Sunteți pe pagina 1din 609

1

ROBERT LUDLUM

INUTUL MAGIC
Traducere VIOREL CIOCAN

www.virtual-project.eu

I S.B.N.:
973-9343-92-9

Copyright e Jonathan Ryder 1974; Robert Ludlum


1996
Editura Lider
1996

PARTEA NTI

Port Antonio/Londra

1
Port Antonio, Jamaica
Perdeaua alb de stropi ai oceanului ni n sus din
stnca de coral i, o fraciune de secund, rmase
suspendat pe fundalul de un albastru ntunecat al
Caraibelor. Apoi, jetul de ap se prvli peste miile de
crpturi minuscule, ascuite i neregulate ce formau
stratul de coral, ntorcndu-se n ocean, contopindu-se
cu el.
Timothy Durell se duse ctre captul ndeprtat al
uriaului bazin de form neregulat, mprejmuit de
corali i urmri lupta, nverunat dintre ape i stnci.
Acea zon izolat de pe rmul de nord al Jamaici
5

ilustra compromisul ntre activitatea omului i


fenomenele naturale. Vilele Trident erau construite pe
un strat de coral, nconjurate de acesta din trei pri, cu
o singur cale de acces spre drumurile din fa.
Construciile reprezentau replici miniaturale ale
numelor pe care le purtau, case de oaspei aflate n faa
mrii i a cmpiilor de coral. Fiecare dintre ele
constituia o entitate; flecare era izolat de celelalte,
aidoma ntregului complex fa de teritoriul alturat pe
care se afla Port Antonio.
Durell, tnrul director englez al Vilelor Trident,
absolvent al Colegiului de Management hotelier din
Londra, avea o serie de iniiale dup numele su, care
indicau mai mult tiin de carte i experien dect
lsa s se neleag nfiarea lui juvenil. Dar Durell
era ntr-adevr bun; tia asta nu numai el, dar i
proprietarii complexului Trident. Nu ncetase nici o
clip s caute neprevzutul, ceea ce, mpreun cu
dexteritatea obinut prin rutin, reprezenta esena unui
management de calitate.
Acum descoperise ceva neateptat i asta l tulbura.
Era o imposibilitate matematic. Sau, dac nu
imposibil, cu siguran extrem de improbabil.
Pur i simplu nu avea sens.
Domnul Durell?
Omul se ntoarse. Secretara lui jamaican, ale crei
trsturi i piele cafenie trdau un strvechi amestec de
snge african i britanic, venise pe marginea bazinului
6

cu un mesaj.
Da.
Zborul Lufthansa de la Mnchen la Montego are
ntrziere.
E vorba despre rezervarea fcut de Keppler, nu-i
aa?
Da. Vor pierde legtura care-i aduce pe insul.
Trebuia s vin la Kingston.
N-au sosit, spuse fata, pe un ton dezaprobator, dar
fr asprimea ce se degaja din afirmaia lui Durell. E
limpede c nu vor s-i petreac noaptea la Montego; au
expediat un mesaj de la bordul avionului. Va trebui s le
trimitei un charter
Dup ce m-au anunat doar cu trei ore nainte? S
le trimit nemii! Avionul lor a ntrziat.
Au ncercat. N-au gsit nici unul disponibil n
MoBay.
Sigur, nu e nici unul O s vorbesc cu Hanley.
Urmeaz s se ntoarc la Kingston cu familia Warfield
pe la ora cinci.
Poate c n-o s vrea s
O s vrea. Suntem n aceeai situaie. Sper c n-o
s se ntmple aa toat sptmna.
De ce spunei asta? Ce v ngrijoreaz?
Durell se ntoarse la balustrad i privi ntinderea de
coral i stncile. i aprinse o igar, protejnd cu palma
flacra de briza cald.
Cteva lucruri. Nu sunt sigur c le pot preciza pe
7

toate. tiu ns ceva.


Se uit la fat, fr s-o vad, cu o privire pierdut n
amintiri.
Acum vreo dousprezece luni, au nceput s
soseasc rezervri pentru aceast sptmn. n urm cu
unsprezece luni, toate locurile erau ocupate. Toate vilele
au fost nchiriate pentru aceast sptmn.
Complexul Trident e foarte popular. Ce vi se pare
aa de ciudat?
Nu nelegi. De unsprezece luni ncoace, toate
rezervrile i-au pstrat valabilitatea. Nici o singur
amnare sau vreo schimbare de dat. Nici mcar pentru
o zi.
Mai puin btaie de cap pentru dumneavoastr.
Credeam c o s fii ncntat.
Nu-i dai seama? E matematic impo m rog, cel
puin o nepotrivire. Douzeci de vile. Considernd c e
vorba despre cupluri, asta nseamn patruzeci de familii,
zu aa mame, tai, mtui, unchi, veri Vreme de
unsprezece luni, nu s-a ntmplat nimic care s schimbe
planurile cuiva. Nici unul dintre ei n-a murit iar la
tarifele noastre nu-i avem n vedere n primul tind pe
tineri. N-a intervenit nici o afacere urgent, nici pojar
sau oreion, nici nuni, nmormntri sau vreo boal mai
lung. Totui, noi nu organizm ncoronarea reginei;
oferim doar o sptmn n Jamaica.
Fata rse.
Parc ai recita o poezie, domnule Durell. V
8

deranjeaz faptul c lista dumneavoastr de ateptare,


att de bine ntocmit, a rmas nefolosit?
i, apropo, vor sosi cu toii, continu tnrul
director, pe un ton precipitat. Acest Keppler este
singurul care are o problem i cum o rezolv?
Trimind un mesaj prin radio, de undeva de deasupra
Atlanticului. Trebuie s recunoti ca asta e cam mult. Iar
ceilali? Nimeni n-a cerut s-l atepte o main, nici n-a
solicitat vreo confirmare de pe insul, nemaivorbind de
faptul c nu i-au fcut nici un fel de griji n privina
bagajelor sau a distanelor. Sau n legtur cu altceva.
Pur i simplu vor fi aici.
Nu i familia Warfield. Cpitanul Hanley s-a dus
cu avionul la Kingston ca s-i aduc.
Dar noi n-am tiut asta. Hanley i-a nchipuit n
mod greit lucrul sta. Aranjamentul s-a perfectat n
particular de la Londra. El a crezut c noi le-am dat
numele lui, dar eu unul n-am fcut-o.
Nici dumneavoastr, dar nici altcineva Fata se
opri. Dar vin din toate colurile lumii.
Da. Aproape egal mprii. Din Statele Unite,
Anglia, Frana, Germania i Haiti.
Ce vrei s spunei? ntreb fata, observnd
ngrijorarea ce se aternuse pe chipul lui Durell.
Am ciudata impresie c toi oaspeii notri ce
urmeaz s vin sptmn asta se cunosc ntre ei. Dar
nu vor ca noi s tim asta.
9

Londra, Anglia
Americanul nalt, cu prul de culoare deschis, ntr-un
trenci descheiat, iei pe ua dinspre Strand a Hotelului
Savoy. Se opri o clip i ridic privirea spre cerul
englezesc ce se profila deasupra blocurilor de pe strad.
Era un lucru perfect normal s observe cerul, s
verifice starea vremii dup ieirea din adpost dar
brbatul nu arunc obinuita privire fugar a unui om
preocupat de evoluia factorului climatic.
El se uit cu atenie.
Orice geolog care-i ctiga existena fcnd
prospeciuni geofizice pentru guvern, companii de
fundaii cunotea importana covritoare a vremii;
putea nsemna progres ori ntrziere.
i intrase n reflex.
Ochii lui cenuii, limpezi, erau adncii n orbitele
strjuite de sprncene groase, mai ntunecate dect prul
castaniu deschis, pieptnat cu iritant regularitate peste
cap. Chipul su avea culoarea proprie celor ce sunt
permanent expui capriciilor vremii, cu tenul bronzat,
dar nu ars de soare. Cutele din jurul ochilor preau
spate mai curnd de activitatea lui dect de vrst o
fa n permanent conflict cu elementele naturii. Avea
pomeii obrajilor ridicai, buzele pline, maxilarele lipsite
de energie, denotnd o anume blndee a omului, ntr-un
10

contrast abstract cu nfiarea aspr impus de


activitatea sa profesional.
Blndeea i se citea i n priviri; nu izvora din
slbiciune, ci din curiozitate; erau ochii unui brbat care
cerceta cu atenie poate fiindc nu cercetaser
suficient n trecut.
Acest om trecuse prin numeroase ncercri.
Dup ce termin de examinat cerul, l salut pe
portarul n uniform, cltinnd apoi din cap n semn de
refuz.
Nu dorii un taxi, domnule McAuliff?
Nu, mulumesc, Jack. O s merg pe jos.
E cam frig, domnule.
M nvioreaz am de parcurs o distan mic.
Portarul i duse mna la apc i i ndrept atenia
spre un Jaguar care tocmai sosise. Alexander McAuliff
i continu drumul pe strada Savoy, trecu pe lng
teatru i biroul American Express, mergnd ctre
Strand. Travers strada i intr n traficul uman, lund-o
spre nord, ctre Podul Waterloo. i ncheie fulgarinul
i-i ridic gulerul, ferindu-se de frigul londonez de
februarie.
n cteva minute avea s ajung la intersecia
Waterloo unde i fixase o ntrevedere la ora unu.
Convenise cu reprezentantul companiei Dunstone s
se ntlneasc n felul sta, dar spera c tonul vocii sale
exprimase clar iritarea. Ar fi fost de acord s ia un taxi,
s nchirieze o main sau s angajeze un ofer la
11

nevoie, dar, dac Dunstone trimitea o main dup el, de


ce nu-l lua de la Savoy? Nu c l-ar fi deranjat mersul pe
jos; dar detesta s se ntlneasc cu oameni n
automobile aflate n mijlocul unor strzi aglomerate. Era
al naibii de neplcut.
Omul de la Dunstone dduse o scurt explicaie care,
din punctul su de vedere, era singura necesar: Aa
prefer domnul Julian Warfield.
Observ imediat automobilul. Trebuia s fie al lui
Dunstone sau al lui Warfield. Un Rolls-Royce, cu o
caroserie de un negru strlucitor, lucrat manual, care
circula maiestuos, anacronic, printre economicele
Austin, MG i alte mrci europene. Atept la bordura
trotuarului, aflat la trei metri de traversarea pe pod. Nu
trebuia s fac nici un gest de recunoatere spre Rolls-ul
ce se apropia ncet. Atept pn cnd maina opri exact
n faa lui i ua din spate se deschise.
Domnul McAuliff? ntreb nerbdtor brbatul
vrstnic cu faa tinereasc dinuntru.
Domnul Warfield? rspunse la ntrebare McAuliff,
convins c nu aceasta era identitatea omului de vreo
cincizeci de ani, cu aspect pedant de funcionar.
Slav Cerului, nu. Numele meu e Preston. Srii
nuntru; cred c am depit limita admis.
Da, aa e.
Alex se aez pe canapeaua din spate, n vreme ce
Preston se retrgea s-i fac loc. Englezul ntinse mna.
mi pare bine de cunotin. Eu sunt cel cu care ai
12

vorbit la telefon.
Da domnul Preston.
mi pare sincer ru pentru inconvenientul de a ne
ntlni n felul sta. Btrnul Julian are i el ciudeniile
lui.
McAuliff i zise c poate l judecase greit pe omul
de la Dunstone.
A fost puin neclar, asta-i tot. Dac a vrut s-i ia
msuri de precauie nu-mi dau seama pentru ce motiv
trebuie s recunosc c a gsit o main grozav pentru
ntlnirea asta.
Preston rse.
Aa e. Dar am nvat de-a lungul anilor, c
Warfield, asemenea lui Dumnezeu, acioneaz pe ci
misterioase, care sunt totui perfect logice. El are
ntotdeauna dreptate. O s luai prnzul cu el, s tii.
n regul. Unde?
La Belgravia.
n cazul acesta, mergem ntr-o direcie greit.
Julian i Dumnezeu fundamentul logicii, amice.
Rolls-ul travers Waterloo, o lu spre sud ctre Cut,
fcu la stnga pn la Blackfriars Road, apoi din nou la
stnga, peste Podul Blackfriars i la nord, spre Holborn.
Era un traseu derutant.
Zece minute mai trziu, maina opri n faa intrrii cu
baldachin a unei cldiri din gravelit, cu o plac din
alam n dreapta uilor duble din sticl, pe care scria
SHAFTESBURY ARMS. Portarul apuc mnerul
13

portierei i vorbi cu jovialitate:


Bun ziua, domnule Preston.
Bun ziua, Ralph.
McAuliff l urm pe Preston n cldire, traversnd
holul confortabil spre un grup de trei lifturi.
Locul sta i aparine lui Warfield? ntreb el, mai
mult ca s fac conversaie dect din curiozitate.
Nu, e al meu. Dei eu n-o s iau prnzul cu voi.
Totui, am ncredere n buctar. O s fii servit cum se
cuvine.
N-o s in seama de asta. Julian i Dumnezeu.
Preston zmbi neutru, n timp ce ua ascensorului se
deschise.
Julian Warfield vorbea la telefon atunci cnd Preston
l introduse pe McAuliff n camera de zi elegant,
decorat cu gust. Btrnul sttea lng o mas de epoc
aezat n faa unei ferestre nalte, cu vederea spre
Belgrave Square. Prin dimensiunile sale, fereastra
ncadrat de lungi draperii albe evidenia talia scund a
lui Warfield. E chiar un tip mrunt, i zise Alex, n timp
ce rspundea salutului cu mna al lui Warfield cu un
semn din cap i cu un zmbet.
Atunci o s trimii statisticile de cretere la
Macintosh, zise Warfield fr grab la telefon. Sunt
sigur c n-o s fie de acord, dar o s-l convingei. La
revedere.
Micuul btrn puse receptorul n furc i-l privi pe
Alex.
14

Domnul McAuliff, nu-i aa? n clipa urmtoare


chicoti. Asta e o lecie esenial n afaceri. Folosete
experi care se contrazic n toate privinele i obine cele
mai bune argumente de la ambele pri n vederea unui
compromis.
A spune c e un sfat bun n orice mprejurare,
rspunse McAuliff. Atta vreme ct experii se contrazic
n legtur cu o chestiune n discuie i nu doar de
amorul artei.
Eti iste. mi place asta M bucur s te cunosc.
Warfield trecu pe lng Preston. Mersul i era ca i
vorbirea: fr grab, cu pai leni. ncreztor psihic, dar
nesigur fizic.
Mulumesc pentru apartament, Clive. i Virginiei,
desigur. tiu din experien c prnzul va fi delicios.
Pentru puin, Julian. Eu o s plec.
McAuliff ntoarse iute capul i-l privi pe Preston.
Familiaritatea cu btrnul Warfield era ultimul lucru la
care s-ar fi ateptat. Clive Preston zmbi i iei repede
din camer, n vreme ce Alex l urmrea cu privirea,
nedumerit.
Ca s rspund ntrebrilor dumitale nerostite, zise
Warfield, dei ai vorbit cu Preston la telefon, el nu face
parte din Dunstone Limited.
Alexander se ntoarse ctre scundul om de afaceri.
De cte ori v-am sunat la birourile companiei
Dunstone cutndu-v, a trebuit s las un numr pentru
ca altcineva s-mi telefoneze
15

ntotdeauna dup cteva minute, l ntrerupse


Warfield.
Nu te-am lsat niciodat s atepi; ar fi fost
necivilizat. De cte ori ai telefonat de patru ori, cred
secretara mea l-a informat pe domnul Preston. La biroul
lui.
Iar Rolls-ul de la Waterloo era al lui Preston, zise
Alex.
Da.
Deci, dac m-ar fi urmrit cineva, nelegea c fac
afaceri cu Preston. Aa a fost de cnd sunt la Londra.
Asta am urmrit. De ce? Credeam c e evident.
Preferm s nu tie nimeni c discutm un contract cu
dumneata. Mi se pare c primul nostru apel telefonic la
New York a fost concludent n acest sens.
Spuneai c e ceva confidenial. Toat lumea
susine acelai lucru. Dac aspectul sta era aa de
important, de ce ai mai menionat numele Dunstone?
Ai fi venit ncoace dac nu-l menionam?
McAuliff se gndi o clip. Cu excepia unei
sptmni de schi la Aspen, mai avusese cteva alte
proiecte. Dar Dunstone era Dunstone, una dintre cele
mai mari corporaii pe piaa internaional.
Nu, probabil c n-a fi venit.
Eram convini de lucrul sta. tiam c eti pe cale
s negociezi cu ITT o mic afacere n sudul Germaniei.
Alex l fix pe btrn cu o privire surprins. Nu se
putu abine s nu zmbeasc.
16

Asta, domnule Warfield, trebuia s fie o chestiune


confidenial.
Warfield i rspunse pe acelai ton amuzat.
nseamn c noi tim mai bine ce e aceea
confidenialitate, nu-i aa? ITT joac cu crile pe fa
Vino s bem ceva nainte de mas. tiu ce preferi:
scotch cu ghea. Ceva mai mult ghea dect cred eu
c e bun pentru organism.
Btrnul rse uor i-l conduse pe McAuliff n cellalt
capt al ncperii. Prepar buturile rapid, micndu-i
minile cu dexteritate, n contradicie cu mersul su lent.
Am aflat cte ceva despre dumneata, domnule
McAuliff. Mi s-a prut fascinant.
Am auzit c se interesa cineva de mine.
Stteau n fotolii, unul n faa celuilalt. La auzul
afirmaiei lui McAuliff, Warfield i ridic ochii din
pahar i-i privi interlocutorul cu asprime, aproape
nfuriat.
Mi se pare greu de crezut.
Nu s-au rostit nume, dar informaia a ajuns la
mine. Din opt surse. Cinci americane, dou canadiene i
una francez.
Care nu duceau la Dunstone.
Trupul mrunt al lui Warfield prea nepenit;
McAuliff nelese c atinsese o coard sensibil.
Am spus c nu s-au menionat nume.
Ai pronunat numele Dunstone n vreo conversaie
ulterioar? Spune-mi adevrul, domnule McAuliff.
17

N-am nici un motiv s-l ascund, rspunse Alex, pe


un ton uor dezaprobator. Nu, nu l-am pronunat.
Te cred.
Aa i trebuie.
n caz contrar, te-a fi pltit generos pentru timpul
irosit i i-a fi sugerat s te ntorci n America ca s
reiei negocierile cu ITT.
A putea face asta oricum, nu crezi?
Dar i plac banii.
Foarte mult.
Julian Warfield puse paharul jos i i mpreun
minile mici i subiri.
Alexander T. McAuliff. T vine de la Torquin, un
nume rar folosit, poate chiar nemaintlnit. Nu se afl
nici pe antetul dumitale; lumea spune c-i displace
E adevrat. Nu m nnebunesc dup el.
Alexander Torquin McAuliff, patruzeci i patru de
ani.
Liceniat, masterat n tiine, doctor n filosofie, dar
titlul de doctor e la fel de nefolosit ca i numele
mijlociu. Facultile de geologie ale mai multor
universiti americane importante, incluzndu-le pe cele
din California i Columbia, au pierdut un excelent
cercettor atunci cnd doctorul McAuliff a decis s-i
pun talentul n slujba unor scopuri preponderent
comerciale.
Brbatul zmbi, cu o expresie gen ce-s-m-fac, dar
nensoit de semnul ntrebrii.
18

Stresul din faculti i laboratoare nu e mai puin


accentuat dect cel de pe teren. Atunci de ce s nu fie
pltit?
Da. Am fost de acord c-i plac banii.
Dumitale nu?
Warfield rse, sincer i din toat inima. Trupul lui
slab i scund se scutura de plcere, n vreme ce-i umplea
din nou paharul lui Alex.
Excelent replic. ntr-adevr bun.
N-a fost aa grozav.
Dar m-ai ntrerupt, zise Warfield ntorcndu-se n
fotoliu. Intenia mea era s te impresionez.
Sper c nu aveai n vedere propria-mi persoan.
Nu. Cu meticulozitatea noastr Fac parte dintr-o
familie strns unit, un mediu tiinific sigur
E necesar? ntreb McAuliff, ntrerupndu-l pe
btrn n timp ce-i plimba degetul pe buza paharului.
Da, replic simplu Warfield, continund
netulburat. Tatl dumitale era i este, la pensie un
reputat specialist n agronomie; mama dumitale, din
nefericire decedat, avea o admirabil fire romantic.
De la ea provine numele Torquin i, pn la moartea
ei, nu ai evitat niciodat iniiala sau numele. Ai avut un
frate mai mare, aviator, czut la datorie n ultimele zile
ale rzboiului din Coreea; dumneata nsui ai fost la
nlime n Vietnam. Dup obinerea doctoratului, se
credea c vei continua tradiia tiinific a familiei. Dar
o tragedie personal te-a scos din lumea laboratoarelor.
19

O tnr logodnica dumitale a fost ucis pe strzile


New Yorkului. Noaptea. Te-ai nvinovit pe
dumneata i pe alii. Urma s te ntlneti cu ea, ns
o sesiune tiinific, convocat n ultimul moment i
complet inutil, te-a mpiedicat. Alexander Torquin
McAuliff a prsit universitatea. Am schiat exact
situaia?
Dumneata mi violezi intimitatea. Repei
informaii care, dei personale, nu prea sunt secrete. E
uor s le pui cap la cap. n plus, eti de-a dreptul
insuportabil. Nu cred c o s iau masa cu dumneata.
Mai ateapt cteva minute nainte de a lua o
hotrre.
Am luat-o chiar acum.
Sigur, nc puin Doctorul McAuliff a nceput o
nou carier cu o tenacitate extraordinar. S-a angajat la
cteva firme de prospeciuni geologice, unde a
desfurat o activitate remarcabil; apoi a prsit
companiile i a oferit clienilor condiii mai avantajoase
pentru contractele viitoare. Industria de construcii nu
cunoate frontiere naionale: Fiat construiete la
Moscova; Moscova la Cairo; General Motors la Berlin;
British Petroleum la Buenos Aires; Volkswagen la New
Jersey, SUA; Renault la Madrid i lista e departe de a
fi complet. Totul ncepe cu un simplu dosar, nesat de
paragrafe tehnice complicate, care stipuleaz ce se poate
face i ce nu, n materie de construcii, pe terenul
respectiv. E un exerciiu foarte simplu, care garanteaz
20

totul. Dar, fr dosarul la, nimic nu e posibil.


Cele cteva minute solicitate de dumneata sunt pe
terminate,
Warfield.
n
numele
comunitii
prospectorilor, i mulumesc c ne recunoti utilitatea.
Cum spuneai, suntem deseori considerai drept o
garanie.
McAuliff puse paharul pe msua de lng fotoliu i
ddu s se ridice. Warfield vorbi calm i la obiect:
Ai douzeci i trei de conturi bancare, incluznd
patru n Elveia; i pot da numerele de cont, dac vrei.
Altele se afl la Praga, Tel Aviv, Montreal, Brisbane,
So Paolo, Kingston, Los Angeles i, desigur, New
York, printre altele.
Alexander rmase nemicat pe marginea fotoliului,
aintindu-l cu privirea pe btrn.
Ai avut ceva de lucru.
Am fost meticulos. Evident, nimic nu e ilegal; nici
unul dintre conturi nu este prea mare. mpreun
totalizau dou milioane patru sute de mii de dolari
americani, n urm cu cteva zile, cnd ai venit de la
New York. Din nefericire, cifra nu are importan. Din
cauza conveniilor internaionale privind transferurile
financiare, banii nu pot fi centralizai.
Acum tiu sigur c nu vreau s iau masa cu
dumneata.
Poate c nu. Dar ce-ai zice de alte dou milioane
de dolari? Bani ghea, cu toate taxele americane pltite.
Depozitai ntr-o banc la alegerea dumitale.
21

McAuliff continua s-l fixeze pe Warfield. Trecur


cteva clipe pn cnd vorbi.
Vorbeti serios, nu?
Foarte serios.
Pentru o prospeciune?
Da.
Exist cinci firme bune chiar aici, la Londra. De ce
m angajai pe mine la un asemenea pre i nu-i folosii
pe ei?
Nu dorim o firm. Preferm o persoan. Un om pe
care l-am studiat amnunit; un om despre care credem
c va onora cel mai important aspect al contractului.
Secretul.
Asta sun amenintor.
Deloc. E o necesitate financiar. Dac se afl ceva,
vor ncepe speculaiile. Preurile terenurilor vor crete
exorbitant, iar proiectul ar deveni irealizabil. Ar trebui
s fie abandonat.
Despre ce e vorba? nainte de a da un rspuns,
trebuie s tiu asta.
Intenionm s construim un ora n Jamaica.

22

2
McAuliff refuz politicos oferta lui Warfield de a
chema maina lui Preston s-l ia de la Belgravia. Alex
voia s mearg pe jos, s mediteze n aerul rece de
iarn. Micarea l ajuta s-i pun n ordine gndurile;
aerul proaspt i rece l ndemna la introspecie.
Nu fiindc ar fi avut la ce se gndi n mod special, dar
trebuia s digere ceea ce aflase. ntr-un anume sens,
vntoarea se ncheiase. Se vedea captul nclcit al
labirintului, dup unsprezece ani de rtciri complicate.
Nu era vorba de bani n sine. Ci de bani n accepiunea
de band rulant ce-l ducea spre independen.
Complet. Total. Fr s mai trebuiasc s fac ceea
ce nu dorea.
Moartea lui Ann uciderea ei marcase un moment
de cotitur. l ajutase s judece limpede. Dar judecata
avea rdcini adnci, dincolo de explozia emoional.
Sesiunea tiinific descris exact de Warfield drept
complet inutil era simptomatic pentru lumea
tiinific.
Toate activitile de laborator erau subordonate
necesitii de a justifica subveniile de perspectiv.
Doamne! Ct munc inutil! Cte ntruniri fr sens!
Ct de des se abandona o activitate util fie pentru c nu
se acordau subvenii pentru cercetare, fie din cauza
23

efului de departament care stabilea prioritile pentru a


obine progrese mai evidente pentru o fundaie
interesat de progres.
Nu putea lupta cu sistemul academic; era prea furios
ca s accepte politica acestuia. Aa c l prsise.
Proiectele care nu ofereau cea mai favorabil imagine a
profitului erau abandonate, fr a se mai reveni asupra
lor.
Limiteaz-te la afaceri. Nu pierde vremea.
Aa c prsi i companiile i se puse pe treab de
unul singur. Un om care putea decide pentru sine
valoarea contractelor. i dac acestea meritau efortul.
Lund n considerare toate aspectele, tot tot ce-i
propusese Warfield, i se prea nu numai corect i
acceptabil, ci de-a dreptul nemaipomenit. Dou
milioane de dolari nempovrai de taxe i perfect legali
pentru o prospeciune pe care tia c o poate duce la bun
sfrit.
Cunotea vag zonele din Jamaica deja prospectate: la
est i sud de Falmouth, pe rm pn la Duncans Bay;
n interior pn la Cock Pit. De fapt, de aceast din
urm regiune prea s fie foarte interesat Dunstone;
poriuni ntinse n unele cazuri, necartografiate de
muni i jungl de neptruns. Kilometri ntregi de natur
slbatic, la zece minute de mers cu avionul de la
sofisticatul Montego Bay i la cincisprezece de
explozivul, n continu expansiune New Kingston.
Dunstone avea s-i furnizeze coordonatele exacte n
24

urmtoarele trei sptmni, timp n care el trebuia s-i


formeze echipa.
Ajunsese din nou pe Strand, strada Savoy aflndu-se
la cteva blocuri distan. i tot nu hotrse nimic; nici
n-avea ce, exceptnd decizia de a ncepe s-i caute
oameni la universitate. Era sigur c avea s gseasc
destule persoane interesate; spera doar ca acestea s aib
nivelul de calificare solicitat.
Totul era n regul. Cu adevrat.
Cobor pe aleea spre curtea interioar, i zmbi
portarului i intr pe uile de sticl groas ale hotelului.
Trecu pe lng recepie i ntreb dac avea vreun
mesaj.
Nu primise nici unul.
Dar era altceva. Funcionarul n smoching din spatele
ghieului i puse o ntrebare.
Urcai n camer, domnule McAuliff?
Da da, o s merg n camer, rspunse Alex,
derutat de ntrebare. De ce?
Poftim?
De ce ntrebi? McAuliff zmbi.
Personalul de serviciu este pe etaj, domnule,
rspunse omul, cu o privire nelegtoare i cu blndee
n glas. S-ar putea s fac curenie sau s calce. E or
de vrf pentru ei.
Nici o problem.
Alex zmbi din nou, ddu din cap n semn de
mulumire i porni spre micul ascensor cu grilaj de
25

alam. ncercase s descifreze vreun mesaj n ochii


omului, dar nu reuise. Totui, tia c era altceva la
mijloc. n cei ase ani de cnd locuia la hotel, nimeni
nu-l ntrebase vreodat dac urca n camer. Raportat
la bunele maniere englezeti respectate i la Savoy
ntrebarea i se prea neobinuit.
Sau era vorba despre precauiile lui, cele fa de
Dunstone, care i se impuseser att de repede i cu atta
for?
n camer, McAuliff se dezbrc, i puse un halat de
baie i ceru puin ghea de la oficiul de pe etaj. Mai
rmsese mult whisky ntr-o sticl de pe birou. Se aez
ntr-un fotoliu i deschise un ziar, lsat acolo de
serviciul de camer.
Confirmnd rapiditatea cunoscut a personalului de la
Savoy, se auzi un ciocnit la ua dinspre coridor.
McAuliff se ridic din fotoliu, apoi se opri. Personalul
de la Savoy nu btea la u intra pur i simplu n hol.
Intimitatea era asigurat prin nchiderea uilor
dormitoarelor care ddeau n hol.
Alex se duse repede la u i o deschise. Nu era nici
un membru al personalului. n schimb, vzu un brbat
de vrst mijlocie, nalt i cu nfiare plcut, mbrcat
ntr-un pardesiu de tweed.
Domnul McAuliff?
Da.
Numele meu e Hammond. Pot s vorbesc cu
dumneata, domnule?
26

Pi da, sigur.
Alex privi pe coridor i-i fcu semn omului s intre.
Am cerut nite ghea; credeam c eti camerista.
Atunci pot s intru n scuz-m, n toaleta
dumitale? A prefera s nu fiu vzut.
De ce? Eti de la Warfield?
Nu, domnule McAuliff. Serviciul de Informaii
Britanic.

27

3
M-am prezentat ntr-un mod detestabil, domnule
McAuliff. Te superi dac o fac din nou?
Hammond pi n dormitor. Alex puse cuburi de
ghea ntr-un pahar.
Nu e nevoie. Nimeni nu mi-a btut vreodat la ua
camerei de hotel s-mi spun c e de la Serviciul de
Informaii Britanic i are nevoie de toaleta mea. E o
asociere cam bizar de fapte Bei ceva?
Mulumesc. Unul mic, te rog, cu puin sifon.
McAuliff turn ct i se ceruse i-i mpinse paharul lui
Hammond.
Scoate-i pardesiul. Ia loc, te rog.
Eti foarte amabil. Mulumesc.
Englezul i dezbrc pardesiul i-l aez cu grij pe
sptarul unui scaun.
Sunt foarte curios din fire, domnule Hammond.
McAuliff se aez lng fereastr, iar englezul n faa
lui. Funcionarul de la recepie m-a ntrebat dac urc n
camer. Pentru dumneata a fcut-o, nu-i aa?
Da, aa e. Totui, nu tie nimic. Crede c unii
directori doresc s te vad n particular. Se ntmpl
adesea. De obicei, pentru chestiuni financiare.
Mulumesc.
Nu se va repeta, dac te deranjeaz.
28

Ctui de puin.
Eram la subsol. Cnd am auzit c vii, am urcat cu
ascensorul.
O cale mai degrab complicat
Absolut necesar, l ntrerupse englezul. n
ultimele cteva zile ai fost permanent supravegheat. Nu
intenionez s te sperii.
McAuliff se opri cu paharul la jumtatea drumului
spre buze.
Tocmai ai fcut-o. Presupun c nu dumneata m-ai
supravegheat.
M rog, se poate spune c am observat de la
distan, att pe urmritori, ct i inta lor.
Hammond sorbi din whisky i zmbi.
Nu cred c-mi place jocul sta, zise calm
McAuliff.
Nici nou. Eti de acord s-mi fac o prezentare mai
complet?
Te rog.
Hammond scoase din buzunarul hainei un portact
negru din piele, se ridic din fotoliu i se apropie de
McAuliff. Ridic portactul i l deschise.
Sub stem se afl un numr de telefon. Te rog s
suni acolo pentru verificare, domnule McAuliff.
Nu e necesar, domnule Hammond. Nu mi-ai cerut
nimic.
A putea s-i cer.
Atunci, o s sun.
29

Da, neleg Foarte bine.


Hammond se ntoarse la fotoliu.
Documentele mele atest c lucrez la Serviciul de
Informaii Militare. Din acte nu reiese ns c am fost
detaat la Ministerul de Externe i la Controlul
Veniturilor Interne. Sunt analist financiar.
La Serviciul de Informaii? Alex se ridic din
fotoliu i se apropie de cana cu ghea i sticla de
whisky. Art spre ele. Hammond clatin din cap. E
ciudat, nu? Pot nelege activitatea unei bnci sau a unui
birou de brokeraj, dar nu i chestiunile de cap i spad.
n linii mari, activitatea de informaii are legtur
cu finanele, domnule McAuliff. Desigur, cu grade
diferite de subtilitate.
Acum am neles. Alex turn n pahar i,
remarcnd tcerea ce urm, i ddu seama c
Hammond atepta s se aeze din nou n fotoliu. Cnd
m gndesc la asta, neleg ce vrei s spui, zise el lund
loc.
Acum cteva minute, m-ai ntrebat dac sunt de la
Dunstone Limited.
Nu cred c am spus asta.
Foarte bine. Julian Warfield acelai lucru.
A fost o greeal din partea mea. Nu-mi amintesc
s te fi ntrebat ceva.
Da, sigur. E un aspect esenial al nelegerii pe care
ai ncheiat-o. Putem s nu facem nici o referire la
domnul Warfield sau la Dunstone, ori la cineva sau ceva
30

legat de ei. Sincer vorbind, n acest moment, aprobm


din tot sufletul o asemenea atitudine. Printre altele i
pentru faptul c, dac ar trebui s violezi secretul,
probabil c ai fi ucis imediat.
McAuliff ls paharul i-l fix pe englezul care
vorbea att de calm i la obiect.
Asta-i ridicol, spuse el simplu.
sta e Dunstone Limited, rspunse ncet
Hammond.
Atunci cred c ar fi necesare cteva explicaii.
O s fac tot ce-mi st n puteri. Pentru nceput, afl
c a mai fost trimis o echip s efectueze prospeciunea
geofizic pentru care ai semnat un contract
Nu mi s-a spus asta, l ntrerupse Alex.
Din motive ntemeiate. Oamenii sunt mori. Ar
trebui s spun disprui i mori. Nimeni n-a reuit s
dea de urma membrilor jamaicani ai echipei; n privina
albilor, suntem siguri c au murit.
Cum aa? De ce suntei siguri?
Pentru un motiv ct se poate de simplu, domnule
McAuliff. Unul dintre oameni era agent britanic.
McAuliff se simea vrjit de povestea agentului
britanic rostit cu voce joas. Hammond prea un expert
de la Oxford, ce dezvluia complexitatea ceoas a unei
drame elisabetane, lmurind rbdtor fiecare ntorstur
a unui complot fundamental inexplicabil. Emitea
ipoteze acolo unde nu dispunea de informaii, dup ce se
asigura c McAuliff nelesese c era vorba doar despre
31

supoziii.
Dunstone Limited nu era o simpl companie de
dezvoltare industrial; cu alte cuvinte, obiectivele sale le
depeau cu mult pe acelea ale unui trust. i nu era doar
britanic, aa cum sugera lista membrilor ce alctuiau
consiliul de administraie. n realitate, Dunstone Limited
reprezenta cartierul general colector al unei
organizaii internaionale de bancheri preocupai de
edificarea unor carteluri globale, mai presus de
interferenele i controalele Pieei Comune Europene i
ale alianelor sale comerciale. Asta nsemna o ipotez
eliminarea interveniei economice a guvernelor:
Washington, Londra, Berlin, Paris, Haga i toate
celelalte puncte ale busolei financiare. n ultim
instan, acestea trebuiau reduse la statutul de clieni, nu
de generatoare ale resurselor sau negocierilor.
Vrei s spui, n esen, c Dunstone e pe cale s-i
organizeze propriul guvern.
Exact. Un guvern bazat exclusiv pe factori de
economie comercial. O concentrare de resurse
financiare nemaintlnit de pe vremea faraonilor. n
afara acestei catastrofe economice, se urmrete i
absorbia guvernului din Jamaica de ctre Dunstone
Limited. Jamaica e baza proiectat de operaii a lui
Dunstone. i au anse de reuit, domnule McAuliff.
Alex i puse paharul pe pervazul lat a-l ferestrei.
ncepu s-i caute ncet cuvintele, privind acoperiurile
din gresie ce coborau n pant spre curtea interioar a
32

hotelului.
ncerc s neleg, din ceea ce mi-ai spus dumneata
i din ceea ce tiu eu. Dunstone preconizeaz s
investeasc masiv n dezvoltarea Jamaici. Foarte bine,
suntem de acord cu asta, cifrele fiind astronomice. n
schimbul acestei investiii, Dunstone se ateapt ca
guvernul recunosctor de la Kingston s-i confere o
mare influen politic. Cel puin la asta m-a atepta eu
dac a fi Dunstone. Taxe normale pe credite, concesii
la
importuri,
creterea
omajului,
proprieti
imobiliare interesele generale. Nimic nou. McAuliff
ntoarse capul i-l privi pe Hammond. Nu sunt sigur c
ntrevd o catastrofa financiar poate cu excepia
celei engleze.
Dumneata ai fcut rectificarea; eu mi reproez
lucrul sta, spuse Hammond. Dar numai n mic
msur. Eti foarte perspicace; e adevrat c la
nceput ngrijorarea noastr era legat de Marea
Britanie. inea de perversitatea englezeasc, dac vrei.
Dunstone e un factor important n balana comercial
britanic. Nu ne-ar plcea s-o pierdem.
Deci ai pus la cale o conspiraie
Stai puin, domnule McAuliff, interveni agentul,
fr s ridice vocea. Ealonul cel mai nalt al guvernului
britanic nu inventeaz conspiraii. Dac Dunstone ar fi
ceea ce pretinde c este, responsabilii de la Downing
Street ar lupta deschis pentru a ne apra interesele. M
tem c nu e cazul. Dunstone ptrunde n zone extrem de
33

sensibile din Londra, Berlin, Paris, Roma i, mai mult


ca sigur, Washington. Dar voi reveni la asta. Pentru
moment a dori s m concentrez asupra Jamaici. Ai
folosit termenii concesii, scderea taxelor
influen i interese. Eu spun absorbie.
Vorbe.
Legi, domnule McAuliff. Suverane; aprobate de
prim-minitri, de cabinete i parlamente. Gndete-te un
minut, domnule McAuliff. Un guvern legitim al unei
naiuni independente localizate strategic, controlat de un
monopol industrial uria, cu piee de desfacere n
ntreaga lume. Nu e ceva ndeprtat. E chiar dup col.
Alex se gndi la toate astea. Mai mult de un minut.
ndemnat de vorbirea molcom a lui Hammond, ce-i
furniza clarificri.
Fr a dezvlui metodele de investigaie ale
Serviciului MI 5, britanicul explic modul de operare al
lui Dunstone. Capitaluri enorme fuseser transferate din
bncile elveiene pe King Street din Kingston, acea zon
restrns de cldiri ce adposteau marile instituii
bancare internaionale. Dar masivul aflux de lichiditi
nu era depozitat n bnci britanice, americane sau
canadiene, ci n bncile jamaicane, mai puin sigure,
care nu se mai confruntaser niciodat n istoria lor cu
un asemenea eveniment.
Nite capete se nvrteau uimite. Cteva capete. Unor
oameni situai n poziii extraordinar de nalte li se
demonstra n mod convingtor c o nou for invadase
34

Kingstonul, o for att de puternic nct Wall Street i


Whitehall ar fi tremurat n prezena ei.
Dac tii att de multe, de ce nu acionezi?
Oprete-i!
Nu e posibil, rspunse Hammond. Toate
tranzaciile au acoperire; nu poate fi acuzat nimeni. E o
reea financiar prea complex. Creierul lui Dunstone e
Warfield. n aciunile sale pornete de la premisa c o
societate nchis e eficient n msura n care diversele
ei ramificaii tiu puin sau deloc una despre alta.
Cu alte cuvinte, nu avei dovezi i
Nu putem incrimina ceea ce n-am dovedit, l
ntrerupse Hammond.
i putei amenina. Cu alte cuvinte, s pornii de la
ceea ce tii al naibii de bine c e adevrat i s facei un
scandal teribil Dar nu vrei s v asumai riscuri.
Ajungei la acele zone sensibile din Berlin,
Washington, Paris etc. Aa e?
Da.
Trebuie s fie al naibii de sensibili.
Noi credem c au compromis oameni extraordinar
de puternici din ntreaga lume.
Membri de guverne?
mpreun cu cei din industriile importante.
De exemplu?
Hammond i susinu privirea lui Alex.
nelegi c ceea ce spun e doar o ipotez.
n regul. Dar memoria mea e scurt.
35

Foarte bine. Britanicul se ridic din fotoliu i-i


ddu ocol. Vocea i rmase calm, dar nu lipsit de
claritate. ara dumitale; e posibil s fie vorba despre
vicepreedintele Statelor Unite sau cineva din biroul su
i, cu siguran, membri necunoscui ai Senatului i ai
cabinetului preedintelui. Anglia figuri proeminente
din Camera Comunelor i, fr ndoial, directori ai
diverselor departamente de la Controlul Veniturilor
Interne. Germania vorsitzen de rang nalt din
Bundestag. Frana relicve elitiste dintre gaulitii
prealgerieni. Oamenii tia trebuie s existe n relaie cu
Warfield. Progresul nregistrat de Dunstone ar fi fost
imposibil fr a se exercita influen n asemenea locuri.
De asta suntem siguri.
Dar nu tii despre cine anume e vorba.
Nu.
i credei cumva c eu v pot ajuta?
Aa credem, domnule McAuliff.
Cu posibilitile de care dispunei, venii totui la
mine? Eu am semnat un contract cu Dunstone pentru o
prospeciune de teren, att i nimic mai mult.
A doua prospeciune efectuat de Dunstone,
domnule McAuliff.
Alexander l intui cu privirea pe englez.
i dumneata susii c acea echip a pierit.
Hammond se ntoarse la fotoliu i se aez din nou.
Da, domnule McAuliff. Ceea ce nseamn c
Dunstone are un adversar. Unul la fel de redutabil ca i
36

forele lui Warfield. i noi nu avem nici cea mai vag


idee despre cine e vorba. tim doar c exist, ca ei
exist. Intenionm s lum legtura cu cei care vor
acelai lucru ca i noi. Putem garanta securitatea
expediiei pe care urmeaz s-o ntreprinzi. Dumneata
eti cheia. Fr sprijinul dumitale suntem blocai. n
absena noastr, dumneata i echipa pe care o vei forma
v-ai putea afla ntr-un mare pericol.
McAuliff sri din fotoliu i se opri n faa agentului
britanic. Respir adnc de cteva ori, apoi se ndeprt
hotrt de Hammond; pe urm ncepu s se plimbe prin
camera de hotel. Englezul prea s neleag reacia lui
Alex. Pe moment, nu scoase un cuvnt.
Iisuse! Eti o figur, Hammond!
McAuliff se ntoarse la fotoliu, dar nu se aez. i lu
butura de pe pervaz, mai mult pentru a ine n mn
paharul.
Vii aici, ntocmeti un dosar mpotriva lui
Warfield pe baza culturii dumitale economice, apoi mi
spui calm c am semnat ceea ce ar reprezenta ultimul
meu contract dac nu cooperez cu voi.
Asta-i mai degrab o versiune simplificat, amice.
Este exact ce-am spus! i dac v nelai?
Nu ne nelm.
tii al naibii de bine c nici eu nu pot dovedi asta.
Dac m ntorc la Warfield i-i vorbesc despre aceast
mic discuie neoficial, pierd contractul din clipa n
care am deschis gura. i odat cu el, cel mai mare
37

onorariu pe care l-a primit vreodat un geodez.


Pot s ntreb care e suma? Din curiozitate pur
tiinific.
McAuliff l privi pe Hammond.
Ce-ai zice de dou milioane de dolari?
A zice c sunt surprins c n-a oferit trei. Sau
patru. De ce nu? N-ai tri suficient ca s-i cheltuieti.
Alex se uit n ochii englezului.
Cu alte cuvinte, dac nu m ucid dumanii lui
Dunstone, o s-o fac Dunstone?
Aa credem noi. Nu exist alt concluzie logic.
Dup ce v terminai treaba.
neleg
McAuliff se ndrept spre sticla de whisky i turn n
pahar cu atenie, de parc ar fi msurat lichidul. Nu se
oferi s-i umple i lui Hammond paharul.
Dac i transmit lui Warfield ceea ce mi-ai spus,
chiar o s zici c o s m
Ucid? sta-i cuvntul, domnule McAuliff?
Nu prea am motive s folosesc genul sta de
cuvinte, domnule Hammond.
Firete. E greu s te obinuieti cu ele Da,
credem c te-ar ucide. Ar pune s fii lichidat, bineneles
dup ce te-ar interoga minuios.
McAuliff se sprijini de perete, privind butura din
pahar, dar fr s se ating de ea.
Nu-mi dai o alternativ, nu-i aa?
Cum s nu? Eu pot prsi aceast ncpere ca i
38

cum nu ne-am fi ntlnit niciodat.


i dac te vede cineva? Vorbeai despre o
supraveghere.
N-o s m vad; va trebui s m crezi pe cuvnt.
Hammond se ls pe sptarul fotoliului i i
mpreun minile gnditor.
Sigur, n situaia asta n-o s-i putem oferi
protecie, mpotriva celeilalte faciuni
Protecie fat de ceva nedemonstrabil, interveni
blnd Alex.
Da.
Fr alternativ
McAuliff se deprt de perete i lu cteva nghiituri
de whisky.
Cu excepia uneia, Hammond. S presupunem c
accept s colaborez, pornind de la premisa c ar putea fi
ceva adevrat n nvinuirile sau teoriile dumitale. S
nu te atepi s-i dau socoteal.
Vrei s fii mai explicit?
Nu accept orbete ordine. Nu sunt o ppu pe
sfori. Solicit aceast condiie oficial. Nu tiu dac sta
e termenul potrivit.
Ai perfect dreptate. i eu am folosit frecvent
aceast expresie.
McAuliff se duse n faa englezului, lng braul
fotoliului su.
Acum spune-mi clar. Ce trebuie s fac?
Vocea lui Hammond fu calm i exact:
39

Exist dou obiective. Primul, cel mai important, l


constituie oponenii lui Dunstone. Acei indivizi bine
informai i suficient de fanatici pentru a ucide prima
echip de prospectare. Dac sunt descoperii, e de
presupus c te vor conduce la al doilea obiectiv nu mai
puin important: numele celor din ierarhia necunoscut a
lui Dunstone. Oamenii fr chip din Londra, Paris,
Berlin, Washington fie i unul sau doi. i-am rmne
profund recunosctori pentru orice informaie exact.
De unde s ncep?
De la foarte puin, din pcate. Dar avem ceva. E
doar un cuvnt, poate un nume. Nu tim. Dar suntem
ncredinai c e teribil de important.
Un cuvnt?
Da. Halidon.

40

4
Era ca i cum ar fi lucrat n dou domenii distincte ale
realitii, nici unul nefiind pe de-a-ntregul veridic. n
zilele urmtoare, McAuliff se ntlni cu brbai i femei
de la laboratorul de geofizic al Universitii din
Londra, adunnd date ale personalului pentru a-i forma
echipa de prospectare. Universitatea era acoperirea lui
Dunstone mpreun cu Societatea Regal de Istorie
i nimeni nu tia c expediia urma s fie frmntat de
Dunstone.
n primele ore ale dimineii se ntlnea cu R C.
Hammond, de la Serviciul de Informaii Britanic, n
case mici, bine pzite, aflate pe strzi slab luminate din
Kensington i Chelsea. Ajungea la acele adrese
schimbnd de dou ori mainile taxiuri conduse de
oferi ai Serviciului MI 5. Iar la fiecare ntlnire, lui
Alex i se furniza un alibi n legtur cu locul unde se
afla: o petrecere, o fat, un restaurant aglomerat pe carel cunotea; nimic neobinuit, totul fiind uor de explicat
i de verificat.
edinele cu Hammond vizau domenii distincte de
instruire: climatul politico-financiar din Jamaica,
contactele din insul ale Serviciului MI 5 i dobndirea
unor deprinderi elementare cu instrumente de
comunicare i evitarea filajului.
41

La unele ntruniri, Hammond aducea specialiti n


Indiile de Vest ageni negri care puteau s rspund la
orice ntrebare pe care ar fi putut s-o pun McAuliff.
Avea puine ntrebri; n urm cu mai bine de un an,
prospectase nite zcminte de bauxit pentru Kaiser
lng Oracabessa i credea c aceasta i atrsese atenia
lui Julian Warfield asupra lui.
Cnd erau singuri, R C. Hammond vorbea pe un ton
monoton despre atitudinile i reaciile pe care Alex
trebuia s i le cultive.
Ofer ntotdeauna adevruri pariale cu
aparen fireasc cu elemente uor de verificat
Vei descoperi c e rezonabil s operezi pe
planuri diferite n chip natural, instinctiv.
Foarte repede, i vei forma propriile antene va
deveni o a doua natur. Vei intra ntr-un ritm
care va fi legtura dintre cele dou obiective ale
dumitale
Agentul britanic nu era niciodat exagerat, ci doar se
repeta. De fiecare dat reproducea frazele, cu mici
variaiuni ale cuvintelor.
Alex i ddea seama c Hammond l nzestra cu
elementele de baz: unelte i ncredere.
Vei cunoate numele legturii dumitale din
Kingston peste cteva zile; Kingston e o cloac;
ncrederea e o floare rar acolo.
ncrederea cui? ntreb McAuliff.
Bun ntrebare, replic agentul. Nu strui asupra
42

acestei chestiuni. E treaba noastr. Memoreaz-i pe


ceilali.
Alex privi numele btute la main pe hrtia care nu
trebuia s dispar de la locuina din Kensington.
Avei o mulime de oameni pe statul de plat.
Puin cam prea muli. Cei cu asterisc sunt ageni
dubli. Ai notri i ai CIA. Agenia Central de
Investigaii a devenit prea politizat n ultimii ani.
Te ngrijoreaz scurgerile de informaii?
Da. Dunstone Limited e foarte activ la
Washington, chiar dac nu lucreaz pe fa.
Dimineile gravita n sfera de realitate a lui Dunstone
Universitatea din Londra. Descoperi c-i era mai uor
dect crezuse s alunge grijile din timpul nopilor.
Teoria lui Hammond despre obiectivele separate se
confirma; intrase n ritm. Atenia lui se ndrepta acum
spre problemele profesionale recrutarea membrilor
echipei de prospectare.
Convenise c numrul lor nu trebuia s fie mai mare
de opt, preferabil mai mic. Domeniile de specialitate
erau cele obinuite: stratificrile de isturi argiloase,
calcar i roc de baz; analiza pungilor de ap i gaze;
vegetaie cercetare botanic i pedologic; i, n fine,
deoarece prospeciunea se ntindea pn n interiorul
regiunii Cock Pit, era nevoie de cineva familiarizat cu
diversele dialecte i obiceiuri din zonele periferice.
Warfield considerase inutil acest ultim post; Alex tia
43

mai bine. Resentimentele erau puternice n Jamaica.


McAuliff optase deja pentru unul din membrii
echipei, un analist al solului pe nume Sam Tucker, din
California. Sam era un brbat imens, de vreo cincizeci
de ani, predispus spre tot soiul de excese, dar un
profesionist de marc n domeniul lui. Prea i cel mai
demn de ncredere om pe care-l ntlnise vreodat Alex,
un prieten de ndejde cu care fcuse prospeciuni din
Alaska pn n Oracabessa, n urm cu un an. McAuliff
sugerase c, dac Julian Warfield l refuza pa Sam,
putea s-i caute alt geodez.
Era o fals ameninare, innd seama de miza jocului,
dar merita riscul de a o lansa, pentru a-l face s renune
la aceast idee. Alex voia cu tot dinadinsul s-l ia pe
Sam n Jamaica. Ceilali aveau s fie noi, nepui la
ncercare; Tucker se descurcase bine de-a lungul anilor.
Putea avea ncredere n el.
Warfield completase un cec Dunstone pe numele lui
Sam Tucker i admisese c n-avea nimic mpotriv, cu
excepia ctorva idiosincrazii minore. Dar Sam urma s
aib acelai statut ca i ceilali membri; nimeni nu
trebuia s cunoasc interesele lui Dunstone. Evident.
Nimeni n-o s afle nimic. Alex era sigur de lucrul
acesta. Mai mult dect credea Warfield. i asta dac
exista ceva adevrat n afirmaiile uluitoare ale lui R C.
Hammond, Fiecrui membru al echipei urma s i se
spun aceeai poveste. S i se ofere o serie de fapte
stabilite de Dunstone Limited. Pn i instituiile
44

implicate luar faptele drept reale; nu aveau nici un


motiv s n-o fac. Garaniile financiare nu erau puse la
ndoial; reprezentau liter de evanghelie universitar.
Erau rvnite, respectate, nicidecum discutabile.
Prospeciunea geologic fusese posibil datorit
subveniei acordate de Societatea Regal de Istorie, cu
sprijinul
Comitetului
pentru
Activiti
al
Commonwealth-ului din Camera Lorzilor. Expediia
urma s fie rezultatul coroborrii eforturilor depuse de
Universitatea din Londra i de ctre Ministerul jamaican
al Educaiei. Toate salariile, cheltuielile i plile de
orice fel aveau s fie fcute prin biroul trezoreriei
universitare. Societatea Regal urma s stabileasc
liniile de credit bancar, iar universitatea trebuia s
avanseze fondurile respective.
Scopul prospeciunii era compatibil cu strdaniile
Comitetului din Camera Lorzilor, ai crui membri
fceau parte din majoritatea societilor regale. Aceasta
reprezenta o alt legtur de neuitat cu Britannia. Un
studiu ce avea s figureze n manualele colare n anii
urmtori. Deoarece, conform ministerului Jamaican, nu
se afla consemnat nici o prospeciune geofizic a
acestui teritoriu.
Evident.
Iar dac ar fi existat, era sigur c nimeni n-ar fi adus-o
n discuie.
Liter de evanghelie universitar.
Furtiagul universitii. Nu ntreba nimeni.
45

Alegerea lui Alexander McAuliff pentru postul de ef


al prospeciunii strnise nedumerire, att n cadrul
societii, ct i al universitii. Dar americanul fusese
preferat de ctre ministerul jamaican. Cineva se simea
insultat de fostele colonii.
Cineva lua banii; comentariile erau de prisos.
Liter de evanghelie.
ns totul era suficient de complicat pentru a fi
teoretic viabil, i spunea McAuliff. Julian Warfield
nelegea mprejurrile n care trebuia s acioneze.
Ca i R C. Hammond, de la Serviciul de Informaii
Britanic.
Iar Alex i ddu seama c nu mai putea amna
intrarea n joc. Att Dunstone Limited, ct i MI 5 erau
angajate n realizarea unor obiective precise. El risca s
piard n aceste angajamente, n unele privine, pierduse
deja. Dar alegerea echipei era preocuparea lui imediat.
McAuliff i folosise destul de des propria manier de
abordare pentru a ti c ddea rezultate. Nu avea s
discute cu nimeni nainte de a cunoate amnunit
activitatea fiecruia; fiecare dintre cei chemai la
interviu trebuia s-i prezinte n scris experiena. n
afar de domeniul exact de specializare, l interesa
adaptabilitatea la condiiile fizice i climaterice i
disponibilitatea la compromisuri n situaii concrete.
El i fcuse treaba. Era pregtit.
Secretara mi-a spus c dorii s m vedei, doctore
McAuliff.
46

Brbatul de la u era decanul Facultii de Geofizic,


un brbat slab, cu ochelari, care ncerca s-i ascund
resentimentele fa de Alex. Fr ndoial c omul se
simea trdat, att de Societatea Regal, ct i de
Kingston, fiindc nu fusese ales el pentru postul lui
McAuliff. Terminase recent o excelent prospeciune n
Anguilla; erau prea multe asemnri ntre acea
nsrcinare i misiunea din Jamaica pentru a nu se simi
frustrat.
Dumnezeule! exclam Alex. Abia ateptam s m
primii n biroul dumneavoastr.
Trecu pe lng biroul decanului i zmbi stngaci. Se
opri lng singura fereastr ce ddea spre o curte
ptrat, mic i i urmri pe studenii cu cri n mn,
mulumit c nu mai fcea parte din acea lume.
Cred c sunt pregtit s ncep interviurile n dupamiaza asta.
Aa de repede?
Mai cu seam datorit dumneavoastr, domnule
profesor Ralston. Mi-ai dat nite recomandri
excelente. Nu o spunea din politee. Dintre cei zece
aspirani, jumtate fuseser propui de Ralston; ceilali
cinci erau liber-profesionisti, foarte apreciai de dou
firme londoneze de prospeciuni. Chiar sunt tentat s-i
iau pe oamenii dumneavoastr, fr s-i mai vd pe
ceilali, continu Alex, cu amabilitate. Dar ministerul de
la Kingston insist s-i examinez i pe acetia.
McAuliff i ntinse lui Ralston o hrtie cu numele
47

celor cinci neuniversitari.


A, da. i cunosc pe civa dintre ei, spuse Ralston,
cu vocea mblnzit de complimentul lui Alex. E un
cuplu aici o pereche, nelegi?
Cum?
So i soie. Familia Jensen.
E un singur Jensen. Care-i soia?
R L. Wells. Ea e Ruth Wells, soia lui Jensen.
Nu mi-am dat seama Nu cred c asta e n
favoarea lor.
De ce nu?
N-a putea s spun cu precizie, rspunse sincer
Alex. N-am lucrat niciodat cu un cuplu cstorit la o
prospeciune. O reacie stupid, nu-i aa? Mai cunoti pe
cineva de pe list?
Pe un individ. A prefera s nu comentez.
Eu te-a ruga s-o faci.
Ferguson. James Ferguson. Mi-a fost student. Un
tip foarte direct. De-a dreptul ncpnat, dac nelegi
ce vreau s zic.
Dar e botanist, nu geolog.
Are antrenament n prospeciuni; geofizica e a
doua lui specializare. Dar asta s-a ntmplat mai demult.
McAuliff rsfoia nite hrtii de pe birou.
Nu chiar aa demult. A participat doar la trei
prospeciuni, toate n ultimii patru ani.
De fapt, aa e. i ar trebui s-l vezi. E considerat
foarte bun.
48

tia sunt oamenii dumneavoastr, zise Alex,


oferindu-i o a doua pagin lui Ralston. Am ales cinci
dintre cei opt pe care mi i-ai indicat. Ne rezerv vreo
surpriz? Apropo, sper c o s fii de acord.
Ralston citi lista, potrivindu-i ochelarii i strngnd
din buze.
Da, mi-am nchipuit c o s-i alegi pe tia. Ai
neles, desigur, c acest Whitehall nu e de-ai notri. A
fost recomandat de Institutul pentru Studiul Indiilor de
Vest. Un tip strlucit, dup cum spune preedintele. Eu
nu l-am cunoscut. Ctig muli bani de pe urma
cursurilor universitare.
E negru, nu-i aa?
A, sigur. Cunoate fiecare limb, fiecare dialect,
fiecare obicei sau aberaie cultural din Antile. Teza lui
de doctorat depisteaz nu mai puin de douzeci i apte
de triburi africane n insule. De la Bushwadi pn la
Koromanti. Cercetrile lui despre integrarea afroindian sunt studii de referin. E i un dandy, din cte
tiu.
Vrei s-mi mai vorbii despre cineva?
Nu, de fapt, nu. O s-i fie greu s te hotrti
asupra expertului n isturi argiloase. Ai pe list doi
oameni foarte buni. Numai dac reaciile dumitale
imediate nu vor avea prioritate, ntr-un fel sau altul.
Nu neleg
Ar fi o obrznicie din partea mea s comentez mai
mult. Apoi, profesorul adug repede: S rog pe cineva
49

s stabileasc ntlnirile?
Mulumesc, ar fi foarte bine. Dac pot fi
programai toi cei zece, a dori s-i rezerv fiecruia cte
o or, n urmtoarele cteva zile; ordinea rmne la
latitudinea candidailor.
O or
O s-i chem din nou pe cei cu care mai vreau s
stau de vorb. N-are rost s piard toi timpul.
Da, sigur.
Primul candidat se descalific singur, din clipa n care
intr n camera de hotel a lui McAuliff. Faptul c era
mai mult beat dect treaz, la ora unu dup-amiaz, putea
fi explicabil, dar acesta fu pretextul pentru a-l elimina
dintr-un motiv mai important: chiopta cu piciorul
drept i nu prea s fac fa rigorilor expediiei. Ali
trei brbai fur respini din raiuni asemntoare: toi
manifestau, n mod evident, ostilitate fa de Indiile de
Vest un virus englezesc rspndit, corespondentul
britanic al lui Americanus Bdranus.
Familia Jensen Peter Jensen i Ruth Wells
reprezent o surpriz plcut. Cei doi soi aveau njur de
cincizeci de ani, o fire optimist, o situaie material
bun i preau interesai att unul de altul, ct i de
munca lor. El era specialist n minereuri, ea, ntr-o
disciplin nrudit cu paleontologia fosilele.
Specializarea lui avea aplicaii practice, a ei era mai
abstract, dar justificabil teoretic.
50

Pot s-i pun cteva ntrebri, doctor McAuliff?


ntreb Peter cu o voce plcut, umplndu-i pipa.
Bineneles.
Nu pot spune c tiu prea multe despre Jamaica,
dar asta pare s fie o cltorie al naibii de ciudat. Carei treaba?
Alex i fu recunosctor c-i oferise ocazia de a recita
explicaia furnizat de Dunstone Limited. n timp ce
vorbea, l privi atent pe specialistul n minereuri i
respir uurat cnd vzu nelegerea din ochii
geologului. Cnd termin, fcu o pauz i adug:
Nu tiu dac asta limpezete lucrurile.
Bineneles c le limpezete, amice. Nobilimea
lovete din nou! Peter Jensen chicoti, aruncndu-i o
privire soiei sale. Societatea Regal s-a zbtut mult
pn s gseasc ceva de fcut. Membrii ei de la
Camera Lorzilor i-au dat de lucru. Bun treab. Sunt
convins c universitatea o s scoat niscaiva parale.
Din pcate, bugetul nu e prea generos.
Serios? Peter Jensen i lu pipa n mn i-l privi
pe McAuliff. Atunci poate c nu neleg. Iart-m, dar
nu eti cunoscut n bran drept un ef zgrcit i pe
bun dreptate, a aduga. Reputaia dumitale i-a luat-o
nainte.
Din Balcani pn n Australia, adug Ruth Wells
Jensen, cu o expresie de uoar iritare la adresa soului
ei. Iar dac ai nite nelegeri separate, asta nu e treaba
lui Peter.
51

Alex rse ncet.


Suntei amabili amndoi. Dar nu e vorba despre
nimic deosebit. Am lucrat pe insul pentru diverse
companii. Sper ca situaia s se repete. Toate
certificatele geofizice sunt emise de Kingston, iar cei de
acolo m-au cerut pe mine. Hai s numim asta o
investiie.
McAuliff l fix din nou pe Peter Jensen; i repetase
de nenumrate ori acest rspuns. Britanicul i privi
soia. Scurt. Apoi chicoti, aa cum fcuse cu cteva
clipe n urm.
i eu a face la fel, amice. Numai s vegheze
Domnul asupra prospeciunii pe care a conduce-o eu.
Una pe care a evita-o ca pe o zi de 1 Mai n
Trafalgar, spuse Ruth, rznd ncet, asemeni soului ei.
Pe cine ai ales, dac-mi pot permite s ntreb? Cineva
cunoscut?
nc pe nimeni De-abia am nceput
Pi, l ntrerupse Peter Jensen, cu o licrire de
umor n ochi, deoarece suferi din cauza cheltuielilor de
transport, trebuie s-i spun c noi preferm s nu fim
separai. Ne-am obinuit oarecum unul cu altul. Dac te
intereseaz unul din noi, cellalt s-ar mulumi cu
jumtate, numai s nu ne desprim.
ndoielile pe care le mai avea Alex fur risipite de
cuvintele lui Ruth Wells Jensen. Ea mim cu o precizie
amuzant tonul profesoral al soului ei.
O jumtate, btrne, poate fi negociat.
52

Apartamentul nostru e al naibii de friguros n perioada


asta a anului.
Familia Jensen urma s fie angajat.
Al treilea candidat din afara universitii, James
Ferguson, fusese corect descris de Ralston drept un tip
direct i ncpnat. Aceste trsturi reprezentau ns
consecinele energiei i nerbdrii lui, dup cum i se
pru lui McAuliff. Ferguson era tnr douzeci i ase
de ani i nu prea genul de om care s supravieuiasc,
cu att mai mult s se afirme n mediul universitar. Alex
recunoscu n Ferguson o bun parte din propria tineree:
preocupare pentru temele sale i intoleran fa de
lumea cercettorilor, n care studia. O contradicie, dac
nu un conflict de interese. Ferguson lucrase ca liberprofesionist pentru companii agro-industriale, iar cea
mai bun recomandare a sa o constituia faptul c
rmnea rareori fr lucru, pe o pia a muncii care nu
oferea prea multe slujbe. James Ferguson era unul dintre
cei mai buni specialiti n vegetaie.
A fi ncntat s m ntorc n Jamaica, zise tnrul,
la cteva clipe dup nceperea interviului. Acum doi ani,
am fost la Port Maria, pentru Fundaia Craft. Dup
prerea mea, ntreaga insul e o min de aur dac s-ar
dezvolta industria pe baz de produse vegetale.
Unde-i aurul? ntreb McAuliff.
n fibrele de baracoa. n al doilea stadiu de
cretere. S-ar putea dezvolta soiul sta de banane, care iar nnebuni pe cei din industria fibrelor sintetice i a
53

tricotajelor, fr a mai vorbi de negustorii de fructe.


Poi dovedi asta?
Aproape am fcut-o, dup prerea mea. Din
aceast cauz am fost concediat de fundaie.
Ai fost concediat?
Fr nici un fel de menajamente. N-are rost s
ascund treaba asta; nici nu prea-mi pas. Mi-a spus s
m limitez la ce aveam de fcut. Ce idee! O s gseti
probabil cteva referine negative despre mine, dac eti
interesat.
Sunt interesat, domnule Ferguson.
Interviul cu Charles Whitehall l tulbur pe McAuliff.
Mai precis omul, nu calitatea informaiilor primite avu
darul s-l impresioneze. Whitehall era un negru cinic,
un londonez originar din Indiile de Vest, ale crui
concepii vdeau o anume agresivitate. nfiarea lui l
surprinse pe McAuliff. Pentru un om care scrisese trei
cri despre istoria Caraibelor, considerate de Ralston
drept studii de referin, Charles Whitehall arta
aproape la fel de vrstnic ca Ferguson.
S nu te nele nfiarea mea, domnule McAuliff,
spuse Whitehall, dup ce intr n camer i-i ntinse
mna lui Alex. Culoarea mea tropical ascunde mai bine
vrsta dect tenul alb. Am patruzeci i doi de ani.
Mi-ai citit gndurile.
Nu neaprat. Sunt obinuit cu reacia asta,
rspunse Whitehall, apoi se aez, descheindu-i sacoul
elegant i ncrucindu-i picioarele acoperite de o
54

pereche de pantaloni raiai.


Fiindc nu-i plac vorbele inutile, doctor
Whitehall, o s fiu concis. De ce eti interesat de aceast
prospeciune? Probabil c poi ctiga mult mai muli
bani ca profesor universitar. O prospeciune geofizic
nu e cea mai rentabil slujb.
S zicem c aspectele financiare trec pe planul al
doilea, poate ntr-unul dintre puinele momente ale vieii
mele. n timp ce vorbea, Whitehall scoase din buzunar
un portigaret din argint. Adevrul e, domnule
McAuliff, c am un sentiment de mplinire personal
ntorcndu-m n ara mea n calitate de expert ce
lucreaz sub egida Societii Regale de Istorie.
Alex i ddu crezare. Deoarece, dup cum nelesese,
Whitehall era un savant mult mai respectat peste hotare
dect n ara lui. Se prea c Charles Whitehall dorea s
obin o recunoatere pe msura valorii sale, care-i
fusese refuzat de ctre cercurile intelectuale sau
poate mondene? din Kingston.
Cunoti regiunea Cock Pit?
La fel de mult ca oricine nu e curier. ns din punct
de vedere istoric i cultural, incomparabil mai bine.
Ce e un curier?
Curierii sunt oamenii de pe dealuri. Fac parte din
comunitile montane. Lucreaz ca ghizi, dac-i gseti.
Sunt de-a dreptul primitivi. Pe cine ai angajat pentru
prospeciune?
Cum?
55

Alex se gndea la curieri.


Am ntrebat cine merge cu dumneata. n echipa de
prospectare. A fi curios s tiu.
Pi nu au fost ocupate toate posturile. E un
cuplu, Jensen minereuri i paleontologie; un tnr
botanist, Ferguson. Un american, prieten de-al meu,
analist al solului, pe nume Sam Tucker.
Cred c am auzit de Jensen, dei nu sunt sigur. Pe
ceilali nu-i cunosc.
Te ateptai s-i tii?
Sincer vorbind, da. Proiectele Societii Regale
atrag n general oameni de mare calibru.
Ca, de pild, dumneata? ntreb zmbind
McAuliff.
Nu pctuiesc prin modestie, zise savantul negru,
rspunznd zmbetului lui Alex cu un rnjet larg. i
sunt foarte interesat. Cred c i-a putea fi de ajutor.
Asta era i prerea lui McAuliff.
Al doilea analist de isturi argiloase purta numele A.
Gerrard Booth. Booth era un candidat universitar
recomandat personal de Ralston n urmtorii termeni:
I-am promis lui Booth c o s supun ateniei dumitale
aceste documente i articole. Cred c Booth ar fi un
membru valoros al expediiei..
Profesorul Ralston i dduse lui McAuliff un dosar
plin cu studiile lui A. Gerrard Booth privind straturile de
roci din diverse locuri de pe glob, cum ar fi Turcia,
Corsica, Zair i Australia. Alex i aminti c citise unele
56

articole n National Geologist i c apreciase luciditatea


i profesionalismul autorului. Booth era bun, ba chiar
mai mult dect bun.
n plus, Booth era o femeie. Colegii o cunoteau pe A.
Gerrard Booth drept Alison; nimeni nu ddea atenie
numelui mijlociu.
Avea unul dintre cele mai sincere zmbete pe care le
vzuse vreodat McAuliff. Era aproape un rs s-ar fi
putut spune chiar masculin, dac aprecierea n-ar fi fost
contrazis de feminitatea ei pronunat. Avea ochii
albatri, vioi i limpezi ochii unui profesionist.
Strngerea ei de mn era ferm tot a unui
profesionist. Prul ei, aten deschis, moale i uor
ondulat fusese periat de mai multe ori, pentru interviu,
i zise Alex. Putea avea orice vrst ntre treizeci i
treizeci i cinci de ani; nu era imposibil s-i dai seama
la o simpl observare, dac fceai abstracie de ridurile
formate de rs n colul ochilor.
Alison Booth nu era doar un bun profesionist, dar
cel puin la prima vedere i o persoan foarte
atrgtoare. Termenul profesionist i tot venea n
minte lui McAuliff n timp ce stteau de vorb.
L-am rugat pe Rolly pe doctorul Ralston s-mi
promit c va omite faptul c sunt femeie. S nu-l
consideri vinovat.
Erai att de convins c sunt antifeminist?
Ea ridic mna i i ddu prul lung i moale ntr-o
parte.
57

Nu m-am gndit la o ostilitate preconceput,


doctor McAuliff. Numai c neleg obstacolele concrete.
Sper s te conving c sunt corespunztoare.
Apoi, ca i cum i-ar fi dat seama de ambiguitatea
vorbelor sale, Alison Booth se opri zmbind i i trase
rochia pe genunchi cu profesionalism.
Sunt convins ca, eti corespunztoare n munca de
teren i n laborator.
Presupun c orice alt aspect ar fi neesenial, spuse
femeia, cu o uoar urm de rezerv englezeasc n
voce.
Nu neaprat. Exist probleme de mediu, un anume
disconfort fizic, dac nu chiar privaiuni.
Nu cred c Jamaica e comparabil cu Zairul sau cu
regiunile periferice ale Australiei. Am fcut
prospeciuni acolo.
tiu
Rolly mi-a spus c n-o s accepi referine de la
membrii altor expediii nainte de a vorbi cu noi, l
ntrerupse Alison Booth.
Izolarea grupului prezint unele riscuri. Apar
relaii tensionate ntre membrii lui. Am pierdut oameni
valoroi n trecut, fiindc alii asemenea lor au
reacionat negativ fa de ei din raiuni nentemeiate.
Dar femeile?
Le-am inclus i pe ele n aceast apreciere.
Am referine foarte bune, doctor McAuliff. Din
raiuni ntemeiate.
58

O s i le cer.
Le am la mine. Alison desfcu geanta mare din
poal, scoase dou plicuri i le puse pe marginea
biroului lui McAuliff. Referinele mele, doctor
McAuliff.
Alex rse i lu plicurile. O privi pe femeie; ochii li se
ntlnir. Privirea ei exprima o provocare agreabil, dar
i o anume rugminte.
De ce e att de important prospeciunea asta
pentru dumneata, domnioar Booth?
Fiindc sunt bun i pot s duc la bun sfrit
aceast treab, rspunse ea simplu.
Lucrezi la universitate, nu-i aa?
Jumtate de norm, cursuri i laborator. Nu sunt
angajat permanent la dorina mea.
Deci nu e vorba despre bani.
McAuliff fcuse o afirmaie.
Mi-ar prinde bine, dei nu sunt disperat.
Nu mi te pot nchipui n pragul disperrii, zise el,
schind un zmbet.
Apoi Alex vzu sau crezu c vede o umbr n
ochii ei, un soi de ngrijorare, care dispru la fel de
repede precum apruse. Instinctiv, el insist asupra
chestiunii.
Dar de ce doreti s vii n aceast expediie? Cu
calificarea dumitale, sunt sigur c poi gsi i alte oferte.
Probabil mai interesante i mai bine pltite.
mi convine perioada, rspunse ea ncet, dup o
59

uoar ezitare.
Ai vreun motiv anume pentru care vrei s petreci o
perioad mai lung de timp n Jamaica?
Nu m intereseaz Jamaica n mod special. Dac
fceai prospeciuni la captul Mongoliei era acelai
lucru.
neleg.
Alex puse cele dou plicuri pe birou. Arbor n mod
deliberat o min indiferent. Ea reacion prompt.
Foarte bine, doctor McAuliff. Nu e un secret
pentru prietenii mei. Femeia inea geanta n poal. N-o
strngea; gesturile ei erau ct se poate de fireti. Cnd
vorbi, vocea, ca i privirea exprimau hotrre. Devenise
din nou profesionistul desvrit. Mi-ai spus
domnioara Booth. n realitate, Booth e numele de
cstorie. Din pcate, mariajul meu a euat; s-a ncheiat
recent. Solicitudinea oamenilor de bun-credin poate
fi agasant n astfel de perioade. A prefera s dispar o
vreme.
McAuliff i susinu privirea, ncercnd s descifreze
ceva dincolo de cuvintele ei. Era ceva, dar ea nu-i
permitea s afle ce; expresia de pe chipul ei i spunea
asta profesional.
Nu e relevant. Te rog s m scuzi. Dar i
mulumesc c mi-ai spus.
Responsabilitatea dumitale e satisfcut?
M rog, curiozitatea mea, n orice caz. Alex se
aplec n fa, cu coatele pe birou, cu minile
60

mpreunate sub brbie. n plus i sper s nu consideri


deplasat remarca mea, ai fcut posibil invitaia de a
lua masa cu mine.
Cred c asta depinde de importana pe care ai
acordat-o cooptrii mele.
Vocea lui Alison era politicoas, dar nu rece. i avea
o adorabil licrire de umor n ochi.
Sincer vorbind, eu mi-am fcut un obicei din a lua
cina, sau un prnz prelungit, chiar s i beau un pahar cu
cei pe care intenionez s-i angajez. Dar n cazul de fa
m abin s admit lucrul sta.
E o replic dezarmant, doctor McAuliff, zise ea
schind un zmbet. A fi ncntat s cinez cu
dumneata.
O s m strduiesc s nu fiu plin de solicitudine.
De altfel, nici nu cred c e necesar.
Iar eu sunt sigur c eti departe de a fi.
Nu n mod relevant.

61

5
Ajuns n intersecia dintre High Holborn i Chancery,
McAuliff i privi ceasul. Cifrele cadranului licrir n
ntunericul ceos al Londrei; era ora 11.40. Rolls-Royceul lui Preston ntrziase zece minute. Sau poate c navea s mai vin. I se spusese c, dac maina nu aprea
pn la miezul nopii, trebuia s se ntoarc la Savoy,
urmnd s fie programat alt ntlnire.
Uneori trebuia s-i aminteasc ale cui ordine le
executa, ntrebndu-se n acelai timp dac nu cumva
era urmrit. Reprezenta un stil de via degradant,
medit el: permanenta vigilen te bloca ntr-un spaiu al
fricii. Toate povetile despre lumea conspiraiilor,
populat de umbre, omiteau josnicia esenial,
caracteristic acestui univers. Nu mai aveai nici o
independen; era o lume sufocant.
Ca urmare a convocrii sale de ctre Warfield n acea
sear, l sunase insistent pe Hammond, deoarece trebuia
s se ntlneasc i cu agentul britanic, la ora unu
noaptea. nsui McAuliff solicitase ntrevederea, iar
Hammond stabilise ora i locul. Apoi, n aceeai sear,
la ora 10,20, primise telefon de la Dunstone: S fii la
intersecia dintre High Holborn i Chancery la 11.30,
adic dup o or i zece minute din acel moment.
La nceput, Hammond era de negsit. Telefonul su
62

ultrasecret de la MI 5 pur i simplu nu rspundea. Alex


nu avea alt numr, iar Hammond i spusese n repetate
rnduri s nu sune niciodat la birou i s-i lase
numele. Nici din camera de hotel nu trebuia s-l sune pe
agent. Hammond nu avea ncredere n centraliste. Nici
n frecvenele telefoanelor celulare.
Lui Alex nu-i rmnea dect s se duc pe Strand, s
intre n mai multe crciumi i farmacii i s-l sune pe
Hammond de la telefoane publice, pn cnd acesta
avea s rspund. Fr ndoial c era supravegheat de
ctre cineva aa c trebuia s se prefac plictisit dup
fiecare apel euat. Descoperi c i esea astfel pnza
unei minciuni, n cazul n care Warfield l-ar fi ntrebat
ceva. Pretextul era ncercarea de a o gsi pe Alison
Booth spre a anula invitaia la mas pentru ziua
urmtoare. Bineneles c nu inteniona s
contramandeze ntlnirea, dar povestea coninea
suficient adevr pentru a se susine.
Ofer ntotdeauna adevruri pariale. Atitudine i
reacie. MI 5.
n cele din urm, la telefonul lui Hammond rspunse
un brbat, care-i spuse pe un ton indiferent c agentul
avea s ntrzie la o cin.
Dumnezeule! Carteluri mondiale, tainice nelegeri
internaionale la cel mai nalt nivel, conspiraii
financiare i o cin trzie.
Pe un ton echilibrat, opus temerilor lui McAuliff,
omul i spuse c Hammond va fi anunat. Alex nu era
63

mulumit; insist ca Hammond s stea lng telefon


chiar dac trebuia s atepte toat noaptea pn cnd
el, Alex, avea s-l sune dup ntlnirea cu Warfield.
Era ora 11.45. Rolls-Royce-ul tot nu apruse. Privi
njur la cei civa pietoni de pe High Holborn ce
mergeau prin ceaa deas. Se ntreb care dintre ei
dac exista vreunul era interesat de persoana lui.
Spaiul fricii.
Se gndi i la Alison. Cinaser mpreun a treia sear
la rnd; ea spusese c avea de pregtit un curs, aa c
ntlnirea lor fusese scurt. innd seama de
complicaiile ce urmar, scuza ei picase la anc.
Alison era o fat ciudat. Profesionalismul i ascundea
foarte bine vulnerabilitatea; nu se ndeprta niciodat de
perimetrul umorului blnd care o proteja. Zmbetul ei,
ce aducea a rs, ochii albatri afectuoi, micarea lent,
graioas a minilor ei erau ntr-o oarecare msur
scutul ei de aprare.
Nu fusese nici o problem n selectarea ei de la prima
vedere din punct de vedere profesional. Era de
departe cel mai bun candidat pentru echip. Alex se
considera reputat specialist n stratificarea rocilor de pe
ambele continente, totui se ndoia c ar fi vrut s-i
pun la ncercare cunotinele cu cele ale fetei. Alison
Gerrard Booth era cu adevrat bun.
i adorabil.
Iar el voia s mearg mpreun n Jamaica.
Pregtise un argument pentru Warfield, n caz c
64

bncile de date din blestematele de computere ale lui


Dunstone ar fi respins-o. Discuia final asupra
membrilor echipei alei de el fcea obiectul acelei
ntruniri nocturne.
Dar unde era afurisitul de automobil negru ct o
corabie?
Scuzai-m, domnule, se auzi o voce profund,
aproape gutural, n spatele lui McAuliff.
Se ntoarse i vzu un brbat cam de vrsta lui, ntr-o
manta cafenie; prea s fie un docher sau un muncitor
pe un antier de construcii.
Da?
Sunt pentru prima dat n Londra i cred c m-am
rtcit. Brbatul art spre placa cu numele strzii, care
abia se vedea la lumina slab a unui felinar.
Aici scrie Chancery Lane, care ar trebui s fie
lng un loc de-i zice Hatton, unde-ar trebui s mntlnesc cu prietenii mei. Nu-l gsesc, domnu.
Alex fcu un semn spre stnga.
E mai sus, la dou sau trei blocuri distan.
Brbatul ntinse din nou mna, ca un ntng, n direcia
indicat de McAuliff.
Acolo, domnu?
Da, acolo.
Omul i scutur braul de cteva ori, de parc ar fi
vrut s sublinieze direcia.
Suntei sigur, domnu? Apoi cobor glasul i vorbi
repede. V rog s v reprimai orice reacie, domnule
65

McAuliff. Continuai, ca i cum ai explica. Domnul


Hammond o s se ntlneasc cu dumneavoastr n
Soho; acolo e un club de noapte care se cheam
Bufnia Sfntului Gheorghe. O s v atepte. Stai la
bar, v gsete el. Nu v facei probleme cu timpul. V
roag s nu-l mai sunai. Suntei urmrit.
McAuliff nghii n sec, se albi i i flutur mna
puin cam prea ostentativ, crezu el spre Hatton
Garden. Apoi vorbi i el n oapt pe un ton precipitat:
Iisuse! Dac eu sunt urmrit, nseamn c i
dumneata eti!
Lum n calcul asemenea situaii
Nu-mi place completarea asta! Ce-o s-i spun lui
Warfield? S m lase Soho?
De ce nu? i spunei c simii nevoia s pierdei o
noapte. Nu avei nici un program mine diminea.
Americanilor le place Soho, aa c e ceva firesc. Nu
suntei un juctor nrit, dar mai riscai nite bani din
cnd n cnd.
Dumnezeule! Urmeaz s-mi descrii i viaa
sexual?
A putea, dar n-o fac. Vocea gutural, puternic,
din nord, reveni. Mulumesc, domnu. Suntei tare bun,
domnu. Sper c-o s dau de prietenii mei.
Omul se ndeprt rapid n noaptea ceoas. McAuliff
se nfior; minile i tremurau. Le vr n buzunare,
cutndu-i igrile. Respir uurat cnd simi metalul
brichetei.
66

Mai erau cinci minute pn la ora dousprezece. O s


mai atepte cteva minute dup miezul nopii, apoi o s
plece. Instruciunile spuneau s se ntoarc la Savoy;
urma s fie stabilit alt ntlnire. Asta nsemna oare c
aveau s se vad n aceeai noapte, dar mai trziu? La
orele dimineii? Ori s se ntoarc la Savoy nsemna
pur i simplu c nu mai trebuia s stea la intersecia lui
High Holborn cu Chancery Lane? Era oare liber n acea
noapte?
Cuvintele fuseser limpezi, dar lsau loc oricrei
interpretri. Dac avea de ales, ar fi putut dup cteva
opriri pe drum s se duc n Soho, la Hammond.
Reeaua de supraveghere ar fi constatat faptul c
Warfield nu venise la ntlnire. Opiunile i erau
deschise.
Doamne! i zise Alex. Ce se ntmpl cu mine?
Cuvinte i nelesuri opiuni i alternative.
Interpretri ale ordinelor!
Cine dracu i ddea lui ordine?
El nu era un om cruia s i se comande!
Dar cnd observ c mna i tremura n timp ce ducea
igara la buze, nelese c de fapt asta era pentru o
perioad neprecizat de timp. Timp ntr-un infern n
care fusese privat de libertate.
Cele dou limbi ale ceasului de la mn se
suprapuser. S-i ia dracu pe toi! El o s plece! Avea
s-o sune pe Alison i s-i spun c dorea s treac pe la
ea s bea ceva s-o ntrebe dac l lsa s vin.
67

Hammond putea s atepte toat noaptea n Soho. Cum


i zicea barului luia? Bufnia Sfntului Gheorghe. Al
naibii de stupid nume!
S-l ia dracu pe Hammond!
Rolis-Royce-ul se zri prin cea, venind dinspre
Newgate, cu motorul duduind, o imixtiune violent n
linitea strzii. Se apropie de trotuar n faa lui McAuliff
i opri brusc. oferul se ddu jos, ocoli corabia lung a
mainii i-i deschise lui Alex ua din spate.
Totul se petrecu att de repede nct McAuliff arunc
igara i se sui n automobil, derutat; nu se acomodase
cu brusca schimbare de planuri. Julian Warfield sttea
n colul opus al uriaei banchete din spate, silueta lui
prnd i mai mrunt n interiorul spaios al
vehiculului.
mi pare ru c te-am lsat s atepi pn n
ultima clip, domnule McAuliff. Am fost reinut cu
treburi.
ntotdeauna faci afaceri cu un ochi aintit spre
pstrarea secretului i cu cellalt spre efectul de oc?
ntreb Alex, n timp ce se lsa pe sptarul banchetei,
uurat c putea s vorbeasc n voie.
Warfield rspunse amuzat, cu rsul lui btrnesc:
Fa de Ross Perot, eu nu sunt dect un negustor
de maini vechi.
Totui, eti al naibii de imprevizibil.
Vrei ceva de but? Preston are un bar chiar acolo.
Warfield art spre sptarul scaunului din fa. Trage de
68

clema aia.
Nu, mulumesc. Poate c o s beau ceva mai
trziu, nu acum.
Uor, uor McAuliff, i zise el. Pentru numele
Domnului, nu fi ostentativ! Hammond poate s atepte
toat noaptea. Acum dou minute chiar asta i-ai
propus.
Btrnul scoase un plic din buzunarul hainei.
O s-i dau imediat vestea cea bun. Nu avem
obiecii serioase fa de nici un membru al echipei,
abstracie fcnd de cteva chestiuni minore.
Dimpotriv, credem c ai dat dovad de ingeniozitate n
stabilirea componenei ei
Dup spusele lui Warfield, reacia iniial de la
Dunstone fa de prima sa list fusese negativ. Nu din
cauza siguranei acele chestiuni minore nici a
calitii. McAuliff i fcuse bine temele. Obieciile
izvorau dintr-un punct de vedere teoretic. Ideea
prezenei femeilor ntr-o prospeciune geologic fusese
respins imediat, n principal din cauza diminurii forei
echipei, fr s se invoce neaprat o slbiciune. Orice
proiect care presupunea o cltorie era realizat, prin
tradiie, de ctre brbai; prezena unei femei reprezenta
un factor de risc. Nu putea dect s duc la complicaii
orict de multe.
Aadar, am tiat dou nume de pe list, nelegnd
c, prin eliminarea lui Wells, urma s-l pierdem i pe
soul ei, Jensen Trei respini din primii cinci; tiam c
69

n-o s-i plac, dar mai ai fi neles Ulterior mi-am dat


seama. La naiba, dumneata ai gndit mai bine dect noi
toi!
N-am folosit nici o strategie, Warfield. Am alctuit
cea mai bun echip pe care am putut s-o adun.
McAuliff simi c trebuia s strecoare aceast
afirmaie.
Poate c nu n mod contient, dar calitativ ai
format un grup excelent. Includerea celor dou doamne,
una cstorit i amndou foarte bune n domeniul lor,
a nsemnat o mbuntire substanial.
n ce sens?
Asta confer ele confer un aer de inocen
expediiei. O patin de erudiie, de fapt; un aspect pe
care l-am trecut cu vederea. O echip entuziast de
brbai i femei cu o subvenie de la Societatea Regal
att de diferit de toate expediiile formate, exclusiv
din brbai. Zu, e cu adevrat remarcabil.
Nu asta a fost intenia mea. mi pare ru c te
dezamgesc.
Nu e nici o dezamgire. Rezultatul e acelai. Inutil
s-i mai spun c le-am prezentat i celorlali acest
aspect i toi l-au acceptat imediat.
Presupun c orice le-ai fi spus, ei ar fi acceptat
fr s crcneasc. Care sunt chestiunile minore?
Informaii suplimentare pe care le-ai putea lua n
considerare, ca s-i citez pe ei.
Btrnul se ntinse i aprinse o veioz. Apoi scoase
70

cteva pagini din pardesiu, le despturi i le puse


deasupra plicului. i potrivi ochelarii pe nas i arunc o
privire paginii de deasupra.
Soul i soia, aceti Jensen i Wells. Sunt foarte
activi n cercurile politice de stnga. Maruri pentru
pace, mitinguri mpotriva bombardamentelor. Treburi
de genul sta.
Asta n-are nici o legtur cu munca lor. M
ndoiesc c i-ar propune s-i organizeze pe btinai.
McAuliff vorbise n mod deliberat pe un ton plictisit.
Dac Warfield intenionase s aduc n discuie astfel de
chestiuni, voia ca magnatul s neleag c el le
considera irelevante.
n Jamaica e o mare instabilitate politic; tulburri,
mai exact. N-ar fi n interesul nostru ca vreunul din
oamenii dumitale s fie prea receptiv la asemenea
probleme.
McAuliff se ntoarse i-l privi pe btrnel buzele
subiri fcute pung, hrtiile inute ntre degetele subiri
i osoase sub fasciculul subire de lumin galben, ce-i
ddea tenului su mbtrnit o culoare bolnvicioas.
Dac s-ar ntmpla ceea ce mi se pare puin
probabil ca familia Jensen s fac zarv pe teme
politice, a renuna la ei. Pe de alt parte, atragerea unor
asemenea oameni ar putea fi profitabil pentru
dumneata. Nu prea vd cum ar lucra tiind despre ce e
vorba pentru Dunstone.
Da, zise Warfield calm. Ne-am gndit i la asta.
71

Tipul acela, Ferguson, a avut necazuri cu fundaia Craft.


A fcut o descoperire de importan capital n
legtur cu fibrele de baracoa. Asta i-a speriat de moarte
pe Craft i pe sponsorii lui.
Noi nu avem dispute cu Craft. Nici nu ne dorim s
intrm n conflict cu ei. Faptul c tnrul sta lucreaz
cu dumneata ar putea trezi nedumeriri. Craft e apreciat
n Jamaica.
Nici unul nu se ridic la valoarea lui Ferguson, n
nici un caz contracandidatul lui, iar el era cel mai bun
din lotul celor rmai. O s-l in pe Ferguson departe de
Craft.
E absolut necesar. Altfel nu putem fi de acord.
Charles Whitehall, savantul-dandy negru, reprezenta,
din punct de vedere psihologic, un caz patologic
conform datelor deinute de Dunstone. n plan politic
era conservator, un conservator negru, care s-ar fi putut
erija n liderul reacionarilor din Kingston dac ar fi
rmas pe insul. Dar viitorul lui nu era n Jamaica, dup
cum i dduse seama mai demult. Iar faptul acesta l
dezamgise n cel mai nalt grad. Warfield se grbi,
totui, s adauge c informaiile negative erau
echilibrate dac nu chiar depite de performanele
tiinifice ale lui Whitehall. Interesul su fa de
prospeciune reprezenta, n fond, un factor pozitiv;
includerea lui putea nltura orice bnuial c proiectul
ar fi urmrit scopuri materiale. i, parc pentru a pune
capac complicaiilor acestui om sofisticat, Whitehall
72

mai deinea i centura neagr la jukato, o art marial


mai dificil i mai periculoas, derivat din judo.
Legturile noastre din Kingston sunt foarte
impresionate de faptul c omul vi s-a alturat. Se pare
c vor s-i ofere o catedr la Universitatea Indiilor de
Vest. Probabil c el o s accepte n schimbul unei
remuneraii corespunztoare. i acum, s trecem la
ultima persoan.
Warfield i scoase ochelarii, i puse n poal peste
hrtii i i frec vrful nasului subire.
Doamna Booth doamna Alison Gerrard Booth.
Alex fierbea de indignare. Warfield i spusese deja c
nu existau obiecii la adresa lui Alison; nu voia s aud
informaii intime, personale, scoase la iveal de oamenii
fr chip de la Dunstone.
Ce e cu ea? ntreb McAuliff, controlndu-i
vocea. Dosarul ei vorbete de la sine.
Indiscutabil. E foarte calificat i nerbdtoare
s prseasc Anglia.
Mi-a explicat asta. Eu am crezut-o. Tocmai a
divorat i presupun c situaia nu e tocmai plcut
din punct de vedere social.
Asta i-a spus dumitale?
Da. Eu o cred.
Warfield i puse din nou ochelarii i lovi uor pagina
din faa lui.
M tem c e ceva mai mult dect att, domnule
McAuliff. i-a spus cine era soul ei? Cu ce se ocupa?
73

Nu. N-am ntrebat-o.


Da m rog, cred c ar trebui s tii. David Booth
aparine unei familii importante de viconi, mai exact
care a rmas lefter vreme de o generaie. El e asociat
la o firm de import-export, unde realizeaz nite
venituri la limita decenei. Totui, domnul Booth
triete pe picior mare. Are cteva case aici i pe
continent conduce maini scumpe, e membru al celor
mai bune cluburi. Ciudat, nu i se pare?
Aa s-ar zice. Dar cum ai obinut toate aceste
informaii?
Droguri, spuse Julian Warfield, de parc ar fi
anunat ora exact. David Booth face curierat n slujba
cercurilor de interese franco-americane din Corsica i
Marsilia.
Cteva clipe, cei doi tcur. McAuliff nelegea
consecinele i, n cele din urm, vorbi:
Doamna Booth a fcut prospeciuni n Corsica,
Zair i Turcia. Vrei s sugerezi c i ea e implicat?
Puin probabil. S-ar putea chiar s nu-i dea seama.
La urma urmei, a divorat de individ. Dup prerea
noastr, ea a aflat despre implicaia soului ei i, din acel
moment, s-a temut s mai rmn n Anglia. Mai mult
ca sigur c nu are de gnd s se ntoarc.
Urm o alt pauz, creia ntr-un trziu McAuliff i
puse capt.
Cnd ai spus c s-a temut, presupun c te-ai
referit la faptul c a fost ameninat.
74

Foarte posibil. Orice ar ti ea poate fi duntor.


Booth n-a fost prea ncntat de ideea divorului. Nu din
punct de vedere afectiv e un muieratic ci probabil
din motive legate de cltoriile lui.
Warfield mpturi din nou hrtiile i le puse n
buzunarul pardesiului.
Pi, zise Alex, asta e o adevrat bomb. Nu tiu n
ce msur sunt pregtit s-o amorsez.
i-am dat aceast informaie despre doamna
Booth, fiindc ne-am gndit c ai fi aflat-o i singur.
Am vrut s te pregtim, nu s-i schimbm prerea.
McAuliff se ntoarse iute i-l privi pe Warfield.
Vrei s rmn n echip fiindc ar putea ar
putea s-i fie de folos. Nicidecum din considerente de
ordin tiinific.
Uurel McAuliff! Uurel!
n vremurile acestea tulburi i trec prin minte tot
soiul de gnduri.
Nu-mi place povestea asta!
Nu te-ai gndit la acest aspect. Dumneata crezi c
e mult mai la adpost n Jamaica dect la Londra. Eti
ngrijorat, nu-i aa? Te-ai ntlnit des cu ea n ultima
sptmn.
Nu-mi place s fiu urmrit, ripost Alex.
Am acionat pentru protecia dumitale, rspunse
repede Warfield.
Protecie fa de ce? Pentru numele Domnului,
protecie fa de cine? McAuliff l privi int pe btrn,
75

contient de faptul c i displcea profund. Se ntreb


dac Warfield avea s fie mai explicit dect Hammond
n privina proteciei. Sau dac ar fi recunoscut existena
unei prospeciuni jamaicane anterioare? Cred c am
dreptul s tiu, adug el nfuriat.
O s afli la momentul potrivit. Totui, a vrea s-i
art mai nti hrtiile astea. Sunt convins c vei fi
satisfcut.
Warfield lu plicul nelipit i scoase din el cteva
pagini subiri, capsate mpreun cu o foaie mai groas
de hrtie. Erau copii la indigo ale scrisorii sale de
acceptare, semnat n Belgrave Square cu mai bine de o
sptmn n urm. McAuliff ntinse mna i aprinse
veioza din dreptul lui, lu hrtiile de la Warfield i
ntoarse foile subiri pn cnd ajunse la pagina mai
groas. Era o copie xerox a unui transfer de depozit de
la Chase Manhattan Bank din New York. Cifrele se
vedeau clar: n stnga figurau sumele vrsate n contul
su de ctre un concern elveian; n dreapta, taxele
maxime aplicate acestui venit, achitate autoritilor
elveiene i Serviciului Intern de Venituri al Statelor
Unite.
Suma net era de 1 270.000 dolari. Alex ridic
privirea spre Warfield.
Primul meu onorariu trebuia s fie de douzeci i
cinci la sut din valoarea total a contractului privind
activitatea principal de prospectare. Ne-am neles c
va fi pltit la sosirea echipei n Kingston. Anterior
76

acestei date, dumneata erai rspunztor de cheltuielile


mele, iar dac nu ne nelegeam, mi reveneau cinci sute
pe zi pentru timpul irosit. De ce aceast schimbare?
Suntem foarte mulumii de activitatea dumitale de
pregtire a expediiei. Am vrut s-i demonstrm buna
noastr credin.
Nu te cred
n afar de asta, continu Warfield, ridicnd vocea
la auzul obieciilor lui Alex, nu a intervenit nici o
schimbare n contract.
tiu ce-am semnat.
Nu prea bine, dup cum se pare. Citete cu atenie
nelegerea! Acolo scrie clar c i se va acorda minimum
douzeci i cinci la sut; nu mai trziu de sfritul zilei
pe care am stabilit-o pentru nceperea prospeciunii. Nu
se menioneaz nimic n legtur cu o sum mai mare de
douzeci i cinci la sut; nu exist interdicia acordrii
ei la o dat anterioar. Ne-am gndit c o s te bucuri.
Btrnul i mpreun minile mici asemenea unui
Gandhi Novidentul n veminte Savile Row. McAuliff
reciti scrisoarea de transfer de la Chase Manhattan.
Din documente reiese c banii acetia reprezint
contravaloarea serviciilor prestate pn la data de azi.
Ai fi avut ceva btaie de cap cu recuperarea sumei dac
nu m-a fi dus n Jamaica. i avnd n vedere obsesia
dumitale n privina secretului, m ndoiesc c i-ai fi dat
o osteneal prea mare. Nu, domnule Warfield, aici e
altceva la mijloc.
77

ncrederea, domnule McAuliff. Generaia dumitale


pierde din vedere acest aspect.
Magnatul zmbi blnd.
Nu vreau s fiu grosolan, dar nu cred c dumneata
ai avut vreodat aa ceva. Dumneata eti un
manipulator, nu un ideolog. Repet: e altceva la mijloc.
Foarte bine.
Warfield i dezlipi minile delicate, rmnnd n
postura de Gandhi, sub lumina galben a veiozei.
Am ajuns n felul acesta la protecia despre care
vorbeam i n privina creia, pe bun dreptate, ai
solicitat lmuriri suplimentare. Eti unul dintre noi,
Alexander Torquin McAuliff. O component foarte
important, esenial a planurilor lui Dunstone. Ca o
recunoatere a contribuiei dumitale, le-am recomandat
directorilor notri s te considere egalul lor. Prin
urmare, onorariul care i-a fost acordat este suma iniial
alocat unuia de-ai notri. Dup cum ai remarcat chiar
dumneata, ar fi fost neobinuit s se fac o asemenea
plat n alte condiii.
Unde dracu vrei s ajungi?
n cuvinte mai dure, s nu ncerci vreodat s ne
renegi. Eti un participant benevol la activitatea noastr.
Dac s-ar ntmpla vreodat indiferent de motiv s
nu fii de acord cu Dunstone, s nu schiezi nici o
tentativ de a te despri de noi.
McAuliff l fix pe btrnul care zmbea.
De ce-a face asta? ntreb el ncet.
78

Fiindc avem motive s credem c exist


elemente dornice s ne frneze dezvoltarea. Ar putea
ncerca s ia legtura cu dumneata; poate au i fcut-o
deja. Viitorul dumitale e alturi de noi. Financiar, poate
i ideologic cu siguran sub aspect legal.
Alex ncet s-l mai priveasc pe Warfield. Rolls-ul o
luase la vest, spre New Oxford, la sud pe Charing Cross,
apoi din nou la vest pe Shafftesbury. Se apropiau de
luminile lui Piccadilly Circus, culorile iptoare zrinduse difuz prin ceaa groas.
Pe cine ai sunat att de insistent n seara asta?
Btrnul nu mai zmbea. McAuliff ntoarse capul de
la fereastr.
Nu vd de ce ar fi treaba dumitale, dar o sunam
nicidecum insistent pe doamna Booth. O s lum
mine masa mpreun. Iritarea mea se datora acestei
ntlniri programate n grab i faptului c nu voiam s-o
deranjez dup miezul nopii. Ce credeai?
N-ar trebui s fii att de ostil
Am uitat, l ntrerupse Alex. ncerci doar s m
protejezi. De elemente.
Pot s fiu ceva mai exact.
Ochii lui Julian Warfield i privir pe ai lui Alex cu o
intensitate neobinuit.
N-are rost s m mini, aa c m atept s-mi spui
adevrul. Ce nseamn pentru dumneata cuvntul
Halidon, domnule McAuliff?
79

6
Cacofonia isteric a muzicii rock i asalt dureros
urechile. Dup aceea, i fur agresai ochii, de straturi de
fum gros, translucid, care-l fcur s lcrimeze, nrile
reacionar i ele la mirosul dulce-neptor de tutun
amestecat cu marijuana i hai.
McAuliff i croi drum prin mulimea de trupuri
lipicioase, dnd la o parte brae agitate i trgnd blnd,
ns ferm, de umerii celor prezeni, nainte de a ajunge
n cele din urm la captul barului.
Bufnia Sfntului Gheorghe ajunsese la zbuciumata
sa or de vrf. Luminile halucinante explodau pe perei
i tavan ntr-un crescendo ritmic; trupurile aveau poziii
concave ori convexe, legnndu-se i zvrcolindu-se
violent.
Hammond sttea ntr-un separeu circular, mpreun
cu alte cinci persoane: doi brbai i trei femei. Alex se
opri, ascuns n spatele butorilor i al dansatorilor i-i
privi pe comesenii lui Hammond. Era ceva amuzant de
ciudat. Hammond i brbatul din faa lui, de vrst
mijlocie, erau mbrcai corect, ca i dou din cele trei
femei, amndou trecute de patruzeci de ani. Al treilea
cuplu l formau doi tineri rockeri, nvemntai n haine
din piele neagr, pline de fermoare. Scena avea un
mesaj ct se poate de clar: prinii fceau pe placul
80

tinerei generaii, incomod, ns curajoas.


McAuliff i aminti cuvintele omului de pe High
Holborne. Stai la bar, o s vin el la tine. Reui s
ajung lng tejgheaua de mahon a barului i s ridice
tonul pentru a-i da comanda barmanului negru, cu pr
att de scurt, nct prea chel. McAuliff se ntreba cnd
o s se urneasc Hammond de la mas; nu voia s
atepte mult. Avea multe s-i spun agentului britanic.
Scuz-m, te cheam cumva McAuliff?
Surprins de acea ntrebare urlat, Alex vrs o parte
din butur. Cel care strigase era tnrul de la masa lui
Hammond. Agentul nu pierdea timp.
Da. De ce?
Prinii prietenei mele te-au recunoscut. Mi-au
cerut s te invit acolo.
n momentele ce urmar, lui McAuliff i se pru c
juca ntr-o pies din cadrul altei piese. Un scurt exerciiu
de actorie, cu dialoguri familiare, jucat n faa unei
asistene plictisite, format din ali actori, mai plini de
via. Dar elementul surpriz l fcu pe Alex s
aprecieze n mod special ndemnarea lui Hammond.
l cunotea din vedere pe brbatul de vrst mijlocie
din faa lui Hammond. i pe soia lui. i mai ntlnise de
vreo dou sau trei ori, cu ocazia cltoriilor anterioare la
Londra. Nu erau genul de oameni pe care-i puteai
recunoate pe strad sau la Bufnia Sfntului
Gheorghe dac nu-i aminteai mprejurrile n care-i
ntlnisei.
81

Hammond fu prezentat cu numele su adevrat, iar


McAuliff se aez lng el.
Cum dracu ai aranjat ntlnirea asta? ntreb Alex
dup cinci chinuitoare minute n care ncerc s-i
aminteasc de unde-i cunotea pe cei doi. Ei tiu cine
eti?
S rzi din cnd n cnd, spuse Hammond cu un
zmbet calm. Cred c sunt undeva n ierarhia
guvernamental, jonglnd cu cifre n camere prost
luminate Pregtirile astea erau absolut necesare.
Warfield i-a dublat oamenii care te supravegheaz. Nu
ne ncnt deloc treaba asta; poate c ne-a observat, dei
e puin probabil.
Te asigur c a observat ceva.
Alex i dezveli dinii ntr-un surs, dar zmbetul era
fals.
Am s-i spun multe. Unde ne putem ntlni?
Aici. Acum, fu replica britanicului. Vorbete din
cnd n cnd i cu ceilali, dei e perfect plauzibil s
purtm o conversaie. O putem continua la un prnz sau
la o butur peste o zi, dou.
Nu se poate. Plec la Kingston poimine diminea.
Hammond se opri cu paharul la buze.
Aa repede? Nu ne ateptam la asta.
E nesemnificativ, comparativ cu altceva
Warfield tie despre Halidon. Asta e, m-a ntrebat dac
eu tiu ceva.
Cum?
82

Domnule McAuliff, se auzi interpelarea strigat


din cellalt capt al mesei. Cunoatei cu siguran
familia Benson din Kent
Replica picase la anc, i zise Alex. Hammond
amuise de uimire, apoi starea de oc ced rapid locul
unei acceptri nfuriate. Conversaia despre uitata
familie Benson avea s-i ofere lui Hammond un rgaz
de gndire. Iar Alex dorea ca el s fac lucrul sta.
Ce a spus exact! ntreb Hammond.
Halucinantele lumini rotitoare i proiectar formele
stridente pe mas, dndu-i agentului o nfiare
grotesc.
Ce nseamn pentru dumneata cuvntul
Halidon?.
Ce i-ai rspuns?
I-am spus c e un ora din New Jersey.
Poftim?
Halidon, New Jersey. E un ora.
Scris altfel, presupun i pronunat altfel. L-ai
pclit cu ignorana dumitale?
De ce nu? Chiar sunt ignorant.
I-ai ascuns faptul c ai auzit cuvntul sta? E
teribil de important!
Da da, aa cred. De fapt, m gndeam la altceva.
La alte cteva lucruri
A mai pomenit de el ulterior? l ntrerupse agentul.
Nu. M-a privit lung, dar nu l-a mai menionat. Ce
crezi c nseamn toate astea?
83

Deodat, un dansator cu capul n nori, fcnd piruete,


se aplec peste masa lor, cu ochii pe jumtate deschii i
cu gura cscat.
Ia te uit, tia-s mmici i ttici! zise el,
bolborosind cuvintele cu un accent aspru de Yorkshire.
Ce zicei de distracia celor tineri, mmicilor?
La naiba!
Hammond vrsase o parte din butur.
Sunai dup majordom, babacilor! Trimitei-l la
btrnu Edinburgh. E-un prieten de-al meu, bunu i
btrnu Edinburgh.
Dansatorul surescitat dispru la fel de repede precum
apruse. Cellalt cuplu mbrcat corect ncerc s-l
consoleze pe Hammond, criticndu-i cu asprime pe
patronii de la Bufnia; tinerii i ddur toat silina s
aplaneze lucrurile.
E n regul, nu v facei probleme, zise agentul
amabil. M-am udat puin, atta tot.
Hammond i scoase batista i ncepu s-i tearg
fruntea. Mesenii i reluar conversaiile ntrerupte de
incident. Britanicul se ntoarse ctre McAuliff, cu un
zmbet resemnat ce-i dezminea vorbele.
Nu pot s mai stau dect un minut; dac o s fie
nevoie, vei fi contactat mine.
Aadar conflictul sta a fost un semnal?
Da. Acum, ascult-m i reine ce-i spun. N-am
timp s repet. Dup ce ajungi la Kingston, o s te
descurci singur o vreme. Sincer vorbind, nu ne ateptam
84

s pleci aa de curnd
Stai puin! l ntrerupse McAuliff, vorbind ncet,
nfuriat. S te ia naiba! Dumneata ascult i reine!
Mi-ai garantat securitate deplin i contact permanent.
De aceea am acceptat
Nu s-a schimbat nimic, i-o retez Hammond,
zmbind printete n contradicie cu ostilitatea calm
dintre ei. Ai contactele; ai memorat optsprezecedouzeci de nume
n zona de nord, nu n Kingston! Trebuie s-mi
spui numele din Kingston!
O s facem tot ce se poate pn mine.
Nu e de-ajuns!
Trebuie s fie, domnule McAuliff, spuse
Hammond pe un ton glacial. La Kingston, la est de
Victoria Park, pe Duke Street, se afl o pescrie numit
Tallons. n caz de urgen i numai atunci dac ai de
transmis informaii, vorbete cu patronul. Are o artrit la
mna dreapt. ns, reine, el nu face dect s transmit
vetile. Nu te poate ajuta altfel. Acum, chiar c trebuie
s plec.
Mai am de spus cteva lucruri.
Alex puse mna pe braul lui Hammond.
Va trebui s le amni
Un singur lucru. Alison Booth. tiai, nu-i aa?
Despre soul ei?
Da.
tiam. Sincer vorbind, n primul moment am
85

crezut c era omul lui Dunstone. A, referitor la


nedumerirea dumitale legat de menionarea
Halidonului de ctre Warfield: ce voia s spun? Dup
prerea mea, nici el nu tie mai mult dect noi. i, la
rndul su, se strduiete ca i noi s afle despre ce e
vorba.
Cu iueala unuia mult mai tnr, Hammond se ridic
de la mas, se strecur pe lng McAuliff i se scuz
fa de ceilali. Alex sttea acum lng femeia ntre
dou vrste, despre care credea c venise cu Hammond.
Nu-i reinuse numele n timpul prezentrilor, dar
privind-o acum, nu mai avu nici o ndoial. I se citea n
ochi ngrijorarea chiar teama; ncerca s-o ascund,
ns nu reuea. Zmbea ezitant, forat.
Aadar, dumneata eti tnrul
Doamna Hammond se opri i duse paharul la buze.
Tnr i nu prea, ripost McAuliff, observnd c
mna femeii tremura, aa cum i tremurase i lui cu o
or n urm, la ntlnirea cu Warfield. E greu de
conversat aici, n glgia asta. i cu luminile astea
ngrozitoare.
Doamna Hammond pru s nu aud sau s ia n seam
vorbele lui. Halucinantele lumini oranj i galben, ca i
verdele dezgusttor desenau un tatuaj ciudat pe chipul ei
nspimntat. Ce bizar, i zise Alex, dar nu se gndise
niciodat la Hammond ca la o persoan particular, care
s aib o soie sau o via intim.
i, n vreme ce se gndea la aceste nebnuite realiti,
86

femeia i strnse braul i se aplec spre el. n vacarmul


nucitor i sub luminile orbitoare, ea i opti lui
McAuliff la ureche:
Pentru numele lui Dumnezeu, du-te dup el!
Trupurile dansatorilor formau un zid ce se zvrcolea
cu micri violente. i croi drum printre ei, mpingnd
i dnd din coate, fr s ia n seam obscenitile ce i
se strigau. ncerc s-l zreasc pe intrusul zpcit care
i atrsese atenia lui Hammond izbindu-se de masa lor.
Dispruse fr urm.
Apoi, la captul ringului de dans aglomerat i luminat
de flashuri, zri micrile aparent dezordonate ale
ctorva brbai ce mpingeau pe cineva spre un coridor
strmt. Era Hammond!
Se npusti din nou asupra zidului de trupuri
contorsionate, spre captul ncperii. Un negru nalt
ncerc s stvileasc asaltul lui Alex.
Hei, efu! Oprete-te! Eti cumva patron aici?
D-te la o parte! La naiba! Ia mna de pe mine!
Cu plcere, efu!
Negrul i lu minile de pe haina lui McAuliff,
strnse pumnul i-l repezi n stomacul lui Alex. Fora
loviturii i ocul surprizei l fcur pe McAuliff s se
chirceasc de durere.
Se ndrept ct putu de repede i se apropie de individ
cltinndu-se pe picioare. Negrul reui s-i rsuceasc
ncheietura minii, iar McAuliff czu printre dansatorii
87

din jur. Cnd se ridic, atacatorul dispruse.


Urm un moment straniu de durere intens.
Fumul i mirosurile ce pluteau n aer l nnebuneau;
apoi nelese. Trgea adnc aer n piept; i pierduse
rsuflarea. Cu mai puin for, dar la fel de hotrt, i
continu drumul printre dansatori, ctre coridorul
ngust.
Era un culoar ce ducea spre toalete. Puicue la
dreapta, Cocoei la stnga. La captul lui se afla o u
de care atrna un lact uria, menit probabil s le
aminteasc clienilor c pe acolo nu aveau scpare; la
Bufnia Sfntului Gheorghe trebuia pltit consumaia
nainte de plecare.
Lactul fusese descuiat, apoi repus n belciugele
rotunde, cu braul curbat la un centimetru de gaur.
McAuliff l sparse i deschise ua.
Iei ntr-o alee ntunecat, plin de cutii de gunoi i
resturi menajere. Nu se vedea, practic, nici o lumin, n
afar de cerul nopii, estompat de cea i licrul slab al
ferestrelor caselor din jur. n faa lui se afla un zid nalt
de crmid, iar la dreapta, aleea trecea pe lng alte
ui, oprindu-se ntr-o fundtur format de unghiul
ascuit al zidului. La stnga, se zrea o deschiztur
ntre cldirea discotecii i zidul din fa; era un pasaj ce
ddea n strad. i acolo se gseau lzi de gunoi, ce
mprtiau o duhoare puternic.
McAuliff privi suprafaa de ciment a coridorului i
marginile sale nguste, luminate de lmpile de pe strad.
88

Strbtuse vreo ase metri cnd vzu micile bltoace de


lichid, de un rou ntunecat.
Iei n fug pe strad; lumea se rrise; Soho se apropia
de ora sa fermecat. Totul se petrecea acum nuntru:
cluburi private, sli de jocuri ilegale deschise toat
noaptea, ncperi discrete n care se fcea sex n toate
felurile i la orice pre. Privi trotuarul n sus i-n jos,
ncercnd s gseasc o bre n traficul uman.
Nu era nimic.
Cercet pasajul; urmele de snge fuseser ntinse de
paii trectorilor, picturile disprnd brusc la marginea
trotuarului. De bun seam pe Hammond l urcaser
ntr-un automobil.
Pe neateptate, McAuliff simi lovitura unor pumni n
spate. Se rsuci ntr-o parte, orbit de lumina unui neon
i, datorit rapiditii acestei micri, nu fu azvrlit n
strad. n schimb, atacatorul su, un negru uria, sri
peste bordura trotuarului n faa unui Bentley ce venea
n mare vitez. McAuliff simi o durere ascuit pe fa.
Brbatul fu lovit de main; scoase un ipt ptrunztor
nainte de a i da duhul; scrnetul roilor i confirm
lui McAuliff incredibila realitate. Bentley-ul i
continu cursa, zdrobindu-i victima fr s
ncetineasc. Ajunse la col i vir brusc la stnga,
urcnd pe trotuar; roile huruir cnd atinser din nou
pavajul, apoi automobilul se fcu nevzut. Pietonii
ipau, brbaii alergau, trfele disprur n dosul uilor,
petii i vrr minile n buzunare, n vreme ce
89

McAuliff sttea n faa cadavrului mutilat, contient de


faptul c acel sfrit i fusese lui destinat.
Cobor n fug pe strada Soho, pentru a se deprta de
mulimea ce se aduna n spatele lui pe trotuar. Se vor
pune ntrebri, vor aprea martori oameni care i-ar fi
amintit c el se aflase la locul crimei implicat, nu doar
gsindu-se acolo, cuget el. Nu avea nici o explicaie i
nelese instinctiv c nu-i putea permite s fie
identificat nu nainte de a primi nite rspunsuri.
Negrul mort era cel care l agresase la Bufnia
Sfntului Gheorghe, nu se ndoia nici o clip de asta:
brbatul l surprinsese cu o lovitur atroce n stomac, pe
ringul de dans i-i rsucise ncheietura minii,
aruncndu-l la picioarele dansatorilor ce se nvrteau
acolo. Era omul care l mpiedicase s ajung la
Hammond pe coridorul ngust ce trecea pe lng
Puicue i Cocoei i ddea n aleea ntunecat de
afar.
De ce l oprise negrul? De ce, pentru numele lui
Dumnezeu, ncercase s-l ucid?
Unde era Hammond?
Trebuia s ajung la un telefon. Trebuia s sune la
numrul lui Hammond i s vorbeasc cu cineva, cu
oricine i-ar fi putut da nite rspunsuri.
Deodat, Alex i ddu seama c trectorii l priveau
cu atenie. De ce? Era evident. Alerga m rog, mergea
prea repede. Un om mergnd grbit la acea or pe strada
90

ceoas din Soho btea la ochi. Nu-i putea permite aa


ceva; i ncetini mersul su la ntmplare i travers
fr int mai multe strzi necunoscute.
Totui, oamenii continuau s-l priveasc ciudat.
Despre ce era vorba?
Apoi nelese. Simea sngele cald iroindu-i pe
obraz. i aminti de durerea ascuit din obraz atunci
cnd uriaele mini ale negrului l loviser pe trotuar.
Poate fusese zgriat de un inel. Sau de o unghie ce
mai conta? Fusese rnit, iar acum sngera. Cut n
buzunarul hainei o batist. Toat poriunea lateral a
sacoului era sfiat.
Iar el fusese prea surprins ca s mai observe sau s
simt haina rupndu-i-se ori sngele de pe fa.
Iisuse! Ce privelite! Un brbat cu sacoul rupt i cu
obrajii nsngerai, ndeprtndu-se n grab de locul
unde i pierduse viaa un negru n Soho.
Mort? Decedat?
Nu. Ucis.
Dar pentru ei, metoda avea o semnificaie aparte: o
mbrnceal violent n mijlocul strzii, potrivit astfel
nct s ntlneasc bara de protecie grea a unui
Bentley aflat n plin vitez.
La mijlocul blocului urmtor care bloc? zri o
cabin telefonic. Una englezeasc, mai larg i mai
ntunecat dect ruda ei american. Grbi pasul i
scoase cteva monede din buzunar. Intr n cabin; era
ntuneric, prea ntuneric. De ce? Lu din buzunar
91

bricheta metalic, innd-o strns, ca pe un mner, ca i


cum, dac i-ar fi dat drumul, ar fi czut ntr-o prpastie.
O aprinse, respir adnc i form numrul la lumina
flcrii.
tim ce s-a ntmplat, domnule McAuliff, rspunse
o voce glacial. Poi s-mi spui exact din ce loc suni?
Habar n-am. Am alergat am traversat mai multe
strzi.
E foarte important s tiu unde eti. Cnd ai plecat
de la Bufni, n ce parte ai luat-o?
Am alergat, ce dracu! Am alergat. Cineva a
ncercat s m ucid!
n ce parte ai alergat, domnule McAuliff?
Spre dreapta vreo patru sau cinci blocuri. Apoi
iari la dreapta; pe urm la stnga, cred c vreo dou
blocuri.
n regul. Acum stai linitit. Suni dintr-o cabin
telefonic.
Da. Nu, la naiba, sun dintr-o cabin telefonic!
Da. Pentru numele Domnului, spune-mi ce se ntmpl!
Aici nu exist plci cu numele strzii; sunt n mijlocul
blocului.
Te rog s te calmezi.
Englezul l nnebunea cu calmul su imperturbabil.
Cum sunt cldirile din afara cabinei? D-mi un
indiciu oarecare.
Vremea era ceoas, dar McAuliff descrise ct putu de
bine magazinele i cldirile ntunecate.
92

Iisuse, asta-i tot ce pot spune. O s plec de aici.


ncerc s gsesc un taxi, pe urm vreau s-l vd pe unul
dintre voi! Unde s m duc?
Nu te duci nicieri, domnule McAuliff! Tonul
interlocutorului deveni categoric. Rmi acolo unde te
afli. Dac exist vreo lumin n cabin, stinge-o. Am
priceput unde eti. Venim s te lum n cteva minute.
Alex puse receptorul n furc. Sigur, nu exista nici un
bec n cabin. Derbedeii din Soho l furaser. ncerc s
gndeasc. Nu primise nici un rspuns. Doar ordine.
Alte ordine.
Era o nebunie. Ultima jumtate de or fusese
demenial. Ce fcea el? De ce se afla ntr-o cabin
telefonic ntunecat, cu faa nsngerat i haina rupt,
tremurnd i temndu-se s aprind o igar?
O nebunie!
Lng cabin se afla un brbat care zornia nite
monede n mn, mutndu-i greutatea de pe un picior
pe altul, iritat. Omul i ceruse lui McAuliff s atepte n
cabin, dar n acest caz s-ar fi putut ca individul de pe
trotuar s protesteze vehement, atrgnd atenia
celorlali asupra lui. Dac ar suna pe altcineva? Dar pe
cine? Pe Alison? Nu acum trebuia doar s se
gndeasc la Alison, nu s vorbeasc cu ea.
Se comporta ca un copil ngrozit! i era fric s se
mite, s ias din cabin i s-l lase pe brbatul grbit
care-i zornia monedele s intre acolo. Nu, nu trebuia
s se poarte astfel, nvase lecia asta cu muli ani n
93

urm cu secole n urm n Vietnam. Dac rmneai


nemicat riscai s devii o int. Trebuia s fii adaptabil,
n limitele bunului-sim. Mai presus de orice, era
necesar s-i foloseti instinctele i s fii n permanent
alert. S ai abilitatea i capacitatea de a te mica rapid,
sta era lucrul cel mai important.
Iisuse! Asocia furia criminal din Vietnam cu
incidentul petrecut pe o strad lturalnic din Soho.
Trasa, de fapt, o paralel i se chinuia s se adapteze
situaiei. Dar dura al naibii de mult!
Deschise ua, i terse faa i murmur nite scuze
ctre brbatul ce-i zornia monedele n palm. Se duse
ctre o intrare mai retras, vizavi de cabin i ncepu s
atepte.
Brbatul cu care vorbise la telefonul lui Hammond se
inu de cuvnt. Ateptarea nu fu lung, iar Alex
recunoscu automobilul cu care Hammond venise de
cteva ori s se ntlneasc cu el. Se apropie cu vitez
constant i opri n faa cabinei, cu motorul pornit.
McAuliff prsi intrarea ntunecat i se duse grbit
spre main. Ua din spate se deschise, iar el urc
nuntru.
i nghe din nou.
Pe bancheta din spate sttea brbatul negru care
trebuia s fie mort, un cadavru mutilat pe o strad din
faa Bufniei Sfntului Gheorghe!
Da, domnule McAuliff. Eu sunt, zise omul. mi cer
scuze c te-am lovit, dar dumneata mi-ai ieit n cale. Te
94

simi bine?
O, Doamne!
Alex nepenise pe marginea banchetei, n vreme ce
maina porni, accelernd n josul strzii.
Credeam adic am vzut
Suntem n drum spre Hammond. O s nelegi mai
bine atunci. Stai linitit. Ultima or a fost pentru
dumneata foarte obositoare. Din ntmplare, n mod cu
totul neateptat.
Te-am vzut mort!
Cuvintele i scpaser fr voie de pe buze.
Ai vzut un negru ucis, la fel de masiv ca i mine.
Dezbrai-v de prejudecata c toi artm la fel. Nu e
nici adevrat, nici prea mgulitor. Apropo, numele meu
e Talion.
McAuliff fcu ochii mari.
Nu, nu-i adevrat. Talion e numele unei pescrii de
lng Victoria Park. n Kingston.
Negrul rse ncet.
Foarte bine, domnule McAuliff. Te-am pus la
ncercare. Fumezi?
Alex lu recunosctor igara ce i se oferi. Talion
aprinse un chibrit, iar McAuliff trase adnc fumul n
piept, ncercnd s-i recapete stpnirea de sine.
i privi minile. Se simea profund tulburat.
Ascundea captul aprins al igrii n cuul palmei, aa
cum fcuse cu secole n urm, ca ofier de infanterie n
junglele din Vietnam.
95

Merser aproape douzeci de minute, trecnd n


vitez pe strzile londoneze ce duceau spre periferia
oraului. McAuliff nu ncerc s urmreasc traseul
privind pe fereastr; pur i simplu nu-l interesa. Era
concentrat asupra hotrrii pe care trebuia s-o ia. ntr-un
sens mai profund, aceasta avea legtur cu imaginea
minilor sale care nu mai tremurau fcute cu n
jurul igrii. Pentru a o proteja de un vnt inexistent?
Pentru a nu-i trda poziia? Pentru a se feri de lunetitii
dumanului?
Nu. El nu era soldat, nici nu fusese vreodat cu
adevrat. Interpretase rolul sta fiindc nu existase alt
cale de a supravieui, n afar de supravieuire, nu avea
nici un motiv s lupte; nici un rzboi nu fusese unul
personal i nici n-o s fie vreodat. Cu siguran nu cel
al lui Hammond.
Am ajuns, domnule McAuliff, zise negrul care i
spunea Talion. E un loc mai degrab pustiu, nu-i aa?
Maina intrase pe un drum aflat lng un cmp pe
care nu cretea nici un fir de iarb. Era o ntindere de
pmnt nivelat, de vreo dou hectare, ce prea pregtit
pentru ridicarea unei construcii. Dincolo de teren se
vedea malul unui ru; Alex presupuse c era Tamisa,
aa trebuia s fie. n deprtare se zreau nite cldiri
mari, cubice, artnd ca nite depozite. Depozite de-a
lungul malului unui ru. Nu-i ddea seama unde se
aflau.
96

oferul lu o curb strns la stnga, iar maina


ncepu s se zglie pe terenul accidentat. Prin parbriz,
McAuliff vzu n lumina farurilor dou vehicule, la vreo
sut de metri n fa, amndou berline. Maina din
dreapta avea interiorul luminat, n cteva secunde,
oferul parc lng al doilea automobil.
McAuliff cobor i l urm pe Talion spre berlina
luminat. Ceea ce vzu l derut, l nfurie i-i ntri
hotrrea de a se retrage din rzboiul lui Hammond.
Agentul britanic sttea eapn pe bancheta din spate,
cu cmaa i pardesiul peste umeri i cu mijlocul
pieptului dezgolit acoperit de bandaje late. Avea ochii
uor ntredeschii, ceea ce nsemna c fusese rnit destul
de grav. Alex mai vzuse aceast imagine cu sute de
ani n urm ndeosebi dup un atac la baionet.
Hammond fusese njunghiat.
Te-am adus aici din dou motive, McAuliff. i te
asigur c a fost o aciune riscant, i zise agentul lui
Alex, care sttea lng ua deschis. Te rog s ne lai
singuri, adug el, uitndu-se la negru.
N-ar trebui s fii la spital?
Nu. Nu e o ran serioas.
Ai fost njunghiat, Hammond, l ntrerupse
McAuliff. sta-i un lucru destul de serios.
Eti melodramatic; nu e nimic grav. Sper c
observi c sunt plin de via.
Eti norocos.
Norocul, domnule, n-are nici o legtur cu cele
97

ntmplate! A vrea s-i intre n cap lucrul sta.


n regul. Dumneata eti Cpitanul Minune,
inamicul indestructibil al oamenilor ri.
Sunt un veteran de cincizeci de ani, aflat n
serviciul Majestii sale i n-am fost niciodat foarte
bun la fotbal soccer, pentru dumneata. Hammond
gemu n timp ce se apleca n fa. i e foarte posibil s
nu fi fost n bandajele astea strnse dac mi-ai fi urmat
instruciunile i n-ai fi fcut o scen pe ringul de dans.
Cum?
ns dumneata m-ai determinat s m deprtez de
acel loc. Asta n primul rnd. Din clipa n care a devenit
clar c eram n pericol, acel pericol a i fost nlturat. n
nici un moment nu mi-am primejduit viaa.
Fiindc pretinzi dumneata lucrul sta? Cu un
bandaj lat de douzeci i cinci de centimetri care-i
susine abdomenul? Nu ncerca s vinzi castravei
grdinarului.
M-am ales cu rana asta n panica pe care ai creat-o
dumneata! Eram pe cale s realizez cel mai important
contact din program, cel pe care voiam s-l faci
dumneata.
Cu Halidon?
Aa credem noi. Din nefericire, n-avem cum s
verificm. Vino cu mine.
Hammond apuc strns mnerul portierei i,
sprijinindu-se cu mna dreapt de scaunul din fa, iei
cu greu din main. Alex schi un gest de ajutor, dei
98

tia c avea s fie refuzat. Agentul l conduse pe


McAuliff spre automobilul din fa, scond, n timp ce
se apropiau, o lantern din buzunarul pardesiului. n
umbr se zreau civa oameni, crora li se ordon s se
ndeprteze.
n main se aflau dou trupuri nensufleite: unul
rsturnat peste volan, cellalt prbuit pe bancheta din
spate. Hammond ndrept fasciculul lanternei spre cele
dou cadavre. Amndoi erau brbai, negri, de vreo
treizeci i cinci de ani, mbrcai n costume ieftine.
McAuliff nu mai nelegea nimic: nu existau semne de
violen, nici geamuri sparte, nici snge. Interiorul
mainii era curat, chiar panic. Cei doi mori puteau s fi
fost nite funcionari tineri care se odihneau ntr-o
parcare, la jumtatea unei lungi cltorii de afaceri.
Nedumerirea lui Alex se spulber la urmtorul cuvnt al
lui Hammond.
Cianur.
De ce?
Evident, nite fanatici. Au preferat s moar dect
s dezvluie nite informaii mpotriva voinei lor,
desigur. Ne-au neles greit. Totul a nceput n
momentul cnd ai ncercat att de fi s iei dup mine
de la Bufnia Sfntului Gheorghe. Asta i-a alarmat
prima dat; cnd m-au lovit aici.
Hammond art cu mna spre bandaje. McAuliff nu
ncerc s-i ascund furia.
M-am cam sturat de afurisitele dumitale de
99

ipoteze caustice!
i-am spus c a fost riscant s te aduc aici
Nu-mi mai spune poveti!
Nu uita c, fr noi, sperana dumitale de via ar
fi de patru luni n cel mai fericit caz.
Conform versiunii dumitale.
Dar versiunea agentului avea mai mult consisten
dect putea s priceap McAuliff n acel moment. Alex
ntoarse spatele neplcutei priveliti. Fr un motiv
anume, rupse bucata de stofa sfiat din hain i se
sprijini de capota mainii.
Dac tot m faci rspunztor de attea rele, spunemi ce s-a ntmplat n seara asta.
Englezul se conform. Cu cteva zile n urm, agenii
MI 5 depistaser o a doua for implicat n micrile
lui Dunstone. Trei, poate patru subieci neidentificai ce
apreau mereu. Toi erau negri. Li s-au fcut fotografii,
li s-au reconstituit amprentele luate din restaurante sau
de pe obiecte aruncate pachete de igri, ziare i altele
i toate datele intraser n computerele de la New
Scotland Yard i Serviciul de Emigrri. Nu fuseser
nregistrai nicieri; subiecii erau negativi n relaie
cu firma Dunstone. Evident apoi treaba se limpezise
n cursul serii, cnd unul dintre subieci omorse un om
de la Dunstone, care-l urmrea.
Am tiut atunci, zise Hammond, c ne orientasem
corect; inta era clar. Rmnea s stabilim contactul
efectiv, pentru a ne nelege. Am cochetat chiar cu ideea
100

de a aranja ct mai repede o ntlnire ntre dumneata i


aceti oameni, poate n dimineaa asta. S hotrti
attea lucruri ntr-un rstimp att de scurt
Avu loc un prudent contact preliminar cu subiecii:
att de nevinovai i plini de sperane, nct aproape c
le-am oferit ce mai rmsese din imperiu. Sigur, i
ngrijora eventualitatea unei capcane.
Fusese fixat o ntlnire la Bufnia Sfntului
Gheorghe. S-l aduc pe american n Soho, la club, iar
dac decizia se dovedea greit, McAuliff putea fi
reinut, odat aflat nuntru, n caz contrar, mprejurrile
ar fi fost optime toate prile prezente.
Dar oamenii lui Warfield? ntreb Alex. Ai spus c
i-a dublat efectivul oamenilor care m supravegheaz.
Te-am minit. Voiam s rmi acolo unde te aflai.
Warfield are un singur om care te urmrete. L-am fcut
s-i piard urma. Cei de la Dunstone au grijile lor: unul
dintre oamenii lor a fost ucis. Nu puteai fi fcut
rspunztor pentru asta.
Evenimentele serii se derulau aa cum anticipase
Hammond: fr incidente. Agentul fcuse aranjamentele
pentru mas i cunoatem aproape pe toi cei cu care
te ntlneai la Londra, amice i ateptase momentul
prielnic.
Apoi, ntr-o succesiune rapid, toate datele problemei
se modificaser. Mai nti fusese anunul fcut de Alex
privind plecarea peste dou zile a echipei de prospectare
MI 5, n vreme ce corespondentul su peste hotare, MI
101

6, nu era pregtit la Kingston. Apoi veni informaia c


Warfield rostise numele Halidon, ceea ce, desigur, nu
constituia o surpriz. Firma Dunstone trebuie s-i fi
cutat nfuriat pe ucigaii primei echipe de prospectare.
ns MI 5 nu bnuia c Dunstone ajunsese att de
departe. Urmtoarea bre fusese agentul zpcit care se
lovise de mas i rostise cuvntul Edinburgh de dou
ori.
La fiecare douzeci i patru de ore folosim cte un
cuvnt neobinuit, care are o singur semnificaie:
renun, pericol maxim. Dac este repetat, aceasta
nseamn pur i simplu c acoperirea noastr a czut.
Sau a fost neleas greit. Atunci trebuie pregtite
armele.
n acel moment, Hammond nelesese grava eroare ce
fusese comis. Agenii si i ndeprtaser pe oamenii
lui Warfield, dar nu i pe unul dintre negri. McAuliff
fusese observat n compania lui Warfield la miezul
nopii, pentru o bun bucat de timp. La cteva minute
dup ce Alex intrase la Bufnia, urmritorul su negru
apruse i el, alarmat de faptul c prietenii lui fuseser
prini ntr-o capcan.
Confruntarea ncepuse n nebunia halucinant de la
Bufnia Sfntului Gheorghe. Hammond ncercase s
evite deznodmntul fatal. nclcase regulile. Nu era
nc ora 2.30, dar, ntruct Alexander McAuliff fusese
vzut cu el, nu-i mai putea permite s atepte.
ncercase s stabileasc o form de legtur, s explice,
102

s aplaneze izbucnirea de mnie.


Aproape c reuise, cnd unul dintre negri mortul
prbuit peste volan l vzuse pe McAuliff srind de la
mas i aruncndu-se n mulime, mpingnd oamenii
din calea lui i cutndu-l nnebunit pe Hammond.
Privelitea aceasta strnise panic, Hammond fusese
njunghiat, folosit ca scut i mpins pe ua din spate spre
alee de ctre doi dintre subieci, n vreme ce al treilea
alergase n faa clubului pentru a alerta maina care
trebuia s-i ia de acolo.
Ceea ce s-a ntmplat n urmtoarele cteva minute
a fost n egal msur un chin i o alinare, zise
Hammond. Oamenii mei nu m-ar fi lsat singur n faa
primejdiei, aa c, n clipa cnd am ieit pe trotuar cu
rpitorii mei, acetia au fost reinui. I-am urcat n
maina asta i am plecat, spernd s restabilim buna
nelegere. Dar i-am permis, intenionat, celui de-al
treilea om s dispar o dovad de bun-credin din
partea noastr.
Apoi agenii MI 5 plecaser spre cmpul pustiu.
Fusese chemat un doctor, pentru a-l ngriji pe
Hammond. Iar celor doi subieci cu armele i cheile
mainii confiscate li se dduse posibilitatea s se
consulte ntre ei, n sperana c aveau s-i clarifice
ndoielile n timp ce Hammond era bandajat.
Au fcut o ultim ncercare s fug, ns nu aveau
cheile mainii. Aa c i-au luat fiolele sau tabletele
mortale i, odat cu ele i vieile. Pn la urm, n-au
103

avut ncredere n noi.


McAuliff tcu pre de cteva clipe. Hammond nu
ntrerupse tcerea.
Iar dovada dumitale de bun-credin a ncercat
s m ucid.
Aa se pare. A mai rmas un singur brbat n
Anglia pe care trebuie s-l gsim: oferul. nelegi c nu
putem fi fcui rspunztori; ai nesocotit instruciunile
noastre
O s ajungem i la asta, l ntrerupse McAuliff.
Spuneai c m-ai adus aici din dou motive. L-am neles
pe primul: oamenii dumitale acioneaz rapid i
garanteaz protecia dac instruciunile nu sunt
nesocotite. Alex imit pronunia lui Hammond. Care e
cel de-al doilea motiv?
Agentul veni direct n faa lui McAuliff i n lumina
slab, Alex observ intensitatea privirii lui.
O s-i spun c nu mai ai de ales i c trebuie s
continui colaborarea cu noi. S-au ntmplat prea multe.
Eti prea implicat.
Asta zicea i Warfield.
Are dreptate.
i dac refuz? Dac, pur i simplu, mi fac bagajul
i plec?
Ai deveni suspect i irecuperabil. Ai fi hituit
pn-n pnzele albe. Crede-m pe cuvnt, am mai vzut
situaii din astea.
Grozav afirmaie pentru un cum i zice analist
104

financiar?
Titluri, domnule McAuliff. Complet lipsite de
importan.
Nu i pentru soia dumitale.
Te rog s Hammond trase adnc aer n piept.
Cnd ncepu s vorbeasc, nu puse o ntrebare. Fcu o
afirmaie calm, ndurerat. Ea te-a trimis dup mine.
Da.
Fu rndul lui Hammond s tac. i al lui Alex s nu-l
tulbure, n tot acest rstimp, McAuliff privi cum se
chinuie agentul de cincizeci de ani s-i vin n fire.
Oricum, rmne faptul c ai nesocotit
instruciunile.
Trebuie s fie o plcere s triasc cineva cu
dumneata.
M-am obinuit cu asta, rspunse Hammond cu
rceal, n urmtoarele cteva luni, asocierea noastr o
s fie foarte strns. i va trebui s faci exact ce-i spun.
Altfel, vei fi un om mort.

105

PARTEA A DOUA

Kingston

7
Soarele rou-armiu prea o gaur ars n tapiseria de
un albastru neuniform a cerului de sear. Norii joi erau
tivii cu galben; deasupra se contura neantul vineiu.
Noaptea blnd a Caraibelor urma s se lase curnd
peste acea parte a lumii. La aterizarea avionului la Port
Royal, avea s fie ntuneric.
McAuliff privea orizontul prin geamul fumuriu al
hubloului. n fotoliul de lng el, dormea Alison Booth.
Familia Jensen se afla de partea cealalt a avionului,
iar Alex i zise c, pentru un cuplu ale crui convingeri
politice erau de centru-stnga, se acomodaser cu o
remarcabil uurin la facilitile oferite de clasa nti.
Comandaser cel mai bun vin, pateu de gsc, ra cu
portocale i salat Malakof, de parc numai asta ar fi
mncat de ani de zile. Alex se ntreb dac nu cumva
Warfield se nela. Toate cunotinele sale cu vederi de
106

stnga, n afara fostului bloc sovietic, erau lipsii de


umor; nu ns i familia Jensen.
James Ferguson sttea singur pe un fotoliu din fa.
La nceputul cltoriei, Charles Whitehall se aezase
lng el, apoi se dusese n holul cel mare, gsise o
cunotin din Savanna-la-Mar i rmsese acolo.
Ferguson pusese pe fotoliul neocupat o saco din piele
ce coninea echipament fotografic. Schimba frecvent
filtrele obiectivului, fotografiind cerul prin hublou.
McAuliff i Alison se aezar i ei la masa ocupat de
Charles Whitehall i prietenul su i comandar cte un
pahar de butur. Amicul savantului negru era alb,
bogat i bea zdravn. Mai motenise i cteva vechi
proprieti din sud-estul Jamaici, iar lui Alex i se pru
ciudat c Whitehall pierdea atta vreme cu el. Nu-i
fcea nici o plcere s-l vad pe Whitehall cum
rspundea cu promptitudine observaiilor banale i deloc
amuzante ale prietenului su alcoolic.
Alison atinsese braul lui McAuliff dup al doilea
pahar. Era un semnal de ntoarcere la fotoliile lor;
amndurora le fusese de-ajuns.
i Alison?
n timpul ultimelor zile petrecute la Londra, avusese
attea lucruri de fcut, nct nu reuise s se ntlneasc
cu ea de cte ori ar fi vrut. Fusese ocupat pn peste cap
cu probleme organizatorice: s cumpere i s nchirieze
echipamente, s obin vize pe paapoarte, s afle cte
vaccinuri trebuiau fcute (nu fusese necesar nici unul),
107

s deschid conturi bancare la Montego, Kingston i


Ocho Rios i s calculeze cheltuielile suplimentare
pentru o prospeciune geologic de lung durat.
Dunstone nu se implicase direct, dar l ajutase
considerabil din umbr. Oamenii companiei i spuseser
exact unde s se duc i cu cine s vorbeasc; iele
ncurcate ale birocraiei guvernamentale i comerciale
fuseser desclcite.
ntr-o sear convocase toat echipa cu excepia lui
Sam Tucker, care avea s li se alture la Kingston.
Cinaser la Simpsons. Fusese destul de plcut; toi erau
profesioniti. Fiecare i studiase pe ceilali i fcuse
comentarii elogioase la adresa activitii tiinifice
desfurate de acetia. Whitehall primise cele mai multe
laude aa cum se i cuvenea. Era o adevrat
celebritate, dac se putea spune aa. Ruth Jensen i
Alison preau s se neleag bine, lucru pe care
McAuliff l prevzuse. Soul lui Ruth, Peter, adoptase o
atitudine printeasc fa de Ferguson, manifestnd
ngduin fa de nencetatele ironii ale tnrului.
Charles Whitehall fusese cel mai manierat, uor distant
i foarte decent, cu un spirit erudit nuanat i o modestie
netrucat.
Dar Alison? Nu contramandase ntlnirea cu ea dup
nebunia de la Bufnia Sfntului Gheorghe i tot ce-a
urmat pe cmpul pustiu de la periferia Londrei. i
inspira sentimente contradictorii. l irita faptul c ea nu-i
vorbise despre activitile dubioase ale fostului ei so.
108

Dar nici nu accepta vaga temere a lui Hammond c s-ar


putea s fie omul lui Warfield. N-avea sens. Ea nu era
dect o persoan independent ca i el. Postura de
emisar tcut al lui Warfield i-ar fi afectat independena.
Alison nu putea face una ca asta fr s se dea de gol.
ncerc, totui, s-o determine s vorbeasc despre
soul ei. Ea i rspundea cu cliee amuzant civilizate,
cum ar fi s nu mai rscolim cenua, iar el nu insista.
Nu voia, n acel stadiu al relaiei lor, s discute despre
David Booth cu el.
Nu era relevant.
Doamnelor i domnilor, se auzi o voce masculin,
grav, n difuzoarele avionului. Sunt cpitanul Thomas.
Ne apropiem de coasta nord-estic a Jamaici; n cteva
minute vom survola Port Antonio i vom cobor spre
aeroportul Palisados din Port Royal. Rugm toi
pasagerii s-i ocupe locurile n fotolii. E posibil s
apar o mic turbulen deasupra lui Blue Mountains.
Vom ateriza la opt i douzeci, ora local. La Kingston,
temperatura este de 17 grade, iar vizibilitatea e bun
Dup ce vocea calm, puternic tcu, McAuliff se
gndi la Hammond. Dac agentul britanic ar fi vorbit la
un difuzor, glasul i-ar fi semnat mult cu acela al
cpitanului Thomas, i spuse Alex.
Hammond.
McAuliff nu pusese capt dezacordului lor temporar
cum l caracterizase Hammond ntr-un mod prea
plcut. Respinsese decizia sever a agentului ca Alex s
109

procedeze aa cum l instruia Hammond invocnd un


argument neserios: urma s primeasc un milion de
dolari de la Dunstone Limited i avea de gnd s-l
obin. De la Dunstone sau din alt parte.
Hammond explodase. La ce-i foloseau dou milioane
de dolari unui geolog mort? Alex trebuia s se
revaneze ntr-un fel pentru avertismentele i protecia
pe care le primea. Dar, n cele din urm, Hammond
recunoscuse c se simea nevoia de altceva pentru
motivarea colaborrii lui Alexander. Supravieuirea era
ceva prea abstract, iar reversul ei nu se putea proba.
n acea diminea, McAuliff primi la hotel un
formular de acord adus de ctre un comisionar angajat
temporar; Alex l recunoscuse pe brbatul cu manta
cafenie de pe strada High Holborn. Acordul stipula
clauza rambursrii, n eventualitatea pierderii
onorariului, a sumei fixe de un milion de dolari. Dac
rmnea iar el spera din tot sufletul s fie aa urma
s primeasc banii. Expediase documentul la New York.
Hammond.
Se ntreb care era explicaia; ce clarificri putea
aduce o soie a crei voce optit ascundea atta team?
Se gndi la viaa personal a lui Hammond, dei
pricepea instinctiv c, indiferent de natura ntrebrii pe
care i-ar fi pus-o, n-ar fi primit niciodat rspuns.
Aa era Hammond. Poate c toi oamenii care lucrau
n aceeai bran aveau ceva n comun. Oameni din
umbr; soiile lor trind n nesfrite tuneluri de fric.
110

Spaii ale fricii.


Pe urm mai era i
Halidon.
Ce nsemna oare? Ce era?
Era o organizaie a negrilor?
Poate da, poate nu, spusese Hammond. Cel puin, nu
numai asta. Avea prea multe surse de informaii, prea
mare influen n sectoare puternice. Se vehiculau prea
muli bani.
Cuvntul acela ieise la iveal n mprejurri ciudate,
de-a dreptul oribile. Agentul britanic ce fcuse parte din
echipa anterioar de prospectare fusese unul din cei doi
brbai mori ntr-un incendiu izbucnit ntr-o tabr de
pe malul rului Martha Brae, n adncul regiunii Cock
Pit.
Existau dovezi n sensul c cei doi membri mori ai
echipei ncercaser s scoat echipamentul din foc, se
asfixiaser cu fumul i arseser n infernul de bambus.
Dar mai era ceva; ceva att de cumplit, nct pn i
Hammond avusese o ezitare nainte de a-i povesti ce se
ntmplase.
Cei doi brbai fuseser legai de crengi de bambus,
pe trunchiuri, separate, fiecare aflat lng echipamentul
de prospeciune. Oamenii arseser de vii, pentru simplul
motiv c nici unul nu putuse fugi de acolo. Dar agentul
lsase un mesaj, un singur cuvnt zgriat pe carcasa
metalic a unui geoscop.
Halidon.
111

Examinarea microscopic aruncase o ultim lumin


asupra povetii de groaz: se gsiser particule de smal
dentar uman. Agentul zgriase literele cu dinii lui
spari.
Halidon rsrit sfnt.
Definiie necunoscut. Un cuvnt? Un nume? Un om?
Un sunet de trei msuri?
Ce nsemna?
E minunat, nu-i aa? zise Alison, privind dincolo
de el, pe geam.
Te-ai trezit?
Cineva a deschis un aparat de radio i un brbat
vorbea tot timpul. Zmbi i i ntinse picioarele
lungi. Apoi csc, iar snii i se ridicar sub mtasea alb
a bluzei. McAuliff o privea. Iar ea, simindu-i privirea,
zmbi din nou amuzat, nu provocator. Relevana,
doctor McAuliff. i aminteti?
Cuvntul sta o s-i produc necazuri, doamn
Booth.
N-o s-l mai pronun. i cnd te gndeti c nu lam prea folosit nainte de a te cunoate.
mi place legtura; s nu ncetezi s-l rosteti.
Ea rse i i lu agenda de pe braul fotoliului.
Urm o serie de micri de ridicare i coborre, n
timp ce avionul intra n zona de turbulen aerian. O
depir curnd, ns, pe cnd o traversau, geanta
deschis a lui Alison ateriz n poala lui Alex. Un ruj de
buze, pudr, chibrituri i un tub scurt, gros czur i se
112

mprtiar ntre picioarele lui McAuliff. Urm un


moment de ezitare. O agend deschis oferea un avantaj
nemeritat unui privitor strin, fiind oarecum o extensie
neprotejat a intimitii cuiva. Iar Alison nu era genul de
om care s se aplece repede ntre picioarele unui brbat
pentru a-i strnge lucrurile.
N-a czut nimic pe podea, spuse ncurcat Alex,
ntinzndu-i lui Alison geanta. Uite.
Lu rujul i pudra cu mna stng, iar cu dreapta
apuc tubul gros care, la prima vedere, prea s aib o
semnificaie special. Totui, cnd i czur ochii pe
nvelitoare, semnificaia deveni alta. Tubul era o arm,
un spray. Pe suprafaa cilindrului fuseser imprimate
cuvintele:
CONINE GAZ 312
NUMAI PENTRU UZUL ARMATEI I/SAU
AL POLIIEI
NUMRUL AUTORIZAIEI 4316
NREGISTRAT: 1-6.
Numrul autorizaiei i data fuseser scrise de mn,
cu cerneal. Oficialitile britanice autorizaser folosirea
sprayului cu gaz n urm cu o lun.
Alison lu tubul din mna lui.
Mulumesc, fu tot ce spuse.
Ai de gnd s deturnezi avionul? Obiectul sta
pare s produc efecte letale.
113

Fetele de la Londra au problemele lor femeile


din ziua de azi. Au fost nite incidente n blocul unde
locuiesc. Poi s-mi dai o igar? M simt puin derutat.
Sigur.
McAuliff vr mna n buzunarul cmii i lu
pachetul de igri, scond una pentru ea. I-o aprinse,
apoi vorbi ncet, foarte blnd.
De ce m mini, Alison?
Nu te mint. Cred c nu-i frumos din partea
dumitale s gndeti aa.
Ah, nceteaz.
Zmbi, ncercnd s diminueze gravitatea ntrebrii
sale.
Poliia, mai ales cea londonez, nu furnizeaz
spray un cu gaz pentru a pune capt incidentelor. Iar
tu nu ari ca un colonel din personalul auxiliar feminin
al armatei.
n timp ce vorbea, Alex avu brusc senzaia c poate
greea. Nu cumva Alison Booth era emisarul lui
Hammond? Nu al lui Warfield, ci al serviciilor britanice
de informaii?
Se fac excepii. Serios, Alex.
l privi n ochi; nu minea.
Pot s risc o presupunere? Un motiv?
Cum vrei.
David Booth?
Ea privi n zare, trgnd adnc din igar.
Ai aflat despre el. Din cauza asta mi-ai pus attea
114

ntrebri asear.
Da. Credeai c n-a fi aflat?
Nu-mi psa nu, nu-i adevrat; cred c voiam s
afli, dac asta m ajuta s obin slujba. Dar nu-i puteam
spune eu.
De ce nu?
O, Doamne, Alex! Chiar tu ai spus; aveai nevoie
de cei mai buni specialiti, nu de oameni cu probleme
personale. Dup toate probabilitile, m-ai fi ters
imediat de pe list.
Zmbetul i dispruse. Pe chip i se citea doar
ngrijorarea.
Acest Booth trebuie s fie un tip dat naibii.
E un om foarte bolnav, foarte vicios. Dar l pot ine
n fru pe David. ntotdeauna am reuit. E de o laitate
extraordinar.
Aproape toi oamenii vicioi sunt aa.
Nu tiu dac se poate generaliza. Dar nu e vorba
despre David. Ci de omul pentru care a lucrat.
Cine?
Un francez. Un marchiz. Numele lui e
Chatellerault.
Echipa lu taxiuri separate spre Kingston. Alison
rmase n urm cu McAuliff, care se ocup de
echipament cu ajutorul celor din Ministerul jamaican al
Educaiei. Alex ncerca, fa de jamaicani, acelai vag
resentiment pe care-l avusese fa de oamenii de tiin
115

de la Londra; numai c acum era vorba i de culoarea


pielii. Nu existau i acolo geologi negri? Preau s
gndeasc localnicii.
Aceast impresie i fu ntrit de vameii mbrcai n
uniforme kaki. Ei insistar s examineze fiecare balot,
fiecare cutie, de parc ar fi coninut cele mai periculoase
mrfuri de contraband imaginabile. Hotrser s
aplice cu minuiozitate legea, n vreme ce McAuliff
sttea neputincios lng ei.
O or i jumtate mai trziu, ntregul echipament
fusese verificat i marcat, nainte de a fi transportat la
Aerodromul Boscobel din Ocho Rios. Nervii lui
McAuliff erau att de ncordai, nct scrnea din dini
i transpira abundent. O prinse de bra pe Alison i se
ndeprtar spre terminal.
Pentru numele Domnului, Alex, mi rupi cotul!
zise Alison cu rsuflarea tiat, ncercnd s-i
stpneasc rsul.
Scuze mi cer scuze. Blestemaii tia i
nchipuie c sunt stpnii lumii! Ticloii!
E insula lor
Nu sunt dispus s ascult predici anticolonialiste, o
ntrerupse el. Mai curnd a bea ceva. Hai s ne oprim
la bar.
i bagajele noastre?
Iisuse! Am uitat. Pe-aici, dac-mi amintesc bine,
spuse Alex, artnd spre o u din dreapta.
Da, rspunse Alison. Nu Sosiri. Cunosc alt
116

semnificaie a termenului.
S fii calm. Primul meu ordin n calitate de ef al
tu e s nu scoi o vorb nainte de a ne recupera
bagajele. n tot acest timp eu o s in un pahar cu
butur n mn.
Dar, mprejurrile impuser revocarea ordinului lui
McAuliff. Bagajele lor nu se vedeau nicieri. i se prea
c nimeni nu tia unde puteau fi; tot calabalcul
pasagerilor de la cursa 640 fusese ridicat. Cu o or n
urm.
Noi am fost n acel avion. N-am preluat bagajele.
Aa c trebuie s fie o nenelegere, i zise tios Alex
funcionarului responsabil cu bagajele.
Pi, uit-te, efu, rspunse jamaicanul, iritat de
insinuarea americanului privind incompetena lui. Toate
valizele luate nimic rmas. Cursa ase patruzeci a fost
aici, efu! Nu n alt loc.
Vreau s vorbesc cu reprezentantul companiei
British Air. Unde e?
Cine?
eful tu, fir-ar s fie!
Eu efu! replic nfuriat negrul.
Alex se stpnea cu greu.
Ascult, s-a fcut o ncurctur. Compania aerian
e rspunztoare, asta vreau s zic.
Eu nu cred, efu, spuse funcionarul btnd n
retragere i ntorcndu-se ctre un telefon. Sun la British
Air.
117

Chiar te rog. McAuliff i opti lui Alison: Probabil


c bagajele noastre sunt n drum spre Buenos Aires.
Ateptar pn cnd omul termin scurta conversaie
telefonic.
Uite, efu. Funcionarul i ntinse telefonul lui
Alex. Vorbete, te rog.
Alo.
Doctor McAuliff? zise o voce de britanic.
Da, McAuliff.
N-am fcut dect s urmm instruciunile din nota
dumneavoastr, domnule.
Ce not?
Cea adresat serviciului pentru clasa nti. oferul
ne-a adus-o. Taxiul. Bagajele dumneavoastr i ale
doamnei Booth au fost duse la Courtleigh Manor. Aa
ai cerut, nu-i aa, domnule?
Vocea rostea cuvintele rspicat, de parc vorbitorul sar fi adresat cuiva care buse prea mult i nu mai era n
stare s priceap.
neleg. Da, e-n regul, zise Alex calm.
nchise telefonul i se ntoarse spre Alison.
Bagajele noastre au fost duse la hotel.
Zu? Ce bine!
Nu, nu cred c-i bine, rspunse McAuliff. Hai s
cutm barul la.
Se aezar la o mas dintr-un col al slii de ateptare
a aeroportului. Un chelner n jachet roie le aduse
118

buturile, murmurnd un cntec popular jamaican. Alex


se ntreb dac departamentul turistic al insulei i
instruise pe toi cei care-i serveau pe strini s fredoneze
cntece i s se mite n ritmul lor. i lu paharul i
aproape c-l ddu pe gt. Observ c Alison, care nu se
ddea n vnt dup butur, prea la fel de nerbdtoare
s bea ceva.
Lund n calcul toate elementele toate era posibil ca
bagajul lui s fi fost furat. Nu al ei. Dar n not erau
precizate valizele lui i ale doamnei Booth.
Mai ai i alte piese de artilerie la tine? ntreb iute
Alex. Cum e sprayul la?
Nu. De altfel, detectoarele de metal ar fi declanat
alarma. Iar pe sta l-am declarat la vam.
Alison art spre geanta ei.
Da, sigur, murmur el.
Constat c eti de un calm remarcabil. Credeam c
o s telefonezi la hotel, s vezi dac au ajuns bagajele
a, nu pentru mine. Eu nu cltoresc cu bijuteriile
Coroanei.
O, Doamne, scuz-m, Alison.
i trase fotoliul i ddu s se ridice.
O s sun chiar acum.
Nu, te rog.
Ea se ntinse i i puse mna peste a lui.
M gndesc c toate aciunile tale izvorsc dintrun motiv anume. Nu vrei s pari suprat. Cred c ai
dreptate. Dac bagajele s-au pierdut, pot nlocui tot ce
119

aveam acolo chiar n dimineaa asta.


Eti foarte nelegtoare. Mulumesc.
Ea i retrase mna i bu din nou. El i schimb
poziia n fotoliu, ndreptndu-i privirea spre interiorul
holului. ncepu s-i examineze discret pe cei aflai la
celelalte mese.
Holul hotelului era pe jumtate ocupat. Din locul
unde se afla, n colul de vest al ncperii, Alex putea
vedea aproape fiecare mas. Le examin cu atenie,
ntrebndu-se, aa cum se ntrebase cu dou nopi n
urm, pe High Holborn, cine putea fi interesat de
persoana lui.
La intrarea slab luminat se observ o micare.
McAuliff se uit ntr-acolo i vzu n cadrul uii silueta
unui brbat solid, mbrcat cu o cma alb, fr hain.
Vorbea cu o stewardes, dnd uor din cap n semn de
refuz, n timp ce privea nuntru. Deodat, Alex clipi i
se uit mai atent la brbat.
l cunotea.
l ntlnise ultima dat n Australia, pe Kimberly
Plateau. I se spusese c omul se retrsese n Jamaica.
Robert Hanley un pilot.
Hanley sttea la intrarea n hol, cutnd pe cineva. Iar
Alex nelese instinctiv c era vorba despre el.
Scuz-m, i spuse el lui Alison. E acolo un tip pe
care-l cunosc. Dac nu m nel, cred c pe mine m
caut.
n timp ce-i croia drum printre mesele i umbrele din
120

ncpere, McAuliff i zise c era oarecum normal ca


Robert Hanley, dintre toi oamenii din Caraibe, s fie
implicat n acea afacere. Hanley, omul deschis, care
avea de-a face cu o lume tainic fiindc era, mai presus
de orice, un om de ncredere. Un om vesel, ns i dur n
acelai timp, un profesionist a crui experien era mult
mai vast n raport cu misiunea ce-i fusese ncredinat.
Cineva care supravieuise n mod miraculos ase
decenii, dei, dup toate semnele, de-abia ar fi putut tri
patru. Totui, Robert Hanley nu prea mai vrstnic de
patruzeci i cinci de ani. Nici mcar prul tuns scurt,
blond-rocat nu-i albise.
Robert!
Alexander!
Cei doi brbai i strnser minile i se btur pe
umeri.
I-am spus doamnei care m nsoete c probabil
pe mine m caui. Sincer vorbind, sper s m fi nelat.
Ar fi fost bine, prietene.
De asta m temeam. Despre ce e vorba? Hai
nuntru.
Imediat. S-i dau mai nti vestea. N-a vrea ca
doamna s te ia la ntrebri.
Hanley l duse pe Alex dincolo de u; se opri lng
un zid.
E vorba despre Sam Tucker.
Sam? Unde e?
Asta-i problema, prietene. Nu tiu. Sam a venit cu
121

avionul la MoBay acum trei zile i m-a sunat la Port


Antonio; bieii din Los Angeles i-au spus c o s fiu
acolo. Eu mi-am luat zborul spre el, firete i ntlnirea
a fost nemaipomenit. N-o s intru n amnunte. n
dimineaa urmtoare, Sam a cobort n holul hotelului
s-i ia un ziar, cred. De atunci nu s-a mai ntors.

122

8
Peste o or, Robert Hanley trebuia s se ntoarc la
Port Antonio cu avionul. Se nelesese cu McAuliff s
nu-i vorbeasc lui Alison despre Sam Tucker. Hanley
promisese s-l caute n continuare pe Sam; el i cu Alex
urmau s pstreze legtura.
Cei trei luar un taxi de la Port Royal spre Kingston,
la Courtleigh Manor. Hanley rmase n main i se
duse la micul aerodrom Tinson Pen, unde i inea
avionul.
La recepia hotelului, Alex ntreb nonalant, dar nu i
nepstor:
Bagajele noastre au sosit?
Sigur c da, domnule McAuliff, rspunse
funcionarul, tampilnd formularele de nregistrare i
fcnd semn unui hamal. Cu cteva minute n urm. Leam dus n camerele dumneavoastr, care sunt alturate.
Ct atenie, zise Alex ncet, ntrebndu-se dac
Alison l auzise pe omul de la recepie.
Funcionarul nu vorbise tare, iar Alison se afla n
cellalt capt al biroului i rsfoia brourile turistice.
Apoi se uit la McAuliff; auzise. Pe chip avea o
expresie neutr.
Cinci minute mai trziu, ea deschise ua dintre cele
dou camere, iar Alex nelese c nu mai avea rost s
123

fac speculaii.
Am fcut aa cum mi-ai ordonat, domnule ef,
zise Alison, intrnd. N-am atins
McAuliff ridic repede mna, fcndu-i semn s tac.
Patul, comoara mea! Eti o minune, iubire!
Chipul lui Alison avea o expresie deconcertat. Fu un
moment stnjenitor, pentru care el nu era pregtit; nu se
ateptase ca ea s vin din proprie iniiativ n camera
lui. Totui, n-avea rost s rmn nemicat, cu un aer
stupid.
Vr mna n buzunarul hainei i scoase un mic
instrument metalic, de dimensiunile unui pachet de
igri. Era unul dintre cele cteva obiecte pe care i le
dduse Hammond. (Tot el vorbise cu cei de la British
Airways la Londra, pentru a-l scuti de necesitatea de a
declara obiectele metalice aflate asupra sa.).
Micua cutie metalic reprezenta un aparat electronic
de analiz, ce funciona cu o baterie miniaturizat de
mare voltaj, n ciuda simplitii modului de utilizare,
avea un mecanism complex, iar Hammond pretindea c
era folosit frecvent n ultimul timp. Detecta prezena
dispozitivelor electronice de ascultare, aflate n
interiorul unei suprafee de vreo apte metri ptrai.
Alex intenionase s pun n funciune aparatul imediat
dup intrarea n camer. n schimb, deschisese distrat
uile de la micul balcon i aruncase o privire spre Blue
Mountains, a cror siluet ntunecat se profila
maiestuos pe fundalul nopii senine din Kingston.
124

Alison Booth privi atent aparatul, apoi pe McAuliff.


Teama i furia i se citeau n privire, dar avu prezena de
spirit s nu spun nimic.
Aa cum fusese nvat, Alex porni instrumentul i
ncepu s descrie n aer semicercuri laterale i verticale,
pornind din cel mai ndeprtat col al camerei. La fel
trebuia s procedeze i n celelalte trei coluri. Se simea
stnjenit, aproape ridicol, n timp ce-i flutura ncet
braul prin aer, de parc ar fi acordat cine tie ce
binecuvntare ocult.
Apoi, dintr-odat, stinghereala i dispru. Simi n
schimb o durere deasupra stomacului, ca o mpunstur
ascuit, iar respiraia i se opri i ochii i se aintir
asupra acului subire de pe ecranul aparatului. l mai
vzuse deseori micndu-se, n timpul exerciiilor fcute
cu Hammond; fusese curios, chiar fascinat de micrile
sale tremurate, ezitante. Acum ns era nfricoat.
Nu se mai afla la o edin de antrenament ntr-o
camer izolat i sigur, cu Hammond explicndu-i
rbdtor i meticulos importana zonelor de
suprapunere. Acum se confrunta cu realitatea; niciodat
nu crezuse c aa ceva chiar avea s i se ntmple. Pn
acum, totul fusese cumva improbabil.
Totui, n acel moment, sub ochii lui, acul subire
oscila cu minuscul violen. Senzorii fini semnalau
prezena unui intrus.
Undeva, n imediata sa apropiere se afla un obiect
strin, cu funcia de a transmite tot ce se vorbea n acea
125

camer.
i fcu semn lui Alison; ea se apropie cu pruden. El
gesticul i i ddu seama c mimica lui prea cea a
unui participant lipsit de imaginaie la un concurs de
ghicitori. Arta spre aparat, apoi spre buzele lui. Cnd
ea vorbi, se simi ca uni idiot.
Mi-ai promis c ieim s bem ceva n grdina aia
grozav de la parter. Putem amna celelalte treburi
iubire.
Rostise cuvintele calm, cu simplitate. Totul sunase
foarte credibil.
Ai dreptate, rspunse el, simind c n-are vocaie
de actor. Numai s fac un du.
Se duse repede la baie i ddu drumul apei s curg n
cad. mpinse ua pn cnd rmase ntredeschis;
zgomotul apei nu era foarte puternic. Se ntoarse n
locul unde sttuse i continu s manevreze aparatul,
reducnd amploarea semicercurilor n funcie de
micarea acului i ncercnd s localizeze obiectul, aa
cum l nvase Hammond.
Singura surpriz o constitui faptul c luminia roie a
aparatului l ndrum exact deasupra valizei sale, aflat
lng perete, printre celelalte bagaje.
Luminia roie indica prezena obiectului la treizeci
de centimetri de instrument.
i ddu aparatul lui Alison i deschise cu pruden
valiza. Scoase lucrurile din ea cmi, ciorapi i
lenjerie i le puse de fapt, le arunc pe pat. Cnd
126

valiza fu mai mult goal dect plin, trase de banda


elastic i i trecu degetele peste interiorul husei din
piele.
McAuliff tia ce s caute; Hammond i artase zeci de
microfoane, cu diverse forme i dimensiuni.
l gsi.
Era prins de cptueala exterioar: o mic
protuberan de mrimea unui buton acoperit cu piele. l
ls acolo, aa cum l nvase Hammond i continu s
examineze restul valizei, n cutarea celui de-al doilea
microfon.
l gsi i pe acela. Pe partea opus.
Lu aparatul de la Alison, se deprt de bagaje i
ncepu s descrie rapid semicercuri prin restul
ncperii. Aa cum i spusese Hammond c s-ar putea
ntmpla, acul instrumentului nu se mai mic.
Deoarece, dac un transmitor era fixat pe un obiect
portabil, faptul demonstra c acela era singurul
dispozitiv n funciune.
Restul camerei era curat. Hammond folosise cuvntul
steril.
McAuliff se duse n baie; nici acolo nu era nimic.
nchise robinetele i strig spre Alison:
Ai despachetat?
De ce dracu spusese asta? Dintre toate stupizeniile
Sunt deprins cu expediiile de prospectare, veni
rspunsul relaxat. Toate hainele mele sunt din materiale
sintetice. Dar a vrea s vd grdina aia grozav.
127

Grbete-te.
mpinse ua de la baie i o vzu nchiznd balconul i
trgnd draperiile peste geamul nalt pn la tavan.
Alison Booth fcea exact ce trebuia, i zise el.
Hammond i repetase deseori indicaia: Dup ce gseti
un microfon, verific zona din jur; gndete-te c s-ar
putea s existe i o supraveghere vizual.
Iei din baie; ea l privi Nu, se gndi el, de fapt, l
fixa cu privirea.
Bun, spuse ea. Ai terminat. Am impresia c nu iai ras toat barba, dar ari acceptabil. Hai s mergem
iubire.
Dup ce ieir pe coridor, Alison i lu braul i se
ndreptar spre lift. El ncerc s vorbeasc de cteva
ori, ns de fiecare dat ea l ntrerupse.
Ateapt pn ajungem jos, i spuse ea n oapt.
n grdin, dup ce se aezar, Alison ceru s fie
mutai la alt mas, aflat n captul opus. Una care,
observ Alex, nu avea plante sau palmieri n apropiere.
Nu se aflau acolo mai mult de zece cupluri, nici un
brbat singur i nici o femeie nensoit. McAuliff avu
senzaia c Alison examinase cu atenie fiecare pereche.
Sosir buturile; chelnerul plec, iar Alison Booth
ncepu s vorbeasc:
Cred c e momentul s stm de vorb despre
lucruri pe care nu le-am discutat.
Alex i oferi o igar. Ea refuz, dar el i aprinse una.
Ctiga astfel cteva secunde nainte de a rspunde,
128

amndoi fiind contieni de lucrul sta.


Scuz-m pentru ce-ai vzut n camer. N-a vrea
s dai prea mare importan celor ntmplate.
Ar fi amuzant, iubitule, numai ca tu erai aproape
isterizat.
Ce drgu!
Ce anume?
Ai spus iubitule.
Te rog. Putem s rmnem n plan profesional?
Dumnezeule! Tu poi?
Eu sunt geolog. Tu ce eti?
McAuliff o ignor.
Ai spus c eram tulburat sus. Ai dreptate. Dar
m-a surprins calmul tu. Ai fcut exact ce trebuia, n
vreme ce eu scotoceam prin camer.
De acord. Scotoceai Alex, i s-a cerut cumva s
m angajezi pentru expediia asta?
Nu. Mi s-a spus s m gndesc de dou sau trei ori
nainte de a te accepta.
Putea s fie vorba despre un complot. mi doream
cu disperare aceast slujb; a fi fost n stare s m culc
cu tine pentru a o obine.
Nu s-au fcut presiuni asupra mea n ceea ce te
privete. Am fost doar avertizat. i asta din cauza
preocuprilor colaterale ale fostului tu so, ceea ce ar
explica proveniena banilor pe care-i are. Spun bani,
fiindc probabil nu pot fi considerai venituri.
Explic proveniena tuturor banilor lui, care nu
129

sunt declarai drept venit. i nu cred n ruptul capului c


Facultatea de Geofizic a Universitii din Londra putea
s aib acces la asemenea informaii. Cu att mai puin
Societatea Regal.
Te neli. O mare parte din banii destinai acestei
prospeciuni constituie o subvenie guvernamental,
acordat prin intermediul Societii i al Universitii.
Iar cnd guvernul cheltuiete nite bani, se intereseaz
de oameni i de statele de plat.
McAuliff fu plcut surprins de propriul rspuns.
Vorbise aa cum l instruise Hammond, dnd o replic
spontan i logic. Ofer ntotdeauna adevruri
pariale, cu aparen fireasc acestea fuseser
cuvintele lui Hammond.
S trecem peste aceast apreciere discutabil,
tipic pentru mentalitatea american, zise Alison,
cutndu-i igrile. Cred c o s-mi dai o explicaie n
privina celor ntmplate sus.
Sosise momentul, se gndi Alex, ntrebndu-se dac
avea s se descurce dup cum i spusese Hammond: S
reduci orice explicaie la doar cteva cuvinte, pline de
bun-sim i simplitate i s nu divaghezi. i aprinse
igara i vorbi pe un ton nepstor:
Exist o sumedenie de tertipuri politice n
Kingston, n marea lor majoritate mrunte, dar i mai
dure. Implicaiile acestei prospeciuni sunt foarte
controversate. Resentimente legate de origine, gelozii,
genul sta de lucruri. Ai vzut ce s-a ntmplat la vam.
130

Exist oameni n stare s ucid pentru a ne discredita.


Mi s-a dat afurisitul la de aparat pentru a-l folosi n
cazul n care a fi considerat c se ntmpl ceva
neobinuit. Aa am crezut i am avut dreptate.
Alex bu ce mai rmsese n pahar i urmri reacia
femeii, i dduse toat silina s par sincer.
Adic, n legtur cu bagajele noastre, spuse
Alison.
Da. Nota aia n-avea nici o noim, iar funcionarul
de la recepie a spus c valizele noastre ajunseser cu
puin nainte de a veni noi. Dar fuseser luate de la
aeroport cu aproape dou ore mai devreme.
neleg. i o prospeciune geologic poate provoca
asemenea acte necugetate? Asta-i greu de admis, Alex.
Nu i dac examinezi mai atent situaia. De ce se
fac prospeciuni? Care e, n general, justificarea lor?
Oare nu aceea c cineva nite oameni intenioneaz
s construiasc ceva?
Nu i cei care ne pltesc. Cercetarea e ntins pe o
arie mult prea mare. A spune c e o treab evident
tiinific. Orice altceva ar fi Alison se opri, uitnduse n ochii lui McAuliff. Doamne Sfinte! Dac e vorba
despre altceva, e pur i simplu de necrezut!
Poate c sunt unii care cred. i dac e aa, ce
presupui c ar face? Alex i fcu semn chelnerului,
ridicnd dou degete pentru a comanda alt rnd de
butur. Alison Booth rmsese cu gura cscat de
uimire.
131

Milioane i milioane i milioane, zise ea ncet. Ar


cumpra tot ce se vede njur!
Numai dac ar fi convini c au avut dreptate.
Alison l oblig s-o priveasc. La nceput, cnd el
refuz, uitndu-se la chelnerul care-i pierdea timpul, ea
i puse mna peste a lui, pentru a-i capta atenia.
i au dreptate, nu-i aa, Alex?
Nu dispun de nici o dovad n sensul sta. Eu am
un contract cu Universitatea din Londra, contrasemnat
de Societatea Regal i de ministerul Jamaican. Ce fac
ei cu rezultatele e treaba lor. N-avea rost s formuleze o
dezminire seac. La urma urmei, el era un prospector
profesionist, nu un clarvztor.
Nu te cred. Ai fost informat.
Nu am fost informat. Mi s-a cerut s fiu atent, atta
tot.
Acele mici instrumente nu le sunt date unor
oameni avertizai doar s fie ateni.
Aa mi-am zis i eu. Dar tii ceva? Amndoi
greim, Alison. Instrumentele astea se folosesc frecvent
n ziua de azi. Mai ales dac lucrezi n strintate. Nu-i
un comentariu prea plcut despre ncredere, nu-i aa?
Chelnerul le aduse buturile. Fredona i se mica n
ritmul melodiei. Alison continu s-l fixeze pe
McAuliff. Dei nu era sigur, simea c ea l credea.
Dup plecarea chelnerului, fata se aplec peste mas,
nerbdtoare s vorbeasc.
i ce trebuie s faci acum, dup ce ai gsit chestiile
132

alea cumplite?
Nimic. O s raportez mine diminea la minister,
att i nimic mai mult.
Vrei s spui c n-o s le scoi de acolo ca s le
calci n picioare sau ceva de genul sta? Le lai pur i
simplu unde le-ai; gsit?
Nu era o perspectiv plcut, i zise Alex, dar
Hammond i spusese clar: dac gsea un microfon, s nu
se ating de el i s-l foloseasc. Putea fi de nepreuit.
nainte de a ndeprta un asemenea dispozitiv, trebuia s
raporteze i s atepte instruciuni. La o pescrie numit
Talions, lng Victoria Park.
Ei m pltesc ne pltesc. Probabil c vor face o
investigaie discret. Ce mai conteaz? Eu nu am nici un
secret.
i nici n-o s ai, zise Alison ncet, ns rspicat,
retrgndu-i mna dintr-a lui.
McAuliff nelese deodat absurditatea poziiei sale.
Era n acelai timp ridicol i sublim, amuzant i agasant.
Pot s m rzgndesc i s sun pe cineva? ntreb
el.
Alison ncepu ncet foarte ncet s schieze
adorabilul su zmbet.
Nu. Am fost nedreapt i chiar te cred. N-am
mai cunoscut niciodat un brbat att de nepstor. Eti
fie cu desvrire inocent, fie formidabil de ascuns.
Ultima variant mi se pare mai puin plauzibil; erai
mult prea nervos n camer.
133

i puse din nou palma peste mna lui liber. Cu


cealalt, Alex ddu pe gt al doilea pahar.
Pot s ntreb de ce n-ai fost la fel de nervoas?
Da. E timpul s-i spun. i datorez asta Eu nu
m mai ntorc n Anglia, Alex. Muli ani de-acum
ncolo, dac nu cumva niciodat. Nu pot. Am colaborat
timp de cteva luni cu Interpolul. Am cunoscut aceste
mici chestii oribile. Aa le ziceam noi. Chestii.
McAuliff simi din nou durerea ascuit din stomac.
Era team, chiar mai mult dect team. Hammond
spusese c Serviciul Britanic de Informaii bnuia c
Alison n-avea s se ntoarc n Anglia. Julian Warfield
sugerase c ea ar putea fi de folos din motive abstracte,
fr nici o legtur cu contribuia ei la prospeciune.
Nu tia sigur cum sau de ce dar intuia c Alison era
folosit.
Aa cum se ntmpla i cu el.
Cum s-a ntmplat asta? ntreb el mimnd
surpriza.
Alison descrise n linii mari felul n care fusese
implicat. Csnicia ei se alterase nainte de prima
aniversare. Pe scurt, Alison Booth ajunsese curnd la
concluzia c soul ei o curtase i se nsurase cu ea din
motive strns legate de cltoriile ei profesionale.
era ca i cum i se ordonase s m ia, s m
foloseasc, s m consume
Tensiunea apru curnd dup cstorie: Booth era
neobinuit de interesat de prospeciunile ei. i, aparent
134

din senin, i soseau oferte de prospeciuni de la firme


puin cunoscute, care plteau ns bine, pentru
operaiuni ce se remarcau prin exotism.
printre altele, desigur, n Zair, Turcia, Corsica.
Mi se altura de fiecare dat. Zile, uneori sptmni la
rnd
Prima confruntare cu David Booth avusese loc n
Corsica. Prospeciunea se desfura n largul coastelor,
n zona Capo Senetose. David sosise pe la mijlocul
perioadei, pentru a rmne ca de obicei dou sau trei
sptmni i n tot acest rstimp primise o serie de
telefoane ciudate i se dusese la nite ntlniri, care se
pare c-l tulburaser peste msur. La Ajaccia soseau
brbai n avioane mici i rapide; alii veneau pe mare cu
traulere sau mici vase oceanice. David disprea ceasuri
ntregi, apoi zile la rnd. Aria unde i desfura
activitatea Alison nu-i permitea s se ntoarc la hotelul
de pe rm dect seara trziu; soul ei nu-i putea
ascunde micrile, nici faptul c prezena lui n Corsica
nu se datora devotamentului su fa de ea.
Ea i pretinse o explicaie, enumerndu-i ceea ce nu
putea fi negat i etichetnd brutal justificrile lui David
drept ceea ce erau: minciuni grosolane. El se pierduse,
plnsese, se aprase i, n cele din urm, i spusese
adevrul.
Pentru a-i menine un standard de via pe care era
incapabil s-l asigure din afaceri oneste, David Booth
intrase n traficul internaional de droguri. Iniial, fusese
135

curier. Asocierea sa la o mic firm de import-export


era ideal pentru treaba asta. Firma nu avea o identitate
real; desfura o activitate greu de definit, furniznd
marf unei clientele ce aparinea mai curnd elitei
sociale dect celei comerciale, respectiv obiecte de art
decorativ. Putea s cltoreasc mult fr s ridice
semne de ntrebare autoritilor. Intrarea lui n lumea
contrabanditilor fusese banal: datorii la jocuri de
noroc, combinate cu alcool n exces i legturi jenante
cu femei. Pe de o parte, n-avea de ales; pe de alta, era
bine pltit i nu-i fcea probleme de contiin.
Dar Alison i fcea. Prospeciunile erau perfect
legale, dovedind abilitatea efilor lui David de a depista
colaboratori care nu trezeau suspiciuni. Lui David i se
dduser numele unor firme ce fceau prospeciuni n
anumite zone din bazinul mediteranean i i se spusese s
le contacteze pentru a le oferi serviciile respectabilei
sale soii, preciznd c el avea s contribuie discret la
salariul ei dac era angajat. Un so bogat i devotat,
interesat doar s fac fericit o soie pasionat de
meseria ei. Ofertele erau ntotdeauna acceptate. i,
gsindu-i lui Alison asemenea ocazii, cltoriile lui
cptau o dubl justificare. Activitile sale de curierat
se extinseser dincolo de orizontul ngust al afacerilor
sale.
Alison l ameninase c renun la slujba ei din
Corsica. David fcuse o criz de isterie. Insistase asupra
faptului c avea s fie ucis i Alison odat cu el. i
136

descrisese o organizaie corupt att de puternic i


ramificat, nct Alison, temndu-se pentru vieile lor, o
lsase mai moale. Fusese de acord s-i termine treaba
n Corsica, dar spusese clar c mariajul lor era ncheiat.
Nimic nu avea s modifice acea hotrre.
Aa credea la vremea aceea.
ntr-o dup-amiaz trzie, aflndu-se pe teren de
fapt, n largul mrii, la cteva sute de metri de rm
Alison lua mostre din forajele efectuate pe fundul mrii.
n cabina mic a vasului se gseau doi brbai. Erau
ageni ai Interpolului. l urmreau pe soul ei de cteva
luni. Interpolul adunase o cantitate impresionant de
dovezi. Se afla acum spre finalul investigaiei.
Inutil s mai spun c se pregtiser pentru sosirea
lui. Camera mea era la fel de sigur cum ar fi trebuit s
fie a ta n seara asta
Agenii prezentaser o situaie ct se poate de clar.
Dac soul ei i descrisese o puternic reea de corupie,
oamenii Interpolului i vorbiser despre o alt lume de
durere, suferin i oribil, inutil moarte.
Ah, erau experi, zise Alison, cu ochii ncrcai de
amintiri i cu un zmbet trist de compasiune. Au adus
zeci de fotografii. Copii n agonie, tineri, fete distruse.
N-o s uit niciodat feele alea. Aa cum, de fapt, voiau
i ei
Rugmintea lor era metoda clasic de recrutare:
doamna David Booth se afla ntr-o postur unic. Putea
s fac att de multe, s ofere att de mult. Iar dac ea
137

ar fi plecat aa cum l ameninase pe soul ei brusc,


fr explicaii se punea ntrebarea dac avea dreptul s
procedeze astfel.
Doamne, i zise McAuliff ascultnd-o, cum se mai
schimb lucrurile Oamenii de la Interpol puteau s fi
fost n locul lui Hammond, vorbind ntr-o camer de la
Hotelul Savoy.
Stabiliser o nelegere i creaser un program,
ealonat pe o perioad rezonabil de timp pentru
deteriorarea csniciei lor. Ea i spusese lui Booth, care
respirase uurat, c o s ncerce s salveze relaia lor, cu
condiia ca el s nu-i mai vorbeasc niciodat despre
activitile sale.
Timp de o jumtate de an, Alison Gerrard Booth
raportase micrile soului ei, identificase fotografii,
plantase zeci de microfoane n camere de hotel,
automobile i n propriul lor apartament. Procedase
astfel cu convingerea c David Booth indiferent de
nvinuirile care i s-ar fi adus avea s fie protejat de
agresiuni fizice. Graie marii abiliti a Interpolului.
Nu se oferiser nici un fel de garanii.
Cnd s-a sfrit ntreaga poveste? ntreb Alex.
Alison privi n zare, spre panorama ntunecat,
nfricotoare, oferit de Blue Mountains, ce se nlau
n bezn la civa kilometri spre nord.
Cnd am ascultat o nregistrare care m-a afectat
foarte tare; m-a ndurerat cu att mai mult cu ct eu am
fcut-o posibil.
138

ntr-o diminea, dup un curs la universitate, un om


al Interpolului sosise la biroul ei de la Facultatea de
Geologie. Avea n serviet un casetofon i o caset cu
nregistrarea unei conversaii dintre soul ei i o legtur
a marchizului de Chatellerault, brbatul considerat a fi
eful operaiunilor cu droguri. Alison ascultase vocea
unui om distins, care descria, beat fiind, prbuirea
csniciei lui cu o femeie pe care o iubea foarte mult. l
auzise strignd i plngnd, nvinuindu-se c nu fusese
omul potrivit pentru ea. Vorbise despre refuzul pe care-l
ntmpinase la rugmintea sa de a face dragoste, despre
felul cum ea l respingea. Iar la sfrit, spusese clar c
detest faptul c o folosise; c, dac ea ar fi aflat, el s-ar
fi sinucis. Se strduise din rsputeri s n-o implice n
vreuna din operaiunile lui Chatellerault. i reuise de
minune.
Interpolul a tras o concluzie la fel de dureroas ca
i nregistrarea. David aflase cumva de activitatea mea.
Trimitea un mesaj. Era timpul s m retrag.
n patruzeci i opt de ore, fusese perfectat divorul, n
ndeprtatul Haiti. Alison Booth era liber.
Dar, desigur, departe de a fi liber.
n mai puin de un an, se va ajunge la
Chatellerault, la David la ei toi. i undeva, cineva le
va pune pe toate cap la cap i va ajunge la o concluzie:
soia lui Booth
Alison lu paharul, bu i ncerc s zmbeasc.
139

Asta-i tot? ntreb Alex, nefiind sigur dac


relatarea ei se ncheiase.
Asta-i tot, doctore McAuliff. Acum spune-mi
sincer, m-ai fi angajat dac ai fi tiut?
Nu, nu te-a fi angajat. M ntreb de ce n-am tiut.
Nu e genul de informaie pe care s-o dein
universitatea, Serviciul de Emigrri sau oricine
altcineva.
McAuliff ncerc s-i ascund spaima subit ce-l
cuprinsese.
Ai auzit de slujba asta de la cei din universitate,
nu-i aa?
Femeia rse i i nl frumoasele sprncene n semn
de protest.
O, Doamne, sta-i subiectul preferat! Nu,
recunosc c am fost ceva mai iute; mi-a luat ceva timp
s ntocmesc lista aia de lucrri pentru tine.
Cum ai aflat?
De la Interpol. Cutam o ocazie de luni de zile. Mau sunat cu zece sau dousprezece zile nainte de
interviu.
McAuliff nu trebuia s se lanseze n calcule rapide.
Zece sau dousprezece zile nainte de interviu nsemna,
aproximativ, data la care se ntlnise cu Julian Warfield
n Belgrave Square; i mai trziu cu un om pe nume
Hammond, de la Serviciul Britanic de Informaii.
McAuliff simi din nou durerea neptoare din
stomac. Numai c acum era mai ascuit, mai puternic.
140

Dar nu se putea concentra asupra ei. Atenia i fu atras


de un om care strbtea aleile umbrite ale grdinii.
Mergea ovielnic spre masa lor. E beat, i zise Alex.
Ei, Doamne, aici erai! Ne tot ntrebam unde naiba
v-ai dus! Suntem cu toii n barul dinuntru. Whitehall
d un concert formidabil la pian! Un afurisit de Noel
Coward negru! A, s nu uit, cred c bagajele voastre au
ajuns aici. Am vzut c aveai probleme, aa c am scris
o not pentru ticloii ia s vi le trimit ncoace. Dac
au putut s descifreze scrisul meu deformat din cauza
buturii.
Tnrul James Ferguson se prbui pe un scaun liber
i-i adres un zmbet de alcoolic lui Alison. Apoi se
ntoarse i-l privi pe McAuliff, dar zmbetul i dispru
de pe buze cnd vzu ochii lui Alex aintii asupra lui.
Ai fost foarte amabil, zise calm McAuliff.
n clipa urmtoare, Alexander vzu ceva n ochii lui
Ferguson. Atenia concentrat din fundul ochilor
aparent sticloi.
James Ferguson nu era nici pe departe att de beat pe
ct voia s lase impresia.

141

9
i propuser s nu doarm toat noaptea. Era replica
lor tacit dat prezenei acelor oribile chestii mici. Se
alturar celorlali n bar i, asemenea unui brav cpitan,
McAuliff l abord pe eful de sal; neleser cu toii c
ntreaga consumaie avea s fie pltit de directorul lor.
Charles Whitehall se dovedi a fi exact aa cum
spusese Ferguson. Avea un talent de muzician
profesionist; cntecele lui argotice pline de simire
jamaican erau amuzante, delicate, uneori glaciale i,
alteori, foarte ritmate. Vocea lui avea fora i
limpezimea unui cntre de balade din Kingston; doar
ochii i rmneau pierdui n zare. Capta atenia i-i
distra pe ceilali, dar el nu-i bga n seam i nu era
amuzat, i zise Alex. El interpreta.
n cele din urm, dup aproape dou ore, se stur de
cntat, primi aclamaiile asistenei pe jumtate ameite i
se ndrept spre mas. Dup strngeri de mn, aplauze
i mbriri cu Ferguson, familia Jensen, Alison Booth
i Alex, se aez pe un scaun lng Alex. Acolo sttuse
Ferguson invitat de Alex dar tnrul botanist fu
bucuros s plece, nesigur pe picioare.
A fost formidabil! zise Alison, ntinzndu-se peste
McAuliff ca s-i strng mna lui Whitehall.
Alex urmri reacia jamaicanului; mna neagr de
142

caraibian Cu unghii ngrijite i inel de aur strlucitor


strnse delicat degetele lui Alison, ca o femeie. Apoi, pe
neateptate, Whitehall i ridic ncheietura i-i srut
mna.
Un chelner aduse o sticl de vin alb, pentru a fi
examinat de Whitehall. El citi eticheta n lumina slab
din bar, ridic privirea spre osptarul zmbitor i ddu
aprobator din cap. Apoi se ntoarse ctre McAuliff;
Alison sporovia cu Ruth Jensen peste mas.
A vrea s vorbesc cu dumneata ntre patru ochi,
spuse ntr-o doar jamaicanul. Vino n camera mea, s
zicem peste douzeci de minute dup ce plec.
Singur?
Singur.
Nu putem atepta pn mine diminea?
Whitehall i ridic ochii ntunecai spre McAuliff i
rspunse ncet, dar tios:
Nu, nu putem.
James Ferguson se ridic dintr-odat, cltinndu-se,
de pe scaunul din captul mesei i nl paharul n
cinstea lui Whitehall. Se blbnea, aa c nfc
marginea mesei cu mna liber; prea ntruchiparea
unui tnr foarte beat.
Pentru Charles ntiul din Kingston! Afurisitul de
Sir Noel negru! Eti pur i simplu fantastic, Charles!
Brusc, se aternu linitea, pn cnd ecoul cuvntului
negru se stinse. Chelnerul umplu repede paharul lui
Whitehall; nu era timp pentru degustri.
143

Mulumesc, zise Whitehall politicos. Consider c


mi-ai fcut un compliment, desigur glumeule.
Glumeule! strig Ferguson ncntat. mi place!
De-acum nainte s-mi spui glumeule! i-acum a vrea
s
Vorbele lui Ferguson fur ntrerupte de o grimas de
durere ce se aternu pe chipul su palid. Brusc, deveni
foarte clar c puterea lui de asimilare a alcoolului
ajunsese la capt. Ls ovitor paharul pe mas, se
cltin pe spate i, cu o micare lent, se prbui pe
podea.
Toi mesenii se ridicar n picioare. Chelnerul puse
repede sticla jos i porni spre Ferguson; fu urmat de
Peter Jensen, care era cel mai aproape.
O, Doamne, zise Jensen ngenunchind. Cred c
bietului om o s i se fac ru. Ruth, vino s m ajui
Hei, chelner! D-mi o mn de ajutor!
Soii Jensen, ajutai de doi chelneri, l ridicar pe
tnrul botanist n ezut, i desfcur cravata i ncercar
s-l readuc n simiri. Charles Whitehall, stnd lng
McAuliff, lu dou ervete i le arunc peste mas, spre
cei care i acordau ngrijiri. Alex urmri reaciile
jamaicanului; nu era ceva plcut. Ferguson i legna
capul dintr-o parte n alta i gemea din cauza suferinei.
Cred c e momentul s plec, spuse Whitehall.
Deci, peste douzeci de minute?
McAuliff ncuviin.
Sau cam aa ceva.
144

Jamaicanul se ntoarse ctre Alison, i lu delicat


mna, i-o srut i zmbi.
Noapte bun, draga mea.
Uor iritat, Alex i ocoli pe cei doi i se duse ctre
soii Jensen, care, cu ajutorul chelnerilor, l ridicau pe
Ferguson n picioare.
O s-l ducem n camera lui, zise Ruth. L-am
avertizat n privina romului; nu merge cu whisky. Sunt
convins c nu m-a ascultat.
Zmbi i ddu din cap.
McAuliff nu-i dezlipea ochii de pe chipul lui
Ferguson. Se ntreba dac avea s mai vad ceea ce
observase mai devreme. Ceea ce urmrea de mai bine de
o or.
Apoi vzu. Sau crezu c vede.
n timp ce braele i fur aezate pe umerii unui
chelner i ai lui Jensen, Ferguson deschise ochii. Nite
ochi ce preau s pluteasc n orbitele lor. Dar pentru o
fraciune de secund, privir fix, concentrai, fr s
sticleasc. Ferguson fcea ceva foarte firesc pentru
cineva care mergea printr-o ncpere slab luminat.
Privea drumul pentru a evita obstacolele.
Iar n acea clip era perfect treaz.
De ce juca James Ferguson un rol att de penibil?
McAuliff trebuia s vorbeasc cu tnrul a doua zi
diminea. Despre cteva lucruri, inclusiv despre o not
mzglit la beie, n urma creia o valiz declanase
micarea acului unui detector electronic.
145

Bietul biat! O s se simt ngrozitor mine


diminea.
Alison venise lng Alex. i privir amndoi pe soii
Jensen scondu-l pe u pe Ferguson.
Sper s fie doar un biet biat care a luat-o razna n
seara asta i c beia n-o s devin un nrav.
Haide, Alex, fii mai tolerant! E un tnr foarte
simpatic, care a but cteva pahare n plus.
Alison se ntoarse i privi masa pustie.
Se pare c petrecerea s-a terminat, nu-i aa?
Parc stabilisem s-o continum.
Eu obosesc repede, iubitule; nu mai sunt aa de
hotrt. Dar convenisem s verificm bagajul meu cu
mica ta cutie magic. Ce zici?
De acord.
McAuliff fcu semn chelnerului.
Ajunser pe coridorul de la etajul lor; apropiindu-se
de ua ei, McAuliff lu cheia de la Alison.
Trebuie s m ntlnesc cu Whitehall peste cteva
minute.
Da? Cum aa? E foarte trziu.
Mi-a spus c vrea s vorbeasc cu mine. ntre
patru ochi. Habar n-am de ce. Termin repede.
Vr cheia n broasc, deschise ua, apoi o opri
instinctiv pe Alison n prag pn cnd aprinse lumina i
privi nuntru. Camera era pustie, ua spre dormitorul
lui rmsese deschis, aa cum o lsaser cu cteva
ceasuri n urm.
146

Eti impresionant, opti Alison, rezemndu-i


brbia pe braul ntins ce o mpiedica s intre.
Cum?
El i retrase braul i se duse ctre ua dintre
dormitoare. Lumina din camera lui era aprins aa
cum o lsase. nchise ua ncet, scoase aparatul din
hain i se ndrept spre pat, unde erau puse cele dou
valize ale lui Alison. inu instrumentul deasupra lor;
acul nu se mic. Strbtu n vitez ntreaga camer,
binecuvntnd-o lateral i vertical din toate colurile.
ncperea era curat.
Ce-ai spus? ntreb el ncet.
Eti protector. E o senzaie plcut.
De ce era stins lumina n camera asta i la mine
nu?
Nu auzise rspunsul ei.
Fiindc am stins-o eu. Am venit aici, mi-am luat
agenda, m-am rujat i m-am ntors la tine n camer.
Lng u e un ntreruptor.
Nu-mi amintesc.
Erai surescitat. Presupun ns c nu camera mea e
n centrul ateniei, ci a ta.
Alison intr i nchise ua dinspre coridor.
Aa e, dar vorbete mai ncet. Chestiile astea
blestemate. Pot asculta i prin ui sau prin perei?
Nu, nu cred.
l privi cum i lua valizele de pe pat i traversa camera
cu ele. Se opri lng dulap, cutnd o poli pentru
147

bagaje. Nu era nici o banchet.


Nu crezi c exagerezi?
Poftim?
Ce faci cu bagajul meu? N-am despachetat nc.
Ah.
McAuliff simi c roete. Se simi ca un idiot.
Scuz-m. Ai fi putut spune c sunt exagerat de
ordonat.
Sau doar exagerat.
El duse valizele napoi spre pat i se ntoarse s-o
priveasc, cu bagajele n mn. Era cumplit de obosit.
A fost o zi grea spuse Alex. Faptul c nu s-a
ncheiat nc m descurajeaz teribil; mai trebuie s
merg la Whitehall Iar n camera alturat, dac sfori
sau vorbesc n somn, ori m duc la baie i las ua
deschis, totul se nregistreaz undeva pe band. Nu pot
spune c m deranjeaz, dar nici nu m face s m simt
la largul meu. i ar mai fi ceva de zis, dac tot bat
cmpii. Eti o fat minunat, adorabil i ai dreptate,
sunt exagerat de exemplu, n clipa asta simt dorina
nestpnit s te strng n brae, s te srut i s-i simt
braele n jurul meu i eti att de atrgtoare i ai
un zmbet minunat i nu-mi doresc dect s te strng
n brae i s uit de altceva acum am terminat de btut
cmpii, iar tu poi s-mi spui s m duc la dracu,
fiindc nu sunt relevant.
Alison Booth rmase tcut, privindu-l pe McAuliff
cteva momente care lui i se prur o venicie. Apoi se
148

ndeprt ncet, cu grij de el.


Ai idee ct de stupid ari cu valizele alea n
mn? opti ea, aplecndu-se i srutndu-l pe buze.
El ddu drumul bagajelor; la auzul zgomotului pe
care-l fcur cnd se izbir de podea, amndoi zmbir.
Alex o trase spre el i n timp ce o sruta buzele lor
cutndu-se, strivindu-se, deschizndu-se i ddu
seama c Alison tremura, strngndu-l cu o for care
nsemna mai mult dect dorina de a fi posedat. Totui,
nu era team; nu era nici ezitare, nici retragere, ci doar
nelinite.
O ls ncet pe pat; ea i descheie bluza de mtase i
i puse minile pe sni. El o mngia, iar ea nchise
ochii i opti:
A trecut att de mult timp, Alex. Crezi c
Whitehall poate s mai atepte puin? Fiindc mie mi
este imposibil
Zceau unul lng altul, dezbrcai, sub aternuturile
moi. Ea se ridic ntr-un cot i-l privi, cu prul czndui peste fa. i trecu degetele peste conturul buzelor lui,
apoi limba, srutndu-l.
N-am nici un pic de ruine, zise ea rznd ncet.
Vreau s fac dragoste cu tine toat noaptea. i cea mai
mare parte a zilei Sunt nfierbntat, m-am simit
extraordinar i vreau s rmn aici.
El ntinse mna i i trecu degetele prin prul ei.
O s pierdem foarte puin timp cu mncatul i
149

dormitul.
Se auzi ritul slab al unui telefon. Venea dinspre ua
dintre dormitoare. Din camera lui.
Ai ntrziat la ntlnirea cu Charles Whitehall,
spuse Alison. Ar fi bine s rspunzi.
Afurisitul nostru de sir Noel.
Cobor din pat, se duse repede spre u, o deschise i
intr n camer. Ridicnd receptorul, arunc o privire
spre draperiile trase de la uile balconului; i mulumi n
gnd lui Alison pentru prevederea ei.
A fost vorba de douzeci de minute, domnule
McAuliff. A trecut aproape o or.
Whitehall era de-a dreptul furios.
mi pare ru, dar am spus cam aa ceva. Pentru
mine, o or nseamn cam aa ceva. Mai ales cnd
cineva mi d ordine la ora asta din noapte, fr s fie
rnit.
Hai s nu ne certm. Poi s vii mai repede?
Da.
Cnd?
Peste douzeci de minute.
Alex trnti receptorul mai tare dect era nevoie i se
uit la valiza lui. Oricine l-ar fi ascultat la captul
cellalt al liniei, aflase c urma s ias din camer i s
se ntlneasc cu cineva care ncercase s-i dea ordine la
ora trei dimineaa. Avea s se gndeasc mai trziu la
asta.
Ai idee ct de frumos eti? Din cap pn n
150

picioare, zise Alison cnd el se ntoarse n camera ei.


Ai dreptate, n-ai pic de ruine.
De ce i-ai lsat ciorapii n picioare? Ai un aer
ciudat.
Ea se ridic n capul oaselor, cu cearaful tras peste
sni i se ntinse dup igrile de pe noptier.
Aprinde-mi i mie una, te rog. Trebuie s m
mbrac.
McAuliff i cut pe lng pat hainele pe care le
aruncase nfrigurat cu o jumtate de or n urm.
Era suprat?
i ntinse o igar, n timp ce el i punea pantalonii i
pescui cmaa de pe podea.
Foarte suprat. E un arogant nenorocit.
Cred c Charles Whitehall vrea s plteasc o
poli sau cam aa ceva, spuse Alison, privindu-l
absent. E furios.
Poate c e vorba despre recunoaterea propriei
valori. M-a obinut-o la nivelul pe care crede el c l
merit.
Aa s-ar explica i faptul c a refuzat
complimentele.
Ce anume? ntreb el.
Micul lui spectacol de la bar a fost teribil de
elaborat. Nu fusese pregtit pentru un club de noapte.
Era creat pentru Covent Garden. Sau pentru sala cea
mare a Naiunilor Unite.
151

Btu ncet la ua lui Whitehall, iar cnd aceasta se


deschise, jamaicanul apru ntr-un halat japonez brodat.
Pe sub vemntul nflorat, purta pantaloni reiai, iar n
picioare avea papuci de catifea.
Intr, te rog. De data asta, ai ajuns mai devreme.
Nu s-au; curs nici cincisprezece minute.
Eti obsedat de timp. E trecut de ora trei
dimineaa; prefer s nu m uit la ceas. Alex nchise ua.
Sper c ai s-mi pui ceva important. Fiindc altfel o s
m nfurii al naibii de tare.
Whitehall se duse ctre birou, lu de acolo o foaie de
hrtie mpturit i-i art un fotoliu lui McAuliff.
Ia loc, te rog. i eu m simt epuizat, dar trebuie s
stm Ie vorb.
Alex se aez n fotoliu.
D-i drumul.
Cred c e momentul s stabilim o nelegere. Nu va
afecta n nici un fel contribuia mea la aceast
prospeciune.
M bucur s aud lucrul sta. Nu te-am angajat s
distrezi lumea de la bar.
A fost o digresiune, zise Whitehall cu rceal. Nu
m critica; sunt foarte talentat.
Mi-am dat seama. Ce nouti mai ai?
Savantul lovi uor hrtia din mna lui.
Din cnd n cnd va trebui s lipsesc. Nu mai mult
de o zi sau dou. Firete, o s te ntiinez dinainte, iar
dac se vor ivi probleme, mi voi reface programul n
152

msura n care va fi posibil.


Ce o s faci? McAuliff se ndrept n fotoliu. Cnd
va fi posibil o s-i aranjezi programul dup al
meu? Ce drgu! Sper c prospeciunea asta n-o s fie o
povar pentru dumneata.
Whitehall rse decontractat.
Deloc. Chiar asta cutam. i o s vezi c o s fii
foarte mulumit dei nu tiu dac ar trebui s m
preocupe treaba asta. Vezi dumneata, eu nu pot accepta
motivele oficiale ale acestei prospeciuni. i presupun
c mai sunt vreo doi oameni care, dac ar fi sinceri, miar mprti ndoielile.
Vrei s spui c te-am angajat invocnd un fals
pretext?
nceteaz, replic savantul negru, cu ochii ngustai
de furie. Alexander McAuliff, omul de ncredere al
companiilor de prospeciuni, a crui activitate l poart
prin toat lumea n schimbul unor onorarii
substaniale, se hotrte dintr-odat s devin caritabil
din raiuni tiinifice? S piard patru sau ase luni de
activitate profitabil pentru a conduce o prospeciune
tiinific?
Whitehall rse ca un acal iritat, se duse repede spre
draperiile de la ua balconului i le ddu puin ntr-o
parte. Rsuci ivrul geamului, pe care-l ntredeschise;
briza nopii umfl draperia.
Nu cunoti clauzele contractului meu, spuse Alex
pe un ton neutru.
153

tiu pentru ce pltesc universitile, societile


regale i ministerele educaiei. Nu e domeniul dumitale,
McAuliff.
Jamaicanul se ntoarse la pat i se aez pe marginea
lui. Ridic hrtia mpturit n dreptul brbiei i-l fix
pe Alex. McAuliff ezit, apoi spuse ncet:
Am impresia c, ntr-un fel, descrii propria
dumitale situaie. Unii oameni din Londra nu credeau c
o s accepi slujba asta. Era vorba de o sum infim n
raport cu veniturile dumitale.
Exact. Poziiile noastre sunt asemntoare.
Evident, din motive foarte diferite Din anumite
considerente m voi duce n aceast diminea la
Savanna-la-Mar.
La prietenul dumitale din avion?
O persoan plicticoas. Doar un mesager.
Whitehall ridic foaia mpturit de hrtie. Omul mi-a
trimis o invitaie. Te-ar interesa s-o citeti?
Nu mi-ai oferi-o dac n-ar fi important.
Nu-mi dau seama. Poate c-mi spui dumneata.
Alex lu hrtia ce-i fusese ntins i o despturi. Purta
antetul hotelului Georges V din Paris. Scrisul de mn
era aplecat, cu trsturi rapide i cuvinte mzglite n
vitez.
Drag Whitehall,
Iart-m pentru graba cu care i scriu acest bilet,
dar tocmai am aflat c suntem amndoi n drum
154

spre Jamaica, Eu, pentru o binevenit odihn, iar


dumneata din cte neleg pentru efectuarea
altor cercetri de valoare.
Mi-ar face plcere s te ntlnesc. Prietenul
nostru comun i va oferi amnuntele. Eu voi sta la
Savanna-la-Mar, dei incognito. Omul nostru o s-i
dea toate explicaiile.
Cred c o ntlnire ct mai grabnic ar fi benefic
pentru amndoi. Admir de mult vreme trecutele (?)
dumitale activiti de pe insul. i cer doar ca
ntlnirea noastr i prezena mea pe insul s
rmn confideniale. Deoarece i admir
strdaniile, tiu c vei nelege.
Chatellerault.
Chatellerault?
Marchizul de Chatellerault.
Patronul lui David Booth. Brbatul din spatele
reelei de traficani de droguri, ce se ntindea n cea mai
mare parte a Europei i n bazinul mediteranean. Omul
de care Alison se temea att de tare, nct purta cu ea tot
timpul un spray cu gaz ce arta ca o arm mortal!
McAuliff i ddu seama c Whitehall l observa. Se
strdui s rmn nemicat, afind doar un aer
indiferent.
Cine-i sta? ntreb cu blndee McAuliff. Cine-i
acest Chatel Chatellerault?
Nu tii?
155

Ah, pentru numele Domnului, Whitehall, zise Alex


exasperat. Termin cu jocul sta stupid. N-am auzit
niciodat de el.
Dar ar fi fost posibil s auzi. Savantul l fix din
nou cu privirea pe McAuliff. Credeam c legtura e
evident.
Ce legtur?
Cu oricare dintre motivele dumitale de a te afla n
Jamaica. Chatellerault e, printre altele, un bancher cu
resurse considerabile. Ciudat coinciden, nu i se
pare?
Nu tiu despre ce vorbeti.
McAuliff arunc o privire asupra biletului trimis de
Chatellerault.
Ce nelege el prin trecutele semnul ntrebrii
dumitale activiti de pe insul?
Whitehall fcu o pauz nainte de a rspunde. Cnd
vorbi, arbor un calm ce accentua importana cuvintelor
lui.
Acum cincisprezece ani, mi-am prsit ara fiindc
gruparea politic pentru care lucram cu druire i n
secret a fost obligat s treac n ilegalitate. De fapt,
s-i continue activitatea n ilegalitate. Timp de un
deceniu am hibernat n aparen. Dar numai n
aparen. Acum m-am rentors. Cei din Kingston nu tiu
nimic. De aceea e nevoie de discreie. n pofida unor
riscuri considerabile, am nesocotit aceast discreie, ca o
dovad de bun-credin. Fa de dumneata desigur.
156

De ce te afli aici, McAuliff? Poate c, dac mi spui, voi


nelege de ce un om de talia lui Chatellerault dorete s
vorbeasc cu mine.
Alex se scul din fotoliu i se duse fr grab spre
uile balconului. Fcea micare, pentru c asta l ajuta s
se concentreze. Mintea i lucra intens, unele gnduri
avertizndu-l c Alison era n pericol altele
mpotrivindu-se neconvingtor acestei idei.
Trecu n spatele fotoliului aflat n faa patului lui
Whitehall i-i apuc strns sptarul.
n regul, o s fac un trg cu dumneata. O s-i
dezvlui motivul pentru care m aflu aici, dac i
dumneata o s m lmureti asupra activitilor
dumitale.
O s-i spun strictul necesar, rspunse Charles,
privindu-l cu sinceritate. Va fi suficient, vei vedea. Nu
pot s-i spun tot. N-ar fi bine pentru dumneata.
Nu sunt sigur c-mi convine condiia asta.
Te rog. Ai ncredere n mine.
Fr ndoial, omul nu nelegea, i spuse Alex.
Bine eu cunosc coasta de nord; am cutat acolo
bauxit pentru Kaiser. Sunt considerat un bun
profesionist am alctuit nite echipe bune i mi-am
ctigat o reputaie
Da, da. Treci la subiect, te rog.
n momentul n care am acceptat conducerea
acestei prospeciuni, guvernul Jamaican mi-a garantat
dreptul la douzeci de procente din profitul oricror
157

investiii n industrie pe urmtorii ase ani. Asta ar putea


nsemna milioane de dolari. E simplu ca bun ziua.
Whitehall rmase nemicat, cu minile mpreunate
sub brbie un biea elegant, aflat n pielea unui
brbat gnditor.
Da, e plauzibil, zise el n cele din urm. La
Kingston, totul e de vnzare. Aa s-ar putea explica
interesul lui Chatellerault.
Alex rmase n spatele fotoliului.
Aadar, sta-i motivul pentru care m aflu aici. Al
dumitale care e?
Ai fcut bine c mi-ai vorbit despre acest
aranjament. Sper din toat inima s se realizeze. Merii
asta din plin.
Ce dracu nseamn asta?
nseamn c m aflu aici n calitate de om politic.
Doar n privina problemelor din Jamaica. Trebuie s
respeci aceast condiie i discreia mea. La o adic,
a nega orice, iar dumneata te-ai compromite
implicndu-te n problemele jamaicane. Pn la urm,
tot noi vom deine controlul la Kingston.
O, Iisuse! ncepe vreo afurisit de revoluie!
De un gen deosebit, domnule McAuliff. Vorbind
pe leau, eu sunt fascist. Fascismul e singura speran
pentru insula mea.

158

10
McAuliff deschise ochii, ridic mna de sub ptur i
vzu c era ora 10.25. Avusese de gnd s se scoale la
8.30, cel trziu la 9.
Trebuia s se ntlneasc cu un om. Un brbat cu
artrit, la o pescrie numit Talion s. Se uit la Alison.
Dormea ghemuit ceva mai departe de el, cu prul
mprtiat pe cearaf i faa ngropat n pern. Fusese
formidabil, i zise el. Nu, amndoi. Fuseser
formidabili. Ea fusese ce cuvnt folosise?
nfierbntat. Spusese: Sunt nfierbntat i m simt
extraordinar aceeai impresie avusese i el.
Formidabil. i afectuoas, plin de nelesuri.
Totui, gndurile l npdir din nou.
Un nume care nu nsemnase nimic pentru el n ziua
precedent devenise dintr-odat o for redutabil,
prezentat separat de ctre doi oameni care fuseser
nite strini pentru el cu o sptmn n urm.
Chatellerault. Marchizul de Chatellerault.
Aflat acum n Savanna-la-Mar, pe coasta sud-vestic
a Jamaici.
Charles Whitehall avea s-l vad n scurt timp, dac
nu cumva se i ntlniser deja. Fascistul negru i
bancherul francez. Suna ca un act de vodevil.
Dar Alison Booth purta n geant un spray cu efect
159

mortal, n eventualitatea c s-ar fi ntlnit vreodat cu el.


Sau cu cei care lucrau pentru el.
Care era legtura? Cu siguran trebuia s existe una.
Se ntinse, avnd grij s n-o trezeasc. Dei i-ar fi
plcut s-o ia n brae, s-i mngie trupul i s fac
dragoste cu ea de diminea.
Nu putea. Avea prea multe treburi. Prea multe lucruri
la care s se gndeasc.
Se ntreb care urmau s fie instruciunile. i ct avea
s dureze pn s le primeasc. i ce hram purta omul
cu artrit de la pescria Talions. i, la fel de important,
unde Dumnezeu se afla Sam Tucker? Trebuia s ajung
la Kingston pn a doua zi. Nu-i sttea n fire lui Sam s
dispar fr o vorb; i totui, fuseser nite vremuri
Cnd o s primeasc dispoziia de a zbura n regiunea
nordic i s nceap munca de prospectare?
N-avea s afle rspunsurile fixnd tavanul din patul
lui Alison Booth. i nici nu voia s dea vreun telefon
din camera lui.
Zmbi, gndindu-se la micile chestii oribile din
servieta sa. Existau oare omulei pe msur aplecai
asupra aparatelor n camere ntunecoase, ateptnd nite
sunete care nu se mai auzeau? Se simi oarecum
consolat de aceast imagine.
i aud gndurile.
Vocea lui Alison era nbuit de pern.
Nu i se pare remarcabil?
E nfricotor. Ea se rostogoli cu ochii nchii,
160

zmbi i l cut pe sub ptur. i cnd te ntinzi eti


foarte senzual.
i mngie abdomenul plat, apoi coapsele, iar
McAuliff nelese c rspunsurile mai aveau de ateptat.
Taxiul l ls la Victorias South Parade. Denumirea
arterei sugera semnificaia ce-i fusese atribuit n
secolul al nousprezecelea. Gloata care se perinda prin
faa intrrii n parc prea o mulime de puni viu
colorai, pind ano, apoi grbind pasul, numai pentru
a se opri ca s cate gura.
McAuliff intr n parc, strduindu-se s treac drept
un turist ce se plimb agale. Din cnd n cnd, simea
priviri ostile aintite asupra sa n timp ce i croia drum
spre centrul parcului, mergnd pe aleea pietruit.
ntmplarea a fcut s nu zreasc nici un alt alb prin
preajm; nu se ateptase la asta. Avea senzaia c era un
obiect ce putea fi tolerat, dar care trebuia supravegheat.
Nu inspira deloc ncredere.
Se simea ca un intrus de o culoare ciudat, care
invadase centrul acestui loc de joac al omului alb. i
veni s rd cnd vzu o tnr mam jamaican
trgndu-i copilul zmbitor pe partea opus a aleii cnd
l zri apropiindu-se. ncul fusese n mod evident
fascinat de silueta nalt, cu piele rozalie; mama, calm
i plin de demnitate, tia mai bine cum trebuia s se
comporte.
Vzu semnul alb, dreptunghiular, cu litere cafenii:
161

QUEEN STREET, LA EST. Sgeata arta spre dreapta,


ctre o alee mai ngust. O lu ntr-acolo.
i aminti cuvintele lui Hammond: Nu te grbi.
Niciodat, dac se poate. n nici un caz atunci cnd
urmeaz s stabileti un contact. Nimic nu e mai bttor
la ochi cu excepia unei femei dect un brbat grbit
ntr-o mulime linitit, sau un brbat, care se oprete la
fiecare doi metri pentru a-i aprinde aceeai igar, ca
s-i poat privi cu atenie pe cei din jur. Acioneaz
firesc, n funcie de zi, de vreme, de mprejurri.
Era o diminea o amiaz cald. Soarele jamaican
dogorea, ns dinspre port, aflat cam la un kilometru
distan, adia vntul. Ar fi fost foarte normal pentru un
turist s se aeze pe o banc i s se bucure de soare i
de briz; s-i descheie gulerul cmii, eventual s-i
dea haina jos. S priveasc njur curios ca orice turist.
La stnga se afla o banc; o pereche tocmai se
ridicase. Acum era liber. i ddu haina jos, trase de
nodul cravatei i se aez. i ntinse picioarele i se
comport aa cum i se prea normal.
Dar nu era normal. Pentru cel mai evident dintre
motive: prea prea liber, prea relaxat n acest loc de
destindere al omului alb. Simi asta imediat. Stnjeneala
i fu accentuat de un btrn n crje care trecu pe acolo
i avu o clip de ezitare cnd ajunse n dreptul lui. Este
puin but, i zise Alex; avea fruntea uor transpirat i
mersul puin cam nesigur. Exprima un amestec de
surpriz i dezaprobare.
162

McAuliff se scul de pe banc i i puse haina pe


bra. i zmbi absent btrnului i ddu s-o porneasc pe
alee, cnd zri un alt brbat alb n Victoria Park. Cel
puin, singurul pe care-l vedea el. Se afla departe, n
diagonal fa de el, pe aleea ce mergea de la nord la
sud, la aproximativ o sut cincizeci de metri distan.
Un tnr cu un mers greoi i o claie de pr negru
nepieptnat. i se ntorsese. Alex n-avea nici un dubiu.
l urmrea.
Era James Ferguson. Tnrul care reuise a doua
performan a serii la Courtleigh Manor n noaptea
trecut. Beivul care avusese prezena de spirit s in
ochii ntredeschii pentru a evita obstacolele ntr-o
camer slab luminat.
McAuliff porni repede pe alee, apoi o lu prin iarb
spre trunchiul unui palmier nalt. Acum se afla la
aproape dou sute de metri de Ferguson. Se ascunse
dup copac i arunc o privire. Era contient c
jamaicanii aezai pe pajite se uitau la el; dezaprobator,
desigur.
Aa cum se atepta, Ferguson fu alarmat c pierduse
din ochi obiectivul ce trebuia supravegheat. (Ciudat, i
zise Alex. Acum se putea gndi la cuvntul
supraveghere. Nu credea c-l folosise de zece ori pn
n urm cu trei sptmni.) Tnrul botanist ncepu s
mearg repede printre plimbreii cu piele cafenie.
Hammond avea dreptate, se gndi McAuliff. Un brbat
grbit ntr-o mulime linitit btea la ochi.
163

Ferguson ajunse la intersecia cu Queen Street i se


opri. Acum se afla la mai puin de patruzeci de metri de
Alex; ezit, netiind dac era mai bine s se retrag spre
South Parade sau s mearg nainte.
McAuliff se lipi de trunchiul palmierului. Ferguson o
lu nainte, ct putu de repede. Agitaia mulimii de pe
Queen Street East era un adpost. Parcul devenise
nesigur.
Dac aceste concluzii erau corecte i expresia
agitat de pe chipul lui Ferguson prea s le confirme
McAuliff mai aflase ceva despre acest tnr ciudat: el
fcea ceea ce fcea sub constrngere i cu foarte puin
experien. Fii atent la lucrurile mrunte, i spusese
Hammond. Se afl acolo; vei nva s le observi.
Semne care i spun c e vorba fie de o for serioas,
fie de o real slbiciune.
Ferguson ajunse la poarta East Parade vizibil uurat.
Se opri i privi cu atenie n toate direciile. Zona
nesigur se afla n spatele lui. Se uit la ceas, ateptnd
ca poliistul s permit trecerea pietonilor. Se auzi
fluierul, automobilele se oprir cu un scrnet de frne,
iar Ferguson i continu drumul pe Queen Street.
Ascunzndu-se n mulime, Alex porni dup el. Tnrul
prea acum mai relaxat. Nu mai mergea att de agitat i
nu-i mai fulgera cu privirea pe cei din jur. De parc,
pierzndu-i dumanul, era mai preocupat de explicaiile
pe care urma s le dea dect de restabilirea contactului.
Dar McAuliff voia ca legtura s fie restabilit. Era
164

un moment propice s-i pun tnrului Ferguson


ntrebrile la care atepta rspuns.
Alex travers strada, evitnd traficul i sri pe trotuar
din faa unui taxi. i croi drum prin puhoiul de trectori,
spre captul opus al drumului.
ntre Mark Lane i Duke Street se afla o strad
lateral. Ferguson ezit, privi njur i opt pentru aceast
variant. Se ntoarse brusc i o lu pe acolo.
McAuliff cunotea acea strad. Ddea spre zona
liber a portului i era nesat de baruri. Fusese acolo
cu Sam Tucker ntr-o dup-amiaz trzie, dup o
ntlnire la Sheraton cu cei de la Kaiser. i amintea i
c o alee n diagonal intersecta strada dinspre Duke
Street. Amnuntul i venise n minte fiindc Sam
crezuse c n acel pasaj ntunecat i umed putea gsi
crciumi cu specific local, dar descoperiser c acesta
era folosit doar pentru aprovizionarea celorlalte baruri.
Sam fusese dezamgit; se ddea n vnt dup crciumile
dosnice cu specific local.
Alex o lu la fug. Nesocotea astfel avertismentul lui
Hammond de a nu atrage atenia. Omul cu artrit putea
s atepte. Acum era momentul s pun mna pe James
Ferguson.
Travers din nou Queen Street, fr s ia n seam
dezordinea pe care o provoca n trafic, nici fluierul
nfuriat al poliistului jamaican. Alerg spre blocul din
josul strzii; acolo se afla aleea n diagonal. Prea chiar
mai strmt dect i amintea. Ptrunse n pasaj,
165

mpingndu-i pe trectori, murmurnd scuze i


ncercnd s evite privirile severe ale celor ce veneau
din direcie opus provocri tcute, copii jucndu-se dea hoii i varditii. Ajunse la captul pasajului i se opri.
Se lipi cu spatele de zid i privi n susul strzii laterale.
Calculase bine timpul.
James Ferguson, cu o expresie de copoi pe chip, era la
doar zece metri mai ncolo. Apoi la cinci. i atunci
McAuliff iei din pasaj drept n faa lui.
Faa tnrului se fcu alb ca varul. Alex l mpinse la
perete; pietonii treceau n ambele direcii, unii dintre ei
privindu-i acuzator.
Zmbetul lui Ferguson era fals i vocea ncordat.
Ei, salut, Alex doctor McAuliff. Ai ieit la
cumprturi? sta-i locul potrivit.
Am fcut eu cumprturi, glumeule? Tu ar trebui
s tii, nu-i aa?
Nu tiu ce Eu n-am
Poate c eti tot beat, l ntrerupse Alex. i-ai but
minile asear.
M-am fcut de rs ru de tot. Te rog s primeti
scuzele mele.
Nu e nevoie. Ai fost la limita decenei. i foarte
convingtor.
Zu, Alex, exagerezi puin. Ferguson se ddu
napoi. O jamaican, cu coul inut pe cap, trecu n
grab. Am spus c-mi pare ru. Sunt sigur c i tu ai
ntrecut uneori msura.
166

Foarte des. De fapt, chiar i asear eram mult mai


beat dect tine.
Nu tiu ce vrei s insinuezi, prietene i, sincer
vorbind, m doare prea tare capul ca s mai pot dezlega
enigme. nc o dat, te rog s m scuzi.
Pentru nite pcate imaginare, glumeule. Hai s
gsim unele adevrate. Fiindc am s-i pun nite
ntrebri.
Ferguson i scoase stngaci plria de pe cap i ddu
la o parte claia de pr de pe frunte.
De ce complici lucrurile? Am de fcut nite
cumprturi. Tnrul ncerc s-l ocoleasc pe
McAuliff. Acesta i nfac braul i-l mpinse din nou la
perete.
Economisete-i banii. O s faci trguieli la
Londra.
Nu! Ferguson nepeni; ridurile din jurul ochilor se
accentuar. Nu, te rog, opti el.
Atunci s ncepem cu valizele. McAuliff i ls
braul, aintindu-l cu privirea.
i-am spus, scnci tnrul. Aveai probleme. Am
ncercat s te ajut.
Bineneles c aveam probleme! i nu numai la
vam. Unde au ajuns bagajele mele? Ale noastre? Cine
le-a luat?
Nu tiu. Jur c nu tiu!
Cine i-a cerut s scrii nota aia?
Nimeni nu mi-a cerut! Dumnezeule, eti nebun!
167

De ce ai jucat scena aceea asear?


Ce scen?
Nu erai beat erai treaz.
O, Iisuse Atotputernic, a vrea s ai mahmureala
mea. Zu
Nu e bine, glumeule. S mai ncercm o dat.
Cine i-a cerut s scrii nota aia?
Nu m asculi
Te ascult. De ce m urmreti? Cine i-a spus s
m urmreti n dimineaa asta?
Doamne, nu eti sntos!
Doamne, eti concediat!
Nu! Nu poi face asta. Te rog.
Vocea lui Ferguson era din nou nspimntat o
oapt.
Ce-ai spus? McAuliff i sprijini mna dreapt de
perete, deasupra umrului ascuit al lui Ferguson. Apoi
se aplec spre ciudatul tnr. A vrea s mai aud o dat.
Ce nu pot s fac?
Te rog nu m trimite napoi. Te implor.
Ferguson respira pe gur; pe buzele subiri i apruser
picturi de saliv. Nu acum.
S te trimit napoi? Puin mi pas unde te duci!
Nu sunt paznicul tu, biea.
Alex i lu mna de pe zid i i smulse haina de pe
braul stng.
Ai dreptul la un bilet de avion pentru ntoarcere. O
s i-l semnez n dup-amiaza asta i o s-i mai pltesc
168

o noapte la Courtleigh. Dup asta, te descurci singur.


Du-te unde dracu vrei. Dar nu cu mine; nu cu echipa de
prospeciune.
McAuliff se ntoarse i se ndeprt brusc. O lu pe
aleea ngust i se amestec printre trectorii grbii.
tia c Ferguson, uluit, avea s-l urmeze. Nu trecu mult
pn cnd i auzi vocea tnguitoare. Alex nu se opri i
nici nu privi n urm.
McAuliff! Domnule McAuliff! Te rog!
Accentul englezesc rsun ntre zidurile apropiate de
crmid, crend un contrapunct distonant cu tonul
conversaiilor vioaie ale jamaicanilor.
Te rog, ateapt Iart-m, iart-m, te rog. mi
pare ru, las-m s trec, te rog
Ce faci, domle? Nu m mpinge.
Apostrofarea verbal nu-l opri pe Ferguson;
dimpotriv, nghiontelile se ndesir. Alex continua s
mearg, simindu-l pe tnr cum bloca pasajul. Situaia
era de un comic straniu: un alb urmrindu-l pe alt alb
ntr-un pasaj aglomerat i ntunecat, destinat din
precauie exclusiv localnicilor. McAuliff era la civa
pai de ieirea spre Duke Street cnd simi mna lui
Ferguson prinzndu-i braul.
Te rog. Trebuie s vorbim nu aici.
Dar unde?
Ieir n strad. n faa lor vzur o cru lung, tras
de un cal, plin cu fructe i legume. Proprietarul, cu un
sombrero pe cap, se certa cu clienii lng un cntar
169

strvechi; civa copii zdrenroi furau banane din


spatele cruei. Ferguson inea strns braul lui
McAuliff.
Du-te la Devon House. E o
tiu.
Afar e un restaurant.
Cnd?
Peste cincisprezece minute.
Taxiul intr pe aleea lung de la Devon House, un
exemplu remarcabil de arhitectur georgian, datnd
dintr-o epoc a supremaiei engleze i a banilor
europeni. n faa coloanelor imaculate se gseau grdini
circulare; alei cu dale curate erpuiau n jurul unei
fntni imense. n micul restaurant n aer liber, situat
lng o arip a cldirii, mesele erau ascunse de nalte
garduri vii, iar clienii nu se vedeau din fa. McAuliff
numr doar ase mese. Un restaurant cu adevrat mic;
ar fi fost imposibil s urmreti pe cineva fr s fii
observat. Poate c Ferguson nu era att de nepriceput pe
ct prea.
Hei, salut, prietene!
Alex se ntoarse. Ferguson strigase de pe aleea
central, care ducea la fntn; acum avea cu el aparatul
fotografic, cutiile i instrumentele de msur aferente.
Bun, zise McAuliff, ntrebndu-se ce rol avea de
gnd s joace tnrul acum.
Am fcut nite fotografii grozave. S tii c locul
170

sta e ncrcat de istorie.


Ferguson se apropie de el i-i fcu o poz lui Alex.
Asta-i ridicol, rspunse calm McAuliff. Pe cine
dracu ncerci s prosteti?
tiu foarte bine ce fac. Te rog s fii cooperant.
Apoi Ferguson continu s-i joace rolul, ridicnd vocea
i aparatul fotografic n acelai timp. tiai c pe locul
acestei vechi alei s-a aflat iniial curtea? Duce spre
partea din spate a casei, unde erau cazai soldaii, n
nite dormitoare din crmid.
Mi se pare fascinant.
E trecut de unsprezece, btrne, zise Ferguson tare,
plin de entuziasm. Ce-ai zice de o halb? Sau un rom?
Eventual cu o gustare.
Pe terasa restaurantului se mai aflau doar dou
cupluri. Plriile de pai i pantalonii bufani ai
brbailor se potriveau cu ochelarii de soare cu strasuri
ai femeilor; erau turiti, deloc impresionai de Devon
House. n curnd aveau s vorbeasc unii cu alii,
fcndu-i planuri s se ntoarc la barul vasului de
croazier sau mcar n zona liber a portului. Nu preau
interesai de Ferguson ori de Alex, iar asta era tot ce
conta.
Un chelner plictisit, mbrcat cu o jachet alb,
murdar, aduse romul jamaican. Nu fredona vreo
melodie, nici nu se mica ritmic, observ Alex.
Restaurantul de la Devon House prea un loc inactiv.
Kingston nu era Montego Bay.
171

O s-i spun exact ce s-a ntmplat, spuse brusc


Ferguson, foarte nervos; vocea lui devenise iari o
oapt alarmat. i asta-i tot ce tiu. Am lucrat pentru
Fundaia Craft, cunoteai lucrul sta, nu-i aa?
Evident, rspunse McAuliff. Chiar i-am pus n
vedere s nu iei legtura cu Craft. Ai fost de acord.
N-aveam de ales. Cnd am cobort din avion,
dumneata i cu Alison ai rmas n urm; Whitehall i
soii Jensen s-au dus nainte, s-i ridice bagajele. Eu
fotografiam n infrarou aeroportul eram n zona
intermediar, s-ar putea spune. M-am dus ctre poarta
de sosire i prima persoan pe care am vzut-o a fost
nsui Craft; fiul, desigur, nu btrnul. El conduce acum
fundaia. Am ncercat s-l evit. Aveam toate motivele;
la urma urmelor, el m-a concediat. Dar n-am reuit. i
m-a uimit faptul c era plin de efuziune. i-a cerut
scuze; mi-a spus c fcusem o treab remarcabil i c
venise personal la aeroport s m ntlneasc dup ce
aflase c fceam parte din echipa de prospectare.
Ferguson lu o gur de rom i i arunc ochii n jurul
terasei. Prea c se blocase, de parc n-ar fi tiut cum s
continue.
Spune mai departe, l ndemn Alex. Pn acum
mi-ai vorbit doar despre o ntlnire neateptat.
Trebuie s nelegi. A fost att de ciudat aa cum
ziceai, neateptat. i n vreme ce el vorbea, se apropie
de mine un tip n uniform i m ntreab dac sunt
Ferguson. Eu spun c da, iar el mi zice c dumneata o
172

s ntrzii, c eti ocupat; c dumneata vrei s-i trimit


bagajele la hotel. Trebuia s scriu o not n sensul sta,
pentru ca British Air s le poat expedia. Craft s-a
oferit, desigur, s m ajute. Prea o treab mrunt,
perfect plauzibil. Am scris nota i individul a zis c o
s se ocupe el de bagaje. Craft i-a dat un baci.
Generos, presupun.
Ce fel de uniform purta?
Nu tiu. Nu mi-am dat seama. Cnd eti n
strintate, toate uniformele i se par la fel.
Continu.
Craft m-a invitat s bem ceva. I-am spus c nu
puteam. Dar el insista i eu nu voiam s fac o scen; n
plus i dumneata ntrziai. Acum nelegi de ce am
acceptat, nu-i aa?
Continu.
Am mers n sala de sus cea cu vedere spre
pistele de aterizare. i zice cumva
Observaie.
Cum?
Se numete Sala de observaie. Te rog s continui.
Da. Ei bine, situaia devenise ngrijortoare. I-am
spus c era vorba despre valizele mele, ale lui Whitehall
i ale soilor Jensen. i ale dumitale, desigur. Nu voiam
s te ntrebi unde m aflu mai ales n mprejurrile
acelea.
Ferguson mai lu o nghiitur; McAuliff se stpni
i-i spuse direct:
173

Cred c ar fi bine s treci la subiect, glumeule.


Sper c porecla asta n-o s se lipeasc de mine. A
fost o sear cumplit.
O s fie o dup-amiaz i mai cumplit, dac nu
continui.
Da Craft mi-a spus c dumneata urma s mai
ntrzii la vam o or, iar tipul n uniform avea s le
spun celorlali c fceam poze; ntre timp eu m
duceam la Courtleigh. Era o treab ciudat. Apoi a
schimbat complet subiectul. A nceput s vorbeasc
despre Fundaie. Spunea c erau pe punctul s fac un
important pas nainte n legtur cu fibrele de baracoa;
c n mare parte acest progres se datora muncii mele. i
c, din considerente juridice, dar i morale, voiau s m
ntorc la Craft. De fapt, mi se oferea un procentaj din
afacere. i dai seama ce ar putea nsemna asta?
Dinspre partea mea n-ai dect s te duci la ei chiar
astzi.
Milioane! continu Ferguson, nelund n seam
ntreruperea lui Alex. Pur i simplu, milioane n timp,
firete. N-am avut niciodat bani. Am fost lefter mai tot
timpul. A trebuit s mprumut bani pentru echipamentul
fotografic, tiai asta?
Nu m-au interesat niciodat chestiile astea. Dar s-a
terminat. Acum lucrezi pentru Craft.
Nu. Nu nc. Asta-i problema. Dup prospeciune.
Trebuie s rmn cu echipa de prospectare cu
dumneata.
174

Ferguson i termin romul i-l cut din ochi pe


chelner.
Doar s rmi cu echipa? Cu mine? Cred c ai
omis ceva.
Da. Aa e.
Tnrul se aplec peste mas; evita privirea lui
McAuliff.
Craft spunea c e ceva inofensiv. Vor s tie doar
cine sunt oamenii din guvern cu care tratezi ceea ce
nseamn majoritatea oamenilor cu care ai de-a face,
deoarece aproape toi sunt n guvern. Trebuie s in un
jurnal. Asta-i tot; doar un jurnal zilnic. Ferguson ridic
privirea spre Alex, cu ochi rugtori, nelegi, nu-i aa?
Nu e nici un pericol.
McAuliff i susinu privirea tnrului.
Din cauza asta m-ai urmrit azi-diminea?
Da. ns nu intenionam s procedez aa. Craft a
sugerat c a putea afla multe doar urmndu-te supus,
ntrebndu-te dac mi permiteai s te nsoesc atunci
cnd te duceai s rezolvi anumite probleme legate de
prospeciune. El zicea c oricum eu sunt suprtor de
curios i vorbesc mult; ar fi fost ceva firesc.
Dou bile pentru Craft.
Cum?
O veche expresie american. Cu toate astea, m-ai
urmrit.
Nu asta a fost intenia mea. Te-am sunat n camera
dumitale. De mai multe ori. Nu mi-a rspuns nimeni.
175

Apoi am sunat-o pe Alison mi cer scuze. Cred c era


suprat.
Ce-a spus?
Presupunea c plecasei din camer cu cteva
minute n urm. Am alergat n holul hotelului. Apoi
afar. Luasei un taxi. Abia atunci am plecat n
urmrirea dumitale, cu alt main.
McAuliff i puse paharul jos.
De ce n-ai venit direct la mine n Victoria Park?
Te-am vzut i atunci te-ai ntors.
Eram ncurcat i speriat. n loc s-i propun s te
nsoesc, fceam altceva, chiar te urmream.
De ce te-ai prefcut c erai beat asear?
Ferguson trase adnc aer n piept, nervos.
Fiindc atunci cnd am ajuns la hotel, am ntrebat
dac sosise bagajul dumitale. Nu venise. M-am
speriat nelegi, nainte de a m despri de el, Craft
mi-a vorbit despre valizele dumitale
Despre microfoane? l ntrerupse Alex nfuriat.
Despre ce? Deodat, James nelese. Nu. Nu! i
jur, nimic de genul sta. O, Doamne, ce ngrozitor!
Ferguson fcu o pauz, cu un aer gnditor. Totui, se
leag, desigur
Nimeni nu putea premedita nite reacii att de
contradictorii, i zise Alex. N-avea rost s sar n sus.
Cum e cu valizele?
Ce a, da, Craft. La sfritul conversaiei, a zis c
bagajul dumitale urma s fie verificat verificat, asta-i
176

tot ce-a spus. A sugerat c, dac ntreba cineva, eu s


spun c fusese iniiativa mea s scriu nota; s susin c
dumneata avusesei probleme. Dar nu trebuia s-mi fac
griji, bagajele dumitale aveau s ajung la hotel. ns nu
erau acolo, nelegi?
McAuliff nu nelegea. Oft plictisit.
Iar dumneata ai fi pretins c ai fost nelat?
Firete Am neles c aveai s afli despre not;
m-ai fi ntrebat de ea, cu siguran i ai li fost teribil de
nfuriat dac s-ar fi pierdut bagajele; ai fi dat vina pe
mine Probabil c nu i-ai fi pus mintea cu un tip beat
care a ncercat s-i fac un serviciu. Aa m-am gndit
eu, zu.
Ai o imaginaie foarte bogat, glumeule. A spune
chiar ntortocheat.
Poate. Dar dumneata nu te-ai nfuriat, nu-i aa?
Nimic nu s-a schimbat. Asta-i ironia: nimic nu s-a
schimbat.
Cum adic, nimic nu s-a schimbat?
Ferguson zmbi nervos.
Pi te urmez supus.
Eu cred c s-a schimbat ceva foarte important. Miai vorbit despre Craft.
Da. A fi fcut-o oricum; azi-diminea
intenionam s-i spun totul. Craft nu trebuie s tie; nare cum s afle. Eu doar te voi urma. O s-i cedez o
parte din banii pe care-i voi primi. i promit. i dau i
n scris, dac vrei. N-am avut niciodat bani. E pur i
177

simplu o ocazie minunat. nelegi, nu-i aa?

178

11
l ls pe Ferguson la Devon House i lu un taxi spre
oraul vechi. Nu-i psa de eventualii urmritori. Era
momentul s se gndeasc la problemele lui, nu s-i
fac griji din cauza supravegherii. Nu avea o int
precis.
Acceptase condiionat s colaboreze cu Ferguson.
Condiia era s acioneze pe dou planuri: pe de-o parte,
botanistul i inea jurnalul pentru care urma s
primeasc nume verificate iar pe de alt parte,
McAuliff avea s fie informat n legtur cu ntrebrile
pe care le punea Craft.
Ridic privirea ctre plcuele indicatoare; se afla la
intersecia strzilor Tower i Matthew, la cteva blocuri
distan de port. Pe un stlp de pe trotuar se afla un
telefon public. Spera c funcioneaz. ntr-adevr,
mergea.
A sosit cumva un anume domn Sam Tucker? l
ntreb el pe funcionarul de la cellalt capt al firului.
Nu, domnule McAuliff. De fapt, am verificat lista
de rezervri cu cteva minute n urm. Controlul se face
la ora trei:
Pstrai camera. E pltit.
M tem c nu e, domnule. Nou ni s-a spus doar c
dumneavoastr rspundei de problem; ncercm s v
179

ajutm.
Suntei foarte amabili. Totui, pstrai-o. Exist
mesaje pentru mine?
Numai o clip, domnule. Mi se pare c sunt.
Tcerea care urm i ddu timp lui Alex s se
gndeasc la Sam. Unde dracu era? McAuliff nu fusese
att de alarmat ca Robert Hanley de dispariia lui
Tucker. Printre excentricitile lui Sam se numrau i
cltoriile neateptate, ntreprinse sub impulsul
momentului n diferite zone. n Australia, Tucker
sttuse patru sptmni la rnd ntr-o comunitate
ndeprtat de aborigeni, mergnd zilnic vreo patruzeci
de kilometri cu un Land Rover pn n Kimberley, la
locul prospeciunii. Btrnul Tuck era ntotdeauna
fascinat de neobinuit asociat, de regul, cu obiceiurile
i stilul de via al locuitorilor rii n care se afla. Dar
acum, el se gsea n apropiere de Kingston.
Scuze pentru ntrziere, spuse jamaicanul, tonul
vioi al vocii dezminind sinceritatea afirmaiei sale. Sunt
cteva mesaje. Le-am pus n ordinea transmiterii lor.
Mulumesc. Care sunt
Toate sunt urgente, domnule, l ntrerupse
funcionarul. La unsprezece i cincisprezece a sosit
primul; de la Ministerul Educaiei. S luai legtura cu
domnul Latham ct mai curnd posibil. Urmtorul, la
ora unsprezece i douzeci, e de la un domn Piersall, de
la Sheraton. Camera cincizeci i unu. Apoi un domn
Hanley a sunat de la Montego Bay, la dousprezece i
180

ase minute; a insistat c e foarte important s v


gseasc. Numrul lui de telefon e
Ateapt puin, zise Alex, scond un pix i un
carneel din buzunar. Scrise numele Latham, Piersall,
Hanley. Continu.
Centrala Montego, optzeci-doi-doi-apte. Pn la
ora cinci. Domnul Hanley a spus s-l sunai la Port
Antonio dup ora ase treizeci.
Ai numrul de acolo?
Nu, domnule. Doamna Booth a lsat vorb la ora
unu i treizeci i cinci c se va ntoarce n camer la
dou i jumtate. A spus s o sunai dac telefonai din
ora. Asta-i tot, domnule McAuliff.
n regul. Mulumesc. A vrea s verific dac am
notat corect.
Alex repet numele i esena mesajelor, apoi ceru
numrul de telefon de la Sheraton. Nu-i ddea seama
cine putea fi domnul Piersall. Revzu n minte cele
dousprezece nume de contact pe care i le dduse
Hammond; nici unul nu era Piersall.
Asta-i tot, domnule?
Da. F-mi, te rog, legtura cu doamna Booth.
Telefonul lui Alison sun de cteva ori nainte ca ea s
rspund.
Eram sub du, zise ea cu rsuflarea tiat. Speram
s fii aici.
Eti nfurat cu un prosop?
Da. De fapt, l-am lsat pe clana uii deschise,
181

dac vrei s tii. Ca s pot auzi telefonul.


Dac a fi acolo, l-a scoate. Prosopul, nu
telefonul. Alison rse, iar McAuliff i imagin chipul ei
frumos n lumina soarelui de amiaz de pe Tower Street.
Ai dreptate, eti nfierbntat. Dar lsasei vorb
c e ceva urgent. Ce s-a ntmplat?
Se auzi un declic n interiorul cutiei telefonice; timpul
pltit era pe sfrite. Alison auzise i ea.
Unde eti? Te sun eu, zise ea repede.
Numrul fusese ters cu rutate de pe cadranul
aparatului.
N-am cum s-i spun. Ct e de urgent? Mai am de
dat un telefon.
Nu-i aa de urgent. Numai s nu stai de vorb cu
un om pe nume Piersall pn cnd nu discutm noi. Pa,
iubitule.
McAuliff fu tentat s o sune din nou pe Alison; cine
era Piersall? Dar mai nti trebuia s-l gseasc pe
Hanley n Montego. O s sune cu tax invers; nu mai
avea destule monede.
Dur aproape cinci minute pn cnd sun telefonul
lui Hanley i nc trei pn ce Hanley o convinse pe
operatoarea hotelului ieftin unde sttea c el urma s
plteasc convorbirea.
mi pare ru, Robert, spuse Alex. Sunt la un
telefon public din Kingston.
E-n regul, prietene. Ai auzit ceva despre Tucker?
Era o anume insisten n graba cu care Hanley pusese
182

ntrebarea.
Nu. N-a ajuns la hotel. M gndeam c poate tii
tu ceva.
tiu, ntr-adevr, dar nu-mi place deloc ce-am
auzit. M-am ntors la MoBay acum vreo dou ore, iar
nenorociii tia de la hotel mi-au spus c doi negri au
luat lucrurile lui Sam, i-au pltit cazarea i au disprut
fr o vorb.
Cum e posibil aa ceva?
Aici nu e Hilton, prietene. Cu bani poi face orice.
i tu unde eti?
La naiba, am luat aceeai camer pentru dupamiaza asta. Dac Sam ncearc s ia legtura cu mine,
probabil c o s m caute aici. ntre timp, am pus civa
prieteni s se intereseze de el n ora. Tot nu vrei s
anunm poliia?
McAuliff ezit. Fusese de acord cu dispoziia lui
Hammond de a nu se adresa poliiei jamaicane nainte
de a lua legtura cu unul dintre contacte pentru a primi
instruciuni.
Nu nc, Rob.
E vorba despre un vechi prieten!
nc n-a expirat termenul la care trebuie s apar,
Robert. N-am motive ntemeiate s raportez dispariia
lui. i, cunoscndu-l pe vechiul nostru prieten, n-a vrea
s-l pun ntr-o situaie penibil.
A face un mare trboi din cauza celor doi strini
care i-au luat lucrurile!
183

Hanley era furios, dar McAuliff nu-l putea nvinovi


pentru asta.
Nu tim cu precizie dac sunt ntr-adevr strini. l
cunoti pe Tuck, angajeaz servitori de parc ar fi n
suita lui Eric cel Rou. Mai ales dac are bani i poate
s-i cheltuiasc prin zone ndeprtate. Amintete-i de
Kimberley, Rob. Fusese o afirmaie. i-a cheltuit
salariul pe dou luni pentru a pune bazele unei
comuniti agricole, ce naiba.
Hanley chicoti.
Aa e, prietene, mi amintesc. Voia s se lanseze n
nite afaceri cu vin mpreun cu ticloii ia proi. E
omul organizaiilor umanitare cu o pratie n mn n
regul, Alex. Ateptm pn mine. Eu trebuie s m
ntorc la Port Antonio. Te sun mine diminea.
Dac nu apare pn atunci, o s anun poliia, iar tu
poi s-i activezi reeaua subteran pe care sunt sigur
c i-ai format-o pn acum.
Ai perfect dreptate. Noi, venicii cltori, trebuie
s ne protejm. i s fim strns unii.
Soarele orbitor de pe murdara strad caraibian i
duhoarea din cabina telefonic l convinser pe
McAuliff s se ntoarc la Courtleigh Manor. Mai
trziu, poate la nceputul serii, avea s gseasc pescria
numit Talion s i pe artriticul ei proprietar.
O porni pe Matthew Lane spre nord i lu un taxi de
pe Barry Street; o main drpnat, de o marc
incert, cu siguran nu din acel deceniu, nici din cel
184

anterior. Urcndu-se n ea, mirosul de vanilie i invad


nrile. Vanilia i romul, aromele Jamaici: plcute
seara, insuportabile ziua, n cldura teribilului soare
ecuatorial.
n vreme ce taxiul ieea din vechiul ora cel din faa
portului unde ruinele lsate de om i abundenta flor
tropical se luptau s coexiste, Alex privea neplcut
surprins cldirile aprute peste noapte n Noul Kingston.
Era ceva obscen n alturarea acestor construcii
elegante din piatr i sticl fumurie de grmezile de
cocioabe murdare, acoperite cu tabl ondulat casele
copiilor sfrijii, care se jucau fr chef cu cini
slbnogi i ale tinerelor nsrcinate, prematur
mbtrnite, ce agau haine zdrenuite pe frnghii gsite
n zona portului i crora li se citea n ochi tristeea de a
fi nevoite s nfrunte o nou zi din mizera lor via. Iar
noile cldiri impuntoare se aflau la mai puin de dou
sute de metri de locuine i mai jalnice: brci putrezite,
infestate de obolani, adpostindu-i pe cei ce atinseser
ultimul prag al demnitii umane. La dou sute de metri.
McAuliff nelese dintr-odat ce erau acele cldiri:
bnci. Trei, patru, cinci ase bnci. Aezate una lng
alta sau fa n fa, la o arunctur de b.
Bnci.
Elegante, stupide, cu geamuri fumurii.
La dou sute de metri.
Dup opt minute, strvechiul automobil intr pe aleea
strjuit de palmieri de la Courtleigh Manor. La zece
185

metri de poart, oferul opri brusc, cu o smucitur.


Alex, care se aplecase s-i scoat portmoneul, se lovi
de scaunul din fa, iar oferul i ceru imediat scuze.
Apoi, McAuliff vzu ce fcea jamaicanul. Scotea un
cuit lung de vreo aptezeci i cinci de centimetri dintr-o
bucat de postav uzat, pe care o puse sub scaun.
oferul rnji.
Fac o curs n orau vechi, domnu. La cocioabe.
Am tot timpul asupra mea cuitu sta.
Ai nevoie de el?
Da, domnu! Mai bine i-ar mpuca p indivizii ia
murdari. Nu-s buni de nimic, domnu. S-i trimit cu
brcile napoi n Africa. P-orm s scufunde brcile; da,
domnu.
E o soluie grozav.
Maina opri lng trotuar, iar McAuliff cobor.
oferul zmbi slugarnic, rostind un pre exagerat. Alex
i ntinse exact suma cerut.
Sunt sigur c ai inclus i baciul, zise el,
aruncndu-i bancnotele pe fereastr.
La recepie, Alex lu mesajele pe care le primise; mai
sosise unul. Domnul Latham, de la Ministerul Educaiei,
sunase din nou.
mbrcat n costumul de baie, Alison sttea la soare
n balcon. McAuliff intr n camera ei pe ua dintre cele
dou dormitoare. Ea se ntoarse spre el, iar Alex i lu
mna.
186

i dai seama ct de rpitoare eti, frumoas


doamn?
Mulumesc, frumosule domn.
El i retrase ncet mna.
Vorbete-mi despre Piersall, zise el.
E la Sheraton.
tiu. La camera cincizeci i unu.
Ai vorbit cu el.
Alison era evident ngrijorat.
Nu. Mi-a lsat vorb. S-l sun la camera cincizeci
i unu. Foarte urgent.
S-ar putea s fie acolo acum; nu ajunsese cnd ai
sunat tu.
Da? Am primit mesajul chiar nainte de a vorbi cu
tine.
Atunci trebuie s fi cobort n hol. O fi vorbit de la
un telefon public. Dup cteva minute.
De ce?
Fiindc a fost aici. Am avut o discuie cu el.
Povestete-mi.
Ea i relat.
Alison terminase de pus n ordine notele pregtite
pentru cercetarea de pe coasta de nord i voia s fac un
du, cnd auzise nite bti rapide n ua lui Alex.
Creznd c era cineva din echipa lor, Alison deschisese
ua ei i privise pe coridor. Brbatul nalt, zvelt,
mbrcat ntr-un costum alb, pruse surprins de apariia
ei. Fusese un moment jenant pentru amndoi. Alison i
187

spusese c auzise btile n u i c tia c McAuliff


era plecat; domnul dorea s lase un mesaj?
Prea foarte nervos. ngimase ceva, apoi zisese c
ncerca s dea de tine nc de la ora unsprezece. M-a
ntrebat dac putea avea ncredere n mine. Dac a
vorbi numai cu tine. Era extrem de tulburat. L-am
invitat n camera mea, dar m-a refuzat, spunnd c era
n criz de timp. Pe urm i-a scpat ceva. A zis c avea
veti de la cineva pe nume Sam Tucker. sta nu-i
americanul care trebuia s vin n echipa noastr?
Alex nu-i ascunse panica. Din poziia aplecat n
care sttea, i ndrept brusc spatele.
Ce-i cu Tucker?
A zis doar c avea veti de la el sau despre el. Nu
a fost prea clar.
De ce nu mi-ai spus asta la telefon?
Mi-a cerut el s n-o fac. Zicea s-i spun cnd o s
te vd, nu la telefon. A presupus c o s te nfurii, dar te
ruga s iei legtura cu el nainte de a te duce la
altcineva. Apoi a plecat. Alex, despre ce dracu vorbea
omul la?
McAuliff nu rspunse; se ndrept spre telefon. Ridic
receptorul, privi ua dintre dormitoare, apoi nchise
repede telefonul. Se duse n grab spre ua deschis, o
nchise, apoi veni la aparat. Form numrul de la
Sheraton i atept.
Cu domnul Piersall, v rog, la camera cincizeci i
unu.
188

Pauza care urm l nfurie pe McAuliff. Fu ntrerupt


de tonul blnd al unei voci joase de englez, care-i ceru
mai nti s se prezinte, apoi l ntreb dac era un
prieten sau, poate, o rud a doctorului Piersall. Dup ce
auzi rspunsurile lui Alex, vocea onctuoas continu, iar
n acest timp McAuliff i aminti de o noapte friguroas
pe o strad din Soho, n faa Bufniei Sfntului
Gheorghe. i de strlucirea becului cu neon care-i
salvase viaa i-l condamnase la moarte pe prezumtivul
lui asasin.
Doctorul Piersall avusese un tragic accident. Fusese
izbit de un automobil ce venea n vitez pe o strad din
Kingston.
Murise.

189

12
Walter Piersall era american, doctor n antropologie,
specialist n zona Caraibelor, autor al unui studiu
fundamental despre primii locuitori cunoscui ai
Jamaici, indienii arawak i proprietarul unei case
numite High Hill, lng Carrick Foyle, n districtul
Trelawny.
Acestea reprezentau n esen informaiile furnizate
de ctre domnul Latham, de la Ministerul Educaiei.
E o adevrat tragedie, domnule McAuliff. A fost
un om onorabil, un savant. Pentru Jamaica e o pierdere
grea.
O pierdere! Cineva l-a ucis, domnule Latham.
Din cte neleg, exist foarte puine date: maina a
disprut n vitez, descrierile sunt contradictorii.
S-a ntmplat n plin zi, domnule Latham.
Latham fcu o pauz.
tiu, domnule McAuliff. Ce pot spune? Suntei
american; el era american. Eu sunt jamaican, iar
grozvia s-a petrecut pe o strad din Kingston. Sunt
profund mhnit, din mai multe motive. Dei nu l-am
cunoscut personal.
Sinceritatea lui Latham era exagerat. Alex cobor
vocea.
Ai spus grozvie. Insinuezi c a fost mai mult
190

dect un accident?
Nu. Nu s-a comis nici un jaf sau vreo agresiune
mpotriva omului. A fost un accident. Provocat, fr
ndoial, de consumul de rom i de inactivitate. Astea se
gsesc din belug n Kingston, domnule McAuliff.
Oamenii sau copiii care au comis crima asta au fugit
cu siguran pe dealuri. Dup ce se vor trezi din beie, i
va cuprinde frica; se vor ascunde. Poliia din Kingston
nu e deloc blnd.
neleg. McAuliff era tentat s rosteasc numele lui
Sam Tucker, dar se abinu. i zise lui Latham doar c
Piersall i lsase un mesaj. Deocamdat nu trebuia s-i
spun mai mult. Pi, dac pot face ceva
Piersall era vduv, tria singur la Carrick Foyle.
Poliia spunea c voia s ia legtura cu un frate din
Cambridge, Massachusetts tii cumva de ce te-a
cutat?
Habar n-am.
O bun parte din prospeciune se va desfura n
districtul Trelawny. Poate c el auzise i voia s-i ofere
ospitalitatea sa.
Poate Domnule Latham, e logic ca el s fi aflat
despre prospeciune?
Alex ascult cu atenie rspunsul lui Latham. Din nou,
Hammond: nva s observi lucrurile mrunte.
Logic? Ce e logic n Jamaica, domnule McAuliff?
Nu prea s-a pstrat secretul legat de faptul c ministerul
nostru cu delicatul ajutor al fostei ri tutelare a
191

iniiat o tardiv evaluare tiinific. Un secret prost


pstrat nceteaz s mai fie un secret. Poate c nu e logic
ca doctorul Piersall s fi tiut, ns e cu siguran
posibil.
Fr ezitri, fr rspunsuri pripite, fr cuvinte
nvate pe de rost.
Atunci, poate c din cauza asta m-a sunat. mi pare
ru.
Regret nespus.
Latham fcu din nou o pauz, ns fr vreo intenie
anume.
Dei poate prea nepotrivit, domnule McAuliff, a
vrea ca discuia asta s rmn ntre noi.
Desigur. Te ascult.
Toate avizele pentru prospeciune au sosit la
sfritul acestei diminei n mai puin de douzeci i
patru de ore. De obicei dureaz aproape o sptmn.
Procedura era neobinuit, ns Alex ncepuse s se
deprind cu asemenea situaii. Cnd era vorba de
Dunstone Limited, barierele fireti cdeau cu o uurin
suspect. Peste tot se gseau mesageri nevzui,
ndeplinind ordinele lui Julian Warfield.
Latham spunea c ministerul anticipase mari
dificulti atunci cnd echipa de prospectare avea s
intre n zona Cock Pit kilometri ntregi de teritoriu
nelocuit, o adevrat jungl. Era nevoie de nsoitori, de
ghizi care s cunoasc bine regiunea aceea nesigur. i
trebuiau stabilite nite nelegeri cu descendenii
192

recunoscui ai marunilor, cei care, n baza unui tratat din


1739, controlau cea mai mare parte a teritoriului.
Oameni arogani, rzboinici, adui pe insul ca sclavi,
marunii cunoteau jungla mult mai bine dect stpnii
lor albi. Suveranul britanic George I le oferise marunilor
independena, printr-un tratat care le garanta stpnirea
etern a regiunii Cock Pit. Era o decizie mai neleapt
dect continuarea vrsrilor de snge. n plus, teritoriul
acela se considerase nepotrivit pentru a fi locuit de
coloniti.
Timp de peste 235 de ani, acest tratat fusese adesea
ridiculizat, dar niciodat violat, spunea Latham.
Permisiunea formal era i n prezent solicitat de
Kingston Colonelului marunilor pentru toi cei care
voiau s ptrund pe pmnturile lor. Nici ministerul
su nu fcuse excepie.
Dar ministerul era n realitate Dunstone Limited, i
zise McAuliff. Aa c accesul n zon era garantat, iar
permisele fuseser obinute cu promptitudine.
Echipamentul expediiei a fost trimis cu avionul la
Boscobel, spuse Latham. De acolo, camioanele l vor
transporta n locul unde urmeaz s nceap
prospeciunea.
n cazul sta o s plec mine dup-amiaz sau, cel
mai trziu, poimine diminea. O s angajez oameni la
Ocho Rios; ceilali pot s vin ulterior. Avem nevoie de
maximum dou zile.
Ghizii dumitale noi le spunem curieri vor fi
193

disponibili peste dou sptmni. Sper c o s te


descurci i fr ei pn atunci. Am neles c la nceput
o s lucrezi pe rm.
Dou sptmni e bine a vrea s fac o selecie a
curierilor, dac nu te superi.
Nu prea ai ce s selectezi, domnule McAuliff. Nu-i
o treab care s atrag prea muli tineri; rndurile lor se
rresc simitor. Dar o s fac ce pot.
Mulumesc. E posibil s am traseele aprobate pn
mine diminea?
Le vei primi la hotel pe la ora zece. La revedere,
domnule McAuliff. i nc o dat, sincerele mele
regrete pentru doctorul Piersall.
Nici eu nu l-am cunoscut, domnule Latham, zise
Alex. La revedere.
Nu-l ntlnise niciodat pe Piersall, i spuse
McAuliff, dar auzise de Carrick Foyle, satul unde
locuise savantul. Nu-i amintea de unde, ns numele i
era cunoscut.
Alex nchise telefonul i o privi pe Alison, care se afla
n balcon. l urmrise, ascultase i nu-i putea ascunde
teama. Un brbat zvelt, nervos, ntr-un costum alb, i
spusese cu mai puin de dou ore n urm c avea
nite informaii confideniale, iar acum omul acela
murise.
Soarele portocaliu al dup-amiezei trzii arunca sgei
de lumin spre umbrele ntunecate ce nvluiau balconul
miniatural, n spatele lui se zrea verdele nchis al
194

palmierilor nali, iar dincolo de ei se nla copleitor


lanul muntos. Alison Booth prea un personaj dintr-un
tablou n clarobscur, pictat n culori tropicale.
Spunea c a fost un accident. Alex se ndrept
ncet spre uile balconului. Toat lumea e tulburat.
Piersall era stimat pe insul. Se pare c sunt muli oferi
bei n Kingston.
Iar tu nu l-ai crezut nici o clip.
N-am spus asta.
i aprinse o igar; nu voia s se uite la ea.
Nici nu trebuie. N-ai scos o vorb nici despre
prietenul tu, Tucker. De ce?
Din bun-sim. Vreau s vorbesc cu poliia, nu cu
un director de la un minister. El nu face dect s se
blbie i s creeze confuzie. Atunci s mergem la
poliie. Alison se ridic din ezlong. M duc s m
mbrac.
Nu! McAuliff i ddu seama c tonul lui fusese
prea categoric. Adic o s m duc eu. Nu vreau s te
implic i pe tine.
Eu am vorbit cu omul. Nu tu.
O s le spun eu asta.
De ce s afle prin intermediari?
Fiindc aa zic eu. Alex se ntoarse, cutnd o
scrumier. Nu era convingtor i i ddea seama de
lucrul sta. Ascult-m Alison. Se ntoarse ctre ea. Am
primit permisele. Mine m duc la Ocho Rios, s
angajez oferi i crui; voi o s venii peste dou zile.
195

n absena mea, nu vreau ca tu sau oricare alt membru


al echipei s avei de-a face cu poliia ori cu altcineva.
Treaba noastr aici e s facem prospeciuni. Asta-i
rspunderea mea. Nu vreau s depim termenele.
Ea trecu peste pragul uii de la balcon, ieind din
fundalul colorat i se opri n faa lui.
Eti un mincinos ngrozitor, Alex. ngrozitor n
sensul c nu te pricepi deloc s mini.
Acum m duc la poliie. Pe urm, dac nu se face
prea trziu, o s trec pe la minister s vorbesc cu
Latham. Am fost cam aspru cu el.
Mi s-a prut c ai ncheiat conversaia pe un ton
foarte politicos.
Alison era cea care observa lucrurile mrunte
specificate de Hammond, i zise McAuliff. Se pricepea
la asta mai bine dect el.
M-ai auzit doar pe mine Nu i pe el dac nu
m ntorc pn la apte, ai putea s-i suni pe soii Jensen
i s cinezi cu ei. O s vin i eu ct pot de repede.
Soii Jensen nu sunt aici.
Cum?
Calmeaz-te. I-am sunat ca s-i invit la prnz. Au
lsat vorb la recepie c, ntruct aveau o zi liber, s-au
dus s viziteze oraul. Port Royal, Oraul Spaniol,
Portul Vechi. Directorul hotelului le-a indicat traseul.
Sper s se distreze.
i spuse oferului c o s se plimbe vreo jumtate de
196

or prin ora. Avea un rgaz de treizeci de minute pn


la ntlnirea de pe Duke Street o s examineze
restaurantul; nu cunotea adresa exact aa c
taximetristul putea s-i pun mintea la contribuie n tot
acel rstimp.
oferul protest: treizeci de minute i trebuiau doar ca
s ajung pe Duke Street de la Courtleigh n traficul
dup-amiezei. McAuliff ddu din umeri i spuse c
timpul nu era o problem.
Asta i dorise oferul s aud. Iei pe Trafalgar, o lu
la sud pe Lady Musgrave i intr pe Old Hope Road.
Proslvi virtuile comerciale ale Noului Kingston,
comparnd progresele fcute cu isprvile maetrilor
sistematizrii. Omul vorbea cu glas monoton, folosind
expresii exagerate n legtur cu milioanele americane
ce curgeau ntruna i care transformaser tropicalul i
suprapopulatul Kingston ntr-o Mecca financiar a
Caraibelor. Era de la sine neles c milioanele puteau fi
i germane, englezeti sau franuzeti, n funcie de
accentul clientului din taxi.
Nu conta. McAuliff privea pe geamul din spate
traficul din jur.
Era acolo.
Un Chevrolet verde, un model vechi de civa ani.
Rmsese cu dou sau trei maini n spate, dar de cte
ori taxiul cotea sau depea alte vehicule, Chevroletul
verde fcea aceleai manevre.
oferul observ i el.
197

Ai necazuri, domnu?
N-avea nici un rost s mint.
Nu tiu.
Eu tiu, domnu. Maina aia verde a fost tot timpul
n spate. Era i-n parcarea de la Courtleigh Manor. Cu
doi nemernici n ea.
McAuliff l privi pe ofer. Ultima remarc a
jamaicanului i aduse n minte cuvintele lui Robert
Hanley de la Montego Bay. Doi negri au luat lucrurile
lui Sam. Alex pricepea c legtura era forat n cel
mai bun caz o coinciden ntr-o ar populat de negri
dar nu-i trebuia mai mult.
Poi s ctigi douzeci de dolari, prietene, i spuse
el repede oferului, dac o s faci dou lucruri.
Spune la mine, domnu!
Mai nti, las maina verde s se apropie ct s-i
pot vedea numrul, pe urm ncearc s ne pierdem de
ei. Poi s faci asta?
Fii atent, domnu!
Jamaicanul rsuci volanul spre dreapta; taxiul intr
imediat pe banda din dreapta, evitnd n ultima clip un
autobuz ce se apropia, apoi fcu din nou la stnga, n
spatele unui Volkswagen. McAuliff se aplec pe
banchet, cu capul lipit de geamul din dreapta.
Chevroletul verde repet micrile taxiului, lsnd ntre
ei dou maini.
Brusc, taximetristul acceler din nou, depi
Volkswagen-ul i porni n vitez spre un semafor care
198

i aprinsese culoarea galben. Rsuci maina spre


strada din stnga interseciei; Alex citi cuvintele scrise
pe un indicator mare, n form de scut:
TORRINGTON ROAD
INTRARE
PARCUL MEMORIAL GEORGE VI.
Am nceput concursul de vitez, domnu! strig
oferul. Nemernicu verde trebuie s opreasc la stopu
de pe Snipe Street. Iese repede d-acolo. Acu uit-te
bine!
Taxiul porni n vitez pe Torrington, iei de dou ori
de pe banda stng pentru a depi trei vehicule i intr
n tromb pe poarta larg a intrrii n parc. Acolo,
oferul frn brusc, ntoarse taxiul spre o alee ce prea
nfundat, rsuci volanul i vir spre ieirea ntr-o strad
lateral.
S te uii bine la ei acu, domnu! ip jamaicanul
n timp ce reducea viteza, nscriindu-se n irul de
maini ce ieeau din Parcul Memorial George al VI-lea.
Chevroletul verde apru dup cteva secunde, prins
ntre automobilele ce intrau n parc. Atunci nelese
exact McAuliff ce fcuse oferul. Acolo ncepuser
antrenamentele. Parcul Memorial George al VI-lea
gzduia sportul regilor. Kingston se pregtea de cursele
automobilistice.
Alex i not numrul mainii, ferindu-se s fie vzut,
199

dar observnd c cei doi negri din Chevrolet nu-i


dduser seama c trecuser la civa metri de maina
pe care o urmreau.
Nemernicii ia tre s ocoleasc acu tot parcu,
domnu! Ticloi nenorocii! Unde vrei s mergi,
domnu? Acu avem timp destul. Nu ne mai gsesc.
McAuliff zmbi. Se ntreb dac talentele
jamaicanului figurau n manualul lui Hammond.
Ai ctigat cinci dolari n plus. Du-m la
intersecia lui Queen Street cu Hanover Street, te rog.
N-are rost s mai pierdem vremea.
Hei, domnu! Te servesc ct stai n Kingston. Fac
ce-mi spui. Nu pun ntrebri, domnu.
Alex privi legitimaia murdar din plastic de la bord.
Taxiul sta nu-i aparine Rodney.
Faci trgu cu mine, domnu; eu fac trgu cu
patronu.
oferul rnji n oglinda retrovizoare.
O s m mai gndesc. Ai un numr de telefon?
Jamaicanul scoase repede o carte de vizit
supradimensionat i i-o ntinse lui McAuliff. Aparinea
companiei de taxiuri, de genul acelora ce se gsesc la
recepiile hotelurilor. Numele lui Rodney era trecut cu
un scris de copil n josul cartonului.
Suni la companie, spui c vrei s vin Rodney.
Numa Rodney, domnu. Eu primesc mesaju imediat.
tiu tot timpu unde-i Rodney. Eu merg la hoteluri i la
Palisados. M gsesc repede.
200

i dac nu vreau s-mi las numele


Fr nume, domnu! l ntrerupse jamaicanul
rnjind n oglind. Am o memorie, vai de ea. Nu vreau
nume! Spui la telefon c eti tipu de la cursa de
maini. Zici unde te afli; eu vin s te iau, domnu.
Rodney porni n vitez spre sud, ctre North Street,
vir la stnga pe Duke, apoi din nou spre sud, pe lng
Gordon House, uriaa cldire nou a parlamentului din
Kingston.
Pe trotuar, McAuliff i ncheie haina, i strnse
cravata, compunndu-i figura unui om de afaceri alb
nesigur n privina intrrii pe care trebuia s-o foloseasc.
Talions nu figura n cartea de telefon, nici n registrul
de firme; Hammond i spusese c se afla mai jos de irul
cldirilor guvernamentale, ceea ce nsemna dincolo de
Queen, ns nu-i dduse amnunte.
n timp ce cuta pescria, i studia pe oamenii din jur,
de vizavi i din automobilele care preau s mearg mai
ncet dect le permitea traficul.
Pre de cteva minute, se simi din nou ntr-un spaiu
al fricii; se temea c fora nevzut i aintise ochii
asupra lui.
Ajunse pe Queen Street i travers n grab, cu ultimii
pietoni care prinseser culoarea verde. Pe trotuarul
cellalt, se ntoarse rapid s-i priveasc pe cei rmai n
spate.
Soarele portocaliu coborse la orizont, aruncnd o
fie de lumin orbitoare dinspre Victoria Park, la
201

cteva sute de metri spre vest. Restul strzii se afla n


ntunericul delimitat net de umbrele construciilor de
piatr i lemn din jur. Automobilele treceau spre est i
vest, mpiedicnd vizibilitatea celor de la colul de nord.
De la coluri.
Era derutat. Se ntoarse i o lu pe lng cldiri.
Vzu mai nti semnul. Era murdar, cu urme de
vopsea scorojit, veche de luni de zile, poate de ani:
TALLONS.
PETE DE CALITATE I DELICATESE
LOCALE
311 1/2 QUEENS ALLEY
BLOCUL 1 DUKE ST. WEST.
Se duse spre bloc. Intrarea n Queens Alley, cu o
nlime de circa trei metri, era tiat de un grilaj
acoperit cu flori tropicale. Pasajul pavat cu bolovani nu
ddea n strada alturat, aa cum se ntmpl la Paris,
Roma i n Greenwich Village. Dei se afla n centrul
unei zone comerciale, coridorul acela avea ceva
deosebit, de parc ar fi fost destinat numai locatarilor
care trebuiau s aib chei i nu uzului public. Tot ce-i
lipsea, i zise Alex, era o poart.
La Paris, Roma i n Greenwich Village, astfel de
pasaje largi adpostesc unele dintre cele mai bune
restaurante din lume, cunoscute doar iniiailor.
n Shenzhen, Macao i Hong Kong, asemenea locuri
202

erau ascunziuri unde se putea obine orice n schimbul


banilor.
n Kingston, pasajul acela adpostea un om cu artrit
care lucra pentru serviciile britanice de informaii.
Queens Alley nu avea mai mult de cincisprezece
metri lungime. Pe dreapta se afla o librrie cu vitrine
luminate, n care erau expuse cri de o mare diversitate,
de la tomuri tiinifice legate n piele pn la literatur
pornografic. Pe partea stng se gsea pescria.
i imaginase c va vedea cuve cu ghea spart,
adpostind grmezi de peti mori i brbai cu halate
albe i murdare, agitndu-se n jurul cntarelor i
tocmindu-se cu clienii.
n vitrin era ghea spart; se zreau i cteva
grmezi de peti cu ochi sticloi. ns l impresionar
celelalte vieti ale oceanului, aranjate cu gust: calmari,
caracatie, rechini i crustacee.
Talions nu era Fulton Market.
Parc pentru a-i confirma presupunerile, pe ua
pescriei iei un ofer n uniform, cu o saco din
plastic n mn, ermetic nchis.
Uile duble erau masive, greu de deschis. nuntru,
tejghelele luceau de curenie; pe podele fusese presrat
rumegu alb. Oamenii de serviciu chiar asta erau:
ngrijitori, nu vnztori. Purtau halate lungi croite dintrun material scump, cu dungi albe i albastre. Cntarele
din spatele vitrinelor frigorifice cu rame cromate erau
din alam lustruit. De jur-mprejurul ncperii, pe
203

numeroase rafturi luminate din tavan de becuri mici, se


zreau sute de cutii de conserve, cu delicatese aduse din
toate colurile lumii.
Prea aproape ireal.
n prvlie mai existau trei clieni: o pereche i o
femeie singur. Cuplul aflat n captul ndeprtat al
magazinului studia etichetele de pe rafturi; femeia
comanda ceva de pe o list, cu o precizie exagerat,
arogant.
McAuliff se apropie de tejghea i rosti cuvintele pe
care fusese instruit s le spun.
Un prieten din Santo Domingo mi-a spus c avei
pstrv de pe coasta de nord.
Negrul cu ten mai deschis de-abia l privi pe Alex,
ns acela fu momentul recunoaterii. Omul se aplec,
aranj nite crustacee ntr-o cutie i rspunse ntr-o
doar. i corect:
Avem nite pstrv proaspt de la Martha Brae,
domnule.
Eu prefer pstrvul de ap srat. Eti sigur c nu
m poi ajuta?
S caut, domnule.
Brbatul puse cutia n vitrin, se ntoarse i o lu pe
un coridor din spatele tejghelei, un pasaj despre care
Alex bnui c ducea la camerele frigorifice.
Cnd vzu un om ieind pe o u lateral a
coridorului, McAuliff i inu respiraia, ncercnd s-i
ascund surprinderea. Era negru, slab i vrstnic;
204

mergea sprijinindu-se ntr-o crj, cu braul drept eapn


i cu un tremur uor al capului.
Era brbatul din Victoria Park: btrnul care l fixase
dezaprobator n faa bncii dinspre aleea care ddea n
Queen Street. Se duse spre tejghea i vorbi cu o voce
aparent mai puternic dect trupul su.
Un domn cruia i place pstrvul de ap srat,
spuse el, cu un accent mai curnd britanic dect
jamaican, ns nu lipsit de inflexiuni caraibiene. Ce-o s
m fac cu amatorii de pstrv de ap dulce, care m
cost att de mult? Vino, se apropie ora nchiderii. O s
alegi din ce-o s-i ofer eu.
Un ngrijitor cu halat dungat ridic o tblie prins n
balamale de lng tejghea. Alex l urm pe btrnul
artritic pe coridorul scurt, apoi printr-o u ngust, ntrun mic birou ce prea replica miniatural a magazinului.
Pereii erau lambrisai cu lemn de nuc; mobila consta
ntr-un birou de mahon cu un fotoliu rotitor, o canapea
moale din piele i un fotoliu amplasat n faa biroului.
Lumina venea indirect, de la singura veioz din porelan
de pe birou. Dup ce nchise ua, Alex vzu fietele din
lemn de stejar aliniate lng perete. n ciuda
dimensiunilor ei reduse, camera era foarte confortabil
slaul izolat al unui contemplativ.
Ia loc, domnule McAuliff, zise proprietarul
pescriei, indicndu-i fotoliul, n timp ce chiopta n
jurul biroului. Dup aceea se aez i el i i sprijini
crja de perete. Te ateptam.
205

Ai fost n Victoria Park azi-diminea.


Nu m-am ateptat s te ntlnesc atunci. Ca s fiu
sincer, m-ai luat prin surprindere. i-am privit
fotografia minute n ir nainte de a iei la plimbare. n
nici un caz n-a fi fcut legtura ntre chipul din poz i
omul care sttea pe banc n Victoria Park.
Btrnul zmbi i ridic palmele n sus, dnd de
neles c fusese o coinciden neateptat.
Apropo, numele meu e Talion. Westmore Talion.
Suntem o veche familie jamaican, presupun c i s-a
spus.
Nu, dar pescria dumitale pare s confirme acest
lucru.
A, da. Avem preuri foarte mari, suntem
exclusiviti. Primim comenzi prin telefon. Clienii notri
sunt cei mai bogai oameni de pe insul. Din Savanna,
Montego, Antonio i Kingston. Avem un serviciu
propriu de livrri cu avionul, desigur E mai
convenabil.
Aa m gndeam i eu. Avnd n vedere
activitile dumitale extraprofesionale.
Pe care, desigur, nu trebuie s le aduci n discuie,
domnule McAuliff, rspunse repede Talion.
Am s-i spun cteva lucruri. A dori s transmii
informaiile, iar Hammond s fac ce crede de cuviin.
Pari nfuriat.
Dintr-un singur motiv. Al naibii de nfuriat
Doamna Booth. Alison Booth. A fost manipulat de
206

Interpol. Cred c treaba asta a transpirat. i-a adus o


contribuie dificil i nu lipsit de risc. Poate c ar
trebui s-o lsai n pace.
Talion mpinse cu piciorul n podea i rsuci fotoliul
spre dreapta. ntinse apoi mna i o puse pe crj.
Eu sunt doar o legtur, domnule McAuliff, dar,
din cte am neles, nimeni nu a exercitat presiuni
asupra dumitale s-o angajezi pe doamna Booth. Ai
fcut-o din proprie iniiativ. Despre ce manipulare mai
poate fi vorba?
Alex l privi pe micul om artritic cum se juca cu
mnerul crjei. Fu izbit de senzaia c, ntr-un fel ciudat,
Westmore Talion era o combinaie rafinat dintre Julian
Warfield i Charles Whitehall. Similitudinea unor
detalii i se prea tulburtoare.
Voi suntei nite profesioniti adevrai, zise el, cu
o anume amrciune n glas. Dai dovad de o mare
ingeniozitate cnd se pune problema s prezentai
alternative.
Ea nu se poate duce acas, domnule McAuliff,
crede-m pe cuvnt.
Dintr-un anume punct de vedere, s-ar putea s-o
fac Marchizul de Chatellerault e n Jamaica.
Talion se rsuci n fotoliu pentru a-l privi pe
McAuliff. Pre de o clip, prea c nghease. l fix pe
Alex, iar atunci cnd clipi, o fcu de parc ar fi respins
n tcere afirmaia lui Alex.
E imposibil, zise el simplu.
207

Nu e doar posibil, dar cred c nici nu e vreun


secret. Sau dac e, nu e bine pstrat; i, aa cum spunea
cineva acum o or, la nu mai e secret.
Cine i-a dat aceast informaie?
Talion se sprijini n crja pe care o apuc mai strns.
Charles Whitehall. Azi-diminea, la ora trei. A
fost invitat la Savanna-la-Mar, s se ntlneasc cu
Chatellerault.
n ce mprejurri?
Nu conteaz. Important e faptul c Chatellerault se
afl n Savanna-la-Mar. E oaspetele unei familii numite
Wakefield. Sunt albi i bogai.
i cunoatem, zise Talion, notndu-i greu ceva cu
mna bolnav. Sunt clienii mei. Ce mai ai s-mi spui?
Dou chestiuni. Una este extrem de important
pentru mine i te avertizez c nu plec de aici pn cnd
nu se rezolv cumva.
Talion ridic ochii de pe hrtie.
Faci afirmaii nefondate. Nu tiu ce aciuni pot
ntreprinde ntr-o situaie anume. Faptul c stai aici nu
schimb cu nimic lucrurile. Te rog s continui.
Alex i descrise ntlnirea neateptat a lui James
Ferguson cu Craft la Aeroportul Palisados i manevra
care urmase, cu amplasarea microfoanelor n bagajul
su. i vorbi i despre oferta bneasc a lui Craft n
schimbul informaiilor despre prospeciune.
Nu m surprinde. Oamenii lui Craft sunt de o
curiozitate notorie, spuse Talion, lundu-i anevoie
208

notie. Poi s-mi vorbeti despre problema pe care o


consideri att de important?
A vrea mai nti s recapitulez.
Ce s recapitulezi?
Talion puse pixul jos.
Ceea ce i-am spus.
Talion zmbi.
Nu e nevoie, domnule McAuliff. Notez ncet, dar
mintea mea e n alert.
A vrea s ne nelegem bine Serviciile britanice
de informaii vor Halidonul. sta a fost scopul unicul
scop al recrutrii mele. Imediat dup obinerea
Halidonului eu mi voi ncheia misiunea. Totui, echipa
de prospeciune va beneficia n continuare de protecie.
i?
Eu cred c avei Halidonul. nseamn Chatellerault
i Craft.
Talion continu s-l priveasc int pe McAuliff, cu o
expresie total neutr.
Asta e concluzia la care ai ajuns?
Hammond spunea c Halidonul o s intervin. S
ncerce n cele din urm s opreasc prospeciunea. Nu e
nevoie s fac o schi. Urmele marchizului i ale lui
Craft se potrivesc. Punei mna pe ei.
neleg
Talion se ntinse din nou dup crj sceptrul lui, sabia
lui fermecat.
Aadar, simplificnd lucrurile, geologul american
209

a dezlegat enigma Halidonului.


Cteva clipe, nici unul nu vorbi. McAuliff rupse
tcerea cu aceeai furie reinut:
Eti un om foarte arogant, domnule Talion. N-a
putea spune c-mi placi n mod special.
Printre grijile mele nu se numr i stima dumitale,
domnule McAuliff. Jamaica e pasiunea mea da,
pasiunea mea, domnule. Ceea ce crezi dumneata nu m
intereseaz dect n msura n care faci afirmaii
absurde, care mi-ar putea afecta activitatea Arthur
Craft, pere et fils, au jefuit aceast insul vreme de
cincizeci de ani. Ei nutresc convingerea c sunt trimiii
lui Dumnezeu. Oamenii lor pot face multe n numele lui
Craft; nu s-ar ascunde n spatele unui simbol. Iar
Halidon este un simbol, domnule McAuliff Marchizul
de Chatellerault? Ai avut perfect dreptate. Doamna
Booth a fost manipulat n mod strlucit, cred ca s
intre n echipa dumitale. S-a realizat o polenizare
ncruciat, dac vrei; mprejurrile erau optime. Dou
intervenii simple asupra unei flori, oblignd-o s se
deschid. Ea a fost pur i simplu momeala, domnule
McAuliff. Chatellerault e bnuit demult c ar fi un
asociat al lui Julian Warfield. Marchizul lucreaz cu
Dunstone Limited.
Talion lu crja, o puse pe birou i continu s-l
priveasc cu o figur inexpresiv. n cele din urm,
McAuliff zise:
Mi-ai ascuns informaii; nu mi-ai spus lucruri pe
210

care trebuia s le tiu. Totui, pretindei s acionez de


parc a fi unul de-al vostru. Nu e n regul, Talion.
Exagerezi. N-are rost s complicm o situaie care
e deja nclcit.
Trebuia s mi se vorbeasc despre Chatellerault i
nu s aflu despre el de la doamna Booth.
Talion ddu din umeri.
O scpare. Putem continua?
Da. E vorba de un om pe nume Tucker. Sam
Tucker.
Prietenul dumitale din California? Cel care face
analize de sol?
Da.
McAuliff i spuse ce-i relatase Hanley, fr a-i
pomeni numele. Sublinie asemnarea dintre cei doi
negri care luaser lucrurile lui Tucker i cei doi
jamaicani care-i urmriser taxiul ntr-un Chevrolet
verde. i descrise pe scurt ndemnarea oferului,
dovedit pe pista de curse din parc i-i ddu lui Talion
numrul de nmatriculare a Chevroletului.
Patronul pescriei se ntinse dup telefon i form un
numr fr s vorbeasc cu Alex.
Sunt Talion, zise el ncet n receptor. Vreau o
informaie M V. E urgent. Numrul e KYB patru-patruopt. Sun-m la numrul sta. Puse receptorul n furc i
se uit la McAuliff. N-o s dureze mai mult de cinci
minute.
Ai sunat la poliie?
211

Poliia n-ar avea de unde s tie Am neles c


ministerul a primit permisele echipei azi. Dunstone
uureaz treaba, nu-i aa?
I-am spus lui Latham c m duc mine dupamiaz la Ocho Rios. N-o s-o fac dac nu apare Tucker.
Asta vreau s tii.
Westmore Talion ntinse din nou mna dup crj, dar
nu cu agresivitatea manifestat mai devreme. Devenise
brusc mai gnditor, chiar mai blnd.
Dac prietenul dumitale a fost luat mpotriva
voinei sale, asta nseamn c e vorba de rpire. O
infraciune foarte serioas, care, innd seama de faptul
c e american, ar provoca mari necazuri. E lipsit de
sens, domnule McAuliff Spui c trebuie s apar
astzi, ceea ce poate nsemna pn disear, nu?
Da.
Atunci i sugerez s ateptm. Nu-mi vine s cred
c prile implicate ar putea sau ar vrea s comit o
greeal att de grosolan. Dac nu ai veti de la
domnul Tucker pn, s zicem, disear la ora zece, dmi un telefon.
Talion scrise un numr pe o bucat de hrtie pe care io ddu lui Alex.
Te rog s memorezi numrul sta; hrtia o lai aici.
Ce o s faci dac Tucker nu apare?
O s-mi folosesc relaiile perfect legale i o s
prezint problema celor mai influente autoriti din
poliia jamaican. O s alertez oameni sus-pui din
212

guvern; chiar i pe guvernatorul general, dac e nevoie.


i Croix s-a sturat de crime; turismul de-abia acum s-a
revigorat. Jamaica nu poate admite rpirea unui
american. Eti mulumit?
Da. Alex strivi igara n scrumier i n acel
moment i aduse aminte de reacia lui Talion la vestea
apariiei lui Chatellerault n Savanna-la-Mar. Ai fost
surprins c Chatellerault se afl pe insul. De ce?
Acum vreo dou zile era nregistrat la hotelul
George V din Paris. N-a lsat vorb c pleac, ceea ce
nseamn c a zburat ncoace clandestin, probabil prin
Mexic. Asta m nelinitete. Trebuie s ai mare grij de
doamna Booth. Deii o arm, nu-i aa?
Dou puti, n echipament. Un Remington cu
lunet i o puc automat de calibrul 22. Altceva n-am.
Talion sttu o clip pe gnduri, apoi se hotr. Scoase
un inel de chei din buzunar, alese una i deschise un
sertar al biroului. Extrase un plic voluminos, l deschise
i puse pe registru un pistol. Din plic mai czur i nite
cartue.
sta-i un Smith Wesson cu eav scurt, de
calibrul 38. Toate marcajele au fost nlturate. Nu poate
fi identificat. Ia-l, te rog; e curat. Singurele amprente
vor fi ale dumitale. Ai grij.
McAuliff privi arma cteva clipe, nainte s ntind
mna i s-o ia. S-ar fi lipsit bucuros de ea; s-o dein ar
fi nsemnat cumva un angajament de a merge pn la
capt. ns i se puse din nou problema alternativei:
213

absena armei ar fi putut fi o prostie, dei nu se gndea


s-o foloseasc pentru mai mult de o demonstraie de
for.
n dosarul dumitale e menionat priceperea pe
care o ai n mnuirea armelor de foc mici. Dar asta se
ntmpla cu mult timp n urm. Vrei s-i refaci
ndemnarea la un poligon de tir? Avem mai multe, la
cteva minute de mers cu avionul.
Nu, mulumesc, rspunse Alex. n Australia, nu cu
mult timp n urm, era singura mea distracie.
Telefonul sun cu un zgomot stins. Talion ridic
receptorul i spuse simplu:
Da?
l ascult n tcere pe individul de la captul firului.
Dup ce termin, se uit la McAuliff.
Chevroletul verde e nregistrat pe numele unui om
mort. Maina aparine lui Walter Piersall. Adresa: High
Hill, Carrick Foyle, districtul Trelawny.

214

13
McAuliff mai sttu o or la Westmore Talion, timp n
care btrnul aristocrat jamaican i activ reeaua de
informatori. Avea surse peste tot n insul.
nainte de scurgerea acestui interval, fu descoperit un
fapt important: decedatul, Walter Piersall din Carrick
Foyle, districtul Trelawny, avea doi angajai negri care-l
nsoeau tot timpul n cltorii. Similitudinea dintre cei
doi brbai care luaser lucrurile lui Sam Tucker de la
hotelul din Montego Bay i cei doi jamaicani ce-l
urmriser pe Alex n Chevroletul verde nu mai era
deplasat. i, deoarece Piersall pomenise, n discuia
purtat cu Alison Booth, numele lui Sam, se impunea
concluzia c fuseser implicai aceiai doi oameni.
Talion ordon oamenilor lui s-i gseasc pe angajaii
lui Piersall. Apoi avea s-l sune pe McAuliff.
Alex se ntoarse la Courtleigh Manor. Se opri la
recepie s ntrebe dac primise vreun mesaj. Alison era
la mas; spera s i se alture i el. Att i nimic mai
mult.
Nici un semn de la Sam Tucker.
Dac m caut cineva, sunt la restaurant, i zise el
recepionerului.
Alison sttea singur la mas n mijlocul ncperii
aglomerate, nesat de plante tropicale i cu ferestrele
215

zbrelite larg deschise. n mijlocul fiecrei mese ardea


cte o lumnare n interiorul unei lmpi; erau singurele
surse de lumin. Umbre tremurau pe frunziul viiniu,
verde i galben; se auzea un murmur de bun dispoziie,
ntrerupt de rsete delicate; manechine perfect ngrijite,
perfect mbrcate, micndu-se ncet, preau s atepte
nceperea jocurilor nopii.
Era ora manechinelor. Cnd bunele maniere, graia
studiat i micile subtiliti deveneau importante. Mai
trziu avea s fie altfel; alte lucruri treceau pe primul
plan i adesea neplcute. Motiv pentru care James
Ferguson tiuse c aa-zisa lui beie de noaptea trecut
fusese plauzibil.
i pentru care Charles Whitehall aruncase sfidtor
ervetul pe podea. Ca s fie curat mizeria fcut de
strin.
Pari gnditor. Sau prost dispus, spuse Alison cnd
Alex trase scaunul s se aeze.
Nu chiar.
Ce s-a ntmplat? Ce-a spus poliia? Aproape c
m ateptam s fiu sunat.
McAuliff i repetase replica, dar, nainte s i-o dea,
art spre ceaca de cafea i paharul de coniac din faa
lui Alison.
Presupun c ai cinat.
Da. Mi-era foame. Tu n-ai mncat?
Nu. mi ii companie?
Sigur. O s-i dau afar pe eunuci.
216

El ceru ceva de but.


Ai un zmbet minunat. Parc ai rde.
Nu ocoli rspunsul. Ce s-a ntmplat?
McAuliff minte destul de bine, i zise el. Cu
siguran mai bine sau cel puin mai convingtor
dect pn atunci. i spuse lui Alison c sttuse aproape
dou ore la poliie.
Westmore Talion i furnizase adresa i chiar i
descrisese interiorul sediului central; fusese ideea
jamaicanul ui ca el s cunoasc nite detalii. Nu se tia
niciodat cnd puteau fi de folos.
Ei susin teoria lui Latham. Spun c e vorba de
nite beivi. Au insinuat i c Piersall avea vicii ascunse.
A fost accidentat ntr-un cartier foarte deocheat.
Povestea asta mi se pare cusut cu a alb. Vor s
se acopere.
Alison se ncrunt, cu un aer nencreztor.
Se poate, rspunse Alex ntr-o doar, sincer. Dar
nu pot face legtura dintre el i Sam Tucker, iar asta e
singura mea grij.
Dar exist legtura. El mi-a spus.
Iar eu le-am spus lor. Au trimis oameni la Carrick
Foyle acolo tria Piersall. n Trelawny. Alii s-au dus
dup lucrurile lui la Sheraton. Dac gsesc ceva, m
sun.
McAuliff simi c minciuna era plauzibil. La urma
urmei, nu fcea dect s distorsioneze adevrul.
Westmore Talion i nu poliia, urma s ntreprind toate
217

aceste cercetri.
i eti mulumit cu asta? Ai de gnd s-i crezi pe
cuvnt? Cu cteva ore n urm erai teribil de nelinitit
din cauza domnului Tucker.
i acum sunt, spuse Alex, punnd jos paharul i
privind-o.
Nu mai trebuia s mint.
Dac nu am veti de la Sam pn disear sau
mine diminea, o s m duc la Ambasada American
i o s fac un scandal monstru.
A foarte bine. Le-ai spus despre microfoanele
gsite azi-diminea? Nu mi-ai zis nimic despre asta.
Despre ce?
Microfoanele din bagajul tu. Spuneai c vrei s le
declari la poliie.
McAuliff simi din nou o anume nepotrivire; l irita
faptul c nu respecta cursul ntmplrilor. Desigur, nu-l
vzuse pe Talion mai devreme, nu primise instruciuni
de la el, dar asta nu era o explicaie.
Trebuia s te fi ascultat asear. S scap de ele; s
le calc n picioare, eventual.
Exist o soluie mai bun.
Care?
S le pui n alt parte.
Ca de exemplu?
Ei, ntr-un loc inofensiv, dar foarte aglomerat. Asta
i ine pe oameni ocupai, iar benzile continu s se
nvrt.
218

McAuliff rse; nu era un rs prefcut.


Foarte amuzant i foarte practic. i unde ar trebui
s fie?
Alison i prinse brbia n palme o feti
rutcioas, ce punea ceva la cale.
Ar trebui s fie n interiorul unei suprafee de vreo
sut de metri asta-i distana obinuit dintre
microfoane i receptor. i ntr-un loc unde se desfoar
o activitate intens Ia s vedem. L-am ludat pe
chelnerul-ef pentru aperitive. Sunt sigur c m-ar duce
la buctar s-mi dea reeta.
E perfect. Nu pleca. M ntorc imediat.
Alison Booth, fost colaboratoare a Interpolului, l
inform c dou instrumente electronice fuseser ataate
de coul de rufe murdare de sub masa din buctria
hotelului. Le strecurase nuntru i le mpinsese
mpreun cu un ervet murdar, n vreme ce buctarul i
spunea ce ingrediente folosise pentru prepararea sosului
su Jamaican.
Coul era lung, nu adnc, i explic ea, n timp ce
McAuliff termina de mncat. Am apsat destul de tare;
cred c adezivul le-a fixat bine.
Eti nemaipomenit, zise Alex cu convingere.
Nu, doar experimentat, rspunse ea, fr prea
mare haz. Ai nvat doar o parte a jocului, dragul meu.
Nu prea seamn cu tenisul.
A, dar exist compensaii. De pild, ai idee ct de
219

multe posibiliti exist? n acea buctrie, n


urmtoarele trei ore i ceva, pn se va descoperi totul?
Nu prea neleg ce vrei s spui.
O s fie un efort nebunesc de a transcrie cuvinte i
fraze. Discuiile din buctrie au prescurtrile lor, un
limbaj propriu. Se va presupune c i-ai dus valiza la o
destinaie prestabilit, pentru a pleca, firete. O s fie o
confuzie total.
Alison zmbi, cu un licr rutcios n ochi, aa cum
zmbise i cnd se dusese s plaseze microfoanele.
Vrei s spui c sos beamez poate fi denumirea
codificat a putii mitralier? Iar unc, salat i roii
ar nsemna eventual atacai plajele?
Cam aa ceva. E foarte posibil, s tii.
Credeam c aa ceva se ntmpl doar n filmele
despre al doilea rzboi mondial. Cu naziti ipnd unii la
alii i trimind diviziile de tancuri n direcii greite.
McAuliff i privi ceasul. Era 9.15. Am de dat un
telefon i vreau s verific o list de mrfuri cu Ferguson.
El o s
Se opri. Alison ntinsese mna i o pusese pe braul
lui.
Nu ntoarce capul, i spuse ea ncet, dar cred c
micile noastre chestii au provocat o reacie. Un brbat
tocmai a intrat grbit pe ua restaurantului i caut pe
cineva.
Pe noi?
A zice c pe tine, mai exact.
220

Mesajele codificate din buctrie nu i-au pclit


prea mult timp.
Poate c nu. Pe de alt parte, e foarte posibil s te
fi pierdut din vedere la un moment dat, iar acum vor s
te verifice. E un hotel prea mic ca s stai toat ziua
Descrie-mi-l, te rog, o ntrerupse McAuliff. Ct
mai detaliat. Se mai uit ncoace?
Te-a vzut i s-a oprit. Cred c-i cere scuze de la
chelnerul-ef. E alb, mbrcat cu pantaloni de culoare
deschis, sacou negru i o cma alb ba nu, galben.
Este puin mai scund dect tine, destul de ndesat
Cum?
Adic voluminos. De vrst medie, vreo treizeci de
ani. Are prul lung, nu prea mult, dar lung. Blond nchis
ori castaniu deschis; e greu de apreciat la lumina asta.
E n ordine. Acum trebuie s m duc la telefon.
Ateapt s plece; te privete din nou, spuse
Alison, prefcndu-se interesat, dar abinndu-se s nu
rd. Uit-te spre chelner i f-i semn s vin cu nota.
Ca din ntmplare, dragul meu.
M simt de parc a fi ntr-o coal de doici.
Avnd cea mai drgu profesoar din ora.
Alex ridic mna, l vzu pe chelner i-i fcu semn si aduc nota de plat.
O s te conduc n camera ta, apoi o s cobor s dau
telefon.
De ce? Folosete telefonul din camer. Chestiile
alea nu mai sunt acolo.
221

La naiba! Iar nu era pregtit. Lucrurile mrunte,


ntotdeauna lucrurile mrunte. Alea te ddeau de gol.
Hammond i spusese de nenumrate ori Hammond.
Hotelul Savoy. Nu suna de la hotel!
Mi s-a spus s folosesc un telefon public. Or avea
motivele lor.
Cine?
Ministerul, Latham i poliia, desigur.
Alison i retrase mna de pe braul lui, iar chelnerul
i aduse lui Alex nota la semnat. Ea nu-l credea, nici
mcar nu se prefcea c-i d crezare. De ce-ar fi fcuto? Era un actor prost; se deconspirase Dar prefera
situaia asta dect s fac afirmaii n doi peri sau s-i
dea rspunsuri stngace lui Westmore Talion la telefon,
sub privirile lui Alison. Nu voia s se autocenzureze n
timpul conversaiei cu omul su de legtur; nu putea s
fie atent i la Alison n timp ce vorbea. N-ar fi vrut s-i
asume riscul ca ea s aud numele lui Chatellerault, sau
chiar o aluzie la el Alison pricepea repede.
Aplecat?
Imediat dup ce-ai semnat nota. i-a dat seama c
nu mai rmnem mult timp.
Replica ei nu fusese rostit pe un ton nfuriat, nici
afectuos, doar neutru.
Ieir din restaurant, trecur prin arcadele nfrunzite
spre hol, apoi se ndreptar ctre ascensoare. Nici unul
nu scoase un cuvnt. Continuar s urce n tcere,
situaie ntructva suportabil datorit prezenei
222

celorlali pasageri n acel spaiu strmt.


El deschise ua i repet msurile de precauie luate
cu o sear nainte mai puin cea cu detectorul. Acum
se grbea; dac o s-i aminteasc, avea s
binecuvnteze camera cu aparatul electronic mai trziu.
Verific atent camera lui i nchise ua de legtur cu
dormitorul ei. Se uit pe balcon i n baie. Alison sttea
pe hol i-l privea.
O s stai aici pn m ntorc?
Da, rspunse ea simplu.
O srut pe buze i rmase lng ea mai mult dect sar fi ateptat Alison; era mesajul lui pentru ea.
Eti o doamn desvrit.
Alex. i puse minile cu blndee pe braele lui i
ridic privirea. Cunosc simptomele. Crede-m. Nu se
uit aa de uor Sunt lucruri pe care nu mi le spui, iar
eu n-o s te ntreb. O s atept.
Dramatizezi situaia, Alison.
Ciudat.
Ce i se pare ciudat?
Ce-ai spus. Eu i-am adresat exact aceleai cuvinte
lui David. La Malaga. Era nervos, nspimntat. Iar eu iam zis: David, dramatizezi situaia acum tiu c n
acel moment a neles.
McAuliff o privi n ochi.
Tu nu eti David, iar eu nu sunt tu. Mai direct nu
pot s-i spun asta. Acum trebuie s m duc la telefon.
Ne vedem mai trziu. Pune zvorul.
223

O srut din nou, iei pe u, apoi o nchise. Atept


pn cnd auzi zgomotul siguranei trase, apoi se
ntoarse ctre lift.
Uile se nchiser; ascensorul cobor. Muzica blnd
se revrsa peste capetele oamenilor de afaceri i ale
turitilor.
McAuliff se gndea la discuia pe care urma s-o aib
cu Westmore Talion i la soarta lui Sam Tucker.
Liftul se opri la un etaj intermediar. Alex privi absent
butoanele ce indicau etajele, ntrebndu-se ntr-o doar
cum mai putea s ncap cineva n cabina ticsit. Nu fu
nevoie s se mai gndeasc la asta; cei doi brbai care
ateptau n faa uii zmbir i fcur semn c aveau s
atepte urmtoarea curs.
i atunci McAuliff l vzu. n spatele uilor ce se
nchideau ncet, departe pe coridor. Un brbat solid cu
sacou negru i pantaloni de culoare deschis. Descuiase
o u i se pregtea s intre n camer; i dduse jos
haina ca s pun cheia n buzunar. Avea o cma
galben.
Ua se nchise.
Scuzai-m! Scuzai-m, v rog! spuse repede
McAuliff, n timp ce trecea pe lng un brbat n
smoching i aps butonul pentru etajul 2. Am uitat
etajul, mi pare foarte ru.
Ascensorul, oprit electronic de comanda brusc, se
zdruncin uor, de parc ar fi fost planificat pentru
ntreruperi neateptate. Uile se deschiser, iar Alex
224

trecu grbit printre pasagerii iritai, dar ndatoritori.


Rmase pe coridor, n faa uii liftului, pe care-l
chem imediat sus, apsnd pe un buton. Apoi se
rzgndi. Unde se aflau scrile? Semnul pe care scria
IEIREA PE SCRI era albastru cu litere albe. I se
pru ciudat; indicatoarele de ieire aveau ntotdeauna
culoarea roie. Acela se afla n captul ndeprtat al
culoarului. Porni n grab pe mocheta groas, zmbind
nervos unei perechi ce ieea pe o u de la mijlocul
coridorului. Brbatul avea vreo cincizeci de ani i era
beat; fata, mulatr, de vreo douzeci de ani, nu prea s
fi but nimic.
Purta haine elegante, de trf de lux. i zmbi lui
Alex; un alt tip de mesaj. El pricepu i-i transmise din
priviri c nu era interesat, dar c-i ura noroc s se
descurce cum putea cu beivul.
mpinse bara uii de ieire. Se auzi un zgomot
puternic; o nchise cu atenie n urma sa, bucuros c
gsise clana pe partea opus.
Urc scrile n vrful picioarelor, ncercnd s reduc
la minimum zgomotul pailor si. Pe urmtoarea u de
oel vzu numrul trei roman, scris cu negru pe
vopseaua bej. Aps uor clana i deschise ncet ua
spre coridorul etajului trei.
Era pustiu. La parter ncepuser jocurile nocturne;
juctorii aveau s rmn acolo pn cnd ctigau,
pierdeau sau i necau amarul n alcool. Trebuia doar s
fie atent la clienii rtcii sau prea agitai, cum fusese
225

fraierul de la etajul doi, manevrat cu atta precizie de


copila mulatr. ncerc s-i aminteasc la ce u se
oprise brbatul cu cmaa galben. Destul de departe de
lift, dar nu la captul culoarului. Nici lng scri; cam la
dou treimi din distan! Pe dreapta; i dezbrcase
haina cu mna dreapt, scond la iveal cmaa
galben. Asta nsemna c ua nu se afla n stnga lui
Alex. Inversnd poziia, putea fi vorba de una dintre
cele trei nu, patru ui de la stnga lui. ncepnd cu a
doua u de la scri, la o treime din distana fa de lift.
Dar care dintre ele?
Tcere. Peste tot.
Se uit la numerele de alam de pe ui 218, 216,
214, 212. Chiar i 210. Mai departe nu s-ar fi potrivit cu
ce i amintea el.
Se opri la jumtatea drumului i se ntoarse. Poate c
tia destul. Suficient ct s-i spun lui Westmore Talion.
Aflase de la Alison c distana la care erau captate
microfoanele miniaturale atingea o sut de metri pn la
echipamentul de recepie. Etajul la, poriunea din hotel
unde se afla era n interiorul acestei limite. n spatele
uneia din acele ui se gsea un magnetofon acionat de
un om ce sttea n faa unui difuzor sau cu ctile pe
cap.
Poate c era suficient s raporteze numerele
camerelor. De ce i-ar fi continuat cutrile?
Totui, tia c trebuie s-o fac. Cineva gsise de
cuviin s se amestece n viaa lui, ntr-un mod
226

nepermis. Puine lucruri i strneau o reacie violent,


iar unul dintre ele era violarea premeditat a intimitii
sale. i lcomia. l nfuria i lcomia. Fie ea individual,
fie aparinnd universitarilor sau companiilor.
Cineva pe nume Craft mpins de lcomie i
instruise ciracii s dea buzna n viaa personal a lui
Alex.
Alexander Tarquin McAuliff era foarte furios.
Porni napoi spre scar, pe acelai drum, lipit de
perete, apropiindu-se de fiecare u, pe lng care
trecea, oprindu-se i rmnnd nemicat. Asculta.
212,214,216,218
Apoi o lu de la capt. Era vorba de rbdare. n
spatele uneia dintre acele ui se afla un brbat cu o
cma galben. Voia s-l gseasc.
Auzi ceva.
La camera 214.
Era un radio. Sau un televizor. Cineva dduse sonorul
mai tare. Nu distingea cuvintele, dar auzea replicile
rapide ale unui dialog dintr-un difuzor ce hria, prea
solicitat ca s nu distorsioneze vocile.
Deodat, se auzi zgomotul aspru, metalic al unui
zvor.
La civa centimetri de McAuliff, cineva trsese
sigurana i se pregtea s deschid ua.
Alex alerg spre scri. Nu putea evita zgomotul, ci
doar s-l micoreze n timp ce se strecura pe palierul de
beton slab luminat. Se ntoarse i trase dup el ua grea
227

de oel; i prinse apoi marginea cu mna stng pentru a


mpiedica nchiderea ei complet i hritul metalic.
Privi prin crptura uii. Brbatul cu cma galben
iei din camer, atent la ce se ntmpla nuntru. Era la
vreo cincisprezece metri distan, pe coridor unde nu se
auzea dect zgomotul fcut de televizor. Prea nervos,
iar nainte de a nchide ua, arunc o privire n camer i
zise aspru, cu accentul trgnat al celor din sud:
nchide tmpenia aia, maimu afurisit! apoi trnti
ua i porni grbit spre ascensor. Rmase la captul
coridorului, uitndu-se nervos la ceas i tergndu-i
pantofii de pantaloni, pn cnd becul rou i un
clinchet slab i semnalar sosirea liftului. McAuliff l
urmrea din casa scrii, aflat la vreo aizeci de metri
distan.
n clipa n care uile liftului se nchiser, Alex iei pe
coridor. Se opri n dreptul camerei 214 i rmase cteva
clipe nemicat. Era o hotrre la care putea renuna, tia
asta. Avea posibilitatea s plece, s-l sune pe Talion i
s-i spun numrul camerei.
Dar nu ar fi fost satisfcut de aa ceva. i trecu prin
minte o idee mai bun: s mearg la Talion mpreun cu
individul care se afla n camer. Dac nu i-ar fi plcut,
n-avea dect s se duc dracului. i el i Hammond.
Deoarece se stabilise c microfoanele fuseser plantate
de un om pe nume Craft, care n-avea nici o legtur cu
nebulosul Halidon, Arthur Craft putea s primeasc o
lecie. nelegerea fcut de Alex cu Hammond nu
228

prevedea suportarea unor abuzuri din partea unei tere


pri.
Prea perfect logic s-l scoat pe Craft din joc. Omul
i nceoa obiectivele, i ddea peste cap cutarea.
McAuliff aflase dou lucruri concrete despre Arthur
Craft: era american i fiul lui Craft cel btrn. n plus,
nu prea s fie o persoan simpatic. Trebuia s
acioneze.
Btu la ua cu numrul 214.
Da, domnu. Cine e, domnu? se auzi o voce
nbuit dinuntru. Alex atept puin i btu din nou.
Vocea se auzi mai aproape de u. Cine e, v rog,
domnu?
Arthur Craft, idiotule!
Ah! Da, domnu Craft, da!
Vocea era speriat. Clana se rsuci; zvorul nu fusese
tras. Ua se deschise vreo zece centimetri cnd
McAuliff i repezi umrul n ea, cu toat greutatea
celor nouzeci de kilograme ale sale. Ua se izbi de
jamaicanul de nlime medie dinuntru i-l azvrli n
mijlocul ncperii. Alex trnti ua cu zgomot, ecoul
loviturii strbtnd tot coridorul.
Jamaicanul i recpt echilibrul, privindu-l pe
agresor cu un amestec de furie i fric n ochi. Se
ntoarse spre biroul din camer; de fiecare parte a lui se
aflau boxe. ntre ele era un pistol.
McAuliff se repezi spre birou ncercnd s apuce cu
mna stng arma i vrnd s-l nhae pe negru cu
229

dreapta. Minile li se ntlnir deasupra oelului cald al


pistolului; Alex i nfipse degetele n gtul
jamaicanului.
Acesta se zbtu s scape; pistolul czu de pe tblia
biroului pe podea. McAuliff l izbi pe jamaican cu
pumnul, apoi deschise brusc mna, l prinse de pr i-i
trase capul n jos. n clipa urmtoare, Alex i repezi
genunchiul stng n pieptul omului, apoi l pocni n
plin figur.
Auzi voci din strfundurile memoriei: Folosete-i
genunchii! Picioarele! nfac! Strnge! Lovete n
ochi! Orbul nu poate lupta! Doboar-l!
Apoi totul ncet. Vocile se stinser. Omul czuse la
picioarele lui.
McAuliff se ddu napoi. Era nspimntat; se
ntmplase ceva cu el. Pre de cteva secunde
ngrozitoare, se ntorsese n jungla din Vietnam. Privi n
jos la jamaicanul nemicat de pe podea. Zcea cu capul
ntors, lipit de mochet; sngele i iroia dintre buzele
trandafirii.
Slav Domnului, omul respira.
Totul se ntmplase din cauza armei. Blestemata aia
de arm! Nu se ateptase la aa ceva. La o lupt, da.
Furia lui o justifica. Dar se gndise la o btaie
serioas, terminat repede. L-ar fi nfruntat, ba chiar l-ar
fi silit s mearg cu el pe oricine asculta benzile. Ca s-l
debusoleze i s-i dea o lecie unui patron lacom.
El ns procedase greit.
230

Era ceva periculos. Acionase mnat de violena


supravieuirii.
Benzile. Vocile. Vocile surescitate continuau s se
aud din difuzoarele de pe birou.
Nu dialogurile de la televizor le auzise el, ci vocile
din buctria hotelului. Brbai strignd, alii
rspunznd nfuriai; ordinele efilor, lamentrile
subordonailor. Totul cu o frenezie, o agitaie aproape
ininteligibile. Trebuie s-i fi nfuriat la culme ceea ce
ascultau.
Apoi Alex vzu rolele fixate pe magnetofon. Din cine
tie ce motiv, acesta se afla pe podea, n dreapta
biroului. Un mic magnetofon Wollensak, ale crui role
se nvrteau de parc nimic nu s-ar fi ntmplat.
McAuliff nfc cele dou boxe i le lovi de mai
multe ori una de alta, pn cnd lemnul se sparse i
cutiile se desfcur. Smulse difuzoarele i firele din ele
i le arunc n camer. Apoi se duse n dreapta biroului
i lovi cu clciul magnetofonul, zdrobindu-i
numeroasele componente, pn cnd un nor de fum iei
din interior, iar rolele se oprir. Se aplec i smulse
banda; putea s-o ard, ns nu era nimic important
nregistrat pe ea. Rostogoli cele dou bobine pe podea i
fia de band form un V ngust pe covor.
Jamaicanul gemu; clipi, apoi nghii n sec de cteva
ori i tui. Alex lu pistolul de pe podea i l puse la
centur. Se duse la baie, ddu drumul la apa rece i
muie un prosop n chiuvet, apoi se ntoarse cu el la
231

jamaicanul rnit care tuea. Se ls n genunchi, l ajut


pe negru s stea n ezut i-i terse faa. Apa se prelinse
pe cmaa i pantalonii omului ap amestecat cu
snge.
mi pare ru, zise Alex. N-am vrut s te rnesc. Na fi fcut-o dac nu te pregteai s pui mna pe
blestematul la de pistol.
Domnu! Jamaicanul se ntrerupse, tuind. Eti
nebun, domnu! Negrul se inu de piept i gemu,
ncercnd s se ridice n picioare. Ai spart tot,
domnu! spuse brbatul rnit, uitndu-se la
echipamentul distrus.
Sigur! Poate c domnul Craft al tu o s neleag
mesajul. Dac vrea s se joace de-a spionajul industrial,
s caute pe altcineva. Eu observ imediat intruii. Haide,
s mergem.
Alex l lu pe om de bra i porni spre u.
Nu, domnu! strig negrul, opunndu-se.
Ba da, domnu, zise McAuliff calm. Vii cu mine.
Unde, domnu?
S ne ntlnim cu un btrnel care are o pescrie,
atta tot.
Alex l mpinse; jamaicanul se ag de el. Are
coastele rupte, i zise McAuliff.
Te rog, domnu! Nu la poliie, domnu! Am
pierdut tot!
inndu-se cu minile de piept, jamaicanul l privea
rugtor.
232

Ai vrut s pui mna pe arm, domnu! Asta-i o


treab foarte urt.
Aia nu-i arma mea. Arma aia n-are gloane,
domnu.
Cum?
Uit-te, domnu! Te rog! Am slujb bun Nu
rnesc pe nimeni
Alex nu-l asculta. Vr mna la centur s scoat
arma.
Era un pistol pentru dat startul, de genul celor folosite
de arbitri la concursurile de atletism.
Ah, Doamne Sfinte Arthur Craft junior se juca
jocuri de copii cu jucrii pentru copii. n regul,
domnu. Spune-i atunci patronului tu ce i-am zis. Data
viitoare o s-l trsc la tribunal.
Era o prostie ce spusese, i zise Alex, ieind pe
coridor i trntind ua n urma sa. N-avea s mearg la
nici un tribunal; i prefera pe Julian Warfield sau pe
adversarul su, R C. Hammond. Pe lng Dunstone
Limited i serviciile britanice de informaii, Arthur Craft
era o nulitate. O imixtiune lipsit importan i dup
toate probabilitile nimic mai mult.
Iei din lift i ncerc s repereze cabinele telefonice.
i aminti: se aflau n stnga intrrii, dup biroul
recepiei. i salut din cap pe recepioneri, n timp ce se
gndea la numrul de telefon al lui Westmore Talion.
Domnul McAuliff?
Cel care vorbise era un jamaican nalt, cu umeri lai,
233

pui n eviden de haina strmt pe care o purta.


Da.
Vrei s venii cu mine, v rog?
Alex l privi. Arta ngrijit, cu pantalonii clcai,
cma alb i cravat.
Nu de ce-a veni?
V rog, avem foarte puin timp. Afar v ateapt
cineva. Un domn Tucker.
Cum? Cum a
V rog, domnule McAuliff. Nu pot s stau aici.
Alex iei dup jamaican pe uile de sticl de la
intrare.
Cnd ajunser pe alee, l vzu n parcare pe brbatul
cu cma galben omul lui Craft; omul se opri i-l
privi, netiind ce s fac.
V rog s v grbii, spuse jamaicanul, lund-o la
fug. Dincolo de poart. Maina v ateapt! Alergar
pe alee i trecur de poarta de piatr. Chevroletul verde
atepta ntr-o parte a drumului, cu motorul pornit.
Jamaicanul deschise ua din spate pentru Alex. Intrai!
McAuliff se conform.
Sam Tucker, a crui siluet masiv ocupa aproape
toat bancheta din spate, cu claia de pr rou reflectnd
luminile de afar, i ntinse mna.
M bucur c te vd, biete!
Sam!
Maina ni nainte, intuindu-l pe Alex de banchet.
McAuliff observ c n fa stteau trei brbai. oferul
234

avea pe cap o apc de base-ball; al treilea brbat


aproape la fel de solid ca Sam Tucker era nghesuit
ntre ofer i jamaicanul cu care se ntlnise n holul
hotelului. Alex se ntoarse spre Tucker.
Ce nseamn asta, Sam? Unde dracu ai fost?
ns rspunsul nu veni de la Sam Tucker. Negrul de la
geam, cel care l condusese pn la main, se ntoarse
i spuse calm:
Domnul Tucker a fost cu noi, domnule McAuliff.
Atta timp ct vom putea controla evenimentele, noi
suntem legtura dumitale cu Halidonul.

235

14
Merser aproape o or. Urcnd tot timpul, dup cum i
se pru lui McAuliff. Drumurile ntortocheate erpuiau
spre nlimi, cotiturile erau brute, iar curbele ascunse
de vegetaia tropical ce se revrsa n cascade. Existau
i poriuni de drum nepavat, pe care automobilul le
traversa cu greu.
McAuliff i Sam Tucker vorbeau ncet, tiind c
discuia lor era auzit de cei din fa. ns asta nu prea
s-l deranjeze pe Tucker.
Povestea lui Sam era perfect logic, avnd n vedere
obiceiurile i stilul lui de via. Sam Tucker avea
prieteni sau cunotine netiute de nimeni n multe pri
ale lumii. Nu fiindc el le-ar fi ascuns n mod
intenionat identitatea, ci pentru c fceau parte din
viaa lui personal, nu din cea profesional.
Unul dintre aceti oameni fusese Walter Piersall.
i-am pomenit de el anul trecut, Alexander, zise
Tucker n ntunericul din spatele mainii. La Ocho Rios.
Nu-mi amintesc.
i-am spus c trebuia s m ntlnesc cu un om de
tiin la Carrick Foyle. Urma s petrec vreo dou
weekend-uri cu el.
Asta era, i spuse McAuliff. Numele Carrick Foyle; l
mai auzise.
236

Acum mi amintesc. Ceva n legtur cu nite


conferine la Institutul Kingston.
Aa e. Walter era un tip grozav un antropolog cu
care nu te plictiseai. I-am telegrafiat c m ntorc pe
insul.
Ai luat legtura i cu Hanley. El e cel care a dat
alarma.
L-am sunat pe Bob dup ce am ajuns la Montego,
unde voiam s m distrez puin. N-am avut cum s dau
de el mai trziu. Am cltorit n vitez, iar cnd am
ajuns la destinaie, acolo nu era telefon. Mi-am nchipuit
c o s se nfurie.
Era ngrijorat, nu furios. Ai disprut fr urm.
Ar fi trebuit s-i dea seama. Eu am prieteni pe
insula asta, nu dumani. Cel puin nu o persoan
cunoscut.
Ce s-a ntmplat? Unde te-ai dus?
Tucker i spuse.
Cnd Sam sosise la Montego Bay, gsise un mesaj de
la Piersall la biroul de sosiri. Trebuia s-l sune pe
antropolog la Carrick Foyle dup ce se instala. Aa
fcuse, dar un servitor i spusese c Piersall putea s mai
ntrzie.
Apoi Tucker l sunase pe vechiul lui prieten Hanley i
se mbtaser amndoi, aa cum obinuiau de fiecare
dat cnd se ntlneau.
A doua zi de diminea, n timp ce Hanley nc
dormea, Sam plecase de la hotel s-i cumpere igri de
237

foi.
n locul la, serviciul de camer nu e prea
diversificat, biete.
Bnuiam asta, confirm Alex.
Cnd am ieit n strad, prietenii notri de aici
Tucker art spre cei din fa ateptau ntr-o
furgonet
Domnul Tucker era urmrit, l ntrerupse
jamaicanul de lng geam. Doctor Piersall a aflat i ne-a
trimis pe noi la MoBay s avem grij de prietenul lui.
Domnul Tucker se scoal devreme.
Sam rnji.
Tu m cunoti. Chiar dac sunt beat, nu pot dormi
mult.
tiu, spuse Alex, amintindu-i de numeroasele
camere de hotel i tabere de prospeciune pe care
Tucker ncepea s le colinde n revrsatul zorilor.
A fost o mic nenelegere, continu Sam. Bieii
tia mi-au zis c Piersall m atepta. Atunci mi-am zis:
ce dracu, oamenii stteau dup mine toat noaptea, aa
c era normal s plec imediat cu ei. Btrnul Hanley nu
s-ar fi sculat ntr-o or, dou L-a fi sunat de la casa
lui Piersall. Dar, fir-ar s fie, n-am mers la Carrick
Foyle. Ne-am ndreptat spre o tabr dintr-o pdure de
bambus, lng Martha Brae. Am avut nevoie de aproape
dou ore s ajungem acolo un loc uitat de Dumnezeu,
Alexander.
La sosirea n tabr, Sam fusese ntmpinat clduros
238

de Walter Piersall. Dar, dup cteva minute, Tucker


nelesese c se ntmplase ceva cu prietenul su. Nu
mai era acelai om pe care-l cunoscuse cu un an n
urm. Avea un soi de rvn, o ncordare pe care nu i-o
remarcase pn atunci.
Walter Piersall era preocupat de problemele
jamaicane. Echilibratul antropolog devenise un partizan
nfocat al luptelor dintre gruprile sociale i politice din
Jamaica. Ajunsese peste noapte un aprtor nverunat
al drepturilor btinailor i-un duman al
exploatatorilor strini.
Am ntlnit de zeci de ori situaii asemntoare,
Alexander, spuse Sam. Din Tasmania pn-n Caraibe; e
un fel de febr a insulei. O luare n posesie o
identificare, dup toate probabilitile. Oamenii
migreaz acolo datorit taxelor, climei sau naiba tie din
ce motive, apoi se proclam protectori ai rilor de
refugiu n care triesc
n peregrinrile sale de-a lungul i de-a latul insulei,
Piersall auzise tot soiul de zvonuri despre o uria
conspiraie. Localizat chiar n districtul Trelawny. La
nceput, le respinsese; se vorbea c erau implicai
oameni a cror onestitate nu fusese niciodat pus la
ndoial. Oameni de o remarcabil statur moral.
Sindromul conspiraiei era o pacoste venic prezent
pentru orice guvern ce-i exercita mandatul; Piersall
nelegea lucrul sta. i reprezenta consecina influxului
de capital strin n cutare de paradisuri fiscale, a unui
239

parlament ce iniia mai multe programe de reform


dect putea controla i a unei restrnse, dar bogate
aristocraii locale ce ncerca s-i ia msuri de precauie
corupia devenise un modus vivendi.
Piersall hotrse, odat pentru totdeauna, s nu mai
plece urechea la zvonuri. Cu patru luni n urm, se
dusese la Ministerul Teritoriilor i depusese o cerere de
cumprare, prin intermediar, a cincizeci de kilometri
ptrai de pmnt la hotarul de nord al regiunii Cock Pit.
Era, ntr-adevr, un gest inofensiv. O asemenea
tranzacie ar fi nsemnat ani de zile petrecui prin
tribunale i presupunea respectarea tratatelor istorice n
vigoare pe insul; inteniona doar s dovedeasc faptul
c guvernul de la Kingston era receptiv la cererea lui. i
c, prin urmare, nu strinii controlau ara.
Din acea zi, viaa lui Piersall a devenit un infern.
Sam Tucker i aprinse o igar subire de foi; fumul
aromat zbura pe geamul deschis n ntunericul de afar.
Era hruit de poliie, trt prin tribunalele districtului n
baza unor acuzaii absurde; cursurile de la Institut i
Universitate i-au fost suspendate; i se interceptau
convorbirile telefonice, iar conversaiile lui erau
rstlmcite de avocaii guvernului n cele din urm,
zvonurile pe care ncercase s le spulbere l-au omort.
Cteva clipe, McAuliff nu zise nimic.
De ce era Piersall att de nerbdtor s ia legtura
cu tine? l ntreb pe Tucker.
n telegrama pe care i-o trimisesem, i scriam c
240

urma s fac o prospeciune important n Trelawny. Un


proiect iniiat la Londra, cu ajutorul autoritilor din
Kingston. Nu voiam s-i nchipuie c strbteam nou
mii de kilometri doar pentru a-l vizita; era un om
ocupat, Alexander.
Dar ast-sear ai fost n Kingston. Nu ntr-o tabr
din Martha Brae. Doi dintre oamenii tia McAuliff
art spre cei din fa m-au urmrit n cursul dupamiezei. Cu aceast main.
O s-i rspund eu, domnule McAuliff, spuse
jamaicanul de lng geam, ntorcndu-se i rezemndui cotul de sptarul scaunului. Cei de la Kingston au
interceptat telegrama domnului Tuck; au fcut nite
legturi, domnu. Au crezut c domnul Tuck era
amestecat n treburi necurate mpreun cu domnul
Piersall. Necurate pentru ei, domnu. Au trimis oameni
periculoi la MoBay. Ca s afle ce fcea Tuck
De unde tii asta? interveni Alex.
Timp de o fraciune de secund, omul de la geam i
arunc o privire oferului. n lumina slab, ntretiat de
umbrele de pe drum nu putea fi sigur, dar lui McAuliff i
se pru c oferul dduse imperceptibil din cap.
I-am prins pe oamenii ce veniser la MoBay dup
domnul Tuck. Ceea ce am aflat l-a ngrijorat foarte tare
pe domnul Piersall. n asemenea msur, nct am
zburat imediat la Kingston. Ca s te gsim, domnu
Doctor Piersall a fost omort din cauza asta.
Cine l-a ucis?
241

Dac i-am cunoate pe fptai, acetia ar atrna


spnzurai n Victoria Park.
Ce ai aflat de la oamenii din Montego?
Brbatul care vorbea pru s se uite din nou la ofer.
Rspunse dup cteva secunde.
Oamenii ia din Kingston credeau c doctor
Piersall avea s se amestece n treburile expediiei.
Faptul c te-a cutat, domnu, le-a confirmat bnuiala.
Dup ce l-au omort, au respirat uurai.
i nu tii cine a fcut-o
Ucigai pltii, domnu, l ntrerupse negrul.
Asta-i o nebunie! McAuliff vorbise pentru sine,
dar se uitase la Sam Tucker. Oameni care i omoar
semenii brbai n urmrirea altor brbai. E o
nebunie!
Ce e o nebunie pentru un om care viziteaz
pescria lui Talion? ntreb deodat jamaicanul.
Cum ai McAuliff se opri. Era tulburat, doar
fusese att de atent. De unde tii? Te-am pierdut pe pista
de curse!
Jamaicanul zmbi i dinii lui reflectar lumina ce
venea prin parbriz.
Pstrvul oceanic nu prea e preferabil celui de ap
dulce, domnu.
Vnztorul de la tejghea! Nonalantul vnztor cu
halat n dungi.
Omul de la tejghea e de-al vostru. Asta-i o treab
bun, zise ncet McAuliff.
242

Suntem profesioniti. Westmore Talion este agent


britanic. Seamn att de mult cu englezii: nregistreaz
orice ajutor clandestin al persoanelor interesate. i e att
de stupid! Poate colegii lui de la Eton s aib ncredere
n el, nu ns i compatrioii lui.
Jamaicanul i retrase braul de pe sptar i se ntoarse
cu spatele. Rspunsul fusese dat.
Sam Tucker vorbi deschis, cu un aer gnditor:
Alexander spune-mi ce dracu se ntmpl. Ceai fcut, biete?
McAuliff se ntoarse ctre Sam. Masivul, vioiul i
capabilul su prieten l intuia cu privirea prin ntuneric,
cu chipul brzdat de scnteierea luminilor de pe drum.
n ochii lui Tucker se citea deruta i suferina. i mnia.
Ce dracu fcuse el? i zise Alex.
Am ajuns, domnu, spuse oferul cu apca de baseball, care nu vorbise n timpul cltoriei.
McAuliff privi pe geam. Se aflau pe un deal
nconjurat de coline. Totul era luminat de o lun
jamaican, situat deasupra norilor joi de lng Blue
Mountains. n deprtare, la vreo patru sute de metri
distan, se vedea o construcie semnnd cu o caban.
La una din ferestre se zrea o lumin slab. La dreapta
erau alte dou construcii. Nu cldiri, nu case ori
cabane nimic ce putea fi definit; doar nite siluete
deformate translucide? Da sfori, pnze. Sau plase.
Erau nite acoperiuri ca de cort, susinute de numeroi
stlpi. Pe urm, Alex nelese: dincolo de corturi
243

pmntul fusese netezit, iar pe margini, din zece n zece


metri, se aflau nite fclii stinse. Corturile erau hangare
camuflate; terenul servea drept pist de aterizare.
Se gseau pe un aerodrom din muni, nemarcat.
Chevroletul ncetini, apropiindu-se de ceea ce se
dovedi a fi o mic ferm. Dincolo de captul cldirii se
vedea un tractor vechi; unelte agricole pluguri,
cobilie, furci erau aruncate la ntmplare. n lumina
lunii, ustensilele preau nite relicve de piatr.
Nefolosite doar nite vestigii moarte.
Un camuflaj.
Aa cum erau i hangarele.
Un aerodrom care nu figura pe nici o hart.
Domnule McAuliff, domnule Tucker. V rog s
venii cu mine.
Negrul de lng geam deschise portiera i iei afar.
Sam i Alex l urmar. oferul i al treilea jamaican
rmaser nuntru i, dup ce pasagerii se ndeprtar de
main, oferul acceler i dispru pe drumul desfundat.
Unde se duc? ntreb McAuliff nelinitit.
S ascund automobilul, rspunse negrul. Kingston
trimite patrule aeriene de la brigada antidrog, spernd s
descopere aerodromuri ca acesta. Cu puin noroc,
observ luminile avioanelor de pe traseele narcoticelor.
Asta-i regiunea marijuanei? Credeam c e la nord,
zise Tucker.
Jamaicanul rse.
Marijuana, hai, opiu la nord, la est, la vest. E o
244

industrie nfloritoare, domnu. Nu i pentru noi. Haidei


s intrm nuntru.
Ua micii ferme se deschise la apropierea celor trei. n
cadrul ei sttea brbatul cu ten deschis, pe care Alex l
vzuse prima dat ntr-un halat cu dungi, n spatele
tejghelei de la Tallons.
Interiorul csuei era primitiv: scaune din lemn, o
mas rotund, masiv, n centrul singurei camere i un
pat de campanie lng perete. Aparatura radio
sofisticat aflat pe o mas din dreapta uii contrasta cu
restul ncperii. Lumina pe care o vzuser la fereastr
venea de la o lamp cu abajur aezat n faa mainriei;
de afar se auzea huruitul unui generator ce furniza
necesarul de energie electric.
McAuliff observ toate acestea la cteva secunde
dup ce intrase n camer. Apoi vzu nc un om, stnd
n umbr n captul opus, cu spatele la ceilali. Silueta
lui croiala hainei, umerii, talia ngust, pantalonii
strmi i era cunoscut.
Brbatul se ntoarse; lampa de pe mas i lumin
trsturile.
Charles Whitehall l privi int pe McAuliff, apoi
ddu ncet din cap.
Ua se deschise i al treilea jamaican intr mpreun
cu oferul Chevroletului. Cel din urm se duse spre
masa rotund din centrul camerei i se aez pe un
scaun. i scoase apca de base-ball, dnd la iveal
245

easta mare, complet ras.


Numele meu e Moore, Barak Moore, domnule
McAuliff. Ca s nu mai fi ngrijorat, o s-i spun c
femeia, Alison Booth, a fost ntiinat. I-am spus c teai dus la minister, la o ntrunire.
M ndoiesc c o s nghit povestea asta, rspunse
Alex.
Dac vrea s verifice, i se va spune c eti cu
Latham la un depozit. Nu ai de ce s-i faci griji,
domnu.
Sam Tucker rmsese lng u; era relaxat, ns
curios. i puternic; i inea braele groase ncruciate pe
piept, iar trsturile aspre bronzate de soarele
Californiei i trdau vrsta i-i subliniau fora. Charles
Whitehall sttea lng fereastra peretelui din stnga,
chipul lui elegant i trufa exprimnd dispre.
Negrul cu ten deschis de la pescria lui Talion i cei
doi jamaicani lupttori i trseser scaunele lng
peretele din dreapta, departe de centrul ateniei, dnd
astfel de neles c Barak Moore era eful lor.
V rog, luai loc.
Barak Moore art spre scaunele din jurul mesei. Erau
trei. Tucker i McAuliff se privir; n-avea rost s refuze.
Se duser ctre mas i se aezar. Charles Whitehall
rmase lng fereastr. Moore ridic privirea spre el.
Nu vrei s vii lng noi?
Numai dac o s simt nevoia s stau jos, rspunse
Whitehall.
246

Moore zmbi i zise, n timp ce se uita la Whitehall:


Domnu Charley abia suport s se afle n aceeai
camer cu mine i cu att mai puin la aceeai mas.
Atunci ce caut aici? ntreb Sam Tucker.
Nu cunotea destinaia nainte de aterizare. Am
schimbat piloii n Savanna-la-Mar.
Numele lui e Charles Whitehall, i spuse Alex lui
Sam. Face parte din echipa mea. Nici eu nu tiam c o
s-l ntlnesc aici.
Ce specialitate ai, biete?
Tucker se lsase pe sptarul scaunului, vorbind cu
Whitehall.
Jamaica biete.
Nu voiam s te jignesc, fiule.
Dar ai un ton jignitor, rspunse simplu Whitehall.
Charley i cu mine, continu Barak Moore, ne
aflm la polii opui ai spectrului politic. n ara voastr,
se folosete termenul mrlan alb; el m consider
gunoi negru. Cam din aceleai motive. Crede c sunt
prea necioplit, prea glgios, prea nesplat. n ochii
domnului Charley, eu sunt un revoluionar barbar iar
el, vezi Doamne, e un rebel graios. Moore i flutur
mna n fa, cu un gest de balerin, insulttor. Cauzele
noastre sunt diferite, foarte diferite. Eu vreau ca Jamaica
s fie a ntregului popor. El o vrea doar pentru o mn
de oameni.
Whitehall rmase nemicat n timp ce-i ddea replica.
Eti la fel de orb ca i n urm cu zece ani.
247

Singurul lucru care s-a schimbat e numele tu,


Bramwell Moore. Whitehall continu apoi pe un ton
zeflemitor. Barak un nume la fel de pueril i lipsit de
sens ca i filosofia social pe care ai adoptat-o; seamn
cu orcitul unei broate rioase.
Moore nghii n sec nainte de a rspunde.
A putea s te ucid imediat, cred c tii asta. Dar ar
fi la fel de contraproductiv ca i soluiile pe care caui s
le impui n ara noastr. Avem un duman comun, tu i
cu mine. S profitm de asta, domnu fascist.
Vocabularul mentorilor ti. L-ai nvat pe de rost
sau i-au impus s citeti?
Ia ascultai! i ntrerupse McAuliff nfuriat. Navei dect s v batei, s v njurai sau s v ucidei
unul pe altul, c puin mi pas, nu vreau dect s m
ntorc la hotel! Se ntoarse spre Barak Moore. Orice-ai
avea de spus, isprvete mai repede.
Are dreptate, domnu Charley, zise Moore. Noi o
s vorbim mai trziu. Voi face, cum se spune, o trecere
n revist. E un scurt rezumat, domnu. Faptul c exist
planuri de dezvoltare pentru o zon ntins a insulei
planuri ce exclud poporul e deja cunoscut. Moartea
doctorului Piersall confirm acest lucru. Faptul c
prospeciunea geologic pe care o conduci are legtur
cu acele planuri e o presupunere logic. De aceea,
Ministerul Educaiei i Societatea Regal contient
sau nu nu dezvluie identitatea celor care se afl n
spatele acestor interese financiare. Mai mult, domnul
248

McAuliff, prezent aici, nu e strin de ntreaga situaie,


deoarece ine legtura cu serviciile britanice de
informaii prin dispreuitul Westmore Talion sta e
rezumatul. ncotro ne ndreptm? Moore l fix pe Alex
cu ochii ca dou mici cratere ntr-un munte uria din
piele neagr. Avem dreptul s ne ndreptm ntr-o
anumit direcie, domnule McAuliff.
nainte de a-l izbi de perei, biete, interveni Sam
Tucker, spre surprinderea lui Alex, amintete-i c nu
sunt de partea ta. Nu spun c n-o s fiu, dar deocamdat
aa stau lucrurile.
Eu credeam c ar trebui s fii la fel de interesat ca
i noi, Tucker.
Absena cuvntului domnule, i zise McAuliff,
dovedea ostilitatea lui Moore izvort din faptul c Sam
folosise apelativul biete. Nu observase c Tucker se
adresa tuturor cu acel termen.
McAuliff se uit la Tucker, apoi la Moore i, n cele
din urm, la Whitehall. Hammond nu-l instruise n
vederea unei asemenea confruntri. Cu excepia
avertismentului de a fi ct mai firesc; s ofere adevruri
pariale.
Cei din Serviciul Britanic de Informaii i tot ce
reprezint ei vor s zdrniceasc aceste planuri tot
att de mult ca i voi. Dar au nevoie de informaii. Ei
cred c Halidonul le deine. Vor s ia legtura cu
Halidonul. Eu ar trebui s fac aceast legtur.
Alex nu tia la ce s se atepte n urma afirmaiilor
249

fcute, dar cu siguran nu la ceea ce urm. Trsturile


aspre ale lui Barak Moore, prnd groteti sub imensa
east ras, cptar ncet-ncet o expresie amuzat, apoi
una de sincer veselie; era totui o bucurie izvort din
cruzime. Gura i se deschise larg i din ea izbucnir
hohote rguite de rs.
Dinspre fereastr se auzi alt zgomot, alt rs: mai
ascuit, ca de acal. Gtul zvelt al lui Charles Whitehall
era ntins spre spate, capul spre tavan, iar braele i erau
ncruciate peste haina ajustat pe talie. Prea un preot
oriental negru, amuzat de ignorana unui novice.
Cei trei jamaicani aezai pe irul de scaune de lng
perete, cu dinii sticlindu-le n umbr, zmbeau, iar
trupurile li se scuturau ncet de rs tcut.
Ce-i aa de amuzant? ntreb McAuliff, iritat din
cauza umilinei la care fusese supus.
Amuzant, domnu? Mult mai mult dect amuzant.
Mangusta urmeaz arpele veninos, iar arpele vrea si fac prieteni? Moore izbucni din nou ntr-un rs
hidos. Asta nu scrie n nici o lege a naturii, domnu!
Ceea ce vrea s sublinieze Moore, domnule
McAuliff, interveni Whitehall apropiindu-se de mas,
este ridicolul n care cazi nchipuindu-i c Halidonul ar
coopera cu englezii. E de neconceput. Halidonii acestei
insule i-au scos pe britanici din Jamaica. Pe scurt, MI 6
nu prezint ncredere.
Ce este Halidonul?
Alex l privea atent pe savantul negru, care rmase
250

nemicat, cu ochii la Barak Moore.


E o for, spuse ncet Whitehall.
McAuliff se uit la Moore; acesta i susinea privirea
lui Whitehall.
Asta nu spune prea multe, nu-i aa?
Nimeni din camera asta nu-i poate face dezvluiri
suplimentare, domnu.
Barak Moore i ntoarse privirea spre Alex. Charles
Whitehall vorbi.
Nu e vorba despre persoane, McAuliff. Halidonul
e o instan nevzut, un tribunal fr sli de judecat.
Nimeni nu te minte. Aceast mic echip de aici, aceti
trei oameni, trupa de elit a lui Moore, cum s-ar
spune
Msoar-i cuvintele, domnu Charley! Noi nu le
folosim! Elit!
Barak rosti cu dispre cuvntul.
E ceva imaterial, continu Whitehall. A risca s
afirm c n Jamaica nu sunt mai mult de cinci sute de
oameni care s fi auzit de Halidon. i mai puin de
cincizeci care cunosc sigur pe vreunul dintre membrii
si. Iar aceia ar prefera s nfrunte chinurile lui Obeah
dect s le dezvluie identitatea.
Obeah! Sam Tucker rosti cuvntul pe un ton critic.
Nu avea nici o nelegere pentru satanismul ovin care
umplea de teroare minile a mii i mii de btinai
corespondentul jamaican al voodoo-ului haitian. Obeah
e o tmpenie, biete! Cu ct mai curnd or s afle asta
251

stenii i cei de pe coline, cu att mai repede se vor


elibera de fric!
Dac i nchipui c este vorba numai despre sate i
coline, te neli amarnic, zise Whitehall. Noi, n
Jamaica, nu considerm Obeah drept o atracie turistic.
i acordm prea mult respect.
Alex ridic ochii spre Whitehall.
Dumneata ai respect pentru asta? Eti un adept al
acestui cult?
Whitehall i cobor privirea spre McAuliff, cu o
expresie nelegtoare i cu o und de umor n ochii si
ageri.
Da, domnule McAuliff, nutresc un profund respect
pentru Obeah. I-am depistat originile sale n Mama
Africa. Am vzut ce i se acord n jungl, n savan.
Respect; nu spun devoiune sau credin.
nseamn c Halidonul este o organizaie.
McAuliff i scoase igrile. Barak Moore ntinse mna,
acceptnd una; Sam se aplec n scaun. Alex continu:
O societate secret care are o mare putere. De ce? Din
cauza lui Obeah?
Parial, domnu, rspunse Moore, aprinzndu-i
igara cu gesturile unui om neobinuit s fumeze prea
des. E i foarte bogat. Se zvonete c are bogii mai
mari dect ne-am putea imagina, domnu.
Deodat, McAuliff nelese ceea ce era evident. Se
uit cnd la Charles Whitehall, cnd la Barak Moore.
Iisuse Atotputernic! Voi suntei la fel de dornici s
252

ajungei la Halidon ca i mine! Ca i Serviciul Britanic


de Informaii!
Aa e, domnu.
Moore stinse igara de-abia nceput pe tblia mesei.
De ce? ntreb Alex.
Avem de-a face cu doi uriai, domnule McAuliff,
rspunse Charles Whitehall. Unul negru, cellalt alb.
Halidonul trebuie s nving.

253

15
ntlnirea de la ferma izolat, situat pe o colin de
lng Blue Mountains inu pn la ora dou noaptea.
Czur de acord asupra obiectivului comun: s ia
legtura cu Halidon.
i, ntruct ipoteza lui Barak Moore i a lui Charles
Whitehall potrivit creia Halidonul nu ar trata direct cu
Serviciul Britanic de Informaii era plauzibil, McAuliff
accept s colaboreze cu cei doi negri situai pe poziii
opuse. Barak i trupa lui de elit aveau s ofere
protecie suplimentar echipei de prospectare. Doi
dintre cei trei brbai ce sttuser lng perete, n
ncperea de la ferm, urmau s coboare la Ocho Rios i
s fie angajai drept crui.
Dac jamaicanii bnuiau c el tia mai multe dect le
spusese, nu exercitau presiuni asupra lui, i zise Alex.
Acceptaser versiunea spus lui Whitehall a doua oar
potrivit creia el considerase iniial acea prospeciune
drept o investiie pentru activiti viitoare. MI 6 era o
complicaie care i se vrse cu de-a sila pe gt.
Jamaicanii preau s fi neles c el avea propriile sale
griji, fr legtur cu ale lor. i numai cnd o s fie
sigur c acele griji nu intrau n contradicie cu
problemele lor, el avea s fie absolut sincer. Nite
mprejurri absurde l obligaser s intre ntr-o lupt la
254

care nu voia s ia parte, dar un lucru prevala asupra


celorlalte consideraii: securitatea oamenilor pe care-i
adusese pe insul.
Dou chestiuni. Dou milioane de dolari.
De la oricare dintre dumani Dunstone Limited ori
Serviciul Britanic de Informaii.
Aadar, MI 5 nu i-a spus, la Londra, cine se afl
n spatele acestei violri de teritoriu, zise Barak Moore
dar nu ntrebtor apoi continu imediat: Asta le
depete pe slugile lor din Kingston.
Dac britanicii ajung la Halidon, or s dezvluie
tot ce tiu, zise McAuliff. Sunt sigur de asta. Mi-au spus
c vor s le mprteasc informaiile.
Prin urmare, englezii presupun c Halidonul tie
multe, adug Whitehall gnditor. M ntreb dac aa e.
Au motivele lor, spuse Alex prudent. A mai existat
o echip de prospectare.
Jamaicanii auziser de ea. Dispariia ei fusese fie
dovada opoziiei Halidonului, fie un act izolat de jaf i
crim al unei bande rtcite de primitivi din Cock Pit.
Nu se putea ti.
Cercuri n interiorul altor cercuri.
Dar marchizul de Chatellerault? De ce insistase s se
ntlneasc cu Whitehall la Savanna-la-Mar?
Marchizul e un om nervos, zise Whitehall.
Pretinde c are afaceri n ntreaga insul. Prospeciunea
asta i se pare dubioas.
Te-ai gndit cumva c i Chatellerault e implicat?
255

McAuliff i se adresase direct savantului negru. MI 5 i


6, aa cred. Talion mi-a spus lucrul sta azi dupamiaz.
Dac e aa, nseamn c marchizul n-are ncredere
n colegii lui.
i-a pomenit i de alt membru al echipei? ntreb
Alex, temndu-se de rspuns.
Whitehall se uit la McAuliff i rspunse simplu.
A fcut cteva aluzii, dar i-am spus c nu m
intereseaz chestiunile colaterale. Nu erau oportune; am
afirmat rspicat lucrul sta.
Mulumesc.
N-ai pentru ce.
Sam Tucker i nl sprncenele zburlite, cu o
expresie bnuitoare.
Da ce dracu era oportun? Ce voia?
S fie informat despre mersul prospeciunii. S i se
raporteze toate rezultatele.
i de ce i-a nchipuit c o s faci treaba asta?
Sam se aplec pe scaun.
Mai nti, fiindc m-ar fi pltit generos. Apoi,
crede c ar putea fi i alte zone de interes, care, sincer
vorbind, nu exist.
Ha. Domnu! interveni Moore. Vedei, ei cred c
domnu Charley poate fi cumprat! tiau c nu le-ar
merge cu Barak Moore!
Whitehall i arunc o privire dispreuitoare
revoluionarului.
256

Nu prea ai pentru ce s fii pltit.


i deschise tabachera de argint; Moore rnji la
vederea ei. Whitehall o nchise ncet, o puse n dreapta
lui i i aprinse igara cu un chibrit.
S continum. N-a vrea s pierd toat noaptea
aici.
n regul, domnu.
Barak arunc o privire rapid celor prezeni.
Noi vrem acelai lucru ca i englezii. S ajungem
la Halidon.
Moore pronunase cuvntul n dialectul jamaican:
holidaun.
Dar Halidonul trebuie s vin la noi. i asta numai
dac vor avea un motiv serios. Nu putem striga dup ei.
N-or s ias singuri la lumin.
Nu neleg o iot din toate astea, spuse Tucker,
aprinzndu-i un trabuc subire, dar, dac i ateptai s
vin, putei rmne cu fundul n balt.
S-ar putea s existe o cale. Credem c doctorul
Piersall ne-a indicat-o.
Moore ridic din umeri, exprimnd astfel o anume
incertitudine, de parc n-ar fi tiut s-i aleag cuvintele.
Luni de zile n ir, doctorul Piersall a ncercat s
defineasc Halidonul. S-l caute, s neleag. A
cercetat istoria Caraibelor, a triburilor arawak, a Africii.
Ca s gseasc un neles. Moore se opri i-l privi pe
Whitehall. i-a citit crile, domnu Charlie. I-am spus
c eti un mincinos ordinar, o capr rioas. Mi-a
257

rspuns c nu mineai n crile tale Din mai multe


fragmente, doctorul Piersall a alctuit piesele unui
puzzle, cum i spunea el. Hrtiile lui sunt la Carrick
Foyle.
Stai puin! Sam Tucker era iritat. Walter mi-a
vorbit ntruna vreme de dou zile. La Martha Brae, n
avion, la Sheraton. N-a pomenit nimic despre asta. De
ce?
Tucker se uit la jamaicanii de lng perete, care
fuseser cu el de cnd plecase din Montego Bay.
Negrul care vorbise n Chevrolet i rspunse:
Era prematur, domnu. Fusese de acord s atepte
pn cnd urma s te ntlneti cu McAuliff. Aia nu-i o
poveste pe care s-o repei prea des.
i ce i-a spus acel puzzle? ntreb Alex.
Doar o parte, domnu, zise Barak Moore. Numai o
parte din puzzle era terminat. Dar doctorul Piersall a
elaborat cteva teorii. n primul rnd, Halidon ar fi o
ramur a tribului Kromanti. Dup rzboaiele marunilor
s-au izolat, fiindc nu erau de acord cu tratatele care le
cereau marunilor kromantilor s-i descopere i s-i
predea englezilor pe sclavii fugari pentru englezi.
Halidonii nu voiau s devin vntori pltii ai frailor
lor africani. Timp de zeci de ani, au fost nomazi. Apoi,
n urm cu vreo dou sute, dou sute cincizeci de ani, sau stabilit ntr-un loc. Necunoscut, inaccesibil celor din
exterior. Dar nu s-au rupt de lume. Brbai alei anume
erau trimii s ndeplineasc tot ce btrnii credeau de
258

cuviin. Femeile rmneau acas, unde nteau i i


creteau copiii, astfel c s-a evitat amestecul cu alte
neamuri. La fel stau lucrurile i n ziua de azi nc
dou aspecte: comunitatea Halidonului triete sus, n
muni, Piersall era sigur de asta. i deine mari bogii.
Acestea sunt piesele din puzzle; multe lipsesc.
Ctva timp, nimeni nu vorbi. Apoi Tucker ntrerupse
tcerea:
E o poveste grozav, zise el, dar nu prea vd cu ce
ne ajut. Faptul c tim de existena lor n-o s-i scoat la
iveal. i spuneai c noi nu putem s-i cutm. Fir-ar s
fie! Dac acest trib triete n muni de dou sute de
ani i nimeni nu i-a gsit, n-o s-o facem tocmai noi,
biete! Care-i calea pe care a indicat-o Walter?
Dac rezultatele doctorului Piersall sunt adevrate,
calea const n cunoaterea lor, domnule Tucker,
rspunse Charles Whitehall.
Vrei s fii mai explicit? ntreb Alex.
n mod surprinztor, savantul negru se ntoarse
respectuos ctre necioplitul lupttor de gheril.
Presupun c Barak Moore ar trebui s furnizeze
amnuntele. Dup prerea mea, cheia se afl n
afirmaiile lui de adineauri, potrivit crora Halidonul nu
ne poate contacta n absena unui motiv serios.
Nu greeti, domnu. Doctorul Piersall era sigur
c, dac Halidonul ar afla c existena tribului i
marea sa bogie au fost confirmate de civa oameni
responsabili, ar trimite un mesager. Dup prerea lui
259

Piersall, ei i apr bogiile mai mult ca orice. Dar


trebuie s fie pe deplin convini de autenticitatea acestor
afirmaii Asta e calea.
Pe cine s convingi? ntreb Alex.
Cineva trebuie s mearg la Maroon Town, la
hotarul regiunii Cock Pit. Aceast persoan urmeaz s
cear o audien la Colonelul Marunilor, oferindu-se s
plteasc muli bani. Doctorul Piersall credea c acest
om, al crui rang se transmite de la o generaie la alta n
cadrul aceleiai familii tribale, e singura legtur cu
Halidonul.
i lui ar urma s i se spun povestea?
Nu, domnule McAuliff! Nici mcar Colonelul
Marunilor nu prezint o ncredere prea mare. Oricum, nar nelege nimic. Studiile doctorului Piersall au
dezvluit c Halidon a pstrat o legtur permanent cu
fraii africani. Se cheam nagarro
Limba akwamu, interveni Whitehall. A disprut,
dar influena exist n dialectele ashanti i mossaigrusso. Nagarro e o abstraciune, cea mai bun
traducere ar fi spirit materializat.
Un spirit Alex ncepu s repete fraza, apoi se
opri. Dovada dovada e ceva real.
Da, rspunse Whitehall.
Unde e? ntreb McAuliff.
Dovada trebuie cutat n nelesul altui cuvnt,
spuse Barak Moore. nelesul cuvntului Halidon.
Care e?
260

Nu tiu
La naiba! explod Sam Tucker.
Barak Moore ridic mna, impunndu-i tcere.
Piersall l-a gsit. Trebuie transmis Colonelului
Marunilor, urmnd ca el s-l duc n muni.
McAuliff avea flcile ncordate; se stpnea din
rsputeri.
Nu putem transmite ceea ce nu avem.
O s-l avei, domnu.
Barak i fix privirea asupra lui Alexander.
Acum o lun, doctorul Piersall m-a dus la casa lui
din Carrick Foyle. Mi-a dat nite instruciuni. Dac i sar fi ntmplat ceva, eu trebuia s m duc ntr-un loc
aflat n pdurea de pe proprietatea lui. Am memorat
poziia lui, domnu. Acolo, ngropat n pmnt, se afl
un pachet nvelit n muama. n pachet e o hrtie pe care
st scris nelesul cuvntului Halidon.
oferul care-i duse napoi la Kingston era jamaicanul
ce prea s fie adjunctul lui Barak Moore, omul care le
vorbise pe drumul de sosire la aerodrom. l chema
Floyd. Charles Whitehall sttea fa n fa cu el; Alex
i Sam Tucker se aezar n spate.
Dac avei nevoie de justificri pentru perioada ct
ai lipsit, li se adres Floyd, spunei c a avut loc o lung
discuie despre echipament, la un depozit al
ministerului. Pe Crawford Street, lng docuri. Se poate
verifica.
i cu cine ne-am ntlnit? ntreb Sam.
261

Cu un om pe nume Latham. El se ocup


Latham? l ntrerupse Alex, amintindu-i foarte
bine de conversaia telefonic pe care o avusese cu omul
de la minister n acea dup-amiaz. El este cel care
tim, l ntrerupse Floyd, rnjind spre oglinda
retrovizoare. E omul nostru, domnu.
Intr n camer ct putu de ncet. Ceasul arta ora trei
i jumtate; hotelul era cufundat n tcere Jocurile
nocturne se ncheiaser. nchise ua ncet i pi pe
mocheta moale. n camera lui Alison ardea o lumin, iar
ua era ntredeschis cu vreo treizeci de centimetri. n
dormitorul lui domnea ntunericul. Alison stinsese toate
lmpile; cnd plecase, cu cinci ore n urm, erau
aprinse.
De ce fcuse asta?
Se apropie de ua crpat, scondu-i haina.
n spatele lui se auzi un declic. Lampa de pe noptier
fusese aprins, scldnd ncperea ntr-o lumin slab,
mai puternic doar lng surs. Alison sttea n capul
oaselor, n patul lui. i vedea mna dreapt, n care inea
strns micul cilindru furnizat de poliia londonez; l
puse lng ea, ascunzndu-l sub ptur.
Bun, Alex.
Bun.
Am rmas aici fiindc am crezut c o s sune
prietenul tu, Tucker. De dincolo nu l-a fi auzit.
i eu care mi-am nchipuit c ai motive mai
262

serioase.
i zmbi i se apropie de pat. Ea lu cilindrul i-l
rsuci.
Se auzi acelai declic. Aez ciudata arm pe
noptier.
i pentru c vreau s vorbim.
Asta sun amenintor. Se aez pe pat. N-am
putut s te sun totul s-a petrecut att de repede. A
aprut Sam; tocmai intra pe ua hotelului, ntrebndu-se
de ce eram suprat pe urm, n timp ce se nregistra la
recepie, a sunat Latham. Era foarte grbit. Cred c l-am
pus pe jar cu plecarea mea la Ocho Rios. O mare parte
din echipament nu fusese trimis la Boscobel
Telefonul tu n-a sunat, l ntrerupse calm Alison.
Cum?
Domnul Latham nu te-a sunat n camer.
McAuliff era pregtit; i amintise de acel mic detaliu.
Fiindc am lsat vorb c lum masa. A trimis un
mesaj la restaurant.
Foarte bine. Alex.
Ce-i cu tine? I-am spus recepionerului s te sune
i s-i explice. Ne grbeam pe Crawford Street
lng docuri nainte de a nchide registrele.
Asta nu sun prea convingtor. M ateptam la mai
mult din partea ta.
McAuliff observ c Alison era foarte serioas. i
nfuriat.
De ce spui asta?
263

Recepia nu m-a sunat; nici un recepioner nu mi-a


explicat nimic. Alison pronun cuvntul recepioner
cu accent american, exagernd deosebirea fa de
pronunia englez. Era insulttor. A telefonat un
asistent al domnului Latham. Nici el nu s-a descurcat
prea bine. Nu tia ce s zic atunci cnd i-am spus c
vreau s vorbesc cu Latham; l-am luat prin surprindere.
tiai c Gerald Latham locuiete n sectorul Barbican
din Kingston? E trecut n cartea de telefon.
Alison se opri; tcerea era ncordat. Alex vorbi ncet,
fcnd o afirmaie.
Era acas.
Era acas, confirm Alison. Nu-i face griji. Nu
tie cine l-a sunat. Am vorbit mai nti cu o femeie, iar
cnd a venit el la telefon, am nchis.
McAuliff respir adnc i vr mna n buzunarul
cmii, dup pachetul de igri. Nu tia ce s mai
spun.
mi pare ru.
i mie, zise ea calm. O s scriu mine diminea
cererea de demisie. Va trebui s accepi o poli pentru
costul biletului de avion i celelalte cheltuieli pe care leam fcut. Banii care mi-au rmas o s-mi ajung o
vreme. n mod sigur o s gsesc o slujb.
Nu poi face asta.
McAuliff constat c rostise cuvintele apsat, cu
deplin convingere. i tia de ce. Alison era hotrt s
prseasc echipa; urma s-o prseasc. Dac motivul
264

sau motivele venirii ei n Jamaica nu erau cele pe care


le invocase, n-ar fi trebuit s-o fac.
Pentru numele lui Dumnezeu, nu poi demisiona
fiindc eu am minit n legtur cu ce-am fcut timp de
cteva ceasuri! Ce naiba, Alison, n-o s-i dau
socoteal!
Ah, nu te mai purta ca un tmpit ncrezut, rnit n
orgoliu! Nici n postura asta nu eti prea grozav. Nu o s
mai trec nc o dat prin labirint. Sunt stul pn peste
cap. Ai auzit? Deodat, vocea i se stinse, iar ea i inu
respiraia. n ochi i se citea frica. Nu mai pot suporta,
zise ea.
El o privi atent.
Ce vrei s spui?
n dup-amiaza asta mi-ai descris amnunit o
lung discuie cu poliia jamaican. Cldirea, zona,
ofierii foarte amnunit, Alex. Am telefonat acolo
dup ce am sunat la Latham. N-au auzit niciodat de
tine.

265

16
tia c ar fi trebuit s-i spun totul de la nceput din
momentul n care se lsase antrenat n aceast nebunie,
indu-i adevrul, s-ar fi simit mai uurat.
Tot adevrul. Astfel nct ntreaga poveste s capete
sens. Dac avea vreunul.
Aa fcu.
i n timp ce povestea, constat c ncerca s
neleag totul din nou. Vorbea ncet, chiar monoton; era
expunerea unui om ce gria printr-o cea tulbure.
Despre ciudatul mesaj primit de la Dunstone Limited,
care l adusese de la New York la Londra, punndu-l
fa n fa cu un om pe nume Julian Warfield. Despre
un analist financiar de la Hotelul Savoy, pe
legitimaia cruia scria R C. Hammond, Serviciul
Britanic de Informaii. Despre zilele zbuciumate cnd
trise n dou lumi ce-i contestau propriile realiti
antrenamentul sub acoperire, ntlnirile secrete,
angajarea personalului pentru prospeciune n baza unei
false motivaii. Despre un speriat i neputincios James
Ferguson, angajat s spioneze prospeciunea de ctre un
om pe nume Arthur Craft cel Tnr, care nu se
mulumea cu faptul c se numra printre cei mai bogai
oameni din Jamaica. Despre un arogant Charles
Whitehall, ale crui inteligen i erudiie rmneau n
266

limitele unui concept depit, dezonorant. Despre un


mic localnic artritic, al crui snge franco-african l
ajutase s ptrund n aristocraia jamaican i n MI 6,
prin intermediul studiilor de la Eton i Oxford.
Despre ciudata relatare a lui Sam Tucker, privind
transformarea lui Walter Piersall, antropolog convertit
de febra insulei, ntr-un autodeclarat aprtor al
refugiului su tropical.
i, n sfrit, despre un revoluionar ras n cap, pe
nume Barak Moore. i despre cutarea, de ctre toi, a
unei instane nevzute numite Halidon.
O nebunie. Dar foarte, foarte real.
Soarele i arunca primele sgei de lumin prin norii
cenuii de peste Blue Mountains. McAuliff sttea n
cadrul uii de la balcon; miresmele dimineii jamaicane
urcau din pmntul umed i coborau dinspre palmierii
nali, rscolindu-i pielea i nrile.
Era aproape de sfrit. Vorbiser el vorbise timp
de o or i patruzeci i cinci de minute. Rmsese s-i
spun despre marchizul de Chatellerault.
Alison era tot n pat, cu spatele rezemat de perne.
Avea ochii obosii, dar nu nceta s-l priveasc.
El se ntreb ce-ar fi spus sau fcut ea cnd ar fi
pomenit numele lui Chatellerault. Se temea de reacia ei.
Eti obosit; i eu. Ce-ar fi s termin n cursul
dimineii?
E diminea.
Atunci, mai trziu.
267

Nu cred c-i bine. A prefera s aud totul dintrodat.


Nu mai e mult.
Atunci a zice c ai lsat ce-i mai important la
sfrit. Am dreptate?
Nu-i putea ascunde panica pe care o resimea. Privea
dincolo de el, la lumina ce ptrundea pe ua balconului.
Era mai puternic acum, un amestec straniu de galben
pastelat i portocaliu intens, specific dimineilor
jamaicane.
tii c te privete pe tine
Sigur c tiu. Am simit asta nc de asear. i
ntoarse privirea spre el. Nu voiam s recunosc fa de
mine nsmi dar tiam. Totul era prea bine ticluit.
Chatellerault, zise el ncet. E aici.
O, Doamne, opti ea.
Nu poate ajunge la tine, crede-m.
M-a urmrit. O, Doamne
El se ridic i se apropie de pat. Se aez pe marginea
lui i-i mngie ncet prul.
Dac a fi crezut c-i poate face ru, nu i-a fi
spus niciodat. Pur i simplu l-a fi nlturat. Iisuse,
i zise Alex. Ce uor rostea cuvinte noi! Avea oare s
spun n curnd omort sau eliminat?
Chiar de la nceput, totul a fost programat. Eu am
fost programat. Privea spre balcon, lsndu-l s-i
mngie obrazul, de parc nu i-ar fi dat seama. Trebuia
s pricep lucrul sta; nu te las n pace aa uor.
268

Cine?
Toi, dragul meu, rspunse ea, lundu-i mna i
ducndu-i-o la buze. Oricum i-ai numi, n-are
importan. Scrisorile, numerele, absurditile cu aer
oficial Am fost avertizat, nu pot spune c nu.
Cum? El i puse mna jos, oblignd-o s-l
priveasc. Cum ai fost avertizat? Cine te-a avertizat?
La Paris, ntr-o sear. Cu doar trei luni n urm.
Dup ultima ntrevedere de la carnavalul subteran,
cum l numeam noi.
Interpolul?
Da. Am cunoscut un tip i pe soia lui. ntr-o sal
de ateptare, de fapt. Asta nu trebuia s se ntmple;
izolarea e foarte important, dar cineva a ncurcat
camerele. Erau englezi. Am stabilit s cinm mpreun.
El vindea automobile Porsche la firma Macclesfield.
Ambii soi erau la captul puterilor. El fusese recrutat
deoarece obiectul afacerilor sale mainile servea la
transportarea aciunilor furate de la bursele europene.
De fiecare dat cnd credea c s-a sfrit, ei gseau
motive s continue cel mai adesea, fr s-i spun.
Lucra pentru ei de vreo trei ani; aproape c-i pierduse
minile. Urma s prseasc Anglia. S se stabileasc la
Buenos Aires.
Putea foarte bine s refuze. N-aveau cum s-l
oblige.
Nu fi naiv, iubitule. Fiecare nume pe care l afli e
alt capcan, fiecare nou metod de operare pe care o
269

raportezi e o cresttur n plus pe rbojul experienei


tale. Alison surse trist. Ai cltorit n inutul
informatorilor. i-ai dobndit propriul stigmat.
i mai spun o dat: Chatellerault nu poate ajunge
la tine.
Ea fcu o pauz, apoi i nelese cuvintele, nelinitea.
S-ar putea s i se par ciudat, Alex. Vreau s spun
c nu sunt o persoan curajoas dar nici nu mi-e foarte
team de el. Groaza, frica sunt apanajul lor. Ei nu m-ar
lsa s plec. Nu conteaz promisiunile, nelegerile,
garaniile. Nu pot rezista. Un dosar pe undeva, sau un
computer activat care a scos la iveal numele lui; n
mod automat apare i al meu n banca de date. Asta a
fost: factorul X plus factorul Y; rezultatul viaa ta nui mai aparine. Trieti mereu cu frica-n sn.
Alex i nlnui umerii cu braul.
Nu e obligatoriu, Alison. Putem oricnd pleca.
Iubitule, iubitule Nu poi. Nu nelegi? Nu n
felul sta. E vorba despre ce lai n urm: nelegeri,
dosare nenumrate nesate de cuvinte, cuvintele tale
nu le poi contesta. Treci frontiere, ai nevoie de
documente; lucrezi, ai nevoie de referine. Conduci o
main, iei un avion sau pui bani ntr-o banc Ei au
toate armele. Nu te poi ascunde. Nu de ei.
McAuliff se deprt de ea, ridicndu-se n picioare.
Lu cilindrul strlucitor de pe noptier, uitndu-se la
litere i la data eliberrii. Se duse ctre balcon i respir
adnc; simi aroma slab, foarte slab de vanilie i un
270

miros vag de mirodenie.


Rom cu dafin i vanilie.
Jamaica.
Greeti, Alison. Nu e nevoie s ne ascundem. Din
mai multe motive, ar trebui s terminm ce-am nceput;
aici ai dreptate. Dar tragi o concluzie greit. Situaia
asta o s nceteze. Se ntoarse spre ea. Crede-m pe
cuvnt.
A vrea s-o fac. Serios. Dar nu vd cum.
E o veche tactic de infanterie. Atac-i pe ceilali
nainte de a fi tu atacat. Toi agenii i toate Interpolurile
din lume ne folosesc miznd pe frica noastr. tim ce
pot face din ceea ce noi credem c sunt vieile noastre
bine organizate. E firesc; ei sunt ticloi. i recunosc
asta. Dar te-ai gndit vreodat la dimensiunile
dezastrului pe care am fi n stare s-l provocm acestor
indivizi? i asta-i firesc, fiindc i noi putem fi ticloi.
O s jucm pn la capt nconjurai de paznici
narmai. i dup ce vom termina, i vom fi lichidat. La
atac!
Charles Whitehall edea n fotoliu, cu un phrel de
Pernod pe masa alturat. Era ora ase dimineaa; nu se
culcase. N-avea rost s ncerce s doarm; somnul,
oricum, n-ar fi venit.
Se afla de dou zile pe insul i rnile de acum zece
ani fuseser deja zgndrite. Nu se ateptase la asta;
sperase s in situaia sub control. Nu s fie controlat.
271

Dumanul lui de acum nu era inamicul inamicii cu


care ateptase zece ani s se lupte: guvernanii din
Kingston; poate c lucrurile se agravaser avea de-a
face cu radicali precum Barak Moore. Era un duman
nou, tot att de vrednic de dispre, ns infinit mai
puternic, deoarece dispunea de mijloacele necesare
pentru a controla iubita lui ar.
S-o controleze prin corupie; n cele din urm s-o
stpneasc posednd-o.
l minise pe Alexander McAuliff. La Savanna-laMar. Chatellerault recunoscuse c fcea parte din
conspiraia pus la cale n districtul Trelawny. Serviciul
Britanic de Informaii nu se nelase. Marchizul i
putea extinde averea cu condiia dezvoltrii zonelor
necultivate de pe coasta de nord i din Cock Pit, iar el
inteniona s-i asigure protecia propriilor investiii.
Charles Whitehall era prima lui linie de aprare, iar dac
acesta eua, i pierdea orice ans de supravieuire. Pur
i simplu. Chatellerault era perfect contient de lucrul
acesta. Sttuse n faa lui i schiase acel zmbet galic
subire, apoi repetase faptele i numele celor din
reeaua acoperit pe care o organizase Whitehall pe
insul n ultimul deceniu.
i ncheiase relatarea cu o informaie surprinztoare
cu privire la: programul i metodele prin care Charles
Whitehall i partidul su intenionau s accead la
putere n Kingston.
Urma s fie instaurat o dictatur militar, cu un
272

conductor civil cruia i se vor supune toi Pretorul


Jamaici era titlul, iar Charles Whitehall omul.
Dac Kingston ar fi tiut aceste lucruri ei bine,
Kingstonul ar fi luat msuri.
Dar Chatellerault subliniase faptul c obiectivele lor
individuale nu se aflau neaprat n conflict. Existau
domenii filosofic, politic, financiar n care interesele
lor ar fi putut coincide. Dar pe primul plan se situa
activitatea de pe coasta de nord. Aceea reprezenta
punctul de plecare pentru orice alte iniiative.
Marchizul nu-i numise pe partenerii si Whitehall
avusese senzaia c Chatellerault nici nu-i cunotea pe
toi dar era limpede c nu avea ncredere n ei. Pe de o
parte, prea s caute motivaii, pe de alta, evalua
posibilitile. Vorbise pe scurt despre intervenii
anterioare i/sau lucruri fcute de mntuial, dar nu
insistase asupra faptelor.
Acestea aveau legtur, n mod evident, cu prima
prospeciune.
Ce se ntmplase atunci?
Era Halidonul rspunztor?
Ar fi fost oare Halidonul capabil s intervin?
Exista cu adevrat Halidonul?
Halidonul.
Trebuia s cerceteze cu atenie hrtiile antropologului
Piersall; s separe fanteziile exotice ale unui strin de
realitile insulei. ntr-o vreme, cu muli ani n urm,
rastaforienii simbolizau teroarea african, nainte de a se
273

afla c erau nite copii ameii de marijuana, cu prul


nclit de nmol i o dorin colectiv de a nu munci.
Urmaser apoi pocomanii, cu marii lor preoi brboi,
care introduseser orgiile sexuale printre virtuile
abstracte ale eticii cretine un pretext socio-religios
pentru promiscuitate; sau sectele anansi motenitorii
credinei strvechi a asanilor n inteligena
pianjenului, care a influenat ntreaga evoluie a vieii.
Existau n numr att de mare! Adesea atinse de o
paranoia metafizic; att de fragmentate, att de
obscure.
Era oare Halidonul Hollydawn diferit?
n situaia dat, pentru Charles Whitehall, lucrul
acesta nu avea prea mare importan. Ceea ce conta era
propria supravieuire i aceea a planurilor sale. elurile
sale aveau s se mplineasc dac l inea n ah pe
Chatellerault i se infiltra n structura ierarhiei
financiare impuse de acesta.
i lucrnd cu dumanul su numrul unu Barak
Moore.
Colabornd cu ambii dumani.
Dumanii Jamaici.
James Ferguson bjbi dup ntreruptorul veiozei de
pe noptier. Din cauza ntunericului rsturn o
scrumier i un pahar, care se sparser pe podea.
Lumina zilei ptrundea prin draperiile trase; i ddea
seama de lucrul acesta, n ciuda durerii teribile de ochi
274

i de cap, de la o tmpl la cealalt. O durere care prea


s atearn pete ntunecate asupra ochiului luntric. Se
uit la ceas, ntorcndu-i faa din lumina slab a
veiozei. Era ora 6.15.
O, Doamne! l durea ru capul, iar din colul ochilor i
se prelingeau lacrimi. Sgei de durere ascuite,
imobilizndu-l l loveau n ceaf, prnd s-i
nepeneasc, uneori, chiar i braele. Muchii
stomacului i erau ncordai; dac le-ar fi dat atenie, tia
c i s-ar fi fcut ru i ar fi vomitat.
Nu se prefcea n legtur cu cantitatea de alcool pe
care o consumase cu o sear n urm. McAuliff nu-l mai
putea acuza c joac teatru. Se mbtase. Foarte tare. i
pe bun dreptate.
Fusese n culmea fericirii.
Arthur Craft i telefonase, alarmat. Alarmat!
Craft cel Tnr fusese prins cu ma-n sac. McAuliff
gsise camera unde se fceau nregistrrile i btuse pe
cineva, l btuse la propriu! Craft ipase la telefon,
ntrebnd de unde aflase McAuliff numele lui.
Nu de la el! Ferguson nu suflase un cuvnt.
Craft rcnise, l njurase pe blestematul de negrotei
de la magnetofon, adugnd c nemernicul n-avea s-l
citeze n instan. Dac s-ar fi ajuns pn acolo.
Dac s-ar fi ajuns pn acolo.
Nu m-ai vzut niciodat! ipase Craft cel Tnr. Nam discutat niciodat! Nu ne-am ntlnit! S-i fie foarte
clar, ticlos nenorocit!
275

Sigur sigur, domnule Craft, rspunsese el. Dar


totui, domnule noi am vorbit, nu-i aa? Asta nu
trebuie s schimbe cu nimic lucrurile.
ncremenise, dar apucase s rosteasc acele cuvinte.
Calm, fr a le accentua. ns mesaj ul fusese clar.
Arthur Craft junior se afla ntr-o poziie delicat.
Craft cel Tnr nu trebuia s ipe; s-ar fi cuvenit s fie
politicos. Poate chiar binevoitor.
La urma urmei, ei vorbiser
Craft nelesese. Primul indiciu n acest sens fusese
tcerea lui, confirmat de replica urmtoare.
Pstrm legtura.
Fusese att de simplu! Iar dac Craft cel Tnr voia
altceva, n fond, el controla o fundaie de o bogie
fabuloas. Ar fi gsit cu siguran ceva pentru un
botanist foarte, foarte talentat.
Cnd nchisese telefonul, seara trecut, James avusese
o senzaie de calm copleitor. Genul de ncredere n sine
pe care o simea n laborator, unde ochii i mintea lui
controlau situaia.
Trebuia s fie prudent; putea s-o fac.
Cnd nelesese lucrul acesta, se mbtase.
Iar acum l dureau capul i stomacul. Dar avea s
reziste; durerea devenise suportabil. n curnd, o s-i
revin.
Se uit la ceas. La afurisitul lui de Timex. Era 6.25.
Un ceas ieftin, ns exact.
n loc de Timex, pe viitor s-ar putea s aib un
276

cronometru Breitling. i un echipament fotografic nou


i foarte scump. i un cont n banc.
i o via nou.
Dac era prudent.
Telefonul aflat pe noptiera de lng Peter Jensen
sun, dar soia lui l auzi prima.
Peter Peter! Doamne Sfinte, telefonul.
Ce e, fetio?
Peter Jensen clipi des; camera era n ntuneric, ns
lumina zilei ptrundea prin draperiile trase.
Telefonul sun din nou. rituri scurte; genul de
apeluri rapide ale centralistelor de hotel. Degete agere,
clieni iritai.
Peter Jensen ntinse mna i aprinse veioza. Ceasul de
voiaj arta opt fr zece. Telefonul ri din nou, de ast
dat mai lung.
Da, da. Alo!
Domnul Peter Jensen? ntreb o voce necunoscut
de brbat.
Da. Ce este? Eu sunt Jensen.
Telegraful internaional v deranjeaz, domnule
Jensen. Acum cteva minute a sosit o telegram pentru
dumneavoastr. De la Londra. S v-o citesc? E urgent,
domnule.
Nu! zise repede Peter. Nu, s nu faci asta. O
ateptam; cred c e mai lung.
Aa e, domnule.
277

V rog s-o trimitei aici imediat. Se poate? La


Courtleigh Manor. Camera patru-zero-unu. Nu e nevoie
s trecei pe la recepie.
neleg, domnule Jensen. Imediat. O s percepem o
tax suplimentar
Sigur, sigur, l ntrerupse Peter. Trimitei
telegrama, v rog.
Da, domnule.
Dup douzeci i cinci de minute, sosi curierul de la
telegraful internaional. Cu cteva clipe nainte, un
chelner de la serviciul de camer adusese micul dejun,
format din pepene, ceai i biscuii. Cu pixul n mn,
Peter Jensen deschise telegrama de dou pagini, pe care
le aez pe faa de mas.
n faa lui, Ruth inea n mn o coal de hrtie, pe
care o privea peste marginea cetii de ceai. i ea avea un
pix, pe care-l pusese lng farfurie.
Numele companiei e Parkhurst, zise Peter.
Verific imediat, spuse Ruth, punnd jos ceaca.
Trase hrtia mai aproape, lu pixul i fcu un semn pe
pagin.
Adresa e Sheffield, lng Glen. Peter ridic
privirea spre ea.
Continu, zise Ruth, fcnd nc un semn.
Instrumentele de inspectat sunt microscoape.
Foarte bine.
Ruth fcu al treilea semn n stnga paginii, reveni la
notaiile anterioare, apoi i ndrept privirea spre
278

captul din dreapta.


Eti pregtit?
Da.
Ruth Wells Jensen, paleontolog, dict o serie de
numere.
Soul ei parcurse de la nceput textul telegramei i
ncercui cuvinte cu pixul. De cteva ori, i ceru soiei
sale s repete un numr. Apoi se apuca s numere de la
semnul anterior i ncercuia alt cuvnt.
Trei minute mai trziu, terminaser exerciiul. Peter
Jensen sorbi o gur de ceai i reciti telegrama pentru
sine. Soia lui unse cu gem doi biscuii i acoperi
ceainicul cu capacul.
Warfield o s vin aici sptmn viitoare. E de
acord. McAuliff a fost contactat.

279

PARTEA A TREIA

Coasta de nord

17
Cuvintele lui Hammond i reveneau n minte lui
McAuliff: O s constai c nu e nici o problem s
acionezi pe planuri diferite. De fapt, asta va deveni
ceva aproape firesc, chiar instinctiv. O s descoperi c
i poi concentra separat atenia.
Agentul britanic avusese dreptate. Erau ntr-a noua zi
de prospectare, iar Alex constat c timp de patru ore n
ir, nu se gndea dect la munca pe care o efectua.
Echipamentul fusese ncrcat n camioane la
Aeroportul Boscobel i trimis la Puerto Seco, n Golful
Discovery. Alex, Sam Tucker i Alison Booth zburaser
la Ocho Rios naintea celorlali, permindu-i trei zile
de relaxare la Sans Souci; n acest rstimp, McAuliff
angajase o echip de crui doi dintre ei fiind cei cu
care se nelesese la ferma izolat de lng Blue
280

Mountains. Alex observ aa cum se ateptase c


Sam i Alison se nelegeau de minune. Amndoi aveau
simul umorului i erau adevrai profesioniti.
Recunoscu fa de Sam faptul c deveniser amani.
Tucker i spuse: M-ar fi surprins s nu fii, Alexander.
Acordul lui Sam era important pentru McAuliff.
Fiindc Alison nu trebuia s rmn nici o clip singur
n absena lui. Sub nici o form. Niciodat.
Sam Tucker reprezenta protectorul ideal. Mult mai
bun dect el nsui, recunoscuse Alex. Tucker era cel
mai descurcre om pe care-l cunoscuse vreodat i tot
pe att de puternic. Avea o agresivitate care, atunci cnd
se manifesta, devenea distrugtoare. n grija lui, Alison
era n deplin siguran.
Cea de-a patra zi fusese prima de activitate propriuzis. Echipa se cazase la un motel drgu de pe plaj,
Bengal Court, aflat la jumtatea drumului dintre Puerto
Seco i portul Rio Bueno. Obiectul iniial al
prospeciunii l constituia cartografierea complet a
liniei rmului. Alex i Sam Tucker lucrau cu
echipamentul. Azimuturile erau trasate de-a lungul
rmului i nregistrate de aparatura de pe teren.
Demarcaiile unghiulare se confruntau cu hrile coastei
puse la dispoziie de ctre Institutul jamaican. n
general, aceste hri erau fragmentare i imperfecte,
inutilizabile n cazul unei cercetri geofizice. Pentru a
stabili parametrii exaci, McAuliff folosea dispozitive
sonice, care trimiteau i recepionau unde sonore, ce
281

ofereau date exacte privind accidentele de teren. Orice


contur, orice ridictur erau nregistrate att pe
diagrame sonice, ct i de instrumentele intermediare.
Aceast munc laborioas, dar foarte monoton, i
fcea s transpire din greu n aria zilei. Singura alinare
era prezena constant a lui Alison, dei ea protestase
vehement. Alex fusese ns de neclintit. i instruise pe
cei doi oameni ai lui Barak Moore s nu se deprteze de
ea la mai mult de treizeci de metri, apoi i ordonase lui
Alison s nu dispar din ochii lui.
Era o pretenie absurd i McAuliff era perfect
contient de lucrul acesta. Alison avea o mulime de
treburi de fcut; mrunte, n zona rmului, dar
importante de ndat ce intrau n inima inutului. Dar
orice nceput era dificil n stare de tensiune.
Foarte curnd, propriile dumitale antene se vor
activa n mod automat. Funcionarea lor va deveni o a
doua natur, cum se zice. De fapt, vei intra ntr-un
anume ritm. E legtura dintre obiectivele dumitale
separate. Vei descoperi acest lucru pe parcurs i vei
deveni stpn pe dumneata.
Hammond.
Dar nu n timpul primelor cteva zile; atunci nu se
putea vorbi despre ncredere n sine. Observase, totui,
c teama i se atenuase parial, imperceptibil. Puse
acest lucru pe seama activitii fizice constante i a
faptului c le putea cere unor oameni ca Sam i forelor
speciale ale lui Barak Moore s aib grij de Alison.
282

i, n orice moment i-ar fi ntors capul, o vedea pe


plaj ori ntr-o barc mic sprgnd pietre sau
artndu-i unuia dintre localnicii angajai cum s
lucreze cu o main de perforat.
Dar oare nu acestea erau antenele lui? i atenuarea
fricii nu nsemna oare nceputul instalrii ncrederii n
sine? R C. Hammond. Un ncrezut afurisit. Un
manipulator. Purttorul de cuvnt al adevrului.
Dar nu al ntregului adevr.
Zona de lng Braco Beach era periculoas. Stratul de
coral se ntindea cu cteva sute de metri n larg.
McAuliff i Sam Tucker mergeau cu pruden pe
excrescenele de polipi oceanici tioi ca lama, pentru ai instala instrumentele de msur. Amndoi se
plngeau de dureri musculare i de spate.
Cea de-a treia zi de activitate fu marcat de iniiativa
lui Alison, care rechiziionase cumva o barc
pescreasc cu fundul plat i le aducea, nsoit de cei
doi gardieni, nite pui rece pentru prnz, dincolo de
recif. Era un moment plcut al zilei pentru cel mai
incomod picnic imaginabil.
Revoluionarul jamaican Floyd, care condusese barca
printre stncile primejdioase de coral i o ancorase,
observ c plaja era mai neted i mai uscat.
Asta nseamn c vor trebui s fac din nou tot
drumul pn aici, rspunse Alison, inndu-i cu mna
plria cu boruri largi.
Domnule, ce femeie deteapt!
283

Remarca o fcuse colegul lui Floyd, jamaicanul masiv


i calm, pe nume Lawrence.
Cei cinci se cocoar nu se putea spune altfel pe
creasta cea mai nalt a digului de coral, stropii
nlndu-se de la baza recifului i crend un curcubeu
palid n pelicula fin de ap. n deprtare, dou cargouri
treceau unul pe lng altul, primul ndreptndu-se spre
larg, iar cellalt ctre docurile de bauxit de la estul
Golfului Runaway. O nav de croazier luxoas,
echipat pentru pescuit marin, i croia drum printre
valuri la cteva sute de metri n faa lor, iar pasagerii
uimii le fceau cu mna celor cinci aflai la un picnic
pe recif.
McAuliff privea cum ceilali le rspundeau
pasagerilor de pe vas. Sam Tucker se ridic n picioare,
art spre corali i strig:
Diamante!
Floyd i Lawrence, cu trupurile musculoase dezgolite
pn la bru, rdeau n hohote de bufoneriile lui Sam.
Lawrence desprinse o bucat de coral i o ridic n sus,
apoi i-o arunc lui Tucker, care o prinse i strig din
nou:
Douzeci de karate!
Alison, mbrcat cu blugi i o bluz subire, udat de
ap, intr n joc. Accept ceremonios piatra de coral
oferit de Sam i o puse pe dosul palmei ntinse, de
parc ar fi fost un inel de mare valoare. O rafal scurt
de vnt se npusti asupra recifului; Alison scp piatra
284

ncercnd s-i in plria ale crei boruri fuseser


ntoarse de briz. Nu reui; plria i zbur de pe cap i
dispru n spatele unei movilie de coral. nainte ca Alex
s se ridice i s se duc dup ea, Lawrence sri n
picioare i ncepu s alerge sprinten peste stnci i ctre
ap. n cteva secunde, lu plria ud, se ridic fr
efort din ap i i-o ntinse lui Alison.
Toat isprava nu durase mai mult de zece secunde.
ine plria pe cap, donoar Aleesawn. Soarele
foarte fierbinte; arde pielea ca puiu prjit, domnu.
Mulumesc, Lawrence, zise Alison recunosctoare,
ndesndu-i plria ud pe cap. Alergi pe reciful sta de
parc ar fi un teren de golf.
Lawrence e un biat de mingi grozav, donoar
Alison, spuse Floyd zmbind. El e mascota Clubului de
Golf Negrii, nu-i aa, Lawrence?
Lawrence rnji, privindu-l cu subneles pe McAuliff.
Ei, domnu. La Negrii, tot timpu ntreab de mine.
M descurc bine, domnu. Le-aduc mereu mingile de
golf de unde cad pe teren. Toi tiu asta. Mereu ntreab
de Lawrence.
Sam Tucker se aez din nou, chicotind.
i mereu primeti ciubucuri al naibii de grase,
bnuiesc.
O mulime de ciubucuri bune, domnu, admise
Lawrence.
i, probabil, nc ceva, adug McAuliff, privindul pe Floyd i amintindu-i de reputaia exclusivist a
285

Clubului de Golf Negrii. Tot timpu, o mulime de


informaii.
Da, domnu.
Floyd zmbi conspirativ.
Cum s-ar spune, bogaii locuitori din
Westmoreland vorbesc n timpul jocurilor de golf.
Alex tcu. ntreaga scen prea ciudat. Stteau acolo,
toi cinci, mncnd pui rece pe un recif de coral aflat la
trei sute de metri de rm, distrndu-se pe seama
pasagerilor de pe navele de croazier i glumind ntr-o
doar despre culegerea de informaii pe un teren de golf.
Doi revoluionari negri recrutai dintr-o ceat de
lupttori de gheril din inutul deluros. Un mercenar
ntre dou vrste. (Sam Tucker ar fi obiectat la auzul
acestei etichetri, dar i se potrivea de minune.) O
adorabil englezoaic divorat de o frumusee
izbitoare, printre activitile creia se numrase cndva
i munca sub acoperire pentru o organizaie de poliie
internaional. i un fost infanterist de patruzeci i patru
de ani, care venise la Londra cu ase sptmni n urm
s negocieze un contract pentru o prospeciune
geologic.
Acetia erau cei cinci. Fiecare tiind c aparenele naveau nici o legtur cu realitatea; fiecare fcnd ce
fcea i el i ea deoarece nu exista alternativ. Nu
prea.
Era o nebunie. i McAuliff fu nc o dat surprins de
faptul c el prea cel mai puin priceput dintre ei, n
286

situaia dat. Totui, prin fora mprejurrilor care nu


aveau legtur cu priceperea el era eful lor.
O nebunie.
n cea de-a aptea zi, muncind mult i cu pauze
puine, Alex i Sam cartografiaser linia rmului pn
la Burwood, la opt kilometri de gura rului Martha
Brae, limita vestic a zonei. n acest rstimp, soii
Jensen i James Ferguson meninur un ritm mai lent,
instalnd din loc n loc mese cu microscoape, arztoare,
flacoane i chimicale necesare muncii lor. Nimeni nu
descoperi ceva deosebit, dar nici nu ar fi fost de ateptat
n zona rmului. Regiunea aceea fusese studiat
aproape n ntregime, n scopuri industriale sau pentru
construcii; nu era nimic important care s nu fie deja
cunoscut. i, deoarece analizele botanice ale lui
Ferguson trebuiau corelate cu evalurile solului pe care
le efectua Sam Tucker, tnrul botanist se oferi s fac
i testele de sol, lsndu-l pe Tucker s termine
expertiza topografic mpreun cu Alex.
Acestea erau preocuprile geofizice. ns mai
survenise un fenomen pe care nimeni nu i-l putea
explica. Soii Jensen l remarcaser primii.
Un sunet. Doar un sunet. Un geamt grav, sau strigt,
care prea s-i urmreasc o dup-amiaz ntreag.
Cnd l auzir prima oar, venea de sub tufiurile
aflate dincolo de dune. Crezur c era vorba despre un
animal rnit. Sau despre un copil aflat ntr-o agonie pe
care n-o puteau atenua lacrimile unui copil. Era pur i
287

simplu ceva nspimnttor.


Aa c soii Jensen alergaser spre tufiurile de
dincolo de dune i smulseser frunziul nclcit ca s
gseasc sursa acelui ipt ngrozitor.
Nu gsiser nimic.
Animalul, copilul sau ce-o fi fost nu se mai vedea.
Puin mai trziu n aceeai dup-amiaz James
Ferguson venise alergnd spre plaj, cu o expresie de
consternare nfricoat pe chip. Urmrise rdcinile unei
ferigi uriae, pentru a descoperi plante; drumul l dusese
pe marginea unei rpe stncoase de deasupra rmului.
Ajunsese chiar n mijlocul rdcinilor grase ce atrnau
deasupra, cnd o vibraie mai nti o vibraie l fcu
s tremure din tot corpul. Apoi urm un ipt slbatic,
ptrunztor, ascuit i intens care i provoc o durere
insuportabil zicea el n urechi.
nfcase imediat rdcinile ferigii, pentru a nu se
prbui n prpastie.
ngrozit, se trse pn jos i se ntorsese n fug la
ceilali. James nu se aflase la o distan mai mare de
cteva sute de metri. Totui, nimeni n afar de el nu
auzise teribilul zgomot.
Whitehall avea o alt versiune a acestei ciudenii.
Savantul negru se dusese pe linia rmului jumtate
nisip, jumtate pdure Golfului Bengal. Era o
plimbare de diminea fr o destinaie anume.
La circa un kilometru i jumtate de plaja din faa
motelului, se oprise pe o stnc mare ce se nla
288

deasupra apei. Atunci auzise un zgomot n spatele lui i


se ntorsese, creznd c era vreo pasre btnd din aripi
sau o mangust alergnd prin pdure. Nu se vedea
nimic.
Se ntoarse cu faa spre apa ce clipocea dedesubt,
cnd, deodat, auzi o explozie un zgomot sec,
prelungit, ca o rafal violent de vnt. Apoi se opri.
Whitehall se inuse strns de stnc i privise cu
atenie pdurea. Nu zri nimic, dar fu cuprins de o
teribil durere de cap.
Dar Charles era un savant, iar un savant e un om
sceptic. Ajunsese la concluzia c, undeva n pdure, un
nevzut copac uria se prbuise sub propria-i greutate
acumulat de-a lungul anilor. n cdere, tonele de lemn,
lovindu-se de ali copaci, provocaser fenomenul la care
fusese martor.
Dar nimeni nu era convins de justeea acestei
explicaii, n timp ce Whitehall povestea, McAuliff l
urmrea cu atenie. Nu-i imagina c Charles credea ce
spunea. Se petrecuser lucruri inexplicabile, iar ei erau
cu toii oameni de tiin. Poate c gseau cu toii o
consolare n ipoteza lui Whitehall. Alexander aa
credea; nu putea zbovi asupra acelui fenomen. Aveau
alte treburi de fcut.
Obiective diferite.
Alison credea c gsise ceva i, cu ajutorul lui Floyd
i Lawrence, fcu o serie de foraje adnci pe plaj i pe
digurile de coral. Mostrele extrase demonstrau existena
289

unor straturi de lignit printre pturile de calcar, pe


fundul oceanului. Din punct de vedere geologic,
explicaia era simpl: cu sute de ani n urm, lava
vulcanic acoperise cantiti uriae de mas lemnoas,
lotui, dincolo de aceste explicaii, dac urmreau
realizarea unor diguri pe piloni sau extinderea docurilor
existente, firmele de construcii trebuiau s consolideze
fundaiile acestora.
Preocuprile lui Alison l ncntau pe McAuliff.
Munca o absorbea, astfel c se plngea mai puin de
restriciile ce-i fuseser impuse i, lucru mai important,
putea s-i observe pe Floyd i Lawrence, care se ocupau
de supravegherea ei. Cei doi lupttori erau extrem de
ateni. i de o subtilitate discret. Ori de cte ori Alison
hoinrea pe plaj sau prin iarba de pe rm, unul dintre
ei sau amndoi o flancau, precednd-o sau urmnd-o.
Erau ca nite pantere stnd la pnd, pregtite s sar,
dar fr s atrag atenia asupra lor. Preau s fie nite
nsoitori fireti, crnd ntotdeauna ceva binocluri,
cutii cu mostre, planete de scris, orice era la ndemn
pentru a distrage atenia de la adevrata lor misiune.
Iar n timpul nopilor, McAuliff descoperi o protecie
suplimentar, pe care n-o ceruse i la care nu se
ateptase: Floyd i Lawrence patrulau cu rndul pe
pajitile de afar i pe coridoarele motelului Bengal
Court. Alex descoperi acest lucru n noaptea celei de-a
opta zile, cnd se sculase la ora patru dimineaa s-i ia
o can de ghea din frigiderul de pe hol. Simise nevoia
290

s bea ap rece.
Cnd ddu colul spre nia exterioar unde se afla
frigiderul.
Observ deodat o siluet n spatele grilajului din faa
pajitii. Umbra se micase repede; nu se auzise zgomot
de pai.
McAuliff puse cuburile de ghea n can, nchise ua
metalic i se ntoarse pe hol. Acolo, aez ncet gheaa
pe podea i se lipi cu spatele de captul zidului.
Se simi o micare.
McAuliff ni de dup col, hotrt s se arunce
asupra oricui i-ar fi ieit n fa. Cu pumnii strni, sri
cu precizie, drept peste Lawrence. Era prea trziu ca s
mai dea napoi.
Ei, domnu! spuse jamaicanul ncet, cznd pe
spate sub greutatea lui Alex.
Amndoi se rostogolir pe pajite.
Iisuse! opti McAuliff, ntins pe pmnt lng
Lawrence. Ce dracu faci aici?
Lawrence zmbi n ntuneric; i scutur mna care
fusese rsucit la spate de Alex.
Eti un tip mare, domnu! i foarte iute.
Eram foarte iritat. Ce caui pe-aici?
Lawrence i explic pe scurt, scuzndu-se. El i cu
Floyd fcuser o nelegere cu paznicul de noapte, un
pescar btrn care patrula nopile pe-acolo cu o puc pe
care cei doi erau convini c nu tia s-o foloseasc.
Barak Moore le ordonase s stea de paz n fiecare
291

sear; ar fi fcut la fel i dac nu li s-ar fi spus, zicea


Lawrence.
i cnd dormii?
Dormim bine, domnu, rspunse Lawrence. Stm
de paz cu schimbu.
Alex se ntoarse n camer. Alison se ridic de pe
pern cnd ei nchise ua.
Totul e n regul? ntreb ea ngrijorat.
Mai bine dect m ateptam. Avem propria noastr
armat n miniatur. Stm bine.
n dup-amiaza celei de-a noua zile, McAuliff i
Tucker ajunser la rul Martha Brae. Hrile geodezice
i fotografiile terenului fur nchise ermetic i
depozitate n remorca rcoroas a camionului cu
echipament. Peter Jensen i ntocmi raportul privind
depozitele minerale din zona de coast; soia lui, Ruth,
gsise urme de plante fosile ngropate n recifele de
corali, dar rezultatele ei erau nesemnificative, iar James
Ferguson, fcnd analiza solului i a florei, i prezent
analizele la fel de puin surprinztoare. Doar
descoperirea stratului de lignit de ctre Alison fusese
neateptat.
Toate rapoartele urmau s fie trimise la Ocho Rios,
pentru multiplicare. McAuliff spuse c o s se ocupe el
de treaba asta; fuseser nou zile dificile, iar ntr-a zecea
urmau s fac o pauz. Cei care voiau, puteau s mearg
cu el la Ocho; ceilali puteau s se duc la Montego sau
s trndveasc pe plaja de la Bengal Court, dup cum
292

dorea fiecare. Prospeciunea urma s fie reluat n


dimineaa celei de-a unsprezecea zile.
i expuser planurile pe malul rului, n faa
prnzului adus de la motel. Numai Charles Whitehall,
care hoinrise tot timpul pe plaj, tia exact ce voia s
fac, ns nu-i putea exprima public inteniile. i spuse
numai lui Alex.
Chiar trebuie s vd hrtiile lui Piersall. Sincer
vorbind, McAuliff, gndul la ele m nnebunete.
l ateptm pe Moore. Aa ne-am neles.
Pn cnd? Pentru numele Domnului, cnd o s
apar? Mine se vor mplini zece zile; el a spus c vine
n rstimp de zece zile.
Nu avem nici o garanie. i eu sunt la fel de
nelinitit. E vorba despre un pachet nvelit n muama i
ngropat undeva pe proprietatea lui, i aminteti?
N-am uitat nici o clip.
Concentreaz-te asupra unor planuri separate;
obiective diferite.
Hammond.
Charles Whitehall manifesta tot atta interes pentru
domeniul tiinific, ca i McAuliff n plan conspirativ.
Poate chiar mai mult, i zise Alex. Curiozitatea
savantului negru i avea rdcinile ntr-o via
nchinat cercetrii.
Soii Jensen rmaser la Bengal Court. Ferguson ceru
un avans de la McAuliff i nchirie un taxi care s-l
duc la Montego Bay, McAuliff, Sam Tucker i Alison
293

Booth plecar cu camionul la Ocho Rios. Charles


Whitehall i urma ntr-o veche furgonet, mpreun cu
Floyd i Lawrence; cei doi lupttori ceruser insistent o
asemenea mprire pe echipe.
Barak Moore sttea ntins n iarba nalt cu binoclul la
ochi. Soarele apunea; raze portocalii i galbene de
lumin ptrundeau prin frunziul copacilor de deasupra
lui i se reflectau n zidurile de piatr ale casei lui
Walter Piersall, aflat la vreo patru sute de metri n fa.
Vzu printre firele de iarb siluetele poliitilor din
districtul Trelawny nconjurnd casa, verificnd uile i
ferestrele; aveau s lase cel puin un om de paz. Ca de
obicei.
Poliia i ncheiase investigaia, cea mai lung din
istoria districtului, i zise Barak. Durase aproape dou
sptmni. De la Kingston veniser mai multe echipe de
civili: brbai n costume clcate cu grij, ceea ce
nsemna c erau mai mult dect poliiti.
Nu gsiser nimic, Barak Moore era sigur de asta.
Numai dac Walter Piersall descrisese exact
ascunztoarea.
Iar Barak nu mai putea atepta. Prea o treab simpl
s ia pachetul nvelit n muama care se afla n acel
moment la o sut cincizeci de metri de el dar nu era
aa uor. Avea nevoie de ajutorul lui Charles Whitehall
mai mult dect credea Whitehall iar asta nsemna c
trebuia s intre n casa lui Piersall i s scoat ce mai
294

rmsese de pe urma lui. Hrtiile antropologului.


Hrtiile. Erau ncastrate n zidul unui rezervor
nefolosit, aflat n pivnia casei lui Piersall.
Walter Piersall ndeprtase cu grij cteva crmizi
din rezervor, spase nite gropi n pmntul de afar,
apoi pusese crmizile la loc. ntr-una dintre aceste
ascunztori ngropase studiile sale despre Halidon.
Charles Whitehall nu l-ar fi ajutat nainte de a vedea
acele hrtii. Iar Barak avea nevoie de ajutorul domnului
Charlie.
Poliitii din Trelawny se suir n maini; un singur
paznic n uniform le fcu semn cu mna n timp ce
patrulele se ndeprtau.
El, Barak, revoluionarul poporului, trebuia s
colaboreze cu Whitehall, criminalul politic. Rzboiul lor
poate unul civil avea s vin mai trziu, aa cum se
ntmplase n attea ri n curs de dezvoltare.
Mai nti, era vorba despre omul cel alb. Cu banii lui,
companiile lui i setea lui de sudoarea omului negru.
Asta era n primul i-n primul rnd, domnu.
Adncit n gnduri, Barak privea absent prin binoclu.
Paznicul nu se mai vedea acum nicieri. Moore mtur
cu privirea zona, reglnd obiectivele Zeiss Ikon n timp
ce le ndrepta spre zidurile laterale ale casei lui Piersall
i ctre pajitea povrnit din spate. Era o locuin
confortabil de om alb, i spuse el.
Drumul de intrare urma o pant lung spre vrful unui
deal, dinspre Georges Valley spre vest i dinspre
295

Martha Brae ctre est. Arbori de mango, palmieri,


hibiscus i orhidee strjuiau intrarea i nconjurau
construcia din piatr cu dou niveluri. Cldirea era
lung, cele mai multe dintre camerele spaioase aflnduse la primul etaj.
Grilaje din fier forjat fuseser montate peste tot, la
ferestre i n faa uilor de la intrare. Singurele geamuri
puteau fi vzute la etajul doi; toate ferestrele aveau
obloane din lemn de tek.
Partea din spate a lui High Hill, cum fusese numit
casa, era cea mai frapant. La est de punea cu iarb
nalt, unde se lungise Barak, pajitea din spate,
cobornd ntr-o pant lin, fusese creat prin defriarea
pdurii i a tufiurilor de pe cmp i nsmnat cu
piu caraibian, la fel de moale ca i gazonul terenurilor
de golf; stncile, vopsite ntr-un alb strlucitor, preau
nite valuri nspumate pe o mare verde.
n centrul peluzei, Piersall amenajase o piscin de
mrime medie, cptuit cu dale albastre i albe ce
reflectau soarele la fel de intens ca i apa albastrverzuie din bazin. n jurul piscinei, dar i pe pajite se
aflau mese i scaune din fier forjat alb aparent
delicate, ns de o construcie solid.
Paznicul i fcu din nou apariia, iar Moore rmase
cu rsuflarea tiat, surprins i totodat nfuriat.
Gardianul se juca cu un cine, un doberman cu
nfiare fioroas. Nu mai vzuse nici un cine pn
atunci. Era o treab urt, i zise Barak totui, poate
296

c nu att de urt. Prezena cinelui nsemna, probabil,


c poliistul avea s rmn singur la post mai mult
dect o tur normal. Poliia obinuia s trimit i cini
mpreun cu oamenii si, din dou motive: fiindc
districtul n care patrulau era periculos, ori pentru c
oamenii lor rmneau de paz o perioad relativ lung
de timp. Cinii erau de folos din mai multe puncte de
vedere: ddeau alarma, aprau i fceau s treac timpul
mai repede.
Paznicul azvrli un b; dobermanul alerg dincolo de
piscin, aproape lovindu-se de o mas de fier, apoi l lu
de jos i se ntoarse cu el n gur. nainte s ajung la
stpnul lui, poliistul arunc alt b, zpcindu-l pe
cine, care-l ls pe primul i se duse dup al doilea.
E un prost, i spuse Barak, privindu-l pe paznicul ce
rdea. Nu se pricepea la animale, iar un asemenea om
putea fi pclit.
Lucrul acesta avea s se ntmple la noapte.

297

18
Era o noapte senin. Luna jamaican n al treilea
ptrar strlucea ntre malurile nalte ale rului Martha
Brae. Coborser pe apele lui repezi, pe o plut din
bambus furat, pn ajunseser la cea mai mic distan
de Carrick Foyle. Duseser pluta ntr-o scobitur
ntunecat a rmului, apoi o scoseser din ap,
ascunznd-o ntr-un desi de mangrove i palmieri
tineri.
Detaamentul de asalt era format din Barak, Alex,
Floyd i Whitehall. Sam Tucker i Lawrence rmseser
la Bengal Court, s-o pzeasc pe Alison.
Urcar ncet panta, prin frunziul des, copleitor.
Povrniul era abrupt, iar urcuul se fcea chinuitor de
greu. Distana pn la High Hill nu depea un
kilometru i jumtate poate doi ns celor patru le
trebui aproape o or pn s ajung acolo. Charles
Whitehall credea c fcuser o prostie optnd pentru
acel traseu.
Dac n cas nu se aflau dect un om i un cine, de
ce n-ar fi mers cu maina pe drumul care cobora sub
aleea erpuit ce ducea spre intrare, urcnd apoi pe jos
pn la poarta exterioar.
Raionamentul lui Barak lua n considerare faptul c
poliia din Trelawny era mai experimentat dect ar fi
298

admis Whitehall. Moore nu excludea posibilitatea ca


autoritile districtuale s fi instalat dispozitive
electronice de declanare a alarmei de-a lungul aleii de
intrare. Barak tia c asemenea instalaii erau n
funciune de luni de zile la hotelurile din Montego Bay,
Kingston i Port Antonio, aa c nu-i puteau asuma un
astfel de risc.
Abia trgndu-i sufletul, se oprir la limita sudic a
pajitii lui Piersall i privir n sus, spre casa numit
High Hill. Lumina lunii reflectat de ziduri ddea casei
aparena unui monument din alabastru, nemicat,
panic, delicat i solid n acelai timp. n dou zone ale
casei, lumina se strecura printre obloanele din lemn de
tek: la camera de la parter aflat n spate, care ddea
spre pajite i la dormitorul central de la al doilea etaj.
Restul cldirii era n ntuneric.
Cu excepia luminii subacvatice din piscin. O briz
uoar unduia suprafaa apei, fcnd s tremure lumina
albstruie de pe fundul bazinului.
Trebuie s-l scoatem afar din cas, spuse Barak.
i pe el i pe cine, domnu.
De ce? Ce rost are? ntreb McAuliff, cruia
transpiraia provocat de urcu i se prelingea n ochi.
Moore are dreptate, rspunse Charles Whitehall.
Dac exist dispozitive electronice afar, cu siguran c
trebuie s fie i nuntru.
S-ar putea s aib o staie radio, domnu, interveni
Floyd. Cunosc uile astea; pn spargem noi una, el ar
299

avea timp s ia legtura cu ceilali.


Pn la Falmouth e o jumtate de or de mers;
sediul poliiei e n Falmouth, insist Alex. Am avea
timp s intrm i s ieim.
Nu prea, domnu, obiect Barak. O s ne ia ceva
timp s gsim i s desprindem crmizile din rezervor.
O s dezgropm mai nti pachetul n muama. Haidei.
Barak Moore i conduse pe lng marginea
mpdurit a proprietii, la captul opus, spre fosta
pune. Protej geamul lanternei cu degetele i alerg
spre un plc de arbori de pine, la hotarul nordic al
peluzei presrate cu stnci. Se ghemui lng trunchiul
celui mai ndeprtat copac; ceilali fcur la fel.
Vorbii ncet, opti Barak. Vnturile de pe-aici duc
departe zgomotul de glasuri. Pachetul e ngropat n
pmnt, la patruzeci i patru de pai spre dreapta,
pornind de la cea de-a patra stnc mare, pe o diagonal
ctre nord-vest de la copacul sta.
Era un om care cunotea Jamaica, zise Whitehall
ncet.
Ce vrei s spui?
n lumina lunii, McAuliff observ zmbetul sinistru
de pe chipul savantului.
Simbolurile arawak pentru marul funebru al unui
rzboinic erau grupate cte patru, ntotdeauna spre
dreapta apusului de soare.
Nu sun prea ncurajator, remarc Alex.
Ca i indienii americani din ara dumitale,
300

rspunse Whitehall, populaia arawak n-a fost ncurajat


de omul alb.
Nici africanii n-au fost, domnu Charley. n lumina
lunii, Barak l privi n ochi pe Whitehall. Uneori am
impresia c uii lucrul sta. Apoi li se adres lui
McAuliff i lui Floyd: Urmai-m. Unul dup altul.
Alergar aplecai prin iarba nalt, n spatele
revoluionarului negru; fiecare din ei lovea cu palma
stncile mari pe lng care trecea. Una, dou, trei, patru.
La a patra stnc, situat la aproximativ o sut
cincizeci de metri de arborele de pine, ngenunchear
n jurul pietrei. Barak i lumin vrful cu lanterna
protejat ntre palme. Acolo era un marcaj dltuit, abia
vizibil. Whitehall se aplec asupra lui.
Doctorul Piersall al dumitale are o imaginaie
progresiv, n sens istoric. A srit de la arawak pn la
kromanti. Vezi? Whitehall i trecu arttorul peste
marcajul luminat de lantern i continu n oapt:
Semiluna rsucit e o lun ashanti, pe care kromantii o
foloseau pentru a lsa un semn membrilor tribului care
se aflau la dou sau trei zile de mers n spatele
vntorilor. Liniile de pe partea convex a semilunii
stabilesc direcia: una la stnga, dou la dreapta.
Felul cum sunt amplasate pe margine indic unghiul.
Aici sunt dou linii, drept n centru; prin urmare, trebuie
mers direct spre dreapta stncii, stnd cu faa la baza
semilunii.
Whitehall art cu mna dreapt spre nord-est.
301

Aa cum a indicat i Piersall.


Barak ddu din cap: nu ncerca s-i ascund iritarea
fa de explicaiile domnului Charlie. Totui, exista i
un anume respect n acea iritare, i zise McAuliff,
privindu-l pe Moore cum ncepea s numere cei
patruzeci i patru de pai.
Piersall camuflase locul ales drept ascunzi. n
interiorul zonei de pajite msurate se afla un hi de
ferigi uriae, crescute la ntmplare. Fuseser replantate
acolo cu ndemnare; ar fi fost absurd s-i nchipui c
acolo se fcuser spturi n ultimii ani.
Floyd scoase o lopat mic de la centur, i fix coada
i ncepu s sape. Charles Whitehall se altur
revoluionarului, lsndu-se n genunchi i se apuc s
ndeprteze pmntul cu minile goale.
Cutia dreptunghiular era ngropat adnc n pmnt.
Dac instruciunile n-ar fi fost att de exacte, spturile
ar fi putut nceta nainte de a ajunge la ea. La nouzeci
de centimetri adncime, nc n-o gsiser. Whitehall
bnuia c fusese depozitat la exact un metru i
douzeci. Multiplu de patru, conform practicilor tribului
arawak.
n clipa n care lopata lui Floyd lovi cutia metalic,
Whitehall ntinse mna dreapt n groap, scoase cutia
din pmnt i i trecu degetele peste marginile ei,
ncercnd s-o deschid, i ddu seama imediat c nu era
posibil. Folosise poate de mii de ori tipul sta de
recipient; era o cutie pentru documente ermetic nchis,
302

ale crei margini cauciucate creau vid n interior. Avea


dou ncuietori, cte una la fiecare capt, cu chei
separate; dup ce se introduceau cheile n broasc i se
rsuceau, aerul intra nuntru, iar cutia putea fi deschis
dup cteva minute. Era genul de casete folosite n cele
mai nzestrate biblioteci pentru pstrarea vechilor
manuscrise, care erau studiate de savani doar o dat la
cinci ani i, de aceea, se conservau cu mare grij.
Numele cutii pentru arhiv se potrivea, de vreme ce
adposteau documente vechi de o mie de ani.
D-mi cheile! i opti Charles grbit lui Barak.
Nu am chei, domnu. Piersall n-a spus nimic
despre chei.
La naiba!
Vorbete ncet! i ordon McAuliff.
Pune pmntul la loc, i spuse Moore lui Floyd. S
nu se cunoasc, domnu. Pune ferigile la loc.
Floyd fcu ce i se spusese; McAuliff l ajut.
Whitehall privea furios cutia dreptunghiular din
minile lui.
Era paranoic! opti savantul, ntorcndu-se spre
Barak. Spuneai c e un pachet. nvelit n muama! Nu
asta. Pe asta o s-o deschidem cu un aparat de sudur.
Charlie are dreptate, zise Alex, aruncnd pmntul
n groap cu minile i dndu-i seama c tocmai l
numise pe Whitehall Charlie. De ce a trebuit s se
complice? De ce n-a pus cutia lng celelalte documente
din rezervor?
303

mi pui ntrebri la care nu pot rspunde, domnu.


Era foarte ngrijorat, asta-i tot ce tiu.
Pmntul umpluse groapa. Floyd netezi suprafaa i
plant din nou rdcinile de ferig n solul moale.
Cred c-i bine, domnu, zise el strngnd coada
lopeii pe care o prinse la loc sub centur.
Cum intrm nuntru? ntreb McAuliff. Sau cum
scoatem paznicii afar?
M gndesc la asta de cteva ceasuri, rspunse
Barak. Cu porci slbatici, cred.
Foarte bine, domnu! l ntrerupse Floyd.
n piscin? ntreb Whitehall, tiind despre ce era
vorba.
Da.
Ce dracu tot spunei?
Alex privea cu atenie chipurile celor trei negri,
luminate de lun. Barak rspunse:
n regiunea Cock Pit sunt muli porci slbatici.
Sunt ri i produc pagube. Noi ne aflm la vreo
cincisprezece kilometri de hotarul regiunii. Nu e ceva
neobinuit s se abat pn aici. Floyd i cu mine o s le
imitm guiatul. Dumneata i domnul Charlie aruncai
pietre n piscin.
i cinele? ntreb Whitehall. Mai bine l-ai
mpuca.
Fr mpucturi, domnu! Focurile de arm se aud
de la kilometri distan. O s am eu grij de cine.
Moore scoase din buzunar o mic arm, prevzut cu
304

un ac muiat n anestezic.
n arsenalul nostru avem multe din astea. S
mergem.
Cinci minute mai trziu, McAuliff avu impresia c lua
parte la un joc diabolic de copii. Barak i Floyd se
furiaser prin iarb gras, pn la marginea pajitii
elegante. Ateptndu-se ca dobermanul s se duc direct
la cea mai apropiat surs de miros uman, Alex i
Whitehall se aezaser n paralel, la vreo trei metri spre
dreapta revoluionarilor, cu o grmad de pietre ntre ei.
Trebuiau s arunce pietrele chiar n piscina luminat,
aflat la douzeci de metri n fa, de ndat ce auzeau
primele zgomote scoase de Moore i tovarul lui.
Jocul ncepu.
ipetele sfiar linitea nopii extrem de
convingtor. Erau rcnetele unor fiare speriate,
stridente, oribile.
Iiiuahiiii groohaa ggrooohaaa iiauu, iiauu
iiiauahiii
McAuliff i Whitehall aruncau pietre n piscin;
printre urletele monstruoase se auzea plescitul apei.
Aerul vibra ntr-o stranie cacofonie.
Obloanele de la primul etaj se deschiser. n spatele
grilajului se vedea paznicul cu o arm n mn.
Deodat, o piatr atinse uor obrazul lui Alex. i
ntoarse capul spre direcia din care venise lovitura.
Floyd i flutura mna din iarba nalt, indicndu-i lui
McAuliff s nu mai azvrle cu pietre. Alex l prinse pe
305

Whitehall de mn. Se oprir.


Apoi ipetele devenir mai puternice, nsoite de
bufnituri nfundate n pmnt. Alex i vedea pe Barak i
Floyd n lumina lunii. Tropiau pe loc, ca nite animale
nnebunite; zgomotele oribile ce le ieeau din gtlej se
amplificar.
Porci slbatici luptndu-se n iarba nalt.
Ua casei lui Piersall fu izbit de perete. Paznicul, cu
arma n mn, i ddu drumul cinelui de lng el.
Animalul porni spre pajite, apoi ncepu s alerge ctre
zgomotele i mirosurile att de omeneti.
McAuliff ngenunche, fascinat de ceea ce vedea n
lumina lunii jamaicane. Barak i Floyd se retraser
ghemuii, fr s se ridice deasupra ierburilor i
continund s scoat ipete animalice. Dobermanul
strbtu n goan pajitea i sri cu capul nainte n iarba
nalt.
ipetele continue i rcnetele guturale erau acum
nsoite de ltratul slbatic al fiorosului cine. i, printre
zgomotele teribile, Alex putu distinge o serie de pocnete
nfundate; arma cu ac trsese de mai multe ori.
Brusc, un scheunat ascuit acoperi urletele scoase de
om; paznicul alerg la marginea pajitii, cu puca
pregtit s trag. i, nainte ca McAuliff s observe sau
s priceap aciunea, Charles Whitehall nfc o mn
de pietre i le arunc spre piscina luminat. Apoi mai
azvrli nite bolovani.
Paznicul se ntoarse ctre bazin; Whitehall l mpinse
306

pe McAuliff din calea lui, alerg pe marginea pajitii,


apoi sri brusc asupra gardianului.
McAuliff l privea uluit.
Whitehall, elegantul om de tiin domnu Charley,
cel cu oase delicate l lovi puternic pe paznic la baza
gtului, l izbi violent cu piciorul n ale, i prinse
ncheietura i i-o rsuci, astfel nct puca zbur din
minile gardianului; omul fu smucit n sus, se nvrti n
aer i se prbui la pmnt. n timp ce iarba se legna
nc sub ocul cderii, Whitehall se redres rapid i-l
pocni pe paznic cu genunchiul n plin figur.
Corpul se zvrcoli, apoi rmase nemicat.
ipetele ncetar; tcerea se aternu din nou.
Jocul se ncheiase.
Barak i Floyd venir n fug din iarba nalt pe
pajite. Barak vorbi:
Mulumesc, domnu Charley. Focurile de arm
trase la ntmplare ne-ar fi dat de gol.
Trebuia s-o fac, rspunse Whitehall cu simplitate.
Vreau s vd hrtiile alea.
Atunci s mergem, spuse Barak Moore. Floyd, ia
porcul asta adevrat, du-l undeva i leag-l bine.
Nu-i mai pierde vremea, interveni Whitehall,
pornind spre cas cu cutia sub bra. Arunc-l n iarb. E
mort.
Ajuni nuntru, Floyd i conduse la scrile ce duceau
spre subsolul casei lui Piersall. Rezervorul, adnc de
307

vreo doi metri i larg de un metru i jumtate se afla n


partea de vest. Pereii erau uscai; pianjenii i esuser
pnze pe prile laterale i deasupra recipientului. Barak
le ddu la o parte i cobor n cavitate.
De unde tii care sunt crmizile? ntreb
Whitehall imediat, innd strns cutia dreptunghiular.
O s-mi dau seama; mi-a explicat doctorul,
rspunse Moore i scoase o cutie de chibrituri.
Scpr un b i privi cu atenie fia central
dinspre nord, apoi se rsuci ncet n sensul acelor de
ceasornic, innd chibritul aprins lng crpturile dintre
crmizi, n partea de jos a cavitii.
Fosfor, zise ncet Whitehall. ncastrat n marginile
de beton.
Da, domnu. Nu mult; ct s fac o mic flacr
sau nite scntei.
Pierzi vremea! se stropi Whitehall. Verific spre
stnga ta, ctre nord-vest! Nu spre dreapta.
Cei trei brbai se uitar n acelai timp la savant.
Cum, domnu Charley?
Barak era stupefiat.
F cum i spun! Te rog.
Simbolurile arawak? ntreb McAuliff. Cltoria
spre moarte sau cum i-ai zis? Spre dreapta apusului de
soare?
M bucur c i se pare amuzant.
Nu mi se pare, Charley. Ctui de puin, rspunse
ncet Alex.
308

Pfiuu
Barak fluier ncet, n timp ce nite flcri mici
izbucnir dintre crpturile rezervorului.
Charley, ai minte nu glum! Aici sunt. Floyd, dmi uneltele.
Floyd vr mna n buzunarul hainei i scoase o dalt
de doisprezece centimetri i un ciocan pliant cu coad
metalic. I le ntinse superiorului su.
Vrei s te ajut? l ntreb el.
Nu e loc pentru doi, rspunse Barak i ncepu s
ciocneasc de-a lungul crpturilor.
Dup trei minute, Moore reuise s disloce prima
crmid din zid; o apuc i o trase ncet din zidul
rezervorului. Whitehall lumina locul cu lanterna,
urmrind manevrele lui Moore. Crmida iei; Floyd se
aplec i o lu din minile lui Barak.
Ce e nuntru?
Whitehall ndrept fasciculul de lumin spre gaura din
zid.
Un loc gol, domnu. i pmnt rou, spuse Moore.
i cred c se vede captul altei cutii. Una mai mare.
Pentru numele Domnului, grbete-te!
n regul, domnu Charley. Oricum, nu avem mese
rezervate la restaurantul Hilton din Mo Bay, domnu.
Barak chicoti.
Nu poi schimba ceea ce nu cunoti.
Las-o mai moale.
McAuliff nu se uit la Whitehall cnd vorbi. Nu voia.
309

Avem toat noaptea la dispoziie, nu? Ai omort


un om afar. El era singurul care ne putea deranja. i ai
hotrt c trebuie s moar din cauza asta.
Whitehall ntoarse capul i-l fix pe McAuliff.
L-am omort fiindc era necesar, zise el.
Apoi i ndrept din nou atenia asupra lui Barak
Moore. A doua crmid se desprinse mult mai uor
dect prima. Barak vr mna n spaiul gol i zgli
piatra, pn cnd crpturile se lrgir i reui s-o trag
afar. Floyd lu crmida i o puse deoparte cu grij.
Whitehall se ghemui n faa gurii create n zid,
luminnd-o cu lanterna.
E o cutie de arhiv. D-mi-o mie.
i ddu lanterna lui Floyd i se aplec n interiorul
rezervorului, iar Barak scoase cutia din pmnt i i-o
ddu.
Extraordinar! spuse Charley, trecndu-i degetele
peste cutia alungit, cu genunchiul pe capacul primului
recipient, aflat pe podea lng el.
Te referi la cutie, domnu? ntreb Moore.
Da. Whitehall ntoarse cutia, apoi o inu sus, iar
Floyd o lumin cu lanterna. Nu cred c nelege vreunul
dintre voi. Fr chei sau ustensile adecvate, dureaz ore
ntregi pn s deschizi cutiile astea. Etane la ap i
aer, vidate i antioc. Nici mcar o main de perforat
nu poate penetra metalul Uite! Privii. Savantul art
o inscripie de pe fundul cutiei. Hitchcock Vault
Company, Indianapolis. Cei mai buni din lume. Muzee,
310

biblioteci arhivele guvernamentale din toat lumea


folosesc marca asta. E pur i simplu extraordinar.
Cnd se auzi prima dat, zgomotul avu impactul unei
explozii asurzitoare. Dei era ndeprtat realizar c
era geamtul unui motor ambalat de automobil, ce urca
spre aleea de la intrare dinspre drumul aflat mai jos.
Apoi se mai auzi o dat.
Cei patru brbai se uitar unul la altul. Erau
nmrmurii. Afar se petrecea ceva ce n-ar fi trebuit s
se ntmple. Nu putea s se ntmple.
Iisuse Hristoase, domnu.
Barak sri din rezervor.
Ia uneltele alea, tmpitule! strig Whitehall.
Amprentele tale!
Floyd, mai iute dect Barak, sri n rezervor, nh
dalta i ciocanul i le puse n buzunarele hainei.
N-avem dect scrile, domnu! Nu e alt drum!
Barak alerg spre scri. McAuliff se aplec s ia
prima cutie de lng Whitehall; imediat Charley puse
mna pe ea.
Nu le poi cra pe amndou, Charley, spuse Alex,
ca rspuns la reacia paranoic a lui Whitehall. Pe asta o
iau eu.
nh cutia, o smulse din strnsoarea lui Whitehall il urm pe Moore ctre scri. Automobilele, ntr-un
contrapunct chinuitor, se apropiau.
Cei patru urcar srind treptele, unul dup altul i
trecur n goan prin coridorul scurt ctre camera de zi
311

ntunecat i cu podelele goale. Luminile farurilor se


puteau vedea printre crpturile obloanelor. Prima
main ajunsese n parcare; se auzea zgomotul uilor
deschise. Al doilea vehicul apru huruind dup cteva
secunde. n colul camerei se putea vedea, n lumina
filtrat de obloane, cauza sosirii neateptate: o staie de
radio portabil. Barak alerg spre ea i, cu un singur
pumn, zdrobi carcasa metalic, apoi i smulse antena.
Oamenii de afar ncepur s strige.
Raymond!
Raymond!
Raymond! Unde eti, domle?
Floyd lu situaia sub control i alerg spre ua
central din spatele casei.
Pe aici! Repede, domnu! opti el.
Trase de u i o inu deschis, n timp ce toi ceilali
se mbulzir s ias. McAuliff observ n lumina
reflectat de piscin c Floyd inea un pistol n mna
liber.
Floyd i spuse lui Barak:
Eu o s le distrag atenia, domnu. Spre vest.
Cunosc bine proprietatea.
Fii atent! Voi doi, le zise Barak lui Whitehall i
McAuliff. Mergei direct n pdure; ne ntlnim la plut.
Peste jumtate de or. Nu mai mult. Oricine-ar fi acolo,
plecai. Lsai pluta la ap! Fr plut nu poi merge pe
ru, domnu. Plecai!
McAuliff travers pajitea ciudat de linitit, avnd n
312

spate lumina verde-albstruie a piscinei. Noii venii


urcaser n goan de pe aleea de la intrare ctre prile
laterale ale casei. Alex se ntreba dac-l vzuser; alerga
ct putea de repede spre zidul aparent impenetrabil al
pdurii de dincolo de pajitea povrnit. inea strns
cutia metalic sub braul drept.
Primi rspunsul imediat.
Nebunia ncepuse.
Focuri de arm!
Detunturi brute se auzeau la intervale neregulate n
spatele lui.
Intruii trgeau la ntmplare cu pistoalele.
Ah, Doamne; se ntorcea din nou n trecut!
Instruciuni demult uitate i reveneau iari n minte.
n diagonal; mergi n diagonal. Sprinturi scurte i iui;
dar nu prea scurte. Ct s-i acorzi dumanului jumtate
de secund, pentru a inti.
Dduse aceste instruciuni multor oameni aflai pe
dealurile din Che San.
mpucturile devenir un cor isteric de zgomote
suprapuse; apoi, un singur ipt destrm cadena
sonor. McAuliff se arunc nainte, n frunziul des ce
apruse brusc la marginea pajitii. Czu ntr-un hi i
se rostogoli spre stnga.
La pmnt, n afara cmpului vizual al dumanului,
rostogolete-te! Ct de tare poi, spre alt poziie!
Chestiuni elementare.
Fundamentale.
313

Era sigur c avea s vad brbai venind ctre el


dinspre deal.
Nu venir.
ns ceea ce vzu l fascin, aa cum fusese fascinat
urmrindu-i pe cei doi revoluionari negri imitnd porcii
slbatici n iarba nalt.
Sus, lng cas la vest de ea, mai exact Floyd
alerga n cercuri largi, lumina piscinei fcndu-i vizibil
haina militar de un verde ntunecat. Se oferea drept
int n cmp deschis, trgnd cu un pistol i inndu-i
astfel pe poliiti intuii de zidurile casei. Rmase fr
muniie, vr mna n buzunar i scoase alt arm, apoi
ncepu s trag din nou acum alergnd spre marginea
piscinei, cu intenii de-a dreptul sinucigae.
Fusese rnit de mai multe ori. Sngele i ptase
estura hainei i pantalonii. Omul avea cel puin ase
gloane n el care nu-i mai lsaser dect cteva clipe de
trit.
McAuliff!
Chemarea optit venise din dreapta lui. Barak
Moore, cu grotesca lui east ras lucind de sudoare n
lumina filtrat a lunii, se arunc la pmnt lng Alex.
Plecm de aici, domnu! Hai!
i-l trase pe McAuliff de cmaa mbibat de
transpiraie.
Pentru numele Domnului! Nu vezi ce se ntmpl
acolo? Omule pe moarte!
Barak privi prin hiul nclcit. Apoi vorbi calm:
314

Suntem devotai cauzei pn la moarte. ntr-un fel,


asta e o onoare. Floyd tie lucrul acesta.
Pentru ce, fir-ar s fie? Suntei nite nebuni
nenorocii!
S mergem! comand Moore. Or s vin dup noi
n cteva clipe. Floyd ne-a dat ansa asta, alb mpuit!
Alex nfac mna lui Barak, care-i inea strns
cmaa i i-o ddu deoparte.
Asta era, nu? Eu sunt un alb mpuit. Iar Floyd
trebuie s moar fiindc aa crezi tu de cuviin. i
paznicul la a murit fiindc aa a decis Whitehall!
Suntei nebuni.
Barak Moore tcu, apoi zise:
Voi suntei ce suntei, domnu. i n-o s punei
mna pe insula asta. Muli, muli or s moar, dar insula
asta n-o s fie a voastr i dumneata o s mori, dac
nu fugi cu mine.
Moore se ridic brusc n picioare i ncepu s alerge
n ntunericul pdurii.
McAuliff se uit dup el, innd la piept cutia
dreptunghiular. Apoi se ridic de la pmnt i-l urm
pe revoluionarul negru.
Ateptau lng malul rului, lng pluta ce slta n sus
i-n jos pe valurile repezi. Stteau n ap pn la bru,
Barak uitndu-se la ceas, iar Alex mutndu-i greutatea
de pe un picior pe altul n mlul moale, pentru a ine
mai strns marginea de bambus a plutei.
Nu putem s mai ateptm, domnu, zise Barak. i
315

aud venind pe dealuri. Se apropie!


McAuliff nu auzea dect curgerea rului i plescitul
apei n jurul plutei. i pe Barak.
Nu-l putem lsa aici!
N-avem de ales. Vrei s-i gureasc easta,
domnu?
Nu. i n-or s-o fac. Am furat nite hrtii de la un
om mort. La indicaiile lui. sta nu-i un motiv s fii
mpucat. E prea de tot, ce naiba!
Barak rse.
Ai o memorie scurt, domnu! Sus, n iarba nalt,
e un poliist mort. n mod sigur, Floyd a mai luat o via
cu el; era un trgtor expert. Or s-i gureasc easta;
poliia din Falmouth n-o s stea o clip pe gnduri.
Barak Moore avea dreptate. Unde dracu era
Whitehall?
A fost mpucat? tii cumva dac a fost rnit?
Nu cred, domnu. Nu sunt sigur Domnu
Charley n-a fcut aa cum i-am zis. A fugit spre sudvest, pe cmp.
O singur scnteiere de lumin se zri la o sut de
metri n susul rului, cobornd n vitez printre malurile
nalte.
Privete! strig Alex.
Moore se ntoarse. Se vzu al doilea, apoi al treilea
fascicul. Trei coloane de lumin, plpind de pe malul
rului.
Nu mai avem timp, domnu! Suie-te i mpinge
316

repede!
Cei doi mpinser pluta spre centrul curentului i
srir pe suprafaa ei.
Eu trec n fa, domnu! ip Moore, crndu-se
pe bancheta cu sptar nalt, unde stteau de obicei
turitii pentru a admira frumuseile rului. Stai n spate,
domnu! Folosete prjina i, cnd i spun eu, oprete i
punei picioarele peste partea din spate!
McAuliff privi cu atenie n lumina lunii, ncercnd s
disting prjina liber printre cilindrii de bambus legai
ntre ei. Era fixat ntre balustrada joas i punte; o lu
i o nfipse n mlul de la fund.
Pluta ptrunse n vltoare i ncepu s se ncline n
josul apei Moore sttea n picioare la prova i i folosea
prjina ca pe o crm, evitnd o serie de stnci ascuite
ce sfiau suprafaa apei. Se apropiau de un cot al
rului. Barak strig:
Treci n spate, domnu! Coboar-i picioarele n
ap. Repede, domnu!
Alex se conform; nelese curnd raiunea acelui
ordin.
Stavila creat de greutatea i picioarele lui ncetinea
puin viteza, permindu-i lui Moore s navigheze
printr-un mic arhipelag de stnci ascuite. McAuliff
crezu c pluta avea s eueze pe uscat.
Zgomotul aspru al izbiturilor plutei de stnci l
mpiedic pe Alex s aud mpucturile. Apoi,
nelegerea acestui fapt fu nsoit de o durere ascuit n
317

braul stng. Un glon i zdrelise carnea; n lumina lunii


se vedea sngele prelingndu-i-se pe mnec.
Urm o rafal de focuri de arm.
Las-te jos, domnu! ip Barak. Stai ntins! Nu ne
pot urmri; trecem prin cotitur i acolo e o grot. Multe
peteri. Urc pn la Brae Road, domnu Auuu!
Moore se ncovoie; ls prjina, se lu cu minile de
burt i czu pe puntea de bambus. Alex se aplec dup
cutia de arhiv, o ndes sub centur i se duse repede la
prova plutei. Barak Moore se zvrcolea de durere.
Ct de ru eti rnit?
Foarte ru, domnu! Stai jos! Dac scpm, sari
n ap i mpinge pluta la cotitur, domnu.
Barak i pierdea cunotina. Pluta de bambus se
avnt peste o poriune puin adnc, cu pietri pe fund,
apoi intr n ultima curb a cotiturii, unde apa era
adnc, iar curentul foarte rapid. Zgomotele
mpucturilor ncetaser; ieiser din cmpul vizual al
poliiei din Trelawny.
McAuliff i nl umerii; cutia de arhiv i tia
pielea sub centur. n braul stng simea o durere
ascuit. Rul devenise acum un uria bazin cu ap lin,
curentul rului trecnd pe dedesubt. n diagonal, se
zrea o pant cu stnci ascuite, nlndu-se pe rmul
rului.
Deodat, Alex vzu fasciculul unei singure lanterne i
o fric teribil i rscoli stomacul. Dumanul nu era n
spate i atepta.
318

Involuntar, vr mna n buzunar dup pistol.


Revolverul Smith Wesson pe care i-l dduse Westmore
Talion. l ridic, n vreme ce pluta se ndrepta neghidat
spre panta stncoas i spre lantern.
Se aplec peste trupul lui Barak Moore i atept, cu
braul ntins, cu pistolul aintit asupra individului aflat n
spatele lanternei.
Era la mai puin de patruzeci de metri de silueta
tcut. Se pregtea s apese pe trgaci i s curme o
via.
Barak, domnu! se auzi.
Omul de pe rm era Lawrence.
Charles Whitehall atepta n iarba nalt, lng plcul
de arbori de pine. Cutia de arhiv se afla n siguran
sub braul su; sttea n genunchi i cerceta cu atenie
casa lui Piersall i mprejurimile, pe o distan de dou
sute de metri. Poliitii nu descoperiser trupul
paznicului mort. Duseser ns n cas cadavrul lui
Floyd pentru a-l examina la lumin.
Un singur om rmsese afar. Ceilali plecaser n
grab spre pdurea de la est i ctre rul Martha Brae, n
urmrirea lui Moore i McAuliff.
Era exact ceea ce Whitehall prevzuse c se va
ntmpla i din acest motiv nu ascultase ordinul lui
Barak Moore.
Exista o soluie mai bun. Pentru cineva care aciona
de unul singur.
319

Poliistul de la Trelawny era gras. Mergea legnat pe


lng marginea mpdurit a pajitii; pea nervos, ca i
cum singurtatea l-ar fi nfricoat. inea o puc n
mn, pe care o ridica la fiecare sunet, real sau
imaginar.
Deodat, se auzir focuri de arm, departe, spre ru.
Se repetau cu repeziciune. Fie c era o risip de muniie,
fie c Moore i McAuliff aveau probleme serioase.
Era momentul s acioneze. Poliistul aintise puca
spre marginea pdurii, uitndu-se atent n jos.
mpucturile l protejau, dar l i speriau. Ls arma la
pmnt i i aprinse nervos o igar.
Charles se ridic i, innd strns cutia de arhiv,
alerg prin iarba nalt din spatele flancului vestic al
cmpului. Se ntoarse apoi spre dreapta i fugi spre casa
lui Piersall, printre arborii scunzi ce strjuiau aleea de
intrare.
Cele dou maini ale poliiei, aparent inofensive n
lumina lunii, erau parcate n faa treptelor largi de piatr
ce duceau spre High Hill. Whitehall iei dintre copaci i
se ndrept ctre primul vehicul. O u era deschis
cea de lng locul oferului. Lumina de afar se reflecta
slab pe tapieria din piele neagr.
Cheile erau n contact. Le scoase, apoi vr mna sub
staia radio de la bord i smulse toate firele. nchise ua
ncet, alerg la a doua main i vzu c i acolo cheile
se aflau n contact. Se ntoarse fr zgomot la primul
automobil i ridic uor capota. Smulse capacul
320

distribuitorului i trase de capul de cauciuc pn cnd


rupse firele de care era legat.
Reveni la a doua main, se sui n ea i aez cutia de
arhiv lng el. Aps pedala acceleraiei de cteva ori.
Verific schimbtorul de viteze i se declar mulumit.
ntoarse cheia n contact. Motorul porni imediat.
Charles Whitehall scoase maina din parcare n
mararier, rsuci volanul i se ndeprt n vitez pe
alee.

321

19
Doctorul nchise ua curii interioare i se ndrept
spre terasa de la Bengal Court, care fcea legtura dintre
camera lui McAuliff i cea a lui Alison. Barak Moore se
afla n patul lui Alison. Ea insistase; hotrrea ei fusese
acceptat fr comentarii.
Alex avea antebraul stng bandajat; rana era
superficial, dureroas, ns nu grav. Sttea cu Alison
pe zidul pn la bru al terasei cu vedere spre mare. El
nu-i dduse amnunte despre raidul nocturn; avea timp
s-o fac mai trziu. Sam Tucker i Lawrence se
instalaser la ambele capete ale curii interioare, pentru
a-i mpiedica pe eventualii drumei s ptrund n zon.
Doctorul de la Falmouth, cu care Lawrence luase
legtura la miezul nopii, se apropie de McAuliff.
Am fcut tot ce-am putut. A dori s pot fi mai
optimist.
N-ar trebui internat n spital?
Cuvintele lui Alison erau att un repro, ct i o
ntrebare.
Ar trebui, zise obosit doctorul. Am discutat asta cu
el; am ajuns la concluzia c nu se poate. n Falmouth
exist doar o clinic de stat. Cred c aici e mai sigur.
Barak e cutat de poliie, explic n oapt Alex.
L-ar aresta nainte de a-i scoate glonul din corp.
322

M ndoiesc c i-ar mai da osteneala s-l scoat,


domnule McAuliff.
Dumneata ce prere ai? ntreb Alex, aprinzndui o igar.
Are o ans dac rmne absolut nemicat. Dar
numai o ans. Am cauterizat peretele abdominal; s-ar
putea rupe din nou n orice moment. I-am fcut o
transfuzie da, am la birou un dosar secret cu grupele
sanguine ale anumitor persoane. Este extrem de slbit.
Dac supravieuiete dou sau trei zile, exist sperane.
Dar dumneata nu crezi c va supravieui, afirm
McAuliff.
Nu. Hemoragia intern a fost prea puternic.
Trusa mea chirurgical e nesatisfctoare. A, nc
ceva: asistentul meu o s fac curenie. Va ndeprta
bandajele, hainele, tot ce-a fost ptat de snge. Din
nefericire, mirosurile de eter i dezinfectant vor strui.
inei uile de afar deschise, cnd putei. Lawrence va
avea grij s nu intre nimeni.
Alex se ddu jos de pe zid i se sprijini de el.
Doctore. Presupun c faci parte din organizaia lui
Barak, dac asta este formularea potrivit.
E prea exact n acest context.
Dar tii ce se petrece?
Nu cu precizie. Nici nu mi-a dori. Treaba mea e
s acord asisten medical. De altfel, cu ct eti mai
puin implicat, cu att mai bine pentru toat lumea.
Totui, poi s le trimii vorb oamenilor, nu-i aa?
323

Doctorul zmbi.
Bnuiesc c prin oameni i nelegi pe adepii lui
Barak.
Da.
Exist nite numere de telefon telefoane publice
i anumite ore. Rspunsul este afirmativ.
O s avem nevoie de cel puin nc un om. Floyd a
fost ucis.
Alison Booth rmase cu gura cscat. ntoarse
privirea spre Alex; ntinse mna i-i prinse braul. El i-o
acoperi blnd cu palma.
O, Doamne! exclam ea.
Doctorul se uit la Alison, dar nu-i coment reacia.
Se ntoarse ctre McAuliff.
Mi-a spus Barak. S-ar putea s fie o problem; nu
tim nc. Prospeciunea e supravegheat. Floyd fcea
parte din echip, iar poliia va afla. Vei fi, cu siguran,
interogat. Firete, nu tii absolut nimic; poart o vreme
cmi cu mnec lung cteva zile, pn cnd rana va
putea fi acoperit cu un plasture mai mare. i dac l-ai
nlocui acum pe Floyd cu unul dintre oamenii notri ai
cdea n propria capcan.
Cu prere de ru, Alex ddu aprobator din cap.
neleg, zise el ncet. Dar mai am nevoie de un om.
Lawrence nu poate s fac treab pentru trei oameni.
Pot s dau o sugestie? ntreb doctorul, cu un
zmbet fin i o privire semnificativ.
Sigur c da.
324

Folosete Serviciul Britanic de Informaii. Zu c


n-ar trebui s-i ignori.
Du-te s te culci, Sam i tu Lawrence, le spuse
Alex celor doi brbai de pe teras.
Doctorul plecase; asistentul lui rmsese cu Barak
Moore. Alison se dusese n camera lui McAuliff i
ncuiase ua.
Nu va interveni nimic nou n seara asta, poate cu
excepia poliiei o s m ntrebe despre un om din
echip, pe care nu l-am vzut de la nceputul dupamiezei.
tii ce s spui, domnu?
Lawrence rostise ntrebarea pe un ton autoritar, de
parc ar fi putut oferi rspunsul.
Doctorul mi-a explicat; i-a spus Barak.
Trebuie s te ari furios, domnu! Floyd, un ho
bun de nimic din Ochee. Acuma tii: provizii furate. Tu
foarte furios, domnu!
Nu e prea corect, nu? zise Alex cu tristee.
F cum i spune, amice, l contrazise Sam Tucker.
tie despre ce e vorba O s trag un pui de somn aici.
Oricum, detest patul la blestemat.
Nu e nevoie, Sam.
i-a trecut prin minte, biete, c poliia ar putea s
apar aici pe nepus mas. Mi-ar prea tare ru pentru ei
s ncurce camerele.
O, Doamne McAuliff vorbise pe un ton obosit.
325

Situaia e complicat i necesitatea de-a o evalua n


permanen l epuizase. Nu m-am gndit la asta.
Nici afurisitului de doctor nu i-a trecut prin minte
aa ceva, rspunse Sam. Eu i cu Lawrence o s facem
de paz pe rnd.
Atunci stau i eu cu voi.
Ai fcut destul n noaptea asta, domnu, zise
hotrt Lawrence. Ai fost rnit. Poate c poliitii nu vin
aa repede. Floyd n-are acte. Mine diminea, Sam
Tuck i cu mine o s-l lum pe Barak de aici.
Doctorul spunea c trebuie s rmn pe loc.
Doctorul e cam nebun, domnu! Dou, trei ore,
Barak o s doarm. Dac nu moare, l lum la Braco
Beach. Oceanul e linitit nainte de rsrit; un fund de
barc neted e foarte bun, domnu. l lum de aici.
i de ast dat are dreptate, Alex. Tucker i ddu
imediat acordul
Fcnd abstracie de sugestia prietenului nostru,
doctorul, e o chestiune de alternativ. i amndoi tim
c oamenii rnii pot cltori fr probleme dac se
odihnesc nainte cteva ceasuri.
Ce facem dac poliia vine n noaptea asta i face
percheziie?
Lawrence rspunse din nou pe un ton autoritar:
I-am spus lui Tuck, domnu. Persoana din camera
aia are febr indian.
Ca i toi ceilali, adug Sam, chicotind.
Eti ingenios, spuse McAuliff cu convingere.
326

Febra indian era termenul eufemistic pentru o


form deosebit de grav de elefantiazis, puin
rspndit, ns real, care aprea de obicei n inutul
deluros. Boala putea s mreasc de cteva ori
testiculele unui brbat, lsndu-l impotent i s-i
deformeze corpul n mod grotesc.
Du-te la culcare acum, domnu McAuliff te rog.
Da. Da, o s m duc. Ne vedem peste cteva ore.
Alex l privi o clip pe Lawrence nainte de-a se
ndrepta spre camera lui. Era ceva uimitor. Floyd
murise, Barak agoniza, iar tnrul zmbitor i fr griji
de dinainte, care pruse att de naiv i neastmprat n
comparaie cu efii lui, i pierduse brusc inocena.
Devenise, n decurs de cteva ceasuri, eful gruprii
sale. i arogase o mare autoritate, dei simea nc
nevoia s i-o limiteze.
Du-te la culcare acum te rog.
ntr-o zi sau dou, avea s renune la expresia te
rog. O s dea numai ordine.
Ca ntotdeauna, funcia l crea pe om.
Sam Tucker i zmbi lui McAuliff n lumina intens a
lunii jamaicane. De parc-i citise gndurile. Ori poate c
Sam i amintea de prima prospeciune independent a
lui McAuliff?
Tucker fusese acolo. Expediia avusese loc n insulele
Aleutine, primvara, iar un om murise fiindc Alex nui instruise cu destul fermitate echipa n legtur cu
cercetarea faliilor de ghea. Alexander Torquin
327

McAuliff se maturizase rapid n acea primvar din


Aleutine.
Pe curnd, Sam.
n camer, Alison sttea n pat cu veioza aprins.
Lng ea se afla cutia de arhiv pe care el o crase de la
Carrick Foyle. Dincolo de calmul ei aparent i se ghicea
ncordarea luntric. McAuliff i scoase cmaa, o
arunc pe un scaun i travers camera spre comutatorul
ventilatorului. l rsuci, cele patru elice suspendate de
tavan i accelerar rotaia, huruitul lor armonizndu-se
cu zgomotul ndeprtat al valurilor. Se duse la birou, pe
care se afla cana cu ghea topit pe jumtate. Cuburile
se lipiser n ap, dar erau suficiente pentru a prepara
nite buturi.
Vrei s bei un scotch? o ntreb el fr s-o
priveasc.
Nu, mulumesc, rspunse ea cu un uor accent
britanic.
Uor, ns mpletit ca vorbirea oricrui britanic cu
o anume nelepciune subneleas.
Eu a bea.
Mi-am nchipuit. Turn whisky ntr-un pahar,
arunc n el dou cuburi de ghea i se ntoarse. Ca si rspund nainte de a m ntreba, habar n-aveam c
noaptea avea s se ncheie n felul sta.
Dac ai fi tiut, te-ai fi dus?
Sigur c nu Dar s-a terminat. Am obinut ceea
ce ne trebuia.
328

Asta?
Alison atinse cutia de arhiv.
Da.
Din cte mi-ai spus pe baza indicaiilor unui
btina n agonie. Transmise lui de ctre un fanatic
decedat.
Cred c descrierile astea sunt puin cam dure.
McAuliff se duse spre fotoliul de lng pat i se aez
cu faa la ea. Dar deocamdat n-o s iau aprarea nici
unuia dintre ei. O s atept. O s aflu ce e nuntru, o s
fac ce spun ei i o s vd ce se ntmpl.
Pari teribil de ncreztor i nu-mi dau seama de ce.
Ai fost mpucat. Un glon putea s te omoare dac
nimerea la zece centimetri distan de ran. Iar acum
stai aici calm i-mi spui c o s atepi s vezi ce se
ntmpl? Alex, pentru numele Domnului, ce faci?
McAuliff zmbi i lu o nghiitur zdravn de
whisky.
Ceea ce n-am crezut niciodat c o s fie posibil,
zise el ncet, devenind brusc serios. Chiar aa i
tocmai am vzut un puti transformndu-se ntr-un
brbat. ntr-o or. Cu un pre teribil, dar s-a ntmplat
i nu sunt sigur c neleg asta, ns am vzut cu ochii
mei. Transformarea asta are legtur cu credina. Noi no avem. Noi acionm din team, lcomie sau din
ambele cauze noi toi. El, nu. El face ceea ce face,
devine ceea ce devine fiindc e mnat de credin i,
destul de ciudat, la fel e i Charles Whitehall.
329

Despre ce Dumnezeu vorbeti?


McAuliff ls paharul jos i o privi.
Am impresia c ar trebui s lsm acest rzboi n
seama celor care sunt ndreptii s-l poarte.
Charles Whitehall expir ncet, stinse flacra lmpii
cu acetilen i i scoase ochelarii de protecie. Puse
lampa pe masa lung i ngust, apoi i ddu jos
mnuile de azbest. Remarc satisfcut c i controla
fiecare micare; era asemenea unui chirurg sigur pe
sine, care nu fcea nici un gest inutil.
Se ridic de pe scunel i se ntinse. Se ntoarse s
vad dac ua cmruei mai era zvorit. Ce prostie! i
zise; el ncuiase ua i n ncpere nu se mai afla nimeni.
Condusese pe drumuri lturalnice aproape aizeci i
cinci de kilometri de la Carrick Foyle, pn la hotarul cu
i. Anne. Lsase maina poliiei pe un cmp i
strbtuse pe jos ultimul kilometru pn n ora.
n urm cu zece ani St. Anne era un loc de ntlnire,
ntre Falmouth i Ocho Rios, pentru cei din Micare.
Negrii bogai, cum i ziceau ntre ei, cu moii destul
de ntinse n Drax Hali, Chalky Hill i Davis Town.
Proprietari de averi agonisite din cultivarea pmntul ui
pe care nu aveau de gnd s le cedeze lingilor
Commonwealth-ului de la Kingston. La cincisprezece
minute dup ce ajunsese la St. Anne, fusese luat de un
brbat ntr-un Pontiac nou, care strigase la el cnd l
vzuse.
330

Dup ce-i spusese ce dorea, omul l condusese la casa


unui alt brbat din Drax Hill, al crui hobby era
mecanica. Prezentrile fuseser scurte; al doilea brbat
l mbriase, inndu-l strns att de mult timp n
tcere nct Charles considerase necesar s-l
ndeprteze.
l duseser apoi la o magazie de scule, situat ntr-o
parte a casei, unde tot ce ceruse era pregtit pe masa
lung i ngust de lng perete, cu o chiuvet la mijloc.
n afara lmpi i din tavan, se mai afl acolo o veioz cu
gtul curbat, al crei bec puternic putea fi direcionat
spre o suprafa restrns. Charles se amuzase vznd
ca, pe lng cele solicitate, i se mai aduser un co cu
fructe proaspete i o imens can cositorit, plin cu
ghea.
Se ntorsese un mntuitor.
Iar acum, cutia de arhiv era deschis. Privi capacul
tiat, ale crui margini metalice luceau nc, de un oranj
stins, apoi de un galben slab ce avea s devin curnd
negru. nuntru vzu nvelitoarea cafenie a unui sul de
documente un mod de mpachetare obinuit a
hrtiilor mpturite, fiecare coal fiind ferit de
suprafaa de umezeal imperceptibil a ambalajului
protector.
Un tezaur viu ngropat n pmnt. Pentru exact o mie
de ani.
Asemenea unui mamo asistnd la o natere dificil,
Charles vr mna n cutie i scoase nepreuitul copil din
331

pntecele de metal. Despturi documentul i nceput s


citeasc.
Acquaba.
Tribul Acquaba.
Walter Piersall revenise la arhivele jamaicane i
gsise o scurt aluzie n documentele referitoare la
rzboaiele martinilor.
La 21 ianuarie 1739, un descendent al
cpeteniilor tribului kromanti, un anume Acquaba
i-a condus discipolii n muni. Tribul lui Acquaba
nu voia s fie implicat n tratatul de la Cudjoe cu
britanicii, deoarece numitul tratat le cerea
africanilor s-i prind pe sclavii fugari i s-i
predea garnizoanelor albilor
Urma numele unui obscur ofier, care furnizase
informaia Secretarului Majestii sale din Spanish
Town, capitala coloniei.
Middlejohn Robt. Maj. I. V. Reg. 641.
Ceea ce fcea nesemnificativ numele Middlejohn
Robt. era descoperirea lui Piersall, expus n
continuare.
Secretarul Majestii sale, Spanish Town. 9
februarie 1739. (Docum. menionate. Middlejohn. I.
V. Reg. 641.)
i
Secretarul Majestii sale, Spanish Town. 20
aprilie 1739. (Docum. Menionate. R M.I. V. Reg.
641.).
332

Robert Middlejohn, maior. Regimentul 641 al Indiilor


de Vest, n Anul Domnului 1739, reprezenta un nume
semnificativ pentru cineva.
Pentru cine?
De ce?
Lui Walter Piersall i trebuiser multe sptmni de
studiu la Institut pentru a gsi urmtorul punct de reper.
Al doilea nume.
Dar nu n secolul optsprezece, ci 144 de ani mai
trziu, n anul 1883.
Fowler, Jeremy. Funcionar. Serviciul de
Externe.
Un anume Jeremy Fowler mutase o parte din
documentele arhivei n noua capital Kingston, urmnd
instruciunile Ministerului de Externe al Majestii sale,
Regina Victoria, 7 iunie 1883.
Documentele coloniale respective erau inscripionate
simplu hrtiile lui Middlejohn, 1739.
Walter Piersall fcea speculaii. Era oare posibil ca
hrtiile lui Middlejohn s cuprind referiri la tribul lui
Acquaba, aa cum se ntmplase cu primul document?
Lsarea acelui prim document n arhive s fi fost o
neglijen? O omisiune comis de un oarecare Jeremy
Fowler pe data de 7 iunie 1883?
Piersall zburase la Londra i se folosise de reputaia
lui tiinific pentru a obine accesul la documentele
Ministerului de Externe privitoare la Indiile de Vest.
Deoarece cercetarea Lui avea ca obiect evenimente
333

petrecute cu o sut de ani n urm, ministerul nu se


opusese. Arhivarii i acordar chiar un ajutor
Substanial.
i nu erau documente transferate de la Kingston n
anul 1883.
Jeremy Fowler, funcionar al Serviciului de Externe,
furase hrtiile lui Middlejohn!
Dac de aici se putea obine un rspuns, Walter
Piersall avea acum dou elemente pentru a continua:
numele Fowler i anul 1883 n colonia Jamaica.
Deoarece se afla n Londra, i cut pe descendenii
lui Jeremy Fowler. Nu fusese o treab grea.
Familia Fowler fii i unchi avea propria sa firm
la Bursa din Londra. Proprietarul era Gordon Fowler,
str-strnepotul lui Jeremy Fowler, funcionar la
Serviciul de Externe din colonia Jamaica.
Walter Piersall discutase cu btrnul Fowler,
pretextnd c fcea cercetri asupra ultimelor dou
decenii de domnie ale reginei Victoria n Jamaica, iar
numele Fowler aparinuse unui om de vaz. Flatat,
btrnul domn i permisese accesul la toate hrtiile,
albumele i documentele referitoare la Jeremy Fowler.
Acele materiale relatau o poveste deloc neobinuit
pentru acele vremuri, despre un tnr din clasa de
mijloc ce intrase n Serviciul Colonial i petrecuse un
numr de ani ntr-un post departe de ar, ntorcndu-se
apoi n Anglia mult mai bogat dect plecase.
Suficient de bogat, nct s poat cumpra numeroase
334

aciuni la burs n ultimul deceniu al secolului trecut. O


perioad propice; sursa actualei averi a lui Fowler.
O parte a rspunsului.
Jeremy Fowler avea legtur cu Serviciul Colonial.
Walter Piersall se ntorsese n Jamaica, s caute a
doua parte.
Studiase zi cu zi, sptmn cu sptmn, istoria
consemnat a Jamaici n anul 1883. Fusese o treab
dificil.
Pn la urm gsise rspunsul. 25 mai 1883.
O dispoziie creia nu i se acordase mare atenie, de
vreme ce mici grupuri de englezi plecai la vntoare
se rtceau frecvent n Blue Mountains i n jungla
tropical, fiind gsii de obicei de detaamente de
cercetai formate din negri condui de ali englezi.
Aa cum l descoperiser i pe acest brbat singur.
Secretarul Majestii sale, Jeremy Fowler.
Nu un funcionar, ci Secretarul oficial al Coroanei.
Ceea ce justifica spaiul amplu acordat n ziare absenei
sale. Secretarul Coroanei nu era un om oarecare. Nu se
compara cu un mare moier, desigur, dar reprezenta o
persoan important.
Relatrile din ziarele vremii erau scurte, imprecise i
ciudate.
Un domn Fowler fusese vzut ultima dat n biroul
su de la sediul guvernului ntr-o smbt, n seara zilei
de 25 mai. n lunea urmtoare nu se ntorsese i nici n
restul sptmnii. Nu dormise la domiciliul su.
335

ase zile mai trziu, domnul Fowler apruse pe


neateptate la garnizoana Fleetcourse, la sud de
impenetrabila Cock Pit, escortat de civa maruni
negri. Susinea c plecase clare singur ntr-o
plimbare duminical. Calul l trntise la pmnt i o
luase la fug; el se pierduse i rtcise zile n ir, pn
cnd fusese gsit de maruni.
Povestea n-avea nici o noim. Walter Piersall tia c,
n acea vreme, oamenii nu clreau singuri n asemenea
regiuni. i dac totui cineva o fcea, un om care era
suficient de inteligent pentru a fi Secretarul Majestii
sale ar fi tiut cu siguran c trebuia s-o ia la stnga fa
de traiectoria soarelui ca s ajung pe rmul de sud n
cteva ceasuri, cel mult o zi.
Dar o sptmn mai trziu, Jeremy Fowler furase
hrtiile lui Middlejohn din arhiv. Documente n
legtur cu o sect condus de o cpetenie kromanti, pe
nume Acquaba care dispruse n muni cu 144 de ani
n urm.
Iar dup ase luni, prsise Serviciul Colonial de
Externe, ntorcndu-se n Anglia foarte, foarte bogat.
Descoperise tribul lui Acquaba.
Era singurul rspuns logic. Acesta atrgea dup sine o
a doua supoziie logic: tribul lui Acquaba era oare
Halidonul?
Piersall era convins de lucrul acesta. i trebuia ns o
dovad concret.
Dovada menit s confirme zvonurile despre secta
336

incredibil de bogat din munii regiunii Cock Pit. O


comunitate izolat, care i trimitea membrii n lume, la
Kingston, pentru a-i exercita influena.
Piersall test cinci oameni din guvernul de la
Kingston, toi aflai n posturi importante, toi cu un
trecut obscur. Fcea vreunul dintre ei parte din Halidon?
Se dusese la fiecare i-i spusese c doar el era
deintorul unei informaii senzaionale: tribul lui
Acquaba.
Halidonul.
Trei dintre ei fuseser fascinai, dar i stupefiai. Nu
nelegeau.
Ceilali doi dispruser.
Dispruser n sensul c fuseser mutai de la
Kingston. Lui Piersall i se spusese c unul din oameni
se retrsese pe neateptate ntr-o insul din Martinica.
Cellalt se transferase din Jamaica ntr-un post
ndeprtat.
Piersall avea dovada concret.
Halidonul era tribul lui Acquaba.
Exista.
Dac mai simea nevoia unei confirmri, a unei
dovezi finale, aceasta era hituiala tot mai insistent la
care ncepuse s fie supus. Ea includea acum jefuirea i
furtul selectiv al dosarelor lui, precum i misterioase
anchete la universitate, privind cercetrile sale curente.
Cineva aflat deasupra guvernului de la Kingston l luase
n vizor. Acele acte nu erau nfptuite de nite birocrai
337

srguincioi.
Tribul lui Acquaba Halidonul.
Ceea ce rmnea de fcut era s ajung la efi. Un
lucru uluitor de greu. Deoarece peste tot n Cock Pit
existau zeci de secte izolate, care nu divulgau secretul:
cele mai multe se zbteau n srcie, ncercnd s
ctige o pine n afara regiunii. Halidonul nu i-ar fi
trdat ndestularea; care dintre ele era?
Antropologul se rentorsese la volumele cuprinznd
detalii ale istoriei africane, ndeosebi la cele referitoare
la kromanti din secolele aptesprezece i optsprezece.
Acolo trebuia s se afle cheia.
Piersall gsise cheia, dar nu menionase sursa ntr-o
not de subsol.
Fiecare trib, fiecare ramur a unui trib avea o singur
caracteristic. Un fluierat, un sunet, un cuvnt. Acest
simbol era cunoscut doar de cei mai importani membri
ai tribului, fiind neles doar de civa, care l
comunicau celor egali n rang cu ei din alte triburi.
Simbolul, sunetul, cuvntul era Halidon.
nelesul lui.
l cut vreme de aproape o lun de zile i nopi
nedormite, aplicnd tabele logaritmice de sunete,
hieroglife i simboluri africane folosite n lupta zilnic
pentru supravieuire.
Cnd terminase, se declarase mulumit. Sprsese
codul strvechi.
Ar fi fost prea periculos s-l includ n acea expunere.
338

Deoarece n cazul morii sau uciderii sale, ea ar fi


putut cdea n minile cui nu trebuia. De aceea exista o
a doua cutie de arhiv care coninea secretul.
Fr prima cutie, a doua n-avea nici un neles.
Instruciunile fuseser lsate unui singur om. Pentru a
le urma, n eventualitatea c el n-ar mai fi fost capabil so fac singur.
Charles Whitehall ntoarse ultima pagin. Faa i gtul
i erau scldate de sudoare. Dei n magazie se fcuse
rcoare. Dou ferestre ntredeschise pe peretele de sud
lsau s intre briza dinspre dealurile de la Drax Hali, dar
aceasta nu-i putea alunga tensiunea i nelinitea. Aflase
multe adevruri. Alt adevr, mai mare i mai copleitor,
urma s fie descoperit. Avea s fie acum, de asta era
sigur.
Savantul i patriotul deveniser din nou un singur om.
Pretorul Jamaici trebuia s nroleze Halidonul.

339

20
La barul elegant din Montego Bay, James Ferguson
era ntr-o dispoziie de zile mari. i asta pentru c
sesizase fenomene importante petrecndu-se sub
lentilele microscopului su i tia c era primul lor
observator sau, cel puin, primul martor care
recunoscuse consecinele reale ale acestora.
Cum se ntmplase i cu fibrele de baracoa.
Se lsa purtat de o imaginaie naripat atunci cnd
studia formele i densitile particulelor microscopice.
Un uria manipulnd o sut de milioane de supui. Era o
form de control.
Acum deinea controlul. Asupra unui om care nu tia
ce nseamn s fii nevoit s ipi n gura mare, fiindc
nimeni nu te bag n seam; s n-ai niciodat n banc
mai mult de cteva lire, pentru c munca ta nu era
apreciat la adevrata ei valoare.
Totul avea s se schimbe de-acum. Se putea gndi la
multe lucruri care pn mai ieri preau nite fantezii
absurde: propriul su laborator, cu echipament de ultim
or, computerizat, cu banc de date; carneelele de
cheltuieli, care i aminteau de la cine mprumutase bani
ultima dat.
i un Maserati. Avea s-i cumpere Maserati. Arthur
Craft avea unul, el de ce nu i-ar cumpra?
340

Arthur Craft urma s-i dea banii.


Ferguson i privi ceasul su ieftin i-i fcu semn
barmanului s-i completeze nota. Fiindc barmanul nu
apru n treizeci de secunde, Ferguson lu nota din faa
lui i o ntoarse. Socoteala era simpl: un dolar i
cincizeci de ceni, de dou ori.
James Ferguson fcu apoi un gest neobinuit pentru
el. Scoase o bancnot de cinci dolari, o mototoli n
mn, se ridic de pe scaunul de la bar i arunc
ghemotocul pe maina de marcat, aflat la civa metri
n faa lui. Bancnota rico n sticlele de pe raftul
luminat i czu pe podea.
Apoi se ndrept spre ieire.
Gestul lui fusese agresiv; sta era cuvntul.
Peste douzeci de minute, urma s se ntlneasc cu
emisarul lui Craft cel Tnr. Dincolo de Harbour Street,
lng Parish Wharf, pe strada Pier Six. Omul o s se
poarte slugarnic n-avea ncotro i o s-i dea un plic
coninnd trei mii de dolari.
Trei mii de dolari.
ntr-un singur plic; nu dai cu rita n mai multe
luni, nici depistai de tentaculele fiscului local sau ale
creditorilor mai vechi, care n-ar fi pierdut ocazia s-i
njumteasc. Erau toi ai lui i putea face orice voia
cu ei. S-i risipeasc, s-i arunce pe prostii, s plteasc
o fat s fac striptease sau s-l dezbrace, s-i satisfac
cele mai fanteziste dorine.
mprumutase bani de fapt, luase un avans din salariu
341

de la McAuliff. Dou sute de dolari. N-avea rost s i-i


restituie. Nu acum. Putea s-i zic lui McAuliff lui
Alex; de-acum nainte avea s-i spun Alex, sau poate
Lex, foarte familiar, foarte convins s-i scad banii
ia nenorocii din salariu. Pe toi odat dac voia. Navea importan; chiar c nu conta.
i cu siguran nu conta, i zise Ferguson.
n fiecare lun, Arthur Craft urma s-i dea un plic.
Suma asupra creia conveniser era de trei mii de dolari
n fiecare plic, dar ea putea fi modificat. n funcie de
costul vieii, cum s-ar spune. Mrindu-se pe msur ce-i
cretea nivelul de trai. Era doar nceputul.
Ferguson travers i. James Square i se ndrept spre
falez. Era o noapte cald i umed, fr vnt. Nori grei,
aflai la joas nlime i ameninnd cu ploaia,
ascundeau luna; felinarele vechi aruncau o lumin
palid n comparaie cu reclamele de neon stridente,
albe i oranj, ce anunau distraciile vieii de noapte din
Montego Bay.
Ferguson ajunse la Harbour Street i o lu la stnga.
Se opri sub un felinar i se uit din nou la ceas.
Trecuser zece minute dup miezul nopii; Craft
stabilise ntlnirea la 12.15. Peste cinci minute, urma s
aib trei mii de dolari.
Pier Six era exact n faa sa, la dreapta, pe partea
opus a strzii. n doc nu se afla nici o nav, iar pe
imensa platform de ncrcare, dincolo de parapetul
nalt, orice activitate ncetase; se vedea doar un bec
342

mare ntr-un glob de srm, care lumina indicatorul:


PIER SIX, CHEIUL MONTEGO.
Trebuia s stea sub felinar, n faa semnului i s
atepte un brbat care avea s vin cu o main
Triumph. Omul i va cere s se legitimeze, el o s-i arate
paaportul, dup care brbatul urma s-i dea plicul.
Simplu. Toat povestea nu putea s dureze mai mult
de treizeci de secunde i i-ar fi schimbat cursul vieii.
Craft fusese uluit; rmsese, de fapt, fr grai, apoi i
recptase glasul i dduse drumul la un torent de
njurturi n final, nelesese c se afla ntr-o situaie
precar. Craft cel Tnr mersese prea departe. nclcase
legile i risca s dea de bucluc. James Ferguson putea
povesti despre ntlnirile de la aeroport, bagaje,
telefoane, spionaj industrial i promisiuni.
Multe promisiuni.
Dar tcerea era negociabil. i putea plti pstrarea
secretului cu o prim sum de trei mii de dolari. Dac
Craft nu ar fi procedat aa, autoritile din Kingston ar fi
manifestat un interes deosebit pentru detaliile povetii
sale.
Nu, nc nu vorbise cu nimeni. Dar aternuse totul pe
hrtie. (Minciun pe care Craft n-avea cum s-o
descopere, desigur.) Ceea ce nu nsemna c nu putea s
gseasc vorbele potrivite; n treaba asta se pricepea
foarte bine dup cum achitarea primei sume de bani
era treaba lui Craft. Una o anula pe cealalt; dar care pe
care?
343

i aflase.
Ferguson travers Harbour Street i se apropie de
becul cu glob de srm i de indicator. La cteva blocuri
n fa, se vedea o mulime de turiti ndreptndu-se
ctre uriaul terminal pentru pasageri i spre pasarela
unei navete de croazier. Taxiurile aprute de pe strzile
laterale i dinspre aleile din centrul oraului claxonau
n netire, croindu-i drum cu greu spre doc. Trei
uierturi grave fcur s vibreze aerul nopii, vestindu-i
pe cltori c trebuiau s urce la bordul vasului.
Auzi Triumph-ul nainte de a-l vedea. Era duduitul
unui motor venind din ntunericul unei strzi laterale,
aflat n diagonal fa de Pier Six. Maina sport joas,
de un rou strlucitor, iei din umbrele nopii i opri
lng Ferguson. oferul, un alt angajat al lui Craft, avea
o figur vag cunoscut. Nu-i amintea numele lui,
numai faptul c era o persoan sprinten, atletic, destul
de arogant. Acum n-o s mai fie arogant.
Nici nu era. Zmbi din maina decapotabil i-i fcu
semn lui Ferguson s se apropie.
Salut, Fergy! Nu ne-am vzut de mult.
Ferguson detesta porecla Fergy. l urmrise toat
viaa.
i exact cnd ajungea s cread c era doar o amintire
din copilrie, se gsea cineva ntotdeauna cineva
antipatic, i zise el care s-o foloseasc. Simi nevoia
s-i aminteasc individului de statutul lui de mesager,
dar n-o fcu. Pur i simplu ignor salutul.
344

Dac tot m-ai recunoscut, presupun c nu mai e


nevoie s-i art vreo legitimaie, spuse James,
apropiindu-se de Triumph.
Iisuse, nu! Ce mai faci?
Bine, mulumesc. Ai plicul? Sunt grbit.
Sigur. Sigur c-l am, Fergy Hei, dar eti teribil,
amice! Prietenul nostru i d cu pumnii-n boae!
Aproape c i-a ieit din mini, m-nelegi?
Te neleg. Era i cazul. D-mi plicul, te rog.
Sigur.
oferul vr mna sub hain i scoase un plic. Se
aplec i i-l ntinse lui Ferguson.
Ar trebui s-i numeri. Dac sunt toi, d-mi doar
plicul napoi dup ce notezi pe el ce vrei. A, uite un
pix.
Brbatul deschise cutia de la bord, scoase un pix i i-l
art lui Ferguson.
Nu-i nevoie. Nu m nal el pe mine.
Haide, Fergy! Vrei s intru n belea? Numr banii
i scrie ceva pe plic; ce mai conteaz?
Ferguson deschise plicul umflat. Erau numai bancnote
de cinci, zece i douzeci. El nu ceruse bancnote cu
valoare mic; totui, se vedea nevoit s recunoasc
faptul c acestea nu bteau la ochi ca bancnotele de
cincizeci i o sut.
ncepu s numere banii.
De dou ori, omul lui Craft l ntrerupse cu ntrebri
fr importan, fcndu-l pe James s piard irul. De
345

fiecare dat, Ferguson o lu de la nceput.


Dup ce termin, oferul i ntinse un pachet ambalat.
Era s uit. Ca s-i demonstreze c n-are gnduri
rele, prietenul nostru e un om de treab, m-nelegi?
i trimite un Yashica nou de treizeci i cinci de
milimetri. i-a amintit c eti pasionat de arta
fotografic.
Ferguson vzu eticheta Yashica pe pachet. Un aparat
de apte sute de dolari! Unul dintre cele mai bune! Craft
cel Tnr era ntr-adevr un om speriat.
Mulumete-i lui Arthur din partea mea. Dar s-i
spui s mi-l scad din plile viitoare.
A, o s-i transmit Dar acum o s-i spun ceva,
Fergy, biatule. Eti la o afurisit de Camer Ascuns.
oferul vorbise ncet.
Ce vrei s spui?
Chiar n spatele tu, Fergy, biatule.
Ferguson se ntoarse brusc spre parapetul nalt i zona
pustie din spatele lui. n umbra unei intrri se aflau doi
brbai. Fcur civa pai nainte i se oprir la treizeci
de metri n faa lui. Unul dintre ei avea o camer video
portabil.
Ce-ai fcut?
O mic msur de precauie, Fergy, biatule.
Prietenul nostru vrea ca nvoiala s fie respectat, mnelegi? E un aparat cu infraroii, puiule. Cred c tii cei aia. Iar tu ai jucat un rol grozav numrnd nite bani i
lund cine tie ce de la un tip care n-a mai fost vzut n
346

public de mai bine de ase luni. Vezi tu, prietenul nostru


m-a adus tocmai de la Rio ca s-mi fac o poz cu
tine.
Ce rost ar avea? Nimeni n-o s te cread!
De ce nu, puiule? Tu eti un puoi nfometat, mnelegi? Puoii nfometai ca tine dau uor de bucluc.
Acum, ascult-m bine, idiotule. ntre tine i Arthur,
scorul e unu la unu. Numai c punctul lui atrn ceva
mai greu. Caseta asta video ar putea isca o mulime de
ntrebri la care n-o s gseti rspuns. Eu sunt un om
foarte nepopular, Fergy. Ai fi expulzat din insul, dar
probabil c mai nti ai face nchisoare. N-ai rezista nici
un sfert de or printre lepdturile de-acolo, m-nelegi?
i-ar jupui pielea aia alb a ta, puiule, centimetru cu
centimetru Aa c fii biat cuminte, Fergy. Arthur
zice s pstrezi alea trei mii de dolari. Probabil c o s
le merii.
Brbatul ridic plicul gol.
Aici sunt dou tipuri de amprente. Ale tale i ale
mele. Ciao, puiule. Trebuie s plec de-aici i s m
ntorc n ara care nu m extrdeaz.
oferul ambal motorul i trase uor de schimbtorul
de viteze fr efort. Descrise cu miestrie un semicerc i
se pierdu n ntunericul strzii.
Julian Warfield se afla deja la Kingston. Ajunsese
acolo cu trei zile n urm i folosise toate resursele lui
Dunstone pentru a arunca o lumin asupra ciudatelor
347

activiti ale lui Alexander McAuliff. Peter Jensen


urmase instruciunile lui din scrisoare; l inuse pe
McAuliff sub cea mai strict observaie, pltindu-i pe
funcionarii de la recepie, pe portari i pe taximetriti
pentru a-l informa despre toate micrile americanului.
Dar niciodat soii Jensen nu acionau pe fa i nu
ddeau de bnuit asupra acestei supravegheri.
Era cel mai mic serviciu pe care Peter i-l putea face
lui Julian Warfield. i-ar fi dat i sufletul pentru omul i
organizaia care-i scoseser, pe el i pe soia lui, din
valea plngerii i le oferiser o lume n care puteau s
triasc linitii.
i activitatea care i pasiona i bani i sigurana zilei
de mine mai presus de posibilitile oricrui cuplu de
universitari. Era suficient pentru a putea uita.
Julian i descoperise cu ani n urm, srcii, lipsii de
orice speran. El i cu Ruth fuseser prini; se
descoperise c al patrulea om din MI 5 i dou crtie de
la Ministerul de Externe lucrau pentru sovietici, mnai
de convingeri nscute dintr-un zel greit orientat. El i
cu soia lui i suplimentau salariile de universitari
colabornd cu guvernul la operaiuni geologice sub
acoperire petrol, aur, minereuri preioase. i
furnizaser n deplin cunotin de cauz toate datele
aflate n dosare secrete unei legturi de la Ambasada
sovietic.
nc o aciune pentru cauza egalitii i dreptii. i
fuseser prini.
348

Dar Julian Warfield venise s-i vad. El le trezise


ncrederea n via n schimbul anumitor nsrcinri
pe care le-ar fi putut gsi pentru ei. n cadrul unor
activiti guvernamentale sau private; n echipe
provizorii ale companiilor din Anglia sau din afara
rii; totdeauna la cel mai nalt nivel profesional,
continundu-i munca de cercetare.
Coroana britanic renunase la toate acuzaiile. Se
comisese o grav eroare fa de nite membri foarte
respectai ai comunitii tiinifice. Scotland Yard i
ceruse scuze. Chiar i ceruse scuze.
Peter i Ruth i rmseser adnc recunosctori lui
Julian; loialitatea lor era mai presus de ndoial. De
aceea sttea Peter. Acum lungit pe nisipul rece i umed,
n vreme ce lumina rsritului caraibian alunga umbrele
nopii la orizont. Se gsea n spatele unei movile de
coral, avnd o vizibilitate perfect asupra terasei dinspre
ocean a locuinei lui McAuliff. Ultimele instruciuni ale
lui Julian fuseser clare.
Afl cine vine s-l vad. Cine prezint importan
pentru el. Afl i numele, dac poi. Dar, pentru numele
lui Dumnezeu, rmi n umbr. O s avem nevoie de voi
doi n interiorul regiunii.
Julian ajunsese la concluzia c dispariiile lui
McAuliff la Kingston, n taxiuri, ntr-o main
necunoscut de la poarta lui Courtleigh Manor
confirmau bnuiala c el avea n Jamaica alte interese
dect cele ale lui Dunstone Limited.
349

Era de presupus c nclcase prima condiie a


ncrederii. Secretul.
n cazul acesta, McAuliff putea fi transferat uitat
fr probleme. Dar, n prealabil, era absolut necesar s
se descopere identitatea dumanului lui Dunstone din
insul. Sau a dumanilor.
ntr-un sens foarte concret, prospeciunea nsi trecea
pe planul doi fa de acest obiectiv. n mod cert. La
nevoie, prospeciunea putea fi sacrificat, dac prin
acest sacrificiu aveau s fie dezvluite anumite
identiti.
Iar Peter Jensen tia c se afla acum mai aproape de
identitile respective la acea or matinal, pe plaja de
la Bengal Court. Totul ncepuse cu trei ceasuri n urm.
Peter i Ruth se retrseser puin dup miezul nopii.
Camera lor se afla n aripa de est a motelului, ca i cele
ocupate de Ferguson i Charles Whitehall. McAuliff,
Alison i Sam Tucker locuiau n aripa de vest, ceea ce
nsemna c ntr-o parte se aflau prietenii vechi i
amanii noi, iar n cealalt chefliii care se culcau trziu.
Auziser ceva pe la ora unu noaptea: un automobil
intrnd pe aleea din fa cu roile scrnind, apoi se
aternuse tcerea, ca i cum oferul ar fi sesizat i el
zgomotul i s-ar fi alarmat.
Prea foarte ciudat. Bengal Court nu se nscria n
categoria restaurantelor cu muzic pe placul amatorilor
de dans i al turitilor mai tineri. Era un loc linitit,
foarte puin atractiv pentru nite oameni cu mania
350

vitezei. De fapt, Peter Jensen nu-i amintea s fi auzit,


de cnd se aflau acolo, vreun automobil care s vin la
Bengal Court dup ora nou seara.
Se sculase din pat i ieise pe teras, dar nu vzuse
nimic. O ocolise captul estic al motelului, mergnd
spre parcarea din fa i acolo zrise ceva; ceva extrem
de alarmant, ns care se distingea cu greu prin
ntuneric.
n zona deprtat a parcrii, un negru masiv el
credea c era negru scotea de pe bancheta din spate a
unui automobil un alt om, ce prea incontient. Ceva
mai trziu, un brbat alb traversa n fug pajitea,
venind de dup colul aripii de vest. Era Sam Tucker. El
se apropiase de negrul ce cra omul n stare de
incontien, i dduse nite indicaii artnd spre
direcia din care venise apoi se dusese la automobil i
nchisese portiera din spate.
Sam Tucker trebuia s fie la Ocho Rios cu McAuliff.
Prea puin probabil s se fi ntors singur la Bengal
Court.
i, n timp ce Jensen medita la acea situaie, n partea
de vest a pajitii apruse conturul altei siluete. Era
Alison Booth, i fcea semne negrului; prea foarte
tulburat, dei ncerca s se stpneasc. l conduse pe
negrul masiv dup colul ndeprtat.
Peter Jensen avusese deodat o senzaie de lein. Nu
cumva silueta n stare de incontien era McAuliff?
Apoi refcuse n minte imaginea grupului. Nu putea fi
351

sigur de-abia vedea i totul se ntmplase foarte


repede ns, atunci cnd negrul trecuse pe sub lumina
unui stlp din parcare, capul celui pe care l transporta i
czuse peste brae. Peter fusese ocat. easta prea s
fie complet cheal de parc ar fi fost ras.
Sam Tucker se uitase n automobil, cu un aer
mulumit, apoi traversase din nou n fug pajitea, dup
ceilali.
Dup ce silueta lui dispruse, Peter rmsese ghemuit
n locul unde se ascunsese. Era ceva extraordinar.
Tucker i Alison Booth nu se aflau la Ocho Rios; un
brbat fusese rnit, aparent foarte grav i, n loc s-l
aduc direct prin intrarea din fa a motelului, l
vrser pe furi nuntru. i era probabil ca Sam
Tucker s se ntoarc la Bengal Court fr McAuliff, dar
prea de neconceput ca i Alison Booth s procedeze la
fel.
Ce naiba se ntmplase ce se ntmpl?
Cea mai simpl cale de a afla, i zise Peter, era s se
mbrace, s se ntoarc la bar i, din motive la care nu se
gndise nc, s-l invite pe McAuliff la un pahar.
Era absolut necesar s fac lucrul sta. Ruth ar fi
rmas n camer. Dar mai nti trebuia s coboare pe
plaj, la malul apei, de unde ar fi avut o vizibilitate
perfect asupra motelului i a teraselor.
Ajuns n barul miniatural, Peter inventase un motiv
pentru a-l suna pe McAuliff. Era att de naiv, nct friza
absurdul. Nu reuise s adoarm, fcuse o plimbare pe
352

plaj, vzuse lumin n spatele draperiilor din camera


lui Alexander i bnuise c se ntorsese de la Ocho Rios.
Ar accepta, el i cu Alison, s fie invitaii lui la un pahar
nainte de culcare?
Jensen se dusese la cabina telefonic de la captul
barului. Cnd i rspunsese, vocea lui McAuliff exprima
dezamgirea unui om obligat s se poarte civilizat ntruna dintre cele mai neplcute situaii. Iar minciuna lui
era cusut cu a alb.
Of, Doamne Peter, i mulumesc, dar suntem
frni. Tocmai ne instalasem la Sans Souci, cnd a sunat
Latham de la minister. O afurisit de chestiune
birocratic legat de permisele noastre pentru regiunea
interioar; a trebuit s batem tot drumul napoi pentru o
blestemat de verificare la prima or a dimineii
rezultatele vaccinrii, treburi medicale. Ale echipei, mai
ales.
Ct nepsare, btrne. Nite ticloi.
Aa Totui, o s lum un tichet de control. Poate
mine.
Peter ar fi vrut s-l in mai mult la telefon pe
McAuliff, pe care l auzea respirnd greu. Fiecare
secund n plus i oferea lui Jensen posibilitatea de a
afla ceva.
Ruth i cu mine ne-am gndit s nchiriem o
main ca s mergem la Dunns Falls, mine pe la
prnz. Cu siguran o s termini treaba pn atunci. N-ai
vrea s vii cu noi?
353

Sincer vorbind, Peter, zise McAuliff anevoie, noi


speram s ne ntoarcem la Ocho. Dac putem.
Atunci cade excursia la Dunns Falls. Dar tu ai fost
acolo, nu? E aa cum se spune?
Da da, sigur. Simii-v bine
Atunci, o s te ntorci mine sear? l ntrerupse
Jensen.
Sigur De ce?
Pentru tichetul de control, btrne.
Da, spuse McAuliff ncet, cu precauie. Ne
ntoarcem mine sear. Sigur ne ntoarcem mine
sear Noapte bun, Peter.
Noapte bun, prietene. Somn uor.
Jensen nchisese telefonul. Pornise ncet, cu paharul
n mn, spre o mas din col, salutndu-i bine dispus pe
ceilali clieni, lsnd impresia c ateapt pe cineva. Nu
avea chef s ntlneasc pe nimeni; trebuia s se
gndeasc la micrile urmtoare.
De aceea sttea acum ntins pe nisip n spatele micii
ridicturi de coral, urmrind conversaia dintre
Lawrence i Sam Tucker. Se afla acolo de aproape trei
ceasuri. Vzuse lucruri care tia c trebuiau inute n
secret: doi brbai sosind unul, evident un doctor, cu
inevitabila trus, cellalt, un fel de asistent, care ducea o
cutie mare i nite accesorii de o form ciudat.
Urmaser nite discuii cu voce joas ntre McAuliff,
Alison i doctor, crora li se alturaser mai trziu Sam
Tucker i cruul negru, Lawrence.
354

n cele din urm prsiser terasa, cu excepia lui


Tucker i a cruului. Ei rmseser afar.
De paz.
Pzindu-i nu numai pe Alexander i pe fat, ci i pe
cel care se afla n camera alturat. Brbatul rnit, cu un
cap de form stranie, care fusese scos din automobil.
Cine era?
Cei doi se aflau la posturile lor de trei ceasuri. Nici
unul nu plecase de-acolo. Dar Peter tia c nu putea si prseasc locul de observaie. Nu nc.
Deodat, Jensen l vzu pe negru, pe Lawrence,
cobornd treptele terasei i traversnd dunele ctre
plaj. Tucker porni prin iarb spre colul cldirii.
Rmase nemicat pe pajite; atepta pe cineva. Sau
urmrea ceva.
Lawrence ajunse la ap, iar Jensen ncremeni cnd l
vzu pe negru fcnd ceva ieit din comun. Se uit la
ceas, apoi aprinse dou chibrituri, unul dup altul,
ridicndu-le pe fiecare n sus, n aerul nemicat al
dimineii, timp de cteva secunde, dup care le arunc
n ap.
Cteva clipe mai trziu, gestul lui cpt neles.
Lawrence i duse mna la ochi, ferindu-se de soarele
orbitor care se ridica la orizont, iar Peter i urmri
privirea.
Pe suprafaa calm a oceanului, ntr-un punct aflat
nc n umbr, se vzur dou scnteieri de lumin. O
ambarcaiune de dimensiuni reduse nconjurase apele de
355

la intrarea n micul golf, carcasa ei gri nchis aprnd


ncet n lumina razelor de diminea.
Se ndrepta spre poriunea de plaj unde sttea
Lawrence.
Cteva minute mai trziu, Lawrence scpr alt b de
chibrit i-l inu n sus pn cnd primi un semn de
rspuns de la vasul ce se apropia; n acel moment
ambele bee fur stinse, iar cruul negru se ntoarse n
fug spre Bengal Court.
Pe pajite, lng colul cldirii, Sam Tucker se
ntoarse i-l vzu alergnd pe Lawrence. Se duse ctre
treptele terasei i-l atept. n momentul n care negrul
ajunse lng el, schimbar cteva cuvinte, apoi se
ndreptar mpreun spre ua dinspre teras a camerei
lui Alison Booth. Tucker o deschise i cei doi intrar
nuntru, lsnd ua ntredeschis.
Peter i mut privirea de la motel spre plaj. Pe teras
nu se vedea nici o micare; mica ambarcaiune nainta
ncet pe apele linitite ctre plaj, aflndu-se acum la
doar trei sau patru sute de metri de rm. Era o barc
lung de pescuit, cu fundul plat, propulsat de un motor
silenios. La pupa se afla un negru, n nite haine ce
preau zdrenuite i cu o plrie larg de paie pe cap.
Nite undie ncovoiate se ridicau din puntea ngust, iar
pe marginile brcii erau atrnate nvoade; prea un
pescar jamaican oarecare, plecat de cu zori s prind
pete.
Cnd ambarcaiunea se apropie la cteva zeci de metri
356

de rm, barcagiul aprinse un chibrit, apoi l stinse


imediat. n cteva secunde, silueta lui Sam Tucker apru
din ntunericul camerei. inea de captul unei trgi, pe
care zcea un om nvelit n pturi; Lawrence l urma la
cellalt capt.
Cu micri grbite, cei doi traversar terasa, coborr
treptele i merser pe nisip spre plaj. Ritmul era
calculat, nu pierdeau nici un moment. Jensen avu
impresia c, n clipa cnd barca ajunse aproape de rm,
Tucker i Lawrence i fcur drum prin ap cu targa,
apoi o ridicar peste marginea brcii i o aezar ncet
pe fundul ei. Nvoadele fur ntinse peste omul nvelit
n pturi, iar barca fu imediat mpins napoi n ap de
Sam Tucker, n vreme ce Lawrence se strecura la prova.
Dup cteva secunde, cruul negru i dduse jos
cmaa i scosese dintr-un ungher al brcii o plrie de
paie rupt i murdar, o ndesase pe cap i smulsese o
undi din suport. Transformarea era complet.
Lawrence conspiratorul era acum un pescar localnic
amorit.
Micul vas cu fundul plat se ntoarse, ncreind
suprafaa ca de sticl a apei i porni spre larg. Motorul
pufia ceva mai tare dect nainte; barcagiul voia s
dispar ct mai repede din zona plajei, cu ncrctura lui
ascuns.
Sam Tucker le fcu semn cu mna; Lawrence ddu
din cap i arunc undia n ap. Tucker iei din ap i se
ntoarse grbit ia Bengal Court.
357

Peter Jensen privi barca de pescuit ce cotea n larg


spre promontoriu. De cteva ori, Lawrence se aplec i
i trecu mna peste nvoade, dar era evident c verifica
starea n care se afla omul de pe targ. Din cnd n cnd,
prea s-i dea comenzi calme omului de la crm.
Soarele lumina acum ntreg orizontul jamaican. Avea s
fie o zi clduroas.
Pe terasa motelului, Peter observ c ua camerei lui
Alison Booth rmsese deschis. n lumina puternic a
razelor de soare, vzu c i nuntru se desfura o nou
activitate. Sam Tucker iei de dou ori, crnd sacoe de
plastic burduite, pe care le ls n curtea interioar.
Apoi iei alt brbat Peter presupuse c era asistentul
doctorului ducnd un cilindru mare pe umr i o uria
serviet neagr n cealalt mn. Le aez pe dalele
terasei, se aplec, apoi se ridic dup cteva clipe cu
dou tuburi alungite n mini sprayuri, i zise Jensen
dndu-i unul lui Tucker, apoi ndreptndu-se ctre u.
Cei doi brbai schimbar cteva replici i intrar n
camer.
Dup doar trei minute, Tucker i asistentul doctorului
aprur din nou, de data asta ntr-o postur oarecum
comic, deoarece se ivir amndoi n acelai timp n
cadrul uii, mergnd cu spatele. Fiecare inea braul
ntins; n mini avea cte un spray ce mprtia nori de
cea.
Tucker i asistentul negru al doctorului stropiser
meticulos interiorul camerei.
358

Dup ce terminar, se ndreptar spre sacoele de


plastic, serviet i cilindru. Le luar, discutar ceva,
apoi pornir ctre pajite.
n larg, barca de pescuit era la jumtatea drumului
spre promontoriul golfului. Dar se ntmplase ceva. Se
oprise: se legna uor pe suprafaa calm, fr s mai
nainteze. Peter putea vedea silueta micorat a lui
Lawrence stnd la prova, ghemuindu-se, apoi ridicnduse din nou. Barcagiul gesticula agitat.
Barca porni iari, dar se ntoarse ncet i i schimb
direcia Nu-i continu cursul dac promontoriul era,
ntr-adevr, destinaia sa ci se ndrept spre larg.
Jensen rmase pe nisipul umed nc cincisprezece
minute, urmrind barca micorndu-se pn la
dimensiunea unui punct pierdut n oceanul cenuiu,
scldat n lumina portocalie a soarelui. Nu putea citi
gndurile celor doi jamaicani; n-avea cum s vad ce se
petrecea n barca aia aflat att de absurd de departe n
larg. Dar cunotinele lui despre valuri i cureni marini,
ca i observaiile sale din ultimele trei ore l conduser
la o singur concluzie.
Omul de pe targ murise. Cadavrul su avea s fie n
curnd lipsit de identitate, ngreuiat de plumbul
nvodului i aruncat n ap, pentru a fi purtat, n cele din
urm, de ctre curenii subacvatici departe de insula
Jamaica. i s fie, probabil, aruncat la rm, dup cteva
sptmni sau luni, pe vreun recif de corali din Insulele
Cayman sau mai curnd sfiat i devorat de prdtorii
359

adncurilor.
Peter nelese c era momentul s-l sune pe Warfield,
ca s se ntlneasc cu el.
McAuliff se rsuci n pat i o durere ascuit din umr
i sget deodat pieptul. Se ridic n capul oaselor,
zpcit. i adun gndurile. Era diminea; n noaptea
trecut se aflase ntr-o serie de ncurcturi teribile.
Fragmentele trebuiau puse n ordine nainte de a-i face
planuri de aciune.
Privi n jos, spre Alison, care sttea ntins lng el.
Respira adnc, regulat, cufundat ntr-un somn profund.
Dac seara trecut fusese pentru el un comar, avusese
i ea partea ei de suferin. Poate chiar mai greu de
suportat. Mcar el acionase, fusese n permanent
micare. Ea ateptase, i fcuse tot felul de gnduri; el
nu avusese timp pentru aa ceva. Era mai ru s atepi.
ntr-un anume sens.
ncet, ncercnd s nu fac zgomot, se ddu jos din
pat. Tot corpul i era nepenit, l dureau articulaiile,
mai ales rotulele genunchilor.
Prea firesc. Muchii pe care-i solicitase noaptea
trecut erau nite coarde relaxate ale unui instrument
nefolosit, pus s cnte de ctre un dirijor alarmat. O
comparaie sugestiv, i zise Alex referitor la
gndurile lui. Aproape c zmbi, cnd formul ideea:
melodia era att de fals. Totul era fals.
Dar notele formau acorduri pe care le recunotea de
360

undeva. Din deprtare. Era un fel de melodie care se


distingea vag.
Un miros i invad nrile. Nu era nlucirea de
condimente i vanilie, dar avea aceeai dulcea. Dac
exista vreo asemnare, trebuia s fie sudul oriental
Java, Sunda Trench, o arom neptoare, uor greoas.
Travers n linite camera ctre ua de la teras i fu pe
punctul s-o deschid, cnd i ddu seama c era gol. Se
duse n tcere spre un scaun de lng fereastr, unde
aruncase o pereche de chiloi de baie, cu cteva zile n
urm. i lu de pe sptarul de lemn i-i puse pe el.
Sper c nu sunt uzi, zise Alison din pat. Camerista
de aici nu se prea omoar cu firea, iar eu am uitat s-i
atrn la uscat.
Culc-te la loc, rspunse Alex. Acum cteva clipe
dormeai. Foarte adnc.
n clipa de fa sunt foarte treaz. Doamne, e opt
i-un sfert.
Ei i?
Nu-i nimic, zu Numai c nu credeam c o s
dormim att de mult.
Nu e mult. Azi-noapte ne-am culcat dup ora trei.
Avnd n vedere cele ntmplate, chiar dac ne-am fi
sculat, la prnz ar fi fost devreme.
Ce-i face braul? Umrul?
E puin inflamat ca i tot corpul. Nu e paralizat.
Ce-i cu mirosul sta teribil?
Alison se ridic n capul oaselor; cearaful se ddu la
361

o parte, scond la iveal o cma de noapte neobinuit


de dichisit, din bumbac opac i cu nasturi. Ea observ
privirea ui Alex i o urm de zmbet pe buzele lui. Se
uit n jos i rse.
Cmaa mea de bunicu. Mi-am pus-o dup ce ai
adormit. Era rcoare, iar pe tine nu te interesau dect
discursurile filosofice.
El veni spre pat i se aez lng ea.
Am fost plictisitor, nu-i aa?
Nu te puteam face s taci; pur i simplu n-aveam
cum. Ai but mult whisky apropo, nu te doare capul?
Nu. De parc a fi but Ovaltine.
Nici alcoolul sec nu e bun pentru tine. Am mai
vzut genul sta de reacie Scuze, am uitat de
rezervele tale n privina consideraiilor mele prea
britanice.
Am fcut i eu cteva asear. Nu mai am nici o
obiecie.
Mai crezi n ele? n consideraii? Cum s-ar spune,
n logica rece a dimineii?
Cred c da; fora argumentului meu rezid n
faptul c nimeni nu lupt mai bine pentru peticul su de
pmnt dect acela care triete pe el i depinde de el
Da, aa cred. A fi i mai ncreztor, dac Barak n-ar fi
fost rnit.
Ciudat nume, Barak.
Ciudat om. i foarte puternic. E nevoie de el,
Alison. Bieii pot deveni repede brbai, dar nu sunt
362

suficient de maturi. E nevoie de experiena lui.


Cine are nevoie?
McAuliff se uit la ea, la felul nostim n care i ridica
ntrebtor sprncenele deasupra ochilor albatri, limpezi
i luminoi.
Cei care sunt de partea lui, rspunse el simplu.
Nu ns i Charles Whitehall.
Nu. Sunt foarte deosebii. i cred c e necesar n
acest moment, n aceste mprejurri ca gruparea lui
Barak s fie la fel de viabil ca i aceea a domnului
Charley.
Aceast ngrijorare m surprinde aproape la fel de
mult ca i o imixtiune, iubitule.
tiu. Numai c totul mi se pare att de complicat.
Nu ns i lui Whitehall. Nici lui Barak Moore. Ei vd o
simpl mprire, periclitat de pri secunde sau tere
Nu nelegi? Ei nu sunt tulburai. Urmresc mai nti un
obiectiv, apoi altul i altul, tiind c n cele din urm vor
trebui s trateze ntre ei. Nici unul nu pierde din vedere
lucrul sta. Fiecare i pune deoparte merele lui n
vreme ce continu s mearg mai departe.
Cum?
Alison se ls pe pern, uitndu-se la McAuliff, care
privea absent peretele.
Nu tiu dac explicaia mea e suficient de clar. O
hait de lupi i ncercuiete victimele, care se nghesuie
n centru. Cinii au un ritm neregulat de atac, se ntorc
srind nainte i napoi n jurul cercului, pn cnd
363

vnatul e zpcit, epuizat. Atunci se apropie lupii.


Alex se opri; era ovielnic.
Presupun c Charles i acest Barak sunt victimele,
zise Alison, ncercnd s-l ajute.
Jamaica e victima, iar ei sunt Jamaica. Lupii
dumanii sunt Dunstone i tot ce reprezint aceast
companie: Warfield i gaca lui de manipulatori
globali toi aceti Chatellerault ai lumii; Serviciul
Britanic de Informaii, cu elititii si gen Talion i
societatea lui de oportuniti; toi aceti Craft ai insulei
un fel de parazii interni. n fine, poate c i acest
Halidon, fiindc n-ai cum s controlezi ceea ce nu
gseti; i chiar dac descoperi acest lucru, exist riscul
s nu poi controla Exist muli lupi.
i mult confuzie, adug Alison.
McAuliff se ntoarse i o privi cu luare aminte.
Pentru noi. Nu pentru ei. sta-i lucrul remarcabil.
Victimele au elaborat o strategie: nha-l pe lup n timp
ce atac. Distruge-l.
i ce legtur are asta cu merele?
Am ieit din cerc i am intrat n linie dreapt.
i nu suntem abstraci, afirm Alison Booth.
Aa e. Pe msur ce o armat i s tii c Charles
Whitehall i Barak au armatele lor deci, pe msur ce
o armat nainteaz, i pstreaz cile de aprovizionare.
Dup ce toi lupii vor fi ucii, ei se vor ntlni fa-n
fa. Att Whitehall, ct i Moore adun mere sprijin.
McAuliff se opri din nou i se ridic de pe pat. Se
364

duse ctre fereastra din dreapta uii de la teras, trase


draperiile i privi spre plaj.
Ai neles ceva? ntreb el ncet.
Cred c e mult politic aici, iar eu nu m prea
pricep la aa ceva. Dar mi descrii un model destul de
cunoscut. A zice
Poi s fii sigur c aa e, o ntrerupse Alex,
vorbind ncet i ntorcndu-se de la fereastr. Exist
nenumrate precedente istorice i eu nu sunt istoric.
Ce dracu, de unde s ncepem? De la Galia lui Caesar?
Ferrara Romei? China n anii treizeci? Coreea, Vietnam,
Cambodgia? Vreo ase ri africane? Istoria e acolo i se
repet mereu. Exploatare din afar, revolte din interior,
insurgeni i contrainsurgeni. Haos, bi de snge,
expulzri. n final, reconstrucia, dup un aa-zis
compromis. sta-i modelul. La asta se ateapt Barak i
Charley. i fiecare tie c, n vreme ce se altur
celuilalt pentru a ucide un lup, trebuie, n acelai timp,
s-i ntreasc teritoriul. Deoarece, atunci cnd va veni
momentul compromisului fiecare vrea s se ncheie
mai mult n sensul dorit de el.
Vrei s spui renunnd la cercuri i linii drepte
c nu eti de acord cu slbirea armatei lui Barak. Aa
e?
Da. Nu acum. Nu n clipa asta.
Atunci nseamn c te implici. Eti un strin care
ia poziie din interior. Dar nu e teritoriul tu, iubitule.
Dar l-am adus pe Charley aici. I-am oferit
365

respectabilitate, acoperire. Charley e un ticlos


Barak Moore e un sfnt?
Nici vorb. i el e un ticlos. i e important s fie
aa.
McAuliff se ntoarse la fereastr. Soarele lovea n
geamuri, crend o pelicul fin de abur condensat. Avea
s fie o zi clduroas.
Ce ai de gnd s faci?
Alison sttea aplecat, pregtindu-se s se ridice din
pat n timp ce-l privea pe Alex.
S fac? ntreb el ncet, uitndu-se concentrat la
ceva de afar. Ceea ce mi s-a cerut; o treab pentru care
mi se pltesc dou milioane de dolari. S termin
prospeciunea sau s gsesc acest Halidon. Orice a
rezolva mai nti. Apoi s plecm de-aici n condiiile
impuse de noi.
Sun rezonabil, spuse Alison, ridicndu-se din pat.
De unde vine mirosul sta greos?
A, am uitat s-i spun. i-au parfumat camera, ca
s dispar mirosul de medicamente.
McAuliff se apropie de fereastr i i miji ochii n
razele dimineii.
Eterul, sau dezinfectantul ori ce-o fi fost era mult
mai acceptabil. Costumul meu de baie e acolo. Pot s-l
iau?
Cum?
Alex nu o asculta, atenia fiindu-i atras de ceea ce se
ntmpl afar.
366

Costumul meu de baie, iubitule. E n camera mea.


McAuliff se ntoarse de la fereastr, fr s-i
recepioneze cuvintele.
Ateapt aici. M ntorc imediat.
Se duse repede la ua dinspre teras, o deschise i iei
n fug. Alison se uit dup el stupefiat. Se duse la
fereastr s vad despre ce e vorba. i trebuir cteva
secunde pn s neleag. n deprtare, n josul plajei,
se zrea silueta unui negru solid ce se uita n largul
oceanului. Era Lawrence.
Alex se apropie de jamaicanul nalt, ntrebndu-se
dac trebuie s-l strige. Instinctiv, n-o fcu. Dar i drese
glasul cnd se afl la zece metri de el, destul de tare ca
s acopere plescitul valurilor.
Lawrence se ntoarse. Avea lacrimi n ochi, dar nu i se
clintea nici un muchi pe faa mpietrit. Era un copilbrbat, care tria agonia unei mari suferine personale.
Ce s-a ntmplat? ntreb cu blndee McAuliff,
ndreptndu-se spre uriaul biat cu bustul gol.
Trebuia s te ascult, domnu. Nu pe el. El a greit,
domnu.
Spune-mi ce s-a ntmplat, repet Alex.
Barak e mort. Am fcut ce mi-a ordonat s fac i
acum e mort. L-am ascultat pe el i e mort, domnu.
Cunotea riscul; trebuia s i-l asume. Cred c a
avut dreptate.
Nu. A greit fiindc e mort. De aia a greit,
domnu.
367

Floyd a murit acum Barak. Cine urmeaz?


Lawrence l sfredeli cu privirea pe McAuliff; avea
ochii roii de plns tcut i, dincolo de mndria i fora
pe care le arta, se ghicea durerea unui copil. i
rugmintea unui biat.
Dumneata i cu mine, domnu. Nu mai e
altcineva O s m ajui, domnu?
Alex i susinu privirea; nu zise nimic.
Bun venit printre revoluionari, i ur McAuliff
siei.

368

21
Poliia din Trelawny stabili identitatea lui Floyd la ora
7.02 dimineaa. ntrzierea se datora imposibilitii de a
analiza amprentele la Falmouth, ca i lipsei de
cooperare a ctorva zeci de localnici care fuseser
ridicai din pat n timpul nopii i adui s vad
cadavrul. Cpitanul era convins c unii dintre ei
recunoscuser corpul strpuns de gloane, ns abia la
dou minute dup ora apte, cnd un btrn un
grdinar din Carrick Foyle reacionase suficient de
puternic vznd chipul nsngerat de pe mas, abia
atunci hotr cpitanul s aplice metode mai dure.
Aduse o igar aprins la civa milimetri de ochiul
stng al btrnului, pe care-l inea deschis cu mna
liber, i zise apoi grdinarului ce tremura ca varga c
avea s-i ard globul ocular dac nu spunea adevrul.
Terorizat, btrnul mrturisi c omul al crui cadavru
se afla pe mas lucrase pentru Walter Piersall. Numele
lui era Floyd Cotter.
Cpitanul telegrafiase apoi la cteva secii de poliie,
pentru a obine informaii despre un anume Cotter
Floyd. Nu afl nimic: nu auziser niciodat de el. Dar
cpitanul insistase; atenia acordat lui Walter Piersall
nainte i dup moarte era foarte mare. Se ajunsese chiar
la amplasarea unor patrule permanente la casa de pe
369

dealul din Carrick Foyle. Cpitanul nu tia de ce; nu era


treaba lui s pun ntrebri i cu att mai puin s
discute ordinele venite de la Kingston. Era suficient c
existau. Motivele care determinaser hruirea
savantului alb nainte de moarte i interesul fa de
locuina sa dup aceea reprezentau chestiuni care-i
priveau pe oficialii de la Kingston, nu pe el. El doar
executa ordinele. i fcea treaba asta bine, chiar cu
entuziasm. sta era i motivul pentru care ajunsese
eful poliiei districtuale din Falmouth.
i tot din aceast cauz continua s dea telefoane,
ntrebnd de un anume Floyd Cotter, decedat, al crui
cadavru zcea pe o mas i al crui snge nu nceta s
curg din gurile de pe fa, din piept, burt i picioare;
snge care se usca pe marginile gazetei The Gleamer,
ntinse n grab pe podea.
La ora opt i cinci, n timp ce cpitanul se pregtea s
ridice receptorul ca s vorbeasc cu secia de poliie din
Sherwood Content, telefonul sun. Era omologul su
din Puerto Seco, de lng Discovery Bay, pe care-l
contactase cu douzeci de minute n urm. Omul i
spuse c, dup conversaia lor, vorbise cu subordonaii
si din schimbul de diminea. Unul dintre oameni i
spusese c exist un Floyd, lucrtor ntr-o echip de
prospeciune condus de un american pe nume
McAuliff, care-i ncepuse activitatea cu vreo zece zile
n urm, pe linia rmului. Echipa de prospectare
angajase nite crui n Ocho Rios. Fusese implicat i
370

Biroul guvernamental al forelor de munc.


Cpitanul sun dup directorul Biroului din Ocho.
Omul se trezise de-a binelea cnd ajunsese la aparat,
fiindc nu avea telefon i trebuia s mearg pn la un
magazin alturat, unde el i majoritatea membrilor
primeau apelurile. eful Biroului i aminti c, printre
oamenii angajai de americanul McAuliff, fusese i un
Floyd, ns nu-i cunotea numele de familie. Acest
Floyd apruse mpreun cu ali solicitani care auziser
c se caut crui la Ocho Rios. Nu era nregistrat de
biroul de omaj i n aceeai situaie se aflau unul sau
doi dintre cei care fuseser angajai.
Cpitanul l ascult pe director i i mulumi fr s-i
dea explicaii suplimentare. Dup ce nchise telefonul,
sun la Gordon House, n Kingston i-l cut pe
inspectorul care condusese echipele de cercetare ce
verificaser minuios casa lui Piersall din Carrick Foyle.
Concluzia inspectorului era aceeai cu a cpitanului:
decedatul Floyd Cotter fost angajat al lui Walter
Piersall se ntorsese cu prietenii si ca s jefuiasc
casa i fusese ntrerupt de apariia poliitilor.
Lipsea ceva?
Se spase n pivni? ntr-un vechi rezervor nefolosit
de ani de zile?
Inspectorul avea s vin la Falmouth pe la prnz. Pn
atunci, cpitanul putea s-l interogheze discret pe
domnul McAuliff. Dac nu pentru altceva, mcar s tie
unde locuia.
371

La ora nou i douzeci, cpitanul i primul su


adjunct intrar cu maina pe poarta de la Bengal Court.
Alexander se agit n mod convingtor. Era ngrozit
i, firete, regreta c Floyd Cotter i pierduse viaa,
dar, fir-ar s fie, ntmplarea asta spulbera nite ndoieli.
Nite echipament foarte scump dispruse dintr-un
camion, echipament care putea fi vndut la un pre bun
pe piaa neagr. De bun seam c acest Floyd Cotter l
luase. Era un ho fusese un ho.
Dorea cpitanul o list cu obiectele care lipseau? Era
vorba despre un instrument geodezic de msur, un
hidroscop, trei filtre de obiectiv Polaroid, cinci truse
medicale noi, n cutiile Societii Regale, un aparat
fotografic Rolleiflex i nc vreo cteva lucruri de mai
mic valoare ns nu ieftine. Adjunctul cpitanului
scria ct putea de repede pe un carnet, n timp ce Alex
enumera n vitez obiectele disprute. De dou ori, i
ceru s i se silabiseasc cuvintele; odat, vrful
creionului i se rupse. Fur cteva minute chinuitoare
pentru el.
Dup ncheierea interogatoriului, cpitanul i
adjunctul su i strnser mna geologului american i-i
mulumir pentru cooperare. McAuliff i urmri intrnd
n maina poliiei i le fcu amical cu mna, iar
vehiculul iei n vitez din parcare i se ndrept spre
poarta motelului.
Dup patru sute de metri, cpitanul opri maina. i
spuse ncet adjunctului su:
372

ntoarce-te prin pdure pe plaj. Afl cu cine st


acolo, cine vine s-l vad.
Adjunctul i scoase cascheta i cmaa kaki boit, pe
care avea insigna galben a gradului su, ntinse mna
spre bancheta din spate i lu un tricou verde. l trase pe
el i iei din main. i desprinse apoi centura, desfcu
tocul pistolului i l ntinse prin geam cpitanului.
Cpitanul vr mna sub bordul mainii i scoase o
apc neagr de base-ball, decolorat de vreme i
sudoare. I-o ddu adjunctului su i rse.
Toi suntem la fel, amice. Nu eti tu la de vinde
cocoruru?
Tot timpu, negroteiule. i mangusta nu m muc.
Adjunctul rnji i porni spre pdurea aflat dincolo de
osea, n faa creia se ntindea un gard din srm
ruginit i rupt. Era linia de demarcaie a proprietii
Bengal Court.
Maina poliiei demar n tromb pe osea. eful
poliiei din Falmouth era grbit. Trebuia s ajung la
Halfmoon Bay i s atepte un hidroavion care venea de
la Kingston.
Charles Whitehall sttea n iarba nalt, pe o culme ce
se nla deasupra drumului dinspre Priory-on-the-Sea.
inea sub bra cutia neagr de arhiv, cu capacul nchis
i legat cu fii de band adeziv. Era puin dup prnz,
iar McAuliff avea s apar n curnd.
Singur.
373

Charles insistase asupra acestui lucru. i asta nainte


de a auzi cuvintele lui McAuliff rostite pe un ton tios,
defensiv despre moartea lui Barak Moore.
Bramwell Moore, prieten de coal cu muli ani n
urm, la Savanna-la-Mar, ucis de gloane jamaicane.
Gloane jamaicane.
Gloane ale poliiei jamaicane. Era mai bine. Pe lng
aspectul instituional, exista n treaba asta i o anume
logic o contradicie n termeni, i zise Whitehall;
logica nu era bun sau rea, era doar logic. Totui, ea se
exprima prin cuvinte, iar cuvintele puteau fi interpretate
de unde falsitatea tuturor statisticilor oficiale: era o
logic servindu-se pe sine.
Gndurile l purtau spre trecut. Barak tiuse, dup
cum tiuse i el, c nu se mai jucau de-a hoii i
varditii. Nu mai era vorba de mama cu basma pe cap
agitnd o mtur de paie, alergnd dup copii prin curte,
certndu-i i rznd n acelai timp. Acum duceau un alt
fel de lupt. Mamele cu basma pe cap fuseser nlocuite
de reprezentani ai statului cu caschete militare; mturile
de paie se transformaser n arme de mare putere.
Ginile din curte erau idei mult mai periculoase
pentru slujbaii statului dect fuseser penele psrilor
din curte pentru servitorii familiei.
Barak murise.
Prea incredibil. Totui, n ciuda efortului su, Barak
nu nelesese problemele insulei lor; de aceea, nu intuise
rezolvrile adecvate. Soluiile lui Barak erau la distan
374

de decenii de situaia actual.


Mai nti trebuia s existe for. Cei muli condui de
civa militani, foarte puternici.
Poate chiar unul.
La poalele dealului se zri un nor de praf; o furgonet
mergea n mare vitez pe vechiul drum de ar.
i McAuliff era nelinitit.
Charles se ntoarse i privi peste cmp, spre aleea ce
ducea ctre cas. i ceruse gazdei sale de la Drax Hill s
plece de-acas ntre doisprezece i trei. Nu dduse nici o
explicaie, dar nici nu fusese ntrebat.
Se ntorsese un mntuitor. Lucrul acesta era de-ajuns.
Asta e, spuse McAuliff, stnd n faa lui Whitehall
n magazia rcoroas i innd cutia mai mic de arhiv
n mna stng. Dar nainte de-a ncepe s-o studiezi, a
vrea s lmurim cteva lucruri.
Charles Whitehall l privi int pe american.
E inutil s impui condiii. tim amndoi ce trebuie
fcut.
Nu mi se pare inutil ca dumneata s nelegi c nu
se vor lua decizii unilaterale, l contrazise Alex. sta
nu e doar rzboiul dumitale, domnu Charley.
ncerci s te plasezi n locul lui Barak?
S zicem c-i apr interesele. i pe ale mele.
Pe ale dumitale le neleg. Dar de ce pe-ale lui? tii
c nu sunt compatibile.
Nici mcar n-au vreo legtur.
Atunci de ce te preocup?
375

Whitehall i ndrept privirea spre cutia de arhiv. i


ddu seama c i se auzea respiraia; i dovedea
tulburarea, iar lucrul acesta l irit.
D-mi, te rog, cutia.
Mi-ai pus o ntrebare. Mai nti s-i rspund,
replic McAuliff. N-am ncredere n dumneata, Charley.
Dumneata i foloseti pe toi. i orice. nchei pacte i
nelegeri cu tot ce mic i o faci foarte bine. Eti att
de maleabil nct te poi ntlni cu dumneata dup col.
Dar tot timpul e vorba despre o micare social radical,
iar asta nu nseamn mare lucru pentru mine.
A, neleg. Eti de acord cu parautitii lui Barak
de pe plantaiile de trestie de zahr. Cu haosul creat de
oamenii lui Castro, ai crui caporali scuip, mestec
trabucuri i le violeaz pe fiicele generalilor, pentru ca
societatea s-i recapete echilibrul. Btui vulgari, ce
conduc treburile statului. Spre dezastru, a aduga. Nu fi
stupid, McAuliff. Dumneata eti un om capabil.
nceteaz, Charley. Nu eti pe o estrad,
adresndu-te statului dumitale major, zise Alex plictisit.
Nu cred n aceast simplificare exagerat, dup cum nu
cred n soluiile dumitale gen doi i cu doi.
Micoreaz-i tirul artileriei. Eu sunt nc eful acestei
prospeciuni. Te pot concedia imediat. i n mod public.
Chiar dac n-ai fi expulzat de pe insul, statutul
dumitale n-ar mai fi acelai.
Ce garanii am c n-o s m dai afar?
Aproape nici una. Va trebui doar s m crezi pe
376

cuvnt c vreau s scap de ticloii ia la fel de mult ca


i dumneata. Din motive total diferite.
Am totui impresia c mini.
Sunt lucruri cu care nu m joc.
Whitehall l privi pe McAuliff n ochi.
Nici eu. Am spus c aceast conversaie e inutil i
aa e. Accept condiiile dumitale, gndindu-m la ceea
ce trebuie fcut acum, te rog s-mi dai cutia aia.
Sam Tucker sttea pe teras, citind ziarul i uitnduse din cnd n cnd peste zid, ctre plaj, unde Alison i
James Ferguson edeau n ezlonguri lng ap. Uneori,
cnd orbitorul soare caraibian le nclzea prea mult
pielea, intrau n ap. Nu se blceau, nu sreau, nici nu
plonjau; pur i simplu cdeau pe suprafaa calm, de
parc ar fi fost extenuai. Prea s fie, pentru amndoi,
un exerciiu pentru alungarea plictiselii.
Nu era veselie sur la plage, i zise Sam, care punea
mna pe binoclu de fiecare dat cnd Alison intra n ap
i cerceta mprejurimile zonei n care nota ea. Se uita la
fiecare nottor care se apropia de ea; nu erau muli i-i
recunoscuse pe toi ca fiind oaspei ai hotelului.
Nici unul nu constituia o ameninare, iar Sam Tucker
asta cuta.
Ferguson se ntorsese de la Montego Bay puin nainte
de prnz, imediat dup plecarea lui Alex la Drax Hali.
Rtcise pe terasele alturate i-i surprinsese pe Sam i
pe vremelnic dezorientatul Lawrence, care stteau pe
377

zid vorbind ncet despre Barak Moore. Ferguson i


uimise prin faptul c se declarase entuziasmat de felul
cum i petrecuse ziua liber la Montego Bay.
La sosire, tnrul botanist arta tras la fa i extrem
de nervos. Lumea bnuia c fcuse excese i zbovise
cam mult cu feticanele; se fcuser chiar glume n
acest sens, iar el le primise cu o remarcabil lips de
umor. Dar lui Sam Tucker nu i se pruse plauzibil o
asemenea explicaie. James Ferguson nu se resimea de
pe urma buturii ingurgitate cu o noapte n urm; avea
aerul unui tnr nspimntat, care nu putuse s doarm.
Teama lui, i spuse Sam, nu era un subiect de discuie;
n-ar fi vorbit nici mcar despre noaptea petrecut la
Montego, pe care o considera un stupid i neplcut
interludiu. Prea dornic de companie, de parc i-ar fi
regsit sigurana n atmosfera familiar a echipei. Se
agase de prezena lui Alison Booth, oferindu-se s o
nsoeasc S fi fost dragostea aprins a unui mucos,
ori devoiunea unui homosexual? Nici una, nici alta.
El era nfricoat.
Avea un comportament instabil, conchise Sam Tucker
Auzi deodat pai moi i iui n spatele su i se
ntoarse. Lawrence, acum mbrcat, traversa terasa
dinspre partea de est a pajitii. Revoluionarul negru se
duse ctre Sam i ngenunche nu n semn de loialitate,
ci pentru a-i ascunde silueta masiv n spatele zidului.
Vorbi agitat.
Nu-mi place ce vd i aud, domnu.
378

Ce anume?
Negroteiu se ascunde ca un tmpit!
Suntem supravegheai?
Tucker puse ziarul jos i se aplec spre el.
Da, domnu. De trei-patru ore.
De cine?
Un punga se plimb pe plaj de azi-diminea.
Tot nconjoar plaja spre vestul golfului, prea departe
pentru un turist rtcit. L-am privit cu atenie. Pantalonii
lui suflecai artau prea noi, domnu. M-am dus n
pdure i i-am gsit pantofii. Apoi i-am recunoscut
pantalonii, domnu. E poliist.
i ncrunt chipul aspru.
Alex a vorbit cu poliia din Falmouth pe la nou i
jumtate. n hol. Spunea c erau doi: un ef i un indian.
Cum, domnu?
Nimic Asta ai vzut. Ce-ai auzit?
Nu-i tot ce-am vzut.
Lawrence privi spre zid, ctre centrul plajei satisfcut,
i ndrept atenia asupra lui Sam.
L-am urmrit pe punga pe aleea dinspre buctrie,
unde a ateptat un om s ias i s vorbeasc cu el. Pe
funcionarul de la recepie. A scuturat din cap de mai
multe ori. Poliistul era furios, domnu.
Dar ce-ai auzit, biete?
Un portar era foarte aproape i i lustruia pistolul
de turul pantalonilor. Dup ce a plecat poliistul punga,
l-am luat la ntrebri, domnu. Mi-a zis c pungaul sta
379

tot ntreba unde s-a dus americanul i cine i-a telefonat.


i recepionerul nu tia.
Aa e, domnu. Poliistul era furios.
Unde-i acum?
Ateapt n partea de est a rmului. Lawrence
art peste zid, dincolo de dune, spre un punct de pe
partea cealalt a plajei. Vezi? n faa brcilor de pescuit,
domnu.
Tucker lu binoclul i-l ndrept ctre silueta de lng
brcile cu fundul adnc din ap. Omul i brcile se aflau
la vreo patru sute de metri distan. Brbatul purta un
tricou verde ponosit i o apc de base-ball uzat;
pantalonii fceau excepie. i-i suflecase pn la
genunchi, aa cum umblau mturtorii de pe plaj, dar
Lawrence avea dreptate, erau clcai i prea curai.
Omul sttea de vorb cu un vnztor ambulant de
cocoruru, un jamaican slab i foarte negru, care se
plimba n sus i-n jos pe plaj cu o roab plin cu nuci
de cocos pe care le vindea turitilor, sprgndu-le cu un
cuit nfricotor. Din cnd n cnd, omul privea spre
terasele din aripa de vest, exact ctre binoclu, i zise
Sam. De bun seam, individul nu-i ddea seama c
era observat; dac ar fi priceput, i s-ar fi vzut reacia pe
chip. Dar faa lui exprima doar iritare.
Ar fi bine s-i dm o informaie potrivit, fiule,
spuse Sam, punnd jos binoclul.
Cum, domnu?
S-i transmitem ceva care s-i aline mnia ca s
380

nu se mai gndeasc prea mult la asta.


Lawrence rnji.
S inventm o poveste, nu-i aa, domnu?
De pild, c McAuliff s-a dus s fac cumprturi
la Ocho. E la vreo zece kilometri de Drax Hill, domnu.
Pe acelai drum.
De ce doamna Booth Alison n-a plecat cu el?
Sam se uit la Lawrence, apoi spre plaj, unde Alison se
ridicase n picioare, pregtindu-se s intre n ap.
Tucker se scul de pe scaun i se duse la zid.
Cred c Alison trebuie s-i srbtoreasc ziua.
Telefonul sun n camera lui McAuliff. Ua era nchis,
dar ritul strident se auzi dincolo de pereii tapetai cu
gresie. Tucker i Lawrence se privir, ghicindu-i
gndurile. Dei McAuliff nu discutase despre plecarea
motivat de la Bengal Court, nici n-o tinuise. De fapt,
ceruse de la recepie o hart rutier, explicnd doar c
voia s fac o plimbare. Prin urmare, recepionerul tia
c nu era n camera lui.
Tucker se ndrept n grab spre u, o deschise i se
duse la telefon.
Domnul McAuliff?
Vocea jamaican, blnd i limpede, era a operatoarei
de la central.
Nu, domnul McAuliff e plecat. Pot s-i transmit
vreun mesaj?
V rog, domnule, am un apel de la Kingston. De la
un domn Latham. Vrei s rmnei la aparat, v rog?
381

Sigur. Spune-i domnului Latham c la telefon e


Sam Tucker. Poate c vrea s vorbeasc cu mine.
Sam puse receptorul sub brbie i scpr un chibrit,
cu care i aprinse un trabuc subire. De-abia trsese
primul fum, cnd auzi declicul dublu al legturii. Auzi
vocea lui Latham. Birocratul corect de la minister, care
era i un adept al cauzei lui Barak. n timp ce Latham
vorbea, Tucker hotr s nu-i spun nimic despre
moartea lui Barak.
Domnul Tucker?
Da, domnule Latham. Alex a plecat cu maina la
Ocho Rios.
Foarte bine. Sunt sigur c poi primi i dumneata
mesajul. Am reuit s rezolvm cererea lui McAuliff. O
s aib cluzele pentru regiunea din interior cu cteva
zile mai devreme. Se afl la Duanvale i vor merge pe
oseaua Unsprezece, ctre Queenhythe, ceva mai trziu,
n cursul dup-amiezei.
Queenhythe e prin apropiere, nu-i aa?
Cinci sau ase kilometri de la motelul n care stai,
nu mai mult. Or s telefoneze dup ce ajung.
Cum i cheam?
Sunt frai. Marcus i Justice Hedrik. Sunt maruni,
desigur. Dou dintre cele mai bune cluze din Jamaica;
cunosc extrem de bine regiunea Cock Pit i sunt oameni
de ncredere.
M bucur s aud asta. Alexander va fi ncntat.
Latham fcu o pauz, dar era limpede c nu
382

terminase.
Domnule Tucker
Da, domnule Latham.
Se pare c McAuliff a modificat programul
prospeciunii. Nu prea nelegem motivul
Nu e nimic de neles, domnule Latham. Alex a
hotrt s nceap treaba dintr-un punct geografic situat
la mijloc. n felul acesta se fac mai puine erori; e ca i
cum ai trasa o bisectoare ntr-un triunghi, pornind de la
coordonate semicirculare. Eu sunt de acord cu el.
Tucker trase din igara de foi. Tcerea lui exprima
stupoare. n plus, continu Sam, toat lumea are mai
multe de fcut.
neleg Aadar, motivele sunt de ordin
profesional?
Da, domnule Latham. Tucker nelese c Latham
nu vorbea liber la telefon. Sau simea c nu poate.
Evident, avem n vedere interesele ministerului.
De fapt, Alex v-ar putea ajuta s economisii sume
considerabile de bani. Vei primi mult mai multe date i
mult mai repede.
Latham fcu o nou pauz, de parc ar fi vrut s
sublinieze importana spuselor sale.
Firete, suntem ntotdeauna interesai de
conservarea fondurilor i presupun c ai fost cu toii
de acord s ptrundei att de curnd. n regiunea Cock
Pit, vreau s zic.
Sam nelese c afirmaia lui Latham putea fi tradus
383

prin ntrebarea: Barak Moore a fost de acord?


Toi am fost de acord, domnule Latham. Suntem
cu toii profesioniti.
Da ei bine, asta-i grozav. nc o chestiune,
domnule Tucker.
Da, domnule Latham.
Noi vrem ca domnul McAuliff s foloseasc toate
resursele care i-au fost puse la dispoziie. Nu trebuie s
fac economie la bani. Reuita prospeciunii e mult mai
important.
Tucker traduse din nou cu uurin mesajul cifrat al
lui Latham: Alex trebuie s pstreze legtura cu oamenii
Serviciului Britanic de Informaii. Dac i-ar evita, ar da
natere la bnuieli.
O s-i comunic, domnule Latham, dar sunt sigur c
tie i el lucrul sta. n ultimele dou sptmni am
fcut doar munc de rutin, foarte monoton doar
msurtori geodezice pe linia rmului. N-a prea fost
nevoie de echipament. Sau de resurse.
E bine, atta vreme ct ne mprtete punctul de
vedere, zise Latham repede, dornic s ncheie
conversaia. La revedere, domnule Tucker.
La revedere, domnule Latham.
Sam inu degetul pe furca telefonului cteva clipe,
apoi l ridic i atept legtura cu centrala. Cnd i
rspunse operatoarea, Tucker ceru legtura cu recepia.
Bengal Court, bun ziua.
Sunt Tucker, aripa de vest, camera ase, din echipa
384

de prospeciune a Societii Regale.


Da, domnule Tucker.
Domnul McAuliff mi-a cerut s fac nite pregtiri
pentru disear. El n-a avut timp azi-diminea; n plus,
nici n-ar fi putut; doamna Booth era cu el.
Sam fcu o pauz, lsndu-l pe recepioner s-i
nregistreze mesajul. Acesta rspunse mecanic:
Da, domnule Tucker. Ce putem face pentru
dumneavoastr?
E ziua de natere a doamnei Booth. Crezi c se
poate prepara un mic tort la buctrie? Nu ceva foarte
sofisticat, nelegi?
Desigur! Am fi ncntai, domnule. Funcionarul
era exuberant. Cu mult plcere, domnule Tucker.
Eti foarte amabil. Trece-l n contul domnului
McAuliff
Nu v cost nimic, l ntrerupse funcionarul, cu
slugrnicie mieroas.
Foarte amabil. O s cinm pe la opt i jumtate,
cred. La masa noastr obinuit.
O s ne ocupm de tot.
Adic, rmne pentru opt i jumtate dac
McAuliff se ntoarce la timp
Tucker fcu o mic pauz, ateptnd reacia
funcionarului.
E vreo problem, domnule Tucker?
Pi, bietul om s-a dus la sud de Ocho Rios, pe
lng Fern Gully, mi se pare, s caute o sculptur n
385

stalactit. Mi-a spus c exist pe-acolo nite localnici


care fac aa ceva.
E adevrat, domnule Tucker. Sunt civa sculptori
n stalactite la Gully. Totui, exist nite restricii
oficiale
O, Doamne, l ntrerupse Sam, nu vrea dect s
gseasc un cadou pentru doamna Booth, asta-i tot.
Recepionerul rse ncet, slugarnic.
V rog s nu m nelegei greit, domnule Tucker.
Amestecul autoritilor este adesea nentemeiat. Voiam
doar s-mi exprim sperana c eforturile domnului
McAuliff vor fi ncununate de succes. Cnd mi-a cerut
harta rutier, trebuia s-mi spun unde se duce. L-a fi
putut ajuta.
Pi fcu Sam conspirativ, poate c se simea
stingherit. Nu trebuia s vorbesc despre asta; s-ar nfuria
dac ar afla.
Desigur.
Mulumesc pentru tortul de disear. Eti foarte
amabil, fiule.
Cu mult plcere, domnule.
Ultimele replici fur schimbate rapid, recepionerul
plind grbit. Sam puse receptorul n furc i se ntoarse
pe teras. Lawrence i schimb poziia din care observa
plaja i se aez pe dalele de piatr, cu spatele la zid,
ascuns vederii celor de la malul mrii.
Doamna Booth i glumeul au ieit din ap, zise
revoluionarul negru. S-au aezat n ezlonguri.
386

A sunat Latham. Cluzele vor fi aici n dupamiaza asta i am vorbit cu recepionerul. S vedem
dac informaia va fi transmis la timp.
Tucker se aez ncet pe scaun i lu binoclul de pe
mas. Ridic ziarul i-l inu lng binoclu, prin care
privi bazinul de not din faa plajei centrale de la Bengal
Court.
Dup zece secunde, vzu silueta unui brbat mbrcat
n sacou i cu cravat ce iei pe ua din spate a cldirii,
trecu pe lng un grup de ezlonguri din lemn i-i salut
pe clieni, oprindu-se s vorbeasc cu civa dintre ei.
Ajunse la treptele de piatr ce duceau spre nisipul de la
rm i rmase acolo cteva clipe, cercetnd plaja
Apoi cobor spre nisipul alb i fierbinte. O lu n
diagonal spre dreapta, ctre brcile pescreti.
Sam l urmri pe funcionarul care se apropia de
poliistul punga cu apc de base-ball jerpelit i de
vnztorul de cocoruru. Cel din urm l vzu venind,
apuc mnerele roabei i o mpinse ctre nisipul aspru
de lng ap, ndeprtndu-se. Poliistul rmase pe loc
i-l salut pe recepioner.
Imaginea mrit de binoclu confirm presupunerile
lui Sam Tucker. Trsturile poliistului se crispar de
iritare. Omul prea s deplng cheltuiala de timp i
energie ntr-o zi att de clduroas.
Funcionarul se ntoarse i porni napoi pe nisip ctre
cldirea motelului. Poliistul o lu spre vest, pe lng
marginea apei. Iuise pasul i renunase la postura de
387

mturtor indigen, adus de spate ce cur plaja.


Nu prea mai arta a om ce lucreaz sub acoperire, i
spuse Sam Tucker, urmrind naintarea poliistului ctre
zona mpdurit a proprietii motelului. n drum spre
pantofii lui i spre ieirea la osea, nu arunc nici o
privire napoi ctre turitii de pe plaj.
McAuliff privea peste umrul stng al lui Charles
Whitehall, n timp ce savantul negru trecea flacra
lmpii cu acetilen peste marginea lipit a cutiei de
arhiv. Punctul fierbinte al flcrii se deplasa la trei
milimetri sub linia sudat a capacului cutiei.
Captul de deasupra se desprinsese. Charles stinse
imediat flacra i vr marginea cutiei sub robinetul de
la chiuvet. Firul de ap sfri i se transform n vapori
n contact cu oelul fierbinte. Whitehall i ddu jos
ochelarii de protecie, lu un ciocnel i lovi uor
marginea fumegnd.
Capacul se desfcu i czu sfrind n chiuveta
metalic. n cutie se afla un pachet nvelit n muama.
Cu minile tremurndu-i uor, Whitehall l scoase. Se
ridic de pe scaun, puse pachetul pe mas i dezleg
firele de nailon. Despachet muamaua i o netezi,
desprinse cptueala interioar i scoase dou pagini
btute la main. Se ntinse dup veioz i-l privi pe
McAuliff.
Alex era fascinat de ceea ce vedea. Ochii lui
Whitehall strluceau cu o intensitate ciudat. Omul
388

prea cuprins de febr. O febr mesianic. Un fel de


victorie cu rdcini n absolut.
Victoria unui fanatic, i spuse McAuliff.
Fr s scoat o vorb, Whitehall ncepu s citeasc.
Dup ce termin prima pagin, i-o mpinse pe mas lui
Alex.
Cuvntul Halidon era n realitate format din trei
vorbe sau sunete provenind din dialectul african
ashanti, att de alterate fonetic, nct fuseser greu de
reconstituit. (n acest loc, Piersall nserase nite
hieroglife care nu aveau nici un neles pentru Alex.)
Cuvntul de baz, alt hieroglifa, era redat de sunetul
lidou, transcris prin imaginea unei buci de lemn
scobite, ce putea fi inut n mn. Lidou-ul reprezenta
un instrument sonor primitiv, un mijloc de comunicare
la distan, n jungl i pe dealuri. nlimea sunetului
era controlat de respiraia sufltorului i de aezarea
degetelor pe fantele scobite pe suprafaa de lemn
principiul de baz al instrumentelor de suflat.
Paralela istoric i devenise limpede lui Walter
Piersall. n vreme ce triburile de maruni, sedentare,
foloseau un abeng un fel de goarn fcut din coarne
de vit pentru a-i avertiza rzboinicii sau pentru a
anuna apropierea dumanului alb, adepii lui Acquaba,
fiind nomazi, nu se puteau bizui pe produse obinute de
la animale domestice. Aa c recurser la obiceiul
african de a utiliza cel mai la ndemn material:
lemnul.
389

Dup ce stabilise c simbolul originar era o goarn


primitiv, Piersall mai avea de precizat modificarea
sunetelor care l transcriau fonetic. Reluase studiul
dialectelor ashanti-kromanti, pentru a descoperi cuvinte
originare compatibile. Gsi mai nti silaba final, sau
sunetul. Se afla n hieroglifa ce reprezenta curentul unui
ru sau submarin, ce punea n pericol viaa unui om sau
animal aflat n ap. Echivalentul sonor era un geamt
sau strigt pe un ton grav. Se pronuna nua.
Piesele acelui puzzle primitiv preau mbinate.
Sunetul iniial se pronunata haii, cuvntul kromati ce
nsemna sfatul zeitilor tribului.
Haii-lidou-nua.
Sunetul grav al unei goarne primitive, semnificnd o
primejdie, o invocare a sfatului suprem al zeilor.
Codul lui Acquaba. Cheia ascuns care permitea unui
strin s ptrund n secta primitiv.
Primitiv, dar, de fapt, deloc primitiv.
Halidon. Hollydawn. (Rsritul Sfnt) Un instrument
de suflat al crui geamt era dus de vnt pn la zei.
n plus, reprezenta ultimul dar pe care Piersall l
fcuse insulei sale de refugiu. Mijlocul prin care se
putea atinge, nregistra i elibera o puternic for
pentru binele Jamaici. Prin care putea fi convins si asume responsabilitatea.
Rmnea doar de stabilit care dintre comunitile
izolate din munii regiunii Cock Pit era Halidonul. Care
dintre ele rspundea la codul lui Acquaba?
390

Pn la urm, scepticismul fundamental al savantului


se manifesta i n documentul lui Piersall. El nu punea
la ndoial existena Halidonului; avea nedumeriri doar
n privina zvonurilor legate de bogia sa i de
transmiterea acesteia. Era vorba mai curnd despre
mituri dect despre fapte reale? Fusese oare exagerat
aceast legend mult dincolo de resursele diminuate ale
tribului?
Rspunsul se afla n regiunea Cock Pit.
McAuliff termin de citit i a doua pagin, apoi ridic
ochii spre Charles Whitehall. Fascistul negru plecase de
lng bancul de lucru i se oprise lng singura fereastr
ce ddea spre cmpiile din Drax Hali. Fr s se
ntoarc, vorbi calm, de parc ar fi intuit c Alex l
privea i-i atepta cuvintele:
Acum tim care e pasul urmtor. Dar trebuie s
acionm cu pruden. Dac facem o singur micare
greit, strigtul Halidonului va pieri dus de vnt.

391

22
Avionul particular Caravel ncepu s coboare,
apropiindu-se dinspre vest de micul aerodrom Boscobel,
din Oracabessa. Motoarele fur ambalate n rafale
scurte, pentru a face fa vntului puternic i ploii
toreniale iscate brusc, care obligar aeronava s
aterizeze direct pe pist. Rul la sol pn la captul ei,
se ntoarse cu dificultate i opri n faa micului terminal
pentru pasageri.
Doi hamali jamaicani narmai cu umbrele, trecur n
goan prin spaiile joase. Cu fore unite, mpinser scara
sub ua avionului; cel din stnga btu repede n fuzelaj.
Ua fu deschis de un alb solid care iei imediat afar,
refuznd umbrelele oferite. Sri din capul scrii direct
pe pmnt i privi n jur prin ploaia deas.
i inea mna dreapt n buzunarul hainei. Se ntoarse
ctre ua avionului i ddu din cap. Al doilea alb solid
cobor i alerg prin ploaie spre terminalul din beton. i
el i inea mna dreapt n buzunar. Ptrunse n cldire,
se uit n toate prile, apoi se ndrept spre parcare.
Dup aizeci de secunde, poarta magaziei de bagaje
fu deschis de ctre al doilea brbat, iar o limuzin
Mercedes 660 iei de acolo i porni spre Caravel,
derapnd de mai multe ori pe pmntul ud.
Cei doi jamaicani rmaser lng scar, ateptnd cu
392

umbrelele n mn.
Limuzina opri lng avion i trupul sfrijit i
mbtrnit ai lui Julian Warfield fu ajutat s coboare
scrile, cu capul i corpul protejate de cei doi negri. Al
doilea brbat alb inea deschis portiera Mercedesului;
colegul lui se afla n faa mainii, cercetnd
mprejurimile i pe cei civa pasageri ce ieiser din
terminal.
Dup ce Warfield fu instalat pe bancheta din spate,
oferul jamaican se ddu jos i ced locul la volan celui
de-al doilea alb. Acesta claxon o dat; colegul lui se
ntoarse i alerg spre portiera din fa, o deschise i se
sui n main.
Cu motorul ambalat, maina trecu n mararier
dincolo de coada avionului, apoi ni nainte i iei n
vitez pe poart.
Alturi de Julian Warfield, pe bancheta din spate, se
aflau Jensen i soia lui, Ruth.
O s mergem la Peale Court, nu-i departe de aici,
zise uscivul bancher, cu ochii vioi, autoritari. Ct timp
avei la dispoziie? n limite rezonabile.
Am nchiriat o main pentru o excursie la Dunns
Falls, rspunse Peter. Am lsat-o n parcare i ne-am
suit n Mercedes. Avem cel puin cteva ore.
Ai spus limpede c mergei la Falls?
Da, l-am invitat i pe McAuliff.
Warfield zmbi.
Bine lucrat, Peter.
393

Maina merse civa kilometri pe oseaua din


Oracabessa, apoi coti pe o alee pietruit, flancat de doi
stlpi din piatr alb pe care se putea vedea plcue
identice cu inscripia PEALE COURT. Erau lustruite
impecabil, cu litere negre pe fond auriu.
La captul aleii se zrea o parcare lung, aflat n faa
unei case i mai lungi, din stuc alb, cu un etaj, ui din
lemn preios i numeroase ferestre. Era amplasat n
vrful unei pante abrupte, deasupra plajei.
Warfield i soii Jensen fur ntmpinai de o negres
btrn i blnd, ntr-o uniform alb, iar Julian i
conduse oaspeii spre o verand cu vedere ctre golful
Golden Head.
Se instalar tustrei n fotolii, iar Warfield i ceru
politicos servitoarei jamaicane s le aduc rcoritoare.
Eventual i un punci slab cu rom.
Ploaia se potolise; fii de lumin galben i oranj se
zreau dincolo de norii cenuii.
ntotdeauna mi-a plcut Peale Court, spuse
Warfield. E un loc att de panic.
Iar privelitea i taie rsuflarea, adug Ruth. E
proprietatea dumitale, Julian?
Nu, draga mea. Dar nu cred c mi-ar fi greu s-o
obin. Poi s arunci o privire, dac vrei. Poate c v-ar
interesa, pe tine i pe Peter.
Ruth zmbi i, ca la un semn, se ridic din fotoliu.
Eu o s m duc.
Se ntoarse n spaioasa camer de zi, cu podeaua din
394

marmur cafenie. Peter o urmri cu privirea, apoi se uit


la Julian.
Situaia e chiar att de grav?
Nu vreau s-o indispun, replic Warfield.
Ceea ce, desigur, e un rspuns la ntrebarea mea.
Posibil. Nu neaprat. ntmpltor am aflat nite
veti tulburtoare. n legtur cu MI 5 i cu fratele su
de-aici, MI 6.
Peter prea foarte surprins.
Credeam c zona asta e acoperit. Complet. Era
inert.
Pe insul, poate. Suficient pentru scopurile noastre.
Nu ns i la Londra. Asta-i limpede. Warfield fcu o
pauz i respir adnc, ncreindu-i buzele subiri i
zbrcite. Firete, o s lum imediat msuri de
intervenie, dar s-ar putea s se fi ajuns prea departe. La
urma urmei, putem controla chiar i Serviciul dac
trebuie prin Ministerul de Externe. Ceea ce m
ngrijoreaz acum e activitatea prezent.
Peter Jensen privi peste balustrada verandei. Soarele
dup amiezei i fcea loc printre nori. Ploaia ncetase.
Atunci avem doi adversari. Acest Halidon ce
naiba o mai fi i sta i Serviciul Britanic de
Informaii.
Exact. Totui, esenial e s tratm cele dou
probleme separat. nelegi?
Jensen i ntoarse privirea spre btrn.
Desigur. Numai dac nu i-au unit deja forele.
395

N-au fcut-o.
Eti sigur de asta, Julian?
Da. Nu uita c am aflat pentru prima dat de acest
Halidon de la oamenii din MI 5 specialiti. Statele de
plat ale lui Dunstone cuprind multe nume. Dac s-ar fi
fcut vreo legtur, am fi tiut.
Jensen privi din nou apele golfului, cu o expresie
gnditoare, nedumerit.
De ce? De ce? I s-au oferit dou milioane de
dolari Nu exist nimic, absolut nimic n dosarul lui
care s ndrepteasc vreo bnuial. McAuliff devine
foarte suspicios cnd e vorba de amestecul oricrui
guvern de fapt, de-a dreptul nverunat. sta a i fost
unul dintre motivele pentru care l-am propus.
Da, zise Warfield pe un ton neutru. McAuliff a fost
ideea ta, Peter Nu m nelege greit; nu te fac
rspunztor i eu am fost de acord cu alegerea ta
Povestete-mi ce s-a ntmplat azi-noapte. Azidiminea.
Jensen i relat ce tia, ncheind cu descrierea brcii
de pescuit ce virase n larg i cu scoaterea
echipamentului medical din camera de motel.
Dac MI 6 a coordonat operaiunea, a optat pentru
o variant rudimentar, Julian. Serviciul sta dispune de
suficiente faciliti pentru a mai fi nevoit s recurg la
moteluri i brci de pescuit. Dac am ti ce s-a
ntmplat
tim. Cel puin aa cred, rspunse Warfield.
396

Asear, trziu, a fost spart casa unui om alb decedat,


un antropolog pe nume Piersall. Se afl la vreo
cincisprezece-douzeci de kilometri de coast. A fost o
ambuscad. tim c au murit doi brbai; alii ar putea
s fie rnii. Au considerat oficial c a fost vorba de un
furt, ceea ce, desigur, nu e adevrat. Nu n sensul
propriu al cuvntului.
Cunosc numele Piersall
E normal. A fost universitarul radical care a depus
cererea aia nebuneasc n Departamentul Teritoriilor.
Sigur! Urma s cumpere jumtate din regiunea
Cock Pit! Asta se ntmpl cu mai multe luni n urm.
Era nebun.
Jensen i aprinse pipa, pe care o inea strns n mn.
Aadar, exist al treilea intrus, zise el ncet.
Sau unul din primii doi, Peter.
Cum? Ce vrei s spui?
Ai exclus MI 6. Ar putea fi Halidonul.
Jensen l privi int pe Warfield.
Dac-i aa, nseamn c McAuliff lucreaz cu
ambele tabere. Iar Serviciul de Informaii n-a putut
stabili contactul, fr acordul lui McAuliff.
Un tnr foarte complicat.
Btrnul bancher puse cu grij paharul pe o msu
din ceramic de lng fotoliul su. Se ntoarse s
priveasc pe uile verandei; puteau auzi vocea lui Ruth
Jensen, sporovind cu menajera jamaican n cas.
Warfield se uit din nou la Peter, i ndrept degetul
397

subire, osos, spre o serviet din piele cafenie aezat pe


o mas de nuiele de pe verand.
Aia e pentru tine, Peter. Te rog s-o iei.
Jensen se ridic din fotoliu, se duse spre mas i se
opri lng serviet. Era mai mic dect genul diplomat.
i mai groas. Ambele ncuietori aveau cifru.
Care sunt codurile?
Broasca din stnga are trei zerouri. Cea din dreapta
trei de cinci. Poi schimba combinaiile cum vrei.
Peter se aplec i ncepu s roteasc micile cercuri
verticale. Warfield continu:
Mine o s ncepei treaba n interiorul insulei.
Afl tot ce poi. Verific cine vine s-l vad, fiindc va
avea cu siguran vizitatori. i n clipa cnd tii precis
despre cine e vorba, trimite-o pe Ruth cu informaia, sub
un pretext medical oarecare Apoi, Peter, trebuie s-l
ucizi. McAuliff e cheia de bolt. Moartea lui va alarma
ambele tabere, iar noi vom afla ceea ce vrem s tim.
Jensen ddu la o parte clapeta servietei. nuntru, pe
un suport de postav verde, era un pistol Luger nou-nou.
Oelul lui strlucea, cu excepia unei poriuni mate de
sub trgaci, unde fusese ters numrul de nregistrare.
Sub arm se afla un cilindru de doisprezece centimetri
lungime, cu un capt filetat.
Un amortizor.
Nu mi-ai cerut niciodat asta, Julian. Niciodat. Nar trebui s-o faci.
Jensen se ntorsese i-l privea fix pe Warfield.
398

Eu nu cer, Peter. Eu comand. Dunstone Limited ia dat totul. Iar acum are nevoie de tine s duci la bun
sfrit o treab special. N-ai ncotro.

399

PARTEA A PATRA

Cock Pit

23
ncepur lucrrile de la mijlocul perimetrului vestic,
situat la patru kilometri sud de Weston Favel, n
marginea regiunii Cock Pit. i instalar tabra pe
rmul unui afluent ngust al rului Martha Brae. Cu
excepia cluzelor, Marcus i Justice Hedrik, toi erau
impresionai de zidurile de verdea aparent
impenetrabile ale junglei care-i nconjura.
n pdurile invadate de o vegetaie luxuriant se
puteau vedea masivi arbori negri i verzi ce se ntlnesc
de obicei n climatul nordic. Palmieri stufoi creteau
alturi de arbori de bumbac, avntndu-se ctre cer, cu
vrfurile ascunse de frunziul des. Palmieri de munte i
stufri, orhidee i licheni, ciuperci i eucalipi i
disputau dreptul la existen n jungla primitiv.
Pmntul era acoperit de straturi de ferig i
pteridofite, moi, umede i neltoare. Bltoace
400

mocirloase se ascundeau sub ramurile groase i nclcite


ale arbutilor. O sumedenie de movile apreau brusc n
cale vestigii ale micrilor scoarei terestre din
oligocen, niciodat reaezate n pmntul originar.
ipetele stridente ale liliecilor, papagalilor i
cintezelor rsunau printre oaptele pdurii; se puteau
auzi obolani de jungl i manguste, prini n jocurile
lor nevzute pe via i pe moarte. Din cnd n cnd,
pdurea era strbtut de iptul cte unui porc slbatic,
alergnd alarmat.
Iar n deprtare, din luminiul de pe malul rului, se
vedeau munii, precedai de pajiti ntinse pe care iarba
cretea n voie. Un cenuiu ciudat, cu fii n nuane de
verde nchis, albastru i galben ploaie i soare
fierbinte, ntr-o nencetat alternan.
i toate acestea la doar cincisprezece minute de zbor
de vulgaritatea strzilor din Montega.
De necrezut.
McAuliff luase legtura cu oamenii Serviciului
Britanic de Informaii de pe coasta nordic a insulei.
Erau cinci, iar el se ntlnise cu fiecare n parte.
Cu toii i dduser un motiv n plus pentru a-l situa
pe R.C. Hammond n categoria demn de dispre a
manipulatorilor. Oamenii de legtur i ofereau o slab
consolare. i exprimaser formal susinerea fa de
rapoartele sale, i acceptaser explicaiile privind munca
de rutin care i rpea tot timpul i l asiguraser mai
401

mult verbal dect prin fapte c erau oricnd gata s-l


ajute.
Un brbat legtura Serviciului MI 6 de la Port Maria
venise cu maina la Bengal Court, s se ntlneasc cu
Alex. Era un negustor negru corpolent, care se
prezentase doar sub numele de Garney. Insistase s se
ntlneasc spre sear n micul bar al motelului, unde
era cunoscut drept distribuitor de buturi alcoolice.
Lui McAuliff nu-i trebui mult pn s neleag c
Garney, venit aparent pentru a-i oferi protecie, n
realitate l interoga n vederea ntocmirii unui raport ce
avea s fie trimis la Londra. Garney avea mirosul i
aspectul unui informator experimentat. Mirosul era
autentic: omul duhnea ngrozitor i asta nu numai din
cauza consumului excesiv de rom. Aspectul de
informator i era conferit de privirea bnuitoare a
ochilor, uor injectai. Garney fcea parte din categoria
amatorilor de ocazii favorabile de pe urma crora tiau
s trag foloase. ntrebrile lui erau la obiect, iar
rspunsurile lui McAuliff preau s nu-l satisfac. i tot
acest interogatoriu conducea la o ntrebare, singura care
conta: descoperise ceva n legtur cu Halidonul?
Nimic?
Observatori necunoscui, strini zrii n deprtare
Un semnal, un semn orict de vag sau de subtil?
Nimic?
Absolut nimic era un rspuns greu de acceptat
pentru Garney.
402

Dar brbaii din Chevroletul verde care l urmriser


n Kingston? Talion fcuse legtura dintre ei i
antropologul Walter Piersall. Acesta din urm fusese un
agitator alb era un lucru bine tiut. Piersall i
telefonase lui McAuliff centrala de la Courtleigh
coopera cu MI 6. Ce voia Piersall?
Alex pretinse c nu tia n-avea de unde, de vreme ce
Piersall nu se ntlnise niciodat cu el. Un agitator, fie el
alb sau negru, era purttorul imprevizibil al unor veti
imprevizibile. i, conform ateptrilor, acest agitator
avusese un accident. Se putea presupune din puinul
pe care McAuliff l aflase de la Talion i de la alii c
Piersall se apropiase foarte mult de Dunstone Limited;
dar bineneles nu ddu nici un nume. Dac aa stteau
lucrurile, era logic ca el, McAuliff, s fie persoana la
care voia s ajung. Dar asta era o presupunere; nu
exista nici o cale de-a o confirma.
Ce se ntmplase cu Sam Tucker, omul care se
alturase mai trziu echipei? Unde fusese?
Buse i se distrase cu trfe n Montego Bay. Lui
Alex i prea ru c fcuse atta caz de absena lui Sam.
Sam Tucker era un hoinar incorigibil, cu toate c, n
brana lui i ctigase reputaia de cel mai bun analist al
solului.
Transpiratul Garvey era surprins de caracterul confuz
al situaiei. McAuliff avea, totui, prea mult treab ca
s rmn att de izolat.
Pe un ton rspicat, Alex i reaminti omului de legtur
403

c activitatea de prospectare l acapara n asemenea


msur logistic, angajri, nemaivorbind despre
hrogria oficial nct n-avea cum s nu fie izolat.
Cu ce dracu i nchipuia Garvey c se ocupa el?
Discuia se prelungise pn la ora 1,30 noaptea.
nainte de a pleca, omul de legtur al lui MI 6 vrse
mna n servieta uzat i scosese un obiect metalic de
dimensiunile unei truse de scris i cam de aceeai
grosime. Era un transmitor de semnal radio
miniaturizat, potrivit pe o anume frecven. Pe capacul
cutiei se aflau trei beculee. Primul, i explic Garvey,
emitea o lumin alb care indica existena unei energii
suficiente pentru a transmite atunci cnd aparatul era
deschis asemntoare cu filamentul unei lmpi
stroboscopice. Al doilea avea o lumin roie, care l
informa pe operator n privina transmiterii mesajului
su. Al treilea, o lumin verde, confirma recepia
semnalului de ctre un dispozitiv asemntor, aflat pe o
distan de patruzeci de kilometri. Se foloseau dou
coduri simple, unul pentru condiii normale, altul pentru
urgen. Codul nti trebuia transmis de dou ori pe zi, o
dat la dousprezece ore. Codul al doilea atunci cnd
era nevoie de ajutor.
Din spusele lui Garvey reieea c dispozitivul de
recepie putea s localizeze semnalul pe o suprafa de o
mie de metri, cu ajutorul unui radar ataat care ddea
coordonatele din teren. Nimic nu fusese lsat la voia
ntmplrii. Prea ceva de necrezut.
404

Ipoteza incredibil era c oamenii serviciului de


informaii nu s-ar fi aflat niciodat la o distan mai
mare de patruzeci de kilometri; n ceea ce privete
faimoasa protecie garantat de Hammond, aceasta se
bizuia pe presupunerea i mai ridicol c distanele din
jungl puteau fi traversate, localizarea exact fiind
stabilit ntr-un interval de timp care ar fi nlturat
pericolul.
R C. Hammond era un nvingtor, i zise McAuliff.
Asta-i tot? l ntreb el pe asudatul Garvey.
Afurisita asta de cutie metalic e protecia noastr?
S-au mai luat i alte msuri, rspunse enigmatic
Garvey. i-am spus, nimic n-a fost lsat la voia
ntmplrii
Ce dracu nseamn asta?
nseamn c suntei protejai. Nu sunt autorizat si spun mai mult. De fapt, domnu, nici nu tiu mai mult.
Eu sunt ca i dumneata, doar un angajat. Spun i fac ce
mi se cere Cred c am fost suficient de explicit. Am
de parcurs un drum obositor pn la Port Maria.
Individul numit Garvey se ridic de la mas, i lu
servieta ponosit i se ndrept cu mers legnat spre ua
ncperii slab luminate. Totui, nainte de a iei, nu putu
rezista unui impuls. Se opri la bar, unde se afla unul
dintre directorii motelului i comand o list de buturi
alcoolice.
Auzind vocile lui Ruth i Peter Jensen n spatele su,
405

McAuliff i alung gndurile. Sttea pe un petic uscat


de pmnt deasupra malului rului; soii Jensen discutau
n timp ce traversau luminiul, venind dinspre cortul lor.
Asta l uimi pe Alex. Peau att de nepstori, att de
normal pe frunzele czute n pdurea din Cock Pit de ai
fi crezut c ieiser la plimbare n Regents Park.
n felul su, e un peisaj maiestuos, spuse Peter,
scond dintre dini nelipsita-i pip.
E o combinaie stranie de forme i culori, nu crezi,
Alex?
Ruth i inea soul de bra, ca la o plimbare pe Strand
la amiaz.
Primele sunt masive i complexe, celelalte foarte
senzuale.
Sun contradictoriu, drag.
Peter chicoti, vznd mina exasperat a soiei sale.
Gndeti n termeni pornografici, Alex. Nu-i da
atenie. Totui, are dreptate. E un loc maiestuos. i
foarte dens. Unde e Alison?
Cu Ferguson i Sam. Iau probe de ap.
Cred c glumeul o s-i termine tot filmul,
mormi Peter, n timp ce-i ajuta nevasta s se aeze
lng McAuliff. Noul aparat fotografic pe care l-a adus
de ta Montego Bay l-a acaparat cu totul.
Probabil c e ngrozitor de scump.
Ruth netezi pnza aspr a salopetei de lucru ca o
femeie obinuit s poarte numai rochii. Sau ca o femeie
nervoas.
406

E chiar o extravagan din partea unui biat care


susine c ar fi lefter.
Nu l-a cumprat; l-a mprumutat, zise Alex. De la
un prieten pe care l-a cunoscut anul trecut la Port
Antonio.
Ai dreptate, am uitat.
n timp ce vorbea, Peter i aprinse din nou pipa.
Ai fost cu toii aici anul trecut, nu-i aa?
Nu toi, Peter. Doar Sam i cu mine; am lucrat
pentru Kaiser. i Ferguson. El a fost angajat de Fundaia
Craft. Nimeni altcineva.
M rog, Charles e jamaican, interveni agitat Ruth.
Cu siguran c vine mereu pe-aici. Dumnezeu tie, dar
cred c e destul de bogat.
Te lansezi n speculaii fr acoperire, iubito.
Ah, slbete-m, Peter Alex tie ce vreau s spun.
McAuliff rse.
Nu cred c-i face griji n privina banilor. i
poate permite s-i plteasc echipamentul necesar
prospeciunii. Am impresia c e cel mai scump de la
magazinul Harrods.
Poate c se simte stnjenit, spuse Peter zmbind.
Arat de parc ar fi srit dintr-un ecran de cinema.
Vntorul negru; o imagine foarte impresionant, dei
oarecum fictiv.
Acum tu exagerezi, iubitule. Charles este
impresionant. Ruth se ntoarse ctre Alex. Soul meu
vrstnic e negru de invidie.
407

Aparatul la fotografic e al naibii de nou nu pare


s fi fost mprumutat.
n vreme ce-i rostea concluzia, Peter se uita la
McAuliff.
Depinde de prieten, rspunse Alex, contient c
Peter insinua altceva dincolo de cuvinte. Ferguson poate
fi un tip agreabil.
Foarte, adug Ruth. i oarecum neajutorat.
Exceptnd situaiile n care lucreaz cu echipamentul
lui. Atunci e un adevrat maestru.
i asta-i tot ce m intereseaz. McAuliff i se
adres n mod special lui Peter. Suntei ns cu toii nite
maetri, indiferent de aparate, haine elegante sau pipe cu
tutun aromat, rse Alex.
1-0 pentru tine, amice. Peter i scoase pipa din
gur i ddu din cap. Urt obicei.
Nicidecum, protest McAuliff. mi place mirosul,
serios. A fuma i eu una, dar m arde pe limb. Apoi
m neap.
Exist nite msuri preventive, dar sta-i un
subiect stupid. Mi se pare fascinant antierul acesta din
jungl. Le-ai dat nsrcinri cruilor?
Nu foarte precise. Nu par s existe deosebiri ntre
ei. Pe cine preferai?
Eu a opta pentru unul din cei doi frai, zise Ruth.
Par s cunoasc foarte bine zona. n ce m privete, ma rtci n cteva clipe! Sigur, sunt egoist; munca
mea e mai puin important.
408

Totui, nu vreau s te pierdem. Nu-i aa, Peter?


McAuliff se aplec n fa.
Nu, dac se poart frumos.
Alege, spuse Alex. Marcus ori Justice?
Ce nume absurde! exclam Ruth. l iau pe Justice.
i privi soul. Dreptatea mai presus de orice.
Da, sigur, draga mea.
Foarte bine, aprob McAuliff. Atunci Marcus o s
rmn cu mine. Am nevoie de unul din ei. Iar Alison la cerut pe Lawrence, dac nu te deranjeaz, Peter.
Deloc, prietene. mi pare ru c tovarul lui
cum l chema? Floyd? Da. Floyd. Pcat c a srit din
corabie, cum s-ar spune. Ai aflat ce-a pit?
Nu, rspunse Alex. A disprut pur i simplu. Un
tip neserios. i cam ho din cte spune Lawrence.
Pcat Prea inteligent.
Ai un ton condescendent, dragul meu. Ruth Jensen
lu o pietricic i o arunc n apa rului n cazul acesta
alege-mi un tip mai solid, care s m conduc la tabr
pentru mas i somn.
n regul. Aa o s fac. O s lucrm cte patru ore
pe zi pe teren, urmnd s inem legtura prin radio. Nu
vreau s v ndeprtai la mai mult de un kilometru i
jumtate n primele zile.
Mai mult? Ruth ridicase vocea cu o octav, privind
ctre McAuliff. Drag Alex, nici moart n-o s naintez
mai mult de ase metri n labirintul sta vegetal!
Astea-s prostii, o contrazise soul ei. Cnd ncepi
409

s spargi pietre, nu mai ii seama de timp, distan


Apropo, Alex, presupun c o s avem mereu vizitatori.
Care s constate progresele noastre, sau cam aa ceva.
De ce?
McAuliff nu-i ddea seama c cei doi soi trimiteau
semnale abstracte, poate incontient. Peter mai puin
dect Ruth. El era mai subtil, mai sigur pe sine dect ea.
Dar nu pe deplin sigur.
O s trimitem rapoarte de pe teren din zece n zece
zile. n felul sta facem i rotaia zilelor libere. O s fie
suficient.
M rog. Nu suntem chiar la captul lumii, dei te
asigur c aa arat locul sta. M gndeam c oamenii
cu bani ar vrea s tie pentru ce pltesc.
Peter Jensen tocmai fcuse o greeal. McAuliff se
alarm brusc:
Ce oameni cu bani?
Ruth Jensen luase alt piatr i se pregtea s-o arunce
n apa slcie a rului. ncremeni pre de o clip cu braul
n aer nainte de-a o azvrli. Toi trei erau contieni de
importana momentului. Peter ncerc s-o minimalizeze.
A ceva tabi de la Societatea Regal sau poate
civa ticloi de la minister. Eu i tiu pe bieii de la
Societate, iar jamaicanii nu au fost prea cordiali. M
gndeam doar Ei, n fine, poate c sunt deplasat.
Poate tii mai multe dect mine, zise calm Alex.
Vizitele pe teren ale inspectorilor nu sunt ceva
neobinuit. M gndeam doar la posibiliti. Sau la lipsa
410

lor. Nou ne-a trebuit aproape o zi s ajungem aici.


Sigur, aveam camionul i echipamentele Totui, mi se
pare c locul acesta e greu accesibil.
Nu-i chiar aa. Peter Jensen i lovi pipa de
bocanci. Am verificat hrile, privind dinspre lumini.
Punile de la poalele munilor sunt mai aproape dect
credeam noi. A zice c la mai puin de trei kilometri.
Avioanele mici sau elicopterele pot ateriza cu uurin.
Asta-i o observaie bun. Nu m-am gndit la ea.
McAuliff se aplec iari n fa ca s-i atrag atenia lui
Peter, dar acesta nu-l mai privea. Adic, dac am avea
nevoie de echipament sau provizii, am putea s le
obinem mult mai repede dect prevzusem eu.
Mulumesc, Peter.
A, nu-i mulumi lui. Ruth vorbea i chicotea
nervos. Nu-l lua n seam. i arunc rapid o privire
soului ei; McAuliff ar fi dat orice s-i vad ochii. Peter
vrea doar s se conving pe sine c se afl la doi pai de
crcium.
Prostii. O conversaie stupid, fetio!
Cred c s-a plictisit de noi, Ruth, zise Alex cu un
zmbet complice. Probabil c vrea s vad chipuri noi.
Ct vreme nu e vorba i despre trupuri noi, mai
treac-mearg, replic Ruth Jensen, ngrondu-i
caricatural vocea.
Toi trei rser zgomotos.
Dar McAuliff tia c hazul lor era forat. Soii Jensen
i dduser seama nspimntai de eroarea pe care o
411

comiseser.
Peter cuta fee noi sau o fa nou. A cuiva despre
care credea c era ateptat de Alex.
Despre cine o fi vorba?
Era oare posibil ca soii Jensen s nu fie ceea ce
preau?
Se auzi un fluierat dinspre o crare ce strbtea
tufiurile din nord. Charles Whitehall apru n lumini
n uniforma de safari curat i clcat, contrastnd cu
hainele uzate ale lui Marcus Hedrik, cel mai mare dintre
cei doi frai angajai pe post de cluze n Cock Pit.
Marcus mergea la o distan respectuoas n spatele lui
Whitehall, cu chipul lui negru impenetrabil.
McAuliff se ridic de jos i le zise soilor Jansen.
E Charley. Exist o comunitate pe deal, la civa
kilometri n vestul rului; s-a dus s vad dac poate
angaja nite oameni.
Ruth i Peter pricepur imediat aluzia, mai ales c i
ei doreau s plece.
Pi, noi mai avem de sortat nite echipament,
spuse soul, ridicndu-se imediat n picioare.
Sigur c da! D-mi mna, iubitule.
Soii Jensen i fcur semn de la revedere lui
Charles Whitehall i se ndreptar n grab spre cortul
lor.
McAuliff se ntlni cu Whitehall n mijlocul poienii.
Savantul negru l expedie pe Marcus Hedrik, instruindul s pregteasc restul echipei pentru a asigura patrula
412

de noapte. Alex l asculta fascinat pe domnu Charley


vorbind cu cluza. Se exprima cu uurin n dialectul
din inutul deluros aproape indescifrabil pentru
McAuliff i i folosea intens minile i ochii, gestica sa
fiind perfect compatibil cu limbajul dificil.
Te descurci foarte bine, spuse Alex, dup ce
cluza se fcu nevzut.
Aa i trebuie. Pentru asta m-ai angajat. Iar eu sunt
cel mai bun.
sta-i unul din lucrurile care-mi plac la dumneata,
Charley. Primeti complimentele cu mult elegan.
Nu m-ai angajat pentru elegana mea. E un
supliment pe care nu-l merii.
Whitehall i permise un zmbet vag.
i place s-mi spui Charley, McAuliff? adug
el.
Ai ceva mpotriv?
Nu neaprat. Fiindc neleg. E un mecanism de
aprare; voi, americanii, suntei plini de aa ceva.
Charley e un nivelator idiomatic folosit fa de
btinai, mai ales n anii 60 i 70.
Vietcongul a devenit Charley, la fel i cambodgienii
i laoienii; chiar i poliitii de pe strzile americane. Te
face s te simi superior. E ciudat c ai ales tocmai
numele sta, nu-i aa?
ntmpltor, e numele dumitale.
Da, sigur, dar cred c asta n-are nici o legtur cu
chestiunea n discuie.
413

Savantul negru scrut deprtrile, apoi se uit din nou


la Alex.
Numele Charles e de origine germanic, de fapt.
nelesul lui iniial era crescut complet sau, posibil
aici prerile difer de mari dimensiuni. Nu i se pare
interesant faptul c voi, americanii, luai tocmai un
astfel de nume i inversai semnificaia?
McAuliff rsufl cu zgomot i zise plictisit:
Accept lecia acestei zile i tot anticolonialismul ei
subtil. Probabil c preferi s-i spun Charles ori
Whitehall sau, poate, Marele Lider Negru.
Nicidecum. Charley e perfect. Chiar amuzant.
La urma urmei, e preferabil lui Rufus.
Asta ce dracu mai nseamn?
Whitehall zmbi din nou abia schiat i cobor
glasul.
Pn acum zece secunde, fratele lui Marcus Hedrik
a stat n spatele acoperiului nclinat din stnga noastr.
ncerca s aud ce vorbim. Acum a plecat.
Alex ntoarse capul. Dincolo de acoperiul din pnz
de cort, ridicat pentru a proteja de ploi echipamentul,
Justice Hedrik traversa agale poiana, ndreptndu-se
ctre ali doi oameni din echipa de crui. Justice era
mai tnr dect fratele su, Marcus, de vreo treizeci de
ani i foarte musculos.
Eti sigur? C trgea cu urechea la ce vorbeam
noi?
Cioplea o bucat de lemn de palmier. Sunt prea
414

multe lucruri de fcut pentru a-i pierde vremea cioplind


statuete. La un moment dat, l-am fixat cu privirea.
N-o s uit asta.
Aa s faci. Dar s nu-i dai prea mare importan.
Cluzele sunt nite tipi grozavi atunci cnd conduc
grupuri de turiti; primesc baciuri generoase. Bnuiesc
c nici unul dintre frai nu e prea ncntat s ne fie
cluz. Expediia noastr are scopuri profesionale
mai ru, tiinifice. Ei nu au prea mult de ctigat. Aa
c vor manifesta o anume ostilitate.
McAuliff vru s vorbeasc, apoi ezit. Era derutat.
Mie poate c-mi scap ceva. Ce legtur au
toate astea cu spionarea noastr?
Whitehall clipi rar, de parc i-ar fi dat rbdtor
explicaii unui colar stupid iar el simea, evident, c
asta era situaia.
n cazul inteligenei primitive, ostilitatea e
precedat de obicei de o curiozitate ce se manifest
direct.
Mulumesc, doctore Strangelove. Alex nu-i
ascunse iritarea. S lsm asta. Ce-ai fcut la
comunitatea de pe deal?
Am trimis un mesager n Oraul Marunilor. Am
solicitat o ntrevedere confidenial cu Colonelul
Marunilor. El o s asculte i o s fie de acord.
Nu tiam c e aa de greu de obinut o ntlnire.
Dac-mi amintesc bine spusele lui Barak, noi le oferim
bani.
415

Nu solicitm o audien turistic, McAuliff. Nu ne


trebuie obiecte de art tribal sau mrgele
afrocaraibiene ca s realizm un ctig de doi dolari
jamaicani. Noi avem o treab mai serioas dect
comerul turistic. Vreau s-l pregtesc psihologic pe
Colonel; s-l fac s gndeasc.
Alex tcu; Whitehall avea probabil dreptate. Dac
afirmaiile lui Barak Moore erau valabile. n cazul n
care Colonelul Marunilor reprezenta singura legtur cu
Halidonul, decizia de a stabili contactul nu era uor de
luat; ar fi fost preferabil o anume pregtire psihologic.
Dar nu att de insistent, nct s-l pun pe fug, s-l
fac s evite adoptarea unei hotrri.
Cum te-ai gndit s rezolvi treaba asta? ntreb
McAuliff.
L-am angajat pe eful comunitii pe post de
curier. I-am dat o sut de dolari, ceea ce ar echivala cu
un sfert de milion oferit oricruia dintre noi. n mesaj se
solicit o ntlnire peste patru zile, la patru ore dup ce
soarele dispare dincolo de muni
Simbolurile arawak? l ntrerupse Alex.
Exact. Completate cu precizarea c ntlnirea
trebuie s aib loc n dreapta semilunii kromanti, unde
presupun c se afl reedina Colonelului. Colonelul
urmeaz s ne comunice prin intermediul curierului
nostru coordonatele exacte ale locului Nu uita, funcia
de Colonel al triburilor Maruni este strveche; cel care o
ndeplinete acum e un descendent i, ca prinul oricrui
416

regat, a fost educat n spiritul tradiiei. Vom afla destul


de curnd dac ne consider ieii din comun.
Cum?
Dac locul de ntlnire pe care-l alege are legtur
cu cifra patru. Evident.
Evident O s mai ateptm nc vreo cteva zile.
Nu ne vom limita numai la asta, McAuliff. Vom fi
supravegheai, observai foarte atent. Trebuie s avem
mare grij s nu aprem drept o ameninare. E foarte
important s ne vedem foarte serios de treburile noastre.
M bucur s aud asta. Suntem pltii ca s facem o
prospeciune geologic.

417

24
De ndat ce ptrunser n regiunea Cock Pit, membrii
echipei i consacraser toate eforturile muncii de
prospectare. Oricare le-ar fi fost temerile personale sau
obiectivele ascunse, erau nite profesioniti, iar
incredibilul laborator reprezentat de Cock Pit le solicita
priceperea de specialiti.
Mese portabile, microscoape sofisticate, geoscoape,
maini de gurit cu platin, prisme pentru sedimentare i
flacoane pentru probe, toate acestea erau transportate de
ctre cercettori i crui prin jungla greu de parcurs i
pe pajiti. Programul de patru ore de munc pe teren era
cel mai adesea nerespectat; nimeni nu dorea s-i
ntrerup experimentele sau analizele pentru nite
fleacuri cum ar fi ora mesei ori comunicaiile de rutin.
Respectarea unor precauii elementare fu repede
considerat o adevrat pacoste. Dur mai puin de o zi
de lucru pn cnd s anihileze puterea micilor staii de
emisie-recepie, enervante prin murmurul lor
nentrerupt. Furios, McAuliff se vzu nevoit s le
reaminteasc lui Peter Jensen i James Ferguson c era
obligatoriu s lase deschise staiile, fr s ia n seam
discuiile ocazionale din diverse puncte.
n primele seri avur prilejul s constate ct de
inspirate fuseser cumprturile fcute de Charles
418

Whitehall de la Harrods. Echipa edea n jurul focului


pe scaune din pnz groas, de parc voia s-i refac
forele dup o zi de vntoare. Dar n loc s vorbeasc
despre feline, coarne, spori i psri, ei foloseau alte
cuvinte, rostite cu un entuziasm la fel de mare: zinc,
mangan i bauxit; limonit, ipsos i fosfai Cretacic,
eocen, isturi i roci vulcanice; tamarind, eucalipt;
guano, solarid i acid; pnze freatice, pungi de gaze i
straturi de lav vezicular faguri de calcar.
Toat lumea convenise c regiunea Cock Pit era un
teritoriu extraordinar de bogat, cu rezerve abundente ale
solului, ap la discreie i depozite considerabile de gaze
i minereuri.
Aceasta reprezenta convingerea ferm a membrilor
echipei nainte de nceperea celei de-a treia zile de
lucru. McAuliff l asculta pe Peter Jensen, care rezuma
faptele cu o teribil claritate.
E de necrezut c nimeni nu s-a gndit s vin aici
ca s dezvolte regiunea! ndrznesc s spun c Brasilia
ar fi o copie a ceea ce ar putea iei de aici! Trei sferturi
din energia necesar vieii se afl n zona asta, ateptnd
s fie folosit!
Referina la oraul construit n jungla brazilian l
fcu pe Alex s nghit n sec i s-l priveasc atent pe
geologul entuziast, de vrst medie i fumtor de pip.
O s construim un ora Erau vorbele lui Julian
Warfield.
De necrezut. ns plauzibil.
419

Nu trebuia s fac un efort de imaginaie ca s


neleag planurile lui Dunstone Limited. Proiectul era
logic, solicitnd doar un capital uria pentru a-l pune n
aplicare; bani de care Dunstone dispunea din belug. i
odat iniiat, ntreaga insul ar fi fost angrenat ntr-o
dezvoltare fr precedent. Armate de muncitori,
comuniti ntregi graie unei singure surse.
i, n cele din urm, guvernul.
Kingston nu putea, nu trebuia s rateze aceast ans.
Odat demarat proiectul de ctre o singur surs
beneficiile ar fi uriae. Numai afluxul enorm de
lichiditi ar fi suficient pentru a corupe parlamentul. Cu
felii dintr-o plcint gigantic.
Din punct de vedere economic i psihologic, Kingston
trebuia s devin dependent de Dunstone Limited.
Att de complicat i totui ingenios de simplu.
De ndat ce vor cuceri Kingstonul, vor pune mna pe
legile rii. Pentru a le da forma pe care-o doresc.
Dunstone va lua n stpnire o naiune Cuvintele lui
R C. Hammond.
Era aproape miezul nopii; cruii strngeau n
grmezi crbunii aprini, supravegheai de cele dou
cluze, Marcus i Justice Hedrik. Revoluionarul
negru, Lawrence, i juca rolul de membru al echipei,
supus i amabil, dar scrutnd n permanen pdurea din
jur, fr s se ndeprteze niciodat prea mult de Alison
Booth.
Soii Jensen i James Ferguson se duseser la corturile
420

lor. McAuliff, Sam Tucker i Alison stteau n jurul


mesei mici de voiaj, lumina crbunilor aproape stini
licrindu-le pe chipuri n timp ce discutau.
Jensen are dreptate, Alexander, zise Tucker,
aprinzndu-i un trabuc subire. Cei aflai n spatele
acestei prospeciuni tiu exact ce fac. Eu nu sunt expert,
dar descoperirea vreunui zcmnt sau o vag aluzie la
el i-ar atrage imediat pe oamenii de afaceri.
Exist o companie numit Dunstone.
Ce-i asta?
Cei din spate compania se numete Dunstone;
numele efului e Warfield. Julian Warfield. Alison tie.
Sam lu trabucul ntre degete i se uit int la
McAuliff.
Ei te-au angajat.
Afirmaia lui Tucker fusese rostit ncet, cu o
oarecare asprime.
El, rspunse Alex. Warfield.
Atunci subvenia Societii Regale ministerul,
Institutul sunt acoperiri.
Da.
i ai tiut de asta de la nceput.
i eu i Serviciul Britanic de Informaii. N-am
acionat doar ca un informator, Sam. Ei m-au antrenat
att ct au putut n decurs de dou sptmni.
Ai avut vreun motiv special ca s pstrezi secretul,
Alexander? Vocea lui Tucker mai ales cnd rostise
numele lui McAuliff nu suna prea ncurajator. Cred c
421

ar fi trebuit s-mi spui. Mai ales dup ntlnirea aia de


pe deal. Am lucrat mpreun muli ani, biete Nu, nu
cred c ai procedat corect.
A fost extrem de corect, Sam, spuse Alison, cu un
amestec de fermitate i cldur n glas. Pentru binele
tu. Vorbesc din experien. Cu ct tii mai puin, cu
att ai anse mai mari. Crede-m pe cuvnt.
De ce-a face-o? ntreb Tucker.
Pentru c eu am trecut prin asta. i de aceea m
aflu acum aici.
S-au folosit de ea mpotriva lui Chatellerault. De
asta nu-i puteam spune. A lucrat pentru Interpol. O
banc de date i-a scos la iveal numele; totul prea
perfect logic. Voia s plece din Anglia
Trebuia s plec, dragul meu nelegi, Sam?
Banca de date aparinea Interpolului; toate serviciile de
informaii sunt nrudite ntre ele i te rog s m crezi c
oricine susine contrariul minte cu neruinare. MI 5 a
solicitat nite referine i iat-m aici. O momeal
preioas, o alt complicaie Nu fi nerbdtor s afli
prea multe. Alex avea dreptate.
Tcerea ce urm era nefireasc. Tucker trase din
trabucul subire. ntrebrile nerostite pluteau n aer.
Alison i rsucea uviele de pr, despletit nainte de
culcare. McAuliff i turn puin whisky. n cele din
urm, Sam Tucker vorbi:
Noroc c am ncredere n tine, Alexander.
tiu. Am mizat pe asta.
422

Dar de ce? continu calm Sam. De ce dracu ai


fcut-o? Nu eti aa de flmnd. De ce ai acceptat s
lucrezi pentru el!
Pentru cine? Sau care? Dunstone ori Serviciul
Britanic de Informaii?
Tucker fcu o pauz, privindu-l pe Alex nainte de a
rspunde.
Iisuse, nu tiu. Cred c pentru amndoi, biete. Lam acceptat pe primul nainte s apar al doilea. Era un
contract bun, cel mai bun care mi se oferise vreodat.
nainte de a nelege n ce m bgm, m simeam deja
implicat. Nutream convingerea c nu pot s scap de
nici unul din ei. ntr-un anume sens, era viaa mea n
joc. Apoi au urmat garanii i promisiuni pe urm alte
garanii i alte promisiuni nainte chiar de a-i da
seama, te trezeti ntr-un fel de celul ca de nchisoare,
zbtndu-te n spaiul strmt, izbindu-te de perei
Msuri i contramsuri, Sam, l ntrerupse Alison.
Se pricep la aa ceva.
Cine? Care?
Tucker se aplec pe scaun, privind-o pe Alison cu
ochii si mbtrnii.
i unii i alii, rspunse hotrt fata. Am vzut ce
i-a fcut Chatellerault soului meu. tiu ce-am ptimit
eu de pe urma Interpolului.
Tcerea se aternu din nou, ns mai puin ncordat.
i tot Sam Tucker fu cel care o ntrerupse cu blndee:
Trebuie s stabileti cine-i sunt dumanii,
423

Alexander. Am impresia c n-ai fcut asta sper din


toat inima c pe cei prezeni i consideri aliai.
Am ncercat din rsputeri. Nu sunt sigur c-mi voi
menine hotrrile. Situaia e complicat, cel puin
pentru mine.
Atunci simplific-o, biete. Dup ce o s termini
treaba, cine te vrea spnzurat ct mai curnd?
McAuliff se uit la Alison.
Pi, amndoi. Dunstone, la propriu; MI 5 i 6, la
figurat. Unul m vrea mort, cellalt, dependent pentru
viitoare colaborri. Un nume ntr-o banc de date. Asta-i
foarte sigur.
De acord, zise Tucker, aprinzndu-i din nou
trabucul. Acum s inversm lucrurile. Pe cine poi tu s
spnzuri cel mai curnd? Cu cele mai mari anse de
reuit?
Alex rse ncet, iar Alison fcu la fel.
Doamne, voi gndii la fel, remarc fata.
sta nu-i un rspuns. Cine-i primul?
Cred c Dunstone. n momentul de fa e mai
vulnerabil. Warfield a comis o greeal; crede c sunt cu
adevrat flmnd. i nchipuie c m-a cumprat fiindc
am devenit unul de-ai lor. Dac se prbuesc ei, cad i
eu.
Foarte bine, spuse Sam, asumndu-i rolul unui
avocat plin de elocin. Am stabilit c inamicul numrul
unu e Dunstone. Poi scpa de el printr-un simplu antaj:
exist o a treia persoan care tie totul i nite
424

documente puse la pstrare n birourile unui avocat. De


acord?
Da.
Rmne inamicul numrul doi: ofierii de
informaii ai Majestii Sale. Hai s-i definim. Cu ce teau agat?
Cu protecia. E de presupus c ne asigur protecia.
Fr un succes notabil, nu-i aa, fiule?
Fr un succes notabil, admise Alex. Dar nc nu
ne-am terminat treaba.
O s ajungem i acolo; nu te grbi. Cu ce i ai tu la
mn?
McAuliff czu pe gnduri.
Cu metodele i legturile lor. Care le demasc
operaiunile acoperite.
Ca i n cazul lui Dunstone, nu-i aa?
Tucker i concentra atenia asupra intei sale.
Din nou, da.
S ne ntoarcem puin la Dunstone. Ce-i ofer ei?
Bani. Foarte muli bani. Au nevoie de
prospeciunea asta.
Eti pregtit s-i pierzi?
Da, ce dracu! Dar s-ar putea s nu se pun
problema.
Asta-i irelevant. Bnuiesc c face parte din
garanii i promisiuni.
Aa este.
Dar nu e un factor important. Tu n-ai furat de la
425

hoi. Poi fi acuzat n vreun fel c eti unul dintre ei?


Iisuse, nu! Poate c ei aa cred, dar se nal.
Bun! Deci astea sunt rspunsurile tale. Definiiile
tale. Elimin capcanele i ofertele. Ale lor. Banii i
protecia. Pierzi ceva banii; faci inutil altceva
protecia. Tratezi de pe poziii de for cu propriile tale
atuuri. Tu impui condiiile pe care le doreti.
Ai omis ceva, zise ncet McAuliff. Noi nu ne-am
terminat treaba; s-ar putea s avem nevoie de protecie.
Dac o obinem, n-o putem respinge. Ne-am face de rs.
Sindromul Iran-Contra. Viermi trndu-se inul peste
altul.
Sam Tucker i puse trabucul n scrumiera de pe mas
i se ntinse dup sticla de whisky. Se pregtea s spun
ceva, dar se opri vzndu-l pe Charles Whitehall care
venea pe o crare din jungl ctre poian. Acesta se uit
njur, apoi se ndrept n grab spre Lawrence, care
continua s stea ghemuit peste crbunii ce-i ddeau
chipului su negru o nuan armie. Cei doi brbai
schimbar cteva cuvinte. Apoi Lawrence se ridic n
picioare, ddu din cap i porni ctre crarea din jungl.
Whitehall l urmri cu privirea cteva clipe, pe urm se
ntoarse i se uit la McAuliff, Sam i Alison.
Travers cu iueal poiana, ndreptndu-se ctre ei.
Asta-i protecia ta, Alexander, zise ncet Sam, n
timp ce Whitehall se apropia. Ei doi. S-ar putea s se
dispreuiasc ntre ei, dar sunt animai de o ur comun,
care lucreaz n favoarea ta. A noastr, a tuturor, fir-ar
426

s fie Binecuvnteaz minunatele lor camuflaje.


Curierul s-a ntors.
Charles Whitehall potrivi lumina lanternei din cortul
su. McAuliff sttea n picioare, n faa uii de pnz
Whitehall insistase ca Alex s vin cu el; nu voia s
vorbeasc de fa cu Alison i Sam Tucker.
Puteai s le spui asta i celorlali.
Asta ar fi nsemnat o hotrre comun. Personal,
n-a subscrie la aa ceva.
De ce nu?
Trebuie s fim extrem de precaui. Cu ct vor ti
mai puin, cu att mai bine pentru ei.
McAuliff scoase un pachet de igri i se ndrept
ctre singurul scaun aflat n mijlocul cortului. Se aez,
tiind c domnu Charley avea s rmn n picioare;
era prea agitat, dei ncerca ntr-un mod aproape comic
s-i pstreze calmul.
Ciudat. i Alison a folosit aceleai cuvinte cu puin
timp n urm. Din alt cauz Ce mesaj a venit din
Oraul Marunilor?
Afirmativ! Colonelul se va ntlni cu noi. i, ceea
ce mi se pare mai important mult mai important e
faptul c rspunsul lui se bazeaz pe cifra patru!
Whitehall se apropie de scaun, cu ochii plini de acea
nelinite mesianic pe care Alex o remarcase la Drax
Hali. A fcut o contrapropunere pentru ntlnirea
noastr. Dac nu intervine altceva, el o consider
427

acceptabil. Cere un rgaz de opt zile. i, n loc ca


ntlnirea s aib loc la patru ore dup apus, el solicit
aceleai patru ore, ns dup ora dou dimineaa. Ora
dou dimineaa! Reprezentat grafic, exact la dreapta
apusului de soare. i dai seama? El nelege, McAuliff.
nelege! Primul pas fcut de Piersall e confirmat!
Mi-am nchipuit c aa o s fie, rspunse Alex
stnjenit, netiind cum s domoleasc agitaia lui
Whitehall.
Pentru dumneata nu conteaz, nu-i aa?
Jamaicanul l fixa pe McAuliff nencreztor. Un savant
a fcut o descoperire extraordinar. A urmrit n arhive
nite piste vagi, care-l duceau n urm cu dou sute de
ani. Munca lui n-a fost n zadar; ar putea avea un uria
impact tiinific. N-ar fi exclus ca istoria Jamaici s fie
rescris Nu nelegi!
Vd c eti entuziasmat i mi se pare normal. ns
acum m preocup o problem mai puin savant. Numi place rgazul sta.
Whitehall pufni exasperat. Ridic privirea spre
tavanul cortului, respir adnc i se liniti. Chipul lui
exprima un gnd limpede: nu se putea discuta cu omul
greu de cap din faa lui. Vorbi cu o resemnare plin de
condescenden:
E un lucru bun. Indic un progres.
De ce?
Nu i-am spus, dar, pe lng solicitarea unei
ntlniri, am mai adugat i un mesaj. Era un risc, ns
428

simeam unilateral c merita s fie asumat. Putea


grbi atingerea obiectivului nostru. I-am zis curierului
s-i transmit c cererea venea din partea noilor
adepi ai lui Acquaba.
McAuliff se ncord; se nfurie brusc pe Whitehall,
dar avu prezena de spirit s-i stpneasc mnia.
Oribila soart a primei echipe de prospectare trimise de
Dunstone i reveni n minte.
Pentru un tip att de inteligent, cred c a fost o
prostie, domnu Charley.
Nu o prostie. Un risc calculat. Dac Halidonul
hotrte s stabileasc legtura pe baza codului lui
Piersall, o s-o fac doar dup ce va culege mai multe
date despre noi. Vor fi trimii oameni s obin
informaii; vor vedea c eu fac parte din echip. Btrnii
Halidonului vor afla despre reputaia mea, studiile mele,
contribuiile mele la istoria Jamaici. Toate acestea vor
aciona n favoarea noastr.
Alex sri de pe scaun i vorbi calm, rutcios:
Nemernicule egoist! i-a trecut prin minte c o
alt reputaie de-a ta risc s-i fie nefavorabil? C ai
putea fi exact mrul putred!
Imposibil!
Javr arogant! N-o s pun n pericol vieile
oamenilor din echip fiindc ai o prere exagerat de
bun despre tine! Eu am nevoie de protecie i o s-o
obin!
Afar se auzi agitaie. Cei doi brbai se ntoarser
429

brusc spre intrarea n cort. Prelata se ddu la o parte i


nuntru pi ncet revoluionarul negru, Lawrence, cu
minile n fa, legate cu sfoar. n spatele lui se afla un
alt brbat. n ntunericul de afar prea s fie cluza
Marcus Hedrik. n mn avea o arm cu eava ndreptat
asupra prizonierului.
Banditul vorbi calm.
Nu v cutai armele. Nu facei zgomot. Rmnei
exact unde v aflai.
Cine eti? ntreb McAuliff, surprins c vocea lui
Hedrik i pierduse tonul ezitant, greoi, pe care l auzise
aproape toat sptmn. Nu eti Marcus!
Pentru moment nu are importan.
Garvey! opti Alex. Garvey spunea asta! Zicea c
exist alii nu tia cine. Lucrezi pentru Serviciul
Britanic de Informaii?
Nu, rspunse ncet, chiar politicos brbatul masiv.
Doi dintre cruii votri erau ageni englezi. Sunt
mori. Iar obezul Garvey a avut un accident pe drumul
spre Port Maria. i el e mort.
Atunci
Nu dumneata pui ntrebrile, domnule McAuliff, ci
eu. Voi o s-mi spunei voi, noii adepi ce tii
despre Acquaba.

430

25
Discutar cteva ceasuri, iar McAuliff nelese c,
deocamdat, el le salvase vieile. La un moment dat,
Sam Tucker i ntrerupsese, dar sesiz imediat
rugmintea din ochii lui Alexander: Sam trebuia s-i
lase singuri. Tucker plecase, dnd de neles c va
rmne cu Alison. l atepta pe Alex s vorbeasc cu ei
nainte de a pleca. Sam nu remarcase frnghiile de la
minile lui Lawrence, aflat ntr-un col ntunecat, iar
McAuliff rsuflase uurat.
Marcus Hedrik nu era numele cluzei. Marcus i
Justice Hedrik fuseser nlocuii: nu avea importan
unde se aflau acum, insistase acel membru fr nume al
Halidonului. Esenial era locul unde se aflau
documentele lui Piersall.
Pstreaz totdeauna ceva de negociat n cazuri
extreme. Cuvintele lui R C. Hammond.
Documentele.
Trucul lui McAuliff.
Omul Halidonului ntoarse pe toate feele fiecare
aspect al concluziilor lui Piersall, relatate de Charles
Whitehall. Savantul negru descrise istoria sectei
Acquaba, dar nu dezvlui nagarro, semnificaia
Halidonului. Cluza nici nu aproba, nici nu
dezaproba; punea doar ntrebri. De asemenea, prea un
431

om receptiv i prudent.
Dup ce i ddu seama c Charles Whitehall n-avea
ce s-i mai spun, i ordon acestuia s rmn n cortul
su mpreun cu Lawrence. Le era interzis s plece;
dac ar ncerca, ar fi mpucai. Cealalt cluz
sttea de paz.
Omul Halidonului intui intransigena poziiei lui
McAuliff. Alex nu i-ar fi mrturisit nimic. Pus n faa
acestei situaii, i porunci lui Alex, sub ameninarea
armei, s prseasc tabra, n timp ce urcau pe crare
spre pajite, McAuliff ncepu s neleag ct de precaut
era Halidonul att ct putea vedea el.
De dou ori, n timp ce strbteau frunziul des,
brbatul narmat i ordon s se opreasc. De fiecare
dat urm o serie de ipete guturale ca de papagal, la
care primi un rspuns similar. Alex auzi cuvintele
rostite n oapt de brbatul narmat:
Tabra e nconjurat, domnule McAuliff. Sunt
sigur c Whitehall i Tucker, ca i cruii dumitale, au
aflat lucrul sta. Psrile pe care le imitm nu cnt
noaptea.
Unde ne ducem?
S ne ntlnim cu cineva. Cu superiorul meu, de
fapt. Mergi mai departe, te rog.
Urcar pre de nc douzeci de minute; jungla ntins
pn pe deal se transform deodat ntr-un teren
deschis, un cmp ce prea s aparin altui teritoriu i
care fusese plasat ntr-o zon strin, nconjurat de
432

pduri pline de umezeal i muni abrupi.


Cmpia era scldat de lumina de un galben mohort
a lunii. Iar n mijlocul punii se zreau doi oameni.
Cnd se apropiar, McAuliff vzu c unul din ei se afla
cam la trei metri napoia primului, cu spatele la ei.
Cellalt sttea cu faa spre ei.
Acesta din urm prea s fie mbrcat n zdrene, dar
purta o tunic militar descheiat i cizme. Combinaia
i ddea omului nfiarea nengrijit de membru al
unei formaiuni paramilitare. n talie avea o centur de
care atrna tocul unui pistol. Brbatul din spate, ce
privea n direcie opus, era mbrcat ntr-un caftan
legat la mijloc cu o sfoar groas.
Ca un clugr.
Culcat, doctore McAuliff, i ordon paramilitarul
ciudat de zdrenros, prescurtnd cuvintele ca un om
obinuit s comande.
Alex se supuse. Folosirea titlului de doctor i ddu
de neles c lipsa de familiaritate i era mai curnd
proprie lui dect lor.
Subordonatul care venise cu el din tabr se apropie
de presupusul clugr. Cei doi purtar o conversaie n
oapt, mergnd ncet prin iarb. Se deprtar la peste o
sut de metri, n lumina galben a lunii.
Apoi se oprir.
ntoarce-te, doctore McAuliff.
Ordinul era tios; negrul de deasupra lui inea mna
pe tocul pistolului. Alex se rsuci, ntorcndu-se cu faa
433

spre pdurea n pant din care ieise cu cluza.


Ateptarea fu lung i ncordat. Totui, McAuliff
nelese c cea mai puternic arm a lui poate singura
lui for real o constituia amestecul de fermitate i
calm.
n realitate era speriat, aa cum i se mai ntmplase cu
mult timp n urm. n jungla din Vietnam; singur, orict
de muli soldai ar fi fost n jurul lui. Ateptnd s-i
vad moartea cu ochii.
Spaii ale fricii.
E o poveste extraordinar, nu-i aa, doctore
McAuliff?
Vocea. Doamne! Cunotea acea voce.
i nfipse minile n pmnt i ncepu s se ntoarc.
Oelul greu al unui pistol l izbi n tmpl; o durere
cumplit i strbtu faa i pieptul. Vzu scntei n faa
ochilor, n timp ce chinul cretea n intensitate. Apoi
durerea amori, iar sngele i se prelingea pe gt.
O s rmi n poziia asta ct timp stm de vorb,
spuse vocea familiar.
Unde o mai auzise?
Te cunosc.
Nu m cunoti, doctore McAuliff.
i-am mai auzit vocea undeva
nseamn c ai o memorie remarcabil. S-au
ntmplat att de multe Dar n-am timp de pierdut.
Unde sunt documentele lui Piersall? Cred c nu mai e
necesar s-i spun c viaa dumitale i a membrilor
434

echipei dumitale depinde de intrarea hrtiilor lui Piersall


n posesia noastr.
De unde tii c v-ar ajuta la ceva? Dac i-a
spune c am fcut copii dup ele?
i-a
rspunde
c
mini.
Cunoatem
amplasamentul fiecrui copiator de la magazine,
hoteluri i persoane fizice aflate de-a lungul rmului.
Inclusiv Bueno, oraele din Golf i Ocho Rios. N-ai
fcut nici o copie.
Nu eti prea inteligent, domnule Halidon Aa te
cheam, nu?
Neprimind nici un rspuns, Alex continu:
Le-am fotografiat.
Atunci filmele nu sunt developate. Iar singurul
membru al echipei dumitale care are un aparat
fotografic e biatul, Ferguson. El nu prea prezint
ncredere Dar asta n-are importan, doctore
McAuliff. Cnd spunem documente, ne referim i la
reproducerile fcute dup ele. Dac unul dintre ele ar
aprea vreodat ar urma, ca s vorbesc fr
menajamente, un masacru al inocenilor. Echipa
dumitale de prospeciuni, familiile lor, copiii toi cei
apropiai fiecruia dintre ei. Un sacrificiu inutil.
n cazuri extreme. R C. Hammond.
Ar fi ultima aciune a Halidonului, nu-i aa?
McAuliff vorbi ncet, dar tios, uimit de calmul su. Un
fel de beau geste final, nainte de dispariie. Dac
preferi calea asta, nu-mi pas nici ct negru sub unghie.
435

nceteaz, McAuliff!
iptul ascuit se nl peste pajite, ecoul su
rsunnd pn peste jungla din jur.
Cuvintele alea erau cuvinte pe care le mai auzise!
nceteaz. nceteaz nceteaz
Dar unde? Pentru numele lui Dumnezeu, unde le mai
auzise?
Gndurile i zburau n trecut; i apreau imagini
neclare, cu lumini colorate, orbitoare, dar nu le putea
localiza.
Un brbat. Un negru nalt, suplu i musculos un
brbat executnd nite ordine. Un brbat ce comanda,
ns ordinele nu-i aparineau. Vocea care tocmai strigase
o mai auzise cndva executa ordine. Era la fel de
alarmat ca i atunci.
Ceva
Spuneai c o s stm de vorb. Ameninrile sunt
conversaii unilaterale; dumneata mergi pe ocolite, nu
discui. Eu nu in partea nimnui. Vreau ca superiorii
dumitale s tie lucrul sta.
Alex i inu rsuflarea n tcerea care urm.
Rspunsul calm veni cu autoritate moderat i cu o
slab, dar evident urm de team:
Nu exist superiori n ceea ce te privete. Rbdarea
mea e limitat. Am avut nite zile ncrcate. Ar trebui s
nelegi c eti pe cale s-i pierzi viaa.
Omul cu pistolul se mic uor; Alex putea s-l vad
cu coada ochiului. i ceea ce observ l convinse c se
436

ndrepta spre aflarea adevrului. Capul omului se


ntorsese brusc spre silueta clugrului; omul cu arma
atrnndu-i la old l privea ntrebtor pe cel
nvemntat n ras monahal.
Dac m ucizi pe mine sau pe oricare membru al
echipei, Halidonul va fi descoperit n cteva ceasuri.
Din nou tcere. Din nou tonul de autoritate msurat;
din nou tonul de inconfundabil team:
i cum se va ajunge la aceast descoperire
remarcabil, doctore McAuliff?
Alex oft adnc, fr zgomot. i strngea cu dreapta
ncheietura minii stngi; i nfipse degetele n carne n
timp ce rspunse.
n echipamentul meu se afl un instrument de
semnalizare prin unde radio. E un model standard i
opereaz pe o frecven ce mpiedic interferenele.
Semnalul ajunge pn la o distan de patruzeci de
kilometri. La fiecare dousprezece ore transmit unul din
cele dou coduri; un becule de pe cutia miniaturizat
confirm recepia i permite identificarea locului n care
m aflu. Primul cod transmite c totul e n regul, fr
probleme. Al doilea nseamn altceva. i comunic
omului de la cellalt capt dou ordine precise: s
scoat documentele din ar i s trimit ajutoare.
Absena transmisiilor echivaleaz cu al doilea cod, doar
c e mai grav. Alerteaz toate instituiile din Kingston,
inclusiv Serviciul Britanic de Informaii. Vor ptrunde
n regiune; vor ncepe de la locul ultimei tabere i vor
437

rspndi trupe n toate direciile. Regiunea Cock Pit va


fi mpnzit de avioane i soldai Ar fi mai bine s
transmit codul, domnule Halidon. Iar cnd o s-o fac, n-o
s tii pe care l expediez, nu-i aa?
McAuliff tcu exact trei secunde. Apoi zise calm:
ah-mat, domnule doctor.
iptul unui papagal arakanga strpunse tcerea. De
undeva dinspre pdurile umede se auzea agitaia unei
turme de porci slbatici. O briz cald apleca uor
ierburile nalte ca nite lnci; greierii erau pretutindeni.
Toate acestea fur nregistrate de simurile lui Alex.
Auzi i respiraia tremurtoare, venind dinspre
ntunericul din spatele lui. Simea furia crescnd,
incontrolabil.
Nu, domnu!
Omul cu pistol strig i se npusti nainte. Imediat,
McAuliff simi curentul de aer i auzi fonetul esturii
care preced impactul din spatele lui. Era prea trziu s
se ntoarc; se putea apra doar ghemuindu-se, lipinduse de pmnt.
Un om ncerca s-l opreasc pe clugr; greutatea
celor dou trupuri ncletate se prbui pe umerii i pe
spatele lui Alex. Braele erau rsucite, iar degetele se
agau spasmodic; oel greu, esturi moi i carne
fierbinte l acoperir. Se ntinse n fa i nh primele
obiecte care-i czur n mn; le smulse cu toat puterea
i se rostogoli nainte.
Clugrul fcu un salt peste spatele su; Alex i ls
438

umerii n jos, se ridic ntr-un genunchi ca s aib mai


mult for i se arunc spre estura aspr a rasei
monahale. n timp ce-l intuia la pmnt pe clugr, se
simi brusc mpins n spate cu asemenea for, nct
arcui spinarea de durere.
Cei doi oameni ai Halidonului i ntindeau braele,
mai s le rup; brbatul cu pistolul i puse eava la
tmpl, nfigndu-i-o n carne.
Ajunge, domnu.
Sub el, pe pmnt, faa luminat de lun,
schimonosit de furie, era a clugrului.
McAuliff nelese imediat semnificaia nucitoarelor
imagini cu lumini orbitoare, colorate pe care le asociase
n minte cu cuvintele alarmate nceteaz, nceteaz.
l vzuse ultima dat pe acest clugr al
Halidonului n cartierul londonez Soho. n timpul
nebuniei psihedelice de la Bufnia Sfntului
Gheorghe. Omul n ras monahal ce zcea pe pmnt
fusese mbrcat atunci ntr-un costum negru i se
nvrtea pe ringul de dans aglomerat. ipase la
McAuliff, nceteaz nceteaz! i trsese lui Alex un
pumn nucitor n abdomen; dispruse n mulime, apoi
reapruse ntr-o main oficial pe strad, lng un
telefon public.
Acest clugr al Halidonului era un agent al
Serviciului Britanic de Informaii.
Spuneai c te cheam Talion. McAuliff fcea
eforturi s vorbeasc, chinuit de durere, ntrerupndu-se
439

din lips de aer. n main, n noaptea aia, spuneai c te


cheam Talion. i cnd i-am cerut explicaii, ai zis
c voiai s m testezi.
Clugrul se rostogoli i ncepu s se ridice ncet. Le
fcu semn celorlali doi s slbeasc strnsoarea i le
vorbi:
Nu l-a fi ucis. tiai asta.
Erai nfuriat, domnu, spuse brbatul care-l luase
pe Alex din tabr.
Iart-ne, adug cel ce strigase i se aruncase spre
clugr. Era necesar.
Clugrul i desfcu sutana i trase cu putere de
funia groas din jurul taliei. Privi n jos, spre McAuliff.
Ai o memorie remarcabil, doctore. Sper din toat
inima ca i mintea s-i mearg la fel de bine.
Asta nseamn c putem discuta?
Da.
M dor braele foarte tare. Vrei s le spui
subordonailor dumitale s-mi dea drumul?
Clugrul ddu iari din cap i i mic mna n
semn de aprobare. Braele lui Alex fur eliberate, iar el
le scutur.
Subordonaii mei, cum le spui, sunt mai stpnii
dect mine. Ar trebui s le fii recunosctor.
Omul cu pistol la centur protest cu o voce
respectuoas:
Nu-i chiar aa, domnu. Cnd ai dormit ultima
oar?
440

Asta nu conteaz. Trebuia s fiu mai calm


Prietenul meu se refer la cteva sptmni foarte
agitate. Nu numai c am fost nevoit s plec din Anglia,
evitnd autoritile Maiestii Sale, dar a trebuit s dau
i de urma unui coleg care dispruse ntr-un Bentley, la
o intersecie din Soho. Un locuitor al Indiilor de Vest
are o mie de ascunziuri n Londra.
Alex i amintea bine.
Bentley-ul la a ncercat s m calce. oferul voia
s m omoare. Numai c altcineva a fost ucis din
cauza unui bec cu neon.
Clugrul l privi cu atenie pe McAuliff. i el
prea s-i aminteasc bine acea sear.
A fost o tragedie provocat de un concurs nefericit
de mprejurri. Noi credeam c ni se ntinsese o
capcan, a crei surs am neles-o n ultimul moment.
Trei viei au fost curmate n noaptea aia. Dou cu
cianur
Suntem devotai cauzei, l ntrerupse omul
Halidonului, care i privi colegii i le vorbi blnd.
Lsai-ne singuri, v rog.
n chip de avertisment, cei doi brbai i scoaser
armele de la centur i l ridicar pe Alex n picioare.
Apoi se retraser, aa cum li se ordonase. McAuliff i
urmri cu privirea. O pereche de zdrenroi, cu tunici
neverosimile i pistoale la centur.
Nu numai c fac ce le spui, dar te i protejeaz de
propriile dumitale izbucniri de mnie.
441

i clugrul se uita la subordonaii ce se retrgeau.


Cnd ne aflm n perioada de ucenicie, suntem cu
toii supui unor serii de teste. n funcie de rezultate,
fiecare urmeaz un anume tip de instruire i primete
responsabiliti pentru viitor. M gndesc deseori c, n
felul sta, se comit erori grave.
Brbatul trase de sutan i se ntoarse ctre McAuliff.
Acum trebuie s discutm ntre noi, nu-i aa? Dup
cum cred c ai ghicit, am lucrat temporar pentru MI 5.
Un infiltrat e cuvntul care mi vine n minte.
Unul de mare succes, doctore. nsui Hammond ma recomandat de dou ori pentru a fi premiat. Am fost
unul dintre cei mai buni specialiti n Indiile de Vest.
Nu prea aveau chef s se dispenseze de mine. Dumneata
i cei care te manevrau ai impus aceast necesitate.
Cum aa?
Prospeciunea dumitale cuprindea prea multe
componente periculoase. Cteva dintre ele puteau fi
admise, dar cnd am aflat c cel mai apropiat
colaborator al dumitale din echip domnul Tucker
prea s fie un prieten al lui Walter Piersall, am neles
c trebuie s v supraveghem cu maxim atenie
Evident, am ajuns prea trziu.
Care au fost celelalte componente?
Clugrul ezit. i atinse fruntea, unde avea un
cucui provocat de cztura n iarb.
Ai o igar? Vemntul sta foarte confortabil are
un dezavantaj: nu e prevzut cu buzunare.
442

De ce-l pori?
E un simbol al autoritii, nimic mai mult.
McAuliff vr mna n buzunar, scoase un pachet de
igri i-i ntinse una omului Halidonului. n timp ce i-o
aprindea, vzu cearcnele negre de sub ochii umflai de
epuizare.
Care erau acele componente periculoase?
Haide, doctore, le cunoti la fel de bine ca i mine.
Poate c nu; lmurete-m. Sau i asta i se pare
periculos?
Nu acum. Nu n acest moment. Realitatea e
primejdia. Documentele lui Piersall sunt realitatea
Componentele n-au importan.
Atunci spune-mi.
Clugrul trase adnc din igar, apoi sufl fumul n
briza blnd ce btea n lumina de un galben mohort.
Femeia pe care o cunoti. Sunt muli care se tem
de ea pe continent. Printre ei, cineva aflat n conducerea
companiei Dunstone marchizul de Chatellerault.
Unde se afl ea, acolo e i un bra al serviciilor de
informaii. Biatul, Ferguson, e prins n reeaua
intereselor lui Craft; de fapt, ei se tem de el. Sau se
temeau. i pe bun dreptate. El n-a neles niciodat
potenialul economic dezastruos al descoperirii fibrelor
naturale.
Cred c a neles, l ntrerupse Alex. Sper s fac
bani cu Craft.
Omul Halidonul ui rse ncet.
443

N-or s permit asta niciodat. Dar el e o


component. Unde se situeaz Craft? Face parte din
Dunstone? Tot ce se ntmpl n Jamaica are o legtur
cu afacerile murdare ale lui Craft Despre Samuel
Tucker i-am vorbit: m-am referit la asocierea lui cu
Walter Piersall, devenit brusc periculos. Cror ordine li
s-a supus? Se afl pe insul adus de vechiul lui prieten
McAuliff? Sau de noul lui prieten, Piersall? Sau e o
coinciden?
E o coinciden, spuse Alex. Ar trebui s-l cunoti
pe Sam ca s nelegi asta.
Dar noi nu-l cunoatem. tim doar c unul din
primele lui apeluri telefonice a fost adresat unui om care
ne deranja teribil. Care se plimba prin Kingston avnd
n minte secrete vechi de dou sute de ani i undeva
pe hrtie. Clugrul se uit la McAuliff de fapt, l
fix cu privirea. n lumina lunii, ochii lui exprimau
rugmintea de a nelege, adresat lui Alex. Apoi privi
n zare i continu: Pe urm, mai e i Charles Whitehall.
O component foarte foarte periculoas i
imprevizibil. Cred c-i cunoti trecutul; Hammond i-l
tia cu siguran. Whitehall simte c a sosit vremea lui
pe aceast insul. Are misticismul unui fanatic. Cezarul
negru intrnd clare n Victoria Park, pe calul tuciuriu al
lui Pompei. Are adepi n toat Jamaica. Dac exist
vreun om capabil s demate trustul Dunstone
intenionat sau altfel acela ar putea fi Whitehall
mpreun cu fascitii lui.
444

Hammond nu tia asta, protest McAuliff. A


afirmat limpede c voi Halidonul ai fi singurii
care-l pot opri pe Dunstone.
Hammond e un profesionist. Creeaz haos intern,
tiind c poate obine foloase de pe urma panicii. Te-ar
surprinde s afli c Hammond se afl acum n
Kingston?
Alex se gndi cteva clipe.
Nu doar m surprinde c nu mi-a spus i mie.
Exist o explicaie. Nu vrea s apelezi la el. A
venit ncoace dup ce a auzit c i Chatellerault e n
Savanna-la-Mar. Cred c tiai asta.
El tie fiindc eu i-am spus lui Westmore Talion.
i mai sunt soii Jensen. Fermectorul, devotatul
cuplu. Att de deschii, att de simpatici care i trimit
vorb lui Julian Warfield despre fiecare micare pe care
o faci i despre toate persoanele pe care le ntlneti;
care mituiesc jamaicani pentru a te spiona Soii
Jensen au fcut o imens greeal cndva, cu muli ani
n urm. Dunstone Limited a intervenit i i-a recrutat, n
schimb, a fost tears cu buretele acea greeal.
McAuliff ridic ochii spre cerul senin al nopii. Un
singur nor prelung era purtat de vnt dinspre un munte
ndeprtat ctre luna galben. Se ntreb dac avea s se
destrame nainte de a ajunge la satelitul strlucitor sau o
s-l acopere pe dedesubt s-l nnegureze.
Aa cum i el era ntunecat.
Deci astea sunt componentele, zise Alex ntr-o
445

doar. Se pare c Halidonul tie mai multe dect oricine.


Iar eu nu prea neleg ce nseamn asta.
Asta nseamn, doctore, c noi suntem
responsabilii tcui ai insulei noastre.
Nu-mi amintesc s fi avut loc alegeri! Cine v-a dat
nsrcinarea asta?
Ca s citez un scriitor american, asta face parte
din teritoriu. E motenirea noastr. Totui, nu ne
amestecm n activitatea politic. O lsm n seama
celor ndrituii s-o fac. ns ne strduim s meninem
corupia la un nivel minim.
Clugrul termin de fumat igara i o strivi sub
talpa sandalei.
Suntei ucigai, zise simplu McAuliff. tiu asta.
Cred c e cea mai urt form de corupie a omului.
Te referi la prospeciunea anterioar a lui
Dunstone?
Da.
Nu cunoti mprejurrile. i n-o s i le descriu eu.
Am venit aici doar ca s te conving s-mi dai
documentele lui Piersall.
N-o s fac asta.
De ce?
Vocea omului Halidonului era din nou mnioas, ca
mai nainte. Deasupra cearcnelor vineii, ochii si negri
l strpungeau pe McAuliff.
Domnu? se auzi ntrebarea strigat de pe cmp.
Clugrul fcu semn cu mna c nu are probleme.
446

Nu e treaba dumitale, McAuliff. nelege lucrul


sta i pleac. D-mi documentele i ia-i echipa de pe
insul pn nu e prea trziu.
Dac ar fi fost att de simplu, n-a fi stat o clip pe
gnduri. Nu vreau s m lupt cu voi, fir-ar s fie. Nu m
atrage deloc ideea Pe de alt parte, nici nu-mi convine
s fiu vnat pe tot globul de oamenii lui Julian Warfield.
Nu poi nelege asta!
Clugrul rmase nemicat. Privirea lui se
mblnzi; l fixa pe Alexander cu gura ntredeschis.
Vorbi ncet, de-abia auzit:
I-am avertizat c s-ar putea s ajungem la asta. Dmi nagarro, doctore. Care e semnificaia Halidonului?
McAuliff se conform.

447

26
Se ntoarser la tabra de pe malul rului, McAuliff i
cluza care luase numele i funcia lui Marcus Hedrik
acum nu se mai ddea drept altcineva. n apropierea
corturilor se vedeau negri n haine zdrenroase, n
lumina dimineii ce scnteia prin frunziul des,
reflectndu-se ici-colo pe evile armelor.
Tabra de prospeciune era nconjurat, iar locuitorii
ei prizonieri ai Halidonului.
La o sut de metri de poian, cluza mergnd acum
n faa lui Alex pe crarea ngust din jungl, cu pistolul
n tocul de la centur se opri i chem o patrul a
Halidonului. Pocni de cteva ori din degete pn cnd
un negru solid apru dintre copaci.
Cei doi schimbar cteva cuvinte n oapt, apoi
santinela se ntoarse la postul su din pdurea tropical.
Cluza se apropie de McAuliff.
Totul e n regul. A avut loc o ncierare cu
Charles Whitehall, dar era de ateptat. L-a rnit grav pe
paznic, ns ceilali se aflau n apropiere. Acum e legat,
n cortul lui.
Dar doamna Booth?
Femeia? E cu Samuel Tucker. A adormit acum o
jumtate de or Tucker sta n-a dormit deloc. St pe
un scaun n faa cortului, cu o puc n mn. Ceilali
448

sunt linitii. Or s se scoale curnd.


Spune-mi, zise Alex, n timp ce cluza sttea n
faa lui, ce-a fost cu simbolurile arawak? Cu Colonelul
Marunilor, grupurile de cte patru, cele opt zile?
Ai uitat, doctore. Eu l-am condus pe domnu
Whitehall la curier. Colonelul Marunilor n-a primit
mesajul. Noi v-am trimis rspunsul.
Cluza surse. Apoi se ntoarse, fcndu-i semn lui
Alex s-l urmeze n poian.
Sub ochii cluzei, McAuliff atept ca lumina alb
de pe capacul micului dispozitiv s ajung la intensitate
maxim. Apoi aps pe butonul de transmitere a
semnalului, acoperind instrumentul cu mna stng. Navea rost s se ascund; n-ar fi solicitat ajutor. N-o s
foloseasc frecvena pentru situaii de urgen. I se
spusese clar c, la primul semn al apariiei unor fore
ostile, fiecare membru al echipei n frunte cu Alison i
domnul Tucker ar fi fost mpucat n cap.
Restul nelegerii era la fel de limpede. La fiecare
dousprezece ore, Sam Tucker urma s transmit n
continuare semnale. Alexander trebuia s se ntoarc cu
cluza pe cmp.
De acolo, mpreun cu clugrul, urma s fie dus la
comunitatea ascuns a Halidonului. Pn la ntoarcerea
sa, echipa avea statut de ostatic colectiv.
Alison, Sam, Charles Whitehall i Lawrence erau
singurii crora trebuia s li se spun adevrul. Celorlali,
449

nu. Soii Jensen, James Ferguson i cruii urmau s


primeasc alt explicaie, una birocratic, plauzibil
pentru conductorul unei prospeciuni: n timpul nopii,
un mesaj radio fusese retransmis de la Falmouth;
Ministerul de Interne solicita prezena lui McAuliff la
Ocho Rios; existau nite probleme la Institut.
Reprezentau genul de necazuri cu care se confruntau
ntotdeauna efii expediiilor. Activitatea de teren era
frecvent ntrerupt din cauza complicaiilor de ordin
administrativ.
Cnd clugrul ddu de neles c durata absenei
nu va fi mai mic de trei zile, Alex vru s tie de ce era
necesar o perioad att de lung.
Nu pot s-i rspund, McAuliff.
Atunci de ce-a fi de acord?
E vorba doar de timp. i pe urm, suntem n
poziie de ah-mat domnule doctor. Noi ne temem s
nu fim deconspirai poate mai mult dect v facei voi
probleme pentru vieile voastre.
N-o s admit asta.
Nu ne cunoti. Acord-i un rgaz ca s afli. N-o s
fii dezamgit.
Deci i s-a spus c e vorba despre trei zile?
Da.
Asta nseamn c oricine i-a spus acest lucru se
atepta s m duci acolo.
Era aproape o certitudine.
Alexander czu de acord cu intervalul de trei zile.
450

Lawrence friciona spatele gol al lui Charles


Whitehall cu o alifie cu penicilin. Rosturile de la
frnghie erau adnci; omul care-l legase pe domnul
Charley o fcuse cu mare nverunare. Cei doi fuseser
dezlegai dup ce McAuliff vorbise cu ei. Alexander le
spusese clar c nu le mai permitea s se amestece.
Arogana dumitale depete puterea mea de
nelegere, McAuliff! zise Charles Whitehall, icnind de
durere atunci cnd Lawrence atinse o ran.
Accept reproul. Te pricepi foarte bine la asta.
Dumneata nu eti pregtit s tratezi cu oamenii
tia. Eu mi-am petrecut viaa, toat viaa, ndeprtnd
praful de pe istoria Jamaici i a Caraibelor!
Nu toat viaa, Charley, rspunse Alex calm, dar
incisiv. i-am spus i azi-noapte. Mai exist mica
problem a activitii dumitale extraprofesionale.
Cezarul negru intrnd clare n Victoria Park pe calul
tuciuriu al lui Pompei.
Cum?
Nu sunt cuvintele mele, Charley.
Brusc, Lawrence i aps pumnul pe o ran adnc
de pe umrul lui Whitehall. Savantul ddu capul pe
spate de durere. Cealalt mn a revoluionarului era
aproape de gtul lui. Nimeni nu se mic; Lawrence
vorbi:
Nu clreti nici un cal tuciuriu, domnu. Mergi ca
toat lumea.
451

Charles Whitehall privi peste umr umbra minii


mari, pregtite de atac.
Faci pe nebunul, s tii. Crezi c vreo entitate
politic avnd o structur a puterii bazat pe bogie o
s v tolereze pe voii Nici mcar o clip, acal
egalitarist! O s fii strivii.
Vrei s ne striveti pe noi, domnu?
Vreau doar ce e mai bine pentru Jamaica. Energia
fiecruia va fi folosit n acest scop.
Eti de un optimism incorigibil, interveni Alex,
ndreptndu-se ctre cei doi.
Lawrence ridic privirea spre McAuliff, cu un aer
supus, ntinse mna dup tubul de unguent.
Pune-i cmaa, domnu. i-am dat cu alifie peste
tot, zise el, nurubnd capacul tubului.
Plec peste cteva minute, zise McAuliff, proptit n
faa lui Whitehall. Sam o s preia conducerea; o s
facei ce spune el. Pe ct posibil, activitatea trebuie s
continue normal. Oamenii Halidonului vor sta ascuni
cel puin fa de soii Jensen i James Ferguson.
Cum aa? ntreb Lawrence.
N-o s fie greu, rspunse Alex. Peter foreaz
pungile de gaz la doi kilometri i jumtate spre sud-vest.
Ruth lucreaz la est, ntr-o carier de piatr; cluza
care i zice Justice o s fie cu ea. Ferguson se duce
dincolo de ru, s studieze nite ferigi ntr-o pdurice.
Fiecare lucreaz separat, fiecare va fi supravegheat.
i eu? Whitehall i ncheie cmaa scump din
452

bumbac de parc s-ar fi mbrcat pentru un concert la


Covent Garden. Cu mine ce ai de gnd?
Dumneata o s rmi n poian, domnu Charley.
Spre binele dumitale, te-a sftui s n-o prseti. Nu-mi
asum nici o rspundere dac pleci.
Crezi c acum ai vreun cuvnt de spus n orice
problem, McAuliff?
Da, aa cred. Ei sunt la fel de speriai de mine pe
ct sunt eu de ei. Nu ncercai s stricai echilibrul, nici
unul din voi. Am ngropat un om n Alaska, cu mai
muli ani n urm. Sam o s v povesteasc, cunosc
rugciunile care se spun n astfel de ocazii.
Alison sttea pe malul rului, privind spre ap.
Cldura soarelui matinal i trezea pe somnoroii pdurii.
Zgomotele erau cele obinuite ale luptei pentru hran,
difereniate n funcie de tipurile de vieti. Lianele verzi
ce atrnau din palmierii nali strluceau de umezeala
care se ridica din pmnt; ferigi, licheni i varz
slbatic mrgineau apele domoale ale afluentului rului
Martha Brae. Apa era limpede, albastr-verzuie.
Am fost la cortul tu, spuse McAuliff, urcnd spre
ea. Sam mi-a spus c eti aici.
Ea se ntoarse i-i zmbi.
N-am fost neasculttoare, dragul meu. N-o s fug
nicieri.
Nici n-ai unde. N-o s ai probleme Cluza m
ateapt.
453

Alison fcu doi pai i veni n faa lui. Vorbi ncet,


aproape n oapt:
Vreau s-i spun ceva, Alexander T. McAuliff. i
n-o s fiu dramatic, lacrimogen sau teatral, fiindc
astea sunt subterfugii de care ne putem dispensa
amndoi. Cu ase sptmni n urm m pregteam de
fug. mi ddeam toat silina s m conving c, fugind,
scpm ceea ce n subcontient nelegeam c era
absurd. Ei te pot gsi. Oriunde. Computerele, bncile de
date, oribilele, complicatele instrumente de detecie pe
care le au n beciurile i camerele lor secrete sunt acum
foarte reale. Foarte minuioase. i nu exist via, sub
pmnt sau n locuri foarte ndeprtate, despre care s
nu tie ceva. Nu m atept s nelegi asta i, ntr-un fel,
acesta este i motivul pentru care ceea ce faci e bine
Atac-i pe ceilali nainte s te atace ei. Aa spuneai.
Cred c este un mod teribil de a gndi. Dar este singura
cale prin care putem avea viaa noastr.
McAuliff i atinse faa cu degetele. Ochii ei erau mai
albatri ca niciodat.
Asta sun primejdios de asemntor cu o ofert.
Nevoile mele sunt simple, termenii nu sunt
complicai.
i, cum spuneai cndva, sunt un profesionist al naibii
de bun.
McAuliff i Booth. Prospectori. Birouri: Londra i
New York. Ar arta bine pe un antet.
N-ai vrea s te gndeti la Booth i McAuliff"?
454

Adic n ordine alfabetic


Nu, n-a vrea, o ntrerupse el cu blndee i i
petrecu braul pe dup talia ei.
ntotdeauna spun oamenii tmpenii cnd le e fric?
ntreb ea, cu faa la pieptul lui.
Aa cred, rspunse Alex.
Peter Jensen vr adnc mna n rania plin i bjbi
printre articolele de mbrcminte. Sacul din pnz era
burduit. Jensen se nfior cnd scoase dintre rufe
obiectul cutrii sale.
Era Lugerul nvelit n plastic, cu amortizorul detaat,
legat de eava pistolului.
Soia lui sttea lng intrarea n cort, cu prelata
ridicat doar att ct s vad afar. Peter dezveli ambele
componente ale armei i puse amortizorul n buzunarul
tunicii. Aps piedica armei, scoase ncrctorul i vr
mna n cellalt buzunar, dup o cutie de cartue.
ncrc meticulos magazia pistolului, pn cnd resortul
se ntinse complet, cu glonul de deasupra pregtit
pentru ncrcare. Introduse ncrctorul, apoi l nchise
etan.
Ruth auzi declicul metalic i se ntoarse.
Chiar trebuie s faci asta?
Da. Julian a spus-o foarte clar. McAuliff a fost
selectat de mine, iar acordul lui a pecetluit aceast
alegere. McAuliff a luat legtura. Cu cine? Cu ce?
Trebuie s aflu Peter i deschise haina i vr
455

Lugerul ntr-un toc din piele cusut pe cptueal. Apoi


i ncheie tunica i i ndrept inuta. Vreo umfltur,
fetio? Se vede?
Nu.
Bine. Nu prea arat ca uniforma lui Whitehall, dar
a zice c e mai confortabil.
O s fii atent? Jungla e att de nfricotoare.
Toat excursia asta n care m-ai trt avea un scop.
Abia acum neleg, draga mea.
Peter zmbi i se aplec asupra raniei, ndesndu-i
coninutul i vrnd curelele n catarame. Fix acele,
mai trase o dat de curele i lovi cu palma umflturile
sacului. Ridic apoi sacul pn la umr i-l ls s cad
la pmnt.
Aa! Sunt pregtit pentru dou sptmni, dac va
fi nevoie.
Eu cum o s aflu?
Dup ce o s vezi c nu m ntorc cu cruul meu.
Dac treaba merge bine, s-ar putea s fie prea eapn ca
s se mai ntoarc.
Peter vzu tremurul buzelor soiei lui i frica teribil
din ochii ei. i fcu semn s se apropie, iar ea i se arunc
n brae.
O, Doamne, Peter
Te rog, Ruth. t. Nu trebuie, zise el, mngindu-i
prul. Julian a nsemnat totul pentru noi. Amndoi tim
asta. i Julian crede c o s fim foarte fericii n Peale
Court. Zicea c Dunstone o s aib nevoie de muli
456

oameni n Jamaica. De ce n-am fi i noi printre ei?


Cnd cruul necunoscut intr n tabr, James
Ferguson vzu c ghidul pe care-l cunotea sub numele
de Marcus Hedrik era nfuriat, dar i curios. Toi
manifestau aceeai curiozitate. McAuliff plecase pe
coast de diminea, devreme; era ciudat c nu se
ntlnise cu cruul pe ru. Acesta din urm susinea
sus i tare c nu-i vzuse dect pe locuitorii de pe
dealuri, unii vnnd, alii pescuind dar nici un om alb.
Cruul fusese trimis de Biroul Forelor de Munc,
de la o filial din Falmouth care tia c echipa cuta
mn de lucru suplimentar. Omul cunotea afluentul
rului, deoarece crescuse n Weston Favel i dorea s
munceasc. Desigur, cruul avea documentele
necesare, semnate de un funcionar obscur de la
Falmouth.
La ora 2.30 dup-amiaz se odihnea dup masa de
prnz, stnd pe marginea patului de campanie, pregtit
s-i strng echipamentul i s se ntoarc pe teren.
Afar se auzi un zgomot. Ridic privirea, iar noul cru
ddu la o parte prelata cortului i ptrunse nuntru.
Avea n mn un co de plastic.
Eu zic
Strnge farfuriile, domnu, spuse repede cruul.
Tot timpu s fie foarte curat.
N-am farfurii aici. Doar vreo dou pahare ar trebui
splate
457

Cruul cobor glasul.


Am mesaj pentru domnu Fergo. i-l dau. Citeti
repede.
Omul vr mna n buzunar, scoase un plic sigilat i il ntinse lui Ferguson.
James l rupse i extrase o singur pagin cu antet.
Era de la Fundaia Craft, iar ochii lui Ferguson se oprir
imediat la semntur. O cunotea ntreaga Jamaic
mzglitura lui Arthur Craft Senior, semipensionatul,
dar atotputernicul ef al ntreprinderilor Craft.
Drag James Ferguson,
Scuzele de la distan sunt cele mai stnjenitoare
i adesea cele mai sincere. Aa e i n cazul de fa.
Fiul meu s-a purtat urt, motiv pentru care i el,
i transmite regretele lui. Tocmai din sudul
Franei, unde va locui pentru o perioad
nedeterminat dar lung de timp.
S trec la subiect: contribuiile dumitale la
experimentele cu fibre de baracoa, fcute n
laboratoarele noastre, sunt de o valoare
inestimabil. Ele au deschis drumul spre ceea ce
noi credem a fi un progres important, cu un impact
industrial major. Dup prerea noastr, acest
progres poate fi accelerat prin ntoarcerea
dumitale imediat la noi. Viitorul dumitale e
asigurat, tinere, aa cum merit s fie rspltite
toate geniile. Vei fi un om foarte bogat.
458

Totui, factorul timp este esenial De aceea, i


recomand s prseti de ndat echipa
mesagerul i va explica modalitatea oarecum
ciudat de plecare, dar te asigur c am ntiinat
autoritile de la Kingston despre acest proiect, iar
ei au fost ntru totul de acord. (Baracoa este pentru
toat Jamaica.) De asemenea, am convenit c nu e
necesar s-l implici pe directorul prospeciunii,
McAuliff, de vreme ce interesele sale imediate sunt
n conflict direct cu ale noastre. n locul dumitale
va fi trimis alt botanist, n cteva zile.
Atept cu nerbdare s rennoim cunotina.
Al dumitale sincer,
Arthur Craft Senior.
Uluit, James Ferguson recitea scrisoarea cu rsuflarea
tiat.
Reuise.
Reuise cu adevrat.
Ridic privirea spre cru, care zmbi i vorbi ncet.
Plecm dup-amiaz trziu, domnu. nainte de
lsarea ntunericului. S te ntorci repede de la lucru. Ne
ntlnim pe malul rului i o pornim la drum.

459

27
Clugrul se recomand numai cu numele Malcolm.
Cltorir spre sud, pe drumuri tinuite ce treceau
printre pante stncoase i abrupte, prin peteri
ntortocheate i prin jungla deas. Omul Halidonului n
zdrene i cu tunic militar mergea n fa, gsind fr
efort crri ascunse n pdure i deschizturi astupate ce
duceau spre lungi tuneluri ntunecate, spate n piatra
strveche mirosul jilav al grotelor cu ape adnci fiind
mereu prezent, ca i reflexele strlucitoare ale
stalactitelor, suspendate ntr-o solitudine magnific.
Uneori, lui McAuliff i se prea c se afundau n
mruntaiele pmntului, apoi ieeau din bezna unei
grote la o altitudine mai mare. Peteri ramificate urcau
inexorabil, ca dovad a micrilor scoarei terestre
evocatoare ale unei epoci de incredibile transformri
geofizice; piscurile munilor se nlau dintre falii i
depresiuni, ntr-un efort suprem de a ajunge la cldura
soarelui.
De dou ori trecur pe lng comuniti ce triau pe
dealuri, ocolindu-le pe la marginea pdurilor de pe
creste. De fiecare dat, Malcolm identific sectele i
vorbi despre credinele lor, ca i despre motivaia
religioas a retragerii lor din lume. Menion c existau
aproximativ douzeci i trei de comuniti n Cock Pit,
460

care triau izolate. Cifra era relativ, fiindc peste tot se


ntlneau tineri rebeli care gseau, n cltoriile lor
ocazionale la ora, tentaii ce cntreau mai greu dect
ameninrile lui Obeah. Ciudat era c, de ndat ce una,
dou, trei comuniti se destrmau, apreau ntotdeauna
altele care le luau locul i deseori i ctunele.
Opiul popoarelor e adesea o fug de dificultile
i lipsa de perspectiv din oraele de pe coast.
Atunci eliminai lipsa de perspectiv.
Alex vzu parc aievea imaginea vechiului Kingston
cocioabele din tabl ondulat i brcile abandonate i
mizere, locuite de proscriii societii; cinii costelivi,
pisicile sfrijite, ochii n care se citea lipsa de speran ai
tinerelor mame mbtrnite prematur; brbatul tirb care
cerea bani pentru un pahar de vin i i fcea nevoile pe
aleile ntunecoase.
i, la civa metri mai ncolo, bncile imaculate,
strlucitoare, cu ferestre fumurii lucind n soare.
Strlucitoare, imaculate i obscene prin prisma acelei
vecinti.
Da, ai dreptate, rspunse Malcolm. Lipsa de
perspectiv i macin cel mai tare pe oameni. E aa uor
de spus d un sens vieii tale. i att de greu de aflat
cum. Apar o mulime de complicaii.
i continuar cltoria timp de opt ceasuri,
odihnindu-se dup ce strbteau poriuni mai dificile de
jungl, cu pante abrupte i peteri nesfrite. McAuliff
aprecie c nu ptrunseser mai mult de douzeci i
461

cinci-treizeci de kilometri n interiorul Cock Pitului, dar


fiecare kilometru prea mai amgitor i mai iritant dect
precedentul.
Puin dup ora cinci dup-amiaz ajunser la captul
unei trectori din lanul muntos Flagstaff. Deodat, n
faa lor apru un platou cu puni, lung de vreo opt sute
de metri i nu mai lat de cinci sute de metri. Platoul se
afla la marginea unei pante stncoase, la o mie dou
sute de metri altitudine. Malcolm l conduse la dreapta,
ctre marginea vestic. Platoul cobora n pant spre
jungla care lui McAuliff nu i se mai pruse niciodat
att de deas i impenetrabil.
Se numete Labirintul lui Acquaba, zise Malcolm,
vznd expresia de uimire zugrvit pe chipul lui Alex.
Am preluat un obicei de la vechii spartani. Fiecare biat,
cnd mplinete unsprezece ani, e dus n inima pdurii i
trebuie s rmn acolo timp de patru zile i patru nopi.
Serii de cte patru
McAuliff vorbi att pentru sine, ct i pentru
Malcolm, uitndu-se n jos la desimea slbatic a
junglei.
Odiseea morii.
Noi nu suntem nici spartani, nici arawak, spuse
Malcolm, rznd ncet. Copiii nu tiu, dar mai exist i
alii asemenea lor Vino.
Cei doi nsoitori se ntoarser i pornir ctre
marginea opus a platoului. Alex mai arunc o privire
spre Labirintul lui Acquaba, apoi li se altur.
462

La captul estic, o privelite diferit li se aternu n


faa ochilor.
Dedesubt se afla o vale, nu mai lung de opt sute de
metri i poate de o mie cinci sute de metri lime, n
mijlocul creia se zrea un loc linitit. Valea era
nconjurat de dealuri ce constituiau primele coboruri
dinspre munii din spate. La nord, torentele montane se
uneau formnd o cascad nalt, ce se prvlea ntr-un
curs de ap destul de lat.
n captul ndeprtat al lacului se ntindeau cmpii
puni, de fapt pe care pteau alene vite. Vaci, capre,
civa mgari i mai muli cai. Zona aceea fusese
defriat i nsmnat cu mi multe generaii n urm,
i zise Alex.
n partea apropiat a lacului, sub ei, se zreau colibele
acoperite cu paie, protejate de palmieri nali. La prima
vedere, preau s fie aptezeci sau optzeci de asemenea
slauri. De abia se vedeau din cauza copacilor, a
lianelor i a desei vegetaii tropicale ce umplea orice
spaiu gol cu culorile vii ale Caraibelor. O comunitate
adpostit de natur, i spuse Alex.
Apoi i imagin o vedere aerian asupra acelui loc.
Satul pentru c era un sat ar fi artat ca oricare
dintre comunitile izolate, cu acoperiuri din paie pe
colibe i puni n apropiere. Deosebirea fa de
privelitea de la nivelul solului consta n prezena
munilor din jur. Platoul era un spaiu format la mare
altitudine. Pe aceast parte a lanului Flagstaff curenii
463

ascendeni erau puternici, iar vntul sufla cu variaii


imprevizibile; aeronavele masive ar fi rmas la cel puin
trei mii ase sute de metri altitudine, iar avioanele
uoare ar fi evitat s treac direct pe deasupra. Primele
n-ar fi avut unde s aterizeze, iar celelalte s-ar fi
prbuit cu siguran dac ar fi ncercat s survoleze
platoul.
Comunitatea era protejat de fenomene naturale n aer
i de un drum terestru ntortocheat, care ar fi imposibil
de trasat pe o hart.
Nu prea e un loc care s poat fi luat n stpnire,
nu-i aa?
Malcolm sttea lng McAuliff. O ceat de copii
alerga pe crarea spre lac, iar strigtele lor erau duse de
vnt. Civa btinai umblau printre colibe, iar alii,
mai numeroi, se plimbau pe lng cursul de ap ce
curgea dinspre cascad.
Totul e foarte ngrijit.
Fur singurele cuvinte pe care le putu spune McAuliff
n acel moment.
Da, rspunse omul Halidonului. Hai s coborm.
Te ateapt un om.
Cluza i conduse n jos, pe panta stncoas. Cinci
minute mai trziu, toi trei se aflau n partea stng a
comunitii. De sus, Alex nu-i dduse prea bine seama
de nlimea copacilor ce nconjurau din toate prile
slaurile primitive. Liane groase coborau rsucite pn
la pmnt i ferigi imense i nlau ramurile din
464

tufiurile ntunecate.
Dac platoul ar fi fost cu cincisprezece metri mai
nalt, i zise McAuliff, nimic din ce observase n-ar mai
fi fost vizibil.
Adpostii de natur.
Ghidul porni pe o crare ce prea s treac printr-un
grup de colibe din zona acoperit de vegetaie.
Locuitorii erau mbrcai, ca majoritatea oamenilor ce
triau pe dealurile jamaicane, cu haine uoare i largi,
dar aici McAuliff remarc ceva deosebit, insesizabil din
primul moment. Era o diversitate de pantaloni kaki
suflecai, rochii n culori nchise, cmi albe din
bumbac i bluze cu imprimeuri toate obinuite, cum
puteau fi vzute n toat insula. De fapt, n toate rile
ndeprtate n Africa, Australia, Noua Zeeland
unde btinaii luaser ce putuser mai bine zis
furaser din echipamentul de protecie al invadatorilor
albi. Nimic neobinuit dar ceva cu totul deosebit, iar
Alex nu reuea cu nici un chip s stabileasc diferena.
Apoi nelese. n aceeai clip n care constat c mai
observase ceva. Cri.
Civa trei sau patru sau cinci, poate dintre zecile
de btinai ai acestei comuniti duceau cri sub bra
sau n mn.
Iar hainele erau curate. Se vedeau pete de umezeal,
de transpiraie, evident i praf pe cei venii de la munca
cmpului sau noroi de la lac, ns exista o curenie
nemaintlnit n comunitile de pe dealuri sau din
465

regiuni ndeprtate: Africa, Australia, Noua Guinee sau


Jacksonville, Florida.
Era firesc s vezi btinai purtnd haine n diverse
stadii de uzur rupte, gurite, chiar peticite. Dar
vemintele acestor oameni erau ntregi, nerupte,
negurite.
Nu vechituri, nu haine furate care nu se potriveau.
Tribul lui Acquaba tria n adncul unei jungle
primitive, dar nu era asemenea altor comuniti izolate
o ras extenuat de primitivi strivii de srcie, care
triau de azi pe mine din roadele pmntului.
n jurul colibelor i pe crri, Alex vzu trupuri
viguroase i ochi negri i limpezi, semne ale unei
alimentaii echilibrate i ale unei inteligene ascuite.
O s mergem direct la Daniel, i spuse Malcolm
ghidului. Acum eti liber. i i mulumesc.
Ghidul o lu spre dreapta, pe o crare prfuit ce
prea s treac pe sub un pienjeni de liane groase. i
scoase centura i pistolul i i descheie haina.
Comandoul ajunsese acas, constat McAuliff. i putea
da jos costumul zdrenuit cu premeditare.
Malcolm fcu un gest, ntrerupnd gndurile lui Alex.
Crarea pe care merseser pe sub frunzele palmierilor
coti la stnga, conducndu-i ntr-un lumini acoperit cu
iarb stufoas. Aceast poriune deschis se ntindea
pn dincolo de cursul de ap ce pornea de la baza
cascadei. De cealalt parte a torentului cu maluri late,
terenul se nclina ctre o baricad de piatr; dincolo de
466

ea se aflau punile netede ce mrgineau malul de est al


lacului.
Pe pajitea imens se vedeau brbai care se ndreptau
spre vite cu toiege n mini. Era sfritul dup-amiezei,
iar cldura soarelui se mai domolise. Trebuiau
adpostite vitele pentru noapte, i spuse McAuliff.
Mergea distrat n urma lui Malcolm, mai preocupat s
observe tot ce putea din ciudatul sat izolat, cnd,
deodat, nelese ncotro se ndreptau.
Spre poalele muntelui i spre cascad.
Ajunser la marginea canalului ce alimenta lacul cu
ap i o luar la stnga. Alex constat c rul era mai
adnc dect prea de la distan. nlimea malurilor
atingea vreo doi metri i jumtate; impresia pe care o
avusese privind de pe platou se datora pietrelor fixate cu
grij n pmntul de pe cele dou rmuri. Acest
fenomen natural fusese controlat de om, ca i cmpurile
cultivate, cu multe generaii n urm.
Se vedeau trei pasarele din scndur, cu balustrade la
nlimea taliei i stlpi de susinere pe fiecare mal, la
care se ajungea pe nite trepte de piatr puse acolo de
mult vreme. Podeele se aflau la cincizeci de metri unul
de altul.
Apoi McAuliff o vzu; de-abia se zrea, ascuns cum
era n spatele unui plc de arbori nali, ferigi uriae i
sute de liane nflorite, la poalele muntelui.
Era o construcie din lemn. O cas mare ct o caban,
cu temelia suspendat deasupra canalului, apele repezi
467

curgnd printre pilonii imeni ce susineau edificiul


ascuns. De fiecare parte a pilonilor se gseau trepte tot
din piatr i tot de mult construite care duceau la o
verand spaioas, situat n faa cldirii. La mijloc se
afla o u.
De la orice distan cu siguran i din aer cldirea
era complet ascuns privirii. Avea o lungime de vreo
nou metri, dar limea ei nu putea fi apreciat,
deoarece prea s se piard n jungl i sub cascad.
Apropiindu-se de treptele de piatr, McAuliff vzu
altceva, ceva ce l surprinse att de mult, nct trebui s
se opreasc i s priveasc cu atenie. n partea de vest a
cldirii, ieind din interior i urcnd spre hiul vegetal,
se vedeau cabluri groase de culoare neagr. Malcolm se
ntoarse i zmbi vznd uimirea zugrvit pe chipul lui
Alex.
Legtura noastr cu exteriorul, McAuliff. Semnale
radio care sunt orientate spre reelele telefonice din
insul. Seamn cu telefoanele celulare, dar recepia e n
general mai clar dect la telefoanele obinuite.
Imposibil de depistat, desigur. Acum hai s-l vedem pe
Daniel.
Cine e Daniel?
E ministrul sfatului nostru. Aceast funcie se
dobndete n urma alegerii. Numai c mandatul lui nu
depinde de calendar.
Cine l alege?
Zmbetul pli pe chipul omului din Halidon.
468

Sfatul.
i pe el cine-l alege?
Tribul.
Pare un sistem politic n toat regula.
Nu tocmai, zise enigmatic Malcolm. Vino. Daniel
ne ateapt.
Omul Halidonului deschise ua, iar McAuliff pi
ntr-o ncpere cu tavan nalt i cu ferestre n partea
superioar a pereilor. Se auzea vuietul cascadei,
amestecat cu freamtul junglei de afar. n camer erau
cteva scaune de lemn lucrate manual, nu de serie. n
mijlocul peretelui din spate i n faa unei a doua ui
masive se afla o mas la care edea o tnr negres, de
vreo treizeci de ani. Avea pe biroul ei cteva hrtii, iar
n stnga fetei se afla un calculator alb. Nepotrivirea
dintre un astfel de echipament i locul n care se gsea l
surprinse pe Alex.
Apoi i stpni mirarea cnd vzu un telefon
consol sofisticat, cu multe butoane pe un raft din
dreapta fetei.
Ea e Jeanine, doctore McAuliff. Lucreaz pentru
Daniel.
Fata se ridic i zmbi scurt. l salut pe Alex dnd
din cap, cu un aer ovitor; i arunc apoi o privire
ngrijorat lui Malcolm i ntreb:
Cltoria a decurs bine?
De vreme ce l-am adus pe oaspetele nostru, se
poate vorbi de un oarecare succes.
469

Da, rspunse Jeanine, iar ngrijorarea ei se


transform n team. Daniel vrea s v vad imediat. Pe
aici doctore McAuliff.
Fata se duse spre u i btu de dou ori. Fr s
atepte rspuns aps pe clan i deschise. Malcolm
veni lng Alex i-i fcu semn s intre. McAuliff
ptrunse cu un pas ovitor n biroul Ministrului
Sfatului Halidonului.
Camera mare avea o singur fereastr uria, din
sticl cu plumb, care ocupa cea mai mare parte a
peretelui din fund. Privelitea era stranie i copleitoare.
La ase metri de geam se alia mijlocul cascadei, care
ocupa ntreaga zon; nu se vedea altceva dect
nesfrite tone de ap, revrsndu-se cu un zgomot
nbuit, dar distinct. n ncpere, n faa ferestrei era o
mas lung cu pupitru din lemn negru ce strlucea. n
spatele ei sttea n picioare omul numit Daniel,
Ministrul Sfatului.
Era un jamaican cu trsturi ascuite, afro-europene,
de o nlime uor peste medie i foarte zvelt. Trupul lui
avea supleea unui alergtor de curs lung. Alex i ddu
njur de patruzeci (to uni. Faa lui avea aspect tineresc,
dar ochii erau ai unui adult.
Zmbi scurt, cordial, ns fr entuziasm spre
McAuliff i ocoli masa cu mna ntins.
Atunci Alex vzu c Daniel purta pantaloni albi de
sport i o cma de un albastru nchis, descheiat la
gt. n jurul gtului avea un batic alb de mtase, cu
470

capetele trecute printr-un inel de aur. Era un fel de


uniform, se gndi Alex. La fel ca sutana lui Malcolm.
Bun venit, doctore. N-o s te ntreb cum a fost
cltoria. Am fcut-o i eu de multe ori. E un calvar.
Daniel strnse mna lui McAuliff.
ntr-adevr, spuse Alex cu pruden.
Ministrul se ntoarse brusc spre Malcolm.
Prezint raportul! Nu trebuie s faci un secret din
asta. Sau e acolo?
Nu Documentele lui Piersall sunt autentice. Sunt
sigilate, iar McAuliff le are pregtite pentru a le trimite
dintr-un loc aflat cam la patruzeci de kilometri de tabra
de pe Martha Brae. Nici el nu tie unde. Avem trei zile
la dispoziie, Daniel.
Ministrul l privea cu atenie pe clugr. Apoi se
ntoarse ncet la scaunul su din spatele mesei, fr s
scoat un cuvnt. Rmase nemicat, cu minile pe
suprafaa tbliei. Ridic privirea spre Alex.
Aadar, prin struina ndrjit a unui expatriat
fanatic, noi riscm s fim castrai. Dezvluirea
adevrului ne va face impoteni, tii asta, doctore
McAuliff. O s fim jefuii. Deposedai de ceea ce ne
aparine. Iar responsabilitatea i aparine dumitale.
Un geolog n serviciul lui Dunstone Limited. i un
foarte puin probabil informator al Serviciului Britanic
de Informaii.
Daniel se uit la Malcolm.
Las-ne singuri, te rog. i pregtete-te s pleci la
471

Montego.
Cnd?
Asta depinde de vizitatorul nostru. El o s te
nsoeasc.
Eu?
Da, doctore McAuliff. Dac o s mai fi n via.

472

28
Nu exist dect o singur ameninare pe care o
fiin uman o poate profera la adresa alteia i care
trebuie luat n seam. Evident, e vorba despre
ameninarea cu moartea.
Daniel se dusese la fereastra enorm prin care se
vedeau nesfritele coloane de ap.
Aa e, abstracie fcnd de oprimantele dispute
ideologice, asociate, de obicei, cu cauze religioase ori
naionale.
i, fiindc pe mine nu m intereseaz
considerentele de ordin religios ori naional, te atepi ca
ameninarea s aib efect.
McAuliff sttea n picioare n faa mesei lungi,
lucioase. Nu i se oferise un scaun.
Da, rspunse ministrul Sfatului Halidonului,
ntorcndu-se de la fereastr. De bun seam i s-a spus
deja c problemele Jamaici nu sunt i ale dumitale.
Nu e rzboiul meu, asta a fost formularea.
Cine i-a spus asta? Charles Whitehall sau Barak
Moore?
Barak Moore e mort, zise Alex.
Ministrul era sincer surprins. Dup un scurt moment
de tcere meditativ, vorbi calm:
mi pare ru. Era o piedic necesar n calea
473

ofensivei lui Whitehall. Gruparea lui nu mai are cu cine


s-l nlocuiasc. Va trebui s fie numit altcineva
Daniel se duse la mas, lu un creion i not ceva pe
un carneel. Rupse apoi pagina i o puse alturi.
McAuliff vzu cu uurin cuvintele pe care le scrisese
ministrul De nlocuit Barak Moore. n acea zi a
surprizelor, consecina mesajului nu era lipsit de
interes.
Doar att? ntreb Alex, fcnd semn cu capul n
direcia paginii.
N-o s fie simplu, dac la asta te referi, rspunse
Daniel, la loc, doctore McAuliff. Cred c a venit timpul
s nelegi cum stau lucrurile. nainte de a merge mai
departe.
Alexander Torquin McAuliff, geolog, avnd o
companie pe strada 38 din New York, Statele Unite ale
Americii, se aez pe un scaun lucrat de btinai, ntrun birou aflat n munii inaccesibili ai lanului Flagstaff,
n inima impenetrabilei regiuni Cock Pit de pe insula
Jamaica, ascultndu-l pe un om numit Daniel, Ministrul
Sfatului dintr-o sect misterioas cunoscut sub
denumirea de Halidon.
Nu mai era n stare s gndeasc. Putea doar s
asculte. Daniel trecu n grab peste etapele de nceput. l
ntreb pe Alex dac citise hrtiile lui Walter Piersall.
McAuliff ncuviin.
Ministrul i confirm apoi acurateea studiilor lui
Piersall, care descoperise apariia tribului lui Acquaba n
474

urma rzboaielor marunilor de la nceputul secolului al


optsprezecelea.
Acquaba era un fel de mistic, dar n fond un om
simplu. O figur cristic, ns lipsit de compasiunea
extrem asociat credinei cretine. La urma urmei,
strmoii lui se nscuser n plin violen a junglei
locuite de kromanti. Dar avea principii morale
sntoase.
Care e sursa bogiei voastre? ntreb Alex,
venindu-i n fire. Dac exist bogie. i o surs.
Aurul, rspunse Daniel simplu.
De unde?
Din pmntul rii noastre.
Nu exist aur n Jamaica.
Eti geolog. Ar trebui s tii. Exist urme de
depuneri cristaline n zeci de minereuri de pe insul
Infime, interveni McAuliff. De mic importan i
att de amestecate cu minerale fr valoare, nct fac
imposibil orice ncercare de separare. Ar costa mai
mult dect produsul rezultat.
i totui aur.
Fr valoare.
Daniel zmbi.
Cum crezi c au ajuns s se amestece depunerile
cristaline? Te-a putea ntreba teoretic, dac vrei
cum s-a nscut insula Jamaica.
Ca o mas de pmnt izolat n ocean.
Transformri geologice
475

Alex se opri. Ideea era copleitoare prin simplitatea


ei. Cu multe milioane de ani n urm, o poriune dintrun filon de aur explodase din straturile de pmnt de sub
ap, iar depunerile presau n masa de pmnt ce ieea
din ap.
Doamne exist un filon
N-are rost s continum, spuse Daniel. Timp de
secole, legea colonial din Jamaica afirma categoric:
toate metalele preioase descoperite pe insul erau
proprietatea Coroanei. sta a fost motivul esenial
pentru care nimeni nu le-a cutat.
Fowler, zise McAuliff ncet. Jeremy Fowler
Poftim?
Secretarul Coroanei de la Kingston. Cu mai bine
de o sut de ani n urm
Daniel fcu o pauz.
Da. Mai exact, n 1883. Deci sta era fragmentul
lui Piersall.
Ministrul Halidonului fcu alt nsemnare pe carneel:
Va fi nlturat.
Acel Fowler, spuse Alex ncet. tia?
Daniel rupse pagina din carnet i ridic privirea.
Nu. El credea c ndeplinete dorinele unei
grupri disidente a marunilor, care conspira cu un grup
de proprietari de pmnt de pe coasta de nord.
Obiectivul era distrugerea dosarelor ce consemnau
existena unui tratat tribal, pentru ca mii de hectare de
teren s poat fi defriate i cultivate. Pentru asta fusese
476

pltit.
Familia lui din Anglia crede i acum lucrul acesta.
De ce nu? Era vorba despre ministrul zmbi
Serviciul Colonial. Putem s ne ntoarcem la chestiuni
mai actuale? Vezi dumneata, doctore McAuliff, noi am
vrea s nelegi. n amnunt.
D-i drumul.
Din spusele lui Daniel reieea c Halidonul nu era
interesat de puterea politic. Nu avusese niciodat astfel
de ambiii; rmsese n afara statului, acceptnd punctul
de vedere istoric conform cruia ordinea apare din
haosul ideologiilor diferite, chiar opuse. Ideile
reprezentau monumente mai importante dect
catedralele, iar un popor trebuie s aib acces nengrdit
la ele. n aceasta consta lecia lui Acquaba. Libertate de
micare, libertate de gndire libertate de a purta
btlii la nevoie. Religia Halidonului era umanist n
esen, iar zeii junglei simboluri ale forelor ce se
luptau n permanen pentru libertatea muritorilor.
Libertate de a supravieui n lume ntr-un fel specific
tribului, fr a impune aceast modalitate i altor triburi.
Nu e o premis rea, nu-i aa? ntreb Daniel
ncreztor.
Nu, rspunse McAuliff. i nici prea original.
N-ai dreptate, zise ministrul. Ideile pot avea sute
de precedente, ns practica e aproape nou Triburile
tind s se transforme pe msur ce-i dezvolt
independena economic, pn cnd devin nerbdtoare
477

s se impun n faa ct mai multor triburi. Asta e


valabil de la faraoni pn la Caesar; de la imperiu vezi
Sfntul imperiu Roman, cel britanic etc.
Pn la Adolf Hitler; de la Stalin pn la propriul
vostru guvern alctuit din farnici n cutare de
prozelii. Ferete-te de bigoi, McAuliff. Cu toii au fost
bigoi n felul lor. Muli sunt i acum.
Dar dumneata, nu.
Alex se uit prin fereastra uria la torentul de ap ce
se prbuea de la nlime.
Dumneata doar decizi cine e i acionezi n
consecin. Liber s pori o btlie, cum spuneai.
Crezi c e o contradicie de scopuri?
Cred al naibii de tare. Mai ales cnd a purta o
btlie nseamn s omori oameni fiindc nu sunt de
acord cu ideea voastr n legtur cu ceea ce e
acceptabil.
Pe cine am omort noi?
Alex i mut privirea de la cascad spre Daniel.
Hai s ncepem cu noaptea trecut. Doi crui din
echipa de prospectare, care ctigau probabil civa
dolari de la Serviciul Britanic de Informaii. Pentru ce?
Ca s stea cu ochii pe noi? S raporteze ce-am mncat la
cin? Cine venea s ne vad? Cluza voastr, cel pe
care l numeau Marcus, spunea c sunt ageni; i-a ucis.
i pe un grsan, pe nume Garvey, un om de legtur
scund, n uniform i care, te asigur, mirosea urt. ns
cred c un accident fatal pe drumul spre Port Antonio e
478

o pedeaps prea radical. McAuliff fcu o pauz i se


aplec n scaun. Ai masacrat o ntreag echip de
prospectare i nu tiai dect c fuseser angajai de
Dunstone, din acelai motiv ca i mine: cutau de lucru.
Ai putea justifica toate crimele astea, ns nici voi, nici
altcineva nu e n stare s explice moartea lui Walter
Piersall Da, domnule Ministru Atotputernic, cred c
voi niv dai dovad de un bigotism extrem.
Izbucnirea de furie a lui Alex fu urmrit cu luareaminte de Daniel, care se aezase pe scaunul din spatele
mesei. i propti piciorul n podea, mpingnd uor
scaunul spre dreapta lui, ctre fereastra uria.
Cu peste o sut de ani n urm, ntreaga cldire se
compunea doar din biroul acesta! Unul dintre
predecesorii mei de atunci insistase ca ncperea
ministrului pe atunci i se spunea camer s aib
vedere spre cealalt parte a cascadei. Pretindea c
micarea constant i zgomotul nbuit te ajutau s te
concentrezi,
alungnd
gndurile
lipsite
de
nsemntate S-a dovedit c acest rebel de mult uitat
avea dreptate. Nu ncetez s m minunez de explozia de
forme i modele. i n timp ce m minunez, mintea
chiar se concentreaz.
sta-i modul dumitale de a-mi spune c toi cei
care au fost ucii erau gnduri nensemnate?
Daniel trase scaunul la loc i se ntoarse cu faa spre
McAuliff.
Nu, doctore. ncercam s gsesc o cale de a te
479

convinge. O s-i spun adevrul, ns nu sunt sigur c o


s-l crezi. Cluzele, ghizii notri oamenii notri
infiltrai, dac vrei sunt antrenai s-i foloseasc
influena oriunde e posibil. Frica, McAuliff, e o arm
extraordinar. O arm nonviolent; nu c noi am fi n
mod obligatoriu nonvioleni Cruii dumitale n-au
murit. Au fost luai prizonieri, legai la ochi, dui la
periferia lui Weston Favel i eliberai. Nu li s-a clintit
un fir de pr din cap, dar au tras o sperietur zdravn.
Nu vor mai lucra pentru MI 5sau MI 6. Garvey este
mort, dar nu l-am ucis noi. Domnul Garvey al dumitale
vindea orice, inclusiv femei, mai ales tinere fete. A fost
mpucat pe drumul spre Port Maria de un tat nnebunit
de durere, din motive lesne de neles. Noi doar ne-am
asumat fapta Susii c am masacrat echipa de
prospectare a lui Dunstone. Ar trebui s inversezi
situaia, doctore. Trei dintre cei patru oameni albi au
ncercat s masacreze echipa noastr de cercetare. Au
omort ase dintre tinerii notri, dup ce i-au chemat n
tabr la discuii.
Unul dintre aceti oameni albi era agent britanic.
Aa ne-a spus i Malcolm.
Nu cred c un om antrenat de serviciile de
informaii ar putea ucide orbete.
Malcolm i mprtete punctul de vedere. Un
agent de informaii e om i el. Iar un om aflat n toiul
luptei are de luat nite decizii. Acest individ, oricine o fi
fost, s-a pripit n adoptarea hotrrilor.
480

Al patrulea om? neleg c el era deosebit.


Da.
Brusc, privirea lui Daniel deveni meditativ.
Era un om bun. Un olandez. Cnd a neles ce
fceau camarazii lui, a protestat vehement. A alergat si avertizeze pe ceilali membri ai echipei noastre.
Oamenii lui l-au mpucat.
Cteva clipe, nici unul dintre ei nu vorbi. n cele din
urm, McAuliff ntreb:
Dar Walter Piersall? Poi s-mi relatezi o poveste
i despre el?
Nu, spuse Daniel. Nu tim ce s-a ntmplat. Sau
cine l-a ucis. Avem cteva presupuneri, dar nimic mai
mult. Walter Piersall era ultimul om de pe pmnt
cruia i-am fi dorit moartea. Mai ales n acele
mprejurri. i dac nu nelegi asta, eti stupid.
McAuliff se ridic de pe scaun i merse ctre fereastra
uria. Simea ochii lui Daniel aintii asupra sa. ncerc
s se concentreze asupra uvoaielor de ap ce se
prbueau n faa sa.
De ce m-ai adus aici? De ce mi-ai spus att de
multe? Despre voi i despre celelalte.
N-aveam de ales. Pare puin probabil ca dumneata
s fi minit, iar Malcom s se fi nelat i nelegem
att poziia, ct i formaia. Cnd Malcolm a venit din
Anglia, a adus cu sine dosarul dumitale complet de la
MI 5. Suntem dispui s-i facem o ofert.
Alex se ntoarse i-l privi pe ministru.
481

Sunt sigur c e una pe care n-o pot refuza.


Nu cu drag inim. E vorba despre viaa dumitale.
i, deloc ntmpltor, vieile colegilor dumitale din
echip.
Pentru documentele lui Piersall?
Pentru ceva mai mult, dar, desigur i pentru acelea,
rspunse Daniel.
Continu.
McAuliff rmase lng fereastr. Sunetul nbuit al
cascadei reprezenta, ntr-un fel, legtura lui cu
exteriorul. Era o alinare.
tim ce vor serviciile de informaii britanice: lista
cu numele celor din ierarhia lui Dunstone. Ale
bancherilor internaionali care i doresc din tot sufletul
s transforme insula ntr-un sanctuar economic, ntr-o
alt Elveie. n urm cu vreo cteva sptmni, s-au
adunat cu toii pe insul, venind din toat lumea. La Port
Antonio. Civa i-au dat numele reale, cei mai muli
ns, nu. Perioada e favorabil. Instituiile bancare
elveiene renun pe rnd la regulile tradiionale de
pstrare a secretului. Desigur, sunt supuse unor presiuni
extraordinare Avem lista oamenilor de la Dunstone.
Vom face un schimb.
Lista pentru vieile noastre? i pentru
documente
Daniel rse, nu cu cruzime, dar nici cu blndee. Era o
expresie sincer de amuzament.
Doctore, am impresia c dumneata eti obsedat de
482

gnduri nensemnate. E adevrat c acordm o mare


importan documentelor lui Piersall, nu ns i
britanicii. Trebuie s gndim asemenea adversarilor
notri. Englezii i doresc cu tot dinadinsul lista lui
Dunstone. Iar noi vrem mai presus de orice ca serviciile
de informaii britanice i tot ce reprezint ele s plece
din Jamaica. sta e schimbul pe care-l propunem.
McAuliff sttea nemicat lng fereastr.
Nu neleg.
Ministrul se aplec n fa.
Cerem s nceteze influena englez i a tuturor
celorlalte naiuni triburi, dac doreti, doctore
asupra acestei insule. Pe scurt, Jamaica trebuie s fie
lsat jamaicanilor.
Dunstone o s se opun, zise Alex ovielnic. A
ndrzni s afirm c influena lui e cu mult mai
periculoas dect a oricui altcuiva.
Dunstone e problema noastr; am elaborat planuri
proprii n legtur cu compania asta. Dunstone a fost
organizat de genii financiare. Dar, dup ce va ptrunde
pe teritoriul nostru, avem la dispoziie mai multe
posibiliti. Printre altele, exproprierea ns punerea
lor n practic cere timp i tim amndoi c serviciile
britanice nu au timp. Anglia nu-i poate permite s
piard Dunstone Limited.
Gndurile lui McAuliff se ntoarser la camera din
Hotelul Savoy i la recunoaterea calm, de ctre R
C. Hammond, a faptului c latura economic a
483

reprezentat un factor. Unul mai degrab semnificativ.


Hammond manipulatorul.
Alex se ntoarse la scaun i se aez. nelese c
Daniel i lsa timp s se gndeasc, s rumege
consecinele noii informaii primite. Erau att de multe
ntrebri; majoritatea, tia asta, nu aveau rspuns, dar
cteva l afectau n mod special. Trebuia s ncerce.
Cu cteva zile n urm, ncepu el stnjenit, cnd a
murit Barak Moore, mi-a trecut prin minte faptul c
Charles Whitehall nu mai avea contracandidat. La fel i
dumneata, acum. Am vzut ce-ai scris
Care-i ntrebarea dumitale? se interes politicos
Daniel.
Am avut dreptate, nu-i aa? Exist cele dou
extreme. Amndou au adepi. Nu sunt doar fanatici
fr importan.
Whitehall i Moore?
Da.
Nu prea. Ei sunt lideri charismatici. Moore a fost.
Whitehall este. La toate naiunile n curs de dezvoltare
exist n general trei grupri: stnga, dreapta i
confortabilul centru tradiionalitii care au nvat cum
se desfoar lucrurile. Centrul este extrem de
coruptibil, deoarece continu aceleai activiti
birocratice stupide, dar cu o nou, neateptat autoritate.
Oamenii de centru sunt primii care trebuie nlocuii.
Soluia ideal o constituie antrenarea celor mai mature
elemente din ambele extreme. Realizarea unui echilibru
484

panic.
i asta ateptai voi? Un fel de arbitru?
Da. E foarte bine, doctore. Lupta are meritele ei,
tii bine lucrul acesta; n ambele tabere exist elemente
pozitive Din nefericire, Dunstone ne ngreuiaz
sarcina. Trebuie s-i observm pe combatani cu atenie.
Ochii ministrului privir n gol; din nou se vzu n ei
un licr aproape imperceptibil.
De ce? ntreb Alex.
La nceput, Daniel ezit s rspund. Apoi oft.
Foarte bine Reacia lui Barak Moore fa de
Dunstone ar fi fost violent. O baie de snge haos.
Whitehall ar fi la fel de primejdios. Ar ncerca s
ncheie o nelegere secret temporar, la baza puterii
aflndu-se exclusiv considerente de ordin financiar. Ar
putea fi manipulat la fel ca muli industriai germani,
care credeau sincer c ei l manevrau pe Hitler. Numai
c aceast asociere ntreine puterea absolut n mod
absolut.
McAuliff se ls pe spate n scaun. ncepea s
neleag.
Deci, dac Dunstone pleac, o s v ntoarcei la
cum spuneai? lupta cea sntoas?
Da, spuse calm Daniel.
Asta nseamn c voi vrei acelai lucru ca i
serviciul britanic de informaii. Cum de poi pune
condiii?
Pentru c soluiile noastre sunt diferite. Avem i
485

timpul i convingerea c pn la urm vom obine


controlul. Englezii i francezii i americanii i
germanii nu le au. Dezastrele economice pe care le-ar
suferi ar putea fi n avantajul nostru. i cu asta am
ncheiat subiectul. Noi avem lista cu oamenii lui
Dunstone. Dumneata o s transmii oferta Serviciului
Britanic de Informaii.
M duc cu Malcolm la Montego
Vei fi nsoit i pzit, l ntrerupse cu asprime
Daniel. Membrii echipei de prospeciune sunt ostatici.
Fiecare dintre ei va fi imediat executat dac se va
constata cea mai mic abatere de la instruciunile
noastre.
i dac Serviciul Britanic de Informaii nu v d
crezare? Ce dracu ar trebui s fac atunci?
Daniel se ridic n picioare.
Te vor crede pe dumneata, McAuliff. Fiindc
excursia dumitale la Montego May va face parte din
seria noutilor ce vor fi n curnd rspndite n ntreaga
lume. Se vor resimi ocuri profunde n capitalele mai
multor ri. Iar dumneata o s le spui agenilor britanici
c asta este dovada noastr E doar vrful aisbergului
Dunstone. A, or s te cread, McAuliff. Exact la ora
dousprezece, timpul Londrei. Mine.
Asta-i tot ce ai de spus?
Nu. nc ceva. Cnd o s-nceap piesa, gigantul
alarmat Dunstone o s-i trimit ncoace ucigaii. Pe
lng alii i dumneata vei fi o int.
486

McAuliff se ridic nfuriat.


Mulumesc pentru avertisment, spuse el.
N-ai pentru ce, rspunse Daniel. Acum, te rog s
vii cu mine.
Afar, Malcolm, clugrul, discuta calm cu Jeanine.
Vzndu-l pe Daniel, amndoi tcur. Jeanine se
ntoarse spre el i-i spuse:
Avem veti de la Martha Brae.
Alex se uit la ministru, apoi din nou la fat. Martha
Brae nsemna tabra de prospeciune. Vru s
vorbeasc, dar Daniel l opri.
Orice-ar fi, spune-ne amndurora.
E vorba despre doi brbai. Tnrul, Ferguson i
specialistul n minereuri, Peter Jensen.
Alex rsufl uurat.
Ce s-a ntmplat? ntreb Daniel. ncepuse cu
tnrul.
O cluz a venit n tabr i i-a adus o scrisoare
de la Arthur Craft Senior. n ea, Craft i fcea
promisiuni i-l ndemna pe Ferguson s prseasc
echipa i s vin la Port Antonio, la Fundaie. Cercetaii
notri i-au urmrit i i-au interceptat la civa kilometri
n josul rului. Au fost reinui acolo, la sud de Weston
Favel.
Craft a aflat de fiul su. ncearc s-l cumpere pe
Ferguson.
Trgul s-ar putea s fie n avantajul Jamaici, iar
Ferguson nu se afl prea sus pe scara dumitale de valori.
487

Eu l-am adus pe insul. Pentru mine e valoros,


rspunse Alex cu rceal.
O s vedem.
Daniel se ntoarse spre fat.
Transmite cercetailor s rmn pe loc. S-i rein
pe Ferguson i pe cluz; vor primi instruciuni. Ce e
cu Jensen?
E n regul. Cercetaii sunt pe urmele lui.
A prsit tabra?
Pretinde c s-a rtcit, aa cred oamenii notri.
Azi-diminea devreme, curnd dup plecarea
doctorului McAuliff, i-a cerut cruului su s ntind
ceea ce se cheam o linie la orizont. L-a pus pe om s
mearg o distan apreciabil, pn cnd a desfurat tot
firul de nailon. Se pare c ineau legtura trgnd de
fir
Iar Jensen a tiat firul i a legat captul din mna
lui de un arbust, o ntrerupse Alex, vorbind repede. i
fcnd un nod n jurul unei crengi din apropiere.
De unde tii?
Daniel prea fascinat.
E un truc foarte vechi i deloc amuzant la care
recurg oamenii pe teren. O glum nesrat. Se face cu
nceptorii.
Daniel se ntoarse din nou spre fat.
Deci cruul lui nu l-a gsit. Unde e Jensen
acum?
A ncercat s-i ia urma lui Malcolm, replic
488

secretara.
Cercetaii spun c a fost foarte aproape. A renunat i
a tot dat trcoale dealului de la vest. De acolo poate
supraveghea ntreaga tabr. Toate cile de intrare.
O s atepte vreme de trei zile, nfometat i ncolit
de feline. Nu ndrznete s se ntoarc la Warfield cu
mna goal.
Daniel se uit la Alex.
tiai c el te-a ales s conduci prospeciunea?
El m-a
McAuliff amui.
Spune oamenilor notri s rmn lng el, ordon
ministrul. S stea pe-aproape, dar s nu-l rein dect
dac folosete o staie radio care poate transmite pn
pe coast. Numai n cazul acesta s-l ucid.
Ce dracu tot spui? ntreb McAuliff mnios. N-ai
nici un drept!
Avem tot dreptul, doctore. Voi, aventurierii, ai
venit n ara asta. S-o murdrii cu ticloiile voastre.
Nu-mi vorbi mie de drepturi, McAuliff! Apoi cobor
vocea, adresndu-se fetei: Convoac sfatul.

489

29
Daniel l conduse pe McAuliff pe scri, spre iarba
deas de pe malul stng al minusculului canal cu ape
repezi. Nici unul din ei nu vorbea. McAuliff i privi
ceasul; era aproape opt. Soarele ce asfinea i trimitea
razele din spatele munilor de la vest, mprtiind o
lumin spectral, portocalie; dealurile mai apropiate se
profilau n nuane de negru cafeniu, accentund
impresia de nlime a acestor imense fortree naturale.
Lacul era o ntins suprafa de sticl ntunecat, lucind
supranatural i reflectnd umbrele masive ale munilor
i fulgerrile luminii solare.
Coborr panta defriat spre gardul de piatr ce
mrginea punile. n captul din stnga se afla o
poart; Daniel se apropie de ea, trase zvorul mare i o
deschise. i fcu semn lui McAuliff s intre.
mi cer scuze pentru izbucnirea de adineauri, zise
ministrul n vreme ce mergeau pe cmp. N-a fost corect.
Din punctul meu de vedere, dumneata eti o victim, nu
un agresor. Noi nelegem asta.
Dar dumneata ce eti? O victim? Sau un agresor?
Eu sunt Ministrul Sfatului. Iar noi nu suntem nici
una, nici alta. i-am explicat asta.
Mi-ai explicat o mulime de lucruri, dar tot nu tiu
nimic despre dumneata, spuse McAuliff, privind un
490

animal ce se apropia de ei pe cmpul ntunecat.


Era un mnz care nechez i se cabr ovitor cnd
ajunse n dreptul lor.
Mnzul sta e mereu pregtit s evadeze, rse
Daniel, lovind uor grumazul animalului. O s fie greu
de dresat Hiii! Hiii! strig ministrul i plesni mnzul
peste crup, fcndu-l s tropie, s se cabreze i s
alerge fornind spre mijlocul punii.
Poate c asta voiam s spun, zise Alex. Cum
antrenezi oamenii? mpiedicndu-i s evadeze?
Daniel se opri i-l privi pe McAuliff. Erau singuri pe
punea ntins, scldat n culorile vii ale apusului de
soare jamaican. Lumina contura silueta ministrului, dar
l mpiedica pe McAuliff s-i vad faa. Nu vedea ochii
lui Daniel, ns le simea privirea.
n multe privine, noi suntem un popor simplu,
spuse omul Halidonului. Tehnologia de care avem
nevoie este adus aici, mpreun cu medicamente,
unelte agricole i altele. Oamenii notri le transport
folosind drumuri de munte imposibil de depistat. n
afar de asta, suntem independeni pe pmnturile
noastre. Antrenamentul de care vorbeai deriv din faptul
c suntem contieni de imensele noastre bogii.
Izolarea noastr nu prea e total. Dup cum vei vedea.
nc din copilrie, explic Daniel, unui membru al
Halidonului i se spune c e privilegiat i c trebuie s-i
justifice existena prin aciunile din timpul vieii sale. I
se insufl ideea contribuiei personale nc din fraged
491

vrst, ca i necesitatea de a-i valorifica la maximum


potenialul propriu. I se descrie detaliat lumea exterioar
simplitatea i complicaiile ei; pacea i violena ei;
binele i rul. Nu i se ascunde nimic; imaginaia
tinerilor nu e lsat s-o ia razna. Tentaiile reale sunt
echilibrate puin cam aspru, admise Daniel de
pedepse reale. nainte de a mplini doisprezece ani,
adolescentul este examinat serios de ctre profesori, de
btrnii Sfatului i, n final, chiar de ctre ministru. n
funcie de rezultate, tinerii sunt selectai pentru instruire
n lumea exterioar. Urmeaz trei ani de pregtire, axai
pe dezvoltarea talentelor personale sau deprinderea unor
meserii. La vrsta de aisprezece ani, tnrul e luat din
snul comunitii i trimis la reedina unei familii din
lumea exterioar care face parte din trib. Cu excepia
rarelor ntoarceri n comunitate i a ntlnirilor cu
prinii naturali, familia din exterior urmeaz s-l
supravegheze pe tnr un anumit numr de ani.
Nu avei i eecuri? ntreb Alex.
Rareori, rspunse Daniel. Procesul de selectare e
foarte minuios.
Ce se ntmpl cnd nu e suficient de minuios?
Dac exist
N-o s-i rspund la ntrebarea asta, l ntrerupse
ministrul, i voi spune doar c Labirintul lui Acquaba e
o ameninare cu care nu se poate compara nici o
nchisoare. Asta menine numrul contraveniilor la un
nivel minim. Eecurile sunt extrem de rare.
492

Tonul vocii lui Daniel i tie lui Alex cheful de a


dezvolta subiectul.
Pe urm sunt adui napoi?
Daniel ncuviin.
Natalitatea n cadrul Halidonului era controlat cu
acordul membrilor si. Daniel pretindea c exist o
contrapondere ntre numrul cuplurilor care voiau mai
muli copii i acela al cuplurilor ce i doreau mai puini,
uneori chiar deloc. i, spre surprinderea lui McAuliff,
ministrul adug:
Cstoriile se fac ntre noi i cei de afar. E,
desigur, inevitabil i, prin fora lucrurilor, de dorit. ns
este o procedur complicat care se desfoar dup
reguli stricte.
Un proces de selectare invers?
Cel mai sever cu putin. Controlat de
supraveghetori.
Ce se ntmpl dac o csnicie
Nici rspunsul sta nu i-l pot da, doctore.
Bnuiesc c pedepsele sunt aspre, zise McAuliff
ncet.
N-ai dect s bnuieti ce vrei, spuse Daniel i
porni din nou la drum. Dar cel mai important e s
nelegi c avem zeci sute de supraveghetori i coli
n multe ri ale lumii. n orice profesiune, n toate
guvernele, n zeci de universiti i institute de
pretutindeni. N-o s tii niciodat cine e membru al
Halidonului. i asta e ameninarea noastr, suprema
493

noastr protecie.
Vrei s spui c, dac eu voi dezvlui ceea ce tiu,
voi o s m omori?
Pe dumneata i pe toi membrii familiei dumitale.
Soie, copii, prini iar dac nu ai, pe amante, asociai,
apropiai, orice persoan care a avut sau are vreo
importan n viaa dumitale. Identitatea dumitale i
orice amintire despre dumneata vor disprea.
N-ai cum s cunoti fiecare persoan cu care
vorbesc, telefoanele pe care le dau, locul unde m aflu
n orice moment. Aa ceva e imposibil. A putea ridica
o ntreag armat; i-a veni de hac.
Dar n-o s-o faci, spuse Daniel cu un calm ce
contrasta cu izbucnirea de mnie a lui McAuliff. Din
acelai motiv pentru care nici alii n-au fcut-o Vino.
Am ajuns.
Se aflau la captul cmpiei. Mai departe ncepea
vegetaia tentacular a pdurii din Cock Pit, aruncnd
umbre ntunecate.
Brusc, aerul se umplu de un sunet cu o rezonan
teribil. Era un geamt, o lamentaie inuman.
Tonalitatea era grav, i tia respiraia, nvluia totul i
reverbera de pretutindeni. Era sunetul unui instrument
gigantic de suflat, nlndu-se ncet, cobornd ntr-un
motiv muzical necunoscut, intensificndu-se din nou
pn la strigtul de jale al unei melodii cu volum ridicat.
Se auzea mai tare, tot mai tare, ecourile lund acum
tonuri de bas i fcnd s vuiasc jungla i munii
494

nconjurtori, pn cnd nsui pmntul pru c


vibreaz.
Apoi se opri, iar McAuliff rmase intuit locului i
vzu n deprtare contururile unor siluete ce mergeau
ncet, spre o int precis, n caden, peste cmpul
acoperit de ntunericul ce se lsase. Civa dintre ei
purtau tore, cu flcri mici.
La nceput erau doar patru sau cinci, venind dinspre
direcia porii. Apoi aprur civa de pe malul sudic al
lacului lucitor; alii ieeau din ntuneric dinspre partea
de nord. Brci cu fundul plat traversau suprafaa apei,
fiecare cu cte o singur tor.
n cteva minute se strnser zece, apoi douzeci,
treizeci pn cnd McAuliff ncet s mai numere.
Veneau din toate prile. Zeci de trupuri ce mergeau
legnndu-se ncet pe cmpiile cuprinse de umbrele
nopii.
Toi se ndreptau spre locul unde Alex sttea alturi
de Daniel.
Geamtul inuman se auzi din nou. Mai tare dac era
posibil aa ceva dect nainte, iar McAuliff se trezi
ducndu-i minile la urechi; vibraiile pe care le simea
n cap i provocau durere-adevrata durere.
Daniel l atinse pe umr; Alex se ntoarse brusc, de
parc ar fi fost lovit cu violen. Pre de o clip chiar aa
crezuse, ntr-att de cumplite erau senzaiile provocate
de zgomotul asurzitor al oribilei tnguiri.
495

Vino, zise blnd Daniel. Hollydawn1 te poate


vtma.
McAuliff auzise bine. Daniel pronunase hollydawn
nu halidon. De parc reverberaia zgomotului
asurzitor l determinase s recurg la un limbaj mai
primitiv.
Daniel porni repede naintea lui McAuliff spre ceea ce
lui Alex i se pru a fi un zid de arbuti. Apoi omul
Halidonului ncepu s coboare ntr-un fel de tranee
spat n jungl. Alex alerg s-l ajung din urm i
aproape czu ntr-un coridor lung i abrupt de trepte
cioplite n piatr.
Scrile se lrgeau pe msur ce cobora, pn cnd
McAuliff descoperi c ddeau ntr-un amfiteatru
primitiv, ai crui perei se nlau cu zece-doisprezece
metri deasupra pmntului.
Scrile se transformar ntr-un culoar ce trecea printre
rnduri de bnci spate n piatra curbat. i, dintr-odat,
sunetul asurzitor de afar nu se mai auzi. ncetase. Se
aternuse tcerea. Amfiteatrul, scobit ntr-un fel de
carier de piatr, bloca orice alte zgomote.
McAuliff rmase pe loc i se uit la mica surs de
lumin: o flacr joas ce lumina peretele de stnc din
fundul amfiteatrului. n acel perete era ncastrat o
tblie din metal galben i mai. Iar pe tblie se afla o
mumie. n faa ei se vedeau nite zbrele subiri,
1 Hollydawn rsrit sfnt; are o pronunie foarte apropiat de cea a
cuvntului Halidon (n. tr.).

496

confecionate din acelai material galben.


McAuliff nu trebui s se apropie ca s-i dea seama
despre ce metal era vorba: aur.
Iar mumia strveche cndva un om uria aparinea
descendentului mistic al cpeteniilor kromanti.
Acquaba.
Rmiele pstrate ale strmoului nfruntnd
secolele. Adevrata cruce a tribului lui Acquaba.
Pstrat pentru ca adepii s-o vad. i s priceap.
Pe aici.
Daniel vorbise n oapt, ns Alex l auzise clar.
O s stai lng mine. Te rog s te grbeti.
McAuliff cobor restul scrilor ctre podeaua spaiului
scobit n stnc i spre omul Halidonului, n partea
dreapt a scenei primitive. Ieind din perete, se vedeau
dou blocuri de piatr; Daniel art spre unul din ele:
era locul cel mai apropiat de mumia lui Acquaba, la mai
puin de trei metri distan.
McAuliff se ls pe piatra dur, cu ochii la catafalcul
deschis din aur masiv. Cadavrul smochinit era
nvemntat ntr-o rob de un negru rocat; minile i
picioarele dezgolite preau imense, ca i capul. innd
seama de micorarea provocat de trecerea a dou
secole, omul trebuie s fi fost uria de peste doi metri
nlime.
Singura tor de sub sicriul de aur arunca umbre
tremurate pe perete; zbrelele subiri din faa raclei
scobite n piatr scnteiau n lumin. Cu ct te uitai mai
497

bine, i zise Alex, i ddeai seama c era vorba despre


lcaul unui zeu expus la loc de cinste. Un zeu care
strbtuse pmntul i-l lucrase dou sute de ani nu
putuser terge urmele de pe minile i picioarele
enorme. Dar acest zeu, acest brbat nu trudise ca alii
Auzi zgomotul unor pai nbuii i ridic privirea
spre micul amfiteatru. Prin intrarea ascuns de ntuneric
cobora scrile o procesiune de brbai i femei care se
rspndi printre bncile de piatr i se aez.
n tcere.
Cei care purtau tore stteau la distan egal unul de
altul, la diferite niveluri, lng pereii opui.
Cu toii priveau la mumia aflat n spatele zbrelelor
de aur. Concentrarea lor era total, de parc zeul le-ar fi
transmis-o.
n tcere.
Deodat, ca din senin, zgomotul fcut de hollydawn
sfie linitea cu impactul unei explozii. Lamentaia
furtunoas prea s izbucneasc din mruntaiele
pmntului acoperit de stnci, zdrobindu-se de piatr,
ieind din imensul abis ce era mormntul lui Acquaba.
McAuliff simi c i se taie respiraia i c sngele i se
urc la cap. i ngrop faa ntre genunchi, i puse
palmele la urechi, tremurnd din tot corpul.
Strigtul se auzea tot mai tare, un teribil curent de aer
uiertor ce se intensifica demenial. Urechile omului nu
pot suporta aa ceva! i spuse McAuliff tremurnd
aa cum nu mai tremurase niciodat n viaa lui.
498

Apoi totul se sfri, iar linitea se instal din nou.


McAuliff se ridic ncet, lsnd minile n jos i
nfcnd piatra de sub el, ntr-un efort de a-i stpni
spasmele violente ce-i zguduiau trupul. Ochii i erau
nceoai, sngele i zvcnea n tmple; se liniti treptat
i ridic privirea ctre rndurile de membri ai
Halidonului, acei oameni alei ai tribului lui Acquaba.
Fiecare dintre ei privea fix, cu ochii la strvechea
mumie din spatele gratiilor de fier.
Alex i ddu seama c nu-i schimbaser poziia n
timpul delirului asurzitor care pe el aproape c-l scosese
din mini.
Se ntoarse ctre Daniel; fr s vrea rmase cu gura
cscat. i Ministrul Sfatului era ncremenit, cu ochii
negri larg deschii, cu maxilarele ncletate i chipul
imobil. Dar se deosebea prin ceva fa de ceilali: pe
obrajii lui Daniel curgeau lacrimi.
Suntei nebuni cu toii, zise Alex ncet.
Daniel nu-i rspunse. Daniel nu-l putea auzi. Era
hipnotizat.
Toi se aflau n aceeai stare. Aproape o sut de
brbai i femei, stpnii fr putin de scpare de o
for ce depea puterea lui de nelegere.
Autosugestie. Somnolen autoindus. Hipnoz n
grup.
Oricare ar fi fost explicaia, fiecare individ aflat n
acel amfiteatru primitiv era fermecat de ceva
inaccesibil.
499

Alexander se simea ca un intrus; asista la un ritual


prea intim pentru ochii lui. Totui, nu el ceruse s vin
acolo. l obligaser s fie martor.
ns acest lucru l umplea de mhnire. i nu putea
nelege. Aa c se uit la cadavrul ce fusese cndva
uriaul Acquaba.
Privi cu atenie pielea zbrcit a feei, ochii nchii,
odihnindu-se n moarte, minile imense mpreunate
strns peste roba de un negru rocat.
Apoi din nou faa ochii ochii
O, Doamne! O; Hristoase!
Umbrele i jucau feste teribile, cumplite feste.
Trupul lui Acquaba se mica.
Ochii se deschiser; degetele minilor imense se
desfcur, palmele se rsucir, braele se nlar la
civa centimetri deasupra robei strvechi.
n semn de rugciune.
Apoi nu se mai vzu nimic.
Doar un cadavru mumificat n spatele unui grilaj de
aur.
McAuliff i lipi spatele de zidul din stnc, ncercnd
cu disperare s-i vin n fire. nchise ochii i respir
adnc, cu minile ncletate pe piatra de sub el. Nu putea
s se fi ntmplat. Era un fel de halucinaie n mas,
realizat prin vreun trucaj, nsoit de ateptrile
grupului i de acel afurisit sunet nepmntean ce-i
sprgea timpanele! Totui, el vzuse! i asta avusese un
efect ngrozitor. Nu tia ct durase un minut, o or, un
500

deceniu de teroare pn cnd auzi cuvintele lui


Daniel:
Ai vzut. O afirmaie fcut cu blndee. Nu te
teme. N-o s mai vorbim niciodat despre asta. Nu e
nimic ru. Numai bine.
Eu eu
Alexander nu putea vorbi. Transpiraia i iroia pe
fa, dei n amfiteatru era rcoare.
Daniel se ridic i se duse ctre centrul platformei de
piatr, n loc s se adreseze tribului lui Acquaba, el se
ntoarse ctre McAuliff. Vorbea n oapt, dar, ca i mai
devreme, cuvintele se auzeau clar, reverbernd n perei.
nvturile lui Acquaba i vizeaz pe toi oamenii,
dup cum nvturile tuturor profeilor se adreseaz
tuturor. Dar puini ascult. Totui, lucrarea trebuie s
continue. Pentru cei care o pot ndeplini. E foarte
simplu. Acquaba a fost nzestrat cu haruri mai presus
de imaginaia celor care nu ascult niciodat; care doar
fur i corup. De aceea noi ieim n lume fr s fim
observai. i facem tot ce putem. Aa trebuie s fie
ntotdeauna, fiindc dac lumea ar ti, ne-ar impune
legile ei, iar Halidonul, tribul lui Acquaba i nvturile
lui ar fi distruse Noi nu suntem nebuni, doctore
McAuliff. Noi tim cu cine vorbim, cui mprtim
secretele noastre. i dragostea noastr. Dar nu ne
nelege greit. Putem i s ucidem; vom ucide pentru a
proteja tezaurul lui Acquaba. n aceast privin suntem
periculoi. Aici nu ncape trguial. Ne vom distruge pe
501

noi nine i tezaurul nostru dac lumea de afar se va


amesteca n treburile noastre. Eu, n calitate de Ministru
al Sfatului, i cer s te ridici, doctore McAuliff. i s te
ntorci cu spatele la tribul lui Acquaba, la acest Sfat al
Halidonului i s stai cu faa la perete. Ceea ce vei auzi,
uitndu-te numai la zid, sunt voci ce vor dezvlui locuri
i cifre. Dar nu vei vedea chipuri, nu vei ti niciodat
cine sunt cei care vorbesc. O s afli doar c aceia vor
porni la drum purtnd bogia Acquabei. Cheltuim mari
sume de bani, pretutindeni n lume, concentrndu-ne, pe
ct ne st n putin, asupra zonelor unde e mult
suferin uman. Regiuni bntuite de foamete, dezastre
de tot felul. Multe mii de oameni sunt ajutai zilnic de
Halidon. Zilnic. n mod concret. Te rog s te ridici n
picioare i s stai cu faa la perete, doctore McAuliff.
Alexander se conform. Pre de o clip, ochii i czur
pe trupul lui Acquaba. Apoi i ainti privirea la zidul
nalt de piatr. Daniel continu:
Contribuiile noastre nu au drept scop obinerea de
capital politic sau influen. Procedm aa deoarece
deinem bogii ascunse i avem obligaia de a urma
nvturile lui Acquaba. ns lumea nu e pregtit s
accepte metodele noastre, cele ale lui Acquaba.
Ipocrizia mondial ne-ar afecta, ne-ar determina poate
s ne distrugem. Iar asta e inadmisibil. Aa c trebuie s
nelegi un lucru, doctore McAuliff. Dincolo de
certitudinea c vei muri dac vei dezvlui ceea ce tii
despre tribul lui Acquaba, exist o alt certitudine, cu
502

mult mai important dect viaa dumitale: activitatea


Halidonului va nceta. Aceasta e suprema noastr
ameninare.
Una cte una, vocile prezentar raportul:
Axa african, Ghana. Patru sute nouzeci de tone
de grne. Executant: Smythe Brothers, Capetown.
Berclays Bank.
Sierra Leone. Trei tone de medicamente.
Executant: Baldazi Pharmaceuticals, Algeria. Bank of
Constantine.
Axa Indochina. Vietnam, provinciile Mekong i
Quan Tho. Personal specializat i echipament
radiologie. Executant: Crucea Roie elveian. Bank of
America.
Axa emisferei de sud-vest. Brazilia. Rio de
Janeiro. Ser antitifoidic. Executant: Surgical Salizar.
Banca Terceiro, Rio de Janeiro.
Axa emisferei nord-vestice. Virginia de Vest.
Apalasia. Douzeci i patru de tone de alimente.
Executant: Atlantic Warehousing. Chase Manhattan.
New York.
Axa indian: Dacca. Tabere de refugiai. Seruri,
medicamente. Executant: Organizaia Internaional
pentru Refugiai. World Bank. Birmania
Vocile brbailor i ale femeilor rosteau monoton
frazele scurte. Totul dur aproape o or, iar McAuliff i
ddu seama c muli vorbeau de dou ori, dar oferind
informaii diferite. Nimic nu se repeta.
503

n sfrit, se aternu tcerea


Un lung interval de tcere. Apoi Alexander simi o
mn pe umr. Se ntoarse. Daniel l privi n ochi.
nelegi?
Da, neleg, zise McAuliff.
Traversar cmpia ndreptndu-se spre lac. Zgomotele
pdurii se amestecau cu murmurul munilor i cu vuietul
cascadei aflate la aproape doi kilometri ctre nord.
Se oprir la malul apei, iar Alex se aplec, lu o
pietricic i o arunc n lacul care lucea ntunecat,
reflectnd lumina lunii. Se uit la Daniel.
ntr-un fel, dumneata eti la fel de periculos ca i
ceilali. Un singur om avnd att de mult acionnd
n secret. Fr verificri, fr bilanuri. Ar fi att de
simplu ca binele s devin ru, iar rul bine. Malcolm
spunea c mandatul dumitale nu e legat de calendar.
Aa e. Sunt ales pe via. Numai s-mi pot sfri
treaba.
i s numeti un succesor?
Pot exercita o anume influen. Sfatul, desigur, are
ultimul cuvnt.
Atunci cred c eti i mai periculos.
N-o s neg asta.

504

30
Cltoria spre Montego a fost mult mai uoar dect
marul de la tabra de pe malul rului Martha Brae. n
primul rnd, fiindc o bun parte din drum au mers cu
mijloace de locomoie motorizate.
Malcolm, a crui sutan fusese nlocuit cu haine
marca Savile Row, o luase ctre partea sud-estic a
lacului, unde i ntmpin o cluz care i conduse la
poalele unui povrni ascuns de vegetaia tropical. O
cabin de oel cu cablurile groase mascate de stnci i
transport peste prpastia enorm ctre a doua cluz,
care-i instal ntr-un vagonet ce mergea pe cablu sub
linia de vizibilitate a pdurii.
La capt, o a treia cluz i duse printr-o serie de
caverne, cunoscute sub denumirea de Grota Pailor
Repezi. Malcolm i spuse lui Alex c fusese botezat
astfel de ctre piraii din secolul al aptesprezecelea,
care fugeau de pe rmul lui Bluefields Bay ca s-i
ascund comorile pe fundul blilor adnci din peteri.
Mai exista i o alt explicaie a numelui considerat de
unii mai plauzibil potrivit creia, dac un cltor nu
pea cu atenie, risca s alunece i s se prbueasc
ntr-o groap. De cele mai multe ori, el se rnea, dar nici
s moar nu era imposibil.
McAuliff mergea aproape de cluz, cu fascicolul
505

lanternei ndreptat spre ntunericul din faa lui.


Dup ce ieir din peter, trecur printr-o scurt
poriune de jungl i ajunser la primul drum pe care-l
ntlniser pn atunci. Cluza puse n funciune o
mic staie radio; zece minute mai trziu, un Land
Rover apru dintr-o vgun ntunecat de la vest.
Vehiculul prginit travers un pienjeni de drumuri
lturalnice de ar, oferul avnd grij s fac ct mai
puin zgomot; cobora pantele dealurilor cu motorul oprit
i stingea farurile cnd se apropiau de vreo regiune
populat. Drumul dur o jumtate de or. Trecur printrun sat al marunilor, Accompong i merser spre sud
civa kilometri, pn la o cmpie ntins.
n ntuneric, la captul pajitii, un mic avion era scos
dintr-un ascunzi de ferigi i salcmi. Se suir n
aparatul cu dou locuri, iar Malcolm trecu la crm.
Asta e singura parte dificil a cltoriei, zise acesta
din urm n timp ce rulau pe sol pentru decolare.
Trebuie s zburm aproape de pmnt ca s evitm
radarul. Din nefericire, la fel procedeaz i avioanele
traficanilor de droguri. Iar noi ne temem mai puin de
autoriti dect de vreo ciocnire.
Fr incidente, dei se intersectar cu cteva avioane
ale contrabanditilor, aterizar pe terenul unei ferme
ndeprtate, la sud-vest de Unity Hall. De acolo mai
aveau de mers cincisprezece minute pn la Montego.
Am trezi bnuieli dac am rmne n zona
rezervat negrilor din ora. Dumneata din cauza
506

culorii pielii, iar eu datorit hainelor mele i felului cum


vorbesc. Iar mine trebuie s ne deplasm n zona
albilor.
Se duser la Cornwall Beach Hotel, unde se
nregistrar la zece minute unul dup altul. i luar
camere alturate, dar fr legtur ntre ele.
Era ora dou dimineaa, iar McAuliff se prvli n pat,
epuizat. Nu dormise de patruzeci i opt de ore. i totui,
somnul se ls ateptat o bun bucat de vreme.
Se gndea la multe. La strlucitul, singuraticul,
stingherul James Ferguson i la plecarea lui brusc la
Fundaia Craft. O adevrat dezertare. Fr explicaii.
Alex spera ca, pentru glume, Craft s fie soluia.
Fiindc el n-ar mai fi avut niciodat ncredere n tnrul
botanist.
i la fermectorii soi Jensen hipercoreci n relaia
cu manipulatorii de la Dunstone Limited.
La liderul charismatic Charles Whitehall, ateptnd
s clreasc pe calul negru al lui Pompei prin
Victoria Park. Whitehall nu era pe potriva Halidonului.
Tribul lui Acquaba nu I-ar fi tolerat.
Iar nvturile lui Acquaba respingeau violena lui
Lawrence, uriaul biat-brbat succesorul lui Barak
Moore. Revoluia lui Lawrence n-avea s aib loc. Nu
n felul cum o concepea el.
Alex se gndi la Sam Tucker. Ciolnosul i
statornicul prieten, cu o for herculean. Avea s
gseasc Sam ceea ce cuta n Jamaica? Pentru c, n
507

mod sigur, cuta ceva.


Dar cel mai mult se gndea la Alison. La adorabilul ei
rs abia schiat, la ochii albatri, limpezi, la aprobarea ei
calm, care exprima o mare putere de nelegere. Ct de
mult o iubea!
Se ntreb, n timp ce contiina i aluneca n spaiul
cenuiu, indeterminat al somnului, dac putea rmne
mpreun.
Dup sfritul acelei nebunii.
Dac mai rmneau n via.
Lsase instruciuni la recepie s fie trezit la ora 6.45.
Dousprezece fr un sfert, ora Londrei. Miezul nopii
pentru Halidon.
Cafeaua sosi n apte minute, la dousprezece fr opt
minute. Telefonul sun trei minute mai trziu. La cinci
minute nainte de prnz ora Londrei. Era Malcolm, dar
nu se afla n camera de hotel, ci la biroul din Montego
Bay al ageniei Associated Press, pe i. James Street.
Voia s se asigure c Alex se trezise i avea radioul
deschis. Poate c i televizorul.
McAuliff le deschise pe amndou.
Malcolm i promise s-l sune mai trziu.
La apte dousprezece, ora Londrei fr trei
minute, se auzi o btaie rapid n ua camerei de hotel.
Alexander era uimit. Malcolm nu-i spusese nimic despre
vreun vizitator; nimeni nu tia c se afla n Montego
Bay. Se apropie de u.
508

Da!
Omul aflat de cealalt parte a uii rosti cuvintele
ezitant, cu o voce profund, familiar:
Dumneata eti, McAuliff?
i
deodat,
Alexander
nelese.
Simetria,
sincronizarea erau nemaipomenite; numai nite mini
extraordinare puteau concepe i executa o asemenea
lovitur simbolic.
Deschise ua.
R C. Hammond, de la Serviciul Britanic de
Informaii, sttea pe coridor, ncremenit, cu o expresie
de surprindere stpnit.
Doamne Sfinte, dumneata eti! Nu l-am crezut.
Semnalele de pe malul rului Nu ni s-a prut nimic
neobinuit, absolut nimic!
Asta, spuse Alex, e una din cele mai lamentabile
opinii pe care le-am auzit vreodat.
M-au trt din camera mea de la Kingston nainte
s se lumineze de ziu. M-au dus pe dealuri
i te-au adus cu avionul la Montego, complet
McAuliff, privindu-i ceasul. Intr, Hammond. Mai
avem un minut i cincisprezece secunde.
Pentru ce?
O s aflm amndoi.
Vocea caraibian ritmat i ascuit de la radio anun
c era ora apte n paradisul nsorit din Montego Bay.
La televizor se vedea imaginea unei lungi plaje albe o
509

fotografie. Crainicul, cu un pronunat accent englezesc,


preamrea virtuile vieii de pe insula noastr i ura
bun venit tuturor vizitatorilor din zonele cu climat
rece, menionnd imediat c la New York era viscol.
Dousprezece, ora Londrei.
Nimic neobinuit.
Nimic.
Hammond sttea lng fereastr, uitndu-se n jos la
apele verzi-albastre ale golfului. Tcea; furia lui era
aceea a unui om care pierduse controlul situaiei, fiindc
nu cunotea micrile adversarilor si. i, mai ales, de
ce le fceau.
Manipulatorul era manipulat.
McAuliff edea pe pat, cu ochii la televizor, unde rula
un documentar de cltorie plin de minciuni despre
minunatul ora Kingston. n acelai timp, radioul de
pe noptier emitea zgomotos muzic strident i
reclame pentru toate mrcile, de la Coppertone la Hertz.
Din cnd n cnd se auzea vocea mieroas, efeminat a
Ministrului Sntii, spunndu-le femeilor de pe insul
c nu trebuie s rmnei nsrcinate, apoi repetarea
buletinului meteo prognozele neanunnd niciodat
cer parial noros, ci numai parial nsorit.
Nimic neobinuit.
Nimic.
Trecuser unsprezece minute dup dousprezece, ora
Londrei.
nc nimic.
510

Apoi se ntmpl.
ntrerupem aceast transmisie
i, asemenea unui val nensemnat ieit din adncurile
oceanului neluat n seam la nceput, nind deodat
din ap i nlndu-se nfuriat forma terorii prinse
contur
Primul anun era doar preludiul un singur flaut
schind notele dominante ale temei ce avea s fie
dezvoltat curnd.
Explozie i moarte la Port Antonio.
Aripa estic a proprietii lui Arthur Craft fusese
aruncat n aer, incendiul ce urmase devastnd restul
cldirii. Exista temerea c printre mori se afla i
patriarhul fundaiei.
Se zvonea c seria de explozii fusese precedat de
focuri de arm. Populaia din Port Antonio era n
panic.
Focuri de arm. Explozii.
Rar, e adevrat. ns nu nemaintlnit pe aceast
insul nu tocmai violent. De o mnie stpnit.
Urmtoarea ntrerupere se produse n mai puin de
zece minute. Era n mod nimerit, i zise McAuliff
un reportaj de la Londra. n partea de jos a ecranului
fusese nserat textul: CRIME LA LONDRA.
REPORTAJUL INTEGRAL LA ORA EXACT. Urm
un lung ir de reclame muzicale pentru a terge cumva
impresia neplcut, apoi vocea reveni, de ast dat n
511

cunotin de cauz.
Detaliile erau nc sumare, dar nu i concluziile. Patru
persoane de rang nalt din guvern i industrie fuseser
ucise. Un director de la Lloyds, un ef contabil de la
Fisc i doi membri n Camera Comunelor, amndoi
conducnd departamente comerciale importante.
Metodele: dou, deja familiare, dou noi frapante
prin dramatismul lor.
O puc de mare calibru trsese de la o fereastr spre
intrarea cu copertin de la Belgrave Square. Un
automobil dinamitat explodase ntr-o parcare din
Westminster. Apoi noutile: otrav identificat drept
stricnin administrat ntr-un cocteil, provocnd
moartea n dou minute; o moarte oribil, spasmodic,
violent lama unui cuit nfipt ntr-un corp de pe
strad, la o intersecie aglomerat de pe Strand.
Nici un criminal nu fusese prins.
R. C. Hammond sttea lng fereastr, ascultnd
vocea tulburat a crainicului jamaican. Cnd vorbi, se
vedea limpede c e n stare de oc:
Doamne Fiecare dintre oamenii tia a fost, ntrun moment sau altul, sub lup
Sub ce?
Suspectat de mari infraciuni. Abuzuri, extorcare
de fonduri, fraude Nimic nu s-a dovedit vreodat.
S-a dovedit ceva acum
Parisul fu urmtorul ora. Reuters furniz primele
tiri, obinute de la toate ageniile de pres, dup cteva
512

minute. Din nou, numrul victimelor era patru. Patru


francezi de fapt, trei brbai i o femeie. Dar tot patru.
i n acest caz fuseser vizate figuri proeminente din
industrie i guvern. Iar metodele erau identice: puc,
explozibil, stricnin, cuit.
Franuzoaica patrona o cas de mod parizian. O
femeie extrem de crud, considerat de mult timp o
asociat a corsicanilor. Fusese mpucat de la distan,
n timp ce ieea pe ua unui imobil din St. Germain-desPres. Dintre cei trei brbai, unul era membru al
Departamentului financiar de la Elysee; Citroenul su
explodase cnd ntorsese cheia n contact, pe Rue du
Bac. Ceilali doi francezi ocupaser posturile de
directori importani ai unor companii navale cu sediul
la Marsilia i vase sub drapel Paraguayan proprietatea
marchizului de Chatellerault. Primul se zbtuse
spasmodic i murise pe masa unei cafenele din
Montmartre avnd stricnin n cafeaua de diminea.
Celuilalt i fusese sfiat pieptul cu un cuit de mcelar,
pe un trotuar aglomerat de lng Hotelul George V.
La cteva minute dup Paris urm Berlinul.
Pe Kurfurstendam Strasse, Unter Schriftfuhrer de la
Aussenpolitik al Bundestagului fusese mpucat de pe
acoperiul unei cldiri apropiate, n timp ce se pregtea
s plece la un dineu oficial. Un Direktor de la
Mercedes-Benz oprise la un semafor de pe autostrad,
cnd dou grenade fuseser aruncate pe scaunul din fa
al mainii, distrugnd automobilul i pe ofer n cteva
513

secunde. Unui cunoscut traficant de droguri i se gsise


otrav n paharul cu bere, n barul de la Grand Hotel, iar
un funcionar de la Einkunfte Finanzamt fusese
njunghiat cu precizie moarte instantanee n inim,
n holul aglomerat al cldirii guvernului.
Apoi veni la rnd Roma. Un expert financiar al
Vaticanului, un cardinal dispreuit, devotat militanilor
religioi ce-i jecmneau n permanen pe sracii
ignorani, fusese dobort de gloanele unui asasin ce
trsese din spatele unei statui a lui Bernini, n Piaa San
Pietro. Un funzionario de la Mondadori intrase ntr-o
fundtur de pe Via Condotti, unde automobilul su
explodase. O doz letal de stricnin i fusese
administrat, ntr-un cappucino, unui direttore de vam,
la Aeroportul Fiumicino. Unui important broker de la
Borsa Valori i se nfipsese un cuit n coaste n vreme ce
cobora Scara Spaniol spre Via Due Marcelii.
Londra, Paris, Berlin, Roma.
i ntotdeauna cifra patru iar metodele, identice:
arm, explozibil, stricnin, cuit. Patru moduri de
operare, diferite i ingenioase. Fiecare executant era
surprinztor de contient de senzaionalul tirii menite
s ocheze. Toate crimele fuseser comise de
profesioniti; poliia nu pusese mna pe nici unul.
Posturile de radio i televiziune renunar la
programele obinuite. Pe msur ce se anunau numele
victimelor, erau prezentate i biografiile edificatoare. i
se contur un alt model, ce confirma aprecierea lui
514

Hammond n legtur cu cei patru englezi omori:


victimele nu aveau funcii mrunte n industrie sau
guvern. Exista un stigmat comun multora dintre ele, ce
genera suspiciuni n legtur cu ceilali. Erau indivizi ce
nu fuseser ocolii de anchetele oficiale. Dup ce se
formular aceste prime aluzii, jurnaliti furioi ncepur
s caute febril i ddur publicitii zeci de zvonuri i
mai mult dect zvonuri fapte, nvinuiri (reduse, n
general, la aspecte nesemnificative), acuzaii ale
concurenei pgubite, ale superiorilor i subordonailor
(nlturate, retractate nefondate), litigii (achitate de
instan sau clasate din lips de probe).
Era o elegant seciune transversal a persoanelor
suspectate. Defimtoare, murdar o aur a corupiei.
Toate acestea se petrecur nainte ca ceasul de la
mna lui McAuliff s arate ora nou. Dou ceasuri
dup-amiaz, ora Londrei. Dou dup-amiaz n Myfair.
Respectiv ora de la Washington i Londra.
Nimeni nu-i ascundea nelinitea pe msur ce
soarele traversa Atlanticul, venind dinspre est. Se fceau
tot soiul de speculaii sub imperiul isteriei; se sugera
existena unei conspiraii internaionale, a unei cabale a
fanaticilor ipocrii care ncepuser o violent campanie
de rzbunare n ntreaga lume.
Aveau s ajung i pe rmurile Statelor Unite?
Dar, desigur, ajunseser deja.
Cu dou ore n urm.
Primejdiosul gigant tocmai ncepuse s se agite, s
515

recunoasc semnele plgii ce se ntindea.


Prima veste ajunse n Jamaica din Miami. Radio
Montego prinse posturi ce se ntretiau, analiznd,
selectnd retransmind n cele din urm cuvintele
diverilor crainici, care se grbeau s relateze
evenimentele aprute pe telexurile ageniilor de pres.
Washington. Dimineaa, devreme. Subsecretarul de
stat al bugetului o funcie evident politic, aprut n
urma ntrebrilor deschis formulate n legtur cu
contribuiile la campania electoral fusese mpucat pe
cnd fcea jogging pe un drum lturalnic de ar; un
motociclist descoperise cadavrul la ora 8.20; se estima
c moartea survenise n ultimele dou ore.
La amiaz. Ora Londrei.
New York. Pe la ora apte dimineaa, cnd un anume
Gianni Dellacroce figur celebr a Mafiei urca n
limuzina sa Lincoln Continental, din garajul casei sale
din Searsdale, s-a produs o explozie care a aruncat n
aer ntreaga anex, omorndu-l imediat pe Dellacroce i
provocnd daune considerabile restului casei. Se zvonea
c Dellacroce era
La amiaz. Ora Londrei.
Phoenix, Arizona. n jurul orei 5.15 dimineaa, un
anume Harrison Renfield, bancher internaional i
magnat al afacerilor imobiliare, cu ntinse proprieti n
Caraibe, murise la reedina sa de la Thunderbird Club,
dup o petrecere prelungit cu asociaii. Comandase un
mic dejun i se bnuia c fusese otrvii, deoarece se
516

descoperise un chelner zcnd incontient pe holul ce


ducea la apartamentul lui Renfield. Se solicitase o
autopsie Ora cinci dimineaa n Arizona.
Dousprezece, la amiaz. Ora Londrei.
Los Angeles, California. Exact la ora 4 dimineaa, fiul
senatorului de Nevada implicat recent (dar nu
nvinuit) ntr-o fraud fiscal la Las Vegas cobora
dintr-o alup la debarcaderul din Marina del Ray.
alupa era plin de oaspei ce se ntorceau de pe iahtul
unui productor de film. Undeva ntre alup i baza
cheiului, fiului senatorului de Nevada i fusese sfiat
abdomenul cu o lam att de lung i o tietur att de
adnc, nct cartilajul irei spinrii i ieise prin rana
din spate. Czuse printre cheflii, iar mulimea
glgioas ncepuse s-l mbrbteze, pn cnd fluidul
cald ce-i mproc pe cei din jur fu identificat drept
snge. Se iscase panic, oamenii fiind ngrozii, n ciuda
strii avansate de ebrietate. Ora patru dimineaa. Timpul
Pacificului.
Dousprezece la amiaz. La Londra.
Tcutul Hammond avea un aer nuc.
Ultima moarte raportat a survenit la ora patru
dimineaa, ora dousprezece la Londra. n fiecare ar
au murit patru ini, ucii prin patru metode identice
Grupul de patru al triburilor arawak odiseea morii
aa i spun ei.
Ce tot spui acolo?
Negociaz cu Halidonul, Hammond. N-ai de ales;
517

asta e dovada lor. Spuneau c sta-i doar vrful.


Vrful?
Vrful aisbergului Dunstone.
Astea-s nite cereri imposibile! rcni furios R C.
Hammond, cu vinioarele de pe fa umflate. Nu ne vor
dicta nou nite negrotei afurisii!
Atunci nu vei obine lista.
O vom lua cu fora de la ei. Acum nu e momentul
s ncheiem tratate cu slbaticii!
Alexander se gndi la Daniel, la Malcolm, la
incredibila comunitate de lng lac, la mormntul lui
Acquaba, la tezaurul lui Acquaba. Lucruri despre care
nu putea, nu trebuia s vorbeasc. N-ar avea rost,
aprecie el.
i dai seama cum s-au petrecut faptele
slbaticilor? Nu m refer la crime, n-o s susin ideea
asta. Dar metodele, victimele Nu te amgi singur.
Nu dau doi bani pe opiniile dumitale.
Hammond se ndrept grbit spre telefonul de pe
noptier. Alex rmase ntr-un fotoliu, lng televizor.
Era a asea oar cnd Hammond ncerca s dea un
telefon. Britanicul avea doar un numr la care putea s
sune n Kingston; telefoanele ambasadei erau interzise
n operaiunile clandestine. De cte ori reuea s obin
o linie liber cu Kingston lucru nu tocmai uor la
Montego numrul cutat era ocupat.
La naiba! Fir-ar s fie! explod agentul.
518

Sun la ambasad nainte de a face un atac de cord,


spuse McAuliff. Trateaz cu ei.
Nu fi tmpit, rspunse Hammond. Ei nu tiu cine
sunt eu. Nu folosim personalul ambasadei.
Vorbete cu ambasadorul.
Dumnezeule, la ce bun? Ce-ar trebui s-i spun?
Scuzai-m, domnule ambasador, numele meu e aa i
pe dincolo. Se ntmpl s fiu Blestemata asta de
explicaie dac m-ar asculta fr s m ntrerup ar
dura aproape o or.
Dup care nebunul ar ncepe s trimit telegrame la
Downing Street!
Hammond se ntoarse la fereastr.
Ce ai de gnd s faci?
M-au izolat, nelegi asta, nu?
Hammond rmase la fereastr, cu spatele la McAuliff.
Aa cred.
Scopul e s m separe, s m oblige s diger
consecinele ultimelor trei ore
Vocea englezului se pierdu, lsnd loc gndurilor.
McAuliff se mira.
Asta ar nsemna c ei cunosc numrul de la
Kingston, c l-au deconectat cumva.
Nu cred, zise Hammond, cu ochii aintii spre
apele golfului. De-acum Kingston tie c eu am fost
reinut. Oamenii notri i-au activat fiecare contact de
pe insul, ncercnd s repereze locul unde m aflu. E
normal ca telefonul s fie n permanen ocupat.
519

Nu eti prizonier; ua nu e ncuiat.


Alex se ntreb deodat dac avea dreptate. Se ridic
din fotoliu, travers ncperea i deschise ua. Pe
coridor se aflau doi jamaicani, lng ascensoare. Se
uitar la McAuliff i, dei acesta nu-i cunotea,
recunoscu calmul stpnit, ptrunztor al expresiilor de
pe chipurile lor. Vzuse asemenea ochi, astfel de
expresii n Munii Flagstaff. Erau membri ai
Halidonului.
Alex nchise ua i se ntoarse ctre Hammond, ns,
nainte de a spune ceva, britanicul vorbi, tot cu spatele
la el:
Acum ai rspunsul? ntreb el calm.
Sunt doi brbai pe coridor, spuse McAuliff. tiai
asta.
Nu tiam, dar am presupus. Sunt nite reguli de
baz.
i tot mai crezi c sunt slbatici?
Totul e relativ. Hammond prsi fereastra i veni
n faa lui Alex. Acum dumneata eti executantul. Sunt
sigur c i-au spus asta.
Dac executant nseamn s le duc napoi
rspunsul dumitale, atunci aa e.
Doar rspunsul? Nu i-au cerut i garanii
concrete?
Englezul prea uluit.
Cred c asta se va ntmpl n faza a doua.
Probabil c e vorba de un contract gradual. Nu-mi
520

nchipui c-l vor credita pe servitorul supus al Maiestii


Sale. Folosete cu prea mare uurin termenul
negrotei.
Eti un tmpit, zise Hammond.
Dumneata eti o nulitate despotic, replic
McAuliff cu acelai dispre. Te-au nfundat, domnu
agent. Au i lista lui Dunstone. Joci pe terenul lor cu
regulile lor de baz.
Hammond ezit, reprimndu-i furia.
Poate c nu. Exist o cale pe care n-am luat-o n
calcul. Te vor lua napoi mi-ar plcea s merg i eu cu
dumneata.
N-or s accepte asta.
S-ar putea s n-aib de ales
nelege limpede un lucru, l ntrerupse Alex.
Exist o echip de prospectori n Cock Pit format din
albi i negri i nimeni n-o s pun vreo via n
pericol.
Uii un lucru, spuse Hammond ncet, cu un aer
distant. Cunoatem localizarea taberei cu o aproximaie
de o mie de metri.
N-o s te pui cu cei care-i pzesc. S nu-i nchipui
nici o clip. Un singur pas greit, o abatere i urmeaz o
execuie n mas.
Da, zise britanicul. Cred c tocmai un astfel de
masacru a avut loc i data trecut. Autorii fiind cei ale
cror metode le admiri att de mult.
mprejurrile au fost diferite. Nu cunoti
521

adevrul
Ah, nceteaz McAuliff! O s-mi dau toat silina
s protejez vieile celor din echipa dumitale, dar m vd
obligat s fiu sincer cu dumneata. Ei nu mai sunt
prioritatea mea absolut, dup cum nu sunt nici pentru
Halidon! Exist chestiuni mai importante. Englezul se
opri brusc, ca pentru a-i sublinia spusele. i te asigur c
resursele noastre sunt considerabil mai mari dect
acelea ale unei secte de fanatici de culoare. Te-a
sftui s-i pstrezi pn la capt loialitatea.
Crainicul de pe ecranul televizorului vorbea monoton,
citind nite pagini pe care i le ntindea cineva din studio.
Alex nu era sigur nu ascultase dar crezu c auzise
numele, pronunat altfel de parc ar fi fost asociat cu
informaii noi sau diferite. Se uit la televizor, fcndu-i
semn cu mna lui Hammond s tac.
Auzise numele.
i dac primul anun, fcut cu trei ore n urm,
reprezentase preludiul un singur instrument marcnd
debutul unei teme muzicale McAuliff recunoscu acum
coda. Teroarea fusese orchestrat pn la concluzie.
Crainicul privi serios spre camera de luat vederi, apoi
se uit la hrtiile din mna lui.
Repetm tirile. Savanna-la-Mar. Ploaie de
mpucturi la aerodromul privat Negrii. O band de
brbai identificai a atacat prin surprindere un grup de
europeni ce se mbarcau ntr-un mic avion cu destinaia
Weston Favel.
522

Industriaul francez Henri Salanne, marchiz de


Chatellerault, a fost ucis mpreun cu ali trei brbai
aflai n serviciul su. Nu se cunosc motivele. Marchizul
era gazda familiei Wakefield. Pilotul, angajat al lui
Wakefield, a declarat c potrivit ultimelor instruciuni
ale marchizului trebuia s zboare la sud de Weston
Favel, la joas altitudine, spre cmpiile din zona
interioar. Poliia districtual ancheteaz
Alex se ndrept spre televizor i-l nchise. Se ntoarse
ctre Hammond; erau puine lucruri de spus, iar el se
ntreba dac agentul va nelege.
Asta-i prioritatea de care ai uitat, nu-i aa,
Hammond? Alison Booth. Mrava dumitale legtur cu
Chatellerault. Disponibila doamn Booth, momeala de
la Interpol Ei bine, eti aici, domnu agent, iar
Chatellerault e mort. Te afli ntr-o camer de hotel din
Montego Bay. Nu n Cock Pit. Nu-mi vorbi mie despre
resurse, ticlosule. Ai doar una i aceea sunt eu.
Telefonul sun. McAuliff ajunse primul la el.
Da.
Nu m ntrerupe. Nu e timp, se auzi vocea agitat a
lui Malcolm. S faci ce i spun. Am fost observat. De
MI 6 un jamaican. L-am cunoscut la Londra. Am
aflat c s-au rspndit peste tot; nu ne ateptam s
ajung la Montego aa repede
Nu mai fugi, interveni Alex, privindu-l pe
Hammond. MI 6 va coopera. N-au de ales
Nebun afurisit, am zis s nu asculi. Pe coridor
523

sunt doi brbai. Du-te i spune-le c am sunat eu.


Spune cuvntul Ashanti. Ai neles, domnu?
Ashantee.
Alex nu-l mai auzise pe anglicizatul Malcolm
folosind apelativul domnu. Malcolm era n panic.
Am neles.
Spune-le c am zis s plece! Acum! Hotelurile vor
fi supravegheate. Trebuie s v micai repede cu toii
Fir-ar s fie! l ntrerupse din nou Alex. Acum
ascult-m tu pe mine. Hammond este chiar aici i
McAuliff.
Vocea lui Malcolm era grav, tioas, solicitnd
atenie.
La Informaiile Britanice, Serviciul de Operaiuni
n Caraibe are un total de cincisprezece specialiti n
Indiile de Vest. sta-i bugetul alocat. Din cei
cincisprezece, apte au fost cumprai de Dunstone
Limited.
Se ls imediat tcerea, cu o semnificaie clar.
Unde eti?
La un telefon public de lng MeNabs. E o strad
aglomerat; o s-mi dau silina s m pierd n mulime.
Fii atent pe strzile aglomerate. Am ascultat tirile.
Ascult-m bine, prietene. Despre asta e vorba.
Spuneai c te-au observat. Acum sunt acolo?
E greu de spus. n clipa de fa tratm cu
Dunstone. Dei nu-i cunoatem pe toi cei pltii de ei.
Dar ei n-or s vrea s m ucid. Nu mai mult dect
524

vreau eu s fiu prins de viu Baft, McAuliff. Noi


facem ceea ce trebuie.
Dup aceste cuvinte, Malcolm nchise telefonul.
Alexander i aminti imediat un cmp ntunecat, ntr-o
noapte, la periferia Londrei, lng malul Tamisei. i
imaginea celor doi negri din Indiile de Vest, mori ntrun automobil oficial.
Nu mai mult dect vreau eu s fiu prins viu
Cianur.
Noi facem ceea ce trebuie
Moarte.
De necrezut. Totui, foarte, foarte real.
McAuliff puse ncet receptorul n furc. Brusc, i se
pru c gestul lui avea o conotaie funebr.
Dar n-avea vreme s se gndeasc la funeralii.
Cine a fost? ntreb Hammond.
Un fanatic care, dup prerea mea, valoreaz ct
zece oameni ca dumneata. nelegi, el nu minte.
M-am sturat de plvrgeala dumitale ipocrit,
McAuliff! izbucni Hammond indignat. Iar fanaticul
dumitale nu pltete dou milioane de dolari. i
probabil nici nu-i pericliteaz interesele pentru binele
dumitale, aa cum am fcut noi tot timpul. Mai mult
Tocmai a fcut-o, l ntrerupse Alex, traversnd
camera. i dac eu sunt o int i dumneata eti n egal
msur.
McAuliff ajunse la u, o deschise repede i alerg pe
coridor spre ascensoare. Apoi se opri.
525

Acolo nu era nimeni.

526

31
Avea loc o curs n lumina orbitoare a soarelui,
oarecum macabr, din cauza reflectrii luminii
suprtoare n geamurile, cromul i metalele strident
colorate de pe strzile din Montego. i din cauza
mulimii de oameni, nghesuindu-se, nghiontindu-se,
albi i negri; brbai slabi i femei grase primii cu
afurisitele lor camere video, celelalte purtnd ochelari
de soare cu strasuri ce le ddeau o nfiare stupid. De
ce observa aceste lucruri? De ce l iritau? Existau i
brbai grai. Mereu cu fee nfuriate; reacionnd n
tcere, cu stoicism, la remarcile femeilor slabe, cu un
aer distant, de lng ei.
i ochii negri, ostili, privind din valuri de oameni cu
piele neagr. Fee slabe, negre ntotdeauna slabe n
vrful unor trupuri negre, ciolnoase deelate, obosite.
Apoi urmau imaginile estompate, imprimate pe
paginile ce se ntorceau cu iueal n mintea lui.
Totul fiecare era catalogat instantaneu, n cutarea
frenetic, nemijlocit a unui duman.
Dumanul se afla cu siguran acolo.
Fusese acolo cu cteva minute n urm.
McAuliff se ntorsese alergnd n camer. Nu avea
timp s-i dea explicaii nfuriatului Hammond; trebuia
doar s-l fac s se supun. Alex reui ntrebndu-l dac
527

avea o arm, apoi o scoase pe a sa cea pe care i-o


dduse Malcolm cu o sear n urm.
La vederea armei lui McAuliff, agentul scoase un mic
Rycee automat, greu de remarcat, dintr-un toc aflat sub
hain.
Alexander i nhase sacoul de bumbac i acesta
oferit de Malcolm cu o sear n urm i-l aruncase
peste bra, ascunznd revolverul.
Se strecurar mpreun afar din camer i alergar pe
coridor pn la scara aflat dincolo de ascensoare. Pe
palierul din beton l gsir pe primul dintre oamenii
Halidonului.
Era mort. Un fir subire de snge formase un cerc
perfect n jurul gtului, sub pielea umflat a feei i
ochii ieii din orbite, privind n gol. Fusese strangulat
rapid, de un profesionist.
Hammond se aplecase; Alexander era prea dezgustat
de privelite pentru a se apropia. Englezul expusese pe
scurt situaia. Profesional.
Ei au aflat c suntem la etajul sta. Nu tiu n ce
camer. Cellalt nefericit e probabil cu ei.
Imposibil. Nu era timp Nimeni nu tia unde
suntem.
Hammond se uitase atent la negrul fr via, iar cnd
vorbise, McAuliff nelese ocul profund resimit de
agentul nfuriat.
O, Doamne, ct am fost de orb!
n acea clip i Alexander pricepuse.
528

Serviciul de Informaii Britanic Departamentul


Operaiuni n Caraibe are un total de cincisprezece
specialiti n Indiile de Vest Asta-i bugetul alocat. Din
cei cincisprezece, apte au fost cumprai de Dunstone
Limited.
Cuvintele lui Malcolm, omul Halidonului.
Iar Hammond manipulatorul tocmai i dduse seama
de asta.
Cei doi coborr n fug scara. Cnd ajunser la
parter, englezul se opri i fcu un lucru ciudat. i scoase
centura, ndeprt tocul armei i-l puse n buzunar. Apoi
nfur strns centura, se aplec i-o aez ntr-un col.
Se ridic n picioare, privi njur, se duse spre o cutie de
gunoi i o mut n faa centurii.
E un dispozitiv de semnalizare, nu-i aa? ntrebase
McAuliff.
Da. La mare distan. E receptat numai n exterior;
acioneaz prin spirale verticale. Nu-i bun de nimic ntro cldire. E prea mare interferena slav Domnului.
Voiai s fii reinut?
Nu, de fapt, nu. Dar exista aceast posibilitate.
tiam asta Ai vreo idee, amice? Pe moment, mingea e
n terenul tu.
Doar una, ns nu tiu ct e de bun. Un aerodrom;
e lng o ferm, cred. La vest, pe autostrad. Lng un
loc numit Drax Hali S mergem.
Nu pe-acolo, zisese Hammond. Supravegheaz
holul. Probabil i strada. Pe scri n jos. La ua pentru
529

aprovizionare sau ntreinere. Trebuie s fie una prin


pivni.
Stai o clip.
McAuliff nhase braul englezului, obligndu-l s-l
asculte.
S lmurim un lucru, noi doi. Chiar acum.
Dumneata ai fost trdat. Dus de nas. Oamenii dumitale
te-au vndut. Aa c nu care cumva s dai vreun telefon
sau s faci semne cuiva de pe strad. Alergm fr s ne
oprim. Pentru nimic n lume. Dac faci asta, rmi
singur. Eu dispar i nu cred c o s te poi descurca.
Cu cine dracu crezi c vreau s iau legtura? Cu
primul ministru?
Nu tiu. N-am ns nici un dram de ncredere n
dumneata. Nu-i creditez pe mincinoi. Sau pe
manipulatori. Iar dumneata eti i una i alta,
Hammond.
Face fiecare ce poate, rspunse cu rceal agentul.
Ai nvat repede, Alexander. Eti un discipol capabil.
De nevoie. Nu m gndesc prea mult la lecii.
i cursa n soarele orbitor ncepu.
Alergar pe drumul de acces cotit al garajului de la
subsol, direct spre o berlin Mercedes care, din
ntmplare, nu era parcat la intrarea aceea. Hammond
i Alex vzur privirea uluit de pe chipul oferului alb;
apoi omul se ntinse peste sptarul scaunului dup un
aparat de radio cu tranzistori.
530

n urmtoarele secunde, Alex fu martorul unui act de


violen pe care n-avea s-l uite toat viaa. Un act
comis cu precizie i snge rece.
R C. Hammond i vr minile n amndou
buzunarele i scoase automatul Rycee cu mna dreapt
i un cilindru de oel cu stnga. Vr cilindrul n eava
armei, l fix cu o clem i se duse direct spre ua
Mercedesului cafeniu. O deschise, i ls mna mai jos
i trase dou focuri n ofer, ucigndu-l pe loc.
mpucturile se auzir slab. oferul czu pe bordul
mainii; Hammond se ntinse i lu aparatul de radio cu
mna stng.
Soarele strlucea; mulimea de plimbrei era n
continu micare. Dac aflase careva c tocmai avusese
loc o execuie, nimeni nu lsa s se vad aa ceva.
Agentul britanic nchise ua nepstor.
Doamne! exclam Alex.
Era ultimul lucru la care se atepta, spuse iute
Hammond. Hai s gsim un taxi.
Prea mai uor de zis dect de fcut. Taxiurile nu
patrulau prin Montego Bay. oferii i parcau mainile,
asemeni unor porumbei uriai, la coluri de strad
dinainte stabilite, unde le aliniau n manier european,
att pentru a discuta ntmplrile zilei, ct i ca s
ctige clieni n plus. O practic nnebunitoare, chiar
nspimnttoare pentru cei doi fugari n acele
momente. Nici unul dintre ei nu tia unde se aflau
staiile de taxi, cu excepia uneia n faa hotelului
531

care ieea din discuie.


Ocolir colul cldirii i ieir pe o alee din portul
liber. Din trotuare se ridicau aburi fierbini; mulimea de
cumprtori mbrcai iptor se mpingeau, se trau, i
lipeau feele de vitrine, mnjind geamurile cu degete i
fruni, jinduind dup ce nu merita nici o atenie
strlucirea.
Maini erau imobilizate pe strzile nguste, zgomotul
claxoanelor se auzea printre njurturi i ameninri, n
vreme ce oferii jamaicani ncercau s-i depeasc pe
ali jamaicani pentru un baci n plus i pentru a-i
dovedi brbia.
Alexander l vzu primul sub un indicator verde cu
alb, cu o sgeat ndreptat spre sud pe care scria
MIRANDA HILL. Era un alb solid, cu prul negru,
mbrcat ntr-un costum cafeniu de gabardin, cu haina
ncheiat i stofa ntins peste umerii musculoi. Ochii
omului cercetau valurile de oameni, iar capul i zvcnea
n toate prile ca al unui copoi bine dresat. i strngea
n mna stng, ngropat n carnea imensei palme, o
staie de emisie-recepie, identic celei pe care
Hammond o luase din Mercedes.
Alex tia c n cteva secunde brbatul i-ar fi
observat, nh braul lui Hammond i i dori ca
amndoi s fi fost mai scunzi dect erau.
La col! Sub indicator Miranda Hill. Costumul
cafeniu.
Da, vd.
532

Erau lng copertina aflat la joas nlime a unui


magazin de buturi. Hammond se rsuci spre intrare,
fcndu-i loc prin furnicarul de turiti ale cror cmi
din Barbados i plrii din Insulele Virgine aminteau de
alte excursii fcute cu vaporul. McAuliff l urm fr
voie; englezul prinsese braul lui Alex ntr-o strnsoare
ca de menghin, fcndu-l s descrie un semicerc i
vrndu-l cu fora pe ua aglomerat.
Se postar ntr-un col ndeprtat de vitrin, de unde
puteau privi direct afar; l vedeau clar pe omul de sub
indicator cercetnd din ochi mulimea.
E aceeai staie radio, spuse Alex.
Dac avem noroc, o s-o foloseasc. Sunt sigur c
au stabilit legtura. tiu c e el. E din Unio Corso.
Un fel de Mafia, nu-i aa?
Asemntoare. i mult mai eficient. Individul e
un uciga corsican. De mare pre. Warfield trebuie s-l
fi angajat.
Hammond rostea cuvintele monoton; se gndea la un
plan.
El ar putea fi scparea noastr.
Fii, te rog, mai explicit.
Da, desigur.
Englezul era de o politee glacial. i exasperant.
Cred c pn acum au ncercuit zona. Au acoperit
toate strzile. n cteva minute vor vedea c am prsit
hotelul. Semnalul n-o s-i prosteasc mult timp.
Hammond ridic, pe ct de discret putea, staia de
533

radio la nivelul capului i nvrti butonul circular. Se


auzi o scurt izbucnire de parazii; agentul reduse
volumul. Civa turiti din apropiere i privir curioi;
Alexander zmbi prostete. Afar, sub semnul de la col,
corsicanul i duse brusc aparatul la ureche.
Hammond se uit la McAuliff.
Tocmai au ajuns n camera dumitale.
De unde tii?
Raporteaz c au gsit o igar arznd n
scrumier. Urt obicei Radioul deschis trebuia s
m gndesc la asta. Englezul i ncrei dintr-odat
buzele; ochii lui indicau o recunoatere. Un vehicul
patruleaz n jurul hotelului S.I.V. Pretinde c
semnalul e nc nuntru.
S.I.V.?
Specialistul n Indiile de Vest, gemu Hammond.
Unul dintre oamenii mei.
La timpul trecut, l corect Alex.
Nu pot lua legtura cu Mercedesul, spuse
Hammond repede. Asta e.
nchise iute staia, o bg n buzunar i privi afar. Se
vedea corsicanul, ascultnd atent la aparatul lui.
Hammond vorbi din nou:
Trebuie s acionm rapid. Ascult i execut.
Dup ce italianul o s-i termine raportul, o s pun
staia lng el. n clipa aia, noi o s ne croim drum pn
la el. Pune mna pe staie. Ia-o, nu conteaz cum.
Pur i simplu? ntreb McAuliff nelinitit. i dac
534

scoate o arm?
O s fiu lng dumneata. N-o s aib timp.
Aa cum prevzuse Hammond, corsicanul comunica
prin staia radio. Agentul i Alex se aflau sub copertina
din strad, ascuni de mulime. n clipa n care braul
corsicanului ncepu s coboare, Hammond l mpunse pe
McAuliff n coaste. Cei doi i croir drum prin fluxul
de oameni ctre ucigaul profesionist.
Alexander ajunse primul la el; omul tresri. Duse
mna dreapt la centur, iar cu stnga ridic staia.
McAuliff nfac ncheietura corsicanului i i repezi
umrul n pieptul lui, izbindu-l de stlpul ce susinea
indicatorul.
Apoi faa corsicanului se contorsion spasmodic; un
rcnet oribil i iei din gura schimonosit de durere. Iar
McAuliff simi un uvoi de snge cald nind dedesubt.
Privi n jos. Hammond inea n mn un cuit cu lam
lung. Agentul despicase burta corsicanului, de la pelvis
pn la coaste, rupndu-i cureaua i tind stofa
costumului de gabardin.
Ia staia! ordon agentul. Fugi spre sud, pe partea
estic a strzii. Ne ntlnim la colul urmtor. Repede!
Alex era att de ocat, nct se supuse fr s mai stea
o clip pe gnduri. nfc staia din mna mortului i se
arunc n mulimea ce traversa intersecia. Abia cnd fu
la jumtatea strzii nelese ce fcea Hammond: l
sprijinea pe corsicanul mort de stlp. i ddea lui timp s
dispar!
535

Deodat auzi primele ipete n spatele lui. Apoi un


vacarm tot mai intens de strigte, ipete i rcnete de
groaz. i n acel infern se auzi sunetul ptrunztor al
unui fluier apoi mai multe, pe urm trupuri alergnd
pe strada nfierbntat.
McAuliff gonea alerga oare spre sud? Era pe
partea estic? Nu-i putea aduna gndurile. Se simea
cuprins de panic. i sngele. Sngele! Afurisitul de
snge l ptase peste tot! Oamenii trebuie s-l fi vzut!
Trecu de ua unui restaurant, de o cafenea pe trotuar.
Oamenii se ridicaser de pe scaune, privind spre nord,
ctre mulimea intrat n panic, auzind ipetele,
fluierele iar acum i sirenele. Era o mas liber lng
o grmad de cutii cu plante. Pe tblia mesei se afla
tradiionala pnz cu carouri roii, un borcan cu zahr i
solnie cu sare i piper.
ntinse mna peste flori i smulse faa de mas, fcnd
s cad borcanele cu condimente pe ciment, unde se
sparser, unul sau toate. Nu tia, nu putea s spun.
Singurul lui gnd era s acopere blestematul de snge
care i se impregnase deja n cma i pantaloni.
Colul era la vreo zece metri n fa. Ce dracu trebuia
s fac? Dac Hammond nu reuise s fug? Trebuia s
rmn acolo, acoperit cu afurisita de fa de mas i
artnd ca un imbecil, n vreme ce strada clocotea?
Hai repede, auzi el o oapt.
McAuliff se ntoarse, copleit de recunotin.
Hammond era exact n spatele lui, iar Alex nu se putu
536

abine s nu-i priveasc minile. Erau de un rou nchis


i strluceau: sngele corsican lsase urme.
Strada din intersecie era mai larg; pe indicator scria
QUEENS DRIVE. Cotea n sus, ctre vest, iar Alex
crezu c recunoate zona. La colul aflat n diagonal,
un automobil opri la semafor; oferul se uit pe fereastr
spre nord, la oamenii care alergau strignd revoltai.
Alex trebui s vorbeasc tare ca s se fac auzit:
Acolo! i spuse lui Hammond. Maina aia!
Englezul ddu aprobator din cap.
Se repezir spre partea cealalt a strzii. McAuliff
avea deja portmoneul n mn, scond din el bancnote.
Se apropie de ofer un jamaican negru de vrst medie
i vorbi cu iueal.
Trebuie s facem un drum. i pltesc ct vrei!
Dar jamaicanul l fixa pe Alexander cu o team
neateptat n ochi. i atunci McAuliff vzu: faa de
mas era sub braul lui cum ajunsese acolo? iar
pata imens de snge i se lise pe haine.
oferul se ntinse dup schimbtorul de viteze; Alex
vr mna dreapt prin fereastr i nfac umrul
omului, trgndu-i braul de lng bord. i arunc
portmoneul lui Hammond, deschise portiera i-l smulse
pe individ de pe scaun. Jamaicanul ip i strig dup
ajutor. McAuliff arunc bancnotele din mn pe trotuar
i-l trase pe ofer la bordur.
Mai muli pietoni urmreau scena, dar cei mai muli
fugir, preferind s nu se amestece; alii se uitau,
537

fascinai de ceea ce vedeau. Doi adolesceni albi


alergar spre bani i se aplecar s-i ia.
Fr s tie de ce, pe McAuliff l irit lucrul sta.
Fcu trei pai i ridic piciorul, izbindu-l pe unul dintre
tineri n cap.
Plecai dracului de-aici! rcni el, iar adolescentul
czu pe spate, cu prul blond nclit de snge.
McAuliff, ip Hammond, alergnd n jurul mainii
spre cealalt portier. Urc i d-i drumul, pentru
numele lui Dumnezeu!
n timp ce urca n main, Alex vzu ceva despre care
nelese imediat c era cea mai nedorit privelite n acel
moment. La cteva blocuri distan, ieind din mulimea
ce miuna pe strad, un Mercedes cafeniu accelerase
brusc, iar uruitul motorului ambalat nsemna c sporea
viteza.
McAuliff manevr schimbtorul de viteze i aps
pedala acceleraiei pn la refuz. Maina reacion, iar
Alex rsufl uurat cnd pornir n tromb. Se ndrept
spre mijlocul lui Queens Drive, unde trebuia s fie
Miranda Hill i depi imediat dou automobile
periculos de aproape, gata s se ciocneasc.
Mercedesul coboar pe strad, i spuse el lui
Hammond. Nu tiu dac ne-au zrit.
Britanicul se rsuci n scaun, scond n acelai timp
pistolul automat i staia de radio din ambele buzunare.
Deschise staia; paraziii se interpuneau peste voci
agitate transmind comenzi i rspunznd unor
538

ntrebri formulate pe un ton gtuit.


Totui, limba n care se vorbea nu era engleza.
Hammond furniz explicaia.
Dunstone a adus jumtate din Unio Corso n
Jamaica.
nelegi ceva?
Destul Sunt la colul dintre Queens Drive i
Essex. n sectorul Miranda Hill. S-au convins c a doua
crim ne aparine.
Tradus: ne-au observat.
Maina asta poate s ia o vitez mai mare?
Nu-i rea; totui nu se compar cu un Mercedes.
Hammond ddu la maximum volumul staiei, cu ochii
pe geamul din spate. Se auzir nite voci n micul
difuzor i, n aceeai clip, McAuliff vzu un Pontiac
negru venind n vitez de pe panta din faa lui, pe
dreapta. Frnele automobilului scrnir n clipa n care
oferul rsuci volanul.
Iisuse! ip Alex.
Ei sunt! strig Hammond. Patrula din vest tocmai a
raportat c ne-a vzut. ntoarce! Ct poi de repede!
Alex urc n vitez spre vrful dealului.
Ce faci?
ipase din nou, concentrat asupra drumului din fa,
atent la orice main care putea fi parcat dincolo de
creast.
ntoarce a alunecat n spate. Acum s-a ntors.
n vrful pantei, McAuliff rsuci volanul spre dreapta,
539

aps acceleraia pn la refuz i trecu n goan pe lng


trei automobile de pe strada ce cobora abrupt, oblignd
o main care venea din fa s se suie pe trotuar.
E un fel de parc la vreo opt sute de metri mai la
vale.
Nu era sigur de distan; n lumina soarelui orbitor,
mii de obiecte metalice preau c se nclin n faa lui.
Alung orice gnd din minte; nu fcea dect s
priveasc cu ochii mijii. Prin faa ochilor i se perindau
imagini din trecutul apropiat. Imagini lin alt parc n
Kingston. i. George. i un alt ofer un jamaican
mldios pe nume Rodney.
Ei i?
Hammond i aduna toate puterile, innd strns
pistolul n mna dreapt, lng bord i staia dat la
maximum lng scaun.
Acolo nu e un trafic prea aglomerat. Nici prea
mult ume
Alex rsuci din nou volanul, pentru a depi alt
automobil. i n oglinda retrovizoare. Pontiacul negru
era n vrful dealului, nu spatele lor; i mai despreau
doar patru maini.
Mercedesul se ndreapt ctre vest, spre
Gloucester, zise Hammond, ntrerupnd irul gndurilor
lui Alex. Au spus Gloucester alt main urmeaz s
plece la Sewell
Hammond traducea pe msur ce vocile se auzeau,
ntretindu-se una cu alta.
540

Sewell e n cealalt parte a districtului, spuse


McAuliff, att siei, ct i agentului. Gloucester e
drumul de pe rm.
Au alertat dou vehicule. Unul la nord i Fort
Street, cellalt la Union.
sta-i Montego propriu-zis. Zona comercial.
ncearc a ne taie orice retragere. Doamne, n-a mai
rmas nimic!
Ce tot spui?
Hammond trebuia s strige; scrnetul roilor, vntul,
motorul ambalat nu-i permiteau s comunice altfel.
Explicaiile ar fi luat timp, fie i secunde nu mai
aveau nici o clip de pierdut. N-o s dea explicaii,
numai comenzi a cum fcuse cu muli ani n urm,
pe dealurile ngheate.
Atunci, ca i acum, McAuliff le rostea cu aceeai
convingere.
Treci pe bancheta din spate, ordon el hotrt, dar
nu ncordat. Cnd o s intru n parc, el o s vin dup
noi. Imediat ce ajungem n parc, o s virez la dreapta i
o s opresc. Brusc! ncepi s tragi din clipa n care vezi
Pontiacul n spatele nostru. Mai ai cartue?
Da.
Pune un ncrctor plin. Ai folosit dou gloane.
Las dracului amortizorul, o s te-ncurce. ncearc s
nimereti inta. Prin geamul din spate i ferestrele
laterale. Ferete rezervorul i roile.
Poarta de piatr a parcului era la mai puin de o sut
541

de metri n fa, la cteva secunde de mers. Hammond l


fix pe Alex pre de o clip apoi ncepu s se care
pe scaun, trecnd n spatele automobilului.
Crezi c putem schimba maina
Poate era o ntrebare; McAuliff l ntrerupse:
Nu tiu. Cert este c pe asta n-o mai putem folosi,
iar noi trebuie s ajungem n cealalt parte a oraului.
Or s observe cu siguran propria lor main.
N-or s-o caute. Nu n urmtoarele zece minute
dac inteti bine.
Poarta era acum n stnga, Alex rsuci volanul;
maina derap violent, n timp ce Hammond ncepu s
sparg geamul ferestrei din spate. Automobilul ce venea
dup ei coti la dreapta pentru a evita o ciocnire, iar
oferul claxon i ip nfuriat. McAuliff trecu n vitez
pe poart, cu claxonul apsat n chip de avertisment.
Dup ce intr, frn brusc, rsuci volanul spre
dreapta, aps pe accelerator i sri peste bordur n
iarb. Izbi din nou cu piciorul pedala frnei; maina se
opri cu o smucitur pe gazonul moale. n deprtare,
pietonii din parc se ntoarser; un cuplu ieit la iarb
verde se ridic n picioare.
Alex nu-i fcea griji. n cteva secunde aveau s
nceap mpucturile; pietonii trebuiau s fug n
cutarea unui adpost, dincolo de zona periculoas.
Departe de linia de foc.
Zon periculoas. Linie de foc. Adpost. Termeni
folosii cu sute de ani n urm.
542

Se ntmpl ns c plimbreii nu erau pietoni. Nu


erau deloc pietoni.
Erau civili.
Izbucnise rzboiul.
Fie c civilii tiau asta ori nu.
Se auzi scrnetul brusc, asurzitor al roilor.
Hammond ncepu s trag prin fereastra spart din
spate. Pontiacul se abtu de pe alee, se npusti peste
trotuarul opus, se nclin lng un plc de arbuti
tropicali i se izbi de o movil de pmnt spat pentru
unul dintre sutele de proiecte neterminate din parc.
Motorul continua s mearg, ns cutia de viteze se
blocase, roile nepeniser, iar claxonul rsuna n
contrapunct cu huruitul motorului.
n deprtare se auzeau strigte.
Dinspre civili.
McAuliff i Hammond srir din main i alergar
pe iarb, apoi pe ciment i din nou pe iarb. Amndoi
aveau armele n mn; nu era nevoie. R C. Hammond
lucrase impecabil. Trsese cu maximum de precizie prin
fereastra deschis a portierei Pontiacului. Automobilul
era neatins, dar oferul murise, rsturnndu-se peste
volan. Greutatea morii apsa claxonul.
Cnd ajunser la main, cei doi fugari se desprir
mergnd fiecare la cte o u din fa, Alexander trecu
pe locul oferului. Scoaser mpreun trupul inert de la
volan; claxonul se opri, motorul continua s huruie.
McAuliff ntinse mna i ntoarse cheia n contact.
543

Urm o tcere imposibil.


Numai n deprtare se auzeau strigte.
Civilii.
Traser cadavrul i-l aruncar peste banchet, pe
podeaua din spate a mainii. Hammond lu staia radio.
Era n poziia deschis. O nchise. Alexander trecu la
volan i trase nfrigurat de maneta schimbtorului de
viteze.
Nu se mic, iar muchii abdominali ai lui McAuliff
se ncordar. i simea minile tremurnd.
Din ndeprtata copilrie, de mult uitat, se ivi o
amintire. Era o main veche ntr-un garaj vechi;
ambreiajul se nepenea ntotdeauna.
Pornete motorul doar o clip.
nchis-deschis. nchis-deschis.
Pn cnd se debloca roata dinat.
Aa fcu. De cte ori, nu o s-i mai aminteasc
niciodat. N-o s uite ns privirea calm, rece a lui R C.
Hammond, care l urmrea cu atenie.
Pontiacul se cltin. Mai nti n movila de pmnt;
apoi, cnd Alex trase maneta de viteze n mararier,
napoi cu roile nvrtindu-se demenial n iarb.
Se puteau mica.
McAuliff rsuci complet volanul, ndreptnd maina
spre aleea de ciment. Aps acceleratorul, iar Pontiacul
lu vitez pe iarba moale, pregtindu-se s ias peste
bordur.
Patru secunde mai trziu treceau n vitez prin poarta
544

de piatr. Iar Alexander coti la dreapta. La est. napoi,


spre Miranda Hill.
tia c Hammond era surprins; asta nu conta. N-avea
timp de explicaii, iar englezul prea s neleag. Nu
zise nimic.
Cteva minute mai trziu, la prima intersecie,
McAuliff trecu pe rou i fcu la stnga. Pe indicator
scria CORNICHE ANNEX.
Hammond vorbi:
Mergi spre drumul de pe rm?
Da. i zice Gloucester. Trece prin Montego i
devine Autostrada Unu.
Deci eti n spatele mainii lui Dunstone
Mercedesul.
Da.
i pot s presupun c, dei ultima informaie
Hammond ridic n acel moment staia radio pe care
au primit-o cu toii era din parcul la, exist o cale mai
direct pn acolo? Mai rapid?
Da. Dou. Queens Drive i Corniche Road. Se
bifurc din Gloucester.
Care, desigur, ar trebui s fie drumurile pe care ar
urma s mearg ei.
Aa cred.
i, firete, or s cerceteze parcul.
Sper.
R C. Hammond se ls pe spate n scaun. Era un gest
de relaxare temporar. Nu fr o urm de admiraie.
545

Eti un elev foarte capabil, domnule McAuliff.


Cu riscul de a m repeta, o s-i spun c coala e
mizerabil, zise Alexander.
Ateptau n ntuneric, la marginea npdit de
buruieni a cmpului. Greierii punctau secundele ce
treceau. Prsiser Pontiacul cu muli kilometri n urm,
pe un drum lturalnic din Catherine Mount i merseser
pe jos pn la ferma de la periferia lui Drax Hill. Acolo
gsiser un pru n care i splar sngele de pe mini
i i curar hainele. Ateptaser pn la cderea nopii
nainte de a strbate ultimii kilometri ai cltoriei. Cu
pruden, din adpost n adpost; pe drum, ct mai
nevzui cu putin. n cele din urm, folosind inele de
tren pentru orientare.
Gsiser o hart rutier n bordul automobilului, pe
care o studiar. Era o nebunie. Cele mai multe strzi
aflate la vest de centrul oraului n-aveau nume; la tot
pasul ntlneau alei netrecute pe hart. Trecur prin
cteva ghetouri, contieni de faptul c locuitorii lor
trebuie s-i fi cntrit din priviri doi albi fr vreo
treab n zon. Preau o prad uoar.
Hammond insistase s-i poarte hainele pe bra, cu
armele vizibile la centur. Ofieri traversnd un teritoriu
colonial ostil, lsndu-i pe btinaii negri s vad c
aveau la ei beele de foc magice care scuipau moarte.
Ridicol.
Dar nu i atac nimeni.
546

Traversar rul Montego la Westgate; la opt sute de


metri mai departe se aflau inele de cale ferat. Ddur
peste o enclav de nomazi o tabr de muncitori
ambulani tipic jamaican iar Hammond sttu de
vorb cu ei.
Englezul spuse c erau inspectori de asigurri ai
companiei de ci ferate; c nu aveau obiecii n privina
taberei mizere atta vreme ct nu deranjau mersul
trenurilor. n caz contrar, amenzile ar fi cu adevrat
usturtoare.
Ridicol.
Totui, nici unul nu le ddu bti de cap, dei ochii
negri care-i priveau erau ncrcai de ur.
Apoi ddur peste un refugiu la Drax Hali. O
platform cu dou becuri n globuri de srm, ce
luminau locul pustiu. nuntrul adpostului pentru
ploaie era un btrn care se mbta cu rom ieftin. Cu
mult greutate reuir s-i smulg suficiente informaii
pentru ca McAuliff s-i dea seama unde se aflau. Alex
stabili cu aproximaie distana pn la autostrad, care
cotea spre interiorul regiunii La Parish Wharf, n zona
de ferme din sectorul sud-vestic.
Pe la ora 9.30 ajunser la cmp.
Acum, Alex se uit la ceas. Era 10.30.
Nu era sigur c luase decizia corect. tia doar c nu
se putea gndi la asta. i amintise de ferma solitar n
care mai nainte vzuse lumini. Acum domnea
ntunericul. Locul era pustiu.
547

N-aveau altceva de fcut dect s atepte.


Trecu o or, iar singurele zgomote erau cele ale nopii
jamaicane: animale de prad cutnd hran, victime
ipnd, lupte necontenite imateriale pentru toi, cu
excepia combatanilor.
Se apropia sfritul celei de-a doua ore cnd auzir.
Alt zgomot.
Un automobil. Mergea ncet, cu vitez mic, torsul
lent al motorului sugernd teama celui de la volan. Un
intrus foarte contient de infraciunea sa.
Cteva minute mai trziu, n lumina slab a unei luni
acoperite de nori, urmrir o siluet nalt alergnd
peste cmp, mai nti spre captul nordic, unde aprinse
o singur tor, apoi la sud la vreo patru sute de metri
unde repet operaiunea. Dup aceea omul fugi din
nou spre nord.
Alt sunet. Alt intrus. Tot pe mutete venind din
ntunericul cerului.
Un avion cu motorul oprit cobora n vitez. Ateriz i,
imediat, tora de la captul nordic fu stins. Cteva
secunde mai trziu, aparatul se opri lng flacra de la
sud. Un brbat sri din cabina mic; focul fu stins
imediat.
S mergem! i spuse McAuliff agentului britanic.
Cei doi pornir peste cmp. Se aflau la vreo cincizeci
de metri cnd se ntmpl ceva.
Impactul fu att de surprinztor, ocul att de intens,
nct Alex ip fr s vrea i se arunc la pmnt, cu
548

pistolul ridicat, pregtit s trag.


Hammond rmase n picioare.
Dou reflectoare de mare putere i luminau cu
fascicolele lor nucitoare.
Las arma jos, McAuliff, se auzi o voce n spatele
luminii orbitoare.
i Daniel, Ministrul Sfatului din tribul lui Acquaba,
pi n lumin.

549

32
Cnd ai intrat pe cmp, ai declanat alarmele
fotoelectrice. Nimic extraordinar.
Erau n automobil, Daniel n fa, cu oferul,
Hammond i Alexander pe bancheta din spate. Se
deprtar de cmp, ieir din Drax Hali i o luar de-a
lungul coastei pn la Lucea Harbour. Parcar ntr-o
poriune pustie a unui drum prfuit, de unde se vedea
marea. Era una dintre vechile ramificaii ale autostrzii
de pe rm, nefolosit de turiti. Luna era mai
strlucitoare pe rmul mrii, reflectat de suprafaa
vlurit, scldndu-le feele ntr-o blnd lumin
galben.
n timpul cltoriei, McAuliff avusese ocazia s
studieze maina n care se aflau. De afar prea un
automobil obinuit, nu prea elegant, de o form i marc
nedeterminate asemenea sutelor de vehicule din insul
fcute din pri dezmembrate ale altor maini. Privit din
interior, era o fortrea mobil asamblat cu precizie i
un centru de comunicaii. Avea geamuri din sticl
groas, ncasabil; pe prile laterale i n spate se
vedeau fante din cauciuc fcute pentru putile cu eav
scurt, de mare putere, prinse de spatele scaunului din
fa. Sub bord se afla un tablou lung, cu cadrane i
butoane; ntr-o ni fusese fixat un telefon ntre dou
550

microfoane. Dup zgomotul pe care-l fcea, motorul era


unul dintre cele mai puternice pe care le auzise Alex.
Halidonul mergea cu clasa nti n lumea exterioar.
Daniel era pe cale s risipeasc uimirea lui McAuliff
provocat de evenimentele ultimelor dou ore. Pentru
ministru, prea important inea s-i comunice ultimele
nouti. Criza era suficient de grav pentru ca Daniel s
prseasc comunitatea; s-i rite viaa ca s preia
comanda.
De parc ar fi inut cu tot dinadinsul ca R C.
Hammond s neleag c era pe cale s trateze cu un
adversar extrem de sensibil i nenduplecat.
A trebuit s ne asigurm c erai singuri voi doi,
desigur. C nu erai urmrii n vreun fel. Au fost
momente ncordate n dup-amiaza asta. Se pare c v-ai
descurcat excelent. Noi nu v puteam ajuta. Felicitri.
Ce s-a ntmplat cu Malcolm? ntreb Alex.
Daniel fcu o pauz, apoi vorbi ncet, trist.
Nu tim nc. l cutm E n siguran sau
mort. Nu exist soluie de mijloc.
Daniel se uit la Hammond.
Malcolm e omul pe care dumneata l cunoti drept
Joseph Myers, comandant Hammond.
McAuliff ntoarse privirea spre agent. Aadar,
Hammond
manipulatorul
era
un
comandant.
Comandantul Hammond, mincinos, manipulator i
care i risca viaa pentru a salva un seamn de-al su.
Hammond reacion la cuvintele lui Daniel nchiznd
551

ochii exact dou secunde. Nu-i psa de povara


profesional reprezentat de aceast informaie;
manipulatorul era din nou ncercuit.
Exist vreun singur negru care lucreaz pentru
mine? Pentru Serviciu?
Ministrul zmbi cu blndee.
Dup socoteala dumitale, apte. Totui, trei sunt
complet ineficieni.
Mulumesc c m-ai luminat. Sunt sigur c poi smi spui i numele lor Seamn aa de mult ntre ei
Daniel primi insulta stereotip cu calm, fr s mai
zmbeasc.
Da. neleg problema. n aparen ne deosebesc
puine lucruri dintr-un asemenea punct de vedere. Din
fericire, exist alte criterii. N-o s ai nevoie de numele
lor.
Hammond l privi pe Daniel, deloc intimidat.
McAuliff mi-a transmis cererile dumitale. O s-i
repet ce i-am spus i lui. Sunt imposibil de ndeplinit
Te rog, comandant Hammond, l ntrerupse Daniel,
exist attea complicaii, nct n-are rost s le sporim cu
minciuni. Indicaiile dumitale au fost clare nc de la
nceput. Ai prefera s tratm cu americanii? Sau cu
francezii? Poate cu germanii?
Se ls brusc tcerea. Cu o anume cruzime n ea, ca
expresie a unei suferine primare. Alexander i urmrea
pe cei doi inamici schimbnd priviri. Vzu
recunoaterea dureroas din ochii lui Hammond.
552

Prin urmare, tii, spuse englezul ncet.


tim, rspunse Daniel simplu.
Hammond tcu i privi pe fereastr. Ministrul
Halidonului se ntoarse ctre McAuliff.
Falsitatea mondial, doctore. Comandantul
Hammond e cel mai bun ofier de informaii al
serviciului britanic. Unitatea pe care o conduce
coordoneaz eforturile guvernelor menionate adineauri.
Totui, e vorba de o coordonare formal. Fiindc MI 5
ca principal agenie de investigaii trebuie s-i
informeze pe semnatarii acordului despre evoluia
situaiei.
Sunt motive suficient de ntemeiate pentru
aciunile noastre, zise Hammond, tot cu ochii pe
fereastr.
Reduse la unul, aa e, comandant Hammond?
Securitatea. Nu poi avea ncredere n aliaii dumitale.
Scurgerile de informaii sunt frecvente n rndul
colegilor notri. Practica a dovedit lucrul sta.
Agentul nu-i lua ochii de la apa mrii.
Prin urmare, i ndrumi greit, spuse Daniel. Le dai
informaii false, le spui c eti ocupat n Mediterana,
apoi n America de Sud Argentina, Nicaragua. Chiar
n Haiti dar niciodat n Jamaica. Ministrul se opri, ca
pentru a-i sublinia spusele. Nu, niciodat n Jamaica.
E un procedeu tipic, rspunse Hammond,
aruncndu-i lui Daniel o privire prudent.
Atunci n-o s te surprind tirea c aceast
553

nencredere e mprtit i de aliaii dumitale. Au


trimis echipe, cei mai buni oameni ai lor. n prezent
urmresc orice frm de informaie pe care le-a pus-o
la dispoziie MI 6. Lucreaz zi i noapte.
Hammond ntoarse brusc capul spre Daniel.
Asta contravine nelegerii noastre, zise el cu furie
stpnit.
Nu cred c-i poi permite s fii ipocrit, comandant
Hammond.
Daniel i mut din nou privirea asupra lui Alexander.
nelegi, McAuliff, deoarece Dunstone Limited e
un concern cu sediul la Londra, s-a convenit s se
acorde funcia de coordonator principal Serviciului
Britanic de Informaii. Era logic; MI 5 i 6 sunt cele mai
performante din Occident, iar comandantul e omul lor
cel mai bun. Pornind de la ideea c reducerea
operativitii serviciilor secrete va avea drept consecin
diminuarea scurgerilor de informaii, englezii au fost de
acord s lucreze singuri i s-i in la curent pe ceilali.
n schimb, ei au furnizat n permanen date eronate. n
acest moment, Daniel schi un mic zmbet.
ntr-un sens, erau ndreptii s-o fac. Americanii,
francezii i germanii nclcau cu toii nelegerea,
nimeni neavnd de gnd s-o respecte. Fiecare dintre ei
era pe urmele lui Dunstone, dei toi pretindeau c las
cmp liber englezilor Dunstone trebuia s fie
demolat. Demontat crmid economic cu crmid
economic. Pieele lumii erau ferme pe poziie. Dar sunt
554

att de multe crmizi! Fiecare guvern crede c numai


el poate ajunge primul acolo s obin lista lui
Dunstone naintea celorlali m rog, se pot face nite
aranjamente, se pot transfera nite valori.
Hammond nu mai putea s tac.
ndrznesc s afirm oricine ai fi c noi
suntem executorii logici.
Termenul logici poate fi schimbat cu
merituoi. Spun asta n sprijinul cauzei dumitale.
Dumnezeu, regina i imperiul au pltit din greu n
ultimele decenii. Oarecum disproporionat fa de
pcatele lor, dar nu asta e grija noastr, comandante.
Cum spuneam, indicaiile dumitale au fost clare la
nceput: obinei lista lui Dunstone cu orice pre. Acum,
preul e limpede. O s v dm lista. Iar voi o s plecai
din Jamaica. sta-i preul.
Din nou tcere; nc o dat, un schimb de priviri
scruttoare. Un nor trecu prin faa lunii din Montego,
aruncnd o umbr ntunecat peste chipuri. Hammond
vorbi:
Cum putem fi sigur de autenticitatea ei?
nc te mai ndoieti de noi dup evenimentele de
azi? Amndoi suntem interesai ca Dunstone s fie
eliminat.
Ce garanii ateptai de la noi?
Daniel zmbi amuzat.
Noi nu avem nevoie de garanii, comandant
Hammond. Noi vom ti. Ce e att de greu de neles?
555

Insula noastr nu e un continent; cunoatem fiecare


legtur, canal sau contact prin care funcionai.
Zmbetul dispru.
Aceste operaiuni vor nceta. Aplic orice soluii
crezi c sunt necesare, dar pn la un punct. Las, pur i
simplu, las Jamaica stpnilor ei de drept. Cu luptele,
haosul i tot ce mai cuprinde ea.
i englezul vorbea ncet dac aceste decizii
depesc puterea mea
S-i fie clar, comandant Hammond! Daniel ridic
vocea, ntrerupndu-l pe agent. Execuiile care au avut
loc astzi au nceput la amiaz, ora Londrei. i n
fiecare zi, clopotele ceasului din turnul Parlamentului
anun o nou amiaz. Cnd o s le auzi, s-i aminteti.
Ceea ce am putut face azi vom reui s facem i mine.
i vom dezvlui motivaia noastr. Anglia ar deveni
proscris printre naiunile lumii. Nu-i poi permite aa
ceva.
Ameninarea dumitale e ridicol! l contrazise
Hammond, la fel de ptima. Cum spuneai, insula asta
nu e un continent. Am veni aici i v-am distruge.
Daniel ddu din cap i rspunse calm.
Foarte posibil. i afl c suntem pregtii pentru o
asemenea eventualitate. De mai bine de dou sute de
ani. Remarcabil, nu-i aa? Pe tot ce ai mai sfnt,
pltete preul, Hammond; ia lista i smulge ce mai poi
din ghearele lui Dunstone. Dumneata merii asta. Nu
fiindc ai salva prea mult; vulturii vor veni n zbor din
556

diverse zone ale globului i se vor arunca asupra


hoitului. i dm un rgaz, poate cteva zile. Accept
situaia!
O lumin roie se aprinse pe tabloul de sub bord. Se
auzir sunetele repetate, ascuite ale unei sonerii.
oferul ntinse mna dup telefon, l duse la ureche,
recepion mesajul, apoi i trecu receptorul lui Daniel.
Ministrul Halidonului ascult. Alexander i vedea faa
n oglinda retrovizoare. Daniel nu-i putea ascunde
panica.
Apoi mnia.
F ce poi, dar nu risca viei. Oamenii notri se vor
retrage. Nimeni nu prsete comunitatea.
Puse receptorul la loc n ni, pe urm ntoarse
privirea spre englez, vorbind sarcastic:
Experien britanic, domnule comandat Abilitatea
lui John Bull. Specialitii n Indiile de Vest de la MI 6,
Departamentul Caraibelor, tocmai au primit ordine de la
Dunstone. Trebuie s intre n Cock Pit, s ia legtura cu
echipa de prospectare i s se asigure c va rmne pe
loc.
O, Doamne!
McAuliff sri n sus de pe scaun.
Pot ajunge la ei?
ntreab-o pe eminena sa, zise Daniel sarcastic,
privindu-l cu ochi mari pe Hammond. Sunt oamenii lui.
Agentul nepenise, de parc n-ar mai fi avut aer. Dar
era limpede c mintea lui lucra febril.
557

Sunt n legtur cu receptoarele radio cu


semnalele transmite din tabr. Localizarea poate fi
stabilit
Pe o raz de o mie de metri, interveni Alex,
completnd afirmaia lui Hammond.
Da.
Trebuie s-i opreti!
Nu tiu dac e vreo cale
Gsete una. Pentru numele lui Dumnezeu,
Hammond, or s fie ucii!
McAuliff nfac reverele hainei lui Hammond i-l
zgli cu violen.
Mic-te, domnule. Sau te omor!
Ia minile
nainte ca agentul s-i termine fraza, Alexander i
repezi pumnul n faa lui Hammond, sprgndu-i buza.
N-a mai rmas nimic, comandant Hammond!
Vreau garaniile alea! Acum!
Agentul vorbi anevoie:
O s fac tot ce pot. Mereu am fcut pentru
dumneata cele mai mari eforturi.
Ticlosule!
McAuliff se pregti s loveasc din nou. oferul i
Daniel i prinser braul.
McAuliff! N-o s rezolvi nimic! rcni ministrul.
Spune-i lui s rezolve! apoi Alexander se opri i se
ntoarse spre Daniel, lsndu-l n pace pe englez.
Dumneata ai oameni acolo.
558

Pe urm, McAuliff i aminti cuvintele teribile pe care


Daniel le rostise la telefon.
Nu risca viei. Oamenii notri se vor retrage.
Nimeni nu prsete comunitatea.
Trebuie s vorbeti la telefon. S-i retragi
ordinele. S-i aperi!
Ministrul vorbi calm:
ncearc s nelegi. Exist tradiii, revelaii un
mod de via ce dinuie de mai bine de dou sute de ani.
Nu putem pune n pericol toate astea.
Alexander l privi int pe negru.
Ai asista linitit la uciderea lor? Doamne, nu
putei face asta?
Ba da. Dup aceea ar urma asasinarea dumitale. Sar petrece tot att de repede
Daniel i ntoarse gulerul cmii, scond la iveal o
mic umfltur din estur. Tablete cusute n guler
pe ct a nghii eu asta, dac m-a afla n
situaia de a o folosi. Nu m-a gndi de dou ori.
Pentru numele Domnului, sta eti dumneata! Ei
nu-i aparin dumitale. Nu te cunosc. De ce s plteasc
cu vieile lor?
Din vocea lui Hammond rzbteau accente de o
incisivitate uimitoare.
Prioriti, McAuliff. i-am spus. Pentru ei
pentru noi.
Accidente de rzboi, doctore. Masacrul
inocenilor.
559

n lupt, poate.
Daniel vorbise cu simplitate, n contrast cu
implicaiile cuvintelor lui.
Legi scrise i nescrise
Prostii! ip McAuliff.
oferul scoase un pistol de la centur; semnificaia
gestului era evident. McAuliff i mut rapid privirea
de la ministrul Halidonului la agentul de informaii i
napoi.
Ascult-m. Le-ai spus la telefon s fac ce pot.
Dumneata, Hammond, te-ai oferit s faci acelai
lucru. Foarte bine. Dai-mi o ans.
Cum? ntreb Daniel. Nu poate fi vorba despre
polia jamaican, nici despre trupele din Kingston.
Cuvintele i venir n minte lui Alexander. Cuvinte
rostite de Sam Tucker, la lumina unui foc de tabr. O
afirmaie calm, fcut n timp ce Sam i urmrea pe
Charles Whitehall i pe uriaul negru, Lawrence,
discutnd n contradictoriu. Ei sunt protecia noastr. Sar putea s ne urasc
Ei sunt protecia noastr.
McAuliff se rsuci spre Hammond.
Ci trdtori ai adus aici?
Am adus ase specialiti de la Londra
n afar de unul, toi sunt cumprai de Dunstone,
l ntrerupse Daniel.
Asta nseamn cinci. Ci mai pot s adune?
McAuliff i se adresase ministrului.
560

ntr-un rstimp att de scurt, poate c trei sau


patru; mercenari, probabil. E doar o presupunere Ei
sunt interesai mai mult de viteza de reacie dect de
numrul oamenilor. O arm automat n mna unui
singur soldat
Cnd au primit ordinele de la Dunstone? ntreb
grbit Alex, punnd capt divagaiilor lui Daniel.
Apreciem c n urm cu aproape o or.
Au posibilitatea s ia un avion?
Da. Avioanele traficanilor pot fi oricnd
nchiriate. Ar dura puin; piloii sunt nite tipi bnuitori,
dar n-o s fie o problem.
Alex se ntoarse ctre Hammond. Agentul i tergea
buzele cu degetele afurisitele lui de degete, de parc
i-ar fi ndeprtat firimiturile de la gur n timpul unui
ceai luat la Savoy!
Poi s intri n legtur cu oamenii care
supravegheaz semnalele venite din tabr? Cu radioul
sta?
McAuliff art spre tabloul de sub bord.
Am frecvena
Asta nseamn da?
Da.
Care-i rostul? ntreb Daniel.
S vedem dac blestemaii lui de specialiti au
ajuns la ei. S-i localizeze
Vrei avionul nostru? ntreb ministrul Halidonului,
tiind dinainte rspunsul.
561

Da!
Daniel fcu semn oferului s porneasc maina.
Nu e nevoie s cunoti poziia. Exist un singur loc
de aterizare: cmpia aflat la trei kilometri spre sud-vest
fa de tabr. Avem coordonatele.
Automobilul iei legnndu-se din parcare, cobor
nclinndu-se de pe bordura primitiv i porni cu vitez
n ntuneric, spre autostrad.
Hammond i ddu lui Daniel cifrele bandei de
frecven; ministrul le gsi i-i ntinse microfonul
agentului britanic.
Legtura nu se stabilea.
Din eter nu venea nici un rspuns.
O s dureze pn ajungem la avion.
Daniel vorbea calm, n timp ce maina huruia pe
drumul ntins. Alex puse deodat mna pe umrul
ministrului.
Cluza dumitale, cel care-i zicea Marcus. Spunei s-i trimit vorb lui Sam Tucker.
Le-am ordonat oamenilor mei s se retrag,
rspunse Daniel cu rceal. i-am spus mai devreme.
Pentru numele lui Dumnezeu, trimite-l napoi. Dle o ans oamenilor mei!
Cu alte cuvinte s-i dau ei o ans?
McAuliff nu-i mai dorise niciodat cu o asemenea
ardoare s omoare pe cineva.
Era nevoie s spui lucrul sta?
Da, replic Daniel, ntorcndu-se n scaun ca s-l
562

priveasc pe Alexander n ochi. Fiindc are legtur cu


condiia pe care i-o pun pentru a folosi avionul. Dac
euezi, dac femeia e ucis i dumneata i vei pierde
viaa. Vei fi lichidat. Pur i simplu, dup moartea ei, nu
vei mai fi niciodat crezut.
Alexander recunoscu privirea ptrunztoare a lui
Daniel din Halidon.
Rspunsul meu e uor de dat. O s emit eu nsumi
ordinul de execuie.
R C. Hammond se aplec n fa. Vorbea msurat,
mai limpede ca niciodat:
Merg cu dumneata, McAuliff.
Att Daniel, ct i Alex se uitar surprini la englez.
n cteva cuvinte, Hammond se situase calm pe o
ciudat poziie lipsit de aprare.
Mulumesc.
Era tot ce putea spune McAuliff, dar o fcu din totul
sufletul.
M tem c nu e posibil, comandant Hammond,
zise Daniel. Dumneata i cu mine avem probleme de
rezolvat. McAuliff o s plece singur.
Eti un barbar.
Hammond vorbea pe un ton tios.
Eu sunt Halidonul. Iar noi avem prioriti.
Amndoi.

563

33
McAuliff ndrept botul micului avion deasupra
plafonului de nori. i descheie tunica pe care i-o dduse
oferul mainii. n cabina strmt era cald. Aeronava
Halidonului se deosebea de avionul cu care el i
Malcolm decolaser de pe cmpul aflat la vest de
Accompong. Semna la dimensiuni i aspect cu acel
Comanche, dar era mai greu i mult mai dificil de
manevrat.
McAuliff nu excela n materie de pilotaj. nvase s
zboare mai mult de nevoie dect din pasiune. Cu zece
ani n urm, cnd se hotrse s-i nfiineze propria
companie, se gndise c aptitudinea de a pilota un avion
i-ar prinde bine, aa c luase leciile necesare, n urma
crora obinuse un permis de pilot de categorie
inferioar.
Ulterior se dovedise c meritase efortul. n zeci de
expediii pe aproape toate continentele. Cu avioane
mici, cu numr limitat de locuri.
Spera din tot sufletul s-i poat folosi i acum
aceast aptitudine. Dac nu, nimic nu mai conta.
Pe scaunul de lng el se afla o tbli neagr, de
genul celor folosite n colile primare, cu ram de lemn.
Pe ea era scris cu creta planul su simplu de zbor, cu
cifre i litere albe, ce se distingeau clar n lumina slab a
564

instrumentelor de la bord.
Viteza optim a vntului, puncte cardinale, condiii de
altitudine i priveliti care cu puin noroc se puteau
distinge n lumina clar a lunii.
De pe fia de pmnt de lng Drax Hill trebuia s se
ridice la o nlime de trei sute de metri, descriind
cercuri deasupra cmpului. Dup ce prsea acel
perimetru, trebuia s se ndrepte ctre sud-vest la 115
grade, cu vitez de 90. n cteva minute ar fi fost
deasupra muntelui Carey dou focuri de mrcini
aveau s ard pe un cmp; erau uor de vzut.
i le zri.
De la muntele Carey, meninnd viteza i cobornd la
200 de metri, trebuia s ntoarc spre est-nord-est la 84
de grade i s-i continue drumul ctre Kepmshot Hill.
Un automobil cu un proiector avea s fie parcat pe un
drum; proiectorul urma s transmit semnale luminoase
spre cer.
l vzu i continu etapa urmtoare din plan.
Schimbarea de curs era minor 8 grade i 92 n
condiiile meninerii vitezei i altitudinii. Trei minute i
treizeci de secunde mai trziu, se afla deasupra lui
Amity Hall. Din nou un foc de mrcini, o nou
indicaie; i aceasta, minim.
Spre est la 87 de grade, spre Watson Favel.
Trebuia s coboare la 150 de metri, s menin viteza,
s caute dou automobile aflate unul n faa celuilalt,
clipind din faruri, n partea de sud a oraului s
565

corecteze cursul cu exact 90 de grade i s reduc viteza


la 75.
n momentul cnd ajungea la rul Martha Brae, urma
s modifice cursul cu 35 de grade sud-est, la gradaia
122 pe busol.
Dup aceea era nevoit s se descurce singur. N-o s
mai primeasc semnale de pe pmnt i, desigur, nu va
avea nici o legtur radio.
Coordonarea vitezei, direcia i sincronizarea erau
singurele sale date. Altitudinea trebuia s fie stabilit de
pilot ct mai joas cu putin, n funcie de creterea
gradat a nlimii dealurilor. Era posibil s observe
focuri de tabr, dar nu trebuia s cread neaprat c
fuseser aprinse de cei din tabra de prospeciune.
Localnicii nomazi de pe dealuri vnau adesea toat
noaptea. Trebuia s-i continue cursa exact patru minute
i cincisprezece secunde.
Dac urma cu precizie toate indicaiile i nu
interveneau variaii, cum ar fi curenii de aer neateptai
sau rafalele de ploaie, avea s ajung n apropierea
pajitii. Dac noaptea era senin i lumina lunii suficient
de puternic, ar fi trebuit s-o vad.
i lucrul cel mai important dac observa alt avion,
urma s ncline aripa dreapt de dou ori. Asta-i ddea
de neles celuilalt pilot c el era o cluz a
traficanilor. Reprezenta forma uzual de salut ntre
astfel de cavaleri ai aerului.
nlimea dealurilor crescu brusc, mult mai repede
566

dect se ateptase McAuliff. Trase mana spre sine i


simi curenii ascendeni ridicndu-l ntr-o planare
vertical. Reduse viteza i corect virajul, apsnd pe
pedala din stnga; turbulena continua, iar vntul cretea
n intensitate.
Apoi nelese cauza apariiei contracurenilor. Intrase
ntr-un culoar de puternice averse tropicale. Ploaia
mproca geamul cabinei i rpia n fuzelaj;
tergtoarele de parbriz deveniser inutile. n faa lui se
afla o mas compact de ap, de un gri opac. nchise cu
zgomot hubloul ferestrei din stnga, trase de maneta
acceleraiei, fcu un viraj strns i privi n jos. Acul
altimetrului indica 650 de metri; inutul de sub el era
compact i negru numai jungl, nici o bre n
ntuneric. Refcu mental traseul afluentului i cursul. Se
produsese o deviere; nu mare, ns evident. Nu era un
pilot prea bun pn atunci mai zburase doar de dou
ori noaptea; categoria sa i interzicea acest lucru iar
devierile, sau derivele se datorau unor defeciuni ale
instrumentelor sau unei erori de pilotaj, corectate de
busole, imaginile din teren ori prin radio.
Iar acum era ntr-o uoar deriv. Iisuse, mai bine s-ar
fi aflat ntr-o barc cu pnze! nl avionul i vir uor
dreapta, napoi spre culoarul cu ploaia torenial.
Aprtoarea de vnt devenise inutil; ntinse mna i
trase hubloul ferestrei din dreapta. Zgomotul curenilor
de aer intrai prin spaiul liber se lovi deodat de pereii
micii cabine. Vntul btea cu putere, uiernd; ploaia
567

ptrundea n rafale, acoperind scaunele, podeaua i


instrumentele.
Apoi vzu i vzu. Platoul cu pajiti. La tribord
fir-ar s fie, prin fereastra din dreapta. O fie mai
deschis la culoare n mijlocul ntunericului deplin. O
zon de un gri monoton n centrul pdurii ntunecate.
Se abtuse spre stnga nu mai mult de doi, poate trei
kilometri.
Dar ajunsese la ei. Nimic nu mai conta acum. Cobor
rapid, fcnd un viraj la stnga, deasupra copacilor o
bucl pentru a putea ateriza.
Era la cincisprezece metri nlime cnd, n spatele
lui, la vest, se vzu un fulger. Se bucur; era o lumin n
plus n ntunericul nopii. Avea ncredere n aparatele de
la bord i putea distinge, n lumina farurilor avionului,
pmntul care se apropia, dar scurta izbucnire de lumin
l fcuse i mai ncreztor.
i-i dduse posibilitatea s observe silueta altui avion.
Era pe pmnt, nemicat, amplasat n captul de nord al
cmpiei.
n zona povrniului care ducea spre tabra situat la
trei kilometri distan.
O, Doamne! Nu reuise. Ajunsese prea trziu!
Ateriz, mri turaia motorului i rul ctre aeronava
nemicat, scondu-i pistolul de la centur n vreme ce
manevra instrumentele de la bord.
Un brbat fcea semn cu mna n fasciculul luminilor
aparatului. Nu era narmat; nu ncerca s fug, nici nu
568

ncerca s se ascund. Alex nu tia ce s mai cread.


Situaia n-avea nici o logic; oamenii lui Dunstone erau
ucigai, tia asta. Totui, brbatul din lumin nu ddea
semne de ostilitate. n schimb, fcea un lucru ciudat.
ntinsese braele lateral, coborndu-l pe dreptul i
ridicndu-l pe stngul n acelai timp. Repet gestul de
cteva ori, n timp ce avionul lui McAuliff se apropia.
Alex i aminti instruciunile primite pe cmpul de la
Drax Hali. Dac ntlneti alte avioane, nclin aripa
dreapt. Coboar aripa dreapt sau braul.
Brbatul din lumin era un pilot al traficanilor!
McAuliff opri i nchise contactul, cu mna strns pe
mnerul armei i cu degetul pe trgaci.
Omul veni sub aripa avionului i strig n ploaie la
Alex, care avea fereastra deschis. Era alb, cu faa
ncadrat de gluga unui poncho. Vorbea ca un
american Din extremitatea sudic. Din regiunea
deltei.
La naiba! M bucur s-i vd pielea alb, efu!
Zbor cu ei i-i trag n piept, da nu-i nghit!
Vocea strident a pilotului acoperea cu uurin
zgomotul ploii. Omul avea o nlime medie i,
judecnd dup faa lui, era o fire slab, incapabil s se
acomodeze cu neajunsurile vrstei de mijloc.
Cnd ai ajuns? ntreb Alex cu voce tare,
ncercnd s-i manifeste nelinitea.
I-am adus p negrii ia ase acu vreo zece minute.
Eti cu ei, nu-i aa?
569

Da.
Nu mai sunt aa d arogani la necaz, ai? Numa
necazuri p cmpurile astea din muni. Zic c au nevoie
d o fa palid, p-orm i trag la boae!
McAuliff puse pistolul la loc n tocul de sub tabloul
de bord. Trebuia s se mite repede. Trebuia s treac de
pilotul traficanilor.
Ziceau c au necazuri?
Alex pusese ntrebarea ntr-o doar, n vreme ce
deschidea ua cabinei. Iei pe arip, n ploaie, apoi sri
pe pmntul ud.
La naiba! Am neles din spusele lor c au fost
lsai n pielea goal de o gac de putani d-acolo. Au
revndut o grmad de droguri dup ce-au rmas lefteri.
i-o zic io, negroteii tia sunt plini d arme!
E o greeal, zise McAuliff convins. Iisuse
Idioi blestemai!
Caut snge d negru, efu! Negrii ia or s
doboare o grmad d ali negri. Iuhuuu!
Dac fac asta, New Orleans o s sar-n aer!
Hristoase!
Alexander tia c oraul din Louisiana era cel mai
important port de intrare a narcoticelor destinate statelor
din sud i sud-vest.
Au cobort pe povrni?
McAuliff art intenionat la o sut de metri spre
dreapta, departe de crarea pe care i-o amintea.
Al naibii s fiu dac tiau prea bine, efu! Aveau
570

un radar din la ca un contor Geiger, da nu prea bun.


Au luat-o mai degrab p-acolo.
Pilotul art spre stnga crrii ascunse din jungl.
Alex fcu un calcul rapid. Instrumentul folosit de
oamenii lui Dunstone era eficient doar pn la o distan
de o mie de metri de emitor. Semnalele ar fi fost
nregistrate, dar nu i intensitatea lor, care s permit o
localizare mai exact. Acesta era impedimentul
dispozitivelor radio miniaturizate care emiteau unde
verticale.
O mie de metri nsemna trei mii de picioare, peste o
jumtate de mil de mers prin jungla deas, aproape de
neptruns a regiunii Cock Pit. Dac echipa lui Dunstone
avea un avantaj de zece minute, nu era n mod
obligatoriu un pericol. Ei nu cunoteau crarea nici el
n-o cunotea, dar mersese pe ea. De dou ori. Avantajul
lor trebuia micorat. Iar dac unghiul lor de intrare n
jungl era indirect i, din spusele pilotului
traficanilor, aa reieea i presupunnd c mergeau pe
o linie relativ dreapt, anticipnd i o cotitur s-ar fi
putut ca avantajul s fie nlturat.
Dac dac gsea crarea i o urma ndeaproape.
i ridic gulerul tunicii, s se apere de ploaie i se
ntoarse la ua cabinei de deasupra aripii avionului. O
deschise, ridic genunchiul n dreapta lonjeronului i
ntinse mna spre micul compartiment pentru bagaje din
spatele scaunului. Scoase o puc automat cu eav
scurt i de mare putere una din cele dou care
571

fuseser luate de sub scaunul mainii Halidonului.


ncrctorul era pus i piedica tras. n buzunar mai
avea patru ncrctoare, fiecare cu cte douzeci de
cartue.
O sut de gloane.
Arsenalul lui.
Trebuie s-i ajung din urm, i strig el prin ploaie
pilotului. N-a vrea sub nici o form s fi tras la
rspundere n New Orleans!
Bieii din New Orleans sunt o gac tare. Dac au
altceva d lucru, nu zbor cu ei. Nu le place d nimeni!
Fr s rspund, McAuliff alerg spre marginea
povrniului. Crarea era la dreapta unui plc uria de
ferigi epoase i amintea asta; se zgriase pe fa,
fiindc nu se ferise destul de repede atunci cnd
ptrunsese acolo cu cluza Halidonului.
La naiba! Unde se afl?
ncepu s pipie frunziul ud, fiecare frunz, fiecare
ramur, spernd s-i simt mna zgriat, nepat.
Trebuia s intre n pdure exact prin acel punct. O
plecare greit ar fi fost fatal. Avantajul oamenilor lui
Dunstone ar fi devenit prea mare; n-ar fi reuit s-l
anihileze.
Ce caui?
Cum?
Alex se rsuci n mijlocul fasciculului de lumin. Era
att de concentrat, nct se trezi c ridic piedica armei.
Pilotul traficanilor venise dup el.
572

La naiba! N-ai o lantern, efu? Crezi c te


descurci n porcria asta fr lantern?
Iisuse! Lsase lanterna n avionul Halidonului. Daniel
i spusese s fie atent cu lanterna. Aa c o lsase n
avion!
Am uitat. Am una n avion.
Sunt al naibii de sigur c ai, zise pilotul.
Ia-o pe-a mea i d-mi-o pe-a dumitale, bine?
Dac m loveti cu doi dolari, i-o dau, efu.
Pilotul i ntinse lanterna.
Ploaia asta-i a naibii d rece. M duc n cabin.
Noroc la vnat, efu!
McAuliff l privi pe pilot alergnd spre avion, apoi se
ntoarse repede spre captul pdurii. Era la numai doi
metri de pilcul de ferig; vedea iarba nclcit de la
intrarea pe crarea ascuns.
Se avnt nainte.
Alerga ct putea de repede, mpiedicndu-se de
blrii, cu faa i trupul fichiuite de tentaculele
nevzute ale arbutilor. Crarea erpuia dreapta,
stnga, dreapta, dreapta, dreapta, Iisuse! n cercuri
apoi deveni din nou dreapt pe o poriune scurt de la
captul pantei.
Dar era acolo. nc mergea pe ea. Numai asta conta.
Apoi schimb direcia. Crarea dispruse!
Se auzi un ipt asurzitor n ntuneric, amplificat de
ploaia torenial. La lumina lanternei, ntr-o groap
acoperit cu frunze de palmier, vzu o scroaf slbatic
573

ce-i alpta puiul orb. Animalul pros, monstruos,


grohi i ip din nou, apoi ncepu s se ridice, alungnd
de la progenitura ce guia. McAuliff alerg spre
stnga, n desiul junglei. Se mpiedic de o piatr.
Dou, trei pietre. Czu pe pmntul umed, iar lanterna i
zbur din mn. Terenul era neted, neaccidentat.
Gsise iari crarea!
Se ridic n picioare, lu lanterna, i potrivi arma sub
bra i ncepu s alerge pe culoarul relativ liber din
jungl.
Liber nu mai mult de o sut de metri, dup care fu
intersectat de un curent de ap, cu noroi moale pe
margini. i amintea de curentul la. Cluza care-i
zicea Marcus o luase la stnga. La stnga? Sau n
direcie opus? Nu, era la stnga. Trunchiuri de
palmieri i pietre ieeau la suprafaa apei, traversnd
prul ngust. Alerg spre stnga, cu lanterna ndreptat
spre mijlocul apei.
Se vedeau butenii! i pietrele. Un pod construit n
grab, pentru evitarea noroiului ce ajungea pn la
glezne.
Iar pe trunchiul palmierului din dreapta se vedeau doi
erpi ce se micau lateral ncet, croindu-i drum spre el.
Nici mcar mangusta jamaican nu fcea fa n Cock
Pit.
Alexander cunotea specia. i vzuse i n Brazilia.
Erau nrudii cu anaconda. Orbi, atacnd rapid, ri. Nu
aveau o muctur fatal, dar puteau s paralizeze
574

victima timp de mai multe zile. Dac treceai la un


metru de capetele plate, atacul era inevitabil.
Se ntoarse n tufiuri, mturnd cu lumina lanternei
zona din imediata apropiere. Vzu o ramur atrnat de
palmier, de vreo doi metri lungime. Alerg ntr-acolo i
trase de ea pn o rupse. Trupurile hidoase, unsuroase
erau ngemnate, cu capetele plate aezate unul lng
altul, cu ochii orbi, ct nite gmlii, ndreptai n
direcia mirosului strin. Ctre el.
Alex mpinse ramura de palmier spre butean cu mna
stng, innd cu greutate arma i lanterna n dreapta.
Cei doi erpi se aruncar simultan, srind de pe coaja
buteanului, rsucindu-se violent n jurul crengii, cu
capetele ndreptate spre mna lui McAuliff, lundu-i
avnt printre frunzele moi.
Alex arunc ls s cad? Nu mai tia creanga n
ap. erpii se zvrcolir; ramura se nvrti cu putere n
cerc, apoi se scufund n pru.
McAuliff alerg peste buteni; apoi intr pe crare.
Mersese cam o mie dou sute de metri, cu siguran
nu mai mult. Dup ceasul lui, trecuser dousprezece
minute. Din cte i amintea el, crarea cotea brusc la
dreapta, printr-o poriune foarte deas de ferigi i
buruieni, ctre un mic lumini, unde poposise nu de
mult o ceat de vntori de pe dealuri. Marcus omul
care i spunea Marcus remarcase lucrul sta.
De la acel lumini mai erau cam o mie cinci sute de
metri pn la rmurile lui Martha Brae i pn la
575

tabr.
Avantajul oamenilor lui Dunstone trebuia s se fi
redus.
Ajunse la poriunea de lstri aproape de neptruns,
cu lanterna luminnd pmntul n cutarea unor semne
de trecere. Dac se ndeprta acum de crare dac
intra n tufiurile pe unde nu clcase picior de om ar
avea nevoie de ceasuri ntregi ca s-o regseasc.
Mergea chinuitor de ncet, fcnd eforturi disperate
pentru a se concentra. Buruieni culcate la pmnt,
crengue rupte, margini umflate de pmnt umed pe care
le lsase cndva greutatea pailor de om; toate astea
erau semne, codurile lui. Nu-i putea permite nici cea
mai mic eroare.
Hei, domnu! se auzi o voce nbuit.
McAuliff se arunc la pmnt i i inu respiraia. n
spatele lui, la stnga, vedea lumina altei lanterne.
Hei, domnu, unde eti? Ia legtura, te rog. Ai ieit
de pe traseu. Sau eu.
Ia legtura, te rog Ieit de pe traseu. Cuvintele
unui agent, nu limbajul unui cru. Omul era de la MI
6.
La trecut. Fusese.
Acum lucra pentru Dunstone Limited.
Echipa lui Dunstone se desprise, fiecare lund-o n
alt direcie pe alt traseu. Asta nu putea nsemna
dect c ineau legtura prin radio.
ase oameni innd legtura prin radio.
576

O, Iisuse!
Fasciculul lanternei se apropia dansnd, licrind prin
frunziul de neptruns.
Aici, domnu! opti gutural Alex, spernd,
mpotriva oricrei logici, c ploaia i vocea optit naveau s-l alarmeze pe omul lui Dunstone.
Aprinde lanterna, te rog, domnu.
ncerc, domnu.
Nimic mai mult, i zise McAuliff. Nimic.
Fasciculul tremurtor se reflecta ntr-o mie de
minuscule
oglinzi
strlucitoare
n
ntuneric,
dezintegrnd lumina n scnteieri hipnotice.
Mai aproape.
Alex se rostogoli n tcere de pe crare, n masa de
pmnt umed i iarb moale, simind cum arma de sub
el i intra dureros n coapse.
Fascicolul lanternei era aproape deasupra lui. n
scnteierea lui, l putea vedea pe om de la bru n sus.
Peste piept avea dou curele late; una de la carcasa unui
radio, cealalt legat de patul unei arme. inea lanterna
n mna stng; n dreapta avea un pistol mare, cu
aspect amenintor.
Trdtorul de la MI 6 era un agent prudent.
McAuliff nelese c trebuia cu orice pre s-l
dezarmeze. Nu tia ct de aproape erau ceilali, la ce
distan se aflau celelalte trasee.
Acum!
Repezi mna dreapt direct pe eava pistolului,
577

vrndu-i degetul mare n gaura trgaciului, apoi l izbi


pe om cu umrul n cap i cu genunchiul stng n
testicule. n urma impactului, brbatul se ncovoie i
scoase un icnet slab; mna i czu fr vlag, iar Alex i
smulse pistolul din ea i-l arunc n ntunericul pdurii.
Chircit de durere, jamaicanul privi n sus, innd nc
lanterna n mna stng, cu lumina spre pmnt, cu
chipul schimonosit ncercnd s trag aer n piept ca
s ipe. McAuliff i vr degetele n gura omului,
mpingndu-le pe gt cu toat puterea. Omul se aplec
n fa i-l lovi pe Alex n cap cu metalul greu al
lanternei, sfiindu-i pielea. McAuliff i zdrelea gura,
simindu-i degetele n carnea individului, percepndu-i
ipetele.
Czur amndoi, rsucindu-se n aer, n buruieni.
Jamaicanul continua s izbeasc tmpla lui McAuliff cu
lanterna; Alex trgea cu rutate de gura care putea da o
alarm nedorit.
Se rostogolir pe un petic de pmnt noroios, n
pant. McAuliff simi o piatr, i eliber mna stng,
lu piatra i izbi cu ea gura negrului, peste propriile-i
degete. Dinii omului se sfrmar, iar el se nec n
propria-i saliv. Alex i retrase mna nsngerat i
nh brusc prul nclcit al negrului, ntorcndu-i
capul cu faa n jos, n noroiul moale. n licrul lanternei
czute, se vzur mici bici transparente ieind n
tcere la suprafaa pmntului mbibat cu ap.
Apoi totul ncet.
578

Omul era mort.


i nu fusese transmis nici o alarm.
Alexander se ntinse, lu lanterna i i privi degetele
minii drepte. Avea pielea sfiat, se vedeau urme de
dini, dar rnile nu preau adnci; putea s-i mite
mna, iar sta era singurul lucru care conta.
Tmpla stng i sngera i-l durea teribil, dar nu ntratt nct s-l imobilizeze. Durerea avea s nceteze
ntructva.
Se uit la jamaicanul mort i simi c i se face ru. Nu
avea timp. Se ntoarse la crare i i continu misiunea
migloas de-a o urma. i ncerc s scruteze jungla cu
privirea.
De dou ori, prin vegetaia deas din apropiere, vzu
fasciculele subiri ale unor lanterne.
Echipa lui Dunstone i continua drumul. Se
concentra asupra lui.
Nu mai avea nici o clip de pierdut.
Opt minute mai trziu, ajunse n poian. i simi
pulsul accelerndu-i-se; avea mai puin de o mie cinci
sute de metri de mers. Cea mai uoar etap a cumplitei
cltorii. Se uit la ceas. Trecuser exact patru minute
dup miezul nopii.
Doisprezece era i casa lunii.
Patru era cifra ritual a populaiei arawak.
Odiseea morii.
Regsi crarea la captul opus al micului lumini i
ncepu s alerge, ctignd vitez n timp ce se ndrepta
579

spre malul lui Martha Brae. Nu mai avea aer n plmni,


nici nu mai respira normal; i simea sngele i
transpiraia coborndu-i din cap, pe ceafa, spre umeri i
piept.
Se vzu rul. Ajunsese la ru!
Abia atunci i ddu seama c ploaia torenial
ncetase; furtuna din jungl se oprise. ndrept lanterna
spre stnga; se vedeau pietrele ce mrgineau crarea pe
ultimele cteva sute de metri pn la tabr.
Nu auzi nici un foc de arm. n ntunericul din spatele
lui erau cinci ucigai experimentai, iar teribila noapte
nu se ncheiase dar avea o ans.
Asta se mai afla ntre el i o comand pe care ar fi
urmat s-o dea unui pluton de execuie, pentru a-i pune
capt zilelor.
Din voia lui, dac eua. Dispus s renune la via
dac n-o avea pe Alison.
Alerg pe ultimii cincisprezece metri ct de repede i
permiteau muchii lui epuizai. ndreptase lanterna
direct n faa lui; primul obiect pe care l lumin fu
acoperiul nclinat de la intrarea n zona taberei.
Ptrunse n goan n poian.
Nu se vedeau focuri, nici vreun semn de via. Doar
miile de picturi amintind de furtuna din jungl i
corturile ca nite monumente tcute ale unor viei
aprute acolo de curnd.
I se tie respiraia. O spaim rece puse stpnire pe el.
Tcerea era o prevestire copleitoare a ororii.
580

Alison, Alison! ipa el i alerg orbete spre cort


Sam! Sam!
Cnd auzi cuvintele n ntuneric, tiu cum era s mori
i s renvii.
Alexander Era ct pe ce s te ucid, biete, spuse
Sam Tucker din adpostul ntunecat de la marginea
junglei.

581

34
Sam Tucker i cluza ce-i zicea Marcus ieir din
tufiuri. McAuliff se uit uluit la omul Halidonului.
Cluza remarc uimirea lui Alex i-i spuse:
N-avem timp de explicaii lungi. Am fcut o
alegere, atta tot.
Cluza art spre gulerul hainei lui. Alex n-avu
nevoie de clarificri. Cusute n estur, se aflau nite
tablete asemntoare celor vzute la lumina galben a
lunii, pe drumul lturalnic de deasupra portului Lucea.
Nu m-a gndi de dou ori la asta, spusese Daniel.
Unde-i Alison?
Cu Lawrence i Whitehall. S-au ndeprtat n josul
rului.
i soii Jensen? Tucker fcu o pauz.
Nu tiu, Alexander.
Cum?
Au disprut. Asta-i tot ce-i pot spune. Ieri s-a
rtcit Peter; cruul lui s-a ntors n tabr spunnd c
n-a reuit s-i dea de urm. Ruth a rezistat bine, biata
fat are mult curaj. Am trimis nite oameni s-l caute.
Nimic. Iar azi-diminea, nu-i pot spune de ce nu tiu
m-am dus la cortul lor. Ruth plecase. De-atunci n-a
mai fost vzut.
McAuliff se mira. Vzuse ceva Peter Jensen? Avusese
582

vreo presimire? i fugise cu soia lui? Scpase de


oamenii tribului lui Acquaba?
ntrebri pentru altdat.
Dar cruii? ntreb Alex cu pruden.
Verific mpreun cu prietenul meu, rspunse
Tucker, artnd cu capul spre omul Halidonului.
Au fost escortai spre nord, pe ru, zise omul cu
numele de mprumut Marcus. Jamaicanii n-or s moar
n noaptea asta, dac nu tiu de ce se sacrific. Nu n
lupta asta.
i tu? De ce tu? E asta lupta ta?
i cunosc pe oamenii care i-au pus gnd ru. Am
ales s lupt.
Libertile limitate ale lui Acquaba? ntreb Alex
ncet. Marcus ddu din umeri; n ochi nu i se citea
nimic.
Libertatea unui om de a alege, doctore.
Se auzi strigtul abia perceptibil al unei psri ori
iptul nbuit al unui liliac, din deasa jungl tropical.
Acesta fu urmat de alte cteva. McAuliff n-ar fi
sesizat erau attea sunete, n permanen. O nesfrit
rezonan nocturn, plcut la auz, dar neplcut s te
gndeti la ea.
Acum ns era obligat s observe.
Marcus i nl imediat capul, reacionnd la sunete,
ntinse iute mna i nh lanterna lui Alexander,
smulgndu-i-o din mn n timp ce-l mpingea pe
Tucker cu umrul.
583

La pmnt! strig el i-l mpinse cu violen pe


McAuliff, rsturnndu-l pe spate, departe de locul unde
sttuse.
apte mpucturi se auzir n ntuneric, unele lovind
copacii, altele trosnind departe, n jungl, dou
explodnd n noroiul din poian.
Alex se rostogoli pe pmnt, puse arma n poziie de
tragere i inti n direcia din care se trsese. inu
degetul apsat pe trgaci; o rafal asurzitoare de
douzeci de gloane mtur zona. Dup cteva secunde,
se aternu din nou tcerea.
Simi o mn apucndu-l de picior. Era Marcus.
Retrage-te. n josul rului, domnu, opti el cu
asprime.
McAuliff se tr pe spate n ntuneric. Mai multe
cartue fur trase din tufiuri; gloanele uierau deasupra
lui, spre dreapta.
Deodat izbucnir focuri de arm la civa pai n
fa. Marcus srise n stnga i trimisese transversal o
rafal care-i ndeprtase pe inamici.
Alex nelese c prin aciunea sa Marcus ncerca s-l
acopere pe el. Porni aplecat spre dreapta, ctre marginea
poienii. Auzi vocea lui Sam Tucker.
McAuliff! Aici!
Alergnd prin tufiuri, vzu silueta lui Sam pe
pmnt. Tucker sttea ghemuit pe un genunchi, cu arma
ridicat.
Unde? Pentru Dumnezeu, unde-i Alison? Ceilali?
584

Coboar n josul rului, biete! La sud, la vreo trei


sute de metri. Spune-le i celorlali. Noi o s-i inem
aici.
Nu, Sam! Vino cu mine Arat-mi unde.
O s vin i eu, fiule
O alt ploaie de gloane se revrs dinspre jungl.
Marcus rspunse din partea opus a luminiului. Tucker
continua s vorbeasc n timp ce-l trgea pe Alex de
tunic, ndeprtndu-l.
Negrul la teribil vrea s-i umple fundul de
gloane pentru noi! Poate c-mi acord un rgaz pe care
nu-l merit. E compatriotul meu, biete. Noul meu
pmntean. Iisuse! tiam eu c-o s-mi plac insula asta
blestemat. Acum du-te dracului acolo i ai grij de fat.
O s venim i noi, nu-i face griji! Fata, Alexander!
Sunt cinci oameni acolo, Sam. L-am ucis pe unul
dintre ei la vreo doi kilometri n spate. Trebuie s-mi fi
vzut lanterna cnd alergam. mi pare ru
Cu aceste cuvinte, McAuliff se avnt n pdurea
mbibat de ap, croindu-i drum spre malul rului. Se
prvli pe povrniul scurt, nasturii metalici ai tunicii
zngnind pe pietre i czu n ap.
La sud. La stnga.
Trei sute de metri. Nou sute de picioare un
continent.
Se inea aproape de malul rului, pe unde era drumul
mai scurt. Pe cnd aluneca prin noroi, iarb i pietre
czute, i ddu seama c avea ncrctorul gol. Fr s
585

se opreasc, vr mna n buzunar i scoase unul plin, l


desprinse pe cel vechi i-l introduse pe cellalt. Trase
napoi piedica de inserie; cartuul intr pe eav.
Focuri de arm i ntrerupser vidul de gnduri.
n spatele lui, nite oameni ncercau s ucid ali
oameni.
Pe rul ngust apru o cotitur. Strbtuse peste o sut
de metri; aproape dou sute, i zise.
Noul meu pmntean Hristoase! Sam Tucker,
rtcitor pe planet, dascl al primitivilor, amant al
tuturor rilor n cutarea uneia pe care s-o numeasc a
sa, n aceast perioad avansat a vieii sale. i o gsise
n cea mai crud slbticie a Jamaici n Cock Pit.
ntr-un moment de sacrificiu.
Brusc, ntr-o clip de teroare, din ntunericul de
deasupra cobor o uria form neagr. Un bra gigantic
prea nurubat n jurul gtului; degete ca nite gheare i
sfiau faa; rinichii i erau izbii de un pumn puternic,
dat cu rutate. Lovi cu patul putii n trupul de sub el, i
nfipse dinii n carnea de sub gura lui i plonj n ap.
Domnu! Iisuse, domnu!
Lawrence strig n timp ce cra pumni n umrul lui
McAuliff. Uluii, i ddur amndoi drumul din
ncletare; ridicar fiecare braele sus, Alex innd arma
cu stngcie, Lawrence cu un cuit lung n mn.
Doamne! spuse McAuliff. Puteam s te mpuc!
Se auzir alte focuri de arm spre nord.
Puteam s vr cuitul n nu mnerul, zise uriaul
586

negru care se afundase n ap pn la bru. Aveam de


gnd s lum un ostatic.
Amndoi neleser c nu era timp de explicaii.
Unde suntei? Unde-s Alison i Whitehall?
n josul rului, domnu. Nu departe.
Ea n-a pit nimic?
E speriat Dar e o femeie curajoas. Pentru o
englezoaic alb. nelegi, domnu?
Am neles, domnu, rspunse Alexander. S
mergem.
Lawrence mergea n fa, srind din ap la vreo
treizeci de metri de locul acelei ntlniri aproape fatale.
McAuliff vzu c revoluionarul i legase o crp n
jurul braului; n timp ce observa asta, Alex scuip
sngele din gur i i frec spatele n dreptul rinichilor,
n chip de justificare mut.
Jamaicanul art spre panta din faa lor cu mna
stng, punndu-i n acelai timp mna dreapt la gur.
Un fluierat ascuit iei de pe buzele sale. O pasre, un
liliac, o bufni n-avea nici o importan. Se auzi un
sunet asemntor de pe mal, departe, n jungl.
Urc, domnu, eu o s atept aici, spuse Lawrence.
McAuliff n-avea s tie niciodat dac acionase sub
imperiul momentului sau dac vorbele lui rostiser
adevrul aa cum l vedea el, dar nfac umrul
revoluionarului negru i-l mpinse n fa.
S nu mai dai nici un fel de ordine. Tu habar n-ai
ce se ntmpl n spate. Eu tiu! Mic-i fundul sus!
587

Un baraj de foc prelungit se auzi dinspre ru.


Lawrence clipi. Clipi n lumina lunii, care inunda
malurile acestui afluent al lui Martha Brae.
Foarte bine, domnu! Nu mpinge.
Se crar spre vrful povrniului i pornir prin
iarb.
Silueta veni alergnd din ntunericul vegetal. Era
Alison. Lawrence se ntoarse ctre McAuliff i-i lu
lanterna din mn. Un gest de nesfrit nelegere.
Ea i se arunc n brae. Lumea universul i
ntrerupse delirul pre de o clip i se instal linitea. i
pacea i alinarea. Dar numai pre de o clip.
Nu era timp de gndit. Sau de meditat.
Nici unul nu vorbi.
Se mbriar, apoi se privir n lumina palid a lunii
noi, n spaiul izolat ce era doar al lor, de pe malul rului
Martha Brae.
ntr-un moment teribil, de mare violen. i sacrificiu.
Atunci apru Charles Whitehall. Se apropie, cu
costumul de cltorie tot clcat, cu chipul ca o masc
imobil, cu privire ptrunztoare.
Lawrence i cu mine ne-am neles ca el s rmn
lng ru. De ce-ai contramandat decizia noastr?
M uimeti, Charley
Dumneata m enervezi, McAuliff! rspunse
Whitehall. S-au auzit mpucturi n susul rului!
Eu am fost n mijlocul lor, ticlos negru ce eti!
Iisuse, de ce trebuise s spun asta?
588

Whitehall zmbi.
Nu mai spune Fa palid.
Alison i trase braele din jurul lui McAuliff i-i privi
pe amndoi.
ncetai!
mi pare ru, zise repede Alex.
Mie nu, replic Whitehall. sta-i momentul
adevrului. Nu nelegi asta, domnioar Alison?
Lawrence interveni atingndu-i pe cei doi brbai cu
minile lui mari. Vocea lui era tuntoare ca a unui copilbrbat:
Ajunge, domnu! Domnu McAuliff, spune ce tii!
Acum!
Alexander se conform. Vorbi despre pajitea de pe
platou, despre avion un alt avion dect acela al
Halidonului despre pilotul sudist al traficanilor care
adusese ase oameni n Cock Pit ca s masacreze echipa
de prospectare, despre cursa ctre tabr i ntlnirea
violent din jungl ce se soldase cu moartea unuia dintre
ei ntr-o bltoac de noroi. i la urm, despre ultimele
minute, cnd cluza pe nume Marcus le salvase vieile
auzind un ipt din tufiurile tropicale.
Cinci oameni, domnu, spuse Lawrence, ntrerupt
de o nou rafal de gloane, ceva mai aproape acum, dar
tot dinspre nord.
Se ntoarse ctre Charles Whitehall.
Ci vrei, fascistule?
Zi o cifr, ranule.
589

La naiba! ip McAuliff. ncetai. Jocurile voastre


nu mai conteaz.
Nu nelegi, zise Whitehall. E singurul lucru care
conteaz. Noi suntem cei doi adversari valabili. Nu aa
se spune n poveti? Unu la unu, iar nvingtorul
stabilete cursul?
Liderii charismatici nu sunt infanteriti Ei se
schimb sau sunt nlocuii cuvintele lui Daniel,
ministrul tribului lui Acquaba.
Suntei amndoi nebuni, zise Alex, cu mai mult
logic dect credea c era n stare. S v ia naiba
Alexander! Alexander!
Strigtul venea dinspre malul rului, la mai puin de
douzeci de metri deprtare. Vocea era a lui Sam
Tucker.
McAuliff ncepu s alerge la marginea pdurii.
Lawrence se npusti nainte, prin hiul pdurii,
pulveriznd cu minile tot ce ntlnea n cale.
Uriaul negru sri la marginea apei; Alex ncepu s
coboare panta scurt, dar se opri dup civa pai.
Sam Tucker ducea pe brae trupul cluzei Marcus.
Capul ce ieea din ap era o mas nsngerat, cu
poriuni din craniu lips.
Totui, Sam Tucker nu l-ar fi lsat din brae.
Unul dintre ei ne-a ocolit i ne-a surprins pe mal.
Mai bine zis pe mine m-a luat prin surprindere
Marcus a srit ntre noi i a ncasat el gloanele. L-a
omort pe ticlos n vreme ce urca spre el. n btaia
590

putii.
Tucker ls trupul n noroiul de pe marginea apei.
McAuliff socotea. Rmseser patru oameni, patru
ucigai din echipa lui Dunstone.
Ei erau cinci. Dar pe Alison nu se putea conta acum.
i ei erau patru.
Ucigai.
Patru. Cifra tribului arawak.
Odiseea morii.
Alex simi minile femeii pe umerii lui i faa apsat
pe spatele lui, n lumina lunii.
Punea.
Salvarea era acolo, n cele dou avioane care-i puteau
scoate din Cock Pit.
Totui, Marcus lsase s se neleag c nu exista alt
drum vizibil n afar de crarea ngust, erpuit din
jungl, care era un pericol potenial.
Crarea ncepea la cotul rului, la captul din dreapta
al poienii n care se afla tabra. Trebuie s fie fost
supravegheat; trdtorii din MI 6 erau ageni cu
experien. Scparea reprezenta o prioritate.
n plus, ucigaii lui Dunstone tiau c prada lor se afla
n josul apei. Chiar dac ar fi explorat zona, n-ar fi lsat
crarea ascuns nepzit.
Dar cei patru trebuiau s se despart. Nu puteau s
rite ca echipa de prospectare s se strecoare printre ei,
s ncerce s strpung ncercuirea.
Aceast presupunere i determin pe McAuliff i Sam
591

Tucker s accepte strategia. O variant a jocului mortal


propus de Lawrence i Charles Whitehall. Alexander
avea s rmn cu Alison. Ceilali urmau s plece.
Separai. i s gseasc dumanul.
Foarte simplu: s ucid ori s fie ucii.
Lawrence i afund picioarele n apele ntunecate. Se
inea aproape de mal i i croia drum fr zgomot n
susul apei, cu pistolul deasupra, cu cuitul lung ieit
puin din teaca de piele de la centur uor de scos la
iueal.
Luna strlucea mai tare acum. Norii de ploaie
dispruser; arbutii din jungl o acopereau, dar lumina
ei se revrsa nestingherit. Curenii rului aveau vitez
constant; n bulboanele mici se nvrteau zeci de crengi
czute printre pietrele ce ieeau la suprafa, acestea din
urm fiind acoperite de licheni lucitori i alge nclcite.
Lawrence se opri; se ls mai mult n ap, inndu-i
respiraia, cu ochii aintii deasupra rului. Lng malul
cellalt al afluentului ngust, un om fcea exact acelai
lucru ca i el, dar fr s-i fi remarcat prezena.
Cufundat n ap pn la bru, omul inea n fa,
deasupra capului, o arm amenintoare. Fcea pai
mari i i meninea echilibrul prinzndu-se de crengile
ce atrnau de pe mal, cu ochii drept nainte. n cteva
secunde, omul avea s se afle exact n faa lui.
Lawrence i aez pistolul pe un pat de ferigi. Vr
mna la centur i scoase cuitul lung din teac. Se
592

cufund i ncepu s noate pe sub ap.


Sam Tucker se tr peste marginea malului i se
rostogoli spre baza trunchiului unui palmier. Sub
greutatea trupului, o lian czu ncolcindu-se peste
piept, ca un arpe.
Acum se afla n partea de nord a taberei, dup ce
mersese ntr-un semicerc larg spre vest, pe partea stng
a rului. Raionamentul era simplu, dei el spera s nu li
se par la fel i adversarilor. Patrula lui Dunstone
trebuia s-i concentreze ntreaga atenie n josul apei;
crarea era la estul poienii. Ei ar fi pzit-o, ateptnduse ca oricine ar fi cutat-o s se apropie dinspre vale, nu
de deasupra punctului cunoscut de intrare.
Tucker se ridic n capul oaselor, sprijinindu-se cu
umerii de trunchiul palmierului. Lrgi cureaua putii,
ridic arma i o trecu peste cap, n diagonal pe spate.
Apoi strnse cureaua. Era exclus s trag cu arma;
trebuia folosit doar ntr-o situaie extrem, fiindc
altfel ar fi nsemnat mai mult dect probabil propria
sa moarte.
Se rostogoli din nou cu faa n jos i i continu
drumul ca de reptil prin labirintul nclcit al buruienilor
din jungl.
l auzi pe om nainte s-l vad. Distinse un zgomot
tipic uman, un sunet ntmpltor care-i ntri
convingerea c dumanul lui era nepstor, nu n stare
de alert. Omul i nchipuia c postul lui nu se afla n
pericol de atac imediat, fiind situat cel mai departe de
593

zona de conflict.
Individul i trsese nasul de dou ori. O nar
nfundat, sau amndou, i provocase un blocaj
temporar, care mpiedica trecerea aerului.
Era suficient.
Sam se concentr n direcia sunetului. Ochii lui de
om n vrst de cincizeci de ani erau ncordai, obosii
de nesomn i de cercetarea ntunericului tropical nopi la
rnd. Dar aveau s-l ajute, tia asta.
Individul sttea ghemuit lng o ferig uria, cu
puca ntre picioare, cu patul armei sprijinit de pmnt.
Dincolo de el, Tucker vedea n lumina lunii conturul
acoperiului nclinat din stnga poienii. Oricine traversa
tabra era n btaia putii paznicului.
Feriga elimina ipoteza folosirii cuitului. O lam care
nu intra exact n locul vizat putea determina victima s
sar, s strige. Feriga ascundea prea bine spatele
omului. Ar fi fost posibil, ns dificil.
Exista o soluie mai bun. Sam i aminti de liana care
czuse din palmier.
Vr mna n buzunar i scoase un ghem de sfoar cu
care tras linia azimutului. Fir subire de oel, ncastrat
n nailon, att de util pentru multe lucruri
Se furi n tcere spre ramurile uriae, cu frunze
mici. Dumanul lui i trase iari nasul.
Sam se ridic, centimetru cu centimetru, n spatele
ferigii. n faa lui, la vedere acum, erau gtul i capul
omului.
594

Sam Tucker i deprt ncet minile puternice,


noduroase, ntre ele se afla firul subire din oel ncastrat
n nailon.
Charles Whitehall spumega de furie. El dorise s
mearg pe ru; era calea cea mai rapid, mult mai
direct dect drumul lent, erpuit, care trebuia strbtut
prin tufiurile de neptruns. Dar se convenise c, de
vreme ce Lawrence sttuse de paz la ru, el l cunotea
mai bine. Aa c rul i aparinea lui.
Whitehall se uit la cadranul ceasului; mai erau
dousprezece minute pn la primul semnal. Dac avea
s fie vreunul.
Semnale triple.
Tcerea nseamn exact asta. Nimic.
Imitarea scurt a strigtului gutural scos de un porc
slbatic nsemna succes. Un om ucis.
Dac erau dou, doi mori.
Simplu.
Dac i s-ar fi repartizat lui rul, Charles era convins
c ar fi scos primul strigt. Cel puin unul.
n schimb, lui i se repartizase direcia sud-vest, unde
avea cele mai mici anse, din toate trei rutele, s
ntlneasc inamicul. Era o pierdere teribil. Un om
vrstnic, autoritar, inventiv, dar teribil de obosit i un
biat greoi, nendemnatic de pe dealuri, poate c nu
lipsit de resurse, ns un uria greit ndrumat i
stngaci.
595

O pierdere teribil! S te scoat din mini, nu alta.


Totui nu att de enervant ca oelul ascuit, dur, care
luase brusc contact cu baza craniului su. i nici pe
departe la fel de iritant ca vorbele optite pe un ton
poruncitor, aspru:
Dac deschizi gura, i-am zburat creierii, domnu!
Fusese prins! Mnia i slbise vigilena.
Stupid.
Dar cel care-l capturase nu trsese. Omul dorea la fel
de puin ca i el s dea alarma cu un foc de arm.
Brbatul inea nfipt dureros eava n capul lui Charles,
ntorcndu-l spre dreapta, departe de linia imaginar a
marului lui Whitehall. Fr ndoial c omul voia s-l
interogheze, s afle unde erau ceilali.
Stupid.
Retragere-atac era o manevr simpl, avnd nevoie
doar de o suprafa tare n spatele victimei pentru
execuia ei.
i fu, ntr-adevr, o execuie.
Trebuia ca victima s ricoeze n urma impactului, nu
s fie aspirat n spaiu sau nghiit de zidurile vegetale.
Impactul conta cel mai mult; altfel, trgaciul armei
putea fi apsat. Era o clip de risc calculat, dar apsarea
armei n corpul victimei permitea, n acea fraciune de
secund, o lovitur diagonal care smulgea invariabil
puca din mna agresorului.
Ideal ar fi fost ca lovitura s coincid cu impactul.
Totul era prezentat clar n manualele orientale de
596

antrenament.
n faa lor, spre stnga, Whitehall distingea n
ntunericul junglei conturul unui deal. Una din acele
movile abrupte att de des ntlnite n Cock Pit. La
poalele dealului se afla un bolovan masiv, ce reflecta
lumina lunii strecurate printre copaci.
Era suficient de fapt, mai mult dect suficient; chiar
foarte practic.
Se poticni, doar puin, ca i cum piciorul i-ar fi fost
prins ntr-o rdcina ieit din pmnt. Simi
mpunstura evii putii. Acum era momentul.
i mpinse corpul n oelul evii i se rsuci spre
dreapta, prinznd eava cu amndou minile i
mpingnd-o n fa, Cnd victima czu pe bolovan,
rsuci cu violen arma, smulgnd-o din strnsoarea
omului.
n timp ce omul clipea n lumina lunii, Charles
Whitehall ntinse i ncord cte trei degete de la fiecare
mn, completndu-i asaltul cu o enorm vitez i
stpnire de sine. Minile indicau traiectoriile una
spre ochiul drept, cealalt n carnea moale de sub
beregat.
McAuliff i dduse lui Alison pistolul lui. Fusese
surprins cnd o vzuse verificnd ncrctorul cu
dexteritate, scondu-l din lcaul lui, apsnd resortul
i punndu-l la loc cu o lovitur de palm demn de
toat admiraia. Ea i zmbise i fcuse precizarea c
597

arma sttuse n ap.


Mai aveau opt minute pn s plece. Dou grupuri de
patru; gndul nu era reconfortant.
Se ntreba dac aveau s se aud strigte scurte n
noapte. Sau dac tcerea nentrerupt nsemna o
amplificare a comarului.
Era vreunul dintre ei suficient de priceput? Suficient
de rapid? Suficient de atent?
Alex!
Alison l prinse de bra, vorbind n oapt. l trase
apoi n jos i art spre pdure, ctre vest.
Un fascicul de lumin se aprindea i se stingea.
De dou ori.
Cineva fusese surprins n lstri; poate ceva. Urm
un flfit teribil i nite ipete scurte, repetate, care
ncetar la fel de repede pe ct ncepuser.
Lumina se mai aprinse o dat, nu mai mult de o
secund, apoi se fcu ntuneric.
Agresorul se afla la vreo treizeci de metri n fa.
Vegetaia abundent fcea imposibil o apreciere mai
exact: Dar se ntrevedea o posibilitate. Iar dac
Alexander Tarquin McAuliff nvase ceva n timpul
ultimelor sptmni de nebunie chinuitoare, aceasta
consta n acceptarea ocaziilor ce i se ofereau fr prea
mult analiz.
O trase pe Alison spre el i-i murmur la ureche nite
indicaii. i ddu drumul i cut pe pmnt ceea ce tia
c era acolo. Cincisprezece secunde mai trziu se sui,
598

inndu-se cu minile, pe trunchiul unui palmier, cu


arma la spate, cutnd fr zgomot cu minile ramurile
joase, incomodat de greutatea obiectului pus n tunic,
lng centur.
Instalat pe poziie, zgrie de dou ori coaja copacului.
Alison fluier un fluierat omenesc, cu notele nalte ale
unui avertisment cntat. Apoi aprinse lanterna exact o
secund, o stinse i se ndeprt de locul unde sttuse.
n mai puin de un minut, silueta apru sub el
ghemuit, cu arma ridicat, pregtit s ucid.
McAuliff arunc din palmier piatra grea, coluroas,
pe o traiectorie rapid spre cretetul invadatorului.
Minutarul ceasului su ajunse la cifra doisprezece;
secundarul se apropia de unu. Era timpul.
Primul semnal veni dinspre ru. Un strigt de expert,
ca al unui porc slbatic.
Al doilea se auzi dinspre sud-vest, destul de departe,
la fel de expert, reverbernd prin jungl.
Al treilea veni dinspre nord, puin cam gutural, deloc
expert, dar suficient pentru moment. Mesajul era clar.
McAuliff se uit la Alison, la ochii ei strlucitori, de
un albastru parc mai intens n lumina lunii Caraibelor.
El ridic arma n aer i sparse tcerea nopii cu o
rafal de gloane. Poate c pilotul de pe platou rdea
ncet, satisfcut. Poate, cu puin noroc, unul dintre
gloanele rtcite o s-l nimereasc n cap.
Nu conta.
Conta doar c reuiser. Erau destul de pricepui, la
599

urma urmei.
O strnse pe Alison n brae i strig de bucurie ctre
ntunericul de deasupra. Nu prea semna cu strigtul
unui porc slbatic, dar nici asta nu mai conta.

600

35
Stteau la o mas, pe terasa cu piscin uria, de unde
se vedeau straturile de coral i apele albastre din zare.
Valurile ce se izbeau de stnci formau cascade arcuite
de stropi albi care neau n sus i n fa, acoperind
fisurile coluroase.
De pe platou, zburaser direct la Port Antonio.
Procedasem astfel deoarece Sam Tucker luase legtura
cu Robert Hanley prin staia radio a avionului, iar
Hanley le dduse instruciuni precise de zbor.
Aterizaser pe micul aerodrom Sam Jones, la ora 2,3 5
dimineaa. O limuzin trimis de Trident Villas i
atepta.
i Robert Hanley. Iar n clipa cnd Sam Tucker
coborse din avion, Hanley i strnsese mna i-i trsese
un pumn n fa. Apoi se aplecase i-l ridicase de la
pmnt, salutndu-l ceva mai cordial, dar explicndu-i
c n ultimele sptmni i fcuse griji n mod inutil,
evident, din cauza lui Sam Tucker.
Cei doi desfrnai btrni buser apoi toat noaptea
la barul de la Trident Villas. Tnrul director, Timothy
Durell, se retrsese la ora 5,10 dimineaa; trimisese
barmanul acas i predase cheile lui Hanley i Sam.
Durell nu era contient de faptul c, ntr-un sens foarte
concret, ultimele manevre ale lui Dunstone Limited
601

fuseser concepute la Trident n acea sptmn, cnd


apruser acolo strini din toate colurile lumii. Strini,
dar deloc necunoscui ntre ei devenii acum doar
amintiri suprtoare.
Charles
Whitehall
plecase
cu
Lawrence,
revoluionarul. Amndoi i luaser rmas bun pe
aerodrom; fiecare trebuia s se duc undeva, avea
treburi de dus la sfrit, ntlniri ce nu sufereau
amnare. Nu-i adresau nici un fel de ntrebri, fiindc
nu existau rspunsuri.
Urmau s se despart repede.
Dar comunicaser; poate c doar asta se atepta de la
ei.
Alison i McAuliff fuseser dui la cea mai
ndeprtat vil de pe rm. Ea i bandajase mna, i
splase zgrieturile de pe fa i-l pusese s stea aproape
o or ntr-o cad plin cu ap fierbinte.
Se aflau n vila 20.
Dormiser unul n braele celuilalt pn la prnz.
Acum trecuse de ora unu. Erau singuri la mas. Sam
Tucker i lsase un bilet lui Alexander n care-i spunea
c plecase cu Robert Hanley la Montego Bay, s
consulte un avocat. Intenionau s devin asociai.
Dumnezeu s ajute insula, i zise McAuliff.
La ora 2,30, Alison i atinse braul i-i fcu semn cu
capul spre porticul de alabastru de dincolo de peluz. Pe
scrile de marmur veneau doi brbai, unul negru, altul
alb, mbrcai ca nite oameni de afaceri.
602

R C. Hammond i Daniel, Ministrul Sfatului n tribul


lui Acquaba din lanul muntos Flagstaff.
Vom fi concii, spuse Hammond, lund scaunul
oferit de Alexander. Doamn Booth, eu sunt
comandantul Hammond.
Eram sigur c dumneata eti, zise Alison, cu o
voce cald i un zmbet rece.
Pot s-i prezint un asociat? Domnul Daniel, om
de afaceri jamaican. Cred c voi doi v-ai cunoscut,
McAuliff.
Da.
Daniel nclin respectuos capul i se aez. Se uit la
Alex i vorbi cu sinceritate:
i sunt recunosctor pentru multe lucruri. M simt
foarte uurat.
Ce face Malcolm?
Tristeea licri pre de o secund n ochii lui Daniel.
mi pare ru.
i mie, spuse McAuliff. Ne-a salvat vieile.
Asta era treaba lui, rspunse ministrul Halidonului.
S neleg, l ntrerupse Hammond cu blndee, c
doamna Booth e n cunotin de cauz pn la un
punct?
Poi s fii sigur, comandant Hammond. Chiar
Alison dduse rspunsul.
Foarte bine.
Agentul britanic vr mna n buzunar, scoase o
telegram pe hrtie galben i i-o ntinse lui Alexander.
603

Era confirmarea unui depozit bancar de la Barclays


Bank, Londra. Suma de dou milioane de dolari fusese
vrsat n contul lui A. T. McAuliff, de la Chase
Manhattan, New York. n plus, mai exista o scrisoare de
credit, prin care i se aducea la cunotin lui McAuliff
c suma era scutit de toate taxele dup primirea
documentelor
corespunztoare,
aprobate
de
Departamentul Trezoreriei Statelor Unite, Biroul Fiscal
Intern.
Alex citi de dou ori telegrama i se mir de propria
lui indiferen. I-o ddu lui Alison. Aceasta ncepu s
citeasc, dar nu termin; lu cana i farfuria lui
McAuliff i le puse sub mas.
Nu zise nimic.
Afacerea noastr e ncheiat, McAuliff.
Nu tocmai, Hammond Vorbind pe leau, nu
vreau s mai aud niciodat de dumneata. Ca s fiu mai
exact, nu vrem s mai auzim de dumneata. Altfel, cea
mai lung depoziie consemnat vreodat va fi fcut
public
Dragul meu prieten, interveni englezul plictisit,
d-mi voie s fiu concis. Gratitudinea i respectul m
vor obliga la o conduit decent ori de cte ori vei veni
la Londra. i a aduga c te consider un tip foarte
rezonabil. Dar te asigur c, profesional, vom rmne la
cea mai mare distan unul de altul. Serviciul Maiestii
Sale nu dorete s fie implicat n nerespectarea legilor
internaionale. Sunt al naibii de sigur de asta.
604

i doamna Booth?
Aceeai situaie, evident.
Hammond se uit direct, chiar ndurerat la Alison.
Suntem contieni de faptul c ea a trecut prin
multe necazuri. S-a descurcat excelent, spre marea
noastr admiraie. Ai lsat n urm un trecut teribil,
draga mea. Elogiile publice nu sunt potrivite, nelegem
asta. Dar cele mai bune aprecieri vor fi nserate n
dosarul dumitale. Care va fi nchis. Definitiv.
Mi-ar plcea s cred lucrul sta, spuse Alison.
i dau toate asigurrile, doamn Booth.
Dar Dunstone? ntreb McAuliff. Ce-o s se
ntmple? Cnd?
A nceput deja, rspunse Hammond. Toate
guvernele coopereaz e n avantajul tuturor.
McAuliff ridic privirea spre Daniel.
Cum influeneaz asta falsitatea global?
Daniel zmbi.
Poate c li s-a oferit o mic lecie. Vom ti peste
civa ani, nu-i aa?
i Piersall? Cine l-a ucis?
Hammond rspunse:
A lezat interesele proprietarilor de pmnt de pe
coasta de nord, care aveau de ctigat n urma
achiziiilor lui Dunstone. Munca lui era important, nu
cei care i-au provocat moartea. Ei sunt jalnic de
nensemnai.
i cu asta, basta, zise Daniel, trgndu-i scaunul.
605

Cei ca Westmore Talion se vor ntoarce la negoul cu


pete, discipolii lui Barack Moore vor relua lupta
mpotriva lui Charles Whitehall, iar procesul haotic de
naintare continu. Mergem, comandant Hammond?
Desigur, domnule Daniel.
Hammond se ridic de pe scaun, ca i Ministrul
Sfatului din tribul lui Acquaba.
Ce s-a ntmplat cu soii Jensen?
Alexander se uit la Daniel, fiindc el era singurul
care putea s-i rspund.
I-am lsat s scape. S prseasc Cock Pit.
Aflasem c Julian Warfield era pe insul, dar nu tiam
unde. Numai Peter Jensen ne putea conduce la el. Aa a
fcut. La Oracabessa. Viaa lui Julian Warfield s-a
ncheiat pe balconul unei vile numite Peale Court.
Ce se va ntmpla cu ei? Cu soii Jensen.
McAuliff ntoarse privirea spre Hammond.
Comandantul i arunc o privire lui Daniel.
Exist o nelegere. Un brbat i o femeie cu
semnalmentele soilor Jensen s-au mbarcat azidiminea, la Palisados, ntr-un avion cu destinaia
Mediterana. Noi credem c el s-a retras din afaceri. l
vom lsa n pace. nelegi, el l-a mpucat pe Julian
Warfield fiindc Warfield i ordonase s ucid pe
cineva. Iar el n-a putut face asta.
E timpul, comandant Hammond, spuse Daniel.
Da, desigur. La Londra exist o femeie minunat,
pe care am cam neglijat-o. I-ai plcut foarte mult n
606

noaptea aia, n Soho. Zicea c eti curtenitor.


Transmite-i salutrile mele.
Aa o s fac.
Englezul ridic privirea spre cerul senin i soarele
fierbinte.
Retragere n Mediterana. Interesant.
R. C. Hammond schi un zmbet fugar, apoi aez
corect scaunul sub mas.
Se plimbau pe peluza verde din faa cabanei creia i
se spunea vil i priveau marea. O perdea alb de stropi
se nl din stnc de coral i pru c rmne
suspendat, avnd drept fundal apele de un albastru
intens ale Caraibelor. Perdeaua de. Ap naint i se
retrase, apoi se prelinse peste crpturile stratului de
coral. Dup cteva clipe se ntoarse n ocean,
contopindu-se cu originea ei; o alt form de frumusee.
Alison lu mna lui McAuliff.
Erau liberi.

607

608

609