamenii din lume. La orice m gndesc mi
aduce aminte de Maria. Tot ce fac m duce napoi la cazul ei. M
simt de parc a fi n purgatoriu i nu tiu cum ar trebui s
reacionez.
Sampson atept ca eu s termin. De obicei tie cnd s-a fcut
neles i cnd s tac. Nu mai avea nimic de spus pentru moment.
n cele din urm, am tras adnc aer n piept, ne-am ridicat i am
luat-o pe trotuar.
Ce-ai mai auzit de ucigaul Mariei? Ceva nou? l-am ntrebat
eu. Sau Giametti se juca doar cu noi?
Alex, de ce nu treci peste asta?
John, dac a putea s trec peste asta, a face-o. Bine? Poate c
sta e felul n care fac eu asta.
Rmase cu privirea n pmnt ct am strbtut jumtate de
cvartal. Cnd rspunse n cele din urm, o fcu cam fr tragere de
inim:
Dac aflu ceva despre ucigaul ei, o s fii primul pe care-l
anun.
117

57
Michael Sullivan se sturase s mai suporte rahaturi din partea
cuiva pe la paisprezece sau cincisprezece ani. Toi din familia lui
tiau c bunicul James avea o arm pe care o pstra n sertarul de jos
al comodei din dormitorul su. ntr-o dup-amiaz de iunie, n
ultima sptmn de coal, Sullivan sparse ncuietoarea i fur
arma din apartamentul bunicului su.
Tot restul zilei, hoinri prin cartier cu arma la bru, ascuns sub
un tricou larg. Nu simea nevoia s se dea mare cu ea, ns
descoperi c-i plcea s o aib, i plcea foarte mult. Aceasta
schimb complet lucrurile pentru el. Se transform dintr-un copil
dur ntr-unul invincibil.
Sullivan pierdu vremea pe afar pn pe la ora opt; apoi o lu pe
Quentin Road spre magazinul tatlui su. Ajunse acolo cnd tia c
btrnul avea s nchid.
Un cntec pe care nu-l suporta, Crocodile Rock al lui Elton John, se
auzea la radioul din maina cuiva undeva pe strad i fu tentat s-l
mpute pe cel care asculta rahatul la.
Ua de la mcelrie era deschis, iar cnd intr, tatl su nici
mcar nu-i ridic privirea spre el ns trebuie s-i fi vzut fiul
trecnd prin faa ferestrei.
Teancul obinuit de ziare Irish Echo era lng u. Fiecare lucru la
locul su nenorocit. Curat, aranjat i un dezastru psihologic.
Ce vrei? mri tatl su.
Mtura pe care o folosea avea o lam de rzuit pentru
ndeprtarea grsimii din rosturi. Era genul de munc murdar pe
care Sullivan o ura.
Pot vorbi cu dumneata? l ntreb el pe tatl su.
Dispari. Sunt ocupat, ncerc s-mi ctig pinea.
A! Chiar aa? Ocupat cu curatul podelei?
Braul su lovi cu repeziciune.
118

i asta fu prima dat cnd Sullivan i lovi tatl cu arma n


tmpl, deasupra ochiului drept. l lovi din nou, n nas, i brbatul
masiv se prbui n rumegu i rmiele de carne, ncepu s
geam i s scuipe rumegu i zgrciuri de porc.
tii ct de tare pot s te rnesc? i ntreb Michael Sullivan
tatl aplecndu-se. Mai ii minte replica asta, Kevin? Eu da. N-o s-o
uit niciodat ct voi tri.
S nu-mi spui tu mie Kevin, golanule!
i lovi tatl din nou cu patul armei. Apoi i trase un ut n
testicule, iar acesta gemu de durere.
Sullivan se uit prin magazin cu un dispre total. Rsturn un raft
cu pine tradiional irlandez, doar aa, ca s loveasc ceva cu
piciorul. Apoi puse arma la capul tatlui su i trase piedica.
Te rog, se rug acesta trgnd aer n piept i fcnd ochii mari
din pricina ocului i a fricii i a straniei contientizri legate de
natura fiului su. Nu. Nu face asta. Nu, Michael!
Sullivan aps pe trgaci i se auzi o pocnitur puternic de
metal lovit de metal.
ns nicio explozie asurzitoare. Nicio lovitur care s-i zboare
creierii. Se ls o tcere total, la fel ca ntr-o biseric.
ntr-o bun zi, i promise el tatlui su. Nu astzi, ci cnd ai s
te atepi mai puin. ntr-o zi cnd n-ai s vrei s mori, o s te omor.
i o s ai o moarte grea, Kevin. i nu cu o arm de jucrie ca asta.
Apoi iei din mcelrie i deveni el Mcelarul din Sligo. Cu trei
zile nainte de Crciun, n anul cnd mplinea optsprezece ani, se
ntoarse i-l omor pe tatl su. Cum promisese, fr arm de foc. Se
folosise de unul dintre cuitele de dezosat ale acestuia i fcu cteva
fotografii cu un aparat Polaroid ca amintire.

119

58
n Maryland, unde locuia n prezent, Michael Sullivan duse la
umr o bt de baseball. i nu orice bt, ci un Louisville Slugger
vintage, o bt de-a echipei Yankees din 1986, mai exact. Dar la naiba
cu colecionarea, bucata asta solid de frasin era fcut s fie
folosit.
Bine, strig Sullivan la pitcher. Hai s vedem de ce eti n stare,
biete! Tremur hainele pe mine. S te vedem ce poi.
Era greu de crezut c Mike Junior era destul de mare pentru a
avea un avnt att de fluid i de bun, ns chiar aa era. i aruncarea
la vitez mai redus era o capodoper n miniatur. Sullivan o
recunoscu doar fiindc el nsui l nvase pe biat cum s arunce.
Totui, nu i arta mil fiului su mai mare. Asta ar fi fost o
insult la adresa biatului. i acord aruncrii fraciunea de secund
necesar de care avea nevoie, apoi lovi cu putere i nimeri mingea
cu o pocnitur satisfctoare a btei. i nchipuia c mingea era
capul lui John Maggione.
i i-a luat zborul! se lud el.
Parcurse toate bazele ca s se dea n spectacol n timp ce Seamus,
mezinul, se cr peste gardul de plas al terenului ca s
recupereze mingea de home-run.
Bun lovitur, tat! strig el, ridicnd mingea de unde
aterizase.
Tat, ar trebui s plecm. Fiul su mijlociu, Jimmy, i dduse
deja jos mnua i masca de pe fa. Trebuie s plecm de acas la
ase jumate. Ai uitat, tata?
Dup Sullivan nsui, Jimmy era cel mai entuziasmat n legtur
cu acea sear. Sullivan le fcuse rost de bilete la turneul Vertigo al
celor de la U2 la 1st Mariner Arena din Baltimore. Avea s fie o
sear frumoas, genul de activitate cu familia pe care o putea tolera.
Pe drumul ctre concert, Sullivan cnt mpreun cu casetofonul
120

pn cnd bieii ncepur s ofteze i s fac glume de pe bancheta


din spate.
Vedei voi, biei, le spuse Caitlin, tatl vostru se crede al
doilea Bono. Dar sun mai mult ca Ringo Starr?
Mamei voastre i este ciud, replic Sullivan, rznd. Voi i cu
mine, copii, avem mult snge irlandez care ne curge prin vene. Ea
nu are dect sicilian.
A, sigur. O singur ntrebare: Ce v-ar plcea mai degrab
mncare italieneasc sau irlandez? Caz nchis.
Bieii chiuir i btur palma cu mama lor.
Hei, ce e sta, mami? ntreb Seamus.
Caitlin se uit; apoi scoase un mic telefon argintiu cu clapet de
sub scaunul din fa. Sullivan l vzu i i se ntoarse stomacul pe
dos.
Era telefonul lui Benny Fontana. Sullivan l luase cu el n noaptea
cnd l vizitase pe Benny i de atunci l tot cutase. Asta da greeal.
i greelile te vor ucide.
i control perfect expresia feei.
Pun pariu c e telefonul lui Steve Bowen, mini el.
Al cui? ntreb Caitlin.
Steve Bowen. Clientul meu. L-am condus cu maina la
aeroport cnd a venit n ora.
Caitlin prea confuz.
De ce nu a ncercat s i-l recupereze?
Fiindc omul nu exist.
Probabil fiindc acum e la Londra, continu s improvizeze
Sullivan. Pune-l n torpedou.
Acum c avea telefonul ns, tia ce vrea s fac cu el. De fapt, deabia atepta. i duse familia ct putu de aproape de aren, apoi
trase pe dreapta.
Poftii serviciu de la u la u. Nu gsii mai bun. Merg s
parchez trsurica i ne ntlnim nuntru.
121

Nu dur mult s gseasc o parcare supraetajat cu locurile


libere. Urc pn la ultimul etaj, ca s aib mai mult linite i un
semnal mai bun. Numrul pe care l voia era chiar n memoria
telefonului. l form.
Asta o s fie bun. Numai de-ar rspunde gunoiul la
nenorocit.
i s mai i aib sistem de afiare a numrului.
Rspunse chiar John Maggione.
Cu cine vorbesc? ntreb el, prnd deja s nu se simt n
largul lui.
Bingo! Chiar omul su. Se urau reciproc de cnd tatl lui
Maggione l lsase pe Sullivan s se ocupe de cteva lovituri pentru
el.
Ia ghicete, Junior!
Habar n-am. De unde ai numrul sta? Oricine ai fi eti un om
mort.
Atunci nseamn c avem ceva n comun.
Adrenalina zvcnea n corpul lui Sullivan. Se simea de neoprit n
clipa asta. Era cel mai bun la treburi din astea: s stabileasc inta, s
se joace cu ea.
Exact, Junior. Vntorul devine vnat. Michael Sullivan sunt.
M mai ii minte? i tii ce? Tu eti urmtoarea mea int.
Mcelarul? Tu eti, golanule? Oricum voiam s te ucid, dar
acum o s te fac s plteti pentru ce i-ai fcut lui Benny. Ccat ce
eti, o s te calc n picioare!
Ce i-am fcut lui Benny e nimic pe lng ce-o s-i fac ie! Am
s te tai n dou cu un fierstru de buctrie i o s-i trimit o
jumtate mamei tale i cealalt soiei. O s i-o art lui Connie exact
nainte s i-o trag n faa copiilor ti. Ce prere ai de asta?
Maggione explod:
Eti un om mort! Mort! Tot ce ai tu mai drag e mort! O s te
prind eu, Sullivan!
122

Da, pi, ia-i un bon de ordine.


nchise clapeta telefonului, apoi se uit la ceas. i fcuse plcere
s-i vorbeasc astfel lui Maggione. apte cincizeci. Nu avea s piard
nici mcar trupa care cnta n deschiderea concertului U2.

59
Tocmai terminasem ultima edin a zilei i m uitam din nou
prin vechile dosare din cazul Mariei, cnd se auzi o btaie puternic
i neateptat n ua cabinetului. Ce se mai ntmplase acum?
Am deschis-o ca s dau de Sampson n hol.
Avea un bax cu dousprezece sticle de Corona sub un bra, dar
acesta arta ridicol de mic n comparaie cu corpul su. Ceva nu era
n regul.
mi pare ru, am nceput eu. Nu permit s se consume alcool
n timpul edinei.
Bine. Am neles. Atunci eu i prietenii mei imaginari o s ne
vedem de drum.
ns vznd ct de mult nevoie avei de terapie, o s fac o
excepie doar de data asta.
mi ntinse o bere rece i l-am lsat s intre. Cu siguran, ceva nu
era n regul. Sampson nu mai fusese niciodat la mine la cabinet.
Locul arat deja bine, observ el. nc i datorez o plant sau
ceva de genul sta.
S nu alegi ceva opere de art pentru mine. Scutete-m mcar
de asta.
Treizeci de secunde mai trziu, Commodores cntau la CD player
alegerea lui Sampson , iar Sampson sttea prbuit pe canapeaua
mea, care arta ca un fotoliu sub el.
ns nainte s apuc mcar s m relaxez, m-a lovit pe
neateptate:
123

O cunoti pe Kim Stafford?


Fu nevoie de o nghiitur bun de bere ca s-mi ascund reacia.
Kim fusese ultima mea pacient pe ziua aceea. Era logic ca Sampson
s o fi vzut plecnd, ns cum de tia cine e nu aveam idee.
De ce ntrebi?
A, eu sunt detectiv de poliie Tocmai am vzut-o afar. E o
doamn pe care e greu s n-o vezi. E iubita lui Jason Stemple.
Jason Stemple?
Sampson o spusese de parc ar fi trebuit s tiu cine e. i ntr-o
manier bizar chiar l cunoteam, ns nu dup nume.
M bucuram c fata se ntorsese pentru mai multe edine, ns
inuse cu fermitate s nu dezvluie identitatea logodnicului su,
chiar dac abuzurile domestice preau s se nruteasc.
Lucreaz n Districtul ase, mi explic Sampson. Cred c a
intrat n poliie dup ce ai plecat tu.
Districtul ase? Adic e poliist?
Mda. ns nu-i invidiez poziia. E o zon dur n ziua de azi.
Rotiele mi se nvrteau i mi se fcu un pic grea. Jason Stemple
era poliist?
Cum merge cazul din Georgetown? l-am ntrebat eu pe
Sampson, probabil ca s-l abat de pe calea pe care se ndreptase.
Nimic nou, rspunse el, alunecnd imediat nspre noul
subiect. M-am ocupat de trei dintre cele patru victime i nc nu am
avansat deloc.
Deci nimeni nu vorbete nimic? Dup ce li s-a ntmplat? E
greu de crezut. Nu crezi, John?
Ba da. O femeie cu care am vorbit astzi, cpitan n armat, a
recunoscut c violatorul a fcut o ameninare urt la adresa
familiei ei. Chiar i att a fost mai mult dect i-ar fi dorit s spun.
Ne-am terminat berile n tcere. Mintea mea oscila ntre cazul lui
Sampson i Kim Stafford i logodnicul ei poliist.
Sampson ddu pe gt ultima nghiitur de Corona; apoi se ridic
124

i-mi oferi nc una.


Ascult, relu el. Mai am un interviu de fcut avocata care a
fost violat. nc o ans de a-i da, poate, de capt chestiei steia.
Aha, acu-i acu.
Luni dup-amiaz?
M-am rotit cu scaunul ca s-mi verific agenda de pe birou. Liber.
Fir-ar s fie, sunt plin.
Am deschis a doua bere. O dr lung de lumin se prelingea
prin obloanele de lemn, iar eu am urmrit-o din ochi pn la locul
unde edea Sampson, uitndu-se la mine cu privirea aceea greoaie a
lui. Omul-munte, sta era unul dintre numele pe care i le ddusem.
Dublu-John era altul.
La ce or luni? am ntrebat n cele din urm.
La ora trei. O s te iau eu cu maina, dulcea. Se ntinse i
ciocni sticla de bere de a mea. tii, m-ai fcut s pierd apte dolari.
Cum aa?
Baxul de doipe sticle, zise el. A fi luat unul de ase dac
tiam c o s te lai aa de uor.

60
Luni, ora trei. Nu ar trebui s fiu aici, dar iat-m oricum.
Din cte mi puteam da seama pn la acest punct, specialitatea
juridic a firmei Smith, Curtis i Brennan erau familiile vechi cu
bani. Zona recepiei mbrcat n lambriuri de lemn i exemplare
din Golf Digest, Town& Country i Forbes2 de pe mesele laterale
preau s vorbeasc de la sine: clienii firmei cu siguran nu
proveneau din cartierul meu.
2 Reviste americane asociate cu stilul de via i preocuprile clasei nstrite
(n.tr.).

125

Mena Sunderland era partener junior n firm i, de asemenea, a


treia victim de care tiam noi, n ordine cronologic. Prea s se
integreze perfect n birou, cu un costum gri de designer i genul de
reinere demn pe care o au uneori oamenii din Sud. Ne conduse
ntr-o mic sal de edine i nchise jaluzelele verticale pe peretele
de sticl nainte s dea voie conversaiei s nceap.
M tem c v irosii timpul, ne spuse ea. Nu am nimic nou s
v spun. I-am explicat asta i doamnei detectiv. De mai multe ori.
Sampson mpinse o foaie de hrtie nspre ea:
Ne gndeam c asta v-ar putea ajuta.
Despre ce este vorba?
O schi de declaraie de pres. Dac vreo informaie va fi
fcut public, asta va fi.
Ea se uit peste declaraie n timp ce el i explica:
Plaseaz investigaia pe un curs agresiv i spune c niciuna
dintre victimele cunoscute nu a vrut s identifice atacatorul sau s
depun mrturie mpotriva lui.
Chiar e adevrat? ntreb ea, ridicnd ochii de pe hrtie.
Sampson a dat s rspund, ns, cuprins de o reacie
instinctual, l-am ntrerupt. Am nceput s tuesc. O micare destul
de stngace, ns a mers de minune.
Ai putea, v rog, s-mi aducei un pahar de ap? am rugat-o
eu pe Mena Sunderland. mi cer scuze.
Cnd femeia a ieit din camer, m-am ntors ctre Sampson:
Nu cred c ar trebui s tie c doar de ea depinde totul.
Bine. De acord. Sampson ncuviin din cap, ns continu:
Dar dac ntreab
Las-m pe mine s vorbesc, i-am propus eu. Am un
presentiment n legtur cu ea.
Faimoasele mele presentimente fceau parte din reputaia mea,
ns asta nu nsemna c Sampson trebuia s-mi cnte n strun.
Dac am fi avut mai mult timp de discuie, mi-a fi fcut griji n
126

privina asta, dar Mena Sunderland a revenit o secund mai trziu


cu dou sticle de ap Fiji i dou pahare. A ncercat chiar s
zmbeasc curajos.
Sorbind din apa pe care mi-o adusese, am observat c Simpson se
lsase pe sptarul scaunului. Asta era semnalul ca s preiau
conducerea.
Mena, am nceput eu, am vrea s ncercm s gsim un fel de
teritoriu comun cu tine. ntre informaiile pe care te simi n largul
tu s le discui i ce avem noi nevoie s tim.
Cum adic? ntreb ea.
Adic nu avem n mod obligatoriu nevoie de o descriere a
brbatului acestuia ca s-l prindem.
Am interpretat tcerea ei ca o und verde, orict de nesigur.
A vrea s-i pun cteva ntrebri. Toate cu da sau nu. Poi s
rspunzi cu un singur cuvnt sau chiar doar s-i miti capul, dac
doreti. i dac vreo ntrebare e prea stnjenitoare, poi s o ignori.
Un zmbet amenina s i se formeze la colurile gurii. Tehnica
mea era facil i ea tia asta. ns voiam ca ntrevederea s par ct
mai lipsit de ameninare cu putin.
i aranj o uvi lung de pr blond dup ureche.
Continuai. Deocamdat.
n noaptea atacului, v-a ameninat acest brbat n mod specific
ca s v mpiedice s vorbii dup plecarea sa?
Ea ncuviin prima dat din cap, apoi verbaliz rspunsul:
Da.
Brusc, am cptat speran.
A fcut ameninri i la adresa altor cunoscui? Familie,
prieteni, ceva de acest gen?
Da.
V-a mai contactat din acea sear? Sau i-a mai fcut simit
prezena n vreun fel?
Nu. Mi s-a prut c l-am mai vzut o dat pe strad. Probabil,
127

nu era el.
Ameninrile astea au fost mai mult dect verbale? A mai fcut
i altceva ca s se asigure c nu vei vorbi?
Da.
Ddusem peste ceva. Eram sigur. Mena Sunderland i cobor
privirea n poal pentru cteva secunde, apoi se uit din nou la
mine. ncordarea de pe faa ei lsase locul la ceva ce semna mai
mult cu hotrrea.
Te rog, Mena. E important.
Mi-a luat Blackberry-ul, zise ea. Se opri cteva secunde, apoi
continu: Aveam n el toate informaiile personale. Adrese, totul.
Ale prietenilor, ale familiei mele din Westchester.
neleg.
i chiar nelegeam. Se potrivea perfect cu profilul preliminar al
monstrului.
Am nceput s numr n gnd pn la zece. Cnd am ajuns la opt,
Mena vorbi din nou.
Erau nite poze, zise ea.
Scuz-m? Poze?
Fotografii. Ale unor oameni pe care i-a ucis. Sau cel puin a zis
c i-a ucis. i aici i lu un moment s-i adune curajul pentru
urmtoarea parte mutilat. Mi-a vorbit despre fierstraie de
mcelrie, bisturie.
Mena, ai putea s-mi spui i altceva despre pozele acelea pe
care i le-a artat?
M-a fcut s m uit la mai multe, ns nu mi-o mai amintesc
bine dect pe prima. A fost cel mai ngrozitor lucru pe care l-am
vzut n viaa mea. Apoi o amintire i se oglindi n ochi i am vzut
cum pune stpnire pe ea. Groaz pur. i pierdu concentrarea.
Dup cteva secunde, i reveni i vorbi din nou. Minile ei
ncepu ea, dar se opri.
Ce era cu minile ei, Mena?
128

i tiase ambele mini. i n poz era nc n via. Se vedea c


ip. Vocea ei se pierdu ntr-o oapt abia audibil. Ajunsesem la
limita de delimitare a pericolului; am simit asta imediat. i spunea
Beverly. Ca i cum ar fi fost vechi prieteni.
Bine, am intervenit eu cu blndee. Ne putem opri aici dac
vrei.
Vreau s m opresc, zise ea. ns
Continu, Mena.
n seara aceea avea un bisturiu. Avea deja sngele cuiva pe
el.

61
Asta era o descoperire uria, ns i o veste proast n acelai
timp. Sau cel puin putea s fie.
Dac descrierea Menei Sunderland era corect i de ce s nu fie?
nu mai vorbeam doar de viol n serie. Era un caz de crime n serie.
Brusc, m-am gndit la cum fusese ucis Maria, la cazul de viol n
serie de la vremea aceea. Am ncercat s mi-o scot pe Maria din
minte pentru moment. Cte un caz pe rnd.
Mi-am notat tot ce mi-am putut aminti chiar dup ntlnirea cu
Mena, n timp ce Sampson m ducea cu maina acas. i luase i el
notie n timpul interviului, ns transferul informaiilor din minte
pe hrtie m ajut uneori s pun un caz cap la cap.
Profilul preliminar al violatorului mi se prea din ce n ce mai
logic. S te bazezi pe primele impresii, nu asta ne nva bestseller-ul
Blink? Fotografiile pe care Mena le descrisese suvenire de orice fel
erau destul de comune n cazurile n serie, desigur. Fotografiile l
ajutau s treac peste perioadele de inactivitate. i, printr-o
ntorstur oribil de situaie, se folosise de aceste suvenire ca s-i
menin victimele n starea pe care i-o dorea paralizate de fric.
129

Trecnd cu maina prin zona Southeast, Sampson rupse n cele


din urm tcerea:
Alex, vreau s te implici n cazul sta. Oficial, adug el.
Colaboreaz cu noi. Colaboreaz cu mine la asta. Ofer consultan.
Cum vrei tu s-i spui.
M-am uitat la el.
M-am gndit c poate o s fii un pic enervat c am preluat
controlul discuiei mai devreme.
El ridic din umeri.
Nici gnd. Nu pot s contrazic rezultatele. Pe lng asta, deja
eti implicat, nu? Ai putea la fel de bine s fii i pltit. N-ai putea s
renuni acum la caz nici dac-ai ncerca.
Am cltinat din cap, ncruntndu-m, ns doar fiindc avea
dreptate. Simeam n minte un zumzit familiar gndurile mele
care se concentrau involuntar n jurul cazului. E unul dintre
lucrurile care m face s fiu bun n meseria mea, dar i motivul
pentru care mi era imposibil s fiu doar oarecum implicat ntr-o
investigaie.
i ce s-i spun lui Buni? l-am ntrebat eu, ntrebare care era,
cred, felul meu de a spune da.
Spune-i c investigaia are nevoie de tine. Spune-i c Sampson
are nevoie de tine. Coti la dreapta pe Fifth Street i casa mea apru
n cmpul vizual. Ai face bine ns s te gndeti repede la ceva. O
s te miroas cu siguran. O s-o citeasc n ochii ti.
Vrei s intri?
Bun ncercare!
Ls motorul pornit cnd se opri lng trotuar.
Am ajuns, am zis eu. Ureaz-mi noroc cu Buni.
Ei, biete, nimeni nu a zis c munca de poliist nu e
periculoas.

130

62
Am lucrat la caz n seara aceea n biroul din pod. Era trziu cnd
am decis c-mi ajunsese.
Am cobort la parter i am luat cheile aveam obiceiul ca n cele
mai multe seri s fac o plimbare n noul Mercedes, maina mea
mixt. Te simeai ca ntr-un vis cnd o conduceai, iar scaunele erau
la fel de confortabile ca mobilierul din camera noastr de zi. Dai
drumul la CD player, te lai pe spate i te relaxezi. Via bun.
Cnd m-am bgat n cele din urm n pat n acea sear, gndurile
m-au adus napoi ntr-un loc pe care mai aveam nevoie s-l vizitez
din cnd n cnd. Un sanctuar. Luna mea de miere cu Maria. Poate
cele mai frumoase zece zile din viaa mea. Totul era nc viu n
mintea mea.
Soarele tocmai apune n spatele palmierilor, scufundndu-se spre o linie
orizontal de albastru, dincolo de balconul hotelului nostru. Locul gol din
pat, de lng mine, unde Maria sttuse ntins pn acum un minut, e
nc cald.
Acum e n picioare lng oglind.
Frumoas.
Nu poart dect o cma de-a mea, deschis n fa i se pregtete
pentru cin.
Ea zice ntotdeauna c are picioarele prea subiri, dar mie mi se par
lungi i ncnttoare i m aprind doar privindu-le privind-o pe ea n
oglind.
O urmresc pe Maria cum i strnge la spate prul ei negru strlucitor
cu o agraf. i pune n eviden linia prelung a gtului. Dumnezeule, ct
o ador.
Mai f o dat aa, o rog eu.
Ea mi face pe plac fr niciun cuvnt.
Cnd i nclin capul ca s-i pun un cercel, privirea ei o ntlnete pe
131

a mea n oglind.
Te iubesc, Alex. Se ntoarce cu faa ctre mine. Nimeni nu te va iubi
vreodat cum te iubesc eu.
Privirea ei o susine pe a mea i mi se pare c pot vedea ce simte. Felul
n care gndim e att de incredibil de asemntor. mi ntind mna ctre ea
din pat i-i spun

63
Ceva din inim.
ns acum nu puteam s-mi amintesc ce.
M-am ridicat singur n pat , marcat de starea dintre somn i
trezie din care m ntorsesem. Memoria mea se lovise de un punct
mort, ca o gaur n pmnt care pn atunci nu fusese acolo.
Detaliile lunii noastre de miere din Barbados fuseser
ntotdeauna clare n mintea mea. De ce nu puteam s-mi amintesc
ce-i spusesem Mariei?
Ceasul de lng mine strlucea: 2.15.
Eram foarte treaz ns.
Te rog, Doamne, am zis eu n gnd, amintirile astea sunt tot ce
mi-a rmas. Tot ce am. Nu mi le lua i pe astea.
Am aprins lumina.
Statul n pat nu mai era o opiune. Am ieit pe hol, gndindu-m
s merg jos i s cnt la pian.
La captul scrilor m-am oprit cu mna pe balustrad. Sunetul
uor, rguit, al respiraiei lui Ali m intui n loc.
Am intrat n camer i mi-am privit bieelul din prag.
Era doar o mogldea sub aternuturi i un picior gol care ieea
de sub ele; respiraia lui suna ca un sforit n miniatur.
Lampa de noapte de la Blues Clues arunca din perete suficient
lumin ct s i se vad faa. Sprncenele micuului Alex erau strns
132

mpreunate, ca i cum ar fi fost adncit n gnduri, exact cum art i


eu uneori.
Cnd m-am strecurat sub ptur, s-a cuibrit la pieptul meu i ia aezat capul n ndoitura minii mele.
Bun, tati, zise el pe jumtate treaz.
Bun, celuule, am optit eu. Culc-te la loc.
Ai visat urt?
Am zmbit. Era ntrebarea pe care i-o pusesem eu de nenumrate
ori n trecut. Acum cuvintele se ntorceau la mine ca o parte a fiinei
mele la care renunasem.
El a repetat cuvintele mele. Eu, pe ale Mariei:
Te iubesc, Ali. Nimeni nu te va iubi vreodat cum te iubesc eu.
Biatul sttea perfect nemicat, probabil dormea deja. Am rmas
ntins acolo, cu mna pe umrul lui pn cnd respiraia i-a revenit
la ritmul uor de dinainte. i cndva, n acest timp, m-am ntors la
Maria.

64
Amintirile despre tatl su erau ntotdeauna ct se poate de
puternice cnd Michael Sullivan era mpreun cu fiii si. Mcelria
de un alb strlucitor, frigiderul din spate, Omul cu Oasele care
venea o dat pe sptmn ca s ridice carcasele de animale,
mirosurile de brnz irlandez Carrigaline i de crnai i caltaboi.
Hei, tipul de la btaie, tipul de la btaie! auzi Sullivan i
cuvintele l aduser cu vitez n prezent la terenul de joc lng
care locuia n Maryland.
Apoi:
Tipu sta nu poate lovi nimic! E un nimic! Al tu e!
Seamus i Jimmy erau cei cu huiduielile la meciurile de baseball
n familie. Michael Jr era la fel de concentrat ca ntotdeauna.
133

Sullivan vzu asta n ochii de un albastru strlucitor ai fiului su


mai mare o nevoie s-i elimine btrnul tat din joc o dat pentru
totdeauna.
Fiul su i lu avnt i ls mingea s zboare. O aruncare scurt
care avea s aterizeze brusc sau poate una mai nceat cu rotire.
Sullivan expir cnd se pregti s loveasc apoi auzi pocnitura
mingii care lovi mnua de prinztor a lui Jimmy n spatele su.
Nenorocitul aruncase cu putere!
Ceva asemntor cu haosul se dezlnui pe terenul American
Legion, de altfel pustiu, unde se antrenau ei. Jimmy, prinztorul,
fugi n cerc n jurul tatlui su innd mingea n aer.
Numai Michael Jr rmase calm i stpnit. i ngdui un rnjet
uor, ns nu-i prsi poziia, nu srbtori mpreun cu fraii si.
i privea doar cu superioritate tatl, pe care nu reuise niciodat
s-l elimine pn acum.
i ls brbia n piept, gata s-i ia din nou avnt dar se opri
apoi.
Ce e aia? ntreb el, uitndu-se la tatl su.
Sullivan privi n jos i vzu ceva micndu-se pe pieptul su.
Punctul rou al unui laser de la o arm.
Se arunc la pmnt lng baz.

65
Bta Louisville Slugger vintage, nc la el n mn, se fcu ndri
nainte s cad la pmnt. Se auzi un ping puternic, metalic, cnd
glonul rico n gardul din spate. Cineva trgea n el! Oamenii lui
Maggione? Cine altcineva?
Biei! Ferii-v! Acum! Fugii! Fugii! strig el.
Nu trebui s le spun de dou ori. Michael Jr l apuc de bra pe
fratele su mai mic. Toi trei alergar ca vntul s se adposteasc,
134

iui micii golani, fugind de parc tocmai ar fi furat portofelul cuiva.


Mcelarul o lu la sntoasa n direcia opus; voia s distrag
mpucturile de la biei.
i avea nevoie de arma din main!
Humvee-ul era parcat la cel puin cincizeci de metri deprtare, iar
el fugi, pe ct ndrzni, n linie dreapt ca s ajung acolo. Un alt
glon trecu att de aproape, c l auzi vjindu-i pe lng brbie.
mpucturile veneau din pdurea din stnga terenului, de
dincolo de drum. De asta era sigur. ns nu se deranj s se uite n
jur. Nu nc.
Cnd ajunse la Humvee, deschise larg ua pasagerului i sri
nuntru. Urm o explozie de sticl.
Mcelarul rmase la podea, cu faa pe pre i vr mna sub locul
oferului.
Beretta fixat acolo reprezenta o promisiune nclcat fa de
Caitlin. Desprinse arma ncrcat i se uit n cele din urm n sus.
Erau doi, care acum ieeau din pdure doi dintre mecherii lui
Maggione, fr ndoial. Erau aici ca s-l elimine, nu-i aa? i poate
i pe copiii si.
Deschise ua oferului i se rostogoli afar pe pietri i praf.
Uitndu-se din ntmplare pe sub main, vzu o pereche de
picioare venind n direcia sa cu un mers trit.
Nu era vreme de reflecie sau de fcut planuri. Trase de dou ori
pe sub asiu. Omul lui Maggione scheun cnd o nfloritur roie i
apru deasupra gleznei.
Czu grmad la pmnt, iar Mcelarul trase din nou chiar n
faa de dou ori ocat a tipului. Acesta nu mai fu n stare de un alt
foc, cuvnt sau gnd. ns asta era cea mai nesemnificativ din
grijile sale acum.
Tat! Tat! Tat, ajutor!
Era vocea lui Mike venea din cealalt parte a terenului i era
rguit de panic.
135

Sullivan sri n picioare i-l vzu pe cellalt uciga ndreptnduse spre banca echipei, la o distan de poate aptezeci de metri.
Ridic arma, ns tia c ar trage n acelai timp n direcia bieilor
si.
Sri n main i bg Humvee-ul n vitez.

66
Aps acceleraia pn la podea, ca i cum vieile bieilor si ar
fi depins de asta. Probabil c aa i era. Maggione era genul de la
care i-ar ucide familia. Apoi i scoase Beretta pe geam, cutnd un
culoar liber. Avea s fie la milimetru. Nu aveai cum s prevezi
deznodmntul. Ce mai suspans!
Ucigaul lui Maggione alerga peste zona de btaie acum,
avansnd serios. Sullivan ghici c tipul fusese un sportiv bun cnd
era mai tnr. i asta nu cu mult timp n urm.
Michael Jr privea de pe treptele adpostului pentru juctori.
Putiul avea snge-rece, ns asta nu era neaprat de ajutor acum.
Sullivan strig la el:
D-te jos! Michael, jos! Acum!
Asasinul profesionist tia c Sullivan vine n spatele su, aa c se
opri i se ntoarse ca s trag.
Greeal! Posibil fatal.
Fcu ochii mari chiar nainte ca grilajul Humvee-ul s-l loveasc
n piept, intrnd n el cu mai mult de optzeci de kilometri pe or.
Maina nu ncetini pn cnd nu-i oferi tipului o plimbare rapid,
apoi l izbi n gardul de plas din spatele prinztorului.
Suntei bine, biei? strig Sullivan, inndu-i ochii pe
atacator. Acesta nu se mica i prea c va fi nevoie s fie rzuit de
pe gard.
Suntem bine, rspunse Michael Jr, prnd zdruncinat, dar
136

totui stpn pe sine.


Sullivan se duse s se uite la golan sau la ce mai rmsese din el,
oricum. Singurul lucru care-l mai inea n picioare era sendviul de
oel n care era prins. Capul i atrna ntr-o parte. Prea s se uite n
jur cu ochiul care nu-i era complet ascuns de snge.
Sullivan merse i ridic rmiele btei Louisville Slugger din
praf.
Lovi cu bta o dat, de dou ori, iar i iar, marcnd fiecare
lovitur cu un strigt:
Nu te lua de familia mea! Niciodat! Niciodat!
Niciodat!
Ultima lovitur i scp de sub control i rat; Sullivan fcu un
crater n capota mainii. ns asta l ajut s-i aminteasc unde se
afl.
Urc n Humvee i ddu cu spatele pn la locul unde bieii si
priveau ca un grup de zombi la nmormntarea cuiva. Ajuni n
main, niciunul dintre ei nu vorbi, dar nici nu plnse.
Totul e bine acum, i liniti el. S-a terminat, biei. O s am eu
grij de asta. M-ai auzit? Promit. Promit pe ochii mamei mele
moarte!
i avea s se in de cuvnt. i atacaser pe el i pe familia sa, iar
Mcelarul avea s-i atace pe ei.
Mafia.
Pe John Maggione.

67
Aveam o alt edin cu Kim Stafford i, cnd aceasta intr pe
u, purta ochelari de soare negri i arta ca o fugar. Mi s-a pus un
nod n stomac. Tocmai realizam c ambele mele profesii intrau n
coliziune n acest caz.
137

Acum c tiam cine e logodnicul lui Kim, mi era mai greu s-i
respect dorina de a nu-l implica. Voiam s-i cer socoteal rahatului
luia.
Kim, am zis eu la un moment dat, nu mult dup nceperea
edinei, Sam ine arme n apartament?
Sam era numele pe care am czut de acord s-l folosim n timpul
edinelor; Sam era, de asemenea, i numele unui buldog care o
mucasepe Kim cnd era mic.
Un pistol n noptier, zise ea.
Am ncercat s nu las s mi se vad ngrijorarea pe care o
simeam, alarma care-mi rsuna puternic n creier.
A ndreptat vreodat arma spre tine? Te-a ameninat c o va
folosi?
Doar o dat, zise ea i ncepu s se joace cu materialul fustei. Sa ntmplat cu ceva timp n urm. Dac a fi crezut c vorbete
serios, l-a fi prsit.
Kim, a vrea s discutm despre un plan de siguran.
La ce te referi?
S identificm nite msuri de precauie, i-am explicat eu. S
pui ceva bani deoparte; s ii o valiz mpachetat undeva; s gseti
un loc unde ai putea merge n caz c o s fie nevoie s pleci n
grab.
Nu tiu de ce i-a scos ochelarii de soare tocmai n acel moment,
ns atunci alese ea s-mi arate ochiul vnt.
Nu pot, domnule doctor, zise ea. Dac fac un plan, o s-l
folosesc. i atunci chiar cred c o s m omoare.
Dup ultima edin din ziua aceea, mi-am apelat csua vocal
nainte de a pleca. Aveam un singur mesaj. Era de la Kayla:
Bun, eu sunt. Deci, ine-te bine, fiindc Buni m las s gtesc
cina pentru toat lumea n seara asta. n buctria ei! Dac nu a fi
moart de spaim, a zice c abia atept. Aa c am de fcut cteva
vizite la domiciliu i apoi m opresc la magazin. Apoi s-ar putea s
138

m-mpuc n parcare. Dac nu, ne vedem acas pe la ase. Adic la


tine acas.
Era deja ora ase cnd am primit mesajul. Am ncercat s-mi
nltur din minte edina tulburtoare cu Kim Stafford, ns n-am
reuit dect n parte. Speram s fie bine i nu eram sigur dac ar
trebui s intervin. Pn am ajuns eu pe Fifth Street i m-am grbit s
intru n cas, Kayla se instalase confortabil n buctrie. Purta orul
favorit al lui Buni i tocmai punea la cuptor o friptur cu costi.
Buni sttea dreapt la masa din buctrie, cu un pahar neatins de
vin alb n fa. Acum asta chiar era interesant.
Copiii se agitau i ei prin buctrie, probabil ateptnd s vad
ct mai putea Buni s stea nemicat.
Cum i-a mers astzi, tati? m ntreb Jannie. Care e cel mai
bun lucru care i s-a ntmplat? continu ea.
Asta aduse un zmbet pe faa amndurora. Era o ntrebare pe
care ne plcea s o punem la cin uneori. Fceam asta de ani de zile.
M-am gndit la Kim Stafford i apoi la cazul de viol din
Georgetown i la reacia lui Buni fa de implicarea mea n
investigaie. Gndul la Buni m readuse n prezent, la rspunsul
meu la ntrebarea lui Jannie.
Pn acum? am zis eu. Asta. S fiu aici cu voi e cel mai bun
lucru.

68
Lucrurile se ncingeau acum.
Mcelarul ura plaja; ura nisipul, mirosul de ap srat,
ambuteiajele, tot ce inea de o vizit pe litoralul la jalnic. Caitlin i
bieii, cu excursiile lor din timpul verii la Cape May puteau s i
le in i s i le bage undeva.
Aa c afacerile i doar afacerile l aduseser la malul oceanului i
139

cu att mai mult pn la South Jersey. Era rzbunarea mpotriva lui


John Maggione. Cei doi se urau de cnd tatl lui Maggione i
permisese acestui irlandez nebun s devin ucigaul su preferat.
Apoi lui Sullivan i se ordonase s-l omoare pe unul dintre prietenii
lui Junior, iar Mcelarul i fcuse treaba cu entuziasmul su
obinuit. l tiase n buci pe Rico Marinacci.
John Maggione se cam dduse la fund n ultima vreme ceea ce
nu era de mirare , aa c planul Mcelarului se schimbase puin,
deocamdat. Dac nu putea reteza capul, avea s nceap cu o alt
parte a corpului.
Partea, n acest caz, se numea Dante Ricci. Dante era cel mai tnr
barosan din sindicatul lui Maggione, un favorit personal al donului.
Era ca un fiu pentru el. Gluma doar de ei tiut era c John
Maggione nu-i lsa un asociat nici s se tearg la fund fr s se
consulte cu Dante.
Sullivan ajunse n oraul Mantoloking, New Jersey, chiar nainte
de apus. Traversnd cu maina Golful Barnegat, oceanul n
deprtare prea aproape violet frumos, dac i plceau genul de
chestii precum vederile i momentele Kodak. Sullivan ridic
geamurile s nu mai simt aerul srat. De-abia atepta s-i termine
treaba, apoi s se care naibii de aici.
Oraul n sine se ntindea pe o fie scump de pmnt de mai
puin de un kilometru i jumtate de la un capt la cellalt. Casa lui
Ricci, pe Ocean Avenue, nu fu prea greu de gsit. Trecu cu maina
pe lng poart, parc mai ncolo pe drum i se ntoarse pe jos vreo
trei sute de metri.
Se prea c Ricci o ducea foarte bine. Cldirea principal era un
csoi n stil colonial: trei etaje, acoperi din igl de lemn de cedru,
totul perfect ntreinut i chiar lng ap. Garaj cu patru locuri, cas
de oaspei, jacuzzi sus pe o dun de nisip. ase milioane, lejer. Exact
genul de obiect strlucitor pe care barosanii din ziua de azi l
fluturau pe sub nasul nevestelor ca s le distrag atenia de la
140

furturile i omorurile comise zilnic ca s-i ctige existena.


Iar Dante Ricci era un uciga; la asta se pricepea cel mai bine. Ce
mai, era Mcelarul n versiune nou i mbuntit.
Sullivan nu vedea mare lucru de unde se afla. i imagina c cea
mai mare parte din cas era orientat n aa fel nct s aib vedere
la ocean. ns plaja nu-i oferea acoperire bun. Trebuia s se
instaleze unde se gsea i s nu se grbeasc.
Asta nu era o problem pentru el. Avea tot ce i trebuia ca s-i
fac treaba, inclusiv rbdare. O vorb n limba irlandez i veni n
minte, ceva ce obinuia s spun bunicul lui, James: Coimhad fearg
fhear na foighde sau un rahat de genul sta. Ferete-te de mnia
omului rbdtor.
ntocmai, se gndi Michael Sullivan ateptnd, perfect nemicat
n amurgul care se lsa. ntocmai.

69
i lu o vreme ca s neleag aezarea casei de pe plaj i ce se
afla n imediata apropiere a acesteia. Nu era prea mult micare
nuntru, ns destul ca s se vad c familia era acas: Dante, doi
copii i cel puin de la deprtarea asta ceea ce prea a fi o soie
tnr i sexy, o frumoas italianc blond.
ns niciun vizitator, niciun bodyguard la vedere. Mai exact, nu
era niciun F mare: Familia. Asta nsemna c prezena armelor de foc
nuntru se limita la ce avea Dante Ricci la ndemn. Orice ar fi
fost, probabil c nu avea s fac fa pistolului-mitralier de 9
milimetri pe care Sullivan l inea n toc. i nici bisturiului su.
n ciuda aerului rece, transpira sub jachet i o pat de sudoare
strbtuse prin tricou acolo unde arma se lipea de corp. Briza
oceanului nu-l rcorea nici ea deloc. Doar rbdarea l ajuta s se
stpneasc. Profesionalismul, i plcea lui s cread. Trsturi pe
141

care le motenise, fr ndoial, de la tatl su, Mcelarul original,


care, dac nu altceva, mcar fusese un nemernic rbdtor.
n sfrit, se apropie de casa de pe plaj. Trecu pe lng un Jaguar
negru strlucitor de pe locul de parcare pavat cu crmizi cafenii i
intr pe una dintre porile garajului, unde un Jaguar alb sttea n
spatele celui negru.
Mam, Dante, da nu te dai deloc mare!
Nu dur mult s gseasc ceva util n garaj. Mcelarul lu un
baros cu mner scurt de pe masa de lucru din spate. l ridic i-i
simi greutatea. Numai bun. Foarte frumos. Mam, ce-i mai plceau
uneltele! Ca i tatlui su.
Va trebui s loveasc cu stnga dac voia s poat folosi i arma,
ns zona de aciune ajungea pn la, ei bine, parbrizul Jaguarului.
Ridic barosul la umr, se sprijini pe picioare i fcu ndri
sticla.
O alarm de main ncepu s iuie numaidect, exact cum i
dorise.
Sullivan o lu imediat la picior spre curtea din fa, cam la
jumtatea drumului ctre oseaua principal. Se ascunse dup un
stejar rou ajuns la maturitate i care prea s nu se potriveasc n
peisaj ca i el. Degetul era pe trgaciul armei, ns nu. Fr
mpucturi nc. Las-l pe Dante s cread c fusese vreun cccios
de ho din Jersey. Asta ar fi trebuit s-l scoat din cas fugind i
njurnd.
Ua de plas din fa se deschise cteva secunde mai trziu,
izbindu-se cu putere de peretele casei. Dou reflectoare se aprinser.
Sullivan miji ochii n faa luminii. ns putea s-l vad pe btrnu
Dante pe verand cu un pistol n mn. n pantaloni scuri, nici
mai mult, nici mai puin, i lapi. Musculos i n form, dar ce-are a
face. Un nemernic nfumurat!
Greeal.
Cine naiba e acolo? strig mafiotul n ntuneric. Cine-i acolo,
142

am zis? Ai face bine s-o iei la picior!


Sullivan zmbi. sta era ajutorul lui Junior? Noul Mcelar?
Golanul sta musculos care locuia ntr-o cas de pe plaj? n
bermude i lapi de plastic?
Ei, e doar Mike Sullivan! i strig el.
Mcelarul iei la vedere, fcu o mic plecciune i apoi ciurui
veranda nainte ca Dante s-i dea seama de ce se va-ntmpla. La
drept vorbind, cine ar fi putut s-i dea? Cine ar fi avut curajul s-l
atace la el acas pe un om care-i ctigase o poziie n mafie? Cine
ar fi att de nebun?
Asta e doar nceputul! url Mcelarul n vreme ce jumtate de
duzin de gloane l nimerir pe Dante Ricci n stomac i piept.
Mafiotul czu n genunchi, se holb la Sullivan i apoi czu cu
faa-n jos.
Sullivan nu lu degetul de pe trgaci i guri i cele dou
Jaguaruri din garaj i de pe alee. Mai mult sticl fcut ndri.
Rnduri ordonate de guri aprur pe caroseria scump.i plcu
senzaia.
Cnd ncet s mai trag, auzi zgomotele care veneau din
interiorul casei. Femei, copii. Stinse reflectoarele de pe verand cu
dou lovituri rapide, controlate.
Apoi se apropie de cas, cu mna pe bisturiu. De ndat ce ajunse
la cadavru, tiu c Dante Ricci era mort ca un pete umflat adus de
valuri pe plaj. Cu toate astea, rostogoli cadavrul pe spate i tie faa
mortului de vreo duzin de ori cu o lama ascuit.
Nimic personal, Dante. Dar tu nu poi s-mi iei locul.
Se ntoarse s plece. Dante Ricci primise mesajul i foarte, foarte
curnd avea s-l primeasc i Maggione Junior.
Apoi auzi o voce venind din afara casei. O femeie.
L-ai ucis! Nenorocitule! L-ai omort pe Dante al meu!
Sullivan se ntoarse i o vzu pe soia lui Dante stnd acolo cu o
arm n mn. Femeia era mignon, o blond vopsit i drgu,
143

care nu avea mai mult de un metru cincizeci.


Soia trase orbete n ntuneric. Nu tia s trag, nici mcar nu
putea s in arma cum trebuie. ns avea ceva din sngele fierbinte
al familiei Maggione n ea.
Intr napoi n cas, Cecilia! url Sullivan. Sau i zbor creierii!
L-ai omort! Gunoiule! Nenorocit mpuit! Cobor treptele de
la verand, naintnd spre curte. Femeia plngea, bolborosind,
cutndu-l: idioata. Te omor, nenorocitule!
Urmtorul foc fcu s explodeze o scldtoare din beton pentru
psri, la doar un metru n dreapta lui Sullivan.
Plnsul ei se transformase ntr-un vaiet ascuit. Prea mai
degrab al unui animal rnit dect ceva omenesc.
Apoi ceva din ea se frnse i porni n for pe alee. Mai trase nc
un glon nainte ca Sullivan s-i trag dou n piept. Se prbui de
parc s-ar fi lovit de un perete, apoi rmase ntins acolo, tremurnd
jalnic. O tie i pe ea.
Odat ce ajunse n main, se simi mai bine, mulumit de sine
nsui. Drumul lung spre cas i se pru chiar bine-venit. Conducnd
pe autostrad, deschise toate geamurile i ddu muzica mai tare,
cntnd din toi rrunchii cuvintele lui Bono de parc ar fi fost chiar
ale sale.

70
Ziua urmtoare avea s fie nregistrat la categoria Ce naiba o fi
fost n capul meu? M-am prezentat la secia Districtului ase, unde
lucra Jason Stemple i am ntrebat de el n stnga i-n dreapta. Nu
eram sigur ce aveam s fac dac l gseam, ns eram destul de
nelinitit n privina lui Kim Stafford nct trebuia s ncerc ceva, sau
cel puin aa credeam.
Nu mai purtam la mine acte sau insigna, ns muli poliiti din
144

DC tiau cine eram, cine sunt. Se prea ns c nu i sergentul de la


recepie.
M-a fcut s atept n partea pentru civili, delimitat cu sticl,
mai mult dect mi-ar fi plcut. Asta era n regul, cred, nu era mare
lucru. Am stat acolo, aruncnd cte-o privire la Premiile Anuale
Pentru Reducerea Infracionalitii de pe perete, pn cnd am fost
informat n cele din urm c i se ceruse permisiunea cpitanului ca
s pot intra; apoi a apsat pe buton i mi-a dat drumul nuntru.
Un alt ofier n civil m atepta acolo.
Pulaski, ia-l pe domnul i se uit la foaia cu intrrile Cross
i du-l n spate, la vestiare. l caut pe Stemple. Credeam c a ieit
pn acum.
L-am urmat de-a lungul unui culoar aglomerat, prinznd din
zbor frnturi de conversaii poliieneti. Pulaski deschise mpingnd
o u grea, batant, care ddea n vestiar. Mirosul mi era familiar,
transpiraie i diverse antiseptice.
Stemple! Ai un vizitator.
Un tip tnr, ntre douzeci i cinci i treizeci de ani, cam de
nlimea mea, ns mai greoi, privi spre noi. Era singur n faa unui
rnd de dulapuri rablagite de culoare verde-nchis i tocmai i
trgea pe cap un pulover sport al echipei Washington Nationals.
Vreo jumtate de duzin de poliiti care ieiser din tur mai
stteau i ei pe acolo, plngndu-se i rznd de starea sistemului
juridic, care, cu siguran, era o glum n zilele astea.
M-am ndreptat spre Temple, care tocmai i punea ceasul pe
mn i practic nc m ignora.
Putem vorbi o clip? l-am ntrebat eu.
ncercam s fiu politicos, ns trebuia s fac un efort cu tipul sta
cruia i plcea s-i bat prietena.
Despre?
Stemple abia dac se uit n direcia mea.
Am cobort vocea:
145

Vreau s vorbim despre Kim Stafford.


Dintr-odat, atitudinea deloc prietenoas se transform n
animozitate pur. Stemple se balans pe clcie i m privi de sus
pn jos ca i cum a fi fost un vagabond care tocmai i sprsese
casa.
Totui, ce caui tu aici? Eti poliai?
Am fost, dar acum sunt terapeut. Lucrez cu Kim.
Ochii lui Stemple ardeau i aruncau sgei. ncepea s se prind
de situaie i nu-i plcea ce vedea. Nici mie, pentru c m uitam la
un brbat bine fcut care btea femei i cteodat le ardea cu obiecte
fierbini.
Da, pi, am fcut o tur dubl i acum plec. Tu s stai departe
de Kim, dac tii ce e bine pentru tine. M-ai auzit?
Acum c ne ntlniserm, mi formasem o opinie profesional
despre Stemple: era un rahat. n vreme ce el se ndeprta, i-am zis:
O bai, Stemple. Ai ars-o cu un trabuc.
n vestiar se ls tcerea, ns am observat c nimeni nu s-a grbit
s sar la mine, n aprarea lui Stemple. Ceilali priveau doar. Vreo
doi dintre ei ncuviinar din cap, ca i cum tiau poate deja despre
Stemple i Kim.
Se ntoarse ncet ctre mine umflndu-i pieptul:
Ce-ncerci s faci aici cu mine, gozarule? Cine naiba eti tu? io pune cu tine?
Nu e vorba de aa ceva. i-am spus, am venit s vorbim doar.
i dac tii ce e bine pentru tine, ar trebui s asculi.
Atunci Stemple arunc primul pumn. M-am dat napoi i rat,
ns nu cu mult. Era, cu siguran, temperamental i puternic.
ns eu doar de att aveam nevoie, poate doar att i voiam. Mam ferit n stnga, apoi am contraatacat cu un upercut n stomac.
Aerul iei forat din el.
Apoi ns braele sale puternice m prinser de mijloc. Stemple
m mpinse cu for ntr-un rnd de dulapuri. Metalul rsun la
146

impact. Durerea mi iradia prin partea superioar i inferioar a


spatelui. Speram s nu mi se fi rupt deja ceva.
De ndat ce mi-am recptat poziia, l-am mpins napoi, iar el se
mpletici, pierznd din puterea cu care m strngea. Lovi din nou.
De data asta mi arse una n falc.
I-am ntors favoarea un croeu de dreapta n brbie, urmat de
unul cu stnga care l nimeri deasupra sprncenei.
Una pentru mine, una pentru Kim Stafford. Apoi i-am tras cu
dreapta una n maxilar.
Stemple se ntoarse de jumtate; apoi m surprinse prbuinduse pe podeaua vestiarului. Ochiul drept ncepea deja s i se nchid.
Braele mi pulsau. Eram gata s-i mai dau cteva golanului,
laului stuia. Btaia n-ar fi trebuit s nceap, ns se ntmplase i
am fost dezamgit cnd nu se mai ridic.
Aa se ntmpl i cu Kim? Ea te enerveaz, tu-i tragi una?
Mormi, ns nu-mi zise nimic mie.
Am continuat:
Ascult, Stemple. Vrei s in ce tiu pentru mine, s nu merg
mai sus cu treaba asta? Vezi s nu se mai ntmple din nou.
Niciodat. S nu te mai atingi de ea! Nici cu trabucurile. Ne-am
neles?
El rmase unde era i asta mi spuse ce voiam s tiu. Eram la
jumtatea drumului ctre ieire, cnd unul dintre ceilali poliiti
mi surprinse privirea.
Bine-ai fcut! zise acesta.

71
Dac Buni ar fi lucrat la cazul din Georgetown, n stilul ei
inimitabil, ar fi spus c lucrurile fierbeau la foc sczut acum. Eu i
Sampson aruncaserm cteva ingrediente interesante n amestec i
147

dduserm focul mai tare. Acum era timpul s obinem nite


rezultate.
I-am aruncat o privire brbatului masiv pe deasupra unei mese
pline de rapoarte de crim mprtiate ntre noi.
N-am mai vzut niciodat att de mult informaie care s
conduc la att de puin, am zis eu morocnos.
Acum tii i tu cu ce m-am confruntat eu n cazul sta, zise el,
strngnd i apoi dnd drumul unei mingiue antistres pe care o
avea n pumn.
M mira faptul c jucrioara nu explodase n milioane de buci
pn acum.
Tipul sta e atent, pare destul de detept i e crud. Are i o
poziie puternic se folosete de suvenire ca s le amenine pe
femeile astea. Face ca treaba s fie personal. n caz c nu i-ai dat
deja seama de asta, am observat eu. Gndeam pur i simplu cu voce
tare. Cteodat ajut.
Chestia pe care o fceam n ultimul timp, obiceiul meu, era s m
plimb de colo-colo. Probabil c parcursesem vreo zece kilometri n
ultimele paisprezece ore, toi n aceeai sal de conferine de la
secia Districtului Doi unde ne aciuaserm.Picioarele m cam
dureau, ns aa mi ineam creierul activ. Aa, i cu bomboane
Altoid cu gust de mere verzi.
ncepuserm dimineaa respectiv comparnd rapoartele de
infraciuni redactate de poliitii n uniform n ultimii patru ani,
cutnd orice ar fi putut constitui o legtur. Avnd n vedere ce
tiam acum despre criminal, analizaserm cazurile de femei
disprute, violuri i mai ales crime care implicau i mutilarea. Mai
nti n Georgetown, apoi n ntreaga zon metropolitan a
Washingtonului.
Ca s ne pstrm ct de ct buna dispoziie, ascultasem Elliot n
the Morning la radio, ns nici chiar Elliot i Diane nu ne putuser
nveseli n acea zi, orict de bine s-ar fi priceput ei s distreze lumea.
148

Ca s nu ne scape ceva, am mai fcut o ncercare, verificnd


crimele nerezolvate n general. Rezultatul fu o list de poteniale
piste pe ct de lung, pe att de nepromitoare.
Un lucru bun se ntmplase totui n ziua aia. Mena Sunderland
ne mai acordase un interviu n care merse att de departe nct s ne
dea cteva detalii descriptive despre violator. Era un brbat alb, cam
la patruzeci de ani, bnuia ea. i din ce am putut deduce de la
Mena, era i artos, ceea ce nu-i fusese uor s recunoasc.
tii, ne explicase ea, aa cum i Kevin Costner arat bine
pentru un brbat mai n vrst.
Pentru noi ns era o parte important a profilului pe care
reuiserm s-o identificm. Agresorii atrgtori aveau un avantaj
care-i fcea i mai periculoi. Sperana mea era c, dac-i acordam
puin timp i promisiunea unei protecii foarte serioase, Mena avea
s fie dispus s vorbeasc n continuare cu noi. Ce aveam pn
acum nu era suficient pentru un portret folositor. De ndat ce am
dispus de o descriere care nu se potrivea cu alte dousprezece mii
de fee din Georgetown, eu i Sampson am vrut s ne extindem.
Sampson i ls scaunul pe spate i-i ntinse picioarele lungi.
Ce zici dac am dormi un pic i s lsm restul pentru
diminea? Sunt terminat.
Tocmai atunci Betsey Hall intr gfind i prnd mult mai treaz
dect oricare din noi. Betsey era un detectiv nceptor, pasionat, ns
genul care tia s ajute fr s-i stea n cale.
Ai verificat doar cazurile n care victimele au fost femei cnd
ai fcut comparaia? ntreb ea. Am dreptate, nu-i aa?
De ce? se interes Sampson.
Ai auzit vreodat de Benny Fontana?
Niciunul din noi nu auzise.
E un soldat al mafiei de nivel mediu, aghiotant cred c e
termenul. A fost, cel puin, explic Betsey. Ucis n urm cu dou
sptmni. ntr-un apartament din Kalorama Park. De fapt, n
149

noaptea n care Lisa Brandt a fost violat n Georgetown.


i? zise Sampson. Auzeam n vocea sa aceeai nerbdare
obosit pe care o simeam i eu. i?
i, asta.
Betsey deschise un dosar i ntinse pe mas ase poze alb-negru.
nfiau un brbat alb, poate de vreo cincizeci de ani, mort, ntins
pe spate ntr-o camer, undeva. Amndou picioarele i era complet
i proaspt retezate pe la glezne.
Dintr-odat, nu mai eram att de obosit. Adrenalina mi zvcnea
n tot corpul.
Dumnezeule, mormi Sampson.
Eram acum amndoi n picioare, privind de la o fotografie oribil
la alta i repetnd asta de cteva ori.
Raportul legistului spune c tieturile pe domnul Fontana au
fost fcute ante-mortem, adug Betsey. Posibil cu instrumente
chirurgicale. Poate un bisturiu i un fierstru. Expresia de pe faa ei
era plin de speran, cumva dulce i naiv. Deci credei c e vorba
de acelai fpta?
I-am rspuns:
Cred c a vrea s aflu mai multe. Putem face rost de cheile de
la apartament?
Ea scoase un set din buzunar, scuturndu-le cu mndrie:
M-am gndit c s-ar putea s mi le cerei.

72
Fi-ar s fie, Alex! Violuri multiple, crime multiple. i acum o
legtur cu mafia? Sampson izbi cu pumnul n capota mainii. Nu se
poate ca totul s fie doar o coinciden. Nu se poate s fie! Nu se
poate!
Ar putea fi ceva dac e acelai tip, i-am reamintit eu. S
150

vedem ce se ntmpl aici. S ncercm s nu ne pripim.


Clar, individul sta era dus bine de-acas. Suspectul nostru arta
din ce n ce mai mult ca un monstru sadic cu un obicei foarte urt,
foarte distinctiv. Problema nu era c-l cutaserm n locul greit, ci
c nu l cutaserm n destule locuri.
Dar dac iese ceva de-aici, continu Sampson, fr telefoane la
vechii ti amici. Bine? Vreau s am puin timp la dispoziie cu treaba
asta nainte s se amestece i federalii.
FBI trebuie s fi aflat de uciderea lui Fontana, presupunnd c
avea legtur cu mafia. ns violurile erau nc de competena
departamentului de poliie din DC. Chestii locale.
Nu tii cu siguran c vor prelua cazul, i-am zis eu.
O, da. Sampson pocni din degete i art spre mine. Uitasem.
i-au ters memoria cnd ai plecat de acolo, cum fac n Brbai n
negru. Ei bine, las-m s-i readuc aminte o s preia cazul. Le plac
cazurile de genul sta. Noi facem toat treaba; federalii i asum
toate meritele.
I-am aruncat o privire.
Cnd lucram eu la FBI, mi-ai purtat vreodat pic pentru c
m-am implicat ntr-un caz? Am fcut eu din astea?
Dac s-a ntmplat, nu-i nimic, rspunse el. Dac ar fi meritat
s avem o discuie atunci despre asta, a fi adus vorba. Pe naiba, nu
te-ai bgat tu niciodat peste cazurile mele!
Am tras pe dreapta n faa unei cldiri cu apartamente din
crmid de culoare cafenie vizavi de Kalorama Park. Era o locaie
bun; eram sigur c uciderea lui Fontana zguduise cldirea aia, dac
nu ntreg cartierul. Se afla, de asemenea, la mai puin de trei
kilometri de locul unde Lisa Brandt fusese atacat nu mult dup
moartea lui Benny Fontana.
Ne-am petrecut urmtoarea or nuntru, folosindu-ne de
fotografii de la locul faptei i de petele de snge nc vizibile pe
covor, ca s recrem ce s-ar fi putut ntmpla. Nu ne-a dat nicio
151

legtur concret cu celelalte atacuri, ns era un nceput.


Dup ce am plecat, am luat-o spre sud-vest ctre Georgetown, pe
traseul cel mai logic ctre cartierul Lisei Brandt. Se fcuse deja
miezul nopii. Niciunul nu doream s ne oprim nc, aa c am fcut
un tur complet al cazului, trecnd cu maina pe lng toate adresele
unde avuseser loc violurile, n ordine cronologic. Nu erau att de
departe unele de altele.
La 2.30 noaptea eram ntr-un separeu la o cafenea non-stop.
Aveam dosare mprtiate peste tot pe mas i ne uitam peste ele,
prea prini ca s ne oprim, prea obosii ca s plecm acas.
Era prima ocaziepe care o aveam ca s analizez cu atenie dosarul
lui Benny Fontana. Citisem rapoartele poliiei i ale legistului de mai
multe ori. Acum m uitam pe lista de lucruri luate din apartament.
La a patra sau a cincea lectur, ochii mi se oprir la un obiect
anume: un col rupt dintr-un plic cptuit cu folie. l gsiser sub
canapea, la doar civa metri de corpul lui Fontana.
M-am ridicat n picioare. Astea sunt momentele la care speri cnd
ai un caz de crim nerezolvat.
Trebuie s mergem undeva.
Ai dreptate. Trebuie s mergem acas, fu de acord Sampson.
Am strigat-o pe chelneri, care aproape dormea la tejghea.
E vreo farmacie non-stop prin apropiere? E important.
Sampson era prea obosit ca s m contrazic. M urm doar cnd
am ieit afar din cafenea, am fcut colul i am mai mers cteva
strzi pn la o farmacie Walgreens intens luminat. O privire
rapid la rafturile din interior i am gsit ce cutam.
Mena Sunderland zicea c pozele pe care le-a vzut erau
Polaroid. Am rupt ambalajul unei cutii de film.
Trebuie s pltii mai nti, strig un angajat din fa.
L-am ignorat.
Sampson cltin din cap.
Alex, ce naiba faci?
152

Lista cu probe de la locul crimei lui Fontana, i-am rspuns eu.


Era i un plic alb cu folie. Sau, m rog, o bucat din el.
Am scos plicul din cutie, am rupt un col i i l-am artat.
Exact ca sta.
Sampson zmbi.
A fcut poze cu Benny Fontana dup ce l-a tiat. E acelai tip,
John.

73
Am lucrat o tur lung, lung de zi, ns n seara urmtoare am
fost pedepsit s rmn acas.
Buni preda un curs de citire la adpostul de pe Fourth Street
condus de Prima Biseric Baptist, iar eu am rmas acas cu copiii.
Cnd sunt cu ei, nu a vrea s m aflu nicieri altundeva. Problema,
uneori, e doar s ajung la ei.
Am fcut pe buctarul n seara aceea. Am gtit mncarea
preferat a mea i a copiilor, sup de fasole alb, mpreun cu salat
Cobb asortat i cumprasem i nite pine cu cheddar proaspt de
la brutria de lng biroul meu. Supa era aproape la fel de gustoas
ca a lui Buni. Cteodat mi vine s cred c are dou versiuni pentru
fiecare reet cea din capul ei i cea pe care mi-o mprtete mie,
minus vreun ingredient-cheie ce rmne secret. Face parte din aura
ei de mister i m ndoiesc c s-a schimbat prea mult n ultima
jumtate de secol.
Apoi eu i copiii am avut o ntlnire prea mult amnat cu sacul
de box de la subsol. Jannie i Damon traser pumni cu rndul n
pielea acestuia, n vreme ce Ali se juca cu camioanele de podeaua pe
care o declarase autostrada I-95!
Dup aceea am migrat la etaj pentru o lecie de not cu friorul.
Da, not. Era o invenie de-a lui Jannie, inspirat de rezervele lui Ali
153

de a intra n cad. Nu mai conta c era mai greu s-l scoi de acolo
dup ce ncepuse. Distincia asta nu-l preocupa pe el i fcea nazuri
de fiecare dat, ca i cum ar fi fost alergic la curenie. Fusesem
sceptic cu privire la ideea lui Jannie, pn cnd am vzut cum
funciona.
Respir, Ali! l instruia ea de pe margine. Hai s vedem cum
respiri, celu.
Damon i inea mna sub burtica lui Ali n vreme ce acesta sttea
cu faa n jos deasupra apei, mai mult suflnd balonae i stropind
n stnga i-n dreapta. Era de-a dreptul hilar, ns nu am ndrznit
s rd de dragul lui Jannie. Eu stteam la o distan sigur adic
uscat privindu-i de pe vasul de toalet.
Ridic-l un pic, propuse Jannie.
Damon l ridic pe micu n picioare n cada retro.
Ali clipi i scoase pufnind o gur de ap, ochii strlucindu-i de
bucuria jocului.
not, anun el.
nc nu, l contrazise Jannie, pus pe treab. Dar eti, cu
siguran, pe drumul cel bun, frioare.
Ea i Damon erau de fapt la fel de uzi ca i el, ns nimnui nu
prea s-i pese. Se distrau de minune. Jannie ngenunche chiar ntr-o
bltoac, n vreme ce Damon mi arunc o privire conspirativ de
copil mai mare care parc zicea: Nu-i aa c sunt nite nebunatici?
Cnd sun telefonul, amndoi o luar la goan ctre u.
Rspund eu, rostir ei n cor.
Eu o s rspund, i-am oprit eu, tindu-le calea. Suntei leoarc
amndoi. Nu mai notai pn nu m ntorc.
Haide, Ali, am auzit cnd ieeam din baie. S te splm pe
cap.
Fata era un geniu.
Am strbtut holul cu pai repezi ca s ridic receptorul nainte s
intre robotul.
154

Sala de antrenament a familiei Cross, am zis eu, destul de tare


s ajung la urechile copiilor.

74
Suntei Alex Cross?
Da, am zis eu.
N-am recunoscut ns vocea de pe fir. Doar c aparinea unei
femei.
Annie Falk la telefon.
Annie, am zis eu, acum jenat. Bun, ce mai faci?
Eram cunotine, nu chiar prieteni. Fiul ei era la coal cuDamon,
cu un an sau poate doi mai mare dect acesta. Annie era medic de
urgene la St. Anthony.
Alex, sunt la spital
Am fcut dintr-odat legtura i inima mi sttu n loc.
Buni e acolo?
Nu e Buni, zise ea. Nu am tiut pe cine altcineva s sun. Kayla
Coles tocmai a fost internat la St. Anthony. E aici la urgene.
Kayla? am ntrebat eu, pe un ton crescnd. Ce se ntmpl? Se
simte bine?
Nu tiu, Alex. Nu tim nc suficient. Situaia nu e bun ns.
Nu era rspunsul la care m ateptam, nici cel pe care voiam s-l
aud.
Annie, ce s-a ntmplat? Poi s-mi spui mcar att?
E greu de tiut cu siguran. Ce e sigur e c a atacat-o cineva
pe Kayla.
Cine? am strigat practic n telefon, avnd un sentiment oribil,
ca i cnd a fi tiut deja rspunsul la propria ntrebare.
Damon ieise pn la jumtatea holului i se uita fix la mine, cu
ochii mari i speriai. Era o privire pe care o vzusem de mult prea
155

multe ori la noi acas.


Tot ce pot s-i spun e c a fost njunghiat cu un cuit. De
dou ori, Alex. E n via.
njunghiat? n mintea mea strigam cuvntul, ns m-am abinut.
Am nghiit cu putere. Dar e n via.
Alex, nu ar trebui s vorbesc despre asta la telefon. Ar trebui
s vii la spital ct de repede poi. Poi veni acum?
Am plecat deja.

75
Buni era nc la curs, ns nu dur dect vreo cteva minute ca s-o
rog pe Naomi Harris de vizavi s stea cu copiii. Am srit n main
i am condus cu vitez tot drumul pn acolo. N-ar fi stricat o
siren.
Drumul ctre spital a fost rapid; asta e tot ce-mi amintesc i faptul
c m-am gndit la Kayla tot drumul. Cnd am oprit n faa camerei
de gard, maina ei era parcat sub acoperiul de la intrare.
Ua oferului era deschis, iar cnd am trecut n fug pe lng ea
i m-am uitat nuntru, am vzut snge pe scaunul din fa.
Dumnezeule, condusese singur pn aici! Cumva reuise s scape
de el.
Sala de ateptare era aglomerat, ca ntotdeauna la St. Anthony.
La recepie se formase o coad din oameni cu nfiri triste i
jerpelite: rniii care se puteau ine pe picioare i prietenii i rudele
lor. Mariafusese declarat moart aici.
Domnule, nu putei
ns eu m strecurasem deja pe uile cu senzori care duceau n
zona de tratament nainte ca acestea s se nchid. Ajuns nuntru,
mi-am dat seama c era o alt noapte foarte aglomerat la St. Tony.
Paramedici mpingeau trgi; doctori, asistente i pacieni se
156

intersectau din toate direciile n jurul meu.


Un tnr sttea ntins pe un pat pliant cu o tietur la cap, lng
linia prului, din care-i curgea snge pe frunte.
O s mor? i ntreba acesta ncontinuu pe toi care treceau.
Nu, o s te faci bine, i-am zis eu, de vreme ce nimeni nu se
oprea s vorbeasc cu el. Eti bine, fiule.
Unde era Kayla, totui? Totul se mica mult prea repede. N-am
gsit pe nimeni ca s ntreb de ea. Atunci am auzit o voce care m
striga:
Alex, aici!
Annie mi fcea cu mna de undeva mai ncolo pe hol. Cnd am
ajuns la ea, mi lu mna i m introduse ntr-o sal de tratament o
camer cu dou paturi separate de o perdea verde de plastic.
Civa membri ai personalului medical stteau n jurul patului.
Minile li se micau rapid, multe cu mnui ptate de snge.
Ali angajai ai spitalului veneau i plecau, mpingndu-se pe
lng mine ca i cum n-a fi fost acolo.
Asta nsemna c femeia era nc n via. Am presupus c se afla
aici ca s o stabilizeze, dac e posibil, apoi s o duc ntr-o sal de
operaie.
Mi-am lungit gtul ct am putut ca s vd, i atunci am zrit-o pe
Kayla. O masc i acoperea gura i nasul. Cineva tocmai i ridica o
compres mbibat n rou de pe burt, unde deja i tiaser cmaa.
Medicul-ef, o femeie cam la treizeci de ani, zise:
Ran prin njunghiere, n abdomen, posibil perforare a
splinei.
Alte voci din camer se nvlmir mpreun i am ncercat s le
neleg pe ct puteam, ns totul era o nebuloas pentru mine.
Tensiunea aptezeci, pulsul o sut douzeci. Respiraie treizeci
i patru.
Aspiraie aici, v rog!
E bine? am izbucnit eu.
157

M simeam ca ntr-un comar unde nimeni nu m putea auzi.


Alex mna lui Annie era pe umrul meu. Trebuie s le lai
un pic de spaiu. Nu tim foarte multe nc. De ndat ce o s tim, o
s te anun.
Mi-am dat seama c m mpinsesem nainte ca s ajung mai
aproape de pat, de Kayla. Dumnezeule, m durea sufletul pentru ea
i mi venea greu s respir!
Sun la etajul apte, spune-le c suntem gata, zise doctoria
care prea s fie efa acolo. Abdomen acut.
Annie mi opti:
Asta nseamn c are stomacul tare, digestia nu funcioneaz.
Haidei! S ne grbim, oameni buni!
M-am trezit mpins de la spate, i nu cu blndee:
La o parte, domnule. Trebuie s v dai din cale. Starea
pacientei e grav. Poate s moar.
M-am dat la o parte s le fac loc ca s-o scoat cu targa pe roi pe
culoar. Ochii Kaylei erau tot nchii. tia c m aflu acolo? Sau cine ia fcut asta? Am urmat convoiul ct de aproape am putut. i atunci,
la fel de repede cum se micaser i nainte, o urcar ntr-un lift i
uile de metal se nchiser ntre noi.
Annie era chiar lng mine. mi indic un alt lift:
Te pot duce n sala de ateptare de sus dac vrei. Crede-m,
toat lumea se strduiete din rsputeri. Toi tiu c Kayla e doctor.
i toi tiu c e o sfnt.

76
Starea pacientei e grav. Poate s moar i toi tiu c e o
sfnt.
Mi-am petrecut urmtoarele trei ore n sala de ateptare, singur i
fr s am vreo veste despre Kayla. Ironia sorii era c doi dintre
158

copiii mei se nscuser la St. Anthony. Maria fusese declarat


moart aici. i acum Kayla.
Apoi Annie Falk fu din nou lng mine, aplecat pe un genunchi,
vorbind pe un ton sczut, respectuos, care m sperie mai mult dect
ar fi putut-o face orice altceva n acel moment:
Vino cu mine, Alex. Haide, te rog. Repede. Te duc la ea. A ieit
din sala de operaie.
La nceput, am crezut c ea dormea nc n salonul de reanimare,
ns se mic n momentul n care m-am apropiat. Deschise ochii i
m vzu m recunoscu o clip mai trziu.
Alex? opti ea.
Bun, tu am optit i eu, lundu-i cu blndee mna ntr-ale
mele.
Pru foarte confuz i pierdut pentru o clip; apoi i nchise
strns ochii. Lacrimi i se rostogolir pe obraji i aproape c am
nceput i eu s lcrimez, ns m-am gndit c, dac m vede aa,
Kayla s-ar putea speria.
E n regul, am linitit-o eu. S-a terminat acum. Eti la
reanimare.
Am fost aa de speriat, mi mrturisi ea vorbind ca o feti,
o parte nduiotoare a Kaylei pe care nu o mai vzusem pn
atunci.
Sunt sigur c ai fost, am zis eu i mi-am tras un scaun fr s-i
dau drumul la mn. Chiar ai condus singur pn aici?
Ea zmbi, dei privirea i rmase uor pierdut.
tiu ct de mult dureaz s-i vin o ambulan n cartierul
sta.
Cine i-a fcut asta? am ntrebat-o eu. tii cine a fost, Kayla?
Ca rspuns la ntrebare, ea nchise din nou ochii. Mna liber mi
se strnse fcndu-se pumn. tia cine o atacase i-i era fric s
spun? Fusese avertizat s nu vorbeasc?
Am rmas tcui o vreme pn cnd se simi ea pregtit s
159

spun mai multe. Nu aveam s o forez, cum o forasem pe biata


Mena Sunderland.
Fceam o vizit la domiciliu, vorbi ea n cele din urm, cu
ochii nc nchii. M-a sunat sora tipului. E un drogat, ncerca s fac
dezintoxicare acas. Cnd am ajuns acolo, mai avea un pic i-i ieea
din mini. Nu tiu cine credea c sunt. M-a njunghiat
Vocea i se frnse. I-am netezit prul i am mngiat-o cu dosul
palmei pe obraz. Am vzut ct de fragil poate fi viaa, ns nu e un
lucru cu care te obinuieti, i e altfel cnd e vorba de cineva la care
ii, cnd faptul e att de personal.
Vrei s stai cu mine, Alex? Pn adorm. Nu pleca.
Vorbea din nou cu vocea de feti. Kayla nu mi se pruse
niciodat att de vulnerabil ca atunci, n acea clip trectoare n
salonul de reanimare. Mi se rupea inima pentru ea i pentru ce se
ntmplase cnd ncercase s fac un bine.
Bineneles, am zis. O s fiu aici. Nu plec nicieri.

77
Sunt deprimat de ceva vreme, dup cum tii. Tu, mai mult
dect oricine.
De mai bine de zece ani. Asta e ntr-adevr ceva vreme, cred,
Alex.
Eram aezat faa n fa cu doctorul meu favorit, psihiatrul meu
personal, Adele Finaly. Adele mi este de asemenea mentor din cnd
n cnd. Ea e cea care m ncurajase s ncep s practic din nou i
chiar mi gsise civa pacieni. Porcuori de Guineea, cum i
place ei s le spun.
Trebuie s-i vorbesc despre cteva lucruri care m deranjeaz
mult, Adele. S-ar putea s fie nevoie de cteva ore.
Nicio problem, spuse.
160

Adele are prul aten-deschis i e trecut de patruzeci de ani, ns


nu pare s fi mbtrnit de cnd ne-am cunoscut. Nu e cstorit
acum i din cnd n cnd m gndesc la noi doi mpreun, ns mi
ndeprtez apoi gndul din minte. E mult prea prostesc, prea
nebunesc.
Dac reueti s nghesui cteva ore de aiureli n cincizeci de
minute, continu ea, spiritual ca ntotdeauna, exact tonul care
trebuia s-l adopte cu mine.
Se poate.
Ea ncuviin din cap.
Ai face bine s ncepi atunci. Am pornit ceasul. Ticie.
Am nceput prin a-i povesti ce se ntmplase cu Kayla i despre
sentimentele mele n legtur cu aceast situaie, inclusiv faptul c
ea se ntorsese la casa prinilor si din Carolina de Nord pentru
recuperare.
Nu cred c e vina mea. Aa c nu m simt vinovat pentru ce a
pit Kayla Cel puin, nu n mod direct.
Adele nu se putu abine, orict de priceput era , astfel c
sprncenele ridicate i trdar gndurile.
i indirect?
Mi-am micat capul n sus i-n jos:
Simt un fel de vin generalizat ca i cum a fi putut face
ceva s previn atacul.
De pild?
Am zmbit. La fel i Adele.
Ca s dau un exemplu, s elimin n totalitate infracionalitatea
din zona DC, am zis.
Iar te ascunzi n spatele simului umorului.
Sigur c da, i uite care e partea cu adevrat nasoal. Orict de
raional cred c sunt, eu chiar m simt vinovat pentru c nu am
putut-o proteja cumva pe Kayla. i da, tiu ct de ridicol e, Adele. S
te gndeti la asta. i s o spui cu voce tare. ns asta e.
161

Spune-mi mai multe despre protecia asta pe care i-ai fi


putut-o oferi cumva Kaylei Coles. Trebuie s aud asta, Alex.
Nu m mai tachina pe tema asta. i nu cred c am folosit
cuvntul protecie.
De fapt, chiar l-ai folosit. Oricum ar fi, explic-mi, te rog! Ai zis
c vrei s-mi spui totul. Asta e probabil mai important dect crezi.
N-a fi putut face nici pe dracu s-o ajut pe Kayla. Acum eti
fericit?
Nu mai am mult pn acolo, replic Adele, apoi atept s zic
mai multe.
Totul se leag de noaptea aceea cu Maria, bineneles. Eram
acolo. Am privit cum mi-a murit n brae. N-am putut face nimic s-o
salvez pe femeia pe care o iubeam. Nu am fcut nimic. Nici nu l-am
prins mcar pe nenorocitul care a ucis-o.
Adele tot nu zise nimic.
i tii ce e cel mai ru? ntotdeauna o s m ntreb dac glonul
acela nu-mi era destinat mie. Maria s-a ntors la mine n brae
Atunci a lovit-o.
Am rmas n tcere mult timp, chiar i pentru noi, iar noi chiar ne
pricepem la tcerile lungi. Nu mai recunoscusem pn acum asta
fa de Adele, n-o mai spusesem nimnui cu voce tare.
Adele, o s-mi schimb viaa cumva.
Nu rspunse nimic nici acum. Deteapt i dur, aa cum mi plac
mie psihiatrii i cum aspir i eu s fiu ntr-o zi cnd o s m
maturizez i eu naibii.
Nu m crezi? am ntrebat eu.
Ea vorbi, n sfrit:
Vreau s te cred, Alex. Sigur c da. Apoi adug: Tu chiar crezi
ce spui? Tu crezi c ne putem schimba cu adevrat? Tu poi?
Da, i-am replicat eu. Chiar cred c m pot schimba. Dar sunt
adeseori credul.
Ea rse. Am rs amndoi.
162

Nu pot s cred c pltesc pentru porcria asta, am zis eu la


sfrit.
Nici eu, fu de acord Adele. Dar i-a expirat timpul.

78
Mai trziu n acea dup-amiaz m gseam n biserica St.
Anthony St. Tony, cum i spuneam de pe vremea cnd eram copil
n casa la fel de venerat a lui Buni aflat n apropiere. Biserica era
situat cam la un cvartal de spitalul unde murise Maria. mi
transferasem ngrijirea spiritual de la un doctor de cap la Capul
universului i speram s vd o mbuntire, ns mi-am dat seama
c se poate s nu fie chiar aa.
Am ngenuncheat n faa altarului i am lsat mirosul prea
dulceag de tmie i picturile cu Naterea i Rstignirea s treac
peste mine i s-i ndeplineasc treaba murdar. Cel mai frapant
lucru la cele mai frumoase biserici, pentru mine, e c au fost n mare
parte proiectate de oameni inspirai de credina n ceva mai mare i
mai important dect ei nii i aa ncerc s-mi cluzesc i eu viaa.
Mi-am nlat privirea spre altar i un suspin mi scp de pe buze.
n ce l privete pe Dumnezeu, eu cred. E simplu i aa a fost
dintotdeauna. Poate c simt c e puin straniu sau ndrzne s-i
imaginezi c Dumnezeu gndete ca i noi; sau c Dumnezeu are o
fa mare, blnd de om; sau c Dumnezeu este alb, maroniu,
negru, galben, verde sau cum o fi; sau c Dumnezeu ne ascult
rugciunile n orice moment din zi sau din noapte, sau c ni le
ascult vreodat.
ns am rostit cteva rugciuni pentru Kayla n rndul din fa de
la St. Tony cernd nu doar s supravieuiasc rnilor, ci i s se
vindece din alte puncte importante de vedere. Oamenii reacioneaz
diferit la atacuri care pun n pericol viaa propriei persoane, a
163

membrilor familiei, a casei. tiu asta din experien. i acum, din


nefericire, o tia i Kayla.
Avnd dispoziie pentru rugciune, am spus cteva cuvinte
personale i pentru Maria, care-mi ocupase gndurile att de mult
n ultima vreme.
Am vorbit chiar i cu Maria, dac se poate spune aa. Speram c
i plcea felul n care-i creteam pe copii un subiect frecvent n
conversaiile noastre. Apoi am spus o rugciune pentru Buni i
sntatea ei fragil; rugciuni pentru copii; i chiar cteva cuvinte
pentru pisicua Rosie, care suferea de o rceal serioas i m
temeam c e pneumonie. Nu lsa s moar pisica noastr. Nu acum. i
Rosie e o fptur bun.

79
Mcelarul se afla n Georgetown s elibereze un pic din tensiunea
acumulat altfel s-ar fi putut ca lucrurile s nu decurg prea bine
cnd avea s se ntoarc la Caitlin i la copilai, la viaa sa de pe
calea cea dreapt i ngust. De fapt, i dduse seama cu mult timp
n urm c-i fcea plcere s duc o via dubl. Cui naiba nu i-ar fi
plcut?
Poate c astzi se impunea un nou joc de Rou verde. De ce nu?
Rzboiul cu Maggione Junior l stresa foarte mult.
Cvartalul 3 000 de pe Q, Street, pe unde se plimba acum cu pai
aleri, era mrginit frumos cu copaci i dominat de case atrgtoare
mprite n apartamente i de locuine chiar mai mari, de genul
conacelor. Era cu precdere o zon rezidenial bogat, iar mainile
parcate vorbeau despre gusturile i statutul social al celor care
locuiau acolo: cteva Mercedesuri, un Range Rover, un BMW, un
Aston Martin, unul sau dou Bentley-uri strlucitoare.
n mare parte, circulaia pietonilor se limita la cei care intrau sau
164

ieeau din cas. Treab bun pentru scopurile sale de azi. Avea
ctile pe urechi i asculta o trup din Scoia care-i plcea lui, Franz
Ferdinand. n cele din urm ns, opri muzica i deveni serios.
La casa de crmid roie de la colul Thirty-first i Q, Street
prea c se pregtete o cin festiv elaborat pentru acea sear.
Bunti asortate i excesiv de scumpe erau transportate de la duba
lung inscripionat Georgetown Valet, iar felinarele de imitaie
pe gaz din faa casei erau testate de muncitori. Luminile preau s
funcioneze perfect. Strlucete, strlucete.
Atunci Mcelarul auzi tic-toc-ul tocurilor unei femei. Sunetul
tentant, aproape ameitor, venea din faa lui, de pe trotuarul care era
mai degrab crmid dect asfalt i se ntindea prin cartier precum
un colier lsat s cad pe o mas.
n sfrit, o vzu pe femeie din spate o bucic bun, cu forme
frumoase i pr lung i negru care-i atrna pn la jumtatea
spatelui. O irlandez ca i el? O ftuc frumoas? N-aveai cum s-i
dai seama sigur vznd-o doar din spate, ns urmrirea ncepuse.
n curnd avea s tie cte i dorea de la ea. Simea c deine deja
controlul asupra sorii ei, c ea i aparinea lui, Mcelarului,
puternicul su alter ego sau poate adevratei sale identiti. Cine
putea ti?
Se apropia din ce n mai mult de femeia cu pr negru ca pana
corbului, cercetnd aleile nguste care se ntindeau n spatele caselor
mai mari, plcurile de copaci, cutnd un loc bun cnd vzu un
magazin n fa. Ce era asta?
Singurul spaiu comercial pe care-l ntlnise pe o distan de
cteva cvartale. Prea aproape nelalocul lui n cartier.
SARAHS MARKET, zicea afiul de la intrare.
i apoi frumuseea cu pr negru intr nuntru.
Blesteme! Planul mi-a fost zdrnicit, opti Mcelarul i rnji
imaginndu-se cum i rsucea o musta de personaj negativ. i
plcea genul sta de joc, rutina asta periculoas i provocatoare de-a
165

oarecele i pisica n care el fcea toate regulile. ns zmbetul i se


stinse pe loc pentru c mai vzu ceva la Sarahs Market i acest
ceva nu-i fu pe plac.
Ziare afiate pe stand exemplare din Washington Post. i tii ce?
i aminti brusc c domnul Bob Woodward nsui locuia undeva n
zon ns asta nu era partea problematic.
Faa sa era problema, sau oricum o aproximaie, o schi deloc
proast a Mcelarului. Era postat chiar deasupra tirilor zilnice,
exact unde nu ar fi trebuit s se afle.
Dumnezeule, sunt celebru!

80
Nu era ns de glumit cu asta i Michael Sullivan se ndrept
repede napoi la locul unde-i parcase maina pe Q, Street. De fapt,
ceea ce se ntmplase era cel mai dezastruos curs al evenimentelor
pe care i l-ar fi putut imagina. Nimic nu prea s-i mai ias cum
trebuie n ultima vreme.
Sttu pe locul din fa al Cadillacului i analiz cu calm situaia
nefericit.
Se gndi la posibilii suspeci, la femeia care trebuie s fi
rspndit poveti despre el. Poate chiar s fi dat o descriere poliiei.
Se gndi c era atacat din dou pri deodat, de ctre poliia din
Washington i de ctre mafie. Ce-i de fcut, ce-i de fcut?
Cnd o posibil soluie i veni n minte, aceasta fu satisfctoare
i aproape entuziasmant, pentru c lui i prea ca un joc nou. O
alt ntoarcere a butonului.
Cei de la poliia din DC credeau c tiu cum arat, ceea ce putea
s-i creeze probleme serioase, dar se putea de asemenea s-i fac
neglijeni sau chiar prea ncreztori.
Greeal. A lor.
166

Mai ales dac lua contramsurile potrivite chiar acum, ceea ce


avea, cu siguran, de gnd s fac. Dar care erau, mai exact,
msurile de aprare pe care trebuia s i le ia?
Primul pas l duse pe Wisconsin Avenue, lng Blues Alley
exact unde i amintea c era frizeria. Un frizer pe nume Rudy avea
un scaun liber pentru el n mijlocul dup-amiezii, aa c Sullivan se
instal confortabil pentru o tunsoare i un brbierit.
Era relaxant i destul de plcut de fapt i se ntreba cum avea s
arate dup, dac avea s-i plac noua lui nfiare.
Dup alte zece sau dousprezece minute, fapta fu comis. Scoate
bandajele, doctore Frankenstein. Frizerul scund i grsu prea
mulumit de sine.
Dac ai dat-o-n bar, eti mort. Nu glumesc, Rudy, se gndi
Mcelarul. O s te tai n buci cu propriul brici. S vedem ce o s
aib Washington Post de spus despre asta!
Dar, ce s vezi!
Nu-i ru. mi place. Cred c semn un pic cu Bono.
Sonny i Cher despre acel Bono vorbeti? zise Rudy cel Prost.
Nu tiu ce s zic, domnule. Eu cred c suntei mai chipe dect
Sonny Bono. A murit, tii?
M rog, fcu Sullivan i-i plti nota, i ddu frizerului un
baci i se cr de acolo.
Apoi merse cu maina pn n cartierul Capitol Hill din DC.
i plcuse dintotdeauna zona, i se prea excitant. Cei mai muli
oameni percepeau imaginea Capitoliului ca fiind compus din
treptele i terasele graioase ale faadei de vest. ns pe partea de est,
n spatele Capitoliului, Curii Supreme i Congresului, se gsea un
cartier rezidenial aglomerat pe care l cunotea destul de bine. Am
mai btut aceast cale.
Mcelarul trecu prin Lincoln Park, care avea o vedere
excepional a domului Capitoliului, acum c frunzele ncepuser s
cad.
167

Fum o igar i-i revzu planul n faa oarecum bizarului


Memorial al Emanciprii, care nfia un sclav eliberndu-se din
lanuri n vreme ce Lincoln citea Proclamaia de Emancipare3.
Lincoln, un om bun, potrivit multor surse. Eu, un om foarte ru.
M ntreb cum se ntmpl chestiile astea? cuget el. Cteva minute
mai trziu, intra prin efracie ntr-o cas de pe C Street. tia pur i
simplu c asta era trfa care vorbise despre el. Simea asta n oase, n
snge. i n curnd avea s tie cu siguran.
O gsi pe Mena Sunderland adpostit frumos n mica i
adorabila ei buctrie. Era mbrcat n blugi, un tricou alb
imaculat, saboi uzai, pregtind paste pentru o persoan i sorbind
dintr-un pahar cu vin. Frumuic foc, se gndi el.
i-a fost dor de mine, Mena? Mie mi-a fost dor de tine. i tii
ce? Aproape uitasem ct de frumoas eti.
ns n-am s te mai uit de acum nainte, fat drag. Am adus o
camer s-i fac poze de data asta. O s fii pn la urm n minunata
mea colecie de fotografii. Da, da, o s fii!
i i fcu prima tietur cu bisturiul.

81
Eram nc n biseric cnd mi sun telefonul i era vorba de
probleme lng Capitoliu. Am rostit o rugciune scurt pentru
oricine ar fi fost n pericol i ca s-l prindem curnd pe ucigaulviolator. Apoi am plecat n fug de la St. Anthony.
Eu i Sampson ne-am grbit spre cartierul din spatele
Capitoliului n maina sa, cu sirena urlnd i cu girofarul pornit.
Banda galben a poliiei era deja ntins peste tot cnd am ajuns noi.
3 Proclamaie din 1862-1863 a preedintelui american Abraham Lincoln prin care
s-a pus capt, cel puin oficial, sclaviei n Statele Unite, (n.tr.)

168

Scena, fundalul unor cldiri guvernamentale importante, nu putea fi


mai dramatic, m gndeam eu, n vreme ce am parcurs n fug,
mpreun cu Sampson, cele patru trepte de piatr din faa unei case
din crmid de culoare roiatic.
Face spectacol pentru noi? O face intenionat? Sau, pur i simplu,
aa s-a ntmplat?
Am auzit o alarm de main iuind i m-am uitat napoi spre
strad. Ce privelite ciudat, curioas: poliie, reporteri, o mulime
crescnd de privitori.
Frica era clar ntiprit pe multe dintre fee i n-am putut s nu
m gndesc c acesta era un tablou familiar al epocii, privirea
aceasta de spaim, starea aceasta teribil de spaim de care prea s
fie cuprins ntreaga ar poate chiar ntreaga lume se temea
acum.
Din nefericire, situaia era i mai grav nuntru. Locul faptei era
deja controlat cu strictee de detectivi criminaliti i tehnicieni cu
fee sumbre, ns Sampson fu lsat s intre. Trecu peste obieciile
unui sergent i m introduse i pe mine.
Am intrat n buctrie.
Incredibilul loc al crimei.
Atelierul ucigaului.
Am vzut-o pe biata Mena Sunderland acolo unde zcea ntins
pe gresia maro-rocat. Ochii i se dduser peste cap dezvelindu-i
albul i preau s fie fixai pe un punct din tavan. ns ochii Menei
nu fur primul lucru pe care l-am observat. O, ce nemernic era
criminalul sta!
Un cuit de tiat carnea i era nfipt n gt, poziionat ca un ru
mortal. Avea rni multiple pe fa, tieturi adnci, pline de rutate
fr rost. Bluza, un tricou alb, fusese smuls. Blugii i chiloii i
fuseser cobori pn la glezne, dar nu dai jos. Unul din pantofi l
avea nc n picior, unul nu, un sabot albastru-pal zcnd pe o parte
n snge.
169

Sampson se uit la mine:


Alex, ce nelegi din toate astea? Spune-mi.
Nu prea multe. Deocamdat. Nu cred c s-a deranjat s-o
violeze, am speculat eu.
De ce nu? I-a dat jos pantalonii.
Am ngenuncheat peste cadavrul Menei.
Dup natura rnilor. Atta snge. Desfigurarea. Era prea furios
pe ea. I-a spus s nu vorbeasc cu nimeni, iar ea nu l-a ascultat.
Despre asta e vorba. S-ar putea ca noi s fim vinovai de moartea ei,
John.
Sampson reacion furios:
Alex, i-am spus s nu se ntoarc nc aici. I-am oferit
supraveghere, protecie. Ce puteam face mai mult?
Am cltinat din cap:
S-o fi lsat n pace, poate. S fi prins ucigaul nainte s ajung
la ea. Altceva, John, orice altceva n afar de asta.

82
Acum investigam cazul i pentru Mena Sunderland, n memoria
ei cel puin asta mi spuneam, aa raionalizam eu. Fceam asta
pentru Maria Cross i Mena Sunderland, i pentru toate celelalte.
n urmtoarele trei zile am lucrat mpreun cu Sampson n timpul
zilei i apoi ieeam tot mpreun pe strzi noaptea. Tura noastr
inea de obicei de la zece pn pe la dou. Fceam parte din forele
de poliie care patrulau n cartierele Georgetown i Foggy Bottom,
zone unde violatorul-uciga mai lovise nainte. Emoiile erau
puternice, ns nimeni nu-l voia mai mult dect mine.
Totui, m strduiam ct puteam s pstrez perspectiva i
controlul asupra investigaiei foarte tensionate. Aproape n fiecare
sear reueam s iau cina cu Buni i cu copiii. Am sunat-o pe Kayla
170

Coles n Carolina de Nord s vd ce face i prea mai bine. Am


inut, de asemenea, i vreo ase edine cu pacienii mei, inclusiv cu
Kim Stafford care venea s m vad de dou ori pe sptmn i
chiar observam un oarecare progres. Logodnicul su nu-i pomenise
niciodat despre discuia noastr.
Ritualul de diminea includea i cumprarea unei cafele de la
Starbucks, care se afla chiar la mine n cldire, sau de la Au Bon Pain
de la intersecia dintre Indiana i Sixth Street.Problema cu cei de la
Au Bon Pain e c mi plceau produsele lor de patiserie prea mult,
aa c trebuia s stau departe de locul la pe ct posibil.
Kim era pacienta mea preferat. Terapeuii au de obicei favorii,
orict ar ncerca s nege acest lucru.
Mai ii mine, i-am spus c Jason nu-i un tip aa de ru? zise ea
la vreo cincisprezece minute de la nceperea edinei ntr-o
diminea.
Mai ineam minte, la fel cum mai ineam minte cum l
bumbcisem chiar n incinta seciei unde lucra.
Ei bine, e pur i simplu un gunoi fr cusur, doctore Cross. Miam dat seama de asta. Mi-a luat un pic mai mult dect ar fi trebuit.
Am dat din cap i am ateptat s aud mai multe. tiam exact ce
vreau s aud n clipa urmtoare.
M-am mutat de la el. Am ateptat pn a mers la lucru, apoi
am plecat. Adevrul? Sunt speriat de moarte. Dar am fcut ceea ce
trebuia s fac.
Se ridic i se duse la fereastra care ddea spre Judiciary Square.
Se vedea i Tribunalul Districtual din biroul meu.
De cnd eti cstorit? m ntreb ea, aruncnd o privire la
verigheta pe care o purtam nc pe mna stng.
Am fost cstorit. Nu mai sunt.
I-am spus un pic despre Maria, despre ce s-a ntmplat cu mai
bine de zece ani n urm versiunea prescurtat, nesentimental.
mi pare ru, a zis ea cnd am terminat. Avea lacrimi n ochi,
171

ultimul lucru pe care mi-l doream. n acea diminea am trecut prin


cteva momente grele, am fcut un oarecare progres. Apoi s-a
ntmplat un lucru ciudat mi-a strns mna nainte s plece.
Eti un om bun, zise ea. La revedere, domnule doctor Cross.
i m-am gndit c se putea s fi pierdut un pacient primul
pentru c fcusem treab bun.

83
Ce s-a ntmplat n acea sear m-a lsat mut de uimire. De fapt,
fusese o sear ntru totul plcut pn cnd lucrurile au luat o
ntorstur proast. i rsfasem pe Buni i pe copii cu o cin
special la Kinkeads, n apropiere de Casa Alb, pe Pennsylvania
Avenue, restaurantul nostru favorit din Washington. Marele cntre
de jazz Hilton Fenton veni la masa noastr i ne spuse o poveste
amuzant despre actorul Morgan Freeman. Ajuni acas, am urcat
scrile abrupte de lemn ctre biroul meu din pod, blestemnd
treptele printre dini, una cte una.
Am pus s ascult ceva de Sam Cooke, ncepnd cu o melodie
foarte popular, You Send Me. M-am cufundat apoi n dosarele vechi
ale poliiei de pe vremea cnd Maria fusese ucis sute de pagini.
Cutam cazuri nerezolvate de viol de pe vremea aceea, mai ales
care avuseser loc n Southeast sau n apropiere. Lucram concentrat
i ascultam muzic i am fost surprins cnd m-am uitat la ceas i am
vzut c era trei i zece. Cteva lucruri interesante ieiser la iveal
din cazul de violuri n serie care era n desfurare n preajma morii
Mariei.
De fapt, violurile ncepuser cu cteva sptmni nainte ca Maria
s fie mpucat i se opriser imediat dup crim. Nu mai
rencepuser apoi. i ce nsemna asta c violatorul era poate un
vizitator al oraului?
172

Cel mai interesant pentru mine era faptul c nu exista o descriere


a violatorului de la niciuna dintre victime. Primiser ngrijiri
medicale, ns refuzaser s vorbeasc cu poliia despre ce li se
ntmplase. Asta nu dovedea nimic, ns m fcu s rsfoiesc n
continuare.
Am trecut prin mai multe dosare i tot n-am gsit nicio descriere
din partea victimelor.
Putea fi o coinciden? M ndoiam. Am citit mai departe.
Atunci m-am oprit ca lovit de trsnet din pricina unei nsemnri
din rapoartele poliiei. Un nume mi sri n ochi.
Maria Cross.
Asistent social la Potomac Gardens.
Un oarecare detectiv Alvin Hightower eram destul de sigur c
era mort acum scrisese un raport cu date medicale despre violarea
unei studente de la Universitatea George Washington. Atacul
avusese loc ntr-un bar de pe M Street.
Pe msur ce citeam, mi venea tot mai greu s respir. mi
aminteam de o conversaie pe care o avusesem cu Maria cu vreo
dou zile nainte s moar. Era despre un caz la care lucra, al unei
fete care fusese violat.
Potrivit raportului detectivului, fata i dduse o descriere a
violatorului asistentei sociale Maria Cross. Era un brbat alb, puin
peste unu optzeci, posibil din New York. Cnd terminase cu fata,
fcuse o plecciune scurt.
Degetele mi tremurau. Am ntors pagina i am verificat data
raportului iniial. i acolo era ziua de dinaintea morii Mariei.
i violatorul?
Mcelarul. Ucigaul mafiei pe care-l urmrisem. Mi-am amintit
plecciunea lui de pe acoperi, vizita neateptat la mine acas.
Mcelarul.
A fi pariat pe viaa mea c el era.
173

Partea a patra
UCIGAUL DE DRAGONI

174

84
Buni ridic telefonul din buctrie, unde familia se adunase s
pregteasc cina n seara aceea. Cu toii aveam cte o sarcin pentru
pregtirea mesei, de la curatul cartofilor la prepararea unei salate
Caesar i la pusul mesei cu tacmurile bune de argint. M ncordam
ns de fiecare dat cnd suna telefonul. Acum ce mai era? Aflase
Sampson ceva despre Mcelar?
Buni vorbi n receptor:
Bun, drgu, cum mai eti? Cum te simi? O, asta e bine, m
bucur mult s aud. Stai s-l chem. Alex e aici, toac legume de parc
ar lucra la cantin. O, da, se descurc destul de bine. O s fie i mai
bine cnd o s-i aud vocea.
tiam c trebuie s fie Kayla, aa c am rspuns la telefonul din
camera de zi. Fcnd asta, m-am ntrebat cnd am ajuns o familie cu
telefoane aproape n fiecare camer, ca s nu mai vorbim de
mobilele pe care Damon i Jannie le luau cu ei la coal acum.
Deci, cum te mai simi, drgu? am rspuns i am ncercat s
imit tonul dulceag al lui Buni. Am rspuns, putei s nchidei n
buctrie, am adugat eu pentru galeria de glumei care ascultau,
chicotind i rznd acolo.
Bun, Kayla! Pa, Kayla! rostir copiii n cor.
Pa, Kayla, adug Buni. Te iubim. S te faci bine repede.
Amndoi auzirm un clic i atunci Kayla zise:
Sunt foarte bine. Pacienta se simte minunat. Aproape
vindecat i gata s tbceasc din nou nite funduri.
Am zmbit i am simit cldura curgnd prin mine doar auzindui vocea, chiar i aa printr-un apel de la mare distan.
Pi, m bucur s te aud din nou cu vocea care e gata s
175

tbceasc funduri.
i pe al tu, Alex. i pe al lui Buni i pe ale copiilor. mi pare
ru c nu am sunat sptmna trecut. Tata nu s-a simit prea bine,
ns ncepe s-i revin acum. i m cunoti. Am mai fcut munc
pro bono prin cartier. Ursc pur i simplu s fiu pltit, tii tu.
Urm o scurt pauz, ns am umplut apoi intervalul cu ntrebri
insipide despre prinii Kaylei i despre viaa n Carolina de Nord,
unde ne-am nscut amndoi. ntre timp, m calmasem un pic n
legtur cu apelul neateptat de la Kayla i eram iar eu nsumi.
i cum eti totui? am ntrebat-o eu. Chiar te simi bine?
Aproape refcut?
Da. i am o viziune mai clar despre unele lucruri dect am
avut n ultima vreme. Am avut timp s procesez i s reflectez, ceea
ce e o schimbare. Alex, m-am gndit c s-ar putea s nu m mai
ntorc la Washington. Am vrut s discut cu tine nainte s spun
altcuiva.
Stomacul mi se prbui ca un lift defect ntr-un zgrie-nori.
Bnuisem eu c se putea s vin i asta, dar tot m-am cltinat din
pricina loviturii.
Kayla continu s vorbeasc:
Sunt multe de fcut aici. Muli bolnavi, desigur. i uitasem ct
de drgu, ct de sntos e locul sta. mi pare ru, nu m exprim
nu spun foarte bine ce am de spus.
Am strecurat o idee glumea:
Nu prea te pricepi la vorbe. Asta e problema cu voi, oamenii
de tiin.
Kayla suspin adnc:
Alex, crezi c greesc? tii ce vreau s zic? Sigur c tii.
Am vrut s-i spun Kaylei c se nela cumplit, c ar fi trebuit s se
grbeasc napoi n DC, ns n-am putut s-o fac. De ce oare?
Bine, sta e singurul rspuns pe care pot s-l dau, Kayla. Tu tii
ce e bine pentru tine. Nu a ncerca vreodat s te influenez absolut
176

deloc. tiu c n-a putea nici dac a vrea. Nu tiu dac m-am
exprimat cum trebuie.
O, cred c ai fcut-o. Tu eti pur i simplu sincer, zise ea. Chiar
trebuie s-mi dau seama ce e mai bine pentru mine. E n natura
mea, nu-i aa? A amndurora.
Am continuat s vorbim o vreme, ns cnd am nchis n cele din
urm, aveam un sentiment ngrozitor n legtur cu cele ntmplate.
Am pierdut-o, nu-i aa? Ce-i cu mine? De ce nu i-am spus Kaylei c
am nevoie de ea? De ce nu i-am spus s se ntoarc la Washington
ct de repede poate? De ce nu i-am spus c o iubesc?
Dup cin, m-am dus sus n pod, refugiul meu, locul meu de
evadare, i am ncercat s m pierd n dosarele vechi rmase de pe
vremea morii Mariei. Nu m-am gndit prea mult la Kayla. M
gndeam fr ncetare la Maria i-mi era dor de ea mai mult dect
mi fusese n ani de zile, m ntrebam cum ar fi fost viaa noastr
dac nu ar fi murit.
Pe la ora unu dimineaa, am cobort n cele din urm n vrful
picioarelor. M-am strecurat din nou n camera lui Ali. Silenios ca un
oarece de biseric, m-am ntins alturi de bieelul meu dulce i
vistor.
Am prins mna micului Alex cu degetul mic i am rostit fr
sunet cuvintele: Ajut-m, celu.

85
Evenimentele evoluau cu rapiditate acum fie spre mai bine, fie
spre mai ru. Michael Sullivan nu mai fusese att de implicat i de
plin de tensiune de ani buni i, de fapt, i plcea sentimentul c era
n vitez. Se ntorsese, nu-i aa? Da, la naiba, i era i n floarea
vrstei. Nu fusese niciodat mai furios sau mai concentrat. Singura
problem real era c simea c are nevoie de mai mult aciune, de
177

orice fel se gsea. Nu mai putea sta linitit n motelul acela, nu mai
putea s se uite la episoade vechi din Lege i ordine sau s mai joace
fotbal i baseball cu bieii.
Avea nevoie s vneze; s se mite ncontinuu; avea nevoie ca
dozele de adrenalin s fie mai aproape de el.
Greeal.
Aa c iat-l din nou n DC unde nu trebuia s fie , nici chiar
cu prul tuns scurt i o bluz cu glug argintiu cu albastru a echipei
de baschet Georgetown Hoyas ce l fcea s arate ca un aspirant
jalnic la statutul de carierist arogant care merita s fie pocnit n
mutr i lovit cu picioarele n cap cnd se afl la pmnt.
ns, fir-ar s fie, i plceau femeile de aici i cel mai mult tipul de
carieriste nepate. Tocmai terminase de citit Sate4 deJohn Updike i
se ntreba dac btrnul Updike era mcar pe jumtate la fel de
excitat ca unele dintre personajele despre care scria. Nu scrisese oare
oprla aia pofticioas i Cupluri? n plus, Updike avea vreo
aptezeci i ceva de ani i tot vorbea despre sex ca i cum ar fi fost
un adolescent la o ferm din Pennsylvania, care i-o punea cu toate
vietile cu dou, trei sau patru picioare. Dar cine tie, poate c-i
scpa lui sensul crii. Sau poate c i scpa lui Updike. Era posibil?
Ca scriitorul s nu neleag prea bine ce scrie despre sine nsui?
Oricum, le simpatiza pe femeile simandicoase din Georgetown.
Miroseau att de bine, artau foarte bine, vorbeau bine. Femeile din
Georgetown, acum asta ar fi fost o carte fain s o scrie cineva, poate
chiar Johnny U.
Mam, cel puin lui i se prea c e amuzant. Pe drumul cu maina
din Maryland ascultase U2, iar Bono se vitase despre cum i-ar fi
plcut s petreac o vreme nuntrul minii iubitei lui. Sullivan se
ntreb lsnd la o parte romantismul irlandez lacrimogen dac
4 Bildungsroman al scriitorului american John Updike (1932-2009), concentrat,
printre altele, asupra evoluiei sexualitii eroului (n.tr.)

178

era chiar aa o idee genial. Avea Cailtlin nevoie s intre n mintea


lui? Cu siguran, nu. Avea el nevoie s fie n a ei? Nu, Pentru c nu
prea agrea spaiile mari i goale.
Deci unde dracu se afla?
A, Thirty-first Street. Pe Blues Alley, care era destul de pustie la
acea or din zi spre deosebire de noapte, cnd se deschideau
cluburile n partea aceasta a Washingtonului i mulimile ieeau la
iveal. i asculta pe James McMurtry i Heartless Bastards. i plcea
CD-ul destul de mult ca s mai rmn cteva minute n maina
parcat.
n cele din urm cobor, i ntinse picioarele i trase o gur de aer
de ora, moderat poluat.
Cine nu-i gata, l iau cu lopata. Se hotr s o taie spre
Wisconsin Avenue i s vad ce doamne erau pe acolo, poate s o
atrag pe una dintre ele pe alee cumva. i apoi? Ce naiba, s fac
orice avea el chef. Ei era Michael Sullivan, Mcelarul din Sligo, un
nenorocit nebun cum nu s-a mai gsit altul pe globul sta rotitor de
gaz i roc. Cum suna replica aia veche ce-i plcea lui? Trei dintre
cele patru voci din mintea mea mi zic s-i dau btaie.
Intrarea din Thirty-First Street pe alee era scldat n strlucirea
de un galben pal a luminilor de la un local specializat n spaghete
numit Ristorante Piccolo. Multe dintre locurile intens frecventate de
pe M Street, care se ntindea n paralel cu aleea, aveau intrrile de
serviciu n partea aceea.
Trecu pe lng intrarea din spate a unui steakhouse, apoi a unui
bistro francez i ceva de gen fast-food cu burgeri care scuipa fum.
Observ un tip intrnd pe alee apoi doi i care mai i veneau
n direcia lui.
Ce naiba era asta?
Ce se ntmpla aici?
ns tia ce era, nu-i aa? Era captul drumului. Cineva ajunsese
n sfrit cu un pas naintea lui, n loc s se ntmple invers. Haine
179

de piele.
Genul de dpi pui pe har, solizi. Cu siguran, nu erau nite
studeni din Georgetown care o luaser pe o scurttur s mbuce
dintr-o vac la Steak & Brew.
Se ntoarse napoi spre Thirty-first i vzu nc doi dpi.
Greeal. Mare. A mea.
l subestimase pe John Maggione.

86
Domnul Maggione ne-a trimis, striga unul dintre durii care se
ndreptau ctre Michael Sullivan, venind cu ndrzneal i arogan
dinspre intrarea pe alee de pe Wisconsin. Gorilele se micau repede
acum i-l ncoliser. Se duseser intriga i misterul acum, ca s nu
mai pomenim c doi dintre ei aveau deja armele scoase, atrnnd
ntr-o parte, i c Mcelarul nu era narmat, cu excepia bisturiului
chirurgical din cizm.
Nici gnd s-i poat da gata pe toi patru, nu cu o lam. Probabil,
nici dac ar fi avut o arm la el. Aa c ce putea face? S le fac o
poz cu camera?
S-a exprimat greit, Mcelarule. Domnul Maggione nu vrea s
te vad, zise un tip mai n vrst. Vrea doar s dispari. Cu ct mai
repede, cu att mai bine. Astzi, de pild. Crezi c poi s faci asta
pentru domnul Maggione? Pun pariu c se poate. Apoi o s-i gsim
soia i pe cei trei copii i-i facem i pe ei s dispar.
Creierul lui Michael Sullivan gonea acum analiznd toate
posibilitile.
Poate c-l putea da gata pe unul dintre ei, pe la cu gura mare;
atunci nu ar fi o pierdere total. S-i nchid fleanca aia spurcat o
dat pentru totdeauna. i s-l i taie bine.
Dar ceilali trei?
180

Poate c-i putea termina pe doi dintre ei, dac lucra bine i avea
noroc. Dac ar fi putut s-i fac s se apropie suficient ca s
foloseasc lama, ceea ce n-avea s se ntmple. Probabil c erau ei
proti, dar nici n halul sta. Deci cum putea face s se ntmple
ceva? Nu voia s moar fr s lupte, totui.
Eti destul de brbat s m nvingi singur? i strig el celui cu
gura mare. Ei, babbo? Folosi termenul mafiei pentru idiot, ginar de
doi bani. ncerca s-l strneasc, dac putea. Ce dracu, ar fi ncercat
orice acum. Avea s moar ntr-un minut sau cam aa i pur i
simplu nu era pregtit s se duc nc.
Gura ucigaului se strmb ntr-un zmbet sinistru:
Fr-ndoial. Te pot omor singur. Dar ia ghici, ghici cine e
babbo astzi? i dau un indiciu. Probabil, l-ai ters la fund azidiminea.
Mcelarul bg mna n buzunarul puloverului sport i o inu
acolo.
Gorila cu gura mare se rzgndi imediat i ridic mna liber.
Ceilali se oprir din mers. Cu toii i scoseser armele, ns nu se
apropiau mai mult de legendarul Mcelar.
Vorbreul le indic oamenilor din spatele lui Sullivan s se mite
la dreapta, n vreme ce el i al patrulea brbat se ddur mai la
stnga. Astfel aveau cu toii un culoar liber de tragere. Deteapt
micare.
Mick cel idiot. Ai ncurcat-o de data asta, nu-i aa? O ntrebare:
Te-ai gndit vreodat c o s se termine aa?
Sullivan trebui s rd la replica asta.
tii ce? Nu m-am gndit vreodat c o s se termine. Nu mi-a
trecut prin cap. Nici chiar acum.
O, ba o s se termine. Chiar aici, chiar acum. Tu vizioneaz
doar filmul pn cnd luminile cinematografului se vor stinge
pentru tine!
Ceea ce era evident adevrat, fr ndoial ns atunci
181

Mcelarul auzi ceva ce nu-i veni s-i cread urechilor.


Venea din spate, aa c trebui s se ntoarc s verifice, s vad
dac e adevrat sau dac era o glum crud pe care i-o fcea careva.
Cineva striga la captul ndeprtat al aleii sta trebuia s fie un
miracol dat naibii.
Sau era cea mai norocoas zi din viaa lui.
Poate ambele.
Cavaleria sosise!
Ia te uit cine era aici ca s salveze situaia!

87
Poliia metropolitan! Toat lumea s pun armele jos. Acum!
Suntem ofieri de poliie. Armele jos la pmnt!
Sullivan vzu poliitii care preau a fi detectivi, doi negri lucrai,
n haine civile.
Veneau din spatele gorilelor mafiei care stteau la intrarea de pe
Thirty-first, ncercnd s-i dea seama ce naiba s fac acum, care
era urmtoarea micare.
La asta se gndea i el.
Ce privelite s-i vezi pe cei doi poliiti, totui, i Sullivan se
ntreb: Se poate oare s fac parte din echipele speciale desfurate
n Georgetown ca s-l prind pe violator, adic pe el?
La dracu, putea paria pe tot ce vrei c era adevrat i, dac aa
sttea situaia, el era singurul de pe alee care-i dduse deocamdat
seama de asta.
Unul din poliiti chema deja ajutoare prin staie. Atunci cei doi
mafioi de la intrarea dinspre Wisconsin se ntoarser pur i simplu
i plecar.
Detectivii aveau armele scoase, ns ce s fac? Realist vorbind, ce
puteau s fac?
182

Sullivan aproape izbucni n rs, ntorcndu-se i el agale i


pornind ctre Wisconsin.
Apoi o lu la fug, un sprint n toat puterea cuvntului ctre
strada aglomerat. Nebun cum era, ncepu s se prpdeasc de rs.
Se hotr s-o tearg, s fug pur i simplu. Ca pe vremuri, cnd era
un puti n Brooklyn, la prima crim. Fugi, Mikey, fugi. Fugi s-i
salvezi viaa.
Ce puteau s fac poliaii de la metropolitan? S-l mpute n
spate? Pentru ce? Pentru c fugise? Pentru c era victima potenial
a patru brbai narmai pe o alee?
Poliitii urlau, ameninndu-l, ns tot ce puteau face era s se
uite cum le scap. Cel mai amuzant lucru pe care-l vzuse de ani
buni, poate chiar n toat viaa lui. Cavaleria venise n ajutorul lui.
Greeal uria. A lor.

88
ase ofieri n uniform intrau i ieeau din secia de pe
Wisconsin Street, cnd eu i Sampson am ajuns acolo n dupamiaza aceea. Un detectiv, pe nume Michael Wright, nelesese n
cele din urm c el i partenerul su tocmai rataser, probabil,
capturarea violatorului din Georgetown, c se putea s fi ratat cea
mai mare lovitur din carier. Totui, reinuser doi oameni care
puteau ti ce se ntmpl. Aveau nevoie de cineva s ncheie jocul.
Eu i Sampson am intrat n sediu i ne-am ndreptat ctre slile
de interogatoriu, care se gseau dincolo de birourile open space ale
detectivilor. Locul arta familiar uzat, cu mese foarte murdare,
computere vechi i telefoane dintr-o alt er, dulapuri burduite cu
documente.
nainte s intrm n sala de interogatoriu, Wright ne inform c
amndoi brbaii nu scoseser o vorb pn acum, ns se gsiser
183

asupra lor pistoale Beretta i nu se ndoia c erau asasini.


Distracie plcut, ne ur Wright; apoi eu i John am intrat
nuntru.
Sampson vorbi primul:
Sunt detectiv John Sampson. El e doctorul Alex Cross.
Doctorul Cross e psiholog criminalist implicat n investigarea unei
serii de violuri din zona Georgetown. Lucrez i eu la caz ca detectiv.
Niciunul din brbai nu rosti niciun cuvnt, nici mcar o remarc
mecher ca s sparg gheaa. Amndoi preau s aib n jur de
treizeci i ceva de ani, tipul clasic de gorile, cu rnjete permanente
pe fa.
Sampson le mai puse cteva ntrebri; apoi am stat pur i simplu
n tcere la mas, vizavi de cei doi brbai.
n cele din urm, o funcionar btu la u i intr. i nmn lui
Sampson dou faxuri, nc fierbini din aparat.
Citi paginile apoi mi le ddu mie.
Nu credeam c mafia activeaz n zona DC, zise Sampson. Se
pare c m-am nelat. Suntei amndoi soldai n mafie. Are vreunul
din voi ceva de zis despre cele ntmplate pe alee?
Nu aveau i erau enervant de satisfcui c nu ne rspundeau la
ntrebri, prefcndu-se c nici mcar nu ne aflam n faa lor.
Doctore Cross, poate c putem s rezolvm asta fr ajutorul
lor. Ce crezi? m ntreb Sampson.
Putem ncerca. Zice aici c John Sptoru Antonelli i
Joseph Lam Lanugello lucreaz pentru Maggione din New York.
John Maggione Jr adic. Maggione Sr a fost cel care a angajat un
brbat pe nume Michael Sullivan, cunoscut i ca Mcelarul, s
omoare pe cineva n DC cu ani n urm. Mai ii minte, John?
Da. A eliminat un traficant de droguri chinez. Soia ta, Maria, a
fost i ea ucis cam tot pe-atunci. Domnul Sullivan e acum suspect i
n acest caz.
Acelai Michael Mcelarul Sullivan e suspect i ntr-o serie
184

de violuri din Georgetown i cel puin o crim legat de acestea.


Sullivan era cel pe care l-ai ncolit pe Blues Alley? i-am ntrebat eu
pe ucigaii mafiei.
Niciun cuvnt nu iei de la niciunul din ei. Absolut nimic. Cu
adevrat nite dpi duri.
Sampson se ridic n cele din urm, frecndu-i brbia:
Deci cred c nu mai avem nevoie de Sptoru i de Lam. Pi,
ce s facem cu ei? Ia stai, am o idee. O s-i plac asta, Alex,
continu Sampson i chicoti ca pentru sine.
Le fcu semn soldailor mafiei s se ridice.
Am terminat aici. Putei veni cu mine, domnilor.
Unde? rupse Lanugello n sfrit tcerea. Nu ne-ai acuzat nc.
Hai s mergem. Am o surpriz pentru voi.
Sampson merse n faa lor, iar eu i-am urmat. Nu prea s le plac
s m aib n spate. Poate credeau c nc mai am resentimente n
legtur cu cele ntmplate Mariei. Ei bine, poate c aveam.
Sampson i fcu semn unui gardian de la captul holului i acesta
descuie ua unei celule. Zona unde erau reinui infractorii erau
plin de deinui care-i ateptau prima nfiare. Toi erau negri, cu
excepia unuia.
O s stai aici. Dac v rzgndii i vrei s vorbii cu noi, i
sftui Sampson pe tipii mafiei, dai un strigt. Asta dac eu i
doctorul Cross o s mai fim nc n cldire. Dac nu, mai vedem de
voi diminea. n acest caz, v doresc o noapte plcut.
Samspon btu cu insigna de cteva ori n barele celulei.
Brbaii acetia doi sunt suspeci ntr-o serie de violuri, i
anun el pe ceilali prizonieri. Femei de culoare din Southeast.
Avei grij, totui, tipii sunt nite duri. Din New York.
Am ieit i gardianul de serviciu trnti ua celulei n urma
noastr.

185

89
Ora patru ntr-o rece i ploioas diminea, iar cei doi biei mai
mici ai si se necau de plns pe bancheta din spate. La fel i Caitlin
n fa. Sullivan i nvinovea pe Maggione Junior i La Cosa Nostra
pentru tot, pentru ncurctura uria i urt care se desfura
acum. Cumva, Maggione avea s plteasc pentru asta, iar el atepta
cu nerbdare ziua revanei.
La fel i bisturiul i fierstrul su de mcelrie.
La dou treizeci dimineaa i adunase familia n main i
fugiser pe ascuns dintr-o cas aflat la vreo zece kilometri de
Wheeling, Virginia de Vest. Era a doua mutare n tot attea
sptmni, ns nu avea de ales. Le promisese bieilor c aveau s
se ntoarc n Maryland ntr-o bun zi, ns tia c nu era adevrat.
Sullivan primise deja o ofert pentru casa de acolo. Avea nevoie de
bani pentru planul de scpare.
Aa c acum el i familia sa fugeau ca s-i salveze vieile.
Plecnd de la Casa lor din Virginica de Vest, cum i spunea el,
avea sentimentul c mafia i va gsi din nou c puteau s apar de
dup urmtoarea curb.
ns lu urmtoarea curb, apoi pe cea de dup i iei din ora
viu i nevtmat i ntr-o singur bucat. n curnd cntau melodii
de-ale celor de la Rolling Stones i ZZ Top, inclusiv o versiune de
vreo douzeci de minute a piesei Legs, pn cnd soia sa puse
piciorul n prag n faa zgomotului non-stop alimentat de
testosteron. Se oprir la Dennys ca s ia micul dejun, la Micky D.
pentru o a doua pauz de mers la toalet i, pe la ora trei dupamiaz, se gseau undeva unde nu mai fuseser niciodat.
Sullivan spera c nu lsase nicio urm care s fie luat de o
echip de ucigai ai mafiei. Nicio firimitur de pine, ca n Hansel i
Gretel. Partea bun era c nici el, nici familia sa nu mai fuseser
niciodat n acea regiune. Era teritoriu virgin, fr rdcini sau
186

legturi.
Trase maina pe aleea unei case n stil victorian cu acoperi de
igl nclinat, cteva turnulee, chiar i o fereastr cu vitralii.
Ce-mi place casa asta! se lud Sullivan, tot numai zmbete
false i hiperentuziasm. Bine ai venit n Florida, copilai, zise el.
Foarte amuzant, tat. Deloc, replic Mike Jr de pe bancheta din
spate, unde toi trei bieii stteau cu un aer sumbru i deprimat.
Se aflau n Florida, Massachusetts, iar Caitlin i copiii mormir la
auzul nc uneia dintre glumele sale proaste. Florida era o localitate
mic de mai puin de o mie de locuitori, situat n inutul Berkshire.
Peisaje alpine uluitoare, dac nu altceva. i fr ucigai ai mafiei
care s te atepte pe alee. Ce altceva i mai puteau dori?
Absolut perfect. Ce-ar putea fi mai bine de att? continu
Sullivan s le spun copiilor, n timp ce acetia ncepur s
despacheteze din nou.
i atunci de ce plngea Caitlin cnd i art noua lor camer de zi
cu privelitea panoramic a marelui munte Greylock i a rului
Hoosic? De ce minea cnd i spusese: Totul o s fie bine, regina
mea, lumina vieii mele?
Poate pentru c tia c nu era adevrat i, probabil, i ea la fel. El
i familia sa aveau s fie asasinai ntr-o bun zi, poate chiar n casa
aceasta.
Dac nu fcea ceva dramatic ca s mpiedice asta. i repede. ns
ce putea fi acel ceva? Cum s opreasc mafia ca s nu-l mai
hituiasc?
Cum s ucizi mafia?

90
Dou nopi mai trziu, Mcelarul era din nou n micare. Doar el.
Un singur om.
187

Avea un plan acum i cltorea ctre sud, spre New York City.
Era ncordat i nelinitit, ns cnta mpreun cu Springsteen, Dylan,
Band, Pink Floyd. Nimic altceva dect cntece de aur pentru
drumul de patru ore cu maina ctre sud. Nu prea voia s-i lase pe
Caitlin i pe biei singuri n casa din Massachusetts, ns se gndea
c probabil aveau s fie n siguran acolo deocamdat. Dac nu,
fcuse tot ce putuse pentru ei. Mai mult dect fcuse tatl lui
vreodat pentru el sau pentru mama i fraii si.
Iei n cele din urm de pe autostrada West Side aproape de
miezul nopii; apoi merse drept la complexul de apartamente
Morningside de pe West 107th Street. Mai sttuse acolo nainte i
tia c locul era destul de ferit ca s serveasc scopurilor sale. i la
ndemn, cu patru linii diferite de metrou care treceau pe la staiile
din apropiere.
Nu era aer condiionat n camere, i aminti el, ns asta nu conta
n noiembrie. Dormi ca un copila adpostit n pntecele mamei.
Cnd Sullivan se trezi la apte, acoperit de o pelicul subire de
transpiraie, mintea i era concentrat pe o singur idee: s se rzbune
pe Maggione Junior. Sau poate una i mai bun: s supravieuiasc celui
mai bun i mai puternic.
n jur de ora nou n acea diminea, lu metroul ca s verifice o
serie de posibile locaii pentru crimele pe care inteniona s le
comit n viitorul apropiat. Avea o list cu dorine cuprinznd
mai multe inte i se ntreba dac totui careva dintre brbaii acetia
sau dintre cele dou femei aveau idee c erau ca i mori, c
depindea de el cine tria i cine murea, i cnd, i unde.
Seara, pe la nou, merse cu maina n Brooklyn, vechiul loc unde
obinuia s-i fac veacul. Chiar n cartierul lui John Maggione, pe
terenul su de la Carroll Gardens.
Se gndea la vechiul lui tovar, Jimmy Plrie, fiindu-i un pic
dor de el i cugetnd c tatl lui Maggione i fcuse probabil felul.
Cineva o fcuse oricum i fcuse i cadavrul s dispar, ca i cum
188

Jimmy nici mcar nu s-ar fi nscut. Bnuise ntotdeauna c


Maggione Sr era vinovatul, aa c sta era nc un cont pe care
Mcelarul l avea de reglat.
Cretea n el furia asta cumplit. Legat de ceva. Poate de tatl
su originalul Mcelar din Sligo, gunoiul la irlandez care-i
distrusese viaa nainte s aib mcar zece ani.
Vir pe strada lui Maggione i trebui s zmbeasc n sinea sa.
Puternicul don nc tria ca un instalator cu oarece succes sau poate
un electrician ntr-o cas de dou etaje din crmid galben. i, mai
surprinztor, nu vzu niciun paznic postat la strad.
Deci fie Junior l subestima serios, fie oamenii si erau al naibii de
buni la a se ascunde sub nasul tu. Cine tie, poate cineva avea o
puc cu lunet aintit asupra frunii sale chiar acum. Poate c mai
avea doar cteva secunde de trit.
Suspansul l omora. Trebuia s vad ce se ntmpl aici. Aa c
aps pe claxon o dat, de dou ori, de trei ori i nu se ntmpl nici
pe dracu.
Nimeni nu-l mpuc n east. i, pentru prima dat, Mcelarul
i permise s se gndeasc: S-ar putea ca totui s ctig lupta
asta.
Dezlegase misterul: Maggione Junior i mutase familia din cas.
i Maggione fugea.
Apoi i opri irul gndurilor cu doar un singur cuvnt:
Greeal.
Nu-i permitea s fac vreuna niciun pas greit de acum i pn
se sfrea totul. n caz contrar, era mort.
Simplu.
Sfritul povetii.

189

91
Era trziu i m-am hotrt s ies la o plimbare cu R350-ul. mi
plcea la nebunie maina. La fel i copiilor. Chiar i Buni, ludat fie
Domnul. M-am trezit c m gndeam din nou la Maria. La lunga
investigaie pe care o efectuasem n cazul morii sale i n care
euasem. M jucam cu propria minte, ncercnd s-mi imaginez faa
ei, ncercnd s-i aud sunetul vocii exact cum era.
Mai trziu n acea sear, ntors acas, am ncercat s dorm, dar nam putut. Situaia era att de grav c am cobort i m-am uitat din
nou la Jurnalul unei negrese nebune. De fapt, m-am trezit c fceam
galerie ca un nebun ecranului TV. Filmul lui Tyler Perry se potrivea
perfect cu starea mea sufleteasc.
L-am sunat pe Tony Woods de la biroul federal pe la ora nou a
doua zi dimineaa. Apoi mi-am nghiit mndria i i-am cerut
ajutorul lui Tony n cazul de viol i crim. Trebuia s tiu dac FBI
avea ceva informaii despre ucigaul pltit poreclit Mcelarul, orice
ne-ar fi putut ajuta pe mine i pe Sampson poate ceva confidenial.
tiam c ne vei suna zilele astea, Alex. Directorul Burns deabia ateapt s lucreze din nou cu tine. Vrei s faci ceva munc de
consultan? Doar ceva lejer. Depinde de tine ce i unde, mai ales
acum c te ocupi din nou de cazuri.
Cine a zis c m ocup? Asta e o situaie special, i-am explicat
lui Tony. Mcelarul a ucis-o probabil pe soia mea cu ani n urm. E
singurul caz pe care nu-l pot lsa nerezolvat.
Te neleg. Cu adevrat. Vom ncerca s te ajutm dac putem.
i voi pune la dispoziie tot ce ai nevoie.
Tony aranj s folosesc biroul unui agent care era plecat din ora
i-mi spuse c pot s deschid, dac vreau, un dialog cu un analistcercettor de la FBI, pe nume Monnie Donnelley.
Am vorbit deja cu Monnie, i-am rspuns eu.
tim. Ne-a spus Monnie. Acum i-am acordat permisiunea.
190

Oficial.
n urmtoarele dou zile se poate spune c am locuit n cldirea
FBI. S-a dovedit c Biroul poseda o mulime de informaii despre
Michael Sullivan, Mcelarul. Dosarul su coninea zeci de fotografii.
Una dintre probleme era c fotografiile aveau o vechime ntre cinci
i apte ani i se prea c nu mai exista nicio legtur recent cu
Sullivan. Unde dispruse? Am aflat ns c Mcelarul crescuse ntr-o
zon din Brooklyn, numit Flatlands. Tatl su chiar fusese mcelar
acolo. Am aflat pn i numele unor cunotine i prieteni de-ai lui
Sullivan de pe vremea cnd locuia n New York.
Povestea lui Sullivan era una curioas. Frecventase coli parohiale
pn n clasa a zecea i fusese un elev bun, dei nu prea s se fi
strduit. Apoi renunase la coal. Se nhitase cu mafia i fusese
printre puinii non-italieni acceptai n organizaie. Nu era un
barosan, ns era bine pltit. Sullivan ctiga sume de ase cifre la
vrsta de douzeci de ani i devenise ucigaul preferat al lui
Dominic Maggione. Fiul su, donul actual, nu aprobase niciodat
poziia lui.
Apoi ceva ciudat i nfiortor pentru toi cei implicai ncepu s se
petreac. Existau relatri conform crora Michael Sullivan torturase
i mutilase cadavrele victimelor; c ucisese un preot i un laic
acuzai de abateri de conduit n relaiile cu bieii de la fosta sa
coal; nc dou lovituri n stil justiiar; un zvon c Sullivan i-ar fi
omort tatl care a disprut de la magazinul su ntr-o noapte i c
trupul lui nu a fost gsit niciodat.
Apoi Sullivan prea s fi disprut complet de pe radarul Biroului.
Monnie Donnelley fu de acord cu evaluarea mea: c Sullivan se
putea s fi devenit informatorul cuiva din cadrul Biroului. Era
posibil ca FBI sau poliia din New York s-l protejeze. Sau chiar s
fie n Programul de protecie a martorilor. Asta se ntmplase oare
cu ucigaul Mariei?
Era turntorul cuiva? l proteja oare FBI pe Mcelar?
191

92
John Maggione era un om mndru, prea ostentativ uneori, prea
arogant, ns nu era prost i de obicei nici neglijent. Era contient de
situaia actual cu icnitul de uciga pe care tatl su l folosea pe
vremuri Mcelarul, un irlandez pe deasupra, ns chiar i nebunul
de taic-su ncercase s-l elimine pe Michael Sullivan odat ce-i
dduse seama ct era de periculos i de imprevizibil. Acum treaba
avea s fie fcut i trebuia fcut bine.
Sullivan era nc liber, Maggione tia asta. Ca o msur
suplimentar de precauie i mutase familia din casa din South
Brooklyn. Locuiau ntr-un complex n Minola, Long Island. Era i el
acolo mpreun cu ei.
Casa era o cldire n stil colonial, la rm, pe o strad nchis la
un capt. Avea propriul doc la canal i o barc de vitez, Cecilia
Theresa, botezat dup numele primului copil.
Dei adresa complexului era foarte cunoscut, porile din jurul ei
erau sigure, iar Maggione i dublase numrul grzilor de corp. Se
simea mulumit de sigurana familiei sale. Mcelarul nu era dect
un singur om, la urma urmei. Realist vorbind, ct de mult ru putea
s fac? Ct mai putea face?
Junior plnuia s plece la munc mai trziu n dimineaa aceea,
apoi s fac oprirea obinuit la clubul de societate din Brooklyn.
Era important pentru el s pstreze aparenele. n plus, era sigur c
lucrurile era sub control acum. Primise asigurri de la oamenii lui:
Sullivan avea s fie mort n curnd i la fel i familia sa.
La ora unsprezece dimineaa, Maggione nota n piscina
interioar a complexului. Fcuse deja treizeci de ture i plnuia s
mai fac nc cincizeci.
Telefonul lui ncepu s sune pe ezlong.
Nu era nimeni prin preajm, aa c se cr n cele din urm
afar din piscin i rspunse chiar el:
192

Da? Ce-i?
Maggione, auzi o voce de brbat pe fir.
Cine naiba e la telefon? ntreb el, chiar dac tia rspunsul.
Se ntmpl s fie Michael Sullivan, efu. Ce tupeu pe
obrznictur, hm?
Maggione era uluit c nebunul chiar l sunase din nou.
Cred c ar fi bine s vorbim, i zise el ucigaului.
Pi, vorbim. tii de ce? Ai pus ucigai pe urmele mele. Mai nti
n Italia. Apoi aproape de casa mea din Maryland. Au tras n copiii
mei. Apoi i-au fcut apariia n Washington i m-au cutat. Pentru
c eu mi-am pierdut controlul? Tu i l-ai pierdut, Junior! Tu eti cel
care trebuie pus la pmnt.
Ascult, Sullivan
Nu, tu s asculi, bulangiu tmpit ce eti! Tu s m asculi,
Junior! Ai un pachet care trebuie s ajung la fortreaa ta cam
acum. Vezi ce e n el, efu. O s te prind! Nu m poi opri. Nimic nu
m poate opri; nimeni nu poate. Sunt nebun, nu? S nu uii asta.
Sunt cel mai mare nebun pe care l-ai cunoscut sau de care ai auzit.
i ne vom ntlni din nou.
Apoi Mcelarul i nchise n nas.
Maggione Junior i puse un halat; apoi merse n partea din fa a
casei. Nu-i venea s cread cei de la FedEx fceau o livrare!
Asta nsemna c se putea ca nemernicul la nebun de Sullivan si supravegheze casa chiar n acest moment. Era posibil? Se putea s
se ntmple aa, cum spusese el?
Vincent! Mario! Micai-v fundurile aici! strig el la grzile
sale de corp, care venir fugind de la buctrie cu sendviuri n
mn.
l puse pe unul dintre oamenii si s deschid cutia n cbnua
de lng piscin.
Dup cteva momente tensionate, tipul strig:
Sunt poze, domnule Maggione. Nu chiar momente Kodak.
193

93
Se poate s-l fi gsit, dulcea.
O femeie pe nume Emily Corro tocmai i ncheiase edina de
diminea cu mine i plecase la slujba sa de profesoar, speram eu
cu o imagine puin mai bun despre sine. Acum vorbeam cu
Sampson la telefon. Marele John nu se entuziasma de obicei, deci
trebuia s fie ceva tare.
Dup cum s-a vzut, chiar era.
Trziu n acea dup-amiaz, eu i Uriaul am ajuns n zona
Flatlands din Brooklyn. ncercam s localizm o tavern de cartier
numit Tommy McGoeys.
Pubul curel era aproape gol cnd am intrat nuntru. Doar un
barman irlandez cu o mutr dur i un tip scund, bine fcut,
probabil la vreo patruzeci i cinci de ani, aezat la captul opus al
barului din mahon bine lustruit. l chema Anthony Mullino i era un
artist grafic din Manhattan care fusese prieten foarte bun cu Michael
Sullivan pe vremuri.
Ne-am aezat de o parte i de alta a lui Mullino, prinzndu-l la
mijloc.
Fain, zise el i zmbi. Hei, n-am de gnd s fug de voi. Am
venit aici de bunvoie. ncercai s nu uitai asta. Ce naiba, doi unchi
de-ai mei sunt poliiti aici n Crooklyn. Putei verifica dac vrei.
Am fcut-o deja, confirm Sampson. Unul e la pensie, locuiete
n Myrtle Beach; unul e suspendat.
Pi, am avut dreptate pe jumtate. Nu stau aa prost. Sunt
totui la o oarecare nlime.
Eu i Sampson ne-am prezentat i la nceput Mullino era sigur cl tie pe John de undeva, ns nu-i putea da seama de unde exact.
Ne spuse c urmrise cazul unui cap mafiot rus poreclit Lupul, o
investigaie la care lucrasem pe vremea cnd eram la FBI i care se
desfurase chiar aici, n New York.
194

Am citit despre tine i ntr-o revist, continu el. Oare n care?


Nu am citit articolul, i-am rspuns eu. A aprut n Esquire.
Mullino se prinse de glum i rse ntr-un fel care semna cu o
tuse rapid.
i cum ai aflat despre mine i Sully? E cam trecut treaba.
Poveste veche.
Sampson i spuse puin din ceea ce tiam c FBI supraveghease
cu microfoane un club de societate frecventat de John Maggione.
tiam c Maggione ordonase o lovitur mpotriva lui Sullivan,
probabil din pricina metodelor neortodoxe ale Mcelarului, iar
Mcelarul se rzbunase.
Biroul a ntrebat n stnga i-n dreapta pe Bay Parkway.
Numele tu a fost pomenit.
Mullino nici mcar nu atept ca Sampson s termine. Am
observat c minile i erau ntr-o continu micare.
Exact, clubul de societate din Bensonhurst. Ai fost acolo?
Vechi cartier italian. Majoritatea cldiri cu etaj, magazine la parter,
tii menu. A vzut i zile mai bune, dar e nc destul de fain. Eu i
Sully am crescut nu departe de acolo. i totui, ce legtur am eu cu
toate astea? Sunt puin confuz n legtur cu rolul meu. Nu l-am mai
vzut pe Mike de ani buni.
Dosarele FBI, i-am replicat eu. Suntei prieteni, nu?
Mullino cltin din cap.
Cnd eram mici, eram mai apropiai. Asta a fost cu mult timp
n urm, biei.
Ai fost prieteni pn pe la douzeci de ani. i nc mai ine
legtura cu tine, l-am contrazis. Astea sunt informaiile pe care leam primit noi.
Ah, felicitrile de Crciun, zise Mullino rznd. Ca s vezi. Sully
e un tip complicat, total imprevizibil. Mai trimite cte o felicitare de
srbtori, din cnd n cnd. i ce se mai ntmpl aici, totui? O s
am probleme? Nu, nu-i aa?
195

tim c nu ai nicio legtur cu mafia, domnule Mullino, l


liniti Sampson.
M bucur s aud asta, pentru c nu am, nu am avut niciodat.
De fapt sunt cam stul de tot rahatul sta care ne defimeaz pe noi,
italienii. Bada bing, porcriile de genul sta. Unii tipi chiar vorbesc
aa. tii de ce? Pentru c aud la televizor.
Deci spune-ne despre Michael Sullivan, i-am zis. Trebuie s
auzim tot ce tii despre el. Chiar i chestii din vremurile de demult.
Anthony Mullino comand nc o butur ap mineral de la
Tommy McGoey nsui. Apoi ncepu s vorbeasc cu noi i i veni
uor, cel puin cuvintele i veneau cu uurin.
O s v spun ceva amuzant, o poveste. Eram protectorul lui
Mikey n coala primar. Imaculata Concepie, aa se numea. Fraii
Cretini Irlandezi. n cartierul nostru, trebuia s dezvoli un sim al
umorului destul de bun ca s nu te bai tot la dou zile. Pe atunci,
Sullivan nu prea avea aa ceva sim al umorului. Mai avea i o fric
de moarte s nu-i scoat careva dinii din fa. Se gndea c ar fi
putut fi vedet de cinema sau ceva de genul sta, ntr-o bun zi. Jur
c e adevrat. Verdad, nu? Taic-su i m-sa dormeau amndoi cu
protezele ntr-un pahar cu ap lng pat.
Mullino ne mrturisi c Sullivan se schimbase cnd ajunseser la
liceu.
A devenit dur i ru ca un arpe. Dar i-a dezvoltat un sim al
umorului destul de bun, pentru un irlandez, cel puin.
Se aplec mai aproape de bar i cobor tonul:
A omort un tip n clasa a noua. Nick Fratello l chema.
Fratello lucra la magazinul de ziare, cu agenii de pariuri. Obinuia
s se ia tot timpul de Mikey, s-l loveasc la boae. Fr motiv. Aa
c Sully l-a omort pur i simplu cu un cutter! Asta a atras atenia
mafiei, a lui Maggione mai ales. Vorbesc despre Maggione
Senior.Atunci a nceput Sully s piard vremea pe la clubul din
Bensonhurst. Nimeni nu tia ce face exact. Nici mcar eu. ns brusc
196

avea bani n buzunar. La aptipe, poate optipe ani, i-a cumprat


un Grand Am, un Pontiac Grand Am. Main mecher la vremea
aia. Maggione Jr l-a urt dintotdeauna pentru c a ctigat respectul
btrnului.
Mullino i plimb privirea de la faa lui Sampson la a mea i fcu
un gest care voia s spun: Ce altceva pot s v mai spun? Pot s
plec acum?
Cnd l-ai vzut ultima dat pe Michael Sullivan? l ntreb
Sampson.
Ultima dat? Mullino se ls un pic pe spate i ddu un mare
spectacol ncercnd s-i aminteasc. Apoi ncepu s dea din nou
din mini. A zice c la nunta lui Kate Gargan din Bay Ridge. Acu
ase, apte ani. Cel puin asta e ultima mea amintire. Desigur, avei
voi probabil viaa mea nregistrat audio i video, nu-i aa?
S-ar putea, domnule Mullino. Deci unde e Michael Sullivan
acum? Felicitrile de Crciun? De unde erau trimise?
Mullino ridic din umeri i ddu din mini ca i cum conversaia
ncepea s-l exaspereze puin:
Nu au fost dect vreo dou felicitri. Trimise din New York,
cred. Din Manhattan? Nu aveau adresa expeditorului, biei. Deci
spunei-mi voi pe unde umbl Sully acum?
E chiar aici n Brooklyn, domnule Mullino, i-am zis eu. L-ai
vzut acu dou seri la Chesterfield Lounge pe Flatbush Avenue.
i i-am artat poza cu Michael Sullivan.
Mullino ridic din umeri i zmbi. Ce mare lucru l prinsesem
cu o minciun.
Am fost prieteni. M-a sunat, voia s vorbim. Ce puteam face,
s-i dau cu tifla? N-ar fi fost o idee bun. i de ce nu l-ai prins
atunci?
Ghinion, am zis eu. Agenii de supraveghere nu tiau cum
arat acum freza de chelios, look-ul de punkist din anii aptezeci.
Deci acum trebuie s te ntreb din nou pe unde mai e Sully acum?
197

94
Michael Sullivan nclca obiceiurile ndelung onorate i regulile
nescrise ale Familiei, i o tia. i nelegea prea bine i consecinele.
ns ei ncepuser toat nebunia, nu-i aa? Ei l atacaser pe el, i o
fcuser n faa copiilor si.
Acum avea s pun capt nebuniei sau poate s moar ncercnd.
Oricum ar fi fost, fusese o aventur dat naibii pentru el, pe bune.
Era ora zece i jumtate, ntr-o smbt dimineaa, i el conducea
un camion UPS pe care-l deturnase cu mai puin de douzeci de
minute n urm. Mai nti FedEx, apoi UPS, cel puin era un
deturntor care oferea oportuniti egale. oferul era n spate,
strduindu-se s-i revin dup ce-i tiase gtul.
Pe bord se afla o poz cu prietena sau cu soia sa, sau ce-o fi fost,
iar doamna era aproape la fel de urt ca i oferul muribund.
Mcelarului i se rupea de crima incidental. Nu simea nimic pentru
acel strin i, la drept vorbind, toi erau strini pentru el, chiar i
propria familie, de cele mai multe ori.
Hei, te simi bine acolo n spate? strig el peste zngnitul i
huruitul camionului.
Niciun rspuns, nimic din spate.
Aa m gndeam i eu, amice. Nu-i face griji pota i
scrisorile trebuie s mearg mai departe. Ploaie, zpad, lapovi,
moarte, ce-o fi.
Trase uriaul camion maro de livrri n faa unei case gen ranch
din Roslyn. Apoi apuc dou cutii voluminoase de pe etajera de
metal din spatele locului oferului. Se ndrept spre ua din fa,
mergnd repede, grbindu-se cum fceau ntotdeauna Bieii n
Maro la televizor, chiar fluiernd o melodie vesel.
Mcelarul aps pe sonerie. Atept. Fluiernd n continuare.
Jucndu-i rolul perfect, dup prerea lui.
O voce de brbat se auzi la interfon:
198

Ce e? Cine-i? Cine-i acolo?


UPS. Colet.
Las-l acolo.
Am nevoie de semntur, domnule.
Am zis s-l lai, bine? Semntura nu e o problem. Las
pachetul. La revedere.
mi pare ru, domnule, nu pot face asta. Chiar mi pare ru.
mi fac doar treaba.
Apoi nu se mai auzi nimic la interfon. Treizeci de secunde
trecur, patruzeci i cinci. Se putea s fie nevoie de un plan B.
n sfrit, un brbat masiv ntr-un trening Nike veni la u. Avea
un fizic impresionant, ceea ce era logic avnd n vedere c pe
vremuri jucase fotbal la New York Jets i Miami Dolphins.
Eti tare de urechi? sri acesta. i-am spus s lai pachetul de
verand. Capisce?
Nu, domnule, eu sunt american de origine irlandez. Nu pot
lsa pur i simplu pachete valoroase fr semntur.
Mcelarul i nmn tableta electronic i fotbalistul cel uria
mzgli furios un nume cu markerul.
Mcelarul verific PaulMosconi, care se ntmpla s fie un soldat
al mafiei cstorit cu sora mai mic a lui John Maggione. Ceea ce
fcea contravenea att de mult regulilor, dar tii ce, mai existau oare
reguli n ziua de azi? n mafie, n guvern, biserici, n ntreaga
societate dat peste cap?
Nu e nimic personal, zise Mcelarul.
Poc.
Poc.
Poc.
Eti mort, Paul Mosconi. i eful cel mare o se enerveze la
culme pe mine. Apropo, mai demult eram fan al celor de la Jets.
Acum in cu New England.
Apoi Mcelarul se aplec i tie faa brbatului cu bisturiul din
199

nou i din nou. Apoi i tie gtul, chiar deasupra mrului lui Adam.
O femeie, cu prul negru nc pe bigudiuri, i strecur capul pe
ua camerei de zi i ncepu s ipe:
Pauli! Pauli, o, Dumnezeule! Vai, Pauli, vai, Pauli! Nu, nu, nu!
Mcelarul fcu cea mai frumoas plecciune pentru vduva
ndurerat.
Salut-l pe fratele tu din partea mea. El i-a fcut asta. Fratele
tu mai mare l-a ucis pe Pauli, nu eu. Ddu s plece, apoi se
ntoarse: Condoleane.
i mai fcu o plecciune scurt.

95
sta putea fi sfritul. Sfritul unui drum lung i sinuos dup
moartea Mariei.
Eu i Sampson am luat-o pe autostrada spre Northern State, pn
la captul lui Long Island. Am inut drumul pe Route 27 i am gsit
n cele din urm orelul Montauk, care pn atunci fusese doar un
nume de care auzisem i citisem ocazional. ns aici era locul unde
se ascundea Michael Sullivan mpreun cu familia, potrivit lui
Anthony Mullino. Se presupunea c tocmai se mutaser aici n ziua
respectiv.
Am gsit casa dup douzeci de minute de cutri pe drumuri
lturalnice i puin cunoscute. Cnd am ajuns la adresa pe care o
primisem, doi biei aruncau o minge de fotbal ce prea prea
umflat pe o bucic de peluz. Nite copii blonzi, cu aspect de
irlandezi. Destul de buni sportivi, mai ales cel mai mic. Prezena
copiilor putea ns complica lucrurile mult mai tare pentru noi.
Crezi c locuiete aici? ntreb Sampson oprind motorul. Eram
la cel puin o sut de metri de cas i destul de ascuni vederii,
mergeam pe precauie.
200

Mullino zice c se mut adesea din loc n loc. i c acum e aici


sigur. Copiii au vrsta potrivit. Mai e i un biat mai mare, Michael
Jr.
Am mijit ochii ca s vd mai bine.
Maina de pe alee are numere de Maryland.
Probabil c nu e o coinciden aici. Se presupune c Sullivan
locuia undeva n Maryland nainte de a fugi ultima dat. Ar fi logic
s fie aproape de DC. Explic i violurile din zon. Piesele ncep s
se potriveasc.
Copiii nu ne-au vzut nc. S sperm c nici Sullivan. S avem
grij ca lucrurile s rmn aa.
Am luat-o din loc i Sampson a parcat la dou strzi distan;
apoi am scos puti i pistoale din portbagaj. Am mers pe jos pn n
pdurea din spatele unui rnd de case modeste, ns cu vedere la
ocean totui. n locuina n care sttea familia Sullivan era ntuneric
i nu mai zrisem pe nimeni pn acum.
Nici urm de Caitlin Sullivan, nici de Michael Sullivan sau, dac
erau n cas, stteau departe de ferestre. Era logic, n plus, tiam c
Sullivan trgea bine cu carabina.
M-am lsat jos cu spatele la un copac, ghemuit n faa frigului cu
o arm n poal. Am nceput s cuget la problema eliminrii lui
Sullivan fr a-i rni familia. n primul rnd, se putea oare? Dup o
vreme, gndurile mi-au zburat din nou la Maria. M apropiam oare
n sfrit de rezolvarea crimei? Nu tiam sigur, dar aa aveam
impresia. Sau poate era doar o reflexie a dorinei mele?
Mi-am scos portofelul i am luat o poz veche din nvelitoarea de
plastic. nc mi era dor de ea n fiecare zi. Maria urma s aib
mereu treizeci de ani n mintea mea, nu-i aa? Ct via irosit!
Acum ns m condusese aici, nu-i aa? De ce altceva am fi venit
eu i Sampson singuri ca s-l prindem pe Mcelar?
Pentru c nu voiam s tie nimeni ce aveam s-i facem.
201

96
Mcelarul vedea rou naintea ochilor i asta nu era de obicei bine
pentru populaia lumii. De fapt, devenea tot mai nervos cu fiecare
minut. Mai bine zis, secund. Fir-ar s fie, l ura pe John Maggione.
Distraciile l ajutau ntructva. Vechiul cartier nu prea mai
semna cu ce-i amintea Sullivan. Nu-i plcuse atunci, iar acum l
agrea i mai puin. Cu un sentiment vag de dj vu, o lu pe Avenue
P, apoi fcu la stnga pe Bay Parkway.
Din cte tia el, zona aceea n general era nc centrul comercial
principal din Bensonhurst. Strad dup strad de cldiri de
crmid, cu magazine la parter: restaurante de macaronari,
brutrii, fast-fooduri, toate deinute de macaronari. Unele lucruri nu
se schimb niciodat.
i reveneau din nou n minte, ca o strfulgerare, imagini din
magazinul tatlui su totul strlucea n alb; congelatorul cu ua
alb emailat; nuntru, crlige de care atrnau sferturi de vit;
becuri n aprtori de metal de-a lungul tavanului; cuite, satre i
fierstraie peste tot. Tatl su stnd acolo cu mna sub or
ateptnd ca fiul su s i-o sug.
Fcu la dreapta pe Eighty-first Street. i iat-o. Nu vechea
mcelrie mai bine de-att. Rzbunarea, servit cel mai bine
fierbinte!
Zri Lincolnul lui Maggione parcat n spatele clubului de
societate. Numr ACF3069. Era destul de sigur c era maina lui
Junior.
Greeal? ns a cui? se ntreb el, continundu-i drumul pe
Eighty-first Street. Era oare Junior un nenorocit att de arogant nct
s vin i s plece cnd avea chef? Era posibil s n-aib nicio fric de
Mcelar? Niciun respect? Nici mcar acum?
Sau i ntinsese o capcan?
Poate c era un pic din ambele. Arogan i prefctorie. Mrci
202

ale lumii n care trim.


Sullivan se opri la un Dunkin Donuts de la intersecia New
Utrecht i Eighty-sixth Street. Bu o cafea neagr i mnc un covrig
cu susan prea moale i fr gust. Poate c genul sta de mncare de
rahat putea trece de bun undeva n America rural, ns un covrig
ordinar nu se cdea s fie comercializat n Brooklyn. Oricum, sttea
la mas, privind luminile mainilor care treceau n sus i-n jos pe
New Utrecht i gndindu-se ct i dorea s intre n clubul de pe
Eighty-first Street i s nceap s trag. ns sta nu era un plan
era doar o fantezie frumoas i violent, pentru moment.
Desigur, avea un plan adevrat n minte.
Maggione Junior era un om mort acum i probabil chiar mai ru
dect att. Sullivan zmbi la acest gnd, apoi privi n jur s se
asigure c nu-l vzuse nimeni i s cread c-i nebun. Ei nu erau. El
era. Situaie convenabil.
Mai lu o sorbitur. De fapt, cafeaua de la Dunkin nu era tocmai
rea. ns covrigul era de toat jena.

97
Douzeci de minute mai trziu, era pe poziie. i iat care era
chestia amuzant: mai fcuse genul sta de razie comando pe
vremea cnd era doar un puti. El, Jimmy Plrie i Tony Mullino se
craser pe o scar de incendiu ubred de pe Seventy-eighth,
apoi goniser peste acoperiurile cu smoal pn la o cldire de
lng clubul de societate. n plin zi. Fr fric.
i fceau o vizit unei fete pe care o tia Tony i care locuia n
cldirea de lng clubul de societate. Pe tip o chema Annette Bucci.
Annette era o italianc focoas care se culca cu iubiii ei cnd ei
aveau toi treisprezece, paisprezece ani. Se uitau la Happy Days i
Laverne & Shirley, ca nite idioi ce erau, fumau igri i iarb, beau
203

din vodca tatlui ei i i-o trgeau pe rupte. Nimeni nu trebuia s


foloseasc prezervativ pentru c Annette le spusese c nu putea
avea copii, ceea ce-i fcuse pe cei trei biei cei mai norocoi golani
din cartier n vara aceea.
Oricum, actuala escapad era mult mai uoar, de vreme ce era
noapte i aproape lun plin. Desigur, nici nu se afla aici ca s i-o
trag lui Annette Bucci.
Nu, avea treburi foarte serioase cu Maggione Junior, treburi
neterminate care se ntindeau pn n trecut, la Maggione Sr, care-i
fcuse felul amicului su, Jimmy Plrie. Ce altceva i s-ar fi putut
ntmpla lui Plrie? Deci era vorba de rzbunare, care avea s fie
att de dulce, c Mcelarul aproape putea s-i simt gustul. l i
vedea pe Maggione Junior murind.
Dac planul din seara asta i ieea, avea s se vorbeasc despre
asta n cartier ani de zile.
i, bineneles, aveau s fie i fotografii!
Era plin de adrenalin, grbindu-se peste acoperiurile vechi,
spernd s nu-l aud nimeni de la etajele superioare i poate s vin
s arunce o privire sau chiar s cheme poliia. n sfrit, ajunse la
casa din crmid maro de lng cldirea clubului de societate.
Nimeni nu prea s tie c se afl acolo sus. Se ghemui i-i trase
rsuflarea. Ls ritmul inimii s-i ncetineasc, ns nu-i pierdu din
furie. Fa de Maggione? Fa de tatl su? Ce naiba mai conta?
Stnd acolo, Sullivan se ntreb dac nu cumva avea tendine
sinucigae la acest moment din viaa lui. La un anumit nivel, cel
puin. Avea el o teorie c fumtorii sigur au astfel de tendine i
tmpiii care beau i conduc prea repede i oricine care a nclecat
vreodat pe o motociclet. Sau cineva care i-a omort propriul tat
i l-a dat hran la peti n Golful Sheepshead. Tendine sinucigae
secrete, nu?
Ca i John Maggione. Fusese un nemernic toat viaa. Pornise
mpotriva Mcelarului. i acum uite ce avea s peasc!
204

Dac planul funciona.

98
Pnd. Ateptare. Joc de degete. Era exact ca pe vremuri, dar de
data asta nu chiar aa de ru.
Stnd mpreun cu Sampson la mai puin de o sut de metri de
casa din Montauk, n zona South Fork din Long Island, deveneam
tot mai entuziasmat n faa posibilitii de a-l elimina n scurt timp
pe Mcelar. n acelai timp ns, nu puteam s scap de sentimentul
c ceva era n neregul.
Poate chiar tiam ce era: criminalul acesta nu mai fusese prins
niciodat. Din cte tiam, nimeni nici nu se apropiase mcar de o
asemenea reuit. i atunci, de ce credeam c l-am putea dobor
acum?
Pentru c eu eram Ucigaul de Dragoni i mai avusesem succes i
cu ali criminali? Pentru c fusesem Ucigaul de Dragoni? Pentru c
n final viaa era dreapt i criminalii trebuie prini, mai ales cel care
mi ucisese soia? Ei bine, la naiba, viaa nu era dreapt. Aflasem
asta n momentul cnd Maria se prbuise i apoi murise la mine n
brae.
Nu crezi c se mai ntoarce aici? m ntreb Sampson. La asta
te gndeti, dulcea? Crezi c a fugit din nou? C e dus de mult?
Nu, nu chiar. Nu e vorba dac Sullivan mai vine sau nu aici.
Cred c poate o va face. Nu tiu exact ce m deranjeaz, John. Simt
ceva ca i cum cineva ne-ar fi ntins o curs.
Sampson se strmb:
Cine? De ce?
Nu tiu rspunsul, din pcate. La niciuna din ntrebrile astea
rezonabile.
Era doar un presentiment ciudat n acel moment. Doar un
205

sentiment, totui. Unul dintre faimoasele mele sentimente. Care


erau de obicei corecte, ns nu ntotdeauna, nu de fiecare dat.
n vreme ce soarele ncepu s coboare i se fcu mai frig, m
uitam la doi pescari nebuni pe malul oceanului. Se vedea apa din
pdure. Erau mbrcai n cizme de neopren nalte pn la piept i
probabil ddeau dup vrgai n perioada asta a anului. Sacii cu
momeal i crligele le erau prinse de mijloc i unul din ei avea o
lamp de miner ridicol fixat pe apca Red Sox. Btea vntul foarte
tare i, cu ct vremea e mai vntoas, cu att mai bine merge
pescuitul sau cel puin aa mi s-a spus.
Mi-a venit ideea c eu i Sampson de fapt pescuiam, pescuiam
mereu dup orice ru fr sens s-ar fi ascuns n adncuri. n vreme
ce eu urmream activitatea aparent linitit ce se desfur pe rm,
unul din pescari alunec sub un val i apoi se lupt s-i recapete
puin demnitate. Apa aia trebuia s fie al naibii de rece.
Speram s nu ni se ntmple asta i mie, i lui Sampson n aceast
sear.
N-ar fi trebuit s ne aflam aici, aa ns iat-ne.
i eram expui, nu-i aa?
Iar criminalul acesta era unul dintre cei mai buni cu care ne
confruntaserm vreodat. Poate Mcelarul era chiar cel mai bun.

99
Chestii simple de fapt, ingredientele de baz ale unei crime
profesioniste, comise de un profesionist: de data asta era vorba de
un bidon de benzin cu cifr octanic mare, propan, un baton de
dinamit pentru aprindere. Nimic prea dificil de pregtit. ns
planul avea oare s funcioneze? Asta era ntrebarea de un milion de
dolari.
ntr-un fel, Mcelarului i se prea aproape o fars o cascadorie
206

pe care el i Tony Mullino i Jimmy Plrie ar fi ncercat s o pun la


cale pe vremuri, n cartier. S se strice de rs. Poate s-i scoat ochiul
vreunui cretin cu artificii. Mare parte din viaa lui i se pruse aa
farse, cascadorii, rzbunare pentru rele din trecut.
Aa se ntmplase cu tatl lui, aa ajunsese s-l omoare pe
nenorocitul la bolnav. Nu-i plcea s se gndeasc prea mult la
asta, aa c evita, nchidea pur i simplu compartimentul, ns ntr-o
noapte, cu mult timp n urm n Brooklyn, l tiase pe originalul
Mcelar din Sligo n buci mrunte, apoi l dduse pe Kevin
Sullivan hran petilor din golf. Zvonurile erau toate adevrate.
Jimmy Plrie fusese cu el pe barc, la fel i Tony Mullino. Oamenii
si de ncredere.
Seara asta nu era chiar att de diferit dintr-un anumit punct de
vedere era vorba doar de rzbunare. Ce dracu, l urse pe
Maggione Junior timp de douzeci de ani.
Cobor pe scara de incendiu de pe acoperiul cldirii de lng
clubul de societate. Odat ajuns jos, putu auzi vocile groase de
brbai din interiorul clubului. Era un meci Jets i Pittsburgh pe
ESPN. Poate meciul era motivul preocuprii tuturor n aceast
noapte noroas de duminic. Bollinger face pai n spate! Bollinger
rmne n zona de siguran!
Ei bine, i el era n zona de siguran, se gndi Mcelarul.
Protecie perfect pentru joc, tot timpul de care avea nevoie ca s-l
execute. i-i ura pe nenorociii tia de la club. i urse
dintotdeauna. Niciodat nu-i permiseser s intre cu adevrat n
mica lor societate, nici pn-n ziua de azi. Mereu fusese pe dinafar.
i poziion bomba plin de combustibil lng un perete de lemn
pe o alee care ddea n strad. Pe alee i vzu pe doi dintre soldaii
lui Maggione postai de cealalt parte. Se sprijineau de capota unui
Escalade negru.
El i vedea, ns ei nu puteau s-l vad n ntuneric.
Se ddu ncet n spate de pe alee i se adposti n spatele unui
207

tomberon care puea a pete stricat.


Un avion al companiei American Airlines trecu huruind pe
deasupra, ndreptndu-se spre aeroportul LaGuardia, scond un
zgomot asemntor tunetului care zguduie cerul. Sincronizarea fu
perfect pentru ce urm.
Vuietul avionului fu nimic n comparaie cu explozia asurzitoare
de lng peretele din spate al clubului; apoi venir strigtele i
njurturile brbailor dinuntru.
i foc! Iisuse! Flcrile dansau, scpate rapid de sub control.
Ua din spate fu deschis cu putere i doi soldai, grzile de corp
personale ale lui Maggione, l ineau pe eful lor ca i cum ar fi fost
preedintele Statelor Unite, iar ei de la Serviciul Secret, ducndu-l n
grab la adpost. Grzile de corp sngerau, tueau din pricina
fumului, ns naintau, ndreptndu-se spre Lincolnul efului.
ncercau s-i tearg ochii de fum cu mneca de la cma.
Sullivan iei din spatele tomberonului i zise:
Hei, tmpiilor! Suntei de rahat! Trase patru gloane. Grzile
de corp czur pe trotuar, unul lng cellalt, mori nainte de a lovi
cimentul. Haina sport cu ptrele a unuia dintre ei ardea nc.
Apoi fugi pn lng Maggione Junior, a crui fa era tiat i
ars. i bg eava armei n obraz.
mi amintesc cnd nu erai dect un nc, Junior. Un ccat
nchipuit, rsfat pe atunci. Nimic nu s-a schimbat, hm? Urc n
main sau te las mort chiar aici pe aleea asta. Te mpuc ntre ochi,
apoi i-i scot i i-i ndes n urechi. Urc n main pn nu mi pierd
rbdarea!
i atunci i art lui Maggione bisturiul.
Urc, nainte s-l folosesc!

208

100
Sullivan l conduse pe eful mafiot pe strzile cunoscute din
Brooklyn New Utrecht Avenue, apoi Eighty-sixth Street n
maina personal a donului, bucurndu-se de fiecare minut.
O plimbare pe aleea amintirilor, i oferi el un comentariu la
plecare. Cine zice c nu te poi ntoarce din nou acas? tii cine a ziso pe asta, Junior? Citeti i tu cte-o carte? Ar fi trebuit. Acum e prea
trziu.
Trase lng localul Dunkin Donuts de pe Eighty-sixth i-l
transfer pe Maggione n Fordul Taurus nchiriat, care era practic o
rabl, ns cel puin nu avea s fie remarcat pe strad. Apoi i puse
ctue la mini. Din alea strmte, din dotarea poliiei.
Ce dracu crezi c faci? mri Maggione n vreme ce ctuele i
mucau din ncheieturi.
Sullivan nu era sigur la ce se referea Junior schimbarea
mainilor, bomba, urmtoarea jumtate de or? Ce anume?
Tu m-ai atacat primul, mai ii minte? Tu ai nceput toat chestia
asta. S-i spun ceva, eu am venit ca s-i pun capt. Trebuia s-o fi
fcut cnd eram amndoi copii.
Donul se nroi la fa i prea gata s sufere un atac de cord
major n main.
Eti nebun! Eti smintit! strig el la ieirea din parcare.
Sullivan aproape opri maina n mijlocul strzii. Chiar striga
Junior la el de parc ar fi fost un lacheu?
Hei, n-am de gnd s m cert cu tine n legtur cu starea
sntii mele mintale. Sunt asasin pltit, aa c se presupune c
sunt puin dus. Ar trebui s fiu nebun, nu? Am ucis pn acum
cincizeci i opt de oameni.
Tu tai oamenii n bucele, zise Maggione. Eti scpat de sub
control, un dement. L-ai omort pe un prieten de-al meu. Mai ii
minte?
209

mi ndeplinesc contractele la timp, de fiecare dat. Poate c


sunt un pic prea profesionist pentru gustul unora, ns nu-i uita
gndul despre tierea cadavrelor n bucele.
Despre ce dracu vorbeti? Nu eti chiar att de nebun. Nimeni
nu e att de nebun.
Era uimitor s vezi cum funciona mintea lui Maggione sau cum
nu funciona. Totui, Junior era un uciga cu snge-rece, aa c
trebuia s fie atent. Nicio greeal acum.
Doar ca s ne nelegem, zise Michael Sullivan, ne ndreptm
spre un dig pe care-l tiu eu pe rul Hudson. Dup ce ajungem
acolo, o s fac nite fotografii artistice ca s te vad toi amicii ti
macaronari. O s le transmit un avertisment clar, pe care sper s-l
neleag i s-mi lase familia n pace.
Apoi Sullivan i duse degetul la buze:
Nu mai vorbi, i ceru el. Aproape c ncepe s-mi par un pic
ru pentru tine, Junior, i nu vreau s m simt aa.
Ce-mi pas mie ce simi, ahhh, fcu Maggione, din cauza
faptului c Sullivan i nfipsese n pntec lama unui briceag, pn-n
plsele, apoi o retrase ncet.
Asta pentru nceput, zise el cu o voce stranie, optit. De-abia
m nclzesc.
Apoi Mcelarul fcu o plecciune pe jumtate:
Chiar sunt att de nebun.

101
Eu i Sampson eram din nou la el n main, ateptnd ca
Mcelarul s se ntoarc la casa sa din Montauk. Ajunseserm s
numrm minutele. Mai devreme sau mai trziu trebuia s se
ntoarc; doar c nu se ntmplase nc, iar eu i Sampson eram
obosii, nfrigurai i, sincer, dezamgii.
210

Un tip care livra pizza de la Papa Johns i fcu apariia pe la ora


apte treizeci. ns nici urm de Sullivan, de Mcelar; nu se
ntrevedea nicio uurare i nici pizza pentru noi.
Hai s vorbim despre ceva, propuse Sampson. Ca s nu ne mai
gndim la mncare. i la frig.
M gndeam la Maria stnd aici i murind de frig, am zis eu
urmrind micrile biatului cu pizza, un tip cu prul lung.mi
trecuse prin cap c Sullivan s-ar fi putut folosi de o astfel de livrare
ca s-i transmit un mesaj soiei sale. Oare asta se ntmplase? Naveam ce s-i facem. Dar se ntmplase oare?
Nu-i de mirare, dulcea, fcu Sampson.
Cele ntmplate n ultimele dou luni au dezgropat multe
lucruri din trecut pentru mine. Credeam c am jelit destul. Poate c
totui nu. Psihiatra mea crede c nu.
Aveai doi copii mici n grij atunci. Poate c erai un pic prea
ocupat ca s jeleti ct era nevoie. mi amintesc c treceam pe la voi
seara. Mi se prea c nu dormi niciodat. Lucrai la crime. ncercai s
fii ttic. Mai ii minte paralizia lui Bell?
Acum c ai adus vorba.
Suferisem de un tic facial o vreme dup moartea Mariei. Un
neurolog de la John Hopkins mi spusese c poate s dispar sau s
m in cu anii. A durat un pic mai mult de dou sptmni i era o
unealt eficient n meseria mea. i speria ca dracu pe infractorii pe
care-i interogam la zdup.
Pe vremea aia i doreai att de mult s-l prinzi pe ucigaul
Mariei, Alex! Apoi ai nceput s te preocupi obsesiv de alte cazuri
de crim. Atunci ai devenit tu un detectiv foarte bun. n opinia mea,
cel puin. Atunci cnd ai nceput s te concentrezi. Aa ai devenit
Ucigaul de Dragoni.
M simeam ca n confesional. John Sampson era preotul meu.
Asta nu era ceva nou.
Nu voiam s m gndesc la ea tot timpul, aa c probabil a
211

trebuit s m arunc n altceva. Aveam copiii i aveam munca.


i ai jelit destul, Alex? De data asta? S-a terminat? Sau peaproape?
Sincer? Nu tiu, John. ncerc s-mi dau seama de asta acum.
i dac nu-l prindem pe Sullivan de data asta? Dac ne scap?
Dac ne-a scpat deja?
Cred c o s m simt mai bine n privina Mariei. A murit de
mult. M-am oprit, am tras aer n piept. Nu cred c a fost vina mea.
N-a fi putut s fac altceva cnd a fost mpucat.
Ahhh, fcu Sampson.
Ahhh, am fcut i eu.
Dar nu eti complet sigur, nu-i aa? Nu eti convins nc.
Nu sut la sut. Apoi am rs. Poate dac l prindem n seara
asta. Poate dac-i zbor creierii. Atunci, cu siguran, o s fim chit.
De asta suntem aici, dulcea? S-i zburm creierii?
Se auzi o btaie n geamul lateral al mainii i m-am repezit dup
arm.

102
Ce naiba caut sta aici? ntreb Sampson.
Nimeni altul dect Tony Mullino sttea lng main pe partea
mea. Chiar aa, ce naiba fcea aici n Montauk?
Am cobort ncet geamul, spernd s aflu, s primesc un rspuns,
poate chiar mai multe.
Puteam fi Sully, zise el, cu capul aplecat ntr-o parte. Ai fi
amndoi mori acum.
Nu, tu ai fi mort, i-o ntoarse Sampson. i zmbi lene lui
Mullino i-i art pistolul Glock. Te-am vzut venind din spate
acum vreo dou minute. Te-a vzut i Alex.
Eu nu-l vzusem, ns era bine de tiut c Sampson mi mai pzea
212

nc spatele, c era cineva care o fcea, fiindc poate ncepeam s-mi


pierd puin din concentrare i aa poi fi mpucat. Sau mai ru.
Mullino i freca minile.
Frig ca dracu afar noaptea. Atept, apoi repet: Am zis c e
al dracului de frig, de nghei nu alta afar.
Urc, am zis eu. Hai nuntru.
Promii s nu ne mputi n spate? l ntreb Sampson.
Mullino ridic amndou minile, cu un aer fie surprins, fie
speriat. Cteodat era greu s-i dai seama n cazul lui.
Nici mcar nu port arm, biei. N-am purtat n viaa mea.
Poate c ar trebui, la prietenii pe care-i ai, observ Sampson.
Ar trebui s-i dea de gndit, frate.
Bine, frate, zise Mullino cu un rs rutcios care m fcu s-i
reconsider caracterul.
Deschise ua i se strecur pe bancheta din spate. ntrebarea era
nc pe mas: De ce i fcuse apariia aici i ce voia?
Nu vine, am nceput eu, dup ce nchise ua din spate n faa
frigului. Am dreptate?
Nu, nu vine, fcu Mullino. Nici nu inteniona.
L-ai avertizat? am srit eu.
l priveam pe Mullino n oglinda retrovizoare. Ochii i se ngustar
i lsar s se vad o nervozitate extrem, ceva deranjant, nelalocul
lui.
Nu a fost nevoie s-l avertizez. Sully e independent, i poart
i singur de grij.
Vocea i era joas, aproape o oapt.
Sunt sigur, am zis eu.
Deci ce s-a ntmplat, Anthony? l chestion Sampson. Unde e
biatul tu acum? De ce ai venit aici?
Vocea lui Mullino prea s vin de sub ap. Nu am auzit bine ce
zicea de prima dat.
Nici Sampson.
213

Va trebui s vorbeti mai tare, l ndemn Sampson,


ntorcndu-se spre el i exemplificnd. M auzi? nelegi cum
funcioneaz treaba? Trebuie s-i ridici vocea pn la un anumit
volum.
L-a omort pe John Maggione n seara asta, ne dezvlui
Mullino. L-a rpit, apoi l-a tiat. Asta a fost pregtit de mult.
n main se ls o linite perfect. M ndoiesc c ar fi putut
spune ceva care m-ar fi surprins mai tare. Simisem mai devreme c
ni se ntinde o curs i avusesem dreptate.
Tu de unde tii? am ntrebat ntr-un final.
Locuiesc n zon. Brooklynul e ca un orel uneori. Mereu a
fost. Pe lng asta, Sully m-a sunat dup ce a terminat. Voia s
mprteasc.
Sampson se ntoarse de tot cu faa la el.
Deci Sullivan nu vine aici ca s-i ia familia. Nu se teme pentru
ei?
Eu l priveam n continuare pe Tony Mullino n oglind. Credeam
c tiu ce avea s rspund.
Asta nu e familia lui, zise el. Nici mcar nu-i cunoate.
i atunci cine e n cas?
Nu tiu cine sunt. Actori. O familie care seam cu a lui Sully.
Lucrezi pentru el? l-am interogat eu pe Mullino.
Nu. Dar mi-a fost prieten bun. Eu eram cel care se temea s nui sparg faa n coal, nu el. Sully m apra ntotdeauna. Aa c lam ajutat. A face-o din nou. Ce naiba, l-am ajutat s-l omoare i pe
nebunu de tic-su.
De ce ai venit aici? l-am ntrebat apoi.
Asta e uor. Pentru c aa mi-a zis el.
De ce? am insistat eu.
Va trebui s-l ntrebai pe el. Poate fiindc i place s fac o
plecciune dup o treab bine fcut. Aa face, s tii. Face o
plecciune. N-ai vrea s-o vedei.
214

Am vzut-o deja, i-am spus eu.


Mullino deschise ua din spate a mainii, ne salut cu o nclinare
a capului i apoi dispru n noapte.
i la fel, tiam eu, se ntmplase i cu Mcelarul.

103
Cum e zicala aia veche sau nou, m rog? Viaa e ceea ce se
ntmpl cnd tu eti ocupat cu alte planuri.
M-am ntors la Washington n seara aceea pentru c voiam s-i
vd pe copii, i pentru Buni i pentru c aveam pacieni care contau
pe mine i erau programai pentru a doua zi. Buni mi inea mereu
predici c e important ca eu s-i ajut pe oameni; l numete
blestemul meu. Are probabil dreptate.
i vedeam limpede chipul lui Michael Sullivan, mica sa
plecciune i muream de necaz tiind c era nc n libertate undeva.
Potrivit FBI, mafia pusese deja o recompens de un milion de dolari
pe capul su i nc un milion pe familia sa. Aveam nc suspiciunea
c se putea s fie un informator al FBI sau al poliiei i c unii sau
alii l protejau, ns nu tiam asta cu siguran i poate nu aveam s
aflu niciodat.
ntr-una dintre serile dup ce Sullivan ne scpase, zi de coal
pentru copii, am stat pe verand i am cntat rock and roll la pian
pentru Jannie i Damon. Am cntat pn s-a fcut aproape zece.
Apoi le-am vorbit copiilor despre mama lor. Era timpul.

104
Nu tiu sigur de ce simeam nevoia s le spun copiilor despre
Maria acum, ns voiam ca ei s tie mai mult din adevrul despre
215

ea.
Poate c voiam ca ei s aib parte de rezolvarea emoional pe
care eu nu o puteam afla. Nu-i minisem niciodat pe copii n
legtur cu Maria, ns le ascunsesem unele lucruri i nu, i
minisem n legtur cu ceva. Le spusesem lui Damon i lui Jannie
c nu m aflasem mpreun cu Maria cnd fusese mpucat, dar c
ajunsesem la St. Anthony nainte s moar i c acolo schimbaserm
ultimele cuvinte. Motivul era c nu voiam s fiu nevoit s le
dezvlui detalii pe care nu mi le puteam nici eu scoate din cap:
sunetul mpucturilor care o doborser pe Maria; gura de aer pe
care o inspirase n momentul loviturii; felul n care alunecase din
braele mele pe trotuar. Apoi privelitea de neuitat a sngelui
curgnd din pieptul Mariei i realizarea c rnile ei erau fatale. mi
aminteam nc toate astea cu o claritate de comar, dup mai bine de
zece ani.
M-am gndit la mama voastr n ultima vreme, le-am
mrturisit eu n seara aceea pe verand. M gndesc mult la ea.
Probabil c tii asta deja.
Copiii se strnseser n jurul meu, bnuind c asta nu era una
dintre conversaiile noastre obinuite.
A fost o persoan deosebit n multe feluri. n foarte multe
feluri, Damon i Jannie. Ochii ei erau vioi i ntotdeauna sinceri. i
plcea s asculte. i sta e de obicei semnul unui om bun. Cel puin
eu aa cred. i plcea s zmbeasc i s-i fac i pe alii s
zmbeasc dac-i sttea n putin. Obinuia s zic: Ai aici un
pahar cu tristee i unul cu bucurie, pe care-l alegi? Ea l alegea
aproape ntotdeauna pe cel cu bucurie.
Aproape ntotdeauna? ntreb Jannie.
Aproape ntotdeauna. Gndete-te, Janelle. Eti deteapt. M-a
ales pe mine, nu-i aa? Dintre toi bieii drgui pe care i-ar fi putut
avea, ea l-a ales pe pisoiul sta, pe morocnosul de aici.
Janelle i Damon zmbir; apoi Damon zise:
216

Pentru c s-a ntors cel care a omort-o? De asta vorbim despre


mama acum?
n parte, Day. ns n ultima vreme mi-am dat seama c ntre
mine i ea au rmas treburi neterminate. i ntre noi. De asta vorbim,
bine?
Damon i Janelle ascultar n tcere i eu am vorbim vreme
ndelungat. n cele din urm, m-a podidit plnsul. Cred c era
prima dat cnd i lsam s m vad plngnd dup Maria.
Am iubit-o att de mult, am iubit-o pe mama voastr ca i
cnd ar fi fost, fizic, o parte din mine. nc o mai iubesc, cred. O mai
iubesc, tiu asta.
Din cauza noastr? ntreb Damon. E vina noastr n parte,
nu?
Ce vrei s zici, puiule? Nu sunt sigur c te neleg exact, i-am
rspuns eu.
i amintim de ea, nu-i aa? i amintim de mama n fiecare zi;
n fiecare diminea cnd ne vezi, i aminteti c ea nu e aici. Nu-i
aa?
Am scuturat din cap.
Poate c e un pic de adevr n asta. ns mi amintii ntr-un
mod plcut, cel mai plcut cu putin. Credei-m. Doar ntr-un
mod plcut.
Copiii ateptar s le mai vorbesc i nu-i dezlipir ochii de la
mine, ca i cum s-ar fi putut s le scap cumva.
Multe lucruri se schimb n viaa noastr, le-am explicat eu. l
avem pe Ali aici acum. Buni mbtrnete. Eu am din nou pacieni.
i place? se interes Damon. S fii psiholog?
Da. Pn acum.
Pn acum. Tipic ie, tati, zise Jannie.
Am pufnit n rs, ns nu am cutat un compliment n spusele lui
Jannie. Nu c aveam o aversiune total fa de complimente, ns
exista un timp pentru toate i acel timp nu era acum. in minte c
217

atunci cnd citisem autobiografia lui Bill Clinton, n-am putut s nu


m gndesc c atunci cnd a mrturisit c i-a rnit soia i fiica, nici
el n-a putut rezista s nu caute iertare i chiar mbriri de la
cititori. Pur i simplu n-a putut rezista poate fiindc nevoia sa de
dragoste era att de mare. i poate de acolo vin i empatia i
compasiunea sa.
Apoi am fcut n sfrit lucrul cel mai greu le-am spus lui
Jannie i lui Damon ce se ntmplase cu Maria. Le-am spus copiilor
mei adevrul aa cum l tiam i eu. Le-am mprtit majoritatea
detaliilor legate de moartea Mariei, de crim i le-am spus c
vzusem cum s-a petrecut, c fusesem cu ea cnd murise, i
simisem ultima rsuflare pe acest pmnt, i auzisem ultimele
cuvinte.
Cnd am terminat, cnd n-am mai putut vorbi, Jannie opti:
Privete rul cum curge, tati. Rul e adevr.
Asta fusese mantra mea pentru copii cnd erau mici i Maria nu
era cu ei. i duceam la rul Anacostia sau la Potomac i-i puneam s
se uite la ap, zicndu-le:
Privii rul rul e adevr.
Sau cel puin att de aproape de el ct se putea ajunge.

105
M simeam ciudat de sentimental i de vulnerabil i mi se pare,
poate, viu n vremea aceea.
Asta era i bine, i ru n acelai timp.
Luam micul dejun cu Buni cam pe la cinci treizeci aproape n
fiecare diminea. Apoi alergam pn la birou, m schimbam i-mi
ncepeam edinele devreme, chiar pe la ase treizeci.
Kim Stafford era primul meu pacient lunea i joia. ntotdeauna
era dificil s nu amestec sentimentele personale n edine, cel puin
218

pentru mine, sau poate c mi ieisem eu din mn. Pe de alt parte,


unii dintre colegii mei mi se pruser ntotdeauna prea clinici, prea
rezervai i distani. Ce trebuia s neleag un pacient, o fiin
uman din asta? Oh, nu-i nimic c am afectul unui nap; sunt terapeut.
Aveam nevoie s fac asta n felul meu, cu cldur uneori, cu
sentiment i compasiune mai degrab dect empatie; aveam nevoie
s ncalc regulile, s acionez neortodox. Cum fcusem cnd l-am
nfruntat pe Jason Stemple la secie i am ncercat s-l snopesc pe
gunoi. Asta numesc eu profesionalism.
Aveam o pauz n program pn la prnz, aa c am hotrt s
m vd cu Monnie Donnelly de la Quantico. Fcea nite cercetri pe
o teorie pe care o formulasem eu despre Mcelar. Nu am apucat s
zic mai mult de bun ziua, c Monnie m ntrerupse:
Am ceva pentru tine, Alex. Cred c o s-i plac. E ideea ta
oricum, teoria ta.
Monnie mi spuse atunci c folosise notiele mele ca s descopere
veti despre soia lui Sullivan printr-un soldat al mafiei care era n
Programul de protecie a martorilor i locuia acum n Myrtle Beach,
California.
Am urmat crarea pe care ai trasat-o i ai nimerit-o la fix. M-a
condus la un tip care a fost la nunta lui Sullivan, care a fost
restrns, dup cum te i poi atepta. Amicul din Brooklyn de care
mi-ai zis, Anthony Mullino, a fost i el acolo. Aparent, Sullivan nu
voia s tie prea mult lume despre viaa sa privat. Nici mama lui
nu a fost invitat, iar tatl su era mort, dup cum tii.
Da, ucis de fiul su i civa tovari. Ce ai aflat despre soia
lui Sullivan?
Pi, sunt chestii interesante i nu ce te-ai atepta. E originar
din Colts Neck, New Jersey i a predat la clasa nti nainte de a-l
cunoate pe Sullivan. Ce zici de asta? Salvatore Pistelli, tipul de la
Protecia martorilor, zice c era o fat de treab. C Sullivan cuta o
mam bun pentru copiii lui. nduiotor, hm, Alex? Asasinul
219

nostru psihopat are o slbiciune. Numele soiei este Caitlin Haney.


Familia ei locuiete tot n Colts Neck.
Chiar n ziua aceea, am pus sub supraveghere telefoanele din
locuina prinilor lui Caitlin Sullivan. i, de asemenea, cele ale unei
surori din Toms River, New Jersey i unui frate, dentist n
Ridgewood.
mi regsisem puin speran. Poate c puteam totui nchide
cazul i s-l prindem pe Mcelar.
Poate c aveam s-l revd i s fac eu o mic plecciune.

106
Michael Sullivan folosea numele de Michael Morrissey de cnd
locuia n Massachusetts, Morrissey fiind un golan pe care l fcuse
bucele pe vremea cnd era un tnr asasin. Caitlin i bieii i
pstraser prenumele, ns luaser i ei numele de Morrissey.
Povestea pe care o nvaser pe de rost era c locuiser n Dublin n
ultimii civa ani, unde tatl lor fusese consultant pentru mai multe
companii irlandeze cu legturi de afaceri n America.
Acum fcea munc de consultan n Boston.
Ultima parte se ntmpla s fie adevrat, dat fiind c Mcelarul
tocmai fcuse rost de o slujb prin intermediul unei vechi cunotine
din Boston. O slujb o lovitur, o crim comisionat.
Iei din locuina cu vedere la rul Hoosic la nou, o or foarte
civilizat. Apoi conduse ctre vest; se ndrepta spre autostrada
Turnpike n noul lui Lexus. Avea uneltele n portbagaj arme, un
fierstru de mcelrie, un pistol de cuie.
Nu puse muzic n prima parte a drumului, prefernd s se
piard n amintiri. n ultima vreme, se gndise mult la loviturile sale
din tineree: la tatl lui, desigur; vreo dou lovituri pentru
Maggione Sr; i un preot catolic pe nume Francis X. Conley.
220

Printele Frank X i fcuse de cap cu bieii din parohie ani de zile.


Zvonurile vuiau peste tot prin cartier, povetile fiind esute cu
destule detalii perverse, dezgusttoare. Lui Sullivan nu-i venea s
cread c unii dintre prini tiau ce se ntmpl i nu se ridicaser
niciodat s fac ceva ca s-l opreasc.
Pe vremea cnd avea nousprezece ani i lucra deja pentru
Maggione, s-a ntmplat s-l zreasc pe preot la docuri, unde
Conley inea o mic barc pentru expediii de pescuit. Cteodat lua
i cte un biat de la stran cu el dup-amiaza. O recompens. O
bucic de ceva dulce.
n acea zi anume de primvar, bunul printe venise la doc ca si pregteasc barca pentru sezon. Lucra la motor cnd Sullivan i
Jimmy Plrie urcar la bord.
Hei, printe Frankie, l atenion Jimmy dezvelind un zmbet
strmb. Ce zici s facem noi o plimbric cu barca azi? S pescuim
ceva?
Preotul miji ochii la cei doi tineri derbedei i se ncrunt cnd i
recunoscu.
Nu cred, biei. Barca nu e gata de aciune nc.
Replica strni rsul lui Plrie, care repet:
Gata de aciune? Da, pricep ce zici.
Apoi Sullivan fcu un pas n fa.
Ba, e gata, popo. Facem o croazier pe mare. tii cntecul la?
Al lui Frankie Ford, Croaziera? Acolo mergem noi. Doar noi trei.
Aa c navigar frumos din rad i nimeni n-a mai auzit vreodat
de printele Frank X.
Odihneasc-i Dumnezeu sufletul nemuritor n iad, glumise
Jimmy Plrie la ntoarcere.
i n dimineaa aceea, pe drum ctre recenta sa misiune, Sullivan
i aminti vechiul cntec al lui Frankie Ford i-i aminti cum
preotul acela jalnic l implorase pentru viaa sa, apoi pentru moarte,
pn cnd fusese tiat ca mncare pentru rechini. ns mai presus
221

de toate, se ntreba dac fcuse o fapt bun cu printele Frank i


dac era capabil de aa ceva.
Putea face ceva bun n viaa lui?
Sau era ru pn-n mduva oaselor?

107
Ajunse n sfrit n Stockbridge, aproape de grania dintre
Massachusetts i New York i se folosi de GPS ca s descopere casa.
Era pregtit s fac ce tia el mai ru, s fie din nou Mcelarul, s-i
merite leafa.
La dracu cu faptele i gndurile bune, orice ar fi nsemnnd ele.
Localiz casa care era foarte rustic i, se gndi el, fcut cu mult
bun-gust. Era aezat lng un heleteu linitit, n mijlocul mai
multor acri de arari i ulmi, i pini. Un Porsche Targa, ca o
sculptur modern, era parcat pe alee.
Mcelarului i se spusese c n cas se afla o femeie de patruzeci i
unu de ani pe nume Melinda Steiner dar i c aceasta avea un
Mercedes decapotabil dichisit. Deci al cui era Porscheul negru?
Sullivan parc lng drumul principal, dup un plc de pini i
observ casa timp de vreo douzeci de minute. Unul dintre lucrurile
pe care le observ fu c ua garajului era nchis. i poate c
nuntru era un frumos Mercedes rou decapotabil.
Deci nc o dat cine era proprietarul Porscheului?
Avnd grij s stea la adpostul ramurilor dese, duse la ochi un
binoclu nemesc. Apoi studie ncet ferestrele dinspre est i sud ale
casei, pe fiecare n parte.
Nu prea s fie nimeni n buctrie care avea ferestrele
ntunecate, nicio micare.
i nici n camera de zi, care era de asemenea ntunecat i prea
pustie.
222

i gsi n sfrit ntr-un dormitor de la etaj, pe col. Probabil


dormitorul principal.
Melinda sau Mei Steiner era acolo.
i un tip blond. Probabil la vreo patruzeci i ceva de ani, dup
aparene posesorul Porscheului.
Prea multe greeli de luat n calcul, se gndi el. O grmad de
greeli de ccat.
Ce mai putea s calculeze era c tariful lui de aptezeci i cinci de
mii de dolari tocmai se dublase, pentru c nu omora niciodat doi la
pre de unu.
Mcelarul porni pe jos ctre casa de ar, cu arma ntr-o mn i
cutia de unelte n cealalt i avea un sentiment plcut n legtur cu
lovitura asta, cu ziua asta, cu viaa asta pe care o ducea.

108
Puine lucruri n via puteau ntrece sentimentul ncrederii n
abilitatea proprie de a face o treab cum trebuie. Michael Sullivan se
gndea la adevrul acestor spuse apropiindu-se de cas.
Era contient de suprafaa de pmnt din jurul casei n stil
colonial, trei sau patru acri de cmpie i pdure izolat. n spate
vzu un teren de tenis care prea acoperit cu zgur verde. Poate c
era Har-Tru, genul pe care preau s-l prefere pasionaii de tenis din
Maryland.
ns n principal era concentrat pe munca sa, pe treaba pe care o
avea de fcut, pe cele dou componente ale sale.
S ucizi pe cineva pe nume Melinda Steiner i pe amantul ei,
de vreme ce i sttea evident n cale.
i s nu fii i tu ucis.
Fr greeli.
Deschise ncet ua de lemn a casei, care nu era ncuiat. Lumea de
223

la ar fcea asta des, nu? Greeal. i era destul de sigur c nu


avea s ntmpine prea mult rezisten nici odat ajuns la etaj.
Totui, nu poi ti niciodat, aa c nu te umfla n pene, nu fi
neglijent, nu te prosti, Mikey.
i aminti fiascoul din Veneia, n Italia, ce se ntmplase acolo.
Toat ncurctura i cum ar fi putut s i-o ia.
La Cosa Nostra l cutau probabil peste tot acum i ntr-o zi aveau
s-l gseasc.
Aa c de ce nu astzi? De ce nu aici?
Omul de legtur ce-i fcuse rost de angajament era un prieten
vechi, ns mafia ar fi putut s ajung uor la el. i apoi s-i ntind o
curs Mcelarului.
Nu credea totui s fie cazul.
Nu astzi.
Ua de la intrare nu era ncuiat. Ar fi ncuiat-o, mai ales dac era
o capcan i ar fi vrut s arate bine.
Cei doi pe care-i vzuse n dormitor artau prea natural, prea
prini de moment i nu credea c cineva poate doar cu excepia lui
era destul de bolnav s creeze o astfel de nscenare i s-l atrag ca
pe o musc la miere. Perechea care era sus i-o trgea de le mergeau
fulgii; n mintea sa nu prea ncpea ndoial de asta.
Urcnd pe scrile din fa, auzea sunetele plcute ale futaiului
ajungnd pn la el. Arcurile care se comprimau i se destindeau,
tblia patului lovindu-se de peretele dormitorului.
Desigur, putea fi doar o nregistrare.
ns Mcelarul se ndoia, iar instinctele sale erau de obicei foarte,
foarte bune. l inuser, cu siguran, n via pn acum i i
omorser pe muli alii.

224

109
Ajungnd la etajul superior, inima i btea mult mai repede,
gemetele i zgomotele asortate ale aciunii se auzeau mai tare i
ncepu s zmbeasc fr s vrea.
Straniu gnd. i amintea o scen dintr-un film intitulat Sideways,
care-l fcuse s se prpdeasc de rs la vremea aceea. Personajul
mai scund, care era practic un beiv, trebuia s recupereze portofelul
celuilalt ntru i era nevoit s se strecoare ntr-un dormitor unde
doi grsuni vai de capul lor se mperecheau ca porcii n troac.
Scena era bestial isteric i total neateptat. Cum avea s fie i
asta. Pentru el cel puin.
Aa c ddu colul i privi n dormitor, gndindu-se: Surpriz,
suntei mori amndoi.
Brbatul i femeia erau n form. Tonifiai i atletici, funduri tari.
Artau sexy mpreun. Cu zmbetul pe fa.
Preau s se agreeze, ceea ce fcea experiena plcut pentru ei.
Poate c erau ndrgostii. Cu siguran prea s le plac sexul, care
era un exerciiu bun, te fcea s transpiri. Blondul mpingea adnc i
Melindei prea s-i convin de minune. Scena era destul de
excitant. Melinda purta osete albe pn la genunchi, ceea ce lui
Sullivan i plcea grozav. Oare le purta pentru el sau pentru ea
nsi? se ntreb el.
Dup ce privi un minut sau dou, i drese glasul:
hm, hm. Linite n sala de futai!
Perechea mperecheat se despri srind la o parte, ceea ce nu
era o schem uoar avnd n vedere poziia de tirbuon n care erau
prini acu cteva milisecunde.
Uau, voi doi, zise el i zmbi plcut ca i cum s-ar fi aflat acolo
ca s fac un studiu al relaiilor extraconjugale sau ceva de genu
sta. i dai tare. Sunt impresionat.
i cam plcea de ei, de fapt, mai ales de Mel asta. Nu ncape
225

vorb, arta bine la vrsta ei. Corp i fa faine o fa dulce, se


gndi el.
i plcu chiar i faptul c nu se acoperi i l fix cu privirea, ca i
cum ar fi zis: Ce naiba crezi c faci aici? Asta e casa mea, aventura
mea, n-ai tu nicio treab, oricine naiba ai fi. Aa c dispari!
Tu eti Melinda Steiner, nu? ntreb el, ndreptnd arma spre
ea, ns nu ntr-un mod amenintor. Ce rost aveau ameninrile, si sperie mai mult dect trebuia? Nu avea nimic cu tia doi. Nu erau
mafia; nu veniser ei s trag n el sau n familia lui.
Da. Sunt Melinda Steiner. Tu cine eti? Ce caui aici?
Era cu siguran aprig, ns fr s fie total nesuferit. Ce naiba,
chiar era casa ei i avea tot dreptul s tie ce cuta acolo.
Fcu civa pai rapizi i intr n camer i
Poc!
Poc!
l mpuc pe brbatul blond n gt i frunte i acesta czu pe
covoraul n stil indian de pe podea. i se mai zice c, dac te menii
n form, trieti mult
Melinda i puse ambele mini la gur i trase aer n piept cu
putere:
Dumnezeule! ns nu strig, ceea ce nsemna c era vorba mai
mult de sex. i-o trgeau, ns domnii nu erau ndrgostii, nici
mcar pe departe. Uitndu-se la faa ei acum, parc nici nu-i mai
plcea att de mult Blondina.
Fat cuminte, Melinda. Gndeti repede. Nu a simit nimic.
Nicio durere, promit.
Era arhitectul meu, zise ea, apoi adug repede: Nu tiu de ce
i-am spus asta.
Eti doar emoionat. Cine n-ar fi? Probabil c i-ai dat seama
c am venit s te ucid pe tine, nu pe fostul tu iubit.
Sttea cam la un metru de femeie i arma i era ndreptat n
direcia inimii, n general. ns ea prea s se in tare ceea ce lui i
226

se pru impresionant. Genul de fat care-i plcea lui. Poate c ea ar fi


trebuit s fie capul mafiei. Poate c avea s-i recomande numele
pentru post.
i plcea de ea cu siguran i-l lovi brusc gndul c pe soul ei
nu-l prea simpatiza. Se aez pe pat cu arma aintit asupra ei ei
bine, asupra ei stngi.
Mel, uite care-i treaba. Soul tu m-a trimis aici ca s te omor.
Mi-a pltit aptezeci i cinci de mii de dolari, i explic el.
Improvizez acum, dar tu ai acces la bani personali? Poate c am
putea cdea la o nelegere. Exist opiunea asta?
Da, zise ea. Exist.
Atta tot.
nelegerea fu fcut cteva minute mai trziu, iar tariful su
crescu mptrit. Muli nebuni pe lumea asta nu-i de mirare c
serialul Neveste disperate era aa de cunoscut, nu putu el s nu se
gndeasc.

110
Eu i Sampson nu mai fuseserm n Massachusetts de civa ani,
de cnd l urmriserm pe un uciga dement poreclit Domnul Smith
ntr-un caz cu numele de cod oarecele i Pisica. Domnul Smith
fusese probabil cel mai viclean dintre toi psihopaii pe care-i
urmriserm pn atunci. Aproape c m omorse. Aa c nu prea
aveam amintiri plcute la care s ne gndim pe drumul de la
Washington spre Berkshires, n maina lui Sampson.
Pe drum, ne-am oprit pentru o cin dumnezeiasc i convorbiri
prieteneti la restaurantul vrului meu Jimmy Parker, The Red Hat,
din Irvington, New York. Mmm, mmm, bun. Altfel, cltoria a fost
strict n interes de serviciu. nc nu eram sigur ce aveam de gnd s
fac dac-l gseam pe Mcelar. Dac l gseam; dac nu fugise deja.
227

Am ascultat nite nregistrri vechi de-ale lui Lauryn Hill i


Erykah Badu i n-am discutat prea mult despre Michael Sullivan,
pn am ajuns la locul unde autostrada Tumpike prsea teritoriul
Connecticutului i trecea n Massachusetts.
i ce facem totui aici, John? am spart eu gheaa n privina
subiectului.
l urmrim pe biatul ru, ca ntotdeauna, zise el. Nu s-a
schimbat nimic, nu-i aa? Tipu e un uciga, un violator. Tu eti
Ucigaul de Dragoni. Eu te nsoesc.
Doar eu i cu tine, hm? Nu sunm la poliia local? Nu
implicm FBI-ul? tii, tocmai am trecut de grania statului.
Sampson ddu din cap.
M-am gndit c de data asta e ceva personal. M nel cumva?
n plus, merit s moar, dac se ajunge la asta, ceea ce e foarte
posibil. Probabil, aa va fi.
Sigur c e ceva personal. Nu a fost niciodat mai personal deatt. Treaba clocotete de mult timp. Trebuie s se ajung la un
sfrit. Dar
Niciun dar, Alex. Trebuie s-l eliminm.
Am condus n tcere civa kilometri. ns aveam nevoie s mai
discut puin cu Samspon pe tema asta. Trebuia s stabilim nite
reguli de lupt.
N-am de gnd s-l omor pur i simplu dac e acolo. Nu sunt
un justiiar, John.
tiu asta, fu de acord Sampson. tiu cine eti, Alex. Dac tie
cineva, eu sunt acela. S vedem cum se desfoar lucrurile. Poate c
nici mcar nu e acolo.
Am ajuns n oraul Florida din Massachusetts cam pe la ora dou
dup-amiaza; apoi am plecat n cutarea casei unde speram s-l
gsim pe Michael Sullivan o dat pentru totdeauna. Simeam cum
se acumula tensiunea n mine acum. Ne mai lu nc o jumtate de
or s gsim locuina, care era construit de partea muntelui ce
228

ddea spre un ru. Am supravegheat casa i nu prea s fie nimeni


acolo. Oare l ntiinase din nou cineva pe Sullivan?
Dac era adevrat, cine s-o fi fcut? FBI-ul? Era oare n Programul
de protecie a martorilor pn la urm? i pzeau spatele cei de la
FBI? Ei i avertizaser c se putea s venim dup el?
Am mers cu maina n centru i am luat prnzul la Dennys. Eu i
Sampson nu am discutat prea mult n timp ce ne mneam oule i
cartofii, ceea ce era neobinuit pentru noi.
Eti OK? ntreb el n cele din urm, dup ce sosi cafeaua.
Dac o s-l prindem, o s m simt mai bine. Asta trebuie s se
sfreasc. Aici ai dreptate.
Atunci s mergem i s-o facem.
Ne-am ntors la cas i puin dup ora cinci un combi vir pe alee
i se opri chiar n faa verandei. Era el? n sfrit, Mcelarul? Trei
biei nvlir de pe bancheta din spate; apoi o brunet frumoas se
ddu jos de pe partea oferului. Era evident c se nelegea bine cu
bieii. Se hrjonir pe peluz; apoi mrluir nuntru.
Aveam o poz cu Caitlin Sullivan la mine, ns nu trebui s m
uit la ea.
E ea, cu siguran, i-am spus lui Sampson. Suntem unde
trebuie de data asta. Aia sunt Caitlin i bieii Mcelarului.
O s ne vad dac stm aici, observ Sampson. Nu suntem
ntr-un film poliist i el nu e un drogat idiot care ateapt s fie
prins.
Da, contez pe asta, am replicat eu.

111
Michael Sullivan nu era nici mcar aproape de casa din vestul
statului Massachusetts. La ora apte treizeci n acea sear intra ntr-o
reedin cu zece dormitoare din Wellesley, o suburbie bogat de
229

lng Boston.
Mergea la civa pai n spatele Melindei Steiner, care avea
picioare lungi i un fundule mic i apetisant de privit. Melinda tia
i ea asta. nelegea de asemenea cum s fie subtil i, n acelai
timp, provocatoare cu datul din fund.
Se vedea lumin n una dintre camerele cu intrare din holul lat
care avea trei candelabre ntr-o parad curteneasc, datorate
Melindei i decoratorului ei, fr ndoial.
Drag, am ajuns acas! strig Melinda lsnd geanta de voiaj
s cad cu zgomot pe podeaua extrem de lustruit.
Nicio urm de ceva n neregul n vocea ei. Nici urm de spaim
sau avertizare, nicio tensiune, nimic dect cordialitatea unei neveste.
Tipa e al naibii de bun, nu putu Sullivan s nu se gndeasc.
M bucur c nu-s nsurat cu ea.
Niciun salut nu veni din camera unde mergea televizorul. Nu
veni nimeni s arunce o privire.
Puiule? striga ea din nou. Eti acolo? Puiule? M-am ntors de la
ar. Jerry?
Asta trebuie s-l fi surprins pe nenorocit cu siguran. Puiule,
sunt acas! Puiule, sunt nc n via!
Un brbat cu o nfiare obosit, ntr-o cma cu dungi ifonat,
boxeri i lapi albastru electric i fcu n cele din urm apariia n
u.
Acum i el era un actor destul de tare. Ca i cum nu s-ar fi
ntmplat nimic.
Cam pn n acest moment, cnd l vzu pe Mcelar urmnd-o
pas cu pas pe soia lui iubit, pe care tocmai ncercase s o omoare
n casa lor de la ar.
Bun, tu. Cine e sta, Mel? Ce se ntmpl? ntreb Jerry
vzndu-l pe Sullivan acolo n hol.
Mcelarul i scosese deja arma i era ndreptat spre tipul n
chiloi, n direcia boaelor, ns apoi Sullivan o mut mai sus, spre
230

inim, dac ticlosul la uneltitor avea una. S-i omori soia? Ce


porcrie lipsit de inim era i asta?
Schimbare de planuri, i explic Sullivan. Ce pot s-i spun? Se
mai ntmpl.
Soul, Jerry, ridic minile n aer fr s i se cear. Se trezea de-a
binelea i destul de repede.
Ce spui acolo? Ce e asta, Mel? De ce e omul sta n casa
noastr? Cine naiba e?
O replic clasic i o interpretare trsnet.
Acum era rndul Melindei s-i rosteasc partea i aceasta decise
s strige rspunsul:
El e cel care trebuia s m omoare, Jerry! Ai pltit s m
omoare, rahat mizerabil ce eti! Eti un gunoi bun de nimic i mai
eti i la pe deasupra. Aa c l-am pltit mai mult ca s te omoare pe
tine. Asta e treaba, puiule. Cred c ai putea s-i zici un uciga cu
schimbtor de direcie, ncheie ea i rse de propria glum.
Nimeni nu i se altur nici Jerry i nici Sullivan. Era destul de
amuzant de fapt, da nu ca s te spargi de rs. Sau poate c n-o
spusese ea bine, cam prea aspru, cu un pic prea mult adevr n ea.
Soul sri napoi n camera cu televizorul i ncerc s nchid
ua, ns n-avu nicio ans.
Mcelarul era rapid i bg un picior, un bocanc, n u. Apoi o
mpinse cu umrul i l urm pe Jerry nuntru.
Jerry, primul angajator, era un individ nalt, burtos, cu fa de
director general sau, m rog, economic i cu un nceput de chelie n
vrful capului. n cabinet se simea mirosul corpului su i al unui
trabuc care ardea ntr-o scrumier pe canapea. O cros i dou
mingi Tideist zceau pe covor. Brbat de brbat, tipul sta care
pltise pe cineva s-i omoare nevasta i acum i exersa loviturile ca
s arate c nu-i pierduse talentul.
Te pltesc mai mult dect poate ea! gui Jerry. Orict i-a pltit
ceaua aia, dublez suma! Jur! Banii sunt acolo. Poi s-i iei.
231

Uau e din ce n ce mai bine, se gndi Sullivan. Dduser un


nou sens unui joc caJeopardy! sau Hai s facem un trg.
Rahat cu ochi ce eti! ltr Melinda din u la soul ei.
Apoi ddu buzna n camer i-l pocni n falc. Sullivan nc
credea c era o doamn grozav din unele puncte de vedere, ns nu
din toate.
Se uit din nou la so. Apoi la Melinda. Interesant cuplu, farndoial.
Sunt de acord cu Melinda, fcu Mcelarul. ns Jerry zice bine
ce zice, Mel. Poate c ar trebui s inem o mic licitaie aici. Nu
credei? Hai s discutm ca nite aduli. Fr lovituri sau ofense.

112
Dou ore mai trziu, licitaia se ncheiase i Michael Sullivan
conducea pe autostrada Turnpike din Massachusetts n Lexusul su.
Maina era rezonabil de agil, iar drumul era neted ca fundul unui
bebelu sau poate c doar se simea el bine pur i simplu.
Mai erau cteva detalii rzlee de rezolvat, ns treaba era fcut.
Jocul Hai s facem un trg i adusese trei sute cincizeci de mii, sum
virat ntr-un cont la United Bank of Switzerland. La drept vorbind,
nu se mai simise att de sigur n privina banilor de mult timp, dei
probabil c legtura cu omul su din Boston se dusese naibii. Poate
c trebuia i s-i mute din nou familia. Sau poate c era timpul s
se elibereze i s porneasc la drum pe cont propriu, o treab la care
se gndise mult.
Probabil c meritase trei sute cincizeci de miare pentru o zi de
munc. Jerry Steiner ctigase licitaia, ns l gurise oricum pe
nemernicul la idiot i dezgusttor. Cu Melinda era alt poveste. i
plcea de ea, nu voia s-i fac ru. Ce alternativ avea ns? S o lase
n via ca s vorbeasc? Aa c fcu astfel nct s nu simt nicio
232

durere un glon n ceafa lui Mel. Apoi cteva poze ca s-i


imortalizeze faa aia drgu pentru colecia sa.
Oricum, cnta o balada a celor de la Rolling Stones care-i plcuse
ntotdeauna, Wild Horses, cnd iei de dup curb. Iat casa lui pe
deal, exact acolo unde o lsase.
i ce naiba era asta? Greeal? Dar a cui?
Stinse farurile la urmtoarea curb mai mic a drumului. Apoi se
strecur ntr-o fundtur de unde putea vedea mai bine casa i locul
din jur.
Mam, nu putea avea i el o zi norocoas! Nu putea fugi de trecut
orict de departe ar fi mers.
i reperase imediat, ntr-o main albastru-nchis, poate un
Dodge, cu grilajul ndreptat spre cas ca o arm. nuntru se vedeau
doi brbai. l ateptau pe el, far-ndoial.
Greeal. A lor!
ns cine dracu erau tipii tia doi pe care trebuia s i omoare
acum?

113
Pi, oricum nu prea conta. Erau doi oameni mori mori
degeaba, mori pentru c erau nite ratai nepricepui la slujba lor.
Oameni mori care-i supravegheau casa, venii s-l omoare pe el i
pe familia lui.
Sullivan inea o carabin Winchester, veche de trei ani, n
portbagajul mainii, pe care o pstra curat, uns i gata de aciune.
Deschise portbagajul i scoase arma lung. Apoi o ncrc cu
gloane expandabile.
Nu avea el chiar ndemnarea s fie trgtor de elit n armat,
ns era destul de bun la ambuscade.
Se instal n pdure ntre dou conifere nalte i cu coroane
233

bogate care-i ofereau o acoperire n plus. Arunc apoi o privire


rapid prin ctarea telescopic. Avea o int rotund, i nu o ctare
cu cui, adic exact cum i plcea lui. De fapt, Jimmy Plrie fusese
cel care-l nvase s fie lunetist. Jimmy fusese instruit la Fort Bragg
n Carolina de Nord nainte de lsarea ruinoas la vatr.
Las inta s se odihneasc pe capul oferului i atinse uor
trgaciul cu degetul. Avea s fie uor, fr probleme pentru el.
Apoi i mut ctarea spre capul tipului de pe locul pasagerului.
Oricine erau tipii, aveau s fie declarai mori la sosirea ambulanei.
De ndat ce treaba era fcut, va trebui s-i adune familia i s
se care de aici. Fr legturi cu trecutul de acum ncolo. Asta era
greeala, nu? Cineva de pe vremuri cu care pstraser legtura?
Poate familia lui Caitlin din New Jersey. Cineva urmrise probabil
un telefon. Putea s pun pariu pe orice c aa se ntmplase.
Greeal, greeal, greeal.
i Caitlin avea s tot greeasc n continuare, nu-i aa?
Ceea ce nsemna c trebuia s dispar Caitlin. Nu voia s se
gndeasc prea mult la asta, ns i Caitlin era pe duc. Dac nu
pleca el de capul su.
O mulime de decizii de luat. i nu prea mult timp la dispoziie.
Fix din nou inta pe capul oferului. Era pregtit pentru dou
lovituri, i amndoi brbaii din main erau mori. Doar c nu o
tiau nc.
Expir ncet pn cnd trupul i fu calm, nemicat i gata s
acioneze.
Era contient de ritmul inimii sale ncet, constant, ncreztor;
ncet, constant, ncreztor.
Apoi aps pe trgaci i auzi un trosnet ascuit, satisfctor n
aerul nopii.
O secund mai trziu, aps pe trgaciul carabinei nc o dat.
Apoi o a treia i a patra oar.
Asta ar trebui s ajung.
234

Omorse ce avusese de omort i acum trebuia s se care naibii


de acolo, pronto. Cu sau fr Caitlin i bieii.
ns mai nti trebuia s tie pe cine tocmai omorse i poate s
fac nite poze cu rposaii.

114
Eu i cu Sampson am privit cum Mcelarul se apropia de main.
Se pricepea s se furieze, ns poate nu era att de bun pe ct
credea. Se mica repede, aplecat n poziie de tragere, gata s opun
rezisten dac era cazul.
Avea s afle n curnd c mpucase o grmad de haine i
pernue bine fixate cumprate de la un Wal-Mart local. Eu i
Sampson eram ghemuii n pdure la mai puin de treizeci de metri
de maina pe care tocmai o prinsese n ambuscad. Deci cine era
mai bun la jocul sta? Mcelarul sau noi?
E decizia ta, Alex, ce facem de aici, opti Sampson din colul
gurii.
Nu-l omor, John, am zis i l-am atins pe bra. Doar dac
suntem nevoii. Doboar-l numai.
Decizia ta, repet Sampson.
Apoi totul o lu un pic razna, ca s folosim un eufemism.
Dintr-odat, Mcelarul se ntoarse pe clcie ns nu n direcia
noastr! n cea opus!
Ce naiba era asta? Ce se petrecea?
Sullivan era cu faa la pdurea deas din dreapta, nu de unde
veneam eu i Sampson. Nu ne acorda nicio atenie nou acum.
Trase dou focuri rapide i am auzit pe cineva gemnd n
deprare.
Un brbat mbrcat n negru apru pentru o clip; apoi czu la
pmnt. Cine era? Apoi nc cinci brbai ieir n fug din pdurea
235

de la nord. Aveau arme de mn, Bull Pup, puteam distinge i un


Uzi.
Cine erau tipii tia?
Ca i cum mi-ar fi rspuns la ntrebare, unul dintre ei strig:
FBI. Arunc arma! FBI!
N-am mucat-o.
Mafia! i-am zis lui Sampson.
Eti sigur?
Da.
Apoi toat lumea ncepu s trag n toat lumea, de parc ne-am
fi aflat pe strzile din Bagdad mai degrab dect undeva n zona
rural a Massachusetts-ului.

115
Asasinii mafiei, dac asta erau, au tras i n noi. Eu i Sampson leam rspuns. La fel i Mcelarul.
Eu l-am nimerit pe un tip n hain lung de piele cel cu Uzi,
prima mea int.
Omul se roti i czu la pmnt, ns apoi ridic arma ca s trag
din nou. Fu lovit de un glon n piept, iar fora mpucturii l ls
lat. Nu eu fusesem ns cel care-l mpucase. Poate Sampson?
Sau era Sullivan cel care trsese?
ntunericul era un pericol serios pentru toat lumea. Gloane
zburau peste tot, buci de plumb se izbeau de copaci, ricoau din
pietre. Era un haos i o debandad total, o nebunie care-i ridica
prul i sfida moartea se desfura n ntuneric.
Gorilele mafiei se desfurau, ncercnd s lase spaiu ntre ei,
ceea ce nsemna mai multe probleme pentru noi.
Sullivan fugise n stnga i se folosea de copaci i de umbre
pentru un oarecare adpost.
236

Eu i Sampson am ncercat s ne ascundem ct de bine puteam n


spatele copacilor subiri.
mi era team c aveam s murim acolo; prea posibil. Se trgeau
prea multe gloane ntr-o zon prea restrns. Era o zon de
execuie. Era ca i cum ai fi fost narmat la greu, dar n faa unui
pluton de execuie.
Un asasin al mafiei i goli arma Bull Pup n direcia Mcelarului.
Nu eram sigur, ns nu credeam c-i nimerise inta.
Nu o nimerise, fiindc Sullivan iei imediat i-l mpuc pe mafiot
n vreme ce acesta se precipita spre adpostul pdurii. Acesta scoase
un ipt, apoi tcu. M gndeam c trei dintre soldaii mafiei
fuseser mpucai pn acum. Eu i Sampson nu fuseserm lovii,
ns nu noi fuseserm inte principale.
i acum? Cine avea s fac urmtoarea micare? Sullivan? John
sau eu?
Apoi ceva ciudat am auzit vocea unui biat. Un glas micu
striga:
Tati! Tati! Unde eti, tati?

116
Mi-am rsucit brusc capul i am privit n direcia casei de pe deal.
I-am vzut pe doi dintre bieii lui Sullivan alergnd pe scrile de la
intrare. Erau mbrcai n pijamale i cu picioarele goale.
napoi! url Sullivan la ei. Intrai n cas, voi doi! Intrai n
cas!
Atunci Caitlin Sullivan ddu buzna afar n halat de baie,
ncercnd s-l rein pe fiul cel mic, apoi lundu-l n brae. Striga
din toate puterile la ceilali doi biei s intre napoi n cas.
ntre timp, mpucturile se auzeau peste tot, detunturi
puternice care rsunau n noapte. Explozii strlucitoare iluminau
237

copaci, bolovani, cadavre czute pe iarb.


Sullivan urla n continuare:
Intrai napoi n cas! napoi! Caitlin, du-i nuntru!
Bieii nu ascultar; veneau n continuare peste peluz ctre tatl
lor.
Unul dintre asasini i ntoarse arma ctre siluetele care fugeau i
l-am mpucat ntr-o parte a gtului. Se roti, czu i rmase la
pmnt. M-am gndit eu: Tocmai le-am salvat viaa bieilor lui
Sullivan. Ce nsemna asta? C era chit pentru data cnd el venise la
mine acas i nu omorse pe nimeni? Trebuia s o mpuc pe Caitlin
Sullivan acum s-o rzbun pe Maria?
Nimic nu mi se prea s aib sens pe peluza aceea ntunecat,
ptat de snge.
Un alt asasin se retrase rapid n zigzag pn ajunse la pdure.
Apoi se arunc cu capul nainte n tufiuri. Un ultim asasin mai
rmase n cmp deschis. El i Sullivan se nfruntar i traser unul
asupra celuilalt. Soldatul se ntoarse i czu, cu sngele iroind din
rana deschis de la fa. Sullivan rmase n picioare.
Se ntoarse ctre mine i ctre Sampson.

117
Impas cel puin pentru moment. Cteva secunde? i apoi ce se
va ntmpla?
Mi-am dat seama c maina lui Sampson nu mai servea drept
scut ntre mine i Sullivan. Fiii lui se opriser n sfrit din fug.
Caitlin Sullivan i inea strns n brae pe cei doi mai mici. Biatul
cel mare sttea lng ea, cu un aer protector, semnnd bine cu tatl
lui. M rugam ca biatul s nu se mai amestece i de data asta.
Eu sunt Alex Cross, i-am spus lui Sullivan. Ai venit la mine
acas o dat. Apoi mi-ai ucis soia. O mie nou sute nouzeci i trei,
238

Washington, DC.
tiu cine eti, rspunse el tare. Nu i-am ucis soia. Eu tiu pe
cine am ucis.
Apoi Mcelarul o lu la fug cu vitez spre pdure. L-am intit n
spate asta era , ns nu am apsat pe trgaci. Nu am putut s-o fac.
Nu n spate. Nu cu soia i copiii lui aici, nu n aceste
circumstane.
Tati! strig din nou unul dintre biei cnd eu i Sampson am
luat-o pe urmele lui. Nu te opri! Nu te opri!
E un criminal, Alex, zise Sampson n timp ce fugeam peste
terenul accidentat acoperit cu iarb nalt, pietre coluroase i
rdcini de copaci. Trebuie s-l omorm. tii c aa e. Nu arta mil
diavolului.
Nu era nevoie s-mi aduc aminte; nu aveam s fiu neglijent ns
nu trsesem cnd putusem. Nu-l doborsem pe Michael Sullivan
cnd avusesem ocazia.
Pdurea era ntunecat, ns lumina lunii era ndeajuns ca s
distingi forme i unele detalii mai fine. Poate c noi puteam s-l
vedem pe Sullivan, dar la fel de bine putea i el.
Impasul continua. ns unul dintre noi avea s moar n seara
asta. tiam asta i speram s nu fiu eu. ns trebuia ca asta s se
termine acum. De mult ne ndreptaserm spre acest moment.
M ntrebam ncotro fuge dac avea un plan de scpare sau
dac ne atepta o ambuscad.
Nu-l mai vzusem pe Sullivan de cnd trecuse de linia copacilor.
Poate c era rapid sau poate cotise brusc ntr-o alt direcie. Ct de
bine cunotea pdurea?
Oare ne privea acum? Se pregtea s trag? S rsar din spatele
unui copac?
n sfrit, am vzut micare cineva care fugea tare n fa.
Trebuia s fie Sullivan! Dac nu cumva era mafiotul care
supravieuise.
239

Oricine ar fi fost, nu aveam linie de tragere. Prea multe trunchiuri


de copaci, crengi i ramuri n cale.
Rsuflm scurt i din greu. Eram n form, aa c era probabil din
cauza stresului celor ntmplate. l urmream pe nemernicul care o
omorse pe Maria. l ursem mai bine de zece ani de zile i mi
dorisem s vin i ziua asta. M rugasem chiar s se ntmple.
ns nu trsesem cnd avusesem ocazia.
Unde e? Sampson era lng mine. Niciunul nu-l vedeam pe
Mcelar. Acum nu-l mai auzeam nici fugind.
Apoi am auzit zgomotul unui motor n pdure! Un motor? Ce
fel de motor?
Faruri luminar brusc doi ochi nflcrai aintii drept asupra
noastr.
O main se apropia repede, cu Sullivan sau altcineva ghemuit la
volan, pe o crare pe care oferul o cunotea bine.
Trage! strig Sampson. Alex, trage!

118
Sullivan ascunsese o main n pdure, probabil pentru o ieire
de urgen de genul sta. Am rmas pe poziie i am nfipt unu,
dou, trei gloane n parbriz pe partea oferului.
ns Mcelarul continua s se apropie!
Maina era o berlin nchis la culoare. Dintr-odat, ncetini. Oare
l nimerisem?
Am alergat nainte, m-am mpiedicat de o piatr, am njurat cu
voce tare. Nu m gndeam ce s fac, ce s nu fac, doar c asta
trebuia s se termine.
Apoi l-am vzut pe Sullivan ridicndu-se n main, iar el m
vzu venind n direcia lui. Mi se pru c vd cum gura i se
curbeaz ntr-un rnjet cnd ridic arma. M-am ferit tocmai cnd
240

trase. Trase din nou, ns acum eram la vreo civa centimetri de


linia sa de tragere.
Maina ncepu din nou s se mite, cu motorul turat puternic. Miam pus arma rapid n toc i l-am lsat s treac pe lng mine; apoi
m-am aruncat pe portbagaj. Am apucat marginile i m-am inut
strns, cu faa apsat de metalul rece.
Alex! l-am auzit pe Sampson strignd n spatele meu. D-te
jos!
Nu voiam nu puteam s fac asta.
Sullivan acceler, ns erau prea muli copaci i bolovani ca s
poat merge foarte repede. Maina ddu ntr-o piatr i se ridic de
bot; amndou roile din fa erau n aer. Aproape am fost aruncat
din spate, ns am reuit s m in cumva.
Apoi Sullivan puse frn. Brusc! M-am uitat n sus.
Se ntoarse pe scaunul din fa. Pentru o fraciune de secund, neam fixat cu privirea, la un metru i jumtate deprtare, nu mai mult.
Am vzut c o parte a feei i era mnjit de snge. Fusese lovit,
poate de unul dintre gloanele mele.
Arma lui se ridic din nou i acesta trase tocmai cnd eu am srit
din spatele mainii. Am aterizat pe pmntul tare i am continuat s
m rostogolesc.
M-am ridicat n genunchi. Am scos arma i am aintit-o asupra
mainii.
Am tras de dou ori prin geamul lateral. Strigam la Sullivan la
Mcelar sau cine naiba era. l voiam mort i voiam ca eu s fiu cel
care-l omoar.
Trebuie s se sfreasc.
Chiar aici, chiar acum.
Cineva moare.
Cineva triete.

241

119
Am tras din nou n monstrul care o ucisese pe soia mea i pe
atia alii, de obicei n feluri de nenchipuit, cu ciocane, fierstraie i
cuite de mcelrie. Michael Mcelarul Sullivan, mori! Mori,
nenorocitule! Dac cineva merit s moar pe lumea asta, tu eti
acela!
Ieea din main acum.
Ce se ntmpla? Ce fcea?
ncepu s chiopteze n direcia soiei i a celor trei fii. Sngele i
curgea pe cma, ptrunznd prin material, picurnd-i pe
pantaloni i pantofi. Apoi Sullivan se prbui pe peluz lng
familia sa. i strnse lng el.
Eu i Sampson am naintat alergnd uor, nedumerii de ce se
ntmpla, nesiguri de ce s facem n continuare.
Se vedeau urme de snge pe hainele bieilor i ale lui. Era
sngele tatlui lor, al Mcelarului. Cnd m-am apropiat, am vzut c
arta ameit, ca i cum avea s leine sau chiar s moar. Apoi mi se
adres mie:
Ea e un om bun. Nu tia cu ce m ocup, nici acum nu tie.
Bieii tia sunt copii buni. Ia-i de aici, scap-i de mafie.
nc voiam s-l omor i m temeam c poate avea s triasc, ns
mi-am cobort arma. Nu puteam s o ndrept mpotriva soiei i
copiilor lui.
Sullivan rse i ridic brusc arma la capul soiei lui. O smulse cu
o smucitur de la pmnt.
Las arma jos sau o omor, Cross. A face-o fr s clipesc. O
omor. Chiar i pe biei. Nu e problem pentru mine. sta sunt eu.
Expresia de pe chipul lui Caitlin Sullivan nu era att de surpriz
i de oc, ct o tristee i o dezamgire teribil fa de brbatul
acesta pe care probabil l iubea sau cel puin l iubise cndva. Biatul
cel mai mic striga la tatl lui de i se rupea inima:
242

Nu, tati, nu! Nu o rni pe mami! Tati, te rog!


Punei armele jos! url Sullivan.
Ce puteam face? Nu aveam de ales. Nu dup mintea mea, nu n
universul meu etic. Am dat drumul pistolului Glock.
i Sullivan fcu o plecciune.
Apoi un foc explod din arma sa.
Am simit o lovitur puternic n piept i m-am ridicat pe
jumtate de pe sol. Pre de o secund poate, stteam pe vrfurile
picioarelor. Dansnd? Levitnd? Murind?
Am auzit o a doua explozie i apoi nu mai fu mare lucru. tiam
c aveam s mor, c nu aveam s-mi revd niciodat familia i c eu
eram singurul vinovat.
Fusesem avertizat de destule ori. ns pur i simplu nu
ascultasem.
Nu mai eram Ucigaul de Dragoni.

120
M-am nelat. Nu am murit n noaptea aceea lng casa
Mcelarului, dei n-a putea spune c am scpat uor.
Am fost rnit grav i am petrecut urmtoarea lun la spitalul
Massachusetts General din Boston. Michael Sullivan i fcuse
plecciunea, ns Sampson l mpucase apoi de dou ori n piept. A
murit chiar acolo, lng cas.
Nu-mi pare ru. Nu am nicio nelegere pentru Mcelar. i asta
nseamn probabil c nu m-am schimbat ct a fi vrut, c nc sunt
Ucigaul de Dragoni.
Zilele astea, aproape n fiecare diminea, dup ntlnirile cu
pacienii, am o edin cu Adele Finaly. Se ocup de mine ct de
bine ar putea-o face cineva. ntr-o zi i spun despre ultima
confruntare la casa lui Sullivan i despre cum mi doream satisfacia
243

rzbunrii i a dreptii, ns nu am primit-o. Adele zice c m


nelege, dar c nu ne comptimete, nici pe Sullivan, i nici pe
mine. Amndoi vedem legturile evidente dintre mine i Sullivan.
Apoi unul din noi moare sub ochii familiei.
Mi-a zis c nu el a omort-o pe Maria, i spun eu Adelei n
timpul edinei.
i ce-i cu asta, Alex? tii c era un mincinos. Un psihopat.
Uciga. Sadic. Rahat.
Da, toate astea i nc altele pe deasupra. ns cred c spunea
adevrul. Da. Doar c nc nu neleg ce nseamn. Un alt mister de
rezolvat.
ntr-o alt edin vorbim despre o cltorie pe care am fcut-o la
Wake Forest, Carolina de Nord, care e la nord de Raleigh. Am luat
noul R350, maina de familie, vehiculul mixt. Am mers pn acolo
s o vizitez pe Kayla Coles, s discut cu ea, s o privesc n ochi cnd
vorbete cu mine.
Kayla era ntr-o form grozav fizic i psihic i mi spuse c-i
plcea viaa de acolo mai mult dect se ateptase. Locuia n Raleigh.
Sunt muli oameni care au nevoie de ajutor aici n Carolina de
Nord, Alex, zise ea. i calitatea vieii, pentru mine cel puin, e mai
bun dect la Washington. Mai rmi o vreme s vezi cum e.
Era o invitaie din partea Kaylei? m ntreab Adele dup
cteva momente de tcere.
Se poate. O invitaie pe care tia c nu am s-o accept.
Fiindc?
Fiindc? Fiindc sunt Alex Cross, i rspund eu.
i asta nu are s se schimbe, nu? ntreb doar. Nu n calitate de
terapeut, Alex, ci ca o prieten.
Nu tiu dac are s se schimbe. Vreau s schimb unele aspecte
ale vieii mele. De asta m aflu aici. n afara faptului c mi cam
place s plvrgesc cu tine. Bine, rspunsul e nu, nu am s m
schimb foarte mult.
244

Pentru c eti Alex Cross?


Da.
Bine, zice Adele. E un nceput. i Alex
Da?
i mie mi face plcere s plvrgesc cu tine. Eti un exemplar
unic.

121
nc un mister de rezolvat.
ntr-o noapte de primvar, eu i Sampson mergeam pe Fifth
Street, pierznd i noi vremea. n largul nostru, cum eram
ntotdeauna mpreun. Aveam o pung cu dou beri. Sampson
purta ochelari de soare Wayfarer i o apc Kagol veche pe care n-o
mai vzusem pe capul lui mare de ani de zile.
Treceam pe lng case vechi de indril care se aflau acolo de pe
vremea cnd eram copii i nu artau deloc altfel, dei o mare parte a
Washingtonului s-a schimbat enorm, n bine i n ru, i n ceva ntre
cele dou.
Mi-am fcut griji pentru tine cnd erai n spitalul la, zise el.
i eu mi-am fcut griji pentru mine. ncepusem s capt un
accent de Massachusetts. Cu a-ul lor larg. i s devin adept al
corectitudinii politice.
Vreau s vorbesc ceva cu tine. M-am gndit mult la asta.
Ascult. E o noapte frumoas pentru o discuie.
Cam greu s intru n subiect, s ncep. S-a ntmplat la poate
dou, trei luni dup moartea Mariei, continu Sampson. l mai ii
minte pe un tip din cartier, Clyde Wills?
l in foarte bine minte pe Wills. Curier de droguri cu aspiraii
nalte. Pn cnd l-au omort i l-au aruncat ntr-un tomberon n
spatele unui restaurant Popeyes Chicken, dac mi amintesc bine.
245

Exact. Wills era informatorul lui Rakeem Powell pe vremea


cnd Rakeem era detectiv la secia 103.
Aha. Nu m surprinde, Wills juca n ambele tabere. Unde vrei
s ajungi cu asta?
Tocmai asta vreau s-i spun, dulcea. Asta ncerc s fac.
Clyde Wills a aflat unele lucruri despre Maria cum ar fi cine a uciso, continu Sampson.
Nu am zis nimic, ns un fior mi trecu pe ira spinrii. Am
continuat s merg, cu paii puin nesiguri.
Nu a fost Michael Sullivan? l-am ntrebat. Exact cum a zis el.
Avea un partener n vremea aia, zise Sampson. Un dur din
vechiul lui cartier Brooklyn, pe nume James Plrie Galati. Galati
a fost cel care a mpucat-o pe Maria. Sullivan nu era de fa. Se
poate ca el s-l fi nsrcinat pe Galati. Sau poate Galati te intea pe
tine.
Nu am zis nimic. Sincer s fiu, nu puteam. n plus, voiam s-l las
pe Sampson s termine ce avea de spus. El privi doar nainte n timp
ce mergea i vorbea, fr s se uite la mine nici mcar o dat.
Eu i Rakeem am investigat. Ne-a luat cteva sptmni, Alex.
Am lucrat din greu la caz. Am mers chiar n Brooklyn. ns nu am
putut gsi nicio dovad solid mpotriva lui Galati. tiam ns c el
era vinovat. Vorbise despre lovitur cu prieteni din New York.
Galati fusese antrenat ca lunetist militar la Fort Bragg.
Te-ai ntlnit i cu Anthony Mullino atunci, nu-i aa? De aia tea inut minte?
Sampson ncuviin din cap.
Deci uite care e chestia, care e lucrul pe care-l port ca o povar
de atunci. Mi-e greu s-o i spun acum. Noi am omort potaia, Alex. Eu
i Rakeem l-am omort pe Jimmy Galati ntr-o noapte n Brooklyn.
N-am putut s-i spun pn acum. Am ncercat atunci. Am vrut s o
fac cnd am nceput s-l cutm din nou pe Sullivan. Dar n-am
putut.
246

Sullivan era un uciga, unul ru, am zis eu. i trebuia prins.


Sampson nu mai zise nimic, i nici eu. Am mai mers o vreme;
apoi el se ndeprt i se ndrept spre cas, cred, pe aceleai strzi
pe care am crescut mpreun. Se ocupase de ucigaul Mariei n locul
meu. Fcuse ce crezuse el c era bine, ns tia c eu n-a fi putut tri
cu asta. Aa c nu mi-a spus niciodat, nici mcar cnd l urmream
pe Sullivan. Nu am neles exact partea asta, ns niciodat nu poi
s nelegi totul. Poate c o s-l ntreb pe John altdat.
n noaptea aceea nu am putut dormi i nici gndi limpede.n
sfrit, am mers i m-am culcat din nou cu Ali n pat. Dormea ca un
ngera, fr nicio grij pe lumea asta.
Am stat ntins acolo i m-am gndit la ce mi spusese Sampson i
la ct de mult l iubeam, orice s-ar fi ntmplat. Apoi m-am gndit la
Maria i la ct de mult o iubeam pe ea.
M-ai ajutat att de mult, am optit eu amintirii ei. Mi-ai alungat
tristeea. M-ai nvat s cred n dragoste, s tiu c exist, orict de
greu ar fi s dai de ea. Aa c ajut-m acum, Maria Trebuie s te
uit, fata mea drag. tii ce vreau s zic. Trebuie s te uit ca s pot s
iau viaa de la capt.
Dintr-odat, am auzit o voce n ntuneric i am tresrit fiindc eu
fusesem altundeva cu mintea, departe de prezent.
Tati, eti bine?
L-am strns uor pe Ali la pieptul meu.
Sunt bine acum. Sigur c sunt. Mulumesc de ntrebare. Te
iubesc, amice.
Te iubesc, tati. Eu sunt omuleul tu, zise el.
Da. Doar asta conteaz.

247

Epilog
ZIUA DE NATERE A CUIVA

248

122
Deci aa ncepe noua mea via sau poate doar continu de la
poveste la poveste. n principal, e bine i frumos astzi pentru c e
ziua lui Buni, dei ea refuz s spun a cta sau mcar al ctelea
deceniu.
M gndesc c ar trebui s fie ntr-o etap a vieii sale cnd s-i
doreasc s se laude cu longevitatea ei, ns nu e cazul.
Oricum, asta e, cu siguran, seara ei, sptmna ei de natere, zice
ea, i poate face tot ce poftete. Exact ca n oricare alt zi din an, mi
spun n sinea mea i-mi pstrez remarca pentru mine.
Porunca nlimii Sale e ca bieii s prepare cina, aa c eu,
Damon i Ali lum maina familiei i mergem la supermarket i
folosim o parte din cei doi metri i jumtate cubi de spaiu de
depozitare. Apoi petrecem cea mai mare parte a dup-amiezii
pregtind dou feluri de pui prjit, biscuii de cas, porumb fiert
ntreg, fasole uscat, aspic de roii.
Cina se servete la ora apte i include un Bordeaux bun, chiar i
o nghiitur pentru copii.
Felicitri pentru cei o sut de ani, i urez eu i ridic paharul.
Am i eu nite toasturi de fcut, zice Buni i se ridic de pe
scaun. M uit n jurul mesei i trebuie s spun c iubesc familia
noastr mai mult dect oricnd i c m simt mndr i norocoas
s fac parte din ea. Mai ales la vrsta mea. Oricare ar fi ea, adic nu o
sut de ani.
Bravo, bravo! aprobm noi, i batem din palme ca maimuicile
alea cu talerele.
n cinstea lui Ali, care citete cri singur i care tie s se lege
la ireturi ca un adevrat campion, continu Buni.
249

n cinstea lui Ali! n cinstea lui Ali! repet eu. Ai dat gata
ireturile.
Damon are attea opiuni minunate pe care s le ia n
considerare n via. E un minunat, minunat cntre i un elev
excelent cnd se strduiete. Te iubesc, Damon.
Te iubesc, Buni. Ai uitat de NBA, adug Damon.
Nu am uitat Asociaia Naional de Baschet. Buni nclin capul
n direcia lui. Ai o stng slbnoag. S munceti la asta ca
posedat de diavol dac vrei s joci la un nivel mai nalt.
Apoi continu:
Fetia mea, Janelle, e i ea o elev foarte bun i nu nva
pentru mine sau pentru tatl ei nva de una singur, pentru ea
nsi. Sunt mndr s spun c Janelle e propria ei stpn.
Apoi Buni se aaz la loc i suntem cu toii puin surprini, ns
mai ales eu, de vreme ce nici mcar nu am fost menionat. Nici nu
tiam pn acum c sunt pus la col.
Apoi se ridic din nou cu un zmbet iret pe faa ei mic, ascuit.
Oh, era s uit de cineva. Alex a fcut schimbri mai profunde
dect oricine anul sta i tim cu toii ct de greu i este omului
stuia s se schimbe. Lucreaz din nou la cabinet i nu mai ine totul
n el. Lucreaz i n buctria de la St. Anthony, dei e greu s-l
urnesc la mine n buctrie.
Cine a gtit cina asta?
Bieii au fcut o treab splendid, cu toii. Sunt att de
mndr de familia noastr i tiu c m repet. Alex, sunt foarte
mndr de tine. Eti o enigm. ns eti o continu ncntare pentru
mine. ntotdeauna ai fost. Dumnezeu s binecuvnteze familia
Cross!
Dumnezeu s binecuvnteze familia Cross! am fost noi de
acord la unison.
Mai trziu, n acea sear, l culc pe Ali ca de obicei n ultima
vreme i mai stau n patul lui cteva minute n plus. Biatul a avut o
250

zi mare i adoarme imediat.


Apoi telefonul sun ca o alarm i sar repede i m grbesc n
hol. l iau de pe suportul ubred.
Reedina familiei Cross, rspund eu, n spiritul zilei.
A avut loc o crim, aud i simt un gol n stomac.
Atept un moment nainte s zic ceva.
De ce m sunai pe mine? ntreb eu.
Pentru c eti doctorul Cross, iar eu sunt criminalul.

251

Mulumiri
Multe mulumiri lui Fern Galperin i Mary Jordan pentru
ajutorul lor n cercetare; i lui Chris Tebbetts, care a completat
munca de cercetare i a ajutat la redactarea unei seciuni a povetii.
i, n sfrit, lui Steve Bowen, care ajut Hollywoodul s vad ncetncet ceea ce e evident, lucru deloc uor.

252