Sunteți pe pagina 1din 124

Agatha Christie

Doamna Mcginty a murit


Lui Peter Saunders, n semn de recunotin pentru amabilitatea sa faa de
autori

Capitolul 1
Hercule Poirot iei din restaurantul Vieille Grand'mre din Soho. i
ridic gulerul, mai degrab din pruden dect din necesitate, nefiind o
noapte rece La vrsta mea nu-i mai asumi riscuri, obinuia s spun.
n ochi avea o licrire de plcere. Escargot-ul de la Vieille Grand'mre
fusese delicios. O adevrata descoperire aceast crciumioar nesofisticat!
Meditativ, ca un cel bine hrnit, i plimb vrful limbii peste buze, apoi i
scoase batista din buzunar i-i terse mustaa.
Da, mncase bine i acum?
Un taxi, care tocmai trecea, ncetini aproape invitndu-1. Poirot ezit un
moment, dar nu fcu nici un semn. De ce s ia un taxi? Ar ajunge acas mult
prea devreme pentru a merge la culcare.
Ce pcat, murmur Poirot, c nu putem mnca dect de trei ori pe
zi
Ceaiul de la ora cinci era ceva cu care nu se obinuise niciodat. Dac
bei un ceai dup-amiaza, nu vei avea la momentul cinei sucurile gastrice
potrivite. i s nu uitm, cina este masa suprem a zilei!
Nici cafeaua de diminea nu era pentru el. Nu. Cioco-lat i croissants
la micul dejun, djeuner1 la ora 12.30 pe ct posibil, dar oricum nu mai trziu
de ora unu, i punctul culminant: Le Dner!2
Acestea erau momentele importante ale unei zile din viaa lui Poirot.
Toat viaa i tratase stomacul cu seriozi-tate, i acum, la btrnee, culegea
roadele. Mncatul nu era doar o plcere fizic, era i o cercetare intelectual,
pentru c ntre mese petrecea destul de mult timp cutnd alte mncruri
noi i delicioase. La Vieille Grand'mre era chiar rezultatul unei astfel de
cutri i tocmai primise aprobarea de gastronom a lui Poirot.
Din pcate, mai trebuia s-i pun i seara la cale.
Detectivul oft.
Dac mcar ce cher Hastings ar fi liber
i aminti cu plcere de vechiul su prieten.

Primul meu prieten n aceast ar i cel mai drag dintre toi. E


adevrat c m enerva foarte des, dar mi mai amintesc asta acum? Nu. mi
amintesc doar felul lui de-a se mira, de a-mi aprecia cu gura cscat talentul
i uurina cu care l pcleam fr s spun un singur cuvnt neadevrat, mi
amintesc nedumeririle lui, uluirea din clipa n care n sfrit ntrezrea
adevrul care mie mi fusese clar nc de la nceput. Ce cher, cher ami!
Slbiciunea mea fusese de vin ntotdeauna, slbiciunea mea de a-mi da
aere. Hastings nu putuse nelege niciodat asta. Dar este cu adevrat
necesar pentru un om cu calitile mele s se admire i pentru asta, e
nevoie de stimuli din afar. Nu pot s stau pur i simplu toat ziua ntr-un
fotoliu i s reflectez la ct sunt de admirabil. Avem nevoie de-o atingere
omeneasc. Avem nevoie de ceea ce se numete astzi provocare.
Poirot oft din nou i se ntoarse pe Shaftesbury Avenue.
S travereseze spre Leicester Square i s-i petreac seara la un
cinematograf? Se ncrunt uor i cltin din cap. Cinematograful mai mult l
enerva cu superficialitatea subiectelor, cu lipsa unui fir logic n argumentare;
chiar i fotografiile i preau lui Poirot simple portrete ale scenelor i
obiectelor, menite s le fac pe acestea din urm s par cu totul diferite
fa de ce erau ele n realitate.
Totul e prea artistic n zilele noastre, decise Poirot. Nu mai exista
nicieri acea dragoste fa de ordine i metod pe care el o preuia att de
mult. i rareori mai ntlneai vreun semn de apreciere a subtilitii. La mod
erau acum scenele de violen i brutalitate, iar ca fost poliist, Poirot era
deja plictisit de toate acestea. Pe vremuri vzuse mult violen. Fusese mai
mult regula dect excepia i deja gsea agresivitatea obositoare i stupid.
Adevrul este, i spuse Poirot, n timp ce se ntorcea ctre cas, c nu
sunt n pas cu lumea modern i c sunt, la modul superior, un sclav, aa
cum i ali oameni sunt nite sclavi. Munca m-a nrobit ca i pe ei. Cnd au
timp liber, nu au cu ce s-1 umple. Cnd se pensioneaz, fmanistul se apuc
de golf, micul negustor planteaz bulbi n grdin, eu mnnc. Dar vin din
nou i zic, pcat c omul nu poate mnca dect de trei ori pe zi. i ntre mese
rmne un gol.
Trecu pe lng un vnztor de ziare i-i arunc privirea pe un titlu:
Procesul lui Mcginty. Verdictul.
Nimic deosebit. i amintea vag un mic paragraf dintr-un articol. Nu
fusese o crim interesant: unei btrne srmane i se dduse n cap pentru
cteva lire. Brutalitate crud i lipsit de orice sens.
Poirot intr n curtea interioar a blocului su. Ca ntot-deauna, inima i
se umplu de bucurie. Era mndru de casa lui o splendid cldire simetric.
Ascensorul l duse la etajul trei, unde se afla apartamentul luxos cu
impecabile corpuri de iluminat din crom, cu fotolii ptrate i ornamente
rectangulare foarte sobre. Fr ndoial, n ncpere nu exista nici o linie
curba.
Descuie ua i intr n holul alb, ptrat. George, major-domul, i veni n
ntmpinare.

Bun seara, domnule. Va ateapt cineva Un gentle-man, spuse


acesta ajutndu-1 cu ndemnare pe Poirot s-i scoat haina.
ntr-adevr?
Poirot sesizase pauza pe care o fcuse George nainte de a rosti
cuvntul gentleman. Majordomul su era expert n snobi.
Cum se numete?
Este vorba despre un oarecare domn Spence.
Spence.
Pe moment numele acesta nu-i spuse nimic lui Poirot, dei tia c ar fi
trebuit.
Se opri o clip n faa oglinzii pentru a-i aranja perfect mustaa, apoi
deschise ua de la salon i intr. Brbatul care edea ntr-unui din fotoliile
mari i ptroase se ridic.
Bun ziua, domnule Poirot, sper c v amintii de mine. A trecut mult
timp Comisarul Spence.
Bineneles.
Poirot i strnse mna cu cldur.
Comisarul Spence de la Poliia Kilchester. Un caz foarte interesant care
fusese Aa cum spusese i Spence, cu mult timp n urm
Poirot i mbie oaspetele cu un aperitiv rcoritor.
Grenadine? Crme de menthe? Bndictine? Crme de cacao?
George intr cu o tav pe care se aflau o sticl de whisky i un sifon.
Sau poate preferai o bere, domnule? Murmur el ctre vizitator.
Faa comisarului Spence se lumin.
O bere pentru mine, rspunse el.
Poirot fu nc o dat uimit de eficiena lui George. Nu avea nici cea mai
vag idee c exista o astfel de butur n cas i oricum era absolut de
neneles pentru el cum cineva poate prefera berea unui lichior dulce.
Dup ce Spence i primi halba cu spum, Poirot i turn un phrel de
crme de menthe.
Este minunat din partea dumneavoastr sa m vizi-tai. Minunat.
Venii de la?
Kilchester. M voi pensiona peste ase luni. De fapt, ar fi trebuit s-o
fac de acum nou luni, dar m-au rugat s mai rmn, i am rmas.
O decizie neleapt, coment Poirot, foarte neleapt
Credei? nc m mai ntreb, nu sunt foarte convins.
Ba da, ba da, ai chibzuit foarte bine, insist Poirot. Nu tii ce
nseamn orele lungi de plictiseal.
A, dar o s am multe de fcut la pensie. Anul trecut ne-am mutat
ntr-o cas nou, cu grdin. Dar spre ruinea mea, nu m-am ocupat deloc de
ea aa cum ar fi trebuit.
neleg, facei parte dintre aceia crora le place grdi-nritul. Am
luat i eu cndva hotrrea asta, s triesc la ar i s cultiv dovlecei. Nu
am avut ns nici un succes. Nu am temperamentul corespunztor.

S-mi fi vzut dovleceii anul trecut, se entuziasma Spence. Colosali!


La fel i trandafirii. Sunt mort dup trandafiri. Voi avea Se opri brusc. Nu
despre asta am venit s discutm.
Nu, sigur c nu. Ai venit s revedei o veche cuno-tin foarte
drgu din partea dumneavoastr, apreciez.
M tem c e mai mult de-att, domnule Poirot. O s fiu sincer vreau
ceva de la dumneavoastr.
Poirot murmur cu delicatee:
Avei cumva vreo ipotec de pltit? Ai dori poate un mprumut
Spence l ntrerupse cu o voce ngrozit:
Oh, Doamne Dumnezeule, nu e vorba de bani! Nimic de genul sta.
Poirot i flutur minile, scuzndu-se delicat:
V rog s m iertai.
V spun direct, e o neobrzare din partea mea, i dac o s m
trimitei la plimbare, o s neleg.
Nu va fi cazul. Continuai, v rog.
E vorba de cazul Mcginty. Poate ai citit despre el
Nu cu foarte mare atenie. O doamn Mcginty a fost gsit moart
ntr-un magazin sau ntr-o cas. Cum a murit?
Spence se holb la el.
Dumnezeule! Asta m duce napoi n timp. Extraor-dinar! i nu m
gndisem pn acum.
Ce vrei s spunei?
Nimic. Doar un joc, un joc de copii. l jucam cnd eram mici. Stteam
nirai, ntrebam i rspundeam. Doamna Mcginty a murit. Cum a murit?
ntr-un genunchi, aa ca mine. i apoi urmtoarea ntrebare, Doamna
Mcginty a murit. Cum a murit? Cu mna ntins, aa ca mine. i toi
ngenuncheam, ntindeam bra-ul drept i rmneam nemicai. i apoi, gata!
Doamna Mcginty a murit. Cum a murit? Chiar AA! Poc! irul se
prbuea de-o parte i de alta, i toi ne prvleam ca nite popice! Spence
rse zgomotos la amintirea acelor vremuri. Chiar c m duce napoi
Poirot atept politicos. Era unul dintre acele momente n care, chiar i
dup jumtate de via trit la ar, engleza i se prea de neneles. i el se
jucase de-a v-ai ascunselea n copilrie, dar nu simea niciodat nevoia s
vorbeasc despre asta sau mcar s se mai gndeasc la aa ceva.
Dup ce rsetele lui Spence se mai potolir, Poirot repet cu o oarecare
plictiseal:
Cum a murit?
Zmbetul i dispru de pe fa i Spence redeveni serios.
A fost lovit n ceaf cu un obiect greu i ascuit. Camera i-a fost
scotocit i i s-au furat treizeci de lire. Locuia ntr-o cas rneasc, doar cu
un chiria pe nume Bentley, James Bentley.
A, da, Bentley.
Nu s-a intrat prin efracie, nu a existat nici un indiciu c s-ar fi
umblat la ferestre sau la ncuietori. Bentley era lefter, i pierduse slujba i
datora chiria pe dou luni. Banii au fost gsii sub o piatr n spatele casei. Pe

mneca hainei lui Bentley s-au gsit pete de snge i fire de pr, aceeai
grup de snge i acelai pr ca ale victimei. Conform primei lui declaraii, nu
fusese niciodat n apropierea cadavrului, deci nu aveau cum s ajung acolo
din ntmplare.
Cine a gsit-o?
Brutarul care venea cu pine. Era zi de plat. Bentley i-a deschis i ia spus c btuse la ua doamnei Mcginty, dar c nu primise nici un rspuns.
Brutarul a sugerat c poate i se fcuse ru, aa c au chemat o vecin i au
urcat s vad ce se ntmpl. Doamna Mcginty nu era n camer i nici nu
dormise n pat, dar ncperea fusese rvit, iar duumeaua scoas. Apoi sau gndit s verifice i n salona, au gsit-o zcnd pe podea, iar vecina a
nceput s ipe ca din gur de arpe. Dup aceea au chemat poliia, evident.
Iar Bentley a fost n cele din urm arestat i judecat?
Da. Cazul a fost judecat i nchis ieri. Juraii au ieit doar 20 de
minute n dimineaa asta. Verdictul: vinovat. Condamnat la moarte.
Poirot ddu aprobator din cap.
i apoi, dup verdict, v-ai urcat n tren i ai venit pn la Londra s
m vedei. De ce?
Comisarul Spence se uit n jos la halba cu bere, plim-bndu-i
degetele uor pe margine.
Pentru c, rspunse ntr-un sfrit, nu cred c el a fcut-o
Capitolul 2
Urm un moment de tcere.
Ai venit la mine Poirot nu-i termin fraza.
Comisarul Spence i ridic privirea Culoarea din obraji i se accentuase.
Avea o fa tipic de om de la ar, inex-presiv, cu o privire tioas, dar
sincer. Era faa unui om cu standarde clare, un om care nu s-ar fi ndoit
niciodat de el nsui, i nici de ceea ce considera a fi bine sau ru.
Sunt de mult vreme n poliie, spuse el. Am destul experien n
toate privinele, dar mai ales m pricep s judec un om. Am avut cazuri de
crim, unele destul de simple, altele mai puin simple. Despre unul dintre
cazurile astea, tii i dumneavoastr, domnule Poirot.
Poirot ncuviin cu o micare a capului.
Un caz spinos. Dac nu ai fi fost dumneavoastr, s-ar putea s nu fi
fost capabili s vedem limpede. Dar pn la urm totul a fost clar, fr urm
de ndoial. La fel i cu ceilali despre care nu tii. A fost unul Whistler, a
primit ce-a meritat. Au mai fost doi ini care l-au mpucat pe btrnul
Guterman, Verall cu arsenicul, doamna Courtland, care a avut noroc soul ei
fusese un pervers nenorocit i juraii au achitat-o. Nu justiie, doar sentiment.
Trebuie s mai lai i asta s se ntmple din cnd n cnd. Uneori nu sunt
probe suficiente, alteori te bazezi pe instinct, alteori criminalul reuete s
pcleasc juraii, dar asta nu se ntmpl prea des. Uneori avocatul aprrii
e mai detept sau procurorul nu abordeaz calea potrivit. Da, am vzut
multe cazuri din acestea Dar, dar Spence inti amenintor cu arttorul.

Dar nu am vzut niciodat, n toat cariera mea, un om nevinovat


spnzurat pentru ceva ce nu a fcut. i, domnule Poirot, sta e un lucru pe
care nici nu vreau s-1 vd vreodat. Nu n ara asta, adug el.
Poirot l privi.
i credei c s-ar putea s-1 vedei acum. Dar de ce Spence l
ntrerupse:
tiu cam ce-ai vrea s spunei i v voi rspunde fr s m
ntrebai. Mi s-a ncredinat cazul. A trebuit s gsesc dovezi. Am intrat n
toat povestea asta cu mare bgare de seam. Am strns toate probele care
puteau fi strnse; toate duceau ntr-o singur direcie, artau spre o singur
persoan. Le-am dus apoi superiorului meu i deja nu mai era treaba mea.
Cazul ajuns la procurorul public i acum depindea de el. A decis s intenteze
proces, nici nu putea s fac altceva. i astfel James Bentley a fost arestat,
judecat dup cum se cuvenea i gsit vinovat. Nu aveau cum s-1 declare
altfel, date fiind toate probele. Iar juraii nu se bazeaz dect pe probe.
Nimeni nu a avut vreo tulburare, nimeni nu s-a frmntat ctui de puin, ba
chiar pot s spun c toi au fost mulumii c el era vinovatul.
Dar dumneavoastr nu suntei?
Nu.
De ce?
Comisarul ofta. i freca brbia, gnditor.
Nu tiu. Ce vreau s spun e c nu pot s v dau un motiv, un motiv
concret. ndrznesc s spun c pentru jurai el arta exact ca un uciga, dar
pentru mine, nu, i eu tiu mai multe despre criminali dect ei.
Da, da, cu siguran suntei un expert.
tii, nu era deloc ncrezut. i tia de obicei sunt, v spun din
experien, sunt mereu al naibii de mulumii de ei nii, mereu convini c
te duc cu zhrelu' i c sunt mai detepi dect toat lumea. Chiar i cnd
sunt n boxa acuzailor, indivizii tia ncearc ntr-un mod ciudat s
speculeze situaia, s fie n centrul ateniei, s devin un fel de staruri, poate
pentru prima dat n viaa lor. Cu alte cuvinte, sunt, cum v ziceam, nite
ncrezui.
Spence rosti cuvntul pe un ton de ncheiere.
nelegei ce vreau s spun, domnule Poirot.
neleg foarte bine. Iar James Bentley nu era deloc genul de
persoan despre care mi-ai vorbit?
Nu. El era doar speriat de moarte. Aa a fost de la nceput. Iar pentru
unii asta a nsemnat c era vinovat, dar nu i pentru mine.
Sunt de acord cu dumneavoastr. Cum este acest James Bentley?
Are 33 de ani, potrivit de nalt, palid la fa, poart ochelari
Poirot l opri:
Nu, nu m refeream la trsturile fizice. Ce fel de personalitate are?
Aha Un tip destul de ters. Un temperament oarecum nelinitit. Nu
te poate privi drept n fa, ci are un fel al lui de-a te cerceta pe furi, cel mai
prost fel n faa unor jurai. Uneori bate n retragere cu team, alteori devine
agresiv.

Comisarul fcu o pauz i adug pe un ton familiar:


Un ins mai degrab timid. Am avut un vr cu firea asta. Dac situaia
devine stnjenitoare, se apuc s spun o minciun stupid pe care n-o
crede nimeni.
Nu pare o persoan tocmai plcut acest James Bentley al
dumneavoastr.
Ah, dar nici nu este. Nimeni n-ar putea s-1 plac. Dar nu vreau s-1
vd spnzurat din cauza asta.
i credei c asta urmeaz s se ntmple?
Nu vd de ce nu. Avocatul lui poate s fac apel, dar pe nite
temeiuri destul de slabe, ceva legat de proceduri, i nu vd cum ar avea sori
de izbnd.
A avut un avocat bun?
Cazul i s-a repartizat din oficiu tnrului Graybrook, n baza Legii
privind aprarea sracilor. A zice c s-a strduit ct a putut.
Aadar omul a avut parte de un proces corect i a fost condamnat de
un juriu format din concetenii lui.
Aa este. Un juriu obinuit, apte brbai, cinci femei, toi persoane
decente i rezonabile. Judector a fost btrnul Stanisdale, scrupulos de
corect, neprtinitor.
Deci, n ceea ce privete aplicarea legii, James Bentley nu se poate
plnge de nimic?
Dac e spnzurat pentru ceva ce nu a fcut, ar avea de ce s se
plng!
O observaie justa.
Iar cazul mpotriva lui a fost cazul meu, eu am fost cel care a adunat
probele i le-a pus cap la cap, i pe baza acestor probe a fost condamnat. i
mie nu-mi place treaba asta, domnule Poirot, nu-mi place.
Hercule Poirot privi ndelung faa roie i agitat a comisarului Spence.
Bien, spuse el ntr-un final. Ce sugerai? Spence avea o min
ncurcat.
Cred c v-ai fcut o idee despre ceea ce urmeaz. Cazul Bentley e
nchis. Acum lucrez la un altul, o delapi-dare. Trebuie s ajung la Scotland
Yard disear. Nu am timp liber.
Iareu. Am?
Brbatul clatin din cap ruinat.
Am neles. M vei crede necuviincios. Dar pur i simplu nu m pot
gndi la altceva. Am fcut tot ce-am putut n momentul acela, am cercetat
toate posibilitile. i nu am ajuns nicieri. Nici nu cred c voi ajunge undeva
de fapt. Dar cine tie, poate pentru dumneavoastr va fi altfel.
Dumneavoastr privii lucrurile, dac-mi permitei, ntr-un mod oarecum
amuzant. i poate c aa i trebuie n cazul acesta. Pentru c dac James
Bentley nu a omort-o pe btrn, atunci altcineva a fcut-o. Doar nu i-a
cioprit ceafa singur. Dumneavoastr ai fi capabil s gsii ceva ce mie mia scpat. Nu exist nici un motiv pentru care s intrai n chestiunea asta, e o
neobrzare din partea mea, fie i doar s v sugerez aa ceva, dar nu am

ncotro. Am venit la dumneavoastr pentru c a fost singurul lucru la care mam mai putut gndi. Dar dac nu dorii s v implicai i la urma urmei de
ce ai face-o Poirot l ntrerupse:
Ah, dar motivele exist. Am timp liber, mult prea mult timp liber. i
m-ai intrigat Da, da, m-ai intrigat foarte tare. Este o adevrat provocare
pentru materia mea cenuie. i-apoi, am o nsemnat consideraie pentru
dumneavoastr. V vd n grdin, peste ase luni, plantnd probabil tufele
de trandafiri, dar nu cu sentimentul acela de fericire pe care ar fi trebuit s-1
simii, pentru c dincolo de toate exista ceva stnjenitor, amintiri pe care nu
le putei ignora. i nici pe departe nu mi-a dori s se ntmple acest lucru,
dragul meu prieten. i nu n ultimul rnd Poirot se ridic i scutur din cap
cu putere mai exist i principii. Dac un om nu a comis o crim, nu trebuie
spnzurat.
Fcu o pauz, apoi adug:
Dar dac totui el a omort-o?
n acest caz, nu a putea dect s v fiu deosebit de recunosctor c
m-ai convins.
Dou capete sunt mai bune dect unul singur, nu-i aa'? Voil, totul
este stabilit. Trebuie s m grbesc pentru c mi este absolut clar c nu
avem timp de pierdut. Cnd a fost omorta doamna Mcginty?
n noiembrie anul trecut, pe 22.
Atunci s trecem nc o dat n revist aspectele eseniale.
V pot da toate notiele mele.
Bun. Pentru moment nu avem nevoie dect s schim-bm cteva
linii generale. Dac James Bentley nu a ucis-o pe doamna Mcginty, cine a
fcut-o?
Spence ridic din umeri i rosti apsat:
Nu mai e nimeni, din cte vd eu.
Dar noi nu vom accepta acest rspuns. Cum pentru orice crim
trebuie s existe un mobil, care ar fi acesta n cazul doamnei Mcginty?
Invidie, rzbunare, gelozie, team, bani? S punem problema mai simplu:
cine a profitat de pe urma moiii ei?
N-a prea profitat nimeni. Avea dou sute de lire la banc, pe care lea primit nepoata ei.
Dou sute de lire ntr-adevr nu nseamn mare lucru, dar n anumite
situaii poate fi suficient. Deci s-o lum n calcul i pe nepoata. mi cer scuze,
dragul meu prieten, c revin acolo unde dumneavoastr ai cercetat deja.
Sunt convins c v-ai gndit la toate acestea, dar e necesar s le mai
cercetm o dat mpreun.
Spence aprob din cap.
Ne-am gndit la nepoat, bineneles: 38 de ani, mritat. Soul ei
lucreaz n construcii, se ocup cu deco-rarea, e zugrav; e un tip direct, cu
un caracter bun, o slujb stabil, nu e un prost. Ea e o femeie plcut, puin
cam vorbrea i prea s fi inut la mtua ei. Niciunul nu avea nevoie
disperat de dou sute de lire, dei pot s spun c s-au bucurat cnd i-au
primit.

Dar casa? Tot ei au primit-o?


Era nchiriat. Dar conform Legii privind nchirierile, proprietarul nu
putea s-o dea afar pe btrn. Acum c e moart, nu cred c nepoata va
putea prelua casa; oricum, nici ea, nici soul ei nu voiau asta, pentru c au
deja o csu cochet i modern de care sunt extrem de mndri. Spence
oft:
I-am cercetat ndeaproape pe cei doi, dar par curai ca lacrima, dac
nelegei ce vreau s spun, n-am putut s m leg de nimic.
Bien. Acum s discutm i despre doamna Mcginty. Descriei-mi-o
puin, v rog, i nu numai fizic. Spence fcu o grimas.
Nu dorii o descriere ca la poliie? Ei bine, avea 64 de ani. Vduv.
Soul lucrase n Kilchester, la raionul de stofe de la Hodges. A murit acum
aproape apte ani. Pneumonie. De atunci, doamna Mcginty mergea zilnic pe
la diverse case din jur. Treburi gospodreti. Broadhinny e un ctun care, n
ultima vreme, a cptat statutul de aezare rezidenial. Unul sau doi
pensionari, un proprietar al vreunei fabrici de construcii de maini, un
doctor, cam genul sta de oameni. Exist un autobuz i un tren care duc la
Kilchester, iar Cullenquay, de care ai auzit probabil pentru c este o staiune
de var cunoscut, e doar la vreo 13 kilometri distan. Broadhinny, la rndui, este rustic i cochet, i-1 despart cam 400 de metri de Drymouth i
oseaua Kilchester.
Poirot ddu aprobator din cap.
Casa doamnei Mcginty era una dintre cele patru cldiri care formau
ctunul propriu-zis. Mai erau pota i magazinul, iar cei care munceau pe
cmp locuiau n cele-lalte case.
i i-a luat un chiria?
Da. nainte s moar, soul ei nchiria vizitatorilor care veneau vara,
dar apoi n-a mai vrut dect unul singur, pe termen lung. James Bentley locuia
acolo de cteva luni.
i ajungem astfel la James Bentley.
Ultima slujb a lui Bentley fusese pe lng un agent imobiliar n
Kilchester. nainte de asta, locuise n Cullenquay cu o mam invalid de care
avusese grij. Nu ieea prea mult. Apoi femeia a murit i, odat cu ea, s-a
dus i renta viager. Biatul a vndut casa i i-a gsit o slujb. E un tip bine
educat, dar fr calificri sau aptitudini deosebite i, dup cum am mai zis,
destul de ters. Nu i-a fost prea uor s se descurce. L-au luat la Breather &
Scuttle, o firm de mna a doua, unde nu cred s fi fost prea eficient i nici
s fi avut cine tie ce succes. Au fcut reduceri de personal i el a trebuit sa
plece. N-a mai gsit altceva de lucru i a rmas fr bani. De obicei i pltea
doamnei Mcginty lunar, iar ea i oferea micul dejun i cina pentru trei lire pe
sptmn, ceea ce mi se pare foarte rezonabil, date fiind circumstanele.
ntrziase dou luni cu plata chiriei i era aproape falit. Nu obinuse alt
slujb, iar doamna Mcginty l presa cu banii.
tia c femeia are treizeci de lire n cas? i apropo, de ce avea
treizeci de lire n cas din moment ce-i deschi-sese un cont la banc?

Pentru c nu avea ncredere n guvern. Zicea c i-au luat dou sute


din banii ei, dar c mai mult nu vor obine de la ea. Prefera s-i pstreze
undeva unde s poat pune mna pe ei oricnd Aa le-a spus ctorva
persoane. Banii erau sub o scndur din podea n dormitorul ei, un loc destul
de evident. James Bentley a recunoscut c tia c se aflau acolo.
Foarte amabil din partea lui. Dar nepoata i soul ei tiau de bani?
Ah, da.
Acum revenim la prima mea ntrebare. Cum a murit doamna
Mcginty?
A murit n noaptea de 22 noiembrie. Medicul legist a stabilit ora
morii ca fiind ntre 19 i 22. Mncase de sear pete afumat, pine i
margarina i n mod obinuit, asta se ntmpla n jurul orei 18.30. Dac i-a
respectat programul i-n ziua respectiva, analiza digestiei ne arat c a fost
omort pe la 20.30-21. Potrivit spuselor sale, James Bentley s-a plimbat
ntre 19.15 i 21. Plimbrile astea dup lsatul serii erau un lucru obinuit
pentru el. S-a ntors acas n jur de 21 (avea propria cheie) i a urcat direct n
camera lui. Doamna Mcginty instalase chiuvete n dormitoare pentru
vizitatorii din timpul verii. A citit jumtate de or, apoi s-a culcat. Nu a auzit i
nu a observat nimic neobinuit. A doua zi dimineaa a cobort n buctrie,
dar n-a gsit pe nimeni i nici urm de mic dejun. Zicea c a ovit puin i
apoi a btut la ua doamnei Mcginty, fr s primeasc ns vreun rspuns. A
crezut c femeia dormea mai mult i nu a vrut s insiste. Apoi a venit
brutarul, iar James a urcat i a btut din nou la u; dup aceea, v-am zis,
brutarul s-a dus alturi i a chemat-o pe doamna Elliot, care n cele din urm
a gsit cadavrul. Doamna Mcginty zcea pe podea. Fusese lovit n ceaf cu
un fel de satr, cu o lam foarte ascuit. Murise pe loc. Sertarele erau trase
i lucrurile rvite, iar scndura din podea fusese ridicata i ascunztoarea
golita. Toate ferestrele erau nchise i zvorte din interior. Nici un semn de
forare sau intrare prin efracie.
Aadar, interveni Poirot, fie a omort-o James Bentley, fie ea 1-a
lsat de bunvoie pe uciga s intre.
Exact. Nu fusese vreun ho. Acum, pe cine s fi lsat ea s intre n
cas? Un vecin, nepoata sau soul nepoatei. La asta se ajunge. Am eliminat
vecinii. Nepoata i soul ei erau la cinematograf n seara aceea. Este posibil
ca unul dintre ei s fi plecat neobservat de la film, s mearg cu bicicleta
aproape cinci kilometri, s-o omoare pe btrn, s ascund banii n afara
casei i s se ntoarc pe furi la cinema. Am cercetat aceast posibilitate,
dar nu am putut-o confirma. i de ce s fi ascuns banii n afara casei? Ar fi
fost dificil s-i recupereze mai trziu. De ce nu undeva de-a lungul celor cinci
kilometri, pe drumul napoi la cinematograf? Nu, singurul motiv pentru care
banii au fost ascuni unde au fost ascuni
Poirot termin fraza n locul lui:
Este pentru c ucigaul locuia n cas i nu avea cum s-i ascund n
propria camer. i asta ne duce iar la James Bentley.
Corect. Oricum ai privi, tot la el ajungi. Argumentul hotrtor a fost
sngele de pe maneta lui.

Cum a explicat el acest lucru?


i-a amintit c fcuse curenie la o mcelrie cu o zi nainte. Prostii.
Sngele nu era de la un animal.
Bentley i-a pstrat declaraia iniial?
Nu prea. La proces a spus o alt versiune a povetii. Vedei, mai era
i un fir de pr pe manet, un fir de pr ptat de snge, iar firul a fost
identificat ca aparinndu-i doamnei Mcginty. Atunci el a recunoscut c
intrase n camer n seara respectiv dup ce se ntorsese de la plim-bare i
dup ce btuse la u, c o gsise moart pe podea i c se aplecase i o
atinsese ca s fie sigur, dar c i pierduse capul pentru c nu suporta s
vad snge. S-a dus apoi n camera lui n stare de oc i, nici mai mult, nici
mai puin, a leinat. Dimineaa n-a mai putut s recunoasc faptul c tia ce
se ntmplase.
Neverosimil poveste, coment Poirot
Da. i totui, tii, ar putea fi adevrat. Nu e ceva ce un om obinuit
sau un jurat ar crede, dar eu am dat peste oameni de felul acesta. Nu m
refer la povestea cu leinul, ci la tipul de oameni prea timizi, care atunci cnd
sunt trai la rspundere nu pot face fa. S zicem c intr i o gsete. tie
c ar trebui s fac totui ceva, s cheme poliia sau mcar un vecin. Dar i se
face ngrozitor de fric. Nu e nevoie s tiu nimic despre asta, i spune, nu
ar fi trebuit s vin aici n seara asta, o s m duc la culcare ca i cum nu am
intrat aici deloc E spaima c ar putea fi suspectat c a avut vreo legtur
cu crima. Crede c va putea s stea departe de poveste ct mai mult posibil,
i astfel nu face dect s-i lege singur laul n jurul gtului.
Spence fcu o pauz.
Ar fi putut s fie i aa.
Ar fi putut, aprob Poirot gnditor.
Sau ar fi putut fi cea mai bun poveste pe care avo-catul a nscocito pentru el. Nu tiu ce s zic. Chelneria din cafeneaua unde i lua de obicei
prnzul spunea c mereu alegea o mas ntr-un col, de la care nu putea privi
dect peretele, fr s fie obligat s vad oameni. Era un tip cam srit, dar
nu suficient de srit nct s comit o crim. Nu avea mania persecuiei sau
ceva de genul sta.
Comisarul l privi plin de speran pe Poirot, dar acesta nu rspunse
privirii lui, ci rmase ncruntat, cu gndul departe.
ntre cei doi brbai se aternu tcerea pentru un timp.
Capitolul 3
n cele din urm, Poirot scoase un oftat.
Bien, am epuizat mobilul banilor. S trecem la alte teorii. Doamna
Mcginty avea vreun duman? Se temea de cineva?
Nu avem nici o dovada n acest sens.
Ce au avut de spus vecinii?
Nu prea multe. Poate c nu au vrut s vorbeasc n faa poliiei, dar
totui nu cred c aveau ceva de ascuns. Era o persoan discret, aa ziceau
toi, dar sta e un lucru firesc prin prile acelea. Oamenii notri, domnule
Poirot, nu sunt prietenoi, i asta au aflat-o pe pielea lor i refugiaii din

timpul rzboiului. E adevrat c doamna Mcginty i petrecea toat ziua n


compania vecinilor, dar nu erau deloc intimi.
De ct timp locuia acolo?
De vreo optsprezece-douzeci de ani, cred.
i nainte?
Nu e nici un secret. Era fiica unui fermier din North Devon. A locuit
mpreun cu soul ei undeva pe lng Ilfracombe, apoi s-au mutat n
Kilchester. Aveau o csu de partea cealalt a drumului, dar din cauza
igrasiei s-au mutat n Broadhinny. Soul fusese un brbat linitit, decent,
delicat, nu mergea prea des la crcium. Persoane respectabile care nu
aveau nimic de ascuns.
i cu toate acestea a fost ucis?
i cu toate acestea a fost ucis.
Nepoata nu tia nimic despre cineva care ar fi avut ceva mpotriva
mtuii?
Ea zice c nu.
Poirot i scarpin exasperat nasul.
nelegei, dragul meu prieten, c ar fi fost mult mai simplu dac
doamna Mcginty nu ar fi fost doamna Mcginty, ca s m exprim aa, dac ar
fi fost o femeie misterioas, o femeie cu un trecut.
Mda Dar nu a fost, rspunse Spence impasibil. Era doar doamna
Mcginty, o femeie mai mult sau mai puin educat, care nchiria camere i
muncea cu ziua. Sunt mii ca ea n toat Anglia.
Dar nu toate sfresc omorte.
Nu, v garantez c nu.
Deci de ce s fi fost ucis doamna Mcginty? Rs-punsul evident e
inacceptabil. Ce rmne? O nepoat tears. Un strin i mai ters. Faptele?
S ne concentrm asupra faptelor. Care sunt faptele? O btrn zilier e
ucis. Un tnr timid i needucat este arestat i condamnat pentru crim. De
ce a fost James Bentley reinut?
Spence se holb brusc.
Probele mpotriva lui Vi le-am spus
Da. Probele. Dar spunei-mi, domnule Spence, probele acelea erau
reale sau contrafcute?
Contrafcute?
Da. Dac pornim de la ideea c Bentley e nevinovat, rmn dou
posibiliti: probele au fost falsificate n mod deliberat ca s cad vina asupra
lui sau el a fost doar o victim nefericit a circumstanelor.
Spence reflect un moment.
Da, neleg unde vrei s ajungei.
Nu exist nimic care s confirme prima ipotez, dar nu exist nimic
nici care s-o infirme. Banii au fost luai i ascuni n afara casei ntr-un loc
uor de gsit; s-i fi ascuns chiar n camera lui ar fi fost un lucru un pic prea
greu de acceptat chiar i de ctre poliie. Crima s-a petrecut la ora la care
Bentley i fcea obinuita plimbare, de unul singur. Pata de snge a ajuns pe
maneta lui aa cum a susinut el la proces sau i aceast prob a fost

contrafcut? S-a lovit cineva de el n ntuneric i 1-a murdrit, ca apoi s


rspndeasc zvonuri ruvoitoare?
Cred c mergem prea departe, domnule Poirot.
Probabil, probabil. Dar trebuie s facem asta. Dup prerea mea, n
cazul acesta trebuie s mergem att de departe, nct imaginaia s
depeasc orice limite Pentru c, vedei dumneavoastr, mon cher
Spence, dac doamna Mcginty este doar o servitoare obinuit, criminalul
este cel absolut deosebit. Da, aceasta este concluzia clar. Partea interesant
a acestui caz const n persoana ucigaului, nu n victim. De regul nu se
ntmpl aa, ci personalitatea celui ucis este elementul-cheie, mortul e cel
care m preocupa, cu ura lui, cu iubirea lui, cu aciunile lui. i cnd, n sfrit,
ajungi s cunoti cu adevrat victima, atunci victima nsi vorbete de la
sine i buzele acelea lipsite de viaa optesc un nume numele pe care vrei
s-1 afli.
Spence ncepu s nu se mai simt n largul lui i mur-mur ca pentru el:
Strinii tia
Dar aici, continu Poirot, se ntmpl exact invers. Aici facem
presupuneri n legtur cu o personalitate necunoscut, un chip ascuns nc
n ntuneric. Cum a murit doamna Mcginty? De ce a murit? Rspunsul nu va fi
gsit studiind viaa acestei femei, ci va fi gsit n individualitatea criminalului.
Suntei de acord cu mine n aceast privin?
Cred c da, rspunse comisarul prudent.
Cineva care ce-a vrut? S o rpun pe doamna Mcginty sau s-1
distrug pe James Bentley?
Hm
Da, da! Asta trebuie hotrt n primul rnd. Cine este adevrata
victim? Cine trebuia s fie victima?
Chiar credei c cineva ar lichida o btrn inofensiv pentru ca
altcineva s fie spnzurat? ntreb Spence nencreztor.
Se spune c nu poi face o omlet fr s spargi nite ou. n cazul
nostru, doamna Mcginty poate fi oul, iar James Bentley omleta. S auzim
aadar ce tii despre acest brbat.
Nu prea multe. Tatl a fost doctor i a murit cnd Bentley avea nou
ani. A urmat o coal public, inapt pentru armat din cauza problemelor la
plmni, a lucrat ntr-unui dintre ministere n timpul rzboiului, n rest A
trit cu o mam posesiv.
Ar fi nite posibiliti aici Mai multe dect n toat viaa doamnei
Mcginty.
Vorbii serios, chiar credei asta?
Deocamdat nu cred nimic. Dar afirm cu trie c exist dou direcii
distincte de cercetare i c trebuie s aflm ct mai curnd care este cea
corecta.
Cu ce ncepem, domnule Poirot? Ce-a putea s fac? -n primul rnd
a dori s am o ntrevedere cu James Bentley.
Asta se poate aranja, voi vorbi cu avocaii.

Dup aceea, n funcie i de rezultatul ntrevederii, dac va exista


vreunul, voi merge la Broadhinny. Acolo, ajutat de notiele dumneavoastr,
voi examina nc o dat faptele.
n caz c mie mi-a scpat ceva Rosti Spence uor crispat.
A spune mai degrab n caz c anumite circumstane mi vor aprea
ntr-o alt lumin. Reaciile umane variaz i, de asemenea, experienele.
Spre exemplu, asemnarea dintre un bogat om de afaceri i un spunar pe
care-1 cunoscusem cndva n Lige a dus la nite rezultate remarcabile. Dar
nu e nevoie s intru n detalii. Ceea ce a dori s fac este s elimin una sau
alta din variantele despre care vorbeam mai devreme. Va fi mult mai uor i
mai rapid s gsim motivele pentru care s renunm la prima ipotez, adic
la aceea care o implic pe doamna Mcginty, dect s ne ocupm direct de-a
doua. Revenind, unde a putea s stau o vreme n Broadhinny? Exist vreun
han decent?
Exist unul, Trei Roi, dar acolo oaspeii nu sunt cazai peste
noapte. Mai este unul, Mielul, n Cullavon, la aproape cinci kilometri deprtare
sau un fel de pensiune n Broadhinny Nu e chiar o pensiune, ci mai degrab
o drpntur de la ar pe care o nchiriaz un cuplu tnr. Nu cred c e
prea confortabil
Hercule Poirot nchise ochii dezolat.
Dac e s ndur, voi ndura. Aa trebuie s fie.
Nu tiu n ce calitate ai putea merge acolo, ndrzni Spence
privindu-i interlocutorul ntrebtor. Ai putea s fii un fel de cntre la
oper. V-a lsat vocea i avei nevoie de odihn.
Poirot rspunse cu un accent demn de Casa Regal:
M voi da drept ceea ce sunt. Spence i uguie buzele.
Credei c e nelept?
Cred c este absolut esenial! Consider, cher ami, c e timpul s
nfruntm situaia. Ce tim pn acum? Nimic. Deci sperana noastr st n a
merge acolo i a pretinde c tiu foarte multe. Eu sunt Hercule Poirot,
magnificul, unicul Hercule Poirot. i eu, Hercule Poirot, nu sunt mulumit de
verdictul n cazul Mcginty. Eu, Hercule Poirot, am o mare suspiciune n
legtur cu ce s-a ntmplat cu adevrat i sunt absolut convins c eu, de
unul singur, voi reui s descopr adevrul. nelegei?
i apoi?
Apoi, dup ce apariia mea va avea efectul scontat, observ reaciile.
i, n mod cert, acestea vor aprea.
Comisarul l privi nelinitit pe omuleul din faa lui.
Fii atent, domnule Poirot, nu mergei acolo cu nasul pe sus. Nu
vreau s pii ceva.
Dar dac mi se ntmpl, vi se va demonstra astfel c ai avut
dreptate, nu-i aa?
Totui nu vreau s obin dovezi cu preul sta.
Capitolul 4
Hercule Poirot privi n jur oarecum n sil camera avea propoiii
elegante, dar asta era tot ce putea fi numit ct de ct atrgtor. Se strmb

gritor n timp ce-i plimba degetul de-a lungul unui raft cu cri. Aa cum se
ateptase: praf. Se aez cu bgare de seam pe o canapea cu arcurile
stricate care, sub greutatea corpului su, se ls pn aproape de podea.
Cele dou fotolii decolorate se dovedir a fi puin mai solide. De pe un scaun
mri un cine fioros pe care Poirot l bnui c-ar avea rie.
Camera era spaioas, cu un tapet n culori terse de vreme i gravuri
respingtoare atrnate strmb, printre care puteai ns remarca i dou, trei
picturi n ulei. Tapieria scaunelor era i ea decolorat i murdar, covorul era
plin de guri, dar oricum nu puteai spune c ar fi artat vreodat bine.
Diverse bibelouri erau mprtiate la ntmplare, iar masa se cltina serios.
Una dintre ferestre era deschis i ai fi jurat c nici o for de pe faa
pmntului nu ar fi putut s-o nchid la loc. Zvorul nu inea i, cu fiecare
adiere de vnt, ua se deschidea larg lsnd s ptrund un curent de aer
foarte rece.
ndur, se autocomptimi Poirot, da, ndur.
Ua se izbi din nou de perete i, odat cu rafala de vnt, intr i
doamna Summerhayes, care privi n jur, apoi ip la cineva de-afar i iei.
Femeia avea prul rocat i o fa plcut, cu pistrui.
O vedeai mereu agitat s aeze sau s caute lucrurile.
Detectivul sri n picioare i nchise ua. Nu trecur ns dou secunde
i doamna Summerhayes reapru, de data aceasta aducnd cu ea un lighean
mare smluit i un cuit.
De undeva se auzi o voce de brbat:
Maureen, pisica s-a mbolnvit din nou. Ce facem?
Vin, dragule.
Femeia ls ligheanul i cuitul i iei. Din nou Poirot se ridic i nchise
ua.
Fr doar i poate, asta nseamn s ptimeti.
Se auzi o main, iar cinele sri de pe scaunul lui i ncepu s latre din
ce n ce mai tare. Animalul se repezi pe msua de la fereastr, dar aceasta
ced sub greutatea lui.
Enfin. Cest insupportable!1
Cnd curentul deschise ua, cinele se npusti afar ltrnd n
continuare. Vocea lui Maureen se auzea din ce n ce mai tare i mai clar:
Johnnie, de ce dracu' ai lsat ua din spate deschis? Nenorocitele
alea de gini au intrat n cmar.
i pentru asta eu pltesc apte guinee pe sptmn, spuse Poirot
cu un suspin.
Ua se izbi cu putere, iar prin fereastra deschis se auzi cotcodcitul
ginilor fugrite.
Maureen Summerhayes intr i scoase un ipt de feri-cire cnd zri
ligheanul.
Nu-mi mai aduceam aminte unde l-am lsat. V-ar deranja ngrozitor,
domnule . Adic, v suprai dac tai dovlecii aici? Mirosul din buctrie
e insuportabil.
Doamn, a fi cu adevrat ncntat.

Poate c nu era tocmai fraza cea mai nimerit, dar era pentru prima
dat n ultimele 24 de ore cnd Poirot ntrevedea posibilitatea legrii unei
conversaii mai lungi de ase secunde.
Doamna Summerhayes se aez pe scaun i ncepu s felieze dovlecii
cu o frenezie ieit din comun, dar i cu o nendemnare la fel de ieit din
comun.
Sper, zise ea, c nu e prea mare lipsa de confort. Dac vrei s
schimbm ceva, s-mi spunei.
Poirot ajunsese deja la concluzia c singurul lucru din Long Meadows pe
care-1 putea tolera era gazda lui.
Suntei deosebit de amabil, doamn, rspunse el politicos. Mi-a fi
dorit s-mi stea n putere s v ajut cu unele treburi casnice.
Treburi casnice! ip ascuit doamna Summerhayes. Ce dorin!
Singura femeie priceput pe care am avut-o a fost omort. Ce noroc am i
eu
V referii cu siguran la doamna Mcginty.
Da, la doamna Mcginty. Doamne, ct mi lipsete femeia aia! A fost
mare agitaie la vremea respectiv. Prima crim care s-a ntmplat n familie,
ca s zic aa, dar cum i spuneam i lui Johnnie, a fost un mare ghinion pentru
noi. Fr doamna Mcginty pur i simplu nu m descurc.
V simeai legat de ea?
Drag domnule, era o persoan pe care te puteai baza. Lunea dupamiaza i joia dimineaa, venea ca un ceas. Acum o am pe una, Burp, mai sus
de gar, care are cinci copii i un so. Normal c nu e niciodat aici. Ori
brbatul e un pic rcit, ori mama, ori copiii au nu tiu ce boal contagioas.
Doamna Mcginty mcar era singur i trebuie s spun c rareori se
mbolnvea.
i spunei c v puteai baza ntotdeauna pe ea?
Ah, nu se atingea niciodat de nimic, nici mcar de mncare. Bine,
era un pic bgcioas, se mai uita prin scrisorile oamenilor i chestii de genul
sta. Dar oricine se ateapt la aa ceva. Adic, viaa de aici e plictisitoare
ru
i doamna Mcginty avea o via plictisitoare?
Oribil, mi nchipui. S stai mereu n genunchi i s freci, s te
atepte n fiecare diminea mormanele de vase murdare ale altora Dac ar
trebui s fac asta n fiecare zi, mai mult ca sigur mi-a dori s fiu omort.
Faa maiorului apru la geam. Doamna Summerhayes se ridic
rsturnnd dovlecii, se ndrept ctre fereastr i o deschise larg.
Nenorocitul la de cine iar a nfulecat mncarea gi-nilor, Maureen.
Of, acum el o s fie bolnav!
Ia uit-te aici, e destul spanac?
John Summerhayes art o strecurtoare plin de verdeuri.
Bineneles c nu.
Mie mi se pare enorm.
N-o s mai rmn dect o lingur cnd o s-1 gtesc. Tu n-ai vzut
pn acum cum e spanacul?

Of, Doamne!
A venit petele?
Nici urm de el.
La naiba, va trebui s desfacem o conserv, ceva. Ai putea s faci tu
asta, Johnnie. Una din alea din colul dula-pului. E un pic umflat, dar cred c
e nc bun.
i cu spanacul ce facem?
l iau eu.
Femeia sri pe geam i dispru mpreun cu soul ei.
Nom d'un nom d'un nom!1 Poirot travers ncperea i mpinse
fereastra ct de mult fu n stare. Vocea maiorului ajunse pn la el:
i cu tipul sta nou, Maureen? Mi se pare cam ciudat. Cum ziceai c1 cheam?
Nu reueam s-mi aduc aminte n timp ce vorbeam cu el. Cred c
Poirot, da Poirot. E francez.
Auzi, cred c am vzut undeva numele sta.
n Coafuri acas, poate. Arat ca un frizer. Poirot sri ca ars.
Hm Nu. Poate pe borcanele de murturi, nu tiu, dar sigur mi sun
foarte cunoscut. Ar fi bine s-i lum repejor cele apte guinee.
Vocile se pierdur.
Hercule Poirot ridic dovlecii de pe podeaua unde fuse-ser mcelrii.
Tocmai cnd termina, doamna Summerfiayes intr pe u, iar el i ntinse
politicos legumele.
Voici, madame.
Ah, mulumesc. Dovlecii tia mi se par un pic cam vinei. i punem
la sare ntr-o oal de pmnt, dar cred c s-au cam stricat Mi-e team c n-o
s fie prea buni la gust.
i eu cred c mi permitei s nchid ua? E curent.
A, da, sigur. Mereu uit uile deschise.
Aa am observat i eu.
Oricum, ua nu st niciodat nchis. Casa asta practic se drm.
Prinii lui Johnnie au locuit aici, dar bieii de ei n-au putut face nimic. Nici noi
nu ne-am permis s reparm ceva cnd ne-am ntors din India. Dar e plcut
pentru copii, se distreaz cnd vin n vacan pentru c sunt multe camere
prin care pot s alerge nestin-gherii, mai e i grdina Cu chiria pe care o
primim abia supravieuim. Au mai fost ns i nite scandaluri
Eu sunt singurul dumneavoastr oaspete acum?
Mai e o btrna sus. St n pat de cnd a venit. Nu i s-a ntmplat
nimic, dar nu iese de-acolo i eu trebuie s urc cu tava de patru ori pe zi. Are
poft de mncare, nu glum. Oricum, mine se duce la o nepoat sau aa
ceva.
Doamna Summerhayes fcu o pauz nainte de a relua pe un ton uor
artificial:
Vnztorul de pete va sosi dintr-o clip n alta. M ntrebam dac
Ai putea s-mi dai chiria pe prima spt-mn. Stai o sptmn, nu?
Poate i mai mult.

mi cer scuze c v bat la cap. Dar nu mai am nici un ban n cas i


tii i dumneavoastr cum sunt oamenii, te preseaz mereu.
Nu e nevoie s v cerei scuze, doamn.
Poirot scoase apte lire i adug apte ilingi, pe care femeia i apuc
hulpav.
Mulam mult.
Ar trebui poate, madame, s v spun mai multe despre mine. Sunt
ntr-adevr Hercule Poirot.
Dezvluirea o ls pe doamna Summerhayes indiferent.
Ce nume drgu, zise ea cu amabilitate. E grecesc, nu?
Dup cum poate tii, sunt detectiv i btndu-se cu palma n piept
poate cel mai cunoscut detectiv din ci exist.
Doamna Summerhayes rse amuzat.
Vd c suntei tare glume, domnule Poirot Ce inves-tigai? Scrum de
igar i urme de pai?
Investighez moartea doamnei Mcginty. i nu glumesc deloc.
Au! M-am tiat la deget!
Femeia i cercet cu atenie degetul, apoi se uit fix la oaspetele ei.
Vorbii serios? Adic, totul s-a terminat, vreau s zic. L-au arestat pe
amrtul la care sttea la ea, l-au judecat i l-au condamnat. Probabil l-au i
spnzurat pn acum.
Nu, madame, nu a fost spnzurat nc. i nu s-a terminat, cazul
Mcginty nu e nchis. Permitei-mi s v amintesc un vers al unuia dintre poeii
notri: O problem nu e niciodat rezolvat pn nu e rezolvat cum
trebuie.
Aha Atenia doamnei Summerhayes se mut de la Poirot la
ligheanul din poala ei. Sngerez peste dovleci. Nu e prea bine, mai ales c
trebuie s-i mncm la prnz. De fapt nu conteaz prea mult pentru c o s-i
fierb. Obiectele sunt mereu n regul dac le fierbi, nu? Chiar i vesela de
cositor.
Cred, rspunse Poirot calm, c nu voi fi aici la masa de prnz.
Capitolul 5
Nu tiu, sunt sigur, spuse doamna Burch. Afirmase asta deja de trei
ori. Nencrederea ei fireasc n domnii strini cu musta neagr i hain
lung cptuit cu blan nu putea fi uor nlturat.
A fost foarte neplcut, continu ea. Biata mtu omort, poliia
scotocind peste tot i punnd ntrebri, vecinii nnebunii Peste toate astea,
a trebuit s suport i rutatea fi a mamei soului meu. Repeta ntruna c
n familia ei nu s-a ntmplat niciodat aa ceva i mereu bietul Joe n sus,
bietul Joe n jos. Dar biata de mine? Fusese mtua mea, nu? Chiar
credeam c s-a terminat totul.
i dac James Bentley este totui nevinovat?
Aiurea! Izbucni doamna Burch. Bineneles c nu e nevinovat. El a
fcut-o. Nu mi-a plcut niciodat de el. Se plimba de colo-colo mormind n
barb. I-am zis mtuii, chiar i-am zis: N-ar trebui s ii un asemenea om n

cas. Dar ea zicea c e linitit i amabil i c nu i-a dat nici o btaie de cap.
Nu bea, nu fuma. Ei, acum i-a dat seama mai bine, biata de ea.
Poirot o privi gnditor. Era o femeie plinu, cu o culoare sntoas n
obraji. Csua era curat i ordonat i, dup miros, mobila fusese proaspt
lustruit. O arom mbietoare venea dinspre buctrie.
O soie bun care-i inea casa ngrijit i gtea pentru brbatul ei.
Avea prejudeci i era ncpnat, dar la urma urmei, de ce nu? Cu
siguran nu era genul de femeie pe care s i-o imaginezi mcelrindu-i
mtua cu un satr sau permindu-i soului s fac asta. Spence nu o
vzuse capabil de aa ceva, i acum Poirot nu putea dect s fie de acord cu
el. Comisarul cercetase situaia financiar a familiei Burch i nu gsise vreun
motiv pentru crim. Iar Spence era cu siguran deosebit de contiincios i de
meticulos.
Scoase un oftat i persevera n ncercarea lui de a-i spulbera gazdei
orice suspiciune legat de strini. Abtu discuia de la crim i se concentra
asupra victimei. Puse o mulime de ntrebri despre biata mtu, despre
sn-tatea ei, despre obiceiuri, mncrurile i buturile preferate, despre
prerile politice, so, despre atitudinea fa de via, concepiile despre sex,
pcat, religie, animale, copii.
Nu-i ddea seama dac va descoperi ceva relevant n toate astea.
Cuta acul n carul cu fn. Dar ntmpltor aflase ceva despre Bessie Burch,
i anume c nu-i cunotea de fapt foarte bine mtua. Existaser legturi de
familie, dar nu existase nici un fel de intimitate. Din cnd n cnd, cam o dat
pe lun, mergeau duminica s ia prnzul n Broadhinny, i mult mai rar deatt se ntmpla s vin btrna la ei. i ofereau cadouri de Crciun. tiau c
femeia avea ceva pus deoparte i c ei aveau s-o moteneasc dup moarte.
Dar nu era ca i cum chiar aveam nevoie de banii ia, explic
doamna Burch ridicnd tonul, avem ceva economii. i am nmormntat-o
cum se cuvine, a fost o ceremonie frumoas, cu flori i tot ce trebuie.
Mtuii i plcea s tricoteze. Nu suporta cinii pentru c fceau mizerie
peste tot, dar avea o pisic, pe care ns a pierdut-o i de-atunci nu i-a mai
luat alta, dei potria tot insista s-i dea un pisoia. i inea casa foarte
curat, spla podelele n fiecare zi. Fcea din munc un lucru plcut. Un iling
i zece penny pe or, doi ilingi de la Holmeleigh, care-i aparinea domnului
Carpenter. Au bani muli Carpenterii tia i ncercau s-o conving pe mtua
s se duc de mai multe ori pe sptmna, dar ea nu voia s le
dezamgeasc pe celelalte doamne la care muncea de mult mai mult
vreme; pur i simplu nu considera c ar fi fost corect.
Poirot o aduse n discuie i pe doamna Summerhayes de la Long
Meadows.
Da, mtua se ducea la ea, de dou ori pe sptmn. Se ntorseser
din India unde aveau muli servitori, i doamna Summerhayes nu tia absolut
nimic despre cum se ine o cas. Au ncercat s fac o grdin de
zarzavaturi, dar nici la asta nu se pricepeau. Cnd veneau copiii n va-can,
casa devenea un comar. Dar doamna Summerhayes era tare drgu i
mtua o plcea.

Portretul se contura din ce n ce mai bine. Doamna Mcginty tricota,


freca podelele, lustruia, iubea pisicile i ura cinii, i plceau copiii, dar nu
foarte tare, era foarte discret n ceea ce privea viaa ei personal.
Mergea la biseric duminica, dar nu lua parte la nici o alt activitate
bisericeasc. Rareori mergea la cinematograf. A renunat s mai munceasc
pentru un artist i soia lui cnd a descoperit c nu erau cstorii de fapt cu
acte n regul. Nu citea cri, dar aprecia ziarul de duminic i-i plceau
revistele vechi pe care i le ddeau diverse doamne. Dei nu mergea prea des
la film, era interesat de starurile de cinema. n schimb, nu se preocupa deloc
de politic, vota mereu cu conservatorii, aa cum fcuse soul ei. Nu cheltuia
mult pe haine pentru c primea destule i oricum, era econoam din fire.
Doamna Mcginty era acea doamn Mcginty la care Poirot se ateptase.
Iar Bessie Burch era ntocmai ca n notiele comisarului Spence.
nainte ca Poirot s plece, soul veni acas pentru masa de prnz. Un
omule viclean, mai greu de citit dect nevasta. Exista o oarecare nervozitate
n gesturile lui, dar brbatul art mai puin suspiciune i ostilitate dect
Bessie. Prea nerbdtor s colaboreze, ceea ce, reflect Poirot, ridica nite
semne de ntrebare. De ce ar fi vrut Joe Burch s se neleag att de bine cu
un strin inoportun? Motivul nu putea fi dect faptul c strinul respectiv
adusese cu el o scrisoare din partea comisarului Spence de la poliie.
Aadar, Joe Burch era de fapt nerbdtor s se pun bine cu poliia?
Adic nu-i permitea s critice acea instituie, aa cum fcuse soia lui?
Poate c avea contiina ncrcat. Dar de ce? Ar putea exista multe
explicaii i niciuna s nu aib vreo legtur cu moartea doamnei Mcginty.
Sau s-ar putea la fel de bine ca alibiul lui cu cinematograful s nu fi fost real,
ca el s fi btut la ua mtuii care s-1 fi primit fr reinere i s-o fi ucis.
Apoi a tras sertarele, a rvit camerele pentru a da impresia unui jaf, a
ascuns banii afar cu intenia de a-1 incrimina pe James Bentley, interesul lui
fiind economiile de la banc. Dou sute de lire care urmau s-i revin soiei i
de care, din motive necunoscute, avea disperat nevoie. Arma, i aminti
Poirot, nu fusese niciodat gsit. Cum de s-a ntmplat aa? Orice prost ar
ti c trebuie s poarte mnui sau s tearg amprentele. Atunci, unde a
disprut arma, un obiect destul de greu i cu marginile ascuite? Ar fi fost
oare mult prea uor de identificat ca aparinnd familiei Burch? Se afla acum
n cas, splat i lustruit? Ceva ca un satr, spusese medicul legist, sau
ceva poate mai neobinuit Ceva lesne de recunoscut. Poliia nu descoperise
nimic, dei fcuse cercetri n pdure, n heleteie, peste tot. Nu lipsea nici
un obiect din buctria doamnei Mcginty i nimeni nu putea susine c James
Bentley avusese o astfel de arm sau c ar fi cumprat-o vreodat. Un mic
argument n favoarea lui, ignorat n lumina tuturor celorlalte dovezi, dar
totui un argument
Poirot arunc o privire rapid n salonaul ticsit n care stteau. Oare
arma se afla aici, undeva n aceast cas? De aceea se purta Joe Burch
exagerat de amabil?
Nu gsea un rspuns, nu putea fi sigur de nimic
Capitolul 6

I.
Dup cteva momente de ezitare, Poirot fu condus n sfrit n biroul
domnului Scuttle, de la Breather & Scuttle. Ddu peste un om vioi, plin de
bunvoin.
Bun dimineaa, bun dimineaa! l ntmpin el frecndu-i minile.
Ce pot face pentru dumneavoastr?
i msur oaspetele cu o privire de profesionist, ncer-cnd s-1
ncadreze ntr-o anumit categorie. Strin. Haine de calitate. Probabil bogat
Proprietar de restaurant? Director de hotel? Industria filmului?
Sper s nu v rpesc prea mult din timpul dum-neavoastr. A dori
s discutam despre un fost angajat, James Bentley.
Sprncenele expresive ale domnului Scuttle se ridicar o clip
ntrebtor.
James Bentley James Bentley? ntreb brusc. Suntei de la pres?
Nu.
Din poliie?
Nu. Sau cel puin nu din aceast ar.
Nu din aceast ar Domnul Scuttle repet ca i cum ar fi vrut s
rein informaia petru viitor. Despre ce-i vorba?
Nefiind niciodat stingherit de spunerea adevrului, Poirot i ncepu
cuvntarea.
Reiau cercetrile n cazul lui James Bentley, la cererea unor rude ale
sale.
Nu tiam c are rude. Oricum, tii deja c a fost gsit vinovat i
condamnat la moarte.
Dar nu a fost nc executat.
Ct vreme exist via, exist i speran, nu-i aa? M cam
ndoiesc totui, probele mpotriva lui au fost foarte puternice. Cine sunt
aceste rude?
Nu v pot spune dect c sunt foarte bogate i influ-ente, extrem de
bogate.
M surprindei. Tonul brbatului deveni mai cald. Cuvintele extrem
de bogate avur un efect hipnotic asupra lui. Da, da, chiar m surprinde ce
spunei.
Mama lui Bentley, rposata doamn Bentley, explic Poirot,
mpreun cu fiul ei, a rupt orice legtur cu familia.
Una dintre certurile acelea de familie, nu? Mda Iar tnrul Bentley
a rmas fr un sfan. Pcat c aceste relaii nu au fost mbuntite mai
devreme.
Abia au aflat ce se ntmpl, continu Poirot. M-au angajat s vin aici
urgent i s fac tot posibilul.
Domnul Scuttle se ls pe spate, relaxndu-se.
Nu prea tiu ce-ai mai putea face. Presupun c vei invoca nebunia
temporar? Cam trziu pentru asta, dar dac avei nite doctori cunoscui
Dar, desigur, nu sunt n msur s-mi dau cu prerea n aceast chestiune.
Poirot se aplec puin nainte.

Domnule, James Bentley a lucrat aici, sunt sigur c-mi putei oferi
nite informaii despre el.
Sunt foarte puine de spus. A fost unul dintre vnz-torii nceptori,
cruia nu aveai ce s-i reproezi; prea un biat decent, contiincios, dar nu
avea habar de ceea ce nseamn vnzrile. Pur i simplu nu reuea s duc
lucrurile pn la capt, i asta nu e deloc bine n meseria noastr. Dac un
client vine la noi cu o cas pe care vrea s-o vnd, noi trebuie s-o vindem. i
dac un client vrea o cas, noi i gsim una. Dac e o cas n pustietate, fr
faciliti, punem accentul pe valoarea vechimii ei, o numim pies de colecie
i nu scoatem un cuvnt despre instalaii, de exemplu. Iar dac e o cldire
chiar lng fabrica de gaz, scoatem n eviden facilitile i nu ne referim
deloc la peisaj. Important este s vinzi, att, pentru asta ne aflm aici. i sunt
multe trucuri, ca s zicem aa. V sftuim, doamn, s facei imediat o
ofert, mai este un domn din parlament foarte interesat i care va veni s-o
mai vad o dat n dup-amiaza aceasta. Asta merge ntotdeauna, un
membru al parlamentului d foarte bine de fiecare dat, nu tiu de ce. Nici un
parlamentar nu va locui vreodat departe de circumscripia lui electoral, dar
probabil c sun bine, impuntor.
Brbatul ncepu s rd dezvluindu-i dantura alb, strlucitoare.
Pur i simplu psihologie, despre asta e vorba.
Psihologie! Poirot se ag imediat de acest cuvnt. Ct dreptate
avei! Observ c v pricepei la oameni.
Ct de ct, rspunse domnul Scuttle cu modestie.
De aceea v ntreb nc o dat: care este impresia dumneavoastr
despre James Bentley? ntre noi fie vorba, chiar credei c a ucis-o pe
btrn?
Scuttle fcu ochii mari.
Bineneles.
i credei, de asemenea, c era capabil de aa ceva, psihologic
vorbind?
Ei bine, dac punei problema astfel, nu, nu prea Adic nu m-a fi
gndit niciodat c are curajul necesar. Dup prerea mea, era cam icnit i
cam ncet la minte; i apoi, cu pierderea slujbei, cu toat ngrijorarea i aa
mai departe, era normal s ajung la limit.
Nu ai avut un motiv special s-1 dai afar, nu? Scuttle scutur din
cap.
Perioad proast. Personalul nu prea mai avea ce s fac. L-am dat
afar pe cel mai incompetent. i sta era Bentley. I-am dat referine bune,
dar tot nu a reuit s-i ia alt slujb. N-are deloc energie sau entuziasm, i
asta las o impresie proast oamenilor.
Se ajungea mereu la asta, gndi Poirot n timp ce prsea biroul. James
Bentley lsa o impresie proast oamenilor, i aminti nenumrai criminali
care dimpotriv fuseser considerai nite persoane fermectoare.
II
Scuzai-m, v deranjeaz dac m aez s discut cu
dumneavoastr cteva clipe?

Instalat comod la o msu, Poirot i ridic privirea din meniul pe care1 studia cu atenie. Era semintuneric n Pisica Albastr, din pricina ferestrelor
din lemn de stejar cu geamuri fumurii. Tnra care tocmai se aezase n faa
lui prea nconjurat de o aur care fcea s par totul n jur i mai ntunecat.
Avea un pr blond strlucitor i purta un pulover de un albastru
electrizant. Hercule Poirot era convins c o mai zrise undeva nainte.
N-am putut s nu prind cte ceva din ce i-ai spus domnului Scuttle,
continu ea.
Poirot ddu aprobator din cap. nelese c pereii despritori din
birourile Breather & Scuttle erau mai mult de form dect pentru a oferi
discreie. Lucrul acesta ns nu-1 deranja deloc, pentru c-i dorea de fapt s
se afle cine este i ce caut.
Dumneavoastr erai cea care dactilografia, undeva n dreapta
ferestrei din spate.
Femeia ncuviin printr-o micare a capului i zmbi, lsnd s se vad
nite dini perfeci. O tnr n jur de 33-34 de ani, cu un aspect sntos,
rumen n obraji i brunet la origine.
n legtur cu domnul Bentley, ncepu ea.
Ce anume?
Va face apel? nseamn c s-au descoperit noi probe? Ah, m-a
bucura att de tare! Pur i simplu nu am putut s cred c el a fcut-o.
Aadar, nu v-ai gndit c el a fcut-o Repet Poirot ncet, ridicnd
din sprncene.
Cel puin nu la nceput, cnd eram convins c a fost vorba de o
greeal Dar mai trziu, dup ce au aprut toate probele Femeia se opri.
Da, probele
Era clar c nu avea cine altcineva s fi comis crima. Am crezut c
pur i simplu a luat-o puin razna.
Vi s-a prut vreodat, cum s spun, un tip oarecum ciudat?
Ah, nu, nu ciudat n felul la. Era doar timid i stn-gaci, cum poate fi
oricine. Adevrul e c nu ddea tot ce era mai bun din el, nu avea ncredere
n el nsui.
Poirot o privi atent. Cu siguran c era una dintre acele persoane care
aveau ncredere n forele proprii.
l plceai?
Da. Amy, cealalt fat din birou, rdea de el i-1 numea o pacoste,
dar mie mi plcea tare mult. Era amabil i politicos, i chiar tia o mulime de
lucruri, din cri, vreau s spun.
Aha, din cri.
i era dor de mama lui. tii, fusese bolnav ani de zile. Sau m rog,
nu chiar bolnav, dar slbit, i el fcea totul n locul ei.
Poirot aprob tacit. Cunotea genul acela de mame.
Bineneles c, la rndul ei, i ea avea grij de el, de sntatea lui,
de problemele la plmni din timpul iernii, de cum se hrnea
Erai prieteni?

Nu tiu Exact. Stteam uneori de vorb. Dar dup ce a plecat deaici Nu prea l-am mai vzut. I-am scris la un moment dat, ca unui prieten,
dar nu mi-a rspuns.
Dar v simii atras de el, nu? ntreb Poirot calm.
Da, m simt, rspunse ea pe un ton aprobator.
Asta e excelent!
i aminti ziua n care l vizitase pe prizonier. James Bentley era un om
slab, cu prul grizonant, cu mini mari i cu mrul lui Adam destul de
proeminent. Remarcase privirea furi, jenat, privirea unui om care nu putea
fi considerat demn de ncredere, ci plin de secrete i viclean; observase de
asemenea i felul dizgraios, mai mult mormit de a vorbi. Aceasta era
impresia pe care James Bentley ar fi lsat-o celor mai muli observatori
superficiali, impresia pe care o lsase de fapt pe cnd se afla n boxa
acuzailor genul de om care minte, care fur i care d n cap unei
btrne
Dar nu lsase aceeai impresie i asupra comisarului Spence care se
pricepea la oameni. i nici asupra lui Poirot Iar acum mai apruse i fata
asta
Care este numele dumneavoastr, domnioar?
Maude Williams. V-a putea ajuta cu ceva?
Cred c da. Sunt oameni care cred c James Bentley este nevinovat
i care se strduiesc s dovedeasc acest lucru. Eu sunt angajat s
investighez i deja am fcut progrese considerabile.
Rosti minciuna fr s clipeasc, pentru c era o min-ciun absolut
necesar. Cineva, undeva, trebuia fcut s se simt ncolit. Maude Williams
va vorbi, iar cuvintele ei vor fi ca undele provocate de o piatr aruncat n
lac, mai largi, i mai largi, i mai largi
Mi-ai spus c discutai uneori cu James, c v-a povestit despre
mama lui i viaa de acas. A menionat vreodat pe cineva cu care ei doi nu
se nelegeau?
Maude Williams reflect cteva momente.
Nu tocmai. Mamei lui nu-i prea plceau fetele tinere, att.
Mamelor de fii devotai nu le plac niciodat tinerele domnioare. Dar
eu m refer la ceva mai mult de-att, o ceart n familie, o animozitate,
cineva care s-i dumneasc.
Fata cltin din cap c nu.
Nu mi-a spus niciodat nimic de genul sta.
Vorbea vreodat despre gazda lui, doamna Mcginty?
Rar. O dat mi-a zis c-i d s mnnce prea des pete afumat i alt
dat c btrna era suprat pentru c-i pierduse pisica.
A lsat s se neleag vreodat i v rog s fii extrem de sincer
c tia unde-i ine banii?
Culoarea din obraji i pli uor, dar Maude i nl brbia provocator.
De fapt, da. Vorbeam despre oamenii care nu au ncredere n bnci i
el mi-a zis c doamna Mcginty i inea banii sub o scndur din duumea.A

putea s-i iau n orice zi, cnd ea e plecat. i nu glumea, adic era chiar
ngrijorat de neglijena btrnei.
Aha, asta e bine din punctul meu de vedere. Cnd James Bentley se
gndete la furt, n mintea lui actul se ntmpl pe la spatele victimei. Ar fi
putut s spun: ntr-o zi cineva o s-i dea n cap pentru banii ia.
Oricum ar fi, nu se gndea la aa ceva.
Ah, nu. Dar simplele conversaii, orict de superficiale ar prea, scot
la iveal firea omului. Un criminal nelept nu ar deschide niciodat gura, dar
majoritatea celorlali sunt prea vanitoi, vorbesc prea mult i asta duce la
prinderea lor.
Maude interveni brusc:
Dar cineva, tot a omort-o pe btrn.
Categoric.
Cine? tii ceva, avei vreo idee?
Da, mini Poirot. Cred c tiu foarte bine, dar suntem abia la nceput
de drum.
Fata se uit la ceas.
Trebuie s m ntorc, pauza nu e dect de jumtate de or. Aa e
aici, n amrtul sta de Kilchester Eu am lucrat numai la Londra nainte
M anunai dac pot s fac ceva, bine?
Poirot scoase una dintre crile de vizit i not numrul de telefon de
la Long Meadows.
Aici stau.
Numele lui nu fcu nici o impresie asupra lui Maude. Generaia tnr,
observ el cu mhnire, nu tie nimic despre celebriti.
III.
Detectivul lu un autobuz napoi spre Broadhinny; se simea mult mai
vesel ca la venire. Cel puin mai exista o persoan care-i mprtea
ncrederea n James Bentley. Omul nu era att de lipsit de prieteni cum prea
la nceput.
i aminti iar de vizita la nchisoare. Ce ntrevedere lipsit de orice
speran!
Mulumesc, spusese Bentley apatic, dar nu cred c poate cineva s
mai fac ceva.
Nu, era sigur c nu avea dumani.
Cnd oamenii abia i dau seama c exiti, e greu de crezut c ajung
s te urasc.
Dar mama dumneavoastr?
Nici mama. Toat lumea o plcea i o respecta.
n tonul vocii lui apruse o urm abia perceptibil de indignare.
Dar prieteni avei?
James Bentley blmjise un rspuns:
Nu am nici un prieten
Dar iat c se dovedise acum c nu era tocmai ade-vrat. Maude
Williams l considera prieten.

Ce lege minunat a naturii, gndi Poirot, ca orice brbat, orict de


neatrgtor la prima vedere, s fie alesul unei femei.
n ciuda aparanei de femeie sexy, Maude era cu sigu-ran genul
matern. Avea calitile care-i lipseau lui James, energia, hotrrea de a
nvinge, refuzul de a se da btut.
Poirot scoase un suspin.
Ce minciuni grosolane spusese n ziua aceea! Nu mai conteaz,
fuseser necesare.
Undeva, i spuse Poirot metaforic ca de obicei, n carul cu fn exist i
acul, orice sac i are peticul i orice na i are naul.
Capitolul 7
I.
Csua n care locuise doamna Mcginty era la doar civa pai de staia
de autobuz. Doi copii se jucau pe scrile din fa. Unul mnca dintr-un mr ce
prea a avea viermi, iar cellalt ipa i btea n u cu o tabl. Preau destul
de fericii. Poirot amplific zgomotul ciocnind i el.
De dup col apru o femeie cu prul nengrijit i pur-tnd o salopet
colorat.
nceteaz, Ernie!
Ba nu, rspunse copilul i-i vzu de joac. Poirot cobor scrile i
ocoli casa
Sunt copii, n-ai ce s le faci, se plnse femeia. Detectivul fu tentat so contrazic, dar se abinu. I se fcu semn s se ndrepte ctre ua din spate.
Pe cea din fa o inem ncuiat. Nu vrei s intrai? Trecu printr-un
spltor murdar i ajunse ntr-o buctrie i mai murdar.
Nu aici a fost omort, ci n salona.
Poirot clipi descumpnit.
Nu pentru asta ai venit? Suntei strinul de sus de la Summerhayes,
nu?
Deci tii totul despre mine. Da, aa este, doamn
Kiddle. Soul meu se ocup cu tencuielile. Ne-am mutat acum patru
luni. Am locuit cu mama lui Bert pn atunci Unii ziceau:N-o s intrai
niciodat ntr-o cas n care a fost o crim, dar pentru mine o cas e o cas
i e mult mai bine dect s dormi pe dou scaune. i oricum, noi n-am avut
nici un deranj aici. Se zice c dac au fost ucii, te bntuie, dar ea nu. Vrei
s vedei unde s-a ntmplat?
Poirot se simea ca un turist Doamna Kiddle l conduse ntr-o ncpere
mic n care era ngrmdit mobil veche din perioada regelui Iacob. Spre
deosebire de restul casei, nu prea s fi fost locuit vreodat.
Zcea pe podea cu partea dinapoi a capului crpat. Doamna Elliot a
gsit-o, ea i cu Larkin, de la brutrie. Dar banii au fost luai de sus, venii s
v art de unde.
Doamna Kiddle l conduse mai departe, n dormitorul de la etaj n care
se aflau o comod cu sertare, un pat din alam, cteva scaune i un rnd de
hinue pentru copii, umede i uscate.

Chiar aici erau, art gazda ncntat c deine o astfel de


informaie.
Poirot privi n jur. Greu de imaginat c aceast odaie drpnat fusese
cndva casa de care btrna fusese att de mndr, pe care o splase i o
ngrijise cu atta dragoste. Aadar aici dormise i locuise doamna Mcginty.
Bnuiesc c aceasta nu e mobila ei.
A, nu. Pe-aia a luat-o nepoata ei din Cullavon.
Nu mai rmsese nimic din ce aparinuse doamnei Mcginty. Venise
familia Kiddle i ocupase tot. Viaa era mai puternic dect moartea.
De la parter rsun plnsetul unui copil.
S-a trezit la mic.
Femeia se repezi n jos pe scri, iar Poirot o urm. Nu mai era nimic de
vzut aici, aa c se duse la vecin.
II
Da, domnu', eu am gsit-o.
Doamna Elliot era genul care dramatiza. O cas curat, aranjat, n
care aceast femeie cu prul negru, nalt i slab, retria momentul su de
glorie.
Larkin, brutarul, a venit i a btut la ua mea. E vorba de doamna
Mcginty, mi-a zis, nu ne aude deloc, s-ar putea s-i fie ru. Aa m-am gndit
i eu, c nu mai era vreo tineric. i din cte tiam, avusese nite palpitaii la
un moment dat Am crezut c a avut un atac de cord. M-am dus repede, erau
doar doi brbai i normal c nu puteau s intre n dormitorul femeii.
Poirot ncuviin remarca gazdei sale.
Am urcat scrile n grab. El sttea n picioare, alb ca varul. Nu c ma fi gndit la ceva n momentul la, oricum nc nu tiam ce se ntmplase.
Am btut tare la u, dar n-am primit nici un rspuns, aa c am apucat
clana, am rsucit-o i am intrat. Toate erau rsturnate i scndura din
duumea ridicat.,Jaf, am zis. Dar unde e biata de ea? i apoi ne-am gndit
s ne uitm n salona. i acolo era Jos pe podea, cu capul spart. Crim! Miam dat seama imediat ce se ntmplase crim! N-avea ce s fie altceva. Jaf
i crim. Aici, n Broadhinny. Am ipat i iar am ipat! tiu c le-am dat mult
btaie de cap. Am leinat, a trebuit s se duc s-mi aduc un coniac de la
Trei Roi. Chiar i dup asta am tremurat ore ntregi. N-o lua chiar aa, mi-a
zis sergentul cnd a venit, du-te acas i f-i o ceac de ceai. i aa am
fcut, s tii. i cnd a venit Elliot acas se holba la mine: Ce e, ce s-antmplat? nc tremuram. Mereu am fost sensibil, din copilrie. Poirot
ntrerupse cu tact monologul plin de emoie.
Da, desigur, este evident acest lucru. i cnd ai vzut-o pe doamna
Mcginty pentru ultima dat?
Pi s fi fost cu o zi nainte, cred, cnd s-a dus n gr-din s ia un
pic de ment. Eu ddeam de mncare la gini.
V-a spus ceva?
Doar bun ziua i dac ou ginile mai bine dect pn acum.
i atunci a fost ultima dat cnd ai vzut-o? Nu ai vzut-o i n ziua
n care a murit?

Nu, dar pe el l-am vzut. Doamna i cobor vocea. Pe la 11


dimineaa. Se plimba pe strad, trindu-i picioarele ca de obicei.
Detectivul atept, dar femeia nu prea s mai aib ceva de adugat.
Ai fost surprins cnd 1-a arestat poliia?
Pi, am fost i n-am fost. Mi s-a prut mereu cam prostnac, i fr
ndoial prostnacii tia devin uneori periculoi. Unchiul meu avea un biat
cam ncet la minte, dar cteodat devenea tare obraznic, iar cnd a crescut,
s-a fcut i mai ru. Bentley sta e ntr-adevr cam srit i nu m-ar mira,
cnd o veni vremea, s nu-1 spnzure, ci s-1 trimit la un azil de nebuni. De
ce? Pi uite unde a ascuns banii. Nimeni n-ar pune banii acolo, dect dac ar
vrea s fie gsii. E pur i simplu o tmpenie, v zic.
Dect dac ar vrea s fie gsii, repet Poirot ca pentru el. Nu v
lipsete din ntmplare un satr sau un topor?
Nu, domnule, nu. M-a ntrebat i poliia. De fapt, ne-a ntrebat pe toi
care stm pe-aici. E nc un mister cu ce-a ucis-o.
III.
Hercule Poirot se ndrept ctre pot.
Criminalul voia ca banii s fie gsii, dar nu i arma. Pentru c banii l-ar
fi incriminat pe James Bentley, iar arma, pe cine?
Cltin din cap. Vizitase celelalte dou case. Fuseser mai puin plini de
verv ca doamna Kiddle i mai puini dramatici dect doamna Elliot. n linii
mari, spuseser cu toii c doamna Mcginty fusese o btrn respectabil,
discret, c avea o nepoat n Cullavon, de altfel singura persoana care o
vizita vreodat, c nu tiau pe nimeni care ar fi displcut-o sau care ar fi avut
ceva mpotriva ei.
Nu ajung nicieri, absolut nicieri, i spuse Poirot mhnit. Nu se vede
nici o lumini. neleg disperarea comisarului Spence. Dar pentru mine ar
trebui s fie altfel. Spence e un comisar bun de poliie, dar eu, eu sunt
Hercule Poirot, ar trebui s am o revelaie!
Calc ntr-o balt i se strmb. Era el marele, unicul Hercule Poirot, dar
era n acelai timp i un btrnel pe care l cam strngeau pantofii de piele.
Intr n oficiul potal. Partea din dreapta era destinat corespondenei
de afaceri a Maiestii Sale; n stnga erau diverse mrfuri la vnzare
dulciuri, jucrii, papetrie, felicitri, ln pentru tricotat i lenjerie de copii.
Poirot nainta i ceru nite timbre.
Fu ntmpinat de o femeie de vrst mijlocie cu o privire ager, al crei
nume nu era ntmpltor doamna Sweetiman1., Aici, i zise Poirot, se afl
nendoielnic toat inteli-gena din Broadhinny.
i 12 pence, zise ea extrgnd timbrele cu dexteritate dintr-un
catalog uria. Adic patru i zece pence n total. Mai dorii ceva?
l fix cu ochii ei luminoi. Prin ua din spate se ivi capul unei fete care
asculta cu aviditate.
M aflu strin prin locurile acestea, rosti Poirot solemn.
E-n regul, domnule. Venii de la Londra, nu?
Bnuiesc c tii cu ce treburi m aflu aici. Detectivul i ndulci tonul
i zmbi.

Nu, domnule, nu am nici cea mai mic idee, rspunse funcionara pe


un ton formal.
Doamna Mcginty Doamna Sweetiman ddu din cap.
Ce poveste trist, chiar ocant.
Bnuiesc c o cunoteai destul de bine.
Ah, da, la fel de bine ca oricine din Broadhinny. i petrecea timpul cu
mine aici, cnd venea dup cine tie ce.
O adevrat tragedie. i nc nu s-a rezolvat, aa am auzit
Exist anumite ndoieli c James Bentley ar fi vinovat
Nu ar fi prima dat cnd poliia aresteaz pe cine nu trebuie, dei nu
prea cred c ar fi cazul i aici. Nu c l-a fi crezut n stare, e un tip timid, cam
ciudat, dar nu periculos, sau cel puin nu prea. Dar mai tii? Poirot se
aventur s cear i hrtie de scris.
Desigur, domnule, numai c trebuie s venii pe partea cealalt, v
rog.
Doamna Sweetiman i ocup locul la ghieul din stnga.
Mi-e greu s-mi nchipui cine ar fi putut fi dac nu a fost domnul
Bentley, remarc ea n timp ce se ntindea dup hrtie i plicuri. Mai apar
nite vagabonzi din cnd n cnd pe-aici i poate c unul dintre ei a gsit
fereastra deschis i a intrat. Dar nu ar fi plecat fr bani, nu? Nu dup ce a
ucis ca s-i obin. Erau bancnote nemarcate. Poftii, domnule, hrtie albastr
i plicuri asortate.
Poirot plti totul.
Doamna Mcginty nu v-a spus niciodat c ar fi neli-nitit sau c s-ar
teme de cineva, nu?
Mie nu. Nu era o femeie agitat. La domnul Carpenter mai sttea
uneori pn trziu, la Holmeleigh, n vrful dealului. Aveau mereu oaspei la
cin, iar doamna Mcginty se ducea seara s ajute la splatul vaselor i se
ntorcea de cele mai multe ori pe ntuneric, ceea ce eu nu a face nici n
ruptul capului. E bezn cnd cobori dealul.
O cunoatei cumva pe nepoata ei, doamna Burch?
Doar ct s mai schimbm o vorb; venea uneori cu soul.
Au motenit ceva bani la moartea doamnei Mcginty. Vnztoarea l
fix scruttor.
E normal, nu? Nu poi s-i iei cu tine i e normal s-i primeasc
rudele, snge din sngele tu.
Ah, da, desigur, sunt perfect de acord. Doamna Mcginty inea la
nepoata ei?
Foarte mult, cred, dar n felul ei discret.
i la soul nepoatei?
Da, din cte tiu, veni rspunsul destul de evaziv.
Cnd ai vzut-o ultima dat pe doamna Mcginty? Femeia reflect
cteva momente ncercnd s-i aminteasc.
S vedem Cnd a fost, Edna? Din pragul uii, Edna strmb din nas
neputincioas. In ziua n care a murit? Nu, n ziua de dinainte Sau cu dou

zile nainte? Da, era luni. Aa e. A fost omort miercuri. Da, era luni, a venit
s cumpere o climar de cerneal.
Cerneal?
Bnuiesc c voia s scrie o scrisoare.
Tot ce se poate. i era la fel ca de obicei, nu ai obser-vat nimic
diferit?
N-nu Nu cred.
Edna ddu nval n ncpere i se bg n discuie.
Ba era diferit, afirm ea cu putere. Era mulumit de ceva, adic nu
mulumit, era de-a dreptul ncntat.
Probabil c ai dreptate, eu nu am remarcat la mo-mentul respectiv,
dar acum c te aud pe tine mi dau seama c aa e, doamna Mcginty era
foarte vioaie n ziua aceea.
V amintii ceva din ce a spus?
De obicei nu in minte, dar toat povestea asta cu crima, cu poliia
care pune tot felul de ntrebri, te face s vezi lucrurile altfel. Nu a zis nimic
de James Bentley, de asta sunt sigur. A vorbit puin despre familia
Carpenter, despre doamna Upward, locuri n care muncea, tii.
A, da. Tocmai voiam s v rog s-mi spunei exact pentru cine lucra.
Doamna Sweetiman replic prompt:
Lunea i joia se ducea la doamna Summerhayes, la Long Meadows.
Acolo stai i dumneavoastr, nu?
Da. Bnuiesc c nu exist vreun alt loc n care a putea s locuiesc o
vreme.
Nu, chiar n Broadhinny nu exist altceva. Nu-i prea confortabil acolo,
nu-i aa? Doamna Summerhayes e tare drgu, dar nu tie nici lucrurile
elementare despre o cas. n general doamnele astea care vin din ri strine
nu prea au habar. Mereu era acolo o mizerie de nedescris, aa spunea
doamna Mcginty. Deci, cum ziceam, lunea dup-amiaza i joia dimineaa la
Summerhayes, apoi marea dimineaa la doctorul Rendell, iar dup-amiezile
la doamna Upward n Laburnums. Miercurea era la doamna Wetherby la
Hunter's Close, iar vinerea la domnioara Selkirk, actuala doamn Carpenter.
Doamna Upward e o btrn care locuiete cu fiul ei; au o menajer, dar
doamna Mcginty se ducea o dat pe sptmn pentru curenia general.
La domnul i doamna Wetherby, care e invalid, nu sttea nimeni s-i ajute
prea mult. Domnul i doamna Carpenter au o cas frumoas i dau multe
petreceri. Toi sunt oameni de treab.
Poirot iei din nou n strad pstrnd n minte aceast ultim remarc
despre oamenii din Broadhinny.
Urc dealul ncet ctre Long Meadows. Spera din suflet c dovlecii i
conserva fuseser mncate la prnz i c nu-i opriser i lui. Dar poate c
mai erau i alte conserve ngrozitoare. Viaa la Long Meadows avea desigur
primejdiile ei.
Una peste alta, fusese o zi plin de dezamgiri.
Ce reuise s afle?

C James Bentley avea o prieten. C nici el, nici doamna Mcginty nu


aveau dumani. C doamna Mcginty nu mai putea de bucurie cu dou zile
nainte s moar i cumprase o climar de cerneal
Poirot se opri ca trsnit Descoperise n cele din urm ceva, un fapt
ct de mic?
ntrebase aproape automat ce ar fi putut face doamna Mcginty cu
cerneala, iar vnztoarea i rspunsese, ct se poate de firesc, c probabil
inteniona s scrie o scrisoare.
Era ceva semnificativ aici, ceva ce era gata s-i scape i lui, aa cum
probabil le scpase tuturor celorlali, din simplul motiv c scrierea unei
scrisori este un lucru ct se poate de obinuit.
Dar pentru doamna Mcginty fusese att de neobinuit, nct a trebuit
s mearg s cumpere cerneal.
Aadar doamna Mcginty rareori scria scrisori, fapt ce putea fi uor
confirmat de doamna Sweetiman. i totui, btrna scrisese o scrisoare cu
dou zile nainte s fie ucis. Cui i de ce?
Ar putea fi neimportant, la urma urmei. Poate i-a scris nepoatei sau
unei prietene. E absurd s dai atta importan unei climri de cerneal.
Dar asta era tot ce gsise i avea de gnd s urmreasc noul fir.
O sticlua de cerneal
Capitolul 8
I
O scrisoare? Bessie Burch ddu din cap. Nu, nu am primit nici o
scrisoare de la mtua. Ce s-mi scrie?
Poirot fcu o sugestie:
Poate c era ceva ce ar fi vrut s v spun.
Dar nu se omora cu scrisul. Avea aproape aptezeci de ani, iar n
tineree nu fcuse prea mult coal.
Dar tia s scrie i s citeasc, nu?
Ah, da. Nici dup citit nu se ddea n vnt, dar i plceau News of the
World i Sunday Cornet. S scrie ns i venea mereu peste mn. Dac voia
s m anune ceva, cum ar fi s ne amnm vizita la ea sau c nu mai putea
s vin la noi, de obicei l suna pe domnul Benson, farmacistul de alturi i el
ne transmitea mesajul. E foarte amabil omul sta Fiindc suntem n aceeai
zon, nu cost dect dou pence. E o cabin telefonic la pota din
Broadhinny.
Poirot ddu din cap. Ieftin, ntr-adevr. i fcuse deja o imagine despre
firea econoam a doamnei Mcginty, creia trebuie s-i fi plcut tare mult
banii.
Dar mtua dumneavoastr v mai scria totui din cnd n cnd, nu?
Insist el politicos.
Pi da, felicitri de Crciun.
i poate c avea prietene n alte pri din Anglia crora le scria?
Asta nu mai tiu. Mai avea o cumnat, dar a murit acum doi ani i
mai era o doamn Birdlip, dar i ea e moart.

Deci, dac a scris cuiva, este foarte probabil s fi fost rspunsul la o


scrisoare pe care o primise.
Din nou Bessie Burch czu pe gnduri.
Nu-mi dau seama cine s-i fi scris, sunt sigur c Bineneles! Faa
femeii se lumin. Guvernul!
Poirot fu de acord c, n prezent, comunicarea cu ceea ce Bessie numea
n sens larg guvernul era mai degrab o regul dect o excepie.
O mulime de fleacuri, ca de obicei, formulare de completat, ntrebri
care nu ar trebui puse nici unei per-soane decente
Aadar, doamna Mcginty inea o coresponden cu guvernul?
Dac ar fi avut ceva de scris, ar fi venit la Joe s-o ajute. Scrisorile
astea o enervau i i le aducea mereu soului meu.
V amintii dac era vreo scrisoare printre obiectele ei personale?
N-a putea s spun exact. Nu-mi amintesc nimic. i-apoi, poliia a
venit prima A trecut ceva timp pn m-au lsat s mpachetez ceva de-acolo.
Ce s-a ntmplat cu acele lucruri?
Scrinul de-aici e al ei, din mahon solid, i mai e un dulap sus i nite
ustensile de buctrie. Restul le-am vndut pentru c nu aveam unde s le
inem.
Eu m refer la lucrurile personale, perii, pieptene, fotografii, obiecte
de toalet, haine
Aaa Le-am mpachetat i pe-alea ntr-o valiz i le-am dus tot sus.
N-am tiut ce s fac cu ele. Am vrut s duc hainele la bazarul de Crciun, dar
am uitat. Nu mi s-a prut potrivit s le dau acelor ini care vnd haine la
mna a doua.
A putea s vd valiza aceea?
Cu plcere. Dei nu cred c-o s gsii ceva de folos. A cercetat-o i
poliia.
Da, tiu. Cu toate acestea
Doamna Burch l conduse ntr-un dormitor micu din spate, ce prea un
atelier de haine i scoase o valiz de sub pat.
Asta e. Acum o s v rog s m scuzai puin, dar trebuie s m uit
la friptur
Poirot i fu recunosctor i atept pn auzi din nou paii cobornd pe
scri. Deschise valiza i fu izbit de un miros puternic de naftalin. Scoase tot
ce era nuntru cu un sentiment de mil; erau lucruri care vorbeau despre
viaa unei btrne acum moarte. O hain neagr uzat. Dou pulovere de
ln. Un taior i o fust. Ciorapi. Nici un fel de lenjerie intim (probabil c le
luase Bessie). Dou perechi de pantofi nfurai n ziar. O perie i un
pieptene folosite, dar curate. O oglind veche din argint. O fotografie n ram
de piele cu un cuplu n ziua nunii, mbrcai dup moda de acum treizeci de
ani, probabil erau doamna Mcginty i soul ei. O ilustrat cu Margate. Un
cine de porelan. O reet de dulcea de dovlecei pe o bucata de hrtie
rupt. O pagin cu rubrica de fapt divers despre farfurii zburtoare. O alt
tietur din ziar despre profeiile Maicii Shipton. O Biblie i o carte de
rugciuni.

Nu erau mnui sau geni, care probabil ajunseser tot la nepoat sau
fuseser date altcuiva. Hainele care rm-seser aici erau prea mici pentru
durdulia Bessie, ntruct doamna Mcginty fusese o femeie usciv.
Despacheta una din perechile de pantofi. Erau de cali-tate i nu foarte
purtai. Era pe punctul de a-i mpacheta la loc, cnd privirea i czu pe titlul
ziarului. Era Sunday Cornet din 19 noiembrie. Doamna Mcginty fusese
omort pe 22 noiembrie. Era deci ziarul pe care-1 cumprase n duminica de
dinaintea morii. Bessie Burch l gsise n ca-mer i-1 folosise n scopuri
practice, la mpachetat.
Duminic, 19 noiembrie. Luni, femeia cumprase o climar de
cerneal
S fi fost ceva ce a citit n ziar?
Despacheta i cealalt pereche de pantofi. News ofthe World, din
aceeai dat. Netezi foile i se aez pe un scaun s le citeasc. Descoperi c
o bucat dreptunghiular din pagina din mijloc a ziarului Sunday Cornet
fusese decupat. Nu se potrivea cu niciuna dintre tieturile pe care le gsise
n valiz. Rsfoi ambele jurnale, dar nimic nu-i trezi interesul. nveli pantofii
aa cum i gsise i aez totul la loc n valiz cu grij.
Cobor i o gsi pe doamna Burch trebluind n buctrie.
Nu cred c-ai gsit ceva, nu?
Din pcate, nu. Apoi adug pe un ton lejer: V amin-tii cumva dac
era o tietur de ziar n geanta mtuii dumneavoastr sau n vreo saco?
Nu-mi aduc aminte. O fi luat-o poliia.
Dar poliia nu o luase, Poirot tia sigur din notiele lui Spence.
Coninutul genii doamnei Mcginty fusese inven-tariat, nu era nici o bucat de
ziar., Eh, bien, i zise Poirot, urmtorul pas va fi uor. Ori ratez, ori naintez n
sfrit.
II.
Nemicat, cu bucile de ziar prfuite n fa, Poirot i repeta c
importana climrii de cerneal nu era o pist fals.
Sunday Cornet, 19 noiembrie.
n susul paginii din mjloc erau aceste cuvinte:
FEMEI VICTIME ALE TRAGEDIILOR DIN TRECUT UNDE SUNT ACESTE
FEMEI ACUM?
Sub titlu erau patru reproduceri estompate ale unor fotografii vechi.
Subiectul lor nu prea ns deloc tragic, ci mai degrab ridicol; persoane
mbrcate dup moda anilor trecui, ce poate fi mai ridicol de-att?
Sub fiecare fotografie era un nume.
Eva Kane, cealalt femeie n faimosul caz Craig.
Janice Courtland, nevasta tragic al crei so fusese un demon cu
chip de om.
Micua Lily Gamboll, copilul tragic din vremurile noastre suprapopulate.
Vera Blake, soia nebnuit a unui criminal.
i apoi venea din nou ntrebarea cu litere de-o chioapa:
UNDE SUNT ACESTE FEMEI ACUM?

Poirot clipi i citi meticulos articolul oarecum romanat ce renvia


povetile de demult ale acelor eroine obscure.
i amintea numele Eva Kane, cazul Craig fusese unul ntr-adevr
celebru. Alfred Craig fusese grefier municipal n Parminster. Un omule
contiincios, cinstit i foarte plcut, care avusese ghinionul s se nsoare cu o
femeie obositoare i temperamental. Doamna Craig l umpluse de datorii, l
ciclea, l teroriza i suferea de boli mintale despre care prietenii binevoitori
spuneau c ar fi imaginare. Eva Kane era bona de numai 19 ani, frumuica,
vulnerabil i cu o fire deschis. Ea i Craig se ndrgostiser nebunete unul
de altul. Apoi, ntr-o zi, vecinii au auzit c doamna Craig a plecat n
strintate s se trateze. Aa povestea el. A dus-o la Londra cu maina ntr-o
noapte i de-acolo, urma s plece n sudul Franei. Craig s-a ntors la
Parminster i, din cnd n cnd, le mai povestea vecinilor cum starea
sntii soiei sale nu se mbuntise deloc, dup cum ea nsi povestea n
scrisori. Eva Kane se ocupa acum de cas pentru el, dar gurile rele ncepur
n curnd s comenteze. n cele din urm, grefierul a primit o scrisoare n
care i se aducea la cunotin moartea soiei. A plecat pentru o sptmn i
s-a ntors cu relatri de la nmormntare.
n anumite privine, Craig era un om simplu. A fcut ns greeala s
menioneze unde murise doamna Craig, o staiune destul de cunoscut de pe
Riviera francez.
Cineva care avea rude sau prieteni acolo descoperise c nu murise
nimeni cu numele respectiv i c nici nu avusese loc vreo nmormntare.
Dup zile ntregi de brfe a fost anunat poliia.
Ce a urmat poate fi uor rezumat n cuvinte.
Doamna Craig nu plecase spre Riviera francez, ci fusese tiat
bucele i ascuns n pivni. Autopsia a scos la iveal otrvirea cu un
alcaloid vegetal.
Craig a fost arestat i trimis n judecat. Eva Kane a fost la nceput
considerat complice, dar s-a renunat la acuzaii cnd s-a descoperit c nu
tiuse absolut nimic din cele ntmplate. Craig a mrturisit n cele din urm i
a fost executat.
Eva Kane, care atepta un copil, a plecat din Parminster i, conform
celor spuse de Sunday Cornet, rude amabile din Lumea Nou i-au oferit un
adpost. Biata fat, sedus n naivitatea ei de un criminal cu snge-rece, i-a
schimbat numele i a prsit pentru totdeauna aceste locuri ca s nceap o
via nou, ascunznd n suflet numele celui care devenise tatl fetiei ei.
Fiica mea va crete fericit i inocent. Viaa ei nu va fi pngrit de
trecutul crud. Aa am jurat. Amintirile mele tragice vor rmne doar ale
mele.
Biata Eva Kane! S nvee att de tnr ticloia i infamia oamenilor!
Unde e ea acum? Exista oare ntr-un orel din vestul mijlociu o btrnic
tcut, respectata de vecini, cu ochii triti? i o tnra fericit i vesel,
avnd la rndul ei copii, vine s-i vad mama i s-i povesteasc despre
micile ei greuti zilnice, fr s aib cea mai mic idee despre ce-a trebuit
s ndure femeia aceea n trecut?

Oh la la! Exclam Poirot i trecu la urmtoarea vic-tim tragic.


Janice Courtland, nevasta tragic, fusese cu siguran lipsit de noroc
n alegerea soului. Femeia a suportat timp de opt ani practicile lui ciudate,
prezentate n ziar n aa fel nct s incite imediat curiozitatea. Opt ani de
martiriu, afirma cu trie Sunday Cornet. i apoi Janice i-a fcut un prieten.
Un tnr idealist care, oripilat de o scen ntre so i soie la care asistase din
ntmplare, 1-a atacat brusc pe brbat cu o asemenea for, nct acesta din
urm a czut i s-a izbit de marginea ascuit a emineului de marmur,
zdrobindu-i easta. Juraii au considerat c provocarea fusese extrem de
intens, c tnrul nu avusese intenia de a-1 omor i i-au dat o pedeaps
de cinci ani.
Biata Janice, ngrozit de toat publicitatea care se fcuse cazului ei, a
plecat n strintate ca s uite.
Oare a reuit s uite? Aa sperm. Undeva, exist poate o soie i o
mam fericit pentru care anii aceia de suferin ndurat n tcere par acum
doar un vis urt
Mda i zise Poirot trecnd la Lily Gamboll, copilul tragic al
vremurilor noastre suprapopulate.
Lily Gamboll fusese alungat din cminul ei mult prea aglomerat. O
mtu i asumase responsabilitatea pentru viaa micuei. Lily voise s
mearg la cinematograf, iar mtua o refuzase categoric. Bine dezvoltat
fizic pentru cei numai 12 ani ai ei, a luat satrul de pe mas i 1-a aruncat
nspre femeia mrunic i fragil. Lovitura a ucis-o. O coal pentru
delincveni minori i-a deschis porile, iar Lily a disprut.
Acum este din nou o femeie liber s-i reia locul n civilizaia noastr.
Comportamentul ei n anii de reeducare i, mai trziu, n cei de supraveghere
se spune c a fost exemplar. Nu ne arat asta c nu copilul e de vin, ci
sistemul? Crescut n ignoran, micua Lily a fost victima mediului.
Acum, dup ce a ispit pentru greeala ei, triete undeva fericit,
sperm, ca o bun cetean, ca o bun soie i mam. Biata Lily Gamboll.
Poirot scutur din cap. Un copil de 12 ani care ia un satr i i ucide
mtua nu era dup prerea lui un copil drgu. Compasiunea se ndrepta n
acest caz ctre mtu.
Trecu mai departe la Vera Blake.
Una dintre acele femei crora toate i merg prost. nti s-a ndrgostit
de un tip care s-a dovedit a fi un gangster cutat de poliie pentru asasinarea
unui supraveghetor al unei bnci. Apoi s-a cstorit cu un comerciant
respectabil, care s-a dovedit a fi un vnztor de bunuri furate. Cei doi copii ai
ei au ajuns, la rndul lor, n vizorul poliiei dup ce au furat dintr-un magazin.
n cele din urm a aprut i biatul bun care i-a oferit Verei un cmin n
dominioane. Ea i copiii ei au fost nevoii s plece din aceast ar
decadent.
Din acel moment o nou via i atepta. n sfrit, dup ani ntregi de
lovituri din partea destinului, necazurile Verei s-au terminat.
M ntreb, coment Poirot sceptic, dac nu cumva va descoperi c sa mritat cu un arlatan!

Se ls pe spate i studie cu atenie cele patru fotografii. Eva Kane


avea crlionii lsai peste urechi i o plrie enorm, i inea un buchet de
trandafiri la ureche ca pe receptorul unui telefon. Janice Courtland purta o
plrie tras peste urechi i o rochie cu talia joas. Lily Gamboll era un copil
obinuit, prea c respir pe gura ntredeschis i purta ochelari cu lentile
groase. n ceea ce-o privete pe Vera Blake, n fotografia alb-negru, nici o
trstur nu-i putea fi remarcat.
Dintr-un anumit motiv doamna Mcginty rupsese aceste articole i
fotografiile. De ce? Doar pentru c-o interesau povetile? Detectivul respinse
aceast ipotez. Btrna pstrase foarte puine lucruri de-a lungul celor
aizeci de ani, tia asta foarte bine din raportul poliiei i din inventarierea
bunurilor personale.
Rupsese bucata din ziar duminic, iar luni se dusese la pot s
cumpere cerneal pentru c avea de gnd s scrie o scrisoare. Dac ar fi fost
o scrisoare oficial, i-ar fi cerut ajutorul lui Joe Burch. Deci nu era oficial.
Atunci despre ce era vorba?
Privirea lui Poirot czu iar pe cele patru fotografii. Sunday Cornet se
ntreba:
Unde sunt aceste femei acum?
Una dintre ele, se gndi Poirot, a trit n Broadhinny pn n noiembrie
trecut.
III.
Abia a doua zi reui Poirot s stea fa-n fa cu dom-nioara Pamela
Horsefall, care oricum nu avea mult timp la dispoziie deoarece trebuia s
ajung la Sheffield.
nalt, bieoas, iubitoare de alcool i igri, nu prea deloc genul care
s fi scris sentimentalismele din Sunday Cornet. i totui ea era autoarea.
Dai-i drumu' repede, trebuie s plec.
Este vorba de articolul dumneavoastr din noiembrie, serialul despre
femei tragice.
Ah, articolul la. Cam prost, nu? Poirot ns nu-i exprim nici o
prere.
M refer n special la articolul despre femeile asociate cu crime
celebre, care a aprut pe 19 noiembrie. Se referea la Eva Kane, Vera Blake,
Janice Courtland i Lily Gamboll.
Domnioara Horsefall rse forat:
Unde sunt aceste femei tragice acum? mi amintesc.
Presupun c uneori primii i scrisori n urma unor asemenea
articole.
Ba bine c nu! Se pare c unii n-au alt treab dect s scrie scrisori.
Cineva 1-a vzut pe criminalul Craig mergnd pe strad, o alt doamn
vrea s-mi spun povestea vieii ei, mult mai tragic dect mi-a putea
imagina vreodat.
Ai primit cumva o scrisoare de la o doamn Mcginty din Broadhinny,
imediat dup apariia articolului respectiv?

Drag domnule, de unde naiba s tiu? Primesc muni de scrisori.


Cum s-mi amintesc de vreuna n mod special?
Am crezut c v amintii la cteva zile, doamna Mcginty a fost
ucis.
Acum mai venii de-acas! Domnioara Horsefall uit c se grbea
s ajung la Sheffield i se aez confortabil pe scaun. Mcginty Mcginty
Da, mi amintesc numele. Lovit n cap de chiriaul ei. Nu e o crim prea
senzaional pentru public. i zicei c femeia mi-a scris?
Este foarte posibil s fi trimis o scrisoare la Sunday Cornet.
Tot aia e, ar fi ajuns tot la mine. i cu crima, i cu numele ei la
rubrica de tiri, sigur mi-a fi amintit. Femeia fcu o pauz. Ia stai Dar nu
era din Broadhinny, era din Broadway.
V amintii, aadar?
Nu sunt foarte sigur Dar numele sta Ce nume caraghios, nu?
Mcginty! Da! Un scris ngrozitor i ilizibil. Dac mi-a fi dat seama Dar sunt
sigur ca era din Broadway.
Doar dumneavoastr ai spus c scrisul era ilizibil, Broadway i
Broadhinny ar putea s semene.
Da, s-ar putea. De altfel, nimeni nu e obligat s tie toate numele
astea ciudate de la ar. Mcginty, da, mi amintesc clar. Probabil mi-a rmas
numele n minte din cauza crimei.
V amintii ce spunea n scrisoare?
Ceva despre o fotografie. tia unde se afl o poz ca aceea din ziar
i voia s tie dac-o pltim pentru asta i ct anume.
i i-ai rspuns?
Domnule drag, dar noi nu vrem nimic de genul sta. Am trimis
rspunsul standard. Mulumiri politicoase i att. Dar cum l-am trimis la
Broadway, nu cred c 1-a mai primit.
tia unde se afla o fotografie n mintea lui Poirot reveni vocea
indiferent a lui Maureen Summerhayes: Normal c-i mai bga un pic nasul
pe ici, pe colo.
Doamna Mcginty era curioas. Era cinstit, dar i plcea s tie ct mai
multe. Iar oamenii pstreaz lucruri nensemnate din trecut, din
sentimentalism sau pentru c pur i simplu uit de ele.
Doamna Mcginty a vzut o fotografie veche i mai trziu a recunoscut-o
n Sunday Cornet i se ntreba dac n-ar putea s-i ias nite bani din asta
Se ridic brusc de pe scaun.
Mulumesc, domnioar Horsefall. A mai avea o ntrebare: ceea ce
ai scris despre cazurile acelea era adevrat? Am observat de exemplu c
anul procesului lui Craig era notat greit, s-a ntmplat cu un an mai trziu.
Iar pe soul lui Janice Courtland l chema Herbert, nu Hurbert, dac-mi
amintesc bine. Mtua lui Lily Gamboll locuia la Buckinghamshire, nu la
Berkshire.
Jurnalista gesticula cu igara ntre degete.

Domnule drag, nu ne intereseaz exactitatea faptelor. Toat


povestea era un ghiveci romanat de la un cap la altul. Am brodat asupra
unor fapte, evident.
Este posibil aadar ca nici personajele n sine s nu fi fost aa cum
le-ai prezentat.
Bineneles c nu! Dar ce credeai? N-am nici o ndoial c Eva Kane
era o nenorocit i nici pe departe inocenta rnit. Iar Courtland, de ce a
ndurat un pervers sadic timp de opt ani? Pentru c avea bani, de-aia, iar
iubitul romantic nu avea nici un sfan.
i micua Lily Gamboll?
N-a prea vrea s-o vd zbenguindu-se pe lng mine cu un satr.
Poirot pocni din degete.
Toate au plecat din ar, s-au dus n Lumea Nou s nceap o alt
via. i nu exist nici o dovad c s-au ntors, nu-i aa?
Niciuna, fu de acord domnioara Horsefall. i acum chiar trebuie s
fug
n seara aceea, trziu, Poirot i telefona lui Spence.
Chiar m gndeam la dumneavoastr. Ai reuit s gsii ceva?
Am fcut cercetrile necesare.
Da?
Iar rezultatul acestora este: Oamenii care locuiesc n Broadhinny
sunt toi tare de treab.
Ce vrei s spunei cu asta, domnule Poirot?
Dragul meu prieten, luai n calcul expresia tare de treab. Pn
acum, sta a fost un motiv de crim.
Capitolul 9
I
Toi foarte drgui, murmur Poirot n timp ce trecu de poarta de la
Crossways, aproape de gar.
O plcu de alam atrnat la u anuna c acolo locuiete doctorul
Rendell.
Era un brbat n jur de 40 de ani, energic, care i primi oaspetele cu un
deosebit empressement1.
Linititul nostru ctun e onorat de prezena marelui Hercule Poirot.
Replica i fcu deosebit plcere detectivului.
S neleg c ai auzit de mine.
Desigur, cine nu a auzit de dumneavoastr? Rspunsul la aceast
ntrebare i-ar fi rnit orgoliul, aa c se mulumi s spun politicos:
Am mare noroc s v gsesc acas.
Nu fusese un noroc, ci o potrivire inteligent pregtit, dar doctorul
rspunse cu cldur:
1 Curtoazie (n limba franceza, n original)
Da, tocmai m-ai prins. Am o operaie ntr-un sfert de or. Cu ce v
pot fi de folos? Sunt mcinat de curiozitate s aflu cu ce treburi ai venit aici.
Concediu de odihn? Sau e vreo crim prin mprejurimi?
A fost, la trecut.

A fost? Nu-mi amintesc.


Doamna Mcginty.
Ah, sigur c da, sigur c da. Uitasem. Dar nu-mi spu-nei c v mai
preocup acest caz dup atta timp.
Dac-mi permitei s v fac o mrturisire, am fost angajat de ctre
inculpat. Avem noi probe pe baza crora vom face recurs.
Dar ce probe noi pot aprea? ntreb domnul Rendell.
Din pcate nu v pot da aceste informaii.
neleg, v rog s m scuzai.
Am dat ns peste nite lucruri foarte Curioase, cum s v spun,
foarte sugestive. Am venit la dumneavoastr pentru c am neles c doamna
Mcginty lucra din cnd n cnd aici.
Da, aa este. Dorii s bei ceva? Un sherry? Whisky? Preferai
sherry? i eu la fel.
Aduse dou pahare i, aezndu-se lng Poirot, continu:
Venea o dat pe sptmn pentru curenia general. Am o
menajer foarte bun, excelent, doamna Scott, dar din pcate ea nu se
poate apleca s frece podelele. Doamna Mcginty fcea o treab
extraordinar.
O considerai o persoan corect?
Corect? Ciudat ntrebare. Nu tiu dac sunt n m-sur s v
rspund. Din cte tiu eu, da, era destul de corect.
Deci dup prerea dumneavoastr, dac ar fi fcut o afirmaie n
faa cuiva, acea afirmaie ar fi fost adevrat?
Doctorul Rendell l privi ncurcat.
Nu pot s merg att de departe. Chiar nu tiu att de multe despre
ea. A putea s-o ntreb pe doamna Scott, dac dorii.
Nu, nu, ar fi mai bine s nu facei asta.
mi trezii curiozitatea, domnule Poirot. Ce afirmaii a fcut?
Defimtoare cu siguran, calomniatoare.
Poirot ddu din cap abia perceptibil.
V dai seama c, n acest moment, totul este strict secret. Sunt abia
la nceputul investigaiilor mele.
Ar trebui s v grbii puin, nu?
Aa este. Timpul pe care-1 am la dispoziie este foarte scurt.
M surprindei, trebuie s recunosc. Toi am fost absolut convini peaici c James Bentley e fptaul. Nu mai prea s fie vreo ndoial.
Adic prea o crim oribil, dar nu foarte interesant, asta vrei s
spunei?
Da, da, exact.
L-ai cunoscut pe James Bentley?
A venit la mine o dat sau de dou ori. Era ngrijorat de starea lui de
sntate. Fusese cam prea rsfat de mama lui. Vedem destul de des cazuri
din acestea. Chiar i acum avem unul asemntor.
Serios?

Da, doamna Upward. Laura Upward. i iubete la nebunie fiul i-1


ine strns legat de fustele ei. E un biat detept ntre noi fie vorba, nu att
de detept pe ct i nchipuie, dar oricum talentat. E un dramaturg n
devenire Robin sta al nostru.
Locuiesc aici de mult vreme?
De trei sau patru ani. Nimeni nu e n Broadhinny de prea mult timp.
La nceput, satul nu nsemna dect o mn de csue grupate n jurul Long
Meadows. Acolo stai, din cte tiu, nu?
Da, rspunse Poirot fr vreo urm de mndrie. Doctorul pru s se
amuze:
Pensiune, ntr-adevr. Femeiuc aia nu tie nimic despre cum se
ine o cas de oaspei. A trit toata viaa n India cu servitori care alergau n
jurul ei tot timpul. Bnuiesc c nu e deloc confortabil. Nimeni nu rmne
acolo prea mult. Iar n ce-1 privete pe btrnul Summerhayes, n-o s fac
niciodat nimic cu grdina lui de zarzavaturi. E un tip de treab, dar n-are nici
o legtur cu comerul i, n zilele noastre, trebuie s te ocupi de comer
dac vrei s te menii pe linia de plutire. S nu plecai cu ideea c eu
nsntoesc bolnavi. Eu doar completez formulare i semnez reete. mi
place familia Summerhayes, totui. Ea este o creatur ncnttoare i, dei
brbatul are un temperament infernal i are tendina de a avea toane, este
unul din vechea gard. Ar fi trebuit s-1 cunoatei pe btrnul colonel
Summerhayes, un adevrat tartor, mndru ca diavolul nsui.
V referii la tatl maiorului Summerhayes?
Da. N-au mai rmas prea muli bani cnd a murit btrnul, i apoi au
fost i cheltuielile de nmormntare, dar ei sunt hotri s rmn n vechea
cas. Nu tii dac s-i admiri sau s-i consideri fraieri.
Se uit la ceas.
Nu v mai rein, spuse Poirot.
Mai am cteva minute. i-apoi, a vrea s v-o prezint pe soia mea.
Nu-mi dau seama unde e E foarte interesat s v cunoasc. Amndoi
suntem pasionai de crime, citim mult despre asta.
Criminologie, ficiune sau ziarul de duminic? Poirot zmbi.
Toate la un loc.
V cobori chiar i la Sunday Cornet? Rendell rse:
Ce-ar mai fi duminica fr el?
Au avut nite articole interesante n urm cu cinci luni. n special
unul despre femei care au fost implicate n cazuri de crim i despre tragedia
vieii lor.
Da, mi amintesc despre ce vorbii. Numai baliverne.
Credei?
Despre cazul Craig citisem, dar celelalte, Courtland de pild V
spun eu, femeia aia numai inocent nu era. tiu sigur, pentru c un unchi al
meu l vizita pe soul ei. El nu era vreo frumusee, dar nici nevast-sa. Janice
s-a agat de tinerelul la, 1-a mpins la crim, el a luat cinci ani pentru omor,
iar ea a disprut cu toi banii i s-a mritat cu altcineva.

Sunday Cornet nu menioneaz acest aspect. V amintii cu cine s-a


cstorit?
Rendell cltin din cap.
Nu cred c i-am auzit vreodat numele, dar cineva mi-a spus c
femeia s-a aranjat bine.
i oamenii care citeau articolul se ntrebau unde sunt acele patru
femei acum, medita Poirot.
tiu. Poate c cineva a ntlnit-o pe una dintre ele la o petrecere
sptmna trecut. Pun pariu c toate i ascund trecutul cu strnicie. Cu
siguran n-ai mai putea-o recunoate pe niciuna din fotografiile alea. Pe
cuvntul meu, preau foarte terse i comune.
Se auzi btaia pendulei i Poirot sri n picioare.
Nu v mai rein. Ai fost mai mult dect amabil.
Dar nu de prea mare ajutor, m tem. Un om simplu de-abia tie cum
arat servitoarea. Doar o secund, trebuie s-o cunoatei pe soia mea. Nu
mi-ar ierta-o niciodat!
I-o lu nainte lui Poirot pe hol i strig cu voce tare:
Shelagh! Shelagh!
Un rspuns vag se auzi de la etaj.
Vino jos. Am o surpriz pentru tine.
O femeie subiric, blond, cu faa palid cobor ncet.
Iat-1 pe Hercule Poirot, Shelagh. Ce zici de asta?
Oh!
Doamna Rendell rmase mut de uimire. l fix pe detectiv cu ochii ei
mari albatri.
Madame. Poirot se nclin aa cum fac strinii.
Am auzit c suntei aici, dar nu tiam
Shelagh se opri brusc i i ntoarse privirea ctre soul ei.
Se uit la el ca la soare, i spuse Poirot.
Detectivul rosti cteva fraze frumoase i plec. i fcuse deja o
impresie despre blndul doctor i despre tcuta, obedienta lui soie.
Cam att despre familia Rendell, la care doamna Mcginty venea s
munceasc marea dimineaa.
II.
Hunter's Close era o cldire solid, n stil victorian, la care ajungeai pe
un drum nengrijit, acoperit de buruieni.
La nceput nu fusese considerat o cas mare, dar acum apreau deja
anumite incoveniene.
Poirot o ntreb pe tnra cu accent strin care-i deschise dac o poate
gsi pe doamna Wetherby. Fata l privi mirat.
Nu tiu. V rog a intra. Domnioara Henderson poate? l ls s
atepte n hol. Un agent imobiliar ar fi spus privind njur, complet mobilat,
cu multe obiecte rare din diferite pri ale lumii. Nimic nu prea ns foarte
curat sau ters de praf.
Fata strin reapru.
V rog a veni.

Poirot intr ntr-o cmru rcoroas cu un birou mare. Pe polia de


deasupra cminului se afla un ibric de cafea uria, cu o nfiare grotesc i
un gt enorm, ncovoiat ca un nas acvilin.
Ua se deschise n spatele lui Poirot i o tnr i fcu intrarea.
Mama se odihnete, spuse ea. V pot ajuta cu ceva?
Dumneavoastr suntei domnioara Wetherby?
Henderson. Domnul Wetherby este tatl meu vitreg. Era o tnr
obinuit de vreo 30 de ani, masiv i stngace. Privirea i era foarte
vigilent.
A fi foarte interesat s aflu ce mi-ai putea spune despre doamna
Mcginty care a lucrat aici.
Fata se holb la el.
Doamna Mcginty? Dar a murit!
tiu, dar totui a dori s aflu cte ceva despre ea.
E vorba de asigurare sau ceva de genul sta?
Nu, e vorba de noi probe.
Noi probe Adic n legtur cu moartea ei?
Am fost angajat, explic Poirot, de ctre avocaii acuzatului James
Bentley s fac nite cercetri.
Dar nu el a fcut-o? Se mir fata n continuare.
Juraii aa au crezut, dar se tie c mai fac i ei greeli.
Atunci, a omort-o altcineva? Serios?
Se prea poate.
Cine?
ntrebarea veni brusc i pe un ton poruncitor.
Aceasta-i ntrebarea, zise Poirot ncet.
Nu neleg deloc.
Nu? Dar mi-ai putea povesti despre doamna Mcginty, nu-i aa?
Cred c da Ce vrei s tii?
Pentru nceput, ce prere v-a fcut?
Niciuna n mod special. Era o persoan oarecare.
Vorbrea sau tcut? Curioas sau rezervat? Plcut sau ursuz?
O femeie mai mult sau mai puin de treab?
Domnioara Henderson reflect cteva momente.
Lucra bine, dar vorbea mult. Uneori zicea nite chestii amuzante. Nu
mi-a plcut prea mult de ea.
n u reapru menajera cu accent strin:
Domnioar Deirdre, mama dumneavoastr zice: Te rog a aduce.
Mama vrea s-1 conduc pe domnul sus la ea?
Da, v rog, mulumesc.
Deirdre Henderson se uit confuz la Poirot.
Vrei s urcai la mama?
Desigur.
Deirdre l conduse rostind ca pentru ea:
Strinii tia te obosesc att de tare

Cum ea se gndea probabil la servitoare, i nu la oas-pete, Poirot nu se


simi ofensat. Deirdre prea o fat tare simpl, simpl pn la stngcie.
Camera de la etaj era nesat cu fleacuri. Era dormi-torul unei femei
care cltorise mult la viaa ei i care inea mori s ia suvenire din absolut
fiecare locor vizitat. Cele mai multe obiecte erau n mod cert destinate
ncntrii turitilor. Erau prea multe canapele, mese i scaune, prea puin aer
i prea multe draperii. Iar n mijlocul lor se afla doamna Wetherby, care prea
minuscul n odaia aceea enorm.
Dar n realitate nu era o femeie att de mrunt. Sttea culcat
confortabil pe una dintre canapele, iar alturi avea cri, ceva de tricotat, un
pahar cu suc de portocale i o cutie de bomboane de ciocolat.
Trebuie s m iertai c nu m ridic, dar doctorul insist s m
odihnesc n fiecare zi i toat lumea m ceart dac nu fac ce mi se spune.
Poirot lu mna care i se ntinse, se nclin i-i oferi omagiile. Din
spatele lui, Deirdre spuse:
Vrea s tie despre doamna Mcginty.
Mna delicat care se lsase strns se ncorda brusc i detectivului i
veni n minte imaginea ghearelor unei psri de prad.
Ce ridicol eti, draga mea Deirdre. Cine este doamna Mcginty?
ntreb rznd.
Ah, mami, sigur ii minte. A lucrat pentru noi. tii tu, cea care a fost
omort.
Doamna Wetherby nchise ochii i se cutremur uor.
Nu, te rog, draga mea. A fost oribil. M-am simit deprimat
sptmni ntregi dup aceea. Biata btrn, dar ce stupid s ii bani sub o
scndur din duumea. Ar fi trebuit s-i pun la banc. Sigur c-mi amintesc
toate acestea, doar c-i uitasem numele.
Vrea s tie despre ea, repet Deirdre cu indiferen.
Dar v rog s luai loc, domnule Poirot. M-ai fcut foarte curioas.
Doamna Rendell tocmai m-a sunat i mi-a spus c avem un criminalist faimos
printre noi. i apoi, cnd idioata de Frieda mi-a descris vizitatorul, am fost
convins c dumneavoastr trebuie s fii i am trimis s v cheme aici.
Acum, spunei-mi, despre ce e vorba?
Aa cum spune fiica dumneavoastr, a vrea s tiu mai multe
despre doamna Mcginty. A lucrat aici; venea miercurea, din cte am neles.
i ntr-o miercuri a i murit, aadar a fost aici n ziua aceea, nu?
Bnuiesc c da. Dar nu pot fi foarte sigur, a trecut mult timp deatunci.
ntr-adevr, au trecut cteva luni. i nu v-a spus nimic atunci, nimic
care s v fi atras atenia?
Oamenii de felul sta vorbesc mult, coment doamna Wetherby
dezgustat, i nu prea i asculi. Dar oricum nu avea cum s ne spun c
avea s fie jefuit i omort n noaptea aceea, nu?
Exist ntotdeauna o cauz i un efect. Femeia se ncrunt.
Nu neleg ce vrei s spunei.

Poate c nici eu nu m neleg foarte bine pe mine nsumi. Ca s


ajungi la lumin treci prin ntuneric Citii ziarele de duminic, doamn
Wetherby?
Ochii ei albatri se deschiser larg.
Da, evident. Observer i Sunday Times. De ce?
M ntrebam pur i simplu. Doamna Mcginty citea Sunday Cornet i
News ofthe World.
Poirot fcu o pauz, dar nimeni nu mai zise nimic. n cele din urm,
doamna Wetherby scoase un oftat i-i nchise ochii pe jumtate.
Totul a fost foarte suprtor. Acel chiria ngrozitor al ei Nu prea
cred c era n toate minile. Se spune c era totui un om educat. Asta
nrutete situaia, nu?
O nrutete?
Da, eu aa zic. O crim att de brutal. Cu un satr! Brrr
Poliia nu a gsit arma.
Probabil a aruncat-o n heleteu sau undeva.
Au dragat heleteul, interveni Deirdre, i-am vzut eu.
Draga mea, nu fi morbid. tii ct ursc s m gn-desc la
asemenea lucruri. Ah, capul meu!
Fata se ntoarse pe neateptate ctre Poirot.
Nu putei s mai continuai cu asta. i face ru. Este foarte sensibil.
Nu poate nici mcar s citeasc romane poliiste.
V rog s m iertai. Poirot se ridic. Singura mea scuz este c un
om va fi spnzurat peste trei sptmni. i dac nu el este vinovatul
Doamna Wetherby se sprijini ntr-un cot i ip cu vocea tremurnd:
Dar bineneles c el a fcut-o, bineneles! Poirot ddu dezaprobator
din cap.
Nu sunt att de sigur.
Prsi ncperea grbit. n timp ce cobora scrile, fata venea dup el.
Ce vrei s spunei cu asta?
Exact ce am spus, mademoiselle.
Da, dar Se opri.
Poirot tcu i el. Dup cteva momente, tnra continu cu o voce
joas:
Ai suprat-o pe mama. Urte chestiile de genul sta, jafuri, crime,
violen.
Trebuie s fi fost un adevrat oc pentru ea atunci cnd aceast
femeie pe care o cunotea, care a muncit aici, a fost ucis.
Ah, da, ntr-adevr.
A fost distrus, mi imaginez.
Nu voia s mai aud nimic despre asta. Noi Eu Noi ncercm s-o
ferim de astfel de grozvii, de bestialitatea asta.
Dar rzboiul?
Din fericire nu au fost niciodat bombardamente pe-aici.
Cre a fost rolul dumneavoastr n rzboi, domnioar?

Am lucrat ca voluntar n Kilchester. i mai fceam nite drumuri cu


maina. Nu puteam s plec de-acas, v dai seama. Mama avea nevoie de
mine i o cam deranja c ieeam att de mult A fost foarte dificil. i apoi mai
era problema servitorilor evident c mama nu a muncit niciodat, nu e
suficient de puternic pentru asta. Era foarte greu s gseti pe cineva. De
aceea doamna Mcginty a fost o adevrat binecuvntare cnd a nceput s
vin la noi.
Fcea o treab extraordinar. Dar normal, nimic nu mai e cum era
odat.
i v deranjeaz asta att de mult, mademoiselle?
Pe mine? Tresri ea. Nu. Dar e diferit pentru mama, ea triete mai
mult n trecut.
Aa fac unii oameni.
Poirot revzu n minte camera n care fusese mai devreme. Sertarul
unuia dintre birouri nu mai putea fi nchis pentru c era plin de vechituri o
perni de ace din mtase, un evantai rupt, o cafetier de argint, reviste
vechi.
i pstreaz diverse obiecte, continu el calm, amintiri ale zilelor
trecute, programul de la dans, evantaiul, fotografii ale iubiilor de odinioar,
pentru c, privind la toate acestea, reuesc s renvie trecutul.
Probabil c aa e. Eu, una, ns nu pot s neleg. Eu nu pstrez
nimic.
Privii nainte, nu napoi, aa e?
Nu tiu dac privesc undeva Ziua de azi ar trebui s fie suficienta,
nu?
Ua din fa se deschise i n hol intr un brbat nalt, n vrst. Se opri
ca trsnit cnd l vzu pe Poirot, apoi se uit ntrebtor la Deirdre, ridicndui sprncenele.
El este tatl meu vitreg. Dumneavoastr Nu v tiu numele
Hercule Poirot, rosti detectivul cu stngcia lui obi-nuit, ca i cum
ar fi pronunat un titlu regesc.
Domnul Wetherby nu pru impresionat.
Aha, zise el i se ntoarse s-i agate haina n cuier.
A venit s ntrebe despre doamna Mcginty.
Brbatul se opri pre de o secund, apoi continu s-i aranjeze haina.
Mi se pare absolut remarcabil. Femeia a murit acum cteva luni i,
dei a lucrat aici, nu avem nici o informaie despre ea sau familia ei. Dac am
fi avut, am fi vorbit deja cu poliia.
Tonul lui sugera ncheierea discuiei. Se uit la ceas.
Prnzul presupun c va fi gata n cincisprezece minute.
M tem c astzi va mai ntrzia puin.
Aa? Pot s tiu de ce?
Domnul Wetherby ridic din nou din sprncene.
Frieda a fost cam ocupat.
Draga mea Deirdre, mi pare ru c trebuie s-i amin-tesc, dar
sarcina treburilor casnice i revine ie. A aprecia mai mult punctualitate.

Poirot deschise ua i iei, dar nu nainte de a se mai uita o dat napoi.


n privirea rece pe care i-o aruncase domnul Wetherby fiicei sale vitrege
se ghicea antipatie, i ochii ei i rspunser cu ur.
Capitolul 10
Poirot ls a treia vizit pentru dup prnz. Masa con-stase n nite
coad de bou nefcut, cartofi rsfieri fr gust i ceva ce Maureen sperase
s fie nite cltite, dar ieiser destul de ciudat.
Detectivul urc dealul ncet. n dreapta era Laburnums, adic dou
csue lipite una de alta i refcute ntr-un stil modern. Aici locuiau doamna
Upward i tnrul dramaturg n devenire, Robin Upward.
Se opri un moment la poart i-i trecu palma peste mustaa. Un cotor
de mr aruncat dintr-o main care tre-cea l izbi n obraz. Luat prin
surprindere, Poirot protest. Maina opri i o femeie scoase capul pe geam.
mi pare ru, v-am lovit?
Poirot nu rspunse imediat. Se uit la faa cu trsturi nobile i
sprncene stufoase, la prul grizonant rvit pe frunte i-i aminti brusc.
Dumnezeule, exclam el, doamna Oliver! Era faimoasa scriitoare de
romane poliiste.
Domnul Poirot!
Romanciera ncerc s ias din maina prea mic pentru o femeie
corpolent ca ea i, cu ajutorul lui Poirot, n cele din urm reui.
Am nepenit dup un drum att de lung la volan. Odat cu ea, din
main se rostogolir vesel pe osea o mulime de mere.
S-a rupt punga! l lmuri doamna Oliver.
i adun cteva resturi de mr de pe piept i apoi se scutur ca un
ogar.
Pcat c s-a rupt punga. Erau mere de Cox. Presupun c mai gsesc
prin locurile astea. Sau nu? Poate c le-au dat pe toate. Lucrurile sunt din ce
n ce mai ciudate n zilele noastre. Ei, ce mai facei, domnule Poirot? Nu
locuii aici, nu? Nu, sigur c nu. Atunci e vorba despre o crim? Nu gazda
mea, sper.
Cine este gazda dumneavoastr?
Acolo, dac nu m-nel, art doamna Oliver cu o micare a capului.
O cldire care se numete Laburnums, la jumtatea drumului, pe stnga,
dup ce treci de biseric. Aia cred c e. Cum e persoana?
Nu o cunoatei?
Nu, am venit aici n interes profesional, ca s zic aa. O carte a mea
e dramatizat de Robin Upward. Se presupune c vom lucra ntr-un fel
mpreun.
Felicitrile mele, madame.
Nu e cazul. Pn acum am agonizat, pur i simplu. Nu tiu de ce mam lsat trt n aa ceva. Crile mele mi aduc o mulime de bani n fine,
lipitorile iau cea mai mare parte, iar dac a ctiga mai mult, ar lua i mai
mult, aa c nu m forez prea tare. Dar nu avei habar ce nseamn s-i
vezi personajele transformate, fcute s spun lucruri pe care nu le-ar fi spus
niciodat i s fac lucruri pe care nu le-ar fi fcut niciodat. i dac

protestezi, replica lor este c sta este un teatru de calitate. Este singurul
lucru la care se gndete Robin Upward. Toat lumea zice c e detept. Dac
e att de detept, nu neleg de ce nu scrie o pies proprie i s-1 lase pe
bietul meu finlandez n pace. Nici nu mai e finlandez, de fapt, a devenit
membru al Micrii de Rezisten din Norvegia, i trecu mna prin pr.
Ce-am fcut cu plria? Poirot se uit n main.
Cred, madame, c ai stat pe ea.
Aa se pare, aprob doamna Oliver cnd vzu dezas-trul. Ei,
continu ea vesel, niciodat nu mi-a plcut prea mult. Dar m-am gndit c
va trebui s m duc la biseric duminica i, chiar dac arhiepiscopul a zis c
nu e nevoie, cred c preoii de mod veche se ateapt ca femeile s poarte
plrie. Dar povestii-mi despre crima dumnea-voastr sau ce este. V
amintii crima noastr?
Chiar foarte bine.
A fost amuzant, nu-i aa? Nu crima n sine, c nu mi-a plcut deloc.
Dar ce-a urmat. De data asta despre cine e vorba?
Nu e o persoan att de pitoreasc precum domnul Shaitana1. O
btrn care muncea cu ziua a fost jefuit i omort n urm cu cinci luni.
Poate c ai citit despre asta. Doamna Mcginty. Un tnr a fost condamnat la
moarte
Dar nu el a fcut-o, iar dumneavoastr tii cine-i fptaul i suntei
pe cale s-o dovedii, complet doamna Oliver rapid. Splendid!
Mergei prea departe, o tempera Poirot cu un oftat, nc nu tiu cine
e vinovatul, iar dup ce voi afla va mai fi oricum cale lung pn voi dovedi
totul.
Brbaii sunt ncei. O s v spun eu n curnd cine a omort-o. E
cineva de pe-aici, nu? Dai-mi o zi sau dou i voi ghici criminalul. Intuiie
feminin, de asta avei nevoie. Am avut sau n-am avut dreptate n cazul lui
Shaitana?
Galant, Poirot evit s-i aminteasc de ct de repede i schimbase ea
atunci prerile.
Voi, brbaii, continu doamna Oliver cu mai mult indulgen. Dac
Scotland Yard-ul ar fi condus de o femeie
Nu-i continu fraza bine-cunoscut pentru c din ua casei se auzi o
voce plcut, ca de tenor:
Bun ziua. Suntei doamna Oliver?
Eu sunt Apoi ntorcndu-se ctre PoiroL Nu v facei griji, voi fi foarte
discret.
Ah, nu, nu madame, nu vreau s fii discret, ci dimpotriv.
Robin Upward cobor pe alee pn la poart. Avea capul descoperit i
purta nite pantaloni de flanel gri, vechi, i o jachet sport uzat. Dac n-ar
fi fost tendina de a se ngra, l-ai fi putut considera artos.
Draga mea Ariadne! Exclam el mbrindu-i clduros musafira.
Apoi se ddu un pas napoi, fr a-i lua minile de pe umerii femeii.
Draga mea, am cea mai minunat idee pentru actul al doilea!

Serios? Rspunse doamna Oliver fr entuziasm. Acesta este domnul


Hercule Poirot.
Splendid. Ai bagaje?
Da, sunt pe bancheta din spate. Robin scoase cteva valize.
E-att de enervant Nu avem nite servitori de Doam-ne-ajut, doar
pe btrna Janet. i trebuie s-o menajm tot timpul. Nu credei c e o
adevrat btaie de cap? Ce grele sunt valizele! Avei bombe nuntru?
O lu nainte spre cas strignd peste umr:
Venii s bei ceva.
Se refer la dumneavoastr, i se adres doamna Oliver lui Poirot n
timp ce lua de pe locul din fa o geant, o carte i o pereche de pantofi
vechi. Ai vorbit serios cnd mi-ai cerut s fiu indiscret?
Cu ct mai indiscret, cu att mai bine.
Eu n-a aborda aa situaia, dar n fine, e crima dum-neavoastr. V
voi ajuta ct voi putea.
Robin reapru la ua din fa.
Intrai, intrai. Ne vom ocupa de main mai trziu. Madre moare de
nerbdare s v cunoasc.
Doamna Oliver ncepu s urce panta, iar Hercule Poirot o urm.
Interiorul din Laburnums era ncnttor i, cu siguran, o mare sum
de bani fusese cheltuit pentru amenajarea lui, dar rezultatul meritase
efortul. Fiecare pies era autentic.
Dintr-un scaun cu rotile de lng emineu, Laura Upward i ntmpin
oaspeii cu un zmbet larg. Era o femeie robust la cei aizeci de ani ai ei, cu
prul cenuiu i o brbie hotrt.
Sunt ncntat s v cunosc, doamn Oliver. Bnuiesc c detestai
ca oamenii s v vorbeasc despre crile dumneavoastr, dar ele au fost o
adevrat alinare pentru mine de-a lungul anilor, mai ales de cnd am acest
handicap.
Foarte amabil din partea dumneavoastr, rspunse autoarea
frecndu-i minile stnjenit, ca o colri. Acesta este domnul Poirot, un
vechi prieten de-al meu. Ne-am ntlnit ntmpltor afar. De fapt, l-am lovit
cu un cotor de mr. Ca n Wilhelm Tell, numai c invers.
ncntat s v cunosc, domnule Poirot. Robin!
Da, madre.
Adu nite buturi. Unde sunt igrile?
Pe mas.
i dumneavoastr suntei scriitor, domnule Poirot? ntreb gazda.
Ah, nu. Dumnealui este detectiv, tii dumneavoastr, stilul lui
Sherlock Holmes, cu apc, vioar i tot tacmul. A venit s dezlege o crim.
Undeva se auzi sprgndu-se nite pahare. Doamna Upward strig
tios:
Robin, fii atent, te rog. Apoi ntorcndu-se ctre Poirot. Foarte
interesant, domnule.

Deci Maureen Summeihayes a avut dreptate, exclam Robin. Zicea


ceva despre un detectiv care st la ei. Credea c e o glum, dar se pare c
totul e foarte serios, nu-i aa?
Bineneles c-i serios, rspunse tot doamna Oliver. Avei un criminal
printre voi.
Da, dar cine a fost omort? Sau este totul absolut secret?
Nu e nimic secret, intr n discuie Poirot, cunoatei deja crima.
Doamna Mc nu-tiu-cum O servitoare, toamna trecut, se
amestec din nou doamna Oliver.
A, dar povestea asta e-ncheiat, fu dezamgit Robin.
Nu e ncheiat deloc. Au arestat pe cine nu trebuie i-1 vor spnzura
dac domnul Poirot nu-1 gsete pe ade-vratul criminal. Mi se pare foarte
palpitant!
Robin turn buturile.
White Lady pentru tine, madre.
Mulumesc, dragul meu biat.
Poirot se ncrunt uor. Robin le nmna buturile lui i doamnei Oliver.
Ei bine, s bem pentru crim! Ddu paharul pe gt, apoi continu:
Lucra pentru noi.
Doamna Mcginty? ntreb scriitoarea.
Da. Nu-i aa, madre?
Ei, nu chiar. Venea doar o dat pe sptmn.
i n cteva dup-amiezi.
Cum era? Se interes doamna Oliver.
Respectabil, fr discuie, rspunse Robin, i nne-bunitor de
ordonat. Avea un fel ngrozitor de a face curat absolut peste tot i de a pune
lucrurile n sertare, nct chiar nu mai gseai nimic.
Doamna Upward interveni pe un ton glume:
Dac nu face cineva curat mcar o dat pe sptmn, nu ne-am
mai putea mica n casa asta att de mic.
tiu, madre, tiu. Dar dac lucrurile nu sunt lsate aa cum le pun
eu, pur i simplu nu mai pot lucra. Toate notiele mi se dau peste cap.
E enervant c sunt aa neajutorat. Avem o servitoare btrn i
devotat, dar tot ce mai poate s fac este s gteasc.
De ce suferii? Artrit? ntreb doamna Oliver.
O form de artrit. Din pcate, n curnd va fi nevoie s am o
asistent medical n permanen. Foarte suprtor, mi place s fiu o
persoan independent.
Robin o btu pe bra consolator.
Nu te mai gndi la asta acum.
Femeia i rspunse cu un zmbet plin de tandree:
Robin e la fel de bun cu mine ca o fiic. Face de toate, se gndete la
toate. Nimeni nu ar putea fi mai grijuliu.
i zmbir din nou. Hercule Poirot se ridic.

Din pcate trebuie s plec, mai am de mers undeva i apoi de prins


un tren. Madame, v mulumesc pentru ospi-talitate. Domnule Upward, v
doresc mult succes cu piesa!
i eu v doresc succes la dezlegarea crimei!
Chiar vorbii serios, domnule Poirot? Insist Robin. Sau e doar o fars
teribil?
Normal c nu e nici o fars, interveni ca de obicei doamna Oliver. E
al naibii de serios. Nu vrea s-mi spun cine e criminalul, dar tie. tii, nu?
Nu, nu, doamn, neg Poirot neconvingtor. V-am spus c
deocamdat nu, nu tiu.
De zis, aa ai zis, dar eu sunt convins c tii Numai c suntei
tare secretos, aa-i?
Doamna Upward intr i ea n discuie i ntreb rstit:
E adevrat? Nu glumii?
Nu glumesc, doamn.
Poirot se nclin i plec. Auzi n spatele lui vocea lui Robin:
Draga mea Ariadne, toate bune i frumoase, dar cu mustaa aia,
cum poate cineva s-1 ia n serios? Chiar crezi c e bun?
Detectivul zmbi n sinea lui. Cu adevrat bun!
Era pe punctul de a traversa drumul, dar se trase napoi la timp.
Furgoneta familiei Summerhayes trecu n vitez pe lng el.
mi pare ru, strig oferul, trebuie s prind trenul. Covent Garden
i Poirot inteniona s ia trenul, cursa ctre Kilchester, unde aranjase o
ntlnire cu comisarul Spence.
nainte de asta, mai avea timp pentru nc o vizit.
Urc n vrful dealului, trecu de pori i o apuc pe un drum bine
ntreinut care ducea la o cas modern din beton, cu un acoperi ptros i
multe ferestre. Era casa domnului i doamnei Carpenter. Guy Carpenter era
asociat la Fabrica de Construcii de Maini Carpenter, un brbat foarte bogat,
care de curnd intrase i n politic. Cei doi erau cstorii de puin vreme.
Ua de la intrare nu mai fu deschis de o servitoare cu accent strin
sau de o btrn fr puteri, ci de un major-dom imperturbabil, pentru care
Hercule Poirot era genul de vizitator pe care-1 lai afar. Era convins c
venise s vnd ceva.
Domnul i doamna Carpenter nu sunt acas.
Ar fi posibil atunci s-i atept?
N-a putea s v spun cnd se ntorc.
nchise ua. Poirot ns nu plec. Ocoli casa i aproape se ciocni cu o
tnr nalt, mbrcat cu o hain de nurc.
Bun ziua, spuse ea. Ce naiba vrei? Poirot i scoase galant plria.
Speram s-i ntlnesc pe domnul sau pe doamna Carpenter. Am
onoarea de-a sta de vorb cu doamna Carpenter?
Da, eu sunt.
Tonul era lipsit de amabilitate, dar n spatele lui se ghicea o urm de
conciliere.
Numele meu este Hercule Poirot.

Nici o reacie. Nu numai c marele, unicul nume i era necunoscut, dar


era foarte probabil s nu-1 recunoasc nici mcar ca oaspete al familiei
Summerhayes. Brfele nu ajungeau pn aici. Un detaliu demn de reinut.
Da.
A fi dorit s vd pe oricare din soii Carpenter, dar dumneavoastr,
doamn, mi vei fi de mai mare ajutor, pentru c ceea ce vreau s ntreb
este legat de treburi casnice.
Folosim un aspirator Hoover, replic ea suspicioas. Poirot rse.
Nu, nu, m-ai neles greit. A dori s v pun cteva ntrebri despre
cminul dumneavoastr.
A, v referii la unul dintre acele chestionare. Sunt absolut stupide
Poate ar fi mai bine s intrai.
Poirot zmbi vag. Interlocutoarea lui se oprise brusc nainte de a face
un comentariu peiorativ. Cu un so impli-cat n politic, era indicat s fie
rezervat n criticile adresate guvernului.
l conduse printr-un hol lung ntr-o camer bine pro-porional cu ieire
spre grdin. Era o ncpere modern, cu canapea i fotolii tapiate cu
brocart, trei sau patru scaune n stil Chippendale i un birou. Nu se evitase
nici o cheltuial, fuseser angajate cele mai bune firme, dar totul era absolut
neutru, fr vreo amprent personal. S-i fi fost indiferent miresei?
O msur din cap pn-n picioare. O tnr frumoas i costisitoare, cu
pr blond platinat, cu machiajul aplicat cu grij. Privirea din ochii ei mari i
albatri era ns rece. Cu o voce mai calm, dar la fel de plictisit, l invit s
ia loc.
Suntei foarte amabil, doamn, mulumesc. S v spun despre ce e
vorba. M intereseaz doamna Mcginty, cea care a murit, de fapt care a fost
ucis n noiembrie.
Doamna Mcginty? Nu neleg ce vrei s spunei, l fix plin de
suspiciune.
V-o amintii pe doamna Mcginty?
Nu. Nu tiu nimic despre ea.
V amintii de moartea ei? Sau crima e un lucru att de obinuit aici,
nct trece neobservat?
Ah, crima. Sigur. Uitasem numele btrnei.
Dei a lucrat pentru dumneavoastr aici, sau m nel?
Nu a lucrat pentru mine, eu nu locuiam aici pe vremea aceea. Eu i
domnul Carpenter suntem cstorii doar de trei luni.
Dar lucra pentru dumneavoastr. Vinerea dimineaa, dac m
gndesc bine. Pe atunci v numeai domnioara Selkirk i locuiai n Rose
Cottage.
Femeia deveni ursuz:
Dac tii deja toate rspunsurile, nu vd de ce mai punei ntrebri.
Oricum, despre ce e vorba de fapt?
Investighez crima.
De ce? Pentru ce? i de ce ai venit la mine?
E posibil s deinei nite informaii care m-ar ajuta.

Nu tiu nimic. De ce a ti? Era doar o btrn proast care muncea


cu ziua. i inea banii sub podea i cineva a jefuit-o i a omort-o pentru ei.
Ce poveste dezgusttoare, ca alea pe care le citeti n ziarele de duminic.
Poirot se ag imediat de idee:
Da, exact, ca n ziarele de duminic. Ca n Sunday Cornet. Citii
probabil Sunday Cornet, nu?
Femeia sri i se repezi la fereastra deschis. Micarea fu att de
brusc i de stngace, nct aproape se izbi de cercevea. Lui Poirot i veni n
minte imaginea unei molii care zboar orbete n jurul unui bec.
Guy! Guy! ncepu ea s strige.
Eve? Se auzi rspunsul de la o oarecare distan.
Vino repede aici!
La geam apru un brbat nalt, n jur de 35 de ani.
E cineva aici, un strin. mi pune tot felul de ntrebri despre crima
aia oribil de anul trecut. Btrna servitoare, i aminteti? Urase lucrurile
astea, tii c le ursc.
Guy Carpenter se ncrunt i intr. Avea un chip prelung, palid i un aer
dispreuitor. Poirot l gsea neatrgtor.
Pot s tiu despre ce e voiba? Ai suprat-o pe soia mea? Oaspetele
i desfcu braele i ridic din umeri.
Ultimul lucru pe care mi l-a dori ar fi s supr o doamn att de
ncnttoare. Speram doar c, din moment ce decedata a lucrat pentru
dumneaei, ar putea s m ajute n investigaiile mele.
Ce investigaii?
Da, ntreab-1, insist soia.
Se fac noi cercetri n cazul morii doamnei Mcginty.
Prostii, cazul e nchis.
Nu, greii, nc nu s-a ncheiat.
Noi cercetri, spunei? Guy Carpenter se ncrunt din nou. Din partea
poliiei? Aiurea! Nu avei nici o legtur cu poliia.
Aici avei dreptate. Lucrez independent de poliie.
E de la pres, izbucni Eve. Un ziar oribil de duminic, aa a zis.
Carpenter l privi de data asta cu pruden. n starea n care se afla, nu
era dornic s-i fac dumani printre ziariti, aa c rspunse pe un alt ton:
Soia mea este foarte sensibil. Crime i lucruri de genul acesta o
supr foarte tare. Sunt convins c nu e necesar s-o deranjai mai mult deatt. Abia o cunotea pe femeia aia.
Era doar o btrn proast care muncea cu ziua, i-am zis, ntri Eve
vehement. i mai i minea de ngheau apele!
Ah, interesant. Faa detectivului se lumin cnd se ntoarse de la
unul la altul. Deci minea. Asta ar putea s ne duc pe o pist foarte
important.
Nu vd cum, coment Eve mbufnat.
n legtur cu stabilirea mobilului. Acesta e firul pe care-1 urmez
acum.

A fost jefuit pentru bani, i-o retez Carpenter scurt. Acesta a fost
mobilul crimei.
Hm Aa s fie?
Poirot se ridic precum un actor care tocmai i-a spus replica-cheie.
Regret teribil dac i-am cauzat doamnei vreo suprare, mai spuse el
politicos. Chestiunile astea sunt ntotdeauna neplcute.
Toat afacerea a fost cumplit. Bineneles c soiei mele nu i-a
plcut s i se aminteasc de ea. mi pare ru c nu v-am fost de ajutor cu nici
o informaie.
Oh, dar mi-ai fost!
Poftim?
Poirot cobor tonul:
Doamna Mcginty minea. Un amnunt valoros. Ce minciuni spunea
mai exact, doamn?
Atept rbdtor ca Eve Carpenter s rspund. ntr-un final, femeia
spuse:
Nimic n mod special Nu-mi amintesc. Contient poate de faptul
c amndoi brbaii o priveau n expectativ, continu:
Prostii despre oameni, prostii care nu aveau cum s fie adevrate.
Dup un moment lung de tcere, Poirot afirm:
neleg, avea limba ascuit.
A, nu, nici chiar aa. M refeream la brfe, atta tot.
Brfe, repet Poirot ca pentru el.
Fcu un gest de rmas-bun, iar Guy Carpenter se oferi s-1 nsoeasc
pn la u.
Ziarul acesta al dumneavoastr cum se numete?
Ziarul pe care i l-am menionat doamnei este Sunday Cornet.
Carpenter reflect un timp.
Sunday Cornet. M tem c nu-1 citesc prea des.
Are articole interesante uneori, i ilustraii interesante nainte ca
gazda lui s mai spun ceva, Poirot se nclina elegant i se scuz nc o dat:
Au revoir, domnule Carpenter, mi pare ru dac v-am deranjat.
Dup ce trecu de poart, se ntoarse i privi din nou casa
M ntreb dac oare M ntreb
Capitolul 11
Comisarul Spence se aez n faa lui Poirot i oft.
Nu spun c nu avei nimic deocamdat, personal cred c e ceva, dar
e al naibii de puin.
Poirot ncuviin.
n sine, nu ajunge. Trebuie s fie mai mult de-att
Adjunctul meu sau eu ar fi trebuit s vedem ziarul la.
Nu, nu avei de ce s v nvinovii. Crima era att de evident. Jaf
i violen. Camera rvit, banii disprui. De ce s mai fi dat vreo
importan unei tieturi dintr-un ziar n toat nebunia aceea?
Spence repet cu nduf:
Ar fi trebuit s vd. i climara cu cerneal

Chiar i eu am aflat de ea printr-o simpl ntmplare.


i totui pentru dumneavoastr a nsemnat ceva. De ce?
Din cauza unei fraze aruncate despre scrierea unei scrisori. n ceea
ce ne privete, noi scriem multe scrisori, pentru noi e un lucru absolut
obinuit.
Comisarul oft iar i aez pe mas patru fotografii.
Acestea sunt fotografiile pe care mi le-ai cerut, origi-nalele pe care
le-au folosit cei de la Sunday Cornet. Sunt totui puin mai clare dect cele
din ziar. Dar cu toate astea, nu spun mare lucru. Vechi, nglbenite i cu nite
femei pe care doar coafurile le deosebesc ntre ele. Nu e nimic de care s te
legi, un profil, urechile mcar. Plriile, trandafirii Nici o ans.
Suntei de acord cu mine c o putem tia de pe list pe Vera Blake?
Cred c da. Dac ar fi locuit n Broadhinny, toat lumea ar fi aflat,
din moment ce lamentrile despre viaa tragic par s fi fost specialitatea ei.
Ce-mi mai putei spune despre celelalte?
N-am reuit s aflu mare lucru ntr-un timp att de scurt Eva Kane
a plecat din ar dup ce Craig a fost condamnat i i-a luat numele de Hope.
Simbolic, nu?
Da, da, romantic. Frumoasa Evelyn Hope a murit, cum spunea un
poet. ndrznesc s cred c la versul sta s-a i gndit. Prenumele ei era
cumva Evelyn?
Da, cred c da. Dar fusese mereu cunoscut ca Eva. i apropo,
domnule Poirot, dac tot discutm despre subiectul sta, prerea poliiei
despre Eva Kane n-are nici o legtur cu articolul, nici pe departe.
Poirot zmbi.
Prerea poliiei nu reprezint o prob, dar ne poate ghida foarte
bine. Aadar, ce crede poliia despre Eva Kane?
C nu era deloc victima inocent pe care o credea opinia public.
Eram tnr pe vremea aceea i-mi amintesc o discuie ntre eful meu deatunci i inspectorul Traill care se ocupa de caz. Traill credea, fr s aib
probe totui, c ideea omorrii doamnei Craig i aparinuse de fapt Evei, care
nu numai c s-a gndit la asta, dar a i fcut-o. Craig s-a ntors ntr-o zi acas
i a descoperit c micua lui prieten luase msuri drastice. ndrznesc s
spun c ea crezuse c va prea moarte natural. Dar Craig i-a dat seama
mai bine. A dus cadavrul n pivni i a inventat planul cu plecarea soiei n
strintate. Apoi, cnd totul a ieit la iveal, a aprat-o cu frenezie pe Eva
Kane, lund totul asupra lui.
Comisarul ridic din umeri.
Nimeni nu a putut dovedi contrariul. Substana era n cas, oricare
din ei ar fi putut-o folosi. Eva Kane prea ntruchiparea inocenei ngrozite.
Foarte bine s-a descurcat, ca o actri. Inspectorul Traill avea ndoielile lui,
dar nimic concret. V spun toate astea ca s nelegei, domnule Poirot, c nu
avem ceva solid
Dar exist posibilitatea ca una dintre aceste femei tragice s fi fost
mai mult de-att, s fi fost o criminal, care, dac interesul o cerea, ar fi

putut omor din nou S trecem la Janice Courtland, ce-mi putei spune
despre ea?
Am cercetat dosarele. Dac am spnzurat-o pe Edith Thompson, n
mod cert ar fi trebuit s-o spnzurm i pe Janice Courtland. O pereche tare
nesuferit, ea i soul ei, n-aveai ce s-alegi, i Janice atta 1-a vrjit pe
biatul la tnr, pn 1-a avut n gheare. Dar mereu a fost un bogtan n
umbr i, ca s se mrite cu el, soul trebuia s dispar din peisaj.
S-a cstorit pn la urm?
N-am idee.
A plecat n strintate, i apoi?
A devenit o femeie libera. Nu fusese acuzat de nimic. Dar dac s-a
mritat sau altceva, nu mai tiu.
Te poi ntlni cu ea oricnd la o petrecere, i aminti Poirot replica
doctorului Rendell.
Exact.
Poirot i arunc privirea pe ultima fotografie.
i fetia? Lily Gamboll?
Prea mic s fie acuzat de crim. A fost trimis la o coal de
corecie. Acolo a avut un comportament bun. A nvat s stenografieze i s
bat la main i i s-a gsit o slujb de prob. S-a descurcat bine. Ultima dat
s-a auzit despre ea prin Manda. i pe ea cred c putem s-o eliminm, ca pe
Vera Blake. La urma urmei, a devenit o persoan mai bun i oamenii nu
ursc un copil de 12 ani pentru c a fcut ceva ru ntr-un acces de furie. Ce
zicei?
Poate, dac n-ar fi satrul. C Lily Gamboll a folosit aa ceva e
nendoielnic, iar pe de alt parte, n cazul nostru, doamna Mcginty a fost
ucis cu o arm care ar putea fi un satr.
S-ar putea s avei dreptate. Acum s vedem cum stau lucrurile.
Nimeni n-a ncercat s v fac felul, m bucur.
N-nu, rspunse Poirot dup un moment de ezitare.
S tii c mi-am fcut grji de cteva ori pentru dum-neavoastr, de
la discuia noastr de la Londra. Deci, care sunt posibilitile, n rndul
locuitorilor din Broadhinny?
Poirot i deschise carneelul.
Dac ar mai tri, Eva Kane ar avea aproape 60 de ani. Fiica ei, a
crei via de adult a fost zugrvit att de nduiotor n Sunday Cornet, ar
avea n jur de 30. Aceeai vrst ar avea i Lily Gamboll, iar Janice Courtland
s-ar apropia de 50.
Spence l aprob cu o micare a capului.
Acum s trecem la locuitorii din Broadhinny, n special la cei pentru
care a lucrat doamna Mcginty.
Corect.
Se complic lucrurile puin, pentru c btrna lucra i ocazional, dar
s presupunem deocamdat c a vzut ceva, o fotografie probabil, ntr-una
dintre casele n care se ducea n mod regulat.
De acord.

Dac ne lum dup vrst, ajungem nti la familia Wetherby, unde


doamna Mcginty a lucrat n ziua morii. Doamna Wetherby are vrsta
potrivit pentru Eva Kane i, de asemenea, are o fiic de vrsta fiicei Evei
Kane, o fiic dintr-o cstorie anterioar.
i n ceea ce privete fotografia?
Mon cher, nu e posibil nici o identificare cert. A trecut prea mult
timp. Nu putem spune dect att: doamna Wetherby a fost o femeie foarte
frumoas, are toate manie-rismele uneia. Pare prea fragil i neajutorat ca
s comit o crim, dar aceeai era impresia i despre Eva Kane la vremea
respectiv. De ct for a fost nevoie ca s fie omort btrna Mcginty e
greu de stabilit, din moment ce nu se tie ce arm a fost folosit, ct de uor
putea fi inut, ascuimea tiului etc.
Da, da. Nu neleg cum de nu am reuit s gsim arma crimei
Continuai, v rog.
Alt observaie pe care a vrea s-o fac n legtur cu casa Wetherby
este c domnul Wetherby poate fi foarte nesuferit, dac vrea. Fiica i este
devotat mamei pn la fanatism i i urte tatl vitreg. Nu comentez
aceste aspecte, doar le prezint, ca s fie luate n consideraie. Fiica ar putea
ucide pentru ca trecutul mamei sale s nu ajung la urechile tatlui vitreg.
Mama ar putea ucide din acelai motiv, iar tatl, ca s evite un scandal. Sau ntmplat mai multe crime dect ne putem imagina, doar pentru a se
apra un nume respectabil! n familia Wetherby sunt oameni de treab.
Dac ne lum dup povetile din Sunday Cornet, atunci putem paria
clar pe Wetherby.
Exact. Singura din Broadhinny care ar avea aceeai vrst cu Eva
Kane ar fi doamna Upward. Sunt ns dou argumente mpotriva ipotezei c
ea ar fi ucis-o pe doamna Mcginty: n primul rnd sufer de artrit i st ntrun scaun cu rotile
ntr-un roman, interveni Spence, treaba cu scaunul ar putea fi fals,
dar n viaa real Cine tie
n al doilea rnd, continu Poirot, doamna Upward pare s in la
anumite principii solide, fiind nclinat mai degrab s intimideze dect s
ucid, ceea ce nu se mai potrivete cu caracterul tinerei Eva. Pe de alt
parte, oamenii se mai schimb, i dorina de a se impune este o calitate care
vine odat cu vrsta.
Adevrat, aprob Spence. n cazul doamnei Upward, nu imposibil,
dar puin probabil. Acum, celelalte posibiliti. Janice Courtland?
Cred c poate fi lsat deoparte. Nu e nimeni n Broadhinny cu o
vrst apropiat de-a ei.
Doar dac Janice i-a fcut operaie estetic i acum e una dintre
tinerele din sat. Nu m luai n seam, glumeam.
Sunt trei femei la aproape 30 de ani. Deirdre Henderson, soia
doctorului Rendell i doamna Carpenter. Oricare dintre ele ar putea fi Lily
Gamboll sau fiica Evei Kane, dac ne lum doar dup vrst.
i dac inem cont i de alte circumstane? Poirot oft.

Fiica Evei poate fi nalt sau scund, blond sau brunet nu avem
nici un indiciu dup care s ne putem orienta. Am luat-o n consideraie pe
Deirdre Henderson pentru acest rol. i acum, celelalte dou. Doamna Rendell
se teme de ceva, v spun cu siguran.
De dumneavoastr?
Aa cred.
Asta ar putea s nsemne ceva, coment Spence ncet. Sugerai c
soia doctorului ar putea fi fata Evei Kane sau Lily Gamboll? E blond sau
brunet?
Blond.
Lily Gamboll era o copil blond.
i doamna Carpenter e blond. O tnr dichisit i foarte
costisitoare. Fie c arat bine sau nu, cert este c are nite ochi minunai, de
un albastru intens.
Domnule Poirot ncerc s intervin Spence dnd din cap.
Cnd a fugit s-1 strige pe soul ei, am asemuit-o cu un fluture de
noapte, care zboar agitat n lumin. S-a mpiedicat de mobil ntinzndu-i
minile, ca i cum ar fi fost oarb.
Spence l privi cu indulgen.
Suntei un romantic, asta suntei Fluturi de noapte care zboar,
ochi albatri minunai
Deloc. Prietenul meu Hastings era ntr-adevr roman-tic i
sentimental, eu niciodat! Sunt o persoan extrem de practic. Ceea ce
vreau s subliniez este c, dac fru-museea unei fete se judec dup ochi,
atunci, chiar de-ar fi mioap, ea i va scoate ochelarii i va privi n jur cu
ncredere, chiar dac nu distinge contururile sau nu vede la distan.
Poirot atinse uor cu vrful degetului fotografia micuei Lily Gamboll n
dreptul ochelarilor cu lentile groase.
Deci asta credei? Lily Gamboll?
Nu, spun doar ce-ar putea s fie. La vremea cnd doamna Mcginty a
murit, doamna Carpenter nu era nc doamna Carpenter. Era o tnr vduv
care tria ntr-o cas modest de muncitori. Era logodit cu cel mai bogat om
din cartier un brbat cu ambiii politice i cu un grad ridicat de
contientizare a propriei importane. Dac Guy Carpenter ar fi aflat c urma
s se nsoare, s zicem, cu o copil ale crei origini erau destul de umile sau
care i-a obinut notorietatea lovindu-i mtua, sau mai mult de-att, cu fiica
lui Craig, unul dintre cei mai renumii criminali ai secolului aflat la loc de
frunte n Camera Ororilor, dup cum zicei.
Oare ar mai fi mers pn la capt? Vei spune c da, probabil, dac
iubea fata, da, ar fi luat-o oricum de nevast. Dar nu e tocmai genul acela de
om. L-a numi egoist, ambiios, dar cu o reputaie ireproabil. M gndesc
c dac tnra domnioar Selkirk, cum o chema atunci, ar fi fost
nerbdtoare s contracteze partida vieii ei, ar fi avut grij ca nimic din
trecutul tulbure s nu ajung la urechile logodnicului.
neleg, credei c ea e, nu?

Mon cher, repet, eu nu tiu nimic, eu doar examinez posibilitile.


Doamna Carpenter era atent, suspicioas i chiar uor alarmat n timpul
discuiei cu mine.
Asta nu d prea bine.
Da, da, dar totul este foarte dificil. Odat stteam cu nite prieteni la
ar i s-au dus la vntoare. tii cum se procedeaz? Unul merge cu armele
i cinii, iar cinii sunt cei care fac tot jocul, pasrea zboar speriat din
copac, iar tu poc! Poc! Aa facem i noi acum. Doar c probabil nu speriem o
singur pasre, mai sunt i altele ascunse, i poate c nu toate ne sunt de
folos, dar ele nu au de unde s tie asta. Trebuie s fim absolut siguri, cher
ami, care este pasrea noastr. n timpul vduviei doamnei Carpenter, se
prea poate s fi existat anumite imprudene, nu grave, dar incomode, i de
aceea mi-a spus repede c doamna Mcginty era o mincinoas.
Comisarul i frec nasul.
Haidei s ne nelegem, ce credei de fapt?
Nu conteaz ce cred. Trebuie s tiu. i deocamdat, cinii abia au
ajuns n pdure.
Spence murmur:
Dac am reui s avem ceva clar sau Mcar o bnuial
Deocamdat totul e teorie. E subire, dup cum am zis. A ucis cineva ntradevr pentru motivul sta pe care-1 analizm noi acum?
Depinde. Depinde de foarte multe circumstane pe care nu le
cunoatem. Dar interesul pentru respectabilitate e foarte puternic. Nu exista
artiti sau boemi. n Broadhinny triesc numai oameni de treab. Iar
oamenilor de treab le place s-i pstreze aceast etichet. Csnicii fericite
fr suspiciunea c ai fost cndva o figur important ntr-un caz de crim
renumit, fr suspiciunea c fiica ta este copi-lul unui asasin faimos. Oricine
ar spune Mai degrab mor dect s afle soul meu! sau Mai degrab mor
dect s afle fata mea cine este de fapt! i uite-aa ajungi la con-cluzia c
mai bine ar muri doamna Mcginty
Deci credei c e vorba despre familia Wetherby.
Nu. Ei se potrivesc cel mai bine, dar att. Gndin-du-ne la adevratul
ei caracter, este mai probabil ca doamna Upward s fie o criminal. Are
hotrrea i voina necesare i i iubete fiul la nebunie. Ca s-1 mpiedice
s afle ce s-a ntmplat nainte de cstoria cu tatl lui, cnd a devenit o
femeie respectabil, cred c ar fi capabil s mearg orict de departe.
Adevrul l-ar fi suprat att de mult pe biat?
Personal, cred c nu. Tnrul Robin are o concepie despre via
sceptic, dar modern, e mai degrab egoist i, din punctul meu de vedere,
mai puin devotat mamei dect i este aceasta. Nu e un James Bentley.
Dac doamna Upward ar fi Eva Kane, fiul nu ar fi putut s-o omoare
pe doamna Mcginty pentru a mpiedica descoperirea adevrului?
Deloc, a spune. Ar profita mai degrab pentru a-i face publicitate.
Nu-1 vd pe Robin Upward svrind o crim n numele onoarei sau din
devotament, de fapt nu-1 vd fcnd asta pentru nici un alt motiv dect
propriul ctig.

Spence ofta.
E un teren necunoscut. Am putea s gsim ceva n trecutul acestor
oameni, dar ne-ar lua ceva vreme. Rzboiul a complicat lucrurile. Multe acte
au fost distruse, muli dintre cei care voiau s-i piard urma au putut face
asta nsuindu-i actele de identitate ale altora, mai ales dup incidentele
n care cadavrele erau imposibil de identificat. Dac ne-am putea concentra
mcar pe o singur pist, dar sunt attea, domnule Poirot.
Vom reui s le reducem n curnd.
Poirot plec de la comisar cu mai puin entuziasm n suflet dect lsase
s se vad. Era obsedat, la fel ca i Spence, de trecerea timpului. Dac ar fi
avut timp
Mai era, de asemenea, i o ndoial care nu-i ddea pace tot ceea ce
construise mpreun cu Spence sttea oare n picioare? Dac totui James
Bentley era vinovat?
Nu se lsa prad acestei ndoieli, dar l mai scia din cnd n cnd.
Rememora iar i iar ntrevederea cu James. i-1 amintea i acum, n
timp ce atepta pe peronul grii din Kilchester. Fusese zi de trg i peronul
era nesat de lume. i mai mult lume se aduna, trecnd de pori.
Poirot se aplec s vad mai bine. Da, sosea trenul, nainte de a-i
ndrepta spatele, simi un ghiont puternic. Lovitura fu att de violent i de
brusc, nct l lu prin surprindere. n secunda urmtoare ar fi czut pe ine
n faa trenului care se apropia dac un brbat din spate nu l-ar fi prins
repede, trgndu-1 napoi.
Ce i-a venit? Strig brbatul, un sergent solid. Ai nne-bunit? Omule,
mai aveai puin i erai sub roile trenului.
V mulumesc, v mulumesc de mii de ori. Mulimea se nghesuia
deja n jurul lor ncercnd s urce n tren, n timp ce alii coborau.
Eti mai bine acum? S te ajut? Tremurnd, Poirot gsi un loc liber i
se aez.
Nu mai era nevoie s spun c fusese mpins, dar chiar fusese. Pn n
seara aceea acionase atent, contient de pericolul la care se supunea. Dup
conversaia cu Spence ns i dup ntrebrile lui legate de vreun posibil
incident, se relaxase i devenise mai nepstor, ca i cum primejdiile nu
aveau cum s se mai mplineasc.
Ct de mult se nelase! Dintre toate interviurile din Broadhinny, unul
avusese efect. Cineva se speriase. Cineva ncerca s pun capt tentativei lui
de a relua un caz nchis.
Cnd ajunse n Broadhinny, l sun pe comisarul Spence de la o cabin
din gar.
Mon ami? Am veti, nite veti excelente! Cineva a ncercat s m
omoare
Poirot asculta plin de satisfacie replicile de la cellalt capt al firului.
Nu, nu sunt rnit, dar era ct pe-aci. Da, sub tren. Nu, nu am vzut
cine a fcut-o. Dar, cu siguran, voi afla. Acum tim c suntem pe drumul cel
bun.
Capitolul 12

I.
Cel care venise s verifice contorul electric la familia Carpenter se
ocupase de asta sub privirile majordomului.
Electricitatea va funciona pe baze noi, explic el. Tarifele vor fi
gradate n funcie de numrul de ocupani ai unei case.
Servitorul rspunse sceptic:
Cu alte cuvinte, va costa mai mult, ca peste tot.
Depinde. Preuri corecte pentru toat lumea, asta zic. V-ai dus la
ntlnire asear la Kilchester?
Nu.
eful dumneavoastr, domnul Carpenter, a vorbit foarte bine, aa se
zice. Credei c va fi ales?
Data trecut a fost ntrecut la musta.
Da. O sut douzeci i cinci majoritatea, sau ceva de genul sta. l
ducei dumneavoastr cu maina la edinele astea sau conduce singur?
De obicei se duce singur. i place s conduc, are un Rolls Bentley.
i merge bine Conduce i doamna Carpenter?
Da. Cu prea mare vitez, dup prerea mea.
Aa fac femeile. A fost i ea la edin asear? Sau nu e interesat
de politic?
Majordomul rnji.
Oricum, pretinde c este interesat. Dar asear nu a stat pn la
sfrit, a zis c are o migren sau ceva i a ple-cat n toiul discursurilor.
Electricianul se uit atent la sigurane.
Aproape am terminat.
Mai puse cteva ntrebri fr legtur, apoi i adun uneltele i se
pregti s plece. O lu n jos pe osea, dar, dup ce ddu colul i se
ndeprt de pori, se opri i not ntr-un carneel:
C. S-a ntors singur acas asear. A ajuns pe la 22.30 (aprox.). Posibil
s fi fost la Gara Central din Kilchester la ora indicat. Doamna C a plecat
devreme de la edin. A ajuns acas cu doar zece minute naintea lui C. A zis
c a venit cu trenul.
Era a doua nsemnare n carneelul electricianului. Prima:
Dr. R. A fost chemat la un pacient asear, pe lng Kilchester. Posibil s
fi fost la Gara Central din Kilchester la ora indicat. Doamna R. Singur
toat seara (n cas?). Dup cafea, doamna Scout, menajera, nu a mai vzuto. Are maina proprie.
II.
Colaborarea decurgea de minune n reedina Labumums.
Vezi, nu-i aa, ct de minunat e replica asta? Tonul lui Robin Upward
era ct se poate de sincer. i dac vom reui s obinem un antagonism
sexual ntre biat i fat, totul va cpta brusc mult mai mult vigoare!
Doamna Oliver i trecu posomort minile prin prul crunt, fcndu1 s par i mai ciufulit.
nelegi, drag Ariadne, nu-i aa?
Ah, da, neleg ce vrei s spui, rspunse femeia.

Dar important este ca tu s te simi cu adevrat mulumit n


legtur cu asta.
Nimeni nu ar fi putut spune despre doamna Oliver c ar fi fost
mulumit n clipa aceea. Robin continu vesel:
Uite cum vd eu lucrurile Tnrul sta minunat, parautat de
curnd
Are aizeci de ani, l ntrerupse doamna Oliver.
Ah, nu!
Ba da.
Eu nu-1 vd aa. Treizeci i cinci, nici o zi mai mult.
Dar scriu cri despre el de treizeci de ani, i avea treizeci i cinci n
prima.
Draga mea, dac are aizeci, nu se poate crea nici o tensiune ntre el
i fat apropo, cum o cheam? Ingrid. Adic, o s par doar un btrn
nesuferit.
Asta cu siguran.
Deci, vezi, trebuie s aib treizeci i cinci, rosti Robin triumftor.
Atunci nu poate fi Sven Hjerson. F-1 un tnr norve-gian din
Micarea de Rezisten.
Dar, draga mea Ariadne, totul se-nvrte n pies n jurul lui Sven
Hjerson. Ai un public larg, care pur i simplu l ador pe acest Sven Hjerson i
care se va ngrmdi s-1 vad. El reprezint box-officedraga mea.
Dar oamenii care-mi citesc crile l cunosc! Nu poi s inventezi un
tnr din Micarea Norvegian de Rezisten i s-1 numeti tot Sven
Hjerson!
Ariadne drag, tocmai i-am explicat. Nu e o carte, draga mea, e o
pies de teatru. i trebuie s-i dm strlucire! i dac obinem aceast
tensiune, acest antagonism ntre Sven Hjerson i fat cum o cheam?
Karen, tii, unul mpotriva celuilalt i totui atrai teribil unul de
cellalt.
Lui Sven Hjerson nu i-a psat niciodat de femei, coment glacial
doamna Oliver.
Dar nu poi s-1 lai aa/no/u, draga mea. Nu ntr-o astfel de pies.
Adic aici nu e vorba de floricele pe cmpii, e vorba de fiori pe ira spinrii,
crime i distracie n aer liber!
Ultima replic avu efect.
Cred c-o s ies puin, am nevoie s iau aer, am mare nevoie s iau
aer.
Vrei s vin cu tine? ntreb Robin pe un ton cald.
Nu, a vrea s fiu puin singur.
Cum doreti. Poate c ai dreptate. Mai bine m duc i prepar un
cocteil de ou pentru madre. Biata de ea, se simte aa mic i lsat la o
parte. Iar ei i place s fie n centrul ateniei. i te vei gndi la scena din
pivni, da? Totul ncepe s se lege minunat. Va fi un succes rsuntor, tiu
c va fi!
Doamna Oliver se mulumi doar s ofteze.

Dar cel mai important e s fii tu fericit! Continu Robin.


Aruncndu-i o privire rece, doamna Oliver i puse pe umeri o pelerin
de armat pe care i-o cumprase cndva din Italia i iei la plimbare prin
Broadhinny.
Ar mai uita de necazuri, se gndi ea, dac i-ar ocupa mintea cu
elucidarea unei crime reale. Hercule Poirot avea nevoie de ajutor. i va studia
puin pe locuitorii satului, i va exersa intuiia feminin care nu dduse gre
niciodat i i va spune lui Poirot cine e asasinul, iar el nu ar mai avea
altceva de fcut dect s gseasc probele.
Doamna Oliver i ncepu misiunea la pot. n timp ce cumpra un
kilogram de mere, se angaja ntr-o conversaie amical cu doamna
Sweetiman.
Dup ce fu de acord c vremea era foarte cald pentru acea perioad a
anului, scriitoarea meniona ntmpltor c locuiete la familia Upward.
Da, tiu. Trebuie s fii doamna de la Londra, care scrie romane
poliiste, nu? Avem i noi aici trei dintre ele, n ediia Penguins.
Doamna Oliver arunc o privire scurt nspre raftul cu cri.
Aventura, celui de-al doilea petior de aur, asta chiar e bun.
Moartea pisicii n asta am zis c un sufltor are 30 de centimetri, i de fapt
are 180. E ridicol c un sufltor ca sta poate fi aa de mare. Cineva de la un
muzeu mi-a scris i m-a corectat. Cred c sunt oameni care citesc doar ca s
gseasc greeli. Care e a treia carte? Ah, Moartea unei debutante asta e
maculatur de-a dreptul! Am scris c sulfonalul e solubil n ap i nu e, i
toat poveste e de fapt imposibil de la cap pn la coad. Cel puin opt
oameni mor nainte ca lui Sven Hjerson s-i vin o idee strlucit.
Sunt foarte populare, rspunse doamna Sweetiman, neimpresionat
de aceast autocritic spontan. N-o s v vin s credei, dar eu nu am citit
niciuna, pentru c pur i simplu nu am timp.
Ai avut o crim chiar aici, nu-i aa?
Da, anul trecut n noiembrie.
Am auzit c a venit un detectiv s investigheze.
Aah, v referii la domnul acela strin de la Long Meadows? A fost
pe-aici ieri i
Doamna Sweetiman tcu pentru c un client intr s cumpere nite
timbre.
Bun dimineaa, domnioar Henderson. Cald pentru perioada asta a
anului.
Da, aa e.
Fata, foarte nalt, inea n les un terier Sealyham.
Ce mai face doamna Wetherby?
Destul de bine, mulumesc. N-a prea mai ieit din cauza vntului
puternic din ultima vreme.
E un film foarte bun la Kilchester sptmna asta, domnioar
Henderson. Trebuie s mergei s-1 vedei.
Am vrut s m duc asear, dar nu m-am mai deranjat pn la urm.

Sptmna viitoare e Betty Grable. Nu mai am bibliorafturi. Dou


clasoare mai mici sunt bune?
Doamna Wetherby e invalid, nu? ntreb doamna Oliver dup ce
fata iei.
Cam aa ceva, veni rspunsul destul de acru. Unii dintre noi nu au
timp s zac.
Sunt perfect de acord. i spun mereu doamnei Upward c, dac ar
face un efort ct de mic s-i foloseasc picioa-rele, ar fi mult mai bine
pentru ea.
Vnztoarea se amuz.
Umbl peste tot cnd vrea, aa am auzit.
De la Janet? Se hazarda doamna Oliver.
Janet Groom bodogne ntruna, rspunse doamna Sweetiman. i nu
prea ai de ce s te miri, nu? Nici doamna Groom nu mai e tnr i are un
reumatism tare suprtor, mai ales cnd bate vntul dinspre est. tia
aristocrai i zic artrit i-i vezi c umbl n scaun cu rotile. Niciodat nu mi-a
pune picioarele n primejdie. Dar n zilele noastre, i dac i-au degerat puin,
alergi la doctor ca s justifici banii dai la Sntate. Prea multe probleme de
sntate aa, tam-nesam. Nu ne face bine deloc s ne plngem atta de
mil.
Bnuiesc c avei dreptate.
Doamna Oliver i lu merele i iei n cutarea lui Deirdre Henderson.
Nu-i fu prea greu s-o gseasc, din moment ce terierul, btrn i gras, se
bucura s adulmece lene orice smoc de iarb.
Cinii, se gndi scriitoarea, sunt ntotdeauna un bun prilej de a ncepe
o conversaie.
Ce frumusee! Exclam ea. Tnra privi extrem de mulumit.
S zicem mai degrab atrgtor. Nu-i aa, Ben? Ben i nl
privirea, ddu abia perceptibil din coad i-i relu inspecia olfactiv a unor
ciulini, pe care i salut n maniera lui obinuit.
Se bate? ntreb doamna Oliver. Terierii Sealyham fac asta destul de
des.
Da, e foarte agresiv, de-asta l in n les.
M gndeam eu.
Deirdre Henderson rosti uor repezit:
Suntei Ariadne Oliver, nu-i aa?
Da, locuiesc la familia Upward.
tiu. Ne-a spus Robin c venii. Trebuie s v spun c romanele
dumneavoastr mi plac la nebunie.
Oh, murmur autoarea nroindu-se uor. M bucur foarte mult.
Nu am citit att de multe pe ct a vrea pentru c noi primim cri
de la clubul ziarului Times i mamei nu-i plac romanele poliiste. E foarte
sensibil i din pricina lor rmne treaz toat noaptea. Dar eu le ador!
Ai avut o crim adevrat aici, nu? Ce cas era? Una dintre
acestea?
Aceea, rspunse fata cu o voce gtuit.

Ariadne Oliver i ndrept privirea ctre fosta locuin a doamnei


Mcginty i zri pe trepte doi mici derbedei care torturau fericii o pisic. Se
apropie s-i admonesteze, i animalul speriat reui s fug, nu nainte ns de
a se rzbuna cu nite zgrieturi serioase. Biatul mai mare ncepu s urle.
Aa-i trebuie, conchise scriitoarea. Apoi, ntorcn-du-se ctre
Deirdre: Nu prea arat ca o cas n care a avut loc o crim.
Nu, aprob fata.
O btrn servitoare parc, nu? i un ho.
Chiriaul ei. Femeia avea nite bani sub duumea.
neleg.
Dar poale c nu el e vinovatul, continu brusc Deirdre. E un domn
ciudat aici, un strin. Se numete Hercule Poirot
Hercule Poirot? Ah, da, tiu totul despre el.
Chiar e detectiv?
Draga mea, este extrem de celebru. i extrem de detept
Atunci poate va demonstra c nu el a fcut-o.
Cine?
Chiriaul, James Bentley. Sper din tot sufletul s scape.
Serios? De ce?
Pentru c nu vreau s fie el de vin. N-am vrut nicio-dat s fie el de
vin.
Doamna Oliver o privi nedumerit, intrigat de pasiunea din vocea ei.
L-ai cunoscut?
Nu, rspunse Deirdre cu voce joas. Nu pot s spun c l-am
cunoscut. Dar odat, Ben i-a prins piciorul ntr-o capcan, i el m-a ajutat s1 eliberez. i am stat puin de vorb
Cum era?
ngrozitor de singur. Mama lui tocmai murise, i inuse foarte mult la
ea.
Aa cum ii i tu la a ta, nu?
Da. Asta m-a fcut s neleg, s neleg ce simea. Eu i mama ne
avem doar una pe alta, tii.
mi amintesc c Robin mi-a spus c ai un tat vitreg.
Mda, rspunse Deirdre cu amrciune, am un tat vitreg.
Nu e acelai lucru ca un tat adevrat. Pe tatl dumitale i-1
aminteti?
Nu, a murit nainte s m nasc eu. Mama s-a cstorit cu domnul
Wetherby cnd eu aveam patru ani. ntotdeauna l-am urt. Iar mama fcu o
pauz mama a avut o via foarte trist. N-a avut parte de compasiune sau
de nelegere. Tatl meu vitreg este un om fr sentimente, dur i rece.
Doamna Oliver o susinu tacit, i apoi rosti cu jumtate de glas:
James Bentley sta nu pare deloc a fi un criminal.
N-am crezut c poliia l va aresta tocmai pe el. Sunt sigur c a fost
vreun vagabond. Uneori, apar tot felul de indivizi din tia ngrozitori, sigur a
fost unul dintre ei.
Poate Hercule Poirot va descoperi adevrul.

Da, poate
Fata se ntoarse pe neateptate i intr pe poarta de la Hunter's Close.
Scriitoarea privi n urma ei cteva momente, apoi scoase un carneel
din geant i not: Nu Deirdre Henderson. Sublinie nu-ul att de puternic,
nct mina creionului se rupse.
III.
La jumtatea pantei se ntlni cu Robin Upward care cobora nsoit de o
ncnttoare tnr blond. Brbatul le fcu cunotin:
Aceasta este minunata Ariadne Oliver, Eve. Draga mea, nu tiu cum
de reuete. Pare att de binevoitoare, nu-i aa? N-ai zice c se ocup numai
de crime. Aceasta este Eve Carpenter. Soul ei va deveni noul membru n
parlament. Cel de-acum, Sir George Cartwright, e un biet btrn senil, se
repede la feticane din spatele uilor.
Robin, nu ar trebui s inventezi asemenea minciuni ngrozitoare. Vei
discredita partidul.
Ei, i de ce mi-ar psa? Nu e partidul meu. Eu sunt liberal, sta e
singurul partid din care s faci parte n zilele noastre: mic, select i fr nici o
ans s intre n parlament Ador cauzele pierdute! Apoi i se adres doamnei
Oliver: Eve ne-a invitat s bem ceva n seara asta. Un fel de petrecere pentru
tine, Ariadne. Suntem cu toii foarte foarte emoionai s te avem aici. Nu
poi s plasezi scena urmtorului roman n Broadhinny?
Ah, da, facei asta, doamn Oliver, ntri i Eve.
Poi foarte uor s-1 aduci pe Sven Hjerson aici. Ar putea fi ca
Hercule Poirot, cazat n pensiunea din Summerhayes. Tocmai ne duceam
acolo pentru c i-am spus lui Eve c Hercule Poirot e la fel de celebru n
domeniul lui, ca i tine n al tu, iar ea a recunoscut c ieri a fost cam
nepoliticoas cu el, aa c mergem s-1 invitm i pe el la petrecere. Dar,
serios, draga mea, chiar ai putea s-i amplasezi urmtoarea crim n
Broadhinny. Am fi foarte ncntai.
Da, da, serios, doamn Oliver, ne-am distra pe cinste.
Cine s fie criminalul i cine victima? ntreb Robin.
Cine este servitoarea dumneavoastr acum? Le fcu jocul autoarea.
Ah, nu, draga mea, nu genul la de crim, e prea plictisitor. Nu, cred
c Eve ar fi o victim mai drgu.
Strangulat, poate, cu propriii ciorapi de nailon. Nu, asta s-a mai scris.
Eu cred c mai bine tu ai fi victima, Robin, i rspune Eve.
Dramaturgul n devenire njunghiat n locuina sa de la ar.
Nu am ales criminalul nc. Ce zici de mama? Folo-sindu-i scaunul
cu rotile ca s nu existe urme de pai. Cred c ar fi tare drgu!
Totui ea n-ar avea de ce s te-njunghie, Robin.
Mda, probabil c nu, rspunse tnrul, dup ce reflect un moment.
De fapt, m gndeam la ea cum te stranguleaz pe tine. N-ar deranja-o s
fac asta.
Dar eu vreau ca tu s fii victima. i persoana care te omoar ar
putea fi Deirdre Henderson fata tears i oropsit pe care n-o bag nimeni
n seam.

Iat, Ariadne, se ntoarse Robin ctre colaboratoarea lui, tocmai i-a


fost prezentat subiectul viitorului tu roman. Tot ce mai ai de fcut e s
adaugi nite indicii false i evident, s scrii. Oh, Doamne, ce cini fioroi are
Maureen!
Nici nu se apropiar bine de poarta de la Long Meadows, c doi cinilupi se i repezir, ltrnd nspimnttor. Maureen apru n faa grajdului cu
o gleat n mn.
Jos, Flyn. Vino-aici, Cormic. Bun seara. Tocmai curm coteul lui
Piggy.
Ne-am dat seama, draga mea, mirosul se simte pn aici. Ce mai
face Piggy?
Ne-a tras o sperietur groaznic ieri. Zcea i nu a vrut s mnnce
nimic. Eu i Johnnie am citit despre toate bolile n Cartea porcului i nu am
putut s dormim de grij, dar azi-diminea era bine, vesel, i s-a repezit la
Johnnie cnd a intrat cu mncarea. De fapt, 1-a pus la pmnt, iar Johnnie a
trebuit s se duc s se spele imediat.
Ce viei interesante avei tu i Johnnie, coment Robin.
Vrei s venii n seara asta s bei ceva cu noi? ntreb Maureen.
Mi-ar plcea.
Ca s-o cunoatei pe doamna Oliver, dar de fapt poi s-o cunoti
acum. Este doamna aceasta.
Serios? Ce emoionant! Scriei o pies cu Robin, nu?
i ne iese splendid, coment entuziasmat tnrul. Apropo, Ariadne,
n legtur cu distribuia, am avut o idee genial dup ce ai plecat azidiminea.
Aha, distribuia, rsufl uurat doamna Oliver.
tiu persoana potrivit s-1 joace pe Eric. Cecil Leech n piesele din
repertoriul restrns al teatrului din Cullenquay. O s mergem ntr-o sear s
vedem spectacolul.
i vrem i pe oaspetele tu, i spuse Eve lui Maureen. E acas? A
vrea s-1 invit i pe el n seara asta.
l aducem noi i pe el.
Cred c mai bine l invit eu. Ieri am fost cam nepoli-ticoas cu el.
Bine atunci. E pe undeva, prin grdin, cred. Cormic! Flyn! Ai naibii
cini! Maureen arunc gleata i o lu la fug nspre heleteu, speriind raele
care ncepur s mcie asurzitor.
Capitolul 13
Petrecerea de la familia Carpenter era pe sfrite. Doamna Oliver se
apropie de Hercule Poirot cu un pahar n mn. Pn n momentul acela,
amndoi fuseser n centrul ateniei. Acum, c deja se consumase o bun
parte din gin, petrecerea deveni un bun prilej pentru prieteni vechi s se
strng laolalt i s fac schimb de brfe. Cei doi strini aveau n sfrit
rgazul necesar s stea de vorb.
Venii pe teras, i opti doamna Oliver, strecurndu-i n mn o
bucat de hrtie.

Ieir mpreun i se plimbar de-a lungul terasei. Poirot despturi


hrtia.
Doctor Rendell, citi el.
Se uit ntrebtor la Ariadne care aprob cu o micare hotrt din cap,
lsnd s-i cad pe frunte o uvi rebel.
El e criminalul.
Aa credei? De ce?
Pur i simplu tiu. El e genul. Plin de bunvoin i inteligent.
Poate, rspunse Poirot, nu foarte convins. Dar care s fi fost motivul?
Comportament neprofesionist. Iar doamna Mcginty aflase. Dar
oricare ar fi fost motivul, putei fi sigur c el e vinovatul. I-am cercetat pe toi
ceilali, el e.
Noaptea trecut cineva m-a mpins pe peronul grii din Kilchester.
Dumnezeule! Adic s v omoare?
Nu am nici o ndoial c aceasta a fost intenia.
Iar doctorul Rendell era plecat la un pacient, tiu sigur.
Am neles, ntr-adevr, c doctorul era plecat la un pacient.
Atunci asta demonstreaz totul, conchise doamna Oliver cu
satisfacie.
Nu chiar. Att domnul, ct i doamna Carpenter erau n Kilchester
asear i s-au ntors separat. Doamna Rendell se poate s fi stat acas toat
seara ascultnd radioul, dar nimeni nu poate spune cu exactitate.
Domnioara Henderson merge adesea la film n Kilchester.
Asear nu s-a dus, a stat acas, mi-a spus ea.
Nu putei crede chiar tot ce vi se spune, o dojeni Poirot Familiile se
pun de acord. Servitoarea strin, Frieda, pe de alt parte, a fost la film
asear, aa c nu ne poate spune cine a stat acas i cine nu la reedina
Hunter's Close. Dup cum vedei, nu e deloc uor s gseti adevrul.
A putea s garantez eu pentru unii. La ce or s-a ntmplat?
La 21.35 fix.
Atunci, cei din Laburnums pot fi exclui. De la 20 la 22.30 am jucat
poker cu Robin i cu mama lui.
M gndeam c dumneavoastr i Robin erai retrai undeva s
lucrai mpreun.
i s-o lsm pe mam s se ascund cu motocicleta prin vreun tufi?
Doamna Oliver izbucni n rs. Nu, mama a fost sub ochii notri. Apoi continu
cu amrciune: S lucrm mpreun Totul e un comar! Cum v-ar plcea s1 vedei pe comisarul Battle cu o musta neagr imens i s vi se spun c
suntei dumneavoastr?
Poirot i ngust privirea.
Dar ar fi un comar numai sugerarea unui astfel de lucru!
Acum mi nelegei suferina.
i eu sufr. Mncarea doamnei Summerhayes e de nedescris. De
fapt, nu se poate numi mncare. i curentul, i stomacul deranjat al pisicilor,
i prul de cine, scaunele cu picioare rupte, patul absolut ngrozitor n care
sunt nevoit s dorm, apa clie de la baie, gurile n covorul de pe scri, iar

cafeaua Poirot nchise ochii dezgustat -nu v pot reda n cuvinte zeama care
e servit drept cafea. E o jignire adus stomacului!
Vai de mine! i totui, tii, e tare drgu.
Doamna Summerhayes? Da, e adorabil, chiar ado-rabil, ceea ce
face totul i mai dificil.
Iat-o.
Maureen Summerhayes se apropie i le zmbi cu afec-iune. Pe faa
pistruiat i se putea citi extazul, datorat pro-babil paharului pe care-1 inea n
mn.
Cred c sunt puin ameit. Atta gin delicios! Ador petrecerile! Nu
avem parte de ele prea des n Broadhinny. Acum a fost din cauz c v-am
srbtorit pe voi. A vrea s pot scrie cri. Problema e c eu nu sunt n stare
s fac nimic ca lumea.
Suntei o soie i o mam de isprav, madame, replic Poirot pe un
ton uor afectat.
Frumoii ochi cprui ai lui Maureen se deschiser larg. Doamna Oliver
se ntreb ci ani s aib. Nu mai mult de treizeci, hotr ea.
Chiar aa? Uneori m ntreb i eu. Adic i iubesc pe toi foarte mult,
dar e de-ajuns?
Poirot tui.
N-a dori s m considerai impertinent, madame, dar o soie care-i
iubete ntr-adevr soul ar trebui s aib mare grij de stomacul lui. E
important Stomacul.
Maureen pru puin indignat:
Johnnie are un stomac minunat. Extrem de plat. Practic nici nu se
vede.
Eu m refeream la ceea ce e nuntru.
Adic mncarea Ceea ce gtesc eu N-am crezut niciodat c
poate conta att de mult ce mnnc cineva.
Detectivul oft.
Sau cu ce se mbrac, strui Maureen vistoare. Sau ce face. Nu cred
ca lucrurile conteaz cu adevrat.
Tcu pre de cteva momente cu privirea uor nceoat de la alcool,
ndreptat undeva n zare.
Era n ziar zilele trecute o scrisoare stupid a unei femei, relu ea
brusc. ntreba ce e mai bine s faci: s-i lai copilul s fie adoptat de cineva
care ar putea avea grij de el i i-ar oferi toate avantajele toate avantajele,
aa scria, adic o educaie bun, haine, confort sau s-1 pstrezi cnd nu-i
poi oferi nimic. Cred c e o prostie, o mare prostie. Dac ai ce s-i dai
copilului s mnnce, e de-ajuns.
i ndrept privirea n jos, nspre pahar, i din vocea ei rzbtea o
tristee profund:
Trebuie s tiu. Eu am fost adoptat. Mama m-a dat i am avut parte
de toate avantajele, cum spun ei. Dar doare, doare foarte tare s te gndeti
c nu ai fost dorit cu adevrat, c mama ta s-a putut lipsi de tine.

Poate c a fost un sacrificiu pentru binele dumnea-voastr, ncerc so ncurajeze Poirot.


Ochii ei limpezi priveau fix ntr-ai lui.
Nu cred c e adevrat. Ei pun mereu problema aa, dar nu e
adevrat Totul se rezum la faptul c prinii i pot continua viaa foarte bine
i fr tine i doare. Eu n-a renuna la copiii mei pentru nici un avantaj din
lume!
Sunt de acord, coment doamna Oliver.
i eu, aprob Poirot.
Atunci e-n regul, se nvior Maureen. Despre ce mai discutam?
Robin se apropie i relu ideea:
Da, despre ce mai discutai?
Despre adopie, rspunse Maureen. Nu mi-ar fi plcut s fiu
adoptat. Dumitale?
E mult mai bine dect s fii orfan, nu crezi, draga mea? Cred c-ar
trebui s mergem. Ce zici, Ariadne?
Oaspeii prsir casa n grup. Doctorul Rendell plecase deja n grab la
o urgen. Coborau dealul sporovind veseli cu acea efuziune pe care i-o
aduc nite cocteiluri n plus. Cnd au ajuns n faa porii de la Laburnums,
Robin insist ca toat lumea s intre.
Doar s-i povestim lui madre despre petrecere. E att de plictisitor
pentru biata de ea s nu poat merge din cauza durerii la picior. i urte s
fie lsat pe dinafar.
Doamna Upward se bucur ntr-adevr cnd vzu grupul de petrecrei.
Cine a mai fost? Familia Wetherby?
Nu, doamna Wetherby nu se simea bine, iar tears de Henderson
nu voia s vin fr maic-sa.
Cam vrednic de mil, nu? Coment Shelagh Rendell.
Mai degrab e ceva patologic, adug Robin.
Mama ei e de vin, unele mame chiar i mnnc tinereea, nu? Se
amestec Maureen, dar tcu repede rui-nat, cnd ntlni privirea critic a
doamnei Upward.
Aa i fac i eu ie, Robin?
Madre! Bineneles c nu!
Ca s-i ascund stnjeneala, Muareen ncepu s povesteasc despre
experienele ei cu creterea cinilor-lupi irlandezi. Conversaia deveni repede
foarte tehnic.
Nu poi scpa de ereditate, nici cnd e vorba de ani-male, nici cnd e
vorba de oameni, decret doamna Upward.
Nu credei c intervine i mediul? ntreb Shelagh Rendell, dar gazda
i-o retez scurt:
Nu, draga mea, nu cred. Mediul i poate da un impuls, dar nimic mai
mult Ce e nnscut n oameni, asta conteaz.
Privirea lui Poirot se opri curioas pe faa soiei docto-rului, care se
mbujora brusc i replic ptima:
Dar e crud i nedrept!

Viaa e nedreapt, veni replica doamnei Upward. Se auzi pentru


prima dat i vocea joas a lui Johnnie Summerhayes:
Sunt de acord cu doamna Upward. Originile spun totul, sta a fost
crezul meu dintotdeauna.
Adic tarele se ntind pn la a treia sau a patra gene-raie, asta
vrei s spunei, nu? Punct doamna Oliver.
Maureen izbucni imediat:
Dar trebuie s ari mil tuturor Asta e ideea. Toat lumea se simi
puin stnjenit de seriozitatea cu care ea aborda discuia, aa c
abandonar subiectul i-i ndreptar atenia asupra lui Poirot.
Povestii-ne despre doamna Mcginty. De ce nu e chiriaul acela jalnic
vinovatul?
Robin nu-i ddu timp s rspund:
Bodognea tot timpul, tii, cnd se plimba pe strzi. M ntlneam
des cu el. i serios, chiar prea teribil de ciudat.
Trebuie s avei nite motive s credei c nu el a ucis-o, domnule
Poirot, spunei-ne i nou.
Detectivul se mulumi s zmbeasc i s-i rsuceasc mustaa.
Dac nu el a omort-o, atunci cine?
Chiar aa, cine?
Doamna Upward interveni pe un ton sec:
Nu-1 punei ntr-o situaie penibil, probabil c bnu-iete pe unul
dintre noi.
Pe unul dintre noi?! Vai!
Urmar vociferri zgomotoase. Poirot ntlni privirea gazdei i citi n ea
amuzament i nc ceva provocare?
Aadar suspecteaz pe unul dintre noi, repet Robin plin de
ncntare, intrnd n joc, i prima pe care-o aborda fu Maureen: Acum,
Maureen, te rugm s ne spui unde ai fost n noaptea de Ce noapte era?
22 noiembrie, rspunse Poirot.
n noaptea de 22 noiembrie?
Ei, Doamne sfinte, nici nu mai tiu!
Nimeni nu mai tie dup atta timp, spuse doamna Rendell.
Ei bine, eu tiu. Pentru c am avut emisiune la radio n noaptea
aceea. M-am dus la Coalport s vorbesc despre anumite aspecte ale
teatrului. mi amintesc bine, pentru c am discutat pe larg despre servitoarea
lui Galsworthy din Tabachera de argint, iar a doua zi doamna Mcginty a fost
ucis i m ntrebam dac servitoarea din pies fusese ca ea.
Aa e, interveni brusc Shelagh Rendell. Acum mi amintesc c mi-ai
spus c mama ta va fi singur acas, fiindc era ziua liber a lui Janet i am
venit aici dup cin ca s-i in companie. Numai c, din nefericire, nu am
reuit s-o fac s m aud.
Stai s m gndesc, rspunse doamna Upward. Ah, da, sigur. M-am
dus la culcare pentru c m durea capul ngrozitor, iar dormitorul meu d
spre grdina din spate.

Iar a doua zi, cnd am aflat c doamna Mcginty a fost omort,


continu Shelagh, m-am gndit c probabil, n ntunericul de-afar, trecusem
pe lng criminal, pentru c noi aa crezusem la nceput, c fusese vreun
vagabond care dduse spargerea.
Eu tot nu-mi amintesc ce fceam, spuse Maureen. Dar mi aduc
aminte c a doua zi dimineaa a venit brutarul i ne-a spus. Doamnei
Mcginty i s-a fcut felu'. Iar eu m tot ntrebam de ce nu apruse ca de
obicei.
Se scutur ngrozit de rememorarea acelei zile.
Oribil, nu?
Doamna Upward l fixa cu privirea pe Poirot. E o femeie foarte
inteligent i nemiloas, i spuse el, i foarte egoist. Orice ar fi fcut, n-a
avut nici o remucare.
Vocea subire i plngrea a lui Shelagh Rendell i ntrerupse irul
gndurilor.
Nu avei nici un indiciu, domnule Poirot?
Asta e, indicii, se entuziasma Johnnie Summerhayes. Asta-mi place
mie n romanele poliiste. Indicii care nseamn totul pentru un detectiv i
nimic pentru tine, pn la final cnd te izbete brusc revelaia. Nu ne putei
da nici un fir, nimic, ct de puin?
Rznd, toi i ntoarser feele rugtoare spre Poirot. Era un joc pentru
ei toi, mai puin poate pentru unul singur. Dar crima nu putea fi un joc, crima
era periculoas. Nu se tie niciodat.
Cu o micare brusc, Poirot scoase patru fotografii din buzunar.
Vrei un indiciu? Voil!
i ntinse pozele pe mas cu un gest teatral. Toi cei prezeni se
strnser s priveasc mai ndeaproape.
Uite!
Ce femei prost mbrcate!
Uitai-v la trandafiri.
Doamne, ce palane!
Ce copil urt!
Dar cine sunt?
Moda asta nu e ridicol?
Femeia asta trebuie s fi fost frumoas la viaa ei.
Dar de ce le considerai indicii?
Cine sunt persoanele din poze?
Poirot i roti privirea de jur mprejur ca s observe toate feele i nu
vzu nimic mai mult dect se ateptase.
Nu recunoatei pe nimeni?
Sa recunoatem?
Nu v amintii, s zicem, s mai fi vzut cndva vreuna dintre aceste
fotografii? Dar, desigur, doamn Upward! Recunoatei ceva, nu-i aa?
Femeia ezit: -Da Cred
Pe care dintre ele?
Art cu degetul fotografia micuei Lily Gamboll.

Ai mai vzut aceast fotografie? Cnd?


Destul de recent Dar unde, nu tiu, nu-mi amintesc. Dar sunt
absolut convins c am mai vzut o poz identic.
Se aez ncruntat i deveni absent, pn cnd Shelagh Rendell se
apropie:
La revedere, doamn Upward. Sper c vei veni la ceai ntr-o zi, dac
v vei simi mai bine.
Mulumesc, draga mea. Dac m mpinge Robin n susul dealului.
Bineneles, madre. Mi-am dezvoltat cei mai formi-dabili muchi din
lume de cnd mping scaunul sta. i aminteti ziua n care ne-am dus la
familia Wetherby i era noroi
Ah! Strig femeia brusc.
Ce e, madre?
Nimic. Spune mai departe.
Atunci te-am mai urcat dealul. Scaunul aluneca, eu alunecam
Credeam c nu mai ajungem acas.
Rznd, petrecreii i luar la revedere i plecar.
Alcoolul, gndi Poirot, categoric dezleag limbile. Fusese oare nelept
sau prostesc s arate acele fotografii? S fi fost i acest gest rezultatul
alcoolului?
Nu era foarte sigur.
Blbind o scuz, se ntoarse. mpinse poarta, iar prin fereastra
deschis auzi dou voci, a doamnei Oliver i mai ales a lui Robin. Poirot intr
din nou n camera pe care o prsise n urm cu cteva minute. Doamna
Upward edea n faa focului cu o privire aspr. Era att de cufundat n
gnduri, nct tuea formal a lui Poirot o fcu s tresar.
Ah, dumneavoastr erai. M-ai speriat.
mi pare ru, madame. Credeai c era altcineva? La cine v
gndeai?
Femeia rspunse printr-o alt ntrebare:
Ai uitat ceva?
M tem c e un pericol.
Pericol?
Da, cred c suntei n pericol. Pentru c tocmai ai recunoscut una
dintre acele fotografii.
N-a spune chiar recunoscut. Toate fotografiile vechi seamn ntre
ele.
Ascultai-m, madame. i doamna Mcginty a recu-noscut una dintre
fotografii, sau cel puin aa cred eu deo-camdat. Iar doamna Mcginty e
moart.
Cu o licrire neateptat de amuzament n ochi, doamna Upward
rspunse:
Doamna Mcginty a murit. Cum a murit? Riscndu-i gtul, exact ca
mine. La asta v referii?
Dac tii ceva, orice, spunei-mi acum, va fi mai sigur aa.

Drag domnule, nu e nici pe departe att de simplu. Nu sunt deloc


sigur c tiu ceva n orice caz, nimic clar. Amintirile vagi sunt neltoare.
Trebuie s ai o idee despre cum, unde sau cnd s-a ntmplat, dac nelegei
ce vreau s spun.
Dar mie mi se pare c deja avei aceast idee.
E mai mult de-att, trebuie s luai n consideraie mai muli factori.
Nu are nici un rost s m grbii, domnule Poirot, nu sunt genul de persoan
care se repede s ia o decizie. mi trebuie timp s m gndesc. Dup ce m
hotrsc, acionez. Dar nu nainte de a fi pregtit.
Suntei din multe puncte de vedere o femeie miste-rioas, madame.
Poate pn la un punct. Cunoaterea nseamn putere. Iar puterea
trebuie folosit numai pentru ceea ce e bine. V rog s m scuzai, dar nu
cred c suntei capabil s apreciai felul nostru englezesc de a tri la ar.
Cu alte cuvinte, vrei s spunei: Suntei doar un afurisit de strin!
Doamna Upward zmbi.
Nu mi-a permite o asemenea mojicie.
Dac nu dorii s vorbii cu mine, atunci adresai-v comisarului
Spence.
Drag domnule Poirot, fr poliie. Nu n acest stadiu.
Eu v-am avertizat, ncheie detectivul ridicnd din umeri. Era convins
c doamna Upward i amintise exact unde i cnd vzuse fotografia lui Lily
Gamboll.
Capitolul 14
I
Fr doar i poate, i spuse Poirot n dimineaa urm-toare, a venit
primvara.
Temerile lui din seara anterioar preau acum nejus-tificate. Doamna
Upward era o femeie raional, care-i putea purta singur de grij.
ntr-un mod curios totui, l intriga. Nu-i nelegea deloc reaciile, i nici
ea nu voia asta. Recunoscuse fotografia lui Lily Gamboll i era hotrt s
joace de una singur.
Poirot reflecta la toate acestea n timp ce se plimba pe o alee n
grdin. O voce n spatele lui l fcu s tresar.
Domnule Poirot.
Doamna Rendell se apropiase att de ncet, nct n-o auzise. Din ziua
precedent se simea extrem de nervos.
Pardon, madame. M-ai speriat.
Femeia zmbi mecanic. Dac el era nervos, atunci doamna Rendell era
i mai tulburat i-i freca minile ntruna, clipind des.
Sper c Nu v-ntrerup. Poate c erai ocupat
Nu, nu sunt ocupat E o zi frumoas i m bucur de primvar. E
plcut s stai afar. n casa doamnei Summerhayes e ntotdeauna, dar chiar
ntotdeauna curent
Probabil c da.
Ferestrele nu se nchid, iar uile se deschid tot timpul.

Casa e o drpntur. Iar cei din familia Summerhayes stau att de


prost cu banii, nct nu-i permit s-o repare. Eu a lsa-o, dac a fi n locul
lor. tiu c aparine familiei lor de sute de ani, dar n ziua de azi nu te mai
poi aga de lucruri din motive sentimentale.
Aa este, nu mai suntem sentimentali.
Se aternu tcerea. Poirot i observa tremurul minilor cu coada
ochiului. O atepta s aib iniiativa. Femeia ncepu brusc:
Bnuiesc c atunci cnd investigai ceva trebuie s avei un pretext,
nu?
Poirot simi cum l fixeaz piezi cu privirea.
Exact, madame, rspunse el pe un ton neutru. Ar fi de preferat.
Adic s v explicai prezena undeva i s putei ntreba tot felul de
lucruri.
Ar fi eficient, da.
Doar de ce, de ce suntei de fapt aici n Broadhinny, domnule Poirot?
Detectivul se ntoarse surprins.
Dar, drag doamn, v-am spus: s investighez moartea doamnei
Mcginty.
tiu c asta spunei, dar e ridicol, ripost doamna Rendell tios.
Ridicol?! Se mir Poirot.
Bineneles, nimeni nu crede asta.
i totui, v asigur c acesta este adevrul.
Nu vrei s-mi spunei.
Ce s v spun, madame?
Shelagh privea n alta parte. Schimb din nou subiectul, se pare c la
fel de brusc:
Voiam s v ntreb despre scrisori anonime
Da, v rog, o ncuraja Poirot.
Sunt numai minciuni n ele n general, nu?
Uneori, da, veni rspunsul prudent.
n general, insist ea.
Nu pot s merg att de departe nct s afirm asta cu certitudine.
Sunt nite laiti, nite perfidii i nite ruti! Continu Shelagh
vehement.
Cu asta da, sunt de acord.
i nu ai crede niciodat aa ceva, nu?
E o ntrebare dificil, rspunse Poirot grav.
Eu nu a crede absolut nimic dintr-o scrisoare ca asta. Apoi adug
virulent: tiu de ce ai venit i nu e adevrat, v spun c nu e adevrat.
Doamna Rendell se ntoarse brusc i plec, lsndu-1 pe Poirot plin de
uimire.
i acum? Se ntreb. Sunt dus de nas sau e cu totul alt poveste?
Totul devenise foarte confuz. Doamna Rendell susinea cu convingere
c el se afl aici pentru un alt motiv dect investigarea morii doamnei
Mcginty, pe care n-o considera dect un pretext.

Chiar credea asta sau ncerca s-1 induc n eroare? Ce legtur aveau
scrisorile anonime?
Ea s fi fost n fotografia pe care doamna Upward o vzuse recent?
Cu alte cuvinte, doamna Rendell era Lily Gamboll? Despre Lily Gamboll, o
membr reabilitat a societii, se auzise ultima dat n Eire. S se fi cstorit
doctorul cu ea acolo, fr s-i fi cunoscut trecutul? Lily Gamboll fusese
pregtit ca stenograf, ar fi fost uor s-1 ntlneasc pe Rendell.
Poirot cltin din cap i oft. Totul era posibil. Dar tre-buia s fie sigur.
Se fcu simit o adiere rece i soarele intr n nori. Detectivul se
ntoarse n cas.
Da, trebuia s fie sigur. Dac ar fi gsit arma crimei
n acel moment, cu un sentiment ciudat de certitudine, o vzu.
II.
Se ntreb dac nu cumva, incontient, observase obiec-tul i mai
devreme. Sttea acolo din clipa n care el ajunsese n Long Meadows Acolo,
pe ultimul raft al bibliotecii, plin de lucruri aruncate de-a valma.
De ce nu l-am vzut pn acum?
l ridic, l cntri n mini i-1 examina pe toate prile. In clipa aceea
intr Maureen, grbit ca-ntotdeauna i cu cei doi cini dup ea.
V jucai cu zdrobitorul de zahr?
Asta e? Un zdrobitor de zahr?
Da. Sau un ciocan de zahr, nu tiu care e termenul exact. Arat
cam ridicol, nu? Zici c e de copii, cu pasrea aia n vrf.
Poirot ntoarse cu grij obiectul i-1 privi atent Semna cu o tesl din
bronz, grea, cu marginea ascuit, presrat ici-colo cu pietricele colorate,
albastre i roii. n vrf avea ntr-adevr o pasre micu cu ochi turcoaz.
Numai bun s omori pe cineva cu el, nu? Coment Maureen. l lu
din mna detectivului i lovi aerul de cteva ori. Extrem de uor. Cum era
versul la din Idilele regelui? Asta-i calea lui Marc, spuse, i-i crp n dou
easta. Cred c poi s crapi capul cuiva cu sta, nu?
Poirot o privi fix. Faa ei pistruiat era senin i zmbitoare.
I-am spus lui Johnnie ce-o s i se ntmple dac m satur de el. Uite,
cel mai bun prieten al nevestei!
Rse, puse zdrobitorul napoi pe mas i se ndrept ctre u.
Dar de ce venisem? Nu-mi amintesc Ei drcie! Mai bine m duc s
vd dac e nevoie de mai mult ap la budinc.
Dar vocea lui Poirot o opri nainte s deschid ua:
Ai adus acest obiect din India, probabil, nu?
Ah, nu. L-am cumprat de la A & C de Crciun.
A & C? ntreb Poirot nedumerit.
Adu i Cumpr. La casa parohial, explic volubil Maureen. Aduci
lucruri pe care nu le mai vrei i cumperi altceva. Bineneles c nu cumperi
niciodat ceva de care ai cu adevrat nevoie. Eu am luat zdrobitorul pentru
c mi-a plcut pasrea din vrf i un ibric de cafea.
Ibricul era micu, din aram, cu un cioc foarte curbat care-i pru
familiar lui Poirot.

Cred c au fost aduse de la Bagdad, cel puin aa ziceau cei din


familia Wetherby. Sau din Persia, nu mai tiu exact.
Asta nseamn c de la ei l-ai luat?
Da. Au cele mai nfricotoare vechituri. Acum chiar trebuie s plec,
budinca
Ua se trnti cu zgomot n urma ei. Poirot ridic din nou zdrobitorul i
se duse la fereastr s-1 priveasc mai atent. Pe marginea ascuit erau
nite mici pete decolorate.
Ezit cteva momente, apoi lu ciudata unealt n dormitorul lui de la
etaj, o mpacheta cu grij ntr-o cutie i iei din cas. Nimeni nu avea s
observe lipsa zdrobitorului, ntruct nu era o cas tocmai ordonat.
III.
La reedina Labumums, colaborarea i urma drumul ei anevoios.
Dar chiar nu cred c e bine s-1 facem vegetarian, draga mea,
obiect Robin. E prea ciudat i n-are pic de farmec.
N-avem ncotro. ntotdeauna a fost vegetarian, ripost cu
ncpnare doamna Oliver. Mereu ia cu el o rztoare de morcovi i napi.
Dar, scumpa mea, de ce?
De unde s tiu? De unde s tiu de ce m-am gndit mcar la
revoltatul sta? Cred c-am fost nebun! De ce un finlandez, cnd eu nu tiu
nimic despre Finlanda? De ce vegetarian? De ce tot acel manierism stupid?
Lucrurile astea se ntmpla pur i simplu. ncerci ceva i oamenilor pare s
le plac apoi continui, i nainte s-i dai seama unde-ai ajuns, ai creat un
personaj care te scoate din srite ca Sven Hjerson, de care eti legat pe
via. Iar oamenii chiar scriu despre ct de mult ii la el. S in la el? Dac l-a
ntlni n realitate pe finlandezul sta ciolnos, greoi i vegetarian, a comite
o crim mai bun dect toate pe care le-am inventat pn acum.
Robin Upward o privi cu respect.
tii, asta ar putea fi o idee genial! Un Sven Hjerson real pe care tu
s-1 ucizi. Ar putea fi cntecul tu de lebd o carte publicat dup
moartea ta.
i cu banii cum rmne? Orict ar iei din crima asta, i vreau acum.
Da, da, aici suntem de acord.
Necjit, Robin ncepu s se plimbe de colo-colo.
Aceast Ingrid devine obositoare. i dup scena din pivni, care va
fi ntr-adevr grozav, nu prea vd cum am putea face ca urmtoarea scen
s nu devin un fel de anticlimax.
Urmar cteva momente de tcere. Doamna Oliver simea c scenele i
ddeau migrene lui Robin, iar acesta o privea nemulumit pe Ariadne.
n acea diminea, ntr-una dintre schimbrile ei obi-nuite de
dispoziie, doamnei Oliver nu-i mai plcu deloc felul n care i coafa prul,
aa c i-1 pieptn strns lipit de cap cu o perie ud. Fruntea larg, ochelarii
masivi i aerul ei sobru i aminteau lui Robin din ce n ce mai mult de o
profesoar care i inspirase team n tineree. i era din ce n ce mai greu s i
se adreseze cu drag sau chiar s-o tutuiasc. Tonul lui deveni mai argos:

Chiar n-am chef azi. Probabil din cauza ginului de ieri. Hai s lsm
scrisul i s ne ocupm de distribuie. Dac l-am putea aduce pe Denis
Callory, ar fi deja mult prea frumos, dar deocamdat e prins cu nite filmri.
Jean Bellews n rolul lui Ingrid ar fi foarte potrivit, iar ea chiar vrea s joace,
ceea ce e foarte drgu din partea ei. Ct despre Eric, dup cum i spuneam,
am avut o revelaie.
O s mergem disear la repetiii? i o s-mi spui atunci cum i s-ar
prea Cecil n rolul sta.
Doamna Oliver fu de acord, iar Robin se duse s dea un telefon.
S-a aranjat totul, mai spuse el cnd reveni n ncpere.
IV.
Ziua nu continu la fel de senin cum ncepuse. Cerul se acoperise de
nori i atmosfera apstoare prevestea ploaia. naintnd printre tufiurile
dese spre ua reedinei Hunter's Close, Poirot hotr c nu i-ar plcea s
locuiasc n valea asta ntunecat de la poalele dealului. Casa abia se zrea
dintre copaci i zidurile preau sufocate de ieder. Era nevoie de un topor,
hotr el.
Toporul? Zdrobitorul de zahr?
Sun la u, dar cum nu primi nici un rspuns, mai sun o dat. Deirdre
i deschise n cele din urm i pru surprins s-1 vad.
Ah, dumneavoastr erai!
Pot intra s v vorbesc?
Da Cred c da.
l conduse n ncperea strmt i ntunecat n care ateptase i prima
dat. Pe emineu recunoscu perechea ibricului de pe etajera lui Maureen.
Ciocul imens i mult prea ncovoiat prea s aduc n interiorul occidental o
puternic tent oriental.
M tem c ne-ai prins ntr-un moment mai prost astzi. Suntem
suprai pentru c servitoarea noastr, nemoaica, s-a hotrt s plece, dup
numai o lun. De fapt, cred c-a vrut slujba asta numai ca s-ajung aici i s
se mrite cu brbatul pe care-1 iubea. Acum, c-au fixat data nunii i toate
celelalte, pleac n seara asta. Poirot plesci din limb i spuse:
A numi-o lips de consideraie.
Nu-i aa? Tatl meu vitreg zice c nu-i legal, dar chiar de-ar fi aa,
dac ea pleac i se mrit, noi ce mai putem face? Nici n-am fi aflat c
pleac dac n-a fi gsit-o eu mpachetndu-i hainele. Ar fi ieit pur i
simplu pe u fr un cuvnt.
O lips total de consideraie.
Da, aa este.
Deirdre i frec fruntea cu dosul palmei i tonul i deveni mai apatic:
Sunt obosit, sunt foarte obosit.
neleg, este normal.
Ce doreai, domnule Poirot?
Voiam s v ntreb despre un zdrobitor de zahr.
Un zdrobitor de zahr?
Pe chipul fetei nu tresri nici un muchi.

Un instrument din bronz, cu o pasre n vrf i incrus-tat cu pietre


albastre, verzi i roii.
Ah, da, tiu, rspunse fata la fel de indiferent.
Am neles c a aparinut acestei case?
Da. Mama 1-a cumprat dintr-un bazar din Bagdad. E unul dintre
obiectele pe care le-am dus la vnzare la casa parohial.
Adu i Cumpr, nu?
Da. Avem multe pe-aici. E greu s-i faci pe oameni s dea bani, dar
mcar mai scapi de nite vechituri.
Deci a fost n aceast cas pn la Crciun cnd l-ai vndut, nu?
Deirdre se ncrunt ncercnd s-i aminteasc.
Nu la trgul de Crciun s-a ntmplat, ci la cel de dinainte, la
Festivalul Recoltei.
Festivalul Recoltei Asta nseamn Cnd? n octombrie?
Septembrie?
La sfritul lui septembrie.
Se aternu tcerea, timp n care cei doi avur un schimb de priviri. Faa
ei nu exprima nimic, dar Poirot ncerca s descopere ce se afla dincolo de
acest dezinteres. Poate c totui nu era nimic Poate c, aa cum
recunoscuse i ea, era doar obosit
Suntei sigur c era la Festivalul Recoltei? Insist el. Nu la Crciun?
Foarte sigur, rspunse Deirdre fr s clipeasc. Poirot i prelungi
ateptarea, dar fata nu mai avea nimic de spus.
Nu vreau s v mai rein, mademoiselle, spuse el n cele din urm pe
un ton formal.
Domnioara Henderson l conduse la ua din fa.
Poirot o lu din nou pe firul apei.
Dou afirmaii contradictorii, imposibil de adus la un numitor comun.
Cine avea dreptate? Maureen Summerhayes sau Deirdre Henderson?
Informaia era vital dac zdrobitorul de zahr fusese folosit aa cum credea
el. Festivalul Recoltei fusese la sfritul lui septembrie. ntre acel moment i
Crciun, pe 22 noiembrie, doamna Mcginty fusese ucis. Cui i aparinea
unealta aceea la data respectiv?
Se duse la pot. Doamna Sweetiman era mereu dornic s ajute i se
strduia pe ct putea. Participase la ambele trguri, de fapt la toate, pentru
c acolo gsea multe lucruri drgue i folositoare. Ajutase i la aranjarea
obiectelor, dei muli veneau direct cu ele, fr s le trimit nainte pentru a
fi expuse cumva.
Un fel de ciocan de bronz, mai degrab ca o toporica, avnd pietre
colorate i o pasre? Nu, nu-i amintea. Fuse-ser foarte multe obiecte, iar
unele dintre ele erau pur i simplu nhate pe loc. Poate c-i amintea ceva
totui, ceva la cinci ilingi, dat mpreun cu un ibric, numai c ibricul nu
putea fi folosit dect ca ornament, c avea o gaur. Nu putea s-i aduc
aminte ns cnd fusese asta, poate la Crciun, poate mai devreme
Lu pachetul lui Poirot i-1 nregistra. Copie adresa i-i nmna
detectivului bonul cu o sclipire curioas n ochi.

Cobornd ncet dealul, Poirot ncepu s reflecteze la toate cte aflase.


Dintre cele dou, era mai probabil ca zpcit i vesela Maureen s se
fi nelat pentru ea strnsul recoltei sau Crciunul era totuna. Deirdre
Henderson, mai nceat i mai prudent, ar identifica mult mai precis datele.
i totui o alt ntrebare nu-i ddea pace.
De ce Deirdre nu l ntrebase pentru ce tot interogatoriul acela, pentru
ce voia s tie? Ar fi fost o ntrebare fireasc i de altfel inevitabil, pe care
ns ea nu o pusese.
Capitolul 15
I
V-a sunat cineva, i strig Maureen din buctrie.
Pe mine? Se mir Poirot intrnd n cas. Cine?
Nu tiu, dar am notat numrul pe cartela de alimente.
Mulumesc, madame.
Se duse n sufragerie i se aplec peste birou. Printre nenumrate hrtii
mprtiate de-a valma, gsi i cartela cu nsemnarea: Kilchester 350.
Ridic receptorul i form numrul. i rspunse prompt o voce de
femeie:
Breather and Scuttle.
Poirot fcu o presupunere rapid, apoi ntreb:
A putea vorbi cu doamna Maude Williams? Dup cteva momente
de pauz, o alt voce rsun de la captul cellalt al firului:
Doamna Williams la telefon.
Aici Hercule Poirot. Cred c m-ai sunat.
Da, da, v-am sunat. n legtur cu terenul de care m-ai ntrebat
zilele trecute.
Terenul? Pentru cteva clipe Poirot tcu nedumerit, apoi i ddu
seama c probabil Maude nu era singura n birou. Cred c neleg. Este vorba
despre James Bentley i despre moartea doamnei Mcginty.
Da. Putem face ceva pentru dumneavoastr n acest sens?
Vrei s ajutai, dar nu putei vorbi acum, aa e?
Aa este.
neleg. Ascultai-m cu atenie. Chiar vrei s-1 ajutai pe James
Bentley?
Da.
Ai fi capabil s renunai la serviciu pentru asta?
Da, veni rspunsul fr nici o ezitare.
Ai dori s v ocupai de treburile casnice ale unei familii, probabil nu
tocmai plcute?
Da.
Ai putea veni, s zicem, de mine?
Sigur, domnule Poirot, cred c se poate rezolva.
nelegei ce vreau s facei? Vei deveni o servitoare. tii s gtii?
Foarte bine, rspunse Maude chicotind.

Bon Dieu, suntei o raritate! Acum ascultai-m, vin imediat la


Kilchester. Ne vom ntlni la prnz n aceeai cafenea n care ne-am vzut
prima dat.
Desigur. Poirot nchise.
Ce tnr admirabil, se gndi el. Ager, hotrt, poate chiar tie s
i gteasc
Cu mare greutate, reui s scoat cartea de telefoane de sub un tratat
gros de cretere a porcilor i cut numrul familiei Wetherby.
i rspunse chiar stpna casei.
Alo? Alo? Sunt Hercule Poirot, dac v amintii de mine.
Nu cred c
Hercule Poirot.
Ah, da, da, v rog s m scuzai, sunt cam suprat din cauza unor
probleme casnice
De-aceea v i sun. Am fost dezolat s aflu despre greutile pe care
le ntmpinai.
Sunt att de nerecunosctoare fetele astea din stri-ntate. I-am
pltit i drumul pn aici. Ursc lipsa de recunotin.
Avei perfect dreptate. Este un lucru monstruos, de aceea m
grbesc s v spun c s-ar putea s am o soluie. Dintr-o pur ntmplare
cunosc o tnr care i caut de lucru. Din pcate, nu tiu dac este foarte
bine pregtit pentru nevoile dumneavoastr.
Ei, n zilele noastre nu mai exist pregtire pentru aa ceva.
Gtete? Multe dintre ele nu fac nici mcar asta.
Da, da, gtete. S-o trimit aadar la dumneavoastr, mcar pentru o
perioad de prob? Numele ei este Maude Williams.
Sigur, chiar v rog, domnule Poirot. Suntei extrem de amabil. Orice
e mai bun dect nimic. Soul meu este foarte dificil i se enerveaz foarte
tare pe draga de Deirdre cnd treburile nu sunt fcute bine n cas. Brbaii
nu neleg ct de greu este s le faci pe toate Eu
Doamna Wetherby se opri brusc i, dei acoperise recep-torul cu mna,
Poirot o auzi vorbind n oapt cu cineva care tocmai intrase n camer:
E detectivul acela mrunel, tie pe cineva care s vin s-o
nlocuiasc pe Frieda. Nu, nu strin, o englezoaic, slav Domnului. Foarte
drgu din partea lui, serios, pare chiar ngrijorat din cauza mea. Drag, nu
obiecta. Ce conteaz? tii ce absurd devine Roger. Eu cred c e foarte bine i
nici fata nu poate fi aa de rea.
Apoi, ctre Poirot, pe un ton extrem de amabil:
V mulumesc, domnule Poirot, rmnem ndatorai. Detectivul
nchise i arunc o privire rapid la ceas.
Merse n buctrie s-o anune pe Maureen c nu va sta la mas
deoarece trebuie s plece urgent la Kilchester.
O, slav Cerului! N-am ajuns sa iau budinca de pe foc la timp i s-a
ars un pic. n caz c avea un gust prea ru, m gndeam s deschid un
borcan de zmeur, din alea puse anul trecut; cred c au prins ceva mucegai

deasupra, dar unii zic c nu prea conteaz i c de fapt e bun pentru


sntate practic e penicilin.
Poirot plec fericit c budinca ars i zmeura mucegit nu aveau s
fac parte din meniul lui. Mai degrab nite macaroane, crem de zahr ars
i prune la Pisica Albastr dect improvizaiile lui Maureen Summerhayes.
II.
n reedina Laburnums apruser deja mici frecuuri.
Bineneles, Robin, tu nu-i mai aduci aminte nimic cnd lucrezi la o
pies.
Madre, mi pare tare tare ru, rspunse fiul plin de remucri. Am
uitat complet c e seara liber a lui Janet.
Nu mai conteaz, continu glacial doamna Upward.
Ba conteaz, sigur. Sun la teatru i le spun c ne ducem mine, nu
azi.
Nu vei face nimic de genul sta. Ai aranjat s mergi disear, mergi
disear.
Dar serios
Aa rmne.
S-o rog pe Janet s-i ia liber n alt sear?
Bineneles c nu. Nu-i place s i se dea planurile peste cap.
Sunt convins c n-ar deranja-o prea tare. Nu dac tiu cum s-i
spun
Nu, Robin, te rog s n-o superi pe Janet i nu mai insista. Nu vreau s
m simt o btrn obositoare care le stric cheful celorlali.
Madre, scumpa mea
Gata, ducei-v i distrai-v. tiu pe cine voi ruga s-mi in
companie.
Pe cine?
E un secret al meu. Doamna Upward i recapt buna dispoziie. i
nu mai face atta caz, Robin.
O sun pe Shelagh Rendell
Mulumesc, o s sun eu pe cine vreau. Am stabilit. F cafeaua nainte
s pleci i las-o n filtru. Ah, i te rog s mai pui o ceac, n caz c voi avea
un oaspete.
Capitolul 16
Poirot i ddu ultimele instruciuni lui Maude Williams la masa de la
Pisica Albastr.
Deci ai neles ce avei de cutat, da? Femeia ddu din cap
aprobator.
Ai aranjat la serviciu?
Mtua e grav bolnav, rspunse ea rznd. Mi-am trimis singur o
telegram.
Bun. nc ceva: undeva, n satul acela se afl un criminal n libertate.
Nu suntei tocmai n siguran.
M avertizai?
Da.

Dar sunt n stare s-mi port singur de grij.


Ai putea fi citata la categoria Ultime cuvinte celebre. Maude rse
din nou i cteva capete de la mesele alturate se ntoarser ctre ea.
Poirot se trezi studiind-o cu atenie. Da, era ntr-adevr o femeie
puternic, ncreztoare i plin de vitalitate, o femeie dornic s-i asume o
sarcin periculoas. De ce? Se gndi din nou la apaticul James Bentley, cu
vocea lui stins de om nvins. Natura uman era n acelai timp curioas i
interesant!
Practic m rugai s-o fac, nu? Atunci de ce mai ncer-cai s m
speriai?
Cnd cineva propune o astfel de misiune, trebuie s explice clar i
sincer tot ce implic acest lucru.
Nu cred c sunt n pericol, rspunse Maude sigur pe ea.
Nici eu nu cred. Deocamdat. V cunoate cineva n Broadhinny?
N-nu, pot s spun c nu.
Ai fost vreodat acolo?
O dat sau de dou ori, cu treburi de la firm, binen-eles, ultima
dat acum vreo cinci luni.
Pe cine ai vzut? Unde ai mers?
La o doamn n vrst, doamna Carstairs sau Carlisle, nu-mi
amintesc prea bine. Cumpra un teren n apropiere i m-am dus la ea cu
nite acte i un raport topografic. Sttea la pensiunea unde stai i
dumneavoastr.
Long Meadows?
Exact. O cas neprimitoare i cu muli cini. Poirot o aprob tacit.
I-ai cunoscut pe soii Summerhayes?
Am vzut-o pe doamna Summerhayes, bnuiesc c ea era. M-a
condus n dormitorul de la etaj.
Credei c v-ar recunoate?
Nu prea. i chiar dac ar fi aa, de ce-ar conta? La urma urmei, toat
lumea i schimb destul de des locul de munc n ziua de azi. Dar sunt de
prere c nici nu s-a uitat la mine prea atent atunci, e genul mprtiat.
n vocea lui Maude se simi un vag sentiment de amrciune.
Ai mai vzut i pe altcineva n Broadhinny?
Pi pe domnul Bentley, rspunse ea puin jenat.
Aha, l-ai vzut pe domnul Bentley. ntmpltor. Maude ncepu s se
foiasc pe scaun.
De fapt, nu l anunasem c urma s vin n ziua aceea i voiam s
tiu dac ar vrea s ne-ntlnim. Nu c am fi avut unde s ne ducem n
vguna aia, nu e nici o cafenea, nici un cinematograf, nimic. Pn la urm
am stat de vorb n timp ce ateptam autobuzul n staie.
S-a ntmplat nainte de moartea doamnei Mcginty?
A, da, dar nu cu mult vreme nainte, totui. La cteva zile dup
aceea, a aprut tirea n ziare.
Domnul Bentley v-a vorbit de btrna proprietreas?
Nu cred.

i sigur nu ai mai vorbit cu nimeni din Broadhinny?


Ba da, cu un domn Robin Upward. L-am auzit la radio i-1 tiam din
poze, iar cnd l-am vzut ieind din cas, l-am recunoscut i i-am cerut un
autograf.
i v-a dat?
Da, a fost foarte bucuros. Nu aveam cartea la mine, dar mi-a scris pe
o bucat de hrtie.
Mai cunoatei pe cineva n Broadhinny, eventual din vedere?
Aha, cunosc familia Carpenter, evident. Sunt mai tot timpul n
Kilchester. Au o main frumoas, iar ea se mbrac foarte elegant. A
inaugurat un bazar acum vreo lun. Se spune c el va fi noul nostru
parlamentar.
Poirot scoase din buzunar plicul pe care-1 purta mereu i ntinse cele
patru fotografii pe mas.
Recunoatei pe cineva? Ce s-a ntmplat?
Era domnul Scuttle, tocmai se ndreapt spre ieire. Sper c nu v-a
vzut cu mine, ar fi cam aiurea. Oamenii vorbesc despre dumneavoastr,
tii, cum c ai fost trimis de la Paris, de la Sooretay1 sau ceva de genul
sta.
Sunt belgian, nu francez, dar nu are importan.
Ce e cu fotografiile astea? Maude se aplec s le studieze mai bine.
Cam depit moda, nu?
Cea mai veche este de acum treizeci de ani.
Ce haine demodate i aiurea Femeile mbrcate aa sunt foarte
ridicole.
Ai mai vzut vreodat vreuna dintre ele?
Adic dac recunosc vreo femeie sau vreo poz?
i una, i alta.
Mi se pare c pe-asta degetul ei se opri pe Janice Courtland. Am
vzut-o ntr-un ziar, dar nu-mi amintesc cnd. i copilul mi pare cunoscut.
Dar chiar nu pot s-mi aduc aminte cnd anume.
Toate aceste fotografii au aprut n Sunday Cornet n duminica de
dinaintea morii doamnei Mcginty.
Maude l intui cu privirea.
i au vreo legtur? De-asta vrei ca eu s
Da, o ntrerupse Poirot, de-asta.
Mai scoase ceva din buzunar i-i art. Era tietura din ziar.
Ar fi bine s citii.
Maude se conform i parcurse textul cu mare atenie. Apoi i ridic
privirea ntrebtoare.
Deci ele sunt? i articolul v-a dat idei?
Exact.
Dar totui nu neleg
Tcu, iar Poirot nu interveni nici el. Orict de mulumit ar fi fost n
general de propriile idei, era oricnd dispus s asculte i prerile altora.
Credei c una dintre aceste femei se afl n Broadhinny?

S-ar putea, de ce nu?


Desigur. Oricine poate fi oriunde. O art cu degetul pe Eva Kane. Ar
fi destul de btrn acum, cam de vrsta doamnei Upward.
Da.
M gndeam Ce fel de femeie a fost i ea Trebuie s fi fost muli
cei care au invidiat-o sau au urt-o.
E un punct de vedere, sigur. V amintii cazul Craig?
Cine nu i-1 amintete? Statuia lui din cear e i la muzeul Madame
Tussaud. Eram doar un copil pe vremea aceea, dar ziarele vorbeau mereu
despre el i-1 comparau cu ali criminali. Nu cred c va fi uitat vreodat, nu?
Poirot deveni deodat foarte atent. Sesizase o mare tristee n vocea ei.
Capitolul 17
Uluit de-a binelea, doamna Oliver ncerca din rsputeri s se strecoare
n cabina ngust de la teatru. Neavnd dimensiunile potrivite pentru aa
ceva, reui numai s se reverse. Cmrua era plin de tineri care-i tergeau
machiajul i care o ameeau cu vorbria lor.
Doamna Upward i recptase buna dispoziie i le urase drum bun la
plecare. Robin se strduise s-i ofere mamei lui tot confortul i se ntorsese
de nenumrate ori de la main n cas pentru a se asigura c totul e n
regul. Ultima dat venise rznd forat:
Mama tocmai nchidea telefonul, dar afurisita tot nu mi-a zis cu cine
a vorbit! Las' c pun pariu c tiu.
i eu tiu, spuse Ariadne.
Tu cine zici c e?
Hercule Poirot.
Da, i eu cred la fel. O s-1 piseze cu ntrebri. Mamei i place tare
mult s aib micile ei secrete. Acum, draga mea, n legtur cu reprezentaia
din seara asta, e foarte foarte important s-mi spui sincer ce crezi despre
Cecil i dac-1 vezi n rolul lui Eric.
Inutil de spus c respectivul Cecil Leech nu reprezenta nici pe departe
ideea de Eric a doamnei Oliver. Un actor mai nepotrivit nici c se putea!
Piesa n sine i plcuse, dar tortura conversaiilor de dup era
insuportabil.
Robin se simea n elementul lui. l acaparase pe Cecil i vorbea
nencetat. Doamna Oliver era terorizat efectiv de acel tnr, drept urmare l
preferase pe un oarecare Michael, care i vorbea extrem de politicos i care
cel puin se mulumea s monologheze, fr a atepta vreun rspuns. Un
altul, pe nume Peter, intervenea din cnd n cnd, dar conversaia era n cea
mai mare parte susinut de subtila i amuzanta maliiozitate a lui Michael.
Ce drgu din partea lui Robin. L-am tot chemat s vin s vad
spectacolul. Dar el depinde ntru totul de femeia aia ngrozitoare, nu? i nu-i
iese niciodat din voie. Iar Robin e de-a dreptul genial, nu credei? Genial
genial. N-ar trebui s se sacrifice pe altarul matriarhatului. Femeile pot fi
ngrozitoare, nu? tii ce i-a fcut doamna Upward bietului Alex Roscoff? A
stat numai dup el aproape un an de zile i pe urm a descoperit c de fapt
nu era emigrant rus. E adevrat, i el i spusese o mulime de poveti, dar

erau amuzante i oricum tiam cu toii c nu erau adevrate, i la urma


urmei de ce s conteze att de mult? Cnd a aflat c era doar fiul unui croitor
din East End, 1-a lsat pur i simplu. Snobismul sta mi se pare insuportabil!
n fine, Alex a fost recunosctor c a scpat de ea. Zicea c uneori putea fi
de-a dreptul nspimnttoare i c prea bolnav la cap. Ah, Robin dragule,
tocmai vorbeam despre minunata madre. Pcat c nu a putut veni n seara
asta. Din fericire o avem pe ncnttoarea doamn Oliver, cu savu-roasele ei
crime!
Un brbat mai n vrst cu o voce baritonal o prinse pe Ariadne de
mn i o inu strns.
Cum a putea s v mulumesc vreodat? Tonul lui era profund
melancolic. Mi-ai salvat viaa de nenumrate ori.
Ieir cu toii n aerul rcoros al nopii i traversar ctre Pony's Head
pentru o alt rund de butur i discuii.
Cnd n sfrit o pornir napoi spre cas, doamna Oliver era deja
extenuat. Se ls pe spate i nchise ochii. Pe de alt parte, Robin vorbea
nentrerupt.
i crezi c ar fi o idee, nu?
Ce anume?
Ariadne deschise ochii brusc. Se pierduse nostalgic n amintirea casei
ei. Perei acoperii cu psri exotice i frunzi. Masa de joc, maina de scris,
cafea, mere peste tot Ce fericire! Ce greeal pentru o scriitoare s ias din
fortreaa ei secret! Scriitorii sunt indivizi timizi, nesociabili, care ispesc
pentru lipsa lor de deschidere ctre lume prin inventarea propriilor tovrii
i conversaii.
M tem c eti cam obosit.
Nu chiar. Adevrul este c nu m simt prea bine n mijlocul
oamenilor.
Eu ador oamenii, dumneata nu? Replic Robin entuziast
Nu, veni rspunsul ferm i sec.
Dar ar trebui. Uit-te la toi cei din crile dumitale.
Asta e altceva. Consider c sunt mai drgui copacii dect oamenii,
mai odihnitori.
Eu am nevoie de oameni. M stimuleaz.
Ajunse la poarta reedinei Laburnums.
Intr, o ndemn el, eu o s parchez.
Ca de obicei, doamna Oliver cobor cu dificultate i urc panta.
Ua nu e ncuiat, strig Robin n urma ei.
Avea dreptate. Ariadne intr i fu neplcut surprins de faptul c nici o
lumin nu era aprins, ceea ce i se pru o impolitee din partea gazdei. Sau
fcea oare economie? Oamenii bogai sunt de multe ori mai zgrcii. Din hol
venea un miros exotic i scump. Pentru o clip, scriitoarea se ntreb dac nu
cumva greise casa, apoi gsi comutatorul. Prin ua ntredeschis de la
dormitor zri un picior. Doamna Upward nu se dusese totui la culcare. Cum
lumina era stins, probabil adormise de mult n fotoliu.
Ariadne intr i aprinse lumina n dormitor.

Ne-am ntors ncepu ea, dar se opri nmrmurit. Simi un nod


puternic n gt i-i duse mna la gur. ncerc s strige, dar cuvintele nu-i
ieeau.
l auzi pe Robin urcnd panta fluiernd i se repezi s-1 ntmpine n
hol.
Nu intra acolo Nu intra! Mama ta E. E moart Cred A fost
ucis.
Capitolul 18
Bine lucrat, bombni comisarul Spence.
Faa lui aspr de om de la ar era roie de furie. Se uit la Hercule
Poirot care l asculta grav din cealalt parte a camerei.
Al naibii de bine lucrat. A fost strangulat, continu el, cu una dintre
earfele ei; de fapt cu cea pe care o purta -i-a trecut-o pe dup gt, a tras i
gata. Rapid, eficient, fr urme. Aa fac criminalii n India. Apas victima pe
artera carotid, iar aceasta nu se zbate, nu ip.
E nevoie aadar de nite cunotine speciale?
S-ar putea, dar nu neaprat. Dac ai de gnd s faci asta, e suficient
s citeti ceva nainte. Nu e nici o problem de ordin practic. Mai ales cu o
victim care nu bnuiete nimic, iar ea clar nu bnuia absolut nimic.
Da, era cineva cunoscut, aprob Poirot.
Exact. Au but cafeaua mpreun, e o ceac n faa ei i alta n
faa Oaspetelui. S-au luat amprentele cu grij, dar din cauza rujului e mai
dificil.
Aadar, e vorba de o femeie?
La o femeie v i ateptai, nu-i aa?
Da, aa artau toate indiciile.
Doamna Upward a recunoscut una dintre fotografii, aceea a lui Lily
Gamboll, deci moartea ei are legtur cu moartea doamnei Mcginty.
Desigur, aprob ferm detectivul.
i aminti expresia amuzat a doamnei Upward: Doamna Mcginty a
murit. Cum a murit? Riscndu-i gtul, ca mine.
Spence i continu explicaiile:
A profitat de faptul c fiul ei i doamna Oliver erau plecai la teatru,
a sunat-o pe victim i a chemat-o aici. S-a jucat un pic de-a detectivul. Aa
v imaginai i dum-neavoastr, nu?
Da, cam aa ceva. Curiozitatea. A pstrat informaia pentru ea, dar
voia s afle mai multe. Nu i-a dat seama c putea deveni periculos. Poirot
oft vdit mhnit. Att de mult lume se gndete la crim ca la un joc i
nu este un joc. I-am spus. Dar n-a vrut s asculte.
tim asta. Se potrivete foarte bine. Cnd tnrul Robin a ieit cu
doamna Oliver i apoi a alergat napoi, mama lui tocmai terminase de vorbit
cu cineva la telefon. N-a spus cu cine, a fcut-o pe misterioasa. Robin i
doamna Oliver au crezut c era vorba despre dumneavoastr.
A fi vrut eu s fi fost aa. Aadar nu avei nici o idee cui i-ar fi putut
telefona?
Niciuna.

Menajera n-a putut fi de folos?


Nu. S-a ntors n jur de 20.30, are cheie de la ua din spate. S-a dus
direct n camera ei i s-a culcat. n cas era ntuneric i a presupus c
doamna Upward dormea deja i c ceilali nu se ntorseser. tii, e surd i
cam argoas. Nu prea bag n seam nimic din ce se ntmpl n jur, mi-o
imaginez fcnd puin treab i mult glgie.
Nu e chiar genul de menajer devotat?
Ah, nu. E la familia Upward doar de civa ani. Un poliist apru n
cadrul uii.
E o domnioar care vrea s v vad, domnule. Spune c e ceva ce
ar trebui s tii n legtur cu seara de ieri.
n legtur cu seara de ieri? Poftete-o nuntru. Palid, cu un aer
stingher ca ntotdeauna, Deirdre Henderson pi n ncpere.
M-am gndit c poate ar fi bine s vin. Dac v ntre-rup cumva
Deloc, domnioar Henderson, deloc.
Spence se ridic i-i oferi un scaun. Fata se aez dreapt, ca o
colri stngace.
E vorba despre ce s-a ntmplat asear? O ncuraja comisarul s
vorbeasc. Despre doamna Upward?
Chiar a fost omort, nu-i aa? Adic aa ziceau potria i brutarul.
Mama susinea c nu e adevrat
M tem c mama dumneavoastr se nal. Voiai s ne spunei
ceva?
Da, aprob ea. tii Eu am fost acolo.
Spence deveni puin mai amabil, dar nu reui s mas-cheze n
ntregime duritatea tonului su oficial.
Ai fost acolo deci. La reedina Laburnums. La ce or?
Nu tiu exact. ntre opt i jumtate i nou, bnuiesc Sau poate
mai degrab spre nou Oricum dup cin. M-a sunat nainte.
V-a telefonat doamna Upward?
Da. Mi-a spus c Robin i doamna Oliver se duc la teatru n
Cullenquay, c rmne singur i c ar vrea s vin la o cafea.
i v-ai dus?
Da.
i ai but o cafea cu ea? Deirdre neg cu o micare a capului.
Nu. Am ajuns acolo i am btut la u, dar n-am primit nici un
rspuns. Aa c am deschis ua i am intrat n hol. Era ntuneric i vzusem
de-afar c nu era deloc lumin n living. M-am mirat. Am strigat-o pe
doamna Upward o dat sau de dou ori, dar cum tot n-a rspuns, m-am
gndit c trebuie s fi fost vreo greeal.
Ce greeal ar fi putut s fie?
Poate se dusese i ea la teatru pn la urm.
Fr s v anune?
Sun cam ciudat.
N-ai putut gsi alt explicaie?

M-am gndit la un moment dat i c Frieda poate a neles greit


mesajul, mai ncurc lucrurile uneori. E strin, i-apoi era i foarte agitat
asear din cauza plecrii.
i ce-ai fcut mai departe, domnioar Henderson?
Am plecat pur i simplu.
Acas?
Da Adic am fcut o plimbare mai nti. Era plcut afar.
Spence o privi un timp n tcere, iar Poirot observ c se uita la gura
fetei.
Bine, mulumim domnioar Henderson, ncheie comisarul ridicnduse brusc de pe scaun. Ai procedat corect c ai venit s ne spunei asta, v
rmnem nda-torai, mai adug el strngndu-i mna.
Am considerat c e de datoria mea s fac asta. Mama nu voia s vin.
Nu?
Dar eu m-am gndit c fac bine.
Avei dreptate.
O conduse afar din ncpere i se ntoarse. Se aez i ncepu s bat
darabana n mas, apoi se uit la Poirot.
N-avea ruj. Sau poate n-avea doar n dimineaa asta.
Nu e vorba doar de dimineaa asta, nu obinuiete s se dea cu ruj.
Cam ciudat n ziua de azi, nu?
Ea e de felul ei puin mai ciudat, mai neemancipat.
i nu folosise nici parfum, din cte mi-am dat seama. Iar doamna
Oliver aceea a zis c simise n cas un miros puternic de parfum scump, iar
Robin Upward a confirmat c nu era parfumul mamei sale.
Sunt convins c fata nu folosete aa ceva.
i eu zic la fel. Demodat cum e, arat mai degrab a cpitan de
hochei de la echipa unei coli de fete. Are n jur de treizeci de ani, nu?
Da, ntr-adevr.
E rost de vreo arestare?
Poirot medita cteva momente, apoi rspunse c lucru-rile nu erau att
de simple pe ct preau.
Nu se potrivete, ncuviin i comisarul. Nici ruj, nici parfum. i are
o mam foarte bun, pe cnd mama lui Lily Gamboll a murit beat ntr-o
ncierare n Cardiff cnd fetia avea 9 ani. Nu vd cum ar putea fi ea Lily
Gamboll. Dar pe de alt parte, nu putem s trecem cu vederea c doamna
Upward a sunat-o i a chemat-o aici. E complicat.
Dar rezultatele medicale?
Nu ne prea ajut. Tot ce poate spune medicul legist este c probabil
a murit nainte de 21.30.
Aadar era deja moart cnd a ajuns Deirdre?
Da, dac fata spune adevrul. Ori e cinstit, ori e foarte mecher.
Maic-sa nu a vrut ca ea s vin la noi, ce s-ne-legem din asta?
Era normal ca maic-sa s spun asta. E tipul de persoan care vrea
s evite orice fel de neplcere.
Spence scoase un oftat.

Deci o avem pe Deirdre Henderson sau altcineva a venit naintea ei.


O femeie. O femeie care folosete ruj i parfumuri scumpe.
Vei interoga Rosti Poirot cu vocea sczut.
Interoghez deja! Doar c e nevoie de mult tact, nu vrem s alarmm
pe nimeni. Ce fcea Eve Carpenter noaptea trecut? Ce fcea Shelagh
Rendell noaptea trecut? Pun pariu c erau acas. Carpenter avea o edin,
asta tiu;
Eve, prelua ideea detectivul. Moda numelor se schimb, nu-i aa?
Rareori mai auzi astzi de vreo Eva. S-a dus, gata. Eve n schimb e foarte
popular
i i poate permite un parfum scump, complet Spence. Oricum,
trebuie s-i cercetm mai serios trecutul. E foarte comod s spui c eti
vduv de rzboi, apari peste tot trist, jelind vreun subofier de aviaie, i
toat lumea te las-n pace, nu te-ntreab nimeni nimic.
Spence oft din nou i trecu la alt subiect.
Acel zdrobitor de zahr sau ce-o fi el, ai nimerit-o la fix. E arma
folosit la uciderea doamnei Mcginty. Doctorul a stabilit c se potrivete
perfect i s-au gsit i urme de snge uman pe el. A fost splat, normal, dar
oamenii nu tiu c reactivii chimici scot la iveal orice pictur, orict de
mic. Asta ne leag iar de familia Wetherby i de Deirdre Henderson, nu-i
aa?
Fata e convins c zdrobitorul a fost dus la trgul de la Festivalul
Recoltei.
Iar doamna Summerhayes e la fel de convins c s-a ntmplat de
Crciun.
Doamna Summerhayes nu e niciodat pe deplin convins de ceva,
spuse Poirot sumbru. E o persoan ado-rabil, dar, n aceeai msur, e
dezorganizat i lipsit de orice metod. V spun ns din experiena ederii
mele la Long Meadows, uile i geamurile sunt n permanen deschise;
absolut oricine poate s intre i s ia ceva i apoi s aduc napoi, fr ca
domnul sau doamna Summeihayes s observe. Dac n-ar gsi zdrobitorul
ntr-o zi, Maureen ar crede c 1-a luat soul ei s hcuiasc vreun iepure sau
nite lemne, iar el ar crede c ea 1-a luat s taie n buci carnea pentru
cini. n casa aia nimeni nu folosete unealta corespunztoare, ei pur i
simplu iau ce le cade n mn i le arunc pe toate aiurea. i niciunul nu-i
mai amintete nimic. Dac a tri n felul acesta, a fi ntr-o nelinite
permanent, dar pe ei se pare c nu-i deranjeaz.
Mcar e i o parte bun n toat povestea asta: nu-1 vor executa pe
James Bentley pn nu se clarific situaia. Am naintat o srisoare ctre biroul
Ministerului de Interne i ne d ce-am cerut: timp.
Cred c a dori s-1 revd pe Bentley, acum c am aflat mai multe.
II.
James nu prea s se fi schimbat n vreun fel. Era poate mai slab, i
freca minile mai des, ns rmsese acelai individ tcut i lipsit de
speran.

Poirot i explic rbdtor cum apruser noi probe i cum poliia


redeschisese cazul. Apruse aadar o lumini Condamnatul rmase
indiferent la auzul vetilor.
N-are nici un rost. Ce mai pot afla?
Prietenii dumneavoastr se strduiesc din rsputeri.
Prietenii mei? Eu nu am prieteni, rspunse James apatic, ridicnd din
umeri.
Nu ar trebui s spunei asta. Avei cel puin doi prieteni.
Doi prieteni? Tare a vrea s tiu cine sunt.
Tonul lui Bentley nu exprima nici pe departe curiozitate, ci mai degrab
nencredere.
n primul rnd este vorba despre comisarul Spence
Spence?! Spence?! Comisarul care a pregtit dosarul mpotriva mea?
Hai c-i amuzant!
Nu e amuzant, e un noroc. Spence este un poliist foarte contiincios
i perspicace. Vrea s fie absolut sigur c a prins pe cine trebuie.
Pi e destul de sigur de asta.
Orict de ciudat ar prea, nu e. De aceea spuneam c v este
prieten.
Halal prieten!
Poirot atept cteva momente. Chiar i James Bentley trebuia s dea
dovad de nite nsuiri omeneti, nu putea fi att de dezinteresat Avu
dreptate, pentru c ntr-un final, brbatul ntreb:
Ei, i cine-i cellalt?
Cellalt prieten este Maude Williams. Afirmaia detectivului nu fu
urmat de nici o reacie.
Cine-i Maude Williams?
A lucrat la birourile Breather & Scuttle.
A, acea domnioar Williams.
Prcisment, acea domnioar Williams.
Dar ea ce legtur are?
Erau anumite momente n care Poirot considera ati-tudinea lui James
Bentley att de enervant, nct i dorea s poat crede c el e vinovat de
moartea doamnei Mcginty. Din pcate, cu ct l agasa mai tare, cu att
nelegea mai bine punctul de vedere al lui Spence i cu att i era mai greu
s i-1 imagineze pe brbatul din faa lui omornd pe cineva. Atitudinea lui
Bentley fa de crim ar fi fost cu siguran aceea c nu poate aduce nimic
bun. Dac ngmfarea era, aa cum insista Spence, O caracteristic a
criminalilor, atunci Bentley cu siguran nu intra n aceast categorie.
Domnioara Williams a intrat singur n povestea aceasta. Crede cu
trie c suntei nevinovat.
Nu vd de ce ar crede asta.
V cunoate.
James clipi i rspunse n sil:
Presupun c da, ntr-un fel, dar nu att de bine.
Ai lucrat mpreun n birou, nu-i aa? Ai luat uneori masa mpreun.

Mda O dat sau de dou ori, la cafeneaua Pisica Albastr C era


aproape, vizavi.
Nu v-ai plimbat niciodat cu ea?
Ba da, o dat, pe dealuri. Poirot izbucni:
Ma foi, trebuie s v scot cuvintele cu cletele? Nu e ceva normal s
ii companie unei fete frumoase? Nu e plcut? Nu putei fi mulumit de asta?
Nu vd de ce-a fi.
Dar e normal s v simii bine n compania fetelor.
Nu cunosc foarte multe fete.
Case voit!2 Dar ar trebui s v fie jen, nu s v mn-drii cu asta. O
cunoteai pe Maude Williams. Ai lucrat cu ea, ai vorbit cu ea, uneori ai luat
masa cu ea i chiar v-ai plimbat. i cnd am menionat-o, nici mcar nu v-ai
amintit numele ei! James se nroi.
Vedei Eu n-am prea avut de-a face cu fetele. Iar ea nu e tocmai ce
se poate numi o doamn, nu? E foarte drgu i aa mai departe, dar nu pot
s nu m gndesc c mama ar fi considerat-o destul de banal.
Conteaz ce credei dumneavoastr. James Bentley roi din nou.
Prul ei i hainele pe care le purta Mama era ntr-adevr mai
demodat
Fcu o pauz.
Dar domnioara Williams v-a strnit totui o oarecare Simpatie, s
zicem.
Era mereu foarte amabil. Dar de fapt, nu nelegea cu adevrat.
Mama ei a murit cnd ea era doar un copil, tii.
Privirea lui James se pierdu undeva n trecut.
La un moment dat, avea treab n sat i mi-a trimis o ilustrat
rugndu-m s ne vedem. Nu-mi dau seama de ce. n definitiv, nu e ca i
cum a cunoate-o
Dar v-ai ntlnit atunci cu ea.
Da, n-am vrut s fiu nepoliticos.
i v-ai dus la film sau s luai masa?
A, nu, se scandaliza brusc James, nimic de genul sta. Doar am stat
de vorb n timp ce ea atepta autobuzul.
i ct de amuzant trebuie s fi fost pentru biata fat! Tonul
condamnatului deveni tios:
Nu aveam nici un ban, v amintii asta, nu aveam absolut nici un
ban.
Desigur. Se ntmpla cu cteva zile nainte ca doamna Mcginty s fie
omort, nu-i aa?
Da, era ntr-o luni, ncuviin James, btrna a fost omort miercuri.
V mai ntreb ceva, domnule Bentley. Gazda dum-neavoastr citea
Sunday Cornet?
Da.
Ai vzut vreodat acest ziar?
Se oferea tot timpul s mi-1 mprumute, dar nu accep-tam. Pe mama
n-o prea interesau articolele alea.

Deci nu ai vzut numrul din sptmna respectiv?


Nu.
Iar doamna Mcginty nu v-a spus nimic legat de el, legat de ceva ce
ar fi citit n el?
Ah, ba da, mi povestea mereu, spune James Bendey pe nersuflate.
Oh la la! Aadar povestea mereu! i ce spunea? Fii foarte atent, v
rog, e extrem de important.
Nu-mi aduc prea bine aminte acum. Era despre o crim, un caz
vechi, Craig parc, sau nu, nu mai tiu numele exact Oricum, zicea c n
Broadhinny se afla cineva care ar avea legtur cu cazul respectiv. Numai cu
asta m btea la cap, iar eu nu pricepeam deloc de ce era att de important
pentru ea.
A spus i cine era acea persoan din Broadhinny?
Cred c era o femeie al crei fiu scria piese de teatru, rspunse
James nu foarte convins.
I-a menionat cumva numele?
Nu Adic A trecut mult timp de-atunci
V implor, ncercai s v amintii. Vrei s fii din nou liber, nu-i aa?
Liber?! Se mir James.
Da, liber.
Pi, da, presupun c da
Atunci, gndii-v. Ce-a spus doamna Mcginty?
Ceva de genul att de plin de ea i de mndr, dar nu mai are cu
ce s se mndreasc dac se afl totul.,N-ai zice c e aceeai femeie din
poz, dar normal, poza e de acum muli ani.
Dar de ce suntei att de sigur c se referea la doamna Upward?
Nu sunt chiar att de sigur Aa mi-a rmas mie n cap. Vorbise de
doamna Upward pn atunci i-apoi n-am mai ascultat-o cu atenie, iar acum,
cnd m gndesc mai bine, mi dau seama c nu tiu despre cine vorbea de
fapt.
Eu nu cred c era vorba despre doamna Upward, ci despre altcineva.
E ridicol s ne gndim c vei fi spnzurat pentru c nu dai prea mare
atenie oamenilor care vi se adreseaz Doamna Mcginty v povestea
despre casele n care lucra sau despre doamnele din acele case?
Da, oarecum, dar n-are nici un rost s m ntrebai. Nu nelegei,
domnule Poirot, c pe vremea aceea eram preocupat numai de viaa mea?
Aveam motive serioase de ngrijorare.
Nu att de serioase pe ct avei acum. V-a spus ceva despre doamna
Carpenter sau Selkirk, cum se numea atunci sau despre doamna Rendell?
Carpenter e cel cu casa nou din vrful dealului i cu maina aia
mare, nu? Era logodit cu domnioara Selkirk, pe care doamna Mcginty o
dispreuia foarte tare. Nu tiu de ce. O parvenit, aa-i zicea mereu, dar nu
neleg la ce se referea.
i despre familia Rendell?
El e doctor, nu? Nu-mi amintesc s-mi fi povestit ceva n mod special
despre ei.

Familia Wetherby?
Da, despre ei mi amintesc.,JE imposibil s ai rbdare cu toate
comentariile i capriciile ei, iar despre so, nu scoi o vorb de la el, bun sau
rea. Aia e o familie nefericit.
Poirot i ridic privirea. Sesizase pentru prima dat ceva n vocea lui
James i anume c nu mai reda automat ceea ce-i amintea, c ieise din
starea de apatie i c decisese singur, obiectiv, c viaa din Hunter's Close nu
era o via fericit.
i cunoteai? Pe mam? Pe tat? Pe fiic?
Nu tocmai. Aveau un cine, un terier Sealyham, care a fost prins ntro capcan i eu am ajutat-o pe fat s-1 scoat de-acolo.
Din nou Poirot sesiz ceva deosebit n tonul lui:Am ajutat-o, rostise el
i, dincolo de cuvinte, rzbtuse ecoul unui soi de mndrie. Detectivul i
aminti ce-i povestise doamna Oliver n legtur cu discuia ei cu Deirdre.
Ai stat de vorb?
Da. Ea Mama ei suferea ngrozitor, aa mi-a zis, i inea foarte mult
la ea.
i i-ai povestit, la rndu-v, despre mama dum-neavoastr?
Da, rspunse James sec.
Poirot nu continu, ci se mulumi s atepte.
Viaa e foarte crud, foarte nedreapt. Unii oameni pur i simplu nau parte de nici un pic de fericire.
Probabil, l susinu Poirot.
Nu cred c ea a avut parte de prea mult Domni-oara Wetherby.
Henderson.
Ah, da, mi-a spus c are tat vitreg.
Deirdre Henderson Deirdre a durerilor Drgu nume, dar nu o
fat la fel de drgu, s-neleg?
Pentru a doua oar, James roi: -Mie mi se prea atrgtoare
Capitolul 19
Te rog s m asculi, spuse doamna Sweetiman. Edna strmb din
nas, deja fcea asta de ceva vreme i oricum era o conversaie fr vreo
finalitate. Doamna Sweetiman reformula aceeai idee, iar i iar. Edna se mai
smiorcia din cnd n cnd i susinea cu trie dou lucruri: n-ar putea
niciodat s fac asta i taic-su ar jupui-o de vie, negreit.
Poate, dar o crim e o crim, i ce-ai vzut ai vzut, nu poi scpa de
asta
Edna i schimonosi faa i mai mult.
i ce-ai fcut a trebuit s faci
Doamna Sweetiman i opri argumentaia pentru a o servi pe doamna
Wetherby, care intrase pentru nite andrele i un scul de ln.
Nu v-am mai vzut de ceva timp, doamn, o ntm-pin vnztoarea
vesel.
Nu m-am simit deloc bine n ultima vreme, inima, tii Trebuie s
stau numai n cas.
Am auzit c a venit n sfrit cineva s v ajute.

Da. Pare destul de capabil pn acum i nu gtete deloc ru. Dar


manierele ei i felul n care arat Are prul vopsit i poart nite pulovere
att de strmte!
Aha, rspunse doamna Sweetiman cu un oftat. Fetele nu mai sunt
pregtite cum trebuie n ziua de azi. Mama mea a nceput s munceasc de
la 13 ani i se trezea la cinci fr un sfert n fiecare diminea. A ajuns
menajer-ef pn la urm, avea trei subordonate, i le-a nvat i pe ele
totul aa cum se cuvine. Dar nu mai vezi aa ceva azi, fetele nu mai sunt
pregtite pentru vreo slujb, sunt doar educate, aa ca Edna.
Ambele femei i ntoarser privirea ctre feticana care sttea
rezemat de tejghea, cu privirea absent, sugnd o bomboan de ment.
Groaznic ce s-a ntmplat cu doamna Upward, nu? Continu
vnztoarea guraliv, n timp ce doamna Wetherby alegea ntre diferite
andrele colorate.
Groaznic. Cu greu au ndrznit s-mi spun. Iar cnd am aflat, am
avut cele mai cumplite palpitaii. Sunt extrem de sensibil.
Ne-a ocat pe toi. Iar ct despre tnrul Upward, a reacionat foarte
ru. Abia cnd a venit doctorul i i-a dat un sedativ s-a mai calmat S-a dus s
stea la Long Meadows, c acas nu mai suporta, i nu cred c poate fi
condamnat pentru asta. Janet Groom s-a dus la o nepoat i doar poliia are
cheia acum. Doamna aceea, scriitoarea, s-a ntors la Londra, dar o s vin din
nou pentru anchet.
Doamna Sweetiman transmitea tirile ca i cum avea nevoie s se
elibereze de ele. Se mndrea cu faptul c era ntotdeauna att de bine
informat. Pe de alt parte, n spatele pretextului cumprrii de andrele,
doamna Wetherby i ascunsese dorina de a afla nouti.
E foarte suprtor. Ctunul sta devine din ce n ce mai periculos, cu
un maniac liber pe-aici. Cnd m gndesc c i fiica mea a fost singur peafar n noaptea aceea C i ea ar fi putut fi atacat, poate chiar ucis
Doamna Wetherby nchise ochii i se cltin puin, sub privirile
interesate, dar nealarmate ale vnztoarei. Dup cteva momente i reveni
i continu cu demnitate:
Ar trebui s fie nite patrule i nici un tnr nu ar trebui s mai aib
voie s ias dup lsarea ntunericului. i toate uile ncuiate i zvorte. tii
c, de exemplu, la Long Meadows doamna Summerhayes nu ncuie niciodat
uile, nici mcar noaptea. Las ua din spate i fereastra de la salon deschise
ca s poat intra i iei cinii i pisicile. Dup prerea mea asta e o nebunie,
dar ea spune c mereu au fcut aa i c dac hoii vor s intre, s intre.
Att c n-ar prea avea ce s fure de pe-acolo. Doamna Wetherby se
mulumi s dea din cap, i lu cumprturile i plec.
n urma ei, vnztoarea i Edna i reluar cearta.
N-are nici un rost s crezi c tu le tii cel mai bine pe toate, se
nveruna doamna Sweetiman. Binele-i un lucru i crima un altul. Trebuie s
dai lucrurile pe fa. Eu aa zic.
Tata o s m jupoaie de vie, i-am zis.
Vorbesc eu cu tatl tu.

N-a putea
Doamna Upward e moart. Iar tu ai vzut ceva ce poliia nu tie. Eti
angajat aici la pot, aa-i? Eti n slujba guvernului. Trebuie s-i faci
datoria. Trebuie s te duci la Bert Hayling
Edna izbucni ntr-un plns cu sughiuri.
Ah, nu la Bert, imposibil. Cum s m duc la Bert? S-ar auzi peste
tot
Atunci, mai e strinul acela, ncerc doamna Sweetiman cu o uoar
ezitare.
Nu un strin, nici asta n-a putea Nu un strin.
Da, poate c aici ai dreptate.
O main opri n faa potei cu un scrnet de frne. Faa vnztoarei
se lumin brusc.
E maiorul Summerhayes. Spune-i lui totul i te va sftui ce s faci.
Nu pot, rspunse Edna, dar de data asta ns cu mai puin
convingere.
Johnnie Summerhayes intr mpleticindu-se cu trei cutii de carton n
brae.
Bun dimineaa, doamn Sweetiman, salut el vesel. Sper c astea
nu depesc greutatea admis.
Doamna Sweetiman se ocup de colete i, n timp ce brbatul lipea
timbrele, l aborda direct:
V rog s m scuzai, domnule, dar a avea nevoie de sfatul
dumneavoastr ntr-o chestiune.
Sigur.
Aparinei acestor locuri i tii cel mai bine ce-ar fi de fcut.
Summerhayes o ncuraja cu o micare a capului. l im-presionase mereu
spiritul acesta feudal din satele englezeti. Localnicii tiau foarte puin despre
el personal, dar pentru c tatl, bunicul i strbunicul lui, ca i muli ali
strmoi triser la Long Meadows, vedeau ceva normal n a-i cere prerea
sau sfatul.
E vorba despre Edna.
Maiorul o privi ovitor. Nu mai vzuse o tnr att de tears. Arta
ca o cprioara rnit. i nu prea nici prea istea. Cu siguran nu ar fi putut
avea ceva ce s-ar numi un necaz n adevratul sens al cuvntului.
Ei, care e problema? ntreb el foarte amabil.
Are legtur cu crima, domnule. n noaptea aceea, Edna a vzut
ceva.
Privirea ntunecat a lui Johnnie Summerhayes se mut de la Edna la
doamna Sweetiman i apoi napoi la Edna.
Ce ai vzut, Edna?
Fata ncepu s plng n hohote, aa c interveni vnztoarea.
Am tot auzit diverse lucruri. Unele adevrate, altele, doar zvonuri.
Dar ceva e sigur: o femeie a but cafea cu doamna Upward n seara aceea. E
adevrat, nu?
Da, aa cred.

tiu asta de la Bert Hayling, deci nu poate s nu fie adevrat.


Albert Hayling era poliistul local pe care doamna Summerhayes l
cunotea foarte bine. Un om care vorbea rar i care era contient de propria
sa importan.
neleg.
Numai c nu se tie cine e femeia respectiv. Iar Edna a vzut-o.
Johnnie Summerhayes se ntoarse iar ctre fat i i uguie buzele
fluiernd uor.
Chiar ai vzu-o? Intrnd sau ieind?
Intrnd.
Simindu-se deodat foarte important, Edna deveni mai vorbrea:
Eram vizavi, sub copaci. Exact n curba aia unde e foarte ntuneric.
Am vzut-o. S-a dus la poart, apoi la u, a stat puin i a intrat.
Ah, e-n regul. Era domnioara Henderson, poliia tie despre asta.
Ea singur s-a dus i le-a spus.
Edna cltin din cap.
Nu era domnioara Henderson.
Nu? Atunci cine?
Habar n-am, nu i-am vzut faa, era cu spatele la mine, dar nu era
domnioara Henderson.
Dar de unde tii c nu era domnioara Henderson, dac nu i-ai vzut
faa?
Pentru c era blond, iar domnioara Henderson e brunet.
Maiorul nu prea deloc convins:
Era foarte ntuneric, n-aveai cum s-i vezi culoarea prului cuiva.
Ba da. Btea lumina pe verand, pentru c domnul Robin i doamna
aceea scriitoare o lsaser aprins cnd au plecat la teatru. Iar femeia sttea
chiar acolo. Avea o hain neagr, fr plrie, iar prul ei era de un blond
strlucitor. Am vzut clar.
Summerhayes deveni mai serios.
Ct era ceasul?
Nu tiu exact.
Ba tii ce or era, interveni doamna Sweetiman.
Nu era nc nou pentru c a fi auzit clopotele de la biseric, i era
trecut de opt i jumtate.
ntre opt i jumtate i nou, repet maiorul. Ct a stat femeia
acolo?
N-am idee, n-am ateptat prea mult. i nici n-am auzit nimic, nici un
ipt, nici un geamt.
Nu s-ar fi putut auzi vreun ipt sau vreun geamt, Summerhayes tia
asta.
Ei bine, rosti el pe un ton foarte grav, rmne un singur lucru de
fcut. Poliia trebuie neaprat s afle.
Hohotele de plns ale Ednei se nteir.
Dar tata o s m jupoaie de vie! ip ea implornd-o din priviri pe
doamna Sweetiman, apoi fugi n ncperea din spate.

Aa este, domnule, explic vnztoarea. Edna s-a purtat un pic cam


prostete. Are un tat sever, poate un pic prea sever, dar n fine, nu prea tii
cum e mai bine n ziua de azi. Iar ea se ntlnete cu un tinerel drgu din
Cullavon, cu care e aproape logodit. Taic-su era tare mulumit, dar Reg
sta e mai ncet, i tii cum sunt fetele Edna a nceput s se vad cu
Charlie Masters.
Masters? Unul dintre oamenii lui Cole, nu?
Exact, muncete la ferm. E brbat nsurat, cu doi copii. Mereu a fost
un afemeiat i un om de soi ru. Edna i-a pierdut minile, iar taic-su a
trebuit s-i pun capt. i pe bun dreptate. Acum vedei dumneavoastr,
Edna i-a spus tatlui ei c se duce la film n Cullavon cu Reg, dar de fapt s-a
dus s se ntlneasc cu Masters. L-a ateptat n curba aia, unde se vd de
obicei. Numai c el n-a venit. L-o fi inut nevasta acas sau s-o fi dus dup
alt fetican, cert e c n-a aprut Edna a ateptat ce-a ateptat, apoi a
plecat. E greu pentru ea acum s explice ce fcea acolo, cnd ar fi trebuit s
fie n autobuzul de Cullavon.
ncercnd s treac peste uimirea de a descoperi c urica de Edna
putea s atrag atenia nu unuia, ci a doi brbai, Summerhayes nelese
repede dilema fetei i reveni la aspectul practic:
i nu vrea s se duc la Bert Hayling.
Exact.
Cu toate acestea, m tem c poliia chiar trebuie s afle.
Asta-i tot spun i eu, domnule.
Dar vor avea grij s fie discrei, ce le va spune va rmne ntre ea
i poliiti. A putea s-1 sun pe Spence i s-1 chem aici, ba nu, mai bine o
duc pe Edna la Kilchester cu maina mea. Dac merge la secia de poliie deacolo, nu va afla nimeni de pe aici. O s-1 sun s-1 anun c venim.
Cteva minute mai trziu, camuflat n haina ei neagr i ncurajat de
doamna Sweetiman cu o btaie pe umr, Edna se urca n camionet, pornindo spre Kilchester.
Capitolul 20
Hercule Poirot se afla n biroul comisarului Spence n Kilchester,
rezemat ntr-un scaun, cu ochii nchii i cu vrfurile degetelor abia
atingndu-se. Acesta din urm primise nite rapoarte i acum ddea
instruciuni precise unui sergent.
Vreo idee strlucit, domnule Poirot?
M gndesc. Rememorez, de fapt.
Am uitat s v ntreb: ai obinut ceva de la James Bentley cnd l-ai
vzut?
Poirot cltin din cap i se ncrunt. Exact la James Bentley se gndea
n momentul acela. Era destul de ener-vant c ntr-un caz ca acesta, n care
i oferise serviciile gratis, din prietenie i respect pentru un ofier de poliie,
victima o victim a circumstanelor, de fapt era lipsit de orice urm de
sensibilitate sau romantism. S fi fost vorba de o tnr faimoas, tulburat
i inocent sau de un tnr integru i la fel de tulburat, dar al crui cap este
afurisit, dar neplecat, se gndi Poirot, care citise n ultima vreme multa

poezie englezeasc ntr-o antologie Dar nu, l avea pe acest James Bentley,
un caz patologic, o creatur egocentric, indiferent la orice i la oricine din
jur. Un brbat nerecunosctor sau mai mult, dezinteresat de eforturile care se
depuneau pentru salvarea lui.
S-1 lase s fie spnzurat dac tot nu-i psa prea tare Dar nu, nu ar fi
putut merge att de departe.
Poirot fu trezit din meditaiile lui de vocea lui Spence:
ntrevederea noastr a fost, dac pot spune aa, neproductiv. Nu ia amintit ce-ar fi trebuit s-i aminteasc, iar ce i-a amintit a fost att de
vag i de nesigur, nct nu putea fi luat n consideraie. A reieit ns foarte
clar c doamna Mcginty era agitat din cauza articolului din Sunday Cornet i
i-a vorbit despre el lui Bentley, afirmnd cu convingere c cineva care avea
legtur cu cazul locuia n Broadhinny.
Cu care caz?
Prietenul nostru nu este foarte sigur. A precizat cazul Craig, dar avea
dubii, i cum cazul Craig a fost singurul despre care a auzit vreodat, se
poate s fi fcut o confuzie i s-1 fi asociat cu vorbele btrnei. Fr ndoial
ns acel cineva era o femeie. Bentley chiar a citat-o pe doamna Mcginty
cineva care nu mai avea de ce s fie att de mndr dac s-ar fi aflat totul.
Mndr?
Mais oui! Un cuvnt sugestiv, nu-i aa?
Nici un indiciu despre cine ar putea fi doamna?
Bentley a sugerat-o pe doamna Upward, dar din cte se poate
vedea, n-a avut un motiv real.
Spence ddu aprobator din cap.
Poate pentru c era o femeie despotic i plin de ea. Dar nu mai
poate fi vorba de doamna Upward din moment ce e moart, i e moart din
acelai motiv ca i doamna Mcginty, adic pentru c a recunoscut o
fotografie.
i dac nu a fi avertizat-o Se ntrista Poirot.
Lily Gamboll, bombni comisarul. Dac ne lum dup vrst, sunt
doar dou posibiliti: doamna Rendell i doamna Carpenter. N-o pun la
socoteal pe domnioara Henderson, ea are un trecut
Iar celelalte, nu?
tii cum merg lucrurile azi, oft Spence. Rzboiul a dat totul peste
cap. coala de corecie la care a fost Lily Gamboll a fost bombardat i toat
arhiva s-a pierdut. i-apoi e cel mai greu lucru din lume s verifici oamenii. S
lum satul Broadhinny, de exemplu. Singurii despre care tim ceva sunt cei
din familia Summerhayes, care e veche de sute de ani, i Guy Carpenter care
e unul dintre vestiii ingineri Carpenter. Toi ceilali sunt, cum s v spun,
alunecoi. Doctorul Rendell apare n Evidena Medicilor i tim unde a fcut
coala, dar nu tim nimic despre istoricul familiei sale. Soia lui e de pe
undeva de pe lng Denver. Eve Selkirk, cum o chema nainte de cstorie, a
fost o vduv de rzboi foarte frumoas. Uite familia Wetherby, se pare c sau nvrtit prin toat lumea. De ce? A existat vreun motiv? Au delapidat vreo

banc? Au provocat vreun scandal? Nu spun c nu se pot face spturi i c


nu se pot afla secrete, dar asta ia timp. Iar oamenii implicai nu te vor ajuta.
Pentru c au ceva de ascuns, ns nu neaprat o crim.
Exact. Ar putea fi probleme cu legea sau un scandal Dar orice-ar fi,
s-au strduit tare mult s-i acopere urmele i de-asta a devenit totul att de
dificil acum.
Dar nu imposibil.
Ah, nu, nu imposibil. V-am zis, e vorba doar de timp. Deci, dac Lily
Gamboll e n Broadhinny, e fie Eve Carpenter, fie Shelagh Rendell. Le-am
interogat expli-cndu-le c aa cere rutina. Amndou au spus c au stat
acas, singure. Doamna Carpenter a jucat rolul inocentei, doamna Rendell a
fost agitat, dar ea e mereu agitat, aa c nu ne putem lua dup asta.
Da, aprob Poirot gnditor, e genul nevrotic.
Se gndea la vizita doamnei Rendell n grdina de la Long Meadows
cnd spusese c primise o scrisoare ano-nim, nc nu descifrase misterul
acelei ntlniri.
Spence continu:
i trebuie s fim ateni, pentru c dac una din ele e vinovat,
cealalt nu e.
Iar Guy Carpenter este un parlamentar n devenire i o important
figur local.
Asta nu l-ar mai ajuta dac ar fi implicat n aceast crim, coment
Spence nendurtor.
tiu. Dar e absolut necesar s fii sigur.
Aa este. Oricum, suntei de acord cu mine c avem de ales ntre
cele dou femei, nu?
N-nu Nu pot s aprob cu certitudine. Mai exist i alte posibiliti.
Cum ar fi?
Poirot tcu un moment, apoi rosti pe un ton familiar:
De ce pstreaz oamenii fotografii?
De ce?! Dumnezeule! Din acelai motiv din care pstreaz toate
vechiturile Pur i simplu, fr vreo expli-caie anume.
Sunt de acord cu dumneavoastr, dar numai pn la un punct. Unii
pstreaz lucruri, alii arunc totul de ndat ce nu le mai trebuie. Depinde de
temperamentul fiecruia. Dar acum m refer n mod special la fotografii: de
ce ps-treaz oamenii fotografiile?
Cum am zis, fiindc nu vor s se despart de lucruri Sau pentru c
le amintesc de ele
Exact, sublinie Poirot, le amintesc. Acum ntreb din nou: de ce? De ce
pstreaz o femeie o fotografie din tineree? A zice c primul motiv e
vanitatea: a fost o fat drgu i vrea s-i aminteasc mereu ct de
drgu a fost, o ajut s depeasc mai uor adevrul spus de oglind; i-o
arat unei prietene: Asta eram eu la optspre-zece ani i apoi ofteaz.
Suntei de acord?
Da, destul de adevrat.

Deci acesta este motivul numrul unu. Acum motivul numrul doi:
sentimentele.
Nu-i acelai lucru?
Nu, nu chiar. Pentru c n cazul acesta, eti tentat s pstrezi nu
numai fotografiile tale, ci i pe cele ale unei alte persoane Fiica mritat pe
vremea cnd era doar o feti, n costum de balerin i ntins pe o blan de
urs n faa emineului, de pild.
Da, da
Destul de jenant pentru persoana n sine, dar mamelor le place s
fac asta. Iar fiii i fiicele pstreaz poze ale mamelor, mai ales dac acestea
au murit de tinere. Asta-i mama cnd era feti.
ncep s-mi dau seama unde vrei s ajungei.
i mai exist o posibilitate, a treia. Nu vanitate, nu sentimentalism,
nu iubire, poate ur. Ce spunei?
Ur?
Da, ii fotografia ca s-i pstrezi vie dorina de rz-bunare pe cineva
care te-a rnit.
Dar cu sigurana nu e cazul nostru.
Nu?
La ce v gndii?
Articolele din ziare sunt adesea mincinoase. Sunday Cornet a scris c
Eva Kane a fost angajat de familia Craig ca guvernant. Aa s fi fost?
Da, aa a fost. Dar noi plecasem de la ipoteza c o cutm pe Lily
Gamboll.
Poirot se ndrept brusc pe scaun i art amenintor cu degetul:
Uitai-v, uitai-v la fotografia lui Lily Gamboll. Nu e deloc drgu.
Sincer, cu dinii i ochelarii aceia e de-a dreptul urt. Deci nimeni nu ar
pstra acea fotografie pentru primul motiv enumerat de noi, nu poate fi
vorba de vanitate feminin aici. Dac Eve Carpenter sau Shelagh Rendell,
care sunt femei extrem de frumoase, mai ales Eve, ar deine o astfel de poz
din tinereea lor, ar rupe-o imediat n buci de team s n-o mai vad
cineva.
Mda, e logic ce spunei.
Aadar am eliminat motivul numrul unu. Acum sentimentele. A
iubit-o cineva pe Lily Gamboll la vrsta aceea? Avem toate indiciile s credem
c nu. A fost un copil nedorit i neiubit. Persoana care a plcut-o cel mai mult
a fost mtua ei, iar mtua ei a murit tiat cu satrul. Deci nu de
sentimentalism e vorba. Iar rzbunarea? Nici de urt n-a urt-o nimeni.
Mtua fusese o femeie singur, necstorit i fr prieteni apropiai. Toi au
resimit mil fa de amrta de fat, nicidecum ur.
Dup cte vd eu, domnule Poirot, vrei s spunei c nimeni nu ar
pstra o astfel de fotografie.
Exact. Aceasta este concluzia la care am ajuns.
Dar cineva avea totui poza. Doamna Upward o vzuse i a
recunoscut-o.
Oare?

Ei, asta-i! Dar dumneavoastr mi-ai spus c femeia a indicat


fotografia lui Lily Gamboll.
Da, aa a fcut ns n ultima vreme doamna Upward devenise foarte
misterioas. i plcea s conduc totul dup bunul-plac. Am artat fotografiile
i doamna Upward a recunoscut una dintre ele. Dar, dintr-un oarecare motiv,
a vrut s pstreze informaia pentru ea, a vrut s profite de noua descoperire
n felul ei. Avnd o minte foarte ager, a indicat n mod intenionat o alt
fotografie, pstrnd ade-vrul numai pentru ea.
Dar de ce?
Pentru c voia s intre singur n joc.
Nu se poate s fi fost vorba de antaj Era o femeie foarte bogat,
vduva unui fabricant din nord.
Ah, nu, nu antaj. Mai degrab mil. S zicem c o simpatiza pe
persoana n cauz i nu a vrut s dezvluie secretul. Dar oricum era i foarte
curioas i de-aceea a vrut s aib o discuie n particular. Spera s-i dea
seama dac persoana avea sau nu legtur cu moartea doamnei Mcginty.
Cam aa vd eu lucrurile.
Asta nseamn c rmn celelalte trei fotografii de luat n calcul.
n mod evident. Doamna Upward a vrut s ia legtur cu persoana n
cauz cu prima ocazie. i ocazia a venit cnd fiul ei i doamna Oliver au
plecat la teatrul din Cullenquay.
i atunci i-a telefonat lui Deirdre Henderson. Asta le aduce din nou n
prim-plan pe domnioara Henderson i pe mama ei.
Comisarul ddu din cap descumpnit i oft.
Tare v mai place s complicai lucrurile, domnule Poirot, aa-i?
Capitolul 21
Doamna Wetherby se ntorcea acas de la pot cu un mers
surprinztor de sprinten pentru cineva care n cea mai mare parte a timpului
zace n pat.
Abia cnd intr pe ua din fa i tr picioarele n salon, prbuindu-se
pe canapea. Se ntinse dup clopoel i sun. Cum nu se ntmpl nimic, mai
sun o dat, de data aceasta mai prelung.
Apru Maude Williams, mbrcat cu un capot nflorat i innd n mn
o crp de ters praful.
Ai sunat, doamn?
De dou ori. Cnd sun, m atept ca imediat s vin cineva. Ar putea
s-mi fie foarte ru.
mi pare ru, doamn, eram sus.
tiu, erai n camera mea, te-am auzit. i trgeai de sertare, dar nu
neleg de ce. Nu face parte din ndatoririle tale s-mi scotoceti prin lucruri.
Nu scotoceam, ci puneam lucrurile n ordine.
Aiurea! Toate v bgai nasul unde nu trebuie. i nu am nevoie acum
de aa ceva, m simt foarte slbit. Dom-nioara Deirdre este?
A scos cinele la plimbare.
Ce stupid! Ar trebui s tie c am nevoie de ea. Adu-mi un ou btut
cu lapte i un coniac. Coniacul e n bufetul din sufragerie.

Nu mai sunt dect trei ou, pentru micul dejun de mine.


Atunci cineva nu va mnca ou. Vrei s te grbeti, te rog? Nu sta
acolo s te zgieti la mine. i te-ai fardat prea strident, nu e deloc potrivit.
Din hol se auzi un ltrat i Deirdre intr cu cinele tocmai cnd Maude
ieea.
i-am auzit vocea, spuse Deirdre gfind. Ce i-ai zis?
Nimic.
Era furioas.
Am pus-o la punct. Impertinenta!
Of, mam drag, chiar trebuia? E greu s mai gsim pe cineva i
gtete foarte bine.
Presupun c n-are nici o importan c e att de insolent cu mine!
Ei, las, n-o s mai fiu mult vreme printre voi. Doamna Wetherby ddu ochii
peste cap i rsufl sacadat de cteva ori. Am mers mult prea mult pe jos.
Dar nu era nevoie s iei. De ce nu mi-ai zis c te duci?
M-am gndit c-mi va face bine aerul, aici m sufoc. Dar ce mai
conteaz? Nimeni nu vrea s triasc dac devine o povar pentru cei din jur.
Nu eti o povar, scumpa mea. A muri fr tine.
Eti o fat bun, dar vd i eu ct te obosesc i ct te calc pe nervi.
Nu! Nu-i adevrat! Se aprinse Deirdre.
Doamna Wetherby scoase un oftat prelung i nchise ochii.
Nu Pot s mai vorbesc Murmur ea. Vreau doar s zac.
M duc s-o zoresc pe Maude cu oul la.
Fata iei alergnd din camer i, n graba ei, ag cu cotul o statuet
din bronz care czu cu zgomot pe podea.
Ce nendemnatic, bombni doamna Wetherby. Domnul Wetherby
deschise ua i rmase pe loc cteva momente. Soia lui deschise ochii.
Ah, tu eti, Roger?
M ntrebam ce e cu toat glgia asta. Nu mai poate omul s
citeasc linitit.
Era Deirdre, dragul meu; s-a ntors cu cinele de-afar. Brbatul se
aplec i ridic statueta hidoas de pe podea
Sunt sigur c Deirdre e destul de mare s nu mai rstoarne lucruri
prin cas tot timpul.
E puin mai nendemnatic de felul ei, atta tot.
E absurd s fii nendemnatic la vrsta ei. i nu poate face cinele
la s nu mai latre?
Voi vorbi cu ea, Roger.
Dac are de gnd s stea aici, trebuie s in cont de dorinele
noastre i s nu se poarte ca i cum casa i-ar aparine.
Poate c vrei s plece, se tngui doamna Wetherby urmrindu-i
soul cu ochii pe jumtate nchii.
Nu, sigur c nu. Cminul ei e aici, cu noi, bineneles. Nu cer dect
puin mai mult seriozitate i un comporta-ment cuviincios. Tu ai ieit din
cas?
Da, am fost pn la pot.

Nimic nou despre biata doamn Upward?


Poliia nc n-a aflat cine-a fost.
Situaia devine disperant pentru ei. Se tie motivul mcar? i cine
primete banii?
Fiul ei, presupun.
Atunci, cu siguran a fost vreun vagabond. Trebuie s-i atragi
atenia fetei s aib mereu grij s ncuie ua din fa. i s lase lanul pus
cnd se ntunec. Brbaii de teapa lor sunt foarte ndrznei i brutali.
Nu a disprut nimic din casa doamnei Upward.
Ciudat.
Nu ca la doamna Mcginty.
Doamna Mcginty? Ah da, servitoarea! Ce legtura are ea cu
doamna Upward?
A lucrat pentru ea, Roger.
Nu fi prostu, Edith.
Doamna Wetherby nchise din nou ochii, iar dup ce soul iei din
camer, zmbi cu subneles.
Cnd se trezi, Maude sttea lng ea cu paharul n mn.
Cocteilul dumneavoastr cu ou, doamn.
Ecoul vocii ei rsun clar i strident n casa lipsit de via i o fcu s
priveasc la menajer cu un oarecare sentiment de nelinite. nalt i
eapn, aplecat uor peste canapea, fata i prea o ntruchipare a
destinului. Nici doamna Wetherby nu nelegea cum de-i trecuse prin minte o
asemenea comparaie, dar brusc nu se mai simi n largul ei.
Se ridic ntr-un cot i lu paharul.
Mulumesc, Maude.
Fata se ntoarse i iei din camer fr nici un cuvnt, lsnd-o pe
stpna casei n aceeai stare de indispoziie.
Capitolul 22
I.
Hercule Poirot nchirie o main pentru a se ntoarce n Broadhinny. Se
simea istovit de ct ntorsese situaia pe toate prile fr vreun rezultat
satisfctor. Era ca i cum sub ochii lui s-ar fi esut o pnz, ntr-o singur
culoare, al crei imprimeu i era imposibil s-1 deslueasc. Totul era acolo, n
faa lui, i totui nu reuea s vad.
Abia ieise din Kilchester cnd se ntlni cu furgoneta familiei
Summerhayes venind din sens opus. La volan era Johnnie i lng el mai era
cineva, dar, cufundat n propriile gnduri, Poirot abia i observase.
Ajunse la Long Meadows i intr n salona. Ddu la o parte
strecurtoarea plin cu spanac i se aez pe scaun. Deasupra se auzea
ritmul sacadat al unei maini de scris -era Robin Upward care se lupta cu o
nou pies de teatru. Rupsese deja trei versiuni, aa-i spusese deunzi. Pur i
simplu nu se putea concentra.
Pe tnrul dramaturg l afectase moartea mamei, fr ndoial, dar
rmsese n fond acelai Robin Upward con-centrat asupra propriei persoane.
Madre, explicase el pe un ton grav, ar fi vrut s-mi continui munca.

Detectivjul auzise fraza aceasta de nenumrate ori i nainte. Era cea


mai convenabil presupunere legat de ce-ar vrea un mort. Absolut
ntmpltor, dorinele celor care nu mai sunt printre noi coincid mai mereu
cu aspiraiile noastre.
n cazul lui Robin era ns adevrat. Doamna Upward avusese mare
ncredere n talentul fiului ei i era extrem de mndr de asta.
Poirot se ls pe spate i nchise ochii. ncerc s i-o imagineze pe
adevrata doamn Upward. i aminti o fraz pe care o auzise cndva la un
poliist: l lum deoparte i vedem ce-1 pune-n funciune.
Ce-o pusese pe doamna Upward n funciune?
Se auzi o izbitur i intr Maureen cu prul fluturn-du-i rebel.
Nu-mi dau seama ce s-a ntmplat cu Johnnie. S-a dus pn la pot
cu coletele alea i ar fi trebuit s se ntoarc de mult. Vreau s repare ua de
la coteul ginilor.
Un adevrat gentleman, gndi Poirot, s-ar fi oferit s repare ua. Dar
el nu fcu asta. Voia s fie lsat s reflecteze n continuare la cele dou crime
i la caracterul doamnei Upward.
i nu gsesc formularul la pentru Ministerul Agri-culturii. L-am
cutat peste tot.
Spanacul e pe canapea, o inform detectivul plin de solicitudine,
spernd ns c femeia va pleca.
Dar Maureen nu era preocupat de spanac.
Formularul a venit sptmna trecut, trebuie s-1 fi pus undeva peaici Era cnd i crpeam puloverul lui Johnnie.
Se npusti asupra biroului i-ncepu s trag de sertare, aruncnd
nepstoare pe jos tot ce gsea. Pentru Poirot era un calvar s-o priveasc.
Gata!
Maureen scoase un ipt triumftor i se repezi afar din salon.
Detectivul i relu meditaia sau cel puin ncerc, fiindc i ddu
seama c grmada de obiecte de pe podea i distrgea atenia, i se
ncrunt. Ce mod ciudat de-a cuta un lucru!
Ordine i metod asta era cheia, ordine i metod.
Dei se rsucise de nenumrate ori pe scaun, tot nu-i putea lua
privirea de la dezordinea din jur, instrumente de cusut, osete, scrisori, ln
pentru tricotat, reviste, cear de sigiliu, fotografii, un pulover Era
insuportabil!
Poirot se ridic, travers camera i, cu micri rapide i sigure, ncepu
s bage toate acele obiecte napoi n sertare.
Puloverul, osetele, lna. Apoi, n altul, ceara de sigiliu, scrisorile,
fotografiile.
Sunetul strident al telefonului l fcu s sar brusc. Ridic receptorul i
rspunse:
Alo! Alo! Alo!
De la captul cellalt al firului se auzi vocea ncrez-toare a comisarului
Spence:

Ah, chiar pe dumneavoastr v cutam, domnule Poirot. M-ai tot


btut la cap cum c nu era aia fotografia, i reproa comisarul cu indulgen.
Avem probe noi Fata de la pota din Broadhinny Tocmai a adus-o maiorul
Summerhayes. Se pare c era chiar vizavi de Laburnums n noaptea crimei i
a vzut o femeie intrnd, puin dup ora opt i jumtate i nainte de nou. i
nu era Deirdre Henderson, era o doamn blond. Asta ne aduce iar de unde
ncepusem e fie Eve Carpenter, fie Shelagh Rendell. Acum ntrebarea este:
care din ele?
Poirot vru s spun ceva, dar renun. Aez cu grij receptorul la loc n
furc i rmase n picioare privind n gol. Dup cteva minute telefonul sun
din nou.
Alo! Alo! Alo!
Pot s vorbesc cu domnul Poirot, v rog?
La telefon.
M gndeam eu. Sunt Maude Williams. Ne vedem la pot ntr-un
sfert de or?
Voi fi acolo.
Ezit puin dac s-i mai schimbe pantofii sau nu; l cam dureau
picioarele, ce-i drept, dar mai rezista i oricum nu avea timp pentru asta. i
lu repede plria i iei. Pe drum fu salutat de unul dintre oamenii lui
Spence care tocmai ieea din locuina familiei Upward.
Neaa, domnule Poirot.
Detectivul rspunse ceremonios ca de obicei i nu putu s nu remarce
entuziasmul sergentului Fletcher.
Comisarul m-a trimis aici s mai fac o verificare amnunit, tii
dumneavoastr, poate ne-a scpat vreun detaliu. Am cercetat biroul i prima
dat, dar lui Spence i-a venit ideea c poate exist un sertar secret cred c
a citit poveti cu spioni de curnd! Da' n-am gsit nici un sertar secret. Dupaia m-am uitat prin cri, oamenii mai ascund scrisori ntr-o carte pe care-o
citesc. Mai tii?
i ai gsit ceva?
Nu o scrisoare sau ceva de genu' sta, dar am gsit totui o chestie
interesant, sau cel puin aa mi se pare mie. Uitai-v.
Sergentul despturi dintr-o bucat de ziar o carte veche i uzat.
Era pe unul dintre rafturile bibliotecii. E o carte publi-cat demult,
dar ia privii aici! Deschise i-i art lui Poirot prima pagin pe care se putea
deslui clar, scris n peni, numele Evelyn Hope. Nu e interesant? sta e
numele, dac v mai amintii
Pe care i 1-a luat Eva Kane cnd a prsit Anglia, complet Poirot.
mi amintesc, desigur.
Se pare c atunci cnd doamna Mcginty a vzut una dintre acele
fotografii aici n Broadhinny, era Upward a noastr. Lucrurile se cam
complic, aa-i?
Cu siguran. V asigur c atunci cnd v vei ntoarce la comisarul
Spence cu fotografia aceasta i va smulge prul din cap!
Sper s nu fie chiar att de ru.

Detectivul nu mai rspunse, ci i continu drumul n josul dealului.


Refuz s mai analizeze situaia, pentru c nimic nu prea s mai capete
vreun sens.
Intr n pot. Maude era deja acolo i se uita la nite modele de
tricotat. Nu i adresar nici un cuvnt. Detectivul se duse direct la tejgheaua
cu timbre i cumpr cteva, dar nu nainte ca Maude s le plteasc pe-ale
ei i s ias. Doamna Sweetiman prea preocupat i nu avea chef de vorb,
aa c Poirot prsi i el pota destul de repede. O prinse din urm pe Maude
i merse alturi de ea.
Vnztoarea i zri pe geam i bombni ca pentru ea, plin de dispre:
Strinii tia, toi sunt la fel! Poate s-i fie bunic
II
Eh bien, avei s-mi spunei ceva?
Nu tiu dac e important. A ncercat cineva s intre pe fereastr n
camera doamnei Wetherby.
Cnd?
n dimineaa asta. Ea ieise i fata scosese cinele la plimbare.
nepatul la era nchis n biroul lui, ca de obicei. Eu trebluiam prin
buctrie, n partea cealalt a casei, dar m-am gndit c e o ocazie bun s
nelegei?
Poirot o aprob cu o micare a capului.
Aa c m-am dus sus n dormitorul Acriturii Sale. Era o scar
sprijinit de perete i un brbat umbla la ivrul ferestrei. Trebuie s v spun
c de la crima aia totul e blocat i zbrelit, nu mai are pe unde s intre nici un
pic de aer curat. Cnd m-a vzut, brbatul a fugit repede. Scara era a
grdinarului care tiase iedera n spatele casei i se dusese dup aia s ia o
gustare.
Cine era brbatul respectiv? l putei descrie?
N-am putut s-i vad faa foarte bine pentru c btea soarele. Pn s
ajung eu la fereastr, el coborse i o luase la fug.
Suntei sigur c era un brbat? Maude czu puin pe gnduri:
Era mbrcat ca un brbat i avea o plrie veche de postav Dar ar
G putut s fie i femeie, da.
Interesant, foarte interesant, se entuziasma Poirot. Nimic altceva?
nc nu. Ce de vechituri poate s in femeia aia! Cred c e cam
icnit. Azi-diminea a intrat fr s-o aud i a-nceput s ipe la mine c-mi
bag nasul peste tot. Data viitoare o strng de gt! i-o cere singur!
Evelyn Hope Murmur Poirot.
Cum?
Maude se ntoarse brusc ctre el.
Cunoatei acest nume?
Da E numele pe care i 1-a luat Eva i nu mai tiu cum cnd a
plecat n Australia. A scris n ziar, n Sunday Cornet
n Sunday Cornet se scriu multe, dar nu s-a menionat asta
niciodat. Poliia a gsit acest nume scris pe o carte n casa doamnei Upward.

Atunci ea a fost! Exclam Maude. i n-a murit acolo Michael a avut


dreptate.
Michael?
Fata schimb brusc subiectul:
Nu mai pot s stau, se face prea trziu i trebuie s servesc prnzul.
L-am pus eu n cuptor, dar o s se usuce de tot.
Nici nu-i termin bine fraza i o lu la fug, lsndu-1 n urm pe
Poirot privind-o nedumerit.
Lipit cu nasul de geam, doamna Sweetiman urmrise ntreaga scen
i se ntreba dac nu cumva strinul la btrn fcuse vreo propunere
indecent
III.
napoi la Long Meadows, Poirot se descl n sfrit de pantofii cei
incomozi i-i puse nite papuci de cas. Nu erau tocmai chic, nu destul de
comme il faut1 pentru gus-turile lui, dar se simea bine n ei.
Se aez din nou pe scaun i-i relu refleciile. Deja apruser
elemente noi la care trebuia s se gndeasc. Mai lipsea foarte puin i
desenul pnzei avea s se dezvluie
Maureen cu paharul n mn, apropiindu-se vistoare Doamna Oliver
relatnd seara petrecut la teatru. Cecil? Michael? Era aproape sigur c
menionase un Michael, Eva Kane, guvernant la familia Craig
Evelyn Hope
Sigur c da! Evelyn Hope!
Capitolul 23
I.
Eve Carpenter veni n casa familiei Summerhayes fr a se formaliza,
aa cum de altfel venea oricine. l cuta pe Hercule Poirot i, cnd l gsi,
intr direct n subiect:
Fii atent! Suntei detectiv i se presupune c unul bun. n regul, v
angajez.
Dar poate c nu sunt disponibil. Mon Dieu, nu sunt un taximetrist.
Suntei detectiv particular, iar detectivii particulari sunt pltii, nu?
Aa e regula, da.
Ei, asta ziceam i eu. V pltesc, v pltesc foarte bine.
Pentru ce anume? Ce-ai dori s fac?
S m aprai de poliie. Au nnebunit, cred c eu am ucis-o pe
doamna Upward i-mi pun tot felul de ntrebri, scotocesc peste tot. Nu-mi
place, m scoate din mini.
Poirot o privi atent. Ceva din ce spunea era adevrat. Prea cu mult
mai btrn dect la prima lor ntlnire de acum cteva sptmni.
Cearcnele erau dovada nopilor albe i parc brusc i apruser riduri n
colul gurii. Mna ncepu s-i tremure cnd ncerc s-i aprind o igar.
Trebuie s-i oprii, ordon ea, trebuie.
Madame, ce pot eu s fac?
inei-i la distan, nu tiu, orice. Fir-ar s fie! Dac Guy ar fi un
adevrat brbat, ar opri toate astea, nu i-ar lsa s m persecute.

i? Nu face nimic?
Nu i-am spus nc. El doar se mulumete s asigure poliia, n felul
lui ncrezut, c vor avea parte de tot sprijinul. Pentru el totul e n regul. n
noaptea aia a fost la o nenorocit de ntlnire politic.
i dumneavoastr?
Am stat acas pur i simplu. De fapt, am ascultat radioul.
Dar dac putei dovedi asta
Cum s dovedesc? Am oferit familiei Croft o sum fabuloas numai
s spun c m-au vzut, dar porcii naibii m-au refuzat.
A fost o micare ct se poate de neneleapt din partea
dumneavoastr.
Nu vd de ce, aa s-ar fi aranjat treaba.
Pentru c probabil i-ai convins pe servitorii dum-neavoastr c ntradevr ai comis crima.
Pi Oricum l-am pltit pe Croft
Pentru ce?
Pentru nimic.
V reamintesc c dumneavoastr suntei cea care mi-a cerut
ajutorul.
Ah, nu era nimic important. Dar Croft a preluat mesajul de la ea.
De la doamna Upward?
Da. M ruga s m duc s-o vd n seara aceea.
i zicei c nu v-ai dus?
De ce s-o fi fcut? Btrn nenorocit i plictisitoare! De ce s m
duc s-o in de mn? Nu mi-a trecut nici o secund prin cap s m duc.
Cnd ai primit mesajul?
Cnd eram plecat, nu tiu exact ora, cndva ntre cinci i ase cred.
Croft a vorbit cu ea.
i i-ai dat bani ca s uite de convorbirea respectiv. De ce?
Nu fii stupid. N-am vrut s fiu amestecat n nici un fel.
Iar apoi i-ai promis bani ca s v ofere un alibi? Ce credei c au
gndit el i soia lui?
Cui i pas ce-au gndit ei?
Unor jurai, de exemplu, rspunse Poirot pe un ton grav.
Femeia se bloca i se holb la el.
Doar nu vorbii serios?
Vorbesc foarte serios.
I-ar lua n seam pe nite servitori, i pe mine, nu? Ce mojicie cras
i ct stupizenie! Se gndi Poirot.
S i-i fac dumani tocmai pe cei care ar fi putut-o ajuta! i nici nu
vede mcar greeala propriului raionament. Nu vede.
Ce ochi albatri minunai!
De ce nu purtai ochelari, madame? ntreb Poirot cu o voce sczut.
Avei nevoie de ei.
Poftim? Ah, i mai port uneori. Purtam cnd eram mic.
Purtai de asemenea i aparat dentar pe vremea aceea

Da, exact, rspunse Eve foarte uimit. Dar de ce toate astea?


Ruca cea urt se transform n lebd
Eram foarte urt, clar.
Aa credea mama dumneavoastr?
Nu mi-o amintesc pe mama, veni replica destul de tios. Despre ce
dracu' vorbim noi acum? Acceptai slujba sau nu?
Regret, dar nu pot.
De ce nu?
Pentru c-1 reprezint pe James Bentley.
James Bentley? Ah, v referii la idiotul la care-a omort-o pe
servitoare. Ce treab are el n povestea asta cu Upward?
Poate c niciuna.
Pi atunci! E vorba de bani? Ct?
Aceasta este greeala dumneavoastr, madame. Cu-tai
ntotdeauna un pre. Avei bani i considerai c numai banii conteaz.
Nu i-am avut mereu
Nu, sunt convins. Asta explic multe i scuz anumite lucruri
II.
Eve Carpenter plec la fel cum venise, poticnindu-se puin orbit de
lumina soarelui.
Evelyn Hope i spuse el ncet.
Aadar doamna Upward le sunase pe Deirdre Henderson i pe Eve
Carpenter. Poate c mai sunase pe cineva, poate
Nu-i putu duce la capt ideea pentru c Maureen se npusti n
camer.
Foarfec! mi cer scuze c ntrzii cu prnzul Aveam trei i acum
nu mai gsesc niciuna.
Se repezi din nou la birou i repet operaiunea de scotocire cu care
Poirot deja se obinuise. De data aceasta, victoria veni mai curnd i
Maureen iei bucuroas.
Cu un gest mecanic, detectivul puse iar lucrurile la locul lor. Cear de
sigiliu, carneele, un coule de lucru, fotografii
Fotografii
Rmase n picioare cu privirea aintit asupra uneia dintre fotografii.
Paii grbii ai gazdei se auzir din nou. Poirot arunc repede poza pe
canapea, o acoperi cu o pern i se aez exact n clipa n care Maureen intr
iar.
Unde naiba am pus strecurtoarea aia cu spanac?
Poftii, madame, i-o oferi el galant.
Deci aici o lsasem. Toate merg prost azi Dar de ce naiba stai
acolo? Chiar i aa pe pern, e cel mai incomod loc, canapeaua aia are toate
arcurile rupte.
tiu, madame. Dar Admiram tabloul acela de pe perete.
Maureen i ntoarse privirea ctre pictura n ulei care nfia un ofier
de marin cu un telescop.

Da, e bun. Aproape singurul obiect bun din toat casa. Suntem
aproape convini c este un Gainsborough. Totui Johnnie nu vrea s-1 vnd.
E al unui str-str-str-bunic al lui care s-a scufundat cu vasul sta sau a
fcut ceva foarte mre, nu mai tiu. Johnnie e extrem de mndru de asta.
Da, are i de ce s fie mndru soul dumneavoastr.
III.
Era ora trei cnd Poirot ajunse la casa doctorului Rendell.
Mncase tocan de iepure cu spanac i nite cartofi tari, iar la desert o
budinc destul de ciudat, dar de data asta nears. Fusese nevoit s bea i
cafeaua, iar acum nu se simea bine deloc.
Fu ntmpinat de doamna Scott pe care o rug s-o anune pe stpn
de sosirea lui.
Doamna Rendell era n salon cu radioul pornit i sri brusc n picioare
cnd l auzi, confirmndu-i astfel detec-tivului prima impresie: mereu n
gard, nspimntat din cauza lui sau din cauza a ceea ce reprezenta el.
Prea mult mai palid i tras la fa.
A dori s v pun o ntrebare, madame.
O ntrebare? Ah, da?
Doamna Upward v-a telefonat n ziua morii ei? Shelagh se bloca i
putu doar s dea din cap c da.
La ce or?
Doamna Scott a preluat mesajul. Era n jur de ora ase, cred.
i care era mesajul? S v ducei acolo n seara aceea?
Da. A zis c Robin i doamna Oliver se duceau la Kilchester i c ea
rmnea singur, pentru c Janet avea liber. M invita s-i in companie.
A menionat cumva i o or anume?
Nou, nou i ceva.
i v-ai dus?
Am vrut, chiar am vrut. Dar nu mai tiu cum a fost, am adormit
foarte repede dup cin. M-am trezit abia dup zece i m-am gndit c era
mult prea trziu s m mai duc
Nu ai spus poliiei despre acest telefon? Femeia fcu ochii mari i-1
privi inocent.
Ar fi trebuit? Din moment ce nu m-am dus, am crezut c nu
conteaz. M-am simit i puin vinovat, poate dac m-a fi dus ea ar mai fi
trit azi. O, Doamne, sper s nu fie aa! Se alarm ea brusc.
Nu chiar.
Poirot fcu o pauz, apoi o ntreb direct: -De ce v temei,madame?
S m tem? Se apr ea inndu-i respiraia. Nu m tem.
Ba da.
Ce prostie! De ce De ce s m tem?
M-am gndit c poate v e fric de mine, rspunse detectivul dup
cteva momente de tcere.
Doamna Rendell nu mai zise nimic. Dar ochii ei spuneau multe.
Capitolul 24
I

Uite-aa ajungem la balamuc, zise Spence cu nduf.


Nu e chiar att de ru, ncerc s-1 liniteasc Poirot.
Pi orice informaie care apare nu face dect s com-plice i mai
mult lucrurile. Acum mi spunei c doamna Upward a sunat trei femei i le-a
chemat la ea n seara aceea. De ce trei? Nu tia care dintre ele era Lily
Gamboll? Sau nu mai e vorba deloc despre Lily Gamboll? S lum cartea cu
numele lui Evelyn Hope pe ea, care sugereaz, nu-i aa, c doamna Upward
i Eva Kane au fost una i-aceeai persoan.
Ceea ce se potrivete perfect cu ce i-a amintit James Bentley c i-ar
fi povestit doamna Mcginty.
Credeam c n-a fost att de sigur.
Nici n-a fost, biatului stuia i-ar fi imposibil s fie sigur de ceva. N-o
asculta prea atent pe btrn. Cu toate acestea, dac James Bentley a avut
impresia c femeia i-a vorbit despre doamna Upward, ar putea s fie
adevrat. Uneori impresiile nu ne nal.
Cea mai recent informaie pe care o deinem din Australia i
apropo, n Australia a fost plecat, nu n America e aceea c doamna
Hope n cauz a murit acolo acum douzeci de ani.
Mi s-a mai spus asta.
Mereu le tii pe toate, nu-i aa, domnule Poirot?
Pe de o parte, continu detectivul fr s ia n seam neptura, o
avem pe doamna Hope decedat n Australia, iar pe de alt parte, ce avem?
Pe de alt parte, o avem pe doamna Upward, vduva unui fabricant
bogat din nord, cu care a trit pe lng Leeds i cu care a avut un copil. La
scurt timp dup naterea fiului, soul a murit. Cum biatul prea s fie
tuberculos, cei doi au stat mai mult prin strintate pentru tratamente.
i cnd ncepe de fapt aceast saga?
La patru ani dup plecarea Evei Kane din Anglia. Upward i-a
cunoscut soia n strintate i a adus-o acas dup cstorie.
Prin urmare, doamna Upward putea, fi Eva Kane. Care era numele ei
de fat?
Hargraves, din cte tiu. Dar ce conteaz?
Conteaz. Eva Kane sau Evelyn Hope se poate s fi murit ntr-adevr
n Australia sau poate s-i fi regizat moartea, s fi renscut sub numele de
Hargraves i s fi avut norocul unei cstorii de succes.
Asta s-a ntmplat demult. Dar s presupunem c e adevrat, s
presupunem c a pstrat o fotografie din tineree i c doamna Mcginty a
vzut-o, atunci singura concluzie logic este c ea a ucis-o.
Ar fi posibil, nu? Robin avea emisiune la radio n seara aceea,
doamna Rendell a mers la vil, dar a spus c nu i-a rspuns nimeni, v
amintii, nu? Conform spuselor doamnei Sweetiman, Janet Groom i-a povestit
la un moment dat c stpna ei nu e att de neajutorat pe ct vrea s par.
Foarte bine pn-aici, Poirot Dar ce facem cu faptul c i ea a fost
ucis dup recunoaterea fotografiei? Acum vrei s spunei c cele dou
crime n-au legtur una cu alta?
Ah, nu, nu spun asta, au legtur, bineneles.

M dau btut.
Evelyn Hope: ea e cheia.
Evelyn Carpenter adic? Nu Lily Gamboll, ci fiica Evei Kane Doar nu
i-a omort propria mam!
Nu, categoric nu. Nu e vorba de matricid.
Suntei diavolu'-n persoan! Vei spune c Eva Kane, Lily Gamboll,
Vera Blake i Janice Courtland locuiesc toate n Broadhinny! Toate cele patru
suspecte!
Sunt mai mult de patru suspeci. Eva Kane a fost guvernanta familiei
Craig, s nu uitm.
i ce-are a face?
Unde exist o guvernant, exist i copii, sau mcar un copil. Ce s-a
ntmplat cu copiii lui Craig?
O fat i-un biat, dac mi-aduc bine aminte. I-au luat nite rude.
Aadar trebuie s lum n calcul nc dou persoane. Dou persoane
care au pstrat fotografia pentru al treilea dintr motivele pe care le-am
menionat data trecut: rzbunarea.
Nu pot s cred.
E de luat n seam, oricum, oft Poirot. Cred c tiu adevrul, dei
mai e ceva care m ncurc teribil.
M bucur c exist ceva care v ncurc i pe dum-neavoastr, nu se
putu abine Spence.
V rog s-mi confirmai un lucru, mon cher Spence. Eva Kane a
plecat din ar dup execuia lui Craig, nu-i aa?
Corect.
i era nsrcinat pe vremea aceea.
La fel de corect.
Bon Dieu, ct de prost am putut s fiu! Totul e foarte simplu!
Replica aceasta fu ct pe ce s duc la o a treia moarte -moartea lui
Hercule Poirot, ucis de comisarul Spence n secia de poliie din Kilchester!
II
A dori s discut personal cu doamna Oliver, spuse Poirot la telefon.
O asemenea cerin nu era uor de ndeplinit. Doamna Oliver lucra i
nu voia s fie deranjat. Poirot ns nu inu cont de nici un refuz i insist
pn auzi vocea scriitoarei, gfit i enervat.
Ei, ce e? Trebuia s m sunai chiar acum? Aveam cea mai grozav
idee despre o crim ntr-un magazin de pnzeturi, tii, unul din alea de pe
vremuri n care gseai combinezoane i veste caraghioase cu mnec lung.
Nu, nu tiu. i oricum ce am s v comunic acum este mult mai
important.
Nu poate fi mai important, adic nu i pentru mine. Dac nu-mi
notez ideea imediat, o s-o pierd.
Poirot nu ddu atenie mpotrivirii ei. i puse ntrebri precise la care
doamna Oliver rspunse ns uor cam vag.

Da, da, exact, un mic teatru, nu-mi amintesc cum se numea Unul
dintre ei era Cecil nu-mai-tiu cum, iar cellalt cu care-am stat de vorb era
Michael.
Minunat. Asta e tot ce aveam nevoie s aflu.
Dar de ce Cecil i Michael?
ntoarcei-v la combinezoane i la veste cu mnec lung, madame.
Nu neleg de ce nu-1 arestai pe doctorul Rendell, eu aa a fi fcut
dac a fi condus Scotland Yard-ul.
Foarte probabil. V urez succes cu crima din maga-zinul de
pnzeturi.
Am pierdut ideea acum
Poirot i ceru galant mii de scuze, puse receptorul n furc, apoi se
ntoarse zmbind la Spence.
Vom merge acum, sau cel puin eu voi merge s m ntlnesc cu un
tnr actor al crui nume de botez e Michael i care joac roluri minore la
teatrul din Cullenquay. M rog s fie acel Michael care trebuie
Dar de ce Dumnezeu
Detectivul opri cu un gest avalana de ntrebri i comentarii care
prea s urmeze din partea comisarului.
Avei cunotin, cher ami, ce este acela un secret de Polichinelle?
Acum mi inei o lecie de francez?
Un secret de Polichinelle este un secret pe care-1 poate afla toat
lumea. De-aceea, cei care nu-1 tiu nici nu aud vreodat despre el deoarece,
din moment ce se presupune c-1 tii, nu i-1 mai spune nimeni.
Nu-neleg cum de mai rezist fr s v strng de gt!
Capitolul 25
Investigaia luase sfrit, se dduse verdictul de crim.
La invitaia lui Hercule Poirot, toi cei care luaser parte la cercetri
fur invitai la Long Meadows.
Dup cteva ore de munc asidu, detectivul reuise s dea un aspect
ct de ct ordonat salonului. Aranjase scau-nele n semicerc i dduse afar
nu fr greutate cinii lui Maureen. Poirot, confereniarul autopropus, i
ocupase poziia n faa invitailor i i ncepu discursul dregndu-i uor
glasul:
Messieurs et Mesdames
Fcu o pauz. Ce urm surprinse pe toat lumea i pru de-a dreptul
burlesc.
Doamna Mcginty a murit. Cum a murit?
n genunchi, aa ca mine.
Doamna Mcginty a murit. Cum a murit?
Cu mna ntins, aa ca mine.
Doamna Mcginty a murit. Cum a murit?
Aa
Vznd mirarea de pe chipurile lor, Poirot continu:
Nu, nu sunt nebun. V reamintesc doar un joc din copilrie, pe care
poate unii dintre dumneavoastr l-ai jucat. Doamna Upward cu siguran a

fcut-o. Cnd mi-a recitat poezioara, a schimbat ns ceva: Doamna Mcginty


a murit. Cum a murit? Riscndu-i gtul, aa ca mine, i aa s-a ntmplat.
Ca i doamna Mcginty, doamna Upward a murit
Pentru atingerea scopului nostru trebuie s ne ntoarcem la doamna
Mcginty, cea care freca n genunchi podelele altor case, cea care a fost ucis,
i la James Bentley, brbatul care a fost arestat, judecat i condamnat. Din
anumite motive i n ciuda probelor puternice, comisarul Spence, poliistul
care s-a ocupat de caz, nu a fost convins de vinovia lui Bentley. Am fost de
acord cu el. Am venit aici pentru a rspunde la ntrebarea: Cum a murit
doamna Mcginty i mai ales de ce a murit doamna Mcginty?
Nu v voi plicitisi cu istorii lungi i complicate. V voi spune ns c o
simpl climar cu cerneal mi-a oferit un indiciu important. n Sunday
Cornet, pe care doamna Mcginty 1-a citit chiar n duminica dinaintea morii,
au fost publicate patru fotografii. Ai aflat ntre timp totul despre ele, aa c
nu adaug dect c doamna Mcginty a recunoscut o fotografie pe care o mai
vzuse ntr-una dintre casele n care muncea cu ziua.
I-a vorbit lui James Bentley despre descoperirea fcut, ns acesta nu
i-a dat nici o importan la vremea respectiv de fapt, el n general n-o prea
asculta pe btrn. Bentley a rmas totui cu impresia c era vorba despre o
poz gsit n casa doamnei Upward i c, atunci cnd gazda lui s-a referit la
o femeie care n-ar mai avea motive s fie mndr dac s-ar afla adevrul, a
fcut aluzie la aceeai doamn Upward. Nu ne putem baza foarte mult pe
amintirile acuzatului, dar btrna a folosit cu siguran cuvntul mndrie i
tim cu toii c doamna Upward a fost o persoan mndr i autoritar.
Dup cum v amintii unii dintre dumneavoastr ai fost prezeni, alii
poate ai auzit am artat acele patru fotografii n reedina Laburnums. A
fost suficient s surprind licrirea din ochii gazdei i expresia de pe chipul ei,
c am neles. Am insistat pn cnd a recunoscut c vzuse una dintre
fotografii, dar nu-i mai amintea unde anume. ntrebat la care fotografie
se referea, doamna Upward a indicat-o pe Lily Gamboll. Dar dai-mi voie s
v spun c nu acela era adevrul. Din anumite motive a vrut s pstreze
secretul i s m induc n eroare.
O singur persoan ns nu a fost indus n eroare n seara aceea, i
anume criminalul. O singur persoan tia ce fotografie recunoscuse doamna
Upward. i ca s dm crile pe fa, era vorba despre fotografia Evei Kane
-posibil complice n celebrul caz de crim Craig.
A doua sear, doamna Upward a fost omort, din acelai motiv pentru
care cu luni n urm a fost ucis i doamna Mcginty.
nainte de a se ntmpla asta, trei femei primiser un telefon: doamna
Carpenter, doamna Rendell i domnioara Henderson. Toate erau rugate s
vin s-o vad n seara aceea. Menajera era liber, fiul i doamna Oliver erau
plecai la Cullenquay, era aadar evident c doamna Upward dorea s aib o
discuie cu fiecare dintre ele.
Acum, de ce trei femei? tia oare doamna Upward cu certitudine unde
vzuse fotografia Evei Kane sau chiar nu-i mai amintea exact? S fi avut

cele trei femei ceva n comun? Din cte se pare, nimic, n afar de vrsta,
toate avnd n jur de treizeci de ani.
Ai citit poate articolul din Sunday Cornet i ai observat portretul plin
de sensibilitate pe care i l-au creionat fiicei Evei Kane. Ei bine, femeile
chemate de doamna Upward au toate vrsta acelei fete.
Reiese aadar c n Broadhinny locuia o tnr drgu, fiica celebrului
criminal Craig i a amantei lui, Eva Kane, i reiese de asemenea c aceast
tnr drgu ar fi fost capabil de orice pentru a mpiedica adevrul s ias
la lumin. Ar fi mers pn acolo nct s comit dou crime.
Cnd s-a gsit cadavrul doamnei Upward, pe msu se aflau dou
ceti de cafea, pe aceea a oaspetelui descope-rindu-se urme vagi de ruj.
S ne ntoarcem acum la cele trei femei care au primit un telefon n
seara crimei. Doamna Carpenter a afirmat c nu s-a dus la Laburnums.
Doamna Rendell a vrut s se duc, dar a adormit. Domnioara Henderson s-a
dus, dar n cas era ntuneric i nimeni n-a rspuns, aa c s-a ntors acas.
Acestea sunt variantele celor trei femei, dar ceva nu se potrivete
totui. Pe lng ceaca de cafea cu urme de ruj, mai exist declaraia unei
martore Edna, fata de la pot, este absolut convins c a vzut o doamn
blond intrnd n cas. Nu putem uita nici parfumul simit n cas, un parfum
scump i exotic, ca acela pe care-1 folosete doamna Carpenter. Eva
Carpenter izbucni:
E o minciun, o minciun sfruntat! N-am fost eu! Eu nu m-am dus
acolo niciodat, nici mcar prin apropiere. Guy, f ceva cu toate minciunile
astea!
Alb ca varul la fa, Guy ncepu n stilul lui caracteristic:
Dai-mi voie s v informez, domnule Poirot, c exist o lege
mpotriva calomniei i toi aceti oameni mi sunt martori.
E o calomnie s afirm c soia dumneavoastr folo-sete un anumit
parfum i un anumit ruj?
E ridicol, ip Eve, absolut ridicol! Oricine putea s se dea cu
parfumul la.
Detectivul i prelua ideea:
Mai oui, exact, oricine. A fost un lucru nu tocmai subtil din partea
celui care a fcut-o, ba dimpotriv, stn-gaci i crud n acelai timp. Att de
stngaci, nct nu i-a atins scopul. Dar n felul acesta mi-au venit nite idei
noi.
Parfum i urme de ruj pe o ceac. Ar fi fost att de uor pentru
criminal s tearg rujul sau, i mai bine, s ia ambele ceti i s le spele. De
ce nu a fcut asta? Nu mai era nimeni n cas n momentul acela. i-atunci,
repet, de ce nu a fcut-o? Rspunsul este evident: pentru a se crea impresia
c a fost o femeie. M-am gndit ndelung la telefoanele din seara aceea.
Niciuna dintre femeile sunate nu a vorbit personal cu doamna Upward. Sau
poate nu doamna Upward a fost cea care a sunat, ci alt-cineva, cineva
nerbdtor s implice o femeie, orice femeie. Din nou ntreb: de ce? i
rspunsul nu poate fi dect unul singur: nu o femeie a ucis-o pe doamna
Upward, ci un brbat.

Poirot i privi invitaii. Toi tceau. Doar dou persoane reacionar.


Acum cuvintele dumneavoastr au o noim, rosti cu uurare Eve
Carpenter.
Dar bineneles! Exclam cu convingere doamna Oliver.
Iat-m aadar ajuns n acest punct: un brbat a omort-o pe
doamna Upward i un brbat a omort-o pe doamna Mcginty. Cine anume?
Motivul crimei trebuie s fi rmas acelai, fotografia. Dar cine avea fotografia
respectiv? Aceasta este prima ntrebare. i de ce-a fost pstrat?
Ei bine, poate c nu e att de dificil. S spunem c a fost inut atta
vreme din sentimentalism. Dup ce doamna Mcginty a fost eliminat, nu mai
era necesar ca fotografia s fie distrus. Dar dup cea de-a doua crim,
lucrurile se schimb fotografia ar fi devenit n mod cert elemen-tul-cheie i
ar fi reprezentat un mare pericol. Vei fi de acord cu mine c de data aceasta
era imperios necesar s fie distrus.
Toi cei prezeni ddur din cap n semn c erau de acord cu
raionamentul lui.
i cu toate acestea, fotografia nu a fost distrus. Nu, nu a fost
distrus. i tiu asta pentru c am gsit-o n urm cu cteva zile chiar n
aceast cas, n biroul de pe peretele acela. Iat-o.
Scoase din buzunar poza tears a unei fete cu trandafiri.
Este Eva Kane. Iar pe spate e scris n peni mai e nevoie s v
spun? Mama.
Privirea lui acuzatoare se opri asupra lui Maureen Summerhayes, carei ddu prul pe spate i-1 privi la rndul ei cu aceiai ochi albatri inoceni
dintotdeauna.
Nu neleg, eu niciodat
Nu, doamn Summerhayes, nu nelegei. Nu pot fi dect dou
motive pentru care aceast fotografie a fost pstrata, chiar i dup comiterea
celei de-a doua crime. Primul ar fi un sentimentalism naiv nu ai nici un
sentiment de vinovie i atunci o ii n continuare. Chiar dumneavoastr neai spus zilele trecute, la petrecerea familiei Carpenter, c suntei adoptat.
M ndoiesc c ai tiut vreodat care a fost numele real al mamei dumneavoastr. Dar altcineva tia. Cineva pentru care familia nseamn enorm,
cineva care se aga de aceast cas veche doar din mndrie pentru
strmoii si. Acel om mai degrab ar muri dect s afle lumea sau copiii si
c Maureen Summerhayes este fiica criminalului Craig i a Evei Kane. Ar
muri, da, aa am spus. Numai c asta n-ar ajuta cu nimic, nu? i-n loc s
moar el, acest brbat este pregtit s ucid.
Johnnie Summerhayes sri de pe locul lui. Vocea i era ns cald i
prietenoas.
Vorbii numai nerozii, nu? V cam place s v imagi-nai tot felul de
teorii, pentru c asta sunt, teorii. S spunei aa ceva despre soia mea
Deodat i pierdu controlul i izbucni furios: Porc nenorocit!
Repeziciunea cu care travers camera lu pe toat lumea prin
surprindere. Poirot ns fu mai rapid i se trase un pas un spate, lsndu-1 pe
comisarul Spence s intervin.

Hei, hei, maior Summerhayes, uurel


Johnnie se calm la fel de brusc precum se nfuriase i ridic din umeri.
mi cer scuze. E chiar ridicol! La urma urmei, oricine poate strecura o
fotografie ntr-un sertar.
Exact, rspunse detectivul. i partea interesant este c nu s-au
gsit amprente pe aceast poz.
Fcu o pauz, apoi ddu aprobator din cap.
i totui ar fi trebuit s existe. Dac doamna Summerhayes ar fi
pstrat fotografia, ar fi fcut-o cu ino-cena-i specific i-atunci i-ar fi gsit
mcar amprentele.
Cred c-ai nnebunit! Exclam Maureen. N-am vzut fotografia aia n
viaa mea dect la doamna Upward.
Din fericire pentru dumneavoastr tiu c spunei adevrul.
Fotografia a fost pus n sertar cu cteva minute nainte ca eu s-o gsesc. De
dou ori n dimineaa aceea coninutul sertarelor a fost rsturnat i de dou
ori am aezat lucrurile la locul lor. Abia a doua oar a aprut poza i tiu cine
a strecurat-o ntre timp.
Tonul lui Poirot se schimb i, pentru toi cei din jur, el nu mai era
omuleul ciudat cu o musta caraghioas i prul vopsit, ci un vntor
periculos aproape de prada lui.
Crimele au fost comise de un brbat, continu el, i au fost comise
pentru cel mai banal motiv banii. n casa doamnei Upward s-a descoperit o
carte pe a crei prim pagin scria Evelyn Hope. Hope este numele pe care
Eva Kane i 1-a luat cnd a prsit Anglia. Dac Evelyn fusese numele ei real,
atunci era foarte probabil s-i fi numit fiica tot Evelyn. Dar Evelyn este ns
i un nume de biat, nu numai de fat. De ce am crezut noi c Eva Kane a
dat natere unei fetie? n primul rnd, pentru c aa s-a scris n Sunday
Cornet. Dar nici mcar acolo nu s-a spus asta att de clar pe ct ne-am
imaginat noi, articolul se referea doar la un interviu foarte romanat luat Evei
Kane nainte de plecarea ei din ar, aadar nainte de a fi nscut, deci
nimeni nu avea de unde s tie sexul copilului. M-am lsat pclit de pres,
care se tie c aproape niciodat nu respect cu strictee adevrul. Iat ce ma indus n eroare: inexactitatea romantic a presei.
Evelyn Hope, fiul Evei Kane, s-a ntors n Anglia. Destul de talentat, a
atras atenia unei femei foarte bogate care nu tia nimic despre originile lui
dect povetile romantice pe care el nsui i le spusese, printre care i una
deosebit de nduiotoare despre o balerin moart de tuberculoz la Paris.
Ea era o femeie singura care tocmai i pierduse unicul fiu, iar tnrul
dramaturg i-a luat numele printr-un act judectoresc.
Dar numele dumneavoastr adevrat este Evelyn Hope, nu-i aa,
domnule Upward?
Robin rbufni cu o voce strident:
Bineneles c nu! Nu tiu despre ce vorbii!
Nu v imaginai, sper, c mai putei nega. Sunt oameni care v-au
cunoscut cu numele adevrat. Scrisul de pe carte este al dumneavoastr i
este acelai cu cel de pe fotografie. Doamna Mcginty a vzut fotografia

respectiv n timp ce v aranja lucrurile i v-a vorbit despre ea de ndat ce a


citit articolul din Sunday Cornet. Btrna a presupus c era vorba despre
doamna Upward, neavnd habar c aceasta nu era de fapt mama
dumneavoastr. Dar tiai c dezv-luirea adevrului ar fi nsemnat sfritul.
Doamna Upward avea nite concepii foarte stricte n legtur cu ereditatea
i nu ar fi tolerat nici o secund fiul unei criminale n propria cas i nici nu var fi iertat minciunile.
Deci doamna Mcginty trebuia fcut s tac cu orice pre. I-ai promis
un cadou n schimbul discreiei, ai chemat-o a doua sear n drum spre radio
i ai ucis-o. Chiar aa
Cu o micare brusc Poirot puse mna pe zdrobitorul de zahr de pe
raft i-1 nvrti de mai multe ori, ca i cum ar fi vrut s-1 arunce n capul lui
Robin. Gestul lui amenintor i fcu pe mai muli s ipe.
Nu Nu! Rcni tnrul ngrozit. A fost un accident, jur c-a fost un
accident N-am vrut s-o omor, mi-am pierdut minile, jur!
Ai splat sngele i ai pus zdrobitorul napoi unde l-ai gsit. Din
pcate pentru dumneavoastr, exist metode noi prin care se depisteaz
urmele de snge i amprentele.
Crededei-m N-am vrut s-o omor A fost o greeal i oricum,
nu e vina mea, nu eu sunt responsabil Am n snge asta, nu m pot abine.
Nu m putei spnzura pentru ceva ce nu e din vina mea
Nu putem?! Bombni Spence. Ia s vedem! Apoi cu o voce grav,
oficial: V avertizez, domnule Upward, c tot ce spunei
Capitolul 26
Chiar nu neleg, domnule Poirot, cum ai ajuns s-1 suspectai pe
Robin Upward.
Detectivul i privi audiena cu un aer satisfcut. ntot-deauna i fceau
plcere explicaiile.
Ar fi trebuit s-mi dau seama mai devreme. Indiciul, att de simplu i
de clar, fusese fraza optit de doamna Summerhayes la petrecere: Mie numi place s fiu adoptat. Dumitale? Acestea au fost cuvintele revelatoare i
ele nu puteau s nsemne dect c doamna Upward nu era mama lui Robin.
De altfel, doamna Upward nsi era bolnvicios de atent ca nimeni s
nu afle adevrul. Auzise probabil foarte multe comentarii rutcioase despre
tineri geniali care triau pe spinarea unor femei mai n vrst. Foarte puini
tiau adevrul, doar cei de la teatrul unde-1 ntlnise pentru prima dat pe
Robin. Pentru c locuise atta vreme n strintate, ea nu avea prieteni intimi
n ar i oricum hotrse s se stabileasc la Broadhinny, departe de
Yorkshire, unde se nscuse. Chiar i atunci cnd se ntlnea cu vechi
cunoscui, nu se destinuia n legtur cu fiul ei.
De la nceput ns am remarcat ceva n reedina de la Laburnums.
Atitudinea lui Robin fa de mama lui nu era aceea a unui copil rsfat, nici a
unuia devotat. Era atitu-dinea protejatului fa de protector. Apelativul cam
straniu de madre avea ceva teatral n el. Pe de alt parte, doamna Upward,
dei inea la biat, l trata n mod incontient ca pe un obiect care-i aparinea
necondiionat i pentru care pltise i pltea n continuare.

Iat-1 aadar pe Robin Upward aranjat pe via i susi-nut n aventurile


i ncercrile sale de averea mamei. n aceast lume sigur i plin de
promisiuni intervine din nefericire doamna Mcginty care recunoate ntr-un
sertar fotografia Evei Kane, mama natural, dar crede c este nsi doamna
Upward n tineree. Dei contient c o brf ca aceasta ar fi afectat-o serios
pe o femeie att de mndr ca doamna Upward, nu cred c btrna s-a
gndit la antaj n adevratul sens al cuvntului, ci a sperat totui s
primeasc un mic cadou n schimbul tcerii.
Robin ns nu-i poate asuma nici un risc. Fur zdro-bitorul de zahr
pe seama cruia avea s glumeasc mai trziu n jocul lui de-a crima i n
seara urmtoare se oprete la doamna Mcginty n drum spre radio. Ea l invit
n salona, nebnuind absolut nimic, iar el o ucide. Ca de altfel toat lumea
din Broadhinny, tia unde-i inea economiile i regizeaz un jaf ascunznd
banii n afara casei. Bentley este suspectat i arestat, iar Robin este n
siguran.
Dar dintr-odat apar eu cu cele patru fotografii i doamna Upward o
recunoate n Eva Kane pe aa-zisa balerin moart de tuberculoz la Paris.
Are nevoie de un rgaz ca s se lmureasc, era vorba totui de o crim. Ar fi
putut oare Robin s? Nu, aa ceva nu-i cu putin.
Ce-ar fi fcut pn la urm nu tim. Dar nici de data aceasta Robin nui permite s rite i plnuiete acea mise en scne. Plecarea la teatru n
seara liber a lui Janet, telefoanele, ceaca de cafea mnjit cu rujul luat din
geanta Evei Carpenter, parfumul Totul a fost bine pus la punct. n timp ce
doamna Oliver atepta n main, Robin s-a ntors de dou ori n cas, crima
nu i-a luat dect cteva secunde. Conform testamentului doamnei Upward, el
motenea o avere imens i n-ar fi fost suspectat vreodat din moment ce,
evident, vinovata era una dintre cele trei femei care urmau s vin la vil.
Ceea ce de altfel s-a i ntmplat.
Dar, ca oricare alt criminal, Robin a fost neatent i mult prea ncreztor
n sine. Nu numai c exista n cas o carte cu numele lui real notat pe ea, dar
a mai i pstrat, din motive doar de el tiute, fotografia fatal. Ar fi fost mult
mai sigur pentru el s-o distrug, dar s-a agat de ideea c ar putea-o folosi
pentru a incrimina pe altcineva, dac va fi nevoie.
S-a orientat probabil ctre doamna Summerhayes i, ca urmare, s-a
mutat la Long Meadows. La urma urmei, zdro-bitorul de zahr era al lui
Maureen i, mai mult, ea fusese adoptat. Robin a crezut c va fi foarte greu
de demonstrat c Maureen Summerhayes nu este fiica Evei Kane.
Cu toate acestea, cnd Deirdre Henderson a recunoscut c a fost la
locul crimei, tnrului i-a venit ideea s pun fotografia printre lucrurile
acesteia. A ncercat s intre pe geam n casa familiei Wetherby, folosindu-se
de scara grdinarului. Nu tia ns c doamna Wetherby, din cauza
sensibilitii excesive, ordonase ca toate ferestrele i uile s fie zbrelite.
Nereuind, Robin s-a ntors aici i a aruncat fotografia ntr-un sertar n care,
spre ghinionul lui, eu tocmai aranjasem obiectele cu puin timp n urm.
Mi-a fost uor s neleg n clipa aceea cine pusese n mod intenionat
poza aici, era aceeai persoan care btea de zor la main deasupra.

Cum pe cartea gsit la vil scria Evelyn Hope, n spatele acestui


nume nu se puteau ascunde dect doamna Upward sau Robin Upward
Din cauza acestui nume am fost indus n eroare. L-am legat mai nti de
doamna Carpenter, din moment ce prenumele ei era Eve. Dar Evelyn e nume
i de biat, nu numai de fat.
Mi-am amintit conversaia pe care mi-a relatat-o doamna Oliver dintre
ea i un tnr actor de la teatrul din Cullenquay, i la tnrul acela am apelat
pentru a-mi confirma teoria c Robin nu era fiul doamnei Upward. Din felul n
care vorbise cu prietena mea, mi-am dat seama c tia adevrul. Sugestiv a
fost de asemenea i povestioara lui despre un alt tnr pe care vduva
bogat l abandonase cnd a aflat c-o minise n legtur cu familia lui.
Adevrul este c a fi putut descoperi totul mult mai devreme. M-am
lsat nelat de convingerea mea c per-soana care m-a mpins pe peronul
grii din Kilchester era asasinul btrnei Mcginty, iar dintre toi, singurul care
nu avea cum s fi fost n momentul acela n gar era Robin.
Johnnie Summerhayes chicoti:
O fi fost vreo btrn cu co, ele mping mereu.
n fond, Robin Upward era mult prea vanitos s-i imagineze c ar
trebui s se team de mine, din fericire pentru noi, cei mai muli criminali
sunt caracterizai de un orgoliu nemsurat.
Vrei s spunei, interveni doamna Oliver nencrez-toare, c Robin
i-a omort mama n timp ce eu l ateptam n main? Iar eu nu mi-am dat
seama de nimic?! Dar n-ar fi avut timp suficient
Ah, ba da. Ideea oamenilor despre timp este de cele mai multe ori
greit. Gndii-v de exemplu ct de repede se poate schimba decorul la
teatru. Iar n cazul nostru, recuzita a fost minim.
Bun regizarea, rosti doamna Oliver aproape mecanic.
Da, ntr-adevr, a fost o crim ca la teatru, minuios pregtit.
Iar eu am stat acolo, n main, fr s am nici cea mai vag idee
M tem c intuiia dumneavoastr feminin avea liber n ziua
aceea Nu se putu abine Poirot.
Capitolul 27
Nu m ntorc la Breather & Scuttle, spuse Maude Williams cu
convingere, oricum sunt o firm slab.
Dar care i-au atins scopul.
Ce vrei s spunei cu asta?
De ce-ai venit n acest col uitat de lume?
Presupun c o s-mi spunei dumneavoastr, domnule tie-Tot.
Am o vag idee.
i care ar fi aceasta?
Poirot se uit ndelung la prul lui Maude.
Am fost foarte discret S-a presupus c femeia blond care a intrat n
casa doamnei Upward i pe care a vzut-o Edna a fost Eve Carpenter, i c
ea a negat de fric. Din moment ce Robin Upward a fost demascat, prezena
ei acolo nu ar fi avut o mai mare nsemntate dect a domni-oarei

Henderson. Cu toate acestea, nu cred c ea di fost acolo. Cred c


dumneavoastr, domnioara Williams, suntei cea pe care a vzut-o Edna.
De ce eu? Se rsti ea.
De ce erai att de interesat de Broadhinny? De ce, atunci cnd ai
venit aici, i-ai cerut un autograf lui Robin Upward? Nu prei deloc genul. Ce
tiai despre familia Upward? i, n primul rnd, de ce-ai venit tocmai n
ctunul sta uitat de lume? De unde tiai c Eva Kane a murit n Australia i
ce nume i-a luat cnd a plecat din Anglia?
Suntei foarte bun la presupuneri, nu? Ei bine, nu am nimic de
ascuns.
i deschise geanta i, dintr-un carneel uzat, scoase o tietur din ziar
nglbenit de vreme. I-o art lui Poirot care nu fu absolut deloc surprins. Pe
faa tears a Evei Kane scria: Mi-a omort mama. Detectivul i-o napoie.
Aa m gndeam i eu. Numele dumneavoastr adevrat este Craig?
Maude se mulumi s aprobe printro micare a capului.
Am fost crescut de nite veri, foarte de treab de altfel. Dar eram
destul de mare cnd s-a ntmplat totul i nu pot s uit. M-am gndit foarte
mult la ea. Era o neno-rocit, copiii i dau seama. Tata, pe de alt parte, era
foarte slab i s-a lsat prostit de ea Pn la urm, el a ajuns s pl-teasc
pentru ceva ce, sunt convins, ea svrise. Am vrut mereu s aflu ce s-a
ales de femeia aia. Cnd am crescut, am angajat detectivi. I-au luat urma
pn-n Australia i au aflat c acolo a i murit, i c avea un fiu, Evelyn Hope.
Prea c povestea s-a ncheiat. Apoi m-am mprietenit cu un tnr actor care
mi-a zis ceva despre un oarecare drama-turg Evelyn Hope care venea din
Australia i care acum i spunea Robin Upward. Am devenit foarte interesat,
v dai seama Mi 1-a artat cineva ntr-o sear i era nsoit de mama lui, aa
c m-am gndit c, pn la urm, Eva Kane nu numai ca nu era moarta, dar
se nvrtea de colo-colo ca o regin sclifosit.
Mi-am luat o slujb aici. Eram curioas Sau n fine, recunosc, am avut
la un moment dat intenia s m rzbun cumva Cnd ai aprut
dumneavoastr cu cazul lui James Bentley, am tras concluzia c doamna
Upward o omorse pe Mcginty. Eva Kane din nou n aciune! Am aflat
ntmpltor de la Michael West c Robin i scriitoarea aceea urmau s vin la
teatru n Cullenquay i m-am hotrt s m duc n Broadhinny i s-o nfrunt
pe vechea mea cunotin. Am vrut s De fapt nu tiu exact ce am vrut. V
spun totul acum Am luat un pistol pe care l aveam de pe vremea
rzboiului Voiam s-o sperii? Voiam mai mult de-att? Sincer, nici eu nu
tiu
Am ajuns acolo ntr-un final. Nu se auzea nici un zgo-mot din cas, ua
era descuiat, aa c am intrat. Cum am gsit-o, tii: moart, cu faa roie,
umflat. Tot ceea ce gndisem eu pn n clipa aceea prea deja stupid i
melo-dramatic. tiam c de fapt n-a fi fost niciodat n stare s ucid pe
cineva Dar mi-am dat seama c ar fi fost destul de ciudat s explic ce
cutam n vil. Era o noapte friguroas i purtam mnui, deci era imposibil
s fi lsat amprente i nu mi-a trecut nici un moment prin cap c m-ar fi
putut vedea cineva. Asta e tot.

Fcu o pauz, apoi ntreb brusc:


Ce avei de gnd s facei cu ce v-am spus?
Nimic. V urez doar mult noroc n via, att.
Epilog.
Hercule Poirot i Spence srbtoreau la Vieille Grand'mre. n timp ce li
se servea cafeaua, comisarul se ls pe spate i scoase un oftat.
Nu-i deloc rea mncarea aici, confirm el. Puin cam franuzit, dar la
urma urmei, unde mai primeti n ziua de azi o friptur cumsecade i nite
cartofi prjii?
Aici mncasem i-n seara n care ai venit la mine, adug Poirot
uor nostalgic.
Ehe, a trecut ceva vreme de-atunci Trebuie s recunosc, domnule,
c v-ai descurcat al naibii de bine! Noroc c tnrul la nu i-a dat seama ce
puine probe aveam de fapt. Un avocat bun ne-ar fi fcut terci, dar el i-a
pierdut capu' i-a zis tot. A dat totul n vileag i s-a incriminat pn-n gt.
Bafta noastr!
Nu a fost vorba numai de noroc, l corect Poirot. M-am jucat cu el. A
crezut c am luat n serios dovezile mpotriva doamnei Summerhayes, iar
cnd a vzut c nu, n-a mai rezistat. i-n afar de asta, oricum e un la. Am
nvrtit zdrobitorul de zahr, i el chiar s-a gndit c vreau s-1 lovesc. Frica
ntotdeauna scoate adevrul la iveal.
Bine c maiorul nu v-a fcut nimic! Rnji Spence. E foarte
temperamental i foarte iute din fire. M-am bgat ntre voi exact la timp. Ei,
cum suntei, v-a iertat?
Ah, da, am devenit buni prieteni. I-am druit doamnei Summerhayes
o carte de bucate i chiar am nvat-o cum se face o omlet bun. Bon Dieu,
cte am ndurat n casa aceea!
Complicat toat treaba asta, reflect comisarul, indiferent la
amintirile dramatice ale lui Poirot. Adevrat vorba aia din btrni, c toat
lumea are ceva de ascuns Doamna Carpenter, de exemplu, s-a purtat ca o
persoan vinovat, mereu ngrozit c va fi arestat i toate astea pentru
ce?
Eh bien, pentru ce? ntreb curios Poirot.
Vechea poveste cu trecutul ruinos A fost dansa-toare de profesie
i normal c-a avut muli Prieteni brbai, ca s zic aa. Nici pe departe
vduv de rzboi cum zicea ea cnd s-a stabilit n Broadhinny, ci mai
degrab concu-bin. Dar asta nu se potrivea cu obrazul subire al lui Guy
Carpenter i-atunci, a fost nevoit s-1 mint. Faptul c noi ncepusem atunci
s rscolim vieile tuturor o scoatea din mini pur i simplu.
Spence sorbi o gur de cafea, apoi continu cu un chicotit:
S lum i familia Wetherby sinistr cas mai e i aia, numai ur i
rutate gseti acolo. Biata fat, nu e de mirare c e plin de frustrri. i ce
se afl dincolo de asta? Nimic monstruos: doar bani!
Chiar aa!
Fata are bani, muli bani, motenii de la o mtu. Normal c maicsa o ine legat de ea, nu cumva s se mrite; iar taic-su vitreg o urte

pentru c ea e cu paralele i pltete facturile. Am neles c el a fost un ratat


toat viaa, n concluzie, tatl nu face nici ct o ceap degerat, iar ct
despre doamna Wetherby Otrav curat!
V aprob categoric. Noroc c fata are bani, va fi mai uor s-i
aranjeze cstoria cu James Bentley.
Comisarul l privi surprins.
S se mrite cu James Bentley?! Deirdre Henderson? Cine zice asta?
Eu. M voi ocupa personal de problem. Am suficient timp liber,
poate chiar prea mult, aa c m voi strdui s sprijin acest mariaj.
Bineneles, cei doi n-au aflat nimic despre asta deocamdat. Ei sunt atrai
unul de altul, dar dac-i las de capul lor, nu se va-ntmpla nimic. Aa c
Hercule Poirot trebuie s intervin. Vei vedea!
Nu v deranjeaz deloc s v amestecai n treburile altora, aa-i?
Rse Spence.
Mon cher, nu-i foarte frumos ce-mi spunei.
Ei bine, aici m-ai avut, n-a fi bnuit vreodat c tinerii tia
Oricum, James Bentley e un biet idiot.
Categoric. Iar n momentul acesta, starea i s-a agravat pentru c nu
va mai fi spnzurat.
Ar trebui s v mulumeasc n genunchi.
Mie nu, dumneavoastr mai degrab, dar se pare c el nu gndete
aa.
Pacostea naibii!
i totui, dou femei sunt pregtite s se apropie de el. Natura
uman e imprevizibil, ce pot s mai spun.
A fi zis c-o s vrei s-1 cuplai cu Maude Williams.
Va hotr singur, evident, dar sunt convins c va fi alegerea lui
Deirdre Henderson. Maude are prea mult energie i vitalitate, alturi de ea
s-ar retrage i mai mult n carapacea lui.
Nu pot s pricep de ce l-or vrea fetele astea.
Inima i are logica ei de neptruns.
n fine, ideea e c vei avea munc grea n ce v-ai propus. Mai nti
trebuie s-1 scoatei pe el la lumin i apoi s-o eliberai pe fat de sub tirania
mamei, i sunt convins c doamna Henderson o s in de ea cu dinii!
Victoria e de partea celor care lupt.
Poirot i rsuci mustaa i suger s ia i cte un coniac.
N-am nimic mpotriv, aprob Spence, iar detectivul comand. Ah,
tiam eu c mai e ceva. V amintii de doctorul Rendell?
Firete.
Ei bine, cnd l-am verificat, am descoperit ceva ciudat. Se pare c
atunci cnd i-a murit prima soie, la Leeds, unde practica pe vremea aceea,
poliia a primit nite scrisori anonime. Pe scurt, era acuzat c el ar fi otrvit-o.
E normal ca oamenii s brfeasc, dar femeia fusese tratat de un alt doctor,
cu reputaie i nu s-a mai putut face nimic s fie salvat. E adevrat, soii
Rendell i fcuser nainte asigurare de via unul n favoarea celuilalt. Dar

muli obinuiesc s fac asta, nu? N-am avut de ce s ne legm, i totui


Dumneavoastr ce credei?
Poirot i aminti aerul nfricoat al doamnei Rendell, insistena ei n a
sugera c nu crede nimic din scrisorile respective, convingerea c el se afla n
Broadhinny pentru un cu totul alt motiv dect moartea doamnei Mcginty.
mi imaginez c nu numai poliia a primit astfel de anonime.
I le-au trimis i ei, asta vrei s spunei?
Aa cred. Cnd am aprut n Broadhinny, a crezut c sunt pe urmele
soului ei i c m foloseam de un pretext. Da, de fapt i el credea acelai
lucru Exact! Asta explic totul. Doctorul Rendell a fost cel care m-a mpins
pe peronul grii din Kilchester n seara aceea!
V gndii c-ar vrea s scape i de-a doua soie la fel ca de prima?
Sper c Shelagh va fi suficient de inteligent nct s nu semneze o
poli de asigurare n favoarea lui. Dar dac doctorul crede c suntem cu
ochii pe el, va fi prudent, cu siguran.
Vom face tot ce ne st n putin. II vom supraveghea ndeaproape i
vom avea grij s afle asta.
Poirot ridic paharul cu coniac.
n cinstea doamnei Oliver!
Dar ce v veni?
Intuiie feminin, zmbi detectivul.
Amndoi tcur cteva momente, apoi Spence fu cel care relu
discuia:
Robin Upward se va prezenta sptmna viitoare la proces. tii, nu
pot s nu m-ntreb
Poirot l ntrerupse stupefiat:
Mon Dieu! Sper c nu v ndoii de vinovia lui Robin! Spunei-mi c
nu vrei s-o lum de la capt!
Doamne ferete, nu. El chiar este criminalul, rse comisarul, are
aerul la ngmfat

SFRIT