Sunteți pe pagina 1din 296

JURMNTUL UITAT

SANDRA BROWN
PROLOG
O zi tocmai potrivit pentru cineva care ar fi hotrt s se sinucid.Viaa abia
dac merita trit n acea dup-amiaz de duminic,iar multe vieti nici nu se
strduiau s-o fac.Atmosfera era att de fierbinte i de ncrcat,nct te sufocai.
Orice vietate era sectuit de orice energie.Norii se volatilizau sub aciunea
nverunat a soarelui.Deplasarea dinspre interior n afar i ddea impresia c
intri ntr-un furnal,asemenea celor din fabrica Hoyle.n tabra de pescuit a
familiei de la Bayou Bosquet-numit aa datorit plcului de chiparoi din
mijlocului curenilor lenei ai golfului-un aligator greoi,cam de ase picioare,

zcea toropit de clduri.Ochii lui sticloi reflectau strlucirea fierbinte a cerului.


Drapelul statului Louisiana atrna rsucit i moale pe catargul su.Greierii erau
prea toropii ca s i mai cnte muzica scritoare.Din cnd n cnd,o insect
gigantic se mai agita n aer,pe jumtate amorit.Petii se ineau destul de
departe de suprafaa apei sub ptura verde de alge.Ascuni n rcoarea
adncimilor umbroase,singurul lor semn de via era micarea regulat a
branhiilor. O vidr de ap zcea inert pe mal.n mlatin,un adevrat paradis al
psrilor,toate speciile preau c moie n cuiburile lor.Excepie fcea un vultur
cocoat n vrful unui copac lovit de trsnet cu cteva zeci de ani n urm,ale
crui ramuri golae i albe aminteau de nite oase proaspt splate.
Vntorul naripat zri scorbura de dedesubt.Poate c pndise oarecele ce
opia printre scndurile din care era construit pontonul de pescuit sau instinctul
l avertizase n privina sfritului iminent.Pocnetul focului de puc nu a fost la
fel de puternic ca de obicei.Aerul,gros ca o pern din fulgi de gsc,a atenuat
intensitatea vibraiilor sonore,mpuctura abia dac a strnit un fior n mlatin.
Steagul a rmas rsucit.Aligatorul greoi nu a tresrit.Vidra de ap s-a strecurat n
golf,nu speriat,ci mai degrab iritat,c somnul ei de dup-amiaz fusese
ntrerupt.Vulturul i-a luat zborul,plutind n spirale pe curenii de aer,cutnd o
prad mai atrgtoare dect bietul oarece.
CAPITOLUL 1
i aminteti de Slap Watkins?
-Cine?
-Tipul care se ddea n spectacol la bar.
-Fii mai clar.Care bar? Cnd?
-n noaptea n care ai ajuns tu n ora.
-Asta se ntmpla acum trei ani.
-Da,dar ar trebui s i aminteti.Chris Hoyle ncerc s stimuleze memoria
prietenului su.Gur-spart la care a nceput scandalul? la cu faa fioroas.
Urechi Mari,zise el.
-A,la.Da.Cu...Beck i puse palmele de-o parte i de alta a capului pentru a
sugera urechile mari.
-Aa i-a cptat porecla Slap (Palma),zise Chris.Beck ridic o sprncean.
-Ori de cte ori adia vntul,urechile lui...
-l loveau peste cap,termin Beck.
-Ca obloanele pe vreme de furtun.Rnjind,Chris ridic sticla de bere ntr-un
toast tcut.Obloanele ferestrelor cminului izolat al familiei Hoyle erau trase

pentru a mpiedica ptrunderea cldurii puternice a soarelui n dup-amiaza


trzie.Storurile trase reduceau lumina pentru a se putea vedea mai bine la TV.Se
transmitea un meci al echipei Braves,printre primele nou n clasament,i n
Atlanta.Dar,n ciuda scorului nefavorabil,existau moduri i mai neplcute de a
petrece o dup-amiaz plictisitoare de duminic,dect ntr-o vizuin semintunecat,cu aer condiionat,sorbind din berea rece.
Chris Hoyle i Beck Merchant leneviser multe ore n acea ncpere,camera
ideal pentru un boem,cu un televizor cu ecran de cincizeci de inch i boxe cu
surround.Existau i un bar bine dotat,cu congelator pentru ghea,un frigider plin
cu buturi rcoritoare i bere,o mas de biliard,o int pentru darts,o mas
rotund de joc,cu ase scaune tapiate cu cea mai fin piele,moi i confortabile,
ca fundul fetei de pe coperta ultimului numr din revista Maxim.Camera era
tapetat cu hrtie marmorat castanie i mobilat sumar,dar cu gust,astfel nct
s fie uor de ntreinut.n camer,aerul mirosea a trabuc i testosteron.
Beck i deschise nc o sticl de bere.
-i ce e cu Slap sta?
-S-a ntors.
-Nu tiam c fusese plecat.De fapt,nu cred c l-am mai vzut din seara aia,iar
atunci m uitam la el cu ochii umflai.Chris zmbi,amintindu-i incidentul.
-Ai ncasat cteva din loviturile bine intite de Slap.ntotdeauna a fost
ndemnatic la btaie.Trebuia s fie,pentru c are o gur mult prea mare.
-Probabil ca s-i acopere gurile din urechi.
-Fr ndoial.Oricum,la scurt timp,dup ce ne-am ncierat cu el,a intrat ntr-o
disput cu fostul so al sor-sii.Cred c a fost ceva legat de o main de tuns
iarba.Lucrurile s-au ncins att de tare ntr-o noapte,nct Slap s-a dus dup
fostul cumnat cu un cuit.
-L-a omort?
-L-a tiat de-a curmeziul pntecelui.Tipul a sngerat att ct s i atrag o
acuzaie pentru atac cu o arm mortal i tentativ de omor.Chiar sora lui Slap a
depus mrturie mpotriva lui.A fost n Angola n ultimii trei ani,iar acum l-au
eliberat pe cauiune.
-Ce noroc pe noi.Chris se ncrunt.
-Nu tocmai.Slap are pic pe noi.Sau cel puin aa a spus acum trei ani n timp ce
era dus sub escort ntr-o main.A considerat c nu-i corect ca el s fie arestat
i noi nu.Urla insulte i ameninri care mi-au ngheat sngele n vine.
-Nu-mi amintesc.
-Asta pentru c erai la toalet i ncercai s te bandajezi.Oricum,Slap este

imprevizibil i pus pe rele,un scandalagiu i un tip rzbuntor.Noi l-am umilit


atunci i,chiar i aa beat cum era,m ndoiesc c n-a inut minte i c ne-a iertat.
-M consider avertizat.Beck arunc o privire peste umr n direcia buctriei.
Sunt cumva invitat la cin?
-Invitaia e valabil.Beck se aez i mai confortabil pe sofaua pe care era
tolnit.
-Bun.Orice s-ar gti dincolo m face s salivez.
-Plcint cu nuc de cocos.Nimeni nu face o plcint mai bun dect Selma.
-Nu vei avea nici o reclamaie din partea mea.Huff Hoyle nvli nuntru,
fcndu-i vnt cu plria de paie.
-Chris,d-mi i mie una din aia cu gtul lung.Mi-e teribil de sete.
i atrn plria n cuier,apoi,se ls cu toat greutatea n balansoar,frecndu-i
fruntea cu mneca.
-Fir-ar s fie,e o canicul afar!Oftnd,se afund ntre pernele rcoroase ale
fotoliului din piele.Mulumesc,biete,zise i lu sticla rece de bere pe care i-o
deschisese fiul su.Apoi,art spre televizor.Cine ctig meciul sta?
-Nu cei de la Braves.De fapt,s-a terminat.Beck i lu sonorul de ndat ce
comentatorii ncepur s vorbeasc despre ansa ratat.Nu vrem s tim de ce au
pierdut.Scorul vorbete de la sine,spuse el.Huff gfi aprobator.
-Sezonul lor se ncheiase nc din momentul n care au nceput s le permit
acelor domnioare bine pltite,nevorbitoare de limb englez,s le spun
proprietarilor cum s conduc clubul.Mare greeal.Oricine le-ar fi putut spune
asta.Lu o nghiitur zdravn de bere,golind aproape n ntregime sticla.
-Ai jucat golf toat ziua? l ntreb Chris.
-E prea cald,spuse,aprinzndu-i o igar.Am jucat trei mingi,dup care am lsato balt i ne-am dus la club.
-De ci bani i-ai uurat azi?Nu se punea ntrebarea dac Huff ctigase sau
pierduse,el ctiga mereu.
-Cteva sute.
-Mito,zise Chris.
-Nu merit s joci dac nu ctigi.i fcu cu ochiul fiului su,apoi lui Beck i i
termin berea dintr-o nghiitur.L-a vzut unul dintre voi pe Danny,azi?
-O s apar aici n curnd,zise Chris.Asta dac ne poate vizita i pe noi ntre
slujba de duminic diminea i cea de duminic seara.Huff njur.
-Nu m indispune,vorbindu-mi despre asta.Nu vreau s mi stric cina,zise el.
Biblia,dup prerea lui Huff,predica,rugciunea i cntarea imnurilor erau
pentru femei sau pentru brbai care puteau foarte bine s fie femei.El punea

credina organizat pe aceeai treapt cu crima organizat,doar c bisericile


beneficiau de avantajul taxei i al evitrii pedepsei.Era la fel de intolerant fa de
feele bisericeti ca i fa de homosexuali sau fa de muncitorii care beneficiau
de ajutoare sindicale.Chris redirij plin de tact conversaia,ndeprtnd-o de
fratele su mai mic i de recentele lui preocupri spirituale:
-Tocmai i spuneam lui Beck c Slap Watkins a ieit pe cauiune.
-Rahat alb,murmur Huff,n timp ce i scotea pantofii,ca toat leahta aia,
ncepnd cu bunicul lui Slap,care a fost cel mai josnic tlhar ce s-a nscut
vreodat.L-au gsit mort ntr-un an,cu o sticl de whisky spart i ndesat pe
gt.Trebuie s fi scos pe cineva din srite ru de tot.Se spune c n familia aia
s-ar fi petrecut ceva incesturi.Toi sunt uri ca dracu i proti ca noaptea.
Beck rse.
-Poate.Dar i datorez ceva lui Slap.Dac nu era el,nu m aflam aici,invitat la o
cin delicioas de duminic.Huff l privi cu aceeai afeciune cu care se uita la
propriii si fii.
-Nu,Beck,ai fost sortit s devii unul dintre noi.ntlnirea cu tine a fcut s merite
porcria aia cu Gene Iverson.Tu ai fost singurul lucru bun din toat chestia.
-Asta i juraii flmnzi,zise Chris.S nu-i uitm pe cei doisprezece.Dac nu
erau ei,nu m aflam aici la cina de duminic,ci ntr-o celul cu Slap Watkins i
cu alii ca el.Chris fcea adesea glume pe seama faptului c fusese acuzat de
uciderea lui Gene Iverson.Uurina cu care glumea pe acest subiect nu l fcea
ntotdeauna pe Beck s se simt prost.Schimb subiectul.
-Trebuie s aduc n discuie o problem de afaceri,cnd nici mcar nu este zi de
lucru.
-n agenda mea,fiecare zi e zi de lucru,spuse Huff.Chris mri:
-n agenda mea nu e.Sunt veti rele,Beck?
-Posibil.
-Atunci,nu poate atepta pn dup cin?
-Desigur,dac aa preferi.
-Nu,zise Huff.tii bine regula mea n ceeea ce privete vetile rele.Prefer s le
aflu mai devreme dect mai trziu.Nu vreau n ruptul capului s atept pn
dup cin.Deci,despre ce este vorba,Beck? S nu mi spui c am fost vizitai din
nou de cei de la autoritatea apelor n legtur cu heleteul.
-Nu,nu este asta.Nu n mod direct.
-Atunci ce e?
-Stai,s mi torn ceva de but,i zise Chris lui Huff.ie i place s auzi vetile
rele repede,mie mi place s le ascult cu un pahar de bourbon n mn.Vrei i tu

unul?
-Cu mult ghea i far ap.
-Beck?
-Nu,mulumesc.Chris se ndrept ctre bar i lu o sticl i dou pahare.
Apoi,apropiindu-se de fereastr,trase cu ochiul printre storuri i rsuci bagheta
ca s le deschid de tot.
-Ia te uit,ce avem aici!
-Ce e? ntreb Huff.
-Maina erifului tocmai a tras n fa.
-Pi,la ce te ateptai? E ziua plii.Chris continu s se uite printre storuri:
-Nu cred,Huff.Are pe cineva cu el.
-Pe cine?
-Nu tiu,nu l-am mai vzut niciodat.Chris umplu paharele i i aduse unul
tatlui su.Toi o urmreau n tcere pe Selma care traversa holul,ca s rspund
la u.Menajera i salut pe vizitatori,dar schimbul de cuvinte era pe un ton prea
jos,ca s se poat distinge vreun cuvnt.Se auzir pai apropiindu-se i Selma
apru nsoit de oaspei.
-Domnule Hoyle,eriful Harper a venit s v vad,zise ea.Huff i fcu semn cu
capul s i conduc nuntru.eriful Red Harper fusese ales n funcie cu treizeci
de ani n urm,dup o campanie susinut i cu victoria garantat de carnetul de
cecuri al lui Huff i rmsese n funcie prin aceleai mijloace.
Prul lui,care n tineree avusese culoarea focului,plise de parc i se uscase.Era
nalt,dar slab,astfel c brul din piele,de care era ataat arma,prea un cerc
atrnat de un stlp al gardului.eriful prea agasat i nu numai din cauza cldurii
de afar.Faa i era lung i btucit,de parc cei treizeci de ani de corupie i-ar
fi pus amprenta.Expresia lui era a unui om copleit de contiina faptului c i
vnduse sufletul diavolului la un pre mult prea mic.Prea deosebit de deprimat
n timp ce intra n camer i i scotea plria.
Prin contrast,tnrul ofier care l nsoea,un necunoscut,prea s a fost scldat
ntr-o gleat cu apret,mpreun cu uniforma pe care o purta.Era ras att de bine
nct obrajii i erau roii,iritai de aparat.Prea att de stresat i de pregtit s
intervin,nct amintea de un atlet care atepta pocnetul pistolului de start.
Red Harper l salut scurt pe Beck cu o micare discret a capului.Apoi,eriful
i ndrept privirea spre Chris,care sttea n picioare lng scaunul lui Huff.n
sfirit,ochii si goi se ndreptar asupra lui Huff care rmsese tolnit in fotoliul
su.
-Bun,Red.

-Huff! n loc s se uite direct n ochii lui Huff,privirea i se concentra pe


marginea plriei sale pe care o frmnta ntre degete.
-Ceva de but?
-Nu,mulumesc.Nu era obiceiul lui Huff s ia aprarea cuiva.i asta era doar o
dovad de respect rezervat numai pentru Huff,lucru cunoscut de ctre cei din
parohie.Nerbdtor,se ridic n picioare.
-Ce se ntmpl?Cine este dnsul? i arunc o privire plin de neles spilcuitului
ajutor de erif.Red i drese glasul,i scoase plria i i-o btu nervos de
coaps,fcnd o pauz nainte de a-1 privi pe Huff n ochi.Beck nelese c
prezena ajutorului de erif nsemna mult mai mult dect ridicarea onorariului
lunar.
CAPITOLUL 2
Autostrada i se prea necunoscut.Sayre Lynch strbtuse de nenumrate ori
distana dintre Aeroportul Internaional New Orleans i Destiny,dar azi avea
senzaia c o fcea pentru prima oar.
n numele civilizaiei,semnele de delimitare a teritoriilor fuseser estompate sau
terse cu totul.Farmecul-rural al Louisianei fusese sacrificat n favoarea
aspectului ieftin,comercial.Puine dintre locurile pitoreti i demodate rezistaser
demolrilor masive.mprejurimile artau ca oriunde n Statele Unite.
Restaurantele fast-food luaser locul localurilor de familie.Plcintele cu carne i
gogoile tradiionale,fcute n cas,fuseser nlocuite cu cantiti industriale de
aripioare de pui i meniuri la ofert.Firmele pictate de mn cedaser locul
neoanelor.Meniurile scrise cu cret pe tabl neagr fuseser nlocuite cu vocile
depersonalizate de la ghieele pentru conductorii auto.
n cei zece ani ct fusese plecat,copacii acoperii cu muchi spaniol dispruser
pentru a permite lrgirea autostrzii.Aceasta extindere redusese din misterul i
din farmecul mlatinilor care flancau autostrada.Mlatinile erau acum mrginite
de rampe de intrare-ieire i de microbuze i minirulote.
Pn n clipa aceea,Sayre nu i dduse sema ct de dor i fusese de cas,ns
schimbrile semnificative de peisaj i trezeau nostalgia dup locurile de
odinioar.Tnjise dup aroma de ardei rou mcinat,l-ar fi plcut s aud din
nou dialectul oamenilor care serveau meniurile de Cajun,preparate n cel mult
patru minute.n vremea superautostrzilor,menite s creasc viteza de
deplasare,ea tnjea dup vechiul drum de ar,strjuit de copaci,care creteau
att de aproape unul de altul,nct ramurile se ntreptrundeau,formnd un

baldachin,i aruncau modele dantelate de umbr pe asfalt.Tnjea dup vremurile


cnd conducea cu geamurile coborte i,n loc s se sufoce cu gaze de
eapament,inspira cu plcere aerul proaspt,parfumat de caprifoi i magnolii,
amestecat cu mirosurile ce veneau dinspre mlatin.Schimbrile petrecute n
ultimii zece ani i afectau simurile i amintirile legate de locurile n care
crescuse.Apoi,i zise c i ca se schimbase la fel de mult ntre timp,chiar dac
nu-i ddea seama.Ultima dat cnd condusese pe acest drum o fcuse n
direcia opus,dornic s ajung ct mai departe de Destiny.n acea zi,cu ct se
ndeprta mai mult de cas,cu att se simea mai uurat.Astzi,se ntorcea cu
inima la fel de grea.
Dorul de aceast zon,orict de acut ar fi fost,nu ar fi determinat-o niciodat s
se ntoarc.Doar moartea fratelui ei,Danny,ar fi putut s o fac s se ntoarc.Se
pare c le rezistase lui Huff i lui Chris,att ct putuse,i scpase de ei n
singurul mod care i se pruse la ndemn.Pe msur ce se apropia de periferia
oraului Destiny,zrea tot mai clar drele de fum.Se ridicau amenintoare
deasupra oraului,mari,negre i urte.Astzi,fumul ieea din ele ca n orice alt
zi a anului.Ar fi fost mult prea costisitor i ineficient s fi nchis furnalele fie i
pentru priveghiul lui Danny.Cunoscndu-1 pe Huff,probabil c acestuia nici nu
i trecuse prin minte s fac o asemenea concesie n memoria fiului su mai mic.
Pancarta ce marca intrarea n ora ura:Bun venit n Destiny,Cminul Hoyle
Enterprises.Ca i cnd acesta ar fi un lucru demn de laud,i zise ea.
Prelucrarea minereurilor de fier l mbogise pe Huff,dar era o prosperitate
ptat de snge.Se plimb pe strzile pe care le explorase prima oar cu
bicicleta.Mai trziu,nvase s conduc maina pe ele.Apoi,n adolescen,le
btuse mpreun cu prietenii n cutarea aventurii,a bieilor i a oricrui alt tip
de distracie pe care acestea i-ar fi putut-o oferi.
Ajunsese la o mil distan de Prima Biseric Metodist Unit,cnd auzi
muzica.Orga fusese druit bisericii de mama ei,Laurel Lynch Hoyle.O plac de
bronz inscripionat n memoria ei se afla pe instrument.Era mndria i bucuria
micii congregaii,faptul c aveau singura org din Destiny.Nici o alt biseric
catolic din ora nu poseda una asemntoare.Darul mamei sale fusese unul
generos i sincer dar reprezenta,n acelai timp,o dovad n plus modului n care
familia Hoyle domina oraul i tot ce aparinea acestuia
i iat c aceast org cnta acum un prohod chiar pentru unul dintre copiii lui
Laurel Hoyle.Sayre primise vestea duminic dup-amiaz,cnd se ntorsese la
birou de la o ntlnire cu un client.n mod normal,nu lucra duminica,dar aceasta
fusese singura zi n care clientul fusese disponibil pentru o ntlnire.

Julia Miller tocmai i srbtorise cea de a cincea aniversare ca asistent a lui


Sayre.i,dac Sayre lucra ntr-un weekend,nu putea s nu fac i ea acelai
lucru.n timp ce Sayre era cu clientul,Julia se ocupa de hroage.
Cnd intr n birou,Julia i strecur un bileel galben.
-Acest domn a sunat de trei ori,doamn Lynch.Mi-a cerut numrul
dumneavoastr de mobil,dar nu i l-am dat.Sayre se uit la prefixul zonei,apoi
mototoli hrtia i o ndes n coul de gunoi.
-Nu vreau s vorbesc cu nimeni din familia mea.
-Nu este un membru al familiei.Zicea c lucreaz pentru familia dumneavoastr
i c trebuie s v contacteze ct mai repede posibil.
-Nici cu cineva care lucreaz pentru familia mea nu vreau s vorbesc.Alte
mesaje?A sunat cumva domnul Taylor? A promis c draperiile vor fi gata pn
mine.
-Este vorba despre fratele dumneavoastr,se blbi Julia.A murit.Sayre se opri la
jumtatea distanei de biroul ei i rmase un moment privind lung prin pereii de
sticl ctre Golden Gate.Deasupra pturii groase de cea se vedeau capetele
portocalii ale picioarelor podului.Apa golfului prea cenuie,rece i furioas.
Amenintoare.Fr s se ntoarc,ntreb:
-Care dintre ei?
-Care ...
-Frate.
-Danny.Danny care o sunase de dou ori n ultimele cteva zile.Danny,la ale
crui apeluri refuzase s rspund.Sayre se ntoarse cu faa spre asistenta care o
privea cu compasiune.Aceasta i se adres n oapt.
-Fratele tu Danny a murit astzi,Sayre.Am considerat c ar trebui s i se
comunice personal i nu printr-o convorbire pe mobil.Sayre ddu drumul aerului
pe care l inuse ndelung n piept.
-Cum? ntreb ea.
-Cred c ar trebui s vorbeti cu acest domn Merchant.
-Julia,te rog.Cum a murit Danny?
-Se pare c s-a sinucis.mi pare ru.Apoi,adug: Asta este tot ce mi-a spus
domnul Merchant.Sayre se retrase n biroul ei i nchise ua.Auzi telefonul
sunnd n anticamer de mai multe ori,dar Julia nu i-a fcut legtura,tiind c
avea nevoie s fie singur ca s i analizeze sentimentele.Oare Danny o sunase
ca s i ia rmas-bun? Dac aa stteau lucrurile,cum putea tri cu contiina
faptului c i refuzase aceast consolare?Dup aproximativ o or,Julia btu timid
n ua biroului.

-Intr,spuse ea,iar cnd Julia i facu apariia,continu: Nu are sens s rmi.Dute acas.O s m descurc.Asistenta puse o coal de hrtie pe biroul ei.
-nc mai am cte ceva de fcut.Sun-m dac ai nevoie de mine.Vrei ceva?
Sayre neg cu o micare a capului.Julia se retrase i nchise ua.Pe hrtia pe care
o adusese erau notate locul i data nmormntrii: Mari dimineaa,la ora
unsprezece.
Pe Sayre n-o mir faptul c fusese stabilit att de repede.Huff aciona
ntotdeauna cu promptitudine.El i Chris ar fi fost bucuroi s scape de aceast
situaie,s-1 ngroape pe Danny i s i vad,ct mai repede posibil,de vieile
lor.Oricum,stabilirea nmormntrii,n toate detaliile,era mai mult ca sigur i n
avantajul ei.Nu-i lsa timp pentru o dilem moral-dac s se duc sau nu ci era
obligat s ia o decizie rapid.Ieri,dimineaa,prinsese un zbor spre New Orleans
via Dallas-Fort Worth i aterizase dup-amiaz trziu.Fcuse o plimbare prin
Cartierul Francez,luase cina la un birt ieftin i dormise,apoi,la Windsor Court.
n ciuda luxului i a confortului pe care le oferea acest hotel,ea petrecu o noapte
alb.Nu voia s se ntoarc n Destiny.Nu voia.Orict ar prea de stupid,i era
team s nu cad ntr-o curs ntins de Huff i s rmn prizonier acolo
pentru totdeauna.Zorii nu-i aduser nici o uurare.Se ridic,se mbrc pentru
nmormntare i porni spre Destiny,planificnd s ajung exact la timp pentru
slujb i s plece imediat dup.
Locurile de parcare din preajma bisericii,ca i spaiile nvecinate,erau deja
supraaglomerate i fu nevoit s parcheze la cteva blocuri distan de biserica
cu vitralii i turnuri albe,nalte,desprins parc din crile cu basme.Cnd pi pe
aleea strjuit de coloane,orologiul btu orele unsprezece.
Vestibulul prea mai aerisit,n comparaie cu interiorul bisericii i totui Sayre
observ c majoritatea celor prezeni agitau evantaie improvizate din hrtie,
deoarece instalaia de aer condiionat nu mai fcea fa.Sayre se strecur pe
rindul din spate,n timp ce corul ncheia primul imn i pastorul se ndrepta ctre
amvon. n timp ce toi i plecau capetele pentru rugciune,Sayre privi sicriul din
faa altarului.Era simplu,argintiu i sigilat Se simi uurat.Nu ar fi putut suporta
ca ultima imagine a lui Danny s fie cea cu el zcnd ca o ppu de cear,ntrun sicriu capitonat cu satin.Pentru a mpiedica imaginaia s dezvolte aceast
imagine,se concentra asupra puritii elegante a aranjamentului de cale,aezat pe
sicriu.Nu-i vedea nici pe Chris i nici pe Huff,dar bnuia c stteau undeva,n
primul rnd,cu nite figuri grave.ntreaga ipocrizie o irita.
Se auzi citat printre rudele supravieuitoare ale familiei.O sor,Sayre Hoyle
din San Francisco,zise preotul i ei i veni s se ridice i s strige c Hoyle nu

mai era numele ei.Dup cel de al doilea divor,ncepuse s foloseasc numele de


fat al mamei sale.i schimbase n mod oficial numele n Lynch.Acesta era scris
pe diploma de la facultate,pe actele de la birou,pe permisul de conducere de
California i pe paaport.Nu mai era o Hoyle,dar nu se ndoia c acela care-i
dduse preotului nomele ei o fcuse n mod intenionat.
Predica era inut de un preot att de tnr,nct prea s nu aib nici mcar
vrsta legal pentru a vota.Remarcile sale erau direcionale ctre omenire,n
general.A fcut puine referiri la Danny,ca individ,nimic ieit din comun sau
personal,ceea ce prea destul de trist,din moment ce propria lui sor refuzase s
vorbeasc cu el la telefon.
n momentul n care slujba se termin,se simi un oftat general de uurare.Sicriul
era purtat de Chris,de un tip blond pe care nu l cunotea i de ali c iva
angajai ai Hoyle Enterprises.Sicriul a fost dus n centrul bisericii.
Totul se petrecea lent,astfel nct i putu studia fratele.Era la fel de chipe i
ngrijit ca ntotdeauna i i pstrase aerul suav al idolilor matineelor anilor
'30.Singurul lucru care-i lipsea,era mustaa subire.Prul i era nc negru ca
pana corbului dar mai scurt dect de obicei.n fa,era fixat cu gel,lucru
neobinuit pentru un tip trecut de treizeci de ani,dar care l caracteriza pe Chris.
Ochii i erau lipsii de expresie,pentru ca pupilele negre nu se distingeau de iris.
Huff pea n urma sicriului.Chiar i n acea situaie,afia un aer de superioritate.
Umerii trai spre spate,capul sus.Fiecare pas era fcut cu hotarre,
ca i cum ar fi fost un cuceritor care avea dreptul s revendice pmntul pe care
calea.Buzele subiri i erau strnse ntr-o linie hotrt pe care ea i-o amintea
foarte bine.Ochii,care erau de culoarea chihlimbarului,i erau uscai i goi.Nu
plnsese dupa Danny.Faa de ultima data cnd l vzuse,prul lui trecuse de la
grizonat la alb complet,dar nc l mai purta tuns cu o precizie militreasc.
Pusese cteva kilograme n jurul bustului,dur prea la fel de robust cum i-l
amintea.Din fericire,nici Chris i nici Huff nu o vzuser.
Pentru a evita aglomeraia i a nu fi recunoscut de cineva,se strecur afar
printr-o u lateral.Maina ei era ultima din cortegiul funerar ce se ndrepta
spre cimitir.Parc destul de departe de cortul cure fusese instalat lng groapa
proaspt spat.Mergnd agale n grupuri mici,oamenii se ndreptau spre groap,
pentru a aduce un ultim omagiu.Majoritatea lor purtau cele mai bune haine pe
care le aveau,dar multe aveau manetele roase sau pete de sudoare.
Sayre i recunoscu i pe unii i aminti chiar cum i cheam.Erau localnici care
triser n Destiny toata viaa lor.Unii aveau mici afaceri,dar cei mai muli
lucrau.ntr-un fel sau altul,pentru familia Hoyle.Recunoscu i civa membri din

sistemului public de nvmnt.Cea mai important dorin a mamei sale fusese


aceea de a-i trimite copiii s nvee n cele mai bune coli particulare,dar Huff
fusese de nenduplecat,i inuse lng el i i educase s devin duri.Ori de cte
ori venea vorba de acest subiect,spunea: O coal pretenioas nu poate fi locul
unde s nvee cum s dea din coate.Mama ceda cu un suspin ndelung.
Sayre rmase n main,cu motorul pornit.Din fericire,slujba nu dur mult.De
ndat ce se ncheie,mulimea se dispers i toi se ndreptar spre maini,
strduindu-se s-i ascund graba.
Chris i Huff prsir ultimii cortul,dup ce ddur mna cu preotul.Sayre i
urmri,ndreptndu-se spre limuzina pus la dispoziie de Casa de Funeralii
Weir.n mod surprinztor,domnul Weir nc se mai ocupa de aceast afacere,
dei depise cu mult momentul la care ar fi putut s se odihneasc linitit.
Weir deschise ua pentru Huff i Chris,apoi atept discret,la distan,n timp ce
acetia purtau o conversaie cu tipul blond care purtase sicriul.Dup ce
conversaia se ncheie,omul le fcu semn cu mna,iar domnul Weir se aez la
volan i porni.Sayre se bucur s i vad plecnd.Ea mai atept vreo zece
minute,pn cnd ultimii participani la serviciul funerar se ndeprtar.Abia
atunci opri motorul i cobor din main.
-Am fost rugat de membrii familiei s te conduc acas.Tresrind,se ntoase att
de repede,nct pantofii ei ridicar un nor de praf.Brbatul sta rezemat de maina
ei.i scosese sacoul i l inea pe bra.Cravata i atrna ntr-o parte,iar nasturele
de la gt al cmii era descheiat.i sumesese mnecile pn la coate i i
pusese o pereche de ochelari negri.
-Sunt Beck Merchant.
-Mi-am imaginat.i vzuse numele scris i se ntrebase atunci dac folosea
pronunia franuzeasc.Nu.Era pronunia standard,iar el prea ct se poate de
american,cu cretetu-i blond nchis,zmbetul tmp i pantalonii Ralph Lauren.
Fr s dea vreo atenie tonului ei,zise:
-M bucur s v cunosc,domnioar Hoyle.
-Lynch.
-Am reinut.Vorbea cu o politee ireproabil,dar zmbetul i era ironic.
-Transmiterea mesajelor face parte din fia postului tu? Credeam c eti
avocatul lor,zise ea.
-Avocat,curier...
-Slug.Merchant i puse mna pe piept i afi un rnjet i mai larg.
-mi acorzi prea mult credit.
-M ndoiesc.Sayre deschise portiera cu zgomot.Mi-ai transmis mesajul.

Spune-le c refuz.Acum,i-a fi recunosctoare dac m-ai lsa singur.Vreau smi iau rmas-bun de la Danny.Se ntoarse i se ndrept spre mormnt.
-Nici o problem.Te atept.Sayre se ntoarse din drum.
-Nu merg nicieri.Cum termin aici m ntorc n New Orleans ca s prind primul
zbor spre San Francisco.
-Ai putea s-o faci tot aa cum ai putea s faci un gest pentru fratele tau i s
mergi la reculegere.Apoi,tot n noaptea asta,Hoyle Enterprises ar putea s te
duc direct la San Francisco,fr s te mai complici cu zborurile comerciale.
-Pot s mi planific singur cltoria.
-i mai bine.Czuse n capcan i se detesta pentru asta.Se afla n Destiny de
mai puin de o or i revenise deja la vechile obiceiuri,dei nvase s
recunoasc capcanele.
-Nu,mulumesc.La revedere,domnule Merchant,ncerc s scape,pornind ctre
mormnt.
-Chiar crezi c Danny s-a sinucis?La orice s-ar fi ateptat,numai la asta nu.Se
ntoarse din nou cu faa ctre el.Nu se mai sprijinea batjocoritor de aripa mainii,
ci fcuse civa pai n direcia ei,pentru a-i auzi rspunsul i a-i vedea reacia la
ntrebarea lui neateptat.
-Tu nu?
-Nu conteaz ce cred eu.Ancheta erifului este cea care pune la ndoial
sinuciderea.
CAPITOLUL 3
Asta v va remonta,domnule Chris,zise Selma,oferindu-i un platou cu mncare.
-Mulumesc.
-S v aduc ceva,domnule Hoyle? Dei nu trebuia s lucreze astzi,menajera i
pusese un or peste rochia neagr,n discordan cu orul,pe cap avea plria pe
care o purtase la nmormntare.
-Mai atept un pic,Selma.
-Nu v e foame?
-E prea cald pentru mncare.Balconul de deasupra fcea suficient umbr pentru
ntreaga verand,dar asta nu era de ajuns pentru a potoli cldura insuportabil.
Ventilatoarele din tavan se nvrteau n disperare,ns nu fceau dect s agite i
s recircule aerul fierbinte.Huff i tergea frecvent cu o batist fata ud de
sudoare.nuntru,instalaia de aer condiionat meninea o tonperatur plcut,dar
Chris i Huff consideraser necesar s-i intmpine oaspeii n prag i s le
primeasc condoleanele,nainte de a-i invita n cas.

-Dac avei nevoie de ceva,domnule,spunei-mi i v aduc imediat.tergndu-i


ochii nlcrimai,Selma se ntoarse i intr n cas pe ua larg din fa peste care
atrnase un voal negru.Femeia refuzase cu ncpnare un ajutor specializat
pentru aceast situaie,deoarece nu suporta s se bage nimeni n buctria ei.
Huff insistase ns,pentru c Selma nu putea s gteasc singur pentru o
asemenea reuniune.La aflarea vetii despre Danny,czuse n genunchi,plngnd
n hohote,cu minile mpreunate,implornd mila Domnului.Era n serviciul
familiei Hoyle nc de pe vremea cnd Huff o trecuse pragul pe Laurel n ziua
nunii,adic de aproape patruzeci de ani.Laurel,care crescuse la rndul ei cu
servitori,lsase treburile casei n grija Selmei,lucru ct se poate de natural.
Negresa i se pruse de vrst medie i foarte mmoas.Acum,vrsta ei nu o
putea ghici nimeni.Nu cntrea mai mult de aizeci de kilograme,dar era
puternic i vioaie.Cnd s-au nscut copiii,Selma s-a purtat ca o doic.Dup
moartea lui Laurel,Danny,fiind cel mai mic,avea nevoie de mai mult atenie.
Selma i-a acordat atenia unei mame,aa c ntre ei s-a creat o legtur special.
Acesta era motivul pentru care suporta foarte greu moartea lui.
-Am vzut bufetul din sufragerie,remarc Chris.Lsase platoul pe care i-1
dduse Selma neatins.Mi se pare o risip de mncare i butur,nu crezi?
-Avnd n vedere c ie nu i-a fost foame niciodat in viaa ta,a zice c nu ai
nici un drept s emii judeci n ceea ce privete abundena mncrii.
n sinea lui,Huff era contient c poate mersese un pic prea departe cu
generozitatea,dar muncise toat viaa ca un cine,ca s le asigure copiilor lui
cele necesare,i nu avea s se zgrceasc chiar cu ocazia pomenirii fiului su
mai mic.
-Ai de gnd s mi ii o predic despre ct de nerecunosctor sunt pentru tot ce
am i c nu tiu cum e s te descurci n via,far a avea cele mai elementare
lucruri,aa cum a fost n cazul tu?
-M bucur c a trebuit s m descurc far nimic,m-a fcut s mi dau seama c
nu mai vreau s trec vreodat prin aa ceva.M-a ajutat s ajung unde sunt acum.
Iar tu eti ceea ce eti,datorit mie.
-Linitete-te,Huff,zise Chris,aezndu-se ntr-unui dintre balansoarele de pe
verand.i tiu toate prelegerile pe dinafar.Am fost hrnit i nrcat cu ele.Nu
trebuie s le rememorm astzi,nu?Huff simi cum i nvlete sngele n cap.
-Nu,nu trebuie.Totui,ridic-te,avem musafiri.Chris i se altur n timp ce un
cuplu se apropia de ei.
-Bun,George! Lila! V mulumesc c ai venit.George Robson strnse mna lui
Huff ntre ale lui.Avea minile umede,moi i albe.Ca toat fiina lui,gndi Huff

cu scrb.
-Danny a fost un biat tare de treab,Huff.Ca nimeni altul.
-Aici ai dreptate,George.i retrase mna,rezistnd cu greu impulsului de a i-o
terge de cracul pantalonilor.ti mulumesc pentru asta.
-Este o tragedie.
-Este,ntr-adevr.Cea de a doua soie a lui George,cu mult mai tnr dect el,nu
spuse nimic,dar lui Huff nu i scp ocheada aruncat lui Chris,care i zmbi.
-Mai bine du-o pe doamna nuntru,departe de cldura asta,George.V servii
singuri de la bufet.Este gin din abunden acolo.l rogi pe unul dintre barmani
s i prepare unul mare.Brbatul prea s se bucure c Huff i-a amintit care era
butura lui preferat i o zori pe soia lui s intre.Odat plecai,Huffi se adres
lui Chris:
-De cnd este Lila una dintre drguele tale?
-De duminica trecut,cnd George a plecat la pescuit cu fiul su din prima
cstorie.Apoi,adug zmbind: A doua soie este ntotdeauna avantajat din
punctul sta de vedere.Exist ntotdeauna un plod care le ine soii ocupai cel
puin dou weekenduri pe lun.Huff se rsti la el.
-Apropo de soii,printre giugiulelile tale cu Lila,ai vorbit i cu Beth n ultima
vreme?
-Vreo cinci secunde.
-I-ai spus de Danny?
-De cum m-a salutat. I-am spus: Mary Beth,Danny s-a sinucis,iar rspunsul ei a
fost: nseam c mi-a crescut poria.Lui Huff i se ridic din nou tensiunea.
-Poria ei,pe dracu'.Nenorocita aia n-o s vad nici o para chioar de la mine,
pn cnd nu-i acord divorul. i nu cnd i cum vrea ea,ci acum.Ai ntrebat-o
de actele de divor pe care i le-am trimis?
-Nu n mod direct.Dar Mary Beth nu va semna nici un act de divor.
-Atunci,ad-o napoi i las-o gravid.
-Nu pot.
-Nu vrei.
-Nu pot.Scit de vocea gutural a lui Chris,Huff miji ochii i-1 privi:
-Cum aa? mi ascunzi ceva? E ceva ce nu tiu?
-O s vorbim despre asta mai trziu.
-Vorbim acum.
-Nu e momentul potrivit,Huff,zise Chris,accentund cuvintele.Pe de alt parte,ai
nceput s te nroeti la fa i tim amndoi ce nseamn asta pentru tensiunea
ta.Porni spre u.M duc s-mi iau ceva de but.

-Stai.Ia uit-te.Huff i ghid privirea ctre peluz,unde Beck tocmai se apropia


de o main care oprea.Deschise portiera i ntinse mna ctre ofer.
Sayre cobor,dar fr nici un ajutor din partea lui Beck.De fapt,prea pregtit
s-1 repead n cazul n care ar fi atins-o.
-S fiu al naibii,zise Chris.Cei doi i privir n timp ce Beck i Sayre traversau
curtea.Pe la jumtatea drumului,Sayre i ridic puin capul i privi pe sub borul
plriei neagre.Cnd i vzu pe teras,schimb direcia i se ndrept spre una
dintre aripile casei,de unde o alee ducea n spate.Huff o privi pn dispru dup
colul casei.Nu tia la ce s se atepte de la fiica lui pe care o revedea dup zece
ani,dar era mndru de ceea ce vedea.Sayre Hoyle era o femeie pe cinste.A naibii
de bun.n ceea ce-1 privea,nici c putea s fi ajuns mai bine.
Beck urc scrile i li se altur.
-M-ai fcut paf,zise Chris.A fi pariat c te bag n m-ta.
-Aproape.
-Ce s-a ntmplat?
-Aa,cum ai spus tu,Huff,plnuia s plece imediat,fr s te vad.
-Cum ai convins-o s vin?
-Am fcut apel la sentimentele ei familiale i la bun-sim.Chris pufni dezgustat.
-ntotdeauna a fost la fel de nepat? ntreb Beck.Chris rspunse aproape n
acelai timp cu tatl:
-ntotdeauna a fost un pic cu nasul pe sus.
-sta e un mod mai drgu de a spune c e o adevrat pacoste,adug el,
cercetnd mulimea din curte.Cred c toi invitaii au sosit deja.S mergem
nuntru i s i facem lui Danny cele cuvenite.
Casa era plin de oameni,lucru care nu-1 surprinse pe Beck.Oricine avusese
legtur cu familia Hoyle trebuia s-i arate respectul fa de unul dintre
membrii care a murit.Oameni din managementul de vrf sau de mijloc erau
acolo mpreun cu soiile lor.Existau civa muncitori,oameni despre care Beck
tia c lucrau pentru ei din momentul n care mpliniser vrsta legal pentru a
munci.Stteau n picioare i departe de ceilali,purtnd cravate prinse cu ace,
cmi cu mnec scurt,uor stnjenii de prezena lor n casa familiei Hoyle,
balansnd n mod ciudat farfuriile cu mncare i ncercnd s nu scape pe jos
vreo firimitur.Apoi,urmau pupincuritii,care nu ratau nici un prilej de a se afia
alturi de cei din familia Hoyle,deoarece ntreaga lor bunstare depindea de
acetia-reprezentani locali ai guvernului,bancheri,profesori,comerciani i
doctori,toi depinznd de generozitatea lui Huff.Dac vreunul fcea pe deteptul

cu el,era repede scos din afacere.Nu exista o lege scris,dar fcea parte din
obiceiurile locului.Toi avuseser grij s semneze n cartea de oaspei,pentru
ca,n neplcuta eventualitate de a nu fi reuit s vorbeasc cu Huff,acesta s
vad c cel puin i-au adus omagiul.Cel mai mic grup era acela al oamenilor
care se aflau acolo pentru Danny i care se distingea clar prin expresiile
ndurerate de pe chipurile lor.Cei mai muli stteau mpreun,discutnd triti
ntre ei,neavnd ce discuta cu Chris sau cu Huff,fie din indiferen,fie din
timiditate.De ndat ce au atins timpul formal de politee,acetia au plecat.
Beck se amestec n mulime,acceptnd condoleane ca un adevrat membru al
familiei.Sayre proced la fel,dar numai printre invitai.Pe Beck,pe Chris i pe
Huff i ignor de parc nici nu ar fi fost acolo.Beck observ c oamenii se ineau
departe de ea,dac nu i aborda.Erau oameni de rnd,din ora.Sayre era oricum,
numai o persoan uor de abordat nu.Prea stnjenit de preiozitatea ei.
Beck reuise s i ntlneasc privirea o singur dat.Braul ei se mpletise cu al
Selmei cnd se ntlniser la mijlocul holului principal.Sayre o consola pe Selma
care suspina pe umrul ei.Ea l vzu privindu-le,dar se uita prin el.
Au trecut dou ore pn cnd mulimea ncepu s se rreasc.Beck i se altur
lui Chris care nfuleca la bufet.
-Unde e Huff?
-Probabil c trage o pip n vizuin.unca e bun.Ai mncat?
-Mai trziu.Huff e bine?
-Cred c e obosit.Ultimile dou zile l-au suprasolicitat.
-Dar tu?Chris ridic din umeri.
-Danny i cu mine am avut diferendele noastre,tii prea bine.Totui,era fratele
meu.
-M duc s vd ce face Huff i te las pe tine s faci pe gazda.
-Mulumesc pentru nimic,mri Chris.
-Nu poate fi chiar aa de ru.Parc o vd pe Lila acolo.Chris se ludase cu
ultima lui cucerire,confirmnd ceea ce bnuise i Beck,i anume c soul Lilei
era un mototol.Pare un pic abtut,i-ar prinde bine puin companie.
-Nu,e bosumflat.
-De ce?
-Crede c m folosesc de ea sexual.
-Oare de ce o fi avnd impresia asta? ntreb Beck sarcastic.
-Habar nu am.A nceput s se smiorcie chiar dup ce ne-am tras-o n baia de la
etaj.Chris se uit la ceas.Cam acum zece minute.Beck l privi.
-Nu vorbeti serios.

Ridicnd din umeri,Chris nici nu confirm,dar nici nu infirm.


-Du-te i vezi ce face Huff.O s ncerc s nu i las pe tia s plece cu averea
familiei.Beck l gsi pe Huff fumnd n fotoliul lui.nchise ua n urma lui i
spuse:
-Te deranjeaz dac stau cu tine puin?
-Cine te-a trimis,Chris sau Selma? Sigur,nu Sayre,nu i-ar irosi nici un strop de
atenie cu mine.
-Nu pot vorbi n numele ei,zise Beck aezndu-se.Dar eu mi fac griji pentru
tine.
-Sunt bine,zise trimind un rotocol de fum spre tavan.
-Faci pe durul,dar tocmai i-a murit un copil,i asta trebuie s fie o ncercare
grea.Btrnul continu s fumeze n tcere,apoi,spuse:
-tii,cred c Danny a fost favoritul lui Laurel.Beck se aplec nainte,sprijininduse cu mnile pe genunchi.
-De ce ?
-Pentru c semna perfect cu ea.Se uit la Beck.i-am vorbit vreodat despre
Laurel?
-Am mai auzit cte ceva ici-colo.
-Era exact ceea ce mi doream,Beck.Nu foarte deteapt,dar,la naiba,cine vrea
aa ceva? Laurel era cuminte,dulce i frumoas.Beck aprob,dnd din cap.
Portretul n ulei,atrnat deasupra scrilor,nfia o femeie care fusese cuminte,
dulce i drgu.Totui,el nu putea s se abin de a se gndi c o parte din
farmecul lui Laurel Lynch fusese fabrica de evi a tatlui ei,unde Huff fusese
muncitor.
-Eu eram un bdran needucat,prost crescut.Ea era o doamn distins.tia ce
furculi trebuia folosit.
-Cum ai convins-o s se mrite cu tine?
-Am copleit-o,zise,sufocndu-se la acest gnd.I-am zis,Laurel,ai s fii soia
mea,iar ea spus,bine.Fusese curtat de brbai care clcau pe coji de nuc pentru
ea.Cred c i-a plcut lipsa mea de tact.Tcu o clip,contemplnd fumul ce se
nla din igara lui,i continu:Poate nu ai s m crezi,Beck,dar i-am fost
credincios.Nu am clcat niciodat strmb.Nici mcar o dat.i nici dup ce a
murit nu m-am dus la alt femeie pn cnd nu a trecut suficient timp.Am
considerat c i datorez atta respect.Cnd a rmas gravid,m-am mpunat de
mndrie.tiam c va fi un biat.Trebuia s fie.Chris a fost al meu din momentul
n care l-au scos din ea i mi l-au artat.Pe vremea aia,slile de natere erau
interzise tailor dar am mituit personalul cu o donaie generoas i au czut de

acord destul de repede s m lase s intru.Voiam ca faa mea s fie prima pe


care fiul meu o va vedea,cnd va intra n aceast lume.Oricum,l-am cerut pe
Chris de la nceput i din acel moment mi-a aparinut.A fost un trg,mi-a fost
uor s i-o las pe Sayre lui Laurel.Sayre era ppua ei pe care o mbrca cu
rochie nfoiate,pentru care ddea ceaiuri dansante,creia i pltea lecii de
clrie.Prostii de genul sta.Dac Laurel ar fi trit,ea i Sayre s-ar fi certat la
cuite.Sayre nu e tocmai genul de amatoare de ceaiuri dansante,nu?
Beck nu se ndoia c aa stteau lucrurile.
-Sayre nu ar fi dat doi bani pe ceea ce mama ei ar fi considerat important,
continu Huff.Spre deosebire de Danny.Mama lui l-ar fi cocoloit.Este-era-un
gentleman.Ca i Laurel,se nscuse cu o sut de ani mai trziu.Trebuia s fi venit
pe lume ntr-o vreme cnd toi purtau haine albe,se jucau cu ppuile i aveau
minile curate.Ar fi sorbit ampanie pe verand.O vreme n care voia bun era
un fel de art.Se uit la Beck i expresia de reverie provocat de amintiri
dispru.Danny nu a fost fcut pentru afaceri.Mai ales pentru genul de afaceri pe
care le facem noi.E prea mult mizerie pentru unul ca el.
-i fcea treaba bine,Huff.Muncitorii l iubeau.
-Nu trebuie s ne iubeasc.Trebuie s tremure de fric n faa noastr.Cnd
aprem noi,ar trebui s li se taie picioarele de fric.
-Totui,Danny a fost un intermediar.El reprezenta pentru ei dovada c suntem
oameni,cel puin pn la un anumit punct.Huff ddu din cap.
-Nu,Danny avea o inim prea bun ca s fie un afacerist.Mereu cdea de acord
cu cel care vorbea ultimul.Putea fi impresionat mult prea uor.
-O trstur pe care tu ai contat ntotdeauna,i aminti Beck.Huff pufni aprobator.
-La naiba,de acord.El voia s mulumeasc pe toat lumea.tiam asta i am
folosit-o n avantajul meu.Ceea ce nu a neles Danny niciodat e c nu poi
mulumi pe toat lumea.Dac ncerci,eti mncat nc nainte de a ncepe.Din
pcate,eu nu eram singura persoan cu care vorbea.Nu-mi place s-1 vorbesc de
ru,dar ntotdeauna am spus lucrurilor pe nume.i am dreptul s spun adevrul
despre copiii mei-iar Danny era moale.
Beck nu ar fi folosit termenul moale pentru a defini caracterul lui Danny.n
mod sigur,Danny nu i-ar fi srit la jugular,ca tatl su sau ca Chris,ori ca el
nsui.Blndeca are avantajele ei.Nu te face neaprat slab.ntr-adevr,Danny
intuia foarte bine limita dintre bine i ru.Beck se ntreb dac preceptele lui
morale stricte fuseser motivul pentru care Danny trebuise s moar.
Huff trase pentru ultima oar din igar,dup care o strivi de pmnt.
-Ar trebui s m ntorc la petrecere,n timp ce se ridicau,Beck zise:

-Asear,am pus pe biroul tu un dosar.Bnuiesc c nu ai avut timp s arunci o


privire peste el.
-Nu.Ce conine?
-Am vrut doar s i aduc aminte de el.Putem discuta despre asta mai trziu.
-D-mi un indiciu.Beck tia c mintea lui Huff era totdeauna la afaceri,chiar i
n ziua n care-i ngropa fiul.
-Ai auzit vreodat numele Charles Nielson?
-Nu,cine e?
-Un avocat pe probleme de conflicte de munc.
-Nenorocitul.
-La fel cred i eu,spuse Beck.Ne-a trimis o scrisoare.i-am pus o copie n dosar.
Vreau s tiu cum doreti s i rspund.Nu e urgent,dar nu amna prea mult s te
uii.Se ndreptar mpreun ctre u.
-E bun de ceva acest Nielson?Beck ezit,dar cnd Huff insist,spuse:
-i construiete o reputaie n alt parte, dar ne putem ocupa de el.
Huff l btu pe spate.
-Am toat ncrederea n tine.Oricine ar fi nenorocitul sta sau oricine ar crede el
c este,va fi un nimeni dup ce te vei ocupa de el.Deschise ua vizuinii.Din
holul larg,se vedea budoarul pe care Laurel l amenajase ca pe o camer de
muzic,cci avea ferestre mari.O umpluse cu ferigi,orhidee,violete i alte plante
tropicale.Camera fusese mndria i bucuria ei, ca i a ntregului Club Garden din
Destiny,a crui preedint era.
Dup moartea ei,Huff angajase o firm de grdinrit din New Orleans,care
venea n Destiny o dat pe sptmn,ca s se ocupe de plante.Le pltea un
comision frumuel,dar i-a i prevenit c-i va da n judecat n cazul n care
plantele mureau.Camera era cea mai frumoas din toat casa,dar i cea mai puin
frecventat.Brbaii care locuiau aici treceau rar prin ea.n clipa aceea era ns
ocupat. Sayre se aezase la pianul masiv,cu spatele la ei,cu capul plecat peste
clape.
-Poi s o convingi s vorbeasc cu mine,Beck?
-Abia pot s o fac s vorbeasc cu mine. Huff l mpinse nainte.
-Folosete-i puterea de convingere, zise el.
-N-ai putea s mi ceri ceva mai uor de fcut? l ntreb Beck peste umr.
CAPITOLUL 4
Cni?Sayre se ntoarse.Beck Merchant intrase n camera,cu minile n
buzunarele pantalonilor.Cnd ajunse la captul banchetei din faa pianului,se

purt ca i cnd se atepta ca ea s-i fac loc alturi.Sayre nu se conform


sugestiei lui i rmase neclintit.
-Sunt curioas,domnule Merchant.
-i eu.Oare de ce nu mi spui Beck?
-Cum de tia Huff c m aflu la nmormntare? A fost cumva informat c voi
veni?
-Spera s vii,dar nu avea nici o garanie.Toi ne uitam dup tine.
-n biseric nici el i nici Chris nu preau s tie c sunt acolo.
-tiau.
-Plutea ceva n aer?
-Probabil,ceva de genul sta.Chemarea sngelui.Fcu o pauz ca i cnd s-ar fi
ateptat ca ea s rd.Pe bune,chiar credeai c ochelarii de soare nchii i
plria i-ar putea masca identitatea?
-tiam c va fi mult lume la nmormntare i am sperat s m pierd n mulime.
Beck tcu o vreme nainte de a spune ncet:
-Nu cred c te-ai putea pierde n vreo mulime,Sayre.Complimentul fusese
subtil,plin de insinuri i sugestiv.Nu-1 ncurajase,nici nu-1 primise prea
bine,aa c,dac se atepta la un mulumesc afectuos,avea s fie dezamgit.
-Dac nu ai fi purtat plrie,Chris sau Huff te-ar fi vzut imediat,la fel i eu,dei
nu te cunoteam.Plria ncepuse s-o strng,aa c i-o scoase i i ls prul
liber.Umiditatea i refcuse crlionii naturali pe care i-i ntindea n fiecare
diminea cu un usctor de pr i cu un ntinztor.n oglinda din hol,i vzu
chipul i constat c prul ei redevenise coama slbatic din tineree.Lumina
soarelui ce ptrundea prin ferestrele nalte ale micului conservator al mamei
sale fcea fiecare uvi s strluceasc.O deranja faptul c trebuia s-i dea
capul pe spate ca s-i poat vedea faa.Cealalt opiune era s se adreseze
bustului su.Oricum ar fi fost,era n dezavantaj clar.Alunec spre captul bncii
cu intenia de a pleca.
-Scuzai-m,rosti ea.
-Interesant nume,spuse Beck.Se opri i se uit la el peste umr.
-Poftim?
-Sayre,cine i-a pus numele sta?
-Mama.
-Motenire de familie?
-Bunica din partea tatlui ei.
-mi place.
-Mulumesc,i mie.

-Mult vreme dup ce am nceput s lucrez pentru familia ta nu am fost sigur


cum se pronun correct.
-Aa cum se scrie.
-Nu cumva este s-a-y-e-r n loc de s-a-y-r-e
-Are vreo importan?
-Evident c nu.Sayre o porni spre ieire,dar el i bar trecerea.
-Nu mi-ai rspuns la prima ntrebare,cu r-e? De data asta,se ntoarse ca s l
priveasc n fa.
-ncerci s fii amuzant?
-Nu,doar s fac conversaie.Dar se pare c nu pot zice nimic,orict de nevinovat
ar fi,fr s te enerveze.De ce?Sayre oft i i ncrucia braele la piept.
-Nu am sesizat o ntrebare.Beck art cu capul spre pian.
-Cni?
-Nu,din pcate.Cnd aveam opt ani,mama a angajat pe cineva ca s mi dea
lecii.Era de prere c orice fat ar trebui s tie s cnte la un instrument.
Sayre zmbi,amintindu-i constatarea mamei sale n ceea ce privea eecul ei.
-Mama a ncercat s m ndrume spre succes,dar n cele din urm a renunat,
declarndu-m de needucat.Pentru a cnta la pian e nevoie de talent i de
disciplin,iar eu nu aveam nici una,nici alta.
-Serios? Beck se apropie,nghesuind-o cu spatele n claviatur,aa nct coapsele
li se atingeau.i lipsete autodisciplina?
-mi lipsea cnd aveam opt ani.De atunci m-am mai autodisciplinat.
-Sper c nu pn la a-i stpni instinctul slbatic.Autodisciplina ntr-un cap
rocat este o mare risip.Sayre i ddu satisfacia unei reacii,doar pentru a-i
spune:
-Te ridici exact la nivelul ateptrilor mele n ceea ce te privete.M ateptam s
fii obscen.
-Obscen? Am vrut doar s i fac un compliment.
-Poate c ar trebui s consuli dicionarul.
-S caut ce?
-Cuvntul compliment.Sayre alunec pe partea opus a banchetei de la pian i se
grbi s traverseze ncperea,ajungnd doar pn la locul unde portiera ce separa
camera de foaierul central era ocupat de civa oameni ce se pregteau s plece.
Civa dintre ei o oprir s i spun cteva cuvinte de consolare.
n mijlocul acelui grup se afla eriful Red Harper.Faa lui se lungise i devenise
i mai roie n ultimii zece ani,dar l-ar fi recunoscut oricum.nainte de a pleca l

vzu strngnd minile i schimbnd cteva cuvinte cu Chris i cu Huff.Scena i


aminti de ce fugise din aceast cas i jurase s nu mai calce niciodat acolo.
Beck Merchant ajunsese n spatele ei.i simea cldura trupului.Cu voce suficient
de tare ca acesta s o aud,zise:
-Red Harper are dubii n privina sinuciderii lui Danny?
-S mergem afar.O apuc de bra,dar,n timp ce se ntoarse s-1 priveasc,se
eliber.
-S rmnem aici,zise ea.Beck o privi enervat,dar i vorbi cu voce joas:
-Eti sigur c ai vrea s fim auzii?Privirile lor se nfruntar,dar n cele din
urm ea prsi camera i se ndrept spre spatele casei,convins c el o va urma.
n timp ce treceau prin buctrie,Selma,care punea vasele n maina de splat,i
ntreb dac mncaser ceva.
-Voi mnca ceva mai trziu,zise Sayre.
-i eu la fel,spuse Beck.n timp ce ieeau pe ua din spate,Selma strig n urma
lor:
-Trebuie s mncai ceva.Avei nevoie de putere.Fr s ezite,Sayre travers
gazonul proaspt tiat,ndreptndu-se spre Bayou Bosquet.Malul mlos al
prului din spatele casei era locul ei preferat pentru a se ascunde n copilrie.
Venea aici s se reculeag,cnd lucrurile nu mergeau aa cum voia ea,cnd
dorea s scape de atmosfera ncrcat din cas sau cnd voia s scape de Chris a
crui distracie preferat era s o scie.Sttea ore ntregi ntins sub crengile de
chiparos i de stejar,fcndu-i planuri mari i ambiioase de viitor.Alteori,i
plnuia rzbunarea.Adesea,ndrznea s viseze la o via de familie,n care toi
rdeau mai mult i njurau mai puin,unde erau mai multe mbriri dect ur i
unde prinii i copiii se iubeau cu adevrat.
n timp ce se apropia de locul familiar ei,constat cu dezamgire c tufiul des
de zmeur sub care se ascundea fusese nlocuit cu un strat de begonii.Erau
drgue,dar nu puteau asigura adpost unei fetie care voia s fie singur.
n schimb,vechiul leagn de lemn era tot acolo,atrnnd de o creang solid de
stejar.Frnghiile cu care era legat erau la fel de groase ca ncheieturile minilor
ei.Se bucur c nu fusese luat de acolo.i plimb degetele n sus i n jos pe
sfoara prpdit.
-Nu mi vine s cred c nc mai este aici.
-sta a fost leagnul tu? ntreb Beck.
-Btrnul Mitchell...sta era singurul nume sub care l cunoteam...se ocupa de
grdina noastr.El a fcut leagnul pentru mine.Mi-a spus c frnghiile
proveneau de la un vas fantom care fusese scufundat dincolo de coasta Parish

Terrebantine.Era un vas de pirai,distrus de cel mai nprasnic uragan al tuturor


timpurilor.Toi cei aflai la bord au pierit.Spiritele pirailor iubeau att de mult
corabia,nct au preferat s rmn lng ea,dect s mearg n rai.Oricum,n-ar
fi obinut poziii foarte bune n rai,spunea Mitchell,deoarece fcuser multe
fapte rele pe pmnt.O dat pe lun,cnd era lun plin,stafiile ieeau i fceau
comer cu oricine ar fi fost suficient de curajos s fac afaceri cu ele.
-i btrnul Mitchell era?
-Trebuia s-1 auzi povestind,zise ea zmbind.n schimbul unei sticle cu rom,a
primit o brar de aur pe care a topit-o pentru a-i polei dinii.Rse.l invidiam
pentru dinii lui de aur i voiam i eu.Am aruncat o protez dentar pentru c
Huff i Chris au rs de mine cnd le-am spus.Mama s-a amuzat i ea.
-Din fericire,nu te-au lsat s faci ce te tia capul.
-Din fericire.Oricum,n schimbul romului,btrnul cptase brara de aur i un
colac de frnghie.Zicea c i-a spus cpitanului pirailor,celui mai fioros dintre
ei,c fiinghia o va folosi ca s-i fac leagn domnioarei Sayre.i pentru c era
pentru mine,piratul i-a dat i o bucat de scndur,ca s mi fac scunel din
ea.Fcu vnt uor leagnului.
-i-a spus o poveste extraordinar,remarc Beck.
-Am crezut fiecare cuvinel.M convinsese c are puteri magice pe care le
deprinsese de la o iganc cu un singur ochi,care fcea voodoo i locuia
mpreun cu o panter n mlatin.Purta un nur de piele la gt de care era
atrnat o amulet.Nu mi-a artat-o niciodat,iar Selma l-a ameninat c avea s
l omoare dac o va face vreodat.Sayre i petrecuse multe dup-amieze
nsoindu-1 pe Mitchell n timp ce acesta i vedea de treburile lui zilnice.i
sttea mereu n cale i n mod sigur devenise o pacoste,dar btrnul nu prea
deranjat de compania ei i de sciala nencetat.
-Btrnul Mitchell se supra pe mine cnd pescuia.mi spunea s tac,ca s nu
sperii petii.Odat,m-a prins cocoat n copacul de acolo.Mi-a zis s cobor
nainte de a cdea i a-mi rupe gtul.
n ciuda dojenelor,l-am considerat ntotdeauna cel mai bun prieten al meu,ceea
ce o oripila pe mama i o scandaliza pe Selma.Cteodat,cnd termina treaba n
ziua respectiv,m lsa s m urc n roaba cu care cra sculele i m ducea
napoi n opron.Ciudat,zise ea,nu l-am vzut pe btrnul Mitchell la
nmormntare.M ateptam s fie prezent.
-Aaz-te,o s te dau n leagn.Oferta lui Beck Merchant o trezi din reverie i o
facu s se simt prost pentru c se destinuise.
-Nu vreau.Mulumesc!

-Bine,atunci m poi mpinge tu.Beck se aez n leagn,apuc frnghiile i


zmbi privind n sus,ctre ea,mijindu-i ochii n lumina soarelui.
Ochi verzi de pisic,remarc ea.n afar de faptul c erau frumoi,preau
inteligeni i intuitivi,iar ea nu tia care dintre aceste caliti o enerva mai mult.
Ignorndu-1,trecu pe lng leagn,ndreptndu-se spre firul de ap care se
scurgea ncet,dar sigur,spre golf.Curentul mlos emana deja un miros srat.Un
pelican se ridic pe cealalt parte a apei cu o btaie zgomotoas din aripi.
O briz uoar nfiora ramurile stufoase ale arborilor de chiparos i strni o
uoar flfial a muchiului spaniol,insuficient de puternic pentru a cltina
frunziul des al stejarului.Tocurile pantofilor i se afundar n pmntul moale,
aa c i-i scoase i i cr n mn.Nmolul se simea rece pe tlpile picioarelor
ei.Dac nu ar fi fost cu nsoitorul ei,s-ar fi ntins pe el.
-Am zis eu ceva? ntreb Beck.Sayre se ntoarse ctre el.
-nceteaz cu flirtul,bine? i pierzi vremea cu mine.Am crescut mpreun cu
brbai fermectori,tiu dinainte ct de fali pot s fie.n orice caz,domnule
Merchant,i-a pierdut efectul de mult.
-Spune-mi Beck.Ce anume nu i place de fapt,flirtul sau brbaii?
Leagnul se legna i o enerva la culme.
-Nu mi placi tu.
-Dar nici nu m cunoti.Ea rse amar.
-Ba te cunosc.Te cunosc pentru c eti exact ca ei,zise,artnd n direcia casei.
-Adic?
-Eti lipsit de scrupule,lipsit de etic,lacom i ngmfat.S continuu?
-Nu cred c orgoliul meu ar putea suporta mai mult.Tot ce vreau s tiu este cum
de i-ai format o asemenea prere despre mine ntr-un timp att de scurt.Abia neam cunoscut.
-Mi-am format-o n timp.Am citit rapoartele anuale ale companiei care mi s-au
tot trimis,dei am cerut,n mod repetat,s fiu scoas de pe list.
-Atunci de ce le citeti?
-Pentru c sunt curioas ct de jos va cobor familia mea ca s mai fac bani
pentru Hoyle Enterprises.
-Eti acionar la Hoyle Enterprises.
-Nu vreau s fiu,zise,ridicnd vocea.Mi-am pierdut un an din via i mii de
dolari cu avocaii ca s m rup de tot.Tertipurile dumitale ndemnatice m-au
mpiedicat s o fac.
-Acele tertipuri au fost legale.
-La limit.

-Limitele conteaz.Ls leagnul s se balanseze i porni ctre ea.Lucrez pentru


Huff.A vrut ca tu s fii acionar n afacerea familiei i mi-a cerut s apelez la
orice mijloace ca s m asigur c rmi.Am fcut numai lucrurile pc care eram
pltit s le fac.
-Atunci tim amndoi ce face asta din tine,nu?
-M faci trf? Nu cred c vrei s discutm despre asta,Sayre.Insinuarea durea,
dar era mai degrab enervat dect rnit.Nu mai permitea nimnui s o
rneasc.
-Apelezi la aceleai mijloace murdare ca i ei.
-Lupt ca s ctig.
-Bineneles.
-Tu pentru ce lupi?
-Pentru supravieuire,tun ea.Apoi,stpnindu-i firea,inspir adnc.Realiznd c
i ncletase pumnii se relax,i ddu prul pe spate i i umezi buzele.
Dup ce se calm,spuse:
-Luptam pentru supravieuire atunci.i am supravieuit.Singura mprejurare care
m-ar fi putut aduce aici era nmormntarea fratelui meu Danny.Dei i plng
moartea,i ntotdeauna voi...(era s i spun c avea s fie venic bntuit de
acele dou apeluri din partea lui pe care a refuzat s le preia,dar se opri).M
bucur c cel puin a scpat de ei.Sper c i-a gsit linitea.A vrea ns s tiu...
Se opri brusc cnd el ridic mna i i atinse obrazul cu dosul degetelor.Tresri
i ramase cu gura cscata.
-Un ntar.
-A! i atinse obrazul n locul unde fuseser degetele lui.Mulumesc.
-Cu plcere.Trecur cteva secunde pn cnd reui s reia subiectul
-A vrea s tiu cum a murit Danny,apune-mi amnuntele.
-i le-a fi spus nc de duminic.Te-am sunat de mai multe ori la birou.Nu ai
vrut s vorbeti cu mine.
-Nu eram pregtit s te ascult.Nu acesta fusese motivul pentru care refuzase s
vorbeasc cu el.Beck tia,dar nu o contrazise i continu:
-A fost ucis cu un glon n cap.Nu a fost...ei bine,nu a simit nimic.Moartea a
fost instantanee.I-ar fi fost suficiente i mai puine detalii.Era destul de ru.
-Cine l-a gsit?
-Pescarii,pe braul vechi.Li se calase motorul.S-au oprit la tabra de pescuit s
caute nite ulei.Maina lui Danny era parcat n fa i au presupus c e
acolo.Apoi au intrat n caban i l-au gsit.Sayre ncerca s nu i imagineze
scena.

-S-a decis c a fost o sinucidere.


-Iniial.
-Dar Red Harper are dubii?
-Nu Red.Mai este un detectiv tnr,repartizat la departamentul lui,unul pe nume
Scott Wayne.Red l-a desemnat s investigheze cazul,creznd c va fi o munc
de rutin.Un formular de completau tampilat i clasat: Danny ar fi intrat n
statistici.Scott s-a ntors ns de la caban cu mai multe ntrebri dect
rspunsuri.
-Cum ar fi? Crede c a fost un accident?
-Nu este sigur.Cum i-am spus,are mai multe ntrebri
-O dai pe dup gard,domnule Merchant zise ea nerbdtoare,sunt om n toat
firea.Nu mi vorbi de sus.
-Scott nu mi s-a destinuit.Jur,zise,cnd ea se uit la el nencreztoare.Am doar
un acut sentiment c nu e sut la sut convins de corectitudinea raportului.
Beck se sprijini de trunchiul copacului din spatele su.Apoi i ntoarse capul ca
s priveasc peste ap i scuturndu-i n mod instinctiv o broboan de
sudoare,ce i se prelingea pe tmpl,i spuse:
-O perioad scurt,nainte de a-mi da seama c criminalistica nu era punctul meu
forte,am lucrat pentru un procuror.Din acea experien am nvat cum gndesc
poliitii.Primul lucru la care se gndesc este reconstituirea scenei,pentru a
stabili circumstanele n care s-a petrecut fapta.Nu l cunosc pe Scott i nu tiu
ce anume l pune pe gnduri.Nu tiu ct de meticulos este n investigarea locului
unei crime i nici ct experien are n acest sens.L-am ntlnit numai duminic
seara,cnd a venit mpreun cu Red la tatl tu i i-a dat vestea.Pare fricos,dar
mie mi inspir agerime i hotrre.Poate c face pe durul sau ncerc s-i
impresioneze noul ef.Sau poate caut indicii care s se abat de la scenariu doar
pentru c asta ar face cazul mai interesant.Sayre l ascult cu atenie,i citi
limbajul trupului i nelese unde vrea s ajung cu aceste meandre verbale,
nelegea i de ce nu o spune rspicat.Alternativa la o sinucidere sau la un
accident era de neconceput.
-Adic,acest detectiv crede c Danny a fost ucis?
-Nu a spus-o n mod direct.
-Atunci de ce ar cuta indicii i are pune ntrebri? El ridic din umeri.
E nou n ora.Este n serviciu de numai cteva sptmni.Nu tie...
-Nu tie c eriful ia mit de la tata i apoi se uit n alt parte cnd acesta
ncalc legea.
-Huff nu i d destul lui Red pentru aa ceva

-l mituiete.
-Subvenia lui Huff este mai substanial la parohie i e menit s mpiedice o
cretere a taxelor.
-O,da,i mituiete pe oficialii locali pentru a-i proteja pe pltitorii de taxe.
-Toat lumea are de ctigat de pe urma generozitii lui.
-Inclusiv tu.
-i tu.Se deprta de copac i veni spre ea.Spune-mi,ai fi preferat s i petreci n
pucrie acele nopi n care te-au prins beat la volan? Sau fcndu-i de cap pe
mesele de picnic din parc? Sau gonind nebunete pe strada Evangeline? n acele
situaii-i nu am fcut altceva dect s amintesc cteva din cele mai nevinovate
aventuri din tinereea ta vijelioas-nu te bucurai c tatl tu i strecoar lunar
cteva bancnote erifului,astfel nct aventurile tale s treac neobservate i
nepedepsite? Nu te obosi s rspunzi.ncearc s vezi totul n ansamblu i pe
urm ...
-Ceea ce vd,domnule Merchant,este ct de meticulos i-ai argumentat corupia.
Aa reueti s dormi noaptea?Beck se apropiase att de mult,nct pantalonii lui
i atingeau gleznele.Ca i pe bancheta pianului,o nghesuia.Trebuia s-i dea
capul pe spate pentru a se uita la el sau s se dea civa pai napoi,ceea ce nu
inteniona s fac.Nu avea de gnd s cedeze nici un centimetru de teren.
Beck continu n oapt:
-Pentru ultima oar,Sayre,spune-mi Beck.i dac vrei s afli cum dorm noaptea
poi s te convingi singur.Oricnd.Se ntoarse s plece spre cas,nainte de a-i
trage o palm.
-A murit.Sayre se opri i privi napoi.
-Btrnul Mitchell,zise Beck.Cu civa ani n urm l-au gsit mort n cas.
Imediat dup plecarea ultimilor invitai,Huff urc n camera lui ca s i schimbe
costumul negru cu haine mai confortabile.Cnd ajunse n dreptul camerei lui
Danny,se opri,dar nu deschise ua.Selma o nchisese i o lsase exact aa cum
era cnd Danny plecase la biseric,duminic dimineaa.Probabil c va atepta un
semn din partea lui ca s o deschid din nou,s sorteze lucrurile i s decid ce
anume ar trebui s pstreze i ce s dea de poman.Sarcina urma s i revin
ei.El nu se simea n stare s mai ating vreodat vreun lucru de-al lui Danny.
Nu se putea spune c nu regret,dar ce se fcuse era bun fcut.S se gndeasc
n continuare la asta ar fi fost o pierdere de timp i de energie,iar Huff nu fcea
niciodat risip.

i schimb hainele i,n timp ce cobora scrile,arunc o privire prin uile duble
la portretul lui Laurel.Uile ddeau pe balconul de la etaj.i vzu pe Beck i
Sayre stnd pe malul apei,la umbr,sub un plc de copaci.Amuzat,i nfipse
igara ntre buze i rmase locului,privindu-i.Beck i ducea la ndeplinire ultima
misiune i,ca de obicei,se punea el nsui la btaie.S-ar putea ca Sayre s-i fi
gsit naul.Era o mn de femeie atrgtoare,iute la mnie,cam tare de gur.dar
Beck avea tenacitatea unui pitbull.Nu cedase,dei oricare alt brbat ar fi renunat
dup prima remarc acid a lui Sayre.
Niciodat fata asta nu fcuse ceva fr s aib vreo obiecie.Chiar i naterea ei
fusese o btlie.Laurel se chinuise timp de dousprezece ore,de dou ori mai
mult dect la naterea bieilor.Sayre cu temperamentul asortat cu culoarea
prului,ieise din trupul mamei sale roie i urlnd rzvrtit pentru venirea ei pe
lume sau pentru ntrzierea acelui moment.ncepnd din clipa aceea,le-a
pricinuit numai probleme celor din jurul ei.
Fr ndoial c acum i ddea de furc lui Beck.Huff se ntreba ce i spusese
Beck de reuise s o in pe loc pn n clipa aceea.Sayre nu era genul de om
care s stea i s asculte cnd ceea ce i se spunea nu era ceva ce ar fi vrut s
tie.Stteau nas n nas i preau absorbii de o conversaie sau...unul de cellalt
Gndul sta l liniti.Se uit la cei doi cu ali ochi.Al naibii s fie,dac nu fceau
o pereche pe cinste.Sayre era o tip pasional.Ea aborda orice problem cu
pasiune.Huff i zise c ea ar pune pasiune i n chestiuni care l-ar face pe un
brbat teribil de fericit sau cel puin destul de mulumit ca s i treac cu vederea
celelalte trsturi mai puin atrgtoare.
n ceea ce-1 privea pe Beck,ce ar putea s nu i plac unei femei n floarea
vrstei la el? l privi apropiindu-se i mai mult de Sayre.
Fata era mai nalt dect majoritatea femeilor,dar nu-1 depea pe Beck.Stteau
aproape unul de altul,ca nite corzi gata s pocneasc i pentru o clip Huff avu
impresia c Beck o va nfca i o va pune la pmnt.
n clipa urmtoare,Sayre zvcni de lng el i se ndrept spre cas.Nu ajunsese
ns prea departe,cnd Beck i-a zis ceva care o fcu s se ntoarc.Orice i-ar fi
spus o enervase ru de tot,pentru c dup ce se ntoarse din nou,aproape c o lu
la fug spre cas.
Trebuie s fie teribil de amuzant,chicoti n sinea lui cobornd spre a o
ntmpina pe Sayre n holul principal,n timp ce ea mpingea furioas uile de la
buctrie.Selma era deja n spatele ei,mbiind-o cu o farfurie cu mncare,dar
Sayre n-o lu n seam.Cnd ddu cu ochii de Huff,se retrase un pic.

Selma,obinuit cu conflictele din familia pe care o servea,dispru imediat n


buctrie.
Huff pregti cea mai crunt mustrare,n timp ce i msura fiica din cap pn-n
picioare.Putea s-i dea seama c n cei zece ani ct sttuse departe de cas nu i
simise lipsa.Maturitatea i tersese inocena de pe chip.Acum arta ca o femeie,
nu ca o copil.La nmormntare,ascuns sub plria cu boruri largi i cu
ochelarii negri de soare,arta ca o vedet de cinema sau ca vduva neconsolat a
unui ef de stat.Cptase clasa pe care Laurel i dorise ntotdeauna s o capete,
dar i pstrase aerul seme cu care se nscuse.l provoca i n acelai timp l
amuza.
-Bun,Sayre.
-Tat.
-Tat,ai? Parc mi spuneai Huff.
-i spuneam i mai ru de att.Huff i scoase igara din gur i rse.
-Vii cu nite proteste,dac nu m nel.Aveai de gnd s pleci far s m vezi?
-Ceea ce am avut s-i spun,i-am spus nainte de a pleca.Cei zece ani nu au
schimbat nimic din prerea mea n ceea ce te privete.
-Din respect pentru Danny i din politee,ai fi putut s m ntrebi cum m simt,
cum suport durerea.
-Nu i datorez nici un fel de politeuri.Nu te respect.Ct despre durerea ta,nici
mcar nu ai nchis fabrica astzi.Moartea lui Danny este o tragedie,dar nu
schimb nimic n caracterul acestei familii.
-Familia ta.
-Mi-am renegat familia.Nu vreau s mai am de-a face cu tine sau cu Chris,sau cu
fabrica voastr..Am venit n Destiny ca s-mi iau rmas-bun de la Danny,la
mormntul su.Am fost mpiedicat s fac acest lucru cnd i-ai trimis sluga
dup mine.
-Beck nu te-a adus cu fora aici.
-Nu,dar m-a momit cu un lucru pe care tia c nu a putea s l ignor.Strategia a
funcionat.Am venit.Mi-am fcut datoria.M duc la cimitir,dup care plec acas.
-Dar eti acas,Sayre.
-Tu nu renuni niciodat,nu-i aa,Huff?
-Nu.Niciodat.
-Ei bine,f-i o favoare ie nsui de data asta.Trezete-te la realitatea c nu ai
nici un pic de influen asupra mea.Desen un cerc cu degetul ei.Zero.Nu voi
asculta nici un cuvinel din ceea ce ai s-mi spui.i nu te mai deranja s m

amenini.Nu ai mai putea s-mi faci mai mult ru dect mi-ai fcut deja.Nu mi
mai este fric de tine.
-Serios?
-Da.Travers i deschise ua vizuinei.
-Dovedete-mi.
CAPITOLUL 5
i lansase o provocare,aa cum fcuse i Beck mai devreme,de la care nu se
putea sustrage.Nu era n firea ei s dea napoi.i convenea sau nu,motenise nite
trsturi de la tatl ei.Contient c joac deja exact cum i cnta el,l urm n
vizuin.i spusese c nu-i mai era fric de el,dar probabil c nu o crezuse.n
fond,nu conta ce credea el,important era c ea tia acest lucru.Nu trebuia s i
dovedeasc,important era s-i dovedeasc siei.
De la dou mii de mile deprtare i era uor s afirme c i-a revenit i a devenit
indiferent.Singurul test valid pentru curajul cuiva era acela de a se ntlni fa
n fa cu dumanul care l doborse.Numai n felul acesta se putea convinge c
teama ei de Huff era de domeniul trecutului i c ei nu mai avea nici un pic de
influen asupra ei.O dat hotrrea luat,l urm n vizuin.Cu excepia
televizorului cu ecran mare,totul arta aa cum i amintea.Privind n jurul
ei,ncerc s i aminteasc ceva plcut n legtur cu acea ncpere,dar nu gsi
nimic,dect amintiri dureroase.Fusese alungat de aici,cnd era mic,pentru c
exista o competiie n vederea ctigrii ateniei lui Huff.Lui Chris i lui Danny
li se permisese accesul i chiar fuseser invitai n acest sanctuar.n schimb,ea
intrase aici foarte rar,iar asta era o excludere care se datora faptului c era fat.
n camera asta le explicase Huff copiilor ct de bolnav era mama lor.
Asumndu-i rolul de purttoare de cuvnt,ntrebase dac mama lor urma s
moar.Cnd Huff le spusese c da,ea i Danny izbucniser n plns.Dar Huff nu
avea nici un fel nelegere pentru lacrimi.El le ceruse s se abin i s se
comporte ca nite oameni maturi,ca nite adevrai Hoyle.Acetia nu plngeau
niciodat,le spusese el,dndu-le drept exemplu pe Chris:
-Pe el nu-1 vedei plngnd,nu?Sayre mai plnsese n aceast camer i cu alt
ocazie.Plnsese cu dispeare,implorndu-1 pe Chris s nu fac ceea ce tocmai
fcuse.Era noaptea pe care nu o putea uita.Noaptea din care ncepuse s l
urasc.Paii lui Huff rsunau greu pe podeaua de lemn,n timp ce se ndrepta
spre bar.i oferi ceva de but
-Nu,mulumesc,zise Sayre.Huff i turn un pahar de whisky.

-Vrei s-i spun Selmei s i aduc ceva de mncare? Abia ateapt s te


hrneasc.
-Nu mi-e foame.
-Chiar dac ai muri de foame nu ai mnca mncare pltit de Hoyle Entreprises,
nu-i aa? Huff se aez n ezlongul lui i o privi pe deasupra ochelarilor,n timp
ce sorbi ea din pahar.
-Asta i e replica provocatoare,Huff? Vrei s vezi care dintre noi l poate insulta
mai mult pe cellalt?S ne nepm pn cnd unul dintre noi cedeaz?Dac asta
urmreti,s tii c nu m prind n jocul tu.Nu m mai prind niciodat n
vreunul din jocurile tale.
-Mama ta nu ar fi fost niciodat de acord cu un astfel de limbaj.
-Mama mea nu ar fi fost niciodat de acord cu o mulime de lucruri.Vrei s
discutm despre cteva dintre ele?
-nc m mai nepi,dup cte vd.N-a putea spune c m surprinde.De fapt,
cred c a fi fost dezamgit dac ai fi renunat la stilul zeflemitor.Se aplec,lu o
cutie de chibrituri i i aprinse o igar.Stai jos.Povestete-mi despre afacerile
tale.Sayre se aez pe una dintre canapelele desprite de o msu de cafea.
-Merg bine,spuse ea.
-Unul dintre lucrurile pe care le detest,Sayre,este modestia.Dac ai reuit,i-ai
ctigat dreptul s te mndreti cu asta.Am citit articolul la despre tine n
Chronicle.A avut impact.Poze i tot tacmul.Zicea c tu eti designerul preferat
pentru elita din San Francisco.Sayre nu l ntreb cum de aflase despre articolul
din ziar.l tia n stare de orice,chiar i de spionaj.Probabil c tia mult mai
multe despre viaa ei n California dect bnuia ea.Probabil c Beck Merchant i
strngea informaiile.
-Ct a trebuit s-i dai acelui btrnel ca s-i preiei afacerea? Bnuiesc c mult
prea mult.
-Acel btrnel era prietenul i mentorul meu.Lucrase pentru renumitul decorator
n timp ce i fcea studiile de specialitate.La absolvire,i oferise un post cu
norm ntreag.Era mult mai mult dect o persoan care ncasa un comisiondin
vnzarea unor creaii ale altcuiva.Apoi,se cstorise cu ea pentru ca Sayre s i
continue afacerea.O trimisese n cltorii de afaceri pentru a achiziiona materie
prim din Hong Kong i antichiti din Frana,contnd pe calitile ei: un anume
sim al afacerilor i un bun-gust extraordinar:Avea patruzeci de ani de
experien. Sayre aducea idei noi i creatoare.Formaser o echip extraordinar.
-Cnd a hotrt s se retrag,continu ea,a stabilit termenii vnzrii foarte
avantajoi pentru mine.Sub conducerea ei,afacerea prosperase.Astfel c i-a

achitat datoria n trei ani,la jumtatea termenului stabilit.Nu i spusese lui Huff
acest detaliu,considernd c situaia afacerilor ei nu era nici pe departe treaba
lui.
-Atrnarea draperiilor la ferestre te transform ntr-un pionier al schimbrii,zise
Huff cu ironie,minimaliznd n mod deliberat impostana afacerii ei,dar ea nu
muc momeala.
-mi place munca mea.A face-o cu plcere i pe gratis.Din fericire,este pe ct
de plcut, pe att de bnoas.
-i-ai scos investiia nzecit.Huff agit cuburile de ghea n pahar.Nici
cstoriile tale nu au fost chiar pguboase,nu?Dac nu ar fi fost acele clauze
pentru care am insistat att de mult n contractele prenupiale,nu ai fi fost n
stare s i cumperi aceste iluzii i munca pe care i-o iubeti att de mult.
Pentru a putea vorbi,Sayre fu nevoit s i descleteze flcile.
-Mi-am ctigat acei bani,Huff.
-Exist i moduri mai urte de a-i ctiga existena,remarc Chris,fcndu-i
apariia n camer.E avantajos s-i construieti o carier din divorurile de
brbaii bogai.Se aez pe canapeaua din faa ei i i zmbi peste msua de
cafea.Nu e tocmai un drum greit n carier.Primul ei impuls fusese s se ridice
i s ias n goan,dar tia c asta nu ar fi fcut dect s l amuze.S-i dea o
asemenea satisfacie ar fi fost mai ru dect s i ndure rnjetul batjocoritor.
-Eti la fel de nesuferit ca ntotdeauna,Chris.Dar n ceea ce privete avantajele
divorurilor de brbaii bogai ai dreptate.Sunt sigur c fosta ta soie ar fi de
aceeai prere.Rnjetul lui Chris pli un pic,dar zise calm:
-Ai neles greit,Sayre.Mary Beth nu vrea s divoreze de mine.
Crezuse c absena soiei lui Chris din snul familiei era dovada clar c
mariajul cu nbdi al fratelui ei se sfrise.
-De ce nu este aici? ntreb ea.
-Locuiete n statul Mexico,ntr-o cas cu vedere la Pacific.Eram n vacan
acolo.ntr-o zi,am but ceva mai mult margarita.Mary Beth se pricepe foarte
bine s speculeze un avantaj.M-am trezit a doua zi diminea cu casa pe numele
ei.Totul a decurs conform planului ei.Mai nti,a luat casa i servitorii,apoi mi-a
zis c vrea s ne separm,pe perioad nelimitat,zise Chris,aruncndu-i tatlui
su o privire.
Sayre nu o cunotea pe cumnata ei,deoarece Chris se nsurase dup plecarea
ei,dar i nchipuia c pentru c l suportase o perioad,mndrua lui merita o
cas pe coasta Pacificului.Se ndoia c mariajul l fcuse s renune la aventurile
lui ntmpltoare.n timp ce Chris i explicase lui Sayre de ce lipsea soia lui,

Huff sttuse aparent linitit n fotoliul su pufind din igar.n realitate,nu era
linitit.Era vexat.Sayre observ c inea paharul att de strns,nct degetele
groase i se albiser la ncheieturi.Huff era nemulumit de starea csniciei lui
Chris,de asta era nefericit.
-Nu avei copii?
-Nu nc,dar nu s-a terminat.Expresia tmp a lui Chris se schimb ntr-un
zmbet cnd privi dincolo de ea,spre u.
-Intr,Beck,spuse el.
-Nu vreau s v ntrerup,zise el din spatele lui Sayre,care nu se ntoarse s-1
priveasc.
-Te rog,f-o.Avem nevoie de o pauz.Sayre l auzi pe Beck apropiindu-se.El
ocoli captul canapelei i i se adres lui Huff:
-Red este aici.
-Dar a plecat acum o or.
-S-a ntors.i de data asta este n misiune.l nsoete Wayne Scott.Vor s
discute cu noi.
-Despre ce?Beck se uit la Huff de parc i-ar fi spus:Tu despre ce crezi?
-Ct va dura? Atmosfera de nmormntare m-a obosit i speram s pot iei un
pic,zise Chris.Sayre era uluit de preocuparea lui pentru propria-i persoana ntrun asemenea moment,dei nu ar fi trebuit s fie.ntotdeauna l preocupa un
subiect numai n msura n care l afecta pe el,planurile i dorinele lui.Egoismul
lui,ncurajat de indulgena lui Huff fa de el,nu avea limite i se manifesta chiar
i acum cnd abia i nmormntase fratele.Incapabil s-i mai suporte
compania,Sayre se ridic.
-Acum,plec i v las cu eriful vostru.l privi pe Huff i adug: Danny a fost de
departe cel mai bun dintre noi.Regret sincer moartea lui.Apoi i privi fratele i
zise:
-Chris-se opri,negsind nimic care s nu fie o ipocrizie.La revedere.Se ntoarse
spre Beck,dar pentru acesta nu avu dect un salut de curtoazie.
n timp ce trecea pe lng el,acesta i atinse braul.
-Red ar vrea s rmi.nainte de a-i reveni din uimire pentru a putea vorbi,Chris
ntreb:
-De ce ea?
-Nu mi-a spus.
-Trebuie s fi spus ceva,zise Sayre.Merchant se uit la ea cu asprime.
-Mi-a spus doar ce i-am zis deja.C ar vrea s fii i tu pe aproape.S-i invit
nuntru,Huff?

-sta chiar c nu e un moment potrivit.Ca i lui Chris,i mie mi-a ajuns s mai
discut despre moarte.M-am sturat.Totui,poate c am putea s terminm o dat
cu asta.Condu-i nuntru,Beck.Sayre nu avea de gnd s stea i inteniona s i
comunice acest lucru lui Red.Beck Merchant dispru i reveni nsoit de erif i
de un tinerel.Sayre atac imediat:
-Domnule erif,ncerc s prind un zbor n noaptea asta din New Orleans i sunt
deja n ntrziere.
Red Harper era n costumul negru pe care l purtase la nmormntare.Tnrul
ajutor purta uniforma obinuit,dar i scosese plria.Se uita prin camer,
observnd detaliile ncperii,nelinitit ca un cal de curse,exact cum l descrisese
Beck Merchant.
-mi displace s te rein,Sayre,dar Scott,aici de fa voia s v pun tuturor
cteva ntrebri,spuse eriful.
-i apreciez meticulozitatea,zise ea,adresndu-i-se direct tnrului din faa ei.i
admir simul datoriei,dar m tem c nu dein nici o informaie care s i fie de
folos.Nu locuiesc aici i nu am avut nici un fel de contact cu Danny de mai bine
de zece ani.
-E adevrat,doamn,dar e posibil s tii mai multe dect v putei imagina.Dup
dialect,era mai degrab din Texas dect din Louisiana.V deranjeaz dac mai
stai o clip? Nu o s dureze,v promit.Nemulumit,Sayre se ntoarse la locul ei
de pe canapea.
-Beck,adu dou scaune de la masa de joc pentru reprezentanii legii.Tu poi s
stai lng Sayre,ordon Huff din fotoliul su.Cei doi se aezar pe scaunele
aduse de Beck,iar acesta lu loc lng Sayre.Ea i arunc o privire lui Huff i
vzu n ochii lui o sclipire diavoleasc,n timp ce stingea bul de chibrit cu care
i aprinsese igara.
-Red,ai cerut aceast adunare.Ai toat atenia noastr.Ce anume te preocup?
eriful i drese vocea:
-tii c l-am angajat pe Wayne Scott s ne ajute cu investigaiile n departament,
spuse el aproape scuzndu-se.
i?
-Pi,el a fcut ceva cercetri la tabra ta de pescuit i a gsit deva lucruri legate
de sinuciderea lui Danny care nu se potrivesc.Huff l privi pe tnrul ajutor:
-Cum ar fi?Wayne Scott se foi pe scaun,pn ajunse s stea pe marginea lui,ca i
cnd i-ar fi ateptat cu nerbdare rndul s vorbeasc.
-Puca cu care s-a tras ...

-Puca? exclam Sayre.Cnd Beck i spusese c Danny murise cu un glon n


cap,ea bnuise c era vorba de un pistol.Nu tia prea multe despre arme,dar
putea face diferena ntre un pistol i o puc,ca i ntre rnile produse de
acestea.n funcie de calibru i traiectorie,un glon de pistol,tras n capul unui
om,poate fi mortal,i cu siguran las urme urte,dar nu se poate compara cu
gaura produs de un cartu de puc.
-Da,doamn,zise detectivul solemn.Nu a avut nici o ans de supravieuire.
Beck zise rspicat:
-Poate ar trebui s treci la subiect.
-Ei bine,domnule Merchant,prerea mea e urmtoarea.Victima avea nc
pantofii n picioare.Timp de cteva secunde,toi se uitar la el,fr s neleag.
Primul reaciona Huff:
-Nu neleg ce naiba vrei s spui,dar...
-Stai puin.Beck ridicase mna s-1 opreasc pe Huff,dar l privea pe Scott.Cred
c neleg nelmurirea detectivului,continu el.
-Chris aprob,dnd din cap i zise:
-Nu nelege cum ar fi putut Danny s apese pe trgaci.
-Exact,spuse Scott.Am mai investigat odat o sinucidere n Carthage,n estul
Texasului.Omul apsase pe trgaci cu degetul mare de la picior...Se ntrerupse i
se uita la Sayre.M scuzai,doamn,c vorbesc att de deschis despre...
-Nu voi leina.i,apropo,numele meu este Lynch.
-O,mi pare ru.Credeam c...
-n regul.Continu,te rog.Scott i privi pe rnd pe cei prezeni.
-Ei bine,zise el,toate celelalte detalii ale sinuciderii domnului Hoyle seamn cu
cealalt sinucidere.Ceea ce nu neleg este cum a apsat pe trgaci.Ar fi o
adevrat jonglerie,avnd n vedere lungimea...A,dar sta este un alt aspect care
m-a ncurcat.Arma are un ncrctor dublu.Unul pe fiecare parte,i ambele erau
pline.Dac ai de gnd s i tragi un glon n cap,de ce ai ncrca ambele
ncrctoare? E puin probabil s mai ai nevoie de un al doilea cartu.
Nimeni dintre cei prezeni nu risc vreun comentariu.Red Harper i drese
glasul:
-i aminteti cnd ai vzut ultima dat acea puc,Huff Nu vd nici un loc liber
n rastelul tu,zise el i fcu un semn cu capul spre dulapul cu ui de sticl din
colul ncperii.Huff deinea o colecie de arme-cteva pistoale,arme de
vntoare pentru cprioare i chiar o puc cu btaie lung pentru psri.Toate
erau la locul lor.

-Era o arm veche.Nici unuia dintre noi nu i plcea.Am retras-o,ca s spun


aa.Am dus-o la tabra de pescuit pentru urgene.Nu tiu cnd s-a tras cu ea
ultima oar,zise Huff.
-Eu tiu,interveni Chris.Dup plictiseala din glasul lui,nimic nu era mai lipsit de
importan ca arma cu care fusese ucis fratele su.Chris continu:
-ntr-un weekend,cam acum trei luni, nu Beck? Beck aprob din cap.Am
petrecut o noapte acolo.Frito o luase razna.Am ieit s vedem despre ce este
vorba i am vzut un dihor.Beck a tras de dou ori n aer ca s l sperie.
Beck Merchant continu povestea:
-n dimineaa urmtoare,am uns arma,am ters-o i am pus-o la loc n dulapul de
deasupra uii.
-Ai ncrcat-o? ntreb eriful.
-Nu.
-Atunci altcineva a facut-o,spuse Wayne Scott.
-Ai verificat amprentele?
-Da,doamn,ale fratelui dumneavoastr,Danny,sunt peste tot,dar i ale altcuiva.
Cele mai frecvente fiind,probabil,ale dumneavoastr,i se adres lui Beck.
-Deci tii c Danny a atins arma,zise Sayre.
-Da,doamn,dar nu tiu cnd.
-Pe trgaci este amprenta lui?
-Nu am putut lua o amprent clar de acolo,zise Red Harper.Ceea ce ne ncurc
din nou.Dac Danny ar fi atins ultimul arma ...ls fraza neterminat.
Huff,care tcuse tot timpul,prea c i pierduse rbdarea.Se ridic din fotoliu,l
ocoli,se uit la Scott Wayne,dar i se adres lui Red Harper:
-De ce i permii stuia s ne trasc prin toat chestia asta? Ca s i justifice
uniforma asta boas? Dac e aa,pot s i dau eu ceva mai bun de fcut,ca de
exemplu,s patruleze pe la fabricile mele i s bage frica n toi cei care vorbesc
despre uniune.Asta i-ar justifica ntr-adevr orele de program.Aa cum se
prezint situaia,nu face dect s m rein din treab i s m fac s m
gndesc la lucruri cu care nu mai vreau s mi bat capul.Danny e mort.L-am
ngropat.Asta este tot.Huff lu alt igar din pachet.
-Scuzati-m,domnule Hoyle,dar asta nu este totul.
Huff se holb la Scott,n timp ce i aprindea igara.Tnrul continu cu curaj:
-Nu este vorba numai despre poziia armei fa de corpul lui Danny sau de
contorsiunile pe care trebuia s le fac ca s poat apsa pe trgaci n timp de
eava era n gura lui.Mai sunt i alte lucruri care m intrig.

Sayre nu-i ddea seama dac faa tnrului detectiv deveni roie de trac sau de
nflcrare.Oricum,lua atitudine n faa marelui Huff Hoyle i ea l aprecia
pentru asta,chiar dac era contient c dup noaptea asta,zilele lui n serviciul
erifului erau numrate.
-S auzim ce anume te-a pus pe jar,zise Huff.
-Religia la care fiul dumneavoastr aderase de curnd.Surprizele se ineau
lan.Sayre se uit la Chris i apoi laHuff s vad dac vor rde la ideea c un
Hoyle putea adera la o religie.Cei doi rmseser mpietrii,doar Huff se
ncrunt i mai tare.Sayre se ntoarse ctre Beck Merchant care sesizase n mod
evident uluirea ei.
-Danny se alturase de curnd unei congregaii de...ncepu Beck.
-Recitatori din Biblie,zise Huff.
-Le mbriase credina i devenise foarte evlavios,continu Beck.
-Ct de recent?
-Cam de un an.Nu lipsea duminica de la biseric sau de la o ntlnire de
miercuri.
-Devenise tare plicticos,adug Chris.Nu mai bea i se supra dac luam numele
Domnului n deert.Devenise un ciudat adept al lui lisus.
-Ce l-a determinat? ntreb Sayre Chris ridic din umeri.
-Nu l-ai ntrebat niciodat?
-Ba da,Sayre.Dar nu voia s vorbeasc despre asta.Beck Merchant interveni:
-Nu am reuit s facem legtura cu un eveniment,cum ar fi o moarte a cuiva
apropiat sau ceva de genul sta.E de ajuns s spunem c devenise o cu totul alt
persoan n ultimele luni de via.Se schimbase complet.
-n bine sau n ru?
-Asta ine de prerea fiecruia,zise Huff.
Tonul su aspru exprima prerea lui despre convertirea religioas a lui Danny.Se
ntoarse ctre tnrul detectiv:
-Ce legtur crezi c are asta cu moartea lui?
-I-am interogat pe membrii congregaiei sale i pe pastor care vorbise cu Danny
n acea duminic diminea.Fr excepie,toi considerau c era exaltat i
fericit.Plecase de la slujba de diminea bine dispus i le spusese tuturor c i va
revedea la slujba de sear.i privi n ochi pe rnd i adug: Mi se pare ciudat ca
un om ntr-o asemenea stare de spirit,nltoare,s plece i s se sinucid.
-Vrei s spui c a fost regizat s par o sinucidere? ntreb Sayre.
-Ei,nu-i atribui concluzia lui Scott,Sayre,zise Red Harper,aruncnd o privire
grea ctre Huff.El spune doar ...

-Ceea ce spun este c circumstanele morii lui Danny Hoyle merit cercetate cu
mai mult atenie,zise tnrul.
-Medicul de cartier nu pune sub semnul ntrebrii sinuciderea.
-Aa este,domnule Merchant,dar cauza morii a fost evident.Se uit la Sayre.
Voi sri peste terminologia de specialitate folosit n rapotul medicului legist.7
Felul n care s-a produs moartea,n opinia mea,nu este concludent.
-Felul n care s-a produs,repet Beck,aintindu-i ochii asupra detectivului.eava
putii era n gura lui Danny.Asta nu prea sugereaz c moartea sa a fost un
accident.
-i eu cred la fel,zise Scott,dnd din cap gnditor.Am putea s spun i c a fost
un accident de vntoare.Deci,dac hotrm c nu a fost un accident,atunci
putem s ajungem la concluzia c a fost o crim.Red Harper fcu o grimas ca
de durere.Asta m determin s v pun ntrebarea valabil pentru toi: tii pe
cineva care i-ar fi putut dori moartea lui Danny?
CAPITOLUL 6
Cldura dup-amiezei i fcuse efectul asupra aranjamentelor florale care
acopereau proasptul mormnt.Bobocii se ofiliser.Petalele deveniser maronii,
aplecndu-se spre propriile tulpini ca i cnd i-ar fi recunoscut nfrngerea.
Deoarece nu sufla nici o boare spre a dispersa fiimul negru de la furnale,acesta
forma un plc de nori cenuii deasupra cimitirului.Spnzura acolo ca un giulgiu
hidos.Sayre l percepu ca fiind giulgiul lui Danny.Se dusese la cimitir ncercnd
s-i gseasc ntr-o oarecare msur pacea,dar dup discuia de asear cu
detectivul,moartea lui Danny nu i se prea uor de acceptat.
Dintre copii,Danny i semna cel mai puin lui Huff.Era tandru,vorbea blnd
i,din cte tia ea,nu fcuse nici un ru n viaa lui i nu jignise pe nimeni.
Cnd erau copii,el fusese ntotdeauna aftfel dect ea i Chris.Protesta,fiind ferm,
atunci cnd i se fcea o nedreptate,ns,cel mult,urla la Chris care era
indiscutabil cel mai zpcit dintre toi.Chris fusese ntotdeauna diabolic i tiuse
cum s i manipuleze fratele mai mic.Danny cdea ntotdeauna n capcanele lui
Chris,care adesea se dovedeau crude.
Ea avea firea cea mai aprig.Ori de cte ori se dezlnuia asupra lui Danny
pentru un afront real sau nchipuit,el trata conflictul cu graie i nu-i purta pic
pentru lucrurile ngrozitoare pe care i le striga ea.
Odat,n timp ce debita una dintre cele mai urte tirade,i arunc camionul
preferat n heleteu.El plnsese,o fcuse n toate felurile i i ceruse s se arunce
n ap i s-1 recupereze.Bineneles c refuzase i i descrisese cu amnunte

chinuitoare cum camionul su strlucitor avea s rugineasc i s se erodeze


nainte de a ajunge n Golful Mexic.Danny plnsese cteva ore,dup care czuse
ntr-o melancolie care durase cteva zile.Mama lor ncercase s afle de ce era
att de suprat,dar el refuzase s o toarne pe Sayre.Dac ar fi fcut-o,s-ar fi
simit ndreptit c procedase aa.El ns o lsase s scape uor,ceea ce o
fcuse s regrete c fusese att de rea cu el.
Mama lui l alintase,deoarece fusese mezinul familiei.Sayre i amintea c Huff
spunea adesea c va face din biat un sclifosit,dac nu nceteaz s l
cocoloeasc.n pofida proteciei mamei sale,Danny tnjise cel mai mult dup
atenia
lui
Huff.Chris
o
ctigase
instantaneu,fiind
primul
nscut.Temperamentul i preocuprile sale le aminteau pe cele ale lui
Huff.Egoul lui Huff era satisfcut,
avndu-1 pe Chris aproape,deoarece era personificarea n miniatur a propriei
personalitii.n ce-o privea pe ea,era tratat mai degrab ca prinesa inutil,dar
decorativ a clanului.Sayre pretindea ca totul s fie cum vrea ea,n caz contrar,
avea grij s fac scandal.n timp ce mama ei considera c un asemenea
temperament era nepotrivit pentru o domnioar,tatl ei gsea c este amuzant
Cu ct Sayre se nfuria mai tare,cu att mai cu poft rdea el.
Danny,care tia s se stpneasc i se purta frumos,beneficia de cea mai puin
atenie din partea lui Huff.Sayre sesiz aceast stare de lucruri n familia ei,dar
la momentul respectiv nu avea inteligena i maturitatea necesare ca s i dea
seama de implicaii.Acum,adult fiind,tia ct de greu trebuie s-i fi fost lui
Danny,care era mereu ultima preocupare a lui Huff.
Lucrurile rmseser la fel i dup moartea lui Danny.Chris era n mod evident
motenitorul ales,miruit,care nu putea face nici un fel de ru.Ea era ghimpele n
coast,cea care l-a respins.Asta l fcuse pe Danny s fie copilul asculttor,care
executa ceea ce i se cerea i nu comenta niciodat,cel pe care se putea conta
ntotdeauna,dar care nu era niciodat luat n seam.S fi fost oare acest
sentiment de nimicnicie cel care l-a determinat pe Danny s se sinucid?
Sayre lu un trandafir din una dintre coroane i l aps pe buzele ei.Pe obraz i
se prelinse o lacrim.Nu era cinstit c cel mai dulce i cel mai inofensiv dintre ei
murise ntr-un mod att de violent.i,dac presupunerile detectivului Scott se
vor dovedi adevrate,atunci...
-Domnioar Lynch?Sayre sri n picioare i vzu o tnr care sttea la nici doi
metri de ea.
-Nu am vrut s v sperii,zise tnra n chip de scuz,credeam c m-ai auzit.
Recptndu-i glasul,Sayre zise:

-Eram pierdut n gnduri.


-Nu vreau s v deranjez.Pot s vin mai trziu.Voiam s...voiam s i spun
noapte bun.Fata era cam de vrsta ei,poate ceva mai tnr i se strduia din
rsputeri s nu plng.Sayre i amintea c o vzuse la poman,dar nu apucase
s vorbeasc cu ea.
-Sunt Sayre Lynch.ntinse mna i fata i-o strnse.
-tiu cine eti.Mi-a spus cineva la nmormntare,dar te recunoscusem deja din
fotografii.
-Fotografiile din cas sunt vechi.M-am schimbat.
-Da,dar prul i-a rmas la fel,iar Danny mi-a artat nu demult un articol n ziar
despre tine.Era foarte mndru de realizrile tale.Rse i Sayre fu impresionat de
muzicalitatea sunetului.Artai sofisticat i elegant,dar Danny mi-a spus c
aparenele pot fi neltoare i c de fapt eti un drac mpieliat.Dar a spus-o cu
dragoste.
-Cum te cheam?
-mi cer scuze.Sunt Jessica DeBlance.Sunt...am fost prieten cu Danny.
-Te rog,Sayre indic o banc de beton aflat sub un copac n apropierea
mormntului.Jessica purta o rochie elegant din mtase.Prul i era deschis la
culoare i i cdea n valuri pe umeri.Era micu i deosebit de frumoas.
Se aezar pe banc.Printr-o nelegere tacit,au stat i s-au uitat ndelung,n
tcere,la mormnt.Jessica i sufl nasul ntr-o batist.Acionnd din instinct,
Sayre i puse o mn pe umerii fetei.La atingerea ei,aceasta ncepu s plng n
hohote.Sayre ar fi vrut s-i pun o mulime de ntrebri,dar se abinu pn cnd
Jessica se mai potoli i murmur o scuz.
-Nu te scuza.M bucur c fratele meu a avut pe cineva care s plng dup el n
faa unei strine.Se pare c ai fost foarte buni prieteni.
-De fapt,urma s ne cstorim.Jessica ntinse mna sting i Sayre rmase far
grai cnd vzu diamantul rotund de pe veriga subire de platin.
-E minunat,murmur ea.Inelul ntruchipa o simpl declaraie de dragoste,n
genul lui Danny,i se simi cuprins de mil fa de biata fat.Era,de asemenea,
furioas pe Chris i pe Huff.Logodnica lui Danny ar fi trebuit inclus n suita
familiei.
-mi pare ru c nu mi-am fcut timp s vorbesc cu tine acas.Nu tiam c
Danny era logodit.Nimeni nu mi-a spus.
-Poate c Danny ncercase.Poate c acesta era motivul pentru care o sunase,
gndi ea.

-Nimeni nu a tiut de logodna noastr,spuse Jessica.Nimeni din familia ta.Danny


nu voia ca fratele sau tatl su s afle despre noi dect dup ce ne-am fi
cstorit.Dei tia dinainte rspunsul,Sayre puse ntrebarea fireasc:
-De ce?
-Nu voia ca vreunul din ei s se bage ntre noi.tia c n-ar fi fost de acord s m
ia de soie.
-Este ridicol.De ce s nu fi vrut?
-Nu provin dintr-o familie cu bani,domnioar Lynch,spuse tnra,zmbind cu
amrciune.
-Spune-mi Sayre.
-Tata lucreaz la o fabric de tutun din New Iberia,iar mama este menajer.Au
strns totui suficient de muli bani ca s ne trimit pe mine i pe sora mea la
colegiu.Noi suntem bucuria i mndria lor pentru c amndou am devenit
nvtoare.
-Au tot dreptul s fie mndri i nu spun asta din politee.Cum l-ai cunoscut pe
Danny?
-Predau la clasa a treia,dar mai lucrez ca voluntar la librria oraului.A venit
ntr-o sear s caute ceva i s-a cufundat n lectura unei cri.Era ora de
nchidere i i-am spus s plece.S-a uitat la mine ndelung i mi-a spus:.Voi
pleca cu condiia s vii cu mine la o cafea.i atinse obrazul cu dosul palmei ca
i cnd amintirea momentului ntlnirii lor o fcuse s roeasc.
-Te-ai dus?
-La cafea? Da,zise rznd uor,dei nu ar fi trebuit.Nu e stilul meu s ies undeva
cu un brbat pe care tocmai l-am ntlnit,dar m-am dus.i ntoarse privirea ctre
mormntul plin de flori.Am stat de vorb ore ntregi.nainte de a ne despri,mia cerut o ntlnire n weekendul urmtor.Cnd am aflat c era fiul lui Huff
Hoyle,m-am speriat.M-am rugat s nu fie adevrat,dar mi plcuse Danny att de
mult,nct m-am dus la ntlnire.Am cinat undeva ntre New Orleans i Destiny.
Danny zicea c vrea s m duc acolo pentru c era un local grozav i a avut
dreptate.Am neles ns de ce alesese un loc mai ascuns.Nu m deranja,nu
voiam n mod deosebit s am de-a face cu familia ta.Sper c nu te deranjeaz.
-Deloc.i eu ursc faptul c am de-a face cu ei.tiu mai bine dect tine ct de
ticloi sunt cei din familia mea.Jessica zmbi trist.
-Danny nu era ticlos.
-Nu.El nu era.
-Lucra la fabric i i fcea treaba bine,dar inima lui nu era acolo.Nu era de
acord cu strategia de management a fratelui i a tatlui tu.Nu era de acord cu ei

n mai multe privine,dar nu putea s-i impun punctul de vedere.Obiceiurile de


o via se schimb greu.Cu toate astea,devenea din ce n ce mai curajos.
Sayre reinu aceast declaraie pentru a o analiza mai trziu. Se ntreba cum i-o
fi demonstrat Danny noua lui atitudine.
-De ct timp erai logodii?
-De dou sptmni.
-Dou sptmni? exclam Sayre.
-Exact.Fata scutur cu hotrre din cap.Spun c s-a sinucis.Nu e adevrat.tiu c
nu e aa.Ne fceam planuri unde s mergem i ce s facem.Alesesem deja nume
pentru viitorii notri copii.Danny nu s-ar fi sinucis.Ar fi considerat c este un
pcat.Cuvntul pcat atrase urmtoarea ntrebare a lui Sayre:
-Mergeai la aceeai biseric?
-Da.Dup a doua ntlnire l-am invitat s mearg cu mine.Cntam un solo n
acea duminic la slujb.La nceput,a fost reticent.Zicea c Huff-aa i spunea,de
obicei,tatlui su-dispreuia religia.I-am spus c nu a mai putea s m ntlnesc
cu el dac nu credea ca i mine i vorbeam serios.M-a nsoit n duminica
aceea.Dup acea ntlnire,i-a dat seama c ceea ce lipsise din viaa lui atta
vreme era dragostea pentru Dumnezeu.A descoperit-o i a devenit un alt om.
n aceast privin,Chris,Huff i Beck Merchant erau de aceeai prere,doar c
puseser schimbarea de personalitate a lui Danny pe seama pierderii raiunii i
nu pe aceea a unei renateri pe baze religioase.Au vzut-o ca pe o schimbare n
ru,nu n bine.
-Cred c ai fost foarte bun cu fratele meu,Jessica.M bucur c te-a cunoscut.i
sunt fericit c l-ai iubit.
-Nu pot accepta nici un fel de mulumiri n acest sens.Vocea i se frnse i i
duse batista la ochi.l iubeam din toata inima.Cum am s trec prin toate astea'?
Sayre o strnse la piept.Ochii ei erau,de asemenea,plini de lacrimi,n egal
msur pentru Danny i pentru Jessica Danny trecuse deja n nefiin,n timp ce
inima acestei tinere se firngea sub ochii ei i nu exista o alt consolare dect
trecerea timpului.Sunt momente n via crora nu crezi c le vei supravieui...i
nici nu eti sigur c vrei asta.Se ntmpl lucruri att de dureroase,nct ai
prefera s mori dect s agonizezi.Sayre trecuse la rndul ei prin aa ceva.i
amintea cum e s te doar sufletul att de tare,nct ai vrea s mori.Nimic nu-i
poate uura durerea.Dar instinctul de supravieuire este miraculos.Inima unui om
continu s bat chiar i dup ce i-a pierdut dorina de a tri.El continu s
respire chiar i atunci cnd dorina de a respira a disprut.i rmne n via.

Nu o comptimea pe logodnica lui Danny pentru durerea ei imens i nici nu


ncerca s o consoleze,folosind cuvinte banale.O inea doar n brae i ar fi
continuat s o in toat noaptea,dac ar fi fost necesar.Atunci cnd ea trecuse
prin momente grele nu avusese pe nimeni alturi ca s o consoleze.
n cele din urm,fata ncet s mai plng.
-Lui Danny nu i-ar fi plcut s m vad aa,zise ea,dup ce i terse ochii i i
sufl nasul.Nu accept versiunea medicului legist
-Nu tiu dac te consoleaz,dar nu eti singura.Deja se ridic mai multe semne
de ntrebare.Sayre i povesti cu lux de amnunte despre ntrevederea cu eriful i
cu ajutorul acestuia.Cnd termin de povestit Jessica se gndi cteva momente,
apoi.ntreb:
-Asistentul sta lucreaz pentru erif?
-tiu la ce te gndeti.C acest detectiv este n subordinea lui Red Harper.Dar
chiar i aa pare hotrt s i duc investigaia pn la capt.
Fata i muc buza inferioar.
-n ultima vreme,Danny prea preocupat de ceva,dar cnd l ntrebam ce se
ntmpl glumea,zicnd c se ntreba cum m va putea ntreine sau dac l voi
mai iubi cnd va fi complet chel sau dac voi deveni gras i urt dup ce se va
nsura cu mine.Chestii din astea.ncepusem s cred c mi se prea,dei l
cunoteam foarte bine.
-Nu i-a dat nici un indiciu n privina motivelor pentru care era att de
ngrijorat?
-Nu,dar ceva l deranja cu siguran.
-Ceva destul de important ca s l determine s se sinucid?
-Nu mi-ar fi fcut niciodat una ca asta.Nu m-ar fi lsat s m chinui o via
ntreag,gndindu-m de ce a fcut-o i cum a fi putut preveni gestul lui.Nu
m-ar fi mpovrat cu o asemenea ndoial.Nu,Sayre.Nu voi accepta niciodat c
s-a sinucis.Nu pot fi de acord nici cu ideea c a fost asasinat.Danny era att de
nevinovat.Chiar i muncitorii de la fabric,care nu gndesc prea frumos despre
ceilali membri ai familei,l plceau.
-Totui,Jessica,el era directorul serviciului de Resurse Umane,nsrcinat cu
angajrile i concedierile,cu cererile de asigurare,cu salariile.Asemenea
probleme pot provoca adversiti.
-Danny nu fcea dect s aplice politica lui Huff,muncitorii erau contieni de
asta.
-Poate,zise Sayre.Dar cineva cu porniri rzbuntoare s-ar putea s nu fi fcut o
asemenea diferen.Detectivul Wayne Scott ne-a ntrebat dac cunoteam pe

cineva care i-ar fi dorit moartea lui Danny,Beck Merchant...presupun c Danny


ti-a vorbit de el.
-tiu cine este.Toat lumea tie.Este un ef de hait la fabric.El i Chris sunt
efi de mafie.
-Sunt chiar aa de buni prieteni?
-Practic sunt nedesprii.Sayre reinu i aceast informaie spre a o analiza mai
trziu.nsemna c orice i-ar spune lui Merchant ar putea ajunge direct la Chris.
Ea i se adres din nou Jessici:
-Cnd eriful a pus ntrebarea dac vreunul dintre noi tie pe cineva care s i fi
dorit moartea lui Danny,domnul Merchant a rspuns n numele i n
asentimentul tuturora.Familia Hoyle i-a atras foarte muli dumani cu trecerea
timpului,din diferite motive.Dac cineva ar fi vrut s se rzbune,Danny ar fi fost
cea mai comod int,deoarece nu era vigilent i asta l fcea vulnerabil.
Jessica se gndi ndelung nainte de a vorbi:
-Cred c da.Dar este dureros s acceptm c el i-a pierdut viaa,deoarece cineva
avea o socoteal mai veche cu un membru al familiei.
-Sunt de acord.Sayre ezit o clip,apoi,ntreb: Ai de gnd s le spui lui Chris i
lui Huff despre logodna voastr secret?
-Nu.Sub nici o form.Prinii mei tiau pentru c Danny i ceruse tatlui meu
permisiunea.Numai ei i sora mea tiu.ntotdeauna ne ntlneam departe de ora.
Chiar i la biseric aveam grij s fim ntr-un grup,niciodat singuri.
Nu vd nici un motiv s le spun acum.Nu a face dect s strnesc o ceart cu
tatl i cu fratele tu,crora nu am nici dorina,nici puterea necesar pentru a le
face fa.Vreau s mi dedic toate gndurile lui Danny.Vreau ca toate amintirile
momentelor petrecute mpreun s fie plcute.Ei ar face sau ar spune ceva ca s
le ntineze.
-Din pcate,trebuie s fiu de acord cu tine Cred c ai luat o decizie foarte
neleapt.Nu le da ocazia s te rneasc mai mult dect au fcut-o deja.Ei au de
pierdut,dac nu vor avea ocazia s te cunoasc.Sayre strnse uor mna Jessici.
-M bucur c ne-am ntinit.mi este mai uor dup ce am aflat c Danny a fost
fericit n ultimul an al vieii sale.Sayre se hotr s plece,aa nct Jessica s
rmn s se reculeag la mormntul lui Danny.nainte de a-i lua rmas-bun,au
fcut schimb de numere de telefon.Sayre i promise c o va ine la curent cu
mersul anchetei.n contrast cu nfiarea ei fragil,Jessica zise cu hotrre:
-Oricare ar fi concluzia la care ajunge acest detectiv,eu tiu c Danny nu s-a
sinucis.Nu m-ar fi prsit niciodat.A fost ucis.

CAPITOLUL 7
Restaurantul Destiny Diner fusese renovat de la ultima vizit a lui Sayre.Bncile
paralele cu tejgheaua erau acum tapiate cu vinilin turcoaz.Blaturile meselor
instalate n separeuri erau tot turcoaz.Se pare c proprietarii localului
consideraser c aceast culoare inspirat mai degrab din Miami Beach ar
putea reface atmosfera clasic a anilor '50.Din pcate,rezultatul era dezastruos.
CD-urile se rspndiser i aici,dar cel puin tonomatul mai era nc acolo.Dei
decorul se schimbase,meniul hipercaloric care i bloca sngele n artere
instantaneu era acelai.Sayre comand i,apoi,se rezem de cutia roz a tonomatului pentru a-i savura butura i a se ntreba ce anume cuta ea aici i ce o
determinase s nu plece napoi,la New Orleans,pentru a prinde primul zbor spre
San Francisco a doua zi diminea.Cnd plecase de la cimitir,se dusese la cel
mai bun dintre cele dou moteluri din Destiny i i luase o camer.
Apoi,constatnd c i era foame,prsise camera spre a merge la cin.
La acea or trzie,era aproape singur n local,ceea ce i convenea de minune,
dat fiind starea ei de spirit.Avea nevoie de timp pentru a reflecta la toate cele
ntmplate pe parcursul zilei.Momentul ales pentru a merge la cimitir fusese
unul inspirat.Dac ar fi ajuns acolo o jumtate de or mai devreme sau mai
trziu,nu ar fi aflat niciodat de existena Jessici i de faptul c Danny fusese
fericit n ultimul su an de via.Conversaia cu femeia care-1 iubise fusese ca
un dar de consolare pentru ea.Dar cel mai important lucru era recenta lui
logodn,dovad clar c nu avea motiv s se sinucid.Acum,c deinea aceast
informaie,Sayre se ntreba ce ar putea face cu ea.
Logodna fusese i motivul pentru care Danny o sunase dup o tcere de zece
ani,lucru care o intriga.S fi avut el intenia de a-i mprti vestea bun sau
intenionase s ncheie socotelile cu ea nainte de a se sinucide? Sau poate c
dorise s-i cear un sfat n problema care l preocupa? Aceste ntrebri aveau s
o urmreasc toat viaa.
-Bun,Rocato
Smuls din gndurile sale,Sayre se uit n jur,ateptndu-se s vad pe cineva
vorbind cu eriful Red Harper (Rocatul),dar brbatul care sttea n picioare la
marginea separeului i o privea i spusese aa din cauza prului ei rou.Chiar se
considera original? Se pare c da,dup rnjetul sau de satisfacie.
Artnd spre paharul ei de Coca,o ntreb:
-Bei singur?
-i a vrea s rmn aa,spuse ea,privind drept nainte,n sperana c el va
nelege i se va retrage.

-De unde tii? nc nu ai ncercat s bei cu mine.


-Nici nu vreau s ncerc.
-Nici nu vreau,o imit el.Dar tiu c ai cptat ceva tupeu n San Francisco.
Sayre l privi mirat.
-Te ntrebi cum de tiu? Te cunosc,domnioar Sayre Hoyle.Nu a putea s uit
un asemenea pr.Ochii lui alunecar pe trupul ei n ceea ce considera el a fi o
abordare sexy.Dup cum te prezini ai cptat ceva obiceiuri proaste n
California.Toi poponarii de acolo vorbesc foarte afectat,aa c nu a putea
spune c nu te neleg.Se aplec spre ea,continund n oapt:
Sunt convins c fundul i-a rmas la fel de apetisant ca la aisprezece ani,cnd
erai majoret la echipa de fotbal i te fiai de colo-colo.n fiecare vineri seara,
m treceau fiorii cnd te vedeam fcnd toate giumbulucurile alea.Abia
ateptam s se fac iar vineri.
-Remarcabil,zise Sayre,aruncndu-i o privire veninoas.Nu vrei totui s
dispari?Brbatul se aez pe banca din faa ei.Ea ntinse mna dup geant,dar
nainte s se ridice i s plece,el o prinse de ncheietura minii.Sayre ncerc s
se elibereze i i spuse furioas:
-D-mi drumul.
-Nu fac altceva dect s ncerc s port o conversaie prietenoas.Doar nu suntem
complet strini.Nu i aminteti de mine?Sayre nu era dispus la o conversaie
prietenoas sau de alt gen,cu idiotul acela cu dini lungi i galbeni,cu clie i
cu urechi uriae,dar nici nu voia s atrag atenia celorlali oameni din local.Nu
dorea s se dea n spectacol,i pentru faptul c i lsase pe Chris i pe Huff s
cread c se ntorsese n New Orleans,aa cum plnuise.Nu le-ar fi luat mult
timp s afle c se lupta cu un macho n local,ceea ce i-ar fi amuzat teribil.
-Nu tiu cine eti i nici nu vreau s tiu.Dac nu mi dai drumul la mn
imediat...
-Ce? zise tipul,strngnd-o i mai tare de mn,apsndu-i cu degetul mare
partea inferioar a ncheieturii.Ce ai s faci dac nu i dau drumul?
-O s i rup gtul.i dac nu o face ea,o fac eu.Falca nedoritului ei companion
se ls cnd se uit n sus,n spatele ei.Sayre se ntoarse i l vzu pe Beck
Merchant,rezemat de peretele din spate al separeului su,relaxat,aa cum sttuse
diminea rezemat de maina ei.Zmbea i acum ca i atunci,dar de data asta cu
toat gura.Ochii lui confirmau ns ameninarea pe care o lansase i individul
deveni nesigur,dei ncerc s mascheze acest lucru:
-Cine eti tu ca s te bagi?
-Eu sunt cel care i va rupe gtul.

-i-am tbcit fundul odat,dar se pare c ai uitat.Nu-i nimic,o s i mprosptez


memoria.Blufa.Chiar i Sayre,care nu era mare expert n luptele cu pumnii,i
ddu seama de asta.
-D-i drumul,n clipa asta..Brbatul ezit doar o secund,apoi i ddu drumul i
se strecur afar din separeu.
-Ca toi cei din familia Hoyle,zise el,ntotdeauna i-ai nchipuit c tu eti cu stea
n frunte.Sayre nu se obosi s-i rspund.l privi,lund-o spre un separeu unde
amicii lui ncepuser s l scie pentru ca fusese refuzat.Apoi,l privi pe Beck
Merchant.
-A fi putut s m descurc i singur,zise ea.
-ine-i gndul.Beck se ndrept spre u,o deschise i fluier uor.Un cine
mare se ridic din patul amenajat n spatele unui camion i se gudur pe lng el.
-Du-te napoi i mnnc ceva.Cinele,un golden retriever,alerg spre uile care
se legnau i intr n buctrie.Sayre auzi saluturi de la personalul de serviciu.
Beck Merchant reveni lng ea.
-Frito? ntreb ea.
-De unde ii?
-Chris a pomenit de el.
-A,da.n noaptea de la cabana de pescuit.Cu dihorul.
-Am presupus c se referea la un cine.Se uit spre ua buctriei.Se pare c
Frito este un client fidel.
-Ca i mine,dar pe tine nu te-am mai vzut niciodat pe aici i sunt uimit.Parc
ziceai c la ora asta vei fi n drum spre California.
-Am fost la cimitir.Am ntrziat.i am preferat s rmn i s o iau din loc
mine diminea.Beck nu coment.
-Ai comandat?
-Un cheeseburger.Beck i strig buctarului scund din spatele tejghelei:
-Grady,dubleaz comanda ei,te rog.
-Imediat.Beck se aez.
-Ce ziceai despre rezolvarea situaiei cu Slap Watkins?
-Watkins!Acum mi amintesc.Era un scandalagiu cu civa ani mai mare dect
mine la coal.A fost suspendat o dat pentru c a tras cu ochiul n vestiarul
fetelor
-A rmas un scandalagiu.Chris spunea c a ieit de curnd din nchisoare.E
eliberat condiionat.Cnd am oprit maina,te-am vzut prin geam i mi s-a prut
c ai avea nevoie de ajutor.

-Rectific,mulumesc c m-ai salvat.Beck zmbi chelneriei,care se apropie,i i


fcu cu ochiul n momentul n care aceasta puse o Coca n faa lui.
-Ai reinut aroma mea preferat,mulumesc.
-Desigur,i zmbi ea insinuant.
-O cunoti pe Sayre Lynch? Cele dou femei se salutar.
-Cic Watkins este din nou n ora.Vrei s terg masa?
-Cred c este n regul,dar oricum mulumesc.
-Ar fi trebuit s l in acolo,zise chelneria.
-Las-i un pic de timp; se va ntoarce la nchisoare.
-Pn atunci,a prefera ca el i amicii lui s i gseasc un alt local unde s-i
petreac vremea.Burgerii vor fi gata n curnd.M bucur s te cunosc,i spuse
femeia lui Sayre,nainte de a pleca.Sayre se ndoi de sinceritatea ei.De fapt,prea
nemulumit c ea rmnea singur cu Beck.Precis c nu era singura inim pe
care acesta o inea ocupat n Destiny i Sayre tia de ce.Beck avea un sex,
appeal de necontestat-ochii verzi,prul blond nchis,zmbetul care sugera c te
poate convinge s devii obraznic.Arta la fel de bine n jeanii tocii i cmaa
uzat,pe care le purta acum,ca i n costumul de nmormntare.Una peste alta,era
o partid foarte bun.Chris i semna.i el se mbrca bine i era frumos ca un
star de cinema.Multe reptile sunt pe ct de frumoase,pe att de veninoase.Chris
era un arpe care te muca imediat ce te fermeca.Sayre avea n Beck tot atta
ncredere ct avea n fratele ei mai mare,poate chiar mai puin.Chris era ru de
la mama natur,pe cnd Beck era pltit ca s fie aa.
-Selma s-ar simi foarte jignit dac ar afla c am ajuns s mncm aici,dup ce
toat ziua a ncercat s ne hrneasc.
-Ne iubete.Mult mai mult dect am merita.Beck se aplec peste mas:
-De ce crezi c nu merii s fii iubit?
-Eti avocat,domnule Merchant,nu psihanalist.
-Nu fac dect conversaie obinuit.
-Mi se pare c i Watkins a spus la fel.Beck izbucni n rs.
-Atunci,tehnica mea are nevoie de ceva mbuntiri.Agit paiul n butur
cteva clipe.Sayre,mi cer scuze,zise el,cutndu-i privirea.mi cer scuze pentru
c i-am zis de btrnul Moses ntr-un mod att de brutal.A fost un gest meschin.
Chiar i cnd sunt furios,m port mai frumos.Detestndu-i propria nencredere
n ceea ce prea a fi o scuz sincer,Sayre ridic din umeri abia catadixind s o
ia n considerare.Chelneria se ntoarse cu comanda.Burgerii i cartofii prjii
erau exact cum trebuia s fie-grai,fierbini i delicioi.Timp de cteva minute,

mncar n tcere.Sayre era foarte contient c el o urmrea.n cele din urm,l


ntreb:
-Ce este,domnule Merchant?
-Poftim?
-Te holbezi la mine.
-Hm,mi cer scuze.M ntrebam i eu,ai fi murit dac mi-ai fi mulumit?
-Pentru ce?
-Pentru c l-am gonit pe Watkins.Beck salut,privind prin geam.Sayre se
ntoarse i vzu un brbat urcnd pe o motociclet.nainte de a goni pe
autostrad,le fcu un semn cu degetul mijlociu ridicat.
-Asta spune ce crede despre noi,nu? Apoi,uitndu-se prin separeu,zise: M-a fi
descurcat i singur,dar,probabil nu fr a face o scen despre care ar fi vuit tot
oraul mine.Deci,mulumesc.
-M bucur c am putut s te ndatorez.
-A zis c i-a tbcit fundul nainte,e adevrat?
-Asta-i versiunea lui.i termin burgerul i trase dou erveele pentru a-i
terge minile.Eu i Chris ne-am ntlnit datorit lui Slap Watkins.Dou cafele,i
ceru el chelneriei care revenise pentru a strnge farfuriile.Dac Frito v
deranjeaz,trimite-1 aici,mai spuse el.Fata i rspunse c animalul dormea i
plec s le aduc cafelele,pe care Sayre se bucur c le-a comandat.Era
degresantul perfect dup mncarea consistent.
-Chris i eu ne-am ntlnit cnd am intrat n fria SLU.Ne mai ntlnisem,
ntmpltor,nainte ca el s termine facultatea,dar nu ne-am cunoscut cu adevrat
pn acum trei ani.Beck i mulumi chelneriei pentru cafele cu un zmbet larg i
i se adres lui Sayre,avertiznd-o:
-Este cafea tare,nedecofeinizat.
-Am but aa ceva de cnd eram bebelu i nc mi se mai livreaz n San
Francisco.Sorbi o gur i continu: Ce s-a ntmplat acum trei ani,ca s v
reuneasc?
-Cazul Gene Iverson.n mod indirect.tii ceva despre asta?
-Numai ct am citit n raportul companiei.
-Acele rapoarte,care nu vrei s i se trimit,dar pe care le citeti oricum?
O prinsese,dar n-avea s recunoasc niciodat.Citea rapoartele cu atenie,nu
pentru c i-ar fi psat de bunstarea lui Chris i a lui Huff,ci pentru c o
interesau brbaii i femeile care lucrau pentru ei i pentru viitorul oraului.Fr
Hoyle Enterprises n-ar exista nici un fel de activitate economic local.Sute de

familii nu ar avea nici o sursa de venit Dei nu voia nici un fel de profit de pe
urma companiei,se simea datoare din punct de vedere moral s se intereseze
de situaia ei..
-Informaiile din rapoarte sunt cenzurate de Huff i Chris,astfel nct nu conin
nici o informaie negativ.Cu alte cuvinte,sursele mele de informaie asupra
cazului Iverson nu sunt demne de ncredere.Ce poi s-mi spui despre el?
Beck o privi cteva clipe nainte de a-i rspunde:
-Fratele tu a fost acuzat de crim,dar nu te-ai obosit niciodat s afli detaliile
cazului.Nu se manifest interesul tu puin cam trziu?
-Nu sunt interesat,sunt curioas.Nu dau doi bani pe Chris i pe viaa lui.i nici
pe Huff.Le-am scris despre asta acum zece ani i chiar dac sun cam dur,m
doare undeva.
-Unde a greit Danny?
-Orice ar fi fcut Huff i Chris,Danny a ndurat cu stoicism.Sunt sigur c ai
asistat la executarea ordinelor pe care i le ddeau n fiecare zi.Danny nu s-a
mpotrivit niciodat.
-n schimb,tu ai facut-o.Nu pn acum zece ani,se gndi ea.Nu pn nu
ajunsese pe fundul prpastiei.Nu pn nu se convinsese c pentru a supravieui
trebuia s-i prseasc familia i oraul i s nu se mai ntoarc niciodat.
-Am avut noroc,zise ea.Am gsit voina necesar pentru a-1 sfida pe Huff i am
plecat.Danny nu a fcut-o.Beck ezit,apoi zise:
-Poate c a plecat n felul lui,Sayre.
-Poate.
-Cnd ai plecat de aici,acum zece ani,nu nutreai fat de obediena lui aceeai
nelegere,nu-i aa?
-E adevrat.De fapt,Sayre plecase urndu-i pe toi.Abia dup ani ntregi de
terapie,sentimentele ei pentru Danny se schimbaser,dar nu suficient de mult
pentru a-i rspunde la telefonul dat din senin.Sorbi gnditoare din cafea i,n
timp ce punea ceaca pe ferfurie,constat c Beck o privea cu un interes
deconcertant,i reproa c-i destinuise lucruri pe care pn acum le spusese
doar psihologului ei.
-Vorbeam despre cazul Iverson,schimb Sayre vorba.
-Da.Beck i drese glasul.Ce vrei s tii?
-L-a ucis Chris? Sprnceana lui stng se ridic.
-Dar tiu c nu te ascunzi dup cuvinte.
-Da sau nu?
-Probele mpotriva lui Chris au fost circumstaiale.

-Asta nu e un rspuns.Ba nu,las-m s reformulez,sta este un rspuns


avocesc.
-Dovezile au fost prea slabe pentru a convinge juriul.
-i nici nu s-a mai redeschis cazul.
-Nu ar fi trebuit deschis de la bun nceput.
-Fr cadavru,nu exist crim,nu? Asta a fost menionat n articolele pe care
le-am citit.Cadavrul lui Gene Iverson nu fusese niciodat gsit.Dispruse fr
urm.
-Dac a fi un avocat al acuzrii,nu a deschide niciodat un caz de crim far s
am cadavrul,indiferent de dovezile circumstaniale,zise el.
-Cum te-ai implicat tu?
-Am citit despre asta n ziar Am crezut c e o cacealma,din motivele pe care ti
le-am expus.Am venit aici ca s uni ofer sprijinul colegului de frie.Pn am
ajuns eu,procesul se terminase.I-am gsit pe Chris i pe Danny srbtorind in
taverna aia de pe osea,cunoti localul.
-Razorback.
-Exact.Chris fcea cinste la toat lumea.Slap Watkins era acolo i ncepuse s
fac insinuri despre cumprarea dreptii cu bani i despre bogtaii care nu
erau niciodat nchii etc.Nu era bine pentru Chris.Nici pentru Danny.De fapt,el
a dat primul pumn n aprarea fratelui su mai mare.S-a dezlnuit iadul.Am
intervenit i eu i,n ciuda convingerii lui Watkins,am ntors situaia n favoarea
frailor.Am ters podeaua cu el.
-Aadar,ne-ai salvat pe toi din ghearele lui de Watkins.
-Aa se pare,zise el zmbind.Sunt util la casa omului.
-Huff i Chris par convini de asta.Beck se sprijini de tblia mesei i se aplec
nainte.
-M intereseaz foarte tare ce crezi tu.Rspunsul nu era prea simplu i ea se
eschiva:
-Cred c ar fi timpul s mi iau rmas-bun.Cnd Sayre i deschise geanta,ca s
plteasc,el spuse:
-Pltesc eu cina.Am cont deschis aici.
-Mulumesc oricum.
-i-e team c mi rmi datoare?Sayre puse o bancnot de douzeci de dolari
sub ceaca de cafea,apoi privi direct n ochii lui iscoditori:
-Nu mi-e fric de nimic,domnule Merchant.Beck o conduse la u.
-Cini,spuse el.
-Ce?Fluier ascuit.

-i-e fric de cini?Nici nu terminase de rostit ntrebarea c Frito se i afla la


picioarele lui.Era un animal frumos,cu o blan aurie i i agita coada att de
tare,nct Sayre fu nevoit s-1 mngie pentru a se potoli.Frito i saluta
stpnul cu atta entuziasm de parc ar fi trecut luni i nu minute de cnd l
vzuse ultima oar.Apoi i direcion afeciunea necenzurat ctre Sayre Dans
pe lng ea,i linse minile i se potoli numai n momentul n care i se ceru s fie
cuminte.Se ls pe labe i scnci asculttor,dar fremta de o energie debordant
i o implora pe Sayre,cu ochii lui mari cprui,s l mngie.
-E minunat.De ct timp l ai?
-De civa ani.De cnd avea apte sptmni.Un muncitor a adus civa la
fabric.M-am uitat n cutie i nu am putut rezista s nu iau unul acas.Mngie
capul cinelui.Mi-a dat mult de furc pn l-am nvat s nu mai fac tot felul
de stricciuni.Acum nu tiu ce m-a face far el.
Privindu-1 cum i revrsa afeciunea asupra cinelui,Sayre constat c Beck
avea ntr-adevr ochi frumoi,un zmbet promitor i un animal de companie
foarte drgu.Putea foarte uor pcli pe oricine.Sayre respinse ns ideea c el
ar putea fi un tip drgu.La sfritul zilei,rmnea tot consilierul pe probleme
judiciare al lui Huff Hoyle,capabil de trdare sindical i Dumnezeu mai tie de
ce altceva.Nu i-ar fi trecut nimic cu vederea,nici mcar aceast poz de iubitor
de animale,n sperana de a o impresiona.Afar,aveai impresia c te afli ntr-o
saun,n comparaie cu restaurantul cu aer condiionat.Aerul fierbinte o sufoc,
lsnd-o pentru moment fr suflare.Amei,i urechile ncepuser s-i vjie.
Beck o apuc de bra.
-Te simi bine?Sayre trase adnc aer pe nas i-1 elimin,apoi,pe gur.Ameeala
diminua.Vjitul din urechi,i ddu ea seama,venea de la unul dintre neoanele
din afara ariei restaurantului.
-Nu sunt tocmai aclimatizat.
-Dureaz un pic,zise uitndu-se la ea.Dar nu vei sta aici suficient de mult timp
pentru asta,nu?
-Nu chiar att de mult.Beck nu se deprt de ea i continu s o priveasc.
-nainte de a pleca,zise ea,a vrea sa te ntreb ...Ah!
-Ce s-a ntmplat?
-Frito m-a clcat pe picior.Cinele ncercase s i fac loc ntre ei i una dintre
labele lui aterizase pe piciorul ei..
-mi pare ru,zise Beck,deschiznd ua camionetei lui i fcndu-i semn lui Frito
s urce.Cinele se execut cu promptitudine i i scoase capul pe geamul
pasagerului,cu limba atrnndu-i,artnd adorabil de nevinovat.

-Sayre se mpletici pn la scara mainii i se sprijini de ea,examinndu-i


piciorul.
-Vreo pagub iremediabil?
-Nu.Este n regul.
-mi pare foarte ru.El se consider un cine mic.Dei piciorul i zvcnea,Sayre
spuse:
-Mai mult m-a speriat dect m-a rnit.
-Ce voiai s m ntrebi? i aminti Beck.
-A,da! Cum ai ajuns ca de la o ncierare cu fraii mei s devii consilierul juridic
pentru Hoyle Enterprises? Ct a trecut de la btaia de la Razorback,pn cnd
te-a angajat Huff?
-De ndat ce am ieit din spital.De fapt,Chris m-a invitat s rmn o perioad,s
mergem la pescuit,s pierdem vremea.n timpul sta,s-a lmurit c nu eram
mulumit de cabinetul de avocatur pentru care lucram.nainte ca ederea mea
aici s se ncheie,Huff mi-a fcut o ofert pe care nu am putut s o refuz.
Mutarea nu a fost o problem pentru mine.Nu venisem n Destiny cu intenia de
a rmne,dar nu mi-a luat mult s m hotrsc.
i nfipsese degetele n blana lui Frito i i masa lene gtul.Ochii cinelui erau
nchii,de plcere.Revenind la subiect,Sayre l ntreb ce se ntmplase cu
Calvin McGraw.Fusese avocatul lui Huff de cnd se tia ea.Beck Merchant l
nlocuise.
-Domnull McGraw s-a retras.
-Sau l-a retras Huff,coment Sayre.
-Nu tiu care a fost nelegerea lor.Sunt sigur c Huff i-a oferit o pensie
frumoas.
-A,nici nu m ndoiesc.Ca s te asiguri de tcerea lui McGraw este destul de
costisitor.
-Tcerea?
-n legtur cu mituirea jurailor n cazul de crim n care era inculpat Chris.
Beck Merchant ncet s se joace cu blana cinelui i i retrase mna.Animalul
scnci un protest,dar stpnul su nu-i ddu atenie,ci se duse direct spre Sayre,
prinznd-o ntre el i camionet.
-D-te la o parte,spuse ea.
-nc nu.
-Ce faci?
-Mrturisesc.Te-am minit.
-Va trebui s fii mai clar.

-narul.Sayre l privi far s neleag.


-Astzi,la heleteu,i-am alungat narul de pe fa.De fapt,nu era nici un nar.
Am vrut doar s te ating.n clipa aceea,o atingea doar cu ochii,care erau la fel de
eficieni ca i degetele.Nu ar trebui s stea att de aproape de ea.Era o distan
necorespunztoare pentru doi strini.Mai mult,era i un disconfort fizic.Era mult
prea nbuitor ca doi oameni s stea att de aproape,nct s i simt reciproc
cldura trupurilor,i s aib insuficient aer.
-Nu mi amintesc,mini ea,mpingindu-1 la o parte i ndreptndu-se spre maina
ei parcat nu departe.Beck o ajunse din urm,o apuc de bra i o ntoarse spre
el.
-Nu te cred.i,apoi,n seara asta ai lansat o serie de acuzaii ndrznee.Ai
insinuat c Chris a scpat cu faa curat dup ce a comis o crim; apoi,ai spus c
tatl tu a mituit juraii.Astea sunt delicte majore.
-La fel este i manipularea probelor.El ridic din umeri.
-M-ai pierdut.
-Noroi alb.Sayre art spre camionet.Cauciucurile tale sunt pline de noroi,ca i
cizmele tale.Privir n acelai timp boturile cizmelor,ieind de sub jeanii lui
tocii.Exist un singur loc n parohie unde solul are o asemenea culoare.n
Bayou Bosquet.Acolo este tabra de pescuit.
-Vrei s spui c?
-Ai fost acolo n seara asta.Nu te obosi s mini.tiu c ai fost.M ntreb doar ce
ai fcut acolo.
-Auzi,dac vreodat nu o s i mai mearg afacerea cu decoraiunile,poi s te
angajezi la FBI.
-Detectivul Scott a spus c pn nu ne va anuna el,cabana este considerat locul
crimei.A spus c a fost sigilat.
-Cu band galben fosforescent.
-Pe care tu ai ignorat-o.
-tiai despre cini c nu percep culorile? Frito nu i-a dat seama c este vorba de
locul crimei.A trecut de band A trebuit s m duc s l iau.
-Acelai cine care rspunde la un gest al minii,la comenzi verbale i
fluierturi?Se ls o tcere grea.Beck tia c fusese prins.
CAPITOLUL 8
Era roz i durduliu.Nu ncpea nici o ndoial n privina asta,i zise George
Robson.Oglinda tridimensional bine luminat din baie i evidenia toate
defectele fizice.Cu fiecare zi,prea c are tot mai puin pr pe cap i mai mult pe
spinare.Snii i de mreau i burta i se bomba.Penisul i se prea ct degetul mare.

Mai puin timp petrecut pe terenul de golf i mai mult n sala de gimnastic i-ar
fi fost de folos pentru a mai scdea de aici i a pune dincolo.n privina
penisului,nu erau prea multe de fcut i asta l ngrijora cel mai mult.Avea de
satisfcut o soie tnr i frumoas i sta era singurul echipament de care
dispunea.Prudent,i puse o pereche de boxeri nainte de a i se altura Lilei,care
sttea tolnit n pat,rsfoind una dintre revistele ei de mod.Se strecur lng
ea.
-Eti mult mai frumoas dect oricare dintre modelele din revista asta.Nu o
spunea doar aa.Dup prerea lui,Lila era cea mai frumoas femeie pe care o
vzuse vreodat.
-Hm.
-Nu,pe bune,vorbesc serios.Lila purta una dintre cmuele de noapte care i
plceau lui.Scurt.Cu bretele subiri.Una i alunecase de pe umr.Se ntinse i o
trase mai jos pentru a-i cuprinde snul.Ea i ddu mna la o parte.
-E prea cald n noaptea asta.
-Nu i aici,draga mea,tocmai am setat aerul condiionat aa cum i place ie.
-Pare mai cald.George se resemn i se ntinse lng ea,lsnd-o s- i
rsfoiasc revista.i studie chipul,prul frumos i trupul,ncercnd s-i alunge
teama.Avea vreo garaie? Dei nu voia,dar trebuia s tie,pentru c nesigurana
l omora.
-Frumoas nmormntare,remarc pe un ton obinuit.Expresia ei nu se schimb.
-Aproape am adormit n biseric.Plictisitor.Huff a fcut o poman de pomin.
-A fost OK.
-Unde disprusei?
-Disprusem? ntoarse o pagin.Cnd?
-Acolo,pentru o vreme.Nu te gseam.
-M-am dus s fac pipi.
-Am verificat la toalet.
-Era coad.M-am dus sus.Am voie? Sau ar fi trebuit s atept pn ne ntorceam
acas?
-Nu te nfuria,iubito,eu doar...
-Oh,las-o balt.Arunc revista pe podea.E prea cald ca s ne certm pe ceva att
de stupid ca mersul meu la toalet.ncepu s bat pernele din spatele ei.
Cumprase lenjeria brodat de la un magazin special din New Orleans.Costase o
avere.Srise pn n tavan,cnd vzuse soldul de pe cartea de credit.Ai cheltuit
atta pe fee de pern? ntrebase nevenindu-i s cread.

Ea i spusese c le va returna,dar fusese att de morocnoas urmtoarele


zile,nct cedase,spunndu-i c poate s le pstreze.i mulumise cu lacrimi n
ochi i i spusese c este cel mai bun so din lume.Se rsfaase cu declaraiile ei
de dragoste.
-Mulumesc c ai fost cu mine astzi,spuse mngindu-i coapsele apetisante.
Trebuia s ne ducem.Slujba de director de asigurri este foarte important.Am o
grmad de responsabiliti.Fr mine,familia Hoyle...
-Ai dat de mncare pisicii?
-Am amestecat mncare uscat cu cea din conserv,aa cum mi-ai spus.
Oricum,munca mea la fabric este la fel de important ca a lui Chris.Poate chiar
mai important.Ea ncet s i mai fac de lucru cu pernele brodate i se uit la
el.
-Nu e nici o ndoial c eti un om de baz n acea companie.Eu sunt prima care
tie cte ore petreci acolo; nu eti cu mine niciodat.Zmbind,i scoase cmaa
de noapte i o frec jucu de pieptul brbatului.Penisul lui mic se ridic
excitat.
-Ai ceva pentru Lila n noaptea asta? toarse ea.Strecurndu-i mna n boxerii
lui,se hotr s l fac fericit.tia cum s procedeze.Cnd o mngie i el,ea
gemu de parc ar fi fost la fel de ncntat ca i el.
Poate c se nela.Poate c era doar paranoic i percepea indicii i insinuri care
nu existau.Era pitic,gras i roz; Chris Hoyle era nalt,brunet i frumos i avea
reputaia c nici o femeie nu-i rezista.
George cunotea civa oameni la fabric ale cror csnicii avuseser de suferit
din cauza infidelitii nevestelor n favoarea lui Chris.n mod normal,orice
brbat s-ar simii nesigur n preajma unui asemenea afemeiat.
Lucra pentru ei de peste douzeci de ani.Le dduse totul-timp,integritate,
mndrie.Dar cu ct le ddeai mai mult,cu att cereau mai mult.Se hrneau cu
sngele oamenilor,cu vieile lor,cu sufletele lor.George se resemnase cu mult
timp n urm.Acceptase s fie un om supus.i totui undeva trebuia s existe o
limit,iar pentru George Robson,aceasta era soia lui.
mbrcat doar cu boxerii i o cma de bumbac de mod veche,Huff cobora
scrile largi.Voia s fie discret,dar cteva trepte scrir,i pn ajunse la
parter,Selma era deja acolo,nfofolit ntr-un halat prea gros pentru o asemenea
vreme.
-Avei nevoie de ceva,domnule Hoyle

-Pot avea un pic de intimitate n propria mea casa? Chiar stai cu urechea lipit
de podea?
-Scuzai-m c mi fac griji pentru dumneavoastr.
-i-am spus azi de o mie de ori c sunt bine.
-Nu sunteti bine,dar nu vrei s fii ngrijit.
-Nu putem amna conversaia asta pentru alt dat? Sunt n izmene.
-Eu spl de fiecare dat izmenele alea.Credei c m ruinez s v vd purtndule? n plus,nu e tocmai o imagine plcut.
-Du-te napoi la culcare nainte de a te concedia.Cu graia unei balerine fcu o
piruet pe papucii pufoi i se retrase n ntuneric,n camera din spate.
O vreme,Huff sttuse n pat treaz.Chiar cnd dormea,creierul lui continua s
lucreze.Asemeni furnalelor de la fabric,mintea lui funciona la fel de bine att
noaptea,ct i ziua.Unele dintre cele mai importante probleme ale sale i se
rezolvaser noaptea,n somn.Se ducea la culcare frmntat de o problem i se
trezea a doua zi cu o soluie furnizat de subcontientul su activ.
Problemele din noaptea aceea erau deosebit de suprtoare i somnul l ocolise
pe de-a-ntregul.Ori de cte ori nchidea ochii,vedea proasptul mormnt al lui
Danny.Chiar i acoperit de flori,un mormnt nu era dect o groap oarecare.
Pereii camerei sale ncepuser s se apropie i s l sufoce,ca pereii
mormntului i ai sicriului capitonat cu mtase al lui Danny.Niciodat nu fusese
claustrofob i n nici un caz m propria cas.Dei aparatele de aer conditiont
bteau ctre el,cearafurile erau att de ude de sudoarea lui,nct i se lipiser de
picioare.Avea de depit o problem grav de suflet.Deci n loc s zac acolo i
s i alimenteze propria mizerie pn la ziu,hotr sa se ridice i s ias
afar.Poate c linitea nopii ii va calma i-1 va ajuta s adoarm.
Deschise ua ce da afar.Nu existau sisteme de alarm la el n cas,iar uile se
ncuiau arareori.Cine ar fi ncercat s fure de la Huff Hoyle? Houl ar fi trebuit
s fie ori deosebit de curajos,ori de-a dreptul nebun.Huff i dispreuia pe arabi-ca
i pe evrei,latino-americani,negri,asiatici i pe cei de orice alt naionalitate
dect a lui-,dar aprecia justiia intransigent care domnea n rile islamice.Dac
ar fi prins pe cineva furnd de la el,i-ar fi tiat nenorocitului mna i abia pe
urm l-ar fi deferit prlitului sistem juridic,mult mai puin preocupat de
pedepsirea infractorilor dect de promovarea drepturilor lor.Gndul acesta i
acceler btile inimii.Vomit ceva amar.Se ls n balansoarul lui preferat i i
aprinse o igar.Pufi mulumit cu ochii la partea de orizont ptat de luminile
fabricii.Furnalele produceau un strat gros de fum deasupra oraului.Pentru
moment,fumul nu era foarte dens,dar efectul lui nu se diminua niciodat.Pe

timpul verii,ventilatoarele din tavan funcionau nonstop pentru c,adesea,ca i n


noaptea aceasta,ele asigurau singura briz.Huff se sprijini de sptar i ls aerul
s-i mngie pielea lipicioas.nchiznd ochii,se ntoarse napoi n timp la
momentul cnd vzuse pentru prima dat un ventilator.i amintea de parc ar fi
fost ieri.Fusese la o farmacie mpreun cu tatl su care cuta de lucru.
Farmacistul purta cravat i bretele.Cu plria n mn i cu capul n pmnt,
tticul lui se oferise umil s spele podelele din lemn sau s ard gunoiul n
curtea din spate.Era dispus la orice fel de munc pe care proprietarul prefera s o
atribuie cuiva care nu se temea de munc grea.De exemplu,vzuse nite cuiburi
urte de ciori la streini,n timp ce venea ncoace.Nu ar vrea farmacisul s i le
dea jos?
n timp ce cei doi brbai negociau condiiile angajrii temporare a tatlui
su,micul Huff privea lamelele rotitoare ale ventilatorului de deasupra capului i
se minuna de uimitoarea mainrie care i rscolea prul cu un aer rcoros i i
usca sudoarea de pe faa ars de soare.Toat ziua,tatl su a pus rafturi,a ters
podele i a splat geamuri.A ars gunoi n cldura nbuitoare de afar,
spunndu-i lui Huff s se uite s nu sar scntei.Huff era fascinat de flcri i de
valurile de cldur care ieeau din container.
Tatl su cr,spl i frec pentru farmacist pn cnd spatele i se ncovoie i
faa i deveni neagr de oboseal.Huff avu ce s mnnce n acea noapte: un
sandvi cu brnz din rmiele farmacistului.Nimic nu mai fusese att de
gustos,dei l mncase n faa tatlui su,care spusese c nu i era foame.Huff ar
fi vrut ca omul de la farmacie s l fi ntrebat dac nu dorete un cornet de
ngheat,cum le oferise tuturor clienilor n acea zi,umplndu-le att de
mult,nct el se ntreba cum de rmn stabile.Dar omul nu se oferi i,de ndat ce
Huff i termin sandviul,le spuse c era timpul ca el i tatl su s o ia din
loc,o fraz pe care o auziser adesea,n ultima vreme.Becul din fa revrsa o
lumin strlucitoare n form de arc deasupra peluzei.Huff se trezi din reverie i
i frec obrazul ca i cnd ar fi fost teribil de ruinat,dac ar fi tiut cineva
despre asta.Porsche-ul Carerra se opri i Chris cobor.El alerg uor pe alee i
abia la jumtatea peluzei l observ pe Huff.
- Ce faci aici,la ora asta din noapte?
-Ce i se pare c fac ?
-Frumoas costumaie,remarc Chris,n timp ce se aeza n cellalt balansoar,
ntinzndu-i minile deasupra capului.Sunt aa de obosit c a dormi mine
toat ziua.
-Mine ai de lucru.

-O s spun c sunt bolnav.Cine o s m concedieze?


-Ce te-a reinut n ora pn la ora asta?
-Mama lui George a venit acuznd un virus la stomac.A sunat ntr-un moment
foarte nepotrivit.Bietul George tocmai se excitase,cnd a trebuit s plece s vad
ce e cu mama lui,lsnd-o pe biata Lila singur.
-Fata aia aduce necazuri.
-Sigur.Tocmai asta m incit.Huff pufi din igar.
-Ai de gnd s i iroseti cei mai frumoi ani gdilnd neveste frustrate? Sau o
aduci pe nevast-ta napoi i o lai gravid?Chris i pres orbitele cu podul
palmelor,ca i cnd ochii l-ar fi durut dintr-o dat.
-Nu vreau s vorbesc despre asta acum.
-Vorbim despre asta cnd spun eu,zise Huff.Ai evitat subiectul Mary Beth
sptmni ntregi.Vreau s tiu ce se ntmpl.
-Bine.Chris i rezem capul de sptarul scaunului i inspir adnc.Refuz s
semneze actele de divor,zise el.Beck a consultat un avocat specializat n
divoruri din New Orleans.sta e de partea soilor,nu de a fostelor soii lacome
i victorioase.Este cel mai dur.Tipul a redactat documentul,iar Beck a urmat
fiecare indicaie pas cu pas.Era cea mai bun afacere pentru mine i,n acelai
timp,destul de generoas i pentru Mary Beth.Se opri din legnat i se apleca n
direcia n care se afla Huff: Nu vrea s semneze.
-Atunci,nseamn c exist sperane de reconciliere.Chris rse scurt i reveni la
poziia iniial.
-Mary Beth nu refuz s divoreze pentru c ar vrea s rmn cu mine.Refuz
din rzbunare.M urte pe mine,pe tine,oraul i fabrica.Dispreuiete tot ce
este legat de noi.
-La naiba,biete,e doar o femeie.O femeie.Las-o dracului pe Lila,car-te n
Mexic i trage-i-o nevesti-tii.F ceea ce trebuie s faci-flori,bijuterii,main,e
noi,dac vrea.Rectig-o cu cadouri i lingueli.Mnnc o cioar,dac trebuie.
N-o s mori.Trage-i-o destul ca s o lai gravid; apoi,o ncui pn nate copilul.
Dup ce i lum copilul,o declarm mam denaturat i i facem bagajele fr
s-i dm o lecaie.Chris cltin din cap.
-Asta nu se poate ntmpla,Huff.Ridic mna spre a opri argumentele lui Huff.
Chiar dac a fi interesat s o readuc pe trfa napoi,dar nu sunt,chiar dac i-a
trage-o,aa romantic cum ai spus-o tu,tot nu ar merge.
-Nu ar merge? Ce naiba vrei s spui?

-i-a legat trompele.Huff simi cum i se urc sngele la cap.n cteva secunde
pulsul i se acceler,fcnd s-i zvcneasc totul,de la diafragm pn la esofag.
-Ultima dat cnd am ncercat o mpcare a rs de mine.Zicea c tie c doresc
doar s aranjez lucrurile,astfel nct s ne asigure un motenitor.Chiar am crezut
c e proast? Se uit la Huff.Este orice altceva,numai proast nu.Atunci ne-a
risipit speranele pentru totdeauna,comunicndu-mi c i-a legat trompele.Zicea
c pilulele contraceptive ngra.Aici avea dreptate.Fcuse un fund ct toate
zilele Poart colani i nu consum nici un aliment care reine apa.Apoi i-a
fcut operaia.Acum poate s i-o trag cu mexicanul care are grij de piscin,
toat ziulica sau poate s se ntoarc i s-mi fie nevast devotat i iubitoare sau
s se clugreasc,singurul lucru pe care nu l va face niciodat este un copil.
Suspin.Asta am tot ncercat s i spun,iar acum m bucur c mi-am luat o
greutate de pe inim.Huff i savura igara pn la filtru,analiznd informaia
deloc bine venit.O idioat de nor-un titlu mult prea pretenios pentru o scorpie
comod-se sterilizase.Bun,asta i ddea lui Chris o singur posibilitate,s obin
divorul i s se cstoreasc cu o femeie care va dori s i fac copii.
Huff se relax.Cel puin acum nu mai era nevoie s joace dublu; tiau pn unde
puteau merge cu Mary Beth.Ea singur se exclusese din procesul de decizie,iar
Huff i era aproape recunosctor pentru asta.Acum,c el i Chris i-au stabilit
obiectivul,puteau s galopeze pentru a-1 duce la ndeplinire.
-I-ai spus lui Beck? ntreb el.
-Nu,rspunse Chris.I-am spus doar c am renunat la cstorie i c vreau s se
termine ct mai curnd posibil.
-El crede c acest avocat din New Orleans este cel mai bun?
-Este scump,dar clienii lui nu pleac de la tribunal devalizai,crndu-i boaele
n pungi de hrtie.Huff rse i ntinse mna spre a-1 bate pe Chris pe genunchi.
-ncearc s ai grij de boaele alea.O s ai nevoie de ele.
Chris zmbi,dei era nc deprimat.
-Trebuia s fi fcut cum mi-ai spus i s o las pe Mary Beth gravid de ndat ce
ne-am rostit jurmintele de credina.Eu am fost ns de acord s m abin pn
cnd avea s se acomodeze cu familia,dup cum spunea ea.
Chris nu tia,dar Huff nu lsase decizia n seama celor doi proaspt cstorii,ci
se dusese la doctorul Caroe i-i spusese s nlocuiasc pilulele contraceptive ale
lui Mary Beth cu pastile placebo de zahr.Doctorul se executase,bineneles,
contra unui mic onorariu.Investiia se dovedise ns neprofitabil.
Lunile trecuser,dar spre consternarea lui,Mary Beth nu rmnea gravid.Chiar
i imediat dup cstorie,ea i Chris mai mult se certau dect fceau sex.

-Acum nu mai are sens,biete,zise Huff.Nu are sens s-i pierzi vremea cu
regrete.Trebuie s ne mobilizm s i obinem un divor rapid.Dac i-o trage cu
omul de la piscin,i nscenm un adulter.
-Ar riposta fcnd o list a aventurilor mele.Majoritatea cele mai bune prietene
ale ei.Trebuie s ne gndim la altceva.Huff i btu fiul pe genunuchi i se
ridic.
-Tipul sta din New Orleans pare genul de om pe care e bine s l ai de partea
ta.i chiar dac nu putem conta pe el pentru a ne rezolva problema,l avem pe
Beck.Hai s mergem la culcare.
-A fost o zi lung,constat Chris,n timp ce intrau n casa cufundat n tcere.
Parc ar fi trecut secole de cnd am plecat la nmormntare,nu?
-Hm,fcu Huff ca s i potoleasc focul care nc i mai ardea pieptul.
-Ce prere ai de Sayre? Nu am avut ocazia s discutm despre ea.
-nc mai e afectat.
-Afectat? ntreb Chris n timp ce urcau scrile,asta e ca i cnd ai spune despre
Osama bin Laden c e un scandalagiu.
-Nu a plecat din ora aa cum zicea c are de gnd.Administratorul de la The
Lodge m-a sunat i mi-a zis c i-a reinut o camer pentru noaptea asta.
-De ce?
-Poate c era la fel de obosit ca i noi sau nu voia s conduc noaptea. Chris i
arunc o privire nencreztoare-Dac ar fi vrut cu orice pre s plece din ora ar fi plecat i pe jos.Nu are preri
mai bune despre noi dect Mary Beth.Poate chiar mai rele.
-Ale naibii femei.Cine tie de ce fac anumite lucruri.Cel puin o parte din seara
asta a fost cu Beck.
-nc mai e n slujba ta?
-Nu.De fapt,a salvat-o din ghearele lui Slap Watkins.Chris,care urca treptele,se
opri.
-Poftim?Huff se ntoarse rnjind i cltinnd din cap.
-Exact cum i-am spus,Beck s-a dus s-i ia un burger,a vzut-o pe Sayre
nuntru i i s-a prut destul de ciudat.Slap Watkins,cu urechile lui mari,ncerca
s se ia de ea.Huff i repet lui Chris ceea ce i povestise Beck.Cnd termin,
Chris cltin din cap uimit i amuzat.
-Ce ar avea Slap Watkins de mprit cu Sayre?
-Ultimul lucru pe care l-a spus au fost insulte adresate familiei.M bucur c a
aprut i Beck la momentul potrivit.Ca s nu mai pomenim de ce ar fi fost n
stare nenorocitul la.Beck m-a sunat de pe mobil imediat ce s-a desprit de

Sayre.A condus-o napoi la motel i s-a asigurat c a intrat n camer.Sayre i-a


dat seama c a urmrit-o i c mi-a spus totul.Zicea c dac privirile ar putea
ucide el ar fi fost mort.
-Sunt sigur.
-I-a spus lui Beck c a rmas peste noapte ca sa poat porni la drum n zori,dar
eu nu sunt sigur c sta este singurul motiv.Cred c regret c nu e aici atunci
cnd familia are nevoie de ea.
-Tu i acorzi mai mult credit dect mine,zise Chris.Nu cred c d doi bani pe noi.
-Nu fi att de sigur.Beck zicea c a ntrebat de chestia cu Iverson.
-Ce frumos din partea ei c,n sfrit,s-a interesat.Huff zmbi la ironia lui Chris.
-Cred c surorii tale i pare ru c nu a fost lng tine cnd ai avut nevoie de ea
i c nu a fost alturi de Danny.
-Ce ar fi putut face drgua de Sayre pentru Danny i nu am putut noi?
Din holul ntunecat,Huff privi spre camera lui Danny.
-Probabil c nimic.La naiba,nu l-am neles niciodat pe biatul sta.Probabil
faptul c i-a pierdut mama la o vrst att de fraged l-a afectat profund.
Chris puse o mn pe umrul lui Huff.
-Sper c a primit napoi ceea ce pierduse.Sper c i-a gsit pacea.
i,cu aceasta,i urar noapte bun i intrar n camerele lor.Huff,care nu obosea
niciodat,acum era frnt.Cu toate acestea,nu se culc,ci se aez ntr-un fotoliu,
cu faa la fereastra care ddea spre peluz i spre golful din deprtare.
Gndurile tulburtoare pe care spera s le fi lsat afar revenir nuntru o dat
cu el.Chris contribuise la asta povestindu-i despre Mary Beth.Apoi,mai era i
Sayre,care aproape c-1 ura,pe el,tatl ei.Nu o nvinuia pe Laurel c murise,cu
toate c l lsase s se descurce cu trei copii zburdalnici.Fcuse tot ce crezuse c
este mai bine pentru ei,dar numai Chris ieise aa cum i dorise el.
Huff nu credea n viaa de dup moarte.Preoii puteau s spun orice despre
rai,cnd se termin,se termin.Asta este tot ce i-e scris.Mort nu nsemna dect
att-mort.Nu l contrazicea pe Chris cu privire la faptul c Danny i gsise
pacea,dar nu era de acord cu asta.Danny fusese nghiit de vid.Ceva venic i
negru.Asta este moartea.Iat de ce trebuie s te strduieti ct mai mult n timpul
vieii.Singura recompens sunt bunurile pe care le agoniseti.De aceea,el
jecmnea,acapara,nfca i fcea orice ca s fie cel mai mare,cel mai tare i cel
mai ru.
CAPITOLUL 9

Sayre intr n biroul erifului i se apropie de ghieul de la recepie.Ajutorul


echipat n uniform blbi un rspuns neinteligibil la salutul ei.i inea
picioarele pe colul biroului i continu s-i taie unghiile cu un cuit de buzunar.
-Am venit s vorbesc cu detectivul Wayne Scott.Expresia impasibil nu i se
schimb.A fi n servicul comunitii nsemna s-i dea picioarele jos de pe
birou,s-i trag scaunul mai aproape i s lase problemele de igien personal
pentru un moment mai potrivit,ceea ce nu fcu.
-Scott e pe teren.
-Atunci cu eriful Harper.
-Este ocupat astzi.
-Este aici sau nu?
-Este,dar nu....Sayre trecu de biroul poliistului i nainta pe coridorul scurt.
Acesta se mpletici n urma ei i bigui un Hei,pe care ea l ignor i,fr a bate
mai nti,deschise ua biroului lui Red Harper.eriful sta la biroul su i prea
ocupat cu vraful de rapoarte din faa lui.
-mi pare ru Red zise poliistul din spatele ei.A intrat pur i simplu,de parc ar
fi fost cine tie cine.
-Este cineva,Pat.E n regul.Te sun dac am nevoie de tine.
-Vrei s nchid ua?ntrebarea i fusese adresat lui Red,dar Sayre fu cea care
spuse da.Omul i arunc o privire obraznic n timp ce se retrgea i nchidea
ua n urma lui.
-Referitor la staff-ul tu,ntreb ea,el este tot ce i poi permite?
-Pat poate fi morocnos uneori.
-Ceea ce nu scuz impoliteea.
-Ai dreptate.Red Harper i art un scaun n faa biroului su.Vrei un pic de
cafea sau altceva?
-Nu,mulumesc.Harper o studie o clip.
-California i-a priit,Sayre.Ari bine.
-Mulumesc,spuse ea.Din pcate,nu i putea ntoarce complimentul.Prea i mai
hituit n dimineaa asta,dect seara trecut,de parc ar fi dormit foarte puin.
-M bucur s te revd,dar regret motivul pentru care a trebuit s vii acas.Danny
mi-a plcut ntotdeauna.
-Muli oameni l plceau.
-Era un tip plcut.Atept cteva clipe acordnd respectul cuvenit decedatului,
apoi ntreb: Ce pot face pentru tine n dimineaa asta?
-Mai degrab te pot ajuta eu pe tine.Am informaii utile pentru ancheta
detectivului Scott.Artndu-se surprins,Harper i fcu semn s continue.

-ntmplarea a fcut ca Beck Merchant i cu mine s fim n acelai local asear.


n jurul orei zece.
-Hm,fcu Red nenelegnd unde voia s ajung.
-n timp ce pleca,am vzut c att cizmele ct i cauciucurile mainii sale erau
murdare de noroi alb-glbui din acela care nconjoar tabra de pescuit.L-am
acuzat pentru faptul c a fost pe acolo i ar fi putut compromite locul crimei,
probabil,plin de probe.S-a dus dup acea ntlnire de acas,cnd ni se spusese c
era locul crimei i era restricionat.
-Da.
-Da?
-Beck a fost acolo la cererea mea.Sayre se simi ca cineva cruia i se trage
covorul de sub picioare.
-La cererea ta?
-I-am cerut s se ntlneasc cu mine i cu Scott acolo.Aveam nevoie de cineva
din familie.
-El nu este din familie.
-Tocmai de aceea i-am cerut lui s vin acolo,Sayre.Eu i Scott aveam nevoie de
un membru al familiei care s vad dac era vreun lucru strin n caban,un
lucru care nu avea ce cuta acolo sau ceva care lipsea.Nu am avut inima s i cer
asta lui Huff sau lui Chris.Locul este nc...,ei bine,este nc plin de snge.Exist
firme specializate n curarea unor asemenea locuri,dar le-a luat mai mult timp
dect ne ateptam ca s ajung acolo,aa c...
-Cred c neleg,zise rguit.
-Nu am vrut s i fac pe Huff sau pe Chris s treac printr-un asemenea comar,
dar aveam nevoie de cineva care cunotea.Simindu-se ca o idioat,murmur:
-Asta explic totul.Sayre nu dormise,grbit s vin s raporteze aciunea lui
Merchant,care prea ct se poate de suspect i,probabil,criminal.Cnd colo,el
scutise familia de un comar i pentru asta bnuia c trebuie s-i fie
recunosctoare. Minciuna pe care i-o spusese era o cu totul alt problema.Cnd
l chestionase n legtur cu noroiul de pe cizme i de pe cauciucuri,i-ar fi putut
explica foarte simplu situaia.n schimb,ei i ntinsese o curs pentru a o face s
par idioat.
-i a gsit ceva? ntreb Sayre.
-Poftim?
-A gsit ceva din cele menionate de dumneavoastr?
-Nu am voie s dau detalii despre mersul anchetei n desfurare.mi pare
ru,sunt sigur c nelegi.nelegea perfect.O punea la zid.

-Numeti asta o anchet a unei crime.Asta nseamn c eti convins c n-a fost o
sinucidere?
-Sinuciderea este la rndul ei o crim i din acest motiv trebuie investigat ca
atare.Suntem prevztori,atta tot,zise el aplecndu-se nainte.Vrem s fim
siguri c,la un moment dat,cnd se afla n cabana de pescuit,Danny s-a hotrt
s-i ia viaa.Probabil c nu vom avea niciodat toate rspunsurile.
-A lsat vreun bilet?
-Nu,din cte tim noi.Poate c Danny a considerat c,din moment ce nu era
suficient de important pentru a i se rspunde la telefon,nu trebuia s se deranjeze
s lase un bilet de adio.Cu toate acestea,Sayre insist:
-Nu vi se pare ciudat c nu a facut-o?
-Cel puin n jumtate din cazurile de sinucidere,pe care le-am anchetat
eu,persoana respectiv nu a lsat un astfel de bilet.O privi cu blndee i
continu:Adevrul e c cineva aflat ntr-o asemenea stare de spirit nu i poate
explica nici siei de ce o face.n asemenea situaii,noi cei care rmnem n urm
nu avem alt soluie dect s acceptm inacceptabilul.
Frumos discurs,dar nici dac ar fi mngiat-o pe cretet,n timp ce-1 rostea,nu ar
fi fost mai pompos.El era unul dintre vechii biei buni,i chiar dac ea fcea
parte din familia Hoyle,era totui o femeie.
-Dar pescarii care au gsit cadavrul?
-Dac te referi la posibilitatea ca unul dintre ei s o fi fcut,afl c au fost scoi
din cercul suspecilor.Soiile lor fuseser cu ei i erau zguduite de ceea ce
vzuser.Nu avem motive s nu credem c au fost doar simpli trectori i nc
unii destul de lipsii de noroc,dintr-un punct de vedere.
-Povestete-mi despre cazul Gene Iverson,zise ea.
-Hm?Sayre schimbase brusc subiectul ca s vad reacia lui la auzul numelui.i
o vzu.erifului i se lungi faa.
-Am fost la bibliotec dimineaa aceasta i am verificat microfiele,zise ea.
Articolele din ziarele locale erau denaturate i lacunare,aa c am citit editorialul
din Times-Picayune despre dispariia lui Iverson,arestarea lui Chris i,n cele din
urm,despre proces.Sayre avea mai multe detalii despre mprejurrile privind
inculparea fratelui su.Eugene Iverson fusese angajat al Hoyle Enterprises.Din
prima lui zi de lucru se strduise s nfiineze o filial a Uniunii Muncitorilor din
Industria Oelului.i fcea treaba far greeal,dar s-a opus conducerii i a atras
i pe ali muncitori de partea lui.n cele din urm,a ameninat cu o grev
general,dac condiiile de munc nu se mbuntesc i dac msurile de
siguran nu se aliniaz normelor impuse de Protecia Muncii.Ameninarea cu

greva i-a pus pe jar pe acoliii familei Hoyle.Muli muncitori nu aderau i nu


priveau cu ochi buni intervenia OSHA.Aceast mprire a produs conflicte
intre muncitori i a afectat producia.Din dorina de a preveni publicitatea
negativ,intervenia Inspectoratului Muncii a stabilit o ntlnire ntre Iverson i
conducere pentru a vedea dac nu puteau ajunge la o nelegere.n timpul acelei
ntlniri,Iverson i-a reproat lui Huff lipsa de flexibilitate i puinele concesii pe
care era dispus s le fac.A declarat c nu poate fi cumprat cu o
nesemnificativa mrire a salariilor i cu promisiuni dearte de mbuntire a
condiiilor.A ncheiat,afirmnd c i va continua activitatea pn cnd Hoyle
Enterprises va deveni o unitate transparent a uniunii.Dup ce Iverson a plecat
de la ntlnire,nu a mai fost vzut niciodat.
-Dup ce Iverson a plecat,fratele meu a zis ceva n sensul de a-i nchide gura
rzvrtitului pentru totdeauna,zise Sayre.
-Aceasta a fost mrturia celor care l-au auzit.La o anchet mai atent a lui
McGraw,s-a stabilit c a zis-o n glum i c,dac plnuieti s omori pe cineva,
nu o spui n gura mare,ca s te aud toat lumea.
-Ba ai putea,dac eti un Hoyle.Harper i arunc o privire piezi.Sayre insist.
-Iverson ncercase s i fac pe membrii familiei mele responsabili pentru toate
accidentele de munc de la fabric.
-Au fost fcui responsabili.Acum,Sayre era cea care privea piezi.
-Dac sunt gsii c nu respect o prevedere privind sigurana la locul de munc
care poate produce accidente-dou astfel de situaii din cte mi amintesc
eu-,Hoyle Enterprises pltete o amend i o consider o modalitate de a face
afaceri.Primesc o palm peste mn i cam asta este totul pn la urmtorul
accident.Ori de cte ori apare un inspector pe probleme de munc,pun totul la
punct pn trece inspecia,dup care revin la afaceri,la fel ca nainte.Fabrica este
un pericol iar dumneavoastr tii asta,domnule Red Harper.
Iverson a fost un turbulent,continu ea.Putea s fi fost cel mai nenorocit om de
pe planet.Nu l cunoteam i probabil c nici nu l-a fi agreat dac l-a fi
cunoscut,dar am admirat ceea ce ncerca s realizeze,spre deosebire de Huff i
Chris.
-Sute de muncitori nu erau de acord cu el,Sayre.Erau ameninate locurile de
munc.Dac nu muncesc,familiile lor nu au ce mnca.Poate c Iverson i
permitea s fac grev,dar ceilali nu.Multora le-ar fi plcut s l vad mort.
-Dar nu a fcut-o nici unul,s-1 vad mort,vreau s spun.Aa a scpat Chris.
-Chris a scpat pentru c juraii l-au gsit nevinovat.

-Numai jumtate dintre ei.Era o afirmaie cu btaie lung,care nu l dezarma pe


erif.Nici nu contase prea mult pe asta.Putea sta aici toat ziua aruncndu-i
momeli,dar i-ar fi pierdut timpul de poman.Red Harper ar fi intrat n pmnt
pentru a-i acoperi pe cei din familia Hoyle,era al lor cu trup i suflet.
Sayre se ndoia c loialitatea neafiat fa de ei se datora respectului sau
avariiei,pentru c onorariul lui era unul foarte mic.Pentru el era mai degrab un
obicei pe care nu i-1 putea reprima.Era ca fumtorul care nici mcar nu i d
seama cnd i aprinde o alt igar.Red minise pentru a-i acoperi familia att de
mult,nct acum o fcea n mod automat.Era un reflex condiionat,care nu mai
inea de contiin i de degere.Era destul de probabil c de data asta nu i
acoperise.Lhns putea s fi fost acuzat de un procuror prea zelos,preocupat s i
fac un nume,prin implicarea unei figuri marcante a comunitii ntr-un
proces.De fapt,acela fusese un editorial dintr-un ziar pe care l citise de
diminea.Fratele ei putea s fi fost un ap ispitor tocmai potrivit pentru
misterul care rmnea nedezlegat.Dac era nevinovat n procesul de crim ce-i
fusese intentat,atunci suspiciunea ei nu era cinstit.Dac scpase nepedepsit
pentru crim,n orice caz,nu avea s o afle de la Red Harper.
Sayre i lu geanta i se ridic.
-V mulumesc pentru c m-ai primit far programare.
-Eti bine venit oricnd,Sayre.eriful se ridic i o conduse la u.Rmi n
ora o vreme?
-Plec dup-amiaz.
-Atunci,ai grij de tine.Sunt o grmad de nebuni n San Francisco,dup cte
tiu eu.i ntinse buzele n ceea ce trebuia s par un zmbet.Detectivul Scott
are toate numerele tale de telefon.Cred c va ncheia ancheta cel trziu mine.
Voi avea grij s te sune cnd va redacta raportul oficial.
-V-a fi foarte recunosctoare.Sayre i aduse aminte de Jessica DeBlance i asta
o facu s ezite o clip.Logodna secret a lui Danny putea fi edificatoare.Dar Red
era pltit de Huff.Orice i-ar fi spus lui,ar fi ajuns direct la Huff,iar Jessica
spusese c nu voia ca acesta s afle despre planurile lor de cstorie.Sayre nu era
sigur nici mcar dac ar fi putut avea ncredere n Wayne Scott,deoarece acesta
s-ar fi simit dator s-i raporteze efului su.Pn nu va discuta cu Jessica,va
pstra tcerea.O mai scia ceva,dar nu i ddea seama ce anume.Apoi,cnd
ajunse pe la jumtatea holului,se ntoarse.
-Domnule Harper,zise ea.eriful care intrase deja n birou,scoase capul pe u i
o privi interogator.
-Mai devreme ai spus c,la un moment dat,din cine tie ce motive,Danny a

decis s i ia singur viaa.


-Eu aa cred.
-Mi se pare greu de crezut.
-Am mai discutat asta,Sayre.
-Nu despre sinucidere vorbesc.Nu pot nelege partea cu pescuitul.Danny nu
putea suferi pescuitul.
Imediat ce Beck intr n biroul btrnului,i ddu seama c acesta era suprat.
naine de a spune bun dimineaa,Huff ridic un plic dintr-o grmad aflat pe
biroul su i l flutur ctre Beck.
-Asta m scoate din srite.Unii ar fi considerat imposibil ca el i Chris s revin
la lucru chiar de a doua zi dup nmormntarea lui Danny.Procedura corect ar fi
fost ca ei s-i ia restul sptmnii liber.Huff considera ns c fiecare zi e o zi
de lucru.n agenda lui nu figura conceptul de vacan.
-Ce este?Huff i nmn plicul i se aez pe fotoliul alturat biroului.Peretele
ndeprtat era n ntregime din sticl i ddea spre platforma atelierului,care
putea fi o privelite interesant,doar dac aveai de profitat de pe urma procesului
dezolant de tiere i fabricare a evilor.Era ca o privelite de iad: ntuneric,
ncins,fierbinte.Beck avea un birou asemntor,ca i Chris i Danny.Chris
ajunsese la lucru cu puin timp n urm.Biroul lui Danny era nchis.
Beck privi la plicul pe care i-1 dduse Huff.Cu cea mai mare simpatie,Charles
Nielsen,citi el.Apoi,se uit la Huff i surse scurt.
-A trimis flori pentru nmormntarea lui Danny?
-i poi imagina ce tupeu are javra asta? Sally urma s trimit mulumiri din
partea mea,zise referindu-se la secretara lui.Am vrut s m uit prin ele nainte de
a i le da.Am gsit asta.Nu-mi vine s cred c a profitat de moartea fiului meu ca
s m scie.
-Tipul are tupeu.Ai aruncat un ochi pe dosarul pe care i l-am lsat?
-Am citit destul ca s mi dau seama c Nielsen ncearc s-i fac un nume.
Articolele pe care le-a scris sun ca nite comunicate de pres.
-Sunt de acord,zise Beck,dar au fost publicate.Iese la btaie,iar oamenii ascult
i i iau notie.Pn acum a vizat numai ateliere mici,dar a reuit n toate
cazurile s le aduc n uniune i a obinut mari concesii din partea
managementului central.Acum,este entuziasmat de succes.Mi-e team c i
caut un pete mai mare care s l menin n atenia presei.
-Te temi c Hoyle Enterprises ar putea fi cea vizat.
-Am fi perfeci,Huff.Suntem un atelier nchis.Noi ne prelucrm singuri

materia.Nu prelucrm i de la ali productori.Deci,dac este afectat un singur


proces de topire sau de tiere...
-Toat producia este n pericol,nu ne putem onora comenzile i afacerea noastr
se duce de rp.
-Sunt sigur c Nielsen tie asta i,n plus,am avut i nite accidente de
munc,soldate cu mori.Huff se ridic din fotoliul su cu sil:
-Rahat! Ai idee ci oameni au lucrat aici far s fi avut vreodat un accident
sau o ran? Sute.Scriu ei despre asta? Iau agitatorii tia asemenea statistici n
calcul? n schimb,cnd un muncitor sngereaz un pic,e o tire de senzaie.
Sngereaz un pic era mult prea puin spus fat de hemoragia dezlnuit cnd
se smulge i se turtete piciorul unui om ntre evile care alunec de pe o plac
mobil neancorat sau la pierderea unui deget ntr-o manet de main fr
buton de oprire,ori arsurile care literalmente topesc carnea de pe oase.Dar Beck
tcu.Huff era mult prea pornit ca s-i asculte prerile.
-Canalele de tiri,continu Huff,ca alea din New York City i Washington,
D.C,tiu ceva despre felul cum lucrm noi aici? O leaht de liberali
melancolici,de comuniti parvenii,uier el.E suficient o tire de senzaie cu un
muncitor rnit,ca,apoi,s fiu hruit de inspectori guvernamentali.Fac parad pe
aici cu clipboarduri n mn i cu urechile ciulite i nregistreaz toate
vicrelile lailor stora.i flutur mna n care inea igara pentru a-i indica pe
muncitorii de jos.Cnd eram copil,tii ct de mulumit a fi fost s existe slujbe
ca ale lor? tii ct fericit ar fi fost tata s primeasc n mod regulat cte un cec?
-Te consumi prea mult,Huff,calmeaz-te nainte s-i provoci un nou atac,zise
Beck.
-Rahatul e rahat,zise Huff,revenind la biroul su.Era rou la fa i respira greu.
-i iei medicamentele pentru tensiune?
-Nu.Dac iau aa ceva nu mi se mai scoal.Nu era un secret c Huff vizita
sptmnal o femeie de la marginea oraului.Din cte tia Beck,era singurul ei
client i primea o sum frumuic pentru asta.
-ntre o tensiune mare i o scul bleaga,prefer tensiunea mare.
-I-auzi,zise Chris,intrnd.Ca de obicei,era ferchezuit i bine mbrcat.Nici un fir
de pr aiurea,nici mcar o cut.Beck se ntreba adesea cum reuea cnd afar
erau adesea peste patruzeci de grade,nainte de prnz.
-Se pare c am pierdut o conversaie foarte interesant.Ce se ntmpl,dac nu
sunt indiscret?n timp ce Huff i turna un pahar cu ap dintr-o caraf de pe
birou,Beck i relat pe scurt despre Nielsen.Chris bagateliza pericolul pe care
acesta l reprezenta.

-Cunoatem genul,asemenea provocatori apar din senin i dispar n anonimat.Nu


trebuie dect s ateptm s dispar.
-sta se deosebete.Nu cred c va disprea aa uor,zise Beck.
-Tu ntotdeauna pui rul nainte,mri Chris.
-Pentru asta este pltit,spuse Huff rspicat.Beck are grij de aceste mici
probleme,astfel nct s nu devin mari.
-Mulumesc pentru votul de ncredere,spuse Beck.Cum vrei s-i rspund lui
Nielsen?
-Ce propui?
-Ignor-1.Cei doi Hoyle l privir surprini.Beck le ls timp pentru comentarii,
dar cum nici unul nu zise nimic,i expuse raionamentul.S trimii flori la o
nmormntare este un test.tia c e de prost-gust i a fcut-o ca s vad cum va
reaciona.
-A putea s i trimit o scrisoare de mustrare,dar asta i-ar da de neles c eti
furios sau i-e team,iar el poate folosi ambele variante mpotriva noastr.
Ignorndu-1 i dm de neles c nici mcar nu merit un rspuns.C este o
cantitate neglijabil.sta este cel mai puternic mesaj pe care i-1 putem
transmite.Huff i muc gnditor buzele:
-Ce prere ai,Chris?
-Urma s propun s-i ardem casa.Soluia lui Beck este mai subtil.
Izbucnir n rs,apoi Chris ntreb:
-Unde e?
-Se mut din birou n birou pe tot teritoriul SUA Are unul i n New Orleans.Aa
se face c ne are n vizor.Rumegar n tcere informaia.n cele din urm Beck
spuse:
-A putea s-i scriu cteva cuvinte s-i spun c...
-Nu,prefer prima variant,zise Huff pe un ton categoric.Scoase un chibrit i i
aprinse o igar.S ateptm s vedem cum reacioneaz.Las-1 s se
perpeleasc,ntrebndu-se ce gndim.
-Bine,zise Beck.Telefonul de pe biroul lui Huff sun.
-Rspunde tu,Chris,te rog.Trebuie s m uurez,zise el,traversnd camera ctre
baie.Chris se duse la birou i aps butonul telefonului.
-Sally,voiai cu Huff? Sunt Chris.Vocea nazal a asistentei lui Huff se auzi pe
speaker.
-tiu c avei o discuie,dar m-am gndit c...m-am gndit c toi considerai c
pot s v ntrerup pentru asta.
-Pentru ce?

-Sora ta este jos i agit spiritele.


CAPITOLUL 10
Sayre este aici? ntreb Chris ocat.n drum spre baie,Huff se ntoarse i i privi
uimit.Beck sri de pe canapea i se ndrept spre ferestre.Nu vedea nimic
neobinuit pe platforma atelierelor.Fiecare i vedea de treab.
-A intrat pe poarta muncitorilor,spuse Sally,nu pe cea vizitatorilor.Paznicul de
acolo este relativ nou.A reinut-o dar cere s fie lsat s intre pe platform.
-A spus pentru ce anume? ntreb Huff.Sally ezit,apoi,spuse:
-Zice c ar fi proprietara locului.Omului i-a fost team s o lase s intre fr s
cear mai nti permisiunea.
-Spune-i paznicului s o in acolo,zise Chris.Revenim noi cu instruciuni.
-i d bti de cap,astea sunt cuvintele lui.
-Spune-i c i dau eu bti de cap mai mari,dac nu i face treaba,se rsti Chris,
nainte de a ntrerupe legtura.Huff rse.
-Biei,se pare c partenerul nostru absent a devenit brusc interesat de afacere.
Lui Chris apariia surorii lui nu i se prea la fel de amuzant.
-M ntreb ce s-a ntmplat?
-Aa cum a spus-o i ea,este proprietara locului,preciza Huff.Are tot dreptul s
fie aici.
-Este adevrat,spuse Beck.Din punct de vedere legal,este un partener cu drepturi
depline.Totui,chiar ai de gnd s o lai s intre pe platform?
-n nici un caz,zise Chris.
-De ce nu ? ntreb Huff.
-n primul rnd,pentru c este un loc periculos.Huff i arunc lui Beck un rnjet
iret.
-De ani de zile negm asta n faa comisiilor de protecia muncii.Dac mi las
propria fiic acolo,nseamn c-1 consider la fel de sigur ca o sal de clas.
Era tipic pentru Huff s gseasc n orice un avantaj,pentru a ntoarce chiar i
cea mai indezirabil situaie n favoarea lui.Beck fu nevoit s recunoasc faptul
i de aceast dat.Cu toate acestea,nu credea c era cea mai bun idee i avea
impresia c i Chris gndea la fel.n timp ce se ndrepta spre u,Beck spuse:
-Nu este o idee bun i nu m deranjeaz s i comunic asta.Pn la urm,eu sunt
director de operaiuni; dac consider c nu are voie s mearg acolo,nu va
merge.
-Stai puin dac abordezi astfel situaia,va considera c avem ceva de
ascuns,spuse Huff.

Beck parc vedea rotiele minii viclene a lui Huff rotindu-se,n timp ce plimba
igara dintr-un colt al gurii n altul.Apoi,i spuse:
-Du-te i testeaz-o.Vezi ce are de zis.Am ncredere n instinctele tale.Dac
apreciezi c e mai bine s o scoi de aici,scoate-o i ncuie ua n urma ei.Dac
consideri c e mai bine pentru noi ca ea s arunce o privire nuntru,f-i turul
turntoriei.Beck arunc o privire spre Chris.Operaiunile erau domeniul lui
Chris,iar acesta,fiind un tip autoritar,nu prea mulumit.Cu toate acestea,nu l
contrazise pe Huff.Probabil c nici nu dorea s aib de-a face prea curnd cu
Sayre.De altfel,nici Beck nu inea prea mult s o vad.
Hoyle Enterprises avea aproape ase sute de angajai,dar numai cteva zeci erau
femei.Lucrau la birouri i la anexele acestora.Cu excepia asistentelor executive,
cum era Sally,departamentul de producie al fabricii aparinea n exclusivitate
brbailor.Acetia se prezentau la lucru i i vizau cartelele de monitorizare a
orelor de lucru n ceea ce numeau ei Centru,o ncpere de mrimea unei mici
sli de conferine i care era deosebit de neatrgtoare.Podeaua era din ciment,
tavanul,o reea de conducte de aer,fire de electricitate i evi de ap.Dulapurile
de un verde-cazon ocupau aproape jumtate din spaiu.Fiecrui angajat i era
repartizat un dulap cu lact,unde i putea lsa casca,masca de protecie,
mnuile,pachetul de prnz i alte lucruri personale.Afiele de pe perei i
avertizau pe muncitori ca Hoyle Enterprises nu i asuma responsabilitatea
pentru furturi,deoarece printre angajai erau muli foti deinui,unu eliberai
condiionat.Utilitile pentru recreere se aflau n spatele vestiarelor.Toate
amenajrile erau vechi i o artau din plin.
Scaune i mese desperecheate erau mprtiate n camer i reprezentau sala de
mese.Un perete era plin de maini de gtit,cuptoare cu microunde i alte obiecte
ptate cu resturile a mii de prnzuri.O camer de prim ajutor fusese amenajat
prin plasarea unor perei fali.Nu era dotat,i cel rnit se trata singur cu cele
cteva medicamente i bandaje.Centrul era locul unde cei ce munceau din greu
puteau s se relaxeze,s spun o glum,s sporoviasc despre femei.Vreo
cincizeci de muncitori se aflau acolo,n pauza de diminea.Puini dintre ei mai
fuseser att de aproape de o femeie din clasa lui Sayre i ar fi fost la fel de
surprini dac n locul ei ar fi aprut un unicorn.
Beck apru,cnd ea era pe punctul de a sta de vorb cu vreo cinci brbai care
stteau n jurul unei mese.Se prea c succesul ei era limitat.Ar fi trebuit s
poarte o pereche de jeani i o cma simpl de bumbac,ca s se asorteze cu
acest univers al gulerelor albastre.Brbaii i ineau capul plecat i rosteau

rspunsuri monosilabice la ntrebrile ei,aruncnd priviri fugare ctre ea sau


unul ctre cellalt,n mod evident intimidai i chiar suspicioi la ncercarea ei de
a tifasui.n timp ce se apropia,Beck ncerc din rsputeri s afieze un zmbet
plin de cldur i s gseasc ceva drgu de spus de dragul audienei.
-Iat o plcere neateptat,reui el s spun.Zmbetul lui Sayre era la fel de fals
ca i al lui.
-M bucur c eti aici,domnule Merchant.Poti s i explici acestui domn c am
nevoie de o casc de protecie pentru turul meu prin oelrie.
Domnul la care se referea era unul dintre paznicii care-i blocase intrarea.
Sttuse deoparte,ca i cnd i-ar fi fost fric s se apropie prea mult de Sayre,dar
acum se apropie grbit.Faa i era plin de sudoare.
-Domnule Merchant,nu am tiut dac ar fi trebuit...
-Mulumesc.Te-ai comportat conform regulilor.De aici,o nsoesc eu pe
domnioara Lynch.
-Mi-a fcut plcere s stm de vorb,le zise Sayre muncitorilor pe care ncercase
s i fac s vorbeasc.Beck o conduse printre mese i scaune ctre o camer de
aprovizionare,care era liber.Imediat ce el nchise ua,Sayre se ntoarse i i
spuse:
-Nu vor ca eu s stau de vorb cu muncitorii.Te-au trimis s scapi de mine.
-Nici vorb,spuse Beck cu o voce egal,Huff i Chris sunt ncntai c te
intereseaz,ns,dac vrei s vorbeti cu cineva despre operaiunile noastre de
aici,ntreab-m pe mine,nu pe oamenii ia.Chiar i n inuta asta de pia eti
prea elegant.i faci s-i in gura.
-Nu sunt intimidai de mine,ci ndobitocii i suspicioi fa de tot ce se cheam
Hoyle.
-Atunci,de ce i pui ntr-o asemena postur? Sayre i zise c Beck avea dreptate.
-Poate c a fost nechibzuit din partea mea.Voi afla mult mai multe mergnd pe
platform,spuse ea.Unde mi-e casca ?
-Poi s vezi cea mai mare parte a platformei de la ferestrele birourilor noastre
de sus.
-Birourile alea curate i dotate cu aer condiionat.Eu vreau s vd cum o duc
muncitorii.
-Nu e o idee prea bun.Chris supervizeaz operaiunile.Asta depinde numai de
el.
-Nu a avut tupeul s vin i s mi-o spun el.
-A contat pe diplomaia mea.
-Eti liber s te desfori.Nu m vei convinge s renun.

-Atunci voi fi direct.Ce dracu' caui aici?


-Aa cum mi-ai amintit ieri,sunt partener cu drepturi depline la Hoyle
Enterprises.
-De ce eti astzi aici,cnd tu nu te-ai preocupat niciodat de aceast afacere?
-E timpul s m interesez.
-nc o dat,de ce? Oare pentru c nu erai bine venita aici n copilrie? Chris i
Danny au trebuit s-i petreac timpul aici,dar mi s-a spus c ie i era interzis.
i-a displcut faptul c nu erai unul dintre biei?Sayre l privi furioas.
-Nu m lua cu poveti despre criza de identitate.Nu trebuie s i dau ie
socoteal.Eti un angajat,domnule Merchant.Deci,lucrezi pentru mine,nu? Sunt
efa ta.Sigurana ei de sine l nfurie i,n acelai timp,l excit n mod
incontient,dar irezistibil.i venea s-o srute,s-i arate c nu i era ef n toate
privinele.Astmprndu-i primul impuls,o ntreb:
-Ce speri s obii?
-Vreau s vd dac locul sta este att de periculos precum se spune.Au fost
exagerate acuzaiile de condiii improprii de lucru sau,aa cum mi nchipui
eu,chiar au subapreciat situaia?
-Bineneles c au fost exagerate,Sayre.Este o turntorie.Topim metal.Exist
multe pericole.
-Nu m lua de sus,zise ea furioas.tiu c pericolul este mare prin definiie.Cu
att mai mult ar fi trebuit luate toate msurile de protecie pentru cei care fac
aceast munc Cred c Hoyle Enterprises a desconsiderat foarte mult acest
aspect.
-Politica noastr este...
-Politic? Aa cum a fost conceput de Chris i Huff i justificat de George
Robson,pupincuristul frunta? Amndoi tim c una este declaraia i alta
fapta.n cazul n care Huff nu i-a schimbat filozofia n ultimii zece ani-lucru de
care m ndoiesc profund-mottoul su este producie cu orice pre.Nimic nu
oprete producia.Dovada acestui fapt a fost ziua de ieri,cnd nu a nchis nici
mcar pentru nmormntarea propriului fiu.Se opri i inspir profund.Acum,dmi,te rog o casc.Expresia ei calm l lmuri c n-o va putea convinge s
renune.Cu ct ncerca s i aduc mai multe argumente,cu att mai hotrt era
i,dup cum prevzuse Huff,mai convins c au ceva de ascuns.Spera c,dac i
va satisface curiozitatea,Sayre va pleca nainte de a face ceva cu adevrat ru.
Cu toate acestea,mai ncerc o dat.Artnd napoi ctre ua pe care intraser n
camera de aprovizionare,Beck spuse:
-I-ai vzut pe brbaii de acolo,Sayre? Te-ai uitat de aproape la ei? Aproape toi

au cte o cicatrice.Utilajele pot tia,arde,ciupi,strivi.


-Nu intenionez s m apropii de utilajele n micare.
-Orict de atent ai fi,exist riscul de a te rni.
-Exact asta vreau s spun.Dndu-i seama c era depit,lu dou cti de pe
raftul din spatele lui i i ddu una lui Sayre,mpreun cu nite ochelari de
protecie.
-Nu pot face nimic n privina picioarelor tale.tia nu cred c au bot de oel,
zise,artnd spre pantofii ei.Sayre i puse ochelarii,apoi i ndes pe cap casca
de protecie.
-Nu este bine.nainte ca ea s poat spune ceva,Beck i smulse casca,i adun tot
prul n cretet i apoi i ndes casca din nou.uviele,care i scpar,i le bg
pe dedesubt.O fcu lent,stnd aproape lipit de ea.
-Las,spuse ea.Cred c e n regul.
-Fr uvie rebele,Sayre.Nu mi-ar plcea s-i vd parul arznd de la o scnteie
sau smuls de vreo mainrie.i pipi capul i se uit prin ochelari n ochii ei.
-De cnd sunt aici,nici o femeie nu a intrat pe platforma industrial.i vor studia
snii i fundul.Nu pot face nimic ca s mpiedic asta,dar nu mi-ar plcea s-1
vd pe vreunul prinzndu-i degetele ntr-o main pentru c i-a vzut prul i a
nceput s viseze cum i se revars peste piept.O ls s se uite la el uimit,apoi
i puse casca i ochelarii.S mergem.
Se deschisese o trap ctre iad.Aceasta fu prima impresie a lui Sayre.Cldura o
izbi din plin,ca o mn imens,intuind-o pe pragul uii.Beck,aflat cu civa pai
naintea ei,cobora scrile care duceau la platform.Podeaua se simea att de
ncins sub tlpile ei,nct avea impresia c pielea i se va topi.
Zgomote,ntuneric i cldur.Spaiul prea infinit.Nu zrea cellalt capt.
ntunericul era ntrerupt de duuri de scntei i bolboci de foc.Metalul topit
sclipea n concasoare imense,albe i fierbini care se micau deasupra capului ei
pe o in simpl.Metal lovit de metal,curele de metal nfurate,mainrii
zguduindu-se,scrind i pocnind.Zgomotul era continuu.ntunericul de
neptruns.Cldura de nesuportat.Vulcanii acestei lumi subterane erau brbai
cu feele pline de sudoare n spatele ochelarilor de protecie,care n priveau cu un
amestec de respect i ngrijorare.Erau in continu micare,unii opernd la mai
multe mainri.simultan.Nu exista posibilitate de a edea undeva.Trebuia
s fii tot timpul atent la scntei,achii,stropi,deoarece viata i toate mdularele i
depindeau de acest lucru.
-Nu trebuie s faci asta,Sayre,zise Beck,direct n urechea ei.Nu trebuie s

dovedeti nimnui nimic.


-Nu trebuie,pe naiba! Sayre se uit la irul de ferestre luminate,aflate mult
deasupra lor.Aa cum se atepta,l vzu pe Huff,despotul acestui iad,stnd cu
picioarele deprtate i fumnd o igar.nfruntnd provocarea din ochii lui,i se
adres lui Beck:
-Arat-mi totul.Pe msur ce naintau,el i descria procesele care aveau loc.
-Tiem aliaje de metal,predominant fier cu silicon i carbon.Hoyle Enterprises
colecteaz fier vechi.Avem surse n fiecare stat.Ni-1 livreaz cu vagoanele i
intr aici cu tonele.Sayre i nchipuia c grmada imens de fier ruginit din
curtea din spate era un ru necesar,dei i amintea c mama ci l ntrebase pe
Huff dac nu exista vreo posibilitate de a ridica un zid,care s l izoleze de
autostrad,dar acesta nici mcar nu a luat n considerare posibilitatea din pricina
costurilor mari.
-Dac nu ar fi fost grmada aia de rugin,cum i spui tu,nu ai avea acum hain
de blan i un Cadillac nou.Fierul vechi,continu Beck,este topit n furnale
nalte,numite cupole.Metalul lichid se toarn fie ntr-o main de tocat fier,fie
ntr-o moar de nisip.Asistar la un astfel de proces.Sayre era impresionat de
tehnologie,dar ngrozit de pericolul n care lucrau oamenii care manevrau
utilajele i se aflau att de aproape de metalul topit i de utilajele fierbini care se
micau continuu
-Ce are pe mini? ntreb,artnd spre un muncitor.Beck ezit,dar apoi i spuse:
-Band izolant.Pentru a face mnuile pe care i le dm mai rezistente,ca s nu
se ard pe mni.
-De ce nu le dai,pur i simplu,mnui mai groase?
-Sunt mai scumpe,spuse el,mpingnd-o departe de un cazan ncins ce clocotea
pe podea.Sayre se uit n sus s vad cum e turnat.Omul de deasupra sttea pe o
platform care nu era asigurat.Beck continu s i explice procesul:
-O dat ce metalul se solidific n concasoare,trece prin procesul pe care noi l
numim scuturare.Nisipul este pur i simplu scuturat.O mpinse spre o u de
ieire.In timp ce i inea ua,recapitula ca pentru un copil de clasa a doua aflat
ntr-o vizit cu colegii de clas.Din momentul n care se scot din forme,evile
sunt inspectate i verificate.Facem nite teste ale calitii metalului i ale
compoziiei chimice.Orice rebut este reciclat i intr din nou n furnal.Ceea ce a
fost un fier ruginit pleac de la noi sub forma unei evi cu diferite ntrebuinri.
ntrebri?Sayre i scoase ochelarii i casca de protecie i i scutur prul.
-Ct de cald se face acolo,ntreb ea.
-Vara,cam la aptezeci de grade.Iarna,nu e chiar aa de ru.Beck o conduse spre

un lift.Dup ce urcar n lift,i ndreptar privirile spre panoul luminos.


-Unul dintre utilaje...ncepu Sayre.
-Da?
-Avea o cruce alb fcut cu vopsea.Beck continua s se uite la cifrele care
apreau deasupra uii liftului i ntrzie cu rspunsul,nct credea c o va
ignora.n cele din urm,Beck spuse:
-Acolo a murit un om.Sayre voia s mai ntrebe ceva,dar cnd uile liftului se
deschiser,i ntmpin Chris.
-Bun,Sayre.E noul tu look? spuse el privindu-i hainele pe care i le cumprase
ntr-un magazin din ora,nainte de a pleca.N-a putea spune c mi place foarte
mult.Cum a fost vizita?
-Foarte educativ.
-M bucur c i-a plcut.
-N-am spus c mi-a plcut.Mobilul lui Beck sun.
-V rog s m scuzai,spuse el,i se deprta pentru a rspunde.
Sayre i se adres lui Chris:
-Nu am vzut pe platform nici una dintre msurile de siguran care te-au scos
de sub acuzare n cazurile de nerespectare a condiiilor de munc i a
reglementrilor privind protecia mediului.De ce mirosea aa?
-E de la nisip,Sayre,spuse Chris,mimnd o rbdare exagerat.Are tot felul de
substane n el.n contact cu cldura,substanele pot produce mirosuri care nu
sunt ntotdeauna plcute.
-Dar pot fi.
-D-mi un exemplu de industrie care nu are nici un fel de efecte secundare.
-Dar exist sisteme moderne de ventilaie care...
-Sunt extrem de scumpe.Oricum,ne aflm ntr-un proces continuu de
mbuntire a condiiilor de lucru.
-n ceea ce privete condiiile,mi amintesc c am fost scuturai ru de tot pentru
poluarea apei potabile,acum civa ani.Ai scpat de haldele de rcire,bnuiesc.
Zmbetul lui Chris pli.
-Facem tot posibilul pentru a proteja i mediul nconjurtor.Sceptic i
rbdtoare,Sayre zise:
-Spune-o presei,Chris.Beck i ncheie convorbirea i li se altur.
-V rog s m scuzai,a intervenit ceva de care trebuie s m ocup imediat.Crezi
c gseti drumul spre ieire?
-Nu poate s fie chiar aa de greu,zise ea.
-Pcat c nu te pot nsoi la prnz,nainte de a pleca din ora,dar din pcate am

treburi de rezolvat.Se aplec i o srut pe obraz,cu o und de ironie n privire.


S ai un zbor plcut,Sayre,zise el.Beck i Chris o urmrir cu privirea pn
dispru dup colul coridorului.
-Ei bine,s-a terminat i cu asta,zise Chris.
-N-a crede,ripost Beck.
-Crezi c o s nceap s ne bat la cap cu msurile de siguran i de mediu?
-Asta rmne de vzut.Oricum,a fost teribil de ocupat n dimineaa asta.
Chris ridic o sprncean.
-Cu ce?
Sayre nu prsi oraul imediat,ci se plimb printr-un cartier vecin cu furnalele
Hoyle Enterprises.Cnd era mic i naiv,cnd totul era posibil,iar viitorul prea
strlucitor,simplul fapt c hoinrea pe acele strzi i fcea plcere.Casa aceea din
mijlocul cartierului muncitoresc fusese centrul universului ei.i inspirase
ncredere,fericire,siguran i dragoste.Astzi,vederea ei o umplea de disperare.
ntregul cartier se deteriorase n ultimii zece ani,mai ales acea cas.Curtea
nengrijit i locul prsit o fcur s se gndeasc c o luase pe un drum greit
i ajunsese n cu totul alt parte.Dar era aa.n pofida aspectului dezolant,o
recunotea.i dac ar fi avut vreo ndoial,nu trebuia dect s citeasc numele de
pe cutia potal pentru a se convinge c a ajuns unde trebuia.
Curtea din fa era mpestriat de jucrii,multe dintre ele stricate,i,ca
atare,abandonate.Civa arbuti se chinuiau s rmn n via i aveau nevoie
de serioase ngrijiri.Iarba cretea peste tot,n plcuri rzlee.O grebl de metal
ruginea pe peluza din fa.Vopseaua de pe faad era ptat i se decojea.
Dei voia s cread c venise aici din ntmplare,tia foarte bine c i dorise s
treac pe la aceast cas din clipa n care ajunsese n Destiny.Acum,c era aici,o
trecur fiorii.nainte de a cpta suficient curaj pentru a cobor din main,sun
mobilul.Recunoscnd numrul Jessici DeBlance,rspunse.
Dup ce se salutar,Jessica o ntreb dac s-au fcut progrese n ancheta privind
moartea lui Danny.
-Am vorbit cu eriful azi-diminea,i spuse Sayre,i,apoi,i povesti despre
cercetarea locului faptei mpreun cu Beck Merchant,cu o noapte nainte.
-Cred c nu au gsit nimic,din moment ce a spus c raportul va fi gata mine.
-De asta mi-a fost team,zise Jessica.
-Vrei s le spun de logodn?
-Nu.I-ar nfuria pe cei doi Hoyle.M-ar nvinui pentru gestul lui Danny,ca i cnd
eu l-a fi silit s se cstoreasc cu mine i l-a fi mpins la asta.

Din pcate,Sayre era de acord.


-M simt de parc te-a dezamgi,Jessica.A vrea s fi putut face mai mult.
-Dorina ta de a m ajuta a nsemnat mult.Fcu o pauz.Poate c ar trebui s
accept faptul c Danny nu era att de fericit,ct credeam eu,c avea motive
necunoscute mie s-i doreasc ca viaa lui s ia sfrit.Era profund preocupat de
ceva.Nu mai putea suporta o anumit situaie,oricare ar fi fost aceea.Nu voi afla
niciodat realitatea.
-mi pare att de ru.Inima fetei fusese rupt n dou,iar ea nu gsea altceva s-i
spun.Prea teribil de nepotrivit.Ii promise ns s-i spun imediat ce va afla
ceva de la biroul erifului.ncheiar conversaia exact n momentul n care ua
din fa a casei se deschidea i un brbat pi pe veranda ngust.Nu purta
cma i era n picioarele goale.
-V pot ajuta cu ceva? strig el,deloc amabil.
CAPITOLUL 11
Sayre i ddu seama c el n-o vedea din cauza geamurilor fumurii.Simindu-se
vinovat c a fost prins spionnd,avu tendina s se ndeprteze.Totui,dac
venise pn aici,trebuia s mearg pn la capt.Cobor geamul.
-Bun,Clark.n momentul n care o recunoscu,buzele i rostir numele,iar faa i
se lumin ntr-un zmbet,care frnsese multe inimi n liceul din Destiny,cnd era
cpitan al echipei de fotbal,preedinte al consiliului elevilor,i avea cele mai
mari anse s reueasc n via.
Clark Daly cobor n fug scrile,n timp ce ea ieea din main.Se ntlnir la
jumtatea aleii crpate care ducea spre cas.Nu se mbriar,dar el i lu mna
ntre ale lui.
-Nu-mi vine s cred.Ochii lui o cercetau.Ari la fel,doar puin mai bine,glumi
el.
-Mulumesc!Din pcate,el nu arta nici la fel,nici mai bine.Trupul de atlet,bine
fcut,era acum att de slab,nct i se vedeau coastele.Barba i era neras de
cteva zile,iar prul negru i se rrise,facnd ca fruntea lui nalt i sprncenele s
par mai pronunate dect i le amintea.Ochii i erau injectai i,dac nu se
nela,duhnea a alcool.Clark i lsa mna i fcu un pas napoi,parc contient de
felul cum arta.
-Se pare c nu ar trebui s fiu att de surprins s te vd.Ai venit la
nmormntarea lui Danny?
-Da.Am ajuns ieri,exact cnd trebuia,iar acum m pregtesc s plec.

-mi pare ru c nu am ajuns la nmormntare,dar tii i tu.Fcu un semn spre


cas ca i cnd asta ar fi trebuit s explice absena lui de la nmormntarea lui
Danny.
-Nu-i nimic,neleg.Conversaia se ntrerupse.Nu putea s l priveasc n ochi.
Timiditatea era tipic pentru rentlnirea cu o veche pasiune dup atia ani,dar
mai existau i alte motive,mai ntemeiate,care explica tcerea lor.For ndu-se s
abordeze un ton mai vesel,Sayre l ntreb:
-Aadar,cum o duci?
-Lucrez la fabric.
-La turntoria lui Huff? se mir ea.El rse scurt.
-Asta este singura pe care o avem.
-Ce faci acolo? El ridic din umeri.
-ncarc furnalul.Reciclez materialul.La nceput,crezu c glumete,dar,n timp ce
l privea n ochi,vzu un gol profund i iremediabil.Tatl ei reuise s ruineze
viaa acestui tnr,de parc l-ar fi mpucat ntre ochi,aa cum ameninase odat
c o va face.
-mi ctig existena,zise,ncercnd un zmbet.Vrei s intri la o cafea?
Sayre nclin capul pentru ca el s nu-i poat citi n ochi dezamgirea.
-Nu,trebuie s prind avionul.Mulumesc,oricum.tia c el nu se ateptase ca ea
s i accepte invitaia.O fcuse din politee.Dup o alt tcere jenant,el o ntreb
ncet:
-Eti fericit n California,Sayre? Am auzit c ai o firm de decoraiuni.
-Decoraiuni interioare.
-Cred c eti bun.Ai...o familie? Sayre cltin din cap.
-Cstoriile mele nu au inut.
-Eu sunt la a doua.
-Nu tiam.
-Patru copii.Trei ai ei,unul mpreun.
-E minunat,Clark.M bucur pentru tine.Clark i ndes minile n buzunarele
largi ale jeanilor i i privi picioarele goale.
-Pi,toi facem ceea ce putem.Cred.Jucm crile care ni se mpart.Sayre ezit,
nainte de a-i pune ntrebarea care o frmnta:
-De ce nu te-ai apucat de inginerie,aa cum intenionai?
-Nu am putut.
-De ce?
-Nu tiai? Nu am mai ajuns niciodat la coal.Mi-a fost retras bursa.
-Poftim? De ce?

-Nu mi s-a spus niciodat de ce.Am primit o ntiinare acas s nu m prezint la


nscriere,dac nu mi permit s mi pltesc singur studiile,deoarece bursa mi-a
fost retras.Am ncercat o burs pentru sportivi,dar nici aa nu am reuit.Nici un
club sportiv nu mi putea oferi aa ceva din cauza acelui accident la genunchi.
Mama i tata nu i-au permis s m trimit la coal,aa c am hotrt s lucrez
o perioad i s strng banii necesari.Intre timp,s-au ntmplat ns tot felul de
lucruri.Mama a fcut cancer,iar tata avea nevoie de ajutor pentru a o putea
ngriji.tii cum se ntmpl.
Amndoi tiau cine era vinovat c i se retrsese bursa-Huff.Trsese sfori de care
atrnase foarte muli bani.Jurase s-1 ruineze pe Clark Daly i o fcuse.Puteai fi
sigur c Huff i va ine o asemenea promisiune.Clark era un pucria eliberat
condiionat i lucra la munca de jos,iar asta i ddea lui Huff o mare satisfacie.
Probabil c n fiecare zi se felicita pentru ceea ce fcuse.
-Bnuiesc c te-am dezamgit,zise Clark,rznd amar.La naiba,i eu sunt
dezamgit de mine.
-mi pare ru c lucrurile nu au ieit prea bine pentru tine.Au fost tot felul de
obstacole pe care nu le-ai putut nvinge.De exemplu,Huff Hoyle.
-Nici ie nu ti-a fost foarte uor,nu?
-Am supravieuit,dar m-am simit mult vreme la limita supravieuirii.
-Probabil c Danny a simit c numai supravieuirea nu este de ajuns.
-Probabil.
-Cum au reacionat Huff i Chris?Sayre fcu un semn ctre furnalele care
dominau orizontul oraului..
-Nimic nu oprete producia.Astzi,sunt deja la lucru.Beck Merchant.
-mi nchipui c tii cine este...
-tiu cine este.
-Clark?O femeie,ce prea s aib n jur de treizeci de ani,apruse pe verand.Era
blond i drgu.Mai bine zis,ar fi fost,dac nu ar fi avut o expresie acr.Un
copil de aproximativ un an era atrnat de coapsa ei.
-Luce,ea este Sayre.Sayre,ea este soia mea,Luce.
-M bucur s te cunosc,spuse Sayre politicoas.
-Bun.Evidenta ei lips de curtoazie l stnjeni pe Clark care zise repede:
-El este Clark junior.
-Pare un bieel tare scump,le zmbi Sayre celor doi prini.
-Poate fi o adevrat pacoste,a trecut de la mersul de-a builea direct la alergat.
-O s ntrzii la lucru,zise Luce,far menajamente,i intr n cas.
Clark se ntoarse cu faa ctre Sayre.

-Pe perioada concediului de var,trebuie s am grij de copii,n timp ce Luce


lucreaz.Are o slujb la spital.La contabilitate.Completeaz formulare pentru
asigurri,chestii de genul sta.
-Lucrezi noaptea i ai grij de copii,ziua.Cnd dormi?
-M descurc,zmbi,dar m-am pierdut n timp.Nu te supra pe Luce pentru c a
fost nepoliticoas.Nu are nimic cu tine.Eu sunt cel care i-am fcut plodul.
Nu sunt cel mai bun brbat din lume.Cobor vocea i adug:adevrul este,Sayre
c beau cam mult.Dac i ntrebi pe oameni despre mine sta este primul lucru
pe care i-1 vor spune.
-Nu m intereseaz brfele,Clark.Mai ales cele legate de tine.
-Ei bine,n-ar mini.ntoarse capul ntr-o parte cteva clipe.Dup...tii tu...
Da.tia.
-Dup toate alea,am luat-o razna,spuse el.
-Amndoi am luat-o.
-Dar tu i-ai revenit.i uite-te la tine.Uau.Eti cineva.Mai rse o dat fr umor.
i iat-m pe mine.Eu nu mi-am mai revenit niciodat.Am luat-o pe o pant
descendent i nu am mai gsit nici un motiv pentru care s ncerc s mi
revin.N-am gsit un motiv ntemeiat s fac ceva.
-mi pare ru,rosti ea din inim,dei cuvintele erau complet inutile.
-Luce a rmas cu mine mai mult dect ar fi trebuit.Mi-a acordat mai multe anse
dect a fi meritat ca s mi revin.M potolesc o vreme dup care...Vocea lui se
pierdu i o privi n ochi cu disperare.Trebuie s mi gsesc un scop n via,
Sayre.Trebuie s fac ceea ce este bine pentru fiul meu.
-Ai s reueti.O s i revii i o s o iei de la capt,aa cum am fcut i eu.
ntinse mna i i atinse braul n semn de ncurajare.El se uit la mna care se
odihnea pe braul lui,apoi o privi i i zmbir reciproc.Zmbetele lor erau
expresii ale contientizrii a ceea ce ar fi s fie.
-Nu te mai rein,zise ea rguit,retrgndu-i mna.Trebuia s fi sunat nainte
de a veni.Sau,poate,ar fi trebuit s nu te deranjez.
-Nu a fi vrut s nu vii,Sayre.
-Ai grij de tine.
-i tu.Aproape plngnd,Sayre se ntoarse i porni ctre maina,n timp ce
pornea,i mai arunc o privire.Sttea pe verand,fcndu-i cu mna n semn de
adio.Sayre parcurse vreo dou strzi,nainte de a opri maina.Lsndu-i capul
pe sptarul scaunului,plnse cum nu plnsese nici la nmormntarea fratului su.
Clark Daly,biatul acela simpatic,ambiios,talentat i deosebit de drgu pe care
l cunoscuse i-1 iubise,era astzi la fel de mort ca i Danny.

Red Harper spera ca cererea lui s par nesemnificativ,dar Beck tia c nu era
nici ntmpltoare,nici lipsit de importan.Faptul c Chris era chemat la biroul
erifului lsa impresia c era vorba de un interogatoriu.Beck nu pronuna ns
acest cuvnt fa de Chris.Cu toate c nu se simea n largul su,spuse doar:
-Se pare c mai sunt cteva chestiuni care trebuie lmurite.
-De ce are nevoie Red de mine pentru a lmuri anumite chestiuni?
-Presupun c vom afla cnd vom ajunge acolo.Beck nu avea de gnd s i spun
ceva lui Huff,nu nainte de a ti despre ce era vorba.ns avur neansa s se
ntlneasc cu el.Beck i explica dorina erifului.
-Sunt sigur c este o simpl formalitate i nu ar trebui s dureze mai mult de o
or.
-Despre ce crezi c e vorba?
-Cred c Red i face pe plac noului su ajutor.Rser toi trei i Beck i promise
lui Huff un raport,imediat ce se ntorceau.
-Harper i atepta i atitudinea lui trda faptul c era vorba de o problem
serioas.eriful le iei n ntmpinare,mulumindu-le c au venit,i i invit s se
aeze.Wayne Scott sttea n picioare,alturi de Red,care se aezase la biroul
su,astfel nct amndoi i priveau pe Beck i pe Chris n fa.nainte ca Red sau
ajutorul su s apuce s spun ceva,Beck atac indignat:
-Mai nti de toate,a vrea s tiu n ce calitate m aflu aici.
-Calitate? Mirarea lui Scott prea simulat,iar Beck deveni dintr-o dat
suspicios.
-M aflu aici pentru a rspunde la ntrebri sau n calitate de avocat al lui Chris
sau...
-Avocat? ntreb Chris.De ce a avea nevoie de un avocat?Beck l privi,
sugerndu-i s-i in gura.
-Dup cum v ntrebam,pentru ce am fost chemat aici? M suspectai de vreo
fapt penal? n acest caz,a vrea ca avocatul meu s fie prezent.
-Haide,Beck,zise Red cu un rs reinut,te grbeti s pui mna pe arm.Nu ai
nici un motiv s abordezi problema din perspectiva legal.
-Ba cred c am,i a vrea s tiu care este natura acestei ntlniri i ce fel de
ntrebri avei de gnd s i adresai lui Chris.Sau pur i simplu stabilii ultimele
detalii legate de sinuciderea lui Danny? Avei motive s considerai moartea lui
un caz de crim?Scott evit un rspuns direct.
-Sunt cteva lucruri care nu se leag.Cred c domnul Hoyle ar putea s ni le
lmureasc.Beck i arunc o privire lui Chris care ridic din umeri cu arogan.
-Nu am nimic de ascuns.

-Bine,punei ntrebrile,dar n orice moment am dreptul s-i cer clientului s nu


rspund.
-n regul.Scott consult un mic carneel spiralat.Mai nti,ct de frecvent
mergea decedatul la tabra de pescuit a familei,domnule Hoyle?
-Nu tiu.Eu i Danny aveam program diferit.Cine mergea acolo ultimul trebuia
s fac curenie,s sting luminile,s completeze toate rezervele-bere,hrtie
igienic i altele.Asta era nelegerea.E greu de spus cine a fost ultimul acolo.Se
uit la Red.Este chiar aa de important?
-Ar putea fi.Danny mergea adesea la pescuit?
-Habar n-am.
-Azi,diminea,sora dumitale a spus...
-Sora mea? M-ai chemat aici pentru a confirma sau infirma ceea ce a spus
Sayre? De fapt,ce a spus?Beck l strnse de bra pe Chris pentru a-1 potoli,apoi i
se adres detectivului:
-Chiar v ntemeiai interogatoriul pe spusele cuiva care nu locuit n Destiny mai
bine de zece ani i nici nu a luat legtura n vreun fel cu membrii familiei?
-I-a spus erifului c Danny detesta pescuitul.Asta a fost termenul utilizat de
ea.Nu,Red,detesta?
-Exact.Chris se uit la Beck i izbucni n rs.
-Ce vor s dovedeasc? C cineva l-a mpucat pe Danny pentru c vorbea urt
despre pescuit?
-Nu este o glum,replic Scott.
-Serios? Chris l privi cu rceal.Eu cred c eti teribil de amuzant.Beck ncerc
s calmeze lucrurile
-Ce ar fi cutat Danny n tabra de pescuit,dac nu i plcea s pescuiasc? Asta
ncercai s aflai,nu-i aa?
-Corect,spuse Scott,nc ofensat de insulta lui Chris
-De unde naiba s tiu? zise Chris.Poate se hotrse s mai ncerce o dat.Poate
se dusese acolo ca s se roage.Sau s trag un pui de somn.Sau s i-o trag.Sau
s-i zboare creierii,ceea ce a i fcut.Tabra de pescuit i oferea suficient
intimitate.
-Lanseta se afla la debarcader.
-Ei poftim.Danny se hotrse s mai ncerce o dat cu pescuitul.S-i testeze
dezgustul,zise Chris.
-Fr momeli? Cutia cu crlige,guta,toate se aflau la debarcader,dar nu erau
momelile.Chris i privi pe rnd,apoi ridic din umeri.
-Nu v pot ajuta.

-Totul pare pur i simplu regizat,spuse Scott.E ca i cum cineva ar fi vrut s ne


fac s credem c s-a dus acolo s pescuiasc,dar s-a rzgndit i s-a sinucis.
Chris pocni din degete.
-Cred c avei ceva dreptate,domnule detectiv Scott.A uitat s cumpere momeli,
aa c s-a sinucis.
-Chris!Dac eriful Harper nu l-ar fi apostrofat pentru aceast remarc,ar fi
facut-o Beck.Sarcasmul su era nepotrivit i n nici un caz nu l ajuta n relaia
cu detectivul.
-mi cer scuze,spuse mimnd regretul.Nu vreau s par lipsit de consideraie fa
de fratele meu,dar ntrebrile astea mi se par retorice.Motivele pentru care
Danny se afla la tabr sunt evidente.S-a dus acolo ca s se sinucid i a facut-o.
l privi pe Wayne Scott.Altceva?
-Cnd l-ai vzut ultima oar?
-Smbt.La club.Am jucat cteva seturi de tenis n dimineaa aceea.Am
renunat n jurul prnzului,din cauza cldurii.Eu am mai rmas s not un pic,iar
Danny a plecat imediat.
-Duminic nu l-ai vzut?
-Chris tocmai i-a rspuns la ntrebare,interveni Beck L-a vzut pe Danny ultima
dat smbt pe la prnz.
-Unde ai fost duminic? l ntreb Scott pe Chris.
-Acas.Toat ziua.Am dormit pn trziu.Am lenevit.Am citit Times Picayune.
Beck a venit dup-amiaz i ne-am uitat la meciul celor de la Braves.Menajera
noastr poate s confirme.Enervat,se ntoarse ctre erif: Despre ce este vorba,
Red?
-i eu a vrea s tiu,zise Beck.
-Mai suport un pic,te rog,spuse Red.Grbete-te,Wayne.Detectivul i consult
din nou carneelul,dar Beck i ddu seama c gestul era de faad.Detectivul
avea deja o schem.
-Unde ai fost smbt noaptea?
-Ce conteaz? Oricum,Danny nu era acolo,izbucni Chris.
-Unde ai fost tu? insist Scott.Chris nfrunt privirea detectivului,legnndu-se
nainte i napoi pe scaun,evident enervat c trebuia s rspund unuia pe care el
l considera inferior.n cele din urm,zise apsat:
-Am fost la un nou club de noapte,deschis n Breaux Bridge.Are o orchestr
foarte bun i chelnerie drgue.Ar trebui s ncerci i dumneata,domnule
detectiv,fac eu cinsteFr s par impresionat de invitaie,detectivul ntreb:
-Fumai,domnule Hoyle?

-n mod obinuit,nu.Doar cteodat,cnd ies n ora.


-Cnd ai fost la clubul din Breaux Bridge ai fumat? Beck sri nainte ca Chris
s aib timp s rspund:
-Nici o alt ntrebare,nainte de a-mi spune i mie unde duc toate astea.
Scott se uit la Red a crui fa se lungise cu nc vreo c iva centimetri din
momentul n care ncepuse interogatoriul.Cu vdit jen,trase unul dintre
sertarele biroului i scoase un sac din hrtie maronie,folosit pentru a strnge
dovezi de la locul crimei i i-1 nmn detectivului Scott.Acesta l desfcu i
rsturn coninutul pe biroul lui Red.
CAPITOLUL 12
Beck...
-Nu nainte de a iei afar.
-Dar asta este...
-Nu nainte de a iei afar,repet Beck apsat.Ignorndu-i pe funcionarii uimii,
l mpinse pe Chris pe hol,prin anticamer,pn l scoase afar.Nu-1 ls s
scoat o vorb,pn cnd intrar n camioneta lui,supranclzit din cauza
soarelui.Beck porni motorul,ddu aerul condiionat la maximum i se ntoarse
ctre prietenul su,care prea s fie suspectat de crim.
-Spune-mi,aproape c i ordon el.
-Nu am nimic de spus.Chris afia un calm remarcabil.Exact asta i-am spus lui
Red i acelui...acelui detectiv.Rostise cuvntul ca pe o insult.Indiferent de ce a
gsit la tabra de pescuit,nu poate face legtura cu mine.Nu am fost acolo
duminic.Selma tie c nu am ieit din cas toata ziua.Tu nsui ai fost cu mine
timp de mai multe ore.Nu l-am vzut i nici nu am vorbit cu Danny de smbt
de la prnz,la club.
-Unde ai fost vzui discutnd aprins.
-Pe teren.Cine nu se ceart la tenis?
-i n afar de tenis?
-Ce?Ah.Chris ndrept ventilatorul din panoul de bord ctre el ca s poat prinde
briza de aer rcoros.De acord.Din punctul lui de vedere spusesem blasfemii i
cteva lucruri degradante despre sfnta lui biseric protectoare.Era tratele meu.
L-am vzut lund-o pe o pant greit.Aveam dreptul la o prere.
-Aveai dreptul s-1 ridiculizezi? Chris suspin.
-Huff m rugase s vorbesc cu el,s ncerc s i bag minile n cap,s-1 aduc pe
calea cea bun.Dac am fost un pic sarcastic...
-Te-ai dat la el cam tare i l-ai luat de sus,dac martorii de care vorbete

detectivul spun adevrul.Aa este?


-Nu mi amintesc exact ce am spus.
-Nu mi amintesc exact ce am spus,nu este un argument tocmai bun pentru a fi
folosit la tribunal.Chris l privi lung.
-Tribunal,se mir el.
-nc nu te-ai prins? ncearc s te agae.Sunt foarte aproape de a te acuza c teai aflat la locul n care creierul lui Danny a fost zburat direct n iad.
-Nu m pot acuza de aa ceva,pentru c nu am fost acolo.Beck l privi cu
asprime.
-Pe mine nu m poi mini,Chris.Dac chestia asta ia o ntorstur urt,nu vreau
s am nici un fel de surprize.
-Ce trebuie s fac? S jur?
-Bine.N-ai dect s glumeti.Totul nu este dect o glum foarte bun.
-Uite,tiu c acum priveti totul din perspective avoceti.Aa cum a spus i
Huff,eti pltit ca s i faci griji n locul nostru.Nu tiu ce altceva a mai putea
spune ca s te conving c nu am fost la tabra de pescuit n week-endul sta.
Ultima oar,cnd m-am dus acolo,a fost n noaptea aia,acum cteva luni,cu tine.
i ultima dat,cnd l-am vzut pe Danny,a fost cnd se ndrepta spre vestiarul
clubului.O luase razna cu religia aia a lui.Era hipersensibil la critici pe subiectul
sta.Am fcut cteva remarci ireverenioase,aa c,da,a plecat un pic ofuscat.
-Dar tu? n ce stare de spirit te aflai cnd v-ai desprit? Danny era att de
maleabil i brusc a devenit foarte ncpnat.Cum i se prea treaba asta?
-Trebuie s recunosc c eram suprat pe el,pentru c se fcea de rs n faa
acelor purttori de Biblie.Muli dintre ei lucreaz pentru noi.Nu le putem
permite s cread c suntem nite muieri,n numele nici unui Dumnezeu.Eram
furios.Ca s m calmez,am srit n piscin.Apoi,m-am dus la Lila,imediat ce m-a
sunat i mi-a zis c e n regul.Mi-am petrecut restul dup-amiezei ntre
picioarele ei.Este uimitor cte frustrri poi nvinge facnd sex cu o partener
avid i priceput,ca Lila.Imaginaia ei nu are limite.
-Scutete-m de detalii.
-Paguba ta,prietene.Oricum,am plecat de la ea pe la cinci.M-am dus acas s m
schimb i am plecat cu maina la Breaux Bridge.Asta este tot.Nu mai am nimic
de spus.ntinse minile cu palmele n sus i se uit la Beck,implorndu-1: d-mi
un singur motiv pentru care s fi vrut s-1 omor pe Danny.
-sta este avantajul nostru,spuse Beck.Lipsa de motive,ncearc s te
ncoleasc i detectivul sta tnr va continua s sape n cutarea unui motiv.
Dac mai este vreun lucru pe care nu l tiu...

-Nu mai este.


-Mai bine spune-mi acum,Chris.Nu m mini.Ar trebui s caut un aprtor
pentru o eventual acuzaie?
-Nu. Telefonul lui Beck sun.Verific numrul i zise:
-E Huff.
-Rahat,exclam Chris.
-Bun,Huff.Acum plecm i ajungem acolo n cteva minute.Vrei un Blizzard?
Am putea trece pe la Dairy Queen.Eti sigur? Bine.Da,i spun totul n momentul
n care ajungem acolo.nchise i i se adres lui Chris: Nu ne oprim nicieri,ne
ateapt.
-Ct de mult ar trebui s-i spunem?
-Totul.Dac nu i spunem noi,va afla de la Red.Fr tirea detectivului,desigur.
-sta este cellalt avantaj al meu,zise Chris.Bunul Red Harper,cel de ncredere.
Nu va permite s trec din nou prin comarul unei hruiri ntr-un caz de crim.
Sayre nu se ntoarse la New Orleans cu maina.Dup vizita ei la turntorie,
conversaia cu Clark i accesul de plns isteric,era fizic i emoional vlguit.
Perspectiva de a conduce timp de dou ore sau de a suporta inconvenientele
traficului aerian modern nu o atrgea.Pe de alt parte,o stpnea o team
inexplicabil c,cu ct amna,cu att mai improbabil era plecarea.Pleca din
Destiny cu multe semne de ntrebare,dar nu erau problemele ei i nu voia s se
lase roas de ele.Unul dintre clienii ei era preedintele unei linii aeriene.i era
dator pentru c i decorase casa de la ora,din Russian Hill,ntr-un timp record.
i ddu un telefon.O ascult cu rbdare,dup care i ceru un rgaz de cinci
minute pentru a face aranjamentele.O sun n patru minute.
-Din fericire,avem un avion disponibil n Huston Este n drum spre tine.
Reprezentana de acolo poate primi o curs particular,n Destiny,este un mare
industria,un proprietar de turntorie.Are un avion particular.Beck i spusese,dar
nu-i mrturisi clientului ei,c deinea nite aciuni n acea companie.
-Las-i maina nchiriat mpreun cu cheile la personalul companiei aeriene,i
spuse.O va lua cineva mai trziu i o va aduce napoi n New Orleans.Acest
serviciu era destul de scump,dar i-1 putea permite.Din moment ce o scotea din
Destiny mai devreme merita banii.Cnd ajunse la pista de aterizare,i parc
maina i i scoase bagajul.Intr n cldirea masiv.O femeie de vrst medie se
apropie de ea.
-Suntei domnioara Lynch?
-Da.

-Avionul dumneavoastr va ajunge imediat.Avei nite chei de la main pentru


mine?Pista de aterizare era ca o tigaie ncins,n momentul n care Sayre pi
afar pentru a-1 ntmpina pe pilotul grizonat care cobora din micul avion aflat
aproape de cldire.
-Domnioara Lynch?
-Bun ziua.
-Sunt pilotul acestui avion,se prezent el i ddur mna.
-O dat urcai la bord,i prezent copilotul,care i facu cu mna din cabin,apoi i
art ieirile de urgen i i indic unde se aflau gustrile i buturile.
-Simii-v ca acas,spuse pilotul.Sayre i mulumi,iar el se duse i i relu locul
n cabin.Uurat,i sprijini capul de perna cptuit cu piele a fotoliului i
nchise ochii.n cteva minute,avionul ncepu s ruleze pe pist,dar n loc ca
turaiile motorului s creasc pentru decolare,le auzi oprindu-se.Deschise ochii
i-1 vzu pe cpitan strecurndu-se afar din cabin.
-Stai linitit,domnioar Lynch.A intervenit ceva,dar,de ndat ce rezolvm,
vom decola.Pilotul vorbea calm i politicos,dar ea i ddu seama c era nervos.
Descuie ua,o mpinse i se npusti pe scri n jos.
-Ce dracu' credei c facei? njur el.
-Trebuie s vorbesc cu pasagerul dumneavoastr.Sayre i desfcu centura de
siguran i se ndrept spre u.Pilotul i ndreptase revolta ctre Beck
Merchant,care prea depit de situaie.
-Am ncercat s o conving pe doamna de pe terminal s v transmit prin radio
s nu plecai,dar a refuzat.Zicea c nu am nici un drept.Cum altfel a fi putut s
v opresc?Sayre cobor scrile.Cnd o vzu,Beck i indic camioneta lui,care era
poziionat chiar n centrul pistei de decolare.
-Urc,i ordon el.
-Ai nnebunit?
-Huff a avut un atac de cord.
Beck i arunc o privire pasagerei lui.
-Nu eti ctui de puin curioas s afli ce s-a ntmplat? Sayre nu scosese nici
un cuvnt din momentul n care el o determinase s urce n camioneta lui.
Expresia ei era neutr,dar cel puin se uita la el.
-Huff era n biroul lui,cnd Sally,asistenta lui,l-a auzit strignd.L-a gsit czut
peste birou cu minile la piept.Prezena ei de spirit,probabil,i-a salvat viaa.I-a
bgat o aspirin n gur,apoi a chemat ambulana.Chris i cu mine am ajuns la
spital aproape n acelai timp.Am ateptat vreo jumtate de or,ca s i se permit

lui Chris s l vad pentru cinci minute.Ziceau c ncearc s l stabilizeze,dar c


aveau dificulti.Era extrem de agitat i ntreba de tine.Am fost nsrcinat s te
gsesc i s te aduc napoi.
-I-au spus lui Chris ce anse are?
-nc nu.ncearc s determine gravitatea atacului.Tot ce pot s-i spun este c
atunci cnd am plecat Huff era nc n via.I-am cerut lui Chris s m sune pe
mobil n cazul n care apare vreo schimbare.Nu m-a sunat.
-Cum ai tiut unde s m caui?
-Am sunat la compania care i-a nchiriat maina pentru a ntreba dac ai
napoiat-o.Mi s-a spus c o vei lsa la aerodromul de aici pentru a fi luat mai
trziu,aa c am venit aici.Fcu o pauz.i-am oferit o curs special.
-Iar eu am refuzat oferta.Dup vizita de diminea,n-a mai putea avea ncredere
ntr-o companie care nu ofer muncitorilor mnui mai groase pe motiv c sunt
prea scumpe.Ct de scumpe pot fi?
-Asta nu este de competena mea.Sayre l privi cu dispre.
-Desigur.Eti curierul lor.Te trimit s le faci treburile murdare.Ai fi putut
provoca o catastrofa,conducnd pe pista de decolare.
-Pilotul mi-a spus deja asta.
-Dar cuvintele lui au trecut pe lng tine.Ai luat o atitudine arogant,ca i cnd
ai fi fost sigur c poi scpa cu att.Nu e nici o surpriz c te integrezi att de
bine n familia mea.Mna lui Beck se nclet pe volan.
-Nu eti de acord cu metodele mele? Foarte bine.N-am nevoie de aprecierea
ta.eful meu mi-a cerut s te gsesc i s te aduc la spital i asta i fac.
-Da,tu faci ntotdeauna ceea ce i se spune.Nu conteaz dac e bine sau ru sau
dac i afecteaz pe alii.M ntreb pn unde ai fi n stare s mergi pentru
ei.Exist oare o limit?
-i-ai spus deja destul de clar prerea proast despre mine.
-Asear,de ce nu mi-ai spus c ai fost la tabra de pescuit pentru c i-a cerut
asta eriful?
-N-am vrut s-i stric distracia.Te-am lsat s crezi ceea ce este mai ru despre
mine.Sayre ntoarse capul i privi prin geamul portierei.Furia o cuprindea n
valuri,precum cldura din asfaltul incandescent.Prul ei avea culoarea flcrilor
n lumina orbitoare a soarelui.Pielea i era nfierbntat.Bech i nfrn dorina
de a o atinge.Abia dac reuise s se mai gndeasc la altceva din momentul n
care o vzuse pentru prima dat.La cimitir,cnd se ntlnise fa n fa cu fiica
lui Huff,abia reuise s-i ascund surprinderea.Vzuse fotografii de-ale ei,dar
erau reprezentri palide,n comparaie cu originalul.n carne i oase,prezena ei

te oca: oare asta s fie sora mai mic a lui Chris,despre care am auzit attea
poveti? Aceasta s fie faimoasa femeie fatal din Destiny,Lolita,sora mai mic
cu limb ascuit i temperament exploziv?
Se ateptase s fie zgomotoas i vulgar.Se ateptase la o oap,ano i
voluptuoas,nu la o persoan sofisticat,cu gusturi impecabile.Era sexy i
elegant chiar i atunci cnd devenea sfidtoare.i fusese descris ca o
rsfat,o pacoste,o scorpie.Putea fi toate astea la un loc,era sigur,ns Chris
uitase s menionze c sora lui era o femeie misterioas.n discrepan cu inuta
exemplar i cu atitutinea nepat,exista o anumit nelinite care sugera o
pasiune ntrziat,o anumit ncrctur n senzualitatea ei care o bntuia,
dincolo de aparenta ei rceal.
Desigur,Chris,care era tratele ei nu observase toate acestea,mai ales,aspectul de
ordin sexual.Beck bnuia c ea conta pe superficialitatea oamenilor i nu
permitea nimnui s vad dincolo de rceala pe care o arbora pentru a se proteja.
ns Beck vzuse dincolo de aparena.ntrezrise ieirile ei slbatice,care l
excitaser.l dureau muchii de ncordare,ncercnd s se stpneasc.i vzuse
buzele deschizndu-se de uimire,n timp ce i ndesa prul sub casc.i
imaginase cum ar fi s-i mute buza interioar,voluptuoas,pentru nceput.
Apoi,mersese mai departe cu imaginaia.i nchipuise cum ar fi fost s-o
mngie n zonele ei intime.Viaa i-ar fi fost mult mai uoar acum,dac nu ar fi
mers att de departe cu imaginaia.n timp ce goneau ctre spital,ea continu
s-1 ignore,ceea ce l enerv cumplit.Ar fi preferat s-i fac orice altceva,dect
s se prefac c nu exista.
-i-e bine? o ntreb el.
-Poftim?
-Aerul condiionat.Prea tare,prea ncet?
-E n regul.
-S-ar putea s aduni ceva pr de cine de la Frito de pe scaunul la.mi cer
scuze,i place s se plimbe cu maina.
-Daca lui Huff i este att de ru,nct a cerut s-i vad copiii,nu ar fi trebuit dus
cu elicopterul la un spital din New Orieans,unde au i un centru de cardiologie?
Nu l deranja c fusese ntrerupt.Cel puin acum i vorbea.
-Bnuiesc c aceasta va fi una dintre alternative n momentul n care vor stabili
ct de grav este starea lui.
-Pn azi,a mai avut asemenea probleme cu inima?
-Tensiune mare.Ar trebui s-i ia medicamentele,dar nu agreeaz efectele
secundare.Fumeaz cam mult,uneori,mult peste limita maxim admis.Unica

form de micare pe care o practic este legnatul n balansoarul lui.Cafeaua


cu lapte i-o face jumi-juma.A ameninat-o pe Selma c o concediaz dac mai
nlocuiete vreodat unca adevrat cu cea de curcan.Probabil c se atepta la
un infarct sau la un atac de cord.
-Crezi c moartea lui Danny a avut vreo contribuie?
-Fr ndoial.Pierderea fiului su,mai ales,n asemenea condiii,i urmrile au
fost stresante.
-Care urmri?
-Am ajuns.Beck parc i se ndeprt,nainte ca ea s apuce s l ntrebe care
erau urmrile morii lui Danny.Nu considera c Sayre trebuia s tie c Huff
fcuse un atac de cord dup ce el i Chris i povestiser despre ntlnirea cu Red
Harper i cu Scott.Cu ngmfarea lui caracteristic,Chris i spusese lui Huff c
nu avea de ce s i fac griji,c Scott fcea valuri numai ca s le arate tuturor
ct de mare i de ru era,c ceea ce numeau ei probe nu sttea n picioare.
-i justific cheltuielile cu mine,spusese Chris.Asta este tot.Beck l va face praf
cu investigaia lui cu tot.Ascult ce i spun,n cteva sptmni o s rdem
copios pe chestia asta.La rndul su,Beck spusese ceva similar,dar se pare c pe
Huff l-a marcat profund ideea c unul dintre copiii lui ar putea fi capabil de
fratricid.Beck nu considera util s discute chestiunile astea cu Sayre i ocoli
maina pentru a-i deschide ua s coboare.Pn s ajung el,ea cobor deja i
refuz mna ntins.Cnd se ntoarse pentru a-i lua bagajul,el spuse:
-Las-1,am s ncui camioneta.Sayre ezit,apoi facu un semn de mulumire,dup
care urcar mpreun scrile ctre intrarea n spital.Beck i ddu prioritate pe ua
glisant.Cnd ajunse n hol se lovi de Sayre care nu se dduse din u.Aproape
drmnd-o i pierzndu-i el nsui echilibrul,o lu uor pe dup umeri.
Trupurile lor se atinser ntr-un mod att de intim,nct n alte condiii o
asemenea apropiere i-ar fi tiat lui Beck respiraia.Ea ns l surprinse prin acea
oprire brusc.
Doctorul Tom Caroe venea ctre ei dinspre holul spitalului.Era un brbat
scund,iar situaia neplcut l fcea s se simt i mai mic.Hainele lui preau cu
cteva numere mai mari Prul rar era vopsit ntr-un negru nenatural,n ncercarea
de a ascunde trecerea anilor,pe care o trdau ridurile de pe fa.
Cnd ajunse la ei,o salut pe Sayre i i ntinse mna,dar,cum ea nu schi nici
un gest,i-o trase repede lng corp.Pentru a-i ascunde jena,spuse:
-i mulumesc c ai adus-o aici att de repede,Beck.
-Nici o problem.Cum se simte?Sayre,revenindu-i din ocul provocat de
intrarea n spital,i ddu minile la o parte de pe umeri i se aez alturi de el.

-Este stabilizat,le spuse doctorul Caroe.Trebuia s fie stabil nainte de a putea


s-i mai fac alte analize.Vorbind pentru prima dat,Sayre lans o provocare la
adresa competenelor medicului familiei:
-Suntei specializat n acest domeniu? Nu ar trebui s-1 vad un cardiolog?
-Ba da,cred c ar trebui,spuse doctorul calm.Dar Huff nu este de aceeai prere
i a spus-o destul de clar.
-Poate voi reui s-1 conving eu de contrariul.Beck o mpinse pe Sayre ctre
lift.La ce etaj?
-Este la terapie intensiv,spuse doctorul.Vizitele dumneavoastr vor fi limitate la
cteva minute pe ora.Are nevoie de repaus total.Apoi,i se adres lui Sayre: Voia
neaprat s te vad pe tine,ceea ce,sincer s fiu,nu este recomandabil.Dac
vorbeti cu el,ine cont de starea n care se afl i nu spune nimic care ar putea s
l supere.Chris privi n sus,n timp ce uile liftului se deschiser,i Sayre i Beck
pir afar.
-Bun,bun,Sayre.Mulumesc pentru c te-ai deranjat s vii napoi.
Sayre l ignor,cea mai eficient tehnic de aprare fa de Chris.
-Ne-am ntlnit cu doctorul Caroe la parter,spuse Beck.
-Atunci tii la fel de multe ca i mine.Chris i arunc o privire lui Sayre.Huff a
tot ntrebat de tine.
-Ai idee de ce?
-Nu.Poate este legat de interesul tu neateptat fa de activitile noastre.
-Nu tiu.Cu aceasta conversaia lu sfrit.Se aezar n camera de ateptare,
evitnd s se priveasc n ochi.n cele din urm,Beck se ridic i anun c se
duce s caute un automat.Sayre refuz oferta lui de a-i aduce ceva de but.
-Merg cu tine,spuse Chris,i o ls pe Sayre s i fac griji n privina
ntrevederii cu Huff.Era imposibil s i-1 imaginezi pe Huff la pat.El nu i mai
vzuse niciodat moartea cu ochii.Oare se temea de iadul pe care l respinsese?
Fa n fa cu posibilitatea de a-i petrece o venicie acolo,avea de gnd s o
implore s l ierte i s se mpace?Dac asta era,atunci i pierdea timpul.Nu l
va ierta niciodat.Era nc singur,cnd o asistent veni i o anun c poate
intra s-1 vad.Sayre o urm n sala de terapie intensiv i l vzu pe Huff
conectat la aparate care clipeau cu o regularitate linititoare.Huff avea ochii
nchii.Asistenta se retrase n tcere.Holbndu-se la faa lui,Sayre se ngrozi la
gndul c nu mai avea sentimente pentru omul cruia i datora viaa,i amintea
c atunci cnd era mic,abia atepta ca el s se ntoarc acas de la lucru.Vocea
lui puternic rsuna pe holurile casei,care preau lipsite de via,cnd el nu era
acolo.Huff era motorul care punea n micare familia lui.i amintea cum cele

mai nesemnificative priviri din partea lui erau mai importante dect cele mai
frumoase cadouri pe care le primea n dimineaa de Crciun.O bucura cea mai
mic laud,dei,uneori,o nspimnta.i amintea de perioada cnd l iubise din
toat inima i cu devotament.Cnd i s-au deschis ochii i a reuit s-1 priveasc
aa cum era n realitate,a suferit cea mai dureroas experien din viaa ei.
Sttea lng el de cteva momente.Cnd el deschise ochii i o vzu,zmbi i i
rosti numele.
-Te simi bine? ntreb ea.
-Acum,dup ce m-au dopat cu de toate,da.
-Eti stabilizat.Tensiune arterial.Puls.Toate sunt n regul.
Aprob absent,n vreme ce ochii i cercetau lui Sayre faa.
-M-am certat cu mama ta pentru numele sta.Eu credeam c e un nume stupid.
De ce nu Mary,sau Jenny,sau Susan? Dar ea a insistat.Iar acum m bucur c a
fcut-o.i se potrivete.Sayre refuz s i se alture pe poteca amintirilor.Ar fi
fost o mare ipocrizie din partea ei.n consecin,readuse discuia despre starea
lui.
-Trebuie s fi fost un atac uor,altfel nu te-ai fi simit att de bine.
-Acum eti specialist n cardiologie? ntreb el pe un ton ironic.
-Nu,dar am avut de-a face cu multe inimi frnte.
-Eti o fiin dur,fr sentimente,Sayre.
-Am avut un profesor bun.
-Te referi la mine,desigur.Mama ta...
-Te rog s nu mai aminteti de mama,doar ca s m simt vinovat c iau
atitudine n faa ta.Nu,eu nu sunt o femeie drgu i asculttoare ca ea,dar nu
cred c i-ar plcea s tie ce fel de oameni am devenit.
-Probabil c ai dreptate.Poate i-ar fi plcut de Danny.M bucur c nu a fost de
fa s-1 vad mort i ngropat.
-i eu m bucur.Nici o mam nu ar trebui s i ngroape fiul.Ochii lui se
ngustar.Probabil c nu m crezi,dar i eu sufr pentru Danny.Chiar sufr.
-Pe cine ncerci s convingi,Huff? Pe mine sau pe tine?
-Bine,nu ai dect s nu m crezi.Dar am trecut prin destule.Mai nti,Danny i
acum povestea cu Chris.
-Chris...Ce? Ce vrei s spui?
-Domnioar Hoyle!Asistenta intrase ca s i aminteasc s nu stea prea mult.
Sayre ddu din cap,nederanjndu-se s o corecteze n privina numelui.
-Nu o lua n seam,zise Huff,n timp ce sora se retrgea.Nu va ndrzni s te dea
afar.Adevrul era c Sayre abia atepta s plece.

-O s-i revii,Huff.Nici mcar diavolul nu este pregtit s te primeasc.


-Nu i-ar plcea competiia,zise el.
-Diavolul nu se poate lua la ntrecere cu tine.
-Sunt sigur c eti convins de asta.
-O,da.Sunt.
-Cuvinte destul de grele pentru a i le adresa unui om care ar fi putut muri acum
cteva ore.Dar tu i-ai cultivat ura asta am de zile.Nu e timpul s ncetezi s mai
fii att de al nabii de furioas pe mine?
-Nu sunt furioas pe tine,Huff.Furia este o emoie,iar eu nu simt nimic pentru
tine.Nimic.
-Chiar aa?
-Da,chiar aa.
-Atunci de ai venit n fug aici s-1 vezi pe bietul tu tat dndu-i ultima
suflare?
-De ce ai trimis dup mine?El rnji cu neles,apoi izbucni n rs.
-Ca s-i demonstrez c vei veni fugua.i iat-te aici.Ai venit.
CAPITOLUL 13
Despre ce crezi c vorbesc? Beck se uit la Chris,ridic din umeri i continu s
rsfoiasc numrul vechi din revista People.
-Care este treaba ntre ei?
-A nceput de pe vremea cnd Sayre era adolescent.A fost iubita lui Clark Daly
n liceu.Beck se uit la el cu neles.
-Da,la e,zise Chris.Beck l cunotea pe Clark Daly de la turntorie.Maistrul su
l trimisese acas de mai multe ori pentru c venise la serviciu but.Fusese prins
chiar cu o sticl de whisky n pachetul de prnz.Faptul c Sayre fusese ncurcata
cu el l uimi.
-O vreme,Huff nu a avut nimic mpotriva micii lor idile,continu Chris.Prea
destul de nevinovat.Apoi,cnd i s-a prut c amorul devenea din ce n ce mai
serios,i-a pus capt i nu i-a mai permis lui Sayre s se ntlneasc cu el.
-Pe atunci,avea problema cu alcoolul?
-Nu mai mult de o bere din cnd n cnd.Era un atlet de marc i un elev
eminent.
-Atunci care era problema?
-Nu tiu amnunte.Plecasem deja la facultate.De altfel,nu m interesau idilele lui
Sayre i nu am urmrit-o ndeaproape.tiu doar c Huff nu era prea ncntat de
perspectiva de a-1 avea ginere pe Clark.Imediat ce au terminat liceul,el a

intervenit i a pus capt relaiei.


-Cum a reacionat Sayre? Chris zmbi pariv.
-Cum te-ai fi ateptat?Cu scntei i focuri de artificii.Cel puin aa mi s-a spus.
Cnd a vzut c protestele ei nu-1 impresionau pe Huff,a fcut o depresie.A
slbit foarte mult i bntuia prin cas ca o stafie.Cine este tipa aia din revist,cu
rochia de mireas?
-Miss Havisham?
-Da.mi amintesc c a venit o dat pe aici i abia de a recunoscut-o pe Sayre.
Arta ca naiba.Nu se mai ducea la colegiu,nu mai lucra,i nici nu mai ieea din
cas.Cnd am ntrebat-o pe Selma despre asta,a izbucnit n plns i mi-a zis c
Sayre a devenit o stafie,biata de ea.Danny zicea c nu mai vorbise cu Huff
luni de zile i evitase s se mai afle n aceeai camer cu el.
Chris fcu o pauz pentru a sorbi din cutia cu bere rece.Beck voia s afle i
restul,dar nu i ceru lui Chris s continue.Nu voia s par prea interesat.
Din fericire,Chris continu fr s fie rugat:
-Situaia a continuat luni de zile.n cele din urm,Huff s-a sturat.I-a spus s
nceteze cu mutrele i s se adune altfel o va trimite la o clinic de psihiatrie.
-sta era leacul lui Huff pentru un adolescent cu inima firnt? A ameninat c o
nchide?
-Pare dur,nu? Dar a inut.n momentul n care Huff a ales un tip i i-a cerut s se
mrite cu el,a mers la altar de bun voie i nesilit de nimeni.Cred c i-a dat
seama,n final,c o cstorie era de preferat unui spital de psihiatrie.
Beck se holba la uile duble,nchise,care duceau la salonul de terapie intensiv.
-A trecut prea mult timp pentru a-1 ur pe Huff doar pentru c a intervenit ntre
ea i dragostea ei din liceu.
-Asta este Sayre.nc de mic,gsea ntotdeauna un motiv s fie fnoas.Ia
fiecare fleac prea n serios.Se ridic,i ndrept spatele i se duse la fereastr.
Rmase acolo mult timp,privind n gol.n cele din urm,Beck se apropie de el.
-Te preocup ceva?Chris ridic din umeri cu o indiferen pe care Beck o
detecta ca fiind fals.
-Treaba asta de astzi.
-A fost o zi plin.La care anume te referi?
-Cea din biroul erifului.Crezi c m vor aresta?
-Nu.
-Nu mi-a plcut n pucrie nici prima dat,Beck.Huft m-a scos pe cauiune n
cteva ore.Este un loc n care n-a vrea s petrec nici mcar cteva clipe.
-Nu te vor aresta.Nu au nc suficiente probe.

-nc?..
-Mai sunt i alte lucruri pe care ar putea s le descopere,Chris,trebuie s tiu.
-Dac propriul meu avocat are ndoieli,cine o s m cread?
-Te cred.Dar trebuie s recunoti c lucrurile nu se prezint prea bine pentru
tine,n momentul de fa.Chris oft.
-Bine,aa este.M-am gndit mult la asta i am ajuns la o concluzie.Fcu o
pauz,apoi,zise: Cineva mi nsceneaz asta.
-i nsceneaz?
-Nu eti prea convins.
-Nu sunt.Chris se ntoarse la scaunul su i se sprijini de sptar.
-Gndete-te,Beck.Gene Iverson nc mai figureaz ca persoan disprut i
posibil asasinat.Oare n-a fi eu cel mai bun ap ispitor?
-Pentru cine?
-Slap Watkins.Beck rse scurt.
-Slap Watkins?
-Ascult-m,zise Chris iritat.i detest pe fraii Hoyle i alturi de ei i pe
tine.Are de pltit o poli.
-Legat de o btaie de acum trei ani?
-Da,dar nu a uitat-o.I-ai spus lui Huff c i-a amintit de asta asear,n restaurant?
-Bine,dar...
-Nu e numai asta.La un moment dat,am verificat cereri le de angajare pe care lea primit Danny n ultimul timp.i ghici ce am gsit? Chris scoase o foaie
mpturit din buzunarul pantalonilor i i-o ddu lui Beck.
-Slap Watkins a completat una.
-A solicitat un loc de munc la turntorie?
-Danny i-a respins cererea.Slap are acum un motiv n plus pentru a-i detesta pe
cei din familia Hoyle.
-Un motiv suficient de puternic pentru a-1 ucide pe Danny?
-Pentru un asemenea om nu e nevoie de cine tie ce provocare.
-Cred c e plauzibil,zise Beck gnditor.
-Cu siguran,merit analizat.
-I-ai spus lui Red despre asta?
-nc nu.Am dat de cererea respins,dup ce Huff a avut atacul.N-am putut
discuta cu nimeni despre ea.Beck reflect o clip,apoi,scutur din cap.
-Ar mai fi nc ceva,Chris.
-Ce?
-Cum l-a atras Watkins pe Danny n tabra de pescuit?

Chris medita timp de cteva minute,apoi recunoscu c habar n-avea.


-Deocamdat,este delincvent i a fost nchis trei ani,timp n care s-a antrenat.
Beck i ridic privirea i o vzu pe Sayre ieind din secia de terapie intensiv.
-Vorbim mai trziu,zise el.Cei doi brbai se ridicar.
-Este bine,zise ea.Nici o ans s prseasc aceast lume.
-Atunci de ce inea att de mult s te vad? o ntreb Chris.
-Nu ai nici un motiv de ngrijorare,Chris.Nu i-a schimbat testamentul ca s m
numeasc pe mine unicul lui motenitor.M-a chemat ca s se amuze.Se ntoarse
ctre Beck.Vrei,te rog,s mergi i s descui camioneta ca s-mi pot lua bagajul?
-Pleci n seara asta?
-Am dat drumul avionului pentru c nu tiam cnd voi putea pleca,dar sper c
maina nchiriat...Ce? ntreb,cnd l vzu pe Beck cltinnd din cap.
-A fost deja ridicat,zise el.Mi-am luat libertatea de a verifica n locul tu.
-Ei bine,plnuiam s mi petrec noaptea la The Lodge.O s nchiriez alta,mine.
Beck se oferi s o conduc la motel,dar Sayre refuz,spunnd c va lua un taxi.
Chris o inform c unica companie de taxiuri dduse faliment cu ani n urm.
Lui Beck i era clar c ea voia s fie ct mai repede departe de ei i era iritat de
acele mici impedimente.
-Bine,zise ea resemnat,dac nu trebuie s faci un ocol prea mare i-a fi
recunosctoare dac m-ai duce pn la motel.
-Nici un deranj.Rmi aici,Chris?
-O s mai rmn pn la vizita de sear a doctorului Caroe.Dac zice c Huff e
n afara oricrui pericol,o s plec i eu.Cei doi convenir s-i in telefoanele
mobile la ndemn,astfel nct s poat comunica n cazul unei schimbri n
starea lui Huff.n timp ce coborau la parter,Beck i ceru lui Sayre mai multe
detalii despre starea lui Huff
-Dac rutatea este direct proporional cu longevitatea,atunci va tri mai mult
dect noi toi,spuse ea.Beck dorea s continue conversaia afar,dar atitudinea ei
l facu s renune la ntrebri.
-Pari obosit,i spuse,n timp ce o ajuta s urce n camionet.
-ntlnirile cu Huff m obosesc ntotdeauna.Beck porni motorul i se scuz
pentru cldura dinuntru.
-Ar fi trebuit s las geamurile coborte.
-Nu m deranjeaz.Sayre i ls capul pe spate i nchise ochii.n San Francisco
nu sunt veri adevrate ca aici.Chiar mi place cldura.
-Ar fi trebuit s-mi dau seama de asta.Sayre deschise ochii.Privirile li se
ntlnir i temperatura n cabin se ridic brusc.Sau cel puin aa i se pru lui

Beck.Sayre prea lipsit de aprare i foarte feminin.uvie din prul ei rou se


ncreiser,conferindu-i o blndee pe care ea nu ar fi recunoscut-o niciodat.
Beck dorea cu disperare s o ating,dar nu i asum riscul,de team s nu strice
un anumit echilibru la care ajunseser i s nu ntoarc lucrurile n defavoarea
sa.
-i-e foame,Sayre?Ea i ridic capul de pe tetier.Ochii i erau nceoai i
prea confuz.
-Ce,ntreb ea?
-i-e foame?
-A,zise cltinnd ncet din cap,nu.
-Pun pariu c i este.Beck continu s o priveasc timp de cteva clipe nainte
de a demara.Prsi parcarea spitalului i se ndrept n direcia opus motelului.
-The Lodge este n cealalt parte a oraului,remarc ea.
-Ai ncredere n mine.
-Nu att de mult,nct s nu m lipsesc de tine.Beck rse.Sayre nu mai zise
nimic,ceea ce nsemna c era de acord cu orice intenii ar fi avut el.
Imediat,dup periferia oraului,Beck vir la dreapta pe un drum ngust care
erpuia prin pdure.Conduse pn la captul drumului care se termina ntr-un
lumini pe bancul nalt al unui golf larg.n jurul unei cldiri drpnate,ce prea
s fie pe punctul de a se prbui,erau parcate mai multe maini.
Sayre se ntoarse ctre el.
-Tu cunoti locul sta?
-Pari surprins.
-Credeam c este un secret pe care l tim numai noi,cei de prin partea locului.
-Nu mai sunt chiar un strin.
Cocioaba pescriei pentru oferi era proprietatea uneia i aceleiai familii din
1930,cnd lichiorul era asul lor din mnec.Cocioaba fusese construit din folii
de tabl care,n timp,fuseser supuse aciunii ruginei.Construcia avea numai trei
metri ptrai i erau ocupai de buctrie.Printr-o fereastr ngust se vindeau
stridii pe o jumtate de scoic cu un sos rou,suficient de iute pentru a-i da
lacrimile.Orice putea fi pregtit aici-de la specialiti de aligator pn la melci
murai.Beck comand dou ceti cu ciorb i crevei prjii.n timp ce li se
prepara specialitatea,se duse la jgheabul de ap de lng colib i scotoci n
ghea pn gsi dou sticle de bere cu gtul lung.Le deschise cu cheia de la
biseric,atrnat de o sfoar murdar,legat de crac.
-E rece,o avertiz pe Sayre,oferindu-i una dintre sticlele ngheate.Vrei un
pahar?

-S-ar simi jignii,spuse ea,i duse sticla la gur,ca o adevrt profesionist.


-Asta te face s creti n ochii mei,zise Beck zmbind.
-Nu m intereseaz.
-Pcat.Sunt foarte exigent.
Cnd comanda lor fu gata,i luar farfuriile de hrtie punndu-le pe o mas de
picnic aezat sub umbrela unor stejari nfrunzii.Fii de beteal,instalaii de
pom de Crciun erau atrnate nendemnatic printre ramuri.Un client ddu
radioul la maximum contribuind la atmosfera locului.Au mncat mai nti
ciorbele,apoi Beck o privi pe Sayre desfacnd hrtia din jurul sandviului.Chifla
de cas,fierbinte,avea o crust tare deasupra,dar era moale n interior i umplut
cu crevei grai,scoi direct din uleiul fierbinte,cu salat i sos.La toate
acestea,Sayre adug din belug Tobasco,din sticla de pe mas,i muc cu
lcomie din chifl.
-Delicios,zise ea dup ce nghii.n San Francisco se mnnc bine,dar asta are
un gust...
-Ce fel de gust?
-Ca la mama acas.Zmbi,dar expresia de tristee din privire persista.Beck o
urmrea atent,i ea i ddu seama.Privirea lui insistent o stnjenea,dar ncerc
s par nonalant.n cele din urm,l ntreb:
-Am sos pe fa sau ceva de genul sta?
-Nu.
-Atunci de ce te holbezi la mine?Privirea lui insistent o provoc s ghiceasc,
dar ea nu ncerc.Terminar de mncat i dup o clip el o ntreb:
-Tu transpiri vreodat? Sayre l privi stupefiat.
-E mai cald dect n iad aici.Nu e nici un pic de vnt.Umiditatea trebuie s fie
foarte mare,mnnci sos picant,dar nu transpiri.Pielea ta nici mcar nu este
umed.Cum e posibil?
-Nici tu nu transpiri.Beck i terse fruntea cu mneca,apoi i art pata umed.
-mi curg iroaie din astea pe corp i mi intr n pantaloni.Era,desigur,o
exagerare,dar i smulse un zmbet.
-Transpir,dar rar,recunoscu ea.Cnd fac exerciii.
-A,e bine de tiut.ncepusem s te cred un extraterestru firi glande sudoripare.
Beck adun resturile de mncare i le arunc intr-unul dintre butoaiele de ulei,
folosite n acest scop..Cnd se ntoarse,se aez pe mas i i puse picioarele pe
banca,lng ea.Sorbi din bere,apoi o privi cunos.
-Ce ai cu doctorul Caroe?Sayre puse cu grij sticla jos i-i terse cu un erveel
din hrtie transpiraia din palm.

-E chiar aa de evident c nu mi place de el?


-Foarte.Avnd n vedere c ai avut de ales ntre a da mna cu el i a sta lipit de
mine...Beck se opri i atept pn ce ea l privi,apoi adug: ai preferat s nu
dai mna cu el.Avnd n vedere faptul c nici pe mine nu m placi,de omul la
i e sil de-a dreptul.Sayre se uit la nite tineri care mncau la una dintre
mesele alturate i izbucni n rs,ca i cnd unul dintre ei spusese o poant bun.
Copiii alergau dup licurici,ipnd ncntai de cte ori prindeau cte unul.
-Se distreaz de minune,nu?
-Aa se pare.De ce nu l placi pe doctorul Caroe?
-Este un fanfaron.Are un complex napoleonian.Reprezint o ameninare pentru
oricine apeleaz la cunotinele lui medicale,pentru c este incompetent i ori
prea prost,ori prea nfumurat pentru a-i recunoate limitele.Ar fi trebuit s i se
ridice dreptul de practic cu ani n urm.
-i n afar de asta,ce mai ai mpotriva lui?
-M-am lsat dus de val,mi pare ru,rse ea ncetior.
-Nu-i nimic,mi placi mai mult cnd te lai dus de val.Nu cred c o faci prea
des.
-i place la nebunie s m analizezi.
-Doctorul Caroe,zise el.Zmbetul i dispru treptat.
-Era medicul mamei,cnd ea a fcut cancer la stomac.
-Chris mi-a povestit despre asta.A fost destul de greu pentru voi toi.
-n momentul n care i s-a pus diagnosticul era deja prea trziu pentru ca vreun
tratament s aib efect.Eu nu am putut accepta c doctorul a fcut tot ce a putut
pentru a o salva.
-Erai doar o feti,Sayre.Voiai un remediu rapid.Apoi cnd a murit Laurel,
simeai nevoia s dai vina pe cineva.
-Sunt sigur c ai dreptate.
-i eu am simit la fel cnd a murit tatl meu.Aveam cam aceeai vrst ca
tine,cnd i-a murit mama.
-Trebuie s fi fost groaznic,zise Sayre comptimitor.Pentru o clip ea ls garda
jos.Avea o expresie calm,nu i ferea ochii i vorbea cu sinceritate.
-S-a ntmplat demult,spuse el,dar mi amintesc ct de furios am fost.i am
rmas furios mult vreme,ceea ce i-a ngreunat mamei i mai mult situaia.
Sprijinindu-i brbia n palme,Sayre ntreb:
-Ce ai fcut n momentul n care ai aflat c tatl tu a murit? Primul lucru pe
care l-ai fcut.
-Mi-am luat echipamentul de baseball i am ieit pe terenul din spatele

garajului.Beck nici mcar nu se strduia s-i aminteasc toate astea.


i erau att de vii n minte.Am lovit n peretele de lemn pn cnd i-au srit
stinghiile.Nu m ntreba de ce.Voiam s rnesc pe cineva la fel de tare cum
fusesem rnit eu.Se ls pe banc lng ea,rezemndu-se cu spatele de mas,n
aceeai poziie pe care o luase pe banca pianului.Banca de picnic era mult mai
lung,dar sttea la fel de aproape de ea ca atunci.
-Tu ce ai fcut cnd ai aflat de moartea mamei tale?
-M-am dus n camera ei.Mirosea bine,a pudr de talc.O folosea n fiecare sear
dup baie.mi voi aminti pn voi muri mirosul ei cnd venea n camera mea s
m nveleasc i s m srute de noapte bun.mi cuprindea faa n palmele
ei,ceea ce m fcea ntotdeauna s m simt foarte bine.
Sayre i cuprinse faa cu minile,pierdut n amintiri,i rmase aa cteva clipe;
apoi i ls minile s alunece agale.
-n orice caz,cnd Huff s-a ntors de la spital i ne-a spus c a murit,m-am dus n
camera ei.Dormea i Huff acolo,dar era feminin i primitoare ca i ea.M-am
aezat pe partea ei de pat,mi-am ngropat faa n perna ei i am plns i sufletul
din mine.n cele din urm,m-a gsit Selma.Mi-a ters faa cu un prosop umezit
n ap rece i mi-a spus c acum eram doamna casei,c mama m veghea de sus
din rai,i c nu trebuia s o dezamgesc,purtndu-m astfel.i am ncetat s mai
plng.
-i ai devenit doamna casei.
-Cred c am mai discutat despre asta,rse ea.Niciodat nu m-am comportat ca o
adevrat doamn.Am ajuns s nu l pot suferi pe doctorul care nu mi-a putut
vindeca mama i de atunci tot aa o in.
-E de neles.
-Mama ta triete?
-Da.A reuit s supravieuiasc morii tatei i s se descurce cu mine.
-Pariez c ai fost un adevrat diavol cnd erai mic.
-i mai sunt?l studie o clip,apoi,spuse calm:
-Unii spun c eti.
-Cine sunt ia?Deranjat de ntrebare,Sayre evit un rspuns i i termin berea.
-Ar trebui s m duc s-mi iau o camer.Ar putea fi aglomeraie la The Lodge n
noaptea asta,zise ea.Beck o conduse pe terenul accidentat ctre camionet,
susinndu-i cotul.De data asta,ea nu se retrase
-Dac motelul are sau nu camere libere depinde de liga de bowling,spuse el.
-Liga de bowling?
-n nopile n care brbaii merg la bowling,nevestele i ntlnesc amanii.

Stnd n ua deschis a cabinei,Sayre se ntoarse s-1 priveasc.


-i cum e cu noaptea n care femeile merg la bowling?
-La fel.Toate camerele sunt ocupate pentru c brbaii i rsfa amantele.Dar
cred c eti n siguran n noaptea asta.Nimeni nu merge la bowling dect
Cavalerii lui Columb.
-Femeile catolice nu i fac de cap?
-Ba da,dar n mod discret.Pleac din ora.Sayre rse i urc n cabin,fr s-i
dea seama ct de sus i ridic fusta pasul fcut pe treapta nalt a camionetei.
Curbe perfecte,piele fin.Mintea lui Beck i se nceoa i instantaneu fu cuprins
de dorin.n timp ce ocolea cabina camionetei,i terse fruntea cu mna.
Dup ce urcar n cabin i Beck porni motorul,Sayre l ntreb:
-Cum de ai toate informaiile astea cu privire la amantlcurile din Destiny?
-Face parte din fia postului.Lu un viraj i conduse pe drumeagul care ducea
spre autostrad.Pe ambele pri,ntunericul pdurii era de neptruns.
-neleg.tii totul despre oameni,cu cine se culc,ct beau i care le sunt punctele
sensibile,n caz c Huff are nevoie de arme mpotriva lor.
-Faci ca totul s par un antaj.
-i nu este?Beck o privi dezamgit.
-Tocmai te-am scos la o cin interesant i tot nu pot s i intru n graii.Nu
mi-ar plcea s pleci din ora mine gndind att de urt despre mine.
-Nu plec mine.
CAPITOLUL 14
Beck frn att de puternic nct camioneta mai alunec civa metri pe drumul
ngust,nainte de a se opri.
-De ce nu pleci?
-Ce importan are?
-Erai gata s-i iei zborul de aici azi dup-amiaz.Ce s-a ntmplat de te-ai
rzgndit?
-Chris a devenit suspect n cazul morii lui Danny.
-Cine i-a spus asta?
-Huff.Beck reinu informaia i continu drumul.
-Vorbea cumva aiurea din cauza medicamentelor?
-Nu.Era lucid.Poi s... vrei s... mi spui mai multe despre asta?
Ridic din umeri mai nonalant dect era de fapt.
-Red Harper 1-a rugat pe Chris s vin s-i dea nite lmuriri.Se pare c remarca
ta cu privire la faptul c lui Danny nu i plcea s pescuiasc i-a strnit interesul

lui Scott.
-Mi s-a prut c ar fi bine s se tie.Danny ura tabra de pescuit.Nu mergea
niciodat acolo.
-Nu a fost acolo niciodat de cnd sunt eu aici,recunoscu Beck.Cel puin din
cte tiu eu.
-Atunci nu i se pare ciudat c a murit acolo?
-Nu tiu,este?Ajunseser deja la periferia oraului i trebuir s opreasc la
semafor.Sayre nu i rspunsese la ntrebare,aa c se ntoarse ctre ea.
-Este,oare,ciudat c a murit acolo?De ce nu i plcea tabra de pescuit?
Sayre nu rspunse la ntrebare.
-i era fric de erpi?Era alergic la iedera otrvitoare?De ce nu i plcea tabra?
insist Beck.
-Amintiri neplcute din copilrie,e bine? se rsti ea.
-Bine.Semaforul se fcu verde i el acceler traversnd inter-secia.
-Vrei s afli povestea?
-Numai dac vrei s mi-o spui.
-i-o va spune Chris,oricum.Cel puin versiunea mea nu va fi ndulcit.Poate o
s te ajute s nelegi cum era viaa n mijlocul celor din familia mea cnd eram
noi mici i i va da o idee real despre caracterul omului pentru care lucrezi.
ntr-o zi,nu mult dup moartea mamei,lui Huff i-a venit ideea s ieim o dat cu
familia.S petrecem o zi doar noi patru mpreun.Din partea lui asta nsemna un
sacrificiu.Dup cum tii,nu prea exist zi n care el s nu mearg la turntorie.
Am plecat cu toi la tabra de pescuit.Ne-a pus cte o lanset n mn i ne-a
nvat,pe mine i pe Danny,cum s procedm.Chris era deja pescar profesionist,
pentru c Huff l lua cu el la pescuit de ani de zile.
Danny a nceput s se smiorcie,zicnd c nu voia s fac asta.Nu i plcea s
pun momeal n crlig pentru c nu voia s rneasc viermele.Spera s nu
prind nici un pete pentru c acesta va muri.Era impresionat de moarte din
cauza mamei,nelegi.Cu o sptmn n urm plnsese ore ntregi pentru c
gsise un greier mort pe alee.
n loc s-1 calmeze sau s-i vorbeasc frumos,ori mcar s-1 lase n pace,Huff
s-a nfuriat i i-a zis c nu pleac acas pn nu va prinde un pete.
L-a lsat s stea n mocirla aia mpuit toat dupa-amiaza,ridiculizndu-1.Tata
i-a permis i chiar l-a ncurajat pe Chris s-1 umileasc.
Soarele apusese de mult cnd el reui s prind un pete.A mormit tot timpul,n
timp ce petele se zbtea ncercnd s ias din crlig,dar pn la urm a reuit.A
fcut-o.Apoi a fcut singurul semn de sfidare pe care l-am vzut din partea lui

Danny-a dat drumul petelui napoi n ap i a jurat s nu mai pescuiasc


niciodat.Beck intra n parcarea motelului i se oprise n faa ghieuhii.Pn
termin ea de povestit,el se ntorsese ctre ea,cu nuna petrecut pe dup sptarul
scaunului ei,aproape atingnd-o.
i ddea seama c ea era contient de faptul c se pierduse n amintiri i c el
se concentrase asupra ei,pentru c imediat ce termin de povestit i ndrept
spatele i i drese vocea rguit:
-Danny detesta locul la.l asocia cu o amintire foarte neplcut pentru el.Deci
nu avea nici un motiv s mearg acolo duminica trecut.
-Poate c a avut un motiv s aleag locul la.Dac era destul de deprimat pentru
a se sinucide,poate c dintr-o pornire masochist a ales locul pe care-1 ura
pentru a muri.
-Dac a fost o sinucidere,atunci de ce l cerceteaz pe Chris?
-Nu l cerceteaz.A fost doar ntrebat...
-Da,da,tiu.D lmuriri.Dar ntrebrile au fost destul de serioase pentru a-i
provoca lui Huff un atac de cord.Sayre privi sgeata care clipea indicnd ghieul
motelului Prin peretele de sticl mat l vedea pe recepioner.Sttea ntr-un
fotoliu,roznd o scobitoare i uitndu-se la televizor Nu manifestase nici cel mai
mic interes fa de clienii si.Se pare c nu era nimic neobinuit ca un brbat i
o femeie s rmn afar i s dezbat,dac avea vreun sens s intre i s cear o
camer sau nu.
-Au gsit ceva n caban care i conduce la Chris El zice c nu a mai fost pe
acolo din noaptea n care Frito a alungat dihonii.Se ntoarse cu faa ctre ea.Eu
cred c spune adevrul.
-Ce au gsit?
-Un chibrit.De la un club de noapte din Breaux Bridge.
-Att? Asta nu constituie o prob concludent.Oricine putea s lase un astfel de
chibrit acolo.
-n mod normal,da.Dar deschiderea oficial a clubului a avut loc duminica
trecut,n noaptea n care a murit Danny.Jetoanele nu erau disponibile nainte de
aceast dat,explic el.Chris recunoate c a fost la club i c a ajuns acas
trziu.Recunoate i c a fumat i era normal s aib un chibrit.
Nu-mi nchipui c i Danny a fost la club n noaptea aceea.Nu e genul de local
care s-i fi plcut lui.Sau cel puin nu,n ultima vreme.Nu fumase niciodat,aa
c nu avea de ce s aib chibrite.De altfel,de unde s-1 fi luat de smbt seara
i pn duminic dimineaa,cnd a plecat la biseric?Aa c Scott a vrut s afle
cum s-a putut ca un chibrit care nu era disponibil pn smbt seara,s fie gsit

n caban duminic dup-amiaz.Chris a fost la clubul de noapte,ceea i-a condus


imediat la el.Asta este teoria detectivului Scott.
-Dar cine altcineva putea fi?
-Nu tiu,Sayre,dar dac asta este singura prob pe care o deine Scott mpotriva
lui Chris,atunci nici un jurat nu s-ar bga,chiar dac s-ar gsi un procuror care
s-1 acuze.
-Chiar crezi c se va junge att de departe?
-Nu.Nu cred.Care ar fi motivele lui Chris?Beck pusese ntrebarea retoric,dar ea
o lu ca pe o realitate
-Nu cred c Chris are nevoie de cine tie ce motivaie pentru a face ceea ce vrea
el.Dup o pauz,Sayre spuse:
-M-am hotrt s rmn n Destiny pn cnd se rezolva cazul.
-i afacerea ta?
-Am vorbit cu asistenta mea n dup-amiaza asta.Nu am termene foarte urgente
sptmna asta,mi voi reprograma ntlnirile pe care le aveam stabilite.n
plus,problema asta este mai important.Nu mai luasem legtura cu Danny n
ultimii zece ani.Vocea i se stinse,aproape brusc,i el avu impresia ca i ascundea
un motiv determinant n luarea acestei decizii.
-Nu pot accepta ca moartea lui s rmn neelucidat,spuse ea.Indiferent dac sa sinucis sau nu,trebuie s aflu adevrul fie i numai pentru a m mpca cu
mine nsmi.Apoi,m simt datoare i fa de mama.l iubea pe Danny.Cu Huff i
Chris,moartea lui ar trece practic neobservat.Nu a putea tri bgndu-1 sub
covor,ca pe o grmad de gunoi.Cel puin atta lucru pot face pentru mama.i
pentru el.ntinse mna s deschid portiera.Beck o atinse pe umr.
-Sayre?
Se uit la el,dar el nu gsi nimic de spus.Motivele ci pentru care rmsese erau
altruiste,deci ce argument ar putea el s aib mpotriva lor? Beck i zise c ar fi
fost mai bine ca s plece din Destiny,dar nu avu curajul s o ndemne s-o fac.
Momentul se prelungi.n cele din urm,Sayre spuse:
-Nu te deranja s vii pn la u.Mulumesc pentru cin.Noapte bun.
Beck o ls s se duc singur s-i ia bagajul de pe bancheta din spate.Sayre
nici mcar nu-1 privi cnd nchise portiera.Beck auzi clopoelul de la recepie,
cnd ea intr n motel,i o urmri cum discut cu omul de la ghieu.Apoi,se
hotr s plece ca s-i limpezeasc gndurile.ntinse chiar mna pentru a porni
motorul.Cu ct avea mai puin de-a face cu Sayre Lynch,cu att mai bine era
pentru toat lumea i,mai ales,pentru el.Oricum,nu l agrea.Ce sens avea s
alerge dup ea?Beck ns nu se putu stpni i o atep s ias de la recepie.

Se apropie de ea i ntinse mna s-i ia bagajele.


-Sus sau la parter? o ntreb el.
-Nu trebuie s m conduci pn la u.
-Huff nu m-ar ierta niciodat dac i s-ar ntmpla ceva.
-Ce ar putea s mi se ntmple? Beck i lu sacoa din mn cu fora.
-Subiectul nu se discut,Sayre.Resemnat,i indic coridorul lung.
-Ultima camer,zise rznd amar.Nu te lsa pclit.Lui Huff puin i pas de
mine.
-S neleg c nu ai avut parte de o mpcare sentimental n secia de terapie
intensiv.
-Juca unul dintre jocurile lui perverse.
-Nu.
-Huff nu are nimic de ctigat,dac te neli?
-Absolut nimic.
-S neleg c atunci cnd te-a desprit de Clark Daly...
-Ce? se opri brusc i l apuc de bra.Ce tii despre asta?
-Numai ct mi-a spus Chris.
-Chris i-a vorbit despre mine i Clark? Cnd?
-n timp ce tu erai la terapie intensiv.
-De ce?Degetele ei ptrundeau n ndoitura cotului lui.Ochii i scnteiau.Spernd
s o distrag,el cobor vocea:
-L-am ntrebat pe Chris ce anume a dus la ruptura dintre tine i Huff.
-Ei bine,sper c i s-a prut amuzant povestea.i eliber braul i continu s
mearg pe coridor.Cnd ajunse la ultima u,introduse cheia n broasc cu o
asemenea for,nct Beck se mir c nu s-a rupt,i smulse geanta din mn i o
arunc n camer.
-Nu i-a fi spus,dac a fi tiut,c te va deranja att de tare,zise el.
-M deranjeaz s constat c tu i Chris m brfii pe la spate ca dou babe.Nu
avea nici un drept s vorbeasc cu tine sau cu oricine altcineva despre asta.Nu
avei lucruri mai interesante de discutat?
-Nu brfeam.n plus,este o poveste veche,nu-i aa? O privi insistent.
-De ce te-ar preocupa pe tine treaba asta?
-M intereseaz la fel de mult ca i cele dou cstorii ale tale.
-Ai vorbit i despre cstoriile mele?
-Fac parte din palmaresul familiei.
-Familie,din care tu nu faci parte.
-Adevrat.Sunt doar un spectator,ns unul curios.

-n legtur cu ce?
-Doi soi n trei ani.Huff l-a ales pe primul,ceea ce explic de ce n-a durat
csnicia.Cum de te-ai desprit i de al doilea?Sayre refuz s rspund.
-Incompatibilitate? nstrinare afectiv? Flacra pe care o mai pstrai pentru
Clark? Eu pe asta a paria.Am neles c ai avut o legtur serioas.
-Nu nelegi nimic.
-Atunci explic-mi,Sayre.Spune-mi totul chiar acum ca s neleg.Oare,neputnd
avea brbatul pe care i-1 doreai,te-ai gndit s te alegi totui cu ceva bun?
-Da uiee ea.Este exact ceea ce am fcut.Vrei o demonstraie?
ntinse mna,l prinse de ceaf,l trase spre ea i i ddu un srut furios,sfidtor i
zgomotos pe buze,dup care i ntoarse spatele i intr n camer.Era gata s i
trnteasc ua n nas cnd el ntinse mna dup ea.
-Vreau s-mi demonstrezi mai mult dect att.Beck i nconjur talia,o trase spre
el i intrar amndoi n camer.n timp ce i lipi buzele de ale ei,el trnti ua cu
piciorul.Beck i desfcu buzele i i mpinse limba ntre ele.Ea ncerc s se
eschiveze,dar el i apuc brbia cu mna i o imobiliz n timp ce o sruta.
Brusc,minile ei i se nfipser n pr,dar nu pentru a-1 ndeprta,ci pentru a-1
trage mai aproape.Sayre i rspunse cu pasiune la srut,vibrnd de dorin i
gfind, nnebunindu-l.Violena srutrilor lui sczu.i ddu drumul i ncepu s
o mngie.Limbile li se mpleteau,dar cu tandree,fr furie.Sayre era cu spatele
la u,iar el se sprijinea de ea,apsndu-i oldurile peste ale ei,dorindu-i din tot
sufletul ca hainele s li se topeasc.Oprindu-se pentru a respira,i mngie
buzele i i spuse:
-tiam eu c i-e dor de asta.Ea neg cu ncpnare,dar i nclin capul ntr-o
parte invitndu-1 s o srute pe gt.Beck i descheie jacheta i i mngie snii
ce ddeau s ias dintr-un sutien decupat adnc.Cnd i srut sfrcurile ntrite
prin dantel,Sayre murmur un refuz,dar el continu i ea nu l opri.
Srutnd-o pe gur,i puse minile pe fesele ei i o lipi de el.
Oh,Doamne,murmur ea i se ntoarse cu faa spre u.Calm,Beck i ridic
minile deasupra capului,fixndu-i palmele pe lemnul uii.O snruta pe ceaf,n
timp ce i cerceta fiecare milimetru al corpului,snii,pntecele,coapsele,
fesele,coapsele pn la genunchi.n timp ce urca din nou n sus,i strecur o
mn sub fusta ei.Dantela i se mula pe mn n timp ce naviga n sus pe
interiorul coapsei ei lungi i suple i gsi un petic de mtase i o mngie prin el
i sub el.Lacom,nfiorat,nerbdtor,i opti numele i ptrunse tandru cu degetul;
ea tresri i suspin,micndu-i coapsele ncet,nainte i napoi.Beck gemea de
plcerea aproape insuportabil,n vreme ce ea se mica ntr-un ritm ameitor.

Sayre i sprijini capul de u,respirnd sacadat,pn se linitir complet.


El i retrase mna de sub fusta ei,strngnd-o din cnd n cnd uor,pentru a-i
da de neles c putea s aib rbdare.Trecu un minut lung,nainte ca ea s-i
ntoarc faa spre el.Prul rzvrtit se potrivea perfect cu strlucirea ochilor ei de
culoarea celui mai tare whisky capabil s mbete un brbat.Stropi fini de sudoare
apruser deasupra buzei ei superioare.
Zmbind,i terse mustcioara umed cu vrfurile degetelor.
-Tocmai cnd te desfaurai i tu,zise el.
-Dac m mai atingi vreodat,te omor.Uluit,Beck fcu un pas napoi.
-Poftim?
-Cred c am vorbit destul de clar.n clipa aceea i ddu seama c focul din
privirea ei nu exprima dorin,ci o ur aproape brutal prin intensitatea ei,ca i
cnd,dac ar fi atins-o,s-ar fi repezit ntr-adevr la gtul lui.
-Vorbesc serios,spuse Sayre,citindu-i gndurile.Nu m atinge!
nfuriat de tonul ei,ripost:
-Nu prea s te deranjeze atingerea mea,acum un minut Vrei s-i demonstrez?
-Vreau s pleci.Cu o micare larg,i fcu loc pe lng ea,exagernd intenionat
efortul de a nu o atinge,deschise ua smucit,se opri i o privi din nou.
-Pe cine eti cu adevrat furioas,Sayre? Pe mine sau pe tine?
-Iei afar.
-tiai c avea s se ntmple.
-Pleac.
-n clipa n care ne-am vzut prima oar,am tiut amndoi c era inevitabil.
Sayre scutur din cap furioas.
-Ai vrut s se ntmple i i-a fcut plcere.
-Nu.
-Nu? ntinse mna i i terse buza inferioar cu degetul mare,apoi,i art
pictura de snge pe care o culesese de unde i mucase buza,dup care o
prsi.
ntins pe spate pe patul de spital,cu ochii nchii,Huff auzi pe cineva intrnd n
rezerva lui de la terapie intensiv.
-Cine e?
-Talentatul tu doctor.
-i-a luat destul de mult timp,bodogni el.
-Nu eti singurul meu pacient,se scuz doctorul Caroe.
-Nu sunt pacientul tu.Huff se ridic n capul oaselor i i scoase tuburile din

nri,njurnd.Nu suport s fiu ancorat de toate porcriile astea.


-Zi mersi c nu i-am nfipt un bisturiu n scul,rse doctorul.
-Nu ai nici o ans s-mi faci aa ceva.Crezi c poi s-mi aduci ceva de
mncare?Tom Caroe scoase din buzunarele largi ale pantalonilor un sandvi
mpachetat.
-Unt de arahide i jeleu de struguri din buctria mea.
-Ce naiba e asta? Am crezut c mi aduci prnzul.
-Huff,cine face un atac de cord la ora dou,nu mnnc unc condimentat n
noaptea urmtoare.Huff nfac sandviul i l nfulec din trei mucturi.
-D-mi o Coca,zise cu gura plin.
-Fr cofein.
-Asistenta aia,aia urt ru,mi-a luat igrile.
-Nici mcar marele Huff nu are voie s fumeze la terapie intensiv.
-Am bgat bani n spitalul sta i nici mcar nu pot fuma aici?
-Sunt tuburi de oxigen peste tot,zise medicul.
-M duc jos s fumez.
-Pentru asta ar trebui s te scot de la monitorizare,ceea ce i-ar face pe toi s vin
n fug cu o targa.Nu ne putem permite asta,nu?Huff i arunc o privire piezi.
-i face plcere,aa-i?
-A fost alegerea ta,Huff.Aa c,dac trebuie s stai far igri i far mncare
gras,e numai vina ta.Ct crezi c o s o mai duci aa? Asistentele se ntreab
cum de un cardiac are semne vitale att de bune.Nu pot s mai menin aparenele
mult timp.
-n ce condiii i poate reveni un pacient cardiac n mod miraculos?
-ntr-o zi sau dou.A putea s-i fac nite teste mine...
-Nu m doare i nu m deranjeaz nimic.
-A putea s le spun celor din familia ta c nu i-am gsit dect afeciuni minore
i c a fost doar un semnal ca s ncepi un regim mai sntos de via,s faci
sport,s nu mai fumezi etc.
-Dac aminteti de partea asta cu regimul,Selma o s-mi dea numai porcrii s
mnnc.
-sta este preul pe care trebuie s-1 plteti pentru c ai simulat un atac de
cord.
-Care e cealalt posibilitate? uier Huff.
-A putea s m blbi i s spun c nu era nimic n neregul cu inima ta,ci doar
o indigestie acut,care te-a speriat pe tine i ne-a pclit pe noi toi.Huff reflect
o clip.

-Ar fi destul de uor s-i convingem c un neghiob ca tine poate pune un


diagnostic greit,dar hai s rmnem la chestia cu atacul uor.A putea s mai
stau o zi n spital,doar de dragul spectacolului.
-Pentru Dumnezeu,asta rezolv totul.De ce o faci?
-Ce-i cu tine,doar vei fi pltit.
-Cu bani ghea,nu uita.
-Am uitat vreodat?Pus la respect,medicul rse nervos.
-Nu ncerc s m bag n afacerile tale,Huff.M mir numai.
-Am motivele mele s vreau s par slbit,dar ele nu sunt n nici un caz treaba ta.
Tom Caroe era un om la fel de lipsit de scrupule ca oricare altul din anturajul lui
Huff i asta spunea suficient.Huff devenise de temut prin mitele generoase pe
care le oferea,dar era zgrcit n privina informaiilor.Nu avea de gnd s discute
cu Caroe motivele pentru care nscenase atacul de cord.
-Dac nu mi mai dai nimic altceva de mncare,pleac,car-te de aici.
Apropo,ncearc s nu i ucizi nici un pacient,nainte de a-i termina tura.
-Ne vedem mine diminea,zise doctorul.
-ine minte,fr exagerri,fr chestii care s mi intre n nas sau n fund.Numai
radiografii i ate chestii din sta.
n drum spre u,Caroe art spre nas.
-Nu uita de oxigen.Huff se aez la locul su n pat,i fix tuburile n nas i i
aez capul pe pern.Din piept,i scp un rs nfundat i se prefcu c tuete n
eventualitatea c vreo sora l-ar putea auzi.i ieise figura.Nu ar fi reuit fr
ajutorul doctorului Caroe,dar un singur telefon fusese suficient pentru a obine
concursul acestuia.De cnd aflase de moartea lui Danny,l sciau mai multe
probleme i nici o tehnica de a scpa nu fusese destul de eficient.Din cnd n
cnd,cte un gnd i se strecura n subcontient i-1 scia,pn cnd un altul,la
fel de suprtor,i lua locul.
Mai nti,n mod firesc,era moartea fiului su.Un fapt regretabil.Trist.Chiar
tragic.Dar ce mai putea face n aceast privin?Nimic.Danny se dusese.Ce a
fost a fost i cu asta basta.
Apoi,mai era problema lui Chris.l supra foarte tare cstoria lui nereuit.
Unde fusese el,n timp ce soia lui era n Mexico,culcndu-se cu bieii de la
piscin i legndu-i trompele? I-o trgea Lilei Robson?
Huff nu ddea doi bani pe csnicia lui Chris i,de fapt,nici nu crezuse c va dura
att ct a durat,dar voia un nepot,nainte de a se destrma.Ptuul din pod
rmsese gol i asta l rodea tot timpul.ntoarcerea lui Sayre l trezise la realitate
i l fcuse s neleag c pierduse controlul asupra ei.Odat,el trgea toate

sforile.Nimeni nu fcea nimic fr aprobarea lui.n orice situaie,el era cel care
decidea din ce parte avea s bat vntul.i inuse familia sub control cu o mn
de fier.Undeva,pe drum,pierduse o mare parte din acest control.n ceea ce o
privea pe Sayre,l pierduse total.Era momentul s-1 rectige.nainte de a prelua
controlul,trebuia s i distrag atenia,ntr-o manier ct mai subtil.Asta l
determinase s simuleze un atac de cord i figura inuse.O fcuse s rmn n
ora.Lui Huff i scp un nou hohot de rs,gndindu-se la planurile pe care i le
fcuse pentru domnioara Sayre Lynch Hoyle.Din fericire,ea aciona conform
ateptrilor lui.
CAPITOLUL 15
Cnd Beck ajunse acas,Frito iei s l ntmpine i i puse mingea de tenis la
picioare.
-mi pare ru,biete,nu am chef de joac n seara asta,i se adres cinelui.
Ceea ce i trebuia lui acum era un sac de box n care s loveasc cu furia lui
Rocky,timp de cteva ore,pentru a-i potoli frustrarea.Cum Frito insista,Beck i
zise c nu era cinstit din partea lui s se descarce pe cine.
-Bine,dar numai cteva minute,ced el.Dup cincizeci de aruncri,Beck era
extenuat.
-Sunt terminat,Frito,i pe lng asta ar trebui s ii mai iei i cina.
La auzul acestui cuvnt,Frito o zbughi naintea lui pe scrile verandei,deschise
ua cu botul i intr.Cnd Beck ajunse n buctrie,Frito sttea deja n faa
frigiderului mturnd podeaua cu coada lus stufoas.Beck se duse ns spre
dulapul n care inea mncare uscat.Frito scnci.Miercurea i duminica primea
ou prjite la cin.Se uit la Beck,ca i cnd ar fi vrut s l ntrebe: Ai uitat ce zi
e azi?
-Nu i n seara asta.n seara asta mnnci biscuii.O s-mi iau revana mine.
Puse o porie sntoas de mncare n bolul aflat pe podea.Frito se mpletici
ctre el,mirosi far nici un pic de interes,apoi se uit la Beck,implorndu-1 din
ochi i scheunnd din nou.
-Nu mai avem ou,e bine? Asta e mncare scump,nutritiv,conine vitamine
suplimentare de care cinii nfometai din China nu au parte.Hai,mnnc i las
scheunatul.Vznd c asta era tot ce i se oferea,Frito i nfund nasul n bol i
ncepu s crnne biscuiii.Cnd Beck se duse la frigider,s i ia o bere,Frito se
repezi pe lng el i,cnd vzu oule aliniate frumos pe u,se uit la el cu
repro.
-Eti prea detept pentru rasa ta,mormi Beck.i el avea aceeai problem:

uneori era prea detept pentru rasa lui.Dup reacia furioas a lui Sayre i din
conversaia cu Chris despre ea,i dduse seama c nu depise idila cu Clark
Daly.Nu complet.Iar asta l deranja pe Beck ca o pietricic n pantof.Daly era un
ratat,un alcoolic,o dezamgire pentru toi cei care l cunoscuser n perioada lui
de glorie.De ce o femeie de talia lui Sayre Lynch umbla nc n limb dup unul
ca el? ntrebarea l nnebunea.Frito i buse apa.
-Gata? Du-te i fa-i treburile,iar eu o s ncui pentru noapte.Frito iei pe ua din
spate.Casa burlacului singuratic avea dou dormitoare.Cel mai mare avea o baie
alturat,aa c Beck l folosea ca dormitor principal.n cellalt,mobilat ca o
camer de oaspei intra ioar cnd avea ceva de luat din dulapul n care inea
haine pe care le utiliza mai rar sau cele care nu erau de sezon.
Casa,fr s fie artoas,era,n schimb,foarte confortabil.i plceau podelele din
lemn masiv i camerele care fi ofereau foarte mult spaiu deschis i ferestrele
generoase.Neavnd nici un fel de talente grdinreti,pltea o firm specializat
pentru a-i ntreine peluza,astfel nct s nu se transforme din nou n mlatin.De
dou ori pe sptmn venea o femeie care i fcea curat,i spla i i refcea
stocul de mncare congelat pe care o pregtea tot ea.
Beck se dezbrc i intr sub du.Sprijinindu-se cu minile de zidul n care era
fixat duul,i aplec adnc capul i ls apa s-i biciuiasc ceafa.N-ar fi trebuit
s o ating niciodat,i zise el.Cnd Sayre se agase de gtul lui i-1 srutase
att de sfidtor,ar fi trebuit s o lase s-i savureze mica victorie i s plece.Dar
el nu putea lsa lucrurile aa.Nu o putea lsa pe ea aa.Iar ceea ce s-a ntmplat
dup aceea...Nu te mai gndi la ceea ce s-a ntmplat dup aceea,i ordon
siei,dar bineneles c se gndea cam de o mie de ori pe minut.Mult dup ce apa
se rcise,el continua s revad episodul,far s scape sau s schimbe cu
imaginaia nici cel mai mic detaliu erotic.Cnd,n sfrit,iei din baie,Frito era
deja lungit pe covorul lui de la picioarele patului.
-Ai terminat? Cinele i ntinse botul pe labele din fa.S neleg c da.
Beck ncuie uile i se bg n pat.Era obosit,dar nu putea adormi.n ntuneric,
problemele de peste zi dnuiau ca nite clovni ntr-un blci,i anume:
Chris i investigaia morii lui Danny.Huff i impactul pe care atacul lui de cord
l-ar putea avea asupra Hoyle Enterprises.Charles Nielson i tot ce trebuia fcut
pentru a pune capt chestiunii.Sayre.Sayre.i iar Sayre.
O ntlnise cu o zi n urm i adusese deja n viaa lui mai mult furtun dect
orice alt femeie.Era prevestitoare de ru,din mult mai multe motive dect i
putea el da seama.O aventur cu ea ar fi pus n pericol toat munca,toate
eforturile i timpul investit n familia Hoyle.E adevrat c Sayre nu ar fi putut,de

una singur,s-i dea viaa peste cap,far ntreaga lui participare.Pentru ca ea s


poat distruge ceva,trebuia ca el s i dea ocazia i chiar s o ajute.Soluia era
una simpl: ine-te ct mai departe de ea.Din pcate,aceast hotrre era cu mult
mai slab dect dorina lui.Acum c simise ct de pasional era,cum naiba s
poat sta departe de ea?Trebuia s nu o fi atins niciodat, i zise el,nainte de
a adormi.De altfel,a fost i primul lui gnd,cnd o or mai trziu sun telefonul
lui mobil.Amintindu-i de atacul de cord,suferit de Huff,se rostogoli n pat
pentru a lua telefonul de pe noptier.
-Alo?
-Domnul Merchant?
-Cine ntreab?
-Fred Decluette.Decluette era unul dintre efii de echip n schimbul de noapte,
deci nu avea cum s-i dea o veste bun.
Pentru a doua oar n mai puin de douzeci i patru de ore,gonea spre spitalul
parohial,unde urma s se ntlneasc cu Fred Decluette,care lucra pentru Hoyle
Enterprises de aproximativ treizeci de ani.Brbatul era cldit ca un furnal i
prea la fel de rezistent.Acum,prea nervos i pe casca pe care o rsucea n
mini prea c poart amprenta morii.De la gulerul cmii pn la maneta
pantalonilor kaki de lucru,hainele i erau nclite de snge.
-V mulumesc c ai venit,domnule Merchant.N-am vrut s v deranjez la
miezul nopii,dar nu tiam pe cine a fi putut chema.M-am gndit c trebuia
anunat cineva dintre efii superiori.Nu am putut s-1 gsesc pe domnul Hoyle.Iam trezit menajera din somn.Chris nu era acas i ea nu tia unde a plecat.
Domnul Hoyle fiind aici...
-Este n regul,Fred.Bine c m-ai sunat pe mine.Ce s-a ntmplat cu Billy Paulik
i ct de grav este?Spera din tot sufletul c rnile omului nu sunt att de grave,
cum sugera sngele de pe hainele maistrului.
-Foarte ru,domnule Merchant.Mi-e team c i va pierde braul.
Beck inspir i expir adnc.
-Cum s-a ntmplat?
-Lucra la un conveier n locul unuia dintre tipii care erau n concediu.A tras de o
curea care nu era stabil.
-n timp ce motorul funciona?Decluette i mut greutatea de pe un picior pe
altul:
-Pi,da,domnule.tii,c,dac nu sunt probleme cu adevrat grave,nu avem voie
s oprim nici un motor.Mneca i s-a prins n mecanism.Nu a putut ajunge la

buton pentru a-1 opri.Conveierul i-a tras mna.Cineva a oprit motorul,dar era
deja...Maistrul turntoriei nghii cu dificultate.Nici mcar nu am ateptat
ambulana.L-am luat i l-am adus aici.Se uit la cei trei brbai care stteau pe
scaune in sala de ateptare,cu capetele plecate,la fel de ngrijorai ca i maistrul
lor i la fel de ptai de snge.Braul drept al lui Billy atrna de o f ie de
piele.Moe a trebuit s i-1 in,altfel ar fi czut pe drum.
Destul de ru,fusese o subestimare.Era o adevrat catastrofa.
-Era contient? ntreb Beck.
-Cnd l-am scos urla ngrozitor.Nu o s pot uita niciodat urletele alea.Ceva
neomenesc.Probabil c apoi a intrat n stare de oc pentru c a ncetat s mai
ipe.
-Ai apucat s vorbii cu vreun doctor?
-Nu,domnule.L-au luat pe Billy i l-au bgat direct n sal.De atunci,nu am mai
vzut pe nimeni,n afar de asistenta de la recepie.
-Are familie,nu?
-Am sunat-o pe Alicia.Nu a ajuns aici nc.Beck puse o mn pe umrul
maistrului:
-Ai fcut tot ce i-a stat n putin pentru el.De aici ncolo,m ocup eu.
-Dac nu avei nimic mpotriv,am prefera s rmnem.Au venit ali oameni s
ne nlocuiasc.Trebuie s vedem dac Billy va supravieui.A pierdut foarte mult
snge.Beck nici mcar nu voia s se gndeasc la varianta ca Billy s nu
supravieuiasc.
-Sunt sigur c Billy v va fi recunosctor pentru asta.Fred era pe punctul de a
pleca,cnd i aminti i ntreb:
-Cum i este domnului Hoyle?
-Pentru moment se afl n afara oricrui pericol.Cred c se va face bine de data
asta.i ls pe cei trei brbai s vorbeasc ntre ei n oapt i form numrul de
mobil al lui Chris.Telefonul sun de ase ori,nainte de a intra mesageria
vocal.Beck i ls un mesaj: Credeam c ne-am neles s ne inem telefoanele
la ndemn.Sun-m.Huff e n regul din cte tiu eu.Dar avem o alt urgen.
Asistenta de la ghieu refuz s i dea vreo informaie.Enervat,Beck ntreb:
-Putei s-mi spunei cel puin dac e viu sau mort?
-Nu facei parte din familie,nu?
-Nu,dar sunt cel care achit nenorocita asta de not de plat a spitalului,ceea ce
mi d dreptul s tiu dac o s scape sau nu.
-Nu apreciez limbajul dumneavoastr,domnule.
-Dac i apreciezi slujba,ar fi bine s mi dai nite informaii.Rapid

Asistenta i ndrept inuta i,abia micndu-i buzele,spuse:


-Cred c pacientul va fi transportat cu elicopterul la un centru de recuperare din
New Orleans,asta este tot ce tiu.Auzind zgomot n spatele lui,Beck se ntoarse
i vzu o femeie urmat de o ceat de copii.Toi erau n pijamale,cu picioarele
goale,i aveau feele palide de team.O feti purta la subsuoar un urs de plu
cu un singur ochi.Femeia era n pragul isteriei.
-Fred,strig ea,cnd Beck se ridic s o ntmpine.Vznd sngele soului ei pe
hainele celorlali brbai,czu n genunchi urlnd.Spunei-mi c nu e mort.V
rog.Spunei-mi c este nc n via.Fred Decluette ncerc s o liniteasc i,n
acelai timp.s i explice cum se ntmplase accidentul.Femeia abia dac putea
s l aud printre suspine.Beck se ntoarse ctre sora care privea scena cu
nepsare.
-Poi s i dai ceva care sao calmeze?
-Nu fr indicaiile unui doctor.
-i de nu mergei s ntrebai? Tonul lui o fcu pe femeie s plece n cutarea
unui medic.
-Braul lui drept? ip soia lui Billy.Este dreptaci,o,Doamne,oare ce o s ne
facem?Beck travers holul n direcia ei.Cnd l vzu,femeia ncet s ipe,ca i
cnd cineva ar fi apsat un buton de volum.Cellalt brbat se ddu n lturi,
permindu-i lui Beck s ajung n faa ei.
-Doamn Paulik,eu sunt Beck Merchant.Ceea ce s-a ntmplat cu soul
dumneavoastr este foarte tragic,dar a vrea s v asigur c voi face tot ceea ce
pot pentru a v ajuta s trecei peste asta.Mi s-a spus c Billy va fi transportat cu
un elicopter la un centru de recuperare din New Orleans,unde va primi cele mai
bune ngrijiri.Sunt sigur c au mobilizat deja o echip de chirurgi.S sperm c
braul va putea fi repus la loc.Medicii tia pot face minuni,chiar i n cazuri att
de grave ca al lui Billy.Femeia se holba la el far s scoat o vorb.Beck i zise
c i ea ar putea fi n stare de oc,la fel ca soul ei.El se uit la cei cinci copii.Cea
mic,cu ursuleul n brae,i sugea degetul i se uita la Beck cu ochii
mari.Ceilali l priveau triti.Cel mai mare dintre ei,un biat,prea s aib vrsta
pe care o avusese el cnd i pierduse tatl.Sttea mai departe de ceilali i avea
o expresie grav,aproape furioas.Beck recunoscu aceast expresie de
nencredere n vorbele oricui ar fi ncercat s i spun c totul va fi bine,cnd n
realitate nu era aa.Se ntoarse ctre mama copiilor.
-O s m ocup de transportul dumneavoastr la New Orleans,ca s putei fi
alturi de Billy.Voi avea grij s avei cu cine lsa copiii,dac vrei.Bnuiesc c
dorii s completai un formular pentru acordarea asigurrii de serviciu ct mai

curnd posibil sau se va ocupa cineva de la Resurse Umane de acest aspect.ntre


timp,a vrea s nu v lipseasc nimic.
i scoase portofelul din buzunarul pantalonilor.tia sunt pentru cheltuieli
curente.Poftii cartea mea de vizit.Pe spate,am scris numrul meu de mobil.
Sunai-m oncind avei nevoie de ceva.Voi fi la dispoziia dumneavoastr.
Femeia rupse cele dou bancnote i cartea de vizit i le arunc pe podea.
Fred Decluette sri de pe scaun,strignd:
-Alicia!Beck ridic mna,fcndu-i semn s nu se amestece.Soia lui Billy
izbucni:
-Crezi c nu tiu ce pui la cale? Faci treburile murdare ale familiei Hoyle,nu?
Da,aa am auzit.I-ai terge i la fund,dac i-ar cere.Eti aici ca s arunci cu bani
i s spui c totul va fi n regul,cnd,de fapt,nu faci dect s te asiguri c cei din
familia Hoyle nu vor fi dai n judecat sau nu se va scrie n ziare despre
asta.Am dreptate,domnule Merchant?
Ei bine,du-te dracului.Nu am de gnd s ncasez asigurarea nici mine,nici n
alt zi i nu o s adun firimiturile pe care mi le arunci.Nu vei putea s i
cumperi o contiin curat i,cu att mai puin,s-mi cumperi tcerea.Noteaz-i
toate lucrurile astea,domnule lingu,pupincurist,cu zmbet frumos.Scrie cu
sngele lui Billy al meu.Voi spune tot ce se ntmpl n turntoria aia mpuit.
Tu i Hoyle v vei primi rsplata din plin pentru aceste lucruri,ai s vezi.Femeia
se opri i l scuip n fa.
-M-ai sunat?
-Chris.Unde,dracu eti?
-La restaurant.
-Comand cafea.Vin i eu.Beck tocmai pleca de la spital,cnd l sun Chris. Se
ndreptase spre cas,dar o lu napoi i dupa cteva minute era la restaurant.
-Fac o cafea proaspt pentru tine,Beck,i strig chelneria,cnd l vzu intrnd.
Nu dureaz dect dou minute.
-Eti o scump.
-Da.Sigur.Aa zicei toi.Beck se aez lng Chris,ntr-un separeu,i sprijini
coatele pe mas i-i frec faa.
-Ziua asta nu se mai termin?
-Tocmai am vorbit la terapie intensiv.Huff doarme ca un bebelu.Inima lui bate
ca un ceas elveian.Ce e cu urgena?
-De ce nu aveai telefonul deschis?
-Era deschis.Pe silenios cu vibraii.Doar c nu era la mine.Chris zmbi lene.

Un gentleman nu i scoate numai cizmele,ci i telefonul mobil cnd nsoete o


doamn n pat.Maic-ta nu te-a nvat nimic?
-n noaptea asta,lui Billy Paulik aproape c i-a fost smuls braul.
Rnjetul lui Chris pli.Cei doi brbai rmaser holbndu-se unul la cellalt,n
timp ce chelneria i umplea o nou ceac cu cafea lui Chris i i punea una i
lui Beck.
-Vrei ceva de mncare,Beck? ntreb ea.
-Nu,mulumesc.Dndu-i seama dup figurile lor grave c nu era o idee bun s
flirteze,chelneria plec.
-La lucru,bnuiesc,se interes Chris.Beck ncuviin ncruntat.
-Doamne,pe lng toate celelalte,asta este tot ce ne mai lipsea.
-De-aia zic i eu c ziua asta a durat o mie de ani.Beck i povesti apoi ce se
ntmplase.Elicopterul tocmai decolase,spuse el,cu cteva minute nainte de a
m fi sunat tu.Nu i-au permis soiei lui s mearg cu el.Cumnatul ei o va duce cu
maina.Ls la o parte incidentul cu scuipatul.Beck nu o condamna.nelegea
disperarea i revolta care determinase gestul.Femeia realizase imediat impactul
ireversibil pe care aceast noapte avea s l aib asupra familiei ei.Soul ei putea
s moar,iar dac va supravieui,nu va mai fi niciodat la fel.Situaia lor
financiar era serios ameninat.Noaptea aceea avea s le schimbe viaa pentru
totdeauna.Nu era de mirare c nu avea dect dispre fa de platitudinile,banii i
persoana care i le oferise.Cu ce i mai rmsese din demnitate,Beck se ridicase
n picioare,se tersese cu o batist i se ndeprtase de ea i de copiii ei.Fred
Decluette mpietrise din cauza comportamentului ei.
-Nu trebuie s te scuzi pentru ea,Fred,i spusese Beck,cnd omul blbise
scuze.Este necjit i speriat.
-S tii c nu suntem toi de acord cu ea,domnule Merchant.N-a vrea ca
domnul Hoyle s cread c nu suntem contieni de generozitatea lui,cnd se
ntmpl asemenea accidente.Beck l asigurase pe maistrul ngrijorat c
incidentul va fi uitat,aa c nu i spuse lui Chris nimic.
-Billy va fi operat.Ortopedul mi-a spus c braul i este att de ru zdrobit,nct
ar fi o adevrat minune s i-1 pun la loc,dar c nu l va mai putea folosi
niciodat.Se opri,sorbi din cafea i se uit n sus,n timp ce un alt client intra n
local.Era Slap Watkins,la fel de pus pe har ca i n noaptea precedent.
Slap se oprise n u i cerceta cu privirea localul.Und ddu cu ochii de ei,pru
mirat s i vad acolo.
-Mi,s fie,Slap Watkins,zise Chris.Nu te-am mai vzut de mult.Cum a fost la
nchisoare?Slap le arunc amndurora cte o privire,evaluindu-i,apoi i spuse

lui Chris:
-Oriunde e mai bine dect s munceti n turntoria voastr.
-Cu o asemenea atitudine,nu e de mirare c fratele meu nu a vrut s te angajeze.
-Da,apropo de fratele tu,rnjetul pe care l afi i ridic lui Beck prul pe
mn,cred c bieelul Danny se coace bine acum.Ridic nasul n vnt i inspir
profund.Cred c simt de aici mirosul acelui le.Chris se ridic pentru a iei din
separeu i a-1 lovi,dar Beck l apuc de bra.
-Asta se i ateapt s faci.Las-1.
-Bun decizie,Merchant.Te-ai culcat deja cu sor-sa? E la fel de tare,cum arat?
Beck facu un efort supraomenesc pentru a rmne pe loc.Chelneria iei din
spatele barului i se apropie de Slap.
-Nu permitem s se vorbeasc aa aici.Dac dorii ceva de mncat sau de but,
gsii-v un loc,zise ea,trintindu-i un meniu pe piept.Slap arunc meniul.
-Nu vreau nici de mncat,nici de but.
-Atunci,de ce ai intrat?
-Nu c ar fi treaba ta,dar cutam pe cineva cu care am nite afaceri.
Femeia i puse minile n olduri i l privi de sus n jos.cercetndu-i hainele
slinoase i braele dezgolite,tatuate din belug.Tatuajele erau urte i unele
dintre ele deosebit de obscene.Majoritatea preau fcute de amatori.
-Vd c eti ntr-adevr mbrcat pentru o ntlnire important de afaceri.Dar n
acest local nu se rezolv afacerile de birou.Comandai ceva sau plecai.
-Bun idee,zise Chris apsat.Watkins se uit la ei cu rutate.
-Doi poponari.Nici mcar nu i poi da seama care dintre ei este trfa.Apoi se
ntoarse i iei din local.Pe fereastr,l vzur suindu-se pe motociclet i
plecnd n vitez.
-i-am spus c aduce necazuri,Beck.
-Ateapt s se ntmple.
-S-au ntmplat deja.Ai auzit ce a spus despre turntorie.Ai vzut cum a
reacionat cnd i-am pomenit de Danny? Cred c ar trebui s discutm cu Red
despre asta.
-Bine,zise Beck.O s-o facem mine.Dar acum avem alt problem.Crezi c ar
trebui s ateptm o zi-dou nainte de a-i spune lui Huff?
-Despre Slap Watkins?
-Despre Billy Paulik,Chris.Tipul a fost schilodit pe via n turntoria
voastr.Are cinci copii.Lucreaz pentru voi de la aptesprezece ani.Nu exist
posturi pentru oameni cu o singur mn.Cum crezi c se va descurca de acum
ncolo?

-Nu tiu.De ce eti furios pe mine? Nu i-am bgat eu braul n mainria aia.
Dac lucreaz pentru noi de la aptesprezece ani,trebuia s fie contient de
pericole i s fie mai atent la ceea ce face.
-Billy ncerca s remedieze ceva,cnd s-a ntmplat accidentul.
-i-a asumat riscul s fac un lucru pentru care nu era calificat.
-Pentru c trebuia fcut.S-a gndit la procesul de producie i nu la sigurana
lui,pentru c aa a fost instruit s se gndeasc.Motorul ar fi trebuit oprit nainte
ca cineva s se ocupe de el.
-Rezolv asta cu George Robson.El se ocup de protecia muncii.El stabilete
cnd trebuie oprit un motor.
-George face ceea ce i spunei tu i Huff.Chris se ddu pe spate i l privi mijind
ochii.
-De partea cui argumentezi tu acum?Beck i puse coatele pe mas i i pres
globii oculari cu degetele.
-Tu nu ai vzut tot sngele la,zise ncet.Dup o clip,i cobori minile.Fred
Decluette mi-a zis c lucra n locul unuia care este n concediu i c nu ar fi
trebuit s se bage s repare porcria aia.
-Vezi? sri Chris.Nu avem nici o vin.Beck se ntreba cum naiba de i venea lui
Chris s zmbeasc.Apoi,suspin i zise:
-Da.corect.
-Cheltuielile cu spitalizarea vor fi acoperite din asigurarea medical.De aia
pltim de ne ies ochii.Beck ncuviin,hotrind s nu pomeneasc de
ameninrile soiei lui Billy.Avea s i spun alt dat.i,poate c dup ce
doamna Paulik va realiza valoarea cheltuielilor de spitalizare pentru Billy,se va
rzgndi i va alege calea mai uoar de a completa cererea de acoperire a
cheltuielilor.Prin aceasta,i va pierde dreptul de a putea da n judecat Hoyle
Enterprises.
-Uite,Beck.tiu c te simi ngozitor pentru ceea ce s-a ntmplat.Aa m simt i
eu.Dar ce putem face?
-I-am putea trimite un buchet de flori la spital.
-Bineneles.Beck rse amar.Lui Chris ns i scp nota sarcastic.
-O s m ocup de asta mine diminea,la prima or.
-Crezi c poi evita menionarea n pres? Amintindu-i vehemena
ameninrilor doamnei Paulik,Beck bigui:
-Am s ncerc.
-Ceea ce,de regul,este suficient.Chris i goli ceaca de cafea.Sunt terminat.Ca
i cnd interogatoriul erifului i atacul lui Huff nu ar fi fost de ajuns,Lila era

deosebit de iubrea n noaptea asta.


-Cum ai scpat de George?
-I-a zis c se duce n vizit la o prieten bolnav.
-i el a crezut-o?
-l are la degetul mic printr-un fir de a legat de scula lui.i,apoi,nici nu este
mare scul pe bascul.
-Nu.Doar c e directorul nostru de Protecia Muncii,zise Beck ncetior,n timp
ce ieeau din separeu i se ndreptau spre ieire.nainte de a se despri n
parcare,Chris ntreb:
-Crezi c se va descurca?
-Nu se va descurca,Chris.S-i pierzi un bra...
-Nu Paulik,ci Huff.
-A,Sayre zicea c Huff a nscenat asta pentru a o atrage la patul lui de moarte
i c jucase unul dintre jocurile lui bolnave,ceea ce pare tipic pentru Huff.
Da,cred c va fi bine.Gnditor,Chris scoase cheile de la main.
-tii ce mi-a zis azi? Cred c se simea melancolic,credea c e pe moarte.A fost
un pic sentimental,dar sincer.Zicea c nu tie ce s-ar face fr cei doi fii ai lui.
I-am amintit c l pierduse pe Danny,dar se referea la tine.Beck mi este ca un
al doilea fiu,mi-a spus.
-M bucur c simte aa.
-Nu fi aa bucuros.S fii considerat fiul lui Huff Hoyle nu este tocmai de bun
augur.
-Adic?
-Adic tu vei fi cel care i va spune de Billy Paulik.
CAPITOLUL 16
Jessica DeBlance este aici? ntreba Sayre cu vocea joasa pe care o adopt oricine
n bibliotec.Doamna crunt de la birou i zmbi.
-Jessica este aici astzi,dar a ieit pentru a cumpra cteva brioe de la brutrie.
-Deci se va ntoarce?
-Da,nu ar trebui s ntrzie mai mult de cinci minute.Sayre se ndrept spre un
loc de citit,unde era o fereastr care ddea ntr-o curte interioar.Cteva
rndunele se blceau ntr-o bltoac mic i puin adnc.Tufele erau pline de
flori albe i roz.Via de ieder i lichenii se crau pe zidul mprejmuitor.
Peisajul era linititor.Nu mai avusese o clip de linite din momentul n care l
alungase pe Beck Merchant din camera ei de la motel.Mincinoaso,i optise
el.Cuvntul acuzator o duruse pentru c era adevrat.Negase c s-ar fi putut

ntmpla aa ceva ntre ei.Negase,de asemenea,i c i-ar fi plcut.El i


zdrnicise negaiile cu un singur cuvnt: mincinoaso.i rsuna n urechi ca un
ecou.aa cum i rsunase toat noaptea,chiar i n timpul somnului superficial.Se
trezise iritat de umilin,furioas pe el,dar i mai furioas pe sine.i el tia asta.
Mincinoas,i se mai potrivea ntr-un fel despre care Beck nu tia sau nu putea
bnui.Ea i motivase rmnerea ei n Destiny printr-un sentiment de datorie fa
de mama ei i nu de dorina de a afla dac i ct de implicat era Chris n moartea
lui Danny.Adevrul era c se simea vinovat.Cu cteva zile nainte de a
muri,refuzase s i vorbeasc.Sentimentul de vinovie era la fel de omniprezent
ca umezeala din aerul golfului.Nu putea evada nicieri.Vinovia o determinase
s vin la bibliotec n dimineaa asta.
-Sayre?Ridic privirea i o vzu pe Jessica DeBlance stnd alturi de scaunul ei.
-Se pare c am talentul de a te surprinde cu prezena mea,zise in chip de
scuz,pentru c o fcuse s tresar.
-A fost vina mea.Sunt foarte preocupat.
-M mir s te vd,credeam c ai plecat din ora de ieri.
-S-au schimbat planurile.Am ncercat s te sun acas,azi diminea.Apoi,pe
mobil.Cum nu am dat de tine,mi-am adus aminte c l-ai cunoscut pe Danny n
bibliotec.Mi-am ncercat norocul,spernd c mai lucrezi nc aici.
-Am auzit de atacul de cord suferit de domnul Hoyle.De asta ai rmas?
-De asta i...arunc o privire ctre puinii cititori din bibliotec.Nu putem merge
undeva unde s putem vorbi n linite?Jessica o conduse ntr-o ncpere tixit cu
cri; zceau pe podea,pe mese i pe orice suprafa plan.Donaii,explic
ea,n timp ce lu un teanc de pe un scaun i i indic lui Sayre s se aeze.
-Pentru majoritatea oamenilor este o adevrat btaie de cap s inventariezi i s
cataloghezi crile,aa c m ofer volunar.Chiar i n era computerelor,mie mi
mai face plcere s simt mirosul crilor vechi.
-i mie.Cele dou femei i zmbir i Jessica se aez la rndul ei pe un taburet.
-Vrei o brio proaspt sau un pic de cafea?
-Nu,ti mulumesc,zise Sayre.
-La brutrie; toat lumea vorbea despre atacul domnului Hoyle.Este ceva grav?
-Cele mai recente date arat c va fi n regul.Sayre fcu o pauz i continu:
Ieri s-a ntmplat un lucru despe care a vrea s vorbesc cu tine Nu tiu ct de
semnificativ este,dar din cauza lui mi-am amnat plecarea acas.
-Ce s-a ntmplat?
-Chris a fost interogat de eriful Harper i ajutorul acestuia n legtur cu
moartea lui Danny.

Jessica rmase uluit i Sayre i repet ceea ce i spusese Beck.


-E vorba de un chibrit.Dup cum a spus i Beck,un avocat al aprrii ar putea
demonstra c exist o mie de ci pe care acesta putea ajunge acolo,far s fi fost
atins de Chris.
-Dar l-a determinat pe erif s se ntrebe dac Chris fusese cu Danny acolo n
dup-amiaza respectiv.
-i eu m gndesc la acest lucru.Jessica,ai vreo idee dac ntre ei fuseser ceva
diferende de curnd?
-Nu au fost ntotdeauna diferende ntre ei? Personalitile i preocuprile lor sunt
total diferite.Danny tia c Chris este favoritul tatlui tu i prea s nu l
deranjeze acest lucru.Chris este leit Huff.Danny nu era aa.El o tia,o accepta i
chiar i convenea.Nu i dorea s fie ca ei.
-Se luau la ntrecere pentru atenia lui HufF?
-Nu neaprat.Nici nu prea att de important pentru Danny.Nu era gelos pe
Chris,dac la asta te referi.
-Dar Chris era gelos pe Danny?ntrebarea o surprinse pe Jessica,care izbucni n
rs:
-De ce s fi fost?
-Nu tiu.mi dau i eu cu presupusul.Sayre se ridic i se duse la fereastr,pentru
a privi din nou peisajul plcut al curii interioare.Vrbiile plecaser,dar i
fcuser apariia albinele care bziau n jurul tufiului nflorit.O omid viu
colorat se tra pe pietrele crpate.
-Nu tiu ce anume vreau s aflu,Jessica.M gndeam c poate i-a spus Danny
de vreo ceart recent ntre ei.
-Chris are o relaie cu o femeie cstorit.Danny nu era de acord cu asta.Dar,din
cte mi-a spus,pentru Chris adulterul nu era ceva nou.Din punct de vedere moral
cei doi frai se aflau ntotdeauna n tabere diferite.Ceva mi spune...
Sayre se ntoarse de la fereastr pentru a o privi.
-Ceva i spune,ce anume?
-Nu este dect un sentiment.Nu sunt sigur.Sayre se ntoarse i se aplec spre
Jessica.
-L-ai cunoscut pe Danny mai bine dect oricine.Mi-e team c mult mai bine
dect cei care erau de acelai snge cu el.Dac simi ceva,voi avea ncredere n
acest instinct.
-Chestiunea care l preocupa pe Danny cel mai mult...
-Crezi c era ceva legat de Chris?
-Nu n mod direct.Nu interacionau chiar aa de mult.

-Locuiau n aceeai cas.


-Stteau la aceeai adres,dar petreceau foarte puin timp mpreun acas.Cnd
se ntlneau,era n prezena tatlui tu sau a lui Beck Merchant.Se vedeau,
desigur,la birou,dar aveau responsabiliti diferite i fiecare i raporta direct lui
HufF.Nu se nvrteau n aceleai cercuri sociale,mai ales,dup ce Danny ni se
alturase nou la biseric.Avea o dilem spiritual.
-De exemplu?
-A vrea s fi tiut.Mai ales dac acesta a fost motivul morii sale.Nu mi plcea
s l vd n starea aceea de dilem spiritual,l-am ncurajat s vorbeasc cu mine
sau cu pastorul nostru despre asta sau cu altcineva n care avea ncredere.A
refuzat.Tot ce mi-a spus a fost c nu era sau c nu putea fi cretinul care ar fi
trebuit sau care ar fi dorit s fie.
-Avea o problem de contiin.Jessica aprob,dnd din cap.
-I-am explicat c nu exist pcat sau greeal pe care Dumnezeu s nu o poat
ierta.Glumea de fiecare dat zicnd c Dumnezeu nu i ntlnise nc pe cei din
familia Hoyle.
-Din cte tii tu,a reuit s i rezolve aceast problem? Sayre spera ca Danny
s fi gsit nelegere n alt parte,s fi vorbit totui cu cineva i s se fi linitit,dar
Jessica i alung i aceast speran.
-Nu s-a linitit.Detest faptul c a murit fr s se fi mpcat cu situaia.
-Poate c,n cele din urm,i-o fi gsit pacea,zise Sayre ncet,spernd s fie
adevrat.Jessica se uit la Sayre i i zmbi blnd.
-Nu cred c i-a gsit-o.Cu ct vorbeam mai mult despre cstorie i despre
planurile noastre de viitor,cu att mai preocupat prea de problema lui.A risca
s spun,dar...
-Te rog,spune-mi.
-Ei bine,era permanent preocupat de condiiile de lucru de la turntorie.l
deranja faptul c se nclcau normele i standardele n vigoare i c el angaja
oamenii ca s lucreze acolo.i distribuia n locuri despre care tia c erau
riscante,contient de faptul c nu aveau suficient pregtire.Poate c nu a mai
putut tri cu aa ceva pe contiin.Doamna de la biroul alturat intr n ncpere
i,dup ce se scuz,o anun pe Jessica c sosiser cei de la grdini pentru ora
de lectur:
-Sunt vreo douzeci de pitici care ntreab de mtuica Jessica,zise ea.Nu tiu
ct am mai putea s i inem cumini.n timp ce prseau ncperea,Sayre i ceru
Jessici s i fac o favoare.
-Voi face orice va fi necesar,dac ne ajut s nelegem ce s-a ntmplat cu

Danny,zise Jessica.
-Cunoti pe cineva care lucreaz la tribunal?
Atmosfera general era la fel de sobr i de apstoare ca cea de pe platforma
industrial.Beck observ acest lucru.Imediat ce ajunse n turntoria unde se
petrecuse accidentul din noaptea precedent.Fiecare lucrtor i vedea de treburi
dar cu o vizibil lips de entuziasm i ntr-o tcere adnc.Nimeni nu l privea n
ochi,dar le simea privirile pline de repro,nfigdndu-i-se n spate.
George Robson i Fred Decluette discutau aprins lng strung i prur surprini
c Beck li se altur.
-Bun dimineaa,domnule Merchant,zise Fred.
-Fred,George,i salut Beck.
-A naibii treab.Fred cltin din capul chel cu regret,apoi i terse fruntea
asudat cu o batist.A naibii treab.Beck privi n jos ctre podeaua ntunecat.
Noaptea trecut,n locul n care sttea,trebuie s fi fost o balt de snge,dar
cineva o tersese nainte de apariia schimbului de diminea.
-Ne-am ocupat de curarea locului,zise Fred,citindu-i gndurile.I-ar fi
demoralizat pe muncitori.Nu are nici un sens s-i aduc aminte de cele
petrecute.
-Ba,poate c ar fi fost bine s li se aminteasc,ca s i determine s fie mai
ateni,mai puin nepstori,interveni George.Pentru a nu-1 pocni pe nemernic,
Beck se apropie de conveier.
-Arat-mi ce s-a ntmplat,i ceru el lui Fred.
-Deja mi-a explicat mie,zise instructorul.
-A vrea s vd cu ochii mei,George.Huff va dori s tie detaliile.
George rmase la o distan considerabil,n timp ce Fred i indic conveierul i
cureaua pe care Paulik ncercase s o repare.
-Am chemat un specialist s o repare,zise Fred.
-M-am ocupat de asta personal,la prima ora,azi-diminea,interveni George.
Beck se uit n sus i vzu evile care rulau pe deasupra capetelor.
-Nu este riscant s lucrai cu el aa cum e? ntrebarea i fusese adresat lui
Decluette,dar George sri din nou:
-Dup prerea mea,nu.Decluette nu prea la fel de convins,dar zise:
-Domnul Robson,aici de fa,consider c este n regul.El ar trebui s tie mai
bine.Beck ezit,ncuviin,apoi,spuse:
-Bine.Ai grij ca toat lumea s afle ce s-a ntmplat i spune-le s fie ateni.
-A,dar tiu deja,domnule Merchant.Vetile de genul sta circul foarte repede.

Bineneles c aa era.Beck i arunc lui Robson o privire ncruntat,apoi se


ntoarse i plec.Cmaa i era lipit de spate.Simea iroaiele subiri de sudoare
scurgndu-i-se pe coaste.Era pe platform de mai puin de cinci minute i deja
curgeau apele de pe el,iar plmnii i se chinuiau s scoat aerul fierbinte pe care
l inspirase.Oamenii acetia ndurau asemenea condiii cel puin opt ore pe
zi,asta dac nu rmneau peste program pentru a ctiga sporuri.
In timp ce trecea pe lng conveierul cu crucea alb pictat pe el,Beck se
opri,ntrebndu-se dac George Robson avusese vreodat curiozitatea s se
ntrebe ce se ntmplase acolo sau dac mcar o observase.Aa cum o observase
Sayre.Beck ncetini paii,apoi se opri.Pipi crucea timp de cteva secunde i
rememora accidentul dup care fusese pus acolo.Apoi se ntoarse brusc i se
duse la Decluette i la Robson.
-Doamne,asta va face senzaie.Huff i mic buzele ca i cnd ar fi avut o igar
n gur.Presa va avea o zi plin continu el,exact ca i ultima dat,cnd a avut
loc un accident la locul de munc.Din partea cealalt a salonului de terapie
intensiv,Chris zise:
-Beck trebuia s mai fi ateptat cteva zile,nainte de a-i spune.Huff pufni.
-Bineneles c a procedat bine,spunndu-mi.Trebuia s mi fi zis de ieri,nu s fi
ateptat pn n dimineaa asta.Este turntoria mea.mi poart numele.Ai fi
preferat s citesc despre asta n ziare? S fi aflat la tirile de la ora cinci? Trebuia
s tiu,iar Beck i-a dat seama de acest lucru.Beck tcea n timp ce Chris
comenta pe tema tirii legate de accidentul lui Paulik.Dei i spusese lui Huff,
acesta nu avea de gnd s mpute mesagerul.Dimpotriv,Beck i ctigase
ncrederea i aprecierea,iar pentru Chris acest lucru era cam neplcut.
-Cheltuielile de spitalizare ale lui Paulik vor fi enorme,spuse Huff.Prima de
asigurare a omului nostru va crete foarte mult din acest motiv.
-Doamna Paulik s-ar putea s nu depun o astfel de cerere,zise Beck.Mi-a spus
c nu are de gnd s o completeze.Huff nir o serie de njurturi.tia ce
nsemna acest refuz din partea ei pentru Hoyle Enterprises i o tia i Chris.Era
suprat pe Beck c le aducea la cunotin acest lucru.
-De ce nu mi-ai spus asear despre asta? mriii Chris.
-Nu m-ai ntrebat.
-Nu trebuia s ntreb i nu apreciez faptul ca ai omis s-mi spui....
-Amndoi eram extenuai,Chris.Fusese o zi cumplita.Nu m-am simit n stare s
m ocup i de asta.Huff interveni,ntrebnd:
-Crezi c are de gnd s ne dea n judecat,Beck?

-Cam asta a lsat s se neleag azi-noapte.Poate c s-a rzgndit ntre timp.


-Dac ne d n judecat,cam ct crezi c ne va costa?
-E prea devreme s pot spune.Contabilii notri nu pot face nc nici o estimare,
iar medicii,la rndul lor,nu au ncheiat evaluarea posibilitilor de tratament i
nu pot spune suma final.Va avea nevoie de o perioad destul de lung de
recuperare.Va fi i o protez.
-Nu trebuie s fie o protez de ultim generaie,nu?glumi Chris,o glum
sarcastic,care rmase fr efect.I se prea c toi cei din jurul lui i pierduser
simul umorului.Beck continu:
-n afar de cheltuielile medicale,cred c doamna Paulik va avea mai multe
argumente de partea ei dect putem anticipa.Mi-e team c va face tot posibilul
s ne atace pe mai multe fronturi,iar pagubele pe care ni le-ar putea provoca ar
putea fi astronomice.
-Cam ct ne-ar costa ca s muamalizm chestia asta? ntreb Huff.
-Te referi la publicitatea negativ? i asta ne va costa destul de mult.A promis
c va face mult glgie.
-Doamne,dar astzi dai pe dinafar de veti bune,remarc Chris.
-El m-a ntrebat,se scuz Beck.
-Nu trebuia s i le spui pe toate odat.
-Eu vreau s le aflu pe toate odat,url Huff.Nu poi s te ocupi de o problem
dac tii numai jumtate din ceea ce se petrece.Chris observ c obrajii lui Huff
se nroiser.ngrijorat,arunc o privire la monitoarele de lng patul lui Huff.
Apoi ncerc o abordare mai optimist pentru a-1 calma:
-Cred c exagerm cu toii.Ne temem de nite lucruri care,probabil,nu se vor
ntmpla.Hai s stm i s ne gndim nainte de a ne da cu capul de perei.
Beck aprob,dnd din cap.Huff i drese vocea,lucru pe care Chris l percepu ca
pe o ncuviinare de a continua.
-Dup cum a spus i Beck,doamna Paulik ar putea s se rzgndeasc.S-a aprins
un pic n sala de urgene.A fost o reacie la o situaie foarte stresant.Probabil c
imita o scen pe care a vzut-o n serialul ei preferat,dar bnuiesc c n
dimineaa asta se simte deja cam copleit.n lumina rece a zilei,i-a fcut
apariia realitatea.S-ar putea s fie mai dispus la un aranjament avantajos.
n al doilea rnd,Billy Paulik a fost ntotdeauna un angajat foarte bun.Nu ne-a
dat niciodat bti de cap.n momentul n care i va reveni,i va explica
doamnei lui c greeala i aparine.i va fi jen s ne scoat pe noi rspunztori
pentru un accident de care el s-a fcut vinovat.
Huff cntri observaiile lui Chris i apoi se ntoarse ctre Beck.

-Tu te-ai ntlnit cu soia lui.Ce impresie i-a fcut? Vorbea aa pentru c fcuse
o criz de isterie?
-Sper din tot sufletul ca Chris s aib dreptate,dar tu m plteti pentru a-mi
imagina cele mai urte scenarii.Azi-noapte,mi-a spus foarte clar planurile pe
care le are n ceea ce ne privete pe noi i turntoria.
-Ne sare la jugular,zise Huff.
-Cred c ar trebui s ne ateptm la asta.La ceva articole critice cel puin.
-Atunci,hai s o oprim,sri Chris.Hai s o oprim nainte de a aciona.S ncepem
prin a le oferi copiilor o excursie in Lumea Jucriilor.Hai s parcm o main
nou n garajul lor.Ce-ar fi s le pltim chiria pe un an,cocioaba aia,n care
triesc,nu ar trebui s coste prea mult.
-Cocioaba aia este proprietatea noastr,zise Huff.Este una dintre casele pe care
le nchiriem.
-i mai bine.Putem s o vopsim,s i reparm gardul,s i montm un grtar n
spate.Dup toate astea,cred c doamna Paulik se va gndi de dou ori nainte de
a ncepe un proces.Mai ales dac i-ar trece prin minte c ar putea pierdei,Beck,ai putea s o sci cu chestiuni legale pentru a o convinge c ar putea s
piard-,caz n care am evacua-o din casa proaspt renovat i am lua napoi
maina cea nou i toate bunturile.Huff se uit la Beck.
-Ce prere ai?
-Merit s ncercm,bnuiesc.O s rog pe cineva s pregteasc o ofert de
mpcare,ncepnd chiar cu maina.
-i pentru a anula orice litigiu legat de nesigurana condiiilor de lucru,voi avea
grij ca acel conveier s fie oprit pn va fi reparat,interveni Chris.
-Este deja oprit.Chris se ntoarse ctre Beck.
-De cnd?
-De o or.
-Din a cui dispoziie?
-Din a mea.Chris simi cum l cuprinde furia.El era director de producie,dar se
pare c asta nu nsemna nimic pentru Beck.
-mi pare ru c mi-am depit atribuiunile,Chris,dar azi m-am dus s evaluez
situaia de pe platform.
-Pentru asta l pltim pe George Robson.
-Era acolo cu un deget n fund.Nu fcea nimic.Orice idiot ar fi vzut c un
asemenea strung nu trebuia s fie n funciune.Gndete-te la toi ceilali care lar fi vzut n funciune,dup ceea ce i se ntmplase lui Billy Paulik.George e

prea lipsit de scrupule sau prea prost ca s ia c decizie,aa c mi-am asumat-o


eu.nepat,Chris uier:
-Sunt sigur c ai acionat n numele meu.
-Deoarece trebuia s fii aici cu Huff.Am subliniat destul de clar,n faa tuturor,c
este decizia ta.i verific ceasul.Am lipsit prea mult timp.Moralul este sczut.Ar
trebui s nc fecem apariia ct mai curnd posibil.Cu permisiunea ta,voi da o
circular prin care mi voi exprima regretul pentru ceea ce i s-a ntmplat lui
Billy.
-Pune accentul pe modul cum ne vom ocupa de familia tai,zise HufF.
-Desigur,Beck se uit la el i zmbi amar.Nu se putea fntmpla ntr-un moment
mai prost,att de curnd dup moartea lui Danny.Sper c vetile rele nu te-au
afectat prea tare.Cum merge nsntoirea?
-Mai stau aici o zi i,apoi pot pleca acas.E doar o msur de prevedere,care nu
este necesar dup prerea mea.Doctorul Caroe zice s sunt sntos ca un
taur.M-a nepat i m-a conectat la tot felul de monitoare.Mi-a luat o litr de
snge i nenumrate probe de urin ca s mi spun c efectul asupra inimii mele
a fost minor.
-Nu fi aa dezamgit,Huff,zise Chris rznd.
-Departe de mine un asemenea gnd.A vrea s triesc venic.tiu c nu i-a
fcut nici o plcere s mi dai un asemenea raport,dar este datoria ta s mi aduci
la cunotin vetile proaste.Nu te simi vinovat pentru faptul c i faci
treaba,Beck.Beck aprob absent.Huff ntreb:
-nc te mai preocup ceva?
-Dac mi-a pierde un bra,zise Beck gnditor,i n-a mai fi n stare s mi ctig
existena,nu cred c m-a mulumi cu cteva jucrii i un strat de vopsea pe cas.
Aruncndu-le fiecruia cte o privire,el adug: Cred totui c ar trebui s ne
pregtim pentru ce este mai ru.Dup plecarea lui,Chris se aez pe patul de
spital al tatlui su.
-Profeete iadul.Nu-i permite s te demoralizeze cu pesimismul lui.
-i ia slujba n serios.Ne apr interesele.Huff i aranja cravata.i motenirea
ta,fiule.Nu uita lucrul sta.
-Bine,bine.Omul sta este o comoar.Dar nu e cazul s-i creasc din nou
tensiunea.
-Nu te-am mai vzut niciodat n contradicie cu Beck.Ce a fost cu chestia asta?
-De cnd face parte din fia postului su s nchid un conveier defect?
-Ai prefera s mai zdrobeasc mna cuiva?
-Sigur c nu.

-Atunci nseamn c a fcut ceea ce trebuia.Eu nsumi am sugerat aa ceva.Nu


este dect...O,la naiba,nu putem s o lsm balt? Sunt foarte stresat,atta
tot.Toi suntem foarte stresai zielele astea.
-Apropo de stres,ai mai auzit ceva de la biroul lui Red?
-Nici un cuvinel.
-Mi-am nchipuit,zise Huff,dnd neglijent din mn.Red ar trebui s l trimit pe
ajutorul lui s mulg vacile,care le mnnc gardul verde.i nu s l lase s se
joace cu tine de-a chibriturile.Ce veti mai ai din Mexico?
-De la Mary Beth? Nici mcar nu am avut timp s m gndesc la ea.
-Dar ai avut timp s te giugiuleti cu gsca aia cu care este nsurat George
Robson.Chiar azi-noapte.Pe Chris nu l deranja faptul c tatl lui tia,ci chiar l
flata i l amuza.
-Reeaua ta de informatori este uluitoare,Huff.Cum ii pasul? Chiar i de pe patul
de spital? Huff rse.
-O s i spun eu ceva amuzant.tiai c Beck i sor-ta au fost la baraca
pescarilor azi-noapte? Beck a dus-o apoi la motel,i-a luat o camer,a condus-o la
u i chiar a intrat.
Chris i aminti expresia furioas a lui Beck n momentul n care Slap Watkins o
jignise pe Sayre.Beck era ns de mod veche i le considera pe toate femeile
nite doamne pn la proba contrarie.n consecin,respinse sugestia lui Huff cu
un pufnet plictisit.
-Doar nu i nchipui c exist ceva romantic ntre Beck i Sayre? L-a dispreuit
de la prima vedere pentru simplul fapt c este unul de ai notri.
-Atunci,de ce nu s-a ntors la San Francisco?
-Pentru c a crezut c eti pe moarte.
-Hm.Poate.Se ntinse cu minile la ceafa.Cu toate astea,ar fi interesant,nu?
-Ce anume?
-Dac Beck i Sayre ar fi mpreun.
-Nu a conta prea mult pe asta n locul tu.zise Chris,lui Beck i plac femeile
blnde,suave,cumini i nepretenioase,ceea ce nu o caracterizeaz pe Sayre.
-Nu contez pe asta chiar aa de mult,zise Huff.Dar trebuie s iau n considerare
i o alt soluie la problemele mele.
-Care ar fi aceste probleme?
-S vd totui o a treia generaie a familiei Hoyle nainte de avea un atac fatal de
cord.Dac ai de gnd s fii tatl nepotului meu,ar trebui s te grbeti cu
procedurile de divor cu Mary Beth.Nu mai are nici un sens s-i nsemnezi
teritoriul pe copacul la uscat,dac este steril.i-ai ales o alt femeie? Lila?

-Lila? La naiba,nu.
-Atunci ar fi nelept din partea ta s nu i mai pierzi timpul cu ea.Este doar o
idee.Huff aps pe un buton pentru a-i ntinde patul i nchise ochii.Chris
nelese aluzia.El plec din secia de terapie intensiv i de la spital,gndindu-se
la spusele lui Huff.tia din experien c nimic din ceea ce spunea tatl su nu
era ntmpltor sau nefondat.
CAPITOLUL 17
Casa era situat departe de drum.O crruie ngust,acoperit de scoici
sparte,ducea direct la treptele din fa.Acoperiul,foarte nclinat,se ntindea i
deasupra verandei pentru a menine umbra.Ua din fa era chiar n mijlocul
faadei,ncadrat de dou ferestre nalte.Pereii exteriori erau albi,iar obloanele i
ua principal de un verde nchis.Sayre ntoarse maina pn o aduse la
marginea verandei i opri foarte aproape de treptele din fa care erau flancate
de tufe de mucate albe i trandafirii.Din cauza cldurii nbuitoare,plantele
preau lipsite de via.Beck sttea ntr-un jil de lemn pe verand cu o sticl de
bere rece ntr-o mn i cu cealalt n blana lui Frito.
Cnd Sayre deschise portiera,cinele schenu,dar n momentul n care cobor o
recunoscu i porni pe scri n jos pentru a o ntmpina.Sayre se trezi pironit de
aripa mainii de cele cincizeci de kilograme tremurtoare de bucurie.
Beck fluier ascuit i Frito se retrase,rmnnd ns la picioarele ei i facnd-o
s se mpiedice de mai multe ori n timp ce urca scrile.Stpnul lui nu se ridic
i nu scoase o vorb.Arta destul de prezentabil pentru un brbat n pantaloni
scuri.Pe chip nu i se putea citi dac era surprins,furios sau complet indiferent lu
apariia ei pe veranda lui,la ora siestei.
Sayre se opri pe treapta de sus.Frito i plant capul sub palma ei i se freca de
ea,pn cnd Sayre l mngie pe cretet,fr a-i lua o clipa ochii de la Beck.n
cele din urm,zise:
-M ndoiesc ca ai avea idee ct de greu mi-a fost s vin aici i s dau ochii cu
tine.Beck sorbi n tcere din sticla de bere.
-Nu am vrut s vin i nici nu doresc deloc s m uflu aici,dac nu ar fi unele
lucruri despre care ar trebui s discutm.
-Vrei s vorbim?
-Da.
-S vorbim?
-Da.

-Atunci nu te afli aici pentru a relua lucrurile de unde le-ai lsat azi-noapte?
Obrajii lui Sayre se mbujorar de jen i de furie.
-Nu ai de gnd s fii deloc galant n legtur cu asta,nu?
-Mi se pare corect.
-Cred ca este.Bnuise c ori de cte ori avea s dea ochii cu el o va supune
ironiilor i se mustr pentru asta.Dorindu-i s plece ct mai departe,i suport
totui privirea intens i rmase locului.n cele din urm,Beck rse amar i se
ddu la o parte pentru a-i face loc pc verand.
-Ia loc.Vrei o bere?
-Nu,mulumesc,zise ea i se aez alturi de el.Beck arunc o privire spre
decapotabila roie cu care Sayre venise.
-Un automibil deosebit,zise el.
-Este tot ce mi-a putut oferi compania de nchirieri ntr-un timp att de scurt.
-i-au trimis-o din New Orleans?
-Azi-diminea.Beck o privi din cap pn n picioare,remarcnd fusta de mtase
i tricoul rcoros.
-Alte haine noi?
-Nu mi-am adus destule din San Francisco.
-Deci,ai de gnd s mai stai?
-i-ai nchipuit c ce s-a ntmplat azi-noapte o s m sperie? Voiai s-mi faci
bagajele? Asta ai urmrit?Ochii li se ntlnir i amndoi simir c sunt
absorbii n abis...tot mai adnc.
-De ce ai fcut-o?Dac s-ar fi aflat att de aproape de ea mbrcat cu mai multe
haine i-ar fi fost incomod.Dar aa,doar pe jumtate mbrcat,apropierea lui o
intimida.Dei el era cel pe jumtate dezbrcat,ea era cea care se simea expus.
i ntoarse privirea i se uit la chiparoii aliniai pe marginea Bayou Bosquet,
care treceau i pe proprietatea lui Huff.
-Asta a fost prima cas.tiai asta?
-Am auzit vorbindu-se,spuse Beck.
-Huff a locuit aici n timp ce i construia casa cea mare.
-nainte de a se cstori cu mama ta.
-Da.Nu voia ca totul s cad n ruin,aa c btrnul Mitchell s-a ocupat i de
ntreinerea acestui loc.Cteodat,cnd venea aici cu treburi,m lsa s hoinresc
i eu.n timp ce el avea treab afar,eu m jucam n camerele goale.Asta este
prima cas pe care am decorat-o,n nchipuirea mea,desigur.
-M ndoiesc c gusturile mele se ridic la standardele tale,zise Beck.
-Nu fi aa de sigur.Din cte mi amintesc,suspendasem un candelabru de cristal

de tavanul din sufragerie,deasupra unor covoare orientale,iar pe perei atrnau


mtsuri n culori vii.Tema mea era un fel de amestec de cort de sultan cu un
palat franuzesc.
-Sau de bordel.
-Pe atunci,nu tiam ce este la,dar cam aa mi nchipuiam casa.i zmbi,nainte
de a-i ntoarce privirea din nou ctre chiparoii i firul de ap de dincolo.
Odat,btrnul Mitchell m-a adus aici prin golf.Am plecat cu o pirog i m-a
avertizat s rmn nemicat ca s nu ne rsturnm i s ne mnnce
aligatorii.Mi-a zis c existau aligatori n apele alea care m-ar fi nghiit cu totul
i nici mcar nu ar fi rgit dup aceea.Stteam nemicat ca un oarece i m
rugam pentru viaa mea.A fost o adevrat aventur.
-Pn azi nu am tiut c ai locuit n casa asta.
-Faptul c m aflu aici i ntineaz amintirile despre acest loc? Aa cum s-a
ntmplat cnd m-am aezat n leagnul pe care Mitchell l fcuse pentru tine?
-Amintirile mele despre copilrie au fost ntinate cu mult nainte de a te ntlni
pe tine.Beck ls replica s treac pe lng el.
-Huff mi-a oferit casa n momentul n care m-a angajat.Urma s stau aici pn
mi gseam un loc al meu.Apoi,ntr-o zi m-a ntrebat de ce vreau s pltesc chine
in alt parte,din moment ce pot sta aici pe gratis.Mi-am pus aceeai ntrebare,am
ajuns la acelai rspuns i de atunci am rmas aici.
-nseamn c eti al lor cu totul,nu?
Beck recepiona ironia.i termin berea i puse sticla pe masa de alturi.
-Pn la urm ce faci aici? o ntreb el.
-Am auzit de accidentul care a avut loc azi-noapte la fabric.Toat lumea
vorbete despre asta.
-Ce se spune?
-C a fost destul de grav i c Hoyle Enterprises poart o mare parte din vin.
-Cam asta m ateptam s aud.
-Este adevrat?
-Braul brbatului nu a mai putut fi slavat,i l-au amputat astzi dup-amiaz.Este
destul de ru.Beck nu se pronun dac vina era sau nu a Hoyle Enterprises,iar
ea se ndoia c omisiunea lui a fost neintenionat.
-Am auzit c ai fost la spital,dup ce a fost dus acolo.
-Ai surse de ncredere.
-i c soia omului rnit i-a refuzat ajutorul pe care i l-ai oferit.
-nceteaz s mai bjbi,Sayre.Ai auzit c m-a scuipat n fa.De asta ai venit
aici? Jubilezi?

-Nu.
-Sau vrei s mi aduci aminte de condiiile precare de lucru la fabric?
-Nu ar trebui s fie nevoie s i se aminteasc,nu?
-Conveierul care a provocat accidentul a fost oprit.
-Din ordinul tu.Am auzit i despre asta.Beck ridic din umeri nepstor.
-De ce nu din al lui George Robson?
-Pentru c el...
-Pentru c este o marionet care nu face nimic nainte de a discuta cu Huff.
-Care era n spital,la recuperare,n urma unui atac de cord.Sau ai uitat asta?
-Cum au reacionat el i Chris,cnd au auzit ce ai fcut?
-Mi-au aprobat decizia.
-Nu i mai apra,Beck.Crezi c dintr-o ntmplare este Robson responsabil cu
protecia muncii? Huff nu vrea un om contiincios i nici mcar cu bun-sim n
postul la.George Robson nu este altceva dect un titlu pentru a impresiona
autoritile.Are mcar un subordonat?
-Unul mic.
-O secretar.Att.Nu are personal calificat pentru verificri de rutin i cu
siguran c nu le face el nsui.Are un buget? Sau autoritate? Zero.
-El a implementat politica de blocare i deblocare a mecanismelor.
Asta nsemna c un mic instrument care funciona defectuos putea fi oprit i
numai un specialist i mai ddea drumul cu o cheie special dup ce constata c
este funcional i nu reprezint un pericol.
-A fcut-o numai pentru a evita o disput.Este n vigoare?Beck tcu.
-Mi-am nchipuit eu.Aa-numitul director de protecia muncii al Hoyle
Enterprises ocup un loc n spaiu i cam att.
-Ar trebui s v alturai lui Charles Nielson.
-Cine? ntreb Sayre.
-Nu conteaz.Lovi puternic cu piciorul gol n podea.Deci ai venit s discui
despre accident?
-Nu.Am venit s te ntreb despre un lucru care m preocup.
-Pe burt.
-Ce?
-M-ai ntrebat odat cum dorm noaptea.Nu am apucat niciodat s i rspund.n
general,dorm pe burt.i,apropo,invitaia rmne valabil,dac vei avea vreodat
curiozitatea s te convingi singur.Sayre ni de pe verand ca din puc.Cnd
ajunse la peluz,se ntoarse cu faa spre el.
-Eu cred c este posibil ca Chris s l fi ucis pe Danny.

Nu ai dect s faci o glum proast pe tema asta.Beck prsi scaunul i travers


peluza n doi pai.
-Asta te-ar satisface,nu-i aa? i-ar argumenta ura pe care o ai fa de Chris i
Huff,i ai fi,n sfrit,rzbunat.
-Nu rzbunare este ceea ce vreau.
-Nu vrei?
-Nu.
-Atunci ce anume,Sayre?
-Dreptate,spuse ea cu nfocare.n calitate de reprezentant al legii i tu ar trebui s
vrei acelai lucru.Dar tu locuieti n casa lor far s plteti chirie.
-Ceea ce este complet irelevant.n orice caz,nu pot vorbi cu tine despre asta.Sunt
avocatul lor.
-Nu eti specializat n cazuri de crim.
-Chris nu are nevoie.
-Eti sigur?Privirile li s-au ntlnit.Beck ced primul.i trecu minile prin pr i
i facu semn s vin napoi,pe verand.Ea rmase pe loc,dar el se ntoarse i se
aez.
-Bine,Sayre.Hai s vorbim.Nu promit s i spun ceva,dar sunt gata s te ascult.
Sayre voia rspunsuri la ntrebrile care o frmntau,dar el era aprat de statutul
su de avocat.Pe de alt parte,ea era legat prin jurmnt s pstreze secretul
Jessici.i lu ceva timp pn i adun gndurile,apoi ntreb:
-n ultima vreme,Danny i Chris s-au certat dintr-un motiv anume?
-Un motiv anume? Ai fost plecat prea mult timp.Ei se certau din orice.De la
salariul mic pe or pe care l dm fiecrui angajat,pn la echipa de fotbal a
LCU i la atributele Coca-Cola versus Pepsi.
-Nu m refer la scieli.
-Religia lui Danny,zise Beck,far s clipeasc.S-au certat pe tema asta la clubul
din ora,chiar cu o zi nainte de moartea lui Danny.Huff i ceruse lui Chris s
ncerce s vorbeasc cu Danny,n sperana c va reui s l aduc pe calea cea
bun.Chris a fost intransigent.Danny s-a simit ofensat.Nu ncalc nici un
jurmnt de confidenialitate,pentru c au fost auzii de mai muli oameni la club
i acetia i-au spus erifului despre asta.
-A auzit vreunul dintre aceti martori ce anume i-au spus?
-Din cte tiu eu,nu.
-Chris i-a povestit? Las,zise cltinnd din cap,tiu c nu ai cum s mi spui
asta.
-Nu,n-a putea.Oricum,nu mi-a spus ce i-au zis.A recunoscut c s-au certat pe

tema noii credine descoperite de Danny i c a fcut cteva remarci jignitoare.


Asta e tot ce mi-a zis.Frito se apropie i se frec de coapsa ei.Sayre se aplec
i-1 scarpin pe cap.
-Sunt gelos,zise Beck.
-Chiar pare s m plac.
-Nu sunt gelos pe tine.Sunt gelos pe Frito.Vocea i era la fel de provocatoare ca
i privirea.Cum se face c pot s fiu furios pe tine,iar n secunda urmtoare s
vreau s...
-Nu face asta.
-Ce anume?
-Nu spune ceea ce ai de gnd s spui.Nu flirta cu mine.Nu vei reui s m
distragi de la subiectul pe care l discutm.i,sincer s fiu,e jignitor faptul c
m consideri att de frivol.
-Frivol? Sayre,eti la fel de frivol ca un vagon de tren.
-Nici asta nu este foarte mgulitor.
-Nu pot s m mpac cu eecul.Cnd ncerc s i fac complimente,m acuzi c
vreau s te distrag flirtnd cu tine.Hai s ncetm disputa asta verbal.De ce nu
ncerci s m nelegi i s mi spui ceea ce crezi de fapt?
-Pentru c nu am ncredere n tine.
-Cu greu ai putea fi mai sincer de att.
-Ai putea folosi tot ceea ce i spun n propriile scopuri.
-Care este scopul meu propriu? Spune-mi.
-S l faci pe Chris scpat.Din nou.El i susinu privirea o clip,apoi zise:
-Statul a euat n ncercarea de a dovedi c Chris l-a ucis pe Gene Iverson.
-Iar aprarea a euat n a-i dovedi nevinovia.tiu de la cineva care i-a fost
aproape lui Danny...
-Cine?
-Asta nu pot s i spun.Dar acel cineva mi-a zis c Danny era ros de o dilem
personal.Respectiva persoan crede c ar fi fost o dilem moral,o problem de
contiin.
-Danny era intransigent.Mergea la biseric ori de cte ori gsea ua deschis.De
cnd se alturase congregaiei,nu mai buse nici mcar o bere.Ce s fi avut pe
contiin?
-Dup spusele acestei persoane,Danny avea o problem mai grav dect o
bere.Poate era ceva legat de ceea ce se ntmpl la fabric.Ceva ilegal.Orice ar fi
fost,l mnca de viu.Cred c voia s i ia asta de pe suflet,s se purifice.Lui
Chris i-a fost team c o va face,i l-a ucis. Beck o privi un moment,apoi veni i

se aez lng gard.Se aplec nainte i privi n gol.Sayre vzu ce vedea i el-un
nimb palid deasupra vrfurilor copacilor,format de luminile turntoriei,care
aprea o dat cu cderea ntunericului.Fumul trona netulburat deasupra
orizontului,deoarece nu adia nici un pic de vnt.Era ca i cnd ar fi avut o
identitate proprie,o marc a dominaiei familiei Hoyle i o ameninare venic
asupra oricui ar fi avut curajul s pun sub semnul ntrebrii dreptul lor de a
domina.
-Tu chiar eti convins de lucrul sta,nu?
-Chiar crezi c mi face plcere s mi acuz fratele de crim?
Beck se ndrept de spate i i ncrucia braele pe pieptul gol.
-Cred c e posibil,rosti el,ncet.
-Nu este.Nici mcar nu-mi vine s m gndesc c Chris ar fi capabil de crim.
Dar,din pcate,cred.Crima este n sngele nostru.
-Ca o trstur comun?
-Huff a ucis un om i a scpat.
-A,mai nti Chris.Acum i Huff.Scutur din cap sceptic.Tu nu te vei opri
niciodat,nu? Ei bine,pe mine nu m bga n micile tale rfuieli cu familia ta,
bine?Beck se duse la ua din fa,o deschise i i facu semn lui Frito s intre.Ua
se trnti n urma lor.Sayre ezit o clipa nainte de a se duce dup el.
Urm lipiala i zgomotul pailor i l gsi n buctrie aprinznd aragazul.Frito
dansa n jurul lui.
-Numele lui era Sonnie Hallser,zise ea.Fusese maistru la fabric,pe la mijocul
anilor '70.Un reprezentant al unionitilor.El i Huff s-au mpuns pe tema
condiiilor de lucru i...
-Uite ce e,zise venind n faa ei,tiu totul despre asta.Nu am nevoie de nici un fel
de detalii pentru c am citit despre asta.Huff mi-a fcut o...Rahat.
Tigaia goal de pe aragaz ncepuse s scoat fum.O trase,scoase din frigider
dou ou,le sparse n tigaie,le prji repede i le amestec cu biscuii n bolul lui
Frito.Cinele se repezi la bol,cnd Beck l puse pe podea.
-Huff mi-a fcut o ofert bun,continu el,un vis pentru orice avocat.Dincolo de
provocarea noii slujbe,mai era i maina,beneficiile,salariul mare.Crezi c sunt o
trfa pentru faptul c i-am acceptat oferta? Bine.Nu ai dect.Dar ca orice trfa
bun,muncesc pentru ceea ce ctig.Dar ca o trfa deteapt,mi-am verificat
clientul nainte de a-i lua banii.L-am verificat cu atenie.Crezi c am fost uituc
sau naiv? Nu,Sayre.Mi-am fcut temele.Unul dintre cele mai critice articole
despre procesul lui Chris rscolise n toate celelalte accidente de lucru de la
Hoyle Enterprises,care se soldaser cu decese.Printre ei era i Sonnie

Hallser.Am fcut cercetri suplimentare i am verificat tot ce se putea verifica n


legtur cu moartea lui.Desigur,mprejurrile morii au fost dubioase,dar...
-Huff este suficient de mecher pentru a le face dubioase.
-Tu ce tii despre asta?
-Eu am trit toate astea.Aveam numai cinci ani,dar nu exista nici un dubiu c
Huff fusese implicat.Mama mea a stat ncuiat n camera ei timp de cteva zile
i a plns continuu.Huff a fost foarte agitat.Red Harper i ali civa oameni
veneau aici n miez de noapte i se adunau n biroul lui Huff.Tensiunea n cas
era att de mare i de intens,nct te copleea.Copil fiind,simeam asta i m
speriam.Am ntrebat-o pe Selma ce se petrecea.Mi-a zis c unii credeau c Huff
a ucis un om i a fcut s par un accident.
Mi-a zis c era p mare minciun i s nu dau nici o atenie.Dar i-am dat,Beck.Mam gndit mult la asta i m-am ntrebat dac era posibil.II vzusem pe Huff
destul de furios pentru a fi n stare s ucid pe cineva.Mult timp dup ce
lucrurile s-au linitit i totul a revenit la normal,m-am gndit n continuare la
asta.Civa ani mai trziu,am fcut eu nsmi cteva investigaii n acest sens.
-Atunci tii c nu a existat nici o baz pentru o acuzaie.
-Poate nu din punct de vedere legal,dar eu sunt convins c Huff a fcut toate
lucrurile de care a fost acuzat.Conveierul cu crucea alb pe el,pe care l-am vzut
ieri,este cel la care a murit Sonnie Hallser,nu-i aa?
-Aa se spune.
-Este o main de tocat oameni.Huff l-a mpins pe Hallser n el i a asistat la
moartea lui.Sprijinindu-i minile pe coapse i aplecndu-se uor din mijloc,
Beck inspir adnc de cteva ori.Dup ce se ridic,zise:
-Autoritile au desfurat o anchet amnunit,Sayre.
-Autoritile au fost mituite.
-Nu s-au depus niciodat acuzaii de crim.
-Ceea ce nu nseamn c nu s-a comis.
-Huff a fost absolvit de orice suspiciune.
-Cazul a fost pus la pstrare.
-Nimeni nu a putut s dovedeasc nici o ilegalitate,strig Beck.i,indiferent c
i place sau nu.sta este sistemul legislativ.Beck respira greu,cu ochii injectai
de vehemena argumentaiei sale.Scncetul lui Frito i domoli fiina i 11 atrase
atenia.Abandon discuia i se duse la ua dm spate pentru a lsa cinele afar.
-Nu te deprta prea mult.i aduci aminte de sconx, i spuse cinelui.
Apoi,revenind n buctrie o ntreb:
-Sigur nu vrei nimic de but?

Sayre refuz,scuturnd uor din cap.Beck nu mai era furios,ci frustrat,iar


frustrarea i se potrivea.Sayre ncerc,dar nu reui,s nu se uite la el n timp ce
lu o cutie de Coca din frigider i o desfcu,aruncndu-i capsa pe mas cu o
neglijen tipic masculin.Bu nsetat din cutie,apoi o puse pe mas.
-Unde rmsesem? ntreb el.Sayre i mut privirea de la pieptul gol.
-Nicieri.Ne nvrtim n cerc.A fost o greeal din partea mea.N-ar fi trebuit s
vin aici.Se ntoarse s plece,dar Beck i puse mna pe umr.
-De ce ai venit,Sayre? Spune-mi adevrul.La o distan att de mic de el,s se
ntoarc ar fi fost un gest neinspirat.tia asta nainte de a o face,dar se ntoarse,
ajungnd cu ochii n dreptul gtului lui.
-Vrei adevrul? Ca s aflu dac tii ce anume l supra pe Danny.
-Nu tiu.i regret c nu tiu,deoarece,dac a fi tiut,poate c am fi neles ce s-a
ntmplat cu el.Totui,sta este singurul motiv pentru care ai venit?
-Da.
-Nimic altceva?
-Nu.
-Nu te cred.Cred c ai venit s m vezi.M bucur c ai venit.Pentru c i eu
voiam s te vd.Nu sunt nici pe departe banditul care-i nchipui tu c sunt.
-Ba eti,Beck.Din nenorocire,nici mcar nu i dai seama de asta.Poate c nu ai
fost aa la nceput.Nu tiu.Dar acum eti implicat att de adnc n treburile lor
murdare,nct la fel de bine puteai s te fi nscut la fel de ru ca i ei.Te-au
sedus acum trei ani i procedeul a fost att de complex,nct acum Sayre ncerc
s se ndeprteze de el,dar nu o ls.
-S vorbim despre ce s-a ntmplat azi-noapte.
-Nu,Beck.
-De ce nu? Suntem aduli.Sayre rse ironic.
-Aa se comport adulii?
-Cteodat.Dac au noroc.Apoi,coborndu-i vocea,adug:Dei tu eti mai
norocoas dect mine.Care este cel mai ru lucru pe care l-ai fcut,Sayre? Ai
cedat instinctelor tale naturale? E chiar aa de ru?
-Pentru mine,da.
-i pare ru c eti o fiin uman.Toat ziua i-ai reprimat un impuls natural.Cu
toate astea,nu ai plns,nu ai ipat,i Dumnezeu e martor c nu ai rs.Nu ai pic de
linite.i-ai pstrat calmul i stpnirea de sine ca s nchizi toate acele emoii m
adncul fiinei tale.Dar au atins un nivel maxim Sexualitatea ta te-a dat de gol.
-Ce s-a ntmplat azi-noapte a fost o izbucnire furioas.Nu a avut nimic de-a
face cu sexul.

-Eram i eu pe acolo,Sayre,i aminteti? Totul a fost legat de sex.


-Eram extenuat.Tu nu ai vrut dect s m insuli i s m umileti.
-Nu crezi ce spui.
-Ba da.
-Dac ai crede asta,nu ai fi aici.Avea dreptate.Tot ceea ce simise de fiecare dat
cnd l ntlnise era legat de sex.Contiina c era aproape,impulsul hormonal,
nevoia brusc de a-1 mbria i de a fi mbriat,dorina de a fi purtat la un
nivel maxim de excitare care s-o mpiedice s se gndeasc la orice altceva.
Doamne,ar fi superb s i se poat drui,s profite de acest brbat atrgtor,s se
abandoneze plcerii fizice,s sc foloseasc de el.Dar el era Beck Merchant,cel
mai bun prieten al lui Chris i mna dreapt a lui Huff.
-Nu pot face asta,Beck,opti ea.
-Nici eu.Totul este n defavoarea mea.O prinse de talie i o trase lng el.Apoi o
srut.Buzele lui erau calde,limba curioas i ea i abandon gura amndurora.
Chiar protest uor cnd el se retrase.i atinse stropul de saliv de pe buza
inferioar cu degetul arttor.
-Prea apstor?
-Nu.
-Nu destul?Beck o srut cu blndee,apoi i lu n stpnire gura.Palma lui i
masa uor sfrcul,iar ea simi o pornire interioar,ca un fel de foame.
Of,Doamne,ce bine era.Spune-i dorin sau pcat sau oricum,dar era minunat,
ispititor i nspimnttor.Dac nu se oprea acum,va mai face o greeal,mai
grav dect cea din noaptea trecut.
-Nu pot face asta cu tine,zise Sayre,sfrit.nainte ca el s poat reaciona,l
mpinse la o parte i ni pe u,n sufragerie,unde se trezi la realitate.
Chris sttea rezemat de sofa,cu minile i picioarele ncruciate,afind cel mai
insolent zmbet al su.
-Mi-a fi dres glasul,dar nu puteam s v ntrerup.i arunc lui Sayre o privire de
sus n jos,apoi se uit la Beck.
-Du-te i f un du rece.Se pare c am nevoie disperat de avocatul meu.
CAPITOLUL 18
Red Harper mergea agale pe trotuarul din faa biroului su cnd ajunser.Fuma
o igar,dar lui Beck i se prea c igara era doar un pretext ca s poat sta afar
i s-i ntmpine nainte de a intra.Prima fiaz a lui Red i confirm
presupunerea.
-Vreau s tii de la nceput c nu am nimic de-a face cu toate astea.

-Cu ce anume? ntreb Beck.


-Scott a acionat de unul singur.Nu am tiut nimic dinainte.
Chris i vr faa n a lui Red.
-Dac tu nu poi s i stpneti mgarul,ar fi mai bine s ncepi s i caui de
lucru.Nu era o ameninare gratuit i Red o tia.Dac el nu i apra pe cei din
familia Hoyle,nici ei nu l-ar apra n faa celor care i-ar fi analizat un pic etica
profesional.Trase pentru ultima dat din igar.
-Ar fi bine s mergem nuntru.Ferchezuit i spilcuit,ajutorul de erif Wayne
Scott ii atepta n biroul lui Red.i salut scurt din cap i le mulumi c au
rspuns att de prompt invitaiei sale.
-Am considerat necesar s clarificm lucrurile imediat,zise el.
-i ce anume ar fi de clarificat? ntreb Chris.
-Las-m pe mine s vorbesc Chris,zise BeckSe aezar pe aceleai scaune ca i
prima dat cu faa la Red i la ajutorul acestuia,care rmase n picioare.
Red ncepu prin a-i drege glasul.
-Mi-e team c este nevoie de cteva explicaii.
i ntinse lui Beck o hrtie pe care erau tiprite tot felul de mzgleli.
-V-am scos lista telefoanelor date,domnule Hoyle,zise Scott.Aceasta este lista
apelurilor pe care le-ai fcut de pe celularul dumneavoastr n ziua n care a
murit Danny.Am subliniat apelul pe care am dori s ni-1 explicai.
Beck observ o serie de numere de telefon subliniate cu galben.
-Asta era dimineaa? ntreb,observnd ora apelurilor.
-Da,domnule.La ora apte far cinci minute,n acea diminea,domnul Hoyle a
apelat mobilul victimei.Beck observ c Danny devenise acum victima.
-Ei bine,m-ai prins,l-am sunat pe fratele meu.Mai bine mi-ai pune ctuele ct
mai curnd,nainte de a reui s apuc s sun publicul neavizat.Beck i arunc lui
Chris o privire care i ddu acestuia de neles c e cazul s-i in gura
.Apoi,lund o min glumea,zise:
-Ca i clientul meu,nici eu nu pricep care e problema.
-Problema e c domnul Hoyle ne-a declarat c n acea diminea a dormit pn
trziu,pn pe la unsprezece.Nu ne-a spus c s-a trezit pe la apte i l-a sunat pe
fratele su.i,oricum,mi se pare un lucru ciudat.Oare Danny nu dormise n
camera lui de jos cu puin nainte de asta?Red interveni:
-Am stabilit c Danny a ajuns acas smbt aproape de miezul nopii.Dormise
n patul lui n acea noapte,pentru c Selma i fcuse patul duminic dimineaa.A
but o ceac de ceai cu ea ntre ase jumtate i apte,apoi a plecat la slujba de
duminic dimineaa la care particip n mod regulat brbaii din congregaie.Era

la aproximativ patru minute de cas,n momentul n care l-ai sunat pe mobil,i se


adres el lui Chris.nainte ca acesta s poat rspunde,Beck interveni:
-Ar fi putut folosi altcineva telefonul lui Chris pentru a face acest apel.
Selma,Huff,eu.Toi aveam acces la el.
-Unde v inei telefonul mobil domnule Hoyle? Chris i arunc o privire lui
Beck,dndu-i de neles c voia s rspund.
-Te sftuiesc s nu spui nimic nainte de a ne consulta.
-Nu conteaz.E o porcrie.Ignornd avertismentul lui Beck,se ntoarse ctre
reprezentanii legii.Nu mi-a folosit nimeni altcineva mobilul.Era n dulapul meu
mpreun cu portofelul i cu tot ce am avut n buzunare n noaptea respectiv.Eu
l-am sunat pe Danny n dimineaa aceea.Nu pot s neg.Iat dovada,zise fluturnd
lista de apeluri.Nu am spus nimic despre asta nainte pentru c uitasem.i
uitasem pentru c nu era important.M-am trezit i m-am dus la baie.Dac zicei
c era cam pe la apte,atunci aa trebuie s fi fost.Nu tiam ct e ceasul i nici nu
mi psa.Cnd m-am ntors n pat,am auzit un motor de main pornind.M-am
uitat pe fereastr i am vzut maina lui Danny nde-prtndu-se.Mi-am adus
aminte c Huff voia ca Danny s fie acas la cin.
Eram plictisit i nici nu mi psa unde avea fratele meu de gnd s ia cina,dar
tiam c toi am fi avut de suportat un calvar dac Danny nu ar fi venit din
simplul motiv c eu uitasem s i spun.i,dac tot mi amintisem,l-am sunat.Mam ntors n pat i nu mi-am mai amintit despre asta.l-am Plasat lui rspunderea
i i-am zis c,dac nu voia s aiba un rzboi cu Huff,s vin la cin n seara
respectiva.Danny a promis c va veni.I-am cerut s pun o moneda de cinci
dolari pentru mine n cutia milei,pentru a-mi spla pcatele din noaptea
precedent.A rs i a zis c cinci dolari,probabil,nu ar fi fost suficieni.
Zmbetul lui Chris era plcut,dar trda mulumirea de sine.
-Iar acum domnule detectiv,dac credei c mi putei pune n crc o crim cu
asemenea dovezi,atunci suntei mai amuzant dect credeam.
Insulta se lovi de figura rigid a lui Scott.
-Da,domnule,ar fi ntr-adevr ruinos.Dar mai este chestiunea timpului.
-Timp? Beck sc uit la Red,a crui falc se odihnea n pumni.Prea nefericit i
nu voia s l priveasc n ochi.
-Exact,domnule Merchant,zise Scott.Te superi dac te ntreb ceva?
-Poi s m ntrebi,dar eu pot s nu rspund.
-La ce or v-ai alturat domnului Hoyle ca s vedei meciul?
ntrebarea prea destul de inofensiv.
-Meciul a nceput la trei.Cnd am ajuns acolo,era deja a doua repriz,deci a

plasa sosirea mea acolo pe la trei i douzeci.


-i domnul Hoyle era acas?
-Da.
-Ai rmas cu el restul dup-amiezei?Pn cnd ai venit dumneavoastr i
eriful.Deci care e problema,domnule detectiv?
-Problema o constituie cele dou ore dintre 12:30 i 14:30,timp n care nimeni
nu poate spune unde a fost domnul Hoyle.
Chris conduse ctre Sonic,care lui Beck i se prea o alegere nepotrivit,dat
fiind gravitatea discuiei pe care urmau s o aib.n orice noapte de var,maini
ticsite cu adolesceni ddeau roat n jurul localului.Copiii se strmbau unu la
alii,bieii strigau tot felul de remarci la adresa fetelor iar acestea le rspundeau
mai mult sau mai puin inspirat.Unii se adunau n jurul meselor de picnic din
tabl cu picioare de aluminiu.i luau cartofi prjii cu chilii i se amuzau n stil
provincial n micul lor orel.La Beach Boys,Beck l ntreb.
-Ce caui aici?
-Mi-e sete.Chris i trase maina ntr-un loc liber,fcu comanda prin speaker i
se ntoarse ctre Beck.
-Sper c tii ce faci,Chris,zise acesta.
-Detectivul Scott ncepe s m calce pe nervi.
-Ai spus c Selma poate jura c ai stat acas toat ziua.
-Nu tiam c le va spune de somnul ei de dup-amiaz.
-Care te las descoperit n cele dou ore.Ai plecat de acas? Ai face al naibii de
bine s nu m mini.
-Ei,i ce dac am plecat?
-Dac ai plecat,nseamn c ai fi putut s l omori pe Danny,pentru c momentul
morii lui,potrivit raportului,coincide cu perioada n care nimeni nu poate spune
unde ai fost tu.La ghieu,apru chelneria cu comanda lor.Chris i plti i i ddu
un baci gras.Gust din butur i i spuse lui Beck c singurul lucru care i
lipsea erau civa stropi de tequila.Iritat de atitudinea relaxat a prietenului
su,Beck spuse:
-Chris,ce trebuie s fac ca s te conving c te afli intr-o situaie foarte delicat?
Ce a fost cu gogoriele alea retentoare la apelul pe mobil? Nu ai putut s
inventezi nimic mai bun dect o invitaie la cina de duminic? Au vzut dincolo
de asta.i eu la fel.Cnd a venit i Huff n dup-amiaza aceea i te-a ntrebat
dac tii ceva despre Danny ai spus c nu.N-ai scos o vorb despre faptul c ai
discutat cu el la telefon n dimineaa aia.

-Am uitat.
-Ai uitat,pufni Beck.Minunat.Tocmai am stabilit ct de solid i va fi aprarea
cu un asemenea argument.
-Foarte bine,Beck.Vrei o variant mai bun? Ce ar fi fost dac le-a fi spus lui
Red i lui Scott c l-am sunat ca s i cer s ne ntlnim la cabana de pescuit n
ziua aia? Exact,zise,vznd uluirea lui Beck.sta a fost scopul apelului.Nu i-am
spus lui Huff pentru c nu reuisem s mi ndeplinesc misiunea pe care mi-o
dduse i nu aveam nici un chef s i dau socoteal.Ce s-ar fi ntmplat dac lea fi spus mult stimailor notri erifi adevrul? Ai fi preferat asta?
Beck expir lung.
-Nu,nu ar fi fost de preferat.Punndu-i butura nedorit n locul special din
bordul mainii lui Chris,Beck rmase cu ochii pironii pe capot.Lui i plcea s
conduc o camionet,dar Chris prefera mainile de import,suple,rapide i de lux.
-De aici nainte,Chris,spuse el,nu mai vorbi cu nimeni despre asta.Deja ai spus
prea multe.
-Scott m provoac.
-O face contient.Te domin,ntorcnd dispreul tu fa de el,n avantajul
lui.Trebuie s nvei s i ii gura.
-Vorbeti de parc ai crede c sunt vinovat,zise Chris,privindu-1 cu ciud.Nu
mi-am ucis fratele i nu am fost la tabra de pescuit.
-Atunci,pentru Dumnezeu,de ce i-ai cerut s v ntlnii acolo?
-Noi doi avusesem o disput cu o zi nainte.Nu am ajuns la nici o concluzie.Lam vzut plecnd la biseric n ziua aia i m-am gndit,fir-ar s fie,c nu l-am
convins deloc.M-am gndit c,dac l duc n mijlocul naturii,s vorbim ntre
patru ochi,voi putea trata cu el ca de la om la om.Huff chiar era ngrijorat pentru
influena pe care o exercita asupra lui prostia asta cu religia i voia s se termine
odat.
-i el a fost de acord s v ntlnii acolo?
-Nu,nu a vrut,declar Chris.De aia sunt uluit.Zicea c nu vrea s fie gsit mort,se
opri,realiznd ceea ce spusese de fapt,i i duse o mn pe frunte.Doamne!
-Am neles,zi mai departe.
-Ei bine,cnd a venit Red i ne-a spus c Danny a fost gsit mort la tabra de
pescuit,am rmas mut.n primul rnd,pentru c fratele meu murise,ceea ce era
destul de ocant,iar n al doilea rnd din cauza locului unde fusese gsit.
-i nu ai fost acolo?Chris neg,dnd hotrt din cap:
-i spusesem lui Danny c o s m duc,spernd s se rzgndeasc i s vin,dar
mi-a zis:Nu m atepta,Chris,nu o s vin. Era al naibii de cald n ziua aia.Eram

moleit,aa c l-am ascultat i m-am hotrt s nu m duc.Dar se pare c Danny


m-a crezut pe cuvnt.S-a dus,ateptndu-se s m gseasc acolo.
-Nu cred c vei putea convinge juriul c Danny s-a sinucis pentru c tu nu ai
aprut.
-Asta a fost o remarc sarcastic?
-Cu siguran,dar subliniaz,de fapt,lacunele din povestirea ta.
-tiu.De ce crezi c nu am spus nimnui despre asta.
-Nici mcar mie?
-Mai ales,ie.
-De ce?
-Pentru c tiam c ai s te enervezi c nu i-am spus totul de la nceput.
Beck i ls capul pe tetier i inspir adnc.O discuie cu Chris pe tema
sinceritii depline ar fi fost inutil.Acum trebuia s se concentreze pe
recuperarea daunelor.
-Spune-mi ce crezi tu c s-a ntmplat cu Danny,cnd a ajuns acolo.
-Pi mi-ai demolat cea mai bun teorie n legtur cu asta,spuse Chris.
-Cum c ar fi cineva care i nsceneaz totul?
-Asta cred eu.Ai vorbit cu Red despre Slap Watkins?
-Azi dup-amiaz,nainte ca Scott s fi pus mna pe lista convorbirilor tale
telefonice.I-am spus despre altercaia noastr cu Slap Watkins n restaurant,i-am
spus c Danny respinsese de curnd cererea lui de angajare,ce ne-a spus Watkins
nou i ce ne-a spus mie i lui Sayre.
-i care a fost reacia lui Red...?
-A spus c e curios,dar c nu i se pare nimic neobinuit pentru Slap Watkins.A
zis c o s cerceteze mai atent i c o s-1 in sub supraveghere.Chris se
ncrunt.
-Nu e cine tie ce angajament,dar bnuiesc c tot e ceva.
-Cum ar fi putut Watkins sau oricine altcineva s i nsceneze crima,Chris? Cine
ar fi putut ti despre convorbirea ta cu Danny i de faptul c ai stabilit
ntlnirea?
-Nimeni.Doar dac cineva,care l-ar fi urmrit pe Danny,cu intenia de a-1
ucide,ar fi profitat de ansa c acesta era singur,ntr-un loc izolat,cum e tabra de
pescuit.
-i ar fi utilizat o arm care aparine familiei?
-Da,dac ar fi intenionat s pun crima pe seama unuia dintre membrii acelei
familii,zise Chris furios.Ar fi putut s-1 loveasc i s-1 lase incontient mai
nti,apoi ar fi luat arma din suport i l-ar fi mpucat n gur.Orice caban de

pescuit pe care o cunosc are cel puin o arm de foc sau altceva la fel de mortal
la ndemn.Dac nu ar fi fost o arm de vntoare,ar fi fost o secure,o sfoar,o
bt,o undi orice.Ar fi putut s l trasc n golf i s l nece.
-Eu nu am rencrcat arma,nainte de a o pune la loc n suport,cnd am fost noi
ultima dat acolo.Ucigaul ar fi trebuit s caute i s gseasc,mai nti,
cartuele,i numai noi cei care mergem acolo tim unde sunt.Locul a fost
cercetat pentru luarea de amprente.Nu s-au gsit altele,n afar de ale mele i ale
membrilor familiei.
-Dar e simplu.A fost destul de iste s poarte mnui.Beck tcu o clip,apoi
ntreb:
-Chris,tu ce purtai?nainte de a pleca de la biroul erifului,Chris fusese rugat s
aduc hainele i pantofii pe care i purtase duminic dup-amiaz.El pretinsese
c nu i amintea cu ce fusese mbrcat.Dar nu avea nici o importan,spusese
el.Orice ar fi purtat el duminic,Selma le splase sau le dusese deja la
curtorie.
-Dup cum i-am spus i erifului,nu mi amintesc.Poate s fi fost o cma de
golf.Nu mi aduc aminte.
-Cnd am ajuns eu la tine,erai mbrcat cu o cma n dungi i o pereche de
pantaloni negri.Chris i arunc lui Beck o privire surprins.
-Acum mi analizezi i garderoba? Ai devenit suspicios n privina mea?
Rse.Nu,nu eti suspicios,dac m gndesc la limbile pe care i le vrai lui Sayre
pn n gt.Beck refuz s se lase provocat.
-mi amintesc cu ce erai mbrcat pentru c atunci cnd am ajuns la tine,eram pe
punctul de a m topi.Cmaa mi era ud numai dup cteva minute de condus.
Am observat c tu preai ca scos din cutie.Tocmai fcusei du,nu.
-Ce importan are?
-Va avea importan n momentul n care Selma va fi adus n boxa martorilor i
rugat s depun mrturie n privina a ceea ce a gsit sau ce nu a gsit n
dulapul tu ntre smbt seara,cnd ai plecat la Breaux Bridge,i duminic
dup-amiaz.Va trebui s spun c ai fcut un du pe la trei,iar Danny a fost
mpucat n cap ntre orele unu i dou.Beck i arunc o privire aspr.Ai ieit din
cas duminic?Chris l privi pe Beck puin crispat,dup care se relaxa,expirnd
lung,i ridic minile a renunare.
-Vinovat,zise el.Beck simi o greutate enorm apsndu-i pieptul,dar ncerc s
i controleze anxietatea i s-i pstreze vocea calm.
-Unde ai fost,Chris? i de ce a trebuit s i schimbi hainele i s faci du,cu
puin nainte de a fi ajuns eu la tine?

-i aminteti de pata aceea incriminant de pe rochia Monici Lewinski? M-a


prins fr prezervativ.i vine s crezi? La vrsta mea? A trebuit s m retrag
nainte de a ejacula.
-Cu cine ai fost?
-Cu Lila.tiam c George juca golf cu Huff,aa c m-am dus s m distrez un
pic duminic dup-amiaz.
-Pentru Dumnezeu,de ce nu mi-ai spus? De ce nu ai spus prima dat,cnd ai fost
interogat,despre felul cum i-ai petrecut dup-amiaza de duminic? Lila este
alibiul tu.
-De parc asta i-ar cdea bine erifului.Lui Beck i lu doar un moment pentru a
face conexiunile.
-La naiba.
-Exact.Lila este nepoata lui Red.Nu-mi puteam ucide fratele pentru c eram n
chiloii nepoatei lui.A prefera s nu i spun despre asta,dei nu am nite
sentimente prea nobile fa de el n momentul de fa.
-Dac ar trebui s ai un alibi,am putea conta pe mrturia ei n favoarea ta?
-A prefera s nu o implic,n afar de faptul c este nepoate lui Red,nu tiu dac
i-ar conveni s i pun n pericol cteicia cu George,depunnd mrturie despre o
aventur.Rde de el adesea,dar o rsfa foarte mult,i cumpr tot ce i dorete.
E fraier,dar atta vreme ct ea i face de cap ocazional este o convenie care le
convine.Ar mini numai pentra a-i proteja micul cmin pe care i l-a ncropit.
-Ai rmas la ea dou ore?
-Pi,nu am stat cu ochii pe ceas.Dar cam aa trebuie s fi fost.
-Te-a vzut cineva la ei acas?
-Facem tot posibilul s nu se ntmple asta.
-Bine.O s-o inem pe Lila de rezerv.O vom folosi doar n cazul n care va fi
absolut necesar
-Nu va fi necesar,zise Chris.Nu au dect dovezi circumstaniale.tiu din
experien,pentru c am mai fost acuzat de crim pe nedrept i nainte.
-De data asta,este altceva,Chris.Acum au un cadavru
-Corect.Cadavrul.ncerc s nu m gndesc la asta.M bucur c Red a putut
identifica cadavrul n locul unuia dintre noi.Tu ai vzut interiorul cabanei.
Bnuiesc c era un adevrat dezastru,nu?
-De aceea ar fi vrut s i vad hainele Ucigaul ar fi trebuit s fie plin de...
-Destul,Beck.
-Nu te zbrli nc.Dac se ajunge la proces,i vor arta poze de la locul crimei.
-Nu se va ajunge la proces.Sau dac se va ajunge,nu va fi procesul meu.Tcur

cteva clipe,ascultnd ultimele acorduri ale corului nchisorii-culme ironiei


gndi Beck-cntat de grupul Jailhouse Rock(Rock n nchisoare).Chris i
termin butura i ntreb din senin:
-I-ai tras-o deja lui Sayre?
-Poftim?
-Ia uit-te la el.Surprins.Inocent.Indignare.Nici nu i-a trecut prin cap aa ceva.
I-ai tras-o?
-Ai alte lucruri pentru a-i face griji,zise Beck apsat.
-Nu sunt singurul care a observat niscaiva scntei ntre voi.i Huff a remarcat.
-Nu exist aa ceva.
-Hm.mi nchipui c aburii care ieeau din voi n buctria ta erau de la
umezeala din atmosfer.Beck i arunc o privire dojenitoare.
-Dac nu tu eti motivul pentru care a rmas aici,atunci care este? insist Chris.
Urte Destiny i pe toi cei de aici,mai ales dac poart numele de Hoyle.
Beck nu i spuse c ea l bnuia de uciderea fratelui lor mai mic.n mod sigur,
asta l-ar fi deranjat pe Chris la fel de mult cum l deranja pe el.n acelai timp,l
preocupa i ce anume ar putea face Sayre.n scurtul rstimp de cnd o
cunoscuse,i devenise clar c,dac i propunea ceva,va face orice s duc totul
pn la capt.
-Scula ta te privete,zise Chris.
-Mulumesc.
-i-a fi mai puin prieten,dac nu te-a preveni.Sayre este...
-Uite care e treaba.Nu te bga n asta.Bine? Chris i arunc un rnjet satisfcut.
-Drag Beck,mi-ai luat vorba din gur.
CAPITOLUL 19
Era cald.sta era primul lucru care se putea spune despre coasta rului
Mississippi,vara,iar vara lui 1945 nu fcea o excepie.
Era att de cald,nct pn i lcustele mureau de cldur.Roiile se coceau i
plesneau pe araci nainte de a fi culese.Odat,cnd Huff i tatl su erau foarte
nfometai,culeseser nite roii crpate,czute la pmnt din grdina cuiva,le
scuturaser de praf i de furnici i le mncaser la cin.
Huff avea opt ani,n vara lui 1945.Toat lumea vorbea doar despre victoria
asupra Germaniei.nvingerea japonezilor nu era dect o chestiune de timp.n
aproape toate oraele se desfurau parade.Oamenii fluturau steaguri,nu
venicele steaguri cu stele i cu dungi,ci steagul Statelor Unite.Huff nu nelegea
ce era cu toat agitaia asta.Rzboiul nu l afectase foarte tare.Tatl su nu se

nrolase n armat.Huff se ntreba de ce,pentru c orice brbat de vrsta tatlui


su purta o uniform de un fel sau altul.Trenurile de cltori erau tixite cu
soldai i marinari,iar,odat,chiar cltoriser n aceeai main cu doi brbai de
culoare n uniforme.Lui Huff nu i plcuse acest lucru.Nici tatlui su i,n alte
condiii,le-ar fi spus s se care de acolo i s i gseasc o alt main.Tticul
su spusese ns c era n regul,pentru c acei brbai luptau pentru ara lor.
Dac n armat se primeau chiar i negri,Huff nu nelegea de ce nu l-au primit
pe tticul su.i zise c el era cauza.Ce s-ar fi ntmplat dac tticul su ar fi
fost trimis pe front pentru a ucide naziti i japonezi? Se mutau att de des,nct,
probabil,cei de la armat nici mcar nu tiau numele tticului su.Sau poate c i
armata l considera pe tticul lui inapt i retardat-mai degrab,dect pur i
simplu srac i needucat.Tticul su a apucat Marea Criz.Huff habar n-avea ce
nsemna asta,dar tia c era de ru.Tticul su ncercase s i explice i Huff
nelesese c era ca un fel de rzboi,deoarece afecta ntreaga ar,numai c
adevratul duman era srcia.Familia tticului su pierduse acest rzboi.De
fapt,ei au fost ntotdeauna sraci.De aceea,tticul su nu fcuse dect trei ani de
coal,dup care lucrase pe cmpurile de bumbac,cot la cot cu tatl su i,
uneori,i cu mama.Bunicii lui muriser i,apoi,i murise i mama.Cnd ntrebase
din ce cauz muriser,tatl lui i spusese: din cauza srciei,probabil.
n acea var a lui 1945,slujbele erau i mai greu de gsit,' pentru c se ntorceau
soldaii care cutau,la rndul lor,de lucru.Nu erau prea multe de fcut.Fusese o
adevrat minune,cnd domnul J.D.Humphrey l angajase pe tticul su la
cimitirul de maini.Era o munc grea,fierbinte,dar tatl su era mulumit c avea
o slujb i puse osul la treab.Cnd venea cineva la depozitul domnului
Humphrey,s caute o pies pentru o main mai nou,tticul su trebuia s
scormoneasc n grmezile de fier,ntinse pe acri ntregi de teren,pn cnd
gsea ceea ce cerea clientul.La sfritul fiecrei zile de lucru,era plin de
vaselin,sngera de la micile zgrieturi pe care i le provocau bucile de fier,l
dureau muchii din cauza efortului,dar nu se plngea niciodat.
Huff hoinrea prin jurul cimitirului de maini.Era mic pentru vrsta lui i nu
prea vorbea cu nimeni n afar de tticul su.Acesta l lsa s fac lucruri
uoare,cum ar fi s i dea uneltele de care avea nevoie sau s scoat cauciucuri.
Tticul su i spusese c dac lucrurile aveau s mearg bine,era posibil s l
trimit la coal n toamna urmtoare.Era cam trziu,dar spera ca Huff s poat
recupera ntr-un timp foarte scurt.Huff abia atepta s mearg la coal,la fel ca
ali biei.De multe ori,i privea de la distan n timp ce rdeau i se zbenguiau
n curtea colii,aruncnd o minge de la unul la altul sau alergnd dup fetele care

chiiau i rdeau.n vara aceea,casa lor era o colib abandonat.Cei care


locuiser acolo naintea lor lsaser o grmad de lucruri,prmtre care i o saltea
din bumbac i cteva piese de mobil stricate.El i tticul su curaser locul i
se instalaser.Noaptea,care avea s i schimbe pentru totdeauna viaa lui Huff,
era una la fel de clduroas i deosebit de umed.Sudoarea nu se evapora,ci i se
scurgea pe piele,pn cnd cdea pe pmnt,formnd mici cratere,asemenea
celor fcute de primii stropi de ploaie.Era greu s inspiri adnc,pentru c aerul
era foarte dens.Pe drumul lor spre cas de la cimitirul de maini,tticul su spuse
c probabil va fi o furtun nainte de ivirea zorilor.Tocmai se aezaser s i
mnnce bucata rece de unc,cu pine neagr,iar prunele le culesese din
pomi,n timp ce se ntorceau,cnd auzir o main apropiindu-se de colib.
La ei nu venea nimeni,niciodat,aa c,cine putea s fie?
Lui Huff i se strnse inima i fu nevoit s mping o bucat de pine pentru a o
nghii.Probabil c era proprietarul colibei care voia s tie ce naiba or fi cutnd
n casa lui.Avea s i dea afar i nu vor mai aveau unde s locuiasc.i dac nu
mai gseau o alt locuin nainte de nceperea colii? Huff trise cu gndul la
ziua n care va merge la coal.Tticul su i-o nsemnase pe calendarul cu
fotografia unei doamne goale,care atrna n biroul domnului J.D.Humphrey.
Atunci,putea s li se alture celorlali copii pe terenul din curtea colii i s
nvee jocurile lor.Inima i ajunsese n gt,cnd i se altur tticuluisu la
fereastr.Cei doi vzur o main strlucitoare alb cu negru,cu o lumin roie
deasupra.n main,sttea domnul J.D.Humphrey mpreuna cu omul legii.Dar nu
zmbea,cum o fcuse atunci cnd i dduse lui Huff o bucut de eav pentru a
se juca cu ea,iar cnd se ndreptar spre u,ofierul inea n mn o bt.
Tatl su i spuse s rmn nuntru i sc duse s i ntmpine pe cei doi
brbai.
-Buna seara,domnule Humphrey.
-Nu vreau nici un fel de necazuri din partea ta.
-Poftim?
-D-mi-1.
-Ce anume s v dau,domnule Humphrey?
-Nu te juca de-a baba oarba cu noi,biete,zise ofierul,domnul Humphrey tie c
e la tine.
-Cutia de trabucuri,n care mi in toate ncasrile!
-Ce e cu ea?
-A disprut.Cine altcineva ar fi putut s o ia?
-Nu tiu,domnule.Dar eu nu am luat-o.

-Rahat,crezi c pot s te cred?Huff trgea cu ochiul peste pervazul ferestrei.Fa a


domnului Humphrey sc nroise.Ofierul zmbea,dar nu prea prietenos.Apoi i
ddu bta domnului Humphrey.Poate asta o s i bage minile n cap.Domnule
Humphrey,eu...Att apuc tatl su s spun,nainte ca domnul Humphrey s l
loveasc cu bta.l lovise peste umr i trebuie s i fi rupt ceva,pentru c tatl
sau czu n genunchi.
-Jur c nu a fura...Domnul Humphrey l lovi din nou,de data asta n cap i se
auzi de parc ar fi fost un topor care despica un lemn lung.Tticul su czu la
pamnt i nu mai scoase nici un sunet.Huff rmase ncremenit n locul lui de la
fereastr.Respira greu de uluire i de groaz.
-Doamne,J.D,l-ai lovit nu glum,chicoti ofierul,aplecndu-se peste tticul su.
-Asta o s l nvee minte s m mai fure.
-Nu o s l mai nvee nimic.Ofierul se ndrept,scoase o batist din buzunarul
din spate i i terse sngele de pe degete.E mort.
-Ai nnebunit?
-Mort de-a binelea.Domnul Humphrey scutur bta ca i cnd ar fi cntrit-o.
-Chestia asta are o tij de fier n ea?
-E bun pentru cotonogit negri.Ofierul l nghionti pe cel czut cu cizma.Cum
zici c l chema?Domnul Humphrey i spuse,dar nu i reinuse numele tocmai
corect.
-Nu era dect un rahat.Faci tot posibilul i i ntinzi o mn cretineasc i el te
muc.
-Nu asta spune Biblia? Ofierul scutur din cap.O s trimit mine serviciul de
morg aici.Cred c statul va trebui s i plteasc nmormntarea.
-Am auzit c coala de Medicin de la universitate primete ntotdeauna cu
plcere un cadavru.
-Ar fi o idee.
-Bnuiesc c i-a dosit banii pe undeva prin gaura asta de arpe.Cei doi intrar n
colib i l vzur pe Huff,ghemuit sub fereastr.
-La naiba.Am uitat de biatul lui.Ofierul i ddu plria pe ceafa,i propti
minile n olduri i se ncrunt la Huff.
-Un amrt sperios,nu?
-L-a urmat pe amrtul de taic-su peste tot.Dac m ntrebi pe mine,e puin
cam retardat.
-Cum l cheam?
-Nu i tiu adevratul nume,pe taic-su l-am auzit spunndu-i Huff.

-Huff? Huff?n cele din urm,i ddu seama c era strigat i nu se afla n vara
aceea a anului 1945.ntotdeauna,resimea revenirea la realitate ca pc o
pierdere.Era bucuros s viseze,deoarece i se prea c-1 vizita pe tticul lui.Dar
visul nu se termina niciodat bine.De fiecare dat,cnd se trezea,tticul lui era
mort.Deschise ochii.Chris i Beck stteau de o parte i de alta a patului su.Chris
zmbi.
-Bine ai revenit.Erai n lumea viselor.Jenat de profunzimea somnului su i de
sentimentalismul pe care i-1 provoca acest vis,se ridic n ezut pe marginea
patului.
-Am tras un pui de somn.
-Pui de somn? Sforiai de-a dreptul.Nu credeam c o s te trezim.i mai i
vorbeai n somn.Ziceai c numele nu e corect.Ce anume visai?
-S fiu al naibii,dac mi amintesc,mormi Huff.
-Am venit s te ajutm s te pregteti s mergi acas,dar se pare c am sosit
prea trziu pentru a mai fi de vreun folos,zise Beck.Huff se trezise nainte de
ivirea zorilor.Nu era genul de om care s zac n pat,iar faptul c se afla n spital
nu-i schimbase acest obicei.
-Sunt gata s m car de aici.
-i noi suntem gata s te vedem plecat.Doctorul Caroe intr cu halatul fluturnd.
Asistentele i-au completat fia de externare.
-Atunci,externeaz-m,am ntrziat la lucru.
-Nici s nu te gndeti,Huff.O s stai acas,zise medicul.
-Este nevoie de mine la turntorie.
-Trebuie s te odihneti o vreme,nainte de a ncepe s lucrezi.
-Pe naiba,nu am fcut dect s zac n fund timp de trei zile.n cele din urm,
ajunser la un compromis.Avea s mearg acas i s se odihneasc i va reveni
la lucru n mod progresiv,cteva ore n fiecare zi,pn va ajunge la programul
normal.Toat aceast discuie fcea parte dintr-un scenariu,regizat i pus n
scen pentru Chris i Beck.Caroe,nenorocitul,juca rolul unui medic foarte
preocupat.i ddea lui Huff verde pentru a pleca acas,numai dac acesta accepta
condiia s fie destul de convingtor n mimarea atacului de cord.
Biletul de externare i ieirea din spital ntr-un scaun cu rotile l enervar pe
Huff.Pn i cnd ajunse acas era peste msur de nervos.
-E mai iret dect o vulpe,i spuse Chris,Selmei.Ai grij.
Neimpresionat de avertismente,ea opia n jurul lui Huff.i aduse un pahar de
ceai cu ghea i l acoperi cu o ptur.Huff arunc ptura,njurnd:
-Nu sunt invalid,iar afar e o cldur de iad.Dac vrei s mai lucrezi aici i

mine,nu m mai nfur n pturi.


-Nu sunt surd i nu trebuie s ipi la mine.Ai grij pe ce ton vorbeti.Selma
ridic ptura i l nveli din nou.Ce vrei s mnnci la prnz?
-Pui fript..
-O s primeti pete la grtar i legume fierte,spuse Selma i prsi camera,
trntind ua cu putere n urma ei.
-Selma este singura care i permite s te contrazic,zise Chris,din cellalt capt
al camerei.Beck sttea pe sofa,picior peste picior.Huff i aprinse cu un chibrit
cea de-a doua igar,de cnd prsise spitalul.
-Nu prea i iese,zise el.
-Ce anume nu iese? ntreb Beck.
-S pari c nu ai nici cea mai mic problem.Las teatrul i spune-mi ce se
ntmpl.
-Medicul i-a spus s nu fumezi.
-Nu schimba subiectul.Vreau s tiu ce se ntmpl.Cine vrea s mi spun?
Chris se aez pe canapeaua liber.
-Wayne Scott continu s fac pe grozavul.
-Acum ce mai e?
-nc mai caut probe,spuse Beck.i toate probele lui duc la Chris.
Huff trase din igar,ntrebndu-se unde naiba erau cei din breasla lui Scott,
atunci cnd tatl lui fusese ucis cu snge rece.Nimeni nu se ntrebase niciodat
cum de avea o gaur att de mare n cap c puteau s i scoat creierii pe
acolo.Huff nu aflase niciodat dac tatl su fusese ngropat sau dac ajunsese
pe mna studenilor de la Medicin.Pe el l luaser i petrecuse noaptea n
pucrie pentru simplul fapt c nu tiau ce s fac cu el.Domnul Humphrey i
spusese ofierului c soia lui ar fi fcut scandal dac l-ar fi dus pe Huff la el
acas: Probabil c are pduchi.M-ar da afar dac copiii notri ar lua aa ceva
de la el.n aceeai noapte,n timp ce el zcea pe podea,plngnd n celula
nchisorii,l auzise pe ofier povestindu-i unui coleg c soia domnului
Humphrey luase cutia cu bani.
-Au fost mari reduceri la trgul de haine.Nu avea prea muli bani lichizi,aa c i
luase far s se deranjeze s l anune pe J.D.
-Ca s vezi,zise cellalt i pufniser n rs pe seama acestei nenelegeri.
n dimineaa urmtoare,Huff primi un crnat i un pachet de biscuii,apoi
ofierul i spuse s stea i s atepte linitit.Dup o vreme,asta i fcu,pn apru
un omule usciv,purtnd un costum ieftin i o pereche de ochelari cu rame
metalice.Acesta i spuse lui Huff c venise s l duc la un orfelinat.

n timp ce se ndeprtau cu maina nchisorii,i se adres lui Huff:


-Nu o s mi dai nici o btaie de cap,nu-i aa,biete?Huff nu avea nici cea mai
vag idee despre iadul care-1 atepta.Urmtorii cinci ani Huff a trit-de fapt a
existat-ntr-un orfelinat n care personalul propovduia dragostea pentru
aproape,dar care te btea pn la snge cu o curea din piele,dac te uitai la ei
c,ceea ce Huff fcea adesea.La treisprezece ani,a fugit.Regreta un singur
lucru,
i anume c nenorocitul cu costum ieftin nu tia c el fusese cel care l ucisese.
Trebuia s l fi trezit i s l fi lsat s i pun ochelarii,nainte de a-i pune perna
pe fa.Cu domnul Humphrey nu mai fcu aceeai greeal.Se asigur c
ucigaul tatlui su l vzuse i i opti numele clar la ureche,nainte de a-1
mcelri n propriul pat,n timp ce grsana de nevast-sa era la nici un metru
distan,n patul ei.Ofierul l scutise de deranjul de a-1 ucide.Huff aflase c se
bgase ntre doi negri care se certau pentru un cine de vntoare.Unul dintre ei
avea un cuit care a intrat pn la mner n pieptul ofierului.Se zicea c a murit
urlnd.Dup moartea tatlui su,Huff nu avea dect dispre i ur fa de
oamenii cu insign.
-Peste ce a mai dat detectivul Scott?Beck i spuse de interogatoriul care se
desfaurase n noaptea precedent.Din cnd n cnd,Chris l ntrerupea,negnd
cte ceva sau facnd o remarc ironic la adresa detectivului.
Dup ce Beck termin de povestit,Huff i se adres lui Chris:
-Explicaia ta legat de telefonul ctre Danny probabil c i-a tiat entuziasmul
detectivului.Adevrul e c eu chiar i-am zis s vezi cum faci s l aduci pe calea
cea bun de la biserica aia a lui.Dar Scott este cinos i ambiios.i asta m
ngrijoreaz.Cred c nu o s se dea btut i o s continue cu prostia asta.
-Mi-e team c ai dreptate,Huff,zise Beck.
-Nu neleg ce se ntmpl cu Red,se plnse Chris.De cte ori m-a chemat,i-a
predat comanda lui Scott.A trebuit s stau i s-1 suport pe puoiul la far nici
un fel de intervenie din partea lui Red.Vrea cumva mai muli bani? Dac e
aa,s i dm mai mult i s terminm o dat cu asta.Dac nu,atunci hai s facem
noi ancheta.
-Anchet? Huff se uit la fiecare pe rnd.Despre ce este vorba?
-Chris crede c cineva l-a ucis pe Danny i face tot ce poate s par c el a
fcut-o.
-Cineva mi nsceneaz asta,Huff.Huff se foi n fotoliul su pentru a se aeza
mai confortabil.
-nscenare,zici? Ce prere ai despre teoria asta,Beck?

-Este plauzibil.i-ai fcut ceva inamici puternici n ultimii ani.


Dac cineva vrea s te loveasc,unde te doare cu adevrat,ar lovi n unul dintre
copiii ti.Ar fi o lovitur dubl dac ar reui s pun,apoi,fapta n crca celuilalt.
-Ai vreo idee cine ar putea face asta?
-Slap Watkins,declar Chris.Huff se uit la el cteva clipe,apoi pufni n rs.
-Slap Watkins? Nu are suficient minte s omoare o musc i apoi s scape.
-Ascult-m,Huff.Nu aduce dect necazuri,zise Chris.
-Bineneles c aa e.Toi cei din familia lui sunt nite degenerai,dar nu am auzit
niciodat s fi ucis pe cineva.
-Sunt scandalagii.Sunt violeni.n cei trei ani petrecui n Angola,Slap putea s fi
absolvit o coal de ucigai.Chris se aplec nainte,balansndu-se pe marginea
canapelei.Imediat ce a fost eliberat din nchisoare-desigur foarte suprat pe
ntreaga lume-a depus o cerere de angajare la turntorie.Danny a respins-o.Slap
tia la fel de bine ca oricine c noi angajm foarte muli recidiviti,pentru c
lucreaz pe bani puini.Danny,care era bogat i i reprezenta pe cei pe care Slap
i urte i i nvinuiete pentru propriile lui nenorociri,l-a refuzat.Asta mpreun
cu scandalul pe care l-am avut cu el acum trei ani sunt suficiente pentru a-1 face
s se rzbune.Beck interveni:
-Watkins putea s l fi urmrit pe Danny i s fi ateptat o ocazie pentru a
lovi.Duminic dup-amiaz,l-a urmrit pn la cabana de pescuit.i a fcut ceea
ce a fcut.Asta ar fi ipoteza.
-Slap s-a dovedit suficient de prost cnd a fcut s par c Danny se dusese
acolo la pescuit,adug Chris.Nu avea de unde s tie c lui Danny nu i plcea
s pescuiasc.Huff se ridic din fotoliu i facu un ocol n jurul camerei,
bucurndu-se c-i revede lucrurile,savurind n acelai timp.gustul tutunului.n
cele din urm zise:
-Sun coerent,dar sunt simple speculaii.Nu ai nici o dovad mpotriva lui.
-l avem pe Slap nsui,zise Chris.A devenit foarte fnos.S-a luat de Sayre la
restaurant.Niciodat n-a mai facut-o.Acum dou nopi,s-a luat de ntreaga
familie.L-a auzit i Beck.Huff se uit la Beck care ddu din cap.
-Da.L-au mai auzit i alii.
-Red ce prere are?
-I-am pomenit despre asta o singur dat,zise Beck.
-Nu pare s fi dat atenie,zise Chris,enervat de indiferena erifului.Nu crezi c
ar trebui s l ia pe Watkins la ntrebri?
-Cel puin att,zise Huff.Las-1 pe Red n seama mea.nainte de a mai apuca
vreunul dintre ei s spun ceva,Selma ciocni discret la u:

-Tocmai a sosit un pachet,domnule Hoyle,zise ea.Huff i fcu semn s-i dea


plicul cu tampila Federal Express lui Beck.
-Orice ar fi,vreau s te ocupi tu.Beck lu plicul de la Selma i l desfcu.nuntru
era o singur foaie de hrtie.Huff l observa pe Beck,n timp ce acesta citea
hrtia cu atenie.Dup ce termin,njur n barb.Huff intercepta privirea
ngrijorat pe care Beck i-o arunc lui Chris.
-Veti proaste? ntreb el.Haide,s auzim.Beck ezit,ceea ce l incit pe Huff.
-La dracu' Mai sunt sau nu la conducere?
-mi cer scuze,Huff,zise Beck ncet,bineneles c eti.
-Atunci,nu o mai da pe dup plop i spune-mi despre ce e vorba n scrisoare.
-Este de la Charles Nielson.A auzit de accidentul lui Billy Paulik.
Huff i puse din nou igara n gur i se aez pe fotoliu.
-i?Beck oft.
-i,apoi,sunt mai multe.
Chris nu era ncntat s l vad pe George Robson fcnd ture prin biroul lui,
cnd se ntoarse de la un prnz frugal cu Huff,n timpul cruia discutaser tot
felul de chestiuni,de la Charles Nielson la meniul Selmei.
-Putem vorbi un minut,Chris? ntreb George.Negsind nici o scuz destul de
bun pentru a-i refuza cererea,Chris i facu semn spre biroul lui.
Din punct de vedere fizic,George nu prea avea cu ce s impresioneze.Nici
personalitatea lui nu i aducea muli prieteni.ncercrile disperate de a mulumi
pe toat lumea nu fceau dect s-i enerveze pe toi.Era un tocilar ntrziat,care
ncercase s se integreze,i chiar se amgea creznd c reuise.
Autoamgirea lui era cea care l fcea perfect pentru postura n care se afla.
Chris gsea amuzant c George era att de adorabil de incontient de faptul c
era ncornorat chiar de brbatul pe care l rugase s ia loc i cruia i oferise cu
graie ceva de but.
-Nu,mulumesc,refuz George.
-Atunci,ce pot face pentru tine?
-Este vorba despre conveierul la.Am chemat pe cineva pentru a nlocui cureaua
azi-diminea.
-Bine.Atunci,care este problema?
-El,...adic tehnicianul,a recomandat ca acesta s nu intre n funciune pn
cnd nu i se face o revizie complet.Chris se ls pe spate n fotoliu.
-Lui Huff nu o s i fac plcere s aud asta.
-Nu,nu cred c i va plcea.

-Aadar,tu ce recomanzi? Chris l privi cu blndee.


-Pi,sigurana este prima mea grij.
-Firete.
-Iar conveierul acela a fost pltit deja cu braul unui om.Savurnd modul n care
George se perpelea pe locul su,Chris nu coment.
-Dar...dar dup prerea mea,se blbi George,o revizie nu ar fi necesar.Cred c
putem relua lucrul cu el.Chris zmbi.
-M ncredinez experienei tale n ceea ce privete sigurana,George.i Huff la
fel.tii asta.Dac tu spui c a fost reparat i c putem relua producia cu el,atunci
aa vom proceda.Mai e ceva1?
-Nu,asta este tot.Se ridic i,cnd ajunse aproape de u,se opri i se ntoarse.De
fapt,ar mai fi ceva.Lila.Chris,care ncepuse s rsfoiasc hrtiile de pe biroul
lui,se opri i se uit la el.Despre ce naiba era vorba? Doar nu se dduse de gol
trfa naibii i i spusese ceva despre aventura lor?
-Ce e cu Lila? George nghii n sec.
-Mi-a zis de curnd c ar trebui s v invitm la cin ntr-o sear.Ce prere ai?
Relaxndu-se,Chris rspunse:
-Doamne,nu tiu.Gtete bine? George rse nervos i se btu pe burt.
-Asta vorbete de la sine,dei asear a trebuit s m descurc singur,deoarece ea a
lipsit.
-Da? Chris se ntoarse la grmada de mesaje de pe biroul lui.
-A trebuit s mearg s viziteze o prieten bolnav.
-Sper c nu era vorba de nimic serios.
-Nu cred.Dar cnd s-a ntors era trziu.Chris ridic din nou capul i l privi pe
soul Lilei.
-Cnd ai o soie ca Lila,ai fi nebun s nu ai grij de sntatea i binele ei,
George.S nu ne faci s ateptm prea mult,bine?George ncuviin din cap,ezit
ca i cnd nu ar fi tiut cum s ncheie ntlnirea,apoi se ntoarse i iei.
-Doamne,murmur Chris,m mai mir c Lila se grbete,de parc nu ar mai
exista i ziua de mine?
-Soul meu a murit anul trecut,i spusese doamna Loretta Foster lui Sayre.
Dumnezeu s i odihneasc sufletul.
-mi pare ru.A fost bolnav?
-Nici mcar o zi n toat viaa lui.Pur i simplu a czut i a murit chiar aici n
buctrie,n timp ce i turna o ceac de cafea.Embolie pulmonar.Doctorul mia zis c era deja mort cnd a czut pe podea.

-Morile neateptate sunt un adevrat oc.


Prul cenuiu,mult prea des fcut permanent,se mica ca o mas compact,n
timp ce femeia ddea aprobator din cap.
-Este bine pentru cei ce ncheie socotelile cu lumea far nici un fel de
complicaii,dar este ru de cei rmai n urm.Acum,am rmas numai eu i
biatul.Femeia arta spre fiul ei,care sttea n faa televizorului cu ecran mare,
care ocupa aproape tot spaiul n camera mic,dintr-o cas la fel de mic.
Doamna Foster i pusese n fa pe o tav suc de portocale i o pung cu biscuii,
atenionndu-1 s fie atent i s nu verse suc pe covor.Biatul prea s nu o fi
auzit.De altfel,fcea abstracie i de prezenta lui Sayre,care sttea cu mama lui la
masa din buctrie,la un ceai cu ghea.Biatul avea n jur de patruzeci de ani.
-Cred c i-ai dat seama c nu este tocmai normal,zise Loretta Foster,n oapt,i
Sayre abia o auzi n vacarmul provocat de desenele animate.Aa s-a nscut.
Sayre,netiind ce s rspund,zise:
-V mulumesc c v-ai fcut timp pentru mine.Hohotele de rs i scuturar
doamnei Foster pieptul generos.
-Nu mergem nicieri i nu facem nimic.Doar duminica ne ducem la slujb.
Fiecare zi seamn cu celelalte.Atta timp ct i pregtesc cina nainte de cinci i
jumtate,fiul meu este mulumit.Cam asta-i tot ce facem n fiecare dupamiaz,aa c m bucur c am cu cine schimba i eu o vorb.Sunt un pic
curioas s aflu de ce ai venit.
Numele Lorettei Foster era pe lista obinut cu ajutorul Jessici DeBlance.
-Cunosc o femeie care lucreaz la biroul de taxe locale,i spusese aceasta lui
Sayre,cnd i ceruse o favoare.Nu suntem prietene apropiate,dar cred c te-ar
putea ajuta.De ce anume ai nevoie?Ceea voia Sayre era lista jurailor care
fuseser alei la procesul lui Chris.Jessica i sunase cunotina i aceea fusese
de acord s ncerce s vad dac o putea obine,dar ceruse un rstimp de cteva
ore.Sayre se ntlnise cu ea la ora stabilit i primi lista.
-A fost mai uor dect m ateptam,i spusese femeia.Se pstreaz datele
persoanelor selecionate ca jurai.Cnd juriul este dizolvat,numrul cazului li se
trece n registrul de serviciu.Noaptea trecut,cnd se dusese s l vad pe
Beck,inuse lista ca pe un as n mnec,dar nu avusese ocazia s o foloseasc.
Diminea,se ntorsese la tribunal i,folosindu-se de nregistrrile la impozit,
aflase c zece din cei doisprezece jurai nc mai locuiau n parohie.
Primii doi,pe care i sunase,i spuseser de la bun nceput c nu vor s discute
despre acel caz.Cel de al treilea,dup cum i spusese soia acestuia,lucra n

schimbul de noapte la Hoyle Enterprises.Cnd Sayre i explic despre ce e


vorba,amabilitatea soiei se transformase n precauie,iar cnd Sayre
insistase,deveni ostil i motivase ca soul ei era prea ocupat.
La a patra ncercare,reuise s-o conving pe doamna Foster s i permit o vizit.
-Am vrut s discut cu dumneavoastr despre procesul fratelui meu,Chris.Ai fost
printre jurai,nu?Brusc,zmbetul Lorettei Foster dispru.A fost prima i ultima
oar,dei am locuit aici toat viaa.De ce v intereseaz?
-L-am dezamgit pe fratele meu,nefiind aici la procesul lui.mi pare ru c nu
m-am ntors n Destiny pentru a-i oferi suport moral.M gndeam s vorbesc cu
unii dintre oamenii care au luat parte la proces pentru a nelege mai bine ce s-a
ntmplat,se explic Sayre.Doamna Foster nu prea s o cread,cel puin nu n
ntregime.
-Ce vrei s spui? Nu s-a ntmplat nimic.Nu am putut ajunge la unanimitate de
voturi,att.Eram exact jumate-jumate.
-De care parte ai votat,doamn Foster?Femeia se ridic,se duse la sob i
amestec coninutul unei oale.
-Nu vd ce importan are acum.Fratele dumneavoastr a scpat.
-L-ai considerat nevinovat?Doamna Foster puse capacul peste oal,puin cam
zgomotos,i se ntoarse spre Sayre:
-i ce dac?
-Dac aa a fost,v datorez mulumiri,i zmbi Sayre.Sunt sigur c fratele i
tatl meu v-au mulumit cum se cuvine.Femeia se aez din nou la mas,n faa
lui Sayre,privind-o intens,n timp ce sorbea din ceaca de ceai.
-Au venit i ne-au strns minile dup terminarea procesului.Nu tiu despre ce
alte mulumiri vorbii.Sayre se uit prin ncpere.Era curat,dar mobila era
veche i uzat.Peste petele de pe tapierie fuseser ntinse macaturi croetate.
Tapetul era decolorat,iar covorul pentru care doamna Foster i fcea griji avea
numeroase pete.Televizorul era de departe cel mai nou,cel mai sofisticat i cel
mai scump lucru din cas,contrastnd cu restul ncperii.Un crucifix,atrnat pe
peretele din spatele sofalei roase,i o panter din ceramic,aflat pe msua de
cafea,completau interiorul modest.Sayre decorase camere de relaxare,dotate cu
asemenea televizoare,aa c tia ct cost un asemenea aparat.El depea cu
mult posibilitile financiare ale vduvei.De la venirea lui Sayre,fiul femeii nu se
micase din faa televizorului imens.Continua s ad pe covor,cu picioarele
ncruciate,roznd biscuii i bnd suc de portocale,siderat de imaginile care se
succedau la televizor.Sayre o privi pe Loretta Foster.La nceput,femeia avusese

o atitudine defensiv,dar dup declaraia lui Sayre,care nu-i ddea loc de


ntors,devenise nervoas i puin ruinat.
- Te rog s m scuzi,zise ea,dar trebuie s pregtesc prnzul biatului.Se va
enerva i va face o criz,dac nu va fi gata pn ncepe Roata norocului.i
place s mnnce n timp ce urmrete aceast emisiune.
Fcu o pauz,dup care i se adres lui Sayre cu un amestec de sfidare i
nemulumire:
-Dup cumv-am spus,nu este tocmai n regul.Nu a fost niciodat.Depinde de
mine n orice situaie Sunt tot ce are pe lumea asta.Va trebui s m asigur c va
fi ngrijit dup ce eu nu voi mai fi.
CAPITOLUL 20
Red Harper ciocni,apoi i bg capul pe u:
-Selma mi-a spus c pot intra.
-Te ateptam,ia-i ceva de but,zise Huff.
-Cred c o s m servesc.i puse un bourbon i se duse la sofa,unde se aez
punndu-i cascheta pe genunchi.Huff ridic paharul ctre el i amndoi luar
cte o sorbitur.
-Ari bine,zise Red.Cum te mai simi?
-Ca la douzeci de ani.
-Am uitat cum e asta.
-mi amintesc de parc ar fi fost ieri,zise Huff.Lucram la turntoria btrnului
Lynch.Trebuia s ncarc furnalul.Munca era extrem de grea,dar ori de cte ori
aveam ocazia ficeam ture duble.Aveam deja planuri pentru locul la.
coala de la orfelinat fusese foarte strict n privina studiilor.Dup numai
cteva luni,Huff i ajunsese din urm pe cei de vrsta lui.i petrecea pauzele
repetnd leciile predate,n loc s alerge prin curte dup fete,aa cum i
imaginase cnd era mic.Acum avea scopuri importante i se concentra pe studiu.
Citea ore ntregi noaptea La lumina slab a unei bi comunale,eznd pe
podeaua tare din crmid,transpirnd vara i drdind de frig,iarna.Mncarea nu
avea nici un gust,dar lingea farfuria la fiecare mas i,mincind regulat,ncepuse
s creasc.
La treisprezece ani,cnd a fugit,era mult mai dezvoltat dect ceilali copii de
vrsta lui i avea de dou ori mai multe cunotine.Restul educaiei sau cel puin
cea mai important parte din ea i-a completat-o prin experien.Supravieuia pe
cont propriu,tria dup cum l ducea mintea,asigurndu-i hrana i adpostul,n
timp ce ali adolesceni se smiorciau i ateptau totul de la prini.

Cltorea ntr-un tren de marfa,spre o destinaie necunoscut.Se opri n Destiny


pentru a ncrca cteva vagoane cu fier vechi la turntoria lui Lynch.Nici mcar
nu tia n ce stat se afl,dar cnd citi numele oraului pe turnul de ap,i zise c
soarta l adusese aici i hotr c Destiny era locul unde i va cldi viitorul.
Nu avea nici un pic de experien n tierea metalului,dar turntoria lui Lynch
era singurul loc unde se gsea de lucru.Huff nv repede i,curnd,fu remarcat
de domnul Lynch.
-La vrsta de douzeci i cinci de ani,eram deja mna lui dreapt,i spuse el lui
Red.Mi-am petrecut civa ani ncercnd s nv cum trebuie fcute afacerile.
Domnul care avea s devin socrul lui Huff nu era cine tie ce vizionar.Nu
fcuse dect ceea ce el numea s i ctige o existen onorabil i era
mulumit de acest lucru.Ambiiile lui limitate au fost o surs constant de
frustrri pentru Huff,care identifica o pia n dezvoltare i nu profita de aceast
oportunitate.Nenelegerile dintre cei doi aveau la baz indiferena lui
Lynch.Dezvoltarea i producia nu erau prioritare pe agenda lui de lucru.Era
mulumit de traiul lui mediocru,n vreme ce Huff avea o energie nelimitat i
idei mree.Domnul Lynch avea o viziune ultraconservatoare asupra chestiunilor
financiare,spre deosebire de Huff care tia c,pentru a scoate profit,trebuie
fcute investiii.Btrnul Lynch inea punga,n timp ce tnrul Huff era lefter.n
consecin,numai prerea domnului Lynch conta.
Cnd btrnul czu la pat n urma unui atac cerebral,Huff prelua controlul
procesului de producie.Oricine ndrznea s l chestioneze n legtur cu
legitimitatea prelurii acestei poziii era concediat pe loc.n ultimii trei ani ai
vieii,domnul Lynch apuc s i vad afacerea extins de patru ori ca
dimensiune i ca valoare financiar i pe unica lui motenitoare mritndu-se cu
omul care realizase acea cretere.
-Aveam treizeci de ani cnd a murit btrnul Lynch,i spuse Huff lui Red.Doi
ani mai trziu,am schimbat numele fabricii i mi-am pus propriul nume pe firm.
-Ai avut ntotdeauna o personalitate puternic,Huff.
-La naiba,eu fcusem toat treaba.Aveam tot dreptul.
-M-ai chemat aici ca s vorbim despre alte vremuri? ndrzni Red.
-Nu.Te afli aici ca s mi spui ce naiba se petrece.Chris este hruit de acest nou
ajutor de erif al tu,iar tu i permii.De ce? Nu te pltesc destul?
-Nu este asta,Huff.
-Atunci ce este?
-Sunt pe moarte.Ddu peste cap restul de butur i ncepu s rsuceasc paharul
n mn.Huff era prea uluit pentru a vorbi.

-Cancer de prostat,zise Red,ntr-un trziu.


-S te ia naiba,Red,expir Huff dintr-o dat,dnd din mn ca i cnd ar fi
lichidat chestiunea.Pentru un minut chiar m-ai speriat.Asta nu este o sentin n
zilele noastre.Se poate opera,se poate...
-Mi-e team c nu se poate,Huff.Nu m-am prins la timp.S-a rspndit n tot
corpul deja.
-Chimioterapie? Radiaii?
-Nu vreau s trec prin aa ceva.A ctiga cteva luni,dar m-a simi ca un rahat,
n ultimele mele clipe de via.
-La naiba,Red,mi pare tare ru.
-A,pi,dac nu te doboar un lucru,apare altul,zise Red,n timp ce i punea
paharul pe msua de cafea.i,n plus,Huff,am obosit.Sunt extenuat.Nu mai pot
s m lupt cu Wayne Scott.Este un om cinstit,ncearc s i fac treaba pentru
care a fost angajat.Eu sunt un corupt,ca i tine.Red ridic mna pentru a
mpiedica protestul lui Huff.Nu are sens s o spunem frumos,Huff.Aranjamentul
pe care l-am avut noi,orict de mult am ncerca s o ascundem,a fost destul de
urt.Am fcut mult mai multe lucruri mrave dect mi-a fi putut nchipui.
Trecutul e trecut,dar acum Chris s-a bgat ntr-o nou ncurctur,iar eu nu cred
c am timpul sau energia necesar pentru a-1 scoate.
Era un discurs pe cinste,mai ales c venea din partea unui om care nu vorbea
foarte mult.Oricum,importana subliniat a mesajului merse drept la int.
-Ct mai rmi la post?
-O lun.
-Aa de puin?
-A vrea s mi petrec ceva timp cu familia,nainte de intra n faza cea mai urt.
-Te neleg,Red,dar retragerea ta intervine ntr-un moment extrem de neplcut.
-Nu pot face nimic n legtur cu asta.Povestea asta cu Chris s-ar putea s mai
dureze o vreme.
-Povestea asta cu Chris,l imit furios,Huff.tii foarte bine c nu i-a ucis fratele.
Red ntrzie cu rspunsul,dar,n cele din urm,zise:
-Nu cred asta.
-El zice c i s-a nscenat totul.
-Beck mi-a spus despre asta.Vorbea serios,cnd a zis de Slap Watkins?
-Bineneles.Huff i relat ce discutase mai devreme cu Chris i cu Beck.Nu tiu
dac nenorocitul sta de Watkins este n stare s nsceneze aa ceva,continu
el,i nici dac ar fi capabil s ucid pe cineva,dar ipoteza merit luat n
considerare.Cred c eti de acord.Privirea lui Huff l avertiz pe Red c

aprobarea era singura lui opiune.i,ca s nu fie nici o ndoial n ceea ce privea
sensul spuselor lui,Huff adug:
-Watkins are trei ani de nchisoare la activ.M ndoiesc foarte tare c i-a
petrecut aceti ani reeducndu-se i reabilitndu-se.Sunt sigur c dac l-ai
cerceta amnunit,ai descoperi c ncalc legea la tot pasul,iar unul dintre delicte
ar putea fi lichidarea lui Danny,din rzbunare sau pur i simplu din rutate.
Huff nu ddea niciodat ordine folosind cuvinte specifice.Arta ce voia s se
fac,far s fie nevoie s o spun direct.Red Harper nelese mesajul lui clar i
rspicat.Fr convingere,el spuse:
-O s l chem la un interogatoriu.
-Ar fi un nceput bun; i poate ai putea obine o mrturisire.Bieii spun c face
pe nebunul.Ia-te de el i ar putea s i spun exact cum s-au petrecut lucrurile.
-O s dau un ordin de aducere,chiar acum.Red se ridic pregtindu-se s
plece,dar Huff i facu semn s rmn.n timp ce i aprinse o igar,zise:
-A vrea s mai faci ceva pentru mine n New Orleans.-Huff...
-Este o treab destul de uoar.Ai putea chiar sa rogi pe cineva de acolo n care
ai ncredere.Ai cunotine n ora,nu?Huff i explic ce anume voia.Red l
ascult cu atenie.
-Eforturile i vor fi rspltite,adug Huff,pe un ton convingtor.tii ct de bine
pltesc informaiile valoroase.Este important.Valoreaz foarte mult pentru mine.
-Bine.O s trimit cteva iscoade s vad despre ce este vorba.Nu-i promit ns
nimic.
-Nielson.Scris cu i e.Orice nimic mi-ar fi de folos.Red ncuviin i se ridic.
-Ai grij de tine,Huff.F cum i spune Selma.Cu inima nu e de glumit.Mai bine
ai arunca cuiele alea de cociug.
-Cnd o s le arunci i tu.Red ncerc s zmbeasc,dar nu reui.Se duse ctre
u,artnd mult mai btrn dect era n realitate.Prea iremediabil nvins.Huff l
chem napoi:
-Mai eti omul meu,Red?
-Ce vrei s spui?
-Trebuie s fiu sigur.
-Dup patruzeci i ceva de ani,m ntrebi chestia asta? Huff nu se ls intimidat
de indignarea lui Red i nu i psa dac l jignea sau nu.
-Dac tot eti pe patul de moarte,ar trebui s mi fac griji cum c ai fi tentat s te
confesezi vreunui preot?
-O mrturisire trzie nu mi-ar face nici un bine,Huff.O s m duc n iad.i tu la
fel.

-Ar fi bine s m ntorc n ora,zise Lila,lundu-i plria.


-Nu e nici o grab.George trebuie s se ocupe de conveierul la.O s aib nevoie
de ore ntregi.n plus,zise Chris,ridicnd sticla de vin alb,mai sunt cel puin dou
pahare,iar unul dintre ele poart numele tu.i lu plria din mn i o nlocui
cu un pahar cu vin.
Picnicul prea s fi fost o idee bun,dar Lila se plnse tot timpul.De cldur.De
gze.De orice.Veniser la locul de ntlnire separat.Era una dintre ntlnirile lor
obinuite.Locul plin de iarb ddea ntr-un mic golf i era bine ascuns de copaci
stufoi.n timpul week-endurilor era tixit de familii,dar n timpul sptmnii,nu
Venea nimeni acolo.Nu o anunase dect cu o or nainte,sunnd-o imediat dup
ce soul ei ieise din biroul lui.Lila sosise cu o ntrziere de cteva minute.
Cobor din decapotabila ei purtnd o plrie de pai cu boruri mari i o rochie
uoar de var,prin care se vedea totul. Vznd picnicul aternut de el,ntreb
suprat:
-Ce este asta?
-Ce i se pare a fi?
-De ce nu stm n maina ta,ca s avem aer condiionat?
Nici Chris nu se nnebunea dup picnicuri,dar,dac rmnea n main,ar fi fcut
sex,dup care ea ar fi plecat.El avea ns nevoie de mai mult timp.Azi avea
nevoie de timp ca s o rsfee i s o lingueasc.Se gndise-n mod eronat,se
pare-c romantismul scenei o va impresiona.O lu de mn i o trase pe ptur,
lng el.i ndeprt plria i i srut uor gtul.
-M simt crispat,Lila.Datorit lui Danny.Pereii par s se prbueasc peste
mine.Cnd sunt acas,nu m gndesc dect la dispariia lui,la modul oribil n
care a murit.Voiam s stau lng tine,nu s ne giugiulim n main.Ajut-m s
uit o clip.Te rog!Vorbele dulci o impresionar i Lila ncepu s l dezmierde.
Dup un preludiu siropos,l srut cu atta voluptate nct el rmase cteva clipe
fr rsuflare.Urmtoarele cteva minute prea concentrat pe tergerea din
memoria lui a oricror altor gnduri dect acuplarea lor alunecoas.Nu fcea
dect s l ncurajeze emoional.Apoi ncepu s se plng.Nu i plcea afar.
-Nu este niciodat o baie prin mprejurimi,cnd ai nevoie,se plnse ea,ca de
exemplu,acum.
-Du-te dup un tufi.
-Ca s m zgrii unde nu trebuie? Nu,mulumesc.Dou pahare de vin i mai
ndulcir atitudinea,dar nu prea mult.La fel i salata delicioas a Selmei i
biscuiii cu brnz.Dar dup ce alung o musc destul de mare,i lu plria i i

spuse c trebuie s plece acas.Dup ce o mai reinu,punndu-i un pahar cu vin


n mn,Chris zise:
-Haide,bea.i nclin paharul pe buze i l ridic att de sus,nct butura i se
scurse pe brbie.Ochii lui urmrir iroaiele de vin scurgndu-i-se pe piept i
disprnd n decolteu.i fcu cu ochiul,apoi trase corsajul i linse vinul de pe
snii ei.
-O recolt foarte bun,zise el.Suspinnd de plcere,se ntinse pe ptur i i
desfcu rochia pentru a-i face loc.nainte ca buzele lui s i gseasc inta,ea se
agita deja,frecndu-se de el.
-Doamne,asta m nnebunete.
-Ce,asta?
-Doamne,da.i inea sfrcurile cu mna,n timp ce gura i naviga spre trmuri
mai exotice.Se temea c ea i va smulge prul din rdcin nainte de a termina.
Era o amant nfocat i contiincioas.nainte de a-1 lua n gur i-o clti cu
Pinot Grigio.n culmea extazului,el se ridic deasupra i o ptrunse dur.Ea
rspunse pe msur i fiecare dintre ei se bucur de un orgasm furtunos.De cum
terminar,ea l nghionti ns n umr,cu brutalitate.
-D-te la o parte de pe mine.Este foarte cald,iar tu eti greu.
Cu prul i machiajul rvite,cu rochia nfurat n jurul ei,aa nct mai mult
dezvelea dect acoperea,era o imagine a decadenei.Bietul George nu avea nici o
ans s o satisfac.Zmbindu-i i plimbndu-i degetul pe partea exterioar a
coapsei ei,Chris zise:
-Eti cea mai sexy femeie pe care am ntlnit-o vreodat,Lila,dar,uneori,te
ntreci pe tine nsi.Ca i acum.Ca i duminica trecut.
-Duminica trecut? Lila i verific ceasul de la mn,njur n barb i se ridic
n picioare.
-tii,cnd am venit la tine,zise Chris.
-Doamne,nu mai vd bine.Cut n grab pe sub ptur chiloii.Dac George a
ajuns acas naintea mea...
-Nu va ajunge,zise Chris,ncercnd s i mascheze nerbdarea.Are treab.O s
mai stea cteva ore la serviciu.
-Dar ar putea veni acas pe neateptate.Gsindu-i chiloii,i-i puse i se aplec
s i ia plria.S-a purtat cam ciudat n ultima vreme.M urmrete,cred c
bnuiete ceva,zise ea.
-Nu e dect nchipuirea ta.
-La nceput,i eu am crezut la fel,dar acum dou nopi,dup ce ne-am ntors
acas,m-a ntrebat unde disprusem.

-Bnuiesc c nu i-ai spus,glumi Chris.Lila nu se amuz.


-Am fost numai lapte i miere n ultima vreme,ca s ncerc s i alung
suspiciunile,dar nu sunt sigur c l-am convins.Vorbete foarte mult despre tine
i se uit la mine cnd crede c nu l vd.Chris i aminti de conversaia cu
George i se ntreb dac putea fi adevrat.Nu c i-ar fi psat dac George tia
c aveau o aventur.Acum,nu l interesa dect cooperarea Lilei,n cazul n care
ar fi fost nevoie.O urm pe panta unde i lsase maina.Ea i arunc plria n
co i deschise ua din dreapta.
-Stai un pic.O ntoarse i o trase spre el.Nu i iei la revedere?
-Nu am timp,Chris.
-Eti sigur? ntreb,sugndu-i lobul urechii.Lila l mpinse la o parte rznd,dar
cu hotrre.
-Ar trebui s mi atept soul iubitor acas,cnd se ntoarce dup o zi grea de
lucru.Va trebui s gseti o alt fat care s se ocupe de sta.i strnse n joac
penisul.
-Nu vreau o fat.i bg coapsele ntre ale ei i se frec de ea.Vreau o femeie.Pe
tine,Lila.i tu m vrei pe mine,pentru c tiu cum s te fac fericit.
Nu era prea comod poziia,dar i mai provoc un orgasm,ceea ce era tot ce
conta.Cnd,n sfrit,i ddu drumul,ochii ei sticleau i abia putea respira.
Acum e momentul s-o ntreb,i zise el,i proced n consecin.
-Dac a avea vreodat nevoie de tine,m vei susine,nu-i aa?
-Am s ncerc.ncerc s i ndrepte rochia,dar aceasta i se lipea de pielea
transpirat.Uneori,mi este destul de greu s plec de acas,dac nu mi spui din
timp.
-Nu m refer numai la sex.Dac am nevoie de tine cu adevrat?Ea se ddu
napoi i l privi far s neleag.
-S ai nevoie de mine? Cum ar fi? Chris i mngie braele cu afeciune.
-Pi,dac te-ar ntreba unchiul tu,Red,dac am fost la tine duminica trecut,
dup-amiaz,ai recunoate c am fost,nu?Ochii i se limpezir instantaneu,ca i
cnd cineva ar fi aruncat ap rece peste ea.Nu mai arta somnoroas i
satisfcut.
-De ce m-ar ntreba unchiul Red aa ceva.Doamne,Chris,deci soul meu tie.
-Nu,nu are nimic de-a face cu George.O inea de dup umeri,masndu-i uor.
Este vorba de mine.De noi.ncerc s obin divorul,Lila.Dup ce l voi obine,a
vrea s vorbesc cu tine despre viitor.Viitorul nostru,Lila.
tiu c e prea curnd ca s i cer o promisiune.Mai ales cu chestia asta legat de
Danny,care-mi st pe cap,dar o s se termine curnd.Ct de curnd,depinde de

ce i vei spune lui Red despre duminica trecut.Chris i puse subtil viitorul lor n
mn.i transferase responsabilitatea,legat de ceea ce avea s li se ntmple n
viitor i i fluturase pe la nas perspectiva cstoriei cu el.Pentru a pecetlui
nelegerea,se plec i o srut pe frunte.Pot s contez pe tine,nu?
-Bineneles c poi,Chris.
-tiam eu.O srut pe gur,i ddu drumul i o ajut s urce n main.Dup ce
porni motorul,ea i zmbi:
-Poi conta pe mine c voi avea grij de Lila.Ceea ce urm l fcu s se simt de
parc ar fi fost plmuit.
-Ce?
-Tu chiar crezi c sunt proast.Eti excelent la pat,Chris,dar sta este singurul
motiv pentru care te suport.George nu e mare scul,dar m ador.Eu sunt
prinesa casei mele.La tine a fi la degetul mic al lui Huff i soia pe care tu ai
nela-o.Iar chestia asta cu moartea fratelui tu este rahatul tu,scumpule.Nu ai
dect s iei singur din el.
CAPITOLUL 21
Telefonul mobil al lui Beck sun n timp ce urca scrile de la intrarea principal
n casa Hoyle.Rspunse,ascult,njur i apoi ntreb:
-Cnd?
-Cam acum o or,spuse Red Harper:
-i-a dat vreo explicaie?
-Tocmai aici e problema.Nu a putut.
-Bine,Red.Mulumesc c m-ai anunat.Revin eu cu un telefon.Beck intr n
cas.Foaierul larg era umbrit i linitit,ca i cnd casa ar fi moit.Nu era nimeni
acolo.Beck l gsi pe Huff n cel mai puin ateptat loc din cas-sala de muzic a
lui Laurel Lynch Hoyle.
-Ce faci aici?
-Aici locuiesc.
-mi cer scuze,nu am vrut s sune aa.Sunt un pic morocnos.
-Vd.Du-te i pune-i ceva de but.
-Mulumesc,dar a preferea s nu beau.
-Ai nevoie de o minte limpede?
-Cam aa ceva.
-Stai jos.Funcionezi ca un ceas elveian.Beck se ls pe unul dintre fotolii.Spre
vest,cerul,aa cum se vedea prin ferestrele nalte,devenise vineiu n lumina
amurgului,asemeni unora dintre orhideele plantate n ghivece.Ferigile erau

stufoase i de un verde intens,sugerind o rcoare bine venit dup cldura de


afar.Camera era ca o oaz care te mbia la relaxare.
Pentru a te rcori,era nevoie de mai mult dect un decor exotic.Huff sttea ntins
pe un ezlong,cu perne pufoase ndesate la spate.inea n mn un pahar de
bourbon,dar nu fuma,respectnd ultima dorin a soiei lui,de a nu fiima n
camera ei special.
-Te simi bine? l ntreb Beck.
-Mai bine dect tine,cred.Dac ar trebui s facem un pariu,cine are tensiunea
mai mare acum,a paria pe tine.
-Este chiar aa de evident?
-Spune-mi ce se ntmpl.Beck expir prelung i se rezem de pernele fotoliului.
-Suntem lovii din toate,prile,Huff.
-Spune-mi-le pe toate pe rnd.
-Mai nti,este treaba cu Paulik.Am vorbit la telefon cu medicul care se ocup de
ngrijirea lui Billy i spune c prognosticul este bun.Fizic,st ct se poate de
bine.
-Dar?
-Dar este foarte deprimat.
-Asta nseamn un psihiatru,zise Huff,mult prea mulumit de situaie.
-Nici o companie nu acoper asemenea cheltuieli.Ar trebui s i oferim asisten
psihiatric.Huff pufni dezgustat:
-Medicii tia,i trimit pacienii unul altuia,sunt o adevrat mafie.
-n anumite situaii,sunt sigur c aa este.Oricum,mi se pare normal ca Billy s
aib o cdere psihic.n afar de asta,ar fi un punct n plus la imagine pentru
noi.Imagine de care avem nevoie cu disperare.
-Bine,dar cteva edine ar trebui s fie de ajuns,zise Huff.Nimic pe termen lung.
-S zicem cinci.
-S zicem trei.Altceva?
-Doamna Paulik.Maina nou,pe care i-am trimis-o ieri,au gsit-o pe locul meu
de parcare,cnd am ajuns la serviciu n dimineaa asta.Am trimis civa
muncitori s fac nite reparaii la cas,dar doamna nu le-a dat voie s intre.
Apoi,m-a sunat i mi-a zis unde s mi bag mita asta.Tocmai se mut din casa
aceea-casa ta mpuit-ca s fiu mai exact,i mi-a spus c,dac ne nchipuim c i
vom nchide gura,ar fi bine s ne mai gndim.Huff sorbi din pahar.
-i asta nu este totul,nu ?
-Nu,zise Beck nemulumit,ne d n judecat.
-La naiba! A zis ea asta?

-A jurat.Agitndu-i butura n pahar,Huff czu pe gnduri cteva clipe.


-Eu cred c nu o va face,Beck.Ne-a luat cam repede cu ameninrile astea.
Bine,are toat atenia noastr.Hai s cretem miza.
-i mai multe cadouri? Cred c asta nu va face dect s i ntreasc hotrrea,
aat de faptul c ncercm s o mituim.i mai e ceva.Se opri i suspin.Mai
mult dect att,amenin cu plngere penal.Vrea s depun plngere penal.
Huff i termin butura i puse paharul pe mas.Micrile brute i evideniau
furia.
-Nu are nici mcar o ans la o mie de a reui,zise Beck.Ar trebui s
demonstreze c tiam c oricnd era posibil un accident,iar asta ar fi extrem de
greu de dovedit,chiar i de ctre cel mai hotrt procuror.Pe de alt parte,tiu
companii care au trebuit s fac recurs la acuzaiile de punere n pericol a vieii
angajailor lor prin ignorarea,n mod deliberat,a normelor de protecia muncii,
conform standardelor,clieni care sunt aici de foarte mult timp i acum ridic
tabra i se mut n alte locuri. Angajaii,mai ales,n departamentele
specializate,i dau demisia de teama de a nu se duce la fund,o dat cu vasul pe
care navigheaz.Poate dura ani de zile pn cnd asemenea cazuri ajung s fie
judecate.Numai un conglomerat care dispune de bugete de milioane de dolari i
armate ntregi de avocai ar putea rezista.Companiile private,aa cum este i a
ta,n-au nici o ans.Huff se rsti:
-E nevoie de mai mult de o muiere cu gura mare ca s nchid Hoyle
Enterprises.
-n mod normal,a fi de acord cu tine,dar Alicia Paulik nu este tocmai singur.La angajat pe Charles Nielson pentru a instrumenta cazul.Am primit un fax de la
el,azi.Nu o s te amgesc,Huff,va fi cel mai mare comar al tu.
-Unde este faxul?Beck deschise geanta pe care o luase cu el,scoase o foaie de
hrtie,se ridic i i-o ddu lui Huff.
-Poate c ar fi mai bine s beau totui ceva.Beck i turn bourbon i ap,vorbi
cu Selma,care l ntreb dac rmnea la cin,apoi reveni n camera de muzic.
Huff nu mai sttea pe sofa,ci msura camera n dreptul ferestrelor.Beck observ
c faxul fusese mototolit i aruncat pe podea.
-Se pi contra vntului.Muncitorii notri nu vor face grev,declar el cu
convingere.
-S-ar putea s fac.
-Nu vor face.
-Dac s-au unit...
-Unit,pe dracu',rcni Huff.Le este prea team pentru..

-Lucrurile nu mai stau ca acum patruzeci de ani,striga Beck acoperindu-1 pe


Huff.Nu mai poi conduce fabrica ca atunci cnd ai preluat-o.Nu mai poi ti
autonom.
-Spune-mi de ce nu,la dracu'?
-Pentru c Destiny nu este o feud fr legturi cu lumea exteriaor.Guvernul...
-Nu are nici un drept s mi spun mie cum s-mi conduc afacerea.
Beck rse scurt.
-Ei bine,legea federal zice c are.Suntem monitorizai.Acum ar putea intra n
scen Departamentul de Justiie.Probabil c asta i-a dat lui Nielson un pic de
avnt.i mas ceafa,nainte de a spune: A cerut sindicatelor s trimit
-Vorbe,i-o tie Huff.
-Vor fi aici la nceputul sptmnii viitoare.Vor picheta i-i vor ndemna pe ai
notri s fac grev,pn cnd ...Ei bine,ai citit faxul? Ai vzut lista cu
revendicri? i mai urmeaz i altele.Huff ddu din mini nerbdtor.
-Muncitorii notri nu vor asculta nici un agitator din afar,mai ales dac e din
nord.
-i dac sunt oameni care au crescut n sud? Cajuni.Albi i negri.Nielson e prea
detept pentru a apela la oameni care ar putea fi trimii la plimbare.Va trimite
oameni din partea locului care vorbesc aceeai limb.
-Nu conteaz de unde vin,oamenii notri nu suport amestecul lor,aa cum nu ne
place nici nou.
-Poate.S sperm.Dar accidentul lui Billy a avut un impact profund.Nu ai mai
fost la fabric de cnd s-a ntmplat.Atmosfera este ncordat.Oamenii
vocifereaz i spun c nu s-ar fi ntmplat dac am fi implementat normele de
protecia muncii i dac am fi fcut verificrile de rutin.
-Paulik nu ar fi trebuit s se bage la conveierul la.Nu era specializat pe asta.
-Nu a apela la un asemenea argument,Huff.l folosesc ei.Am auzit c muncitorii
recrutai recent sunt trimii pe platform fr nici un fel de pregtire i instruire
prealabil,iar sta nu este tocmai locul potrivit s le dai de lucru.Dac a fi n
locul lui George Robson,mi-a asigura spatele,chiar dac toi tiu c el nu
reprezint dect o funcie.Arbornd o min indignat,Huff se ntoarse spre
fereastr i i privi proprietatea.Beck l ls s evalueze lucrurile pe care i le
spusese.n cele din urum,Huff se duse la pian i lovi clapele.
-Ai cntat vreodat la pian,Beck?
-Nu.Mama a fcut tot ce a putut i m-a nscris la cursurile de clarinet.M-am dus
de trei ori,apoi am renunat.

-Laurel cnta.Zmbi,privind clapele,ca i cnd i-ar fi vzut minile micndu-se


pe ele.Bach.Mozart.Jazz.Nu trebuia dect s se uite la note i interpreta ca un
adevrat maestru.
-Trebuie s fi fost foarte talentat.
-Cred i eu c a fost.
-Sayre mi-a zis c nu i-a motenit talentul.
-Sayre,pufni Huff.tii ce a fcut azi?Beck scutur din cap.Nu voia s vorbeasc
despre Sayre.Nu voia s se gndeasc la Sayre.
-S zicem c i-a fcut doar de lucru.Beck nu tia cum s rspund sau dac
trebuia s rspund.Huff se ntoarse la ezlong i relu discuia.
-Uite,ce cred eu,Beck.Nielson sta nu e dect un flecar.De ce ne-a avertizat c
ne trimite oameni? De ce nu ne-a luat prin surprindere?
-Ca un atac prin surprindere?Eu aa a face.De ce ne d timp s ne pregtim?
Ne-a anunat c e pe urmele noastre.Asta mi spune fie ca nu este cel mai bun
strateg,nici pe departe att de detept,cum se crede.
-Fie?
-Fie c se mpuneaz cu publicitatea aferent cazului,dar nu are nici cea mai
mic intenie de a da curs ameninrilor lui.Nu cred c vrea un rzboi.Cred c i
este fric de noi.Beck reflect cteva clipe.
-Nu pare nerbdtor s ne nfrunte.Am dat cteva telefoane la biroul lui din New
Orleans,dup ce am primit faxul.Mi s-a spus c era plecat.I-am lsat vorb s m
sune.nc nu a sunat.Huff zmbi larg,
-nelegi ce vreau s spun? Ne evit.Asta mi spune c e la.Blufeaz.
-S mai ncerc s iau legtura cu el?
-Scrie-i.S vedem cum i place s fie el cel care este nghiontit,iar i iar.Fii o
belea pentru el.
-Mi se pare o idee bun.
-Nu-1 lsa pn nu o s accepte o ntlnire fa n fa.Asta-i singura posibilitate
de a vedea cu adevrat de ce este n stare.Faxurile i recomandatele sunt un
rahat.M-am sturat s mi bat capul cu el.
-O s m ocup de asta la prima or,mine de diminea.
-ntre timp,a vrea s vorbeti cu cei mai loiali oameni ai notri.Fred
Decluette,de exemplu,oameni pe a cror loialitate putem conta.Trebuie s aflm
cine sunt agitatorii.
-Am vorbit cu Fred astzi.El i ali civa vor fi ochi i urechi pentru a-i depista
pe agitatori.Huff i fcu cu ochiul:
-Ar fi trebuit s mi dau seama c te-ai ocupat deja de treaba asta.

-Mai vrei de but?Beck lu paharul lui Huff.Iei s umple paharele i se ntoarse


n micua sal de muzic.n timp ce lu paharul,Huff i se adres:
-Acum,hai s vorbim despre altceva.Beck l privi cu seriozitate.
-Mi-e team c mai e ceva.Red Harper tocmai m-a sunat n timp ce veneam...
-sta mai poate atepta,hai s vorbim despre Sayre.
-Ce este cu ea?
-De ce nu te nsori cu ea?Beck se opri brusc i se ntoarse ctre Huff,care i
savura butura,rznd de uimirea lui Beck.Beek se adun i se aez.
-Probabil c resimi efectul calmantelor.Ce i-a prescris Caroe i de ce le
amesteci cu alcool?
-Nu sunt nici beat,nici sub efectul medicamentelor.Ascult-m.Beck se prefcu
c se las relaxat pe sptarul fotoliului.
-Ar trebui s fie de bine.Sunt numai urechi,Huff.
-Nu face pe deteptul cu mine.Vorbesc serios.
-Delirezi.
-i place cum arat?Beck evit s-1 priveasc,ncercnd s rmn nepstor.
-Eram pe terenul de golf,dup nmormntare.Chiar i de la distana aia am simit
febra.
-Febr? Desigur.mi explica,ct putea de clar,c sunt cea mai josnic creatur de
pe planet.n timp ce desfiina teoria lui Huff,Beck se ntreba dac nu cumva
Huff vorbise cu Chris i acesta i spusese de scena pe care o ntrerupsese la el n
buctrie.Oare ct timp sttuse Chris acolo? Ct din conversaia lor auzise?
Simulnd nonalana ct putea de bine,Beck ntreb.
-De unde ti-a venit o asemenea idee aberant?
-Practic,faci deja parte din familie.Dac te-ai cstori cu Sayre,nu ai face dect
s oficializezi lucrurile.
-Chiar dac a dori s m nsor cu Sayre-acum nu fac dect s fiu avocatul
diavolului-ea dispreuiete familia asta foarte tare.
-Ai putea s o aduci pe calea cea bun.Beck zmbi complice.
-Nu mi se pare prea maleabil.A spune c este la fel de maleabil ca i evile pe
care le prelucrm noi.
-Nu eti suficient de brbat pentru a-i face faa?
-Nici pe departe,rse el.Oricum,nu mi-a dori o femeie creia s nu i fac fa.
Reanaliz prea trziu c tocmai czuse ntr-o capcan.Huff ridic dintr-o
sprncean.
-Atunci,se pare c i se potrivete de minune,nu? Atracie,pasiune,toate astea.

Sayre tie cc vrea,iar tu nu vrei o mtur.Dac i-e team de chestia cu


nepotismul,nu i mai face griji.Eu m-am cstorit cu fata efului i,uite,ce bine a
fost.
-Asta este altceva.
-Sunt de acord.Tu vii deja cu mult mai mult dect ani venit eu.Eram lefter,nu
aveam nici dup ce bea ap.n schimb,tu ai attea s i oferi lui Sayre.
-Nici mcar nu a acceptat s pltesc cu cina acum dou seri.
-Dar la cabana de pescari te-a lsat s plteti?Beck simi cum i se nroesc
urechile de ruine.Ct de mult tia nenorocitul sta btrn? ncerc s afieze o
expresie impenetrabil.
-Poate mnca destul de mult pentru o tip att de supl M-a costat cincisprezece
dolari masa ei,inclusiv baciul pe care a trebuit s l dau.Huff chicoti,dar nu i
permise lui Beck s l distrug cu glume.
-Toat viaa am muncit pentru un singur lucru,Beck,declar el solemn; ai fi
tentat s crezi c pentru bani.Nu,mi place s am bani,dar numai pentru c poi
cumpra cu ei puterea.A prefera s am bani,n locul oricror altor bunuri pe
care le poi cumpra cu bani.Respect? Rahat,nu.Nu mi pas nici ct negru sub
unghie de ce cred alii despre mine.Dac m plac sau m dispreuiesc,nu e treaba
mea.Am muncit doar pentru un lucru-ca numele meu s dinuie i dincolo de
mine.Att.Te surprinde? Ddu din mn,ca i cnd ar ndeprta vreo ispit.Poi
s i ii banii i toate lucrurile,plcile comemorative pentru fapte bune,rahaturile
i politeurile sociale.Nimic din toate astea nu conteaz pentru mine.
Nu,domnule.Tot ce vreau n schimbul timpului i al eforturilor mele este ca
numele de Huff Hoyle s fie amintit i rostit mult vreme i dup ce voi fi mort
i ngropat.Asta nseamn nepoi,Beck.Pn acum,nu am nici unul i sunt hotrt
s remediez situaia.Beek rse din toat inima.
-Va trebui s contezi pe Chris.Huff se ncrunt i se ntinse dup pachetul de
igri,uitnd c fumatul era interzis n acea camer.
-Chris nu va fi tat prea curnd,zise el,i i povesti lui Beck despre Mary Beth i
despre faptul c i-a legat trompele.
-Nu tiam.Chris nu mi-a zis nimic.
-Aa stau lucrurile,din pcate.Ai neles care este problema? Chris trebuie s
obin divorul sta pe orice ci.Dar chiar dac l-ar obine,nu l ateapt o
mireas gata s nasc.Dar tu,zise,fixndu-1 pe Beck cu privirea,dac te pui pe
treab,a putea avea un nepot peste zece luni.Beck scutur din cap,nevenindu-i
s cread.

-Conversaia asta devine din ce n ce mai bizar,zise el.Mai nti,m nsori cu o


femeie care nici nu m poate suferi,apoi m pui s fiu tatl copiilor ei?
Dac a vorbi numai n numele meu,mi s-ar putea aprinde clciele.Dar
imagineaz-i reacia lui Sayre la o asemenea idee.Ar drma casa rznd,ori
urlnd.Oricum ar fi,pentru a putea mcar vorbi cu ea despre asta,va trebui s te
narmezi cu bici,rug i clu.Acum putem s o lsm balt? Nici nu intr n
discuie.Neclintit,Huff continu:
-Exist,desigur,ceva piedici,dar a putea s le nltur pe rnd.
-Nu pe toate,Huff.
-Spune-mi una singur.
-Conflict de interese.Sunt avocatul lui Chris.Huff se ncrunt.
-i? Ce are asta de a face?
-Deci...Sayre crede c detectivul Scott poate s fi descoperit ceva.Ea crede c
Chris l-a ucis pe Danny? De ce? Din cauza cazului Gene Iverson?
-Asta trebuie s fie,cu siguran.
-i?Beck i privi minile strnse.
-A pomenit de Sonnie Hallser.Lui Huff i lu att de mult ca s rspund,nct
Beck ridic privirea spre el.
-Zice c crima este n sngele familiei.Faa lui Huff se nroi att de tare,nct
Beck se temu c face un nou atac.
-S i adune nite ap? se oferi el.Huff nu l lu n seam.
-Incidentul cu Hallser s-a ntmplat demult.
-Se pare c nu destul de demult,atta vreme ct Sayre are amintiri proaspete
legate de acest incident.
-i amintete i c nu am fost niciodat acuzat?
-Da,zise Beck,dar se ntreab dac nu cumva tu Scutur din cap,incapabil s
termine ce avea de zis.
-Se gndete,poate,c nu am plecat de pe platform nainte ca Hallser s fi pit
n groapa de nisip i s fie tras peste strung? Poate crede c l-am mpins eu i lam lsat acolo s moar?Beck nu-1 privi i nici nu coment.Acelea fuseser
acuzaiile aduse lui Huff,ns nedovedite i nici mcar nu fuseser prezentate n
cadrul unui proces,ci doar verificate n fug.
-Sayre i-a imaginat ntotdeauna ce a fost mai ru n legtur cu mine,zise
Huff.Tot ce am fcut a fost s asigur familiei mele cele necesare.Se ridic i
ncepu s se plimbe din nou prin camer.Cnd eram un puti pricjit,cu noroi de
pe Mississippi ntre degete,am jurat c nimeni nu m va mai nela vreodat,c
nimeni nu va mai trece vreodat peste cuvntul meu i nu mi voi pleca capul n

faa nimnui.Nu am fcut-o i nici n-o s-o fac,fir-ar s fie.Cine mi pune la


ndoial metodele,l privete,i asta este valabil i pentru domnioarara Sayre
Lynch Hoyle.
-Nu am vrut s te supr,Huff.Tu m-ai ntrebat.Huff i ignor scuzele.
-N-are dect s cread ce vrea.De ce dorete s dezgroape ceva ce s-a ntmplat
cnd era doar o mogldea,nici nu vreau s m gndesc.Bnuiesc c nu mai
gsea motive s m urasc i a nceput s dezgroape potcoave de cai mori.Cine
naiba tie de ce face toate astea? Nu trebuie s m plac pe mine ca s se mrite
cu tine.i drese glasul,se ndrept,se uit la Beck cercettor i pufni: M atragi
n curs,nu.Te-ai gndit: l prind la col i l nghesui. Faci foc de paie biete.
Ce te deranjeaz cu adevrat? C Sayre a mai fost mritat de dou ori?
-Nu sunt n msur s o judec.
-Era tnr,continu Huff,ca i cnd nici nu l-ar fi auzit pe Beck.
Pripit,impulsiv i ncpnat.A fcut alegeri greite.
-Nu e tocmai aa,nu,Huff? Soii ei nu au fost alei de tine?Ochii lui Huff se
ngustar.
-i-a spus ea asta?
-Nu.Chris mi-a spus.Huff i mic buzele,ca i cnd ar fi tras din igar,aa cum
fcea cnd voia s fumeze.
-Fata scpase complet controlul,zise el.Viaa ei era ruinat i nu fcea dect s o
nruteasc i mai mult.Eram singurul ei printe i m-am hotrt s pun
piciorul n prag i s o mpiedic s se distrug total.Recunosc c a fost un pic
cam dur din partea mea s i dau un ultimatum.Dar situaia era de aa natur,c
am fost obligat s o fac.Sunt sigur c gndeti,Biata Sayre,dar nu a fost aa.I-a
chinuit ngrozitor pe cei doi brbai.Dar au meritat-o.Ei au vrut-o.Cel de al
doilea mai ceva dect primul,n deplin cunotin de cauz de felul cum prima
ei csnicie se dusese de rp,nainte ca cerneala de pe certificatul de cstorie s
se usuce.Dar ei amndoi consider c a meritat iadul prin care ea i-a trecut.Era o
frumusee,o bomb sexy...tii i tu.Da,tia prea bine.Era toate astea.Le simise cu
propriile mini.i buzele lui le gustaser.Dar era mai bine s nu se mai
gndeasc la asta!
-nc mai e ndrgostit de Clark Daly? Huff se ncrunt i mai tare.
-i despre asta tii?
-Nu totul.Cte ceva.
-Am avut dreptate,cnd am pus capt acelei idile,nu? Uite n ce hal a ajuns.Crezi
c Sayre ar fi fost fericit cu el,acum? Este beivul oraului.Un ratat.Zi c am
greit,cnd m-am mpotrivit.Beck se abinu de la orice comentariu.n mod

evident,i pentru Huff i pentru Sayre era un subiect delicat.Huff i arunc lui
Beck o privire iscoditoare.
-Sunt sigur c te-ai ntrebat.
-Ce?
-Cum este la pat?
-Pentru Dumnezeu,Huff,zise Beek nind n picioare,nu mai ascult nimic
despre asta.Beek se ntoarse spre u i aproape se lovi de Chris care intra n
camer.
-Nu mai vrei s auzi nimic legat de ce? ntreb Chris.
-ncerc s l conving pe Beck s se nsoare cu Sayre,zise Huff.
Chris l privi amuzat pe Beck gndindu-se Ia secretul lor,referitor la interludiul
pe care l surprinsese.
-Ar trebui s mi pregtesc costumul de gal?
-I-am spus lui Huff c delireaz.Se pare c i tu trieti ntr-o lume a viselor.
Tonul lui Beck l facu pe Chris s se dea un pas napoi.
-Ce te-a aprins aa?
-Ce dracu' ai cutat la cabana de pescuit?
-Ce? exclam Huff.
-De asta m-a sunat Red mai devreme,explic Beck.Tocmai ne avertiza.Wayne
Scott s-a ntors la biroul erifului cu ceva timp n urm,abia stpnindu-i
ncntarea ca l-a prins pe Chris la cabana de pescuit.
-i ce dac? M duc s mi iau ceva de but. n timp ce se ntorcea s ias,Beck
l prinse de bra.Chris i desprinse braul,smucindu-se nervos,dar rmase
locului.Beck l ntreb:
-Ce cutai acolo?
-Este cabana mea.
-Este locul crimei.Ai idee ce spune asta despre tine?
-Nu.Spune-mi tu.
-C eti vinovat.Se privir n ochi furioi.Chris ced primul.
-Nici tu,nici Scott nu avei motive de impacientare.Am dus-o pe Lila la un
picnic azi dup-amiaz creznd c m va ajuta cu alibiul pentru duminica
trecut,n cazul n care ar fi nevoie.Credeam c,dac voi fi suficient de afectuos
i de fragil emoional,instinctual ei matern va iei la iveal.
-Cum a mers?
-Se pare c Lila nu are nici un fel de instincte materne,rspunse Chris sec.Dar
nc mai am treab cu ea.Beck nu era mulumit de rspunsul evaziv,ns
schimb subiectul:

-Tot nu ne-ai spus de ce te-ai dus la cabana de pescuit.


-Era n drumul meu spre ora.Am vzut semnul i am cedat impulsului.Nu am
mai fost acolo de cnd...s-a ntmplat.Am vrut s vd cabana cu ochii mei.
Am intrat i am aruncat o privire.A fost curat,dar nc se mai zresc pete de
snge.N-am stat mai mult de cteva minute.Cnd am ieit,Scott sttea propit
de maina lui de patrulare,cu un zmbet tmp pe fa.
-Ce i-a spus?
-Ceva inspirat,referitor la criminalii care se ntorc ntotdeauna la locul faptei.Iam zis s i-o mai trag i el.M-a ntrebat ce cutam acolo i dac micasem
ceva.
-Ce i-ai spus?
-Nimic.Mi-ai zis s nu mai rspund la nici un fel de ntrebare,dac nu sunt cu
tine.
-Ce s-a ntmplat dup aceea?
-M-am urcat n main i l-am lsat acolo.
-Ai atins ceva din caban?Chris arta de parc ar fi vrut s i spun i lui Beck s
i-o mai trag,dar nu rosti dect un nu timid,dup care adug:
-Singurul lucru pe care l-am atins a fost clana uii.Beck nu era sigur c putea s
l cread,dar nu l mai ntreb nimic.Dei i-ar fi fost mai uor dac Chris se
dovedea cinstit cu el,nu mai insist.Un avocat nu cere ntotdeauna ca cel pe
care-1 apr s-i mrturiseasc dac este vinovat sau nevinovat.
-S sperm c nu ai fcut nimic ru,spuse cu mai mult convingere dect simea
de fapt.A fi vrut doar s m fi ntrebat nainte de a te duce acolo.
-Eti avocatul,nu educatorul meu.Folosind asta pe post de rmas-bun,Chris
prsi ncperea.Beck i zise c se duce s i toarne de but,ceea ce se dovedi
adevrat.Chris reveni n camera cu paharul n mn.n timp ce se aez pe un
taburet,se uit mprejur,ca i cnd nu mai fusese niciodat acolo.
-De ce stm aici?
-Aveam nevoie de o schimbare de peisaj,zise Huff.Aici m-a gsit i Beck,cnd a
venit s discutm cteva chestiuni.
-Cum ar fi...dincolo de o cstorie ntre el i Sayre? Apropo.Ideea asta m
amuz.
-i pe mine,zise Beck,ncheind subiectul.M-am oprit aici ca s i spun lui Huff
c trebuie s ne concentrm asupra ctorva lucruri.Spunnd asta,se apuc s reia
subiectele ca pe subpunctele unui memorandum.

-Acestea nu sunt chestiuni de rutin,zise Chris.Nu puteai s m atepi i pe


mine s particip la edin? A devenit un obicei pentru tine s m excluzi din
momentele decisive.
-Nu a fost nimic intenionat,Chris.Huff m-a ntrebat,iar eu ...
-El a rspuns,l ntrerupse Huff.Va putea s i dea detaliile mai trziu,
Chris.Acum trebuie s discutm despre alte chestiuni.Este ceva serios i are
legtur cu Sayre.
-i-am spus c subiectul este ncheiat,preciza Beck.
-Nu despre asta este vorba,zise Huff.Chris sorbi din pahar.
-Abia atept s aflu ce mai pune la cale drgua mea surioar.
CAPITOLUL 22
Era smbt seara i Slap Watkins se plictisea.De la ora zece dimineaa sttuse
i buse ntr-o bomb care era att de adnc ascuns n mlatin,nct dac nu
erai din partea locului nu ai fi avut nici o ans s o gseti.Izolarea era
intenionat.Clienii nu prea i dezvluiau identitatea i nici nu agreau
ntrebrile indiscrete.Slap jucase biliard i pierduse foarte muli bani.Apoi o
femeie cu un dinte lips n fa i cu un cercel n nas l refuzase,cnd i oferise
ceva de but.Se uitase la urechile lui i rsese zgomotos.
-Nu mi este chiar aa de sete,spusese ea.Slap iei din spelunc,ntrebndu-se
cine ar fi avut nevoie de un asemenea tratament.Nu fusese niciodat un beiv
fericit,butura prea s l fac melancolic.Cu ct bea mai mult,cu att devenea
mai fhos.n seara aceea,era beat n toat puterea cuvntului.
Mutarul i srise,cnd se ntorsese la amicul cu care buse.
-Au venit s te caute bieii.Tipul-Slap nu i amitea bine numele lui-bloca ua
cu trupul lui osos.
-Cine?
-Doi ageni de la biroul erifului.Pe la patru dup-amiaz,doamna mea era pe
aici.Doamna iei de la toalet.
-Cc treab ziceau c ar avea cu mine?
-N-au zis.Dar n timp ce se urcau n main,l-am auzit pe unul dintre ei spunnd
ceva de Hoyle.
-Oricum,doamna spune c nu mai poi sta pe aici,Slap.mi pare,ru,dar...ridic
din umerii costelivi.tii i tu cum e.Rahat.Acum nu mai avea unde s stea i
colac pesle pupz.l mai cuta i eriful.Nu puteau s-1 lase n pace?
Slap fusese iniiat n violen de un tat care l btea n mod regulat.Apoi fusese
preluat de unul care l scise n legtur cu urechile lui mari.l batjocoriser

fr mil.Cu timpul,nvase s se apere ntr-un mod la fel de violent.Fcea parte


dintr-un clan de bandii iui la mnie,care nu stteau prea mult pe gnduri ca s
foloseasc o arm,chiar dac aceasta era pumnul,piciorul sau dinii.Aceste
impulsuri violente l ncercau acum,n timp ce se ntorcea n ora pe motocicleta
lui.Toate lucrurile lui erau ndesate pe portbagajul din spate.ncerca s reflecteze
la rece i cu calm,dar creierii i fuseser nmuiai n alcool ieftin,ceea ce i
nceoa capacitatea de a raiona acum cnd avea de luat nite decizii destul de
importante.Mai nti,unde s se duc?La rude?Se rspndiser n toat Louisiana
i nu erau prea agreai.Unchiul lui i amintea de ultimul lui tat,iar Slap l urse
pe nenorocitul la meschin.Cele mai multe dintre rudele lui aveau copii
plngcioi care l clcau pe nervi.
n urm cu cteva sptmni,un vr de al su l primise s doarm pe canapeaua
din living,dar a doua zi l acuzase c nutrea gnduri necurate fa de nevast-sa.
Slap rsese i i spusese c era att de urt,nct numai un orb ar fi putut nutri
gnduri necurate fa de ea.De fapt,nu era chiar aa de urt,iar el nu nutrise
numai gnduri necurate,ci se i comportase ca atare,cu concursul ei.Femeia l
implorase s termine nainte de a se ntoarce brbatul ei de la bcnie,unde l
trimisese dup cumprturi.Oricum,aceast acuzaie pusese capt ederii lui
acolo,aa c plecase i sttuse pe la prieteni.
Erau muli,mprtiai peste tot.Acum ns era dat afar de la unul dintre ei
pentru c l cutau oamenii legii.Vestea se mprtiase.Va fi tratat ca un om care
are o boal contagioas.Nici unul dintre prietenii lui nu l-ar primi.
Oare de ce l-or fi cutat cei doi ofieri de poliie?Ah,la naiba.
Nu voia s se gndeasc la ce era mai ru,dar nici prost nu era.Ei pomeniser
numele Hoyle i Slap ar fi pariat pc orice c se refereau la cel decedat.
Apoi se gndise c fusese ndrumat de un gnd sub...sublim....Gnd...Cum se
numesc gndurile alea care te ndeamn s faci lucruri nainte de a ti de ce
anume? Nu avea o destinaie anume n minte,dar se pomeni pe drumul de ar
care ducea la reedina familiei Hoyle.Da,iat-1,conacul lor,aezat n mijlocul
stejarilor att de perfeci c preau fali,ca o imagine din filme.Soarele apunea n
spatele casei,conturnd-o n auriu.Era destul de mare pentru a adposti locatarii
unui bloc i,n orice caz era mai drgu i mai curat dect turntoria lor.Depi
conacul i merse de-a lungul unui gard alb care prea inofensiv,dar Slap nu ar fi
pus mna n foc c nu era ncrcat cu electricitate.
Nenorociii.Se credeau stpnii locului.i aa i triau.
n timp ce trecea din nou pe lng cas,l vzu pe Chris Hoyle cobornd n fug
scrile din fa i urcndu-se n Porche-ul lui argintiu.Slap acceler pentru a nu

fi vzut c spiona casa.Din fericire,cnd porni maina,Chris plec n direcie


opus.Slap se ntoarse i el i l urmri,pstrnd o distan apreciabil.
Hoyle nu merse mult i coti,intrnd printr-o poart deschis.Casa de la marginea
drumului era mult mai mic dect cea a familiei Hoyle,dar arta mult mai bine
dect orice loc n care locuise Slap.Beck Merchant,cinele de paz al lui Hoyle,
iei pe ua din fa i se urc n main.Din nou,Slap acceler i conduse dincolo
de casa lui Merchant,ca s nu fie vzut.Rnji n aerul fierbinte al dup-amiezei i
se gndi c,orice planuri ar fi avut ei,erau pe cale de a se schimba.
Beck nu dorise s ias cu Chris n seara aceea.Petrecuse o duminic lenevind
acas.i splase camioneta i i fcuse i lui Frito o baie,n timp ce se gndea la
problemele care l depeau.Chris l sunase trziu n acea dup-amiaz.Iniial,l
refuzase,dar Chris insistase.
-Nu am mai ieit mpreun de la moartea lui Danny.Ne-au rcit tot timpul din
cauza a ceea ce se ntmpl.Hai s mergem undeva s uitm de necazuri cteva
ore.
-Unde mergem? ntrebase el n timp ce Chris conducea spre ieirea din ora.
-M gndeam la Razorback.
-Nu vreau s mergem acolo.E prea aglomerat i glgios.Chris i arunc o
privire.
-ncepi s mbtrneti,Beck.
-Pur i simplu nu am chef n noaptea asta.
-Te gndeti la sor-mea?Chris l scia,dar el rspunse serios:
-De fapt,chiar la ea m gndesc.Ce pune la cale?
-Nu am nici cea mai vag idee.Asta i spusese Chris asear,dup ce Huff i
informase c Sayre fcuse turul jurailor de la procesul lui Chris.
-A vorbit cu toi cei care au vrut s o primeasc.Cnd Beck ntrebase de ce ar
face ea asta,amndoi ridicaser din umeri,ca i cnd puin le psa de activitile
lui Sayre i de ceea ce o determinase s acioneze.Chipurile lor ngrijorate
contrastau cu indiferena afiat.Huff nu agrea ideea c ea vorbise cu acei jurai,
ca de altfel i Chris.Asta l intriga pe Beck.Chris i ntrerupse reveria,
ntrebndu-1:
-Ce e asta?
-Ce? Beck se ntoarse pentru a vedea ce anume i atrsese atenia lui Chris n
oglinda retrovizoare.n spatele lor era o motociclet care se apropia n vitez.
-Nu trecuse pe lng casa mea n timp ce ieeam? ntreba Beck retoric.Ba da,la
naiba,sta ...

-Prietenul nostru Slap Watkins.Credeam c Red se ocup de el.


-Evident c nc nu l-a gsit.Beck i lu telefonul mobil ataat de curea pentru
a-1 suna pe erif.Pstreaz-1 la o distan la care s l poi vedea.O s i dau lui
Red coordonatele noastre.Poate o s l inem pe Watkins suficient pentru a-i da
timp lui Red s ajung aici.n timp ce spunea asta,motocicleta lovi Porsche-ul n
spate.Chris njur,apoi acceler i strig:
-ine-te! n mai puin de o secund,aps frnele.Beck nu avusese timp s i
dea seama ce se ntmpl,nainte ca fora de inerie s l fi smucit n centura de
siguran care i trecea peste piept.Evitnd un dezastru total,n care Beck i Chris
ar fi putut fi decapitai de motocicleta care trecea peste maina lor,Slap apucase
s ntoarc motocicleta spre stnga i lovi farul mainii,nainte de a ateriza pe
marginea drumului cu un picior prins dedesubt.Se eliber,se ridic n
picioare,apoi alerg spre cei doi,chioptnd,agitndu-i pumnii i strigndu-le
obsceniti.Mobilul lui Beck zburase n momentul n care Chris clcase
frnele.Desprinzndu-i centura de siguran,ncepu s bjbie prin main n
cutarea lui.
-Sun-1 pe Red.M ocup eu de sta.nainte ca Beck s l poat opri,Chris cobor
din main i trecu la atac.
-nseamn c vrei cu tot dinadinsul s vorbeti cu mine,Slap.
-tii foarte bine ce vreau.
-Mai mult snge de Hoyle,presupun.Slap se uit la Beck care tocmai i
recuperase telefonul.
-Arunc-1,Merchant,strig el.
-Nu nainte de a te da napoi i a te calma.Prnd dintr-o dat nehotrt i
emoionat,Slap i Unse buzele nainte s apuce s se uite la Chris care spuse:
-Sngele fratelui meu nu a fost suficient pentm tine.
-De asta m caut eriful?
-Dac nu cumva ai mai ucis i pe altcineva.Slap fcu un pas ctre Chris.
-Nenoro ...Att apuc s zic,nainte ca Chris s i repead un cap n burt i
s-1 trnteasc pe spate.Watkins reaciona cu reflexele unui btu obinuit.
Beck form 911 pe mobilul su,l arunc pe scaunul mainii,tiind c apelul lor
va fi localizat,dup care cobor pe partea lui.Cum nu observase c maina se
oprise pe marginea anului,pi n gol i czu.Pn se dezmetici el i se tr
afar din an,Slap i Chris stteau de o parte i de alta a dungii albe a oselei
mpietrii ntr-un tablou care crpa de ncordare.Chris i inea o mn ntr-o
parte i sngele i se scurgea printre degete,Slap se uita la cuitul din mna de pe

care se prelingea snge pe asfaltul ncins.Ridicnd capul,l privi pe Chris cu o


expresie uluit.Apoi se ntoarse pe clcie i fugi spre motociclet.
Chris fcu civa pai mpleticii dup el.
-Las-1 s fug.Beck l apuc de cma pe Chris i l inu pe loc.l vor prinde.
Genunchii lui Chris cedar i el czu la pmnt.Slap se urc pe motociclet,o
porni i demar,rupnd linitea nopii cu zgomotul asurzitor.
Beck l ajut pe Chris s se ridice i l conduse spre locul pasagerului.
-Fii atent unde calci.Suntem pe marginea anului.Eti bine?
Chris aprob din cap,apoi blbi:
-Da,da,sunt bine.Apoi se uit la braul lui i adug:
-Muistul,m-a tiat.
-Am sunat la 911.n timp ce l aeza pe Chris pe scaun,uier rahat,m-au pus pe
hold.
-Nu e nimic serios,Beck,dect o tietur.Beck se uit la braul lui Chris.De la
biceps i pn la ncheietura mnnii avea o tietur lung.Rana nu prea s fie
adnc,dar se lsase ntunericul i nu existau lumini cu ajutorul crora s poat
vedea mai bine.Putea s fie mai ru dect credea el.
-Nu ai cum s tii pe unde a mai fost cuitul la.
-Du-m la doctorul Caroe,ca s mi dea un antibiotic.Cum Chris nici nu voia s
aud de serviciul de urgen,Beck renun s l mai conving i l sun pe Red
Harper.eriful nu era disponibil,dar un dispecer a notat toate informaiile
necesare.
-Spunei-i lui Red c suntem n drum spre casa doctorului Caroe,i ceru Beck.
Cnd ncheie convorbirea,se aflau deja la casa de crmid a medicului familiei.
Era acas,se uita la HBO,aflar ei n timp ce le deschidea ua,ntmpinndu-i n
pijama.Ca toate hainele lui,i aceasta era cu cteva numere mai mare.Prea un
gnom,n timp ce i conducea pe un hol ngust spre una dintre dependinele
casei,ce fusese amenajat ca sal de tratament.
-Aici a practicat tatl meu medicina timp de cincizeci de ani,i spuse lui
Beck.Chiar i dup ce mi-am amenajat cabinetul pe strada Lafayette i am
renovat casa,am pstrat camera asta pentru a trata urgene.Examinndu-1,
confim prerea lui Chris c rana,dei lung i urt,nu era att de profund,
nct s necesite copci.O cur cu un antiseptic care ustura att de tare,nct lui
Chris i ddur lacrimile,apoi i facu un bandaj strns.
-O s i administrez un antibiotic.Jos pantalonii.Chris accept injecia i n timp
ce i ridic pantalonii spuse:
-Suntem cu toii de acord s nu i vorbim lui Huff despre asta?

-De ce nu? ntreb Caroe,n timp ce arunca neglijent seringa ntr-unui din
courile plasate lng perete.
-Vestea c singurul lui fiu n via a fost njunghiat s-ar putea s nu i pice bine
la inim.Caroe se uit prostit la Chris cteva secunde,apoi spuse mecanic:
-A,da,da,bine gndit.Prea curnd dup atacul de cord.
-Va afla oricum de la Red,zise Beck.Dac nu i spunem noi,o s se enerveze i o
s i creasc tensiunea.
-Cred c ai dreptate,zise Chris.Dar,hai s l lsm mcar pn mine.O s i spun
la micul dejun.Poate pn atunci Slap v-a fi arestat i Huff nu se va mai supra
la fel de tare.Erau pe punctul de a pleca,cnd apru i Red Harper.
-Avem un echipaj pe urmele lui Slap Watkins,zise apropiindu-se de ei.Sunt
patrule de poliie n preajma locului n care v-ai ntlnit cu el.Ce-i face braul,
Chris?
-N-am nimic.Tu gsete-1 pe Watkins i s terminm odat.
-Problema este c are rude i prieteni peste tot prin mprejurimi.O grmad de
locuri n care se poate ascunde,chiar i n mlatin,iar oamenii tia nu se vnd
unul pe altul.Cum ncepi s le pui ntrebri,ncleteaz gura i nu mai scoi de la
ei nimic,nici cu cletele.
-tii unde a locuit de cnd a fost eliberat din nchisoare? ntreb Chris.
-Este posibil s fi stat cu prietenii tatlui su.Asta potrivit ofierului care l are n
grij.Am fost pe la unchiul su azi,dar zice c Slap a plecat cu cteva sptmni
n urm.Crede c st pe la prieteni.Toi cei cu care am vorbit fac pe protii,dar o
s o lum de la capt,pentru c cineva a minit.
-Fii foarte ateni,tie c l cutai.
-Deci a fost informat?
-Cnd Chris a pomenit de fratele lui,a ntrebat dac de aia l cutai.
-S avei mandate de percheziie la voi,zise Chris.Ai putea gsi la el ceva care
s aib legtur cu Danny.Red respinse o ipotez att de optimist.
-Nu a conta pe faptul c Slap ar putea fi prins cu dovezi clare.Nu e tocmai
Einstein,dar nici chiar att de prost nu este.
-Probabil c ai dreptate,dar sunt la fel sigur c el l-a omort pe fratele meu,cum
sunt de sigur c m aflu acum n faa ta.Red promise s i in la curent se
ntoarse i plec.Chris i spuse medicului s i trimit nota,iar acesta l asigur c
poate conta pe asta:
-Nu e tocmai genul de distracie pe care mi-o propusesem,zise Chris,n timp ce
se ntorceau la maina care acum avea un far spart i clipea a avarie.
-tiam eu c trebuia s fi stat acas,spuse Beck,urendu-se la volan.

-Ei bine,spuse Chris ofuscat.Nu ndrznesc s m gndesc ce s-ar fi ntmplat


dac a fi fost singur.Desigur c te-ai mocit destul nainte ca el s ajung la
mine.Totul se terminase pn s intervii tu.
-Am czut n an,recunoscu Beck cu ciud.
-Ce?
-Aa cum ai auzit.
-A ce miroase? A ap clocit?
-M-am afundat pn la genunchi.Rznd,Chris i strinse mna la piept ca pe un
nou-nscut.
-ncepe s m doar,ar fi trebuit s i cer medicului nite calmante.
-Chiar ncepe s fie evident c Slap are legtura cu moartea lui Danny,nu?
-Cred c l-a ucis din rzbunare,nu din alte motive.
-Atunci...nu conteaz.
-Ce este?Beck ridic din umeri:
-Dac l-ar fi ucis pe Danny,nu ar fi ncercat s ne evite,mai ales pe tine? M
uimete faptul c ne-a urmrit n noaptea asta.Chris scutur din cap.
-Tu gndeti ca un om raional i inteligent,Beck.Watkins e un idiot.El vrea s
ne dea de neles c l-a ucis pe Danny.Ne scie.Nu poate rezista impulsului de a
se luda cu asta.Chiar i nainte de a se duce la nchisoare puteam numra pe
degetele de la o mn de cte ori ne-am ntlnit.Acum,dintr-o dat,este peste tot
unde suntem i noi.Crezi c-i doar o coinciden?
-Cred c ai dreptate.Ar fi putut s te omoare,Chris.
-Mi-a trecut asta prin minte,dar nu nainte ca totul s se fi terminat.Cnd mi-am
dat seama ce ar fi putut s se ntmple,mi s-au nmuiat genunchii.
Beck ntoarse n poarta familiei Hoyle.
-Ah,la naiba,nu am putut rezista nici pn la dejun.Toate luminile casei erau
aprinse.Huff sttea pe verand ateptndu-i.
Ei bine,o fcuse de oaie.
Slap Watkins se inuse pe drumuri lturalnice,unele dintre ele mai mult crri
care erpuiau prin terenul mltinos.De obicei,se terminau ntr-o mlatin,
colcind de erpi,sau ntr-un plc de tufiuri,unde avea toate ansele s dea peste
un grup de tipi cu insign,care i luaser deja urma.Nu i s-ar fi prut nimic
neobinuit ca Hoyle s pun pe urma lui o hait de cini.
Nu fusese un copil minune,cnd era vorba de carte,dar la btaie se descurcase
binior.tia cum s se descurce cu faa btut.Trebuia s ripostezi i,dac voiai
s ctigi,trebuia s te lupi cu orice mijloace.

Cnd Chris Hoyle l atacase,fusese surprins pentru o clip,dar instinctele lui de


aprare au reacionat imediat,ntorcndu-se la experiena de o via,uitnd de
ofierul care l avea n grij i de cei trei ani de detenie pe care i ndurase
nainte de eliberarea condiionat,i scosese cuitul din cizm.
Acum,i prea ru c nu i pstrase mintea limpede,c buse prea mult,c se
lsase provocat de nenorocitul la bogat.Capul nc i mai vjia,relund detaliile
luptei.Nu i amintea s fi dat cu cuitul,dar trebuie s o fi fcut,pentru c Hoyle
fusese rnit.Jur,avea s spun Slap tuturor mai trziu,nu am vrut dect s l
sperii cu cuitul.Nu am avut nici o clip intenia s l folosesc.
CAPITOLUL 23
Sayre l sun pe Beck la birou la ora cinci dup-amiaz.
-Beck Merchant.
-Sayre Lynch.Eti liber n seara asta?
-mi ceri o ntlnire?
-Vreau s i prezint pe cineva.
-Pe cine?
-Calvin McGraw.
-Predecesorul meu? Pentru ce?
-Ne ntlnim la mine la motel,la ora ase.Urmtorul lucru pe care Beck l-a auzit
a fost tonul.Beck btu la ua ei de la motel la ase fix i ea i rspunse imediat.
Avea deja geanta pe umr i cheia de la camer n mn.
-Nu pot s intru?Sayre nchise ua i spuse:
-Eu conduc.Goneau ntr-o main de nchiriat,iar vntul i se nvrtea n pr,n
timp ce ieeau din ora,ns ea nu prea s observe nimic.Aerul condiionat era
dat la maximum,dar nu prea s aib nici un efect,n cldura din main,care
fusese parcat n soare toat ziua.Aerul era fierbinte n jurul coapselor i al
spatelui lui Beck.
-Am auzit c tu i Chris ai avut o smbt seara interesant,zise ea.
-Am ncercat s nu facem vlv,dar se pare c vetile circul foarte repede.
-Ce i face braul?
-Nu aa de ru cum ar fi putut fi.
-Nu mi-1 pot imagina pe Chris avnd o disput cu cineva n plin strad.Ce a
fost n capul lui?
-Se gndea c Watkins l-a ucis pe Danny.Sayre ntoarse capul ctre el tresrind.
-Slap Watkins? Sigur vorbim de acelai tip?

-Cel care te-a agat i pe tine.Danny l-a respins cnd a solicitat o slujb la
turntorie.Beck i explic n amnunt motivul pentru care era unul dintre
suspecii principali.
-i tu crezi c este plauzibil? l ntreb Sayre,dup ce el termin de povestit.
-Plauzibil,da.
-Posibil?
-Nu tiu,Sayre.Se foi n scaunul lui,incomodat de cldur i de ntrebrile ei n
aceeai msur.Cei de la biroul erifului au considerat c este cazul s-1 caute pe
Watkins pentru un interogatoriu.
-Dac i-ai lua n considerare pe toi cei care au ceva de mprit cu clanul Hoyle
coada s-ar ntinde pe kilometri ntregi.Pot s numesc civa care au motive mult
mai grave ca s i urasc.Ce zici de toi muncitorii concediai de-a lungul anilor?
E ca i cnd numele lui Watkins ar fi fost scos dintr-o plrie.
-A fi nclinat s fiu de acord cu tine,dac nu s-ar fi ntmplat ce s-a ntmplat.Lam vzut trecnd pe lng casa mea.In momentul respectiv,m-am gndit cine ar
putea fi.Nu era dect un tip pe motociclet.A fost ns Watkins.n mod clar,l
urmrise pe Chris pn acolo.Apoi a ncercat s ne depeasc pe autostrad.n
momentul sta,indiferent c a avut sau nu de-a face cu moartea lui Danny,este
acuzat de atac cu arm alb.Are o carier lung i ntortocheat de delincvent.A
devenit n mod vizibil iritat cnd s-a pomenit numele lui Danny.Indiferent din ce
punct de vedere l-ai privi,este un tip periculos i nu cred c ar sta prea mult pe
gnduri pentru a ucide.Sayre tot nu prea convins.
-Din cauza trecutului su de infractor,este un ap ispitor perfect,nu?
-L-a atacat pe Chris cu un cuit.
-Ai fost martor la scen?
-La cea mai mare parte din ea.Cnd nu m tram afar din an.i povesti de
cztura lui,dar umorul situaiei n-o impresionar pe Sayre.n schimb,buzele ei
formular o situaie ipotetic.
-Dac te-ai afla n boxa martorilor ntr-o sal de tribunal,ai putea afirma sub
jurmnt c Watkins l-a tiat intenionat pe Chris?
-Nu este evident? Chris este rnit la braEa i frec faa de umr i opri maina
la umbra unei magnolii.Lsnd motorul pornit,se ntoarse ctre Beck.
-Odat,cred c eram nc la liceu,ntr-o dup-amiaz,eram n baie.n ciuda
faptului c mai erau i alte bi disponibile,Chris tot btea la u,scindu-m
doar pentru c se plictisea de moarte.n cele din urm,am deschis ua i i-am
spus s se care i s m lase dracului n pace.A intrat cu fora n baie i ne-am
luat la palme i la pumni.Brusc,a nceput s urle i a ieit din baie,strigndu-1 pe

Huff.Zicea c l-am atacat cu ntinztorul meu de pr; avea o arsur urt pe


mn,ca s i dovedeasc.Nici mcar nu aveam ntinztorul de pr n mn,cnd
i-am deschis.Era n priz,dar se afla pe mas.
-Vrei s spui c s-a ars n mod intenionat?
-Da.Suporta durerea numai pentru a-mi face mie necazuri.
-Ceea ce sugerezi tu este c s-a lsat n mod intenionat atins de cuitul lui Slap
Watkins.l privi atent o vreme,apoi porni din nou maina.
-ntlnirea voastr cu Watkins nu a fost singurul scandal de azi.
-Unde auzi tu toate astea?
-La coafor.Beck i cobor ochelarii i i privi prul dezordonat.
-Mi-am fcut pedichiura,zise n aprare.
Vorbele ei i oferir un motiv s se aplece i s se uite n jos la piciorul ei drept
pe care l inuse pe acceleraie la o vitez constant de o sut de kilometri pe
or,de cnd ieiser din ora.
-Hm.Drgu.Dar nu e tocmai o culoare.Nu e nici roz? nici rou.Ce culoare e?
-Bej Marilyn.
-Ca Monroe?
-Bnuiesc.Nu m-am gndit niciodat la asta.Nu culoarea unghiilor mele de la
picioare este important,Beck,ci faptul c un salon de frumusee este locul cel
mai bun pentm a afla tirile locale.S-ar putea ca ele s nu tie exact unde se afl
Irakul,dar tiu cel mai bine cine cu cine se culc,cine a fost tiat azi-noapte i
aa mai departe.
-Aa ai dat i de juraii de la procesul lui Chris? Sayre l privi curioas,dar refuz
s se lase distras.
-Nu chiar.Informaiile alea le-am obinut chiar de la tribunal.Dup o pauz,
adug: Chiar m ntrebam dac Huff a aflat
-tie.Credeai c poi ine secrete ntlnirile tale cu aceti oameni? Eti o figur
remarcabil,Sayre.Oi fi tu depit de frumuseile Walmart-ului,dar pentru ei tot
de la ora eti.Faptul c te-ai ntors dup zece ani face senzaie.Faptul c te
amesteci n afacerile lui Huff este o tire i mai interesant.Orict de fascinai ar
fi de tine,nimeni nu vrea s fie de cealalt parte ntr-o nfruntare cu Huff Hoyle.
-tiam nc de cnd am nceput s i sun pe jurai c va ajunge la urechile lui
Chris i Huff.i la tine,i arunc o privire scurt,ns nu mi-a psat.
-Ce sperai s descoperi n urma acestei vntori de hoituri?
-Un individ cu contiin.Unul care s recunoasc fie c a primit mit,fie s tie
de alii care au facut-o.Sayre i povesti despre vduva care avea un copil

handicapat mintal de vrsta medie,despre brbatul care ncepuse s plng n


momentul n care l ntrebase despre experiena lui ca jurat.
-Cnd am insistat asupra mai multor amnunte,soia lui mi-a cerut s plec.Mai
trziu,am descoperit c a reuit s evite declararea falimentului la numai o lun
de la procesul lui Chris.Ce coinciden.Coti de pe autostrad i intr pe o poart
de fier cu diferite modele incrustate.
Comunitatea de pensionari era situat lng un lac artificial i era flancat de un
teren de golf.Exista un centru complet de recreere,cu bar,resaturant,sal de
gimnastic etc.Beck le vzu inscripionate cu litere albe pe plcue verzi.Loturile
rezideniale erau compacte,dar casele de pe ele fuseser delimitate elegant.Alei
pavate erpuiau n peisajul ncnttor al complexului.Sayre parc pe locul
destinat vizitatorilor,dar nu schi nici un gest de a prsi maina.
-Detest locurile de genul sta.Sunt att de monotone.Toat lumea este la fel i
fiecare zi seamn cu cealalt.Oare nu se plictisesc?
-Cel puin nu trebuie s i fac griji din pricina grevelor muncitoreti.
-Aadar,i zvonul sta se adeverete,zise Sayre.
-Din nefericire.
-Spune-mi mai multe.
-Pi tipul sta,Nielson.
-Am auzit vorbindu-se de el la coafor.Ai mai pomenit de el acum dou
nopi,cine este?
-Un cui pentru companiile de genul lui Hoyle Enterprises.
-Se pare c soia lui Billy Paulik a luat legtura cu el.
-i din aceast cauz,el a apelat la artileria grea,zise Beck.A recrutat membri din
uniune pentru a picheta i a-i incita la grev pe oamenii notri.
-Bravo lui.
-Povestea devine din ce n ce mai urt,Sayre.
-Este deja foarte urt.
-Oamenii vor suferi.Nu,ascult-m,zise el repede,vznd c ea voia s spun
ceva.mi dau seama c suferi pentru Billy,dar a fost doar un accident nefericit.
Poate c ar fi putut fi prevenit.O grev este ns un rzboi.
-Sper ca aceia care sunt de partea ta s piard,zise Sayre.Beck rse nervos.
-S-ar putea ca dorina s i se ndeplineasc.i ls capul pe tetier i privi
printre ramurile copacilor sub care parcaser.Momentul ales este nepotrivit,
continu el,Danny a murit abia de o sptmn,iar moartea lui a fost,cel mai
probabil,o crim.Red Harper nu prea se descurc atunci cnd trebuie s prind
un infractor,cruia i place sngele celor din familia Hoyle,n timp ce un detectiv

continu s cread c cel mai probabil Chris este criminalul.n vremea asta,tu te
plimbi n decapotabila ta i ai spiritele,amintindu-le oamenilor c fratele tu
nu este pentru prima dat suspectat de crim.i ridici tensiunea lui Huff la
maximum.Eti de partea grevitilor i,apoi,mai este i cealalt.
-Care cealalt?Fr a-i ridica capul de pe tetier,Beck i-1 ntoarse ctre ea.
-M lupt din rspunteri s nu te ating.Se uit la piciorul ei drept pe care fusta i se
ridicase mult deasupra genunchiului.Nici nu tiu ce este mai ru.S fiu departe
de tine i s fac tot posibilul s nu m gndesc,cum ar fi s te ating,sau s m
aflu alturi,s te vd i s nu fiu n stare s te ating.i dezlipi privirea de pe
coapsa ei i o privi n fa,creznd c avea s-i fie mai uor.Privirea ei hotrt l
dezarma.
-Doamna Foster a fost mituit cu un televizor cu ecran mare pentru a-1 calma pe
fiul ei handicapat,zise Sayre,pe un ton apsat,iar omul la i-a vndut sufletul
pentru a scpa de datorii.Beck suspin.
-tii lucrurile astea cu certitudine? Le poi dovedi?
-Nu.
-tii c oamenii acetia au fost doi dintre cei care au votat pentru achitarea lui
Chris?
-S presupunem,de dragul discuiei,c vduva cu copilul retardat i brbatul cu
falimentul au primit mit pentru achitarea lui Chris.Te-ai simi mai bine tiind c
le-ai adus aminte de rul fcut?Sayre se uit n alt parte i rspunse ncet:
-Nu.
-Ce efect nltor a avut asupra lor faptul c le-ai pus oglinda n faa
ochilor,Sayre?
-Nici unul,uier,ea.Am neles mesajul tu.
-Atunci,de ce i-ai deranjat pe oamnii tia? La ce bun? Tu ai o problem cu
Chris i cu Huff.De ce nu i nfruni direct?
-Tu de ce nu o faci? replic ea.Nu vrei s afli adevrul despre procesul lui Chris?
Preferi s nu tii c Huff a mituit juraii,astfel nct Chris s scape nepedepsit.
Nu-i aa?Beck i urm exemplul ridicnd i el vocea.
-Dac Huff i-a mituit ntr-adevr pe aceti jurai,poate c a fcut-o pentru a se
convinge c ntr-adevr fiul lui nu va fi nchis pentru o crim pe care nu a
comis-o.Rzbunarea asta a ta ...
-Nu este rzbunare.
-Atunci,ce anume urmreti?
-Integritate.Ei n-o au deloc.Speram c poate...
-Ce?Sayre fcu o pauz,inspir i spuse cu tristee:

-C poate ai tu.De aia te-am adus aici.Fcu un semn ctre casele de pe malul
lacului.Calvin McGraw locuiete n a treia cas de la col.A acceptat s
vorbeasc cu mine n dimineaa asta.Am fost chiar surprins c a fost de acord
s m vad.Asta pn cnd am ajuns.Am fost ocat de felul n care arat.A
mbtrnit foarte mult de cnd l-am vzut ultima dat.
-Zece ani de via i-au pus amprenta.
-Cred c cel mai mult l-au marcat ultimii trei ani,cnd a trebuit s se lupte cu
juriul i s aib grij ca Chris s ias basma curat.Este mcinat de vinovie.
-A recunscut el asta?
-Da,Beck,a recunoscut.A fost ultimul lui mare efort pentru Hoyle Enterprises.A
acceptat postul de consilier juridic din momentul n care Huff a preluat controlul
companiei de la bunicul meu.McGraw a fcut pentru Huff i pentru companie
ceea ce faci tu acum.Ultimul lucru pe care l-a fcut,nainte ca Huff s l retrag
n favoarea unuia mai tnr i mai...
-Mai lipsit de scrupule?
-Voiam s spun mai inteligent.Beck se ncrunt nencreztor,dar o ndemn s
continue.
-Dup ce juriul a fost selectat,McGraw i-a ales pe cei cu puncte slabe.
-Ca un fiu retardat.
-Exact.Ai dat dovad de perspicacitate ntrebndu-m dac m simt mai bine
dup ce am vorbit cu oamenii tia.Adevrul este c m-am simit ct se poate de
prost,mai ales dup ce am vorbit cu vduva Foster.Nu o nvinuiesc pentru faptul
c a profitat de ansa de a-i mbunti viaa fie i cu un flecute,cum este acel
televizor.n situaia ei,i eu a fi luat aceeai decizie.Nu a facut-o din egoism,ci
pentru a-i proteja fiul pe care l iubete.Se ntoarse ctre Beck i zmbetul ei
zeflemitor deveni o strmbtur de dezgust cnd continu: Calvin McGraw a
fcut ns jocurile murdare ale lui Huff din cele mai egoiste considerente.Nu
exist nici un pic de noblee n spatele gesturilor lui.A plecat din serviciul lui
Huff,asigurat pe via din punct de vedere financiar,permitndu-i o pensiune
luxoas,ca aceasta.Dar nu i triete ultimele zile n pace.A profitat de ocazie
pentru a-i lua povara de pc suflet n faa mea azi-diminea A recunsocut totul.
Beck se uit la ea cteva clipe,apoi puse mna pe mnerul portierei.
-Bine,hai s mergem,s vedem ce are de spus McGraw.
Beck i Sayre o luar pe o potec care erpuia pe lng lac.Casa lui McGraw
avea gard din fier forjat,o imitaie ieftin dup prerea autorizat a lui Sayre.

Ua le fu deschis de aceeai persoan care o primise i mai devreme.Purta o


uniform alb i avea o expresie trist,spre deosebire de diminea,cnd fusese
numai zmbete.Sayre se ntreb ce era cu acea schimbare de atitudine.
-Bun ziua,din nou,zise ea.
-Azi de diminea nu mi-ai spus cine suntei,zise sora pe un ton de repro.
-Mi-am spus numele.Femeia i arunc o privire dezaprobatoare.Contient c
Beck nota toate aceste detalii,Sayre se adun i i se adres :
-Dup cum v-am spus azi-diminea,cnd am plecat,am adus pe cineva n vizit
la domnul McGraw.Se poate?
-Da,doamn,zise femeia boas i se ddu la o parte pentru a le face loc.Este n
camera nsorit din spate,unde l-ai gsit i azi-diminea.
-Mulumesc.Ne ateapt?
-Cred c da.
n ciuda lipsei de politee,Sayre i mulumi din nou i i fcu semn lui Beck s-o
urmeze.naintar pe un hol supramobilat,ca i restul camerelor prin care
trecur.Camera nsorit era n spatele casei i ddea spre terenul de golf.
Calvin McGraw sttea n acelai fotoliu,ca i dimineaa cu faa spre u.Sayre i
zmbi i i rosti numele.El o privi fr a prea c o recunoate.
-L-am adus pe domnul Merchant ca s i vorbii.Este bine acum?
-Mi-e team c nu,Sayre.Chris,care sttea pe un fotoliu cu sptar nalt,ce l
acoperise pn atunci,se ridic i o privi n fa.Beck mi-a spus c vii pe aici i
mi-am amintit c l neglijasem pe Calvin n ultima vreme.ncerc s-1 vd ori de
cte ori am prilejul.Din pcate,nu este una dintre zilele lui bune.Mintea i-o ia
razna din cnd n cnd.Mi se pare normal la cei cu Alzheimer.
Se duse ctre btrn i i puse protector braul pe umrul lui.McGraw nu tresri
i nu avu nici un fel de reacie,pur i simplu privea n gol.
-Sunt zile n care nu i recunoate nici propriii copii,zise Chris.Alt dat,
pretinde c este tatl copilului unei vduve de aptezeci i opt de ani,care
locuiete alturi.Sptmna trecut,l-au gsit gol n lac.Este o minune c nu s-a
necat.A doua zi,era proaspt,n deplintatea facultilor mintale.A nvins-o pe
sor la ah de ase ori la rnd.Strnse din nou umrul btrnului.Tragic,nu-i
aa,cnd te gndeti ct de incisiv era n sala de judecat.O minte ascuit ca o
lam de oel.Scutur din cap cu regret.Vor trece cteva zile pn va fi n stare s
scoat o vorb.Uneori ndrug vrute i nevrute.Nu poi crede nimic din ce spune.
Sayre respira greu i sacadat.Sngele i se urcase la cap.Avea sentimentul c
explodeaz.Putea s l ignore pe Chris.Se atepta la orice din partea lui,dar
trdarea lui Beck era o lovitur de gratie.i ntinsese capcana,apoi avusese tupeul

de a-i vorbi despre dorin i despre visat cu ochii deschii.Reuise s o fac s


cread c poate nu era chiar aa de josnic,precum cei pe care i slujea.
ntorcndu-se ctre el,zise: Nenorocitule! i fugi pe hol,apoi,pe alee,pn la
main.Se sufoca de cldur,de revolt i de umilire.ntoarse cheia n contact i
vzu c mna i sngera.Strnsese pumnii att de tare,nct zimii cheii i
ptrunseser n palm.
CAPITOLUL 24
Clark Daly plecase de acas la zece i zece minute,cu jumtate de or mai
devreme dect ar fi fost necesar.Turntoria era la mai puin de zece minute de
mers cu maina,iar tura lui ncepea la ora unsprezece.Atmosfera n casa lui era
att de ostil,nct se simea mai bine la turntorie.Luce i fcea capul mare n
legtur cu Sayre.Ea tia dinainte de cstorie c el i Sayre Hoyle avuseser o
legtur,c,dei se petrecuse n liceu,fusese ceva foarte serios.Nici o brf nu o
lsa rece pe Luce,cnd era vorba de detaliile siropoase ale legturii lor.
Luce abordase subiectul nc din vremea cnd i ddeau doar ntlniri.El fusese
sincer fa de ea n ceea ce o privea pe Sayre.Prefera ca ea s aud lucrurile de la
el,dect s plece urechea la brfele celor din jur care jubilau la necazul altuia.
i smulsese i mrturisirea c o iubise,dar i spusese i c povestea lor se
ncheiase de mult i i amintise c nici ea nu venise virgin la el.Subiectul a fost
apoi abandonat,deoarece dup cstorie apruser probleme mult mai
importante.S tie de Sayre era una,dar s o tie ntoars n ora i s-o vad la
ua lor,artnd de milioane,era cu totul altceva.Lui Luce nu i picase bine
deloc.Sayre nici nu apucase s se deprteze,c Luce l i nghesui.
-Nu voi accepta aa ceva,Clark.I se adresase calm,dar ferm,pentru a-i demonstra
c vorbea serios.Cnd ipa la el,tia c cearta se isca din enervare i c avea s se
sting curnd.De data asta era altfel.Cnd i vorbea calm,tia c era mai bine s
se aeze i s ia notie n timp ce ea i vorbea.
-Pe lng beii i depresia cronic,nu o s accept s i faci de cap cu Sayre
Hoyle sau Lynch,sau cum o fi chemnd-o.
-Nu am de gnd s m culc cu Sayre.Suntem prieteni vechi.
-Ai fost amani.
-Am fost.Cnd eram adolesceni.n plus,crezi c m m-ar mai vrea acum?
Dintre toate lucrurile pe care ar fi putut s i le spun,sta era ultimul
recomandat.Luce interpret c dac Sayre l-ar fi vrut,ar fi vrut i el.De
asemenea,sugerase c era destul de bun pentru Luce,dar nu destul de bun pentru
Sayre Hoyle.Luce plngea cnd el plec la lucru n dimineaa aceea.Pn la

ntoarcerea lui de la serviciu,lacrimile i se uscaser,dar atmosfera din cas


rmsese rece,ca i cea din dormitor.La o sptmn de la vizita lui Sayre,
lucrurile rmseser la fel.Partea cea mai rea era faptul c o iubea pe Luce.Nu
era sofisticat i prezentabil ca Sayre,dar avea farmecul ei.Luce i iubea copiii
i i ntreinuse singur dup ce primul ei so o prsise.Dar cel mai important
lucru era c l iubea pe el,care i dduse puine motive s-o fac.
Pierdut n gnduri,observ trziu maina care venea din spate.Trase de volan n
dreapta,lsndu-i loc celuilalt ofer s treac,dar acesta rmase n spatele lui cu
luminile clipind.Se uit dup un far pe capot,gndindu-se c ar putea fi o
main de patrul a poliei,dar nu vzu nimic care s indice c ar fi un vehicul
oficial.Din instinct,cut sub scaun dup levierul pe care l inea mereu
acolo.Cnd bea o fcea n locuri cu personaje dubioase.Uneori se mai i ncaier
cu ei.n maina din spatele lui,l vzu doar pe ofer,dar sta era un truc vechi.
oferul semnaliza din nou cu farurile.Clark trase maina pe marginea drumului
i opri.Maina din spate facu la fel i stinse farurile.Clark strnse mai bine
levierul n mn.oferul cobor,se opri n fug i btu n geamul de pe partea
pasagerului.
-Clark,eu sunt.Recunoscnd faa de sub apca de baseball,ls levierul s-i cad
i se aplec pentru a deschide portiera.Sayre se strecur nuntru i se grbi s
sting lumina de deasupra.Purta jeani i un tricou nchis la culoare,iar prul l
avea ndesat sub apc.
-Ce dracu' faci? exclam el.
-Trebuie s recunosc c e un pic cam teatral,dar trebuia s vorbesc cu tine,far s
ne vad cineva.
-Am telefon i factura e pltit la zi.
-Dac a fi sunat ar fi putut rspunde Luce.Dac nu m nel,nu a fost prea
ncntat s i vad iubita din liceu n curtea din faa casei.
-Nu,nu a fost.
-Nu o nvinuiesc ctui de puin.i eu a simi la fel.Clark,jur c nu vreau s i
complic viaa.Nu a interveni niciodat n viaa ta sau ntre tine i soia ta.Dac
nu m crezi,pot s plec chiar acum.Clark o privi o clip.Era nc drgu,dar
ochii ei nu mai sclipeau de pasiune pentru el.ntre el i Sayre avea s rmn
pentru totdeauna un sentiment nostalgic,de amintire a vremurilor bune,dar ansa
lor ntr-o dragoste de durat se irosise.Sau,mai degrab,fusese distrus de Huff.
Oricum,totul se terminase i el tia c ea nu mintea cnd spunea c motivul unei
asemenea abordri nu era renvierea idilei dintre ei.

-Te cred,Sayre.Dar despre ce este vorba?Clark o ascult timp de cinci minute


ncheiate i,pe msur ce ea vorbea,era tot mai uimit.Sayre ncheie,ntrebndu-1:
-M ajui?
-mi ceri s i spionez pe cei cu care lucrez.
-Asta pentru c i ei te spioneaz,Clark.Crezi c Huffi Chris vor permite ca
greva asta s se defaoare far s opun nici un fel de rezisten? Beck Merchant
vorbete despre asta ca despre un rzboi.
-Am auzit zvonurile despre Charles Nielson,zise Clark.Cic ar trimite pe
sindicaliti aici ca s ne vorbeasc.Sunt programate ntlniri secrete.
-Deci angajaii vorbesc deja despre asta?
-Aproape n exclusivitate despre asta,recunoscu el.
-Poi fi sigur c Huff are spioni care i raporteaz tot ce se spune i ce anume
spune.
-Toat lumea tie c Fred Decluette este omul lui Huff.A fost ocat de accidentul
lui Billy.Am fost acolo i am vzut totul.Nimeni nu s-a zbtut mai mult dect
Fred s l duc la spital,nainte de a pierde tot sngele.Dar Fred are ase copii de
hrnit,mbrcat i educat.Trebuie s i apere interesele,iar dac asta nseamn s
l pupe n fund pe Huff,o va face.i o vor face i alii pentru c se tie c Huff i
recompenseaz pe toi cei care sunt dispui s i trdeze prietenii sindicaliti.
-tii cine ar putea fi ceilali?
-i tiu pe unii,dar nu pe toi.Fred este pe fa.Alii nu.
-Ai putea anima terenul de joc,Clark.Descoper-i pe spionii lui Huff i d-le
informaii false.n acelai timp.ncepe s i organizezi pe muncitorii despre care
tii c s-ar ridica mpotriva lui Huff,dac ar fi vorba de ncetarea lucrului.Ai
putea contribui la schimbarea situaiei.Sayre vorbea cu atta convingere,c i se
facu mil de naivitatea ei.
-Sayre,schimbrile nu se vor petrece atta vreme ct Huff are un cuvnt de spus.
-Ar putea s nu mai aib prea mult timp.
-Atacul de cord...
-Nu,nu a fost aa de serios,la naiba,s-ar putea s ne ngroape pe toi.M refer la
guvernul federal.Indiferent dac o grev are sau nu succes,i vor sufla n ceafa
mai multe autoriti.Dac nu se fac mbuntiri majore ar putea fi nchis.Asta
nu ar fi tocmai o victorie,nu,Clark? Fr turntorie care ar mai fi sursele de venit
n oraul sta? Gndete-te la toate familiile a cror supravieuire depinde de
existena acestei fabrici.Sayre se opri pentru a-i trage sufletul,apoi zise rar i
apsat: Trebuie fcute schimbri i asta destul de curnd.Altfel,toat lumea
pierde.Ai putea s faci ca accidentul lui Billy Paulik s nu se fi ntmplat

degeaba,Clark.tiu c ceea ce i cer nu va fi uor de realizat.Va trebui s fii


atent.i s ctigi respectul oamenilor.Clark i frec falca i i simi barba
nepndu-1.Era jenat pentru c iari era neras i asta i mai amintea i ct de
jos czuse.
-Este o nsrcinare provocatoare.
-mi dau seama ce i cer.
-Nu sunt sigur c tii.
-Am fost pe platform,Clark.
-Am auzit.
-tiam c e ru,dar am fost ocat de ceea ce am vzut.Condiiile de lucru sunt
mizerabile,cum de suportai?
-Nu prea avem de ales.
-Acum avei.Este obligatoriu ca schimbrile-schimbri drastice-s se produc.
-De acord,dar nu sunt eu cel care s le fac.
-Eti un lider.
-A fi putut fi cu mult timp n urm.i se pare c art acum ca un lider?
-Nu,uier ea.Nu ari.Ari ca un la.Da,accentu,sesizndu-i surprinderea.
Acum cteva zile ziceai c ai nevoie de un scop n via,c trebuie s i revii,c
trebuie s faci ceva pentru fiul tu.Ei bine,eu i ofer un scop,iar tu dai napoi.De
ce? De ce anume i-e fric?
-De eec,Sayre.De eec.Pn nu ajungi s i ctigi existena din munca de
jos,pn cnd nu decazi pn la nivelul la care orice trezire de diminea este un
efort de voin,nu vei ti ce gust are eecul.Nu vei ti niciodat cum e ca oameni
care te salutau de la distan s uoteasc despre viei ratate la vederea ta.Se
opri pentru a respira i realiz c nu era furios pe ea,ci pe sine.Bineneles c mie fric,continu el.Mi-e fric i s sper.
Discursul lui o potoli pe Sayre.Cnd vorbi din nou,vocea deveni o oapt.
-Te neli,Clark.tiu cum e s faci un efort de voin pentru a te ridica din pat,
dar te afli la o rscruce.Spune nu i continu s trieti ca i pn acum.Coboarte mai jos pe tine i viaa ta,neac-i dezamgirea n whisky,spunnd vai,
sracul de mine,i trind o via mizerabil,pn cnd vei muri ca un alcoolic
falit,singur i inutil.Ai putea ns s ncepi s te compori ca brbatul care erai
cnd te-am cunoscut.i lu mna i i-o strnse ntre ale ei.Nu vreau s faci asta
ca s te rzbuni pe Huff.Nimic nu va recompensa ceea ce i-a luat.n plus,nici nu
merit efortul.Nu vreau nici s o faci pentru mine.Vreau s o faci pentru tine.Ce
zici?

n timp ce conducea spre The Lodge,Sayre era convins c Clark i va reveni.


Faptul c l fcuse la fusese utul n fund de care avea nevoie.Paria c mai avea
un strop de mndrie ngropat sub mormanul de dezamgiri.Mndria rnit
reprezint ntotdeauna o bun motivaie.Nu era convins c tactica ei va
funciona.El nu-i promisese c se va lsa de butur i nici c va face ceea ce i
ceruse.Starea lui de spirit era una de expectativ.Dar indiferent c va putea sau
nu influena viitorul lui Hoyle Enterprises,ea spera ca el s i mbunteasc
viaa.Cnd avea s se ntoarc la San Francisco,ar fi vrut s tie c reuise cel
puin sub acest aspect,c reuise s fac un ct de mic bine.Ajunse la motel i
introduse cheia n broasca uii de la camera ei.
-Ai ntrziat.Tresrind violent,se ntoarse i l vzu pe Chris chiar lng ea,de
parc s-ar fi materializat din aer.
-Ce vrei,Chris?
-Pot s intru?
-Pentru ce?
-Vreau s vorbesc cu sora mea.
-Despre ce?
-Invit-m nuntru i o s i spun.Ridic o sticl.Am adus vin.Nu venise cu vin
din generozitate i nici ca s stea la taclale.Chris avea ntotdeauna un motiv
ntemeiat pentru tot ce fcea.Sayre se ntreba ce anume urmrea n clipa
aceea.Nu suporta s fie n preajma lui,dar era curioas s afle ce voia.
ntorcndu-se spre u,intr naintea lui pentru a aprinde luminile.El o urmri i
arunc o privire dispreuitoare n jur.
-Nu am mai dat pe aici din liceu,cnd veneam cu fete Nu prea m interesa
decorul pe atunci.Nu e mare lucru nu?
-Nu.
-Atunci de ce nu vii acas? Timp de zece ani Selma ti-a pstrat camera cu
sfinenie.Sayre i scoase apca i i scutur prul.
-Aia nu mai e demult casa mea,Chris.Chris suspin,mhnit de ncpnarea ei.
-Ai mcar pahare din care s bem? o ntreb el.Sayre aduse dou cecue nvelite
n erveele din baie.Chris se uit la ele cu un ochi critic i deschise sticla cu
tirbuonul pe care l adusese cu el.
-Asta este Chardonnay veritabil de la Napa.
-Am fost la podgorie.E drgu.Dup ce umplu paharele,l ciocni pe al lui de al
ei.
-Noroc,Sayre.
-Pentru ce anume bem? Pentru lovitura dat lui Calvin McGraw?

-A,asta e? Tot mai eti ofuscat.Chicoti.Sincer,nu pot spune c te nvinuiesc.


Trebuia s i fi vzut faa.
-Sunt sigur c ie i lui Beck vi s-a prut amuzant.Chris se aez pe fotoliul
jerpelit i i facu i ei semn spre pat.
-Poi s te aezi i s te compori civilizat? Sayre ezit,dar se aez pe marginea
patului.
-Te-am ateptat mai bine de o or,zise Chris.Unde ai fost? Destiny nu i ofer
cine tie ce posibiliti de distracie,iar dup modul cum eti mbrcat ...
-Ce vrei,Chris?
-Nu pot fi aici pur i simplu pentru a sta de vorb cu sora mea? Nu mi dai
posibilitatea de a fi un tip drgu?
-Tu nu eti un tip drgu.Nu ai fost niciodat.
-tii care e problema ta,Sayre? Tu nu uii niciodat.N-ai ti ce s faci cu viaa
ta,dac n-ai avea o vrajb.
-Ai venit cu vin ca s mi spui asta?
-Tu nu eti fericit dac nu ai o nemulumire.M-am gndit c te-ai maturizat i ai
depit starea asta,dar se pare c m-am nelat.mi pori pic pentru lucruri pe
care i le-am fcut cnd eram copii.Aa sunt fraii,Sayre.Face parte din fia
postului.Fraii i tortureaz i i scie surorile.
-Danny nu o fcea.
-Dar i asta te supra.Indiferena lui te enerva.Danny s-a nscut cu o fire
conciliant,dar tu nu ai suportat asta.Tu nu ai acceptat niciodat c el nu voia,nu
putea,s i vad singur interesele.Sayre nu l contrazise pentru c sta era
adevrul.
-nc mai eti suprat pe Huff din cauza lui Clark Daly.Sayre fix cu privirea
paharul ei,spernd c fratele ei nu va sesiza c tresrise la auzul acelui
nume.Spera c era doar o coinciden faptul c Chris o vizita la doar cteva
minute dup ntlnirea ei clandestin.
-Nu e cazul s i pori pic lui Huff pentru c a pus capt acelei relaii.Ar trebui
s i mulumeti.Dar toate astea sunt nimicuri.ntinse mna dup sticla cu vin i
i umplu ceaca.Suprarea ta momentan este moartea lui Danny.Despre asta a
vrea s vorbim.Ai luat pe cont propriu nite investigaii n presupusa lui
asasinare.
-Tu ai venit aici s m amenini,dac nu m opresc,sau ce?
-Nici pe departe.i admir i i mprtesc dorina de a afla adevrul.Ceea ce
m deranjeaz este direcia n care ai luat-o.Afl de la mine,Sayre,c procesul

meu de acum trei ani nu are nimic de-a face cu ceea ce i s-a ntmplat lui
Danny.Interesul tu fa de proces este absurd,mai ales c au trecut deja trei ani.
Erai bine venit acas atunci cnd se judeca acest caz.Ai fi putut vedea totul cu
ochii ti.Ti-a fi pstrat un loc m primul rnd n sala de judecat.Dar,Sayre,s-a
terminat,zise el,silabisind ultimul cuvnt.
-L-ai ucis.Aa cum i Huff l-a ucis pe Sonnie Hallser.
-Nu i nu.
-Mai tie cineva,n afar de mine,c tu l-ai vzut pe Huff cnd a facut-o?
-Despre ce vorbeti? Chris deveni brusc crispat.
-Te-ai strecurat afar din cas n noaptea aceea,Chris.Te-am prins,i aduci
aminte? M-ai ameninat c m omori dac i spun mamei.Ai zis c voiai s-i faci
o surpriz lui Huff la fabric i c vei sta pn se ntoarce acas.
mi amintesc c te invidiam pentru curajul de a merge atta drum singur,pe
ntuneric.Dar i mai invidioas eram c Huff avea s se bucure s te vad.tiam
c te va aprecia pentru treaba asta i c nu te va pedepsi.
Cobornd vocea,spuse: Peste ce ai dat n noaptea aia,Chris?
-Ci ani aveai?
-Cinci.
-Cum ai putea s i aminteti? M strecuram adesea i m duceam la fabric ca
s m ntorc cu Huff.ncurci nopile.Nu,nu le ncurca.Unele amintiri din
copilrie erau prea vii pentru a le confunda,iar a doua zi,cnd trupul lui Sonnie
Hallser a fost descoperit mcelrit,era una dintre acestea.i mai rmsese n
minte i pentru c era singura dat cnd i amintea s l fi vzut pe Chris
speriat.
-Cred c Huff l-a ucis pe Sonnie,iar tu l-ai ucis pe Gene Iverson,cteva decenii
mai trziu,din acelai motiv.Ai nvat ns din greeala lui Huff i ai scpat de
cadavru.
-Nimeni nu tie ce s-a ntmplat cu Gene Iverson.Poate c Huff a bgat frica n
el i a luat-o la sntoasa.
-i a lsat agoniseala de o via n urma lui?
-Ponte c fost rpit de extraterestrii.Pocni din degete.L-a tras colonelul Mustard
pe eav,n bibliotec.
-Nu e un joc cu ghicitori,zise ea furioas.Cum poi glumi pe seama uciderii unui
om?
-Nici mcar nu se tie daca Iverson este mort,i cu att mai pu in dac a fost
ucis.Eu zic c hoinrete pe undeva,teafr i nevtmat,distrndu-se de minune

pe seama btii de cap pe care le-a dat-o celor din familia Hoyle.De un lucru
sunt ns sigur: nu l-am ucis eu.Sayre nu se ls convins.
-Huff i cu tine nu ai crezut ca juriul te va achita,aa ca ai acionat.Calvin a
recunoscut c i-a mituit pe juraii aceia.
-Este dement,exclam Chris.Dac l-ai fi ntrebat dac el a aruncat nu tiu ce pod
n aer,ar fi recunoscut i asta.Nu mai tie pe ce lume triete.Sayre,pentru
Dumnezeu,fii rezonabil.De ce i-ai acorda mai mult ncredere unui bonav de
Alzhetmer dect fratelui tu?
Sayre se ridic,merse i se aez n faa biroului.i ls ceaca neatins i se
privi n oglinda de deasupra.Abia dac se recunoscu.Asta era faa nevzut a
fetei gurului local? Hout-couture fusese nlocuit cu jeani i tricouri.Renunase
s i mai ntind prul i aerul umed i-1 ncreise.Cine era persoana care o
privea din oglind i ce cuta n aceast camera meschin,mbrcat prost i
jucndu-se de-a hoii i varditii pe chestiuni care preau s conteze numai
pentru ea?De ce o interesa dac Clark Daly alesese s se sinucid puin cte
puin din cauza buturii i a disperrii?Ce o interesa pe ea greva i viitorul
Hoyle Enterprises,din moment ce oamenii de acolo au tolerat ntotdeauna mici
accidente de munc,mori i condiii infecte de lucru?Dac Chris comisese o
crim i scpase nepedepsit,de ce nu l lsa n seama diavolului?Se pare c
numai pentru ea conta faptul c Huff i Chris mituiser justiia pentru a nu-i
face datoria.De ce i asumase ea toate aceste probleme?
Ct privea telefonul lui Danny ctre ea,ori fusese vorba de ceva foarte
important,ori de ceva banal.Statistic vorbind,oamenilor crora le intra n cap
ideea sinuciderii nu le mai putea fi scoas uor.Dac i-ar fi rspuns lui Danny la
telefon,inevitabilul putea fi cel mult amnat,dar n nici un caz evitat.Era egoist
din partea ei s cread c ar fi putut s previn ceea ce propria lui logodnic nu
reuise.Apoi l vzu pe Chris n oglind.O privea i i ddea seama c ea are
dubii nu numai n ceea ce-1 privete,ci i n ceea ce o privea pe ea nsi.Se
ntoarse ctre el i l privi n fa.
-Mi-ai pus o ntrebare direct i am s i rspund direct.De ce a da crezare unei
surse nedemne de ncredere n loc s te cred pe tine? Pentru c Huff te-a rsfat
foarte tare i asta se vede.Eti extrem de egoist,preocupat numai de tine nsui.Ai
acionat ntotdeauna numai n virtutea propriilor beneficii.
Cnd eti prins facnd ceva ru,mizezi pe farmecul tu i pe influena lui
Huff,pentru a scpa basma curat.Eti hedonist i narcisist.Mini,uneori,numai
pentru a te distra,numai pentru a vedea dac scapi uor.Iei orice vrei,oricnd
vrei.Niciodat nu i s-a refuzat nimic,n afara unui divor pe care tu i Huff l

vei obine ntr-un fel sau altul,mai mult sau mai puin cinstit.Dac cred c tu l-ai
ucis pe Iverson? Da,cred,dar ai scpat basma curat.Dar dac tu l-ai ucis pe
Danny,vei plti pentru asta,Chris.i jur c m voi asigura de acest lucru.
Chris i puse paharul pe noptier.
-Sayre,stai jos,te rog.Era att de neobinuit ca el s spun te rog,nct ea se
duse i se aez pe marginea patului.Chris ntinse mumie i i le cuprinse
strns,n timp ce ea se zbtea s scape.
-Gndete-te la modul cum a murit Danny,zise el ncet.Ca s-1 ucid ar fi trebuit
s iau arma aceea,s o ncarc,s i pun eava n gur i s trag.n pofida
defectelor pe care le-ai enumerat,chiar crezi c a fi n stare s fac aa ceva
propriului meu frate? Nu l-am ucis pe Danny.Nu am facut-o.Este ridicol s iei n
considerare o asemenea posibilitate.
-Ce conteaz pentru tine c sunt sau nu sunt ridicol?
-Nu conteaz,dar nu vreau s te faci de rs.Explicaia lui era att de subire,nct
vedea prin ea.
-Asta nu este tot,nu,Chris? Sunt n centrul ateniei lui mai mult dect tine,nu?
-Despre ce vorbeti?
-Huff.Chiar dac fac valuri i l enervez,mi acord doar mie toat atenia sa,iar
tu nu poi suporta asta.Ochii lui Chris se golir de orice expresie.Buzele,care
zmbiser att de uor cu numai cteva clipe n urm,se strinser i abia se
micar,cnd el zise:
-ntoarce-te la San Francisco,unde i este locul,Sayre.
-Da,sunt sigur c i-ar conveni chestia asta.
-Nu e spre binele meu,ci spre al tu.Sayre rse:
-Ar trebui s cred c te preocup bunstarea mea?
-Exact.Aa cum ai spus i tu,te bucuri de toat atenia lui Huff,zilele astea.i tii
de ce? Vrei s auzi ce planuri are pentru tine?
Buzele lui schiar un zmbet,de fapt,un rnjet victorios.
CAPITOLUL 25
Biroul lui Charles Nielson era situat ntr-o cldire unde se aflau mai multe bnci,
pe strada Canal,n New Orleans.La etajul douzeci,mai erau i dou cabinete de
stomatologie,o firma de investiii bursiere,un cabinet de psihoterapie i o firm
al crei nume era afiat numai cu iniiale.Ua biroului lui era ultima pe stnga,pe
un coridor acoperit cu un covor.Numele i era inscripionat pe u cu litere
negre,nepretenioase.Anticamera era mobilat cu mobilier simplu i
convenional-dou fotolii,asortate cu o mas,i o veioz n mijloc.La birou se

afla o femeie drgu,ntre dou vrste.Sayre discuta cu ea,n momentul n care


i facu apariia Beck.Ar fi greu de spus care dintre ei era mai mirat s l vad pe
cellalt acolo.Ocolind-o pe Sayre,recepionera l salut clduros pe Beck.
-Bun ziua.
-Bun.
-Voi veni la dumneavoastr imediat,v rog s luai loc.Beck rmase n picioare,
ntrebndu-se ce cuta acoloSayre,care la vederea lui nlemnise.Secretara i se
adres lui Sayre:
-Se pare c s-au ntrerupt legturile de comunicare.Uneori,domnul Nielson face
programri i uit s mi spun de ele ca s le pot nota.
-Nu a uitat...Sayre se opri i i drese glasul.Nu a uitat s v spun de o
programare,eu nu am fcut aa ceva.
-A,atunci,ce treab avei cu el? Voi prelua eu mesajul dumneavoastr.
-M numesc Sayre Lynch,odat m numeam Hoyle.Zmbetul recepionerei
nghe.
-De la Hoyle Enterprises? Acel Hoyle?
-Da.
-neleg.
-Nu cred c nelegei,nu m aflu aici n calitate de reprezentant al familiei mele.
Femeia prea s atepte o explicaie.
-Sunt sigur c pe domnul Nielson l-ar interesa acest aspect,zise ea.
-Cnd vorbii cu dnsul,v rog s i menionai c am venit aici ca s mi ofer
sprijinul.
-Da,ei bine,domnul Nielson ...recepionera fu ntrerupt de sunetul
telefonului.Ea ridic degetul arttor,indicndu-i lui Sayre s atepte,n timp ce
prelua apelul Biroul lui Charles Nielson,zise ea.Nu,mi pare ru,nu este
disponibil.Pot s i transmit ceva? Lu un carneel i ncepu s noteze n el.
Sayre se ntoarse ctre Beck
-M-ai urmrit pn aici? Nu-i aa?
-Nu te autocomplimenta.Spre deosebire de tine,eu am programare.
Imediat ce recepionera ncheie convorbirea telefonic,Beck o ocoli pe Sayre i
se apropie de birou.Zmbitor i amabil,el i spuse:
-Dumneavoastr trebuie s fii Brenda.
-Exact.
-Am vorbit la telefon de mai multe ori.Eu sunt Beck Merchant.
-Of,Doamne,nu ai primit mesajul meu?
-Mesaj?

-Domnul Nielson a trebuit s plece pe neateptate din ora.V-am lsat un mesaj


pe telefonul mobil pentru a v anuna c nu se poate ntlni cu dumneavoastr n
aceast dup-amiaz.Beck i scoase telefonul din buzunarul interior al hainei i
verific.
-Aa este,spuse el.Am uitat s verific.
-Sperasem s v prind nainte de a pleca la un drum att de lung.
-Speram ca eful dumneavoastr s m fi onorat cu aceast ntlnire nainte de
apleca din ora.Cnd se ntoarce?
-Nu mi-a comunicat planurile sale.
-Poate fi contactat telefonic?
-V pot spune la ce hotel st,n Cincinnati.
-Cred c un numr de telefon mobil ar fi ...
-Exclus,zise femeia.Doar dac vrei s mi pierd slujba.
-Nu a vrea s m fac responsabil de aa ceva.
-Cnd m va suna domnul Nielson pentru a-i verifica mesajele,s v
reprogramez ntlnirea,domnule Merchant?
-V rog.Dac nu rspund,lsai-mi data i ora pe mesageria vocal.Voi
reprograma orice altceva pentru asta.De aceast dat,v rog s sunai i la biroul
meu i acas.A vrea s nu se mai mtmple o asemenea ncurctur.
-Desigur,domnule Merchant.
-Mulumesc.
-mi pare ru c v-ai deranjat.Amndoi,zise ea,uitndu-se i la Sayre.
-i eu a vrea s l vd pe domnul Nielson cu prima ocazie,spuse aceasta.
-l voi anuna,domnioar Hoyle.
-Lynch,preciza ea.
-Desigur.mi cer scuze.
Sayre i ddu femeii numrul ei de mobil i pe cel de la
motel i se ntoarse s plece.Beck se afla la u i o inea
deschis pentru ea...
-La revedere,Brenda,zise el,n drum spre ieire.
-La revedere,domnule Merchant.Merser pe coridor mpreun i tot mpreuna
ateptar sosirea liftului,incredibil de lent.Cnd ajunser la parter,Beck se
ndrept direct spre ieire.Sayre urm semnele indicatoare pentru toaleta
doamnelor.n tot acest timp,nici unul nu scoase o vorb.
Beck se afla pe trotuar la umbra cldirii nalte,vorbind la telefon,cnd,cinci
minute mai trziu,Sayre iei.Nu se bucura s l vad; i dduse suficient timp s

dispar.Era ora cinci dup-amiaz i trotuarele gemeau de oameni nerbdtori s


ajung acas.Traficul era deja supraaglomerat.Nori de fum stteau suspendai n
aerul dens,fcndu-1 i mai greu de respirat.Beck prea derutat.Pentru a bloca
zgomotul traficului,i nfipsese un deget n ureche,ncercnd s aud ceea ce i
se spunea n cealalt.i scosese haina i o inea pe bra,i desfcuse cravata i
i suflecase mnecile cmii,semnnd foarte mult cu cel pe care Sayre l
ntlnise,pentru prima dat,la cimitir.Cnd o vzu,i ncheie convorbirea
telefonic i se avnt n marea de oameni,dnd din coate,pn ajunse s mearg
n pas cu ea.
-Nielson nu s-a cazat nc,aa c nu irosi un apel pentru asta.
-Voi ncerca mai trziu.
-M-ai fi putut dobor i cu o pan,cnd te-am vzut n biroul lui.Cu ce treburi pe
aici?
-Dup cum i-am spus i asistentei lui,m-am dus acolo pentru a-i oferi sprijinul
meu.Tu ce caui aici?
-Am venit s vorbesc cu el.
Am vrut s i art c nici cu,nici cei doi Hoyle nu avem coarne i copite i c
vrem s negociem o cale pacifist de a rezolva situaia i a evita o grev.Am vrut
s l conving de inoportunitatea unei greve,mai ales pentru unii dintre muncitorii
care depind de salariul sptmnal.
-Eti foarte generos,zise ea ironic.
-Ct?
-Ct ce?Sayre art spre servieta lui.
-Ci bani pentru mit ai adus cu tine?Semaforul se schimb i ea travers rapid.
Cnd ajunse pc partea cealalt a strzii,Beck o bloca i o oblig s se opreasc.
-Destui ct s pot face cinste cu o cin.
-Vrei s iei cina?
-Tu obinuieti s i plteti singur consumaia,dar de data asta a vrea s-o fac
eu.Doar dac nu ai de gnd s mnnci prea mult,caz n care ar trebui s
contribui i tu.Zmbetul lui era enervant,ochii lui verzi neltori.Sayre se simi
jignit.n loc s i se taie genunchii de emoie,ea se ntreba cum de putea fi att
de lipsit de scrupule.Era extrem de dezamgit.
-Chris mi-a spus de planurile lui Huff n legtur cu noi doi.Zmbetul lui
irezistibil dispru brusc.
-Nu mi-ar plcea s iroseti atta farmec,ncercnd s m seduci,ct vreme tiu
c nu ai nici o ans.Acum,scuz-m te rog,mai am i alte treburi.l ocoli i

continu s mearg pe trotuar.Beck nu putea fi expediat att de uor,aa c


merse n ritm cu ea.
-Invitaia la cin nu are nici o legtur cu planurile lui Huff,spuse el.
-D-te la o parte,Beck.Voi ntrzia.
-Unde?
-Voi pierde orele de vizit.M duc s l vd pe Billy Paulik.O clip el rmase
locului uimit,timp de care ea profit,s-1 depeasc.
-Stai,Sayre.Te duc eu,strig Beck.
-Voi conduce eu.Pe de alt parte,nu cred c ai fi bine venit.
-De fapt chiar am ceva de transmis.i pipi servieta.Unde i-e maina?
-Camioneta mea e mai aproape.
De fapt,camioneta lui era parcat mai aproape dect garajul n care se afla
maina ei.Era nevoit s ajung la spital nainte de ncheierea orelor de vizit.
Dar din cauza traficului intens i a lipsei locurilor de parcare,avur nevoie de
aproape o jumtate de or ca s ajung la secia de terapie intensiv,unde se afla
Bily Paulik.Pe tot parcursul drumului,nu schimbar nici o vorb.
Alicia Paulik vorbea cu un tnr n halat alb,cnd Beck i Sayre coborr din
lift.Vzndu-i c se ndreptau spre ea,i se adres lui Beck cu ostilitate:
-Ce caui aici?
-Am venit s vedem cum se simte Billy,rspunse el calm.Ea este Sayre Lynch.
Femeia o msur pe Sayre din cap pn n picioare.
-Lynch,ai? Eti fiica lui Huff Hoyle.N-a putea spune c te nvinuiesc de faptul
c foloseti un alt nume.
-Cum se simte soul dumneavoastr?Doamna Paulik art cu degetul spre
tnrul n halat alb.
-Acesta este psihologul lui.ntrebai-1 pe el cum se simte Doctorul se prezent i
ddu mna cu ei.
-Desigur c nu pot dezvlui lucrurile pe care mi le spune Billy n timpul
edinelor,dar vreau s aflai c este extrem de deprimat.Se vindec fizic,n timp
ce psihic i emoional ncearc s se obinuiasc cu jdeea de a tri fr o mn
Chiar i cu o protez are de depit multe obstacole.De asemenea,este preocupat
de bunstarea familiei lui.
-I-am spus c o s ne descurcm,zise doamna Paulik :niar foarte bine,deoarece o
s m judec cu compania voastr pentru fiecare penny pe care l-as putea obine.
Se adresase umndurora,fr a face vreo deosebire ntre Sayre i Beck.
Tnrul medic interveni:

-Toate reaciile lui Billy sunt tipice pentru pacienii cu uemenea traumatisme.i
va trebui ceva timp ca s se obinuiasc cu handicapul lui.
-Continuai tratamentul att ct este necesar,i spuse Beck.Medicul se uit la
Alicia.
-Mi s-a spus s m limitez la trei edine.
-Domnul Hoyle s-a rzgndit,zise Beck.Continuai edinele.Sunai-m,dac
avei probleme.Beck i ddu medicului o carte de vizit.Apoi,acesta i lu
rmas-bun pentru a vizita un alt pacient.Beck se ntoarse ctre doamna Paulik.
-Pot s intru s l vd?
-De ce?Beck ridic plicul pe care l luase din main nainte de a intra n spital.
-Mesaje de nsntoire grabnic de la colegii lui de munc,spuse el.Promit s
nu stau mult.Femeia i smulse plicul din mn.
-I-l dau eu.L-ar supra s v vad pe dumneavoastr sau pe cineva din familia
Hoyle.
-Cum dorii,doamn Paulik,zise Beck,i plec s cheme liftul,lsnd-o pe Sayre
singur cu Alicia Paulik.
-Cum reacioneaz copiii dumneavoastr?
-Sunt speriai.Tu nu ai fi?Ignornd tonul defensiv al femeii Sayre continu:
-Ba da.mi amintesc c atunci cnd a murit mama nu am fost numai trist,ci i
speriat c voi muri i eu.Evenimentele traumatice ne fac pe toi s ne simim
vulnerabili,dar,mai ales,pe copii.Doamna Paulik cntri cele spuse,apoi adug:
-mi pare ru pentru fratele dumneavoastr,Danny.
-Mulumesc.
-Era chiar de treab.
-Da,era.
-Ai revenit n Destiny pentru totdeauna?
-Nu,m voi ntoarce n curnd la San Francisco.
-Cu ct mai curnd,cu att mai bine.Dac a fi n locul dumneavoastr,a pleca
din ora nainte de a ncepe necazurile.Nu a vrea s fac parte din familia
Hoyle,n momentul n care va ajunge Nielson la ei.nainte ca Sayre s poat
rspunde,Beck strig din cealalt parte a holului:
-Liftul este aici.Sayre atinse uor braul Aliciei.
-tiu c nu ai ncredere n mine i este de neles.Dar te rog s m crezi c mi
pare ru pentru cele ntmplate.Apoi se ntoarse i i se altur lui Beck la lift.
-A trebuit s l las s plece.Oamenii ncepuser s protesteze fa de ntrziere.
-mi pare ru c te-am reinut,am vrut doar s ...Fu ntrerupt de un ipt.Se uit
napoi i o vzu pe Alicia exact unde o lsase,nconjurat de plicuri cu scrisori i

cri potale.Coninutul plicului pe care l inea la piept fusese cel care o ocase
att,nct le scpase pe celelalte la podea.Sayre se ntoarse ctre Beck.
-Ce coninea plicul acela?ntre timp,mai sosi un lift i Beck spuse:
-Nu vreau s l pierd i pe acesta.Sayre l ls lng lift i se ndrept spre Alicia
Paulik care suspina,strngnd plicul la piept.
CAPITOLUL 26
Beck o ateptase n camionet,n faa intrrii principale a spitalului.Aplecnduse,i deschise ua i Sayre urc.Nu pomeni de Alicia Paulik i nici nu ntreb ce
se mai ntmplase dup plecarea lui.
-Vorbeam serios n legtur cu cina,zise el.Am srit peste prnz.Vrei s mergi
cu mine sau nu?Nu era cea mai amabil invitaie pe care Sayre o primise
vreodat,dar accept.i era foame,ns se putea opri la un restaurant fast-food
pentru oferi,dar curiozitatea ei nu putea fi satisfcut cu o mas n
fug.ntrebrile care se ridicau dup cele ntmplate n spital ar fi putut cpta
un rspuns numai de la Beck,iar pentru a putea s i le adreseze avea nevoie de
ceva timp.Nici unul nu prea s aib chef de vorb i nu scoaser un cuvnt,n
timp ce el conducea pe strada Canal,ctre cartierul franuzesc.Lsar maina
ntr-o parcare public i o pornir pe jos,pe strada Royal.Dup ce au hoinrit pe
mai multe strzi i au trecut pe lng mai multe restaurante,din care rzbeau
arome apetisante,Sayre ntreb:
-Mergem undeva anume?
-tiu eu un local.Soarele coborse destul de jos,dar pe strzile nguste aerul era
nc sttut din cauza cldurii de peste zi.Beck i lsase sacoul n main.Mai
purta cravata,dar gulerul i era larg desfcut.Sayre i-ar fi dorit s poarte pantofi
cu tocuri mai potrivite pentru mersul pe jos.Conversaia era la limita
minim.Zbovir la un co de strad pentru a asculta un saxofonist,nainte de
a-i continua drumul.Apoi i abord un clovn,dar refuzar s se lase pictai pe
fa de acesta.Un grup de tineri turbuleni i nconjurar. Unul a avut suficient
curaj pentru a-i adresa lui Sayre un compliment indecent,dar dup ce l vzu pe
Beck i i intercept privirea,rnjetul lui pli i se grbi s i ajung din urm
tovarii.Magazinele i galeriile de pe strada Royal expuneau antichiti
europene,bijuterii,picturi i sculpturi pe gustul celor mai pretenioi colecionari.
Un magazin vindea suveniruri,iar marfa era de o calitate superioar celei pe care
o gseai de obicei n magazinele de pe strada Bourbon.Beck i Sayre trecur de
magazin,cnd el se opri i intr nuntru.

-M ntorc imediat,zise el.Sayre se ntoarse i se uit n vitrin unde erau expuse


mai multe mti Mardi Gras,decorate cu bijuterii false,beteal,strasuri i pene
colorate.Unele erau fioroase,altele extrem de elegante i de frumoase.
Beck apru cu perle albe i paiete verzi,galbene i purpurii.
-Rochia asta neagr este superb,dar mi amintete de nmormntare.M-am
gndit c asta ar mai atenua impresia de doliu.Puse iragul n jurul gtului lui
Sayre,i ridic prul i l potrivi peste gulerul rochiei.
-Aa.Acum e mai bine.Prin tradiie,un brbat nu ar trebui s i ofere unei femei
perle,fr ca ea s fi fcut ceva pentru a le ctiga.Degetele lui ntrziar pe
perlele care i czuser pe piept nainte de a i le retrage fr grab.
-Seara nc nu s-a ncheiat,zise el.Privirile lor se susinur,pn cnd un grup se
lovi de ei pe strada ngust,i Beck o ndemn s continue drumul.
Sayre nu ar fi descoperit niciodat acest local,dac nu ar fi tiut c era
acolo.Strdua lateral pe care se afla era mai degrab o alee cu iroaie de ap
curgnd pe mijlocul ei.Nu exista nici un semn care s indice prezena
localului.Beck se opri la o poart din fier mpletit cu ieder i cut printre
frunze soneria.Printr-un speaker vechi o voce neutr spuse:Oui?
-Sunt Beck Merchant.Poarta se descuie cu un clic metalic.
Intrar,i Beck o nchise cu grij n urma lui.Merser pe un coridor strmt care
ddea intr-o curte interioar,nchis cu perei de crmid,acoperifi cu muchi i
licheni.Ferigi enorme atrnau prinse n lanuri,din ramurile unui stejar care
acoperea ntreaga curte.De sub rododendronii ct urechile de elefant rsreau
flori de grdin.O tulpin ntortocheata de ieder se crase pe peretele cldirii
alturate i se ntinsese pe acoperiul din igl.
Beck i art pe unde s o ia.Sayre mergea naintea lui pe o scar circular,spre
un balcon mrginit de o balustrad din fier forjat.Ventilatoarele se nvrteau pe
tavan,agitnd flcrile felinarelor,atrnate de pereii exteriori.Din loc n loc,pe
lungimea balconului,erau arbuti de ibiscus n vase de porelan.Bobocii viu
colorai preau la fel de veseli ca nite umbrele colorate.
n ntmpinarea lor veni un brbat n smoking.Acesta strnse minile lui Beck
ntre ale lui.Vorbea n francez,repede,dar Sayre nelegea suficient ca s i dea
seama c Beck era bine venit.Beck o prezent.Complimentele brbatului
aproape c o fcur s roeasc.Beck i spuse:
-Este nepoliticos c am venit fr s avem rezervare.eful de sal i acoperi
scuzele n oapt i l asigur c pentru el se gsea ntotdeauna o mas.
Beck ntreb dac puteau primi ceva de but pe balcon,nainte de a intra pentru a
servi cina.

-Champagne,te rog.
-Certainement.V asigur de toat discreia,zise brbatul,ridicnd din sprncene
ctre Sayre.Nici o grab,bucurai-v.Apoi pocni din degete i un chelner apru
prin uile deschise pentru a lua comanda. Beck o conduse pe Sayre spre o mas
de bar,la marginea balconului.i inu unul dintre scaune pentru a se aeza,apoi
lu loc n faa ei.
-Poate ar fi trebuit s te ntreb,nainte de a decide s stm afar.
-De fapt,chiar mi place.
-Nu e prea cald pentru tine?
-mi place cldura.
-mi amintesc.Ceva din felul n care o zise,din felul n care o privea,i fcea
inima s-i bat mai tare.Sayre schimb subiectul,comentnd cunotinele lui de
francez.
-Masteratul meu mi-a impus cunoaterea unei limbi strine.Ca o umbr care
aprea i disprea imediat,chelnerul sosi cu o tav pe care erau dou cupe cu
ampanie.Beck ridic paharul i l ciocni uor de al ei.
-Pentru ce bem? ntreb ea.
-Pentru plecarea ta.
-Da?
-Pleac de aici,Sayre.ntoarce-te la viaa ta din San Francisco,nainte de a avea
de suferit.
-Am avut de suferit.
-i s-a rupt inima din cauza unei idile din liceu.Aia a fost o joac de copii,fa
de ce i s-ar putea ntmpl acum.
-Ce tii tu,Beck.
-Atunci spune-mi tu.
-Ce s-a ntmplat rmne ntre mine i Huff.Am plecat i am jurat c nu m mai
ntorc.
-i totui,iat-te.
-Da,iat-m.
-De ce?Tcu o vreme nainte de a rspunde.
-Danny m-a sunat.
-Cnd?
-Vineri naintea morii sale.i spuse de apelul pe care refuzase s l preia.Tot
restul vieii mele m voi nvinui pentru c am refuzat s vorbesc cu el.
-Bnuiesc c nu i-a transmis un mesaj.

-Nu,dar m ndoiesc c i era pur i simplu dor s m aud.Cred c m suna din


motive ntemeiate i nu ma voi rentoarce la viaa mea nainte de a afla care era
motivul.
-Ar fi putut fi orice,Sayre,zise el blnd.
-Ar fi putut fi.Crede-m,am ncercat deja s m conving c a fost doar o form
de salut.Apoi,dup ce am aflat despre condiiile de lucru,de dispariia
misterioas a lui Iverson i de povetile recente cu Chris,am ajuns la concluzia
c a vrut s-mi spun ceva ce l frmnta.Beck,familia mea este corupt,dac nu
chiar criminal.Nu pot continua s distrug viei fr s fie pedepsii.Cineva
trebuie s i opreasc.Te-am urt pentru faptul c m-ai dat jos din acel avion,dar
acum i sunt recunosctoare.Nu a fi putut s triesc dac m-a fi ntors acolo
far rspunsuri clare la ntrebrile mele.Beck mai ncerc un argument:
-Dar cum rmne cu afacerea ta? Nu va avea de suferit ct eti plecat?
-Voi pierde o parte din potenialii clieni,care se grbesc,dar ceilali vor atepta
s m ntorc.Oricum,nu m-a putea ntoarce fr s tiu mcar c am ncercat s
ndrept unele nedrepti comise aici.Uitndu-se la bulele care se ridicau n
paharul ei,Sayre spuse gnditoare:
-Chris vrea s dispar din peisaj.M ntreb de ce.Nerbdarea lui de a m vedea
plecat ridic suspiciuni care m fac s nu mai vreau s plec.Se uit din nou la
Beck.Nu rmn.Beck prea s se fi mpcat cu ideea c n-o va putea convinge
s nu se implice.Suspinnd resemnat,ridic paharul.
-D-1 pe gt,nu are nici un sens s iroseti un soi franuzesc att de bun.
Dup ce lu o gur,Sayre l ntreb:
-Asta face parte din strategia ta de seducie?
-Ai prefera s trec direct la fapte? Gazda noastr ne-ar oferi i o camer.
Apoi,cobornd vocea,adug: Va fi plcerea mea s te servesc.
-Aa nct s i poi raporta lui Huff misiunea ndeplinit?
-Sayre,te rog,s crezi c am considerat propunerea lui drept ridicol.
-Lui Chris i-a fcut o deosebit plcere s mi comunice c Huff mi poart
smbetele din nou.Mi-a servit-o ca pe o cup de ampanie la plecarea mea din
ora.Un chelner i facu apariia cu un platou de aperitive.Beck zise:
-Putem s uitm de toate astea ct timp mncm? Dup ce ncuviin,ea i fcu
semn s se serveasc.Beck gust dintr-o scoic care i se topi instantaneu n gur.
-Cu ce sunt umplute? ntreb el.
-Nu tiu,dar sunt delicioase.
-Spanac?
-Beck,la spital...

-Ceap tocat,continu el,degustnd umputura.


-Prima scrisoare pe care a desfcut-o Alicia era de la tine.Ai vzut cum a
reacionat.Beck i termin poria i spuse:
-Super.Cred c o s mai iau.n timp ce ntindea mna spre platou,Sayre i-o
prinse i l oblig s o priveasc.
-Cecul pe care l-ai trimis a fost extrem de generos.
-Asta este ceva relativ,nu? Ct de generos nseamn generos? Huff a sugerat scum a zis-s ndulcim momeala.
-Huff nu are nimic de-a face cu darul acela.Nu era un cec al companiei,era unul
din contul tu personal.Beck turn n pahare,fcndu-se c nu o aude.
-Doamna Paulik a fost copleit de generozitatea ta,continu Sayre,care a fcuto s se simt vinovat pentru incidentul cu scuipatul.Regreta sincer i ar fi vrut
s i cear scuze.
-Nu mi datoreaz scuze.
-i datoreaz recunotin.
-Nici asta nu vreau.
-Atunci, de ce ai facut-o?
-Te-ai gndit ce ai vrea s mnnci? i recomand stridii Bienville.
-La naiba,Beck,rspunde-mi.
-Bine,zise el brusc.Poate c ncerc s mi cumpr o contiin curat.Asta te face
s gndeti mai frumos despre mine sau mai urt?Fcu semn unui chelner i i
opti ceva n francez.Omul dipru i reapru cu meniurile mbrcate n piele i
scrise de mn.Sayre l puse pe al ei pe mas.
-Luni dup-amiaz de ce i-ai spus lui Chris despre Calvin McGraw? Ai crezut c
va fi distractiv s mi vezi reacia?Beck puse i el meniul pe mas i o privi n
ochi.
-Nu, Sayre.Am crezut c va fi interesant de vzut reacia lui Chris.
-A lui Chris?Beck i puse coatele pe mas i se aplec nainte,micornd
distana dintre ei.
-Chris i Huff nu au primit bine vestea c tu te-ai apucat s vorbeti cu fotii
jurai.M-am ntrebat de ce.De ce nu li se flfia i de ce nu s-au amuzat c tu
caui potcoave de cai mori?De ce nu te lsau s te faci de rs,s i faci de cap
pn te saturai i te ntorceai la San Francisco? Aa ar fi fost normal.
Prinznd ideea,Sayre complet:
-Doar dac nu au ceva de ascuns.
-Doar dac nu au ceva de ascuns. Se uit la meniu i se juca cu semnul din
mtase care desprea foile.Te-am lsat s te faci de rs pentru a vedea ce ar face

Chris n cazul in care Calvin McGraw ar fi avut o zi bun i ar fi spus toate cele
pe care i le-a spus ie dimineaa.-M-ai crezut,nu-i aa?
Beck o privi mai mult timp nainte de a-i spune:
-Cum reueti s asortezi o chestie ieftin Mardi Gras cu o rochie haute couture
i s rmi perfect? Cnd m-am uitat la tine adineauri,n pofida porcriilor
despre care vorbim,nu pot dect s m gndesc,doamne,e minunat.
Sayre atinse iragul de perle false de pe pieptul ci.
-Nu mi-ai rspuns la ntrebare.Ai crezut ceea ce i-am spus despre Calvin?
-Dac cred asta sunt la un pas de a crede c Chris l-a ucis pe Iverson i a ascuns
cadavrul ntr-un loc,unde nimeni nu l va putea gsi.
-A nvat din greeala lui Huff,zise ea ncet.
-Ce greeal?
-Chris a fost martor la uciderea lui Sonnie Hallser.
-Ce?
-Chris m-a ateptat asear la motel.Am vorbit despre mai multe lucruri,n afar
de planurile lui Huff n legtur cu tine i cu mine.Sayre i povesti totul,n
special,detaliile legate de moartea lui Hallser.
-Mi-a spus c eram prea mic ca s mi amintesc aa ceva,c am amestecat dou
ntmplri diferite.Dar nu este adevrat,Beck.tiu c am dreptate.Chris s-a
strecurat afar din cas n noaptea aceea i s-a dus la fabric s i fac o surpriz
lui Huff.Presupunnd c l-a vzut pe Huff fcndu-i vnt lui Hallser peste
strungul acela sau lsndu-l s sngereze pn a murit,nseamn c l-a
impresionat profund.Ca urmare,l-ar fi fcut s urasc venic violena sau l-ar fi
determinat pe el s devin violent.Eu nclin s cred n ultima variant.Chris a
nregistrat faptul c Huff nu a fost pedepsit n nici un fel pentru ce fcuse.
Chris era clientul lui.Ar fi fost o nebunie s reacioneze la spusele ei,dar Beck nu
era nebun.nelegea motivele tcerii lui i,n pofida sentimentelor ei,l respecta
pentru asta.Sayre urmri picturile de sudoare alunecnd pe fruntea lui i
pierzndu-i-se ntre ridurile fine ale ochilor.
-Sunt curioas.Ct valorez,Beck?
-Ce?
-Huff te-ar recompensa dac te-ai cstori cu mine i ai deveni tatl nepoilor
lui.Ai convenit asupra unei sume sau ai lsat suma la aprecierea lui? i-a dat un
avans?
-Din ce crezi c pltesc cina asta? ntr el pe un ton sarcastic.

Toate felurile de mncare comandate se dovedir la nlime,dar nici unul nu


ntrecea sufleul de ciocolat pe care l luar la desert.Sala nu avea mai mult de
dousprezece mese,acoperite cu pnz de damasc alb,cu tacmuri de argint i
pahare din cristal veritabil.Deasupra lambriului,pereii erau acoperii cu plu
roz,asortat cu draperiile grele ce cdeau pe podeaua strlucitoare din lemn
masiv.Camera era discret luminat cu felinare puse pe fiecare mas i
candelabre de cristal ce atrnau din tavan.Cnd ieir din nou pe teras pentru a
servi cafeaua,Sayre zise:
-Felicitrile mele buctarului i decoratorului.
-Voi avea grij s le transmit.
-Cum ai gsit locul sta?
-Nu eu.Mama l-a gsit.M-a adus aici cnd am absolvit Facultatea de Drept ca s
srbtorim.
-Este din New Orleans?
-Nscut i crescut.
-Ea te-a nvat limba francez?
-n timp ce eram nc n scutece,zise el zmbind.Chelnerul turn cafeaua i i
ls singuri.
-Nu seamn cu o cin n Destiny,dar se strduiesc.Afar se auzea muzic
venind dintr-o surs nevzut.
Curtea de sub ei era slab luminat,crend o atmosfer de mister.Fntna din
centru bolborosea lene.ngerul sculptat nu avea mna dreapt,iar picioarele i
erau acoperite de muchi verde.O plant nflorit se ridica neateptat dintr-o
crptur din pavaj.Iedera i alte plante crtoare fuseser lsate s creasc
acolo unde apucaser s rsar.Sayre aprecia intimitatea neglijent i decadent
din cartierul franuzesc care contribuia simitor la sporirea farmecului i,n mod
sigur,la sporirea misterului.
-Asear,Chris mi-a spus c nu el l-a ucis pe Danny.A negat cu ncpnare.
-Poate c ne-am nvrtit n jurul cozii.Poate c Danny i-o fi nscenat perfect
sinuciderea.Sayre termin cafeaua,i puse ceaca i farfuria pe tava de argint de
pe mas i reveni lng el.
-Ce ai tu sfnt,Beck?
-De ce?
-Vreau s i spun ceva,dar trebuie s juri c vei ine totul pentru tine,deoarece
spunndu-i ie ncalc o promisiune de confidenialitate.
-Atunci nu mi spune.
-Cred c este important s tii.

-Bine.Angajeaz-m ca avocat O s accept un onorariu de cinci dolari.Aa voi fi


legat prin jurmnt profesional s nu spun nimic din ce mi spui tu.
-M-am gndit i eu la asta,recunoscu ea,dar nu ai putea s mi ceri onorariu,ar fi
un conflict de interese.
-Deci,ceea ce ai vrea s mi spui l privete pe Chris?
-Mai precis,pe Danny.Sayre l privi cu atenie.n ziua n care l ntlnise.l
acuzase c este sluga tatlui su,iar el nu se strduise s-o conving de contrariul.
Acum,pretinde c i ntinsese cursa cu McGraw pentru a observa reacia lui
Chris.Oare sta s fie adevrat? Clark o avertizase s fie cu bgare de seam n
ceea ce l privete.Cu numai cteva ore n urm,se mira cum de putea fi lipsit de
subtilitate.Sayre se ndoia chiar i de generozitatea manifestat fa de familia
Paulik,n prezena ei.Dar Beck nu avea de unde s tie c va fi la spital n
momentul n care Ahcia Paulik va deschide plicul.i nici nu avea cum s o
determine s deschid plicul acela naintea celorlalte.Fcndu-i curaj,ea zise:
-O s i spun un lucru pe care nimeni altcineva nu l tie.
-Nu uita c sunt avocatul lui Chris.Fii atent ce mi spui.
Contient de riscul pe care i-1 asuma,Sayre zise:
-Danny era logodit i urma s se cstoreasc curnd.Beck era sincer surprins.
-Logodit? Cu cine?
-Nu pot s i spun numele ei.
-Tu de unde...
-Am ntlnit-o ntmpltor la cimitir.Venise la mormntul lui i mi s-a prezentat.
-Vine o femeie la tine,sora lui Danny,i se prezint ca logodnica neconsolat,iar
tu o crezi pe cuvnt?Putea fi una care ncerca s obin ceva avantaje materiale...
-Acord-mi i mie puin ncredere,Beck.Pot aprecia un om.Nu e o vntoare de
avere.L-a iubit pe Danny din toat inima.i el a iubit-o.Are un inel cu diamante.
-Pe care l-ar fi putut obine de la ultimul tip pe care l-a antajat.
-Dac ar fi fost o escroac,nu crezi c l-ar fi contactat pe Huff pn acum? Nici
el i nici Chris n-au tiut de logodn,ct timp Danny a fost n via,iar ea nu vrea
s le spun acum.
-De ce?
-Pentru c ei ar trage exact aceeai concluzie ca i tine.Ar crede c vrea ceva de
la ei.Se teme c ei ar putea face din dragostea frumoas pe care ea i Danny au
trit-o un lucru urt.
-Asta ar putea fi vestea pe care Danny a vrut s i-o dea,cnd te-a sunat.
-Contiinei mele i-ar conveni s cread asta.i,probabil,aa stau lucrurile.

Oricum,sunt convins c se iubeau i aveau ncredere unul n cellalt.Danny


inteniona s se cstoreasc cu ea,s-i construiasc un viitor mpreun.Asta o
face s se ndoiasc c Danny s-a sinucis.
-Poate c voia s se despart de ea.
-Nu,am ntrebat-o i asta,dar a exclus posibilitatea ca el s fi vrut s se retrag.n
schimb,mi-a spus c Danny trecea printr-o perioad...ezit s foloseasc
cuvntul spiritual pentru a nu divulga faptul c logodnica lui Danny era o fat
din congregaia n care el intrase.Trecea printr-o criz personal despre care nu
voia s discute nici mcar cu ea.
-Problema de coniin cu care se lupta.
-Da.Ea zice c era o problem emoional pe care Danny ar fi vrut s o rezolve
nainte de a-i lega viaa de a ei.
-Ar fi putut fi vorba de orice,Sayre.Ar fi putut avea o datorie la jocurile de
noroc,un obicei prost pe care l inea secret,o iubit gravid n alt ora.
-Sau contiina unui fapt cu care nu mai putea tri.
-Se vede c te-ai gndit la asta i ai deja o idee cam ce ar putea fi.
-Prima opiune ar fi o practic ilegal pe la turntorie.Acum ncep s cred c
Danny tia ce se ntmplase cu Gene Iverson.Chelnerul porni ctre ei,dar Beck
cltin ferm din cap i acesta dispru.El se sprijini de balustrad,aplecndu-se
nainte i lsndu-i greutatea pe ea.Cmaa,lipit de spate,i contura
musculatura puternic.
-Danny devenise evlavios,zise Sayre.Confesiunea face parte din ritual.Poate c
tia de Iverson ceva ce i apsa contiina att de tare,nct ajunsese s nu mai
poate tri,dac nu se elibera de povar.Beck ntoarse capul i o privi.
-Un motiv suficient pentru a se sinucide.
-i un motiv la fel de bun pentru a comite o crim,mai ales n perspectiva unei
confesiuni publice.Beck njur n oapt.
-Tocmai mi-ai dat bucata lips din cazul lui Scott mpotriva lui Chris.
-Motivul.Beck privi n jos,n curte,timp ndelungat.n cele din urm,se ridic i
se ntoarse.
-Ar trebui s plecm.
-Avem un drum lung de fcut pn n Destiny.
-Da,i tocmai s-a lungit i mai mult.Proprietarul le mulumi sincer pentru
vizit,o srut din nou pe Sayre pe ambii obraji i l ndemn pe Beck s o mai
aduc ct de curnd.Coborir cu grij scara n spiral.
La jumtatea drumului,Beck se opri.Sayre se uit la el mirat.El nu zmbi i nici
nu i explic de ce se oprise.Apoi,o ls n umbr.Sayre se ls dus,cuprins de

o moleeal dulce ce i se scurgea prin vine.Pleoapele i se ngreunau,dar toate


simurile i erau n ateptare.n timp ce Beck o trgea spre el,i vedea venele
pulsnd sub pielea umed.Voia s i ia pulsul cu buzele,dar se abinu s-i ating
gtul.Beck i cuprinse ceafa cu o mn i i apropie faa de a lui.Respiraia i era
calm,dar fierbinte.
-Dac te ating,ai s spui c o fac din datorie fa de Huff.
Ridicndu-se pe vrful picioarelor,Sayre i opti:
-Nu mi pas.Atinge-m oricum.Beck o srut.Ea se lipi de trupul lui Beck,care
o cuprinse strns n brae.Srutul lui fusese posesiv i plin de dorin.Palmele lui
aspre i insistente i presau trupul de sexul lui.Aplecndu-se i ndeprt perlele
i i srut snii prin pnza rochiei.Apoi o lipi din nou de el,presndu-i faa de
gtul lui,n timp ce i optea n ureche:
-Nu exist suficieni bani pe lume pentru a m determina s fiu cu o femeie pe
care nu o vreau.Trebuie s tii asta,Sayre.E al naibii de...se frec de ea,
provocator.Chiar te vreau.Ar fi putut s o aib chiar n acel moment.Ea l savura
cu toate cele cinci simuri.l sorbea,dorindu-1 cu acea pasiune oarb,nebun i
imposibil de stvilit.
-Al naibii s fiu,zise el rguit,consimmntul lui Huff m mpiedic.O
ndeprt ncet,cu blndee:A vrea s te am acum,dar nu pot,pentru c tu te
ndoieti de mine.
CAPITOLUL 27
Huff era nvluit n fum.Pufia din igara din colul gurii,n mod mecanic.Cu
picioarele deprtate,nfipte n punte,cu minile n olduri,i njura pe cei care
pichetau.Vreo patruzeci de oameni,purtnd lozinci instigatoare,mergeau ncet i
n linite ntr-un cerc oval,pe marginea autostrzii,chiar n faa intrrii principale
n incinta Hoyle Enterprises.
- De ct timp fac asta?n grupul adunat n jurul lui Huff era i Chris.Mai muli
maitri de la fabric,civa muncitori,care fisesesr chemai din intimitatea
cminelor lor,unii luai din paturi,fuseser adui pentru a se confrunta cu noua
situaie.Fred Decluette avusese sarcina ingrat de a-i anuna pe toi,n momentul
n care ncepuse pichetarea,aa c tot el rspunse la ntrebrile lui Huff.
-Au nceput s se adune pe la zece.
-Adu-1 pe Red aici i pune-1 s-i aresteze pentru nclcarea proprietii.
-Nu se poate,Huff,zise Chris.Atta vreme ct stau dincolo de gard,sunt pe spaiul
public.Din nefericire,toi cei care vin la lucru sau ies din schimb trec prin

aceast poart.Nu exist nici o posibilitate de a evita ntlnirea muncitorilor


notri cu ei.Practic,trebuie s treac printre ei.
n plus,au autorizaie pentru acest mar.E mna lui George Robson.i-au
acoperit spatele.
-mi d i mie cineva o veste bun? uier Huff.
-Vestea bun e c autorizaia lor rmne valabil doar dac demonstraia este
panic,zise Chris.Cred c e de datoria noastr s avem grij s nu rmn.
In grup se auzir oapte.Huff l privi pe Decluette.
-Ai civa biei pregtii?
Decluette aprob din cap,dar Huff simi o reinere n spatele acestui gest.
-Ce este,Fred? Spune-mi,chiar trebuie s i smulg informaia?
-Am putea ntmpina ceva rezisten i din partea oamenilor notri.Decluette se
uit njur nelinitit.Se spune c unii dintre muncitorii notri li se vor altura.
Huff arunc igara i o strivi cu cizma.
-O s m ocup de asta chiar acum.Grupul intr n fabric i n cteva minute se
reunir in biroul lui Huff,aliniindu-se de-a lungul ferestrei care ddea pe
platform.Munca se desfura ca de obicei,dar far o energie deosebit.Se putea
simi chiar o oarecare tensiune.
-Sistemul de ascultare este deschis? ntreba Huff.
Chris aps cteva butoane pe sistemul de comunicare.
-Acum este.Huff lu microfonul,sufl n el pentru a-1 testa,apoi spuse:
-Atenie,toat lumea.
Vocea lui bubui n toate colurile fabricii,ajungnd la fiecare muncitor.
Unii se oprir din lucru,ascultnd n linite,dar cu capetele plecate,alii se uitar
n sus.Era destul de greu s citeti gndurile unui om care poart echipament de
protecie.
-Toi tii ce se ntmpl afar,continu Huff.Probabil c tii deja numele celui
care i-a trimis pe clovnii tia s ne scie i v ntrebai: cine dracu' este
Charles Nielson? Ei bine,v spun eu.Este un agitator care nu are nimic de-a face
cu Hoyle Enterprises.Protestatarii tia i pierd vremea i se mai fac i de
rs,dar asta este problema lor.Dac nu ne dm btui i rmnem unii,probabil
c vor renuna i se vor ascunde n gurile din care au ieit.i tim cine sunt,nu?
Am mai avut asemenea agitatori i alt dat.Apar n ora,i bag nasul n
afacerile noastre i ne spun cum s procedm,n ceea ce m privete-i cred c
majoritatea suntei de acord-nu ursc nimic mai mult dect s se bage cineva n
treaba mea i s mi spun ce s fac.i este valabil i pentru autoriti i guvernul
federal.tia nu pot s se pun de acord nici mcar ntre ei.Deci,de ce ne-ar

interesa prerea lor despre ce se ntmpl aici,n Destiny? Eu zic c nu ne


intereseaz.Se opri,respir i continu pe un ton mai calm.
-Ceea ce s-a ntmplat cu Billy Paulik a fost o tragedie.Nu exsit nici o ndoial
n acest sens.A suferit i va mai avea de suferit mult timp de acum ncolo.Am
putea s i dm toi banii din lume i tot nu l-ar ajuta s i recupereze braul,nu?
Vom face tot ceea ce ne st n putin pentru Billy Paulik i familia lui,dar la
sfritul zilei nici unul dintre noi nu poate da ceasul napoi pentru a anula cele
ntmplate.Adevrul este c munca noastr prezint pericole.Se pot ntmpla
accidente.Au fost rnii oameni i au fost i mori.Dar tare a vrea s mi arate
un conopist din Washington D.C.cum s topesc metal i s tai evi fr nici un
risc.Nu se poate.i putei fi siguri c atunci cnd acest conopist trage apa peste
rahatul lui se bucur c are astfel de evi i c are cine s le fabrice.
Se opri pentru a evalua ecoul mesajului su.Pe platform nu se micase nimeni.
Cei din sala de mese mncau ascultnd.Le captase atenia.Viitorul lor era n joc
aa cum era i al lui,i asta era ce trebuia s rein ei.
-Mscricii ia v vor ndemna s facei grev,i relu d discursul,i eu a fi
vrut s nu trebuie s muncesc ca s-mi rftig existena.A vrea s pot tri
mergnd la alte fabrici i ndemnndu-i pe muncitori s i lase slujbele.Nu mai
vorbesc de etic i de cecul care nu ar mai veni n ziua de salariu.
Dac le-a spune muncitorilor harnici s i prseasc locurile de munc,m
atept s mi rida n nas.Au facturi de pltit Au de hrnit o familie.Corect?Se
auzir cteva murmure timide de aprobare din partea oamenilor de jos,n vreme
ce unii se uitau n jur pentru a vedea reacia celorlali.
-tiu c nu suntem perfeci aici.la Hoyle,c am avut greelile noastre n
timp.George Robson i cu mine investigm accidentul pentru a stabili cauzele
care l-au provocatHuff recepiona reacia de surpriz la aceast minciun,dar
spera ca nimeni altcineva s nu o fi observat.
-tiu c este nevoie de un training mai ndelungat nainte de a trimite un
muncitor nou pe platform,continu el i mai tiu c e timpul unei mriri de
salariu pentru top.Dar,sincer s fiu,scncelile m dezgust.mi amintesc de
vremuri n care oamenii ar fi renunat la un bra pentru o slujb nainte de a
deveni stpnul acestei ntreprinden,am fost la fel ca voi.Nu uitai c i eu am
muncit pe rupte pe platforma pe care suntei voi acum,aa c tiu ce nseamn
cldura,dificultatea i de pericolele.Huff i sumese mnecile pentru a le arta
braele goale.
-Am cicatrici care mi amintesc n fiecare zi ct de grea i de periculoas este
munca asta.i ls mnecile i nmuie tonul.Dar sunt i rezonabil.Sunt dispus s

v ascult plngerile.Facei o list de revendicri,iar noi cei de aici ne vom ocupa


de ele.Dar,dac vreunul dintre voi este de acord cu plngcioii tia de
afar,mergei i v alturai lor.M auzii? Ducei-v.Plecai chiar acum,dac
credei c sta este un loc blestemat,tii unde e ua.V atrag ns atenia c,dac
v alturai lor,nu vei mai lucra pentru mine niciodat i v vei alege cu un
duman pn la sfritul zilelor voastre.Se opri pentru a le permite s asimileze
informaia,apoi,ncheie: Gndii-v cu toii la asta.i acum,c am pierdut
suficient din timpul de producie,napoi la lucru! Huff nchise microfonul i se
ntoarse n birou.
-Asta ar trebui s i intimideze pe agitatori,zise Chris.Nu m-ar surprinde nici s
aflu c nici sindicalitii nu mai sunt pe aici.Acum nu vor mai avea curajul s li
se alture.Huff nu mprtea ncrederea lui Chris.
-Fred,tu ce prere ai? ntreb el.Evident nemulumint c era n centrul ateniei,
muncitorul i mut greutatea de pe un picior pe altul.
-Pi,sunt sigur c ai fcut i fapte bune,Huff,dar sta este schimbul lui Billy.
Oamenii tia l-au vzut sngernd i l-au auzit urlnd.Accidentul le este
proaspt n minte.tiu c faci foarte multe pentru familia lui.Astzi am auzit c
Beck l-a vizitat.Alicia zicea c ...
-Beck l-a vizitat? ntreb Chris.Aruncndu-i o privire timid,Decluette zise:
-Aa mi-a spus Alicia.A sunat cam acum jumtate de or.Zicea c Beck i-a dat
un cec foarte gras.Huff i arunc o privire lui Chris.Ridicnd din umeri,Chris
mtirm orice cunotin despre gestul lui Beck.
-Ce voiai s spui nainte de a te ntrerupe Chris?
-Pi...c oamenii cu care a lucrat nu vor uita prea curnd cele ntmplate.Cnd
ncepuser s mai uite,au aprut aceste indicii care le amintesc din nou.-Cum ar
fi?
-Cum ar fi o panglic galben legat de lactul dulapului lui Billy i numele
scris pe conveierul acela.Cineva le menine amintirea vie i le trezete din nou
nemulumirea
-Cine?
-Cele mai multe conversaii se opresc imediat ce m apropii suficient pentru a
auzi.
-Afl cine face toate astea.
-O s m ocup.
-Nu vreau s te ocupi,vreau s afli.Lipete-i urechea la pmnt i casc ochii
sau o s pun pe altcineva s mi aduc numele astea,zise Huff pe un ton
amenintor.Decluette nghii n sec.

-Da,domnule.Ce vrei s fac n legtur cu pichetarea? Acordndu-i suficient


timp pentru a reflecta,Huff i aprinse o nou igar,dar nu rspunse nainte de a
trage cteva fumuri.
-A vrea s iei cu tine o puc.Asta i-ar mprtia destul de repede.
-O ncarc eu,zise Chris laconic.Huff rse,scuturndu-i capul.
-Nu,nu facem nimic azi.Poate vor pleca singuri,mine.O s li se fac sete i
foame,i pic narii,o s ii doar spatele de la pancartele alea.S-ar putea s nu
fie nevoie sa ridicm un deget pentru a-i vedea plecai.S-i mai lsam o zi sau
dou S vedem cum decurg lucrurile.S vedem cum reacioneaz ai notri.S ai
ns nite oameni pregani sa dea civa pumni,pentru orice eventualitate.
-Nu trebuie dect s zicei,sunt pregtii i nerbdtori
-Bun.Dar ine minte,trebuie s par vina demonstranilor Ei au trecut primii la
aciune,iar oamenii notri au fost nevoii s se apere.Asta va fi versiunea noastr.
-Am neles.Decluette plec.Huff li se adres celor rmai:
-Nu cred c va fi un foc de artificii n noaptea asta.Mine.ne vom vedea de
treab ca de obicei.Nu v lsai provocai de ce ar putea s v strige cei din
pichet sau de ceea ce sene pe pancartele alea.Ignorai-i pe nenorocii.
ntre timp,poate c Beck a reuit s se ntlneasc cu Nielson i s-1 conving
s-i cheme napoi pe acalii tia,nainte de a provoca pagube serioase.Bine?
Toi ddur din cap.Acum,plecai acas.George Robson rmase n urm.
-Huff?
-Ce este,George?
-Ce ai spus despre investigarea accidentului lui Paulik.
-Le-am spus exact ceea ce vor s aud,George.Nu-i fa griji.
-Ceea ce voiam s spun,zise el privindu-i pe cei doi.este c poate ar fi bine s
nchidem acel conveier,nainte de a se mai ntmpl vreo nenorocire.Asta ca s
nu vin nimeni s ne arate cu degetul mai trziu i s ne nvinuiasc.
Huff se ntoarse ctre Chris.
-Credeam c ai stabilit deja acest lucru.
-Am fcut-o.
-Aa este.Dar,gndindu-m mai bine ...
-Nu te mai gndi att,George,zise Huff.Chris se ocupa de operaiuni i a luat o
hotrre n privina acelui conveier
-La sugestia ta,nu,George?George ncuviin,nemulumit i nesigur.
-Da.Bine.
-Du-te acas i ncearc s profii de ceea ce a mai rmas din noaptea asta,zise
Huff.

-Bine.Ne vedem mine.George se ntoarse i plec.


-Salut-o pe scumpa de nevast-ta din partea noastr George se ntoarse,l msur
pe Chris cu privirea,dup care iei.
-Te cam joci cu focul spunnd asemenea lucruri,zise Hun.
-M ndoiesc c George m va provoca la duel.Dac i fcea griji cu privire la
fidelitatea conjugal,nu se nsura cu o trf.Beck intr n ncpere.
-M-am ntlnit cu George pe hol.Zice c am pierdut un discurs pe cinste.
Imediat ce aflaser de pichetare,Chris l sunase pe Beck pe mobil i l prinsese la
jumtatea drumului dintre New Orleans i Destiny.Acesta i spuse c va veni ct
poate de repede.Huff se uit la ceasul de perete i observ c ajunsese ntr-un
timp record.Beck i puse servieta pe birou i se ls n fotoliu pentru a-i trage
sufletul.
-Plec din ora cteva ore i se dezlnuie iadul,constat el.Huff i facu un semn
lui Chris ctre bar.
-Whisky pentru toi,biete,comand el.
-A trebuit s trec printre oaspeii notri n timp ce veneam,le zise Beck.
-Asta i era ideea,probabil,zise Huff,din fotoliul din piele cu sptar nalt n care
sttea.Nu au ales locul la ntmplare.
-Eti sigur c au fost trimii de Nielson?
-Nu au spus nimic despre asta,zise Chris,dindu-i lui Beck unul dintre pahare.Mam dus s vorbesc cu tipul care pare s fie liderul lor.Este un ggu,probabil,ia
steroizi,dar destul de detept pentru a-mi spune c are autorizaie pe care mi-a i
artat-o.Apoi mi-a zis ca ar trebui sa adresez orice ntrebare domnului Nielson.
-Pi,domnul Nielson se d scump la vedere,spuse Beck i le povesti de vizita lui
for succes.Biroul lui nu-i cine tie ce.Are o singur secretar,foarte politicoas
i contiincioas.Prea dispus s i coas i nasturii sau s i fac o
plcint,dar ftr presiuni.De altfel,nu e prea vorbrea.Nu a fost foarte exact n
privina momentului cnd a putea s m ntlnesc cu eful ei.Este foarte bine
instruit.
-Laul,spuse Huff,tia c vii i a ters-o.Putea s fie n Cincinnati sau n barul de
vizavi,ateptnd s pleci.
-Tot ce e posibil,zise Beck.Am sunat de ctea ori la hotelul lui.Prima dat,nu se
cazase,apoi a cerut s i fie reinute toate apelurile.Oricum ar fi,m simt jucat pe
degete.
-Nu voia s dea ochii cu tine n ziua n care demonstranii lui au aprut la poarta
fabricii noastre,zise Chris.

-Probabil c ai dreptate.Dar mai e ceva.nc nu v-am spus partea bun.Ghicii


cine era fre-pre n biroul lui Nielson,gata s se ia de piept cu orice duman,
ncepnd cu mine?
-Glumeti,exclam Chris,Sayre?
-Ai ghicit.
-Ce cuta acolo? ntreb Huff.
-Acelai lucru ca i mine.Voia s vorbeasc cu Nielson.Desigur,avea o alt
ordine de zi n agend.Voia s-i ofere sprijinul ei i s se nroleze.
-Ce s fac?
-Nu am ajuns la detalii,zise Beck.
-Era de fa cnd te-ai dus la Billy Paulik?Beck fu surprins.Se uit mai nti la
Huff,apoi la Chris.
-De unde tii?
-Alicia Paulik l-a sunat pe Decluette.
-Nu intenionam s l vd,Sayre voia,explic el.M-am dus cu ea i m-am folosit
de scrisorile trimise de colegii lui de munc ca s intru.M-am gndit c dac i le
duc personal ar putea s ne deschid o cale de comunicare cu doamna Paulik.n
plus,voiam s vd ce mai pune Sayre la cale.
-i ce pune la cale? ntreb Huff.
-N-a putea spune.Prea s fie doar o vizit de curtoazie
-Cnd doamna Paulik a vorbit cu Fred,i-a pomenit de un cec generos.Cu ct am
fost uurat? ntreb Huff.
-Cu nimic.Am contribuit far aprobarea ta.
Nu trebuie s mi-i dai napoi,dac nu vrei.
-La naiba,eu am spus c trebuie s ndulcim momeala.i,aa cum mi-am
nchipuit,femeia cedeaz teren.A pstrat cecul,nu?
-Dup cte tiu,da.
-Aa te vreau.Huff ridic paharul n cinstea succesului lor.
-nainte de a bea,ar trebui s mai tii i c i-am spus psihologului s i continue
edinele cu el att ct e nevoie,complet Beck.Chris momi:
-Tu ncerci cumva s ne duci la faliment?
-Recunosc c a fost o decizie de moment destul de ndrznea.Nu aveam timp
s m consult cu nici unul dintre voi,dar cred c ne-au crescut ansele de reuit
cu doamna Paulik.Huff i fcu cu ochiul.
-Nu ai fi valoros pentru mine dac n-ai putea s iei anumite decizii pe cont
propriu.Am ncredre n judecata ta,altfel nu ai avea postul pe care l ai.

-Dar aruncm bani buni pe tot feul de chestii idioate,se plnse Chris.Deci,avem
grij ca Billy s primeasc cele mai bune ngrijiri.Ce ne aduce asta?
-Nu cred c Beck s-a gndit la productivitatea Iui Billy,cnd a fcut aceast
investiie.
-Exact,Huff.Am facut-o ca pe un gest de bunvoina,care ne va scuti de un
proces,care ar putea sa ne coste milioane.Orice poate preveni un proces este o
investiie buna.zise Beck.
-De acord.Huff ddu paharul peste cap,savurnd cldura care i se mprtia pe
gt i n ntreg trupul.In ce stare de spirit se afla Sayre,cnd v-ai desprit?
Beck ridic din umeri,dar Huff tia c nu era nici pe departe att de indiferent,pe
ct voia s par.
-Am luat cina,i-am cumprat un colier i am but ampanie.Fericit,Huff btu din
palme.
-Cum a mers?Beck i ridic o sprncean.
-Ar fi mers mai bine,dac Chris nu i-ar fi spus de ncercarea ta de a ne cupla.
Huff se ntoarse ctre Chris.
-I-ai spus?
-Ce conteaz?
-Cum poi s ntrebi?
-Sayre a but ampanie cu el,spuse Chris,dar nu e n pat cu ea,nu? i nici nu l
va invita atta vreme ct lucreaz pentru noi.
-Ar putea.Ei...la naiba.tii c sora ta e cpoas.
-S-ar fi ncpnat oricum,Huff,zise Beck.E prea detept i hotrt pentru a
putea fi sedus cu un pahar de ampanie.Oricum,am sperat ca vinul i mncarea
franuzeasc s i dezlege limba.
-n legtur cu ce?
-Nielson.Nu prea m ncnt ideea de a-i vedea mpreun.Va trebui s profitm
de ocazia de a avea pe cineva n tabra lor.Ea ar putea s foloseasc asta cel
mult ca pe o momeal pentru pres.Desen cu mna n aer un cadru pentru un
titlu mare Fiica lui Huff Hoyle este de partea grevitilor.ntreaga poveste i
pozele la pagina trei.Huff rgi.Butura nu mai avea acelai gust savuros.
-Am neles,zise el.
-n plus,continu Beck,i nchipuise c McGraw avea s fie treangul care v va
spnzura pe amndoi,dar a constatat c fringhia era rupt.
Dar asta nu i-a strpit entuziasmul.Este convins c Chris i-a fcut felul lui
Iverson i c a mituit juraii,iar acum consider de datoria ei s se fac
dreptate.n ciuda eecului cu McGraw,nu are nici cea mai mic intenie s lase

lucrurile aa.Nu eram avocatul vostru pe atunci,Huff.Dar acum v reprezint.Nu


vreau s fiu prins nepregtit de vreo descoperire de-a lui Sayre.Exist ceva n
cazul Iverson de care ar trebui s tiu?Huff se pricepea s fac pe nevinovatul.O
fcea de cnd avea opt ani.l privi pe Beck drept n ochi i spuse:
-Dac statul ar fi putut construi un caz mpotriva lui Chris,ar mai fi fost un
proces.Sayre nu va descoperi nimic.
-Ai mai primit veti de la Red,ct am fost la New Orleans?
-Nimic,n afar de faptul c Watkins este nc n libertate.
-Au verificat toate locurile prin care a stat n ultima vreme?
-Cu mandat de percheziie.Ultima lui reedin avea un laborator de fabricat
droguri n baie.Cei doi au fost arestai,dar pretind c nu l-au mai vzut pe Slap
din momentul n care l-au dat afar.Red zice c au dat totul peste cap,dar nu au
gsit nimic care s-i fi aparinut lui Slap.
-Sper s l gseasc nainte de a fi prea trziu,zise Beck.Iar cnd va fi adus,sper
s mrturiseasc c l-a ucis pe Danny,din cauza a ceea ce se petrece pe aici-art
spre zidul de afar-,autoritile vor fi cu ochii pe noi.
-Nenorociii,' zise Huff,aprinzndu-i o alt igara
-Am avut ceva negocieri cu ei,zise Beck,dar o data cu accidentul lui Billy,nu
mai conteaz.
-Nu putem s i alungm? ntreb Chris.
-i eu am sperat asta.Am ncercat n mai multe rnduri s iau legtura cu
reprezentantul din zona.M-a evitat,nu mi-a rspuns la telefon.Asta m face s
cred c ne pregtete o inspecie surpriz,care ar putea sosi n orice moment.
-Credeam c ai mituit pe unul dintre oamenii lui ca s ne avertizeze cnd va
fi vorba de o vizit neplanificat,zise Huff.
-Ieri,am aflat c e n concediu de maternitate,zise Beck.
-Al dracului de mito,mri Chris.
-Da,nu e un un moment tocmai bun pentru noi,zise Beck.Trebuie s ne
prezentm ireproabil,s nu le mai dm nc un motiv de nemulumire pe lng
cel pricinuit de accidentul lui Billy.Ar putea s ne nchid dup o inspecie
amnunit.i ne-ar nchide.Chris expir lung.
-Pi,dup concluzii att de optimiste,cred c m duc s m mbt.
-Chris ...
-Glumesc,zise el.Doamne,abia atept ca toi din jurul meu s se mai relaxeze.Nu
putem s privim i partea bun a lucrurilor? Soia lui Paulik se retrage.
Demonstranii? Mine diminea,cnd va rsri soarele,aici va fi mai cald dect
n iad,vor pleca acas.O s le cerem scuze,le promitem s facem mbuntiri,le

pltim amrta de amend i ne ntoarcem Ia treab.n ce o privete pe Mary


Beth,cu puin noroc,o s l scoat pn Ia urm din srite pe biatul cu piscina i
o s-o nece.Nu ar trebui s fie foarte greu s mi gsesc o a doua soie.O s
plantez destul smn pentru a popula China.i,credei-m,am virilitatea
necesar.O s-i aduc bunicului Hoyle primul nepot.Ultima,dar nu cea de pe
urm,s tii c nu mi-am ucis fratele.Vedei? Ce este aa de greu?
-Bine,m-ai convins,car-te de aici.Vin i cu imediat,zise Huff.
Huff l privi pe Chris ieind,dup care zmbetul i dispru Beck se holba la ua
pe care tocmai dispruse Chris.Pe Huff l ngrijora faptul c Beck prea att de
tulburat.
Lui Sayre i luase destul de mult timp ca s adoarm.Dup excursia plin de
peripeii la New Orleans i lunga cltorie spre cas,credea c va adonni imediat
ce va pune capul pe pern,ceea ce nu se ntmpl.Aerul condiionat fcea
zgomot.Cnd era deschis,camera mghea.Cnd l nchidea,simea mirosul tuturor
celor care domuser n camera aceea.Lipsa confortului era doar parial
rspunztoare pentru insomnia ei.Conversaia cu Beck continua s-i struie n
minte.Greise spunndu-i de logodna lui Danny? Greise cnd,tiind c tatl ei
plnuia o legtur ntre ea i Beck,i permisese acestuia s se apropie de ea att
de mult? Oare de ce l voia att de aproape?Reui s adoarm abia spre ziu i se
trezi gemnd,nainte de a se lumina de tot.Dormea pe burt,cu faa pe jumtate
ngropat n pern.Deschisese un singur ochi,rmnnd nemicat,i dorind s
adoarm la loc.Aparatul de aer condiionat nu funciona i n camer era cald.
Arunc ptura de pe picioare,nchipuindu-i c se trezise din lips de aer i c va
adormi din nou,dac va pomi aparatul.Poate c o durea capul de la ampanie i
de la vinul rou but la mas.Avea nevoie de un pahar mare de ap.njurnd n
barb,se rsuci n pat i se ridic n fund.Instinctiv,ntinse mna spre lamp,dar
hotr s nu o aprind.Dac meninea camera ntunecat,putea adormi mai uor.
Cobor din pat pe jumtate cocoat i o pomi n direcia bii.Trebuia s se fi
obinuit cu camera i s fereasc baia far s bjbie...dar se mpiedic de o
pereche de ghete grele lsate n calea ei.Faptul c n acestea mai erau i o
pereche de picioare o trezi de tot.
CAPITOLUL 26
iptul ei fu nbuit de o mn aspr,n timp ce alta o apuc de pr i o mpinse
cu faa n jos pe pat.Individul se ls deasupra ei,imobiliznd-o n mod
eficient,dar ea nu ncet s se lupte.

-Dac te zbai,i smulg prul din rdcini.Jur pe Dumnezeu,orict de frumos ar


fi,i-1 smulg i l iau ca suvenir.O trase de pr att de tare,nct i ddur
lacrimile.Sayre ncet s se zbat.
-E mai bine.Se frec de fundul ei.Nu e mito? Ce ar fi s i art cteva lucruri pe
care le-am nvat n nchisoare?Sayre ipa de fric i de revolt.Brbatul rse de
sunetele nbuite.
-Stai calm,rocato.Fundul tu este foarte apetisant,dar nu am timp de dragoste.
Am venit aici s vorbim,dar i jur c te omor,dac va fi nevoie.Ne-am neles?
ntre mna de pe gura ei i cearafurile de pe pat nu era suficient aer.Nu credea
c se strecurase n camera ei numai ca s vorbeasc,dar ncuviin pentru a nu fi
linat.
-Bine.O s mi iau mna de pe gura ta.Dac ipi,va fi ultimul sunet pe care l
scoi.ncet,individul i lu mna,o aps tare pe fund i se ddu la o parte.Sayre
se ntoarse pe spate i se ridic n fund,tergndu-i gura cu dosul palmei.
Lumina se aprinse brusc i Sayre clipi,vzndu-1 pe Slap Watkins lng
lamp,cu mna nc pe ntreruptor.Umbra lui pe perete semna cu comarurile
copiilor.Nu arta mai bine dect i-1 amintea,ba chiar se mai urise.Dinii i
preau mai lungi i mai galbeni,faa mai osoas i gtul mai lung,iar urechile
clpuge i ddeau un aer comic
-Bun,rocato,zise el.Inima i se zbtea cu putere,gura i se uscase,dar ncerca s
nu arate c i era fric.Privi spre u.
-Nici s nu te gndeti.Nu ai apuca s iei i m-ai obliga s mi ncalc
promisiunea de a nu i face nici un ru.Rnjind i scoase cuitul din cizm.
-Cum ai intrat?
-Sunt infractor,nu? Am desfcut broasca n dou secunde.Fr zgomot.Pcat c
nu ai folosit lanul.Ar trebui s tii mai bine,eti o doamn singur.Sayre nu voia
s se gndeasc de ct timp era n camera ei.I se fcea prul mciuc gndinduse c a stat pe fotoliu i a privit-o dormind,respirind.Poate c mirosul lui o
trezise.Trebuie s fi trecut cteva zile de cnd nu se splase.
-Sunt veritabile?i lsase cerceii cu diamant pe masa de toalet.Slap i inea n
lumina lmpii,ntorcndu-i pe o parte i pe alta.
-Da.Poi s i pstrezi dac pleci.
-Mulumesc.Cred c i voi pstra.Puse cerceii n buzunarul pantalonilor murdari.
Dar nu pot pleca pn nu discutm un pic.
-Ce avem noi de discutat?
-tii c m caut poliia?
-L-ai atacat pe fratele meu cu un cuit.

-Pe naiba.Am vrut doar s l sperii.M-a forat s l tai.A fcut-o intenionat.


Dei i spusese asta lui Beck,ea l ntreb:
-De ce ar face Chris aa ceva?
-Pentru c vrea s m scoat drept uciga.
-Chris crede c tu l-ai ucis pe fratele nostru.Aa e.n loc s i rspund,deschise
sertarul noptierei,scoase Biblia i zise:
-Geneza,capitolul patru.
-Tu citeti biblia?
-n Angola,m duceam la slujb n fiecare duminic,cntam psalmi i toate
cele,ddea bine la cazier.
-Bnuiesc c a compensat sodomia.Ochii lui sclipir.
-M faci poponar? i art eu ie.Remarca ei sarcastic fusese neinspirat i i
ddea un motiv s demonstreze ceva.Cnd veni spre ea,ncerc s se duc spre
captul ndeprtat al patului,dar o prinse din nou de pr i o trase napoi.Puse
vrful cuitului pe obrazul ei i rse cnd ea rmase complet nemicat.
-M-am gndit eu c o s te calmezi.Nu vrei s i stric faa asta drgu,nu? i
deprta genunchii i o trase spre el.Ai o gur foarte rea,dar gsim noi cu ce s o
umplem.
-Va trebui s m omori.
-i asta ar putea fi distractiv.n clipa aceea,se declana aerul condiionat.Slap
tresri violent la zgomotul neateptat,dar cnd i ddu seama despre ce era
vorba,fu vizibil uurat.Renun s o mai in de pr i se ddu la o parte.
-Orict a vrea s profit de situaie,deja am stat prea mult aici.Spune-i erifului
Red s citeasc Biblia.Partea cu Cain i Abel.i ar fi bine s fii convingtoare.
Dac tot sunt cutat pentru uciderea unui Hoyle o s omor ntr-adevr unul
Trase lama cuitului n jos,pe pieptul ei.Am avut ntotdeauna o slbiciune pentru
rocate.
Se afla n biroul erifului,mpreun cu Red i Scott,cnd ajunse Beck.Ca i
ea,arta cam ifonat.Sayre vzuse grupul de demonstrani,cnd trecuse pe lng
turntorie,dar nu era surprins pentru c vorbise cu Clark Daly cu o zi nainte.
Sunase la scurt timp dup revenirea din New Orleans Sc afla ntr-o cafenea i
vorbea de pe telefonul mobil al unui amic.n vocea lui se simea o urm de
entuziasm,ca urmare a progreselor fcute.
-Am luat deoparte civa dintre inamicii lui Huff i i-arn avertizat s fie ateni la
orice spun pentru c totul ajunge direct la urechea lui.El i alii c iva fceau
totul pentru a pstra vie amintirea accidentului lui Billy Paulik.Nielson a adus

demonstranii.Huff a inut un discurs mpotriva lor,dar nu ne-a speriat aa cum


inteniona.Lucrurile sunt pe calea cea bun,Sayre,o s ti dau vesti bune atunci
cnd o s le am.Prea surescitat,dar nu abtut.n tonul lui se simea o anume
siguran care i confirma c reuise s l determine s se implice n ceva cu
adevrat important.Nu mai primise alte veti,dar nemulumirea n rndul
muncitorilor crescuse de-a lungul nopii,n pofida eforturilor lui Huff de a-i
tempera.Unii dintre demonstranii din acea diminea erau angajai ai Hoyle
Enterprises.Asta explica faa lung a lui Beck,n momentul n care i fcu
apariia n biroul lui Red i o salut destul de posomort.
Toi au rspuns cu bun dimineaa,dei se vedea clar c nu era bun pentru
nici unul dintre ei.Beck se aez pe scaunul liber de lng Sayre,cu faa spre
Red.Wayne Scott rmase n picioare.
-Cum sunt lucrurile la fabric? ntreb eriful.
-ncinse.
-Ar trebui s avem un indice de tempearur de vreo sut de grade,zise Scott,i
Sayre se ntreb dac el chiar credea c Beck se referise la temperatura de afar.
Beck l ignor i i rspunse lui Red:
-Au aprut i alte cteva grupuri de demonstrani in dimineaa asta pentru a-i
ntmpina pe cei din pnmul schimb.Unii dintre ai notri le-au luat pancartele i li
s-au alturat,ceea ce i-a nfuriat pe partizanii lui Huff.
Spiritele s-au ncins,nu tiu ct i mai putem ine sub control.ncerc din rsputeri
s dau de Nielson pentru a vedea dac nu putem preveni o nenorocire,dar nu mi
rspunde la telefon.ntorcndu-se spre Sayre,o ntreba:
-Tu ai luat legtura cu el?
Era pentru prima dat cnd se priveau n ochi n dimineaa aceea.A fost un
nu,aproape palpabil.El i susinu privirea de parc voia s se conving c nu
minte,apoi se ntoarse din nou ctre Red.
-Nu pot sta prea mult pe aici.De ce ai vrut s m vezi? Red art spre Sayre.
-A avut un musafir azi-diminea.Zice c ar trebui s auzi i tu ce i-a zis.
-Musafir?
-Slap Watkins a intrat n camera mea de motel,spuse Sayre.Beck o privi
ocat,apoi se uit la Red pentru confirmare.
-Am primit un telefon pe la cinci dimineaa.Am trimis imediat un om acolo
dar,cnd a ajuns la The Lodge,Watkins dispruse de mult.Beck se ntoarse din
nou ctre ea.O privi din cap pn-n picioare,apoi din nou n ochi.
-Te-a rnit,a fcut ceva...?Sayre i scutur capul n semn de rspuns negativ la
ntrebrile pe care Beck nu le rostise.

-M-a ameninat,dar nu mi-a fcut nimic.Singurul ru iremediabil pe care mi l-a


fcut e sta.Art spre mica neptur pe care i-o fcuse,tresrind la zgomotul
neateptat provocat de aerul condiionat.A tresrit foarte tare la un zgomot
neateptat.Nu cred c a fcut-o intenionat.
-Eu i Scott am citit declaraia pe care a dat-o omului pe care l-am trimis la
motel,dar lucrurile astea le auzim n premier.Am crezut c trebuie s fii i tu
aici.Beck ncuviin absent.
-Ce a fcut Slap? A spart ua? Ce a zis?
-A deschis ua cu o agrafa.Nu pusesem lanul,ceea ce s-a dovedit o prostie.
M-am trezit cu el n camer.
-Dumnezeule!
-Bnuiesc c nu i-a spus unde se ascunsese,zise Scott.
-Nu,nu mi-a oferit o asemenea informaie.
-Ai vzut cumva ncotro a luat-o dup ce a plecat de la motel?
-Nu,dar trebuie s fi plecat pe jos,pentru c nu am auzit nici un zgomot de
motor.
-Cum a aflat unde stai?
-Nu e chiar aa de greu de ghicit.Sunt doar dou moteluri n ora .A luat-o prin
eliminare. Observ nerbdarea crescnd a lui Beck la ntrebrile copilreti ale
lui Scott.
-De ce nu renuni la ntrebrile idioate i nu o lai s spun ea?nainte ca Scott s
poat rspunde,Red interveni:
-Bun idee.Sayre,ia-o de la capt.Nu te vom mai ntrerupe.Ce voia?
-Voia s i transmit ie un mesaj.Le povesti totul,omind partea cu planurile
sexuale ale lui Slap,care nu ar fi influenat cu nimic mesajul principal.Asta este
tot,zise ea aproape cuvnt cu cuvnt.Dup o scurt tcere,Scott ntreb:
-Ai ncercat s fugi?
-Mi-a fost team s nu primesc un cuit n spate,dac o luam spre u.Nu a fi
apucat s o deschid i s ies nainte de a m prinde din nou.Este slab,dar n cazul
unei confruntri fizice eu a fi pierdut.
-Nu ai ipat?
-Nu puteam,mi inea mna la gur.Dup ce mi-a dat drumul nu am ipat pentru
c nu voiam s i dau motiv sa fac uz de cuit In plus,la ce mi-ar fi folosit sa
ip?Nimeni nu putu s dea un rspuns.Red i frec orbitele adncite.Tenul lui
aveaio tenta cenuie i prea s fi slbit n cele cteva ll vzuse.Sayre se ntreba
dac era bolnav sau doar obositBeck i desfcu cravata i un nasture.Arta ca

un om care pierde teren n favoarea demonilor cu care se lupta.Doar Scott prea


plastifiat n uniforma lui.i ndrept tocul armei i zise:
-Pi,hai s mergem dup el.
-Sper c vorbeti de Slap,zise Beck.Sigur nu vrei s-1 arestezi din nou pe Chris.
-Nu,pe naiba,zise el.
-Nu te grbi,Scott,zise eriful.Beck,poate c ar trebui s vorbim din nou cu
Chris.
-Pe baza celor spuse de ea? Sayre l privi uluit.
-Vrei s spui c mint?
-Nu,Slap este destul de prost ca s fi fcut aa ceva.Dar pn nu va fi reinut,nu
avem dect cuvntul tu ca mrturie fa de ce a spus.Sayre se stpni cu greu s
nu-1 pocneasc.
-Du-te dracului,zise ea.
-Sayre,interveni Red.Ea se ntoarse ctre erif.
-i-am redat ntocmai conversaia mea cu Watkins.Exact aa a spus.
Geneza,capitolul 4.
-Te cred.i probabil c i Beck te crede.Dar el l reprezint pe Chris,nu uita asta.
Sayre se ntoarse i l privi pe Beck n ochi.
-Nu uit nici o clip.
-i mai adu-i aminte c Watkins tocmai a ieit din nchisoare.Ar spune i ar
face orice ca s nu se ntoarc acolo.ncearc o mic diversiune cu povestea lui
din Biblie,pentru a ne distrage atenia i a ne convinge c Chris i-a ucis fratele.
Asta i-ar da rgazul s ajung ntreg i nevtmat n Mexic.
-Cred c exact asta a sperat s obin,zise Beck.S-a speriat.E disperat i se simte
ncolit.A vrut ca atenia s se focalizeze pe altcineva,i toi suntem continei
ct de tare i urte pe Hoyle.
-Crezi c eu nu m-am gndit la motivaia lui? zise ea furioas.Nu sunt proast.'
-Nimeni nu zice c eti proast,zise Beck.
-Nu,doar mincinoas.
-Potolete-te.Nu m ndoiesc de ce spui.ncerc doar s gsesc un sens n toate
astea.S presupunem c Watkins a spus adevrul gol-golu.S presupunem c
are informaii certe c Chris l-a ucis pe Danny.Arunci de ce nu ia legtura cu
autoritile pentru a le da aceste informaii? De ce risc s fie prins,dnd buzna
peste tine la motel i ameninndu-te cu un cuit? De ce ar risca att de
mult,doar ca s ti spun tie toate astea?
-Pentru c tia c eu nu voi muamaliza afacerea.

-Nimeni n acest birou nu ar face aa ceva,domnioar Lynch,zise Scott


nepat.Trebuie s acionm n consecin,domnule Harper.L-am vzut pe Chris
la locul crimei.Beck l ironiza.
-Cu un chibrit?
-Am ajuns la concluzia c a avut i ocazia s-o fac n timpul celor dou ore n
care nu ne-a spus ce a fcut.
-i dac vine cu un alibi,zise Beck.
-Nu are,spune Scott.
-Nu vi l-a spus,l corect Beck.Asta nu nseamn c nu are unul.
n timp ce Wayne analiza informaia,Red l ntreb:
-Care putea fi motivul,Scott? nc nu ai descoperit un motiv pentru care Chris s
l ucid pe Danny.Lui Sayre i sttea pe limb motivul crimei.Ar fi vrut s i-1
spun,fie doar pentru a-i trage covorul de sub picioarele lui Beck Merchant,dar
nu putea s-o fac fr s trdeze secretul Jessici DeBlance.Dac s-ar fi ajuns
vreodat n situaia ca actul de justiie s depind de dezvluirea acestui secret,
atunci va spune ceea ce tia despre logodn.Atta vreme ns ct putea evita
acest lucru,o va face pentru a proteja sentimentele i intimitatea tinerei pentru a
o scuti de neplceri.
-Oricum,avem suficiente motive,cel puin pentru un nou interogatoriu cu
Chris,zise Scott.Red suspin.
-Orict de ru mi-ar prea,trebuie s recunosc c Wayne are dreptate.Oricare alt
suspect ar fi fost adus i interogat pentru aceste acuzaii.Nu putem face o
excepie n cazul lui Chris,doar pentru c este cine este.Beck se gndi o
clip,apoi spuse:
-La turntorie,situaia este foarte tensionat.Numai Dumnezeu tie ce fel de
reacie n lan s-ar dezlnui n cazul n care l-ai aduce pe Chris cu maina
poliiei.Nu vd la ce v-ar ajuta.Ar provoca doar panic.
-Atunci,te nsrcinez s l convingi s vin aici de bun voie,zise Red.
-Va fi ncntat s vin de ndat ce i voi spune.
-Trebuie neaprat s vin azi,zise Red.
-l aduc dup prnz,zise Beck.
-Bine.Dup prnz.Wayne Scott nu prea prea ncntat de aranjament,dar nu avea
de ales i accept.
-V este team,doamn,ntreb el? Sayre se uit la el.
-Team?
-Watkins a ameninat c v va ucide.
-A avut ocazia s m omoare,dar n-a facut-o.

-Numai din pruden.Voi trimite o main a poliiei s stea lng motel.


-Nu,Red.Nu e necesar.
-Dac Huff va afla de asta,poi fi sigur...
-Pot s fiu sigur c i vei spune,dar nu vreau cini de paz la ua mea.Nu i
vreau,aa c nu te deranja s-i trimii
-Atunci fii atent,ced Red.
-Am s fiu.Se ridic.Asta e tot?
-Pentru moment.Sayre l salut din cap,pe Red i pe Scott,dar l ignor pe Beck.
Iei din cldire i aproape c ajunsese la maina ei,cnd l auzi strignd-o.
Continu s mearg.Beck o ajunse,cnd descuia ua,i puse mna pe umrul
ei.nainte de a apuca s spun ceva,el i zise:
-tiu c eti suprat.
-Suprat este puin zis.
-i tiu i de ce.Dar ascult-m,Sayre.Accept oferta lui Red de a te proteja.
Sayre rse amar.
-Crezi ce spun? Crezi c ntlnirea mea cu Watkins nu a fost o invenie?
-Bineneles c te cred.
-Doar c i face plcere s m ridiculizezi n faa altor oameni.Se pare c a
devenit distracia ta favorit.
-Sunt avocatul lui Chris.
-Ai demonstrat-o destul de clar.Sayre deschise portiera i urc la volan,dar el nu
o ls s-o nchid.Aplecndu-se nuntru,spuse repede i furios:
-Chris m-a nsrcinat s acionez n numele lui.Nici eu nu-i pot nela
ateptrile,aa cum nici tu nu poi trda secretul logodnicei lui Danny.Ai avut
ocazia perfect de a le da un motiv pentru uciderea lui Danny,dar n-ai fcut-o.
Nu ai putut.Pentru c i-ai dat cuvntul acelei femei c nu vei spune nimic.De ce
se aplic regula confidenialitii numai n cazul tu?Logic vorbind,avea
dreptate.Ar fi fost un viciu de procedur dac nu ar fi acionat n interesul
clientului sau.Dar faptul c avea dreptate nu i potolea lui Sayre furia.
-D drumul portierei,zise ea.
-Unde te duci?
-Oriunde am chef.Trase tare de portier,dar fr succes.
-Ascult-m,Sayre.Uit c eti furioas pe mine i gndete-te la Watkins.
Trebuie s ii cont de ameninrile lui.Nu este foarte detept,dar asta l face i
mai periculos.Poate c nu a vrut s i fac ru azi-diminea,dar acum c i-ai
ndeplinit misiunea i ai transmis mesajul lui Red...Poate va dori s dea un
exemplu cu tine.Watkins i urte pe cei din familia Hoyle,iar tu,fie c i place,

fie nu,eti o Hoyle...Se uit lung la ea: i eti apetisant.


-Bun.Atunci o s m remarc printre demonstrani.
Pentru a doua oar n aceast zi,Beck i parc maina n faa biroului erifului,
lng Porsche-ul lui Chris.Conveniser s se ntlneasc aici,dup prnzul pe
care Chris l lua acas mpreun cu Huff.Ls gemurile coborte,dei asta nu
servea la nimic.Nu exista nici un refugiu din calea cldurii ucigtoare.Chiar i
aerul condiionat din biroul erifului se dovedea insuficient.
-Hoyle este n ultimul birou pe dreapta,l inform un funcionar moleit,pe nume
Pat.
-Mulumesc.Beck ciocni o dat i apoi deschise ua camerei n care abia
ncpeau un birou i dou scaune din fibr de sticl.Chris sttea pe unul dintre
ele.
-Bun.L-ai vzut pe Red? ntreb Beck.
-Nu,numai pe neandertalul de la ghieu.M-a condus aici.Mi-a spus c Red i
Scott sunt nc la mas.Beck sesiz o schimbare n atitudinea prietenului su.n
mod evident,lipsea sarcasmul lui caracteristic.Beck se aez n faa lui Chris.
-Vrei s mi spui ce se ntmpl? Chris rse sarcastic.
-Dac i spun,va trebui s te omor.Lui Beck i se strnse inima.Rnjetul lui Chris
se lrgi.
- Atunci,ce este?Chris i mas fruntea cu degetele.
-Mi-e fric.Poftim.Asta e marea mea mrturisire,Beck Camera asta seamn al
naibii de bine cu o celul de nchisoare i m sperie de moarte.Presiunea din
pieptul lui Beck slbi.
-Aa i trebuie.n acest scop au i fost proiectate camerele de interogatoriu,
Chris.Ca s te sperie.S te fac s te ndoieti de propria-i nevinovie.
Cnd am lucrat la procuratur,am avut de-a face cu tot felul de infractori,de la
mafioi i gangsteri,la hoi i criminali mruni.Nu conta ct de mari sau ct de
mici erau,dac i lsai suficient timp n camera de interogatoriu,ncepeau s se
sperie i s vrea la mmica lor.Chris schi un zmbet.
-ncep s m gndesc c ar putea pur i simplu s mi pun asta n crc.
Tot ce au sunt dovezi circumstaniale i de conjunctur.Nimic suficient de solid.
M ndoiesc c un procuror ar putea prezenta un caz naintea unui juriu.Mai ales
n parohia asta.
-Da,dar toate aceste circumstane i dovezi te incrimineaz,Chris.tii care este
termenul de specialitate?
-Preponderen?

-Exact.Uneori dovezile preponderente sunt suficiente.


-Slap Watkins i povestea lui cu Biblia,zise Chris,cu ciud.Probabile singura pe
care o tie.La naiba,i atei ca mine au auzit de Abel i Cain.Danny a fost victima
unei crime.Era fratele meu.i dintr-o dat asta face ca eu s fiu ucigaul.
Se ridic i nconjur ncet masa.
-De ce ar prefera propria mea sor s cread povestea aiuristic a unui infractor
de profesie i apoi s i-o spun detectivului care nu vrea altceva dect s m
nfunde pe mine?Beck nu i spuse de logodna secret despre care tiau numai el
i Sayre i de faptul c Danny o cutase la telefon Oricare dintre acestea
elemente ar fi putut fi extrem de relevant.Dar,tocmai n ideea c ar fi putut fi
foarte importante,pstr secretul.
-Sayre nu era tocmai fericit,cnd am vzut-o ultima dat,adug Beck
gnditor.Dumnezeu tie ce i-o fi spus sau i-o fi fcut slinosul la nenorocit
-tiu c e posibil s fi fost speriat,dar de ce nu a raportat furtul cerceilor? De ce
acord att ncredere lui Watkins.care se tie ce este?Beck se ncrunt.
-Nu pot rspunde pentru ceea ce face Sayre.Chris se opri i se uit la Beck.
-Deci este adevrat?
-Ai aflat?
-A sunat cineva acas i i-a spus lui Huff,n timp ce luam prinzul.S-a fcut
foc.Chiar este ntre demonstrani.
-n fruntea lor.Chris se reaez i l privi pe Beck ateptnd.
-A aprut pe la unsprezece i jumtate cu sandviuri i cu buturi rcoritoare de
la Dairy Queen,spuse Beck.Dup ce s-a asigurat c au fost hrnii i adpai cu
toii,a luat o pancart i a nceput s mrluiasc cu ei.nc mai era acolo i
cnd am ieit eu pe poart.Chris scutur din cap,nevenindu-i s cread.
-Nu credeam c voi vedea vreodat un Hoyle ridicndu-se mpotriva celorlali.
Desigur,unii cred c l-am mpucat pe fratele meu n gur cu o arm de
vntoare.Masndu-i fruntea,continu: Cine crede c a fi n stare de una ca
asta?
-Tocmai asta este,Chris.nc mai au de gsit un motiv. Doar dac nu mi ascunzi
ceva.Chris l privi.
-Cum ar fi?
-Mi-ai spus totul legat de cearta cu Danny?
-Cam de vreo sut de ori.
-Danny avea secrete fa de noi?
-Secrete?

-M gndeam c poate i-a spus ceva de care noi nu tiam.Beck se uit n ochii
lui Chris,cutnd o urm de ezitare dar nu sesiz nimic.
-Era doar un gnd.Nu conteaz.i Lila?
-Am fost pe la ea ieri,cnd tiam c George este plecat.Nici mcar nu mi-a
deschis.
-Un alibi ostil.Minunat.Beck se ridic i se duse la fereastra cu gratii.Se uit la
ocrul care de atta fierbineal era de un albastru decolorat.Singurul lucru mai
alb dect cerul era fumul care ieea din furnale.
-Nu te duc cu vorba,trebuie s ne construim o aprare foarte bun.
-Nu mi-am ucis fratele.
-E nevoie de altceva dect de negarea ta.Chris l privi lung,apoi zie ncet:
-Beck,sta este cel mai greu lucru pe care l-am fcut vreodat.Te concediez.
-M concediezi? Beck rse.
-Nu are nici o legtur cu abilitile tale profesionale sau cu loialitatea ta.Nici nu
intr n discuie.Ai salvat Hoyle Enterprises de la dezastre care ar fi putut s ne
coste imens si nu numai n bani.Huff i cu mine avem nevoie de tine acolo,s ne
reprezini n faa autoritilor i a sindicatelor acum,mulumit lui'Nielson,i n
faa propriilor angajai.Zmbi gnditor.Iar eu am nevoie de un avocat specializat
pe cazuri de crim.Beck se ntoarse la mas i se aez.
-De fapt,sunt chiar uurat.
-Nu eti suprat?
-Chris,crima nu este specialitatea mea.Eu am fost primul care i-a sugerat s i
iei un astfel de avocat.Am vrut s insist asupra acestui lucru,dar m gndeam c
m vei considera la.Nu tiam nici cum va reaciona Huff.
-N-o s-i plac.El a fcut regulile n casa aia,dar sper c m vei ajuta s l
conving c e cea mai bun decizie.
-O s vorbesc cu el.Pe cine iei?
Chris spuse un nume,dar lui Beck nu i sun cunoscut.
-Este din Baton Rouge i are recomandri foarte bune.
-Baft!
-Juri c nu eti suprat?
-Jur.i unde este acest avocat al tu? Ai nevoie de el aici,acum.
-Tocmai asta este.Nu poate veni nainte de luni.Ce facem cu acest interogatoriu?
-S vedem,poate c Red l va amna pn cnd sosete noul tu avocat.
-Crezi c m vor reine peste weekend?
-Dac le trece mcar prin cap o s fac scandal.Este o porcrie,oricum.Cred c
Red vrea s te interogheze doar ca s i fac pe plac detectivului su.Nu crede n

povetile din Biblie,cum nici tu nu crezi.i strnser minile i cnd Beck


ncerc s i-o retrag pe a lui,Chris i-o strnse mai tare.
-Nu vreau s mi asum rspunderea pentru un lucru pe care nu l-am fcut,
Beck.Nu l-am ucis pe Danny.
-Te cred,zise Beck.
CAPITOLUL 29
Cnd se ntoarse la motel n noaptea ceea,Sayre deschise cu cheia de la noua
yal care o nlocuia pe cea desfcut de Slap.Ea rmase n prag i cercet
camera
Neavnd ncredere n personalul motelului,i pusese o pereche de mnui de
plastic i dezinfectase camera nainte de a pleca la turntorie.Insistase la
managerul hotelului se nlocuiasc scaunul pe care sttuse Slap.Atenuturile
fuseser i ele schimbate.Mulumit c orice rmi de Watkins fusese curat
se ncuie pe dinuntru,punnd de aceast dat i lanul.Apoi se duse la oglind i
se examina cu atenie.Pielea i era roie de expunerea ndelungat la soare i n
acelai timp att de transpirat,nct hainele i se lipiser de corp.i scoase teniii
i i inventarie recolta de rosturi dureroase care ncadrau proaspta pedichiur
Beige Marilyn.Se simea att de obosit,nct nu-i venea s mnnce burgerul
rece pe care i-1 luase de la fast food,dar i era teribil de foame.Dup prima
muctur,nghii restul aproape pe nesimite.
Intr apoi la du i rmase mult vreme acolo,lsnd apa s-i maseze
musculatura dureroas.Fcea pentru a doua oar du n ziua aceea,dimineaa
ncercnd s scape pn i de amintirea lui Watkins.
Cnd iei din cad,se simea din nou om.Prea obosit s se mai lupte i cu
usctorul de pr,i-1 terese cu prosopul.Singurul artificiu de frumusee pe care
i-1 aplic fu o crem emolient care s i calmeze arsurile de pe nas.Sayre
mbrc o cma de noapte scurt,din bumbac,pe care o luase pentru a o nlocui
pe aceea n care o vzuse Watkins i pe care o aruncase la gunoi...
i propuse s nu se mai gndeasc la incident,s 1 uite pentru c nu se
ntmplase nimic grav.i acorda prea multa atenie acelui imbecil.n timp ce i
pregtea patul,se hotr s lase lumina la baie aprins,deoarece s-ar putea trezi n
bezn i i-ar aminti de momentele teribile cnd se pomenise cu el n camer.
Gndurile i fur ntrerupte de bti discrete n u.
-Sayre? Deschide.Era Beck.Btuse ncet ca s nu o sperie,dar vocea i era
hotrt.
-Ce vrei,Beck?

-Vreau s deschizi ua.Sayre o deschise numai ct i permitea lanul.


-Nu sunt mbrcat.
-Las-m s intru.
-Pentru ce?Proasta dispoziie i se citea lui Beck pe fa.Nu se obosi s rspund,
ci se mulumi s-o priveasc.Sayre deschise ua mai mult,pentru c nu voia ca
discuia lor s aib spectatori.Era noaptea de bowling,pentru c parcarea
motelului gemea de maini i avea vecini n camera de alturi.Sayre ddu lanul
la o parte i Beck intr i nchise ua cu zgomot n urma lui.Ochii i se opriser
pe cmaa scurt i pe picioarele ei goale.Sayre i ncrucia braele,prinzndu-i
mijlocul,i gestul ei de aprare l facu s se uite n alt parte.
-n lumina celor ntmplate azi-diminea...Pune-i ceva pe tine ca s te simi
mai n siguran.
-Sper s pleci repede.Ce vrei?
-Clark Daly este la spital.
-Ce?
-Este la urgen.
-nc un accident la fabric?
-Nu tocmai.A fost btut.
-Btut?
-Mr.E ntr-o stare grav.Are rni deschise,a pierdut nite dini,o buz i o
arcad sparte i o tietur la cap.Ar putea avea chiar o fractur cranian,coaste
rupte i hemoragie intern.I se fac analize i radiografii pentru a se putea face o
evaluare corect.Sayre se aez pe marginea patului.
-Cine?
-Nu s-au dat nume,dar al tu a fcut nconjurul grupurilor care te consider
responsabil.Beck o fix cu privirea.Sayre nghii nodul care i se pusese n gt.
-Ce s-a ntmplat?
-M-am dus la fabric n noaptea asta.
n cazul n care s-ar fi ivit necazuri,voiam s fiu acolo.Curnd,dup ce schimbul
trei a ajuns la lucru,am simit c ceva nu era n regul.Dac eti acolo de
suficient timp,ncepi s simi vibraia.i dai seama cnd ceva nu este n regul.
M-am dus jos i am nceput s ntreb ce se ntmpl.Nimeni n-a vrut s-mi
rspund.
-Eti mna dreapt a lui Huff.Beck strnse din dini,dar continu s vorbeasc:
-n cele din urm,am reuit s aflu de la un tip c Clark nu ajunsese la lucru.
Unul dintre amicii lui o sunase pe nevast-sa care a luat-o razna.Zicea c plecase
destul de devreme la lucru.Asta i-a alarmat pe amicii lui care voiau s plece

imediat n cutarea lui.Le-am ordonat s rmn la lucru,am luat civa oameni


i am plecat s-1 cutm.I-am vzut maina la mai puin de dou strzi de casa
lui.Clark zcea cu faa n jos n an,incontient.Este ntr-o stare grav.
Sayre se ridic i se repezi ctre birou.
-Plec,zise ea i scoase o pereche de jeani dintr-un sertar.Beck i smulse din
mn i i puse de o parte.
-Doamnei Daly nu i-ar plcea asta,Sayre,zise el.
-Nu mi pas ce...
-Ascult-m.O prinse de umeri.Cnd Luce Daly a ajuns la spital i m-a vzut ia scos ghearele.Mi-a artat destul de clar c eram persona nor,grata i a urlat la
mine s stau departe de soul ei.M-a fi ateptat la asta din partea ei,dac Clark
ar fi fost rnit la lucru,dar m-a ocat avnd n vedere c eu am fost cel care l-a
gsit i l-a dus la spital.Oricum,curnd s-a dovedit c nu a fost victima unui
scandal oarecare.Nici pe departe.Clark a fost mcelrit pentru c tu l
convinsesei s se ocupe de spionii lui Huff i s instige oamenii la revolt.
Beck respira greu,strduindu-se s-i menin calmul.Apoi,ca i cnd i-ar fi dat
seama ct de tare o strngea de umeri,i ddu drumul brusc,se ntoarse cu
spatele,i trecu degetele prin pr i se rsuci brusc spre ea.
-Spune-mi c doamna Daly se nela,Sayre.Spune-mi c nu este adevrat.
Sayre ridic brbia sfidtor.
-Tu ai fost cel care a spus c e vorba de un rzboi.
-Nu este rzboiul tu.De ce te bagi?
-Pentru c cineva trebuie s o fac.Pentru c procedurile standard n turntoria
aia nu se aplic.Cineva trebuie s ndrepte lucrurile.
-Tu chiar crezi c implicarea ta ar putea aduce vreo mbuntire? Crezi c are
vreun efect faptul c eti printre demonstrani?
-Cred c da.
-Ei bine,te neli.Te neli al naibii de ru.
-Transmit un mesaj muncitorilor.
-Tu nici mcar nu vorbeti aceeai limb cu ei,strig Beck.Asta i s-a demonstrat
acum dou zile,cnd ai venit la fabric.Faptul c pori o pancart nu te plaseaz
n rndul celor care ar mnca o lun din banii pe care tu i dai pe o pereche de
pantofi.Inima ta s-ar putea s fie unde trebuie,Sayre,dar mintea i-a luat-o razna.
Nu ai ctigat ncrederea muncitorilor i a familiilor lor.Nu nc.Pn cnd o vei
ctiga nu eti dect smn de scandal.Din cauza ta lui Clark Daly aproape iau zdrobit creierii n noaptea asta i ai mare noroc c nu ai fost tu cea care zcea

n an.Trimis la col de acuzaiile lui,dar,mai ales,de adevrul pe care l


exprimau,Sayre se ntoarse cu spatele,cu umerii lsai sub povara vinoviei.
-Ultimul lucru pe care mi l-am dorit a fost s i aduc lui Clark necazuri.
-Ar fi trebuit s l lai n pace.De altfel,sta este mesajul pe care am fost trimis
s i-1 dau.Sayre l privi prin oglinda care atrna pe perete
-De ctre cine?
-De Luce Daly.O femeie detept.A pus punctul pe i.A prevzut c vei dori s te
repezi la cptiul lui Clark.Ei bine,mi pare ru,soia lui vrea s stai departe de
el.Mi-a povestit de vizita ta i m-a trimis s i spun s te ntorci de unde ai venit
i s i lai brbatul n pace.
-Gndete ca o nevast geloas.Nu am nici un fel de fantezii romantice legate de
Clark.ncercam doar s l ajut.
-L-ai ajutat foarte mult.Soia lui zice c eti ca o boal pc care a cptat-o cu
mult timp n urm i de care nu mai scap.Din perspectiva soiei lui Clark,ea
chiar putea fi o boal de care el nu s-a vindecat mult vreme.Era o analogie
nemgulitoare i chiar jignitoare.Sayre voia s se apere,dar mndria o mpiedica.
n schimb,l aduse pe Beck n defensiv.
-tii cine a fcut asta?
-A putea s ghicesc.
-Dar nu vor fi arestai,pentru c sunt gorilele lui Huff.Iar tu eti eful lor.
-Doar un sfat,Sayre,pe care sigur l vei ignora.Nu te mai apropia de
demonstrani.Cnd se va mprtia zvonul despre Clark,spiritele se vor ncinge i
mai tare.Se vorbete de ncierri,iar tu ai putea fi prins la mijloc.Arunc o
privire spre u.Cel puin acum foloseti lanul.
-Dup cele petrecute azi-dimineaa,nu voi mai uita niciodat s o fac.
Beck se apropie ncet de ea.
-i-a fcut vreun ru,Sayre?
-i-am spus ...
-tiu ce ne-ai spus.Dar mai tiu i c ai omis unele lucruri.Te-a atins?
Scutur din cap,i spre mirarea ei lacrimile i umplur ochii.
-Nu prea.
-Cum adic?
-A zis cteva lucruri vulgare,dar nu mi-a fcut nimic.Beck ntinse mna ctre
ea,dar Sayre l respinse cu hotrre i zise scuturnd din cap.
-N-am nimic.Poi pleca acum.

-Bine.Am venit ca s i spun de Daly i s i transmit dorina nevesti-sii s stai


departe de el.Te las s te gndeti la asta,Sayre.De ce te bagi unde nu-i fierbe
oala?
-i-am spus motivele mele azi-noapte.
-Pentru c te simi vinovat c nu ai rspuns telefoanelor lui Danny.Din cauza
mprejurrilor neclare ale dispariiei lui Iverson.Pentru mbuntirea condiiilor
la fabric.tiu ce mi-ai spus.
-Atunci ce mai vrei?
-Astea sunt adevratele tale motive? Nu te cred.Sunt doar un pretext pentru tot
ceea ce hotrti i ceea ce faci.Deschise ua i iei afar.Apoi,ntorcndu-se,
zise: Huff.
-Sayre,eti singur? Doamne,ce te-a apucat s conduci la ora asta singur?
-Sper c nu te deranjez,Selma.Selma i fcu semn s intre n cas.
-Dac te urmrete nenorocitul la de Watkins?
-Cred c e deja la jumtatea drumului spre Mexico.Chris este acas?
-A plecat imediat dup cin i nc nu s-a ntors.Vrei s ncerc s l sun?
-De fapt,am venit s vorbesc cu Huff.Este nc treaz?
-A urcat n camera lui,dar l-am auzit miendu-se pc acolo,i nu cred c doarme.
-Cum se simte? Pare s i fi revenit?
-Nu mi se pare cu nimic diferit de perioada dinaintea atacului.M asigur doar c
i ia medicamentele pentru tensiune.Cu toate cele petrecute dup moartea lui
Danny m i mir c nu i s-a spart vreun vas de snge.
-ntotdeauna ai avut grij de noi,Selma,iar eu una i sunt recunosctoare.
ntoarce-te n camera ta.Plec dup ce vorbesc cu el.Papucii menajerei lipiau pe
podeaua de lemn masiv a holului,in timp ce se ducea spre apartamenul ei aflat
lng buctrie.Lund de bune vorbele lui Beck,Sayre se mbrcase i gonise cu
maina ncoace.Acum ns ezita n faa deciziei ei de a veni s l vad.Ar fi vrut
s i fi cerut Selmei s l scoat pe Huff din dormitorul lui.Aceasta nu mai era
casa ei,cminul ei.Faptul c se afla aici i urca scrile la ora asta trzie o fcea s
se simt ca un intrus.Linitea era apstoare,iar ntunericul att de adnc,ncit
abia reui s zreasc ultima treapt.Nu mai urcase scrile acelea de zece
ani.Ultima dat le coborse cu o valiz n mn,plecnd pentru totdeauna,cel
puin aa gndise atunci.tia ce o atepta,dar se hotrse s nfrunte situaia.i fu
mai uor cnd vzu portretul mamei sale i se simi cuprins de dorul de
cas.Oare chiar era vorba de aceast fiin care i zmbea de pe pnz sau era
numai nevoia de cineva ctre care s se ntoarc pentru consolare,sfat i iubire

necondiionat?Holul de la etaj era luminat de dou aplice fixate de perete.


Zgomotul pailor era mult atenuat de covorul care fusese unul dintre lucrurile la
care Laurel inuse mult.II motenise de la str-strbunica ei din casa de la
plantaie.Ua camerei lui Danny era nchis.Sayre ezitadar mxu rar s o
deschid,simind c a intra acolo nseamn calea pe mormntul lui.Era prea
proaspt pentru a-1 deranja.
Ua camerei lui Chris era deschis.Dup cum spusese Selma,se mutase napoi
acas,n vechea lui camer,dup ce Mary Beth rmsese n Mexico.Am
modificat-o un pic,fa de vremea cnd stteam aici nainte de cstorie,spusese
Chris.Sayre arunc o privire n camer i fu nevoit s admit c era mobilat cu
bun-gust.Lucrurile erau de bun calitate,dar nu i ostentative.Culorile erau
neutre.Era masculin i neaglomerat,semnnd mult cu ce ar fi conceput ea
pentru un brbat redevenit burlac de curnd.Pe sub ua camerei lui Huff se
vedea lumin.nainte de a se rzgndi s intre,btu de dou ori la u.El o
deschise instantaneu.Huff i scoase igara din colul gurii.
-Credeam c este Chris sau Beck.
-Vreau s vorbesc cu tine.Beck se ncrunt.
-Dup tonul tu,se pare c vrei s m tbceti.
-Tu i-ai pus dulii pe Clark Daly? Huff i facu semn s intre n camer.
-Intr.Putem clarifica lucrurile la fel de bine acum ca i mai trziu.
Sayre l urm n camera care fusese,de asemenea,redecorat.Cnd Sayre mai
sttea aici,totul rmsese aa cum le lsase mama ei.n perioada ct lipsise
ea,draperiile i perdelele lui Laurel fuseser nlocuite.Huff i facu semn spre o
msu.
-Toarn-i ceva de but.
-Nu vreau nimic de but.Vreau un rspuns.Tu ai pus s fie btut Clark Daly?
-N-am tiut de la bun nceput c e vorba de Clark Daly.
-Dar i-ai asmuit cinii pe el.Huff se aez pe un fotoliu i trase tare din igar.
-Am civa tipi de ncredere.Le-am cerut s nu mai aud despre grev,dar nu am
specificat cum anume s procedeze.Art cu igara spre ea.Nu pot accepta ca
omenii pe care i pltesc s picheteze.Dac vor s intre n rndurile lui Nielson i
ale agitatorilor lui,foarte bine.Dar nu n timpul programului i nu pe banii
mei,zise el ridicnd vocea.
-Aproape l-au ucis.
-Dar nu au fcut-o i mi s-a spus c i va reveni.Sincer s fiu,sunt surprins c
Clark Daly a avut curajul s agite spiritele i cu att mai mult s ndemne la
grev.

-S-ar putea s nu o fi fcut,dac nu i-o ceream eu.Huff tresri.Apoi,dup cteva


secunde de tcere,pufni n rs.
-S fiu al naibii.Ar fi trebuit s mi nchipui.Clark Daly nu ar fi avut curajul s ia
o asemenea iniiativ.A fost n btaia sorii ani de zile.Fr coloan vertebral,
cum l tii.
-Asta ai crezut,Huff,dar te-ai nelat.Tu l-ai dobort,i-ai luat bursa i ansa unei
educaii.I-ai clcat n picioare sperana i ncrederea n sine.
-Of,Doamne,schimb placa.Nu te-ai plicitsit de asta? Toate relele pe care le-a
suferit biatul sta i le-a fcut singur.
-Nu mai e un biat,Huff,e un brbat.i a dovedit nc o dat c e un lider
nnscut.
-Da,te poate conduce direct n fiecare bar din parohie.
-Oamenii l-au ascultat,Huff.Beck mi-a spus c toi colegii lui de munc erau n
stare s plece de la lucru pentru a-1 caut.Asta pare s fie valabil pentru o
persoan care inspir ncredere altora.Huff se ridic furios din fotoliu.
-Ce altceva a fcut Clark Daly vreodat n afara de a te convinge s nu m
asculi pe mine?
-Aveam optsprezece ani.Nu era nevoie de permisiunea ta pentru a ne cstori.
Huff se duse la mas,i turn whisky dintr-o sticla i ddu paharul peste cap.
-Bine c am aflat de planurile tale i te-am mpiedicat s o faci.
-A,da,ai fost un adevrat erou,Huff.S ne vnezi ca pe nite criminali i s l
amenini pe taic-su cu concedierea dac ne-am cstori.I-ai terorizat prinii,
pe mine i pe el.Foarte curajos.
-Ai fi preferat s l mpuc? Aveam dreptul s l omor.
-Dreptul? Ce drept?
-Putiul m-a sfidat.Merita s ...
-Nici pe departe,Huff.Singurul necaz pe care i l-a fcut a fost s m iubeasc pe
mine.
-Nu era bun pentru tine.
-Asta din cauza firii tale egocentrice.
-Era destul e bun pentru un iubit n liceu,dar n ceea ce privete cstoria aveai
nevoie de cineva dintr-o familie ca a noastr.Sayre rse amar.
-Huff,nu exist o alt familie ca a noastr.
-Nu face jocuri de cuvinte cu mine,Sayre.tii foarte bine despre ce vorbesc.
Trebuia s te mrii cu unul bogat,nu cu un muncitor.
-E o porcrie,o scuz ieftin cnd ne-ai desprit,i aa este i acum.Nu banii au
fost problema,Huff.Singurul motiv pentru care nu l-ai vrut pe Clark era c nu

l-ai ales tu.


-M-am sturat s fiu nvinuit pentru fiecare lucru.Ce altceva am fcut dect s
vreau ce e mai bun pentru copiii mei?
-Nu,ceea ce ai vrut a fost doar dorina ta.Trebuia s fie cum vrei tu.Nu puteai
accepta s nu fie ideea ta.Inspir adnc i,dup ce expir,vocea i deveni mai
joas i mai plin de emoie.Altfel,distrugeai totul.Huff o privi n timp ce i
turna un nou pahar.l lu,se aez pe fotoliul i i aprinse o alt igar.Respira
greu.l simea duhnind a whisky.
-ip la mine ct vrei,fetio.Nu ai dect s te tvleti pn mori,nu vei auzi nici
un cuvnt de scuz de la mine.Cnd eram un puti de o chioap,am jurat s
ncep o linie de descendeni Hoyle,ale cror nume s nu le poat ignora sau uita
nimeni.i linia asta nu l includea i pe bastardul lui Clark Daly.Sayre rosti
tremurnd:
-Aa c l-ai scos afar cu fora din mine.
-Am fcut ce ar fi fcut orice printe care...
-Care nu are suflet.
-Care o vedea pe fiica lui distrugnd...
-Mi-ai scos copilul cu fora din mine.Traversnd camera Sayre l lovi ct putu de
tare peste fa.Huff sri n picioare.Paharul i czu pe podea.Strnse pumnii i i
ridic deasupra ei amenintor.
-F-o,Huff,lovete-m i tu.M-ai lovit n noaptea n care m-ai scos din camer n
timp ce urlam,rugndu-te s nu o faci.tii c pe podea nc mai sunt urmele
clcielor mele cnd m zbteam s scap? Du-te i vezi.Sunt o mrturie a
ticloiei tale.Pentru c nu ai putut s m urci n main,m-ai lovit i m-ai lsat
incontient.M-am trezit n camera din spate a doctorului Caroe.mi legase
picioarele deprtate i minile de mas.i deprta minile de corp trind acelai
sentiment pe care l evoca.i ddu seama c faa i era scldat n lacrimi.i
linse colurile buzelor.Iar nenorocitul la lipsit de scrupule a scos copilul din
mine.Ct i-ai dat ca s ucid acea mic via,Huff? Ct te-a costat s i ari
dominaia asupra mea?A fost pus ntr-o pung de plastic i aruncat la gunoi.i
puse mna pe piept i ip: copilul meu.
n urma iptului,n camer se aternu linitea ca intr-un mormnt.Sayre i
terse lacrimile i i scutur prul.
-A devenit evident c tu eti motivul tuturor hotrrilor mele,continu ea.Este
adevrat.Ura fa de ine m-a ajutat s trec prin depresie i s trec prin dou
csnicii nedorite. De atunci i pn n acest moment,te-am urt pentru ce

mi-ai fcut n noaptea aceea.Tu i ambiiile tale dinastice.Atunci,cum e cu


planurile tale de a m mrita cu Beck?Amuzant.Hilar.i inutil.Pentru c vezi
tu,cnd incompetentul tu de doctor mi-a luat copilul,a distrus orice posibilitate
ca eu s mai am vreodat unul.Huff fcu un pas napoi.
-Ce?
-Exact,Huff.Nu pot perpetua blestemata ta de linie de Hoyle i numai ie trebuie
s i mulumeti pentru asta.Se ntoarse i fugi din camer.Pe hol l vzu pe
Beck.
CAPITOLUL 30
Sayre tresri,vzndu-1,dar continu s mearg,far s spun un cuvnt i
dispru n umbr.Cteva secunde mai trziu,Beck auzi ua din fa nchiznduse.Nu se duse dup ea.Nu putea s o fac.Era asociat cu Huff i abia acum
nelegea de ce era att de nverunat.Beck ciocni o dat la ua dormitorului.
-Huff,eu sunt.Huff sttea pe fotoliu,dar Beck avu impresia c de fapt czuse fr
s vrea.Se afla pe marginea pernei,holbndu-sc la igara care fcea o gaur n
covor la numai civa centimentri de el.Beck o ridic i o stinse n scrumiera de
lng fotoliu.Huff prea c l vede pentru prima dat.
-Beck,de cnd eti aici?
-De mult.
-Ai auzit ce a spus Sayre?
-Da.Eti n regul.Ai faa palid.
-Da.Nu m-a ucis.nc.Se ncrunt la butura vrsat,mi trece cu ceva de but.
Beck i turn un pahar cu ap i i-1 ddu.
-ncepe cu asta.Huff se strmb cu dezgust,dar bu tot paharul.Apoi lsndu-se
pe spate n fotoliu,zise suspinnd:
- A fost o zi de rahat.A nceput asear cu o demonstraie n fa a fabricii mele i
s-a ncheiat minunat cu vestea c Sayre este stearp.
-Asta te preocup?
-Poftim?
-Cu toate cele ce vi le-ai spus...Adic,singura ta fiic Huff se uit la el ca i
cnd ar fi vrut s i spun s lase palavrele i s treac la subiect.
Dac nu nelesese pn acum,nu mai avea cnd.
-Nu tiu ce am vrut s spun.E treaba voastr,a ta i a lui Sayre.
-Da,a fost o problem ntre noi din momentul n care s-a ntmplat.
-S-a ntmplat? Nu a pierdut copilul ntmpltor.Huff,tu i-ai provocat un avort?

-Era doar o copil.Nu puteam s o las s i distrug viaa,legndu-se la cap cu


un copil al lui Clark Daly.tii de ce a rmas gravid,nu?Dei Huff nu atepta un
rspuns,Beck rspunse:
-Pentru a-i asigura cstoria.
-Tocmai.Am mpiedicat evoluia sarcinii.Prinii lui Daly s-au retras imediat ce
le-am vorbit de slujba tatlui lui.L-au trimis pe Daly s petreac vara la nite
rude n Tennessee.Credeam c distana le va potoli sentimentele,dar Sayre m-a
sfidat din nou.S-a furiat afar i s-a ntlnit cu Daly ntr-un weekend.O lun
mai trziu mi-a zis ca e gravid i c nu mai pot face nimic ca s i mpiedic sa
se cstoreasc.
-Dar i-ai oprit.
-Bineneles c am fcut-o.Nu aveau copil,nu se cstoreau.Pocni din degete.Am
rezolvat dou probleme ntr-o singur noapte.Era o declaraie att de brutal,
nct Beck nu avu ce s rspund.
-Dar Daly? El a tiut de copil?
-Nu tiu.Nu am ntrebat-o niciodat pe Sayre.i dac a fi ntrebat-o,tot nu mi-ar
fi spus.Nu mi-a vorbit luni ntregi.Am crezut c totul a trecut,c a uitat.
Beck i aminti expresia abtut de pe chipul ei n momentul n care ieise din
camera lui Huff.Arta de parc ar fi trecut prin acea experien cu cteva zile i
nu cu civa ani n urm.
-Nu cred c va uita vreodat,Huff,zise el ncet.
-Aa se pare,nu?Este ntre demonstrani,tii? Poart o pancart mpotriva mea.Ea
este n spatele povetii cu Clark Daly.Mi-a spus-o chiar ea.Dac nu se retrage
din chestia asta,va avea multe de tras de pe urma ei,iar eu voi fi acolo s m
asigur c aa se va ntmpl.
-Se va retrage.Am sunat la spital n timp ce veneam.Nici o fractur cranian,dar
mai multe coaste rupte.Nu au gsit hemoragii interne,ns i mai fac analize.
Huff i trecu o mn peste burt i rse cu ciud.
-A scpat ca prin urechile acului,zise el.
-A fost o micare greit.Huff ncet brusc s mai rd i se uit la Beck cu
asprime i cu furie,ceea ce se ntmpl rar.
-Nu te zburli,zise Beck calm.M plteti ca s te sftuiesc.Dac nu mi apreciezi
munca,ia-i un alt avocat.Faptul c tu ai fcut primul pas spre snge a fost o idee
proast.Aa ai spus i tu azi-noapte.
-Nu tiam c lucrurile vor scpa de sub control att de curnd.Nu puteam s stau
i s nu fac nimic.

-S i ataci unul dintre angajai nu a fost cea mai buna idee.Tot ce ai fcut a fost
s confirmi ateptrile opoziiei i s i atragi i mai multe critici.
Huff se ridic din fotoliu i se duse la bar.
-Toi au ceva cu mine n seara asta,bodogni el
-mi dau seama c nu este momentul cel mai potrivit zise Beck.Dup ce ai trecut
prin asta cu Sayre,ultimul lucru pe care vrei s l auzi de la mine este ct de prost
te descurci cu treburile la fabric.Dar sta-i adevrul,Huff.
Am ncercat s te conving i ieri c nu mai poti trata problemele condiiilor de
lucru ca acum douzeci de ani.Nielson nu este la fel de uor de rpus ca
Iverson.Nu se va retrage.Fcu o pauz.Iar tu nu l poi face s dispar.Prinznd
exact sensul cuvintelor lui,HufF veni spre Beck ncet,innd un pahar gol ntr-o
mn i mai multe cuburi de ghea n alta.Prea s nu i dea seama c i cdeau
printre degete pe covor.Beck rmase locului i nu se feri de privirea fix a lui
Huff.
-Nu te voi ntreba,Huff,pentru c nu vreau s tiu.Dar a fi tmpit s mi nchipui
c nici tu i nici Chris nu ai avut nimic de-a face cu dispariia lui Iverson.Doar o
sugestie subtil gorilelor tale sau doar o privire ar fi fost de ajuns ca s rezolve
problema.Chris trebuie s fi avut i el un rol ct de mic n treaba asta.Logic,dac
nu exista nici un temei pentru a-1 acuza,nu i-ai fi fcut griji pentru rezultatul
procesului lui.Orice s-ar fi ntmplat cu Iverson,tu i Chris ai fi scpat basma
curat.Dar istoria se repet.
-Adic?
-Sonnie Hallser.
-Nerelevant...
-Sigur,Huff? Nu am tiut pn de curnd c Chris fusese la fabric n noaptea n
care a murit Hallser.Huff njur printre dini,punnd n strit cuburile n pahar,
dup care se ntoarse i i turn de but.
-Nu trebuia s spun nimnui c a fost acolo n noaptea aceea.Mi-a jurat c nu
va spune.Beck nu l corect pe Huff,spunndu-i c Sayre i nu Chris i spusese.
-Ce a vzut Chris n noaptea aceea?
-O ceart ntre mine i Sonnie.
-i?
-i nimic.Asta era tot ce fusese de vzut,zise ridicnd vocea.Ne-am certat.
-O ceart urt.
-Numai aa tiu s m cert.Amndoi am zis de toate.Am plecat acas cu Chris.
Mai trziu,n noaptea aceea a avut un accident.
-Ce coinciden.

-Exact aa a fost.Dar de ce vorbim despre asta acum?


-Ca s demonstrm ceva.Beck se ridic,ocoli masa i se aez cu faa la
Huff.Eti cunoscut pentru faptul c i rezolvi problemele de afaceri cu fora.Cu
violen i cu represiuni fizice.Tehnicile astea sunt la fel de vechi ca i acelea ale
medicilor care i trateaz pacienii cu lipitori.Huff sorbi din pahar.
-Bine,poate am nclcat nite reguli i nite limite,dar nu am ezitat niciodat s
fac ceea ce trebuie pentru a m proteja pe mine,familia mea i afacerea.Trebuie
s fii tare-ca piatra-dac vrei s reziti.Chris nelege asta.Danny n-a neleso,Sayre nu cred c o va nelege vreodat.Am preluat o turntorie obinuit i
am tranformat-o ntr-una nfloritoare,zise,ncletndu-i pumnul.Crezi c a fi
reuit dac a fi reacionat la fiecare presiune fcut asupra mea de angajai,
sindicaliti i alii ca ei? n nici un caz.Mi-am pus bocanci i am dat uturi n
fund ct a fost nevoie i o s o fac n continuare pn vor pune peste mine
pmint cu lopata.Nimeni nu mi va nchide fabrica.Nici Charles Nielson i nici
autoritile guvernamentale.Va fi un atelier al sindicalitilor numai peste
cadavrul meu.i ncheie discursul,sorbind ultimele picturi de butur.
-S evitm victimele omeneti ct putem,zise Beck ncet.
Huff se relaxa un pic i chiar rse uor.
-Aa a prefera,mai ales dac sunt ai mei.
-Stai jos,nainte de a leina,spuse Beck.Cnd o parte din culoare i reveni n
obraji,el continu: Huff,te rog,far alte violene pn reuesc s negociez o ieire
panic din situaia asta.Soii Paulik ar putea renuna la proces dac le oferim un
aranjament financiar suficient de avantajos.
-Ct de mare?
-Destul de mare ca s i liniteasc,dar nu att nct s ncepi s bei ceva mai
ieftin.i insist s nchizi conveierul care l-a rpus pe Billy.
-A fost reparat i merge bine acum.
-Reparat,nu nlocuit,aa cum ar trebui.Vrei s se mai ntmple o nenorocire?
Crezi c ne mai putem permite un accident?
-George i-a dat verde.i Chris la fel.Asta este treaba lor.Tu,Beck,ai grij s ne ii
departe de un proces.Beck ced.
-Mai bine a pleca nainte ca Selma s vin i s m dea afar pentru c te-am
inut treaz att de mult.
-Te duci acas?
-De fapt,dorm pe canapea n birou.Unul dintre noi trebuie s fie acolo n caz de
urgen.
-Chris unde este?

-Nu mi mai d mie socoteal.Nu mai sunt avocatul lui.


-Am aflat.N-a putea spune c sunt tocmai ncntat de noul avocat.
-Cu situaia de la fabric,aa e cel mai bine.Nu mai fceam fa.
-Tipul pe care l-a luat Chris e bun de ceva
-Am dat cteva telefoane azi.Are reputaia c este egocentric,ambiios i
meticulos.Tot ce i trebuie unui avocat specializat n omucideri.Huff zmbi
tmp.
-S sperm c Chris nu va avea nevoie de el.Detectivul la sap un pu
sec.Poveti din Biblie,spuse de Slap Watkins.
-A speriat-o.Beck nici nu i dduse seama c vorbise cu glas tare pn nu l
vzu pe Huff holbndu-se la el.Pe Sayre,adug el grbit.
-A,da.Cnd a intrat n camera ei de la motel.Aa i trebuie,dac vrea s stea n
gaura aia de arpe.
-A fost mai afectat de asta dect vrea s recunoasc.Nu cred c ne-a spus tot ce
i-a zis sau i-a fcut.Atenia lui Huff era concentrat pe altceva i nu avea nici o
legtur cu sperietura lui Sayre sau cu sigurana ei.
-Avnd n vedere c e stearp,eti eliberat de orice obligaie,Beck biete.Tot n
sarcina lui Chris rmne s mi fac un nepot.Este singura mea ans spre
nemurire.
-Cioc-cioc.Beck deschise un ochi i l vzu pe Chris rnjindu-i.Cu fiecare
muchi protestnd,se ridic.
-Ct este ceasul?
-Aproape apte.Ai fost aici toat noaptea? Beck se aez pe marginea canapelei.
-Cea mai mare parte.
-Ari ca naiba,remarc Chris.Ai ceva la spate?
-Am dormit pe o canapea ct o treime din nlimea mea.mi simt spatele de
parc o turm de bivoli ar fi trecut peste el.n schimb,tu...eti proaspt ca o
floare.
-Huff mi-a ordonat c fiu aici la prima or.I-am amintit c azi e duminic,dar nu
a vrut s aud.Voia s fim aici la schimbul de diminea.Aa c iat-m.Cam
nemulumit,dar proaspt splat i brbierit,ceea ce nu pot spune despre tine.
-Las-m cinci minute.Beck i scoase haine curate din dulap i cteva lucruri de
toalet personal.Mi-am adus astea de acas,n cazul n care a fi fost obligat s
rmn peste noapte.Cei doi o pornir spre vestiarul brbailor unde avuseser
inspiraia s instaleze i un du.
-Unde ai fost azi-noapte? ntreb Beck.

-La clubul din Breaux Bridge.E un loc n care se ntmpl multe lucruri.Ar
trebui s vii i tu data viitoare.
-Dac poi s mergi noaptea prin cluburi,nseamn c nu ai griji.
-De ce a avea?
-Pi,pentru nceput o iminent grev.i,dac nu e de ajuns,cum rmne cu faptul
c eti suspectul principal ntr-un caz de crim?
-Huff zice c tu vei negocia evitarea aceastei greve,iar pentru cealalt,am vorbit
cu noul meu avocat,ieri dup-amiaz,mai bine de o or.I-am spus totul din ziua
n care a fost descoperit cadavrul lui Danny.Zice c nu am de ce s mi fac griji.
Nu au nimic mpotriva mea cu excepia unui chibrit care putea s ajung acolo
adus de vnt.
-Aa mi-am nchipuit i eu,zise Beck.Chris i arunc o privire.
-Pesimist i acru.ncepi s nu mai ai nici un pic de haz.Oricum,avocatul sta l
va reduce la tcere pe Scott.Vreo veste de la Watkins?
-Din cte tiu eu,nu.
-Avocaul zice c povestea asta cu Abel i Cain a fost o reacie disperat a unui
fugar.
-Sunt de acord,admise Beck.Intrar n vestiar mpreun.Chris se duse la
toalet.Beck rmase la oglind,examinndu-se.Ochii i erau rou de nesomn,
arta cam jumulit,dar cel puin avea toate mdularele ntregi,ceea ce nu era
valabil i pentru Clark Daly.l ntreb pe Chris dac tia de acest incident
-Huff era nc treaz cnd m-am ntors azi-noapte.Mi-a spus.n timp ce intra sub
du,Beck zise:
-Daly a fost aranjat binior.Chris trase apa.
-Dup prerea mea,a primit exact ce merita.De cte ori i s-a reinut salariul
pentru c a ntrziat sau pentru c nu a aprut deloc sau a venit beat? Niciodat.
Dar i-am tot dat nc o ans i nc una.Cum ne mulumete pentru c nu l-am
concediat? Agitnd spiritele.Oricine este de partea demonstranilor nu are nici
un fel de mil din partea mea i asta este valabil i pentru sor-mea.Beck i
scoase capul de sub du i se uit la Chris care se spla pe mini la chiuvet.
-A,da,e acolo,zise Chris,anticipnd ntrebarea lui Beck.Le-a adus cafea i
pateuri.Eu i Huff am vzut-o,n timp ce intram.
-Rahat.
-M duc s iau nite cafea,zise Chris.
Beck iei de sub du.Fusese nevoit s se rad cu spun obinuit,dar inuse minte
s i aduc pasta i periua de dini.Cnd ajunse n biroul lui,era ora apte.
Rmase acolo,n ateptare.Atelierul se goli repede de cei care ieeau din schimb,

dar,dup cinci minute,doar civa oameni venir la munc.La naiba,njur el,


tiind c asta nu prevestea nimic bun.Tocmai ieea din birou,cnd apru Chris.
Purta o staie de emisie-recepie,care fcea un zgomot ngrozitor.
-Avem o problem afar,spuse el.
-Mi-am imaginat.
-Fred Decluette zice c o parte din oamenii lui s-au alturat pichetului de
afar,imediat ce au iejt din tur,spuse Chris,ndreptndu-se spre biroul lui Huff.
Recruteaz oamenii de cum se prezint la lucru.Clark Daly a devenit posterul
lor.Beck vru s ntrebe de Sayre,dar ajunseser deja la Huff.Auzindu-i intrnd,
acesta reveni de la fereastra,care ddea pe platform,i ntreb cu o expresie de
nverunare pe chip:
-Unde dracu' sunt cu toii?Chris i rezum situaia n cteva fraze scurte.
-Mergei afar.Vreau s se termine o dat cu asta.l sun pe Red,apoi vin i eu.
-Nu,tu rmi aici,zise Chris.Ai avut un atac de cord sptmna trecut,nu ai
nevoie de un asemenea stres.
-La dracu'.Este fabrica i proprietatea mea,strig Huff.Nu o s stau aici ca un
la,n timp ce ei sunt depii.
-Pot s m ocup eu de asta,zise Chris.
-Sunt de acord cu Chris,spuse Beck.Nu pentru c te-a considera bolnav,ci
pentru c,dac intri n firm,le ari c eti ngrijorat.ine-te departe de asta i
importana ei va scdea.Expresia lui Huff rmase dur,dar ced.
-La naiba,ai dreptate Beck.Bine,rmn i v coordonez de aici.Ducei-v voi.Dar
s m inei la curent.Ieir grbii i o luar pe scri ca s nu mai piard timp
ateptnd liftul.
-Bine c te ascult mcar pe tine,zise Chris respirnd greu n timp ce coborau n
fiig ultimul etaj.Beck i arunc o privire peste umr.
-Trebuia s spun ceva ca s l fac s rmn.Ua grea de metal era deja blocat
ca un fier pentru prelucrat.Beck se mpinse cu putere n ea i o deschise.Soarele
l orbi.Ochii lui abia apucar s se adapteze cnd vzu sticla de bere zburnd
spre el.
CAPITOLUL 31
Sayre sttea pe capota mainii nchiriate.Din acest punct,ua de ieire era n
vizorul ei atunci cnd Beck apru urmat de Chris.
Se pare c i alii le anticipaser ieirea,din moment ce imediat ce pir afar

s-a aruncat cu o sticl de bere n ei.Beck o vzu i se feri.Apoi,se ascunser


amndoi dup un parapet din spatele cruia Fred Decluette vorbea printr-o
portavoce:
-Eliberai imediat terenul.Oricrui angajat al Hoyle Enterprises,care nu se
prezint la lucru pn la apte i jumtate,i se va reine salariul.
Anunul fu ntmpinat cu strigte de ctre muncitorii trimii de Nielson i de
oamenii din ora care li se alturaser la ieirea din fabric.Cei mai muli dintre
angajaii Hoyle Enterprises,care fie ieiser din schimb,fie se prezentau la
lucru,se foiau ntre gard i intrare,cntrindu-i n mod evident decizia.
Unul dintre agitatorii angajai de Nielson li se adresa protestatarilor printr-o
portavoce,ndemnndu-i pe muncitorii de la Hoyle s nu se prezinte la lucru,
pn cnd condiiile nu se mbunteau i nu se aliniau standardelor OSHA:
-Echipamentul de protecie este prea mult pentru ei? Un Nu unanim veni de la
cei din spatele lui.
-Hoyle Enterprises a fcut reparaii...Decluette nu mai apuc s vorbeasc,fiind
acoperit de huiduieli i proteste.Cineva lu un microfon portabil i url n el:
-Intrebai-1 pe Billy Paulik despre reparaiile voastre nenorocite.Urmar i mai
multe urlete i huiduieli.Cnd se mai potolir,Chris lu portavocea de la Fred.
-Ascultai,i-am recompensat pe cei din familia Paulik.
-Bani mnjii cu snge.n pofida hohotelor de rs,Chris continu:
-Suntem dispui s cdem la o nelegere,s v ascultm...
-Aa cum ai facut-o cu Clark Daly,strig unul dintre demonstrani,nu,
mulumim.
-Ce s-a ntmplat cu Daly azi-noapte,nu are nimic de-a face cu noi,strig Chris.
-Eti un mare mincinos Hoyle exact ca taic-tu.Sayre l vzu pe muncitor
ntorcndu-se i deschiznd portiera unei maini.Luce Daly cobor.
-Oh,Doamne,suspin Sayre.Pn acum,confruntarea violent fusese doar o
ameninare i se limitase la sticla de bere aruncat spre Beck i Chris ns
prezena lui Luce Daly i spusele ei puteau mpinge lucrurile pn la vrsare de
snge.Sayre i fcu loc prin mulime,spernd s ajung la soia lui Clark i s o
conving s nu intervin,dar o vzu pe Luce lund microfonul.Era un sistem de
sonorizare nepretenios,probabil,improvizat din jucriile unui copil sau dintr-un
sistem de caraoke,ns se fcu auzit prin difuzoarele fitoare.
-Sunt aici n numele soului meu,spuse ea.Nu poate vorbi n dimineaa asta
pentru c gura i este fcut praf,dar mi-a dat o list de nume pe care vrea s vi
le citesc.

Ea ncepu s citeasc i dup al doilea nume,mulimea se nfurie.Omul de lng


Sayre i fcu palmele plnie.
-Cine sunt acetia? strig Sayre pentru a se face auzit.
-Gorilele lui Huff Hoyle,rspunse muncitorul.Clark le dduse numele oamenilor
care l btuser.Se aflau,probabil,n spatele gardului,mpreun cu Decluette,
Chris i Beck.Unul dintre ei smulse portavocea din mna lui Chris i url n ea:
-Trfa asta minte.Sayre continu s nainteze prin mulime,apropiindu-se de
Luce,dar aceasta reluase lecturarea listei,iar muncitorii, care pn atunci nu erau
hotri,se alturaser deja demonstranilor.Masa n micare i ngreun drumul
lui Sayre.Oamenii furioi o mpingeau din toate prile.Apoi auzi pe cineva
strignd aproape de ea: Ai s plteti i tu,Merchant
Ridicndu-se pe vrfuri,l vzu pe Beck mergnd pe marginea liniei de
demarcaie dintre cele dou tabere ostile.Se ndrept ctre Luce Daly care
continua s repete numele de o manier intenionat monoton.Cnd ajunse la
limita demonstranilor,se opri,uitndu-se fix n ochii oamenilor,care formaser
un scut uman.Strigtele ncetar instantaneu.Se ls o tcere apstoare,la fel de
sufocant ca i cldura.Beck rmase pe loc.ncet,oamenii ncepur s i fac loc.
Unii erau mai reticeni,dar n cele din urm l sar s treac.Mulimea se
nchise din nou n urma lui.Cnd ajunse la Luce Daly,aceasta ls microfonul
i-1 privi rbdtoare.
-i neleg furia,i zise Beck ncet.Cum mulimea tcuse,vocea lui se auzea.Dac
Clark i-a identificat pe aceti oameni ca fiind cei care l-au atacat azi-noapte,vor
rspunde n faa legii pentru asta,spuse Beck.
-De ce te-a crede pe tine? ntreb ea.
-i dau cuvntul meu.
-Cuvntul tu nu valoreaz nici o para chioar,se auzi o voce din mulime.
Cptnd curaj,un altul url:
-Eti trfa lui Huff Hoyle.Au urmat i alte epitete care s-au pierdut n mulime,
dar mesajul era clar.Beck era mai ru dect dumanul pe care l reprezenta.
El se ntoarse cu spatele la Luce Daly pentru a se adresa mulimii,dar nainte de
a putea spune ceva,o piatr l lovi n fa.Apoi,cineva i sri n spate i l
imobiliz.Un altul l lovi n abdomen.Sayre,care tia c ajutorul ar fi putut veni
dintr-o singur parte,se uit ctre Chris care ieise cu oamenii lui i se ndreptau
spre mulime.ncercarea ei de a se face auzit peste urletul mulimii era
inutil,dar l strig iar i iar,agitndu-i braele deasupra capului.Apoi l vzu pe
Decluette avntndu-se n mulime pentru a-1 ajuta pe Beck,ns mna fratelui ei
l prinse pe Fred i l inu pe loc.Chris scutur din cap i zise ceva.Decluette se

uit ngrijorat la locul n care oameni furioi l nconjuraser pe Beck i reveni


lng Chris.njurndu-i fratele,Sayre i croi drum spre Beck.Se formase un inel
n jurul lui i l puseser la pmnt,lovindu-1 pe rnd.
-Lsai-1 n pace! strig,apucndu-1 pe cel mai apropiat agresor de cma.
Acesta se ntoarse ctre ea cu pumnii ridicai amenintor,dar cnd o vzu,
ncremeni.Sayre naint pn lng Beck peste care erau doi brbai.
-ncetai,strig ea,n timp ce unul se pregtea s l loveasc din nou.Omul se opri
i se ntoarse.Profitnd de stupefacia lui,ea ngenunche lng Beck.
Faa i era plin de sudoare i de snge,dar era contient.Sayre se uit n sus,la
Luce Daly.
-Spune-le s nceteze,asta nu duce la nimic bun.
-M face s m simt mai bine,rspunse femeia.Sayre sri n picioare,ajungnd
fa n fa cu Luce.
-Dar pe Clark l va face s se simt mai bine? Vznd o urm de ndoial n
ochii ei,Sayre continu: Beck l-a dus la spital,azi-noapte.
-Tot unul de-al lor rmne.
-Dar eu nu sunt.
-Nu,pe dracu.
-Numai biologic,Luce,i asta n-o pot schimba.Dar nu sunt ca ei i cred c tii
asta.Cum Luce nu zise nume,Sayre continu:tiu de ce nu m placi.Chiar te
neleg.Dar i jur c nu i sunt rival.Clark este soul tu.Te iubete i tiu c i
tu l iubeti.F ca ceea ce a pit el s merite ceva mai mult dect o rzbunare
pentru ce s-a ntmplat azi-noapte.Ceva mai mult dect o rzbunare pentru ce s-a
ntmplat cu muli ani n urm,nainte de a te cunoate pe tine.Cele dou femei
se privir ndelung i,n cele din urm,Sayre citi o oarecare ezitare n ochii
celeilalte.
-Ar trebui s l cred pe Merchant pe cuvnt c oamenii tia vor fi pedepsii?
-Nu trebuie s l crezi pe el.i dau cuvntul meu,spuse SayreLuce o mai privi un
moment,apoi se ntoarse spre cei care i dduser microfonul i le fcu semn cu
capul.Oamenii se retraser.Sayre se ls din nou pe genunchi i l apuc de bra
pe Beck.
-Poi s te ridici?
-Da,dar nu prea repede.
Sayre nu reui s l conving pe Beck s mearg la spital.
-n ultima vreme am fost la urgen de prea multe ori.Fcea efortul s vorbeasc.
-Probabil c ai cteva coaste rupte.

-Nu,tiu cam ce ar trebui s simt.Am avut dou.Fotbal.Nu e chiar aa de ru.


Du-m acas.Cnd Sayre ajunse n faa casei lui,Beck i spuse:
-Cnd pleci,ncuie poarta n urma ta.Presa.n vltoarea evenimentelor din acea
diminea nu se gndise la pres.n mod cert cutau pe cineva de la Hoyle
Enterprises pentru a-i lua o declaraie.Sayre parc lateral.
-Ce faci?
-Maina mea nu se va vedea aici.
-Las-m la poart.Nu trebuie s m duci n cas.
-Nu,dar a putea fi nevoit s te car,bodognea ea,n timp ce ieea din main.
l susinu i se trr pn la scrile de la ua din spate.
-Nu vrei s i dai de mncare lui Frito,dac tot eti aici?
-Sigur,zise Sayre.Cinele i primi cu o manifestare de bucurie att de furtunoas,
nct Beck fu nevoit s l certe,ca s se potoleasc.
-Fii cuminte,i zise ea, amintindu-i comanda pe care i-o dduse Beck ca s l
potoleasc.Cinele se supuse continund s fie agitat.
-mi pare ru biete,ne jucm mai trziu.
-i explic eu totul imediat ce termin cu tine,zise ea conducndu-1 n dormitor.
-Nu trebuie s faci asta.
-Ba da.Este vina mea.
-Nu tu ai aruncat cu piatra aia n mine.Apoi,ntorcnd capul spre ea,o ntreb:
Sau tu ai fcut-o?
-Nu,dar eram de partea celui care a aruncat-o.Mi-ai spus c demonstranii vor
deveni violeni i vor fi rnii.Nu te-am ascultat.
-Am vzut c ai acest obicei prost.
-Beck,sigur nu ai nite coaste rupte? El se strmb de durere.
-Te rog nu m face s rd.Cnd ajunser la dormitorul principal,l propti de
tblia patului i ddu repede cuverturile la o parte.Apoi l ajut s se aeze pe
marginea patului.
-Poi s stai n capul oaselor,att ct s te terg cu nite antiseptice pe obraz?
Se vedea c l dureau toate.ncepuse s transpire,iar buzele i se albiser.
-Trusa de prim ajutor e n baie,zise el.Sayre deschise mai multe dulapuri i
sertare pn gsi bandajele,vata,apa oxigenat i tabletele de ibupron.Cnd
reveni n dormitor,Frito sttea la picioarele lui Beck,scheunnd ndurerat.Beck l
mngia pe cap.
-Este ngrijorat pentru mine,spuse el.
-E mai detept dect tine.n afar de piatr,ai mai ncasat vreo lovitur n cap?
-Nu.

-i-ai pierdut vreodat cunotina? Eti ameit? Ce ai mncat la micul dejun?


-Nu am luat micul dejun.
-Bine,la cin,asear?
-Sayre,nu am nici o contuzie.
-De unde tii?
-Am mai pit aa ceva i altdat.
-Tot la fotbal?
-Baseball.Am luat una n cap.
-De asta a devenit att de tare?
-Uite,nu sunt ameit,nu aiurez.Nu mi-am pierdut niciodat cunotina.i inu
respiraia,n timp ce ea i turna ap oxigenat pe obraz.
-Ar trebui cusut.
-Nu trebuie.Sayre terse sngele i vzu o tietur lung,dar nu foarte adnc.
-Tot trebuie cusut.
-Voi supravieui.Trebuie doar s m ntind un pic.i descheie cmaa,dar,cnd
vru s i-o scoat,gemu.
-Stai s te ajut.i trase cmaa de pe umeri i cu micri blnde i domoale,i
scoase i mnecile,apoi se ddu napoi pentru a examina rnile.Pieptul ncepuse
s se coloreze,acolo unde primise lovituri,iar spatele arta la fel de ru.
-O,Beck,ar trebui s i faci nite radiografii.
-Pentru atta lucru?Gemnd i suflnd greu din cauza efortului,se duse i se
ntinse pe pat.
-Te rog,las-m s chem salvarea.Ai putea ajunge la spital n cinci minute.
-A putea adormi n cinci secunde,dac ai tcea i ai pleca de aici.Dar mai nti
d-mi nite pastile din alea.Desfcu capacul flaconului i i puse trei pastile n
palma.Sayre i inu capul n timp ce el le nghii cu un pahar de ap pe care i-l
adusese de la baie.Beck puse din nou capul pe pern i nchise ochii.
-nainte de a pleca scoate te rog telefonul din priz.
-Bine.
-Pune-i lui Frito nite grune i vezi s aib ap.Las-1 s i fac nevoile.
-Nu i face griji.
-Poarta e...
-O s am grij.Sayre nchise obloanele i porni ventilatorul din tavan.Apoi
atept pn cnd micarea ritmica a pieptului lui Beck i art c adormise.
ndreptndu-se spre u,i fcu semn lui Frito s o urmeze.Retrieverul se lungi
ns la picioarele patului lui Beck,i puse botul pe labe i se uit la ea cu ochii
triti.

n plin amiaz,Beck se trezi dintr-un somn agitat.Dezorientat se uit le ea.


-Sayre?
-Gemeai.Probabil c efectul ibuprofenului trecuse.Beck se uit la ceasul de pe
mas.
-De ce mai eti aici?
-Mai ia trei tablete.I le puse n gur i i inu paharul cu ap.El nghii pilulele
i,apoi ntreb:
-Vreun ziarist,ceva?
-Pe la unu a venit o main a televiziunii din New Orleans i a tras n faa porii.
Au cobort doi oameni,s-au holbat un pic la cas,apoi,au urcat din nou n main
i au plecat.A fost doar o menionare scurt a incidentelor la tirile de la prnz,
cu promisiunea c vor reveni cu mai multe detalii seara.Biroul lui Nielson a dat
o declaraie.Regret incidentele i pretinde c nu oamenii lui,ci angajai ai Hoyle
Enterprises te-au atacat.
-Aa este.I-am recunoscut.
-Mobilul tu a sunat de mai multe ori.Nu am preluat apelurile i nici nu am
verificat mesageria,dar am recunoscut de dou ori numrul lui Nielson.
-Sun-1,vezi ce vrea,asta dac nu te deranjeaz.
-Nici o problem.tiam c Huff i va face griji pentru tine,aa c l-am sunat.Iam spus c eti acas i te odihneti i c dac vine cineva s te deranjeze,o s l
mpuc.
-Te cred n stare,zmbi Beck.Vreo veste de la Chris?
-i spun eu de Chris.Nu e prietenul tu.Beck deschise ochii.Sayre scutur uor
din cap i zise ncet:
-Nu este.Beck o privi timp de cteva secunde,apoi nchise ochii i adormi din
nou.Sayre l sun o dat pe Huff,pe la ora ase.Dup rspunsul lui rstit,ea
spuse:
-Sunt Sayre,am vzut totul la tirile de la ase.i-1 imagina strngnd receptorul
att de tare,nct i se albiser degetele.tia c trgea furios din igar i avea
ochii ieii din orbite de furie.
-Ai sunat ca s te bucuri?
-Am sunat pentru Beck.Cnd se va trezi,va dori s aud versiunea ta.
La nceput,nu i venise s cread relatarea reporterilor,dar apoi vzuse imaginile
filmate.OSHA intervenise i nchisese fabrica n acea dup-amiaz.
-E trist cnd un om se trezete cu afacerea nchis de o leaht de conopiti care
dau cu pixul pentru a-i ctiga existena i nu au transpirat n viaa lor,tun
Huff.Tot tu ai fost i n spatele chestiei steia?

-Nu,tu ai fost.Tu ai mpins lucrurile pn aici.Ai fost avertizat tot timpul.Dac ai


fi ndeplinit cererile anterioare...
-Dac a fi bgat coada ntre picioare vrei s zici.S duc munc de lmurire cu
el nu avea nici un sens.Nu i-ar fi recunoscut niciodat vina i era prea trziu s
mai stea la discuii cu el.Hoyle Enterprises nu avea dreptul s nceap nici un fel
de activitate pn cnd nu va fi inspectat amnunit fiecare departament al
produciei.Agenia ceruse ndeplinirea la standardele oficiale a tuturor cerinelor,
ca urmare a inspeciei,i plata integral a tuturor amenzilor aplicate pentru
nclcarea regulilor.
-Ce ai de gnd s faci? ntreb ea.
-Intenionez s m in de capul acestor nenorocii ca musca de hoit.Ar trebui s
se mai gndeasc dac i nchipuie c o s le dau pur i simplu fabrica pentru a
o redecora.Potrivit unui reprezentant OSHA,redecorarea,cum i spunea Huff,
includea instalarea butoanelor de oprire de urgen n caz de accident pe fiecare
utilaj,ine de siguran,protecie n caz de cdere i un sistem de ventilaie care
s mbunteasc calitatea aerului.
-Ce vrei s i spun lui Beck,cnd se va trezi?Huff i spuse mesajul pe care voia
s i-1 transmit,apoi lans o nou tirad la adresa guvernului federal.
-Nenorociii tia de yankei,chiar nu i dau seama cu cine se pun?
-Sunt sigur c tiu prea bine,Huff.De aceea nu i dau loc de ntors.
-Te bucuri de asta,nu? Te simi rzbunat.
-Nu rzbunare am vrut,Huff.
-Ai inut o pancart mpotriva propriului tu tat.Dac nu e rzbunare,atunci ce
e?
-ie n-am s-i spun tat.nchise,nainte ca el s mai poat zice ceva.
-Alo?Chris zmbi n receptor.
-n sfrit dau de tine,i zise el Lilei Robson.
-Bun,Chris.Vocea i era la fel de ngheat ca atunci cnd se despriser dup
picnicul lor mai mult dect romantic.
-i-a fost dor de mine?Cum trecu prea mult timp nainte ca ea s rspund,el
rse uor.M gndeam eu.Ai rmas for baterii la vibrator? De ce nu vii s le
testm?
-Nu vreau s te mai vd,pn nu se termin povestea aia cu fratele tu,e clar? Nu
vreau s am de-a face cu asta.Vorbesc serios,Chris.Dac i spui unchiului meu
c ai fost cu mine n duminica aceea...

-George va fi concediat.Chris o auzi respirnd sacadat la telefon.


-Cei de la OSHA caut api ispitori.Directorul de la protecia muncii e primul
pe list,nu crezi? Dac George i-ar fi fcut treaba bine,ar fi tiut c utilajul
acela trebuia reparat.L-ar fi sigilat,pn cnd ar fi fost vzut de un specialist.
Billy Paulik nu i-ar fi pierdut braul,Nielson nu ne-ar fi invadat curtea fabricii i
am fi fcut producie,n loc s stm nchii.
-Nu poi da vina pe George,exclam ea.Tu nu ai vrut s se inspecteze utilajele.
Face numai ceea ce tie c vrei tu i Huff.
-Deci,confirmi c este superficial.Nu i vom simi lipsa,cnd va fi concediat.
-Chris,te rog.Auzind tremurul n vocea ei,se felicit pentru ideea de a face uz de
aceast tactic.
-S-1 concediez pe George,ar fi ultima mea opiune,Lila.Prima opiune ar fi s l
acopr atunci cnd l vor trage la rspundere cei de la OSHA,pentru c a fost n
tot acest timp la acest post.Iar tu poi confirma acest lucru.
-Cum?
-Vino cu mine luni,vreau s vii la biroul erifului i s i spui c am fost
mpreun duminc dup-amiaz,cnd a fost ucis fratele meu.Asta ar rezolva
dou probleme,Lila.i vei face datoria de cetean de onoare,spunnd adevrul
unui ofier de poliie,i ai scpa un inocent de la o hruire inutil.In plus,salvezi
i slujba soului tu.
M-am gndit la acest nou avocat pe care mi l-am luat i la ct m va costa s evit
un proces.M ntreb de ce s pierd timp i bani,atta vreme ct pot preveni toate
astea,avnd un alibi.
Nici nu te ntreb,dac o vei face,pentru c tiu c ai s-o faci.A,i apropo,pn m
plicitsesc de tine,o s apari ori de cte ori te sun,gtit i gata de tvleal.Clar?
Eu voi pune capt acestei legturi,Lila,nu tu.
George privi cum Lila nchide telefonul mobil i l scp pe podeaua buctriei,
n mod evident tulburat,i i acoperi gura cu minile.
-Lila?Ea se feri.Cu ochii larg deschii,speriat,i aps pieptul cu mna:
-Nu te-am auzit venind.Credeam c vei mai sta cteva ore la fabric.Nu se mai
ntmpl nimic acolo?
-Tu s mi spui.
-Ce?El art spre telefon.
-Vorbeai cu Chris,nu?Deschise gura s spun ceva,dar nu scoase o vorb.Apoi
i ls capul n pmnt i izbucni n plns.
-Doamne,George,ce am fcut! George travers camera ct de repede i permisera

picioarele scurte i o lu n brae.


-Ei gata,gata,iubito.Ce este,spune-mi?Lila i spuse totul,ncepnd cu prima dat
cnd fusese cu Chris.
-S-a ntmplat n vestiarul femeilor la clubul din ora Cred c partea cea mai
excitant a fost emoia c vom fi prini.Nu tiu,parc mi pierdusem capul.
George nelegea.El i pierdea capul de fiecare dat cnd o privea.
Lila nu se cenzur i nu omise nimic.Unele informaii erau att de dureroase
pentru el,nct gemea,dar o ndemna.
-Dac nu fac ce zice el,i vei pierde slujba.Am auzit la tiri c s-ar putea
formula i nite acuzaii fa de unii dintre cei din conducere.Adic i tu,
George,mai ales dac Huff i Chris te vor nvinui.Ai putea ajunge la nchisoare.
Ochii i iroiau din nou.mi pare ru,George,este numai vina mea.M mai
iubeti?Dac o iubea? O adora.Ea era i soarele i luna lui.Ea era aerul pe care l
respira.
-Nu e vina ta,draga mea,zise el srutnd-o pe buze,pe ochii plni,pe obrajii
umezi.Nu se va duce la erif luni diminea.Nu voia s afle tot oraul c Chris
Hoyle i-o trsese nevesti-sii.Nu ar fi suportat umilina,majoritatea oamenilor se
uitau deja la el de sus.Nu o condamna pe Lila pentru infidelitatea ei.Ea fusese
nevoit s stea cu el i pentru o femeie frumoas i plin de via,asta nu era
foarte interesant.Chris i oferise nite senzaii pe care el nu era capabil s i le
ofere.Nu.Chris era cel pe care l condamna George.
CAPITOLUL 32
Sayre fu trezit din somn de zgomotul apei curgnd care venea din baia lui
Beck.Se ntinsese pe sofaua din living,cu intenia s se odihneasc,dar se pare c
aipise.Se ridic i bjbi prin ntuneric,cutnd drumul spre buctrie.
Cnd intr n dormitorul lui cu o tav n mn,Beck iei din baie nf urat cu un
prosop n jurul coapselor i cu prul ud.
-Ai fcut du? ntreb ea surprins.
-M-am trezit lac de sudoare.Sayre se uit n sus la ventilatorul care continua s
se nvrteasc.
-Probabil c ar fi trebuit s l setez mai puternic.
-Nu asta era.Visam.Puse tava pe msu.
-Ce anume? Cum el nu rspunse,se uit la el peste umr.
-Nu mi amintesc,zise Beck.
-Stai drept.Cum te simi?
-Duul mi-a mai calmat durerea.De ce ai stins luminile?

-Am tras obloanele din cauza soarelui.Apoi am folosit lumnri.De afar pare c
nu e nimeni aici.
-Bun idee.Se duse i stinse lumina n baie.Sayre aprinse un chibrit pentru
lumnarea pe care o adusese.
-i-am fcut ceva de mncare.Sup de roii i srele.
-Nu ar trebui s m serveti,dar mi-e prea foame ca s mai fac mofturi.
i fcu semn ctre locul de la mas i el se aez,nfurndu-i modest prosopul
n jurul coapselor i lund tava pe genunchi.
-Ai mncat ceva?
-Acum ceva timp.Beck lu o lingur de sup i muc din brnza cedar.
-Ce face Frito?
-A avut un festin cu ou i unc i acum i face siesta.
-unc? Mulumesc,acum nu se va mai mulumi doar cu ou.
-Mi s-a prut c merita s fie rsfat.Te-a vegheat foarte atent aproape toat
dup-amiaza.Beck se opri din mncat i se uit la ea.
-Se pare c i tu.Brusc camera deveni prea linitit,prea ntunecat,iar el prea
gol.Se ridic ncet de pe pat i,n ciuda protestelor lui,smulse cearafurile umede
i le nlocui cu unele proaspete,ntre timp,Beck termin de mncat.
Sayre duse tava la buctrie i se ntoarse cu desertul.
-M gndeam c o s vrei ceva dulce.
-Mulumesc! Beck muc din ciocolat.Ce ai vrut s spui mai devreme,cnd ai
afirmat c nu Chris este prietenul meu? Sau am visat?
-Nu.Chiar am spus-o.A stat i nu a intervenit n timp ce tu erai btut.
-Nu putea face foarte multe,Sayre.
-Nu cred,zise nfierbntndu-se.Nu numai c nu a intervenit el,dar l-a mpiedicat
i pe Fred s-o fac.Am vzut cu ochii mei.
-Eu m-am oferit s ies i s vorbesc cu Luce Daly.Chris a fost mpotriv.Mi-a
spus s atept pn va veni Huff cu ntriri.Bnuiesc c s-a gndit c am gsit ce
am cutat.Am ncercat s fac pe eroul.Explicaia lui nu o convinsese.Bnuia c
era o doz de adevr,dar ea vzuse expresia de pe chipul lui Chris i nu exprima
ngrijorarea unui om al crui prieten era ncolit de o mulime furioas.
-Dac el ar fi fost n locul tu,ce te-ar fi putut ine pe loc? Tu nu ai fi srit n
ajutorul lui Chris?
-Nu tiu.
-Ba tii.Tu i-ai ajutat pe el i pe Danny,acum trei ani la Razorback.
-Ceea ce la prima vedere era o nimica toat.

Nu era vorba de o mulime,ci doar de Slap Watkins.La amintirea acestui nume


lui Sayre i se zbrli prul pe brae.
-mi pare ru,nu ar fi trebuit s i aduc aminte de el.
-Nu conteaz.
-Bnuiesc c nu a fost prins n timp ce eu dormeam.
-Nu am auzit nimic de genul sta.Remarc ct de subtil deviase discuia de la
Chris,dar nu insist.Cred c eriful a fost foarte ocupat cu situaia de la fabric.
-L-ai sunat pe Nielson?
-Am vorbit cu asistenta lui.Mi-a mulumit pentru c am sunat.Au auzit de ceea
ce i s-a ntmplat i regret.Spun c violena nu face parte din strategia lui
Nielson i m-a ntrebat cum i merge.
-Poate c i va prea suficient de ru pentru a respecta urmtoarea noastr
ntlnire.
-Poate.Oricum...
-Aha.Exist un oricum?
-Nielson e o problem minor,Beck.
-De cnd?Nesigur de modul cum avea s primeasc vestea,i-o ddu ct de calm
putu.
-OSHA a nchis fabrica lui Huff,astzi.i povesti ce a vzut la tiri i ce a vorbit
cu Huff.Apoi,adug:Purttorul de cuvnt a sugerat c pe lng amezile de
milioane de dolari,care vor fi cu siguran aplicate,guvernul va demara propria
anchet.Hoyle va trebui s fac fa unor acuzaii de crim.
-Trebuie s m duc acolo.Beck ncearc s se ridice,dar ea puse o mn n
pieptul lui i l oblig s se aeze din nou.
-Huff nu vrea s te duci acolo.
-Nu vrea s m duc acolo?
-Dup ce am ascultat tirile,l-am sunat.Era aa de furios,nct nu izbutea s se
exprime coerent.Dar ntr-o privin,de fapt,n dou,a fost destul de clar.Vrea s
te ii departe pn se limpezesc lucrurile.
-De ce?i privi minile,n timp ce mototolea staniolul n care fusese ciocolata.
-Zicea c ai putea face mai mult ru dect bine.C tii prea multe i c ar fi mai
bine dac nu ai fi disponibil s rspunzi la nici un fel de ntrebri din cauza
rnilor cptate.Am ncheiat citatul.Beck se gndi cteva clipe,apoi zise:
-Are dreptate,Sayre.A fi pus ntr-o situaie dificil i ar trebui fie s mi trdez
angajatorul,fie s m pun pe mine n pericol i s i mint.
Sayre nu zise nimic,dei o dezamgea s l aud recunoscndu-i vina.
-Parc i-a mai spus ceva?

-Da,c ar trebui s mi fie ruine c m-am ridicat mpotriva propriului tat i


c,probabil,ar trebui s sar n sus de bucurie.
-i te bucuri?
-Nu.M bucur c Huff este obligat s fac mbuntiri.Dac decizia a fost
impus de guvern sau de Nielson i sindicaliti,sau de mine,tot trebuia fcut,
Beck.Lucrurile trebuia s se schimbe.
-A fi vrut s se fi putut face toate astea far victime omeneti.Am fost
rspunztoare pentru atacul asupra lui Clark i,indirect,pentru cel asupra ta.Am
refuzat s i ascult avertismentele i amndoi ai avut de suferit.
-Nu cred c schimbrile majore se pot produce iar victime,Sayre.De regul,
progresul are preul lui.Poate nu rni fizice,un alt fel de rni.
-Dar tu ai suferit fizic.Te mai doare?
n dreptul inimii,avea o vntaie vizibil i la lumina luminrii,Sayre ntinse
mna i i-o atinse cu degetele.Nu intenionase dect s o examineze,dar se
pomeni c voia s treac prin pielea lui.Abia atingndu-1,degetele i se micar
spre o pat similar din partea cealalt.Pe coapsa abia acoperit de prosopul
nfurat n jurul taliei mai era una.O atinse, apoi reveni la prima ran.i inu
mna acolo,privindu-i degetele pe pata colorat.Apoi,purtat de val,se aplec i
srut locul.l srut de mai multe ori,ct se poate de uor.
Apoi buzele ei atinser pata similar din partea dreapt i i fcur loc spre
vntaia de pe coaps;o srut i pe aceea o dat,apoi ridic prosopul i repet
srutul.Beck gemu uor.Lundu-i capul n palme o ridic spre el.i strecur
mnile n prul ei,desfcndu-i-1 i rsfirndu-i-1,i rostea numele n oapte
rguite.O clip mai trziu,gura lui i pecetlui buzele,Sayre se abandon
srutului.Pasiunea era att de exploziv i de bine venit,nct deveni o
desctuare.Gurile lor se abandonaser una alteia i cu ct se savurau mai mult,
cu att mai mult se voiau.Beck o trase spre el i se cuibri ntre coapsele ei.Era
deosebit de excitat i o dorea n mod imperios.Ea i dezlipi gura de a lui cu
fora i l privi ocat.
-Visul meu...zise fr suflare...care m-a fcut s transpir...fceam dragoste cu
tine.Acum nu visez.
-Ar putea s te doar.
-Deja m doare.Beck se repezi la gura ei,srutnd-o i mai lacom.Se dezlipir
doar ct s i trag hainele de pe ea.i scoase sutienul,apoi i puse capul pe snii
ei doar ct s i trag rsuflarea Ea i ncolci braele n jurul capului su i i
frec obrazul de prul lui nc ud dup du.Mirosul pielii lui i al spunului,
gustul de ciocolat de pe buzele lui erau arome care o ameeau.

Ea se lipi i se frec de el nainte i napoi,iar el gemu:


-Doamne,da,mai vreau.Cnd i simii limba pe sfrcuri crezu c se va topi de
plcere.ncurajat de murmurul ei,i srut snii.Apoi i descheie jeanii i i
strecur mna apsnd,separndu-i fesele,fcnd-o s se nfioare de dorin.
-Beck,las-m s...Alunec din braele lui i se dezbrc.Cnd rmase n chiloi,
ezit,cuprins de un brusc i nefiresc sentiment de ruine.El privi disperat:
-M omori.Sayre i scoase chiloii,el i arunc prosopul de la mijloc i ea simii
un prim impuls intern,privindu-l.El i mngie peticul de pr mtsos dintre
picioare,apoi.i puse minile pe mijlocul ei i o trase aproape,i ngrop faa n
moliciunea oferit de pntecul ei,srutnd-o din ce n ce mai jos.Sayre se topea
la contacul cu buzele i cu limba lui,dorind cu nerbdare s o ptrund.
Din cauza rnilor lui recente,acuplarea nu fu viguroas.El se cufund n ea
ncet.Fiecare senzaie era nou i merita savurat din plin.
Cnd crezu c nu puteau fi mai intimi de att,el i cuprinse coapsele cu minile
lui puternice i o inu pe loc n timp ce o ptrundea i mai mult,fcnd-o s
geam uor de plcerea neateptat.Micrile le erau fluente i lente,dar att de
intense.nct i ineau respiraia,cutnd aerul numai atunci cnd i aminteau s
respire.Degetele lui se nfigeau hotrt n coapsele ei,trgnd-o mai aproape,dar
nici minile ei nu stteau locului,el gemu de plcere.
Cnd termin,o strnse aproape de el i i ls capul pe pieptul ei.Ea nu-i
nelegea oaptele,dar le spunea cu atta pasiune,nct i provoc i ei un orgasm.
Stteau lungii fa n fa pe patul lui i Beck o ntreb:
-Ce am spus?
-Cnd?
-Bnuiesc c nite cuvinte obscene.
-Foarte sexy,murmur ea,atingndu-i sexul cu genunchiul.
-Atunci,o s o spun rspicat data viitoare,zise el.Beck simi cum i se ntresc
sfrcurile la atingerea degetelor ei,apoi,spre plcuta lui surprindere,i le srut pe
rnd.
-tiai c am vrut asta tot timpul,nu-i aa?
-M-am gndit c ai vrea.
-Ai tiut de la nceput?
-De la faza cu pianul.
-Atunci am crezut c eti cel mai arogant i nenorocit individ pe care am avut
neansa s l ntlnesc.Apsndu-i degetul pe brbia lui,adug: i unul dintre
cei mai atrgtori.
-Nu tiam cum s fac s te ating,s vd dac eti adevrat.

Eti cea mai sexy femeie pe care am vzut-o vreodat.i cea mai ncpnat.
Sayre rse ncetior:Voiam att de mult s te ursc.Apoi tonul i se schimb i
deveni serioas.i acum mi doresc s te fi urt.
-Din cauza treburilor murdare pe care le fac pentru Huff?
-Da.
-i admir integritatea.
-Serios?
-Da.Ce ar fi dac am lsa integritatea ta i lipsa mea de aa ceva cel puin o
vreme? Cel puin pn mine-diminea,zise el n oapt.
-Vrei s rmn?
-ncearc numai s pleci.Se srutar lung i languros.Minile lui coborr de la
snii ei tari la peticul mtsos i misterios al sexului ei.De cnd o ntlnise,
visase o mie i una de scene cu ea alturi de el n pat,goal,dar realitatea depea
cu mult i cele mai ndrznee fantezii ale sale.Acum nu se putea stura s-o
ating.Brusc,o deprt puin i i privi trupul.
-Eti frumoas,Sayre,zise el.
-Mulumesc.
-Nu gsesc nici cel mai mic defect.Acest comentariu fcu s dispar zmbetul
lene de pe chipul lui Sayre.O simi nchizndu-se n sine,nainte de a se ridica
n capul oaselor cu genunchii strni la piept.
-Am destule defecte,Beck.Ar fi fost mai bine s nu m fi ntlnit niciodat.
-Nu este adevrat.
-Ba da.
-Sunt distinctiv.Familia Hoyle este renumit pentru asta.Este specialitatea
noastr.i lsm pe oameni falii i cu inima frnt.Beck i puse mna pe spatele
ei.Pielea i era incredibil de fin i alb n comparaie cu a lui.Coapsele i se
rotunjeau ncepnd de la mijloc.De fiecare parte a triunghiului pubian avea cte
o gropi discret,iar aceast trstur feminin l fcea dureros de dornic,aa
cum nu mai fusese n viaa lui.ncercase dorina de prea multe ori.Ispita,ruinos
de des.Dar niciodat o asemenea dorin de a poseda trupul unei femei n
totalitatea lui.
-Ce ai fcut tu att de distructiv,Sayre?
-M-am cstorit cu doi brbai pe care nu i-am iubit.Le-am cheltuit banii,am
dormit n paturile lor,abia dac mi amintesc cum artau.Sayre se ntoarse s i
vad reacia,dar el i controla emoia ca un profesionist.Voia s tie mai multe
despre acea perioad din viaa ei.Voia s tie toate amnuntele urte.
Sayre vorbi din nou ncet i cu dificultate:

-Le-am distrus vieile.n mod delibearat i preocupat de propria-mi bunstare.


Nu aveam nimic personal cu ei dar i-am folosit far mil.ncercam s l
pedepsesc astfel pe Huff,pentru c mi-a luat copilul i pe Clark.Puin mi psa de
viaa mea,atta vreme ct puteam s l necjesc pe Huff.Cnd mi-a impus s m
cstoresc,am fcut-o cu unicul scop de a-1 ruina pe acel om,ceea ce n final l
afecta pe el.Brbaii aceia au fost victime ale infamei familii Hoyle i ai
talentului nostru de a distruge viei.
-Nu simt nici un pic de mil fa de aa-ziii ti soi,zise nciudat.S-au cstorit
cu tine,dei tiau c nu i iubeti Ei au vrut s fie folosii.n schimbul derajului
lor,te aveau n pat.Ci ani aveai?
-Nousprezece,cnd m-am cstorit cu primul,i abia mplinisem douzeci i
unu,cnd l-am luat pe al doilea.
-Ei ci ani aveau?
-Erau mai aproape de vrsta lui Huff dect de a mea.Doi dintre acoliii lui Huff
profitaser de ansa de a se cstori cu Sayre,tiind foarte bine c nu putea fi
dect un aranjament temporar.
-Au fost nevoii s i petreac fiecare noapte cu o femeie frumoas.Doar dac
nu te-ai abinut...
-Nu.A vrea s i pot spune c da,zise att de ncet c abia o auzi.Accesul la
mine fcea parte din contract.
-nseamn c i tu ai fost folosit? Sayre i sprijini fruntea pe genunchi.
-Nu e un trecut tocmai frumos,nu?Dei l dureau ngrozitor coastele,Beck se
ridic i o cuprinse n brae,trgnd-o lng el.i ddu prul la o parte de pe fa
i o oblig s l priveasc.
-Cine te-ar putea nvinui pentru ceea ce ai fcut dup cele ce s-au ntmplat?
-Asear ai auzit tot ce am vobit cu Huff?
-Destul ca s neleg acum de ce l urti att de mult.
-Ceea ce mi-au fcut mie a fost un secret bine pstrat.Nici mcar fraii mei nu au
tiut.Nici Selma.Nimeni.Nu aveam cu cine s vorbesc despre asta,cui s i
mprtesc durerea mea.
-Dar Clark?
-El n-a aflat niciodat c am fost nsrcinatAm fcut imprudena de a-i spune
nti lui Huff.Dup avort,ce sens mai avea s-i povestesc? Copilul nu mai era.S
fi aflat despre asta nu ar fi fcut altceva dect s l rneasc i mai mult,s fie la
fel de nefericit ca mine.
-l iubeai prea mult ca s i spui.
-Ceva de genul sta.nc mi mai este drag.

Relaia noastr va fi ntotdeauna o prim dragoste de neuitat.Da,nc mai


regret...Se opri cteva secunde,nainte de a continua: nc mai sufr pentru
copilul nostru.Era singurul lucru curat din viaa mea,n tot imperiul Hoyle.
Curat.Pur.Iar Huff l-a ucis.Beck o prinse de brbie i i srut lacrimile care i se
scurgeau pe fa.
-Nu a fi suportat s i fie mil de mine.
-Bine.Ai tu mil de mine.i lu mna i i-o puse pe penisul lui.n timp ce o
sruta,continua s i in mna cu a lui,ndemnnd-o,pn cnd se ntoarse.Sayre
i srut fiecare vntaie.
-Asta a fost fantezia,nu,Beck? n ziua aceea la turntorie,ai spus c nu vrei ca
oamenii s fie distrai de prul meu i...
-n timp ce mi-1 imaginam mngindu-mi pieptul.M-am dat de gol.
-Te-ai dat de gol cu mult timp nainte de asta,opti ea,aplecndu-se.Gura ei era
pe rnd timid,provocatoare i hotrt.Beck i opti numele,apoi o trase n sus,
srutnd-o.Controlndu-se,i desfcu picioarele i o ptrunse,acoperind-o cu
trupul lui:
-Nu te doare? ntreb ea.
-ngrozitor.
-Nu ai prefera s...
-Nu.Asta a prefera,zise el,ptrunznd-o i mai adnc.
-Da,gemu ea.Da.Sayre se abandon.Braele i erau ndoite de la coate,cu palmele
n sus,de o parte i de alta a patului.El i le puse peste ale ei.n timp ce se mi ca
n ea,se priveau fix n ochi.
-Nu vrei consolare.Atunci,spune-mi ce vrei s auzi,Sayre i o s-i spun.
-Nu trebuie s spui nimic,doar...
-Ce?
-Mai adnc.
-Am intrat adnc.Am intrat att de adnc,nct m-am pierdut.Altceva?
-Te rog,gemu ea... Gtul i se arcui.i muc buza inferioar i trupul ei se
ncorda i se arcui.El i privea orgasmul,admirndu-i trupul care fremta de
plcere.i ascult respiraia sacadat,iar cnd vzu c este aproape s termine,i
frec pelvisul de al ei n cercuri mici.
-Te rog,ateapt,Sayre.
-O,Doamne.
-Ce?
-Strnge-m n brae,zise ea neajutorat.O strnse n brae,lsndu-se cu toat
greutate peste ea,mbrindu-se strns, n timp ce inimile le bteau

n acelai ritm.Apoi Sayre adormi n cuibul braelor lui,relaxat,respirnd uor.


El i sprijini brbia n cretetul ei i fix cu privirea tavanul.Ar fi vrut s fac
dragoste cu ea pn cnd nu mai avea nici o amintire dureroas-Huff,
avortul,Clark Daly.Voia s le fac s dispar,ca s se poat bucura de un
moment de linite i mulumire,poate chiar de bucurie.Ar fi vrut s i ofere
mcar un moment far umbra furiei i a regretului.Poate c n timpul acelei
tensiuni sexuale,care i tiasera respiraia,reuise,cel puin pentru cteva
momente.n timp ce se uita la paletele ventilatorului din tavan,se ntreba ns
care dintre ei oferise celuilalt aa ceva.
CAPITOLUL 33
Huff era pe veranda din faa casei,lundu-i cafeaua de diminea,cnd Red
Harper parc maina poliiei.Cobori,i puse ceva sub bra i se apropie de cas
tropind vesel.
-Ai ieit devreme pentru o duminic diminea,zise Huff.Urcatul scrilor prea
s i solicite lui Red toate puterile.Faa i era cenuie sub apca uniformei,pe care
o i scoase imediat ce ajunse pe teras.
-Nu exist odihn pentru plmai,Huff.
-O s i spun Selmei s i aduc o cafea.
-Nu,mulumesc.Nu pot sta att de mult.Am venit doar s i aduc nite veti.
-Sper c sunt veti bune.Asta ar fi ceva nou.
-Nici nu-i pot spune ct de ru mi pare pentru cele ce se ntmpl la fabric.
-Mai bine zis,ce nu se ntmpl,mulumit nenorociilor de la guvern.
Huff era ntr-o dispoziie tare proast.Dormise mbrcat i se trezise adesea
transpirat.Ziua de ieri ncepuse prost i se terminase catastrofal,dar afiase
optimism n faa celorlali.Reacionase aa cum se ateptau.Dac ar fi lsat cea
mai mic impresie c intervenia celor din OSHA l intimida sau c voina lui
ncepea s slbeasc,ar fi fost un dezastru pentru Hoyle Enterprises.Prea
netulburat i optmist i aa se va comporta n continuare,dei efortul l sleia de
puteri.n adncul fiinei sale l ncercau fiori de team.El depise orice
incertitudini n noaptea n care tatl su fusese mcelrit sub ochii lui.Din acel
moment,frica devenise dumanul lui.Zeci de ani reuise s conving oamenii c
era imun la aa ceva.Acum,n timp ce l privea pe Red aezndu-se n cellalt
fotoliu,se ntreba dac se pclise nchipuindu-i c teama lui era nedetectabil.
S fi fost oare la fel de evident ca semnele cancerulu.lui Red? l priveau toi ca
pe un btrn decrepit i sfrit?Pn numai de curnd,un singur cuvnt din
partea lui o privire cu subneles puteau paraliza pe cel mai curajos om Fr

aceast capacitae de a insufla fric,nu mai era HufF Hoyle.Fr puterea lui de a
intimida,nu mai era dect un btrn impotent i lipsit de demnitate.
Huff privi spre orizont acolo unde n mod normal fumul trona ieind din furnale.
ntotdeauna privise drele de fum ca pe nite semnturi pe care el le fcea pe
cerul acestui ora.Azi,nu mai era fum,i se ntreba dac i el avea s dispar la
fel de repede.Gndul aproape l panic,sentiment pe care ncerc s l mascheze
cu un ton certre.
-Ce veti ai,Red?eriful se strmb de parc ar fi avut dureri,ceea ce era posibil.
-Veti bune,dar nu tocmai.
-Nu m ine n suspans.Ce e n pachet?
-Probe.Nu i le pot arta far a exista riscul unei infestri,dar sunt concludente
pentru ucigaul lui Danny.
-Ei bine?
-Slap Watkins.
-Veti bune? La dracu',zise Huff,mpreunndu-i minile,dar asta e o veste
grozav.Am tiut tot timpul ca obolanul la este implicat.Art spre sac.Ce ai
gsit.
-Unul dintre amicii lui motocicliti m-a sunat azi-diminea.L-a lsat pe Watkins
s stea la el n weekendul sta,ct era el plecat n Arkansas la un raliu al
motociclitilor.nainte de a ajunge el acas,Watkins o i tersese,dar a lsat o
gheat n urm.Vznd c era ptata de snge,omul m-a sunat.
-E sngele lui Danny?
-nc nu tiu sigur,dar aa cred.O voi trimite la laboratorul din New Orleans
pentru analize.Tipul sta era dispus s i ofere lui Watkins adpost numai n
cazul n care era cutat pentru a fi interogat.Dup ce a gsit asta,arta spre sac,
n-a mai vrut s aib nimic de-a face cu un criminal A fost foarte cooperant.Am
dat casa peste cap,dar asta este tot ce am gsit de la Watkins.Se pare c atunci
cnd a ters-o i-a pierdut o gheat.
-Acum urmeaz vestea proast.nc nu l-am gsit.Iar cnd i va da seama c
i-a pierdut gheata va ti c i-am copt-o i nu va ezita s mai ucid un Hoyle.
-Ar fi putut s l ucid pe Chris,acum dou nopi,pe osea.
-Nu,a vrut mai nti s aib o disput cu el.E stilul lui.Unul dintre fraii lui
vitregi i-a hruit fosta prieten luni zile,ameninnd-o,nainte de a trece la
fapte.n plus,Watkins nu putea face ceva att de grav de fa cu Beck.n ce
privete intrarea n camera lui Sayre...S zicem c e mai bine c am gsit asta
dup ce a trecut prin camera ei i nu nainte,altfel ar fi putut s i fac ntr-adevr
ru.Acum se va rzbuna pe urmtorul Hoyle.S-ar putea s-i dea seama c nu i

va merge de dou ori,aa c va mai ncerca o singur dat.Acestea fiind


spuse,vrei s pun un ofier de paz?
-Pot s am grij de mine.
-M temeam c vei spune asta.
-A vrea s vin aici.A putea s m ocup eu de el.i de asta mi-a fost team,de
aceea prefer s am un om aici,pentru a te proteja att pe tine,ct i pe Watkins.
Fii atent,Huff.Nu avem de-a face cu un amator.Slap era ru violent i nainte de
Angola,iar de acolo s-a ntors i mai ru.Tipul nu e prea detept.Nu neleg de ce
nu a distrus hainele pe care le purtase n duminica aceea.
-Nici un Watkins din ci tiu eu nu e prea detept
-Prostia va fi probabil cea care l va nfunda.Bnuiesc c dac i dm suficient
funie se va i spnzura,zise Red.Apoi adug:Chiar mi pare ru pentru ce s-a
ntmplat la fabric,Huff.
Pentru o clip,Huff se ntreba dac la un moment dat Red nu se referise la el i
nu la Slap.Era chiar aa de btrn i slbit nct s i piard ncrederea n sine?
-O vom lua de la capt i o vom pune n funciune foarte curnd,Red.Nimeni nu
m poate nchide pe mine.Credeam c tii asta.Red privea fix spre peluz.
-M bucur c am aceste probe mpotriva lui Watkins,zise dup o lung tcere.
Dac sngele sta se dovedete a fi al lui Danny,cazul e rezolvat.Acum pot s i
spun,Huff,chiar mi-a fost un pic team c poate ...Chris,tii...
Cei doi se privir o vreme.n cele din urm,eriful zise ncet:
-Mai e i asta.El scoase din buzunarul de la piept al cmii un plic i l puse pe
mas.
-Ce e aia?
-Informaiile pe care mi le-ai cerut despre Charles Nielson..
-Ce ai aflat?
-Totul este aici.
-Lucruri bune? Ct m va costa?
-Nimic,de data asta e din partea casei.
-Ar fi prima dat.
-De fapt,este pentru ultima dat. Red se sprijini pe braele fotoliliului pentru a se
ridica.
-Am avut o colaborare bun,continu el.Mult timp am avut grij ca lucrurile s
ias cum vrei tu.Dar cu asta s-a terminat.Am ieit din joc.M spl pe
mini.nelegi?Nu te voi trda niciodat,dar nu mai am nimic de-a face cu
asta,art spre plic.Orice ai face de acum ncolo,eti pe cont propriu.Red nu
prea s aib suficient vlag s ajung la main i cu att mai puin s i mai

ndeplineasc sarcinile de la birou sau s mai primeasc vreo misiune de la


Huff.Cel puin el i recunotea slbiciunea i avea curajul s i deroge
responsabilitatea.Oricine avea cea mai nensemnat boal sau slbiciune moral
nu i era de nici un folos lui Huff Hoyle.
-Ai grij de tine,Red.
-E prea trziu pentru asta.Apoi i ntoarse brbia spre cas.Mai bine l-ai avertiza
pe Chris c Watkins este nc liber i foarte periculos.i pe Sayre.Spune-le s fie
ateni.
-Desigur.Red i puse plria i se mpletici pe scri.Nu se uit napoi i nici nu
facu cu mna n timp ce pornea maina.Huff desfcu plicul pe care i-1 lsase
eriful pe mas i intr n cas strignd-o pe Selma.Aceasta apru din buctrie,
tergndu-i minile de un prosop.
-Mai vrei cafea?
-mi pun eu.Rupse sigiliul plicului.Du-te i trezete-1 pe Chris,trebuie s
vorbesc cu el.
-Nu este acas.Huff se opri din ce fcea,aducndu-i aminte c maina lui Chris
nu era parcat n fa.
-Unde s-a dus aa de diminea?
-Nu a dormit aici,domnule Hoyle.A sunat asear trziu i mi-a spus s nu v
trezesc,dar s v spun dimineaa c el rmne la tabra de pescuit.Am uitat s v
spun...O ls pe Selma cu scuzele ei pentru faptul c nu i spusese mai devreme
i se repezi la primul telefon.l sun pe celular de patru ori nainte de a-i intra
mesageria vocal.
-Haide,biete,rspunde.Degetele i nepenir.Muchii pieptului i se ncordar,iar
inima i btea de parc ar fi suferit recent un atac de cord.Aps furios din nou
pe aceleai taste,dar fr rezultat.Huff ls telefonul i se duse la suportul cu
arme.
La un moment dat,n timpul nopii,aparatul de aer condiionat se oprise i nu
mai pornise.Chris sttea pe patul ngust i tare peste o grmad de cearafuri
umede i ru mirositoare.Purta numai boxerii i chiar i acetia erau prea mult n
aerul sufocant.n dimineaa aceea,era aproape la fel de cald ca i n urm cu
dou sptmni,cnd Danny fusese mpucat mortal n aceast ncpere.
Trecuser doar dou sptmni,dar i se preau ct zece ani.Podeaua veche
absorbise sngele lui Danny,ca un burete.Chris se ndoia c pata avea s se
curee vreodat,indiferent cte chimicale ar fi turnat.Venise aici s scape de
tensiunea zilei de ieri,n care rezolvase un singur lucru: lmurise chestiunea cu

Lila.Avea s fie scos din situaia de suspect de ndat ce ea va vorbi cu


Red.Acceptase s fac asta pentru a-i salva slujba lui George.Fabrica fusese
nchis,ceea ce pe Huff l enerva la culme.Nemaifiind capabil s suporte toanele
lui Huff i nici pe reporterii care colciau,cerndu-i declaraii,se izolase la
cabana de pescuit,ultimul loc n care l-ar fi cutat cineva.i garanta intimitatea de
care avea nevoie,dar locul i pierduse farmecul.Obinuia s se distreze de
minune aici cu amicii lui,bnd,pescuind,jucnd partide de pocher care durau tot
weekendul,bucurndu-se de aspectul rustic al cabanei.
Dar i el i tabra de pescuit mbtrnisera.El se maturizase,iar cabana devenise
o epav.Poate c ven.se timpul s o vnd.Cu petele alea de snge pe podea,cum
ar fi putut el i Huff s se mai bucure de ea?
i-ar putea cumpra o barc.Sau o cas pe plaj.Poate o pirog,dei Huff detesta
rul Mississippi din motive pe care numai el le tia.El...
Chris i simi mirosul nainte de a auzi stinghiile scrind sub greutatea lui.
Cteva secunde mai trziu intr greoi pe u.Chris se ridic n capul oaselor.
-Nici o micare,Hoyle,altfel voi fi nevoit s te omor imediat.nainte de a te
despica de la gt pn la picioare,trebuie s i spun cteva lucruri.
ntr-o mn,Slap Watkins i agita cuitul.n cealalt,inea mai multe articole de
mbrcminte,pe care le arunc spre el.Chris se uit la ele,apoi tresri i le
arunc iritat.Watkins rse.
-Exact.Asta a ieit din capul friorului tu mai mic.S-au mprtiat ca dintr-un
dovleac spart.
Ce s-a ntmplat,Hoyle?Eti prea sensibil ca s auzi detaliile picante? Pcat,
pentru c oricum i le voi spune.Puse un picior pe una dintre marginile patului,ca
i cnd ar fi fost doi amici pe cale de a avea o conversaie prietenoas.
Bieelul Danny mi-a spus c te atepta aici.M-a prevenit c ai putea aprea
oricnd,aa c mai bine luam orice a fi vrut de acolo,nainte s vii tu i s chemi
poliia.Nu e drgu?Credea c venisem s jefuiesc locul.Arunc o privire
rutcioas n jur.Ca i cnd mi-ar trebui ceva.Pe lng locul sta,celula de la
nchisoare arta ca un palat.Chris ncerc s se apropie de marginea patului.
-Nu o face,l avertiz Slap,stai acolo i ascult,iar dac clipeti,o s i scot
ochiul cu cuitul sta i nu o s mai poi clipi,nu? Atept pn ce avertismentul
i fcu efectul i se asigur c Chris avea s fac ntocmai cum i zicea el.Unde
rmsesem? A,da.Fratele Danny.Cnd am luat puca din cui a spus c vrea s se
roage.Se ruga din ce n ce mai tare,n timp cc o ncrcam.Trebuie s i spun c a
fost o uurare cnd i-am pus puca n gur.Tcu i se aplec nainte,apoi
opti:bang!Murdar ca toate cele,rse Slap,dar prea uor.Nici mcar nu mi s-a

mpotrivit.A opus un fel de rezisten,dar a fost ceva att de slab,nct totul s-a
petrecut foarte repede.
-Ai fcut o mare prostie c ai pstrat hainele alea.De ce nu ai scpat de ele?
-Am vrut s vezi cum arat creierul i sngele unui Hoyle.Surpriz! Nu arat
diferit fa de ale altora.
-De ce ai dat buzna peste Sayre?
-M-am gndit c asta le va rupe firul celorlali.Clipi i i linse buzele.A fi vrut
s i dau ceva de la mine.tii ce vreau s spun?
-Foarte inteligent,povestea cu Biblia.
-Aa m-am gndit i eu.Am ticluit-o singur.Apoi njur.M-ai fcut s vorbesc
despre asta ca s m distragi de la ce am de fcut.Nu se va ntmpla,nu,
domnule.Se aplec nainte i zise: l voi ucide i pe cel de al doilea Hoyle.Sunt
un tip norocos sau nu?
Beck sttea n cadrul uii din spate,privindu-1 pe Frito care fugrea o veveri,
cnd Sayre intr n buctrie.Purta doar o pereche de pantaloni marinreti.
Spatele lui era o palet de vnti.Sayre l prinse de talie i i sruta o vntaie
mare i urt de pe umr.
-Bun dimineaa.
-Bun i din ce n ce mai bun.Se ntoarse i o trase spre el,srutnd-o tandru pe
buze.Apoi o deprt i o privi zmbind.i pusese unul dintre tricourile lui,care
fusese splat de attea ori nct logoul facultii abia se mai putea citi.
-Foarte original,zise el.
-Crezi?
-Hm.i frec degetele de triunghiul bikinilor ei.Sayre ntinse mna spre
pantalonii lui i ncepu s i descheie.Ochi n ochi pufnir n rs de setea lor de
sex pe care o noapte ntreag de amor nu o stinsese.Frito prea c nu se bucura
de aceast situaie.Simultan devenir contieni de schellitul lui la ua din
spate,revolt fa de faptul c fusese exclus.Beck o privi i ridic din sprncene.
-Ce zici?
-Nu cred c mi-a putea-o ierta vreodat.
-Nici eu,la naiba.O ls i-i deschise ua lui Frito,care nvli nuntru,aducnd
unul dintre pantofii de tenis.Sayre se strmb cu dezgust,dar l mngie i i
mulumi pentru dar.Beck turn cafea pentru amndoi i se aez la masa din
buctrie.Sayre ncepu s l scarpine pe Frito pe ceafa.
-A fcut o pasiune pentru tine,remarc Beck.
-i-a spus el asta?

-Nu-i nevoie.Uit-te la el.Saliveaz.Cinele o privea ntr-adevr cu o deosebit


ncntare.Sayre lu o gur de cafea,dup care spuse:
-O s m detest pentru asta mai trziu.
-Pentru azi-noapte?
-Nu,nu am nici un regret fa de cele petrecute azi-noapte.
-Eu regret c noaptea nu a fost suficient de lung i c am pierdut o or dormind.
-Doar o or.
-Mult prea mult.
-i chiar i atunci ai...
-Da.i tu erai aa de...Se privir lung,apoi el o ntreb pentru ce avea s se
urasc.
-Pentru c pun ntrebarea din dimineaa de dup.
-Cea cu ce facem acum?
-Deci i s-a mai pus ntrebarea asta*?
-Da,dar nu am rspuns niciodat
-Eu nu am mai pus niciodat aceast ntrebare.Beck ezit,apoi se ridic i se
duse din nou la ua din pate.Frito lu mingea de tenis i o arunc spre el,spernd
S fie vremea pentru joc.Beck nu se mic,ci privi prin ua de sticl.
-Dac i ia att de mult s te gndeti la asta,este destul de gritor,zise Sayre,
ridicndu-se.Beck veni repede spre ea.
-Sayre!
-Nu mi datorezi nici o explicaie,Beck.i nici promisiuni.Nu sunt o putoaic.
Azi-noapte a fost o descrcare emoional,dublat i de o atracie fizic
reciproc.Am fcut ce am vrut n momentul respectiv i ne-am simit bine pe
ntuneric.Dar la lumina zilei...
-Ai vreun dubiu c te-a mnca de vie?Tonul lui la limita mniei o fcu s
revizuiasc tot ce voia s spun.Sayre,te-am dorit din clipa n care te-am vzut i
de ficare dat cnd am fost n preajma ta,zise el.i azi-noapte.i chiar i n clipa
asta.i te voi dori n fiecare zi i de acum ncolo.Dar...
-Dar ntre Huff i mine,l alegi pe Huff.
-Nu e chiar aa de simplu.
-Nu e?
-Nu.
-Eu cred c este.
-n joc sunt lucruri de care tu nu tii i eu nu pot s i spun.Trebuie s termin ce
am nceput.
-Exist vreun termen final la angajamentul tau de a-i proteja pe Huff i pe Chris?

Pn unde vrei s mergi pentru ei,Beck? Tocmai ai luat btaie n locul lor.Ai
fost scuipat din cauza lor.Oamenii te njur,nu au ncredere n tine i te
dispreuiesc.Iar tu accepi de dragul lor.Nu te saturi niciodat de asta?
Beck o privi drept n ochi.
-Nu ai nici cea mai vag idee.
-Atunci,las-i.
-Nu pot.
-Ce te oprete?
-Mi-am luat un angajament.Viaa mea este foarte legat de a lor.N-a vrea s
fie,mai ales dup noaptea pe care tocmai am petrecut-o cu tine,dar este.Este o
realitate a vieii mele
-Dumnezeu s te pzeasc,opti ea.Telefonul lui i ntrerupse cu un zgomot
ascuit.Ea continu s l priveasc n timp ce suna din nou,apoi el njur i
rspunse:
-Alo?n timp ce asculta,expresia feei i se schimba ca un caleidoscop.
-Cnd?Unde?Evident preocupat de ceea ce auzea,i trecu mna peste
fa.Ah,Doamne,a fost fatal? E mort?
CAPITOLUL 34
Beck i Sayre fur nevoii s fac slalom printre mainile poliiei i alte maini
de urgen ca s ajung la tabra de pescuit.Ofieri de poliie,medici,fotografi se
agitau n curtea cabanei,pn la golf vorbind ntre ei.
n timp ce reporterul fcu un pas napoi pentru a fotografia cabana,clc far s
vrea pe aligatorul mpiat din curte i sri n sus speriat,spre amuzamentul
tuturor.Atmosfera era mult mai ntunecat nuntru,unde medicul de cartier
supraveghea ridicarea corpului lui Slap Watkins.
Beck i Sayre stteau deoparte,n timp ce trupul nfurat n plastic era dus pe
lng ei spre ambulan. Dup ce se nchise ua n urma lui,se alturar grupului
adunat pe treptele cabanei.Red Harper,Wayne Scott i Huff erau acolo mpreun
cu Chris care edea pe una dintre trepte.Era numai n boxeri,cu pieptul i
picioarele goale,ptate de snge i fuma.i arunc o privire lui Sayre,apoi l
salut pe Beck cu un zmbet ters.
-Mulumesc c ai ajuns att de repede
-Eti bine?
-Cam zguduit.Ridic mna n care inea igara.Tremura.
-Ce s-a ntmplat?Beck adresase ntrebarea celor din jur dar Scott rspunse
primul:

-Potrivit spuselor domnului Hoyle,Watkins a intrat peste el,i-a dat hainele pe


care le purtase cnd l-a ucis pe Danny,apoi l-a ameninat c l omoar i pe el.
Chris i se adres lui Beck:
-Acum dou nopi,pe osea,nu mi-a fost fric de el pentru c erai cu mine.i nu
fcea dect s m scie.Dar n dimineaa asta,a fost,a fost...sinistru.A vrut s
m ucid i dac nu a fi avut noroc,ar fi reuit.Cu un gest ncurajator,Huff l
strnse de umr pe Chris.Beck se ntreba dac el era singurul care a observat
pistolul de la brul lui Huff.
-Watkins avea hainele pe care le-a purtat cnd l-a ucis pe Danny? ntreb
Sayre.Le-a adus aici?eriful Harper art spre un sac maroniu din hrtie pe care
Beck l recunoscu ca pe unul n care se pstrau probele.
-Am mai primit o gheat care i-a aparinut lui azi-diminea.Le povesti
mprejurrile.L-am prevenit pe Huff c dac Watkins va realiza c avem aceast
prob,ar deveni i mai periculos pentru voi toi.I-am zis s fie atent.Pe Chris nu
l-am putut preveni la timp.
-Nu aveam telefonul mobil deschis,explic el.M sturasem de jurnalitii care
mi cereau un interviu legat de nchiderea fabricii.L-am nchis,cnd am ajuns
aici.Nu tiam c trebuie s fiu atent la Slap.
-De unde tia Watkins c eti aici? ntreb Beck.
-Ne urmrea.S-a artat pe lng cas.Ne-am ntlnit pe osea.A intrat n camera
lui Sayre la motel.Dac a supravegheat locul sta,maina mea a fost uor de
reperat.Poate venise s lase hainele alea ca s i bat joc de noi.Sunt pline
de...se uit la Huff i nu mai continu.Cine tie ce motive avea el.Era ocat,nu
gndea ca un om normal.Azi-diminea s-a comportat ca un maniac.
-Cum te-ai aprat?
-Metoda veche.El a fcut pe deteptul,punnd un picior pe pat,ceea ce i-a lsat
coapsele descoperite.L-am lovit n boae ct am putut de tare.Oricum,trebuie s
fi ratat partea cea mai dureroas pentru c nu a fost complet inofensiv.A czut
pe spate,dar s-a agat de cuit.Cnd am vrut s i-1 iau,a ncercat s m taie,dar
nu a reuit.A dat din nou,dar am apucat s l prind de ncheietur.Ne-am luptat
pentru cuit.El a pierdut i a czut pe lam.Trebuie c i-a fost tiat o arter,
pentru c nea snge din el.A ncercat s opreasc sngerarea,dar a murit n
cteva minute.Beck se uit la Scott.
-A fost legitim aprare n mod evident.
-Sigur,aa pare.ntinse mna s l ajute pe Chris.V datorez scuze,domnule
Hoyle,pentru toate neplcerile i pentru ncurcturile pe care vi le-am provocat.
mi pare ru c v-am suspectat de la nceput.Chris i strnse mna.

-i-ai fcut doar datoria.Noi,cei din familia Hoyle,avem nevoie de cineva ca


dumneavoastr pentru a ne proteja oraul,nu-i aa,Huff?
-Aa este.Roind la aprecierile lor,detectivul lu sacul cu probe.
-l duc napoi la birou i l trimit la New Orleans,i se adres el lui Red.
-Mulumesc.Imediat ce ajung la birou,voi ntocmi o declaraie pe care o va
semna Chris.Detectivul i atinse borul plriei,salutnd-o pe Sayre i plec
lund cu el sacul cu probe.Chris mai trase o dat adnc din igar i o stinse cu
clciul.
-M bucur c scap de toate astea.Nu e nici o plcere s fii suspect ntr-un caz de
crim.M-a distras i de la fabric i de la problemele pe care le avem acolo.i
arunc lui Sayre o privire fioroas,dar nu se pronun asupra participrii ei la
evenimentele care duseser la nchiderea fabricii.Ambulana cu cadavrul lui Slap
plecase deja.Treptat,prsir coloana i ceilali.Red Harper era ultimul.
-Arat mai ru dect Slap,zise Chris privindu-1 pe erif.
-Are cancer.ocai,se ntoarser cu toii spre Huff.
-Asta-i ru,ntreab Chris?
-S zicem c e un lucru bun,c l avem pe Wayne Scott de partea noastr.
-nc nu a semnat o scrisoare de intenie,zise Chris.
-Contribuia l face pe un om agreabil.Cred c acum ar fi momentul s i trimii o
scrisoare de mulumire nsoit de un mic dar.Chris rnji conspirativ.
-Mine-diminea la prima or.
-M duc la ap,zise Sayre btioas.Sun-m cnd putem pleca,Beck.
Chris o privi amuzat pe Sayre care se ndeprta.
-Cred c am jignit-o.Sau e doar ofticat c s-a nelat amarnic n ce m privete?
Beck nu i rspunse,iar Huff nici nu l asculta.Evalua faada cabanei.
- Ar trebui s-o vnd,spuse el.
-La asta m gndeam i eu nainte de sosirea lui Slap.
Nici unul dintre noi nu ar mai veni aici dup toate cte s-au ntmplat.
-Ocup-te de vnzare,Beck.Nu mai vreau s am nimic de-a face cu locul sta.
-M voi ocupa.Ce aveai de gnd s faci cu la? zise el,artnd spre pistol.
-Nu puteam s dau de Chris ca s i spun de Watkins.Am intrat n panic,
probabil.i,dup cum se vede,din motive ntemeiate.Cnd am ajuns aici i am
vzut attea maini,am trecut prin infern la gndul c sosisem prea trziu.l btu
pe Chris pe umr.Cnd m gndesc la ce s-ar fi putut ntmpla...
-Haide,Huff.Nu ncepe cu de-astea.
-i pune pistolul la de-o parte,nainte de a rni pe cineva sau de a-i zbura
propria brbie.

-Aa o s fac,Beck,zise Huff,rznd.Art spe drumul din spatele cabanei.A


trebuit s parchez ceva mai jos.M duc spre fabric.Trebuie s punem la punct o
strategie i s ne ocupm de inspectorii OSHA.
-S ne ocupm?Huff i fcu cu ochiul lui Beck.
-Ar putea s ne fie ndatorai dac le dm pe cineva n schimb.
-Sunt cu mult naintea ta,Huff,zise Chris.Apoi le vorbi de nelegerea pe care o
fcuse cu Lila.Dup cte se pare,continu el,nu avem nevoie de mrturia ei ca s
m ajute,dar asta nu nseamn c nu l putem folosi pe George n chip de ap
ispitor.
-Bine,atunci aa facem,zise Huff.Venii?Chris se uit la petele de snge de pe
pieptul lui i se ncrunt dezgustat.
-Vin i eu imediat ce m spl.
-O s stau aici cu Chris pn pleac,zise Beck.Chris dispru n caban doar ct
s i ia cmaa i pantofii.
-Mi-am pus hainele n dulap asear,i spuse lui Beck.i bine am fcut.Arat ca o
mcelrie i miroase ca ntr-un abator aici nuntru.Beck l urm pe Chris la
ap,unde splau de obicei petele prins.Era i spun acolo.Sayre se ntoarse
cnd le auzi paii.Chris i spuse.
-Dac nu vrei s vezi pentru prima dat n viaa ta cum arat un brbat adevrat,
ai face bine s te ntorci pentru c o s m dezbrac.
-Eti ntr-o stare tare bun pentru unul care tocmai a mcelrit un om.
-Ai fi preferat s m fi mcelrit el pe mine? Nu e nevoie s rspunzi.S-ar putea
s m simt jignit.
-Cum poi fi att de lipsit de scrupule,Chris? Pe tine nu te impresioneaz nimic?
Chris se gndi un pic,apoi ridic din umeri cu indolen:
-Nu prea multe.Sayre l privi cu dezgust.
-Eti un ticlos,Chris,ntotdeauna ai fost.
-Nu,sunt fiul favorit al lui Huff Hoyle.Asta am fost ntotdeauna i asta voi fi
mereu.Este ceea ce te deranjeaz cel mai tare.
-tiu c i-ar gdila orgoliul,dar te neli amarnic.Contient c o asemenea ceart
nu putea duce la nimic,Beck se aez diplomatic ntre ei.
-Ia camioneta mea,i zise lui Sayre.M duc pn la fabric cu Chris i cu Huff.
Ne vedem mai trziu.Unde o s fii?Sayre l privi.Telefonul lui Chris i
ntrerupse,dar tia ca discuia despre viitorul lor,de fapt orice discuie se
ncheiase.n ochii ei se putea citi dezamgire.Dispre.
-Voi fi n San Francisco,spuse ea.l depi i opri pe malul apei,n sus.Beck o
vzu urcnd n camioneta lui,ntorcnd-o cu violen i plecnd fr mcar s

mai priveasc n direcia lui.S rmn pe loc i s o vad plecnd,se dovedi cel
mai dificil lucru pe care l fcuse vreodat.Ar fi vrut s alerge dup ea,dar,chiar
dac s-ar fi oprit,ceea ce el tia c nu ar face,ce i-ar fi putut spune i nu i
spusese deja?
-Asta a fost foarte...urt,zise Chris,strmbndu-se cu subneles.Dac vrei s stai
s te reculegi...
-Tac-i gura,Chris.Rznd,Chris i scoase pantalonii i rmase n chiloi care,
observ Beck,erau ptai de snge.Dup ce i-i scoase,Chris se spl cu spun pe
tot corpul.Cnd termin,i scutur apa din pr,apoi se mbrc far s-i mai
pun chiloii.Cei doi se urcar n maina lui Chris i plecar la turntorie.
Aproape ajunseser,cnd Chris observ tietura adnc de pe obrazul lui Beck.
-Ar fi putut fi mai ru,zise el.Gndete-te la Clark Daly.
-M-am gndit,zise Beck serios.Intrar n fabrica acum linitit i pustie i se
duser la etaj,la birourile manageriale.Toate erau goale,chiar i cel al lui Huff.
-Probabil c s-a oprit undeva pe drum,zise Chris.S l ateptm aici.Vreau s
beau ceva.Vrei i tu?
-E ora zece dimineaa.
-Dar a fost genul la de diminea care cere un pahar cu trie.
n timp ce Chris i pregtea butura,Beck se uit pe platform.Inspecia OSHA
avea s nceap luni.Locul era pustiu,ntunecat,murdar i nc ncins,dei
furnalele fuseser oprite.Oare ce fcea Sayre? Era la The Lodge,mpachetnd i
pregtindu-se de plecarea spre California? O va mai vedea vreodat?
Chris i lu butura cu el i se cufund n pernele canapelei.
-Ce mai zile am trit n astea dou sptmni.
-Da,ce mai sptmni.ntr-un fel,simetrice-au nceput i s-au sfrit la
caban,ntr-o duminic.
-Poate c Watkins asta a i vrut.
-Nu cred c a vrut s ia un cuit n burt.
-Nu,dar a vrut s l nfig n mine.Fcu o pauz i ntreb:Sayre a petrecut
noaptea cu tine?
-Da.
-Nu aveai nevoie de anticoncepionale.Beck se ntoarse i l privi cu severitate.
-Huff mi-a spus.A zis c Sayre a avut o problem care a lsat-o steril.Asta a
pus capt planurilor lui de a te cstori cu ea i de a-i face nepoi.
-Oricum,nu m vrea,zise Beck.traversnd cam luiera i sprijinindu-se de biroul
lui Huff,prea agiat ca s poat sta jos.
-Pcat c n-a mers.Ar fi fost frumos s avem un avocat n familie.

Pe de alt parte m bucur c planul lui Huff a e uat.Vrei s auzi o


mrturisire,Beck? Chris i termin butura dintr-o nghiitur,puse paharul pe
mas i continu:
-n ultimul timp devenisem gelos pe tine.Pe bune,zise simind surprinderea lui
Beck.Cnd Huff nu ascult de nimeni altcineva,te ascult pe tine.Te-a nvestit cu
o autoritate pe care nu a dat-o nimnui din afara familiei.i,api,dac ai fi fost
tatl primului su nepot,nu mi-ar fi plcut deloc.Chris zmbea,dar Beck auzea
avertismentul lui Sayre: i spun eu de Chris,nu este prietenul tu.
-Nimeni nu i poate lua locul n inima lui Huff,Chris.i oricum,nici nu a vrea
asta.
-M bucur s o aud,Beck.M bucur.Se ls pe spate i i trecu minile prin pr.
Dar tu tii ce nseamn asta,nu?Responsabilitatea de a-i face lui Huff un nepot
mi revine mie pn la urm.Trebuie s fac un copil pentru a menine n via
dinastia Huff.De fapt,nici nu a concepe s fie altfel.Sayre a abandonat familia.
N-ar fi cinstit s apar din senin i s i fac un nepot lui Huff.Danny nu se putea
abine de la rugciune suficient de mult pentru a avea un copil cu amrta aia cu
care voia s se nsoare.i uite aa am rmas numai eu.Huff i-a pus sperana n
mine...
-Ce?
-Ce ai spus?Chris se uita la el impasibil.
-Ce?
-De Danny.Despre fata cu care urma s se nsoare.Expresia lui Chris rmase
neschimbat cteva secunde,apoi zmbi iret i,n cele din urm,rse.
-Ce tmpit.ntotdeauna am fost pe punctul de a m da de gol,dar pn acum am
reuit s m abin.
-tiai c Danny era logodit?
-Orict de iste se credea Danny,cnd se furia s se ntlneasc cu ea,ar fi
trebuit s i dea seama c Huff avea s afle.
-i Huff tia?
-Evident.i tu.Cnd i-a spus Danny?
-Nu mi-a spus.Sayre a fcut-o.
-Ea de unde tie?
-S-a ntlnit cu logodnica lui Danny la mormntul lui.
-Cnta?
-S cnte?
-Da,asta face,cnt n corul bisericii.Ea l-a determinat pe Danny s intre n
congregaie.S se converteasc.S se confeseze.S se boteze.Tot ritualul.

Huff i cu mine i-am lsat o vreme,gndindu-ne c e o toan care avea s treac


de la sine.Dar cnd ne-am dat seama ct de serioas era treaba-inelul de logodn
i toate cele l-am ncolit.I-am spus c ne bucurm c i-a gsit o iubit c vrea
s se nsoare,dar c nu suntem de acord cu alegerea lui.Huff i-a cerut s rup
logodna,s nu se mai ntlneasc cu ea niciodat i s nu se mai duc la biserica
aia.
-Fata habar nu are c tu i Huff ai tiut de logodn.
-Bnuiesc c Danny nu a vrut s i spun.Spera s capete aprobarea noastr.
Beck,tipul avea creier.ncepuse s se roage pentru noi.i vine s crezi? A czut
n genunchi n faa lui Huff i a nceput s se roage n gura mare pentru
mntuirea noastr,spunnd c trebuie s ne splm de pcate i s ne purificm.
Credeam c Huff va face un atac.Inima lui Beck zvcnea cu putere.
-Danny a vrut s se confeseze n legtur cu cazul Iverson,nu?
-Poftim?
-Aceasta era piedica,cauza dilemei sale morale.Danny nu putea s se
cstoreasc cu fata pe care o iubea,dac nu i mrturisea vina lui fa de Gene
Iverson.Din nefericire,nu putea face asta far s v dea n vileag pe tine i pe
Huff.Danny tia c Huff l-a ucis pe Iverson i...
-Huff nu a fcut aa ceva.Chris se ridic i i mai puse un pahar.n ritmul sta,
pn la prnz o s m mbt,dar nu vd ce importan ar avea.Art spre ferestre.
Nu e zi de lucru.Se aez la loc i se uit la Beck.Beck l intui cu privirea,n
cele din urm,Chris zmbi timid.
-Abia atepi s afli,nu?Bine,i spun.A fost un accident,zise accentund silabele.
-L-am urmat pe Iverson afar din sala de edine.L-amnfruntat n parcarea
fabricii.Luasem un ciocan cu mine doar ca s l sperii,s-l fac s nceteze cu
prostiile i s i in gura n legtur cu sindicalitii.Tmpitul s-a repezit n
mine ca un taur,obligndu-m s m apr.ncercam doar s m apr.Nu mi
amintesc s l fi lovit att de tare.Apoi m-am trezit n brae cu un cadavru care
avea o gaur n cap.Am intrat n panic.M-am dus napoi la fabric i l-am adus
pe Huff.Mi-era fric c va veni cineva i l va vedea pe Iverson zcnd acolo,dar
era schimbul dintre ture i nu se afla nimeni n parcare.
Huff a analizat siutaia la rece.M-a crezut cnd i-am zis c fusese legitim
aprare.Nici nu a fost nevoie s i explic,zicea el.Trebuia s scpm de
cadavru.Dac cei de la procuratur ar fi vzut gaura aceea n craniul lui
Iverson,ar fi putut s m condamne.Huff mi-a spus unde s ngrop corpul i cum
s o fac i l-am luat pe Danny cu mine.ntre timp,el i Red Harper au curat
locul din parcare i au luat una dintre mainile lui Iverson.

tii acum la ce m gndesc,habar n-am ce s-a ntmplat cu ea.


-Unde l-ai ngropat?
-Eti avocatul meu,Beck,nu poi divulga nimic din ce i povestesc,dar unele
lucruri nu pot s i le spun.l privi pe Beck cu un fel de amuzament i iretenie.
-Nu te mai uita aa la mine.Era mort i nu se mai putea face nimic pentru a
schimba lucrurile.Mi-am continuat viaa.Desigur,a trebuit s trec printr-un
proces,care a fost foarte dificil,dar,n cele din urm,a ieit bine.
Nu i-a fost nici o clip team de consecine,nu-i aa,Chris? Asta pentru c l
vzusei pe Huff cnd l-a ucis pe Sonnie Hallser.
-Hallser? se ncrunt,ncercnd parc s i aminteasc.Eram doar un copil.Nu
mi mai amintesc mare lucru.
-Mini,Chris.Ai fost acolo.Ai vzut ce s-a ntmplat i te-a urmrit vreme
ndelungat.Chris se ls pe spate i i ntinse minile de-a lungul sptarului,ca
i cnd l invita pe Beck la discuie.Beck se ridic i ncepu s msoare camera.
-Pe vremea aceea,muncitorii lucrau n dou schimburi de cte zece ore cu o
pauz de patru ore ntre ele pentru verificri.Huff a trecut la trei schimburi de
cte opt ore,eliminnd acele preioase patru ore pentru reparaii i verificri.
-Era purttorul de cuvnt al muncitorilor,spuse Chris.Un fel de reprezentant.Toi
l plceau,chiar i Huff.Din pcate,Hallser i-a luat rolul de reprezentant al
muncitorilor prea n serios.Era aproape sindicalist.S-ar putea s fi lucrat ca spion
al sindicalitilor nc de la nceput.
-Huff se hotrse n legtur cu schimbarea acestor ture i nimeni i nimic nu-1
putea face s se rzgndeasc,zise Beck,gndind cu voce tare.Atelierul era gol,
cu excepia lui Hallser care inspecta utilajele.Huff l-a ncolit.S-au certat.Huff
l-a mpins peste utilajul la i l-a pornit,iar tu ai vzut totul.Omul a fost aproape
tiat n dou.Ai vzut toate astea,nu-i aa,Chris?
-Cum era s vd,cnd nici mcar nu am fost acolo?
-Huff mi-a spus c ai fost.Chris fu luat prin surprindere.
-Da? Chiar dac am fost,nu am vzut nimic.l privi pe Beck cu atenie.De ce
vorbim despre asta i de ce pari suprat?
-Orice avocat vrea ca cel pe care l apr s fie nevinovat.
-O,m ndoiesc.Dac toi ar fi inoceni nu ai mai avea ce mnca.De fapt,m simt
uurat c,n sfrit,afli despre Iverson.Nu ar trebui s avem secrete unul fa de
altul.Altfel,cum am putea avea vreodat ncredere unul n altul.
-Nu mi-ai mprtit secretul logodnei lui Danny.
-Aa e.mi pare ru c mi-a scpat psrica asta.

-Pentru c problema ta i a lui Huff nu era att smerenia fetei,ct hotrrea lui
Danny de a mrturisi.Chris njur n barb.
-Avea de gnd s plvrgeasc n faa lui Dumnezeu i a ntregii omeniri
despre cele ntmplate cu Iverson.
-i dai seama ce nseamn asta pentru cazul tu?
-Care caz? Nu mai exist nici un caz,Beck.i aminteti scuzele umile ale lui
Scott pentru faptul c m-a suspectat? Dac a purta inel,mi l-ar sruta.
-Ai avut un motiv foarte ntemeiat pentru a-i ucide fratele.
Chris scutur din cap i rse scurt.
-Crezi c eu l-am ucis pe Danny?
-Ai facut-o?
-Am un alibi.Micua Lila.i aminteti?
-Ai fcut-o? strig Beck.
-Nu,Beck.Nu am fcut-o.Chris zmbea,cnd mobilul lui sun.Rspunse i se
ncrunt.
-Ce este,George?Ascult.Chiar acum?Ct o s dureze?Bine,zise nemulumit,
cobor imediat.Are emoii n legtur cu inspecia de luni i vrea s m uit la
cureaua conveierului la n timp ce ruleaz,s vad dac o s treac proba.i
tremur fluidul pentru c i-a dat acordul s fie utilizat fr reparaii.i e team
c o s rspund pentru rahatul sta i are toate motivele.Dar nainte de a-1
concedia,cred c ar fi bine s i cnt n strun.Singura cheie de la conveierul la
e la mine.tiam c o s i fie fric s i dea drumul.
-Vorbeam de motivul tu de a-i ucide fratele,zise Beck.
-Nu,tu vorbeai despre asta,zise el.Slap Watkins a fost fptaul.Este un caz
nchis,las lucrurile aa,Beck.i,spre consternarea lui Beck,Chris iei afar din
ncpere.
CAPITOLUL 35
Huff parcase la Dairy Queen,mncase Blizzard i alune,iar acum rdea cu poft
n timp ce scotea cu atenie pistolul de calibrul 357 de la curea i l punea pe
scaunul pasagerului.Faptul c i artase arma l fcuse s par un pic
caraghios,dar nu ar fi avut nici o reinere dac ar fi trebuit s l mpu te pe Slap
Watkins.Faptul c acesta trebuia s moar era o concluzie la care se ajunsese de
mult.Acum,c se afla la morg,ntreaga trenie se terminase.
Huff se gndi c poate o vizit la mormntul lui Danny ar fi o idee bun.Nu mai
fusese la cimitir de la nmormntare Da,se va duce azi cu un buchet de flori.
Nu va mai fi mult pn la nmormntarea lui Red,i zise el cu tristee.i va lipsi.

i aminti de plicul pe care i-1 lsase Red n dimineaa aceea.l pusese n


buzunar,cnd Selma i spusese c Chris se afla la cabana de pescuit.n graba lui
de a-1 avertiza pe Chris i cu toate cele petrecute dup aceea,nu se mai gndise
la plic.Cu Slap Watkins mort i cu Chris eliberat de orice suspiciuni,putea s se
ocupe de problemele Hoyle Enterprises cu energie sporit i concentrare
exclusiv.OSHA fcuse din Charles Nielson grija lui principal;acesta
determinase nchiderea fabricii,i,pe Dumnezeu,avea s plteasc pentru asta.
Huff scoase plicul din buzunar.nuntru era o singur coal de hrtie.
Dimineaa,cnd l ntrebase pe Red ce dezgropase n legtur cu Nielson,acesta
i rspunsese: totul este aici.Dac astea erau toate informaiile pe care Red i
cunotinele lui din New Orleans le obinuser,nu era mare lucru.Spre
dezamgirea lui Huff,pe hrtie erau tiprite doar cteva rnduri.
La naiba,Red e btrn i bolnav,iar munca lui a devenit ineficient,gndi
Huff.El sperase s aib mai mult material pentru a se desfura-o personalitate
controversat,cteva pcate i defecte care s l fac vulnerabil la atacuri.Era
cumva evazionist fiscal,traficant sau consumator de droguri? Avea oare
preferine pentru pornografia infantil? Huff cuta ceva n viaa acestui om
care,dac ar fi fost dezvluit,s i micoreze credibilitatea.
Huff i puse o pereche de ochelari de citit,pc caic i utiliza doar dac nu era
nimeni prin preajm,i citi ceea cc descoperise Red Harper despre Nielson.
Cteva secunde mai trziu,o camionet de familie a fost aproape spulberat de
maina condus de Huff Hoyle care demarase n vitez din parcarea Dairy
Queen.El scpase coala de hrtie i restul de mncare i butur pe podeaua
mainii.Pn ajunse la Hoyle Enterprises,pe jos se fcuse un lichid alb,
lptos.Huff nu ddu importan,dar i aduse aminte s ia pistolul de pe scaunul
pasagerului.
Sayre i ndesa geanta de voiaj,cnd ciocni cineva la u.Trase draperia de la
geam i se uit pc fereastr.
-Red! exclam ea alarmat i deschise ua.Ce s-a mai ntmplat acum?
-Nu am vrut s te sperii,Sayre.Nu s-a ntmplat nimic.Pot s intru?
Sayre i fcu semn s intre i i art bagajele mpachetate.
-M-ai prins exact nainte de plecare.Mi-am rezervat un bilet din New Orleans
pentru desear.
-Te ntorci n San Francisco?
-Acum,acolo este locul meu.
-M gndeam c tu i Beck...

-Nu.n dimineaa aceea,trasase o linie pc nisip.El rmsese de partea cealalt,cu


Huff i Chris.n timp ce mpacheta,avusese o singur dilem,dac s ia darul lui
de la Mardi Gras sau s l arunce la gunoi.n cele din urm,l nfurase ntr-un
tricou i l pusese n geant.O amintire pe care s o ia cu ea.i permintea atta
lucru.
-Nu m mai ntlnesc cu Beck nainte de plecare.
-Pi,Red privi camera i cut s spun ceva ce se spune n cazul unei pierderi.
ntlnindu-i din nou privirea,ea remarc semnele suferinei n colurile ochilor
lui.
-Ai vorbit cu Huff n dimineaa asta? ntreb Red.n loc s-i,explice ce cuta
aici,ntrebrile lui erau din n ce mai surprinztoare.
-Numai la tabra de pescuit,zise ea.Se aternu tcere pentru cteva clipe.n cele
din urm,Sayre zise:
-Nu mai am prea mult timp,Red.De ce ai vrut s m vezi? E legat de Danny? sau
de Watkins?
-Nu,asta e o treab ncheiat.
-Motiv pentru care pot pleca acas.Am inut s rmn n Destiny pn cnd voi
afla ce s-a ntmplat cu Danny.Acum,m pot ntoarce la viaa mea.
El aprob din cap,absent,fr s i pese de planurile ei.Apoi,i drese vocea.
-Sayre,eu mi asum responsabilitatea pentru aciunile mele i nu dau vina pe
nimeni.Nu l-a trda nicodat pe Huff,vreau s nelegi asta.Ea se declar de
acord,dei nu avea nici cea mai vag idee despre ce ncerca el s spun.
-Am cooperat n multe situaii de care nu sunt mndru.La nceput,mi se prea
destul de inofensiv s ncalc cteva reguli apoi m-am trezit prins ca ntr-o
plas.Nu mai puteam iei.Ridic minile neajutorat,ca i cnd i-ar fi cerut
nelegere i iertare.Dar ce a fost,a fost,nu m pot ntoarce n timp pentru a
schimba lucrurile.n schimb,viitorul este cu totul altceva.i spun ie pentru c a
vrea s mai tie cineva cum stau lucrurile nainte de...n cazul n care se va
ntmpl ceva i eu nu voi fi prin preajm s spun adevrul.
-Adevrul despre ce? Spune-mi.
-Beck Merchant este Charles Nielson.
-Ce?
-Cunoteam civa tipi n New Orleans-detectivi particulari-care l-au verificat
pe Nielson pentru Huff.Charles Nielson este inventat de Beck.Nu neleg de ce a
elaborat o asemenea fars,nici nu vreau s tiu.Ultima mea misiune special a
fost s i dau lui Huff aceast informaie azi-diminea.
-Doamne.

-La tabra de pescuit,nu mi-a fcut impresia c Huff tia,dar pn acum o fi


deschis plicul pe care i l-am dat i-o fi citit ce era nuntru.Nu tiu cum va
reaciona,n acest caz.Sayre sri n picoare.
-Nu tii pe dracu',la btrn ce eti.l ddu la o parte din calea ei i iei pe u.
Cauciucurile decapotabilei nchiriate scoteau fum n timp ce accelera pe
autostrad,ndreptndu-se spre vechea ci cas,n sperana c l va gsi pe Chris
acolo.Nu se putea gndi la ceea ce presupunea faptul c Beck era de fapt
Nielson i nici nu nelegea motivele pentru care i pclise pe toi.Singurul ei
gnd era s l mpiedice pe Huff s citeasc biletul nainte de a-1 preveni pe
Beck.Scutur coninutul genii pe scaunul din dreapta,n cutarea telefonului
mobil,apoi i aminti c l pusese la ncrcat dup ce sunase la birou,ei pentru
a-i anuna sosirea.Disperat,aps i mai tare pe acceleraie i lu un viraj n
vitez prea mare;strnse din dini,ncercnd s evite o camionet i acceler tot
mai tare.I se pru o venicie pn ajunse i gemu vznd c afar nu era parcat
nici o main.Sri din main fr s mai opreasc motorul sau s nchid uile.
n timp urca scrile n fug,i prinse un toc,czu i se zgrie n palm.Se
mpletici la ultimele trepte i ajunse pe verand.Ua din fa era descuiat.Ddu
buzna.Selma venea cu un co de rufe.
-L-ai vzut pe Beck? Unde este Huff?
-Ultima dat cnd l-am vzut se ducea la tabra de pescuit.Pe Beck nu l-am
vzut deloc.Ce s-a ntmplat?
-Crezi c sunt la fabric?
-Eu...
-Sun-1 pe Beck pe mobil,strig ea peste umr,n timp ce fugea napoi la
main.Spune-i c Huff tie de Charles Nielson.Ai auzit,Selma? Huff tie de
Charles Nielson.
-Da,dar...
-Spune-i,Selma.Srii n main i porni n vitez pe drumul ce ducea la furnale.
Beck auzi telefonul sunnd,n timp ce cobora pe platform,dar l ignor.Cnd
ajunse la conveier,George sttea n spatele lui Chris,care se apleca peste
utilaj,verificndu-i cureaua defect,n funciune.Nici unul nu purta casc sau
ochelari de protecie.Nu nvaser nimic.Beck fu nevoit s strige tare s se fac
auzit:
-Chris!George Robson sri ca ars i se ntoarse spre el.Flcile lui rozalii
tremurau de uimire.Arta de parc vzuse o fantom.Chris se ndrept i i
scutur palmele.Se uita la Beck,dar vorbea cu George.

-ntotdeauna se poate da vina pe directorul de protecia muncii pentru o reparaie


de mntuial,George.Oricum,azi nu putem face mare lucru.Du-te acas.
George prea s caute oxigen,precum un pete apa.Transpira abundent i i
frngea minile grsue.Fr a spune un cuvnt,se ntoarse i plec.
Beck l privi urcnd scrile de metal spre Centru i disprnd pe u.
-Bietul George,zise Chris i aps butonul de oprire a utilajului.E mai stresat ca
niciodat.
-Tu l-ai pus pe Slap Watkins s l ucid pe Danny,zise Beck,fr nici o
introducere.n timp ce tu erai cu Lila pentru a-i crea un alibi,Watkins s-a dus la
tabra de pescuit i l-a ucis.Nu mineai cnd ziceai c nu tu ai fcut-o.Ai pus pe
altcineva s o fac pentru tine.
Huff intr mai nti n biroul lui Beck.Beck cel contiincios.Beck cel care
muncea peste program.Beck cel care aprase ntotdeauna interesele Hoyle
Enterprises.Nenorocitul de Beck.Trdtorul de Beck.Mincinosul de Beck.
Biroul lui Beck era gol,ca i cel al lui Chris,dar auzi un utilaj pornit i se duse la
fereastra care ddea spre platforma Se uit i i vzu pe cei doi discutnd,pe fiul
lui i pe Juda care i trdase.Singurul gnd al lui era s l distrug pe cel care
fcuse lucrul cel mai teribil pentru a-1 distruge.Scoase pistolul i se ndrept
spre scara din spate.Ajuns pe platform,hotr s nu i piard capul i s nu se
duc acolo cu un pistol la vedere.Dup cum i spusese lui Beck acum dou
zile,Nielson era un prost strateg.Cel mai bun atac era surpriza.
Chris rse ncetior.Slap a fost foarte suprat c Danny nu l-a lovit.Venise cu
mine ntr-o noapte n parcarea de la Razorback.
-Unde i-ai spus c ai o treab pentru el.Chris l privi impasibil.
-I-ai spus lui Slap s fac astfel nct s par o sinucidere.Ar fi reuit,dar a uitat
pantoful lui Danny.Acest mic detaliu l-a fcut pe Scott s se ndoiasc c ar fi
vorba de o sinucidere.Cum nu i-ai imaginat c vei fi suspectat,din disperare,ai
avansat teoria c Watkins o fcuse i c i nscena ie totul.Mintea lui Beck
relua evenimentele petrecute n ultimele dou sptmni,ca o piatr care cdea
pe suprafaa apei.
-Ceea ce nu neleg este de ce Watkins nu a ntins-o din ora imediat ce i-a
fcut treaba? De ce a mai rmas pe aici? Ce rost a avut acea ntlnire cu tine pe
osea i povestea de la restaurant?l privi pe Chris ca i cnd ar fi ateptat ca
acesta s completeze spaiile goale,dar privirea acestuia nu trda nimic.
-Stai,zise Beck,tocmai mi-am amintit ceva.

Cnd a venit Watkins la restaurant a fost surprins s ne vad acolo.De fapt,nu se


atepta s m vad pe mine,nu? A zis ca era acolo cu treab...a,fcu iluminat
dintr-o dat.Plata.Venise acolo ca s i ia banii.n noaptea aceea a avut Billy
accidentul.Tocmai m ntorsesem de la spital.ntlnirea noastr neateptat te-a
mpiedicat s nchei tranzacia cu Watkins.Nu m mir c era att de furios n
noaptea aceea,pe osea.nc nu i primise banii.ncepea s fie nervos.Disperat,
s-a dus la Sayre i l-a pus din nou pe Scott pe urmele tale.Asta a fcut ca
lucrurile s ia o turnur urt,aa c ai aranjat o ntlnire cu el la caban azi
diminea.Chris rnji.
-Sunt sigur c ai fost un student strlucit?Eti chiar iste Dar,Beck,singurul lucru
de care pot s jur c este adevrat a fost acela c Watkins a venit furios pe ua
aia,agitnd cuitul i ameninndu-m c va ucide un al doilea Hoyle.
-Nu am nici o ndoial c aa s-a ntmplat,doar c a venit mai devreme dect te
ateptai.Voia s i sar la gt pentru c nu avea ncredere n tine.n mod
justificat.Chiar i Watkins avea atta minte,nct s i dea seama c nu
intenionai s-1 plteti i nici s-1 lai s plece viu de la acea ultim ntlnirei semnase condamnarea la moarte chiar n clipa n care a acceptat s l ucid pe
Danny.
-Te rog,Beck.S nu fim sentimentali fa de Watkins.O trdare fusese n
planurile lui de la nceput.De ce crezi c a lsat chibritul la n caban?
Beck refcu scenariul i i calcul opiunile.Putea pleca acum.S se ntoarc pur
i simplu i s plece.S se duc dup Sayre.S i triasc restul zilelor iubind-o
fcnd abstracie de Chris i Huff,de trdrile i corupi lor.La naiba,cu
nenorocita lor de turntorie distrugtoare de viei.Era al naibii de con tient de
acea lupt interioar.Abia atepta s se scuture de orice responsabilitate,s uite
pentru totdeauna de Hoyle i s i lase dracului.Sau putea s rmn i s fac
ceea ce se angajase s fac.Orict de dificil era cea de a doua variant,Beck
opt pentru ea.
-Nu Slap Watkins a pus chibritul n caban,Chris.i susinu pnvirea lui Chris
cteva secunde,nainte de a aduga.
-Eu l-am pus.
Pe Geroge Robson l usturau ochii din cauza lacrimilor.Voia s plng de
frustrare i de team.Cnd prsi cldirea,cldura l lovi moleindu-1 i
ameindu-1 i mai tare.i veni s vomite i se aplec,sprijinindu-se de perete,
vrsnd n buruienile uscate.Era scuturat de spasme,iar soarele l toropea
nemilos.Cnd i ddu seama ct de aproape fusese de comiterea unui pcat de

moarte,cnd recunoscu ct de dezamgit fusese pentru c euase,fii cuprins de


nc un atac de panic.Stomacul i se goli de tot i spasmele ncetar.i terse
gura cu o batist mototolit pe care o scoase din buzunarul pantalonilor i i
tampona cu ea fruntea,ceafa i palmele umede.i propusese s l ucid pe
Chris.Plnuise cum va face ca s par un accident.Slbise cureaua aa nct s se
nipa imediat ce utilajul va fi pornit i s sar din nou n aer,o data cu cel care o
inspecta n momentul respectiv.Dar cureaua inuse.Pe de alt parte,i mulumi
lui Dumnezeu c fusese aa.i mulumise lui Dumnezeu c a fost nendemnatic
i de aceast dat.Dac ar fi fost prins i ar fi fost condamnat la moarte,ar fi
pierdut-o pe Lila pentru totdeauna.Cel puin mai avea o ans s o fac fericit.
Va avea mai mult timp pentru ea.Dac l va prsi pentru Chris sau pentru altul
la fel de fermector,peste o lun sau un an,ei bine,mcar ntre timp va fi a lui.
Da,i mulumi lui Dumnezeu pentru c l salvase de la dezastru.
-Domnule Robson?Se retrase de lng zidul de care se sprijinea i clipi,vznd-o
pe Sayre Hoyle.
-L-ai vzut pe Beck Merchant? ntreb ea.
-,da.este...Este aici.
-n biroul lui?
-Pe platforma atelierului,mpreun cu Chris.Sayre nici mcar nu i mulumi,ci
deschise ua i ddu buzna nuntru.George se grbi s plece.Era nerbdtor s
ajung acas,unde l atepta Lila.
-Eu am pus chibritul n caban,repet Beck.Chris l privi ca i cnd ar fi ateptat
lovitura de graie.Cum nu venea,expresia i se schimb i trsturile i se
nsprir.
-Mi,s fie.Asta da bomb.De ce s fi fcut tu asta,Beck?
-Pentru c tiam c tu l-ai ucis.
-Nu am fcut-o.
-Asta e o chestiune de detaliu.Dac nu ai fi fost tu,Danny n-ar fi murit.M-am
temut c vei scpa i de data asta,dac nu i voi da erifului indicii n direcia cea
bun.Cnd Scott te-a ntrebat cum ar fi putut Danny s apese pe trgaci,eram
nouzeci i nou la sut convins c tu ai fcut-o.M-am convins definitiv n
momentul n care ai spus c Slap a fcut-o i i-a nscenat ie totul.
Singurul lucru care lipsea era motivul.Nu preai s l urti pe Danny.Cel mult
i era indiferent.n ceea ce privete afeciunea lui Huff,tu erai favoritul i
succesorul lui la turntorie.Atunci ce pericol ar fi putut reprezenta Danny pentru
tine? De ce a trebuit s moar? Nu am tiut rspunsul la aceast ntrebare,pn
cnd nu am aflat de logodna lui.Logodnica lui i spusese lui Sayre c Danny era

frmntat de o dilem moral.Atunci mi-am dat seama.Motivul era cazul


Iverson.Danny tia unde se afla cadavrul i inteniona s vorbeasc.Chris inspir
praful i expir lent.
-A fost pentru prima dat n viaa lui cnd Danny nu a cedat.Insista s fac o
confesiune public.Huff i cu mine nu puteam permite s se ntmple aa ceva.
Mi-a zis s m ocup de asta.
-i ai fcut-o.Chris i desfcu braele,ca i cnd Beck ar fi tras concluzia...
-Dezgroparea cadavrului lui Iverson ar fi ridicat tot felul de ntrebri neplcute.
-De data asta nu vei scpa de justiie.
-Dup cum vezi,zise el,zmbind obraznic,am scpat deja.
-nc nu.
-Ai de gnd s m dai n gt?Dece?Din cauza lui Iverson?
-Vai,Chris,tocmai aici e problema rse Beck.Voi cei din familia Hoyle suntei
att de arogani c mi se ntoarce stomacul pe dos.Nu i-ai pus niciodat
ntrebarea cum de am aprut exact n noaptea n care s-a ncheiat procesul tu
cu juraii mituii? M-ai acceptat,mi-ai dat o poziie bunicic la compania ta,m-ai
introdus n familie.Exact acolo am vrut s fiu,infiltrat n snul familiei,un aliat
de ncredere i un confidentOchii lui Chris se ngustar periculos.
-Cine eti?
-tii foarte bine cine sunt M cunoteai de la colegiu,rse Beck scurt.Nici aceea
nu a fost o coinciden.M-am nscris acolo pentru c acolo te-ai nscris i tu.
M-am nscris n frie pentu c acolo erai i tu.Am aprut mereu n calea ta i
i-am atras atenia,pentru ca atunci cnd va fi timpul s intru n Hoyle
Enterprises,s fiu cu un pas nainte.i a inut Mai bine dect prevzusem,m-am
bucurat de credibilitate instantaneu.M-ai acceptat fr s clipeti.i Huff la fel.
-Eti sindicalist,nu?
-Nu.
-Eti funcionar de stat,poate de la FBI?
-Nici chiar aa de important nu sunt.
-Atunci cine dracu'...
-Sunt Beck Merchant.Acesta a fost numele tatlui meu vitreg.M-a adoptat n
momentul n care s-a cstorit cu mama care rmsese vduv.I-am luat numele
pentru c nc de la zece ani v pusesem gnd ru i tiam c numele meu
adevrat m-ar fi dat de gol.
-Abia atept,zise Chris sarcastic.Care este numele tu adevrat?
-Hallser.Chris tresri,apoi aprob ca i cnd l-ar fi felicitat pe Beck pentru
isteimea lui.

-Asta este ntr-adevr edificator.


-Sonnie Hallser a fost tatl meu.
-Atunci pe Huff vrei s te rzbuni,nu pe mine.
-E mai mult dect rzbunare Chris.Vreau s distrug tot ceea este legat de voi.
-Asta nu se va ntmpl niciodat.
-A nceput deja,Hoyle Enterprises a fost nchis.
-Eti n crdie cu Charles Nielson?
-Eu sunt Charles Nielson.Sau,mai bine zis,nu exist nici un Charles Nielson.Nu
e dect un nume pe o bucat de carton,subiectul ctorva comunicate de pres,pe
care le-am scris i distribuit eu nsumi.Numele lui este anagrama numelui tatlui
meu cu iniiala bunicului n mijloc.
-Detept biat.
-Am ateptat ani de zile clipa asta,Chris.Viaa tatlui meu a fost scurtat cu zeci
de ani.i pentru ce? Pentru c a stat n calea lui,Huff l-a eliminat.Toat lumea
tia.Dar Huff a scpat basma curata.Aa cum ai scpat i tu de Iverson.Ei bine,ia
ghici,Chris? Cobor vocea pn la oapt.S-a terminat.
-Ce ai de gnd s faci,Beck? S m haruieti? Eti avocatul meu.Nu poi
divulga nimic din ce i-am spus fr s fii eliminat din barou.
-A meritat ncercarea,dar adevrul este c nu mi pas dac voi fi eliminat.N-am
vrut niciodat s profesez i am fcut-o doar pentru a m apropia de tine i a
avea acces la secretele voastre murdare.Voi fi considerat gur spart,trdtor i
chiar mai ru,dar nu m deranjeazReprezentndu-v pe tine i pe Huff,m-am
obinuit cu -ideea ca oamenii s m considere un rahat.Nu ar fi nimic nou.
-i-ai luat toate precauiile.
-Da.
-Ar trebui s lein,sau ceva de genul sta?Beck l cunotea suficient de bine pe
Chris pentru a-i da seama c sarcasmul lui era un bluf.
-Huff va plti pentru tata.Tu ai nvat de la el,te-a antrenat bine i chiar l ntreci
n depravare.i-ai ucis propriul frate.Pentru asta te vei duce la fund,Chris.
Chris privi dincolo de Beck.
-Era i timpul s ni te alturi,Huff,zise el.Beck se ntoarse ncet spre omul care i
fusese duman aproape toat viaa.n toi aceti ani,dac ezitase vreodat,fusese
suficient s i aminteasc c nici nu apucasse s i ia rmas-bun de la tatl
lui.Nici el i nici mama lui nu apucaseer s l vad n sicriu.Ar fi fost o
privelite prea urt,i spuseser cei de la firma de pompe funebre.Din cauza
lcomiei acestui om,mama lui rmsese vduv,el orfan,iar tatl lui fusese
sfrtecat.Privindu-1 acum,simea cum crete ura n el.

-Beck i cu mine am avut cea mai interesant conversaie,zise Chris.


-Am auzit.Faa lui Huff era roie,ochii i ardeau,iar n mn strngea tare
pistolul.
-Am auzit,repet el ridicnd mna cu pistolul.Beck ridic minile.
-Huff,nu!Huff aps pe trgaci.n hala goal pocnitura sun ca un tunet.Ecoul
dur cteva secunde i Beck realiz c fusese urmat de un alt zgomot,o
trosnitur teribil.Huff scp pistolul,care ateriz pe podeaua de ciment,l ddu
pe Beck la o parte i se repezi nainte pe lng el.Beck se ntoarse la timp pentru
a-1 vedea pe Chris cznd la pmnt n faa utilajului,cu o bucat de metal
nfipt n gt.Din ran i nea sngele.Genunchii lui Huff se izbir de
podea,exact n faa lui Chris.i puse minile pe rana lui,ncercnd s opreasc
hemoragia.Culoarea disprea rapid din obrajii lui Chris,care se holba la Huff
extrem de mirat.Beck i scoase cmaa i o mototoli pentru a acoperi rana prin
care nea sngele.Sayre apru lng el.
-Oh,Doamne.
-Cheam ambulana,i strig i o simi smulgndu-i telefonul de la curea.
Huff cuprinse capul lui Chris n mini i l scutur cu putere.
-De ce ai fcut-o? Tu l-ai ucis pe Danny,biete? De ce?
-Tu ai tras n mie? Din gtul lui Chris ni un gjit o dat cu un uvoi de
snge care i scald faa lui Huff.Ai spus s l opresc pe Danny,Huff.Ai spus s
m ocup de asta.Huff ls capul din mini i url ca un animal.Apoi i lu din
nou capul i i-1 strnse protector la piept.
-Danny era fratele tu.Fratele tu.Plngea,se tnguia,l inea pe Chris n brae cu
minile atrnndu-i pe lng corp,lipsite de via,ca ale unui manechin.Cum ai
putut face asta?Chris suspin epuizat:
-Tu mi-ai spus s m ocup de asta.Vorbele abia mai puteau fi auzite,dar trdau
confuzia i nencrederea n dezaprobarea lui Huff.Huff se aplec i l srut pe
Chris pe tmpl.Pe faa lui Huff,sngele lui Chris se amesteca cu lacrimile.
-Pe tine te iubeam cel mai mult.tii asta.Dar i Danny era fiul meu.Gemu.Era
snge din sngele meu i al tatlui meu.Iar tu l-ai ucis.De ce,Chris? De ce?
Beck se uit la Sayre care chemase o ambulan i acum asista la fel de
neajutorat ca i el.Cnd ochii li se ntlnir,Beck citi n ei propriile gnduri:
Chris nu fcuse dect ceea ce vzuse la tatl lui.Huff continu s se lamenteze,n
timp ce sngele lui Chris se scurgea cu repeziciune din trup.Huff i strngea
biatul favorit n brae i l legna ca pe un bebelu.i mngia prul i i sruta
obrajii,facnd abstracie de amestecul de snge i lacrimi de pe faa mpietrit a
lui Chris.i spunea,i repeta mereu c l iubea i c era preferatul lui i-1 certa cu

blndee c i ucisese propriul frate!n cele din urm,sosi ambulaa.Cnd


medicii ncercar s l ia pe Chris din braele lui Huff,acesta se mpotrivi ca un
nebun.Scldat n snge i lacrimi,url pn cnd rgui,zicnd c nimeni nu i va
lua primul nscut...care acum nu mai auzea nimic.
EPILOG
-Pari extenuat.
-nseamn c aparenele nu sunt neltoare,spuse Beck urcnd scrile spre
veranda unde ea i Frito l ateptau.Au fost ase ore de comar.
Trecuser ase ore de cnd Chris fusese declarat oficial mort i Huff fusese
arestat pentru omucidere,deoarece glonul lui provocase accidentul lui Chris.
Huff nu era n stare s ia o decizie,aa c Beck l sun pe avocatul pe care Chris
l angajase pentru sine.Acesta acceptase s l reprezinte pe Huff i ajunse n
Destiny ct putuse de repede.Un procuror districtual fusese numit de Wayne
Scott pentru a-i interoga pe Beck i pe Sayre.Cei doi i-au spus povestea de mai
multe ori.Beck era de departe cel mai coerent.Nu omisese nimic i explicase n
detaliu cum discuia lui cu Chris dusese la moartea acestuia.
-Nu exist nici o ndoial c Huff venise s m mpute pe mine pentru trdare,
le spusese el procurorilor.tiam c pentru a-i nvinge,trebuia s gndesc ca ei,
s acionez ca ei.Trebuia s fiu unul de-al lor.Sayre ascultase uimit.Din
dragoste i din spirit de datorie,Beck devenise avocatul detestat i urt al
familiei Hoyle.Cnd l-a auzit pe Chris mrturisind ca a pus la cale uciderea lui
Danny,Huff s-a pierdut.A tras cu pistolul din furie,dar n-a ratat.Chris a lovit fr
s vrea butonul utilajului nesupravegheat.Cureaua s-a rupt i a srit n aer.Au
srit buci de metal,ct rapnelul.Unul l-a nimerit pe Chris.
n cele din urm,Sayre fu scutit de proceduri,dar lui Beck i s-a cerut s rmn
i s mai dea declaraia nc o dat.I se reamintise c viola clauza
confidenialitii dintre client i avocat i ce implica aceasta pentru cariera de
avocat dar cu toate acestea el vorbi.O dat eliberat de obligaii,Sayre nu tia ce
s fac.Nu voia s se ntoarc acas care acum era locul unei crime,dar nici la
motel,i se hotr s-1 atepte pe Beck la el acas.
Acum,edea pe un balansoar i l scrpina pe Frito dup ceaf.
-Toi ar trebui s ne bucurm de o via ca a lui, remarc Beck.Fiecare zi e un
nou nceput.Orice s-a ntmplat ieri e de domeniul trecutului i nu i face griji
pentru ziua de mine.
-Ce se va ntmpl mine?
-Huff va fi acuzat iar noi vom fi citai ca martori ai acuzrii la procesul lui.

-Mi-am nchipuit asta.


-Crezi c va vorbi?
-Nu m-ar mira.Le-a spus unde sunt rmiele pmnteti ale lui Iverson.Red
Harper i-a recunoscut implicarea.Are multe de ispit dac triete destul.
Beck i sprijini coatele pe genunchi i i frec ochii cu degetele.
-Huff e un om sfrit Sayre.nainte de a pleca,m-am dus n celula lui.
-Cum a reacionat la vederea ta?
-Nu a reacionat.Sttea ghemuit pe pat,plngndu-i sufletul.Nu i-l poi
imagina pe Huff Hoyle ntr-o asemenea ipostaz.Vorbea ncet i trist.Cred c iar fi iertat lui,Chris orice,n afar de uciderea cuiva din familie.Dac l-ar fi
mpucat pe preedinte,Huff l-ar fi acoperit i l-ar fi aprat pn la ultima lui
suflare.Dar s i ucid propriul frate? Huff nu putea accepta.I-a fost imposibil
s neleag aa ceva.inea prea mult la familie.
-M ntreb de unde pn unde,zise Sayre.Nu a crescut nconjurat de un clan.Nu a
pomenit niciodat de prinii lui,dect pentru a spune c amndoi muriser cnd
el era mic.Beck reflect cteva momente,apoi zise:
-ntr-o noapte,cnd Chris era plecat,eram numai eu el.Buse destul de mult.
Vorbea ca un om beat,dar a zis ceva de moartea tatlui su.i nu i-a spus tata ci
tticul.Zicea c nenorociii i scriseser numele greit.
-Despre cine vorbea?
-Nu a dat amnunte.Att a spus.Ar putea fi o afirmaie scoas din context i
lipsit de sens sau una foarte profund.Sayre privi afar peste peluz i suspin.
-Cnd m gndesc,s apese pe trgaci..ncerca s distrug ce iubise cel mai mult
n viaa 1ui.
-Chris era i ultima lui speran de a avea nepoi care s i poarte numele.A
distrus orice ans n acest sens.Dar nu mi-e mil de el,Sayre.El l-a fcut pe
Chris aa.El l-a ncurajat.
-i mi-a ucis copilul,la care nu cred c s-a gndit ca la unul de-ai lui.
Beck i strnse mna ntre ale lui.
-i-e foame,Sayre?
Intrar n cas.Ea comandase n drum nite cartofi prjii.ncepur s pun masa
i ntre timp l mngiau pe Frito care i urma de parc i-ar fi fost fric c l vor
lsa din nou singur,n curnd.
-Am vorbit din nou cu Luce Daly,zise ea.Clark va fi externat mine sau
poimine.Colegii lui de lucru i-au cerut s i reprezinte n faa inspectorilor de la
OSHA.Nu va fi capabil s fac prea multe pn nu i revine complet,dar un
asemenea vot de ncredere ar trebui s l ajute.Ca i faptul c oamenii care l-au

atacat au ajuns la nchisoare.Luce i mulumete pentru c i-ai inut


promisiunea fa de ea.
-I-am raportat lui Wayne Scott,mcar att puteam face i eu pentru ea.
-Am sunat-o i pe Jessica DeBlance i i-am spus ce s-a ntmplat azi i mi-a fost
recunosctoare c am anunat-o nainte de a afla din pres.E foarte drgu,
Beck.Cnd i-am spus c m simeam vinovat pentru faptul c Danny m
sunase,iar eu nu i-am rspuns,mi-a spus c nu ar trebui.Danny nu ar fi vrut s m
simt vinovat din cauza asta.A mai spus c se ruga pentru noi toi,inclusiv
pentru Chris.M bucur c Danny a cunoscut o astfel de dragoste,chiar i pentru o
scurt perioad de timp.
-i eu.
-Cred c ai fi ncntat s o cunoti pe Jessica.
-S-ar putea s nu se bucure s m cunoasc,zise el.Sunt nc dumanul multora
dintre oamenii de aici.
-Ai putea s te prezini ca Charles Nielson.
-Nu,el trebuie s se ntoarc acolo de unde a aprut.Atenia publicului plete.n
cteva luni,nimeni nu i va mai aminti de mine.
-Cum rmne cu cei care au pichetat i cu familia Paulik?
-Nielson i va ndruma spre un alt avocat,unul mai bun.
-Tu ce vei face?
-Ce mi rezerv viitorul,vrei s spui?Asta depinde de tine,Sayre.Din toate
punctele de vedere,Hoyle Enterprises i aparine ie.Lucrez pentru tine.Ce vrei
s fac?Poi s m delegi s reprezint compania?
-n starea n care se afl Huff, nu e nici o problem.
-O dat ce se termin formalitile,a vrea s scoi Hoyle Enterprises la licitaie.
Vinde-o.Nu o vreau, ns nu o pot nchide pur i simplu.A lsa oraul sta fr
nici un fel de obiectiv economic.Vinde-o unei companii responsabile,care se afl
n fruntea clasamentului din punct de vedere al relaiilor de munc i al
condiiilor de lucru.
-neleg i sunt de acord.Am nite propuneri interesante.Companii care m-au mai
contactat.Le-am spus c Huff nu va vinde niciodat.Se vor bucura s afle vetile
noi.
-Pe toat durata inspeciei celor de la OSHA,vreau ca muncitorii s i primeasc
salariile nelegi.
-Bine,zise el,rmn pn rezolv toate astea.
-i pe urm?
-Consultan,poate.

A putea fi mediator ntre grupurile de lucru i marile concerne.Dumnezeu mi-e


martor c am destul experien i c tiu ambele fee ale monedei.
Crezuser c le era foame,dar,cnd ncepur s mnnce,descoperir c nu prea
aveau poft.Sayre lu un biscuit cu unt.
-Mi-ai spus c mama ta triete,este adevrat?
-Da.
-A vrea s o cunosc.
-Ai cunoscut-o n biroul lui Charles Nielson.
-Brenda?
-Cnd am intrat i te-am vzut acolo,am rmas perplex,dar mamei nu i-a scpat
nimic.
-Nu,nimic.Nu mi-a fi dat seama niciodat.
-Zicea c eti minunat,chic,frumoas...S vedem...Nu mi amintesc toate
calificativele,dar i-a adus un adevrat omagiu.i aminteti cnd ai ieit din
birou i vorbeam la telefon,ncercnd s dau de Nielson n Dayton?
-Cincinnati.
-De fapt,vorbeam cu ea.mi inea o moral pentru c am fost nepoliticos fa de
tine.
-Trebuie s fi fost nnebunit ieri dup ce te-au btut.Nu m mir c a sunat aici
ca s ntrebe de tine n numele doamnei Nielson.
-Am vorbit cu ea chiar n drum spre cas.I-am spus ce s-a ntmplat astzi.Neam ocupat de distrugerea familiei Hoyle mai bine de douzeci de ani.Este foarte
uurat c n sfrit,s-a terminat.Dar i mai uurat c am supravieuit.
ntotdeauna s-a temut c Huff sau Chris vor descoperi cine sunt i c voi
disprea ca Gene Iverson sau voi avea un accident mortal la fel ca tatl meu.
-i domnul Merchant?
-A murit acum civa ani.Era un om bun.Un vduv fr copii.O iubea pe mama
i m-a crescut ca pe propriul su fiu.Am avut norocul de a avea doi tai foarte
buni.Sayre se ridic i ncepu s tearg masa.
-Da,ai avut acest noroc,spre deosebire de mine.Puse vasele pe mas i se
ntoarse s ia altele.Beck o apuc de mijloc i o trase spre el.
-Dup ce termin aici,dup ce mi depun demisia,mi voi cuta o nou reedin,
unde o s mi deschid i biroul de consultan.
-Ai vreo idee unde?
-Speram s mi sugerezi tu ceva.O privi cu subneles.
-Cunosc un ora drgu,zise ea.Cu parcuri minunate i mncare bun.
-Chiar aa.i trecu degetele prin prul lui,dar zmbetul i pli.

Ne cunoatem de numai dou sptmni,Beck.i au fost doua sptmni,foarte


agitate.
-Din punct de vedere emoional.
-Da,e prea curnd s ne facem planuri comune?
-Probabil,zise el.Ca s fim sinceri cu noi nine,ar trebui s mai ateptm,s
vedem cum stau lucrurile,nainte de a ne lua vreun fel de angajament.
-Aa cred i eu.Se uit la ceas.
-Pn la i jumate? Beck rse ncetior.
-Nu mi trebuie att de mult timp.O strnse de mijloc,i ngrop faa ntre snii
ei i suspin greu.Distrugerea celor din familia Hoyle m-a secat de orice energie.
De la moartea tatlui meu,nu am luat nici o decizie care s nu fi fost legat de
aceast zi.Acum s-a terminat...sunt mult prea obosit de toate astea,Sayre.
-i eu m-am sturat s fiu furioas.Nici mcar nu simt cine tie ce satifacie la
gndul c Huff a fost distrus.Adic,m bucur c d,n sfrit,socoteal pentru
crimele pe care le-a comis,dar este un personaj tragic.Nu exist nici un fel de
bucurie,nu?
-Nu.Nici un pic de bucurie.Poate pace.
-Poate.i puse mna pe abdomenul ei i l mngie uor.
-Dintre toate lucrurile care i se pot reproa,cel mai grav mi se pare ceea ce i-a
fcut ie.i puse mna peste a lui,linitindu-1.
-Sunt o Hoyle,Beck.Noi nu spunem ntotdeauna adevrul i ne pricepem la
manipulare.Beck o privi surprins.L-am minit pe Huff,continu ea.A fost o
lovitur nedreapt,de acord,dar eram disperat i voiam s l rnesc n adncul
fiinei lui.Coborndu-i vocea,adug: Doctorul Caroe nu a fcut nici un ru
iremediabil.Beck i privi pntecele,apoi o privi din nou n ochi.
-Poi avea copii?
-Nu exist nici un impediment fizic.M gndesc c poate ar trebui s i spun i
lui Huff.Beck se ridica ncet n picioare i o trase spre el.
-Asta te-a deosebit de ei,Sayre.Ei nu au avut nici pic de mil.Tu ai.De asta te
iubesc.
-Nu,Beck,zise,lipindu-i obrazul de al lui,asta am vzut eu la tine.
SFARSIT