Sunteți pe pagina 1din 1403

Michael A.

Stackpole
Epoca
descoperirilor

Atlasul secret2
Hartile prevestitoare..515
Lumea noua.968

MICHAEL A. STACKPOLE

ATLASUL SECRET

Traducere din limba englez


SILVIU GENESCU

MICHAEL A. STACKPOLE s-a nscut n 1957, n Wassau, Wisconsin,


i este un celebru autor de romane fantasy i science fiction. n 1979 a
obinut diploma de licen n istorie la Universitatea din Vermont.
ncepnd cu 1977, a lucrat ca designer pentru diferite companii
productoare de jocuri pe calculator, colabornd la multe producii
de mare succes. A scris primul su roman fantasy n 1986 (Talion:
Revenant), care ns nu a fost publicat dect n 1997, deoarece s-a
considerat c un volum de 175 000 de cuvinte este prea mare pentru
un autor necunoscut. ncepnd cu 1987 a semnat trilogia Warrior, ce
i-a adus consacrarea i a stat la baza unui serial de animaie televizat.
Datorit popularitii sale ca autor, a fost selectat s scrie mai multe
romane n seria SF Star Wars. A semnat numeroase volume ce s-au
bucurat de un real succes att n rndul publicului, ct i printre
critici, dintre care amintim revoluionara serie fantasy Dragon Crown
War. Cea mai recent trilogie, Epoca Descoperirilor (n pregtire la
Editura Nemira), reprezint o nou abordare neconvenional a
genului fantasy, crend un univers al magiei i fantasticului unic n
ntregul spaiu literar.

Senatorului John McCain


Pentru curajul su, bunul-sim dorina de a face ceea ce este
potrivit, nu ceea ce este convenabil.

MULUMIRI
Crile, precum aceasta, au un singur nume pe copert, ns
reprezint un efort de echip.
Autorul ar dori s-i mulumeasc lui Anne Groell, pentru
intervenia sa n editare i pentru munca grea depus; lui Howard
Morhaim i Danny Baror, extraordinari ageni literari, care au fcut
posibil scrierea acestei cri.
Dou tomuri mi-au fost n mod deosebit de ajutor. Insula hrilor
pierdute, de Miles Harvey, a inspirat o parte din roman, pe cnd
cugetam asupra unor comentarii din acest volum. 1421: Anul n care
China a descoperit lumea 1, de Gavin Menzies, mi-a ajuns sub ochi mai
trziu i datorit ei am umplut golurile din informaiile mele, nainte
s m apuc de scris. Echipa lui de la www.1421.tv a fost destul de
amabil s-mi gseasc un pasaj care mi-a permis s estimez
mrimea unei nave precum Lupul furtunii, iar pentru asta le sunt
foarte recunosctor.

Editura House of Guides, 2007.


6

1
Ziua a 32-a, Luna Liliacului, Anul Cinelui
Al 9-lea an al Domniei Prinului Imperial Cyron
Al 162-lea an al Dinastiei Komyr
Al 736-lea an de la Urgie
Drumul Imperial Sud, Nalenyr
Moraven Tolo ajunse pe coama dealului, cu cteva clipe naintea
nsoitorilor si de cltorie. Brbatul pe jumtate orb care gfia n
urma sa icni fr voie. Se uit napoi, la nepotul i strnepotul care i
se alturar, apoi art spre oraul aflat la distan.
Iat-l, Moriande, cel mai mare ora din lume.
Spadasinul ddu ncet din cap, n semn de aprobare. Drumul
continua n jos, pe coasta mpdurit a dealului, iar poriuni din el
puteau fi vzute erpuind prin valea Rului de Aur, spre ora.
Trecuser ani de cnd nu mai vzuse capitala Nalenyrului, mai mare
acum, dar nc uor de recunoscut. Wentokikun, cel mai nalt turn
dintre cele nou ale oraului, domina cartierul dinspre rsrit, iar
folosirea lui ca reper fcea mai uoar identificarea celorlalte locuri.
Btrnul, cu uviele de pr i barba dansnd n adierea uoar,
ddu din cap spre Moriande.
Cel mai nalt dintre turnuri, cel dinspre rsrit, este Palatul
Imperial. Poate c vederea mi-a slbit, dar tot l desluesc limpede.
mi amintete de ultima dat cnd am dat cu ochii de el.
Moraven rmase tcut, dei privelitea capitalei i inspira aceeai
team resimit de toi pelerinii. Extinderea Moriandei ilustra foarte
bine schimbrile din lume. Pe msur ce magia nestpnit se
diminua tot mai mult n teritoriile civilizate, iar comerul aducea
prosperitate, capitala devenea tot mai mult un simbol al speranei.
Dei oamenii se temeau mereu de ntoarcerea la Vremea Gheii
Negre i la vrjile care o rspndiser, ndrzneau s spere c puteau
ine asta sub control. Moriande se mrise nu din cauza magiei i a
superstiiilor, ci datorit izbnzii asupra lor.
Ritmul extinderii l surprinsese i era limpede c se accelerase n
ultimele decenii, sub domnia Dinastiei Komyr. De multe ori, n
7

cursul sptmnii trecute, Moraven ascultase cum venise btrnul la


Moriande, cu optzeci i unu de ani mai nainte, pentru primul mare
Festival de celebrare a Dinastiei Komyr. De atunci, srbtoarea
rezistase pre de nou cicluri, timp de nou ani fiecare, i nc o dat
pe att. Acesta fiind cel de-al noulea an al Domniei Prinului,
oamenii tiau c Festivalul fgduia s fie o dubl binecuvntare.
Btrnul spera s profite de mprejurare, fapt pentru care i adusese
vlstarele n cltoria istovitoare spre nord.
Oraul era att de ntins, nct drumul pn acolo prea s nu fie
nici pe departe de dou zile, att ct mai aveau de mers din locul
unde stteau. Rul de Aur desprea chiar la mijloc ntinderea
alburie, fcnd o bucl ampl spre nord. ase dintre cele nou turnuri
se nlau n jumtatea de nord, iar celelalte trei la sud, inclusiv
Turnul Dragonului, Wentokikun, care-i aparinea Prinului. La fel de
impresionante, dei mai greu de vzut de la distana asta, erau cele
nou poduri arcuite deasupra rului nspumat. nlimea lor ngduia
chiar i celei mai mari nave s treac pe sub ele cu uurin, iar
limea lor fcea ca Drumul Imperial s par o crruie.
Matut, btrnul, ciufuli pletele strnepotului cu mna deformat
de artrit.
Aveam zece ani cnd am venit pentru Festival. Tu ai nou, ct
domnia, o zecime din vrsta mea. Sunt sigur c zeii vor fi ateni la
potrivelile astea. Micul tu necaz va fi rezolvat cu uurin, Dunos.
Bieelul ddu solemn din cap. Cu dreapta se freca pe braul
stng, vetejit, privind spre Moraven.
Spadasinule, va fi cum spune bunicul, nu-i aa?
Moraven ngenunche i fcu semn din cap spre biatul cu prul
castaniu.
Aa este, ns Maestrului meu, Maestrul su i-a spus c zeii i
dau uneltele i talentul, ns efortul trebuie s-l faci tu. Zeii te vor
vindeca, nu am nici o ndoial, dar va trebui s munceti.
Voi munci. Apoi am s pot ajunge i eu spadasin.
La moar s-ar putea s avem nevoie de altceva dect un
spadasin, fiule.
Tatl biatului zmbi i btu n punga de la centur, de unde
rsun clinchetul nbuit al monedelor.
8

Vom face ceea ce se cuvine, vom aduce ofrande zeilor i apoi


ne vom bucura de Festival.
Bineneles, Alait, bineneles.
Chicotitul btrnului se transform ntr-un hrit.
Acolo vor fi plceri de care tineri ca tine i prietenul nostru se
pot bucura. Ultima dat cnd am fost acolo eram prea fraged pentru
asta, iar acum sunt prea btrn.
Ridicndu-se, Moraven zmbi i-i netezi pe ceaf prul negru,
lung.
Ai o vrst binecuvntat, bunicule. Vor fi muli cei care-i vor
cuta atingerea pentru a dobndi bogia.
Fie ei la fel de plcui i mtsoi precum Doamna de Jais i
Jad.
Btrnul l privi cu ochii cprui, plini de urdori i fcu un semn cu
mna nepenit.
S-ar putea s nu mai vd eu la fel de bine ca pe vremuri, ns
pot simi.
Alait izbucni n rs, iar Moraven i se altur. Dunos prea
nedumerit, iar nevasta nvemntat ales a unui negustor pufni.
Fcea adesea aa, cnd conversaiile se nvrteau n jurul relatrilor
lui Matut despre Festival i despre plcerile carnale vzute acolo.
Fuseser informai c venea n capital la invitaia unora, despre
care li se spusese c vor aranja o slujb imperial pentru soul ei, dei
fusese mereu zgrcit n detalii privind natura acesteia i absena
brbatului.
Ceilali tovari de drum erau o amestectur de oameni din ora
i din alte locuri. Patru erau artiti de strad, venii tocmai din
Erumvirine, iar restul chiar din Nalenyr. Recunoteau cu toii c
optsprezece oameni cltorind mpreun era ceva de foarte bun
augur, iar n templele rspndite pe drum lsaser ofrande
mbelugate pentru dobndirea bunvoinei zeilor. Fiecare adusese
ofrandele potrivit obiceiurilor sale, ranii nvemntai n esturi de
cas brune sau cenuii fiind mai tcui i mai suspicioi n timpul
devoiunii dect cei mbrcai mai extravagant. Iar muli aduseser
ofrande n plus pentru Dunos, ca rsplat pentru micile munci fcute
n folosul lor pe drum.
9

Soaa negustorului nu adusese ofrande pentru Dunos, nici nu-l


pusese s fac ceva, alungndu-l mereu cu semne din mn i
strmbturi. n cuvintele bunicului su, ea era la rugciuni
zgomotoas, n ofrande cinoas.
Moraven Tolo se situa la mijloc ntre cele dou grupuri, nefiind
nici bogat, nici srac. Avea pantaloni negri de ln, bgai n cizme de
piele, iar haina-i era esut din ln nevopsit. Doar tunica sa
matlasat de mtase alb, fr mneci, dar scrobit pe umerii largi,
cu tigri negri esui pe piept i spate, sugera o oarecare prosperitate.
Era strns pe trup i ncins cu o centur neagr.
i strecurase sabia la centur, dup ce tocmai o ceruse biatului.
Dunos o purtase, mndru, pentru el, iar Moraven lsase ofrande
zeilor drept mulumire. Era singurul din grup care purta sabie, dei
nu era singurul narmat. Doi dintre agricultori aveau bice pe care le
purtau ncolcite pe umeri.
Pleoapele erau aproape coborte peste ochii lui Matut i btrnul
se cutremur.
Aici e locul unde s-a ntmplat, n prima cltorie. Acum mi
amintesc.
Dunos l prinse de mna stng.
Tlharii?
Tac-i gura, biete. Nu le da zeilor idei, uier nevasta
negustorului.
Moraven se uit mai departe, n josul drumului, pe cnd trei
siluete, o femeie i doi brbai, lunecar din pdure n mijlocul
drumului.
Mintea zeilor n-a zmislit i acest gnd.
Tlhroaica, mbrcat n negru pe sub tunica purpurie cu auriu,
scoase spada i se ndrept fr tragere de inim, mpreun cu cei doi
companioni, spre grupul de pelerini. n stnga ei, un brbat mai mic
de statur, nvemntat ntr-un amestec de nuane de verde i brun,
potrivi o sgeat n arcul ncovoiat. Se trase uor napoi i se
poziion pentru o tragere lesnicioas.
Cel de-al treilea personaj purta o rob castanie, zdrenuit, care
le-ar fi venit majoritii brbailor cam pn la genunchi, ns lui deabia dac-i acoperea oldurile. Pletele vlvoi se potriveau cu barba
10

zbrlit a uriaului. Murdria se adunase pe fiecare crmpei ce se


vedea din pielea sa, iar sub unghii se zrea negreal. Pe ct era el de
impuntor, ghioaga cu mner lung pe care o avea era i mai
impresionant. Cu o mciulie de mrimea unui pepene, acoperit cu
o spuzeal ntunecat i neregulat, era n mod limpede fcut s
sfrme capete.
Tlhroaica ncerc s zmbeasc, ns o cicatrice pe obrazul
stng i strmb expresia.
V spunem bun venit pe Drumul Imperial. Suntem slujitorii
votri, care-l in deschis i curat de jefuitori. Bineneles, acum v
vei arta recunotina.
Conoursai, soia negustorului, le fcu semn s se dea la o parte cu
un gest nobiliar, plin de arogan.
Aceasta-i Calea Prinului. Trupele sale o au sub paz.
Femeia cltin din cap.
Atunci este limpede c nu-i fac datoria i sunt neglijeni,
bunico.
Rostise apelativul ca s-o ocheze pe Conoursai i fu rspltit cu
un uierat revoltat.
ns cum nu suntem trupele Prinului, nseamn c noi trebuie
s fim tlhari la drumul mare. Pltii tributul i vei fi cinstii cum se
cuvine sau suferii ca nite victime?
Matut gemu.
Tot aa a nceput i prima dat.
Moraven l btu pe umr.
Se tie de mult vreme c sta-i un loc unde oamenii se opresc
smerii s priveasc oraul. Tlharii se furieaz pe lng cei
necunosctori.
Bieelul se aplec i lu o piatr.
Am s lupt.
Nu-i nevoie de asta, curajosule.
Moraven Tolo pi din nou nainte, trecnd de Conoursai fr nici
un efort. Le fcu semn celor doi rani s stea n spate. Lund poziie
n mijlocul drumului, se plec naintea tlharilor.

11

Sunt un xidantzu. Nu doresc ca rul s se abat asupra


nimnui. Aceti oameni sunt sub protecia mea. Nu v cost nimic s
plecai.
Xidantzu.
Femeia scuip cu dispre i trase de cmaa de deasupra.
Ultimul bgre rtcitor care s-a aventurat pe aici mi-a lsat
asta, iar cei pe care-i proteja ne-au dat aurul lor.
Ochii lui Moraven se ngustar. Tunica purpurie avea lilieci esui
pe laturi. l cunotea pe cel cruia i aparinuse.
Ai furat-o, ori l-ai mcelrit pe Jayt Macyl?
Ea art cu sabia spre apus, apoi rsuci lama ntr-un cerc strns.
Pe-acolo sunt numai buci din el. Avea numai Rangul ase. Eu
sunt Pavynti Syolsar i am Rang Superior.
Chibzui o clip. Jayt Macyl fusese ntr-adevr spadasin de Rangul
ase. Faptul c-l nvinsese, s-ar putea s-i fi adus femeii Rangul apte,
ori fusese doar norocoas. Era tentat, gndindu-se la relativa ei
tineree, s cread c ultima variant era cea corect, ns mai tia c
aparenele puteau fi neltoare.
Eu sunt Moraven Tolo, din coala lui Jatan.
Tlhroaica pufni.
Macyl era din Serrianul Jatan. Nu m sperie.
Moraven ddu din cap.
Macyl a studiat cu Eron Jatan. Maestrul meu era bunicul lui.
Chipul ei se destinse uor.
Phoyn Jatan?
Da. De fapt, sunt mai btrn dect par.
Moraven se strduia din rsputeri s ignore murmurul venit
dinspre tovarii si de drum.
Dac nc mai vrei s lupi, spune n ce fel.
Nu mi-e team de tine.
Ochii cprui ai lui Pavynti se ngustar.
Luptm pn la moarte, bineneles.
El ddu din cap.
F-i cercul.
Asta o fcu s ncremeneasc pentru o clip. De asemenea,
nsoitorii lui ncepur s uoteasc i smulse un ipt de bucurie din
12

partea lui Dunos. Tatl su i puse capt, acoperindu-i gura cu palma


i trgndu-l napoi. Majoritatea drumeilor se retraser, aeznd
coama dealului ntre ei i lupttori. Cei care nu-i desenaser cercuri
mici n jur scoaser la iveal talismane mpotriva vrjilor, ascunse
pn atunci, iar unul dintre rani ddu la iveal o brar din pr de
cal, pe care o ridic la un ochi, pentru a fi n siguran privind lupta.
Un c... cerc?
Trsturile lui Pavynti se nspriser.
M-ai auzit bine.
Moraven i desprinse spada de la centur, cu tot cu teaca de
lemn.
Aa ar fi cel mai bine.
Tulburat, ea ncepu s traseze o linie n noroiul de pe drum.
Tovarii si, pricepnd importana cererii lui, acionar. Arcaul
trase o sgeat, iar uriaul rcni i arj. n momentul cnd acesta
trecu de Pavynti, cea de-a doua i a treia sgeat trase de arca
zburau deja prin aer.
Moraven Tolo i rsuci umrul drept napoi, lsnd prima
sgeat s treac, fr s-l loveasc. Cea de-a doua sfie una dintre
mnecile cmii, strpungnd-o, ns nu-l rni. Fand cu jumtate
de pas nainte, iar cea de-a treia sgeat l depi prin spate, apoi fugi
spre uria, strngnd teaca spadei de la mijloc, n mna stng.
Ciocanul uriaului se ridic deasupra capului, iar gura i se csc,
lsnd s i se vad dinii strmbi, oribili, nglbenii. Ochii negri i se
micorar, iar venele-i pulsau pe frunte i pe gt. Strigtul lui de
lupt, incoerent, se ngro ca rgetul unui bivol furios. Ciocanul, cu
mnerul curbndu-se sub fora nemaivzut a loviturii, se ridic i se
pogor asupra lui Moraven.
Ghemuindu-se ct putea de jos, Moraven intr n interiorul
arcului de cerc descris de ciocan. nfipse mnerul spadei n vintrele
uriaului. Apucnd cu mna dreapt partea de jos a tecii, ntoarse de
ea n pntecele brbatului. Pe cnd rcnetul se preschimba ntr-un
ipt, Moraven se ridic i se rsuci, aruncndu-l pe uria peste umr.
Omul czu pe spate i se cutremur o dat. O alt rsucire i permise
s-l pocneasc n cap, n vreme ce a patra sgeat trecu pe lng el.
13

Terminndu-i ntoarcerea, Moraven i ls spada s alunece


nainte, pn cnd mnerul i ajunse n palm. Strnse, lsnd
intenionat ca lama s fie eliberat. Teaca grea de lemn zbur cu
bolt joas i lovi mna stng a arcaului. Aa cum intenionase
spadasinul, i zdrobi degetele de pe arc i azvrli cea de-a cincea
sgeat. Arcaul url, aruncnd arma, i o lu din loc inndu-i mna
zdrelit sub subsuoara dreapt.
Spada lui Moraven Tolo se nl, cu lama argintie ndreptat spre
gtul lui Pavynti.
nc nu i-ai terminat cercul?
Ea-i zvrli sabia de-o parte i se arunc n genunchi, apoi pe
burt, cu faa n noroi.
Jaecaiserr, iart-o pe nenorocit pentru nfumurarea sa.
Despre ce nfumurare vorbeti, Pavynti? Faptul c pretinzi
ranguri pe care nu le ai? C-i socoteti pe toi drumeii spre capital
prada ta?
Moraven i fcu glasul mai aspru i mai rece.
Sau despre nfumurarea lipsit de onoare de a-i lsa prietenii
s m atace nainte de a ne fi putut duela?
Despre toate, Maestre.
Ridic-te. Scoate-i tunica i ia-i sabia.
Cu nencrederea slluind n ochi, femeia se ridic, i terse
tunica de praf i apoi o scoase. Nesigur, se aplec s-i ia spada i un
mic talisman de argint, rotund, iei la iveal, agat de o curelu de
piele netbcit. Se ndrept ncet din spate.
S desenez mai departe cercul?
Forma Scorpionului, prima, ddu el din cap.
Pavynti clipi, apoi lu poziia cerut. El ncuviin din nou din cap
i-i ceru o alt ntruchipare, apoi o alta. Ea trecu prin fiecare, destul
de repede, descurcndu-se cel mai bine cu Barza i Vulturul, cel mai
prost cu Lupul i Cinele. El o inu tot aa pre de nou minute,
suficient ca tovarii lui de drum s ajung din nou n vrful dealului.
Cei doi rani se aezar lng uria, s-l pocneasc vrtos dac-i
venea n fire.
Cnd femeia fu leoarc de transpiraie, i porunci s se opreasc,
iar ea czu ntr-un genunchi. Putea vedea i singur c ar fi vrut s-i
14

nfig sabia n pmnt i s se rezeme de mner, ns tia i ea prea


bine c nu se cdea s arate o astfel de lips de respect pentru arma
sa. Gfind din greu, ridic privirea.
Ce altceva mi vei cere, Maestre?
Rspunsul la o ntrebare.
Da?
Ai tunica lui Jayt, ns nu i spada lui. Ce s-a ntmplat cu ea?
Pielea din jurul ochilor ei se strnse.
Sunt tlhar, Maestre, dar nu i slbatic. Sabia a fost trimis
familiei, pentru altar.
Moraven nu spuse nimic, dar se ndrept spre locul unde arcaul
se ghemuise i, cu o lovitur de picior, trimise arcul ntr-un hi de
mrcini. Bgndu-i spada n teac, o fix napoi la centura care-i
ncingea tunica i-l izgoni pe arca din preajma armei. Cnd se
ntoarse, Conoursai naintase i ridicase biciuca s-o pedepseasc pe
tlhroaica.
Oprete-te.
Soaa negustorului bolborosi indignat.
Avea de gnd s ne omoare pe toi. Ar trebui pedepsit. Ar
trebui s-o omori.
Moraven cltin ncet din cap.
O via frnt poate fi doftoricit, una luat, nu.
Atunci frnge-o.
Femeia gesticula agresiv, ns fr ncrederea dinainte.
Pune-i pe rani s biciuiasc matahala i pe arca.
La mine s-au repezit, nu la tine. Soarta lor este n minile mele.
Prin a cui autoritate?
Moraven se ncrunt, apoi privi dincolo de ea, spre Dunos, care
luase tunica lui Macyl i o mpturise ordonat.
De ce nu iei exemplul biatului? tii cum se spune, O fapt
face ct zece mii de cuvinte.
Fapta ei ar fi fost mcelrirea noastr.
Nu, fapta ei a fost respectul pentru un duman czut. Vorbele
ei, la fel ca i ale tale, nu nseamn nimic. Acum taci, altfel voi fi
nevoit s iau msuri.
15

i ntoarse spatele, ignorndu-i privirea ncruntat i se duse la


arca.
Ct de mult ai furat de la pelerinii Festivalului?
Nu ct rscumprarea unui prin. Nici mcar cheltuielile lui
mrunte.
Tot e mult. Tu i uriaul s adunai tot ce-ai furat i s mergei
la Festival. Vei da de poman ceretorilor pn nu v mai rmne
nimic, apoi plecai spre apus.
Dar acolo pndesc seminiile viruk i soth. i slbaticii. ansele
s rzbatem...
...sunt mai mari dect dac rmnei aici, spuse Moraven
zmbind. ansele voastre sunt minunate. Dac o luai spre apus, nu
ne mai vedem niciodat.
Arcaul rmase o clip pe gnduri.
Aici e cam mare nghesuiala. Spre apus, deci.
Conoursai pufni cu dispre, ns nu spuse nimic. Moraven
continu s-o ignore i se ntoarse spre Pavynti.
Iar acum trebuie s hotrm soarta ta.
Voia stpnului meu va fi ndeplinit.
Vei pleca spre oraul Derros, n sud, pe coasta Virinei. Te vei
prezenta la coala lui Istor. i vei spune Marelui Maestru c eu te-am
trimis s intri n coala lui. Va avea grij de antrenamentul tu. Cnd
te va elibera, vei fi o xidantzu timp de nou ani. Vei rtci i-i vei
distra pe tlhari, tot aa cum i s-a ntmplat i ie.
Da, Maestre. Se trnti din nou pe burt, ntr-o plecciune
adnc.
Ai grij de tovarii ti la noapte, apoi pleac mine. Asta este
voina mea.
ranii, aflai ntre cei doi tlhari, ridicar ghioaga i-i frnser
mnerul. Ceilali din grup pornir din nou la drum, urmai de rani
i lsnd-o pe Conoursai s li se alture. Cu toii se ineau departe de
Moraven. El trecu de tlhari, dar ncetini, s-i atepte pe btrn i pe
ai lui, care veneau din urm. i zmbi biatului.
Cnd ajungi la Moriande, vei duce tunica familiei lui Macyl. Te
vor onora pentru asta. Pzete-o bine.
16

Aa voi face, ddu Dunos din cap, apoi i ngust ochii. Eti un
Mistic de-adevratelea?
Dunos, linite.
Alait i cobor mna pe ceafa biatului.
S nu v simii ofensat, Maestre. E un bietan.
Nu sunt.
Moraven ngenunche din nou, uitndu-se drept n ochii biatului.
Am studiat muli ani i sunt binecuvntat cu ndemnare. Sunt
un jaecaiserr, ns nu toate istorisirile trebuie crezute.
Se ntinse i i mngie braul lipsit de vlag al biatului.
Dac a putea s folosesc vrjile mele ca s-i vindec mna cu o
singur atingere, a fi fcut asta nc de cnd ne-am vzut prima
dat. Spre regretul meu, vrjile pe care le tiu nu sunt pentru
vindecri. Alii au acest dar i-i vei gsi n Moriande.
Biatul ddu solemn din cap.
Mulumesc, Maestre.
Apoi privi n sus spre tatl su i cei doi plecar dup ceilali.
Matut i odihni mna pe umrul lui Moraven, cnd acesta se
ridic.
nc o clip din timpul tu, Maestre.
Spadasinul ddu din cap i-i ls pe cei doi brbai mai tineri s-o
ia nainte, pe drum.
Ce s-a ntmplat, bunicule?
Btrnul vorbi cu glas sczut.
n acest loc, atunci cnd ne-au oprit tlharii, cu nou ani n
urm, un tnr ca i tine i-a nfruntat. Le-a spus s deseneze un cerc
i ei au fcut-o.
i ce a urmat?
I-a mcelrit pe toi. O adiere de toamn rvete mai greu
frunzele, dect i-a luat lui s-i cspeasc. Nu purta titlul tu, ns
avea blazonul tigrului negru, la vntoare.
Asta ar fi ceva cam greu de uitat.
Nici n-am uitat vreodat, oft btrnul. Dac ochii mei ar fi
fost buni, mi-a da seama c eti acelai brbat, neatins de trecerea
anilor. De ce nu i-ai ucis i de ast dat?
Aa cum spuneai, bunicule, a fost ceva greu de uitat.
17

Ochii albatri ai lui Moraven ctar nspre Moriande.


N-am uitat i am nvat.

18

2
Ziua a 36-a, Luna Liliacului, Anul Cinelui
Al 9-lea an al Domniei Prinului Imperial Cyron
Al 162-lea an al Dinastiei Komyr
Al 736-lea an de la Urgie
Anturasikun, Moriande
Nalenyr
Keles Anturasi se aplec pe balustrada de marmur a grdinii
nlate din Anturasikun. Piatra era rece sub palmele sale i tiu,
aproape numai dup atingere, din ce carier fusese adus i ct de
mult timp trebuise pn s ajung n capital. Din Solaeth, adusa
peste Marea ntunecat, apoi n jos, pe Rul de Aur. Zmbi pentru
sine, cu ochii si cprui, strlucitori pe chipul frumos, cu pomeii de
forme ascuite, cu un nas care-i fusese rupt odat, pe cnd era copil.
Cunoscuse multe zile fericite n grdin i mai tia c astzi va fi
chiar i mai fericit.
Privi peste ora, lsndu-i ochii s rtceasc spre partea dinspre
sud-est, ctre Palatul Imperial. Prin minte-i nvlir cel puin ase
rute de la fortreaa Anturasi spre domeniul Prinului. Putea merge
pe strzile largi, care gemeau acum de oaspei venii la Festival, ori ar
fi putut s-i fac drum printre chiimiile infestate de obolani, alei i
locuri n care dac ar fi fost nvemntat n hainele lui alese, de
Festival, ar fi devenit prad sigur. Le strbtuse pe toate, de cnd era
copil, ncepnd s se deprind cu oraul, fr pic de team sau mai
degrab, temndu-se mai puin de ora, ct de mnia bunicului, dac
nu s-ar fi artat curajos.
Acesta era destinul unui Anturasi. Familia lui dovedise un
adevrat talent pentru cartografie, deloc folositor ns n Vremurile
Gheii Negre. Nu conta c tiai cum s ajungi de la o vale la alta,
atunci cnd nu aveai nici o idee despre ororile pe care le-ai fi putut
afla acolo. Pe msur ce lumea lsa n urm anii gheii, zpezilor i
vrjilor violente, darul familiei Anturasi dobndea o importan tot
mai mare. Oricum, pn n vremea bunicului su, Nalenyrul nu
avusese nici voina i nici resursele de a folosi acest dar.
19

n urm cu cincizeci i ase de ani, pe cnd bunicul avea vrsta lui


de-acum, iar lumea era mult mai mic, un lup de mrimea unui tigru
dduse iama n turmele din munii nordici. Prinul nalenian de
atunci, tatl Prinului Cyron, plecase s-l vneze i visase c va
rpune fiara. Tot ncercnd asta, an de an, nu reuise s-i
ndeplineasc visul pn cnd Qiro Anturasi nu svrise un miracol
minor. Acesta i asumase sarcina de a cerceta regiunea i se nfi
Prinului cu o hart care-i permise acestuia s se duc direct la prad.
Prinul rpuse lupul i, drept rsplat, i permise lui Qiro o audien
ntre patru ochi.
ntmplarea devenise o parte a legendei familiei, mpreun cu alte
istorisiri despre cltoriile ulterioare ale lui Qiro spre apus, pentru a
restabili Drumul Mirodeniilor. Dei dduse gre n aceast ultim
misiune, Prinul drui mari favoruri familiei. Curo ajunse n fruntea
ei, eclipsndu-i propriul tat. i intimida i fratele, pe Ulan,
aducndu-l la supunere absolut. Controla ntreaga familie cu o
mn de fier, iar stpnirea lui se ntinse curnd i asupra tuturor
descendenilor lui Ulan, i asupra nepoilor si. Keles i rudele sale
tiau foarte bine ce atepta Qiro de la ei i i se supuser mai mult sau
mai puin.
Eu i dau ascultare, Jorim, deloc. Niruti nu poate, dei se
strduiete. Keles se nfior. Sora lui nu trebuia s se team de
izbucnirile lui Qiro i ambele rude vrstnice fceau tot ce puteau
pentru a-l proteja pe Jorim. Fr eforturile lor, Qiro l-ar fi subjugat,
nlnuindu-l de masa de desen, alturi de veriorii si, izolndu-l, pe
el, cel fcut s exploreze lumea.
Keles tia c, ntr-o bun zi, Jorim nu va mai fi protejat i n acel
moment el nsui va cdea victim bnuielilor bunicului su. Qiro
uzurpase locul propriului su tat, Ryn Anturasi, care ncercase din
rsputeri s-i in piept, pn n ultimele sale clipe. Era limpede c
btrnul se atepta ca Jorim sau Keles s ncerce s-l nlocuiasc, iar
dac norocul familiei avea s se menin, unul dintre ei va reui.
Nu-i ceva la care merit s m gndesc. Nu acum. Nu nainte de
Festival. Nu nainte ca ea s ajung aici.
Keles i limpezi mintea de gndurile negre i cercet din nou
oraul. Steagurile n culori strlucitoare i straturile de vopsea i mai
20

strlucitoare fceau ca totul s par proaspt. Fusese un an bun, iar


un numr mare de corbii se ntorseser n capital cu calele pline.
Aduceau lucruri exotice din locuri ndeprtate, precum Tas al Aud i
Aefret, ntre care vopsele pentru haine, mirodenii, lucrri de art i
animale neobinuite pentru rezervaia Prinului.
Trimii ai unor ri de la mari deprtri cltoriser pe Lupii
Prinului, ndreptndu-se spre Moriande pentru a srbtori
aniversarea dinastiei.
Numai din taxele imperiale impuse asupra ncrcturilor s-ar fi
putut plti cu uurin costul Festivalului. Dar i mai important
pentru familia Anturasi, din moment ce corbiile folosiser hrile
create de Qiro, un procent din profitul lor i revenea lui. n vreme ce
orice comerciant putea ctiga numai dac i se ntorcea corabia, Qiro
ctiga dac orice nav revenea. Acest lucru nu putea scpa nimnui,
mai ales Prinului.
Zgomotul unor pai pe pietriul de la marginea grdinii l aduse
pe Keles la realitate. Un servitor cu capul ras, mbrcat n maro, fcu
o plecciune.
Iertare, Maestre Keles, dar a sosit Lady Majiata Phoesel.
Te rog, condu-o aici.
Invitaia fusese ct se poate de simpl, pentru c o putea vedea pe
Majiata ateptnd n umbra intrrii n turn. Manierele trebuiau
oricum respectate, pentru c ea fcea parte din nobilime. n pofida
faptului c erau deja logodii i se cunoscuser intim, familiarismul
nu era ngduit. Fcu o plecciune adnc n direcia ei i atept
pn cnd tivul rochiei sale albastre i se ivi sub ochi pentru a-i
ndrepta spatele, luptnd s ascund un zmbet.
Ea intr n grdin cu pai mici, trecnd de ghivecele ornamentale
de piatr, pline-ochi cu cele mai frumoase exemplare de bhotri din
ora n afar de cele din Palatul Imperial, desigur. Cteva dintre
plante fuseser crescute de ctre jaecaibbot, a crui ndemnare
atingea limitele magiei. Pinul miniatural din stnga ei era cocoat pe
un bolovan, iar crengile i tremurau n btaia unei adieri imposibil de
simit. Ali copaci pitici ddeau roade minunate indiferent de
anotimp, fructe de mrimea unui bob de mazre, la fel de suculente
21

ca i verii lor de proporii obinuite, aa de priceput era Misticul


arboricultor din slujba familiei Anturasi.
Majiata, ca ntotdeauna, lsa s se vad puin n comparaie cu
inflorescenele fremttoare din grdin. Pantaloni de mtase aurit
i o earf puneau n eviden albastrul-nchis al robei. Un safir
montat n aur se odihnea n adncitura gtului, iar exemplare mai
mici din aceeai piatr, prinse n cercei de aur, strluceau sub lobii
urechilor. Prul nchis la culoare fusese strns i pieptnat n sus,
ncins cu un lnug de aur n jurul frunii, iar un safir i atrna pe
piele. Dei trsturile ei nu erau att de delicate precum cele ale
majoritii nobililor ereditari, aveau o frumusee de netgduit. Gene
grele i pleoape nnegrite cu kohl i accentuau ochii azurii i-i
reaminteau cum arta n penumbra orelor din miez de noapte.
Bun venit, milady Majiata.
Ea-i nclin doar uor capul nspre el, oferindu-i primul indiciu
c nu era a bun.
Eti foarte amabil cu salutul tu, Keles.
Ce s-a ntmplat, Mai?
Fcu un pas nainte, ridicndu-i minile spre ea, ns Majiata nui ntoarse gestul. Pentru o clip, se gndi c nu-i plcea, poate, inuta
lui, deoarece cmaa galben-deschis nu se potrivea cu auriul din roba
ei, iar pantalonii i tunica, verzi, erau mult mai srace n nuane
dect vemintele ei. i ls mna s cad napoi lng trup i-i nl
capul, ndreptndu-i postura.
n ochii ei nu fulgera mnia, dar el o atepta din plin. Rspunsul
rsun moale, dar chiar dac erau oapte, era mai puin o ntrebare,
ct o afirmaie.
nc nu i-ai spus.
Nu scumpa mea, ns nu fi suprat.
Keles zmbi larg.
Nu-i uor s-i spun ceva bunicului meu. tii asta.
Dar nici mcar n-ai ncercat.
Mna ei stng se trase din mneca dreapt, lsnd ca diamantul
de pe inelul pe care i-l druise s licreasc n soare.
Dac m-ai fi iubit cu adevrat, i-ai fi spus ce te-am rugat.
Mai, tii c te iubesc.
22

i mpreun minile i ar fi vrut s tresalte de bucuria din inima


sa.
M-am gndit la ceva mult mai bun, scumpa mea. Ceva perfect.
Perfect, dragul meu, ar fi s fim mpreun, nu desprii, cnd
tu pleci cu Lupul furtunii. tiu c bunicul tu i-a rezervat o mare
onoare trimindu-te s navighezi pe Marea de Rsrit. Mai tiu c
sunt multe de vzut i de explorat. tiu c vrei din tot sufletul s faci
asta, dar vei fi plecat timp de un an sau doi, poate cinci! Ce se va
ntmpla cu noi n tot acest rstimp?
tiu, tiu, ns tocmai asta face ca planul meu s fie perfect,
Majiata.
O privi, iar ochii si cprui erau plini de entuziasm.
Mi-ai acceptat inelul tiind ce s-ar putea s fac, cum va fi viaa
mea. Iar eu vreau s fiu cu tine, aa c am descoperit soluia cea mai
bun. Am i fcut aranjamentele necesare. Poi veni cu mine pe Lupul
furtunii.
Privirea ei se avnt n sus, pe cnd optea cu vocea pierit,
tremurnd toat:
S vin cu tine?
Da, scumpo, da, va fi perfect.
i lu palmele ntr-ale lui, strngndu-le.
Istor Araset este bhotcaiul care va veni cu noi i ai putea nva
multe de la el. Gndete-te la plantele noi i la locurile noi vzute!
Vom ajunge acolo unde n-a mai mers nimeni pn acum. Vom da cu
ochii de animale i priveliti nemaivzute. Vei fi de un mare ajutor
pentru mine. Vom avea o cabin numai a noastr. Nu eu am s fiu la
comanda navei, Anaeda Gryst o va face, ns ea este genial n
postura de cpitan de nav, s-a dus pn la Aefret i napoi mai
repede dect oricine altcineva. E dispus s te ia cu noi... Dar ce s-a
ntmplat?
Vocea i se stinse ncet cnd ea-i retrase minile dintr-ale sale.
Cu tine?
l privea ocat i cu durerea oglindindu-i-se n ochi.
Att de puin m iubeti de-mi sugerezi aa ceva?
Keles clipi nedumerit.
23

Ce... ce vrei s spui cu asta? Tocmai pentru c te iubesc att de


mult vreau s vii cu mine.
Dar, de fapt, nu te gndeti deloc la mine, nu-i aa? i pas
numai de tine. Ea-i deschise larg braele. M-ai lua de lng familie i
prieteni?
Voi fi eu familia ta.
i dac mori n timpul cltoriei?
Se trase de lng el.
mi descrii toate minuniile posibile, dar uii de spaime. De
boli. De lipsa de ap. Mncarea rnced. Furtunile. Furtuni suficient
de puternice s rup orice nav n dou. Te vei ndrepta spre sud,
poate ca s dai peste legendarii Muni de Ghea, dar ce se va
ntmpla dac dai de ei? Vei petrece luni de zile clnnind din dini,
pierzndu-i degetele de la mini i picioare din cauza gerului. Vrei s
pesc la fel, Keles?
Nu, nu nelegi...
Iar ngheul este ultima dintre temerile tale. Nu-i dai seama de
asta? Nu-i dai seama de ce vreau s fii aici, n Moriande, ca s nvei
de la bunicul tu?
Vocea ei deveni glacial.
Ai uitat ce s-a ntmplat cu tatl tu? Ce i-a fcut Qiro?
M... Majiata, tii doar c nu sunt dect nite poveti.
Iar tu denigrezi adevrul, socotindu-l poveti.
Ochii i se ngustar.
Aveai apte cnd s-a ntmplat, iar eu de-abia dac terminasem
de supt de la snul doicii mele. Bunicul tu l-a trimis pe tatl tu
departe, ntr-o astfel de cltorie. Qiro era gelos pe el, iar tatl tu
sfidtor, aa c bunicul tu a fcut s fie omort. Tatl tu, Lupul
valurilor, toi cei de la bord, mori.
Nu, nu-i adevrat. Nu-i deloc adevrat.
Keles i trecu mna peste fa, apoi i adres o privire
imploratoare.
Nu vezi, Majiata? Trebuie s urc la bordul Lupului furtunii. E
datoria mea fa de familie, pentru a-i asigura viitorul. De fapt,
viitorul nostru. Nu poi nelege asta?
24

neleg totul, Keles. neleg ct de egoist este iubirea ta, c pui


familia Anturasi naintea dragostei pentru mine. Te vreau aici nu
doar ca s nu te poat ucide, dar i ca s te pot ajuta.
i mpreun palmele, privi n jos i rosti ct se putea de calm, cu
o voce subire i neajutorat.
tii foarte bine c nu creterea florilor este talentul meu real.
Priceperea mea este la curte, m folosesc de influena familiei mele
pentru a ajuta la schimbarea modului de gndire de la curte. Pot face
asta pentru tine. Vreau s-i fiu de ajutor, ns dac ai de gnd s m
abandonezi nu mai pot s-i susin interesele. Poate crezi lucruri
greite despre mine, ns m gndesc cu adevrat la averea familiei
Anturasi. Mai sunt nave care ies n larg fr hrile Anturasi. Dar, cu
ajutorul meu, pot fi introduse legi care vor face s nu se mai ntmple
niciodat aa ceva. N-ai vrea asta?
Sigur c da, Mai.
Mi se pare c doreti mai mult aventura. Vrei s fii trimis de
aici, Keles. Departe de mine. De ce vrei s fii trimis departe de mine,
Keles?
Scncetul care-i necase ultimele cuvinte i adusese i lui un nod
n gt, iar asta-l mpiedicase s vorbeasc. i ridic minile i le aez
pe umerii ei, ns ea se zbtu s se elibereze de sub ele, plecndu-i
capul, i ncepu s plng. Keles nghe, netiind prea bine ce-ar fi
putut face. I se strnse stomacul i-i tot ndoi minile goale.
Nici cu tot timpul de pe lume la dispoziie, n-a fi putut gsi
rspunsul potrivit.
Rspunsul la ntrebarea ta, Mai Phoesel, ar trebui s fie
evident.
Keles se rsuci spre sora sa geamn, care tocmai intrase n
grdin. La fel de nalt ca el, avea un pr castaniu ceva mai deschis i
ochii verzi, iar trsturile-i ascuite i aduseser porecla de Vulpea, pe
cnd erau copii. De atunci se transformase ntr-o frumusee, dar
natura aceea vulpeasc nc mai persista, i se desluea mai mult n
duritatea ochilor i n agilitatea minii, dect n orice altceva. Iar dac
cineva uitase cumva, pe roba ei neagr stteau esute vulpi sprintene.
Mai se ntoarse i pufni iritat.
Iar tragi cu urechea, Nirati?
25

Nici n-ar fi necesar, din moment ce vorbeti dup mereu


acelai scenariu. Nu i-am spus nimic fratelui meu nainte, dar acum
trebuie s deschid gura pentru c tot ceea ce-i ceri mi afecteaz
ntreaga familie. Asta nu nseamn c te iubesc mai puin dect restul
familiei, scumpul meu frate, ns amestecul ei a ajuns prea departe.
Keles se ncrunt.
Chiar aa, Nirati, nu cred c...
Ba s crezi, frioare, gndeti atunci cnd ai ocazia, ns nu
vezi c eti folosit.
Sora lui art spre Mai, care prea s se fi micorat puin.
Vrea s te ajute, desigur. Vorbete despre corbii care ies n
larg fr hrile Anturasi. Ei, bine, compania de comer a familiei sale
se descurc de mult vreme fr ele. Tatl ei a venit la bunicul
nostru, dup ce voi doi v-ai logodit i a cerut acces la hri, din
moment ce fceau parte din familie. Bunicul i-a rspuns s vin
napoi dup ce ea s-a cstorit cu tine, iar pntecu-i este rotunjit de
pruncul despre care putem dovedi c este al tu.
Mai icni surprins i copleit, iar Keles dori s-o liniteasc.
Nu te mai osteni, frate. Nu merit. Singura ei greeal n
ntreaga poveste s-a produs din cauza vanitii.
Ochii lui Nirati se ngustar.
Se presupunea c deja a conceput copilul tu, ns a dat gre.
Ce-a fost, Majiata, teama ta de greurile de diminea, sau spaima c
vei deveni umflat i urt, la fel de urt precum eti pe dinuntru?
Nici una, nici alta, ripost Mai, mngindu-se cu mna pe
pntec. Eti o smintit, Nirati. Acum dou nopi, fratele tu i eu neam ntins mpreun. Iar de acum copilul su crete n pntecul meu.
Nu, micua mea Mai.
Nirati cltin din cap, iar pletele sale castanii czur ca o cascad
strlucitoare pe umerii robei sale.
Pentru cineva care se mndrete cu talentul nensemnat de
bhotri, i-ai neglijat studiile de mult vreme. Trebuie s fi bgat de
seam unda de amreal din paharul de vin de sear, nainte de
culcare. Era tinctur de piciorul-cocostrcului.
M-ai otrvit!
Gura lui Mai se csc de groaz, apoi se ntoarse spre Keles.
26

Sora ta a ncercat s m ucid.


Keles privi spre Nirati, iar furia oglindit pe chipul ei anihila
iritarea sdit nluntrul lui de smiorcielile lui Mail.
Exagerezi, Mai. Nu i-ar face nici un ru.
Nici nu i-am fcut.
Nirati ddu indiferent din umeri.
Practic, m-am folosit de un servitor de-al tu, cumprat i
pltit cu aurul familiei Anturasi, care i-a administrat drogul, ns
poiunea a fost preparat cu mare art... cu o pricepere mult mai
mare dect a ta.
Cel puin eu am talent la ceva, uier Majiata.
Keles se bg ntre ele, ntorcndu-se spre Majiata.
Gata! Oprii-v!
Iari negi adevrul, Keles. Toat lumea tie c sora ta e demn
de mil. Este complet lipsit de talent. Nu se pricepe deloc la hri,
nici la plante i ierburi. Alii, care au cunoscut aceeai ruine, au avut
bunul-sim de a se elimina singuri.
Keles strnse din pumni. Cuvintele sale rsunar cu precizie i
greutate:
i-am spus s ncetezi. Exist mai mult dect un singur fel de
ruine, Majiata. Amintete-i c mprteasa Cyrsa i-a descoperit
destul de trziu talentele.
Sora ta nu este Cyrsa.
Dar este sora mea i o iubesc, accentua el, cu brbia ridicat.
Dac m iubeti, te opreti. Acum.
Majiata era descumpnit, iar ochii si albatri licreau n timp
ce-i cuta rspunsul. Keles voia ca mnia ei s treac, pentru ca ea s
fie n stare s-i cear iertare. Cu fiecare clip care trecea fr s se
ntmple asta, i ddea seama c sperase n van, iar bucuria lui
anterioar se spulber n sufletul su.
Asta-i tot, atunci? Ai ales-o pe sora ta n locul meu?
N-am luat astfel de decizii. Te iubesc. O iubesc i pe ea. V
iubesc pe amndou. Nu aleg.
Se ncrunt, iar vocea-i deveni nceat.
i nici n-ar trebui s m faci s aleg.
27

Oh, nu, Keles. Nici n-a putea s te fac vreodat s alegi, ns


este limpede c n-am avut nici o ans aici, nu-i aa? ntreb cu ochii
scldai n lacrimi. i-am oferit totul. i-am oferit propriul tu viitor,
Keles, ns i pui singur piedici.
Nirati i sri imediat n ajutor fratelui ei.
Nu, Majiata, i-ai oferit doar nite iluzii. Viitorul lui ar fi fost
viitorul tu, spre folosul familiei tale. Pentru tine, el n-a fost altceva
dect un armsar care poate desena hri.
Mai o plmui pe Nirati, lovitura dndu-i capul ntr-o parte. Apoi
ridic mna s mai plesneasc o dat, ns Keles o prinse de
ncheietur.
Gata!
Mai ip furioas, i eliber mna i ncerc s-l zgrie pe fa.
Keles se feri, iar ea se retrase. Degetele i se micau spasmodic, iar
furia i schimonosise chipul, urindu-l.
Nu te vreau, Keles Anturasi. Tu i familia ta vei fi ntotdeauna
nite prizonieri aici. Nu vreau s fac parte din aa ceva. Logodna
noastr este anulat!
ni imediat spre turn, ns Nirati o ajunse din urm i o prinse
de earfa robei.
Inelul!
Poftim?
Inelul! Ai rupt logodna, Majiata. Inelul rmne aici!
Mai se ntoarse i privi spre Keles, iar lacrimile-i udau obrajii
colorndu-i n negru.
Nu-mi lai nimic pentru dragostea mea?
Brbatul se uit n jos, iar n stomac parc i cretea, ncet, un sloi
de ghea.
Nirati scoase un hohot necrutor.
Nu merii absolut nimic, Mai.
Prea bine atunci. Scoase inelul de pe deget i-l azvrli la
pieptul lui, de unde ricoa. Nu vreau nimic de la vreun Anturasi. Eti
mort pentru mine.
Mai atept o clip s aud vreun rspuns, ns Keles rmase
tcut. Tnra ddu din cap, apoi se grbi s se retrag ntr-un fonet
28

de mtsuri i strfulgerri furioase ale ochilor ei albatri, care preau


s fi nghiit toate culorile grdinii.
Nirati se aplec i recuper inelul. Apoi se ridic ncet i-l ntinse
fratelui ei geamn.
Nu te merita.
Keles ncerc s rspund, ns avea gtul prea uscat. nghii cu
greu i se ncrunt spre sora sa.
Ce-ai fcut acum a fost o cruzime.
Fa de ea? A fost mai bine dect ceea ce-ar fi meritat. Se laud
de luni de zile c te are la degetul mic. Spunea c aici, n casa noastr,
eti prins ntr-o capcan, n vreme ce ea era liber s se bucure de
viaa de la curte i din ora. i-ar fi fcut copii, ns familia ei s-ar fi
amestecat n creterea lor i tia c-i vei fi dat aceast libertate. A
plnuit totul.
Keles se strdui s reziste dorinei de a-i acoperi urechile cu
minile.
N-ai fi putut s-mi spui toate astea?
A fi putut?
Nirati i ls mna pe braul lui.
Ai vzut n ea acel gen de femeie care ar fi putut s fie, curit
de egoism, lcomie i perfect scuzabil. Nu ai fi ascultat nimic. Nici
nu ai ascultat. Mama te-a prevenit s nu te culci cu ea, dar i-ai vzut
de treab i ai fcut-o oricum.
Brbatul ddu ncet din cap.
tiu c a fost o prostie, ncuviin oftnd greu. Cred c a fost
bine c mama a pregtit tinctura de piciorul-cocostrcului i a pltit
un servitor s i-o strecoare Majiatei.
Nirati rse.
N-am pltit nici un servitor i nici n-am otrvit-o n vreun fel.
Totul a fost o pcleal. I-am spus c un slujitor din casa Phoesel i-a
dat tinctura, pentru c tii c nu se va opri pn nu va afla cine-a fost.
Iar asta se va dovedi o imposibilitate.
Dar... se blbi, cu mna ntins dincolo de ru, spre domeniul
Phoesel. Chiar am dormit mpreun. Dac n-a fost... dac nu te-ai
bgat... ar putea fi nsrcinat.
Keles, scumpul meu frate, nu am doftoricit-o pe Majiata.
29

Nirati l mngie pe obraz.


Mama-i foarte priceput. N-ai simit niciodat gustul ierbiibecaei n paharul de la culcare, nu?
Am crezut doar c vinul era puin rsuflat, n aceast perioad
a anului e posibil, nainte de recolta cea nou...
Privi n jos spre minile sale goale.
Am fost un smintit, nu-i aa? Am reuit s m conving pe mine
nsumi c va veni cu mine, c m iubete.
Poate c o parte din ea te iubea.
Nirati l mngie pe bra.
Mama i eu n-am vrut s te rnim, ns tiam c te-ar fi rnit
mult. Ne-ar fi rnit pe toi. i a fost mai bine s acionm noi, dect
bunicul. Nu i-ar fi permis niciodat s cltoreasc mpreun cu tine.
tii doar.
Ei, pi m gndeam nici s nu-i spun.
Nirati i ridic brbia i-l privi n ochi.
Keles, n timpul cltoriei vei comunica de la minte la minte.
tiu c eu nu am acest talent, dei ne-am strduit din greu, nu-i aa,
s vedem dac a putea. ns tiu c, dei nu vorbeti cu el, bunicul se
poate plimba prin mintea ta. Crezi c ai fi putut s-i ascunzi prezena
de el?
Keles tresri.
Odat ajuni n larg, nu ne-ar mai fi putut rechema.
Te pui cu accesele lui de furie? Chiar crezi c n-ar fi fcut-o?
Nu, ai dreptate, ar fi fcut-o. Sau ne-ar fi poruncit s tragem la
rm.
Expir ncet.
Nu cred c a fost unul dintre cele mai strlucite planuri ale
mele.
Keles, eti detept, disciplinat i metodic, iar tocmai de-asta i
vei lua ntr-o bun zi locul bunicului.
Nirati ridic inelul i ls lumina soarelui s-i smulg strluciri
multicolore. Majiata te mpiedica s gndeti. Cnd vei avea timp, vei
vedea lucrurile aa cum le vedeam noi, ceilali.
Ai dreptate, sunt sigur de asta.
Keles nghii cu noduri, apoi oft.
30

Sper doar c-i va fi bine.


Majiata? cltin Nirati din cap. Nu, n-am s-o spun. Este bine c
mai eti nc preocupat de asta, dei n-ar trebui. Cred, scumpul meu
frate, c-i va reveni.
Expresia de pe faa surorii sale i spuse ceea ce ea refuzase. Crede
c Majiata va avea un nou peitor pn la sfritul Festivalului. Poate
chiar i mai devreme.
Va trebui s-i spun Cpitanului Gryst c voi fi singur n
cltorie.
Nirati i arcui o sprncean.
i-a spus c i d voie Majiatei s urce la bord?
A zis c va gsi ea o cale s-o aduc pe nav.
ntr-o lad, fr nici o ndoial. Din ce-am auzit despre
Cpitanul Gryst, n-ar fi rezistat mult vreme naintea preteniilor ei.
Bineneles, dup ce-ar fi pus ceva balast n lad, ar fi aruncat-o peste
bord... ncheie sora lui, cu un surs.
Nirati!
mi pare ru!
i oferi un zmbet cald.
Pur i simplu, nu-mi place de ea i sunt bucuroas c povestea
s-a ncheiat, dei, fiind vorba de ea, tiu c vor fi unele repercusiuni.
Dar nimic de care s nu putem trece.
Repercusiuni, se zgribuli Keles. La ce-ar trebui s m atept din
partea bunicului i a lui Jorim?
La nimic din partea bunicului. El a rezolvat chestiunea, iar
cererile formulate de tatl ei nu-l mai pot afecta. Nu e prima dat
cnd a avut de-a face cu negustori furioi.
Nirati ridic din umeri.
Jorim nu a fost de acord cu ea, ns nu a spus nimic. Ultima
ciocnire de care a avut el parte a fost cu veriorul ei.
Bunicul tie de conflict? ntreb Keles, cu o tresrire.
Nu nc, dar va afla.
Nu s-ar putea...
Keles i descifrase expresia.
Ce-i ?
31

Desear Prinul va veni aici, s discute cu bunicul. Tu i Jorim


vei fi cu el, bineneles. Nu se va putea ascunde faptul c Jorim s-a
implicat ntr-un nou conflict.
Keles cltin din cap.
Este Festivalul. Lucrurile ar trebui s decurg fr probleme,
nu aa prost.
Revino-i, frioare. Nu totul merge ru.
Nu?
Nu, deloc.
Nirati i oferi un zmbet larg.
Gndete-te, de-acum nainte cupa de vin de sear va fi din
nou dulce. Poate c nu-i cine tie ce, dar...
tiu. Sunt vremuri cnd i asta-i de ajuns, ncheie el i o srut
pe frunte.

32

3
Ziua a 36-a, Luna Liliacului, Anul Cinelui
Al 9-lea an al Domniei Prinului Imperial Cyron
Al 162-lea an al Dinastiei Komyr
Al 736-lea an de la Urgie
Hanul La trei cocostrci, Moriande
Nalenyr
Cnd n u se auzi ciocnitul discret, Moraven Tolo simi c
inima-i prinse a bate chiar mai repede dect n timpul luptelor.
Eti binevenit!
Zvorul se ridic, iar ua se deschise fr zgomot, n balamalele
proaspt unse. Un tnr cu pr negru i ochi albatri strlucitori se
afla n prag, fcnd o plecciune adnc, ns cam repezit. Moraven
se aplec la rndu-i, pentru a rspunde, ns nu-l salut pe biat, ci pe
brbatul care ajunsese n pragul uii, venind din urm.
Phoyn Jatan nu fusese nicicnd nalt, iar cu vrsta se grbovise,
aa c de-abia mai msura un metru jumate. Prul, redus la cteva
smocuri, nu se mai bucura de tratamentul cu colorani. uviele
fumurii nu reueau s ascund pielea ptat a capului, aa cum nici
roba cenuie nu-i mai ferea de priviri trupul slbit pn devenise
scheletic. Paii trii i modul n care se apleca asupra bastonului
su noduros erau o batjocur la adresa rzboinicului mldios i agil
care fusese odinioar.
Moraven se ls ntr-un genunchi.
Vizita voastr m onoreaz, Maestre, mai mult dect o pot
rosti cuvintele.
Faptul c te deplasezi pn aici, la cererea mea, m onoreaz
pe mine, jaecaiserr.
Glasul lui Jatan nu suferea de pe urma vrstei.
Moraven i ndrept spinarea, ns rmase pe jumtate
ngenuncheat i art spre un pat jos, aflat n ncpere. Fusese aezat
lng perete, iar el ceruse s i se aduc toate pernele din han naintea
vizitei.
33

Dac m-a fi ateptat s v primesc n camera mea, Maestre, a


fi ales un loc mult mai potrivit.
Btrnul i izgoni cu un gest uvoiul de scuze i se tri spre pat,
unde se aez. Tnrul din prag nchise ua, apoi lu bastonul i
ngenunche de-a dreapta lui Jatan.
i-am cerut s vii la mine n timpul Festivalului. ncepe mine,
ns am voit s te vd mai repede. i mulumesc pentru c-mi
satisfaci dorina.
Moraven i descifr rnjetul i lumina care-i juca n ochi.
De unde ai tiut c sunt aici?
Jatan se sprijini cu spatele de muntele de perne.
Mai trebuie s ntrebi, Moraven? Apropo, mi place numele
sta. E foarte puternic, i se potrivete mai bine dect celelalte.
V mulumesc, Maestre.
i cobor i cellalt genunchi i se sprijini pe clcie.
ns cu asta nu mi-ai rspuns la ntrebare.
Jatan se ntoarse spre tnr.
Studiaz-l, Geias, pentru c reprezint nfiarea i esena
unui Mistic. Este un exemplu mai bun dect mine.
Moraven se uit spre biat.
ns Maestrul meu este un exemplu mai bun despre cum s
scapi. Dac are cte o cicatrice pentru fiecare prin pe care l-a servit,
asta numai pentru c, din neglijen, s-a lsat zgriat de o pisic,
sptmna trecut.
Btrnul rse.
Mi-a fost dor de tine, Moraven. Precum Maestrul meu spunea
adesea, Mai bine limba ascuit a unui spadasin, dect un ti
ascuit.
Atunci, ca s nu fiu i mai ascuit, mi rspundei la ntrebare?
Jatan ddu ncet din cap.
i-a povesti c te-am simit nc de acum patru zile, pe cnd
te ocupai de tlharii de pe drum, dar mi vei rspunde c s-a
ntmplat cu mult mai mult vreme n urm.
Moraven nu rspunse, ns nl o sprncean.
Nu, tiu c tu, dintre toi nvceii mei, nu ai crede asta, chiar
dac ar fi adevrat.
34

Btrnul fu cuprins de o tuse seac.


Un biat cu braul amorit a venit la un serrian, acum dou
zile, aducnd tunica lui Macyl. A ncredinat-o familiei, iar ei au dorit
s rmn la noi. Biatul i familia lui mi-au mulumit din suflet
pentru elevul meu care i-a salvat, dar al crui nume nu-l tiam.
A fost o chestiune simpl, Maestre, ns una care probabil va
spori n povetile din trg.
Deja s-a i ntmplat, ns nu-i foarte grav. Se vorbete despre
prezena unui jaedun, din cauza manierei n care l-ai dezarmat pe
arca. Nu sunt sigur dac s-a greit foarte tare, dei nu pun nici un
temei pe relatrile despre trsnete i tunete. Nu ai devenit chiar att
de puternic, nu-i aa? zmbi btrnul.
Dac trsnetele i tunetele ar fi fost posibile, le-ai fi dezvluit
demult, poate nu n maniera n care ar face-o un nvcel neghiob ca
i mine.
N-ai fost niciodat neghiob, Moraven, spuse Jatan i tui din
nou. Ai fost ntotdeauna iste.
Nu ntotdeauna. Dac aa ar fi stat lucrurile, n-a fi venit.
Moraven se foi pe genunchi i se ntinse spre sacul su de cltorie.
Am reuit s gsesc nite wyrlu n apus. Din inutul Virine, dac
poftii, Maestre.
Geias, nu cred c ai vreun motiv s-i povesteti asta mamei
tale.
Tnrul ddu din cap.
Btrnul zmbi i-i frec palmele cnd Moraven scoase o sticl, o
destup i turn n dou cupe mici un lichid chihlimbariu.
Soaa lui Eron are mare grij de el i de ceilali elevi, ns miemi acord o atenie special.
Parc-mi amintesc de alte doamne din Casa Jatan care fceau
la fel.
Moraven i ntinse una dintre cupe.
Eu nu m plng, pentru c dac nu mi s-ar fi acordat atenie nu
mi-a fi revenit.
Jatan adulmec licoarea i apoi o ddu pe gt dintr-o nghiitur.
O clip nchise ochii strns, apoi nghii din greu. Tui din nou, dar
ceva mai moale, apoi rosti ntr-o oapt rguit:
35

i subestimezi vitalitatea.
Nu, Maestre, sunt contient de vremelnicia mea.
Moraven Tolo dduse ochii prima dat cu Phoyn Jatan n
Moriande, la trezirea pe o saltea, n Casa Soshir. Zcuse acolo cu faa
n jos, cu pieptul acoperit de bandaje. Nu-i amintea deloc cine era
sau de unde venea. Simea c toate lucrurile din jur i erau ciudat de
familiare, dar n acelai timp i strine, de parc o sut de picturi pe
hrtie de orez ar fi fost fcute buci i apoi lipite mpreun fr nici
o noim.
Singurul lucru pe care-l tia era c avea nite rni oribile, fcute
cu spada. Lovitura l nimerise n partea stng, oprindu-se la o palm
de ira spinrii. Pe piept se vedea o cicatrice de dou-trei degete, iar
pe lateral una mai mic. Lovitura ar fi trebuit s-l omoare, ns
rmsese n via s se ntrebe dac fusese lovit n spate pentru c era
un la, fugind de confruntare, sau dac nu cumva dumanii si, de
care nu-i mai amintea nimic, chiar voiser s-l ucid.
Phoyn Jatan i nevasta sa, din acea vreme, Chyrynal, l ngrijiser,
ajutndu-l s se pun pe picioare. Jatan nfiina o coal pentru
spadasini pe proprietatea Maestrului su, pe care extinderea
Moriandei o nglobase n ora. Devenise clar c oricine ar fi fost,
fusese un spadasin fr egal. Asta contrazicea ideea de laitate, ns
Moraven se strdui din greu s se asigure c o astfel de acuzaie nu-i
va mai fi adus niciodat. Acesta era motivul pentru care tlharii
fuseser rpui pe drumul spre Moriande, cu optzeci i unu de ani
nainte, iar nenumrai alii i czuser sub sabie naintea lor.
Vremelnicia, Moraven, ne preocup pe toi.
Jatan ridic pocalul, s-i fie umplut din nou.
Imediat ce am aflat c se afl aici un brbat care susine c mia fost elev, l-am trimis pe unul dintre nvceii mei s afle un
spadasin priceput. l cunoti pe tnrul care-i spune Desheil Tolo i
pretinde c-i este verior? Poart un coif cu blana unui leopard pe
care l-a vnat i vorbete ntr-un dialect sudic.
Nu, ns a fost treaba aceea, n Erumvirine, care s-ar putea s-l
fi forat s aleag acest nume.
Moraven i mai turn Maestrului su din alcoolul de grne.
i l-a luat n onoarea mea sau va trebui s-l scap de el?
36

Eron face cercetri.


Jatan sorbi doar din licoare, de ast dat.
Biatul pe care l-ai trimis, spune-mi povestea lui.
Nu l-am trimis eu.
Moraven, te rog, insist btrnul, cltinnd din cap. Maestrul
meu mi-a spus o poveste despre cum a plecat cu oimul la vntoare
de porumbie slbatice. oimul a izbit i a dobort una, care a picat i
a lovit oala de pe foc a unui ran, mprtiindu-i tocana pe jos.
ranul a cerut s i se plteasc cina risipit, din moment ce oimul
Maestrului Virisken i provocase pierderea. Faptul c l-ai trimis pe
biat la familia lui Macyl a nceput un lan de evenimente.
Moraven se ncrunt, apoi trase o duc i ls lichidul s-i ard
gtul.
Dup cum mi amintesc, Maestre, maestrul vostru i-a pltit
ranului, apoi i-a cerut banii napoi pentru porumbi, pe care
familia ranului o prjise. Cnd ranul a rspuns c porumbia era
de la zei i a refuzat s plteasc, Maestrul Virisken l-a omort pentru
blasfemie.
Adevrat, adevrat, ns pe atunci Imperiul nu era mprit n
Nou Principate, aa c lucrurile erau oarecum diferite. Iar ncercarea
ta de a scpa de ntrebarea mea a fost ndrznea, ns inutil.
Nu-i cine tie ce de spus. Vin cu toii din sud, la o zi de drum
de Erumvirine, i sunt morari. Biatul s-a aventurat n sus, pe cursul
rului, i a gsit un loc unde malul era mncat de ap. Acolo se
deschidea o gaur i el s-a strecurat nuntru. Ceva lucea acolo,
licrind albastru. Biatul a ntins mna stng.
Moraven se nfiora.
Nu-i mai amintete nimic altceva. Tatl lui l-a gsit plutind n
jos, pe ru, i l-a crezut mort, ns avea numai mna vetejit.
Pe fruntea btrnului aprur cute.
Bnuiete cineva cum l-a schimbat asta?
Cred c nu au vzut mai departe de braul vetejit. Au ncercat
s gseasc locul unde a fost rnit, ns cum plouase, rul a ieit din
matc i toate semnele au disprut. Totui, se tie c locul se afla la
un kilometru n amonte i au pus pe seama zeilor faptul c nu s-a
necat, a fost un miracol. Nu prea vor s vorbeasc de toate astea, iar
37

mie mi-au povestit ce s-a ntmplat numai dup ce au aflat ce sunt


eu.
Ei singuri s-au alturat ie odat ce s-au lmurit n privina
statutului tu?
Moraven ddu din cap.
Nu-i nici o surpriz.
Nu, amintirea Vremii Gheii Negre rmne vie, chiar i n
mintea celor care nu au trit acele timpuri.
Jatan ceru cu un semn mai mult wyrlu, iar mna-i tremur cnd
Moraven i umplu din nou cupa.
ntr-un fel, port cu mine mnia Maestrului meu. S-a dus cu cei
mai buni dintre rzboinicii si s i se alture mprtesei Cyrsa n
Campania din Turasynd. A fost ideea lui s transporte ntreaga
trezorerie imperial n crue i s le duc spre nord-vest, de-a lungul
Drumul Mirodeniilor, pentru a-i atrage pe barbari de la teritoriile
civilizate. El i muli alii s-au dus acolo s moar, ns pe mine m-a
lsat n urm, s protejez Nalenyrul. Nu cred c tia unde va duce
socoteala lui.
Moraven ddu ncet din cap. Cei mai buni rzboinici ai Imperiului
plecaser cu mprteasa s-i mpiedice pe barbarii din Pustietile
Turca s distrug totul. Rzboinici suficient de bine antrenai cum
erau el, Maestrul Jatan i Virisken Soshir pentru a accede la
jaedunto. Pregtirea lor le permitea s fie conectai la jaedun, vraja
care curgea n toate. Cnd au luptat, n special mpotriva altor jaecai,
surplusul de magie s-a mprtiat. n apropierea satelor au fost
trasate multe cercuri, unde s-au purtat dueluri, pentru a stpni
vrjile, ns efectele au fost din cele mai ciudate. n acele locuri
zpada nu se topete niciodat, nici chiar n verile cele mai fierbini,
sau cad ploi fr s fie nici un nor pe cer. Oamenii creteau cai i
cini n acele cercuri, n sperana c vrjile slbatice vor crea animale
mai falnice; ns o fceau ntotdeauna n puterea nopii, altfel vecinii
lor ar fi aflat c se jucau cu magia.
Turasynzilor, locuitorii deertului din nord, le psa prea puin de
consecinele vrjitoriilor. Trmului lor pustiit nu-i puteau face mare
lucru i era foarte bine dac le fcea cirezile mai fertile sau recoltele
mai bogate. Cnd se nmulir peste msur, un aman aduse toate
38

triburile mpreun i invadar Imperiul. mprteasa i ademeni n


nord i n apus, la distan de centrele civilizate, apoi i atac ntr-o
mare btlie, cum nu mai fusese vzut pn atunci ori de atunci
ncolo.
Ochii lui Jatan scrutar deprtrile.
Vrjile violente au sosit cu norii tumultuoi, care au acoperit
cerul i au ascuns soarele. A venit zpada, o zpad neagr, ciudat,
adus de vnturi crncene, care puteau smulge carnea de pe om i
animal. Mai bine moartea aa, dect ceea ce te atepta dac vrjile
din furtunile acelea te atingeau. Poate c biatul a schimbat un bra
care i s-a vetejit pe puterea de a respira sub ap sau poate c nu mai
trebuie deloc s respire, dar asta s-a ntmplat pentru c vrjile sunt
slabe acum.
Privi spre Geias.
Pe atunci, stenii dispreau n furtuni, iar ghearii scrijeleau
pmntul pn la roc. Mai sunt nc locuri n muni unde poi vedea
sate ngheate. Case, oameni, crue, animale, toate acolo, ngheate
pe loc, aa cum erau cnd le-a lovit furtuna.
Moraven ddu din cap.
Am vzut asta, Maestre, dei acum mare parte din ghea s-a
topit. Vrjile violente se mai adun i bolborosesc uneori, dar rareori
n cele Nou Principate. Doar n Pustieti, n Dolosan i Ixyll, sau cel
puin aa mi s-a povestit.
ns teme-te de rmiele lor. De asta, Geias, trebuie s nvei
din greu.
Jatan tui din nou, ns nu mai bu.
Pe vremurile Imperiului, oamenii au devenit tot mai
nepstori. Studiam arta luptei cu sabia s ajungem la jaedunto, ns
alii voiau s ajung mai repede la vrji. Prinul Nelesquin i vanyeshii
si au studiat xingna pentru a o stpni i pentru a deveni jaeduni.
Odat ce au dobndit puterile magice, au gsit calea de a le folosi
pentru a-i mbunti priceperea. Au ncercat calea simpl, ns
prostia lor a dus la Urgie.
Moraven ddu din cap, mai mult din respect pentru Maestrul su,
dect din credin. Maestrul Jatan fusese unul dintre cei civa jaecai
rmai n cele Nou Principate n care mprteasa mprise
39

Imperiul, pentru siguran. Avusese un rol crucial n a-l convinge pe


Prinul nalenian c toi vanyeshii trebuiau eliminai. Mai mult chiar,
studiul magiei trebuia s fie interzis. Din punctul su de vedere,
rzboinicii imperiali i-ar fi putut controla magia i ar fi evitat Urgia,
ns un vanyesh indisciplinat nu putea.
Dar asta numai pentru c Prinul Nelesquin i Maestrul tu se urau
unul pe altul. Tu eti Maestrul meu, ns pot vedea cum te-a marcat
ura lor.
n ajunul declanrii Urgiei, pe cnd furtunile magice bntuiau
furioase, dup ani fr var i dup ce nenumrai oameni muriser
de foame, sistemul colilor unde se predau diferite discipline a fost
consolidat. Oamenii de rnd nu aveau ncredere n vrjitorii, ns
erau asigurai c oricine reuise s nvee suficient de mult ca s aib
acces la practicile magice putea fi considerat sigur. i era perfect
adevrat c numai puini ajungeau la un asemenea nivel. Chiar i
acum, cnd populaia se apropia de numrul de dinaintea Urgiei,
acest lucru nu se schimbase. Totui, frica avea fora ei, iar dac n-ar fi
fost Dunos i familia lui, Moraven ar fi cltorit singur n ultimele
dou zile de drum spre Moriande.
Sistemul de coli, cel puin cele de arte mariale, a nceput s
lucreze n tradiia xidantzu. Cei mai buni rzboinici urmau s
cltoreasc prin cele Nou Principate i chiar mai departe, ca s
lupte mpotriva nedreptilor i corupiei fr s le pese de
naionalitate sau politic. Nu-i putea comanda nici un nobil i n
vreme ce muli dintre nvceii foarte buni sfrir n garnizoane i
miliii, cei mai buni i pstrar libertatea. Punerea temeliei xidantzu
nsemna c nici un lord nu putea aduna o armat similar cu a
mprtesei, aa c ansele ca o alt btlie crncen s declaneze
nc o Urgie deveniser minuscule.
Este nebunia, Moraven, care m-a fcut s-i cer o ntrevedere.
Ascult, Maestre.
Ceea ce i s-a ntmplat copilului s-ar putea ntmpla i celor
Nou Principate. Jatan se aplec nainte i o pern alunec n jos ca
s-l susin. Aa cum ai spus, vrjile slbatice s-au diminuat. Iar
pentru alii, tot astfel a fcut i frica de ceea ce le-a provocat. Sunt
unii care se duc n Pustieti. Caut arme din vechime, jefuiesc
40

mormintele, mai noi i mai vechi, cutnd acele lucruri care i-ar
putea ajuta s-i adune armate.
Moraven se ncrunt. Armele i relicvele celor pregtii n-ar putea
transmite altora pricepere, dar vrjile folosite nainte i-ar putea
prinde i le-ar permite s se antreneze mai uor. ntrebase de spada
lui Macyl, pentru c fusese n snul familiei timp de cteva generaii
i era foarte puternic. Stpnul ei se strduise din greu s ating
nivelul la care ajunsese, ns nu lsase ca spada s-l duc spre vrf
mai repede dect ar fi putut ajunge el singur. ns astfel de cazuri
erau rare.
Maestre, avei dovezi privind prezena acestor relicve n
Moriande?
Am gsit cteva, vndute drept curioziti sau antichiti, ns
erau nite exemplare foarte fine. Una sau dou mai purtau semne
care artau c fcuser Campania din Turasynd. Se presupune c
undeva n Ixyll exist un cmp de btlie unde au pierit o mulime de
suflete, spuse, cu ochii ngustai. Probabil c armele rmase acolo
sunt vrjite i ar convinge pe cineva c poate fi din nou mprat.
Moraven i arcui o sprncean.
Nu-i Prinul Cyron. Poate c fratele lui mai mare ar fi tentat de
asta, ns zeii au alte planuri cu el. Prinul Pyrust?
Pyrust, bineneles. Deseirionul ar vrea s consolideze
cuceririle din Helosunde, apoi s ia i Nalenyrul. ns mai sunt i alii
care ar vrea o alt dinastie n Moriande, ddu Jatan din umeri. Eu a
vrea doar ca mormintele camarazilor mei i al Maestrului s rmn
netulburate, dar sunt prea btrn ca s m aventurez n Pustieti i
s m asigur de asta. Aa c doresc s-o faci tu pentru mine.
S merg la Ixyll?
n Moraven se cuibrir temerile. Pentru el, Ixyll fusese
ntotdeauna un trm ndeprtat, scldat n farmece dezlnuite. Nu
credea nimic din cele auzite, dar ncercase s afle cte ceva. Dac era
s se gndeasc la neprevzut, i exila gndurile la Ixyll i se simea
scpat de-a binelea de ele.
Faci asta pentru mine, Moraven Tolo?
Maestre, a porni un asediu i asupra celor Nou Iaduri pentru
tine. Voi pleca de ndat.
41

Jatan nl mna i ntinse cupa nc o dat.


Dac pleci acum, n-ai s m mai vezi n timpul Festivalului. i
nici nu mai terminm acest minunat wyrlu al tu. Sarcina asta pe care
i-o dau este una serioas, dar chiar i cei implicai n ea vor srbtori
Festivalul. Tot aa i tu.
Maestrul meu este prea ngduitor.
Nu, Moraven, departe de asta.
Ridic pocalul, apoi sorbi.
Te trimit acolo s salvezi lumea. Bucur-te de Festival i
amintete-i de ce-i mai bun n lume. Asta nu te va pune la munci n
plus, ns s-ar putea s-i aduc alinare cnd misiunea-i va deveni
imposibil.

42

4
Ziua a 36-a, Luna Liliacului, Anul Cinelui
Al 9-lea an al Domniei Prinului Imperial Cyron
Al 162-lea an al Dinastiei Komyr
Al 736-lea an de la Urgie
Anturasikun, Moriande
Nalenyr
Altea sa Imperial Prinul Cyron atepta rbdtor, spre plcerea
lui Qiro Anturasi. Prinul sosise la turnul cartografului nsoit numai
de o mn de oameni din garda personal de keru. Conform unui
decret emis de tatl su, ateptau la baza turnului, dar n afara
porilor care deschideau calea spre interior. Anturasikun era un
labirint de locuri publice i private, ns numai civa aveau
permisiunea de a intra n ncperile private i n atelier. Dei grzile
keru i puseser viaa n serviciul lui Cyron, nici chiar ele nu aveau
permisiunea de a trece de porile aurite.
Nu mai conta c turnul fusese ridicat de cei mai mari constructori
ai naiunii i decorat de cei mai faimoi arhiteci, sau c slile din el
adposteau minunii din ntreaga lume. Era o nchisoare. Tatl lui
Cyron i explicase, cu douzeci de ani nainte, de ce lui Qiro Anturasi
nu i se permitea s prseasc turnul. Talentul su de cartograf i
cunotinele sale despre lume l fceau mai valoros pentru Nalenyr
dect toate comorile cunoscute ale celor Nou Principate. n mintea
lui Qiro se gseau informaii care permiteau Nalenyrului s prospere,
aa c el trebuia zvort undeva.
Pierderea lui ar nsemna s pierzi totul. Cnd mprteasa
mprise Imperiul n cele Nou Principate, le pusese pe nevestele
decedatului mprat i familiile lor s domneasc n fiecare. Fcuse n
aa fel nct ambiiile s se contracareze ntre ele i-i luase cu ea n
Campania din Turasynd pe cei mai capabili dintre Prini. Dei
Nalenyrul nu fusese la nceput cel mai puternic i prosper dintre cele
Nou Principate, redeschiderea legturilor comerciale cu lumea i
mpluse cuferele. Cu tot aurul ctigat, Cyron putea tocmi suficiente
trupe ca s-i in pe lorzii din Deseirion la respect.
43

Qiro ne-a dat totul, iar cu toate astea, noi i-am luat libertatea.
Prinului i se pruse atunci c reprezenta cruzimea suprem, ns
foarte curnd ajunse s-i neleag necesitatea. Geniul lui Qiro
Anturasi era nsi esena personalitii sale i odat cu asta se
manifesta la el imposibilitatea de a tolera prostia sau nesupunerea.
Acestea-l fceau pe Qiro s fie smucit, neierttor i imprevizibil. Ba
chiar s cread c poate face i un prin s atepte.
Cyron izbucni n rs, pentru c tia c avea s atepte. i s
atepte...
Ateptarea fcea parte din via, iar el i cultiva rbdarea, pentru
c era greu de crezut c asta ar fi putut ucide pe cineva. Fratele su,
Prinul Motenitor Araylis, fusese destul de nerbdtor s-i vad pe
deseieni izgonii din Helosunde i pltise cu viaa. Fusese informat c
Prinul Pyrust l-a ucis pe fratele su. Acesta i condusese pe deseieni
i se ncumetase chiar s vin pn n sud, s participe la Festival n
Moriande. Dei ctigase tronul, Cyron nu se simea ndemnat s-i
mulumeasc lui Pyrust, care ar fi fost mai mult dect bucuros s
mcelreasc ntreaga dinastie Komyr i s pun mna pe tronul
Nalenyrului.
Iar atunci Qiro i-ar descoperi perechea n temperament i
ncpnare.
Qiro trimisese o cerere curii, s i se permit prsirea turnului n
timpul celebrrii Festivalului i pentru srbtorirea zilei sale de
natere. Cererea prea s fie rezonabil, iar Cyron ar fi fost bucuros s
i-o aprobe, cu tot puhoiul de oameni venii din toat lumea ca s se
bucure de longevitatea dinastiei. ns Maestrul Umbrelor se plnsese
de afluxul de spioni din timpul Festivalului, aa c nu-i putea
permite luxul de a-l expune pe Qiro tuturor rpitorilor sau asasinilor.
Cyron considera c era extrem de puin probabil ca deseienii s fi
cltorit spre sud cu vreo intenie de a-l ucide pe Qiro, sau pe oricine
altcineva, ns nu voia s-i ofere lui Pyrust ocazia de a folosi o astfel
de ans. Ar fi putut visa la nenumrate urzeli pe care s le pun n
aplicare. Pentru a limita posibilitile de provocare a unor necazuri,
pregtise locuri pentru anturajul lui Pyrust n Shirikun, la marginea
de nord a oraului.
44

De asemenea, aranjase ca oamenii din Erumvirine s fie gzduii


n sud, n Quunkun, iar trimiii naiunilor celor Cinci Prini fuseser
ncartiruii n turnurile corespunztoare zeului lor protector.
Kojaikun, turnul Cinelui, nu mai servea ca reedin oficial
nimnui, din moment ce Helosunde era cucerit de Deseirion, iar
Consiliul de Minitri din Helosunde nc nu reuise s desemneze un
prin. Cyron permitea totui rzboinicelor keru s staioneze acolo,
ca grzi de onoare. Asta le fcea pe keru fericite i-l indispunea pe
Prinul Pyrust.
Pregtirile fuseser fcute n mare parte de minitrii de protocol i
de slujbaii lor, iar Prinul supraveghease totul doar cu numele.
Garda de onoare fusese poziionat prin ordin direct, din moment ce
birocraii i astrologii consideraser asta drept ceva nepotrivit. i
explicaser despre ocluziunile din ceruri i despre disiparea forei lui
Kojai, ns avusese prea puin ngduin pentru demonstraiile lor
i le ignorase.
Birocraii ncercaser s mpace cerul, iadul i pmntul, n vreme
ce Prinul se concentrase mai mult asupra pmntului. Conflictul
dintre Deseirion i Helosunde avea mult mai puine n comun cu
constelaiile i zeii dect cu faptul c primul prin din Helosunde
fusese zmislit de o femeie din Deseirion. Ea-i ndemnase fiul s ia
provincia ei natal ca un prim pas spre nscunarea lui ca nou
mprat, iar rzboiul se nvolburase la frontiera dintre ele cu mult
timp nainte ca Pyrust i tatl su s le fi invadat cu succes. Dac
mercenarii helosundieni n-ar fi fost ns sprijinii de nalenieni,
consolidarea cuceririi de ctre deseieni s-ar fi terminat de mult.
Din punct de vedere politic, era bine s-i mpaci pe helosundieni,
din moment ce provincia lor servea ca un tampon ntre Deseirion i
Nalenyr. Dar lui Cyron i plcea i ideea de a-l scoate din srite pe
Pyrust. Spera c disconfortul vecinului su din nord se va manifesta i
mai mult prin visele profetice n care credea prinul deseian,
distrgndu-l de la oricare alt perfidie.
Un ministru de protocol ar fi putut transmite refuzul cererii lui
Qiro, ns Prinul anulase i asta. n primul rnd, Cyron era pe deplin
contient c un ministru nu ar fi putut ajunge niciodat n prezena
lui Qiro i s-ar fi ofilit de ndat sub fierbineala reaciei
45

cartografului. i mai important era ns faptul c Prinul simea c,


fiind temnicer al lui Qiro, era datoria lui s-i comunice personal
refuzul.
Uile micii rotonde unde atepta Prinul se deschiser scrind i
un omule cocrjat i tri picioarele spre el. Chipul i era luminat
de un zmbet i-i nl capul pe ct i-o permitea spatele strmb.
Alte, nou mii de scuze pentru c v-am fcut s ateptai.
Prinul se nclin adnc, plin de respect.
M onorai, Ulan, nfindu-v n persoan. Munca voastr
este mult prea important pentru a fi tulburat cu asemenea
probleme nensemnate.
Cyron se ferise dinadins s foloseasc pluralul imperial, n pofida
faptului c rangul su cerea asta. Aa, Ulan va trncni despre ct de
familiar fusese Prinul cu el, iar Qiro va considera respectul drept un
atribut al statutului su.
Ulan i nltur de pe fa o uvi lung de pr alb.
Plcerea-i de partea mea, Alte. Fratele meu spunea c oricare
dintre noi va fi n stare s realizeze cea mai curat hart a Tiratului se
va bucura de aceast onoare, iar eu nu m-am lsat depit.
Ai fi putut fi depit, Ulan, numai dac fratele vostru s-ar fi
apucat de desenat, i tot i-ar fi fost extrem de greu s nving.
Nu trebuie s rostii aceste vorbe, Altea Voastr. Btrnul
cltin din cap. Iat, m-am apucat acum s v spun ce avei voie i ce
nu avei voie s facei.
n Casa Anturasi sunt muli cei care se supun poruncilor.
Se supun, da, se supun.
Btrnul se ntoarse i-l invit pe Prin s peasc naintea sa,
nchiznd uile dup ei i-i tri paii pe coridorul care ducea, pe
ocolite, pn la atelierul de la etajul al cincilea. Prinul mergea
naintea lui Ulan, lsndu-i mna dreapt s alunece de-a lungul
unei balustrade de fier martelat, urcnd rampa de acces nspre
lumina atelierului. Dei vizitase de multe ori atelierul Anturasi,
privelitea l impresiona de fiecare dat.
Rampa ddea n centrul unei ncperi circulare cu un diametru de
o sut de metri. n afar de galeria metalic, ieit n exterior n
partea de nord, de care atrna o draperie, ncperea era dominat de
46

pupitre i mese de desen, dulapuri cu sertare largi i subiri, rafturi


ncrcate cu hri fcute sul. Stlpii susineau tavanul boltit i, de jur
mprejur, ferestrele nalte permiteau iluminatul natural. De teama
focului, Principatul oferea lumini magice pentru lucrul de noapte, iar
la ferestre erau deseori vzute lumini albastre, spectrale, licrind n
turn dup apusul soarelui.
La pupitre lucrau zeci de membri ai familiei Anturasi. Cei mai
tineri, nepoii i strnepoii, cu toii zmislii dintre alele lui Ulan,
aduceau hrtie, umpleau climrile, ascueau peniele i presrau cu
grij pudr peste hrile terminate. Cei mai mari copiau hrile
oreneti sau diagramele fortificaiilor, fceau orice i-ar fi putut
ajuta s-i dezvolte talentul de care aveau nevoie la desenarea
hrilor cu adevrat importante. Adulii, coordonai de Ulan, lucrau
la mesele cele mari, trasnd hri nautice de o acuratee incredibil.
Pe msur ce cltorii se ntorceau din drumurile lor i aduceau noi
detalii, hrile erau refcute, astfel nct urmtorul client s dispun
de informaii actualizate.
Acest haos controlat era umplut de scritul penielor pe hrtie,
cnitul de cuit pe pan, pocnetul ocazional al cte unei climri
care se sprgea, i chiar de mai puin desele sudlmi. Anturasi lucrau
repede, precis i pe ct se putea de n linite, aceste trei caracteristici
fiind singurele capabile s-i fereasc de mnia lui Qiro.
Domeniul lui Qiro, n contrast cu restul atelierului, se ntindea
dincolo de draperia albastr, atrnat de la tavan pn la podea.
Prinul Cyron se ndrept spre ea i, strecurndu-se printre faldurile
ei, zmbi. O a doua draperie, alb, la o distan de zece metri,
garanta c secretele din interior nu puteau fi zrite din ntmplare. Se
asigur c draperia din urma sa era bine tras nainte de a o deschide
pe cealalt.
Nu-i putu nfrna un suspin. O poriune a peretelui curbat fusese
zugrvit n alb, iar pe el fusese desenat o hart a ntregii lumi
cunoscute, de douzeci de metri nlime i patruzeci lime. Cele
Nou Principate se lfiau n centrul hrii, potrivit locului lor n
lume. Pustietile Turca le mrgineau la nord, iar vasta Mare de
Rsrit forma limita lor de la rsrit. Provinciile i teritoriile din
slbticie erau plasate spre apus, cu coasta estic de la Aefret, n
47

deprtare, desennd grania lor apusean. Deasupra, desenate n cele


mai mici detalii, se ntindeau trmurile mitice ale Etrusiei.
nainte de Vremea Gheii Negre, Imperiul purtase nego cu
popoarele din Etrusia pe cale terestr, ns Urgia care frnsese
ntreaga lume nchisese acel drum. Expediia lui Qiro, din urm cu
cincizeci de ani, ajunsese mai departe de oricare alta naintea ei, ns
dovedise doar c drumul era tot nchis. Cyron i btrnul discutaser
posibilitatea de a ncerca din nou ruta pe uscat, ns succesul
explorrii oceanelor o fcuse s devin o sarcin nensemnat.
Mare parte din ocean rmsese necunoscut, pentru c majoritatea
navelor se duseser nspre sud i apoi spre apus, pe rutele bine
cunoscute. Cyron era sigur c anumite descoperiri vor fi fcute
mergnd spre est, iar n cele din urm, cea mai mare dintre navele
flotei sale, Lupul furtunii, fusese construit i era acum pregtit de
plecare.
Prinul gsi imediat c harta era att remarcabil, ct i tragic.
Toate detaliile lumii, confirmate de Anturasi, fuseser desenate
apsat. Umpluser multe goluri, ns mai rmseser multe pete albe.
Chiar i unele regiuni ale Mrii ntunecate rmseser
necartografiate i de acolo atacau piraii care pndeau transporturile
provinciale. Dorina dintotdeauna a lui Qiro de a umple acele goluri
l fcuse s-l trimit pe fiul su, Ryn, ntr-o expediie funest. Dar nici
chiar durerea provocat de moartea fiului nu-i nfrnase setea de
descoperiri. Cu numai cinci ani n urm, Cyron fusese nevoit s
refuze o alt cerere a lui Qiro, de a efectua chiar el marea explorare.
Prinul i desprinse privirea de pe hart i se pomeni cu o
surpriz. Nepoii lui Qiro, Keles i Jorim, stteau alturi de bunicul
lor, ns li se alturase un al patrulea brbat. Cyron consider asta
drept ceva remarcabil, pentru c nu mai vzuse pe nimeni n afar de
membrii clanului Anturasi n atelier, cu excepia lui i a rudelor sale;
decretul nalenian transformase n crim capital ptrunderea n
atelier fr permisiunea expres a autoritilor. nsi prezena lui
acolo spunea destule despre importana pe care o avea, iar faptul c
era legat la ochi dezvluia c btrnul Qiro nu-i pierduse cu totul
minile.
48

Qiro zmbi i se ndrept repede spre Prin. nalt i slab, avea o


chic de pr alb, musta i barbion. Ochii si splcii preau lipsii
de orice culoare, cu excepia negrului pupilelor, ceea ce-i conferea un
aspect aproape inuman. Dei era pe cale s-i srbtoreasc
mplinirea vrstei de optzeci i unu de ani n cursul sptmnii, se
deplasa cu agilitatea unui om la jumtate din anii si. Timbrul bogat
al vocii sale, nc limpede, era marcat de vrst.
Alte, onorai cu prezena voastr Casa Anturasi. I-ai
cunoscut pe nepoii mei, Keles i Jorim?
Prinul strnse mna lui Qiro, apoi i salut pe cei doi frai.
i cunosc i-i preuiesc la fel de mult pe ct v preuiesc i pe
domnia voastr, dicaikyr Anturasi. Jorim, cred ai vrea s tii c acele
dou pisici trcate pe care le-ai adus din Ummummorar, anul trecut,
s-au mperecheat i au fcut nou pisoi. Sunt mndria grdinii mele.
Jorim zmbi. Mai scund dect fratele su i mai solid, i purta
perciunii mpletii i se mndrea cu o barb deas, dup moda celor
din Ummummorar. Dei purta veminte alese i potrivite, prul i
barba sa i confereau un aer de barbar, pricina anumitor uoteli
printre nobilii nalenieni. Un ochi nvineit i o buz tiat, precum i
juliturile de pe nodurile pumnilor sugerau c nu-i abandonase
pornirile belicoase, care-l meninuser n via prin slbticie.
nainte ca Jorim s poat spune ceva, brbatul legat la ochi ncepu
s rd.
Oh, da, nemaipomenit. Pisici, mndria grdinii voastre. O
glum splendid, Alte, minunat. Va amuza pe muli la Festival.
Cyron se ncrunt.
Cine-i sta i de ce-i aici?
Qiro surse ntr-o manier care l-ar fi ntinerit cu vreo aptezeci
de ani, dac n ochi nu i-ar fi licrit o lumin slbatic.
Acesta-i Jesbor Gryst i a adus ceva remarcabil. Am fcut deja
achiziia, iar avnd acel lucru, cucerirea ntregii lumi de ctre noi va
fi de neoprit.
ncruntarea lui Cyron se adnci cnd Qiro se retrase la o msu
i art spre o cutie de mahon. Capacul fusese ridicat i, cnd Prinul
se apropie, vzu c dou panouri de sticl, separate de o bucat de
lemn, fuseser plasate n partea de jos a cutiei. Fiecare panou
49

dezvluia cadranul unui ceas, iar fiecare ceas fusese reglat s arate
ora corect.
i asta ne va permite s dominm lumea? Cyron i ncruci
braele la piept. Nu cred c dou ceasornice vor nspimnta legiunile
Prinului Pyrust i tiu deja foarte bine ct de repede sunt capabile s
se pun n micare.
Nu nelegei, Alte. Qiro se rsuci ndreptndu-se spre harta
de pe perete. Navele noastre, Alte, au navigat departe de aici. Am
cartografiat continentul de aici i pn la Aefret i ne strduim din
rsputeri s desenm hri precise. Dac ar fi s comparm aceast
hart cu cele de acum o sut de ani, ai vedea c exist nite
diferene.
Art spre captul de sus al hrii i-i plimb mna n jos.
Hrile noastre sunt extraordinar de precise n ceea ce privete
dimensiunile geografice de la nord i sud. De ce asta? Latitudinea
este uor de calculat, Alte. Msurai umbra la amiaz i oricine
dispune de cunotine rudimentare de geometrie poate determina ct
de departe se afl nordul i sudul de Ecuator. Este o chestiune simpl
s-i stabileti poziia. Estul i vestul sunt ns mai dificil de
determinat. Nordul i sudul au un punct acceptat i fix de referin:
Ecuatorul. Avem Steaua Polar la nord pentru a ne orienta i, sunt
sigur, ne putem stabili la fel poziia i n sud, posibil deasupra
Munilor de Ghea, dac acetia exist. Punctul din care sunt
msurate estul i vestul este, oricum, arbitrar.
Cyron cltin din cap.
Pe toate hrile figureaz Moriande ca punct de referin.
Wentokikun, ca s fiu mai exact.
Hrile noastre, da, ns n Deseirion se folosete Felarati
pentru hrile lor, iar Erumvirine consider Keluwan drept
demarcator. Nu-i important care punct este folosit, problema este
determinarea distanei dintre un punct i cellalt.
Prinul i mut privirile de la Qiro la nepoii lui, apoi la brbatul
cu legtura pe ochi.
Dar ai fcut multe calcule. Ai pus oamenii s msoare aceast
distan.
Qiro se rsuci, iar mnecile i pulpanele tunicii sale aurite flfir.
50

Exact, Alte, ns nu avem pe nimeni care s poat merge pe


ap pentru a msura. Navele noastre, dei i pot calcula viteza, au
probleme la msurarea vitezei i direciei curenilor marini. Toate
hrile, inclusiv ale mele, conin un paradox. Dac este s estimm
timpul necesar strbaterii drumului pn la Aefret, la plecare avem o
distan. Dac marcm timpul scurs la ntoarcere, avem o alt
distan. n trecut, am jonglat cu diferenele i am estimat viteza
curenilor, ns chiar i aa, totul este inexact. O simpl furtun poate
face nefolositoare orice referine privitoare la vitez i direcie.
Prinul ddu ncet din cap.
Cred c neleg problema. i care este aceast soluie?
Qiro btu din palme.
Jesbor Gryst, te rog explic-ne acest mecanism.
Ei, bine, Alte, n primul rnd trebuie s spun c nu este
creaia mea. Nu l-am inventat eu, ci fiul meu. Vedei, eu repar tot
felul de lucruri, iar fiul meu, Borosan, a studiat ntotdeauna ceea ce
fceam, ns el a mers mai departe. A devenit interesat n noua art
gyanri, dei nu exist nici o coal pentru asta aici.
Cyron ddu din cap, apoi, din moment ce brbatul nu-l putea
vedea, glsui:
Desigur.
Gyanri era arta noii magii vrjitorie calculat, mecanic. Tradiia
antrenrii pentru atingerea gradului de jaedunto era respectat pe
cuprinsul celor Nou Principate, ns Nalenyr i Erumvirine
dispuneau de cele mai bune coli i trseser cele mai mari foloase de
pe urma lor. Alte naiuni ncepuser ns s mbrieze arta gyanri,
prin care dispozitivele mecanice foloseau energia magic n mare
parte un reziduu al Urgiei pentru a fi puse n micare. O spad
ncrcat cu energie magic i ngduia unui soldat neantrenat s
lupte cu pricepere, cel puin pn la consumarea energiei. O sut de
sbii mbuntite erau mai uor de obinut dect un singur
jaecaiserr. n vreme ce nici unul dintre rzboinicii care ar fi folosit o
asemenea spad nu era deosebit de strlucit, doar civa dintre
spadasini erau hrzii s devin Mistici. ntr-un rzboi de uzur,
gyanri i puteau coplei pe maetrii vechilor arte.
51

Ei, bine, Alte, lui Borosan i-a venit ideea unui dispozitiv care
s ngduie comunicarea n scris, la mare distan. L-a pornit i mi-a
spus s m atept la un mesaj, ct de curnd, ceea ce am i fcut, ns
nu a venit nimic. Fiul meu se simea foarte frustrat, pentru c
dispozitivul prea s funcioneze de la un capt al unei ncperi la
alta, ns nu i cnd l ducea la mare distan.
Fascinant, Maestre Gryst. Acela, de pe mas, este dispozitivul?
Nu, Alte, din pcate, nu. Brbatul zmbi, bgndu-i mai
aprig minile la centur. Vedei, fiul meu i-a dat seama c voi cuta
mesajul la amiaz, n capital, ns el l-a trimis tot la amiaz, de acolo
unde se afla. Dac se afla la nord sau la sud de capital, funciona.
Aa c a pus la punct acest ceas. Este lucrat cu arta gyanri. Folosete
thaumston pentru a funciona. A fcut dou ceasuri, dac unul se
defecteaz sau are nevoie de mai mult thaumston, fixndu-le pe
amndou la ora capitalei. Vedei, cnd a plecat, a trimis mesajul
conform orei din Moriande.
Prinul rmase o clip cu gura cscat. Se prea c Qiro fcuse,
deja, o pasiune pentru cele dou ceasuri, dar indiferent ce-i
permiteau ele s fac, era nimic n comparaie cu dispozitivul descris.
Dac Prinul putea discuta instantaneu cu cei aflai departe, cum ar fi
fost comandanii militari de pe cmpul de lupt, ar fi putut coordona
aprarea i opri rapid orice invazie.
Iar acest dispozitiv funcioneaz?
Ceasurile merg perfect, Alte.
Nu, nu, m refer la dispozitivul de comunicare. Funcioneaz?
Jesbor ddu din cap.
Fiul meu nc nu l-a perfecionat. i acum cltorete i
lucreaz la el. Cred c a neles ceva din mesajul pe care am ncercat
s i-l trimit, pentru c ultima dat dorea ca Altea Voastr s v
bucurai de Festival.
Foarte drgu din partea sa, dar dac el se afl pe undeva, ce
face acest ceas dublu aici?
Tinichigiul zmbi.
Ei, bine, Alte, Borosan, stul s tot plimbe peste tot un cufr
mare, a confecionat unul mai mic, mult mai sigur. Intr ntr-un
buzunar. E detept, fiul meu.
52

Mult prea detept s zburde pe coclauri. Prinul privi spre Qiro.


Ceasul dublu i este acum de ajutor?
Cyron ridic o mn i se sfor s gndeasc.
Ateptai, ateptai. Dac te afli departe de capital i te uii la
aceste ceasuri pe la vremea amiezii, acolo unde eti, vezi diferena
orar. Acea diferen de timp o transformi n mile marine.
Qiro btu din palme cu ncntare, ns cutele din jurul ochilor
trdau o und de disconfort.
Da, Alte, v-ai gndit perfect. Cu acest dispozitiv putem
cartografia oceanele cu mare acuratee. Ne putem avnta n locuri
unde n-a mai fost nimeni, niciodat.
Reveni la hart i-i puse mna pe vasta ntindere necercetat a
oceanului.
Aici zac comori fr nume, sunt convins, iar acestea toate vor fi
ale voastre. Am nevoie de permisiunea voastr, Alte, s instalez pe
Lupul furtunii ceasul dublu i s-l folosesc ct de curnd posibil. Cu
informaiile pe care le dobndim, navele noastre s-ar putea duce
oriunde. Am putea coloniza noi teritorii, descoperi plante noi,
animale i comori. Naiunea noastr ar deveni chiar mai mrea
dect este deja, iar Domnia Voastr, Alte, ai avea mijloacele de a
reuni Principatele ntr-un imperiu i s ocupai pe drept cuvnt
Tronul din Ceruri.

53

5
Ziua a 36-a, Luna Liliacului, Anul Cinelui
Al 9-lea an al Domniei Prinului Imperial Cyron
Al 162-lea an al Dinastiei Komyr
Al 736-lea an de la Urgie
Anturasikun, Moriande
Nalenyr
Keles se lupta s-i mpiedice surpriza s i se citeasc pe fa i
privi cum fratele su nu reuise s fac la fel. nelesese de mult
vreme problema determinrii longitudinii. Dei diferite feluri de
ceasuri, de la cele solare sau cu lumnri, la cele cu ap sau cu
mecanism cu resort, permiteau msurarea timpului, nici unul nu era
att de exact pentru a fi folosit la msurtorile cerute de marile
proiecte de explorare. Qiro ncerca de ani de zile s lucreze cu
felurite ceasuri, ns, dei Keles i Jorim le purtaser de grij cu un
devotament aproape religios, la revenirea lor n capital diferenele
de or fuseser inacceptabile.
Era uluit c bunicul su susinea un mecanism creat de un
gyanridin. Gyanri reprezenta o mare noutate i era cel mai bine
neleas dincolo de Nalenyr, prejudecile locale desconsidernd-o.
Qiro subliniase c n vreme ce gyanri poate crea mecanisme care
ofereau iscusin celor nepricepui, acetia puteau duce la bun sfrit
numai munci brute, fr efort intelectual. n concordan cu
nelepciunea momentului, declarase c era apogeul lenevelii s te
bizuieti pe mecanisme pentru ceea ce poi dobndi prin
antrenament. i gonise, n repetate rnduri, pe cei care veniser la el
cu dispozitive care puteau copia hrile fr efortul omului, sau care
ar fi putut face msurtori dup soare sau stele.
Iar acum susine acest dispozitiv. Ceasul dublu prea s fie
rspunsul nenumratelor rugciuni, ns schimbarea de opinie a
bunicului su era att de brusc nct aproape prea c btrnul i
pierduse minile. Dac ar fi fost vorba de altcineva, Keles ar fi crezut,
pur i simplu, c avusese loc o revelaie, iar convingerile anterioare
54

fuseser abandonate, ns bunicul su era prea complicat pentru ca


un astfel de rspuns s-l satisfac.
Prinul zmbi.
V aplaud aceast viziune, dicaikyr Anturasi. Bineneles c
existena acestui dispozitiv trebuie inut secret. Pot conta pe
cooperarea voastr, Maestre Gryst?
Brbatul legat la ochi ddu din cap.
Bineneles, Alte! i pe a fiului meu. Sunt sigur c a i uitat de
asta, cu noul su ceas de buzunar. Aa-i zice, ceas de buzunar.
Splendid!
Prinul Cyron i strecur minile n mnecile opuse ale tunicii.
i unde-i fiul vostru acum? A vrea s vorbesc cu el.
Iar eu tiu c i el ar vrea s v vorbeasc, Alte. Va fi o mare
onoare pentru el, tiu asta.
Prea bine, spune-i s se prezinte naintea mea ct de repede
poate. Ar fi bine dup Festival, dar i mai bine n timp ce se
desfoar.
Oh, Alte, a vrea s pot face asta, dar probabil c se afl acum
n Solaeth, sau poate chiar la Dolosan.
Prinul i nl sprncenele.
S-a dus n pustie?
Este pe drum ntr-acolo. De acolo se ia thaumston, Alte.
Da, este foarte adevrat.
Prinul privi napoi spre Qiro.
Poate c l-ai putea conduce pe Maestrul Gryst pn la poart.
l voi vizita acas, dar numai dup ce discut cu domnia voastr o
clip.
Desigur, Alte. Jorim, re rog s faci precum poruncete
Prinul.
Da, bunicule.
Jorim travers ncperea i-l apuc pe Gryst de un cot,
conducndu-l prin spaiul dintre draperii.
Ce-ai pofti acum, Prinul meu?
Qiro art spre o msu ncrcat cu pahare i o caraf.
Keles, toarn-ne nite vin.
Nu, mulumesc, dicaikyr.
55

Keles privi spre bunicul su.


Servii?
Nu.
Qiro i ridic brbia i-i mpreun minile la spate.
Ce s-a ntmplat, Alte?
n primul rnd, felicitri pentru descoperirea ceasului dublu i
pentru faptul c i-ai recunoscut imediat potenialul. Desigur, v dai
seama c dispozitivul testat acum de Borosan Gryst este la fel de
valoros. Aplicaiile sale, n special n ceea ce privete capacitatea
noastr de a ne apra mpotriva deseienilor, nu pot fi ignorate.
Qiro ddu din cap cu solemnitate.
Am vzut i eu valoarea lui, pentru propriile mele trebuine,
Prinul meu. Keles i Jorim au talentul care le permite s-mi trimit
imagini i informaii de la minte la minte. Dei acest mod s-ar putea
s nu fie pe ct de precis mi-a dori eu, economia de timp este
nepreuit. Un astfel de dispozitiv m-ar lsa s trimit i mai multe
echipe de cercetare i ar oferi un mijloc de a verifica precizia ceasului
dublu.
Bine! Atunci avem aceleai gnduri.
Care ar fi acestea, Alte?
C plecarea lui Borosan Gryst n Pustieti este mult prea plin
de pericole. A vrea s-mi pregtii hrile necesare pentru a trimite
un grup s-l gseasc i s-l aduc napoi n capital.
O expediie n Pustieti, Alte?
Da, Maestre Anturasi. Cea de care am tot discutat va fi pus
acum la cale. Se va baza pe hrile voastre, bineneles, altfel ansele
noastre de reuit sunt neglijabile.
Hrile mele sunt cele mai bune care exist, dar tot nu sunt
foarte precise. Qiro i mas fruntea cu degetele. Cnd Urgia a
eliberat magia agresiv, aceasta a schimbat faa inutului de-acolo.
Dei n decursul veacurilor s-a produs o retragere a vrjilor, nu se
poate vorbi de ceva definitiv. Furtunile sunt cnd puternice, cnd
slabe i mai pot aprea schimbri. Voi face hrile, toate pe baza
cltoriilor mele, desigur, ns nu pot s pun mna n foc pentru
acurateea lor.
Prinul ddu din cap.
56

Ne vom descurca i aa, dei va trebui s remediem situaia.


Dac gyanri pot crea dispozitive att de puternice precum cel de care
vorbim, iar Pustietile sunt sursele acelui thaumston care le
activeaz, atunci trebuie s gsim rezervele i s le prelum sub
control sau s le distrugem. Aceasta este o chestiune de importan
naional.
Ochii de ghea ai lui Qiro sclipir.
Ba chiar o chestiune de importan Imperial.
Da, ntr-adevr, ncuviin Cyron din cap, ns refuz s se lase
copleit de reveriile imperiale. Voi avea nevoie de aceste hri pn la
sfritul Festivalului.
Considerai problema rezolvat, Alte, se entuziasma Qiro,
plin de zmbet. Mi se acord permisiunea de a plasa ceasul dublu la
bordul Lupului furtunii?
Da, bineneles. Cu ct mai repede, cu att mai bine. Nava nu
poate pleca dect dup Festival. O plecare prematur ar atrage
atenia.
Dup cum v este voia, Alte.
Keles simi fiori de ghea alunecndu-i pe ira spinrii. Nu
ndrznea s mite, s nu le atrag atenia celor doi c era acolo, i-i
fcu semn fratelui su, care se ntorsese, s pstreze linitea. Bunicul
su i Prinul luau decizii care vor modifica viitorul. Petele albe ale
hrii de pe perete vor fi completate, iar vastele resurse ale
Nalenyrului vor fi chiar i mai mari, poate suficient de ample nct s
oblige celelalte Principate s i se alture, alternativa fiind ruinarea
economic.
Prinul Cyron ddu din cap.
Bine, foarte bine. Venisem aici aducnd veti proaste, ns ai
transformat totul ntr-o mare bucurie.
Qiro nclin din cap ntr-o parte.
Veti proaste, Alte?
Da. Cererea depus pentru plecarea din Anturasikun a fost
respins. Bineneles, voi veni aici s iau parte la srbtorirea zilei
voastre de natere.
Ochii ntunecai ai btrnului fulgerar pentru o clip, apoi fcu
un semn cu mna.
57

Considerai cererea mea retras, Alte. Am attea de fcut


nct s-ar putea s anulez i petrecerea.
Prinul cltin din cap.
Dac ai face asta ai atrage atenia i nu avem nevoie de aa
ceva. Nu, lucrurile se vor desfura aa cum au fost planificate.
Domnia voastr i cu mine i vom gzdui pe Virine i deseieni. Le
vom arta ct de generoi putem fi. n viitor i vor dori cu ardoare
aceast generozitate.
Qiro rnji ca un animal de prad, ascuit i cu dinii dezvelii.
Dup cum poruncii, Alte, cu nelepciune.
Foarte bine.
Prinul fcu o plecciune, apoi se pregti s se retrag printre
draperiile pe care Jorim le dduse la o parte pentru el.
n sntatea voastr i a Principatului.
Lui Keles nu-i plcea deloc expresia de pe faa fratelui su. Jorim
atept pn ce draperia alb reczu grea la locul ei, apoi gesticula
spre Qiro.
Ipocrit btrn ce eti.
Ochii bunicului su se ngustar.
Ia-o ncet, Jorim. Acum sunt n toane bune. Nu-mi strica ziua.
Nu-mi pas n ce fel de toane eti. Jorim parc sufla foc pe nri.
i-am spus despre dispozitivul lui Borosan Gryst acum cteva luni,
cnd m-am ntors din Ummummorar. N-ai luat nimic n seam. M-ai
betelit c sunt prost i lene. Mi-ai spus c n-a fi n stare nici mcar
s trag ceasul, aa c ce-mi pas mie de un asemenea mecanism. Iar
acum descopr c te-ai i interesat de el. Ticlosule!
Qiro i meninu glasul sczut, ns vorbele-i ieir tioase.
M-am rzgndit.
Te-ai rzgndit n privina dispozitivului, da, ns pe mine cum
m-ai tratat? Ce-i cu mine?
Jorim i deschise larg palmele i braele.
M crezi prost? M crezi... nici nu tiu ce. De ce n-ai putut smi spui c aveam dreptate?
Dac ai avut i tu dreptate o dat, asta nu este o scuz pentru
toate ocaziile cnd ai fost lene i ntng n ndeplinirea sarcinilor
pentru mine i aceast familie.
58

Oh, am mai bttorit crarea asta i nainte!


Jorim se lovi cu pumnul n palm, smulgnd o crust de pe rnile
uneia dintre ncheieturi.
M faci s m simt ruinat i tot eu trebuie s am remucri.
Nu conteaz deloc c n-aveai niciodat de gnd s-i recunoti
greeala?
Nu a fost o greeal, Jorim. Vrei s tii la ce m-am gndit cnd
ai venit la mine? Vrei?
Qiro i arcui o sprncean.
S te gndeti bine nainte de a rspunde.
Jorim i supse o clip ncheietura sngernd, apoi ddu din cap.
Da, vreau s tiu.
Am gndit cam aa: nc unul dintre tertipurile lui de puturos,
s scape de munc i s-i justifice inactivitatea. Ridicrile
topografice fcute de tine n Ummummorar au fost adecvate, ns
nimic mai mult. Te-ai dus, ai explorat, ai descoperit unele lucruri,
ns munca ta a fost una de mntuial. Te-ai lsat distras. i-am
vzut faa, acum, cnd Prinul i-a mulumit pentru specimenele pe
care i le-ai furnizat grdinii sale. Asta-i bine pentru tine, ns nu i
pentru noi.
Jorim i linse buza crpat.
Vrei s spui c pentru tine.
Vreau s spun noi. n ce fel beneficiaz de asta fratele tu? Sora
ta? Dar unchii i verii? Cum profit ei?
Fac ceea ce fac pentru ntreaga lume.
Smintit mic ce eti, eu sunt lumea!
Qiro se rsuci, iar Keles tresri cnd privirea btrnului i-o ntlni
pe a sa, n treact.
Lumea nu exist, nu exist pn n clipa cnd o pun eu pe
hart. Aduci cu tine animale i plante din locuri care nu nseamn
nimic i nu sunt nicieri pn cnd eu nu le aez n locul potrivit.
Urgia ne-a lsat ngropai n ghea neagr. Cnd a venit viscolul
negru, oamenii au pierit. Lumea s-a redus doar la vi astupate cu
zpad. Mici comuniti nghesuite printre ruinele cndva mreelor
orae imperiale. Lumea noastr s-a micorat, pn cnd am nceput
eu s o extind din nou.
59

Qiro mpinse un deget acuzator spre Jorim, ns privirea lui l


includea acum i pe Keles.
Voi suntei ochii, urechile, minile i picioarele mele. Voi
existai ca s m servii pe mine, s-mi dai mie informaii, nu s v
complcei n mofturile voastre, culegnd flori i prinznd animale!
Ba chiar mai ru, s ne facei de rs aici, n Moriande, amestecnduv n ciomgelile cu prostimea de pe strad. Dovezile sngernde
sunt pe faa i pe minile tale.
Palmele lui Jorim se strnser n pumni, iar faa i se mpurpur.
Cnd venele ncepur s i se ngroae la gt, Keles pi ntre ei. Aps
palma minii drepte pe pieptul lui Jorim i simi cum furia clocotea
nluntrul fratelui su.
Oprii-v, amndoi.
Nu ncerca s-l protejezi pe fratele tu, Keles. A mers prea
departe, pufni Qiro. Voi avea grij s nu mai fie o problem pe viitor.
De acum nainte nu va mai pleca nicieri.
Keles i ntinse mna cu palma ridicat ctre bunicul su.
Ajunge. Doar nu vorbeti serios? Nu eti chiar att de prost.
Poftim?
Nu te preface c nu ai auzit ce-am spus.
nc nu m-ai vzut vorbind aa nainte, dar poate c a venit timpul.
Privi spre Jorim.
Retrage-te i calmeaz-te.
Asta nu-i treaba ta, Keles. Plutea prin aer de mult vreme.
Cred c te-ai certat destul pentru astzi, Jorim.
Un oc l strbtu pe fratele su. Lacrimile i se adunar n ochi, iar
n cuvintele sale se strecur amrciunea trdrii.
i tu, Keles? Nimic din ce fac nu este suficient de bine. Sunt
lene, nu-mi fac treaba. Sunt distrat. Nu sunt disciplinat. Nu sunt ca
tine.
Jorim.
Fratele mai mic ezit, iar gura i se deschise i i se nchise de mai
multe ori nainte ca mnia s piar din el.
N-am vrut s spun asta.
Ar fi trebuit, Jorim. Ar trebui s fii ca fratele tu.
60

Keles simi cum furia ncepuse s-i clocoteasc fierbinte n piept.


Se ntoarse spre bunicul su.
Nu, nu ar trebui. Eu ar trebui s fiu mai mult ca el.
Qiro i ndrept spatele. Vocea-i deveni o oapt tioas.
Mai precis, cum ai vrea s fii, lyrkyrdin Keles?
Simi o agitaie n stomac. Tot ntr-o furie rece, ca asta, l-ai trimis
i pe tatl nostru n ultima lui cltorie? Folosirea titlului formal
sublinia ct de mult mai avea de nvat i-i spuse ct de furios era
acum bunicul lor.
n pofida faptului c nu sunt dect Superior n rang, m-am dus
oriunde m-ai trimis. Am nvat tot ceea ce ai binevoit s m nvei.
Am fost bun i asculttor. Rsplata mea pentru toate astea ar fi fost s
m trimii pe Lupul furtunii, dar de ce nu mi-ai spus niciodat de
ceasul dublu? Ai decis asta nainte s afli de ele, expunndu-m astfel
riscului de a pieri, sau de a aduce informaii nesigure, sau nu sunt
att de important nct s mi se spun i mie de aceast descoperire?
Ar fi trebuit s m ocup de calculele geometrice i s m pregtesc s
folosesc acest dispozitiv.
Deci tu crezi c eu te socotesc nensemnat.
Exist vreo alt concluzie pe care a putea s-o trag de aici?
Keles inspir adnc.
Nu sunt convins c ai ncredere n vreunul dintre noi.
Adic?
i rspunse Jorim.
Adic tu ai optzeci i unu de ani. Asta nseamn c Ulan nu
este, prin firea sa i pregtire, capabil s preia conducerea de la tine.
Nici fiii sau nepoii ti. Mai nseamn c tatl nostru, care ar fi putut
s-i urmeze drumul, este dus demult. Keles, care ar fi cel mai
potrivit s preia tafeta de la tine, este trimis departe i nu este
instruit s poat face ceea ce ai putea face tu. Te plngi c tot ceea ce
fac eu nu este bine pentru noi, ns i tu faci la fel.
Keles nu este pregtit s-mi ia locul. Iar tu eti chiar i mai
departe de asta.
Oh, da, m-ai putea nlnui de vreun pupitru aici, ns nu miam nchipuit vreodat c ai putea s m pregteti.
61

Aha, deci ai, totui, o mic bnuial asupra limitrilor tale. Nui ru.
Ochii lui Qiro se ngustar.
S-ar putea s-i nchipui c a venit timpul pentru ca o generaie
mai tnr s m nlocuiasc, numai c eu am uitat mai multe dect
vei ti tu vreodat.
Dar dac uii totul fr s ne fi nvat ceva?
Gata, amndoi, reveni Keles i i arunc o privire fratelui su.
Pot vorbi i eu pentru mine, mulumesc.
Atunci vorbete.
Qiro i Jorim se uitar unul la altul, cnd vorbele lor rsunar
deodat.
O voi face, ncepu Keles, ndreptndu-se de spate. Este de la
sine neles, bunicule, c Jorim este mult mai potrivit pentru
expediia Lupului furtunii dect mine. E adevrat, eu am petrecut mai
mult pe mare dect el, ns nu cu mult mai mult. Trimii Lupul
furtunii n necunoscut, unde vor fi descoperite noi plante, animale i
oameni. Nu-mi pas c ie nu-i pas de toate astea. Prinul ns le
preuiete, naiunea la fel, iar Jorim este mult mai bine pregtit dect
mine s aduc aceste informaii noi. Eu pot face ridicri topografice i
calcule, ns el poate descoperi lucruri. Doar nu eti att de smintit
nct s lai furia fa de el s compromit ceea ce ar putea fi
expediia vieii, pornind-o fr el, nu-i aa? Furia ta e strnit de
faptul c voi doi suntei att de asemntori, este izbitor de evident
pentru toat lumea, n afar de tine.
Chiar aa? Tu ce ai face?
Qiro se ntoarse pe jumtate i gesticul spre hart.
Ai prelua tu totul de la mine? Ai munci n locul meu, m-ai
terge la gur i la fund, m-ai conduce prin senilitatea mea?
Nu, dicaikyr. A nva de la tine. A face tot ce-mi ceri,
asigurndu-m c munca ta va dinui n veci.
Oh, desigur, Keles, oare de ce m-am gndit eu altfel?
Glasul lui Qiro se nl dramatic.
Ai tot nva de la mine pn cnd odrasla aia de negustor te-ar
ndupleca s-i dai secretele familiei noastre. Pe mine nu m prosteti.
Obrajii lui Keles luar foc.
62

Majiata nu mai e o problem. A fost trimis de aici, pentru


binele familiei.
Chiar aa?
Chiar aa!
Keles descoperi c-i inea pumnii strni i se for s-i deschid.
Nu am nici o intenie s te dau la o parte. tiu c nici nu te-a
putea nltura. Doresc numai s-i pot continua munca.
Btrnul ddu ncet din cap.
Vom mai vedea, vom vedea.
Jorim voia s intervin, ns Keles l apuc de pieptul tunicii i-l
smuci ctre draperii. Fcu o plecciune adnc, trgndu-l i pe Jorim
dup el, i rosti ncet.
nelepciunea ta este de necontestat, bunicule. i facem
poftele i voia.
Se ridicar n picioare, iar Qiro nclin puin din cap spre ei.
n aceste cuvinte vei gsi mplinirea sau damnarea, Keles. M
rog s ai nelepciunea de a le deosebi.

63

6
Ziua nti, Festivalul Recoltei, Anul Cinelui
Al 9-lea an al Domniei Prinului Imperial Cyron
Al 162-lea an al Dinastiei Komyr
Al 736-lea an de la Urgie
Moriande, Nalenyr
Moraven Tolo se strecura printre puhoaiele de petrecrei cu
uurina cu care un fuior de fum i gsea drum printre frunzele unui
copac. Acolo unde alii ar fi vzut doar oameni defilnd ntr-un exces
de fineuri, cu mti, s le ascund feele, cu pene fistichii, s le
coloreze costumele, i cu straturi de machiaje, el vedea uvoaie de
energie. Uneori, gloata se mica ncet, cuprins parc de un reflux
puternic. Micndu-i umerii sau rsucindu-i coapsele, strbtea
mulimile aproape neobservat.
Trecea printre oameni i se afunda tot mai mult n ora nu pentru
c n-ar fi avut nici o afinitate cu cei care srbtoreau. i plcea
Festivalul i se bucurase de el de multe ori nainte. Chiar dac
Maestrul Jatan nu i-ar fi trimis vorb, tot ar fi fcut cltoria n acest
an foarte special. n el cretea un simmnt de nerbdare, fapt care-l
fascina, din moment ce credea c izbutise s depeasc astfel de
stri.
Zmbi n sinea lui. Se bucura de spectacol i avea o nclinaie spre
lucruri grandioase. Pe drumuri, rtcind dintr-un loc n altul, avusese
rareori ansa de a ntlni aa ceva, lucru bun, admise, pentru evoluia
lui spiritual i pentru miestria sa. Dar i invidia pe petrecrei i se
ntreba cum era, cu veacuri n urm, pe cnd Imperiul nc exista.
tia, fr nici o umbr de ndoial, c Festivalurile erau mult mai
ostentative i distractive pe atunci, iar dac n loc s mearg pe
strzile din Moriande s-ar fi putut ntoarce napoi n timp, n acele
zile, ar fi folosit cu cea mai mare bucurie aceast posibilitate.
Festivalul Recoltei, cu excepia anilor de foamete, era ntotdeauna
un monument al excesului. Munca pe brnci din timpul primverii i
verii se transforma n buri pline cu produsele proaspt recoltate i
cufere gemnd de banii provenii din vnzarea surplusului. Vinurile,
64

puse la pstrat cu ani n urm, erau mbuteliate; cei mai buni berari
se strduiau s produc bere fr cusur, iar articolele de lux, aduse n
capital de navele comerciale, adugau un element de noutate care
ncnta pe toat lumea. Peste toate, mai era i afluena de vizitatori
exotici, saltimbanci i negustori, iar ochiul nu-i gsea odihn n haos
i zarv.
Mulimea se despri n dou n preajma unui jongler, n timp ce
un alt brbat sufla flcri lungi, aruncndu-le spre cer. Copiii ipau cu
ncntare, iar un celu se puse pe ltrat de la picioarele stpnului
su. Mirosul de carne bine condimentat, ntins la sfrit, acoperea
cu uurin duhoarea amruie a berii trezite, iar peste toate plutea
rsul. Ici-colo, cte-o privire tioas mai fulgera n direcia sa, ns nu
le lua n seam. Poate c aparinea celui care-l rnise cu mult vreme
nainte, ns Festivalul nu era un loc potrivit pentru pruieli din
cauza unor vechi incidente.
Moraven i croi drum de-a lungul strzii aglomerate i gsi n
cele din urm aleea cutat. La nceputul ei, sus pe un perete, vzu
un simbol pentru aproape oricine altcineva ar fi prut o crptur
triunghiular deschis n tencuial , care-i spuse unde-l putea gsi
pe Phoyn Jatan. Moraven nu era nc lmurit de ce nu fusese
convocat mai devreme la serrian, dar se decise s nu pun sub
semnul ntrebrii motivele maestrului su n aceast chestiune.
n timp ce unii dintre petrecrei mergeau n susul aleii, spre
intrarea n strad, Moraven o strbtu fr nici un incident. Aleea
ddea ntr-o curte mic, iar o alt alee, cotind spre est, ducea spre o
strad mai mic, unde afl numai civa amatori de festival.
Spadasinul merse de-a lungul ei, apoi intr pe o poart, ntr-o
palisad nalt, de lemn.
Zidurile de lemn mprejmuiau un han mic, cu dou etaje, cu o
curte mrioar n fa. Firma pictat de la intrare nfia un cine
care fcea jonglerii, iar Moraven zmbi. Maestrul lui Jatan se referise
la Prinul Nelesquin spunndu-i cinele jongler. Moraven se ndoia c
proprietarul hanului cunotea semnificaia numelui i aprecie umorul
Maestrului.
Vreo zece tineri, brbai i femei, mbrcai n pantalonii i
cmile negre de spadasini nceptori, se lungiser peste tot n
65

curte. Geias se numra printre ei, ns nu ddu nici un semn c l-ar fi


recunoscut pe Moraven, n afar de o cltinare fugitiv din cap.
Ceilali se strduir s par c nu-i ddeau nici o atenie, ns le
surprinse privirile i auzi ssitul care anuna nceperea unor uoteli
pe cnd urc cele trei trepte spre o verand scurt. Se aez pe o
banc de lng u, i scoase cizmele i lu perechea de papuci
ntini de un slujitor. Pred sabia unui alt slujitor i apoi i cobor
capul pe sub canatul jos al uii i trecu pe sub scrile care duceau la
etajul al doilea.
Se ndrept din nou de spate n sala de mese. Nu era chiar att de
nalt nct s se loveasc de brnele de lemn ale tavanului jos. Pe
partea cealalt a ncperii se afla ua spre camerele de dormit din
spate. La stnga, se vedea crciuma; birtaul trgea un iroi de bere
de orez ntr-o sticl mic. Aez dou cupe pe o tav i o fat tnr o
duse la o mas aflat n cellalt capt.
Cele dou personaje aezate acolo l examinar pe Moraven cu
pruden. Cel mai masiv dintre ei putea trece drept fratele geamn al
uriaului ntlnit la drumul mare, dac nu ar fi avut un plasture pe
ochiul stng. Cellalt era o femeie zvelt i slab, cu prul negru,
lung, mpletit ntr-o coad prins cu o panglic roie. l privi de sus
pn jos, apoi i fcu un semn rapid din cap. Le rspunse cu o
plecciune scurt, n maniera unui xidantzu, recunoscndu-i astfel
tovarii de pribegie, apoi zmbi ntorcndu-se spre brbatul aezat
la masa de la baza scrii.
Binecuvntai fie cei Nou Zei, Eron, ari bine.
Moraven se nclin spre el i rmase aa pn cnd cellalt se
ridic i-i ntoarse salutul.
Cei de afar trebuie s fie de-ai ti.
Cei mai buni pe care-i poate oferi serrianul Jatan.
Atunci am trecut printre cei mai buni spadasini din lume, unul
dintre ei fiind fiul tu.
Eron, ale crui uvie albe de pe frunte l fceau s par cu vreo
cinci ani mai n vrst dect Moraven, zmbi.
Au fost cei mai buni, pn n clipa cnd ai ajuns tu n mijlocul
lor.
Eti prea aspru cu elevii ti.
66

Iar tu i subapreciezi ntotdeauna iscusina.


Accept asta cu graie, dac mi-o spune bunicul tu, nu i de la
tine.
Moraven reduse distana dintre ei i i strnse mna lui Eron.
Mai avem timp de poveti sau ne ateapt Maestrul?
Eron se uit n sus spre scri.
i una, i alta. Bunicul ateapt, iar eu am s fiu alturi de tine.
Pete mai cu via. A cam venit vremea s vezi i asta.
Curiozitatea sa ajunsese la apogeu, iar Moraven urc grbit
scrile. Fcu un pas lateral, la capt, s-l lase pe Eron s treac, apoi i
adres o plecciune lui Phoyn Jatan. Maestrul spadasin era aezat la o
mas din apropierea ferestrei care ddea n curte. Moraven fcu
plecciunea adnc i o meninu mult timp, pn cnd maestrul tui.
Moraven zmbi i scoase dintr-o mnec o alt sticlu de wyrlu.
Este o onoare pentru mine s m aflu din nou n prezena
voastr, jaecaiserr Phoyn Jatan.
Btrnul se foi n jilul lui, reaeznd pernele.
Vd c nu-i pierzi timpul de poman, Moraven. Alt licoare de
prin Erumvirine?
Mi s-a spus c aceasta-i din Ceriskoron, dei clondirul are
nsemnele unui olar din Gria.
Moraven privi spre masa unde se aflau trei cupe goale.
Vd c mi-ai ghicit gndurile.
Btrnul zmbi uor.
nvcelul nelept intuiete dorinele maestrului su.
Eron se aez vizavi de Jatan.
A dormit foarte bine noaptea trecut i i-a povestit nevestei
mele de tonicul magic primit de la un bhotcai. Dac n-ar fi fost
Festivalul, nici nu l-ar fi luat n seam.
Moraven se aez pe scaunul orientat nspre curte i turn n cupe
trei msuri egale.
Bucuria Festivalului s se scoboare asupra voastr.
i a ta.
Cei trei brbai bur, apoi Moraven reumplu cupele ns
rmaser neatinse de data asta.
Nu m ateptam s m convocai din nou.
67

Jatan ddu ncet din cap.


M gndeam s te chem dup cea de-a patra zi, ns n
dimineaa asta s-a ntmplat ceva la serrian. S-ar putea s-i mai
adaug o povar pe umeri, Moraven.
Spadasinul i ls mna pe mneca btrnului i fu surprins s
vad ct de slab i firav prea braul lui.
Aa cum a spus Maestrul vostru, este o povar dac nu-i
privit ca o provocare, numai un smintit accept poveri.
Phoyn privi spre Eron.
Vezi, i amintete chiar i de leciile cele mai vechi.
A fost cel mai bun elev al tu, bunicule...
Moraven se ncrunt.
Acum cine-i subapreciaz ndemnarea, Eron? Nici nu m pot
gndi c...
Mna btrnului se nl spre a-l face pe Moraven s tac.
E bine c-i aminteti vechile lecii, pentru c nu mai predau.
Eron este dicaiserrm serrianul Jatan. Geias va continua coala noastr.
Ei se descurc bine i ar fi o binecuvntare dac ar gsi un alt elev ca
tine.
Moraven ar fi protestat n alte circumstane, ns privirea pe care
i-o arunc Phoyn l fcu s renune. Btrnul fusese maestru spadasin
mai mult timp dect vrsta Principatului Nalenyr. n venele sale
curgea doar snge, care-i oferea aceeai longevitate de care se
bucurau Moraven i Eron, ns miestria sa n arta magic a mnuirii
spadei l meninuse n timp. Oricine i-ar fi privit pe Phoyn i Eron ar
fi putut crede c Eron era nepotul su, sau chiar strnepotul su, dei
Moraven ar fi fost foarte surprins dac ntre cei doi era o distan mai
mic de nou generaii.
nainte ca Phoyn s fi putut continua, un tnr mbrcat ntr-o
pereche de pantaloni de mtase albi, imaculai, cu cma i o tunic
ornat cu rou, i fcu apariia n curte. O centur roie i ncingea
tunica i susinea o sabie bgat ntr-o teac stacojie. Avea cizme de
piele alb, pe care erau cusute fii galbene i roii ntr-un model care
sugera flcrile. Broderiile roii pe mneci i de-a lungul pieptului
hainei urmau acelai tipar. Bine proporionat, cu un chip cu trsturi
68

aristocratice, se opri dup poarta de la intrare i-i puse pumnii n


olduri.
Se uit n jur, la elevii lui Eron care se adunau n grab. De
centurile lor atrnau sbii de lemn, pentru antrenament. Tnrul
schi un gest din cap, apoi privi n sus, spre fereastr. Ochii i se
ngustar, iar vorbele-i ieir ncrcate de dispre:
Iari dau de elevi acolo unde m ateptam s gsesc un
maestru.
Nrile-i fremtar o clip, apoi i ls braele s-i cad i fcu o
plecciune bine cumpnit, nici prea scurt, nici prea adnc.
Eu sunt Ciras Dejote. Am venit din Tirat, de la serrianul
Foachin. Am nvat acolo tot ce se putea nva i am fost trimis la
Moriande, s m antrenez cu un maestru.
Moraven se ncrunt.
Lsat s pribegeasc n cutarea altui maestru?
Jatan ddu din umeri.
S-ar putea s fie mai napoiai prin Tirat, nu tiu.
Eron se ridic i art cu capul spre cei din curte.
Mi-ai dezonorat elevii n aceast diminea. N-ai catadicsit s
lupi cu ei.
Am naintea mea nite copii.
Nu de ei vorbim.
Eron btu din palme.
Dobyl, ncepi tu.
Unul dintre cei mai prizrii dintre elevi prsi irul, trgndu-i
sabia de lemn cu o micare fluid i trecnd n prima poziie Cobra.
Sabia se ridic i apoi se abtu din flanc, ntr-un atac spre ochi, apoi
brusc n jos, lovitur pregtit s frng umrul stng al lui Ciras.
Tnrul i rsuci umrul de sub lovitur, apoi fanda spre elevul
lui Eron. Cotul stng al bgreului ni n sus cu o vitez uluitoare,
lovindu-l pe Dobyl la baza nasului. Sngele ni, ptnd una dintre
mnecile cmii, iar trosnetul osului l fcu pe Eron s tresar. Pre
de o clip, Dobyl se cltin, apoi czu acoperindu-i faa cu minile.
Ciras i lu sabia de lemn i ncepu s atace. Par o lovitur, apoi l
izbi n fa, cu mnerul sabiei de antrenament, pe elev. Rsucindu-se,
fcu un salt evitnd un atac de jos, apoi, fr prea mare efort, l pli
69

razant peste cap. Urmtoarea era o fat, trecnd din poziia Tigrului
la Dragon, ns atacul din Scorpion al lui Ciras o izbi ascendent i i se
opri n cot. Fata scnci i sabia-i czu dintre degetele ncremenite.
Urmtorul elev ni din spatele ei i se ntinse pentru o lovitur
joas cu vrful spadei. Lama de lemn l izbi pe Ciras n coapsa stng,
ns pivot rapid pe piciorul drept, intrnd n punctul mort al
fandrii nainte ca elevul s-i fi putut reveni. Dac spadele ar fi fost
de oel, lovitura pe care o luase l-ar fi ncetinit, ns tot ar fi putut si coboare tiul peste gtul adversarului su. Din moment ce spadele
erau de lemn, Ciras se alese cu o vntaie, adversarul rmase cu capul
pe umeri, iar tiratianul putea acum s-l nfrunte pe Geias.
Fiul lui Eron fcu un pas napoi i se ls n poziia Scorpion.
Ciras contracara cu poziia Tigrului, aa c Geias trecu n cea de
Clugri2. Ciras btu nerbdtor din piciorul drept, cernd atacul,
iar elevul se mobiliza pentru a rspunde la provocare.
Moraven se ridic n picioare i-l prinse pe Eron de mn.
Fiul tu tie c este mai bine s nu atace.
Eron i ridic mna.
Fiul meu i cunoate datoria. Privete.
Biatul sri un pas n lateral, apoi arj nainte cu lovituri de la
stnga sus spre dreapta, jos, apoi n cruci i din nou jos. Repet
tiparul atacului de trei ori, iar Moraven se pregti s-l vad pe Geis
dat de pmnt la fel de uor ca i ceilali naintea lui. Dei era mai
bun, repetarea tacticii nsemna c Ciras tia la ce trebuia s se
atepte. Tigrul se va transforma ntr-un Scorpion, iar pe Geias l va lovi
exact la coaste.
De parc ar fi extras strategia atacului direct din mintea lui
Moraven, Ciras se deplas spre stnga i iniie tranziia formelor. n
momentul cnd Geias i ncheiase lovitura n diagonal, nou-venitul
era n poziie de lupt. Cnd sabia biatului va aluneca de-a
curmeziul pentru lovitur, lama lui Ciras se putea avnta nainte,
exploatnd faptul c tnrul Jatan se descoperise.

Insect carnivor mare, de culoare verde-cafenie, cu picioarele din fa n


form de cange, care-i servesc la prinderea przii (Mantis religiosa).
70

Dar i Geias cunotea tactica lui Ciras. n loc de lovitura n


diagonal, el schimb mna n care inea sabia, din dreapta n stnga,
i pivot pe piciorul drept. Sabia de lemn se ridic nainte i reveni
pentru o lovitur joas, menit s-l spintece pe Ciras. Cum bgreul
i iniiase propriul su atac, nimic altceva dect un miracol i-ar mai
fi permis s pareze o lovitur care l-ar fi ucis.
Ciras i smuci trupul, atacnd sus cu clciul piciorului drept. Se
ndrept i apoi se rsuci, iar abdomenul i trecu pe sub lama lui
Geias. ndoindu-i ncheietura n acelai timp, reui s arunce sabia
adversarului, apoi czu cu toat greutatea pe spate. nainte ca Geias
s apuce mcar s-i revin din impulsul atacului, Ciras i nfipse
sabia n gleznele lui, doborndu-l la pmnt. De parc ar fost
mboldit de propria sa arm, sri din nou n picioare i ndeprt cu
arogan sabia lui Geias de lng el.
Eron se uit spre Moraven.
Ai vzut i tu?
n timp ce Moraven cltina ncet din cap, Phoyn chicoti sec.
A simit.
Da, am simit.
Moraven se aez. Atunci cnd Ciras lovise cu clciul i se
rsucise. O strfulgerare, o furnictur. i amorise pielea i-i
ptrunsese n carne cu nepturile ascuite de membru amorit,
revenit ncet la via. Simise, simise din plin.
Din Ciras ieise jaedun, ntr-un val foarte puternic.
Moraven se ncrunt.
Ce grad spunea c are?
Lirserrdin. Maestrul su l considera Superior.
Phoyn expir ncet i prea s se dezumfle puin.
Nu cred c Maestrul su tia ct de avansat este elevul su, ci
doar c era mai rsrit dect muli alii. Dac ar fi avut cea mai mic
bnuial, nu l-ar fi trimis de acolo. S ai pe cineva att de versat
aduce o mare onoare colii.
Atunci nseamn c va aduce onoarea asupra serrianului Jatan.
Eron scutur din cap.
Eu sunt un Maestru spadasin, Moraven, ns nu i Mistic. Nam ce s-l nv.
71

Moraven se ntoarse i privi spre btrn.


Doar nu v gndii s-l antrenez eu! Nu sunt profesor, nu am
coal.
Nu de coal are el nevoie. Fruntea btrnului se ncrei. Ai
venit la mine deja antrenat, iar eu te-am condus pe calea cea bun.
Cltoria este pe rscruci alese deja, nu pe drumeaguri
nestrbtute.
ns exist drumuri pe care n-ar trebui s se aventureze. Atingerea
strii de jaedunto avea avantajele sale, att n privina modului de
manifestare a magiei, ct i a longevitii oferite. Dar putea nsemna
i un pre ngrozitor, pentru c avea tendina de a distila
personalitatea unui jaecai. Dac cineva era milos i amabil, panic,
aceste trsturi se accentuau. Dar dac, pe de cealalt parte, este
arogant i doritor de faim, l va umple de amrciune.
Sabia de lemn azvrlit de Ciras pe verand ajunse acolo
pcnind.
Am nevoie de un maestru, Eron, din serrianul Jatan. I-am
nfrnt pe cei mai buni elevi ai ti. M accepi?
Moraven privi spre Phoyn.
M punei s fac i asta, ca supliment la ceea ce mi-ai cerut
deja?
Btrnul nl din umeri.
S ai un nsoitor nu poate s-i fac prima sarcin mai grea sau
mai periculoas.
Doar nu v ateptai s consider aceast perspectiv una
comod, nu-i aa?
Nu, sper s nu te simi deloc comod.
Btrnul i ridic pocalul cu wyrlu.
Neplcerea pe care o simi acum ne va fi rezervat tuturor,
dac dai gre n vreuna dintre sarcini. Pacea Festivalului fie cu tine,
Moraven Tolo, i fie ca zeii s se ndure de viitorul tu.

72

7
Ziua a 2-a, Festivalul Recoltei, Anul Cinelui
Al 9-lea an al Domniei Prinului Imperial Cyron
Al 162-lea an al Dinastiei Komyr
Al 736-lea an de la Urgie
Anturasikun, Moriande
Nalenyr
Keles ignor mritul pleac de-aici i intr n camera fratelui
su. Jorim i arunc o privire furioas, ns, reflectat n oglind, i
pierdu o parte din for. Tnrul Anturasi se chinuia s-i nnoade
cravata de mtase aurie, dar nu numai asta-i alimenta proasta
dispoziie. Keles tia asta, dup cum mai tia c trebuia s lmureasc
anumite chestiuni cu fratele su, altfel petrecerea din acea sear va fi
un dezastru mai mare dect promitea deja s fie.
Las-m s te ajut.
M descurc i singur.
Da, ns nu nainte de prima zpad, ceea ce nseamn c vei
ntrzia la petrecere.
Jorim mri.
i-aa nu vreau s merg.
Keles i ls mna pe umerii fratelui su i-l rsuci ncet spre el.
Dac nu mergi, le vei dezamgi pe Nirati i pe mama noastr.
Amndou s-au strduit din rsputeri s aranjeze compromisul care
i-a permis s-i pstrezi barba i pletele. tiu c nu te-ar deranja s-l
superi pe bunicul, ns sentimentele lor trebuie respectate.
Desigur. S le respectm sentimentele, ns nu i pe ale mele.
Jorim i ls palmele s-i alunece de-a lungul cravatei, ns ele se
strnser ncet n pumni.
De ce ntotdeauna conteaz sentimentele tuturor, iar ale mele
nu?
Keles lu cravata i o leg la gulerul nalt i apretat al cmii
fratelui su.
Prin asta te ntrebi de ce nu-i sunt respectate sentimentele.
mi pare ru c te-ai simit trdat.
73

Nu, nu-i pare ru. tiai c o s m doar.


Corect, dar tiam i c trebuia s te mpung ca s te opreti. Team trdat, da, ns te-am mpiedicat, de fapt, s te trdezi singur.
Jorim se ncrunt.
Ai citit asta n mintea mea, nu?
Nu glumi. Pot s-i ating mintea numai atunci cnd ne
concentrm amndoi i comunicm, tii doar. Spre deosebire de
bunicul, eu nu pot vedea mai mult dect ce eti dispus s ari. Nici
nu am aceast dorin. i respect prea mult simmintele i te
respect pe tine la fel de mult.
M respeci, nu?
Keles oft ncet. Imediat ce plecaser de la bunicul lor, Jorim se
ndeprtase de el.
tiu c te-am trdat, ns este ceva mai mult de-att. Ce se
ntmpl?
Jorim i ridic braele, ndeprtnd minile fratelui su, apoi se
ntoarse pe jumtate spre oglind.
i-ai btut joc de mine n faa btrnului.
N-am fcut aa ceva.
Nu, bineneles c nu, din punctul tu de vedere.
Jorim strbtu ncperea minuscul i se prbui ntr-un scaun
care aproape se rsturn pe spate.
Keles cel nelept i prudent. Bunicul mi va lsa Lupul furtunii
doar pentru c tu i-ai sugerat asta, nu pentru c a merita, i chiar
merit.
Atunci? Primeti ceea ce voiai.
Nu nelegi, exclam Jorim i lovi cu pumnul n braul
scaunului. De ce nu m asculi? A face treab bun pe Lupul
furtunii? Bineneles c da. Vorbesc de dou ori mai multe limbi
dect tine i le nv destul de uor. Am un catalog al animalelor pe
care le-am vzut i m pricep foarte bine s le desenez atunci cnd
nu pot aduce acas exemplare. l cunosc pe bhotcaiul tu i am lucrat
cu o parte din echipaj nainte. Sunt perfect potrivit pentru expediie
i ar trebui s merg, ns am vrut ca bunicul s mi-o lase mie pentru
c eu am pledat, nu tu.
Keles i aps vrful degetelor pe frunte.
74

Nu are nici un sens, Jorim. Vei merge. Asta conteaz!


N-ai ascultat deloc?
Ba da, dar tu?
Keles ddu din sugestiv din cap, apoi i ls minile jos i-i
deschise palmele.
Aici se petrece cu totul altceva. i-e team, ntr-un fel, c
bunicul te va ine aici i te va supune, cum a fcut cu unchiul Ulan?
Asta-i?
Jorim ddu nesigur din umeri.
Nu. Nu m-am gndit la asta. Mulumesc c mi-ai spus.
Jorim, tii c n-ar putea face asta. Eti prea puternic pentru el
ca s te supun.
Chiar crezi? Cu adevrat?
Keles ddu din cap.
Da. Ar ncerca el, dar tu l-ai sfida. Ar fi de parc fiecare ai tri
n cele Nou Iaduri contopite.
Eh...
Faa lui Jorim se nsenin o clip, apoi se ntunec din nou.
Dac nu-i asta, de ce altceva te temi?
Fratele su i arunc o cuttur urt, apoi se aplec nainte, cu
coatele pe genunchi. Mtasea tunicii i pantalonii fonir n micare.
M tem c dac Qiro te trimite pe tine, te vei pierde, ca i tatl
nostru.
Poftim?
Jorim privi n sus, iar trsturile i se nsprir, n timp ce ochii i se
umezeau.
Am ncercat s-i salvez viaa plecnd eu n expediie.
Keles scutur din cap.
N-ai motive s crezi c bunicul m-ar trimite departe ca s pier.
Doar nu crezi c i-a fcut asta tatei.
Am motive i chiar cred, Keles.
Nu erai destul de mare ca s ii minte asta...
Nici tu. Aveam doi ani, tu cinci. Nu mi-l amintesc pe tata. Tu i
Nirati, da, iar ea spune c eti leit el. i alii mi-au spus c-i semeni
foarte mult, cu o singur diferen. Bine, poate dou. n primul rnd,
tu nu te iei de piept cu btrnul, cel puin pn acum.
75

Keles oft.
L-am mai nfruntat i alt dat.
Bineneles c da. I-ai spus c o hart desenat de tine nu-i
destul de bun.
Nici nu era.
Spunndu-i c nu era bun nainte s-i reproeze el nu
nseamn c l-ai nfruntat, punct Jorim cltinnd din cap. Eti mult
mai talentat dect era tata. Ryn credea c este egalul bunicului, poate
c i era. ns tu eti mai bun. l poi depi pe Qiro, iar el nu poate
tolera aa ceva i are de gnd s ncerce s te ucid.
N-are nici o noim.
Keles i trecu degetele prin prul su negru, trgndu-l spre
spate. Voia s contrazic ideea c bunicul lor putea fi att de perfid,
ns modul n care-l trata pe Ulan dovedea ct de mpietrit putea fi
btrnul. L-a ucis pe tata? Va fi precum tatl, aa i fiul?
Are noim, Keles. Eti singurul capabil s-l nlocuiasc i s
menin afacerea familiei. Dac-l depeti, el ar putea cdea n
uitare.
Aa ceva nu-i posibil.
Nu? Prinul Araylis ar fi trebuit s ne conduc, ns acum
fratele su mai tnr ocup tronul. Ci oameni i mai amintesc de
el, sau de tatl lor, Prinul Jogisko? Dup nou ani de prosperitate,
Cyron a nceput s-i eclipseze pe amndoi. Se va ntmpla tot aa i
cu Qiro, iar el se teme de asta.
Uii un singur lucru, Jorim. Ce se va ntmpla dac Qiro ajunge
n starea de jaedunto? ntreb cu voce joas.
Nu-i posibil.
i dac a ajuns deja acolo? Uit-te la el. Ulan e mai tnr, dar
arat de dou ori mai n vrst. E adevrat c suntem cu toii urmaii
Oamenilor Adevrai, aa c trim mai mult dect ali muritori, dar i
noi mbtrnim. El nu.
Jorim scutur nenduplecat din cap.
Jaedunto se manifest n multe lucruri, s fie i n cartografie?
Este legat de capacitile fizice, nu de scrijelitul hrtiei. Qiro doar se
menine foarte bine. Unchiul Ulan arat aa pentru c-l slujete pe
bunic. Nu, btrnul nu cunoate secretul nemuririi magice. Va tri
76

ceva mai mult pentru c nu-l vor nici n Ceruri, nici n Iaduri, ns tot
va muri, iar tu vei fi mai mre dect el.
Este evident c nu asta ateapt el, n nici un caz. Cu siguran,
crede c este foarte bun n ceea ce face. nc una dintre amgirile
sale.
Jorim ignor comentariul.
Mi se pare ncredinat c mai are nc optzeci i unu de ani
nainte, poate chiar mai mult.
S-l lsm s-i nchipuie ce vrea. Tot va muri pn la urm.
Doar nu-i vreun viruk.
Jorim pufni.
Prin toanele lui, este.
Chiar i Keles izbucni n rs la asta.
N-am s te contrazic. Dar n sinea lui tot tie c este muritor.
Dac reuim s fim la fel de pricepui ca el, putina noastr de a lucra
l depete, iar el nelege. Dac Nirati ar fi talentat, atunci...
Dac Nirati ar avea talent, ar distruge-o.
Keles clipi.
Cum poi spune aa ceva? Este febleea lui. Tu sau eu a trebuit
s ne certm pentru a te trimite cu Lupul furtunii. Dac ea i-ar sugera
asta cu o oapt, te-ai trezi la bord att de repede nct i s-ar tia
rsuflarea.
Jorim ddu ncet din cap.
O spun, frate, pentru c ea nu-i amenin poziia. Nu are nici
un talent pentru topografie sau pentru cartografiere, aa c o iart i-i
face toate mofturile. Mulumete stelelor c ea n-are i simul mamei,
altfel ar fi o rsfat fr de nici un folos. Asemntoare cu Majiata.
Nu ncerca s abai subiectul.
Keles se apropie de fratele su i lu din nou cravata.
Desear, bunicul va anuna misiunile noastre.
nspre gloria lui. Hei, nu att de strns.
Scuze.
Keles slbi mai mult nodul.
Vom anuna c pleci cu Lupul furtunii...
tii deja asta, sau e o speculaie? Ai pus-o pe Nirati s
vorbeasc cu el, nu-i aa? ntreb cu ochii mijii
77

Crede c-i datora un serviciu, zmbi Keles. Mi-a fcut i mie


unul, gonind-o pe Majiata.
Ce-a spus c te va pune s faci?
Nimic.
Keles cltin din cap, termin de fcut nodul i-l btu cu palma pe
piept.
Cnd i-a cerut un indiciu, el a devenit brusc ursuz i a refuzat
s-i spun.
Probabil c te va ine pe aici i va gsi cile de a-i face viaa
amar.
Te rog, spune-mi c nu i-ai ghicit gndurile.
Aa cum ai spus, asta necesit cooperare, iar el i eu n mod
sigur nu cooperm.
Jorim se ntoarse i se uit n oglind. Fcu o serie de ajustri
mrunte nodului legat de fratele su, apoi zmbi.
Mulumesc, nu m-a fi descurcat fr tine.
Da, ns tii c nu-i valabil i cu Lupul furtunii.
Cum ai pus asta la cale? se ncrunt Jorim.
E uor. elul este special, iar ceasul dublu este componentacheie. Eu a fi puin mai rapid la efectuarea msurtorilor i la calcule
dect tine, ns tu ai o calitate foarte special, care mie-mi lipsete.
Ce-ai face dac ceasurile nu ar mai funciona?
Brbatul mai tnr i nchise ochii o clip, apoi ddu din cap.
Ei, bine, a folosi, din cnd n cnd, o clepsidr cu ap, doar ca
s vd dac ceasurile msoar corect timpul. A ine evidena vitezei
i direciei i a reveni cu nava pe puncte de control, s am informaii
n ambele direcii i s pot socoti viteza curenilor. Apoi a cuta un
gyanridin care s m ajute s le repar.
Keles zmbi.
Vezi, deja te-ai gndit la ce-ai putea face. Eu nu mi-a da
seama. Talentul meu funcioneaz pentru calcule i desenarea
hrilor. Nu sunt la fel de adaptabil situaiilor ca tine. i mai spun
ceva. tiu de ce tu i bunicul v dai cap n cap, de parc ai fi
berbecii cu coarnele spiralate pe care i-ai vzut la Tejanmorek.
Oh, chiar aa? De ce?
78

Ai spus c bunicul s-ar teme de mine pentru c-i amintesc de


tata.
Nu sunt singurul care gndete aa.
Keles l petrecu pe dup umeri pe fratele su i-l rsuci din nou.
Voi v luptai att de mult pentru c-i aminteti de el nsui.
Poftim? Te-ai smintit.
Nu, deloc. tii povetile despre el la vrsta ta. A cltorit, a
fcut ridicri topografice i i-a adus tatlui Prinului la fel de multe
lucruri ca tine, spuse Keles cu un zmbet uor. Doar att c el n-a
ajuns att de departe, n-a vzut att de multe, n-a adus nici pe
departe ce-ai adus tu. De fapt, a fcut o singur cltorie ndelungat,
spre nord-vest, i a fost un eec. Apoi a murit tatl lui, iar bunicul a
fost adus n aceast cuc aurit. Libertatea pe care o avusese a
disprut de atunci.
Jorim fcu o jumtate de pas napoi.
Iar tu te atepi s fii nctuat aici o via, nu-i aa? Lupul
furtunii ar fi fost cea mai mrea aventur a ta, marea ta evadare.
Poate. Ar fi putut fi i cel mai mare dezastru al meu. ntr-un
fel, ar fi fost mai bine. Dup o expediie de comar, Anturasikun ar
arta foarte ademenitor.
Dar nu urti ideea de a-i petrece restul vieii aici, nchis? Nu
te-ar ucide?
Keles ddu din cap.
Nu m va ucide. ns te-ar ucide pe tine, frioare.
Ai fi ca i mort. Hrile care le-ar permite altora s mearg mai
departe dect oricine nainte ar fi creaiile tale, dar tu vei rmne
legat de peticul sta de pmnt numit Moriande, rspunse Jorim,
ncruntndu-se puternic.
Keles simi cum o mn i sfia inima. Un prizonierat n turnul
familiei l nspimnta. Desigur, situaia aducea cu sine protecie,
ns sigurana fr libertate nu era de nici un folos. S nu mai priveti
niciodat un apus de soare, la munte, sau s vezi psrile cu pene viu
colorate prin jungl...
Va trebui s aduci tu lumea la picioarele mele, Jorim. Asta mi
se va cere. Dac avem noroc, tu i cu mine vom deveni jaecaikyr i
vom tri mult i bine. Poate c Prinul ne-ar lsa s stm aici cu
79

schimbul, fiind fiecare ochii i urechile celuilalt prin alte pri,


aducnd lumea aici. Dar dac nu va fi aa, atunci va trebui s depind
de tine, de copiii ti, de ai mei i, poate, chiar i de ai lui Nirati, s
facei asta pentru mine. Este o posibilitate pe care sunt dispus s-o
accept, pentru binele familiei noastre i al naiei.
M cocoloeti din nou, frate? ntreb Jorim cu un zmbet,
apoi fcu din mn nspre u. tiu c asta s-a ntmplat n camera
hrilor. Dintotdeauna a fost aa. Nirati i abate atenia bunicului, iar
tu faci apel la raiune. M nnebunete de-a binelea, ns tiu c trag
foloase.
Keles se ntinse i-l apuc de o uvi de pr.
Da, tragi foloase i ne faci s lucrm din greu, tii?
La asta sunt buni fraii mai mici. Aa spun toate povetile.
Acolo ai prefera s fii unic.
Keles iei primul din camer.
Un lucru ns pentru ast sear. Te rog, fr certuri. n ochi
mai ai nc snge, iar vntaia nu i se potrivete cu tenul tu natural.
Da, purpuriul nu-i foarte imperial, iar marginile galbene nu au
chiar nuana aurului.
Mna lui Jorim cobor grea pe umerii si i-l strnse.
Nu te teme, frate, m voi comporta pe ct pot eu de bine. Dac
ceea ce mi-ai spus este adevrat, nu vreau s-i dau bunicului prilejul
de a se rzgndi.
Bine, spuse Keles cu un oftat zgomotos. E seara lui. l vom lsa
s-i fac mendrele i va fi perfect.

80

8
Ziua a 2-a, Festivalul Recoltei, Anul Cinelui
Al 9-lea an al Domniei Prinului Imperial Cyron
Al 162-lea an al Dinastiei Komyr
Al 736-lea an de la Urgie
Anturasikun, Moriande
Nalenyr
Nirati descoperi c avea dificulti la respiraie i nu era doar din
pricina corsetului n care fusese legat. Era deja o femeie zvelt, iar
corsetul fusese folosit s-i subieze oldurile ntr-o circumferin
imposibil de redus. Slujnicele i-l strnseser tare, avertiznd-o:
Domni, fetele nu trebuie s mai respire, din moment ce toi
brbaii vor crede c v-a pierit rsuflarea datorit lor. Izbucnise n
rs, iar slujnica se folosise de expiraia ei pentru a strnge i mai tare.
Nirati privi Sala Mare de Bal din turn, numai pe jumtate plin, i
se simi puin ameit. Culorile serii erau purpuriul i auriul
purpuriu pentru Prin i auriu pentru familia Anturasi. Ea, fraii ei,
veriorii, mama i bunicul purtau aproape toi robe aurii, tunici i
pantaloni ornamentate cu panglici purpurii. Prinul i suita lui
inversaser combinaia de culori, iar ceilali puteau mbrca ce
pofteau ei, cu elemente purpurii i aurii, pentru a-i declara legturile
cu familia sau Coroana.
Sau n funcie de ce impresie doresc s lase.
Prinul, dei nu era nc prezent, fcuse deja senzaie. Permisese
unora dintre grzile sale keru s staioneze la poarta turnului, la ua
principal i la intrarea n sala de bal. Recrutate dintre femeile care
au prsit Helosunde dup ocupaie, keru juraser credin casei
regale naleniene, renunnd la cstorie i copii, ducnd o via
ascetic, n antrenamente i misiuni de paz. i ritualuri ciudate, dac
zvonurile optite se adevereau.
Fr nici o excepie, femeile i purtau prul auriu legat cu o
panglic alb, jelind pierderea rii natale. Dei erau destul de
artoase, doar puine dintre ele ar fi putut fi descrise drept frumoase,
pentru c trsturile lor erau la fel de dure ca trupurile, iar privirile
81

lor ptrunztoare nu aveau nici un pic de cldur. Fiecare avea o


spad i un arc, ns erau politicoase i pline de respect, dei Nirati se
ntreba dac-i vor pstra atitudinea cnd va aprea Prinul din
Deseirion.
Sala de bal dreptunghiular avea un ir de ferestre nalte de-a
lungul peretelui dinspre apus, care permiteau o privelite minunat a
cerului nopii. Pe partea opus, la stnga intrrii, fuseser ntinse
mesele i ncrcate cu felurite bunti. Negutorii i afaceritii care
voiau s obin anumite favoruri de la Anturasi, oferiser din belug
vinuri, brnzeturi i mncruri exotice. Preferinele bunicului ei
pentru bucatele puternic condimentate fuseser satisfcute la masa
din mijloc, buctarii preparnd i aducnd feluri care umpleau aerul
cu arome delicioase, la fel cum muzicanii din colul sud-vestic
rspndeau n aer sunete blnde.
n timp ce studia ncperea, privirile-i fur atrase de platforma
care se ntindea pe toate laturile, nlat cu aproape cinci metri
deasupra podelei. Era lat de doi metri, exceptnd colul din sud-est,
unde se transformase ntr-o scen triunghiular, i avea balustrade
aurite, care-i despreau pe cei de sus de restul. n colul sud-estic se
aflau un jil i o msu, ntre dou grzi keru. Bunicul i va face
apariia prin ua din peretele estic i tot de acolo va anuna, la un
moment dat, expediia Lupului furtunii.
Zmbi uor, tiind c anunul l va bucura pe Jorim dincolo de
orice nchipuire. Era doar ngrijorat c bunicul, din interes, sau n
mod deliberat, va face n aa fel nct s-l enerveze. Dei i iubea
nespus fratele, i cunotea i temperamentul, iar srbtorirea
bunicului nu era locul potrivit pentru izbucniri.
Se nfior, pentru c orice ieire ar fi putut face mult mai mult
dect s strice petrecerea. Nu-i amintea ospul de la mplinirea de
ctre bunicul ei a aizeci i trei de ani, ns Qiro i Ryn Anturasi
sfriser prin a striga unul la cellalt. Din cte auzise, Ryn nu fcuse
dect s se apere. Faptul c n ziua urmtoare fusese trimis cu Lupul
valurilor, fr mcar s schimbe vreun cuvnt cu tatl su, dup care
dispruse pentru totdeauna, fcuse s circule zvonul c btrnul Qiro
l ucisese.
82

Nirati privi spre mama sa i zmbi. Siatsi Anturasi purta o rob de


aur, cu fii largi, albe, la tiv, mneci i margini, strns cu o earf
purpurie. Mai nalt dect Nirati, dei nici pe departe ct vreuna
dintre keru, mama ei se transformase dintr-o fetican zvelt ntr-o
femeie matur fr s-i piard nimic din frumusee. i purta prul
negru strns n sus i-l prinsese cu ace aurii. Faa i-o acoperise cu
pudr alb i folosise aur pentru a aduga o sclipire de pistrui pe
obraji i nas. Auriul i evidenia pleoapele i buzele, oferind-i un
aspect de statuie de alabastru care prinsese via.
Mama ei era o femeie interesant, pentru c reuise s
izbndeasc n interiorul a dou familii dominate de patriarhi
puternici. Familia sa, Isturkenii, fusese una de negustori bogai, care
o mritaser cu Ryn Anturasi n sperana c vor obine unele avantaje
de la Qiro. Continuaser s se mbogeasc pn la moartea tatlui
ei, cnd fratele ei mai mare, Eoarch, preluase afacerile. Patima lui
pentru jocuri se ntinsese ns dincolo de mesele de joc i pierderea
ncrcturilor i a navelor adusese familia n pragul ruinei.
Cnd Ryn murise, se ateptaser ca Siatsi s devin iitoarea lui
Qiro, ns ea refuzase i se ntorsese la familie, punnd piciorul n
prag n faa lui Eoarch, pentru a salva prestigiul companiei lor de
comer. Se trguise cu Qiro pentru hri n schimbul acordrii
permisiunii ca nepoii lui s-l viziteze i s fie instruii. Nirati auzise
chiar c mama ei devenise una dintre amantele Prinului Aralys, n
schimbul unor taxe vamale favorabile la anumite transporturi, ns
nu se apucase niciodat s verifice ct de adevrate erau aceste
cleveteli.
Ea i mama ei munciser din greu la pregtirea zilei de natere i
la aplanarea tensiunilor dintre Qiro i Jorim. Amndou czuser de
acord s acioneze pentru binele lui, fr s-l consulte. Uneori, Jorim
nu tia ce era bine pentru el i, n cele din urm, ajungea tot la
punctul lor de vedere.
Mai multe uoteli auzite din apropierea intrrii o fcur pe Nirati
s se ntoarc. Fcu asta ncet, nu pentru c roba i-ar fi restrns
micrile n fond, mai trziu vor i dansa , ci pentru c tratarea cu
stpnire de sine a oricrei surprize constituia atributul unei gazde
bune. Se pregti pentru orice, de la vinul vrsat din greeal, la
83

apariia lui Jorim, plin de snge. ns n pofida preparativelor ei,


respiraia i se opri n gt.
Grzile keru de la u se trseser n lturi pentru a-i face loc
ambasadoarei din Viruk i consortului ei. Era puin probabil ca
Ierariach, din Clanul Nessagia, s fi provocat doar ea uotelile. Ochii
ei, ca abanosul, atrgeau ntotdeauna comentarii, la fel i cascada de
pr negru ca pana corbului, purtat despletit. Pe de alt parte, pielea ei
de un verde-deschis fcea ca natura sa neomeneasc s fie evident.
De nlime potrivit, alesese s mbrace o rochie de un verde marin,
care-i mplinea nfiarea. Concesia ei fa de culoarea serii se
prezenta sub forma unui ametist mare, ncastrat n aur, purtat ntrun pandantiv ca un pianjen, atrnat deasupra pieptului ei generos.
ns consortul ei era suficient pentru a-i tia respiraia i garanta
comaruri. Dac ar fi stat drept, ar fi avut cu uurin doi metri i
jumtate, iar lui Nirati i se prea c, ntinznd mna, ar fi putut
atinge podeaua platformei. Purta doar pantaloni i o tunic fr
mneci care lsa pe toat lumea s-i vad plcile osoase de pe minile
lungi i subiri. Suprafaa pielii se potrivea cu a ei pe gt, piept,
pntec i partea interioar a braelor, iar pe restul corpului culoarea
era de un verde-nchis, inclusiv faa. Prul negru era la fel de lung ca
al lui Jorim i putea fi aranjat la fel, dei asta ar fi presupus mpletirea
lui pe toat lungimea spatelui. Degetele de la mini i picioare se
terminau cu gheare ascuite. Crligele de la coate i coarnele de pe
cap nu preau la fel de tioase ca ghearele, ns cnd zmbea, un ir
de dini ascuii, albi ca fildeul, accentuau impresia c, dei nu purta
arme, era departe de a fi lipsit de aprare.
Nirati pi nainte cu o grab care i permise s ajung la cei doi
viruki n acelai timp cu mama sa. Siatsi se opri la trei metri de ei i
fcu o plecciune. Nirati o imit n adncime i durat amndou
considerabile, innd cont de relaiile oaspeilor cu oamenii. Se
ndreptar de spate i zmbir.
Dicairoun Nessagia, ne onorai cu prezena voastr.
Ambasadoarea zmbi, dar nu fr un uor efort.
Am fost ct se poate de ncntai s primim invitaia de a
srbtori viaa celui care a recuperat att de mult din ceea ce s-a
pierdut din lume.
84

Nirati i meninu sursul. Auzind aceste cuvinte, majoritatea


oamenilor credeau c ambasadoarea se referise la Urgie i la
pierderea contactului cu restul lumii dup aceea, ns nepoata lui
Qiro tia despre ce era vorba. Cei din Viruk domniser, cu milenii n
urm, peste un imperiu care nglobase toate cele Nou Principate,
provinciile lor i chiar mai mult. Oamenii care triser acolo fuseser
luai n sclavie, mpreun cu alte rase, pentru a-i servi pe viruki.
Capitala lor, Virukadeen, se gsise n mijlocul Mrii ntunecate de
acum, distrus de un cataclism declanat de ei nii. Cei care triau
departe de capital, administrnd provinciile, se pomeniser dintrodat fr legiunile de rzboinici care le asigurau poziiile. Urmaser
numeroase revolte, iar n diferite locuri domnia lor fusese nlturat.
Libertatea oamenilor nu dura ntotdeauna, ns cu dou mii de ani n
urm, Oamenii Adevrai veniser cu o armad, invadaser Imperiul
Viruk i-i scoseser din teritoriul unde se vor ridica Principatele. n
provincii mai rmseser nuclee de populaie virukian, dei erau
mprtiate i izolate. ndeprtatul Irusviruk, inutul din care venea
ambasadoarea, nu invitase i nici nu tolerase intruii umani. n cea
mai mare parte a fostului imperiu domnea pacea ntre rase, dei era
cu att mai greu de meninut cu ct distana fa de Principate era
mai mare.
Era limpede c lui Siatsi nu-i scpaser aluziile din salutul
ambasadoarei.
Lumea este un loc foarte vast. Nu tot ceea ce s-a pierdut poate
fi recuperat, iar alte lucruri descoperite s-ar putea s nu fi fost
niciodat pierdute, cum ar fi plcerea adus de prezena voastr. Fiev vizita binecuvntat, iar pacea Festivalului s v bucure.
Consortul ddu din cap i-i dezveli din nou dinii. Nirati simea
c nu era obinuit s zmbeasc mai mult dect Ierariach, ns-i
plcea s priveasc reacia oamenilor la rnjetul su. Fiori reci i
coborr pe spinare cnd un fir subire se saliv ncepu s-i curg pe
falc. Din fericire, limba lui neagr i groas o linse nainte s fi putut
atinge podeaua.
Ambasadoarea ddu din cap.
Ne vom bucura, cu siguran, de ospitalitatea voastr.
Mulumesc.
85

n timp ce plecau, Siatsi o lu pe fiica sa de cot.


Ai grij de fratele tu cnd ajunge aici i ine-l departe de ei.
Povestea despre cum Jorim a ucis doi viruki n timp ce era n
Ummummorar le este cunoscut. Nu sunt sigur c se va ajunge la
violene n aceast sear, ns Jorim se va duela dac va fi provocat.
Dar ambasadoarea n-ar...
Mama ei scutur din cap.
Virukii au sistem foarte puternic de caste. Consortul ei,
Rekarafi, este rzboinic. Iar ei vor face orice pentru aprarea onoarei.
De ce i-a mai invitat bunicul?
S-i aib aici pe cei strvechi nu face altceva dect s-i mngie
orgoliul.
Dar s-i ofere lui Jorim un prilej...
Siatsi i nl o sprncean.
Poate c nu. S-ar putea ca Rekarafi s-i considere pe cei
mcelrii nite barbari provinciali, cum i vedem noi pe slbaticii din
Pustieti. Dac avem noroc, morii erau dumanii lui, ns n-a
conta pe asta. Nu uita, oaspeii notri viruki sunt destul de n vrst
s-i aminteasc nu numai de venirea celor cu Snge Adevrat, dar i
de dispariia capitalei Virukadeen. O via att de ndelungat i face
s ne vad insignifiani, cum i noi privim musculiele de nisip, ceva
ce poi strivi fr s te gndeti prea mult. Iar eu nu-l vreau pe Jorim
strivit.
Dac l-ai fi pocnit pe cnd era nc, nu ne-ar mai fi provocat
necazuri acum.
Iar dac te atingeam i pe tine, poate c n-ai mai fi avut limba
att de ascuit.
Nirati rse.
Nu fac dect s-mi imit mama.
i arat ea, dac nu te compori cum trebuie. Fii atent i la
alte ncurcturi, spuse Siatsi cu un oftat. Bunicul tu s-a purtat destul
de nechibzuit n ultima vreme i n-a vrea s risc nimic n faa lui.
Evit dezastrul dac poi.
Da, mam, aprob Nirati, apoi fcu semn cu capul spre masa
cu vinuri. C veni vorba, poate ai grij de unchiul Eoarch. A ajuns la a
treia cup de vin ntr-o or. Dac a aflat de povetile despre viruki, cu
86

siguran va vrea s aranjeze un duel, numai ca s poat pune


rmag.
Mulumesc.
Mama ei o srut uor pe obraz, apoi plec s-i gseasc fratele.
Nirati o urmri cu privirea, apoi se ntoarse s-i studieze pe
urmtorii oaspei care soseau. O femeie tnr, nsoit de un brbat
avnd cel puin de dou ori vrsta ei, iar lui Nirati i trebui un
moment s-o recunoasc. Ar fi fcut-o mai repede, ns chipeul
nsoitor i distrsese atenia. Cnd pricepu cine era, i dori nc vreo
cteva zeci de viruki. Oh, bunicule, faci numai probleme.
Nirati se grbi s le taie calea la intrare. i potrivi vocea pe un ton
ngheat.
Nu credeam c te voi vedea aici, Majiata. M gndisem c ai
oarece respect de sine.
Majiata ncerc s rspund, dar nsoitorul ei o opri.
Sper c m vei ierta, ns greeala este a mea. Sunt nou-venit
aici. Invitaia de la bunicul vostru a fost neateptat i s-a dat de
neles c Lady Majiata poate veni.
Vorbea foarte precis i cu un accent deseian. Tunica sa de mtase
purpurie fusese tivit cu aur, dei cmaa i pantalonii erau de un
albastru-nchis. Earfa alb, care-i ncingea mijlocul, sugera doliul,
ns felul n care era legat semnala c statutul su era de exilat.
Ceea ce l-ar face...
Nirati fcu o plecciune pe msura condiiei lui, ns, din
curtoazie, rmase cu capul plecat mai mult dect s-ar fi cuvenit.
Iertai-m, Conte Aerynnor, pentru c am fost att de
nepoliticoas. Suntei un oaspete binevenit. Bunicul meu va fi fr
ndoial ncntat c ai luat sugestia n considerare.
Brbatul ntoarse plecciunea i o trase i pe Majiata n jos, dup
el. Ridicndu-se, zmbi fr grab, dinii albi desprindu-i barba
neagr i mustaa. Ochii de un albastru-deschis strluceau pe un chip
plcut. Cicatricea scurt de pe obrazul drept nu fcea dect s
accentueze trsturile lui aspectuoase. Faptul c plise la reacia ei
fa de Majiata i ctigase respectul lui Nirati. Mai mult, ea
considerase ntotdeauna accentul deseian interesant.
87

V rog, spunei-mi Junei. Titlul meu de-abia dac mai


conteaz, pentru c proprietile familiei mele au fost confiscate de
Coroan.
Am auzit relatri despre asta, Junei.
Nirati zmbi i-i plcu rostogolirea pe limb a numelui.
Disconfortul Majiatei nu fcea dect s-i mreasc satisfacia.
tii c Prinul Pyrust a promis c va veni i el?
Junei se ncrunt o clip, apoi ddu scurt din cap.
Mi-am asumat acest risc, din moment ce-i aici, n Moriande.
Dar pn n-ai pomenit de asta nu m-am gndit cum m-a putea
simi. Nu voi crea nici un fel de probleme n legtur cu aceast
chestiune. V mulumesc c m-ai prevenit. Dac v pot ajuta cu
ceva, nu trebuie dect s-mi spunei.
Dou lucruri. Ambele, simple, dac-mi ngduii.
Fiind gazda mea, v-a face aceste servicii chiar dac ar fi
complicate.
Mulumesc, i surse ea. Primul ar fi s o inei pe Majiata
departe de fraii mei, de amndoi chiar.
Junei privi spre Majiata. Ea se nroi, iar el ddu din cap.
i al doilea?
Nirati se uit fix n ochii Majiatei.
S-mi oferii mie ultimul dans al serii, Junei.

88

9
Ziua a 2-a, Festivalul Recoltei, Anul Cinelui
Al 9-lea an al Domniei Prinului Imperial Cyron
Al 162-lea an al Dinastiei Komyr
Al 736-lea an de la Urgie
Anturasikun, Moriande
Nalenyr
Primele dou lucruri care se ntmplar la intrarea n Marea Sal
de Bal nu-l surprinser deloc pe Keles Anturasi. Grzile keru i
lsaser s treac, pe el i pe fratele su, de parc nici nu i-ar fi
observat, ceea ce-l fcuse s mpart cu Jorim un mic zmbet secret.
Keru, fiind nalte, puternice i atrgtoare, erau de mult vreme
obiectul fanteziilor multora dintre tinerii nalenieni. Dei tiau cu toii
c femeile keru nu se lsau atrase n aventuri carnale, povetile
despre legturi nepermise abundau, ntotdeauna i se ntmplase
prietenului unui prieten, aa c verificrile erau imposibile i visele
adolescenilor nu piereau niciodat.
Odat nuntru, fratele su se pierdu imediat n mulime, fapt
anticipat de Keles. Jorim i ncepu explorarea nchipuind o volut
prin grupul marcat de prezena celor mai frumoase femei. i devie
apoi drumul spre ringul de dans din apropierea muzicanilor, iar
reputaia sa de dansator i fcuse pe muli s anticipeze aceast
alegere.
Al doilea fapt fu venirea surorii sale, umplnd golul lsat de Jorim.
ngrijorarea ei vizibil, oglindit pe fa, l fcu s se pregteasc
pentru unele probleme.
Bun seara, Nirati! Bucuria Festivalului fie cu tine!
i cu tine, frate.
l lu de bra i-l trase spre colul din nord-vest al ncperii, acolo
unde mulimea se subia.
Mama m-a rugat s nu-l scap pe Jorim din ochi. Ambasadorul
din Viruk a venit cu consortul ei, care este un rzboinic. Mama se
teme c el s-ar putea s fi auzit povetile despre uciderea de ctre
89

Jorim a unor viruki n cltoriile sale. Dac se pune s-l provoace pe


Jorim...
Jorim va accepta. i orice s-ar ntmpla, ar fi necazuri. Vrei s
te ajut?
Nu, ns m tem c m va ine ocupat toat seara. Trebuie s
te mai previn asupra unui lucru.
Poftim?
Majiata este aici. A venit cu un nobil deseian exilat, familia
Aerynnor. Bunicul i-a trimis o invitaie i a dat de neles c o poate
aduce i pe Majiata. El pare foarte amabil, n timp ce ea... este ea
nsi.
Keles simi un arpe ghimpat ncepnd s i se rsuceasc n
rrunchi.
Vrei s m in departe de ea? Nu-mi pas deloc dac este aici.
Sublinie ultima afirmaie, spernd s fie amndoi convini c ar
putea fi adevrul.
M bazez pe tine c-i vei folosi judecata i c totul va fi bine.
Nirati l srut pe obraz.
De fapt, vreau s te distrezi. Am s-l feresc pe Jorim de
necazuri, cel puin n noaptea asta. Apoi va fi responsabilitatea ta
pentru tot restul Festivalului.
Grozav, oft Keles, ns reui s zmbeasc. Distreaz-te i tu
ct poi. Am s fiu cu ochii n patru.
Prea bine. Te iubesc, Keles.
i eu pe tine, Nirati. Du-te.
Sora lui plec ntr-o flfire de mtase aurie, ns Keles mai
rmase puin n col. Faptul c Majiata preferase s vin la ziua
bunicului su l surprindea. n scurtul interval trecut de cnd fusese
nevoit s-i napoieze inelul, se gndise din nou la idila lor. Dei
fuseser logodii de doi ani, el petrecuse o mare parte a tim pului
mergnd spre apus, pentru a termina o ridicare topografic a braelor
navigabile ale Rului de Aur. n vremurile de odinioar ale
Imperiului, se putea cltori din Marea ntunecat pn pe coaste,
ns ghearii aprui la Urgie aduseser multe aluviuni n ru. Prinul
voia s tie ce trebuia fcut pentru ca rul s devin din nou potrivit
pentru comer, iar Qiro i predase sarcina lui Keles.
90

Cnd se afla n Moriande i nu lucra, participa la evenimentele


sociale. La o astfel de ocazii l nsoise Majiata i-i fusese o
companioan perfect. Era politicoas i istea, salvndu-l atunci
cnd entuziasmul su l mboldea s intre n detalii, explicnd lucruri
care pe alii i plictiseau de moarte. Cnd erau singuri, i fuseser
cteva momente preioase de intimitate n afara patului, Majiata
renuna la maturitatea afiat n public i devenea pretenioas,
cernd daruri i fcnd crize de nervi copilreti. Avusese un
sentiment de vinovie pentru c petrecuse att de mult timp
desprit de ea, aa c-i suportase toanele gndindu-se c va fi mai
bine odat ce se vor fi cstorit.
ns nu cu mult timp n urm, ncepuse s vad ceea ce probabil
c Nirati remarcase nc de la nceput: c lucrurile nu se vor ndrepta
niciodat. n timp ce unii oameni sunt capabili s se schimbe,
majoritatea nu pot. Majiata nu avea nici un motiv s se schimbe
pentru c de la Keles obinea absolut orice. Iar familia ei avea cu
siguran grij s-i spun c tot ceea ce fcea era bine.
Keles se nfior. Din anumite puncte de vedere, ar fi fost mai uor
totul dac oamenii ar fi fost aa cum se zvonea c erau sothii. Ei
treceau prin fiecare stadiu al vieii cu o perioad de hibernare ntre
ele. La fel cum i omizile se transform n fluturi, dei schimbrile la
sothi nu erau deloc att de frumoase, ei atingeau anumite puncte n
via cnd erau necesare schimbri radicale. Legendele spuneau c
gseau un loc de hibernare, unde petreceau luni sau chiar ani pentru
a-i reorganiza modul de gndire, apoi i schimbau forma ntr-una
potrivit i ieeau la lumin ca nite fiine noi, nfruntnd lumea cu
mult mai mult nelepciune.
Iar despre sothii gloon se spune c sunt capabili s vad chiar i n
viitor, dei s fii vzut de unul poate aduce consecine teribile. Keles
zmbi. Unul trebuie s m fi vzut cnd i-am fost prezentat Majiatei.
i dori s poat s i-o scoat din minte, ns nu era chiar att de
uor. i amintea zmbetele i gnguritul ei. Dei ea nu fusese prea
atent cu nevoile lui, tot i dorea o legtur. Voia pe cineva care s-l
priveasc n miez de noapte cu ochii ncrcai de dorin, iar
sentimentul c nu va mai cunoate asta l fcu s simt c i se strnge
stomacul de team.
91

Scutur din cap, privindu-i fratele care trecea de la un grup femei


la altul. Jorim era un adevrat jaecai n arta flirtului. Prul, vntaia
de la ochi i povetile pe care le genera i confereau un aer exotic. Era
slbatic i imprevizibil, iar femeile civilizate din capital tnjeau dup
aa ceva.
n timp ce eu sunt doar previzibil.
Keles oft. Femeile nu se nghesuiser niciodat n faa lui, aa
cum fceau cu fratele su, i era unul dintre motivele pentru care se
ndrgostise att de tare de Majiata. l jucase bine pe degete, fcndul s se simt dorit. n timp ce el chiar voia pe cineva cu care s-i
mpart viaa, o parte din el se ntreba cum ar fi putut afla vreodat
dac fusese amgit sau interesul ei era real.
Pocnetul sec al captului sulielor grzilor btnd podeaua anuna
sosirea cuiva important. Privi spre intrare, ateptndu-se s-l vad pe
Prinul Cyron i suita sa, ns n locul lui apru un singur brbat,
nalt, nvemntat complet n albastru-nchis, cu excepia unei
panglici aurii care se rsucea n jurul braului stng. Prinul Pyrust
din Deseirion atept ca grzile keru s-i ndrepte suliele, s nu
trebuiasc s se aplece pentru a trece de vrful lor. Atept, ns i ele
fcur la fel, mbunndu-se numai dup atta timp ct e necesar s
faci o plecciune de respect cuiva de rang imperial.
Brbatul trecu de intrarea slii de bal, apoi se opri, dnd grzilor
posibilitatea s-i priveasc spatele neprotejat. Ridic mna stng i
ncepu s-i mngie barbionul. Dei barba i prul su castaniudeschis erau ncrunite, nu arta cine tie ct de btrn. Dar, chiar i
de la distan, Keles putea vedea c Prinul pierduse dou degete de
la mna stng. Un inel mare cu sigiliu se afla pe ceea ce mai
rmsese din degetul mijlociu.
Chiar i Keles cunotea povestea inelului. Dei cucerirea regatului
Helosunde avusese loc cu mult nainte ca Pyrust s se fi urcat pe
tronul deseian, spia regal din Helosunde nu fusese eliminat. Dup
ce Pyrust devenise prin, a fost organizat o puternic incursiune n
Helosunde, iar prinul nsui a fost cel care a condus armata. n
timpul campaniei a fost atacat i rnit, pierzndu-i dou degete i
inelul cu sigiliul de stat deseian. A supravieuit, iar n btlia
urmtoare a zdrobit forele helosundiene, ucigndu-l pe Prinul
92

Motenitor. Noul inel cu sigiliu de stat pe care i-l confecionase era


fcut din coroana pe care o luase de pe capul prinului. Keles naint
spre Prin s-l ntmpine, iar acesta, vzndu-l, porni i el n direcia
lui. Ridicase chiar i mna, s nu-l piard. La distana de trei metri,
Prinul se opri, permindu-i lui Keles s fac plecciunea, apoi i
ntoarse gestul ntr-o manier plin de respect.
Pyrust l examin din cap pn-n picioare.
Se vede clar c eti un Anturasi. Eti Keles, dac nu m nel?
Sunt onorat, Alte.
Onoarea-i de partea mea. Am tot visat s ne ntlnim.
Sper c este un vis frumos.
Destul de frumos. Prinul se apropie i zmbi cu pruden.
Anturasikun este ncnttor. Am visat c m plimbam pe aici
mpreun cu fratele meu, Theyral. Lui i-ar fi plcut foarte mult acest
loc.
N-am tiut c avei un frate, Alte. Nu v-a nsoit?
Nu, e mort.
Pyrust i ridic mna dreapt.
i mulumesc, deja, pentru nc nemrturisita simpatie.
Uneori i simt lipsa. i nu regreta c nu l-ai cunoscut, pentru c
familia mea este obscur. ns a ta este bine cunoscut n afara
Nalenyrului, iar munca voastr este obiectul invidiei oricrui
cartograf, de oriunde. Acum neleg foarte bine de ce Prinul Cyron
v pzete cu att de mult gelozie.
Preocuprile Prinului pentru bunstarea noastr sunt foarte
apreciate. Servii puin vin, Alte? A fi onorat s v aduc, se oferi
Keles, ca s treac de o anumit stnjeneal.
Mai stai puin.
Pyrust se apropie, i cobor glasul i puse mna pe braul lui
Keles.
Am auzit de lucrarea fcut de tine, dup ce ai studiat Rul de
Aur. tii c Rul Negru curge prin mijlocul rii mele?
Da, milord, l aprob Keles, dei Rul Negru forma de mult
vreme o grani natural ntre Deseirion i Helosunde. Este unul
dintre cele trei mari ruri.
93

Nu trebuie s fii politicos, Keles Anturasi, pentru c te vd


stnjenit.
Iertai-m, sire.
Poate c eu te-am fcut s te simi aa, la un anumit moment,
ns stnjeneala ta este bun. Reprezint o msur a loialitii tale.
Mna lui Pyrust se ridic, atingnd cu degetele una dintre
panglicile purpurii care ornau umerii lui Keles.
Am nevoie de un studiu topografic al Rului Negru.
M tem, Alte, c nu voi putea prelua o asemenea misiune.
Oh, da, desigur. Nu i-a cere asta chiar ie, ns m ntrebam
dac nu cumva cunoti vreun alt cartograf, aici sau pe domeniul meu,
n care ai putea avea ncredere s duc la capt o asemenea comand.
Pyrust trase de panglica purpurie, apoi i ddu drumul.
Bineneles, dac vreodat ai ajunge s consideri Nalenyr un
loc n care nu mai poi tri, te pot gzdui oricnd la mine pe
domeniu.
Altea Voastr este foarte generos. Am neles c Deseirion este
o ar frumoas.
Are farmecul ei, dei tii foarte bine c ghearii care au
ngreunat Rul de Aur au ras pn la roc poriuni din regatul meu.
De aceea suntem att de duri, lucrm din greu s ne ctigm
existena. Astfel, suntem foarte dornici s ne mbuntim situaia.
Aa cum am spus, ajutorul tu n privina Rului Negru ar fi foarte
apreciat. Dac ai prelua o expediie, sunt sigur c informaiile familiei
mele despre regatul meu ar fi mult amplificate. Poate c am putea
discuta asta cu bunicul tu, nu?
Dup cum dorii, milord.
Excelent, mulumesc. Acum am s gust puin vin, dac nu te
superi.
Keles ncuviin din cap i-l conduse pe Prin spre mesele cu
vinuri. l ndrum departe de unchiul Eoarch, nspre locul unde se
gsea cel mai bun vin. Se servi i el cu o cup de vin deseian, dei, de
cele mai multe ori gsea vinurile lor prea seci i amare. Pyrust alese
unul dintre vinurile dulci din Erumvirine i toastar fiecare n
sntatea celuilalt.
94

Civa nobili din Nalenyr se apropiar i se prezentar, scpndu-l


pe Keles de ndatoririle sale de gazd. Oricum, nu rtci prea
departe, n caz c era nevoie de el, iar Majiata i nsoitorul ei se aflau
n stnga sa. Conversau cu un alt cuplu care i se prea cumva
cunoscut, ns nu-i putu aminti numele lor. Lng Majiata sttea
ambasadoarea, consortul ei nlndu-se amenintor alturi de ea.
Atenia lui prea s fie ndreptat spre ringul de dans, i nelese, fr
mcar s se uite, n primul rnd, datorit cntecului interpretat, c
fratele su distra deja vreo tnr.
Din acel moment, lucrurile se precipitar, iar Keles, dei avea
crmpeie de amintiri, numai ulterior, n urma discuiilor cu familia, a
fost capabil s reconstituie evenimentele. Privind n urm, se
ntrebase dac nu existase cumva vreo prevestire, ns nu gsise
nimic, nici o iritare sau vreun semn de ru augur, nimic, aa c
evenimentele se desfurar fr nici un avertisment. i foarte
dureros.
Sus, n colul de sud-est al ncperii, grzile keru btur n podea
cu cozile sulielor. Acest lucru anuna sosirea bunicului su. Qiro i
fcea apariia, urma s fie aplaudat i ludat. Dup asta, urma s
soseasc Prinul Cyron, se rosteau discursuri, iar petrecerea continua.
Majiata se ntorsese la auzul bocniturilor i se trsese napoi,
uitndu-se n sus. Fcnd asta, se ciocni de ambasadoarea din Viruk,
care tocmai n acel moment i ridicase cupa de vin la gur. Ciocnirea
duse la vrsarea vinului pe snii i roba ambasadoarei, ptndu-i-o de
parc ar fi fost snge. Ierariach uier un blestem n limba matern,
care nu necesita traducere.
i braul Majiatei fusese afectat de izbitur, iar vinul din cupa ei
se vrsase pe mnec i rochie. mpurpurat de ofens la auzul
blestemului, se ntoarse, ntr-o explozie brusc de furie i fr s se
gndeasc, o plmui pe ambasadoare pentru insolena ei. Avea ochii
ngustai de furie i chiar deschisese gura s pretind s i se cear
scuze.
ns, chiar nainte s fi putut rosti un singur cuvnt, rzboinicul
viruk o trase cu o mn pe ambasadoare n spatele su i o ridic pe
cealalt. Ghearele erau ncovoiate, iar mna nlat tremura n aer.
Keles i va aminti prea bine umbra ghearelor pe tavan. Apoi mna
95

cobor ntr-o lovitur fulgertoare, care era menit s-o eviscereze pe


Majiata. Mna era att de mare n comparaie cu tnra, nct
lovitura ar fi putut s-o taie n dou.
Contele deseian o trase pe Majiata, rsucind-o. Vinul se mprtie
ca sngele. Contele ncerc s se interpun ntre ea i gheare, ns
nici cu cel mai brav efort al su nu ar fi putut reui. Majiata, cuprins
de furie, chiar se opuse, pecetluindu-i soarta.
Keles, care vzuse totul desfurndu-se de parc ar fi fost un soth
gloon i citea viitorul, reacion ntr-o clipit. Se arunc i-l lovi pe
viruk dintr-o parte, cu ambele mini. Impactul i provoc un oc prin
tot corpul i i ddu palmele pe spate. Ar fi avut mai multe anse dac
ar fi ncercat s rstoarne un obelisc de piatr, ns efortul su nu fu
chiar n van. Reui s-l dezechilibreze pe viruk suficient, nct s-l
fac s-o rateze pe Majiata.
Din nefericire, saltul su l aduse n raza de aciune a loviturii
rzboinicului, care l lovi cu podul palmei n omoplatul stng,
ndoindu-i spatele. Cartograful slt n aer i zbur drept n mulime,
mprtiind oamenii nainte de a se prbui ct se poate de dur. Czu
pe burt i ricoa o dat, apoi se rostogoli i alunec. Simea ca o
piatr rece pe spate, ceea ce-i spunea c gheara sfiase tunica,
cmaa i carnea. Privi n spate i vzu sngele mprtiat pe podea.
Oh, asta nu-i bine deloc. ncerc s-i recapete respiraia, dar nu
putu. Apoi vru s se ridice, ns nu putu nici asta. Din fericire, nainte
ca panica s pun cu totul stpnire pe el, lein cnd primele dureri
agonizante ncepur s-i macine spatele.

96

10
Ziua a 2-a, Festivalul Recoltei, Anul Cinelui
Al 9-lea an al Domniei Prinului Imperial Cyron
Al 162-lea an al Dinastiei Komyr
Al 736-lea an de la Urgie
Anturasikun, Moriande
Nalenyr
Prinul Cyron ateptase, mpreun cu suita sa, chiar lng intrarea
n Marea Sal de Bal. I-ar fi plcut s intre imediat, ns Ministrul su
de Protocol fusese foarte explicit, spunndu-i c trebuia s intre
numai dup salutarea sosirii lui Qiro Anturasi. Acesta putea fi privit
ca fiind mult mai important dect Prinul, ar fi fost recunoscut drept
gazd, dar subordonat Coroanei.
Dei multe dintre aceste prevederi erau considerate de Cyron
drept neghiobii, se supuse. Tatl su i observase nerbdarea naintea
etalrii unor astfel de maniere, ns subliniase c acestea constituiau
ligamentele i tendoanele societii. Dac le nesocotesc eu, alii vor
proceda la fel, iar ntreaga societate se va prbui. Nu era sigur dac
lua de bune toate vorbele tatlui su, ns n miezul Festivalului
meninerea conveniilor oferea anumite emoii ceremoniale.
ipetele din interiorul slii sugerau ns un alt fel de emoii. Cele
dou grzi keru de la intrare nir n ncpere i Prinul i roti
privirile suficient de repede ca s poat vedea un trup inert,
nvemntat n auriu, la captul drumului prin aer. Grzile, strignd
ordine i agitnd suliele, fcur un culoar spre punctul de plecare a
traiectoriei. Cyron se ndrept spre locul unde czuse brbatul.
Violena i ncremenise de uimire pe muli din mulime, aa c
drumul Prinului nu era stnjenit de nimeni i ajunse imediat lng
brbatul nsngerat.
Keles Anturasi? Prinul nu i-ar fi putut nchipui ce-ar fi putut
face Keles pentru a fi victima unui asemenea atac. Jorim, da, ns
Keles?
Se ls ntr-un genunchi, n stnga brbatului, iar o tnr
ngenunche n dreapta. Prinul o recunoscu pe Nirati i observ c
97

rochia ei se nroise deja la genunchi. ncerca disperat s-l ntoarc


pe fratele ei, iar Prinul o ajut.
Patru tieturi zdrenuite strbteau spatele tunicii lui Keles, n
stnga jos. Se terminau nainte de ira spinrii i glgiau de snge,
fr s neasc, iar Prinul consider asta un semn bun. Nu fusese
tiat nici o arter, dar cantitatea de snge care-i nclia hainele i
bltea pe podea nu lsa nici o ndoial despre profunzimea rnilor.
Cyron i trase tunica, smulgnd-o din centur, i o aez pe
spatele lui Keles. Aps rnile cu mna, iar Nirati l imit, n pofida
palorii feei sale i a tremurului buzei de jos. Mama ei se strecur prin
mulime i ngenunche lng Prin.
V mulumesc, Alte, ns voi...
Nu, Doamn Anturasi, nu. Cyron i nl capul. Unde-i
medicul meu? Geselkir! Vino aici sau tu i ntreaga ta coal vei fi
alungai din serviciul Coroanei.
Un brbat corpolent, mbrcat n roba purpurie oficial, cu
pulpane lungi i mneci imposibil de largi, apru la captul drei de
snge.
Alte?
Ai de lucru aici, acum.
Brbatul i ridic minile, iar mnecile alungite i atrnau moi la
genunchi.
Dar cum rmne cu roba mea?
Va fi giulgiul tu dac moare Keles Anturasi.
Una dintre grzile keru l nghionti pe doctor la spate cu captul
suliei. Brbatul o lu nainte mpleticindu-se, iar pulpanele robei se
muiar bine n bltoaca de snge. Se chinui s se aeze n genunchi i
prelu ngrijirea de la Prin, apoi ncepu s dea dispoziii, punndu-i
la lucru i pe unii invitai.
Prinul se ridic i urm grzile n locul unde dou keru i
strjuiau pe ambasadoarea din Viruk i pe consortul ei. n timp ce se
apropiau de viruki, grzile i povestir n oapt ce se ntmplase.
Rzboinicul i inea minile ridicate, iar ghearele minii stngi i
erau ptate de snge. Prinul mai observ totodat i urma clar a
unei palme pe obrazul ambasadoarei i vinul vrsat pe pieptul ei. n
98

stnga lor vzu o tnr femeie, cu faa lipit de pieptul unui brbat
nalt, purtnd culorile unui exilat deseian.
Ambasadoarea fcu o plecciune adnc, iar rzboinicul i cobor
fruntea.
Prine Cyron, regret profund neplcerile create de consortul
meu. Cum este tnrul Anturasi?
Sngereaz.
Cyron se ntoarse i privi spre nobilul deseian.
Ce probleme are femeia ta?
Era ct pe ce s ajung la fel ca Anturasi.
ntoarce-te, fato. Privete spre mine.
Femeia se rsuci, fr a prsi ns sigurana oferit de braele
brbatului, apoi fcu o plecciune foarte joas.
Iertai-m, Alte.
S iert ce, copil?
Cineva m-a lovit peste bra, Alte, iar vinul mi s-a vrsat pe
rochie. E distrus. Am reacionat imediat.
Fata ncepu s-i ndrepte spatele din nou, ns Prinul mri.
ine-i capul plecat. Este o petrecere unde eti invitat, nu
gazd. Eti mult prea tnr ca s fii o expert n etichet, i, cu
siguran, nu suficient de colit ca s-i disciplinezi pe cei care au
greit fr voia lor. Te-ai ntors i ai plmuit pe cineva care-i era cu
mult superior. Pricepi?
Da, Alte.
El privi din nou spre ambasadoare.
mi revine mie ndatorirea de a stabili o pedeaps care va fi
dus la ndeplinire diminea. Voi accepta comentariile dumitale
asupra ei, Ierariach. O condamn la cinci lovituri de bici, pentru
plmuire i ofensa adus.
Ambasadoarea reflect un moment, care se tot prelungi, pn
cnd un scncet scos de fat i oferi ocazia de a vorbi.
Eu n-a vrea s-i fie spatele brzdat de lovituri, cnd ceea ce
mi-a fcut ea mie nu va lsa urme.
Eti foarte amabil, Ierariach. Compasiunea dumitale i face
cinste.
Cyron privi din nou spre fat.
99

Ridic-te, copil.
Ea se ndrept din plecciune, cu faa toat un amestec de farduri
compromise.
V mulumesc, milady.
Prinul desfcu centura lrgit de la old i o azvrli.
Ea poate c este amabil, ns eu nu sunt att de binevoitor.
Palma ta nu va lsa cicatrice, ns Keles Anturasi va avea patru, daca
triete. Aa c vei primi i tu patru lovituri de bici, dimineaa, apoi
cte patru pentru fiecare an al vieii sale, dac moare.
Fata gemu i czu n genunchi.
Dar ar fi o sut de lovituri. A putea muri.
Prinul se ls pe vine i-i lu brbia cu mna stng, ridicndu-i
faa.
Nu, copil. Voi avea grij s nu mori. Vei tri ca o oloag,
spatele tu va fi o mas de cicatrice oribile. S nu te ndoieti nici o
clip c nu voi porunci asta. l voi pune pe cel mai mare jaecaitsae s
te biciuiasc, iar dac ai s ajungi la optzeci i unu de ani, vei retri
biciuirea n fiecare zi i fiecare clip a vieii tale.
i terse sulimenelile mprtiate pe rob, apoi se ridic i privi la
nsoitorul ei.
O vei conduce acas. Spunei prinilor ei c toate rugminile
pentru cruarea ei au rsunat n gol. Dac a mai auzi cteva, asta mar irita.
Dup cum dorete Altea Voastr.
Brbatul o lu pe fat n braele sale i o conduse dincolo de raza
de aciune a rzboinicului viruk i afar din sala de bal.
Ambasadoarea ridic mna.
M voi retrage i eu, inuta mea nefiind potrivit acum pentru
o petrecere. i voi cere ns Prinului s ia o hotrre n privina
rnirii de ctre consortul meu a lui Keles Anturasi. Rekarafi va fi
pedepsit.
Cyron privi n sus, uitndu-se n ochii ntunecai ai rzboinicului.
Ai lovit ca s-o protejezi pe ambasadoare, nu?
Rzboinicul ddu din cap.
Dac ai fi lsat lovitura s-i urmeze calea, cu ghearele
desfcute, i-ai fi sfiat cu totul spatele, rupndu-i ira spinrii, da?
100

Rzboinicul ddu din nou din cap, iar ochii i se ngustar o idee.
Ai amortizat ceea ce-ar fi putut fi o lovitur de moarte.
Ambasadoarea interveni nainte ca Rekarafi s poat da din cap.
Cu toate acestea, aciunea sa a fost neglijent, Alte. Ar trebui
precizat o pedeaps.
V voi spune doar att, doamn ambasador, continu Cyron,
cu ochii nchii pe jumtate. O voi pedepsi pe fata care v-a ofensat. n
sarcina voastr va cdea alegerea unei pedepse potrivite pentru
Rekarafi.
Ierariach fcu o plecciune graioas.
Altea Voastr este pe ct de nelept, pe ct este i drept. Dac
pot fi de folos familiei Anturasi, doar spunei-mi i voi face tot ce-mi
st n putere.
Am notat. Mulumesc.
Prinul i ntoarse plecciunea.
M ntristeaz faptul c nu mai stai.
Da, Alte, i pe mine.
Ierariach se ridic, apoi privi spre colul superior al ncperii.
Domniei Voastre, Qiro Anturasi, v doresc s v bucurai de
Festival, sntate, o via ndelungat i mult prosperitate. Iertai-ne
pentru acest incident.
Interpelarea virukian i atrase lui Cyron, pentru prima dat,
atenia asupra prezenei n ncpere a lui Qiro Anturasi, dei ar fi
trebuit s-o simt numai prin fierbineala mniei sale. Btrnul i
alesese robele din cea mai fin mtase aurit i pusese s-i fie brodate
stele purpurii. Pe piept purta un medalion solar, iar picturi aurii i
luceau n pr, pe frunte i pomei. Acolo, nspre rsrit, Qiro
strlucea ca un soare, iar ochii si splcii aruncau flcri.
Cyron se plec adnc n direcia lui, apoi se ridic.
Pe cnd aceast dinastie avea cam vrsta dumitale, Qiro
Anturasi, era un domeniu provincial, lipsit de nelegerea adevrat a
propriei sale geografii. Acum, ajuns la dublul vrstei dumitale,
Nalenyr se avnt din nou spre trmuri care nu existau nainte s le
punei pe hart. Suntei cel mai important dintre toi cetenii i prin
viitorul vostru sunt asigurate prosperitatea i fericirea noastr. V
celebrm ziua de natere cu ntregul nostru respect i adoraie.
101

Furia din ochii lui Qiro se mai domoli, ns Cyron tiu c mai era
ceva.
Nu avea nici o idee despre ce putea fi, ns simmntul c urma
ceva i se accentua cnd Qiro ncepu s vorbeasc. Glasul i rmsese
tern, doar puin mai aspru, i umplea cu uurin vastitatea ncperii.
Prine Cyron, suntei mult prea generos sugernd c s-ar putea
s fi avut un rol att de puternic i important n istoria principatului,
pentru c nu sunt dect un simplu scrib de pergamente. Familia mea,
fratele meu, nepoii, strnepoii i chiar str-strnepoii, a prefcut
hrile n realitate. Unii m-ar putea considera drept o min de aur,
ns ei sunt minerii, i ce-ar putea face unii fr ceilali? ns nu miam uitat nepoii. Nirati este bucuria mea. mi aduce lumin n via,
cu cntecele, cimiliturile i dojenile blnde, atunci cnd, fiind aa
cum sunt, devin aspru.
Qiro ncepu s peasc nervos i Cyron recunoscu ntr-o clip
mersul i rsucirile brute ale unui animal de prad n cuc,
devenind, ncet, din ce n ce mai agitat.
La vrsta mea se obinuiete s cedezi afacerea familiei
generaiei urmtoare. Fiul meu nu mai este demult, aa c ar rmne
pe umerii fiilor si s moteneasc mantia pe care o port. Oricare din
ei este merituos, n vreme ce fratele meu i progeniturile sale sunt
minerii care scot aurul, nepoii mei sunt prospectorii care afl noi
filoane pentru a fi exploatate. Fr ei, mina ar fi curnd epuizat.
Gesticula neglijent spre ringul de dans.
Jorim este mai mult dect un cartograf. Este explorator i
aventurier. Aduce cu el mai mult dect hri. Vine acas cu animale,
flori i fructe, leacuri, mirodenii i orice altceva ar putea intra ntr-o
cal. De asemenea, aduce cu el obiceiuri strine, care apoi devin o
mod, ori ajung s scandalizeze ceea ce este deja o mod. Cred c,
pentru el, oricare dintre rezultate este acceptabil.
Cteva rsete rzlee salutar observaiile, iar Qiro le accept cu
un gest din cap.
A fi preferat s-l am pe Jorim aici, cu mine, pregtindu-l s m
nlocuiasc, ns trebuie pus la cale o expediie grandioas. Prinul
Cyron a construit i armat, n marea sa drnicie, nava Lupul furtunii,
special pentru aceast cltorie ndelungat a marilor descoperiri. Nu
102

exist nimeni mai potrivit pentru a servi pe aceast nav. i acord


cinstea lui Jorim. Nu numai c nava se va ntoarce n Moriande cu
bogii nebnuite n cal i poveti aijderea, dar informaiile despre
lume dobndite astfel vor rezolva multe mistere.
Cyron i ridic fruntea i-i ndrept spatele, auzind pocnetul
vertebrelor reaezndu-i-se la loc. Sentimentul su de nelinite
ncepu s se amplifice. Prima parte a discursului fusese rostit de
parc ar fi fost pregtit dinainte, ns Qiro deviase destul de repede
de la el. Prinul bnuia c btrnul inteniona s-l supun pe Jorim la
servitudine i captivitate n Anturasikun, pedepsindu-l pentru numai
zeii tiau ce vin. Iar dac Jorim nu fusese destinat de la nceput s
plece cu Lupul furtunii, ar fi mers Keles.
Qiro zmbi cu ncetineal, oprindu-i umbletul.
M gndisem c, poate, Keles s-ar bucura s rmn n
Moriande, s m ajute la munca mea, ns acum vd c este un tnr
plin de fantezie i cu un sim al romantismului care conduce la
aventur. Mai exist ceva, ndelung contemplat de mine. A fi vrut s
plec chiar eu, din nou, ns nu mi s-a acordat niciodat permisiunea
de a face asta. Alte, Domnia Voastr i cu mine am discutat de
multe ori, ns s-a hotrt c este o expediie care n-ar putea avea loc
niciodat.
Btrnul i nclet minile la spate i ncepu s le explice
invitailor, aa cum fcuse adesea i cu Cyron:
Aa cum tim cu toii, nainte de Urgie Imperiul fcea comer
cu naiuni apusene ndeprtate, folosindu-se de Drumul
Mirodeniilor. Aceast rut i urma traseul dinspre Imperiu, prin
provinciile Solaeth i Dolosan, prin Ixyll i mai departe. n Ixyll,
mprteasa Cyrsa de la al crei nume se trage i cel al Prinului
nostru a atras hoardele de turasynzi i le-a nimicit, declannd
Urgia. Dup cum povestete istoria, aa s-a nchis Drumul
Mirodeniilor pentru totdeauna. ns, n decursul veacurilor, haosul
prea multor vrjitorii s-a diminuat. Magia nu mai exist deloc n
Solaeth i este foarte rar n Dolosan. Keles, puternicul i bravul meu
nepot, se va reface de pe urma rnilor. Sunt sigur de asta. Are o
voin prea puternic pentru ca nite zgrieturi s-l rpun.
103

Qiro ddu ncreztor din cap, n timp ce invitaii aplaudau,


politicoi i nu prea cu via, iar Prinul nu-i putea da seama dac
aplaudau expediia, ideea refacerii lui Keles sau pentru c le era
team s nu-i vad Qiro c nu bteau din palme.
Imediat ce Keles se va nsntoi, va face studii topografice
pentru Drumul Mirodeniilor, cu aceeai pricepere cu care a realizat i
cercetrile pn la cursul dinspre apus al Rului de Aur. Va pleca n
ceea ce, timp ce apte sute douzeci i nou de ani, a fost un trm al
necunoscutului. l va cuceri sau va fi nvins de el, iar eu nu am nici un
fel de dubii despre ce se va ntmpla.
Btrnul btu din palme, apoi lu cupa de vin de pe braul jilului
su. Ridicnd-o, i ngdui o clip s-i lase privirea s rtceasc
prin mulime.
tiina este victoria noastr asupra lumii i merit orice pre pe
care l-am putea plti.
Prinul nu avea cup i fu bucuros. i ncruci privirile cu Qiro i
nelese imediat c btrnul l voia mort pe Keles. Cyron spera c
motivele i conflictele care ar fi putut zmisli o asemenea ur
rmseser ascunse ndelung n interiorul clanului Anturasi, pentru
c alternativa sugera o sminteal a lui Qiro, n faa creia Cyron era
dezarmat.
Dac l ucizi pe Keles pentru c rnile lui i-au compromis
intrarea... Prinul scutur din cap. N-ar putea fi asta. Nici chiar zeii nar putea fi att de capricioi.
Qiro i nclin capul spre Prin, apoi bu.
Nu, nici un zeu n-ar putea fi att de capricios. ns un om care se
crede zeu uor ar cdea n ispit.

104

11
Ziua a 3-a, Festivalul Recoltei, Anul Cinelui
Al 9-lea an al Domniei Prinului Imperial Cyron
Al 162-lea an al Dinastiei Komyr
Al 736-lea an de la Urgie
Moriande, Nalenyr
Moraven Tolo strbtu cimitirul n umbra lui Grijakun. Locul
fusese amenajat cu mici dealuri i vi, crnguri i garduri vii, care
ascundeau mausoleele unul de cellalt. Trecu de locurile de veci ale
poeilor i preoilor, negustorilor, nobililor i rzboinicilor. Fiecare
avea ofrande aezate nainte: unele erau bucate, multe aveau
lumnri, altele teancuri de faetsun ciudaii bani de hrtie pe care
preoii i vor aduna mai trziu i-i vor arde. Se vor ridica precum
fumul spre Ceruri, iar cenua se va scufunda n Iaduri, pentru ca
beneficiarii lor s-i aib de cheltuial pe lumea cealalt.
Ducea cu el mic urcior, nfurat ntr-o pnz, s-i pstreze
coninutul cald. Dei vara nu pise nc spre toamn, noaptea fusese
rece. Aa cum se ateptase, l gsi pe Ciras Dejote stnd cu picioarele
ncruciate n faa mormntului unde-l lsase, cu spada bgat n
teaca aezat de-a lungul coapsei. Tnrul se pregti s se ridice cnd
Moraven pi intenionat peste un vreasc i-l rupse, ns serrcaiul i
fcu semn s rmn aezat.
A fost o noapte lung i rece.
Moraven se aez pe vine i puse urciorul naintea lui Ciras.
Scoase capacul i un abur aromat de sup de pui umplu aerul.
Vrei s mncm mpreun?
Tnrul cltin din cap, dei un chiorit de mae l ddu de gol.
V rog, Maestre, mncai. Iar dac mai rmne ceva, am s m
nfrupt i eu.
Foarte bine.
Moraven se ridic i puse din nou capacul urciorului.
Ai ceva s m ntrebi?
Nu, Maestre.
105

Nu? Gura ta minte mai bine dect burta ta. Ne-am ntlnit n
prima noapte de Festival. Am acceptat s te iau ca elev. Erai mai mult
dect doritor, dar, cu toate astea, n-ai nici o ntrebare?
Nu, Maestre.
Iari nu? Ai venit atta cale din Tirat s gseti un maestru
spadasin. mi eti ncredinat mie, dei doreai s intri n serrianul
Jatan. Nici o ntrebare?
Nu, Maestre.
De pe chipul i din glasul lui Moraven se topi orice urm de
plcere.
Dac nu ai nici o ntrebare, nu pot s te nv nimic. Poi foarte
bine s te ntorci n Tirat. Nu te ntrebi de ce mi-ai fost ncredinat
tocmai mie?
Tnrul ezit, apoi ddu din cap.
Ba da, m ntreb.
i?
i am presupus c Marele Maestru Jatan a cutat ce-i mai bine
pentru mine, aa c m-a ncredinat domniei voastre.
Foarte bine, l aprob Moraven sprijinindu-se cu spatele de
colul mormntului unui poet. Ai venit s-i lmureti aceast
presupunere?
Nu. Da, se fstci tnrul i-i mic stnjenit umerii. Sunt
sigur c tii ce facei.
Nu, nu eti, dar asta-i bine. Nici eu nu-s sigur.
Ciras clipi aproape ocat, apoi privi n jos, s-i ascund reacia.
Moraven i acord o clip s-i refac atitudinea. Cnd capul
brbatului se ridic ncet, maestrul spadasin continu, lsnd s-i
scape o urm de zmbet n colul buzelor.
Dac ai pus la ndoial voina dicaiserrului Jatan, atunci i-ai
pus i alte ntrebri. Ce altceva ai mai cumpnit?
Ciras i deschise gura, apoi o nchise la loc. Toropeala care-l
afectase nainte dispru.
Maestre, nu vreau s dau dovad de lips de respect.
Dar?
De ce m aflu aici? ntreb Ciras i deschise braele pentru a
cuprinde ntregul cimitir.
106

Tu de ce crezi c eti aici?


Nu tiu. Mi-ai spus s atept aici. Am ateptat. Nu m-am
clintit nici cu o palm. Am fost vigilent. Am pndit fantome i hoi,
pe cei care fur relicve, i n-am vzut nimic.
Nimic?
Am vzut cte ceva, bineneles.
Ciras i puse spada alturi i se ridic. Se cltin o clip,
sprijinindu-se cu mna de mormnt, apoi i ndrept picioarele i
fcu vreo doi pai sacadai.
Am vzut rubedenii i admiratori aducnd ofrande celor ale
cror monumente se nal aici. Cei mai muli erau tcui, ns unii
rdeau.
Moraven i ls zmbetul s se leasc.
Chiar rdeau? De ce s fi fcut asta?
Nu tiai unde m-ai lsat? se mir tnrul, cu ochii cscai.
Spune-mi tu.
Ciras lovi n mormnt cu vrful pantofului.
Acesta-i monumentul poetului i dramaturgului Jaor Dirxi.
tii cine era?
Moraven nl din umeri.
S-ar putea s-mi mai amintesc o poezie, dou.
E faimos pentru satirele sale despre rzboinici. Poeziile sale
ridiculizeaz ceea ce suntem i facem. Piesele sale de teatru ne
transform pe toi n bufoni. Unii cred c sunt distractive. Ele
rstoarn ordinea natural. i slvesc pe rani, naintea spadasinilor,
pun pe acelai plan combaterea lcustelor cu aprarea Imperiului de
hoardele barbare. Iar dac o prines nalenian nu i-ar fi fost iubit,
nici n-ar fi aici, iar scrierile lui ar fi fost uitate.
i nu i-a plcut s fii ridiculizat, un rzboinic de straj la
mormntul lui?
Nu, nu mi-a plcut. Ciras se opri din mersul n sus i-n jos i se
uit spre Moraven. ns am preferat asta dect umilirea de care-am
avut parte asear, cnd m-ai pus de paz n curtea de la Trei Perle.
Nu i-a plcut aceast sarcin? nl Moraven din sprncene i
deschise din nou capacul urciorului. Mi-am petrecut ntreaga sear
acolo i chiar m-am simit bine.
107

Cum ai putut? Trei Perle este unul dintre bordelurile de


notorietate n Moriande, ba chiar din ntregul Nalenyr.
Mai de grab din toate cele nou Principate.
Atunci e chiar mai ru, mri Ciras. Nu-i nici mcar local de
distracii, ci, pur i simplu, tractir al curvelor, venite dup ce-au fost
la pescuit pe strzi, gsind brbai i femei cu caractere dubioase,
aflai ntr-o stare de judecat discutabil, uor de jumulit la pung.
M-au vzut acolo, m-au strnit, m-au atins, mi-au optit tot felul de
sugestii libidinoase i obscene. Una i-a servit clientul chiar acolo, n
faa mea, gemnd, suspinnd i scond i alte zgomote destul de
nepotrivite pentru gtlej.
Moraven sorbi puin din sup i-i ls cldura s i se mprtie n
trup.
tiu c a fcut aa. Eu am pltit-o.
Ai pltit-o s m umileasc?
Ochii lui Ciras se ngustar i furia i se strecur n glas.
Care a fost scopul atunci, doar s m umilii? Sau m-ai trimis
s fac de paz acolo pentru ca stpnul bordelului s v plteasc
pentru serviciu?
Iar dac ar fi aa?
Ar fi o ticloie.
Chiar aa? De ce?
Moraven ni ridicndu-se n picioare i-i ls mna pe mnerul
spadei.
Dac sunt Maestrul tu i te nimesc pe undeva, nu mi se
cuvine mie simbria ta?
Ciras ezit.
Da, ns
ns ce? E ceva ru s-mi nsuesc plata ta pentru curvele cele
mai deczute, dac vreau eu asta? N-ai avea nimic mpotriv s
primesc mncare de la fermieri n contul muncii tale. Atunci de ce nu
i ceea ce au alii de oferit?
Dar, Maestre, suntei un serrcai, nu?
Adic?
Putei face mai mult de-att! La fel cum i eu pot mai multe
dect s stau de veghe ntr-un cimitir, n vreme ce ntregul ora
108

srbtorete Festivalul Recoltei. Familia mea face parte din nobilimea


din Tirat. Avem bani. n cea de-a doua noapte de Festival, organizm
o petrecere mrea pentru cei mai bogai, mai nelepi i srbtorii.
Dac ai fi venit la Tirat, ai fi fost onorat la petrecere, Maestre. Vi sar fi oferit orice ai fi dorit. N-ai fi fost nevoit s cutai trfele cele
mai deczute. V-am fi adus cele mai alese curtezane de pe insul. Am
fi adus chiar i una de pe continent, pentru domnia voastr. Familia
mea ar fi fcut asta. Aa ar fi fcut.
Moraven i nl din nou sprncenele.
Dar acum?
Dup felul n care m-ai tratat? De ce-ar mai face-o? Ia-i
dezonorat pe ei, pe mine i chiar pe domnia voastr. Nu mi-a fi
putut imagina niciodat c a putea fi folosit ntr-un mod att de
jalnic. Am avut ncredere n Maestrul Jatan, iar el m-a dat pe mna
voastr, un farsor care se mpreuneaz cu trfele cele mai de jos,
mncate de boli, pltindu-le ca s m ae cu trupurile lor
mizerabile. Suntei demn de respect, sau cel puin aa ar trebui s fie,
ns nu pot s nutresc altceva dect dispre.
Moraven bu din nou i puse urciorul jos.
Te poi opri acum.
S m opresc? De ce-a face-o? V-ai interesat dac am
ntrebri, aa c le am, continu Ciras cu faa mpurpurat. De ce mai pus s pzesc tractirul? La ce-a putut servi asta? i de ce sunt aici,
stnd de veghe la mormntul unui poet care detesta att de mult
ceea ce sunt eu?
Oprete-te! porunci Moraven i ridic mna dreapt, cu palma
n sus. ezi!
Asprimea vocii sale l fcu pe Ciras s cad n genunchi. i nclin
capul n jos i-i puse minile pe coapse.
Dup cum dorii, Maestre.
Moraven se ls i el n genunchi i rosti cu glas cobort:
Folosul a ceea ce i-am cerut s faci i ceea ce-i voi cere s faci
este c toate aceste lucruri mi permit s te cunosc. Cu ct aflu mai
multe despre tine, cu att mai bine. Cu ct tiu mai multe despre
tine, cu att mai bine voi putea s-i corectez greelile i s te
transform n serrdinul care poi fi.
109

mpinse urciorul cu sup mai aproape de Ciras.


Bea. Eti flmnd i nsetat. Dar f-o ncet. E fierbinte.
Da, Maestre.
D-mi voie s-i spun ce am aflat pn acum, Ciras.
Moraven l ls s bea i s-i tearg stropii de sup care-i
curgeau de pe buz, nainte de a continua.
Ai o viziune romantic despre ce-ar trebui s fie un spadasin.
N-am aproape nici o ndoial c ai i ucis deja, probabil tlhari i hoi
care pndeau oamenii de treab. Probabil, chiar meritau s moar. Te
vezi fcnd parte din marea tradiie eroic, de genul celei preamrite
n balade, poezii i poveti, ilustrat prin statui i tablouri. Cunoti
lucrrile autorilor imperiali clasici, precum Jontze i Viron Dunnol,
mai degrab ale ultimului, din moment ce-a fost i el tot un serrcai.
ii la cele Nou Virtui, respingi cele Nou Vicii i intenionezi s
treci cele Optzeci i Unu de Teste pentru a fi un serveai Imperial.
Cte ai fcut pn acum?
Ciras de-abia dac privi n sus, ns n vorbele sale se strecur o
und de mndrie.
Treizeci i unu, Maestre.
Mai mult de unul pe an, zmbi Moraven. i mai multe dect
am trecut eu.
Poftim?
Ciras aproape c scp urciorul cu sup.
Maestre!
Ochii lui Moraven se ngustar.
Astmpr-i limba, pentru c atunci cnd vorbete, urechile
nu aud nimic.
Atept pn cnd tnrul se liniti din nou, apoi continu:
Te ntrebi despre sarcinile pe care i le-am dat. Au fost exerciii
ntru devenirea ta ca spadasin. Ele cuprind anumite reguli, cele pe
care le-ai presupus, i altele care exist dincolo de nelegerea ta. Au,
toate, lecii n spatele lor. Ai refuzat leciile i ai urmat numai regulile
tiute de tine. S-i explic. Regulile tiute de tine sunt cele acceptate
n urma lecturilor i antrenamentelor de dinainte. Accepi c, fiind
Maestru al tu, pot s-i dau un ordin, iar tu s te simi mboldit de
onoare s-l execui fr crcnire. i-am spus, noaptea trecut, c
110

doresc s stai de straj aici. Tu ai neles din asta s rmi lipit de


acest loc, unul friguros, care te expunea ridicolului i pe deasupra ai
i flmnzit.
Ciras se ncrunt, ns nu rosti nimic.
Moraven zmbi.
Foarte bine. Erai flmnd, totui, ai rmas aici, ntr-un loc
unde oamenii aduc mncare, poman pentru mori. Te aflai ntr-un
loc al belugului, i, cu toate astea, jinduiai.
Dar, Maestre, mncarea este o ofrand pentru mori i pentru
zei. S i-o nsueti ar fi...
Ar fi ce? N-ai vzut niciodat viermii ieind i nfruptndu-se
din prjituri i fructe?
Da, bineneles.
I-au trsnit, cumva, zeii? S-au ridicat spiritele morilor s le
protejeze?
Moraven continu cu glas mai sczut.
Preoii din Grija sunt arareori slbnogi, dei-l venereaz pe
zeul Morii. Tu crezi c toat mncarea asta este ars pentru
sacrificii?
Nu, ns... nu-i bine.
Foarte bine, Ciras. Asta spune multe despre caracterul tu, c
eti dispus s nduri disconfortul cnd ceva se mpotrivete codului
tu moral.
Moraven ddu ncurajator din cap i-i fcu semn s mai bea sup.
ns trebuie s-i aminteti c sunt momente cnd
circumstanele te oblig s tratezi lucrurile n maniere diferite de cele
dorite de tine. Rar este fapta rea care s nu poat fi reparat mai
trziu. De fapt, toate se pot repara, n afar de una.
Iar aceea?
Ciras nchise ochii, iar roeaa i aprinse obrajii.
Iertai-m, Maestre. Sunt aici, chiar n miezul rspunsului.
Da. De ce crezi c te-am pus s ezi aici, noaptea trecut, cnd
nu puteai dect s auzi zarva Festivalului i s vezi luminile lui?
Pentru c toi cei care se afl aici s-au bucurat, cndva, de Festival.
Ceea ce tu sau eu nu le putem lua niciodat.
111

M iertai, maestre, dar asta are neles. Dar de ce tocmai Casa


la Trei Perle?
Sperasem ca i asta s-i fie ceva evident, oft Moraven. Acolo
ai putut vedea pasiunile care ard n inima tuturor oamenilor. Fiecare
dintre cele Nou Virtui respinge o pornire aclamat de cele Nou
Vicii. Desfrnarea este una, iar ea este numit dorin ntr-o cas de
moravuri uoare i, astfel, devine acceptabil. Problema este c
oamenii au tot felul de porniri, simiri pe care nu sunt capabili s i le
controleze. Dac le pot controla, asta se ntmpl numai pentru puin
timp. Tu i le-ai nfrnat pe ale tale noaptea trecut, fr s i se
cear. i-am spus doar stai aici, nimic mai mult. Dac ai fi cerut un
pat, i l-ar fi aezat n aceeai ncpere mic unde am dormit i eu.
Spadasinul nl un deget.
La Trei Perle ai putut vedea puterea desfrnrii. Aici, ns, am
sperat c vei reflecta adnc la adevrurile poeziei lui Jaor Dirxi. A
ridiculizat rzboinicii, dar a fcut asta din cauza spaimei fa de ei. El
i muli alii au fost nspimntai la vremea aceea c rzboinicii vor
domina lumea i c se va declana Urgie dup Urgie. Muli dintre
despoii rzboinici i prinii tlhari s-au gndit de dou ori nainte de
a svri ceva, asta de team c spiritul ascuit al lui Jaor i va expune
oprobriului public. Aa c aste dou nopi au fost chibzuite s poi tu
afla c oamenii ar face multe s apere sau s ajung la obiectele
dorinelor lor, inclusiv acte de mare bravur. Toate pentru evitarea
morii. Dac nu nelegi aceste lecii, nu vei nelege oamenii. Dac
nu nelegi oamenii, nu vei putea niciodat s faci vreo diferen ntre
cei pe care trebuie s-i ucizi i cei pe care nu vei fi nevoit.
Expresia lui Ciras se mblnzi, apoi ddu din cap.
nc ceva.
Da, Maestre.
Ai amintit de familia ta.
Da.
Ai ti sunt aici?
Ciras cltin din cap.
n Moriande? Nu, Maestre.
Ei tiu c te afli aici?
Nu.
112

Au vreo influen aici?


Nu chiar.
Moraven ajunse n picioare cu o micare mldioas, i trase sabia
i aez lama tremurnd sub brbia lui Ciras.
M-ar putea ei mpiedica s te ucid n aceast clip?
Tnrul nghii n sec.
Nu, Maestre.
Foarte bine.
Moraven i bg sabia n teac.
Ciras, tot ce nsemni tu st n ce eti: ce poi face pentru ca
lumea s fie mai bun. Banii, rangurile, familia chiar i trecutul tu
sunt insignifiante. Fiecare dintre noi este cumplit de singur pe
lume. Dac nu putem gsi n noi nine puterea de a ne confrunta cu
provocrile pe care ni le arunc lumea, nici toat fora din afar nu ne
va putea salva.
Ciras ddu din cap i pru s fie pe cale s mai ntrebe ceva, cnd
dou grzi n uniforma Prinului se apropiar de ei, nsoind un
brbat n vrst, mbrcat n roba oficial i cu barba epoas tipice
pentru un funcionar de protocol. Moraven se ridic pe cnd btrnul
urca deluorul.
Funcionarul fcu o plecciune.
Am onoarea de a m adresa lui Moraven Tolo?
Da, eu sunt.
Moraven ntoarse plecciunea, dndu-i adncimea i durata
potrivite pentru nsui Prinul.
Btrnul scoase din mnec un sul de hrtie ivorie i i-o ntinse
maestrului spadasin. Ridic un mic sigiliu de bronz, pentru ca
Moraven s-i poat verifica modelul pe pecetea de cear roie, apoi o
rupse i ncepu s citeasc.
Ministre, trebuie s fie o greeal.
Btrnul scutur din cap.
Nu, serrcai, nu este nici o greeal. Trebuie s v prezentai la
Wentokikun, n cea de-a asea noapte a Festivalului. Acolo v vei
arta ndemnarea ntr-un duel.
Dar nu am lansat nici o provocare n acest sens.
113

Nu conteaz. Etalarea talentelor domniilor voastre a fost


oferit de Prin ca un dar n onoarea aniversrii dinastiei.
Moraven zmbi.
Un dar? Cine a oferit astfel serviciile mele?
Capul btrnului se nclin ntr-o parte.
Doamna de Jais i Jad.
Ah, bineneles, zmbi amabil. Dorina sa este o porunc
pentru mine.

114

12
Ziua a 3-a, Festivalul Recoltei, Anul Cinelui
Al 9-lea an Domniei Prinului Imperial Cyron
Al 162-lea an al Dinastiei Komyr
Al 736-lea an de la Urgie
Wentokikun, Moriande
Nalenyr
Greutatea mpovrtoare a robelor suprapuse oficiale l fcu pe
Prinul Cyron s considere c atrnau mai mult chiar i dect armura
sa lamelar, pe care o mbrca n btlii. Ar fi schimbat bucuros
robele purpurii brodate cu o ntreag menajerie a ncarnrilor
pmnteti ale zeilor, ncepnd cu dragonii cu armura. Cu masca de
dragon acoperindu-i faa ar fi avut un mare avantaj, pentru c orice
expresie trdat de chipul su ar fi putut s-l nenoroceasc. E mai
bun o lovitur de sabie dect o asemenea greeal.
Uile ntinsei sli de recepii se deschiser ncet. Opt stlpi,
fiecare ilustrnd unul dintre zeii Zodiacului, mpreau clar ncperea
n trei sectoare egale. Tronul Dragonului, pe care edea, reprezenta
Wentiko cel de-al noulea semn zodiacal i n mod clar i
subordona pe toi ceilali zei. Un covor lat, rou, btnd spre
purpuriu, se ntindea de la marginea picioarelor tronului pn la u.
Numai celor de snge regal li se permitea s peasc pe covorul lat
dintre stlpi. Dac vreun muritor de rnd ar fi pus piciorul pe el, ar fi
fost o ofens adus Cerului i Prinului, cu consecine cumplite, pe
care astrologii i minitrii le puteau defini cu mare precizie. Intrusul
ar fi ucis pentru a le mpiedica s se produc, iar asta n oricare din
modalitile oribile pe care tot minitrii si le puteau enumera.
Minitrii urmau s fie martorii celor petrecute aici, ns din
locurile lor de pe rogojinile de trestie aezate n celelalte treimi ale
ncperii. Funcionari vor lua loc n partea din dreapta, iar vizitatorii
vor sta n faa lor, n dreapta Maestrului lor. Vor fi egalai n numr,
aranjai n funcie de vrst, pentru ca totul s rmn n armonie i
echilibru.
Cu excepia faptului c-l ursc pe Stpnul lor, iar el pe mine.
115

Cyron i meninu o expresie netulburat cnd Prinul Pyrust din


Deseirion apru n mijlocul intrrii. i el era mpovrat de robe de
ceremonie, n care predomina albastrul-nchis. Ale sale fuseser
brodate cu motive mult mai simple, care invocau oimii i numai doi
dintre zei. Cinii, simbolul Casei helosundiene, umpleau poalele
vemintelor sale astfel nct cu fiecare pas fcut, zdrobea cte unul
sub picioare. Pe fustanelele robelor, pe piept i, fr ndoial, pe
spate, cte un oim uria purta n ghearele sale un vierme epos,
declarnd supremaia Deseirionului asupra Nalenyrului.
Cyron gsi c etalarea alegoriei era pe ct de grosolan, pe att de
prost-gust, ns, cel puin, viermele nu fusese ornat cu o coam roie,
potrivit cu culoarea prului fratelui su mort. Altcineva l-ar fi putut
considera pe Pyrust drept brutal sau chiar prost pentru afiarea ntrun astfel de vemnt n timpul Festivalului, dar asta ar fi nsemnat
subestimarea lui. Indiferent de ci bani i arme ajungeau n minile
rebelilor helosundieni, deseienii i menineau controlul asupra
Principatului cucerit. Cyron se ndoia, n pofida inegalabilelor sale
grzi keru, c Helosunde va mai fi vreodat liber, ceea ce nsemna c
Pyrust va pofti la Nalenyr mai devreme sau mai trziu.
Dar, dei era un adversar teribil, avea i el puncte slabe. Cel mai
important dintre ele era credina n visele profetice. Cyron depise
de mult astfel de prostii superstiioase, dar tot i mai asculta pe
astrologii curii i pe ghicitori. Se prea c minitrii i aceste lucruri i
fceau viaa mai uoar. Acum, dac i Pyrust ar face la fel ar fi
minunat.
Pe msur ce Pyrust nainta pe covor, minitrii si intrar n
ncpere s-i ocupe locurile. Suita lui Cyron le urm exemplul, de
parc fiecare dintre pri ar fi fost o formaie de dansatori bine
instruii. Prinul tia c fiecare l urmrea pe cellalt, evalund,
presupunnd, catalognd nuanele, lucruri care vor fi, ulterior,
transformate n avantaje la masa negocierilor. Dac s-ar fi investit o
fraciune din aceste eforturi pentru a face s funcioneze vastul
aparat birocratic, toate Principatele ar fi avansat cu ani i ani fa de
stadiul n care se aflau.
Cnd Pyrust ajunse la jumtatea lungimii covorului, Cyron se
ridic i ls sceptrul, cu mciulia ornat cu pr de cal, pe un bra al
116

tronului. Unul dintre minitri avu o tresrire cnd fcu asta,


dezamgindu-l. Sperase ca inima insului s plesneasc i s numeasc
pe altcineva n locul su, pe cineva care s nu fi fost deja btrn pe
vremea domniei bunicului su.
Dei chipul lui Pyrust rmsese o masc de piatr, paii si ezitar
o clip atunci cnd Cyron ls sceptrul jos. Unul dintre minitrii
deseieni remarc i se mbo, egalnd scorul serii n duelul
protocolului. Pyrust continu s mearg, lungind uor pasul, lovind
cinii helosundieni din mers, apoi se opri la ultima pereche de stlpi
i fcu o plecciune.
Cu ocazia aniversrii dinastiei voastre, Prine Cyron, eu i
deseienii v dorim numai prosperitate, longevitate i bucurie.
Pyrust fcu o plecciune adnc i ndelungat, pentru a-l
impresiona pe Cyron.
Aproape c l-a putea lua drept sincer.
Atept ca omologul su din nord s se ridice, apoi se plec i el,
nu chiar att de adnc. Dac ar fi fcut aa, ar fi fost nepotrivit cu
locul i circumstanele ntlnirii. i meninu plecciunea la fel de
mult ca Pyrust, dar cel mai btrn dintre minitrii nalenieni ncepu s
devin pmntiu la fa.
Suntei binevenit, Prine Pyrust. Cyron privi spre minitrii si.
A vrea s aducei un scaun pentru Prin.
Cel mai btrn dintre minitri se strmb, iar o mn i se strnse
la piept. Doi dintre cei mai mici n rang dintre minitri se ridicar ii trir paii spre intrare s ia un scaun mic de la una dintre grzile
keru. l purtar pn n partea din fa a slii i-l puser pe linia
stlpilor din dreapta. Plecndu-se adnc spre ambii Prini, se
retraser cu pai mici, ns reuir s se mite destul de repede.
Pyrust se ntoarse cu spatele spre minitrii si i se ncumet s
zmbeasc.
Un scaun de campanie. Ct atenie.
Se tie c Altea Voastr se simte bine ntr-unul din acesta,
cltin Cyron uor din cap. V-a fi oferit o a, ns aducerea unui cal
aici comport anumite dificulti.
Pyrust se aez, ns cu un aer bos.
Cred c neleg.
117

Cyron lu loc i i aranja roba la picioare astfel nct pieptarul


plat s fie foarte vizibil. nfia un oim hrtnit de un cine.
Continua insulta pe care o coninuse remarca sa despre cal, din
moment ce legenda spunea c bunicul lui Pyrust, atunci cnd
cucerise capitala helosundian, intrase clare n sala tronului i se
lovise cu faa de o grind, zburnd de pe a. ntmplarea devenise o
prevestire nefast pentru ocupani.
Am fost ncntat c ai acceptat invitaia mea de a ne vizita n
timpul Festivalului din acest an. Am ndejdea c o vei considera o
experien plcut.
Chiar mai mult dect altele, ns sunt bucuros c v putei
distra la propriul Festival.
Prinul nalenian se ncrunt, ceea ce adnci geamtul uor al
minitrilor si.
Nu sunt sigur c am neles bine.
Pyrust rnji lupete.
n mod evident, v-ai distrat nspimntnd-o pe fata aceea,
seara trecut. i ai pus s fie biciuit de diminea.
M-a distrat prima ntmplare, dar nu i ultima.
Ochii lui Cyron se strnser.
Ai mai vzut genul ei i nainte, nscut ntr-o familie
privilegiat, ns fr nici un sim al responsabilitii. Cum ai fi
rezolvat lucrurile?
Cunoatei deja rspunsul. A fi pus s fie biciuit chiar acolo,
pe loc. Fr nici o ans de apel. I-a fi fcut pe toi s neleag
gravitatea ofensei aduse de ea i justeea pedepsei administrate.
Pedepsele ntrziate au efecte nensemnate.
Poate c da, ns eu nu la asta m gndeam.
Dar la ce v gndeai?
Brbatul mai tnr zmbi.
M gndeam s-i ofer ansa de a nva din ntmplare. I-am
acordat opt ore s se gndeasc la biciul care-i va muca din carne.
Dac s-ar fi pocit sincer, dac i-ar fi cerut iertare, dac ar fi ajuns
s-i accepte pedeapsa, n aceast diminea, i s-i recunoasc
justeea, s-ar fi putut s-o iert, n spiritul Festivalului. Nu s-a pocit,
118

ddu el din umeri. Au venit rudele ei i mi-au cerut s-o iert n numele
Festivalului. Le-am oferit ansa de-ai lua locul, ns nici una n-a vrut.
Prinul deseian se ncrunt.
S-ar putea s v considerm pe voi, nalenienii, nite
degenerai, ns nu mi-a fi nchipuit c simul vostru moral a
deczut att de mult nct nici mcar tatl s nu ia locul fiicei.
Nu, ns am precizat c jaecaitsaeul meu a adugat o lovitur
pentru fiecare dintre anii ei de via, iar asta ar fi fcut totalul
inacceptabil. nsoitorul ei a acceptat ns oferta. Este unul de-al
vostru, aa c poate c avei dreptate n privina noastr, sau poate ne
suntei superiori doar moral.
Pyrust pufni.
Spunei asta numai pentru c este vorba de un exilat, deci nu
mai este unul de-al meu. Dac ar fi fost, ai fi spus c este un semn de
morbiditate intelectual.
Sau dragoste adevrat.
Adesea, nseamn acelai lucru.
Vai! exclam Cyron, permindu-i s zmbeasc. A fost dus
ntr-o pia public, dezbrcat pn la bru, ceea ce cred c a
deranjat-o mai mult dect pedeapsa, i apoi biciuit. Jaecaitsaeul,
acionnd la ordinele mele, i-a provocat atta durere la prima
lovitur, nct a leinat. Celelalte trei au fost mai blnde i numai una
a lsat o mic urm, pe conturul omoplatului. N-o va vedea
niciodat, ns slujnicele ei, da.
i credei c asta se cheam dreptate?
Mie mi se pare c da. Nu exist nimic care ar putea-o
transforma ntr-un cetean folositor, aa c a servit drept exemplu.
Speram la mai multe, ns va trebui s fiu mulumit cu att. tiu c
ai fi fost mai nendurtor, ns eu am procedat cum am crezut c
este mai bine. Opiniile noastre difer n mod limpede asupra acestei
chestiuni. Pe viitor va fi la fel, sunt destul de sigur.
Vorbii fr ocoliuri.
La curtea mea, acest lucru este bine-venit.
Prinul Pyrust ddu din cap, apoi pocni cu minile pe braele
scaunului de campanie.
119

Din moment ce m-ai fcut s m simt att de confortabil i miai permis unele familiariti, frioare, propun s renunm la orice
preioziti. tii c nu am avut de ales, dect s vin la srbtoarea
dinastiei voastre, pentru c tatl tu a venit la Felarati s celebreze o
aniversare asemntoare, acum douzeci de ani.
Fratele meu l-a nsoit.
mi amintesc c l-am ntlnit, spuse Pyrust, iar ochii i se
ngustar uor. Un om curajos, fratele tu.
Dar nu-i era superior. M evaluezi, comparndu-m cu el i
descoperi lipsuri. Ar fi periculos s-i desluesc adevrul, ns cu mult
mai periculos s nu.
S dm la o parte orice preioziti, zmbi Cyron. A vrea s tii
c nu neleg prin prezena ta aici o recunoatere a superioritii
naiunii mele, dei dinastia mea este de dou ori mai veche dect a
ta. De asemenea, vreau s-i mulumesc pentru darul constnd n
lemn fin i sculpturi pe care ni l-ai trimis.
Ndjduiesc s nu nelegi greit simplitatea darului nostru, se
ncrunt prinul din nord.
Deloc.
Deseienii trimiseser un lemn de esen tare excelent, numai bun
pentru ca artizanii Prinului s se poat ocupa de el, iar obiectele
lucrate care sosiser strniser admiraia tuturor celor care le
vzuser. Cyron pstrase pentru el un mic set de ah, pentru
cltorie, nainte de a distribui restul lucrurilor printre minitri i
prieteni. Singura problem cu darurile deseiene fusese amploarea lor,
pentru c ar fi trebuit s ofere mult mai mult dect trimiseser.
Cyron se aplec n fa.
Eti la curent cu faptul c Erumvirine ne-a trimis n dar un
milion de quori de orez?
Ochii lui Pyrust se oelir.
Vestea largheei lor bntuie peste tot n Moriande. Chiar i
surzii i morii au aflat de asta.
Dar i vestea recoltei voastre slabe este la fel de cunoscut.
Cyron alesese n mod voit cuvntul slab, pentru c adevrul era
att de crncen nct ar fi putut smulge carnea de pe oase. Fusese un
an secetos, iar Rul Negru nu ieise din matc, aa c recolta de orez
120

pierise n Deseirion. Cum un quor era suficient pentru hrana unui


om, timp de un an, recolta i lsase cu de-abia jumtate de quor de
cap de om.
Prine Pyrust, am intenia de a onora darul din Erumvirine
oferind orezul negru poporului meu.
Atunci ai ti vor fi grai i fericii.
Fericii, ntr-adevr, asta le i doresc.
Cyron i mpreun minile, palm peste palm, i-i rezem
brbia de vrful degetelor.
Intenionez s iau un milion de quori din orezul nostru auriu i
s-l trimit n nord, n Deseirion.
Pyrust i ascunse bine surpriza, ns fu imediat suspicios.
De ce ai face tu asta?
Credeam c motivele mele sunt evidente.
Cyron expir zgomotos, ndreptndu-i spatele.
Oamenii ti vor suferi n aceast iarn i unii vor muri. Dac
recolta voastr de anul viitor este tot proast, ceea ce astrologii mei
spun c este posibil, vei avea o singur posibilitate. i anume s-i
aduci trupele n sud i s iei ceea ce vrei i-i trebuie de la ai mei.
Problema este c, dup un an de foamete, trupele tale vor fi mai
slbite, aa c va trebui s faci asta acum, n acest an, chiar de luna
viitoare, altfel dezastrul nu mai poate fi evitat. Numai un prost ar
atepta pn anul viitor, iar tu nu eti prost.
Spui c nu sunt prost, ns ncerci s m mituieti cu mncare.
Nu cred c un lup este prost, dar dac-i dau de mncare s numi intre n cas, atunci am s-l hrnesc.
Faa lui Pyrust se ntunec o clip, apoi ddu din cap.
M pui ntr-o situaie dificil. Naiunea mea are nevoie urgent
de hran, iar tu o oferi. Nu pe gratis, m atept s existe un anumit
pre. Din moment ce nici tu nu eti prost, tiu c preul va fi ridicat.
Dar tii la fel de bine c inegalitatea rezervelor de hran nu este
diferena cea mai copleitoare dintre naiunile noastre. M-am tot
gndit la asta. n timp ce tu explorezi restul lumii i faci comer, te
mbogeti tot mai mult. Dac te las s m corupi cu mncare i aur,
voi deveni tot mai dependent de tine; iar cnd te decizi s m scoi
din porie, naiunea mea se va prbui.
121

Nu pun n discuie varianta ta pentru descifrarea viitorului,


Prine Pyrust, ns susin c este doar o versiune dintre cele multe.
Ha! Doreti s reuneti Principatele ntr-un singur imperiu, la
fel ca oricare dintre ceilali prini. Numai c tu vrei s ne cumperi, n
loc s iei cu fora.
Consolidarea panic a unui imperiu s fie, oare, un viciu?
ntreb Cyron cu o sprncean ridicat.
Prinul din nord ezit.
Nu aa stau lucrurile. Fratele tu tia asta. Aciunile tale ne
reduc pe noi, ceilali, la starea de sclavi. Ne distrug spiritul.
Iar dac eti cucerit, nu?
Cei care supravieuiesc unui rzboi de cucerire sunt laii. Cei
curajoi vor fi murit aprndu-i ara.
Prinul nalenian ddu din cap.
Atunci, las-m s-i explic cu grij totul. Voi trimite grne n
nord, ns numai la anumite intervale. Dac armata ta ne invadeaz,
depozitele i centrele de etap vor fi arse. Te voi tr pn n sud, cu
armata mea, n timp ce flota va incendia Felarati. Helosundienii au
mult mai muli oameni sub arme dect i imaginezi, iar n timp ce tu
avansezi n sud, ei i vor sri n spate, tindu-i liniile de
aprovizionare. Armata ta va flmnzi. Odat ce i-am zdrobit-o, voi
veni n nord cu mncare i-i voi ctiga pe ai ti de partea mea, voi
stabili o regen helosundian pentru Deseirion, unind cele trei
domenii sub sceptrul meu.
Nu sun ru, cnd o spui aa, fratele meu prin, ns zdrobirea
armatei mele i va lua mai mult dect un mar ndelungat, iar rebelii
sunt pierdui prin muni. ns viitorul pe care-l descrii este posibil,
recunoscu Pyrust, ridicnd din mini. Nu va profita nici unul dintre
noi. Asta m face s m ntreb ce vei cere pentru orez.
Minitrii mei vor vorbi cu ai ti, ns eu vreau ncetarea
campaniei din Helosunde. Vreau s-i retragi trupele de acolo.
Liderul deseian se gndi o clip, apoi accept din cap.
Ai fi putut obine mai mult de la mine. Un pact de neagresiune
pe cinci ani.
Nu-l vei onora, iar eu n-a avea ncredere c ai face-o, scutur
Cyron din cap.
122

Amndoi prinii tcur, ns ecoul suspinelor minitrilor umplea


aerul. Asta-i fcu pe cei doi s zmbeasc.
Aprarea teritoriului tu va funciona, chiar dac ai sau nu
intenia de a-mi trimite hrana. Atunci de ce nu m lai, pur i simplu,
s flmnzesc? se ncrunt Pyrust.
Pentru c nu vei flmnzi, frate. Cyron ddu uor din cap. De
ce nu pricepi? Ai ti vor flmnzi. Dorina mea este de a-i salva de
durere i moarte.
Dar nu nseamn nimic pentru tine.
Dar ar trebui, nu?
Da, da, sunt unii care ar fi de acord cu acest punct de vedere,
spuse Pyrust i se ridic ncet. Eu nu sunt unul dintre ei. Puterea pe
care o avem este de a lupta pentru gloria dinastiilor noastre. Nu este
suficient doar s supravieuieti. Trebuie s prosperm, iar ceilali
trebuie fcui s se ncline n faa superioritii noastre.
Astea ar putea fi cuvintele pe limb de moarte ale fratelui meu.
Cyron se ridic i el.
S-ar putea s fie adevrat, Prine Pyrust, ns dac este aa, nu
se va ntmpla anul acesta.
Nu, dar mai sunt muli ani nainte, zmbi Pyrust.

123

13
Ziua a 3-a, Festivalul Recoltei, Anul Cinelui
Al 9-lea an al Domniei Prinului Imperial Cyron
Al 162-lea an al Dinastiei Komyr
Al 736-lea an de la Urgie
Anturasikun, Moriande
Nalenyr
Cnd i reveni, Keles Anturasi deveni contient de murmurul
unor voci optite, mai mult din ncetarea lor brusc, atunci cnd se
micase. Mirosul ptrunztor al srurilor nc-i mai umplea nrile i
strnut violent, strnind din nou durerile de spate. Simea o
ncordare, acolo unde carnea-i fusese nchis prin custuri, ns avea
senzaia c fusese folosit srm nroit n foc. Pe rni i se presrase
sticl pisat.
Icni i-ar fi vrut s strige, ns gtlejul uscat i limba umflat l
mpiedicar. Sttea culcat pe bun i ncerc s-i ridice capul, ns i
cea mai simpl micare i trimitea valuri de durere prin trup. Muc
din pern i reui s scoat un geamt, cnd o mn grsulie i aduse
din nou sruri mirositoare sub nas. Glasul brbatului se auzi rece i
dispreuitor.
Trebuie s rmn nemicat, altfel rnile i se vor deschide. A
dormit suficient, ca mare parte din otrav s fi fost supt de
cataplasme i ca toate rnile s se vindece, ns situaia este nc
delicat.
Keles nu putu recunoate vocea, dar cea a mamei sale urm
imediat.
Eti sigur c se va face bine?
Milady, sunt medicul personal al Prinului.
tiu asta foarte bine, Geselkir, ns problema este ct de mult
vrei s-mi exercit influena n snul casei regale pentru binele tu?
Chiar aa?
Keles zmbi, n pofida faptului c-i simea organele interne
plutind ntr-o cochilie de durere. Mama sa nu-i dezvluia prea des
duritatea. Iar atunci cnd o fcea, obinea invariabil ceea ce voia.
124

Eti nc de prere c mine sear nu poate fi dus la edina de


tmduire?
n nici un caz. Am fost foarte ferm, de la bun nceput, asupra
acestei chestiuni, i nu m-am rzgndit, susinu medicul, n cuvinte
npdite de dezgust. Tmduirile sunt nite superstiii prpstioase
i, pe deasupra, periculoase. Poate c rsfatul Prinului este docil,
ns n-a fost aa ntotdeauna. S-ar putea schimba n orice moment,
iar s lai un vanyesh s triasc este de neconceput.
Nu de viaa acelui vanyesh mi pas mie acum, Geselkir.
Keles ar trebui lsat n tihn mai multe zile. Voi reveni s
desprind copcile. inei rnile curate, schimbai cataplasmele
frecvent i o va duce foarte bine. Dac apare vreo roea, i mai ales
dac se mprtie, s m anunai.
Vei vedea i singur la vizit.
Milady, dac credei... da, desigur, cum dorii.
Inspirnd pe ct de adnc putea, Keles studie senzaiile oferite de
spinare. Descoperi o durere surd n coaste, care pndea sub urmele
arztoare de pe piele. Durerea ascuit pulsa, erau patru ritmuri
distincte, fiecare n ritmul su, ca i cum o coard de lut ar fi fost
ciupit la ntmplare. Expir ncet, spernd ca o parte din durere s
cedeze, ns n loc de asta, se ntei, ca o melodie sacadat.
Deschise ochii i surprinse o parte dintr-un brbat corpolent, nc
nvemntat n roba pentru Festival. Petele maronii de la genunchi i
de pe mneci erau, evident, snge uscat, al lui, fr nici o ndoial.
Keles i amintea vag unele fragmente din conflict, ns pulsul
dureros al estei l mpiedica s reconstituie cele ntmplate.
i ndrept brbia spre piept i privi spre mama sa. i ea purta
inuta din noaptea trecut. tia c nu dormise deloc, ns arta mai
frumoas ca niciodat. Dincolo de ea, se afla sora lui, i ea la fel de
artoas, ns mbrcat n hainele de fiecare zi. Nici ea nu dormise
prea mult, ns Keles era sigur c mama lor o trimisese la culcare la
un moment dat.
ncerc un rnjet i reui. Avea i glas, dei se auzea ca un
croncnit.
Ct timp am dormit?
Geselkir interveni de lng cptiul su:
125

Nu destul de mult.
Siatsi i zmbi fiului ei.
Vei dormi i mai mult, ns era important s te trezim acum.
Mulumesc, dicaifixtsi, poi s pleci.
Dac v nchipuii vreun moment c v aprob inteniile, greii
cumplit, Doamn Anturasi.
Apreciez preocuparea dumitale.
Nu cred c ai neles. L-ai fcut s fie responsabilitatea mea.
Prinul mi l-a ncredinat pe Keles. Ceea ce suntei pe cale s facei...
...este absolut necesar, complet mama, cu voce neutr, ns cu
o expresie necrutoare. Nu-mi dai de ales. Ai spus c nu poate merge
la tmduire, aa c trebuie s aduc tmduirea la el.
Este o prostie periculoas, ceva mai ru dect dect dac l-ai
expune unui vanyesh. Riscai viaa fiului.
i-ai schimbat prerea despre tmduire?
Nu, i resping punerea la ndoial a judecii mele n aceast
manier.
Chiar aa? Vreau s tiu exact cte rni provocate de ghearele
unui rzboinic viruk ai tratat pn acum? ntreb Siatsi, cu brbia
ridicat.
Pi...
Asta s nsemne c nici una?
Am mai vzut aa ceva. Dup moarte, ncheie cu glas sczut.
Ateapt afar.
Bucuros. Nu vreau s fiu prta la aa ceva.
Keles atept ca medicul s ias, apoi privi spre sora lui.
Ap.
Mama lor o opri.
Nu nc.
Dar mi trebuie ap.
Keles se lupta s vorbeasc limpede, ns gtul i se uscase.
Siatsi se ls n jos, pn cnd faa ei ajunse la acelai nivel cu a
lui.
i trebuie altceva, prima dat. Nirati, invit-l pe oaspetele
nostru.
126

Sora lui plec imediat i se ntoarse repede, aducnd-o pe


ambasadoarea din Viruk. La vederea ei, n stomacul lui Keles se porni
o frmntare. Se apropiase suficient de el ca s-i simt ceva din
miros, iar pe frunte i deasupra buzei de sus i nflorir broboane de
transpiraie. Respiraia i se ngreuna i aproape c nu-i mai putu
controla vezica.
Ierariach se ddu napoi.
n el e nesginesfal. l pot mpiedica s fac vreo vtmare, dac
vrei.
Mama lui ddu din cap.
V rog.
Deprtai-v de el.
Ambasadoarea nu se apropie mai mult, ns cnd mama lui se
ascunse n spatele ei, i lipi strns palmele, cu degetele orientate spre
el. i ncruci degetele mari, nu era sigur de ce remarcase tocmai
asta, dar o fcu. Apoi, minile ei nir, desprinzndu-se una de alta
precum cerbii care fugeau de cinii de vntoare.
Aerul dintre palme licri, la fel cum se ntmpl deasupra unei
stnci prjolite de soare. Forma se ondul i se modific, apoi un val
de aer cald l izbi. Intr n el de-a lungul drelor de pe spate,
lichefiind sticla pisat i cauteriznd rnile. Din stomac i urc pe gt
fiere ncins, arzndu-l, i nu tia cum reuise s se abin s vomite.
Durerea, care fusese una ascuit, se topi ntr-o unduire moale, care
dur doar o clipit sau dou. Fierbineala se ntei i-l duru att de
tare nct url, apoi deveni inert. Toat puterea se scurse din el, iar o
rceal se prelinse dintre aternuturile umede i-i ptrunse n piele.
Keles se chinuia s respire. Tremura puin i ar fi vrut s se
ntoarc pe-o parte, s-i duc genunchii mai sus, ns nu putu.
Fiecare inspiraie se simea de parc ar fi ridicat cu ea turnul familiei,
iar expiraia-i rsuna de parc era ultima suflare.
S-ar fi temut c asta ar fi urmat, dac nu ar fi auzit ntrebarea
optit a mamei sale:
Iar acum ce facem?
Ambasadoarea glsui clar, ns pe un ton cobort.
Cataplasmele nu-i fac nici un ru. Curarea rnilor va fi i ea
bine-venit. Ar trebui s rmn n pat cteva zile. tiu c bunicul lui
127

n-ar vrea asta, ns eu am o veche hart care i-ar putea oferi rgazul
necesar. Mese uoare, dar fr carne, pentru a nu-i mnia sngele.
Mama lui ddu din cap.
Farmecele voastre l-au vindecat?
ntru ctva.
Ambasadoarea fcu un semn din cap spre el.
Veninul ar mai putea avea unele efecte secundare.
Ce vrei s spunei?
Am s v art. Scoase o batist din mneca robei i o folosi si tearg transpiraia de pe frunte. Apoi pi spre el i-i puse batista
la nas.
mi poi simi mirosul, Keles?
Trase aer pe nas, dar nu foarte adnc, de team s nu strneasc
din nou focul din spate. Oricum, la prima boare a mirosului ei i se
ntoarse stomacul pe dos i nu se mai putu nfrna. Vomit peste
batist i n mna ei. Mai ru, intestinul l ls, iar vezica l trda i
ea. Trupul i intr n convulsii. Vomit din nou, apoi aspir puin din
ea i ncepu s se nece.
Ambasadoarea terse perna i-i inu capul pn mai vomit nc o
dat. Tui din nou, tare, iar durerea-i explod n spate. Se nec, tui
i nu mai putu s respire. Se lupta pentru aer, dar fr spor, iar cnd
agonia-l strivi nc o dat, lumea se ngust i se ntunec.

128

14
Ziua a 4-a, Festivalul Recoltei, Anul Cinelui
Al 9-lea an al Domniei Prinului Imperial Cyron
Al 162-lea an al Dinastiei Komyr
Al 736-lea an de la Urgie
Ministerul Armoniei, Liankun
Moriande, Nalenyr
Pelut Vniel privi n sus de la msua la care ngenunchease. Pe ea
zcea un dreptunghi lung de hrtie de orez. Conul negru de pin,
pictat rapid, licrea umed. Puse pensula jos i zmbi la plecciunea
lui Kan Hisatal.
V mulumesc c ai venit att de repede, Ministre.
A fost plcerea mea s rspund n grab chemrii voastre,
Ministre.
Brbatul masiv rmase plecat o clip mai mult dect era prevzut
de protocol, apoi fcu un pas nainte i se ls n genunchi, la
marginea podelei.
Cum v-a putea servi?
Pelut nu rspunse, lsndu-l pe funcionarul su, Iesol Pelmir, s
ngenuncheze i s-i vad de treab. Slujbaul, un brbat slab i chel,
trase msua la o parte cu supuenie i precizie, fr a clinti pictura,
apoi se duse spre Hisatal i-i ddu o pern pe care s poat
ngenunchea. Se retrase n colul su, unde se ls n genunchi, direct
pe podeaua de lemn. Ezitarea lui Hisatal i trda surpriza de a
constata c funcionarul rmnea n ncpere.
Asta-l ncnt pe Pelut. Hisatal venise ateptndu-se la o discuie
ntre patru ochi, la fel cum fuseser cele de pn acum, nainte de
plecarea pe Lupul furtunii. Nici unul dintre ei nu voia un martor.
Prezena lui Iesol sugera ns ori c funcionarul mrunt urma s fie
avansat, ori c tot ceea ce urma s se discute era puin important,
pentru urechile oricui. Nici o variant nu-i cea adevrat, ns dac
presupune c este, va cuta sensuri ascunse. Va fi pe picior greit, iar
eu vreau asta.
Pelut privi n sus.
129

Avem de discutat unele lucruri privitoare la viitor. Al domniei


voastre i influena lui asupra viitorului naiunii.
S fie spre binele nostru, al amndurora.
Iar tu i nchipui c nu am surprins toate nuanele afirmaiei tale.
Pelut rezist pornirii de a zmbi, iar n loc de asta i strecur minile
n mnecile robei, subliniind astfel statutul su superior. La fel ca
oricare alt membru al aparatului birocratic, purta o rob albastr, cu
o earf aurie. Ceilali doi aveau robe de bumbac, ns Pelut era
nvemntat n mtase, iar manetele i poalele erau decorate cu
benzi late, esute cu fir de aur. Toi trei aveau dragonul nalenian,
purpuriu, brodat la capetele earfei, dar Pelut l avea i pe benzile
aurii de la mneci. n aparatul puterii ocupa funcia dup care
jinduiau ceilali doi, iar lui Hisatal trebuia s i se reaminteasc
aspectul acesta n mod special.
Cel mai important lucru este...
Hisatal ddu din cap, trdndu-se.
Nu cred c absena lui Keles Anturasi de la bordul Lupului
furtunii ar putea afecta n vreo msur expediia. Rezultatele vor fi
aceleai.
Pentru tine, da. Pelut i nl capul spre dreapta.
Nu, Ministre, s ncepem cu lucrul cel mai important.
Gura brbatului corpolent se nchise brusc, iar gua dubl i
tremur. i cobor repede privirea, iar obraji-i fur cuprini de
roea.
Iertai-m, Ministre.
Eroarea voastr este de neles, Ministre. Pelut i ndrept
capul, ns nu mai zmbi. Lucrul cel mai important este ideea
Prinului de a trimite grne deseienilor. A mai fcut asta, n pofida
celor mai abile ncercri ale noastre de a-l face s renune. Marele
Ministru Lynesorat a struit din toate puterile naintea Prinului.
Asta ne las ntr-o mare dilem.
Hisatal ddu din cap cu gravitate.
Helosundienii au nceput s protesteze pe lng multe dintre
legturile noastre ministeriale. M-au abordat i pe mine, dei se tie
c voi pleca. Sunt de prere c Prinul susine inamicul i nu-i ncnt
deloc.
130

Am auzit, ns este o problem pe care i-au creat-o singuri.


Menin un Consiliu de Minitri, dei nu are nici o ntrebuinare
practic.
Dar fr o conducere, Helosunde se va prbui n haos. Iar
scopul nostru este meninerea ordinii, spuse Hisatal ncruntat.
ns dorim s facem asta n cadrul structurilor de stat.
Conductorii, prinii, ei iau deciziile, ns noi le prezentm opiunile,
dintre care ei pot alege. Conductorii vin i pleac, ns birocraia
este etern. Pentru cei din afar, noi suntem un instrument al
statului, ndeplinind poruncile date de lideri. Pentru conductori,
suntem ochii i urechile, minile i picioarele, dndu-le posibilitatea
s-i administreze naiunile. nainte de domnia mpratului Taichun,
Imperiul era cufundat n haos, cpeteniile militare se luptau ntre ele,
iar stpnirea mpratului se ntindea pn acolo unde ajungeau
armatele sale. Ochii albatri ai lui Pelut se ngustar. Consiliul
Helosundian guverneaz numai de form, permind dirijarea
resentimentelor ctre minitri. Nici Prinul Cyron, nici Pyrust n-au
nevoie s in seama de el, din moment ce nu pot discuta cu ei ca de
la egal la egal. Dac minitrii se tem de o conducere greit,
susinerea lor este de neles, ns ei se tem s nu piard puterea i
bogia aduse de ea.
Ls ca vocea s-i dobndeasc o und de asprime, iar Hisatal gsi
nluntrul su un dram de demnitate s roeasc n grab. Nu fusese
deloc dificil pentru agenii lui Pelut s afle c se implicase ntr-o serie
de nelegeri cu case de navigaie i cartografi pentru a le furniza
informaii despre descoperirile fcute de Lupul furtunii. Acestea l-ar
face pe el i familia sa foarte bogai, iar averea putea fi folosit pentru
a-i asigura accesul n ealoanele superioare ale Ministerului.
Avei dreptate spunnd c trebuie s meninem ordinea, ns
cum o facem este la fel de important. Cele dou aspecte nu pot fi
separate.
Pelut i scoase minile din mneci i le ridic, innd palmele n
sus.
Oamenii apreciaz stabilitatea i se aga de sperane. Ei sper
c le va merge mai bine. Cred c dac lucreaz din greu i sunt
harnici, ar putea fi, ntr-o bun zi, binecuvntai cu jaedunto. Odat
131

cu asta vin faima, averea i multe alte avantaje. Fiind mult mai
realiti, tim c jaedunto este mai mult o iluzie pentru majoritatea
oamenilor. Dei suntem pe ct putem de buni i studiem i lucrm
din greu, un astfel de lucru nu este posibil pentru noi. Exist i
zvonuri, da, iar Marele Ministru al lui Taichun, Urmyr, s-ar putea s
fi dobndit asta. ns el fusese un rzboinic venerat nainte de a
deveni ministru, iar viaa lui a fost, n mare parte, transformat ntrun mit. A existat cu adevrat, iar preceptele sale sunt nc respectate.
Pelut privi spre Iesol.
Care dintre pildele sale s-ar putea aplica i aici?
Tnrul i plec fruntea.
Cartea a aptea, Capitolul Patru, Versetul Douzeci i apte.
i ridicnd o nuc, Maestrul spuse: ne hrnim cu miezul i aruncm
coaja.
Pe chipul lui Hisatal apru o expresie batjocoritoare.
Da, examinarea adevrului lucrurilor este important, ns
spunei c noi ascundem adevrul de conductor i de cei condui.
Asta pentru c pildele lui Urmyr erau pentru noi, nu pentru ei,
spuse Pelut, cu un zmbet n colul stng al buzelor. Orezul este o
problem din pricina protestelor helosundienilor, dar i a protestelor
nobililor notri, care tot vor trebui s trimit orez la Moriande. Este o
problem i pentru c armata lui Pyrust nu va flmnzi. Vom fi
nevoii s iniiem o aciune de dirijare a opt la sut din cantitate n
depozite de unde s putem distribui orezul dup cum va fi necesar.
Este o precauie neleapt, Ministre, aprob Hisatal din cap.
i o preluare forat. Voi face ca livrarea orezului s devin
problema dumitale, Ministre.
Capul brbatului se nl brusc, cu ochii holbai de uimire.
Dar, Maestre, sunt pregtit de cltorie. Bagajele mele sunt la
bordul Lupului furtunii.
Pelut cltin din cap.
Cnd vei ajunge acas, vei vedea c v-au fost deja returnate.
Nu putei...
Ba pot. Am fost silit pentru c ai nesocotit pilda lui Urmyr,
accentu Pelut, cu glasul plin de dezgust. Iesol, pasajul despre
pericolele lcomiei. Prima parte.
132

Iar Maestrul spuse: Drepii doar sorb din rul Rsplii,


lacomii se neac n el.
Dar, Maestre...
Eti un prost, Hisatal, iar dac a fi tiut ct eti de prost, n
primul rnd nu te-a fi trimis pe Lupul furtunii. Te ateptai s gseti
o cale de a te mbogi? Bineneles. M atept s deturnezi un
procent din orez nspre propriile tale cufere i m mpotrivesc eu la
asta? Nu. tiu c o vei face, mai tiu c-i vei mpri bogia cu mine
i cu cei potrivii. Aa merg lucrurile. i rspltim pe cei care ne ajut.
ns ai greit pentru c te-ai lsat fascinat de coaj i ai neglijat
miezul. Te-am trimis pe Lupul furtunii ca s te poi mprieteni cu
Keles Anturasi. Urmai s-i ctigi ncrederea i s devii omul su. Nu
pentru ca tu s-i poi fura secretele, ci ca s-l poi influena pe viitor.
Bunicul su nu va tri venic, iar Keles i va lua locul. Mai conteaz
ct aur ai n pung acum, cnd lumea ar putea fi a ta mine?
Nu m-am gndit, Maestre.
Greit. Te-ai gndit, ns ai fcut-o fr nici o disciplin. Iar
dac nu exist disciplin, nu exist nici ordine, ci doar haos. Haosul a
distrus lumea i numai noi, birocraii, am fost capabili s-o refacem,
stabilind ordinea.
Hisatal fcu o plecciune adnc, lipindu-i fruntea de podea.
Pelut l ls s rmn aa pn cnd transpiraia ncepu s-i
curg pe podea.
Ajunge.
Mulumesc, Maestre.
Pelut ddu din cap.
Ai Rangul Cinci, Hisatal, i ai uitat tot ce-ai nvat pe cnd nu
aveai dect Rangul Trei, ca prietenul nostru de acolo. Casa rmne
n picioare, ns temelia putred invit la dezastrul adus de simpla
mngiere a unei adieri. tii asta?
Da, Maestre.
N-ai ascultat, sau ai devenit cu adevrat prost? Iesol, citatul.
Cartea a Treia, Capitolul Opt, Versetul Patru din Meditaii
despre prbuire.
tiam asta, Ministre. Sunt doar confuz.
Pelut i nchise ochii pe jumtate.
133

Limpezete-i mintea, Ministre, altfel voi gsi eu mijloace de a


te face s te concentrezi. Te-a trimite s i te alturi lui Keles
Anturasi, n Ixyll, ns eti la fel de nepregtit pentru astfel de
expediii ca i el. E trimis acolo ca s moar. Dei m-ai indispus, nu
vd nici un motiv pentru care ar trebui s-i dai obtescul sfrit att
de curnd.
V mulumesc, Maestre!
Gura lui Hisatal rmase deschis cu o clip mai mult i Pelut tiu
c-i scotocea memoria n cutarea unui citat potrivit din Urmyr.
Pelut nu se putu abine.
neleptul este mulumit s fie luat drept prost, dect s
vorbeasc i s confirme impresia.
Hisatal ddu doar din cap, o dat, scurt, fr s spun nimic.
Avem o problem urgent: trebuie s trimitem pe cineva la
bordul Lupului furtunii. Cum Jorim nu va conduce niciodat Casa
Anturasi, nu trebuie s fie cineva important. Cine-i priceput i viclean
trebuie pstrat, pentru c urmtorii doi ani se vor dovedi a fi i mai
spinoi. Ai vreun candidat care s-ar potrivi? Cineva care-i este loial?
Hisatal se aez, ns, nainte de a fi putut rspunde, Iesol i
drese glasul.
Pelut l privi cu colul ochilor.
Ai vreo propunere?
Iar Maestrul spuse: Dei poamele vecinului par mai rumenite,
neleptul i culege doar propria recolt.
Un zmbet nflori ncet pe faa venerabilului ministru.
Iar cu asta vrei s spui?
Maestre, Ministrul Hisatal va avea nevoie de subordonaii si
pentru a se ocupa de transportul orezului. Avei la curte pe cineva
care ar putea fi agentul vostru pe Lupul furtunii.
i la cine te-ai gndit?
M-a propune pe mine nsumi, Maestre.
Brbatul fcu o plecciune adnc i rmase aa.
Pelut i mngie falca. Iesol era folositor i chiar foarte
competent ntr-o mare varietate de sarcini obscure, la care puini se
pricepeau i chiar i mai puini i aminteau c se pricepuser la aa
ceva. Ar fi putut ajunge departe, ns i lipsea dinamismul. Nu putea
134

nici s comande, nici s inspire aciuni, iar pn cnd nu se oferise


acum, nu dezvluise nimic altceva dect ambiii mrunte.
N-ai fcut nici un aranjament ca s profii de pe urma
expediiei?
Nu, Maestre.
Nu fugi de nici o ncurctur sentimental sau conflict?
Nu, Maestre.
Ridic-te, Iesol. Uit-te la mine, i ceru Pelut, i se rsuci
pentru a fi cu faa la el. De ce vrei s pleci?
Am vzut nava, Maestre. tiu ce glorie i va aduce Nalenyrului.
n sufletul meu, tiu c n-a putea face un serviciu mai mare naiunii
mele dect contribuind la succesul expediiei.
Crezi c ai putea contribuit cu ceva?
Fr iasc nu faci foc.
Folosirea pildelor lui Urmyr l indispuse profund pe Pelut, i l-ar fi
sfiat pentru grosolnie, ns n-o fcu, tiind c omul nu era
grosolan, ci mai degrab cinstit; iar rspltirea lui cu serviciul pe care
i-l dorea Ministrul ar fi constituit un imbold pentru ca Hisatal s
adere la codul oferit de Urmyr. n afar de asta, pot scpa de el mai
trziu.
Doar nu-i imaginezi, Iesol, c aciunile tale vor face acest
Minister s te proslveasc la ntoarcere?
ndatorirea mea este s servesc, Maestre, nu s visez.
O rsplat ar putea fi luat n considerare numai dac sunt
ncntat de munca ta.
Pelut sublinie cuvintele, astfel nct Hisatal s priceap c
fuseser rostite i pentru el.
Slujii-m bine, amndoi. Viitorul este cunoscut numai zeilor.
Dac voi fi binecuvntat, tot aa vei fi i voi. Prin mine, servii
naiunea. S nu fii o dezamgire.

135

15
Ziua a 5-a, Festivalul Recoltei, Anul Cinelui
Al 9-lea an al Domniei Prinului Imperial Cyron
Al 162-lea an al Dinastiei Komyr
Al 736-lea an de la Urgie
Xingnakun, Moriande
Nalenyr
Nirati se nfior n timp ce se ndrepta spre uriaul dom
Xingnakun. Structura, construit n cartierul din partea de nord-vest
a oraului, fusese cndva un amfiteatru un aer liber. Construciei i s-a
adugat demult o cupol ca plria unei ciuperci, iar opt pilatri
trimiteau brae arcuite unite n centru. Un catarg nalt se ridica la
intersecia lor, iar acolo n vrf ardea o lumin albastr, gyanri. Deabia vizibil n timpul zilei, noaptea rivaliza cu luminile de sus, de pe
cele nou poduri, i majoritatea oamenilor i mngiau talismanele
cnd ddeau cu ochii de ea, chiar i din ntmplare.
Fiorii ei nu aveau nimic n comun cu ziua, pentru c zorii erau
strlucitori i calzi. Izvorau din aceast experien matinal
plecarea din Anturasikun i plimbarea pe strzi. Dei erau aglomerate
n perioada Festivalului, oamenii se fereau din calea ei. Unii i
cutau talismanele, iar alii desenau cercuri mici prin praf, iar aceia
care-o cunoteau preferau s priveasc dincolo de ea, de parc nici nar fi existat.
n alte circumstane s-ar fi simit ofensat, ns cercurile o puteau
rni, chiar i cercurile sociale, aa c vzndu-i prietenii ocolind-o
era acum mai mult o binecuvntare dect un blestem. n afar de
asta, n-a putea suporta mila din ochii lor.
Nu era greu de neles c ea i alii se ndreptau spre Turnul
Magiei i tmduirii. Pentru c cercurile puteau fi paveze mpotriva
vrjilor, robele lor fuseser special esute din pnz aspr, erau
gurite i cu franjuri care atrnau. Nu erau ncinse cu centuri, aveau
n loc nasturi ptrai sau sfori scurte, cu noduri mari, fr bucle.
Mnecile erau despicate de la umr pn la old i nici unul dintre cei
136

aflai n drum spre nord-vest nu purta gteli. Inelele, brrile i


lnioarele formau cercuri i acestea trebuiau evitate.
Mult mai evidente dect robele fuseser eforturile pentru
ascunderea cercurilor de pe fa. Peste ochi i se ntretiau oblic cruci
negre, iar o alta, roie, i decora gura. Unii oameni strngeau nrile ii bgau cli n urechi, ns Nirati se gndise c aceasta era o
precauie inutil.
Apropiindu-se i mai mult de dom, intr ntr-un trm bizar,
unde negustorii ridicaser mici tarabe ori vindeau mrfuri la captul
cruelor. Abundau cercurile, mari sau mici, de la mici talismane, de
purtat n fiecare zi, pn la cercuri suficient de mari ca s cuprind
talia. Un brbat oferea cercuri de cristal, prin care lucrurile puteau fi
privite n siguran, n vreme ce alii ludau poiuni i unguente care
promiteau s-i fereasc pe oameni de vrji sau s aib asupra lor
acelai efect ca farmecele i fr s mai atepte. Un alt brbat se
oferea s pstreze el banii celor care veniser cu pungile pline de
monede circulare. Ea se ndoia ns c insul i crua sa vor mai fi pe
acolo la sfritul ceremoniei, ns i admir neobrzarea.
El i pierdu ns ntreaga afacere cnd un alt brbat, narmat cu
un ciocan i o nicoval, fcea monedele ptroase, pentru o para de
fiecare.
n alte locuri, plcuri de indivizi sntoi i voinici i artau cu
degetul i rdeau de cei bolnavi i ologi care se mpleticeau n mers.
Noroc, schilodule sau Nu-s destule vrji pe lume s te vindece,
strigau, iar vorbele piereau apoi n glgitul rsului. Unul merse la
pas cu un om jalnic, sprijinit ntr-o crj, imitndu-i, n batjocur,
chioptatul. Nirati spera ca bietul om s fie vindecat, s se ntoarc
i s-l bat mr pe neisprvit.
Dac o recunoscuse cineva, probabil se ntrebase la ce-i trebuia
vindecare. Nu era ceva evident, ns avea nevoie de cea mai
important tmduire dintre toate. Nirati nu avea talent, dei toat
lumea i spusese c era o chestiune de timp pn s i-l descopere,
ns ea i pierduse demult puterea de a-i mai crede. Chiar i Majiata
avea un talent, iar risipa ei o nfuria pe Nirati. Nepriceput la plante
cum era, Majiata tot l-ar fi putut ajuta pe Keles mai mult dect ea.
137

Pufni i refuz s se lase trt n sentimentul de


autocomptimire. Fcuse tot ce-i sttuse n putere. l veghease pe
Keles n timpul somnului, citindu-i cu voce blnd povetile lui
Amenis Dukao. Lui i plcuser ntotdeauna povetile, nc din
copilrie la toi trei le plcuser , i dormi mult mai uor ct timp
i citise. Faptul c se ocupase de el i permisese mamei lor s doarm,
o alt binefacere. ns Nirati i-ar fi dat i mna s fi putut face mai
mult.
Pe chip i se aternu roeaa cnd ajunse n apropiere de
Xingnakun i vzu un biat cu braul stng vetejit. Cel puin, eu am o
mn de dat.
Cineva, probabil tatl, se ghemui lng el, la marginea primului
cerc de piatr care nconjura domul. Brbatul ciufuli prul biatului.
Dunos, tii c nu pot s vin cu tine, dar ai s m gseti aici.
Nu-i fie team.
Nici nu-mi este, Tat.
ns tremuratul din glas l ddu de gol. Nirati se ndrept spre ei i
fcu o plecciune.
Pacea Festivalului fie cu voi. A putea s v rog ceva?
Brbatul se ridic, apoi fcu o plecciune, imitat de fiul lui.
Pacea fie i cu domnia voastr. Ce-ai dori de la noi?
Ea-i zmbi tatlui, apoi art curtea mare i goal din jurul
domului.
Xingnakun se afl nc la mare distan i mi-e team s merg
pn acolo singur. N-a cere prea mult dac v-a ruga s-l lsai pe
biat s m nsoeasc?
Brbatul ddu din cap, apoi terse o pat neagr de pe obrazul
biatului, pstrndu-i privirea semea.
Dunos va fi ncntat s v nsoeasc.
Biatul ddu din cap, iar Nirati i lu mna ntr-a ei.
Mulumesc. Am s-l conduc napoi. Eu m numesc Nirati.
El este Dunos, iar eu Alait. Am s v atept aici. Mulumesc!
Rmi cu bine, Tat.
Nirati i biatul traversar curtea mpreun. Cte un cerc de
granit rupea linia pavelelor la fiecare o sut de metri. Negre n
exterior, apoi cenuii i albe, cercurile i avertizau pe oameni s se
138

in departe. n vreme ce alte strzi i curi din capital gemeau de


oameni, curtea Xingnakunului rmsese goal, cu excepia ologilor
care mergeau spre ea. n inima unui Festival plin de bucurie i
speran, dezndjduiii i nenorociii se scurgeau ncet n interior.
Dunos i ridic privirea ctre ea.
De ce mergei s fii tmduit, milady? mi prei a fi teafr.
Nu toi dintre noi au rnile la vedere.
Vorbii de problemele femeieti? Aa zice mama mea, nainte
de a-mi spune s merg s-l ajut pe tata.
Nirati zmbi.
Poate. Eu doar sper s-mi pot purta necazurile la fel de bine ca
i tine.
Dunos ddu din cap, apoi i ls braul vetejit s se legene
nainte.
Odat ce m-am vindecat de asta, am de gnd s devin
spadasin.
O ambiie foarte frumoas.
Mna lui fu strbtut de un tremur uor.
L-ai mai vzut pe Kaerinus nainte?
Ea cltin din cap.
Nu poi face asta dect o singur dat, Dunos.
Auzise i ea de la mai muli c anul era de bun augur, se mai
aduga i apogeul unei activiti magice ciclice, aa c se ateptau
multe de la ritual. Dac un mort ar fi putut merge n acest an pn n
curtea de la Xingnakun, Kaerinus l-ar fi putut aduce la via. Aa
credeau oamenii.
De ce ntrebi asta, Dunos?
Biatul ridic din umeri.
Pi, tii, nu m tem, ns am auzit tot felul de poveti. C a
fost cu Prinul Nelesquin n Ixyll i este ultimul vanyesh. A
supravieuit Urgiei. Este foarte btrn i este un monstru.
i eu am auzit lucrurile astea.
l mpinse uor naintea ei, cnd ncepur s urce una dintre
rampele nguste care duceau spre intrare. Toate intrrile erau cercuri,
nentrerupte, cu un prag jos, aa c erai nevoit s treci peste el. Dei
139

nu vzuse niciodat, auzise relatri despre energii magice adunnduse n aceste ochiuri, n timpul ceremoniei.
El pi primul, apoi o inu de mn cnd trecu i ea.
Dunos, s-ar putea s fie un monstru, dar dac este dispus s-i
vindece pe oameni atunci nu-i n ntregime ru.
Biatul ddu din cap, apoi se uit din nou napoi.
Pentru tmduire nu trebuie s te dezbraci de tot, nu?
Nu, i zmbi ea.
Atunci e bine. O s-mi scot doar roba, s-mi poat vedea
braul.
Bine.
Traversar un tunel i se oprir la captul treptelor abrupte. Pe
vremurile Imperiului, zona mai apropiat de cercul de pmnt era
rezervat nobilimii. Dunos o trase spre stnga, pregtindu-se s urce
spre prile mai de sus, acolo unde se agitau sracii, ns ea scutur
din cap.
Vom merge jos i ne vom apropia.
Dar tata mi-a spus...
Eti nsoitorul meu, i aminteti? Ea-i fcu cu ochiul. Ne
ducem mai aproape, ca s ne tmduim mai bine.
Nirati o lu n jos, intenionnd s ocupe un loc la marginea
cercului, dar se crisp imediat. Majiata i-o luase nainte i acum
sttea acolo, cu capul sus, prul negru lucindu-i. Roba ei, dei croit
i cusut prost, era de mtase. Nedorind s-i vorbeasc, ns
interesat s-o urmreasc, alese un loc mai sus cu cteva rnduri,
exact n spatele ei.
nuntru veneau tot mai muli oameni, iar Dunos arunc o privire
n jur, cu ochii mari. i trase mna dintr-a ei i fcu semn unui
brbat. Nirati se ntoarse i-l privi, ntrebndu-se de ce venise, din
moment ce nu arta mai beteag dect ea. Cobor cu uurin ctre ei,
venind dinspre primul rnd.
Dunos zmbea larg.
De ce ai venit aici, Maestre?
Cu toii avem rni, Dunos.
Biatul ncuviin din cap.
Ea este Nirati. A venit pentru probleme femeieti.
140

Brbatul zmbi.
Eu sunt Moraven. Pacea Festivalului fie cu tine!
i cu tine!
Nirati zmbi, ns-i pstr vocea sczut. La pomenirea numelui
ei, capul Majiatei se ntoarse puin. Nu m bga n seam, Majiata,
altfel cobor la tine i-i fac nite vnti numai bune de tmduit.
De undeva, din mruntaiele cldirii, ncepur s bat tobele.
Nirati simi vibraia nainte de a le auzi, dar pe msur ce mulimea
fcea linite, ecourile umplur domul. Cu fiecare sunet care strbtea
gloata, valuri de fric i mturau pe toi. n unele locuri, oamenii
ncepuser s se grbeasc spre ieiri. Spaima lor devenise
contagioas i fugeau destui.
Nirati se atept s-o rup la fug i Majiata, ns ea nu se clinti.
Arunc o nou privire n spate i pricepu ce se ntmpla. Ct vreme
sunt aici, nu va fugi. Numai acest motiv n-ar fi putut-o opri pe Nirati,
ns, dac pleca, biatul va trebui s-o urmeze. Iar el are nevoie de asta
mai mult dect mine.
Totui, fermitatea cu care se decisese s rmn se confrunta n
acest moment cu o mpotrivire aprig, pentru c a rmne aici, i
atrgnd atenia magicianului, fusese considerat, de la Urgie i chiar
mai nainte, o impruden prosteasc. Kaerinus era ultimul dintre
vanyeshi, i cum vieuia de att amar de vreme, era evident c
atinsese o miestrie n vrjitorie care-i permitea s fac minuni. Se
mai spunea c zeii rmseser n Ceruri de fric s nu-i gseasc el i
s-i trimit napoi.
Puterea pe care o controla distrusese o lume. Declanase Vremea
Gheii Negre, ucignd milioane, reteznd munii, tergnd de pe faa
pmntului orae i trguri ntregi, ameninnd cu dispariia ntreaga
omenire. Poveti despre xingnaridinii rtcitori nfricoau copiii,
fcndu-i s se poarte cuviincios, iar zvonurile despre ei i fceau pe
brbai s se adune n mulimi. Domul fusese construit pentru a pune
sub zgaz puterea lui Kaerinus, de team s nu se dezlnuie cumva o
alt Urgie.
O cea uoar, cenuie, ncepu s se scurg dinspre o intrare
circular, rspndindu-se n aren. Mici tentacule de lumin albastr
intens dnuiau n ea cnd flcri, cnd trsnete , pocnind cnd
141

scnteiau. Lui Nirati i se fcu pielea de gin. Ceaa se ndesi,


umplnd deschiderea, apoi o lumin albastr se mri nluntrul ei.
Focul licri mai repede i aprur mici strfulgerri, ca nite plase de
pianjen.
Peste tot n jur, oamenii i expuneau beteugurile. Dunos trase
nendemnatic de nasturii robei sale. Se aplec s-l ajute i observ
fulgerrile albastre jucndu-i sub piele, n sus i-n jos, scond n
eviden venele i arterele. Sub ochii lor, Moraven i smulse roba i
dezvlui o cicatrice hidoas, ntins pe partea stng a pieptului. O
clip, Nirati i Dunos se holbar amndoi la ea, iar ea se ntreb cum
se fcea c un brbat att de puternic nct supravieuise loviturii i
putea imagina c avea nevoie de tmduire.
Dincolo de el, Majiata i ls roba s alunece pn sub omoplai.
Asta-i accentua linia snilor i Nirati cltin din cap. S-a format un
cerc, fat proast ce eti. Dac ar fi fost vorba de altcineva, Nirati i-ar
fi atras atenia, ns viermele roiatic al cicatricei de pe spatele
Majiatei o dezgusta. Prostia i adusese stigmatul i tot prostia va face
ca urma s rmn acolo.
Se auzi un suspin general la ieirea lui Kaerinus din tunel. Purta o
mantie purpurie, cu guler nalt care-i ascundea partea de jos a
capului. O glug l acoperea i-i umbrea chipul, ns nu putea
ascunde vederii focul albastru aprins n ochi. Nici un ornament nu
decora mantia, dei fulgere azurii se rostogoleau n jos, pe umeri.
Dou lucruri i se prur imediat evidente lui Nirati i simi cum i
se strnge stomacul. Primul era faptul c la ieirea din tunel Kaerinus
nu-i aplecase capul i nici nu-i strnsese umerii, dei msura cel
puin trei metri n nlime. Umerii si, era sigur, ar fi trebuit s se
frece de marginile tunelului. Pe cnd se gndea la toate acestea, el se
mri ntr-att, nct i un rzboinic viruk ar fi prut un pitic pe lng
el.
Descoperi c al doilea lucru era i mai nspimnttor. Se deplasa
nainte mai ncet dect un om mergnd la pas, ns nu exista nici un
semn c s-ar fi micat. Nu putea vedea piciorul sau vreun genunchi
atingnd mantia. n loc de asta, plutea nainte pe ceurile cenuii.
Putea fi personajul sculptat de la prova vreunei corbii care naviga
senin n aval, pe Rul de Aur.
142

Se opri deodat n centrul cercului de pmnt. Norul din jurul lui


nu se mai rostogolea, se oprise i el. Rmase neclintit pre de o clip,
apoi ncepu s se roteasc ncet. Unii oameni se ferir din calea
privirii sale, civa cedar, alii leinar. Dunos i strecur mna ntra ei i i-o strnse, chiar i Moraven se foi tulburat. Cnd privirea ei o
ntlni pe a magului, avu senzaia vag c fusese recunoscut, ns
numai n treact. Ca un negustor care cerceteaz vitele. Nimic mai
mult.
Sunetul tobelor sczu, iar fulgerele ncetar s mai pulseze prin
cea sau pe mantie. Lumina din ochi se modific, din albastru n
purpuriu. Vpile care se zbteau n cea se schimbar i ele,
potrivindu-i culoarea cu a ochilor lui. De undeva din adncimea
glugii sau din el se nlar cuvinte. Nirati nici mcar nu credea
c-l auzea vorbind, iar ideea de cuvinte prea nelalocul ei.
Asta-i ceea ce se ntmpl ntre fraii mei i bunicul.
Mintea ei era strbtut de imagini repezi. Vzu o mn de biat
trecnd printr-un cristal strlucitor. Simi pe spate greutatea unei
lovituri de bici. Durerea arztoare, fierbinte, a unei sbii sfrtecndui carnea i strbtu coastele. Aceste senzaii, credea ea, proveneau de
la Dunos, Majiata i Moraven, aa c presupunea c celelalte le
simea dinspre mulime. n urma lor venea un cor de urlete brbai,
animale cu toii n dureri, dureri cumplite.
Nirati se trezi i ea urlnd, la fel ca toi ceilali, umplnd domul cu
o zarv oribil, care se amplifica de la sine, crescnd i pulsnd,
trecnd prin ea mai puternic dect vibraia tobelor.
O zguduise fizic, dar senzaiile ptrunser nluntrul ei
atingndu-i durerea i spaima. nainte, fusese diferit de ceilali,
pentru c nu avea nici un talent, ns aici era la fel ca toat lumea, era
zdrobit i se temea c nu mai putea fi tmduit.
Ceaa din jurul lui Kaerinus se ngro, transformndu-se n
tentacule biciuitoare, sfrind de electricitate. Ceva ca o funie groas
lovi o btrn oloag, ridicnd-o n aer. Fulgere purpurii i
nconjurar membrele, ndreptndu-le. Capul i czu pe spate, iar
ghebul i dispru, n vreme ce spinarea rsucit se ndrept. ip, iar
ceaa o prsi, lsnd-o ca o grmad inform, din care se ridicau
aburi.
143

Tentaculele se zbteau iar i iar, rsucindu-se spre stnga. Un


strat jos, de cea, se rspndi n afar, umplnd arena. Kaerinus se
ridic odat cu el, iar tentaculele se rotir i mai repede, nvolburnd
ceaa att de tare nct se revrs peste marginile arenei. Un val se
izbi de Majiata arzndu-i cicatricea att de intens nct Nirati nu mai
putu s-o priveasc. Majiata ip, i ls roba s cad, spatele i se
ncovoie, apoi ntregul ei tors se smuci nainte. Pentru un moment,
pru c se va arunca n vaporii opaci clocotitori, ns se prinse de
margine i se ls jos, pe jumtate goal. Focul purpuriu i lucea din
ochii goi pe cnd ea se ntinse moale, artnd de parc ar fi fost beat
i violat de o hoard de turasynzi.
Nirati avu doar o clip la dispoziie s vad ct de rvit era
Majiata, nainte ca un val mai mare de cea s se ridice i s o
nghit cu totul. Pentru un moment, i se pru c era goal, sub o
ploaie biciuitoare de oel. Privi n jos, ateptndu-se s-i vad carnea
nclit de snge, ns ochii ei nu mai percepeau realitatea. Se vzu
din nou copil, privindu-se att de la distan, ct i din propria ei
piele. Mergea de mn cu bunicul ei, prin grdinile din Anturasikun.
Soarele strlucea deasupra, iar nepturile se topir sub cldura lui.
i amintea incidentul doar pe jumtate, ns acum se tra din
amintirile ei cu repulsia cu care un soth i sfia coconul. Qiro i
ddu drumul la mn i se ntoarse spre Ulan. Unchiul ei era mult
mai tnr, ns bunicul era tot btrnul puternic, albit de ani. Ulan
despturi o hart, ca s-o cerceteze Qiro. Ea nu avu suficient timp
pentru a recunoate cel puin contururile, i din gura lui Qiro ieir
ocri furioase.
Nu auzea cuvintele, ns le vedea zburnd prin aer, sgei care se
nfigeau drept n unchiul ei. i sfiar pieptul i sngele ni. Una i
strpunse easta, alta se afund n ochiul strng. O sgeat mic i
fix limba de falc, iar o alta l jugni. Ulan se mototoli precum hrtia
din minile lui Qiro.
Cu ochii notnd n lacrimi, privi n sus, la bunicul ei. Se aplec
dup hart, s-o netezeasc, ns Qiro i-o lu i o azvrli. Apoi i
zmbi, se ntoarser cu spatele la Ulan i o conduse n adncimea
grdinii. Din gura lui curgeau flori, dei erau doar nlucile celor care
strluceau n jurul ei.
144

Iar mprejurul inimii sale se aez o plato oelit. Nu o spusese


atunci, nu cunoscuse cuvintele pentru a o spune, dar acum nelese.
Am hotrt atunci c n-am s-l las s m rneasc, aa cum a fcut cu
unchiul Ulan. Nu sunt lipsit de talent. M-am ferit de el.
Cunoaterea explod n mintea ei. Tot ce ncercase s fac fusese
sortit eecului. Lucrase cu srguin, ns nu se legase de nimic. Nu
m-am lsat legat. Nu voiam s am nici un talent. Nu voiam s fiu
judecat, s fiu strpuns i mototolit. Poate c nici n-am avut nevoie
de tmduire.
Vederea i reveni i percepu, n marea cenuie, lumina purpurie
arznd n mijlocul arenei. Kaerinus se ridicase suficient de mult nct
ceaa s umple domul i s ating pe toat lumea. Asta-i tot? Nici nam avut, vreodat, nevoie de vindecare, sau asta a fost vindecarea de
care am avut nevoie?
Simi spiritul lui trecnd de ea, fr a primi nici un rspuns. ns
se simi plutind n sus. Privi n jos i i vzu trupul. n jurul ei, ca
nite fantome, i zri pe Dunos i Moraven i chiar i pe Majiata. De
ceilali era numai foarte vag contient. Cnd privi din nou n sus,
Kaerinus devenise o perl neagr cu un foc purpuriu nvrtejindu-se
n mijloc. Se rsuci i pru un ochi cu o pupil nvpiat n care se
oglindea haloul. O vzu. O vzu, iar ea se vzu la rndul ei, reflectat
distorsionat pe suprafaa ntunecat a sferei.
ntinse mna i puse un deget pe glob. Simi ceva strvechi i
nelese c trebuia s se team, ns nu o fcu. l mngie din nou, iar
iluzia netezimii suprafeei dispru. Mici dini de sticl i rupser din
carne. Fulgere violete o biciuir. i smuci mna i ip la
ntreruperea contactului.
Ochii i se deschiser brusc, iar Moraven i Dunos se lsar pe vine
lng ea. ncepu s tremure, apoi i muc buza de jos.
Ce... ce s-a ntmplat?
Moraven zmbi stnjenit.
Presupun c a fost ceva diferit pentru fiecare dintre noi. O
clip am fost prini n vraj, pentru ca n momentul urmtor ea i
Kaerinus s dispar.
Nirati i ls s-o ajute s se aeze. Privi spre locul unde czuse
Majiata.
145

Ce-i cu femeia aceea?


i-a pierdut cumptul, copleit.
Dunos ddu din cap i-i ridic roba cu mna dreapt.
A uitat asta.
Nirati zmbi pe jumtate, ns se opri imediat. Braul lui Dunos
rmsese veted. Privi spre Moraven i vzu un capt al cicatricei.
mi pare ru.
Pentru ce, Domnioar?
nc mai ai cicatricea, iar Dunos...
Biatul se ncrunt i ochii i se umplur de lacrimi, ns nici una
nu i se rostogoli pe obraji.
Este n ordine.
Moraven se aplec peste Nirati i-l mngie pe Dunos pe braul
stng.
Ai uitat ce i-am spus pe drum?
Mi-ai spus c voi fi vindecat, rspunse, iar buza de jos i
tremura. Nu putei avea ntotdeauna dreptate, Maestre.
N-am greit, afirm brbatul, cu glas blnd, care transmitea
ncredere. Magul ne-a promis c ne va vindeca, nu i c ne va da ceea
ce dorim. Ne-a dat ceea ce aveam nevoie.
Dar eu am vrut s devin spadasin.
i s-ar putea s devii, spuse Moraven zmbind, apoi l btu pe
biat pe cap. Prima dat ns, trebuie s afli ce s-a vindecat. Acel
lucru i va dezvlui adevratul tu destin.
Da, Maestre. Mulumesc!
Nirati privi spre Moraven.
i s-a dat ceea ce aveai nevoie?
El nl din umeri.
Poate c da.
Asta nu sun foarte promitor.
Moraven zmbi, se ridic i o ajut s se scoale n picioare.
Tmduirea este ntotdeauna un proces, magic sau nu. Va
trece o vreme pn mi voi da seama ce s-a schimbat. La fel i Dunos.
Domnioar, tii deja sau mai avei nevoie de timp?
Cred c voi avea nevoie de timp.
Nirati tcu o clip, apoi ddu din cap.
146

Timp s m vindec, apoi timp s descopr ce-mi va permite


vindecarea s fac.
Mult noroc n cutrile voastre.
Spadasinul i nfur din nou roba.
V-ai mbarcat ntr-o cltorie de care majoritatea nici nu-i
dau seama c ar avea nevoie. Dac aceast contientizare a fost
singurul lucru primit astzi, ai fost cea mai norocoas dintre noi toi.

147

16
Ziua a 6-a, Festivalul Recoltei, Anul Cinelui
Al 9-lea an al Domniei Prinului Imperial Cyron
Al 162-lea an al Dinastiei Komyr
Al 736-lea an de la Urgie
Anturasikun, Moriande
Nalenyr
Cnd se trezi din nou, Keles descoperi c se afla ntr-un pat mare,
ntr-o ncpere slab luminat. Cearafurile erau proaspete, aidoma
paielor din saltea. Putea mirosi cataplasmele i celelalte ierburi de
leac. Izul lor nu-l mai sufoca. Se simea ntru ctva mai ntrit i
ntrirea crnii n jurul rnilor ncepuse s nlture durerea, dei mai
persista.
ntorcnd capul, i gsi mama stnd pe un scaun de lng pat,
concentrat la brodarea unei embleme pe o hain. Aternutul fonind
trda micrile i ea i ridic privirea.
Cum te simi?
i turn o cup mic de ap, apoi l ajut s stea cu capul sus i,
ridicnd vasul spre buzele lui, i permise numai nghiituri mici. El ar
fi vrut s-o soarb imediat pe toat, ns tia c ar fi vomitat-o imediat,
aa c se mulumi cu un uvoi rece i subire alunecnd pe gtlej. Bu
ct putu de mult, apoi ddu din cap, iar ea retrase cupa aproape
golit.
Ct am dormit?
Mult vreme, ceea ce-i foarte bine. Este cea de-a asea zi a
Festivalului.
Keles se concentr.
Balul Prinului este desear.
Siatsi izbucni ntr-un rs uor i-i ddu pe spate prul czut pe
frunte.
Fratele i sora ta ne vor reprezenta cu cinste.
Ar fi trebuit s te duci, mam.
Ea cltin din cap.
148

Da, iar toate babele din ar s m ntrebe cum te simi sau ce


cred c s-a ntmplat? Nu, asta nu. Eti subiectul principal de discuii
pe durata Festivalului, dar n-am poft s le dau ap la moar.
Keles ddu din cap, sau, cel puin, aa credea. Auzi fsitul feei
de pern frecndu-i-se de obraz.
Mi-o amintesc pe ambasadoare. Ce s-a ntmplat?
Siatsi oft.
Sunt sigur c fratele tu i-a vorbit de broatele rioase din
Ummummorar, care secret otrav. Barbarii o folosesc pentru a vna,
ns ea le protejeaz pe aceste creaturi de animalele de prad.
Keles ncuviin.
Se pare c i la viruki se ntmpl la fel. Aa cum ndueala
noastr e acr atunci cnd suntem nervoi, umorile lor se schimb i
ele. Cnd rzboinicul te-a tiat, ghearele lui te-au otrvit. Uor,
bineneles, ns ai fost, fr nici o ndoial, otrvit. Vrjile
ambasadoarei au putut lupta cu cele mai virulente aciuni ale
veninului, ns altele au nevoie de timp pentru a lucra. Ar putea trece
un an i mai mult. Pn atunci, i mirosul unui viruk te-ar putea
mbolnvi.
Din fericire, nu vor fi viruki pe Lupul furtunii.
Din fericire pentru unii, Keles, dar nu i pentru tine.
Siatsi i explic pe un ton jos ce se ntmplase n seara aceea i
care fusese decizia bunicului. Lui Keles i se strnse pielea n timp ce o
auzea vorbind. Nu se temea att de cltorie, ct de furie. Cltoria
cu Lupul furtunii putea fi plnuit s-l ucid, ns explorrile n inima
Ixyllului n mod sigur l-ar termina.
Chiar i n lumina sczut vzu cum plise mama sa i c
degetele-i tremurau n timp ce-i mngia prul.
Am vorbit cu Qiro, ns este nenduplecat. Nu-l pot face s se
rzgndeasc, indiferent ct de mult ncerc.
Las s mai treac timp, mam.
Dragul meu, nu mai avem chiar tot timpul de pe lume, spuse
ncruntat. A putea s-i spun despre toate cile n care m simeam
ndemnat s acionez, ns toate se lovesc de faptul c anunul a fost
fcut la petrecerea de ziua lui. Prinul l-a auzit. S dea acum napoi ar
149

nsemna o dezonoare pentru el. Ar sugera c unul dintre voi, sau


amndoi, suntei slabi, i nu ar tolera asta.
Crezi c vrea s mor?
Ar fi posibil.
A dorit i moartea tatei?
Siatsi se ncrunt o clip, apoi oft.
Timpul i zvonurile au fcut ca rspunsul simplu s fie mai
uor de acceptat, ns Qiro i Ryn erau mult mai complicai. Tatl tu
l-a nfruntat puternic pe tatl lui. Ryn avea un dar, unul mai mre
dect Qiro, dac poi crede asta, iar Qiro i-a dat seama c tatl tu ar
fi putut consolida rolul casei Anturasi n istorie, dac se va concentra
asupra acelui dar al su. ns nu era un om rbdtor. La fel ca i
fratele tu, altele l interesau. Qiro a ncercat s-l atrag pe tatl tu
n cartografie, i asta a dus la ultima expediie. O parte din el
probabil c-l voia pe tatl tu mort, pentru c s-au luptat cu
ferocitate. Iar o alt parte l-a jelit cu pioenie cnd a murit. i acum l
mai plnge.
M vrea mort i pe mine?
Nu. Vrea s te ntorci dup ce-i faci treaba, l liniti
zmbitoare. Bunicul tu nu este cu totul lipsit de inim.
Keles se ncrunt.
M-a condamnat la o expediie de mai bine de trei mii de
kilometri, de parc am zbura precum oimii. Voi trece prin teritorii
unde vrjile violente au pus stpnire i unde pn i eroii refuz s
mearg. Singurii care se aventureaz pe trmul Ixyll sunt nebunii
sau gyanridinii, care acioneaz nebunete. Va trebui s traversez
Marea ntunecat, nfruntnd furtunile i piraii, i voi trece destul de
aproape de Irusviruk pentru a vedea i mai muli dintre rzboinicii
lor. Unii vor fi rubedeniile celor rpui de Jorim, iar toi m vor
mbolnvi. S-ar putea ca bunicul s nu fie cu totul cu inima
mpietrit, aa cum spui, ns mie mi arat prea puin cldur.
Ea izbucni n rs.
Nu cred s fi spus ceva att de distractiv.
Nu, Keles. tiu asta.
Atunci?
150

Zvonurile susin c Majiata ar fi descris la fel cltoria ta, ns


fr nici un regret, l lmuri Siatsi, cu un zmbet.
Aa a fcut? ntreb cu o uoar strngere de inim. Nu mi-ai
spus dac Prinul a pus s-o biciuiasc.
A biciuit-o. A leinat i poart o cicatrice urt, dar destul de
mic, pe spate. Sora ta a vzut-o la ceremonia de tmduire.
A fost Nirati acolo? Ai lsat-o? se mir, clipind nedumerit.
Pentru ea era important s mearg, spuse ea cu un oftat. Nirati
a stat aici, la cptiul tu, mult timp. A ajutat din rsputeri, dar
simte lipsa talentului. M urmrete cum amestec ierburile i
rdcinile pentru cataplasmele tale i vd cum ar da orice s fie i ea
capabil de aa ceva. S-a dus n sperana c-i va gsi talentul.
Iar eu tot i spun c-i la fel ca mprteasa Cyrsa. i va gsi
talentul.
tiu, Keles, ns povestea Cyrsei este un balsam doar pentru
rnile copiilor.
i ce s-a ntmplat?
Mama lui ddu din umeri.
Mi-a spus c a fost bine, ns a vorbit mai mult despre un
bieel din sud. Discut tu cu ea, s vezi ce poi afla.
Am s discut. Deci, nici o schimbare?
S-ar putea s fie ceva, dar spunea c va trebui s treac timp. O
cunoti pe sora ta. La fel ca i tine, n-are rbdare cu majoritatea
lucrurilor. De fapt, este nerbdtoare n toate chestiunile, ca bunicul
tu.
Asta aa-i, dar a fi vrut, mai degrab, s-i calce ie pe urme,
dect lui.
i eu la fel, ns ar ncnta-o s fie cartograf. Va trebui s fii
blnd cu ea. Cred c dac i-ar fi descoperit vreun talent la hri s-ar
fi oferit s mearg n locul tu.
ntreab-m de cineva mai nepotrivit s plece dect mine i-i
rspund c e Nirati.
Mama lui zmbi.
De acord, ns fratele tu nu este de aceeai prere.
Nu?
151

Spunea c eti la fel de prost pregtit ca ea. Dup el, dac


expediia nu te va omor sau mutila, te va duce la nebunie. Atunci
mi-a spus c ar da orice s mearg el n locul tu.
Keles reui s scoat un chicotit.
Ar pleca, nu-i aa?
Da, ns era contient c n-ai fi de acord, dei a pus la cale un
plan prin care s v putei schimba rolurile.
N-ar funciona. De vreme ce trebuie s-i trimit bunicului
informaii, i-ar da seama de neltorie.
A neles i Jorim, dar credea c neltoria ar rmne n
familie.
Nu. Ar ti mult prea muli, de la echipajul de pe Lupul furtunii,
pn la cei care m nsoesc, spuse cu un oftat. Voi pleca spre Ixyll,
dac nu cumva se rzgndete Qiro sau ordon Prinul altceva.
Mama lui ddu solemn din cap.
Jorim zicea c vei face din plecare o datorie de onoare.
M cunoate bine. Dar m cunoate suficient de bine? Nu crede
c voi supravieui. Ct dreptate ar putea avea?
Keles plecase ani de zile n expediii, fcuse studii topografice,
ns ntotdeauna aproape de Nalenyr sau n interiorul principatului.
Nu se gndea nimeni c n-ar fi putut merge mai departe. Ridicrile
topografice de pe cursul superior al Rului de Aur erau vitale, iar
Keles se concentra asupra sarcinii imediate. Fiind capabil s lucreze
astfel, avusese succes, dar se tot ntrebase ct de folositoare i-ar fi fost
aceast capacitate ntr-o expediie n locuri unde magia putea fi i
adesea era parte din peisaj.
Rse. Chiar i faptul c i punea problema arta c se putea
concentra, dar i problemele care decurgeau. Vrjile scpate de sub
control corupseser totul, plante, animale, relicve, iar el era
concentrat asupra aspectelor geografice. Nu vreun munte
transformat n cmpie l-ar putea omor, ci bizareriile mai puin
previzibile ale teritoriului. i zmbi mamei sale.
Jorim va pleca ntr-o expediie care-i va solicita la maximum
aptitudinile, pentru c va face lucruri la care se pricepe el cel mai
bine, dar i la care sunt eu cel mai iscusit, ambele n acelai timp. Va
trebui s nv s supravieuiesc i eu la fel, s fac schimbri i s m
152

adaptez cu rapiditate, n aceeai msur cu trmul n care m


aventurez, ba chiar mai repede. Nu-i o treab uoar pentru nici unul
dintre noi.
ntr-adevr, nu-i, consimi Siatsi zmbind, apoi i srut
fruntea. Dormi. Vindec-te. Asta trebuie s faci acum, dac vrei s ai
vreo ans de succes mai trziu.
Crezi c voi reui, mam?
Ea consimi din cap.
Mai mult chiar dect am putea s ne nchipuim.

153

17
Ziua a 6-a, Festivalul Recoltei, Anul Cinelui
Al 9-lea an al Domniei Prinului Imperial Cyron
Al 162-lea an al Dinastiei Komyr
Al 736-lea an de la Urgie
Kojaikun, Moriande
Nalenyr
Surioar, te ngrijorezi prea mult.
Jorim Anturasi ddu ncet din cap, n timp ce treceau printr-un
grup de grzi keru, s ajung n sala de recepii din Kojaikun.
Tmduirea ar fi trebuit s te vindece i de asta.
Nirati scoase repede limba la el.
Cea de-a asea zi a Festivalului era ntotdeauna dedicat celebrrii
eroilor. Pentru a transmite un mesaj i pentru a-l enerva pe Prinul
Pyrust, Prinul Cyron decisese s o in n turnul cel mai asociat cu
Helosunde. Prinul Pyrust i exprimase regretele, iar helosundienii
vzuser n asta o mic victorie.
Nirati, nvemntat ntr-o rochie verde de mtase, cu psri
galbene, roii i albastre brodate pe ea, i privi cu severitate fratele
mai mic.
Nu exist nici o sear a eroilor, din cte-mi amintesc eu, pe
care tu s n-o fi terminat cu o ciomgeal.
Nesbuine tinereti.
A vrea ca o tmduire s te scape de toate astea.
Expresia ei se ndulci uor.
Mama ne-a ncredinat prezentarea onorurilor familiei, aa c,
te rog, fii prudent.
Da, Nirati, voi fi.
Jorim se opri odat cu ea n pragul uii slii lungi,
dreptunghiulare. Fusese lambrisat n ntregime cu lemn deschis la
culoare, iar lumina venea prin panourile tapetate cu hrtie ivorie de
orez. Culoarea lemnului amintea tuturor de grzile keru i de
devotamentul lor n serviciul Prinului.
154

Cercet ncperea i oaspeii mbrcai n culori vii, apoi i zmbi


surorii sale.
Nu vd nici un viruk, deci nu cred s fie probleme.
Ochii verzi ai lui Nirati se ngustar.
i mai aminteti ce explicaii trebuie s oferi despre
ntmplare?
Jorim oft.
Keles se odihnete confortabil i ne ateptm la o refacere
total, nu-i n pericol, nu vor fi nici mcar urme, ateptm cu
nerbdare plecarea sa n expediie, despre care el nici mcar nu tie,
dac nu i-o fi revenit cumva n ultima or.
Jorim!
tiu, Nirati. N-am s spun ce nu se cuvine.
S nu intri n vreun bucluc!
De data asta i arunc el o privire sever, ns amndoi
deprinseser destule de la mama lor. Iar eu am fost ntotdeauna
fratele ei mai mic, ceea ce-i confer un avantaj pe care nu-l pot anula.
Dei putea fi aspr cu el, l i proteja, iar el nu era dispus s renune la
asta, indiferent de pre.
N-am s intru n bucluc.
Mulumesc!
Se aplec i-l srut pe obraz.
Acum, hai s ne distrm.
De parc ar fi posibil. Gata, am plecat!
i par privirea dojenitoare cu un alt zmbet, apoi pi n sal i se
pierdu n mulime. Nu era pentru prima dat cnd studia o asemenea
adunare cu ochii cu care-i vedea pe barbari. Nu o fcea dintr-un acces
de superioritate, ci din curiozitate.
Pun rmag c nici mcar nu au habar cte dezvluie despre ei,
att sunt de ocupai cu jocurile lor. Jorim nelegea despre ce-i vorba
dintr-o privire. Oamenii cei mai importani se aezaser n jurul
ncperii, unde puteau fi vzui cu uurin, fr a fi izolai. Rareori
cineva de vaz se refugia ntr-un col, dei civa indivizi care voiau
s fie luai ca atare se retrseser acolo.
Personajele mai puin nsemnate aveau ntotdeauna pe cineva n
apropiere, cineva cu statut social mai ridicat, care le mprumuta ceva
155

din legitimitatea jinduit. Dac Jorim ar fi fost dispus s trimit


invitaia unora dintre femeile din grupul su de cunoscui, ar fi avut
i el pe cineva la bra.
Femeile s-ar fi luptat pentru aceast onoare, nu pentru a fi vzute
cu el, ci pentru a intra n atenia unor brbai mai vrstnici, care le-ar
fi putut lua ca amante, sau a unor matroane, aflate n cutarea uneia
capabile s le zmisleasc nepoi. Privind scena, acest scenariu se
derula de cel puin zece ori.
Politica i politicienii urmau un circuit prin sal. Aa cum
presiunile sociale provocau valuri, tot aa goneau i brfele pe aceast
tem. Curteni i linguitori se strduiau s ocupe poziii favorabile n
ateptarea Prinului, spernd c vor putea schimba o vorb cu el sau,
cel puin, s fie bgai n seam.
Dei prietenii se ntlneau la astfel de adunri, saluturile erau
scurte i ndeplineau cerinele minime ale interaciunilor sociale. Era
timp i pentru adevratele relaii amicale, mai trziu, la Festival,
dup ziua de Doliu i nainte de celebrarea gloriei Prinului. n
noaptea eroilor, toi cei adunai acolo voiau s fie luai drept eroi, aa
c acionau ntr-o manier pe care i-o nchipuiau ncrcat de aluzii
mitice.
Jorim nu se considera un erou, dei spera ca unii s-l considere
unul, i nelese paradoxul izvort din propria sa subapreciere chiar
n momentul cnd se gndi la asta. Fusese n tot felul de locuri,
fcuse i vzuse lucruri pe care puini dintre cei aflai aici le-ar fi
putut pricepe. n vreme ce muli dintre ei se declarau ncntai de
faptele sale i pretindeau c, ntr-o bun zi, ar putea face i ei ceva
asemntor, preferau sigurana cminului i a vieii stabile. Nu-i
putea condamna i nici nu-i dispreuia.
tia doar c o astfel de via nu era pentru el.
Mai erau i alii, care susineau c ura sau teama de bunicul su l
determinau s se aventureze att de departe, ns greeau. n primul
rnd, nu nelegeau c expediiile l obligau s fie foarte apropiat de
btrn. Talentul pentru cartografie era foarte pronunat n familia
Anturasi, iar odat cu el venea, prin antrenament i studiu, i
abilitatea lui Jorim i Keles de a intra ntr-o uniune mental cu
bunicul lor. Concentrndu-se foarte tare i meninnd, o vreme,
156

informaia n mintea lor, puteau schimba date fundamentale cu el.


Bunicul aduga informaiile pe hrile lumii. Schiele teritoriilor vaste
trebuiau s atepte pn la ntoarcere, ns distanele strbtute,
nlimea munilor i alte informaii de acest fel puteau fi transmise
de la deprtare.
Keles era mult mai bine pregtit pentru asta dect Jorim pentru c
se strduise att de mult s-l antreneze pe fratele su geamn. n
cazul lui Nirati, antrenamentul nu dusese la nimic, pentru c ea nu
avea acest dar. Nu era ceva ru. nsemna c btrnul Qiro nu vedea
n ea nici o ameninare, aa c nu avea nici un motiv s-o mping spre
pericole. Jorim, dei era capabil s-i transmit informaii bunicului,
nu era att de precis ca fratele su i ori de cte ori revenea la
Moriande se pregtea pentru msuri disciplinare.
Nu, Jorim nu fugea n lume ca s scape de bunicul su, i plcea
doar diversitatea lucrurilor. i lsa curiozitatea s-l stpneasc i se
baza pe norocul su pentru a rmne ntreg. Indiferent ct de
aproape se aflase de moarte, dorina lui de a vedea mai multe nu se
diminuase.
Iar acum ajung pe Lupul furtunii. Carena vasului fusese reparat
nainte de plecarea sa n ultima expediie. Jorim se ateptase ca
fratele su s aib onoarea de a pleca, iar asta l fcuse pizma. Din
acest motiv i pomenise lui Qiro de dispozitivul lui Gryst, n sperana
vag c ar fi putut primi i el o cuet pe nav.
n privina expediiei, Jorim era entuziasmat i temtor n acelai
timp. I-ar satisface curiozitatea. Vor merge ntr-o parte a lumii despre
care nimeni nu tia nimic, n afar de poveti i legende, de la Munii
de Ghea, pn la trmurile de dincolo de Marea de Rsrit. Ar
putea face descoperiri, aduce acas specimene i aduga detalii lumii
cunoscute, prin conturarea i definirea ei, cu fiecare mil strbtut.
Zvonurile s-ar preface n fapte, iar legendele s-ar adeveri sau ar fi
dovedite ca mincinoase, necunoscutul ar deveni cunoscut. Ar fi acolo
pentru a face toate astea, spre mrirea gloriei naiunii i a familiei.
n acelai timp, Jorim sperase c btrnul l va ine pe Keles
aproape i-l va instrui ca s poat prelua tafeta. De fapt, de-abia
atepta s-i poat comunica informaii fratelui su n locul bunicului,
fiind sigur c legtura ar fi fost mult mai strns i ar fi permis un
157

schimb mai rapid de cunotine. Iar n cursa pentru descoperirea


lumii, viteza nu trebuia s fie subestimat.
Cltoria lui Keles n pustie l speria pe Jorim, pentru c se
avntase destul de departe n slbticie ca s vad locuri unde Urgia
schimbase totul, cu veacuri n urm. Magia agresiv, scpat din
zgazuri cnd trupele Imperiului se ciocniser de hoardele de
turasynzi, izbucnise n Ixyll i mturase jumtate de lume. Cerul se
ntunecase, zpezi negre czuser degrab i din greu. Legendele
pomeneau de ani ntregi trecui fr veri, iar atunci ncepuse
decimarea populaiei. nainte de Urgie, n Imperiu triau zeci de
milioane de oameni. n zece ani, Principatele aveau o populaie
redus la cteva sute de mii de locuitori. Majoritatea erau adunai n
vile centrale ale rurilor din cele trei Principate mai mari, n vreme
ce restul se cramponau de via cum puteau.
Vremea imprevizibil, dinspre nord-vest, unde bntuiau furtuni
magice apocaliptice, mturase Principatele pre de nc un veac, cele
nou zile de Festival al Recoltei fiind cea mai apropiat idee de var.
Civilizaia imperial suferise un colaps total, iar haosul ar fi domnit
peste tot, dac birocraii nu ar fi meninut ordinea. Dei povetile
despre vremurile cumplite i slveau pe minitri i funcionari, Jorim
i dduse seama c ei nu fuseser departe de confraii lor din
vremurile moderne. Cu toate c erau enervani, avuseser o menire,
aceea de a-i ine pe oameni n via suficient de mult pentru
nceputul unei refaceri.
Jorim tia c negndu-le eforturile era o grosolnie. i-a dat
seama de greeal n urma discuiilor avute cu Keles, pe cnd erau
mai tineri. Fratele su afirmase c meninerea ordinii i organizarea
transporturilor de hran au fost eforturi eroice. Jorim rspunsese c
minitrii fuseser mult prea mulumii de sine, cutnd ordinea, mai
presus de toate, i nbuind astfel iniiativele care le-ar fi permis
Principatelor s se refac mai repede. Fiecare dintre frai trebuise s
admit c dreptatea putea fi de partea celuilalt, dar cum nu exista
nici o cale de a-i dovedi argumentele, rmsese o divergen de
opinii de care erau amndoi contieni i o considerau, cumva, ca pe
o consolare.
158

Jorim se servi cu o cup de vin i sorbi, micndu-se prin


mulime. i cuta pe ceilali la fel ca el, adic singuri. Civa, dup
mbrcminte, erau strini care nu cunoteau pe nimeni. Alii erau
faimoi ori infami, n funcie de cum preferai s-i consideri. O gsi pe
Doamna de Jais i Jad cu spatele la un perete ngust, nconjurat de
civa dintre protejai.
i ascunse un zmbet n spatele cupei. Era nc foarte
atrgtoare, n pofida anilor. Auzise poveti care sugerau c fusese
concubina prinilor nc dinainte de apariia Dinastiei Komyr. Se
ntreb dac era adevrat ori dac femeia care trona n Casa Plcerii
de Jad motenise titlul i i asumase rolul pentru a nu contrazice
legenda. Nu nelegea de ce era considerat o eroin, ns destui eroi
adevrai i clcaser pragul casei de plceri.
M ntreb dac Prinul m va trimite la ea cnd s-o ntoarce Lupul
furtunii? O clip i trecu prin minte s-o abordeze i s se prezinte,
ns trepduii ei preau foarte selectivi, aa c se inu la distan i
se puse la adpost de umilina de a fi dat de-o parte.
Rtcind mai departe prin sal, remarc n mulime doi brbai,
cel mai tnr innd n mn o cup cu vin, ns fr s bea, n vreme
ce vrstnicul privea totul cu ochi neobosii. Centura tnrului era
nnodat n maniera spadasinilor, ns nici unul dintre ei nu avea
spad. Nimnui nu i se permitea asta n prezena Prinului, aa c nu
era o surpriz, ns cel tnr prea s nu fie n largul su. Cu tot
disconfortul afiat, prea mult mai obinuit cu un cadru att de
somptuos dect companionul su.
Jorim privi din nou prin mulime i mai descoperi civa indivizi
care preau i ei spadasini, dar se aflau n compania celor care-i
angajaser. Nici unul nu era att de scruttor ca btrnul, ns el puse
asta pe seama obinuinei cu asemenea adunri i ncrederii c nu se
va petrece nimic neprevzut. Oricine destul de smintit s provoace
necazuri s-ar fi pomenit eliminat de grzile keru.
Nimeni din ora nu-i att de nebun, poate cu excepia lui Kaerinus.
Jorim, la fel ca oricare alt copil din Nalenyr, crescuse cu teama de
ultimul vanyesh. Odat l ntrebase pe Keles de ce i se permisese
vrjitorului s triasc, dac toat lumea se temea att de mult de el,
iar fratele su se mulumise doar s-i arunce o privire grea. Apoi i
159

coborse vocea i spusese: Dac l-ar putea ucide, nu crezi c ar fi


fcut-o deja? Nu poate fi omort.
Asta-l nfricoase i mai tare, iar descrierea fcut de Nirati nu-i
adusese nici o uurare. Povestea oficial, cunoscut de toi, ns fr a
fi crezut de nimeni, era c se ntorsese dinspre apus, cu mintea
rtcit, redus la cea a unui copil. Dei era incredibil de puternic, nu
dorea altceva dect s vindece i s fac lucruri bune. Dac ar fi fost
adevrat, de ce-l ineau prinii nalenieni captiv n Xingnakun?
Nu era pentru prima dat cnd asemnrile dintre soarta lui
Kaerinus i cea a bunicului su l frapau pe Jorim. Vrjitorul fusese
nchis din cauza rului pe care l-ar fi putut face, iar libertatea lui Qiro
ar fi putut fi ntr-un mod similar vtmtoare. Dac hrile sale ar fi
czut n minile celor din Virine sau ale deseienilor, ar fi putut ncepe
s concureze cu Nalenyr. Economia lor s-ar prbui, ns nainte de
asta Prinul Cyron ar fi nevoit s nceap un rzboi, cutnd s-i
distrug adversarii.
Lu o nghiitur zdravn din cupa cu vin. Probabil Keles nu
greise. Dei Jorim s-ar putea s trebuiasc s fac eforturi mari
pentru a-i croi drum prin mlatini, s captureze vreo oprl i s-o
aduc napoi la Nalenyr, era nevoie de un efort cu adevrat eroic
pentru ca s existe un Nalenyr unde s se ntoarc. La ntoarcerea
Lupului furtunii, ct de mult din Moriande, ci dintre oamenii acetia
vor mai fi?
Privi n jur, nesigur de rspuns. i alung gndurile negre. Se
putea gndi la ele i mine, n Ziua Doliului. Noaptea aceasta era un
moment al srbtorii, de care trebuia s se bucure. Pentru c ar putea
fi ultima noapte a eroilor pe care o celebrm, am s m bucur din plin
de ea.

160

18
Ziua a 6-a, Festivalul Recoltei, Anul Cinelui
Al 9-lea an al Domniei Prinului Imperial Cyron
Al 162-lea an al Dinastiei Komyr
Al 736-lea an de la Urgie
Kojaikun, Moriande
Nalenyr
Nirati l ls s plece pe fratele ei cu inima nempcat. Era sigur
c se va ine departe de belele, dar mai tia c erau momente cnd ele
l cutau pe el. Totui, la aceast adunare era mult mai probabil s fie
ovaionat ca un erou i ntrebat de expediiile sale, dect s fie
provocat de cineva cu prea multe cupe de vin la bord. i dorea o sear
linitit, pentru c apropiata expediie nu prea s-i ngduie prea
multe asemenea.
Intr n sal, unde o lu spre stnga, urmnd un traseu care s o
aduc n apropierea lui Jorim doar n partea cealalt. Roba pe care o
alesese avea toate ornamentele purtate la petrecerea bunicului, ns
nu i croiala formal. Pantalonii de mtase de dedesubt i ofereau
acea libertate care fcea din dans o plcere, nu o lupt cu gravitatea i
constrngerile presupuse de o rob mai lung. Unele dintre broderii
fuseser fcute chiar de ea, i se mndrea cu asta.
i examin broderia cu grij i ncerc s-i aprecieze priceperea.
De la tmduire, i reevaluase viaa, privind lumea cu ali ochi.
Talentul meu este n mine, sunt sigur. Acum nu mai trebuie dect s-l
descopr. Dar cum?
O zri pe Doamna de Jais i Jad i i veni n minte talentul
acesteia. Existau attea posibiliti. Nirati ar fi putut face orice. A
putea fi o concubin? Cum ar fi fost dac se numra printre elevele
Doamnei de Jais i Jad. Ar fi fost, oare, posibil s ajung att de
priceput n arta dragostei nct asta s devin o trire magic? Lui
Nirati, a crei experien carnal era redus la pipielile ntnge ale
servitorilor i nobililor bei, ideea i se prea pe ct de hazardat, pe
att de ndeprtat.
161

Cunotea istorisirile despre cei care erau jaecai, maetri legendari


ai disciplinei. Se spunea c viaa lor se prelungea, iar vitalitatea le
cretea pe msur ce-i perfecionau abilitile. Privind frumuseea
fr cusur a Doamnei, senintatea delicat cu care se sprijinea de
perete sorbindu-i vinul, Nirati se ntreb ct de btrn era de fapt.
Fusese ntr-adevr concubina prinului a crui dinastie czuse sub
cohortele neamului Komyr? Femeia de-abia dac arta puin mai n
vrst dect ea, cu excepia ochilor de-un gri strlucitor, care
exercitau o atracie strveche i seductoare.
A spune c are unsprezece eneade, nu credei?
Nirati i ntoarse capul, avnd o admonestare pe buze, rmas
nerostit cnd recunoscu vocea.
Conte Aerynnor, m credei att de vulgar nct s fac
presupuneri despre vrsta unei femei?
V cer iertare, milady Anturasi, se scuz deseianul cu pr
negru, plecndu-i fruntea. mi trdez natura rustic prin astfel de
gnduri i lipsa de maniere sugernd c ai putea face la fel.
Dac prin a-mi oferi o cup de vin am spune c v cerei
iertare, sire, atunci a fi fericit s v pot absolvi de vin.
Nirati zmbi i accept cupa ntins.
Ai venit singur? Srmana i fragila Majiata nu i-a revenit
nc?
N-ai vrea s bem n sntatea ei? ntreb brbatul, zmbind
larg,
Pentru Doamna de Jais i Jad? V rog...
Zmbetul lui Junei Aerynnor se li i mai mult.
Observ c a v face fa nu este un lucru simplu.
Oh, v refereai la Majiata?
Nirati nl cupa.
S se simt, ct mai repede, ea nsi din nou.
Aa s fie! consimi, apoi bu. Ar fi trebuit s m nsoeasc,
ns a auzit un zvon despre acel jaecaitsae care i-a aplicat pedeapsa,
cic va veni s-i demonstreze talentele. A considerat c ar fi prea
mult pentru ea.
Nirati zmbi.
Nu cred s cear voluntari. Ai vzut pedepsirea ei?
162

Faa nobilului deseian se ntunec.


Da. Am considerat c este de datoria mea. Fratele vostru a
ncasat loviturile destinate mie. Recunosc, m-am pierdut cu firea
cnd virukul a lovit. Att de rapid i att de uria.
Poate c v-a fost fric, milord, ns am fost i eu acolo. V-am
vzut cum ai procedat i nu am observat nici o ezitare. Ai rsucit-o
pe Majiata i ai protejat-o cu trupul. Dac fratele meu nu ar fi
intervenit, loviturile v-ar fi nimerit, ntr-adevr.
Voi face totul ca s-i mulumesc. Se nsntoete, din cte am
auzit.
Da, aa este, mulumesc. S-ar bucura dac ai veni ntr-o vizit.
Stau adesea cu el i astfel mama se poate odihni.
Atunci am s-i aduc respectele mele, spuse Junei i mai sorbi
din vin. Prinul n-a permis ca altcineva s accepte pedeapsa Majiatei,
ns jaecaitsaeul n-a lovit-o dect o dat. Totui, familia ei face tot cei st n putin s nu-i rmn urme. A lsat-o s mearg pn i la
vanyesh, poate se vindec.
i a ajutat?
Nu am privit-o att de aproape, ns nu am remarcat nici o
desfigurare. Dar Majiata i familia sa privesc totul prin prisma
dezonoarei, explic Junei, i se strmb. Nu mi-a fcut nici o plcere
s-o vd pedepsit, ns o parte din mine crede c trebuia s fie tratat
astfel de mult vreme.
Nirati surse.
Avei, cumva, percepii ieite din comun, sau este vorba de o
caracteristic a poporului vostru?
Nu fac dect s nv, milady, rspunse cu un zmbet stnjenit.
Ar fi trebuit s fac eforturi teribile ca s nu aud povetile despre
Majiata de dup petrecere. Ceea ce sugereaz zvonurile am vzut cu
ochii mei. La ultima mea vizit m-a ntrebat doar dac cicatricea o
face hidoas. Cnd i-am pomenit de faptul c fratele vostru e mai
bine, ns va rmne cu cicatrice, a rspuns c se bucur.
l voia pe fratele meu ca s-i nale familia pe scara social. Lui
i-a trebuit mai mult timp pn a neles. Suntei att de norocos c vai dat seama aa de repede.
163

Familia ei s-a oferit cu amabilitate s m gzduiasc. Doar orb


s fi fost s nu pricep.
Junei privi de jur mprejur prin ncpere.
Vd multe lucruri noi. Venind din Deseirion, remarc aici unele
nevzute de mine mai nainte. Nu sunt sigur c le neleg.
Cum ar fi?
nclin din cap spre Doamna de Jais i Jad.
Dei avem i noi astfel de specimene n Deseirion, nu cred c
vreunul ar fi bine-venit la o asemenea celebrare. Nu neg c este
frumoas i c muli dintre cei prezeni i-au clcat pragul,
bucurndu-se de farmecele ei, ns pn la a-i oferi onoruri?
Nirati sorbi din vin, savurndu-i dulceaa.
n Nalenyr avem ceva mai mult libertate. Ne hrnete.
Contele se ncrunt.
Asta poate fi luat n multe feluri. V rog s-mi explicai.
Dorina carnal, milord, poate fi tratat n dou moduri. Unul
ar fi s-i negai existena, s pretindei c fidelitatea reprezint cel
mai nalt standard posibil i s v facei c nu vedei cedrile secrete
de care se bucur toi. Prin interzicerea ei, nu facei altceva dect s
amplificai tentaia, iar aceasta-i confer influena att de
destabilizatoare. Majoritii oamenilor nu le pas dac cineva se
bucur de legturile dinafar cstoriei, cu condiia ca mariajul s nu
fie pus n pericol de ele.
Din moment ce att de multe cstorii sunt, de fapt, aliane
dinastice, cei implicai n ele nu prea au multe n comun. Acestea
sunt atitudinea i realitatea din cadrul naiunii mele.
Aici totul este privit drept ceea ce este: o experien senzual. Cu
toii tim c este de dorit s fie varietate. Dac mncm doar un
singur fel de mncare, bem acelai vin, ascultm numai un cntec,
sau mirosim o singur floare, acestea toate devin foarte repede lipsite
de interes. Din aceast cauz, nimeni nu se limiteaz la nimic, mai
ales n ceea ce privete atracia fizic i dorina, contrar felului n care
funcionm noi, ca oameni. Pstrnd-o pe Doamna de Jais i Jad ca pe
un obiect al unor asemenea dorine, toat lumea tiind la ce s se
atepte, se evit plictisul, o influen destabilizatoare.
Nirati l privi pe conte de peste buza cupei sale.
164

Dac vei aranja o alian cu familia Majiatei, sunt sigur c


vei avea nevoie de o asemenea eliberare.
Junei nl o sprncean.
Suntei o mai bun observatoare dect m-a fi gndit,
Domnioar Anturasi. Lmurii-m, vrei s sugerai c nu a existat
niciodat o cstorie distrus din pricina dragostei ivite ntre un
client i o curtezan?
Deloc, ns schimbarea afeciunii se poate ntmpla indiferent
cine este implicat, pentru c legtura sentimental dinluntrul
cstoriei a pierit, altfel nu s-ar manifesta dorina i nevoia unei
mpliniri emoionale.
Sunt foarte impresionat de argumentele voastre.
Ddu respectuos din cap.
Gndii profund i v exprimai foarte bine.
Anii de discuii cu fraii mei, cu care am dezbtut toate
aspectele i punctele de vedere posibile. E foarte distractiv.
Nirati legn vinul n cup i privi n jos.
Nu suntei de mult timp aici, dar deja tii de Doamna de Jais i
Jad. Nu ai luat n considerare recurgerea la serviciile ei?
Eu? Ei, bine, nu, ns...
Nirati i ascunse zmbetul, vzndu-l cum roea.
Ce s-a ntmplat?
El i strnse brusc buzele, apoi privi n jos.
A mini dac a spune c nu mi-a trecut prin minte. Poate m
vei considera provincial, ns asta ne duce napoi la punctul de
pornire a conversaiei noastre. M-a simi stnjenit alturi de cineva
care e posibil s-l fi cunoscut pe str-strbunicul meu.
Ea ezit o clip, apoi ddu din cap.
neleg, dei unii susin c vinurile cele mai bune sunt cele
nvechite pentru a ajunge la perfeciune.
Foarte adevrat, dar sunt destui i cei care prefer produciile
mai noi.
Nirati sorbi din nou din vin i nelese c se simea relaxat n
prezena contelui deseian. i cunotea pe foarte puini dintre oaspei
i prea ncntat s poat discuta cu ea. Prezena lui i inea pe alii la
distan, iar asta era ct se putea de bine. N-o deranja faptul c toi
165

cei care-i vedeau mpreun ar fi putut s-o acuze c-l seducea pe


peitorul Majiatei. Jumtate dintre ei ar gndi c era o lecie pentru
Majiata, iar cealalt jumtate ar putea cuta tlcul acestei ntlniri
speculnd n jurul hrilor Anturasi, a deseienilor i a averii Casei
Phoesel.
Ea gsi n conte o companie plcut. l conduse ncet prin
ncpere, spunndu-i cine i ce era. Se feri s brfeasc, ns-i preciza
cine cu cine se avea la cuite. Singura dat cnd ls s-i scape detalii
lubrice se ntmpl atunci cnd privirile preau s-i devin distrate,
iar ea-i imagin c tot ce-i spusese se transformase ntr-o
harababur n mintea lui.
nainte de a-l ntlni pe fratele ei, rsun un gong, iar n ncpere
se aternu linitea. ase grzi keru, cu sulie lungi, purtnd flamurile
cu dragonul purpuriu, fcur o crare prin mulime. Prinul Cyron
pi printre ele i urc pe un mic podium aflat la captul cellalt al
slii. Grzile ocupar poziii n jurul lui, iar Prinul fcu o plecciune
spre toi cei de fa. Plecciunea fu repetat de toat lumea. Nirati i
meninu plecciunea pe durata impus de politee, cincisprezece
secunde, apoi o extinse la douzeci, din moment ce era vorba de
aniversarea dinastiei i ar fi continuat la treizeci, pentru pedeapsa
dat Majiatei de ctre Prin. ns cnd ajunse la douzeci i cinci,
unul dintre veriorii Prinului se ridic, iar ceilali din ncpere i
urmar exemplul cu un oftat desluit.
Prinul i ndeprt braele n semn de salut.
Bun venit tuturor! Aceasta este seara eroilor, srbtorit n
mod deosebit ntr-o naiune de eroi. Toi cei prezeni suntei demni
de acest titlu sau l vei ctiga. Naiunea noastr cere mult de la eroi,
ns i i rspltete. tiu c nici unul dintre domniile voastre nu s-ar
feri de chemarea patriei.
Doi funcionari de protocol aduser un scaun pentru Prin i-l
aezar n centrul podiumului. Un ministru de protocol un
subsecretar cu rang nalt, dup croiala robei naint i se adres
mulimii.
Pentru aceast sear au fost pregtite distracii spectaculoase.
n timp ce vorbea, intr n mulime, unde i mut bastonul de
ceremonii din poziia vertical pe orizontal. Invitaii se retraser
166

ncet dup ce apuc bastonul de un capt cu mna dreapt i ncepu


s se nvrt, descriind un cerc.
Dac vei fi amabili s respectai cercul trasat acum, vei putea
vedea lucruri la care majoritatea doar viseaz.
Contele, privind ncruntat i refuznd s-i neleag pe cei care
vorbeau cu accent nalenian, nu se retrase odat cu ceilali. n loc de
asta, i puse minile pe umerii lui Nirati i o trase n faa lui,
plasnd-o naintea tuturor celorlali privitori. Ea zmbi, dndu-i
seama c ultima dat cnd avusese parte de o privelite att de clar
avea pe umeri minile tatlui.
Distraciile se dovedir mai mult dect fabuloase, ncepur cu
patru grzi keru interpretnd un dans ritualic, folosind suliele.
Flamurile pocnir, capetele sulielor bocnir ascuit pe piatr, iar
vrfurile vjir prin aer n timpul rsucirii. Femeile se micau cu
atta precizie, for i fluiditate nct preau mai mult animale dect
oameni. Cnd celelalte keru aruncar n sus mere i alte fructe,
lamele vrfurilor le strpunser sau le mbucir, umplnd aerul cu
arome dulcegi.
Urmar jonglerii, apoi acrobaii, a cror abilitate de a se aeza unii
peste alii, tot mai sus, prea s fie limitat doar de tavan.
Contorsionitii i ncolcir membrele n poziii ce preau c nu vor
mai putea fi niciodat desfcute, iar dansatorii se unduir pe muzic
pn ce trupurile devenir pete vibrante.
Fiecare spectacol l depea pe precedentul, orict de imposibil
prea. Ministrul i indica pe cei care oferiser spectacolul, iar
aplauzele i rsplteau. Dac rosteau mai mult de cteva cuvinte de
laud pentru Prin, ministrul i ntrerupea, anunnd urmtorul act.
i pstr vocea netirbit pn cnd ultima trup de dans se topi
de pe scen.
n finalul spectacolelor noastre, v prezentm ceva pe ct de
special, pe att de potrivit cu seara eroilor. Avem printre noi doi
dicaiserri. V vor prezenta o demonstraie a ndemnrii lor n lupta
cu spada, aa cum n-a mai fost niciodat pn acum. Prinul i salut
pe Moraven Tolo i pe turasyndul Chyrut Scok.
Nirati zmbi. De la ntlnirea lor la tmduire tia c Moraven era
spadasin. Considerase laudele aduse lui de ctre Dunos drept o
167

exagerare copilreasc, ns acum era limpede c biatul avusese


dreptate. S fii ales s te nfiezi aici nseamn c eti foarte bun. O
fi chiar jaecaiserr.
Minile lui Junei fur strbtute de un fior. Nirati se ntoarse ct
s-i priveasc faa.
Ce s-a ntmplat?
De Moraven Tolo n-am auzit, ns de turasynd da. Cei de fa
cred, probabil, c a venit s-i demonstreze priceperea. Aa este, dar
nu cum se ateapt toi.
Ce vrei s spunei?
Ddu din cap, n timp ce un brbat nalt, sfrijit, cu prul
ntunecat, intr n cerc.
i va da cmaa jos i vei vedea semnul vulturului negru. Face
parte dintr-un cult barbar. Indiferent ce i s-a spus, atunci cnd trage
sabia din teac, lupt pn la moarte.

168

19
Ziua a 6-a, Festivalul Recoltei, Anul Cinelui
Al 9-lea an al Domniei Prinului Imperial Cyron
Al 162-lea an al Dinastiei Komyr
Al 736-lea an de la Urgie
Kojaikun, Moriande
Nalenyr
Prinul Cyron se aplec nainte, n scaunul su, n vreme ce
lupttorii i fceau loc prin mulime. Turasyndul era uor de
localizat, pentru c se nla cu un cap deasupra tuturor. Hainele i
trdau originea din Pustietile Turca, dei Chyrut se nscuse n
Solaeth. Cu membre bine proporionate i foarte slab, purta o cma
de piele cu mneci scurte, care-i dezvluiau braele crestate n lupte.
Cicatricele albe contrastau cu pielea roie. O fie de piele i trecea
peste sprncene, apoi peste prul lung i negru.
Invitaii ncepur s uoteasc n momentul cnd turasyndul
intr n cerc. Pentru majoritatea ntruchipa teroarea. Poporul su
declanase Urgia, iar muli dintre cei de fa fuseser crescui sub
ameninarea nvlitorilor turasynzi, care ar fi putut veni s-i fure.
Chiar i Prinul auzise poveti despre nelegiuirile lor, care-l fceau s
fie precaut, n pofida faptului c Deseirion i Helosunde izolaser
Nalenyrul.
Dei Chyrut nu prea s aib mai mult de cincizeci de ani, ceea ce
nsemna c era tnr pentru un turasynd, Prinul se ntreb care era
adevrata sa vrst. C era un maestru spadasin era deja bine tiut,
iar unele surse sugeraser c s-ar putea s fie un jaecaiserr. Dac aa
stteau lucrurile, nsemna c era cu mult mai btrn dect arta.
Prinul se ntreba dac nu cumva era vreunul dintre barbarii
supravieuitori ai Urgiei, zvonurile spuneau c mai rmseser, dar se
credea c erau malformai ngrozitor. Oricum, putea fi destul de
btrn ca s fi deprins arta de la vreunul dintre supravieuitori.
Civa din mulime ncepur s murmure, tiind c turasyndul
lucra pentru Myrian cel Negru, unul dintre personajele din umbr
care profita de pe urma activitilor criminale din Nalenyr. Cpetenia
169

lumii interlope fcea, cteodat, servicii Coroanei, cum ar fi


depistarea sau lichidarea spionilor deseieni, aa c Prinul nu vedea
nici un rost n a-l elimina. n schimb, Myrian cel Negru i meninea
activitatea pe ct se putea de nevtmtoare, cel puin pn n
punctul cnd se ajungea la confruntri.
Sunt vremuri ciudate, cnd trebuie s te nhitezi cu criminalii
pentru a proteja societatea. Nu exista nici o alt cale, iar Cyron se
resemnase demult. Vor exista ntotdeauna indivizi n afara legii, iar
dac vreunul putea menine ordinea, erau de folos. Myrian stabiliza o
situaie altcumva haotic, iar minitrii Prinului preuiau stabilitatea
mai mult dect orice.
Brbatul care intr n cerc pentru a se confrunta cu turasyndul se
deplasa cu gesturi fluide i fr risip de energie, ceea ce prea o
prob de smerenie, foarte potrivit pentru o sear destinat s-i
onoreze pe eroi. Purta o tunic alb, tivit cu verde, pantaloni verzi i
cizme negre. O cma neagr i o centur completau inuta, iar
prul negru, nu att de lung ca al barbarului, era despletit. Fcu o
plecciune scurt spre adversar, apoi se ntoarse i se plec adnc n
direcia Prinului.
Cyron i ngust ochii, pentru c brbatul mai scund prea
dezavantajat, ceea ce nsemna c nu era deloc aa. Vemintele negre
i verzi dezvluiau c prezena lui se datora Doamnei de Jais i Jad,
adic nu venise s-i arate doar iscusina. Tunica lui nu avea nici un
nsemn de lealitate naional, impresionndu-l pe Prin, pentru c n
Moriande, n timpul Festivalului, cineva putea fi ori din Nalenyr, ori
mndrul purttor al nsemnelor unei naii. Pe tunic fuseser brodai
tigri, ca un blazon personal, iar Cyron l recunoscu, dei numele
purttorului nu-i spunea nimic.
Este acel xidantzu pe care mi-l amintesc. Prinul zmbi i-i plec
fruntea spre spadasin. Compania Liber nu avea nici cpetenie, nici
lealiti. Membrii si puteau fi mercenari sau vntori de
recompense, iar n orice conflict i gseai n ambele tabere. Mai mult
dect eroi de nchiriat, se deplasau unde pofteau, att timp ct nu
nclcau legile, i fceau de pofteau. Ocazional se pun n serviciul
Coroanei, att timp ct le convine.
170

Cyron se ntreb de ce Moraven Tolo cltorea sub acest nume


nou i-i fusese prezentat ca un dar oferit de Doamna de Jais i Jad.
Dac Prinul ar fi tiut de prezena lui n Moriande, l-ar fi convocat
de mult, ns nu puteai fi niciodat sigur dac un xidantzu se
supunea ordinelor. Privi spre Doamna de Jais i Jad, ntrebndu-se
dac prezena lui Moraven nu era, cumva, un dar pentru el, cu
demonstraia talentului ei ca un premiu n plus.
mi va fi de folos, dac supravieuiete luptei.
Turasyndul i scoase vesta de piele i pn i Prinului i se tie
respiraia. Se prea c pe pieptul, umerii i spatele su fusese tatuat
un vultur negru. Conturul era adecvat, ns din desen izvora lumina.
Nici o cerneal din lume, nici chiar cea folosit de un tatuator Mistic,
n-ar fi putut-o reflecta astfel.
n mruntaiele lui Cyron i fcu loc o senzaie de rceal cnd i
ddu seama de adevr. Desenul nu fusese realizat prin tatuare, fusese
inserat. Pene, sute de pene fuseser smulse de pe vulturi negri.
Vrfurile lor fuseser ascuite i apoi nfipte n carne. Era parte dintrun ritual turasynd, executat ntr-un cerc unde zile la rnd Chyrut
se duelase cu ali rzboinici. Lupta lor eliberase energie magic, pe
care ritualul o capturase i o transformase ntr-o for capabil s
topeasc penele n carne.
Cyron mai auzise de astfel de lucruri i le ridiculizase, socotindule poveti din Pustieti, dar s te supui de bun voie unui asemenea
tratament magic... Prinul cltin din cap. El considera i c riscul
ceremoniei de tmduire era inacceptabil, ns aceast tradiie data
de dinaintea dinastiei sale i, fr ndoial, va continua i dup ea.
Dou grzi keru se apropiar de marginea cercului. Fiecare avea
cte-o sabie, care fu nmnat celui mai apropiat combatant.
Barbarul folosea o sabie turasynd, uor ncovoiat. Era ascuit la
vrf i putea strpunge, ns fusese conceput mai mult pentru
lovituri laterale, zdrobitoare, administrate cel mai bine de pe aua
calului. O pereche de corzi verzi, terminate cu nite ciucuri de satin,
atrnau de mner, ns teaca uzat sugera c lama era veche i fusese
folosit din greu.
Moraven Tolo i accept propria sabie, care ceda n faa lungimii
i limii armei adversarului. i bg teaca subire la centur, astfel
171

nct mnerul sabiei se ridica la oldul su stng. Mnerul nu era


ornamentat. Felul n care manevrase sabia, fr mcar s se uite,
arta ct era de familiarizat cu prezena ei.
Ambii lupttori fcur o plecciune n faa Prinului. n timp ce se
ridicar, Chyrut i trase sabia i azvrli teaca ntr-o parte. Scoase un
rget i tie aerul. Cei aflai la marginea cercului se ddur ndrt,
iar un brbat lein. Ura schimonosea chipul turasyndului, i chiar i
Prinului i se opri respiraia n gt pentru o clip.
Moraven Tolo nu fcu nimic. Nu-i trase nici sabia. Nu zmbea,
ns Prinul putea vedea c asta nu nsemna c-i neglija adversarul.
Nu se clinti, ns ochii albatri l cntreau pe barbar, msurndu-l,
descifrndu-l.
Turasyndul se arunc, lovind din lateral spre capul scundacului.
Dac nimerea, i-ar fi retezat lui Moraven craniul la nivelul urechilor,
ns nici mcar nu trecu pe-aproape. Brbatul mai mic de statur i
trase capul i pi nainte, pe sub tiul sabiei. Dac i-ar fi tras sabia
i ar fi pivotat pe piciorul drept, ar fi putut s-l taie pe barbar de la
mijloc, din spate spre fa.
Chyrut i rsuci ncheietura minii drepte i pivot pe piciorul
drept. Penele-i sltar pe umrul drept, ajutndu-l n micare. Roti
sabia cu o lovitur de revers care i-ar fi tiat spinarea lui Tolo. ns
Moraven i scosese, n acel moment, sabia i-o mpinsese n jos, n
spate, parnd lovitura. Sbiile zngnir, iar spadasinul mai scund se
azvrli nainte, rostogolindu-se i ridicndu-se la limita cercului, n
punctul cel mai ndeprtat fa de cel de plecare. Se rsuci repede, cu
sabia nind n sus, blocnd orice lovitur de la vintre pn la
cretet.
Barbarul scoase un alt rget i arj, ns Moraven nu-l mai
atepta. Se ntlnir n centrul cercului, fr s aib timp s schimbe
lovituri, ns urmnd o serie de hruieli complicate.
Prinului i se ncrei pielea scalpului, iar firele de pr de pe brae i
se ridicar cnd cei doi combatani se avntar, blocar lovituri,
parar, se rsucir i apoi srir. Trupurile lupttorilor erau ca o cea
nedesluit, iar sbiile lor deveniser fantome argintii-cenuii,
aprnd i disprnd aproape dincolo de puterea ochiului de a le
urmri.
172

Prinul studiase, aa cum era i de ateptat, lupta cu sabia. Dei


nu era att de priceput ca i fratele su, tia destule nct s neleag
ceva din ceea ce vedea acum. Cei doi erau maetri ai spadei, poate
chiar mai mult. Aciunile lor necesitau mai mult talent dect vzuse
el vreodat. Preau s se anticipeze unul pe altul, Moraven Tolo
rsucind din nou i din nou sabia, sau evitnd o lovitur cu o clip
nainte s-l despice.
n timp ce privea, Cyron i mai ddu seama de prezena altui
factor n lupt, care o fcea i mai spectaculoas. Turasyndul,
indiferent la faptul c era vorba doar de o demonstraie, lupta fr
teama c adversarul l-ar fi putut rni. Amndoi aveau un asemenea
control nct singura ans ca sngele s nceap s curg ar fi fost
numai printr-un accident, iar Chyrut se lsa frecvent descoperit n
faa loviturilor rapide ale lui Moraven. Acesta para, bloca i evita
loviturile, ns nu riposta niciodat, indiferent ct de vulnerabil se
lsa barbarul.
n turasynd ncepeau s fiarb frustrrile. Mri i-i dubl
eforturile. Sabia lui vjia prin aer, iar metalul rsuna cu un zgomot
care ar fi copleit i un gong de semnalizare. Ieir scntei cnd
ncerc s-i fac loc prin garda lui Moraven. Mrimea lui, greutatea
sabiei i furia dezlnuit a atacurilor ameninau s-l doboare pe
adversar.
Moraven ceda teren, ns nu prea dect s-l strneasc i mai
tare pe turasynd. Loviturile sale devenir din ce n ce mai slbatice i
hotrte, fiind ct pe ce s rneasc spectatorii, care se apropiaser
din nou de cerc. Lamele se rsuceau prin aer, prnd s-i fi pierdut
rigiditatea.
Barbarul url triumftor cnd lovi cu sabia prin diagonal. O
bucat triunghiular de stof pluti o clip prin aer, apoi czu la
podea. Provenea de la mneca dreapt a lui Moraven, iar turasyndul
scoase un rget, de parc inima xidantzului fusese strpuns.
Nu mai mica nimeni. Toate privirile studiau bucata de stof
zdrenuit. Zcea acolo, uor mototolit, ntunecat pe lemnul
decolorat. Pentru toi cei din sal, cu excepia turasyndului, prea o
prevestire sumbr a rentoarcerii hoardelor i distrugerea vieii, aa
cum o cunoteau.
173

Apoi, vrful unei singure pene pluti n jos, aezndu-se pe bucata


de stof.
Prinul i frec ncheieturile pumnilor de braul scaunului.
Ministrul de protocol l privi, i surprinse cltinarea din cap, apoi
btu din palme.
Spectacolul s-a ncheiat.
Dac turasyndul a putut s aud asta peste aplauzele izbucnite,
nu a luat n seam comanda. Moraven Tolo sri peste lovitura de jos
care desprinse achii de lemn, apoi bloc lovitura din rever. Reveni pe
podea, arcuindu-se lent, spre marginea cercului. Turasyndul l urm,
apoi ncetini n apropierea ministrului de protocol.
Acesta anun din nou c demonstraia se ncheiase.
Mna stng a lui Chyrut se rsuci, administrndu-i o lovitur cu
dosul care-l rsuci pe ministru nainte de a-l proiecta n interiorul
cercului. nainte ca trupul s ating podeaua, turasyndul se repezi
din nou la Moraven Tolo. Ridic sabia pentru o lovitur cu ambele
mini, menit s-l taie n dou, ns i descoperi abdomenul.
Prinul se chirci, nedorind cu adevrat s vad urmarea atacului
evident lansat de Moraven. Dei n-avea nimic mpotriva morii
turasyndului, s-l vad ngenuncheat, bocind n timp ce ncerca s-i
bage intestinele napoi n burt, ar fi aruncat o umbr peste toate
festivitile. ns Moraven Tolo nu avea alt alegere. Trebuie doar s
aleag felul n care va proceda.
Sabia turasyndului i ncepu coborul. Moraven i invers priza
pe sabie, lsnd lama s se sprijine de tot braul. Dnui, parc,
naintnd n interiorul arcului loviturii lui Chyrut. nc un pas
nuntru i unul lateral spre stnga i-ar permite s loveasc direct dea curmeziul burii barbarului. Trupul lui Tolo ar mpiedica mare
parte din public s vad spectacolul. Dac a avea eu priceperea lui,
aa a face.
Nici chiar bufnitura zgomotoas a sabiei lui Chyrut, lovind n
podeaua de lemn, nu reui s acopere pocnetul ascuit al mnerului
sabiei lui Moraven zdrobind falca barbarului. Capul uriaului zvcni
napoi, apoi genunchii i se muiar. Moraven Tolo iei din raza de
aciune a braului adversarului i ridic tiul sabiei la umrul stng.
174

Turasyndul se cltin o clip, aproape oferindu-se pe tav, pentru c


Moraven l-ar fi putut descpna cu uurin.
ncerc s spun ceva, ns maxilarul su rupt nu-l slujea prea
bine. Czu nainte, cu faa n jos, iar penele de pe spate i se unduir
puin. Respiraia turasyndului era greoaie, ns adversarul su de-abia
dac prea s gfie.
Din afara cercului apru un tnr i lu sabia barbarului. Moraven
se ncrunt un moment, apoi se ls ntr-un genunchi naintea
podiumului Prinului.
Spectacolul s-a terminat, Alte.
Cyron se ridic i ddu din cap spre el.
A fost un adversar redutabil?
Unul dintre cei mai buni cu care mi s-a dat vreodat ocazia s
lupt.
Ai fost cu adevrat n pericol?
Spadasinul i nclin uor capul.
n cerc eti ntotdeauna n pericol. Dar adversarul te poate rni
att ct i permii. Iar orice greeal poate fi ultima.
Prinul zmbi.
i mulumesc, dicaiserr Moraven Tolo. nainte s pleci din
Moriande, i-a rmne foarte ndatorat dac m-ai cuta la
Wentokikun.
M onorai.
Moraven Tolo se ntoarse i privi la tnrul care se ocupase de
sabia lui Chyrut.
Dac ajutorul meu deprinde bunele maniere pn atunci, a
putea s-l prezint Alteei Voastre?
Da, sigur.
Cuvintele lui Moraven l fcur pe ajutorul su s-i ridice capul.
Tnrul ngenunche repede i ls sabia la podea. Fcu o plecciune,
ns nu-i ridic fruntea pn cnd Moraven nu-i fcu semn cu o
micare din clci. Tnrul se ndrept din spate, ns rmase tot n
genunchi.
Prinul i deschise braele.
V mulumesc tuturor pentru c v-ai dat atta struin
pentru desftarea noastr. V-a invita s v bucurai n continuare de
175

belugul recoltei aduse naiunii noastre. Ai vzut eroi n aceast


sear, iar de la ei putem doar nva. n primul rnd, tim c
rezultatele cele mai bune pot fi atinse numai prin druire i mult
exerciiu. n al doilea rnd, s nu reuim s dm tot ce-i mai bun din
noi nseamn s fim nfrni nainte de a apuca s acionm.

176

20
Ziua a 6-a, Festivalul Recoltei, Anul Cinelui
Al 9-lea an al Domniei Prinului Imperial Cyron
Al 162-lea an al Dinastiei Komyr
Al 736-lea an de la Urgie
Kojaikun, Moriande
Nalenyr
La cuvintele Prinului, muzicanii atacar o melodie, iar cercul
care-i nconjurase pe executanii spectacolelor din aceast sear se
umplu ncet cu petrecrei care dansau. Grzile keru intrar i luar
ambele sbii i pe spadasinul turasynd. Moraven Tolo i ngdui un
zmbet la auzul felicitrilor primite, apoi se pierdu n mulime,
urmat de Ciras.
Cnd Moraven se opri, Ciras se aez naintea lui, fcnd o
plecciune adnc.
V cer iertare, Maestre! Nu am vrut s fiu o pacoste.
neleg. Pn la urm poate te ndrepi.
Moraven vorbi cu glas optit, apoi art spre un col liber. Fr
nici un cuvnt, Ciras i-o lu nainte. Cnd tnrul se poziion n aa
fel nct s in ncperea sub observaie, Moraven l lu pe dup
umeri i-l ntoarse cu faa spre el, inversnd poziia.
Iertai-m, serrcai Moraven Tolo!
Poate. Spune-mi pentru ce trebuie s fii iertat i de ce ai fcuto.
Sprncenele tnrului se strnser.
Am fost destul de ngmfat nct s presupun c m vei
prezenta Prinului.
De ce?
n Tirat, fac parte din nobilime. Am crezut c m vei prezenta,
la fel ca pe oricare alt nobil, mrturisi Ciras, apoi i ridic fruntea. Iar
acest lucru contrazice lecia pe care mi-ai dat-o la cimitir. Aici sunt
nimeni.
Moraven zmbi.
177

Asta-i foarte bine i tocmai nimerit, din punctul tu de vedere,


ns trebuie s-l nelegi i pe al meu. M crezi att de nemanierat
nct s nu te fi prezentat Prinului?
Nu, Maestre, dar...
O mn ridicat-i tie vorba.
Atunci, ce motiv a avea s nu te prezint?
Fruntea tnrului se ncrei de atta concentrare.
M tem c nu neleg, Maestre.
Nu te cred.
Moraven se sprijini cu spatele de perete.
Ai vzut tot ce trebuia s vezi i tii tot ce trebuie tiut ca s
descifrezi cimilitura. Concentreaz-te. Deci, ce ai vzut?
L-ai nvins pe monstrul turasynd, dar era evident nc de la
bun nceput.
De ce?
Ciras i holb ochii.
Ai avut vreun moment de ndoial? Omul era puternic, rapid
i imens, ns nu avea antrenamentul clasic. Nu a fost deloc
organizat, nu a trecut de la atac la aprare. A atacat doar, fr nici un
rgaz. Aa cum ai spus, tia c v vei apra i nu-l vei ucide, aa c
n-a trebuit s se ngrijoreze.
Dar crezi c a ncercat s m ucid?
Nu. Ateptai... nu cumva a vrut?
Moraven ddu ncet din cap.
A fost intenia sa. Vulturii Negri i xidantzu nu se iubesc prea
mult.
Asta se cunoate chiar i n Tirat, adug Ciras cu un zmbet.
De obicei, conflictele se desfoar n provincii. Nu m-am
luptat cu ei, ns am discutat cu cei care au fcut-o. Ai putea s-l iei
drept un rzboinic nedisciplinat Moraven i ridic mna dreapt,
artnd unde-i fusese tiat mneca , ns a fost bun. Mai bun dect
majoritatea.
Dac spunei, Maestre.
Nu m crezi?
Nu-i vorba de asta. A fost bun, ns nu destul de bun s se
descurce aa cum a fcut-o.
178

E-adevrat. Atunci, ce-i spune ie asta?


Ciras i acoperi pumnul drept cu mna stng i i lipi gura de
ele gndindu-se. Moraven i vzu ochii ngustndu-se i mrindu-se
la loc pe cnd revedea lupta n minte. Pe fa ncepu s i se
oglindeasc o nelegere treptat a tlcului, apoi puse cap la cap alte
cteva lucruri.
Oh, Maestre, mi pare foarte ru.
Povestete-mi.
Sabia. Trebuie s fi fost una dintre acelea descntate de un
gyanridin. Am atins-o, v temeai c s-ar putea s m afecteze, aa c
m-ai fcut s-o las jos i v-ai folosit de nclcarea etichetei de ctre
mine pentru a-mi distrage atenia de la ea.
i frec palmele de rob de parc ar fi vrut s i le curee de
murdria armei.
Aa-i, Maestre?
Eti foarte aproape, Ciras, chiar foarte aproape.
Moraven i lipi palmele una de alta, deget peste deget.
Foarte muli rzboinici valoroi au urmat-o pe mprteas n
Pustieti, s-i distrug pe turasynzi. Iscusina lor a dus la Urgie. Au
fost ucii cu toii.
Nu credei c mprteasa i grzile ei se vor ntoarce cnd
vom avea nevoie de ei?
Poate, dar dac nu s-au ntors vreme de apte veacuri, de ce-ar
mai face-o acum?
Moraven nu-i permise elevului su s rspund.
Dei o arm nu devine mai bun cnd este folosit de cel mai
bun dintre spadasini, una care a trecut prin minile unui maestru l
poate ajuta pe altul s ating mai degrab un nivel superior de
pregtire. Este un ajutor n ajungerea la jaedunto.
tiu, Maestre. Am folosit o asemenea sabie cnd m-am
antrenat.
Excelent. Atunci vei nelege importana a ceea ce-am vzut
aici. Exist un zvon, pe care Maestrul Jatan mi l-a mprtit i mie,
c n Pustieti s-ar fi gsit cteva ascunztori cu asemenea arme. Am
studiat destul arma turasyndului ca s-mi dau seama c dateaz de
dinaintea Urgiei. Cineva a cutat aceste arme.
179

Deseienii?
Poate c da, poate alii. Dar ce anume din ce i-am spus eu nu
nelegi?
Ciras czu o clip pe gnduri.
Nu ar trebui s existe ascunztori cu multe astfel de arme. Ar
trebui s fi fost ngropate alturi de stpnii lor, ori trimise napoi
familiilor. Nu au fost, pur i simplu, aruncate la grmad.
Iar asta nseamn c...?
Multe lucruri, rspunse Ciras i se ncrunt. n cel mai ru caz,
cineva s-a dus acolo i sap prin morminte. Iar asta nseamn c...
Spune mai departe.
Ciras scutur din cap.
E o nebunie dincolo de orice nchipuire.
Vrilxingna, cea mai ntunecat dintre arte i cea mai periculoas.
Dei nici cei mai pricepui dintre dintre vrjitori nu puteau nvia
morii, nu nsemna c rposaii erau cu totul nefolositori.
Vrilxingnardi-nii localizau i profanau mormintele celor cunoscui
pentru multele lor virtui sau abiliti din timpul vieii. Luau cadavrul
i l mcinau, transformndu-l ntr-o pulbere pe care o vindeau
pentru a fi inhalat. Se credea c putea oferi miestria celui mort.
Alte practici vrilxingna erau i mai nfiortoare, ns ideea c
trupurile celor mai mari eroi ai lumii puteau fi transformate n praf,
administrat apoi unei armate, era suficient ca s ngrozeasc pe
oricine.
Fpturile Morii sunt sinistre, ns gndete-te la ce-ai vzut
aici. O cpetenie a lumii rufctorilor i-a anunat pe toi cei prezeni
c are la dispoziie mijloacele de manufacturare a eroilor.
Helosundienii vor dori asemenea marf, s-i ajute la recucerirea rii.
Nobilii nalenieni ar putea vedea n asta o cale de a-i aduna o armat
cu ajutorul creia s-l alunge de pe tron pe propriul lor prin.
A fost bine c prinul deseian nu a fost aici.
O alt voce, uoar, rspunse comentariului lui Ciras.
Nu credei, Liserrdin Dejote, c Prinul Pyrust ne-a artat ce
are el de vnzare?
Moraven se ntoarse spre dreapta i fcu o plecciune.
Ne onorai, milady.
180

Doamna de Jais i Jad zmbi cu uurin, dar nu fr o anumit


reinere.
Domnia voastr suntei cel care m onorai, dup ce mi-ai
reprezentat darul. Sper c nu ai considerat oferta mea drept
insulttoare?
A fost o alt onoare.
i ridic mna stng spre el, iar Moraven o lu cu dreapta.
S mergem. Liserrdin, vei fi bine ntreinut. La cuvintele ei,
dou dintre ajutoare l luar pe Ciras de brae i-l conduser spre
dansatori, n vreme ce alii i nconjurar pe Moraven i Curtezan.
S m supr c nu ai venit s m vedei sau v-ai nchipuit c
avnd un nou nume nu v-a recunoate?
Cuvintele ei susurau dulci i cu blndee, nvluindu-i cu un aer
de glum duritatea.
M-am ntrebat, adesea, dac nu cumva ai evitat Moriande din
pricina mea.
Moraven i duse mna pe antebra i o conduse printr-o serie de
ui duble spre o mic grdin din curte, i urmau crmpeie de
muzic. Grdina, ntunecoas i pustie, era plin de mireasma florilor
de noapte. Parfumul lor l completa pe cel ales de ea pentru ocazie.
Tragedia petrecut la ultima mea vizit este cauza. Ori de cte
ori m-am gndit s m ntorc, vreun semn mi reamintea de ea. Eram
convins c zeii au hotrt s ne in departe unul de cellalt, i spuse
zmbind.
Deci ca s v ferii de zei ai petrecut nopile n Casa celor Trei
Perle, dup sosire?
Nu folosii acest ton afectat n faa mea, milady.
Aa de rece i formal.
Iar acum ncerci s m abai, spuse, apoi nchise ochii. Exist
vreun nume familiar pe care ai vrea s-l folosesc?
Pentru tine exist mereu unul.
Mna ei se ridic i-i mngie delicat obrazul.
Nu lipseti aproape niciodat din gndurile mele. mi place
noul tu nume. Am s-l folosesc, Moraven. i se potrivete mult mai
bine. Sugereaz mai mult profunzime, o pasiune subsumat, dar
nc disponibil.
181

Iar numele tu, Paryssa, a nsemnat ntotdeauna pentru mine


simbolul pasiunii.
Moraven i privi faa perfect, dominat de ochi luminoi, infinii.
n decursul anilor, fuseser cteva mii cei care se uitaser aa, ns
ci dintre ei vzuser ce vedea el? Ademenii de frumuseea ei,
sedui de anumite micri, se folosea de farmecele ei cu aceeai
dezinvoltur ca el de spad.
Se nfior, amintirea primei lor mpreunri aducndu-i roeaa n
obraji. Fusese un tinerel, nu att de tnr ca nvcelul su, dar peaproape, la fel i ea. Se duelase pentru onoarea ei, mai puin pentru
c ar fi ngrijorat-o soarta ei, i mai mult pentru c brbatul implicat
n lupt merita s moar. Nu fusese pentru prima dat cnd simise
magia sabiei, ns era pentru prima oar cnd i amintea s fi rmas
cu el att de mult i prima oar cnd era sigur c nu-l va prsi
niciodat.
Ea ajunsese pe aceeai treapt cu el cnd se acuplaser, mpreun,
atinseser o intensitate a simirii pe care n-o mai ntlniser nicicare
pn atunci, i-i surprinsese pe amndoi. De fiecare dat dup aceea,
experiena survenea mai repede i cu mai mult putere, nfiorndu-i.
Pentru oricare alt cuplu care ar fi ajuns aici din ntmplare, extazul ar
fi devenit o dependen. I-ar fi consumat cu totul, ns ei posedau
disciplina artei i se retrgeau la timp. n acelai fel n care le
deschisese noile posibiliti, le dicta i cum s evite cderea.
Degetele ei i se plimbar pe fa, apoi le cobor s-i desfac roba i
i ls obrazul pe pieptul su.
tim amndoi de ce te-ai inut departe i de ce nu te-am
cutat. ntr-o noapte ca asta, a rspltirii eroilor, n-ar fi mai bine s
fim mpreun dect separai?
Da, aa ar fi, ns statutul meu de erou s-ar putea s-mi
pretind s mai fac unele lucruri n aceast sear.
Cum ar fi?
El i atinse brbia cu mna i-i trase faa n sus.
Jatan mi-a povestit de zvonurile despre Pustieti. n mod sigur
m-ai ales s lupt mpotriva campionului lui Myrian cel Negru ca s
m pui n gard asupra a ceea ce se ntmpl. Tu i Jatan nu
colaborai?
182

Nu, Moraven. Am fost lsat s cred c te-ai dus la el s-i


prezini nvcelul.
Mna ei se strnse i mai tare pe rob.
Am colaborat cu Myrian cel Negru. I-am returnat un serviciu,
ns a fi cerut mult mai mult dac a fi tiut c barbarul avea de
gnd s te omoare.
Myrian cel Negru voia s le arate tuturor ce poate obine, ns
a fcut asta sub ochii Prinului, chiar n aceast noapte, s-l
ntiineze pe Cyron c se putea conta pe el n prentmpinarea
necazurilor.
ns pentru un anume pre. Loialitatea lui are un pre.
Prinul Cyron tie asta.
Doamna de Jais i Jad l srut pe gt.
Myrian cel Negru a avut de-a face cu muli dintre nobilii din
provincie. Negustorii din capital i mresc profiturile, ns la
nobilimea mrunt ajung foarte puini din aceti bani. Iniial, au
ezitat s investeasc n comer, iar acum negustorii nu prea sunt
dispui s-i rsplteasc pentru c i-au inut banii la techerea.
Boiernaii vor mirodenii i alte mrfuri care sosesc, ns nu au i
aurul cu care s plteasc. Mai mult de att, ei cred c Prinul este
prea preocupat de Helosunde i de problema cu deseienii. Recolta
din acest an a fost destul de abundent, ns Prinul n-a redus
impozitele. Dac nobilii de la ar ar fi pstrat mai mult din grne, ar
fi putut s vnd mai mult. n loc de asta, Prinul le ia recolta i le
mai i cere trupe de aprare mpotriva Deseirionului. Unii dintre ei
au convingerea c o armat proprie i-ar putea apra, dac se
declaneaz invazia. Alii cred c ar fi necesar o armat s-l
rstoarne de la putere pe Prin, dac nu devine mai realist.
Moraven ddu ncet din cap.
mi nchipui, sunt i n ora negustori care nu au un profit att
de gras ca al altora i cred c o armat angajat de ei ar fi de folos la
perturbarea afacerilor altora. Singura care mpiedic tensiunile s
devin incontrolabile pare s fie prosperitatea general adus de
comer, nu?
Da. Prinul este la curent cu nemulumirile i-i oblig pe unii
negustori s-i angajeze pe investitorii rurali, dac vor s aib acces la
183

hrile Anturasi. Cei care nu au acceptat s-au lovit de un ghinion


nfiortor, pn ntr-att nct mai multe case de cartografie au fost
falimentate. Mai trebuie doar dezastrul expediiei pregtite de stat.
Economia se va prbui, iar sbiile vor iei din teac.
Iar asta este expediia Lupul furtunii?
Ea-i trimise un zmbet.
Pentru cineva care n-a mai clcat prin Moriande de att timp,
deslueti foarte bine politica local.
Azi Moriande, Kelewan cu mult timp n urm, i aminti
Moraven ncruntat. Diferena atunci a fost c au adus spadasini i
concentrarea de fore s-a vzut mai uor. Aici, vor fi armele i praful,
aa se pot ascunde armate ntregi n depozite, fr guri de hrnit, i
nimeni nu intr la idei.
Ai posibiliti de a face fa problemei?
Nu, deocamdat nu.
Se aplec i o srut pe frunte.
Mai sunt multe de aflat, ns am prea puin timp. Lupul
furtunii nu poate da gre nainte de a fi lansat.
Dar ai rgaz s petrecem ceva timp mpreun?
Moraven i cobor gura spre a ei.
Cum a putea, oare, s-l petrec mai bine dect cu tine?

184

21
Ziua a 6-a, Festivalul Recoltei, Anul Cinelui
Al 9-lea an al Domniei Prinului Imperial Cyron
Al 162-lea an al Dinastiei Komyr
Al 736-lea an de la Urgie
Shirikun, Moriande
Nalenyr
Prinul Pyrust nl capacul cutiuei de abanos de pe masa din
salonul apartamentului. Acolo, odihnindu-se pe un culcu de catifea
roie, gsi nou figurine de metal, dintre care cea mai nalt msura
ase centimetri. Erau vopsite n culori vesele, cu excepia uneia. Pe
aceast pies, vopsit n negru, n afar de fa i vulturul alb
inscripionat pe platoa armurii, o extrase din cutie i o ridic la
lumina celei mai apropiate lumnri. O rsuci spre stnga i spre
dreapta, minunndu-se mai mult de fineea modelrii, dect de
pictarea ei pentru c, era evident, fusese executat rapid. Zmbi.
Sunt mult mai binevoitori n felul n care m trateaz n acest
an, dect n trecut. Asta pentru c m-am artat pe-aici sau este un
edict de-al lui Cyron?
Cealalt persoan din ncpere sttea ntr-un col, nvluit n
umbr, cu gluga tras att de mult peste fa nct nu puteau fi
vzute dect nite uvie de pr lung. Vocea sa, dei aezat, purta
oboseala vrstei.
Nu suntem siguri de asta, Alte. Cyron nu este att de pornit
pe emis edicte pe ct era tatl su.
Pyrust i puse pe mas copia miniaturizat i scoase piesa care-l
reprezenta pe Cyron. Roba pe care o purta fusese vopsit cu o
pricepere deosebit i arta chiar mai bine dect vemintele cu care
se nfiase la ntlnirea lor. Aurul din ea ar fi fost, fr ndoial,
orbitor ntr-o lumin mai puternic. Artizanul avusese foarte mare
grij la desenarea oimului de sub dragon, nfindu-l ntr-o
zbatere aprig, cu penele zburnd.
Ciudat senzaia de a-l ine acum n mn cu atta uurin, iar
n viaa real s-l controlez cu atta dificultate.
185

Invitata sa cltin ncet din cap, ns lumina nu-i atinse


trsturile.
Controlul este o iluzie. Crede c el v controleaz.
Chiar aa?
Pyrust l aez i pe el pe mas, simind o mic satisfacie c
figurina sa era mai nalt dect cea a Prinului nalenian.
Oferta sa de hran a fost una pe care n-a putea s-o refuz.
mpreun cu ea au fost sugerate i condiiile privind comportamentul
meu. Le pot nclca numai spre ruinarea naiunii mele.
i o facei, milord?
Nu-i deja evident, Delasonsa? Doar agenii ti mi-au oferit
imaginea exact a strii naiunii mele. Birocraii ascund adevrul prin
statistici i n modul n care filtreaz rapoartele trimise curii.
Administreaz vetile rele cu pictura.
Aa menin ei ordinea, pentru c birocraia cedeaz n faa
haosului. Se consider adevraii pstrtori ai ordinii n lume,
motenitorii Imperiului pe care mprteasa l-a abandonat cu atta
amar de vreme n urm. Ea a mprit puterea politic ntre nou
prini, ns mecanismul pentru meninerea Imperiului a czut n
sarcina birocrailor. Dac n-ar fi nsemnat venirea haosului, s-ar fi
scpat de prini de mult.
Fcu un gest, iar vrful degetului, cu unghia lung i ncovoiat,
de-abia dac iei din mneca grea.
N-ai fost surprins de faptul c Prinul Cyron tia de recolt.
Ai presupus, fr a grei, c agenii helosundieni i-au adus
informaia. Oricum, birocraii au confirmat asta, ncercnd s
nceap negocieri n numele vostru cu birocraii lui. Informaiile
curgeau prin aceste canale cu mult nainte de prpdirea recoltei.
Cu stnga sa betegit Pyrust i mngie ciocul.
Tot aceste canale ar fi purtat informaii despre orice invazie a
fi pus la cale. Aceste canale i dezvluie ncercrile mele de a-i nimici
pe rebelii helosundieni.
n parte, da, ns ne-am ocupat noi de aceste probleme. Este
att o binecuvntare, ct i un blestem s-i avem pe birocrai. Ai
domniei voastre sunt extrem de eficieni, dublnd i triplnd fiecare
raport, expediindu-le prin mai muli curieri, cernd procese-verbale
186

de primire, datate, pentru ca lucrurile s poat fi urmrite. Cnd


dorii ceva dus la ndeplinire, se face.
Da, i eu folosesc acelai sistem cu trupele, pe teren.
Bineneles, Alte, i din acest motiv campaniile voastre au
fost victorioase i vor fi tot aa n viitor.
Nu-i nevoie s m flatezi, Mam a Umbrelor. M bazez pe alii
pentru asta. Pyrust reveni la cutie i scoase figurina lui Qiro Anturasi.
O inu n sus i se ntoarse. Aici este cheia viitorului.
Vrei s-l omor?
Pyrust se concentr dincolo de figurina n roba alb spre
mormanul de zdrene de pe scaun.
Mi-ai cerut adesea s-i dau mn liber s-l lichidezi. Ce-i cu
ura asta personal pe care i-o pori?
Nu-i nici un fel de ur, Alte, i rspunse cu un uor chicotit.
Doar o provocare. Anturasikun este nchisoarea cea mai sigur pe
care au putut-o face Prinul Cyron i tatl su. Ptrunderea acolo nu
este deloc o treab uoar, iar ieirea chiar i mai mult. Pentru mine,
ptrunderea, uciderea lui, ntr-o manier care s par moarte
natural, i evadarea de acolo reprezint, probabil, cea mai grea
misiune cu putin de imaginat.
n afar de evadarea din cele Nou Iaduri.
Sau cele Nou Ceruri. Da, Stpne.
Pyrust o studie o clip. n cele mai timpurii amintiri ale sale ea-i
aprea tot aa: o bab turtit de greutatea veacurilor. Tatl su
spunea c i lui i se prea la fel, aa c Pyrust se ndoia c arta ntradevr aa. Pe de alt parte, mai nsemna i c era, fr doar i poate,
o jaecaivril att de miastr n artele umbrelor, nct o simpl
atingere a ei putea ucide. Conducea de mult vreme mecanismul
siguranei statului n Deseirion, att forele vizibile, ct i pe cele ale
umbrelor, majoritatea snge din sngele ei. Generaii ntregi.
Sunt sigur c l-ai putea ucide pe Qiro Anturasi. Ls figurina s-i
alunece n pumn i-l strnse.
Detest s-i interzic s rspunzi provocrii, ns att timp ct
are vulnerabilitile lui, ne este mai util n via dect mort. n afar
de asta, el are o contribuie minor la problemele cu care ne
confruntm. Ar trebui tears de pe faa pmntului ntreaga sa
187

familie, iar toate hrile lor distruse, iar asta de-abia dac ar ncetini
Nalenyrul, darmite s-l opreasc. Explorrile aduc relaii comerciale,
iar de aici rezult aur, cu care Prinul poate antrena i menine o
armat de mercenari helosundieni care s m hruiasc i s-i apere
ara. i ofer posibilitatea de a tocmi o armat chiar i mai mare, dac
este nevoie. Indiferent ce atac lansez eu, a fi inut pe loc n
Helosunde, luptnd cu mercenarii lui. Intervine cu trupele naleni, iar
ale mele crap de foame nainte s punem mcar piciorul pe
pmntul Nalenyrului.
De unde i finanarea expediiilor voastre din Pustieti i
studierea artei gyan. Dac poi recupera destule artefacte sau
mainrii care s fie perfecionate, ai putea crea o armat n stare s-l
copleeasc. Devine o curs. Vrea i mai mult aur, tu caui mijloacele
prin care s i-l iei.
Nu-mi plac astfel de impasuri.
l aez pe Qiro pe mas, lng celelalte dou figurine din set.
mi plac chiar mai puin dect Cyron cnd trage de les, de
parc a fi vreo javr.
Exist un avantaj i n asta, Alte.
Da?
Cotoroana gesticul vag n direcia Kojaikunului.
Se crede un fel de erou n aceast sear a eroilor i i nchipuie
c suntei o javr bine priponit, la captul lesei. V-a spus c dac-i
suntei ostil, vei flmnzi. Chiar credei c-i pas dac v continuai
campaniile n Helosunde?
Pyrust se ncrunt.
Aa e. Acest rzboi prin procur din Helosunde m face s
sngerez, ns nu i pe el. Nu poate dect s-i fie de folos dac vom
continua luptele.
Iar dac vei continua s luptai, va crede c suntei prost, din
moment ce riscai s oprii grnele destinate nordului. tii c va
ntrzia transporturile spre noi, ns nu va ndrzni s le fac la fel i
aliailor si. Dac reuii s le furai grnele, va direciona
transporturile spre ei, ns vei avea, fr ndoial, hran.
Asta nu-mi aduce nimic.
Din contr, v aduce foarte multe.
188

Capul lui Pyrust se ridic.


Nu-i arat dect c sunt previzibil i prostnac.
Ceea ce el ar fi mai mult dect bucuros s accepte. n definitiv,
el crede tot timpul c fugii dup himere.
Art nspre cutia cu figurine.
Scoatei dou dintre figurinele grzilor, Dragonul Norilor i
Dragonul Rului.
tiind c avea ceva de demonstrat i presupunnd c era ceva de
valoare, se ntoarse spre cutie i scoase dou figurine care
reprezentau elita elitelor trupelor naleniene. n afar de culorile i
emblemele pictate pe armurile lor, piesele erau identice. Fuseser
turnate n aceeai matrice i deosebite numai prin culoare.
Sunt la fel.
ntr-adevr, aa este. Nu exist nici un mod pentru a le
deosebi, n afar de uniforma lor.
Exact, Prinul meu. Opernd n Helosunde i avei pe oimii
Umbrelor i oimii Munilor. Ei trec rul i atac din diverse poziii,
n expediii de pedepsire. Ce-ar fi dac ai folosi aceleai trupe, dar n
alte uniforme? Ce-ar fi dac birocraii ar trimite aceleai rapoarte,
indicnd unde se afl unitile, fora i desfurarea lor? n esen, ai
putea elibera una dintre uniti pentru recunoatere.
Iar o singur unitate consum numai jumtate din pulberea
pentru dou, deci a putea aduna ceva din ce capturez. Asta neleg,
ns cu ce scop, totui?
M gndisem c este att de simplu, Alte.
Rsul ei l ustur.
Nalenienii i nchipuie c nu-i vei putea nvinge niciodat
pentru c pot tocmi trupe bine antrenate, care s v nfrunte. E
limpede c avei nevoie de sbii tratate gyan, ca s le putei face fa,
de relicve, trupe alimentate cu praf de mort sau alte lucruri de prostgust. Aa cum am mai discutat, astfel de trupe ar fi de folos la
nceput, la atacarea trupelor naleniene i inerea lor n loc pentru ca
forele voastre mai bine antrenate i disciplinate s treac de ele i s
captureze obiective de valoare.
De acord.
189

Cotoroana se ridic i o lu nainte ontcind, cu capul aplecat,


iar cocoaa ei de vrjitoare era vizibil deasupra umerilor.
Ce-ar fi dac v-ai trimite trupele s se antreneze oleac?
Suficient ct s bgai disciplina n ele? n loc s-i trimitei s moar
n lupt, i trimitei n btlie cu o oarecare ans de supravieuire.
Apoi i putei lua i antrena pentru a deveni o for eficient. Nu
trebuie s v ngrijorai c vreunul dintre ei ar deveni prea bun, din
moment ce nu i-ai nva altceva dect cum s mrluiasc i s
execute ordinele.
Pyrust se ncrunt o clip, apoi ddu ncet din cap.
Cei care promit ar putea fi trimii n coli i antrenai mai
departe. Da, asta ar putea s mearg. Disciplina de baz ar putea fi
mascat de efortul de a ncropi miliii locale pentru protejarea satelor
mpotriva jefuitorilor care caut de mncare pe timpul foametei.
Cyron ar lua asta drept un semn n plus al haosului i l-ar face s m
subestimeze i mai mult.
Delasonsa trecu pe lng el i ciocni cu degetul n capul figurinei
Anturasi.
n vreme ce Prinul Cyron v crede orientat spre interior, s
facei fa dezastrului, vom gsi ci de a-i zdruncina monopolul
asupra cunoaterii lumii. Aa cum tii, exist planuri n desfurare.
Ai vorbit cu nepotul lui, Keles?
Da, ns a fost doar o discuie preliminar. N-am simit nici o
dorin de a iei de sub umbra bunicului su.
Nu, acesta-i cel loial. Cellalt este mai incontrolabil i ar putea
fi supus tentaiei, dei trimiterea lui cu Lupul furtunii l va scoate din
sfera mea de influen.
Pyrust zmbi i aez grzile pe mas.
Eti nc frustrat n urma ncercrilor tale de a infiltra unul
din agenii ti pe nav.
Oricum, ar fi fost o pierdere de timp. Cineva cu suficiente
abiliti ca s poat copia dup Jorim Anturasi ar fi fost uor de
recunoscut. Abilitatea lui de a ne comunica ce-a aflat ar fi
ndoielnic, iar deconspirarea lui, un dezastru. n loc de asta, m
gndesc s m folosesc de timpul ct nava este plecat s-i
190

compromit pe cei care au informaiile, lucru care la revenirea ei ne-ar


putea rsplti mult mai bine eforturile.
Ce-i cu ncercrile noastre de a pune mna pe hrile Anturasi
sau ale altor case?
Ea izbucni n rs.
Hrile Anturasi sunt mai bine pzite dect trezoreria
nalenian, aa c nu am avut nici un succes. Celelalte hri ne-au
parvenit, ns oamenii notri au mai vzut aa ceva i nainte. Au
remarcat ns ceva interesant.
Adic?
Avem propriile noastre hri ale rmului pentru majoritatea
apelor revendicate, cndva, de Imperiu. n decursul anilor, au aprut
unele schimbri, cum ar fi mutarea bancurilor de nisip, care provoac
riscuri de navigaie. Curios este c ultimele hri ori nu le arat, ori
indic pericole acolo unde ar trebui s fie curat. Concluzia este
inevitabil: Anturasi au propriii lor ageni n interiorul celorlalte case,
producnd hri care-i duc la dezastru pe toi cei care le folosesc.
Prinul deseian ridic din nou figurina lui Qiro.
Mai meteugit dect mi-am imaginat, deci.
i, aa cum ai spus, Alte, este vulnerabil.
Se rsuci i-i ndrept un deget spre apus.
Keles Anturasi va cltori spre Pustieti. Voi pune agenii pe
urmele lui. Voi ncerca s-i strecor unul n anturaj, dac se poate.
Sunt mai puin preocupat de descoperirile expediiei, dect de
situaiile care ni l-ar putea face ndatorat. Dac i-am putea ctiga
ncrederea, salvndu-l de la moarte, atunci e splendid. Dac va trebui
s punem mna pe el i s-l reinem, putem face i asta. n cel mai
ru caz, l-am avea sub control, iar acest lucru ne-ar permite s inem
sub control Casa Anturasi.
Pyrust ddu ncet din cap.
Mai exist, desigur, ceva ce-am putea face.
Spunei numai un cuvnt, Alte, i se va face.
Nu nc.
Pyrust puse jos figurina Anturasi, apoi o lovi cu unghia pe cea a
Prinului Cyron, azvrlind-o pe spate.
191

Voi amna uciderea lui pentru un moment mult mai


important. Nu-i ceva de hotrt cu uurin.
Asasinii n-au mai luat un cap ncoronat de la destrmarea
Imperiului.
Asta din cte tii tu, Mam a Umbrelor.
l surprinse fulgerarea alb a dinilor n adncul glugii.
Nimeni altcineva nu tie asta mai bine, Alte. Nici un asasin
n-a mai fcut asta pn acum. A fi aflat.
Da, ai fi aflat. Pyrust aprob repede din cap. Este ciudat c
toate pot s-i fac lucrarea numai cnd va veni timpul potrivit. Un
moment cnd multe lucruri vor depinde de el, cnd l vor apsa
toate, asta-l va termina. Nu va mai conta dac este sau nu eroul
eroilor. Va conta doar moartea sa, iar n haosul care va urma, spada
unui rzboinic, nu tocul unui birocrat, va instaura ordinea.

192

22
Ziua a 8-a, Festivalul Recoltei, Anul Cinelui
Al 9-lea an al Domniei Prinului Imperial Cyron
Al 162-lea an al Dinastiei Komyr
Al 736-lea an de la Urgie
Anturasikun, Moriande
Nalenyr
Cnd fratele su intr n camera pentru bi de soare, Keles
Anturasi puse cartea de-o parte i se ridic ncet din scaun. Surpriza
care se putea citi pe faa lui Jorim l bucur i-l fcu s decid s nu
arate nici cea mai mic urm de suferin. Se for s zmbeasc i se
ndrept de spate, dei simi muctura durerii.
Te refaci mai repede dect s-ar putea crede. Eti sigur c-i
nelept?
Da, m simt minunat. Mulumesc de ntrebare, rspunse Keles,
cu un zmbet larg. Magia ambasadoarei din Viruk a avut un efect
strlucit asupra spatelui meu. Trebuie s fiu n picioare i activ
pentru c altfel a rmne aici, s-i reverse bunicul furia asupra mea.
A trecut s te vad?
Nu, ns l-a trimis pe Ulan, cu mai multe dictate dect are
Urmyr pentru birocrai. M-am sturat pn peste cap.
Jorim ddu din cap i trase de centura neagr a robei sale verzi.
neleg. Dei mi pare ru de oamenii care trebuie s lucreze n
timpul Festivalului pentru aprovizionarea Lupului furtunii, de-abia
atept s o iau n jos, pe ru, ct mai departe. Expediia nu poate
ncepe prea curnd.
Mai d-mi vreo dou zile i voi putea s o iau i eu n sus pe
ru, tot mai departe.
Bucuros.
Jorim trecu de el i ridic volumul legat ntr-o copert de piele
scorojit, pe care-l citea Keles.
Memoriile lui Amenis Dukao? Doar nu studiezi asta pentru
cltorie?
Nu, ns are o anumit valoare.
193

Keles se fcu din nou comod n scaun i-i indic s ia loc pe un


taburet.
Ne plcea cnd eram copii. Nirati mi-a citit din carte, i mi s-a
prut linititoare. De asemenea, mai gseti i adevruri acolo. Dukao
a cltorit prin Pustieti i a luptat mpreun cu mprteasa
mpotriva turasynzilor.
Adevr? Zeii s aib mil.
Jorim i trase un alt scaun i se aez, punndu-i picioarele pe
taburet.
Keles, Keles, ce m fac eu cu tine?
Lovi cu pumnul n coperta crii.
Keles i ridic minile.
tiu ce ai de gnd s-mi spui. Volumul este o compilaie din
legendele anterioare, toate incluse ntr-o poveste despre cum
slbaticii au gsit un manuscris n Pustieti. L-au dus unui scrib care
l-a transcris, dup care manuscrisul original a disprut n mod
misterios.
Corect. Kyda Jameet este pseudonimul unuia dintre nobilii din
Virine, care n-a cltorit mai departe, n nord, de muni, i nu s-a
apropiat de Pustietile din Ixyll dincolo de rmul Mrii ntunecate,
iar numele de Dukao i l-a nsuit din istorie, s nu tie nimeni prea
multe despre el.
Ne-am mai contrazis despre astea i nainte, spuse Keles,
oftnd. Totui, unele din observaiile despre condiiile din Pustieti
sunt adevrate.
Jorim oft la rndul su, iar sprncenele i se arcuir avntndu-se
spre nas.
Exist regiuni din Ummummorar i Tejanmorek care au simit
adierea Urgiei. S-au ntmplat lucruri destul de ciudate acolo. Iar
acolo unde te duci este i mai ru.
Este exact ceea ce se spune i aici.
Dar nu prea bine, scumpe frioare. Acolo pe unde am ajuns eu
i unde am vzut efectele, s-au ntmplat lucruri la care Jameet nici
n-a visat. Am vzut un copac, unul singur n inima unei pduri,
transformat n cristal. Frunzele, atunci cnd se desprind, se
transform n materie normal. D fructe, dar cnd sunt culese,
194

putrezesc imediat. Florile au un miros dulceag, dar dac le culegi,


pier ntr-o clipit.
Dar i el vorbete aici despre astfel de lucruri.
ns insuficient de mult. Eu am vzut un copac, el pomenete
de un crng, dar vei trece printr-o pdure de cristal i chiar mai ru.
Jorim deschise cartea la o imagine care-l nfia pe erou n
armur.
Amenis Dukao a avut noroc. A murit ntr-o btlie mrea. ia croit drum spre Kianmang cu mult naintea frailor si, i i-a
ntmpinat n Paradisul Rzboinicilor, atunci cnd au pierit. N-a
apucat s vad niciodat ce-a fcut Urgia din Ixyll, cu att mai puin
s supravieuiasc.
Keles ddu din cap, ascunzndu-i un zmbet n faa furiei
crescnde, mocnite, a fratelui su. tia c se putea juca cu el pe tema
asta o bucat de vreme, ns nu voia s declaneze o izbucnire de
furie.
Consideraiile tale sunt bine gndite. Totui, aceste poveti s-ar
putea s m pregteasc pentru ce-mi va fi dat s vd.
Jorim, din cte se prea, era i el n toane conciliante.
Este adevrat. Ca s-o spun pe-a dreapt, a vrea s ai vreun
erou precum Amenis Dukao care s te nsoeasc.
M pot descurca i singur.
Jorim puse cartea de-o parte, i ls picioarele pe podea i se
aplec n fa. i rezem coatele de genunchi i i mpreun palmele.
Keles, sunt dou lucruri adevrate pe care trebuie s le tii.
Primul este c am cel mai profund respect pentru tot ce-ai fcut.
Ridicrile topografice ale cursului superior al Rului de Aur sunt
impecabile. Te invidiez pentru capacitatea de a vedea astfel de detalii
i de a fi att de precis. n al doilea rnd, trebuie s tii c sunt sigur
c vei fi la fel de srguincios, dac nu chiar mai mult, i n aceast
expediie. Munca pe care o vei face acolo va fi admirabil, nu am nici
un fel de ndoial.
Dar?
Dar sunt ngrijorat pentru tine.
Jorim, sunt fratele tu mai mare, este de ateptat s m
ngrijorez eu pentru tine.
195

Mezinul Anturasi zmbi scurt.


Eti cartograf. Eu sunt aventurier. Studiile pe care le vei face n
Pustieti necesit un aventurier.
Keles art spre ru.
Iar cltoria Lupului furtunii nu?
Ba da, aa este, ns nu ntr-o asemenea msur. Jorim se ridic
i ncepu s msoare ncperea la pas. Am trecut prin slbticie,
Keles. Nu poi s fii sigur de nimic, absolut nimic, iar acolo, n
Pustieti, va fi i mai ru. Eti un spadasin mediocru. Cndva, ai fost
un arca acceptabil, ns ai lsat acest talent s se atrofieze. Acolo, vei
fi lipsit de aprare.
Keles se ls pe spate, mpreunndu-i minile i lipindu-i
degetele arttoare de buze. ngrijorarea sincer a fratelui su
reflecta temerile care-i colciau n suflet. n afar de ceea ce se gsea
n cri, precum volumele de memorii, sau n oricare dintre suratele
lor apropiate, care erau ncntarea copiilor i-i dezgustau pe
majoritatea adulilor, nu tia nimic despre ce-l atepta acolo.
Comentariile fratelui su erau n mare parte adevrate, n privina
priceperii la lupta cu spada i not n minte s includ un arc i sgei
n lucrurile pe care la va lua cu el.
Dei Jorim avea dreptate, Keles nu voia s se confrunte cu aceast
chestiune imediat, aa c fcu ceea ce putu: par atacul.
Greeti, Jorim, atunci cnd spui c expediia mea ar necesita
mai mult un aventurier dect a ta. Cel puin, tiu la ce s m atept.
Pe cnd tu nu ai nici un indiciu. Acolo ar putea fi orice, sau nimic. Ai
putea s cazi de pe marginea lumii.
Jorim izbucni n rs. Cei care nu erau familiarizai cu hrile i
lumea adesea credeau n viziunea superstiioas c lumea era plat i
avea margini. ns ei tiau c era ca o minge, de o anumit
dimensiune. Bunicul lor reuise s o i calculeze i, pe baza acestor
calcule, Lupul furtunii fusese pregtit pentru o cltorie de doi ani.
Ar putea fi orice acolo i probabil c aa-i.
Keles csc intenionat ochii.
Canibali. Demoni. Montri. Ar fi mai bine s fii un spadasin
mai bun dect te-au fcut toate istorisirile.
Jorim rumeg un rspuns, apoi ddu ncet din cap.
196

tii, m-am gndit la asta. Orice-ar fi acolo, a fost destul s-l


omoare pe tata. Nu cred c-mi va veni i mie de hac, dar sunt
contient de pericole. Ct despre canibali, montri i demoni, mi s-a
povestit c dau trcoale prin Ummummorar i alte locuri. N-am
reuit niciodat s verific dac-i adevrat, aa c nu sunt prea
ngrozit.
Nu eti? se ncrunt Keles. Atunci de ce-ai mai venit aici s m
vezi?
Cred c sunt mult prea aventurier pentru Lupul furtunii. M
pricep s-mi conduc oamenii n necunoscut, citind terenul, vnnd
animale.
Ceea ce vei face.
ns nu ct vreme suntem pe mare. Corabia are cpitan o
femeie, foarte priceput, aa c n-a fi de nici un folos. Tu ai gsi o
cale s faci ceva util.
Vino aici, ezi.
Keles i mut picioarele de pe taburet, iar de data asta fratele su
l accept.
Vei face ceea ce i se va cere n timpul cltoriei. Treaba ta va fi
s urmreti longitudinea i latitudinea, apoi s conduci expediii
prin locurile descoperite de tine. Acesta-i rolul tu, i trebuie s fii pe
ct poi de aprig i de uluitor pentru a-l duce la bun sfrit. Asta se
ateapt de la tine. Eti trimis n cea mai mrea aventur din
vremurile noastre. n ochii mei, tatl nostru este un gigant. L-am
iubit din tot sufletul, ns chiar i el s-ar pleca naintea ta n aceast
cltorie.
Jorim se ncrunt i-i terse o lacrim.
Alergiile.
Desigur.
Iar aceast nelepciune provine din faptul c eti cu doi ani
mai mare?
Asta i faptul c am un frior care are nevoie de ea.
Uahh... Dac ai fi fost att de nelept, ai fi evitat marginea
tioas a ghearei virukului.
Keles rse.
197

Foarte adevrat. Am ascultat ce-ai spus, am s iau cu mine un


arc i am s exersez.
Zmbetul lui Jorim se li.
M bucur s aud asta. Mi-am luat deja libertatea de a pune n
bagajele tale cel de-al doilea arc al meu. i l-a fi dat pe cel mai bun,
dar nu vei fi n stare s tragi de el o vreme. Cel pe care i-l dau
strpunge orice armur de la patruzeci i cinci de pai.
mi dai arcul sta numai ca s trebuiasc s m apropii i s-mi
folosesc spada, nu-i aa?
Jorim se aplec n fa i-l btu pe genunchi.
Keles, las-m s-i explic pe ndelete. Te descurci att de prost
cu spada nct un mr n-are de ce s se team cnd te apropii cu
cuitul.
Nu sunt chiar att de jalnic.
Pe-aproape. Oricum, nu conteaz.
Jorim i strecur mna n mneca dreapt i scoase un inel de jad
cu o flan curbat n interior, spre partea opus.
Am gsit acest inel aici, n Moriande. I-a aparinut, cndva, lui
Panii Ishir. Este menionat chiar i n volumul de memorii, dei,
probabil, este singurul lucru adevrat din carte. A fost unul dintre cei
mai buni arcai ai Imperiului. Exerseaz cu el i vei trage mai bine ca
niciodat, n cel mai scurt timp.
Keles lu inelul neted de jad i-l potrivi pe degetul mare. Flana
proteja pielea i era subiat acolo unde fusese folosit din greu,
pentru a trage coarda arcului. Jadul rece nu vibra ncrcat de farmece,
trdnd altfel devotamentul pentru strvechiul erou. ns nu avea
nici o ndoial c-l va servi aa cum spusese fratele su, ajutndu-l si perfecioneze talentul, i mai tia c fratele su pltise scump
pentru el.
Este un dar prea preios s-l iau cu mine prin Pustieti, Jorim,
iar tu vei avea mai mare nevoie de el acolo unde mergi.
Prostii.
Jorim nchise palma fratelui su.
Vei avea nevoie de el, sunt sigur de asta.
Keles oft.
198

Am s-l iau, dar numai pentru c am un alt motiv. Panii Ishir a


fost unul dintre cei despre care se crede c a supravieuit btliei.
Este acolo, pe undeva, mpreun cu mprteasa Etern, gata s-o
serveasc la ntoarcerea ei, dac vreodat cele Nou Principate vor
avea nevoie de ajutor.
Chiar aa? izbucni Jorim n rs. Ar trebui s te ntorci la citirea
volumului de memorii, chiar dac sunt vai i amar. Sunt mult mai
credibile dect povetile despre mprteasa Adormit.
Keles i mic anevoie umerii i simi o neptur la spate.
Nu-l evaluezi corect. Povetile au miez.
Delirezi, ns mi-ar plcea s-i aud argumentele ubrede.
Nu sunt deloc ubrede. Forele Imperiale trebuie s fi nvins,
altfel barbarii ar fi cucerit demult Principatele. Ea i ceilali erau
nconjurai n acest loc nou, care s-a schimbat din cauza btliei, de
montri i alte lucruri mai amenintoare pentru Imperiul ei dect
fuseser vreodat barbarii. Ea i ceilali supravieuitori au rmas
acolo, eliminnd aceste creaturi, i nc mai sunt acolo. Dac nu ar fi
aa, montrii ar fi copleit de mult vreme Principatele. Este totul
foarte logic.
Aa ar fi, dac nu i-ai baza argumentele pe aberaii. Presupui
c montrii nu sunt aici, venii din Pustieti, pentru c au fost ucii.
Dac montrii au existat vreodat, dac au fost cspii n Pustieti,
nu rezult de niciunde c mprteasa i trupele ei au fcut-o. Dei
sunt cu toii mari eroi, nu prea cred c muli dintre ei au supravieuit
secolelor trecute de atunci, dac o fi supravieuit vreunul.
Kaerinus a reuit.
N-a fost un erou.
Nu conteaz.
Keles zmbi timid.
Dac vreunul dintre ei a supravieuit i acesta-i tocmai Panii,
n-ar fi grozav s-i returnezi bunul?
Dac nu te ia drept un jefuitor de morminte i te omoar
imediat, da.
Jorim cltin din cap.
Sunt momente cnd m mir de tine. Poate c veninul acela de
viruk i s-a urcat la cap.
199

Hei, tot timpul obinuiai s crezi c mi s-a urcat oareice la


cap.
Da. Apoi am mai crescut. Unul dintre motivele pentru care
sunt invidios pe expediia ta este c tiu c vei vedea acolo lucruri
mult mai fantastice dect mprteasa Adormit.
Poate c am s-o vd i pe ea.
Poate c da. n slbticie auzi tot felul de scorneli. Sunt de
nou ori mai aiurite dect memoriile.
Jorim se ncrunt o clip.
Totui, e ciudat c a fost ceva care i-a mpiedicat pe viruki s se
foloseasc de Urgie s-i refac Imperiul. Rezist la frig mai bine
dect noi i au supravieuit mai bine vrjilor. S-ar fi putut ntoarce,
ns n-au fcut-o.
Vezi? S-ar putea s fi fost ea.
Sau s-ar putea s-i fi omort ei pe montrii pe care spuneai c ia mcelrit ea.
S-ar putea. Mi-ar conveni i dac ar fi aa.
Mintea lui Keles se arunc asupra unei probleme i mai acute
dect cele ridicate de comentariile fratelui su. Simi un gol n
stomac, de fric.
Btlia a eliberat suficient magie ca s schimbe ntreaga lume.
i dac a fcut mai mult?
Adic?
S deschid o gaur spre o alt lume, iar de acolo s se scurg
aici tot felul de lucruri. Ce-ar fi dac virukii i-au petrecut anii
ntunecai luptnd pentru supravieuire, cu orice-o fi venit de dincolo
de lume?
Pi, Keles, dac s-a ntmplat asta, am numai dou lucruri s-i
spun. Primul, nva s tragi cu arcul foarte, foarte bine.
Ochii lui Jorim se ngustar.
Al doilea lucru, pzete-i spatele. N-ai vrea s se ia ceva dup
tine pn acas.

200

23
Ziua a 9-a, Festivalul Recoltei, Anul Cinelui
Al 9-lea an al Domniei Prinului Imperial Cyron
Al 162-lea an al Dinastiei Komyr
Al 736-lea an de la Urgie
Wentokikun, Moriande
Nalenyr
Prinul Cyron i concedie slujitorii i pe ministrul cu rang minor
dintr-un gest al minii.
Voi continua s m mbrac singur. Ministre Delar, vei atepta
pe coridor pn cnd Maestrul Anturasi i eu vom fi terminat, apoi l
vei conduce napoi la bal.
Ministrul fcu tcut o plecciune, atept plecarea slujitorilor
naintea lui, apoi se strecur pe u afar, nchiznd-o dup el.
Prinul trase de umerii tunicii sale, apoi privi spre Keles Anturasi.
Tnrul arta palid i puin temtor, ambele stri fiind absolut de
neles. Cyron zmbi, mic din umeri i-i cobor minile.
mi st bine?
Da, Alte.
Keles, nvemntat cu o tunic simpl, neagr, ornat cu blazonul
familiei, pe alb, peste o hain verde, cu pantaloni verzi, i drese
glasul.
Da, Alte, arat spectaculos.
Dar nu te-ai fi ateptat s-o port, nu-i aa?
Prinul se ndrept spre o pereche de scaune, aezate lng o
msu rotund. n centrul msuei se afla o cutie fcut din lemn
nchis la culoare. i fcu semn cartografului s ia loc. Keles fcu o
plecciune, apoi se aez, destul de stnjenit.
Te rog, Keles, simte-te bine. Nu te-am chemat aici ca s te
disciplinez. Te consider un prieten i am fost ngrijorat pentru tine.
Doctorul meu m-a inut la curent cu starea ta. Lui nu-i place magia
virukilor, ns a fost nevoit s asiste la eficiena ei.
Prinul se aez i continu att de mult cu nclcarea etichetei
nct i ntinse picioarele, punndu-i cizmele una peste alta.
201

M onorezi venind acum, aici, mpreun cu familia ta. Am


neles chiar c te vei duce pe ru n sus, pe cnd fratele tu pleac n
jos, cu Lupul furtunii.
Da, Alte.
Keles se ncrunt i se fcu comod n scaun.
Alte, sunt onorat c m considerai prieten, ns asta m
nedumerete. l cunoatei pe fratele meu mult mai bine i m-a fi
ateptat s fie el aici, n locul meu.
A i fost, ns nu n noaptea asta. Aceasta este noaptea ta.
Cyron i deschise braele pentru a cuprinde camera sa de
mbrcat. Predomina lemnul scump, auriu, cu excepia unor fii de
lemn ntunecat, care decorau uile i pereii cu un model geometric.
Panouri mobile blocau ui, paravane acopereau coluri, iar ui bine
fixate ascundeau spaiul unei debarale. n afar de msu i de
scaune, ncperea coninea foarte puin mobilier, iar mare parte din
el erau piese practice, precum garniturile pentru atrnarea robelor i
un mic cabinet pentru pstrarea vinului i vaselor pentru buturi.
Te-am invitat aici s-i spun c apreciez cu adevrat eforturile
pe care le-ai fcut pentru Nalenyr, i pe care le vei face. Pot s
vorbesc direct?
Keles clipi, cu ochii mari.
Dar nu trebuie s-mi cerei mie permisiunea pentru asta,
Alte.
Dar nici un cuvnt despre aceast ntlnire nu trebuie s plece
de pe buzele tale.
Cartograful i uni palmele pe inim i ar fi czut i n genunchi,
dac nu l-ar fi reinut efectele struitoare ale rnii sale.
Niciodat, Alte.
Bine.
Prinul se aplec n fa, sprijinindu-se pe braul stng al
scaunului.
Am fost uluit cnd bunicul tu te-a trimis n aceast expediie
spre Ixyll. Este adevrat c el i cu mine am discutat necesitatea de a
trimite pe cineva acolo. Era o regiune prin care se desfura comerul
cu Apusul ndeprtat. Acum, s nu tim noi care este situaia acolo ar
fi o prostie. Dac aceast cale ar fi redeschis, expediia Lupului
202

furtunii, i informaiile pe care le aduce, ar putea fi inutil. Cu toate


astea, innd cont de cele cteva rapoarte provenite de acolo, am fost
siguri c acest drum va rmne nchis pentru nc nouzeci de ani
sau aa ceva. Acest lucru ne-ar oferi rgazul necesar ca s profitm de
comer i s gsim o alt cale de a reunifica Imperiul. Decizia de a te
alege pe tine i invocarea numelui meu cu aceast ocazie m pun
ntr-o situaie dificil. Dup cum tii, bunicul tu poate fi... dificil
uneori.
Keles ncepu s rd i atitudinea sa se relaxa.
Suntei foarte diplomatic, Alte.
ncerc s fiu, ns fa de tine pot fi deschis. Bunicul tu m
sfideaz din timp n timp, cu o frecven tot mai mare, iar dac nu ar
fi att de important pentru Nalenyr a fi pus s fie biciuit n public.
Nu i-ar plcea s vezi aa ceva?
S vd? Sunt momente, uneori, cnd mi-ar plcea s-o fac eu
nsumi.
Ei, nu prea cred s ai ansa, ns m poi ajuta n alt mod.
Glasul lui Cyron cobor, obligndu-l pe tnr s se aplece i el.
Misiunea pe care o efectuezi este de o importan vital i vei
auzi zvonuri despre asta. Zvonuri lansate de mine. Acestea vor
pretinde c tu eti mult prea valoros s i se permit plecarea n
Pustieti i asta chiar e adevrat. Oamenii vor fi fcui s cread c
vei fi rechemat aici n secret.
Nu sunt sigur c neleg tot, sire.
Este ceva aranjat pentru sigurana ta. La plecarea ta va avea loc
un adevrat spectacol. Am gsit, deja, pe cineva care s te
nlocuiasc. Am adunat un ntreg anturaj pentru cltoria n susul
rului, att ca s menin atenia asupra dublurii tale, ct i pentru ai mpiedica pe ceilali s se apropie prea mult de ea. Trupa va nainta
ncet i va face mult vlv. Dumanii notri vor fi cu ochii pe acel
grup. Iar tu, deghizat, pe aceeai ambarcaiune, vei trece neobservat.
Iertai-m, Alte, dar n-ar fi mai prudent s m trimitei cu o
alt ambarcaiune?
Nu. Dumanii vor ncerca din greu s afle tot ce pot despre
actor, vor avea prea puin timp ca s studieze i altceva. Mai mult
203

chiar, concentrndu-se asupra dublurii tale le vor permite altora s-i


identifice.
neleg, Alte.
Keles i ls minile jos i le strnse n jurul abdomenului.
Credei c va fi vreun pericol n timpul cltoriei? Vreau s
spun, n afar de pericolele de acolo?
Cyron rse zgomotos.
Eti un Anturasi. Vei fi considerat o cheie spre bunicul tu. De
asemenea, eti de nepreuit pentru valoarea ta intrinsec. tiu c
Prinul Pyrust a vorbit cu tine n legtur cu un serviciu pentru el.
Am refuzat, Alte, imediat i fr nici un fel de ezitare.
Linitete-te, Keles. tiu asta. tiu c-i iubeti familia i ara i
mai tiu c pot avea ncredere n tine.
Glasul lui Cyron deveni din nou mai moale.
Pot avea ncredere n tine, nu?
Keles se strmb, ns i cobor un genunchi i i plec fruntea
att de adnc, nct aproape c lovi masa.
Oricnd, Alte.
Aa cum m-am ateptat. i mulumesc. Am tiut c ncrederea
mea nu-i n van. Acum trebuie s nelegi ceva din ce-i voi spune.
Prinul se trase napoi, iar privirile i devenir tioase.
Voi avea grij de sigurana ta. Trebuie s ai ncredere n mine,
indiferent ce spun aparenele. Te voi ine n siguran, iar tu vei
aduna informaiile pe care le vrea bunicul tu. S-ar putea s mai am
nevoie de unele servicii, iar dac se va ivi ocazia, i voi comunica
dorinele mele.
Cyron i slt n sus mna dreapt, iar Keles se ridic, aeznduse apoi pe marginea scaunului. Prinul i ls mna pe cutia de lemn
de pe mas.
Cunoti legenda str-strbunicului meu, care, pentru c-i
plceau jocurile strategice cu soldai de jucrie cnd a fost copil, a
putut s pun mna pe tron i s pun bazele dinastiei? n vreme ce
alii se antrenau i nvau s lupte cu sabia, un copil bolnvicios
punea n micare armate ntregi, purtndu-le prin btlii i
deprinznd talentul de a-i face pe spadasini mult mai eficieni n
lupt.
204

Da, Alte. Fratele meu i cu mine obinuiam s dm multe


btlii cu soldaii, cnd eram mici. Tata i, uneori, bunicul ne artau
figurine de Festival, dei nu ni se ddea voie niciodat s ne jucm cu
ele.
Cyron zmbi.
Nu cred c s-a jucat vreodat cineva cu ele, ceea ce-i pcat.
Deschise cutia pentru a dezvlui nou figurine, aezate pe o
cptueal de catifea.
Atunci tii c Prinul druiete cte un set fiecrei familii
invitate la ceremonia final. n afar de sculptori, pictori i eu nsumi,
eti primul om care vede figurinele din acest an. Am fcut numai
attea seturi cte sunt necesare pentru aceast sear, iar cele
nereclamate vor fi distruse.
Sunt minunate, Alte.
i eu cred asta.
Cyron zmbi pe ndelete.
n fiecare an eu stabilesc cine va fi turnat n figurine.
Este o mare onoare s primeti un set, Alte.
Keles cltin ncet din cap, fr s-i poat dezlipi privirile de pe
figurine.
Iar s fii reprezentat printr-una este ceva de neimaginat.
Las fru liber imaginaiei, Keles Anturasi.
Prinul ridic figurina lui Qiro Anturasi.
Bunicul tu, fiind nepreuit pentru noi, a fost turnat n set n
onoarea celei de-a optzeci i una zi a sa de natere. Tu i cu fratele
tu vei fi turnai dup ntoarcerea din misiunile voastre. Contribuia
ta fa de Nalenyr va fi cu att mai mare cu ct o asemenea onoare i
va fi foarte la ndemn.
Expresia ngrijorat a lui Keles se dizolv ncet cnd ntlni
privirea Prinului.
Dac bunicul meu ar putea ghici c aa ceva ar fi posibil, ar
face lucrul acela de neimaginat.
Aa-i, iar noi n-o s lsm s afle asta.
Cyron l puse pe Qiro napoi n cutie i nchise capacul.
Secretul va rmne n siguran, precum figurinele. i pe tine
te voi ine tot n siguran.
205

Da, Alte. V mulumesc!


Prinul i deschise braele.
Te vei ntoarce acum la petrecere i te vei bucura de ea. Spune
celor din jur c am auzit povestindu-se de pisica de jungl, de
culoarea nisipului rou, cu dungi negre, i am vrut neaprat s
capturezi ase exemplare pentru grdina mea, dei nu eti la fel ca
fratele tu. Aa ceva va fi suficient pentru a le satisface curiozitatea,
iar cei care nu vor crede povestea sunt destul de detepi s tie c nu
poi spune, oricum, nimic.
Da, Alte.
Keles se ridic de pe scaun i fcu o plecciune.
nainte s apuce s-i ndrepta spatele, Prinul se ridic i-l lu de
umeri.
Faptul c te pleci, n pofida rnii tale, dezvluie profunzimea
sufletului tu, Keles Anturasi. Viitorul tu i cel al naiunii noastre se
mpletesc. Ne vor duce pe calea prosperitii. S nu uii niciodat c
eti iubit i respectat, iar ntoarcerea ta este ateptat cu nerbdare.
Keles ddu din cap, se ridic, i se retrase din camer.
Cnd ua se nchise n urma sa, Prinul Cyron se ntoarse spre un
paravan care ascundea un col al ncperii.
Acum nu ne va mai deranja nimeni.
Moraven Tolo, mbrcat n negru i alb, cu tigri negri brodai pe
tunic, iei din spatele paravanului.
Am ascultat, aa cum mi-ai cerut, Prine Cyron.
V cer iertare, serrcai, pentru c v-am fcut prta la aceast
stratagem, ns am vrut s auzii dou lucruri. n primul rnd,
trebuie s fii de acord c nu are nici o idee despre dificultile cu
care se va confrunta. Este naiv i are nevoie de protecie.
Spadasinul i plec fruntea.
Dorii s fac asta?
Nu intenionez s v reduc la rolul unui mercenar, serrcai. Vei
descoperi c n misiunea voastr pentru decaiserr Jatan, a avea un
cartograf alturi se va dovedi de mare ajutor.
nelepciunea vorbelor voastre nu poate fi ignorat, Alte.
Moraven se ntoarse i privi spre u.
Nu voi fi singurul care se va ngriji de supravieuirea sa?
206

l avei pe elevul vostru.


Adevrat, Alte, ns v rog nu-mi evitai ntrebarea.
Nu va cltori singur. Prinul scoase la iveal din tunic o
bucat de hrtie mpturit, sigilat cu cear roie. Mai exist un
serviciu pe care vi-l cer amndurora. Vei deschide asta numai dup
ce-l rentlnii la Gria.
Ochii spadasinului se ngustar.
Nu v refuz un serviciu, Alte, pentru c amndoi tim c am
o datorie de onoare fa de familia Domniei Voastre. De la mine
dorii dou lucruri, mree i dificile. Presupunei multe.
Cyron retez zmbetul care ncepuse s-i nfloreasc pe la
colurile buzelor.
Asear ai fcut un hatr unui prieten venind aici s m
distrai. Acum v cer s v pltii datoria ctre Casa Komyr. Iar apoi
Casa Komyr v va fi ndatorat.
Moraven i plec uor capul, ns i-l ndrept mult prea repede.
Va trebui mult mai mult dect turnarea mea ntr-o figurin
pentru plata acestei datorii.
Unele datorii nu pot fi pltite niciodat, Moraven Tolo, dar
nti s ne preocupm de serviciul ce trebuie ndeplinit.
Prinul se czni s-i mblnzeasc expresia.
n peregrinri avei avea ocazia s-i ferii pe unii de dezastru.
n aceast cltorie vei gsi mijloace de a evita ca rzboiul s-i
distrug pe alii. Voi suporta datoria, ns amndoi tim c nu voi fi
singurul care va trage foloase din aciunile voastre.
Dac mi-ai fi cerut asta pentru motive mai puin importante,
v-a fi refuzat, Prine Cyron.
Moraven se plec plin de respect.
Ndjduiesc ntr-un succes al eforturilor mele.
La fel i eu.
Pe Cyron l trecur fiorii pe ira spinrii.
Dac ratai, nu va mai fi nici o Cas Komyr care s-i onoreze
obligaiile.

207

24
Ziua a 9-a, Festivalul Recoltei, Anul Cinelui
Al 9-lea an al Domniei Prinului Imperial Cyron
Al 162-lea an al Dinastiei Komyr
Al 736-lea an de la Urgie
Wentokikun, Moriande
Nalenyr
Keles nu era deloc surprins c sora lui i ieise prima n cale dup
ce se ntoarse la celebrarea Festivalului. Muli alii l vzuser tras deo parte i, fr ndoial, se ntrebaser dac fusese ales pentru vreo
onoare sau pentru vreun perdaf. Cnd revenise fr vreun semn
vizibil al favorului Prinului, majoritatea se deciser s-l ignore.
De ce eti att de ngrijorat?
Nirati l lu de bra i-l frec cu mna pe spate.
Eti speriat.
O privi, dndu-i seama c avea dreptate.
Credeam c nu-mi poi citi gndurile.
Numai faa.
i adres un zmbet ncurajator.
i chiar dac am putea comunica astfel, tii c nu a putea s-i
citesc gndurile, ci numai ceea ce-ai vrea tu s tiu.
N-a vrea s-i trimit nimic din toate astea.
Keles o conduse la o mas lturalnic, unde slujitorii i turnar vin
dulce ntr-o cup mic, de porelan. l bu, apoi ddu dinadins din
umeri i ncerc s-i lase ncordarea s-i prseasc trupul.
Prinul n-a fcut ceva care s m sperie. De fapt, a fcut tot ce-i
posibil ca s fie linititor i pun foarte mult la suflet tot ce mi-a spus;
i tu ar trebui, Nirati. Nu te teme pentru mine.
Ochii albatri ai surorii sale se ngustar n timp ce accepta o cup
de vin.
Dac-i promit c n-o s-mi fac griji, mi spui ce-ai vorbit?
Nu pot. Mi-a interzis s dezvlui cuiva ce mi-a spus. Am s-i
povestesc ns ceea ce mi-a zis c pot spune i celorlali, ns tu ai s
vezi dincolo de asta de ndat.
208

Nirati l privi o clip peste marginea curbat a cupei.


Atunci spune-mi de ce eti aa de nspimntat.
Asta-i ceva mai dificil.
Keles bu din nou, gndindu-se c sorbind zdravn din vin ar
putea s se euforizeze puin. Dar i ddu seama c era ultimul lucru
de care avea nevoie. Asta nu i-ar fi mbuntit situaia; ar fi amnat
doar lucrurile cu care trebuia s se confrunte.
Discutnd cu Prinul, nu am fcut dect s pricep enormitatea
misiunii care m ateapt, Jorim mi-a atras atenia asupra pericolelor
cu destul acuratee, cnd am vorbit alaltieri. Mi-am nchipuit c nu
pot fi dect lucruri pe care o sgeat sau dou le-ar putea rezolva.
Sora lui izbucni n rs.
innd cont de asta, s tragi bine nu poate s-i strice.
De acord, ns Prinul a sugerat c ar fi mult mai multe lucruri.
Misiunea mea nu este doar o cale prin care bunicul m pedepsete
pentru c i-am stricat petrecerea de la ziua de natere. De fapt, are
nsemntate i ar putea fi crucial pentru Nalenyr. S-a folosit de ceva
ce considerasem drept o ciorovial de familie i a extins
perspectivele.
Ea ddu din cap.
A ridicat tacheta, fcnd ca preul eecului s fie mult mai
mare.
Da, de parc posibilitatea de a-i lsa oasele pe acolo n-ar fi
fost de ajuns.
i tu vrei s nu mai fiu ngrijorat?
Keles se aplec spre ea i i srut sora geamn pe frunte.
Nu, fac i aa destule pentru asta. Vreau s te tiu aici, n
Moriande, distrndu-te, frngnd inimi i gsind pe cineva care ar
putea fi o completare strlucit pentru familia noastr.
Ochii lui Nirati scprar.
Cred c am lucruri mai grele de fcut, innd cont de faptul c
mama i bunicul nu m vor scpa din ochi. Totui, mai exist unele
posibiliti.
Keles se ntoarse i-i urmri privirea. Tocmai i fceau apariia n
sal Majiata Phoesel i familia ei. mpreun cu ei era un brbat nalt,
care, prin mbrcminte i atitudine, i dezvluia originea deseian.
209

Brbatul era chipe i mai mult ca sigur acel gen care o atrsese pe
sora sa n trecut. Cnd contele l vizitase, Keles descoperise c era i
foarte inteligent, ceea ce era bine, pentru c sora lui nu-i suferea pe
idioi.
Spune-mi, Nir, l vrei pe deseu pentru c este cum este sau
pentru c o nsoete pe ea?
Simi ocul care o strbtu pe Nirati.
Buzele tale sunt cele care se mic, dar l aud pe Jorim vorbind.
Nu mi-ai rspuns la ntrebare.
Oricare dintre aceste motive este suficient, ns unul face ca
totul s fie mult mai distractiv, drag frate.
Ochii ei se ngustar cnd Majiata se desprinse de grup i se
apropie de ei.
Te las s vorbeti singur cu ea.
S-ar putea s vin ca s te previn.
Mi-ar putea trimite o scrisoare, asta dac reuete s nvee s
scrie.
Nirati l srut pe obraz i se duse de acolo, fr s-o ia mcar n
seam pe Majiata printr-o cltinare din cap, cnd trecu pe lng ea.
Keles ddu din cap cnd Majiata ajunse lng el.
Plcerea Festivalului fie cu tine.
i cu tine.
Majiata i puse minile pe old.
M bucur s vd c i-ai revenit de pe urma rnilor.
nc mai trebuie s m refac, dar m atept s-mi revin
complet.
Ea avu o clip de ezitare, ateptnd n mod clar ceva, apoi privi n
jos.
i eu m vindec de rnile mele.
Rnile tale... ah, da, am auzit c ai fost la tmduire. Eu eram
nc incontient.
Keles i imagin o cicatrice roie pe ceea ce fusese o piele moale
i sidefie. i aminti cum ea aproape c intrase n panic, odat, cnd
pe obraz i apruse o pat. I se pru ciudat c nu simea nici un
imbold de a-i oferi compasiune sau simpatie, ns voia s-i vad
210

cicatricea pentru a-i terge din minte, o dat pentru totdeauna,


viziunile despre frumuseea ei.
Privirea ei reveni sus, iar chipul ei deveni o masc neted, sidefie,
cu o pat de culoare pe buze, obraji i ochi.
Tot n spiritul Festivalului a vrea s tii c nu-i port pic
pentru ce mi s-a ntmplat. Te absolv de orice vin n aceast
chestiune. N-a fost vina ta.
Vina mea? ntreb Keles i se ncrunt. M tem c nu neleg.
Nu trebuie s te prefaci c nu tii. n pofida faptului c m-ai
respins, te cunosc intim, la fel i tu pe mine. tiu ce simi nluntrul
tu.
i ce-ar fi asta, mai precis?
Multe lucruri. Regret i furie mai presus de toate.
Majiata i meninea o voce neutr i calm, fcndu-i pe amatorii
de scandaluri din mulime s se apropie mai mult pentru a trage cu
urechea.
Regrei c m-ai gonit i regrei c nu ai fost n stare s m
protejezi.
Eu credeam c te-am protejat.
Keles nl cupa s-i fie reumplut de un servitor.
Altfel ar nsemna c m-am ales cu rnile astea pentru nimic.
Oh, nu asta.
Tonul distant din glasul ei, mpreun cu dispreul i strmbtura
gurii, n-o mai fcea deloc atractiv.
Ci faptul c n-ai fost n stare s-i spui Prinului s m scuteasc
de biciuire.
Poftim?
Nu eti att de crud nct s fi vrut s fiu vtmat, dei tu eti
cel care mi-a frnt inima.
i-am frnt inima?
Keles bu din vin ca s-i dea timp de gndire, ncercnd s-i
descifreze logica.
Tu eti cea care-a venit s m fac frme, i aminteti? Tu eti
cea care a refuzat s m nsoeasc pe Lupul furtunii.
Vezi, dac eram de acord, acum porneam spre Ixyll.
211

El strnse o clip din ochi, spernd s deslueasc sensul spuselor


ei n vreme ce le relua n minte.
Dar dac ai fi fost de acord s mi te alturi, n-a fi fost trimis n
Pustieti.
Vezi, deci e greeala ta, Keles.
ns ai spus c nu-i vina mea.
Nu, eu te iert.
n vocea ei creteau frustrrile, ns reui s i le in sub control.
Vreau s tii c te voi iubi mereu.
El i goli vinul i, ntr-un moment de singurtate pe care i-l drui
cupa care-o ascundea privirii lui, lucrurile dobndir un neles
brutal. Majiata fusese ntotdeauna egocentric, ns nu se aventurase
niciodat att de adnc n fantazri. Ar fi putut crede c menionase
biciuirea ca s-l umileasc, dac n-ar fi ntrevzut calculele pe care i
le fcuse spunnd-o.
Pur i simplu, ea i familia ei i pregteau miza. Lsnd lucrurile
pe fgaul unor termeni amiabili n ceea ce-l privea, ar fi fcut
posibil meninerea, n continuare, a relaiilor cu bunicul lui. Asta
mai putea fi considerat i ceva care s-i fac plcere Prinului. Mai
mult de att, cnd s-o ntoarce, Keles refuza s se gndeasc dac s-o
ntoarce, se putea s fi gsit o cale terestr pentru comerul de pe
vremuri. n acest caz, fiind prieten cu el, tot i-ar fi mbogit familia.
i cobor din nou cupa, iar un slujitor zmbitor i-o umplu din
nou.
Majiata, trebuie s-i spun ceva.
Da?
Rspunsul ei veni cu glas optit, ca o uoteal, reminiscen a
cuvintelor rostite dup consumarea pasiunilor, n ntunericul nopii.
Povestete-mi, Keles Anturasi.
Acum vd multe lucruri. Lucruri despre tine i despre mine.
Adevruri care nu pot fi negate. Spui c m iubeti, c m vei iubi
mereu. i puse mna stng n dreptul inimii. i eu simt ceva.
Da, Keles?
Cuvintele ei venir pe nersuflate, iar expresia ei se schimb ntruna de ateptare.
Ce simi?
212

Drept s-i spun, ncepu el, mi-e sil.


Oh, srmanul de tine.
Nu, cred c m-ai neles greit. Mi-e sil pentru c am fost
nelat att timp de tine n privina sentimentelor tale, a scopurilor
tale. Este limpede c te-ai gndit, poate chiar de la bun nceput, c
m-ai putea folosi ca pe o jucrie. Te jucai cu simmintele mele, chiar
i acum ncerci acelai lucru. Cu o mngiere i o oapt sau un srut
i deprtndu-i coapsele, ai putea ctiga un premiu de la mine.
Adoraia mea etern? Bogia familiei mele i cunotinele
geografice? Averea ctigat? Nu tiu ce credeai c ai putea obine.
Ceea ce-i ofeream eu era inima mea, devoiunea mea, dragostea
mea, iar tu le-ai respins. Iar acum vii la mine i-mi spui c m ieri i
c n-ar trebui s m simt vinovat pentru c ai fost biciuit? Chiar
acum, Majiata, chiar acum? Vocea lui ncepu s urce i nu se mai
controla. A vrea s fi avut parte de ntreaga msur a pedepsei
Prinului. A fi fost mort, ns ar fi fost bine. Mai bine mort, iar tu cu
inima sfiat dect s crezi n propriile tale neltorii.
De pe chipul ei pierise orice urm de culoare.
Nu i-e bine. Este clar c veninul virukului te-a vtmat de tot.
Se ntoarse s plece, ns el o prinse cu mna stng i o rsuci
spre el.
Nu att de repede!
D-mi drumul!
Nu nc, pentru c, n Spiritul Festivalului, a vrea s-i spun
ceva.
O inu strns cu mna, sigur c degetele sale i vor lsa vnti pe
bra.
A fi tentat s te iert pentru rnile de pe spate i pentru c sunt
trimis n Pustieti, ns ca s fac asta, trebuie lmurite cteva lucruri.
Primul ar fi o declaraie c tu eti responsabil pentru tot ce ni s-a
ntmplat amndurora. Da, am acionat ca s te apr, nu neg, ns nu
ar fi trebuit niciodat s fac asta dac tu n-ai fi fost necugetat i
irascibil, att de absorbit de sine nct s crezi c lumea se nvrte
n jurul tu.

213

Ochii ei se golir de expresie i nelese c-i rcea gura de


poman. ns nu mai conta, pentru c avea n jur destule urechi
ciulite.
Ei, bine, Majiata, noi, Anturasi, tim, mai bine dect oricine pe
lumea asta, c ntreaga creaie nu se nvrte n jurul tu. Noi
explorm lumea. O extindem. Cei care sunt capabili s vad dincolo
de ei neleg ce minunie este. Noi facem lumea mai mare, iar asta te
face pe tine tot mai mic. Desigur, s fii mai mic dect te crezi nu-i
plcut, dar tii ceva?
Bu ultima nghiitur de vin plin de uurare i-i puse cupa goal
n mn.
Plec n Pustieti... fericit... cu bucurie... asta pentru c voi fi
foarte departe de tine.

214

25
Ziua a 3-a, Luna Cinelui, Anul Cinelui
Al 9-lea an al Domniei Prinului Imperial Cyron
Al 162-lea an al Dinastiei Komyr
Al 736-lea an de la Urgie
Lupul furtunii, Moriande
Nalenyr
Urcnd pe puntea Lupului furtunii, Jorim Anturasi i propti
pumnii n olduri. Nava uria se ridica i cobora uor sub tlpi.
Curenii lenei ai Rului de Aur o mpingeau, ns mrimea i tonajul
i permiteau s reziste eforturilor rului. Deasupra lui stteau pnzele
purpurii, strnse pe crucetele 3 fiecruia dintre cele nou catarge. Pe
alte nave, unele dintre cele nou catarge erau pur ornamentale, ns
pe aceast corabie nu exista ceva care s nu fie perfect funcional.
M iertai, se auzi o voce subire din spate, ns blocai
culoarul.
Se pare c da.
Jorim se ddu la o parte i privi cum un brbat pirpiriu, urcat la
bord, se aplecase aproape pn la jumtatea unei geni
suprancrcate. Purta o rob albastr, de bun calitate, i arta nc
tnr, dei nu mai avea mare parte din podoaba capilar. Cu
siguran, nu era marinar sau soldat. Ce treab are pe aici?
Reprezentantul familiei Anturasi apuc geanta cu o singur mn
i o ridic din spinarea omului.
Avei vreo concubin ascuns aici?
Omuleul i ndrept spinarea, iar pe fa i se li o expresie de
surpriz.
Nu, doar cele necesare. Vocea lui dobndi o oarecare duritate.
N-am nevoie de ajutor.
Jorim se abinu de la ripost. Roba albastr era ncins cu o
centur galben, fapt deloc neobinuit pentru cineva cu rang de
3

Platform orizontal mic fixat deasupra arborelui gabier, servind la


prinderea arturilor arboreilor (din it. crocetta).
215

funcionar mrunt n vreun minister, ns la capetele ei fusese brodat


cte un dragon ncolcit. Asta nsemna c brbatul avea o anumit
misiune de curte, iar dac cineva, att de nepotrivit pentru o astfel de
cltorie, urcase la bord prin decizia curii, nu era cineva pe care-ai fi
putut s-l iei n rs pn nu te dumireai n privina lui.
Jorim puse geanta pe punte.
V cer iertare. Sunt Jorim Anturasi.
Iar eu... ai spus Anturasi?
Da.
Brbatul fcu o plecciune adnc.
V rog s m iertai c am vorbit att de aspru cu domnia
voastr, Maestre.
Jorim l lu de umeri i-l oblig s se ridice.
Nu-i nevoie s v scuzai. Spunei-mi doar numele.
Iesol Pelmir.
Vocea i aparinea unei femei nalte, cu prul negru i ochii
cprui. Dei era zvelt, nici glasul, dar nici atitudinea nu sugerau
slbiciune. n pofida relativei sale tinerei, purta o rob de cpitan.
Aceasta i nfiarea ei nu fceau dect s-i sublinieze tria
personalitii.
A vrea s venii amndoi n cabina mea, imediat.
Cum dorii, Cpitane Gryst.
Iesol se grbi n urma ei, apoi ezit i se ntoarse pe jumtate spre
geant.
Jorim o nfc din nou i o lu cu uurin pe umr. Privirea
nspimntat a lui Iesol era ea nsi o rsplat, aa c-i urm pe cei
doi spre pupa i cabinele de sub puntea timoneriei. Ls sacul de
voiaj pe podeaua coridorului ngust din faa cabinei cpitanului i-l
urm pe Iesol.
Se ateptase la o cabin nghesuit, ns descoperi c era plcut
surprins de ceea ce vedea. Panoul despritor din spate fusese fcut
din jaluzele i cnd erau deschise, cum se ntmpla s fie acum, lsau
s ptrund lumina i aerul proaspt, oferind i o privelite minunat
a capitalei Moriande i a rului. De grinzile din tavan atrnau lmpi,
agate de lanuri, ncadrnd de sus un pupitru antic. La dreapta, se
aflau cueta cpitanului i un ifonier. Pe partea din stnga pupitrului
216

fusese aezat o mas cu scaune, servind n mod evident ca spaiu


rezervat pentru cin i relaxare.
Cpitanul Gryst nu-i invit s ad, nici pe Iesol i nici pe Jorim.
Omuleul se uita nervos de jur mprejur, ns Jorim se opri calm,
ducndu-i minile la spate. Avea o oarecare idee despre ce urma i
se pregti pentru asta.
Anaeda Gryst se aez n spatele pupitrului, conturndu-se pe
fondul peisajului urban. Se sprijini cu minile de pupitru i ncepu s
studieze hrtiile umplute cu coloanele lungi ale unor calcule. ncepu
s vorbeasc cu o voce joas, ns Jorim putu simi tonul de comand
al unui conductor.
Aceasta-i o discuie pe care m ateptam s-o am cu fratele tu
numai o singur dat, Jorim. Tu s-ar putea s ai nevoie de dou astfel
de ntrevederi, ns nu vei avea parte i de o a treia. n loc de asta, am
s te las pe cea mai apropiat stnc, cu ceva ap de but. Ct despre
dumneata, Ministre Pelmir, nu m-am ateptat deloc s trebuiasc s
discut cu dumneata, neleg c Ministrul Hisatal are nite ndatoriri
noi, care-i cer s rmn pe uscat, de aceea ne-ai fost trimis
dumneata.
Da, Domnioar.
Ea-i ridic dintr-odat privirile, iar omuleul se cutremur.
Cnd doresc s te ascult, Ministre, te voi invita s vorbeti. Nu
te-am ntrebat nimic, nici nu i-am cerut s-mi confirmi ceea ce tiu
deja. Nu am nici o idee de ce ai fost ales tocmai tu pentru a-l nlocui,
ns... indiferent de ce ru aparent sau real ai comis ca s ajungi ntro cuet de aici, ns... Da, doreti s-mi spui ceva?
Aceasta a fost o ntrebare?
Privirile ei se nsprir, iar Jorim ncepu s-o gseasc atrgtoare.
Cu cel puin zece ani mai mare ca el, pielea ei se nchisese la culoare
din cauza vntului, soarelui i mrii. Ochii cprui puteau fi
considerai atrgtori n cercurile aristocratice, iar fora caracterului
izvort din ei era copleitoare. Spre deosebire de celelalte femei din
clasa i cercurile lui, ea avea oel n ira spinrii i o minte indiferent
la nuanrile artificiale, ns toate acestea puteau i reueau s fac
diferena dintre via i moarte.
Vorbete, Ministre.
217

Eu... eu am cerut s fiu trimis pe Lupul furtunii.


Ea-i rsuci uor capul spre stnga i, pe moment, nu spuse nimic.
Apoi, dintr-odat, i nfipse privirea n el.
Interesant. Asta te recomand i mai mult drept candidat al
acestei ntrevederi, aa c am s ncep. Suntem pe nava Lupul
furtunii. Eu sunt cpitanul ei. La bord, cuvntul meu este legea. Dac
un eveniment se consemneaz n jurnalul de bord, avem un fapt.
Dac nu, nseamn c nici nu s-a ntmplat vreodat. Cer ca
jurnalului de bord s-i fie acordat toat atenia, la fel i registrelor
de socoteli, ns am s le revizuiesc i modific dup cum cred eu de
cuviin. Prinul, n marea sa nelepciune, dorete s tie tot, ns nu
vrea s se ncarce cu detalii fr relevan.
Privirea ei alunec de la funcionar spre Jorim i acesta simi i el
ocul.
Eti un aventurier. Pasiunea ta, viaa ta, vocaia i cer s-i
ncerci norocul, iar eu m atept s faci asta. Pe uscat. Dac faci aa
ceva pe nava mea, te pun n fiare i te arunc sub punte, mpreun cu
obolanii i alte vieuitoare. S-a neles?
Da, Cpitane.
Aceast nav are un echipaj de peste o mie de oameni, plus o
sut optzeci de concubine i nouzeci de distini nvai, oaspei i
alte personaje. Pentru a putea naviga, am nevoie de patru sute
cincizeci. Pot aprea pierderi i se vor ntmpla, dar intenia mea este
de a le ine la minimum. La ntoarcere vreau s am cel puin nouzeci
la sut din oamenii cu care plec, iar dac m ntorc cu mai muli, voi
fi foarte ncntat. Aceast nav este ca un orel. Marinarii au fost
alei dintre cei mai buni din ntreaga flot nalenian. S-au oferit cu
toii voluntari. Cu toii ndjduiesc s se mbogeasc i s se
acopere de glorie, ns fiecare tie c obine cu siguran doar hrana,
apa i anii. Nu tiu cum v gndii voi la bogii i glorie. Nu-mi pas.
M intereseaz doar s nu v apucai s rspndii poveti care
promit cte-n lun i-n stele, dar nu aduc nimic.
Art spre Jorim.
Tu, n mod special, vei fi o problem. Ai foarte puine de fcut
ct te afli la bord. i sugerez s-i gseti ceva de fcut. nva s
cni la vreun instrument. Mergi pe la toate concubinele de aici.
218

Altur-te nvailor n discuiile lor intelectuale. F ceva, pentru c


dac voi constata c eti o pacoste, i voi gsi eu ceva de fcut. i
garantez c nu va fi plcut. Pe dumneata, Ministre, te voi munci din
greu. Dac vei avea vreo ans s-i mai tragi sufletul, asta va nsenina
c te eschivezi de la ndatoriri. Vei fi la dispoziia mea tot timpul. mi
vei raporta tot, vei scrie ordine, vei executa ordine i vei raporta de
executare imediat i precis. Nu se admit scuzele, ntrzierile, lenea.
Iesol ddu din cap.
Are vreunul din voi ceva de spus?
Jorim fcu semn cu capul.
Cer permisiunea s vorbesc, Cpitane.
Ea-l msur din cap pn-n picioare.
Se acord.
n primul rnd, mi cer iertare pentru c n-am raportat mai
devreme. tiu c plecm cu fluxul din aceast noapte, ns am
petrecut mult timp studiind mpreun cu bunicul meu i am cu mine
cele mai bune hri.
Foarte bine.
n al doilea rnd, v consider pe deplin Comandantul acestei
nave i m voi supune ntru totul, cu o singur excepie.
Ochii Anaedei Gryst se ngustar.
N-ai auzit ce-am spus?
V rog, Cpitane.
Jorim ridic o mn.
Nu am nici o intenie de a nu v respecta, ns am ordine din
partea Prinului s m ngrijesc de dispozitivul din cabina mea fr
nici o ntrziere. Obligaia mea de a m ocupa de el este, n opinia
mea, mai important dect ordinele voastre, i mi voi ndeplini
datoria fa de Coroan.
Vom mai discuta despre acest aspect, Maestre Anturasi. Ea-i
ncruci braele sub sni. Iar dumneata, Ministre? Ce ai de spus?
Iesol fcu o plecciune spre ea.
Am neles tot ceea ce-ai spus i m voi supune ordinelor. Nu
eu sunt cel care trebuia s fie aici, ns voi lucra din greu s v art c
soarta a fost blnd prin numirea mea la bord, n aceast ipostaz.
219

Dac este ceva ce vei dori s fac, Cpitane, voi face asta fr nici o
ezitare.
O umbr de zmbet curb captul buzelor ei.
Crui Minister i aparii?
Am studiat pentru Protocol, Etichet i Diplomaie, la fel i
Regulamente, am i instruirea necesar pentru Contabilitate i
Economie, iar cel mai recent, am servit Armonia.
Nu mi-ai rspuns la ntrebare.
Umerii lui se pleotir puin.
Pn acum, Cpitane, nc nu am fost numit la nici un
Minister.
Jorim simi o strngere de inim pentru omule. Ca n orice
domeniu, cineva trebuia s studieze i s munceasc din greu ca s fie
acceptat ntr-o comunitate ocupaional. Cpitanul Gryst dovedise,
prin cltoriile ei din trecut, c era demn de comanda mrea care i
se ncredinase. Dei bunicul lui Jorim era, adesea, nemulumit de el,
i el fusese acceptat cartograf pe merit. n ambele cazuri, legile
pmntului dictaser plata minim, felul n care vor fi tratai, statutul
social i altele.
Iesol nu fusese acreditat nici unei comuniti. Dei putea i chiar
lucra funcionar sau amploaiat, probabil, chiar pentru Ministerele
care nu-l vor acredita, fr binecuvntarea lor avea, dac avea, puine
drepturi. Cu un patron puternic, poziia sa n Minister ar fi putut fi
asigurat i i-ar fi deschis calea spre un viitor solid i sigur. Fr asta,
era la cheremul celorlali i putea fi folosit ca pion n orice situaie
politic posibil.
i s-a promis o acreditare la ntoarcere?
Nu chiar, Cpitane, ns sugestiile n aceast direcie au fost
foarte consistente.
Ea ddu din cap.
Aa cum am mai spus, cuvntul meu este legea aici. Slujetem bine, iar dac aceast cltorie dureaz doi ani, nseamn c ai
servit suficient de mult n Ministerul Maritim ca s fie obligai s te
acrediteze. Au nelegeri de reciprocitate cu alte Ministere. Se pare c
acela care i-a oferit ansa asta nu crede c vei supravieui. Dac
reueti, nseamn c i-ai pclit.
220

Iesol ddu ncet din cap, de parc nu i-ar fi venit s cread ce-i
auziser urechile.
Asta-i foarte frumos din partea voastr, Cpitane.
Jorim zmbi senin i-i fcu un semn cu capul.
Ea se ntunec la fa.
i-am dat permisiunea s comentezi?
Jorim fcu o plecciune.
Nu, Cpitane.
Foarte bine, s ii minte, Maestre Anturasi. Se rsuci i ciocni
n stlpul pupei. Lupul furtunii este cel mai mre dintre Lupii
nalenieni. Expediia pe care o vom face va dinui pe veci n analele
istoriei. Facei ce v-am spus, cnd v spun, i ne vom ntoarce teferi la
Moriande. nfruntai-m i nava se va ntoarce. Nu-i sigur c i voi.
M-am fcut neleas?
Da, Cpitane.
Bine. Ministre Pemir, te rog s-i iei efectele i s te prezini
sub punte. Vei fi condus la cabina dumitale, pe care o vei mpri cu
doi tineri elevi-marinari. M ndoiesc c vreunul dintre ei va fi bun la
ceva, fiind nc nite copii, dar poate c reueti s-i nvei unele
lucruri folositoare, cum ar fi scrisul i adunrile.
Da, Cpitane.
Iesol fcu o plecciune i continu s rmn aa n timp ce-i
trea paii, prsind cu spatele cabina.
Cpitanul Gryst iei din spatele pupitrului, apoi se aez pe el.
Maestre Anturasi, ai de gnd s provoci necazuri, nu-i aa?
M voi strdui ct pot de mult s n-o fac, Cpitane.
Sper i eu.
i ndrept un deget spre punte i, pentru o clip, se gndi c
poate-i fcea semn s ngenuncheze, ceea ce nu inteniona deloc.
tiu ce este dispozitivul instalat n cabina ta.
Cum aa?
Nu te teme. Secretul de stat se afl n siguran. Borosan Gryst,
inventatorul su, este veriorul meu. Mi-a povestit de visul su de a
crea un astfel de dispozitiv. Unchiul meu l-a instalat aici. tiu ce-i va
permite s faci i de ce. Prinul i-a dat ordinele pe care le-a dat.
Jorim zmbi.
221

Sunt bucuros c nelegei importana lui.


Da, ns am o problem.
l privi fix.
Aa cum am spus, cuvntul meu are valoare de lege aici, pe
nav, poate chiar s-l anuleze i pe cel al Prinului. Nu pot i nici nu
vreau s i te supui lui atunci cnd am nevoie s mi te supui mie. Dac
nu faci asta, nu numai c expui nava unui mare risc, dar te-ai putea
trezi tu nsui la strmtoare. n acest echipaj sunt muli oameni care
au navigat cu mine ani de zile. Sfideaz-m, nfrunt-m i ntr-o
noapte s-ar putea ca vreunul s ia n mna sa decizia de a te
disciplina ntr-o manier care-i va arta ct de mult respect au
pentru mine.
Nu m-am gndit... da, nu mi-ai solicitat nici un comentariu.
ncepi s nvei.
Ridic un deget.
Nu mi te vei supune mie, ca s te supui Prinului, tiu asta, aa
c trebuie s rezolv problema. De aceea, i dau acum un ordin: fr
nici o ntrziere te duci i te ocupi de toate cele necesare privind acel
dispozitiv. Fr ntrziere, ai priceput? Acest ordin suprem le
anuleaz pe toate celelalte pe care le-ai primit.
Cartograful zmbi ncet.
V neleg perfect, Cpitane.
Bine.
Ochii ei ntunecai devenir necrutori.
Ceea ce-am spus mai nainte rmne perfect valabil. i voi
reaminti nc o dat c nu trebuie s fii un element perturbator n
echipajul meu. Dup aceea, te las n urm. Singurul lucru pe care eti
calificat s-l faci aici sunt hrile i comunicarea informaiilor ctre
bunicul tu. i eu pot s fac hri; m pot folosi i de dispozitivul
realizat de veriorul meu. Dac Prinul va trebui s atepte ca s-i
primeasc hrile, sunt sigur c nu se va supra, atta vreme ct le va
primi i vor fi precise.
i dac nu reuii s i le trimitei, Cpitane?
Ea zmbi brusc.

222

Asta s-ar putea ntmpla numai pentru c Marea de Rsrit nea nghiit cu totul, Jorim Anturasi. Este singura ans ca noi s nu ne
mai ntoarcem. Ascult-m i vei fi cu noi cnd vom reveni.

223

26
Ziua a 3-a, Luna Cinelui, Anul Cinelui
Al 9-lea an al Domniei Prinului Imperial Cyron
Al 162-lea an al Dinastiei Komyr
Al 736-lea an de la Urgie
Dracul-de-mare, Moriande
Nalenyr
Keles Anturasi edea rezemat de balustrada navei fluviale Draculde-mare, pe cnd aluneca n apropierea Lupului furtunii. Corabia
nalt i lung, cu multele ei catarge i echipajul n plin activitate,
fcea ca mrunta nav cu fundul plat, mpins n amonte de cte trei
vslai pe fiecare bord, cu lovituri largi din vslele lungi, s par o
glum n comparaie cu ea. Mai departe n amonte, vor propulsa
corabia cu prjinile, prin apele sczute, ns acum vslitul era singura
metod de naintare contra curenilor din canalele adnci, potrivite
pentru nave precum Lupul furtunii.
Soarele se pregtea s apun i tia c fratele su era deja la bord.
Simi o mpunstur de invidie i senzaia de nfrngere, iar ambele l
surprinser. Plecarea cu Lupul furtunii fusese ceva ateptat cu
nerbdare, ns nu-i dorise asta att de mult ca fratele su. Chiar i
atunci cnd i luaser rmas-bun n turnul familiei, surescitarea lui
Jorim l acaparase.
Keles ar fi preferat s-i vad fratele pe Lupul furtunii sau ca Jorim
s-i fac o vizit pe Dracul-de-mare, ns nu li se permisese. Prinul i
ordonase lui Keles s-i vopseasc prul n blondul helosundian i si lase barb. Una de trei zile nu era mare lucru, ns i modifica ntru
ctva aspectul. De asemenea, mbrcase robe de pnz aspr i i
redusese conversaia la mormieli i propoziii scurte.
inndu-se de cuvnt, Prinul gsise un actor care i semna
destul de bine s-o fac pe Siatsi s rmn mut. Nirati urcase la
bordul Dracului-de-mare s-l conduc pe actor i jucaser foarte
convingtor scena nlcrimat a despririi. Cnd venise la bord, deabia dac-l nvrednicise pe adevratul Keles cu vreo privire.
224

Nu-i prea bga n seam pe cei despre care se presupunea c ar fi


trebuit s-l nsoeasc, ns neltoria l fascina. Actorul i se prea
prea pompos, interpretndu-l ca pe un nobil deczut. Falsul Keles
inea prelegeri despre ru, citnd fraze ntregi din rapoartele scrise de
el, ns punea accentul pe alte lucruri dect ar fi trebuit. l enerva,
ns trebuia s recunoasc faptul c toat lumea i lua dublura n
seam, n vreme ce el se putea pierde n mulime fr s fie remarcat.
De asemenea, era cu ochii-n patru dup orice ageni deseieni care
puteau fi prin preajm, dar pn acum singurul om din nord pe care-l
vzuse era Contele Aerynnor, care o condusese pe sora lui napoi la
Anturasikun. Cu toate astea, dei ncercase s nu mai par nalenian,
tia c deseienii vor ncerca s par orice altceva dect ceea ce erau,
aa c eforturile sale erau inutile.
Pe cnd Dracul-de-mare se opintea n amonte mpotriva
curentului, i ddu seama c viaa lui devenise foarte complicat.
Fusese la fel i nainte, dar complexitatea era controlat. I se
dduser sarcini, precum studiul topografic al Rului de Aur, care
avuseser att prile lor de succes, ct i elemente de eec.
Chestiunea era rezolvabil i se descurcase foarte bine.
Problema cu care se confrunta acum nu era deloc controlabil.
De-abia dac ar fi putut s-o defineasc. Se ndrepta spre necunoscut,
va da piept cu fore necunoscute, ajutat de fore necunoscute, cu
perspectiva unei viitoare-ns-necunoscute misiuni pentru Prin.
Singurele lucruri pe care le cunotea proveneau din presupunerile
sale, bazate pe zvonuri i poveti, iar acestea erau fr nici o valoare.
Putea fi sigur c avea dumani, iar acetia i-ar fi fcut probleme dac
identitatea i-ar fi fost descoperit.
Se uit n jos, spre apa verde-nchis, i cuget la ideea de a se
arunca n ea, dar nu fu mai mult de un gnd trector. Ar simplifica
lucrurile, ns ar nsemna c am pierdut. Iar eu nu vreau s pierd.
E bine s dai peste unul de-al tu pe nava asta.
Keles se ntoarse i ridic privirea. Femeia care vorbise avea prul
lung, n bucle blonde. Nasul subire, frumos profilat, i pomeii
ridicai, n combinaie cu brbia voluntar i ochii de un albastrudeschis, reueau s o fac foarte atrgtoare, ns expresia ei insipid
nu i se potrivea cu faa. Vpaia care-i ardea n ochi o contrazicea, iar
225

masca evident l puse pe Keles n gard. n plus, roba simpl, cu un


numr mai mare, de ln maro, menit s-i ascund formele, nu
reuea s-i mascheze umerii lai.
Da, te linitete.
Eu sunt Tyressa Joden.
Keles se zgribuli.
Sunt Kulshar Joden.
i spusese mecanic numele oferit de minitrii Prinului, neplcut
surprins c ea-i rostise nti prenumele.
tiu.
Ea zmbi uor, apoi privi spre ap.
Ah, Wentokikun. Crezi c omul de acolo, de la fereastr, ar
putea fi chiar Prinul? Poate l privete pe Keles Anturasi plecnd, nu
crezi?
Poate.
Mintea-i lucra cu febrilitate.
Sau pe vreuna dintre keru.
Zmbetul ei se li puin.
Poate. Avem acelai nume. Nu cred n asemenea coincidene,
dar tu?
Nu, nici eu.
Se uit n jur i nu vzu pe nimeni prin apropiere.
Eti keru?
Da, am grij de sigurana ta. Ea continu s vorbeasc cu glas
sczut. Trebuie s fii discret, pentru c accentul tu nu va trece
niciodat drept helosundian. Stai la cuetele de jos, cu majoritatea
celorlali pasageri, iar dublura ta va primi aproape cea mai bun
cabin de la bord. Va trebui s fii foarte prudent.
Sunt ageni dumani la bord?
Ea pufni.
Dac sunt activi, am s-i depistez i i elimin. Trebuie s fii
precaut, s nu se vad nimic ciudat la tine. Pentru c dac i
mprtete cineva nedumeririle, partenerul de discuie sau
altcineva care aude ar putea fi n legtur cu dumanul.
nainte s poat rosti ntrebarea, ea adug:
Iar dumanul ar putea fi oricine.
226

Keles zmbi strmb.


M bucur c ai reuit s m pui n tem.
Fac tot ce pot.
i art cu degetul malul sudic al rului.
Ct de departe crezi c este pn la mal?
Keles ddu din umeri, ns i ngdui o clip s aprecieze
distana, apoi rspunse:
Aproximativ aizeci de metri.
Exact, acum te-ai demascat.
Poftim?
Nimeni, n afar de un cartograf sau topograf n-ar putea estima
distana aa cum ai fcut-o tu. Majoritatea ar rspunde c e la la ct
duce un arc sau ceva mai mult de o arunctur de piatr.
Dar tu eti aici ca s m protejezi.
De unde tii?
Keles revzu rapid discuia lor i simi un gol n stomac. ncepu s
se retrag de-a lungul balustradei, deprtndu-se de ea.
Pi nu tiu.
Tyressa l apuc de umr, iar el ncerc s-i nlture mna, ns nu
se putu desprinde din strnsoare. Ar fi vrut s considere asta drept o
confirmare c era o keru, aflat aici s-l protejeze, ns singurul lucru
convingtor era c dduse de necaz.
Ajunge, Kulshar. i slbi strnsoarea, dar numai cu o idee. Mi
s-a ordonat s-i spun c sculptorii nu vor pune i barba, iar pictorii
vor folosi culoarea maro.
Un semn din partea Prinului. l trecur ali fiori, iar mna ei se
desprinse de pe el.
Va trebui s lucrezi din greu cu mine, nu?
Da, aa voi face, ns exist i avantaje. tiu c poi nva. Cred
c vei asculta de ordine.
Da, ambele sunt valabile.
Bine. Eti ca Prinul la prima lecie i a fi vrut ca el s fi fost ca
tine la a doua.
Keles zmbi.
De-asta eti aici?
Ce vrei s spui?
227

Eu am ajuns aici pentru c am abtut asupra mea mnia


bunicului meu.
Eu n-am nici un bunic. A murit n Helosunde.
mi pare ru.
Tyressa se ntoarse i se sprijini de balustrad.
De ce i-ar prea? Nu l-ai cunoscut. Din ce se spune n familia
mea, pe lng el, bunicul tu ar fi chiar simpatic.
Totui, n-a spune c m bucur s aud asta. Se ntoarse i se
sprijini i el cu cotul de balustrad.
ns tii ce-am spus i-mi evii ntrebarea.
Ce ntrebare a fost?
De ce-ai venit n expediia asta?
Nu spuse nici un cuvnt, ns fcu semn din cap spre
Wentokikun.
Mi s-a dat un ordin, am venit aici.
Asta-i tot?
Ea-i arunc o privire piezi.
Asta-i tot ce trebuie s tii.
El se ncrunt.
Poate c ar trebui s tiu mai mult.
Asta-i tot ce vreau eu s-i spun.
Dar dac trebuie s m ncred n tine...
Tyressa scutur din cap.
Nu trebuie s te ncrezi n mine. Trebuie doar s crezi c tiu
ce s fac i cum s fac i c-mi voi ndeplini datoria. Tot ce-i dincolo
de asta nu mai conteaz. Prinul are ncredere n noi. De ce-ai fi tu
mai altfel?
Dac te-ar fi ntrebat aa ceva, i-ai fi rspuns?
Asta, Kulshar, a fost o ntrebare retoric, fr nici o validitate,
aa c nu i se va rspunde.
neleg.
Rmase tcut, iar fumul ncrcat de mirosurile de la buctrie
acoperi miasmele grele ale rului.
mi pare ru, n-am vrut s te enervez.
Atept un rspuns i cnd vzu c nu venea nici unul, dup un
moment se uit spre ea i vzu c plecase. Keles se gndi s mearg
228

dup ea, ns nu era sigur. Probabil, era cel mai bine s n-o fac, din
moment ce ar fi putut atrage atenia. Mai mult, s-ar putea ca ea s fi
plecat s verifice ceva ce el nu remarcase. Se simi frustrat i
neajutorat i asta-i readuse n minte seara de la petrecerea Prinului.
i azvrlise Majiatei tot ce avusese de spus i ateptase replica ei.
Sperase c-l va plmui, ar fi meritat-o. ntr-o clipit ns vzuse ct
de meschin se purtase cu el, iar resentimentele sale fuseser imediate
i puternice. Se pregtise pentru lovitura ei de rspuns, argoas i
buimcit.
n loc de asta, ea doar l privise i ncepuse s plng. Ochii-i erau
umezii de lacrimi, apoi alunecaser pe obraji, amestecnd
sulemenelile ntr-o dr ntunecat. Pentru o clip, i imaginase c
att era, dar apoi lacrimile se prelinser pe rochie murdrind-o. Buza
ei inferioar tremura, iar nasul ncepuse s-i curg. l privise, iar n
ochii umezi se adunaser valuri de vinovie.
Nu-i spusese nimic.
Keles se trezise imediat mprit n dou. Primul gnd fusese c-l
manipulaser. Cum ar fi putut cineva, care se folosise de el att de
nemilos, s fie att de vulnerabil? tia c era doar o alt stratagem, o
metod nou de a i se bga sub piele i a-l rni.
Cealalt parte din el se topi. Era femeia pe care o iubise, iar el
fusese att de crud cu ea. O fcuse s plng, ceea ce era deja destul
de ru, i chiar acolo, la festivalul Prinului, unde cu toii vzuser
cum o pedepsise.
Ar fi vrut s se ntind i s-o mbrieze, s-i ofere consolare, ns
nu-i putuse controla minile. Arta att de mic i fragil, att de
afectat de ce-i spusese, nct i pusese la ndoial justeea
vehemenei, certitudinile sale. S fi greit eu cu totul? Poate c m
iubete.
Cele dou pri ale minii sale se luptau, lsndu-l frustrat i
neputincios. Nefcnd nimic era mai ru dect s faci ceva greit, dar
cum ar trebui s acioneze? S-i ntoarc spatele i s plece ar fi fost
ceva i mai dur i nemilos. Totui, stnd acolo, situaia era din ce n
ce mai stnjenitoare, nrutind lucrurile.
Keles decisese s se ndrepte spre masa cu vinuri i ntinsese cupa,
s-i fie reumplut. Intenionase s-i ofere ei vinul, ns cnd se
229

ntorsese, ea se retrsese deja, fcndu-i repede drum prin mulime,


cu un smiorcit nsoindu-i lacrimile. Oamenii priveau de la ea spre
el, unii destul de surprini, ns cei mai muli cu o expresie de mnie.
Preau s spun toi, ca unul: tia i ea c se va ntmpla, dar de ce
tocmai acum?
l salvase Jorim. Fratele su mai mic se apropiase, luase o cup cu
vin i apoi l trsese de-o parte.
Eti bine, Keles?
El buse, dnd din cap.
Da.
Ce s-a ntmplat?
A venit s m ierte. Mi-a spus c n-a fost vina mea.
Jorim rsese din toat inima, vorbind apoi ceva mai tare dect ar
fi fost necesar.
Ea te-a iertat? Pe tine, care ai ferit-o s fie sfiat n buci? Ea
te-a iertat pe tine?
Efectul cuvintelor spuse de fratele su fusese instantaneu, att n
ce-l privea pe Keles, ct i pe cei din jur. Brfitorii i repetar imediat
vorbele, contrazicnd ceea ce spuseser pe cnd priveau desfurarea
dramei. O ntlnire emoional deveni nc o distracie a serii.
Privind nspre ap, msura acum schimbarea petrecut n el. Se
mbrbtase singur s accepte c nimic din ceea ce simeau cei din
sal despre el nu conta. Nu fcuse nimic ru. Ea alesese confruntarea,
iar el o tratase dup cum putuse mai bine. La fel i aici, ce credea el
despre pzitoarea sa i ce credea ea despre el, la fel, nu conta.
Amndoi aveau o misiune de ndeplinit i vor face ce trebuia. Tyressa
i va pzi spatele, el i va termina studiul topografic pentru Prin, i
cu asta se sfri totul.
I se prea corect, ns, dup o clip de gndire, depista hiba din
raionament. Ce gndea Tyressa despre el i despre cum se descurca
erau lucruri foarte diferite. Erau aspecte din care putea nva, ar fi
putut prinde cte ceva de la ea, n special despre cum era s fii
observator. Dei era nsrcinat cu asigurarea pazei sale, nu-i putea
ceda aceast responsabilitate. Nu numai c era obligat fa de el
nsui s fie un observator, dar mai trebuia s se gndeasc la
momentul cnd ea nu va fi aici s-l ajute.
230

Pn la acest punct al vieii tale, Keles, ai fost cocoloit. Doar


pentru c nvase s se descurce cu bunicul, nu nsemna c o putea
face i cu lumea. Vor aprea oameni, precum Majiata, care vor dori
anumite lucruri de la el, cum ar fi cunotinele sale, sau poate-i vor
vrea chiar moartea. Trebuia s fie prudent fa de ei.
F mai puin de-att i nu vei valora nici ct plumbul necesar
turnrii tale. Zmbi. Mai puin i nu vei valora nici ct zgura care se
desprinde dintr-o form mult prea plin.

231

27
Ziua a 14-a, Luna Cinelui, Anul Cinelui
Al 9-lea an al Domniei Prinului Imperial Cyron
Al 162-lea an al Dinastiei Komyr
Al 736-lea an de la Urgie
Hanul Jandetokun, Moriande, Nalenyr
Cnd pi n Hanul Jandetokun, Nirati i ls gluga pe spatele
mantiei albe, de doliu. Cei adunai n sala de mese de la primul etaj
tcur unul dup altul, cnd i ddur seama c o persoan n doliu
era printre ei. Din moment ce i lsase gluga i nu purta pe obrajii
albii drele lacrimilor, desenate cu negru, ceilali ajunser imediat la
concluzia c persoana ndoliat nu jelea un membru al familiei.
Taifasul rencepu, dar ca un murmur difuz, rmnnd aa pn la
plecarea ei.
Ea admise c grija lor era ceva linititor, pentru c era nc ocat.
Moartea fusese cumplit, cel puin asta era impresia pe care i-o
lsaser uotelile i brfele. Veriorii care vorbeau despre asta nu
credeau c era genul de subiect pe care o tnr femeie se cuvenea
s-l asculte, aa c o lsaser n deplin ignoran. Asta permisese
imaginaiei sale s caute tot felul de idei. Dei ar fi vrut s poat
presupune c tot ceea ce-i imaginase era mult mai cumplit dect
realitatea, cumva reuise s se conving c nu putea fi aa.
Nirati mai descoperi i c se simea vinovat. Poate c o
considerase, cndva, pe Majiata o prieten. Majiata fusese mai tnr
i ntotdeauna puin cam distant. ncercase s-o plac atunci cnd
Keles ncepuse s-o curteze, ns nu stabiliser niciodat relaii de
prietenie profund. Speranele lui Nirati c puteau fi ca nite surori
se nruiser destul de repede, oferindu-i o viziune limpede a ceea ce
voia femeia de la fratele ei geamn.
C bietul Keles rmsese cu totul netiutor asupra felului oribil n
care-l trata nu o surprinsese deloc. Fratele ei avea tendina de a vedea
numai partea cea mai bun din oameni, purtndu-se de parc triau
ndeplinindu-i rolul idealizat pe care-l stabilise el pentru ei.
Realitatea era, adesea, cu totul alta.
232

Cel puin a nvat s se descurce cu Majiata. Confruntarea de la


serata Prinului o ncntase pe Nirati. Marcase o schimbare n
atitudinea lui Keles. Spera c-i va prinde bine n mijlocul slbticiei,
dei presimea deja conflictul inevitabil pe care-l va provoca asta la
ntoarcere, cnd va trebui s se confrunte direct cu Qiro.
Orict de mult ncerca, nu reuea s prevad care va fi reacia lui
Keles la aflarea vetii despre moartea Majiatei. nainte de a fi nceput
s se maturizeze, i-ar fi putut imagina c-l va durea profund.
Oricum, ar fi considerat c era vina lui i ar fi ncercat s
compenseze. Odat cu moartea ei, familia Phoesel ar fi putut obine
hri i concesii pe care nici chiar mritiul ei cu Keles nu le-ar fi
garantat.
Acum ns, reaciile lui erau cu totul imprevizibile. Era posibil ca
el s revin la vechile stri i s devin exagerat de amabil cu familia
ei, ns Nirati se cam ndoia. La fel de bine, nu credea c l-ar putea
pufni rsul la aflarea vetii sau c s-ar grbi s ridice paharul n
sntatea ucigaului. Nu credea nici c va jura rzbunare pentru ce se
ntmplase, Jorim ar fi fcut-o, nu i Keles. ns indiferent cum alegea
s trateze vestea, era decis s fie acolo ca s-l ajute.
i-l scoase pe fratele ei din gnd ncepnd s urce treptele spre
camerele de nchiriat de la nivelul principal al hanului. Dei nu mai
fusese pe aici nainte, tia fr nici o ndoial spre ce camer trebuia
s-o ia. Unii ar fi putut considera c asta se datora abilitii familiei
sale n materie de orientare, ns acum era ceva mult mai simplu.
Informatorul ei fusese foarte precis n instruciuni, precum i n a o
ateniona c locatarul camerei nu voia s fie deranjat.
Urcnd treptele, o lu la stnga i nainta spre partea din fa a
cldirii. Ciocni ncet n ua din mijloc i atept. Nu auzi nimic, aa
c mai btu o dat, dar ceva mai tare. Cnd nici asta nu strni vreun
rspuns, btu cu pumnul n u, apoi glsui ct se poate de clar:
Sunt Nirati Anturasi. Nu plec de aici pn nu v vorbesc i am
s bat n u pn-mi umplu pumnii de snge.
Cuvinte provocar micare n interior. De sub marginea uii
izbucni o gean de lumin, indicnd faptul c perdelele grele fuseser
trase de-o parte. Geamtul sfietor care acompanie izbucnirea de
233

lumin sugera o persoan care se bucurase de prea mult butur i


de prea puin somn.
Ua-i deschis.
Nirati trase zvorul, ns ezit n prag. Dei lumina nvlea prin
fereastr, ncperea mai pstra nc mirosul de transpiraie nocturn
i trupuri nesplate. Se ateptase s dea peste o camer vraite, ns
cu excepia cizmelor nalte, aflate n mijlocul ncperii, mnuile
aruncate n coluri opuse i o gleat de bere rsturnat lng pat,
lucrurile erau ntr-o relativ ordine.
Aspectul camerei contrasta puternic cu Junei Aerynnor. Zcea la
marginea patului, cu umerii lsai, purtnd o cma de noapte
murdar i o barb de dou zile. Prul avea nevoie s fie pieptnat,
iar ochii adncii n orbite erau tivii cu negru i injectai. Pielea
prea destul de palid, aa c dac s-ar fi aplecat i ar fi vomitat n
gleat n-ar fi fost deloc surprins. De fapt, aproape c se aplecase s-o
ndrepte, ca s-o mping spre el. nchise ua i se duse spre scaunul
de lng msua aezat la fereastr.
Nu doresc deloc s v deranjez acum, la necaz, Conte
Aerynnor, dar nu mai avei pe nimeni aici, din cte tiu eu.
El i arunc o privire, cu buzele strnse ntr-un rictus sumbru.
Familia Phoesel nu dorete s m vad. Eu am fost cel care le-a
adus vestea cea rea. Cnd tatl ei mi-a cerut s-i spun, n-aveam nici
cea mai mic idee c voia s-l mint. n nord, ar fi ateptat de la mine
sinceritatea absolut.
Nirati se aez fr s mai atepte s fie invitat.
Am auzit de reacia lor. Jandarmeria v-a cerut s-o identificai n
locul familiei?
El se frec la ochi cu mna dreapt.
Sun att de oficial aa. Unul dintre jandarmii care au asistat la
pedepsirea ei a recunoscut-o. Pe cnd se ndrepta spre casa lor, s-a
ntlnit ntmpltor cu mine. Am czut de acord s-l nsoesc, ns
acum a vrea s n-o fi fcut.
Mna lui Junei prsi ochii i el privi dincolo de Nirati.
Exist lucruri pe care brbaii nu trebuie s le vad.
Nirati ddu din cap, n vreme ce o trecur fiori pe ira spinrii.
Cu ce v pot ajuta, milord? Dac ai dori s-mi spunei...
234

El pufni.
Aceast ofert, venit din partea altcuiva, ar fi o invitaie la
brf. Nu-i cazul tu, Nirati. Tu nu vorbeti cu nimeni de asta.
Aadar, spunei-mi.
Junei ddu din cap.
Nu, ai purta asta n tine, la fel ca i mine. Asta nu-i o povar pe
care ar trebui s-o mai poarte i altcineva.
Nirati desfcu catarama mantiei, lsnd faldurile s alunece pe
scaun.
Eu cred, milord, c voi fi mai puternic dect v nchipuii.
Dac este aa o povar, imaginai-v ce uurare vei avea dac o
mprii cu mine. O voi purta i nu m voi plnge.
El i adres un nceput de zmbet.
V cunosc, voi, Anturasi, suntei mult mai viguroi dect
Phoeselii, dar chiar i aa...
Cred c v simii vinovat pentru c nu ai mpiedicat aceast
tragedie. N-a fost vina voastr.
Cum poi spune asta?
V cunosc. Ai salvat-o o dat de ghearele virukului. Ai fi
fcut-o din nou.
Asta se spune, c un viruk a fcut-o? Un viruk. Virukul? Ochii
lui Junei se ngustar. A fcut ntreaga porcrie de care era capabil.
Nirati ddu din cap. Cele mai intense brfe din Moriande ddeau
de neles c virukul Rekarafi o ucisese pe Majiata ca s-i curee
petele de pe onoarea sa. Autoritile i ceruser s le stea la dispoziie
pentru a fi examinat, ns ambasadoarea declarase c al ei consort
prsise de mult oraul. Chiar se oferise s le permit s caute n
ambasad, ns poliia nu-l putuse gsi.
Unii colportori mergeau att de departe nct sugerau c dup ce
o ucisese pe fat, plecase n urmrirea lui Keles. Nirati se cutremur.
Vzuse urmele de pe spatele lui i nu avea nici o ndoial c Rekarafi
l-ar fi sfiat pe Keles, bucat cu bucat, dac ar fi dat de el. Poate c
tactica Prinului i va da lui Keles suficient timp s ajung acolo unde
virukul nu mai poate veni dup el.
Clipi i se concentr asupra lui Junei.
235

Virukul este unul dintre principalii suspeci, ns circul i alte


zvonuri. Unul sugereaz c unul dintre fraii mei ar fi fcut-o.
Keles sau Jorim?
Keles. Se spune c plecarea lui pe ru este un truc i c s-ar fi
strduit din rsputeri ca s se alture expediiei dup ce a svrit
fapta.
Nirati scutur din cap.
Acum spunei-mi ce s-a ntmplat.
Junei oft, iar umerii-i czur i mai mult.
A fost o mare ncurctur. Locuiam cu familia Phoesel, ns
tiam c Majiata i cu mine nu ne potriveam. Tatl ei era nc suprat
pentru c pusese familia ntr-o situaie stnjenitoare i c-l pierduse
pe fratele tu. Eu eram o alternativ nevrednic i, n pofida faptului
c tatl Majiatei era politicos, nu se ferea s mprteasc aceast
opinie. Totui, eram mai bun dect nimic. Eu mi exprimasem fa de
Majiata rezervele fa de uniunea noastr i i-am spus c aveam
intenia s plec. Acum trei zile, cnd m-am trezit, am gsit un bilet
scris de ea, strecurat pe sub ua mea. M implora s nu fac nimic
pripit i s ne ntlnim n ora, dup lsarea serii, departe de familie.
mi cerea s ard biletul, ceea ce-am i fcut. El se ncrunt. tiam c
n-ar fi trebuit s fiu de acord s ne ntlnim, ns ceva din biletul
acela m-a impresionat. Fusese ntotdeauna imatur i egoist, ns n
mesajul acela era ceva diferit. Am aranjat s ne ntlnim i am plecat
de la ea de-acas mai devreme, pentru ca ai ei s nu aib vreo
bnuial. M-am dus spre locul de ntlnire, ns am ntrziat. Cred c
am sosit acolo cu un sfert de or mai trziu, dar nu m-am gndit la
asta.
Nirati se strmb.
Majiata nu era niciodat punctual. Cred c ai sosit destul de
devreme.
La asta m gndeam i eu. Am ateptat o or, convins c se
hotrse s revin la ceea ce avea de gnd s fac. M-am ntors acas
i m-am dus la culcare. n dimineaa urmtoare m-am trezit
devreme, s m ntlnesc cu cei din pricina crora ntrziasem n
noaptea precedent, i astfel am dat de jandarm.
Ce s-a ntmplat dup aceea, milord?
236

El cltin din cap.


N-ai vrea s tii.
Ei i se fcu pielea de gin auzind tonul vocii lui.
Trebuie s tiu. Nu suntei singurul care se simte vinovat.
Nu cred c tii ce-mi ceri.
Dar, totui, v-o cer.
Prea bine.
i ndrept spinarea, dar evit s se uite spre ea, n timp ce
ncepu s vorbeasc cu un ton neutru.
Indiferent ce sau cine i-a fcut-o, a ntlnit-o pe strad.
Probabil c-l cunotea i l-a nsoit de bun voie, ori el era destul de
puternic s-o care dup el. A dus-o pe un acoperi, de unde ea putea
vedea cu uurin cerul dinspre sud i cele trei luni urmrindu-se una
pe alta printre constelaii. Trebuie s fi fost ceva frumos. mi tot
reamintesc asta, spernd, ntr-un fel, ca frumuseea aceasta s fi fost
ultimul lucru pe care l-a vzut.
ncordarea din glasul lui sugera c Junei tia c sperana lui era
deart.
Adus pe acoperi, i-au fost sfiate hainele. Nu s-a luptat
defel. Poliaiul spunea c ar fi avut tieturi pe brae dac ar fi fcut-o.
Leziuni defensive, aa le numesc ei. A mai spus c s-ar putea s-l fi
zgriat pe atacatorul ei pentru c s-ar gsi urme de esut sub unghiile
ei. Avea unghii foarte lungi.
Pufni.
Desigur, pentru a putea verifica asta, vor trebui s-i gseasc
nti minile.
Nirati rmase cu gura cscat. Nu auzise nimic despre lipsa
minilor Majiatei. Nu cunotea nici un motiv pentru care cineva s fi
fcut aa ceva. Stomacul ei ncepu s se revolte.
I-a tiat gtul, frumos i precis, aproape retezndu-i capul. A
luat-o prin surprindere, pentru c a murit cu o expresie de oc
ntiprit pe fa. Apoi a spintecat-o, de la gt pn la vintre, i a
jupuit-o cum ar face un vntor cu o cprioar. A golit-o de
mruntaie i i-a mprtiat organele n jur. Aa cum am mai spus, i-a
luat braele.
Nirati i strnse minile la gur.
237

Nu, asta-i mult prea oribil.


Oribil. Ce ciudat cum un asemenea cuvnt nu-i suficient, nu?
Junei expir ncet.
Poliaiul zicea c i-ar fi trebuit o secure pentru a-i reteza
minile n aa fel. Sau o muctur. Iar spintecarea, cu un cuit sau
chiar dou. Sau gheare. Cred c s-au gndit la viruk imediat. Cnd am
vzut-o, am czut n genunchi i am vomitat. Dac a fi sosit la timp,
poate c n-ar fi pus mna pe ea. Dac n-a fi hotrt c uniunea
noastr era fr viitor, poate c n-ar mai fi simit nevoia de a ne
ntlni departe de cas. Dac, dac, dac...
Trupul su slbit se aplec din nou n fa. i acoperi ochii cu
podul palmelor i ncepu s plng, repetnd la nesfrit cuvntul.
Nirati se ridic i se ndrept spre pat, lundu-l n brae. El se
prbui n poala ei, cu trupul zguduit de un plns mut. Nirati-l
mbria tare, n pofida duhorii. i mngie prul nclit i ncerc
s-l liniteasc, inndu-l n brae pn cnd trupul i se relaxa i
respiraia-i deveni mai regulat.
Apoi l mut de pe ea i-l puse napoi n pat. Se ridic i-i aez
picioarele, apoi l acoperi cu ptura subire i-l mngie pe fa. n
somn, prea ceva mai panic, iar asta o fcu s zmbeasc.
Bietul Junei. O cuprinse compasiunea pentru el, ns furia simit
pentru Majiata o combtea. Moartea ei l tortura pe Junei i nu era
corect. Majiata nu merita astfel de simminte sincere, iar dac ar
mai fi trit nu s-ar fi gndit dect cum s profite de pe urma lor. Dac
era s fie ceva bun n moartea ei, asta ar fi fost tocmai faptul c nu se
mai afla aici, s-l chinuie pe Keles.
Ndjduiesc s nici nu afle prea curnd de moartea ei. Am s
vorbesc cu bunicul despre asta. Oricum, Keles nu-i problema mea cea
mai acut.
Aplecndu-se, nfc gleata de bere i o duse jos, n sala mare.
Nevasta hangiului, o femeie rotofeie, cu obrajii rumeni, i-o lu.
S i-o umplu, ca pn acum?
Nu.
Nirati folosi un ton ferm.
S-i aducei o sup, cnd se trezete, ceva uor, i vin ndoit cu
ap. Vreau s te duci sus i s-l mbiezi.
238

Femeia se ncrunt.
E adult. Poate s se ngrijeasc i singur.
Nirati simi c ia foc.
Ai vreo idee cine sunt?
Femeia lans o replic rapid.
Nu cred c ar avea vreo importan dac a ti.
S-ar putea s aib. Sunt nepoata lui Qiro Anturasi. Dac fac s
se afle c Hanul Jandetokun are stpni binevoitori, vei prospera.
Dac ns spun c ne-ai iritat, acest loc va avea de suferit. Dac va
trebui, a putea s-l rog pe Prin s v nchid cu totul. Vd c ai
priceput deja, ns nu trebuie s te temi, pentru c dac-i cer un
serviciu, am s-i fac i eu unul la schimb.
D... da, milady?
F cum te-am rugat cu contele deseian i vei avea de ctigat.
Orice ar fi de plat, pli rezonabile, va fi achitat pe loc i n aur.
Sau poate mirodenii?
Dac doreti, se poate, avem o oarecare influen i n privina
asta.
Nirati se abinu s zmbeasc, dei era limpede c ea i hangia se
nelegeau acum de minune.
Vreau fie treaz, hrnit, splat i ferchezuit. Am s m ntorc
aici n fiecare zi pentru a vedea cum merg lucrurile. Atunci voi face
plile.
Femeia ddu din cap.
Am neles, milady Anturasi. M ocup de asta de suficient timp
ca s tiu cum s pun pe cineva pe picioare.
Bine. nc ceva.
Da?
Dac ntreab cineva de el, nu tii unde-a plecat. Ba chiar ai s
te plngi c n-a pltit nimic.
Pstrez banii dac-mi sunt dai pentru asta?
Da. i am s te pltesc s-mi spui cine a ntrebat de el.
Nirati i fcu un semn din cap i accept plecciunea ei.
Cooperarea ta va fi rspltit.

239

V mulumesc, milady. Vocea femeii cobor pn la oapt. Voi


face tot ce-mi cerei, dar de ce facei asta? E doar un deseu. De ce-l
ajutai?
Nirati ls ca ntrebarea s-i rsune n minte, ns nu afl nici un
rspuns pe care s-l fi putut pricepe i femeia. De fapt, nici ea nu-i
nelegea primul imbold. Se mulumi s zmbeasc i rspunse tot n
oapt.
Este o investiie de viitor. mi datoreaz un dans sau trei, iar eu
nu accept s nu-i plteasc datoriile.

240

28
Ziua a 20-a, Luna Cinelui, Anul Cinelui
Al 9-lea an al Domniei Prinului Imperial Cyron
Al 162-lea an al Dinastiei Komyr
Al 736-lea an de la Urgie
Lupul furtunii, Nysant, Cartayne
Jorim Anturasi se folosi de tangajul uor al Lupului furtunii ca de
un mijloc de a-i limpezi mintea. Sttea pe punte, n cabina
nghesuit, cu picioarele ncruciate i spinarea dreapt. Jurnalul su
personal, care coninea msurtori i hri schiate n grab, precum
i notie orare, zcea deschis nainte. La lumina slab a unei singure
lumnri, putea scrie suficient ct s-i stimuleze memoria, ns
majoritatea datelor le pstra n minte, acolo unde i i erau necesare
pentru a le putea trimite bunicului.
i potrivi respiraia i se relax, ceea ce se dovedi a fi mai greu
dect i imaginase, din cauza nerbdrii transmise nencetat de
Qiro. n fiecare zi, pe ct se putea la vremea amiezii n Nalenyr, Jorim
se pregtea s trimit informaii. Experiena nu fusese niciodat o
plcere, iar nerbdarea bunicului era chiar i mai puin plcut. Qiro
se schimbase, i nu n bine.
Cnd Jorim nvase pentru prima dat comunicarea telepatic cu
bunicul su, totul se ntmplase la fel de cursiv precum modul n care
masiva nav Lupul furtunii se balansa ritmic n sus i-n jos, cnd era
la ancor. Bunicul fusese binevoitor i plin de blndee, stimulndu-l
s-i aminteasc detaliile fr nici un cuvnt. Jorim ncercase
ntotdeauna s comunice pe ct putea de mult. Fusese nerbdtor si fac pe plac i se bucura de orice ncurajare primit.
Acum ns, Qiro considera orice lips de informaii ca pe-o
uneltire. Atenionrile sale blnde deveniser admonestri tioase. n
cele cteva ocazii cnd Jorim fusese prea obosit ca s-i ncropeasc o
aprare, bunicul su i cutreierase mintea, lsnd n urm o migren
cumplit.
Chiar i cnd bunicul i invadase mintea, Jorim nu se ngrijorase
aproape deloc c secretele sale ar putea fi dezvluite. Cifrele se
241

puteau comunica foarte uor. Conceptele subiective, precum


frumuseea, sau chiar ideea de culoare, nu puteau fi accesate att de
lesne. i cnd lucrase cu Keles se comiseser greeli, n pofida
apropierii lor. Prpastia emoional i cea dintre generaii aflat ntre
el i bunicul lui nsemna c se smulgea mai puin de la el, i mai
nsemna c btrnului i psa mai puin de aventurile personale ale
lui Jorim.
Btrnul nu voia dect mai multe informaii pentru hrile sale.
Cu aceast flot va merge destul de repede. Lupul furtunii nu
cltorea singur. l nsoeau o duzin de alte nave, care transportau
ap i hran; furaje pentru caii cavaleriei aflai la bord, precum i alte
rezerve necesare, cum ar fi cherestea, frnghii i material pentru
pnze. Apropiindu-se de insula Cartayne, flota fusese mprit n
dou, iar cartografii mai nensemnai fcuser msurtori n timp ce
navigau spre nord i sud. Cele dou pri ale flotei convergeau spre
portul Nysant, din vest, iar Jorim lucrase ntreaga noapte compilnd
informaiile ntr-o hart precis a insulei, cu tot cu mprejurimile
portului din sud i calea spre el printre recife.
Plecnd de aici cu puterea minii, prin vizualizarea
Anturasikunului i a sanctuarului bunicului, intr nesperat de uor n
legtur cu btrnul. Qiro ncepu s devoreze informaiile cu
fervoarea omului flmnd, care dduse peste o pulp de cprioar.
Pre de o clip, Jorim vzu cu adevrat imaginea hrii lumii i privi
cum Cartayne i rafina contururile.
Se pregti pentru asaltul mental, ns bunicul ntrerupse legtura
cu o grab neateptat. Jorim czu cu spatele pe peretele despritor
i se lovi la cap, nu ndeajuns de tare nct s se rneasc, dar
suficient ct s revin brusc la realitate. Ridicndu-se, se frec pe
partea din spate a capului.
Sper c totul este n ordine. ncetarea brusc a legturii putea
nsemna i c bunicul cedase. Poate c-l lsase inima, sau poate
suferise un oc cerebral. Putea fi chiar i ucis. Jorim alung imediat
gndul, din moment ce unchiul Ulan nu ar avea n nici un caz nervii
s fac aa ceva i n-ar permite nimnui s se apropie att de mult
nct s-o poat face. Pe deasupra, precauiile Prinului i ineau la
242

distan pe asasini, aa c btrnul era n deplin siguran, n afar


de dezastre naturale sau de rzbunarea zeilor.
Renun i la ideea c bunicul su ar fi fost bolnav. Jorim era sigur
c ar fi primit un semnal dureros, oc sau panic, nainte ca legtura
s se fi ntrerupt. Egoul bunicului su era de o asemenea natur nct
n-ar fi fost capabil s-i ascund dezgustul c ajunsese prad unor
asemenea suferine pmnteti.
L-a surprins c prima reacie a fost una de ngrijorare pentru
btrn. Se ateptase s se simt mult mai uurat, sau chiar vesel,
pentru c ncetase de mult vreme s-i mai plac de bunicul su. Nici
nu-l mai respecta prea mult, n afar de planul strict profesional al
cartografiei. n afara ei, Qiro Anturasi rmnea o creatur demn
numai de dispre.
Un ciocnit n ua cabinei l mpiedic s continue cu examinarea
simmintelor sale.
Nu m-am lovit, izbitura pe care-ai auzit-o n-a fost nimic.
Ua se deschise i Anaeda Gryst i se nfi naintea ochilor.
M bucur s aud asta. Plecm pe rm.
M gndeam... Jorim ni n picioare i nfc jurnalul sub
privirile ei asprite. Dup cum ai ordonat, Cpitane Gryst. Dai-mi
voie s ncui undeva asta mai nti.
Grbete-te, i s-i iei spada.
i deschise cufrul marinresc i ls jurnalul acolo, apoi scoase o
sabie simpl. Cu un singur ti, lama se avnta cu timiditate pe o
lungime de o sut de centimetri doar de la mner pn-n vrf,
adpostit ntr-o teac modest de lemn. Mnerul era destul de lung
s-i permit folosirea sabiei cu ambele mini, ns era suficient de
uoar ca s se poat duela lesne. Jorim nu studiase arta luptei cu
spada la un semn, ns Prinul avusese grij ca motenitorii Casei
Anturasi s tie destul ct s se poat apra. Jorim se descurcase mai
bine i ar fi putut ajunge la Rangul Cinci, dac l-ar fi evaluat vreo
coal din capital.
V ateptai la probleme, Cpitane?
Dac ar fi aa, ai vedea cavaleria pe cai, gata s ne escorteze.
Jorim nchise cufrul i-l ncuie.
Am remarcat c suntei nenarmat.
243

Ea-i ngdui s zmbeasc ncet.


Cei pe care-i vom vedea tiu, deja, ct sunt de periculoas.
Sabia ta le va insufla i un dram de respect. Pentru moment, este
suficient. Vino, nu mai avem nici o clip de pierdut.
O urm, ieind din cabin, pn pe puntea principal, apoi jos,
cobornd pe plasa bordajului pn la o barc mic, aflat la remorc
n spatele Lupului furtunii. Cinci marinari, patru vslai i un crmaci,
i ateptau. Cpitanul Gryst se aez la pupa, lsndu-i lui Jorim
bancheta de la prova, iar el nu se supr deloc pentru acest
aranjament. Vslaii mpinser barca de lng nav, apoi ncepur
cursa de aproape un kilometru spre rm.
Nysant fusese, cu secole n urm, un avanpost virukian. Doar
foarte puin mai rmsese din puternica fortrea de odinioar,
pentru c pietrele fuseser furate din metereze, iar cocioabele de lut
erau acum lipite de ziduri precum cuiburile de viespi. Bordeiele
pricjite ale oamenilor ridiculizau gloria trecut a lucrrilor de
aprare. Laturile lor aproximative i formele pleotite se scurgeau pe
lng arhitectura virukian, aproape la fel cum se trser sclavii
umani n urma ultimilor lor stpni viruki.
Cnd inima imperiului virukian se scufundase n Marea
ntunecat, colonia Cartayne ncepuse s se spulbere. Virukii
aduseser sclavi dintre oameni i naia soth pentru a popula teritoriul
i pentru a lucra. Minele de pietre preioase i plantaiile din interior
furnizaser multe bogii Imperiului, ns fr piaa capitalei,
economia se prbuise. Virukii se retrseser, fr s le mai pese ce se
ntmpla cu sclavii lor.
De-a lungul secolelor, Nysant devenise un centru comercial.
Vntul care btea n regiune uura navigaia navelor venite dinspre
est, spre ora, iar curenii de coast le permiteau ntoarcerea n
siguran acas. Pe drum, i umpleau cala cu o varietate de mrfuri,
foarte preuite n porturile de origine. Pn n momentul cnd flotele
naleniene ncepuser s cltoreasc i ele spre vest, Nysant fusese o
surs de comori apusene. nc mai juca acest rol pentru o serie de
Principate, iar corbiile celor Cinci Prini nc mai navigau una lng
alta.
244

Jorim i Cpitanul Gryst urcar scara unui debarcader i pornir


spre interiorul insulei. Imediat dup o aduntur de depozite de pe
chei intrar ntr-o pia liber, unde mrfuri din toat lumea erau
ludate de sute de voci. Textile i mirodenii, animale exotice i sclavi
erau oferite spre vnzare. Cpitanul Gryst se inu departe de arcurile
cu sclavi, unde brbai cu pielea ca abanosul, pe jumtate goi, din
Aefret, stteau nlnuii n ir pe un podium de licitaii. Vnztorul,
o corcitur oache cu trsturi amestecate, cerea licitri folosindu-se
de o combinaie de lingueal i insulte, n limba local. Jorim prinse
cteva cuvinte, ici-colo, i i plcea fluena muzical a vocii, dei nu
agrea deloc practicarea negoului de carne vie.
Continuar s mearg printre standurile cu fructe i legume,
trecnd prin sectorul de psri critoare i fleacuri ieftine i bizare.
Cpitanul Gryst l conduse prin partea estic a bazarului i apoi o coti
spre nord. Se pomenir n lumea ntunecat a unor alei
ntortocheate. n pofida abilitilor sale de cartograf, Jorim simi
destul de repede c se rtcise i avu impresia c ea asta i dorea.
n cele din urm, se oprir lng un mic magazin, cu o ptur
zdrenuit atrnat la intrare. Se trezi ntr-o ncpere minuscul, cu
podeaua acoperit de un covor pe care fuseser mprtiate perne
groase. Covorul provenea din Tas al Aud i valora o avere n
Moriande, la fel ca pernele frumos brodate.
Faptul c edea n mijlocul unei averi n-o impresiona deloc pe
femeia zbrcit i mic de statur care-i privea. Trgea dintr-o pip
lung, exalnd un fum dulceag adunat ntr-un norior plutind la
joas nlime. Cpitanul Gryst fcu o plecciune, apoi se ls n
genunchi, trgnd dup ea fuioarele de fum. Jorim se plec i el,
meninndu-i instinctiv postura destul de mult nct s afieze un
respect profund, apoi ngenunche n urma Cpitanului Gryst, n
dreapta ei.
Btrna le oferi un zmbet tirb.
M bucur c te-ai ntors, Anaeda. Absena ta a fost deplns
aici.
i pe mine m ntristeaz, bunico.
i plec din nou capul.
Am venit ndat ce am aflat c vrei s m vezi.
245

Ar fi trebuit s te gndeti s vii mai curnd, pentru c locuina


mea i aparine, dar se vede c Lupul furtunii necesit mai mult
atenie din partea ta dect mine.
Btrna l art cu eava pipei pe Jorim.
Nu-i pzitorul tu. O fi iubitul tu atunci?
Un asociat, bunico.
Femeia scoase un vltuc de fum pe nas, apoi strnse bine pipa
ntre dini.
Vei fi mai prevenitoare pe viitor, tiu.
Mic o pern i trase de sub ea o cutie de bambus, cu dopuri la
fiecare capt. O deschise la un capt i trase un sul, desfurndu-l pe
covor. Ca s-i in colurile jos, se folosi de tlpile goale, lsndu-i pe
Anaeda i Jorim s se ocupe de colurile apropiate de ei.
Jorim se strdui s-i ascund reacia, ns Anaeda nu fcu nici un
efort. Icni, apoi chicoti.
Este minunat, bunico!
Se ntoarse spre Jorim.
Ce spui?
Jorim i frec brbia cu mna liber. Sulul de hrtie de orez
msura aizeci de centimetri pe o sut douzeci i descria clar
suprafaa sudic a Principatelor, ntinzndu-se pn la vest, spre
Aefret. Cartayne era marcat proeminent, n centrul hrii; din
cltoria lor de pn acum, tia c se ntindea cu aproape cinci sute
de kilometri prea mult spre vest. Oricum, la sud se curba un ir de
insule, la est de legendarii Muni de Ghea, n strfundul lumii.
Insulele acelea nu apreau pe nici o hart din cte vzuse. Pe una
dintre ele era marcat un ora. Celelalte erau ornamentate cu imagini
fanteziste de oameni ciudai i creaturi aijderea, la fel i interiorul
Aefretului, pe partea stng a hrii. Bnui c erau mai mult
decorative dect orientative, ns nu mai vzuse niciodat aa ceva il intrigau.
Bineneles, sunt la fel de legendare precum Munii de Ghea.
Privi spre btrn.
Unde a fost gsit?
A fost desenat prin cltorii.
Jorim tia c era mai bine s n-o contrazic.
246

A fost desenat pe parcursul multor cltorii. Expediii care au


durat ani de zile.
Anaeda se uit spre el.
De unde tii?
Urmri cu degetul conturul coastei continentului, spre nord.
Aceasta este o reprezentare destul de recent a rmurilor.
Probabil, provine dintr-o hart deseian, din cauza conturului
golfului de aici, la sud de Ummummorar. Acum dou sute de ani,
scurgerile de lav dintr-un vulcan au extins marginea de la stnga,
fcnd portul mai mare dect era. Coasta Aefretului a fost desenat
dup o hart folosit de navigatorii lor. Btu cu degetul peste
Cartayne. Amplasarea ei n centrul hrii au fcut-o sothii. Insula este
mai mic dect ar trebui. Sothii au procedat aa pentru a arta ct era
de insignifiant n comparaie cu Virukadeen. Au desenat hri s-i
flateze pe stpnii lor viruki, aa c partea aceasta a hrii are peste o
mie de ani. Acum problema este dac acest arhipelag apare pe hrile
sothilor, sau au navigat alii la sud de Munii de Ghea?
Btrna scoase un cloncnit i ochii ncepur s-i luceasc.
Ia-l ca iubit, Anaeda. F-i copii, pentru c vor fi iui la minte.
Asta-i ceva la care-am s m mai gndesc, bunico. Acum, ce
zici de ntrebare?
Btrna i trase din nou picioarele sub ea i strnse genunchii la
piept. Partea de sus a hrii se nfur singur n timp ce se apucase
s trag din pip. Din gur-i ieeau fuioare de fum, ascunzndu-i
chipul pentru o clip, apoi ddu din cap.
Cred c a fost desenat dup o hart strveche.
Jorim interveni cu voce sczut.
Mai avei harta aceea?
Btrna i nclin capul i nchise ochii. Umbra ntunecoas din
cuul pipei sale se nsuflei de licriri roietice.
Cred c originalul ar mai putea fi gsit. Ce-mi oferi?
Anaeda nu avea nevoie s se uite spre el, pentru c Jorim nu avea
de gnd s rspund provocrii, dei prin minte-i umblau o mie de
gnduri cu privire la ce-ar putea s-i ofere. Cpitanul se aplec adnc,
i lipi fruntea de hart i vorbi optit, de-abia auzit.
247

Oferta noastr ar fi modest. Cum harta ta s-ar putea s ne fie


de ajutor, i-am putea da n schimb una asemntoare. La sud i spre
est se afl un alt port. Avem o hart a sa i ar permite navelor s
navigheze chiar i noaptea. Un loc, despre care se crede c nu
permite transportul mrfurilor la rm, ar fi la dispoziia ta.
Jorim o examin pe btrn, ns nu surprinse nici un indiciu
despre cum primise oferta. Nu-l uimea aproape deloc c ar fi putut
avea legturi cu contrabanditii, pentru c i harta compozit scoas
de ea la iveal ar fi fost nepreuit pentru tot felul de oameni.
ns oferta dezvluia c s-ar fi putut s profite mult mai direct de
pe urma operaiunilor de contraband. n cele din urm, btrna
ddu din cap.
Asta ar fi ceva acceptabil, Anaeda.
Cpitanul Gryst se ridic.
Eti prea bun, bunico.
Sunt, copil, dar mi place mai ales s fiu aa cu tine. Btrna
se ntoarse pentru a-l privi direct pe Jorim. Mai ai ceva ce vrei s m
rogi?
Da, bunico. Unde-ai gsit harta?
Ea zmbi.
Pe insul sunt multe locuri unde-au locuit virukii. ntr-unul
din ele, pe un perete, era pictat lumea cunoscut pe atunci. Mare
parte din vopsea era distrus de licheni i ciuperci, dar partea asta a
rmas. Am s pun s fii condus acolo i poi s-i faci propria ta copie.
Jorim se plec adnc.
Generozitatea voastr m ndatoreaz.
Accept aceast datorie, Anturasi.
Btrna rse.
Da, tiu cine eti, i de asta i-am fcut oferta. Numai un
Anturasi care a rpus un viruk ar ndrzni s se aventureze ntre
ruinele alea. Dac n-ai s dai napoi, harta i poate i altele vor fi ale
tale.

248

29
Ziua a 20-a, Luna Cinelui, Anul Cinelui
Al 9-lea an al Domniei Prinului Imperial Cyron
Al 162-lea an al Dinastiei Komyr
Al 736-lea an de la Urgie
Asath, Nalenyr
Keles ni din trans cnd Tyressa l trase de picioare. l srut
apsat pe buze, trimindu-i fiori prin tot trupul i lsndu-l nucit i
surprins. Apoi i desprinse gura de a lui, ntrerupnd srutul cu
zgomot, i-l mbria strns cu braul stng, petrecut pe dup umeri.
Vocea ei se ridica puternic deasupra hohotelor de rs ale celor
din sala mare a hanului.
M-am sturat de marinarii tia de ru. Mi-e dor de cas. Tu vii
cu mine.
Mai multe huiduieli i strigte le acompaniar plecarea, pe cnd
ea-l conduse spre treptele de lemn negeluit, care duceau spre camera
pe care o luaser. i ntri mbriarea, mpiedicnd orice ncercare
pe care-ar fi putut-o face de a disprea de lng ea i, din reflex, el i
cuprinse mijlocul cu mna dreapt. Dintr-odat, tiu c fratele su,
meninnd orice stratagem considera Tyressa c era necesar, i-ar
fi pus o mn pe fundul ei rotund i tare, ns el nu putea. mi place
s rmn cu mna ntreag.
Scutur din cap, nlturnd i ultima urm de buimceal i
ncerc s-i imagineze ce-o fcuse s procedeze aa. Nu descifra
nimic, ns profit de ocazie s alunece din nou n sine nsui i s-i
trimit un mesaj bunicului. Dracul-de-mare urcase pe ru ct se
putea de repede, ns ntrziase apoi din cauza furtunilor care
aduseser tot felul de resturi pe ru. Continundu-i cltoria,
ajunseser la Asath, aflat pe partea cea mai de jos a cursului rului,
unde depunerile de ghea opreau naintarea. ncrcturile erau
lsate la mal i transportate pe uscat, spre Urisoti, pentru reluarea
cltoriei spre portul Gria.
Sosiser pe la mijlocul amiezii, iar Keles observ imediat c
drenarea i curirea rului nu erau nici pe departe att de avansate
249

precum se anunase n Moriande. Citise diferite rapoarte i vzu c


situaia se schimbase doar foarte puin fa de ultima dat cnd
fusese aici. Banii pui deoparte pentru proiect erau aruncai n vnt.
Comunicarea adevratei stri de lucruri de aici era vital i i-ar fi luat
doar cteva momente.
Intr n transa necesar pentru a-l contacta imediat pe Qiro i-l
gsi pe bunicul su treaz. Prin intermediul legturii avu o anumit
percepie a lucrurilor pe care nu o mai ncercase nainte. Senzaiile
transmise de bunicul su fuseser ntotdeauna puternice i,
ateptndu-se la o reacie mnioas, nu se ntmpl aa ceva.
Senzaiile erau vagi i-l fcur s nu se simt n largul su, ns Keles
nu-i putu da seama de ce. n afar de asta, izbutise s comunice
informaiile nainte ca Tyressa s-l fi adus att de brusc la realitatea
din Asath.
Nu-i spuse nici un cuvnt, dei-l mpingea pe u n camera lor.
Se trezi la captul patului i ip cnd se lovi cu genunchiul de tblie.
Ce nseamn...
Tyressa l rsuci spre ea i-i puse mna pe gur. oapta ei rzbtu
aspr i ncordat.
Vorbete ncet i adun-i lucrurile. Plecm.
i smuci faa, eliberndu-i gura de sub palma ei, ns glsui pe
un ton cobort:
Ce-i asta?
De tine-i vorba.
i ddu drumul i ncepu s-i strng bagajele, rucsac ticsit, o
saltea fcut sul sub el, o geant de umr i spada.
Cred c transa ta a fost considerat somn. Nimic ciudat, dei
este puin cam devreme. Dac nu i-au imaginat c dormeai, s-ar
putea s-i fi dat seama cine eti.
El se frec la genunchi, apoi i lu bagajul, arcul i tolba cu sgei,
apoi se ncinse cu pumnalul.
Despre ce tot vorbeti?
Patru brbai. Doi localnici, doi de pe nav. Se prefceau c nu
ne vd, dar s-au strduit mult prea tare pentru asta.
Un fior nou l cutremur pe Keles, diferit de ceea ce simise cnd
l srutase.
250

Ageni deseieni?
Poate. Este bine tiut c traficul de pe ru se oprete aici i apoi
se circul pe uscat, spre Urisoti. Ar fi normal s pui oameni pe aici.
Se duse la fereastra ncperii i deschise jaluzelele.
Acum iei. Fii prudent i du-te n strad. Mergem la grajduri s
tocmim nite cai. Vom pleca la drum la noapte i o lum naintea
celorlali de pe Dracul-de-mare.
El se ncrunt.
N-ar fi mai sigur s cltorim mpreun cu ceilali?
Nu i cnd sunt pornii s pun mna pe tine.
Bine zis.
Keles ontci pn la fereastr i se cr peste pervaz. Se
ghemui, fr s mai atepte s-i spun ea, i se strecur pe sub tenda
acoperit cu igl, pn n spatele cldirii. Se ls n jos, apoi sri la
pmnt i ajunse n siguran pe sol.
Orice stnjeneal simise pentru c fusese att de nendemnatic
pieri pe cnd o stea metalic n patru vrfuri uier prin noapte i se
nfipse vibrnd pe o latur a hanului. Keles se rostogoli i se ridic n
picioare, apoi sri lateral cnd un brbat mic de statur ncerc s-l
njunghie cu un pumnal. Keles se izbi de unul din stlpii de susinere
ai tendei i ncerc s se retrag spre stnga, ns un cui nfipt n stlp
i se prinse de rucsac i rmase bine priponit de stlp.
Zmbetul proprietarului pumnalului pieri cnd Tyressa sri de la
fereastr i ateriz cu ambele cizme pe faa lui. Brbatul czu pe
spate, izbindu-se dur de pmnt, iar pumnalul su zbur n noapte.
Ea ajunse pe sol ntr-o poziie ghemuit, dar se ridic ntr-o clipit.
i trecu sabia din mna dreapt n cea stng i-l smulse pe Keles din
cui.
Fugi.
O zbughi pe alee, spre grajdurile cu cai de nchiriat. Nu avu nici
un moment de ezitare n a-i alege direcia; instruirea i intuiia i
permiseser s-i configureze o hart a Asathului. Dei vizita din
noaptea trecut nu-l adusese n acea parte a oraului, plimbrile
fixaser toate detaliile necesare. nc trei alei mai jos, apoi la stnga i
nc dou strzi.
251

n urma sa se auzeau zgomote de lupt i cte un zngnit


ocazional strnit de oelul lovit de oel. Ascult, ateptnd iptul
Tyressei sau vjitul stelelor de oel, fr a auzi nimic asemntor. n
timp ce larma luptei crescu, fu din ce n ce mai tentat s se ntoarc i
s-i ncordeze arcul, ns tia c pe ntuneric ar fi fost mai mult o
pacoste dect de vreun ajutor.
Depi un col, i din alee nimeri ntr-o strad. Direct naintea sa,
o strad i jumtate mai ncolo, doi brbai stteau n mijlocul
drumului. Tlhari cu cuite la vedere sau spade alunecnd din teci
nvlir n strad ntre Keles i cei doi brbai. Se opri locului i se
ntoarse, ns vzu alii n urm. Tyressa provocase destule pierderi
s-i in la respect pe cei care o vnau, ns tot mai veneau.
Ea-i arunc o privire rugtoare i-i fcu semn, dar iei de dup
col, dndu-i seama de ce se oprise Keles. Imediat se ls ntr-un
genunchi, s-i trag rsuflarea, apoi sabia-i zvcni, parnd o stea de
oel.
Unul dintre brbaii care o atacaser fcu un pas spre ea.
Nu ni s-a spus s te ucidem.
Tyressa se ridic din nou n picioare.
Nu trecei de mine altfel.
Brbatul ddu din umeri.
Ucide-o. Secerai-l i pe el.
Bandiii ncepur s strng cercul. Tyressa se apropie de Keles.
Fii pregtit s-o iei din nou la goan. Mergem spre grajduri.
Acum! Fugi!
Cei doi ncepur s alerge. Picioarele ei mai lungi i oferir un mic
avans. Briganzii dintre ei i grajduri se avntar s-o atace. Cu o
lovitur de rever, nltur sabia unuia dintre brbai i-i zdrobi
craniul. Pe cellalt l izbi cu pumnul n fa, azvrlindu-l la pmnt,
ns nu avea cum s treac de opozani, nu dup ce perechea din
mijlocul strzii alerg s-i ajute pe cei care ncercau s-o opreasc. Cei
doi ajunser cu sbiile scoase i se micau cu o precizie nentlnit la
tovarii lor.
Mergnd ntins nainte, cel mai tnr dintre ei lovi n fa,
cosindu-l pe unul dintre tlhari. Un altul se ntoarse pentru a-l
nfrunta, ns brbatul lovi att de repede nct sabia-i strpunse
252

pieptul i se retrase nainte ca el s-i fi terminat rsucirea. Par i


lovi, ucignd un al treilea brigand i, dintr-odat, calea spre grajduri
era deschis.
Keles ni prin culoar, iar Tyressa i se altur. Amndoi se
ntoarser pentru a-i vedea pe spadasini cum i mcelreau pe
urmritori. Vrstnicul glsui foarte calm:
Te-ai descurcat bine, Ciras. Condu-i pn la grajduri.
Cpetenia cuitarilor pi nainte i de-abia dac-i nvrednici cu o
privire pe ciracii lui rnii sau pe moarte.
V bgai acolo unde nu v fierbe oala.
Spadasinul zmbi.
Deci tii care-i oala mea?
Pi... nu, ns... Cpetenia se ncrunt. Car-te din drumul
mea, s nu fiu obligat s te ucid.
Din cte se pare, inteniile noastre coincid. Spadasinul ddu
din cap, apoi puse un picior n fa i lu poziie. Ciras, ar trebui s fii
mai aproape de grajduri dect eti acum.
Da, Maestre. Ciras l trase pe Keles de umr. Maestrul mi-a
ordonat s v duc la grajduri. S mergem.
Nu-l putem lsa singur. Mai sunt apte, ba nu, opt. Keles
scutur din cap. apte. Cel de colo s-a prbuit din nou.
N-au dect s fie i nou, sau de nou ori cte nou. Venii,
trebuie s disprem de aici.
Keles se ndeprt, mergnd mpreun cu Ciras, iar Tyressa li se
altur, dei la fel de n sil ca i el.
Cuitarii ncepur s se adune ntr-o hait compact, pregtinduse s se repead la brbatul rmas singur s li se mpotriveasc. Muli
dintre ei erau mai masivi dect el i aproape toi erau la fel de bine
narmai. Tlharii i terser palmele transpirate de haine, apoi i
ncletar pumnii de mnerul sbiilor. Unii i schimbar poziia,
avansnd ntr-o formaie prudent, n vreme ce alii naintar
suspicioi, mrind. Se apropiau din ce n ce mai mult, pas cu pas, o
gloat pregtit s-l sfrtece pe brbatul din faa lor. Cum nu-i mai
despreau dect civa pai, cpetenia slobozi un strigt gutural de
lupt, iar furtuna uman se arunc asupra spadasinului singur.
253

Cuitarii formau o semilun strns, cu conductorul lor n


mijloc. Cei doi, aflai pe fiecare flanc, se desprinser brusc i gonir
dup cei trei care se retrgeau. Cei cinci rmai devenir un zid
compact de muchi, oel i mrieli. Keles privea fr s-i fi dorit s
vad, absolut sigur c Maestrul lui Ciras va fi mort peste cteva clipe.
Spadasinul se rsuci spre dreapta i strbtu ca o nluc linia
adversarilor. Sbiile lor fulgerau n noapte, iar, de la o asemenea
apropiere, prea imposibil s nu-l poat lovi. n mod ciudat, nu
rsun nici un zngnit de sabie contra sabie, iar strigtele de lupt
nghiir sunetul pailor de pe strad.
Apoi, unul dintre urletele rzboinice se transform ntr-un
glgit. Modificarea sonor oglindea ceea ce se petrecea cu cpetenia,
care se ncovoie cu burta sfrtecat i se prbui. Spadasinul reapru
n spatele semilunii innd sabia adversarului n cealalt mn, fcu
un pas i se trase rapid napoi. Dou lovituri fulgertoare i cosir pe
cei doi din centru, pe cnd se ntorceau s-l nfrunte. Sbiile lor
czur, iar ei se surpar, cu gtul i, respectiv, pieptul deschise.
Pe cnd trupurile lor czur grmad la pmnt, ultimii doi din
cvintet se ntoarser s-l atace. Cel din dreapta fcu o fandare nainte,
ns maestrul spadasin se strecur fr efort dincolo de sabia
tremurnd. O lovitur rapid l despic de la vintre pn la coul
pieptului, iar o alta, din rever, i retez capul, amuindu-i urletul, ns
fr a-i terge expresia de groaz de pe fa.
Ultimul dintre ei i compuse o atitudine care trda un oarecare
antrenament. Se sprijini pe piciorul din fa i ncerc o fandare. Apoi
se retrase, revenind din fandare, cu sabia ridicat protejndu-l de la
old n sus. Ieir scntei cnd par o lovitur frontal. Chiar
ncepuse s i zmbeasc pe cnd maestrul spadasin i mpinse
braul nainte, ntr-o reluare a atacului. Reui s-o pareze din nou.
Cea de-a doua sabie a maestrului ni din lateral i jos, n spatele
blocajului, retezndu-i minile. Sngele ni, iar sabia brbatului
czu la pmnt, apoi o a treia lovitur aproape c-i retez gtul. Cu
un oftat glgit, cuitarul se prbui.
Ultimii doi cuitari i ncetinir arja cnd Tyressa i Ciras luar
poziie ca s-i resping. Cum tovarii lor erau mori, atacul i pierdu
cu totul tria. De parc ar fi gndit la unison, cei doi preferar s o
254

zbugheasc la adpostul umbrelor, unul fugind la stnga, iar cellalt


la dreapta. Goneau de parc aveau pe urme toi demonii din al
cincilea Iad.
Numai c erau fugrii de ceva mult mai ru.
Spadasinul ni spre stnga i lovi, iar cuitarul se prbui
rostogolindu-se la pmnt, cu spinarea frnt. Fr s mai
zboveasc, se rsuci i arunc sabia capturat. Lama zbur cu bolt
joas i-l nimeri pe ultimul n picioare. Rmase acolo, fr s i le
reteze, ns-l mpiedic. Czu cu faa nainte, lovindu-se de pereii
unei cldiri i rico, surpndu-se n captul aleii.
Fr un cuvnt, spadasinul scoase un cuit mic i tie gtul
ultimilor doi oameni. Se ls pe vine i cur lama sabiei i a
cuitului de tunica celui cruia i pusese piedic, apoi se apropie cu
armele n mn. Se opri la zece pai de ei i fcu o plecciune adnc
i ndelungat.
V rog s-mi iertai graba i isprava stngace.
Keles, cruia aproape nu-i venea s cread ce vzuse cu puin
nainte, i ntoarse plecciunea. Ar fi potrivit-o, ca durat, dup cea a
spadasinului, ns Tyressa rmsese cu capul plecat mai mult timp i
prefer s se inspire din gestul ei. Avea impresia c ar fi rmas aa
chiar i mai mult, dar s te apleci spre cadavrele ntinse pe strad nu
era o idee prea bun.
Cnd i ndreptar spatele, spadasinul i bg armele n teac.
Eu sunt Moraven Tolo. El este nsoitorul meu, Ciras Dejote.
Nu trebuie s ne spunei numele voastre. Rostirea lor nu ar fi o idee
potrivit acum.
Keles i deschise gura, o nchise, apoi i mic stnjenit umerii.
Cum ne-ai gsit?
Prinul Cyron a fcut n aa fel nct s v nsoim pn la Ixyll.
Tyressa, cred c ai instruciuni din partea Prinului care nu trebuie
citite nainte de Gria, nu?
Tyressa ddu din cap.
Am primit aa ceva.
Conine scrisoarea noastr de prezentare. Plnuisem s ne
dezvluim prezena acolo, ns au intervenit aceste circumstane.
neleg i v mulumesc.
255

Tnra keru i bg sabia n teac.


Am bnuit eu c Prinul va mai trimite pe cineva.
Keles se ncrunt.
Ai bnuit? De ce nu mi-ai spus?
Ea prefer s-l ignore.
Ai fost pe Dracul-de-mare?
Moraven art spre grajd.
Vom avea timp pe drum s ne explicm totul. Acum ar trebui
s ne grbim.
Alergar toi patru spre grajduri. Tyressa i Keles ateptar afar
n timp ce Moraven i Ciras aleser caii. O parte din banii pltii
pentru nchirierea lor le va fi napoiat la Urisoti, dup ce vor lsa caii
agentului de acolo. Plata depea valoarea unui animal, aa c orice
motivaie pentru furtul lor dispruse.
Spadasinii fuseser foarte chibzuii i obinuser cte doi cai
pentru fiecare. Acest lucru le va permite s se mite repede i s
ncheie deplasarea n mai puin de cinci zile, ct dura n mod normal
drumul pn acolo. Keles i leg bagajele n spatele eii, apoi
nclec i se altur celorlali.
Nici unul dintre ei nu spuse nimic pn la ieirea din Asath i o
bun bucat de vreme dup aceea, cnd Tyressa repet ntrebarea
despre corabie.
Moraven ddu din cap.
Am fost i noi acolo.
Nu v-am vzut.
i aminteti de tnrul preot care o conducea pe mtua sa,
fecioar, napoi la Gria? Nu i-a exprimat ea zgomotos prerea despre
minunile Festivalului?
Keles clipi nedumerit. i-o amintea destul de bine pe doamna
aceea, pentru c vocea ei rzbtea prin perei de parc ar fi fost fcui
din hrtie de orez, iar ea repetase fiecare istorisire de cel puin zece
ori. Chiar i actorul care se prefcea a fi el ncepuse s fie tot mai
nervos din cauza ei. Era gras i nceat, plngndu-se nencetat de
gut i de alte boli, care, potrivit spuselor ei, puteau fi tmduite
numai prin bi n apa fierbinte a unui izvor mineral de pe nlimea
munilor din Gria.
256

Domnia voastr ai fost?


Spadasinul zmbi.
Eu am fost. Ciras a jucat rolul preotului care suferea n tcere.
Tyressa se ntoarse s-l priveasc pe Ciras, apoi napoi la Moraven.
Dac v-ai deghizat la bord, de ce ai renunat n Asath?
i rspunse Ciras:
Maestrul m-a nsrcinat cu ndatorirea de a trage cu urechea la
toi, n afar de el. Pe Dracul-de-mare erau doi oameni din Asath, iar
ei l-au supravegheat foarte ndeaproape pe Keles Anturasi. Nu eram
siguri de ce, ns cnd nava a acostat, o delegaie oficial s-a
prezentat la Keles i l-a nsoit pe rm, s-l cazeze la reedina
Lordului Primar Yiritar. Am presupus c s-a ntmplat acolo ceva care
l-a ajutat pe primar s dea de captul neltoriei.
Nu ce-a fcut l-a dat de gol, ci ceea ce n-a fcut.
Keles sper ca bezna s-i ascund roeaa.
Cnd am fost ultima oar aici, am pierdut un rmag fcut cu
Lordul Primar. A triat, amndoi o tiam, aa c i-am promis o duzin
de sticle din cel mai bun rachiu pe care-l are Moriande. I-am spus c
i-l voi aduce personal, tiind amndoi c mineam, pentru c urma s
nu m mai ntorc niciodat. N-am pomenit vreodat de incident i
chiar uitasem de el. Dublura mea nu avea de unde s tie de asta i cu
siguran nu a reacionat corect.
Tyressa cltin din cap.
Dar de ce au trimis oameni s ne caute?
Moraven se foi n a.
Lordul Primar, nelegnd c a fost nelat, a pus s fie cercetai
toi cei de pe Dracul-de-mare. Voia s afle dac Prinul n-a trimis,
cumva, spioni n sus pe ru. S-ar putea s fi presupus chiar, aflnd c
nu erai n pielea actorului, c suntei spionul.
Keles aprob din cap.
Cine altul ia banii Prinului fr s fac nimic din ce i s-a cerut?
Bineneles, dac s-ar afla, rul ar fi curat-curat, iar oraul lui ar
nceta s existe.
Spadasinul vrstnic ddu din cap.
Se potrivete perfect. V mulumesc c ai rezolvat arada.
257

Plcerea a fost de partea mea. Dac nu v suprai, putei


dezlega una pentru mine?
Da?
mi putei spune ce scrie n ordinele sigilate pe care le are
Tyressa?
Nu tiu. Cunosc doar ceea ce cred eu c spun aceste ordine,
ns sunt pure speculaii.
Keles zmbi.
Dai-i drumul, presupunei.
Moraven cltin ncet din cap.
Nu, nu prea cred. S-ar putea ca ntre noi i Gria s fie multe
pericole. S ncep s fac speculaii ar nsemna s distrag atenia
tuturor. Prinul vrea ca noi s aflm cnd ajungem la Gria.
i dac nu ajungem att de departe?
Atunci, indiferent ce ne-ar fi cerut s facem, ar deveni
nesemnificativ, nu-i aa Maestre Anturasi?
Moraven rse repezit.
S mergem la Gria i s ne dovedim nou nine c suntem
demni de poruncile Prinului.

258

30
Ziua a 27-a, Luna Cinelui, Anul Cinelui
Al 9-lea an al Domniei Prinului Imperial Cyron
Al 162-lea an al Dinastiei Komyr
Al 736-lea an de la Urgie
Thyrenkun, Felarati, Deseirion
Prinul Pyrust i strnse mai tare pe trup mantia neagr i mri.
O privire aruncat ntr-o oglind i reaminti ct de mult semna
acum cu modelul soldatului de plumb care-l nfia, creat de
nalenieni. Dei maestrul su spion i spusese c nu-l jucau pe degete
i c era bine c Prinul Cyron l subestima, faptul c era vzut ca o
jucrie pentru copii l scotea din srite.
ns nu numai asta-l rodea, ntunecndu-i gndurile, fcndu-le
la fel de sumbre precum capitala sa. La ntoarcere, i convocase pe
toi mai-marii lui minitri i le ceruse o socoteal exact i deplin a
recoltei. Ezitaser ntr-o asemenea msur, nct trebuise s le
explice c dei fiii i fiicele Deseirionului vor continua s intre n
aparatul birocratic, fiii i fiicele lor s-ar putea s nu se numere printre
ei. Nu intrase n detalii, lsnd ca temerile fiecruia s-i mobilizeze.
Raportul complet dovedise c situaia era mai grav i dect
sugerase Prinul Cyron. n vreme ce Pyrust era nevoit s admit c
recolta fusese subevaluat, chiar i cele mai generoase estimri ale
rezervelor artau c poporul su va fi forat s mnnce orezul
pregtit pentru a fi nsmnat primvara urmtoare. Nu exista nici o
ans ca toi ai lui s supravieuiasc fr orezul nalenian.
Minitrii estimaser o rat a deceselor n rndurile populaiei
ntre cinci i zece la sut. i permiseser chiar s aprecieze c
majoritatea victimelor vor fi btrnii i cei foarte tineri, ns fcuser
predicia dndu-i forma unei tragedii. i Cyron vzuse lucrurile la fel,
cnd spusese c Pyrust nu va flmnzi, ns poporul su da.
Prinul deseian chicoti, pentru c nici vecinul din sud, nici
birocraii deseieni nu nelegeau adevrata bucurie a deinerii puterii
i cum putea fi folosit. Dac ar fi considerat necesar, i-ar fi putut
menine pe copii n via, ba chiar i pe btrni. Ar putea ordona ca
259

hrana s le fie distribuit lor n mod preferenial, iar dac un copil


sau un btrn ar fi murit de malnutriie, familiile lor ar fi cspite,
bunurile lor mprite, iar osemintele strmoilor risipite. Nici mcar
nu trebuia s formuleze o asemenea ameninare, ci s mprtie
povestea despre unul sau dou locuri unde se ntmplase asta, iar
zvonurile o vor duce mai departe n lumea larg, fiind mereu
localizat ntr-un sat, ora ori vale aflate nu prea departe i toat
lumea ar trage concluzia c localitatea lor ar fi urmtoarea la rnd.
Problema era c Pyrust nu vedea nici o dificultate n a-i duce
intenia la ndeplinire. Ar putea selecta o familie complet nevinovat,
sau poate dou, i acuza de moartea unui copil, din cauza
subnutriiei, punnd s fie nimicite. n afar de faptul c era un
mijloc subtil de eliminare a opozanilor politici, un singur act real de
acest fel era mai bun dect o sut de zvonuri fabricate.
Totui, pierderea a cinci sau zece la sut din populaie, cu
condiia ca victimele s provin de la marginea societii, din
segmentul neproductiv, prea mai mult o binecuvntare dect o
tragedie. Supuii si erau ca o turm care-i depise teritoriul
punatului, o reducere a populaiei prea inevitabil i se va scpa
de cei slabi. Supravieuitorii vor fi mai puternici i nu se vor osteni cu
ngrijirea celor nevolnici. ntreaga ncercare i va face naia mai
puternic.
Dei era pe deplin pregtit s accepte o astfel de purificare a
neamului, se mpotrivea acestei soluii dintr-un singur motiv: detesta
situaiile care-i erau impuse, de oameni sau de zei. Dac putea gsi o
cale s-i nfrunte pe toi, i convenea de minune. Imediat dup
revenirea la Felerati, demarase mai multe planuri, capabile s
schimbe lucrurile, att pe termen scurt, ct i pe termen lung.
Sugestia fcut de Delasonsa privind mprirea unor uniti
militare n dou, una dintre ele pentru antrenarea ranilor n
vederea constituirii de miliii, ncepuse s fie aplicat imediat. Pyrust
poruncise stenilor s ofere oameni pentru serviciul n miliia local.
i va hrni pe cei care se ofereau i va trimite cte un quor n plus de
orez satelor din care proveneau. Aceste transporturi vor fi, desigur,
ntrziate pentru ca satele, cu mult mai puine guri de hrnit acum,
s nu consume rezervele aflate la dispoziia Coroanei. Soldaii vor fi
260

hrnii din livrrile naleniene. Nu numai c potriveala era o ironie,


dar orezul auriu provenit din sud era mult mai hrnitor dect
sortimentul local.
Va lsa miliiile s se antreneze timp de o lun, apoi le va pune la
lucru, conform celei de-a doua pri a planului. Ca rspuns la
vremurile grele i pieei restrnse, cum se ntmpla ntotdeauna,
contrabanda i neplata taxelor nfloriser. Va trimite miliiile n
oraele mai mari i le va folosi pentru ncolirea i neutralizarea
elementelor criminale. Ele vor elibera din marile depozite grnele
dosite, dintre care vor putea duce acas unele cantiti. Miliiile vor
dobndi experien de lupt, iar oamenii se vor bucura s fie primii
ca nite eroi acas. Vor fi aclamai pentru c au adus servicii
Coroanei, ceea ce-i va face s se simt ca fcnd parte din structura
statului. Odat ce vor ncepe s se identifice cu el i cu naiunea, i
vor aparine spre a-i folosi.
Rapoartele de pe cmpurile de instrucie ddeau de neles c
exista ansa ca unul din cinci recrui s fie suficient de dotai nct s
fie pregtii ca rzboinici. Acest lucru aproape c nici nu-l
surprinsese, pentru c se fceau frecvent recrutri, iar cei care
supravieuiau btliilor fr s fi fost aproape deloc antrenai aveau
din start un talent nativ. Uneltele pentru tiat sau treierat erau, n
esen, sbii i buzdugane. Activitile normale ale unui ran
necesitau priceperi transformabile n ceva ce avea o mai mare
nsemntate practic pentru Pyrust. Dac recruii acceptau chemarea
la instruirea suplimentar, le pltea cte-o prim, lor, satului din care
proveneau i starostelui satului, care-i ajutase s-i conving pe tineri
i tinere s accepte onoarea de a fi instruii mai departe.
Foarte recent, minitrii i raportaser iritarea nalenienilor, pentru
c trupele sale continuaser atacurile n Helosunde. Protestele
parveniser prin canalele diplomatice nensemnate, deoarece
atacurile oimilor Munilor fuseser o replic la raidurile
helosundienilor. Pentru c raidurile fuseser uor de provocat, iar
rspunsul lui, aprig, nici Cyron i nici ai lui nu se lsaser prostii.
Totui, era destul de sigur c, s fi fost forat s opreasc toate
operaiunile, helosundienii fceau la fel, iar asta i servea de minune
scopurile.
261

Pyrust i strnse ciocul n pumn i trase de el fr s-i dea


seama.
Apruser ameninri privind ntrzierea livrrilor de orez sau
oprirea lor total, aa cum prevzuse Delasonsa, ns Pyrust tia c
nu putea abandona toate presiunile exercitate asupra Helosundiei.
Chiar Cyron spusese c mai degrab va arunca el un ciolan lupului,
s-l in departe de u. Dac nu-mi art colii, va uita c sunt lup.
Prinul deseian travers podeaua scritoare de lemn de cedru,
trase la o parte ua balconului de sud al turnului su i iei n
crepusculul amurgului. Deja Fryl luna mare, albicioas ncepuse
s se nale deasupra mrii. Lumina ei dezvluia contururile
neregulate ale acoperiurilor oraului. Ceaa se ridicase s mute din
debarcaderele din Swellside. Un tentacul masiv i fcea drum spre
molcomul Ru Negru, n vreme ce altele mai mici umpleau strzile i
aleile. La ferestre ardeau lumini glbui, la fel i n lmpile de pe
strad, ns ceurile le vor nghii, curnd, pe toate. Numai luminile
gyanri, de pe cel mai mare dintre cele trei poduri, ineau ceaa la
respect. Luceau precum safirele i modelul dup care fuseser
aranjate i dezvluia forma constelaiei Shiri, oimul.
Minile lui Pyrust ieir la iveal de sub mantie, cnd se aplec
peste balustrada de piatr. La ridicarea turnului fusese folosit piatra
neagr, capabil s ascund murdria i jegul oraului. Altfel,
contrasta foarte viu cu albeaa turnurilor din Moriande, sfidndu-le.
Felarati nfrunta i provoca Moriande, aa cum fcea de secole, dei
sudul rareori percepuse vreo ameninare real din partea sa.
Deseirionul fusese ntotdeauna o provincie de frontier a
Imperiului. Iniial, singura sa valoare fusese ca loc unde erau
cantonate trupele trimise s-i ncetineasc pe barbari. Primii mprai
construiser o reea de fortree pentru a menine trupele i, ncet,
ncet, oraele se dezvoltaser n jurul lor. Felarati fusese cel mai mare
dintre ele i cel mai important, din moment ce proviziile treceau prin
el, n sus pe Rul Negru i afluenii si, spre celelalte fortree.
O molim dezlnuit printre turasynzi ucisese destui dintre ei
pentru a le reduce fora timp de cteva secole, nainte de Vremea
Gheii Negre. Interesul imperial pentru Deseirion pierise cnd pacea
i prosperitatea ncepuser s sporeasc. Sprijinul imperial se
262

diminua, ns, n loc s bat n retragere, oamenii aspri care fcuser


din Deseirion cminul lor se hotrser s rmn. Prospectorii
descoperir filoane de fier, cupru, cositor i crbuni. Bogia mineral
dusese la apariia turntoriilor, iar fierul, bronzul i oelul ncepur s
curg spre sud, n schimbul aurului i orezului. Viaa n Deseirion nu
era att de uoar precum n sud, ns deseienii se obinuiser cu
asta. mpraii i ali nobili s-au mai folosit de Deseirion i ca de un
inut unde i-au expediat odraslele nedisciplinate i generalii rebeli.
Deseienii i-au primit pe aceti proscrii n inima lor, instruindu-i i
modelndu-i s poat supravieui n nordul neierttor. Oamenii de la
frontierele Imperiului tiau c trebuiau s fie mai unii dect cei din
provinciile decadente din sud. Dac nu erau cei mai puternici i cei
mai puri dintre seminiile Imperiului, barbarii ar fi putut rzbate
dincolo de ei i distruge Imperiul.
Cnd mprteasa a plecat s lupte cu turasynzii, auncndu-i n
Ixyll, i-a adunat trupele dintre deseieni. A predat controlul
provinciei unui brbat mic de statur, ns detept, care a ferit
Deseirionul de cuceririle helosundiene, naintnd rapoarte constante
despre btlii sngeroase n care oamenii si au fost singurii care au
mpiedicat hoardele barbare s dea nval peste malurile Rului
Negru. Dei aceste lupte erau la fel de mitice precum Munii de
Ghea, omologul su helosundian, un verior, mare rzboinic, ns
destul de prost nct s nu poat deosebi ziua de noapte, a luat seama
la ele i n-a mai nutrit niciodat alte ambiii.
Iar la producerea Urgiei, ambiiile au fost mturate de pe faa
pmntului, mpreun cu mare parte din populaie. De atunci,
Deseirionul a schimbat dinastiile la fiecare nouzeci pn la o sut
douzeci de ani. Ca ntotdeauna, percepia n regiunile limitrofe era
c viaa la ora l muiase pe Prin, transformndu-l ntr-un sudist.
Tatl lui Pyrust tia c lucrul acesta ar fi dus la distrugerea dinastiei
sale, aa c lans un atac asupra provinciei Helosunde. Nu numai c
invazia avu succes i fcuse ca mndria s nflcreze i mai tare
spiritele i s ptrund mai adnc n inimile compatrioilor si, dar
fiind prini constant ntre ameninrile turasynzilor i
helosundienilor, nu mai aveau suficient timp s se gndeasc i la
slbiciunea din Felarati.
263

Pyrust chicoti i i privi mna zdrelit, cadaveric pe piatra rece


i neagr. Degetele lips i dovediser ct putea fi de greu. oimul
rmnea un simbol al Deseirionului, dar blazonul su personal avea
dou pene retezate din aripa stng a oimului. Patru dintre cele mai
bune uniti ale sale se ludau c deineau oasele degetelor sale la
comandament, unde erau respectate i venerate precum moatele
marilor rzboinici.
Felarati, Oraul ntunecat, se ntindea sub ochii si. Fabricile i
forjele azvrleau n aer nori plini de scntei roietice. Duhoarea lor se
impregna n toate, copleind chiar i cele mai mbttoare arome din
sud. Otrveau aerul, mncarea i acreau vinul. nnegreau zpada ca
se aternea peste ora i fceau ca Rul Negru s fie i mai ntunecat,
la revrsarea n mare.
Pyrust nu gsea nici o virtute n starea n care se afla oraul, dar
nu vedea nici o cale de a iei din asta. Acolo, n fabrici, gyanridinii
lucrau la inveniile lor. Poate c doar unul din o sut de dispozitive
gyanrigot va funciona i numai unul din o sut se va dovedi folositor.
Revzuse planurile pentru toate, de la ambarcaiuni fluviale care
puteau vsli singure, pn la tripoduri gigantice care puteau
transporta trupe i distruge zidurile de aprare ale oraelor, rezistnd
oricrui atac. Nici unul dintre aceste planuri nu dduse roade pn
acum, ns vor da.
Numai dac-mi permit s le finanez n continuare. Deseirion avea
stare de spirit, aa cum Nalenyrul avea aur, ns nu cheltuia att de
uor i nici nu mergea att de departe. Pyrust avea o mulime de
oameni care se aventuraser spre apus, s aduc thaumston pentru
alimentarea dispozitivelor, ns apusul nu era deloc darnic, iar
livrrile fcute capitalei erau costisitoare i pe sponci.
Prinul surprinse un hrit de cizm pe piatr i pricepu imediat
de unde provenea. Mai tiu c nu l-ar fi auzit dac Delasonsa n-ar fi
dorit s-i anune astfel prezena. Nu se ntoarse spre ea, ns i
schimb poziia i se sprijini n coate.
Ce ai pentru mine, Mam a Umbrelor?
Cotoroana rmsese n umbra mantiei cu glug i n ascunziul
pasajului ntunecos de la intrare.
264

De toate, Prinul meu. Campania noastr de zvonuri lansat


printre helosundieni d roade. Ei cred c vei fi forat s v retragei
oamenii i adun trupe pentru a v pedepsi. Vor s serbeze Festivalul
de Anul Nou la Meleswin. Vor ataca i-i vor masacra pe toi cei lsai
n urm de noi, apoi vor jefui oraul.
Asta-i foarte bine de tiut. Vom avea nc dou luni ca s ne
instruim soldaii i s organizm recuperarea teritoriului. Voi
conduce personal contraatacul. Vreau s afli cine-i va conduce pe
helosundieni la Meleswin. n ajunul atacului nostru, vreau s fie ucis
cel mai popular dintre liderii lor, iar vina s cad asupra unuia dintre
ceilali. Vreau s-i sar la gt unul altuia. De asemenea, te vei asigura
c depozitele de wyrlu i bere de orez sunt bine aprovizionate, pentru
a le istovi trupele.
Bineneles, stpne. A mai putea aranja s apar i o molim,
sau ciuperci printre grne, care s le ia minile.
Nu, trebuie s fie propria lor sminteal i certurile dintre ei
care s ne permit s-i zdrobim. Le va slbi alianele. n plus, avem
nevoie de o victorie militar, altfel Cyron va uita c suntem lupi.
Da, Alte. Mai am i veti despre Keles Anturasi. A ajuns la
Asath i se ndreapt spre Gria. nsoitorii lui sunt destul de vizibili i
se mic ncet.
Este o neltorie.
Fr nici o ndoial. n momentul n care au sosit acolo,
autoritile locale au pierdut vreo doisprezece oameni ntr-o
ncierare de noapte. Patru dintre pasageri nu i-au mai continuat
cltoria mpreun cu ceilali de pe nav. Dou perechi, Keles i o
lupttoare keru, se dau drept helosundieni, sau Keles i un xidantzu,
un preot i mtua sa bogat. Le-am pierdut urma, ns vor fi regsii
la Gria.
Pyrust ddu din cap.
Dac Keles s-a desprit de dublura sa, nseamn c nu are nici
o cale de comunicare cu Moriande, dect prin bunicul su.
Iar transmiterea de informaii n acest fel este limitat i nu se
poate ti ct i va spune Qiro Prinului. Iar dac transmite mesaje
prin intermediul agenilor de pe cursul rului, vom afla, Alte. Pn
acum n-a mai fcut asta.
265

Bine. Asta nseamn c Cyron nu tie precis n ce situaie se


afl i nu poate trimite sprijin. Faptul c pune n pericol o persoan
att de important este ceva neateptat, ceea ce nseamn c
rezultatele pe care le ateapt merit orice risc.
Prinul deseian se ntoarse.
Trimite un grup dintre cei mai buni ageni ai ti. l vreau pe
Keles Anturasi viu i aici, n Felarati, n cel mult un an.
Dar nu asta ai dorit nainte.
tiu, dar trebuie s mi-l fac mai mult dect ndatorat mie. l
vreau la cheremul meu. Dac Lupul furtunii va izbndi n misiunea sa
i Keles poate fi oferit la schimb pentru hrile acelea, va valora
pentru noi mult mai mult dect colaborarea lui benevol. Cu ct st
mai mult timp cu noi, cu att mai mult va deveni asemenea nou. Sar putea s ajung s nu mai vrea s plece niciodat.
Dup cum dorii, milord. Vocea ei se nveseli puin. Vrei s fac
o investigaie discret asupra celor mai artoase dintre fiicele
nobililor i s gsesc vreo ase care s se ocupe de el i s-i suceasc
minile?
Asta ar fi drgu, ns numai ca plan de rezerv.
Pyrust zmbi pe ndelete.
Odat ce-l am aici, am s-i art c poate face pentru noi mai
mult dect poate bunicu-su pentru Nalenyr. Bunicul lui e mre,
ns eu am s-l fac i mai i. Mgulirea, lcomia i desfrnarea sunt
cele trei arme pe care le vom folosi noi i va fi ctigat pentru cauza
noastr. Ori aa, ori va fi un Anturasi mai puin care s m indispun.

266

31
Ziua a 36-a, Luna Cinelui, Anul Cinelui
Al 9-lea an al Domniei Prinului Imperial Cyron
Al 162-lea an al Dinastiei Komyr
Al 736-lea an de la Urgie
Lupul furtunii, Archurko, Ethgi
Jorim Anturasi privea cum marinarii aflai ntr-una dintre brcile
Lupului furtunii vsleau din greu spre nav. Aa cum se vedea de aici,
expediia care debarcase pe rm i localnicii avuseser o ntlnire
panic. ns graba cu care reveneau la bord marinarii sugera ceva
neobinuit. Aceeai adiere care rzbtea dinspre ocean l mpiedicase
s aud discuiile de pe insul i ducea departe i vorbele marinarilor,
pe cnd vsleau cu grab.
La o zi dup ce i se artase harta copiat la Nysant, fusese condus
la locul unde apruse desenul original. Cluza sa tia foarte bine
drumul prin jungla verde, iar Jorim avea vaga bnuial c biatul i
agonisea traiul cutnd i jefuind vechile ruine al virukilor. Timp de
cteva sute de ani, n Erumvirine fusese o pia foarte nfloritoare
pentru astfel de lucruri, ns gusturile se modificaser nu cu mult
timp n urm. Totui, pieselor ct se putea de bizare li se atribuiau,
adesea, puteri magice, n pofida dovezilor care artau contrarul.
Ultima parte a expediiei i obligase s se strecoare printre ruine,
pn ajunseser ntr-o ncpere care supravieuise veacurilor aproape
intact. Cluza, un biat zvelt i oache, cu un nas mult prea mare
pentru a-i fi n armonie cu chipul, inu tora, astfel ca Jorim s poat
studia harta de pe perete. Cea pe care o vzuse deja era o schi a
desenului i nu fusese copiat cu prea mare acuratee, pe cnd
originalul fusese pictat ca o fresc, n tonuri bogate de albastru.
Mucegaiurile i mncaser marginile, ns ceva din vopseaua alb
folosit pentru a zugrvi Munii de Ghea fcuse ca aceasta s
reziste asaltului. irul de insule, dei pictate n alb, se contura pe
albastrul oceanului.
Jorim o studiase cu atenie, apoi fcuse un desen detailat. Afi
ns un uor dezinteres, pentru a tempera entuziasmul tot mai mare
267

al cluzei. Meninerea acestei atitudini nu fusese ns ceva uor,


deoarece detaliile prost ilustrate pe hart se pstraser cu o claritate
vie pe perete, iar el se strduise din rsputeri s le reproduc n
desenul su cu toat acurateea. Liniile trasate de desenatorul
celeilalte hri pentru a indica muni sau drele ntortocheate
prezentate drept ruri erau, de fapt, simboluri ale sothilor pentru
limbajul virukian, iar Jorim le cunotea prea bine. Insula Ethgi, lng
rmul creia ancoraser, fusese cea mai mare din lan, pe harta
original i singura unde era indicat existena unei aezri. Pe hart
apreau muni care nconjurau un golf. Pictura mural nfia
altceva, un atol plat, cu recife circulare. Simbolul sothilor, luat drept
muni desenai la repezeal, reprezenta vechiul cuvnt eshjii. Pentru
viruki, asta nsemna c insula era locuit de demoni i trebuia evitat
cu orice pre.
Cltoria pn acolo fusese relativ lipsit de evenimente, n afar
de faptul c vntul btuse aproape fr vlag. Cpitanul Gryst i
muncise echipajul fr ncetare, punndu-i pe oameni s ridice i s
coboare pnzele, degajnd punile pentru btlie i deciznd o serie
de reparaii minore. i interzisese lui Jorim s pronune cuvntul
demon i s explice marinarilor ce i-ar putea atepta pe insula
Ethgi, chiar dac numele folosit de ei pentru ea era cea mai recent
pronunie a variantei virukiene.
Ceea ce eshjii nsemna cu adevrat n limba virukian era fennych.
n decursul tuturor expediiilor sale, Jorim nu ntlnise mai mult de
unul sau doi dintre acetia, ceea ce era ct se putea de bine. Singuri
sau cte doi, putea fi inteligeni, amuzani, chiar fermectori,
dovedindu-i priceperea la jocuri, cntat, dansat i chiar n mici
concursuri de dexteritate i for. Adesea, apreau ca personaje hazlii
n istorisirile despre eroi, iar oamenii aveau tendina de a considera
apariia lor drept un semn de bun augur.
Pentru viruki, fennii nu erau deloc amuzani. Dei cel mai nalt
dintre ei nu depea un metru, trupurile lor rotofeie ascundeau o
for disproporionat de mare. Aspectul lor umanoid ascundea dini
ascuii, gheare lamelate, retractabile, vz i auz foarte ascuite i un
mnunchi de pr scurt pe cap, de obicei crunt, cu fii ntunecate
sau pete, strecurate printre uvie. Aveau abilitatea de a-i schimba
268

nfiarea ntr-o varietate de animale mici sau de mrime medie, fr


s semene ntru totul cu un cine, lup, pisic-de-munte ori viezure, ci
cu o corcitur ntre dou dintre acestea. i cel mai important lucru
pentru viruki, aveau o poft de nestvilit pentru carnea de viruk i o
duritate care fcea extrem de dificil uciderea lor, iar cnd erau n
hait, deveneau animalici, cruzi i cu totul de neoprit. Dei scotoceau
cu bucurie printre morminte s mnnce morii, nu se ddeau
ndrt de la vnarea i uciderea unei przi vii. Pentru ei nu conta
dac era vorba de brbai, femei, aduli sau copii.
Jorim i explic simpatia cu care oamenii i priveau pe fenni prin
dumnia cu neamul viruk. Altfel, adunai n hait, adoptau cea mai
bestial dintre formele lor i orice afeciune pe care o aveau pentru
omenire disprea i ea. Deveneau doar o hoard feroce, care putea si croiasc drum printr-o pdure mestecnd-o, devornd orice nu
putea fugi din calea lor, fie c era plant, animal sau orice altceva.
Barca ajunse la Lupul furtunii i locotenentul Geressa Toron urc
la timonerie s-i raporteze Cpitanului Gryst. Dei era total diferit
ca statur i culoare de Anaeda, ele mprteau acelai devotament
pentru nav i pentru mare, ceea ce le fcea s par foarte asemenea,
dei nu era cazul. Geressa privi spre Jorim, de parc s-ar fi ateptat sl vad plecnd, ns Anaeda cltin din cap.
Raporteaz, locotenent. Maestrul Anturasi este interesat i el
de asta.
Femeia supl ddu din cap, iar soarele i aprinse vpi aurii n
prul castaniu-deschis.
Am fost salutai cu prietenie de localnici, sunt aproape rupi de
foame. Majoritatea sunt pescari, i las plasele n largul golfului, ns
nu prsesc niciodat vecintatea insulei. Alii cultiv pmntul la
marginea junglei. Defrieaz o zon i o cultiv pn cnd nu mai
produce nimic, apoi defrieaz alta. Las ofrande de mncare i pete
spiritelor pdurii. n ultimii ani, insula i marea le-au dat de mncare,
dar nu i n acest an. Plasele de pescuit au rmas goale, iar grdinile
nu au primit destul ploaie. Acum afirm c spiritele pdurii sunt
suprate i au ucis oameni care ncercaser s mai defrieze din
pdure. Am fost bine primii pentru c ultima dat cnd au trecut
printr-un ciclu asemntor, nu v pot spune cu ct timp n urm, ns
269

cea mai btrn dintre persoanele de pe insul spune c s-au scurs o


sut trei ani, iar asta a fost nainte de naterea ei, un preot a prezis c
la urmtoarea perioad de teroare va sosi o nav pentru a-i lua de
aici. Ei cred c Lupul furtunii este acea nav.
Anaeda se duse pn la balustrad i privi spre insul.
Ct de muli spun ei c sunt?
Cinci sute, dar cred c mint. Am vzut foarte puini copii i
chiar i mai puine femei de vrsta la care ar putea zmisli.
Anaeda se ntoarse spre Jorim.
Ce crezi?
Am bnuiala c anii de belug au dus la creterea rapid a
populaiei fennych. Dac este vorba de un ciclu, au mai trecut prin
asta. Dac fennii atac n hait, aezarea ar putea fi ras de pe faa
pmntului, continu Jorim cu un oftat. Chiar dac numrul indicat
de ei este cel adevrat, flota nu poate mbarca un asemenea grup.
Subnutrii, lipsii de orice educaie sau abiliti, n afar de cele de
baz, necesare supravieuirii, nseamn c ansele lor n alt parte a
lumii ar fi extrem de reduse.
Cpitanul nl din sprncene.
mi sugerezi s-i lsm s moar?
Nu v-am sugerat nimic n acest sens, ns nu putem permite ca
o profeie mitic s devin o obligaie. Cpitane, dac v gndii mai
bine, oamenii au ajuns pe mare acolo fie prin propriile lor mijloace,
fie n cala navelor virukilor. tiu c pot prsi insula, ns nu au
ncercat. Am plecat din Nysant de o sptmn i jumtate, pe mare
calm. S-ar fi putut salva deja i singuri, dac ar fi vrut. n loc de asta,
ei ateapt s fie salvai, iar dac nu am fi plecat n expediie i nu ar
fi fost harta aceea, nici n-am fi ajuns pe aici vreodat.
Anaeda zmbi cu ncetineal.
Punctul tu de vedere a fost nsuit, ns nu rezolv problema
cu care se confrunt ei. Nu-i putem lua cu noi, nici nu-i putem
trimite n nord, spre Nysant, cu una dintre navele noastre de baz.
Dac i-am lua la bord, echipajul i-ar considera piaz rea. Ba chiar mai
ru, ar putea fi purttori de boli i, n cel mai bun caz, ar putea
mnca mai mult dect ne-am permite noi s le oferim. Pe de alt
parte, dac i-am lsa n urm, ar face echipajul s dea vina, pentru
270

orice nenorocire care ne-ar lovi, pe spiritele lor. Trebuie s-i ajut
cumva. Ai vreo propunere?
Jorim fcu un semn din cap.
Am. N-am vzut niciodat o hait de fenni n plin atac, ns
stenii din Ummummorar povestesc adesea cum reuesc ei s-i in
la respect. Vom folosi unele dintre rezervele noastre i cred c
echipajul va nelege.
Arunc o privire spre cer.
Cred c avem destul timp pn la asfinit s ne punem planul
n aplicare. Cpitane, dac ordonai Lupului furtunii s intre n golful
Ethgi, cred c rezolvm problema n cel mai scurt timp.
Jorim atepta pe una dintre laturile insulei, la Archurko,
mpreun cu un grup de soldai de pe Lupul furtunii. Aezarea nu era
mai mult de o ngrmdeal de colibe de lut i case alungite,
construite din bambusul local. Mai de mult, localnicii spaser
anuri i ridicaser linii de aprare, dei se mai vedeau i epue noi
de bambus aezate acolo. N-ar fi fost ns suficient nici mcar s-i
ncetineasc pe fenni, din moment ce muli dintre ei puteau sri cu
uurin pe coama oricrei ridicturi, ns aspectul mndru al zidului
de protecie i ncuraja pe oameni.
Fusese de-a dreptul ncntat cnd Cpitanul Gryst i permisese s
nsoeasc fora expediionar debarcat pe insul. n vreme ce
soldaii i marinarii i vedeau de treburile lor, el discut cu btrnii
satului pentru a afla mai multe despre istoricul aezrii. Nu-l
surprinse s aud c starostele satului fusese i preotul lui Quun,
Ursul. Adoratorii acestui zeu preuiau statornicia i continuitatea mai
presus de toate, aa c erau legai prin tradiii de apariia ciclurilor.
ns mai multe lucruri l surprinser. Ceru s i se arate i i se
oferir sortimente din petii prini de ei. i recunoscu uor, ns
remarc faptul c erau mult mai puine specii dect s-ar fi ateptat.
Totalul varietilor pe care le vzu reprezentau o treime din ceea ce
se vindea la Nysant i cnd ntrebase de ce nu consumau i ali peti,
curiozitii sale i se rspunse cu un simplu este mpotriva
rnduielilor noastre.
271

Vorbind cu mai muli localnici, descoperi c multe alte lucruri


erau mpotriva rnduielilor. S se avnte dincolo de vederea insulei
constituia o nclcare a regulilor religioase. Producerea i consumul
de buturi alcoolice erau interzise i ele. Legile religioase nu
permiteau multe lucruri, dirijndu-le foarte strict traiul spre ceea ce
era important i le permitea supravieuirea.
Jorim ncepu, ncet, ncet, s-i contureze o imagine n minte a
ceea ce se petrecuse aici de-a lungul vremurilor. Mica aezare conta
pe liderii si religioi pentru ndrumare n momente de restrite.
Unul sau mai muli preoi interziceau unele lucruri. Se putea
ntmpla ca, ntr-un an cu recolt proast, s interzic fabricarea
berii. n acelai fel, orice srbtoare la care brbaii beau peste
msur i se ncierau putea aduce acelai fel de interdicie. Cazurile
de intoxicare din pricina consumrii unui anumit fel de pete putea
aduce interzicerea pescuirii lui, iar temerile privind pierderea unor
ambarcaiuni, pe vreme de furtun, dac navigau prea departe de sat,
ar fi putut aduce reglementri n acest sens.
n loc s se extind i s se dezvolte, aa cum face orice societate,
aceasta s-a strns n sine. Numai gndindu-se la aa ceva, simi cum l
treceau fiorii. ntreaga lui existen, chiar vocaia familiei, era
dedicat extinderii societii i a orizonturilor sale. Mutarea
oamenilor de pe Ethgi nu numai c era imposibil din punct de
vedere logistic, dar i-ar fi distrus. Ar fi privit Nysantul drept un cuib
al depravrii i viciilor, i nclina el nsui s le dea dreptate, i ar fugi
napoi pe insul ct de repede puteau.
Se lsase ntunericul, i linitea se pogor n jur, de se auzeau
pocnetul flcrilor care ardeau pe tore i flfitul aripilor liliecilor
care zburau n noapte. Toi soldaii rmseser nemicai, cu ochii i
urechile ncordate. Briza le purta uor mirosul nspre jungl, dar mai
ducea i alt iz.
Iar acel iz atrgea fennii precum focul insectele.
Soldaii i marinarii nu fuseser deloc ncntai cnd butoaie
nenumrate de bere de orez fuseser ncrcate n brci i crate la
rm. Stenii le purtaser prin Archurko pn la marginea junglei,
unde fur ngropate pn aproape de capac, apoi destupate. Jorim nu
avea nici o idee ct de muli puteau fi fennii, aa c aduseser
272

douzeci de butoaie, iar participanii la expediie l jeliser pe fiecare


de parc ar fi fost o iubit pierdut.
Spera c trucul cu berea de orez va funciona, pentru c n
Ummummorar adugau mai multe feluri de fructe i rdcini la
fermentaie, pregtind sezonul principal al fennilor, cum l numeau
ei. Dac momentul trecea fr s se fi ntmplat nimic, stenii
consumau amestecul, dedndu-se unei orgii de butur i bucurie.
ns dac se arta pericolul, nprasnica licoare era turnat n troace
confecionate din buteni tiai i scobii.
La fel ca n legendele din Ummummorar, fennii din insul se
apropiau prudeni de alcool. Jorim de-abia dac-l zrea pe primul,
trndu-se nspre cel mai apropiat butoi. De dimensiunile unui urs
mic, dar cu coad lung i urechi moate, i scufund laba n berea
de orez i apoi o linse. Mri i ncerc s ia mai mult, nainte de a se
apuca de buza butoiului cu ambele labe i a-i scufunda capul n
bere.
n mai puin timp dect le trebuir stropilor s se nale dup
scufundarea fennului n bere, ceilali nvlir din pdure i se
repezir la butur. Unii se aruncar cu totul, alii se nghesuir n
jurul butoaielor, cu boturile adnc scufundate, n vreme ce alte
exemplare sreau i se mpingeau precum celuii luptnd pentru
sfrc de supt. Civa se ncieraser pentru a nfca un butoi, apoi se
desprinser din ncletare, fr s se fi rnit, pentru a-i goni pe ali
bgrei departe de prada lor.
Aerul se umplu de zgomotul mucturilor i de mrieli, urmate
de urlete prelungi, ncrcate de jale. Cnd toat zarva se stinse ncet
i faa rotund a lunii se ridic deasupra scenei, creaturile mblnite,
cu burile rotunjite, zceau prvlite n jurul butoaielor, tresrind i
sforind, altele cltinndu-se pe picioare i cznd. Unii i
nghionteau tovarii incontieni, mpungndu-i s se ridice n
picioare, ns i acetia cedar, rnd pe rnd, buturii i forei
gravitaiei.
La un moment dat Cpitanul Gryst consider c nu mai era nici
un pericol, iar oamenii de pe Lupul furtunii prsir liniile de aprare
i se apropiar de hoarda de bestii rpuse de alcool. Jorim se
asigurase c se afla n fruntea tuturor i ajunse primul. Fennii nu
273

ncepuser nc s revin la forma lor docil, ns nu mai preau


amenintori. l cercet pe cel mai apropiat, apoi altul, verificndu-le
dinii i labele. Dup ce examinase ase dintre ei, se opri la cel de-al
treilea pe care-l inspectase.
l rostogoli pe tnrul mascul pe burt, apoi l ridic de ceaf.
Acesta va fi suficient, Cpitane.
Anaeda ddu din cap.
Omori-i pe ceilali i ntoarcei-v la nav.
Un sergent din Dragonii Marini se uit la ea.
V cer iertare Cpitane...
Da, sergente Solok?
Uciderea lor este o treab care provoac sete, Cpitane.
Brbatul zmbi n timp ce oamenii lui se apucaser s-i
cspeasc pe fennii adormii.
Ar fi pcat s risipim ce-a mai rmas din bere.

274

32
Ziua a 4-a, Luna obolanului, Anul Cinelui
Al 9-lea an al Domniei Prinului Imperial Cyron
Al 162-lea an al Dinastiei Komyr
Al 736-lea an de la Urgie
Telarunde, Solaeth
Dac situaia peste care au dat n orelul Telarunde nu ar fi fost
att de ncordat, Moraven Tolo ar fi izbucnit n rs. ns felul n care
se prezenta, necesita temperarea lui Ciras. Tyressa avu bunul-sim de
a se uita spre el nainte de a decide s fac ceva. Keles Anturasi se
mulumi s struneasc bidiviul, oprindu-l, apoi arunc o privire prin
piaa oraului, ncercnd s-i limpezeasc mintea de ceaa n care se
pierdea uneori.
Deplasarea de la Asath pn pe coasta Mrii ntunecate se
desfurase rapid. Hotrser s evite Gria, aa c Moraven i
condusese spre nord-est, ntr-un golf unde-i vindeau nite
contrabanditi mrfurile. Traficanii nu fceau mofturi i le acceptar
caii drept plat provizorie pentru trecerea lor. i transportau adesea
pe xidantzu i nu-i deranja s aib unul care s le rmn ndatorat.
Moraven se mai folosise de aceast familie i nainte, descoperind c
una dintre virtuile lor era faptul c nu prea aveau inere de minte,
reinndu-i numai pe prietenii foarte buni.
Trecerea spre Eoloth decurse repede i neobinuit de lipsit de
probleme. Nu ddur cu ochii de pirai, iar vremea se abinuse de la
ciudenii. Mncarea servit, foarte srat i rece, i fcuse s-i
doreasc raiile rncede de pe Dracul-de-mare, ns dup trei zile
debarcar de pe nav, intrnd n cel mai mare ora din Solaeth.
Casele din Eoloth aveau cte dou, trei etaje, n pofida faptului c
erau construite din crmizi de lut, tencuite apoi i vruite. Locuitorii
se i mndreau cu casele lor i le decorau frecvent cu citate scrise cu
vopsea strlucitoare, inscripionate n jurul uilor i geamurilor, sau
le ornau cu ieder pictat, care nu ar fi putut supravieui ntr-un
climat rece i uscat. Cu ct erau mai strlucitoare culorile i mai
exotice imaginile pictate, cu att mai bogai proprietarii, dei nici
275

Keles i nici Ciras nu prea ddeau doi bani pe ceea ce nsemna


chiverniseal pentru eolothieni.
Ei doi aveau n comun multe lucruri, dobndite prin faptul c
avuseser parte de o via privilegiat din primii ani. Ciras rmnea
foarte precis n aciuni i ritualuri. Continuase s-i pstreze bunele
maniere, chiar dac era nduit, obosit i flmnd, stri devenite o
constant n compartimentele nghesuite i umede ale navei.
Moraven i admira ncpnarea i refuzul de a face compromisuri,
dac acestea nu reprezentau un avantaj tactic.
La fel, Keles descoperi c problemele erau copleitoare, dar
nfrunt totul cu bravur i fcu tot ce-i sttea n putin. Moraven
fusese lsat s cread c era detept, ns tnrul comisese o serie de
greeli. Nu erau grave, ns erau cam dup acelai calapod. O bun
parte din timp prea nceoat, iar timp de mai multe zile se plnsese
de dureri de cap la trezire, de parc i-ar fi petrecut nopile de
dinainte bnd vrtos.
Tyressa l intriga pe Moraven, pentru c avea o disciplin care-i
sfida vrsta, fusese n mod clar bine antrenat, ns era foarte
doritoare s-i asculte prerile despre cum i-ar putea ndeplini
misiunea. De obicei, rzboinicii unei naiuni sau asociai unei case
nobiliare, i priveau de sus pe xidantzu, considerndu-i prea
independeni pentru a putea fi angajai. Tyressa prea c ignora toate
astea, n afar de circumstanele n care sigurana lui Keles ar fi fost
n pericol.
Odat ce trecuser de Gria, Tyressa deschise ordinele sigilate pe
care le purta. i ntinse mesajul lui Moraven, apoi parcurse celelalte
documente. Dup o a doua lecturare, i le ddu lui Keles. El le citi, se
ncrunt i se sprijini cu spatele de bordajul ambarcaiunii.
Va fi foarte greu.
Moraven zmbise.
Valabil pentru orice misiune de aici. Face doar ca totul s fie i
mai ciudat.
Mesajul Prinului extinsese misiunea lui Keles, prin adugarea a
dou sarcini suplimentare. Prima era s-l ajute pe Moraven s
depisteze posibile ascunztori de arme de dinaintea Urgiei. Urma s
fac hri detaliate ale localizrii lor i s nu comunice informaiile
276

nimnui, nici mcar bunicului su. Ultima precizare l bgase n


cea, ns fusese de acord i cu asta, notnd c nseamn c va
trebui s-i oferim mult mai multe lucruri, s nu nceap s le caute
el.
Al doilea lucru pe care i-l ceruse Prinul era s dea o mn de
ajutor la gsirea lui Borosan Gryst. tia cine era i se nsufleise la
ideea c l-ar putea ntlni, ncepuse s explice puin despre ce-ar fi
putut avea Gryst, apoi tcu. Toi cei din grup remarcar reinerea lui
n a deschide subiectul, ns nimnui nu-i mai psa, pentru c, fr
ndoial, i dduser seama c s-ar lmuri pe deplin dac l-ar gsi
vreodat pe Gryst.
Mesajul pentru Moraven, scris de Prin nsui, fusese sigilat
separat de restul documentelor.
Gryst este cel mai important, restul nu conteaz. Moraven citise
mesajul i-l arsese, spunnd:
Prinul ne ureaz mult noroc. Am s-i las pe zei s deslueasc
mesajul su n fum i ne vor ajuta pe drum.
Ceilali neleseser c nu-i putea lsa s citeasc i ei mesajul.
Nu-i plcea deloc faptul c Prinul Cyron le dirija eforturile n gsirea
unui singur om, ns conductorii puneau ntotdeauna pe primul
plan problemele lor. Implicaiile din mesaj nu fuseser deloc subtile:
ceilali puteau muri n orice fel, dar Borosan Gryst trebuia adus la
Moriande.
Moraven simi fiori alunecndu-i pe ira spinrii. Mai trecuse,
odat, printr-un moment cnd privise viaa celorlali cu o asemenea
nepsare i fusese bucuros c totul se schimbase pn la urm.
Uciderea brbailor la Asath fusese necesar datorit faptului c
supravieuitorii ar fi chemat ajutoare. Puteau fi urmrii pn n
Solaeth, sau, mai degrab, ar fi atras o atenie nedorit asupra lor.
Moartea celor din Asath de-abia dac merit pomenit Prinului.
Moraven ar fi vrut ca Cyron s aib ocazia s vad adevrata valoare a
vieii individului, ns se ndoia c ar fi avut vreo importan pentru
el. Amploarea problemelor pe care le avea Prinul i faptul c
minitrii l izolaser de slbticia realitilor vieii nsemnau c n-ar fi
putut avea niciodat aceast ans. Era pcat, ns mai putea fi i
277

singura cale prin care Prinul s-ar fi putut achita de responsabilitile


fa de ar.
Moraven se gndea la asta i la multe altele pe cnd galopau pe
drum. Mulumesc zeilor c nu m-au adus n aceleai restriti. Tocmai
cnd i spuse asta, croncnitul strident al unei ciori rsun
batjocoritor.
Solaeth fusese dintotdeauna o provincie de grani, fr s fac
niciodat parte cu adevrat din Imperiu. n arhitectura cldirilor sau
n pienjeniul de alei i drumuri care strbteau oraul se vedeau
foarte puine influene imperiale. Cpeteniile militare mpriser
demult ara, dei i trimiteau reprezentanii ntr-un consiliu de
conducere la Eoloth, meninnd aparena unei naiuni i a domniei
naltului Guvernator de acolo.
Indiciul cel mai frapant al despririi de influena Imperiului era
omniprezena dispozitivelor create de gyanri. Moraven mai vzuse
luminile albastre care ardeau n noapte i n alte orae mai mari i
tia c sunt foarte costisitoare, ns aici aceleai lumini albastre
sclipeau pe broe sau pe mnerele sbiilor decorative. Nu avea nici o
ndoial c luminile nu vor dura foarte mult, pentru c thaumston
pentru alimentarea lor se gsea cu dificultate, ns aceti oameni
foloseau ca simple ornamente lucruri la care cei mai alei oameni din
Moriande nici mcar nu visau.
Cantitatea imens de produse gyanri deschise imediat o discuie.
Moraven i ceilali nu aveau nici un fel de probleme s-i afieze
surprinderea fa de ceea ce vedeau. Cu grij, putur s abat turnura
discuiei spre Gryst, iar dup o zi reuir s-o orienteze n direcia
cuvenit. Plecnd din Eoloth, inur aproape numai nordul,
ndreptndu-se spre orelul Telarunde.
Cei de aici trimiseser oameni n capital dup ajutor. Localitatea
se ntindea la picioarele unui munte unde strjuiau ruinele unei vechi
citadele. O dihanie, despre care se spunea c provenea din Ixae Yllae,
se oploise printre ruine i vna adesea vaci, capre i oi, ba chiar i
cte un pstor. Vara uscat prea s-i fi oferit condiii ideale i ataca
mai feroce dect nainte. Localnicii se temeau c era perioada de
hran a creaturii.
278

Dup ce-i ncrcase ntr-o cru inveniile gyanri, Borosan Gryst


plecase s distrug bestia. Se spunea c oricum era n drum spre
Dolosan i c fusese ncntat s dea o mn de ajutor. Plecase nsoit
de reprezentanii oreneti i toi din Eoloth care le povestiser
trenia erau siguri c finalul nu va fi unul de balad, cnd toat
lumea triete fericit pn la adnci btrnei.
Ct de adevrate le-au fost prezicerile. Moraven zmbi, n pofida a
ceea ce simea, privindu-i pe localnici lucrnd cu srg n piaa
oraului. Adunau grmezi de vreascuri, baloi de paie, chiar i o pies
rupt de mobilier, pe care o puneau n vrf. Mormiau n timp ce
munceau, izbucnind uneori n accese de furie slbatic, urmate de o
tcere tulburat doar de murmure aprobatoare.
n centrul acestui morman, legat de un stlp gros, cu funii
puternice, zcea Borosan Gryst. Cel puin, lui Moraven aa i se pru,
c era Gryst, dup prul castaniu-rocat i ochii bicolori, albastru i
cprui. Nu-i fusese descris ca fiind prea nalt, iar funiile, dei erau
bine strnse n jurul lui, lsau s i se vad burdihanul. Se potrivea
att de bine cu descrierea, nct Moraven era sigur c-l identificase,
iar cnd brbatul ncepu s vorbeasc, orice ndoial i pieri.
Fiecare cuvnt al su mustea de exasperare.
Nu, nu, de ce nu m ascultai? Grmezile de vreascuri ar trebui
s fie mai aproape de rug i orientate n sus. Punei-le la genunchii
mei. Vpaia se aprinde sub ele. Luai de acolo bucile alea mari, ard
mai greu, e numai lemn tare. Vor arde ncet. Trebuie lemn mai
moale, s ard mai puternic. Ascultai-m! Vrei un foc eficient sau
nu?
Rspunsul mulimii arta c dorinele oamenilor erau total opuse.
Peroraiile sale i fcur s lucreze cu i mai mult rvn, aeznd
lemnele i mai sus, tot la voia ntmplrii. Indiferent cu ct ardoare
i-ar fi rugat, refuzau s-i acorde orice atenie.
Cru-i forele, ca s poi s urli, smintitule! strig un brbat.
V-am spus c ar fi trebuit s-i punei nti un clu la gur, se
bg un altul.
Moraven i mboldi calul nainte i ridic vocea:
Oameni buni din Telarunde, tovarii mei i cu mine suntem
curioi. Ce facei acolo?
279

ncropesc un rug total ineficient. Le va lua o or s fac treab


de zece minute, cu mult mai puin lemn irosit.
Spadasinul ridic mna.
Dac nu v este cu suprare, Maestre Gryst, v neleg ideile.
Dorina mea este de a afla cum ai ajuns s-i sftuii pe oamenii deaici cum s ridice un rug.
Un brbat mai vrstnic, cel care amintise necesitatea cluului, i
arunc o cuttur lui Moraven.
Am s-i spun eu, bucuros. A venit i a spus c a ucis monstrul
din muni. A pus un lucru aici, altul dincolo, pn le-a mprtiat
peste tot, apoi le-a adunat n ceva rotund, ca un ceaun. L-a ndreptat
spre fortrea i l-a trimis ntr-acolo, ca pe un cine gonind dup
vulpe. Ne-a zis c este suficient, iar noi am srbtorit.
Art spre o cas alungit, spre marginea de nord a oraului.
Colul dinspre miaznoapte al acoperiului de paie lipsea, iar
Moraven ghici c la fel i mare parte din peretele din spate.
Stteam aici, mulumindu-i i preamrind zeii pentru norocul
nostru, cnd monstrul a venit i a spart casa lung. A apucat trei
brbai n toat puterea, nu ncii de pe cmp, i i-a dus la vizuin.
Acum spune c va mai trebui s treac ceva timp, i i-am oferit
destul, dar a fost hotrt un rgaz, iar acum pregtim focul.
Moraven cltin din cap.
Eu n-a aprinde nc rugul, dac a fi n locul vostru, pentru c
Borosan Gryst nu v-a nelat.
Faa btrnului se ncrunt ncet.
Nu eti de pe aici i nu ne place s fim trai pe sfoar de strini.
Am fost pclii o dat. Vorbete desluit. S tii c avem lemn
destul.
Spadasinul i pironi cu o privire tioas pe Gryst, reuind s-l
amueasc.
Dispozitivul pe care l-a folosit lucreaz n multe feluri. S-a dus
la fortrea. A gsit bestia. i-a dat seama c bestia este mai mult
dect poate dovedi el, aa c mi-a trimis un mesaj. Am venit
mpreun cu tovarii mei s terminm treaba.
Localnicii strni n jurul btrnului priveau, pe cnd el ovia
ntre a-i da dreptate sau nu. Frnturi de emoii i se oglindeau pe chip
280

i, pentru o clip, Moraven crezu c reuise. Apoi expresia btrnului


se ntunec i deschise gura.
Nu ajunse s scoat nici un cuvnt, deoarece Keles Anturasi sri
din a i art spre fortrea.
Fr nici o ndoial, asta-i Cetatea Xoncyr. Este aa cum spune
cellalt. Acolo-i sora lui.
Btrnul clipi nedumerit.
Care cellalt?
Tyressa clri pn la ei i se ls n fa.
Cealalt creatur pe care am distrus-o. Borosan este cercetaul
nostru. Doar nu v nchipuii c am venit fr un cerceta, nu?
Ajungeam mai repede, ns cellalt era fratele ei mai mare, iar
mireasa lui tocmai amenajase un cuib cu cteva zeci de ou, aa c
amndoi erau foarte aprigi.
Stenii ncepur s uoteasc ntre ei, ns btrnul refuza s se
lase prostit.
Voi nu artai de parc ai fi dat vreo lupt.
Ciras gri cu blndee:
Nu lupta ne-a ntrziat pe drum, ci ngropciunea pe care am
svrit-o pentru cei cinci tovari ai notri care au pierit. La nceput
am fost nou.
Invocarea numrului nou avu efectul dorit. Civa dintre cei
prezeni l traser pe btrn, iar alii ncepur s desfac rugul. Unul
se apuc s-l ntrebe pe Borosan dac exista vreo cale eficient de a
nltura lemnul, i el i oferi ncntat toate sfaturile de care avea
nevoie.
Moraven privi spre conductorul satului.
Dac ne artai distrugerile fcute i ne lsai s discutm cu
tovarul nostru, atunci poate vom hotr cum s procedm.
Da, bineneles.
Btrnul i ridic minile.
Ateptai aici, voi pregti totul.
Dup ce btrnul dispru n fug, Keles se apropie i privi n sus.
l lum pe Gryst i plecm, da?
Moraven cltin din cap.
Am cumprat libertatea Maestrului Gryst cu o promisiune.
281

Keles csc ochii.


Glumeti, nu-i aa? Ai de gnd s urci acolo i s omori tiu eu
ce monstru?
Eu? Nu.
E reconfortant s aud asta, se liniti cartograful i zmbi.
Nu, nu am de gnd s m ocup doar eu, continu Moraven cu
un surs. Ci noi toi.

282

33
Ziua a 5-a, Luna obolanului, Anul Cinelui
Al 9-lea an al Domniei Prinului Imperial Cyron
Al 162-lea an al Dinastiei Komyr
Al 736-lea an de la Urgie
Wentotekun, Moriande, Nalenyr
Prinul Cyron edea pe tron, ngreunat din nou de robele
sufocante ale rangului. ntre el i pragul uii era ntins un covor rou,
tivit cu purpuriu, ns doar att de lat ct s permit unui singur om
s peasc pe el. ntre marginile sale i irul de stlpi era un spaiu
acoperit cu lemn deschis la culoare, motiv pentru care celor doi
minitri care ngenuncheaser de-o parte i de alta a sa li se ngduia
s rmn n centrul ncperii. Dac vreunul dintre ei sau numai
robele lor ar fi atins covorul, ar fi putut porunci s fie omori.
Nu-i veni deloc s zmbeasc, amintindu-i povestea unui
mprat care examinase roba unui ministru hrpre, pe care-l ura, n
cutarea unor scame purpurii. C fuseser sau nu puse chiar de
mprat ntre firele periei folosite atunci nu tia nimeni. Cyron se
ndoia c se va osteni ntr-o bun zi s scape n acest fel de vreo
pacoste de la Curte, ns fusese tentat s procedeze aa de cteva ori.
Ministrul Armoniei, Pelut Vniel, ngenunche la dreapta. Potrivit
descendenei i rangului, roba sa albastr avea dragoni brodai cu
migal pe spate i piept, fiecare tivit cu purpuriu. Vniel nu era cel mai
important ministru, dar se ridicase ntr-o funcie important n
cadrul Armoniei folosindu-se de iretlicuri i ndrznind rareori s-l
contrazic pe Prin n chestiunea importanei formei fa de fond.
Oricum, ntrevederea era una dintre aceste ocazii, i furia lui Cyron
cretea ncet i sigur.
De partea cealalt ngenunchease Ministrul Relaiilor Externe din
Helosunde, Koir Yoram. Mai tnr i dect Prinul, Koir avea firea
aprig a unui refugiat care nu voia altceva dect eliberarea patriei i
refacerea naiunii. Fervoarea acestei dorine l lsase prad
tremurturilor ori de cte ori i se ddeau veti pe care ar fi preferat s
nu le fi auzit. De la Festival ncoace se ntmplaser multe lucruri
283

care nu-i plcuser deloc i, Cyron era sigur, att l scise pe


Maestrul su pn obinuse permisiunea s se adreseze tronului.
Pelut fusese intermediarul iritrii, explicndu-i lui Cyron cum
stteau lucrurile, mai puin ca s-i dezvluie adevratele sale
sentimente i mai mult ca s-i dovedeasc de ce audiena era
necesar. Birocraii ddeau dovad de un patriotism ciudat, pentru c
luptau n primul rnd s protejeze structurile care le asigurau poziia
i mai puin s apere naiunea mpotriva jefuirii sau atacurilor.
Solicitarea unei audiene de ctre Koir survenise mult prea repede i
la un nivel prea nalt, pentru a putea fi tolerat.
Cyron aprobase, n cele din urm, audiena, fiindu-i util. Era mai
mult dect bucuros s finaneze operaiunile militare helosundiene,
prefernd s se verse sngele mercenarilor dect al poporului su.
Problema era c mercenarii nu se considerau nite simplii lefegii. De
fapt, erau convini c sunt o naiune i c aveau un cuvnt de spus n
ceea ce-i privea. Mai mult chiar, se considerau aliai cu drepturi egale
ai Nalenyrului, nu srntoci cerind nite grune, fiind ndreptii
s-l consilieze pe Prin i s-i dea cu prerea asupra oricrei decizii
politice care-i afecta.
Palmele lui Pelut Vniel erau lipite de coapse.
Vei afla, Ministre, c nu am intenionat niciodat s ascundem
de voi vestea livrrii de orez pentru Deseirion. Subordonaii dumitale
au primit rapoartele necesare. Ne cerem scuze c nvelitoarea lor
inadecvat a ascuns adevrata lor natur, fcnd s fie ignorate. Noi
rapoarte, actualizate, au fost deja trimise, nvelite adecvat i purtnd
sigiliul meu.
Koir se adnci ntr-o plecciune. Pe roba lui verde erau brodai
cini aurii, ns nimic nu indica faptul c vieuiau pe spinarea
dragonului nalenian. i s mai crezi c scamele purpurii ar putea
strluci pe aceste mtsuri de smarald.
Koir se nvemntase pentru a-i manifesta lipsa de respect, tiau
toi trei, ns mai tiau c a fi informat i a reaciona era o victorie
pentru el.
Ministrule, atenia dumitale pentru detalii ne ncnt.
Problema care ne preocup este acest ajutor acordat dumanului
nostru comun, ntr-un moment cnd el este cel mai vulnerabil.
284

Pentru prima oar ntr-o enead suntem n msur s-l izgonim din
Helosunde. Grnele i vor face pe soldaii si mai puternici. n acelai
timp, ai ncetinit livrrile ctre noi. Nu nelegem aceast strategie.
Cyron i controla respiraia cu grij. Helosundienii nc mai
trebuiau s cad de acord asupra motenitorului ultimului lor Prin,
al crui singur talent, din cte se constatase, fusese s toarne copii
oricrei femei n afar de nevast-sa. i cnd te gndeti c m-am
ntlnit cu vduva lui i am gsit-o att de dezgusttoare, nct mai
degrab m-a clugri dect s stau cu ea. Birocraii formaser un
comitet pentru a decide care dintre bastarzii Prinului s-ar cuveni s
conduc Helosunde, dar i cum s-i menin funciile i s
neutralizeze orice pretenii la tron din partea vduvei. Acest lucru o
nvenina i mai mult, iar un mariaj politic cu ea devenise ceva de
neconceput pentru Cyron.
Ministrul de Stat nalenian rosti cu glas sczut:
Transporturile de grne nu sunt pentru trupele deseiene. Ele
sunt menite civililor.
Dar ar trebui s tii c Pyrust ia de la gura oamenilor i
hrnete trupele.
Desigur. Ne-am asumat riscul s se ntmple aa. Orezul lor
fr culoare umple burdihanul trupelor sale, n vreme ce orezul
nostru auriu este livrat civililor. Crezi c ei nu tiu de unde-l primesc?
tiu i cui s mulumeasc, atunci cnd btrnii i copiii lor vor
supravieui. Vor considera Nalenyrul un trm bogat.
i-i va face s i se alture lui Pyrust, cnd le va porunci s
nainteze spre sud. Vor trece prin Helosunde, ca s ajung aici. Nu-i
putem opri, pentru c rzboinicii notri sunt nevolnici. Cererile
noastre au fost foarte rezonabile.
Pelut ddu gnditor din cap.
Da, rezonabile, ns pentru ofensiv, nu pentru aprare.
Plnuii un atac asupra Meleswinului.
Lui Koir i tremura buza de jos, trdndu-i surprinderea, att fa
de informaia de care dispunea Pelut, ct i fa de francheea cu care
o dezvluise. Prin tradiie, s-ar fi cuvenit s treac mai mult timp
pn ce Pelut s desprind strat dup strat de motive i s ajung la
285

dorina lui Koir de a-i respinge pe deseieni dincolo de cel de-al treilea
ora ca mrime din Helosunde.
Agenii notri au aflat c, drept rspuns la presiunile fcute
asupra lui de ctre Prinul Cyron, Pyrust i-a retras trupele din
Meleswin. Avem de gnd s recuperm oraul, eliberndu-ne
cetenii.
Cyron tia c era o minciun. Meleswin se ntinsese cu mult
vreme n urm pn la oraul deseian geamn, pe malul nordic al
Rului Negru. De la ocuparea sa, populaia helosundian fusese
izgonit, iar conductorii deseieni i aduseser acolo pe oamenii lor.
Acum, Meleswin era mai mult un ora deseian, dect unul
helosundian. Orice cucerire a lui s-ar fi terminat cu o vrsare de
snge fa de care Pyrust n-ar fi putut face altceva dect s rspund.
Ministrule Yoram, curtea a studiat aceast situaie pe ct de
mult a fost posibil.
Pelut i mpreun minile.
Se crede c orice atac mpotriva Meleswinului ar fi o soluie
nerecomandat. Nu putem sprijini aa ceva.
Koir nu fcu nici un efort de a-i nfrna furia.
Vrei s spunei c nu vei permite.
Sunt doar cuvintele dumitale. Ale mele au fost alese cu grij,
pentru a exprima ceea ce trebuie.
A putea s-i reamintesc ministrului c Helosunde este un stat
suveran, ndreptit s se apere i cu toate drepturile de a-i urma
propriile interese? Rectigarea prerogativelor sale asupra teritoriului
nsuit de invadatorii lacomi este doar una dintre cile noastre de
aprare. Totodat, cu ct suntem mai puternici, cu att scade
ameninarea deseian asupra voastr.
Cu un gest din ncheietur, Cyron deschise evantaiul din mna
dreapt. Un dragon auriu, pe fond purpuriu, se ntinse pe semiluna
evantaiului ascunzndu-i faa de la ochi n jos.
Iar Maestrul a grit: Cinele care ateapt comenzile
stpnului su este rspltit. Ltrturile nevolnice zmislesc numai
nemulumiri.
Kir nepeni pe dat, dar Pelut reui s-i mascheze ocul. Dac
ntrevederea s-ar fi desfurat cum se cuvenea, Cyron nu ar fi spus
286

nimic, rmnnd impasibil i neclintit, pe ntreaga durat.


Ascunzndu-se n spatele evantaiului, dduse semn c nu voia s fie
remarcat. Dei auziser citatul urmyrian, manierele de la curte le
cereau s pretind c nu glsuise deloc. n acelai timp, erau nevoii
s-i acorde ntreaga atenie.
Ochii albatri ai helosundianului scprau de furie, ns nu spuse
nimic pn cnd Cyron nu nchise evantaiul.
Helasunde consider c datoria sa fa de Nalenyr este una
sacr, precum cea pentru propriii si ceteni. Nu am uitat multele
daruri trimise de poporul nalenian. Suntem gata s ne punem ntre
nobilul popor nalenian i slbaticii deseieni, precum grzile keru,
care se interpun ntre Prinul Cyron i dumani.
Pelut i ngdui s-i nchid ochii pe jumtate.
Nalenyr nu va interzice niciodat Helosundului orice aciuni
pe care Prinul su le va crede necesare, dar aceast chestiune a
Maleswinului este una care pretinde o maxim pruden i
deliberare.
Scprarea ochilor lui Koir i trda gndurile. Pelut i spusese c
Nalenyr va susine orice decizie a unui prin helosundian. Aceasta ar
obliga birocraia s ajung la o decizie privind motenitorul rangului
princiar, nainte de a putea autoriza vreun atac. Ciorovielile asupra
motenitorului vor dura luni de zile, dac nu cumva ani, iar
necesitatea atacului va disprea.
Ori asta, ori totul va decurge pripit i se va termina cu un dezastru.
Cyron i nfrn dorina de a cltina din cap. Dac n locul lui ar
fi fost Pyrust, acesta ar fi erupt de pe tron i ar fi ters insolena lui
Koir. Probabil omorndu-l. Dei o lovitur, dou ar fi fost
satisfctoare, Cyron i-ar fi mituit mai degrab pe Koir i pe minitri
s nu fac nimic. Din nefericire, i-ar lua aurul, apoi l-ar folosi s-i
finaneze planurile, conspirnd n acelai timp cu propriii si minitri
s pstreze secretul asupra rezultatelor dezastruoase.
Koir fcu o plecciune, dar nu destul de adnc pentru ca fruntea
s-i ating covorul.
nelepciunea i prietenia dragonului sunt cele mai nepreuite
comori ale poporului helosundian. M voi retrage acum, s le
287

mprtesc asta i celorlali lideri ai notri. Fie ca Puterea lui Nou


s continue s fericeasc Dinastia Komyr.
Ministrul helosundian se ridic i se retrase din ncpere. Pelut l
privi plecnd. Apoi se ntoarse spre Cyron i fcu o plecciune.
Se duce acolo unde dorim noi.
Cyron pufni.
Hotrt s nu fac nimic, ori grbindu-se pe un drum care-i va
aduce i mai multe probleme? Meleswin este un dezastru n devenire.
Dac nu pot vedea c este o capcan a deseienilor, sunt proti.
Ndjduiesc, doar, ca nsui Koir s fie n fruntea hoardei cnd vor
intra n ora.
Puin probabil, Alte.
tiu, nseamn c numai cei bravi dintre ei vor pieri, n timp ce
idioii rmn.
Cyron zvcni din ncheietur, deschizndu-i din nou evantaiul i
reteznd orice ans de continuare a discuiei.
Un dragon nu plnge din dezgust, ci pentru curajul risipit fr
noim.

288

34
Ziua a 5-a, Luna obolanului, Anul Cinelui
Al 9-lea an al Domniei Prinului Imperial Cyron
Al 162-lea an al Dinastiei Komyr
Al 736-lea an de la Urgie
Lupul furtunii, pe Mrile Sudului
Dup nici o sptmn de la plecarea din Archurko, Jorim i
dduse seama c nvase mult mai multe despre seminia fennych
dect din orice alt surs din lume, cel puin cele omeneti. Nu avea
nici o ndoial c virukii tiau mult mai multe despre ei, ns nu
putea s se atepte ca rapoartele lor s fie neprtinitoare. Examinase
creatura cu mare atenie, meninnd-o constant n preajma sa n
primele trei zile, apoi lsnd-o s rtceasc fr el, odat ce
Cpitanul Gryst se convinsese c nu va provoca nici un dezastru.
Jorim mai ntlnise tot felul de vieti, precum oprla-curcubeu,
capabil s-i schimbe culoarea pentru a se potrivi cu mediul
ambiant. Fennii preau s-i poat modifica nfiarea i chiar
personalitatea. Izolai de specie, fennii ncepeau imediat s se
adapteze vieii n preajma oamenilor. Exemplarul su luase proporii
apropiate de cele umane, dei capul, ochii i urechile rmseser
mari. De fapt, potrivit msurtorilor fcute de Jorim, capul su,
orbitele, ochii crescuser, de fapt.
i explicase toate astea lui Iesol ntr-un mod ct se putea de
simplu:
Prezint un anumit grad de neotenie, se adapteaz dup
modelul copilului, pentru c aceast form invoc instinctele noastre
protectoare cele mai acute.
Dar nu avem copii la bord.
Asta-i adevrat, ns capul supradimensionat i ochii mari sunt
caracteristici comune puilor multor specii.
Jorim ddu din cap cnd fennul sri de pe vine la un capt de
frnghie, balansat n joac de un marinar.

289

De asemenea, comportamentul jucu este i el comun. ncet,


ncet, se adapteaz social n felul n care o fac oamenii, iar fiind iste
ncearc s capteze atenia, evit s fie lovit i este hrnit.
ns comportamentul su depea sfera imitativului, pentru c,
destul de repede, fennul ncepu s vorbeasc. Dovedi o abilitate
extraordinar pentru deosebirea i filtrarea sunetelor, iar Jorim se
gndi c putea fi unul dintre motivele pentru care urechile se
mriser, chiar dac nu erau, n mod vizibil, omeneti. Sintaxa i se
prea irelevant, ns i dezvolt o dorin insaiabil de a cunoate
numa fiecruia i a tuturor lucrurilor. Cuvintele Jrima numa,
urmate de sunetul labei btnd n ceva, devenir att de comune,
nct Jorim se trezi rspunznd i n somn.
nvarea limbajului era, n mod clar, o abilitate adaptiv, iar
faptul c fennul era capabil s alture neles unor cuvinte mai
degrab abstracte oferi o dovad important a nivelului su de
inteligen. Dup mai multe zile, fennul i oferise propria sa numa
prin btaia n piept i anunnd Shimik. Adesea, mormia pentru el
ntr-o limb melodioas, ns rezist oricror ncercri ale lui Jorim
de a schimba vreo vorb.
Shimik nva foarte repede ce comportament era permis i ce nu,
precum trezirea oamenilor dintr-un somn adnc sau deranjarea lor
cnd lucrau. Altfel, i nsuea limbajul celor de pe punile de jos i-l
ncorpora n vocabularul su. n acest fel, tot ce era defect sau ru
deveni dreu. Fiind capabil s provoace rsul, fennul era rspltit
imediat, aa c deveni un fel de clovn, dei renuna imediat la
bufonerii cnd i se altura lui Jorim n cabin, i era nevoie de linite
ca s fac msurtori, s nregistreze datele sau s comunice cu Qiro.
n pofida faptului c avusese la dispoziie mai puin de o
sptmn s-l studieze pe Shimik, Jorim ajunse la unele concluzii
despre creatur, care explicau de ce putea fi att de docil cnd se
afla departe de restul speciei, att de inteligent i, cu toate astea, s
devin bestial n grup. Ct timp era singur, Shimik era att de docil,
nct Jorim i putea deschide gura s-i studieze dinii, sau s-i scoat
ghearele, fr s provoace vreun mrit. Armele cu care fennii erau
capabili s atace i s omoare un rzboinic viruk erau la locul lor, ns
nefolosite.
290

Decisese c erau nemsurat de inteligeni i foarte dotai pentru a


tri n societate. Cnd se aflau departe de semeni, se simeau foarte
vulnerabili i erau panici, din moment ce unul singur n-ar fi putut
rpune mai multe creaturi deodat i, cu siguran, nu un viruk. ns,
n grup, nu se temeau de nimic. Puteau coplei numeric aproape
orice, iar ansele ca vreunul dintre ei s fie izolat i ucis scdeau cu
fiecare nou individ adugat mulimii. Cnd se adunau n grup, nevoia
de inteligen disprea i acionau i reacionau la unison.
Pe Ethgi presupunea c se ntmplase ceva simplu. n
circumstane normale, fennii aveau, probabil, teritoriul lor i
rmneau ntr-o relativ izolare. Evident, gsiser membri ai sexului
opus i ncepuser s se nmuleasc, iar el i punea ntrebri
referitoare la mrimea i aspectul puilor. Cnd creteau destul, puii
se desprindeau de grup i-i stabileau propriile teritorii, iar pe msur
ce se nmuleau, populaia se multiplica, obligndu-i s accepte
compania celorlali. Astfel se forma o hait care se deplasa i omora
tot ce ntlnea n cale, fornd cucerirea altor teritorii unde s se
aeze i fiecare i gsea locul. ntregul proces se declana din nou, cu
perioadele dintre nvliri determinate de rezervele de hran,
animalele de prad ale locului i ali factori capabili s limiteze
expansiunea populaiei. Pe Ethgi, nu mai era nici un alt loc, n afar
de sat, i nici o alt prad n afar de localnici, ceea ce dusese la
situaia n care intervenise Lupul furtunii.
Studierea lui Shimik i descifrarea coordonatelor pentru navigaie
l ineau pe Jorim ocupat. Dac nu ar fi avut un fenn de ngrijit, i-ar
fi ieit din mini, pentru c nu-i rmnea mai nimic de fcut la bord.
Lupul furtunii naviga spre sud, ncercnd s prind un curent care
ducea spre est. n timpul deplasrii se uitar dup insulele din
arhipelag, ns fr vreun succes. Asta-i provoca anumite frustrri,
pentru c harta din Soth pruse att de promitoare. Dduser peste
Ethgi i att.
Cpitanul Gryst era mai degrab nclinat s treac uor peste
absena insulelor. Sttea mpreun cu Jorim lng balustrada de la
pupa, pe puntea de comand, studiind luminiscena vag a siajului
lsat n lumina crepuscular a soarelui gata s apun.
291

Exist mai multe explicaii pentru faptul c insulele nu sunt


aici. Harta aceea are peste dou mii de ani vechime. Ceea ce-a fost
indicat ca insul s-ar putea s fi fost atoli, ieii din ap ntr-o vreme
cnd nivelul mrii era sczut. n afar de asta, nu avem nici un
indiciu c virukii nelegeau noiunea de longitudine mai mult dect
noi, aa c s-ar putea s fie la cteva leghe distan de locul unde neam atepta s le gsim.
Jorim cltin din cap.
Ai putea la fel de bine spune c vreun zeu s-a cobort pn
aici, le-a sltat din mare i le-a mutat n alt parte. Ar trebui s fie
aici. Arcul de cerc era chiar acolo, pe hart, format dintr-un lan de
insule. Poate c nu erau dect vulcani vechi sau aa ceva.
Poate c erau doar legende ale virukilor, tot aa cum sunt
Munii de Ghea pentru noi.
Nu asta am vrut s spun.
Jorim i nl o sprncean spre ea, apoi se ntoarse s priveasc
spre sud, dincolo de prov.
Sunt chiar acolo.
Cum de tii asta, Maestre Anturasi?
Pentru c are sens. Dac cineva o ia spre nord, prin Pustietile
Turca i dincolo de ele, va ajunge la un trm al gheii. Are sens,
pentru c aceleai condiii ar exista i n sud. Acest lucru, mpreun
cu legendele, indic existena acolo a Munilor de Ghea.
Shimik, a crui blan crescuse scurt i dobndise nuana glbuie
ca mierea a punii de lemn de stejar, se rostogoli pe spate, apoi i
ntinse labele spre Jorim.
Jrima, uppa uppa. i frmnta degetele mici, iar Jorim l ridic,
s nu-i scoat ghearele i s nceap s se urce pe el.
Anaeda zmbi cnd fennul i fcu semn cu mna.
Cred c eti destul de ciudat, Maestre Anturasi. Eti aici ca s
faci msurtori, s putem defini lumea i s-o cunoatem mai bine. l
studiezi cu foarte mare atenie pe acest fenn i notezi ceea ce afli. La
fel, faci desene cu petii pe care-i prindem, desenezi psrile pe care
le vezi, faci hri ale constelaiilor imposibil de vzut din Moriande i,
cu toate astea, i permii s crezi ntr-un trm unde munii sunt de
292

ghea, bazndu-te doar pe istorisirile fanteziste din vremea eroilor.


Cum este posibil?
Briza mrii i rscoli pletele, iar Shimik ncerc s prind o uvi
cu laba.
Nu sunt sigur, Cpitane, c ar trebui s m mpac doar cu un
anumit tip de informaii. Sunt muli oameni care triesc n vile
munilor, convini, din tot sufletul lor, c pmntul e plat i c cerul
este un capac aezat deasupra lui. Pentru ei, am czut dincolo de
marginea lumii. ns cred c munii sunt acolo i tiu de ce. Parial,
este vorba de povetile pe care le-am auzit. Toate vechile hri i
indic. Aa cum am spus mai nainte, dac avem un trm al
gheurilor n nord, de ce n-ar fi i n sud? Iar msurtorile fcute de
mine arat c se face tot mai frig. Multe dintre psrile i petii pe
care i-am vzut seamn cu cei din climatul mai rece, din nord. Sunt
argumente pentru existena Munilor de Ghea.
i accept raionamentele, dar unde tragi linie? Un zmbet i
curb buzele. Alii cred c, dincolo de muni, se afl o gaur, intrarea
n Lumea Subpmntean. Dac te aventurezi acolo, ai putea afla
ntreaga bogie trimis ca sacrificiu pentru strmoii notri. Dac
vom gsi munii, poi fi sigur c vor fi destui doritori pentru o
expediie dincolo de ei.
Jorim cltin din cap.
Cunosc i eu legenda, dar cred la fel de mult n ea ct n ideea
c mprteasa Cyrsa se va ntoarce dinspre apus, dac Trmul celor
Nou Prini ar fi ameninat. Convingerea c ea i eroii ei
supravieuitori sunt doar czui ntr-un somn adnc nu are nici o
noim. Nu exist nici o informaie care s susin aa ceva. Vznd c
nu se mai ntoarce, oamenii au nceput s eas poveti ca s se simt
ei mai n siguran. Vremurile erau att de grele, nct au avut nevoie
de puin speran, aa c i-au nchipuit un salvator care ar veni s-i
ajute dac lucrurile s-ar fi nrutit. Ea ddu din cap.
S-ar putea s fie i aa. Sau ea chiar este acolo i ateapt.
M ntrebam, Cpitane, cum v permitei s credei n astfel de
superstiii?
Ochii Anaedei se ngustar.
293

Nu te limita doar la izbnda de a ctiga o disput. Erai destul


de sigur c adunasei destule dovezi pentru a ajunge la concluzia c
Munii de Ghea exist. Sunt mai multe aspectele capabile s
sugereze c mprteasa Cyrsa a existat sau s-ar putea s existe. tim
amndoi c despre jaecai se spune c triesc mai mult. Mai tim c ea
i rzboinicii ei erau de fa la declanarea Urgiei, odat cu care a fost
dezlnuit o mare cantitate de energie magic. Ai vzut schimbrile
provocate n toat lumea. Mai gndete-te, Maestre Anturasi. La
marginea multor sate sunt cercuri n care se dueleaz spadasinii i
unde s-au ntlnit doi jaecai; energia magic este eliberat. n unele
dintre aceste cercuri nu se vd niciodat vitregiile iernii, iar n altele,
unde zpada se depune, nu se mai topete niciodat, nici chiar n
plin var. Astfel, magia poate ntr-adevr s conserve, dar i s
distrug, deci de ce n-ar fi de acceptat c i ea a supravieuit?
Este o ntrebare foarte bun, Cpitane.
Jorim privi spre Shimik.
Suntei foarte dur, iar dovezile indic necesitatea de a v
exercita autoritatea. Du-te, prinde, Shimik.
Cu un ipt de ncntare, fennul sri din braele lui, o lu la fug
sltnd pe punte i dispru prin cel mai apropiat hublou,
ndreptndu-se spre mruntaiele navei. Unul dintre motivele pentru
care Cpitanul Gryst permitea s fie lsat singur era c avea o plcere
nermurit de a vna obolani i se dovedise mult mai eficient dect
oricare dintre cinii adui la bord pentru acest scop.
Insist, ai pus bine problema. S-ar putea ca ea s fie acolo.
Jorim i ncruci braele pe piept.
De ce-ai deschis subiectul?
Ea se aplec pe balustrad i rosti cu glas sczut:
i-am citit rapoartele i am adugat unele pasaje din ele n
jurnalul de bord. Am vzut msurtorile pe care le faci i le-am
comparat cu ale mele. Suntem amndoi de acord cu majoritatea lor.
Din ct pot s-i spun, incapacitatea noastr de a gsi insulele nu
nseamn mai nimic. ns vd ceva ngrijortor n toate astea.
Adic?
Anaeda expir ncet.
294

Insulele nu dispar, pur i simplu. S-ar putea s fi trecut pe


lng ele, navignd noaptea, ns nu ne deplasm att de repede
nct s nu putem vedea nici o urm de ele. Am zri nori deasupra
lor, buci de lemn plutind pe ap. Ceva, ceva tot ar veni de-acolo.
Deci, nu avem nici o dovad empiric a faptului c le-am fi ratat, ns
asta nu nseamn nimic.
Jorim vorbi ncet.
Este altceva, nu-i aa? Ceva ce nu este att de concret.
Sunt pe mare de mai bine de optsprezece ani, aproape
douzeci i apte. Am vzut multe i mi se pare c se petrec lucruri
ciudate. E ceva cum nu trebuie pe-aici. S-ar putea s fie Munii ti de
Ghea, dar s-ar putea foarte bine s fie i altceva.
Jorim se ncrunt.
Credei c am ajuns ntr-o zon unde, s spunem, s-a dat o
uria btlie naval n timpurile strvechi i totul mustete de
magie?
Nu tiu. Asta ar putea fi o explicaie. La fel de uor ar fi ca
vrjile s curg n cureni, precum cei marini, iar noi s fim prini
ntr-un fel de contracurent.
Anaeda ridic din umeri.
S-ar putea s fie ceva cu totul diferit. Nu am observat nici un
fel de efecte negative asupra echipajului i avem rezerve din belug,
iar msurtorile noastre ne indic faptul c ne deplasm constant
spre sud. Este ns ceva ce nu-mi pot explica, iar n consecin
reprezint o ameninare pentru flota mea. Iar mie nu-mi plac astfel
de primejdii.
Nu v nvinovesc pentru asta.
Jorim tcu, czut pe gnduri, apoi ddu din cap.
Nu cred c bunicul meu ne-ar fi de vreun folos dac l-a ruga
s ne ajute. E pcat c fratele meu nu-i aici. El ine minte toate
legendele din vremurile strvechi. Ar ti dac s-a ntmplat ceva aici.
Vezi ce-i poi aminti. i-a fi recunosctoare pentru orice idei
posibile.
Se ridic i-l privi direct n ochi.
Nu mai este nevoie s spun c nu trebuie s vorbeti cu nimeni
despre lucrurile astea. Nici mcar cu Iesol.
295

Jorim zmbi.
N-ai dori s beneficiai de nelepciunea lui Urmyr n acest
caz?
nc nu-s att de disperat. Vom vedea ce se ntmpl mai
departe, nainte de a extinde cercul celor implicai. Orice ciudenie
ar putea neliniti echipajul, iar dac ne pate necazul, a prefera s fie
de partea noastr.
Jorim i compuse un surs vag.
De aceea-l lsai pe Shimik s bntuie peste tot, pentru a le
distrage atenia?
Nu, de fapt, mi place c omoar obolanii. i prefer ca
echipajul s-l considere un semn bun. Oamenii cred n aceste
talismane aductoare de noroc i nainte de sfritul acestei cltorii
convingerile lor vor fi serios puse la ncercare.

296

35
Ziua a 5-a, Luna obolanului, Anul Cinelui
Al 9-lea an al Domniei Prinului Imperial Cyron
Al 162-lea an al Dinastiei Komyr
Al 736-lea an de la Urgie
Telarunde, Solaeth
n timp ce naintau pe versantul muntelui spre ruinele Fortreei
din Xoncyr, pe Keles Anturasi l urmrea ironia faptului c fratele su
ar fi pornit bucuros s-l distrug pe monstru. Lui Jorim nu i-ar fi
trebuit nsoitori i s-ar fi ntors dup ce-ar fi rpus creatura la fel de
lesne precum cade o frunz din copac. Ar fi nc una dintre marile lui
aventuri, dintre cele care-l enerveaz pe bunicul i-i aduc admiraia
florii nobilimii.
Zmbi, opintindu-se n urma lui Ciras. C era total nepotrivit unei
astfel de expediii, fusese un punct asupra cruia Tyressa i atrsese
deja atenia lui Moraven Tolo ceva mai devreme, dimineaa. Artase
spre Keles i Borosan spunnd:
Ei doi ar trebui s rmn aici, pn ne ocupm noi de
creatur.
Borosan, care-i petrecuse mare parte a dimineii meterind o
mic bil de metal, alctuit din resturi i buci culese dintr-o tac
mare de piele, i ridicase capul clipind nedumerit.
n nici un caz.
Femeia keru i zmbise, ngenunchind lng el.
Preuiesc faptul c ai venit pn aici, ncercnd s scapi
Telarunde de monstru, ns eforturile tale au dat gre.
Nu, nici pe departe. Borosan puse jos ceea ce meterea i art
spre ruinele numite de localnicii Dorunkun. Thanatonul meu e deja
acolo. Dac n-a omort nc dihania este pentru c n-a descoperit
cum.
nainte s ntrebe cineva de thanaton, Borosan ridic din nou bila,
ddu la o parte o clapet i rsuci ceva din interior, aruncnd-o pe
neateptate n mijlocul podelei de pmnt a colibei. Slt o dat, apoi
patru picioare metalice nir din ea. Bila opi spre stnga, se
297

ntoarse, apoi n ea se deschise cercul unei diafragme. Se auzi un


sunet ascuit, apoi un obolan chici azvrlit la perete, strpuns de o
sgeat de lungimea unui deget.
Ciras sri n sus i aproape c-i trase sabia. Mica mainrie i
retrase picioarele i rmase acolo, inert i inofensiv. Moraven
studie bila un moment, schimb cteva priviri cu Tyressa, apoi fcu o
plecciune spre gyanridin.
Thanatonul trimis sus e mai mare?
Mult mai mare. L-am construit din piesele pe care le aveam n
cru. oricarul sta e doar o machet. Cel adevrat este acolo i
studiaz creatura, gndindu-se cum s-o ucid.
Keru trecu o piatr de ascuit de-a lungul tiului suliei luate de
la un localnic.
n mod sigur funcioneaz bine mpotriva obolanilor, ns nu
aa ceva ne ateapt.
Comentariul ei amar fu primit n tcere. Keles simi din nou c
fratele su ar fi fost mult mai priceput s afle cu ce se confruntau.
ntr-un efort de a obine ct de multe informaii, Keles discutase cu
toi cei care vzuser creatura sau se aventuraser pn la fortrea.
Cei din urm erau mult mai muli dect primii, ns i crezuse pe
unul sau doi dintre cei ce dduser cu ochii de lighioan. Cea mai
bun descriere o nfia ca pe un arpe uria, capabil s azvrle
vapori otrvitori. Avea blan i o coam i putuse s nface trei
brbai puternici n noaptea n care atacase satul.
Keles nu auzise niciodat de o astfel de creatur, dar dac venea
din Pustietile din Ixyll sau Dolosan, fusese zmislit din vrjile cele
rele. Aa cum remarcase Borosan, creatura ar fi putut avea o piele
foarte groas sau s fie vulnerabil numai cnd deschidea botul,
artndu-i cerul gurii. Tbanatonul su, primir ei asigurri, ar fi
putut descoperi cum s-o rpun, ns asta cerea timp.
Iar timpul nu le mai sttea la dispoziie. Nici unul dintre ei nu
dduse mcar de neles c ar fi fost mai bine s dispar, pur i
simplu, fr s se mai ocupe de monstru, dei probabilitatea de a-i
pierde viaa n lupta cu el era extrem de mare. Moraven era hotrt s
se in de promisiune i poate s mai adauge o legend despre
xidantzu.
298

Keles ajutase pe ct putuse de mult la pregtiri. Din discuiile lui


iniiale privind fortreaa, putea acum s schieze un plan destul de
amnunit al fortificaiilor. De fapt, credea c este vorba de
Xoncyrkun, menionat n memoriile lui Amenis Dukao, pentru c
forma sa de ansamblu i turnul nalt din inima ei se potriveau foarte
bine cu descrierea fcut de el. Localnicii i spuneau Dorunkun, dup
un comandant militar care o ocupase n timpurile moderne i din
care pretindeau c se trag mai muli dintre ei. Negau ns c ar fi
auzit mcar de Amenis Dukao, ceea ce, ntr-un fel, i fcea s fie mai
netiutori dect oile pstorite de ei, considera Keles.
Chiar i aa, ei cunoteau bine fortreaa. Ruinele datau, n mod
sigur, din ultima perioad imperial i fcuser parte din lanul de
avanposturi folosite pentru descurajarea atacurilor turasynzilor.
Construit pentru a cuprinde vrful dealului i folosind aflorimentul
natural ca un ultim obstacol, fortreaa includea tuneluri i ncperi
spate direct n stnc. Monstrul se ascundea n aceste slae
ntunecate.
Moraven hotrse c Borosan va nsoi grupul, ns Tyressa tot ar
fi vrut s-l lase pe Keles s rmn jos. Dei nu-i dorea s fie n
apropierea unui monstru care putea tr dup el brbai n putere,
refuz. Art spre unul dintre planurile desenate de el.
Uitai, n timpul perioadei respective au existat mai multe
proiecte de baz pentru fortree. Odat ce ajung nuntru, pot s-mi
dau seama pe unde se deschid toboganele pentru gunoi, precum i
alte ci alternative pentru a ajunge la grajduri, unde vietatea asta-i
are brlogul.
Tyressa cltin din cap.
E prea riscant.
Ar fi prea riscant dac n-a merge. Am un arc i pot s trag
destul de bine. n afar de asta, chiar dac m lsai aici, n-am s fiu
n siguran. Art cu degetul spre ua nchis a colibei. Am s iau
locul lui Borosan, dac dai gre.
Tyressei nu-i plcea s parlamenteze, ns i ddu seama c
probabil avea dreptate. Nici lui nu-i convenea, ns era bucuros c-l
lsau s mearg cu ei.
299

N-am s pesc nimic. N-a reuit s m omoare un viruk, aa c


nu-mi nchipui c o va face bestia.
Dup o noapte cu prea puin somn, se deteptar pentru un mic
dejun deloc generos. Lipsa de neles a risipirii hranei pe oameni ca i
mori nu era strin stenilor. Pe Keles nu-l deranja o mic porie de
terci, din moment ce era destul de apos, fcut din grne purpuriualbstrii pe care nu le putu identifica. Adugnd i faptul c mai
multe pisici din sat aveau cteva degete n plus i chiar picioare
suplimentare, i reaminti c se aflau pe un trm transformat de
vrji.
Simea c l ardea stomacul i nu doar de la terci.
Pornir la drum toi cinci. Keles sperase ca soarele s strluceasc,
nclzindu-i pe parcursul celor trei kilometri prin lanurile aurii, spre
fortrea, ns ziua ncepuse cenuie, iar curnd se porni o ploaie
rece n timp ce mrluiau. Moraven aprecia ploaia, fcnd
observaia c ajuta la fixarea prafului, ns pentru Keles era un
avantaj minor.
Xoncyrkun era aprat de un zid care nconjura vrful dealului
ntr-un oval de numai cincizeci de metri de la un capt la altul. Zidul,
de aproape patru metri pe alocuri, devenise o ruin czut n uitare,
iar localnicii l folosiser ani i ani ca surs de piatr. Cldirile
exterioare, joase, unde se adpostiser garnizoanele, erau intacte, n
afar de acoperi. Principala fortrea de pe creasta dealului, nlat
cu ali nou metri, fusese odat adpostul ciorilor de cmp.
Excrementele lor mnjeau piatra cenuie cu dre albe i negre, dar
Keles nu mai zri nici o dovad c era ocupat i acum. Presupunea
c monstrul bgase groaza n ele i plecaser, pentru c, s fi fost i
de dou ori mai mare dect fusese descris, tot nu putea ajunge la ele.
O gaur ntunecat din zid, pe la jumtatea distanei dintre
poarta principal i fortrea, marca locul prin care ieea i intra
creatura. Foarte repede, norii coborr, nvluind fortificaiile, iar lui
Keles i se pru un semn bun. Cu fiecare pas mai aproape putea vedea
ct de mare era gaura, iar asta nsemna c monstrul era mai masiv
dect ar fi ndrznit oricare dintre ei s-i imagineze.
Norii reduseser vizibilitatea la civa metri. Tyressa deschise
drumul, trecnd printr-o sprtur din zid n curtea principal. Se
300

micaser cu toii ct mai fr zgomot. Keles studie interiorul


ruinelor, apoi se ls pe vine i art spre cldirea cea mai apropiat.
Asta trebuie s fi fost magazia. Acolo sunt cile de acces spre
grajduri, iar dincolo, dup garnizoan, chiar la stnga, spre pintenul
de piatr, trebuie s fi fost rampa principal, de unde lupttorii se
puteau lansa clare n exterior. Probabil c deschiderea este la fel de
ampl ca i gaura din zid.
Ciras se ridic i ncepu s mearg spre magazie. Ocolind un bloc
mare de piatr, desprins din zid, un arpe negru se ridic din spatele
bolovanului. Capul cu coam se unduia cu uurin la vreo trei metri
nlime, iar trunchiul su era la fel de gros ca oldurile lui Keles.
arpele uier i se trase napoi, ns nainte de a lovi, sabia lui Ciras
ni din teac i se abtu cu o bolt strns. Fulgerarea argintie
secion reptila de parc n-ar fi fost dect un fuior de cea care l-ar fi
ajutat s se ascund. Jumtatea de sus a trunchiului se prbui pe
pietre, n timp ce corpul principal se zvrcoli ntr-un val de snge.
Cirus se retrase, cu aburi cenuii ridicndu-se de pe lama spadei i
tunic, acolo unde fuseser murdrite de snge. Keles simi o
fierbineal pe obrazul drept i ndeprt cu degetele sngele
arpelui. Simea furnicturi n degete, ns rezist tentaiei de a le
duce la gur i linge.
Ciras i scoase tunica i se folosi de un col al ei s tearg lama
nainte de a azvrli vemntul. Bg sabia n teac, apoi i ngdui s
izbucneasc n rs.
Ei, bine, Maestre Gryst, ce probleme a avut thanatonul tu n a
rpune bestia?
Borosan se ncrunt.
Ar fi trebuit s-o fi fcut deja. i ar fi pe aici, acum, dac pe stal urmrea.
Tnrul spadasin pufni.
Ar trebui s-i pstrezi vrjile pentru oareci. Monstrul a fost
rpus, iar noi ne-am fcut datoria.
Maestrul lui Ciras se ls ntr-un genunchi.
Aici greeti.

301

Cum aa? Este exact bestia pe care i-au descris-o stenii lui
Keles, dei se pare c au cam exagerat. Era destul de puternic s
nface oi i oameni.
Da, dar uit-te unde l-ai tiat.
Moraven art spre trunchiul retezat, n care se vedea un tub
subire nconjurat de cartilagii. Putea lua oameni, ns nu i-ar fi putut
nghii niciodat.
Ciras se ncrunt.
Poate c se hrnea precum pianjenii. Injecteaz otrav n
prad, aceasta se dizolv, apoi sugea coninutul.
Sau, fcu Moraven ncet, ridicndu-se n picioare, sugea la a
cuiva mult, mult mai mare.
Pmntul se cutremur sub o vibraie surd, de parc o stnc
masiv s-ar fi prbuit din vrful turnului i-ar fi czut n curte. O
alt vibraie mic blocul de piatr, apoi nc una, mai rapid i mai
puternic. Nechemat, n mintea lui Keles se contura imaginea a ceva
mult mai mare, strecurndu-se printr-un pasaj ngust, cu inelele
lovindu-se de ziduri. Se uit nainte, acolo unde ar fi trebuit s se
deschid rampa, i se scotoci dup o sgeat la oldul drept.
Timpul ncetini, i nregistr fiecare senzaie cu o claritate
incredibil. Degetele, nc strbtute de furnicturi de la sngele
arpelui, mngiau pana moale i se strnser pe lemnul dur. Inelul
de jad de pe deget refuz s se nclzeasc. Vrful argintiu al sgeii
scrijelea interiorul tecii, apoi arcul gemu cnd fix sgeata n coard
i ncepu s-o trag. Umrul su drept ncepu s-l ard, iar vrful
tremur n uieratul spadei scoase din teac de Moraven, iar Ciras
sri n picioare.
Thanatonul lui Borosan iei rostogolindu-se din ceuri i ridicnd
scntei, cum venea dintre cldirea garnizoanei i colii de stnc.
Picioarele sale ieir la iveal cu un scrnet metalic, chiar imediat
dup partea cea mai ngust a pasajului. Un panou curbat din vrful
su se deschise din fa spre spate i o arbalet grea se ivi din interior,
rsucindu-se i fixndu-se pe poziie. Dou brae metalice, delicate,
aezar sgeata, n timp ce un alt bra, greu, trase coarda arbaletei.
Thanatonul se ls n jos, ncheieturile picioarelor depindu-i acum
vrful.
302

Monstrul veni repede, o umbr neagr ondulndu-se prin cea.


Se cabr, iar negura se despri, lsndu-l pe Keles s aib o privelite
complet a capului acoperit cu solzi aurii, teit, triunghiular. Nu vzu
ochii, ci doar despictura nrilor. Falca vietii se ls n jos,
dezvluindu-i colii albi, zimuii. uier, iar Keles nghe de fric.
Thanatonul nu simea ns nici un fel team. Trase, lovind arpele
n gt, de la mic distan. Vrful strpunse carnea dihaniei, tindu-i
uieratul, ns n mod clar asta se ntmplase mai degrab din cauza
surprizei dect a rnii. Sgeata prea ca o neptur de viespe pe
pielea unui elefant.
Capul arpelui se repezi nainte, iar uieratul ncet dintr-odat.
Din bot ni veninul incolor i ncli thanatonul. Patul de lemn al
arbaletei izbucni imediat n flcri, iar pietrele de sub vntorul
mecanic ncepur s fumege. Buci din thanaton prinser a se topi,
fire i srme rupndu-se cu pocnituri. Un picior, apoi un altul se
rsucir dizolvndu-se, n vreme ce glasul plngre al lui Borosan
comenta cum s-ar fi putut simi creaia sa.
Keles slobozi sgeata, lovitura fiind mult mai reuit dect s-ar fi
ateptat. i ngdui un freamt de plcere la gndul c darul fratelui
su funcionase att de bine, pentru c sgeata zburase direct acolo
unde intise. Oricum, bucuria-i dispru cnd vrful rico din
cpna plat a arpelui i se pierdu prin coama neagr. Nu clintise
nici mcar un solz i, simind un gol n stomac, i ddu seama c i
s fi ptruns prin solzi, ar fi rnit jivina mult mai puin dect o fcuse
thanatonul.
Sgeata avu ns un efect neateptat. Traversnd coama, strbtu
un alt arpe, de mrimea celui ucis de Ciras. Mai aprur doi, apoi
trei, pentru ca, n cele din urm, s se adune mai mult de zece, ieii
din desiul blnii, toi ssind furioi i scuipnd venin, cum fcuse i
mama lor. Pentru a nruti i mai mult lucrurile, sgeata lui nu-l
omorse pe cel lovit, iar dup cum se zvrcoleau i sreau, se ndoia
c ar mai putea nimeri un altul.
Keles se simi dintr-odat foarte detaat, de parc ar fi asistat la
ntreaga scen de la distan, privindu-se cum scotea nc o sgeat i
dndu-i drumul. Observatorul cataloga toate detaliile bestiei, trgnd
concluzii i, spera, comunicndu-le bunicului sau fratelui, chiar i pe
303

moarte. Puii de arpe aveau cuibul n coam i era clar c tot acolo se
hrneau. Oarb prin conformaie, presupuse el, pentru c nu putea
vedea nici o urm de ochi, mama depindea de ei pentru a se putea
hrni, devornd prada i apoi hrnindu-i i pe ei. Spera doar ca erpii
s aib un duman natural, cci cu un cuib apucnd s creasc i s se
reproduc, stvilirea expansiunii lor ar fi fost dificil.
Moraven, Ciras i Tyressa se aruncar n lupt. Keru i azvrli
sulia i lovi erpoaica n falc. Vrful suliei se nfipse n cerul gurii
i-i produse n mod sigur durere. Veninul vscos fcuse deja sulia s
fumege, amestecndu-se cu sngele negru care picura din ran.
Trgndu-i spada, garda keru se apropie fr team, intenionnd
s-i provoace i alte rni.
Cei doi xidantzu atacar drmuindu-i efortul, ceea ce nu trebuia
s-l surprind pe Keles. Controlul pe care-l aveau asupra trupurilor i
asupra armelor depea tot ce vzuse pn atunci, inclusiv lupta lui
Moraven la Asath, i nu putea face mai mult dect s se minuneze.
Spadele decapitar civa dintre erpii mici, apoi rzboinicii srir
peste trupurile cuprinse de spasme s-i atace i pe ceilali.
Pentru o clip, Keles crezu c ar putea nvinge. erpii mai mici
ncepuser s cad i cei trei atacatori se apropiaser de pntecul
celui mai mare. Cea de-a doua sgeat a sa l lovise n gur. Nu-i
provocase chiar rana lsat de sulia Tyressei, ns vipera reacionase
la durere.
Apoi, unul dintre erpii mai mici secer picioarele Tyressei,
mturnd-o cu coada. n timp ce cdea, Moraven sri lng ea i
omor arpele care o lovise. Oricum, n dreapta sa, un alt arpe
mproca vapori de venin, fcndu-l pe Ciras s se retrag. Sabia sa
zngni pe jos, cnd i acoperi faa cu palmele, tuind din greu.
Keles lans o a treia sgeat spre arpele care-l fugrea pe Ciras i
rat, condamnndu-l la moarte pe tnrul spadasin.
Atunci Borosan se ridic, ntinzndu-i mna nainte. oricarul se
rostogoli prin aer. arpele cel mic se repezi la el, prinznd bila n bot.
Dintr-odat, picioarele i nir, strpungnd cutia cranian. arpele
czu, zvrcolindu-se, dar se dovedi a fi doar un avantaj temporar,
pentru c puii erau, cu adevrat, cea mai mic dintre probleme.
304

Moraven se aplec s-o ridice pe Tyressa. Mama se nl deasupra


lor n timp ce bucile nedizolvate de suli cdeau. Fie c arpele
inteniona s scuipe venin, fie c voia s se arunce asupra lor s-i
devoreze, amndoi erau ca i mori.
Apoi un ipt ascuit, dispreuitor i extaziat, umplu ceurile i se
reverber din zidurile fortreei. Ceva dreptunghiular i ntunecat
cobor din cea i izbi din spate capul viperei, cutremurnd creatura.
Atacatorul dispru imediat n coama arpelui. Capul bestiei se ridic,
cu nasul pe sus, prin ceuri, izbindu-se de turn. Se rostogoli dintr-o
parte n alta, ncercnd s-i desprind de pe trup ceea ce-i srise n
spate. uier furios un moment, apoi chici jalnic. Era scuturat de
fiori pe de-a-ntregul, i lovi cu coada baza turnului. nepeni un
moment, apoi, ca o bucat de frnghie n cdere, se prbui n curte,
crpnd mortarul ntrit de secole.
Keles se ls jos, gemnd nbuit, n timp ce sgeile sale trosnir
pe piatr. Ridicndu-se n genunchi, apuc una i ncerc s-o aeze n
coarda arcului. Minile-i tremurau, iar stomacul ncepuse s i se
revolte. Sgeata i se mpotrivi, refuznd s fie fixat. Privi n jos, s-o
pun unde trebuia, apoi privi din nou la capul viperei, aflat la cinci
pai distan, de dou ori ct nlimea lui. n coam se foia ceva,
apoi se opri. Nclit de sngele aburind al viperei, care i se prelingea
de pe coate i de pe umerii cocoai. O lumin fierbinte i ardea n
ochi, apoi i ridic spre cer degetele cu gheare. ip din nou, de data
asta plin de triumf, apoi i cobor minile. naint i se ghemui pe
fruntea aurit a viperei.
Keles Anturasi. Foarte bine. Cicatricele de pe spatele lui Keles
ncepur s-l doar, cnd l recunoscu pe viruk. Cltoria a fost foarte
lung. Am venit dup tine.

305

36
Ziua a 14-a, Luna obolanului, Anul Cinelui
Al 9-lea an al Domniei Prinului Imperial Cyron
Al 162-lea an al Dinastiei Komyr
Al 736-lea an de la Urgie
Anturasikun, Moriande
Nalenyr
Chiar dac lui Nirati nu-i plcuse de Majiata, detesta s vad
expresia plin de speran de pe faa Lordului Marutsar Phoesel. Mic
i suplu, purta o musta bine ngrijit i un cioc vopsit, la fel ca
prul, pentru a ascunde semnele vrstei. Pe roba neagr erau brodate
berze aurii, pe piept i pe spate, iar o centur ngust, aurie, i
ncingea mijlocul de dou ori pn s fie nchis. Muli oameni l
considerau artos i fermector, abundau istorisirile despre legiunile
sale de amante, dar faptul c tia c Majiata fusese zmislit dintre
coapsele lui i tiase orice eventuale dorine lui Nirati.
Dar se corect imediat. Faptul c i-a aruncat fiica n braele lui
Keles l face hidos n ochii mei.
Singura concesie pe care o fcuse Lordul Phoesel perioadei de
doliu era cmaa alb, purtat sub tunic. Era vizibil doar la gt i la
manete, sugernd multora c prefera s sufere n adncul su. Nirati
credea c individului nu-i sttea grozav de bine n alb. Dei nu
suferea cine tie ct pentru Majiata, considera c tatl ei ar fi trebuit
s fac un efort mai mare ca s-i arate jalea.
Brbatul ezit o clip, intrnd n anticamera salonului de primiri
al lui Qiro. Se mai ntlniser cu alt ocazie, dar fusese primit ntr-o
alt sal, la un nivel mult mai jos al turnului i nu att de intim.
Aceast ncpere, cu pereii ei de un alb strlucitor i podeaua
acoperit cu duumele, ironiza fineea slilor care duceau pn la ea.
Camera avea doar dou ornamente i nici unul nu prea potrivit.
Cel mai remarcabil era o cuc semicircular, cu bare aurite, care se
nla de la podea pn n tavan. Ocupa mijlocul ncperii i acoperea
peretele opus de la un capt la cellalt. n perete, era o u la fel
barat cu zbrele aurite, de numai un metru i ceva nlime.
306

Nirati, ateptnd n interiorul cutii, l ntmpin de la intrare pe


Lordul Phoesel.
V rog s intrai i s ateptai acolo, lng cealalt u.
Brbatul ddu din cap i privi n jur dup ce pi nuntru.
N-am mai fost aici nainte.
Foarte puini au intrat aici.
Nirati se deplas n urma lui i trase dup ea ua cutii. Se nchise
cu un clic. Un altul i rspunse i mica u aurit culis n sus pe
perete.
Bunicul meu v ateapt acum.
Lordul Phoesel se apropie de canatul jos al uii i se aplec. Se
uit nuntru, apoi privi napoi spre ea, cu o expresie consternat pe
fa. Ea nu spuse nimic, aa c porni nainte ghemuit, scncind cnd
piciorul din fa rat prima treapt de jos. Czu pe burt, ntinznduse pe podea.
Aa cum i dorea bunicul.
Nirati se ls n patru labe i se strecur pe u, ridicndu-se n
ncperea urmtoare. Cuca circular se ntindea i de aceast parte a
peretelui, un cerc complet care-i prindea pe oaspei ca ntr-o
capcan. Fcu o plecciune spre Qiro i ddu din mn spre tatl
Majiatei, ridicat n genunchi.
l cunoti pe Lordul Phoesel.
Qiro, care studia un craniu uman suflat cu aur, adus de el din
Pustieti, ddu din cap.
Ne-am mai ntlnit. Btrnul scrut orbitele goale ale hrcii io puse la locul ei, pe un mic piedestal, unde sttea de obicei. Zmbi i
privi spre negustor, ns nu spuse nimic.
Lordul Phoesel rmase n genunchi, cu capul dat pe spate pentru
a putea admira toate comorile etalate n jur. n timp ce el i Nirati
erau nchii n cuc, peste tot n jur, la un bra distan dincolo de
bare, se aflau butoaie de lemn i cufere n doage de fier. Tapiserii
uriae i tablouri acopereau pereii. La coluri fuseser ngrmdite
arme, iar n ncpere pluteau aromele mirodeniilor, ridicndu-se din
zecile de cutii aezate una peste alta.
n sertarele ntredeschise licreau bijuterii, iar din sacii crpai se
mprtiaser monede de aur strlucitor.
307

Craniul, dei era un obiect de art unicat, nu constituia cel mai


ciudat articol din ncpere. Capetele a nenumrate animale, de la
antilopele cu patru coarne i tigrii-de-nisip, pn la flcile larg
cscate ale unui rechin din Marea ntunecat, fuseser montate pe
supori i agate de perete. Piei de animale, cu blan groas, bogat,
acopereau tronul aezat n centrul peretelui din spate, iar penaje de o
finee inimaginabil decorau mtile ceremoniale, armurile i tolbele
cu sgei colecionate.
ncperea coninea lucruri din ntreaga lume i, dac ar fi fost
scoase la vnzare, ar fi adus un ctig demn de un prin. ns toate
zceau depozitate la ntmplare, dormitnd sub un strat gros de praf,
de parc ar fi fost nite nimicuri. Mai mult dect att, Qiro se mica
liber printre ele, n timp ce vizitatorul su rmnea nchis n cuc.
n cele din urm, Lordul Phoesel i regsi glasul.
V mulumesc c m-ai primit, Maestre Anturasi... Mrite
Maestre Anturasi. Nici nu avei idee ct de mult apreciez aceast
favoare.
Qiro se aez pe tron i-i plimb degetele prin blana dungat a
unui animal monotrem.
I-am fcut un favor nepoatei mele i am acceptat s v primesc.
S nu ne mbtm cu ap rece n privina motivului i felului n care
ai ajuns aici. Dac ar fi fost dup mine, nu ai fi fost niciodat admis
n apropierea mea.
Tatl Majiatei ncepuse s se ridice, dar se ls imediat n
genunchi i fcu o plecciune adnc.
Cred c v-am ofensat fr s vreau, Mrite Maestre. Ce-a
putea face s ndrept lucrurile?
M-ai ofensat, ntr-adevr, dar nu doresc s ndreptai nimic.
n mod sigur a putea face ceva. Ce anume v-a strnit mnia?
Qiro zmbi pe ndelete, iar Nirati simi un sloi de ghea
trecndu-i prin pntec. Intervenise pentru Lordul Phoesel la bunicul
ei ca un favor pentru Junei. ns lui Qiro nu-i plcea cum se folosise
Lordul Phoesel de Nirati ca s ajung la el, iar pentru asta va plti.
Dragul meu Lord Phoesel, ai fcut un contract cu Casa Tilmir
pentru achiziionarea de hri la bordul Berzei de aur. Nava se
308

ndreapt spre Nysant, urmnd n mod curios un curs aproape n


siajul Lupului furtunii.
Mrite Maestru, nava mea nu urmrete expediia. De la
Aefret, Barza de aur se va ndrepta spre vest.
S nu mai punem la socoteal faptul c ai fcut contract cu o
cas rival mie. O cas de cartografie inferioar.
Brbatul se plec i mai adnc.
Da, Mrite Maestru. Am descoperit asta i din acest motiv sunt
aici. Speram s pot obine de la domnia voastr hri noi i s le
trimit la bordul Lstunului. Ar porni dup Barza de aur.
Qiro i examina o unghie.
S-ar putea s fie posibil. Ar mai fi i problema plii.
Da, Mrite Maestru. Va trebui s pltesc ceva i Casei Tilmir,
ns voi putea s-mi permit s v ofer preul pe care-l cerei.
Colurile gurii lui Qiro se curbar n sus.
Asta va fi treizeci la sut din venit. Cheltuielile pe care le avei
nu sunt problema mea.
Trei... treizeci la sut?
Lordul Phoesel scutur din cap.
Dar de obicei percepei numai cincisprezece la sut, i asta
dup cheltuieli.
Acum e vorba de o urgen, Marutsar, tii prea bine. Pescruul
de argint a folosit hrile Tilmir i a euat pe un banc de nisip la
Miromil. N-o s poi readuce nava pe linia de plutire dect la
primvar. Acolo mai exist pericole ascunse i nu-i poi permite s
pierzi i Barza de aur.
Dar asta-i jecmnire n toat regula!
N-a spune, mai degrab i fac un favor.
Un favor?
Lordul Phoesel se ridic ntr-un genunchi, ntunecat la fa.
Dup ce au nsemnat familiile noastre una pentru cealalt, sta
poate fi numit favor?
Qiro se ridic din jil, cu flcri n ochii splcii.
Nu ncerca s m manipulezi. Am vzut mult mai multe dect
tine, mai multe dect ai fi vreodat n stare s vezi. Eu percep lumea.
Vd adevrul dincolo de mruniurile de aici. Eti un prost,
309

Marutsar Phoesel, dac nu poi recunoate un favor atunci cnd i


fac unul. Sunt tot felul de lucruri nemenionate pe nici una dintre
hrile Tilmir, lucruri nfricotoare, care i-ar putea nghii cu totul
corbiile. tiu asta, de ani de zile. tiam c faci transporturi fr
hrile mele. Te-ai adresat altora. N-am acordat nimnui o asemenea
audien. Acesta-i favorul. Ai fcut deja o greeal, nu mai face i
altele.
Lordul Phoesel se congestion. Se vedea limpede c ar fi vrut s
urle la Qiro, ns strnse doar din pumni ntr-o furie neputincioas.
Frica l fcea s tremure, iar privirile agitate i rtceau prin ntreaga
ncpere. n preajma lui se aflau multe din bogiile lumii, iar lipsa
hrilor l mpiedica s le nface, aa cum fceau i gratiile.
Se ls din nou n genunchi.
Treizeci la sut?
Da, m simt generos.
Lordul Phoesel i nl capul.
Barza va eua?
Qiro i smuci capul spre stnga.
S-ar putea ntmpla. Roag-te s fie acalmie la Nysant i s nu
aib vnt n pnze n timp ce Lstunul se ndreapt spre sud. Ar
trebui s ajung la timp.
Negustorul ddu ncet din cap.
Voi pune s se ntocmeasc imediat hrtiile ca s le semnai.
Atunci primesc i hrile?
Patriarhul Casei Anturasi se ncrunt.
Milord, v rog s nu m insultai. Gndii-v, n cele din urm,
la legturile dintre familiile noastre. Hrile au fost deja copiate i v
ateapt la plecare. Lstunul poate ridica ancora ntr-o or. Putei
trimite hrtiile pn la sfritul sptmnii.
Suntei cum nu se poate de amabil, Mrite Maestre Anturasi.
Chiar sunt, nu-i aa?
Ochii lui Qiro se ngustar.
Marutsar, mi pare ru de pierderile dumitale.
Brbatul ngenuncheat ddu din cap.
Pescruul, da, ce tragedie.
Eu m refeream la fiica ta.
310

Sngele pieri de pe faa lordului i Nirati se temu c-i venise ru.


Se plec adnc, lipindu-i fruntea de podea, apoi se ndrept din
spate, ns nu cu totul.
V mulumesc, Mrite Maestre. Fie ca prosperitatea s
zmbeasc n continuare Casei Anturasi.
Va zmbi, milord, n mod sigur va zmbi.
Tatl Majiatei se furi din ncpere mergnd n patru labe. Nirati
se pregti s-l urmeze, ns bunicul ridic mna. Atept, i cnd
Lordul Phoesel deschise ua cutii de cealalt parte, gratiile aurite
coborr din nou peste canatul scund.
Nirati i ndrept brbia.
Vrei ceva cu mine, bunicule?
Btrnul se aez pe tron i, de ast dat, zmbi cald.
Ai fcut asta ca un favor pentru prietenul tu deseian. Merit,
oare?
ntrebarea o lu prin surprindere.
Cred c da. Am devenit destul de apropiai.
neleg c triete din vnzarea mrfurilor, aranjnd
transporturi, i din administrarea unor acorduri comerciale. Ar
considera foarte valoroas orice legtur cu noi.
Ar considera, bunicule, ns nu mi-a cerut nimic pentru el. i
pare ru pentru Lordul Phoesel.
Ochii lui Qiro sclipir.
i ai riscat s atragi mnia mea pentru el. Trebuie s fie, ntradevr, foarte special. Faptul c a supravieuit urgiei lui Pyrust i a
reuit s plece n sud spune destule despre el. Dar n sforrii s-a
bgat?
Nirati se ncrunt.
S-a ntlnit cu unii dintre lorzii de pe continent i i-a ajutat s
investeasc n nave. tiu c i-a avertizat s nu intre n afaceri cu aceia
care nu folosesc hrile Anturasi. Cam aa au evoluat lucrurile.
i place de el, Nirati?
Ea ezit, ncercnd s-i ascund un zmbet, dar apoi l ls s-i
nfloreasc cu totul. Junei fusese fermector i foarte manierat,
bucurndu-se de compania ei la fel de mult pe ct se bucura i ea de
a lui. Nu fusese deloc insistent asupra nici unui aspect, aa c atunci
311

cnd ajunser la relaii intime, totul decurse natural. ntlnirile lor


aveau calitatea unei poveti de dragoste i se nfiora numai cnd i
aminti mngierile lui.
Da, bunicule, mi place.
Bine. Asta-mi face i mie plcere.
Qiro ddu ncet din cap.
Am s te mai ntreb doar un singur lucru, Nirati.
Ce, bunicule?
mi eti foarte drag. tiu c sunt unii care spun c nu faci
parte din familie pentru c nu ai nici un talent la cartografie, dar dac
eti fericit aa, atunci i eu sunt, i la fel i fraii ti. Dac vei fi,
vreodat, nefericit, ai s-mi spui, nu-i aa?
Dac asta doreti, bunicule.
Da.
i deschise braele.
Stau aici, n mijlocul comorilor lumii, ns ceea ce preuiesc cel
mai mult st dincolo de gratii. A face buci ntreaga lume, dac tear rni cineva. Nirati, s nu uii c eti cea mai preioas comoar.
Dac te va lua cineva de lng mine, te rog s fie cineva care s te
merite.
Ea se plec adnc.
Da, bunicule. Mulumesc!
Ar fi vrut s se ridice n picioare i s fug din turn, s-l gseasc
pe Junei, dar cnd se uit n ochii bunicului ei, dorina i pieri pe
dat. O privea cu o nerbdare pe care nu i-o mai vzuse de cnd era
copil.
A putea s-i mai cer un favor, bunicule?
Bineneles!
Las-m s petrec ziua mpreun cu tine. Vreau s vizitez din
nou atelierul. Vreau s-i vd munca i s vd unde au ajuns fraii
mei. A trecut mult, foarte mult timp, de cnd n-am mai fcut asta.
Da, Nirati, mi-ar plcea! Se ridic, zmbind cu o und de
mndrie. Vino la atelier i-am s mpart cu tine lumea mea.

312

37
Ziua a 25-a, Luna obolanului, Anul Cinelui
Al 9-lea al Domniei Prinului Imperial Cyron
Al 162-lea an al Dinastiei Komyr
Al 736-lea an de la Urgie
Lupul furtunii, pe Mrile Sudului
Dup nc dou sptmni pe mare, Lupul furtunii gsi, n cele
din urm, una dintre insulele de pe harta din Soth. Avea un mic golf,
n care se aventurar tocmai la timp, pentru c o furtun
nspimnttoare se abtu uiernd dinspre sud-vest. Insula se
dovedi a fi un vulcan stins, acoperit de jungl, care de-abia dac
msura cinci kilometri n lungime, ns oferi protecie flotei. Una
dintre navele mai mici, Lupul ceurilor, se smulse din ancoraje i fu
azvrlit pe mal.
ntr-un fel, euarea ei era ca un dar al zeilor, pentru c echipajele
se grbir s foloseasc buci din ea ca s repare avariile provocate
de furtun celorlalte nave ale flotei. Proviziile din cal fur
redistribuite, iar nava repus pe linia de plutire. Cu un singur catarg
rmas, nu mai putea continua marea cltorie, i Cpitanul Gryst o
trimise napoi la Nalenyr, cu vetile despre cte vzuser i
realizaser pn atunci.
Jorim fusese tentat s-l trimit pe Shimik napoi cu Lupul
ceurilor, s-l distreze pe Prin, ns echipajul era att de ataat de
fenn, nct renun. Cel puin, asta notase n raportul su despre
episod, fcnd observaia c va studia n continuare creatura, precum
i capacitile sale de adaptare. Adevrul era c inea destul de mult
la Shimik i nu dorea s se despart de micul animal.
Shimik continu s evolueze, ca rspuns la viaa de la bord. Din
moment ce petrecea att de mult timp n cal, vnnd obolani,
blana lui se ntunec la culoare, devenind ca mahonul. Degetele i se
alungiser i formaser muchii osoase pe ntreaga lungime i pe
podul palmei, acolo unde nainte apruser urme de mucturi se
obolan. De asemenea, devenise mai zvelt i se putea cra pe scrile
orizontale de parme la fel de bine ca marinarii cei mai pricepui. i
313

continua numerele de comedie spre deliciul tuturor, dar putea avea i


momente sumbre, de parc ar fi imitat-o pe Cpitanul Anaeda. n
mod surprinztor, aceasta nu se simea deranjat, i nu o dat i
gsise pe amndoi aplecai asupra cte unei hri, studiind-o.
Dei nici una dintre celelalte furtuni venite dinspre sud nu fusese
att de slbatic precum cea pe care o suportaser lng insula
numit acum de ei Byorang, Insula furtunii, flota fu biciuit frecvent
de vnt puternic i ploi aprige n drumul ei. Marea devenise suficient
de agitat, nct i Lupul furtunii se balansa n sus i-n jos, ca o
jucrie. n acele momente, Anaeda i tot amintea c trebuie s te
foloseti de ambele mini, s te prinzi bine, altfel riscai s te trezeti
peste bord. n cea mai mare parte a timpului rmase n cabin, din
moment ce norii i ploile fceau imposibil orice ncercare de
poziionare prin observarea stelelor.
Cnd se aventura afar, nu mergea prea departe, privea doar
valurile, apa nfindu-i-se n miriadele ei de forme. Privea o lupt a
elementelor, n care vntul i apa fceau tot ce le sttea n putere s
distrug nava de lemn. Privea celelalte vase ridicndu-se pe creasta
valurilor, apoi disprnd pe coama lor, fr s tie dac nu cumva,
dincolo de cortina de ap, nu-i aflaser sfritul, spulberate, sau vor
aprea din nou.
Pnze de ploaie asaltau Lupul furtunii. Picturi grele se sprgeau
de punte, rsunnd cu putere, desprind uvoaiele de ap care
acopereau totul. Valurile se prvleau peste prov, apa ntunecat
mprtiindu-se ca o spum. Pnzele rmseser nlate, iar vntul le
umfla. Catargele gemeau sub apsare i Anaeda ddea nencetat
ordine pentru ridicarea unei pnze sau coborrea alteia. O rafal mai
puternic de vnt le-ar fi putut sfia sau frnge vreun catarg, ns
nfruntarea furtunii fr nici o pnz ridicat ar fi nsemnat
abandonarea oricrei anse de a crmi. Vntul ar fi putut azvrli nava
pe-o parte, nspre valurile uriae, iar asta nsemna sfritul oricrei
nave, chiar i a uneia la fel de mari precum Lupul furtunii.
Majoritatea echipajului se descurca bine n condiii de furtun,
ns nu acelai lucru se putea spune i despre pasageri. Iesol i
petrecea mare parte a timpului bolnav de groaz. Cnd se aternea
calmul, i relua febril munca, s nu rmn n urm, ceea ce-l lsa
314

frnt de oboseal i chiar mai puin capabil s suporte o mare agitat.


Ceilali rmneau la adpost i-i ineau pe buctari ocupai cu
prepararea de fierturi pentru tratarea rului de mare.
Cea mai rea dintre furtuni i lovise n cea de-a douzecea zi a
Lunii obolanului i durase trei zile pline. Se risipi pe la amiaza celei
de-a douzeci i treia zile, iar norii disprur att de repede nct teai fi putut ntreba dac pe-acolo fusese sau nu o furtun. Conform
ordinelor, flota puse capul compas spre sud, navignd n zigzag, cnd
nspre vest, cnd nspre est, la fiecare trei ore, i, foarte curnd, apte
dintre cele nou nave rmase se alturar Lupului furtunii.
Dou nave nu regsiser flota nici n cea de-a douzeci i cincea
zi, i toi cei de la bord presupuser c Dragonul lunii i Armsarul
mrii nu supravieuiser furtunii. Dar, la venirea zorilor celei de-a
douzeci i cincea zile, unul dintre pndarii cocoai printre oamenii
de pe gabie vzu o corabie spre est. Anaeda ordon ca Lupul furtunii
s schimbe imediat cursul i s se apropie.
Jorim privea totul de la prov, simind un gol n stomac. Unul
dintre membrii echipajului identificase nava ca fiind Dragonul lunii,
iar dac avea dreptate nsemna c pierduse dou dintre cele patru
catarge. Pe cele rmase fluturau resturile pnzelor agate de vergi,
iar parmele se legnau n btaia brizei. n timp ce se apropiau, nu
vzu nici un semn de via la bord i consider c era de bun augur
c nici una dintre brcile de salvare nu rmsese pe punte.
Cpitanul Gryst i se altur n momentul observaiei, ns ea
cltin din cap.
Nu-i chiar un semn dttor de sperane. Este posibil s se fi
gndit c nava se va scufunda, dar s lansezi brcile pe o asemenea
furtun ar fi fost sinucidere curat, ca i rmnerea pe un vas care se
duce la fund. Da, uite acolo, uit-te n spate, la crm.
Jorim se strmb.
Unde e?
Exact. Nu mai e. Au supravieuit furtunii, apoi au lansat
brcile, legate de nav cu parme, ca s poat crmi.
Dac-i aa, unde-s brcile, unde-i echipajul?
Ea oft adnc.
Nu tiu.
315

Se rsuci i strig un ordin.


Locotenente Minan, cobori-mi barca. Maestrul Anturasi i cu
mine plecm pe Dragonul lunii. S ne nsoeasc un pluton de soldai.
Trimitei nc o barc, cu un echipaj de schimb care s se ocupe de
nav.
Minan ncepu, la rndu-i, s dea ordine. n momentul cnd
ajunser la mijlocul navei, barca fusese deja lsat la ap. Anaeda
cobor prima pe plasa ntins pe bordaj, urmat de Jorim, iar Shimik
se arunc dup ei, cu capul nainte, ca o veveri. Anaeda remarc
prezena fennului, dar nu spuse nimic, iar Shimik nu fcu glgie
cnd soldaii urcar n barc i marinarii se puser pe vslit spre
Dragonul lunii.
Apropiindu-se, Jorim nu mai vzu nici o avarie semnificativ la
bordul navei mai mici. Anaeda le ordon marinarilor s dea o dat
ocol corbiei, apoi se apropiar de babord, unde atrna o plas de
abordaj. Soldaii urcar primii, iar dup ce unul dintre ei semnaliza
c totul era n ordine, urc i Anaeda. Shimik se ag de spatele lui
Jorim ct urcar, apoi sri, opi pe punte i dispru n mruntaiele
navei.
Cpitanul Gryst strbtu puntea, mergnd spre cabina care
aparinuse Cpitanului Calon, cu Jorim la doar un pas n urm.
Cabina prea s fie n ordine, fr stricciuni din cauza furtunii.
Au trecut prin furtun i s-au putut reorganiza.
Se duse la micul pupitru lipit de peretele despritor de la babord
i deschise jurnalul de bord la ultima pagin.
Cursul, viteza estimat i continuarea rapoartelor privind
avariile n dimineaa celei de-a douzeci i patra zile. Calon a lansat
brcile, ns numai dou dintre ele. Nu exist nici o indicaie potrivit
creia celelalte dou au fost pierdute n timpul furtunii. Nici un semn
de panic, iar ea n-ar fi lsat jurnalul la bord dac ar fi abandonat
nava.
Jorim privi spre lampa cu ulei, agat de un lan subire,
legnndu-se lng cueta cpitanului.
E goal, iar uleiul s-a terminat. E rece, dar cred c ardea de ieri.
Da, nu poi s pui mai mult ulei dect pentru o zi n lmpile
astea, n plus, ar fi fost reumplut n timpul cartului de diminea.
316

Anaeda nchise jurnalul i-l puse sub bra. S continum, s mergem


s verificm cambuza.
Locotenentul Minan i oamenii si sosiser i se ndreptau spre
cambuz. Cpitanul Gryst le ordon s curee puntea de resturi i s
fie gata s ridice pnzele. Se apucar de treab, nu fr s mormie.
Jorim pricepu, din comentariile auzite pe jumtate i ocheadele lor,
c nici unui marinar nu-i plcea s se afle la bordul unei nave de
unde dispruser toi camarazii lor.
Cpitane, ct de mare era echipajul corbiei?
Dou sute de oameni.
i ls capul jos i cobor treptele spre cambuz. Deasupra
focurilor din buctrie, acum stinse, sttea o oal neagr, uria,
coninnd o mas de orez legat, cu o lingur de lemn nfipt n ea. O
apuc i ncerc s trag lingura, ns nu reui dect s-o rup n dou.
Rmase o clip cu privirea aintit asupra mnerului frnt.
Orice s-a ntmplat aici, a fost ieri-diminea. Hai s vedem
mai departe.
Jorim se ntoarse i se deplas dincolo de trepte, n zona spaioas
de sub puntea principal. Acolo se legnau o sut de hamace goale,
uor, ca i atunci cnd le ocupau marinarii. De unele atrnau pturi,
altele czuser pe podea. La prima privire, prea c echipajul tocmai
fusese chemat la posturi i se putea ntoarce, dintr-o clip n alta, si adune aternutul, s-i aeze mesele i s se bucure de micul dejun.
Jorim rscoli cu vrful piciorului una dintre pturi, ns pnza era
rigid i rmase grmad pe podea.
Nu-mi place.
Anaeda se ntoarse spre el.
Snge?
Cred c da.
Ea ddu din cap.
De acord. Poi s-i simi izul n aer.
Anaeda se strecur printre hamace spre pupa navei. Acolo cercet
cabinele, una dup alta. Zvoarele de lemn ale uilor i canaturile
erau crpate, iar n cabine existau semne c avusese loc o lupt
crunt. Cabinele ofierilor inferiori erau literalmente nclite de
snge. Pe podeaua celei n care sttuse preotul din Wentiko se afla o
317

rob nsngerat, sfiat n buci. Se ls jos lng rob, iar Jorim


examina tambuchiul.
Uitai, chiar aici, unde cineva ar fi pus umrul dac ncerca s
foreze intrarea n ncpere... Se ntinse i desprinse un solz de
mrimea unghiei de la degetul mic. Provine de la un pete, ns n-am
vzut n viaa mea un asemenea pete.
Anaeda se ridic n picioare.
Nici eu nu tiu de prea muli peti care s aib gheare. S mai
cutm.
Tambuchiul care ducea spre infirmeria navei rmsese intact, dar
acolo erau lipii solzi cam la nlimea umerilor. Anaeda scoase un
pumnal de la centur i-l introduse ntre ipcile uii, desfcnd
zvorul. Deschise tambuchiul cu fora, mpingnd n lturi un cufr
care-l bloca, i ptrunser prin canatul ngust.
Infirmeria fusese o cabin suficient de mare, destul de spaioas
pentru dou cuete destinate pacienilor i una pentru medic. Cufere
de diferite mrimi erau lipite de peretele interior, iar pupitrul
medicului era mpins ntr-un col. Cele dou cuete de la peretele
opus rmseser neocupate, ns nu i cea a doctorului.
n ea zcea un trup, al unui brbat corpolent. Limba umflat i
ieea din gur, iar buzele se albiser din cauza drelor de saliv
uscat. Resturile unei cupe de lut zceau lng pat, iar o pat
ntunecat colora podeaua, acolo unde se vedeau cioburile.
Anaeda i atinse obrazul cu dosul palmei.
E mort.
Se pare c de mna sa.
Ea ridic o cutie de carton de pe biroul doctorului i citi ce scria
pe ea.
ntritor pentru inim.
S-ar putea s-l fi folosit mpotriva rului de mare. Tot asta ia i
Iesol.
Da, ns diluat foarte mult. Jumtate din cutia asta s-a dus.
Voia s fie sigur c moare, i nc repede.
Cpitanul rsfoi jurnalul medical, apoi l nchise brusc i
bombni.
318

Era destul de ngrozit nct s se omoare, dar nu a nregistrat


nimic aici.
n afara ncperii se auzi un duduit rapid, iar Shimik sri i se
prinse de muchia tambuchiului. Ghearele sale scobir achii de lemn
din canat cnd rmase agat acolo.
Viino viino, cappatana naeda! Jrima viino!
Sri, rsucindu-se n aer i o zbughi pe punte, napoi spre pupa.
Jorim i Anaeda l urmar pe ct de repede puteau, ns hamacele
i ncetinir. Shimik atepta la treptele care coborau spre puntea
urmtoare i se ghemui acolo, privindu-i, apoi se uit n jos. Cnd
trecur i de ultimul hamac, fennul ni n jos pe scri, iar ei gonir
dup el. Aruncndu-le o ultim privire, o zbughi spre tambuchiul
deschis al armurriei.
Anaeda ajunse acolo prima i se opri n prag. Shimik se ghemui la
picioarele ei n aa fel nct ea s-ar fi mpiedicat dac ar mai fi
naintat. ns prea destul de mulumit s se agate de marginea
canatului i s stea acolo. Se aplec uor n fa, apoi se ntoarse i
privi spre Jorim.
Maestre Anturasi, cred c numai tu ai putea s-mi explici asta.
Se ddu la o parte, iar el privi n interior. Singura surs de lumin
era o raz de soare strecurat printr-un hublou deschis. Putea vedea
clar dou cadavre ntinse pe podea. Unul, un brbat chel, n rob de
marinar, avea un ciocan de fierar strns n mna dreapt. Avea
aproape toat faa zdrobit. Ochiul stng atrna de un nerv. Roba i
fusese sfiat pn la gt, iar balta de snge nchegat n care zcea se
scursese din carotida tiat.
ns ceea ce-l omorse l opri pe Jorim s fac vreun pas n
interior. Creatura prea vag umanoid, prin faptul c avea brae i
picioare, dei erau mai degrab romboidale n seciune dect
rotunjite, precum membrele omeneti. Aceeai form romboidal o
aveau coada lung i trupul, care se ngusta spre piept. Forma precis
a capului era dificil de ntrevzut, din pricina faptului c ciocanul l
zdrobise. O parte dintre solzii care acoperiser trupul creaturii se
desprinseser i luceau n lumina soarelui.
Minile vietii aveau membrane ntre degete. Se terminau cu
gheare ascuite i cu ele i venise de hac fierarului. De asemenea, erau
319

vizibili i dinii ascuii, triunghiulari, civa pierdui n urma


loviturilor de ciocan.
Jorim art spre creatur.
Solzii se potrivesc. Are caracteristicile unui pete. Cred c
deschizturile acelea sunt bronhii.
neleg. Deci, ce-i asta?
El cltin din cap.
N-am nici o idee. Nici mcar nu-mi amintesc ca o astfel de
jivin s fi fost pomenit n povetile populare sau legende. E
adaptat pentru viaa acvatic, indiferent ce-o fi. Oare din cauza asta
navele care se ndreapt spre sud rareori se mai ntorc? Posibil, dar
nu sunt convins.
De ce, Maestre Anturasi?
Se ridic i-i susinu cu ncpnare privirea direct.
Dac presupunem c o hait din aceti oameni-rechini a
mcelrit echipajul i a luat cadavrele, atunci mai trebuie s facem
cteva presupuneri. Una ar fi c o vntoare cu att succes presupune
antrenament. Asta nseamn c au mai vnat oameni i nainte.
Consider atacarea navelor un mod eficient i mulumitor de a tri.
Anaeda ddu din cap.
Sun logic.
Dac fac asta de mult vreme, i-au extins raza de aciune.
Stabilirea unei baze precum cea de pe Ethgi ar fi ceva simplu. I-am
vedea ajungnd pn n deltele i n zonele populate. Ar fi existat,
deja, relatri i dovezi ale existenei lor.
S-ar putea, Maestre Anturasi, dar dac nu pot rezista dect n
apele mai reci?
S-a spus, cndva, c turasynzii nu pot vieui dect n cmpiile
lor reci i uscate, ns cnd creterea populaiei i-a obligat s se
extind, au fcut-o.
Jorim scutur din cap.
S-ar putea s nu fi auzit de astfel de jivine nainte, dar sunt
dispus s pun rmag c vom mai vedea n viitor.
Anaeda i terse fruntea cu palma.
Au pierit dou sute de suflete, iar noi am ucis doar unul dintre
ei?
320

Jorim fcu semn cu capul.


Am fi putut omor mai muli, ns au luat trupurile.
Deci sunt i canibali?
Nu tiu. Dac-l disecm pe cel rmas aici, s-ar putea s aflm.
Cpitanul i nfipse pumnii n oldurile nguste. Strnse din ochi.
F-o. Vreau s tiu ce sunt i n ce ne-am bgat.
Shimik, ridicndu-se din poziia ghemuit, i imit atitudinea.
Privi n sus, spre ea, apoi spre cadavre, i cltin din cap.
Dreu. Dreu.

321

38
Ziua a 17-a, Luna Ursului, Anul Cinelui
Al 9-lea an al Domniei Prinului Imperial Cyron
Al 162-lea an al Dinastiei Komyr
Al 736-lea an de la Urgie
Dolosan
n cele cinci sptmni i jumtate de la uciderea arpelui cu
coam i a odraslelor sale, la Telarunde, grupul naintase lent spre
apus. Keles Anturasi i asum ntreaga responsabilitate pentru
ritmul lent, fiind incapabil s se deplaseze mai repede. Graba ar fi
fcut ca studiile sale topografice s nu fie complete. Moraven czuse
de acord c, dei misiunea sa de localizare a sursei comerului cu
arme strvechi constituia o urgen, ridicrile topografice erau cheia
izbnzii. Acceptul su de-abia dac-l domoli pe Ciras, care n mod
vizibil avea dureri, ns refuza cu ncpnare s recunoasc.
Pur i simplu, dup lupt, toi ase avuseser nevoie de timp s se
refac. Dei nu fusese vtmat fizic, Borosan ieise cel mai ru din
confruntare. Jeluia distrugerea thanatonului, de parc acesta ar fi fost
celuul familiei. Ceea ce-l durea mai tare era c gyanrigotul nu-i
ndeplinise misiunea i i ceruse iertare pentru c eecul su i
pusese pe toi ntr-o situaie grea. Nici chiar sugestiile lui Moraven,
cum c nu atacase pentru c arpele i puii lui constituiser o
multitudine de inte care-l zpciser, nu reuir s-i aduc alinarea.
Jur c va construi un thanaton i mai bun, iar ceilali l tachinau,
ns ndjduiau c nu vor da peste alt arpe cu coam, pe pielea
cruia s-l ncerce.
De asemenea, ridicrile topografice trebuiau s fie fcute n mai
multe trepte, ngreunnd deplasarea. Primul pas era vizitarea
aezrilor din vestul inuturilor Solaeth i Dolosan. Vorbir cu
localnicii i adunar informaii despre regiunile nconjurtoare. De
cte ori puteau, angajau pe cte cineva s-i conduc spre urmtoarea
aezare sau alt punct de interes. Tot avansnd, aezrile devenir din
ce n ce mai rare, iar punctele de interes mai multe, fapt care i
ncetinea din nou.
322

Odat ce adunau informaiile preliminare despre o regiune, o


explorau cu grij. Keles fcuse excelente estimri despre viteza de
deplasare i distanele acoperite. Avnd un ochi exersat, putea
msura distana doar punnd-o pe Tyressa s plece clare i
urmrind ct de repede se micora imaginea ei. Fiecare informaie,
de la localizarea praielor i peterilor, pn la felurile de pete
disponibile i aproximarea copacilor de pe fiecare acru, era trecut n
carnetul lui Keles.
Cnd Borosan Gryst i reveni, deveni foarte util aciunii de
prospectare. Meteri la oricarul su i reui s ncropeasc un al
doilea thanaton, mai mic, de mrimea unui lup. Le msur paii
exact, apoi i trimise n anumite puncte i napoi, oferind msurtori
foarte precise ale distanelor. Gyanrigotul putea chiar s se caere n
copaci i pe versanii stncoi, aducnd informaii despre nlimea
lor.
Chiar i virukul l ajuta. Rekarafi i ddu numele n virukian ale
munilor i rurilor. Arta spre locurile unde ceea ce preau
mormane de roci fuseser, cndva, avanposturile lor. Putu chiar s
arate cum fuseser tiate pdurile i apoi replantate dup ocupaiile
virukiene i umane din regiune.
Cnd Keles l vzuse prima dat ridicndu-se peste cadavrul
arpelui cu coam, Rekarafi i spunea etharsaal n virukian, inima-i
urcase pn-n gt. Era sigur c virukul venise s-l omoare pentru cele
ntmplate n capital sau s-l rzbune pe cel ucis de fratele lui.
Simise un gol n stomac i se aplecase s vomite.
Rzboinicul venise, ntr-adevr, pentru el, dar nu cu gndurile de
care se temea. Le explic lui Moraven i Tyressiei c fusese trimis de
consoarta sa pentru a-l proteja pe Keles. Ambasadoarea apreciase
corect c n-ar fi ajuns n Pustieti, dac n-ar fi fost incidentul de la
petrecere; de aceea, protejarea lui devenise o chestiune de onoare
pentru viruk. Rekarafi le anticipase sosirea la Eoloth i ateptase ca
s-i urmeze, dei nu le explicase niciodat cum de ajunsese att de
departe i att de repede. Keles presupuse c era vorba de magie, i
asta-l fcu s se ntrebe cum de reuiser oamenii s se elibereze din
sclavie.
323

Cu tot ajutorul su, Rekarafi nsemna i un mare impediment n


calea deplasrii. Keles nu putea rmne n apropierea lui mai mult de
cteva minute. Odat, fcu greeala de a bea ap n aval, dup viruk.
Apa care-l atinsese pe Rekarafi l mbolnvi foarte tare, att de tare
nct nu putuse fi micat timp de dou zile i rmase letargic pre de
o sptmn ntreag. Visele-i fur bntuite de comaruri i din ce n
ce mai des se trezea obosit, simindu-i trupul de parc ar fi fost
frmntat de copitele cailor.
Durerile de cap i boala influenar i modul n care-i trimitea
informaii bunicului. Mai multe zile nu se putuse concentra suficient
de bine ca s realizeze legtura, iar cnd reuea, transmitea lucruri
nesemnificative i vagi. Era obinuit cu preteniile bunicului, ns
btrnul i cerea din ce n ce mai puine. Keles ajunsese la concluzia
c n momentul contactului i trimitea bunicului attea informaii
deodat, nct tot ce mai putea face btrnul era s atepte pn
putea digera totul. O alt posibilitate era c mintea lui se degrada
odat cu vrsta, ns Keles nici mcar nu voia s se gndeasc la asta.
n loc s se concentreze asupra btrneii bunicului i la
problemele pe care le-ar fi putut provoca asta, i trecu prin minte c
dificultatea trimiterii de informaii putea fi din cauza naturii
inutului. Dolosan primise primul val de energie magic eliberat n
urma btliei de la Ixyll. Dovezile erau de netgduit. Pmntul se
crpase i se modificase, platouri vaste de piatr se ridicaser din
pmnt i se avntaser spre cer. n afar de asta, marginile
superioare se rotunjiser, de parc s-ar fi topit. Valul magic se
rostogolise mai departe, trecnd prin vi, acoperind munii, erodnd
piatra i transformnd tot ceea ce atingea.
N-ar fi crezut n ruptul capului c unele lucruri se ntmplau,
dac nu ar fi fcut msurtori. Pe alocuri, stnci uriae se micau
ntre apusul i rsritul soarelui, alunecnd din aliniamentele trasate
cu o zi nainte. Cnd se ducea s vad dac nu cumva se rostogoliser
ntr-o parte, prin ce mijloace, nu-i putea imagina, nu gsea nici o
neornduial. nsemn cu cret unul dintre pietroaie, pe partea
dinspre nord, iar n dimineaa urmtoare descoperi c semnul era
orientat spre sud. Migrase, ns nu i suprafaa pe care desenase.
324

Dolosanul fusese copleit de violena magiei i, chiar dac aceasta


se diminuase cu trecerea anilor, efectele sale erau inevitabile. ntr-o
vale, o ntreag suprafa mpdurit fusese transformat ntr-o
pdure vie, de cupru. Chiar i mai ciudat, copacii se legnau cu
micarea unduioas a ierbii-de-mare fremtnd sub valuri. Grupul se
opri la marginea vii, nehotrt s mearg mai departe, pentru c s-ar
fi putut neca ntr-un lichid nevzut. Cnd intrar, simir o presiune
n cretere i trebuir s se deplaseze i mai ncet. Vorbele ieeau mai
greu, iar Keles percepu mngierea curenilor prin haine i pr.
Cut plante i animale, s vad ce efecte avea asupra lor vieuirea
ntr-un astfel de loc. Oare psrile scuipau foc, s poat modela
frunzele n cuiburi? Sau poate deveniser la fel ca petii, notnd prin
aer? Petii puteau s noate afar din ap? Nu vzu nimic i nu gsi
rspuns la ntrebri, ns tot cutnd, ncepu s neleag curiozitatea
fratelui su n privina lumii. Pentru el, ntotdeauna aceste lucruri se
gsiser dintotdeauna pe pmnt, dar pentru Jorim ele erau ale
pmntului.
Mergnd mai departe spre vest, intrar cu adevrat n Pustieti.
Ziua, pmntul licrea, de parc din el s-ar fi nlat fierbineala,
totui, o vale era destul de ngheat nct s le abureasc respiraia,
iar urmtoarea nfierbnta orice bucat de metal prea tare ca poat fi
atins. Dealurile se unduiau ncet, de parc erau pturi sub care se
foiau copiii. Din loc n loc, putu recunoate multe dintre plante, ns
preau mai mari sau mai mici dect era normal, iar adesea
inflorescenele erau disproporionat de mari fa de plant i n culori
nemaivzute de el n natur pn atunci.
Ptrunderea n Pustieti l fcu pe Borosan Gryst mai fericit, iar
pe Rekarafi i Ciras mai mohori. Pentru gyanridin, era un trm
nsufleit de energia magic, unde putea gsi thaumston, cu care s
dea via creaiei sale. ns Rekarafi l privea ca pe un pmnt unde
domniser, cndva, ai lui i-l gsea de nerecunoscut. Pentru Ciras, era
pntecul unde se zmislea magia nou, ameninnd arta n care se
strduia s se perfecioneze.
ntr-o sear, iritarea lui Ciras crescu deoarece soarele zilei i
nroise pielea atins de venin. Cu o lovitur de picior azvrli
oricarul ntr-o parte.
325

ine monstruozitatea asta departe de mine.


Borosan clipi nedumerit cu ochii si mari.
Monstruozitate? A hcuit unul dintre erpii mai mici la fel de
uor ca tine.
Spadasinul scutur din cap.
L-a ucis fr nici o onoare, fr s tie ce fcea. Este o
monstruozitate, pentru c face totul fr nici o consideraie.
Moraven ntei focul cu un b.
S nu fie adevrat, Liserrdin Dejote, c exist consideraie n
creaia Maestrului Gryst, a unui gyanrigot?
Ca s fiu de acord cu asta, Maestre, ar trebui s admit c
prestigiul fierarului care a fcut spada este mai mare dect al meu, cel
care-i folosete unealta. Poate c fierarul a dorit ca arma s ucid fr
discriminare, ns eu sunt cel care decide cnd i cum s-o folosesc. Eu
mi asum responsabilitatea pentru aceste aciuni.
i nu crezi c Maestrul Gryst face la fel? Amintete-i c i-a
cerut iertare pentru eecul thanatonului.
Ciras i aez o bucat de pnz rece pe partea dreapt a feei.
Veninul l arsese, rsucindu-i carnea n colul gurii i ochiului, de
parc fusese atins de foc.
mi amintesc. Maestrul Gryst i-a cerut iertare, ns sunt alii
care n-ar face-o. Ai vzut thanatonul. Imaginai-v o companie de
thanatoni patrulnd printr-un castel sau, mai ru, trimii s-i
izgoneasc pe steni din casele lor. Ar face asta fr nici o raiune. Nu
ar asculta de nimic, n-ar putea fi convini c stpnul care le-a dat
ordinele greea sau este nemernic.
Tyressa i desfcu ptura.
Deci te temi c aceti gyanrigoi i-ar putea nlocui pe xidantzu?
Nu, asta nu s-ar putea ntmpla niciodat.
Atunci de ce te temi?
Nu m tem de nimic. Problema cu gyanri este c li se confer
abiliti pentru care oamenii obinuii trebuie s se antreneze ani de
zile. Vor eroda respectul datorat celor care au acumulat
ndemnarea. Munca asidu va deveni ceva de domeniul trecutului.
Oamenii nu vor mai respecta magia sau nu se vor mai teme de ea i
vor pava drumul spre revenirea vanyeshilor.
326

Keles, obinuit cu discuiile avute cu fratele i sora sa, ridic


mna.
Iart-m, Ciras, dar ai luat-o razna. S pui un gyanrigot s
lucreze pentru cineva nu nseamn c i-ar dori s devin magician.
N-am spus aa ceva.
Dar ai sugerat. Eliberat de nevoia de a ara pmntul i a planta
recolta, un ran ar putea s nvee multe alte lucruri. Ar putea
deveni un mare poet sau artist, un olar priceput ori chiar spadasin.
Ochii lui Ciras se micorar.
Sau poate magician?
Keles ddu din umeri.
Ar putea fi orice. Acord-i suficient bun-sim nct s nu-i
doreasc s fie magician.
Ai mai mult ncredere n bunul-sim dect mine, Maestre
Anturasi.
Ciras art spre oricar.
Acum se deplaseaz i face msurtori pentru tine. Nu a avut
nevoie s fie instruit. Legtura dintre autodisciplin i abilitatea de a
controla magia s-a rupt. Dac vor vedea c magia poate fi att de
simpl ntr-un domeniu, o vor aplica i n alt parte. Tot aa cum
gyanrigotul strbate drumurile pentru tine, vor fi alii care vor
deschide drumul spre nebunia care a distrus lumea.
Moraven Tolo se ncrunt.
Ideile tale sunt interesante, ns gndirea las de dorit.
Ciras se ridic n picioare.
Cum aa, Maestre?
i consideri pe vanyeshi ntruchiparea rului, pentru c aa ai
fost nvat s-i vezi. Au luptat alturi de Nelesquin, ns la fel au
fcut i muli serrdini. Au fost spadasinii de partea rului pentru c
au luptat mpreun cu el?
Trebuie s fi fost.
i dac au fost nelai?
i asta este posibil.
Ceea ce-ar nsemna, Ciras, c unii dintre vanyeshi s-ar putea s
nu fi fost ri, ci doar indui n eroare.
Moraven art spre oricar.
327

Oamenii pot fi la fel ca unealta asta. Diferena este c ei au


posibilitatea de a-i controla comportamentul. Preocuparea ta nu
trebuie s fie ce comportament s fie permis i care nu, ci cum s
ncurajezi oamenii s fie responsabili pentru comportamentul lor.
Interdicia va eua la un moment dat. Responsabilitatea n-are voie s
fac asta.
Ciras ezit, apoi i ls capul n jos.
mi cer iertare pentru lipsa mea de chibzuin.
n prul negru al lui Moraven juca lumina focului, iar el i nspri
privirea.
Lipsa de chibzuin i va fi iertat de data asta. Ai ajuns lipsit
de minte ca un gyanrigot. Te face la fel de periculos pe ct i consideri
tu pe ei. Singurul mod de a te dovedi stpn pe tine nsui ar fi s
gndeti cu adevrat. Prea adesea oamenii confund noiunea de a fi
capabili s gndeasc i a proceda astfel. Nu exist o greeal mai
periculoas.
Cltoria lor i duse pn n inima Dolosanului, la marginea de
miazzi a unui bazin enorm, msurnd cel puin trei sute de
kilometri dinspre sud-vest spre nord-est, i peste dou sute de la est
la vest. Vegetaia alctuit din arbuti de-abia dac oferea un adpost
i vreo pat de culoare. Fiecare dintre nenumratele ravene mici,
spate n peisaj, era teritoriul unei adevrate izbucniri vegetale.
Rekarafi strbtu n tcere mai muli kilometri n timp ce coborau
o pant.
Aici a fost Isdazar.
Keles scuip saliva acrit.
Apele strlucitoare?
Rzboinicul virukian ddu din cap.
Un lac ntins. Am navigat pe aici cu Ierariachul meu, n
vremurile de demult.
Moraven se rsuci n a, privind napoi spre virukul cu mers
sltre.
A existat o populaie virukian numeroas pe-aici?
Cndva, da.
ntinse un deget cu ghear spre nord.
328

Tavliarch a fost cminul multora. Cnd a venit tavam alfel, apa


a dat n clocot. S-a ridicat ntr-un nor fierbinte, de unde a revenit pe
pmnt ca o ploaie neagr. Tot ce-a atins a murit. A topit Tavliarch.
Apa s-a scurs napoi n bazin i a dat n clocot din nou i din nou. n
cele din urm, a fost absorbit de pmnt.
Borosan ddu din cap.
Procesul continuu al absorbiei n sol i ploile au permis
mineralelor s formeze sedimente. Unele sunt simple geode, n
vreme ce altele s-au depus n straturi ntregi. Aici, n aceast regiune,
se gsesc depuneri abundente de thaumston, dei capacitile lor
magice sunt adesea istovite.
Cum ar putea fi istovite?
Keles se nlase n scri i arta spre o plant cu un mnunchi de
fructe acoperite cu penaj.
Ne aflm n apropierea Ixyllului. Ar trebui s fie mai puternice
aici.
Nu, Keles. Vezi tu, apa de aici, probabil din cauza mineralelor,
a fost un ru conductor de energie magic. A colectat-o, ns a
transferat puin din ea celorlalte lucruri. Pn acum am vzut doar
semne ale magiei nsi, care a afectat mediul. Aici a atins apa, care
izola terenul de dedesubt. La vest de aici, spre zonele mai nalte, vei
vedea lucruri din ce n ce mai ciudate, mai ales acolo unde magia a
continuat s curg, ns ce-a ajuns aici sunt doar reziduurile.
Tbaumstonul de aici are avantajul c se afl n stare concentrat i
este capabil s absoarb o mare cantitate de energie magic. Oamenii
sap dup el i-l aaz n locuri unde ar putea fi ncrcat. Odat ce s-a
energizat, posibilitile sunt nelimitate.
Keles se strmb.
i cum se ncarc?
Este relativ simplu. Pui eantioanele ntr-o cutie metalic i
ridici un stlp deasupra ei, sau trasezi canale de scurgere n jurul ei,
tehnicile difer. Apoi atepi.
Ce?
O furtun foarte special. Ideal este una moderat. Suficient
ct s ncarce thaumstonul, dar nu mai mult. Din fericire, bazinul are
tendina de a atrage furtunile.
329

i dac furtuna-i prea puternic? se art Moraven curios,


nlnd o sprncean.
Ne-ar ucide, i rspunse Borosan cu un zmbet. Dar nu v
temei. Sunt sigur c ar fi cel mai spectaculos fel de a muri.

330

39
Ziua a 3-a, Festivalul de Anul Nou, Anul obolanului
Al 9-lea an al Domniei Prinului Imperial Cyron
Al 163-lea an al Dinastiei Komyr
Al 737-lea an de la Urgie
Meleswin (Helosunde)
Deseirion
Prinul Pyrust i nfipse muchia scutului de fier n faa
helosundianului, fcndu-l s se rsuceasc. Arma omului zbur i
Prinul deseian naint, lovind adnc n alte pri vitale. Sabia iei cu
un plescit umed. l mpinse din faa lui, apoi continu.
n jurul lui, oimii Aurii se deplasau pe strada principal din
Meleswin, hcuind i strpungnd tot ce mica. Majoritatea
helosundienilor din ora erau bei i epuizai. Cnd ocupaser
Meleswinul, nu cruaser pe nimeni. Brbaii fur ucii, femeile
siluite, iar copiii trimii mai departe, ca sclavi. Delasonsa prevzuse
cu mare acuratee ce avea s se ntmple, ns nici chiar Pyrust nu se
ateptase s vad strzile ticsite de cadavre. obolanii i cinii se
nfruptau din ele chiar i cnd de la ferestrele cu obloanele trase din
cauza frigului mai rzbtea cte-un rset rguit.
Planul de a nvrjbi i mcelri conducerea helosundian nu
avusese nevoie de prea mult osteneal. Consiliul de Minitri fusese
profund divizat n privina numirii unui nou prin i-l aleseser pe
Eiran, un nobil mrunt, cu ambiii la fel, i o sor artoas, pe care
muli o priveau ca pe o trambulin spre putere. Eiran se considera un
geniu militar, dup ce dusese multe rzboaie cu soldaii de jucrie.
Trupele deseiene n retragere opuseser mai puin rezisten dect o
fcuse oricare dintre armatele sale imaginare, aa c el i o hoard de
trupe nedisciplinate intraser n ora.
Pyrust plnuise contraatacul pentru ultima parte a Festivalului,
ns vetile despre luptele dintre diferitele faciuni i oferiser
impulsul de a lansa operaiunea mai devreme. Generalul Pades, care
avea un statut ca de prin, ocupase depozitele de lng ru, blocnd
331

accesul la magaziile cu bunuri. Ca s le recupereze, Eiran trimisese


trupe din garnizoana Porii de Sud.
Bieii pe jumtate instruii i ologii lsai acolo nu fuseser n
stare s dea nici alarma. oimii Umbrei i mcelriser, apoi
ocupaser cartierul sudic. Trecur din cas n cas, tind gtlejuri
pn ce nu mai ntmpinar nici o rezisten. oimii Aurii, oimii de
Munte i oimii Argintii intrar atunci n ora i se rspndir peste
tot. oimii Aurii, mpreun cu cei Argintii, ptrunznd n ora pe
ambele flancuri, nvlir direct asupra centrului i palatului
primarului, iar celelalte dou uniti se rspndir spre est i vest, sl nconjoare pe Pades i oamenii si, la nord.
Pe msur ce deseienii se apropiau de palat, ncepur s apar
lupttorii. Majoritatea, din cte se prea, de-abia dac avuseser timp
sau prezen de spirit s pun ceva pe ei i s-i trag sabia din teac.
Nu aveau nici o idee cu cine luptau sau de ce, iar civa urlau c
fuseser trdai de Pades. Alii, ontcind n retragere din luptele de
la nord, lsar armele jos ateptndu-se la mil.
Nu avur parte de ea.
Pyrust strbtea strzile. Scutul fusese fixat att de strns la
jumtatea antebraului, nct n-ar fi putut s-l dea jos dect cu tot cu
mdular. Pe platoa armurii sale negre fusese gravat un oim Auriu i
dduse instruciuni s fie zugrvit cu dou pene retezate. Consilierii
si credeau c asta nu era deloc ceva nelept, ns tia c
helosundienii n-ar fi fost n stare s priceap semnificaia blazonului.
Dar era ncntat s vad c mai muli dintre oimii si Aurii i
modificaser armurile ca s ascund aceleai dou pene, oferind
dumanului o mulime de inte false.
Pe strzi i fcur apariia i mai muli rzboinici, pe jumtate goi
i cu ochii nceoai. Celor mai istei dintre ei le trebui doar o privire
spre batalionul de soldai deseieni n armuri, care umpleau strzile,
ca s-o ia la goan. i vor ajunge din urm oimii Umbrei. Ceilali
helosundieni, avnd convingerile tipice asupra virtuilor cauzei lor,
slobozir un strigt de lupt i arjar.
Strigtele lor devenir scncete, apoi horcituri i tcere.
O mn dintre ei rmseser pe treptele palatului, agitnd sulie
i sbii. Se pregtir pentru lupt, ns tremurau precum ceii care
332

se nfruptau din cadavre. Dac ar fi avut coad, i-ar fi ncolcit-o


strns n jurul mdularului i pntecului.
Pentru o clip, lui Pyrust i fu mil de ei. Vinovat de moartea lor
era numai Prinul Cyron. Poate c, nfricoai de atacatori, i
dduser i ei seama. Soldaii tocmii de Cyron rmseser n
Nalenyr. Cei mai buni dintre ei, grzile keru, nu intrau niciodat n
lupt. Dac prinul nalenian i-ar fi trimis s lupte, atunci s-ar fi dat o
adevrat btlie pentru Meleswin.
i poate chiar mi-ar fi fost team de ce m ateapt.
Pyrust lovi cu sabia de muchia scutului.
Nici un prizonier.
Dduse ordinul cu glas sczut, iar porunca fu transmis din om n
om n rndul trupelor. nc o lovitur i fcu sabia s vibreze, apoi
ncepu s alerge.
n timp ce gonea, suliele helosundiene se nlar. Cteva,
aruncate fr vlag, se nfipser naintea lui. Una l zgrie pe unul
dintre rzboinicii care alergau mpreun cu el. Restul zburar
inofensive pe deasupra. Cei ce le lansaser ncepur ncet s-i dea
seama, pe cnd oimii se apropiau nevtmai, c suliele ar fi fost
mult mai eficiente dac le-ar fi folosit ca s loveasc.
Pyrust i ridic scutul pentru a para o lovitur de sus n jos. i
fcu braul s se cutremure i-i crp o parte din scut, ns muchia
bloca lovitura. Rzboinicul i retrase sabia, dar cnd sfrise
micarea, spada Prinului i despicase n dou fluierul piciorului
stng. Brbatul url i czu, trgnd dup el nc unul. Lovituri repezi
i terminar pe amndoi. Trupurile moi se rostogolir pe treptele de
marmur, pictnd un covor rou n cinstea sosirii lui Pyrust.
Soldaii care flancaser plcul de helosundieni ddur la o parte
porile palatului. Arcuri zbrnir din interior, iar oamenii se
rspndir care ncotro, cu sgei nfipte n gt, brae sau picioare.
ns alii nvlir n cldire i cnd Prinul Pyrust i croi drum spre
intrare, vreo jumtate de duzin de arcai zceau mori.
Pyrust l ajut s se ridice pe unul dintre oamenii si lovii la
picior. Rzboinicul se aplec i smulse sgeata, aruncnd-o cu
dispre.
Nu-i nimic, milord.
333

Este un blazon al onoarei.


Pyrust porni pe scri n sus, ncet, potrivindu-i pasul cu cel al
rnitului. Ali oimi Aurii nvlir pe treptele de marmur, lundu-io nainte, i se postar de ambele pri ale uilor de bronz ale intrrii
n principala sal de audiene. Prinul ridic o mn, iar cei care se
pregtiser s deschid ua se relaxar.
Se apropie i lovi n u cu mnerul spadei.
Prine Eiran, sunt Pyrust, am venit pentru oraul meu.
Deschide ua i nu i se va face nici un ru. Nu auzi nici un rspuns i
se ncrunt. Se rsuci, apoi i agit spada ca soldaii de lng u s
elibereze culoarul direct spre intrare. Nu facei nimic. ntorcndu-se
spre u, se ddu la o parte, i bg spada n teac i fcu semn spre
soldaii care ateptau acolo. Deschidei acum.
Traser de frnghiile legate de clane, iar uile se deschiser ncet,
retrgndu-se precum cortina de pe scena unui teatru. Un stol de
sgei ricoa n ui i podea. Pyrust se aplec i culese una dintre
sgei, apoi izbucni n rs. innd-o n mna dreapt, pi n prag i
intr.
Sala de audiene era prea mic pentru a putea fi mcar
considerat spaioas, ns marmura i granitul ncastrate n podea,
alctuind i podiumul din spate, erau importate. Fuseser aranjate n
aa fel nct s formeze blazonul helosundian, cu cinele, lsat intact
de tatl lui Pyrust, din moment ce lucrarea de art conferea ncperii
o anumit prestan. Frescele de pe perei fuseser pictate din nou,
pentru a ilustra diferite scene glorioase din istoria deseian, iar pe
Pyrust l distra s vad c i devastaser portretul de pe peretele estic.
Faa sa fusese tears prin lovirea repetat cu o urn de aram,
ciobit.
Grmada de tineri i foarte bei nobili helsondieni, ngrmdii
ntre blazon i podium, reflecta imaginea de afar, a strzilor ticsite
cu cadavre. Acolo, hoiturile zceau n bli se snge, urin i
excremente, n timp ce nuntru, nobilii erau prvlii n vinul vrsat
pe jos i propria lor vom. Armurile, nici una cu urme de lupt,
fuseser aruncate de-o parte. Indiferent ce robe vor fi purtat pe
dedesubt, ofereau acum o pavz iluzorie femeilor tupilate dup ei i
privindu-l pe Pyrust cu ochi ngrozii. O mn de nobili, printre care
334

i noul Prin, reuiser s rmn n picioare i s trag cu arcul, ns


nici unul nu pusese o alt sgeat n coard i numai doi dintre ei i
pipiau tolba.
Pyrust ridic sgeata luat de jos.
N-ai vrea s mai ncercai o dat?
Drept rspuns, arcurile zngnir pe podea. Arcaii le urmar
curnd, iar paloarea lor cenuie se accentua. Numai Eiran rmase n
picioare, ns ddea din mini i nghiea cu noduri. Pyrust l pironi
cu privirea, avansnd spre el, rsucind ncet sgeata ntre degete. Cu
fiecare pas, tremuratul helosundianului se intensifica.
Pyrust privea dincolo de el, spre femeia care sttea n fotoliul
primarului. Putea fi o keru, dac ar fi fost mai nalt i mai solid,
pentru c avea prul blond, privirile de ghea i duritatea izvorte
din ura n stare pur. Mri pasul, trecnd de Prin i de cele trei
trepte spre tron. Arunc sgeata i o apuc pe femeie de gt,
ridicnd-o brutal, ns ea nu scoase nici un sunet.
Sngele de pe mnu i mnji gtul. Ea nghii i el simi asta.
Simea c viaa ei era n minile sale, i simea btile inimii. Numai
faptul c i se micoraser pupilele i vibraia fin a nrilor i trdau
adevratele sentimente. l scuip.
Pyrust i ddu drumul, i terse saliva de pe obraji i o lovi cu
dosul palmei. i izbi capul ntr-o parte, azvrlind-o cu spatele de tron,
ns ea nu czu. O roea tot mai puternic i acoperea obrazul
drept. Se ndrept din spate i ochii-i devenir ca dou fante.
Pyrust i puse mna pe faa ei.
Nu mai scuipa. M-ai dezamgi dac nu te-ai putea gndi la o
nou insult.
Se rsuci, ntorcndu-i intenionat spatele, i cobor treptele spre
fratele ei. Pyrust i ls mna grea pe umrul Prinului. Cu cea mai
uoar apsare l-ar fi putut arunca n genunchi. n loc de asta, strnse
i mai tare i-l inu pe Eiran drept.
opti n urechea helosundianului:
Sora ta i-a salvat viaa. Ea este, nu-i aa? N-ai putea seduce
niciodat pe cineva att de curajos, indiferent ce coroan ai purta.
Jasai, ncepu s spun Pyrust, rsucindu-se pe clcie spre fat, cnd
l-au ales pe fratele tu Prin, te-au fcut i pe tine prines?
335

Ea-l nfrunt cu privirea.


Nu.
Atunci am s-o fac eu.
Eiran scutur din cap.
Nu.
Pyrust ntinse braul cu scutul, l apuc pe tnrul Prin i-l
rsuci. Rosti cu o voce joas i rece:
Pricepe odat, Eiran. Eti un prost i un la. Spui nu, ns nu
poi face nimic pentru a impune asta. De fapt, dac a vrea s-o
batjocoresc pe sora ta chiar acum, pe tron, ai ine-o pentru mine.
Uit-te, tie i ea asta.
Eiran ridic fruntea, iar privirea surorii sale l strpunse. Se
prbui n genunchi i vomit pe cizmele lui Pyrust.
Prinul deiesan l azvrli ntr-o parte, mai puin ca s-l scoat din
bltoac i mai mult s-i tearg cizmele. Urc din nou treptele spre
tron.
Tu, Jasai, duces, contes, orice te-au fcut ei n sminteala lor,
vei fi de-acum Prines de Deseirion. Primul lucru obinut deja de
tine: viaa fratelui tu. Am s pun s fie readui n simiri toi curtenii
si, urcai n a i escortai spre sud, de unde se pot duce spre
Nalenyr fr nici o oprelite. Al doilea lucru l primeti la cstorie:
ncetarea ostilitilor n aceast provincie. Nu vor mai fi nici un fel de
raiduri mpotriva poporului tu. Nici deportri forate.
Jasai l pironi cu privirea arztoare, iar Prinul ezit o clip. Furia
ntiprit pe faa ei avea o expresie inconfundabil, ns scprrile
ambiiei erau i ele acolo. Smintitul ei frate se mbtase cu succesul i
rsful luptei, ns ea rmsese lucid. Se pregtise pentru
ascensiunea spre putere.
Nu crezi c poi avea ncredere n mine. Aa ari c eti
neleapt, ns vei nva c te poi ncrede. Pyrust se ntinse i-i lu
mna ntr-a lui. Vei mai putea obine nc ceva. Druiete-mi un fiu
i el va domni n Helosunde, aa cum ar fi trebuit s-o fac fratele tu.
Vei fi regenta lui.
Fruntea ei se ncrei o clip.
De ce mi-ai oferi Helosunde?
Dac n-a face-o, m-ai ur pe veci.
336

Te asigur, milord, c ntotdeauna te voi ur.


ns m vei tolera, ca s-i salvezi poporul. Viaa poporului
meu va fi ceva mai bun. Nu este cine tie ce dot, ns am s-o accept.
Jasai i ridic brbia.
Cred, milord, c nu ai menionat darul cel mai de pre pe care
i-l voi face.
i anume?
Domnia mea n Helosunde i va ngdui s-i urmezi celelalte
ambiii.
i zmbi.
M-ai fcut prines, mi-ai dat Helosunde, ns eu te voi face
mprat.
Pyrust i muc buza n interior, ca s-i nfrneze zmbetul.
ntr-un Festival al noului nceput, acesta ar putea fi cel mai
bun nceput dintre toate. Noul an are, ntr-adevr, semne bune.

337

40
Ziua a 3-a, Luna Tigrului, Anul obolanului
Al 9-lea an al Domniei Prinului Imperial Cyron
Al 163-lea an al Dinastiei Komyr
Al 737-lea an de la Urgie
Lupul furtunii, pe Mrile Sudului
De la gsirea Dragonului lunii i a ciudatei creaturi aflate la bordul
navei, expediia nu mai cunoscuse prea multe bucurii. n parte, asta
se putea datora continurii drumului spre sud, mpini de curentul
dominant. Marea deveni mult mai ostil, iar vremea se rcise
semnificativ. Shimik reacion printr-o blan groas, iar gheaa
neltoare de pe puni se adug pericolelor vieii la bord.
Cpitanul Gryst era mulumit s-i cedeze lui Jorim pocitania
marin, iar el i convoc rapid pe savanii de pe Lupul furtunii pentru
a studia jivina. O disecar i conservar buci din ea n diferite
borcane. Fcur schie ale fiziologiei sale. Analizar i ghearele,
gsind n interiorul lor un venin despre care credeau c era
asemntor cu al rzboinicului virukian. Paraliza animalele mici, iar
investigaiile sugerar c s-ar putea ca majoritatea oamenilor din
echipaj s fi fost afectai de el nainte de a avea mcar vreo ans de a
lupta.
Studierea stomacului bestiei scoase la iveal oase de pete i
degete, nelegndu-se astfel c restul echipajului de pe Dragonul
lunii nu va mai fi gsit niciodat. Buci din carnea jivinei fur date
pisicilor i ctorva obolani, fr nici un efect negativ. Faptul c
pisicile nfulecaser cu mare poft bucile nu-i fcu ns i pe
oameni s-i doreasc un osp din acest fel de carne.
ns rezultatele ntregului studiu nu se dovedir satisfctoare.
nvaii czur de acord asupra unui singur lucru, i anume c nu
mai vzuser aa ceva. Explicaii erau din abunden, la fel i
presupunerile despre cum ajunsese s existe o asemenea creatur.
Unii credeau c zeii erau suprai pe oameni i creaser aceste
lighioane pentru a-i nlocui. Alii vorbeau de o situaie mult mai
sinistr i obscen, n care marinarii naufragiai comiseser acte de
338

nedescris mpreun cu femeile-pete. Jorim prefera teoria pe care i-o


explicase Anaedei, c erau doar o specie nou de creaturi. ns lipsa
oricror referine despre ele l punea pe gnduri, dar rmase la teoria
lui, din moment ce singura alternativ logic era c reprezentau o
creaie spontan a zeilor. Nu putea accepta cu inima uoar
intervenia divin.
i aminti de discuia cu Keles, nainte ca amndoi s plece.
Fratele su sugerase c mprteasa Cyrsa nc tria n Ixyll, luptnd
acolo cu ceva ce reprezenta o ameninare pentru vechiul Imperiu.
Keles avansase o teorie ciudat, potrivit creia Urgia deschisese o
poart spre o alt lume, permind venirea unor fore nc
nemaivzute de oameni. Dei Jorim o considera extrem de puin
probabil, putea servi ca explicaie pentru lipsa de legende privitoare
la aceti demoni ai mrii.
n cele din urm, le accept pur i simplu existena. Nu era att de
important de tiut de unde veniser, pe ct deveniser de necesare
descoperirea locului unde se aflau acum i aflarea direciei spre care
s-ar fi putut ndrepta. Faptul c fuseser n stare s atace o nav i s
o curee de ntregul echipaj, lsnd doar cteva semne ale trecerii lor
pe acolo, l nspimnta. Nu era att de ngrijorat pentru Lupul
furtunii, ct pentru orice mic insul i din pricina a ceea ce s-ar fi
ntmplat dac dihniile urcau pe cursul vreunui ru i ncepeau s
devoreze satele.
n luna Ursului, flota localizase mai multe dintre insulele de pe
harta din Soth i trimisese echipaje care s le cerceteze. Gsiser
urme de aezri omeneti, ns trecuser ani de cnd satele nu mai
erau locuite. Pe una dintre insule, putuser s vneze o mulime de
porci slbatici, remprosptndu-i rezervele de carne, i asta le
permisese s aib parte de un osp pe cinste cu ocazia Festivalului
de Anul Nou. Chiar mai mult, prezena porcilor sugera c demonii
marini nu clcaser pe insule, iar toat lumea se simi mai uurat.
Festivalul de Anul Nou trecu fr nici un incident, nici mcar o
furtun, i toi se bucurar, dei era ceva neobinuit. Oricum, nimeni
nu se plnse, iar petrecerea se desfur cu un schimb de daruri ntre
echipajele din flot; nimic extraordinar, toate erau rezultatul muncii
fcute n puinele momente libere, avute din cnd n cnd. Se
339

schimbar veminte recent ornate cu broderii noi, se interpretar


serenade, spre distracia tuturor, iar buctarii adugar n bucatele
obinuite mirodenii pstrate special pentru astfel de momente.
Shimik oferi i el un dar celor de pe Lupul furtunii. Alotia, una
dintre concubinele care-i fcuse ucenicia n apropierea Doamnei de
Jais i Jad, petrecuse ore ntregi nvndu-l pe fenn un dans. Jorim
nu comentase la cererile ei repetate de a sta n compania fennului,
din moment ce-l inuse ocupat n timpul diseciilor. Numai cnd
mbrcase mica vietate ntr-o rob albastr, brodat cu tigri aurii, se
lmurise ce fcuse cu el n tot acest rstimp.
Dansul tradiional, prezentat sub numele Chado-ong-dae, era de
obicei interpretat pentru a saluta noul an de ctre o femeie tnr,
aflat la vrsta mritiului, care-i cuta perechea. Era de mult
vreme considerat drept un dans al seduciei, cu micri mldioase i
fluide, reflectnd graia dansatoarei i natura ei senzual. Jorim
vzuse dansul interpretat de mai multe ori n decursul anilor, ntr-o
varietate de stiluri, pe tot cuprinsul celor Nou Principate i chiar
mai departe.
ns niciodat nu-l vzuse dansat aa cum o fcuse Shimik. Ceea
ce erau micri delicate i graioase pentru o fat, la el erau aprige i
anoe. Acolo unde ea era o tigroaic strecurndu-se prin jungl,
ferindu-se de toi pentru a se pstra pentru cel ales, Shimik devenise
un tigru pornit la vntoare. Salturile sale devenir rostogoliri din
care ieea ca o strfulgerare de gheare i coli. Devenise numai
muchi i for, cu micri hotrte i amenintoare, iar momentele
de vntoare erau destul de feroce ca s-i fac pe marinari s se trag
napoi, lsndu-i loc.
Cnd muzica i dansul ncetar, i schimb atitudinea i alerg la
Alotia s-i sar n brae, n timp ce oamenii ovaionau. Urmele naturii
feline disprur ntr-o mbriare copilreasc, napoiat de
concubin din toat inima, iar mriturile se transformar ntr-un
gngurit fericit. Schimbarea aduse un alt ropot de aplauze din partea
spectatorilor, fcndu-i att pe dansator, ct i pe profesoar s se
plece cu umilin i s le ureze tuturor bucurie n timpul Festivalului.
Spectacolul fu att de bine primit, nct Cpitanul Gryst ordon
ca Shimik s fie trimis pe toate navele flotei s distreze echipajele.
340

Grupuri din fiecare nav urcar la bordul Lupului furtunii nainte de


spectacolele sale. n zorii lunii Tigrului, Shimik primise uniforme de
pe fiecare nav, precum i o mare varietate de daruri, care umpleau o
cutie de lemn, fiind rscolite cu veselie ori de cte ori vremea rea l
inea n cabin.
Dei Festivalul le oferise un rgaz de la furtuni i ghinioane, luna
Tigrului se anuna nprasnic. Chado, zeul-tigru, pndea dintre
umbre i aduse nenoroc printre cei care-l iritaser. Nori i ceuri se
anunaser odat cu schimbarea anului, fcnd imposibil de desluit
pn i felinarele de semnalizare de la pupa, ori prova celei mai
apropiate nave.
Informaiile se transmiteau ntre nave printr-o procedur
laborioas de semnalizare cu lmpile. Nu numai c se pierdea timp
serios la comunicarea oricrui mesaj, ns multe dintre nave nu
puteau citi semnalele. Zvonurile esute pe marginea acestora
abundau, iar ultimele urme de veselie din timpul Festivalului se
evaporar.
Flota era urmrit de ceva.
Toi aflaser despre demonii marini; nu se fcuse nici un efort
pentru a pstra secretul. Din dorina de a contracara teama, nvaii
fuseser nsrcinai s ncerce s afle despre ce era vorba. Cpitanul
Gryst tria cu sperana deart n gsirea unei explicaii, care ar pune,
astfel, capt speculaiilor i ar reface ncrederea oamenilor, cltinat
de tot felul de poveti. Din nefericire, marinarii respinser la unison
toate soluiile savanilor, presupunnd c, din moment ce erau la ei
acas pe mare, tiau mai bine. Asta nsemna c demonii marini erau
periculoi i atacaser o nav, lund cu ei ntregul echipaj. Mai
nsemna c pndeau afar, ateptnd s atace urmtoarea nav
imprudent, i vor face asta n continuare, pn la sfrit.
Jorim i dduse seama c felul de a fi al marinarilor ncuraja
povetile despre urmrirea flotei, situaia continundu-se indiferent
de explicaii. Dei nu voia s ia n serios povetile, nu exista nici o
cale s evite ca relatrile s-i ajung la urechi. Se simea ruinat c se
lsase prad superstiiilor i-i dezvlui asta i Cpitanului Gryst la o
partid de ah ntr-o sear, n cabina ei.
Ea i desprinse privirile de pe tabla de ah i se ncrunt la el.
341

Nu trebuie s-i mai spun ct de ciudat poate fi oceanul.


Gndete-te la el ca la o cea groas ntins peste o suprafa
nemsurat de pmnt. Aa cum vzduhul are psrile sale, oceanul
are petii. Nu avem cum s tim ce se afl jos, dincolo de peti, la fel
dup cum nu tim ce se afl dincolo de nori. Dac te gndeti la toate
astea un moment, i poi da seama c i demonii mrii au propriul
lor imperiu acolo jos, pe fundul oceanului, ns au descoperit o cale
prin care pot urca pe cerul lor i afla ce trece n zbor printre norii lor.
Aa ne-au gsit pe noi.
Jorim i mic umerii de parc l-ar fi trecut fiori pe ira spinrii.
Nu credei asta, nu?
S cred? Nu, spuse, i mut Maestrul Umbrelor. Nu mi-a
pierde timpul sau energia creznd aa ceva. ns accept c este
posibil. Eu vreau doar un rspuns, pentru c bjbiala mi afecteaz
echipajul.
De undeva de pe punte, o voce ddu alarma. nainte ca ei doi s
apuce s-i trag scaunele de la mas, Locotenentul Minan deschise
ua cabinei.
V rog s m iertai, Cpitane. Se vd lmpile verzi n pupa.
La o parte, Locotenente. Anaeda trecu de el i se urc pe punte.
Continuai-v toi ndatoririle. Timonier, pstreaz cursul.
Alergar pe punte i Jorim czu pe scndurile ngheate. Se ridic
i goni pe scar, s i se alture cpitanului la pupa. Vntul ngheat i
tia respiraia, ns nu conta prea mult, pentru c nimic nu l-ar fi
putut nclzi.
Sus, se deschisese o sprtur ngust ntre nori i argintul prea c
se scurge peste ceuri. Lumina lunii desen conturul unei nave uriae,
nu chiar de lungimea i limea Lupului furtunii, ns la fel de
echipat pentru cltoriile ndelungate n largul oceanului. Avea cele
nou catarge obinuite, ns de ele atrnau pnze sfiate. Jorim putu
s descifreze blazonul de pe una dintre ele i tiu c era nalenian,
ns din vremuri de dinaintea domniei Prinului Cyron.
Unul dintre marinarii de la pupa art cu mna.
Asta-i Lupul valurilor.
Lui Jorim i se fcu pielea de gin.
342

Lupul valurilor a disprut cu optsprezece ani n urm. Tatl


meu era la bord.
Nu mai este, Maestre Anturasi.
Lumina lunii cobora peste creaturile care acopereau puntea i se
crau pe parme. Demonii mrii, toi. Cel gsit pe Dragonul lunii
era un pitic, pentru c jivinele acestea erau aproape nc o dat ct un
om obinuit. Lanternele din fa, de la pupa i cele atrnate de
catarge ardeau cu o lumin verde, care se reflecta n solzii lor, pe
cnd se roteau n dansuri fr acompaniament.
Prin mintea lui Jorim se nvlmeau un milion de gnduri.
ncerca s-i aduc aminte cum arta tatl su. Imaginea brbatului
rmas n mintea lui fusese zmislit de zeci de poveti, ns acum se
evaporar cu toate, privind nava fantomatic innd cursul cu ei. Cte
buri hrnise, oare, tatl su? Nu-i putu imagina ce-ar trebui s le
spun mamei i bunicului sau surorii i fratelui. O s ajung s le spun
sau voi sfri ca hran, cum a pit i el?
Cineva-l trase cu grab de pantaloni i-l aduse la realitate. Privi n
jos.
Shimik trgea de arc.
Twanga, twanga!
Jorim se ntreb o clip cum ar ncorda fennul arcul, ns nu
strui n gnduri, i ntinse mna s-l ia i s scoat o sgeat din
tolba trt de Shimik pe punte. Trase coarda, inti i lans.
Sgeata se pierdu n ntuneric. Jorim se gndi c ratase, dar unul
dintre demonii mrii se cutremur i czu de pe parm. Ceilali se
oprir din dans cnd czu pe punte, apoi se aruncar asupra lui,
zgriind i mucnd. i smulser membrele i civa ncepur s-i
urmreasc pe punte ncercnd s fure o parte din prad.
Jorim puse nc o sgeat n arc, ns Anaeda ridic mna.
Nu-i bine.
nc una, Cpitane, v rog! implor Jorim, nghiind cu noduri.
nc una, pentru tata!
Ea ddu din umeri i se ddu napoi. El ncorda arcul i inti. Se
abinu s trag, msurnd distana, simind balansul navei n sus i-n
jos. Ls ritmul s-l ptrund, apoi trase.
343

Sgeata i atinse inta. O lamp verde, ridicat sus pe catargul


principal, se avnt ca o stea cztoare pe puntea principal. Explod
cnd o atinse, mprtiind ulei fierbinte peste scnduri i pe catarg.
Mai muli demoni ai mrii, trntii pe jos, se zvrcoleau, transformai
n tore vii. Se rspndir pe punte, dnd foc parmelor i cablurilor,
n timp ce nava se balansa, mprtiind i mai mult focul lichid.
Curnd, explod nc o lamp.
Orice-ar fi mnat Lupul valurilor nainte se oprise. Nava n flcri
iei de sub vnt i norii se nchiser. Dar i fr lumina lunii, nava
rmase mai departe vizibil. Se nclin spre babord, spre apa
oceanului, ridicndu-se i cobornd. O clip o puteau vedea arznd
toat, iar n alta catargele li se preau flcrile unor lumnri
ndeprtate. Dup o vreme, chiar i lumnrile se stinser, iar Lupul
valurilor dispru.
Anaeda Gryst se ntoarse spre el.
S te felicit pentru cum ai tras?
Jorim cltin din cap.
Dac a crede c a fost pentru ultima dat cnd vedem
demonii mrii, ar trebui. Dar nu cred.
Nici eu, spuse oftnd. De fapt, cred c este extrem de posibil s
nu fi reuit dect s-i ntri.

344

41
Ziua a 3-a, Luna Tigrului, Anul obolanului
Al 9-lea an al Domniei Prinului Imperial Cyron
Al 163-lea an al Dinastiei Komyr
Al 737-lea an de la Urgie
Dolosan
Natura dizarmonic a ntinderilor, inclusiv drumul spre Ixyll, l
tulbura pe Moraven ntr-un mod la care nu s-ar fi ateptat. n viaa sa
vzuse multe lucruri, ns nimic n-ar fi putut ntrece Pustietile.
Gsi c totul era nelinititor de familiar, de parc i-ar fi amintit
parial nite vise.
Teritoriile din vest preau s fie pline de locuri care nu fceau
parte din aceast lume. Le trebui o zi ntreag s strbat valea
luxuriant, acoperit cu un covor de plante maro, cu inflorescene
masive, albastre. Tulpinile i rdcinile pulsau i nici un cal nu se
atingea de ele sau de flori. Tyressa culesese o inflorescen i ntregul
buchet de flori se nchisese, fremtnd ca un val. Keles spase n
pmnt i, din cte-i puteau da seama cu toii, plantele erau legate
printr-o reea comun de rdcini.
Mai interesant chiar, valea ncepuse s se modifice. Pmntul
nsui se mica, adncind valea i forndu-i s se grbeasc s
mearg nainte. Lucrurile nu ajunseser ns pn la punctul n care
s fie pui n pericolul de a fi strivii, pentru c unduirea pmntului
se nfptuise ncet. Moraven simise doar cum valea i mboldea tot
aa cum mpingeai de pe frunz o omid.
Privi spre viruk, care galopa alturi de ei.
Nu se poate ca valea s fie vie.
Nu mai vie dect un gyanrigot, ns asta n-o mpiedic s se
mite.
Lucrurile devenir i mai stranii, de parc fiecare vale sau cmpie
ar fi fost alctuit conform unui plan. Una dintre pajitile pe care o
strbteau l fcu pe Rekarafi s se opreasc deodat ca trsnit i s
ngenuncheze printre flori. Moraven nu era sigur c pricepuse de ce,
ns Ciras l lmuri imediat.
345

n Tirat avem nite pergamente. Sunt foarte vechi i pe ele sunt


desenate imagini ale unor plante care nu mai exist. Seamn cu
astea, spuse i art n jur.
Maestrul spadasin o lu n galop spre viruk.
Putem s mai zbovim pe aici, dac vrei.
Ca s-mi permii s m blcesc ntr-un trecut care nu se va
mai ntoarce niciodat?
S te las s-i remprosptezi amintirile care i-au adus, cndva,
atta bucurie.
Rekarafi l privi cu atenie.
Chiar i amintirile fericite dor. Este vorba de desprire.
Moraven plec de acolo, s-i lase virukului un rgaz de meditaie.
Cuvintele strvechi gsiser ecou n el. Era ceva n aceste Pustieti
care nu-i plcea. Ar fi vrut s pun totul pe simmntul constant al
atingerii magice, ns asta nu-i prilejuise niciodat vreo experien
neplcut nainte. Totui, era att de obinuit s controleze magia,
nct senzaia l fcu s rmn tot timpul n gard, iar asta-l obosea.
Pe ct gsea el de nelinititor trmul magiei incontrolabile, lui
Ciras i plcea n mod sigur, iar asta-l irita. Nu fusese la fel de tnr,
cnd simise prima mpunstur a jaedunto, i avusese norocul de a
se fi antrenat ntr-o varietate de coli nainte. Nu-i putea aminti
nvturile, ns acestea existaser, iar instruciunile Maestrului
Jatan i readuseser abilitile, chiar dac nu i amintirea lor.
Experiena de serrian l disciplinase i-l pregtise s evalueze
experienele trite, s poat nva din ele. Fcuse asta imediat i
nvase cum s-i extind accesul spre magia luptei cu sabia. Phoyn
Jatan i recunoscuse potenialul i poziia. Luase n calcul maturitatea
lui Moraven i i explicase, foarte simplu, c se afla la o rscruce a
vieii. Dac ajungea s considere jaedunto o putere, un fel de drept n
virtutea cruia putea face ce poftea, puterea l va zdrobi. Dei ar
ajunge s strbat generaii la rnd, existena i s-ar transforma ntr-o
eternitate de chinuri. N-ar mai cunoate niciodat pacea.
Punnd la suflet nvturile Maestrului Jatan, Moraven deprinse,
ncet, cum s-i controleze puterea. Leciile fur asimilate lent, iar
perfecionarea veni cu timpul. N-ar fi putut uita niciodat expresia
nspimntat din ochii tnrului Matut, cnd i mcelrise pe tlhari
346

fr s se gndeasc nici o clip, pe drumul spre Moriande. Din acea


zi, dac era posibil s evite lupta, o fcea. Dac era posibil s evite s
ucid, fcea i asta. Iar cnd trebuia s ia viaa cuiva, era o moarte
curat i rapid.
Ciras nu ajunsese nc la punctul n care putea separa dorina de
a-i perfeciona ndemnarea de consecinele folosirii ei. Argumenta
c uciderea bandiilor din Asath contase foarte puin i c, de fapt,
fusese necesar ca s-i mpiedice s dea alarma asupra fugii lui Keles.
Moraven era de acord cu ambele puncte de vedere. Dac nu l-ar fi
acceptat i pe ultimul, nu i-ar fi dobort pe adversarii si. ns prima
opiune nu era chiar att de limpede. Dei moartea unui tlhar avea
consecine limitate, era puin probabil s-l jeleasc cineva drag, acest
punct de vedere nu reuea s ia n calcul efectele asupra spadasinului.
Moraven nu-i putea aminti fiecare persoan creia-i venise de
hac i credea c pacea interioar oferit de jaedunto l ferea de multe
asemenea amintiri. Nu-l scutea ns de toate. Ucisese n btlii, n
confruntrile de la marginea drumului i n dueluri. i amintea cum
se simise cnd o sabie despicase un pntec, sau urletul celui al crui
membru era retezat de trup. De fiecare dat cnd lua o via, i apsa
spiritul. Pentru a-mi desvri potenialul, i mpiedic pe alii s i-l
realizeze pe al lor.
Moraven era pe deplin contient c una dintre colile filosofice
despre jaedunto sugera c acest lucru era absolut necesar.
Presupunea c modul n care ajungea cineva pe o poziie nalt era
captarea potenialului celor mcelrii n drum. Contradicia
evident aici era cea a cizmarului priceput, a crui ndemnare nu
ucisese pe nimeni, ns cretea zilnic i-l aducea tot mai aproape de
jaedunto. Poate c existau mai multe ci spre jaedunto. Sau poate c
odat cu fiecare capodoper realizat, altcineva era lipsit de ansa de
a o fi creat.
Indiferent de sursa teoretic a puterii, lucrul pe brnci, disciplina
i rbdarea erau toate considerate vitale. Prin preumblrile lor, Ciras
Dejote i dezvoltase o anumit nerbdare, care, dei nu ptrunsese
nc pe domeniul luptei cu sabia, aducea cu sine un dispre agasant.
Nu vedea nici un folos n Borosan Gryst i n gyanrigotul su. n
vreme ce Moraven fusese impresionat de ndemnarea nalenianului
347

de a crea i recrea mainrii, Ciras l tot pisa cu observaii despre ct


de repede se stricau, sau cum prin alte metode, mult mai simple,
puteau realiza ceea ce izbutiser ele.
Moraven ncercase s-l abat pe Ciras, dndu-i o sarcin simpl.
n timpul cercetrii topografice, ddur peste semnele lsate de un
grup de tlhari care bntuiau prin regiune. Gsir urmele unor jafuri
n cteva locuri de odihn. Prospectorii de thaumston fuseser ucii,
iar toate rezervele lor din preiosul mineral furate. De asemenea,
descoperir un numr de morminte mici, de la vechile mormane de
pietre, pn la peteri zidite, care fuseser deschise, iar coninutul lor
rvit.
Lui Ciras i reveni sarcina de a nregistra toate dovezile asupra
jafurilor bandei. Acest lucru l inea ocupat. Ideea de a ntlni i a
avea de-a face cu ucigaii i pngritorii celor mori l stimula. i
ascui capacitatea de observaie i chiar i nflcra imaginaia.
Examina pistele att de ndeaproape, nct putea identifica indivizii
numai pe baza urmelor lsate de caii sau de paii lor. Le ddu nume
i putea spune cum triau.
Din nefericire, aceast sarcin i alimenta i nerbdarea. De cte
ori cldeau peste semne proaspete, voia s plece imediat n urmrirea
bandiilor. Moraven i interzicea ntotdeauna, argumentnd cu
necesitatea de a-l ajuta pe Keles. Ciras l contrazicea, artnd c
misiunea primit de la Maestrul Jatan le cerea s-i intercepteze pe
jefuitori i aceasta ar trebui s primeze. Moraven i reamintea c
misiunea i fusese ncredinat lui, nu lui Ciras, i el va decide cnd
era momentul s loveasc.
n cele din urm, i ncruciar paii cu semne care dezvluiau o
poveste ce se cerea cercetat. Deplasndu-se prin zonele
depresionare, ajunser la un canion n peretele cruia se deschidea
alt drum. Bandiii clriser ntr-acolo, apoi majoritatea dintre ei se
ntorseser i-i continuaser marul prin canion, spre nord-est.
Totui, trei dintre ei nu mai ieiser de acolo, iar Moraven se trezi
picat de curiozitate.
Decise s clreasc el n fa i studie pereii de stnc att de
nali, nct cerul devenise o fie subire, ca o panglic albastr. Nu
vzu pe nimeni la marginea canionului, nici semne de crare, ns
348

rmase vigilent. Moraven era destul de sigur c bandiii nu aveau nici


o idee c erau urmrii, aa c ansele ca ei s pregteasc o
ambuscad erau minime, iar folosirea a numai trei oameni pentru
asta ar fi fost o prostie. Lund totui n considerare posibilitatea ca
oamenii lips din grup s fie mori, nsemna c cineva i ucisese.
Indiferent cine sau ce-a fost, reprezint o ameninare i pentru noi.
Dup cinci kilometri, canionul se deschidea ntr-o vale ngust,
care erpuia vreo trei kilometri nainte de a de nchide din nou.
Moraven nu putea vedea captul cellalt al vii, ns i fu uor s-i
imagineze c traseul ducea pe coam. Prea o cale destul de
convenabil de a ajunge pe platou i, fr ndoial, era folosit de
oameni i animale deopotriv.
ns nu era un drum lipsit de pericole. La trei sute de metri n
adncimea vii se afla un ochi de ap, cu un diametru nu mai mare
de zece metri. Nici o und nu alerga pe suprafaa lui, iar soarele se
reflecta orbitor. innd cont c mare parte din apa din depresiunile
Dolosanului era slcie, balta prea destul de primitoare.
Singurul lucru care tulbura imaginea idilic era cercul de schelete
albite i trupuri proaspete, czute lng ea. Majoritatea zceau cu
capul spre iaz, ns cteva, ntre care i unul dintre bandii,
ncercaser s fug de lng ea. Cercul se ntindea pn spre pereii
de est i vest ai vii, iar cteva schelete erau lipite strns de stnci,
inclusiv doi rzboinici n armur.
Moraven i struni calul, iar ceilali se rspndir n zona sigur
din apropierea canionului, n vreme ce virukul se ghemui ntr-o fie
ngust de umbr nspre est. Caii loveau nervoi cu copitele n
pmnt i se ddeau ndrt, nevoind s mai zboveasc ntr-un loc
al morii.
Keles btu uor pe gtul calului.
Nu te condamn pentru c nu-i place aici.
Ciras galop lng Moraven i art cu cravaa spre unul dintre
bandii.
la-i Picior de Lemn, iar murgul mort era calul su. Ceilali doi
sunt Sclciatul i Gaur-n Talp. Primul a czut Picior de Lemn, iar
Sclciatul a fost urmtorul, zburat din a. Gaur-n Talp a ncercat s
fug clare. S-ar putea s se fi aruncat chiar pe calul Sclciatului,
349

poate c da, ns a czut, apoi a ncercat s se trasc nainte de a-i


da duhul.
Cred c ai tlmcit corect semnele.
Moraven i ridic mna la ochi, s-i fereasc de strlucirea
soarelui, i se uit cu mai mult atenie spre bandii. De unde se afla,
nu putea vedea ce anume ucisese caii, ns Gaur-n Talp avea o
gaur n tunic, pe ira spinrii. Se prea c era o arsur
considerabil. Unul dintre scheletele n armur avea de asemenea o
gaur n plato, ns se afla la distan prea mare ca Moraven s-i
dea seama ce o provocase.
Se ls n jos din a.
n mod clar e vorba de un perimetru aici. Rmi pe loc. Vreau
s vd ce se ntmpl cnd...
A putea face o sugestie, Maestre Tolo?
Ciras l sget pe Borosan cu o cuttur piezi.
Ia-o ncet, gyanridinule, Maestrul tie ce face.
Moraven rse.
De fapt, habar n-am. Mi-ar prinde bine orice sugestie.
Ar fi fost mai uor dac n-am fi abandonat crua mea la
Telarunde, dar m descurc i aa.
Borosan desclec i se duse la calul de povar tras dup el.
Deschise o desag i scoase oricarul la iveal.
Putem s-l folosim ca s vedem ce-i acolo.
Spadasinul ddu din cap.
Excelent idee.
Gyanridinul trimise oricarul n cerc, iar acesta i scoase
picioarele n momentul cnd ncet s se mai rostogoleasc. Mica
minge de metal pi nainte, apoi o lu la stnga i la dreapta,
apropiindu-se ncet de murgul mort.
Iazul reacion. O und se form la suprafa, de parc un pietroi
ar fi nimerit exact n mijloc, formnd un cerc perfect. Lovi malul, ns
n loc s se reverse, se ntoarse i goni napoi spre centru. Ctig
vitez i cnd ajunse la mijlocul apei, o tromb de trei metri ni n
vzduh. O form sferic se desprinse de acolo, rmnnd suspendat
n aer i lucind n lumina soarelui, n timp ce coloana de ap se
retrase.
350

Sfera pulsa, modificndu-i forma. Se aplatiz ca un disc, apoi se


ngro la mijloc. Lumina trecea prin ea i, deodat, oricarul ncepu
s fumege. Micul gyanrigot continu s goneasc spre calul mort, iar
traseul su n zigzag oblig discul s-i schimbe forma i s se
repoziioneze. Cteva urme negre de arsur punctau carcasa
oricarului, ns ajunse la calul mort i se ascunse ntre crup i
coad.
Un ultim fuior de fum se ridic din prul ncreit al cozii. Discul
devenise din nou sfer i plutea acolo. Luminile o strbteau cu
ncetineal, apatice. Prea aproape binevoitoare i, n mod sigur,
inofensiv.
Dac n-a fi vzut asta, setea s-ar fi putut s m fac s accept
invitaia iazului.
Tyressa ngenunche la marginea cercului morii.
Nu tiu ce-i asta. Nu tiu dac triete, aa c nu tiu cum ar
putea fi ucis. Nu tiu nici dac ar trebui s ncercm, ns m-am
obinuit cu oricarul acela mic.
Ar fi pcat s-l pierdem.
Moraven i mngie brbia, apoi privi drept spre Ciras.
Ce faci?
nvcelul su i mpturise cu grij tunica i ncepuse s-i
scoat i cmaa, n pofida frigului.
Sunt cel mai rapid dintre noi. Am s alerg la oricar i-l iau de
acolo. Dac gonesc n zigzag ca i el, sfera nu m va putea ucide.
S te sacrifici pentru ceva ce dispreuieti? Poate c exist sperane
pentru tine, Ciras. Moraven ridic mna.
S-ar putea s fie puin cam prematur. Maestre Gryst, putei
rechema oricarul?
Borosan se ncrunt.
M tem c nu. Ultima dat cnd l-am folosit, dac v amintii,
a fost s-l trimit ntr-o gaur, s vedem dac era ceva thaumston
depus acolo. S-a dus spre cal pentru c, dup cum mi imaginez,
desaga de lng a este plin cu thaumston. Odat ce l-a detectat, va
continua s-l caute, iar eu nu am aici o cantitate mai mare, care s-l
atrag napoi.
351

Dinspre Rekarafi se auzi un zgomot de armuri i oase. Virukul


azvrli spre sfer un craniu cu coiful pus, ns nu nimeri. Pe cnd
proiectilul trecu pe lng ea, apa se li ntr-un disc, iar lumina solar
concentrat topi coiful.
Indiferent cu ct eti mai rapid dect noi, Maestre Dejote,
trebuie s fii mai iute dect ea.
Virukul i scutur capul pros.
i nu eti.
Ciras nu-l bg n seam i ncepu s se ntind.
Nu voi da gre, Maestre.
Ateapt, am o idee.
Keles ncepu s scotoceasc prin desagii de la aua sa, apoi
desclec.
Borosan, drcovenia aceea a concentrat lumina solar ca s
ard oricarul, da?
Cred c da.
Gyanridinul zmbi larg.
Da, incredibil de eficient. Atta vreme ct strlucete soarele,
are o surs nelimitat de energie, iar dac poate face la fel i cu
lumina lunii i cea a stelelor, ceea ce cred c face, din moment ce
unele dintre schelete sunt ale unor animale exclusiv nocturne, deci...
Ciras scutur din cap.
Pe cer nu-i nici un nor. Cheia problemei este viteza.
Keles ddu din umeri.
S-ar putea s ai dreptate. Totui, las-m s m uit la ceva deaici.
i arunc Tyressei drlogii calului, apoi merse repede spre vest , la
marginea cercului. Se ls ntr-un genunchi, aproape vizavi de locul
unde se ghemuise virukul, i studie iazul. Cntri punga de piele din
mna stng, apoi desfcu ireturile care o legau strns. n mod clar,
msura distana pn la iaz, iar Moraven nu avea nici o ndoial c un
cartograf ca el putea estima asta pn la ultimul centimetru.
Apoi, n loc s se ntoarc la ei i s le spun ct de departe era
iazul i s calculeze ct de repede trebuia s alerge Ciras, Keles ni
n picioare i o lu la goan. Se ducea direct spre iaz, srind peste
mormanele de oase albite i ocolind coiful pe jumtate topit.
352

Picioarele sale lucrau din greu, rscolind nisipul la fiecare pas.


inndu-i capul jos i braele n balans, alerga mai repede dect i-ar
fi putut nchipui Moraven c era posibil.
Totui, viteza lui nu conta.
Micrile din sfer se accelerar. Pe suprafaa sa se formar din
nou unde, iar lumina se nvolbura n ea. Discul aprut se aplatiz,
centrul se umfl. Lumina soarelui i iriza marginile. Deoarece Keles
gonea direct spre el, discul nu avea nevoie s pivoteze ca s inteasc.
Se orienta n jos, fr nici cel mai mic efort, urmrindu-l cu hotrrea
rece i calculat a unui animal de prad nlat deasupra unui iepure.
Moraven ar fi scos un strigt de avertizare, ns exclamaia
Genial, ieit din gura lui Borosan, l opri. Pre de o clipit,
spadasinul se gndi c gyanridinul comenta comportamentul
discului, ns vzu ncotro privea i nelese.
Mai repede, aproape c ai ajuns!
Keles rse, cu triumf nspimntat. Direcia aleas de el ncepea n
cea a luminii solare, ns l ducea ntr-o fie ngust de umbr. Un
col de stnc, sus de tot, pe peretele canionului, proiecta o umbr
alungit i subire pn n mijlocul iazului. nc un minut, dou i
deplasarea soarelui l-ar lipsi de acest culoar, ns Keles vzuse asta i
aciona instantaneu.
Dar ce face cnd va ajunge la iaz?
Cu pieptul sltnd, cartograful se ls n genunchi, spulbernd un
craniu strvechi, aflat la marginea iazului. Azvrli coninutul pungii
de piele n sus, spre cer. ni un jet negru de pulbere, care ntunec
discul, iar acesta ncepu s fiarb i s se nnegreasc de-a binelea
atunci cnd Keles goli n ap ce mai rmsese din coninut.
Bineneles, praf de crbune, nelese Tyressa i btu din
palme.
Keles, cu faa nnegrit toat de praful de crbune, cu excepia
dinilor, rse cu poft.
Dac lumina nu poate trece prin el, nu mai poate arde nimic.
Bun treab, Maestre Keles, l lud Moraven.
De unde tiai c va funciona? mri nsoitorul spadasinului.
Keles ddu din cap.
Mi se prea c doar fuga n umbr putea nsemna ceva.
353

Ciras aprob.
tiu, mi-am dat seama de asta, dar nu era lng oricar. La
crbune m refer.
Cartograful se aez pe jos.
Nici nu m-am gndit dac merge sau nu.
Poate c va trebui s ne gndim ct va mai ine trucul.
Moraven nclec din nou i struni calul. Dac este ceva viu, s-ar
putea cura de cerneal. Dac este doar o vrjitorie, s-ar putea s-o
fac i mai repede. V sugerez s v grbii.
Dnd din cap, Keles se ridic n picioare i recupera oricarul.
Vrei i acest thaumston?
Da, v rog. Niciodat nu-i prea mult.
Ciras, ia ce poi de la bandiii tia, inclusiv orice alte cantiti
de thaumston. Poate c mai sunt i alte indicii, care ne-ar spune cine
sunt frtaii lor.
Moraven lu drlogii calului lui Ciras.
Micai-v repede. Dac acest canion merge tot aa, s-ar putea
s ajungem pe platou naintea lor. tiind unde se duc i ce au de
gnd, cltoria noastr ar deveni mult mai uoar.

354

42
Ziua a 10-a, Luna Tigrului, Anul obolanului
Al 9-lea an al Domniei Prinului Cyron
Al 163-lea an al Dinastiei Komyr
Al 737-lea an de la Urgie
Wentokikun, Moriande
Nalenyr
Prinul Cyron descifra mnia Prinului Eiran de parc ar fi fost
scris cu cea mai neagr cerneal, pe coli imaculate de hrtie, ns
nu-i psa. n timpul zilei ninsese, iar zpada czut, pur i alb, nu
mai era ceva de speriat copiii. Cyron putea vedea n ea ceva frumos,
nu un vestitor al vremurilor grele, i i fcuse mare plcere s
peasc pe ea, n grdina lui personal.
Luna n urcare fcea s luceasc zpada i-i oferea destul lumin
nct s poat vedea animalele nocturne ncepnd s se agite n
arcuri. Unele nu tolerau prea bine frigul i rmseser n adposturi,
pn la sosirea ngrijitorilor care veneau s le hrneasc, ns favoriii
si i auziser paii i vocea i ieiser s-l vad, n sperana c se vor
alege cu ceva.
Cyron trecu prin faa unei cuti mici i zmbi. n interior, o zibet
ptat se crase pe o creang. Cu blan cafenie, strbtut de dungi
groase, negre, i puncte ntinse pe ntreaga lungime a trupului ei
sinuos, l fascina pe prin cu aspectul ei hibrid, ntre pisic i
nevstuic. Aproape la fel ca tine, Eiran, dei ie-i lipsesc graia ei,
inuta i armul. Cyron plesni din limb spre ea i capul ngust al
creaturii i fcu apariia.
Aceasta, Prine Eiran, provine din captul cel mai de sud al
Ummummorarului. Jorim Anturasi mi-a adus-o, mpreun cu
perechea ei. Dei accept s stea n cuc, ar prefera mai mult s-i las
libertatea de a goni prin grdin. ns nu pot face asta, pentru c-i
place s mnnce ou de pasre i ar afecta psrile pe care le dein.
Eiran, care arta ngrozitor dup goana spre Moriande i pentru
c nu fusese primit cu o noapte nainte, nici mcar nu ncerc s
mimeze interesul.
355

Atunci nseamn c are ceva n comun i cu sora mea.


Sora voastr bea ou?
Cyron i desfur mantia i scoase un coule n care se aflau
cteva ou mici, albastre. Apropie unul de gratiile cutii, iar zibeta se
ridic pe labele din spate. Animalul lu oul cu labele din fa, apoi l
crp i ncepu s ling albuul scurs.
Nu, Prine Cyron, i ea este tot o captiv. Prinul Pyrust o ine
aa. Probabil c s-au ntors n Felarati, trind ca so i soie.
V mulumesc c mi-ai reamintit. Va trebui s le trimit un
dar.
Eiran ncepu s tremure de furie, iar chipul su palid se
mpurpur. Dac Prinul Cyron n-ar fi nvat demult s-i controleze
mnia, faa sa ar fi fost la fel de congestionat. Nu anticipase faptul c
minitrii din Consiliul Helosundian vor alege att de repede un prin
care s-i conduc i, cu siguran, nu s-ar fi gndit niciodat c Eiran
putea fi o opiune. Jasai ar fi fost mai potrivit, dar helosundienii
preau s respecte femeile doar ca mame, concubine sau grzi keru,
iar ea nu intra n nici una dintre aceste categorii. Nu avea nici un
dubiu c Eiran fusese mpins nainte pentru ca altcineva s poat
intra n circuitul succesiunii cstorindu-se cu ea, iar Pyrust fcea
tocmai asta. Singura cale de a contracara preteniile la tronul
helosundian era meninerea lui Eiran n via, pe cnd el nu voia
altceva dect s-l azvrle pe idiot i pe cei care-l aleseser n cuca
tigrilor.
Cyron se gndise c o soluie rapid pentru minitri ar fi fost
numirea Generalul Pades. Pregtirea militar l transforma ntr-o
opiune logic. Pyrust avusese ocazia s vad ct era de periculos i,
fr nici o ndoial, fusese extrem de ncntat s-l pun pe Eiran s-i
duc lui Cyron capul retezat al generalului.
Recucerirea Meleswinului se soldase cu uciderea celor mai
capabili comandani militari, n afar de keru, i-i secerase pe cei mai
vajnici dintre helosundieni. Mercenarii, numii Garda de Onoare,
pentru a-i mbuna pe zei i satisface vanitile omeneti, rmseser
n fortreele lor din trectorile munilor. Totui, Pyrust nu era nici
att de puternic, nici att de prost nct s se aventureze spre sud,
356

mai ales c venise zpada, aa c situaia din nord rmnea


neschimbat, pn la primvar.
Nu pot dect s sper c va fi o iarn lung i aprig. Nu numai c lar ine acas, dar mi-ar oferi i pretextul de a nu mai trimite urmtorul
transport de orez. Cyron oft, alungndu-i gndul. Populaia
deseian era la fel de captiv ca zibeta, iar dac nu-i hrnea, ar fi
flmnzit. Nu voia s se ntmple aa ceva.
Cltin din cap i porni nainte, auzind cum scrie zpada sub
paii lui Eiran, pe cnd l urma. n baladele eroilor, de obicei cte-un
vers sau dou vorbeau despre marile nenorociri vzute de erou, care-l
determinau s fac multe fapte bune mai trziu. Ca s fie i Cyron
demn de o astfel de balad, bardul ar fi trebuit s nscoceasc un
incident justificativ pentru decizia lui de a nu-i lsa pe deseieni s
moar de foame. Putea fi salvarea unui animal exotic din bazarul din
Moriande i ngrijirea lui pn la recptarea sntii. Ar fi putut
vedea n asta un ndemn de a proceda la fel i cu deseienii, poate cu
ntregul Imperiu.
Dac s-ar fi petrecut aa ceva, Cyron ar fi considerat asta drept o
consolare. Dac aa ar fi mers lucrurile, ar fi putut gndi n
perspectiv, ar fi putut defini problema i analiza limitele. Ar fi putut
s-o aplice, dac ar fi fost necesar. nfometarea dumanului constituia
un avantaj, ns nu era n stare s fac aa ceva.
Tatl su sau bunicul su aa ar fi procedat, fr mcar s
clipeasc, ns ei crescuser n vremuri mult mai grele, cnd
cruzimea era o virtute. n timp ce el, beneficiind de programul de
explorri al tatlui su, vedea lumea ca un loc al resurselor n
expansiune, nu o surs limitat, care ar fi necesitat raionalizri.
Comerul i ntrea naiunea i oferea avantaje tuturor, fericindu-i
aproape tot poporul, iar ceilali erau stpnii doar de nerbdare,
pentru c bogia avea nevoie de timp s-i gseasc drum spre ei.
Dar chiar i acetia trebuiau s admit c-i cheltuia banii pentru a
susine proiecte de care beneficiau i ei, cum ar fi drenarea Rului de
Aur.
Pentru c naiunea lui era stpna unei lumi n expansiune,
avusese vreme s examineze divergenele din trecut, care separaser
teritoriile vechiului Imperiu. n Vremea Gheii Negre, Principatele
357

deveniser de un naionalism slbatic. Aveau nevoie ca o percepie de


sine s le ofere un scop i s le uneasc mpotriva adversarilor
comuni. Zpada czut le izolase, aa c existaser puine informaii
i contacte cu restul lumii. Oamenii de-abia dac dispuneau de
suficiente resurse ca s supravieuiasc, deci comerul era considerat
un lux, iar lemnul era mult mai folositor pentru nclzit dect pentru
construirea navelor destinare explorrilor.
Cnd ceilali Prini se gndeau la vechiul Imperiu, l vedeau ca pe
un trm dezbinat de o mprteas rzboinic, unul care trebuia s
fie reunificat prin sabie. Nu exista nici o ndoial c mprteasa
Cyrsa mprise Imperiul ntre familii care se vor lupta ntre ele
pentru putere. Fcuse asta nchipuindu-i c nici una dintre ele nu va
deveni dominant i va putea s i se opun la ntoarcere. O situaie
provizorie, de un an, doi se mpmntenise i devenise nerealist
dup Urgie.
Cyron nu nelegea nevoia de a cuceri totul cu sabia n mn.
Helosundienii preau mulumii s fie aservii. Erumvirine se bucura
de extinderea comerului i nu prea s-i pese c legtura lor cu
lumea trecea prin Nalenyr. Climatul lor mult mai temperat impusese
un stil de via care satisfcea indolena lene. Hibernau ca Ursul de
pe blazonul lor, iar Cyron se ndoia c Ursul mai reprezenta vreo
ameninare, dac s-ar fi trezit.
nc o generaie i a putea s unesc naiunile noastre printr-o
cstorie ntre case.
Frate, n-ai auzit nimic din ce-am spus mai nainte.
Cyron se opri i-l privi pe Eiran cu rceal.
Uit-te n jur, frate. Ce vezi?
Zpad. O grdin. Cuti. Animale.
Nu, privete cu atenie.
Eiran i cobor umerii ntre faldurile mantiei acoperite de zpad.
Vd ceea ce i-am mai spus.
Cyron ddu din cap.
Atunci spune-mi ce nu vezi.
Nu neleg.

358

Nu, nu pricepi, drept pentru care te afli n ncurctura de


acum, iar nepoii i nepoatele tale vor avea un handicapat drept
mentor.
Cyron art cu mna spre irul de cuti.
tii ce nu vei vedea aici, Eiran? Nu vei vedea un dragon. n rest,
orice altceva. Un oim deseian, un cine helosundian. Dar tii de ce
nu vei zri nici un dragon?
Pentru c mult ludatul tu Anturasi nu i-a gsit nc unul?
pufni helosundianul.
Oh, a ndrzni s spun c dac i-a cere lui Jorim s-mi
gseasc unul, mi-ar aduce. Ar gsi vreo duzin i mi i-ar aduce pe
toi.
Cyron i cobor mna i trase mantia mai strns.
Nu vezi nici unul pentru c nu a pune un dragon n cuc. Un
dragon s-ar veteji i-ar muri ntr-o cuc. Un dragon nu poate fi
nchis, pentru c are preocupri mult mai vaste.
Tot aa i cinele!
Ha, ha! Cyron se ntinse i-l apuc pe Eiran de pieptul mantiei.
l fcu s se mpleticeasc vreo zece pai, apoi l azvrli spre o cuc.
Uite-i cinele helosundian. E un exemplar magnific. Grzile mele
keru au foarte mare grij de el. Este favoritul lor.
Cinele, cu coada ncolcit spre cap, ca s-i nclzeasc nasul, se
ridic i i scutur blana lung i deas, de iarn. Negru, cu alb n
jurul ochilor i la capetele labelor, animalul era destul de mare i de
puternic s rpun un lup. Cnd grzile keru intrau n lupt, i
pictau o masc alb n jurul ochilor, pentru a onora blazonul naiunii
lor.
Cinele l adulmec pe Eiran, apoi latr, artndu-i colii.
Singurul lucru pe care nu-l poate tolera cinele helosundian
este laitatea.
Cyrion i cobor glasul la numai o oapt.
Dac ceea ce spui c se petrece ntre Jasai i Pyrust este
adevrat, atunci ea l-a acceptat ca brbat fr nici o constrngere.
Unii ar contesta asta, spunnd c i-a rscumprat viaa, aa c vei
putea s-o sprijini. Vor transforma captivitatea ei ntr-o cauz pentru
care s aduni ajutoare i s trimii o armat de invazie spre nord.
359

Este exact motivul pentru care-a fost de acord.


Uit-te la el, Eiran, nc mrie la tine. tie c eti ngrozit de
Pyrust. i sora ta tia asta. Mai tia c n-ai s te ntorci niciodat dup
ea. tia c te vei folosi de orice pretext posibil pentru a evita asta. A
vzut cum i-a fost mcelrit armata.
Nu, a acceptat oferta lui Pyrust tiind precis ce nsemna.
Helosunde beneficiaz de o anumit autonomie i scap de
opresiune. Nu vor mai fi rzboaie. Voi continua s menin grzile
keru i Garda de Onoare i i voi permite chiar i ie s te fleti cu
ele, nu te teme. Eti un cel care nu se va duce niciodat la rzboi.
Eiran se desprinse de gratiile cutii.
Atunci mi vei ine poporul zvort, aa cum l ii pe acest
cine?
ntr-o cuc vei fi n siguran. Ca i animalul de acolo. Am si gsesc o verioar de-a mea, cu care s te cstoreti i s faci copii.
Unul dintre copiii mei, fcui cu cine decid eu, se va cstori cu una
dintre nepoatele tale, unindu-ne casele. i voi cstori copiii n cele
Cinci Principate. Te voi face s fii de folos, dar nu i o ameninare, aa
c Pyrust nu va simi nevoia de a pune s fii ucis.
Helosundianul l pironi cu privirea, cu ochii mrii de
surprindere.
Nu poi face asta. Nu sunt ntr-o cuc, nu sunt animal de
companie.
Nu, nu eti. Tu eti doar cineva care mai umbl, dei ar trebui
s fie mort.
Din inima grdinii se ridic iptul ascuit al oimului deseian,
cernd s fie hrnit.
Chiar i sta tie c trebuia s mori la Meleswin i aa s-ar fi
ntmplat, dac n-ai fi fost considerat o pacoste pentru mine fiind n
via, nu mort. Dac Pyrust te-ar fi cspit, l-a fi contracarat,
oblignd Consiliul de Minitri s fac o nou alegere, cineva mai
maleabil, sau s nu ia nici o decizie. Trimindu-te napoi, m-a lsat
s aleg dac te ucid sau nu. Iar asta-mi amintete s-i spun ca atunci
cnd mergem la tigri, s nu stai prea aproape de marginea
mprejmuirii lor.
Pe Eiran l scuturar fiorii.
360

N-ai ndrzni.
Dac ar avea un pic de minte, ar ti s discearn ceva dincolo de
bluful tu.
Nu astzi, pentru c tigrii au fost deja hrnii. Dar ar fi bine s
te asiguri c, pe viitor, vei face lucrurile pe care le doresc, altfel mai
facem o plimbare prin grdin.
Faa Prinului helosundian se ntunec i privi n jos. Mici
rotocoale de abur erau singurele semne c tria. Apoi, i ridic din
nou capul, cu ochii mohori.
Atunci, gata cu viaa mea?
Cyron ddu din umeri.
Spune-mi, la ce te-ai gndit cnd te-au ales Prin?
M-am gndit... m-am gndit c voi arta foarte eroic n robele
funciei.
Oft, scond dou jeturi de aburi.
Nici chiar cele mai strlucite robe nu pot face un prin. Ai fost
ales, Eiran, ca s fii manipulat i controlat. Cei care te-au urmat la
Meleswin nu tiau. i-au acceptat autoritatea.
Ochii lui Cyron se ngustar.
Am s-i dau o ans, mai puin pentru folosul meu, mai mult
pentru c-i va da lui Pyrust ceva la care s se gndeasc.
Spinarea tnrului se ndrept.
Despre ce-i vorba?
Am de gnd s-i pun la dispoziie destul aur ca s cumperi o
sut de mii de quori de orez. Vreau s-l foloseti pentru lucruri
folositoare celor care se ateapt s-i conduci. Vreau s trieti
mpreun cu ei, s nvei de la ei, s vezi ce au nevoie, nu ceea ce
spun ei c le trebuie. Apoi, vreau s le oferi mijloacele necesare
pentru atingerea acestor scopuri.
Nu neleg.
Dac aa va fi i peste un an, i gsesc un turn care va deveni
colivia ta aurit. Nu vei avea niciodat nevoie de ceva, nu-i vei dori
nimic, nu te vei teme de nimic n colivie, ns nici nu i se va da
vreodat drumul din ea.
Cyron ntinse o mn printre gratiile cutii i scarpin dup
urechi cinele helosundian.
361

nva ce ai de fcut, f ce ai de fcut i atunci vom fi cu


adevrat frai. F-te folositor mie i vei vedea c resursele mele i
recunotina sunt nelimitate.

362

43
Ziua a 13-a, Luna Tigrului, Anul obolanului
Al 9-lea an al Domniei Prinului Imperial Cyron
Al 163-lea an al Dinastiei Komyr
Al 737-lea an de la Urgie
Lupul furtunii, n apropierea Munilor de Ghea
V mulumesc c v-ai fcut timp s m primii, Cpitane.
Jorim fcu o plecciune n direcia ei.
L-am rugat pe Iesol s confirme ceea ce-am descoperit.
Anaeda i cur pupitrul.
Ai adus hri, deci este vorba de o problem de navigaie?
i da, i nu.
Jorim aez pe birou hrile fcute sul i o desfur pe prima.
Aceasta-i harta traseului nostru de pn acum. Am inclus
informaiile pe ct de bine am putut, din ce-am aflat pn acum i
din harta sothilor. Am trasat, deja, coasta Munilor de Ghea, cel
puin ct am reuit s aflu pn acum.
Anaeda studie o clip harta, urmrind cu degetul linia deplasrii
flotei. Cursul lor i dusese spre sud, apoi virase spre est, spre
marginile pustietii oceanului, pentru a descoperi insulele i a
confirma existena Munilor de Ghea.
Mi se pare o hart destul de precis. Care-i problema?
Jorim inspir adnc i ncerc s-i potoleasc senzaia de grea
din stomac.
V amintii cum erau insulele trecute pe harta sothilor, ceva
mai deprtate unele de altele dect ne ateptam? V amintii i cnd
v-am spus c au desenat Cartayne mai mic dect s-ar cuveni, nu-i
aa?
Ceva pentru flatarea virukilor, nu?
Da. Cunotinele despre neamul soth sunt o prob de
nelepciune transmis mie de ctre bunicul meu, iar eu nu am nici
un indiciu de unde le-a primit, ns tiu c este convins c aa este. A
lucrat cu hrile sothilor i, pe baza unor msurtori, a fcut cteva
363

estimri. tie c lumea are forma unui glob. n urma acelor


msurtori, a reuit s calculeze chiar i dimensiunile ntregii lumi.
Cpitanul ddu din cap.
Sunt perfect contient de speranele c, navignd nspre est,
am putea atinge rmurile vestice ale Aefretului. Logica unei
asemenea treceri este imbatabil, ns problema este de a alege cea
mai scurt cale. Spre est sau spre vest? Cnd eti de suficient timp pe
mare, auzi i povetile celor care susin c au gsit locul de unde au
plecat Oamenii Adevrai, trmul ochilor splcii. Unii cred c noi
venim din alt lume, trimii aici s ne mplinim un anumit destin.
Alii cred c am fost doar abtui de la curs. innd cont de furtunile
de aici, nclin s cred varianta asta. i ncruci braele. nc nu
reuesc c vd unde-ar putea fi dificultatea.
Problema, Cpitane, este c toate calculele bunicului meu au
fost greite.
Desfur cea de-a doua hart.
Arta msurtorilor nu este n ntregime foarte precis. Nici pe
mare, nici pe uscat. Fiecare dintre Principate folosete sisteme uor
diferite, iar majoritii oamenilor nici c le pas. Pentru ei, oraele se
afl la o zi de cltorie, o sptmn, ori mult prea departe. Chiar i
ridicrile topografice fcute de fratele meu i de mine au erori. Cu ct
ne ndeprtm mai mult de Moriande, cu att sunt erorile mai mari i
se amplific. Dispozitivul creat de vrul vostru ne-a permis s facem
msurtori mult mai precise, ns mi-am dat seama c fceam o
greeal de calcul. Am comunicat erorile bunicului meu i, cnd am
fcut coreciile, dintr-o dat scala sothilor pentru Cartayne a avut un
alt neles.
Se ntoarse i puse o mn pe umrul lui Iesol.
L-am rugat pe ministru s m verifice la matematic i le-a dat
elevilor de lucru.
Ochii Anaedei se ngustar cnd se apuc s studieze noua hart.
Ct de mare este eroarea?
De douzeci i cinci la sut.
i ridic repede capul.
Adic, nu tim nimic despre un sfert din lume?
Da.
364

Se aez i se frec la ochi.


Deci, dac o inem tot spre est ajungem la Aefret, ns va dura
mult mai mult dect ne-am ateptat.
Jorim se aplec peste pupitru, sprijinindu-se pe ambele mini.
Dac vom ajunge vreodat.
Anaeda se ls pe speteaza scaunului, ncrucindu-i degetele.
Explic-mi!
Curenii. Ne aflm la sud de Ecuator, iar curentul marin circul
de la dreapta spre stnga. Curenii de ap cald se duc spre Polul Sud.
La nord de Ecuator, se mic n direcie opus. Dac lumea ar avea
dimensiunile pe care le-am crezut, atunci circuitul din sud ne-ar
duce la Aefret. Curentul superior ne-ar fi purtat spre rmuri de la
captul cellalt al Drumului Mirodeniilor. Dificultatea pe care o avem
este c lumea pare s fie mult mai vast dect credeam. tim c apa
este mai rece n larg i mai cald n apropierea rmului. Dac nu ar fi
nimic n acel sfert necunoscut de noi, curentul de la Ecuator s-ar fi
rcit prea mult pentru a avea fora cu care ajunge pe rmurile
noastre.
Cpitanul navei zmbi uor.
Sunt bucuroas c timpul petrecut la bordul Lupului furtunii ia oferit accesul la informaiile pe care le deii acum. Cunotinele tale
despre cureni sunt admirabile, ns greite. Ar fi suficient ca rmul
de vest al Aefretului s fie conturat n aa fel nct s intercepteze
curentul polar, s-l nclzeasc i s-l direcioneze napoi spre vest,
de-a lungul Ecuatorului.
Se aplec nainte i studie vasta ntindere a oceanului, la est de
Principate.
Chiar acum, cnd i spun toate astea, trebuie s-i invalidez
ideea, pentru c nu cred n ea. n fiecare sfert de lume, aa cum arat
ea n acest moment, apa i uscatul sunt n echilibru. Presupunerea c
nu-i dect ap acolo este la fel de absurd ca susinerea existenei
unui zid de piatr ridicat pn la stele. Apoi, mai e i misterul locului
din care au venit Oamenii Adevrai. Ne-am putea pune aceleai
ntrebri i despre demonii mrii, despre locul lor de provenien. S
fie posibil ca o ntreag lume nou s existe n inima acestei vastiti?
Bineneles c da, ns asta ne aduce alte ntrebri.
365

Jorim i nl o sprncean.
i care ar fi astea?
De ce nu apare acest hu sau ce-o fi pe hrile sothilor?
Iesol se plec umil.
Cer permisiunea de a vorbi, Cpitane.
V rog, Ministre.
Cei din Soth au fost sub stpnirea virukilor. I-au servit n
toate felurile, inclusiv ca educatori i pstrtori ai informaiilor. Poate
c au preferat s ascund asemenea cunotine, pentru ca oamenii
din acel loc s nu ajung tot sub stpnirea virukilor.
Foarte posibil, ns virukii erau marinari foarte abili i au
explorat o bun parte a lumii. Ideea c birocraii din Soth ar fi putut
ascunde de ei informaii despre un sfert de lume este neplauzibil.
Jorim se ndrept din spate.
Am o alt explicaie, Cpitane.
i care ar fi aceea?
Poate c sfertul de lume nu exista cnd Imperiul Viruk a fost la
apogeu.
Anaeda se ncrunt.
Deocamdat, mi se pare c ideea cu birocraii sun mult mai
bine.
Nu, gndii-v o clip. tim ct de mult a schimbat Urgia
ntreaga lume, dar asta a fost foarte puin n comparaie cu
scufundarea capitalei Virukadeen n Marea ntunecat i ntmplrile
de atunci. Virukii au luptat ntr-un rzboi folosind vrjitorii att de
puternice nct nici chiar magicienii notri legendari nu le-ar fi putut
stpni. Imaginai-v, dac dorii, c rzboiul a transformat tot ce s-a
scufundat n ceva asemntor cu thaumstonul. S-ar fi putut ntmpla
orice. Am vzut vulcani adugai liniei rmurilor. Poate c sute de
vulcani au erupt atunci i au putut extinde lumea.
Atunci ai putea sugera, Maestre Anturasi, c harta sothilor
despre Cartayne reprezint insula mai mic dect n realitate pentru
a ilustra faptul c au stabilit c lumea se extinsese?
Jorim cltin din cap.
Nu tiu, Cpitane Gryst. Eu trasez hri, gsesc animale. Sunt,
dup cum ai spus la prima noastr ntlnire, un aventurier. Nu-mi
366

pas ce anume a plasat aici o mas de pmnt. Ar putea fi zeii,


vrjitoriile virukilor sau doar nepriceperea cartografilor din Soth.
Toate astea sunt nesemnificative. A vrea numai s ajung acolo i s
vd ce putem gsi.
Anaeda se ridic n picioare i fcu o plecciune spre el.
i apreciez abordarea neleapt a acestei chestiuni. n mod
sigur, avem o ndatorire, iar aceasta este studierea Munilor de
Ghea. Vreau s spun c ne vom continua misiunea. Unde vom pleca
de acolo depinde de rspunsul la o ntrebare. S te gndeti bine la
rspuns, nainte de a glsui.
Da, Cpitane!
Cunoscnd natura relaiei tale cu bunicul tu, presupun c nu
i-ai spus de erorile msurtorilor.
Nu, Cpitane!
De asemenea, mai cred c ai fi ncercat s evii asta pn la
ntoarcere. Descoperind ceva acolo, o nou suprafa de pmnt,
cminul Oamenilor Adevrai, orice memorabil, l-ar putea distrage
suficient de mult nct s treac cu vederea erorile. Te-ar scuti de
multe neplceri.
Adevrat.
Atunci, iat ntrebarea mea. l privi cu atenie. Eti dispus i
capabil s-l neli pe bunicul tu cu privire la ceea ce vom descoperi?
Se cutremur. Jorim n-ar fi avut nici un fel de remucri n a-i
mini bunicul; l mai minise el i cu nenumrate alte fleacuri, mai
mult prin omisiune, toat viaa. Qiro nu tia nimic de fenn sau de
ntlnirea cu Lupul valurilor. Bunicul su fusese destul grbit i nu-l
sondase, aa c Jorim nu fusese nevoit s se strduiasc din greu s
ascund informaii. tia c ar fi putut, ns propriul su entuziasm ar
fi complicat mult lucrurile, dac o asemenea descoperire ar fi fost
realizat vreodat.
Sarcinile mele nu sunt doar spre folosul familiei Anturasi,
Cpitane, ci reprezint ordinele Prinului Cyron. Dac-l mint pe
bunicul meu, l mint i pe Prin. Cred c-mi nelegei lipsa de dorin
n a face asta.
Da, neleg, ns avem o mai mare responsabilitate fa de
Coroan i Nalenyr. Celelalte Principate cred c dac avem destul
367

noroc pentru a reveni acas, n cel mai bun caz vom fi gsit doar o
nou rut spre Aefret. Aceasta reprezint o ameninare pentru ei,
pentru c presupune o cretere a comerului n favoarea Nalenyrului,
ns este o ameninare cu care au nceput s nvee s se obinuiasc.
Dac ns descoperim un nou continent, avem acces nu numai la
bogiile Aefretului, ci i la cele ale unei lumi inimaginabile. Nalenyr
va putea depi instantaneu orice alt naiune. Asta nseamn c toi
ceilali vor fi inclui ntr-un imperiu nalenian. Deseirion nu va putea
face fa situaiei i mai mult ca sigur c i Virine va trebui s
reacioneze.
Jorim ddu ncet din cap.
Ne-am napoia ntr-o ar devastat de rzboi. Nalenyr s-ar
putea s nici nu mai existe cnd ne ntoarcem acas.
mi permitei?
Iesol privea sfios din scaun.
Aa cum a spus i Maestrul: Primejdia visurilor apare atunci
cnd cineva acioneaz de parc ar fi nite profeii.
Cartograful se ncrunt.
Explic, te rog.
Ai vorbit de pericolele externe, ns Naleyrul mai are dou alte
ameninri, ambele bazate pe visele de mbogire. Una este intern,
pentru c lorzii de pe continent nu-i vor permite s piard comorile
gsite. Vor face eforturi considerabile pentru a trimite nave care nu
se vor mai ntoarce. Asta i va ruina. ranii i vor prsi ogoarele i
se vor mbulzi n orae, n sperana c vor fi primii n echipajul
vreunei nave sau c vor putea lucra ntr-un antier naval, aa c
recoltele vor avea de suferit i naiunea se va confrunta cu foametea.
ntreaga structur a societii va suferi o ruptur.
Omuleul se nfior. Ca membru al aparatului birocratic nu putea
avea nici o apreciere pentru haosul adus de o asemenea schimbare.
Jorim vedea frica oglindindu-i-se pe fa i o auzi i n glasul su, n
timp ce vorbea, apoi vocea i se schimb. Frica se diminua, iar furia
crescu.
Cea de-a doua ameninare o reprezint minitrii. Domniile
voastre, Cpitane i Maestre Anturasi, mi-ai artat mai mult
amabilitate i respect dect oricine altcineva din aparatul birocratic.
368

Minitrii proslvesc ordinea mai presus de orice i le displace faptul


c bogia mult confer o putere pe care ei nu o pot controla. Sunt
capabili de orice pentru a menine ordinea.
Ochii Anaedei se ngustar.
Chiar i de trdare?
Mai mult, dei ei nu i-ar spune n acest fel. Dac s-ar crede
despre Prinul Cyron c ar permite puterii s ajung n minile celor
nedemni, pentru ei ar fi foarte simplu s gseasc un nobil care s
gndeasc la fel ca ei sau care s poat fi controlat. Prin falsificarea
rapoartelor, l-ar putea face pe Prin s nu vad c mocnete o revolt,
ba mai mult, l-ar putea da pe mna dumanilor. Dac nu cumva nu sar decide s-l omoare chiar ei.
Jorim se ncrunt.
Asta e prea mult.
Luai n considerare ce spune istoria, Maestre Anturasi.
Consiliul de Minitri din Helosunde nu a dovedit nici o dorin de a
renuna la putere, iar trdarea de ctre ei a Prinului helosundian
este acceptat ca un fapt mplinit. Stabilirea unui astfel de Consiliu
pentru Nalenyr ar putea fi considerat soluia unei probleme cu care
minitrii nu s-au mai confruntat pn acum.
Iar eu sunt singura legtur cu Nalenyrul. Jorim se ntreba dac
asta era, de fapt, adevrat, din moment ce un numr de nvai de la
bord erau i ei capabili s stabileasc o legtur cu rudele lor de
snge din Nalenyr. Atunci, este limpede din nou c nici unul dintre ei
nu tie unde ne aflm, iar dac descoperim ceva i le spunem c este
Aefretul de Vest, asta le vor povesti celor de acas.
Jorim privi spre cei doi interlocutori ai si.
V dai seama c intrm ntr-o conjuraie trdtoare? Cnd ne
vom ntoarce, s-ar putea ca Prinul s ia n seam motivele i deciziile
noastre. Sau s-ar putea hotr c timpul pierdut prin expediia
noastr a afectat Nalenyrul i s pun s fim spnzurai pentru
trdare.
Eu cred, Maestre Anturasi, c vei fi capabil s-l convingei c a
fost spre binele naiunii. tii ct de mult i plac animalele aduse
pentru grdina sa.
Anaeda Gryst zmbi.
369

Vom pstra secretul, aa c darurile vor fi o surpriz. Cum s-ar


mai putea plnge de ceva?
Nu-i o persoan chiar att de simpl.
Nu, dar este rezonabil. n fond, avem un motiv s navigam spre
est. Ruta comercial este valabil numai dac ne ntoarcem acas.
Btu cu degetul n harta lumii noi.
S aflm ce-i acolo. Apoi vom vedea dac putem ajunge nainte
ca toat lumea s fie suficient de extaziat ca s nceap s se omoare
pentru ceea ce-am gsit.

370

44
Ziua a 17-a, Luna Tigrului, Anul obolanului
Al 9-lea an al Domniei Prinului Imperial Cyron
Al 163-lea an al Dinastiei Komyr
Al 737-lea an de la Urgie
Dolosan
Keles Anturasi se trezi ncet, n sperana deart c procednd
astfel nu l-ar mai durea capul. Nu voia s-i deschid ochii, pentru c
i cea mai mic gean de lumin i fcea capul s pulseze de durere.
tia c Rekarafi nu intenionase s-i produc neplceri, iar greaa
ncercat prima dat dispruse demult, ns migrenele nu se lsau
nvinse. Se declanaser pe la apusul soarelui i nu-l mai lsaser s
doarm, lsndu-i o durere surd pentru tot timpul zilei.
Spera ca ultimele urme de venin s dispar, n cele din urm, din
organismul su. Fcuse tot ce-i sugeraser ceilali ca s-l ajute s
scape de el, de la mncatul a tot felul de ciudenii gsite prin jur,
pn la gimnastic. Fructele proase, odat curate, fuseser cele
mai eficiente. Aveau un gust acru intens, care, dei nu-l scpase de
migrene, i distrsese atenia de la ele.
Ciras i fcuse o ambiie personal n a-i arta lui Keles cum se
folosea o sabie. Cartograful era destul de convins c asta se datora
faptului c tiratianul era nc iritat de soluia lui simpl de la iaz.
Moraven considerase aciunea lui Keles un exemplu de folosire a
inteligenei n locul aciunii brute, iar pe Ciras se pare c-l rodea la
suflet. Instrucia cu sabia era un mijloc de a plti o datorie i-l fora
pe Keles s se concentreze asupra altor lucruri dect propria sa stare.
Tyressa adoptase o alt abordare, care presupunea s-l ia pe Keles
n mici preumblri prin apropiere. Acestea aveau avantajul de a-l ine
la distan de Rekarafi, dar l i ndeprtau de jurnalele sale i de
hri. l instrui cu o rbdare deplin asupra animalelor, a urmelor
lsate de ele, a plantelor i seminelor, a florilor i cum s afle dac
erau sau nu comestibile. Fcu eforturi mari de a separa faptele de
speculaii, dei ultimele observaii asupra diverselor creaturi
371

confirmau, adesea, ceea ce dedusese ea din studierea urmelor lsate


i a excrementelor.
El asculta cu atenie i ncepu s neleag mai mult de ce fratele
su era att de implicat n studiile lui topografice. Putea msura i
desena terenul, ns asta nu exprima ntreaga cunoatere despre el. i
fcea bine s-i umple plmnii cu aerul proaspt i s simt florile
delicate, sau s zreasc un smoc de blan agat de vreun ghimpe i
s afle de unde provenea.
E ciudat, Tyressa, ns eu am crezut ntotdeauna c voi, keru,
suntei creaturi citadine. Aceste cunotine pe care le ai nu sunt ceva
ce nvei n Moriande.
Ea rse i se aez lng nite iarb neagr, crescut pe un tpan
mai ridicat, mngind cu degetul inflorescena purpurie.
Pentru nalenieni, suntem orence, ns acolo vezi doar o trup
n uniform. Am cu zece ani mai mult ca tine, ns sunt n Moriande
de numai apte ani.
i nainte?
Ea fcu o grimas.
Nu eram n Moriande.
Keles se apropie i ngenunche lng ea.
Tyressa, mi amintesc c mi-ai spus, n prima noapte pe
Dracul-de-mare, c sunt lucruri pe care nu trebuie s le tiu. Vreau s
respect asta. Voi accepta asta, ns sunt curios. Presupun c ai nvat
n Helosunde multe din ce mi-ai artat mie. Nu ncerc s-mi vr
nasul unde nu trebuie, ncerc doar s gsesc un sistem de referin.
Femeia blond i ntoarse capul i-l examina. Privirea ei l pironi
mai rece dect vntul, ns doar pentru o clipit. Apoi, treptat, deveni
mai cald.
Keles, am ajuns s te respect pentru abnegaia cu care-i faci
datoria, chiar i pentru inventivitatea ta. Tu crezi c doreti numai un
sistem de referin, ns experiena mea anterioar mi spune c nu
este numai att. tiu ce sunt obinuii s cread brbaii nalenieni
despre keru. mi amintesc remarcile tale i ale fratelui tu la
srbtorirea zilei de natere a bunicului tu. Da, eram chiar la u.
Keles se nroi.
N-am vrut...
372

Nu-i face probleme. Nu ne-ai privit altfel dect oricare brbat,


iar privirile tale erau mult mai amabile dect ale multor femei.
Zvonurile auzite de tine exprim ceea ce credei voi despre noi. Ne
inem deoparte, i s-a povestit. Nu avem iubii, nu zmislim copii i
am trecut prin ritualuri secrete care ne permit s ne tragem puterea
din Helosunde. Ai mai auzit c ne plac doar femeile sau c Prinul
este singurul brbat pe care-l acceptm n pat. Unii chiar cred c l-am
sedus pe Prin i pe tatl su, naintea lui, i c avem un motenitor
pentru tronul nalenian, urmnd s-l nlocuim atunci cnd am decide
c nu mai este de folos pentru cauza celor din Helosunde.
Am auzit aceste poveti, ns nu le-am crezut niciodat.
Ea se opri, apoi i cobor privirile i ddu din cap.
Probabil c nu, aa-i? Odat ce-ai abandonat fanteziile
adolescentine, nu te-ai mai gndit la aa ceva. Nu-i o surpriz, de
fapt, e pcat.
El se ridic i scutur praful roiatic de pe genunchi.
Pcat? Cum aa?
Asta dovedete ct eti de izolat de viaa de toate zilele. Ea se
rsuci i privi spre el. O iubeai pe femeia pentru care te-ai ales cu
cicatricele?
Da, bineneles.
De ce?
Keles i mpreun braele pe piept.
Ei, bine, pentru c era drgu i dintr-o familie bun i...
vocea i pieri. Tatl meu s-a cstorit cu o femeie dintr-o cas de
comerciani, tatl su la fel. De la mine se atepta acelai lucru.
Se atepta.
Tyressa rupse o tulpin de iarb neagr i o puse dup urechea
stng.
O iubeai pentru c te-ai gndit c se atepta de la tine s-o
iubeti. Se potrivete cu concepia ta despre lume, a felului prin care
cifrele i distanele i permit s cuantifici ntreaga lume. Caui
ordinea, iar ea fcea parte din acest eafodaj. Ea era piesa potrivit
pentru mozaicul despre care presupui c ar fi viaa.
Nu-i aa.
373

Totui, nu gsea nici un argument pentru susinerea negaiei.


Credea c o iubea pe Majiata pentru era de ateptat s-o iubeasc.
Trebuia, pentru c aveam nevoie de cineva s m iubeasc, aa cum
mama l-a iubit pe tata.
Ea-i deschise braele i se nvrti ncet.
Uit-te la locul sta, Keles. Exista mai nainte ca tu s te fi
gndit mcar s ncepi s-l masori i s-l defineti. Va continua s fie
ceea ce este cu mult dup ce hrile tale se vor fi transformat n praf.
El se zgribuli.
Grozav. Mulumesc. Am nceput s neleg. Nu conteaz ce fac.
Ea scutur din cap.
Nu, prostule, ai neles pe dos. Nu ceea ce faci tu aici conteaz.
Ci ceea ce-i spun ie realizrile tale de aici, asta conteaz. n clipa
asta nu eti dect o marionet acionat de bunicul tu. Mai ru
chiar, te-a instruit att de bine nct i dup ce moare vei continua s
te compori n acelai fel. Un ppuar nu i-ar fi putut dori mai mult
de la marionetele lsate n urm-i. Se pare c nu nelegi c tot ceea
ce faci aici va conta. Hrile tale vor deschide acest trm pentru a fi
explorat. Oamenii vor veni, dar pn nu pricepi c pmntul
nseamn mai mult dect distane i elevaii, nu vei putea s-i
conduci acolo unde ar trebui s mearg, sau s le ari cum s se
pregteasc pentru diverse lucruri.
Acest loc, Tyressa, este foarte departe de ideea de colonizare.
Da, sunt tot felul de manglitori i cuttori de copite de cai mori
care ar putea tri aici, ns pmntul i schimb. Asta-i vraja scpat
de sub control.
Da, Keles, dar te va schimba i pe tine?
Nu neleg.
Tyressa oft.
Nici nu visez c ai putea. Uite, lumea mea era foarte mic. Da,
provin din Helosunde, am copilrit acolo. Am ucis civa deseieni, iar
din acest motiv am fost selecionat s fiu o keru. De acolo, lumea
mea s-a extins, a inclus Moriande. ns acum sunt aici, privind lucruri
pe care nu le-am mai vzut nainte i mi-am dat seama c ntreaga
lume nu este doar o naiune captiv. Poporul meu se aga n
continuare de o mic poriune de lume care i va costa mai mult
374

dect merit. Nu te uita la mine att de contrariat, tii bine c spun


adevrul. n loc s ne petrecem timpul punnd la cale tot felul de
raiduri i s ne vicrim pentru c zeii i-au ascuns faa de noi, ar
trebui s adunm, s depozitm i s ferecm totul i s ne ndreptm
spre Solaeth sau Dolosan, sau chiar spre Rul de Aur, locuri unde neam putea construi o alt naiune. Aa, lsm trecutul i datoria s ne
defineasc. Ele limiteaz ceea ce-am putea deveni.
Keles ncuviin ncet din cap.
i spui c aderena mea slugarnic la instrucia mea i la
dorinele bunicului meu m limiteaz ntr-un fel sau altul?
Numai n msura n care te mpiedic s vezi lumea aa cum
este. i zmbi. Cum te poi gndi s defineti lumea cnd ai o
spuzeal de cifre i un maldr de pergamente care te despart de ea?
ntr-adevr, nu pot. Se ncrunt o clip, apoi privi n ochii ei.
Ce-ai spus tu acum... Nu este doar un rezultat al participrii tale la
expediie, nu? Aveai aceste idei i nainte, de asta-i fost selecionat.
Tyressa se rsuci i ncepu s mearg spre locul unde-i lsaser
caii s pasc iarba neagr.
S-ar putea s fi contat i asta.
Duci o via singuratic, nu-i aa?
Privirea pe care i-o arunc era sfidtoare.
Te oferi tu s m scapi de povara asta?
Nu, nu la asta m-am gndit. El i pironi privirea n jos. Te
simi singur pentru c gndurile tale te poart mai departe dect
cele ale tovarelor tale. n cazul meu, se ntmpl contrariul. Eu mam restrns n lumea mea, iar ceilali erau mulumii s m lase s fiu
aa. Chiar i aici, erai cu toii gata s m lsai n pace i s nu v
legai la cap cu mine.
S-ar putea s-o fi fcut, dar ai rezolvat problema la iaz. Ea-i
zmbi. N-ai sftuit pe altcineva cum s-o fac, te-ai avntat tu. Ai fcut
ceva pentru binele nostru comun. Atunci ni te-ai alturat. Ne-ai lsat
s aflm c suntem ceva mai mult dect gyanrigoi.
Keles i se altur la cai i sri n a.
Dac asta credeai, mi pare ru. Nu eram... Nu m gndeam la
lume, m gndeam numai la ce trebuia s fac.
Ea ddu din cap.
375

nelegem. Majoritatea dintre noi, oricum. Borosan e mai ru


ca tine, iar despre ce gndete virukul nu am nici cea mai mic idee.
Mai ru ca mine? E posibil? ntreb zmbind. Tyressa, mi pare
ru pentru c am gndit la fel ca toi despre keru. N-am vrut s te
insult.
Ea se ntoarse ncet s-l priveasc.
Vrei s spui c nu ne gseti mai atrgtoare dect ar putea fi
orice muiere nalenian crescut n perne?
Da. Vreau s spun... Nu, adic... Umerii lui Keles se lsar n
jos. Omoar-m acum. Te va scuti mai trziu de necazuri.
Tyressa izbucni n rs.
S-a trezit dragonul adormit. ncet, ncet, dar e, fr nici o
ndoial, treaz de acum.
Pe drum napoi, i art o mulime de lucruri, inclusiv intrarea
ntr-o peter mic, care prea c respir, iar Keles sorbi fiecare
cuvnt. Cnd ajunser la locul de tabr ales de Moraven, constatar
c li se alturaser trei cuttori. Unul, un btrn zbrcit, mbrcat n
blnuri de animale de culori nemaivzute prin Moriande, sttea de-o
parte, lng Moraven i Borosan. Gyanridinul servea adesea ca
tlmaci pentru prospectori i sptorii de oase. Ceilali doi, mai tineri
i n mod sigur mai sntoi, se ocupau de foc i perpeleau ceva
acolo. Keles prefera s cread c era un iepure, dei avea apte
picioare.
Ciras sttea cu ei i schimbau tot felul de politeuri, ns
conversaia se meninea ncordat. Rekarafi se crase pe o stnc,
n direcia vntului. Adierea rece i rscolea prul. i nchisese ochii
i-i nlase nrile. Despicturile lor fremtau, de parc ar fi putut
inhala ceea ce prjeau. i odihnea minile pe genunchi, iar lumina
flcrilor lucea pe ghearele sale.
Ciras i plec fruntea cnd cei doi se apropiar de foc.
Avem oaspei. Nu au dat de nici o urm a bandiilor, ns
vntul a adus unele zvonuri. Se ndreapt spre Opaslynoti, la poalele
trectorii spre Ixyll.
Keles ar fi vrut imediat s le cear s descrie trectoarea, ns se
abinu.
i ce este Opaslynoti?
376

Unul dintre cuttori zmbi, dezvelindu-i dinii nglbenii.


O rscruce.
Cndva, un ora virukian.
Rekarafi i deschise ochii.
Tavam alfel l-a redus la dimensiuni omeneti.
Mulumesc, Rekarafi.
Keles zmbi.
De-abia atept s-l vd.
Seara se consum printr-o cin mprit ntre ei, iar Borosan i
distra pe oaspei cu un duel ntre oricarul su i un mic thanaton.
Ciras cnt o balad din Tirat, iar Tyressa oferi o lamentaie pentru
Helosunde cel pierdut. Vizatorii se revanar cu cntece deocheate,
care nclzeau nopile prin Dolosan. Se ncheie cu nelegerea de a
cltori mpreun pn la Opaslynoti, iar Keles se tr n cortul su
fr nici un imbold de a-i raporta bunicului su.
Dimineaa sosi destul de repede, iar cnd, n cele din urm, fcu
ochi, capul ncepu s-i duduie. Simi durerea i zmbi. n trecut,
migrenele fuseser un impediment n misiunea sa, ns acum erau
doar durere. Erau doar o mic parte a lumii lui, aa c era hotrt s o
fac pe ct de mic se putea.

377

45
Ziua a 18-a, Luna Tigrului, Anul obolanului
Al 9-lea an al Domniei Prinului Imperial Cyron
Al 163-lea an al Dinastiei Komyr
Al 737-lea an de la Urgie
Moriande, Nalenyr
Nirati se trezi brusc. Nu se auzise nici un sunet sau micare, nici
mcar vreo raz rzlea de soare nu se abtuse asupra ei ca s-o
aduc la realitate din somnul greu ca moartea. Fusese doar senzaia
brusc resimit de cineva adormit de prea mult vreme, care, ntr-un
fel sau altul, nelese c nu mai era cazul s-i prelungeasc somnul.
Se trezi cu faa n pern. Simea pe obraz umezeala rece de pe
nvelitoare. Nu erau lacrimi, dei era sigur c plnsese n timpul
nopii. De fapt, era saliva scurs din gura cscat n timpul somnului.
Epuizarea nu-i permisese nici mcar decena de a-i compune o
postur apropiat ct de ct de frumusee.
i duse, ncet, minile lng trup, dar asta nu era pe att de
simplu pe ct ar fi trebuit. O dureau toate, n special umerii i
coatele. Durerea surd prea o senzaie familiar, avnd
caracteristica unei tensiuni rezultate din micri repetitive. Cnd o
ajutase pe maic-sa cu plantrile de primvar i toamn n grdina
lor, avusese o durere asemntoare la umeri i n partea de jos a
spatelui.
Se ridic cu lentoare, ndreptndu-i spatele, apoi rmase aa,
gfind din cauza efortului. tia c era ridicol s fie att de epuizat
n urma unui micri att de nensemnate, dar se simea incredibil de
slbit. Pturile i se preau att de grele, nct ar fi putut fi foarte
bine s fie esute din fir de plumb. Cmaa de noapte se rsucise pe
ea i nu putea s-i elibereze picioarele, dei trsese. Faptul c era
imobilizat o nfrico pentru un moment, apoi se for s-i pstreze
calmul.
Atacul de panic i readuse n minte visele. ncepu s reconstituie
ncet noaptea, n sperana c va putea separa realitatea de nchipuiri.
Undeva, acolo, credea c se afla ceea ce o lsase fr vlag, dei se
378

ndoia c va putea descoperi ce. Nu-i rmnea nimic altceva mai bun
de fcut dect s stea i s se gndeasc. Avea nevoie de acest
simulacru de autocontrol dac inteniona s se mai ridice din pat.
Seara precedent fusese chiar plcut. Contele Aerynnor o
invitase la teatru, s vad mpreun piesa lui Jaor Dirxi, Sabia de
pan. Era cea mai reuit dintre satirele sale, despre o gsculi att
de priceput la mnuitul penei, c era capabil s nving orice
spadasin ntlnit. Faptul c spadasinii purtau costumaii care
trimiteau la Deseirion sau c pana ei era de aur i c ea era o fat
cinstit din Nalenyr adugau trimiteri la actualitate, salvnd o
producie mai degrab mediocr.
De acolo, se plimbaser prin grdinile publice, apoi reveniser n
apartamentele pe care le nchinase contele, odat ce ntrerupsese,
oficial, toate legturile cu familia Phoesel. Acolo buser vin i
fcuser dragoste, apoi el o condusese acas. Cel puin aa credea ea,
pentru c nu-i mai amintea nimic despre asta, ns era aici.
Mama ei tia c se culca cu nobilul deseian, ns n afar de faptul
c o preocupa ca nu cumva Nirati s nu rmn cu inima zdrobit,
privise ntreaga poveste dintr-o perspectiv practic i plin de bunsim. i pregtise tinctura de piciorul-cocostrcului i i-o
administrase nainte de fiecare mas de sear. O invitase pe Nirati s
i se confeseze n toate i chiar sugerase c ar putea s-o viziteze pe
Doamna de Jais i Jad pentru un sfat.
Nirati se opusese ultimei idei. Experienele sale sexuale anterioare
se consumaser n compania unor iubii la fel de neexperimentai ca
i ea. Nu gsise cine tie ce plceri n acuplri, n afar de bucuria de
a vedea satisfacia partenerilor ei i a se simi dorit, i subordona lor
propriile ei satisfacii, pentru c pn la Junei nu cunoscuse extazul
care putea fi adus de sex.
Junei se comportase ca un iubit atent i blnd. n primul rnd se
ngrijise de plcerea ei, dezbrcnd-o lent, studiind-o, mngind-o i
srutnd-o. Cldura respiraiei sale pe piele, fiorii dai de mngierile
lui, fie c o atingea cu vrful degetelor, cu dosul palmei, sau chiar i
cnd purta mnui fine de piele, strneau n ea un foc mistuitor. El i
vorbea, spunndu-i ct era de frumoas i ct de mult o dorea,
ntrebnd-o cum dorea ea s-o fac. Mai repede, mai ncet, mai dur
379

sau mai blnd; orice-ar fi dorit, i oferea, iar cnd fcea el sugestii,
deschidea n ea adevrate lumi noi ale dorinelor.
S-ar fi putut gndi, dup ce fceau dragoste cu pasiune, c visele
ei erau molatice, sau panice, ba chiar nfierbntate, ns se
dovediser a fi cu totul altceva. O dureau membrele, de parc visul
fusese adevrat. Se simise neajutorat, cu minile legate la spate, cu
picioarele strnse sub ea. Era imobilizat de legturi groase. Prima
dat se gndise c erau de piele, dar, dup ce le studiase mai bine,
deveniser inelele unui arpe cu blan. i putea auzi ssitul, iar
strnsoarea crnii lui o nfior. Se zbtuse s scape, ns arpele
aproape c-i rse n nas, spunndu-i c nu mai era scpare, c nu
exista nici un fel de scpare. Era prins n capcan pentru totdeauna.
Apoi venise bunicul ei i o trezise din somn. Era convins c i
asta era tot un vis, ns i scoase braele de sub pturi i putu vedea
urmele roietice la ncheieturi i alte zgrieturi pe brae. Se luptase cu
el, tia, pentru c nc-i mai putea auzi glasul poruncindu-i s stea
nemicat.
Se uitase spre bunicul ei.
Bunicule?
Da, copil. Da, micua mea Nirati. A trebuit s vin. Se uit n
jos, spre ea, cu ochii n flcri, apoi privirea i se ndulci. Se aez la
marginea patului i-i lu minile ntr-ale lui. Ai avut un comar.
Da, am avut; unul foarte ru. l ls s-o ridice n ezut. Dar
cum de eti aici, este imposibil?
Qiro Anturasi cltin din cap.
Prinul crede c m-a nchis pe veci, ns exist pasaje secrete i
ci despre care el nu tie nimic. Eu le cunosc pe toate. S vin la tine
n-a fost deloc greu. n plus, ai nevoie de mine pentru motive care
sunt suficiente ca s-mi asum orice risc.
Nirati i strnse minile.
S-a ntmplat ceva ru, bunicule?
Btrnul ndrept capul, de parc numai prin atitudinea sa ar fi
putut nega aceast posibilitate. Apoi oft.
Ca s spun adevrul, Nirati, i eu am somnul chinuit. Demoni
i montri mi bntuie visele, ca i pe ale tale.
Ea vorbi i mai optit.
380

Este ceva ce nu mi-ai spus despre fraii mei? Sunt n pericol?


Fraii ti sunt bine, aa cum i era de ateptat, mi raporteaz,
aa cum sunt instruii s fac. Jorim se strduiete s se concentreze.
Keles a avut dintotdeauna aceast abilitate. Aflu multe prin
intermediul lor, ceea ce va fi spre folosul tuturor.
Nu mi-ai rspuns la ntrebare.
Qiro aproape c zmbi.
Nu, nu i-am rspuns. Amndoi ncearc s ascund anumite
lucruri de mine. N-o fac din rutate, a ti asta. Ascund lucruri de
mine pentru ca eu s nu i le pot mprti ie i mamei tale, ns am
aflat unele. Aa cum era de presupus, Keles ntmpin dificulti. Este
bolnav, nimic serios, nu ai nici o team, copil. ns nu doarme prea
bine. Din cnd n cnd, alunec n vise i atunci vd unele lucruri.
Pustietile sunt mai ciudate dect mi aminteam. Pentru Keles, ele
reprezint o provocare.
Nirati se nfior.
Ai ti dac s-ar ntmpla ceva ngrozitor, nu?
Da, copil, a ti. O privi int. ns nu te teme. N-am s permit
s i se ntmple nimic nepotului meu, dac-mi st n putere. Fraii ti
au resurse despre care nu tiau c dispun. Se vor descurca.
Strnse puin minile bunicului ei, pentru c nu tia ce s spun.
Glasul su, absent, la fel ca i privirea, purta n el cldura i respectul
pe care nu le ntlnise cnd Jorim i Keles erau aici.
i iubeti, nu-i aa?
Qiro se scutur, iar privirea i reveni la realitate.
Bineneles. i controlez pentru c i iubesc.
Vocea lui ncepu s urce i n tonalitatea ei se strecur o striden.
Lumea este crud, rece i dur. Se opune ncercrilor Casei
Anturasi de a o defini. Ne sfideaz, ns va pierde. Eforturile sale ne
vor ajuta s-o nvingem.
i strnse palmele, apoi le ls s cad pe aternut i se ridic.
ns acum, voi, favoriii mei, suntei principala mea ngrijorare.
Nu i-a fi tulburat somnul. i aminteti jocul pe care obinuiam s-l
jucm?
Nirati zmbi, n pofida simmintelor sale.
Sigur c da. Cum a putea s uit?
381

Cnd era mic i nu dovedise nici un talent pentru cartografie, se


simise distrus. Aa c, n timp ce Qiro le ddea lui Jorim i lui Keles
mici sarcini de ndeplinit, se aeza i desena hri pentru ea. Astfel au
creat trmul mitic Kunjiqui, pe care ea-l descria, iar bunicul aduga
simboluri pe hart, rafinnd i definind lumea creaiei ei.
Qiro i ntinse o mn i ea se strecur afar din pat. O duse la un
perete i-l atinse. O seciune a zidului alunec napoi fr nici un
zgomot, dezvluind un coridor ntunecos.
Pentru tine, Nirati, am gsit o cale spre Kunjiqui. Vino. Te va
pune la adpost de fric.
Ea-l urm pe coridor i ajunser pe o pajite nsorit, care n-ar fi
putut exista, din moment ce iarba era mtase, iar psrile care cntau
n copaci erau desprinse din broderii. Copacii aveau crengile
ngreunate de fructe, toate diferite, fiecare din ele uriae i zemoase.
Ea zmbi, privind o par cu coaja ca de lmie i tiu imediat c n
interior se afla un miez cu gustul amndurora.
Qiro i ddu drumul minii i o ls s pluteasc n trmul creat
de ei doi.
Acum eti mai mare, aa c s-ar putea s fie i alte lucruri pe
care i le-ai putea dori. Praiele n care curge acum ceai dulce ar
putea fi de vin. Stelele vor dansa pentru tine, dac asta doreti.
Fructele vor fi ceea ce tnjeti mai mult. Vntul va fi ntotdeauna
blnd i cldu. Cnd cade ploaia, te va nviora. Aa va fi ntotdeauna
n Kunjiqui.
Vocea lui pieri i ea se rsuci pentru a-l privi, ns el dispruse ca
o nluc. Asta o surprinse, ns nu simi nici un fel de team, ci, din
contr, se simea n siguran aici, pe trmul propriei sale
imaginaii. Se aez pe iarba mtsoas i-i ls capul jos, ascultnd
ciripitul uor al psrilor.
i adormi.
Pe deplin treaz acum, Nirati i adun toate puterile s-i dea jos
cmaa de noapte i se duse la perete. i atinse pietrele reci i apoi
mpinse, spernd c ele se vor da la o parte, dar, desigur, nu se
ntmpl aa. Nu numai c era un perete exterior, dar se mai i afla la
trei etaje de la nivelul solului. Am visat totul. L-am visat venind aici,
am visat Kunjiqui.
382

Apoi i privi din nou ncheieturile. Urmele roietice rmseser,


la fel i zgrieturile. De ce i cum se pricopsise cu ele n-ar fi putut
explica. ncepu s tremure. Se ntoarse i, cu spatele lipit de perete, se
ls s alunece pe podea.
Ceva nu era deloc bine, ns n-ar fi putut spune ce. tiu atunci c
singurul loc unde i-ar fi putut gsi linitea era trmul imaginar,
creat de o feti.
Sper, opti ea, c asta va fi suficient.

383

46
Ziua a 27-a, Luna Tigrului, Anul obolanului
Al 9-lea an al Domniei Prinului Imperial Cyron
Al 163-lea an al Dinastiei Komyr
Al 737-lea an de la Urgie
Lupul furtunii, n largul Coastei Interzise
Ridicrile topografice de pe coasta Munilor de Ghea continuau
de dou zile, cnd o furtun se declana dinspre vest i se npusti
asupra flotei. Cerul se ntunecase att de repede nct pn i Jorim
ncepu s cread c zeii i urau. Majoritatea marinarilor presupuneau
c erau aproape de poarta spre Lumea Subpmntean i c furtuna
era un efort de a-i ine la distan. Asemenea speculaii inutile se
auzeau numai printre mormielile de la masa cu hran rece. Vntul
uiertor i ploile biciuitoare fceau ca orice alt gnd n afar de cele
necesare supravieuirii s fie un lux exorbitant.
Pentru Jorim, cele patru zile n care navele fur izbite fr mil i
aruncate spre est fur momente de teroare cumplit, nlocuit numai
de frustrri. Avnd puine talente folositoare n astfel de situaii, i se
ordonase s rmn n cabin. Chiar i cererile sale pentru informaii
cum ar fi viteza i direcia fur refuzate. Afl mai trziu c
dispozitivul folosit la msurarea vitezei fusese smuls i azvrlit n
mare de un tnr marinar nefericit. Funia nnodat legat de el fusese
smuls att de repede din minile sale, nct pierduse un deget.
Urletele furtunii, rpitul ploii pe punte i scritul fiecrei
mbinri de pe nav i reaminteau de fragilitatea corbiei. Dei Lupul
furtunii era cea mai mare nav pe care o construise vreodat cineva,
marea furioas era capabil s-o zdrobeasc precum un lampion de
hrtie sub roata unei crue. Singurele lucruri care mpiedicau s se
ntmple asta erau priceperea echipajului i ndrjirea celor la de
timon. Ei menineau nava n direcia vntului, printre valurile
uriae.
Lui Shimik nu-i pria deloc furtuna i se ascunsese ntr-un cocon
de pturi, ntr-un col al cabinei lui Jorim. Micua creatur mieuna
cnd tunetul bubuia prin apropiere i gemea n contratimp cu
384

vicrelile navei. Jorim ar fi vrut s i se alture fennului n sigurana


culcuului, ns mndria i mnia fa de vreme l mpiedicau.
Misiunea lui, ntrit de ordinele Cpitanului Gryst, era s
execute calculele pentru determinarea poziiei. Avea la dispoziie
cronometrul Gryst, care msura aproape exact timpul, cel puin atta
vreme ct un cronometru era comparat cu cellalt. Nu putea stabili
dac era amiaz sau noapte, nu putea face msurtori dup stele, din
moment ce furtuna l obliga s rmn n cabin, iar norii ascundeau
soarele, la fel i stelele.
La fel de iritant ca i imposibilitatea de a face msurtori era
faptul c stihiile l mpiedicau s confirme descoperirea fcut n
timpul ridicrilor topografice. Aa cum steaua polar era folositoare
navigaiei n emisfera nordic, bunicul su l nsrcinase s aleag
echivalentul ei n sud. El hotrse c Ochiul Cocoului se potrivea
perfect i intenionase s-i transmit informaia lui Qiro imediat cear fi fost sigur. Dei Ochiul nu putea fi vzut din Moriande, coada
constelaiei era vizibil i era cunoscut din vechile texte ale
popoarelor viruk i soth. n regiunile de la sud de Ecuator servea de
minune ca reper i era o descoperire care ar mai fi putut atenua din
erorile sale n msurtori.
ntr-un fel, urmrirea ceasurilor rmsese singura sa raiune de a
fi pe nav. Cpitanul Gryst trimitea marinari s-l ntrebe ct era
ceasul. Iar pe msur ce furtuna se prelungea, aceste intervale se
degradau tot mai mult, la fel ca i comportamentul tuturor celor de la
bord. Marinarii spuneau c o furtun att de intens nu putea dura
mai mult de o zi sau dou, ns aceasta se prelungise deja n cea de-a
treia i a patra zi, iar unii considerau c a ine socoteala timpului n
aceste circumstane era o eroare.
Dup patru zile, furtuna ncet i oceanul deveni aa de linitit
cum nu-l mai vzuser vreodat. Jorim trase cu ochiul afar din
cabin i citi ceasurile. Efectua calculele pe ct de repede putea i
reverific totul.
Fluieratul su de surpriz l trezi pe Shimik, iar acesta se ridic, se
frec la ochi i atept o explicaie.
Mers departem departem.
385

Jorim se aez i studie linia trasat pe hart. Furtuna i aruncase


la peste o mie de mile spre est i nc puin spre nord. i adusese
direct ntr-o zon necunoscut.
Flotei i trebui dou zile s se regrupeze. Dou nave dispruser,
i cei rmai din flot nu tiau sigur dac ele se zdrobiser de Munii
de Ghea sau fuseser trase la fundul oceanului. Ultima variant
constituia un mod ngrozitor de a muri. Se ddur asigurri c vor fi
cutai eventualii supravieuitori la ntoarcere, ns tiau cu toii c
promisiunile erau dearte. Curenii i purtaser mai departe spre
nord-est, departe de Munii de Ghea, iar ntoarcerea ar fi fost
imposibil de aici.
Timp de alte dou zile, curenii i briza uoar continuar s se
manifeste ducndu-i spre nord-est, pe ntinderea fr seamn a
oceanului. Jorim era pe cale s abandoneze orice speran n gsirea
uscatului, cnd unul dintre pndarii de pe gabie vzu o linie de nori
peste linia orizontului dinspre est. La vremea cnd soarele apuse,
vzur linia ntunecat de sub nori, ceea ce nsemna muni, iar
zvonurile se rspndir degrab prin flot c gsiser drumul spre
Aefret. Vntul potrivit i marea calm contribuir la mbuntirea
strii de spirit i Cpitanul Gryst le ngdui s srbtoreasc
evenimentul nainte de a spune echipajului:
Haidei s navigam, s nu ateptm vreo furtun, s ne
mping din spate!
La venirea zorilor, munii crescuser considerabil, iar toi
pricepeau c trebuiau s fie foarte nali. Jorim i aminti c Anaeda
spusese c un perete de piatr era la fel de improbabil ca i marea
deschis n sfertul necunoscut al lumii, ns dup nc o zi se prea c
se ndreptau direct spre un zid de piatr. Munii continuau s tot
creasc i nici una dintre liniile coastei nu prea deloc primitoare.
Flota se ntoarse spre nord i naviga de-a lungul coastei. Dup
mai multe zile, avur parte de primul noroc. O despritur n muni
dezvlui cursul unui ru, care se vrsa ntr-un golf natural. Chiar mai
important dect ideea ancorrii n siguran i posibilitatea de a gsi
ap de but, era faptul c Dragonul lunii zcea euat pe plaj. Se
crezuse c pierise n furtun, iar marinarii simiser c tragedia fcea
parte din nenorocirile aduse de blestemul evident care apsa nava.
386

Era clar c fusese adus pe plaj pentru reparaii. Supravieuirea ei i


fcu pe muli s-i reconsidere credina n blestem.
ns asta nu dur dect pn n momentul cnd oamenii i
ddur seama c pe nav nu era nici urm de echipaj. Cnd restul
flotei li se altur, Jorim urc lng Cpitanul Gryst pe puntea
timoneriei. Nu putu vedea nici un semn de aezare omeneasc, focuri
sau corturi. La fel ca toat lumea, se gndea la tot ce putea fi mai ru,
c demonii mrii mcelriser echipajul i c tocmai se osptau cu el.
Demonii mrii vi se vor prea blnzi n comparaie cu ce-am s
v fac eu vou, zbier Cpitanul Gryst. Stai cu ochii-n patru dup ei
i nu vom avea i alte probleme. Locotenente Linor, adun dou
escadroane de soldai pentru o misiune de recunoatere pe plaj i
asigurarea ei.
Cer permisiunea de a merge cu ei, Cpitane.
Ea se rsuci i-l pironi pe Jorim cu o privire dur.
Ndjduieti s fii mncat de demonii mrii, Maestre Anturasi,
sau s-i omori?
Nici una, nici alta. Dac sunt demonii pe acolo, vom gsi
imediat semne. tim c se folosesc de nave, aa c-mi nchipui c
dac despre ei este vorba, vor repara Dragonul lunii. Motivul pentru
care vreau s merg este s arunc o privire prin jur. M-ai luat la bord
pentru explorri.
A prefera ca soldaii notri s asigure nti plaja.
Nu doresc s ne certm, dar v rog s luai n considerare un
lucru, nainte de a stabili decizia final. Dintre toi cei de la bordul
acestei nave, eu am cele mai multe anse de a afla ce se petrece. Mam aventurat dincolo de Principate, n locuri nc nenumite.
Buzele ei se strnser, formnd o linie, apoi ddu din cap.
Dac iei din raza mea vizual, dac pleci de pe plaj, s nu te
mai ntorci. Te las aici.
Cum ordonai, Cpitane.
Jorim fcu o plecciune i se retrase spre cabina lui. Se ncinse cu
sabia, apoi i urm pe soldai pe cnd coborau n cele dou brci ale
navei. Cpitanul Gryst privea de la timon i Shimik se zgia din
spaiul dintre picioarele ei i balustrad.
Locotenente Linor!
387

Femeia care comanda soldaii privi n sus.


Da, Cpitane!
Ascult de Maestrul Anturasi, ns nimeni nu pleac de pe
plaj dect la ordinele mele.
S-a neles!
Jorim i lu locul su obinuit, la prova brcii, iar soldaii se
puser pe vslit spre rm. Studia vegetaia, luxuriant, verde,
abundent i nalt. Munii, care se nfigeau n nori, lsau mai puin
de doi kilometri de pmnt ntre ei i ocean, iar copacii ocupaser cu
agresivitate semiluna ngust a rmului. Se ateptase ca apa
oceanului s fi rpus orice urm de vegetaie, ns n mod clar
furtunile azvrliser cantiti incredibile de ap peste stnci i apa
dulce colectat astfel fusese suficient pentru a hrni copacii.
i rul de asemenea. Marinarii se puser pe suduit cnd trebuir
s manevreze mpotriva curentului creat de el. Jorim bnuia c apa
din golf era mai mult dulce dect srat i se ntreba ce peti ar putea
gsi aici. Ar putea fi de ru, de mare, hibrizi ciudai?
Barca atinse plaja pe coama unui val, i Jorim sri pe rm nainte
chiar s fi fost ridicate vslele. Se ls ntr-un genunchi i lu un
pumn de nisip, lsndu-l s-i alunece apoi printre degete. l simi la
fel ca orice alt nisip, recunoscnd atingerea bucilor de scoic i a
ierbii-de-mare. Chiar i iptul psrilor i se pru vag familiar.
Se ridic i se altur Locotenentului Linor n timp ce strbtea
perimetrul de rm din apropierea navei.
Nici urm de demonii mrii.
Ea ddu din cap.
Nimic care s arate c a avut loc o lupt.
Mergnd de-a lungul plajei, ea art spre o crare desenat spre
interiorul teritoriului.
Au descrcat ct de mult au putut i s-au dus spre interior.
Poate c au gsit o cavern sau vreun deal, unde s construiasc un
adpost.
Se oprir pe malul rului. Peti argintii notau n curentul apei i
psrile se avntau n picaj pentru a-i pescui cu ciocurile ascuite ca
nite pumnale. Jorim ngenunche i lu ap n cuul palmei. O
388

mirosi, apoi o vrs. i picur puin pe buze, ns nu simi nici o


furnictur acolo sau pe mini.
Nu cred c sunt probleme cu apa. Dac n-ar avea penajul
albastru, pasrea aceea ar putea fi o Barz Imperial. Bea i se
hrnete: acest loc este, probabil, sigur.
Se ridic i privi napoi spre nava tras la mal.
Au ajuns n acest golf acum patru sau cinci zile. Au descrcat
nava, au tras-o la mal i au nceput s fac reparaii. S spunem c
asta le-a mai luat dou zile. Atunci s-a ntmplat ceva. Ceva ce i-a
fcut s nceteze lucrul i i-a mpiedicat pe muli dintre ei s se mai
ntoarc. Ce-ar putea fi?
Locotenentul Linor privi dincolo de el, iar faa i se albi toat.
Jorim se rsuci i vzu rspunsul.
Un brbat cu pielea armie sttea la captul crrii. Era imposibil
de nalt i mai musculos dect orice alt om vzut vreodat de Jorim.
Partea de sus a trupului era protejat de o armur confecionat din
fibre groase i o aprtoare de bru din fibre mai fine. Ambele
fuseser decorate cu motive geometrice desenate n galben
strlucitor, verde i albastru. Fluierul picioarelor i antebraele erau
protejate de platoe i aprtoare de cupru. n mna stng avea un
scut mic, rotund, iar n cealalt o ghioag de lupt. Din cte putea
observa Jorim la o prim privire, n ghioag fuseser prinse lame de
piatr neagr.
i not n minte s studieze arma mai trziu, ns numai pentru
c masca gigantului i solicita acum atenia. Nu-i mpiedica deloc
prul lung i negru s-i atrne liber pn pe umeri. Masca fusese
confecionat din aur, cu inserii de jad pe ntreaga suprafa; de
asemenea, ceva ce prea jais i nconjura deschizturile pentru gur i
ochi. Trei pene lungi, verzi, iptoare, cu cte un ochi galben, se
ridicau la un metru deasupra capului, fcndu-l de trei metri
nlime.
Jorim ridic mna, oprind ncercarea Locotenentului Linor de a
trage sabia. Dndu-i seama c s-ar putea s comit actul final, cel
mai prostesc din viaa sa, Jorim fcu o plecciune lung, apoi o trase
de bra pentru a o face i pe ea s se plece. Ridicndu-se, zmbi cu
mult mai mult senintate dect era cazul.
389

Pacea zeilor fie cu tine.


Gigantul nclin din cap, apoi vocea lui bubui din spatele mtii.
Fie ca zmbetul lor s v ncnte viaa.
Jorim clipi nedumerit.
Ai accent nalenian.
Brbatul ddu din cap.
Venii. Prietenii votri v ateapt.

390

47
Ziua a 27-a, Luna Tigrului, Anul obolanului
Al 9-lea an al Domniei Prinului Imperial Cyron
Al 163-lea an al Dinastiei Komyr
Al 737-lea an de la Urgie
Opaslynoti, Dolosan
Pe drumul spre Opaslynoti, Keles Anturasi hotr c numele
locului era suficient pentru a inspira nenumrate poezii romantice.
Era destul de departe de Moriande ca poeilor s nu le pese de
realitate. Magia scpat de sub control care bntuia prin regiune
putea permite s se ntmple absolut orice, iar numele nsui era un
amestec de terminologie virukian i imperial sugernd istoria
mrea ngropat sub straturile de mister.
ns orice noiune de romantism ncepea s pleasc n faa
concluziei c nu exista, de fapt, nici un drum spre Opaslynoti. O rut
comercial pleca din portul Sylumak, nspre nord-nord-vest, ns
peisajul schimbtor al regiunii din vestul Dolosanului nsemna c
ruta era arareori aceeai la a doua trecere. Dealuri ntregi se puteau
topi sub ploaia neagr, transformnd vile n cmpii pe care puteau
rsri pduri de copaci spinoi. Crengile mturau crduri ntregi de
psri de pe cer, iar plantele le devorau. Cei care alegeau s intre n
astfel de locuri mergnd pe jos nu se descurcau nici ei mai bine, iar
thanatonul lui Borosan avea zgrieturi adnci pe carapacea sa, urme
ale unor ncercri euate de a explora aceste desiuri.
Cltorii prin regiune rmseser foarte puini, majoritatea
venind de sus, din Sylumak, sau dinspre Dolosan, aa cum fcuser i
ei. Spre sud, se ntindea Irusviruk, ns virukii nu voiau s aib de-a
face cu oamenii, mai ales cu cei destul de smintii nct s locuiasc
n Dolosan. Dac scpa cineva din Ixyll, nu se tia, deoarece nici unul
dintre cuttori nu vorbea despre asta, sugernd c drumul rmsese
la fel de inaccesibil cum era i cnd bunicul su ncercase s-l
strbat cu ani n urm.
Rekarafi i urmrea pe cuttori cu pruden, neavnd nici un pic
de ncredere n ei. Preferau s fie cunoscui drept thaumstoneri, ori
391

thaumstonieri, o separare bazat pe generaiile din care fceau parte,


se prea, ns el le spunea talkiegio. Le spuse c asta nsemna
scotocitori, ns prea s o fac n aa fel nct Keles era convins c
voia s spun pduchi, iar thaumstonerilor nu le pica bine. Ripostar,
sugernd c el nu putea fi dect un rufctor, din moment ce
singurii viruki din Dolosan erau numai rufctorii.
Keles puse capt oricrei dispute afirmnd c Rekarafi fusese
trimis s aib grij de sigurana sa. Acest lucru era fr precedent i le
oferi scotocitorilor altceva despre care s discute. Fcur asta
mormind i discutnd n argou, ceea ce-l fcu pe Keles s-i
doreasc s fi avut abilitatea fratelui su n materie de limbi.
Drumul spre Opaslynoti i duse spre partea de vest a Dolosanului,
la baza ridicturii care marca marginea platoului Ixyll. Pe msur ce
se apropiau i se ls noaptea, era din ce n ce mai uor de vzut
cortina magic, licrind de-a lungul nlimilor, dei luminile
purpurii i cele de un albastru-nchis nu luceau att de tare. Mai
degrab, reuea s ascund stelele i colora Lunile n drumul lor prin
pcla ei, ns numai vederea ei l fcu pe Keles s-l treac fiorii.
Pentru a ptrunde n Ixyll, trebuiau s treac prin cortin i numai
zeii singuri tiau ce se ntindea dincolo.
ntr-o sear, se despri de grup, mergnd pe un deal scund,
privind cortina de lumini schimbndu-se, de parc ar fi fost unduit
de adierea nopii. Ct de mult sttuse acolo s priveasc nu avea nici
o idee, ns, dintr-odat, i ddu seama c tremura. Chiar atunci
ptura lui fcut sul l atinse pe latul spatelui.
Se ntoarse i-l vzu pe viruk ghemuit lng el, cu faa spre vnt.
Asta-l nfiora n cu totul alt fel.
De ct timp stai aici?
Rekarafi, conturat ca o siluet vag, ddu din umeri.
De suficient timp ca s-mi dau seama c i-e frig.
Pe mine m priveai?
Adic, dac te urmream? Am observat c ncepusei s
tremuri. i-am adus ptura.
Se ntinse i art spre Ixyll.
La asta m uitam. Tavam eyzar.
392

Keles desfcu curelele de piele care ineau ptura sul, apoi se


nveli cu ea.
Tavam nseamn vrjit. Eyzar nu mai tiu.
Voal, n limba ta, ns ceva mai mult de o podoab. Un voal
acoper.
i puse mna pe genunchi.
Acest vl a disprut rapid. Voi v bizuii pe cifra nou, datorit
zeilor votri, iar noi pe zece.
Avei zece zei?
Keles privi spre cer, pentru a localiza cea de-a zecea constelaie.
Nu. Sclavii notri aveau zece degete. Nu voiam s fac vreo
confuzie, cnd numrau.
Virukul nainta, tot n direcia vntului.
Acum aptezeci de decade, s-a dat btlia care a ridicat aceast
tavam eyzar. n acele zile, putea fi vzut n lumina soarelui. ntrecea
soarele n strlucire, pentru c pe Vremea Gheii Negre era foarte
puin lumin de la soare. Voi, n Principate, n-o puteai vedea, ns
strlucea n Irusviruk att de tare nct nu mai exista noapte. Roie i
galben, aurie, argintie, verde i albastr, lumina se amesteca i se
frmnta, apoi vrjile se avntau dinspre nlimi i dezlnuiau
haosul.
Umerii virukului se ridicar, cocondu-se.
Nu poi nelege cum a fost atunci, Keles. Ce-ai vzut pn
acum a fost ceva de necrezut, att de multe lucruri, toate att de
diferite. Cnd au curs vrjile, au dizolvat totul, ns au i svrit
totul. Toate locurile pe care le-ai vzut i mai mult chiar dect i poi
imagina, toate existau aici, n acelai timp. Trecutul i viitorul s-au
amestecat, realitile s-au combinat, plantele i animalele la fel, tot ce
n-a fost protejat cumva a fost reconstruit.
Cartograful i nchise ochii i ncerc s priceap ceva din
cuvintele lui.
Ai dreptate. Nu-mi pot imagina.
Gndete-te numai la iaz, Keles, i la ce puteai vedea cnd apa
era nemicat. Asta era lumea. Apoi gndete-te la apa agitat pn la
spum. Ceea ce vezi se schimb. Aici, unde apa era vrjit, realitatea
393

era distorsionat. Toate lucrurile existau n acelai timp, ns unul


persista, pentru c vrjile erau prea puternice.
A continuat s se agite.
Da, i putea fi inut n fru numai de o tavam eyzar.
Deschizndu-i din nou ochii, Keles se ghemui. Dei virukul se
trsese mai aproape, migrena nu i se amplific. Se ateptase la asta,
ns nu-i mai psa. Rekarafi pstrase distana pe tot parcursul
cltoriei i, n vreme ce Keles se temea de el, ncercrile virukului de
a aeza aceast distan l obligase la respect.
Te referi la acest voal ntr-un fel care m face s m gndesc c
a mai existat unul.
Capul lui Rekarafi se rsuci spre el i picturi reci de lumin
stelar i se oglindeau n ochii ntunecoi.
Virukadeen a fost distrus ntr-o btlie magic pe care nu ai
putea-o nelege. Urgia voastr a preschimbat inuturile i a evaporat
o mare interioar. Nimicirea Virukadeenului a devorat teritorii. Acolo
unde se afl Marea ntunecat, a fost, cndva, un lan muntos care se
ridica spre stele. Noi triam acolo i, indiferent ct de departe eram
de cas, l puteam vedea. Cel mai nalt pisc era ntotdeauna acoperit
de zpezi, pentru c se ridica deasupra norilor, ns tavamazari au
supus vntul voinei lor i au mblnzit soarele. Casa noastr era la fel
de nverzit ca i Ummummorar, la fel de cald ca Miromil. Era un
paradis.
Keles cltin din cap.
Cum au putut-o distruge?
Virukul scoase un trosnet din gt, de parc ar fi sfrmat oase.
Stm acum ntr-un loc distrus de ai ti i mai ntrebi aa ceva?
Mai conteaz motivele, dup trei mii de ani? Cei care aveau puterea
voiau i mai mult i pzeau cu lcomie ceea ce aveau. Cei care nu
aveau voiau i ei puin i nu s-ar fi dat n lturi de la nimic s-o
obin. N-a fost nicidecum ceva nobil sau mre, dei prile
implicate s-au strduit s prezinte lucrurile chiar aa. Pe msur ce
evenimentele se desfurau, erau i dintre aceia care au vzut
urmrile. Ei i-au adunat pe tavamazari, acetia rmseser n afara
conflagraiei, i au ridicat tavam eyzarul, pentru a-l putea controla.
Virukadeenul s-a scufundat, iar Perla Neagr s-a nlat la ceruri.
394

Cartograful privi n sus. Gol'dun, cea de-a doua lun ca mrime,


atrna pe cer: o sfer neagr, cu o strlucire cenuiu-argintie.
Gol'dun este comoara zeilor. Trece ncet printre ei pentru c
nu suport s fie smuls din mijlocul lor.
Se auzi din nou zgomotul de oase frnte.
A putea s-i vorbesc despre adevrata origine a zeilor votri,
Keles Anturasi. ns ai refuza s m crezi. Perla Neagr nu plutea pe
cer n vremea tinereii mele. Numele vostru atribuit ei este un altoi
pe cel dat de noi. Noi am numit-o gboal nuan. Cea mai potrivit
traducere pentru tine ar fi piatra sufletului. Ct despre vl, aici nu
exist nuane.
Explic-mi, te rog.
Rekarafi i nchise ncet ochii.
Nu te va ajuta s trasezi harta lumii tale.
Dar m va ajuta s neleg lumea pe care o cartografiez.
Virukul rmase nemicat, cu ochii nchii, apoi i ridic brbia.
Keles se ntreba la ce se gndea Rekarafi. Aproape c i ngdui s
cread c virukul ddea ascultare fantomelor sale i le cuta sfatul
nainte de a vorbi. Poate c vorbete cu ambasadoarea, la fel ca eu cu
bunicul.
n cele din urm, i deschise din nou ochii.
n credina noastr, suntem judecai dup moarte. Cnd facem
ru, n sufletul nostru se creeaz o piatr neagr, o ghoal nuan.
Fiecare fapt bun creeaz o piatr alb, o ghoal saam. Judectorul
adun aceste pietre i le cntrete. Cnd sunt mai multe pietre negre
dect albe, sufletul intr n chinurile venice. Dac este invers,
sufletul merge n paradis.
Iar dac exist un echilibru?
Rekarafi ddu din cap.
Ghoalul este aruncat, iar sufletul se ntoarce n lume imaculat.
Deci, tu crezi c...
Keles se opri cnd mna virukului se ridic i ghearele licrir.
Izul vag de venin l amei i se ddu napoi.
Despre ce-i vorba?
i spun asta din dou motive, Keles. Primul este c s-ar putea
s gsim mormintele virukilor, iar dac sunt deschise, vei vedea
395

pietre albe i negre. Cnd un trup este nmormntat, adesea, prietenii


sau dumanii vor arunca bolovani n mormnt, s pstreze egalitatea.
Ar trebui s te fac s nelegi.
Keles ddu din cap, n tcere, dar spera c vor gsi un astfel de
mormnt, s poat vedea dovada celor descrise de Rekarafi.
Al doilea motiv este c atunci cnd te-am lovit, mi-am creat un
ghoal nuan. Vreau s echilibrez lucrurile i am venit s te servesc. A
putea face multe lucruri, cum ar fi s rpun un etharsaal, ceea ce miar aduce un ghoal saam, ns te voi sluji pn cnd mi vei oferi o
ghoal saam.
Keles se ncrunt.
Cred c am neles, mulumesc.
Este datoria mea s te slujesc i s te protejez.
Virukul i ls capul ntr-o parte.
Poate nu va fi mpovrtor.
Coborr de pe deal i se ntoarser n tabr, lundu-se dup
strlucirea albastr a unui felinar cu thaumston. Keles se tr n cort,
gndindu-se la tot ce-i spusese virukul. nelesese multe lucruri i
erau multe i cele nenelese. Cel mai important dintre ele era de ce
se decisese Rekarafi s-i vorbeasc. Adormi gndindu-se la aceast
enigm.
Dimineaa urmtoare veni devreme, nsoit de migrena
obinuit, ns Keles se descurc. Drumeii adunar repede tabra i
pornir la drum peste o cmpie plat, ale crei pturi subiri de
zpad neagr fixaser praful la sol. Toi cei din grup considerau
culoarea zpezii drept un semn ru, iar thaumstonerii i zorir s
mearg pe ct de repede puteau. Cnd eforturile de cartografiere
depuse de Keles i ntrziar prea mult, scotocitorii i lsar de
izbelite.
Lundu-se dup urmele din zpad, cei ase intrar ntr-un
canion care, dei era mult mai lat dect cel cu iazul, le aminti totui
de el. Strlucirea sticloas a pereilor striai i sugera lui Keles c
fluviul vrjilor spase i acest canion i c, periodic, inundaiile
lefuiau bine pereii. Reui chiar s-i vad imaginea reflectat pe
suprafaa lor, ns clrind mai departe, surprinse diferite imagini. n
396

majoritatea, era un copil, unul nefericit, iar de cteva ori se vzu


aplecat i nfrnt, precum unchiul su, Ulan.
Dar i mai ru, uneori ochii si l priveau de pe faa bunicului su.
Nici chiar oglindirea unui schelet mbrcat n hainele sale, clrind
un schelet de cal, nu-l indispuse att de tare ct imaginea sa ca
propriul su bunic. Trecutul i viitorul nu mai pot coexista, ns aceste
reflexii le arat.
Nimeni nu fcu nici un comentariu, ns ritmul de mers ncetini
pe cnd studiau cu toii imaginile. Keles i vzu pe toi aa cum erau
acum, ns expresiile de pe faa lor, trecnd de la oroare la ncntare,
sugerau c se vedeau pe ei nii, aa cum se privise i el. Numai
Rekarafi se uita aruncnd priviri dispreuitoare, dei ls dre cu
ghearele pe o suprafa neted.
Urmar canionul ntortocheat ntr-o vale care se ntindea spre
nord, sud i mai departe, spre vest, ctre Ixyll. Semne de aezri
umane ncepur s apar, mare parte sub form de resturi
abandonate. Ici, colo, se vedea c trncoapele ciobiser roca, iar
lopeile rscoliser solul. La un moment dat, Keles surprinse
imaginea cuiva care spa, ns n spaiul real tot ceea ce rmsese era
o gaur scobit demult i o jumtate de coad de lopat rupt.
n cele din urm, urcnd o mic ridictur de pmnt, vzur
Opaslynoti. Borosan i ls ambele mini pe oblncul eii i zmbi.
A crescut.
Ultima urm de romantism pieri din sufletul lui Keles. Opaslynoti
era un ora, ns diferit de oricare alt ora vzut de el vreodat. Nimic
nu lsa s se vad c avea o obrie virukian. Se ntreba ce putea
vedea acum Rekarafi. Dac Moriande ar fi redus la aa ceva, mai bine
a muri.
Cea mai la ndemn comparaie pentru Opaslynoti era cea de
groap de gunoi, cu oamenii miunnd prin ora precum viermii.
Cuibrit acolo, la intersecia a dou canioane de patru kilometri
lime, fusese ridicat lng peretele de sud-vest. n zilele de glorie ale
virukilor, ocupase spaiul de la confluena a dou ruri. Keles i
putea imagina cu uurin corbiile care navigaser pe ele i turnurile
ridicndu-se semee, ns adevrul despre Opaslynoti se reafirma
acum.
397

Cnd aezarea omeneasc mai era nc mic, peretele de stnc ar


fi putut oferi o oarecare pavz mpotriva furtunii magiei. Dac prin
canion ar curge ap, n-ar fi fost dect o bulboan uoar. De acolo, se
extinsese n jos. Pmntul dislocat fusese mpins spre nord,
prelungind proeminenele rocii pentru ridicarea unui baraj. Felul n
care se reflecta lumina soarelui n unele pri ale pereilor depresiunii
dezvluia c rezistase unor furtuni magice, ns faptul c partea
dinspre aval fusese i ea lefuit sugera c vrjile se scurser i acolo,
iar groapa Opaslynoti fusese un bazin perfect de colectare.
Apropierea nu-l fcea pe Keles s se simt deloc mai bine.
Spturile fuseser organizate pe terase, aa c zona locuit coborse
pn la platoul de piatr. Sus, de jur mprejurul perimetrului gropii,
semnnd cu calotele unor ciuperci otrvitoare, cldiri cu cupole,
mari i mici, ofereau adpost. Cmile i cai stteau n padocurile de
lng domurile mai mari, iar el presupuse c animalele erau mnate
n interior pentru a fi protejate de furtuni.
Lucrul ciudat despre domuri era c fuseser n mod clar
construite din chirpici, ns aveau acoperiuri plate, de piatr, aezate
deasupra lor.
Borosan, pentru ce sunt pietrele acelea?
Gyanridinul i ls minile la oblncul eii.
Pietrele sunt scoase la suprafa din adncimea cavitilor. Ele
conin ceva thaumston i vor absorbi energia magic. Dup furtun,
oamenii coboar scuturile domurilor i vnd thaumstonul, ns are o
concentraie foarte mic i nu este cine tie ct de folositor.
i mboldi calul.
Haide. Am prieteni prin zonele mai de jos. Ne adpostim caii i
ne vor primi nuntru.
Moraven i drese glasul.
Jos e cel mai bine?
Borosan ddu din cap.
Furtunile mtur marginile gropii, ns foarte rar umplu Puul
pn la vrsare. Att timp ct evitm cderile din timpul unei furtuni,
jos este cel mai bine. Opaslynoti, n pofida a ceea ce credei, nu este
un loc unde vom avea probleme.
398

Ciras, care-i mboldise calul spre dreapta, pentru a examina un


set de urme diferite, care duceau spre ora, cltin din cap.
M gndesc c nu este obligatoriu s fie chiar aa, de data asta,
Maestre Gryst.
Moraven se ncrunt.
Ce-i asta?
Urmele duc spre cel mai mare dintre domuri. Le tiu.
Ciras i ls mna pe mnerul sabiei.
Cumva, jefuitorii au ajuns naintea noastr aici.

399

48
Ziua a 27-a, Luna Tigrului, Anul obolanului
Al 9-lea an al Domniei Prinului Imperial Cyron
Al 163-lea an al Dinastiei Komyr
Al 737-lea an de la Urgie
Tocayan, Caxyan
Jorim putu, n cele din urm, s-l conving pe rzboinicul cu
masc de jais, jad i aur s atepte pn trimiteau ei o barc napoi,
dup Cpitanul Gryst. Brbatul pru s neleag cuvntul cpitan.
Jorim o trimise pe Locotenentul Linor napoi spre Lupul furtunii.
Ceilali din trupa de debarcare ocupaser poziii defensive n
apropierea Dragonului lunii i priveau bnuitori spre pdure.
Jorim se aez pe vine pe plaj, mpreun cu gigantul. Dei acesta
reuise s pronune perfect salutul, stpnea limba nalenian destul
de vag. Se prezent cu numele de Tzihua, i, la cererea lui Jorim,
ncepu s spun n limba sa natal denumirile comune. n foarte
scurt timp, cartograful afl c poporul lui Tzihua i spunea
amentzutl, iar naiunea lor era Caxyan, i c provenea dintr-un
avanpost sudic numit Tocayan. Echipajul Dragonului lunii fusese dus
n interior pentru propria sa protecie, din moment ce mozoyanii o
seminie vrjma trimiseser iscoade prin ntreaga regiune.
Jorim ncepu s asimileze mici noiuni din limba respectiv.
Sufixul -yan, spre exemplu, denomina un loc. Mozoyanii erau din
afara locului, ceea ce nsemna c erau la fel de strini, precum erau
turasynzii de Imperiu. Pe Jorim l ncnt faptul c limba amentzutl
avea o structur natural, fiindu-i astfel mult mai uor s-o nvee.
ntr-o or, Cpitanul Gryst debarc pe rm, aducndu-i cu ea pe
Iesol i Shimik, precum i pe botanistul flotei. Tzihua o salut i fu
mulumit c oamenii flotei rmneau pe rm n vreme ce el conduse
un mic grup dintre ei spre avanpostul din interior. i spuse lui Jorim
c nu trebuiau s se team de mozoyeni, din moment ce dispuneau
de o astfel de trup. Fcu un semn cu mna i chem din adncul
pdurii ase tineri i tinere, lsndu-i n urm s fie de ajutor, ns
400

ambele tabere tiau c erau lsai ca ostatici, pentru sigurana


grupului care-l acompania.
Tzihua l privi suspicios pe Shimik, ns cnd fennul i ridic
braele i Iesol l lu ca pe un copil, ngrijorarea sa se domoli
considerabil. i conduse pe Iesol, Anaeda i Jorim n pdure, i dup
civa zeci de pai, plaja dispru n ntunecimea verde. Nu mult dup
aceea, li se alturar i ali rzboinici pe crarea erpuind n jurul
trunchiurilor imense ale unor copaci. Maimue aurii i surate mai
mici ipau la ei din frunziul des de deasupra, alergnd n jos,
chirind, apoi repezindu-se napoi sus pentru a trncni cu tovarele
lor.
Jorim i Anaeda nu vorbir aproape deloc, ns Jorim se gndea la
ce mormia Iesol n barb. Oh, vai, vai, vai se auzir att de des
nct Shimik ncepu s cnte i el Ovaiavaiavaia. Fennul se apuc
apoi de un soi de pase de vntoare, reuind s izgoneasc sutele de
maimue i deveni suficient de zgomotos ca urmritorii lor arboricoli
s rmn locului i s-i ciuleasc urechile cnd Shimik le ntorcea
urletele.
Jorim considera jungla drept un loc nemaipomenit, plin de plante
i animale c