Sunteți pe pagina 1din 113

ANOTIMP VRJIT

Some Enchanted Season


Patricia Burroughs
CAPITOLUL 1
Nebuni! suspin Kevyn dorindu-i o ceac de ceai fierbinte i s stea tolnit n patul
ei cald de acas, detestnd astfel i mai mult faptul c se afla n acel loc. Trebuie s fie
nebuni, i repet n gnd.
Tremurnd pe malul ceosului Cross Lake, se ntoarse cu spatele la mulimea din jurul ei
i i ndrept gndurile spre ceea ce o preocupa de cteva zile. Zeul-rzboinic. Trebuie s-l
gsesc i asta ct se poate de repede. i desprinse privirea de la suprafaa lacului linitit i
i-o ainti asupra mulimii agitate din spatele su. Pn s ajung la malul lacului, trebuise s
se strecoare printre cei ase sute de atlei sosii aici din toat ara. Toi se pregteau pentru
nceperea triatlonului de cincizeci i unu de kilometri din Shreveport. Uluit, i imagina
efortul extraordinar al participanilor. Pentru nceput, ei urmau s noate un kilometru n apa
lacului, nc rece dup furtuna din seara trecut, apoi trebuiau s strbat pe biciclet
patruzeci de kilometri constituii numai din drumuri erpuitoare cu multe cotituri i curbe; i
n final circuitul se ncheia cu o alergare ce se anuna foarte dificil, avnd n vedere terenul
deluros i aria umed din acele zile tipice lunii august din Louisiana.
Nebuni, i spuse ea pentru a treia oar i, amintindu-i motivul pentru care se afla n
acel loc, se ntreb ce cuta printre triatlonitii ce roiau ca bondarii, ncercnd care mai de care
s-i pun n eviden muchii bine dezvoltai.
Hotrndu-se s plece, i croi drum printre irurile de pini, ndreptndu-se spre parcarea
unde se afla maina ei i se feri abil de braele i picioarele triatlonitilor ce i nclzeau
musculatura n ateptarea nceperii cursei.
Frigul i ptrunsese prin rochia de bumbac, neagr i scurt, ce i se ifonase n ceaa
umed, i ncrucia braele peste piept cutnd s se protejeze de vntul rcoros al dimineii.

Mtu! se auzi o voce rsuntoare n spatele ei. Era i timpul. Se opri n loc i arunc
o privire spre osea unde vzu o furgonet mare parcat aproape de maina ei. Literele
verzi i portocalii ce reprezentau nsemnele postului de radio K.P.O.P. se puteau vedea
chiar i de la distana mare ce o separa de parcare.
Reui destul de repede s l repereze pe nepotul ei, Atticus, care fugea spre ea
strecurndu-se printre atlei, nelund n seam privirile acestora, ce-l msurau curioi.

Ateapt! i strig el. Prul lui flutura n ondulri lucioase pe cnd traversa terenul
accidentat n salturi lungi. Se opri la un pas de ea, gfind de atta efort.
Kevyn se uit n sus la ochii ironici ce o priveau intens i amuzai, la un nas puin n vnt
i la uviele de pr argintii de la tmple, toate acestea fiind att de caracteristice familiei
Llewellyn.

mi pare ru c am ntrziat, i spuse el. Trebuia s mai aranjez cte ceva pentru
emisiunea mea. Dar acum am cteva minute libere. Deci, ce prere ai? Te bucuri de
privelite, drag mtuica? Kevyn privi n direcia pe care el i-o indic micndu-i
brbia. Un atlet solid o privea cercettor n timp ce i dezbrca tricoul strmt.
1

Enervat, ea nfc rapid braul lui Atticus i l trase pe tnr dup sine spre un loc mai
retras. Atticus rnji:

Ce-i cu graba asta? Ignorndu-i gluma,i-o tie scurt:

n primul rnd, de cte ori trebuie s-i repet? Nu-mi mai spune mtuic. Sun
ridicol i tu tii asta. La urma urmei eti cu cincisprezece centimetri mai nalt dect
mine, ca s nu mai vorbim de cei doi ani n plus pe care i ai fa de mine.

Dar cu toate astea rmi mtua mea, Kevvie. Legtur de snge, ce vrei! Orict de
mult i-ai dori s m renegi, gradul de rudenie nu l poi schimba, glumi el din nou,
necjind-o. Este o situaie neobinuit, trebuie s admii asta, continu i i nconjur
umerii cu braul drept.

Nu pe ct de neobinuit vrei tu s o ari celorlali, bombni Kevyn. Tu faci s par


amuzant i ciudat, la fel cum ntotdeauna atragi atenia asupra noastr intenionat
-alergnd de exemplu printre sute de oameni i strignd ct te ine gura mtuica, se
strmb ea imitndu-l. Un simplu: Hei,tu! ar fi fost de ajuns, nu crezi?

Dar este aa de amuzant! insist el.

Poate pentru tine, dar nu i pentru mine. i nu-mi place nici s fiu prezentat ca
mtua ta, ceea ce face mereu s se ajung la concluzia c sunt o domnioar btrn.
Aa c pstreaz-i procedeele de a atrage atenia pentru emisiunile tale de la radio.
Nu-i destul ct btaie de cap mi dau consecinele comportrii tale cnd i se nzare
s-i ari alter-ego-ul?
Spunnd acestea, cu un dispre studiat, i ndeprt braul de pe umerii ei i continu: Nu
tiu de ce mi pun mintea cu tine i cu prostiile tale. Cunosc copii care la paisprezece ani sunt
mai maturi dect tine.

Nu mi-ai rspuns la ntrebare. Ce prere ai? Ai gsit vreo victim - vreau s spun un
brbat care s-i plac?

Atticus, nu e vorba despre ce mi-ar plcea mie, ci despre ce mi trebuie pentru Fantasy
Books. Lovi nervoas cu piciorul un smoc de iarb nalt. ntreg proiectul sta mmbolnvete, mormi ea. Dac n-aveam atta nevoie de bani... Vocea ei se stinse
treptat, neducndu-i fraza pn la capt. Era o problem. Avea ntr-adevr mare
nevoie de bani. Niciodat nu mi-a fost att de greu s gsesc modelul potrivit pentru
coperta la care lucrez, asta-i tot, ncheie ea, vizibil ngrijorat.

Parc mi-aduc aminte c spuneai c lucrul la coperta Fantasy Books va fi floare la


ureche. C vei rezolva totul ct ai bate din palme.

M-am uitat la mii de fotografii. Toi sunt biei frumoi. Cunoti genul. Impresionant i
rsfat, ursuz i bosumflat i perfect pentru a lenevi pe marginea unei piscine. Dar att
din punct de vedere al fizicului, ct i al expresiei, al personalitii - nimic. Nici mcar
ceva care s exprime n linii mari ce caut... Fcu o pauz, apoi i cobor dramatic
vocea: Zeul-rzboinic al Planetei cenuii.
Rsul ei sun puin forat chiar i pentru propriile-i urechi.

Pentru mine, toat treaba asta cu zeu nu tiu de care sun ca un spectacol radio din
anii '30. Ea ridic din umeri.

E domeniul tu.

Ei, s revenim la ce avem deocamdat. Nu-mi poi spune c nu te intereseaz masa


asta de carne ce se nvrtete ano pe aici, remarc Atticus cu o strlucire viclean n
ochi. Ea i ntoarse privirea spre mulime i strmb din nas cu dezgust.

Am fost naiv cnd m-am lsat convins de tine s vin la acest triatlon ridicol, spernd
s gsesc ceva cu adevrat bun pentru coperta mea. Trebuia s fi stat acas n pat.
Uit-te numai la ei, insist ea, majoritatea dintre ei nu par a avea vreun pic de creier.

Haide, Kevyn. Calul de dar nu se caut la dini. Dac ai de gnd s-l foloseti pe unul
dintre ei pn la urm? Nu se cuvine s-i judeci pripit, nu? o tachin el fr mil.

Nici nu se pune problema. Nu am de gnd s propun nici unuia dintre ei s-mi pozeze
doar pentru schie. Sunt musculoi, nimic de zis, dar nu i nobili, inteligeni sau
curajoi. Nu au nici una dintre aceste caliti fundamentale ale personajului pe care
trebuie s-l ilustreze. Kevyn i trecu nervoas o uvi de pr dup ureche. Of, mai am
trei sptmni i sunt de-a dreptul disperat. Trebuie neaprat s gsesc pe cineva
corespunztor.

Ei bine, mi-e team c va trebui s vnezi singur modele. Pe blonde - subiectul


emisiunii mele de acum - le prefer de departe ca preocupare pachetelor de muchi de
aici, nelegi? i fcu el cu ochiul, sugestiv. i ndrept plria i apoi se prefcu a-i
culege o scam de pe gulerul rochiei. Cnd ea i aplec faa instinctiv, cutnd cu
privirea scama invizibil, el i ridic fulgertor mna i i lovi uor nasul. Kevyn
tresri surprins, apoi nelegnd farsa vru s protesteze, dar simi cum plria i este
tras brusc peste ochi. Atticus ni la timp de lng ea, reuind s se fereasc de
pumnul rzbuntor, dar firav al fetei. Se ndeprt fredonnd:

La revedere, mtuica drag. Kevyn i ridic furioas plria n cretetul capului i l


fulger cu privirea, dar el nu o putea vedea fiind cu spatele la ea. Figura ei cpt o
min dezamgit, dar se mblnzi urmrind silueta deirat a nepotului ei cum se
deprta sltat, cu pai imeni, apropiindu-se de furgonet, de unde urma s transmit
activitile dimineii. ncerc s-i reprime zmbetul ce i nflorea n colul gurii, dar
nu reui prea bine, astfel c n cele din urm izbucni n rs. Erau apropiai, cu toate c
relaiile lor nu erau acelea dintre un nepot i o mtu.
Atticus era pentru ea nici mai mult nici mai puin dect un frate extraordinar.
Cteodat, adug repede, n gnd. De la nceput fusese lng ea, tratnd-o ca pe un om
normal, ceea ce i se ntmplase de foarte puine ori dup ce se afl de ce suferea ea. Avea grij
ns s nu se mai afle.Atticus i era prieten i, destul de adesea, punctul ei de sprijin n
dificultile ce le ntmpina de cnd aflase c ntreaga ei via avea s fie pus sub semnul
acelei deficiene. Gndurile triste ale lui Kevyn fur ntrerupte de o voce care i anuna pe
participanii la curs c mai aveau cinci minute pn la nceperea competiiei. n sfrit se
hotr. Va rmne i dac ansa avea s-i surd, poate va gsi printre toi atleii unul care s
aduc ct de puin cu ceea ce i dorea ea. i alese ca punct de observaie un loc pe creasta
unei mici coline din mprejurimile lacului. i parc maina, scoase o ptur veche din
portbagaj i o ntinse pe iarba umed. narmndu-se cu un caiet de schie, cu o cutie de
creioane i un aparat de fotografiat, se trnti pe ptur cutndu-i o poziie ct mai bun,
nct s aib n raza vederii ct mai mult din suprafaa lacului unde trebuia s se desfoare
prima parte a ntrecerii.
3

Jucndu-se cu creionul, ncerca s l in n echilibru pe un deget, avnd pe chip o


expresie destul de nepstoare; dar ochii-i scrutau atent pe atleii ce forfoteau n jurul ei.
Cteva minute, nimic nu i reinu atenia, pn cnd, la un moment dat, zri o pereche de
picioare de brbat ce se ndreptau spre ea. Plictiseala i dispru deodat privind musculatura
att de deosebit de ceea ce vzuse pn acum. Nu era exagerat de dezvoltat, ci, dimpotriv,
exprima mult suplee, dar i o for extraordinar. Lene, i alunec privirea n sus,
fotografiind n detaliu, n memoria vizual - coapsele suple sub pielea crora muchii
tresreau ntr-un ritm uor, ca de linx. Picioare puternice - cu siguran capabile s strbat cu
pai mari, de stpn, terenul arid i stncos, ncins de atmosfera grea din piesa lui Euripide, de
pe Planeta cenuie... Interesul ei crescu i mai mult cnd ochii si ajunser n dreptul
abdomenului. Un abdomen plat, un piept puternic, umeri largi se conturau sub costumul
albastru de not care evidenia puterea, fora zvcnitoare i formele impresionante ale acelui
trup. Acest corp era fcut fr ndoial pentru mai mult dect lenevitul pe marginea unei
piscine ntr-o reclam pentru costume de baie. Acest corp aparinea unui rzboinic care se
mica cu toat graia unui zeu - Darius. Brbatul ajunse n dreptul ei i o depi mergnd cu
pai mari, nedndu-i timp s i mai fotografieze i detaliile, cu siguran minunate, ale
chipului. Kevyn sri n picioare lsnd creionul i caietul s cad pe ptur. i nbui un
sentiment de frustrare cnd, strduindu-se s vad numrul de pe casca de participant a
brbatului, nu reui s deslueasc dect nite semne ciudate, apoi el dispru strecurndu-se
prin mulimea celorlali triatloniti. Pentru prima oar dup muli ani, se nfurie pe ea nsi.
Tot ce putuse vedea era culoarea de un galben strident a ctii, ceea ce putea remarca chiar i
un chior. Apoi se liniti.

Nu am putut s i vd deloc faa, mormi ea. n compensaie avusese o imagine


nemaipomenit a ntregului trup. Chicoti. Cu siguran c da.
Atleii se aliniar. Pocnitura pistolului starterului anun nceputul ntrecerii i goana
ncepu. n cteva secunde, concurenii transformar lacul calm ntr-un loc de intens
activitate. Privind atent apa, fu ngrozit de numrul mare al participanilor ce purtau cti
galbene, evident, o hotrre a organizatorilor. Cum l va putea gsi vreodat pe Darius n
aceast mulime?
Douzeci de minute mai trziu primii concureni terminaser traseul, aproximativ
circular, marcat de geamanduri i brci cu vsle pline cu echipaje de salvare.
Kevyn se ndrept mpreun cu ali spectatori ctre plaj, unde nottorii plonjaser n lac
i unde acum apreau pe rnd. Stnd n spatele barei ce i separa pe spectatori de concureni,
ea urmri cum triatlonitii se iveau la suprafaa apei, nti civa, apoi grupuri mai mari.
Trecuser cinci minute, alte zece i apoi alte cincisprezece, fr ns ca Darius s mai apar.
ntr-un trziu, reper un nottor singuratic, ce se apropia de rm. Lipsa vitezei era
compensat de rezisten, li urmri micarea circular a umerilor, cu muchii jucndu-i sub
piele, minile lui tind cu precizie apa. Kevyn nu-i putea muta privirea de la el. Viziuni ce o
intuiau n loc i aprindeau i i incitau imaginaia.
Degetele o furnicau prad unei nevoi imperioase de a trasa cu creionul pe carnetul de schie
acele trsturi, acele imagini ce exprimau fora lui Darius. El trebuia s fie Darius. Brbatul
iei din ap i tot corpul i era strbtut de priae tremurtoare ce i urmreau fiecare contur
al muchilor. i aplec faa, iar pieptul armiu se nla i cobora n ritmul respiraiei grbite,
i ntinse braele puternice, vnjoase, tind aerul cu micri avntate i apoi i le scutur pe
lng corp. Aflndu-se att de aproape de el, nct, dac ar fi ntins mna, l-ar fi putut atinge,
4

Kevyn l urmrea fascinat, dar ar fi pus pariu c frumuseea lui i impresiona att simul
artistic, ct i sufletul. El se ntoarse spre ea, iar razele soarelui i luminar din plin faa.
Kevyn simi c timpul se oprete n loc, c genunchii i se nmoaie i c...trebuie cu orice chip
s-l determine s accepte s-i fie model. Pomeii nali ai obrajilor i figura coluroas i
ddeau o frumusee neobinuit, un aspect strin. European? Nordic? Slav? se ntreb ea
cutremurat de un ciudat fior de emoie. Cutarea ei se ncheiase. Acesta era Darius.
Imaginaia artistului din ea prinse a da contur i esen unor imagini ce o convinser c
dac pn acum bjbise cutnd, n acest moment putea s rsufle uurat. Indecizia dispru
ca un nor de fum. Ea i vizualiza tabloul: Darius stnd triumftor, mndru, arogant, pe
fundalul unui cer albastru, cu prul lung, blond-argintiu dat pe spate i cu trupul armiu
scldat n lumina palid a dimineii.
Ea tresri i reveni la realitate cnd brbatul i trase cu o micare rapid casca de not de
pe cap i, aruncnd-o la pmnt, cu un gest nervos, se ndrept apoi spre corturi, unde urma s
se echipeze pentru cursa de ciclism. Kevyn l privi uor amuzat. Prul lui nu era blond - era
rou. i admir buclele dezordonate, umede la vrfuri, iar firele din cretetul capului, uscate,
strluceau ca aurul i ca focul, reflectnd atingerea razelor de soare ca o cascad ce cdea n
valuri pe umerii largi. Abia n acel moment, Kevyn i ddu seama. Printre buzele desfcute i
scp un uierat prelung. Omul avea prul rocat! Pre de o clip o cuprinse panica, n timp ce
continua s l priveasc fix, pn ce acesta dispru ntr-un cort. Scuturnd din cap, i alung
uluirea,gsindu-i repede stpnirea de sine. i ridic sfidtor brbia i i spuse: n regul!
Deci tipul are prul rou. i de ce ar deranja-o att de mult asta? Era totul perfect dac
folosea puin retuul artistic. Zrind casca lui ce zcea aruncat pe jos, ngenunche i trecu pe
sub bariera de demarcaie. Lu casca i o cur de noroi; numrul de concurent i apru n
faa ochilor. Strngnd casca la piept privi iute n jur i se grbi spre o femeie care inea o
coal de hrtie n mn.

Scuzai-m, i se adres Kevyn zmbindu-i, asta este lista concurenilor? o ntreb,


indicndu-i foaia.

Da. Femeia ntoarse o figur lipsit de culoare. Este chiar lista oficial.

Unul dintre sportivi i-a pierdut casca i a vrea s i-o napoiez. mi putei spune
numele lui, v rog? Femeia ezit, apoi i ntinse foaia.

M ndoiesc c o s-o vrea napoi, dar v putei uita.


Kevyn privi coala de hrtie i minile i se crispar pe cauciucul ctii.

Oh... Mai bine v uitai dumneavoastr... Eu sunt murdar pe mini, explic ea repede.
Femeia ridic din umeri i privi numrul de pe casc, apoi se uit pe foaie. Kevyn
expir ncet, nbuindu-i un suspin de uurare. Urmri degetul femeii ce aluneca
ncet, n jos, pe a doua pagin.

Aici este. Numrul 86, spuse aceasta oprindu-se brusc, nedumerit. Oh, dar cum se
pronun? ntinse foaia spre Kevyn. Ea se prefcu a privi numele scris i ddu din cap
n semn c nici ea nu tie.

Sergay? Sergee? ncerc femeia. E un soi de nume rusesc, nu?

Da, cu siguran rusesc, aprob Kevyn. Nici eu nu tiu cum s-l pronun... Nu-i de
mirare c are un aspect att de european, se gndi ea.

Serghei Rivers. Este un nume neobinuit, medit femeia. Sun destul de cunoscut, de
fapt, dar nu-mi explic de ce. Rivers? se ncrunt Kevyn. i mulumi femeii, apoi se
5

ntoarse i ncepu s urce panta spre locul unde i parcase ultima oar maina, pe
creasta colinei. Atticus era ocupat toat ziua, deci nu putea s apeleze la el s o ajute,
aa nct nu i rmnea dect s l gseasc singur pe misteriosul zeu-rzboinic.
Conduse maina unde se desfura ultima parte a ntrecerii, opri, se narma cu
rbdare...i atept. Orele ce urmar se scurser cu greu, iar lui Kevyn i se prur
extraordinar de lungi, luptndu-se cu setea ce nu-i ddea pace, cu aerul sufocant,
nbuitor, i cu o durere groaznic de cap. i ndeprt o uvi de pr argintiu ce i
cdea mereu pe tmple i i leg prul la spate. Era pe punctul de a renuna la
ateptarea aceasta copleitoare, cnd el apru de dup o curb i se ndrept
chioptnd spre locul unde se afla ea. Kevyn observ c era rnit grav la un picior,
dar alerga n continuare, fr s ncerce s se opreasc. Trecu pe lng maina ei i o
lu n susul drumului.
Nebuni!, bombni ea. Dar nu avea ncotro i tot ce putea face era s atepte din nou
pn se ntorcea. ntr-un trziu, alergtorii se ivir pe rnd. Artau din ce n ce mai ru, mai
nfierbntai, mai epuizai. Figurile le erau descompuse de atta efort. Kevyn ncepu s se
ngrijoreze. Recunoscu atleii ce trecuser prima oar pe lng ea,naintea i chiar dup
concurentul cu prul rocat. Timpul trecea i nici urm de el. Alung cu un gest nervos o
musc ce i se aezase pe fa i i aminti suferina ntiprit pe faa lui, chioptatul i rana
adnc de la picior, cnd alerga spre captul drumului. Ar fi trebuit s se ntoarc pn
acum, i spuse ea agitat. i trecu degetele peste fruntea mbrobonat de sudoare i se
aplec n fa, peste volan. Gndul la acel corp magnific prbuindu-se din cauza cldurii, a
epuizrii i a durerii o nnebunea. Arunc o privire spre ceas i aproape simi c explodeaz.
Realiznd c nu mai putea suporta s atepte nici o secund n plus, nfac geanta de pe
bancheta alturat, sri din main i porni pe urmele lui.
Doar nu-i petrecuse ore ntregi ateptndu-l, ca apoi s nu mai poat da de el. Nu nainte
s-i vorbeasc i s-i propun s-i fie model. Ridicndu-i privirea l vzu. Singur pe drumul
erpuitor, se lupta mpleticindu-se, mpingnd un picior n faa celuilalt, privind fix drumul cu
ochi lipsii de expresie.
Fr s mai stea pe gnduri, Kevyn fugi ctre el. Prul i se desfcu i i flutura liber pe
umeri, mpingndu-i plria cu boruri mari, pe spate, dar ea nici nu se sinchisi. Se opri n faa
brbatului i ncepu s-i vorbeasc:

Scuzai-m, ...Ser-gey, sau Ser-gee...oh, cum se pronun numele dumneavoastr? El


nu se opri din alergat, ci i ntoarse capul spre ea, prnd s nu o vad la nceput.
Kevyn fu nevoit s mreasc pasul i i susinu privirea cnd el o intui cu expresia
grea, ptrunztoare a ochilor verzi ca frunzele proaspete de primvar.

Cine...eti? Vocea lui rguit, profund, i provoc fiori pe ira spinrii

Te simi bine? l ntreb ea, nerspunzndu-i la ntrebare.


El nu spuse nimic,ci continu s alerge, iar faa lui tras i mbujorat cpt o expresie
hotrt. Kevyn alerga ovitoare pe lng el, gndindu-se ce oare ar trebui s fac.

Se pare c i este foarte ru, ncepu ea. Eti sigur c n-ai nimic? Pe faa lui iroiau
picturi de sudoare, prul i se lipise de frunte, ochii se nceoau tot mai mult privind
piezi din cauza soarelui. Cea mai mic micare prea s-l coste un efort
supraomenesc i parc ntreaga-i energie se epuizase de mult.

Trebuie s te opreti, spuse ea gfind. Piciorul tu arat groaznic i, dac nu o lai


mai moale cu alergatul sta, o s i se fac ru pn la urm.

Scutete-m, doamn! o repezi el fr s-i dezlipeasc ochii de la drum. N-am nimic,


spuse el, ca pentru sine.

Dar e ridicol, rbufni ea, cu siguran c nu te simi bine. De ce - fulgertor, se gndi


s schimbe tactica i-i ndulci vocea -, de ce nu te opreti s te odihneti?

Sunt...bine...se ncpn el i ntinse un bra, ca i cum ar fi vrut s-i dovedeasc i i


atinse, cu destul putere, mna.

Te rog, spuse Kevyn frecndu-i locul unde o atinsese. Nu mi pot permite s te las s
te forezi. El nu i rspunse. O ustura gtul i capul i zvcnea la fiecare pas.
Pe cnd coteau la o curb, Kevyn zri puin mai departe maina ei galben, iar scaunele
moi dinuntru i fceau cu ochiul, parc invitnd-o s-i ntind trupul obosit pe ele. Brusc,
brbatul se mpiedic, czu i se izbi de asfalt. Speriat, Kevyn se arunc n genunchi lng el
ignornd pietriul ascuit ce i julea carnea.

Oh, Doamne! Eti rnit? El se rostogoli pe o parte i i strnse piciorul n mini.


Lui Kevyn i se tie rsuflarea cnd vzu sngele ce-i nea printre degete.

Uite ce-ai fcut. Piciorul tu! Scotoci n geant dup un pansament.


Zcu acolo ntins, ct timp ea l pansa, apoi scutur din cap, ca i cnd ar fi vrut s-i
pun ordine n gnduri.

Cine eti? o ntreb el din nou cu o voce stins.

M numesc Kevyn. Las-m s te ajut. i ntinse mna, pe care el i-o prinse tremurtor
i, strduindu-se amndoi, reuir s se ridice. Se sprijini greoi pe umerii ei pre de o
clip, apoi putu s se in drept pe propriile-i picioare. Ea l urmri atent, gata s-l
sprijine din nou. El i trecu o mn pe frunte, apoi n jos pe fa lsnd n urm dre
de snge i se ntoarse spre Kevyn avnd ntiprit pe chip o expresie de suferin
acut. Se cltin nainte i napoi i fcnd o sforare ncerc s se ndrepte. Apoi spuse
ntretiat:

Nu...abandonez.
Kevyn ncerc s-i ascund groaza. Omul din fata ei nu era doar hotrt, ci i obsedat.
Neputincioas, cu umerii czui a resemnare, ea l urmri cum ncerca s alerge, mpleticinduse. Se strecur pe sub braul lui, susinndu-l de mijloc, reuind astfel s-l mpiedice s se
prbueasc din nou.

Trebuie... s termin, hri el... aproape am ajuns... nu?

Nu! Mai ai mai mult de un kilometru i jumtate.

Nu-i mult... zise el i se cltin, aplecndu-se In fa.


Ea ncerc s-l in bine de mijloc,dar greutatea lui o trase dup el n fa.

Ajut-m... trebuie... s termin.

Doamne, sunt la fel de nebun ca i tine, spuse ea mpleticindu-se odat cu el.


Scrut disperat drumul, apoi i concentra atenia asupra lor, urmrind jocul hipnotic al
picioarelor lor micndu-se la unison, pe jumtate alergnd, pe jumtate cltinndu-se.

O s-mi rmi dator. Cred c i dai seama de asta.

Cincizeci i unu de kilometri... icni el. Apoi voi ctiga. Kevyn se simi cuprins de
mil.
7

mi pare ru c trebuie s-i spun, dar cel care a ctigat cursa a terminat-o acum dou
ore i jumtate. Mai mult. Eti pe ultimul loc. Ceilali au terminat cam de multior.

O s ctig... pariul... pariul... Skipper... Lui Kevyn nu i veni s-i cread urechilor. Se
opri brusc n mijlocul drumului, iar el se dezechilibra i aproape czu iar n fa. De ce
ne-am oprit? Aproape am ajuns...

Un pariu? Eti nebun. Faa ei mbujorat de efort se nroi violent. Eti aproape mort,
practic te car n spate i toate astea ca s ctigi un nenorocit de pariu.

Ascult... ppuo. Se debarasa de ea i se ndeprt cltinndu-se. Las-o balt. N-am


nevoie de tine. ncerc s se deplaseze n continuare, dar piciorul rnit ced din nou.
Kevyn vzu rou n faa ochilor i, prad valului de furie ce cretea n ea, puin lipsi s
nu i ntoarc spatele i s-i vad de treaba ei, dar se opri n ultimul moment. Doar nu
se chinuise att cu el ca s l lase acum s-i rup gtul persistnd n prostia ce-l mna
s-i continue cursa. Se duse la el i din nou l ajut s se pun pe picioare, numai c
de aceast dat l rsuci napoi i l trase dup ea, spre main.

Simt c o s m prbuesc. Capul mi plesnete i mi-e ngrozitor de sete.


Drumul, maina i cldura disprur din faa ei i n locul lor apru imaginea casei sale i
a unui pahar plin de limonada i cu cuburi de ghea. Simi c i revin puterile sub impulsul
acestor imagini i-l mpinse pe brbat, sprijinindu-l de main. Deschise portiera din spate, iar
el, delirnd i tremurnd, ncerc s-i strecoare trupul imens n spatul prea mic de dinuntru.

Ari ca i cnd mai ai puin i-i dai duhul i cu toate astea vrei s termini cursa numai
pentru a ctiga un nenorocit de pariu? l ntreb ea, simind c se sufoc de atta
furie.

E important. Tu... nu nelegi.

Ai al dracului de mult dreptate; ntr-adevr,nu neleg. Te sinucizi ca s ctigi un


pariu i te mai atepi s te susin? S tii c am de gnd s te salvez chiar dac tu nu
vrei. Spunnd acestea, l mpinse repede, iar el czu pe bancheta din spate cu un
mormit zgomotos, care se stinse ntr-un geamt. Kevyn sri la volan i trnti portiera
n urma ei. Pe cnd pornea maina, el ncerc s se ridice.

Doar un blestemat de minut... Aruncndu-i o privire peste umr, ea l amenin: N-o s


sfreti ntr-un spital de nebuni, cnd eu am atta nevoie de tine. Maina ni
nainte, iar el czu pe spate lovindu-se cu capul de una din portiere, cu un zgomot
nfundat. Kevyn se rug disperat pentru succesul aciunii ei, cam pripite,
recunoscu ea n sinea ei. Ce putea s mai fac acum? ncet-ncet ncordarea dispru i se simi
recunosctoare puterilor divine pentru trimiterea acestui zeu-rzboinic, ntrupare a
perfeciunii, i pentru inspiraia cu care se descurcase cu el. Schimbnd vitezele, ntoarse i
porni mprtiind pietriul n urma roilor.

CAPITOLUL 2
8

Ap... Cuvntul hri din gtul lui Rusty, ntr-o gfial uscat. Piciorul meu...
stomacul... Propria lui voce suna ca un ecou n capu-i ce zvcnea puternic.

Doamne, mor... Se simea ca i cum cineva i-ar fi smuls carnea cu cleti de oel din
pulpe i rsucindu-i cuite nroite n muchi i n stomac. Gtul i gura i erau uscate
i umflate ca i cum ar fi mncat rumegu. ncerc s nghit. O mn i atinse fruntea.

i-a sczut febra, auzi el o voce de femeie. Clipi i se strdui s se concentreze, s


deslueasc mai clar contururile vagi ce le vedea deasupra sa. nainte de a putea
rspunde, simi mna retrgndu-se. Deschise gura s vorbeasc, cnd ceva tare i rece
i aps buza de jos.

Ia, bea asta, i spuse din nou vocea. i ddu seama c avea un pahar n dreptul gurii i
sorbi firiorul de ap ce i se scurgea printre buze. Setea i mprtiase toate gndurile i
ntrebrile. Cnd paharul fu ndeprtat, el implor:

Mai vreau...

Numai att deocamdat, i rspunse vocea, cu un accent de ngrijorare n tonul


profund. Nu trebuie s bei prea repede. Cum te simi?

Cum crezi c m simt? gfi el printre buzele crpate ce l usturau. Mor. Scoate
blestematul sta de vrtej din capul meu... i... de aici... i unde-i Ernie?

Nu-i nici un vrtej pe aici, rspunse femeia, tamponndu-i faa cu un burete.


Frigurile i cuprinser corpul, rcorindu-l i nfuriindu-l. n acel moment nite degete
incredibil de catifelate i ntinser ceva umed i minunat pe buze.

Crema asta de aloe ar trebui s te ajute, i spuse femeia. Degetele se retraser cu o


secund nainte ca el s cedeze unui implus ridicol de a le suge.
Rusty se uit piezi, sforndu-se s se concentreze asupra a ceea ce prea s fie o
imagine alb-negru. Reui s disting destul de tulbure o fa alb ale crei trsturi ochii lui
arznd de durere nu puteau s le vad clar i un pr negru ncadrnd acea fa n valuri negre,
ntunecate. Un fior de team l strbtu i din nou gemu de durere.

Cine eti? se sfora el s rosteasc. n momentul acela, daca cineva cu un zmbet milos
i-ar fi oferit o sering cu novocain, ar fi fost tentat s accepte. Simea cum se
scufund n durere...

Ap, ceru el slab. Mna lui mare bjbi spernd s cuprind un pahar cu ap dar,
negsind nimic, czu napoi fr vlag.

mi pare ru, dar trebuie s bei cte puin. Se uit fix la ea ca prin cea... i ncepu
treptat s-i disting trsturile: pr negru ca pana corbului... ochi de un albastru
fumuriu... Plec de ling el, disprnd din raza sa vizual, lsndu-l nemulumit i
ciudat de tulburat. Sunetul apei curgnd l trezi un pic din toropeal, ntorcndu-se,
vzu o femeie ce umplea un pahar micu la o chiuvet... o chiuvet de mod veche,
remarc el uluit. Cu mult efort i slt capul. Nu, nu se afla la un centru de recuperare.
Mintea lui nregistra perplex lucrurile din jurul lui. Era ntr-o baie! Mai mult chiar.
Era bgat ntr-o cad! O cad...! i scutur capul.

Ia stai puin. Unde sunt? mormi el. Femeia i apru din nou n fa, cu un pahar n
mn, pe care i-l duse la buze. nghii cu lcomie apa i, nainte ca ea s i poat
ndeprta paharul de la gur, i-l smulse din mn i l cufund stngaci n apa din cad.
Ddu repede apa pe gt o dat, de dou ori, de trei ori.
9

Oprete-te! i strig femeia. iptul l surprinse i, tresrind, scp paharul dintre


degete i acesta czu pe podea. Ea l ridic i l puse undeva unde el nu l mai vedea.

i faci singur ru! i spuse ea.

Nu-mi pas! uiera el printre dinii ncletai, crispndu-se de durere. i atinse


coapsele i i le mas gfind, n timp ce uurarea i suferina se luptau pentru
ntietate n muchii greu ncercai. Doamne, am crampe...

tiu... tiu... l liniti ea. Ai puin rbdare.


Din nou se strdui s se concentreze i n sfrit trsturile ei se cristalizar, nici una
dintre ele neprndu-i-se att de gritoare, de acuzatoare precum ciudatele uvie de pr
argintiu ce-i strbteau ca nite fulgere scnteietoare prul negru de cerneal. Se chinui s-i
aminteasc. O mai vzuse undeva. Deodat ceaa dispru.

Tu! Se ridic brusc. Tu, tu m-ai fcut s pierd pariul!

ntinde-te din nou, nainte s leini iar, l dojeni ea i-l mpinse uor atingndu-i
umrul. El alunec n cad, stropind cu ap n jur.

Unde dracu' m aflu?

Slav Domnului. Cred c domnioara Lucy a avut dreptate. i trebuie nc puin timp,
nc putin ap i vei fi ca nou-nscut.

Cine eti? o ntreb el disperat.

Sssst... relaxeaz-te. La dracu! Avea dreptate. sta era unicul lucru de care era n stare
acum. Ceaa l nvlui din nou, iar el se ls s pluteasc n ea fr s mai ncerce s se
opun. Dup ce o s-i recapete puterile, are s clarifice el toat aiureala asta
blestemat care ntorsese totul pe dos.
Ghemuit lng cad, Kevyn i tergea faa cu buretele, observndu-i nasul drept i
pomeii obrajilor, contururile feei care se amestecau att de ciudat pentru a produce o
asemenea frumusee masculin. Era frumos i extrem de viril. Strnse buretele n mn,
ignornd apa care i se scurgea pe bra n jos i care picura de pe cotul ei pe podea, n timp ce
privea atent. Prea att de mare, de real i de puternic aa cum sttea n cad, cufundat pn
la gt n apa cldu. Rsufl uurat i se aez pe toalet cu picioarele ncruciate, innd n
mini caietul de schie i creionul. Ii repet n gnd c el nu mai era n pericol i c nu luase
cea mai prosteasc sau probabil cea mai imprudent decizie din viaa ei pentru a-i i salva
contractul. Simindu-se mai sigur pe sine, ncepu s schieze rapid trsturile brbatului; tia
c ar fi bine s se grbeasc, pentru c, sub aparenta epuizare, omul emana tensiunea unui
animal n cuc. i nc a unuia foarte bine fcut i puternic. Pufni, dispreuindu-se pentru
aceste gnduri. Musculatura lui era rezultatul orelor, zilelor, anilor petrecui n sala de sport. i
dac ea manifesta puin abuz n condamnarea vanitii brbatului care o ajuta s ctige banii
de care avea atta nevoie, nu-i nimic, portofelul ei cu siguran i va fi foarte recunosctor.
Creionul aluneca foarte uor pe foaie, conturndu-i detaliat trsturile feei. Dup zece minute,
el ncepu s se mite, dar era evident c nu revenise total la realitate. Nu trecu mult timp ns
i Kevyn deslui o schimbare la zeul ei rzboinic. Gndurile preau s i se limpezeasc i
privirea, voalat la nceput, cpta strlucire. De data aceasta, cnd i sprjini braele de
marginile czii i se ridic, realiz o micare controlat, contient.
Sprncenele lui ude se arcuir rutcios.

Ce dracu' se ntmpl aici? Kevyn ls caietul deoparte i se ridic.


10

Avnd n vedere tot ceea ce am fcut pentru tine, a aprecia mult dac ai nceta s m
tot njuri, spuse ea ironic.

Avnd n vedere tot ce mi-ai fcut, ar trebui s nu m limitez doar la njurturi, o


ngn el nfuriat i i nltur o uvi ud de pr de pe frunte. Cnd privi n jos spre
propriul corp, expresia lui btioas se schimb dramatic.

Unde dracu' sunt hainele mele? tun el, n culmea exasperrii. Un prosop mic i
acoperea partea de jos a corpului, abia susinut de nodul slbit de apa ce-l nmuiase.
Cea mai mic micare amenina s desfac tot prosopul din jurul oldurilor; se opri
ncremenit, contient de faptul c nu mai avea nimic pe el n afara prosopului.

A trebuit s ndeprtez orice lucru care i-ar fi apsat carnea. Nu i face griji, l asigur
Kevyn, nu eu te-am dezbrcat, ci domnioara Lucy.

Ce?! Se ncorda fr s-i dea seama i muchii i zvcnir dureros, amintindu-i la


timp c era nc slbit i c nu trebuia s se lase n voia mniei ce amenina s-l
mping s fac lucruri necugetate. i puse un bra n jurul mijlocului pe marginea
prospopului i i ncleta maxilarele, palid la fa, ateptnd ca durerea ce-i fulgerase
ntreg corpul s se potoleasc.

Cine dracu' e domnioara Lucy? gfi el, cnd se simi din nou capabil s vorbeasc.

Zu aa, domnule Rivers. Iar njuri. ncruntat, se aplec i lu un prosop ce zcea


lng caietul de schie i i-l arunc. El observ foile desenate i ntreb repede:

Ce ai acolo? M-ai...m-ai desenat, nu-i aa? se blbi el, vzndu-i propriile trsturi
schiate cu creionul.

Hainele tale sunt pe pervazul ferestrei. Sunt sigur c te poi descurca singur.
Kevyn iei din baie i nchise uor ua, nerspunzndu-i. Pe hol i strnse la piept caietul
de schie pe care l nfcase n fug, cnd el l zrise. Avea timp s-i explice, i spuse ea,
ncercnd s alunge fiorul de team ce i se strecurase n suflet. Lucrurile nu mergeau deloc aa
cum i nchipuise ea mai nainte. Se bazase pe recunotina lui. i n loc de asta avea de a
face acum cu un...ursuz, cruia i trebuie o spuneal zdravn. Ei,bine, ddu ea din umeri mai
relaxat, cu un zmbet in colul gurii. O s i dea un minut s-i revin din ameeal, s se
potoleasc. Se vor nelege bine. Avea nevoie de mai mult timp, de mai multe schie, fr a
mai vorbi de semntura lui pe contract.
Rusty privi ua nchis, a crei vopsea turquoise era cojit la balamale, la mnerul de
sticl, la gaura cheii i un val de panic l cuprinse. Dac l nchidea? Dac l inea prizonier?
Se ridic nesigur pe picioare i dintr-o dat i ddu seama c era ntrebarea care l obsedase
mai mult dect celelalte.

Cine dracu' e domnioara Lucy? tun el din nou, dar nu primi nici un rspuns de
dincolo de u. Degetele lui se crispar n pumni. Era rpit. Domnioara Lucy era mai
mult ca sigur capul bandei ce l rpise. Isuse! Se strdui s se calmeze.
Trebuia cu orice pre s scape de aici. Puin mai linitit, ridic prosopul pe care i-l dduse
ea. Negru?! Cine a mai auzit vreodat de prosoape negre? tia cu siguran c sunt nebuni,
i spuse, privind fix prosopul. Apa ncepu s se usuce pe corpul lui i simi c i se face frig.
Fr s mai stea mult pe gnduri, ncepu s se tearg temeinic cu prosopul, nclzindu-se
puin. Trebuia s ias de aici. Camera se nvrti cu el, dar nu ced valului de grea care-i
contracta stomacul n spasme dureroase. Scrnind din dini, i trase pantalonii scuri pe el.
Femeia asta era mai mult dect ciudat, era de-a dreptul periculoas. Prul acela strbtut de
11

uvie argintii era mai mult dect gritor n aceast privin i ochii, ochii ei preau s-l disece
dup bunul lor plac. Ciudat, frumoas i periculoas, concluziona el.
Da, categoric, era frumoas, dar s-l ia dracu dac va lsa ca asta s-l mpiedice s caute
cea mai apropiat ieire i s o ntind ct se putea de repede din acest loc. Prea simplu,
innd cont c avea de-a face cu o femeie, chiar dac i tia respiraia cu frumuseea ei ieit
din comun. mbrc repede tricoul bleumarin, trgndu-l peste ortul gri de satin. ncerc s-i
aminteasc ntmplrile care-l aduseser aici. Se liniti, dndu-i seama c exagerase trgnd
nite concluzii greite cnd i nchipuise c era sechestrat. Cu siguran c de vin era efectul
insolaiei. Nu se petrecuse nimic neobinuit pn cnd nu apruse ea. Felul n care l privea i
ddea fiori pe ira spinrii. Era obinuit s fie admirat, chiar adulat, dar era ceva n privirea
acestei femei care-l fcea s se simt n primejdie.
Se sprijini cu minile de chiuvet i se uit atent n oglind, fr s-i plac ce vedea
acolo-reflectarea unul chip tras, palid. Brusc, i aminti de pariu. Trebuia s plece nainte ca
Skipper i oricine altcineva s descopere ce prostie fcuse.
Deschise ua bii i pi n holul ntunecos. Ea era acolo ateptnd, iar ochii ei ciudai,
migdalai, preau s strluceasc n ntuneric.

Unde sunt pantofii mei? ntreb el.

Ah, ia! Kevyn pi n lumin.

I-am aruncat pe geam. i ciorapii. Miroseau groaznic.

ia, accentua el puternic cuvntul, sunt nite pantofi medicali foarte scumpi,
Doamn. Am nevoie de ei acum, pentru c n cazul n care nu i-ai dat seama, am
probleme cu picioarele i trebuie s m ncal cu ei, mini el spernd s o pcleasc.

Atunci sunt convins c aerul curat la va face bine. Hai cu mine, o s vd dac i pot
prepara ceva de but. Domnioara Lucy spune c ai nevoie de lichide, dar trebuie s
bei ncet, doar cteva nghiituri de fiecare dat.

Cine-i domnioara Lucy? ntreb el prudent, simind cum l ncolea din nou teama ce-l
cuprinsese n baie.

Locuiete un etaj mai jos. E o btrnic simpatic. A fost asistent medical, dar acum
este pensionar. De asta a tiut cum s te trateze cnd... Un huruit puternic de metal
rzbtu printr-o u ptrat din perete, ntrerupndu-i explicaiile.

Cred c e ea, spuse Kevyn.Rusty tocmai se pregtea s-i reprime un hohot nebun de
rs amintindu-i de presupunerile lui la adresa domnioarei Lucy, cnd, prin ua larg
deschis de Kevyn, zri cabina micu a unui lift ce prea extrem de ubred, pe
podeaua cruia se afla o tav cu o can mare de limonada i dou pahare. El oscil
ntre groaz i pofta strnit de limonada rece ca gheaa.

M pregteam s ntmpin o btrnic. Am auzit bine? ntreb el suferind, alarmat i


salivnd la mirosul lmii proaspete din limonada.

Desigur, dar are artrit la genunchi i probabil c nu a putut veni.

tiu cum st treaba cu durerile la genunchi, mormi el, ndoindu-i piciorul i


strmbndu-se ntr-o grimas de suferin. Ea ridic tava i nchise ua cu oldul.

Cum crezi c te-am adus aici sus? Cu siguran c nu te-a fi putut duce n brae.

Am fost adus cu liftul? sri Rusty n picioare aproape strignd.

Da! Te-am urcat n lift i te-am adus aici.


12

Cu liftul? Nu-mi vine s cred. Ursc spaiile mici. Se simi i mai ru, doar
imaginndu-i c a fost n acea cabin.

tiu. Nu i-a plcut deloc, aproape c ai fcut o criz de nervi. Haide, vino s te
servesc cu o limonada fcut de domnioara Lucy. nc mai eti palid.

Uite ce-i, doamn, spuse el, strduindu-se s se stpneasc. Nu vin nicieri cu


dumneata! Mi-ajunge cte mi-ai fcut deja. Vreau pantofii i s plec.

Nu eti n situaia de a pretinde ceva, domnule Rivers. Mai bine te-ai gndi c eti
norocos c nu te afli ntr-un spital. i nu i face probleme! Nu i-am spus asta pentru
c atept vreo recunotin din partea dumitale, i-o trnti ea.

Doamn, nu v cunosc, nu tiu cine suntei. Nu tiu unde sunt, se tngui el. Nu-mi
amintesc cum am ajuns aici i sunt al naibii de sigur c nu-mi amintesc nici cum am
ajuns n baia aia. Am impresia c ntr-adevr ar trebui s m aflu ntr-un spital i o s
fii al naibii de norocoas dac nu o s-mi chem avocatul.

Domnule Rivers, spuse ea ntorcndu-se spre el. Domnioara Lucy are calificarea
necesar pentru a se ocupa de un caz de insolaie i dac nu interveneam eu s te
salvez...

Poate s m rpeti vrei s spui!

...din nebunia ta, erai ntr-un spital chiar n acest moment. Era att de calm. Un calm
att de printesc i de nelept i... el era att de confuz.

Uite ce e, doamn, nu tiu cine eti i ce ncerci s demonstrezi. tiu doar c vreau s
plec de aici. Unde e ua?

Bine. i neleg nervozitatea, dar nu trebuie s te aprinzi n halul sta. Mai bine ai
ncerca s bei nite limonada. Ea ridic tava spre el, ca i cum ar fi vrut s-l tenteze.

Doamn, nu...

Kevyn. Numele meu este Kevyn, zmbi ea i zmbetul o fcu s par mai tnr i mai
demn de ncredere. Se ntoarse i se ndeprt ncet de-a lungul holului ntunecos.
Urmeaz-m, l ndemn ea dulce. El, ca hipnotizat, nainta un pas, atras i...i...i
scutur capul.

Nu, la dracu'! Nu! Ea se opri brusc. Corpul ei era zvelt prnd un semn de exclamare
negru, pe cnd se rsuci ncet i graios spre el.

Domnule Rivers, spuse ea coborndu-i vocea, nu ipa la mine. Nu m njura. ncerc


doar s te ajut. E clar?

Nu chiar. Nu neleg absolut nimic. Pumnii lui se ncletar.

Cine eti? i de ce m-ai adus aici?


Era hotrt s o oblige s i rspund, dar camera prinse din nou a se roti n jurul lui,
stomacul i se strnse i-i tremur, iar ncheieturile picioarelor protestar dureros, simindu-le
nepturile n creier. Doar ncpnarea l opri s cad la podea. Ea se ndrept spre el i i
puse o mn pe braul lui; chiar i n ntuneric figura ei prea s strluceasc cu o intensitate
chinuitoare.

De ce nu mergem s ne aezm? Cred c o s te simi mai bine n camera de zi.


i ls braul n jos cu o micare uoar, linititoare, apoi se ntoarse, fcndu-i semn s o
urmeze. El porni n urma ei, fiecare pas fiind o victorie asupra dorinei de a se prbui s se
odihneasc. Din fericire, o vzu intrnd ntr-o camer apropiat i rsufl uurat c nu trebuia
13

s se foreze mai mult. O ajunse din urm i se sprijini de tocul uii. Ea l atepta urmrindu-i
privirea ct timp el studie camera. Draperii grele de catifea acopereau ferestrele, nelsnd s
intre prea mult lumin. Trebui s admit, fr s vrea, c lumina difuz era o uurare pentru
ochii si ce-l usturau. Observ micrile ei n timp ce umplea paharele cu limonad. l servi i
i lu i ea cellalt pahar, apoi se ntinse ntr-un ezlong tapiat ce arta de parc ar fi trecut
cel puin prin dou rzboaie mondiale. Rusty simi c i se nmoaie picioarele de durere, aa c
se ls s cad pe o canapea, expirnd cu un gfit obosit. i roti privirea din nou prin
camer, observnd mai bine toate detaliile. n camer domnea dezordinea, ceea ce i provoc
un oarecare sentiment de confort. Figurine fanteziste - unicorni, centauri i spiridui l priveau
cu atenie de pe etajerele mici, altele lungi, groase, subiri sau drepte. Se cutremur. Locul
prea o capcan sinistr.

De ce m aflu aici? ntreb el pe un ton msurat.

n parte pentru c n-am tiut unde s te duc altundeva. N-aveai nici un act de identitate
din care s-i aflu adresa. i, pe de alt parte - fcu o pauz, rotind paharul ntre degete
i privindu-l cu intensitate cteva clipe,pentru c am nevoie de tine. El strnse puternic
paharul n mn i i simi pulsul accelerndu-se. Sri n picioare i se ndrept valvrtej spre u.

Cred c m voi duce s-mi caut pantofii. Acum.

Nu! Nu nc! Se interpuse ntre el i u, blocndu-i drumul. Te rog las-m s-i


explic. Este foarte important pentru mine. Sunt presat de timp. Am un termen-limit
pe care...

Termen-limit? Cuvntul l lovi din plin ca un jet de ap rece. Trebuia s mi fi dat


seama. Ai nevoie de bani i atunci te-ai hotrt s m foloseti, nu-i aa?
Deci pn la urm sunt sechestrat. Am avut dreptate, se gndi el. Trnti paharul pe
mas i se ndeprt de ea.

Dar intenionez s te pltesc! insist ea. El se opri, total nucit. Nu mai nelegea chiar
nimic.

Am ntr-adevr mare nevoie de tine.

Aha! Crezu c nelege ce voia ea. Ce e asta? Un spot publicitar? Sigur c ai nevoie de
mine, strig el simind undeva n adncul sufletului su o und de dezamgire.
Realitatea mprtie minunata fantezie de care se lsase furat. Vrei s spui c ai nevoie
de numele meu!

Numele tu? Ce legtur are numele tu? Nu c nu-i un nume frumos ...
Serghei,dar...

Este Sair-gay. Cu accent pe g, spuse Rusty rspicat. Dar nimeni nu-mi spune...

Bine, Serghei, dar oricum n-am nevoie de numele tu, ci doar de corpul tu.

Ce!? se holb el la ea, cu gura cscat de uimire. Am halucinaii, mormi el. Alt
explicaie nu poate fi...

Eu sunt artist, Serghei. Vreau s-mi pozezi ca model. Nu nud, pentru nuduri se
folosesc doar modele profesioniste. i, oricum, nu-mi trebuie un nud acum.

Slav Domnului! zise el reamintindu-i de vestimentaia cu care era acoperit cnd se


afla n cad.

Nu-i poi imagina ct de mult am cutat un model pentru Darius.


14

Ce ncerci s pui la cale? o ntreb el suspicios, fcnd un pas napoi. Darius sun a
grec sau ceva de genul sta.
Acest Darius este un extraterestru.
n regul. Poi s te joci ct vrei, dar eu nu am de gind s cad n plas. Eu nu aduc nici
a grec, nici a extraterestru. Dac i imaginezi c m poi duce plngndu-mi pe umr
i ndrugndu-mi nite scorneli cu extraterestri i cu Darius, las-o balt! Vrei o
celebritate? mi poi contacta agentul ca oricine altcineva i...apropo... Fcu o pauz.
Nu-i poi permite s m angajezi, rosti el, accentund fiecare cuvnt. Cut cu
privirea posibilele ci de a evada din acest loc odat pentru totdeauna.
Agent? Vrei s spui c eti model? zise ea i se repezi n urma lui pe coridor. E
nemaipomenit! E perfect! Exact ce-mi trebuia! exclam ea, jubilnd de fericire. Am
crezut c eti unul dintre sportivii ia nebuni. El nghe. Vechea insult l strbtu cu
viteza fulgerului.
Vrei s zici tmpii?
Nu! Sttea calm privindu-l cu ochii mrii. Adug ncetior: N-a numi pe nimeni
aa.
Sigur c nu, doamn, bombni el.
Kevyn. Kevyn Llewellyn. i mi cer scuze. N-am vrut s te jignesc.
Mi-ai tot zis asta, dar pn acum n-ai fcut altceva. Plec de aici. Se ndeprt de ea i
adunndu-i toate puterile porni cu pai mari de-a lungul coridorului, nspre camera de
baie.
Stai puin! se opri el brusc. Nu-i nevoie s intru iar n baie, nu-i aa?
Pi, ba da! aprob ea repede.
Mini.
Scrile nu mai sunt de mult.
Ce?
Scrile au fost drmate cnd am transformat casa.
Doar nu te atepi s cred c singurul mod de-a intra i a iei de aici este... Ca fulgerul
i trecu prin faa ochilor imaginea cabinei micue i ubrede a liftului i simi c
ncremenete. Trebuie s existe nite scri! rosti cu voce tare, ncercnd s se conving
pe el nsui c avea dreptate.
Sunt. Sunt, aprob ea, privindu-l ncordat. Deodat figura ei se lumin toat ntr-un
zmbet radios. Termitele! Termitele au ros scara anul trecut. Devenise instabil i,
dup ce i-am pltit pe cei de la dezinsecie, nu mi-am mai permis s le reconstruiesc.
De aceea, contractul sta e att de important pentru mine; dac l pictez pe Darius, voi
putea s cumpr materialul necesar pentru reparaii, s pltesc tmplarii i s nu mai
folosesc liftul. Sursul ei pieri i-l privi cu nervozitate. nelegi? De aceea am nevoie
de colaborarea ta. Nu mai am prea mult timp la dispoziie.
Nu m intereseaz! Am plecat. Se ndrept din nou spre baie.
Pi, atunci trebuie s foloseti liftul, spuse ea cu o voce nevinovat, dezminit ns de
privirea triumftoare.

15

Nici gnd! Chiar dac trebuie s leg prosoapele unul de altul i tot am s plec de aici.
Nu intru n liftul la nenorocit i mai mult ca sigur c n-o s-i atept pe tmplarii ia
blestemai.

Nu! Se post din nou n faa lui, blocnd ua bii. Nu te pot lsa s faci asta. Te vei
rni. Trebuie s te odihneti puin.

Doamn!

Kevyn!

Alta acum. De fapt, nici nu trebuie s m surprind c ai nume de biat. E un lucru


bizar, dumneata, doamn, eti ciudenia ntruchipat. Da! Eti o persoan tare bizar!
Eti frumoas, dar ciudat. Pcat! Fr suprare, dar asta este, adug el, privind
concentrat peste umrul ei. n baie existau numai dou prosoape negre de mini,
atrnnd lng chiuvet. Se rsuci i privi n urm. Cearceafuri. Cu siguran avea
cearceafuri. Se repezi spre prima u.Era ncuiat. O raz de soare i atrase atenia spre
captul coridorului, indicndu-i o u deschis.
Kevyn, neajutorat, privea nverunarea nenduplecat cu care brbatul cuta o cale de a
iei din apartament. Arta la fel de hotrt ca i pe traseul competiiei. Simea cum ultima ei
ans i se strecura printre degete ca apa prin sit.
De ce trebuia s fie att de ncpnat? i la urma urmei ct de mare i era
preul?Avea prea mult nevoie de bani pentru a plti sume exorbitante modelelor sale, dar
acum era prea disperat. Dup atta timp de cutri, cnd gsise n sfrit un brbat ce l putea
ntruchipa pe Darius la perfecie, trebuia s se mpiedice de ncpnarea lui.

Ce-i asta? ntreb el artnd camera din faa lui.

A fost o sal de bal. Acum este atelierul meu. El privi curios nuntru. Ferestre i ui
cu geamuri, ngduind razelor soarelui s lumineze puternic fiecare colior al
ncperii. Un morman de tablouri stteau sprjinite ntr-un col i cteva din ele erau
nc n lucru. Dar el se simea atras de tablourile terminate. Ea l urm, spernd ca
dovada profesionalismului su, realizrile ei s-l determine n cele din urm s se
rzgndeasc i s accepte s i pozeze. El se duse drept la tablourile expuse pe perei:
scene inspirate din poveti: poienie, grdini, livezi, pduri, cascade scnteietoare,
grote populate cu creaturi fantastice - zne, zmei, balauri, toate reprezentnd o vie
dovad a imaginaiei scriitorilor ale cror scrieri le ilustra. Dar el nu prea s admire
prea mult munca ei. n schimb, se duse glon spre o acuarel mare, nrmat, care era
punctul central al coleciei, singura creaie care nu era a ei. Un fior de jen o strbtu
n timp ce l privea cum urmrea cu atenie tabloul ce reprezenta o tnr nimf pictat
din profil, n mijlocul unei vegetaii luxuriante, avnd corpul drapat n voaluri,
inndu-i braele desfcute, ntinse spre soare, asemenea unui fluture exotic gata s
zboare. Conturul trupului ddea impresia c era goal. Capul i era lsat pe spate, iar
prul negru ca abanosul, presrat cu raze de lun argintii, i cdea liber n uvie
dezordonate pe spatele arcuit, n valuri strlucitoare.

Asta eti tu, spuse el cu o voce spart i cu privirea pironit pe pictur. Ea i schimb
stngaci greutatea de pe un picior pe cellalt.

L-a fcut un prieten. Trecea printr-o nou faz de creaie.

Prieten! O privi cu atenie, iar ea bnui c el ncerca s se conving c rochia ei neagr


ascundea ntr-adevr acel corp.
16

Da, un prieten. i ncrucia braele peste piept, hotrt s nu arate ct de naiv i de


jenat era. Simon Killingsworth. Domnioara Lucy era verioar cu bunica lui.
Figura lui Rusty arta nencredere.

Simon Killingsworth?

Da. Simi o und de speran. Dac tia de Simon, poate va fi destul de impresionat
pentru a acorda mai mult atenie propunerii ei.

Simon Killingsworth din Londra? Cel cu prul verde?

Pi, nu-l mai are verde i nici cnd a pictat tabloul sta nu-l avea... i nu e chiar din
Londra. De fapt este din Bossier City.

L-am vzut la televizor. Are accent britanic.

Din pcate este doar afectare, i rspunse ea sprijinindu-se de zid. Simon este numele
lui adevrat. Cnd locuiam mpreun, se numea Van Kuykendal. nainte de asta, Ralph
Beauchamp... i aa mai departe. Rusty nu-i mai asculta explicaiile, se uita la tablou i
Kevyn nelese, dezamgit, c n-o s-l impresioneze cu Simon Killingsworth i
probabil nici cu altceva, nici mcar cu bani. Cnd se ntoarse din nou spre ea, Kevyn
i ddu seama c greise. Se nelase total. Alarmant de mult. Privirea lui scruttoare o
ls fr suflare. Ochii lui se plimbau ncet pe corpul ei de la gtul subire cobornd
spre sni, spre talie, spre coapse. Echilibrul lui Kevyn se evapor, simea fiecare
centimetru parcurs de privirea lui fierbinte i provocatoare. Rmase aa, cu respiraia
ntretiat pn cnd, n sfrit, el o privi n ochi. Neajutorat, simea ct de uor
transpunea el imaginea din tablou pe corpul ei i, nc i mai neajutorat, realiz felul
n care corpul ei tremurtor reaciona la interesul lui evident, simindu-i pulsul btnd
nebunete i sngele furnicndu-o prin vene. Nu ndrznea s vorbeasc pentru ca
vocea s nu i trdeze tremurul interior. Se ndeprt de pictura ce invita la comparaii
la care ea nu dorea s participe. El o opri, tindu-i calea. ncerc s-l ocoleasc, dar
rnjetul lui o bloca.

tii, s-ar putea s facem trgul. nelegnd unde btea, ea i rspunse sec:

Nu cred. ncerc s-l mping, dar braele lui o nconjurar repede, minile i se fixar
pe spatele ei, iar cu degetele-i puternice o aps, atrgnd-o spre el.
Degetele lui urmreau ncet conturul coastelor prin estura neagr i subire.

Nu sunt nerezonabil, spuse el trgnat, insinuant. Tu mi vrei corpul... i eu am


hotrt c l vreau pe al tu. Nu i ls timp s reacioneze. O lipi brusc de el, de
pieptul su tare, dezgolit. n ochii si strluceau o siguran i o plcere batjocoritoare,
ce o nfuriar, n timp ce el continu:

Jocul arat puin schimbat cnd nu-l jucm dup regulile tale, nu?

Bine. neleg. Vrei s te rzbuni, rspunse ea ct putu de calm. i puse minile pe


pieptul lui i l mpinse. Eforturile fur n zadar. Expresia lui se schimb, fulgertor.
Genele lui dese coborr pe jumtate. Faa lui se apropie de a ei i dintr-o dat
amndoi simir c nimic din ce fceau n acel moment nu mai prea a fi un joc. Era
gata s o srute, iar Kevyn nu dorea s-l resping. Nu mai putea s respire, nu putea
dect s atepte i apoi...apoi...El o eliber exact cnd se temea c genunchii i erau
prea moi s-o mai susin.Vraja se terminase, nainte de a-i fi acaparat total.

17

Ce dracu! blestem el scuturndu-i capul zpcit. La dracu! tun el i mai rsuntor.


La fel de rvit se simea i Kevyn, care ncerca s se conving c l-ar fi oprit, c nu
l-ar fi lsat sub nici o form s o srute, c l-ar fi respins chiar dac el nu i-ar fi dat
drumul. i repet c nici n acest moment nu-i dorea ca el s o prind iar n brae i s
o srute. i duse o mn la gt ntr-un gest nervos.

Trebuie s nelegi, domnule Rivers, c nu tolerez un asemenea comportament, vreau


s spun c nu te pot lsa s pleci cu o impresie greit. Te-am adus aici pentru motive
strict profesionale. Respir adnc i i ndrept spatele. Eti liber s pleci acum,
domnule Rivers. mi cer scuze dac gesturile mele te-au suprat.

Domnule Rivers... i studie atent figura. Mi-ai spus ba Serghei, ba domnule


Rivers. Tu chiar nu tii cine sunt, nu-i aa?

Serghei Rivers, rspunse ea calm. Ar trebui s nsemne ceva numele sta pentru mine?

Vrei s spui c atunci cnd m-ai adus aici, nu tiai cine sunt?

tiam c te numeti Serghei Rivers. Ar fi trebuit s tiu ceva n plus?


Serghei scutur din cap uluit:

Tu chiar nu tii! Cu nervii ncordai la maximum, ea i strig:

Ascult, n-ai dect s te crezi nu tiu cine cu agentul tu cu tot i cu preul tu, dar
dup prerea mea eti doar un sportiv egoist. El se ddu napoi ca i cnd l-ar fi
plmuit, apoi obrajii i se nroir.

De ce eti att de sigur c sunt sportiv?

Pi, fcu ea o pauz semnificativ, plimbndu-i privirea pe corpul lui, cu siguran c


nu i-ai dezvoltat pectoralii tia dansnd step.

Ai nimerit-o. Dac vrei s tii, adug el, chiar sunt dansator. Ea pufni, fixndu-i
insistent pieptul dezgolit, abdomenul plat, coapsele cu muchi puternici:

Zu? Iar eu sunt Robin Hood.

Doamn, tiu cum te-a putea convinge, dar nu obinuiesc s port colani roz i s
vorbesc peltic. Figura ei se nspri, iar brbia i se ridic ntr-un gest sfidtor:

Ei, haide! Te culeg de la un triatlon, unde erai gata s-i dai duhul ncercnd s termini
cursa i ndrzneti s susii c eti balerin?
Un zmbet apru pe buzele lui frumos conturate:

Ai auzit desigur de Alexandra Petrovna. Alexandra Petrovna Rivers.

Dansatoarea rusoaic? Bineneles, cine nu a auzit? Brusc, ultimul nume al dansatoarei


rsun ca un ecou n gndurile ei. Kevyn scutur din cap ncpnat... Nu, nu cred.

Ce nu crezi?

Nu tiu ce nu cred. Pur i simplu simt c orice mi-ai spune nu te cred.

E mama mea. Kevyn i privea pomeii i se gndea la aerul lui de strin, care o
obsedase toat ziua. Nu, de fapt nu era aa de greu de crezut. S fie acesta fiul unei
balerine de origine rus?... Serghei... se lega totul. Aproape...

Bine. Poate c spui adevrul, zise ea ntr-un trziu, cu un ton rutcios. Poate c e ntradevr mama ta. Dar tot nu te cred c eti dansator.

Eti chiar aa de sigur? Ochii lui sclipeau ca oelul, reci i amenintori, privind-o
intens.
18

Nu ari ca un balerin, spuse ea, dar n mintea ei ncolise deja nencrederea.


Timp de o clip, o fix cu privirea. Ea se cutremur. Tensiunea dintre ei crescu pn ce
Kevyn simi c picioarele i se nmoaie iar. El ridic din umeri brusc i apoi se ntoarse,
ndreptndu-se spre mijlocul ncperii. Mersul sta, se gndi ea, urmrindu-i tendoanele i
muchii micndu-se sub pielea aurie, bronzat. El i mica vrfurile picioarelor ca un
balerin. O,Doamne! Este ntr-adevr balerin! Rusty i scutur braele ntinznd nti un
picior, apoi pe cellalt. Fiecare micare era fluid, dar precis. Cu o micare rapid a capului,
o privi peste umr, i spuse s nu se mite, dei nu era necesar s o avertizeze. Kevyn era prea
fascinat ca s se mai gndeasc s fac vreo micare. El msur din priviri spaiul dintre ei,
apoi i aplec faa. Respir adnc o dat, de dou ori. Pieptul lui se nla i cobora, scondui n relief muchii extraordinar de frumoi i de puternici. Prul i cdea pe frunte n uvie
bogate. Brusc, se ls s alunece la pmnt ndeprtndu-i picioarele, iar Kevyn aproape c
ip, speriat, avnd impresia, pentru o clip, c brbatul a czut, dezechilibrndu-se. Dar
strigtul ei se transform apoi ntr-o exclamaie de uimire. Sprijinindu-se pe tlpi, picioarele
lui se deprtau tot mai mult ntr-o alunecare lin; apoi, cnd aproape atinse pmntul, dintr-o
dat, cu o zvcnire puternic se nl n aer cu braele ntinse, cu picioarele apropiate i se
rsuci ntr-o piruet n plin salt, ateriznd apoi n faa ei la o deprtare de doar civa
milimetri.

Te cred, opti ea, cuprins de o team respectuoas. Respiraia lui accelerat de efort i
se rspndea, fierbinte, pe chip, nfiornd-o. ncerc s se fereasc atunci cnd el i
prinse minile i i le ridic deasupra capului, dar nu mai avu timp; se simi propulsat
spre el printr-o rsucire perfect a ncheieturilor minilor; o nvrti i amndoi intrar
ntr-un vrtej ameitor. ngrozit, simea cum sub fora micrilor lui se nvrtea,
cdea, plonja spre podeaua de lemn i, de fiecare dat, se atepta s se izbeasc de
aceasta, ns de fiecare dat minile lui o prindeau de talie i o ridicau. Groaza dispru,
realiznd stpnirea lui de sine, nscut din putere, graie i o tehnic superb. Minile
lui puternice i susineau spatele, cobornd-o repede. Micrile lui erau protectoare.
Apoi, cu o mn innd-o ferm de talie, o ridic spre el, n timp ce cealalt alunec
spre ceafa ei, degetele lui mpletindu-i-se n pr, ntr-o apsare seductoare. i cobor
capul spre ea pn ce buzele aproape li se atinser. O ntreb cu o voce optit,
rguit, arztoare:

Acum m crezi?
CAPITOLUL 3
Kevyn sttea n braele lui Darius al ei, cu rsuflarea tiat.
Luptndu-se s respire, era incapabil s-i mute privirea de la ochii lui.

Tu... tu, nchise ea ochii strduindu-se -i controleze respiraia. Bestie...arogant!

M crezi? o ntreb el, nc strngnd-o ntr-o mbriare posesiv, ce-i fcea sngele
s alerge mai repede prin vene.

Da. Nu se putea ndeprta de el i nu tia dac era mpiedicat de strnsoarea lui


puternic sau de faptul c nici nu dorea s plece de lng el. ncet-ncet, nodul din
stomac dispru.

Nu trebuia s faci asta. Piciorul tu...


19

... m omoar, termin el n locul ei. i ddu drumul, iar ea se ls s alunece spre
podea. Se aez i el imediat lng ea, gfind.

Pot s fac ceva pentru tine? l ntreb ngrijorat, dei nu era vina ei pentru durerile lui.
El i fcuse singur ru.

Nu, rspunse el, trgndu-se mai departe de ea. Antrenorul meu va avea grij de asta.

Antrenor? ntreb ea, ncruntndu-se.

, doctorul meu, se corect el. Oricum, e doar o julitur. N-am nimic la muchi sau
la tendon. Cu maxilarele ncletate i scrnind din dini i examina i cellalt picior.
Bine mcar c nu am probleme cu genunchiul sta lene; m-a nnebunit destul pn
acum.

Atunci, de ce naiba ai participat la triatlon? El i arunc o privire scurt i mormi:

Pur i simplu nu nelegi ce nseamn o ntrecere sntoas i puternic. Kevyn se


aplec nainte lsndu-i prul s-i nvluie faa ca o cascad ntunecat.

ntrecere? Ca s dovedeti, ce? O privi cu atenie un moment, apoi ridic din umeri.

Dac nu nelegi, nu pot s-i explic.

Dar ce ai fcut tu a fost aproape o sinucidere.

Hai s nu exagerm, bine? Poate c a fost puin nebunie, dar n-a numi asta
sinucidere.

Dar tu eti balerin. Nu vd nici o legtur ntre asta i triatlon.

Nu paria pe asta, doamn. Riti s pierzi. Buzele lui pline se crispar ntr-un surs
amar. Dansatorii se ntrec n fiecare zi a vieii lor. Poate c tu trieti ntr-un fel de
utopie artistic, dar un club de balet e un cuib de erpi. Crede-m. tiu ce spun.

Dar, Serghei, nu seamn a ntrecere ntre dansatori ceea ce ai fcut tu azi.

Nu, capul lui se nl brusc, nu-mi spune Serghei. Apoi continu mai calm: Nici
mcar mama nu-mi spune aa.

Dar cum i spune? Dou pete roii i mbujorar pomeii nali, iar atenia i se
concentra asupra coapselor.

Spune-mi... Serge.

Nu spuneai c g trebuie accentuat?

Serghei are un g tare. Pe cnd Serge are un g moale.

Mama ta i-a ales numele? El ncuviin, n timp ce-i masa puternic picioarele.

Fac pariu c te-a botezat dup numele cuiva.

Aa e. Nu cunoti persoana al crei tiz am devenit.

ncearc-m, l provoc ea.

Serghei Diaghilev.

N-am auzit niciodat de el, recunoscu ea.


La nceput, el pru c nu vrea s-i povesteasc, dar apoi spuse aproape defensiv:

A fost fondatorul Baletului rus naintea primului rzboi mondial. Ddea lecii de dans
ntr-un club de la Paris. Vocea i tonul lui trecur ct ai clipi la accentul din sudul
statului Louisiana de o francez desvrit, fr s par contient de aceast
schimbare. Bunicii mei au fcut parte din trupa clubului su, iar cnd a izbucnit
20

revoluia rus ei se aflau tot la Paris. Bineneles c nici prin cap nu le-a mai trecut s
se ntoarc vreodat n ara lor.

Nu m mir c ai devenit i tu dansator. Kevyn se foi jenat. Sper s m poi ierta c mam ndoit atta de vorbele tale. Rusty nghii n sec.

Oh, nu-i face probleme! mormi el.

tiu ce nseamn s fii botezat cu numele cuiva cunoscut. Mama i-a pus numele
fratelui meu mai mare Heath dup Heathcliff din La rscruce de vnturi i celuilalt
frate al meu Rhett dup...

Rhett Butler. Zmbi: mamele noastre ar trebui s se mprieteneasc. Pare-se c au cel


puin un punct comun.

Ar fi avut, l corect ea, coborndu-i vocea. Prinii mei sunt mori.

Oh! Rusty i drese vocea, ncurcat. mi pare ru. Kevyn rmase cu privirea fixat ntrun punct din spatele lui. M mir c nu i-a spus i ie Julieta sau Scarlett, sau ceva n
genul sta, ncerc el s glumeasc pentru a rupe tcerea grea, fr s-i dea seama c
vocea ei se mblnzise mult. Ai aceleai gusturi ca i mama ta n privina crilor?

Oh, nu, zise Kevyn, tresrind puternic. Vreau s spun, i indic ea repede pereii
acoperii cu tablouri, c sunt interesat mai mult de imagini.

ntr-adevr. Se vede.

Mama a vrut s-mi spun Guinevere. Kevyn, furat de amintiri, se juca incontient cu
catarama sandalei, iar chipul ei se nfrumusea sub expresia blnd i emoionat, dar
nu putea s-l vad pe Rusty care o privea uimit. Tatl meu era pilot i din aceast
cauz era de cele mai multe ori plecat. Mama a profitat de absena lui i i-a botezat pe
fraii mei aa cum a vrut. Dar eu am fost un fel de a doua ans pentru ei, ntr-o vreme
cnd nu se nelegeau prea bine. Tata se pensionase deja, iar Heath era mare, cstorit.
Cnd mama era nsrcinat cu mine, tata a pus piciorul n prag i i-a spus c nici unul
din fiii lui nu va mai avea vreun nume aiurit. A insistat s-mi pun numele dup un
camarad de-al lui de rzboi, care murise n Coreea. Numai c nu am fost biat cum sau ateptat ei.

Surpriz, surpriz.

Crezi c sexul meu l-a determinat s renune la ideea lui? opti Kevyn cu un ton duios.
Nici gnd. Era prea ncpnat.

Aa se face c pori nume de biat. E ciudat, dar se potrivete.


Kevyn se scutur, trezindu-se din melancolia ce pusese stpnire pe ea. Dndu-i seama
c i spusese mai mult dect intenionase, se simi vulnerabil, expus.
Mna ei se ndrept spre gulerul rochiei i i ncurc nervoas degetele n cravata roie
de la gt. Ca i cum i-ar fi sesizat reinerea, el schimb subiectul, ntrebnd-o:

Fraii ti locuiesc aici, n Shreveport?

Heath st n Atlanta. Orict de ciudat ar prea, l cunosc foarte puin. Ea fcu o pauz,
fiindu-i greu s vorbeasc despre Rhett. n cele din urm, coborndu-i ochii i
inspirnd adnc aer n piept, spuse: Rhett a murit n Cambodgia. Rusty ncremeni.
Isuse,a pierdut trei rude n viaa ei.

mi pare ru, i exprim el sincer compasiunea. Se ntinse spre ea i i ridic o uvi


de pr de pe frunte, dar cnd i atinse cu vrfurile degetelor tmpla, se opri.Kevyn... Ea
21

i simea prezena foarte puternic i i ddea seama c pieptul lui cald o atrgea s-i
culce capul pe el i s rmn acolo la nesfrit.
Amintirile dureroase i strngeau inima ntr-o menghin de foc i voia s se repead n
braele lui Serghei i s-l roage s o fac s uite, s ias din acea suferin ce-i invada sufletul
ori de cte ori trecutul renvia, alungnd prezentul.
Dar nu reuea s se mite i nici nu putea s primeasc tandreea pe care o simea n
micrile brbatului, tandree ce o nspimnta i o atrgea totodat.

Cnd m-ai rpit... ncepu el.

... salvat, l corect ea, uurat c slbiciunea ce o cuprinsese dispruse.

Cum vrei, ridic el din umeri, i continu din nou: Trebuie s fi fost ntr-adevr
disperat s faci asta.

Sperana, l corect ea, uurat c slbiciunea ce o cuprinsese dispruse.

M rog, ridic el din umeri, i continu: Trebuie s fi fost ntr-adevr disperat s faci
asta. Sperana nmuguri, firav. S ndrzneasc s spere?

De fapt, nc sunt.

Ce fel de model i trebuie?

Este pentru o copert de carte. Kevyn sri n picioare. Impresionat de interesul lui, se
hotr s ncerce din nou s-l conving s accepte a-i deveni model.

Stai acolo! Am s-i art ceva. Se ndrept spre un dulap cu sertare i l trase pe cel de
sus. Din fericire, Atticus nu ndosariase nimic pentru ea n ultima vreme i informaiile
despre Darius erau nc n mapa lor albastr.
O deschise,se uit la teancul ordonat de foi,apoi o nchise la loc.Se ntoarse i i-o ddu.

Tot ceea ce trebuie s tii e nuntru. El deschise mapa cu gesturi ezitante, iar figura lui
cpt o min ncurcat.

sta-i un fel de contract.

Da! Este descrierea personajului pe care trebuie s-l creez i contractul... pe care sper
s-l semnezi, continu ea ncet. Citete descrierea lui Darius, l ndemn.
El ntoarse dou pagini i apoi, inndu-le la distan de un bra, ncepu s citeasc n
tcere.

Citete cu voce tare, te rog. El o privi ntrebtor, iar Kevyn simi c i se oprete inima
n loc.

M ajut s vizualizez, explic ea repede, ntorcndu-i privirea spre foi el le privi uor
saiu:

mi pare ru, m las vederea. De obicei, port ochelari de citit. S vedem... Rezumatul
povestirii?

Da. Asta m ajut s-mi dau seama de personalitatea personajului i astfel tiu pe ce s
pun accent i ce tip de model trebuie s caut. Doar aspectul fizic nu ar fi de ajuns.

La moartea tatlui su, Xer... Xer...

Xerxes, l ajut Kevyn repede.

Xerxes, s vedem, da. Am gsit. Xerxes, zeul protector al Galaxiei aureliene?

Este vorba despre a doua carte din seria Dinastiilor aureliene. A fost nominalizat
pentru premiul Nebula, anul trecut. Tot eu i-am fcut coperta.
22

Oh! ridic el din umeri i continu... micul Darius a fost dus pe Planeta cenuie,
unde presiunea atmosferic mare era impenetrabil pentru razele de cercetare
gorgoliene i favorabil dezvoltrii unei fore i rezistene superioare. Adic exact ce
i trebuia micului Darius. Rusty zmbi. Nu-i de mirare c ai nevoie de mine.

Continu, te rog, spuse ea apsat.

Sigur. Deci, Darius, nzestrat cu graia i frumuseea mamei sale, reaua Darjeel, i
cu per-sonalitatea tatlui su, Xerxes, crescu fr s tie de motenirea lui regeasc
sau de rolul lui predestinat n lupta dintre Gorgol i vechea dinastie aurelian, a crei
ultim ans de a supravieui era chiar existena i dezvoltarea lui. Rusty se scarpin
la nas i, continund s-i plimbe privirea pe pagin, spuse:

Nu ateapt prea multe de la el, nu?

Moare la sfritul crii. Pentru c este o carte n mai multe volume i sunt angajat s
creez coperile a trei dintre ele, Xerxes, Darius i urmtoarea carte n care se
povestete despre fiica lui Darius - Aurora, zeia regin a dinastiei aureliene.

Ei, mcar are parte de ceva aciune pn s dea ortul popii Darius al nostru, nu? replic
el pe un ton glume. Dar cine l omoar?

Darjeel, bineneles.

Propria lui mam?

Darjeel era sub influenta lui Gorgol i de aceea lucrurile se petrec astfel. Bineneles,
exist numai o femeie care are superioritatea fizic i psihic necesare pentru a o
distruge pe Darjeel - Aurora, fiica lui. Volumul n care se scrie despre ea ntregete
ciclul dinastiei aureliene.

Editorii ti sunt mpotriva brbailor, nu-i aa?

Trebuie ns s ii cont de faptul c Xerxes nu i-ar fi aruncat niciodat propria galaxie


ntr-o astfel de dezordine, dac nu ar fi fost vrjit de cntecul sirenelor gorgoliene; i el
are parte de ceva aciune, parc aa te-ai exprimat, nu?
Rusty pufni dezgustat i reveni din nou asupra foilor. Kevyn l studia printre genele
coborte pe jumtate. Cu o copert potrivit, Darius ar ajunge direct n vitrine i de acolo n
braele cititorilor.

i crezi c eu am aspectul potrivit pentru ilustrarea lui Darius? ntreb Rusty cu o


expresie arogant.

Pentru anumii membri ai publicului cumprtor, cu siguran c da. Nu mai spuse


nimic refuznd s i alimenteze vanitatea cu prea multe aprecieri.

ntr-adevr? Rusty prea n culmea ncntrii i mulumirii de sine.

Atta timp ct ei nu tiu c eti dansator, i tie ea elanul. Imaginea de zeu-rzboinic


pus lng cea de balerin... Fcu o pauz sugestiv. Nu se potrivete, l lu ea peste
picior necrutoare. Maxilarele lui se ncletar.

Deci, s revenim, spuse el cu o voce spart, aezndu-se ntr-o poziie mai


confortabil, nainte s ridice din nou foaia n dreptul ochilor. Darius,avnd trsturi
aureliene... Care sunt trsturile aureliene?

Se spune acolo. Citete ceva mai jos.

... cu musculatura viguroas a lui Xerxes, dar mai nalt i mai suplu, prul de
culoarea platinei, motenit de la Darjeel... Se opri i o privi mirat.
23

Nu te lega att de amnuntei exclam ea exasperat, pe un ton tios. Respir adnc,


prndu-i ru de ieirea pe care o avusese i i spuse ceva mai potolit: Ai ncredere.
tiu ce trebuie s fac. Un mic retu artistic i prul tu rou va deveni auriu n tablou.
Totul va fi O.K., ncheie ea blnd. El se ncrunt i Kevyn se temu s nu-l fi suprat
prea tare, nct s renune la interesul pe care l manifestase pn acum, dar Rusty nu
coment, ci continu s citeasc rar, cu voce plat, egal. Kevyn l asculta cu ochii
nchii, tiind pe de rost acele cuvinte. Le memorase ca s nu se iveasc vreo
ncurctur. Atticus nu i putea fi la dispoziie oricnd.

... prul lung, liber, lsat pe spate, dup tradiia aurelian primitiv. Trebuie s fie
indiscutabil masculin i viril, n ciuda prului - amintete-i fiasco-ul cu Laertes.
Interesul lui Rusty se trezi din nou, stimulat de curiozitate: Mi-e fric s ntreb ce vrei
s spui n legtur cu acel fiasco.

Prima carte din serie a fost un dezastru. Cartea era bun, dar coperta oribil. Vezi,
aurelienii nu-i tiau niciodat prul. tii, ca Samson. Laertes avea deci i el prul
lung, care nu ar fi fost o problem, numai c modelul nu avea acea masculinitate, acea
putere care s radieze din pnz. Avea nite ochi de om prost, dac chiar vrei s tii
adevrul, la care pletele adugate au avut ca rezultat un efect ngrozitor, o expresie de
om comun, obinuit.

Sunt foarte bucuros c n-am ochi de om prost. Kevyn nu se putu abine s nu rd.

Nu s-ar fi ivit dificulti n a gsi un model bun, care s ntruchipeze personajul


Laertes, dac editorii seriei Fantasy Books nu s-ar fi hotrt s restrng cheltuielile
pentru realizarea coperilor. ns aceast decizie nu le-a mai permis s angajeze un
artist bun i atunci au ales un tnr care, din fericire pentru mine, nu apucase s-i
dezvolte talentul destul nct s cunoasc ce fel de model i era necesar. l privi
implorator: n munca noastr primul pa este s alegi un model care s exprime n
totalitate personalitatea personajului pe care l reprezint. Restul, adic nsufleirea i
redarea pe pnz a calitilor ce trebuie subliniate i totodat ascunderea i eliminarea
defectelor depinde de noi, artitii.

i pentru Darius te-ai oprit la mine.

Te rog... Minise, l rpise i fcuse tot ce-i sttuse n putin s-l determine s accepte
s fie Darius. N-ar fi ezitat nici s se trasc la picioarele lui... Deodat o strfulgera o
idee. Sri n picioare i i spuse repede: Stai, nu-mi rspunde nc. Vreau s vezi ceva
mai nti. Se grbi spre cellalt capt al ncperii imense i ncepu s caute printre
tablouri pn l gsi pe cel pe care inteniona s i-l arate. Se ntoarse ncet, pentru a
mri efectul i n sfrit rsuci tabloul spre el.

Xerxes... i spuse Kevyn atept ncordat, intuindu-i cu privirea fiecare trstur,


pndindu-i reaciile, n timp ce el studia portretul. Nu atept prea mult.
Interesul lui ovitor se transform ncet ntr-o admiraie pe care se strduia s i-o
ascund dar nu rezist i exclam:

Chiar c te pricepi! Ai desenat musculatura ntr-o manier incredibil.


Ea rsufl uurat.

Mi s-a mai spus. Aez tabloul jos i se aez i ea cu faa spre el. Apoi, privindu-l pe
Rusty, i art prul lui Xerxes. Vezi, e des i strlucitor, dar greu i destul de rezistent
s faci funii din el. Aspectul su nu trdeaz nimic din moliciunea feminin. Dar Rusty
24

nu era atent la prul lui Xerxes. Se apropie de ea i, aplecndu-se, ridic tabloul i


privi emblema din colul din dreapta - jos al acestuia.

Ce-i asta? Tu nu te semnezi cu numele tu? ntreb curios. Kevyn simi un puternic
tremur interior. Cut s trag de timp pentru a gsi un rspuns. i lu tabloul i-l
rezem grbit de cel mai apropiat evalet.

Este simbolul meu. Reprezint un leu asemntor celor de pe vechile scuturi cu


nsemne heraldice.

Dar de ce foloseti un simbol?

Asta-i... semntura mea. E original, nu? Llewellyn nseamn nscut din leu. i lu un
aer voit nonalant. Oricum imprimatele i calendarele mele sunt apreciate de fani mai
mult pentru talentul meu dect pentru c folosesc leul ca semntur.

Cred i eu. Ai talent, ntr-adevr, spuse el. i, ridicnd o pagin,ntreb: i zici c stai un contract? Ei i se strnse inima, de emoie. Un contract n alb, nu?

Da. Trebuie completate spaiile goale i apoi mai rmne de discutat preul pe care-l
ceri, continu ea prudent, de team s nu foreze nota. Cred c mai bine a vorbi cu
agentul tu, adic, te intereseaz, nu? El ezit cteva clipe:

Ei bine, sunt sigur c a putea negocia asta i singur, fr s-mi car agentul pn aici.
Acesta nu e exact domeniul lui de activitate.

Bnuiesc c nu. Cteva clipe, nici unul nici cellalt nu mai spuser nimic, apoi ea
ndrzni s-l ntrebe direct: S neleg ca accepi s mi fii model?
El ocoli rspunsul printr-o altn ntrebare:

i care e termenul?

Patru sptmni.

neleg acum de ce eti aa de disperat. Un zmbet minunat i ndulci trsaturile. Cred


c a putea s te ajut.

D...da? Vreau s spun...oh, da! Nemaipomenit! Kevyn alerg spre dulap de unde
scoase un aparat de fotografiat de 35 mm i-l pregti repede, de team ca el s nu se
rzgndeasc. Acum trebuie doar s stai lng perete i s m lai s-i fac cteva
fotografii, i spuse ea. Deodat la ua din fa se auzir nite ciocnituri. Peste msur
de mirat, Rusty se uit n sus spre ea.

Nu te ridica, zise ea repede. Pur i simplu nu bga n seam. Trebuie s fie Atticus.

Cine-i Atticus? Disperarea cretea n ea, presimind dezastrul iminent.

Haide, las-m numai s fac nite fotografii, l trase de mnec spre perete, cu gesturi
repezi i tremurtoare, acionnd nebunete i disperat. Btile n u continuau.

Unde bate?

Oh, la dracu', de dou ori la dracu'! exclam ea nfuriat.

Cineva bate la ua despre care mi-ai spus c nu are scri n exterior, iar Domnioara
Puritate ntruchipat blestem de mama focului? o ironiza Rusty, ndreptndu-se spre
u. La dracu', eu am ntins-o, i mai spuse el.

Nu te mica! i ordon Kevyn, fr s realizeze tonul brutal. M duc s vd ce se


ntmpl. Tu ateapt-m aici! Travers camera gndindu-se ce scuze i minciuni ar
mai putea s inventeze. Folosise tot ce-i trecuse prin cap, iar acum chiar c nu mai
avea nici o idee. Dac Darius al ei descoperea cum l dusese de nas pn acum, nu
25

credea c ar mai exista ceva pe lumea asta care s o salveze. Ajungnd la u, o


deschise cu o smucitur violent, gata s sar cu unghiile n ochii-nepotului su.
ncremeni surprins. n faa ei un negru, nalt i brbos, ridicase mna cu intenia
evident de a ciocni iari, numai c i el rmase locului, ncremenit:

Cred c trebuie s fi nimerit n alt parte, spuse el.

Bine, replic ea simplu i vru s nchid ua, cnd o voce familiar i rsun n urechi
aducndu-i aminte ce dorea s fac n momentul n care deschisese ua:

Hei, Kewie, croncni nimeni altul dect Atticus, ivindu-se de dup umerii largi ai
necunoscutului. Nvli n camer i o privi cu veselie.

Auzi, unul dintre sportivi a disprut azi de la ntrecerea triatlonitilor. Un tip nalt i
rocat. Cineva de la ultimul punct de prim ajutor spune c a fost vzut cu o femeie.
Semnalmentele pe care ni le-a relatat aduc cu tine. Le-am spus c e imposibil,dar din
moment ce nimeni n-a reuit s-i dea de urm... m rog, tii cumva ce s-a ntmplat cu
el? Cellalt brbat pi i el nainte, privind-o pe Kevyn.

Vrei s spui c ea este mtua ta?! Fata btrn?! ntreb el surprins. Rnjind i scoase
o scobitoare din buzunar i i-o nfipse ntre dini. O roni ncet cu figura teribil de
amuzat. N-ar fi fost imposibil ca Rusty s fi lsat balt ntrecerea, dac aceast
doamn ncnttoare i-a aprut n cale.

Kevyn, el e Skipper Washington. i... da, Skipper, ea este btrnic... mtua mea, fcu
prezentrile Atticus, zmbind maliios spre Kevyn.

Sper s v gsii prietenul, dar pe mine m scuzai. Acum sunt foarte ocupat, i spuse
ea lui Skipper. Nu vreau s fiu nepoliticoas, dar va trebui s plecai.
Neputndu-i stpni nervozitatea, Kevyn privi peste umr, rugndu-se din tot sufletul ca
Serghei s nu-i piard rbdarea i s vin dup ea.

Kevyn, insist Atticus, i-am cronometrat pe toi participanii i toi au terminat cam
demult ntrecerea, dar el nu a aprut nici pn acum. n plus,c nd un sportiv
abandoneaz, el trebuie s raporteze.

Da? Kevyn i rsuci cravata rochiei pn cnd degetele i se nroir.

Kevyn, tu tii totui ceva, nu-i aa?


La naiba, njur n gnd Kevyn. Dac era cineva pe lume care s-i poat ghici
minciunile, acela nu putea fi altul dect Atticus. Tocmai Atticus! Rspunse ncet:

Avea probleme i-am auzit c la corturile de prim-ajutor nu mai aveau ghea...

Probleme? Ce probleme? ntreb Skipper atent. Unde e?


Kevyn i recunoscu nfrngerea. Se terminase. Dup ce trecuse prin attea, se terminase
totul. Cu umerii cobori, Kevyn analiz situaia n care se afla, cu repeziciunea fulgerului.
Ajunse la concluzia c pentru sigurana ei personal era de preferat s l nfrunte pe Rivers cu
martori, dect de una singur. Dup cte i fcuse, nu s-ar fi mirat s l aud spunndu-i c i
dorete s nu o mai vad niciodat, ba chiar s o omoare. i lu inima n dini i l chem cu o
voce dulce:

Serge? Te caut cineva.Auzind apelativul,Skipper exclam mirat:

Serge?!

Nu-l cutai pe Serge Rivers? ntreb ea cu speran n glas, dei nu-i venea a crede c
doi rocai i nu unul dispruser din ntrecere.
26

A, da, Serge, aprob Skipper, dar chipul su reflecta nc o umbr de ndoial, pe care
Kevyn o interpret greit. i scoase din ncurctur chiar Serghei Rivers, care veni n
hol. Se opri cu ochii la intrare, holbndu-se:

Asta-i o u! exclam el de parc n viaa lui nu mai vzuse o u.


Skipper l privi ngrijorat:

E adevrat c e bolnav. Am dreptate, nu vi se pare? Kevyn ncremenise i nu ndrznea


nici mcar s respire, ateptnd furtuna. M-am ngrijorat cnd am vzut c n-ai
terminat cursa, continu Skipper vorbind ncet i cu grij, netiind dac prietenul su
era cu adevrat atent la ceea ce-i spunea. Tipul sta......At...Atticus s-a gndit...oh, s
o lsm balt, ncheie el exasperat de propria-i blbial. Sunt bucuros s te vd ntreg.

Sunt scri n spatele uii? ntreb Serge, nebgndu-l n seam pe Skipper i simind
cum o bnuial urt i se strecoar n suflet. Skipper se ngrijor de-a binelea. Atticus,
nedumerit i el, rspunse prompt:

Pi, bineneles. Nu exist alt cale de a urca, doar dac, bineneles, nu preferi s te
dai hua cu liftul domnioarei Lucy, glumi el ca de obicei, inoportun, nerealiznd c
mtua lui era pe punctul de a-i dea seama ct de uor poi ajunge s omori un om,
cu plcere chiar.

E o poveste lung, murmur ea, strngnd aparatul de fotografiat n mini, de teama de


a nu ceda impulsului de a-l trnti n capul nepotului ei, care se hlizea senin la ea. Iar
acum c l-ai gsit i putei avea grij de el, eu m bucur...rosti ea, ncercnd s par
amabil i chiar mulumit c ei l gsiser. Ridic privirea i nghe. Ochii lui o
fulgerau cu sclipiri ucigae n iriii ntunecai de furie. i aminti c o ameninase cu
avocatul. Dac i va intenta proces, plus c l pierduse definitiv pe Darius, atunci putea
spune fr nici o reinere c avea un talent n plus fa de cel artistic. Talentul de-i
crea probleme cu P mare. Skipper Washington ntrerupse primul tcerea grea.

, Serge? spuse el. Rivers ntoarse capul ca mucat de arpe i l fix cu ochii n
flcri. Skipper nu-i cobor privirea i, vreme de cteva momente, ntre ei se ddu o
lupt tcut. Kevyn i privea cnd pe unul, cnd pe cellalt. Skipper ced primul i
ridic din umerii masivi:

Ai pierdut pariul. Dar asta nu se compar cu ce te ateapt, i spuse el lui Rusty. Se


pare c ziaritii au auzit c ai participat la triatlon, iar colonelul i antrenorul sunt foc
de cnd au aflat i ei. i pun sperane mari n tine pentru c au greita impresie c
echipa ar avea nevoie de capul tu ptrat.

Antrenor? interveni Kevyn suspicioas. Echip? Serge se ntoarse repede spre ea:

Pot s-i explic. Ea fcu un pas napoi, cnd el ncerc s se apropie.

Ce s-mi explici?

Tu habar nu ai cine e, nu-i aa? ntreb Atticus. Nu-mi vine s cred! Jumtate din
populaia feminin din Louisiana ar da orice s-i poat petrece o dup-amiaz cu tipul
sta i tu nici mcar nu tii cine e.

De cnd te pricepi tu la balet? l repezi Kevyn.

Balet?! izbucnir Atticus i Skipper ntr-un glas. Presimind c avea s afle ceva
neplcut, Kevyn i ncrucia braele la piept i ntreb cu un calm aparent, dar corpul
ei se crispa ntr-o atitudine defensiv.
27

Ce se ntmpl aici? Serge se prefcu a-i masa preocupat ceafa, mormind.


Atticus i explic mtuii sale cu o rbdare exagerat:

Este portarul echipei Louisiana Gent. Trebuie s ne scuzai, prieteni. Mtua mea nu
deosebete fotbalul de golf. Lui Skipper i scp scobitoarea din gur.

N-a auzit niciodat de Gent?! N-ai auzit niciodat de Rusty Rivers? Indignat, adug:
nseamn c nu ai auzit niciodat nici de mine! Atticus fu singurul care pufni n rs.
Kevyn se bloc.
n mintea ei rsuna n ecouri numele pe care-l auzise.

Rusty? nelegnd situaia dintr-o dat, simi cum se zbrlete toat din cap pn n
picioare. Explod: Vrei s spui c m-ai minit?! C m-ai minit i n privina numelui?
Rusty ncerc s se disculpe:

Pi... Renun i, nfuriat, ip i el: i tu m-ai minit n legtur cu scrile.


Fierbnd i aproape fluiernd ca un ceainic, Kevyn uier:

Trebuia s-mi fi dat seama. Se ntoarse cu spatele s nu-l mai vad, simind c nu mai
poate rspunde de ea. Rusty, din ce n ce mai ncins, fr s sesizeze halul de nervi n
care era ea, spuse argos:

Hei, stai aa. Trebuia s m apr. Se repezi dup ea vrnd s-i ntoarc faa spre el.
Fusesem rpit de o artist znatic...

Znatic!!! rcni ea, n culmea indignrii. Atticus aproape c i vzu unghiile nindui din degete ca la pisici. i fcu semn lui Skipper, care se temea i el pentru soarta lui
Rusty.

E periculoas ru cnd e furioas, i sufl Atticus lui Skipper. Mai bine l-am scoate de
aici pe tipul sta, dac nu vrei s-l cari pe brae pn acas la el.

Kevyn, te rog,o implor Serge, care nu-i ddea seama de ce acum voia s-i repare
greeala, cu toate c nelatul se credea a fi el.

Pleac i-me-diat din casa mea! Plecai toi! Kevyn i strnse pumnii, gata s-l
pocneasc pe primul dintre cei care ar fi ezitat s o asculte.Dansator! i eu care l-am
crezut! Chiar l-am crezut! i spuse ea. Simea ceva arznd-o pe dinuntru: umilina.
Rusty i atinse umrul, dar ea se smuci ntr-o parter nelsndu-l s o mai ating.

Nu te-am minit n totalitate, Kevyn. Sunt dansator... ntr-un fel.

Aa numeti tu opiturile din faa porii? l ntreb Skipper rznd. Interesant. Am s-i
spun i antrenorului nostru chestia asta. Poate pn la urm fotbalul nostru va deveni
dans artistic, cine tie?

Afar! tun Kevyn i se ndeprt demn.

i tu m-ai minit cu scrile! repet, strignd, Rusty urmrind-o.

Gata. S-a terminat, anun Atticus i, mpreun cu Skipper care aprob dnd din cap, l
nfcar pe Rusty de mini i de picioare i l trr afar din cas.
Auzindu-i plecnd, Kevyn se opri i rmase pe loc un minut ntreg, ncercnd s se
calmeze. Cuta s-i concentreze atenia spre orice lucru, numai s nu-i aduc aminte c el i
btuse joc de ea, c o minise. Probabil c rsese tot timpul de ea. Simi lacrimi fierbini
curgndu-i pe obraji. Surprins, i ddu seama c acest lucru o durea cel mai mult. Chiar mai
mult dect faptul c pierduse cel mai bun model pentru Darius.
28

Plecnd, Skipper hohotea de rs. Rusty cobor scrile val-vrtej, srind treptele dou cte
dou, strmbndu-se de durere. Un gnd rutcios nu-i ddea pace i asta l fcea s fie i mai
furios.O minise i ce dac? Ce mare lucru? i spuse el i se sprijini greoi de balustrad.

Nu plec fr pantofii mei, spuse el rspicat. I-a aruncat pe nenorocita aia de fereastr.
chioptnd, dar hotrt, se duse n spatele casei, urmat de ceilali doi care nu mai
ndrzneau s zic nimic. Ajuns n dreptul ferestrei ei, Rusty se holb, simind cum
instinctele criminale din el creteau n proporii tot mai mari. Un balcon nconjura n
ntregime casa. Ticloasa! Deci cnd ea i aruncase pantofii pe fereastra tiuse cu
siguran c vor cdea pe balcon i ndrznise s-l mint nc o dat, spunndu-i c nu
i-i putea da. De fapt, recunoscu el imediat, nu i spusese chiar aa.

Hei! strig el. Vreau pantofii mei! Capul lui Kevyn apru la geam:

Vrei pantofii? Na! Prinde-i! i azvrli cu putere. Skipper ntinse minile ntr-un gest
reflex i reui s evite unul dintre ei, dar Atticus primi din plin o lovitur n umr.
Uitndu-se n sus, spre ea, Rusty strig:

tii ceva? Eti o nebun! Nebun de legat! i te avertizez: s nu care cumva s te


foloseti de mine sau de corpul meu, c te dau n judecat!

Corpul tu? ntreb Skipper. Ce-ai fcut acolo sus?


Rusty se uit fioros la el, dar Skipper rdea cu gura pn la urechi, nelsndu-se
impresionat de privirea crunt ce-l intuia, otrvitoare.

Oh, Doamne, deci asta era? mormi Atticus. Darius. Ar fi trebuit s-mi dau seama. Ei
bine, nu tiu ce avei voi de gnd s facei, dar eu o terg. Nu mai stau s vd cu ce va
mai arunca dup noi. E n stare s-i goleasc apartamentul.
Plec, urmat n tcere de ceilali doi. Ajuni la main, Rusty se nfund n scaun i gemu.
i ngropa faa n mini. Skipper se aez lng el la volan i apoi l ntreb ngrijorat:

Ce s-a ntmplat acolo,sus?

Ce s-a ntmplat? Cum ce s-a ntmplat? Nu s-a ntmplat nimic.


Skipper rse diabolic, nencreztor.

Ceva trebuie s se fi ntmplat. Nu te-am vzut niciodat att de rscolit.

Bineneles c sunt rscolit. Femeia aia nebun m-a fcut s pierd pariul, pe care n-am
nici cea mai mic intenie s-l pltesc. La dracu'! A fi ctigat, s tii, dac nu m-ar fi
rpit...

O s plteti, amice! Nu n bani, dar ai s plteti! Ateapt numai, o s dai cu ochii de


colonel. Dar apropo, ia spune... cum se face c o ppu ca nebuna aia a ajuns s
te determine s te lai rpit?

Nu m-am lsat rpit, deteptule. Nu eram n stare s m opun. Deliram din cauza
oboselii.

Artai bine cnd am ajuns eu acolo. De fapt, preai s te simi destul de confortabil.
N-a putea spune c te pregteai de plecare.

M-a dobort soarele i ateptam s m refac, asta-i tot, se rsti Rusty.

Ah, da. Skipper i reinu un zmbet la blbiala prietenului su. Cu o figur


nevinovat, medita ca pentru sine: Are nite ochi tare frumoi. N-am vzut niciodat
ochi de culoarea aia.

N-am observat, fcu Rusty pe indiferentul.


29

A, eu sunt convins c avea lentile de contact, l zgndr intenionat Skipper.

N-avea, replic Rusty prompt. Se ncrunt nervos cnd vzu strlucirea triumftoare
din ochii prietenului su. i mut privirea pe geam i explic pe un ton voit absent:
Am observat, atta tot, bine? Cum ai putea s nu vezi o femeie care arat aa de bine?

Da. Ai dreptate. i argintul la din prul ei, uviele alea. Mai mult ca sigur c erau
artificiale, i continu jocul Skipper. Rusty nu mai czu i a doua oar n capcan i i
rspunse tios:

i spun eu femeia e ciudat. Cu asta se cufund ncpnat n tcere, nemaicomentnd


nimic. i pipi genunchiul spernd c nu-l forase prea tare, executnd pirueta aceea
blestemat. Observnd colul unei earfe ieind de sub scaun, trase de ea i o lu n
mn. Nuanele catifelate de albastru i argintiu i proiectar ca fulgerul n ochii minii
un tablou plin de voaluri transparente ca i materialul din mna lui, de linii unduitoare,
de forme dulci i feminine... Pumnii i se desfcur i earfa i alunec printre degete.
i simi sngele alergnd cu repeziciune prin vene, iar mintea lui nu reuea s alunge
imaginea ademenitoare.
nbuindu-i o njurtur, mototoli earfa pn o fcu ghem i o arunc pe podea.

Hei, omule l apostrof Skipper. Vezi ce faci cu earfa aici! Prietena mea a dat o sut
de dolari pe ea! Ddu trist din cap. Spre deosebire de ea, nebuna ta tie cu siguran
cum s-i cheltuiasc banii. Dar Rusty nu-l asculta. ncerca s se conving c nu era
fascinat de femeia aceea, c totul se nvrtea n capul lui din cauza insolaiei, i nu din
cauza ei.
CAPITOLUL 4
Rusty csc prelung, zgomotos, sorbind din cafeaua fierbinte, aez canajn echilibru ntre
coapsele sale i porni maina. i era groaz s-i petreac timpul la ntrunirea plicticoas a
echipei, de dinaintea antrenamentului de diminea.
Muchii i tremurau, genunchii i zvcneau. Dar trebuia s-i disimuleze durerile,
cci, dac i le-ar fi trdat printr-un singur gest, furia antrenorului Bigellow ar fi czut ca
trsnetul pe umerii care l dureau. Trase furios de schimbtorul de viteze. Apoi mai era i
femeia aia ciudat, care era principala vinovat de insomnia lui de peste noapte...i dac nu io scotea din cap odat, i va distrage gndurile, slbindu-i puterea de concentrare la
antrenament. Pruse att de pierdut, att de disperat i att de blestemat de uurat i de
recunosctoare cnd el aproape cedase la prostiile ei; spernd s alunge aceste amintiri
rscolitoare, ddu drumul la radio, pe cnd trecea pe lng Lakeshore Drive.
,,'neaa, psrelelor, aici K.P.O.P. Shraveport-Bossier City, ntr-o diminea frumoas i
luminoas de august. Localnicii urmresc de ani de zile isprvile eroice de pe terenurile de
sport. n acest sfrit de sptmn, talentatul portar, n vrst de douzeci i nou de ani, a
demonstrat, din nou,a cea indiferen profesional, care a determinat concedierile lui pe rnd
de la Washington Redskin, Buffalo Bill i Phoenix Cardinal.
ncheieturile degetelor lui Rusty se albir pe volan. Nu numai c a participat smbt la
Triatlonul anual de pe Cross Lake, ceea ce reprezint o posibil nerespectare a contractului
su cu echipa Gent, referitoare la clauza ce sun cam aa, riscuri care nu sunt necesare,
30

dar... dar a i disprut pentru cteva ore, ngrijorndu-i mult pe oficiali i pe prieteni. A fost
localizat mai trziu ntr-un loc nedezvluit nc presei.
Rusty uier un epitet deosebit de tios la adresa crainicului. Potopul de injurii i se opri n
gt, cnd auzi o alt voce, familiar lui: Bun dimineaa, bun dimineaa, bun dimineaa.
Aici Atticus-Attaboy Llewellyn; D.J.-ul vostru preferat, la postul vostru preferat ,K.P.O.P.
este aici pentru toi fanii. Distracia se va scurge pe ambele maluri ale Red River-ului. n
aceast diminea, dragi asculttori,vei afla nouti despre Madonna,Whitney Houston i
Billy Joe...i despre cineva cunoscut, cel puin tot att de mult Nu prea se ntmpl ca gt
de aur, adic eu, s se bage peste bieii de la tiri, dar azi am un anun special, fotbalistic.
Amnunte, dup un cntec care sper s v bine dispun, nainte de a-mi acorda ntreaga
atenie.
Imnul echipei Gent, cu notele sale sobre, invada maina, iar Rusty crezu c o s fac un
accident. oseaua se cltina n faa lui; privirea i se ntunec de furie.

Dac sufli mcar o vorb despre cele ntmplate smbt, o s vezi tu pe dracu',
amenin Rusty, roindu-se la radio. O s-i rup gtul la nenorocit de aur i jur c o
s te fac s-i nghii dinii.Ultimele note ale imnului fur acoperite de vocea
entuziasmat a lui Atticus, care habar n-avea ce gnduri rzbuntoare provoca n capul
unui ofer ce-i conducea maina cu vitez excesiv.
Deci, v ntrebai despre dispariia brusc a lui Rusty Rivers cu doar o sptmn
nainte de primul joc al echipei sale? Vei rsufla uurai, aflnd c nu a fost vorba de o
mbolnvire brusc, nici de o epuizare extrem, ci...despre o rpire! Da! M-ai auzit bine!
Rpire! De ctre cine? De ctre nimeni alta dect mtua mea, fata btrn.Rsul lui
Atticus sun nnebunitor n urechile lui Rusty. tiu la ce v gndii, continu D.J.-ul.
Btrna ar trebui s fie nchis undeva. Auzi, s se apuce de rpiri. Sunt de acord cu voi...
dar mai nti ar trebui s o prindem, ncheie vesel Atticus i din nou se auzi o melodie, de
aceast dat cu un titlu sugestiv. Acordurile binecunoscutului cntec Btrnic din Pasadena
se fcur auzite. Rusty frn brusc. Cafeaua se revrs din can pe picioarele lui, arzndu-i
coapsele.

l dau n judecat pe nenorocit!... ncepu el, dar oferul unui camion claxona n spatele
lui, ntrerupndu-l. Rusty l njur, descrcndu-i nervii pe bietul om care-l privea
stupefiat, recunoscndu-l. Rusty aps pe pedala de acceleraie mai puternic dect era
necesar, cobor geamul portierei ca s se rcoreasc i arunc restul cafelei. Nu mai
avea nevoie de ea. Era complet treaz de parc buse zece cafele, nu o jumtate de
can.
Kevyn i studia schiele, cu ochi obosii. nc nu gsise un alt model. In ultimul timp
trebuise s recunoasc n sinea ei c, chiar dac Serge-Rusty ar fi acceptat prin absurd s o
ajute n cele din urm, totui el nu putea fi Darius. Nu putea fi altcineva dect el nsui. Ce s
fac acum? Oare cum de i se ntunecase mintea n halul la, atunci? Cum putuse s se nele
att de mult? Amintirea lui nu-i ddea pace. Nimic din ceea ce crezuse ea atunci n-avea sens.
Trsturile lui ar fi trebuit s se potriveasc prului de platin. Dar schitele preliminare pe care
le fcuse au prut lipsite de via pn cnd a dat cu creion rou-aprins peste prul lui. Numai
acea mic schimbare i dduse via. O btaie cunoscut n u i ntrerupse gndurile. Se
nfund n scaun cuprins de furie. Atticus nvli n camer.

Kewie, am tot btut, dar n-ai rspuns.


31

Te-ai gndit vreo clip mcar c n-am vrut s deschid?

S nu vrei s-mi deschizi? Pru sincer mirat de idee, apoi i scutur capul.
Nu, imposibil, i rspunse el singur i trecu la alt subiect. Ai ascultat emisiunea mea din
dimineaa asta? Vznd c nu exist nici o ans s scape de el, Kevyn nchise caietul de
schie i i ddu drumul sub scaun, apoi turn ceaiul n ceti. i ntinse i lui una i i rspunse:

Nu-i ascult niciodat emisiunile, tii asta.


Atticus scp un suspin ce suna suspect a uurare. Cum Kevyn nu observ nimic, el se
sprijini de zid i o ntreb:

Cum de a ajuns Rusty Rivers aici, ieri?

Nu vreau s vorbesc despre asta. Tonul tios al vocii ei era de ajuns s opreasc i pe
cel mai ndrzne dintre nepoi. i, Atticus, ai face bine s nu spui un cuvnt mcar
despre asta la radio. Nici o vorb, ai neles?
Colul gurii lui tresri. Kevyn i ddu seama c pune ceva la cale, dar n-avea timp i nici
rbdare pentru a-l face s vorbeasc despre ceea ce urzea.

tii, asta este sptmna testrii celor din slujbele din postul K.P.O.P., ncepu Atticus.
i puse tacticos miere n ceai i continu voit nepstor: Fac tot posibilul s trezesc
interesul asculttorilor. Dac mai lum dou puncte n faa concurenei, slujba mea va
fi asigurat mult timp,ca s nu mai vorbesc de mrirea de salariu care mi s-a promis.
Kevyn nelese unde btea i i repet rspicat:

Nici o vorb. Ai neles sau nu?

Am neles, i rspunse ntr-un trziu. n orice caz, am venit pentru cu totul altceva.
Pentru afaceri, mai corect.

Nu mi spune c vrei s pozezi pentru Darius, l lu ea peste picior.

Las-l pe Darius. nti afacerea mea. Darius poate s mai atepte. Vreau s-mi faci o
favoare. O mare favoare. Privirea de celu a lui Atticus o implora, dar Kevyn nc l
considera inamicul numrul unu al afacerii ei cu Darius, aa c nu se ls
impresionat.

Nu sun prea promitor pentru mine. Kevyn se aez picior peste picior i nu l ajut
cu nimic pe Atticus s ias din stnjeneala pe care acesta o resimea. Sorbi din ceaiul
cldu i se pregtea calm s mai aud nc una din ridicolele cereri ale acestuia, cu
care se obinuise deja.

Oh, nu-i chiar aa de ru, rspunse ntr-un trziu Atticus. Am o apariie n public peste
cteva sptmni i am nevoie de o nsoitoare.

Asta n-ar trebui s fie o problem pentru tine, surse ea dulce, prefcndu-se c nu
nelege aluzia.

Am nevoie de tine, s m nsoeti, replic repede Atticus.

A! Asta e o problem. Las-o balt. tii c nu-mi plac aglomeraiile i locurile publice.

Ai fost la una smbt.

Aia era important.

Aa este i asta, nu te mint.

Atticus, te rog, oprete-te. Nu mai insista. Se uit la nepotul ei,acuzndu-l n gnd de


mai multe probleme dect ar fi bnuit el.
32

E pentru caritate, Kevyn. Gndete-te numai la toi copiii care mor de foame n India...
Se opri brusc. Sau este vorba de Nepal?!
Se concentra, ncercnd s-i aduc aminte cu precizie despre care dintre state era vorba.
Sprncenele lui se ridicar. Kevyn l intui cu o privire indignat:

Dac s-ar strnge toi banii care se cheltuiesc pe distracii i pe butur i s-ar dona, ar
putea fi hrnii toi copiii flmnzi i din India i din Nepal.

Pur i simplu nu nelegi.

Ai dreptate. Nu neleg. Atticus se hotr s schimbe tactica, i scutur lene o scam


imaginar de pe pantaloni i rosti afectat:

Oh, nu. Te rog, nu. Nu trebuie, Doamne ferete, s te simi cumva obligat pentru
faptul c eu te-am ajutat ntotdeauna la nevoie. Kevyn rmase cu gura cscat, apoi se
lupt cu dorina puternic de a-1 strnge de gt:

Degeaba. Nu ine.

Sau de faptul c fr mine n-ai nelege nici mcar un cuvnt din contractele alea pe
care obinuieti s le semnezi. Nu, zu. Chiar, nu vreau s te sacrifici pentru mine.

Nu-i fora norocul, i replic ea. Din cauza unuia dintre contractele alea am eu
necazuri acum.

Kevyn, nu sta-i adevratul motiv pentru care ai tu probleme acum i tii prea bine
asta. Se ridic n picioare. Ei, unde-i corespondena?

Am uitat s o aduc. E nc pe dulap. l urm, n timp ce el se ndrept spre atelier.

Cea mai mare parte este fr importan. N-am avut deloc timp s o sortez, l anun
ea.

Ce bine! Pentru c ultima oar cnd i-ai sortat singur corespondena i-ai aruncat
cartea de credit, fiindc ai crezut c n-are importan.

Mare pierdere! N-o folosesc niciodat. N-a avea-o dac n-ai insista tu!

ntr-o bun zi ai putea s fii ntr-o situaie att de grea, nct mi vei fi recunosctoare
pentru bucica aia de plastic, ca s te citez, chiar dac trebuie s semnezi sub
privirea altor oameni. Kevyn pufni dispreuitoare, dar Atticus, impasibil, se prefcu a
nu observa. Frunzri atent corespondena adunat timp de o sptmn, dnd la o parte
majoritatea plicurilor. n final, pstr doar trei.

Nota de plat pentru gaz, o scrisoare i, flutur ultimul plic, tiri de la Kurzweil!

Oh, Atticus! exclam ea nerbdtoare i i smulse plicul din mn ntr-un elan de


bucurie. Desfcu cu mini tremurtoare scrisoarea scoase cteva ilustrate i nite
pagini scrise. i arunc paginile lui Atticus, iar ea pstr ilustratele,pe care ncepu s le
examineze cu priviri strlucitoare. Erau nite pliante de reclam.
Atticus citi rspunsul, se ntoarse spre ea i, punndu-i o mn pe umr, i spuse:

Hei, Kewie, ai noroc. Kurzweil face o demonstraie cu Cititorul personal la Baton


Rouge, peste dou sptmni. Ce zici? Vrei s te duc acolo?
-Oh, nu cred, Atticus. Nu trebuie neaprat s vd demonstraia mainii. A fost fcut pentru
oameni ca mine. i, n afar de asta, trebuie s termin tabloul cu Darius i... Brusc, ea ncepu
s realizeze ct de aproape era s-i ating visul pentru care fusese capabil s duc o via de
spartan nrit, s munceasc din greu, s fac multe sacrificii, s accepte colaborri dificile de
genul celei cu Darius, ce o costaser nopi nedormite i zile pline de cutri i... i alung
33

gndul intrus ce i venise n minte. Respiraia i se acceler i sngele ncepu s i alerge prin
vene, fcnd-o s tremure de nerbdare. Se ntoarse ca un vrtej i fcu un salt spre Atticus,
mai-mai s-l drme:

i dai seama ce-nseamn asta?

Eu ncepusem s cred c tu eti cea care nu nelegea, erai prea calm i...

Voi avea maina mea. La naiba cu demonstraia. Cu banii pe tabloul lui Darius o s-mi
pot cumpra aparatul.Atticus i opti mecherete la ureche:

Deja ai cel mai bun cititor personal posibil - pe mine. Aa c, de ce nu-mi dai mie cei
zece mii de dolari i... Rse i i cuprinse umerii, mbrind-o clduros la piept. M
bucur pentru tine, Kev. Ai muncit din greu i ai ateptat mult acest moment.

Aa e, aprob ea, cu ochii strlucindu-i de bucurie.

Kevyn - spuse el ncet simind c este cel mai bun prilej pentru a ncerca s o conving
din nou, dar nedorind totui s-i strice bucuria - n legtur cu copiii ia care mor de
foame...

i-am dat deja rspunsul. Zmbetul ei l convinse c accepta. l privi melancolic.


Domnul i era martor, niciodat Atticus nu ezitase s o ajute, indiferent ct de greu i-ar
fi fost s fac asta. ntr-o ultim ncercare i spuse mai mult ca s-l tachineze:

N-am nici ce s mbrac..

Ce zici de chestia aia de satin? tii, cea pe care ai purtat-o la Londra, la Convenia
fanteziei mondiale.

E chiar att de pretenioas aceast apariie?

Eu o s port frac negru. O s artm nemaipomenit. Paralizant. Dramatic. i nl


capul. Nu-i aa? Kevyn se lupt s par serioas i bosumflat, dar nu rezist
entuziasmului lui molipsitor:

Cu siguran c vom fi strlucitori. i ai face bine s apreciezi gestul meu, pentru c eu


voi detesta fiecare moment petrecut acolo.
Trei sptmni mai trziu, smbt seara, Atticus veni la ea, gtit, mbrcat cu un
smoching clasic, negru. De cum intr, o prinse de mn i o nvrti, inspectnd efectul rochiei
negre de satin, cu decolteu adnc, cobornd mult spre talie, totui pstrnd ferm limitele
bunei-cuviine. Era o rochie care mngia, mulndu-i-se pe formele feminine, care dezvluia
multe, ascunzndu-le totodat. Cu o expresie de aprobare, ntiprit pe fat, Atticus o duse n
faa oglinzii:

Uit-te. Ari trsnet. Artm trsnet. Ce pcat c le-am spus tuturor c o s vin cu
mtua. Am fi putut trece drept frai gemeni.

Tuturor? ntreb ea, puin nelinitit. i scutur coama bogat de pr ce i se revrsa


liber pe umeri. Se ntmpl ceva, dar nu tiu ce anume... Se ntoarse spre el, dar
figura lui redeveni imediat inocent, copilroas, ca ntotdeauna.

Vai, draga mea mtuica, ce-i trece prin cap?

De ce oare te-am lsat s m duci de nas? ntreb ea cu ochii pe jumtate nchii,


fixndu-l printre gene. Cu o expresie fericit el i oferi braul:

Mergem?

34

O mulime de oameni se ndreptau spre Sala de cristal de la Sheraton Pierremont, purtnd


costume i rochii de sear obinuite.

Atticus, opti ea nervoas, parc ziceai c e ceva pretenios.

Am spus c vreau s facem impresie. i facem, nu-i aa? i aranja meticulos haina,
apoi intrar n sala de bal. Expresia de pe feele celorlali invitai le ddu de neles c
sosirea lor a avut exact efectul pe care i-l dorise Atticus i exact efectul de care se
temuse Kevyn. Devenir centrul ateniei tuturor. Ea auzi comentarii optite rzbtnd
din mulime i i imagin c se datorau vestimentaiei lor pretenioase. Se simea
crispat i constrns, dar, spre deosebire de ea, Atticus prea chiar n elementul lui.
Flecrea de zor, n timp ce fcea prezentrile, vorbind pentru amndoi. Nepotul atent
dintotdeauna i oferi o cup de ampanie pe care ea n-avea intenia s o bea. Un brbat
scund i solid apru lng ei. i inea spatele drept i pea eapn cu un aer militros.

Ai ntrziat, dar te neleg, i se adres el lui Atticus, apoi lu mna lui Kevyn. Cu
siguran, biete, c ii la bra pe cea mai frumoas femeie de aici.
Imbrcat prea elegant i artnd ca o proast, ar fi fost mai corect s spun dect
complimentul acela politicos, i zise Kevyn disperat, ngrozit la gndul c omul i-ar putea
simi tremurul minii.

Colonele Bonaparte, ce mai facei? l ntreb Atticus. Colonelul ls mna lui Kevyn
pentru a o strnge pe cea a lui Atticus, cu un gest camaraderesc.

Kevyn, colonelul Bonaparte este unul dintre principalii sponsori ai emisiunii mele. i,
bineneles, Kevyn este mtua mea, de care m-ai auzit vorbind att de des. Colonelul
o fix cu interes, iar ea se simi ca o molie prins cu un ac pe o catifea pentru a fi
expus.

Deci dumneavoastr suntei mtua care l-a rpit pe Rusty Rivers?


Kevyn nepeni. Degetele ei se ncletar pe piciorul cupei. Colonelul ncepu s rd din
toat inima:

Chestia asta a fost o reclam minunat. Toat lumea m ntreab de ntmplarea asta,
ceea ce e incomparabil mai confortabil dect atunci cnd sunt chestionat despre
nfrngerile din preliminariile sezonului fotbalistic.

M bucur c ai apreciat asta, domnule! Ca niciodat, Atticus prea nesigur pe sine.


Kevyn l privi mirat i ngrozit, nelegnd situaia: Ticlosul! De aceea le-a spus
tuturor c va veni cu mtua. De aceea a insistat s l nsoesc. Atticus, biete, o s
dai de dracu' cu mine, i spuse ea tremurnd de furie.

Haide, Kevyn, nu m privi aa. La urma urmei, a fost o glum. Sptmna testrilor, ai
uitat? Ea nghii n sec, i ridic sfidtor brbia i strecur printre dini:

mi pare ru. V rog s m scuzai, dar... m tem c nu m simt prea bine.


Chiar nu se simea. Rsucindu-se pe tocuri plec de lng ei, amestecndu-se n mulime.
Nu-i ddu seama c Atticus o urmase, pn cnd acesta nu o prinse de bra, ncercnd s o
opreasc.

Piei din faa ochilor mei, uier ea, trgndu-i braul din mna lui. Eu plec. Acum.

Bine. Nu-i nevoie s te superi, i desfcu el degetele de pe cupa de ampanie pe care


Kevyn o inuse n mn fr s-i dea seama. Dac Atticus nu ar fi oprit-o, ar fi fost n
stare s se urce n taxi cu paharul n mn. Atticus bu ncet ampania, ateptnd. O
cunotea bine pe Kevyn.
35

Ai ndrznit s vorbeti... despre mine. Despre mine... i Rusty sau Serghei... cum l-o
chema. Ai ndrznit s... vorbeti despre noi... la radio?! i ce-ai spus,m rog? clocoti
ea, rstindu-se la nepotul ei.
Nu prea multe. Nimic care s ngrijoreze cporul tu drgu.
Nu-mi vorbi mie aa. i zici c n-ai spus nimic care s m ngrijoreze? Dar oaptele
lor-indic mulimea - despre care eu credeam c sunt adresate vestimentaiei noastre?
Kev, las-m s-i explic. Nu e deloc ceea ce-i imaginezi. O prinse de cot i o sili s-l
priveasc n ochi. Toat chestia asta a fost sub forma unei poante, a unei glume, nu
este nicidecum att de tragic cum crezi tu. mi pare ru, Kev. N-am tiut c o s te
supere aa de tare. Ateapt-m s-mi iau haina i te duc acas.
Nu te deranja, i spuse ea obosit. Pot s iau un taxi. nchise ochii cteva clipe, apoi i
deschise din nou. Nu, trebuia s ias de acolo. Se holbau la ea... Toi se holbau la ea.

Ateptnd ca Skipper s ias din sala de bal Rusty sttea aplecat deasupra paharului cu
butur, n barul lui Jacques. Se juca cu gheaa din pahar. Pn n urm cu o jumtate de or,
trebuise s stea lng cel care strngea fonduri pentru echipa lui. A semnat autografe i a
ascultat vechi poveti i amintiri despre meciurile de fotbal din liceu ale coechipierilor si. Na rezistat prea mult printre ei. Trebuia s-i vorbeasc lui Skipper, dei nu prea avea chef de
discuii acum. De fapt, era ct se poate de prost dispus. i simea muchii ncordai sub haina
de tweed. Antrenorul Bigelow l omora cu antrenamentele. Genunchiul l durea nc. Gent
pierduser toate meciurile preliminare i meciul de duminic, de deschidere a sezonului. Oh,
Doamne, deschiderea sezonului. Cea mai mare umilin ndurat pn acum de echip. i
duse o mn la ochi, s nu mai vad mulimea, distraciile stupide din jurul su, dar gndul cel
mai chinuitor nu l putea ndeprta. ncercase tot ce era omenete posibil s alunge imaginile
strlucitoare, vii, dintr-o anumit smbt. Dracu s-o ia de treab, erau imagini legate de
femeia aceea. La dracu!. i nghii butura. Poate c ntr-adevr avea nevoie s o revad.
Ziua aceea fusese tare ciudat.Poate din cauza aceasta impactul ei asupra lui i se prea
exagerat acum,ncerc el s ae amgeasc-a cta oar? i trecu degetele prin uviele de pr
rvite,ncercnd s-i nbue nemulumirea ce o resimea fa de el nsui. O minise. Dori
s mai comande de but, dar n-o fcu. Era de ajuns. mpinse paharul gol i se rsuci pe scaun.
i rezem coatele lene pe tejgheaua din spatele lui i privi absent prin hol la oamenii care
treceau pe lng el ntr-un du-te-vino interminabil.
Unde o fi Skipper?
i, spre uimirea lui apru... Dar nu figura lui Skipper era cea pe care o vzu, ci pe a ei. Ea
era acolo... cu prul negru ca pana corbului, strlucitoare, minunat. O putea vedea, mirosi i
aproape gusta.La dracu'! Ct de tare fusese butura aia? Respir adnc i nchise ochii,
ncercnd s-i limpezeasc mintea. Dar ea era tot acolo. Nasul ei era puin ridicat, maiestuos,
ca al unei ducese. Cu toat distana ce-i separa, l izbi contrastul dintre pielea ei ca de porelan
i satinul negru, dintre prul negru,strlucitor, i uviele argintii. Fr s mai stea pe gnduri,
alunec felin de pe scaun i i croi drum spre ea prin barul aglomerat. Pi n hol. Uit-te
odat la mine, spuse n gnd cu rsuflarea tiat. Era imposibil s nu simt i ea acea
senzaie intens care-l atrgea pe el spre ea. Sigur c o simea. Plutea n aer, ntre ei. Deodat
o vzu rsucindu-se i pind cu graia nnscut pe care i-o amintea att de bine. Se ndrepta
direct spre el. Rusty rmase pe loc privind-o i... ncremeni stupefiat, cnd ea trecu pe lng el
36

fr s-l vad. Zgomotul tocurilor ei l rsuna n urechi mai puternic dect oricare altul din
hotel. i reveni repede n fire i din civa pai mari travers spaiul dintre ei i-i atinse braul.
Ea se ntoarse spre el i focul albastru din ochii ei l ls mut de admiraie. Privirea ei rtcea
deasupra umerilor lui. El i drese glasul,neobservnd ncest lucru:

Ce ciudat s te ntlnesc aici, rosti el trgnat, arbornd obinuitul lui zmbet de biat
bun, pentru a ascunde emoia ce clocotea pe dinuntru.

P-poftim? privirea ei rtcea n continuare, cutndu-l pe Atticus. Atunci el realiz c


femeia nu-l recunoscuse.

Sunt corpul perfect, i aminteti? Ea tresri i-i fix ochii la el:

Do... Domnule Ri... Rivers! se blbi ea, iar Rusty se simi dintr-o dat mult mai bine.
Camera nu se mai nvrtea cu el. mi pare ru, dar tocmai plecam, se scuz ea repede
i se ndeprt ca fulgerul ntr-un fonet de satin negru.

Hei, stai! Pi n faa ei, blocndu-i drumul. Vreau numai s-i vorbesc o clip.
Ea l privea speriat i, deodat, ridic ochii, privind fix deasupra umrului su. Ceva din
privirea ei l avertiz i se rsuci mirat.

Atticus, te rog... o auzi spunnd. i-am spus s rmi s-i termini treaba. Atticus!
Rusty auzi ca un ecou vocea aceea vesel, ce chicotea rostind cuvntul rpit, n
emisiunea postului de radio K.P.O.P. Simi cum fiecare muchi, moleit de whisky-ul but, se
ncordeaz i cum pumnii i se strng. Nemulumirea adunat vreme de o sptmn se
ntruchipa n faa lui sub nfiarea lui Atticus Llewellyn. Exact omul de care aveam
nevoie. D.J.-ul nconjur umerii lui Kevyn cu braul ntr-un gest protector:

Nu n seara asta, omule! l avertiz el pe Rusty i se ndeprt mpreun cu Kevyn,


nainte ca Rivers s neleag ce se petrece. i privea cum pleac, vzndu-l pe Atticus
rnjind i fcnd semne unui fotograf. Fr s se mai gndeasc la ce face, Rusty se
repezi dup ei.

Cred c nu nelegi, i strig el lui Atticus. D.J.-ul arunc o privire peste umr i pru
surprins s-l vad nc lng ei.

Dac tu i postul tu de radio nu m lsai n pace... Cut o ameninare dur i i


ridic mna pentru a-i sublinia vorbele. Ce s spun? Nu era sigur. Realiz prea trziu
c mna i se strnsese n pumn, un pumn tremurtor. Expresia plictisit de pe faa lui
Atticus se transform ntr-una ocat. Pe cnd Rusty se ntreba ce era cu el i ct de
mult buse, Atticus o trase pe Kevyn din faa lui, ridic pumnul i l pocni n brbie.
Asta-i o nebunie protest Rusty n gnd cnd deveni contient de dou lucruri: de
durerea teribil provocat de pumnul nfipt n maxilarul lui i de expresia de groaz de
pe figura frumoas, paralizant de frumoas a lui Kevyn. Apoi ore ntregi a fost convins
c a vzut ntr-adevr stele verzi.

CAPITOLUL 5
Nu! ip Kevyn. Blitz-ul unui aparat de fotografiat explod ca un foc de artificii,
imortaliznd imaginea lui Rusty prbuindu-se ca un sac de cartofi la pmnt.
37

Kevyn fcu un salt napoi. ntr-o secund se trezir rapid nconjurai de o mulime de
oameni, atrai de bufnitura surd a corpului czut la podea. Fotograful se agita, opind de
colo-colo, cutnd poziii ct mai bune pentru fotografiile pe care le fcea cu iueala
fulgerului. Atticus, nevenindu-i nici lui s cread c l pocnise att de puternic, i freca
pumnul i, privind-o pe Kevyn, o ntreb cu o team respectuoas:

Eu am fcut asta? Se rsuci brusc spre fotograf i ridic din umeri, fcnd pe
nevinovatul. Ai vzut? Eti martor. Era autoaprare, corect?
Kevyn nu mai putea respira, nu se mai putea mica. Chiar i zgomotele din jurul ei preau
nvluite n cea. Apoi realiz. Rusty era prbuit la picioarele ei. Trebuia s se mite. Trebuia
s-l ajute. Mulimea ncepu s comenteze cu voce tare. nfuriat, i venea s strige la ei s o
lase n pace, s-l lase n pace i pe Rusty.

Hei, omule, asta... asta nu-i ce pare s fie! El a nceput. Art spre Rusty. Eu nu am
vrut s-l pocnesc dar... insist Atticus.
Din rndul mulimii, se strecur spre ei corpul masiv al lui Skipper. Se holb la trupul lui
Rusty care sforia ncet, apoi se repezi la el, l prinse de guler i i tr corpul inert spre u.
Kevyn l urm, nfigndu-i minile transpirate n rochie, pentru a le nbui tremuratul.
Mnia ei de mai devreme contra lui Atticus, pentru reclama lui stupid, prin care o adusese n
prim-plan, era nimic fa de groaza pe care o simea acum. Atticus continua s se
dezvinoveasc i, da, chiar poza pentru ziariti, ceea ce o determin s-l priveasc cu
asprime. i croia cu greu drum prin mulimea adunat buluc, simind o suferin n tot
sufletul. Ajuns la u, un om n uniform i deschise ua, iar ea se npusti afar, respirnd cu
nesa aerul rece i curat. Privi irul de limuzine ce ateptau ntoarcerea stpnilor i se
ndrept calm spre prima din faa ei. Portarul ce o urmase i deschise portiera.
oferul se holb uluit la ea, netiind cum s reacioneze. Kevyn se aez pe bancheta din
spate i privi prin fereastr silueta portarului ndeprtndu-se i, cnd acesta se afla la o
distan bun de ei, i opti rugtor oferului:

Te rog... te rog, du-m de aici. O s-i pltesc... Chiar atunci, fotograful nvli pe ua
hotelului n urma ei i arunc priviri iscoditoare n jur. Kevyn pli. oferul i surse
comptimitor:

Cred c am ceva timp. Porni motorul i ieir din parcare. Spunei-mi unde locuii,
doamn, i spuse vesel, ncercnd s o destind i o privi prin oglinda retrovizoare. Nu
se poate spune despre mine c am refuzat vreodat s ajut o doamn. Mama m-ar jupui
de viu dac ar auzi c am fcut vreodat aa ceva.

Mulumesc mult, murmur Kevyn, clipind ca s nu plng.


A doua zi dis-de-diminea, cnd aburii alcoolului disprur treptat, Rusty se ntinse, apoi
se crispa, durerea din maxilar fulgerndu-l ca un cuit nroit.
Somnoros i mahmur, i trecu o mn termurtoare peste partea nvineit. Gemu. Sub
barba crescut peste noapte simi o umfltur. Cine ar fi crezut c... D.J.-ul la deirat avea un
pumn att de zdravn? Telefonul de pe noptier ri ca un tir de mitralier. njur i se
rostogoli n pat pn ajunse lng aparat.
Ridic receptorul decis s-l trimit la dracu' pe cretinul care ndrznea s-l sune n zorii
zilei. Vocea de la cellalt capt al firului l trezi de-a binelea i i puse un nod n gt. Se ridic
brusc n capul oaselor, trecndu-i degetele prin desiul prului zburlit:
38

Da? Bun, mam!


Pisoia, ce citesc eu aici?
Nu pot vedea prin telefon, mam! mormi pisoiaul. Spune-mi tu i vom ti
amndoi.
Eti lovit, chri?
Nu, mam. Sunt bine. De ce n-a fi? i mas maxilarul. Trebuie s aib radar, se
gndi el ironic. Tresri.Stai puin. Un clopoel de alarm sun n mintea lui,
atrgndu-i atenia asupra primelor cuvinte rostite de mama lui.
Ce citeti?
Le journal ziarul - l-ai vzut, nu-i aa?
Nu! Sentimentul de alarm se accentua i mai mult, auzind tonul speriat din vocea ei.
Mam, ce se ntmpl? Am fost scos din echip? La dracu! Nu-mi pot face una ca asta.
Nu acum, nainte de a juca cu Saint!
Oh, Rusty, adun-i minile de pe terenul de fotbal. E important, iar eu trebuie s intru
la ore peste cteva clipe. Suspin. Poate c ar fi mai bine s citeti singur ziarul i s
m suni dup aceea. Sau poate treci pe la mine. Trebuie s-mi vorbeti despre fiina
asta divin. Au revoir. Rusty rmase ncremenit, ascultnd tonul bzindu-i n ureche
i ntrebndu-se perplex ce era cu telefonul sta codificat. Ia stai puin! Sri n
picioare. Ce fiin divin? Trnti receptorul n furc, se repezi ca un nebun spre
primul scaun din calea sa i nfac n goan spre u o pereche de pantaloni ce zceau
aruncai pe sptar. Se mbrc la repezeal, njurnd cnd se mpiedic, i n cele din
urm reui s ajung la u, pe care o deschise dintr-o singur micare. Ridic ziarul
de pe prima treapt a scrii, trnti ua n urma lui i se holb la prima pagin cu ochii
pironii pe o fotografie imens. nmrmurit, alunec pe podea:
Oh, merde!

Kevyn arunc pensula ntr-o cutie de terebentin, mprtiind picturi de vopsea pe


podea. Nimic nu-i mai reuea. Nici acum nu-i putea explica cum de reuise s-i fac ri cele
din urm o can de cafea. Proiectul cu Darius fusese ratat de la bun nceput, concluziona ea
dezamgit. Un zgomot de pai se auzi pe scar, ntrerupndu-i gndurile pesimiste.
Trncneala vesel dintre un brbat i domnioara Lucy i-l anun pe intrusul ce urma s
apar. Se ndrept spre u, gata s-l nfrunte i-i strig:

Atticus Llewellyn, dac ndrzneti s calci n casa asta, s tii c...

Ai vzut ziarul de diminea? o ntreb el atrecurndu-i trupul deirat nuntru,


ignorndu-i ca de obicei ncercrile de a scpa de el. E fantastic! Eu sunt pe prima pagin. Mai
mult dect am visat vreodat, i ntinse el triumftor ziarul. Ia privete. Fii atent ce scrie:
Confederaia se prbuete din nou! Asta apropo de Rusty ntins pe podea. Frumos! Kevyn
i smulse ziarul din mn i privi fotografia simind un gol n stomac. Rusty Rivers zcea la
podea; Atticus ncepu s rsfoiasc ziarul pe deasupra minilor ei, dar ea strnse ntr-un gest
violent filele la piept.

Nu, refuz ea pa un ton ce nu admitea replic. Nu vreau s aud!


Atticus i ridic privirea spre ea, uimit:
39

Nu crezi c exagerezi? Te asigur c i-au scris numele corect, ca i celelalte informaii


despre tine, deci nu ai de ce s-i faci probleme.
Vorbind cu un calm ironic, ea strnse i mai tare paginile mototolite la piept.

Bnuiesc c va trebui s te cred pe cuvnt, nu? l persifla ea.


Atticus i ridic mna, vrnd s o calmeze:

Kevyn, las-m s-i citesc. E ntr-adevr amuzant.

Nu nelegi? Ochii ei se umplur de lacrimi. Pentru mine nu-i deloc amuzant.

Oh, Doamne, Kev, mi pare ru. Nu e nici pe departe aa de grav pe ct crezi tu.
Se ntoarse cu spatele la el, tremurnd din tot corpul:

Atticus, te rog. Nu pot vorbi despre asta acum. Pur i simplu vreau s fiu singur.

Bine, bine. O s m ntorc mai trziu, cnd ai s te mai calmezi.


Kevyn nu se mic pn nu auzi ua nchizndu-se ncet n urma lui. Apoi se repezi n
buctrie i ridic receptorul telefonului. Degetele i tremurau att de puternic, nct abia putu
s formeze corect numrul dorit. Ateptnd s rspund, se for s se uite din nou la ziar;
literele se nvlmeau pe pagin, asemntoare rotielor unui ceas zdrobit. Cunoscutul
sentiment de frustrare i strnse inima, pe cnd mototolea ziarul. Domnioara Lucy rspunse,
n sfrit:

Sunt eu, Kevyn. Avei ziarul din dimineaa asta? Vrei... vrei s-mi citii ce scrie
despre... despre Atticus i despre mine? Vocea i tremura de spaim. Respir adnc.
i... despre Rusty Rivers? adug ea aproape optit.
Btrna o rug s atepte puin, iar Kevyn i lipi obrazul de frigiderul rece pentru a se
calma. Demon, motanul ei, o privi nedumerit iindu-i cporul de dup frigider. n alte
condiii, Kevyn i-ar fi explicat ca de obicei situaia, dar acum era mult prea nervoas pentru ai acorda vreo atenie. Demon nu se lsa pguba cu una, cu dou i, prea puin impresionat de
privirea disperat a lui Kevyn, se hotr s-i capete poria de rsf i pi elegant pe locul lui
favorit, umerii lui Kevyn. Ea suspin exasperat, suflndu-i optit c este un egoist nesuferit,
apoi ced i-l scarpin, bombnind, ntre urechi. Domnioara Lucy i fcu auzit vocea exact
cnd Kevyn mai avea puin i nchidea telefonul, hotrt s coboare la domnioara Lucy.
Glasul domol al femeii i torsul lin al motanului o linitir i alungar vocile imaginare ce
rcneau la ea, nvinovind-o de accidentul lui Rusty din seara trecut. O or mai trziu, auzi
iar un zgomot de pai pe scri.
Kevyn oft. i acest mers i era familiar. Apsat, egal, era nimeni altul dect Bobby Ray,
modelul ei pentru Darius.

Hei, strig el, intrnd. M-am gndit s trec s vd cum mai merge tabloul. i ddu la o
parte o uvi de pr transpirat, lsnd s i se vad muchii puternici ai braului.
Kevyn l invit n atelier i i art pnza.

Mam! exclam acesta i se opri n u. Figura lui reflect, pe rnd, nti surpriza, apoi
mndria nedisimulat fa de el nsui.

E aproape gata, l anun i chipul ei se destinse ntr-un zmbet. Sclipirile din ochii lui
exprimau admiraie i mulumire profund, n timp ce se nvrtea n faa pnzei.

Cred c pot s iau asta ca pe un compliment, continu ea, amuzat de exclamaiile


ncntate ale brbatului.

Totui, sta nu-i prul meu...


40

sta nu-i tabloul tu, ci al unui personaj din carte. i n carte, personajul are prul
lung. E o parte a credinei lui: s nu-i taie niciodat prul de team de a nu-i pierde
puterea.
tiu, spuse el, concentrndu-se s descopere asemnrile. Mi-ai fcut pectoralul drept
mai mare dect stngul.
Eti singurul care va observa. i, de fapt, nimeni nu e perfect simetric; i nl capul
pentru a-l privi n ochi. Muchiul tu pectoral drept chiar este mai dezvoltat.
Glumeti! N-ai o oglind?
Oh, ce problem, Bobby Ray! Nu fi prostu; vzndu-i ns expresia ngrijorat, se
rzgndi. Bine, bine. Uit-te n oglinda din baie, dac nu m crezi. i, dac tot intri n
baie, spal-te pe fa cu putin ap rece. Arti de parc ai fi gata s faci insolatie. Se
opri brusc, cuprins de un fior la imaginea ce i apru un faa ochilor: un alt zeurzboinic lovit e insolaie. Sunetul unor pai, al treilea n ziua aceea, i ntrerupse
imaginaia. Nu era un mers vioi, ca al lui Atticus, sau apsat ca al lui Bobby Ray, ci
avea un ritm puin inegal i o caden proprie. Urm o btaie ferm n u. Se duse s
deschid. Cu prul uor ciufulit, cu muchii nu att de proemineni ca ai lui Bobby
Ray, dar foarte puternici, Rusty o privea fix:
Ce vrei? ntreb ea, mai tios dect ar fi vrut.
Puin amabilitate, pentru nceput.
i-am dat-o o dat, spuse ea, ncercnd s nchid ua. El i strecur piciorul peste
prag, mpiedicnd-o. O mpinse uor i intr. Scond un ziar mpturit de sub bra,
nainta spre ea.
Trebuie s-i vorbesc. Kevyn i ridic brbia, simind cum sngele i se scurge din
obraji.
tiu de ziar i nu vreau s discut despre asta. Apreciez grija ta, dar mi pare ru. Sunt
ocupat...
Kevyn... Bobby Ray apru lng ea, cu pieptul pros dezgolit, tergndu-i prul ud cu
un prosop negru. Oh, m scuzai. N-am vrut s v ntrerup.
Nu ne-ai ntrerupt, spuser Kevyn i Rusty ntr-un glas.
Hei, dar tu nu eti Rusty Rivers? ntreb Bobby cu o voce blnd. Omule! Chiar tu
eti! Nu-mi vine s cred! S-l ntlnesc pe Rusty Rivers! i ntinse mna dreapt, iar
Rusty ezit o clip s i-o strng.
Vd c nu-i un moment potrivit s vorbim, remarc Rusty. i, din moment ce tiai
despre ziar, n-o s mai stau.
Ei, nu-i asta o coinciden? ntreb Bobby Ray. Tocmai m gndeam s plec. Crezi c
m poi duce i pe mine? Sunt un mare admirator de-al tu. De cnd jucai la Redskin.
mi pare ru, dar nu merg n aceeai direcie...
Dar nici nu tii n care direcie, replic Bobby uimit.
Nu merg pe acolo.
Oh, nelese Bobby i ridic din umeri. Bine, e n regul. Ce-i mai face genunchiul?
Tot cu probleme?

41

Ascultai, i ntrerupse Kevyn. Putei sta de vorb i toat ziua din partea mea. Eu am
un termen-limit, deci am treab. Aa c, dac mi dai voie, m voi duce s-mi
continui munca.

Oh, nu-i face griji pentru mine, insist Bobby Ray. Oricum, m pregteam s plec. i
lu tricoul i se ndrept spre u. M bucur mult c te-am cunoscut, Rusty. i, Kevyn,
o s mai vin s vd tabloul peste cteva zile, se poate?
Kevyn reui doar s dea din cap n semn c da, apoi se rsuci spre Rusty, dar acesta nu se
urni din loc chiar dac i evita privirea. Ea iei din camer, spernd c de data aceasta el va
pleca, dar, spre surprinderea ei, Rusty o urm. Se ntoarse cu faa spre el i l vzu sprijinit de
tocul uii.

mi pare ru dac l-am fcut s plece, i apuse el.

Bobby Ray este modelul meu, i explic eapn. Rusty privi tabloul:

Nu aa mi imaginasem eu tabloul lui Darius. Nici eu,dup cum bine tii, se gndi
ea. Rusty rse:

i m-ai numit pe mine sportiv tmpit? simi el cum ghimpele geloziei i strpunge
inima.

Nu i-am spus niciodat asta, i rspunse ea de data aceasta, corectndu-l i apsnd


fiecare cuvnt. Iar Bobby Ray nu-i tmpit. Are foarte mult succes, dac vrei s tii.

La ce? ntreb el sceptic.

A fcut din calitatea lui principal, corpul, evident, o carier foarte promitoare. E
antrenor la clubul sportiv al lui Atticus. Nu se putu abine s adauge rutcioas: A
fcut minuni cu partea de sus a corpului lui Atticus, nu crezi?
i ddu seama c lovise n plin,dup paloarea obrajilor lui, urmat de roeaa ce prea si trdeze orice efort de a-i ascunde emoiile.

Nu realizasem ct de mult apreciezi fora brut i aspectul fizic, remarc el tios.

Apreciez oamenii care nu se dau btui. Tcerea se instala ntre ei vreme de cteva
clipe. Scuz-m, nu te-am ntrebat de ce ai venit.

Dup cele petrecute asear, am simit c-i datorez nite scuze. Kevyn tresri. El pru
pentru o clip ncurcat i i ag degetele mari de buzunarele din spate, cutndu-i
cuvintele:

N-aveam nimic cu tipul la, Atticus. Lucrurile s-au precipitat, mi-am pierdut controlul
i urmtorul lucru de care mi amintesc e c eram n maina lui Skipper. M simt cam
aiurit, ca s fiu sincer. Voiam doar s-i vorbesc. Nu neleg ce s-a ntmplat.

N-a fost vina ta, zise ea, ntorcndu-i privirea spre el. Nu m simeam prea bine. Pur
i simplu nu puteam vorbi cu tine. Voiam s plec ct mai repede acas.
El se gndi o clip, apoi scutur din cap:

Nu preai bolnav, Kevyn... Preai... Ridic surprins capul i o privi drept n ochi.
Preai speriat! exclam el cu un ton ce-i trda urnirea. Pi mai aproape de ea, fr s
spun nimic timp de cteva secunde. Simi i tu acelai lucru? i-e fric de ce se
ntmpl ntre noi, nu-i aa?

Nu tiu despre ce vorbeti, rsufl ea repede, realiznd deodat c el avea dreptate.


Fcu un pas napoi, pstrnd distana, de parc aa ar fi putut alunga fiorii ce ncepeau
s-i cutremure corpul. Eu... Se opri. Dndu-i seama c, prin reacia ei ovitoare,
42

confirma spusele lui Rusty, n loc s le spulbere, explic repezit: Nu-mi plac locurile
aglomerate. Trebuia s ies de acolo. Nu m puteam gndi la nimic altceva dect s ies
ct mai repede de acolo.

Nu te neleg, spuse el ncet, dar te cred. Erai ntr-devr speriat, nu-i aa?

Da, eram. Nu putea s-l priveasc n ochi dar el nu o ls s-i evite privirea, i prinse
brbia, i-o mngie de-abia atingnd-o, apoi i-o ridic pn cnd ea nu mai avu ncotro
i-l privi n ochii verzi ca frunzele crude de primvar.

Dar acum nu-i nici o mulime n jurul nostru, Kevyn Llewellyn. i eti i acum
speriat. i atinse uu mna coada ochiului migdalat. Nu-mi poi apune c nu simi c se
petrece un lucru ciudat cu noi, nu-i aa?
O privea la fel de fascinat cum se simea i ea. Li se tie respiraia cnd el cobor mna pe
obrazul ei, plimbndu-i degetele puternice pe pielea moale, catifelat.

Poi s-mi spui c nu simi? Nu putea, dracu' s-l ia. Mai mult chiar. Nu putea scoate o
vorb, cnd el i trecu degetele peste brbia i gtul ei. Da, nu putea s-i spun s
nceteze, s nu-i mai rscoleasc fiorii ce puneau stpnire pe ea, anulndu-i tot
controlul, pe care n zadar ncerca s i-l impun. Cea mai uoar atingere a lui o
cutremura i se simea cltinndu-se ca o frunz btut de vnt.

Ce vrei de la mine? l ntreb ea, cu voce rguit.

Tot drumul pn aici m-am ntrebat i eu acelai lucru. Dar acum tiu. Vreau s o lum
de la nceput. Vreau s ne prefacem c nu a existat nici una dintre ciocnirile stupide
dintre noi de pn acum, c nu ne cunoatem i s ncepem din nou. Vreau s ne
prezinte cineva, s spun ceva de genul: Kevyn Llewellyn, el este Rusty Rivers, mai
rapid dect un glon, capabil s-l depeasc dintr-un singur salt pe cel mai nalt
aprtor.

Ce-i la aprtor? ntreb ea, uurat c, n sfrit, gsise ceva de care s se agae, cu
care s schimbe subiectul, s-l poat abate de la cursul periculos pe care alunecase, dar
i curioas, totodat, n ciuda fermei sale hotrri de a nu prea nicidecum interesat
de sportul pe care-l practica al.

Un juctor de fotbal. Unul al crui scop n viat este de a m mpiedica s joc. i privi
n jos apre genunchi.

Pare un tip simpatic.

i apoi a vrea, continu el, ignorndu-i replica maliioas, de parc i-ar fi ghicit
tactica cu care spera s se apere, a vrea s spun: Rusty, ea e Kevyn Llewellyn,
pictori, capricioas, cere atenie, i rpete gndurile i visurile cu ochii ei care...
Vocea lui se stinse. Se apropie mai mult de ea. Cei mai frumoi ochi pe care i-am vzut
vreodat.
Periculos, i spuse ea nfiorat, cnd glasul lui o mngie aproape fizic.

Apoi, mi imaginez c acela care ne-a prezentat ar spune: mi dau seama c voi doi
nu avei absolut nimic n comun, dar cui i pas? De ne nu v-ai cunoate mai bine?
Cine tie? S-ar putea chiar s v plcei pn la urm...
Foarte periculos, se alarm Kevyn. Nu mai putea s gndeasc, nici s respire sub
privirea lui ptrunztoare.

Ei bine, ce crezi?
43

Despre ce? ngim ea.

Pot s rmn? Cnd venise att de aproape? Strduindu-se s-i recapete tonul normal,
i ddu prul pe spate i l nfrunt:

Nu sunt sigur!

Am avea ansa s ne cunoatem. M poi ntreba orice. Bineneles - o avertiz cu


degetul - trebuie s-i dai seama c o s-i spun despre mine doar lucruri care s-i
plac. Kevyn nu-i putu reine zmbetul ce-i arcui buzele pline.

De ce eti att de sigur c tii rspunsurile exacte?

Sunt expert n evitarea ntrebrilor. O grmad de reporteri s-au chinuit ani ntregi s
m nfunde. Am ceva experien. i atinse brbia cu un deget. Ar trebui s mergi destul
de departe ca s-i depeti. i ndeprt faa de a ei.

Poate ar fi mai bine s ne aezm, i suger ea. Poate s dureze. Vorbi tare ca s-i
ascund tremurul vocii. Ce fcea oare, se ntreb, contient de prezena lui n spatele
ei, n timp ce o urma n camera de zi? Se aez ntr-un ezlong ce se afla n spatele
unei msue, punnd o distan ct mai mare ntre ei. Expresia amuzat de pe chipul lui
n timp ce se aeza pe canapea, i art c-i dduse seama foarte bine de manevra ei.

Nu tiu de unde s ncep.

Cntresc optzeci i nou...

Eti prea nalt pentru un dansator, nu-i aa? Trebuia s-mi fi dat seama.

i-ai dat, dup cte mi-aduc aminte. Nu m-ai crezut pn n-am fcut acea piruet
destul de convingtoare. La dracu'! Aproape m-a ologit. Privirile lor se ntlnir.
i aminteau amndoi acelai lucru care nu avea nici o legtur cu saltul, ci cu
mbriarea fierbinte ce a urmat.Periculos, repet vocea unui spiridu ncpnat.

Mama ta trebuie s fie foarte dezamgit de faptul c ai renunat la balet pentru sport.
Rusty chicoti:

Asta-i a doua dintre ntrebrile cel mai frecvent puse de reporteri. i ncruci
picioarele i se ls pe spate, sprijinindu-i capul de minile mpreunate la ceaf.

i prima care e?

A, simplu: cum de un tip talentat ca mine a ajuns s joace n cele mai slabe echipe?

Oh, bine, cred c sunt mai interesat de partea cu dansul dect de cea cu fotbalul.

Ce uurare! Dac mama e dezamgit de faptul c nu sunt dansator? Nu chiar. Dac


eram n Europa, poate ar fi insistat mai mult. Dar, n adncul sufletului, e la fel de
american ca tine sau ca mine. Triete aici de treizeci de ani. Nici mcar sngele
rusesc din venele ei n-ar putea-o face s-i nchipuie un dansator cu fizicul meu.
Hochei pe ghea, poate. Cnd m-am nscut, cntream aproape patru kilograme. Hai
s recunoatem, nu sunt bun dect de lupttor, ceea ce nu prea se potrivete cu graia
dansului. Kevyn l studia, admirndu-i fr s vrea ncrederea i sigurana de sine. ntradevr, reuea s rspund cu uurin i graie. Atunci, de ce o minea? Pentru c ea
simea c nu era n regul ceva, c prea cam ncordat, c i ascundea ceva.

Atunci de ce i-a pus numele Serghei, dac nu inteniona s ajungi dansator?


Rusty clipi ncremenit, apoi mai clipi o dat.

Asta-i o ntrebare nou. N-am un rspuns pregtit pentru ea.


44

Bine, dar nu m ateptam numai la rspunsuri pregtite.

Poate c rspunsurile pregtite sunt adevrate. O umbr i ntunec faa, dar dispru
rapid, nct ea se ntreb dac nu cumva i se pruse.

Sau n mare parte adevrate. Am visat s devin un Nureev american, s am ce-i mai
bun din tehnica veche i din cea nou. Se spune c m-a nvat s dansez de ndat ceam putut s fac primii pai. Sunt sigur c eram o poezie, legnndu-m i valsnd pe
muzica din Lacul lebedelor, n scutece i cu suzet. Prea mulumit de rspunsul lui,
dar Kevyn nu simea la fel. Ceva nncundea sub ncrederea asta a lui, ceva care
presimea c era dureros pentru el. Amintindu-i propria ei copilrie, spuse ncet:

i ce credeau prietenii ti despre tine, tiind ca erai fiul unei dansatoare?

Hai s spunem doar c m mir i eu cum de n-am ajuns boxer. M-am btut i am
mncat btaie. De-asta am muncit i aa de mult. A trebuit s dovedesc c nu sunt o
feti, un impotent. Nimeni nu putea alerga mai repede sau sri mai sus dect mine.
Pe urm mi s-a prut c nu este totui suficient. Am nvat s dau cu pumnii i n scurt
timp nimeni nu-mi mai spunea nici mcar n glum balerin. Au fost nevoii s
recunoasc faptul c nu eram nici pe departe o lebdu. Am renunat astfel la dans
la vrsta de zece ani, daci, cnd am intrat la liceu, eram super-sportivul. Am fcut
liceul la Byrd High School.
Bineneles, lumea oferit pe o tipsie de argint, i spuse ea.

Ai fost un elev bun? ntreb, dup un scurt moment de tcere.

De nivel mediu, mai degrab. Totui era ct pe ce s repet primul an.

Prea multe antrenamente?

Hei, stai puin. Ce-i asta? Douzeci de ntrebri? Ai cam depit numrul permis de
ntrebri, glumi el. Kevyn i rsucea o uvi de pr pe degete:

Te deranjeaz ntrebrile mele?

Sigur c nu, rspunse el grbit, iar ea nelese c se temea de ceva. De ce anume oare?
Dar n-ar fi corect s inversm rolurile acum?

Dup ce termin eu, nu se ddu btut Kevyn. Despre studiile tale... El rse scurt:

Vrei s spui despre primul an? i mas genunchiul. A fost doar vina mamei. Nimeni
nu tia cum pot dansa, n afar de ea. Mi-a cerut s-o ajut pe una din elevele ei,
Bethany. Ea era mndria i bucuria mamei, cea mai bun elev pe care o avusese
vreodat. Mama o pregtea pentru o vizionare la New York, iar fata avea nevoie de un
partener. Cnd mi-a cerut s o ajut, eu am refuzat, bineneles. i dai seama ce s-ar fi
ntmplat dac auzeau bieii? Devenisem deja ca un fel de lider pentru ei i asta dup
eforturile pe care le fcusem de-a lungul multor ani i, dac s-ar fi auzit, le-a fi
pierdut respectul pe loc. Era o chestiune de onoare pentru mine. Dar... cnd am vzut-o
nu am mai stat mult pe gnduri. Era ca o prines. Micu, dar puternic, blond, cu
ochii cprui. Ce s-i mai spun... m fcuse praf.

Te-ai ndrgostit de ea? El i mas ceafa. Doamne, trecuse atta timp da atunci!

Avea cincisprezece ani, un profesor particular, deci i putea dedica majoritatea


timpului leciilor de balet.

Ai ajutat-o?
45

Da, am ajutat-o foarte mult. Timp de ase luni, ne-am petrecut n fiecare sear cte trei
ore, supravegheai i ndrumai de mama, dansnd alturi de ea. Timp de ase luni nu
mi-am putut lua gndurile de la ea. i, n tot acest timp, n-a existat o singur ntlnire,
o singur discuie care ar fi avut alt subiect dect dansul, chicoti el amintindu-i. i
cunoteam tot corpul. Nu era un centimetru pe care s nu i-l fi atins, chiar i interiorul
pulpelor i al coapselor, n special cnd o ajutam la nenorocitele alea de ridicri. Deci
ntre atletism i dans, coala n-a avut nici o ans, continu el. Copiam temele dup
colegi i n cele din urm am reuit s termin anul cu bine. Mama angajase o
franuzoaic care m supraveghea, aa c notele mele cele mai bune au fost la
francez... i nici astea nu erau prea mari. n primvara aceea ne-am dus la New York
pentru vizionarea fetei. A foat foarte apreciat, a ctigat bursa i dus a fost. i tii
care-i cel mai tmpit lucru?
Kevyn l privea ateptnd. Sprncenele lui ncruntate i pumnii strni i trdau
ncrncenarea:

Anul acela a fost cel n care am fost descoperit de ctre cercetaii din colegiu i nu
dup mult timp am reuit s fiu angajat n echipe destul de bune pe atunci. Cu dansul
i cu antrenamentele s-a dus dracului coala. Dar am devenit cel mai bun portar din
ar.

Ce s-a ntmplat cu ea...cu fata?

A dansat cu Barnikov. A obinut ce i-a dorit. Este cotat ca fiind una dintre cele mai
bune dansatoare din lume. Kevyn i plimb un deget pe marginea cetii goale,
temndu-se s pun urmtoarea ntrebare, dar, lundu-i inima n dini, mpins de
curiozitate, l ntreb ncet:

Ai mai vzut-o?

Da, rse el i tonul amuzat o fcu pe Kevyn s rsufle cu un suspin neauzit. Am fost
anul trecut la New York, unde aveam un meci i m-am gndit s trec i pe la ea s-o
vd. Dansa la Teatrul american de Oper i Balet. La sfritul spectacolului, m-am dus
n cabina ei. Ne-am mbriat i a nceput s m prezinte tuturor. Le-a spus ct de
mult am ajutat-o i... ar fi trebuit s fii de fa. Hohoteau toi. Nimeni nu a crezut-o,
dar nu asta m-a deranjat. Simeam c nu era n regul ceva. M-au invitat la o petrecere,
dar nu m-am putut duce, aveam antrenament. n drum spre hotel, n taxi, mi-am dat
seama deodat ce anume mi se prea ciudat. Prinesa pe care o tiam era o primadon
din toate punctele de vedere. Era prea dur. Ca i mama, pe care o iubesc, dar
convieuirea cu una ca ea este de ajuns pentru o via de om. Nu-mi mai trebuia una.
Kevyn i rezem capul de marginea ezlongului.

A vrea s te fi vzut dansnd. Figura lui se ntunec.

Fac ce pot mai bine i ce tiu. Nu e de ajuns? O privi o clip, suficient ns ca ea s


apuce s vad golul, dorul, dup acele vremuri trecute, nainte ca figura lui s redevin
calm, impasibil. Nu erau necesare cuvinte pentru ca ea s-i neleag regretul. Rusty
regreta c nu putea fi dansator, n ciuda negrii lui ncpnate.
Observnd privirea lui trengreasc, Kevyn i ddu seama c el se pregtea acum s-i
pun ntrebri i, pe nersuflate, l ntreb:

Spune-mi i altceva despre tine, ce i place s faci, unde-i place s te duci, n afar de
triatlonuri, bineneles?
46

Rusty se strmb, sprijinindu-se ntr-un cot de genunchi:

Nu-mi mai aminti. Cincizeci i unu de kilometri de iad curat; sau ar trebui s spun
cincizeci? Nu prea am terminat cursa, nu?

Poate ar fi trebuit s te las s termini, bombni Kevyn nroindu-se la fa, sau s te


sinucizi ncercnd s termini.

nc nu neleg de ce nu m-ai lsat. Ea deschise gura, gata s rspund, dar el o privi


dintr-o dat atent i, scuturnd din cap, o opri:

Parc acum ar trebui s pun eu ntrebri, nu? tiu c aveai nevoie de un model. Asta
tiu, dar... o privi fix, mi amintesc ct de hotrt i ct de disperat erai i simt c la
mijloc e ceva mai mult dect o slujb.

Poate c pentru tine o slujb nu este un stimulent prea puternic .Pentru unii oameni
ns este foarte important, mai ales cnd au nevoie de bani.

Nu ca s repari paguba fcut de termite, glumi el.

Nu, bineneles c nu. Doar c... nu mai conteaz. S-a aranjat ntre timp totul. Dar i
mulumesc pentru preocuparea ta. O tcere penibil se aternu ntre ei.
Rusty se aplec nainte, spre ea, iar Kevyn, copleit de apropierea lui, de trupul lui
puternic, se simi dintr-o dat mic i absorbit de privirea lui intens, ca i cum trebuia s
lupte pentru un pic de aer, ca i cum totul n jurul ei ar fi disprut, n afara ochilor lui verzi,
halucinani. Brusc, realiz ct de aproape era s cedeze unui implus ciudat cu o mpingea n
braele lui i, practic, sri de pe ezlong.
Adunndu-i ultimele rmie de calm i de autocontrol, l ntreb cu o voce ce suna
tremurtoare pn i pentru propriile-i urechi:

S-i aduc ceva de but? Fr s-i atepte rspunsul, se precipit pe lng el spre
buctrie.

S-a ntmplat ceva? Sttea lene n u,haina de bumbac mngindu-i umerii puternici,
iar pantalonii ncapnndu-se s i scoat n eviden coapsele i picioarele puternice,
totul trezindu-i amintiri, ca nite flash-uri, ale formelor lui n detaliu. i blestem acea
parte din ea care o trda, amintindu-i ceva ce ar fi trebuit s uite.

Poftim! i ntinse ea un pahar cu ceai de ment i ncerc s se strecoare pe lng el.


Rusty fcu un pas naintea ei, oprind-o:

Te enervez? Dei rutcioas,vocea lui catifelat de bariton, cu accentul trgnat i


dulce al celor din Louisiana, i ddea fiori pe ira spinrii.
Kevyn i spuse tios:

Cred c era mai bine dac nu te lsam s rmi.

Prima dat cnd m-ai adus aici, nu te-a deranjat prezena mea.

Era altceva i, dac nu te superi, m-am sturat s tot vorbesc despre asta. Rsul lui
chicotit o zgndri i mai mult. i arunc o privire ucigtoare peste umr.

tiai c plou? o ntreb, uluind-o cu trecerea brusc la alt subiect.


Ea ascult i auzi destul de clar sunetul blnd al ploii uoare pe frunzele mari de magnolie
de pe veranda de lemn din faa casei.

mi place ploaia. Mai ales cnd este aa de blnd. M face s m simt izolat de lume.
El o privi cu ochii mijii.

i place s stai izolat?


47

Nu-mi place s fiu deranjat.

i eu te deranjez.

O, da... Cuvintele fuseser mai mult optite, dar pluteau greu i ntrebtor n aer.

i-e fric de mine?

Nu de tine, rspunse ea, contient de primejdia ce o pndea. De mine, continu ea


n gnd. El respir adnc

Simi i tu?

Credeam c am vorbit deja despre asta, rspunse Kevyn optit.

Da, i sta-i motivul pentru care am venit. Degetele lui se apropiar ezitnd de faa ei,
apoi i ridicar o uvi de pr argintiu. M sperii de moarte, dar s fiu al naibii dac o
s-o las balta! Pielea lui Kevyn se nfiora acolo unde degetele lui o atingeau i i
simea pulsul zvcnindu-i puternic, la baza gtului. Privirea i alunec pe corpul ei cu o
cldur att de intens, nct Kevyn aproape c o simea ca pe o mngiere fizic.
Degetele lui puternice, dar blnde i mngiar ndelung gtul, abia atingnd-o. Din
adncuri pe care ea nu i le cunotea,pasiuni fierbini,mistuitoare,nir n tot trupul
ce tremura. Se simea prizonier, ca i cum braele lui ar fi prins-o ntr-o capcan
invizibil. O emoie puternic radia ntre ei, subjugndu-i n tumultul su irezistibil,
nbuindu-le voina, raiunea.
Kevyn se ndeprt puin de el, sorbi ncet din paharul pe care l inea cu mini
tremurtoare. Se simea prea obosit ca s mai lupte cu sentimentele contradictorii ce i
sfiau sufletul. Rusty o privea cum bea ca un copil, cu nghiituri mici. ntinse mna din nou
spre ea, acoperindu-i palma ncletat pe sticla rece a paharului. Kevyn se aimi moleit de
senzaia produs de rceala gheii din pahar n contrast cu cldura pielii lui. Cu micri
sinuoase, el se apropie de ea, i aplec faa spre ea ncet, pn cnd Kevyn i simi trupul
strignd dup atingerea minilor lui.

Ce-o s facem, Kevyn Llewellyn? opti el rguit. Care este rspunsul?

Nu tiu. Puse paharul la loc pe mas, cu mini tremurnde.

Ce este? ntreb el blnd. Te rog, spune-mi. De ce ne temem? Simt i eu aceast team,


dar nu o neleg.Suntem prea diferii. O s suferim; i ridic faa spre el ncercnd s-l
sfideze. Trebuia s-l conving.T rebuia s-l fac s-i dea seama c ei nu pot fi
mpreun.

Poate,dar, ntr-o meserie ca a mea, nvei s depeti teama, s treci peste durere, cnd
crezi c rezultatul merit s-o faci. Spune-mi, Kevyn, merit oare riscul?
n timp ce vorbea, minile lui i cuprinser umerii, mngindu-i prin estura de voal a
bluzei, plimbndu-le senzual pe pielea ei, apoi coborr n josul braelor, pn cnd degetele
lui mari i atinser snii. Nici teama i nici raiunea nu o puteau ajuta ntr-att, nct s-l poat
ndeprta de ea. Gura lui i muc uor buzele, umplnd-o de nevoia de a avea mai multe, de a
cere mai mult. Pumnii ei strnser puloverul lui aspru i rezistena ei se topi. Gemu prad unei
dorine mistuitoare. Apoi buzele lui se lipir de ale ei, umede, calde i moi, iar ea simi c
ameete sub vraja acelui srut. Era ca i cum ar fi fost nconjurai de o aur, o aur care-i
proteja de asaltul ndoielilor i al temerilor, iluminndu-i i aprndu-i ca un scut strlucitor.
Ea i dori dintr-o dat ca aceast clip s fie venic, s opreasc n loc acel moment unic, s
foreze timpul s se opreasc.
48

Minile lui alunecau pe corpul ei, degetele i apsau curba fin a taliei subiri, strivnd-o
de trupul su puternic, fcnd-o s uite de toi i de toate. Senzaiile provocate de srutul lui,
de atingerea minilor lui, de corpul lui lipit de al ei o nvluiau n vrtejul lor ameitor. Se
pierduse n ele, incapabil s-l opreasc, nevrnd s fac nimic altceva dect s-i rspund la
mbriare i la srut. Nu mai simise niciodat nimic asemntor. Deschiznd ochii, l vzu
urmrind-o cu privirea; o privire care o nfricoa i o tulbur n acelai timp.

Acum spune-mi c nu merit riscul.


CAPITOLUL 6
Merit oare riscul?
Kevyn se sprijini de u, ncercnd s-i recapete rsuflarea, auznd nc ecoul vocii lui
care o tachina, dezvluind ascunziurile unor amintiri uitate. Dei era rcoare, pe frunte i
apruser broboane de sudoare, iar adierea de vnt ce venea dinspre balcon nu reuea s-i
rcoreasc faa nfierbntat. El plecase. O strnise cu mngierile i srutrile lui blestemate
i apoi plecase, lsnd-o tnjind dup ele. i atinse buzele cu degete tremurtoare, cutnd
arsura buzelor lui, apoi le cobor, urmnd linia pe care degetele lui o trasaser pe pielea
sensibil a gtului ei. Se opri n dreptul snilor, unde materialul bluzei nc mai pstra cldura
minilor lui. i simi inima btnd nebunete. Propriile degete i preau strine.
Ele nu le puteau nlocui pe cele ale lui Rusty, care parc se contopiser cu trupul ei,
mngind-o. Ea se ascunsese undeva ntr-un adnc de neptruns i nimeni pn acum nu
reuise s ajung la ea aa cum ajunsese el n modul acela att de nvalnic, de tulburtor.
Blestem n gnd ideea lui Atticus de a cuta un model printre participanii la triatlon.
Slav Domnului c plecase.Pulsul i reveni ncet la normal, dar mintea i inima i erau
rscolite de o agitaie ce nu i permitea s se mai concentreze la altceva dect la prezena lui
pe care o dorea att de mult. Nu tia ce i putea oferi el. Nu tia ct de mult va reui s o
cunoasc, ct de mult va reui s o neleag. El nu putea ti ce nseamn teama, nu putea ti
ce nseamn riscul adevrat. Aceast atracie dintre ei...da, amndoi o simiser, amndoi i se
supuseser.
Dar... merit riscul? i strnse pumnii,furioas. Ce tia el despre riscuri? Riscuri fizice?
Fotbal?... Rnile fizice se vindec, dar rnile sufleteti? Dragostea nu se poate msura n grade
de risc. Cte femei n-ar umple bucuroase spaiile goale lsate n viaa lor de o iubire
nemplinit? Ea tia,cunotea durerea de nesuportat care te cuprinde atunci cnd pierzi o
persoan iubit, cnd rmi singur. El vorbea de riscuri? Este uor s vorbeti cnd nu cunoti,
cnd nu nelegi, iar el nu nelegea. Ea pierduse deja prea mult. nvase s se apere, s se
ascund, de team s nu piard, s nu mai fie rnit, s nu se mai simt sfiat de durere. Ea
cunotea durerea sfritului. Ceva mai tare dect ea o atrase n camera de zi. Se ndrept ca
prin vis spre cufrul de mahon din col. Czu n genunchi lng mobila rece, fr via, dar pe
care ea o simea respirnd, trezindu-i amintiri.
Apuc mileul mare, lucrat de mn, l trnti jos i ridic ncet capacul greu al cufrului.
Mirosurile de praf i de camfor, de cedru vechi de ani de zile, se amestecar i se rspndir n
toat camera. Kevyn privi fix cteva obiecte din cufr i apoi, unul ct unul, le scoase la
lumin, fiecare dintre ele ncrcat cu propria sa comoar de amintiri - pipa ciobit a tatlui,
nc mirosind a tutun vechi - sau poate c nu era dect o iluzie - orul decolorat al mamei,
altdat ptat de fin i de cacao, mirosind a vanilie, acum curat, dar mototolit dup atia
49

ani ct sttuse mpachetat. Heath nu nelesese. Sosise cu avionul din Atlanta de cum aflase de
moartea prinilor. Prea preocupat de afacerile lui, i grbise pe avocai i pe cel nsrcinat cu
funeraliile. Kevyn nelesese atunci c erau afectai n mod diferit de decesul prea brusc al
prinilor lor. i ascunsese bine durerea i suferina, teama i sentimentul de singurtate i
neajutorare, renunnd la ideea c Heath i putea oferi sprijin. Dup nmormntare, confuz i
speriat, era ct pe ce s accepte s plece cu Heath n Atlanta, ndemnat mai ales de nevoia
de a se ndeprta ct mai mult de locul unde suferea att de mult. Zilele ce treceau au convinso repede c nu putea tri alturi de Heath i de oameni ca el. Era un om prea dur, prea cu
snge rece, ca s o poat nelege i accepta cu sensibilitatea i cu modul ei de a fi, de a
aprecia i preui lucruri care pentru el nu aveau nici o valoare. Se opusese ferm cnd el a vrut
s arunce acele obiecte ale prinilor lor care pentru ea reprezentau amintiri. Avea nevoie de
ele, avea nevoie s respire, alturi de ele, amintirea prinilor.

Doar n-ai nevoie de fleacurile astea vechi, insistase Heath, cu o expresie


nencreztoare. Dar ea se meninuse ferm pe poziie. Nu-i psa de lucrurile de valoare,
spre imensa lui surprindere. Era singur, era pierdut. Refuzase cu hotrre propunerea
lui de a merge cu el. O ameninase, insistase, dar l respinsese de fiecare dat, calm,
pn cnd el cedase furios. Preferase s munceasc din greu pentru a se ntreine, s
nfrunte necazurile i lipsurile n care se zbtea dect s stea lng nite persoane cu
care nu putea comunica. n ziua plecrii lui, l anunase c putea lua cu el tot ce-i
dorea. Ateptase pn cnd se urcase n maina care trebuia s l duc la aeroport, apoi
se prbuise, cednd valurilor de durere ce o sufocau. Bunurile cele mai lipsite de
valoare erau cele mai importante pentru ea: pipa tatlui ei, orul mamei, casetofonul
vechi al lui Rhett.
Cnd atingea estura moale, uzat, a orului, cnd simea mirosul dulce al pipei, cnd
asculta nregistrrile vechi ale casetofonului, toi trei triau din nou, chiar dac numai n
amintirile ei. Heath dorise valorile: medaliile de aur, care confirmau eroismul lui Rhett,
inelul de logodn cu diamante ce simboliza dragostea dintre prinii lor, argintria veche de
familie, iar ea i le dduse fr s clipeasc. N-avea nevoie de medalii ca s-i aminteasc de
curajul lui Rhett.
N-avea nevoie de simboluri ca s tie c prinii ei se iubiser. Argintul i putea pierde
strlucirea, dar amintirile ei, niciodat. Amintirile erau att de vii i de bogate, att de
proaspete. Punndu-i comorile la loc, cu grij, i n timp ce le aeza la locul lor, un gnd o
cutremur brusc. Dac i-ar deschide sufletul din nou, dac ar iubi din nou, cnd totul se va
termina, va mai fi n stare s reziste? Cnd totul va fi spus i fcut, cnd totul va disprea din
prezent, ce anume avea s-i aminteasc de Rusty? Ce vechitur, aparent fr nici o valoare, ar
ascunde ea ca amintire a prezenei lui n viaa ei care s o apere de ravagiile realitii? Ce ar
pstra cu sfinenie pentru zilele ce ar fi urmat, ca s i aminteasc de el atunci cnd trecutul
avea s fie unica ei consolare, unicul ei refugiu? Un fior rece o strbtu cnd i aminti de
casca de not, mototolit, ndesat ntr-o geant. Era deja o amintire... nchise cufrul.
A doua zi de diminea, tocmai se spla pe dini cnd auzi o btaie grbit n ua din fa.

Cine e? Vocea i suna obosit, rguit, dup o noapte de nesomn.

Rusty. Glasul lui, numele lui i trezeau zeci de amintiri i de presimiri, de


avertismente. Se ndrept spre u, puse mna pe clan i ezit o clip nainte de a
deschide. i el arta la fel de ru, neras i cu prul nc ciufulit dup somn.
50

O s fie o zi groaznic, zise stnjenit. Kevyn nu-i rspunse. Ce cuta aici? i ct era
ceasul?
N-am vrut s te trezesc.
Nu-i nimic, l asigur ea nervoas. ovi o clip, apoi adug ceva mai calm: De
obicei, nu sunt prea sociabil pn nu beau i a doua ceac de cafea. Dac vrei s
intri, i fac i ie una.
Da, mulumesc. O urm n buctrie i se afund recunosctor ntr-un scaun din lemn
de stejar, lng mas. Era ct se poate de contient de prezena lui, n timp ce se
mica prin camera demodat, cutnd vechiul filtru de cafea i cafeaug proaspt
mcinat i amestecat cu cicoare. Profitnd de faptul c se afla cu spatele la el i
acoperi ct putu de bine snii. Apoi, simindu-se ceva mai n siguran, se aez pe un
scaun n faa lui.
i aminteti ce-am spus despre riscuri? o ntreb el.
Da. Cuvntul se prvli ca un zid ntre ei.
Ei bine, m-a costat un efort destul de mare,dar am ceva aici care s te ajute s te
hotrti. Cut n buzunarul de la spate al blugilor, scoase un plic i i-l ddu.
Ce-i asta? Degetele ei apucar marginea plicului, dar el continua s-l in, fr a-i da
drumul.
nainte de a te uita, vreau s-i dai seama c mi asum un risc la fel de mare ca i tine.
Ddu drumul plicului, iar ea l lu i-l deschise. Era un bilet. i arunc ochii pe el,
prefcndu-se c-l citete, ateptnd nervoas un indiciu din partea lui Rusty. Din
fericire, acesta veni.
E pentru meciul de azi. Sprncenele lui erau drepte i maxilarul rigid. Dac nu l-ar fi
cunoscut mai bine, ar fi putut crede c se temea de ceva.
Nu neleg.
Nu-i aa c asta nu-i place la mine? Sunt sportiv. Fotbalist, ia biletul i vino la meci.
Dac ntr-adevr o s te dezguste att de mult, dup aceea, o lsm balt. Nu vreau s
te silesc s accepi o relaie de la care mai trziu s te eschivezi, spunndu-mi c n-ai
neles despre ce este vorba, c n-ai tiut n ce te bagi i ce o s ias din asta.
i riscul? ntreb ea ncet, dar cafeaua ncepu s fiarb ntrerupnd-o.
Pentru tine riscul este acela de a recunoate c ai vrea s ai o legtur; m doreti la fel
de mult cum te doresc i eu pe tine. Btu uor cu degetele pe suprafaa mesei. Iar
pentru mine riscul este dublu. n primul rnd, m expun bunvoinei i capriciilor tale.
Sper c-i dai seama c nu mi-e uor. Mie mi plac laudele, nu criticile.
i cellalt risc? i urmrea degetele ce bteau din ce n ce mai repede, fcnd masa s
vibreze n ritmul lor alert, oprindu-se apoi brusc. El ridic ncet capul, se uit la ea,
apoi zmbi:
Jucm cu Saint. O s ne fac praf. Vznd figura ei ocat, adug grbit:
Nu fizic. Vreau numai s tii c nu o s m vezi n mprejurri ideale. Sunt destul de
mndru de mine ca juctor, ca s-mi pese dac ai s m vezi pierznd.
Atunci nu vd de ce a veni, i rspunse ea repede.
Pentru mine este important. Nu sunt obinuit s pierd, Kevyn. Sunt un lupttor. Altfel
de ce a mai fi aici? De ce m-a mai strdui s te conving? Vocea i suna hotrt, ceea
51

ce aproape c o sperie. N-avea intenia s renune la ea fr ca mai nti s lupte. sta


era mesajul. Gura i se arcui ntr-o strmbtur caraghioas: A trebuit s cumpr biletul
la negru. Toate biletele s-au vndut de
cteva sptmni.
Strduindu-se s se eschiveze de la orice fel de promisiune sigur, ea se ridic s toarne
cafeaua n nite cecue mici, groase, de lut.

nseamn c echipa ta este foarte bun, dac gsesc aa de greu bilete acum.

Deloc. N-am ctigat nici mcar un meci tot anul. La dracu', n-am realizat nici un
touchdown.

Atunci de ce...

De ce se vnd biletele? Pentru c e New Orleans. Au fost dou meciuri la care am tiut
c vor veni muli spectatori: Dallas i New Orleans. Shreveport e plin de suporterii
celor de la Cowboy sau Saint. Au fost destul de fideli la celelalte
meciuri, chiar
dac n-au umplut stadionul. Dar mpotriva celor de la Saint? i mas ceafa. N-o s
treac prea mult vreme i suporterii or s nceap s le fac galerie. La urma urmei au
fost mult timp pe locul nti la Louisiana. Noi suntem aproape nceptori. Nici nu
vreau s m gndesc la Dallas. Cu Stadionul Texas la numai trei ore pe autostrad,
muli dintre locuitorii Shreveport-ului nu pierd nici un meci al celor de la Cowboy.
Kevyn i puse n fa o can cu cafea aburind.

i genunchiul tu?

Aa i aa. De-aia trebuie s ajung azi devreme la antrenament. Trebuie s m maseze


i s m pregteasc de rzboi. Duse cana la gur i sorbi o nghiitur. De fapt, deja
am ntrziat. Asta probabil o s m coste dou sute de dolari. Antrenorul o s fie cu
ochii pe noi azi.

Dou sute de dolari? El se ridic i se ntinse.

Da, cam sta-i obiceiul. Singurul mod de-a determina nite animale ca noi s te asculte
e s ne atingi unde ne doare, adic la pung. Dar nu-i face griji. Cafeaua asta merit
preul. E al naibii de bun! Ostilitatea dintre ei dispruse. n afar de asta nu vreau ca
Btrnul s cread c m-a speriat. E bun i puin independen ostentativ. E mai...
n stilul meu.

Nu m-am ndoit nici o clip de asta!

Deci, vei fi acolo?

Nu tiu. O grbea prea mult. Avea nevoie de puin timp de gndire.

Locul nu-i aa de bun, e pe rndul douzeci i este destul de sus, dar n-am putut gsi
nimic mai bun ntr-un timp att de scurt. i mngie o uvi de pr, prinznd-o ntre
degetele lui aspre.

Rusty, opti ea pe cnd degetele lui i mngiau obrajii. Nu tiu. Nu pot s-i promit
nimic. Mna lui i atinse uor obrazul, cobornd spre brbie, degetele lui trasnd
conturul feei nainte de-a aluneca n josul gtului pentru a se opri lng marginea
rochiei. Ochii lui o privir ptrunztor, fr a o mai provoca, implornd numai.
Mngindu-i clavicula, spuse:

Te rog, d-ne o ans!

De ce m forezi? Ce vrei de la mine?


52

Tocmai asta este. nc nu tiu. Dar vreau s aflu. Ridicndu-i mna ntr-un gest ce
aducea mai mult a cin, cltin ncet din cap i plec. Dup ce auzi ua nchizndu-se
n urma lui, Kevyn i odihni fruntea pe una din uile reci de sticl ale bufetului de
buctrie. De ce a trebuit s o oblige s hotrasc acum? De ce i-a adus biletul?
Oare nu exista nici o alt cale?

Rusty sttea ntins pe masa acoperit cu vinilin, crispndu-se de durere, n timp ce Ernie
i masa i i mica rotula.

La dracu'! Las-o mai moale!

Ce sensibili suntem astzi! rosti antrenorul cu o voce trgnat i ncruntat, apsndui puternic genunchiul. Rusty sri n sus de durere, iar sprncenele groase ale celuilalt
se arcuir amenintor.

Ai nevoie de novocain?

Nu, fr injecii! Rusty rsufl uurat cnd Ernie i ddu drumul, dar se strmb cnd
acesta i ntinse o genunchier moale:

Nu port aa ceva, nu face dect s-mi ncetineasc micrile.

Mda. Atunci s nu vii la mine cnd.. Rusty se duse la dulapul lui, nemaiateptnd s
aud restul ameninrii i i scoase ntreg echipamentul marcat cu numrul lui - 86. i
trase pantalonii gri peste echipamentul ca o armur - aprtoare pentru tibii, pentru
genunchi, pentru coapse i pentru olduri - i sri pe vrfuri ca s-i verifice
mobilitatea.

Hai, Rivers. Crezi c ai s prinzi vreo minge astzi? se auzi o voce n spatele lui.
Strnse pumnii pe lng corp i se ntoarse spre cel care-l strigase: Dirk Weaver, talentatul
portar, care fusese ntotdeauna al doilea, ateptnd ca un vultur ocazia de a se dovedi
superior lui Rusty i a-i lua locul n echip. Pe un ton voit neglijent, Rusty i rspunse:

Sigur. Dar tu? i trase tricoul peste cap.

Mda, tii c sunt ntotdeauna gata s prind cte ceva. M ntrebam dac tu o s poi ti,
dup cheful de vineri sear. Te-am vzut n ziar - bun poz. i-a surprins adevrata
fa. i propti un picior pe banc sprijinindu-se cu cotul pe coapsa protejat de
aprtoare. i doamna... arta tare bine.
Rusty vzu rou n faa ochilor. Nu era de ajuns c trebuia s-l accepte pe tipul sta ca
rival, acum mai trebuia s-i nghit i comentariile astea tmpite? i ntoarse spatele i-i lu
casca. Abia pe urm se ntoarse cu faa spre Weaver i, nfruntndu-l cu o privire de ghea, i
spuse pe un ton trgnat i amenintor:

N-am de gnd s ratez nimic, nici azi, nici sptmna viitoare, nici n sptmnile ce
vor urma. Aa c, dac ai de gnd s m bai mult la cap pe tema asta, poi s-o lai
balt. E clar? Weaver pru amuzat, dar n vocea lui se citea o ameninare ct se poate
de clar:

Ascult, Rivers, toat lumea tie c eti un ratat. Colonelul te-a luat doar pentru
publicitate-biatul nscut n ora, care joac n echipa oraului. Da' la anul ai zburat,
i sublinie el cuvintele, lovindu-i palma cu pumnul, apoi rse rutcios. Ai grij cu
genunchiul la, biete. Un singur pas greit i gata, nu mai joci.

53

Rusty l privi i i aminti de ziua de ieri... propria lui ngmfare, arogan, ncredere. Se
simi btrn, iar asta n-avea nimic de-a face cu ncheieturile care-l dureau sau cu numrul de
lumnri de pe tort:

Avem un meci de jucat, Weaver. Pstreaz-i energia pentru asta i ine minte un singur
lucru: numai rataii i sap propriii colegi de echip, nvingtorii nu au nici un motiv
s fac aa ceva pentru simplu fapt c sunt nvingtori.
Tnrul pufni, se rsuci i plec. Rusty se trnti pe banc, uurat c putiul dispruse n
sfrit din faa ochilor lui. Se simea oricum, numai calm nu. Strnse pumnii, ls capul n jos
i nchise ochii, luptndu-se s potoleasc furtuna care urla n el. Weaver nu-i spusese nimic
nou, nimic care s nu i fi fost spus deja sau scris n ziare. Rusty se putea ascunde de Weaver,
dar nu se putea ascunde de propria-i contiin. Adevrul era c, nu tia nici el prea bine de ce,
cariera i alunecase printre degete. Gent nu a fost ultima lui ans de a da lovitura le ratase
deja pe toate celelalte. Sfritul carierei aale venise odat cu ultimele aplauze.
Rusty ridic deodat capul: Kevyn! Venise oare? Gndul la ochii ei migdalai urmrindu-l
cu expresia aceea ezitant l dezorienta, l nelinitea. De ce-i dduse nenorocitul la de bilet?
Femeia asta l zpcea de tot. Prea s fie la fel de frumoas i de aprat ca o minunat
acuarel n spatele unui geam de sticl, la fel de cald i de linititoare ca o ap adnc i la fel
de nnebunitoare ca traficul aglomerat din ora... i toate astea n acelai timp. De ce oare
simea nevoia s sparg geamul, s mproate apa i s blesteme nebunia?

Trebuie s fii suporter al echipei Saint. Domnul cu prul crunt din stnga lui Kevyn
inea n mn o ceac plin cu cafea aburind. Artnd spre termosul mare, adug:
Am destul, iar dumneavoastr artai ca i cum v-ar prinde bine puin. Ea ezit, apoi
accept recunosctoare, lund paharul cald de plastic:
Da, v rog. Habar n-ai c e aa de frig.
Suntei pentru prima dat la un meci, nu? Se vede. Cine a fost mcar o dat aici tie ct
de tare bate vntul. Data viitoare o s tii. Kevyn ncuviin, amorit. Data
viitoare? Gndul o nelinitea. Sttuse tcut primele trei reprize, fr s neleag
absolut nimic din ceea ce se ntmpla jos,pe teren. Tabela de marcaj o distra mai mult
dect meciul, cu luminile ei strlucitoare, cu personajele din desenele animate i de
reluri imediate ale fazelor. Nu putea citi scorul dar cei de la Gent nu nscriseser nici
un punct, aa c presupunea c scorul exact al celor de la Saint nu avea prea mare
importan. Juctorii preau ireali, siluete ca nite bee de chibrit ntr-un dans cu o
coregrafie ciudat, srind unul peste altul, rostogolindu-se unul peste altul, dar
nerealiznd mare lucru. Doar activitile din pauze fuseser ct de ct interesante, cu
fanfare i fetele care dansau. Pentru ea pauzele fuseser prea scurte. Dup ce sorbi din
pahar, i ntreb vecinul:
De ce credei c sunt suporter al celor de la Saint? El arunc o privire surprins spre
puloverul ei:
Purtai culorile lor. De obicei, sta este un indiciu. Kevyn i privi puloverul de ln
neagr, cu ornamente din fir auriu. Purtat cu pantaloni negri, de ln, era tot ce avea
mai clduros. Apoi se uit din nou pe teren, la echipa mbrcat n negru.
Culorile celor de la Saint? Nu mi-am dat seama...O cuprinse o senzaie puternic de
sfreal, care se transform rapid n panic. Dac ar vedea Rusty? Ce-ar crede?
54

Atunci inei cu Gent? ntreb btrnul. Dac stau s m gndesc, ai fost ciudat de
tcut. inei cu cineva?

Nu chiar...n afar de Rusty, se corect ea n gnd. inea cu el. Restul nu mai conta.
n timp ce juctorii se aezau n teren, naintea celei de-a treia reprize, ea i studie. De
data asta, el nu mai era. Era aa de derutant - uneori juca, alteori nu. Exact cnd se
obinuise s urmreasc mingea rostogolindu-se ntr-o direcie, deodat totul se oprea
i o luau de la capt, n cealalt direcie. l vzuse pe Rusty prinznd mingea doar de
trei ori i de fiecare dat cineva l doborse nainte de a putea fugi cu ea. Scutur din
cap, uluit. Asta nsemna chiar att de mult pentru el? Adncit n gnduri, nu se mai
uita pe teren, ci sttea nepstoare n mijlocul mulimii ce reaciona ntr-un mod de-a
dreptul asurzitor. Apoi l zri din nou, la marginea terenului, cu casca sub bra i se
nfior. Cu inuta lui lene i puternic, cu prul strlucind n razele soarelui de dupa-miaz, nu era o siluet ca un b de chibrit. Pulsul i se acceler. Vederea lui o tulbura
nvlmindu-i gndurile. Brbatul acela o dorea n aceeai msur n care ea ncerca
s nu-l doreasc. Chiar... ar putea ndrzni s cread c... avea nevoie de ea pe ct de
disperat ncerca ea s nu aib nevoie de el? Mulimea se ridic dintr-o dat n picioare.
Ce se ntmpla? Rusty i puse casca, apoi se avnt pe teren urmat de ali doi. Gent,
echipa mbrcat n gri i auriu, echipa lui, era aliniat mai aproape de captul
terenului dect fusese n tot timpul meciului. Asta trebuie s fie bine, i spuse ea.
Simind entuziasmul publicului, tiu sigur c era bine.
Bineneles c era bine. Simea cum entuziasmul crete, simea ateptarea tcut ce se
aternu peste ntreg stadionul, n timp ce Rusty se aplec, atingnd gazonul cu degetele,cu
capul ridicat i ndreptat spre centrul terenului. Mulimea amui o clip, apoi i reveni. Fr s
fie n stare i fr s vrea s urmreasc altceva din ceea ce se petrecea pe teren, Kevyn
rmase cu ochii la Rusty. Acesta alerga liber ca un animal n jungl, felin, graios i agil, coti
brusc spre stnga, evitnd un adversar care se aruncase asupra lui, apoi, deodat, ca ntr-o
filmare redat cu ncetinitorul, se slt n aer, zburnd sus.. .tot mai sus.. .ntinse braele
deasupra capului, cutnd... cutnd... apoi prinse mingea care apruse n dreptul su n mod
miraculos, exact la momentul potrivit. Apoi o a doua pereche de mini, mini strine,
smulser mingea din strnsoarea minilor lui Rusty.Reacia asurzitoare a mulimii rsun
peste ntregul stadion. Ateriznd cu uurin, juctorul mbrcat n negru se ntoarse imediat i
porni n direcia opus. Kevyn ignor goana disperat i intercepia care se transform n
touch-down pentru Saint. Ochii ei rmseser pironii pe silueta lui Rusty, care se prbuea pe
gazon cu minile goale. Czuse pe genunchi i se rostogolise pe spate. De ce nu se ridica? De
ce nu se mica? Un brbat veni dinspre tu i ngenunche lng el, apoi mai veni unul pn
cnd Rusty fu nconjurat de oameni n civil i nu n echipamente. Doctori? Antrenori? Fr si dea seama, unghiile i se nfipser n carne. Kevyn privea disperat cum tot mai muli
oameni l nconjurau pe cel czut la pmnt.
De ce nu se ridica? Simi sngele cald i umed ce i se prelingea n cuul palmelor, dar nu
ddu atenie durerii, pentru c tocmai atunci l vzu ridicnd braul i ndeprtndu-i pe toi
cei care se ngrmdiser n jurul lui. Oh, i amintea att de bine acest gest ncp nat i
sfidtor. Parc l auzea: Lsai-m n pace... N-am nevoie de nici un ajutor.... Nu fu deloc
surprins cnd, nesigur pe picioare i cltinndu-se, se ridic refuznd orice ajutor. Pe cnd
prsea, chioptnd, terenul, Kevyn czu practic pe locul ei, simind abia atunci c teama i
ncordarea dispruser. Se for s respire din nou normal i se uit uimit la minile ei,la
55

palmele strbtute de semilune roii. Asta i plcea lui. Acesta - oare l putea numi joc? Era
ceea ce trebuia s mpart cu el. Deodat, simi c nu mai poate rezista, c nu mai poate privi
nici mcar o clip terenul din faa ei. Se ridic brusc i ncepu s-i croiasc drum prin
mulime, spre ieire. Strngndu-i geanta la piept n nevoia de a simi ceva lng ea, trecu pe
lng cei aflai n tribune, dar nu se putu opri s nu arunce o ultim privire peste umr, spre
teren. La nceput nu reui s-l localizeze, apoi ns i vzu silueta inconfundabil, spatele
drept, umerii incredibil de largi sub tricoul gri, oldurile incredibil de nguste, subliniate de
ortul mulat, cu casca sub bra; se profila ca un leu mre, despre care nu puteai spune c
tocmai suferise o nfrngere. Dei el nu o putea distinge n mulimea ce o nconjura, totui i
simi ochii scrutnd, cutnd. Oare i putea simi prezena? Respir adnc, ncercnd s se
liniteasc. n clipa urmtoare, realiz adevrul. O cuta. Avea nevoie de ea. Dar el voia ca
Kevyn s fie ceva ce ea nu tia s fie. Oamenii o mpingeau, pentru c din cauza ei nu puteau
vedea ce se ntmpl pe teren. ncet, apoi din ce n ce mai repede, ncepu s-i croiasc drum
printre ei, luptndu-se s ajung napoi la locul ei. n ciuda nesiguranei, a nelinitii i a
ovielii, simea nevoia s fie alturi de el n aceste momente i se prefcu a nu auzi vocea
raiunii, care i optea s plece. Te rog, d-mi o ans.
Ecoul acestor cuvinte ale lui o rscolea puternic. Ce fel de ans? Ce dorea de la ea? Ea
nu avea nimic de oferit unui lupttor ca el.
Kevyn se mica nervoas, nesimind nici un strop de oboseal dup orele petrecute n frig
i n vacarmul de pe stadion; n ea se ddea o lupt ntre sentimentul de cedare cruia de-abia
i mai putea face fa i realitatea care nu le oferea nici o ans. Erau prea diferii. Aprinse
lumn are dup lumnare, pn cnd dormitorul ei strluci n lumina plpitoare. Auzi n
deprtare bubuitul unui tunet i se duse n atelier, s verifice uile i ferestrele. Nu aprinse
lumina, ci ocoli cu grij scaunele i mesele pn ajunse n dreptul irului lung de ferestre.
Un fulger puternic lumin camera i schiele i tablourile pe care ea ns ncerca s nu le
vad, simind pentru prima oar c acestea nu i mai puteau umple golul din suflet. Ciudat.
nainte, nu mai cu ajutorul lor, se putea rupe de realitate, uitnd de amintiri i de prezent. Ele
fuseser carapacea n care se nchidea cnd nu mai avea, putere s depeasc povara ce o
purta n ea de atia ani. Dar acum, cnd un anume zeu-rzboinic, un dansator rus ptrunsese
n viaa ei, ele nu i mai reueau s o poarte n lumea lor fantezist, Kevyn simindu-se
ancorat n realitate, prad unei nevoi mult mai acute, mult mai puternice - nevoia de el. O
chinuia cu promisiunea unor lucruri ce nu puteau deveni realitate. Se simi strbtut de un
fior, ea o presimire rea. Ajunse la ua cu geamuri i ncerc s o nchid, dar vechea
nchiztoare, care i crease ntotdeauna probleme, prea n acea noapte mai ncpnat ca
oricnd. Un alt fulger strluci, conturnd silueta neagr a btrnei magnolii. Atras de aceast
imagine, Kevyn renun s mai nchid ua i iei afar, pe teras. Simea o nevoie crescnd
n ea, o nelinite pe care nu o putea defini. Tunetul bubui din nou, mai aproape, mai puternic.
Se simi ptruns de o energie de nestvilit. i umplu plmnii cu aerul rece i curat al nopii
i gust umezeala furtunii ce sttea s izbucneasc. Se ndrept spre balustrad. Vntul uiera.
Rochia i se lipi de corp, mngindu-i pielea cu mtasea rcoroas. Frunzele uscate dansau
frenetic mprtiate de vntul ce btea din ce n ce mai tare. Kevyn zri brusc nite faruri
sclipind n ntuneric, luminnd aleea pietruit, ncadrat de stejari, din faa casei ei. Apoi
lumina se fix cteva clipe asupra ei, orbind-o. Trecu ceva vreme pn s reueasc s vad
din nou clar.
56

Tresri i i strnse rochia n jurul gtului zrind maina tip sport care se apropia.
Zgomotul motorului acoperi uierul vntului i fonetul frunzelor, apoi se opri. Cnd auzi
portiera nchizndu-se cu putere, se rsuci brusc i intr n cas. nchise ua care nu se mai
bloca i privi pe geam. Primele picturi de ploaie ncepur s cad cu repeziciune, iar Rusty,
fr s mai stea pe gnduri, alerg spre cas. Un fulger orbitor strbtu cerul, iar Kevyn
rmase uluit de imaginea ce se dezvluia ochilor ei. n acea fraciune de secund, ea vzu
graia, viteza i fora acelui trup magnific ce semna cu o statuie antic greac. O fraciune de
secund de micare ncremenit, care i se ntiprise n minte cu detaliile vii ale unei fotografii.
Oare o vzuse acolo, pe teras? i strnse din nou rochia neagr de mtase n jurul trupului, o
strnse la gt cu degete nervoase, apoi se ntoarse spre uile larg deschise ale atelierului. n
ciuda zgomotului fcut de ploaia din ce n ce mai puternic, l auzi urcnd scrile. ncremenit
n pragul uii, atept. Rusty apru ntr-un col al terasei, cu prul ud i, vznd-o, se opri.
nc un fulger i nc o imagine a pomeilor nali, a buzelor frumoase, a ochilor cu gene lungi
i dese, imagine pe care avea s o revad n clipele lungi ale singurtii.

N-ar fi trebuit s vii.

Dac vrei, plec. O rafal de vnt mpinse stropii reci spre ei, dar nici unul dintre ei nu
se mic. Furia naturii se dezlnuia din plin asupra lor. Dar ceva mai puternic, mai
profund, plutea ntre ei. Dac nu pleca acum, avea s cad, s se prbueasc. Ce
nebunie i putea trece prin cap... i totui asta simea-o dorin copleitoare, sufocant,
nspimnttoare, pe care raiunea i-o interzicea. Atunci, cu o micare seductor de
nevinovat, Rusty o atinse i, brusc, orice urm de pruden dispru ca prin farmec. Ea
nu-i putea desprinde privirea de la el. Rusty o mngie uor pe obraji, apoi pe gt.
Buzele lui urmar acelai drum, iar Kevyn se cutremur. Rsuflarea lui fierbinte pe
pielea ei, buzele lui, oaptele dulci, murmurate n scobitura delicat a gtului ei, i
tiar respiraia.
Atinge-m, te rog atinge-m, se auzi n noapte suspinul ei rugtor. Rostise chiar ea
cuvintele acelea, sau fusese doar vntul? Nu conteaz... el a auzit, a neles. O srut. Buzele
lui coborau spre gt, n timp ce cu minile i desfcea gulerul rochiei. Corpul i se nfiora, dar
nu din cauza ploii reci. Minile lui alunecar n josul pulpelor strngnd mtasea n pumni,
pn ce degetele lui atinser pielea catifelat. Ridic ochii spre ea, fixnd-o cu o intensitate ce
i dilat practic pupilele i i ntunec privirea. Apoi ntinse minile spre ea i o strnse la
pieptul su puternic, ca i cum n-ar fi putut suporta gndul c ar putea disprea de lng el.
Vocea i devenise grav, rguit, iar respiraia la fel de ntretiat ca i a ei.

Kevyn, vorbesc foarte serios. Vreau s tii, s nelegi n ce te bagi. Sunt ceea ce sunt,
nimic mai mult, nimic mai puin. Dac nu i se pare de ajuns... oprete-m acum. De
ajuns... ce nsemna de ajuns? i rpea puterea de a raiona, i orbea judecata, i lua
voina de a rezista i asta nu era de ajuns? Deodat, tiu cu certitudine c, indiferent ce
ar fi avut s-i ofere, chiar dac n-ar fi fost dect acea singur noapte, era nu numai de
ajuns, ci i era chiar necesar pentru a putea tri, a simi, a se avnta. Era att de uor s
cedeze, att de uor s lase lucrurile s continue. i ddu capul pe spate i buzele i se
ntredeschiser. Nu conta ziua de mine. Nu contau presimirile rele. Conta doar
noaptea asta. Era tot ce i dorea n clipele acelea.

Atinge-m, suspin ea i de data asta nu mai ncpea nici o ndoial: ea rostise


cuvintele acelea, nu vntul. El o ridic n brae uor, fr nici un efort. O legn
57

lipindu-i obrazul de al ei. Era att de puternic... i sprijinea att de linititor capul de
umrul lui. Se simi dintr-o dat ct se poate de linitit.

Unde? ntreb el rguit.

Pe coridor, ultima camer pe stnga. Se ls cu totul n voia lui. Minile ei rtceau


dup bunul lor plac pe umerii lui, trasnd contururi netede, puternice, prin puloverul
umed. Concepia ei despre trupul masculin se schimbase. Nu se mai mulumea doar s
priveasc, s schieze, s recreeze; dorea s simt perfeciunea lui, moliciunea pielii i
puterea corpului. Dorea s le ating cu buzele, cu degetele, cu tot corpul. El intr n
camera pe care ea i-o indicase i se opri. Ea i privi chipul strlucind n lumina cald a
lumnrilor i expresia uimit.

Ce-i locul sta?

Aici visez eu. Un vis. Venise aici nvineit i lovit, tnjind dup o mngiere pe care nu
o nelegea i, ntr-un fel, se mpiedica de un vis. Sttea n mijlocul camerei, nconjurat
de lumnri cu trupul ei uor n brae. Cldura ei l nnebunea, l nclzea. Durerea din
muchi i dispruse. Se simea ca i cum ar fi pit din culisele prfuite ntr-o lume
fantastic, luminat de lumnri. Pereii erau albatri, cu nuane de purpuriu i negru,
ce preau s danseze n lumina tremurtoare a doua duzini de lumnri. Pe peretele din
faa lui un Pegas argintiu zbura pe un cer ntunecat, strlucind n lumina razelor lunii,
cu aripile ntinse ntr-un abandon total. Aici visez eu. Privi n jos, spre chipul lui
Kevyn. Ea i simi corpul ncordndu-se brusc n braele lui i i ddu seama c-l
privea cu atenie, urmrindu-l cu ochii ei negri, ca i cum ar fi ateptat. Ar fi ateptat
ca el s ce...? De ce simea oare c dac ar fi fcut o singur micare greit, dac ar fi
respirat greit, ea s-ar fi dizolvat, ar fi disprut? De ce se simea ca i cum ar fi jucat un
joc, cu replici nenvate, dup nite reguli pe care nu le cunotea? Un joc pe care,
dac l-ar pierde, ar rmne un gol imens acolo unde acum e ntreg i puternic? Nu tia
ce se ntmpl, tia doar c, brusc, nu mai dorea nimic altceva dect s soarb acele
buze, s le simt, s le guste. Aplec ncet capul spre ea i ea nu dispru, ci se contopi
cu el ntr-un srut nesfrit. i srut apoi, pe rnd, obrajii, brbia i ochii, cu micri
din ce n ce mai grbite, mai repezi, mai pasionate.
Degetele ei se pierdur n prul lui, apoi i nconjur gtul cu braele, trgndu-l mai
aproape, cu o disperare care l umplu de emoii necunoscute. De-abia mai putea respira. nl
capul i respir adnc, tremurtor; ntlni focul din ochii ei, care reflectau, ca nite lacuri
adnci, confuzie, dorin, nevoie, pasiune. De ce aceast intensitate ce prea aproape
dureroas? Durere pe care o simea n inima care i btea nebunete, lng a ei, repede, tot mai
repede? Ia-o mai ncet, ia-o mai ncet, l avertiz o voce luntric.
Sttea n picioare, cu braul drept sprijinindu-i spatele, i cu cel stng nconjurndu-i
genunchii, simindu-i pulsul din ce n ce mai accelerat i ncerca s lupte, s se controleze.
Prea repede. Toate se petreceau prea repede. ncet, i eliber genunchii, dar cu cellalt bra o
nlnui i mai strns strivind-o de pieptul lui tare. Kevyn simi un nod n gt ce o mpiedica s
vorbeasc. El o ls, s alunece pe corpul lui pn ce picioarele ei atinser podeaua, cnd,
dintr-o dat, se opri uimit. O inea ca un dansator. Ea prea s nu observe mirarea lui, privind
peste umr spre singura mobil din camer - un pat mare de mahon negru, acoperit cu o
plapum alb, cu perne albe i o plas mpotriva narilor, prins de tavan cu nite inele. Ea
se rsuci i se ndrept spre pat, ntorcndu-se spre el, privindu-l, chemndu-l, n timp ce i
58

desfcea cordonul rochiei. Ochii ei negri, migdalai, ntunecai, l fascinau, l zpceau. Prin
minte i trecur repede imagini fulgertoare ale unui tablou n tonuri aurite, poleite, dar le
alung repede. Acesta nu era un tablou. Aceasta era o realitate. Kevyn era real, atrgndu-l cu
cldura ei. Se simea plin de gustul, de atingerile, de cldura ei. O dorea... Nu mai voia dect
un singur lucru: s se ngroape n trupul acela cald. Strbtu distana dintre ei fr s se
gndeasc, fr s vad altceva dect silueta ei mldioas. Ea i scoase rochia, iar el i
ndeprt braele de lng corp. Mtasea nu-i mai mbria corpul ci aluneca, mulndu-se pe
formele ei rotunde, dezvluindu-i treptat pielea alb, pe care doar un iubit o poate vedea.
Rusty o cuprinse pe dup umeri, o trase spre el i o privi intens n ochi, apoi degetele coborr
cu micri ncete, abia simite, spre snii plini i rotunzi. Cu palmele arcuite n jurul lor,
nchise ochii, dorind s simt ct mai profund senzaiile provocate de carnea dulce, moale i
fin ce tresalt n cuul minilor lui. Kevyn ntredeschise buzele ntr-un suspin de plcere.
Rusty prinse a-i mica degetele, cu infinit tandree, pe sfrcurile roz ntr-un dans ce o
mpinse la limita rezistenei. Dorina i nevoia de ele deveneau tot mai puternice, tot mai greu
de stpnit. Gemetele ei l nnebunir. Kevyn tremura, se cltina. Simi c i se nmoaie
genunchii. Rusty o prinse de talie, mngindu-i spatele i trgnd-o tot mai aproape de el,
susinnd-o i continund s i mngie snii. i simea btile repezi ale inimii i i dori cu
disperare s o posede, s i guste snii, s ptrund adnc n ea, s o simt zvrcolindu-se sub
el, s-i mute buzele tremurtoare, s o vad pierzndu-se ntr-o pasiune strnit de el. i,
propria-i pasiune se desctua. Dorina nvalnic reinut prea mult timp rbufni. Gura lui
lacom i devor sfrcurile ce preau s se topeasc sub dogoarea limbii lui. Buzele lui preau
s se mite n ritmul pulsaiilor sngelui n venele nfierbntate, n timp ce i sugea carnea
dulce i o simea ncordndu-se sub atingerile lui. Rusty se aplec i i mngie fesele mici i
rotunde, trgndu-i n jos rochia de mtase peste olduri. Kevyn i simi brbia tare ce-i trda
dorina de nestvilit. Buzele lui alunecar pe corp n jos, trasnd dre de foc pe pielea ei ce
fremta la unison cu el. Kevyn i adnci degetele lungi i subiri n prul lui des, rocat, ce
prea ca de foc n lumina strlucitoare a lumnrilor. i strngea capul, aprndu-i-l pe trupul
ei. Se ls la pmnt, sprijinindu-se pe genunchiul sntos, iar Kevyn ridic pe rnd picioarele
pind n afara materialului strns ghemotoc pe podea. Rusty i plimb nfometat privirea pe
corpul ei. I se tie respiraia, vznd atta frumusee, atta perfeciune, atta albea n
contrast cu abanosul prului lsat pe spate. Vrjit, i mngie nti oldurile zvelte, apoi, pe
rnd, formele voluptuoase, pn cnd simi c trupul acela trebuia s fie al lui, doar al lui,
dar... Cu o micare brusc, Kevyn se desprinse din nlnuirea lui, ceea ce-l fcu, pe moment,
s se simt cuprins de panic. Kevyn i arcui gtul, spatele... iar el o privea cu rsuflarea
tiat. Luminat de lumnrile ce plpiau, corpul ei l tulbura, l nnebunea, se oferea dorinei
lui slbatice. De la prul negru la ochii ntunecai, dar strlucitori de dorin, de la umerii
delicai la snii rotunzi ce strluceau umezi de srutrile lui, de la oldurile rotunde la
picioarele lungi i subiri, ce se ncordau i tremurau la atingerea lui... ea se oferea toat
privirii lui nceoate. Pe chipul ei se reflectau toate emoiile ce-i cutremurau trupul
nfierbntat. Dar Rusty simea c, n spatele dorinei ei ptimae, se ascundea ceva, o durere
de care el se temea, o obsesie care-l uimea i-l nspimnta.

Te rog... opti ea. Strnge-m n brae. Strnge-m n brae. Rusty se crisp.


Durerea ei i strnse inima. De ce nu-i putea alunga acea durere, acea suferin? De ce
acum, cnd el i strnise dorina, nu putea ca, prin atingerile lui, s o fereasc de acest
zbucium dureros? De ce i citea n ochi un chin imens? Cine i nchisese sufletul n acea
59

carapace care nu o lsa s caute dragostea, extazul, ci numai evadarea din bjbiala aceea
disperat? Ea ngenunche lng el i-i cuprinse faa n mini. De ce nu putea s fac s-i
dispar durerea? Kevyn i lipi buzele nfometate i dulci de ale lui. Cu degete nerbdtoare,
cuta cureaua pantalonilor lui. Disperarea lui pieri ca prin farmec. Imaginile se estompar,
nemaiputnd s nregistreze altceva dect prezena ei. Valuri fierbini de dorin l invadar.
i trase puloverul peste cap i-l arunc pe podea. i smulse pantalonii i pantofii pn cnd
ntre corpurile lor nu se mai afla nici o alt barier dect aerul cald. O trase n braele sale, o
ridic uor i o aez cu blndee pe pat. Ea i ncolci braele n jurul gtului su i se lipi de
el. Rusty ridic ochii spre tabloul de pe perete. Aici visez eu, i spusese ea. i afund
degetele n coama prului ei i simi din nou teama strecurndu-i-se n suflet. Tabloul - cine-l
pictase? Kevyn? Sau Simon Killingsworth? Sentimentul de posesiune tresri n el,la gndul
c, poate, obsesia din ochii ei era obsesia imaginii unui alt brbat.

Mngie-m, spuse el, gndindu-se de fapt la o ntrebare ce se rsucea ca un cuit


nroit n inima lui: Ce sunt eu, cine sunt eu, pentru tine? Dar cnd ea-l atinse, l
mngie i-l cuprinse n brae, i ngropa faa n gtul ei, n prul ei i gemu n timp
ce toate ntrebrile arztoare dispreau, rmnnd doar dulcea tortur a trupului ei lipit
de al lui. i strecur mna ntre coapsele ei i o gsi umed i fierbinte, tremurnd la
atingerea lui; degetele lui ptrunser n feminitatea ei, micndu-se tot mai adnc n ea,
pn cnd ea se rsuci i se crisp n braele lui, zvrcolindu-se frenetic, ntr-un ritm pe
care el l dicta, stpnit de o dorin pe care el o strnise i pe care el avea s o
mplineasc, el i nimeni altul. Ea i rosti numele, cu un suspin, iar Rusty simi nu un
triumf, ci o imens uurare.
Se ntinse deasupra ei, apsnd-o pe pat, acoperind-o cu trupul lui i n timp ce ea se
arcuia spre el, o simi fierbinte i umed. O ptrunse ncet. Sngele i explod n vene cnd ea
l primi, pulsnd n jurul lui i gfind, n timp ce el ncepea s se mite n ea ntr-un ritm
primitiv. Carne sensibil mngind carne sensibil, ntr-un dans vechi de cnd lumea i totui
att de nou pentru ei,nou ca i aceast pasiune nvalnic, att de brusc, de slbatic nscut
ntre ei. O strnse puternic n brae, iar ea se ag de el. Rusty i uit durerea din genunchi,
copleit de unduirile disperate ale trupului ei. O unire lent, o dinuire i o prelungire a ceva
ce amndoi doreau cu disperare s pstreze, dar nu puteau, nu puteau... Kevyn gfia i
suspina lng umrul lui, tremura sub el. Vibrnd de o plcere suprem, n noapte se auzir
suspinele, sunetele i bucuria dragostei lor.
i de ce, oh de ce, cnd totul se terminase, cnd,destins, sttea n braele lui i cnd n
sufletul lui se nscu ceva tandru, nou, derutant i att de dulce,c eva ce nu mai simise
niciodat pn atunci... de ce cnd o privi, vzu c umbrele nu dispruser din ochii ei?
CAPITOLUL 7
O adiere uoar sufla peste trupurile lor asudate. Rusty trase cearceaful peste ei, n timp
ce Kevyn privea flcrile ce dansau tremurtoare. l lsase s intre n ea. Lsase ca pasiunea i
tandreea lui s ptrund n ea, ca i cum ar fi vrut s dea uitrii durerea care avea s urmeze.
Ca i cum o via ntreag de ratri i de pierderi n-ar fi nvat-o ct de repede dispare
fericirea. Acum, cuibrit n braele lui, simindu-i rsuflarea pe tmpl, cu prezena lui
dttoare de linite, realiza ce prostie fusese.
60

Ce-i cu tine? Mna lui Rusty se strnse peste ale ei i abia atunci i ddu seama c
strnsese pumnii. ncerc s se destind i se ntoarse cu faa spre el. Inhala adnc
mirosul care avea s-i aminteasc ntotdeauna acest moment - amestecul de ploaie i
de lumnri aprinse. nchise ochii i l atinse, i plimb minile pe umerii lui, simi
asprimea obrajilor lui, buzele umede ce se deschiser permind degetelor ei s adauge
noi amnunte amintirii. Cnd totul se va termina, trupul lui, mirosul, sunetele ploii,r
suflarea lui blnd, scritul unei case vechi, toate acestea vor deveni amintiri.
La ce te gndeti? o ntreb el. Pe chipul lui dans un contrast de lumini i de umbre
mictoare.
mi creez o amintire.
Eti frumoas... att de frumoas! i strecur degetele prin uviele de pr negru ca
abanosul i o trase mai aproape de el. O srut. Kevyn se cuibri la pieptul lui. La ce
te gndeti?
Tu la ce te gndeti? El se ncrunt, luptndu-se cu el nsui, i i rspunse cu o voce
rguit i ciudat:
Tot ceea ce tiu este c, atunci cnd sunt cu tine, simt c nu-mi pas de ceea ce s-ar
putea ntmpla n jurul nostru. Parc ai fi nconjurat de o aur, de un nimb. Nu tiu ce
este ceea ce simt, dar pot spune c a vrea ca aceast clip s nu se termine niciodat.
Se aplec spre ea i i sorbi lin curba delicat a gtului.
Nimic nu dureaz, Rusty; i sprijini capul de obrazul lui. Nimic. El nu-i rspunse
imediat, ci o srut pe gur, reuind pe moment s-i alunge tristeea i gndul c nimic
nu este de durat.

Rusty ncepea s simt durerea din genunchi i oboseala. Avea nevoie de odihn. Se
sprjini pe pern i se uit la Kevyn care se legna n braele lui.
Sigur, nimic nu dura. Asta o nelegea. Viaa i-o condusese dup principiul: Nu te baza
pe nimic. Dar nu dorea s se gndeasc la asta. Nu dorea s se gndeasc nici la clopoelul
de alarm care voia s-l trezeasc la realitate, nici la antrenorul care-l atepta, nici la nimic
altceva. Deocamdat, n aceast clip, simea o fericire mistic, pe care nici chiar principul lui
dur n-o putea risipi.Jucndu-se cu degetele prin prul ei, Rusty se gndea din nou la tabloul de
pe perete:

Tu ai pictat-o, nu-i aa?

De ce? Cum i putea spune c gndul la visurile ei, sub aripile ntinse ale Pegasului lui
Simon Killingsworth, l chinuise, l torturase pn cnd i dduse seama c tabloul era
al ei i nu al lui Simon. Vraja ei picurase blndee n ochii calului, fr ca prin asta s-i
ia din puterea ce se ghicea sub muchii ncordai.
Pegas, nlndu-se pe cerul nopii, cutnd... cutnd mereu. Spuse simplu:

E frumos. Trebuia s o ntrebe. Se mustra n sinea lui pentru c-l interesa asta, dar
trebuia s-o ntrebe. Se ridic intr-un cot i i plimb degetele pe corpul ei. i druise
o parte din el cnd i povestise despre Tehany, despre dans, lucruri pe care nu le mai
mprtise cu nimeni altcineva, niciodat. Riscnd nlarea unui zid ntre ei, o ntreb
n cele din urm:

Cum ai terminat cu Simon Killingsworth? Kevyn i simi ncordarea. Rusty i atinse


umrul. Se rsuci i se ntinse din nou n braele lui, dar i evit privirea:
61

L-am iubit, asta-i tot. Ne-am iubit... O vreme. Nimic nu dureaz.


Oare de aici pornea nencrederea ei?

i datorez multe. M-a salvat.

De la ce? Gtul lui se ncorda, iar vocea i sun spart, rguit.

De la rtcire. De singurtate; se rostogoli pe burt, i sprjini obrajii n palme i l


privi cu ochii nnegurai. Dup moartea prinilor mei... eram foarte singur, foarte
suprat, foarte rnit... aveam nevoie de ajutor. Domnioara Lucy i-a cerut lui Simon
s se uite la tablourile mele, despre care el a spus c sunt oribile dar... promitoare i...
ei bine, ntotdeauna a susinut c m-a ocrotit ca pe o pasre rtcit, rse ea ncet.
Simon mi-a oferit prima slujb.
M-a salvat... aveam nevoie de ajutor. Din nou avu senzaia c joac un joc cu un
duman, fr s cunoasc regulile, fr s tie mcar cu cine se lupta. Din nou simi c dac
insist prea mult, dac cere prea mult, are s o ndeprteze de el, dar nu se putu abine i i
puse o ultim ntrebare:

Ai fost amani?

La nceput, nu. O vreme... nu. Dar, pn la urm... da. El era mai mare dect mine,
ceea ce de altfel l i ngrijora. Chiar i mai trziu, prea cteodat... trist. tia c eu
nu... c n-o s mearg. Ne asemnm prea mult. Rusty rsufl uurat. Kevyn
rspunsese ct se poate de degajat. Durerea trecuse. Poate c i se pruse lui, poate c
era prea obosit. O privi n ochi i nu zri nici urm de ncordare. Se simi uor derutat,
mai ales c nu vedea nici o urm de regret sau de durere pentru sfritul a ceea ce
fusese ntre ea i Simon. Kevyn i rsuci pe deget o uvi de pr.

De asta m-a putut ajuta i de-asta l-am putut lsa s plece. Eram destul de puternic
cnd totul s-a terminat. Vocea ei se pierdu ntr-o oapt. Dup cum i-am spus, nimic
nu dureaz o venicie.i atunci i creezi amintiri, concluziona el, privind Pegasul ce se
nla, cutnd. Te-ai gndit totui c poate exista i ceva care s dureze, ceva ce s
poi atinge, s poi pstra... Nu mai tia ce s spun. Rse nervos. Oh ,la dracu'. Iatm vorbind ca un nenorocit de poet.

E chiar aa de ru?

Poate c nu. Poate c asta m sperie.

Rusty, opti ea, iubete-m din nou.


Mai trziu, mult mai trziu, Kevyn se trezi auzind zgomotul liftului. i puse repede un
capot i iei pe coridor. Se opri speriat, vznd-o pe domnioara Lucy chircit la pmnt, cu
ochii sticloi, nspimnttor de fici:

mi pare att de ru, drag... vocea i era, stins, ca un fonet de frunze, Kevyn se
repezi la ea i i puse o mn pe frunte. Pielea i era fierbinte i aspr ca o hrtie.

Rusty, ajut-m, repede! strig ea speriat. Kevyn ncerc s ridice corpul btrnei. Era
att de uoar, uoar ca o pasre. Ar fi putut s o care i singur. Dar Rusty era deja
lng ea i se mbrca, grbit.

Ce s-a ntmplat?

Arde! Are febr mare; Kevyn i ridic faa


nlcrimat i-l privi cu o disperare care
l nspimnt. Rusty, ajut-o! El ridic trupul uor al btrnei, iar Kevyn se strecur pe
62

lng el i alerg naintea lui spre dormitor. Strnse cearceaful mototolit i aternu
unul curat. i strnse minile n jurul corpului i privi cum Rusty o aeza, ncet, pe
btrn, pe pat. El se ncrunt, ngrijorat:

Cred c ar trebui s chemi un doctor, Kevyn.

...prea mult btaie de cap... mi pare ru... opti btrna, prnd uimit s-l vad pe
Rusty aplecat deasupra ei.ntoarse capul: Kevyn? Kevyn? Kevyn i fcu semn s stea
linitit. Luptndu-se cu teama ce pusese stpnire pe ea, se uit la Rusty.

Cheam o salvare, i spuse el. Era incapabil s se opreasc din tremurat.


Culoarele spitalului erau att de reci, de nspimnttoare. Tremura de frig chiar i cu
haina lui Rusty pe umeri i ghemuit n braele lui.

Ct e ceasul? l ntreb. Rusty se uit la ceasul de pe perete:

Patru i un sfert. E nuntru de aproape dou ore; i trecu minile prin prul ciufulit.
De ce nu m lai s-l sun pe tata? Lucreaz aici. Poate s dea cteva telefoane i s...
Uile salonului se deschiser brusc i tnrul rezident de gard veni spre ei:

Domnioara Llewellyn? Kevyn sri n picioare. Rusty o urm.

Domnioara Perkins are o infecie relativ uoar. Dar la vrsta dumneaei chiar i o
infecie uoar poate fi periculoas. O s-i facem un tratament intravenos. ncercm
s-i scdem febra.

Ea nu vrea s stea aici, spuse Kevyn. Vrea s mearg acas.

Are pe cineva care s o poat ngriji? Vreau s spun o ngrijire permanent, cineva care
s fie lng ea douzeci i patru de ore din douzeci i patru.

Bineneles, spuse Kevyn. Eu. Rezidentul se gndi puin:

Asta depinde doar de dumneavoastr. Totui, v-a sugera s ateptai pn spre


diminea. Deja a avut o noapte grea. De fapt, se pare c nici dumneavoastr nu ai
avut una mai uoar, spuse el pe un ton ceva mai blnd. De ce nu v ducei acas s v
odihnii puin? n zilele urmtoare, s-ar putea s nu mai avei o asemenea ocazie.

Are dreptate, Kevyn, ntri i Rusty spusele doctorului. Dac vrei ntr-adevr s o
ngrijeti cum trebuie, mai bine te-ai duce acas s te culci. Mcar cteva ceasuri.
O dureau umerii de oboseal, ochii i se nchideau i nu ndrznea s ncerce mcar s-i
imagineze ct de ciufulit era. Se simea att de bine n braele lui Rusty, nct aproape c era
gata s aipeasc. Ar fi att de uor s se obinuiasc cu puterea lui, care o linitea, cu sprijinul
pe care i-l oferea.

Nu, rspunse ea. O s rmn cu ea. Du-te tu acas s te culci. Nu vreau s ai necazuri
cu antrenorul din cauza noastr. i napoie haina. i spuse - repetnd-o de mai multe
ori-c i se prea doar c lumea prea mai rece cu cteva grade.
A avut grij de domnioara Lucy vreme de trei zile, timp n care apartamentul btrnei a
fost pentru ea un refugiu perfect. A dormit i a mncat acolo. nc dou zile a continuat s se
foloseasc de boala domnioarei Lucy ca de un paravan. Se ascundea de ea nsi cnd i
spunea c nu voia sub nici o form s rspund la telefon, tiind prea bine c era el. Dar
vineri, domnioara Lucy i revenise destul pentru a nu mai avea nevoie de o supraveghere
permanent, aa c se vzu nevoit s se ntoarc n propriul ei apartament. Kevyn se culc
atunci n patul ei pentru prima dat dup noaptea petrecut cu Rusty i tot timpul se foi,
63

neputnd s doarm i dnd vina pe cafeaua but peste zi i nicidecum pe amintirile


ncrcate de senzualitate. Acum c nu mai avea nici un pretext care s o in departe de
apartamentul ei, se ntreba dac va avea puterea s ignore ritul telefonului. Era una s nu-l
aud i cu totul altceva s se prefac a nu-l auzi.
Smbt, telefonul nu sun. Orele se
scurgeau cu greu i se simi att de singur... deodat i aminti... El era n drum spre
Washington. ncordarea dispru ca prin farmec. ncerc s se conving c, tiindu-l departe,
fiind sigur c nu avea cum s o caute, se simea uurat, nu dezamgit.
Cei patru perei l apsau. Rusty sttea n mijlocul camerei, chinuit de o sumedenie de
emoii, ncerca s-i aminteasc de cte ori se simise, astfel, n cte camere de hotel, n cte
orae, tiind c jos, n holul hotelului, l ateptau zeci de reporteri nerbdtori. Amintirile se
estompau, se amestecau, se contopeau. Aceasta ns nu era o camer a unui hotel oarecare,
dintr-un ora oarecare. Aici era n Washington D.C. Privindu-se n oglind, i surprinse
expresia dezgustat.
Bun venit acas, amice. i ce petrecere nemaipomenit de bun venit l atepta, cu peste
aizeci de mii de suporteri, pe stadionul RFK. Doar c de data asta nu pe el aveau s l susin.
El era n cealalt echip. Cu apte ani n urm, aici i ncepuse cariera. Aterizase n ora,
un puti necunoscut, cu un contract semnat i cu o valiz plin cu sperane, pentru ca dup
patru ani s fie vndut - un ratat.
Se uit n oglind. Ochii aceia care cndva scnteiaser de plcerea jocului i a ntrecerii
erau acum umbrii de nelinite i de nemulumire. Genunchiul i zvcnea i simea un gol n
stomac. Unde era biatul de aur al echipei Redskin? Rse amar. Cu un gest brusc i scoase
tricoul i-l arunc pe podea.

Ce s-a ntmplat? se ntreb el, uitndu-se n oglind. Avea muchii ncordai i


abdomenul plat ce se ngusta acolo unde prul de pe piept disprea sub cureaua
blugilor.
-Ce s-a ntmplat? repet el suprat, cu pumnii strni, ca i cum ar fi fost gata s-l nfrunte pe
strinul care l privea batjocoritor din oglind. Deodat, se pru c strlucirea inelului de pe
deget i amintea c e un ratat. Inelul pe care l ctigase pe banca rezervelor. Inelul pe care l
ctigase aici, n ultimul sezon. Inelul Super-Cupei. Dup standardele Ligii naionale de fotbal
sezonul fusese scurt, dar, pentru el, fusese cel mai lung, cel mai ngrozitor sezon din ntreaga
lui carier - mai ales din cauza zvonurilor legate de plecarea lui din echip. ntr-un acces de
nebunie,
i vzuse propriul trup reflectat n oglind, prinznd via i repezindu-se la el; iar Rusty
ridic pumnul i lovi cu putere imaginea din oglind. O ploaie de cioburi de sticl se rspndi
n toate direciile. Imaginea batjocoritoare dispruse.
Se holb, gfind, la peretele gol, la cioburi i apoi la mna lui. Cu un gest mecanic,
ridic pumnul i se uit la tieturile lungi dar superficiale, care se deosebeau cu greu de
celelalte cute ale pielii. Sngele ni, se prelinse pe mn i picur pe covorul bej. Att de
mult snge, dintr-o ran att de mic... Intr ca hipnotizat n baie, se spl cu ap rece i-i
nfur mna cu un prosop.
Timpul trecea greu. Cnd, n sfrit, ncepu s se ntunece auzi bti n u i vocea lui
Skipper. Dar nu deschise ua. Dup cteva clipe, auzi paii prietenului su ndeprtndu-se.
Prea c pentru el nu mai conteaz nimic. Colegii lui vor discuta despre meci, rznd i
64

glumind - dar asta pentru a-i ascunde teama - i aruncnd n stnga i-n dreapta cu ce-ar fi
dac lipsit de orice speran. tiau cu toii, cu certitudine, ce se va ntmpla: cei de la Gent nu
aveau nici o ans. i pentru prima dat lui Rusty nu-i psa. Cariera lui se terminase. I se
prea c totul se sfrise... dar pur i simplu nu-i psa. Cnd sun telefonul, ar fi fost n stare
s enumere o duzin de oameni care puteau s-l caute dar tia c nu era singura voce pe care
dorea s o aud. Sri n picioare i se duse la telefon. Mna lui se opri deasupra aparatului,
ezitnd, apoi atept s nu mai sune. Cnd, n sfrit,
ritul se opri, apuc repede receptorul i-l duse la ureche. Dict un numr centralistei i
atept. Numr nerbdtor apelurile: ...trei ...ase ...prea mult. Nu era acas. Totui atept,
strngnd cu disperare receptorul ntre degete pn cnd... rspunse.

Kevyn?

Rusty? Tu eti? Vocea ei suna att de cald, att de real.

Mda, eu sunt. Ce faci? o ntreb el, strduindu-se s vorbeasc pe un ton ct se poate


de normal.

Lucrez la nite schie. Rusty, nu trebuia s fii la Washington?

Ba da, sunt la Washington. Ar trebui s vezi i tu privelitea asta. E nemaipomenit...


dac i place ploaia. Privirea i rtcea absent pe draperiile strnse ce descopereau un
perete al camerei i fereastra. De-abia pot zri monumentul lui Washington. L-ai vzut
vreodat?

Nu... Rusty, eti sigur c totul e n regul? Vocea ei nelinitit l nfiora i era al naibii
de bine s cread c ntr-adevr ei i psa. Adic, nu m-ai sunat doar ca s-mi descrii
privelitea, nu?

Nu chiar. Eu doar... trase adnc aer n piept, voiam doar s-i aud vocea; se strmb
auzindu-i propriile cuvinte; era al naibii de recunosctor c ea nu-i putea vedea obrajii
stacojii. Doamne, vorbea ca un puti ndrgostit. i s ntreb de domnioara Lucy,
adug repede, rguit.

E nc foarte slbit. O s-i spun c ai ntrebat de ea. I-au plcut foarte mult florile
tale. Tonul ei reuise s-l calmeze.

Mda, rspunse el ceva mai relaxat... bine.. Te aud foarte bine.

i eu pe tine. i-o nchipui ndeprtndu-i o uvi de pr de pe fa. Imaginea aceea


l liniti i mai mult. Privirea i czu pe prosopul ptat de snge cu care i nfurase
mna. Vzndu-l, simi din nou o durere ascuit.

... Kevyn, acum chiar trebuie s plec. tii... pregtirile de dinaintea meciului...

Bine, i rspunse ea, ncet. Sper s ias totul cu bine.

Nu-mi prea fac griji n privina asta, spuse el brusc i i ddu seama c nu spunea
dect adevrul. Dup ce-i luar rmas bun, puse receptorul n furc. Se ntinse pe pat,
ndoindu-i genunchiul lovit. Nu-l durea, ceea ce l fcu s se simt bine, s se simt
puternic. Gata s o ia de la nceput, chiar aici, la Washington.
Zborul fusese ngrozitor. ntlniser nite goluri de aer deasupra Munilor Apalai i nite
vrtejuri care inuser pn la aterizarea avionului pe aeroportul din Shreveport. Dar pentru
Rusty, zborul fusese plcut i neted ca mtasea, dup un meci grozav, un meci mare, mpotriva
celor de la Red-skin.
65

Acum,conducnd cu zece mile la or peste viteza legal pe drumul erpuit, avea o singur
int: Kevyn. Prsi autostrada i opri motorul. Cobor din main i nchise portiera fr
zgomot, incapabil s-i nbue un suspin de uurare i de plcere; se ndrept spre cas,
sprijinindu-se cu toat greutatea pe piciorul drept, care era acum la fel de sntos ca n
vremurile bune. Era gata s alerge sus pe scri, cnd rsul lui Kevyn veni spre el prin aerul
rece al nopii. Prin fereastra ntredeschis rzbtea lumin, muzic i voci. Se apropie i privi
nuntru.
Domnioara Lucy era aezat pe canapea, cu picioarele ridicate pe o pern.

...i la Actualiti au spus de brbaii tia care i pun haine femeieti peste
pantaloni pentru ca oamenii s-i ia n main i apoi i jefuiesc pe bieii oferi, spunea
domnioara Lucy, cltinnd din cap. Rusty observ c tricota sau croeta ceva. Prea
bine, sntoas i nu arta ca o persoan care fusese att de bolnav nct s fi avut
nevoie de ngrijire timp de o sptmn, ct sttuse Kevyn la ea.

...dar Lilian era hotrt s fac autostopul, indiferent ce s-ar fi ntmplat.


Spunea c n-o s mai fac nici un pas pe jos, iar cnd va trece prima main o s-i ridice
fusta, ca s arate c n-ar pantaloni pe dedesubt i c omul ne putea lua. Vocea domnioarei
Lucy fu acoperit de hohotele de rs ale lui Kevyn. Rusty se apropie mai mult de fereastr,
pn cnd reui s o vad. Era aezat jos, pe covorul uzat din faa emineului. Chicotind,
schia cu repeziciune, aruncndu-i prul pe spate cnd uviele de pr i alunecau pe fa.
Degetele lui ardeau de dorina de a ndeprta el acele uvie, de a mngia coama aceea
superb.

i? A oprit vreo main? o ntreb ea pe domnioara Lucy.

Oh, nu! Madeleine a apucat-o de mini i i le-a rsucit la spate - tii sora mea,
Madeleine, a fost ntotdeauna o fat puternic - i n timp ce Lilian se lupta cu
Madeleine... vocea domnioarei Lucy se frnse ntr-o cascad de rs... eu...mi-am
ridicat fusta - doar puin deasupra genunchilor - i-am oprit un camion, ntocmai ca i
Claudette Colbert n S-a ntmplat ntr-o sear.

Nu se poate!

Ba da! Era un camion care transporta lapte; ne-am ntors la Baton Rouge i-am ajuns
acas nainte ca tata s-i dea seama c fusesem plecate. Trase de mpletitura din
poal, iar Kevyn nelegnd c i s-a fcut frig, sri n picioare.

Se face frig. S nchid fereastra. Rusty fugi repede dup col. Cum dracu' s se lase
prins trgnd cu urechea. Apoi i ddu seama c maina lui se vedea foarte bine de la
fereastr. Dac Kevyn o vedea, trebuia i el s-i fac apariia. Se grbi spre verand i
btu de trei ori n u. Cnd Kevyn deschise ua, pe chipul ei se citea uimire, spaim...
ba nu, de fapt zmbea, i spuse el.

Rusty! Te-ai ntors de la Washington? Cum a fost meciul?

Grozav! i lu mna ntr-a lui. Voiam s vd ce face domnioara Lucy.

Kevyn! se auzi vocea domnioarei Lucy. E Rusty? Oh, spune-i s intre! Vreau s-i
mulumesc pentru flori. Kevyn l trase nuntru. Probabil c i se pruse doar c ea
avusese o clip de ezitare i abia dup aceea deschisese larg ua.

Tinere, pur i simplu trebuie s i-o spun, ncepu ea, de ndat ce Rusty intr n camer.
Am urmrit meciul la televizor. Ai fost extraordinar, exclam ea entuziasmat. El
zmbi luminndu-se la fa.
66

Pi, mulumesc. Nu tiam c v place fotbalul.

Oh, nici nu-mi place. Adic nu-mi plcea. Niciodat n viaa mea nu mi s-a ntmplat
s m nel att de mult ntr-o anumit chestiune. Rusty se abinu s nu rd.

A fost formidabil! Dar te-au lovit destul de tare, nu-i aa? Te doare?

Acum nu, dar mine diminea, poate. Tu ai vzut meciul? o ntreb el pe Kevyn, care
rmsese n prag.

Nu, eu...

Kevyn era sus, lucra, rspunse domnioara Lucy n locul ei. Slav Domnului c i-a
terminat tabloul. Nu-i pot spune ct de uurat sunt. I-am tot spus s se duc s-i
termine treaba, c m simt bine, chiar foarte bine, dar nici n-a vrut s aud.

Domnioar Lucy, v rog, interveni Kevyn grbit. Am mai discutat deja asta.

Eti o feti tare bun, dar am lucrat atia ani ca asistent i tiu c n-aveam nevoie de
atta ngrijire i n orice caz nu atta timp. Domnioara Lucy art spre caietul de
schie de pe podea, la s m vd i eu. De-abia atept. Fiind mai aproape de caiet dect
Kevyn i ct se poate de curios, Rusty lu el caietul, dei ea se repezise, ncercnd s-l
mpiedice. Kevyn i ncruci braele la piept ateptnd.
Rusty rmase mut de uimire. Trei femei tinere, dintr-o epoc de mult trecut,
inndu-i plriile i fustele, luptndu-se cu rafalele de vnt i rznd, se sprijineau de
parapetul de lemn al unui pod. Una dintre ele-o recunoscu n ea pe domnioara Lucy, tnr i
neastmprat. i ridicase fusta deasupra genunchiului, lsnd s se vad o pulp plinu.
Schia radia de bucurie i de via; Rusty n-ar mai fi vrut s o dea, dar domnioara Lucy
ntinsese minile, nerbdtoare.

Oh, nu-i aa c e minunat? spuse ea, vznd-o.Uite, asta-i Madeleine, n mijloc.


Avea prul rou i o mulime de pistrui, dar toi bieii o iubeau pentru c era plin de
via. i Lilian. Doamne, Kevyn, ai redat-o de parc ai fi fost cu noi, atunci. Aa ntindea
gtul. Era att de mndr de gtul la lung al ei. Gsc prostu! Domnioara Lucy turuia pe
nersuflate, iar Rusty o asculta, captivat de amintirile ei vesele i de schia fidel. Cnd
domnioara Lucy se opri s respire, el o ntreb:

Cum de-a tiut Kevyn cum artau?

Oh, am mai fcut asta de-attea ori, nu-i aa, draga mea? Domnioara Lucy mngie
cu afeciune desenul. Kevyn, vrei s aduci colecia mea?

Nu tiu dac Rusty ar vrea...

Mi-ar plcea ntr-adevr s le vd, o ntrerupse el, n timp ce domnioara Lucy rupea
cu grij foaia din caiet. Fr prea mult entuziasm, Kevyn se duse i scoase dintr-un
dulap o valiz mare de piele.

Sunt doar cteva schie fcute aa, ca s ne distrm, i explic ea stnjenit.

Amintirile mele, spuse mndr domnioara Lucy. Kevyn creeaz amintiri pentru mine.
Creeaz amintiri. Rusty se uit la Kevyn, amintindu-i c mai auzise undeva
cuvintele acestea. Domnioara Lucy scoase un teanc de schie din valiz.

Kevyn a vzut, firete, de mai multe ori fotografiile mele. ntr-o zi, pe cnd i
povesteam ceva, a nceput s deseneze oameni pentru mine. Oamenii mei. Uite, sta-i
Percy. i art un brbat ce se sprijinea de un balansoar, innd n mn o pereche de
ochelari. El e fratele meu, bunicul lui Theodore. l cunoti pe Theodore?
67

Rusty nu-l cunoate pe Simon, domnioar Lucy.


N-am avut plcerea, confirm Rusty.
i asta... ah, asta. M simt oarecum... stnjenit. Chicoti nervos, dar Rusty gsi desenul
captivant. Un tnr sttea n genunchi n faa unei Lucy tinere, cu plria dat pe spate
i i sruta mn. Gura fetei era deschis a mirare.
Primul meu srut.
Prima dumneavoastr dragoste? o ntreb el ncet.
Oh, Doamne, nu! Pungaul la sruta toate fetele din comitat i dac e s ne lum dup
zvonuri, pe cteva nu s-a mulumit doar s le srute. Ochii ei strluceau, amuzai. Cred
c un prim srut poate oferi o satisfacie maxim atunci cnd e dat de cienva care se
pricepe.
Aa cred i eu, aprob Rusty.
Domnioar Lucy, nu vrei s v bei sucul de portocale? i ntrerupse Kevyn.
A zice c seara asta merit ceva mai...tare, nu crezi, tinere? Ca s srbtorim victoria.
Sunt micat i onorat, dar...sunt n antrenamente, rspunse el vesel. Sucul de portocale
ar fi mult mai bun.
Kevyn drag, dac vrei...
Sigur. Kevyn mngie minile zbrcite ale domnioarei Lucy i-i aranja ptura pe
genunchi. Cum iei din camer, domnioara Lucy l trase de mnec:
Vino mai aproape, opti ea. Trebuie s-i vorbesc. Rusty se aez n genunchi lng ea.
Trebuie s-o ieri pe Kevyn pentru purtarea ei... nervoas. E ca un fluture de noapte
zpcit cnd dumneata eti aici; se ndeprteaz de flacr, n loc s se apropie de ea.
De flacr? ntreb Rusty, amuzat.
Sigur. Dumneata eti flacra.
Iar ea se teme s nu se ard. Domnioara Lucy l trase mai aproape. Se teme s nu
descopere c-i place s se ard. Rusty izbucni n rs, iar domnioara Lucy i se altur.
Kevyn intr din nou n camer, cu o tav pe care tronau trei pahare:
Ce punei la cale? Domnioara Lucy ddu din umeri i chicoti.
Spuneam c e cam frig aici, spuse Rusty.
Mai vrei o ptur? Kevyn puse tava pe o msu lng domnioara Lucy.
Oh, aa,drag! Continu s m mai ddceti mult i o s ajung s m simt
caraghioas. Se ntinse spre pahare i i servi pe cei doi, apoi i lu i ea ultimul pahar.
Ce-ai zice de un mic toast? i ntreb ea.
n sntatea dumneavoastr, spuse Rusty.
Asta-i prea obinuit. Mai bine...pentru sezon? Faa i se lumin. Pentru sezonul
dumitale fotbalistic. S fie - se uit cnd la Rusty, cnd la Kevyn - pentru un sezon...
fermecat? Fermecat! Ultimul cuvnt nu se potrivea cu sportul, cu cariera lui, dar
uitndu-se la Kevyn, se trezi repetnd:
Fermecat.
Fermecat, repet i Kevyn, gnditoare.Rusty adug:
Pentru dansul n preajma flcrii.
68

Kevyn cut pe bjbite clana uii i, cnd n sfrit reui s o deschid, rsufl uurat
la gndul c se afla acas la ea. Dar zgomotul de pai la picioarele scrii o opri n loc.

Credeam c ai plecat. Urcnd scrile, Rusty se ivi n lumina argintie a lunii. Faa lui
era un contrast de lumini i de umbre, de unghiuri i de contururi i, ca ntotdeauna,
Kevyn ar fi vrut s poat imortaliza acest moment pe hrtie sau pe pnz; i ca
ntotdeauna ar fi vrut s-l ating, s-l mngie, s-i mngie cu buzele ochii, obrajii.
Se strdui s se controleze. Dar toat nelinitea ei n legtur cu relaia lor, toat
nevoia de a ncetini lucrurile prur s dispar cnd el se opri cu dou trepte mai jos de
ea.

Am stat n main pn cnd ai plecat de la domnioara Lucy, spuse el. A fi ateptat


tot week-end-ul, toat sptmna, clipa asta. i ndeprt o uvi de pr de pe fa, i
cuprinse capul n mini i, trgnd-o spre el, o srut; un srut dulce, binecuvntat, o
oapt n care buzele lor se regsir.

Asta am ateptat. Ea sttea n braele lui, incapabil s vorbeasc, spunndu-i De


asta mi-e fric. Rusty deschise ua, mpingnd-o cu genunchiul, o lu pe Kevyn de
mn i intr n cas.:

i-am adus ceva de la Washington.

Monumentul? ntreb ea destul de neconvingtor, nchiznd ua n urma lor.

Nu ncpea sub scaunul meu. i mas uor ceafa. Ai avut o sptmna grea, nu-i aa?

Hmmmm...

Totui ai fcut o treab bun. i mngie umerii i spatele, pn cnd Kevyn simi c se
topete n braele lui. Domnioara Lucy arat minunat. Dac n-a fi tiut, nici n-a fi
crezut c a fost att de bolnav. Kevyn se simi puin vinovat.

i-a revenit destul de repede, nu? Se ndeprt de el. Mi-ai adus ceva?
Zmbind, Rusty desfcu fermoarul unui buzunar interior:

Uite, prinde! i arunc un spun mic, de hotel, iar ea reui s-l prind.

Ai reflexe bune, doamn.

Ce drgu! Puse spunul pe mas rznd. Sunt sigur c ai avut mult btaie de cap.
Toate astea sunt pentru mine?

Doar pentru tine. Am fost cam ocupat i n-am avut timp de cumprturi. Te-ai suprat?
Kevyn cltin din cap.

Nu trebuia s-mi aduci nimic.

Eu am vrut. Dar nu am avut timp s umblu dup ceva cu adevrat frumos; i trecu
mna prin prul ei, mngindu-i uviele rebele. Dar am altceva. O trase dup el n
camera de zi i era pe punctul de a se aeza cu ea n brae pe ezlong, cnd Demon sri
chiar n faa lor, arcuindu-i spinarea i zgriind cu ghearele pnza uzat a acestuia.

mi pare ru. Kevyn l goni afar din camer, n vreme ce Rusty aprindea nite
lumnri.

De la o vreme, prefer lumina lumnrilor. Se ntoarse din nou spre Kevyn. Dup o
clip de ezitare, scoase din alt buzunar o hrtie mpturit. I-o ddu i i spuse: Asta-i
pentru tine.

69

Ce-ai asta? Kevyn o despturi, oarecum nelinitit. Era o foaie de hrtie,


dreptunghiular, pe care fuseser trasate cu creionul o serie de linii oblice. Tu ai fcut
asta? ntreb ea, prudent.
Am fcut-o pentru tine.
Foarte abstract. Lu hrtia i o studie mai atent. Interesant.Are o simetrie oarecum
ciudat. inu hrtia n poziie vertical. Aa e mai bine. Eti sigur c nu e... se opri,
vzndu-i privirea. Rusty lu cu grij foaia de hrtie, o puse n poziie corect i i-o
ddu napoi.
Aa trebuie inut, Kevyn. Vocea i sun, brusc, schimbat, ngrijorat chiar, n timp
ce, urmrind-o foarte atent cu privirea, o vzu schimbndu-se la fa.
Bineneles, spuse ea. Ai dreptate. La ce se uita aa? De ce o privea aa? Nu! Doamne!
Camera ncepu s se nvrteasc cu ea. Nu se poate! De ce? De ce a trebuit s i dea
asta, tocmai asta? Cunotea aceast privire. O cunotea. O cunoteau. De cte ori nu o
ntlnise n situaii de genul sta.
Kevyn... Cu inima btndu-i nebunete, nu-i putea dezlipi privirea de a lui.
E numele fratelui tu. L-am copiat pentru tine de pe Monumentul nchinat soldailor
czui n rzboiul din Vietnam. Hrtia i tremura n mini. Nu se putea stpni. Rhett.
Era numele lui Rhett .Gndete-te la asta, nu la expresia din ochii lui Rusty.
Kevyn. Nu trebuie s rup hrtia. Hrtia n-are nici o vin. Netezea hrtia, mngind
semnele, copleit de durere. Numele lui Rhett, acolo pe un monument, unde l vedea
toat lumea. i nbui lacrimile; nu trebuia s ude hrtia. O mpturi la loc, grbit.
Kevyn, spuse Rusty, tu nu poi s citeti.
CAPITOLUL 8

Kevyn strnse hrtia la piept. Rusty se holba la ea, ocat, uluit... Cunotea privirea aceea.
Cunotea i dispreul i mila i chiar batjocura ce vor urma. De ce nu-i putea opri tremurul
minilor?
Cltinndu-se, fcu un pas. Afar. Trebuia s ias afar din camera aceea, departe de el.
Alerga, dar nu realiz ce face dect cnd alunec i czu pe podeaua tare a atelierului
ntunecat.Se ridic i fugi din nou.l simea n spatele ei.Se sprijini de clan i deschise ua cu
putere,trntind-o de perete,ascunzndu-se n ntuneric, nesuportndnici chiar lumina lunii; dar
el era tot n spatele ei. n cele din urm o prinse. Kevyn tremura i plngea. Rusty o apuc de
mini i o rsuci spre el. Kevyn ncerc s-l loveasc.

Las-m! Las-m n pace!

Nu face asta! O inea strns i nu-i ddu drumul dei ea se zbtea s scape. Kevyn,
ascult-m! Ea se ncorda n efortul de a scpa de el i, vreme de o clip, crezu c
reuise, dar se prvli la pmnt, iar Rusty czu deasupra ei Kevyn se gndea doar la
hrtie. S nu cumva s o mototoleasc.

Kevyn! gfi Rusty lng ea, pe jos. Ce-i cu tine? Nu e cine tie ce mare nenorocire.
N-am vrut s te supr. Ea nu se mica, nu putea dect s ncerce s trag aer n piept.
Privea int pomii, cerul i stelele.

70

Nu e nici o nenorocire! Vrei s tii de ce a murit fratele meu? Vorbea rguit. A murit
pentru c nu tia s citeasc.

Nu neleg.

Sigur c nu, spuse ea pe un ton rutcios. Cum s nelegi? Cum s fi neles toi cei
care spuneau c e un prost. Fraierul care nu e bun de nimic. Aa vorbeau despre el.
Apoi, tatl prietenei lui l-a dat afar din cas i i-a spus s nu se mai ntoarc niciodat
acolo, i-a spus c nu e bun de nimic, c e lene. i el a plecat i s-a nrolat n armat.
Lacrimile i iroiau pe obraji n timp ce vorbea. Acolo mureau pe capete. Eram
ngrozitor de furioas. Aveam doar nou ani, dar tiam. Cum de tiam? De la
televizor. n fiecare sear! Cifre mici care artau ci oameni muriser n fiecare zi, n
fiecare sptmna. Filme, imagini i... i... i... oh, Doamne... a fost ngrozitor. i
atunci l-am urt. L-am urt pe fratele meu pentru c m-a prsit. i a murit. Era un
simplu soldat. Nu putea fi nimic altceva, pentru c el nu putea scrie, nu putea da teste,
examene...i a murit.

Oh, iubito! ncerc s o ia n brae, dar ea nu-l ls.

Nu! Nu vreau s m ii n brae. Vreau s fiu singur.


O ls un timp s se liniteasc, continund ns s o in strns lipit de el.

Vreau s te duc acolo, Kevyn. Vreau s vezi cu ochii ti. O mngie ncet pe pr.
Voiam doar s tii. N-am vrut s te supr.

Chiar era acolo? Numele lui chiar era acolo? nreb ea optit.

Da, Kevyn. L-am atins cu minile mele.

Atunci s-a terminat, nu-i aa?

Kevyn, de ce nu putea s citeasc? De ce nu poi nici tu s citeti? De ce nu o speria


ntrebarea lui? De ce nu o nfuria? Nu mai avea putere nici s se sperie, nici s se
nfurie.. Cel puin nu acum. Se ntoarse i privi n alt parte.

El era... eu sunt dislexic.

Vezi lucrurile cu susul n jos. Kevyn nchise ochii. Iar trebuia s explice.

Nu, Rusty, nu vd lucrurile cu susul n jos. Copacii, cerul, pe tine, v vd foarte bine.
Dar cuvintele, literele, cifrele scrise... sunt pentru mine un amestec de semne, de
mzglituri. n general, pot deosebi literele de cifre. Unele sunt mai lungi dect
celelalte, unele o iau n sus, altele coboar. Dar ce recunosc o dat, s-ar putea ca data
viitoare s nu mai recunosc.

Nu poi citi deloc? o ntreb el blnd. Ea simi i detest mila lui. Cum te-ai descurcat
la coal?

Nu m-am descurcat, rspunse ea pe un ton amar. Te-ai prins, nu? Nu m-am descurcat.
La vrsta de paisprezece ani, pur i simplu am ncetat s m mai duc. La vrsta de
nousprezece ani, Simon m-a dus la o coal special din Dallas, unde m-au testat i...
norocul meu! Sunt una dintre puinele, dintre foarte puinele persoane la care dislexia e
att de evoluat, nct nu se mai poate face nimic.

Nu pot s cred c nu se mai poate face nimic.

Sigur c nu poi. Crezi c nu tiu? Crezi c n-am mai vzut asta n ochii oamenilor?
Ceva de genul Dac i-ar da silina, ar putea face ceva n privina asta.
71

mi pare ru, Kevyn. Nu asta am vrut s spun. i simi suferina i remucarea i


nelese c omul acela suferea ntr-adevr pentru ea. Dar asta nu ajuta la nimic. Nu
putea face nimic s o ajute. Atticus nelegea. Simon nelesese. Domnioara Lucy
nelegea. Singurul mod n care o putea ajuta era s o neleag i s o... fac s simt
c duce o via ct de ct normal.
tii, Kevyn, a fost o vreme cnd credeam c e ceva de capul meu. Un contract, o
grmad de bani i toat publicitatea aia. Am nceput s cred c le merit. Singurul
lucru pe care trebuie s-l ii minte n meseria mea este c nu le merii niciodat. Dac
le poi obine, eti norocos, dar este o diferen ntre merit i baft, ridic el din umeri.
La fel se ntmpl i cu cele rele. Indiferent ct de mare e rul, nici pe sta nu-l merii.
Asta e cel mai greu de acceptat. Cnd presa s-a pus pe capul meu - i fusesem ntradevr un ticlos - am nceput i eu s cred asta. O nebunie, nu-i aa? Cnd mi-au spus
c am cele mai bune mini, i-am crezut. i i-am crezut i cnd mi-au spus c nu sunt
bun de nimic. Mi-a luat ceva timp s neleg adevrul. C nu eram nici una, nici
cealalt. C eram pur i simplu eu. Rusty Rivers. Nici mai mult, nici mai puin.
Rmne de vzut acum ct de bun e Rusty Rivers. Zmbi amar. Am pierdut mult timp
creznd ce spun alii. De-abia de la o vreme ncoace am nceput s m cred pe mine
nsumi.
Vrei s spui c...
Nu vreau s spun nimic. ntre ceea ce s-a ntmplat cu mine i ceea ce s-a ntmplat cu
tine e o diferen ca de la cer la pmnt. O mngie pe obraji, iar Kevyn se simi mai
curnd linitit dect ndurerat.
Ai cei mai frumoi ochi pe care i-am vzut vreodat. Se ntoarse spre el i, n lumina
lunii, vzu c erau plini de lacrimi.
Da, da, aa e. E adevrat c frumuseea lor nu poate compensa... tiu asta. Dar cnd
m uit la tablourile tale, m simt copleit. Iar cnd m uit n ochii ti, m pierd...
Nu e din cauza ochilor, opti ea. E dislexia... e o boal a creierului.
Ei, vezi? tiam eu c nu puteau fi ochii de vin... i atinse genele, le mngie cu
buzele. Vraiment ravissante. i simea rsuflarea cald pe pr, pe piele. Je taime,ma
chrie.
Ce-ai spus? ntreb ea, nedumerit. Ce nseamn asta?
Eti foarte frumoas i te iubesc. nainte ca ea s poat nelege aceste cuvinte, aceste
unice i preioase cuvinte, el o ridic n picioare:
Hai nuntru. Era prea obosit ca s protesteze i, da, prea copleit de ceva ce semna
nspimnttor, uimitor de mult cu dragostea.
'mneaa, iubito... Trezindu-se ncet dintr-un somn adnc, Kevyn se rsuci i l vzu pe
Rusty zmbindu-i pozna. n camer era nc ntuneric. Dar o raz de soare reuise
totui s-i fac loc printre frunzele magnoliei nvluind trupul lui Rusty ntr-o lumin
cald, ca ntr-un tablou de Rembrandt. Se cuibri la loc, cu capul pe pern:
Bun dimineaa.
N-ai pe aici ceva care s semene cu un ceas? Ea nchise ochii i se ntinse:
S tot fie... nou... mmmm... da, n jur de nou.
72

Aa spui tu ct e ceasul?

De obicei, nu m trezesc att de devreme, recunoscu ea.Ceasurile n-au nici un sens n


viaa mea.

Oh, n-am... nu m-am gndit la asta, pru el sincer mhnit. Nu poi citi ora?

Ba da, cum s nu pot. Doar c nu dau nici o atenie ceasurilor.


Rusty gemu rsucindu-se i ncerc s se ridice.

Pcat c antrenorul Bigelow le d, se strmb el de durere n timp ce se apleca ntr-o


parte ncercnd s-i treac picioarele peste marginea patului.

Salteaua asta e prea moale. Atinse podeaua cu picioarele goale i se ridic, dar czu
napoi pe pat, gemnd i mai tare.

Pot s te ajut? l ntreb Kdvyn nduioat.

Da, poi s stai la o parte din cale. Pn m ridic n picioare e mai greu. Dup aceea,
ajung singur la W.C.

Oh... Cum poate tri aa, de-abia reuind s se mite dimineaa? se ntreb ea. Cu
ochii larg deschii, se sprijini de tblia patului i-l privi luptndu-se s ajung ntr-o
poziie aproape vertical. Apoi chiopat pe lng pat i afar pe coridor, apsndu-i
vntaia de pe spate. Cine era ea s judece felul n care i alegea cineva felul de a tri?
Se aez pe marginea patului. S aleag. Poate c asta era diferena dintre ei. El
alesese viaa asta, drumul sta, dei avusese o duzin de alte opiuni. Avea educaie de
colegiu, o pregtire ce i oferea o mulime de posibiliti din cele mai favorabile,
inteligen i sntate. Ea nu cunoscuse niciodat pe cineva care s aib attea
avantaje, attea posibiliti, practic tot ce-i trebuia pentru a duce o via ca-n poveti.
Rusty avea toate astea. nc le avea. i poate c asta o i deranja. Nu-i nelesese
niciodat pe oamenii de genul lui Rusty. Prinii ei fuseser cu o generaie mai n
vrsta dect prinii colegilor ei de coal, ceea ce i oferea avantajul maturitii,
nelepciunii i al nelegerii oferite de vrsta. Prietenii lui Rhett o iubiser foarte mult.
Se jucaser cu ea. i aminti cum o aruncau n aer i o sltau pe umerii lor, cum i
ngduiau s mearg cu ei cnd bteau drumurile de ar, strbtnd cmpuri de
bumbac i se crau pe macarale i pe sondele de petrol, mnai de exuberana i
nebunia tinereii. Dar ntre fetiele de vrsta ei se simea strin i ridicol, iar mai
trziu ntre tinerii de vrsta ei se simea att de ciudat, nct i se spunea Kevyn cea
bizar. Nu tia cum s se poarte cu oamenii care credeau c nu e normal, care se
purtau cu ea de parc ar fi fost napoiat. Se ridic din pat i ncepu s se mbrace. Nu
voise s-i spun despre...problema ei. Despre, Doamne, ct de mult detesta cuvntul
sta, neputina ei. Nu i era ruine, nu fcea dect s se apere. La urma urmelor nu era
treaba nimnui. i nu tia exact ce simea acum c Rusty aflase. Nu-i convenea deloc.
Simea c o parte din scutul ei, din aprarea pe care i-o construise dispruse i c era
total dependent de bunvoina unui necunoscut, care s o ajute s pstreze ceea ce
ncepea s se prezinte ca un echilibru fragil ntre adaptare i neadaptare. Nu conta
faptul c, evident, Rusty n-avea s o necjeasc i conta prea puin faptul c el prea
s-i accepte situaia fr prea mult compasiune. Ea nu intenionase nici o clip s se
ncurce cu brbatul sta, nu intenionase nici o clip s in la el. Asta era problema.
inea la el, dei nu voia. Cnd Rusty iei din baie, Kevyn coborse deja la domnioara
73

Lucy s vad cum se simte i s mprumute nite compot de piersici. i pusese o


pereche de blugi vechi i o cma i acum fcea patul.

Nimeni n-ar trebuie s arate att de bine dimineaa, spuse el vesel.


Kevyn i sesiz chinul i simi c nu-l poate nelege.

Nimeni n-ar trebui s arate att de ru dimineaa.

Mda, mormi el, aa e. Ai dreptate, dar e o munc cinstit. Mai mult sau mai puin...
Faa i se lumin. Mi-ar fi plcut s vezi meciul.

Nu... mi pare ru, ncerc ea s vorbeasc pe un ton ct se poate de indiferent. Mi-e


greu s urmresc un meci. Nu am rbdare, nu-1 neleg.

Te-a putea ajuta... dac vrei?

Nu cred, spuse ea. Sunt... sunt chiar grea de cap la chestii de-astea. Pur i simplu te-a
exaspera.

De ce nu m lai pe mine s judec ce anume m-ar exaspera i ce nu? Se trnti pe


marginea patului, strduindu-se s se ncale. M-au cam lovit ieri. Cred c se vede.

Trebuie s fi fost groaznic.

A fost fantastic, zmbi el, cu o und de teribilism copilresc n priviri. Ar fi trebuit s


m vezi. Am prins toate mingiile aruncate de ei i nc i mai mult. Opt interceptri de
la peste o sut de metri. N-a fost o zi rea. i, nu c m laud, dar acum sunt n cartea
recordurilor echipei Gent, adug el. Vocea i deveni nostalgic: Am realizat primul
touchdown al echipei profesioniste de fotbal cunoscute sub numele de Louisiana
Gentlemen. Kevyn ngenunche lng el i i mngie cearcnele de sub ochi.

E minunat, i spuse ea, dar n sinea ei nu era prea convins.

Oricum, e frumos din partea ta c o spui. Unde-i ziarul? n dimineaa asta nu-mi mai
este groaz s citesc pagina sportiv. Kevyn i ddu o uvi de pr pe dup ureche:

Eu nu cumpr ziare, dar domnioara Lucy cumpr. O sun i o rog s ni-l mprumute.

Nici ziare, nici ceasuri. S tii c viaa pe care o duci tu are unele avantaje.

E un loc plcut, aa e, spuse ea. Cnd domnioara Lucy rspunse la telefon, Kevyn o
ntreb:

Putei s-mi mprumuai, v rog, i mie ziarul? Da, trimitei-l cu liftul. Mulumesc.
Suntei o scump. Puse receptorul n furc. tiu c e trziu, dar poate c ai timp s
mnnci.

La dracu'! ntrzii att de des, nct, dac a ajunge la timp, antrenorul ar crede c sunt
bolnav. i, n afar de asta, mor de foame. A mnca nite costi cu ou. O ciupi de
fund. i mai mi-e foame i de... La dracu', am fost bun. A fi vrut s m vezi. i
propti palmele pe pieptul lui i-l mpinse spre u, nainte ca el s se poat apra.

Tu ia-i ziarul, iar eu o s pregtesc micul dejun. Tocmai tia feliile de costi i le
punea n tigaie, cnd Rusty intr din nou n buctrie, cu ziarul ntr-o mn i cu un
teanc de plicuri n cealalt.

Corespondena ta, i spuse el. Ea se uit la plicul mare, de culoare maron i recunoscu
emblema. Arunc ultimele dou felii de costi n tigaie i i terse minile de blugi.

Chiar l ateptam. Pune-l aici. O s-l deschid mai trziu.

Cum i citeti scrisorile?


74

Atticus vine aici o dat pe sptmna i mi le citete. Dac e ceva important, m duc
jos la domnioara Lucy.

Artiti. Pe undeva e bine c nu trieti n lumea real. Kevyn se crisp:

Asta e lumea real - lumea mea.

Sigur, n-am vrut s te jignesc. Scp, ncurcat, teancul de plicuri, care czur pe jos. Te
pot ajuta cu ceva? o ntreb el, dup ce ridic plicurile.
Ct timp? vru ea s-l ntrebe. i dup aceea, cnd tu o s pleci, eu ce-o s m fac?
Dar nu ndrzni s rosteasc aceste ntrebri cu voce tare. Aveau rspunsuri pe care ea nu
dorea s le aud. Rsfoi cu grij plicurile pn cnd recunoscu nota de plat pentru telefon.
Desfcu plicul i i-l trnti lui Rusty n brae:

i faci griji n legtur cu corespondena mea? la! F-te util. Spune-mi care sunt
vetile proaste, n timp ce eu o s ncerc s salvez totui costia asta. Doar dac nu-i
place ars?

Nu prea, rspunse el, apoi citi nota de plat. Nu-i prea ru. Treizeci i opt de dolari i
douzeci i cinci de ceni. Se ls pe spate, sprijinindu-i coatele de coapse i fluturnd
nota de plat.

Trebuia s fi vzut notele mele de plat pe vremea cnd locuiam la Buffalo. Mam, mi
luau i pielea de pe mine.

i chiar vrei s te cred c ai fost ruca cea urt? o ntreb el n timp ce mncau.;

Am s-i art nite fotografii, i rspunse ea, turnnd cafeaua n ceti. Am fost
ntotdeauna slabi. Apoi, cnd prul a nceput s mi se schimbe... ridic din umeri.
Copiii sunt cruzi. Dar ajungi s te obinuieti cu asta.

Da. tiu. Deci cnd s-a produs, de fapt, transformarea?

Nu-i dai seama?

Cred c nu.

Am nflorit trziu, foarte trziu. Cnd s-a ntmplat, n sfrit, a fost oarecum un oc.
i cobor puin vocea i prea a-i cntri cuvintele, alegndu-le cu pruden, de team
s nu fac vreo greeal. Simon a fcut-o pentru mine. Ai vzut portretul. Rusty se opri
din mncat i se crisp.

Ah...

Fluturele de mtase ieind din gogoa. Banal, nu? O privi intens, uitnd de mncare:

Nu cred s mi-l fi nchipuit astfel.


Puse furculia jos, trase adnc aer n piept i spuse mhnit i pe un ton ct se poate de
serios: N-am nici o ans cu tine, nu-i aa? Eu nu-i pot face portretul, nu-i pot scrie poezii,
nu fac parte din lumea... pe care i-ai ales-o.
Ceea ce spunea era foarte aproape de adevr, dar din cu totul alte motive. De aceea, doar
de aceea, sri s-l liniteasc:

Nu fi ridicol. Sorbi din cafea, uitndu-se calm n ochii lui. Simon era un artist. Asta
fac artiii. Eu am fost inspiraia lui de o clip. Dac nu eram eu, era altcineva. Rusty se
ridic n picioare, strmbndu-se de durere, dar vizibil uurat. O srut pe cretet.

Acum trebuie s nfrunt ceva nc i mai neplcut - un antrenor furios. Ca de obicei,


am ntrziat. Se mbriar, apoi, cnd ea i ddu haina, unul din buzunare se desfcu,
iar coninutul se rspndi pe jos.
75

Nu te apleca, le strng eu; lsndu-se pe vine gsi la un moment dat o sticlu cu nite
pastile n ea. Ce-s astea?
Cu asta m dopez eu, rspunse el absent. Ea ridic ncet sticlua. i simea sngele
nghendu-i n vene. I-o arunc, observnd c n ciuda oboselii, avea reflexe
excelente.
Hei, stai linitit. i art eticheta sticluei: codein. Cea legal. Ca i cum ea ar fi putut
citi. Antrenorul meu sper c dac iau din astea pn la sfritul sptmnii viitoare, o
s scap de toate durerile astea i o s fiu din nou n form.
Nu vrei s le iei cu nite suc? l ntreb ea, ncordat.
Kevyn, potolete-te. Nu iau chestii de astea. Nu vezi? i art data de pe etichet. Le
am din timpul cantonamentului din var i sticlua nc e plin. Cred c e prima dat
de atunci cnd port haina asta. Ce-o apucase s se simt att de uurat aflnd c evita
totui drogurile, dei era evident c avea dureri atroce.
Ce faci cnd te doare? ntreb ea n sfrit, dndu-i cheile de la main i nite
mruni gsit pe podea.
nainte mi bteam cinele. Acum, pur i simplu stau i njur birjrete.
Bine, bine. Acum grbete-te. Antrenorul...
Da, ar cam trebui. i trecu minile prin pr. Ea i le prinse i degetele li se mpletir.
ndrzni n sfrit s-i pun ntrebarea care o chinuia de sptmni ntregi:
M-ai iertat c te-am rpit la triatlon?
Nu. Dar ochii i zmbir, veseli. Nu te bga niciodat ntre un brbat i dorina lui de
a-i dovedi fora. Eul masculin e o chestie foarte delicat, o tachina el fr mil, apoi
dup o pauz adug optit: M bucur c am fost pregtit pentru tine n clipa n care
m-ai gsit. Acum un an...
Nu te-a fi... interesat? Rusty rse:
Interesat? Acum un an a fi abandonat cursa i te-a fi rpit eu pe tine. Cum i-am
spus, nu eram pregtit. i arunc haina pe umr i se ndrept spre u chioptnd,dar
mai puin.
Rusty... O privi ntrebtor.
Nu-i aa c azi n-or s te mai loveasc? Nu-i putu ascunde tremurul vocii i atept
ncordat rspunsul.
Nu, azi nu, opti el blnd. Totul o s fie bine. i promit. Cobor scrile, se urc destul
de greu n main, i zmbi fcndu-i cu mna i plec.

Kevyn cur masa. Ieind din buctrie, zri pe jos ceva strlucitor. Era un inel. Un inel
mare, de aur, cu diamante. Un inel brbtesc. l ridic cu grij, uimit de greutatea lui i de
mrimea pietrelor. Era un trofeu. Un trofeu de-al lui Rusty.
De la Super Cup. Dar era ptat de snge uscat. Inelul prea s ntruchipeze tot ceea ce
era amenintor i de neneles n legtur cu el. Ingrijorat, l puse pe mas. Nu. Prea prea
valoros pentru a-l lsa pur i simplu la vedere. Arunc o privire spre bufetul din buctrie i
spre cetile de cafea niruite pe rafturi; l puse n ultima ceac, nchise ua i rmase cteva
clipe pe gnduri. Nu. N-avea s-l lase acolo. Lu inelul i i-l puse pe deget. i aminti de
fetele de liceu care poart inelele prietenilor lor. Se simea caraghioas, stnjenit, prad unui
76

sentiment pe care nu-l mai ncercase de mult vreme: sentimentul de a aparine, de a fi legat
de cineva. Tnjise s fie legat, s aparin cuiva. Tnjise dup prietenia unui brbat i dup
tot ceea ce nsemna aceast prietenie: ntlniri, plimbri n doi... dragoste. i spunea cu o
oarecare mndrie: dac m-ar putea vedea acum bieii care nici mcar nu se uitau la mine.
Inelul lui Rusty nsemna pentru ea mai mult dect toate inelele tuturor bieilor care nu o
plcuser cu ani n urm. i scoase inelul i l puse n buzunarul de la pantaloni.
Intr n atelier i cut plicul mare, de culoare maron, cu emblema cunoscut. Scoase
broura i studie imaginile, simind nc odat fiorul unei promisiuni. Era att de aproape. Nar mai trebui s depind de nimeni, s cear sprijinul nimnui. Cu ajutorul sistemului de
antene rotitoare i cu simulatorul de voce, aparatul putea citi pentru ea. Acesta va fi secretul
ei.
Trase pnza ce-l acoperea pe Darius care era gata i nu mai trebuia dect s fie semnat. n
cteva sptmni va primi cecul. Chiar dup ce-i va plti toate datoriile, cu banii luai pe
tablou, contul ei din banc se va ridica n sfrit la suma de zece mii de dolari. Fusese greu,
foarte greu, se privase deseori de multe lucruri, pentru a strnge aceti bani, dar acum c i
avea, cpta odat cu ei i o nou libertate, o nou independen, greu de imaginat pn acum.
Se ndrept spre o ni din zid i scoase un caiet de schie din ascunztoarea numai de ea
tiut. Se aez turcete, ndeprtndu-i cteva uvie de pr de pe fa. Apatic, ntoarse
paginile una cte una, pn cnd ajunse la primele schie care l nfiau pe Rusty. Aveau o
vibraie care depea tot ce reuise ea s redea pn atunci n tablourile ei. Se detaa net de
celelalte imagini schiate n caiet. De ce asta cnd toate celelalte linii, toate celelalte umbre
fuseser trasate dup ore ntregi de studiu? Nu se mai putea amgi. Nu schiele, nu arta, nu
talentul sau tehnica ddeau farmec acestor schie,ci el.Degetele ei atinser i parc simir
contururile chipului lui Rusty - pomeii nali, aspri, sprncenele dese, genele lungi. Buzele ei
i gustaser pielea i fremtaser srutate de el.
i simpla vedere a acestor schie sumare, rudimentare, era de ajuns pentru a o supune
puterii lui, pentru a o face s retriasc dorina pe care o simise n braele lui. Simea nevoia
s ia un creion, s vizualizeze amintirile ce i se ntipriser n minte pentru totdeauna. Dar,
pentru prima dat, se simea intimidat n faa unei coli de hrtie. I se prea o nebunie s
ncerce s surprind i s redea spiritul acela slbatic, nemblnzit. Era ca i cum ar fi ncercat
s surprind pe hrtie un fulger orbitor brzdnd ntunericul nopii. Un aparat de fotografiat i
putea prinde forma, un artist i putea surprinde intensitatea, dar nimic nu-i putea reda puterea
amenintoare. Privi peretele acoperit cu tablouri, oprindu-se la portretul ei. Oare asta simise
Simon cnd pictase? Nevoia de a imortaliza acel moment de perfeciune al relaiei lor i de a-l
pstra pentru clipa cnd totul se va fi terminat? Dac da, dduse gre. Tabloul lui era frumos i
perfect ca tehnic, dar i lipsea viaa. i lipsea emoia pe care ar fi trebuit s o degaje, dac ar fi
fost ntr-adevr o mrturie a dragostei lor. Doar dac... dac ceea ce fusese ntre ei nu fusese
niciodat dragoste. Cu siguran c nu fusese pasiunea clocotitoare pe care o simise n braele
lui Rusty. Fusese compasiune i tandree, dar poate c nu fusese niciodat dragoste. Acest
gnd ar fi ocat-o poate cu cteva sptmni n urm. Crezuse ntotdeauna n evoluia
dragostei, crezuse c acea emoie slab, ca un boboc, nflorete i se desface devenind o floare
parfumat, apoi se usuc i moare, trt de vnturile uscate i fierbini ale verii. Dar acum
ncerca sentimente care nu nfloreau, nu evoluau, ci izbucneau. n loc s simt c se satur,
tnjea lacom dup mai mult. Atinse uor cu degetele pagina alb, o mngie, ca i cum ar fi
77

ateptat s simt senzaia aceea de via strbtndu-i trupul nsetat. Dar simea doar hrtia
rece, lipsit de via i greutatea apstoare, metalic a inelului din buzunar.
CAPITOLUL 9

Ei, tat care-i verdictul? Rusty urmrea atent chipul tatlui su, pndind orice micare,
orice tresrire ct de mic pe faa doctorului, dar nu vzu nimic.

Sunt de acord cu doctorul echipei; fcu cteva nsemnri n fia lui Rusty. Nu trebuie
s-i forezi deloc genunchiul n urmtoarele patruzeci i opt de ore; continuri cu
fizioterapia, iar la sfritul acestei sptmni vei putea s joci.
Rusty rsufl uurat i se destinse cu un suspin.

Nu-mi vine s cred. Cei de la Redskin mi-au pasat mingea, apoi m-am mpiedicat.
Cred c crampoanele au fost de vin. i nu mai tiu dect c m-am trezit pe jos
admirnd cerul.

Asta din cauza gazonului artificial. Ar trebui s se renune la el. ntoarcei-v la iarba
adevrat i la noroi. E iadul de pe lume pentru ngrijitori, dar mult mai bun pentru
juctori i pentru articulaiile lor. Telefonul de pe biroul lui sun. Scuz-m puin,
fiule. Rusty arunc o privire prin biroul tatlui su, n timp ce acesta vorbea la telefon.
Decorat superb n nuane masculine de gri i viiniu, camera era dominat de
fotografia de pe peretele din spatele biroului, fotografia Alexandrei Petrova. Fotografia
alb-negru fusese fcut cu peste treizeci de ani n urm. Nu-i putu reine un zmbet,
n timp ce-i admira miestria i talentul. Avea o expresie plin de vioiciune, de drurie
total, n rolul Libelulei. Poziia capului, zmbetul cochet i trsturile fine erau
inconfundabile.

i a renunat la tot pentru tine, tlharule, i spuse tatl su dup ce termin de vorbit la
telefon i-i privea acum fiul, amuzat.

Credeam c pentru tine, i-o ntoarse Rusty.

A renunat pentru c avea treizeci i trei de ani, iar zilele ei ca balerin erau numrate,
dar ca s-i satisfacem orgoliul de artist, trebuie s o lsm s cread c a renunat la
tot din dragoste.

Aa ca s-i facem pe plac, nu? chicoti el, aranjndu-i prul rocat ncrunit la tmple.
Adineauri m-au sunat de la spital. Trebuie s m duc s consult un pacient.

Tat, mai e ceva. Rusty se juca cu genunchera. Ce tii despre dislexie?

Dislexie? i scoase halatul de laborator, privindu-l iscoditor. Ce legtur are asta cu...
Rusty i simi tot sngele nvlindu-i n obraji.

E vorba despre o fat, o femeie. Sufer de dislexie i pur i simplu vreau s tiu mai
multe despre boala asta.

Cineva... special?

Hai, tat, mormi Rusty.

Bine, bine. Dislexia nu prea are legtur cu specialitatea mea, dar din cte tiu eu se
spune c are la baz o anomalie neurologic, centrat pe creier. Const n neputina de
a recunoate cuvintele, de a le scrie sau de a le citi.
78

Kevyn nu poate citi deloc. I s-a spus c este unul din cazurile rare ce nu pot fi
vindecate. Rusty i nfipse degetele n braele tapiate ale scaunului. Nu tiu tat. M
simt att de neputincios. Trebuie s se poat face ceva... Orice. Doctorul Rivers i
puse haina sport:
Uneori... uneori ajutorul mbrac forme diferite. Iar faptul c nu poi repara ceva sau
nu-l poi mbunti, nu nseamn c nu poi ajuta pe alte ci.
Cred c ncep s nv asta. Rusty se ridic de pe scaun i i lu crjele. i, da, adug
el zmbind, e ntr-adevr special. Dar nu-i spune nimic mamei, nu nc. Nu sunt
pregtit pentru interogatoriile ei de gradul trei.
Stai o clip. Tatl lui ridic receptorul i form un numr. Helen? D un telefon la
biroul doctorului Ferber i vezi ce poi afla despre dislexie. Spune-le c o s vin
Rusty s le ia peste cteva minute. Mulumesc.
Cine-i doctorul Ferber?
Un psiholog. Are cabinetul la etajul trei. Trebuie s tie el cte ceva...
Un psiholog, tat? Dar Kevyn nu e... ea nu e...
Nebun? Sigur c nu e. Dar pentru a trata o boal ca a ei, primul pas va fi, probabil, o
analiz psiho-educaional. Deschise ua. Te descurci destul de bine cu crjele alea.
Dar nu te obinui cu ele, ne-am neles? Rusty bombni:
Sunt de acord cu tine.

Chiar petrecea mai mult timp stnd singur n camere ntunecoase, avnd drept companie
doar flcrile lumnrilor, sau i se prea numai? De diminea, de cnd plecase Rusty, Kevyn
se simea nelinitit i tulburat. Pe la apusul soarelui, simi nevoia de a-i aduce ceaiul n
camera de zi - nu n dormitor, pentru c amintirile de acolo nu reueau s o aline, dimpotriv.
Trebuia s aprind lumnrile, dei asta l fcea pe Demon s se ascund pe perna lui de
deasupra frigiderului. n ultima vreme, pruse tare nemulumit, iar Kevyn i spuse c, ntradevr, petrecuse mai multe seri nconjurat de tcere, ntuneric i lumnri. Simindu-se
vinovat, stinse lumnrile abia aprinse, intr n buctrie i se uit n sus pe frigider. Demon
se uit o clip la ea, apoi ntoarse capul ostentativ, legnndu-i coada, ca unic semn de via.

Ia zi, i spuse ea mbufnat, vrei companie sau nu?


Deschise un ochi, ntinse o lbu, apoi pe cealalt, ca i cum fiecare trebuia trezit
separat, n sfrit, cnd Kevyn era aproape la captul rbdrilor, Demon se ridic pe toate cele
patru lbue, i arcui spinarea i i se urc delicat pe umeri.

S tii c n-aveam de gnd s m rog de tine, mormi ea, mngindu-l pe cap i


ndreptndu-se spre dormitor, dar chiar n clipa aceea sun telefonul, iar Demon,
speriat, sri de pe umerii ei, cu un mieunat ngrozit. Kevyn ridic receptorul. De ce
atinsese buzunarul n care inea inelul n-ar fi putut spune. Dar oricum vocea lui Rusty
nu o lu prin surprindere:

Probabil c ai stat cu mna pe telefon de ai putut rspunde att de repede.

Eram lng el.Strngea inelul n timp ce-i rspundea cu o voce sugrumat. M


ntrebam cnd o s suni.

79

tiu, tiu, vocea lui suna obosit i nfundat. Trebuia s te sun mai devreme, mai ales
dup acel mic dejun formidabil i... i dup... tot restul. Dar s-a ntmplat unele lucruri
i acum trebuie s m refac.
S-au ntmplat unele lucruri? Ce fel de lucruri?
Un genunchi luxat. Nu-i mare lucru. Ea tresri:
Care genunchi?
Dreptul. Inelul i tie carnea cnd l strnse cu putere.
Credeam c o s-i caui inelul.
L-am pierdut?
Este la mine. Probabil c i-a czut din buzunar.
Mulumesc. Nu observasem. Tcerea pluti ntre ei. M-am lovit la deget n meciul de la
Washington i n-am mai putut s-l port.
Poi veni oricnd s-l iei.
Nu... pot s conduc prea bine. Dac ai putea veni tu la mine... Vocea lui prinse brusc
via. Asta e. Poi veni tu aici. Poi s aduci i inelul i putem sta de vorb i... mam,
ce grozav o s fie! Cea mai bun veste pe ziua de azi.
Va trebui s-mi spui pe unde s o iau. Nu tiu unde stai.
Sigur. N-o s-i fie greu deloc. Ajungi pe Lakeshore Drive i...
Lakeshore Drive? Rusty, unde locuieti?
Pe Willow Point.
Vrei s spui pe Lakeshore Drive? i rsuci o uvi de pr pe deget.
Chiar voiam s-i spun de asta. Rsul lui i rsun n ureche, i strni un fior de plcere,
n ciuda seriozitii pe care ncerca s i-o impun. A putea spune chiar c triatlonul a
fost la mine acas, n curtea din spate.
Deci n ziua aia te-a fi putut duce la tine acas.
n mai puin de o secund.
Dar atunci erai ntr-aa un hal c nu mi-ai fi putut spune nimic.
Fii sincer, Kevyn. Dac i-a fi spus... ceea ce am i ncercat de altfel...
Nu mi-ai spus nimic. Erai practic incontient.
Nu total. i chiar dac i-a fi spus asta e casa mea, te-ai fi oprit?
Sigur c nu.
Deci m-ai rpit...
Salvat!
Rpit. Bine... cum vrei tu.

Kevyn se ncrunt. Intr cu micul ei VW pe Willow Point, o peninsul acoperit cu


muchi i pini, care ddea n Cross Lake. Biata main avea nevoie de o mulime de reparaii
(pedal de acceleraie, tob de eapament), dar nu voia cu nici un chip s se ating de
economii. Acum, cnd era att de aproape de visul ei de ani i ani de zile, nici prin cap nu-i
trecea s se gndeasc serios la revizia capital a mainuei. n momentul n care va primi
cecul de la Fantasy Books, va trimite comanda pentru cititorul personal. Recunoscnd reperele
80

date de Rusty, i ntrerupse brusc gndurile i ncepu s numere cu grij casele pn cnd o
gsi pe cea a lui Rusty. O cas modern, n stil rustic, mbrcat n lemn de cedru i vopsit n
maron-rocat, o cas veche, construit chiar pe malul lacului. Kevyn cobor din main i
travers curtea. Ajuns pe verand, ncepu s bat n ua mare de stejar, care se deschise
imediat. Rusty apru n u, cu prul uor ciufulit, cu o expresie aproape savant n spatele
unor ochelari cu rame din carapace de broasc estoas, prnd travestit n Clark Kent. Dar
nimic nu-i putea ascunde umerii lai sub cmaa n carouri i coapsele puternice sub pantalonii
strmi.
Deodat, Kevyn zri crja. Rusty se sprijinea n ea, iar genunchiul lovit era puin ndoit i
nfurat ntr-un fel de bandaj moale, protector. Prea ct se poate de fericit s o vad.

Mam, ce bine ari!

i eu voiam s-i spun ie ceva asemntor, i rspunse ea emoionat. Nu tiam c


pori ochelari.

Doar la citit.

Oh! i venea greu s-i ia ochii de la crj. i ndes minile n buzunarele


pantalonilor. N-ai de gnd s m pofteti nuntru?

Ba da, sigur, scuz-m. Se ddu la o parte din calea ei. i-a fost greu s m gseti?

Deloc. Mi-ai explicat foarte bine cum s ajung.nchise ua n urma ei, iar Kevyn pi
n holul mic. O raz de soare se rsfrngea pe un paravan chinezesc din lemn negru,
lcuit pe care era desenat un dragon auriu.

E frumos, spuse ea.

Mda, este, nu-i aa? L-am descoperit odat cnd am fost la San Francisco. I l-am
trimis mamei mele, dar ea aproape c a leinat cnd l-a vzut. Cnd am gsit casa asta,
i trimisesem deja attea ciudenii nct m amenina c vrea s organizeze o licitaie
ca s scape de ele. Hai, vino, stai jos. S-i art ceva. O conduse, reuind s se
descurce destul de uor cu piciorul bandajat. n ciuda semintunericului din camer i
i admir voina. De-abia cnd Rusty se ndrept spre cminul masiv din piatr,
chioptnd uor pe podeaua lucioas din gresie, i ddu seama c nu era prima oar
c el folosea o crj. Rusty se aez pe un col al canapelei sprijinindu-i piciorul lovit
pe un taburet, apoi btu cu palma locul de lng el.

Ari superb. Exact ce-mi trebuie ca s pot transforma o zi de iad ntr-una de vis.
Kevyn arunc o privire n jur, simindu-se brusc stnjenit vznd combina muzical
stereo din cele mai scumpe i imensul ecran al televizorului, mobila tapiat cu piele de
culoarea untului i covorul oriental. Ct putea s ctige un portar? Destul pentru a continua
viaa de basm pe care i-o oferiser prinii.

Ai o cas frumoas.

Mulumesc. Sincer s fiu, de-abia acum m obinuiesc i eu cu ea. Am nchiriat-o de la


un prieten de-al tatei. Nu mi-am cumprat niciodat o cas. Cariera mea n-a fost chiar
un bastion al stabilitii. Aprinse lumina, apoi lu un teanc de hrtii de pe mas.

Am citit cte ceva. i drese vocea. Despre dislexie. Ct timp a trecut de la ultimul
control?

Opt ani. Kevyn simi c i se strnge stomacul. Dar s tii c nu evolueaz.


81

tiu asta, dar ascult-m, metodele de nvare se schimb. Am citit despre un tip, un
om de afaceri, un bun om de afaceri. i nimeni nu tia c nu poate citi, pentru c se
nconjurase de secretare i de angajai care se ocupau de hrtiile lui. Dar, ntr-o zi ,a
hotrt c asta nu-l mai satisface... Kevyn nchise ochii. Nu-l mai satisface.
...i s-a dus la nite cursuri de citire pentru aduli i profesorul voluntar a tot folosit
diverse metode, pn cnd, ntr-o zi, a ncercat ceva nou. Se ntoarse spre ea, gemu i
i mas genunchiul. Au! M omoar durerea asta. Apoi continu: oricum, metoda
asta... Acustica vizual... e un fel de limbaj al semnelor astfel nct s-i aminteti un...
s zicem, dup cum l simi cnd l atingi cu degetele i, n acelai timp, dup cum
arat. Tipul sta despre care i povestesc pur i simplu simte practic fiecare liter sau
cuvnt, n timp ce citete cu voce tare, merge mai ncet, dar citete totui i chiar din
ce n ce mai repede.
Rusty, te rog. Apreciez foarte mult faptul c te preocup boala mea, dar eu... eu... Nu e
cazul s-i bai capul...
Iubito, asta nu-i btaie de cap. O mngie pe fa i o trase mai aproape de el. Vreau s
fac asta. Vreau s te ajut. De fapt, chiar sunt sigur c pot gsi un medic bun sau o
coal. i dac un profesor voluntar l-a putut ajuta pe tipul la, atunci eu m ofer s te
ajut pe tine. i atinse buzele. Mcar am putea ncerca.
Tu crezi c eu n-am ncercat, spuse ea, att de ncet nct, la nceput crezu chiar c n-a
auzit-o. El puse hrtiile pe mas.
N-am vrut s spun c n-ai ncercat.!
tiu.
Kevyn, n-ai de ce s-i fie ruine. O simea crispat. ncepu s rd nervos, ca s nu
izbucneasc n plns:
Nu nelegi. Nu mi-a fost niciodat ruine pentru c sunt dislexic. Mi-a fost ruine
creznd c sunt o proast, c nu sunt n stare s citesc, c sunt o ratat. Uneori mi era
att de ruine, nct mi doream s nu m fi nscut.
Oh, Doamne Dumnezeule, Kevyn...
Dar cnd doctorii mi-au spus c sunt dislexic i cnd mi-au explicat ce nseamn
aceast boal i ce implicaii are, ei bine, pentru prima oar nu mi-a mai fost ruine.
M-am simit uurat, nelegnd n sfrit c nu eram o proast i deci nu avea de ce
s-mi fie ruine. Dar furia, furia pe care nimeni nu are cum s mi-o neleag, pe care
nici profesorii mei nu au neles-o, exist. N-am scpat niciodat de ea. Apoi mi-am
dat seama c profesorii mei de la coal nu aveau de unde s tie ce boal am i cum se
manifest. Ei nu nvaser la facultate c existau i elevi dislexici. Apoi m-am nfuriat
pe prinii mei. M ntrebam de ce nu insistaser mai mult, de ce nu m duseser la un
doctor, de ce nu voiser s afle adevrul n legtur cu mine. Oare le era team s nu
descopere c, de fapt, eram un copil retardat? Apoi mi-am dat seama c, de fapt, nu
aveau de unde s tie ce trebuiau s fac. Nu a fost nici vina lor. Nu a fost vina
nimnui. Se uit la Rusty, implornd nelegere. Rusty, eu sunt o fiin normal .Dac
nu sunt capabil s citesc, asta nu nseamn c sunt handicapat cum cred unii, care
m cunosc. M jignesc, e drept, cu ironia i cu dispreul pe care-l pot citi pe faa lor,
dar nu mi-e ruine.Eu m simt normal i nu-mi doresc dect ca i ceilali s m
considere la fel, s neleag c nu pot citi pentru c sunt dislexic, nu handicapat,
82

infirm. Nu m-am lsat dobort de boala mea. Dar majoritatea oamenilor nu neleg.
Dar mie una nu-mi mai este ruine, spuse ea, cu hotrre n glas.
Kevyn, n-am cunoscut niciodat o persoan att de puternic, opti el, gtuit de
emoie.
Uneori, a supravieui nseamn a te ascunde, i frmnta minile n poal. Dar
cteodat asta nu se poate. E de-a dreptul ngrozitor s depinzi de cineva care s-i
citeasc o scrisoare, o not de plat sau s-i completeze un cec. Dar n-am venit aici
ca s vorbim despre asta. Tu.. .tu mi-ai spus c vrei s-mi ari ceva, nu?
Da, e vorba de... un meci n care am jucat, spuse el, apsnd pe unul din butoanele
telecomenzii de lng el. O trase spre el, lund-o pe dup umeri i lipind-o cu spatele
de pieptul lui.
Meciul sta s-a jucat la Washington. Uite, la sunt eu, cu numrul optzeci i ase, vezi?
Acolo, chiar n mijlocul ecranului. Kevyn recunoscu silueta i micrile
inconfundabile. Rusty alerg vreme de cteva secunde pe terenul umed, apoi se
desprinse de la pmnt i, rsucindu-se de cteva ori n aer, prinse mingea ce zbura
prin faa lui. innd mingea la piept, ateriza, lovind pmnt cu clciele. nainte ca
adversarii s ajung la el, Rusty pusese deja mingea pe pmnt, nscriind un punct
pentru echipa lui. Fu nconjurat imediat de coechipieri, care sreau i se loveau cu
ctile, ntr-o bucurie frenetic. Rusty opri filmul n dreptul unei imagini, n care se
vedea un pumn ridicndu-se deasupra capetelor celorlali i tind cu putere aerul, ntrun gest victorios. Acela era, bineneles, pumnul lui.
Acesta este un moment istoric, rse el. Dup vreo cinci meciuri, am realizat i noi un
touch-down. De fapt, eu l-am realizat.
Pentru Cartea Recordurilor, spuse ea n glum. Mai arat-mi o dat.
Cu plcere. Derula napoi caseta i o puse din nou. Kevyn urmrea atent imaginile de
pe ecran.
Uite... saltul acela... e ca n balet, nu?
h. Pot s fac al naibii de bine i piruete... da' sus, n aer. Art cu un deget spre
fluierul piciorului. Vezi sta? E punctul meu forte...arc, nu alta. Salturile au fost
ntotdeauna puterea mea. n toi anii aceia, n care am fcut balet, cea mai deplin, cea
mai pur fericire a mea era aceea de a face salturi n aer. Zmbi. Este un mod al meu
de a vedea zborul... controlul micrilor n aer... asta nseamn, dup mine, a zbura.
Iar tu, atunci cnd joci fotbal, ai ocazia s faci o mulime de salturi, nu-i aa?
A alerga i a sri fac parte din meseria mea. Opri caseta i derula nainte de data
aceasta. Aa... mingea a ajuns acum la noi, iar eu am reuit o alt prindere de zile mari.
Stai s vd dac pot s o gsesc. Derula caseta i o opri de mai multe ori, pn cnd
ddu de imaginea pe care o cuta. Uite, asta este. Imaginea l arta din nou n prim
plan. nainta prin nvlmeala aceea de trupuri, aplecndu-se, nind i alergnd de
la un capt la cellalt al terenului, cu graia unei gazele. De data aceasta ns, n
momentul n care el sri s prind mingea, un juctor din echipa advers pru a se ivi
de nicieri i sri dup el. Amndoi se rostogolir la pmnt, n vreme ce un al treilea
juctor se arunc peste ei, lovindu-l pe Rusty cu casca n spate. Kevyn tresri i se
nfiora de parc ea fusese cea lovit, simind parc i o durere puternic n coaste. i
aminti de vntaia pe care o vzuse pe spatele lui Rusty. Continua s priveasc ecranul
83

televizorului, n dorina de-a dreptul disperat de a nu-l lsa s vad ct de ngrozit


era. La un moment dat, imaginile ncepur s-i joace prin faa ochilor. Noroc c el i
explic ce se ntmplase pe teren.

Figura asta, iubito, se chema suli. E ceva total nepermis, un fel de fault, care se
sancioneaz cu o lovitur de pedeaps, cu un penalty, pentru conduita lipsit de
sportivitate. Dar asta numai la cererea arbitrului. Atunci...n-a cerut-o.
Kevyn simi un nod n gt.

Da... neleg, rspunse ea.

Dar tii care este partea cea mai important a acestui joc? Privete.
Kevyn ncerc s se concentreze, att mcar ct s poat urmri din nou imaginile de pe
ecran. Vzu doi juctori czui la pmnt. Cel mbrcat n rou se ridic primul, l apuc pe
Rusty de mn i-l ajut s se ridice la rndu-i.

Nenorocitul! Cic a vrut s fie politicos... conduit sportiv, bombni Rusty, oprind
din nou imaginea. Vezi? Eu aveam nc mingea. i sta era cel mai important lucru.
Trebuia s o in, orice s-ar fi ntmplat. i asta trebuie s fac orice juctor, indiferent
c i rupe un picior sau c se lovete la cap. n clipele acelea, ceea ce conteaz este s
reueti s ii ct mai mult mingea.
Kevyn i simi gura uscat i palmele umede. Fcu un efort s-i mute privirile de la
ecranul televizorului.
Oh, Rusty, i spuse ea, gnditoare, oare ce se petrece n capul sta al tu?. Prin faa
ochilor i se perindar frnturi de imagini ale personalitii lui: atletul, slbaticul, brbatul
copilros a crui simpl apropiere i ddea fiori,
colecionarul de antichiti, dezordonat, excentric i impulsiv i putiul ndrgostit de dans ca
vis, ca iluzie. Care dintre aceste imagini te reprezint pe tine, cel adevrat? Ar fi vrut ea s-l
ntrebe. Care eti tu, cel adevrat? Te rog s-mi spui, ca s tiu i eu de cine m-am ndrgostit.
Trebuia s alunge amintirea rzboinicului rnit, care se ntorcea printre ai si, dup o
nfrngere tragic, dar glorioas, chioptnd i plin de vnti.

Rusty, opti ea, disperat, ntrerupndu-l tocmai n timp ce i descria o alt lovitur pe
care o primise de la un adversar, n-am putea... Se uit la buzele lui pline, la ochii verzi,
ca frunzele primvara, la prul rocat, cu reflexe aurii i i aminti de imaginea aceea
superb, demn de o oper de art - imaginea lui scldat n lumina soarelui, culorile
acelea calde, culorile perfeciunii... Aceea era imaginea pe care trebuia s i-o
aminteasc i nu cele de pe ecranul televizorului, care o ngrozeau i o nspimntau
de moarte, la vederea tuturor acelor suferine fizice, ndurate cu atta brbie.

Rusty, spuse ea din nou, iar el i lu minile reci n palmele-i calde, fierbini... Rusty...
am putea... oare am putea s... Neputnd da glas dorinei ce o mistuia, o fcu prin
gesturi. Se sprijini de el, i ridic ncet capul i recunoscu n ochii brbatului flacra
rspunsului ncrcat la rndu-i de dorin. Limba lui i cerceta fiecare colior al gurii.
La fel de ncet, mna lui cobor ca o mngiere de-a lungul spatelui ei, apoi alunec
spre coul pieptului i se opri n dreptul snilor, dar att de ncet, nct Kevyn simi c
se topete. Cu cealalt mn, Rusty bjbi pe butoanele telecomenzii, pn cnd reui
s opreasc televizorul.

N-am vrut s-i nchipui c sta este singurul motiv pentru care te-am invitat aici. Ea
refuza s se gndeassc la celelate motive. Nu voia s se gndeasc la celelalte motive.
84

Nu voia s se gndeasc la ele, voia s fug de ele. i descheie primul nasture al


bluzei, apoi pe urmtorul. Ochii lui Rusty se ntunecar, apoi degetele lui puternice
ncepur s-i mngie snii.

Te pricepi de minune s faci un brbat s-i uite durerile i suferina. Ea mai descheie
un nasture, scrnind din dini, fr s scoat un cuvnt. Cum putea oare s-l fac s
neleag c, de fapt, ea era cea care avea nevoie s uite durerile i suferina lui.
Ultimul nasture odat descheiat, ea i lu mna ntr-a ei i i-o puse pe snii plini, prini
n sutienul negru, de dantel. Trase adnc aer n piept i i simi snii dornici s scape
ct mai repede de strnsoarea sutienului. i urmrea reaciile, n timp ce i punea
minile pe sfrcurile ntrite la cea mai mic atingere a lui. Un val de cldur i invada
trupul. i umezi buzele, respirnd ntretiat i, vzndu-i privirile aintite asupra ei, i
le umezi din nou, ntr-un gest aproape involuntar. Se ridic n genunchi i i desfcu
sutienul, mpingndu-i bustul nainte, cu o arcuire senzual, spre faa lui. Buzele lui
se apropiar de sfrcul drept, nainte ca dantela sutienului s alunece, ncet, pe pat.
Limba lui o mngie uor, ntr-o atingere cald i umed. Apoi dinii strnser sfrcul
care parc nici nu-i dorea altceva. n ea se aprinse o dorin mistuitoare, care fcea ca
totul din jurul ei s dispar, pe lume nemairmnnd dect senzaiile deosebite pe care
i le provoca Rusty, senzaii care o fceau s vibreze pn n cel mai ndeprtat col al
fiinei ei. Gemea ntretiat, abandonndu-se n braele lui puternice. Rusty i strnse
snii n minile fcute cu n jurul lor. La un moment dat, i ridic ncet capul, trase
adnc aer n piept i sufl, sufl aer rece peste sfrcul ntrit, care, lacom, mai voia s
fie mngiat i iubit. Aplecndu-se, i lu din nou snul n gur.

Ohhh... Nu putea vorbi. Avea s... moar dac el nu se oprea... i... Se ndeprt de el,
nnebunit de senzaia i de sunetul buzelor lui pe sfrcul ei. Cnd Rusty deschise
ochii i o privi mirat, ea i lu capul n mini i i cluzi buzele spre cellalt sn,
druindu-se disperat acelei dulci agonii. Minile lui puternice i cuprinser fesele, o
ridicar i o aezar deasupra lui. Degetele brbatului coborau n mngieri
chinuitoare pe spatele ei, iar buzele se oprir din nou pe sn. Kevyn se zvrcolea, n
timp ce Rusty strnse uor cu dinii sfrcul ntrit, apoi l mngie, l supse, l linse...
Era pierdut, pierdut n ceaa dorinei, prizonier a propriei sale nevoi de a i se drui.
Nu-i putea stpni gemetele i scncetele, tot aa cum de-abia mai putea s respire.
Apoi simi cum dogoarea dorinei ei rspundea presiunii umflturii brbatului pe
abdomenul ei. ncerc din nou s se smulg din strnsoarea lui, dar minile puternice
ale lui Rusty i cuprinser oldurile, innd-o pe loc. Apoi acea frecare i alung totul
din minte, cu excepia dorinei de a desvri contopirea ntr-o singur fiin. ncerc,
disperat s-i scoat blugii i, n cele din urm, reui. Cnd se apropie de el, realiz c
era nc mbrcat, n timp ce ea era complet goal. Rusty se aplec i-o srut pe piept.

Te rog... gemu ea. i cuprinse faa n mini, oprind acea tortur dulce i mistuitoare. Te
rog... repet ea, cutnd i gsind dovada c brbatul o dorea.
Minile lui tremurau la fel ca ale ei, cnd i desfcu cureaua i i scoase pantalonii,
simindu-se parc, dintr-o dat, eliberat. Kevyn l mngie, i simi pulsul accelerndu-se i
genunchii i se muiar. l srut cu buze umede i fierbini, trgndu-l spre ea, deasupra ei, dar
el se opri:

85

Nu aa. Nu... cu genunchiul meu... Genunchiul lui. nchise ochii i suspin. Nu putea
uita i cnd el i desfcu picioarele i o ptrunse, ea tiu c nu era pregtit.
n ea se luptau suprarea i furia. Suprarea la gndul c el nu era ceea ce ar fi vrut ea s
fie i furia c era att de proast... Continua s suspine, iar trupul i se arcui ntr-o ncordare
nervoas. Micrile lui i anihilau parc i suprarea i furia, transformndu-le n... altceva...
altceva fierbinte, ce o ls aproape fr suflare. Lacrimi fierbini se prelinser pe obrajii n
flcri. Degetele lui ns le terser.

Oh, iubito... O srut pe obraji, iar Kevyn i simi n acelai timp asprimea brbii
nerase i blndeea atingerilor.

Nu-i fie team s m iubeti, o implor el. N-am s-i fac niciodat nici un ru. Ai
ncredere n mine, te rog. O trase spre el i i supse buza inferioar, ptrunzndu-i gura
cu limba i explorndu-i adncimile cu micri senzuale. Ea simi din plin contopirea
fizic n clipa n care el i strnse cu mini puternice coapsele catifelate. Durerea i
frica dispruser ca prin farmec. Nu simea nimic altceva dect un miracol de senzaii
produse de atingerile lui i de blndeea cu care o iubea. Rusty i freca faa de snii ei,
apoi i srut din nou, dulce, dureros de dulce. Kevyn gemu. Auzindu-i geamtul,
Rusty i trecu din nou limba fierbinte i umed peste sfrcurile ntrite. Cuprins de
un val de plcere mistuitoare, Kevyn se strnse n jurul lui i se mpinse spre el,
ridicndu-i bazinul pentru a-l ntmpina. Rusty i optea cuvinte de dragoste cu buzele
lipite de gtul ei, n timp ce cu degetele i mngia, cu micri circulare, interiorul
coapselor. Instinctiv, ea i grbi ritmul unduirilor prin care se apropia de el. Rusty se
slt puin i o ptrunse. Se micau acum ntr-un ritm la fel de vechi ca i iubirea
nsi. Fiecare micare a lui o urca sus, tot mai sus, pe culmea ameitoare a eliberrii.
n clipa n care crezu c avea s explodeze, c nu avea s mai reziste micrilor lui
puternice, care o fceau s vibreze cu fiecare fibr a trupului, intr brusc ntr-un abis
ntunecat, n care nu-l mai simea dect pe el, umplnd-o, pn cnd, n sfrit, se
prbui peste ea, ntr-un extaz suprem. Dup cteva clipe, o ntreb rguit:

Spune-mi i mie ce te frmnt, Kevyn. Ea i ntoarse spre el faa scldat n lacrimi,


privindu-l cu ochii ei adnci i umbroi.

Nu pot s-i explic. Sunt foarte...derutat. i ngropa faa n pieptul lui. Nu... nelegi.
Rusty o mbria, luptndu-se cu ncordarea ce pusese stpnire pe el. Nu voia s o
foreze. Trebuia s aib rbdare, dar rbdarea nu fusese niciodat punctul lui forte. ns
de data asta, era hotrt s nu fac nici cea mai mic greeal.

Ai al dracului de mult dreptate. Aa e. Nu neleg. Atunci de ce nu ncerci s-mi


explici? Ea se smulse din braele lui, iar Rusty oft. Nu, nu aa trebuia s nceap.

Te rog, nu fi...aa, opti ea.

Nu fi...cum? Lu bluza lui Kevyn i o arunc spre ea. Vreau s tiu ce se ntmpl,
Kevyn. Vreau s tiu ce anume te face s plngi atunci cnd eti n braele mele, ce
fantome te gonesc de lng mine.

Nu sunt fantome, murmur ea. Nu e... asta.

Atunci f-m s neleg ce anume atepi tu de la mine. Strnse pumnii, ncercnd s se


controleze. De ce ai venit aici? Ea tremur, bjbi dup haine, bg mna ntr-un
buzunar i scoase inelul, pe care i-l arunc n palm.
86

Am venit s-i dau inelul. Am venit pentru c preai a avea nevoie de cineva. Se uit n
jur, ocolindu-i privirea.

Nu de cineva. Aveam nevoie de tine.

Nu fi suprat. Nu vreau s fii suprat pe mine. Ochii i se umplur de lacrimi. N-am


vrut s se ntmple asta.

Kevyn, nu neleg. Tu ai fcut s se ntmple aa. i trecu degetele prin pr, apoi i
frec palmele de coapse. i cel mai al dracului lucru este c nu-mi pas c ai fcut
asta, eu vreau doar s tiu de ce.

Ce s-a ntmplat ntre noi... Eu nu neleg. E att de frumos i de... nspimnttor.

nspimnttor? De ce?

Pentru c nu vreau s sufr din nou.

Toate astea au un sens pentru tine, nu-i aa? o ntreb el uluit. Vrei s m ndeprtezi
de tine, ca s nu te rnesc. Dar durerea pe care i-o provoci singur nu te rnete?

Ba da. Dar mai puin, pentru c o pot controla. Kevyn se ntoarse cu spatele la el i
ncepu s se mbrace.

La dracu'! La dracu'! Spune-mi i mie cum de-am ajuns s ne certm.

Tu n-ai s nelegi niciodat. Tu i viaa ta,din care nu lipsete nimic. Viaa ta perfect.
Poate c eti unul dintre cei norocoi, poate c vei simi ntotdeauna pmntul sub
picioare. Dar asta nu-i totul n via. N-ai s nelegi niciodat. Tu n-ai pierdut
niciodat pe nimeni. Ai avut totul, aa c n-ai cum s nelegi.

Oh, mai scutete-m.

Cndva am fost iubit. Nu cunosc alt cuvnt pentru asta, mai mult chiar dect iubire,
mai mult chiar dect o simpl atenie sau grij. Eu am fost ntotdeauna diferit de
ceilali, care rdeau de mine i m porecleau n fel i chip. Rusty o privi lung, de parc
nu-i venea s-i cread urechilor, dar ea nu era acolo, cu el, ci departe ntr-un trecut
dureros.

Dac a existat pe lumea asta un loc unde m-am simit la adpost acela a fost acas.
Acolo m simeam aprat. La coal eram o nimeni, o ciudenie a naturii, o proast.
Acas n schimb, cptm deodat ndemnare, reueam s fac ceva, s neleg c, de
fapt, nu eram proast. Acas visam, aveam arta mea... La un moment dat, am realizat
c prinii mei erau mai btrni dect cei ai colegilor mei. Cteodat ns nu m
puteam abine s-mi fie fric. Da. Mi-era fric, mi-era team ca ei s nu moar, s m
prseasc; abia acum putu s-l priveasc n ochi. El o atepta s continue, simind o
team nefireasc i durere pentru ea. Dar nu au fost ei. A fost Rhett. A fost un oc. Eu
nu eram pregtit pentru aa ceva. Se nl i i mngie sprinceana, iar Rusty nu
ndrzni nici s respire. Nu am fost pe de-a ntregul nepregtit pentru prinii mei
cnd au murit. Nici nu aveau o sntate prea bun n ultimii ani, dar brusc am rmas
singur.
El privi cum iriii ei se ntunecar deodat; n adncul lor putea vedea obsesia fricii de a
nu rmne din nou singur dup un sfrit brusc. Ea avusese doar aptesprezece - optsprezece
ani, se gndi el, i singur, incapabil s citeasc sau mcar s triasc n lume. Ideea la
gndul a ceea ce ea trebuise s ndure i s sufere l sfie cu junghiuri dureroase de
comptimire. O pierdere dup alta - la ci ani poi face fa unor asemenea ocuri, la ce i
87

ct maturitate poi supravieui unor goluri ce-i prbuesc dintr-o dat tot ajutorul i sprijinul
din calea ta. Deci aceasta era rana pe care ea ncercase s o vindece cu fantezii i ascunznduse de lumea real i de toate obligaiile ei. i aminti ce-i spusese odat: Eu nu am iubit pe
nimeni fr s-l pierd. El o nvlui cu braele sale puternice, o legn, o iubi mai mult.

Nu pot s-i promit c nu te voi rni vreodat, Kevyn. Nu pot schimba nimic din ce s-a
ntmplat n via. Minile i se ncordar pe umerii ei i o ntoarse spre el pn ce ea
trebui s-l priveasc. Dar acum neleg de ce i-e team. ns omii o parte foarte
important. Nu eti singura care poi fi rnit. Tu deja m-ai rnit pe mine. Tu poi smi sfii sufletul i nu cred c doar pentru un minut. i te ntreb ceva: ct de departe
vrei s alergi? Ea i ntoarse capul disperat:

Nu neleg.

Ct de departe vrei s fugi de mine. Tu spui c fugi de durere, dar eu i spun c tu de


fapt vrei s fugi de mine. Dar, Kevyn, eu intenionez s fiu lng tine. Vom ctiga cu
fiecare pas al drumului. Vom reui mpreun, sau vom pierde mpreun. Dar eu nu cred
n eec. O tcere lung se aternu ntre ei. n cmin butenii trosneau, dar nici un alt
sunet nu risipi tcerea. Ea se cutremur deodat i el o trase din nou n braele sale.
Kevyn i atinse obrazul i buzele i tremurar:

Trebuie s crezi n miracole.

Trebuie. El nu mai tia ce trebuia s fac,ce trebuia s mai zic, doar tcu innd-o n
brae i totul pru ndat att de luminos...
Kevyn sttea n faa tabloului, simind lacrimi de frustrare umezindu-i ochii i tenul palid.

Nu! url. Apucnd un cuit despic pe diagonal tabloul din colul de sus pn n cel de
jos. Mototoli pnza i furioas o arunc ntr-un perete de unde ateriza cu un zgomot
abia auzit pe podea, find o clip nainte de a rmne imobil, Kevyn se ls s
alunece i ea pe lng perete pn cnd ajunse pe covor. i cuprinse genunchii cu
braele i ncepu s se legene. Nimic nu mergea. Ceea ce ncepuse cu sptmni n
urm, devenise acum o obsesie ce o zbuciuma n interiorul ei rvit. Trebuia s-l
picteze pe Rusty. Trebuia s transpun ceea ce stocase n memoria vizual despre tot.
Trebuia s refuleze ameeala ce o simea att timp ct nu reuea s exprime ce adunase
ea despre Rusty. Trebuia s creeze amintirile despre el. Dar nici o imagine afurisit nu
reuea s prind via cnd o aternea pe pnz. Imaginea lui conturat de lumina
lunii, imaginile lui n ploaie cnd fulgerele i descoperiser. i dezvluise fora, puterea
i imaginile lui rsucindu-se n aer n salturile atletice, nu, nici una nu avea suflu, nici
una nu o putea reda pe pnz. i cutase crile de art, ncercase tehnici i stiluri pe
care niciodat nainte nu le folosise. Toate aveau acelai rezultat - dezastruos. Fiecare
efort se dovedea a fi un eec, dar fiecare i ascuea dorina de a-l picta pentru c simea
c nu mai putea face nimic altceva dac nu reuea n cele din urm. Cum sttea acolo
pe podea, cu obrazul lipit de genunchi i cu lacrimile ce-i iroiau pe obraji, i veni
deodat o alt imagine n minte. Se ridic ncet, mpinse nite buci sfiate din
celelalte pnze ce le ncercase pn acum i aez pe suport una nou. Mai lu i o
bucat de mangal rupt i cu o micare mngietoare schi o linie, apoi nc una, apoi
mai multe i se opri la un moment dat casca de juctor alturi. Cercet schia cu luare
aminte. Ce avea aceast schi de arta corect, att de corect, ce avea n plus fa de
88

celelalte - cnd acelea toate pruser fr nici o ans din start? Era un contur simplu,
dintre cele mai simple - nu cel al trupului lui Rusty pe care ea l cunotea prin atingere,
prin gust,prin vedere, ci uniforma lui n angrenajul btliei. Prindea via prin acel
ceva care-i ddea for. Prea pur i simplu c se mrea, c se nla, imens,
dispreuitoare, acoperind umerii lui Rusty, amintind amenintoare ceea ce o speria pe
Kevyn, ceea ce o fcea s tremure tiind ce avea de nfruntat Rusty cnd se nvemnta
cu ea, acesta uniform pe care Kevyn o ura realiznd tot mai mult c aceasta fcea
parte din Rusty. Umeri lai umeri n armur. O linie trasat n jos spre centrul
pieptului i o pieptier prinse via, fcnd pieptul lui Rusty s par de parc respira.
Coapsele se nvemntar cu aprtoarele de la genunchi n sus. Deasupra feei i a
capului apru casca, coiful. Kevyn ura ceea ce desena dar nu se putea opri.
Voina ei era controlat de voina uniformei ce o atrgea s o deseneze ct mai
voluminoas, ct mai imens. Trasa i desena cu o frenezie tot mai rapid. n degete simea
furnicturi de parc erau arse de mercur. n spatele lui Rusty ncepu s se detaeze ca fundal
un lumini dintr-o pdure i copacii verzi ca i privirea lui preau extraordinar de mici, n
comparaie cu imensitatea pe care o inspira acest Rusty. n jurul lui desen pietricele mici,
ciuperci, primule i multe alte flori. O singur raz de soare i gsi drum prin desiul nfrunzit
ca s se opreasc iubitoare pe umerii armurii cavalerului ngenuncheat. Arthur al Mesei
Rotunde, nobil pur, dei ochii lui aveau o expresie ce-i preziceau viitorul i momente ce
urmau s-l chinuiasc. Kevyn se opri. Privi fix pnza. Realiz c deja era complet. O alt
raz de aur i atinse buclele cu o licrire de foc, i defini oasele obrajilor sculptai i-i ilumina
ochii. Ea descoperise. Era gata s lucreze. Stnd tcut, simi o uurare n piept.

Da, asta era. Rse, sunetul se auzi... n atelierul larg.

Serghei Rivers, te-am gsit. Se lans pripit n munca ei, dorina ei, obsesia ei.
Nevoia de a pune culoarea lui pe pnz era o poft pe care o negase prea mult timp.
Soarele apunea cnd ea n sfrit termin. i studie progresul remarcabil.

Nu e ru pentru un nceptor. Se ntinse, i relaxa muchii ncordai ce o dureau de ore


ntregi din cauza poziiei chinuitoare. Rezem pnza de perete, puse pensulele n
terebentin i mpinse evaletul n congelator, prea obosit s fac o curenie mai
amnunit. Dup ce-i rsuci prul ntr-un coc mare i-l prinse cu o benti mare, i
dezbrc hainele i mpleticindu-se istovit, se ndrept spre baie. Afar pe fereastr,
timpuriul aer de noiembrie era rcoros, transformnd frunzele n culori frumoase, de la
galbenul fierbinte la pmntiu aternute ntr-un covor gros, multicolor. Apa fierbinte
umplea cada i Keyn se cufund n ea cu un oftat de mulumire cnd simi senzaiile de
cldur n ntregul ei trup greu ncercat, revigornd-o. Mintea ei se desctua plin de
priviri, sunete, amintiri.
Aceste sptmni trecute fuseser pline doar de frustrri, dar de asemenea i de prezena
sursei acelei frustrri. Cele mai multe nopi ea i Rusty le petrecuser mpreun. Cnd era
plecat pstra legtura cu ea, ceea ce, spre surprinderea ei, o fcea ntr-un mod constant. Odat
o sunase de la o cabin telefonic din Muzeul Metropolitan. El i descrisese pe Rembrandts,
Picasso, Monet i i ndrugase verzi i uscate. Uimind-o cu reaciile lui entuziaste, punndu-i
ntrebri despre art.
Rsese, l ascultase i l nelese. El i adusese o miniatur a Clopotului Libertii din
Philadelphia, un teanc de albume din Saint Louis, o ascuitoare tip T din muzeul T.R.D. din
Detroit. Dei nimic nu se potrivea cu acel prim dar, numele lui Rhett scris pe acea bucic de
89

hrtie, era ncntat de bucuria copilreasc cu care Rusty i oferea acele cadouri pndindu-i
reaciile ,ateptnd temtor ca un copil entuziasmul sau dezamgirea ei. Kevyn rdea, l
sruta i i observa mpunarea abia abinndu-se s nu rd. n dormitorul ei hrtia cu numele
lui Rhett i lumina camera, fcnd ca totul s prind via n jurul ei. Nimic nu putea nlocui
acel dar care era n inima ei. Amintirile nu-i ddeau pace. Genunchii lui i reaminteau mereu
de ceea ce el nfrunta n meciurile la care lua parte. Fa de el, cnd sosea din deplasri,
primea cadourile lui, se simea fericit i cuta s-i arate doar aceasta, dar frmntrile ei i le
ascundea cu miestrie nct s nu bnuiasc nimic din zbuciumul ei interior. i aminti cnd
venise din Saint Louis cu acel album de jazz nu putuse s-i rein teama ce o cuprinsese cnd
i vzuse degetele de la piciorul drept fracturate i umflturile vinete de pe ntreg corpul.
Dar nu avusese i Arthur rnile lui din btlii? Desigur pn la urm el se nlase din
lupt viu i nevtmat. Se uit cu coada ochiului spre tabloul terminat pe care putea s-l vad
chiar i din baie. Nu reuea s-l disting clar, dar tia i cu ochii nchii ceea ce desenase. Da!
Era acolo, ngenuncheat, ateptnd,
att de viteaz i att de frumos. Ea se ncrunt i se agit n ap. Aceasta era ce cutase ea dar
oare putea spune c era o prostie? Cutase, pictase pn ce reuise, dar de ce acum i prea
suspect c nimerise doar cu o imagine din poveste, o poveste unde se presupunea c era
Guinevere? n minte ecoul vocii tatlui su rzbtu dintr-un timp demult trecut, povestindu-i
ncet ideea mamei sale de a o boteza Guinevere, la care el se opusese ferm.
CAPITOLUL 10
Rusty travers curtea lui Kevyn clcnd apsat pe frunzele uscate. Genunchiul lui era
bine, al naibii de bine. Urc scrile mult mai uor dect le urcase vreodat.
Avea veti, veti bune pentru Kevyn. Meciul de srbtoarea Recunotinei va avea loc n
Dallas, la care el ncepuse s se gndeasc. Spera s fie un meci cu adevrat special. Btu la
u, dar Kevyn nu rspunse. Btu mai tare, apoi ridic din umeri. nconjur casa ndreptnduse spre atelier. Era obinuit cu strile ei, cu toanele ei. Cteodat era att de adncit n
gndurile ei, nct se ntmpla s nu mai aud sau s nu mai vad nimic. Uile franuzeti erau
spre norocul lui deschise. Pi nuntru i simi imediat cldura ce domnea n cas. Mirosul
terebentinei plutea n aer, dar ea nu mai lucra n acel moment, aa c intr n holul mare.
Linitea profund din cas l derut, dar ceva l reinu s strige. Merse ncet prin cas,
slbindu-i nervos fularul ecosez din jurul gtului. Ua de la baie era larg deschis, iar
parfumul umed al srurilor de baie i umplu nrile cu un miros plcut ce-l ademeni nuntru.O
vzu. Era ntins n cad, cu ochii nchii, cu sfrcurile snilor destini i cu rotulele
genunchilor ieite seductor din apa nspumat. Este a lui, se gndi el simind un sentiment
plcut de posesiune. Ea se mic provocnd ondulaii apei n jurul ei. Ochii ei se deschiser.
Csc gura la el, apoi spuse cu un zmbet larg:

Nu te-am auzit cnd ai intrat.

Eu i-am auzit sforitul de la jumtatea drumului, din grdin, mini el, deschizndu-i
fermoarul de la geaca de piele. O dezbrc i o arunc pe podea, apoi se ghemui lng
cad, stnd pe vine i i opti la ureche: Ari destul de bine pentru a...

A mnca? zmbi ea nucitor i ochii ei se ntunecar. A te cstori, se gndi el


surprins. Acesta era cuvntul pe care fusese gata s-l pronune. Acesta era cuvntul
care i acceler sngele i care-i vjia prin cap aproape ameninndu-l. Privi lung
90

strlucirea iriilor ei, puterea lor care-l amenina s-l prind ntr-un vrtej ce-l capta tot
mai mult, care i insufla sentimente tot mai puternice.
Respiraia ei i mngie obrajii i privirile lor se ntlnir. O mngiere mai seductoare,
mai erotic dect chiar cele fizice. Rusty i ls capul spre ea i i cuprinse buzele ntr-un
srut arztor. i srut struitor colurile gurii, apoi se ndeprt. O urmri cu o privire pentru
care nu existau cuvinte care s explice intensitatea ce o exprima.

Sunt aproape gata, l anun Kevyn i ncepu s se spuneasc repede cu buretele.

Asta-i bine, era i timpul. Apa este aproape rece. Cstoria, se gndi el cu disperare.
Permanen. Rdcinile. Da. Dorea acest lucru. O dorea pe ea. i din cauza acestei
dorine se trezi deodat c nu tia ce s fac, care era urmtorul lucru pe care trebuia
s-l fac. Ridic una din schiele mprtiate pe podea.
ngndurat, emoionat, nerealiznd ce face, lu un creion i ncepu s traseze linii, cercuri,
spirale. Sptmnile trecute le petrecuser n mare parte mpreun i acum i ddea seama c
devenise dependent de ea. Nu mai discutaser despre fotbal din acea zi n care i artase caseta
video cu unul dintre meciurile lui i n care fcuser dragoste la el acas. Fotbalul era un
subiect tabu pentru ei, pe care lui i era fric s-l abordeze. Fric deoarece el vedea ndoielile
de pe chipul ei de fiecare dat cnd ncercase s deschid acest subiect. Dar, asta era gloria lui.
Creionul era nc n mna lui. Desigur, uneori se simea gata s se rup de acest mod de
via. Echipa cu care juca se schimbase. Doar el i cu Skipper mai rmseser nc acel duo
formidabil - Skipper i arunca baloanele, iar el le prindea. Desigur dorea s i mpart cu cineva
aceste sentimente pe care le ncerca acum. Dar asta nu mai conta. Trecuse mult timp de cnd
el venise la Kevyn gol de sentimente, deprimat i rnit, dar nu putea s-i vorbeasc despre
fotbal. Dar a fi cu ea era destul, mpreau o lume, o via departe de fotbal, departe de
oameni. i aceasta era o via pe care o puteau duce mult timp de acum nainte, chiar venic.
i nl capul spre ea. nc se mai blcea n ap. Uneori avea o expresie ntunecat n
privire, o stare pe care el nu o putea alunga.
Nu putea face altceva dect s ncerce s o neleag, s nu-i exprime tristeea cnd ea l
mngia absent att de des. De aceea el nu-i putea vorbi de acea permanen... de cstorie i n special de coala din Dallas. Nu acum. Nu cnd simea c dac face o singur micare
greit, rostete un cuvnt neneles o s-o trimit n spatele unor perei ai lumii sale normale.
Iubind-o era ca i cum ar ncerca s prind o raz de lun n palm.
i odihnea palma n argintul razei, iubind acele licriri, dar nu ndrznea s-i apropie
degetele de team c n-ar putea prinde acea lumin ci numai goliciunea ntunericului unde el
fusese odat. O porcrie de mzgleal acoperea pagina din mna lui. i n mijloc el trsese o
linie n glum. Dup toate astea, ea aruncase deci pagina cu schia care-l reprezenta n cad.
Nu era amuzant. De fapt l fcu s se simt trist. Liniile i cerculeele i buclele cree ale
prului, pe care le urmase cu propriul lui creion, toate preau semnificaia vidului din viaa sa.
El nu avea nc magica ei atingere. Atingerea din sufletul ei ntreg. El nu tia s respire, cum
s prind via ntr-o form nensufleit aa cum era cea din pagina pe care o inea n mini.
Apa plesci i un strop de ap ce pic pe foaie l fcu s tresar.
Kevyn se ridic din ap i nfac un prosop de velur negru. El se ndrept spre ea i lu
prosopul i ncet, struitor ncepu s-i tearg pielea umed.

Pentru c tot ai pomenit despre asta; da. Ari destul de bine ca s mnnci. O ridic n
brae i o purt spre dormitorul cerului de miaznoapte i al calului naripat. Kevyn i
91

spusese c el credea n miracole. Nu, nu credea, nc nu, dar avea o nevoie disperat s
creeze unul cu ei doi.

Rusty... i opti numele pe jumtate murmurat, pe jumtate rugtor. El i sugea


sfrcurile nfometat:

Mmmmm? Vibraiile ei le simea transmise chiar prin corpul ei spre el, ptrunznd n
adncul lui. Respiraia i se acceler i focul furnicturilor coapselor ei ncolcite n
jurul lui i rspndi cldur n tot trupul.

Doreti ceva? o ntreb. Ce se ntmpl cu tine? Ce se ntmpl cu tine n noaptea asta?


l ntreb oftnd. El o aez pe pat, i desfcu cu blndee picioarele i i ls degetele
s-i gseasc drum n interiorul ei ca de mtase. Eti att de ncordat. El i opri
mngierea pentru o clip i ea vzu o umbr cum i traverseaz rapid faa. Rusty o
privi lung un moment, apoi cu un zmbet drgstos i continu micrile sinuoase i
seductoare ale degetelor.

Trebuie s-i spun acum?! Sau ai de gnd s m pui la zid n caz contrar?
Kevyn nu i mai putea rspunde. Arcuindu-i spatele i nfigndu-i degetele n cearceaf l
strnse puternic. i muca buzele sub fora dorinei ce o nvluia tindu-i respiraia, gndurile
ei coerente se lichefiar, disprur cu totul din minte.
Buzele i degetele lui alternau n asaltul interiorului ei i ea prinse a se mica tot mai
febril. Fiori i strbteau ira spinrii, alunecau prin vene, i furnicau pielea i degetele
minilor i picioarelor, i nfierbntau centrul feminitii umede. i ntorcea capul ntr-o parte
i ntr-alta, iar el i privea arcuirile corpului i valurile de pr ce alunecau n cascade. Se
simea absorbit de ea. Sufletul lui parc plutea rtcit pn n momentul n care se putea uni
cu al ei. Trupul ei se rsucea n convulsii tremurtoare. ocurile tandre ale atingerii lui, radiau
din ea, iar el le putea simi n vrfurile degetelor. Kevyn se cabra brusc i gemu profund i
prelung.

Kevyn... sunt nc ncordat, i opti cu o voce sugestiv ce o aduse la limita


suportabilului. Ea nu tia ce anume i producea umbrele acelea ce le zri n ochii lui,
dar tia c ea i le putea alunga. nfigndu-i palmele pe umerii lui l rostogli sub ea. l
mngie i-l a cu atingeri fierbini i apsate pn ce muchii lui devenir ca nite
mase compacte de fier. Nerezistnd, Rusty i alunec minile lui mari pe corpul ei, i
strnse carnea ce prea c se topete sub apsrile lui. Ea se mpinse nspre el cu o
alunecare violent a bazinului pn ce simi deodat pasiunea i smna lui n ea
umplnd-o fierbini. i iar, rspunsul ei pulsa fremttor n jurul lui. Loviturile lui se
nfigeau n corpul ei din ce n ce mai tare pn cnd crezu c va muri probabil dac el
nu se va opri, dar n mod sigur va muri dac el se oprea. Extazul i cuprinse n culmea
plcerii, n valurile cutremurtoare i zguduitoare.
Cnd i revenir ct de ct, cnd putur gndi coerent, Kevyn se lipi de el. Apoi
privindu-l cu ochi luminoi i lu o uvi de pr i o puse pe buza lui superioar i o ridic
ncet pn ce ajunse n dreptul nasului lui.

Ai arta nostim cu musta, se rostogoli pe spate i-l ntreb iari: Ce se ntmpl?

Nimic din ce-ai vrea tu s auzi.

Aha, se ntinse i urmri un fir de praf de pe un obiect din camer. nseamn c este
vorba despre fotbal. ntr-un trziu i rspunse:

Da... ai dreptate. Dar ezitarea lui o puse pe gnduri i un fior i strnse inima.
92

Ce este? Spune-mi. Vreau s tiu. Vreau s tiu despre ce-i vorba. Vorbesc foarte
serios, insist ea vznd nencrederea lui. Tcerea acoperi camera un timp ndelungat,
apoi Rusty vorbi cam fr chef, ceea ce i ntri bnuiala c-i ascunde ceva.

San Francisco. Bieii de la San Francisco.

A! Domnioara Lucy mi spunea c sunt puternici, c sunt bine antrenai. El chicoti


trist:

Aa-i.

Deci nseamn c eti ngrijorat c ei vor nvinge.

Da! tiu c vor nvinge. ntotdeauna am tiut cnd vom fi nvini. Am ajuns s m
obinuiesc.

i nu-i place acest lucru.

Nu. Nu-mi place... Bine, acum c am discutat suficient despre ce m preocup n


legtur cu fotbalul propun s schimbm subiectul. Aaaa. S vedem. Gsim, ori nu
gsim ceva mai bun? glumi el ncercnd s ndeprteze acea stare de tensiune i de
ncordare ce o simea cobornd deasupra lor.
Kevyn l privi o clip, apoi i ntinse o mn spre noptiera din spatele patului pe care
pusese n urm cu cteva ore o carte veche, zdrenuit. Lu volumul gros i l inu mult timp
n mini ateptnd s capete curajul pentru a-i cere ce dorea:

Rusty, n-ai vrea s-mi citeti? Este o poveste aici pe care a vrea s o aud.
Surprins lu cartea din minile ei i citind titlul, rse:

La mort D'Arthur?

Vreau s-i aud vocea. mi place, csc i se lipi de el, culcndu-i capul pe umrul lui,
avnd pe buze un zmbet misterios. Citete-mi despre regele Arthur.

Mai nti, poi ncerca s citeti nite litere? Primul implus fu s-l resping tios, dar
realiz c vocea lui exprima curiozitate i nicidecum conntrngere sau rutate, ced.
Se nl ntr-un cot i cealalt mn i-o ntinse spre copert i pipi uor:

M... o... o este uor de recunoscut... acesta este i?

T... o corect blnd, fr nici cea mai fin nuan de mil sau de superioritate. Cred c
am nceput s le ncurc, se ntinse din nou pe pieptul lui artnd clar c prezena lui
lng ea nu era un stimulent convingtor pentru ncercri de citire.
Rusty chicoti gndindu-se c arta ca o pisicu ce se ghemuia somnoroas n poal,
neobservnd mbierile cu un borcnel de smntn. N-ai de gnd c citeti? l zori.

La mort D'Arthur de Thomas Malory, deschise la prima fil nglbenit.

A dori s fi fost scris n francez, oft ea.

Dar tu nu cunoti franceza.

Mi-ar fi plcut, am spus. Oricum, ador s-i aud vocea...


Ce zi! Niciodat nu realizase cu un aa avnt, cu un aa elan i cu o aa vitez vreun
portret. Fiecare amnunt, firecare nuan prindeau repede via sub penelul mnuit cu att
dragoste de Kevyn. Acest brbat nu era un cavaler spilcuit, impecabil, ntr-o armur
strlucitoare. Armura lui era uzat, ntunecat, purtnd semnele unor btlii crunte i
numeroase. El nu era Galahad, nici Lancelot, era Arthur, un om al pmntului, un om ce
punea onoarea naintea oricrui lucru. Ca i naintea pictrii acestui tablou, ea i pierdea
93

perspectivele. Aa cum mai nainte schiele o chinuiser i o necjiser, acum portretul o inea
ncordat. Oare era bine? Nu tia ce s rspund,dar nu i psa.
Cnd se uita la portret, l simea respirnd, trind, vibrnd. Admise c Arthur era efectul,
Rusty desigur era cauza. Auzi maina lui i ntoarse pnza spre perete.
Rusty trebuise s participe la un banchet i ntrziase. n momentul n care el intr, puse
mna pe ea, o lu n brae, apoi o arunc n aer i o prinse. O rsuci i chiui vesel:

M simt minunat.

Rusty, bolborosi speriat. Genunchiul tu. El slbi strnsoarea ca de urs i o aez cu


grij pe podea.

Tu te ngrijorezi al naibii de mult pentru genunchiul meu, mai mult chiar dect o fac eu
nsumi, opi ca un boxer n jurul ei. Vezi? Fac exerciiile pe care m-a nvat mama s
le execut ca s vd dac sunt n regul. Genunchiul meu nu va pi nimic.

Eu mi amintesc de cineva care a czut lat dup ce a ncercat o lovitur din aceast
categorie de sport, i replic rutcios. Rusty hohoti puternic.

Te referi la deiratul de nepotul tu. A dat o lovitur de zile mari atunci. Nu mi-a fi
imaginat c era capabil de nite bobrnace att de convingtoare. O trase spre el i o
srut cu patim. i asta din cauza ta .Eram leinat dinainte s plonjez spre podea.
Leinat dup tine, rse din nou neputnd s-i pun fru voioiei. Am o surpriz pentru
tine, spuse cu un ton ghidu.

Surpriz? Unde? se simi inexplicabil tulburat. i brusc nelese c exuberana lui


ascundea ca o masc o tensiune insesizabil, vag.

i-ar plcea s-i petreci un weekend de ziua Recunotinei la Dallas? Un prieten de-al
tatii are un apartament n Texas Stadium i el mi-a invitat prinii s participe la jocul
meu. Dar ei nu pot prsi oraul zilele acestea i deci m-am gndit c dac tu poate ai
accepta s vii... dup meci bineneles. i pn duminic seara vom avea timp s facem
orice ne vom dori.

De ce... asta-i... asta-i... Kevyn se blbi, cutnd cuvinte care s-i exprime bucuria i
recunotina pentru ideea incitant. Mi-ar plcea s plec departe de aici pentru cteva
zile, rspunse dintr-o suflare renunnd la cutarea prea dificil din acel moment. Un
weekend romantic, doar tu i eu.

Da, ntr-adevr romantic, el i cut privirea, apoi parc zmbetul pru un pic silit, sau
era doar o impresie a lui Kevyn. Am nevoie s nv nite strategii. Doar cteva clipe.
Te deranjeaz?

Bineneles c nu, ea l conduse n living. Rusty se ls pe canapea i i scoase o foaie


de hrtie i ochelarii. Pe foaie era desenat o schi i el ncepu s o studieze
concentrat. n camer ca de obicei lumnrile subiri, strategic aezate aproape n toate
prile luminau camera, iar Demon prea mohort i la mare ananghie inut deoparte i
nebgat n seam de nici unul dintre ei doi. Prsit i singur pi maiestuos i cu
demnitate ctre u i plec. Kevyn se uit lung la Rusty nerbdtoare, ntrebndu-se
ct mai avea de gnd s se holbeze la afurisita de schi. Prea complet absorbit de
poziia lui de joc. Sprncenele i erau unite ntr-o ncruntare ce dovedea o maxim
concentrare. Cu ochelarii cocoai n vrful nasului arta tot att de sever i serios ca
un profesor. ncerc s ignore umerii lai i muchii puternici, dar se rzgndi. De ce
s-i ignore? ncet i desfcu i i scoase rochia. Privind fix spre el i apropie apoi
94

degetele de nchiztoarea sutienului de mtase. Un simplu gest i i-ar fi eliberat snii


plini din strnsoarea cupelor.
tii, spuse el neridicndu-i ochii de pe schi, coala secundar a cowboy-lor este una
dintre cele mai periculoase i puternice din N.F.L.
Mmm - hmmm, murmur ea nc n ateptare.
Cnd voi rndui linia grmad pentru joc, chiar dup nceperea meciului, voi gsi
multe ci i opiuni, bizuindu-m pe ceea ce m va documenta asupra liniei aprrii
lor. Dac linia de spate i continu drumul, voi tia pe mijloc, n caz contrar voi alerga
drept zece yarzi i voi pivota, n orice caz va trebui s-i fentez, apoi... i ridic ochii i
o privi cu atta patim nct Kevyn i ddu seama fr nici un dubiu c el o observase
tot timpul. n orice caz cred c te voi ataca i te voi viola.
Asta-i planul tu de atac? ntreb ea cu nevinovie lsnd sutienul s alunece pe
corpul ei cu o ncetineal ce-l scoase aproape din mini.
Da. Rguit o prinse n brae i o lipi cu ardoare de el. n special cnd mi las mie
camera s improvizez, mormi nfierbntat gndindu-se la cu totul altceva nicidecum
la viitorul meci.

Trebuia s-i spun. Kevyn era n braele lui i i mngia cu degetele pieptul, nct ca de
obicei simi c tot ceea ce dorea acum era s dea totul dracului i s fac ce simea nevoia s
fac. Dar nu putea. Cineva trebuia s-i spun despre acea ntlnire pe care o avusese n aceast
dup-amiaz, i acel cineva nu era nimeni altul dect el. El trebuia s-i spun.

Kevyn, trebuie s-i vorbesc despre Dallas.

Am putea merge n vrful acelui turn? Cel n care se afl un restaurant.

Turnul reuniunii? Desigur. Dac vrei putem s stm chiar la Hyatt Regency.

Oraul de smarald, oft ea.

Cum?

tii, Hyatt Regency m-a fcut mereu s m gndesc la Oraul de smarald din povestea
Vrjitorul din Oz. Dumnezeule, urma s fie mult mai dificil dect anticipase!

i-ai fcut planuri pentru weekend. Vom face orice-i vei dori, dar... i... De ce vorbea
aa? De ce i spunea, sau ce ncerca s-i spun? Oare chiar o va lsa pe ea s aleag
hotelul i restaurantele pe care i le va dori?

De ce nu lsm la o parte Dallasul? i mngie n continuare pieptul. S lsm la o


parte meciul tu i chiar ntreaga lume. tii, doar tu i eu, restul poate s zboare unde
vor vrea. Acum cred c-ar trebui s facem ceva s ne artm recunotina pentru
srbtoarea de Recunotin ce ne ofer weekend-ul minunat pe care-l vom petrece
mpreun. El i puse palma peste a ei oprindu-i mngierile atoare.

Am fcut ceva planuri pentru vineri, rosti el serios. Na! ncepuse. Acum trebuia i s
continue. Dumnezeule mare, dar cum? Respir adnc apoi continu: Am aranjat ca tu
s fii vzut la coala Cromwell. Corpul ei deveni rigid. O simea cum nghe, Kevyn
i retrase mna de pe pieptul lui, dar el o simi retrgndu-i ntreaga fiin, sufletul
din braele lui, de lng el.

Ce-ai fcut? Fiecare cuvnt rsun clar, distinct unul de altul i tot att de ascuit ca
hrirea unui ciob de sticl pe marginea unui pahar.
95

Kevyn, am sunat acolo ieri. Mi s-a prut ceva bine fcut, deoarece a trecut atta timp
de cnd tu nu ai mai fcut control, nct m-am gndit c s-ar fi putut descoperi ceva
care s te ajute, poate nu de tot, dar mcar un pic.

Ah! Se ridic nervoas din pat i i nfur repede cearceaful peste goliciunea ei
dulce. Deci aa i s-a prut ie? Aa te-ai gndit tu, se rsti la el.

Oh, Iisuse! Am vrut s tiu, s aflu dac exist anse. Am vrut s fiu sigur dac se
poate face, sau nu ceva, adoptnd vinovia ca s-i sprijine punctul de vedere. N-a fi
fcut aa ceva dac m-a fi ndoit o singur clip de ceea ce fceam. Dar terapeutul a
spus c sunt posibiliti, c poi ncerca noile tehnici...
Kevyn sri ca ars i se ndeprt iute de el.

Acum stau i m gndesc i recunosc c ar fi fost mai corect s te consult i pe tine n


legtur cu asta. Dar cnd terapeutul s-a oferit att de amabil, att de nelegtor s te
vad vineri, m-am gndit c era o ofert ce pica la anc. i... i... dezamgirea cretea
n el din ce n ce mai mult fcndu-l s-i piard irul gndurilor. La dracu', Kevyn,
dac te-a fi ntrebat, n mod cert ai fi spus nu. Deci am spus c te voi duce acolo i
intenionez s mergem amndoi. Ea sttea lng fereastr ntoars cu spatele la el.
Rusty i trase slipul pe el.

Ceea ce ncerc s-i spun este c terapeutul a zis c nu este trziu deloc la douzeci de
ani ca oamenii care se afl n situaia ta s nceap s cear ajutorul de care au nevoie.
Desigur nu am uitat nici o clip ce ai ndurat la coal din partea copiilor i a
profesorilor i ce efect a avut asta asupra ta. Este i de ateptat s refuzi acum s
ncerci, dar ai destul timp s te gndeti la asta ca la o perspectiv. Poate ai s-i dai
seama c ar fi o ans s ias ceva bun din asta pn la urm. Noi mpreun vom face
s ias ceva bun, s mearg, s reuim.

Spune-mi, domnule Rivers, dup ce m vei vindeca de afeciunea mea ce fel de


planuri ai pentru mine? Ce planuri ai mai furit gndindu-te pentru duminic de
exemplu. Vei vindeca bolnavul i ce vei mai face?

Oh, scutete-m! Ea se rsuci cu faa spre el brusc.

Exact asta este problema ta, Rusty. Tu a trebuit s fii mereu scutit. Dar tu nu cunoti
ceva despre cum este lumea mea, tu cu talentul tu, cu contractele tale nemaipomenite,
cu educaia ta, cu...

Nu am terminat.

Ce?

Nu am absolvit colegiul. Mi-am petrecut patru ani ntr-un turneu n care eram obligat
s fiu prezent i uite aa am devenit un tip banal. Niciodat nu mi-am obinut diploma.

i trebuie s presupun c trebuie s-mi fie mil de tine? uier ea nencreztoare.


Rusty, am impresia c unicului prilej favorabil, i-ai dat cu piciorul pentru c n-ai vrut
s-i bai capul. Asta e. Nu ai vrut s ai bti de cap. Ei bine eu n-am fost scutit de
toate grijile ce s-au ivit n calea mea. Sper c m vei ierta dac gsesc c e prea greu s
te comptimesc.

Crezi c-mi spui ceva de care nu mi-am dat seama? Crezi c n tot acest timp ct am
fost cu tine nu am devenit tot mai mult contient de ce am risipit, n timp ce tu te
plngeai de ce-ai pierdut cnd eu a fi putut cu atta uurin s obin? Tu ai realizat
96

ns, chiar i aa pe jumtate mpiedicat, ceva pe care mie nici prin cap nu mi-a trecut
s realizez. Kevyn,tu eti inspiraia mea! Mi-am dat seama c trebuie s ctig aceast
ans, aceast unic ans, s fac ceva pentru mine i asta ncepe chiar aici cu Gent.
Am vrut s-mi dovedesc c poate am fost cu adevrat att de talentat pe ct pretindeau
ceilali. tii de ce? Pentru c n adncul sufletului meu mereu mi-a fost fric c de fapt
nu eram. i... i m-am gndit c dac a putea doar s te ajut cumva s-i depeti
problema, a putea s dau napoi mcar puin din ct ai fcut tu pentru mine. A putea
s-i dau ceva ce nimeni nu a fost capabil s-i dea pn acum. i m-am gndit c dac
tu cel puin ai ncerca...
Dac a ncerca... De parc n-am ncercat. Am ncercat i tot am ncercat. Crezi cumva
c mi-am petrecut viaa ateptnd un cavaler al naibii n armur strlucitoare s-mi
arate modul n care s-mi rezolv problemele.
Poate... poate c eu mi-am petrecut viaa... ateptnd pe cineva care avea nevoie ca eu
s fiu acel cavaler. Pe cineva care avea nevoie s fiu tare pentru el, deoarece n-am
reuit i n-am fcut o treab foarte bun ncercnd s fiu tare pentru mine.
Rusty, ce vrei s spui?
Spun c vei merge cel puin s ncerci.
Cel puin s ncerc, repet ea ca un ecou. Silueta ei era conturat de lumina lunii i pe
cnd i ntoarse profilul spre el, Rusty avu o viziune imposibil a ei luptndu-se s
ias din cocon din nou. Cel puin s ncerc, repet ea ncet. Ceea ce crezi tu este c a
putea rezolva problema dac doar a ncerca?
Nu. Nu asta este ceea ce am vrut s spun i tu tii. Chiar foarte bine.
Toi acei ani de ncercri, cnd toi rdeau de mine, ncercam i ratam apoi cdeam. n
cele din urm am abandonat, deoarece dac mai ncercam, ratam din nou i nu mai
puteam supravieui unei alte cderi, unei alte lovituri. Rusty nu i vedea faa, dar vocea
ei aspr, ncrcat de suferin l inea nemicat. Nu ndrznea s se mite, s
vorbeasc, s ntrerup izbucnirea ei amar.
Nu tiu dac nelegi ce vreau s-i spun, Rusty. Nu a fi putut face fa unei alte zi de
felul acelora. Aceast fat, la paisprezece ani, sttea n faa unei oglinzi cu o lam de
brici n mn i se descoperea uitndu-se n oglind. Oglinda nu reflecta imaginea
unui copil prost, incapabil, ci imaginea unui copil chinuit, hituit, speriat. i n acel
moment m-am umplut de ur pentru ei, pentru cruzimea lor provenit din limitarea
gndirii lor.
O, Doamne!
Nu. Nu, Doamne. Am aruncat asta la o parte. Pur i simplu m-am descotorosit de tot i
mi-am jurat c nimeni, absolut nimeni nu va mai putea s m trasc n acele senzaii,
n acea durere, n acea abandonare. Niciodat. Nu sunt o proast i nu am de gnd s
m ntorc la acea coal. Nu voi mai da din nou piept cu oamenii aceia, nu le voi mai
da puterea s m fac s-mi simt incapacitatea i s simt ce am simit n faa oglinzii.
nelegi ce-i spun?
Kevyn, te iubesc att de mult, nct nici mcar nu mi-am dat seama c te rnesc. Nu
am vrut s te rnesc. Nu m-am gndit la ce mi-ai spus... Kevyn, iart-m. mi pare ru.
Am greit enorm, simi un nod n gt, dar nu-i psa pentru c trebuia s afle. Cu o voce
97

sugrumat de efortul pe care-l fcea pentru a vorbi, continu: Te-am fcut s te simi
n acel fel ngrozitor?
Nu. Tu niciodat nu m faci s m simt ca atunci, se prbui n braele lui. Strnge-m
n brae, Rusty. Doar strnge-m n brae. El o trase spre el i inhala adnc parfumul ei.
O nlnui strns n brae.
Te rog, iart-m. Eu nici o clip nu mi-am dorit ca tu s fii altfel. Trebuie s m crezi.
N-am ncercat s te fac diferit. Am vrut s cred c mpreun, noi am putea fi un tot, c
am putea fi ce nu am reuit s fim. O inea n brae i simi c ea era cel mai solid lucru
din viaa lui, cel mai sigur lucru pe care-l cunoscuse vreodat i deodat realiz c se
ascunsese de el nsui. Puterea iubirii ei pentru el l schimbase i nu prin violen. l
ajutase s se regseasc. Meciurile din trecut n care fusese nvins, n care nu reuise s
fie ce-i dorea s fie, acum nelegea de ce. Acum,cnd ultimele meciuri le ctigase,
tia de ce. El acceptase n sfrit provocarea cu el nsui, dup ani n care fugise, se
deprtase de ea.
Kevyn, opti, fii aa cum eti, doar aa cum eti. Dar s fii convins c i eu tiu cum
eti. Nu ntoarce spatele ns la nici o posibilitate.

ntregul stadion din Texas vibra n timp ce se intona imnul Cowbooy-lor din Dallas.
Echipa gazd tocmai marcase. i loja special n care Kevyn se afla, nu era mai puin
triumftoare. Brbaii serioi, femeile ncrcate de diamante i cei mbrcai dup ultimul
rcnet al modei, toi fr s se mai fac diferene ntre ei, se asociaser acestui delir i ipau
din toate puterile n ciuda rguelilor lor. Scorul: Cowboys-10; Gents-3.

sta da meci, bubui Gander Bodine, ocolind scaunul lui Kevyn. Ce e al naibii de ru
este c prinii lui Rusty au trebuit s lipseasc de la un astfel de meci. tiu c bieii
ti, echipa lui Rusty fac galerie, dar Rusty... Rusty, ascult-m tu pe mine, biatul sta
face tot ce se poate scoate de la o minge eapn, bun de un meci adevrat. i ridic
ochelarii, apoi lu o gur sntoas de whisky. Sper c nu te deranjeaz dac noi vom
ipa pentru bieii notri mai mult dect o facem de obicei, rnji, etalnd o gur
garnisit cu dini din aur.
Cldur. Rceal. Senzaiile alternau cu vitez ntre ele zguduindu-i corpul lui Kevyn.
Kevyn reui s zmbeasc mecanic i-i ndrept din nou atenia asupra stadionului. Ct
diferen era ntre acest meci i primul la care luase parte.
Fusese un copil atunci. i aminti frigul, nghesuiala i mai ales totala ei confuzie i
dispreul ce le simise atunci pentru sportul lui. Acum era n acest loc. i ndrept ochii spre
balansoarul de dou persoane de culoare albastru nchis pe care Rusty edea. Deodat acesta
se ridic. Tensiunea lui o simea chiar i de la acea distan ce-i separa. i inea casca sub bra
i urmrea jocul micndu-i capul ntr-o parte i ntr-alta privind nervos goana colegilor si
care disperai ncercau s marcheze puncte, dar erau mereu interceptai de adversari. n cele
din urm el obinu numirea. i ndrept trupul i, i puse casca pe cap. Alerg spre mijlocul
terenului legndu-i curelua de sub brbie. Se altur grmezii i plec din mijloc. Kevyn i
simi respiraia oprindu-se i ochii aintii pe silueta lui. Nu-i putea ntoarce capul, nu putea
s priveasc n alt parte. Rusty avea aceleai senzaii, dar nvase s le ignore. Zgomotul
mulimii suna ca un muget greoi n urechile lui. Auzi strigtul lui Skipper, cpitanul echipei,
98

dar nu-l ascult. tia ce trebuia s fac. Privi de-a lungul grmezii formate i ochi dintr-o
singur privire poziia adversarilor i-i alctui rapid tactica. ncepu s alerge n zig-zag
strecurndu-se ca argintul viu printre adversari ocolind cu abilitate trupurile lor trntite la
picioare lui n ncercri de piedici. Junghiul din genunchi aproape l sectuia de puteri.
ncepuse de cteva minute s-i fac probleme. njur npraznic. Asta era. Reuise din nou.
nscrisese cel de-al aselea touchdown. Toate ase erau ale lui. Reveni la echip.

Du-te acolo, amice, spuse Skipper. Deschide linia i verific, de restul m voi ocupa
eu. Linia era la douzeci de yarzi, apoi la cincisprezece, apoi la zece. Am deschis!,
se gndi Rusty i pivot. Cel mai apropiat Cowboy era la o distan de cincisprezece
yarzi. nvinsese - l nvinsese... dar unde era mingea. nnebunit i ridic privirea spre
nalt i o vzu. Prea sus! La dracu', Skipper - prea sus, btrne!
Arunc din nou o privire spre cel care se apropia tot mai repede de el. Ticlos norocos,
n-ai s reueti, prea s spun el. Asta l fcu s vad rou n faa ochilor pe Rusty, n
special cnd zri triumful i sigurana de sine a novicelui ce se se npustea spre el. Rusty fcu
un salt, se nl sus, tot mai sus i simi deodat lovitura puternic a mingii oprite n minile
lui. Cldur - valul de adrenalin. Cu disperare strnse mingea la piept i ateriza la pmnt cu
un zgomot nbuit.
Durerea era cumplit, genunchiul l sfia. Nu acum - nu acum! Micndu-i piciorul
drept, el simi durerea, dar aprtorul Cowboy-lor se apropia de el. ncepu s alerge... cinci
yarzi... doi yarzi... apoi sfritul, lovitura, touchdown-ul. Fiecare fibr a trupului su ipa de
durere n timp ce doi aprtori adversari l trntir la pmnt din nou,dar nu mai conta. Era
prea trziu pentru ei. El marcase.
Mulumit, el simi o pietrificare ciudat ce-i cuprindea trupul i simurile ntr-un ntuneric
binefctor i cald. Kevyn sri n picioare ngrozit. De ce nu se ridica? i pres palmele ude
i se simi izolat, paralizat de fric. Privea int juctorii ce se mbulzeau acoperindu-l pe
Rusty. Doctorii i antrenorul ajunser la el.

Ce se ntmpl? Gander veni spre ea. Kevyn turuia ntruna cu disperare, incapabil si opreasc uvoiul de cuvinte.

Se va ridica. El ntotdeauna a reuit. ntotdeauna a fcut-o. Niciodat n-a abandonat.

Desigur se va ridica. Biatul sta e un bandit. Probabil st ntins pe jos s-l bat vntul,
vocea lui era lipsit de convingere.
Kevyn, urmrind dezordinea de pe stadion, simi o und de nghe i teroare strbtnd-o.

Se vorbete despre un fault, exclam o voce puternic din televizorul de pe perete, care
marca scorul. Cowboy-ul secund a produs un fault.

Nu fi prea dur cu el, Pat, remarc un al doilea comentator.

Privete reluarea. Uite. Prima oar Rivers cuta mingea... uite-o, urmrete imaginea
asta. Fr s vrea, Kevyn se ntoarse spre monitor. Nu mai avea puterea de a percepe
realitatea, totul cpta dimensiunile unui comar terifiant. ocat, ea remarc graia cu
care el se nla cu o micare nceat, dansatorul, picioarele lui drepte, puternice,
ntinse, braele lui ntinse. O statuie. O statuie n naltul cerului, o statuie antic greac,
vie.

Ai vzut vreodat o asemenea putere n srituri? Acea minge ce prea imposibil de


atins, dar Rusty Rivers a prins-o pe abdomen, apoi a continuat s alerge s dea lovitura
de graie. Un astfel de atlet n-am mai vzut!
99

El este nc la pmnt, la sfritul zonei, n out, John. Ateptm raportul strii lui, dar
iat lovitura dintr-un unghi diferit. Vezi cum capul lui Rivers atinge gazonul artificial?
Kevyn urmri imaginea i gura i se usc. Doi judectori l izbiser pe Rusty cnd el se
cltina alergnd cu ultimele puteri spre linia de gol: unul zburase prin aer cu o graie
ceva mai brut fa de cea a lui Rusty, cellalt czu la pmnt dup impactul cu trupul
lui Rusty. Rusty nsui se prbui la pmnt trntind mingea ntr-un touchdown
disperat.
Cum puteau vorbi n acest fel? Cum putea comentatorii s se gndeasc la meciul lor
afurisit... meciul lor dat dracului... cnd... Cnd Rusty zcea pe gazon i nu se mica odat,
pentru Dumnezeu! Deodat un ropot de aplauze explod pe ntregul stadion. Revenindu-i
din oc, aplaudau cu toii, inclusiv suporterii Cowboy-lor. Dac nu ar fi fost att de disperat,
Kevyn ar fi plns de emoie, dar acum plngea de team. Deodat mai muli dintre cei ce-l
nconjuraser pe Rusty se ndeprtar de parc ar fi tiut ct de mult se rugase Kevyn s-l
poat vedea i atunci zri cum doi brbai mbrcai n alb l desprindeau de pmnt pe o
targa. Vocea lui Rusty i rsuna nebunete n ecouri asurzitoare: Eu ntotdeauna am avut
pmntul... sub picioare... sub picioare... Trebuia s ajung la el. Se npusti spre u, simi
ns o strnsoarea puternic. Gander o privea comptimitor, dar o inea ferm de ncheietura
minii, aproape smulgndu-i braul cnd ea ncerc n eforturi disperate s plece, s se
desprind de acea piedic.
Trebuia s ajung la Rusty. De ce omul acesta nu putea nelege? De ce nu o lsa s plece,
s alerge la Rusty. Rusty dragostea ei...

Nu... nu te pot lsa s te duci dup el. Ai un pic de rbdare. Rbdare?! Telefonul
montat pe perete sun, iar Gander rspunse:

O.K. este doctorul echipei. Rusty vrea s te duci la el la Spitalul Baylor. Te cheam. El
atrn receptorul, dar o inea n continuare de mini.

Acum linitete-te, i vorbi trgnat i blnd. Te voi duce chiar eu la spital. Nu putem
s ajungem ambulana din urm.
CAPITOLUL 11
Ua slii de ateptare a spitalului se deschise brusc, toi cei prezeni tresrind speriai sau
chiar ridicndu-se n picioare, ateptndu-se la cine tie ce veste proast. Privirile tuturor se
ndreptar nelinitite spre brbatul scund, cu ochelari, mbrcat cu o pereche de pantaloni
negri i un pulover de un galben auriu, care trecu repede n revist chipurile celor prezeni. Se
uit la pliantul pe care l inea n mn i se ncrunt.

Kevyn Llewellyn? Kevyn ezit, apoi se ridic ncet n picioare i se ndrept spre el.

Sunt Darrel Baughm, i spuse el, ntinzndu-i mna. Doctorul echipei Gents. Rusty ma rugat s v spun c se simte bine. Mai are de fcut doar cteva analize.

Domnule doctor, mi-ai spus ce v-a rugat el s-mi transmitei. Acum ns, v rog s-mi
spunei adevrul. Omul o privi mai nti ncruntat, apoi ncuviin.

O.K., cum vrei. i-a pierdut cunotina, dar nu mai mult de cteva minute. Acum...
mai este nc puin... dezorientat, dar... m rog... asta era de ateptat. Analizele i le
facem aa... ca o msur de prevedere; nu avem nici un motiv s credem c e ceva prea
grav, dar astfel de lovituri au ntotdeauna urmri de natur neurologic. Cuvintele o
100

izbeau din plin, ca nite lovituri de pumni. Cum putea acest om s fie att de calm, de
degajat, n timp ce arunca cuvintele n halul sta? El vorbea despre Rusty. ntr-un gest
slbatic de disperare strnse bretelele poetei. Inhala adnc aerul dar prea s fie
insuficient, de parc tot oxigenul fusese absorbit din camer. Se lupt s se liniteasc.

Ct va dura?

Am de gnd s-l duc la C.A.T., unde s-ar putea s dureze treizeci de minute, o or sau
poate chiar mai mult. Astzi fiind n plin weekend s-ar putea s nu avem personal
suficient i totul va depinde de cum vor lucra cei rmai. De ce nu iei loc i vom reveni
ct de curnd vom putea.

Prinii lui au aflat? Au fost informai?

Voi avea eu grij de asta. Tu ncearc s ai grij de tine. Se va face bine.


Uile se balansar din nou i un asistent apru cu o minge n minile sale. Observndu-l
pe doctorul Baughm, se repezi spre el i i ntinse mingea.

Domnul Rivers ateapt o prieten. V-a rugat s-i dai ei asta. Cu un gest al minii,
doctorul Raughm i-o indic pe Kevyn. ncet ca i cum ar fi luat n mn o arm
mortal, ea accept mingea. Materialul scorojit era aspru cnd i atinse palmele,
neprimitor i rigid. Mingea era mare, mult mai mare dect realizase.

Te-a rugat s ai grij de ea, i se adres asistentul, nefiind sigur c-l auzise cnd i vzu
expresia pierdut a ochilor. Dup ce cei doi plecar, ea se prbui istovit pe un scaun
tare de plastic. De ce mie?, se ntreb ea. Ea nu voia mingea de fotbal. Nu putea s-i
in greutatea pe genunchi, n inima ei. ncolcindu-i degetele pe minge, ea i
examina contururile aspre i simi deodat o cldur nind n corpul su. Degetele
lui o inuser, se ntinseser peste suprafaa ei i o prinseser cu disperare de parc el
tria atunci prin ea, prin tria gazonului, a pmntului cnd o lipise de acesta cu for,
ntr-un gest unic de nvingere, de victorie; o victorie ctigat prin imensitatea acestei
mingii. Nu exista pe aceast minge nici un indiciu care s o identifice ca fiind a lui, dar
Rusty o voia. Voia ca s o pstreze pentru el. i Kevyn voia tot ce voia i el. Aproape
incontient, ea sprijini mingea de pieptul ei i o legn, nchiznd ochii.Rusty este un
lupttor. Amintirile o npdir. Oh, da, era un lupttor fr doar i poate. El lupta
chiar i cnd era o prostie s o fac, i uneori reuea s smulg victoria din ghearele
eecului, pur i simplu pentru c nu era omul care s abandoneze.
Minile ei se ncletar pe minge. Minutele treceau pn se mplini o or de cnd ea tot
atepta. Nici un semn, nici o veste. Frica o cuprinse, strngea tot mai puternic balonul n brae.
Cu disperare ea lupta cu nesigurana ce cretea.

Domnioara Llewellyn? Concentrndu-se s aud mai clar i s vad mai limpede, n


sfrit reui s perceap prezena unei asistente ce o privea din cadrul uii cu o
expresie ntrebtoare. Kevyn se npusti spre ea:

V rog, cum este? Cum se simte?

De ce nu intrai s vedei? Femeia i zmbi clduros. Nu tim nimic concret.


Deocamdat ateptm doctorul s ne spun rezultatul aparatului CAT. Poate fi destul
de... Aparatul C.A.T., vocea asistentei se pierdu n cea, ceaa panicii ce nu-i ddea
pace. Kevyn nu-i putea rspunde, nu-i putea mulumi asistentei. Nodul din gt pulsa
sugrumnd-o. Respiraia i era nbuit. Auzi ca prin vis cum sora chema o alt coleg
de-a ei i cum o ruga pe aceasta s o conduc la salonul lui Rusty. Ca o ppu
101

mecanic, ea urm silueta vag n alb care o invit cu un zmbet s-o urmeze n josul
coridorului spre camera de examinare unde Rusty o atepta. Pe ea. De ce zmbeau cu
toii? Oare ei nu puteau s neleag c linitea pe care tot ncercau s i-o transmit nu
putea ajunge la ea? Dup ce ajunser la ua camerei unde se afla el, ea se opri inhalnd
puternic aer n plmnii ncini, goi. Intr cu pas uor i-i ainti ochii asupra trupului
brbatului lungit pe un pat alb. Privea ochii nchii, strni, ceafa fixat ntr-un guler
cervical, genunchiul ridicat sprijinit de o legtur, susinut de un aparat prins de tavan.
Piciorul era bandajat ntr-un umfltur grotesc de ghea i pansamente.
Rusty, murmur ea cu team, spernd din tot sufletul s nu-l trezeasc n caz c el
dormea. Dar imediat el i deschise ochii i un zmbet cald i lumin faa tras.
Bun, frumoaso!
Bun, superbule, rspunse ea blnd i travers ncperea alunecnd lin spre el. Braele
lui se ntinser i ea se arunc spre pieptul lui. Degetele lui se ncurcar n coama
zburlit a prului ca abanosul ridicndu-i faa spre a lui.
Tu eti o minune pentru nite ochi triti, i spuse cu o voce hrit i apoi i lipi buzele
uscate de ale ei.
Cum te simi? Ea l privi amnunit, de team s nu piard ceva pe care ei s i-l fi
ascuns. Dup cte l cunotea pe Rusty ar fi fost posibil s-i amenine cu moartea dac
acetia ar fi ndrznit s-i divulge ceva grav despre condiia lui. Nu prea nimic
ngrozitor. Trsturile lui bronzate n mod firesc erau palide, dar ochii lui erau plini de
suferin.
Ca-ntr-un iad. Vreau s plec de aici. Le-am spus la cpoii tia c bila mea e n
regul, indic propriul cap, dar dup cum i-am spus nu sunt altceva dect nite cpoi.
Eu nu m ngrijorez dect de genunchi. Rusty o nconjur cu braele i o trase mai
aproape de el. Ajut-m s ies de aici, Kevyn. Trebuie s m ntorc la Shreveport la
tata. Nu-mi pas de ce zic tipii tia. El este cel mai bun. El mi cunoate genunchiul
mai bine dect oricine. Kevyn vzu din nou suferina ce-l sfia n timp ce i lsa
capul pe pern. Cred c voi sta ntins i voi fi destul de... murmur el fr s-i termine
propoziia. i lu mna ntr-a lui i o inu lipit de obrazul su aspru:
i mulumesc lui Dumnezeu c eti aici, iubito. Ct erai n camera de ateptare am
crezut c totul era dulce i antiseptic, ochii lui se nchiser i respiraia i se liniti.
Kevyn simi mil, furie, alinare.
N-am vrut s te iubesc, Rusty. Dar Domnul m-a ajutat s o fac, o lacrim singuratic se
scurse de-a lungul obrazului ei i se opri n colul gurii. Gustul srat i amar al ei l
alung cu mna liber, punnd mingea lui Rusty lng el. Dar ct va mai dura? Ct de
mult l va putea privi astfel? De cte ori? Nu gsi nici un rspuns.

Trecu o or sau poate mai mult, dar n cele din urm ua camerei se deschise i doctorul
Baughm intr urmat de un doctor mai nalt care era evident neurologul. Rusty i privi,
strngndu-i mna lui Kevyn pn la durere.

Ei, care e verdictul? Doctorul Baughm rse:

Veti bune. Aparatul CAT.arat c sngele este activ.

Este ce v-am spus i eu? mormi Rusty i slbi strnsoarea de fier ce aproape i
frnsese oasele fine ale lui Kevyn. Am mai primit destule lovituri la cap i niciodat n102

am avut nici pe dracu'. La naiba i ntotdeauna m-am rentors de la meciuri aa cu


tigla pocnit. Doctorul Baughm l btu uor pe umr.

Bine, dar noi trebuie s ne asigurm de fiecare dat c este n regul?


Rusty i cltin capul bosumflat:

Dar aceasta este doar o lovitur, nu? Adic ncerci s-mi spui c nu este nimic grav?

Da. O lovitur relativ minor, aprob cellalt doctor fr tragere de inim.

Mcar mi-au fcut raze X la genunchi? ntreb Rusty fr s bage n seam tonul
neconvingtor al doctorului. Sau trebuie s vorbesc cu tata? Vreau s ies de aici.
ncerc s se ridice, aproape rsturnnd-o pe Kevyn prinzndu-i fr s-i dea seama
mna n locul barei de la pat.

O.K., Rusty, aprob doctorul Baughm. Colonelul oricum a ordonat s fi dus napoi n
oraul vostru n cazul n care te poi externa chiar n aceast sear. Totul este aranjat.
Deci linitete-te.

Suntei sigur c este n siguran dac l mic? interveni Kevyn nc nelinitit n ciuda
calmului doctorilor. Doctorul Baughm ncuviin.

Rusty are dreptate n privina unui singur lucru. Ar fi mai bine dac ar pleca n
Shreveport, acum cnd noi cunoatem proporiile loviturii sale craniene, care, slav
Domnului, nu este deloc ceea ce ne ateptam s fie.

i... sngele... sngele... Este... este... blbia cuvintele n cutarea unora mai potrivite
pentru a-i exprima teama. Este un fel de congestie cerebral? Vreau s spun de unde
tii c nu va interveni o ruptur? Faa celuilalt doctor reflect compasiunea i
nelegerea, dar lui Kevyn nu-i psa de asta. Trebuia s afle.

Domnul Rivers sufer doar o lovitur,nu de congestie cerebral. Ai avut vreo


experien cu congestia cerebral? Ea nghii n sec:

Tatl meu.

neleg. Cred c a fost teribil pentru dumneavoastr. Dar pot s v asigur c situaia
domnului Rivers nu este nici pe departe similar sau att de dur.
Kevyn ncuviin absent. Oare nu mai auzise astfel de asigurri?

Hai, Kev... faa lui Rusty se crispa ntr-un rnjet ncordat. Nu v mai ngrijorai n
privina mea. Sunt bine, att de bine nct nici nu m ndoiesc c m voi pune pe
picioare la timp ca s pot juca n meciul cu Eagles. Cu un pic de noroc, voi termina
ultimele trei meciuri ale sezonului. Nu-i aa Doc?

Noroc. D-i btaie dac aa crezi. Kevyn nu mai putea s-i contrazic, nu mai putea s
lupte cu toi nebunii tia care-l aprobau pe Rusty n loc s ncerce s-l potoleasc.
Voia s rosteasc cuvintele arztoare ce-i stteau pe buze, dar nu reui. i blestem
neputina. Doctorul Baughm ciocni piciorul bandajat al lui Rusty, atent s nu-l
rneasc.

Vom face ca totul s mearg ca pe roate. Voi suna chiar acum aeroportul s vd dac
avionul colonelului s-a ntors i dac este gata. Se ridic i mpreun cu neurologul
salutar i plecar, nainte ca ea s poat riposta s se poat opune nebuniei lor. i
terse o lacrim i respir prelung, uiertor.

Rusty, mi-e fric...


103

N-ar fi trebuit s te chem aici, se auzi murmurul lui slbit. mi dau seama ce gndeti
numai privindu-te, dar i repet. n cteva zile voi fi bine.

Bine pentru ce? opti ea privindu-l cu ochi mari i triti. S te ridici, s pleci i s o iei
de la capt?
Rusty nu rspunse. El adormi cu o ultim btaie de gene ca i cum ar fi evitat s-i
rspund ce ea dorea ca el s nege, s o asigure c nu este adevrat, c se va opri.
Kevyn se ndeprt. Trebuia s ias la aer, trebuia s se gndeasc la tot.
Copleit de emoiile ce o asaltau, biruindu-i gndurile, iei din camer i nchise uor
ua n urma ei. Dar odat aflat n holul mare i luminat puternic se simi apstor de singur,
n ciuda agitaiei i forfotei din jurul ei. Merse ncet de-a lungul holului. Doctorul Baughm
era n biroul asistenilor i vorbea la telefon.
Grbi pasul i atept apoi ca el s ncheie discuia telefonic. Terminnd, el se ntoarse
spre Kevyn i i spuse:

Trebuie s-l examinm n cel mult o or.

Doctore, ceea ce Rusty a spus n salon despre faptul c va juca cu aceast lovitur la
cap... despre... c va fi gata sptmna viitoare, nu vorbea serios, nu?

Vorbea serios pe ct poate fi el de serios. Mai serios dect a fost n toat viaa lui pot
spune, dar... El nu poate fi oprit doar de o izbitur la cap. Trebuie mai mult dect asta
ca s se opreasc i s vorbeasc n glum despre meciurile lui, spuse cu un ton suprat
doctorul i lu un pliant sub bra. Razele X fcute la genunchiul su m ngrijoreaz
foarte mult. Cu ct l ducem mai repede la Shreveport, cu att mai bine. Trebuie
neaprat s-i fixm osul.

Asta... asta nseamn c genunchiul este mai grav dect izbitura de la cap?

Da. i dac l-ai ntreba i pe Rusty vei obine acelai rspuns.


Kevyn i strnse pumnii.

De ce nu ncerci s bei ceva? Un suc sau chiar o cafea. Pari a avea nevoie de aa ceva.
Poi s descifrezi semnele de la automat? Sunt cam scorojite.

Da, rspunse ea nbuit. Aa voi face, se rsuci i iei. La jumtatea drumului spre
salon se rsuci, apoi ezit. Se hotr i o lu spre dreapta. Trebuia s gseasc un loc
unde s stea i s respire aer curat. Poate aa i va limpezi un pic gndurile nnegurate
i va alunga gheara aceea ce-i strngea inima ca ntr-o menghin. Va gsi o soluie
pn la urm. Kevyn, tu eti inspiraia mea... trebuie s am aceast ans, aceast
unic ans, s pot face ceva pentru mine nsumi, i asta o voi ncepe chiar aici...
Cum putea s continue n acest fel? De unde atta putere? De unde atta amgire?
Pn cnd se putea mini singur c nelege ceea ce el fcea? Cum s mai reueas sl ajute s se ntoarc, s-o ia de la nceput n timp ce ea va tremura, va cdea de fiecare
dat cnd el se va prbui la pmnt, cum a fcut azi?
Uile automate se deschiser n faa ei i pi ntr-un alt hol rece i lung, dar mai linitit,
fericit de linitit. nainta de-a lungul peretelui strbtnd linitea apstoare deodat. El dorea
ca ea s-l urmeze, s-l asiste la distrugerea lui treptat, dar ea nu mai putea continua. Ea nu
putea s vad aa ceva, la dracu'! ncercase din rsputeri s pstreze barierele dintre ei, le
alimentase, dar iubirea lui le drmase i ea nici mcar nu observase asta. Se trezise deodat
vulnerabil, total dependent de el, de tot ce i aparinea lui, dorindu-i chiar ca i ea s-i
aparin. Atunci a realizat c nu putea s ignore ceea ce pea el la fiecare meci, aa cum i
104

spusese timp ndelungat. Nu mai putea s pretexteze c accidentele lui nu erau provocate de
adversari nverunai, gata s rneasc deliberat i cu cruzime, ci dimpotriv acestea erau
provocate doar de greelile i de stngciile lui. Un rs durereos i sfie gtul ars de lacrimile
nghiite. Rusty? Stngaci? Mergea din ce n ce mai repede, orbit de mnia mpotriva tuturor
i n special contra ei nsei c-i deschisese acel suflet ce i-l dorea mort acum. i nu se
oprise aici, dimpotriv c minise ncrncenat de parc fcea altcuiva ru i nu ei. La dracu' cu
el! La dracu' cu tot! El i fcuse asta, dei tia la ce o expunea. O forase s-l accepte, s-l
iubeasc oferindu-se ca pe tav ntregii dureri ce urma iubirii lor la fel de sigur...ca i o durere
de cap ce urmeaz unei lovituri dat dracului chiar n cap... Pe el nu-l deranjau durerile de cap,
nu-i psa de durere. Dar pe ea da. ncercase din rsputeri s se protejeze. Cine altcineva ar fi
fcut-o dac nu ea? i venea s ipe, s urle, s rcneasc, dar nu putea. El era rnit: nu ar fi
fost corect pentru el. Fr s-i dea seama intr ntr-o spltorie.
O rafal de vnt i btu prin pr.

Hei, strig un brbat oprindu-se cu cruul de rufe pe care-l mpingea. Domnioar,


aici nu avei voie. Aici nu poate intra dect personalul spitalului.
Ea nepeni. Privi n jur, dar nu-i aducea aminte cum ajunsese i pe unde, aici.

Am venit de la Urgen, spuse ncet spernd ca acesta s-i dea nite indicii s poat s
se ntoarc napoi.

mi pare ru, dar aici este spltoria.

Cum pot s ajung napoi la Urgen?

Cel mai bine este s mergei n susul coridorului i s urmrii indicatoarele de pe


perei. Dispru de lng ea ieind pe una dintre numeroasele ui, nainte ca ea s-i
poat cere indicaii mai precise. Nu putea bineneles s citeasc indicatoarele i nu
tia, nici unde duceau uile,nici ct de departe ajunsese fa de Urgen, sau.. sau...
Lupta cu disperarea ce cretea n ea cu fiecare secund trecut, lupta s respire, lupta
pentru un motiv care s o ndeprteze, sau care s o ajute s se apropie de el... Se
rsuci spre ascensoarele ce flancau captul coridorului. Se apropie de ele ezitnd.
Putea manipula situaia asta. Trebuia s poat. Doar toat viaa ei se descurcase n
asemenea mprejurri. i ridic brbia i i pregti minciuna - era oarb ca un liliac,
fr ochelarii de lucru... gndurile i fur ntrerupte de zgomotul primei ui ce se
deschidea. Rapid ea nregistra imaginea dinaintea ochilor: o targa nconjurat de
oameni n alb, iar feele lor trdau tensiunea ce-i stpnea. De cum spaiul fcut de
uile deschise le permitea s treac ca fulgerul trecur pe lng Kevyn. Ea se lipi de
perete, cu inima btndu-i puternic. Liftul deschis se csca amenintor spre ea. Dar nu
avea idee unde ar putea-o duce, i, instinctiv, de fric c ar nimeri-o mai ru dect
acum cnd se afla n spltorie, ea nu intr n lift. Uile se nchiser lin. Mucndu-i
buza inferioar ea renun nervoas ca i n trecut i se ntoarse spre un col al
ncperii. Cum ar putea ea vreodat s-i reia vechiul mod de a tri? Spaimele i frica
de durere, de pierdere, situaii noi de genul celei de acum? Cum ar putea face fa? O
scar rulant strlucitoare apru n raza ei vizual. Aproape alerg spre ea ca i cum
aceasta era dintr-o dat colacul ei de salvare. Pi grbit pe prima treapt ce se rul
sub piciorul ei de parc scara ar fi disprut dac ea ar fi stat prea mult pe gnduri.
Doamne mare, ct de mult lipsise? Rusty se trezise? Cum a putut s-l lase singur? Cnd
scara ajunse la capt, Kevyn se trezi ntr-un hol larg. Cercet disperat locul i reper iute un
105

mic magazin i-i aminti cu duioie de doamnele ce lucraser jn magazinul din spitalul unde
murise tatl ei. i nbui un suspin la amintirea plin de suferin. Nu putea s-i permit s
se lase copleit de amintiri tocmai acum. Intr n magazin unde o ntmpin un miros plcut.
Fereastra din fa expunea couri de toate mrimile, umplute cu petale uscate ce
rspndeau un parfum minunat i Kevyn realiz cu disperare, inspirat de puritatea florilor, c
ea nsi avea nevoie s se purifice, s se curee de mirosurile din spitalele n care petrecuse
aproape un sfert din viaa ei, i de amintirile din spitale, amintiri ce izbucneau n ea n flcri
chinuitoare. Mai muli clieni se ngrmdir n magazin, iar o femeie cu or roz sttea n
spatele tejghelei, etalnd marfa solicitat. Kevyn privi pe deasupra umrului acesteia, unde se
vedea un telefon instalat pe perete.

V rog, se adres femeii i imediat timp de o clip penibil avu senzaia c nu-i
controlase vocea ndeajuns ipnd n loc s vorbeasc pe un ton normal, deoarece
parc toi i ntrerupseser activitatea i se ntoarser spre ea, dar fcnd o sforare
uria realiz c i se pruse doar, probabil din cauza ncordrii. Femeia i zmbea:

Cu ce v pot servi? Din nou i se nzri c toi ateptau ateni rspunsul ei... o priveau,
ateptau... i mic picioarele mecanic spre tejghea:

Cred c m-am rtcit... trebuia s ajung la Urgen... Femeia pru foarte surprins:

Aici este Roberta Building, dar sala de urgene este pe cealalt parte a...

tiu. Vreau s spun c am nimerit greit, dar...

Exist o hart afar pe coridor.

Nu-mi trebuie harta, spuse ea nbuit. i simi minile tremurnd. De ce nu putea s


le potoleasc? Nervoas i le mpreun. Am nevoie de cineva care s-mi arate drumul.

mi pare ru, doamn.

Ai putea... ai putea s sunai la sala de urgene pentru mine?

Nu, mi pare ru, repet femeia regretul su, dar putei s telefonai dumneavoastr cu
telefonul de pe coridor. Kevyn se rsuci i se npusti spre hol.
Spaima o ataca fizic aproape. Trebuia s se napoieze la Rusty ct mai repede. El probabil
i dusese lipsa, era ngrijorat, probabil avea nevoie de ea i ea nu era lng el. Ajunse lng
telefon i i scoase poeta din pardesiu. Cnd i nl capul brusc, se lovi de colul
telefonului, dar ignor durerea. Form plngnd numrul i atept linitindu-se treptat.
Deodat realiz c formase un numr greit. Form nc o dat numrul corect de data aceasta.
Dumnezeule mare! Rusty poate era ngrijorat, nnebunit. Mai mult ca sigur c era suprat pe
ea pentru c prsise spitalul, cnd el avea nevoie de ea. O voce clar rspunse la cellalt
capt al firului. Ceru cu doctorul Baughm:

Nu avem pe nimeni cu numele acesta, dar...

tiu. Vreau s spun, tiu c nu face parte din personalul dumneavoastr, dar n aceast
sear el a sosit la spital cu un pacient. Rusty Rivers... sau Serghei. Nu tiu cum l avei
dumneavoastr nregistrat.

Ateptai, v rog. Ateptai... ateptai... doar ateptai... Totul va fi bine. ncerc s-i
insufle singur un strop de curaj, dar un sentiment de vinovie i bntuia prin suflet.
njgheb la repezeal o serie de acuze pentru plecarea sa neanunat.
Strnse receptorul n mn i se lupt s nghit, s ignore vocea imaginar care o ironiza
aa cum de fiecare dat i nchipuise nainte de a mini, tot ncercnd s-i ascund neputina,
106

s ascund adevrul despre boala ei. Frica o npdi deodat. Fric nu pentru Rusty,c e oricum
o paralizase de cnd el czuse pe gazon, ci frica pentru ea nsi. Ea era cea pierdut, singur,
disperat. Rusty era n siguran, era protejat. El era puternic. Ea nu mai voia s fie tare pentru
el, dar cu siguran trebuia s fie tare pentru ea nsi. Dezamgirea, frustrarea, mnia luar
locul ngrijorrii nebune pentru brbatul pe care-l iubea.

Domnioar Llewellyn? Vocea doctorului Baughm se auzea ndeprtat, foarte


ndeprtat, ca i cum el s-ar fi aflat la captul pmntului. Domnioar Llewellyn?
Sor eti sigur c aceasta este linia...

Eu sunt, rosti n cele din urm nvingnd nodul din gt. Eu... m aflu ntr-o cafenea.

Exist pe aici o cafenea? Trebuie s fie o cafenea pe aici, nu? rse el. Bine c pot acum
s-l linitesc pe Rusty. A devenit ca un leu n cuc de cnd ai disprut.

mi pare ru, spuse ea. Alung vinovia i se eliber. El avea nevoie de ea. Trebuia s
se ntoarc la el. N-ar fi trebuit s-l las singur. Este att de ngrijorat pentru genunchiul
lui...

De fapt este mai ngrijorat pentru tine. Cnd am ncercat s-i art rezultatul razelor X a
urlat s merg s te caut, chicoti doctorul. Cred c lovitura de la cap l-a dezorientat un
pic mai mult dect ne-am dat noi seama.

ntr-adevr, opti ea absent, zgriind vopseaua telefonului.

S-i comunic c te vei ntoarce n curnd? S-i spun c tu te grbeti s te napoiezi la


spital de ndat ce vei gsi pe cineva care s te ia de mn i s te cluzeasc ca pe un
copil neajutorat? S-i spun c tremuri de fric ntr-o cabin telefonic care se afl n
aceeai cldire - aceeai afurisit de cldire - i c nu tii pe ce drum s-o apuci?

Domnioar Llewellyn?

Spunei-i lui Rusty... i ncleta pumnii, se lupt cu panica, strduindu-se s rmn


calm, spunei-i lui Rusty c am gsit o alt cale de a m napoia la Shreveport.

Dar avionul colonelului... Kevyn respir adnc. Toat viaa asta afurisit a cutat
subterfugii, scuze, minciuni. Ce conta una n plus?

Trebuie s merg la o prieten. Mi-a fost model anul trecut. Chiar acum m-a invitat smi petrec noaptea cu ea i pentru c nu mai este nici un pericol, oricum...

neleg. Simi dezaprobarea rece din vocea lui, dar nu-i putea permite s-i pese de
prerea lui. Puse receptorul n furc i-i sprijini capul de peretele lateral al cabinei de
sticl. Rceala o trezi puin din deprimarea ce o copleea: Sunt n cea mai ridicol
situaie. M aflu ntr-o cabin telefonic. Tocmai mi-am pierdut lentilele de contact n
noroi, i practic nu mai pot citi directivele de la telefon. Ai putea... nfac
receptorul,form zero i atept s-i rspund centralista, repetndu-i minciuna
ncropit. Cnd auzi vocea centralistei rspunznd, nchise imediat telefonul, trntind
cu putere receptorul. Deschise ua cabinei i ncepu s traverseze ncet holul, nimeri
din nou n magazinul n care se gsea femeia n roz. Altundeva unde putea s mearg...
Spuse cuvintele pe care toat viaa le pstrase n adncul ei, fiindu-i team s le aud,
nici mcar n gnd.

Ai putea s m ajutai s obin un taxi, v rog. Eu nu tiu... refuz s-i ndeprteze


privirea din ochii femeii... eu nu tiu s citesc.
107

Unde naiba e? tun Rusty strngnd receptorul n mn.

Nu tiu. Pur i simplu nu tiu. Nelinitea lui Atticus era dovedit de vocea lui
nervoas. M-am dus la apartamentul ei de ndat ce m-ai pus la curent cu dispariia ei.
N-am dormit deloc toat noaptea, n-am mai reuit.

Dac afli ceva...

Te voi suna... l sunase de patru ori n acea noapte i tot de patru ori i rspunsese
nenorocit i drmat de ngrijorare. Rusty i cuprinse faa n mini.
Mai avea puin i-i plesnea capul. i aruncase gulerul cervical nc de acum cteva ore.
Doar faptul c tia ce suferin cumplit l-ar fi ateptat dac-i mica piciorul cu genunchiul
rnit, l inea n pat. Se simea teribil de neajutorat. Privi lung spre fereastr: afar lacul
ncepuse s reflecte razele aurii ale soarelui ce rsrea. Dar nuntru camera era la fel de
ntunecat ca i inima lui. Orice firicel de lumin i ataca ochii, trimindu-i i o durere
cumplit de cap, aa c nchisese lumina becurilor. Fiecare sunet se amplifica - de la ritul
telefonului cnd mama sa l suna s-l certe pentru c refuza s se spitalizeze, pn la
motoarele mainilor ce traversau oseaua din faa casei lui. Ore lungi, ameitoare se trr cu
greu i la un moment dat auzi frnarea unui camion n faa casei sale, dar nu percepu
zgomotul. Era mult prea pierdut n durere, i fric, i ncordare. Realiz doar dup cteva
secunde ce auzise i disperarea adnc izvort din nesiguran i o speran sfietoare,
ateptnd ca un arc presat. Auzi apoi nite pai, dar tot nu ndrzni s spere, ngheat de teama
unei dezamgiri ce l-ar fi rupt n dou. Dar clopoelul sun, el se ridic imediat n picioare i,
dei se cltina, trimise la dracu durerea i tot ce l-ar fi putut reine i se tr spre u, rugnduse s nu plece s nu-i piard rbdarea, s nu dispar pn ce el va ajunge la blestemata aia de
u care tocmai acum se gsise s par att de ndeprtat. Transpiraia i iroia pe spate,
palmele i tremurar i alunecar pe clana uii cnd, pentru prima dat n viaa lui, dorise s-o
smulg, dar reui. Reui s deschid ua, acea imens piedic de lemn dintre... Da. Dintre ei.
Kevyn era acolo n lumina dulce a zorilor, artnd ca dracu', dar al naibii de frumoas. Lui i
ddur lacrimile de fericire mpienjenindu-i ochii. Se ls moale pe tocul uii.

Mulumesc lui Dumnezeu...

i American-Express-ului, complet ea stins i se arunc n braele deschise ale lui


Rusty. Era att de bine, att de cald la pieptul lui. n interiorul lui vinovia, istovirea
maxim i furia aa cum nu le mai simise niciodat, se luptau ntre ele pentru
ntietate i nu mai rezist. Vzu n ochii ei, n braele ei ntinse, dorina, nevoia i-i
scutur capul cu gestul su att de caracteristic.

Nu, spuse. Nu-mi vine s cred.

Rusty, mi pare ru.

tiu. i mie. Dar... nu cred c m pot stpni chiar acum s nu fac dragoste cu tine.
Cineva... cineva trebuie s-l anune i pe Atticus c eti bine. Genunchiul l fulger
amintindu-i rutcios c nu prea era acum momentul s fac ce-i dorea. De ce,
afurisit s fie, de ce tocmai acum? Trebuie s m ntind.

Ce trebuie s fac? Cum s te ajut?

S m cari. Ea se strecur sub braul lui. Efortul pentru susinerea echilibrului lui
Rusty fcu imposibil ideea de a continua discuia pn ce ajunser la canapea.
Rusty se aez gemnd i scrnind din dini. n cap i se nvrteau un noian de ntrebri,
dar toate i pierdur din importan acum c ea era acolo.
108

Te-am intuit din start, nu-i aa? oft ea uor, ngenunchind n faa lui i i ndeprt
uviele de pe obraji.
Mai muli muchi dect o nelepciune bun.
Ceea ce fiecare brbat are nevoie, spuse ea blnd, lundu-i aprarea contra lui nsui.
Nu exist femeie care s nu accepte ceea ce am spus acum. Poate una dintre ele are
nevoie s ncerce un pic mai mult s neleag de la nceput de ce are nevoie un brbat
nainte de a mai face nerozii ca s poat s-l piard. Acea femeie, i aps fiecare
cuvnt,trebuie s promit c nu se va mica nici un centimetru de lng mine... pn
cnd m voi trezi.
Promite... murmur ea i el simi blndeea buzelor ei apsate pe ale sale i lacrimile
srate de pe obrajii ei umezindu-i faa. Lupt ctva timp cu oboseala feroce, dar
aceasta nvinse i el se cufund ntr-un somn profund i binefctor.

Kevyn sttea turcete cu picioarele ncruciate pe podea innd o can cu sup fierbinte n
minile sale tremurtoare. Privea atent orice urm de suprare de pe faa lui, dar nu era nimic
de genul acesta, dimpotriv chipul bronzat era destins ca al unui bieandru. Dup cteva
minute vzu prima tresrire a genelor lui - acele gene superbe - apoi el ncepu s se mite uor.
Deschise ochii i ea sri n picioare i ncepu s se agite n jurul lui:

Cum te simi?

Ca dracu'!

Vrei nite sup? Ai la dispoziie tocni, crem de ciuperci, sau sup, rmne doar s
dai sentina, zmbi ea drgstos. El i frec ochii cu palma dreapt:

Ah, eu nu sunt mofturos. Halesc de obicei tot ce este cald i bun.

Bucurie! Toate sunt bune i proaspete. El privi piezi, sfiat de durere. Kevyn admise
nervoas:

Am ncercat s fac o sup cu tiei, dar... ei bine, cnd nu ai cum s citeti eticheta de
pe produse se mai ntmpl s se mai fac greeli. El pe jumtate chicoti, pe jumtate
gemu:

Amintete-mi s nu te las s alegi vinul, se mic cu greu, dar reui s se ridice pe


picioare. Abia atunci o vzu pe de-a ntregul. De unde ai luat asta?
Kevyn privi n jos spre tricoul din jerse, pe care-l purta i brusc se tulbur:

L-am luat din sertarul tu. Era singurul pe care l-am gsit i care mi este bun ca
mrime. i nmn cana de sup, apoi l ndemn s mnnce. Doar cnd l vzu
terminnd supa de mncat, ea i gsi curajul necesar s-i vorbeasc, dar tot tremura i
cuvintele prur dificil de gsit:

Vreau s tii... ce s-a ntmplat ieri... nu se va mai ntmpl niciodat.

tiu c nu se va mai ntmpl. El pru ncurcat i mirat totodat. Ea simi un oc


scuturndu-i trupul cnd i auzi oviala din voce i o durere pe care nu i-o putea
explica dect ntr-un singur mod, dar alung disperat gndul nspimnttor. Panica
de acum nu se putea compara cu cea pe care o simise cu o zi nainte la Dallas. Ea lu
cana goal din mna lui i o aez pe podea ncet, ntr-o ncercare de amnare a... nu
se putea gndi la aa ceva. Ce avea acum nevoie,o nevoie acut,era ca el s repete
acele cuvinte ce le refuzase cu att copilrie ascunzndu-se de adevrul att de
109

evident. Avea nevoie ca el s-o cuprind n brae i s-i spun c o iubete nc, i nc
mai dorea s-o ajute, dar tot el o avertizase cndva, o avertizase de ceea ce se ntmpl
acum... Cnd el i spuse acum ct de suprat este, ea simi c aerul i prsete
plmnii ce nu mai puteau primi oxigen nuntrul lor.

Kevyn, avusesem... avusesem atta ct mi trebuise, i poate chiar mai mult. Acest
ncolo i ncoace, niciodat netiind, neprevznd ce voi obine, mereu contient c
totul este doar o micare greit. Nu mai pot face fa, Kevyn. S-a terminat. Trebuie s
se termine. i prinse mna tremurnd ntr-a lui, puternic, cald. S-a terminat totul.

Nu... i ea se gndi la durerea de care se temuse. Nu aceasta i devasta inima acum. Nu


aceea n care ea trebuia s fac fa morii lui fulgertoare, ci aceea a unui sfrit al
relaiei lor pe care numai frica ei l provocase. Se ridic ncet i-i retrase mna dintr-a
lui.

Este prea mult, continu el. Nu mai pot tri n acest mod i am tiut c tu... am tiut c
tu, c toi oamenii vor nelege. Cum putea fi att de calm? Cum putea s-i arunce
totul...fr lupt... fr... Un suspin adnc i sfie pieptul.

Kevyn, ce se ntmpl? Am crezut... am crezut c te vei simi uurat.

mi spui c totul tocmai se termin ntre noi i presupun c trebuie s fiu uurat?

ntre noi? Despre ce vorbeti? Ceaa se destrm i simi un val de fericire


strbtndu-l. Kevyn. Eu vorbesc despre fotbal.

Despre fotbal?! ngn ea. Vrei s spui c tu mi vorbeai...c termini cu fotbalul?

Nu cred c am realizat, pn cnd te-am vzut ieri. Doamne, ct de nebunesc pare


totul! Este incorect, este stupid s ncerci s continui cnd totul este terminat i cnd
chiar i ceilali tiu c este terminat... i m-am gndit dac voi fi capabil s te las s
pleci? ntreb el convins c nu ar fi reuit. Nu puteam face nimic noaptea trecut, doar
stteam aici n ntuneric, rnit i speriat. Mi-am promis apoi c dac voi depi
noaptea,voi merge mai departe la chirurgie i m voi retrage i cu asta ncheiam totul.
Ce e prea mult stric.

Chirurgie? Chirurgie?

Tata mi-a fcut radiografie. Mi-a spus c n-am de ales. Trebuie s fac o operaie la
genunchi. Exist doar treizeci la sut anse ca s mai fiu capabil s joc vreodat dup
operaie. ntinse braul spre ea i o trase strns lng el. S-a terminat, iubito Tu nu o s
mai treci vreodat prin ce-ai trecut noaptea trecut. Vom face de acum ncolo doar ce
ne va trece prin cap i asta pentru tot restul vieii noastre. Sper c vom face totul numai
mpreun... nu-i aa?
Cu braele lui n jurul ei, se simi deodat protejat, se simea acas. Se simea n
siguran. Dup ce emoia nbuitoare trecu, ea i spuse:

Desigur, vom fi mpreun. Tu trebuie s m nvei s deosebesc un T,de un L...


mi dau seama c... izbucni n plns i n rs n acelai timp... c eu am spus c tu m
vei ajuta s deosebesc literele ntre ele, dar nu am spus c tu m vei nva s citesc.
Nu tiu dac voi fi capabil vreodat s citesc, dar vreau s ncerc, un pas mic fcut la
timp conteaz doar atta timp ct eti lng mine.

tii bine c voi fi. Apropiind-o i mai mult de pieptul su,i vzu bucuria din ochi. Tu
tii asta.
110

i... i dac i nchipui c am de gnd s te las s renuni cu treizeci sau cu aptezeci


anse, nseamn c eti mai nebun dect am crezut pn acum. tii c rezultatul
meciurilor este pe msura riscului?
Despre ce vorbeti?
Despre genunchiul tu, Rusty! Tu ai vorbit toat polologhia asta ce mi-ai ndrugat-o
pn acum, ai vorbit-o cu capul, nu cu inima. Mintea ta spune c e timpul s
abandonezi. Dar inima ce-i spune?
Nu tiu. M doare n prea multe locuri ,ca s pot spune c m doare i ea pentru
decizia care am luat-o.
i voi spune eu. i voi spune exact ce cred eu despre tine i meciurile tale i despre
viaa ta pe teren. Cnd eram la aeroport de vreo apte ore, cnd am vzut dou avioane
ce zburau spre Shreveport, pline cu fani ai Gente-ilor n drum spre cas dup meci i
i-am auzit vorbind... despre tine, Rusty - despre tine - am fost att de mndr. Ei au
vzut ceea ce eu tiam deja... c tu ai o inim, inim la fel de mare ca i cerul. Nu
conteaz ce spun ceilali, sau ce-au spus atia invidioi, important este ce spun
suporterii ti. Nu conteaz cte picaje i-au luat cariera, tu ai luptat i ai refuzat s
abandonezi i... i... Era att de cuprins de valul de emoie,o emoie stranie de
admiraie, nct nu mai reuea s-i gseasc cuvintele potrivite i brusc i ddu
seama c de fapt nici un cuvnt nu putea s exprime dimensiunea mndriei ce o simea
pentru el. i puse palmele peste obrajii mbujorai de febra pe care o simea,apoi i
cuprinse obrajii lui n palme i privi int n ochii lui frumoi i mai spuse: Rusty, nu
abandona nc. Te rog pentru mine s nu abandonezi azi. Poate mine, poate dup
intervenie, cnd vei ti mai multe. Poate dac genunchiul tu nu se va vindeca cum
trebuie.
Cum poi s spui asta? ntreb el aspru. Tatl meu este cel mai bun chirurg.
Poate, cnd te vei uita n oglind i vei putea s spui,privindu-te n fa: Sunt pregtit
s termin cu asta, poate atunci va fi momentul s abandonezi.
i dac iar mi voi termina genunchiul? ntreb el tcut. Sau dac se va ntmpl mai
ru? Cum s te supun la aceleai chinuri iar? nc nu tiu cum de te-ai ntors, dar m-am
gndit la o grmad de nenorociri, tu neajutorat n mijlocul lor - i crede-m n-am
nghiit nici o clip povestea cu vechea ta prieten, aa c nu m-am putut stpni s nu
m gndesc cum te vei descurca, i c totul s-a ntmplat aa doar din vina mea.
Trebuie s-i fac o mrturisire, Rusty.
Te ascult.
Noaptea trecut te-am trimis la dracu. tiu asta i mai trziu m-am simit vinovat, dar
cu toate astea noaptea trecut a fost una dintre cele mai fantastice nopi din viaa mea.
Cred c ar fi mai bine s-mi explici.
Eram ngrozit. Nu tiam ce s fac. Nu aveam destui bani pentru taxi, dar oferul a fost
att de drgu. tiu c el trebuie s se fi gndit c eram o idioat cnd a fost momentul
s-i pltesc i i-am spus c nu tiu s citesc. Dar mi-a artat cum s obin bani lichizi
cu cartea de credit, i pentru bucica acea nenorocit de plastic i mulumesc
scumpului de Atticus care, vreau s-i spun c s-a umflat n pene cnd i-am povestit i
nu a uitat s strecoare un Vezi,i-am spus eu!. i cnd a trebuit s-mi cumpr bilet de
111

avion pentru Shreveport, mi-a fost aa de jen. A trebuit s semnez ca s-l pot obine,
iar brbatul de la ghieu m-a observat tot timpul, iar expresia de pe faa lui... am
crezut c voi muri. i simi obrajii arzndu-i, dar continu: Mi-a cerut s-mi vad
permisul de conducere i l-am artat, voia s m vad semnnd cu simbolul meu, n-a
spus nici un cuvnt, nici nu m-a ntrebat ceva. Prea un pic curios, dar nimic mai mult.
Asta-i tot. Rusty, nimnui nu i-a psat. Chiar cnd a trebuit s spun: Nu tiu s citesc.
Au fost att de drgui, att de amabili, nu le-a psat c nu tiam s citesc, nu m-au
judecat. Kevyn nu a realizat c plngea, pn cnd el i terse lacrimile cu minile lui
mari.
Kevyn, spuse el blnd. Am fost huiduit de peste cincizeci de mii de oameni cnd
pierdeam cte o pas, dar nimic nu m-a rnit aa cum m-a rnit rutile lor cnd
aveam opt ani - biatul balerin. De ce crezi c azi nu-mi place ca reporterii s m
hituiasc cu ntrebrile lor despre perioada cnd dansam, sau de ce crezi c sunt n
stare s i omor pe cei ce au proasta inspiraie s fac glume pe aceast tem. Nu
pentru c mi-e ruine de asta, dar pentru c unii m-au rnit din invidie sau din prea
mult limitare a minii lor. El i tras cearcnele de sub ochi cu un deget,apoi i
mngie drgstos oasele obrajilor i n cele din urm depuse buricul degetului pe
buzele ei, apoi o srut. Dar tu nu tratezi acum cu un puti care nu tie ce este, care
este calea cea bun. Dar nici minile nu-i sunt acas cnd te atinge.
tii ce am pstrat pentru tine...? ntreb ea strbtndu-i cu privirea fiecare centimetru
al feei lui. Un kilometru... i datorez un kilometru.
Ce spui? un muchi tresri pe obrazul lui, trdndu-se.
Spun c te-am oprit de la o competiie odat... m-am gndit s facem ceva n privina
asta i s ncercm s reparm. Kevyn i plimb limba peste buze cu nervozitate, apoi
i ridic ochii spre el. Nu te voi mai opri niciodat din drumul tu. i arunc prul pe
spate i-i slt brbia ntr-un gest de hotrre, dar el se nduioa observndu-i
tremurul.
i datorez un kilometru i eu intenionez s-mi pltesc acea datorie, chiar dac va
trebui s te car n spate pn la linia de sosire.
Kevyn, acea curs era nimic n comparaie cu ceea ce am n faa mea. Ochii lui i
ntlnir pe ai ei, nesiguri.
i dac va trebui s ne mutm?
Ne vom muta.
i dac m voi rni?
Vom izbndi.
i dac...
tiu toate astea, Rusty.Merit s luptm pentru tot. Braele lui o cuprinser, buzele lui
le capturar pe ale ei. Ea gust triumful de pe buzele lui i totul dispru. Nu mai contau
nici suferinele din trecut. Nu mai contau. El deja ctigase o lupt mare...
EPILOG
Associated Press
112

Shreveport, LA - Punnd capt unei cariere de unsprezece ani, portarul echipei de fotbal
Confederate Gents, Rusty Rivers, i-a anunat astzi, n cadrul unei conferine de pres,
retragerea din activitatea sportiv. Rivers a jucat la Washington Redskins, echip care a
ctigat Super-Cupa la fotbal, apoi a fost transferat la Buffalo Bills i la Phoenix Cardinals,
jucnd pentru fiecare, vreme de un sezon. ntr-un moment n care cariera lui prea ncheiat,
a fost selecionat de echipa, nou pe atunci, Shreveport Gents. n ultimii ase ani, a jucat ca
portar la echipa Shreveport Gents, ctignd patru campionate de fotbal profesionist i fiind
ales, prin vot, Juctorul sezonului. Rivers va locui n continuare la Shreveport, oraul su
natal, mpreun cu soia lui, Kevyn Lewellyn, i cu cei doi copii ai lor.

SFARSIT

113