Sunteți pe pagina 1din 962

MICHAEL GRANT

Seria DISPRUI

Disparuti .2
Foamea ..341
Minciunile 692

MICHAEL GRANT
Seria DISPRUI
Volumul 1

DISPRUI
Original: Gone (2008)
Traducere din limba englez de:
DORU MIHILESCU

virtual-project.eu

RAO International Publishing Company


2012
3

UNU
299 ore, 54 minute
Acum profesorul vorbea despre Rzboiul Civil, iar n minutul urmtor a
disprut.
Pur i simplu.
A disprut.
Niciun poc. Nicio lumin. Nicio explozie.
Sam Temple sttea la ora de istorie privind n gol la tabl, pierdut printre
gnduri. Se vedea pe plaj, mpreun cu Quinn. Jos pe plaj cu plcile de surf,
urlnd, pregtindu-se pentru prima plonjare n apa rece a Pacificului.
Pentru un moment, crezu c doar i imaginase profesorul disprnd.
Pentru un moment, crezu c intrase ntr-un vis.
Sam se ntoarse ctre Mary Terrafino, care sttea chiar n stnga sa.
Ai vzut i tu, nu-i aa?
Mary avea privirea aintit ctre locul n care sttuse profesorul.
Hm, unde este domnul Trentlake? ntreb Quinn Gaither, cel mai bun,
i poate chiar singurul prieten al lui Sam. Quinn sttea fix n spatele lui Sam.
Cei doi preferau locurile de la fereastr pentru c, uneori, dac nimereai
unghiul potrivit, puteai s vezi o mic sclipire a apei printre cldirile colii i
case.
Trebuie s fi plecat, zise Mary, fr prea mare convingere.
Edilio, un puti nou pe care Sam l considera relativ interesant, spuse:
Nu, omule, puf.
Fcu un gest cu degetele ce ilustra destul de bine acest concept.
Copiii se uitau unii la alii, ntorcndu-i capul n toate direciile, chicotind
agitai. Nici unuia nu i era fric. Niciunul nu plngea. Totul prea destul de
haios.
Domnul Trentlake a disprut? spuse Quinn cu un zmbet reinut.
Hei, spuse cineva, unde e Josh?
Toi se ntoarser s l caute.
A fost aici azi?
Da, a fost aici. A fost chiar aici lng mine.
Sam recunoscu vocea. Era a lui Bette. Bette cea neastmprat.
Tocmai a disprut, spuse Bette.
8

La fel ca domnul Trentlake.


Ua ctre coridor se deschise. Toi ochii se aintir ntr-acolo. Domnul
Trentlake urma s intre, poate mpreun cu Josh, i s le explice cum a reuit
s fac acest truc i apoi s revin la explicaiile sale despre Rzboiul Civil,
de care nimeni nu era interesat.
Dar nu era domnul Trentlake, era Astrid Ellison, o elev de clasa a noua.
Astrid cea deteapt. Anul trecut, ea fusese n clas cu Sam. Avea tot
treisprezece ani ca i Sam, dar o trecuser ntr-o clas mai mare pentru c
ei bine, era un geniu. Era nscris la toate orele de avansai i la unele
discipline se pregtea i prin cursurile online ale universitii.
Astrid avea prul blond i lung pn la umeri i obinuia s poarte o bluz
apretat, alb, cu mnec scurt, care mereu i atrgea atenia lui Sam. El nu
era de nasul lui Astrid i tia asta, dar nicio lege nu l mpiedica s se
gndeasc la ea.
Unde este profesorul vostru? ntreb Astrid.
Toi ridicar din umeri.
A disprut, spuse Quinn de parc era ceva amuzant.
Nu este pe coridor? ntreb Mary.
Astrid cltin din cap.
Se ntmpl ceva ciudat. Cercul de matematic eram doar noi trei cu
profesoara.
Ce? zise Sam.
Astrid se ntoarse imediat ctre el. Sam nu mai putu s priveasc n alt
parte, cum fcea de obicei, pentru c, de data aceasta, privirea ei era diferit:
era speriat. Ochii ei albatri ptrunztori erau acum larg deschii i mult
mai albi.
Au disprut. Pur i simplu nu mai sunt.
i profesoara? ntreb Edilio.
i ea a disprut, spuse Astrid.
A disprut?
Puf, spuse Quinn, ncepnd s-i dea seama c poate pn la urm nu
era o glum.
Sam auzi un zgomot, de fapt mai mult de unul. Erau alarmele mainilor
din ora care se auzeau n deprtare. Se ridic, fiind contient de tot ce se
ntmpla i se ndrept ctre u cu pai greoi. Astrid se ddu la o parte,
permindu-i lui Sam s treac pe lng ea. Pi att de aproape, nct Sam
putu simi mirosul amponului ei.
Sam privi n stnga ctre sala de calcul n care tia c Astrid se ntlnea cu
cercul de matematic. Sala 211. Din urmtoarea sal, 213, un puti scoase
9

capul. Prea pe jumtate speriat i pe jumtate ameit, asemenea cuiva


urcndu-se ntr-un montagne russe.
n cealalt direcie, spre sala 207, copiii rdeau foarte tare. Ciudat de tare.
Elevi de clasa a cincea. De partea cealalt a coridorului, din sala 208, aprur
trei elevi de clasa a asea i se oprir brusc, holbndu-se la Sam de parc
urma s ipe la ei.
Perdido Beach era un ora mic cu o coal mic: toi copiii, de la cei de
grdini i pn la elevii de clasa a noua, erau adunai ntr-o singur
cldire. Liceul era la o or distan de mers cu maina, tocmai n San Luis.
Sam se ndrept ctre clasa lui Astrid. Ea i Quinn erau chiar n spatele lui.
Sala de clas era goal. Bncile, scaunul profesorului, toate erau goale.
Caietele i crile de matematic zceau deschise pe bnci. Calculatoarele,
un rnd de ase Mac-uri vechi, licreau abandonate n continuare.
Pe tabl puteai clar s citeti cuvntul polin.
Profesoara scria cuvntul polinomial, spuse Astrid ncet, ca ntr-o
biseric.
Da, puteam s ghicesc asta, spuse Sam.
Am avut odat un polinom. Mi l-a nlturat doctorul C, spuse Quinn.
Astrid ignor ncercarea lui Quinn de a fi amuzant i spuse:
A disprut chiar cnd scria litera o. Exact n clipa aceea m uitam la
ea.
Sam art cu degetul ctre ceva. O bucat de cret era pe podea chiar n
locul n care ar fi czut dac cineva ar fi scris cuvntul polinomial orice ar
fi nsemnat asta i ar fi disprut nainte de a termina litera o.
Asta nu este normal, spuse Quinn. Quinn era mai nalt, mai puternic i
cel puin la fel de bun la surf ca i Sam. Dar Quinn, cu zmbetul lui pe
jumtate prostesc i cu tendina de a purta ceva ce nu putea fi numit dect o
costumaie azi aceasta era alctuit din nite pantaloni scuri i largi,
bocanci de armat, un tricou roz de golf i o plrie gri gsit n pod la
bunica sa , i ddea un aer ciudat care i respingea pe unii, iar pe alii i
speria. Quinn era unic, motiv pentru care se potrivea cu Sam.
Sam Temple nu ieea n eviden. El purta blugi i tricouri simple, nimic
care s atrag atenia. i petrecuse aproape toat viaa n Perdido Beach,
venind la aceast coal, i toat lumea tia cine e, dar puini tiau ce e. Era
un surfer care nu umbla cu restul surferilor. Era iste, dar nu un geniu. Arta
bine, dar nu destul nct fetele s l considere atrgtor.
Singurul lucru pe care l tiau majoritatea copiilor despre Sam Temple era
c el era Sam din autobuz. Primise aceast porecl din clasa a aptea
atunci cnd plecase ntr-o excursie cu coala i oferul autobuzului suferise
un atac de cord. Mergeau pe Autostrada 1. Sam l-a dat la o parte pe ofer din
10

scaun i a tras autobuzul pe dreapta, oprind n siguran, iar apoi a sunat la


911 de pe telefonul oferului.
Dac ar fi ezitat chiar i pentru o secund, autobuzul s-ar fi prbuit
direct n ocean.
i apruse i poza n ziar.
Toat clasa a disprut. Toi n afar de Astrid, spuse Sam. Cu siguran,
nu este normal. ncerc s nu se ncurce cu numele ei cnd l pronun, dar
nu reui.
Ea avea acest efect asupra lui.
Da, e cam linite aici, spuse Quinn. OK, sunt gata s m trezesc.
Pentru prima dat Quinn nu glumea.
Cineva ip.
Toi trei ieir n grab pe coridorul care acum nu mai era plin de copii. O
elev de clasa a asea pe nume Becka era cea care ipa. Avea n mn
telefonul mobil.
Nu rspunde nimeni! Nu rspunde nimeni, a strigat ea.
Nu sun.
Pentru dou secunde toat lumea nepeni. Apoi ncepu o agitaie urmat
de zgomotul a zeci de degete tastnd pe zeci de telefoane.
Nu se ntmpl nimic.
Mama trebuie s fie acas, ar trebui s rspund. Nici mcar nu sun.
Doamne: nu merge nici internetul. Am semnal, dar nu merge.
Am trei linii.
i eu la fel, dar nu merge.
Cineva ncepu s plng, scond un sunet nfiortor ce te cutremura. Toi
vorbeau deodat, cuvintele se transformau n ipete.
ncercai la 911, ceru cineva cu o voce speriat.
Pe cine credeai c am sunat?
Nu merge 911?
Nimic nu merge. Am ncercat deja jumtate din numerele cu apelare
rapid i nu merge niciunul.
Coridorul era plin de copii de parc ar fi fost pauz i toi schimbau
clasele. ns nimeni nu se grbea s ajung la urmtoarele ore de clas,
nimeni nu se juca, nu deschidea dulapurile, nu se ndrepta n nicio direcie,
doar stteau acolo toi, ca o ciread pe cale s dea nval.
Alarma se declan puternic ca o explozie. Toi tresrir de parc nu mai
auziser aa ceva vreodat.
Ce facem? ntrebar mai multe voci.
Trebuie s fie cineva n birou, alarma s-a oprit, exclam o voce.
Are temporizator, idiotule, spuse Howard.
11

Howard era un vierme, dar era favoritul lui Orc azi i Orc era un btu de
clasa a aptea, un munte de muchi care i speria i pe cei de a opta. Nimeni
nu i spunea nimic lui Howard. Orice insult la adresa lui era un atac asupra
lui Orc.
Este un televizor n cancelaria profesorilor, spuse Astrid.
Sam, Astrid i Quinn n urma lor se repezir ctre cancelarie cobornd
scrile pn la parter unde erau mai puine clase, mai puini copii. Sam puse
mna pe u i toi nepenir.
Nu avem voie s intrm aici, spuse Astrid.
Chiar conteaz, zise Quinn.
Sam deschise ua. Frigiderul profesorilor era deschis i o cutie de iaurt
Danone de afine i vrsase coninutul vscos pe carpeta mizerabil.
Televizorul era pornit, dar nu arta nicio imagine. Sam cut telecomanda,
dar unde era aceasta? Quinn o gsi i ncepu s schimbe canalele, dar nimic.
A picat cablul, spuse Sam, fiind contient c era o concluzie cam
proast.
Astrid se ntinse n spatele televizorului i deurub cablul coaxial.
Ecranul licri i calitatea semnalului se schimb puin, dar, pe msur ce
Quinn butona de pe un canal pe altul, tot nu aprea nimic.
Canalul nou poi s l prinzi mereu, chiar i fr cablu, spuse Quinn.
Profesori, elevi, cablul, telefoanele mobile, toate n acelai timp? spuse
Astrid, ncruntndu-se, ncercnd s gseasc o soluie.
Sam i Quinn ateptar de parc ea ar fi avut un rspuns, de parc urma
s spun da sigur, acum am neles, doar ea era Astrid cea deteapt. ns
tot ce spuse a fost:
Nu are niciun sens.
Sam ridic receptorul telefonului de pe perete. Nu avea ton.
Este vreun radio aici? ntreb el.
Nu era. Ua se deschise puternic i pe ea intrar n grab doi biei de
clasa a cincea, cu nite expresii foarte emoionate.
Noi conducem coala, strig unul, iar cellalt aprob printr-un chiuit.
O s spargem automatul de dulciuri, anun primul.
Nu cred c e o idee prea bun, spuse Sam.
Nu ne spui tu ce s facem, rspunse beligerant, dar nu prea sigur pe el,
netiind dac avea dreptate.
Ai dreptate mititelule. Dar nu mai bine ncercm noi toi s ne pstrm
calmul pn cnd nelegem ce se ntmpl? spuse Sam.
Pstreaz-i tu calmul, a strigat copilul.
Cellalt chiui din nou i cei doi plecar.
Cred c ar fi greit s le cer s mi aduc un Twix, opti Sam.
12

Cincisprezece ani, spuse Astrid.


Nu, aveau n jur de zece, spuse Quinn.
Nu ei. Cei din clasa mea. Jink i Michael, amndoi erau cu matematica,
mult mai buni ca mine, dar aveau dificulti de nvare, dislexie asta i-a
tras n urm. Amndoi erau un pic mai mari. Eu eram singura de paisprezece
ani. Toi au cincisprezece ani sau mai mult, toi n afar de mine. Sunt
singura care are paisprezece ani, spuse Astrid.
Cred c i Josh din clasa noastr avea cincisprezece ani, spuse Sam.
i?
Avea cincisprezece ani, Quinn. Pur i simplu a disprut. Dintr-odat s-a
evaporat.
Nu se poate, spuse Quinn. Toi adulii i copiii mai mari din coal au
disprut. Nu are niciun sens.
Nu doar cei din coal, spuse Astrid.
Cum! exclam Quinn.
Telefoanele i televizorul? spuse Astrid.
Nu, nu, nu, spuse Quinn, dnd din cap i zmbind pe jumtate, ca i
cum cineva i spusese o glum proast.
Mama mea, spuse Sam.
ncetai, spuse Quinn. Ajunge, nu e amuzant deloc.
Pentru prima dat, Sam fu cuprins de panic simind un fior la baza
coloanei vertebrale. Inima i btea cu putere, pompnd de parc alergase.
nghii n sec, trase ct putu de tare aer n piept i observ privirea
prietenului su. Nu l vzuse niciodat pe Quinn aa de speriat. Ochii lui
Quinn erau ascuni n spatele ochelarilor de soare, dar gura i tremura.
Astrid nc era calm, concentrndu-se, ncercnd s neleag tot ce se
ntmpla.
Trebuie s verificm, spuse Sam.
Quinn oft. Deja se ntorsese s plece, ns Sam l prinse de umr.
Las-m, frate, se rsti Quinn. Trebuie s merg acas, trebuie s vd.
Toi trebuie s vedem, spuse Sam. Hai s mergem mpreun.
Quinn ncerc s se trag deoparte, dar Sam l strnse i mai tare.
Quinn, mpreun! Hai, omule, e ca i cum ai fi drmat de val, tii?
Odat ce eti aruncat, ce faci?
ncerci s nu te impacientezi, murmur Quinn.
Exact. i pstrezi calmul cnd eti prins n vrtej, nu-i aa? Apoi noi
ctre lumin.
O metafor din surfing? ntreb Astrid.
Quinn nu se mai mpotrivi i ncepu s respire normal.
13

Da, ai dreptate, mergem mpreun, dar prima dat la mine acas. Totul
e ncurcat, e aa de ncurcat!
Astrid? ntreb Sam, nesigur dac ea voia s mearg cu ei doi.
Prea arogant s o ntrebe, dar n acelai timp i greit s nu o ntrebe.
Ea privi ctre Sam, de parc spera s gseasc ceva n ochii lui. Deodat,
Sam realiz c Astrid cea deteapt nu tia ce s fac sau unde s mearg
mai bine dect el. Prea imposibil.
De pe coridor auzi o cacofonie de voci. Zgomotoase, speriate, unele
blmjind de parc ar fi fost bine atta timp cnd nu se opreau din vorbit, iar
altele erau pur i simplu slbatice.
Nu suna bine. Doar sunetul n sine era nspimnttor.
Astrid, vino cu noi, spuse Sam. O s fim mai n siguran mpreun.
Astrid se nfior la cuvntul siguran, dar aprob.
coala era ceva periculos acum. Oamenii nfricoai ajung s fac lucruri
nfricotoare, cteodat chiar i copiii. Sam tia asta din propria experien.
Frica poate fi periculoas, frica poate rni oamenii, iar n coal era doar
fric peste tot acum.
Viaa din Perdido Beach se schimbase. Se ntmplase ceva serios i grav.
Sam spera s nu fie el cauza.

DOI
298 ore, 38 minute
Singuri sau n grupuri mici, copiii continuau s ias din coal. Unele fete
mergeau n grupuri de cte trei, mbrindu-se cu lacrimi pe obraji. Unii
biei mergeau aplecai, pitindu-se de parc cerul putea s cad peste ei,
fr s mbrieze pe cineva. Muli dintre ei chiar i plngeau.
Sam i aduse aminte de tirile vzute despre atentate armate asupra
colilor. Toat atmosfera semna cu acestea. Copiii erau tulburai, speriai,
isterici sau ascunznd isteria n spatele unor rsete i al unei bravade
ostentative
Fraii i surorile erau mpreun. Prietenii erau mpreun. Unii dintre
copiii foarte mici, cei de la grdini i cei din clasa nti, umblau prin curte
fr vreo destinaie anume. Nu erau destul de mari s tie drumul spre cas.
Majoritatea precolarilor din Perdido Beach mergeau la Grdinia
Barbara, o cldire decorat cu picturi terse ale unor personaje din desene
14

animate, care se afla lng magazinul de unelte i peste strad de


McDonalds.
Sam se ntreb dac cei mici de la Barbara erau bine. Nu erau
responsabilitatea lui, dar trebuia s spun ceva.
Ce facem cu copiii tia? spuse Sam. Dac ajung n strad, pot fi lovii.
Quinn se opri i se holb, dar nu la copii, ci de-a lungul drumului.
Vezi vreo main pe aici?
Semaforul i schimb culoarea din rou n verde. Nicio main nu atepta
la stop. Zgomotul produs de alarmele mainilor era mai puternic acum,
auzindu-se trei sau patru alarme diferite. Poate chiar mai multe.
Mai nti vedem ce fac prinii notri, spuse Astrid. Doar nu au
disprut toi adulii.
Nu era sigur de aceast afirmaie, aa c o corect:
Adic, e puin probabil s nu mai fie aduli.
Da, spuse Sam. Trebuie s mai fie aduli, nu?
Cel mai probabil mama mea este acas sau joac tenis, spuse Astrid.
Doar dac nu are vreo programare, continu ea. Fratele meu mai mic trebuie
s fie cu unul din ei. Tata este la serviciu, lucreaz la PBNP.
PBNP era prescurtarea de la Perdido Beach Nuclear Power. Aceast
central electric era la aisprezece kilometri distan de coal. Nimeni nu
se mai gndea la aceasta prea mult, dar acum mult timp, n anii nouzeci,
acolo avusese loc un accident ciudat, aa se spunea. O coinciden care sentmpl o dat la un milion de ani. Niciun motiv de ngrijorare.
Oamenii spuneau c de aceea Perdido Beach era nc un ora mic, care nu
se dezvoltase prea mult, ca Santa Barbara, un ora aflat pe coast. Perdido
Beach era cunoscut i ca Fallout Alley1. Nu foarte mult lume voia s se mute
ntr-un ora cu aceast denumire, chiar dac toate deeurile radioactive
fuseser ndeprtate.
Cei trei merser pe Chesney Road i apoi o cotir la dreapta spre
Alameda, condui de Quinn, care era mai n fa.
La intersecia Brace Road cu Alameda Avenue se afla o main cu motorul
pornit, care lovise un SUV parcat, o Toyota. Alarma mainii Toyota pornea i
se oprea la intervale de un minut. Airbag-urile i se activaser: nite baloane
albe, dezumflate atrnau din volanul i bordul mainii. Nu era nimeni n ea,
iar de sub capota ndoit a mainii ieea fum. Sam observ ceva, dar nu vru
s spun nimic, ns Astrid rosti:
Uile sunt nc nchise. Vedei butoanele? Dac cineva ar fi fost
nuntru i ar fi ieit, uile ar fi deblocate.
1

Aleea Radioactiv (n lb. engl. n orig., n.tr.).


15

Cineva conducea i a disprut, spuse Quinn ntr-un mod serios.


Nu mai era loc pentru glume.
Casa lui Quinn era la doar dou strzi distan mergnd n jos pe
Alameda. Quinn ncerc s nu se lase afectat, ncerc s fie nepstor, s fie
calm, dar deodat ncepu s alerge. Astrid i Sam pornir dup el, ns Quinn
era mai rapid. Plria i czuse de pe cap, iar Sam se aplec i o ridic. Pn
cnd ajunser i cei doi, Quinn se npustise deja n cas. Sam i Astrid
intrar i ei, ns doar pn n buctrie.
Mam, tat, mam. Hei!
Quinn era la etaj strignd. Vocea lui se auzea tot mai tare cu fiecare
chemare. Mai tare i mai agitat, i suspinul lui era tot mai evident, fiind
greu pentru Astrid i Sam s l ignore.
Quinn cobor n grab scrile, strignd n continuare, dar neprimind
niciun rspuns.
Quinn nc avea ochelarii i Sam nu putea s vad ochii prietenului su.
ns lacrimile i iroiau pe obraji i suspinele din vocea sa erau evidente, iar
Sam tia c prietenul lui avea un nod n gt deoarece acelai lucru l simea
i el, netiind cum s l ajute.
Sam puse plria lui Quinn pe tejghea, iar Quinn se opri n buctrie
respirnd adnc.
Nu e aici, omule! Nu e aici. Telefoanele nu merg. A lsat cumva un
bilet? Vezi vreun bilet? Hai s cutm.
Astrid aprinse lumina.
Curent electric este, spuse ea.
Dac au murit, ntreb Quinn. Nu se poate ntmpla una ca asta. E doar
un comar. Nici mcar nu este posibil aa ceva.
Quinn ridic receptorul pentru a vedea dac are ton. ncepu s formeze
apsnd cu putere butoanele cu degetul arttor i blmjind n tot acest
timp. ntr-un trziu, puse telefonul jos i se holb la el de parc trebuia s
nceap s sune n orice clip.
Sam voia cu disperare s ajung i la el acas. Era disperat i ngrozit i
voia s afle, dar n acelai timp i era i fric s afle. Dar nu putea s l
grbeasc pe Quinn. Dac l-ar fi fcut pe prietenul su s plece acum, era ca
i cum i-ar fi spus s renune, ca i cum i-ar fi spus c prinii lui nu mai
sunt.
M-am certat cu tata asear, spuse Quinn.
Nu gndi aa, spuse Astrid. Un lucru tim sigur: nu eti tu de vin
pentru tot ce se ntmpl, niciunul dintre noi nu este responsabil.
Ea puse mna pe umrul lui Quinn i parc acela a fost semnalul de
desctuare pentru el. Plngnd, i ddu jos ochelarii i i arunc pe podea.
16

O s fie bine, spuse Astrid, ncercnd s l conving att pe Quinn, ct i


pe sine de acest lucru.
Da, spuse Sam nencreztor. Sigur c va fi bine, este doar
Nu tia cum s termine aceast propoziie.
Poate este mna lui Dumnezeu, spuse Quinn uitndu-se n sus deodat
ncreztor. Ochii i erau roii i se holba ca un nebun. A fost Dumnezeu.
Poate c da, spuse Sam.
Ce altceva putea s fie, nu? Deci o s Quinn ncepu s se blbie: Deci
o s fie bine.
Numai gndul la o explicaie, orice explicaie, orict de neverosimil ar fi
ea, prea s ajute.
Da, sigur va fi bine. Va fi totul bine.
Casa lui Astrid e urmtoarea, spuse Sam. E mai aproape.
tii unde stau? ntreb Astrid.
Nu era momentul potrivit s recunoasc faptul c o urmrise o dat pn
acas cu intenia de a vorbi cu ea, poate s o invite la un film, dar i
pierduse curajul. Sam ridic din umeri.
Probabil, te-am vzut cndva.
Era un drum de zece minute pn acas la Astrid, o cas nou, cu dou
etaje i cu o piscin n spate. Astrid nu era bogat, dar casa ei era mult mai
frumoas dect a lui Sam. i amintea acestuia de casa n care locuise pn ca
tatl lui vitreg s plece. Nici tatl lui vitreg nu era bogat, dar avea un loc de
munc bun.
Sam se simi ciudat n casa lui Astrid. Totul prea frumos i destul de
elegant, dar totul era ferit. Nimic ce se putea sparge nu era afar. Mesele
aveau pernue mici din plastic n coluri. Prizele aveau protecie pentru
copii. n buctrie cuitele erau ntr-un bufet din sticl nchis cu lact, iar
cuptorul avea butoane ce nu puteau fi acionate de copii.
Astrid vzu c Sam remarcase aceste detalii i spuse repede:
Nu sunt pentru mine, sunt pentru micul Pete.
tiu. El e
Sam nu tia cuvntul exact.
E autist, spuse Astrid foarte vioaie, de parc nu era mare lucru.
Ei bine, nu e nimeni aici, anun ea pe un ton ce arta c se ateptase la
asta i era n regul.
Unde e friorul tu? ntreb Sam.
Atunci Astrid ip, un lucru pe care Sam nu-l mai vzuse la ea.
Nu tiu, bine? Nu tiu unde e, spuse ea acoperindu-i gura cu mna.
Strig-l, suger Quinn ntr-un mod ciudat, formal.
17

Era ruinat de faptul c i ieise din fire, dar n acelai timp nc nu se


linitise.
S-l strig? Nu va rspunde, spuse Astrid. Are autism. Grav. Nu nu
nelege. Nu va rspunde, bine? Pot s i strig numele toat ziua.
E n regul, Astrid, spuse Sam. Dac este aici, l vom gsi.
Astrid ddu din cap i se abinu s nu plng.
Cercetar fiecare centimetru al casei, sub paturi, n dulapuri. Se duser
chiar i peste strad la casa doamnei care cteodat avea grij de micul Pete.
Nu era nimeni nici acolo. Cutar n toate camerele, fcndu-l pe Sam s se
simt ca un ho.
Trebuie s fie cu mama, sau poate tata l-a luat cu el la fabric. Mai face
asta cnd nu poate nimeni s aib grij de el.
Sam simi disperarea din vocea ei.
Trecuse aproape jumtate de or de cnd toat lumea dispruse brusc i
Quinn nc se purta ciudat. Astrid prea c abia se ine pe picioare. Nu era
nici mcar prnzul i Sam deja se gndea la noapte. Zilele erau scurte, era
zece noiembrie, se apropia Ziua Recunotinei, zilele erau scurte i nopile
lungi.
Hai s mergem, spuse Sam. Nu-i face griji pentru micul Pete, l vom
gsi.
Asta trebuie s fie o asigurare de form sau un angajament propriuzis? ntreb Astrid.
Scuze?
Nu, eu mi cer scuze. Ce voiam s te ntreb e dac m vei ajuta s l
gsesc pe Petey, zise ea.
Sigur c da.
Sam voia s adauge c ar ajuta-o oriunde, oricnd, pentru totdeauna, dar
frica i lsa amprenta i se blbia. n schimb, porni ctre casa lui, tiind
acum fr ndoial ce va descoperi, dar trebuia oricum s verifice acest
lucru, i nc ceva. Trebuia s verifice dac era nebun.
Totul era o nebunie, dar pentru Sam nebunia ncepuse acum mult timp.

Pentru a suta oar, Lana i ntoarse capul pentru a controla ce face


cinele ei.
E bine. Nu te mai frmnta, spuse bunicul Luke.
Ar putea s sar afar.
E prost, dar nu cred c va sri afar.
Nu e prost, e un cine foarte detept.

18

Lana Arwen Lazar era pe scaunul din fa al camionetei stricate a


bunicului ei, care odat fusese roie. Patrick, labradorul ei, era n spate, cu
urechile i limba afar n vnt.
Patrick fusese denumit dup Patrick Star, personajul nu prea detept din
SpongeBob. Ea voia ca el s stea n fa lng ea, dar bunicul Luke refuzase.
Bunicul ei ddu drumul la radio, asculta country.
Bunicul Luke era btrn. Majoritatea copiilor aveau bunici mai tineri. De
fapt, i ceilali bunici ai Lanei, cei din Vegas, erau mult mai tineri. Dar
bunicul Luke era btrn n acel fel zbrcit. Faa i minile lui erau de un
maro-nchis, o parte din cauza soarelui i o parte pentru c era indian
Chumash. Purta o plrie de cowboy de paie ptat de transpiraie i
ochelari de soare negri.
Ce ar trebui s fac tot restul zilei? ntreb Lana.
F ce vrei, spuse bunicul Luke, virnd brusc pentru a ocoli o groap.
Nu ai televizor, nici DVD-player, nici internet.
Ferma bunicului Luke era aa de izolat i btrnul era aa zgrcit, nct
nu inea n cas dect un radio vechi, care prindea doar un post religios.
i-ai adus ceva cri, nu? Sau poi s curei grajdul. Sau s te urci pe
deal, spuse artnd cu brbia ctre dealuri. E o privelite frumoas de acolo.
Am vzut un coiot acolo pe deal.
Coiotul e inofensiv de cele mai multe ori. Coiotul cel btrn e prea
detept s se ncurce cu oamenii, spuse el.
Sunt aici deja de o sptmn, spuse Lana. Nu e de ajuns? Ct ar trebui
s stau aici? Vreau s m duc acas.
Btrnul niciodat nu ndrepta privirea spre ea.
Tatl tu te-a prins furind votc afar din cas pentru un golan.
Tony nu e golan, ripost Lana.
Bunicul Luke nchise radioul i ncepu s vorbeasc pe un ton didactic:
Un biat care profit de o fat aa i o implic n problemele lui e un
golan.
Dac nu i-a fi fcut eu rost, ar fi ncercat s foloseasc o carte de
identitate fals i ar fi putut avea probleme.
Nu e nicio urm de ndoial. Un biat de paisprezece ani care bea o s
aib probleme. Eu eram de vrsta ta cnd m-am apucat de but, aveam
treisprezece ani. Mi-am irosit treizeci de ani din via pe butur. Nu am mai
but de treizeci i unu de ani, ase luni i cinci zile mulumit lui Dumnezeu
i bunicii tale, odihneasc-se n pace, spuse bunicul i porni iar radioul.
Plus c cel mai apropiat magazin de buturi e la aisprezece kilometri
distan, n Perdido Beach.
Da, i asta m-a ajutat, spuse btrnul rznd.
19

Mcar avea simul umorului.


Camioneta vibra puternic pe marginea unei rpe de treizeci de metri care
ducea spre mai mult nisip i tufri, pini mici i puni uscate. Bunicul Luke
i spusese c de cteva ori pe an ploua, iar apa curgea repede n vale,
cteodat formnd un mic torent.
Prea greu de imaginat aa ceva, privind n gol ctre panta abrupt.
Apoi, deodat, camionul schimb direcia brusc i iei de pe osea.
Lana privea uimit la scaunul unde doar cu o fraciune de secund n
urm sttea bunicul ei. Pur i simplu dispruse.
Camioneta se npustea la vale. Lana simi cum se blocheaz centura de
siguran. Pe msur ce camioneta prindea vitez, aceasta se izbi cu putere
de un arbust, rupndu-l, i continu s mearg n jos ntr-un nor de praf,
zglindu-se att de tare nct Lana lovi cu capul tetiera i umerii i fur
presai de geamul lateral. Dinii i tremurau pe msur ce ea ncerca s
prind volanul, ns acesta se mica nebunete i deodat camioneta ncepu
s se rostogoleasc. Era aruncat ncontinuu prin cabina camionetei, volanul
lovind-o ca un agitator ntr-o main de splat. Parbrizul i izbi umrul,
schimbtorul de viteze era ca o mciuc n faa ei i oglinda retrovizoar e i se
sparse n ceaf.
Camioneta se opri.
Lana zcea cu faa n jos, corpul i era rsucit. Praful i neca plmnii,
gura i era plin de snge i un ochi i era blocat, neputnd vedea nimic cu el.
Ce putea vedea cu cellalt ochi era imposibil de desluit la nceput. Era cu
capul n jos, privind ctre un petic de pmnt plin de cactui.
Trebuia s ias afar. Se orient ct de bine putu i ntinse o mn ctre
u.
Mna dreapt nu i se mica.
Se uit la ea i ncepu s ipe. Mna ei de la cot pn la ncheietur nu mai
forma o linie dreapt. Era ndoit ntr-un unghi obtuz. Era rotit n aa fel,
nct palma sttea ntoars spre exterior. Terminaiile crestate ale oaselor
puteau oricnd s i strpung carnea. ncepu s ipe panicat.
Durerea era att de mare, nct ea i ddu ochii peste cap i lein. Dar
nu dur mult. Nu suficient de mult.
Cnd i reveni, durerea din mn i din piciorul stng, din spate, cap i
gt i provoc grea. Vomit peste ce prea a fi bordul distrus al mainii.
Ajutor, strig ea necndu-se. Ajutor. S m ajute cineva!
Dar i n aceste momente de agonie ea tia c acolo nu era nimeni care s
o ajute. Era la kilometri deprtare de Perdido Beach, unde ea locuise pn
acum un an, cnd prinii ei se mutaser n Las Vegas. Acest drum nu ducea
nicieri n afar de ferm. Poate doar o dat pe sptmn mai trecea cineva
20

pe acest drum, vreun cltor pierdut sau btrna care juca dame cu bunicul
Luke.
O s mor, gndi Lana.
Dar nu era nc moart i durerea nu avea s dispar. Trebuia s ias din
acel camion. Patrick. Ce se ntmplase cu Patrick?
ncerc s i strige numele, dar nu a avut niciun efect.
Parbrizul era crpat i aproape distrus, dar nu putea s l mping afar
doar cu piciorul nernit. Singura opiune era geamul lateral al oferului, care
se afla acum n spatele ei. tia c doar ncercarea de a se ntoarce i-ar
produce o durere insuportabil.
Apoi, deodat acolo apru Patrick, mpingnd-o cu botul lui negru i
schellind nerbdtor.
Ce biat bun, spuse ea.
Patrick ddu din coad.
Nu era vreun cine-minune care deodat nvase s fie detept i s fac
pe eroul. Nu o trase pe Lana din rmiele pline de fum ale camionetei, dar
fu lng ea timp de o or infernal n care ea se tr prin nisip.
Se opri s se odihneasc cu capul umbrit de un mic tufi. Patrick i linse
sngele de pe fa.
Cu mna cea bun Lana i inspect rnile. Un ochi i era acoperit de
sngele care curgea de la o tietur de pe frunte. Un picior era rupt, sau n
orice caz prea rsucit ca s se poat folosi de el. Ceva o durea n spate, n
zona rinichilor. Buza de sus i era amorit i scuip o bucat de dinte plin
de snge.
De departe cel mai ngrozitor era braul drept. Nici nu putu s se uite.
Orice ncercare de a-l ridica fu imediat abandonat, durerea era de
nesuportat. Lein din nou i dup mult timp i reveni iar. Soarele era
nemilos. Patrick zcea lng ea i pe cer vreo ase vulturi cu aripile lor
negre, ntinse ddeau ocol, ateptnd.

TREI
298 ore, 5 minute
Camioneta aceea, spuse Sam artnd cu degetul. nc un accident.
O camionet FedEx trecuse printr-un gard viu i intrase ntr-un copac din
curtea unei case. Motorul mergea n gol.
21

Ddur peste doi copii, unul de clasa a patra i sora lui mai mic, jucnduse monoton pe gazonul din faa casei.
Mama noastr nu este acas, spuse cel mare. Trebuie s m duc la ora
de pian n dup-amiaza aceasta, dar nu tiu cum s ajung acolo.
i eu am ora de step. Ne lum costumele pentru recital, spuse cea mic.
Eu voi fi o buburuz.
tii s ajungei n pia? tii, n centru? spuse Sam.
Cred c da.
Ar trebui s mergei acolo.
Nu am voie s plec de acas, spuse cea mic.
Bunica noastr locuiete n Laguna Beach, spuse cel mare. Ea ar putea
s vin s ne ia, dar nu reuim s dm de ea la telefon. Telefonul nu merge.
tiu, nu ar fi mai bine s mergei n centru?
Copilul se holb la el.
Hei, nu te supra, bine? Avei prjituri sau ngheat n cas? ntreb
Sam.
Cred c da.
Ei bine, nu este nimeni care s i interzic s mnnci o prjitur, nu?
Prinii votri vor aprea curnd. ntre timp mncai o prjitur i apoi
mergei n centru.
Asta este soluia ta? S mnnce o prjitur? ntreb Astrid.
Nu, soluia mea este s fug jos pn la plaj i s m ascund pn se
termin totul. Dar o prjitur nu stric niciodat, spuse Sam.
Sam, Quinn i Astrid continuar s mearg. Casa lui Sam era la est de
centrul oraului. El i mama lui locuiau ntr-o csu turtit cu etaj, cu o
curte micu mprejmuit n spate, iar n fa doar un trotuar. Mama lui Sam
nu ctiga prea muli bani lucrnd ca asistent n tura de noapte la
Academia Coates, iar tatl lui ieea din discuie ntotdeauna. Era un mister n
viaa lui Sam, iar vara trecut i tatl lui vitreg plecase.
Am ajuns, spuse Sam. Nou nu ni se pare important s avem o cas
mare.
Ei bine, locuii aproape de plaj, spuse Astrid evideniind singurul
avantaj pe care l avea acest loc.
Da, e un drum de dou minute. Chiar i mai scurt dac treci prin curtea
casei n care locuiete gaca de motocicliti.
Gaca de motocicliti? ntreb Astrid.
Nu chiar toi sunt, doar Ucigau i prietena lui. Astrid se mir i Sam
continu: mi pare ru. A fost o glum proast. Nu este un cartier prea
strlucit.
22

Odat ajuni aici, Sam nu vru s intre n cas. tia c nu o va gsi pe mama
lui. i, probabil, exista i ceva n cas ce poate Quinn i n special Astrid nu
trebuiau s vad. Urcar cele trei trepte de lemn gri, btute de soare, care
scriau cnd clcai pe ele. Veranda era ngust i, cu cteva luni n urm,
cineva furase balansoarul n care mama se relaxa seara nainte s plece la
munc. Acum trebuiau s aduc pe verand scaunele din buctrie.
Era cel mai bun moment al zilei pentru ei, nceputul zilei de lucru a
mamei lui i sfritul zilei lui Sam. El venea acas de la coal, iar mama lui
era treaz, dormind pn atunci majoritatea zilei. Ea urma s bea o can de
ceai, iar Sam o cola sau poate un suc de fructe. Apoi ea l ntreba cum fusese
la coal, iar el nu i spunea prea multe lucruri. Era frumos s te gndeti c
putea s i spun totul dac voia.
Sam deschise ua. Era linite nuntru, mai puin frigiderul vechi care
fcea mult zgomot. Ultima dat cnd vorbiser pe verand, stnd cu
picioarele pe balustrad, mama lui se ntrebase dac ar trebui s repare
frigiderul sau dac ar fi fost mai ieftin s cumpere altul la mna a doua i
cum s l aduc acas, ei neavnd o camionet.
Mam? rosti Sam n linitea din sufragerie.
Nu primi niciun rspuns.
Poate este sus pe deal, spuse Quinn.
Sus pe deal nsemna la internatul privat Academia Coates. Dealul semna
mai mult cu un munte dect cu un deal.
Nu e, spuse Sam. A disprut ca i toi ceilali.
Cuptorul era pornit. O tigaie arsese pn se nnegrise i n ea nu se afla
nimic. Sam opri focul.
Aceasta o s fie o problem n tot oraul, zise el.
Da, cuptoare i maini pornite, spuse Astrid. Cineva trebuie s se
asigure c totul este oprit i c toi copiii sunt cu cineva. i apoi mai sunt
drogurile, alcoolul i unele persoane care probabil au arme.
n acest cartier unii oameni au o ntreag artilerie, spuse Sam.
Trebuie s fie mna lui Dumnezeu, spuse Quinn. Cum altfel se poate
explica? Nimeni altcineva nu poate face una ca asta. Pur i simplu s dispar
toi adulii?
Toi cu vrste peste cincisprezece ani, l corect Astrid. La
cincisprezece ani nu eti adult. Crede-m, am fost n clas cu astfel de
persoane.
Fata ncepu s se nvrt prin sufragerie de parc ar fi cutat ceva.
Pot s folosesc toaleta, Sam?

23

El aprob fr tragere de inim. Era ruinat c ea era n casa lui. Nici Sam,
nici mama lui nu prea se ocupau de curenia n cas. Locuina nu era prea
dezordonat, dar nu se compara cu cea a lui Astrid.
Astrid nchise ua de la baie i Sam auzi sunetul apei curgnd.
Ce am fcut? ntreb Quinn. Asta nu neleg. Ce am fcut s l suprm
pe Dumnezeu.
Sam deschise frigiderul i se holb la mncare. Lapte, cteva sucuri, o
jumtate de lubeni aezat pe o farfurie, nite ou, mere i lmi pentru
ceaiul mamei sale. Ca ntotdeauna.
Adic, am fcut ceva s meritm asta, nu? spuse Quinn. Dumnezeu nu
face asemenea lucruri fr motiv.
Nu cred c Dumnezeu este rspunztor de asta, spuse Sam.
Frate. Trebuie s fie.
ntre timp Astrid se ntorsese.
Poate Quinn are dreptate. tii, nimic normal nu poate face aa ceva,
spuse ea. Nu-i aa? Nu are niciun sens. Este imposibil i totui s-a ntmplat.
Cteodat se ntmpl i lucruri imposibile, spuse Sam.
Ba nu se ntmpl, l contrazise Astrid. Universul are i el nite reguli.
Tot ce nvm la ore despre tiin. Cum ar fi legile micrii, sau c nimic nu
poate s aib viteza luminii, sau gravitaia. Nu se ntmpl lucruri
imposibile. Asta i nseamn cuvntul imposibil.
Astrid se opri.
Scuze. Nu este un moment potrivit pentru predici, nu-i aa?
Sam ezit. Dac le-ar fi artat, dac ar fi fcut acest pas, nu ar mai fi putut
s i fac apoi s uite. Ar fi continuat s l ntrebe pn le-ar fi spus tot.
M duc s mi schimb tricoul, bine? M duc n camera mea, revin
imediat. Sunt ceva buturi n frigider, servii-v.
Intr n camer i nchise ua dup el.
i ura camera. Fereastra ddea spre o alee, iar geamul nu era prea
transparent. Nu se vedea mai nimic prin el. Camera era ntunecat chiar i
ntr-o zi nsorit, iar noaptea era bezn.
Sam ura ntunericul.
Mama lui l obliga s ncuie casa noaptea cnd ea pleca la munc.
Acum tu eti brbatul n cas, dar totui m-a simi mai bine dac ai
ncuia ua, spunea ea.
Nu i plcea cnd i spunea asta. Cnd spunea c el este brbatul n cas
acum. Acum.
Poate c nu inteniona s sublinieze nimic prin aceste cuvinte. Dar cum s
nu o fac? Trecuser opt luni de cnd tatl lui vitreg plecase din casa veche.
ase luni de cnd el i mama sa fuseser obligai s se mute n aceast vil
24

srccioas din acest cartier vechi, i mama lui fusese forat s accepte un
loc de munc prost pltit i n tura de noapte.
Cu dou zile n urm, fusese o furtun i curentul electric picase pentru o
perioad de timp. Era ntr-un ntuneric total i lumina fulgerelor transforma
familiarul n ceva nfricotor.
Reuise s aipeasc o vreme, dar un tunet puternic l trezise dintr-un
comar ntr-o cas pustie, n ntuneric total.
Aceast combinaie deja era prea mult i atunci strigase dup mama sa.
Un biat mare i puternic, de aproape paisprezece ani, strignd n ntuneric
dup mama lui. ntinse mna i naint n ntuneric.
i apoi, se fcuse lumin.
Lumina se reflecta din dulap, fiind eclipsat de u, ns pe msur ce
ncerca s nchid ua, o raz de lumin se strecura nuntru de parc n-ar fi
existat niciun obstacol. Ua rmase ntredeschis. Sam atrnase nite
tricouri pe ea, ncercnd s blocheze cea mai mare parte a luminii, ns
aceast neltorie neconvingtoare nu avea s reziste prea mult. Pn la
urm mama lui ar vedea cnd s-ar ntoarce.
Deschise ua i camuflajul dispru.
Era nc acolo.
O lumin mic, dar strpungtoare plutea acolo, nemicndu-se, nefiind
ataat de nimic. Nu era o lamp sau un bec, era doar o bil mic de lumin
pur.
Era imposibil. Era ceva ce nu putea exista, i totui era acolo. Lumina pur
i simplu apruse cnd Sam avea nevoie de ea i nu mai dispruse.
ncerc s o ating, dar degetele sale trecur prin ea, simind o cldur
plcut.
Da, Sam, e nc aici, i spuse el.
Astrid i Quinn credeau c totul ncepuse de azi, ns Sam tia mai bine.
Viaa normal ncepuse s se destrame cu opt luni n urm, ns totul
revenise la normal pn la aceast lumin.
Paisprezece ani de normalitate trecuser pe lng Sam, dar azi
normalitatea se fcuse praf i pulbere.
Sam?
Astrid l striga din sufragerie. Privi spre tocul uii, ngrijorat c ea ar
putea veni i vedea lumina. ncerc n grab s ascund lumina iar i se
ntoarse la prietenii lui.
Mama ta scria la laptop, spuse Astrid.
Probabil, i verifica adresa de e-mail.
Dar cnd se aez la mas i privi ecranul, observ c nu browser-ul de
internet era deschis, ci un fiier Word.
25

Era un jurnal care coninea trei paragrafe pe o pagin.

S-a ntmplat din nou noaptea trecut. A vrea s m duc cu


asta la G, dar va crede c sunt nebun. A putea s mi pierd
slujba. Va crede c sunt drogat. Dac a fi putut s pun camere
de luat vederi peste tot, a fi avut dovezi. Dar nu am nicio
dovad, i mama lui C este bogat i generoas cu AC. M-ar da
afar. Chiar i dac a spune cuiva tot adevrul, m-ar considera
doar o mam foarte obosit.
Mai devreme sau mai trziu, C sau altcineva va face ceva grav
i cineva va fi rnit. La fel cum s-a ntmplat cu S i T.
Poate o s l confrunt pe C. Nu cred c va recunoate. Ar fi oare
vreo diferen dac ar ti totul?
Sam rmase uimit uitndu-se la pagin. Nu era salvat. Sam cut pe
desktop-ul calculatorului i gsi un director intitulat Jurnal. ncerc s l
deschid, ns era protejat de o parol. Dac mama lui ar fi salvat aceast
ultim pagin, i ea ar fi fost protejat de acea parol.
AC era uor de ghicit. Academia Coates. Iar G era probabil directoarea
colii, Grace. i S era uor: Sam. Dar cine era acest C?
Un rnd prea s vibreze pe msur ce Sam se holba la el: La fel cum s-a
ntmplat cu S i T.
Astrid citea i ea peste umrul lui. ncerca s fie subtil, dar cu siguran
trgea cu ochiul i Sam nchise laptop-ul.
S mergem.
Unde? ntreb Quinn.
Oriunde, dar nu aici, spuse Sam.

PATRU
297 ore, 40 minute
Hai s mergem spre centru, spuse Sam.
nchise ua n spatele lui, o ncuie i bg cheia n buzunar.
De ce? ntreb Quinn.
26

Probabil acolo se vor duce toi, spuse Astrid. Nu au unde altundeva s


se duc, nu-i aa? Poate doar s se ntoarc la coal. Dac tie cineva ceva
sau dac mai sunt aduli, acolo se vor ndrepta.
Perdido Beach ocupa un petic de pmnt la sud-vest de autostrad. Pe
partea de nord a autostrzii, se nlau dealuri ascuite, maronii i cu petice
verzi alctuite ntr-o creast care se ntindea pn la mare, la nord-vest i
sud-est de ora, mprejmuindu-l.
Cndva erau ceva mai mult de trei mii de locuitori n Perdido Beach, dar
acum rmseser mult mai puini. Cel mai apropiat mall era n San Luis. Cel
mai apropiat centru comercial era pe coast la 32 de kilometri deprtare. La
nord, spre coast, munii erau att de aproape de mare, nct nu era loc
pentru a construi, cu excepia fiei nguste unde se afla centrala nuclear.
De acolo, mai departe, se ntindea un parc naional, o pdure strveche de
conifere.
Perdido Beach rmsese un orel adormit, cu strzi drepte i n cea mai
mare parte cu vile vechi construite n stil spaniol, cu acoperiuri nclinate
din igl portocalie sau plate, de mod veche. Majoritatea oamenilor aveau
un gazon bine tiat i verde i o curte n spatele casei, mprejmuit cu un
grdule. n micul centru al oraului erau palmieri i multe locuri de parcare.
Perdido Beach avea un hotel spre sud, Academia Coates sus ntre dealuri
i centrala nuclear, dar, n afar de acestea, avea doar o mn de firme. Ace
Hardware, McDonalds, o cafenea numit Bean There, un fast-food, un
supermarket i alte cteva magazine, iar pe autostrad o benzinrie.
Pe msur ce Sam, Astrid i Quinn se apropiau de centru, vedeau din ce n
ce mai muli copii ndreptndu-se ctre piaa principal. De parc toi copiii
din ora i dduser seama c voiau s fie mpreun. Unde-s muli puterea
crete. Sau poate era vorba doar de singurtatea apstoare a caselor care
nu i mai fceau s se simt ca acas.
De la o strad deprtare, Sam simi miros de fum i vzu copii alergnd.
Piaa era un loc mic, n aer liber, un fel de parc cu petice de iarb i cu o
fntn n mijloc care mai mereu nu funciona. Avea trotuare din crmid,
bnci i couri de gunoi. Chiar n mijlocul pieei se aflau primria i biserica,
aezate una lng cealalt. Magazinele nconjurau zona, unele dintre ele
fiind nchise pentru totdeauna, iar deasupra unora dintre acestea erau
apartamente. Fumul ieea pe o fereastr dintr-un apartament de deasupra
unei florrii nchise i a unei agenii de asigurri jerpelite. Sam se opri s-i
trag rsuflarea i n acel moment o flacr portocalie sparse o fereastr la
etaj.

27

Zeci de copii stteau i se uitau. Publicul i se pru foarte ciudat lui Sam
pn cnd acesta realiz de ce era straniu: nu era niciun adult, erau doar
copii.
E cineva nuntru, strig Astrid i nimeni nu rspunse.
Se poate extinde, spuse Sam.
Nu merge s suni la 911, rspunse cineva.
Dac se ntinde, ar putea arde jumtate de ora.
Vezi vreun pompier pe undeva? spuse ridicnd din umeri fr
speran.
Grdinia mprea un perete cu magazinul de materiale de construcie i
unelte i ambele erau doar la o alee distan de cldirea n flcri. Sam i
ddu seama c ar putea s scoat toi copiii din grdini dac ar aciona
repede, dar nu trebuiau s piard magazinul.
Erau cel puin patruzeci de copii care stteau i se uitau prostete. Nimeni
nu prea c va face ceva.
Bun, spuse Sam, apucnd doi copii pe care i cunotea ct de ct.
Voi doi mergei la grdini. Spunei-le s scoat toi copiii mici de
acolo.
Copiii se holbar la el neclintii.
Haidei! Fuga! spuse el i copiii plecar n goan.
Sam art cu degetul spre ali doi copii:
Voi doi. Mergei la magazin i luai cel mai lung furtun pe care l gsii.
Luai i un mutiuc de furtun. Cred c este un hidrant pe aleea aceea.
ncepei i stropii peretele i acoperiul magazinului.
i acetia rmaser uimii.
Biei, acum. Nu mine, acum, plecai. Quinn, mai bine te-ai duce i tu
cu ei. Trebuie s udm pereii magazinului. Acolo va duce vntul flcrile.
Quinn ezit.
Nimeni nu nelegea. Cum e posibil s nu i dai seama c trebuie s faci
ceva, c nu poi s stai pur i simplu i s te uii.
Sam i fcu loc pn n faa mulimii i strig:
Hei, ascultai, aici nu este Disney Channel. Nu putem doar s ne uitm
la ce se ntmpl. Nu mai sunt aduli. Nu mai este niciun pompier. Noi
trebuie s fim pompierii.
Edilio era i el acolo.
Sam are dreptate, spuse el. Ce trebuie s facem, Sam? Sunt alturi de
tine.
Bine. Quinn? Furtunurile din magazin. Edilio? Hai s lum furtunurile
cele mari de la pompieri i s le legm la hidrant.
O s fie grele. Avem nevoie de civa biei puternici.
28

Tu, tu, tu i tu, spuse Sam. i prinse de umr i i scutur pn plecar.


Haidei. Tu i tu. S mergem.
Deodat, se auzi un plnset.
Sam nepeni.
Este cineva nuntru, opti o fat.
Linite, strig Sam i toat lumea tcu, ascultnd lemnul trosnind n
flcri, alarmele de la mainile din deprtare, i deodat rsun un ipt:
Mami.
Apoi din nou.
Mami.
Cineva imit n glum vocea:
Mami, mi-e fric.
Era Orc, care gsea aceast situaie chiar amuzant. Copiii se ndeprtar
de el.
Ce e? ntreb el.
Howard, care sttea mereu prin preajma lui Orc, spuse ironic:
Nu v facei griji, Sam ne va salva, nu-i aa, Sam?
Edilio. Du-te, opti Sam. Adu ct poi cra.
Omule, nu poi s intri acolo, spuse Edilio. Ar trebui s aib tuburi de
oxigen i alte lucruri folositoare la staia de pompieri. Ateapt aici, o s
aduc tot. Plec n fug mpreun cu bieii cei mai solizi.
Hei, tu acolo sus, strig Sam. Copile, poi s ajungi la o u sau la o
fereastr?
i ntinse gtul i se holb n sus. Erau ase ferestre la etaj pe faada
cldirii i una care ddea spre alee. Geamul cel mai din stnga era cel n
flcri, dar acum fumul ieea i pe a doua fereastr. Focul se ntindea.
Mami, strig vocea.
Era o voce clar, nu una necat de fum, nu nc.
Dac te duci nuntru, ia asta i leag-o n jurul feei.
Cumva Astrid reuise s fac rost de o pnz ud, mprumutat de la
cineva, i mbibat cu ap.
Am spus c m duc nuntru? ntreb Sam.
S nu te rneti, spuse Astrid.
Bun sfat, spuse Sam nu prea entuziasmat, i i leg pnza ud peste
gur i nas.
Ea l prinse de bra i spuse:
Sam, nu focul ucide oamenii, ci fumul. Dac inhalezi prea mult fum,
plmnii i se vor umfla.
Ct de mult nseamn prea mult? ntreb el.
Astrid zmbi.
29

Nu le tiu pe toate, Sam.


Voia s o ia de mn. Era speriat. Avea nevoie de cineva s i dea un pic de
curaj. Voia s o ia de mn. Dar acum nu era timp, aa c zmbi tremurnd i
spuse:
S vedem ce iese.
ncearc, l ncuraj o voce. Din mulime se auzeau tot mai multe
ncurajri.
Ua de intrare n cldire era descuiat. nuntru erau csue potale, o
u care ducea la florrie i o scar ngust i ntunecat ce ducea sus.
Sam naint i ajunse aproape pn n captul scrilor pn ddu de un
zid opac de fum. Crpa nu mai ajuta la nimic. Dup doar o inspiraie czu n
genunchi, necndu-se. Lacrimile i umplur ochii.
Se ls n jos i gsi mai mult aer.
Copile, m poi auzi, strig el rguit. Strig, trebuie s te aud.
Rspunsul fu slab de data aceasta i veni din fundul coridorului undeva n
partea stng. Poate copilul va sri pe geam n braele cuiva, i spuse Sam.
Ar fi stupid s stea s moar dac ar putea pur i simplu s sar.
Mirosul neptor al fumului era peste tot, ngrozitor, insuportabil. Era
aproape acru, de parc fusese amestecat cu lapte stricat.
Sam rmase n genunchi i se tr de-a lungul coridorului. Era ciudat.
Sinistru. Covorul mizerabil de sub el prea att de obinuit: un model
oriental ters, marginile ndoite, cteva rmie i un gndac mort.
Deasupra un bec era aprins, filtrnd o lumin pal prin fumul gri. Fumul se
lsa uor n jos, obligndu-l s se aplece tot i tot mai mult pentru a putea
respira.
Erau n jur de ase, apte apartamente. Nu avea de unde s tie care era
cel pe care l cuta i copilul se oprise din urlat. Apartamentul cuprins de
flcri era probabil cel din dreapta sa. Fumul ieea pe sub u, des, iute i
furios ca un pru de munte. Avea la dispoziie secunde, nu minute.
Se rostogoli pe spate. Fumul ieea de sub u ca o cascad. Lovi ua cu
piciorul, dar nu rezolv nimic. ncuietoarea era mai sus. Lovitura sa nu
fcuse nimic mai mult dect s zguduie ua. Ca s o deschid trebuia s stea
n picioare n fumul ucigtor.
Era speriat i furios. Unde erau oamenii care trebuiau s fac asta? Unde
erau adulii? De ce povara ajunsese pe umerii lui? Era doar un copil. De ce
nimeni altcineva nu fusese att de nebun, att de prost s intre ntr-o cldire
n flcri.
Era suprat pe toate i, dac Quinn avea dreptate i asta era mna lui
Dumnezeu, atunci era suprat i pe Dumnezeu.
30

Dar dac Sam era de vin, dac Sam fcuse ca toate acestea s se
ntmple, atunci nu putea fi suprat dect pe sine.
Trase aer n piept, sri n picioare i izbi ua cu o micare nebuneasc. Nu
se ntmpl nimic. Lovi iar ua cu putere, dar tot n zadar.
O lovi din nou, ns acum trebuia s respire. Trebuia, dar fumul era peste
tot, i intrase n nri i n ochi, orbindu-l. Lovi din nou i ua se deschise, iar
el czu pe podea cu faa n jos. Fumul din camer nvli afar pe coridor ca
un leu scpat din cuc. Pentru cteva secunde se form un strat de aer
respirabil la nivelul podelei i Sam trase aer n piept. Trebuia s se
strduiasc s nu l tueasc afar. tia c, dac ar fi fcut acest lucru, ar fi
murit. i pentru doar o secund, se vzu parial n apartament, ca o
crptur ntre nori ce i arat cerul senin i albastru doar ca apoi cortina
neagr s fie tras din nou.
Copilul era o feti de maximum cinci ani. Zcea ntins pe podea,
necndu-se cu fum.
Sunt aici, spuse Sam cu o voce strangulat.
Probabil c arta nfricotor. O siluet mare nconjurat de fum, cu faa
acoperit, cu funingine n pr i cu pielea murdar. Probabil arta ca un
monstru. Era singura explicaie, pentru c fetia cea speriat i panicat
imediat i ridic ambele mini, iar din acele palme durdulii ni o explozie,
lansnd jeturi de flcri.
Flcri. Sgetate de minile ei micue.
Flcri!
Aintite spre el.
Fu ct pe-aci s fie nimerit. Raza i trecu pe lng cap i lovi zidul din
spatele su. Semna cu napalmul, era ca o benzin gelatinoas, un foc lichid
care rmsese pe perete i ardea cu o intensitate nebun.
Pentru un moment, Sam rmase mut de mirare.
Era o nebunie. Era imposibil.
Fetia strig n disperare i ridic din nou palmele. De data aceasta nu
avea s rateze. De data aceasta l va omor.
Fr s gndeasc, doar din instinct, Sam ntinse mna cu palma n sus i
o lumin orbitoare ca o stea ni.
Copila czu pe spate.
Sam se tr pn la ea, tremurnd, ncordat, gata s urle i gndindu-se c
nu poate fi adevrat. Lu copilul n brae cu grij, speriat c o poate trezi, dar
totodat speriat c poate nu se va mai trezi niciodat, i se ridic.
Peretele din dreapta lui se prbui ca o bucat de carton. Tencuiala
czuse, descoperind n spatele ei structura, plci sudate i scnduri. Focul
intrase n perete. O explozie de cldura, ca un cuptor deschis, l fcu pe Sam
31

s ameeasc. Astrid spusese c nu focul omoar oamenii, dar ea nu vzuse


acest foc, ea nu vzuse aceast feti cum arunca flcri din mini.
Sam strnse copilul n brae. Din toate prile erau nconjurai de foc.
Simea cum i prjolete pielea i genele.
Direct n faa lor se afla o fereastr.
naint nesigur. Ls copilul jos ca pe un sac de pmnt i deschise
fereastra puternic cu ambele mini. Fumul l nconjur i ni pe geam,
urmat de focul ce se ndrepta ctre noua surs de oxigen. Sam pipi prin fum
i gsi copilul. l ridic i, chiar acolo, miraculos, aprur dou mini care
ateptau s l ia n brae. Mini ieind din fum, prea aproape supranatural.
Sam se prbui lng pervaz, atrnnd jumtate afar pe geam i cineva l
prinse i l trase, cobornd pe scara de aluminiu. Lovi cu capul barele de
metal, ns acest lucru nu l deranj deloc acum c era afar unde era
lumin, era aer, iar printre lacrimi putea zri cerul albastru.
Edilio i un copil pe nume Joel l aezar pe Sam jos pe trotuar i cineva l
stropi cu un furtun. Oare credeau c este n flcri? Ardea n flcri cumva?
Deschise gura i nghii cu poft apa rece care i curgea peste fa, dar nu
putu s rmn contient mult timp i se ls pe spate.
Mama lui era acolo. Sttea pe ap chiar lng el, cu brbia sprijinit pe
genunchi, ns nu se uita la el.
Ce e? spuse el ctre ea.
Miroase a pui fript, rspunse ea.
Ce? ntreb el.
Mama lui se ntinse i l lovi tare peste fa. Sam deschise ochii imediat.
Scuze, spuse Astrid. Trebuia s te trezesc.
Ea ngenunche lng el i i puse o masc de plastic peste gur. Oxigen.
ncepu s tueasc i respir. Ddu masca la o parte i vomit pe trotuar.
Astrid i ntoarse privirea discret. Mai trziu avea s se simt jenat.
Momentan, era fericit c putea s vomite i inspir iar oxigen.
Quinn inea n mn un furtun de grdin i Edilio se grbea s lege un
furtun mare la hidrant. Apa ncepu s picure, iar pe msur ce Edilio
deschidea hidrantul complet cu o cheie, un jet puternic erupse. Copiii de la
cellalt capt al furtunului trebuiau s se lupte cu acesta de parc ar fi fost
un piton. ntr-o alt mprejurare totul ar fi fost haios.
Sam se ridic. nc nu putea s vorbeasc. Ddu din cap, artnd spre
locul unde zeci de copii nconjurau fetia care pornise focul. Era neagr,
neagr i ca ras i pentru c era acoperit de funingine. Prul de pe o parte
era ars, iar pe partea cealalt avea o codi prins cu un elastic de pr roz.
Sam tia dup felul respectuos n care copiii ngenuncheaser acolo. tia,
dar trebuia oricum s ntrebe. Vocea lui era foarte rguit.
32

Astrid ddu din cap.


mi pare ru, Sam, spuse ea.
Sam aprob dnd din cap.
Prinii ei probabil au lsat aragazul pornit, spuse Astrid. Cel mai
probabil asta a cauzat focul, sau poate o igar.
Nu, gndi Sam. Nu era aa.
Fetia aceea avea puterea, avea puterea pe care o avea i Sam sau, cel
puin, ceva asemntor.
Puterea prin care el, ntr-un moment de panic, crease o lumin
imposibil. Puterea cu care aproape omorse pe cineva odat. Puterea pe
care tocmai o folosise, condamnnd chiar persoana pe care ncerca s o
salveze.
Nu era singurul. Nu era singurul ciudat. Mai era sau mai fusese cel puin
nc unul ca el.
ntr-un fel, aceast realizare nu era linititoare.

CINCI
291 ore, 7 minute
Noaptea se ls peste Perdido Beach.
Luminile de pe strad se aprinser automat, mpingnd ntunericul doar
puin napoi i crend o mulime de umbre pe feele nfricoate.
Aproape o sut de copii se nvrteau n jurul pieei. Toat lumea avea cte
un baton de ciocolat i cte un suc. Micul magazin, cel care n principal
vindea bere i chipsuri, fusese jefuit. Sam lu i el un PayDay i un Dr.
Pepper. Toate Reeses, Twix i Snickers dispruser pn s ajung el acolo.
Ls doi dolari pe tejghea ca plat, ns i acetia disprur n cteva
secunde.
Blocul arsese deja pe jumtate pn cnd focul rmsese fr putere.
Acoperiul se prbuise i jumtate din etajul de sus nu mai era. Parterul
prea c rezist, dei ferestrele magazinelor erau nnegrite de fum pe
dinuntru. Fumul acum se ridica uor, ns mirosul era peste tot.
Magazinul i grdinia fuseser salvate.
Corpul fetiei nc zcea pe trotuar. Cineva o acoperise cu o ptur. Sam
mulumi pentru acest lucru.
33

Sam i Quinn se aezar pe iarb, aproape de centrul pieei, lng fntna


care aproape niciodat i nici acum nu mergea. Quinn se inea de genunchi i
se balansa nainte i napoi.
Bette veni la el i se aez stnjenitor n faa lui Sam. l avea pe friorul ei
mai mic cu ea.
Sam, crezi c pot merge n siguran acas acum? Trebuie s lum
ceva.
Sam ridic din umeri.
Bette, nu tiu nimic mai mult dect tii i tu.
Bette ddu din cap, ezit i apoi plec.
Toate bncile din parc erau ocupate. Cteva aternuturi erau puse peste
bnci ca nite corturi. Muli dintre copii plecaser ctre casele lor goale, ns
alii aveau nevoie de oameni n jurul lor. Unii dintre ei gseau mai mult
linite n mulime, iar alii doar trebuiau s vad ce se ntmpla.
Doi copii pe care Sam nu i tia, probabil de clasa a cincea, venir la el i l
ntrebar:
tii ce o s se ntmple acum?
Sam ddu din cap i rspunse.
Nu, biei, nu tiu.
Ei bine, ce ar trebui s facem?
Stai o vreme pe aici, bine?
S stm aici?
Sau putei s v ducei acas, s dormii n paturile voastre. Cum v
simii mai bine.
Nu ne e fric sau ceva.
Nu suntei speriai? ntreb Sam nencreztor. Eu fac pe mine de fric.
Un copil zmbi.
Nu e adevrat.
Da, ai dreptate. Dar este n regul s i fie fric. Absolut toi cei de aici
sunt speriai.
Scena se repet. Copiii tot veneau la Sam s i pun ntrebri la care el nu
avea un rspuns. Tot spera ca acetia s nceteze.
Orc i prietenii lui crau scaune din magazin i se aezau n mijlocul celei
mai aglomerate intersecii din Perdido Beach. Erau chiar sub semaforul care
continua s i schimbe culoarea de la verde la galben la rou.
Howard certa un bgcios mai mic care aprinsese un butean Prest-O i
ncerca s fac focul s creasc. Gaca lui Orc lu din magazin i nite
mnere de lemn i nite bte de baseball de lemn i ncerc fr rezultat s
le ard. Luar i bte de metal i ciocane, ns pe acestea le pstrar pentru
ei.
34

Sam nu ridic fetia care pur i simplu zcea acolo. Dac ar fi ridicat-o, ar
fi fost treaba lui s fac ceva. S sape un mormnt i s o ngroape. S
citeasc Biblia sau s spun nite cuvinte. Nici mcar nu i tia numele.
Nimeni nu prea s o cunoasc.
Nu l gsesc!
Era Astrid, care apruse iar dup o absen de cel puin o or. Ea plecase
s l caute pe friorul ei.
Petey nu e aici. Nimeni nu l-a vzut, spuse ea.
Sam i ddu un suc.
Poftim, am pltit eu pentru el, sau, cel puin, am ncercat.
De obicei nu beau aa ceva.
Vezi ceva care e ca de obicei n jurul tu?! se rsti Quinn.
Quinn nici mcar nu se uit la ea. Ochii i se micau ncontinuu, scrutau
cnd o persoan, cnd alta, cnd un obiect, cnd altul, ca o pasre speriat.
Nu privea niciodat pe cineva direct n ochi. Arta ciudat. Parc era
dezbrcat fr plrie i ochelari.
Sam i fcea griji pentru el. Dintre ei doi, el era de obicei cel prea serios.
Astrid trecu cu vederea cuvintele rutcioase ale lui Quinn i i mulumi
lui Sam. Bu jumtate de cutie, dar nu se aez.
Copiii spun c este un experiment al armatei care nu a mers bine. Alii
spun c teroritii sunt de vin. Sau extrateretrii. Sau Dumnezeu. Sunt multe
teorii, dar niciun rspuns.
Tu chiar crezi n Dumnezeu? ntreb Quinn, cutnd un argument.
Da, rspunse Astrid. Doar c nu cred n acel Dumnezeu care face
oamenii s dispar fr motiv. Dumnezeu ar trebui s fie iubitor. Mie asta nu
mi se pare iubire.
Parc ar fi cel mai prost picnic din lume, spuse Sam.
Cred c acest lucru e o glum proast, spuse Astrid i, observnd
reaciile lor, continu s vorbeasc. mi pare ru, am aceast tendin
deranjant de a analiza ce spun oamenii. Ori v obinuii aa cu mine, ori v
hotri c nu m putei suporta.
Eu nclin ctre a doua variant, mormi Quinn.
Ce e cu umorul sta? ntreb Sam.
Uneori cnd oamenii sunt nervoi sau speriai, fac glume, spuse Astrid
i apoi adug cu prere de ru: Bineneles, n aceste situaii, alii devin
pedani. i dac nu tii ce nseamn pedant, uitai un indiciu: n dicionar,
eu sunt ilustraia din dreptul cuvntului.
Sam ncepu s rd.
Un copil, nu mai mare de cinci ani, care cra un ursule gri de plu veni la
ei.
35

tii unde este mama mea?


Nu, micuule, mi pare ru, spuse Sam.
Putei s o sunai pe telefon, spuse copilul cu o voce tremurat.
Nu merg telefoanele, spuse Sam.
Nimic nu merge, se rsti Quinn. Nimic nu merge i suntem singuri aici.
tii ceva? i spuse Sam copilului. Pun pariu c au prjituri la grdini.
E chiar peste strad, vezi?
Nu am voie s trec strada.
E n regul. Am eu grij de tine ct treci strada.
Copilul suspin i se ndrept ctre grdini, strngnd n brae
ursuleul.
Copiii vin la tine, Sam. Se ateapt s faci ceva, spuse Astrid.
Ce s fac? Tot ce pot s fac e s le sugerez s mnnce o prjitur,
spuse Sam suprat.
S-i salvezi, spuse Quinn cu amrciune. S-i salvezi pe toi.
Toi sunt speriai ca i noi, spuse Astrid. Nu e nimeni la conducere,
nimeni nu le spune ce s fac. Ei vd n tine un lider, Sam. Pe tine te ascult.
Nu sunt un lider. Sunt la fel de speriat ca i ei. Sunt la fel de pierdut ca
i ei.
Tu ai tiut ce s faci cnd apartamentul era n flcri, spuse Astrid.
Sam se ridic n picioare. Nu a fost dect o reacie agitat, ns acel
moment atrase atenia a zeci de copii din jur. Toi se holbau la el de parc
urma s fac ceva. Sam simi un nod n stomac. Pn i Quinn se uita la el n
acel fel.
Sam njur n oapt i apoi, cu o voce care abia se auzea la civa metri,
spuse:
Tot ce trebuie s facem este s stm aproape unii de ceilali. Cineva o
s i dea seama ce s-a ntmplat i o s ne gseasc, aa c linitii-v, nu
facei nicio prostie, ajutai-v i ncercai s fii curajoi.
Spre mirarea lui, Sam auzi cum un val de voci repetau ce zisese el,
spunnd mai departe i altora de parc ar fi fost vreo idee genial.
Singurul lucru de care trebuie s ne fie fric este frica n sine, i opti
Astrid.
Poftim?
Asta a spus preedintele Roosevelt cnd toat ara era speriat din
cauza Marii Depresiuni, i explic Astrid.
tii, spuse Quinn, singurul lucru bun din toat ncurctura asta era c
scpasem de ora de istorie, iar acum ai nceput cu istoria.
Sam ncepu s rd. Nu era mare lucru, dar totui era o uurare s l aud
pe Quinn glumind.
36

Trebuie s mi gsesc fratele, spuse Astrid.


Unde ar putea fi? ntreb Sam.
Astrid ddu din umeri neajutorat. Prea c i e frig n bluza ei subire.
Sam i dorea s fi avut o jachet pe care s i-o ofere.
mpreun cu prinii mei, undeva. Locurile cele mai probabile sunt ori
la tata la serviciu, ori unde joac mama tenis. La Clifftop.
Clifftop era un hotel situat mai sus de plaja favorit a lui Sam. Nu fusese
niciodat nuntru, nici mcar n curtea interioar.
Cred c ansele mai mari de a-l gsi sunt la Clifftop, spuse Astrid. Nu
mi place s v ntreb, dar putei s venii i voi cu mine?
Acum? ntreb Quinn, nencreztor. Noaptea?
Sam ridic din umeri.
Mai bine dect s stm aici, Quinn. Poate au i televizor acolo.
Quinn oft.
Am auzit c au mncare i servire foarte bun la Clifftop.
ntinse o mn i Sam l trase lng el.
Trecur prin mulimea ngrmdit i copiii strigar dup Sam,
ntrebndu-l ce se ntmpl, ce s fac, iar el le rspundea:
Rezistai. O s fie bine. Bucurai-v de vacan. Bucurai-v de dulciuri
ct mai putei. Prinii votri o s se ntoarc n curnd i o s le ia pe toate.
Iar copiii ddeau din cap sau rdeau, unii chiar spuneau mulumesc de
parc le-ar fi dat ceva.
Auzea cum copiii i repetau numele. Auzea bucele de conversaii de
genul: Am fost n autobuz atunci sau: Omule, a alergat direct nuntru,
sau: Vezi, a zis c o s fie bine.
Nodul din stomac parc tot cretea. Era o uurare s plece n ntuneric.
Voia s scape de toate acele chipuri speriate care se ateptau ca el s fac
ceva.
Trecur aproape de intersecia unde se stabiliser Orc i banda lui. Focul
penibil pe care l fcuser sfria, topind asfaltul sub cenua fierbinte, un
bax de ase beri Coors zcea ntr-o lad plin cu ghea i unul dintre
prietenii lui Orc, un tip mare cu o fa de copil, pe nume Cookie, era deja
ameit de butur.
Hei, unde credei c v ducei? pretinse Howard pe msur ce ei se
apropiaser.
La o plimbare, spuse Sam.
Doi surferi proti i un geniu?
Da. O s o nvm pe Astrid s fac surf. Ai vreo problem cu asta?
Howard rse i l privi pe Sam de sus pn jos.
37

Te crezi mare i tare, nu-i aa, Sam? Sam cel din autobuz. Mare lucru.
Nu m impresionezi.
Ce pcat! Toat viaa mi-am trit-o ncercnd s te impresionez, spuse
Sam.
Howard se ncrunt.
Trebuie s ne aducei ceva napoi.
Despre ce vorbeti?
Nu vreau ca Orc s se simt jignit, spuse Howard. Orice v ducei s
luai, trebuie s i aducei i lui Orc.
Orc sttea tolnit ntr-un scaun furat, cu picioarele ntinse, acordndu-le
doar puin atenie. Era vistor, dar mormi ctre ei:
Da.
n momentul acela, civa din banda lui Orc i ndreptar atenia ctre
Sam. Unul din ei, un puti slab i nalt, poreclit Panda, dup cercurile negre
din jurul ochilor, ncepu s bat amenintor din bta de metal.
Deci tu eti un mare erou sau ceva? spuse Panda.
Folosii prea mult aceast replic, spuse Sam.
Nu, nu, nu, Sammy. El nu se crede mai bun dect restul, spuse
batjocoritor Howard i ncepu s l imite pe Sam. Tu ia un furtun, tu ai grij
de copii, f asta, f aia, eu sunt la comand aici, eu sunt Sam Surferul.
Noi o s plecm, spuse Sam.
Stai, stai, stai, spuse Howard artnd ctre semafor. Ateptai pn se
face verde.
Pentru cteva secunde tensionate Sam se gndi dac s duc aceast
lupt acum sau s o evite. Culoarea semaforului se schimb i Howard
ncepu s rd i s le fac cu mna.

ASE
290 ore, 7 minute
De-a lungul a cteva strzi, niciunul dintre ei nu scoase vreun cuvnt.
Strzile deveneau tot mai ntunecate i mai pustii pe msur ce se
apropiau de plaj.
Sunetul apei e ciudat, observ Quinn.
Nu sunt valuri, spuse Sam dndu-i dreptate.
38

nc mai simea c nite ochi sunt aintii ctre el, dei era la mare
deprtare de pia.
Da, frate, spuse Quinn. E ca sticla de dreapt. Dar este un front cu
presiune sczut. Ar trebui s fie agitat, ns zici c e un lac.
Omul de la meteo nu are ntotdeauna dreptate, spuse Sam i ascult cu
atenie.
Quinn se pricepea mai bine la anticiparea condiiilor meteo. Ceva suna
ciudat, ns Sam nu era sigur.
Nite lumini licreau pe ici, pe colo, la casele din stnga i la stlpii de pe
strad, ns era mai ntuneric dect de obicei. Era nc devreme, abia ora
cinei. Luminile n case ar fi trebuit s fie aprinse, n schimb erau aprinse
doar cele care aveau temporizator i cele care erau pornite din timpul zilei.
ntr-o cas licreau nite lumini albastre de la un televizor. Cnd Sam se uit
pe fereastr, vzu doi copii care mncau chipsuri, uitndu-se la televizorul
fr semnal.
Toate zgomotele mrunte din fundal, pe care n mod normal abia le bgai
n seam, telefoane sunnd, motoarele mainilor, vocile, dispruser. Puteau
s aud fiecare pas pe care l fceau, orice respiraie, iar cnd un cine
izbucni n ltrat toi tresrir.
Cine o s hrneasc acel cine? se ntreb Quinn.
Nimeni nu avea un rspuns la ntrebarea asta. Peste tot n ora erau cini
i pisici, dar mai mult ca sigur erau i bebelui singuri n case pustii. Era
prea mult. Erau prea multe lucruri la care s te gndeti.
Sam privi cu atenie ctre dealuri, ncercnd s ignore luminile din ora.
Cteodat, dac luminile de la stadion erau aprinse, puteai zri n deprtare
un licrit de la Academia Coates, dar nu i n aceast sear. Era doar
ntuneric n acea direcie.
O parte din Sam refuza s accepte c mama lui dispruse. O parte din el
voia s cread c ea era nc acolo sus, la serviciu, ca n fiecare sear.
Stelele sunt nc la locul lor, spuse Astrid. Stai. Ba nu sunt, se corect
ea. Chiar deasupra orizontului nu sunt stele. Cred c ar trebui s se vad
Luceafrul. Nu se vede.
Cei trei se oprir i se holbar ctre ocean. Stnd nemicai, tot ce se
auzea era sunetul ciudat, linitit i regulat al valurilor.
Probabil c sun bizar, dar orizontul este mai sus dect ar trebui,
spuse Astrid.
A vzut vreunul cnd a apus soarele? ntreb Sam.
Nimeni nu vzuse.
Haidei s mergem, spuse Sam. Ar fi trebuit s lum biciclete sau
skateboard-uri cu noi.
39

De ce nu o main? ntreb Quinn.


tii s conduci? ntreb Sam.
Am vzut cum se face.
i eu am vzut la televizor cum se face o operaie pe cord. Asta nu
nseamn c o s i ncerc.
Te uii la aa ceva la televizor? Asta explic multe, Astrid, spuse Quinn.
Drumul se ndeprta de mal i urca spre Clifftop. Indicatorul cu neon al
incintei, ascuns de gardul viu proaspt tuns, era aprins. Intrarea principal
era luminat de parc era Crciunul. Luminiele albe fuseser instalate mai
devreme n acest loc.
O main avea o u i portbagajul deschise, i n cruciorul uierului
erau mai multe valize.
Cnd se apropiar, uile automate ale hotelului se deschiser larg.
Coridorul era larg i aerisit. Avea un ghieu din lemn lustruit i curbat de
aproape zece metri, o podea luminoas de gresie i nite garnituri din bronz
ce duceau ctre un bar mai retras. La nivelul lifturilor, unul dintre ele era
deschis, ateptnd.
Nu vd pe nimeni, spuse Quinn n oapt.
Nici eu, spuse Sam aprobnd.
La bar era un televizor care nu mergea. La recepie nu era nimeni, nici n
cabina portarului, nici pe coridor, nici la bar. Paii lor pe gresie se auzeau cu
ecou.
Terenul de tenis e n direcia asta, spuse Astrid i i duse n alt parte.
Aici s-ar fi dus mama i micul Pete.
Luminile de pe terenurile de tenis erau aprinse, ns nicio minge nu era
lovit de vreo rachet. Nu se auzea niciun sunet.
Cu toii zrir ceva n acelai timp.
Tind n dou terenul cel mai ndeprtat, peisajele ngrijite i piscina, era
o barier.
Un zid.
Sclipea uor.
Nu era opac, dar orice lumin trecea prin ea, era nceoat,
indescifrabil, i la fel de ntunecat ca i mprejurimile. Zidul reflecta doar
parial, ca un geam ngheat. Scotea un sunet, dar nu vibra. Prea c nghite
sunetul.
Sam se gndi c poate fi doar o membran, groas doar de un milimetru,
ceva ce ar putea nepa cu degetul i ar exploda ca un balon. Ar putea fi chiar
i o iluzie, nimic mai mult. Dar instinctul, frica i nodul pe care l simea n
stomac i spuneau c se uita la un zid. Nu o iluzie, nu o perdea, ci un zid.
40

Bariera urca att de sus, nct se pierdea n cerul ntunecat i se ntindea


n stnga i n dreapta ct puteau vedea cu ochii. Nu se zrea nicio stea prin
ea, ns mult mai sus se ntrezreau stelele.
Ce este? ntreb Quinn.
n vocea lui se putea simi teama.
Astrid doar ddu din cap.
Ce este? repet grbit Quinn.
Se apropiar de barier cu pai mici, pregtii s fug n partea opus, dar
simind nevoia s se apropie.
Intrar n ncperea mprejmuit de gard i traversar terenul de tenis.
Bariera tia direct n dou fileul care ncepea cu un stlp i se termina n
ntunericul acelui zid.
Sam trase de fileu, dar, orict de tare ar fi tras el, rmnea nemicat n loc.
Ai grij, opti Astrid.
Quinn se ddu mai n spate, lsndu-l pe Sam s mearg n fa.
Are dreptate, frate, ai grij!
Sam era la doar civa pai de barier cu mna ntins n fa. Ezit. Vzu
o minge de tenis verde pe jos i o ridic.
O arunc spre barier.
Mingea rico napoi.
Prinse mingea i se uit la ea. Nu avea niciun semn. Nu fcuse nimic
altceva dect s ricoeze.
Fcu i ultimii trei pai i, de data aceasta, fr s ezite, atinse cu vrful
degetelor bariera.
Ah!
Sam i retrase mna i se uit la ea.
Ce e? strig Quinn.
M-a ars. Of, ce a durut!
Sam i scutur mna ncercnd s amelioreze senzaia.
Las-m s m uit la ea, spuse Astrid.
Sam ntinse mna.
E mai bine acum.
Nu vd niciun semn de arsur, spuse Astrid ntorcndu-i mna.
Da, aprob Sam. Dar credei-m, nu vrei s atingei chestia aia.
Chiar i acum, chiar i cu tot ce se ntmplase, el tot nregistrase atingerea
ei ca pe un oc electric. Mna ei era rece i lui i plcea asta.
Quinn ridic un scaun din fier de pe marginea terenului i l izbi cu putere
n barier.
Nici nu se clinti.
41

Quinn lovi din nou, de data aceasta i mai puternic, att de puternic, nct
reculul l mpinse napoi.
Nici de data aceasta bariera nu se mic.
Deodat Quinn ncepu s strige, s njure i s loveasc nebunete bariera
cu scaunul de fier.
Sam nu putu s se apropie de el s l opreasc fr s fie lovit i o trase de
mn i pe Astrid.
Las-l s se descarce.
Quinn lovi bariera cu putere din nou i din nou, fr vreun efect.
n final, Quinn ls scaunul jos, se aez pe asfalt, i puse minile n cap i
ncepu s urle.

Luminile puternice de la McDonalds erau aprinse cnd Albert


Hillsborough intr. Un detector de fum suna ncontinuu i un alt zgomot, un
piuit, ncerca s atrag atenia printre sunetele mult mai puternice scoase de
alarm.
Copiii se ascunseser n spatele ghieului i luaser toate prjiturile i
produsele de panificaie din vitrin. O cutie cu jucrii de la Happy Meal, de la
un film pe care Albert nc nu l vzuse, era deschis i jucriile erau
mprtiate. Recipientul de cartofi prjii era gol, ns muli erau pe jos.
Timid, Albert se duse pn la ua de la buctrie i ncerc s o deschid.
Era ncuiat. Se ntoarse i sri peste tejghea.
ntr-un fel, i se prea ilegal s fie de partea cealalt a tejghelei.
O sit plin cu cartofi prjii ari zcea n uleiul fierbinte. Albert gsi un
prosop, prinse mnerul sitei i o scoase din ulei. O atrn ca uleiul s se
scurg cum trebuie ntr-un loc sigur. Cartofii erau acolo nc de diminea.
Cred c sunt gata cartofii, i spuse Albert.
Piuitul de la temporizatorul aragazului continua s se aud. i lu cteva
secunde, dar pn la urm gsi butonul corect, l aps i zgomotul se opri.
Trei buci de pine mici i negre erau pe grtar. Erau nite hamburgeri
care, la fel ca i cartofii, sttuser pe foc cu vreo zece ore mai mult dect
trebuia.
Albert gsi o spatul, lu hamburgerii i i arunc n coul de gunoi. Nu
mai scoteau fum de mult, ns nu fusese nimeni acolo s opreasc alarma. i
lu cteva minute pn s gseasc o soluie de a opri alarma fr a ateriza
pe grtarul ncins.
Linitea veni ca o relaxare psihic.
E mult mai bine, spuse Albert cobornd.
Se gndi dac s opreasc i grtarul. Ar fi cel mai bun lucru de fcut. S
nchid totul i s ias afar n ntunericul din pia, unde copiii speriai se
42

adunaser i se uitau dup cineva care s vin s i salveze. Dar el nu


cunotea pe nimeni de acolo.
Albert avea treisprezece ani i mai avea ase frai mai mari. Cei trei frai
ai lui i cele dou surori aveau vrste cuprinse ntre paisprezece i douzeci
i apte de ani. Albert fusese deja acas i niciunul dintre ei nu era acolo.
Balansoarul mamei lui era gol, la fel i canapeaua unde sttea ea n mod
normal i se uita la televizor, mncnd i vitndu-se de durerea de spate.
Doar ptura ei era acolo, nimic mai mult.
I se prea ciudat s fie singur, chiar i pentru puin timp. Era ciudat ca
nimeni din familie s nu i spun ce s fac. Nici nu i putea aminti s se fi
ntmplat vreodat s nu fie pus s fac ceva anume, ns acum Albert
mergea prin buctria de la McDonalds mai singur dect i-ar fi imaginat
vreodat.
Gsi camera frigorific, prinse mnerul cromat i deschise ua de metal,
elibernd un jet de abur rcoritor.
nuntru erau cutii peste cutii de hamburgeri, pungi mari de plastic cu
nuggets de pui, aripioare de pui, cartofi i un numr ceva mai mic de cutii cu
crnai. Dar n cea mai mare parte erau hamburgeri.
Intr i n camera frigorific alturat, unde nu era totul att de ngheat
i ceva mai interesant. nuntru erau tvi de plastic acoperite ce conineau
roii, pungi cu salat tiat, caserole mari cu sos pentru Big Mac, maionez,
ketchup i felii de cacaval.
Gsi o camer de relaxare mic, mpodobit cu postere cu reguli de
siguran i de aplicare a manevrei Heimlich, att n limba englez, ct i n
spaniol. Produsele erau aezate pe lng perei: cutii imense cu pahare de
hrtie i cilindri de metal plini cu sirop de Coca-Cola. Mai departe, aproape
de ua din spate, erau nite rafturi glisante nalte, cu brioe i gogoi.
Toate aveau locul lor. Totul era organizat. Totul era curat, dei aveau un
luciu de grsime.
La un moment dat, nici nu i dduse seama cnd anume, Albert ncetase
s priveasc totul ca pe ceva interesant i ncepuse s le vad ca pe un
inventar. n capul lui el transforma toate ingredientele separate n Big Mac,
sendviuri de pui sau Egg McMuffins.
Sora lui Albert, Rowena, l nvase cum s gteasc. Mama lor fiind
imobilizat la pat, copiii trebuiser ntotdeauna s se descurce singuri.
Rowena fusese buctarul, pn cnd Albert mplinise doisprezece ani i o
parte din treburile din buctrie i reveniser lui.
tia s gteasc fasole roie i orez, mncrurile favorite ale mamei sale.
tia s fac i hot-dog, pine prjit cu bacon. Nu recunoscuse niciodat n
faa Rowenei, dar lui i plcea s gteasc. Era mult mai bine dect s fac
43

curat, ceea ce, din pcate, tot trebuia s fac, dei acum el era responsabil cu
masa de sear vinerea i duminica.
Managerul avea un birou micu. Ua era ntredeschis. nuntru erau
nghesuite o mas, un seif, un telefon, un calculator i un raft suprasolicitat
de greutatea unor manuale foarte groase.
Auzi un zgomot: voci, i apoi cineva lovind ntr-un automat de paie i
cerndu-i scuze. Doi copii de clasa a aptea se aplecau peste tejghea,
holbndu-se la meniul de deasupra de parc urmau s comande.
Albert ezit, dar nu pentru mult timp. i spuse c poate s o fac, fiind i
el surprins de ce i trecuse prin cap.
Bine ai venit la McDonalds, spuse Albert. Cu ce s v servesc?
Este deschis?
Ce dorii?
Copiii ridicar din umeri.
Dou meniuri numrul unu.
Albert se uit la consol. Era un labirint de butoane colorate. Asta mai
trebuia s atepte.
Ce vrei de but?
Suc de portocale?
Imediat, rspunse Albert. Gsi nite chifle de hamburgeri n sertarul
frigorific de sub grtar i le arunc pe grtar cu un sfrit satisfctor.
Vzu i o plrie de hrtie pe un raft. O lu i i-o puse pe cap.
Ct chiflele s prjeau pe grtar, deschise manualul gros i cut n
cuprins capitolul cu cartofi prjii.

APTE
289 ore, 45 minute
Lana zcea n ntuneric, uitndu-se n sus la stele.
Nu mai vedea vulturii, dar acetia nu erau prea departe. Civa dintre ei
ncercaser s se aeze prin apropiere, ns Patrick i gonise. Ea tia c nc
sunt prin preajm.
Era speriat, nfricoat c ar putea muri, c ar putea s nu-i mai vad
prinii vreodat. Pe mama i pe tatl ei, care probabil nici nu tiau c ea
lipsete. Ei l sunau n fiecare sear pe bunicul Luke i vorbeau cu ea, i
spuneau c o iubesc i nu o lsau s vin acas.
44

Vrem s iei o pauz, drag, s scapi de ora o vreme, spunea mama ei.
Vrem s ai o perioad n care s i limpezeti gndurile.
Lana fierbea de mnie amintindu-i de prinii ei. Mai ales de mama ei.
Dac dezlnuia aceast suprare, aproape c acoperea durerea.
Dar nu prea reuea. Nu pentru mult timp. Durerea era singurul lucru din
viaa ei acum. Durerea i frica.
Se ntreba oare cum arat ea acum. Niciodat nu fusese cu adevrat
frumoas: simea c ochii ei erau prea mici i c prul ei negru era prea lung
i lins, i nu fcea altceva dect s atrne acolo. Dar acum, cu faa plin de
vnti, zgrieturi i snge nchegat, probabil c arta ca dintr-un film de
groaz.
Unde era bunicul Luke? Nu i amintea dect pe jumtate secundele de
dinaintea accidentului, i accidentul n sine era ceva nceoat, doar imagini
pariale n care corpul ei era aruncat i strivit.
Totul era confuz. Nu avea niciun sens. Bunicul ei pur i simplu dispruse
din camionet: ntr-un minut era acolo, iar n urmtorul dispruse. Nu i
amintea ca ua camionului s se fi deschis sau nchis, i de ce ar fi srit
btrnul din main? Nebunie curat. Imposibil.
Era sigur doar de un singur lucru: bunicul ei nu o avertizase cu nimic.
Ct ai clipi, el dispruse i ea plonjase n rp.
Lana era moart de sete. Cel mai apropiat loc unde tia c poate bea ceva
era ferma care probabil nu era la deprtare mai mare de un kilometru i
jumtate. Dac ar putea cumva s urce pn la osea, dar i n plin zi, chiar
i pentru un om n putere s urce pn la osea ar fi fost imposibil.
i ridic i ntoarse un pic capul i zri camionul. Era la doar civa metri
de ea, rsturnat cu roile n sus.
Ceva trecu peste gtul ei. Patrick se ridic i urmri sunetul slab.
Ai grij de mine, biete, implor ea.
Patrick ltr cum fcea de obicei cnd voia s se joace.
Nu am ce s i dau de mncare, biete, spuse ea. Nu tiu ce o s se
ntmple cu noi.
Patrick se aez napoi cu botul pe labe.
Cred c mama ar fi fericit, spuse Lana. Cred c ar fi foarte fericit c
m-a fcut s vin aici.
Nu ar fi remarcat ochii care sclipeau n ntuneric, doar c Patrick se ridic
brusc, ltrnd i mrind nebunete.
Ce s-a ntmplat, biete?
Nite ochi verzi pluteau n aer. Erau ndreptai direct ctre ea i clipeau
ncet, lenei.
Patrick ltra frenetic acum, srind n fa i n spate.
45

Puma scoase un rget rguit.


Pleac de aici, las-m n pace, url Lana.
Vocea ei era jalnic, slab, contient de propria slbiciune.
Patrick fugi napoi spre Lana, se ntoarse i i regsi curajul s nfrunte
puma.
ntr-o clipit lupta ncepu. O explozie de zgomote, de mrituri, att de
felin, ct i de cine, puternice i nspimnttoare. n jumtate de minut
totul se terminase i ochii strlucitori ai felinei aprur ceva mai departe.
Clipir o dat i disprur.
Patrick se ntoarse ncet napoi i se pleoti greoi lng Lana.
Bun biat, bun biat, l mngie Lana. Ai speriat felina btrn, nu-i
aa, biete? Of, cinele meu bun! Biat bun.
Patrick ddu din coad cu greu.
Te-a rnit, biete? Te-a rnit, biatul meu bun?
Puse singura ei mn bun pe cine. Blana lui era ud i alunecoas. Nu
putea fi dect snge. Lana verific i Patrick scnci de durere.
Apoi simi iroaiele. Patrick avea o ran adnc la gt. Sngera i viaa i se
sfrea cu fiecare btaie a inimii.
Nu, nu, nu, ip Lana. Nu poi s mori. Nu poi s mori.
Dac el ar muri, ea ar rmne singur n deert fr s se poat mica.
Puma i apoi vulturii s-ar ntoarce.
Nu, nu, asta nu avea s se ntmple. Nu.
Frica era prea greu de stpnit, nu i putea rezista. Lana ncepu s zbiere
ngrozit.
Mami, mami, mami! Vreau la mama! Cineva s m ajute! mi pare ru,
mami, mi pare ru, vreau acas, vreau acas!
Plngea i se blbia, i numai singurtatea i frica erau mai puternice
dect agonia corpului ei neputincios. O sufoca.
Era singur. Singur n durere. i curnd avea s apar i puma.
Patrick trebuia s triasc. Trebuia s triasc. Era tot ce mai avea.
i mbri cinele ct de mult putu fr ca durerea ei s o fac s-i
piard cunotina. Acoperi rana cu palma, presnd ct de mult ndrznea.
Ea va opri sngerarea. Ea l va ine i nu va lsa ca viaa s scape din el. Ea
i va ine viaa n el i nu va muri. Dar sngele tot i se scurgea printre degete.
Ea rezista i se concentra s stea treaz ca s-i poat acoperi rana i s i
in prietenul n via.
Bun biat, opti ea printre buzele uscate.
Se lupta s stea treaz. Dar setea i foamea, durerea i frica, singurtatea
i spaima erau prea mult pentru ea. Dup mult timp Lana adormi i mna ei
alunec de pe gtul cinelui.
46


Sam, Quinn i Astrid i-au petrecut cea mai mare parte a nopii cutndul pe micul Pete prin hotel. Astrid i dduse seama cum s acceseze sistemul
de securitate al hotelului i reuise s fac o cartel ce funciona la toate
uile.
Cutar n toate camerele. Nu l gsir pe fratele lui Astrid. Nu gsir pe
nimeni.
Se oprir epuizai n ultima camer. Bariera trecea direct prin camer.
Era ca i cum cineva zidise un perete n mijlocul ncperii.
Trece direct prin televizor, spuse Quinn.
Ridic telecomanda i aps butonul rou. Nu se ntmpl nimic.
A vrea s tiu cum e de partea cealalt a barierei. Oare jumtatea
cealalt de televizor s-a aprins acolo?
Dac e aa, atunci poate mi zice i mie dac Lakers au ctigat, spuse
Quinn, dar nimeni, nici mcar el, nu putu rde.
Fratele tu probabil este teafr de partea cealalt a barierei, mpreun
cu mama ta, spuse Sam.
Nu tiu asta, se rsti Astrid. Trebuie s presupun c e singur i
neajutorat undeva i c eu sunt singura care poate face ceva s l ajute, spuse
ea i i strnse braele n jurul pieptului. mi pare ru. A sunat de parc a fi
suprat pe tine.
Nu, preai doar suprat, nu pe mine, spuse Sam. Nu putem face nimic
mai mult n noaptea asta. E aproape miezul nopii. Cred c ar trebui s ne
ntoarcem n camera aia mare pe care am vzut-o.
Astrid nu putu dect s aprobe din cap, iar Quinn era gata s se
prbueasc. Gsir apartamentul. Avea un balcon imens cu vedere la
oceanul care se ntindea dedesubt. n partea stng era bariera care le bloca
vederea. Traversa oceanul ct puteau vedea cu ochii. Era ca un perete care
ieea din hotel i nu se mai termina.
Apartamentul avea o camer cu un pat imens i o camer cu paturi mai
mici, toate foarte moi. Avea i un frigider mic care coninea alcool, bere, suc,
alune, Snickers, un baton Toblerone i alte cteva gustri.
Camera bieilor, spuse Quinn trntindu-se cu faa n jos pe unul din
paturile mai mici.
n cteva secunde adormi.
Astrid i Sam mai rmaser un pic pe balcon, mprind batonul
Toblerone. Pentru mult timp, niciunul dintre ei nu scoase vreun cuvnt.
Ce crezi c e asta? ntreb ntr-un trziu Sam.
Nici nu era nevoie s explice la ce se referea prin asta.
47

Cteodat, mi vine s cred c e un vis, spuse Astrid. E att de ciudat c


nimeni nu a aprut! Adic, totul ar trebui s fie mpnzit cu soldai, oameni
de tiin i reporteri. Deodat apare un perete i majoritatea oamenilor
dispar, i pn acum nu a aprut niciun camion de la vreo televiziune.
Sam deja ajunsese la o concluzie dur n legtur cu aceasta. Se ntreba
dac i Astrid ar fi tras aceeai concluzie.
Aa era.
Nu cred c este un perete drept care ne desparte doar de sud, tii?
Cred c ar putea fi un cerc. Ar putea s ne nconjoare. Am putea fi separai
din toate direciile. De fapt, din moment ce nimeni nu a venit s ne salveze,
cred c asta e cel mai probabil. Tu ce zici?
Da. Suntem ntr-o capcan. Dar de ce? i de ce au disprut toi cei mai
mari de paisprezece ani?
Nu tiu.
Sam ls linitea s dinuie un timp, nevrnd s pun ntrebarea pe care
o avea n gnd, nefiind sigur c vrea s aud rspunsul, dar n final spuse:
Ce se ntmpl cnd o s mplineasc cineva cincisprezece ani?
Astrid i ntoarse ochii ei albatri spre el i i ntlni privirea fix.
Cnd e ziua ta, Sam?
Pe douzeci i doi noiembrie, rspunse el. Cu cinci zile nainte de Ziua
Recunotinei. Peste dousprezece zile. Ba nu, peste unsprezece zile, innd
cont c e trecut de miezul nopii. Dar a ta?
Abia n martie.
mi place n martie. Sau iulie, sau august. E prima dat cnd mi doresc
s fi fost mai mic.
Ca s nu se mai uite la el n felul n care se uita i s nu i mai fie mil de el,
spuse:
Crezi c mai sunt undeva n via?
Da.
Spui asta pentru c aa crezi sau pentru c i-ai dori s fie adevrat?
Da, rspunse ea i zmbi. Sam?
Da?
Eram i eu n autobuz n ziua aceea. i aduci aminte?
Vag, rspunse el i rse. Cele cincisprezece minute de faim ale mele.
Erai cea mai curajoas i cea mai tare persoan pe care o cunoteam.
Toat lumea aa credea. Erai eroul ntregii coli. i apoi, nu tiu, pur i
simplu te-ai stins.
ntr-un fel nu era de acord cu asta, doar nu se stinsese, nu?
Pi, de obicei oferul de autobuz nu are un atac de cord, spuse Sam.
Astrid rse.
48

Eti una din acele persoane, cred. naintezi n via trind retras i apoi
se ntmpl ceva ru i apari. Te ridici i faci ce trebuie fcut. Ca i azi, cu
focul.
Da, pi, ca s i spun adevrul, prefer cealalt parte. Cea n care doar
mi triesc viaa.
Astrid ddu din cap ca i cum ar fi neles, dar apoi spuse:
Asta nu se va ntmpla acum.
Sam se ntinse i privi n jos la gazonul de sub ei. O oprl alerga pe o
potec de piatr. Mai repede, mai ncet, apoi iar repede, pn dispru.
Uite cum e, nu te atepta la prea multe din partea mea, bine?
Bine, Sam, spuse Astrid doar cu jumtate de gur. Mine o s rezolvm
toat ncurctura asta.
i o s l gsim pe fratele tu.
i o s l gsim pe fratele meu.
Ea se ntoarse i plec. Sam rmase pe balcon. Nu putea s aud valurile.
Vntul nu prea btea. Dar putea s simt mirosul florilor din grdina de jos.
i nici mirosul srat al Pacificului nu se schimbase.
i spusese lui Astrid c i era fric. Aa i era. Dar nu era singurul lucru pe
care l simea. Singurtatea unei nopi prea linitite l ptrunsese. Era singur.
Chiar i mpreun cu Astrid i Quinn. El tia ceva ce ei nu tiau.
Schimbarea era prea mare pentru a o putea suporta.
Toate se legau, era sigur de asta. Ce i fcuse tatlui su vitreg, ce fcuse
n camera lui, ce se ntmplase cu micul arunctor de flcri cu codie,
dispariia tuturor persoanelor de peste paisprezece ani i aceast barier
impermeabil i imposibil, toate fceau parte din aceeai problem.
Inclusiv jurnalul mamei sale.
Era speriat, copleit, singur. Dar, ntr-un fel, mai puin singur dect n
ultimele trei luni. Fetia i demonstrase c nu era singurul care avea o
putere. Nu era singurul ciudat.
Ridic palmele i se uit la ele. Pielea roz, zbrciturile de la placa de surf,
linia vieii, linia sorii. O palm ca oricare alta.
Cum? Cum se ntmplase?
Ce nsemna?
i dac nu era singurul ciudat nsemna c nu el era rspunztor pentru
aceast catastrof?
i ntinse minile, cu palmele n fa, ndreptate spre barier ca i cum ar
atinge-o.
Panicat a putut s fac lumin.
Panicat a putut s ard mna unei persoane.
Dar cu siguran nu ar fi putut face aa ceva.
49

Asta i aduse un pic de uurare. Nu el fcuse asta.


Dar totui cineva sau ceva o fcuse.

OPT
287 ore, 27 minute
Nu te mai mica, ncerc s i schimb scutecul, i spuse Mary Terrafino
copilaului.
Nu e un scutec, spuse fetia. Scutecele sunt pentru bebelui. tia sunt
pantalonii mei de trening.
Scuze, spuse Mary. Nu tiam.
Reui s i pun pantalonii i zmbi, ns micua izbucni n plns.
Mama mea mi punea ntotdeauna pantalonii.
tiu, scumpo, spuse Mary. Dar azi te ajut eu, bine?
i lui Mary i venea s plng. Niciodat nu i dorise mai mult s plng.
Se lsase noaptea. mpreun cu fratele ei de nou ani, John, terminaser de
mprit ultimii biscuii petiori cu arom de brnz, mpriser toate
cutiile cu suc. Aproape c nu mai aveau scutece. Grdinia nu era pregtit
pentru ngrijire pe timpul nopii. Aveau doar o mn de scutece pe stoc.
n camera mai mare se aflau douzeci i opt de copii. Aveau grij de ei
Mary, John i nc o fat de zece ani pe nume Eloise care, ca i n cri, n
principal se ocupa de fratele ei de patru ani. Eloise era una dintre
persoanele ct de ct responsabile. Ali civa copii, copleii i netiind cum
s fac fa unei asemenea probleme, pur i simplu i abandonaser
semenii i nici nu ncercau s stea s i ajute.
Mary i John preparaser laptele praf i umpluser sticle. Fcuser de
mncare din ce gsiser n grdini i din ce mai reuise John s adune.
Citiser crile cu poze cu voce tare i CD-urile cu Raffi de nenumrate ori.
Mary spusese de un milion de ori nu v facei griji, totul o s fie bine.
mbriase fiecare copil din nou i din nou de parc era ntr-o fabric i
mbria copii pe band rulant.
i, cu toate acestea, copiii tot plngeau dup mamele lor. Tot continuau s
ntrebe: Unde e mama mea? De ce nu este aici? Unde e? Cereau cu
insisten, cu nite voci bosumflate i speriate: Vreau la mama. Vreau s
merg acas. Acum.
Mary deja tremura de oboseal.
50

Se prbui n balansoar i se uit n jur. Crucioare. Saltele pe jos. Trupuri


mici ncolcite i nghesuite. Majoritatea adormite. Cu excepia fetiei de doi
ani care nu se oprea din plns i a bebeluului care scncea din cnd n cnd.
Fratele ei, John, se lupta cu somnul. Buclele lui sltndu-se pe msur ce
i ndrepta capul doar ca s i cad din nou. Era tolnit ntr-un balansoar n
captul cellalt al camerei, innd n brae un co pentru copii improvizat,
care era de fapt doar un ghiveci lung din plastic, luat din magazinul de
materiale de construcie. Mary i atrase atenia i i spuse:
Sunt aa mndr de tine, John!
El i zmbi dulce i Mary fu copleit de emoie. Buzele ncepur s i
tremure. Lacrimile i umplur ochii i simi un nod n gt i o durere n piept.
Trebuie s fac pipi, strig o voce.
Mary localiz sursa.
Haide, Cassie, hai s mergem, spuse ea.
Toaleta era imediat lng camera principal. O conduse pn acolo,
atept sprijinindu-se de zid i apoi o ajut s se tearg.
Mama mea mereu face asta, spuse Cassie.
tiu, scumpo.
Mama mea mereu mi zice aa.
Scumpo? Ah. Vrei s i spun altfel?
Nu. Doar vreau s tiu cnd se va ntoarce mama mea. Mi-e dor de ea.
Mereu o mbriam i ea m pupa.
tiu. Dar pn se ntoarce, pot s i dau eu un pupic?
Nu. Doar mama mea.
Bine, scumpo. Hai napoi n pat.
Ajuns napoi n camera principal, Mary se duse la John, l strig i
ncepu s l ciufuleasc.
Rmnem fr multe lucruri. Diminea o s fie o problem. Trebuie s
m duc s vd ce mai gsesc. Poi s mai reziti un pic aici?
Da. Pot s terg funduri.
Mary iei afar n noapte, n piaa linitit. Unii copii dormeau pe bnci.
Alii stteau n mici grupuri, nghesuii n jurul unor lanterne. l zri pe
Howard plimbndu-se cu un Mountain Dew ntr-o mn i cu o bt de
baseball n cealalt.
L-ai vzut pe Sam? ntreb Mary.
Ce treab ai cu Sam?
Nu pot s am grij de toi copiii aceia doar cu ajutorul lui John.
Howard ridic din umeri.
Cine te-a pus s ai grij de ei?
51

Deja ntrecuse limita. Mary era nalt i solid. Howard, dei era biat, era
mai mic. Fcu doi pai spre el, venind chiar n faa lui.
Ascult aici, vierme mic ce eti! Dac nu am grij de acei copii, vor
muri. nelegi? nuntru sunt bebelui care trebuie hrnii i schimbai i eu
par s fiu singura care realizeaz acest lucru. i probabil mai sunt i ali
copii mici n case, singuri, fr s tie ce s-a ntmplat, fr s tie cum s se
hrneasc, speriai de moarte.
Howard se ddu cu un pas n spate, ridicnd bta i apoi lsnd-o jos.
Ce ar trebui s fac eu? se vit el.
Tu? Nimic. Unde e Sam?
A plecat.
Cum adic, a plecat?
Adic el, Quinn i Astrid au plecat.
Mary clipi mirat.
Cine e eful atunci?
Crezi c doar pentru c lui Sam i place s fac pe eroul din an n an l
face pe el ef?
Mary fusese i ea n autobuz acum doi ani, cnd oferul, domnul Colombo,
a suferit atacul de cord. Ea era cu nasul ntr-o carte, nefiind atent la altceva,
dar ridicase privirea cnd simise c autobuzul ncepuse s se clatine. Pn
s i dea seama ce se ntmpla, Sam deja oprise autobuzul pe marginea
drumului.
n cei doi ani care au urmat, Sam fusese att de linitit i de modest, att
de absent din viaa social de la coal, nct Mary aproape uitase acel
moment de eroism. Cei mai muli uitaser.
i, cu toate acestea, ea nu a fost surprins cnd Sam a fost cel care s-a
ridicat deasupra tuturor n timpul incendiului. i, ntr-un fel, ea a presupus
c, dac cineva ar fi la conducere, acela ar fi Sam. Se supr pe el pentru c
nu era acolo acum, cnd ea avea nevoie de ajutor.
Cheam-l pe Orc, spuse Mary.
Nu-i spun eu lui Orc ce s fac, trf!
Poftim? se rsti ea. Cum mi-ai spus?
Lui Howard i se puse un nod n gt.
N-am vrut, Mary!
Unde e Orc?
Cred c doarme.
Trezete-l. Am nevoie de ajutor. Nu pot s mai stau treaz. mi trebuie
mcar doi copii care s aib experien cu bebeluii. i am nevoie de scutece,
de sticle i suzete, de Cheerios i de mult lapte.
De ce s fac eu toate astea?
52

Mary nu avu un rspuns.


Nu tiu, Howard, spuse ea. Poate pentru c nu eti doar un nemernic?
Poate eti o persoan nelegtoare.
Replica nu i aduse nimic mai mult dect o privire sceptic i un strmbat
din nas batjocoritor din partea lui.
Uite cum st treaba. Copiii vor face ce spune Orc, spuse Mary. Le e fric
de el. Tot ce i cer e ca Orc s fie el nsui.
Howard se puse pe gnduri. Mary aproape c putea vedea cum i se nvrt
rotiele n cap.
Las-o balt, spuse ea. Voi vorbi cu Sam cnd se ntoarce.
Da, el e marele erou, nu? spuse Howard ironic. Dar unde e el? l vezi tu
pe aici? Eu nu l vd.
Ai de gnd s m ajui sau nu? Trebuie s m ntorc.
Bine. i voi aduce lucrurile care i trebuie, Mary. Dar s i aduci
aminte cine te-a ajutat. Lucrezi pentru Orc i pentru mine acum.
Eu am grij de copiii mici, spuse Mary. Dac lucrez pentru cineva, aceia
sunt ei.
Dup cum am spus, s i aduci aminte cine a fost aici cnd ai avut
nevoie de ajutor.
Howard se ntoarse pe clcie i plec.
Dou persoane care s aib grij de copii i mncare, strig Mary dup
el.
Mary se ntoarse la grdini. Trei copii plngeau i sentimentul prea s
se rspndeasc. John se cltina de la crucior la saltea.
M-am ntors, spuse Mary. Du-te s dormi, John!
John pur i simplu se prbui. Pn s ating podeaua, deja ncepuse s
sforie.
E n regul, i spuse Mary primului copil. O s fie bine.

NOU
277 ore, 6 minute
Sam adormi mbrcat i se trezi prea devreme.
i petrecuse noaptea pe canapeaua din camera principal a
apartamentului. tia de cnd campaser mpreun pe plaj c prietenul lui,
Quinn, vorbea n somn.
53

Clipi i o vzu pe Astrid, o umbr subire n faa soarelui. Sttea n faa


ferestrei, dar se uita spre el.
Nu am vrut s te trezesc, dar uit-te la asta.
Soarele rsrise n spatele oraului, n spatele crestei dealului. Razele
soarelui ce sclipeau i dansau pe ap preau c nu pot atinge ntunecimea
barierei. Se curba pe ap n deprtare, un zid care ieea din ocean.
Ct e de nalt? se ntreb Sam cu voce tare.
A putea s calculez. Msori distana de la baz pn la un punct, apoi
i dai seama care este unghiul i las-o balt. Trebuie s aib mcar cteva
zeci de metri nlime. Suntem la etajul trei i nu suntem nici mcar aproape
de vrf. Dac exist un vrf.
Cum adic, dac exist un vrf?
Nu sunt sigur. Nu lua n seam tot ce zic, doar gndesc cu voce tare.
Atunci gndete destul de tare nct s te aud i eu, spuse Sam.
Astrid ridic din umeri.
Bine. S-ar putea s nu aib un vrf, s-ar putea s fie un dom.
Dar se poate vedea cerul, se pot vedea norii cum se mic, o contrazise
Sam.
Da. Uite, imagineaz-i asta: ii n mn o bucat de sticl ntunecat,
ca o lentil mare i ntunecat de ochelari de soare. Dac o nclini ntr-o
direcie, este opac. Dac o nclini n alt direcie, atunci reflect. Dac te
chinui i priveti cu atenie direct n ea, aproape c i vine s crezi c lumina
trece prin ea. Depinde doar de unghi i de
Ai auzit? ntreb Quinn, care apruse neobservat, scrpinndu-se
indiscret.
Sam ascult cu atenie.
Un motor. i e destul de aproape.
Plecar n grab din camer, coborr scrile cu vitez i deschiser cu
putere uile duble de la intrare, ieind n faa hotelului.
E Edilio. Biatul cel nou, spuse Sam.
Edilio Escobar era ntr-un excavator galben. Sub privirile lor, el se
apropie de barier i cobor cupa ce strpunse iarba i iei la suprafa plin
cu pmnt.
ncearc s sape un drum afar, spuse Quinn alergnd ctre excavator
i srind nuntru lng Edilio.
Acesta sri vreo treizeci de centimetri i ajunse napoi jos rnjind.
Apoi opri motorul.
Hei, biei, presupun c ai vzut i voi asta, nu? spuse Edilio
mpungnd bariera cu un deget. Apropo, s nu o atingei.
Sam ddu din cap mhnit.
54

Da, ne-am dat seama.


Edilio porni motorul i mai sp nc trei cupe. Cobor din excavator,
ridic o lopat i ddu la o parte restul de pmnt pn la barier.
Bariera continua i sub pmnt.
mpreun, Edilio, Sam i Quinn mai spar civa metri cu excavatorul i
cu lopata. Bariera tot nu se termina.
Dar Sam nu voia s se opreasc. Trebuia s se termine undeva. Trebuia.
Ddu de piatr, nfignd lopata tot mai puin, dnd la o parte tot mai puin
pmnt.
Poate cu un ciocan pneumatic sau cu un trncop o s reuim s
spargem mai departe.
Neauzind niciun rspuns, realiz c era singurul care mai spa. Ceilali
doar stteau i se uitau la el.
Da, poate, spuse ntr-un final Edilio i se aplec s l ajute pe Sam s
ias din groap.
Sam se cr pn sus, arunc deoparte lopata i scutur pmntul de pe
blugi.
A fost o idee bun, Edilio.
Cum ai fcut i tu la incendiu, omule. Ai salvat i magazinul, i
grdinia, spuse Edilio.
Sam nu voia s se gndeasc la ce a salvat i la ce nu a salvat.
Nu a fi salvat nimic, nu m-a fi salvat nici mcar pe mine, fr tine,
Edilio. i fr Quinn i Astrid, adug el.
Quinn i arunc o privire lui Edilio.
Ei bine, tu de ce eti aici? ntreb el.
Edilio oft, i propti lopata n barier, i terse fruntea de transpiraie i
se uit n jur.
Mama mea lucreaz aici, spuse Edilio.
Vestea l afect pe Quinn.
Ea este manager aici?
Ea este camerist, rspunse Edilio.
Unde locuieti? l ntreb Quinn.
Edilio art spre barier.
Acolo. La civa kilometri. Pe autostrad. Avem o rulot. Tata i cei doi
frai mai mici erau rcii i mama i-a lsat acas. Alvaro, fratele mai mare, e
n Afganistan.
E n armat?
Forele speciale, zmbi Edilio. Elita.
Nu era un copil nalt, dar sttea aa drept nct nu prea scund. Avea ochii
negri i blnzi, minile i erau aspre i pline de tieturi de parc aparineau
55

altui corp. inea braele puin mai n fa dect trunchiul, palmele ntoarse
nainte, de parc se pregtea s prind ceva. Prea n acelai timp c sttea
complet nemicat i pregtit s sar n aciune.
Dac stai s te gndeti, e o prostie. Oamenii de cealalt parte a
barierei tiu ce s-a ntmplat, spuse Quinn. Adic, nu e ca i cum nu ar fi
observat c suntem deodat n spatele unui zid.
i? ntreb Sam.
i ei au echipamente mai bune dect noi, nu? Ei pot s sape mult mai
adnc, s intre sub barier. Sau s o ocoleasc. Sau s zboare peste ca. Aici e
o pierdere de vreme.
Nu tim ct de mult se ntinde bariera, nici n sus, nici n jos, spuse
Astrid. Pare c se termin la cteva zeci de metri nlime, dar s-ar putea s
fie doar o iluzie optic.
Peste, pe sub, pe lng sau prin ea. Trebuie s existe o cale, spuse
Edilio.
Ca atunci cnd ai trecut voi grania din Mexic? spuse Quinn.
Sam i Astrid rmaser uimii, uitndu-se la Quinn.
Edilio sttea parc i mai drept i, dei era cu cincisprezece centimetri
mai mic dect Quinn, parc se uita de sus la el i, cu o voce calm, Edilio i
rspunse:
Ai mei sunt din Honduras. Au trebuit s treac prin Mexic pn s
ajung la grani. Mama lucreaz ca menajer, iar tata e ajutor la o ferm.
Locuim ntr-o rulot i avem o main veche. nc mai am un accent
deoarece am nvat spaniola nainte de englez. Mai vrei s tii i altceva,
omule?
Nu ncercam s strnesc nimic, amice, spuse Quinn.
E bine, spuse Edilio.
Nu era o ameninare, nu chiar. n orice caz, Quinn avea cu aproape zece
kilograme mai mult ca Edilio. Dar Quinn a fost cel care fcu un pas n spate.
Trebuie s mergem. l cutm pe friorul lui Astrid, i explic Sam lui
Edilio. El e el are nevoie de cineva care s aib grij de el. Astrid crede c
ar putea fi sus la centrala electric.
Tata e inginer acolo, explic Astrid. Dar e la vreo cincisprezece
kilometri distan de aici.
Sam ezit pn s l ntrebe pe Edilio dac vine cu ei. L-ar fi deranjat pe
Quinn. Quinn nu se comporta ca de obicei, ceea ce nu era chiar att de
ciudat, avnd n vedere situaia n care se aflau, dar pentru Sam tot nu era
linititor. Edilio, pe de alt parte, i pstrase calmul n timpul incendiului i
se ridicase peste ceilali.
Astrid lu decizia n locul lui.
56

Edilio? Vrei s vii cu noi?


Acum Sam era necjit. Oare Astrid crezuse c Sam nu poate face fa la
tot? Oare avea nevoie de Edilio?
Astrid i ntoarse privirea ctre Sam.
Am zis c e mai bine s trecem direct la subiect i s evitm alte
demonstraii de efie masculin.
Nu era vorba de aa ceva, mormi Sam.
Cum avei de gnd s mergei pn acolo? ntreb Edilio.
Nu cred c ar fi bine s mergem cu o main, dac la asta te referi,
spuse Sam.
M gndeam la altceva. Nu o main, dar mai bine dect s mergi atta
drum pe jos.
Edilio i conduse la un garaj ascuns din spatele vestiarului de la piscin.
Ridic ua garajului dezvluind dou carturi de golf cu emblema Clifftop
Resort pe lateral.
Paznicii i ngrijitorii le folosesc ca s ajung la terenul de golf situat
dincolo de autostrad.
Ai mai condus aa ceva pn acum? ntreb Sam.
Da. Tata a mai prins cteodat ture la terenul de golf ca ngrijitor. Am
mers cu el ca s-l ajut.
Asta simplific decizia. Pn i Quinn trebuia s-i dea seama c era logic.
Bine, spuse Quinn cu dumnie. Tu conduci.
Putem s ncercm drumul direct pn la autostrad. E prima la
dreapta, zise Sam.
Vrei s evii centrul oraului, spuse Astrid. Nu vrei s vin copiii la tine
s te ntrebe ce ar trebui s fac.
Vrei s ajungi la PNPB 2? ntreb Sam. Sau preferi s m vezi cum stau
degeaba i le spun oamenilor c nu au de ce s le fie fric n afar de frica n
sine?
Astrid rse. n opinia lui Sam, era probabil cel mai frumos sunet pe care l
auzise vreodat.
i aduci aminte, spuse Astrid.
Da, mi aduc aminte. Roosevelt. Marea Depresiune. Cteodat, dac m
strduiesc, pot s fac chiar i nmuliri.
Umor defensiv, l tachin Astrid.
Plecar cu cartul, trecnd prin parcare pn la strad. Acolo luar o curb
strns la dreapta intrnd pe o poriune de strad ngust i recent asfaltat.
Cartul de golf ncetinea pe msur ce urcau pe deal, deplasndu-se puin mai
2

Parcul Naional Perdido Beach.


57

repede dect viteza de mers pe jos. Curnd observar c strada se sfrea


brusc n barier. Se oprir i rmaser nemicai, holbndu-se la captul
abrupt al strzii.
Parc ar fi un episod din desenele cu Road Runner, spuse Quinn. Dac
desenm un tunel pe barier, putem trece prin el, ns coiotul se va lovi de
barier.
Bine. Mergem napoi pe drumul de pe deal, dar o lum pe strzi
lturalnice pn la autostrad. Nu te apropia de centru, spuse Sam. Trebuie
s l gsim pe micul Pete. Nu vreau s trebuiasc s m opresc s vorbesc cu
nite copii.
Da, plus c nu vrem ca cineva s ne fure cartul, spuse Edilio.
Da, mai e i asta, recunoscu Sam.
Stop, strig Astrid, i Edilio clc puternic frna.
Astrid sri jos din cart i fugi cu pai mici napoi ctre ceva alb de pe
marginea strzii. Se aplec i lu o rmuric.
E un pescru, spuse Sam, ncurcat de faptul c lui Astrid i psa. Poate
c s-a lovit de barier.
Poate c da, dar uite aici.
nep piciorul psrii cu rmurica, ridicndu-l.
Ce?
Degetele sunt unite, bineneles. Exact cum ar trebui s fie. Dar uite
cum ies n afar. Uit-te la unghii. Sunt gheare. Ca la o pasre rpitoare. Ca la
un oim sau un vultur.
Eti sigur c este un pescru obinuit?
mi plac psrile, explic ea. Aa ceva nu e normal. Pescruii nu au
nevoie de gheare, aa c nu au gheare.
Deci e o pasre ciudat, spuse Quinn. Putem merge mai departe acum?
Astrid se ridic.
Nu e normal.
Quinn izbucni scurt n rs.
Astrid, nu mai suntem nici mcar pe acelai fus orar cu normalitatea.
Pentru asta i faci tu griji? Degetele psrilor?
Pasrea e ori un exemplar unic care a suferit o mutaie ntmpltoare,
ori este vorba despre o nou specie care a aprut deodat. Care a evoluat,
spuse Astrid.
Din nou trebuie s ntreb acelai lucru. i ce dac? spuse Quinn.
Astrid era pe punctul de a spune ceva, apoi ddu din cap gndindu-se c
nu rezolv nimic.
Nu mai conteaz, Quinn. Cum ai spus i tu, suntem departe de
normalitate.
58

Se suir napoi i demarar cu douzeci de kilometri la or.


Intrar pe Third Avenue deprtndu-se de ora i apoi urcar pn pe
strada patru, un cartier vechi, dubios i srccios din apropierea casei lui
Sam.
Singurele maini care se vedeau erau fie parcate, fie lovite. Singurii
oameni pe care i vzur fur nite copii trecnd strada n spatele lor,
alergnd ctre o cas de unde se auzeau sunete de televizor, pentru a
constata c era doar un DVD pornit.
Mcar mai avem curent electric, spuse Quinn. Nu ne-au luat i DVDurile. i MP3-urile merg, chiar i fr acces la internet. Tot mai avem
melodii.
Nu ne-au luat? remarc Astrid. Am trecut de la Dumnezeu la ei.
Ajunser la autostrad i oprir.
Ei bine, asta-i nfiortor, spuse Quinn.
n mijlocul autostrzii se afla un tractor cu o remorc. Remorca se
desprinsese i se rsturnase pe o parte ca o jucrie aruncat. Tractorul n
sine era nc n picioare pe marginea drumului. O limuzin decapotabil
Sebring se izbise frontal n tractor. Decapotabila nu ieise prea bine din
accident. Era mototolit la aproape jumtate din lungimea ei iniial i
arsese.
oferii celor dou maini au disprut, spuse Quinn.
Mcar nimeni nu a fost rnit, spuse Edilio.
Asta dac nu a fost vreun copil n main, specific Astrid.
Nimeni nu ndrzni s verifice. Nimic nu ar fi supravieuit acelui accident
sau focului care a urmat. Niciunul nu voia s vad dac pe bancheta din
spate se aflase cineva.
Autostrada avea patru benzi, cte dou pe fiecare sens, nedesprite, cu o
band pe mijloc pentru a ntoarce. Mereu era trafic. Chiar i la miezul nopii
era trafic. Acum era doar linite i pustietate.
Edilio rse un pic speriat.
Tot mi vine s cred c o s vin vreun camion s ne calce.
Ar fi aproape o uurare, mormi Quinn.
Edilio clc pedala, motorul electric hurui i ieir pe autostrad ocolind
remorca rsturnat.
Era o experien sinistr. Mergeau mai ncet dect un ciclist
experimentat, pe o autostrad unde nimeni nu mergea cu mai puin de o
sut de kilometri la or. Trecur pe lng un magazin de tobe de eapament,
pe lng Jiffy Lube i o cldire de birouri unde locuiau ilegal un avocat i un
contabil. n mai multe locuri, mainile de pe autostrad se loviser de
mainile parcate, o decapotabil era intrat cu totul ntr-o curtorie i
59

sprsese geamul din sticl. Haine nvelite n plastic erau ntinse pe capota
mainii i pe locurile din fa.
Era linite ca ntr-un cimitir. Pe msur ce naintau, singurele sunete pe
care le auzeau erau de la anvelopele moi de cauciuc i bzitul motorului
electric.
Oraul se ntindea n stnga lor, iar n dreapta pmntul se nla formnd
o creast abrupt. Creasta nconjura oraul formnd un fel de zid al oraului.
Sam nu realizase pn acum c Perdido Beach era deja nconjurat de un fel
de barier. La nord i est se ntindeau munii, iar la vest i sud era oceanul.
Acest drum pustiu i tcut era singura cale de intrare sau ieire. Direct n
fa era o benzinrie Chevron. Lui Sam i se pru c vede micare acolo.
Voi ce credei? ntreb el.
Poate au mncare acolo. E un magazin, nu? spuse Quinn. Mie mi e
foame.
Ar trebui s mergem mai departe, spuse Astrid.
Edilio? ntreb Sam.
Edilio ddu din umeri.
Nu vreau s fiu paranoic, dar cine tie?
Eu zic s mergem mai departe, spuse Sam.
Edilio aprob din cap i ndrum cartul de golf pe partea stng a
drumului.
Dac sunt copii acolo, le zmbim, le facem cu mna i le spunem c ne
grbim, spuse Sam.
Da, s trii, spuse Quinn.
Nu te purta aa, frate! Am votat cu toii, spuse Sam.
Da, sigur.
Acum se vedea clar c erau oameni la Chevron. Un vnticel purtase o
pung de Doritos pn pe autostrad, spre ei, ca un scaiete rou-auriu.
Pe msur ce cartul de golf se apropia, un puti i apoi nc unul ieir la
osea. Primul era Cookie. Pe al doilea, Sam nu l cunotea.
Salut, Cookie, strig Sam de la douzeci de metri distan.
Care-i treaba, Sam? rspunse Cookie.
l cutm pe friorul lui Astrid.
Ateapt, spuse Cookie.
El cra o bt de baseball de metal, iar cellalt copil de lng el avea un
ciocan de crochet cu dungi verzi.
Nu, omule, suntem ntr-o misiune, ne vedem mai trziu, spuse Sam
fcndu-i cu mna i Edilio nu ridic piciorul de pe pedal.
Erau la doar civa metri, dar curnd aveau s treac pe lng ei.
60

Oprii-i, strig o voce din staie. Howard alerga urmat de Orc. Cookie se
puse n faa cartului.
Nu opri, opti Sam.
Omule, ai grij, strig Edilio ctre Cookie.
Cookie sri din faa lor n ultima secund, iar cellalt copil lovi cu putere
cartul cu ciocanul. Mnerul de lemn lovi bara de metal care susinea car tul i
captul ciocanului se desprinse, ratnd cu puin capul lui Quinn.
Trecur mai departe i Quinn strig n spate:
Hei, aproape m-ai lovit n cap, idiotule!
Erau la aproape zece metri distan i se ndeprtau cnd Orc strig:
Prindei-i, cretinilor!
Cookie era un biat mai mare, dar mai lent. n schimb, cellalt copil, cel
care avea ciocanul rupt, era mai mic i mai rapid i porni ntr-un sprint.
Howard i Orc erau i mai n spate, alergnd ct de tare puteau, dar Orc era
masiv i ncet, iar Howard se deprta de el.
Copilul cu ciocanul i prinse din urm.
Ar fi bine s oprii, spuse el gfind, alergnd n paralel cu ei.
Nu prea cred, spuse Sam.
Biete, te lovesc cu bul, amenin copilul, gfind i mai tare.
ncerc s l loveasc cu partea distrus a bului, ns fr for.
Sam prinse bul i l roti, trgndu-i-l din mn. Copilul se mpiedic i
czu ntins pe burt. Sam arunc bul ntr-o parte cu dispre.
Howard era aproape de ei, venind direct n spatele cartului. Astrid i
Quinn priveau cu calm cum Howard alerga din greu, dnd din mini ca o
moric. Arunc o privire n spate i nelese c Orc nu avea cum s i prind
din urm.
Howard, ce i nchipui c faci? ntreb Quinn cu o voce rezonabil. Eti
ca un cine care alearg dup un camion. Ce o s faci cnd ne ajungi din
urm?
Howard nelese i ncepu s ncetineasc.
E o urmrire la vitez mic, poate o s aprem la tiri, spuse Edilio,
provocnd nite rsete timide.
n cinci minute, nimeni nu mai rdea.
Se apropie cu vitez o main mare, spuse Astrid. Trebuie s tragem pe
dreapta.
Nu ne vor clca, spuse Quinn. Nici mcar Orc nu e aa nebun.
Poate c nu vor s ne calce, dar la volanul acelui Hummer e un copil de
treisprezece ani, spuse Astrid. Chiar vrei s rmi pe drum?
Quinn ncuviin din cap.
Ne ateapt o lovitur puternic.
61

ZECE
274 ore, 27 minute
Hummer-ul i croia drum, cnd aproape, cnd mai departe, de-a lungul
oselei, dar nu era nicio ndoial c i va ajunge din urm.
Merg mai departe sau opresc? ntreb Edilio, strngnd cu putere
volanul.
O s ne bat, strig Quinn. Ar fi trebuit s ne oprim. Am zis c trebuia
s ne oprim, dar voi nu i nu.
Hummer-ul micora distana cu o vitez alarmant.
O s ne loveasc, strig Astrid.
Quinn sri din cart i ncepu s alerge. Hummer-ul se opri. Cookie i
copilul cu ciocanul se ddur jos i pornir spre Quinn.
Oprete, spuse Sam.
Se ddu jos i alerg ctre Quinn s l ajute.
Quinn ncerc s sar peste anul de pe marginea drumului, dar ateriz
prost. Cei doi btui erau lng el pn s se poat ridica. Cookie l lovi cu
putere cu pumnul n spate.
Sam se arunc spre Cookie. l prinse pe acesta de ncheietura unei mini
i l trnti n fa cu ajutorul ineriei.
Cookie ateriz dur pe burt i Sam se rostogoli liber. Cookie i lsase jos
bta ca s l bat cu pumnii pe Quinn, iar acum Sam se arunc dup ea.
Putiul cu ciocanul, Edilio i Quinn avur o ncierare scurt, dar violent, ce
i ls pe Edilio i Quinn n picioare i pe cellalt copil jos la pmnt. Dar
acum, Orc i Howard avur destul timp s coboare din main. Orc l nimeri
cu bta pe Edilio n spatele genunchilor. Edilio czu jos ca un sac de ciment.
Ridicnd bta lui Cookie, Sam alerg i se puse ntre Orc i Edilio.
Nu vreau s m lupt cu tine, strig Sam.
tiu c nu vrei, spuse Orc sigur pe el. Nimeni nu vrea s se lupte cu
mine.
Astrid veni cu pai mari ctre ei.
Oprii-v toi, strig ea. Avea pumnii ncletai i lacrimi n ochi, dar nu
era trist, era nervoas. Nu avem nevoie de porcria asta.
Howard se bg ntre Orc i Astrid.
D-te la o parte, Astrid, Orc trebuie s l nvee minte pe acest puti.
S m dau la o parte? rspunse Astrid. Nu mi spui tu s m dau o
parte, nevertebrat ce eti!
62

Astrid, nu te bga, am eu grij, spuse Sam.


Edilio ncerc s stea drept, dar abia putea s stea n picioare.
Hei, las-o pe Astrid s vorbeasc, spuse Orc, spre surprinderea tuturor.
ncrcat cu adrenalin, Sam aproape c nici nu l auzi. Dar apoi proces
spusele lui Orc i i inu gura.
Astrid inspir adnc. Prul i flutura slbatic. Era roie la fa i n final,
ncercnd s se calmeze, spuse:
Nu ne batem.
Vorbete n numele tu, murmur Cookie.
E o tmpenie, spuse Astrid. Nu facem dect s l cutm pe friorul
meu.
Ochii lui Orc se ncruntar i mai mult.
Retardatul?
E autist, se rsti Astrid.
Da, micul retardat, rnji Orc, fr s mai continue.
Ar fi trebuit s te opreti, Sammy, spuse Howard dnd dezaprobator
din cap.
Asta am spus i eu, i eu sunt cel care a ajuns s fie btut, gesticul
Quinn slbatic, suprat pe Sam.
Howard aprob din cap ctre Quinn amuzat.
Ar fi trebuit s l asculi pe fratele tu, Sam. i-am zis asear c trebuie
s ai grij cu omul meu, Orc.
S aib grij cu el? Ce nseamn asta? ntreb Astrid.
Howard i ndrept o privire rece lui Astrid.
Trebuie s i ari respect Cpitanului Orc, la asta m refer.
Cpitan?
Sam se abinu s nu rd.
Howard se apropie, curajos c l avea pe Orc n spatele lui.
Da. Cpitan. Cineva trebuia s se ridice i s se impun, nu? Tu erai
ocupat, probabil la surf, aa c Orc s-a oferit s fie la conducere.
La conducerea cui? ntreb Quinn.
A celor care alearg ca nebunii.
Da, aprob Orc.
Copiii distrugeau totul, lund tot ce voiau, continu Howard.
Da.
Toi acei mucoi, toi acei copilai care alergau aiurea, nimeni care s i
opreasc din plns sau s le schimbe scutecele. Orc a avut grij ca s se
ocupe cineva de ei, spuse Howard schind un zmbet larg. El i-a linitit sau
mcar a avut grij ca altcineva s o fac.
Aa e, spuse Orc, de parc ar fi fost prima dat cnd auzea acest lucru.
63

Nimeni n afar de el nu a vrut s rezolve lucrurile, aa c Orc a fcut-o,


spuse Howard. Aa c Orc este cpitanul acum, pn se ntorc adulii.
Doar c ei nu se mai ntorc, spuse Orc.
Are dreptate n totalitate, spuse Howard. Cum a zis i Cpitanul.
Sam arunc o privire ctre Astrid. Adevrul era c cineva trebuia s aib
grij de copii. Orc nu ar fi fost alegerea lui Sam pentru aceast munc, dar
Sam nu voia s o fac el.
Situaia se detensionase, iar acum cele dou tabere erau aliniate fa n
fa i nu era nicio ndoial cine avea s ctige dac lupta ncepea din nou.
Erau patru contra patru, dar cei btui l aveau i pe Orc, i el fcea ct trei.
Noi doar vrem s l cutm pe micul Pete, spuse ntr-un final Sam,
nghiindu-i furia.
Da? Dac v ducei s cutai ceva, mai bine mergei puin mai ncet,
spuse Howard rnjind.
Vrei cartul de golf? ntreb Sam.
Despre asta vorbesc, Sammy, spuse Howard ntinznd minile larg i
mpciuitor.
Aa cum i oamenii pltesc taxe, nu? spuse copilul cu ciocanul.
Exact, aprob Howard. Este o tax.
Dar tu cine eti pn la urm? l nfrunt Astrid pe copilul cu ciocanul.
Nu te-am vzut la coal.
Eu merg la Academia Coates.
Mama mea este asistenta din tura de noapte acolo, spuse Sam.
Acum nu mai e, spuse copilul.
Ce caui aici jos? ntreb Astrid.
Nu m nelegeam cu copiii de acolo, spuse putiul ncercnd s
acopere adevrul cu o glum, dar n ochii lui se putea citi frica.
Mai sunt aduli acolo sus, ntreb Sam spernd la o minune.
Ah, spuse Howard. Sammy vrea la mmica lui.
Ia cartul, spuse Sam.
Nu i mai pierde vremea ncercnd s ari ca un dur. Vezi tu, eu te
cunosc, spuse Howard. Sam din autobuz, Sam pompierul. Deodat faci pe
eroul i apoi dispari, nu-i aa? Curajul cam apare i dispare. Asear toat
lumea striga: Unde e Sam, unde e Sam?, iar eu am fost nevoit s le spun: Ei
bine, copii, Sam aplecat cu Astrid cea deteapt, pentru c Sam nu poate
umbla cu oameni obinuii ca noi. Sam trebuie s plece cu prietena lui
atrgtoare i blond.
Nu e prietena mea, spuse Sam regretnd imediat cuvintele spuse.
Howard ncepu s rd, fericit c l provocase.
64

Vezi, Sam, tu mereu trebuie s fii n lumea ta, prea bun pentru ceilali,
n timp ce eu, Cpitanul Orc i bieii notri o s fim mereu prin preajm. Tu
te dai la o parte, iar noi i lum locul.
Sam i putea simi pe Astrid i Quinn uitndu-se la el, ateptnd ca el s
nege spusele lui Howard. Dar ce rost mai avea? Sam deja dezamgise atia
copii n centru, copii care se ateptaser ca el s fac ceva, exact cum
spusese i Howard, iar tot ce i dorise el era s scape de ei. Avusese ocazia
s plece cu Astrid i o fcuse fr vreo ezitare.
M-am plictisit, mormi Orc.
Howard rnji.
Bine, Sam. Poi s pleci s l caui pe micul retardat, dar cnd te ntorci,
ar fi bine s vii cu un cadou pentru Cpitan. Cpitanul conduce FAYZ, omule.
Ce conduce? ntreb Astrid.
Howard fu evident bucuros c l ntrebase.
Eu am inventat-o. FAYZ. Se scrie F-A-Y-Z i vine de la Fallout Alley
Youth Zone 3. O zon distrus i plin de copii.
Howard i etal rsul su rutcios.

Soarele i ardea faa. Lana deschise ochii. Figuri naripate i


amenintoare pluteau deasupra ei, treceau pe sub soare i napoi. Vulturii o
priveau i ateptau, fiind siguri c va fi curnd o gustare pentru ei.
Avea limba umflat, nct aproape o sufoca, i buzele crpate. Era pe
moarte.
Se uit n jur dup corpul bietului ei cine. Ar fi trebuit s fie chiar lng
ea. Dar nu mai era nimic acolo.
Ea auzi un ltrat cunoscut.
Patrick?
Acesta veni srind ctre ea, entuziasmat, ndemnnd-o s vin s se joace
cu el.
Ridic mna i i atinse gtul lui Patrick. Blana i era impregnat cu snge
uscat. Pipi zona unde trebuia s fie muctura fatal. Rana era nchis. n
zon nc era o crust, dar sngele nu mai curgea i, dup comportamentul
su, Patrick se simea foarte bine.
S i fi imaginat ea totul? Nu se putea, sngele uscat era dovada.
Se chinui s-i aminteasc ultimele momente de dinainte s i piard
cunotina. Oare se rugase? Ce era, un miracol? Nu-i amintea s fi fcut aa
ceva, ea nu era genul de persoan care s se roage.
Oare ea cauzase asta? Oare l vindecase cumva pe Patrick?
3

Zona Tinerilor din Fallout Alley.


65

Aproape ncepu s rd. Delira. i pierdea minile. i imagina tot felul de


lucruri. nnebunise de durere, sete i foame. nnebunise.
Simi ceva ru mirositor. Ceva lipicios i urt mirositor.
Privi ctre braul ei distrus. Carnea ntins ce abia i mai inea oasele
rupte era neagr spre verde. Mirosul era ngrozitor.
Lana trase adnc aer n piept de cteva ori, tremurnd, luptndu-se cu
teroarea. Auzise de cangren. Era ceva ce se ntmpla cnd carnea era
moart sau cnd circulaia era obstrucionat. Braul era pe moarte. Mirosul
venea de la carnea putrezit.
Un vultur ateriz la doar civa metri de ea. Se uita la ea cu nite ochi ca
mrgelele i ddea din gtul gola. i vulturul tia ce reprezenta acel miros.
Patrick veni srind napoi, ltrnd i vulturul nu avu de ales dect s
plece.
Nu m prinzi, croncni Lana, ns slbiciunea din vocea ei nu fcea
nimic dect s o sperie i mai mult.
Vulturii aveau s o prind pn la urm.
Dar totui acolo era Patrick, vindecat dup ce suferise o ran mortal.
Lana i puse mna stng pe carne chiar sub osul minii drepte. Carnea
era fierbinte i prea moale sub crusta de snge nchegat.
nchise ochii i se gndi c orice se ntmplase cu Patrick voia s se
ntmple i pentru ea acum: Nu vreau s mor. Nu vreau s mor.
Gndul i zbur ctre cas, ctre camera ei. Posterele de pe perei, o pnz
de alungat visele rele atrnat n faa unei ferestre, animale de plu uitate n
coul de rchit, un ifonier plin cu haine i colecia ei de evantaie asiatice,
pe care toat lumea le gsea ciudate.
Nu mai era suprat pe prinii ei. Acum, doar i era dor de ei. O voia pe
mama ei mai mult dect orice pe lume. i pe tatl ei. El ar fi tiut cum s o
salveze.
Avea vise emoionante, imagini care o fceau s gfie i i fceau inima
s bat ca un piston.
Se simea c plutete pe un petic subire de pmnt, ca suprafaa unui
balon, iar dedesubt, un spaiu deschis plin cu nori i jeturi neateptate de
flcri. Iar i mai jos, un monstru, ceva din copilria ei, monstrul care adesea
o trezise din somn.
Un monstru furit din piatr vie, o creatur dur, viclean i greoaie, cu
ochii negri n flcri. Iar n aceast bestie teribil btea o inim. Doar c
aceast inim nu era roie, era verde. i aceast inim era crpat ca un ou,
din ea scpnd o lumin strlucitoare i dureroas.
Se trezi speriat, plngnd.
66

Se ridic, la fel ca de fiecare dat cnd se trezea dintr-un comar, n patul


ei.
Se ridicase.
Durerea era teribil. Capul parc i exploda, spatele Privi ctre mna ei
dreapt.
Pentru un moment, uit s mai respire. Uit durerea care i pulsa n cap,
n picior i n spate. Uitase de toate deoarece durerea din bra dispruse.
Braul era drept. De la cot pn la ncheietur forma din nou o linie
dreapt. Cangrena dispruse i ea odat cu mirosul de mortciune.
Braul i era nc acoperit de o crust de snge uscat, dar nu era nimic
comparabil cu ce fusese acolo nainte.
Tremurnd, i ridic braul drept.
Se mica.
ncet, i nclet pumnul.
Degetele se apropiar.
Nu era posibil. Aa ceva nu e posibil. Ce vedea nu putea fi adevrat.
Dar durerea nu minea. Iar durerea aceea arztoare din bra acum nu era
nimic mai mult dect o pulsaie slab.
Lana puse mna stng pe piciorul rupt.
A durat mult timp i ea era teribil de slbit de sete i de foame. Dar i-a
inut mna acolo pn cnd, peste o or, a fcut ceva ce se temea c nu va
mai face niciodat: Lana Arwen Lazar s-a ridicat n picioare.
Doi vulturi stteau nemicai pe camioneta rsturnat.
Se pare c ai ateptat degeaba, spuse Lana.

UNSPREZECE
273 ore, 39 minute
Sam, Quinn, Edilio i Astrid plecar mai departe pe jos, lsnd n urm
rsetele i insultele celorlali.
Quinn, Edilio, suntei bine? ntreb Astrid.
n afar de vntaia mare, pe care probabil o s o am n mijlocul
spatelui? rspunse Quinn. Desigur. Lsnd la o parte faptul c mi-am luat
btaie fr motiv, totul e perfect. Bun plan, frate. A ieit bine. Am pierdut
cartul, ne-am luat btaie i am fost umilii.
67

Sam se abinu s nu ipe la prietenul lui. Quinn avea dreptate. Sam alesese
s ignore blocajul i, ca urmare, pltiser.
Vorbele lui Howard erau dureroase. Era ca i cum arpele i dduse jos
pielea i artase lumii adevrata fa a lui Sam. Nu era vorba de faptul c se
credea prea bun pentru ceilali, asta era greit, era vorba c Sam nu voise s
intervin, s preia controlul. Avea motivele lui, dar acum nu prea contau,
innd cont c fusese umilit n faa prietenilor lui.
Eu o s fiu bine, nu e mare lucru, i spuse Edilio lui Astrid. Dac merg n
continuare, mi va trece.
O da, minunat, d-te mare, Edilio, spuse ironic Quinn. Poate ie i place
s fii btut, dar mie nu. Eu nu gsesc plcere n aa ceva. i acum ar trebui s
mergem pe jos pn la central? De ce, ca s cutm un copil mic care
probabil nici nu tie c lipsete?
Din nou Sam se opuse mniei i, cu tot calmul posibil, spuse:
Frate, nimeni nu te oblig s mergi.
Vrei s zici s nu vin? ntreb Quinn apropiindu-se de Sam i
prinzndu-l de umr. Vrei s spui c vrei s plec, frate?
Nu, omule. Eti cel mai bun prieten al meu.
Singurul tu prieten.
Da. Aa e, recunoscu Sam.
Tot ce vreau s zic e: cine a murit i te-a lsat pe tine rege? ntreb
Quinn. Te pori de parc ai fi eful aici. Cum de s-a ntmplat asta? Cum se
face c eu iau ordine de la tine?
Nu iei ordine, spuse Sam suprat. Nu vreau ca nimeni s ia ordine de la
mine. Dac a fi vrut aa ceva, tot ce trebuia s fac era s rmn n ora i s
le spun oamenilor ce s fac. Apoi, cu o voce mai nceat Sam spuse: Poi s
fii tu eful, Quinn.
Nu am zis niciodat c vreau eu s fiu eful, spuse Quinn ofensat.
Dar mnia ncepu s se domoleasc. Arunc o privire ncruntat ctre
Edilio i apoi una circumspect ctre Astrid.
E doar ciudat, frate. Eram obinuit s fim doar noi doi, nu?
Da, aprob Sam.
Vreau doar s lum plcile i s ne ndreptm ctre plaj, se vit
Quinn. Vreau ca totul s fie la fel ca nainte. Iar apoi, deodat, strig: Unde e
toat lumea? De ce nu a venit nimeni dup noi? Unde sunt prinii mei?
ncepur din nou s mearg, cu Edilio chioptnd un pic i Quinn
rmnnd mai n spate mormind. Sam veni lng Astrid, la fel de timid n
prezena ei.
Mulumesc c ai avut grij de Orc, spuse el.
68

L-am meditat prin matematic curativ, afi ea un zmbet n colul


gurii. Se simte puin intimidat de mine, dar nu ne putem baza prea mult pe
asta.
Continuar s mearg pe mijlocul autostrzii. Era ciudat s vezi linia
galben sub picioare.
Fallout Alley Youth Zone, spuse Astrid.
Da. Cred c aa va rmne.
Poate c nu e doar o glum, spuse Astrid. Poate chiar este vorba de
deeuri radioactive.
Sam se uit brusc la ea.
Vrei s zici c poate fi un accident la centrala nuclear?
Nu sunt sigur c vreau s spun ceva, zise Astrid, ridicnd clin umeri.
Dar crezi c ar putea fi legat de asta? Ca i cum centrala ar fi explodat
sau ceva?
nc este curent electric. Perdido Beach i ia toat energia din acea
central. Luminile nc merg. Aa c ntr-un fel sau altul, centrala nc
merge.
Edilio se opri.
Hei, biei! Noi de ce mergem pe jos?
Pentru c nemernicul acela i marioneta lui Howard ne-au furat cartul
de golf, spuse Quinn.
Omule, spuse Edilio artnd ctre o main ce se rsturnase ntr-un
an de pe marginea drumului. Pe capot erau prinse dou biciclete.
Nu mi place s iau bicicleta altcuiva, spuse Astrid.
Treci peste, spuse Quinn. Dac nu ai observat, e o lume cu totul nou. E
FAYZ.
Luar cele dou biciclete i se suir cte doi pe fiecare. Quinn se sui pe
biciclet cu Edilio, i Astrid cu Sam. Prul ei i venea direct n fa,
nepndu-l puin. Lui Sam i pru ru cnd gsiser nc dou biciclete.
Autostrada nu ducea la centrala nuclear, iar ei fur nevoii s ias pe un
drum lateral. Ddur de un post de gard impresionant, n piatr, i de o
barier cu dungi roii, precum cele de la trecerile peste calea ferat. Era
cobort ca s blocheze accesul, aa c ei o ocolir.
Drumul erpuia printre dealurile acoperite de covoare de iarb uscat i
flori vetejite. n apropierea centralei nu erau case sau magazine. Era
nconjurat de kilometri ntregi de spaiu gol. Dealuri abrupte, copaci din loc
n loc, pajiti i praie secate.
Pn la urm drumul vira n jos ctre litoral. Era un peisaj ce-i tia
rsuflarea, dar curentul care, n mod normal, era puternic, exploziv, acum
era blnd. Drumul se nla i cobora, se ondula de cteva ori i se ascundea
69

n spatele dealurilor, pentru a se deschide mai departe ctre o nou


panoram a oceanului.
E nc o poart de securitate n fa, spuse Astrid.
Dac e vreun paznic acolo, l voi pupa, spuse Quinn.
Toat zona asta e constant supravegheat i patrulat, spuse Astrid.
Centrala are aproape o armat privat care o protejeaz.
Acum nu mai are, spuse Sam.
Ajunser la un gard din zale de metal, care se termina deasupra cu o
srm ghimpat. Gardul se ntindea n stnga pn jos la stnci i disprea
sus pe dealuri n dreapta. Aici era o poart mult mai serioas, aproape ca o
fortrea. Arta de parc putea rezista unui asediu. Poarta era o seciune
nalt de gard din zale metalice, care se putea rula i despacheta cu o
apsare de buton.
Se oprir din pedalat i privir n sus obstacolul.
Cum intrm? se ntreb Astrid.
Cineva se va cra, spuse Sam. Tragem la sori.
Cei trei biei jucar piatr, hrtie, foarfece i Sam pierdu.
Omule. Cum s alegi hrtie? l tachin Quinn. Toat lumea tie c se
ncepe cu foarfece n prima rund.
Sam se cr pe gard cu uurin, dar srma ghimpat l puse pe gnduri.
i ddu tricoul jos i l nfur n jurul srmei. Ridic cu grij un picior
peste i scnci cnd srma i atinse coapsa. Apoi trecu. Sri jos lsnd tricoul
nfurat n jurul srmei.
Intr n gheret. Aerul condiionat era pornit la maxim i imediat regret
pierderea tricoului. O serie de ecrane artau drumul pe care ei tocmai
veniser i cteva alte peisaje din afar: oceanul, pietre, muni. De
asemenea, artau i cteva ui din central cu accesul restricionat pe baza
unor cartele.
n toalet zri o cartel electronic pe un nur, agat ntr-un crlig.
Cineva fusese la toalet cnd dispruse. Sam lu nurul i l prinse n jurul
gtului.
ntr-o cmar din camera principal gsi o uniform militar gri cu verde,
care i era cu multe numere mai mare. Pe un perete era un suport de arme
ncuiat. Camera mirosea a petrol i a sulf.
O bun perioad de timp se uit la arme. Arme automate contra bte de
baseball.
Nu alege calea asta, murmur Sam.
Ls armele i nchise ua cu putere, ns rmase cu mna pe clan. Apoi
ddu din cap. Nu era cazul. Nu nc.
70

Fora ispitei i provoc grea. Ce se ntmplase cu el de i trecuse prin


cap aceast variant, chiar i pentru o secund?
Aps butonul i deschise poarta.
De ce a durat aa mult? ntreb Quinn suspicios.
Am cutat un tricou.
Centrala electric era perfect izolat. Un complex imens i impuntor de
cldiri i depozite dominate de dou domuri imense de beton.
Toat viaa, Sam auzise vorbe despre aceast central. Se prea c
jumtate din Perdido Beach lucra aici. Crescnd aici, auzise nenumrate
asigurri i nu i fusese cu adevrat fric de energia nuclear. Dar acum,
vznd cu ochii lui centrala, o bestie luminoas ghemuit deasupra mrii i
ascuns sub muni, nu mai era att de linitit.
Ai putea aduna toate casele din Perdido Beach aici, spuse Sam. Nu am
vzut niciodat centrala de aproape. E mare.
mi aduce aminte de cnd am fost plecat la Roma i am vzut o
catedral foarte mare, San Pietro, spuse Quinn. tii, te simi mic numai cnd
te uii la ea. De parc ar trebui s ngenunchezi doar ca s fii n siguran.
Am i eu o ntrebare stupid: nu o s ne iradiem, nu-i aa? zise Edilio.
Nu suntem la Cernobl, spuse Astrid cu asprime. Acolo nu aveau nici
mcar turnuri care s delimiteze zona. Asta sunt cele dou domuri.
Reactoarele propriu-zise sunt acoperite de domuri, astfel nct, dac s-ar
ntmpla ceva, gazul radioactiv ar fi reinut nuntru.
Quinn l btu pe Edilio pe spate prietenete.
i de aceea nu avem de ce s ne facem griji. n afara faptului c aceast
zon e numit Fallout Alley. M ntreb de ce? Din moment ce totul este n
siguran.
Quinn i Sam tiau deja povestea, dar ca s neleag i Edilio, Astrid art
ctre domul cel mai ndeprtat.
Vezi c difer culorile? Acel dom pare mai nou. Cellalt dom a fost lovit
de un meteorit acum cincisprezece ani. Dar care sunt ansele ca aa ceva s
se ntmple din nou?
Care erau ansele ca asta s se ntmple de prima dat? murmur
Quinn.
Un meteorit? strig Edilio privind n sus ctre cer.
Soarele trecuse de mult de cea mai nalt poziie a sa i acum apunea
deasupra apei.
Un meteorit mic care se deplasa cu vitez mare, spuse Astrid. A lovit
containerul i l-a distrus. L-a vaporizat. A lovit i reactorul i a trecut mai
departe. De fapt, a fost bine c se mica att de repede.
71

Sam i imagina toat ntmplarea. Vedea cum o roc din spaiu venea cu
o vitez imposibil, lsnd n urm foc i trecnd prin domul de beton.
De ce s fie bine c avea vitez? ntreb Sam.
Pentru c a spat n pmnt i a dus nouzeci la sut din uraniu jos, n
crater, la aproape treizeci de metri sub pmnt. Aa c pur i simplu doar au
umplut craterul, au pavat deasupra i au reconstruit reactorul.
Am auzit c o persoan a murit, spuse Sam.
Astrid aprob din cap.
Unul dintre ingineri. Probabil c lucra n zona reactorului.
Vrei s zici c sub pmnt e o grmad de uraniu i nimeni nu ar trebui
s cread c e periculos, spuse Edilio sceptic.
O grmad de uraniu i oasele unui om, spuse Quinn. Bine ai venit n
Perdido Beach, unde sloganul nostru este: Radiaie? Care radiaie?
Astrid porni n fa. Ea vizitase centrala de mai multe ori, mpreun cu
tatl ei. Gsi o u nemarcat i insesizabil pe o margine a cldirii cu
turbine. Sam trecu cartela prin fant i ua se deschise.
nuntru gsir o camer cavernoas cu un tavan nalt, cu grinzi de metal
i o podea de beton vopsit. Patru motoare masive, fiecare mai mare dect o
locomotiv, scoteau un zgomot incredibil.
Acestea sunt turbinele, strig Astrid acoperind vjitul puternic ca un
uragan. Uraniul creeaz o reacie care nclzete apa, aburul ajunge aici,
nvrte turbinele i genereaz electricitate.
Deci, vrei s zici c nu au hamsteri gigantici care nvrt o roat? strig
Quinn. nseamn c am fost informat greit.
Quinn schi un salut apatic n glum.
Se mprtiar prin camera turbinelor. Astrid le reaminti c micul Pete nu
vine dac este chemat. Singurul mod n care l puteau gsi era s caute n
fiecare col, n fiecare locor n care ar putea sta n picioare, ghemuit sau
ascuns.
Pete nu era n camera turbinelor.
Astrid le fcu semn s mearg mai departe. Dup ce trecur prin dou
rnduri de ui, puteau s se aud normal din nou.
S mergem n camera de comand, suger Astrid i i ndrum n jos
printr-un coridor ntunecat, pn la o veche camer de comand. Arta ca
platoul dintr-o lansare n spaiu NASA, cu calculatoare vechi, monitoare
licrind i mult prea multe panouri cu mult prea multe luminie,
ntreruptoare i porturi de date antice.
Acolo, stnd pe podeaua camerei de control, balansndu-se nainte i
napoi, jucnd un joc video silenios, era micul Pete.
72

Astrid nu alerg spre el. Rmase uimit, holbndu-se la el ntr-o manier


pe care Sam o considera aproape dezamgire. Prea aproape c se
micoreaz.
Dar apoi for un zmbet i se duse la el.
Petey, spuse Astrid cu o voce calm de parc nu ar fi lipsit niciodat, de
parc ar fi fost mpreun tot timpul i nu ar fi fost nimic ciudat n a-l gsi n
mijlocul camerei de comand a unei centrale nucleare, jucndu-se Pokemon
pe un Game-Boy.
Slav Domnului c nu era la reactoare, spuse Quinn. A fi spus un nu
mare dac trebuia s-l cutm acolo.
Edilio aprob i el din cap.
Micul Pete avea patru ani i era blond ca sora lui mai mare, doar c era
pistruiat i un pic sfios, i era aa drgu. Nu prea deloc debil sau prost, din
contr, dac nu tiai, puteai spune c e un copil normal i probabil detept.
Dar cnd Astrid l mbri, abia bg de seam. Doar dup aproape un
minut ridic o mn de pe jocul video i i atinse prul, parc gndindu-se n
alt parte.
Ai mncat ceva pn acum? ntreb Astrid. Apoi reformul ntrebarea:
i-e foame?
Avea un fel aparte de a vorbi cu micul Pete cnd voia atenia lui. i inea
capul ntre palme, blocndu-i vederea n lateral i acoperindu-i pe jumtate
urechile. Venea cu faa aproape de a lui i i vorbea cu calm, pronunnd
cuvintele cu grij, ncet.
i-e foame? repet ea ncet, dar ferm.
Ochii lui Pete ncepur s sclipeasc i ncuviin din cap.
Bine, spuse Astrid.
Edilio se uita la electronicele vechi care acopereau aproape un perete
ntreg. Se ncrunt i i ncrei sprnceana.
Totul pare a fi n regul, raport el.
Quinn l lu n derdere.
Scuz-m, eti i inginer n fizica nuclear pe lng ofer de cart de
golf?
M uitam la indicatorul luminos. M-am gndit c verde nseamn c e
bine, nu?
Edilio se duse la o mas curbat, care susinea trei monitoare, avnd n
fa trei scaune pivotante.
Nici mcar nu pot citi chestiile astea, recunoscu Edilio privind cu
atenie monitoarele. Sunt doar numere i simboluri.
M duc pn n camera de relaxare s i gsesc ceva de mncare lui
Petey, anun Astrid.
73

Ea ncepu s mearg, dar micul Pete ncepu s se smiorcie. Fcea ca un


cel care voia ceva.
Astrid se uit spre Sam ntr-o manier rugtoare.
De cele mai multe ori nu realizeaz c sunt prin preajm. Nu vreau s l
las singur cnd face legtura cu mine.
M duc eu s iau mncarea, spuse Sam. Ce i place?
Ciocolata nu o refuz niciodat. El
ncepu s zic mai departe, dar se opri singur.
i aduc eu ceva, spuse Sam.
Edilio se dusese la ceea ce prea a fi cea mai nou pies de echipament
din camer, un ecran cu plasm agat pe un perete.
i Quinn se uita la ecran, rotindu-se ntr-unul din scaunele inginerilor.
Vezi dac gseti alt post, sta e plictisitor.
E o hart, spuse Edilio. Uite, acolo e Perdido Beach. Iar aici sunt nite
orele pe dealuri. Se ntinde pn la San Luis.
Harta strlucea albastru-deschis, alb i roz, cu o int roie fix n centru.
Rozul reprezint locul afectat n caz de o eventual scurgere de
radiaii, spuse Astrid. Cu rou e zona imediat apropiat, unde radiaia ar fi
intens. Recepioneaz date despre traiectoriile vntului, contururile
pmntului i scurgeri i le ajusteaz.
Rozul i roul reprezint pericolul? ntreb Edilio.
Da. Aceea e zona unde radiaiile ar fi peste nivelul acceptat.
E o poriune mare de pmnt, spuse Edilio.
Dar e ciudat, spuse Astrid, apropiindu-se de hart i ghidndu-l pe
micul Pete lng ea. Nu am mai vzut-o niciodat artnd n felul acesta. De
obicei, acea zon se ntinde spre uscat, din cauza vnturilor care vin dinspre
ocean. Cteodat, se ntinde i pn jos la Santa Barbara. Iar cteodat sus
pn la parcul naional. Depinde de vreme.
Zona roz era un cerc perfect, iar zona roie era ca o int n mijlocul
cercului.
Calculatorul nu nregistreaz datele despre vreme prin satelit, spuse
Astrid. Aa c trebuie s fi fost schimbat pe setrile iniiale, cu acest cerc
rou cu o raz de aisprezece kilometri i cu cercul roz cu o raz de o sut
aizeci de kilometri.
Sam se uit cu atenie la hart, nereuind iniial s neleag ceva din ea.
Apoi ncepu s localizeze oraele i plajele cunoscute.
Tot oraul e cuprins n zona roie, spuse Sam.
Astrid aprob din cap.
Zona roie se ntinde pn la extremitatea de sud a oraului.
Da.
74

Sam arunc o privire ctre ea s observe dac i ea vzuse ce vzuse el.


Trece direct prin Clifftop.
Da, spuse ea ncet. Trece.
Crezi c
Da, spuse Astrid. M gndesc c e de-a dreptul incredibil ca alinierea
barierei cu zona periculoas s fie doar o coinciden. Cel puin tim de
barier. Nu tim dac include toat zona roie.
Asta nseamn c s-a produs un fel de scurgere de radiaii.
Astrid cltin din cap.
Nu cred. Ar fi pornit tot felul de alarme de radiaii. E ciudat. Cauza i
efectul, doar c invers. Din cauza FAYZ-ului, calculatorul nu a mai primit
date despre vreme i s-a resetat. Aa c de ce bariera FAYZ urmeaz liniile
de pe hart create de ea?
Sam ddu din cap i zmbi lamentabil.
Probabil c sunt obosit. M-ai pierdut. M duc s iau de mncare, spuse
el plecnd n direcia indicat de Astrid.
Cnd ntoarse privirea, ea privea harta cu o expresie ndrjit.
Ea observ apoi c Sam o privea. Se uitar unul la cellalt. Ea tresri de
parc fusese surprins fcnd ceva. Puse o mn grijulie n jurul micului
Pete, care i ngropase deja faa n jocul video. Astrid clipi, privi n jos,
inspir tremurnd i se ntoarse cu spatele.

DOISPREZECE
272 ore, 47 minute
Cafea! rosti Mary cuvntul de parc ar fi fost ceva magic. Cafea. De asta
am nevoie.
Era n camera ngust i nghesuit a personalului de la grdinia Barbara,
cutnd n frigider ceva, orice ar putea s i dea fetiei cure refuza s
mnnce. Era att de obosit, nct aproape czuse n frigider cnd zri
ibricul pentru cafea.
Asta fcea mama ei cnd era obosit. Asta fcea toat lumea cnd era
obosit.
Ca rspuns la strigtul disperat dup ajutor de la miezul nopii al lui
Mary, Howard aprovizionase grdinia cu o cutie de scutece. Erau Huggies
pentru nou-nscui. Nu erau bune de nimic. Trimisese i peste nou litri de
75

lapte, o jumtate de duzin de pungi de chipsuri i Goldfish. i l trimisese pe


Panda, care se dovedise a fi mai mult dect inutil. Mary l auzise ameninnd
c lovete un copil de trei ani care plngea i l dduse afar din cldire.
n schimb gemenele, Anna i Emma, veniser din proprie iniiativ s
ajute. Nu era destul lume, nici pe departe, dar fusese ndeajuns ca Mary s
poat dormi dou ore ntregi.
Dar apoi, cnd se trezi diminea, nu, de fapt era dup-amiaz, dar ea
pierduse noiunea timpului, era ameit i nu numai c nu tia ct era ceasul,
pentru cteva secunde nici nu tiu unde e.
Mary nu fcuse niciodat cafea, dar vzuse cum se face. Cu ochii
nceoai ncerc s i dea de cap. Avea un recipient i nite filtre.
Prima ei ncercare fu doar o ateptare lung fr vreun folos. Abia dup
ce se holb zece minute ca i cum czuse n com, realiz c uitase s pun
ap n aparat. Cnd n sfrit puse i apa, nuntru erupse un nor de abur.
Cinci minute mai trziu, avea un vas de cafea aromat.
Turn ntr-o ceac i gust. Era foarte fierbinte i foarte amar. Nu avea
destul lapte nct s-l prpdeasc pe cafea, dar nc mai avea nite zahr.
ncepu cu dou linguri pline.
Era mai bine. Nu era cu adevrat bun, dar era un progres.
Lu ceaca i se duse napoi n camera principal. Cel puin ase copii
plngeau. Scutecele trebuiau schimbate i cei mai mici trebuiau hrnii. Din
nou.
O feti de trei ani, cu prul blond mpletit o vzu pe Mary i veni
alergnd la ea. Fr s se gndeasc Mary se aplec. Cafeaua se vrs pe
gtul i umrul fetiei.
Fetia ncepu s ipe.
O, Doamne, strig Mary speriat.
John veni repede.
Ce s-a ntmplat?
Fetia url i Mary nepeni.
Ce facem? strig John.
Anna veni i ea alergnd, cu un bebelu n brae.
O, Doamne, ce s-a ntmplat?
Fetia continu s urle.
Mary aez cu grij ceaca pe tejghea i apoi fugi din camer i din coal.
Alerg plngnd pn la ea acas la dou strzi deprtare. Deschise ua
cu greutate. Abia c mai vedea printre lacrimi. Hohotele de plns i
cutremurau tot corpul.
nuntru era rcoare i linite. Totul era ca de obicei. Doar c era att de
linite, nct suspinele ei se auzeau ca nite urlete animalice.
76

Mary ncerc s se liniteasc singur.


O s fie bine, o s fie bine.
Aceeai minciun pe care le-o tot spunea copiilor.
ncepu s se liniteasc.
Mary se aez la masa din buctrie. i plas capul n mini, intenionnd
s plng n continuare, n linite. Dar vremea pentru plns trecuse.
Pentru o vreme, nu fcu nimic dect s i asculte respiraia. Se holb la
masa de lemn ce i se prea c se nvrte din cauza epuizrii.
Era imposibil de crezut c prinii ei nu erau acas.
Unde erau? Unde era toat lumea?
Camera ei, patul ei erau imediat sus cum urcai scrile.
Nu putea. Nu putea s se culce. Dac ar fi fcut-o, nu s-ar mai fi trezit
dect peste multe ore.
Copiii aveau nevoie de ea. Fratele ei, sracul John, fcuse fa n timp ce
ea intrase n panic.
Mary deschise frigiderul. ngheat de ciocolat Ben & Jerrys. DoveBars.
Putea s le mnnce i apoi s se simt mai bine. Putea s le mnnce i apoi
s se simt mai ru.
Dac ncepea, nu se mai oprea. Dac ncepea s mnnce cnd se simea
aa, nu s-ar mai fi oprit pn cnd ruinea ar fi fost att de mare, nct s-ar fi
forat singur s vomite totul.
Mary suferea de bulimie de cnd avea zece ani. Mnca dup cum avea
chef i apoi vomita, iar i iar din ce n ce mai puin, fapt ce o fcuse s aib cu
aproape douzeci de kilograme peste greutatea normal i dinii aspri i
decolorai de la acidul din stomac.
Fusese istea i ascunsese asta de prinii ei pentru destul timp, ns
pn la urm acetia au aflat. Apoi au urmat terapia i o tabr special, iar
cnd nici acestea nu au ajutat, medicamentele. i c tot veni vorba de
medicamente, Mary i aduse aminte c trebuia s ia sticlua din cabinetul de
medicamente.
Era mai bine acum c avea Prozac la ea. Pofta i era sub control. Nu mai
avea de ce s scape. Pierduse o parte din greutatea n plus.
De ce s nu mnnce acum? De ce?
Aerul rece din congelator o nvlui. ngheata, ciocolata erau acolo. Nu i
puteau face ru. Nu acum cnd era speriat de moarte i singur i att de
obosit.
Doar un DoveBars.
l lu din cutie pe bjbite i i rupse ambalajul nerbdtoare, ntr-o
clipit l i nfulecase, att de bun, att de rece, ciocolata alunecoas i se
77

topea pe limb. Sunetul cojii sfrmndu-i-se ntre dini i crema moale i


zemoas de vanilie.
O mnc pe toat. O mnc repede ca un lup.
Mary lu i ngheata Ben & Jerrys, i ncepu s plng din nou cnd o
bg n cuptorul cu microunde douzeci de secunde ca s o nmoaie. Voia s
fie curgtoare, voia s fie ca o sup de ciocolat rece. Voia s o bea.
Cuptorul cu microunde se opri.
Lu o lingur, una mare, una de sup. Ridic apoi capacul cutiei i se
ndop cu ciocolat, ba cu lingura, ba turnnd-o, abia simindu-i gustul.
Plngea i mnca, lingndu-i degetele, scuturnd lingura.
Linse i capacul.
E de ajuns, i spuse ea.
Scoase doi saci mari de plastic pentru gunoi. Doi saci mari i negri.
Sistematic l umplu pe unul cu orice putea s dea de mncare copiilor:
srele, unt de arahide, miere, Rice Chex, batoane Nutri-Grain.
Al doilea sac l duse sus, la etaj. l umplu cu aternuturi i nvelitori de
perne, hrtie igienic i prosoape. n special cu prosoape, deoarece puteau
nlocui scutecele.
Gsi i o sticl de Prozac. O deschise i o vrs n palm. Pastilele erau
alungite i de culoare verde cu portocaliu. Lu una i o nghii, bnd din
palm ap de la robinet. Mai rmseser doar dou pastile.
Tr sacii pn la ua de la intrare i apoi urc napoi sus n camera ei i
nchise cu grij ua n urm.
ngenunche n faa toaletei, ridic apoi capacul i i vr un deget pe gt
pn cnd, din reflex, mncarea iei forat din stomac.
Cnd termin, se spl pe dini. Cobor i ncepu s trasc sacii ctre
grdini.

Presupun c Pete nu i poate ine echilibrul pe biciclet, i spuse Sam


lui Astrid.
Nu, nu poate, confirm Astrid.
Bine, atunci, mergem pe jos. Ct e ceasul, patru? Poate ar fi mai bine s
rmnem aici peste noapte i s plecm de diminea.
Fiind contient de plngerile lui Quinn de mai devreme, Sam l ntreb:
Tu ce zici s facem, Quinn? Rmnem sau plecm?
Quinn ridic din umeri.
Sunt extenuat. Plus c au i un automat de dulciuri.
Biroul managerului avea o canapea pe care Astrid o putea mpri cu
micul Pete. Ea i oferi pernele lui Edilio, care era nc eapn.
78

Sam i Quinn cutar cldirea pn ddur de infirmerie. Acolo aveau


paturi de spital pe roi.
Quinn rse.
Hai la surf, frate!
Sam ezit. Dar Quinn plec n alergare, pn cnd patul prinse destul
vitez i sri pe el, chiar reuind s se i ridice n picioare pan s loveasc
vreun perete.
Bine, spuse Sam. Pot s fac asta.
Pentru cteva minute au fcut surf cu paturile pe coridoarele abandonate
i Sam descoperi c nc putea s rd. Parc trecuser un milion de ani de
cnd Sam nu mai fcuse surf mpreun cu Quinn. Un milion de ani.
Sam i Quinn oprir paturile n camera de control. Niciunul dintre ei nu
prea nelegea comenzile, dar acolo era locul unde trebuiau s fie.
Vzur c Edilio deja strnsese cinci costume contra radiaiilor, care
artau aproape ca nite costume spaiale, fiecare avnd o glug, o masc de
gaze i un tub mic de oxigen.
Bravo, Edilio, spuse Quinn. Doar n caz c se ntmpl ceva?
Edilio l privi stnjenit.
Da, doar n caz c se ntmpl ceva.
Cnd Quinn zmbi, Edilio spuse:
Nu crezi c tot ce s-a ntmplat e din cauza locului acesta? Uit-te la
hart, omule! O int roie care se ntmpl a fi exact unde este i bariera?
Poate c tipul acela, Howard, a avut dreptate, tii? Fallout Alley Youth Zone?
E o coinciden destul de mare.
Radiaia nu face s apar bariere sau s dispar oameni, spuse Astrid
obosit.
E o chestie mortal, nu? continu Edilio.
Quinn, plictisit de discuie, oft i i mpinse patul ntr-un col ntunecat.
Sam atept s aud rspunsul lui Astrid.
Da, radiaia te poate omor, confirm Astrid. Poate s te omoare
repede, poate s te omoare ncet, poate s i provoace cancer, poate s te
mbolnveasc sau poate s nu i fac nimic. i poate cauza i mutaii.
Mutaii de genul acelui pescru care avea gheare de oim? ntreb
Edilio.
Da, dar numai dup o perioad lung de timp. Nu peste noapte, spuse
Astrid, ridicndu-se i lundu-l pe micul Pete de mn. Trebuie s l bag n
pat. Nu-i face griji, nu o s te transformi peste noapte, Edilio, spuse ea
privind n spate.

79

Sam se ntinse n patul lui. Camera de control avea lumini fr sunete, ce


se stinser aproape de tot cnd Astrid gsi comenzile. Monitoarele de la
calculatoare i indicatorul luminos strluceau.
Sam probabil ar fi ales s lase luminile mai puternice. Nu era sigur c va
putea dormi.
Se ntinse i i aminti de ultima dat cnd fusese la surf mpreun cu
Quinn, la o zi dup Halloween, cu un soare ca la nceputul lunii noiembrie. El
i-l amintea ns foarte strlucitor, cu fiecare pietricic conturat auriu n
lumin. n amintirea lui valurile erau nemaipomenite, aproape ca nite fiine
vii, albastre, verzi i albe, chemndu-l, ndemnndu-l s i lase temerile
deoparte i s vin la joac.
Apoi scena se schimb i o vzu pe mama lui pe vrful unui deal,
zmbind, fcndu-i cu mna. i amintea de ziua aceea. De obicei, ea dormea
n orele dimineii cnd el mergea la surf, ns n ziua aceasta venise s l
vad.
Purta fusta ei nflorat, albastr cu alb i o bluz alb. Prul ei, mult mai
deschis la culoare dect al lui, flutura n vntul rece, i ea prea att de
fragil, att de vulnerabil, acolo sus! Voia s strige la ea s se ndeprteze
de margine.
Dar nu avea cum s l aud.
Strig la ea, dar ea nu l auzi.
Se trezi deodat din amintirea ce devenise un vis. Nu erau ferestre ca s
vad dac afar era zi sau noapte, dar nimeni nu mai era treaz.
Cobor din pat cu grij s nu fac vreun zgomot. Rnd pe rnd li verific
pe ceilali. Quinn, pentru prima dat, era tcut i nu vorbea n somn, Edilio
sforia pe pernele pe care i le dduse Astrid, iar ea era ghemuit la un capt
al canapelei din birou, cu micul Pete dormind la captul cellalt.
Era a doua noapte fr prini. Prima noapte dormiser ntr-un hotel, iar
acum ntr-o central nuclear.
Oare unde vor dormi noaptea urmtoare?
Sam nu i dorea s se ntoarc la el acas. Simea lipsa mamei, dar nu i a
casei.
Pe o mas din biroul managerului, Sam vzu un iPod. Nu avea ateptri
prea mari de la gusturile muzicale ale managerului judecnd dup o
fotografie gsit, acesta prea s aib spre aizeci de ani. Dar Sam nu credea
c va putea adormi la loc.
Merse pe furi pn n captul cellalt al biroului, chinuindu-se s nu fac
zgomot, aproape atingndu-i mna lui Astrid. Ocoli masa, mut scaunul uor
i se feri cu grij de un raft plin cu trofee, n principal de golf.
80

Deodat ceva mic la picioarele lui, un obolan. Sri n spate ciocninduse de geamul raftului cu trofee.
Se auzi o lovitur uria.
Ochii lui Petey se deschiser imediat.
Scuze, spuse Sam, dar pn s mai apuce s rosteasc o silab, micul
Pete ncepu s ipe. Era un sunet primitiv. Un sunet puternic, insistent i
repetitiv, ca al unui babuin panicat.
Nu s-a ntmplat nimic, spuse Sam. E
Gtul i se nnod i bloc orice sunet. Nu mai putea s vorbeasc.
Nu mai putea s respire.
Sam i trecu minile n jurul gtului i simi alte mini invizibile
strangulndu-l, nite degete metalice oprindu-i respiraia. Lovi i ncerc s
desfac degetele, iar n tot acest timp micul Pete scrnea i flutura braele
ca o pasre care ncerca s zboare.
Micul Pete ip.
Edilio i Quinn se treziser i veneau alergnd.
Sam simi snge n ochi, nceondu-i privirea. Inima i btea cu putere i
plmnii i se contractau n gol.
Petey, Petey, totul e n regul, spuse Astrid, mngindu-i capul
friorului ei, strngndu-l n brae.
Avea o privire nspimntat.
Scaunul de la fereastr, Petey. Scaunul de la fereastr, scaunul de la
fereastr.
Sam se cltin sprijinindu-se de birou.
Astrid cut pe bjbite Game-Boy-ul i l porni.
Ce s-a ntmplat? strig Quinn.
Petey a auzit un zgomot puternic, strig Astrid. L-a speriat. E isteric
cnd se sperie. E n regul, Petey, e n regul, sunt aici. Uite-i jocul.
Sam vru s ipe c nu e totul n regul, dar nu putea, se neca i nu putea
s scoat niciun sunet. Era ameit.
Hei, Sam, ce faci? ntreb Quinn.
Se neac! spuse Edilio.
Nu poi s faci copilul acela prost s tac? strig Quinn.
Nu se va opri pn cnd nu va fi toat lumea linitit, spuse Astrid
scrnind din dini. Uite scaunul de la fereastr, Petey, du-te la scaunul de la
fereastr.
Sam czu, sprijinindu-se ntr-un genunchi.
Era o nebunie.
Murea.
Frica pusese stpnire pe el.
81

Totul se ntuneca pentru el.


Avea minile ntinse cu palmele n fa mpingnd n gol.
Deodat, iei o lumin puternic strlucitoare.
Parc o mic stea devenise supernov nuntrul biroului.
Sam se prbui incontient.
n zece secunde i reveni. Zcea pe spate sub privirile speriate ale lui
Quinn i Edilio.
Micul Pete tcuse. Ochii lui frumoi erau lipii de jocul video.
Triete? ntreb Quinn cu o voce ngrijorat.
Sam inspir deodat puternic. i nc o dat.
Sunt bine, spuse el tios.
E bine? ntreb Astrid cu o voce cuprins de panic, controlat n aa
fel nct s nu l sperie pe micul Pete.
De unde a venit acea lumin? ntreb Edilio. Ai vzut-o i voi?
Omule, s-a vzut i de pe lun, spuse Quinn cu ochii larg deschii.
Plecm de aici, spuse Edilio.
Unde putem s
Edilio o ntrerupse repede:
Nu m intereseaz. n alt parte.
Aici ai dreptate, spuse Quinn, aplecndu-se i ridicndu-l pe Sam n
picioare.
Sam era nc ameit i picioarele i erau nesigure. Nu avea niciun rost s
se opun, panica se putea citi pe feele tuturor n jurul lui. Nu era vremea s
i contrazic sau s le explice.
Nu era n stare s vorbeasc. Doar art ctre u i ddu din cap.
O luar la fug.

TREISPREZECE
258 ore, 59 minute
Nu luar nimic cu ei, doar fugir. Quinn era n frunte, Edilio, Astrid i
micul Pete ngrmdii n urma lui, iar Sam mai n spate.
Alergar pn cnd trecur de poarta principal. Se oprir, gfind cu
minile pe genunchi. Era ntuneric afar. Centrala semna acum i mai mult
cu o vietate. Era luminat de sute de lumini, care nu fceau dect ca
dealurile de deasupra lor s par mai ntunecate.
82

Ei bine, ce a fost asta? Quinn ceru un rspuns. Ce a fost?


Petey s-a panicat, spuse Astrid.
Da, am neles asta, spuse Quinn. Ce a fost lumina aceea?
Nu tiu, reui Sam s rspund.
De ce te necai, frate?
Pur i simplu m necam, spuse Sam.
Doar te necai? Te necai cu aer?
Nu tiu, se poate. Sau poate mergeam n somn i mi luasem ceva de
mncare i m-am necat.
Nu era un argument prea bun, i privirea nencreztoare a lui Quinn,
oglindit i de cea a lui Edilio, i spunea c nu l credeau.
Probabil asta a fost, spuse Astrid.
Rspunsul lui Astrid venise pe neateptate, nct nici Sam nu i putu
ascunde surprinderea.
Ce altceva l-ar fi putut face s se nece? ntreb Astrid. i lumina
trebuie s fi fost un fel de sistem de alarm care s-a declanat.
Nu te supra, Astrid, dar n niciun caz nu a fost asta, zise Edilio.
i puse minile n old, se ntoarse ctre Sam i spuse:
Omule, e timpul s ne spui i nou adevrul. Te respect, omule. Dar
cum a putea s te respect dac m mini?!
Sam fu luat prin surprindere. Era prima dat cnd el sau oricare dintre ei
l vzuse pe Edilio suprat.
Ce vrei s spui? ntreb Sam.
Ceva se ntmpl, i e legat de tine, bine? spuse Edilio. Lumina de
dinainte? Am mai vzut-o. Am vzut-o chiar nainte s te trag pe fereastr
din cldirea n flcri.
Quinn ntoarse capul repede.
Poftim? Ce vrei s spui?
Zidul i dispariia oamenilor nu reprezint toat povestea. Se mai
ntmpl i alte lucruri ciudate. Ceva se ntmpl cu tine, Sam. i probabil i
cu Astrid, din moment ce a ncercat s te acopere mai devreme, spuse Edilio.
Sam fu surprins cnd realiz c Edilio avea dreptate: i Astrid tia ceva.
Nu era singurul care ascundea un secret. Se simi uurat. Nu era singurul.
Bine, spuse Sam, inspirnd adnc i ncercnd s i organizeze
gndurile nainte de a scuipa totul afar. n primul rnd, nu tiu ce a fost,
bine? spuse Sam n oapt. Nu tiu de unde vine. Nu tiu cum se ntmpl.
Nu tiu nimic legat de ea n afar de faptul c uneori apare aceast
aceast lumin.
Despre ce tot vorbeti, frate? ntreb Quinn.
Sam ntinse minile, ntorcnd palmele spre prietenul lui.
83

Pot s Omule, tiu c i se pare o nebunie, dar cteodat lumina


aceasta iese din minile mele.
Quinn izbucni n rs.
Nu, omule, asta nu e nebunie. Nebunie e cnd zici c eti mai bun dect
mine la surf. Asta e boal psihic. Asta depete orice limit. Vreau s te
vd cum o faci.
Nu tiu cum, mrturisi Sam. S-a ntmplat de patru ori pn acum, dar
nu tiu cum s o fac s apar.
De patru ori ai tras cu lasere din mini.
Quinn era undeva ntre rs i ipat.
Te cunosc de, ct timp, jumtate din via, i acum mi spui c eti o
lantern?
Aa e, spuse Astrid.
Aiureli. Dac e adevrat, atunci f-o. Arat-mi!
ncerc s te fac s nelegi c se ntmpl doar cnd intru n panic sau
ceva de genul sta. Nu o fac eu, pur i simplu se ntmpl, spuse Sam.
Ai zis c s-a ntmplat de patru ori pn acum. Te-am vzut la
incendiu. Te-am vzut acum. Cnd s-au ntmplat celelalte?
Data precedent a fost la mine acas. A fcut adic, am fcut aceast
lumin. A fost ca un bec. Era ntuneric i avusesem un comar. Privi n ochii
lui Astrid i deodat realiz: Tu ai vzut-o, o acuz el. Ai vzut lumina din
camera mea. Tot acest timp ai tiut.
Da, recunoscu Astrid. tiam nc din prima zi. i de Petey tiam de mai
demult.
Edilio nc voia s tie tot.
La incendiu, aici, i faza cu becul. Sunt trei.
Prima dat s-a ntmplat cu Tom, spuse Sam.
Acest nume nu nsemna nimic pentru Edilio, dar Quinn tia despre cine
era vorba.
Tatl tu vitreg? ntreb repede Quinn. Adic, fost tat vitreg.
Da.
Quinn se holba la Sam.
Frate, nu vrei s spui ce mi se pare c spui, nu?
Am crezut c ncerca s i fac ru mamei mele, spuse Sam. Am crezut
c Dormeam, m-am trezit i am cobort. Erau amndoi n buctrie i
ipau, iar Tom avea un cuit n mn i apoi a ieit aceast lumin din
minile mele.
Sam simi cum lacrimile i nepau ochii. Fu surprins. Nu i pru ru. Se
simi uurat. Nu mai spusese nimnui despre asta. Scpase de o povar. Dar
n acelai timp observ cum Quinn face un pas n spate, deprtndu-se de el.
84

Mama tia, bineneles. Mi-a luat aprarea n camera de urgene. Tom


striga c am tras n el. Doctorii au vzut arsura, i au tiut c nu era o ran de
glon. Mama inventase o minciun. Spusese c Tom czuse pe aragaz i se
arsese.
Ea a trebuit s aleag ntre a te proteja pe tine sau a-i ine partea
soului ei, spuse Astrid.
Da. i Tom, odat ce i-a putut stpni durerea, i-a dat seama c ar fi
ajuns ntr-un spital de nebuni dac ar fi continuat s spun c fiul lui trgea
cu raze de lumin n el.
I-ai fcut praf mna tatlui tu? ntreb Quinn cu o voce ascuit.
Poftim, ce ai spus? Ce a fcut? ntreb Edilio.
Era rndul lui s fie surprins.
Tatl lui a ajuns s aib un crlig n loc de mn, omule. Au fost nevoii
s i amputeze mna pe loc, spuse Quinn artnd de unde a fost tiat mna.
L-am vzut acum o sptmn, n San Luis. Are un crlig acum, tii, din acela
ca un clete sau ceva de genul. i cumpra igri i i ddea banii
vnztorului cu cletele, spuse Quinn mimnd, folosind dou degete n loc
de cletele protezei.
Deci eti un fel de ciudat? ntreb Quinn, nc indecis cum s
reacioneze, dac s fie nervos sau s rd.
Nu sunt singurul, se apr Sam. Fetia aceea din incendiu. Cred c ea a
pornit incendiul. Cnd m-a vzut s-a panicat. Era ca i cum un foc lichid a
nit din minile ei.
Deci ai ripostat. Ai lansat chestia aia spre ea, spuse Edilio.
Sam nu putea s i vad dect conturul feei din cauza ntunericului.
Asta te-a mcinat pn acum. Crezi c i-ai fcut ru.
Nu tiu cum s m controlez. Nu i cer eu s apar i nu tiu cum s o
fac s dispar. M bucur c nu l-am rnit pe micul Pete. M necam.
Quinn i Edilio i ntoarser atenia ctre bieel. Micul Pete abia se
trezise i se holba pe lng ei, nebgndu-i n seam, poate chiar nerealiznd
c sunt acolo. Poate c se gndea de ce st noaptea n afara unei centrale
nucleare sau poate nu se gndea la nimic.
i el e la fel, acuz Quinn. E un ciudat.
Nu tie ce face, spuse Astrid.
Nu prea m nclzete cu nimic, se rsti Quinn. El ce face? Trage cu
rachete din fund sau ce?
Astrid i trecu mna prin prul friorului ei, mngindu-i faa cu
degetele.

85

Scaunul de la fereastr, i opti ea, iar apoi le explic i celorlali.


Aceste cuvinte sunt un declanator. l ajut s gseasc un loc linitit. E
vorba de scaunul de lng geamul din camera mea.
Scaunul de la fereastr, spuse micul Pete.
Vorbete, spuse Edilio.
Poate vorbi, spuse Astrid. Dar nu prea o face.
Vorbete. Minunat. n rest ce mai face? ntreb Quinn.
Pare s fie n stare s fac multe lucruri. Majoritatea bune. De cele mai
multe ori nici nu m observ. Dar odat i fceam terapie, lucrnd cu o carte
cu ilustrate pe care o foloseam uneori. Eu i artam o imagine i ncercam s
l fac s zic ce reprezint, i, nu tiu, eram suprat n ziua aceea. Cred c
am fost prea dur cu el cnd i-am luat mna i i-am pus degetul pe imagine
de parc l obligam s zic. S-a enervat. i deodat nu mai eram acolo. Eram
n camera lui, i apoi, deodat, eram n camera mea.
Se ls o linite deplin i toi rmaser uimii, holbndu-se la micul Pete.
Atunci poate ne poate teleporta afar din FAYZ i napoi la ai notri,
spuse Quinn ntr-un trziu.
Se fcu linite din nou. Cei cinci stteau n mijlocul drumului, cu centrala
luminat i zgomotoas n spate i cu un drum ntunecat cobornd n fa.
Tot atept s ncepi s rzi, Sam, i spuse Quinn. tii, s spui: te-am
pclit. S-mi spui c a fost un truc, s-mi spui c te prosteai.
Suntem ntr-o lume nou, spuse Astrid. Eu tiu de ceva vreme de Petey.
Am ncercat s cred c e un fel de miracol. Ca i tine, Quinn, am vrut s cred
c era mna lui Dumnezeu.
Atunci ce le produce? ntreb Edilio. Adic, spui c aceste lucruri se
ntmplau nainte de FAYZ.
Uite cum st treaba, se presupune c eu sunt deteapt, dar asta nu
nseamn c neleg ceva din tot ce se ntmpl, recunoscu Astrid. Tot ce tiu
e c, dup toate legile fizicii i ale biologiei, nimic din ce se ntmpl nu
poate fi posibil. Corpul omenesc nu are un organ care s produc lumin. i
ce a fcut Petey, s mute un obiect dintr-un loc n altul, oamenii de tiin
abia au reuit s mute civa atomi. Nu oameni. Ar fi nevoie de mai mult
energie dect produce toat centrala, ceea ce ar nsemna, n principiu, c
legile fizicii ar trebui rescrise.
Cum s rescrii legile fizicii? se ntreb Sam.
Astrid ridic din umeri.
Eu abia pot s neleg fizica de liceu. Ca s nelegi asta, trebuie s fii
Einstein sau Heisenberg, sau Feynman. Trebuie s fii la nivelul lor. Eu tiu
doar c lucrurile imposibile nu se ntmpl. Aa c ori toate acestea nu se
ntmpl, ori regulile au fost schimbate.
86

De parc cineva ar fi intrat n programul universului, spuse Quinn.


Exact, spuse Astrid, surprins c Quinn nelesese. De parc cineva a
intrat n program i a rescris soft-ul.
Nu au mai rmas dect copiii, apare un fel de zid imens i, deodat, cel
mai bun prieten al meu e un magician, spuse Quinn. M gndisem c e bine,
c mcar l mai am pe fratele meu, mcar l am pe prietenul meu cel mai bun.
Sunt nc prietenul tu, Quinn, spuse Sam.
Da. Ei bine, nu mai e exact acelai lucru, nu-i aa? oft Quinn.
Probabil mai sunt i alii, spuse Astrid. Alii ca i Sam i Petey. Ca fetia
care a murit.
Nu trebuie s spunem nimnui despre asta, spuse Edilio. Nu putem s
spunem nimnui. Oamenilor nu le plac persoanele care sunt mai bune dect
ei. Dac cei obinuii afl asta, am putea fi n pericol.
Sau poate c nu, spuse Astrid optimist.
Eti deteapt, Astrid, dar dac tu crezi c oamenilor o s le plac asta
nseamn c nu i cunoti, spuse Edilio.
Ei bine, eu nu voi fi cel care va spune ceva despre asta, zise Quinn.
Bine, cred c Edilio are dreptate. Mcar momentan. i n special nimeni
nu trebuie s afle de Petey, spuse Astrid.
Eu nu o s zic nimic, confirm Edilio.
Voi tii. E de ajuns, spuse Sam.
ncepur s mearg spre oraul ndeprtat. Mergeau i nimeni nu zicea
nimic. La nceput erau toi grmad, apoi Quinn merse mai n fa i Edilio n
paralel. Astrid era cu micul Pete.
Sam rmase mai n spate. Voia s fie singur. Voia linite. O parte din el
voia s se ndeprteze i mai mult, s rmn n urm, uitat de ceilali.
Dar acum era legat de aceste patru persoane. tiau ce era cu el. i
cunoteau secretul i nu se ntorseser mpotriva lui.
Sam l auzi pe Quinn cntnd Three Little Birds i grbi pasul ca s i
prind prietenii din urm.

PAISPREZECE
255 ore, 42 minute
Sam, Astrid, Quinn i Edilio se prbuir extenuai pe iarba din pia.
Micul Pete rmase n picioare, jucndu-se, de parc drumul de aisprezece
87

kilometri parcurs n noapte ar fi fost doar o plimbare. Soarele rsri i


lumin munii din spatele lor i mult prea calmul ocean. Roua din iarb i
ptrundea direct prin tricou lui Sam. Se gndi c nu va avea cum s adoarm
acolo, ns aipi imediat.
Se trezi cu soarele n ochi. Clipi i se ridic. Roua se evaporase i acum
iarba se rumenea n soare. Erau o mulime de copii n preajm, dar nu i
vedea prietenii. Poate c se duseser s caute mncare. i el era nfometat.
Cnd se ridic n picioare, observ c mulimea se deplasa ntr-o singur
direcie, spre biseric.
Se altur i el mulimii. O fat pe care o cunotea trecea pe lng el i o
ntreb ce se ntmpl.
Ea ridic din umeri.
Eu doar i urmez pe ceilali.
Sam merse mai departe pn cnd mulimea ncepu s se nghesuie. Se
urc pe o banc din parc, balansndu-se cu grij, reuind s vad peste
capetele celorlali.
Patru maini coborau pe bulevardul Alameda. Mergeau ncet ca la o
parad. Fcnd totul i mai impresionant, cea de-a treia main era o
decapotabil. Toate cele patru maini erau nchise la culoare, puternice i
scumpe. Ultima main era un SUV negru. Toate aveau farurile aprinse.
A venit cineva s ne salveze? l ntreb pe Sam un elev de clasa a
cincea.
Nu vd nicio main de poliie, deci nu cred. Mai bine ai rmne mai n
spate.
Sunt extrateretrii?
Dac erau extrateretrii cred c am fi vzut nave spaiale, nu BMW-uri.
Defilarea, parada, convoiul sau ce era coti de-a lungul curbei din captul
pieei, peste strad de primrie, i se opri.
Din maini coborr nite copii. Toi purtau pantaloni largi negri i bluze
albe, iar fetele purtau fuste negre asortate cu nite ciorapi nali pn la
genunchi. i bieii, i fetele avea sacouri sport de o culoare roie, pal, cu o
insign cusut n dreptul inimii. Att bieii, ct i fetele purtau cravate n
dungi negre, roii i aurii.
Insigna avea literele A i C ornate cu fir auriu, peste un fundal ce
reprezenta un vultur auriu i o pum. Sub insign era mottoul Academia
Coates scris n limba latin: Ad augusta, per angusta. Pe drumuri nguste
spre locuri nalte.
Sunt copiii de la Coates, spuse Astrid.
Ea i micul Pete erau lng Edilio. Sam cobor i li se altur.
88

O prezentare bine pregtit, spuse Astrid, parc citindu-i gndurile lui


Sam.
Pe msur ce copiii de la Coates coborau din maini, mulimea se ddu
mai n spate. Existase dintotdeauna o rivalitate ntre copiii din ora, care se
credeau normali, i cei de la Coates, n cea mai mare parte bogai i, dei
academia se strduia s ascund acest fapt, ciudai.
Coates era locul unde prinii bogai te trimiteau dac restul colilor
spuneau c eti dificil.
Copiii de la academie se aliniar, nu chiar ca o formaie, dar se vedea c
exersaser.
Semiarmat, spuse Astrid ncet, discret.
Apoi un biat, purtnd un pulover galben strident cu gulerul n form de
V n loc de sacou, se ridic n maina decapotabil. Zmbi prostete i se
cr vioi de pe bancheta din spate pe portbagaj. Fcu cu mna mpotriva
voinei sale, de parc nici lui nu i venea s cread ce face.
Era chipe. Chiar i Sam observ asta. Avea prul i ochii negri, nu prea
diferii de ai lui Sam. ns faa prea c i strlucete de o lumin interioar.
Emana n jurul lui ncredere, dar fr arogan sau mndrie. De fapt, prea
cu adevrat umil, dei sttea singur, privindu-i pe toi de sus.
Salutare tuturor, spuse el. Eu sunt Caine Soren. Probabil v-ai dat
seama c eu c noi suntem de la Academia Coates. Ori asta, un avem toi
acelai prost gust la mbrcminte.
Din mulime se auzir cteva rsete.
O glum spus n sil ca s fim mai receptivi, zise Astrid, continundui comentariul n oapt.
Cu coada ochiului, Sam l vzu pe Mallet. Se ntorsese cu spatele i se
aplecase de parc ncerca s se ascund. Mallet era i el de la Coates. Care
era problema? se ntreb Sam. Oare nu se nelegea cu copiii de la
academie? Cam aa ceva.
tiu c este o tradiie de rivalitate ntre copiii de la academie i cei din
Perdido Beach, zise Caine. Ei bine, acelea au fost alte vremuri. Mi se pare c
suntem implicai n asta cu toii. Cu toii avem aceeai problem acum. i ar
trebui s lucrm mpreun ca s rezolvm problemele, nu credei?
Mulimea rspunse dnd din cap aprobator.
Avea o voce clar i poate puin mai ascuit dect a lui Sam, dar
puternic i hotrt. Avea un fel de a privi mulimea, de parc ar fi privit n
ochi pe toat lumea, vznd fiecare persoan individual.
tii ce s-a ntmplat? ntreb cineva.
Caine ddu din cap.
89

Nu. Nu cred c tim mai multe dect tii i voi. Toi cei de peste
cincisprezece ani au disprut i a aprut acea barier.
Noi i spunem FAYZ, strig Howard.
Faza? ntreb Caine interesat.
F-A-Y-Z. Fallout Alley Youth Zone.
Caine rmase pe gnduri un moment i apoi rse.
E excelent. Voi ai inventat-o?
Da.
E vital s ncercm s ne pstrm umorul acum, cnd lumea deodat a
devenit un loc foarte ciudat. Cum te cheam?
Howard. Sunt primul om al cpitanului. Al Cpitanului Orc.
Un val de ngrijorare trecu prin mulime i Caine observ imediat.
Sper ca tu i Cpitanul Orc s va alturai nou i oricui altcuiva care e
dispus s stea i s discute despre ce vom face. Pentru c deja avem un plan
pentru viitor.
El sublinie aceast ultim propoziie, gesticulnd de parc ar tia trecutul.
O vreau pe mama, strig deodat un copil mic.
Toat lumea tcu. Bieelul spusese ceea ce toat lumea simea.
Caine cobor din main i se duse la copil. ngenunche n faa lui i l
prinse de mini. l ntreb cum l cheam i se prezent din nou.
Cu toii ne vrem prinii napoi, spuse el cu blndee, dar destul de tare
ca i cei din jur s l aud. Cu toii vrem asta i eu cred c se va ntmpla. Eu
cred c ne vom vedea din nou mamele i taii, i fraii i surorile mai mari, i
chiar i profesorii. Tu nu crezi asta?
Ba da, oft bieelul.
Caine l lu n brae i i spuse:
Fii puternic. Fii bieelul puternic al mamei tale.
E bun, spuse Astrid. E mai mult dect bun.
Apoi Caine se ridic. Lumea fcuse un cerc n jurul lui, stnd aproape, dar
meninnd o distan respectuoas.
Trebuie s fim puternici cu toii. Cu toii trebuie s trecem prin asta. i
dac ne ajutm i alegem lideri buni, care s fac ce trebuie, o s reuim.
Toat mulimea parc se nlase puin. Acum erau priviri hotrte pe
feele care pn adineauri fuseser cuprinse de fric i oboseal.
Sam era fascinat. n doar cteva minute, Caine reuise s le redea
sperana unor copii descurajai i speriai.
i Astrid prea hipnotizat, dei Sam credea c detectase o pictur de
scepticism n privirea ei.
Sam era i el sceptic. Nu avea ncredere n discursuri nvate pe de rost.
Nu avea ncredere n charism. Dar era mult prea greu s nu cread c acest
90

Caine ncerca s fac legtura cu Perdido Beach. Era greu s nu l crezi.


Mcar un pic. i dac acest Caine avea un plan, nu era un lucru bun? Nimeni
altcineva nu prea s aib vreo idee ce s fac.
Caine vorbi din nou tare:
Dac suntei cu toii de acord, a vrea s mprumut puin biserica. A
vrea s stau de vorb cu liderii votri, n prezena Domnului, s discutm
planul meu, i orice schimbri care ar trebui fcute. Exist un grup mai
restrns care s poat vorbi n numele vostru?
Eu, spuse Orc, fcndu-i loc n fa.
n continuare avea la el bta de baseball de aluminiu. i acum fcuse rost
i de o casc de poliist. O casc neagr, de plastic, pe care poliitii din
Perdido Beach o purtau cnd patrulau pe biciclete.
Caine i arunc btuului o privire ptrunztoare.
Tu ar trebui s fii Cpitanul Orc.
Da, eu sunt.
Caine ntinse mna.
E o onoare s te cunosc, Cpitane!
Orc rmase cu gura cscat i ezit. Sam crezu c era probabil prima dat,
n viaa turbulent a lui Orc, cnd cineva spunea c e onorat s l cunoasc.
i probabil era prima dat cnd cineva se oferise s i strng mna. Orc era
vizibil confuz i arunc o privire ctre Howard.
Howard privea ba la Orc, ba la Caine, analiznd situaia.
i pltete recuzita, Cpitane, spuse Howard.
Orc grohi, i mut bta din mna dreapt n cea stng i i ntinse laba
groas. Caine l prinse cu ambele mini i l privi serios n ochi pe Orc, pe
msur ce ddur noroc.
Frumos, spuse Astrid ncet.
nc innd mna lui Orc ntr-a lui, Caine spuse:
Acum, cine altcineva mai vorbete n numele oraului?
Sam Temple a intrat ntr-o cldire n flcri ca s salveze o feti, spuse
Bette. El poate vorbi. n numele meu, cel puin.
Un murmur aprobator se auzi din mulime.
Da, Sam e un adevrat erou, spuse o voce din mulime.
Ar fi putut muri, continu alt voce.
Da, Sam e omul potrivit.
Zmbetul lui Caine apru i dispru att de repede, nct Sam nici nu tiu
dac apruse cu adevrat. Acea fraciune de secund artase ca o privire
victorioas. Caine se apropie de Sam, deschis i sincer, cu mna ntins.
Probabil exist oameni mai capabili dect mine, spuse Sam dndu-se
mai n spate.
91

Dar Caine l prinse de cot i l strnse de mn.


Sam, nu? Se pare c eti un adevrat erou. Eti cumva rud cu asistenta
de la noi de la coal, Connie Temple?
E mama mea.
Nu sunt surprins s aud c ar avea un copil curajos, spuse Caine. E o
femeie foarte bun. Vd c eti o persoan att modest, ct i curajoas,
Sam, dar eu eu i cer ajutorul. Am nevoie de ajutorul tu.
Amintind de mama lui, totul se leg. Caine. C. Care erau ansele ca acest
C s fie alt copil de la Coates?

Mai devreme sau mai trziu C sau altcineva va face ceva grav.
Cineva va fi rnit. Cum s-a ntmplat cu S i T.
Bine, spuse Sam. Dac asta vor oamenii.
Cteva alte nume fur menionate, iar Sam cu jumtate de inim, dar loial,
l numi pe Quinn.
Privirea lui Caine se ndrept de la Sam la Quinn i, pentru o milisecund,
deveni cinic i ptrunztoare. Dar aceasta dispru ntr-o clipit, fiind
nlocuit de expresia exersat, plin de umilin i dornic de a gsi o
soluie, a lui Caine.
Atunci, s mergem, spuse el.
Se ntoarse i se ndrept hotrt spre treptele bisericii cu restul aleilor
urmndu-l.
Unul dintre copiii de la Coates, o fat foarte frumoas cu ochi negri, l
abord pe Sam i ntinse mna. Sam ntinse i el mna.
Eu sunt Diana, spuse ea inndu-i n continuare mna. Diana Ladris.
Sam Temple.
Ochii ei ntunecai i ntlnir pe ai lui i el vru s priveasc n alt parte,
simindu-se ciudat, dar nu putu.
Ah, spuse ea de parc cineva i spusese ceva fascinant, apoi i ddu
drumul i zmbi. Ei bine, cred c ar trebui s intrm. Nu vrem s l lsm pe
liderul nenfricat fr discipoli.
Era o biseric catolic, construit cu o sut de ani nainte de un om bogat,
care deinuse fabrica de conserve acum ruginit i abandonat n apropierea
portului, ca o cldire oribil de tabl.
Cu arcade nalte i multe statui de sfini, cu bnci frumoase din lemn,
biserica era probabil prea grandioas pentru micuul ora Perdido Beach.
Trei din cele ase ferestre ascuite nc mai aveau vitralii originale care l
reprezentau pe Iisus n diferite ipostaze. Celelalte trei fuseser distruse de-a
92

lungul timpului de vandali, de vreme sau de cutremure i nlocuite cu vitralii


abstracte, de proast calitate.
Cnd Astrid intr n biseric, se ls ntr-un genunchi i i fcu semnul
crucii, uitndu-se n sus la crucifixul impuntor de deasupra altarului.
Asta e biserica unde vii tu? ntreb Sam n oapt.
Da. Tu unde te duci?
Sam cltin din cap. Era prima dat cnd intrase aici. Mama lui era
evreic nepracticant, iar despre tatl lui nimeni nu spusese vreodat ce
religie avea. Sam nu prea era interesat de religie. Biserica l fcu s se simt
mic i nelalocul lui.
Caine naintase cu ncredere spre altar. Altarul n sine nu era mre, era
doar un dreptunghi de marmur suit pe trei trepte acoperite de un covor
castaniu. Caine nu se duse n locul de unde se inea predica, ci se opri pe cea
de-a doua treapt.
nuntru erau acum cincisprezece copii, incluzndu-i i pe Sam Temple,
Quinn, Astrid i micul Pete, Albert Hillsborough i Mary Terrafino, Elwood
Booker, cel mai bun atlet din clasa a opta, i prietena lui, Dahra Baidoo, Orc,
al crui nume real se zvonea c ar fi Charles Merriman, Howard Bassem i
Cookie, pe care l chema de fapt Tony Gilder.
De la Academia Coates, n afar de Caine Soren, mai erau Drake Merwin,
un puti ncruntat, zmbre i jucu, cu prul slbatic i blond, Diana
Ladris i un elev pierdut de clasa a cincea, cu ochelari, prezentat de Caine ca
fiind Computer Jack.
Toi copiii din Perdido Beach se aezar pe scaune, Orc i banda lui
ntinzndu-se pe rndul din fa. Computer Jack se aez ntr-o parte ct mai
departe posibil, Drake Merwin sttea zmbind cu minile ncruciate la
piept n stnga lui Caine, iar Diana Ladris urmrea mulimea din dreapta lui.
Sam i aminti din nou c cei de la Coates trebuie s fi repetat tot ce se
ntmplase n dimineaa asta, judecnd dup coloana de maini, care ar fi
avut nevoie de cteva ore de pregtire pentru a stpni aceast prezentare.
Trebuie s fi nceput planificrile i exerciiile chiar de la apariia FAYZ-ului.
Era un gnd ngrijortor.
Dup ce toate introducerile avuser loc, Caine trecu repede la explicarea
planului.
Trebuie s lucrm mpreun, anun el. Eu cred c ar trebui s ne
organizm n aa fel nct lucrurile s nu fie distruse i problemele s fie
inute sub control. Cred c scopul nostru ar trebui s fie pstrarea lucrurilor
aa cum erau. Astfel nct, cnd bariera va cobor i cei care au disprut vor
aprea, vor vedea c am fcut o treab destul de bun n a pstra lucrurile la
locul lor.
93

Cpitanul deja face asta, spuse Howard.


Este evident c a fcut o treab excelent, spuse Caine cobornd
scrile spre Orc. Dar este o povar mare. De ce s trebuiasc s fac el toat
treaba? Eu consider c trebuie s avem un sistem, un plan. Cpitane, i se
adres Caine direct, sunt sigur c nu vrei s stai s mpri mncarea, s ai
grij de bolnavi i de grdini i s citeti i s scrii tot ce ar trebui, ca s
stabileti un sistem aici n Perdido Beach.
i-a dat seama c Orc e aproape analfabet, opti Astrid.
Orc arunc o privire ctre Howard, care prea hipnotizat de Caine. Orc
ridic din umeri. Cum spusese i Astrid, meniunea c ar trebui s scrie i s
citeasc l pusese ntr-o situaie stnjenitoare.
Exact, spuse Caine, pe msur ce Orc ridica din umeri dndu-i
dreptate.
Caine se ntoarse n centrul slii i se adres ntregului public:
Se pare c avem o surs de energie electric pe care ne putem baza,
dar mijloacele de comunicaie nu merg. Prietenul meu de nici, Computer
Jack, spune c am putea face telefoanele mobile s mearg din nou.
Un murmur entuziasmat se auzi din sal i Caine ridic minile.
Nu m refer c vom putea suna pe oricine din afara care era
termenul genial folosit de Howard? FAYZ-ului? Dar mcar am putea
comunica ntre noi.
Privirile se ndreptar ctre Computer Jack, care nghii n sec, ddu din
cap aprobator, i potrivi ochelarii i roi.
Va dura, dar mpreun putem reui, spuse Caine dovedindu-i
sigurana lovind cu pumnul drept palma stng. n afar de un erif care s
aib grij ca regulile s fie respectate, post pe care cred c Drake Merwin ar
fi potrivit s l ocupe, innd cont c tatl lui este un locotenent al patrulei de
pe autostrad, vom avea nevoie de un pompier care s se ocupe de urgene,
i aici l nominalizez pe Sam Temple. Avnd n vedere ce au spus oamenii
mai devreme, cred c el este clar cea mai bun soluie, nu-i aa?
Mulimea murmur i aprob din cap.
Te coopteaz, opti Astrid. tie c tu eti concurena.
Nu ai ncredere n el, opti Sam napoi. i nu a fost o ntrebare.
E un manipulator, spuse Astrid. Nu nseamn c e ru. Poate fi de
treab.
Sam a salvat magazinul de unelte i grdinia i aproape a salvat i
fetia. i, venind vorba despre asta, cineva trebuie s o ngroape, spuse Mary.
Exact, spuse Caine. Doamne ajut s nu avem de-a face cu asta din nou,
dar cineva trebuie s ngroape morii. Aa cum altcineva trebuie s se ocupe
94

de cei care se mbolnvesc sau se accidenteaz. i cineva trebuie s se ocupe


de copiii mici.
Mary a avut grij n totalitate de precolari, explic Dahra Baidoo. Ea
mpreun cu fratele ei, John.
Dar avem nevoie de ajutor, spuse repede Mary. Nu avem timp s
dormim. Am rmas fr scutece i fr mncare, oft ea. Eu i John i
cunoatem pe copii acum i putem avea grij de ei, dar avem nevoie de
ajutor. Avem nevoie de mult ajutor.
Caine pru c se emoioneaz, chiar aproape s verse o lacrim. Se duse
repede la Mary, o ridic n picioare i i puse o mn n jurul ei.
Ce persoan nobil eti, Mary! Tu i fratele tu vei putea ntocmi
planul. De ci oameni vei avea nevoie pentru a avea grij de precolari?
Mary socoti n gnd.
Noi doi i probabil nc patru, spuse ea.
Apoi, cptnd ncredere, spuse:
De fapt, avem nevoie de patru dimineaa, patru dup-masa i patru
noaptea. i avem nevoie de scutece i lapte praf. i avem nevoie ca cineva s
ne aduc lucruri, cum ar fi mncare.
Caine aprob.
Cei mici sunt cea mai mare responsabilitate a noastr. Mary i John,
avei dreptul s luai ci oameni avei nevoie i s cerei ce avei nevoie.
Dac cineva refuz, Drake i oamenii lui, inclusiv Cpitanul Orc, vor avea
grij s primii ce v trebuie.
Mary fu copleit i recunosctoare. Dar nu i Howard.
Poftim? Am fost de acord mai devreme, dar acum vrei s zici c Orc
lucreaz pentru tipul acesta? spuse Howard, artnd cu degetul ctre Drake,
care zmbea ca un rechin. Noi nu lucrm pentru nimeni. Cpitanul Orc nu
lucreaz pentru nimeni i nu accept ordine de la nimeni.
Sam vzu o expresie furioas pe faa frumoas a lui Caine, dar aceasta
dispru la fel de repede precum apruse.
Probabil c i Orc observase, pentru c se ridic n picioare, mpreun cu
Cookie, amndoi strngnd btele. Drake, nc zmbind, se bg ntre ei i
Caine. O btaie se apropia repede ca o furtun.
Ciudat, Diana Ladris l privea atent pe Sam, indiferent fa de Orc.
Caine oft, i ridic minile, i cu palmele i ddu prul pe spate.
Deodat se auzi un huruit prin podea i prin scaunele de lemn. Un
cutremur minor, ceva ce Sam, ca majoritatea californienilor, probabil mai
simise pn atunci.
Toi se ridicar n picioare, toi tiau ce trebuiau s fac n timpul unui
cutremur.
95

Dar apoi se auzi un sunet puternic, un sunet de oel i lemn ndoindu-se,


i crucifixul se desprinse din perete. Rupse pivoii care l ineau n loc, de
parc un gigant invizibil l smulsese de la locul su.
Toi rmaser nemicai.
O cascad de bolovani i buci de tencuial czur pe altar.
Crucifixul se rostogoli n fa ca un copac tiat.
Pe msur ce crucifixul cdea, Caine i ls minile pe lng corp. Era
ncruntat i furios.
Crucifixul, nalt de cel puin trei metri, se izbi cu putere de scaunele din
primul rnd. Impactul fu zgomotos i brusc, ca un accident de main.
Orc i Howard srir n lateral. Cookie ns fu prea lent i bara orizontal
a crucifixului l lovi peste umrul drept.
Czu la pmnt i o pat roie se rspndi lng el.
Totul se petrecu att de repede, nct copiii care se ridicaser n picioare
nu au avut timp s fug.
Ajutor, ajutor, strig Cookie.
Zcea ntins pe podea strignd. Sngele trecea prin estura tricoului su
i forma o balt.
Elwood ridic crucea de pe el i Cookie ip.
Caine rmase nemicat, iar Drake Merwin i meninea privirea rece
asupra lui Orc, cu minile ncruciate, prnd indiferent.
Diana Ladris l privea n continuare pe Sam. Zmbetul ei cunoscut nu
dispruse.
Astrid l prinse pe Sam de mn i i opti:
Hai s plecm de aici. Trebuie s vorbim.
Diana observ i ea acest lucru.
Caine rmnnd perfect calm spuse:
Groaznic. tie cineva s acorde primul ajutor? Sam? Mama ta a fost
infirmier.
Micul Pete, care sttuse pn acum tcut i nemicat ca o piatr, ncepu s
se balanseze din ce n ce mai tare. Ddea din mini de parc se apra de un
roi de albine.
Trebuie s l scot de aici, intr n panic, spuse Astrid, trgndu-l pe
micul Pete afar. Scaunul de la fereastr, Petey, scaunul de la fereastr.
Nu sunt asistent medical, spuse Sam fr s-i dea seama. Nu tiu
Dahra Baidoo a fost cea care s-a trezit din trans i ngenunche lng
Cookie.
tiu eu cte ceva. Elwood, ajut-m!

96

Se pare c avem i o nou infirmier, spuse Caine, calm i fr griji ca


un director coal cnd anun numele celui cruia i revine premiul
onorific.
Diana se ntoarse, trecu lng Caine i i opti ceva la ureche. Ochii negri
ai lui Caine se ndreptar ctre copiii ocai, analizndu-i pe fiecare. Zmbi
uor i aprob din cap imperceptibil ctre Diana.
Aceast ntlnire se amn pn cnd l ajutm pe prietenul nostru
rnit cum l cheam? Cookie?
Vocea lui Cookie era din ce n ce mai disperat, fiind aproape isteric,
cernd ajutor.
Chiar doare, chiar doare ru, of, Doamne!
Caine i ndrum pe Drake i Diana de-a lungul culoarului, trecnd de
Sam, urmndu-i pe Astrid i micul Pete afar din biseric.
Drake se opri la jumtatea drumului, se ntoarse i pentru prima dat
vorbi. Cu o voce amuzat, spuse:
Oh, Cpitane Orc? Ia-i oamenii, cei care nu sunt rnii, i aliniai-v
afar. Vom stabili sarcinile voastre. Cu un zmbet asemntor cu un mrit,
Drake continu fericit: Pe mai trziu.

CINCISPREZECE
251 ore, 32 minute
Jack i ddu seama trziu c trebuia s i urmeze pe Caine i pe ceilali
afar din biseric. Sri repede, lovindu-se de scaun, scond un sunet care i
atrase atenia biatului linitit pe care Caine l numise erou.
Scuze, spuse Jack.
Jack merse repede afar. Iniial, nu vzu niciun alt copil de la Coates. O
mulime de oameni erau n afara bisericii, nvrtindu-se n zon, vorbind
despre ce se ntmplase nuntru. Urletele de durere ale lui Cookie erau
doar parial acoperite.
Jack o zri pe fata nalt cu prul blond pe care o vzuse nuntru, i pe
friorul ei.
Scuz-m, tii cumva unde s-au dus Caine i ceilali?
Fata, al crei nume nu i-l amintea, l privi n ochi.
E la primrie. Unde altundeva ar putea fi noul nostru lider?
97

De cele mai multe ori, Jack nu observa tonul pe care vorbeau anumite
persoane, dar acum nu putea s nu recunoasc sarcasmul ei rece.
Scuze c te-am deranjat.
i aranj ochelarii i ncerc s zmbeasc n acelai timp. i ntoarse
capul i cut cu privirea primria.
E acolo, i art cu degetul fata. i m cheam Astrid, adug ea. Chiar
crezi c vei putea face telefoanele s mearg iar?
Desigur. Dar va dura o vreme. Acum semnalul de la telefon se duce la
turn, nu?
Vorbea pe un ton binevoitor i ncerc s formeze cu minile schema unui
turn cu nite raze venind spre el.
Iar apoi semnalul e trimis ctre satelit i apoi jos la un dispozitiv care
interconecteaz mai multe reele. Dar nu putem trimite semnale ctre satelit
acum, deci
Jack fu ntrerupt de un urlet nfricotor de durere venind din biseric.
Cum tii c nu putem face legtura cu satelitul? ntreb Astrid.
Clipi surprins i fcu acea expresie ncrezut pe care o fcea de fiecare
dat cnd cineva i punea la ndoial expertiza tehnologic.
M ndoiesc c vei nelege.
Pune-m la ncercare, putiule, spuse Astrid.
Spre surprinderea lui, ea prea s neleag tot ce i spusese, aa c el
continu i i explic felul n care ar putea reprograma cteva calculatoare
bune, n aa fel nct s serveasc pe post de router pentru telefonie.
Nu ar fi rapid. Adic, nu ar putea s in mai mult de, s zicem,
dousprezece apeluri simultane, dar, n principiu, ar trebui s funcioneze.
Friorul lui Astrid prea c se holba la minile lui Jack, pe care acesta le
nvrtea agitat. Jack era nelinitit, fiind departe de Caine. nainte de a veni de
la Coates, Drake Merwin i avertizase pe toi s in conversaiile cu cei din
Perdido Beach ct mai scurte posibil.
Un avertisment din partea lui Drake era ceva serios.
Ei bine, ar trebui s plec, spuse Jack.
Astrid l opri.
Deci tu eti cu calculatoarele.
Da. Eu sunt un fel de tehnician.
Ci ani ai?
Doisprezece.
Eti mic pentru asemenea talente.
Jack rse.
Nimic din ce am spus eu nu e greu de fcut. Nu e ceva ce oamenii
obinuii ar putea s fac, dar pentru mine e uor.
98

Jack nu fusese niciodat ruinat cnd venea vorba de talentul lui. Primise
primul calculator adevrat la patru ani, de Crciun. Prinii lui nc mai
spuneau povestea n care el a stat paisprezece ore la calculator, chiar n
prima zi, fcnd pauze doar pentru Nutri-Grain i suc.
La vrsta de cinci ani, deja putea instala programe i naviga pe internet.
La ase ani, prinii lui i cereau ajutorul cnd venea vorba de calculatoare,
iar la opt ani, avea propriul site i era tehnicianul neoficial al colii.
La nou ani, Jack intrase n baza de date a departamentului de poliie din
zona lui, pentru a terge o amend luat de tatl unui prieten.
Prinii lui au aflat i s-au panicat, iar n semestrul urmtor l-au trimis la
Academia Coates, locul unde lumea i trimitea copiii detepi, dar dificili.
ns Jack nu era dificil, sau cel puin el refuza aceast etichet. n orice
caz, academia nu l-a ajutat s stea departe de probleme, dimpotriv, la
Coates erau copii pe care prinii lui Jack i considerau influene rele asupra
lui. Unii din ei chiar foarte rele. Iar alii doar rele.
Atunci, ce ar fi greu pentru tine, Jack? ntreb Astrid.
Aproape nimic, rspunse el sincer. Dar a vrea s fac s mearg un fel
de internet aici n oricum i-ar zice.
Se pare c i spunem FAYZ acum.
Da. Aici n FAYZ. Adic, estimez c sunt vreo dou sute douzeci i
cinci de calculatoare decente, judecnd dup numrul de case i de firme.
Zona e relativ mic, deci nu ar fi foarte greu s creez o reea de internet
wireless. E uor. i dac a avea la dispoziie i nite G5 pe care s lucrez,
cred c a putea s ridic un sistem local.
ncepu s zmbeasc la acest gnd.
Ar fi grozav. Spune-mi, Comp chiar trebuie s i zic Computer Jack?
Toat lumea mi spune aa. Cteodat mi mai zic i Jack.
Bine, Jack. Ce are Caine de gnd s fac?
Jack fu luat prin surprindere.
Poftim?
Ce are de gnd s fac? Eti un tip detept, trebuie s ai o idee.
Jack vru s plece, dar nu tiu cum exact s o fac. Astrid se apropie de el i
l prinse de bra. Jack rmase uimit, holbndu-se la mn.
tiu c pune ceva la cale, spuse Astrid i friorul ei i fix ochii lui
mari, bulbucai i pierdui asupra lui Jack. tii ce cred eu?
Jack ddu lent din cap.
Eu cred c eti o persoan bun, spuse Astrid. Eti foarte detept i de
aceea oamenii nu te trateaz ntotdeauna cum ar trebui. Le e fric de
talentul tu i ncearc s te foloseasc.
Jack aprob din cap.
99

Dar eu nu cred c putiul acela, Drake, e o persoan bun. Nu e, nu-i


aa?
Jack rmase nemicat. Nu voia s spun ceva ce nu trebuia. Nu se
pricepea la oameni la fel ca la calculatoare. Majoritatea oamenilor nu erau
att de interesani.
E un btu, nu-i aa? La Drake m refer.
Jack ridic din umeri.
Aa ziceam i eu. Dar Caine?
Cnd Jack nu rspunse, Astrid nu mai spuse nimic. Jack nghii n sec i
ncerc s se uite n alt parte, dar nu era uor.
Caine, repet Astrid. Ceva nu e n regul cu el, nu-i aa?
Computer Jack nu se mai opuse, dar rmase precaut, vorbind mai ncet.
Poate s fac lucruri, spuse Jack. Poate s
Jack, aici erai.
Astrid i Jack tresrir. Era Diana Ladris. Ea i nclin capul prietenete
ctre Astrid.
Sper c friorul tu nu a pit nimic. La felul n care ai plecat, am
crezut c poate i era ru.
Nu, nu, e bine.
E norocos c te are, spuse Diana, prinznd-o pe Astrid de mn, de
parc ar fi vrut s dea noroc, dar Jack tia ce voia s fac de fapt.
Astrid i retrase mna.
Diana avea un zmbet frumos n general, dar nu i acum. Jack se ntreb
dac Diana reuise s termine cu Astrid. Probabil c nu. De obicei, i lua mai
mult s citeasc nivelul forei unei persoane.
Aerul confruntrii se schimb la zgomotul unui motor diesel. Era un copil,
prea a fi mexican, care conducea un excavator pe strad.
El cine e? ntreb Diana.
Edilio, spuse Astrid.
Ce face?
Putiul din excavator ncepu s sape un an, chiar n iarba din pia,
aproape de trotuarul unde zcea corpul acoperit al fetiei, loc evitat de toat
lumea.
Ce face? repet Diana.
Cred c ngroap decedaii, spuse ncet Astrid.
Diana se mir.
Caine nu i-a spus s fac asta.
Ce conteaz? ntreb Astrid. Oricum cineva trebuia s o fac. De fapt,
cred c m voi duce s vd dac pot s l ajut cu ceva. tii tu, dac consideri
c ar fi i Caine de acord.
100

Diana nu zmbi i nici nu mri, dei Jack o vzuse fcnd asta de mai
multe ori.
Pari a fi o fat de treab, Astrid, spuse Diana. Pun pariu c eti o fat
deteapt, de genul Lisei Simpson, plin de idei grozave i ngrijorat de
salvarea planetei. Dar lucrurile s-au schimbat. Nu mai e vechea ta via. E
ca tii cum e? E ca i cum ai fi trit ntr-un cartier foarte linitit i te-ai
mutat ntr-unul dificil i dur. Tu nu pari dur, Astrid.
Ce l-a creat? FAYZ? tii cumva? ntreb Astrid, refuznd s se lase
intimidat.
Diana ncepu s rd.
Extrateretrii. Dumnezeu. O schimbare brusc n cursul universului.
Am auzit c lumea i spune Astrid cea deteapt, aa c probabil te-ai gndit
deja la explicaii pe care eu nici nu le-am luat n calcul. Nu conteaz. S-a
ntmplat. i aici am ajuns.
Ce vrea Caine? ntreb Astrid.
Lui Jack nu i venea s cread c Astrid nu se pierduse n faa Dianei.
Majoritatea o fceau. Majoritatea nu i fceau fa. i dac reueau, apoi le
prea ru.
Lui Jack i se pru c zrete o sclipire de apreciere n ochii negri ai Dianei.
Ce vrea Caine? Vrea ceva i l va obine, spuse Diana. Acum du-te acolo
la nmormntare i nu mi mai sta n cale. i ai grij de friorul tu. Jack?
Auzindu-i numele, Jack se trezi din trans.
Da.
Vino.
Jack plec n spatele Dianei, ruinat de supunerea lui imediat.
Urcar scrile primriei unde, spre surprinderea celor care nu l
cunoteau, Caine se instalase deja n biroul primarului. Sttea n spatele
unui birou masiv din lemn de mahon, balansndu-se uor ntr-un scaun prea
mare din piele de culoare castanie.
Unde ai fost? ntreb Caine.
M-am dus s l iau pe Jack.
Caine se mir.
i unde era Computer Jack?
Nicieri anume, pur i simplu se plimba pierdut, spuse Diana.
Ea l proteja, realiz Jack cu uimire.
M-am ntlnit cu fata aceea, spuse Diana. Blonda cu fratele ei ciudat.
Da?
Ei i spun Astrid cea deteapt. Cred c e legat de tipul acela cu focul.
l cheam Sam, i aminti Caine.
Eu cred c Astrid e o persoan pe care ar trebui s o avem vizor.
101

Ai citit-o? ntreb Caine.


Doar parial, deci nc nu sunt sigur.
Caine ntinse minile exasperat.
De ce, m rog, ca s primesc o informaie? Doar spune-mi.
Are n jur de dou bare.
Ai vreo idee ce putere ar putea s aib? Aprinztor? Vitez? Cameleon?
Sper c nu nc o Dekka. E dificil. i sper c nu e o Cititoare ca tine, Diana.
Diana ddu din cap.
Nu am nicio idee. Nici mcar nu sunt sigur c e la dou bare.
Caine ddu din cap n semn de nelegere. Apoi oft de parc tot pmntul
era pe umerii lui.
Trece-o pe list, Jack! Astrid ce deteapt: dou bare. Cu un semn de
ntrebare.
Jack i scoase tableta. Bineneles c internet nu mai avea, dar i celelalte
funcii nc mergeau. Introduse codul de securitate i deschise fiierul.
Lista se deschise i pe ea erau trecute douzeci i opt de nume, toi copii
de la Coates. Aezate n coloan n dreptul fiecrui nume erau nite numere:
unu, doi sau trei. Doar un singur nume avea patru scris n dreptul su: Caine
Soren.
Jack se concentr i introduse informaia.
Astrid. Dou bare. Semn de ntrebare.
El ncerc s nu se gndeasc ce nsemna acest lucru pentru frumuica
blond.
A mers mai bine dect m ateptam, i spuse Caine Dianei. Credeam c
o s dm de un btu de care va trebui s avem grij. i am spus c va fi un
lider. l atragem pe btu de partea noastr i suntem ateni la lider pn
suntem gata s i facem fa.
Sunt eu atent la el, spuse Diana. E drgu.
Pe el l-ai citit?
Jack vzuse cnd Diana l luase de mn pe Sam, i fu surprins cnd auzi
rspunsul Dianei:
Nu. Nu am avut ocazia.
Jack ridic din sprncene, nedumerit dac s i aminteasc Dianei sau nu.
Dar era ceva stupid. Bineneles c Diana ar fi tiut dac l citise pe Sam sau
nu.
S o faci ct mai repede, spuse Caine. Ai vzut cum se uita lumea la el?
i cnd am cerut s nominalizeze pe cineva, el a fost primul nume
menionat. Nu mi place, e fiul infirmierei Temple. E o coinciden neplcut.
S l citeti. Dac are putere, s-ar putea s nu mai putem amna i s ne
ocupm de el.
102


Lana se vindecase.
Dar era slbit, nfometat i nsetat.
Setea era problema cea mai mare. Nu era sigur c mai putea rezista.
Dar trecuse prin infern i supravieuise i asta i permitea s spere.
Soarele rsrise, dar nc nu ajunsese cu razele pn la ea. Rpa era ferit
de soare. Lana tia c cea mai bun alegere era s se ntoarc napoi la ferm
nainte ca pmntul s se ncing i s ard ca o plcint proaspt scoas din
cuptor.
Nu te gndi la mncare, i spuse ea i se bucur cnd descoperi c nc
mai avea voce.
ncerc s se care napoi direct ctre osea, dar cu genunchii i palmele
julite i ddu seama c nu avea cum s reueasc. Nici mcar Patrick nu
putea urca. Era prea abrupt.
Singura variant rmas era s mearg de-a lungul vii pn la o ieire.
Dar drumul nu era uor. n cele mai multe locuri pmntul era tare, dar n
altele era alunecos, fcnd-o pe Lana s cad n mini i n genunchi.
De fiecare dat cnd cdea, i era tot mai greu s se ridice. Patrick gfia,
mai mult trndu-se dect alergnd, la fel de obosit i de chinuit.
Trecem mpreun prin asta, nu, biete? spuse ea.
Tufiurile i zgriau picioarele, pietrele o nvineeau. Din loc n loc, erau
tufe de spini pe lng care trebuia s treac. ntr-un loc epii nu putur fi
ocolii i ea fu nevoit s i traverseze ncet i cu mare grij, acumulnd
zgrieturi care ardeau ca focul pe picioarele ei goale.
Dar odat ce trecu, i puse mna pe zgrieturi i durerea se atenu. Dup
aproape zece minute, nu mai era niciun semn de zgrietur.
Era un miracol. Lana era convins. tia c ea nu avea puterea s vindece
cini sau oameni. Nu mai fcuse asta niciodat. Dar nu tia cum apruse
acest miracol. Mintea ei era ndreptat ctre situaii mai urgente: cum s
urce un deluor sau cum s ocoleasc un mrcine, sau unde, unde, unde ar
putea gsi ceva de but sau de mncat n aceast zon arid.
i dorea s fi dat mai mult atenie aezrii terenului din zon, de fiecare
dat cnd venise sau plecase de la ferm. Aceast rp ducea ctre ferm
sau trecea pe lng ea? Mai avea un pic i ajungea? Sau se ndrepta ctre
adevratul deert? Oare o cuta cineva?
Pereii rpei nu mai erau la fel de nali, ns erau la fel de abrupi i mai
apropiai. Ravena se ngusta. Trebuia s fie un semn bun. Dac se ngusta i
scdea ca adncime, nu nsemna c se apropia de o ieire?
Era cu ochii la picioare, ferindu-se de erpi, cnd Patrick se opri brusc.
Ce s-a ntmplat, biete? ntreb ea, dar curnd vzu ce era.
103

Un perete traversa rpa. Peretele se nla imposibil de sus, mult mai sus
dect rpa n sine, ca o barier din din ceva ce nu mai vzuse pn acum.
Numai mrimea, combinat cu apariia ei ciudat n acest loc, o
nspimnta. Dar nu prea a face ceva. Era doar un zid. Era transparent ca
un lapte apos i licrea puin de parc era un efect video. Era absurd.
Imposibil. Un zid unde nu avea ce cuta un zid.
Ea se apropie, dar Patrick refuz s mearg mai departe.
Trebuie s mergem s vedem ce e, biete, l ndemn ea.
Patrick nu fu de acord. Nu avea niciun interes n a vedea ce era.
Apropiindu-se, ea i putu zri reflexia pal.
Probabil e mai bine c nu m pot vedea mai clar, murmur ea.
Prul i era tare, ncleiat de sngele uscat. tia c era murdar. i putea
vedea c hainele i erau rupte, i nu ntr-un fel artistic sau modern, ci pur i
simplu ferfenie.
Lana fcu i ultimii pai ctre barier i o atinse cu un deget.
Ahh!
Scnci i i retrase mna. nainte de accident, ar fi considerat aceast
durere ca fiind mistuitoare. Acum standardele ei erau mult mai ridicate n
ceea ce privea durerea adevrat. Dar asta nu nsemna c va mai atinge
zidul.
E un fel de gard electric? l ntreb ea pe Patrick. Ce caut aici?
Acum nu mai avea de ales dect s se care pe pereii rpei. Problema
era c Lana era destul de sigur c ferma se afla n partea stng, i acea
parte era imposibil de escaladat. Ar fi avut nevoie de o sfoar i de pitoane.
Se gndi c ar putea urca pe partea dreapt, agndu-se de bolovani i
margini sfrmicioase. Dar apoi, dac nu era cumva complet dezorientat, ar
pune rpa ntre ea i ferm.
Singura alternativ rmas era s se ntoarc pe unde venise. i luase
jumtate de zi s ajung pn aici. S-ar nnopta pn ar ajunge napoi de
unde a plecat. i acolo ar muri.
Vino, Patrick. Hai s ieim de aici.
Urcuul pe partea dreapt a rpei pru s dureze aproape o or. Tot acest
timp sub privirea ncruntat i tcut a barierei, pe care Lana ajunsese s o
considere o vietate, o for imens i dumnoas, pornit s i stea n cale.
Cnd, n final, ajunse n vrf, clipi i privi n jur, scrutnd peisajul de la
stnga la dreapta. Aproape c se prbui. Nu era niciun semn de strad,
niciun semn de ferm. Doar o creast abrupt i nu mai mult de un
kilometru i jumtate de teren ntins pn unde ar fi nceput panta.
i acel zid imposibil. Acel zid care pur i simplu nu avea ce cuta acolo.
104

O direcie era blocat de rp, n partea opus erau munii, iar ntre
acestea se ridica zidul care traversa peisajul de parc ar fi czut din cer.
Singura direcie accesibil era napoi pe unde venise, de-a lungul fiei
nguste de pmnt care mergea n paralel cu rpa.
i feri ochii de lumina soarelui i clipi.
Stai, i spuse lui Patrick. E ceva acolo.
Cuibrit aproape de barier i de poalele munilor. Era cu adevrat o
bucat de verdea sclipind ntre valurile de cldur? Trebuia s fie un
miraj.
Tu ce crezi, Patrick?
Patrick rmase indiferent. Spiritul combativ dispruse. O ducea la fel de
ru ca i ea.
Cred c mirajul e tot ce ne-a rmas, spuse Lana.
Plecar la drum mpreun. Cel puin era mai uor dect cratul afar
din rp. Dar soarele era acum ca un ciocan care i lovea Lanei capul
neprotejat. i putea simi corpul cednd i spiritul torturat de ndoial.
Alerga dup un miraj cu ultimele puteri. Avea s moar urmrind un miraj.
Dar peticul de verdea nu dispru. Devenea din ce n ce mai mare, pe
msur ce se apropiau. Contiina Lanei plpia ca o lumnare. Era alert
pentru cteva secunde, i apoi se pierdea ntr-un vis.
Lana se cltina, trndu-i picioarele, pe jumtate orbit de lumina
nencetat a soarelui, cnd i ddu seama c pise de pe pmnt pe iarb.
Degetele simir iarba moale ca un burete.
Era un gazon minuscul, de trei metri ptrai, iar n centru o stropitoare.
Nu era pornit, ns un furtun era legat la ea. Un furtun ce ducea n spatele
unei barci de lemn fr ferestre.
Baraca nu era cine tie ce i era de mrimea unei camere, iar n spate se
afla o cocioab pe jumtate prbuit. i un fel de moar, de fapt o elice de
avion prins n vrful unui turn drpnat, nalt de ase metri.
Lana urmri furtunul, mergnd cltinat pn i gsi captul. Furtunul
provenea de la un container de oel plin de praf, ridicat pe un macaz de cale
ferat, sub moara improvizat. O eav ruginit ieea din pmntul de sub
moar, legat de mai multe evi i valve. Furtunul ducea la un robinet ataat
de spatele containerului.
E o oaz, Patrick.
Lana apuc frenetic furtunul cu degetele-i slbite i l desprinse.
Rsuci mnerul. Apa, fierbinte i mirosind a minerale i rugin, ni cu
putere.
Lana i Patrick bur.
105

Ls apa s i curg pe fa, s i curee sngele de pe fa i s i nmoaie


prul.
Dar nu venise atta drum ca s lase salvarea ei s se scurg pentru un
moment de plcere. Rsuci robinetul i l nchise la loc. Ultima pictur
atrna pe gura robinetului de bronz, iar ea o lu pe vrful degetului i i
terse crusta de snge de la ochi.
Apoi, pentru prima dat parc dup o venicie, rse.
Nu am murit nc, nu-i aa, Patrick? spuse Lana. Nu nc.

AISPREZECE
171 ore, 12 minute
Mai nti trebuie s fierbi apa, iar apoi pui i pastele, spuse Quinn.
De unde tii? zise Sam, ridicnd din sprncene, ntorcnd o cutie
albastr de rotini cutnd instruciuni.
Pentru c am vzut-o pe mama fcnd asta de nenumrate ori. Apa
trebuie mai nti fiart.
Sam i Quinn se holbau la oala mare de pe aragaz.
O oal pndit nu fierbe niciodat, spuse Edilio.
Sam i Quinn ntoarser privirile i Edilio rse.
E doar o zical, nu e adevrat.
tiam, spuse Sam rznd. Bine, de fapt nu tiam.
Poate ai putea s o nclzeti cu minile tale magice, suger Quinn.
Sam l ignor. Nu i plcea atunci cnd Quinn l tachina pe subiectul
acesta.
Cldirea pompierilor era un cub cenuiu cu etaj. Jos era garajul unde se
aflau maina de pompieri i ambulana. La etaj se afla un fel de apartament,
o camer mare care nconjura o buctrie, o mas alungit i dou canapele
total diferite. O u ducea la o camer ngust separat, n care erau aliniate
paturi de metal pentru ase persoane.
Camera principal era aproape plcut. Era plin de fotografii cu pompieri,
unii poznd nemicai, formal, iar alii prostindu-se cu amicii. Erau i
scrisori de mulumire de la diferite persoane, inclusiv scrisori ilustrate de la
vizita elevilor din clasa nti, toate ncepnd cu Drag Pompierule, dei
uneori ortografia era misterioas.
106

Gsiser i o mare mas rotund pe care erau mprtiate rmiele unui


joc de poker neterminat: mini de cri czute, chipsuri i trabucuri n
scrumiere. Ulterior fusese curat.
i era i o cmar surprinztor de bine aprovizionat: borcane de past
de roii, conserve de sup i cutii cu paste. Era i o cutie roie lcuit de
prjituri de cas, acum destul de vechi, dar nu necomestibile dac le puneai
la cuptorul cu microunde cincisprezece secunde.
Sam acceptase angajamentul de a fi pompierul-ef. Nu pentru c el voia
asta, ci pentru c muli alii o voiau. Spera ca nimeni s nu l cheme s fac
ceva, pentru c, dup trei zile n acea cldire, cei trei abia tiau s porneasc
maina de pompieri, nemaivorbind de a o conduce sau de a face ceva cu ea.
Odat, un copil venise ipnd: Foc, i Sam, Quinn i Edilio pe jumtate
craser i pe jumtate trser un furtun i o cheie de hidrant la ase strzi
deprtare, ca s descopere c fratele copilului pusese o conserv n cuptorul
cu microunde i fumul venea de la cuptorul cu microunde ars.
Dar, n schimb, tiau unde s gseasc toate echipamentele de urgen
din ambulan i exersaser cu furtunul i hidrantul pentru a fi mai rapizi i
mai eficieni dect fusese Edilio la primul incendiu.
i deveniser maetri n a cobor pe bara pompierilor.
Nu mai avem pine, spuse Edilio.
Nu ai nevoie de pine dac ai paste, spuse Sam. Ambele au glucide.
Cine vorbete despre nutriie? La o mas trebuie s ai pine.
Eu credeam c voi mncai tortilla, spuse Quinn.
Tortilla e pine.
Ei bine, nu avem pine, spuse Sam. De niciun fel.
ntr-o sptmn nimeni nu o s mai aib pine, remarc Quinn.
Pinea trebuie fcut proaspt, tii. Dup o vreme mucegiete.
Trei zile trecuser de cnd Caine i miliia lui veniser i puseser
stpnire pe ora.
Trei zile nimeni nu venise s i salveze. Trei zile de depresie acut. Trei
zile de ncercri de a accepta c, momentan, aceasta e viaa.
i FAYZ n sine, numit de toat lumea aa, mplinise cinci zile. Cinci zile
fr aduli. Cinci zile fr mame, tai, frai i surori mai mari, profesori,
poliiti, vnztori, pediatri, preoi sau dentiti. Cinci zile fr televizor,
internet sau telefoane.
Caine fusese bine primit la nceput. Oamenii voiau s fie cineva la
comand, voiau reguli, iar Caine a fost foarte bun n a-i impune autoritatea.
De fiecare dat cnd Sam avusese de-a face cu el, fusese impresionat de
modul n care se purta, plin de ncredere, de parc ar fi fost nscut pentru
acest post.
107

Dar dup trei zile deja apruser i ndoielile. ndoieli cu privire la Caine
i la Diana, dar cele mai multe erau legate de Drake Merwin. Civa copii
spuneau c e nevoie de cineva puin nfricotor pentru a avea grij ca
regulile s fie respectate, iar alii erau de acord cu acest lucru, dar spuneau
c Drake e mai mult dect puin nfricotor.
Copiii care i se opuseser lui Drake sau unuia din aa-ziii erifi fuseser
plesnii, lovii, mpini, trntii sau, ntr-un caz, un copil a fost trt ntr-o
baie i bgat cu capul n toalet. Frica de Drake nlocuia frica de necunoscut.
Pot eu s fac tortilla, spuse Edilio. mi trebuie doar fain, puin
grsime pentru frgezirea aluatului, sare i praf de copt. i avem de toate
aici.
Pstreaz-o pentru noaptea taco, spuse Quinn lund pastele de la Sam i
vrsndu-le n oal.
Edilio ridic din sprncene.
Ai auzit ceva?
Sam i Quinn nepenir. Cel mai puternic sunet venea de la apa care
fierbea.
Apoi cu toii auzir. O voce, un plnset.
Sam fcu trei pai pn la bara pompierilor, i nfur minile i
picioarele n jurul ei i i ddu drumul prin gaura din podea, pn jos n
garajul luminat strident.
Garajul era deschis pentru a lsa aerul de sear s ptrund nuntru.
Cineva, o feti, apreciind dup prul lung i rou, era prbuit pe pragul
uii, prnd c ncerca s se trasc, micndu-se, dat neajungnd cu
adevrat undeva.
Trei siluete veneau dinspre strad.
Ajutor, implor fata.
Sam ngenunche lng ea ocat:
Bette?
Partea stng a feei lui Bette era plin de snge. Avea o tietur
deasupra tmplei. Gfia, ncercnd s respire, de parc s-ar fi prbuit dup
un maraton i, cu ultimele puteri, ncerca s se trasc peste linia de sosire.
Bette, ce s-a ntmplat?
Vor s m prind, strig Bette i l apuc pe Sam de mn.
Cele trei siluete ntunecate naintar i ieir la lumin. Unul dintre ei era
Orc. Nimeni nu era att de mare n afar de el. Edilio i Quinn venir i ei n
ua garajului.
Sam se desprinse de Bette i se aez lng Edilio.
Dac vrei s v bat, biei, o s o fac! strig Orc.
108

Ce se ntmpl aici? ntreb Sam, privindu-i atent i recunoscndu-i i


pe ceilali doi biei.
Unul era un puti pe nume Karl, un elev de clasa a aptea, i Chaz, un elev
de clasa a opta de la Coates. Toi trei erau narmai cu bte de aluminiu.
Nu e treaba ta, spuse Chaz. Avem ceva de fcut aici.
Ce s facei? Orc, ai lovit-o pe Bette?
nclca regulile, spuse Orc.
Dai ntr-o fat, omule? spuse Edilio, ofensat.
Taci, mexicane, spuse Orc.
Unde e Howard? ntreb Sam, doar pentru a trage de timp pn i
ddea seama ce putea s fac.
Deja pierduse o lupt n faa lui Orc.
Orc lu ntrebarea ca pe o insult.
Nu am nevoie de Howard ca s am grij de tine, Sam.
Orc se apropie de Sam, oprindu-se la un pas de el, cu bta pe umr de
parc era pregtit s loveasc un home-run, ca un juctor de baseball
pregtit pentru urmtoarea minge rapid. Doar c semna mai mult cu Tball 4: capul lui Sam era imposibil de ratat.
D-te la o parte, comand Orc.
Bine, eu nu mai trec prin asta din nou, spuse Quinn. Las-l s o ia, Sam.
Sam observ o mulime n spatele lui Orc. Erau oameni venind pe strad,
douzeci i ceva de copii. i Orc i observ i ntoarse capul.
Ei nu o s te salveze, spuse el, balansnd bta cu putere.
Sam se ls jos. Bta i trecu pe lng cap i Orc se roti, purtat n fa de
inerie.
Sam i pierduse echilibrul, dar Edilio era pregtit. Url i se arunc cu
capul nainte. Edilio era probabil pe jumtate ct Orc, dar l dobor la
pmnt, lsndu-l pe spate.
Chaz se duse spre Edilio, ncercnd s l ridice de pe Orc.
Mulimea de copii venea n valuri pe strad. Voci suprate i ameninri,
toate ndreptate ctre Orc.
Toi ipau, dar Sam observ c niciunul nu se bga n lupta inegal.
O voce se ridic peste zgomotul mulimii.
S nu mite nimeni, spuse Drake.
Orc l mpinse pe Edilio la o parte i ncepu s loveasc cu picioarele lui
uriae, nclate n adidai Nike, corpul chircit al biatului. Sam sri n
ajutorul prietenului lui, dar Drake fu mai rapid. El veni n spatele lui Orc, l
prinse de pr, i smuci capul pe spate i i trase un cot n fa.
4

Suport pentru mingea de baseball, utilizat de nceptori ca s exerseze lovitura. (n. red.).
109

Sngele i ni pe nas, iar Orc ncepu s urle furios.


Drake l lovi din nou i l ls s cad pe asfalt.
Care parte din s nu mite nimeni nu ai neles, Orc? ntreb Drake.
Orc se ridic n genunchi i se arunc asupra lui Drake ca un funda.
Acesta se ddu la o parte, sprinten ca un matador. ntinse mna i i spuse
lui Chaz:
D-mi aia.
Chaz i ddu bta.
Drake l lovi pe Orc n coaste cu o mpungere scurt i rapid de bt.
Apoi l lovi n rinichi, i apoi n cap, cu fiecare lovitur calculat, precis i
eficient.
Orc se rostogoli pe spate, neajutorat i expus.
Drake i puse captul gros al btei lui Orc la gt.
Omule, chiar trebuie s asculi cnd vorbesc.
Apoi Drake rse, se ddu mai n spate, arunc bta n aer, o prinse i o
puse pe umr i apoi zmbi ctre Sam.
Acum, ce-ar fi s mi zici ce se ntmpl aici, domnule Pompier-ef.
Sam mai avusese de a face cu btui nainte. Dar niciodat nu vzuse pe
cineva ca Drake Merwin. Orc l depea n greutate cu cel puin douzeci de
kilograme, ns Drake l manevrase ca pe o jucrie.
Sam art ctre Bette, care nc era ghemuit.
Cred c Orc a lovit-o.
Da? i ce dac?
i nu aveam de gnd s l las s o fac din nou, spuse Sam ct de calm
putu.
Nu mi s-a prut c erai pregtit s salvezi pe cineva. Mie mi s-a prut
c era aproape s i pierzi capul de pe umeri, spuse Drake.
Bette nu fcea nimic greit, strig o voce ascuit i tnr din
mulime.
Fr s se uite n spate, Drake spuse:
Taci! Se ntoarse ctre Chaz. Tu. Explic-ne ce s-a ntmplat.
Chaz era un puti atletic cu prul blond, lung, aproape pn la umeri i cu
ochelari moderni. Purta o uniform Coates, ifonat i murdar dup multe
zile de folosire.
Fata fcea ceva, spuse el artnd ctre Bette. Folosea puterea.
Sam simi un fior urcndu-i pe ira spinrii.
Spusese Puterea. De parc ar fi fost ceva comun, folosit ntr-o
conversaie obinuit.
Drake zmbi.
Dar ce vrei s spui, Chaz?
110

Felul n care rostise cuvintele era fr ndoial o ameninare.


Nimic, rspunse Chaz repede.
Ne arta o scamatorie, strig o voce. Nu fcea ru nimnui.
I-am spus s se opreasc, zise Orc, care era din nou n picioare,
privindu-l pe Drake cu ur, dar i cu pruden.
Orc e un erif, spuse Drake rezonabil. Deci cnd i spune cuiva s nu
mai fac ceva greit, acel cineva trebuie s se supun. Dac aceast fat a
refuzat s asculte ordinul, cred c a primit ce merita.
Nu ai dreptul s bai oamenii, spuse Sam.
Drake avea un zmbet ca un rechin: prea muli dini, prea puin umor.
Cineva trebuie s-i fac pe oameni s respecte regulile, nu?
Sunt reguli mpotriva scamatoriilor? ntreb Edilio.
Da, spuse Drake. Dar presupun c unii oameni nu tiau. Chaz? D-i
pompierului-ef cel mai nou set de reguli.
Sam accept o bucat de hrtie mototolit fr s se uite la ea.
Poftim, spuse Drake. Acum tii regulile.
Nimeni nu face magie aici, spuse Quinn ncercnd s aplaneze
conflictul.
Atunci treaba mea s-a ncheiat, spuse Drake rznd la propria glum i
i arunc bta de baseball lui Chaz. Bine. Plecai toi acas.
Bette va rmne aici o vreme, spuse Sam.
Facei cum vrei.
Drake i lu pe Orc i pe ceilali n urma lui. Mulimea se despri s i fac
loc.
Ce tot zice lumea de magie i scamatorii? o ntreb Quinn pe Bette.
Bette ddu din cap.
Nu a fost nimic.
A fcut s apar nite bile mici de lumin din mini, spuse o voce
tnr. A fost un truc mito.
Bine, ai auzit ce a spus Drake: plecai cu toii, zise Quinn cu voce tare.
Ducei-v toi acas.
Sam, Quinn i Edilio o duser pe Bette nuntru i o aezar n ambulan.
Edilio i terse sngele de pe fa cu pansamentele sterile, i ddu un
antibiotic i folosi dou copci ca s nchid rana.
Poi s rmi peste noapte aici, Bette, spuse Sam.
Nu, trebuie s ajung acas, fratele meu are nevoie de mine. Dar,
mulumesc, spuse Bette, reuind s schieze un zmbet pentru Edilio. mi
pare ru c ai fost lovit pentru mine.
Edilio ridic din umeri ruinat.
Nu-i nimic.
111


Sam plec s o conduc pe Bette acas, iar Quinn i Edilio se trr napoi
la etaj.
Quinn se duse la oal i scurse cteva buci de rotini. Gust una.
Parc ar fi pilaf, omule.
Le-am lsat prea mult, fu de acord Edilio, privind peste umr.
Cereale? ntreb Quinn.
i turn puin i ncepu s fredoneze singur, hotrt s nu intre ntr-o
conversaie cu Edilio. Abia l mai putea suporta. Buna lui dispoziie.
Competena lui la aproape orice. Iar acum, modul n care se npustise la Orc
ca un fel de soldat mexican.
Era stupid, se gndi Quinn, era o prostie s ataci pe cineva ca Orc. Nu era
bine ce se ntmplase cu Bette, dar ce rost avea s porneti o btaie cu
cineva pe care nu poi s l bai? Dac nu ar fi venit Drake, Edilio ar fi avut
noroc dac mai putea merge acum.
Dac tot veni vorba
Sam se ntoarse i ddu din cap ctre Edilio, abia uitndu-se la Quinn.
Quinn scrni din dini. Perfect. Acum Sam era suprat pe el c nu i
luase btaia. De parc Sam era un mare erou. Quinn i putea aminti
nenumrate di cnd lui Sam i fusese fric de valuri pe care el srea. De
multe ori.
Pastele nu au supravieuit, zise Quinn.
Am dus-o pe Bette acas. Sper c e bine, spuse Sam. Ea a zis c e bine.
Bette are ce ai i tu, nu-i aa? spuse Quinn pe msur ce Sam se
aezase i se nfrupta din castronul lui cu cereale.
Da. Poate mai puin dect mine, cred. A zis c tot ce poate s fac e s i
strluceasc minile.
Deci nc nu ai fcut praf mna cuiva, nu?
Quinn era stul de felul n care Sam l privea cu mil i dispre. Era stul
s fie tratat aa doar pentru c i vedea de treaba lui.
Sam ridic privirea, cu ochii ntredeschii, de parc urma s comenteze.
Dar i for un zmbet pe buze, i ddu mncarea la o parte i nu zise
nimic.
De asta nu poi s spui nimnui. Oamenii vor crede c eti un ciudat.
Vezi ce se ntmpl cu ciudaii, spuse Quinn.
Bette nu e o ciudat, zise Sam stpnindu-se s rmn calm,
scrnind din dini. E doar o fat de la coal.
Nu fi fraier, Sam, spuse Quinn. Bette, micul Pete, fetia din foc i cu tine.
Dac suntei patru, mai sunt i alii. Oamenilor obinuii nu o s le plac asta.
O s cread c suntei periculoi sau ceva.
112

Tu asta crezi, Quinn? ntreb Sam ncet, nc evitnd s l priveasc pe


Quinn n ochi.
Sam gsi foaia cu regulile n buzunarul de la spate, o despturi i o ntinse
pe mas.
Doar spun s te uii n jur, omule! Copiii au deja de ce s fie speriai.
Cum pot oamenii normali s
Vrei s nu mai zici oameni normali pe tonul sta, se rsti Sam.
Edilio, ntotdeauna pacificatorul, acum ntre Quinn i Sam, spuse:
Citete regulile, omule.
Sam oft. ntinse hrtia cu grij, scan pagina pn jos.
Numrul unu precizeaz: Caine este primar n Perdido Beach i toat
zona se cheam FAYZ.
Edilio strmb din nas.
Foarte modest mai e i el, nu-i aa?
Doi, Drake este eriful i are puterea s stabileasc regulile. Trei, eu
sunt pompierul-ef i sunt rspunztor de urgene. Minunat. Norocul meu.
Ridic privirea i adug: Norocul nostru.
Patru, nimeni nu are voie s intre n vreun magazin i s ia ceva de
acolo fr permisiunea primarului sau a erifului.
Ai ceva mpotriva acestei reguli? spuse Quinn. Oamenii nu pot pur i
simplu s ia mereu ce le poftete inima.
N-am nimic cu regula asta, rspunse Sam cu sil. Cinci spune c toi
trebuie s o aprm pe Mary la grdini, s i aducem tot ce ne cere i s o
ajutm ori de cte ori are nevoie. Bine. E drept. ase: S nu ucizi.
Pe bune? ntreb Quinn.
Sam schi un zmbet ters, cum fcea cnd se stura s fie nervos i se
atepta ca i ceilali s se potoleasc.
Glumeam, zise el.
Bine, nu te mai prosti i citete aia!
ncercam doar s pstrez simul umorului n timp ce lumea se duce de
rp n jurul nostru, spuse Sam. ase: cu toii trebuie s ajutm la explorarea
caselor etc. apte: trebuie s-i raportm lui Drake informaiile legate de un
comportament neadecvat.
Deci toi ar trebui s fim turntori, spuse Edilio.
Stai linitit, nu e niciun poliist de la imigrri, spuse Quinn. i n orice
caz, dac cineva gsete o metod de a te trimite napoi n Mexic, eu merg cu
tine.
Honduras, spuse Edilio. Nu Mexic, pentru a zecea oar.

113

Numrul opt, uite aici e. l citesc exact cum e scris, spuse Sam.
Oamenii nu au voie s fac scamatorii sau orice alt aciune care provoac
fric sau ngrijorare.
Ce nseamn asta? ntreb Quinn.
Caine sigur tie despre putere.
Mare surpriz, spuse Edilio dnd din cap deasupra castronului cu
cereale. Copiii spun c a fost mna lui Dumnezeu. Eu ntotdeauna am spus c
acest Caine are puterea. Oamenii spun c e un fel de mago, tii, ca un
magician.
Nu, omule, dac ar fi avut puterea, nu i-ar mai fi pus pe Orc i Drake si opreasc pe oameni s o foloseasc.
Ba da, Quinn, spuse Sam. Dac ar fi vrut ca el s fie singurul care o
folosete.
Eti cam paranoic, nu crezi, frate?
Numrul nou, continu Sam s citeasc. Suntem ntr-o stare de
urgen. Pe timpul acestei crize nimeni nu-i va critica, ridiculiza sau
mpiedica pe oameni s i fac datoria oficial.
Quinn ridic din umeri.
Ei bine, suntem n criz, nu? Dac asta nu e criz, atunci nu tiu ce ar
putea fi.
Deci noi nu avem voie s spunem nimic? zise Sam dnd din cap
nencreztor.
Momentul de mpcare se terminase. Sam era din nou dezamgit de
Quinn.
Uite, e ca la coal, nu? coment Quinn. Nu poi s i bai joc de
profesori. Nu n faa lor cel puin.
Atunci o s i plac numrul zece, Quinn: eriful poate decide c
regulile de mai sus nu sunt suficiente pentru a acoperi diferite situaii de
urgen. n acele cazuri, eriful poate formula orice reguli de care este
nevoie pentru a se asigura c oamenii sunt n siguran.
Formula, strmb Quinn din nas. Sun de parc Astrid i-a ajutat s le
scrie.
Sam mpinse hrtia deoparte.
Nu. Nu e stilul lui Astrid.
i nclet minile, le puse pe mas i anun:
Nu e bine.
Expresia ngrijorat a lui Edilio o oglindea pe a lui Sam.
Da, omule, nu e bine. Acolo spune c Drake i Caine pot face orice vor,
oricnd vor.
114

La asta se rezum tot, fu de acord Sam. i oamenii ajung s se ntoarc


unii mpotriva celorlali, s se suspecteze unii pe ceilali.
Quinn rse.
Nu nelegi, frate. Oamenii sunt deja suspicioi. Nu sunt vremuri
normale, nelegi? Suntem separai i nu e niciun adult de niciun fel, niciun
poliist, niciun profesor sau printe i, fr suprare, unii dintre noi sufer
mutaii sau ceva. Te pori de parc totul ar merge normal, de parc nu ar
exista FAYZ.
Rbdarea lui Sam se termin.
Tu te pori de parc Bette merita btaia aceea. De ce nu eti suprat,
Quinn? De ce eti de acord cu faptul c o fat pe care o tim, o fat care nu a
fcut ru nimnui, e btut de Orc?
Oh, aici voiai s ajungi? De parc e vina mea? spuse Quinn ridicndu-se
i trntind scaunul n spate. Sam, eu nu zic c e n regul c a luat btaie,
bine? Dar la ce te atepi? Copiii sunt btui pentru c poart anumite haine
sau pentru c nu sunt buni la un sport, i atunci intervin prinii sau
profesorii. Asta e viaa de zi cu zi. Crezi c acum, cnd totul e att de
ncurcat, copiii o s zic: Oh Sam poate s trag cu mingi de foc din ochi, ce
mito? Nu, frate, nu aa merg lucrurile.
Spre surprinderea lui Quinn i chiar i spre cea a lui Sam, Edilio spuse:
Are dreptate. Dac sunt mai muli ca tine i Bette, o s apar probleme.
Unele persoane cu putere, altele fr. Eu sunt obinuit s fiu pe planul al
doilea, spuse Edilio aruncnd o privire ncruntat ctre Quinn, pe care
acesta o ignor. Dar alii o s fie invidioi sau speriai i o s intre n panic
i o s dea vina pe cineva. Avem o expresie spaniol: cabeza de turco
cineva pe care dai vina pentru toate problemele tale.
ap ispitor, traduse Quinn.
Edilio aprob din cap.
Da, aia e. Un ap ispitor.
Quinn ntinse minile larg, cu o privire inocent, nedreptit.
Eu ce am zis? Aa e: eti diferit, devii victim. ncerci s fii superior, s
faci dreptate, dar nici mcar nu ai neles totul. Rul cel mai mare care se
putea ntmpla nainte era s intri n bucluc, s fii suspendat i s iei o not
mic, dar acum, dac o dai n bar, poi s iei o bt de baseball n cap.
ntotdeauna au existat btui, dar tot adulii erau la conducere. Acum?
Acum btuii sunt cei care conduc. E un joc diferit, frate, unul foarte diferit.
Acum jucm dup regulile btuilor.

115

APTESPREZECE
169 ore, 18 minute
mi mai trebuie pastile, strig Cookie cu o voce care o ngrozea pe
Dahra Baidoo i care nu prea s slbeasc sau s rgueasc.
E prea devreme, spuse Dahra pentru a mia oar n ultimele trei zile.
D-mi pastilele, zbier Cookie. Doare. M doare att de ru!
Dahra i puse minile la urechi i ncerc s descifreze textul din faa ei.
Probabil c ar fi fost mai uor s afle ce trebuie s fac dac mai avea
internet. Ar fi putut deschide o pagin Google i s tasteze Vicodin i
supradoz. Era mult mai greu s gseasc un rspuns n groasa carte
Ghidul practic al medicamentelor , adus de cineva din singurul cabinet
medical din Perdido Beach.
Printre altele, problema era c trebuia s amestece Advil, Vicodin sau
Tylenol cu codein. i nicieri n carte nu scria cum s amesteci cte puin
din fiecare cnd nu ai de ajuns din niciuna.
Prietenul Dahrei, Elwood, era tolnit ntr-un scaun, adormit. Fusese
ntotdeauna un prieten de ncredere, cel puin n a sta prin preajm sau
pentru a-i ine companie. i mereu o ajuta s l ridice pe Cookie cnd trebuia
s i pun plosca.
Dar erau i limite n ceea ce putea face prietenul ei. Nu cura plosca i nu
inea plnia cnd Cookie trebuia s urineze.
Dahra se ocupase cu asta. n cele trei zile de cnd fusese accidental aleas
s se ocupe de regatul subteran, murdar, ntunecat, fr ferestre i lipsit de
fericire al bisericii, Dahra fcuse tot felul de lucruri pe care nu crezuse
niciodat c le va face. Lucruri pe care nu voia s le fac, de exemplu, s-i
administreze n fiecare zi injecii cu insulin unui diabetic de apte ani.
Cineva btu la u i Dahra i mpinse scaunul departe de birou i de
cercul de lumin care cdea deasupra crii inutile.
Mary Terrafino era la u cu o feti care prea s aib n jur de patru ani.
Bun, Mary, spuse Dahra. Ce avem aici?
Scuze c te deranjez, zise Mary. tiu ct de ocupat eti, dar are o
durere de stomac.
Cele dou fete se mbriar. Nu se cunoteau prea bine nainte de FAYZ,
dar acum erau ca dou surori.
Dahra ngenunche n faa fetiei pn la nivelul ei.
Bun, scumpo. Cum te cheam?
116

Ashley.
Bine, Ashley, hai s i lum temperatura i s vedem care e problema.
Poi s vii aici i s te aezi pe mas?
Dahra nveli termometrul electronic ntr-un strat protector de plastic i il bg fetiei n gur.
Te descurci, spuse Mary zmbind.
Cookie url pe neateptate att de tare i de obscen, nct fetia aproape
nghii termometrul.
Nu mai am pastile pentru durere, spuse Dahra. Nu tiu ce s fac. Am
golit cabinetul medical i tot ce primesc e ce mai gsesc oamenii prin case.
Dar are dureri att de mari!
Se vindec? Umrul, m refer?
Nu, spuse Dahra. Nu o s se fac mai bine. Tot ce pot s fac e s l cur.
Dahra examin termometrul.
Treizeci i apte cu unu. E normal. ntinde-te pe spate i las-m s
verific ceva. O s te aps pe burtic. S-ar putea s te gdile puin.
O s mi faci o injecie? ntreb fetia.
Nu, scumpo. Vreau doar s te aps un pic pe burtic, spuse Dahra i
aps destul de tare cu degetele burtica fetiei i apoi lu mna repede. Te-a
durut?
M-a gdilat.
Ce vrei s afli? ntreb Mary.
Apendicit, spuse Dahra ridicnd din umeri. E cam tot ce tiu, Mary.
Cnd caut n carte despre durere de stomac, gsesc tot de la constipaie pn
la cancer de stomac. Probabil are nevoie s elimine fecalele.
Ai fost la toalet azi? o ntreb pe feti.
Nu cred.
O duc eu la toalet, spuse Mary.
Pune-o s bea nite ap. tii, cteva ceti.
Mary o strnse de mn.
tiu c nu eti un doctor, dar e bine c te avem.
ncerc s citesc cartea, oft Dahra. Dar n principiu tot ce face e s m
sperie. Adic, sunt milioane de boli de care nici nu am auzit i la care nici nu
vreau s m gndesc.
Da, mi imaginez.
Mary trgea de timp i Dahra o ntreb dac mai era i altceva.
Auzi, tiu c e ciudat, spuse Mary reducndu-i vocea la un nivel
confidenial, dar orice i spun
Nu vorbesc cu nimeni despre ce se ntmpl aici, spuse Dahra puin
stnjenit.
117

tiu. Scuze. Nu e adic, e ceva ruinos.


Mary, am trecut de mult de chestii ruinoase. Sunt aproape de umilire
i dezgust acum, aa c orice mi-ai spune nu m poate deranja.
Mary ddu din cap, i ntoarse degetele i spuse n grab:
Eu iau Prozac.
Pentru ce?
Doar pentru, tii tu, nite probleme. Problema e c nu mai am. tiu c
nu e la fel de important ca i ce faci tu, spuse Mary uitndu-se la Cookie.
Doar c atunci cnd nu am pastile devin
Mary trase puternic aer n piept i oft aproape suspinnd.
Nicio problem, spuse Dahra vrnd s afle mai multe informaii, ns
instinctul i spunea s o lase balt. Stai s vd ce am. tii cam ce cantitate
trebuie s iei?
Patruzeci de miligrame, o dat pe zi.
Trebuie s fac pipi, gemu jalnic Cookie.
Dahra se duse la dulapul unde inea medicamentele. Unele erau puse n
sticle mari i albe de farmacie, iar altele n sticle mai mici maro cu capac. i
avea nite pachete cu eprubete luate din cabinetul medical.
Elwood se trezi respirnd puternic pe nas.
Oh, vai, am adormit.
Salut, Elwood, spuse Mary.
Uh-huh, spuse Elwood sprijinindu-i capul n palm i adormind la loc.
E frumos din partea lui c st cu tine.
Nu e bun de nimic, se rsti Dahra, dar apoi se potoli. Dar mcar e aici.
Probabil c pot s i dau pastile de douzeci de miligrame i s iei dou pe
zi.
i vrs pastilele n mn.
Uite, sunt destule pentru o sptmn. Scuze, dar nu am n ce s i le
dau.
Mary lu pastilele cu recunotin.
Eti o persoan bun, Dahra. Cnd toate acestea se vor termina, tii,
cnd vom fi mari, poi s te faci doctor.
Dahra rse cu amrciune.
Dup toate acestea, e ultimul lucru pe care mi-l doresc.
Brusc uile spitalului se deschiser. Ambele fete se ntoarser brusc i o
vzur pe Bette. Se cltina cu mna dreapt inndu-se de cap.
M doar capul, spuse Bette.
Abia o puteai nelege. Vorbea neclar i mna stng atrna pe lng ea de
parc era moart. i tr piciorul stng pe msur ce naint civa pai.
Dahra alerg spre ea s o prind i Bette se prbui.
118

Elwood, scoal-te! ip Dahra.


Dahra, Elwood i Mary o crar pe Bette pn n patul unde fusese
examinat Ashley.
Trebuie s merg la toalet acum, spuse Ashley.
Oh, Doamne, mi mai trebuie pastile, url Cookie.
Taci, strig Dahra i i acoperi urechile i nchise ochii. Tcei toi!
Bette era ntins pe mas acum i opti.
mi pare ru, spuse ea, dar se auzi: Mm par ru.
Nu m refeream la tine, Bette, i ceru scuze Dahra. Doar ntinde-te pe
spate.
Dahra se uit la faa ei i i spuse lui Elwood s-i dea cartea.
Propti cartea deschis pe burta lui Bette i ncepu s citeasc cuprinsul.
Snt lovt ici, spuse Bette ridicndu-i mna bun i atingndu-i
ghemotocul de snge nchegat de la cap.
Te-a lovit cineva, Bette? ntreb Elwood.
Bette fu tulburat de ntrebare. Ridic din sprncene de parc nu avea
niciun sens i gemu de durere.
Pare s aib parez pe jumtate din corp, spuse Dahra. Uite cum i cade
gura. i ochii. Nu sunt simetrici.
Mnn doo-re, gemu Bette.
Cred c zice c o doare capul, spuse Mary. Ce facem?
Nu tiu ce s zic, ce ar fi dac i-a deschide capul i a vedea dac pot
s fac ceva? spuse Dahra cu o voce ascuit. i apoi fac o scurt intervenie
chirurgical pe Cookie. Nicio problem. Adic, doar am aceast carte
stupid.
Lu cartea i o arunc n partea cealalt a camerei. Cartea alunec pn n
capt, pe podeaua lustruit de linoleum.
Dahra ncerc s trag puternic aer n piept de cteva ori. Fetia, Ashley,
plngea, Mary se uita la Dahra de parc ea i pierduse minile i Cookie
alterna ntre a ipa dup pastile i a ipa c trebuia s fac pipi.
S vei grij e frat meu, spuse Bette i o prinse pe Mary de mn. D fratme mic.
Bette se strmb de durere i apoi toate trsturile feei i se relaxar.
Bette, spuse Dahra.
Bette. Uh-uh, Nu face asta, Bette!
Bette, opti Dahra i cut s i simt pulsul la gt.
Ce a zis? ntreb Elwood.
Cred c ne ruga s avem grij de fratele ei, rspunse Mary.
Dahra lu degetele de la gtul fetei i o mngie de rmas-bun.
A Mary nu putu s termine ntrebarea.
119

Da, opti Dahra. Probabil avea i hemoragie intern, nu doar extern.


Cine a lovit-o n cap a omort-o. Elwood, du-te la pompieri i gsete-l pe
Edilio. Spune-i c trebuie s o ngropm pe Bette.
E cu Domnul acum, spuse Mary.
Nu sunt sigur c exist Dumnezeu i n FAYZ, spuse Dahra.
O ngropar pe Bette n pia, lng fetia cu focul, la ora unu dimineaa.
Nu era niciun loc special unde s ngroape cadavrele i niciun fel n care s
pregteasc trupurile pentru a fi nmormntate.
Edilio sp groapa cu excavatorul lui. Sunetul motorului forat i
loviturile brute ale cupei preau oribil de puternice i nelalocul lor.
Sam era acolo mpreun cu Astrid i micul Pete, Mary i Albert, venit de la
McDonalds. Elwood venise n locul Dahrei, care trebuise s rmn cu
Cookie, i mai erau i gemenele Anna i Emma. i friorul lui Bette era
acolo, un copil de nou ani, plngnd n braele lui Mary. Quinn preferase s
nu participe.
Sam i Edilio craser corpul lui Bette cteva zeci de metri de la subsolul
bisericii pn n pia.
Nu gsir nicio metod blnd sau demn de a o cobor pe Bette n
groap, aa c n cele din urm o rostogolir nuntru, iar ea czu ca un
rucsac aruncat.
Ar trebui s zicem ceva, suger Anna. Poate s povestim nite amintiri
cu Bette.
Niciunul dintre ei nu fusese prieten cu Bette sau foarte apropiat de ea, dar
toi fcur efortul s spun ceva.
Astrid ncepu s spun Tatl Nostru.
Tatl nostru care ne eti n ceruri, sfineasc-se numele Tu.
Micul Pete spunea i el odat cu ea. Mai multe cuvinte dect l auzise
cineva vreodat spunnd. i ceilali, n afar de Sam, li se alturar.
Apoi fiecare arunc o lopat de pmnt peste ea, pentru ca apoi Edilio s
astupe gaura cu excavatorul.
O s i fac o cruce mine, spuse Edilio dup ce termin.
Spre finalul ceremoniei, aprur i Orc i Howard, ca nite fantome n
cea. Nimeni nu vorbi cu ei i ei plecar dup cteva minute.
N-ar fi trebuit s-o las s se duc acas, i spuse Sam lui Astrid.
Nu eti doctor. Nu aveai de unde s tii c avea hemoragie intern. i,
oricum, ce ai fi putut face? ntrebarea e ce o s facem acum?
Ce vrei s facem? ntreb Sam.
Orc a omort-o pe Bette, spuse hotrt Astrid. Poate c nu a vrut, dar
tot crim e.
Da. El a omort-o. i ce vrei s faci acum?
120

Mcar putem s cerem cuiva s se fac ceva cu Orc.


Cui s cerem? spuse Sam, nchizndu-i jacheta pentru c era rcoare.
Vrei s te duci la Caine s ceri dreptate?
ntrebare retoric, coment Astrid.
Asta nseamn o ntrebare la care eu nu m atept ca tu s poi s
rspunzi?
Astrid aprob din cap. Niciunul dintre ei nu avu ce s spun o vreme.
Mary, gemenele i cu fratele lui Bette n spate plecar.
Nu tiu dac Dahra mai poate face fa mult timp, spuse Elwood pe un
ton vag, ridic din umeri i porni napoi spre spital.
Edilio se duse lng Sam i Astrid.
Nu poate fi doar o simpl ntmplare, spuse el. M auzii? Dac lsm
asta balt, unde se va opri? Oamenii nu pot s se bat ntre ei aa de ru,
altfel mor.
Ai vreo sugestie? ntreb Sam cu rceal.
Eu? Eu sunt mexicanul, i aduci aminte? Eu nu sunt de aici, nici mcar
nu i cunosc pe aceti oameni. Nu sunt eu marele geniu i nici cel cu putere,
omule, spuse el lovind pmntul de parc ar fi fost cineva pe care voia s l
rneasc.
Prea c voia s spun mai multe, dar i muc buza, se ntoarse i plec
cu pai mari.
Caine i are pe Drake i pe Orc, pe Panda i pe Chaz, i am auzit c a
fcut pace i cu Mallet. Probabil c i mai are i pe alii, spuse Sam.
i e fric de ei, l ntreb Astrid.
Da, Astrid, mi e.
Bine, spuse ea. Dar i-a fost fric i s intri n cldirea n flcri.
Nu nelegi, nu-i aa? spuse Sam cu atta foc nct Astrid fcu un pas n
spate. tiu ce vrei, bine? tiu ce vrei i tu, i nc o grmad de ali oameni.
Vrei ca eu s fie un anti-Caine. Nu v place cum merg lucrurile i vrei ca eu
s l dau afar. Ei bine, uite ceva ce nu tii: chiar i dac a putea s fac asta,
nu a fi mai bun dect el.
Aici greeti, Sam. Tu eti
Noaptea n care am folosit prima dat puterea? Cnd l-am rnit pe tatl
meu vitreg? Cum crezi c m-am simit?
Trist. Plin de regret, spuse Astrid uitndu-se la faa lui de parc
rspunsul se afla acolo. Speriat, probabil.
Da. Toate. i nc un lucru.
i ridic mna i, la civa centimetri de faa ei, strnse pumnul.
M-am simit cuprins de adrenalin, Astrid. Am zis: o Doamne, uite ce
putere am! Uite ce pot s fac! O adrenalin nebuneasc.
121

Puterea corupe, spuse Astrid cu blndee.


Da, spuse Sam pe un ton sarcastic. Am mai auzit asta.
Puterea corupe, puterea total corupe n totalitate. Am uitai cine a zis
asta.
Fac o grmad de greeli, Astrid. i nu vreau s fac aceast greeal.
Nu vreau s fiu acela. Nu vreau s fiu Caine. Eu vreau s
i deschise braele larg, ntr-o manier neajutorat.
Eu vreau s fac surf.
Tu nu vei fi corupt, Sam. Tu nu ai face acele lucruri.
El fcu un pas n spate i ea naint s micoreze distana.
Cum poi s fii att de sigur?
Pi, din dou motive. n primul rnd, nu sta e caracterul tu. E normal
c ai simit adrenalina puterii. Dar apoi ai respins-o. Nu ai mbriat-o, ai
dat-o deoparte. sta e primul motiv. Tu eti tu, nu eti Caine sau Drake, sau
Orc.
Sam vru s fie de acord, vru s accepte asta, dar simi c tia mai bine.
Nu fi att de sigur!
i motivul numrul doi: m ai pe mine, spuse Astrid.
Chiar aa?
Da.
Toat mnia i frustrarea lui disprur la acest gnd, de parc cineva l-ar
fi scos din priz. Pentru o lung perioad de vreme fu pierdut, privind n
ochii ei. Ea era foarte aproape. Inima ncepu s i bat mai tare,
cutremurndu-i tot corpul.
Erau la doar civa centimetri unul de altul. El micor distana la
jumtate i se opri.
Nu pot s te srut cu friorul tu de fa, spuse el.
Astrid se trase mai n spate, l apuc de umr pe micul Pete i l ntoarse
n cealalt direcie.
Dar acum?

OPTSPREZECE
164 ore, 32 minute

122

Albert plec de la nmormntare i travers piaa spre McDonalds. i


dorea s aib pe cineva cu care s vorbeasc. Poate dac aprindea luminile,
cineva ar intra pentru un hamburger la o or foarte trzie.
Dar mica adunare se mprtie pn ca el s apuce s deschid ua din
fa de la McDonalds, de la McDonalds-ul lui. Piaa rmase pustie i tcut,
auzindu-se doar bzitul cablurilor de deasupra prin care trecea curentul
electric.
Albert rmase cu cheile ntr-o mn i cu apca de McDonalds n cealalt.
i dduse apca jos n semn de respect pentru decedai. Se ntrist i avu o
presimire rea. n mod normal el era o persoan optimist, dar
nmormntarea de la miezul nopii a unei fetie omorte de nite btui
nu era ceva ce i mbuntea starea de spirit.
Lui Albert i plcuse singurtatea, nc de la nceputul FAYZ-ului. i fcea
griji pentru fraii i surorile lui i i simea lipsa mamei lui. Dar, ntr-o clipit,
trecuse de la a fi cel mai mic din ase frai, de la a fi victima i cel care
muncea suplimentar i nu era apreciat cum trebuia, la a fi o persoan
responsabil i respectat n aceast comunitate nou i ciudat.
Dar nimic nu schimbase faptul c acum, cu mirosul pmntului proaspt
rscolit intrndu-i n nri i desfundndu-i coluri adormite ale creierului, ar
fi vrut s vad unul dintre filmele cu crime oribile la care se uita mama lui i
s fure floricele de porumb din castronul din braele ei.
Marile probleme ale FAYZ-ului, ce se ntmpla, cum i de ce, nu l
deranjau prea mult pe Albert. El era o persoan realist i, n orice caz, acele
ntrebri erau pentru persoane ca Astrid. Ct despre evenimentele din
noaptea aceasta, moartea lui Bette, erau probleme care trebuiau rezolvate
de Sam, Caine i de cei de genul lor.
Albert era ngrijorat pentru cu totul altceva: nimeni nu muncea. Nimeni n
afar de Mary, Dahra i ocazional Edilio. n rest, toi ceilali ori fceau curat,
ori se plimbau aiurea, ori se bteau, ori pur i umplu stteau i se jucau sau
se uitau la DVD-uri. Erau ca nite oareci care locuiau ntr-o cas
abandonat: mncau tot ce gseau, fceau dezordine i lsau o mizerie mai
mare ca nainte.
Nu puteau s mai continue aa. Toi pierdeau vremea. Dar dac acesta ar
fi fost singurul lucru pe care l fceau, nu ar fi ajuns s se omoare ntre ei.
Albert asta credea. tia c aa era. Dar nu putea s explice nimnui i s i
fac s l asculte. El nu putea s vorbeasc sigur i calm precum Caine, i nici
imparial i raional ca Astrid. Cnd Albert vorbea, nimeni nu i acorda
atenie ca lui Sam.
Avea nevoie de altcineva s explice tot ce i spuneau instinctele lui.
123

Albert bg cheile n buzunar i porni hotrt pe strada cu magazine


ntunecate. Cel mai bine era s se duc acas i s doarm cteva ore.
Soarele avea s rsar curnd. Dar el nu se ducea la culcare. Sam, Caine,
Astrid i Computer Jack aveau toi cte ceva de fcut i tiau fiecare cte
ceva, dar acesta era Albert.
Nu putem fi obolani, murmur el. Trebuie s fim
Dar nici mcar ncercnd s i explice lui nu putu s gseasc cuvintele
potrivite.
Biblioteca din Perdido Beach nu era impresionant. Era o cldire
ntunecat i prfuit, cu tavanul jos, ntmpinndu-l cu un miros de
mucegai cnd deschise ua. Nu mai intrase niciodat i fu un pic surprins s
gseasc ua deschis i neoanele aprinse bzind.
Albert se uit n jur i rse.
Nimeni nu a intrat aici de cnd a nceput FAYZ-ul, spuse el ctre un raft
cu volume broate galbene.
Se uit i n biroul de stejar al bibliotecarei. Nu tii niciodat unde poi
gsi un baton de ciocolat. ns el gsi o cutiu cu bomboane mentolate.
Preau c sunt acolo de ceva vreme, ateptndu-i pe copiii care nu veneau
niciodat.
Lu o bomboan i ncepu s mearg printre rafturile subiri ale
bibliotecii. tia c trebuia s tie ceva, dar nu tia ce anume trebuia s tie.
Majoritatea crilor preau c sttuser acolo, nemicate, dinainte ca Albert
s se fi nscut.
Gsi o serie de enciclopedii, n stil Wikipedia, doar c n format tiprit i
foarte voluminoase. Se aez pe carpeta mizerabil i o deschise pe prima.
Nu tia ce anume cuta, dar tia de unde s nceap. Lu volumul cu litera
M i cut cuvntul Munc. Gsi dou intrri mari i late. Prima era
exprimat n termeni fizici.
Cea de-a doua ns descria munca drept activitatea necesar pentru
supravieuirea societii.
Da, spuse Albert. Asta cutam.
ncepu s citeasc. Sri de la un volum la altul, nelegnd doar o parte din
ce citea, ns de ajuns pentru a urmri o nou idee. Era la fel ca urmrirea
hyperlink-urilor, doar c dura mai mult i necesita mai mult efort fizic.
Munca l duse la efort, care l duse mai departe la productivitate,
care l duse la cineva pe nume Karl Marx, care l duse la altcineva pe nume
Adam Smith.
Albert nu fusese niciodat un elev serios. Dar ce nvase n coal nu
nsemna mare lucru din punctul lui de vedere. Asta conta. Orice conta acum.
124

Albert se ls uor prad somnului i adormi, doar pentru a se trezi


speriat, simind priviri aintite asupra lui.
Se nvrti, sri n picioare i oft uurat cnd vzu c era doar o pisic.
Era o pisic tigrat, puin cam gras i probabil btrn. Avea un medalion
de bronz n form de inimioar prins de o zgard roz. Sttea plin de
ncredere n mijlocul culoarului i se holba la el cu ochii ei verzi i coada
ndoit.
Bun, pisicuo, spuse Albert.
Pisica dispru.
Albert se ddu n spate ocat, cuprins dintr-odat de durere. Pisica srise
pe el, pe faa lui, nfigndu-i ghearele ascuite n pielea lui. Pisica l scuip,
artndu-i colii n form de ace, cu o privire ncruntat, la un milimetru de
ochii lui Albert.
Albert ip dup ajutor, ip la pisic i aceasta i nfipse ghearele i mai
adnc. Albert nc avea un volum din enciclopedie, cel cu litera S, n mna
dreapt. i ddu singur cu cartea n cap.
Pisica dispru i Albert i pierdu cunotina.
Iar acum pisica era n captul cellalt al camerei, stnd calm pe biroul
bibliotecarei.
Era imposibil. Nimic nu se deplasa att de repede. Nimic.
Albert trase aer n piept ameit i ncepu s se dea n spate, spre ua
dinspre strad.
Fr s fac vreo micare pe care Albert s o poat detecta, pisica ajunse
de pe birou pe ceafa lui Albert. l zgria nebunete i mria.
Din nou Albert se lovi cu cartea, iar acum pisica sttea pe un raft, privind
n jos ctre Albert cu ochii ei verzi, plini de dispre i batjocoritori.
Avea s l atace din nou.
Instinctul l fcu pe Albert s ridice cartea, aprndu-i faa cu ea.
Simi cartea srindu-i violent n mini i faa pisicii, deformat de furie,
era la un centimetru de faa lui.
Dar cartea era nc n faa lui.
i pisica era n carte. Ba nu, trecuse prin carte.
Albert privi ocat cum ochii pisicii se ntunecar i sufletul ei de animal se
risipi.
Ddu drumul enciclopediei pe podea.
Cartea, volumul greu legat cu piele albastr, tiase pisica chiar din spatele
labelor din fa. Era ca i cum cineva o tiase n dou i lipise bucile de
carte. Partea din spate a pisicii ieea prin coperta din spate.

125

Albert gfia puternic dup efortul depus, dar i complet ngrozit. Chestia
de pe podea, chestia aceea nu era posibil. i felul n care pisica se micase
era imposibil.
E un comar. Ai un comar, i spuse el.
Dar dac era un vis, era unul cu o textur foarte apropiat de realitate. Cu
siguran, nu ar visa i mirosul de mucegai. Cu siguran, nu putea visa cum
vezica i intestinele pisicii se mprtiaser pe podea.
Albert i aminti c vzuse geanta mare a bibliotecarei pe birou. Cu
minile tremurnd, lu geanta i o vrs pe birou: ruj, portofel, pudrier i
un telefon mobil.
Ridic enciclopedia. Era grea. Acum greutatea pisicii era adugat i
cartea cntrea n jur de zece kilograme. i pisica din carte era voluminoas,
prea mare ca s ncap cu uurin n geant.
Dar trebuia s arate asta cuiva. Era ceva imposibil. Imposibil. Doar c era
adevrat. Albert avea nevoie ca altcineva s i spun c era real, cineva care
s i confirme c nu visa i c nu nnebunise.
Dar nu Caine. Sam poate? El ar fi la sediul pompierilor, dar asta nu era o
chestie pentru Sam, era pentru Astrid. n dou minute, ajunse pe veranda
bine luminat a lui Astrid.
Astrid deschise ua cu grij dup ce se uit prin vizor.
Albert? E miezul oh, Doamne, ce ai pit la fa?
Nu mi-ar strica nite plasturi, spuse Albert. Uitase probabil ct de ru
arta. Uitase de durere. Da, nu mi-ar strica nite ajutor. Dar nu de asta am
venit.
Atunci?
Astrid trebuie s
Nu i gsi cuvintele. Iar acum, n siguran pe pragul casei lui Astrid, l
cuprinse frica i pentru un minut nu putu scoate niciun sunet.
Astrid l trase nuntru i nchise ua.
Trebuie s ncepu el din nou, ns nici de data asta nu putu spune
mai multe, i cu o voce speriat rosti: Doar uit-te.
Arunc pisica i cartea pe covorul oriental i Astrid mpietri.
Totul s-a petrecut att de repede! M-a atacat. Nici mcar nu o puteam
vedea cum se mic. Era ntr-un loc i apoi era pe mine. Adic, nu srea,
Astrid. Pur i simplu aprea.
Astrid ngenunche i mpinse delicat cartea. ncerc s-o deschid, dar
corpul pisicii trecea prin fiecare pagin, inndu-le mpreun. Nu era ca i
cum pisica fcuse o gaur prin pagini: pisica parc se contopise cu hrtia.
Ce e, Astrid? ntreb Albert.
126

Ea nu spuse nimic. Doar se holba. Albert aproape vedea cum i se


nvrteau rotiele n cap. Dar ea nu i ddu niciun rspuns i, dup o vreme,
Albert accept c nu avea s apar niciun rspuns. Nu exista nicio explicaie
pentru ceea ce nu putea fi adevrat.
Dar ea vzuse chestia, chestia aceea imposibil. El nu era nebun.
Dup o perioad ce pru foarte lung, Astrid opti:
Hai, Albert. Hai s facem ceva cu zgrieturile acelea.

Lana se ntinse n caban n ntuneric, ascultnd sunetele misterioase ale


deertului de afar. Ceva scotea un fonet, ca o mn mngind mtase, iar
altceva, o insect, scotea sunete ca un percuionist care se oprea pentru
cteva secunde i apoi pornea din nou.
Moara scria enervant. Niciodat pentru mult timp, niciodat nu urma
vreun tipar. Vntul nu btea, doar cteva adieri ntorceau paletele de lemn
un sfert de rotaie scr sau jumtate de rotaie scr, scr sau doar
le atingea, producnd un sunet ascuit precum ciripitul unei vrbii.
n afara tuturor zgomotelor nfricotoare, mai era i sforitul
reconfortant al lui Patrick. El sforia i se oprea, i apoi sforia din nou i,
din cnd n cnd mai scotea un schellit uor, pe care Lana l iubea.
Trupul Lanei era bine. Rnile ei se vindecaser miraculos i i curase i
sngele nchegat de pe ea. Acum avea i ap, i de mncare i un acoperi
deasupra capului.
Dar creierul Lanei era un motor turat cu o vitez nebun. Se ntorcea din
nou i din nou la amintirile momentelor de durere, de teroare, imagini
scurte cu scaunul gol al bunicului ei, cu rostogolirea n jos pe pant, cu
vulturii i cu puma.
Dar orict de ngrozitoare erau acele imagini, erau doar ca o vopsea nou
aplicat peste imagini permanente. Imaginile care rmneau erau cu casa.
Cu coala. Mall-ul. Maina tatlui ei i furgoneta mamei ei. Piscina public.
ntunecatul orizont imaginar al Las Vegas-ului aa cum se vedea de pe
fereastra din dormitorul ei.
Luate mpreun, toate acele imagini amestecate din nou i din nou n
mintea ei i alimentau o furie constant.
Ar fi trebuit s fie acas, nu aici. n camera ei, cu prietenii ei. Nu singur.
Nu singur ascultnd zgomote stranii, un scrit i un sforit.
Dac ar fi fost un pic mai atent ncercase s ascund sticla de votc n
geanta ei cu mrgele care i plcea att de mult. Geanta fusese prea mic, dar
singura mai mare ar fi fost ghiozdanul i ea nu dorise s l ia pentru c nu se
potrivea cu inuta ei.
127

Pentru asta fusese prins. Pentru o tmpenie legat de mod, de dorina


ei de a arta cool.
i acum
Un val de furie aintit spre mama ei o cuprinse. Se simea de parc urma
s se nece n toat furia aceea.
Mama ei era cea pe care o nvinovea. Tatl ei doar fcuse ce i spusese
mama ei s fac. A fost nevoit s i dea dreptate mamei, dei el era cel mai
delicat i nu era att de strict ca mama ei.
Care era marea problem dac i-ar fi dat lui Tony sticla de votc? Nu era
ca i cum ar fi condus o main.
Mama Lanei nu nelegea Las Vegas-ul. Vegas nu era Perdido Beach. Erau
exercitate nite presiuni asupra ei n Vegas. Era un ora mare, i nu era orice
ora. n Vegas, copiii se maturizau mai repede. Existau ateptri i de la elevi
de clasa a asea sau a aptea, darmite de la unul de clasa a opta cum era ea.
Tmpita de maic-sa! Era vina ei.
Cu toate astea era destul de greu s dea vina pe mama ei pentru zidul
intimidant din deert. Era destul de greu.
Poate extrateretrii erau de vin i poate chiar acum nite montri
nfiortori i urmreau pe mama i pe tatl ei pe strzile din Vegas, ca n
filmul Rzboiul lumilor. Poate.
Ciudat, Lana gsi acel gnd ca fiind linititor. La urma urmei, cel puin nu
era urmrit de extrateretri n mainrii gigantice cu trei picioare. Poate
acel zid era un fel de scut de aprare pus mpotriva extrateretrilor. Poate
era n siguran de partea aceasta a barierei.
Sticla de votc nu fusese singurul lucru pe care l furiase pentru Tony.
Lana strecurase i nite Xanax de la mama ei pentru el. i o dat furase o
sticl de vin dintr-un magazin.
Nu era naiv: nu se gndise niciodat c Tony o iubea sau ceva de genul
sta. tia c el se folosea de ea. Dar i ea l folosea pe el, n felul ei. Tony avea
un anumit statut n coal i o parte din el i fusese transferat i ei.
Patrick sfori i i ridic brusc capul.
Ce e, biete?
Ea se rostogoli de la ptuul ngust i se ghemui temtor n linite, n
cabana ntunecat.
Afar se afla ceva. Putea auzi zgomote nbuite de pai pe pmnt.
Patrick se ridic, dar ntr-un fel ciudat, parc cu ncetinitorul. Avea
ghearele scoase i blana zbrlit, privea intens intrarea.
Se auzi un zgomot ca un cine zgriind ua, ncercnd s intre nuntru i
apoi Lana auzi sau i se pru c aude o oapt.
Vino afar.
128

Patrick ar fi trebuit s latre, dar nu o fcea. Era rigid, gfia din greu i
privea intrarea prea atent.
E doar imaginaia mea, opti Lana ncercnd s se liniteasc.
Vino afar, se auzi din nou.
Lana i ddu seama c trebuia s fac pipi. Era urgent i n cabin nu
exista nimic de genul unei toalete.
E cineva acolo? strig ea.
Dar nu veni niciun rspuns. Poate era doar imaginaia ei. Poate era
vntul.
Se tr pn la u i ascult cu atenie. Nimic. Arunc o privire ctre
Patrick. Cinele ei avea nc blana zbrlit, dar se mai relaxase un pic.
Pericolul, sau orice ar fi fost, trecuse mai departe.
Lana ntredeschise ua. Nimic. Nu putea vedea nimic, iar Patrick cu
siguran nu mai era ngrijorat.
Nu avea de ales, trebuia s alerge pn la veceu. Patrick opi i el dup
ea.
Veceul era o construcie vertical simpl, nedecorat, neornamentat i
destul de curat. Bineneles, nu era nici lumin, aa c va trebui s mearg
pe pipite, s localizeze colacul i hrtia igienic.
La un moment dat ncepu s chicoteasc. Pn la urm, era amuzant ca ea
s fac pipi ntr-un astfel de loc, n timp ce cinele ei sttea de paz.
Drumul napoi spre caban fu un pic mai relaxat i Lana se opri un
moment s priveasc cerul ntunecat. Luna deja cobora spre orizontul vestic.
Stelele ei bine, stelele preau ciudate. Dar nu i putu da seama de ce i se
preau ciudate.
i relu mersul spre caban i nepeni. ntre ea i ua de la intrare sttea
un coiot. Dar nu semna deloc cu cei pe care bunicul ei i-i artase. Niciunul
dintre aceia nu era mare ca Patrick. Dar acest animal slbatic, galben era de
mrimea unui lup. Patrick nu vzuse i nici nu auzise animalul apropiinduse i acum prea prea ocat pentru a reaciona. Patrick, care se luptase cu o
pum, prea acum intimidat i nesigur.
Bunicul ei o nvase cte ceva despre animalele deertului: despre
coiotul ce trebuia respectat, dar de care nu aveai de ce s te temi, despre
oprlele care te speriau cu sriturile lor brute, despre cprioarele care
semnau mai mult cu nite obolani dect cu Bambi, despre mgarii att de
diferii fa de cei domestici i despre erpii cu clopoei care nu reprezentau
un pericol atta timp ct purtai cizme i erai atent.
Pleac, strig Lana i ddu din mn cum o nvase bunicul ei s fac
dac se apropia prea mult de un coiot.
Dar coiotul nu se mic.
129

n schimb, schelli ascuit fcnd-o pe Lana s sar n spate. Cu coada


ochiului putu vedea nite siluete ntunecate alergnd spre ea. Trei sau patru
umbre rapide.
De data aceasta Patrick reacion. Mri amenintor, i scoase ghearele
i i art colii, dar coiotul nu se mic i tovarii lui se apropiau cu vitez.
Lana auzise c pentru oameni coioii nu erau periculoi, dar nu avea cum
s mai cread asta acum. Se feri n dreapta, spernd s pcleasc animalul,
dar acesta fu prea rapid.
Patrick, sari pe el! l ndemn ea neajutorat.
Dar Patrick nu avea de gnd s fac ceva mai mult dect s mrie i n
cteva secunde ceilali coioi aveau s ajung, i apoi ei bine, cine tie ce se
ntmpla apoi?
Lana nu avea de ales. Trebuia s ajung la barac. Trebuia s ajung sau
murea.
Strig ct de tare putu i o lu la fug direct spre coiotul din faa ei.
Animalul se retrase surprins.
Apru o strlucire mic, ntunecat, iar coiotul schelli de durere.
Lana trecu de el i mai avea zece pai pn la barac. Zece, nou, opt,
apte, ase
Patrick o lu la fug n faa ei i sri panicat nuntru.
Lana era pe urmele lui, se ntoarse i trnti ua fr a ncetini mcar.
Alunec pn se opri, se ntoarse i se arunc napoi n faa uii.
Dar coioii nu o urmriser. Aveau alte probleme. i putea auzi cum
scoteau zgomote canine de durere i furie i cum schelliau.
Dup o vreme schellitul se diminu pn cnd n final ncet. Un alt
coiot ncepu s urle, ncepu s urle la lun.
i apoi se ls linitea.
Dimineaa, cu soarele strlucind puternic i cu toate terorile nocturne
alungate, Lana gsi coiotul mort, la treizeci de metri de u. nc ataat de
botul lui era o jumtate de arpe cu un cap lat, n form de diamant. Corpul i
fusese rupt n dou, dar nu nainte ca veninul s i intre n snge. Pentru o
lung perioad de timp se holb la capul arpelui. Era fr ndoial un arpe.
Dar totui era sigur c l vzuse zburnd.
Lana i scoase asta din cap, la fel i oaptele auzite, pentru c erpi
zburtori i coioi de mrimea unui dog german care s vorbeasc nu erau
posibili. Exista un cuvnt pentru oamenii care credeau n lucruri imposibile:
nebuni.
Bnuiesc c, pn la urm, bunicul nu era chiar un expert n fauna
deertului, i spuse ea lui Patrick.
130

NOUSPREZECE
132 ore, 46 minute
Nu trebuie s i plac tipul, frate, dar face o treab bun.
n dimineaa aceea, Quinn era n faa casei cu numrul trei, gata s bat la
u. Erau Sam, Quinn i o fat pe nume Brooke de la Coates. Ei erau echipa
de cutare numrul trei.
Era ziua a opta de cnd ncepuse totul i a cincea zi de cnd Caine pusese
stpnire pe ora.
i era a doua zi de cnd Sam o srutase pe Astrid lng un mormnt
proaspt spat.
Caine organizase zece echipe de cutare, fiecare ocupndu-se pentru
nceput de un cvartal. Ideea era de a intra n fiecare cas de pe fiecare
strad. Ei trebuiau s se asigure c aragazurile, aerele condiionate,
televizoarele i luminile din interior erau oprite, iar luminile de pe verand
aprinse. Trebuiau s opreasc i sistemele automate de irigaie i toate
fierbtoarele.
Iar dac nu i ddeau seama cum s ndeplineasc vreuna dintre sarcini,
trebuiau s o adauge pe lista lui Edilio. Edilio prea c se descurca de fiecare
dat cnd venea vorba de ceva mecanic. Alerga prin Perdido Beach cu o
centur cu scule i doi copii de la Coates ca ajutoare.
Echipele trebuiau s caute de asemenea i copiii pierdui, bebeluii care
puteau fi abandonai i blocai n ptuuri sau animalele de cas n fiecare
cas, ei fceau cte o list cu tot ce putea fi folositor, cum ar fi un calculator,
i cu orice putea fi periculos, de genul armelor sau drogurilor. Trebuiau s
noteze ct mncare era n fiecare cas i s adune toate medicamentele pe
care le gseau pentru Dahra. Iar scutecele i reetele se duceau la grdini.
Era un plan bun. Era o idee bun.
Fr ndoial, Caine avea nite idei bune i l pusese i pe Computer Jack
s nfiineze un sistem de comunicaii pentru urgene. Computer Jack
alesese s l fac de mod veche: instalase radiouri de unde scurte n
primrie, n staia de pompieri, n grdini i n casa abandonat pe care
Drake i ceilali erifi o foloseau ca sediu.
Dar Caine nu luase nicio decizie n privina lui Orc.
Sam se dusese la el i i ceruse s fac ceva cu el.

131

Ce ar trebui s fac? ntreb Caine rezonabil. Bette nclca regulile i Orc e


unul dintre erifi. A fost o tragedie pentru toi cei implicai. Lui Orc i pare
foarte ru.
Deci Orc nc patrula strzile din Perdido Beach. Iar n opinia lui Sam,
sngele lui Bette era nc pe bta btuului. i acum frica de aa-numiii
erifi era multiplicat de zece ori.
Hai s terminm, spuse Sam, neavnd de gnd s intre ntr-o discuie
despre Caine de fa cu Brooke.
Sam presupusese c fata de zece ani era un spion i, n orice caz, nu era
ntr-o dispoziie prea bun, urmnd ca mai trziu s fie verificat i casa lui.
Quinn btu la u i aps soneria.
Nada, strig el ncercnd ua care era nchis. Adu ciocanul.
Fiecare echip avea cte un cru, fie luat din magazin, fie mprumutat din
curtea cuiva, n care crau un baros.
Verificarea primelor dou case le luase dou ore. Va trece ceva vreme
pn cnd toate casele din Perdido Beach aveau s fie verificate i clasificate
ca fiind n siguran.
Vrei s dai cu ciocanul? i ceru Sam prerea lui Quinn.
Triesc pentru ciocan, frate.
Quinn ridic ciocanul cu greu i lovi ua chiar sub clan. Lemnul se crp
i Quinn deschise ua.
Mirosul i izbi puternic.
Oh, omule, cine a murit aici? spuse Quinn n glum.
Dar gluma nu avea pic de haz.
Chiar n faa uii, pe podeaua de lemn era o suzet. Cei trei ne holbar la
ea.
Nu, nu, nu. Nu pot s fac asta, spuse Brooke.
Cei trei rmaser pe verand, niciunul dintre ei nu voia s intre nuntru.
Dar nimeni nu era dispus nici s nchid ua i s plece.
Minile lui Brooke tremurau foarte tare i Sam i le cuprinse ntr-ale lui.
Nu e nimic. Nu trebuie s intri, spuse el.
Ea era durdulie, pistruiat i rocat. Purta o uniform de la Coates i,
pn n momentul acesta, pru fad. Nu glumea niciodat i nu se juca, fcea
doar ce trebuia s fac, s l urmeze pe Sam.
E doar c, dup ce Coates spuse Brooke.
Ce e cu Coates? ntreb Sam.
Brooke i reveni.
Nimic. Doar tii, cu toi adulii disprnd spuse ea i apoi, simind
nevoia s explice mai mult, adug: Pur i simplu nu mai vreau s vd
lucruri nspimnttoare, bine?
132

Sam i arunc o privire plin de neles lui Quinn, dar acesta ridic din
umeri:
Probabil e un copil mic mort nuntru. Nu trebuie s intrm pentru a
afla asta.
E cineva nuntru? strig Sam ct de tare putu i apoi spuse ctre
Quinn: Nu putem pur i simplu s ignorm asta.
Poate c ar trebui doar s i spunem lui Caine, zise Quinn.
Nu l vd pe el mergnd din cas n cas, se rsti Sam. El doar st n
fund i se poart de parc e mpratul din Perdido Beach.
Cnd niciunul dintre ei nu prinse momeala i nu se ls pclit, Sam
spuse:
D-mi unul din sacii mari de gunoi.
Quinn desprinse unul.
Peste zece minute, Sam terminase i trgea dup el coninutul sacului pe
carpet pn la ua din fa. l ridic de bretele i l cr pn la cru.
Ca i cum ai duce gunoiul, i spuse Sam.
Minile i tremurau. Era att de suprat, voia s rneasc pe cineva. Era
att de nervos nct, dac punea mna pe cei responsabili pentru toate cele
ntmplate, i-ar fi strns de gt.
Dar n principal Sam era suprat pe el nsui. Nici nu tia cu adevrat
aceast familie. Era o cas cu un singur printe, mama i diveri brbai i
un bieel. Nu erau prieteni de familie cu ei, nici mcar cunotine, dar totui
el ar fi trebuit s se gndeasc la bebelu. Acesta ar fi trebuit s fie primul lui
gnd. Ar fi trebuit s i aminteasc, dar nu o fcuse.
Fr s se uite n spate la Quinn i Brooke, Sam spuse:
Deschidei nite ferestre. Lsai s se aeriseasc. Ne putem ntoarce
cnd nu e att de cnd se duce mirosul.
Frate, eu nu intru acolo.
Sam se apropie repede de el i Quinn, vzndu-i faa, se ddu un pas mai
n spate.
Eu am luat bebeluul de jos i l-am bgat ntr-un sac de gunoi, bine?
Aa c treci nuntru i deschide ferestrele. F-o!
Omule, chiar trebuie s te relaxezi, spuse Quinn. Nu primesc ordine de
la tine.
Nu, le primeti de la Caine, spuse Sam.
Quinn ridic mna tachinndu-l.
mi pare ru, te deranjez cumva? De ce nu mi arzi mna, biatule
magic?
Sam i Quinn avuseser multe dispute de-a lungul anilor. Dar de la
nceputul FAYZ-ului, n special de cnd Sam i spusese lui Quinn adevrul
133

despre el, simplele nenelegeri deveniser usturtoare. Acum erau fa n


fa gata s se bat, i Sam era destul de nervos nct s o fac.
O fac eu, Sam, spuse Brooke.
Nu vreau s stea aa lucrurile ntre noi, spuse Sam, fiind nc la civa
centimetri de chipul lui Quinn.
Quinn se relax i for un zmbet.
Nu-i mare lucru, frate.
Deschide ferestrele i apoi spune-i lui Edilio s sape nc o groap. Eu
m duc la mine acas. Ar fi bine dac ai putea s duci cruul pn n centru,
dar, dac nu poi, te neleg, i spuse Sam lui Brooke.
Fr s i mai spun altceva lui Quinn, Sam plec n grab i se opri brusc
n captul strzii.
Brooke, vezi dac gseti o poz cu el i mama lui, bine? Nn vreau s fie
nmormntat singur. Ar fi trebuit s
Dar nu putu s spun mai multe i, orbit de lacrimile neateptate, merse
de-a lungul strzii i se mpiedic de scrile casei lui, ale casei pe care o ura.
Intr nuntru i trnti ua dup el.
A durat o vreme pn cnd i ddu seama c laptop-ul mamei lui
dispruse.
Se duse la mas i o pipi n locul unde trebuia s fie laptop-ul,
asigurndu-se c nu era o ntmplare.
Apoi vzu sertarele i dulapurile deschise. Mncarea nu fusese luat, doar
aruncat din loc n loc, o parte din ea ajungnd pe jos.
Plec n goan spre camera lui. Lumina era nc acolo. Dar ncercarea lui
de a o ascunde fusese distrus. Cineva tia. Cineva vzuse.
Dar nu se oprise aici. n dormitorul mamei lui, sertarele i ifonierul erau
devastate.
n dulap mama lui inea o cutie gri de metal. Sam tia asta pentru c
mama lui i-o artase de mai multe ori spunndu-i:
Dac vreodat se ntmpl ceva cu mine, aici e testamentul meu. O
spunea foarte serios, dar apoi continua: tii tu, n cazul n care sunt lovit de
un autobuz.
Nu avem autobuze n Perdido Beach, scoase el n eviden.
Hmm. Probabil asta explic de ce nu ajung niciodat la timp, spunea ea
rznd i apoi l strngea la piept.
Sam, i certificatul tu de natere e tot acolo, i spunea ea ct l inea n
brae.
Bine.
E alegerea ta dac vrei s l vezi sau nu.
134

nepenise n braele ei. Ea i oferea o ans s afle ce scria pe certificatul


lui de natere. Trebuiau s fie trecute trei nume: al lui, al mamei lui i al
tatlui.
Poate c da, poate c nu, spusese el.
Ea l inea strns, dar el cu grij se ferise de mbriarea ei. Voia s zic
ceva. Voia s i cear scuze pentru cele ntmplate cu Tom. Voia s ntrebe
dac cumva tot el l-a gonit i pe tatl lui adevrat.
Dar toat viaa lui era un secret. i chiar dac mama lui i oferise acea
ocazie, Sam tia c ea de fapt nu voia ca el s i violeze intimitatea.
De luni de zile, Sam tiuse de cutie. tiuse i unde era cheia.
Dar acum cutia dispruse.
Fr ndoial tia cine a luat cutia i a cotrobit n cas.
La acel moment, Caine tia c Sam avea puterea.
i lu bicicleta, aa cum i promisese lui Astrid. i n acest moment simea
cu disperare nevoia de a fi cu ea. Ea ar putea s dea sens lucrurilor.
Majoritatea copiilor acum se deplasau pe biciclet, chiar dac nu erau
neaprat ale lor, sau cu skateboard-uri. Doar precolarii mergeau pe jos. i
pe msur ce el traversa piaa n drum spre casa lui Astrid, vzu o mulime
defilnd pe partea cealalt a strzii. Fratele John era n frunte, Sora Mary
mpingea un cru cu dou locuri, o fat de la Coates cra un copila n brae
i ali doi copii, alei pentru aceast zi, ineau sub control un ir de vreo
treizeci de precolari. Erau foarte linitii pentru un grup de copii mici, dar
mai aveau i unele scpri, ndeajuns ca Mary s strige la ei:
Julia i Zosia, trecei napoi n linie!
Gemenele Emma i Anna aveau grij de coada irului. Sam le cunotea ct
de ct, o dat chiar ieise la o ntlnire cu Anna. Emma avea un crucior cu o
singur persoan, iar Anna mpingea un cru de la bcnia lui Ralph,
ncrcat cu mncare, scutece i biberoane.
Sam se opri i atept ca ei s traverseze strada. Ei nu se ndeprtar de
trecerea de pietoni, fapt pe care Sam l consider un lucru bun. Era mai bine
pentru precolari s nvee s traverseze strada de parc ar fi fost trafic. Unii
copii ncercaser s conduc de cteva ori, deseori cu rezultate proaste.
Caine stabilise regulile i pentru asta; acum: nimeni nu avea voie s conduc,
n afar de unii dintre oamenii lui Caine i de Edilio, care teoretic ar fi
trebuit s conduc ambulana sau maina de pompieri. Asta dac i-ar fi dat
seama cum funcioneaz.
Care-i treaba, Anna? ntreb Sam politicos.
Bun, Sam. Pe unde ai umblat?
El ridic din umeri.
La postul de pompieri. Cam acolo locuiesc acum.
135

Anna art cu degetul ctre micuii care mergeau n faa ei.


Avem grij de bebelui.
Nasol, spuse Sam.
E n regul. Nu m deranjeaz.
i e i foarte bun n ceea ce face, strig Mary n spate ncurajator.
Pot s schimb un scutec n mai puin de aizeci de secunde, spuse Anna
rznd. Chiar mai puin dac e treaba mic.
Unde v ducei cu toii?
La plaj. Ne ducem la un picnic.
Mito. Pe mai trziu, spuse Sam.
Anna i fcu cu mna i trecu mai departe.
Hei, ureaz-ne La muli ani mie i Annei, Sam, strig Emma n spate.
La muli ani, spuse Sam ridicndu-se pe pedale i mrind viteza,
ndreptndu-se spre casa lui Astrid.
Se simi un pic trist, gndindu-se la ntlnirea pe care o avusese n trecut
cu Anna. Era o fat de treab. Dar adevrul era c el nu era att de interesat
de fete pe atunci. Ieise cu ea doar pentru c el considerase acest lucru o
necesitate. Nu voia ca toi ceilali copii s spun c e un tocilar. i mama lui l
tot ntreba dac se ntlnea cu cineva, aa c o invitase pe Anna la un film. De
fapt, i i amintise filmul, Pulbere de stele.
Mama lui i dusese cu maina. Era seara ei liber. Mama lui i lsase la
cinematograf i se ntorsese s i ia dup. El i Anna merseser la California
Pizza Kitchen i mpriser o pizza de pui.
Ziua de natere?
Sam ntoarse bicicleta ntr-o curb strns i pedal napoi pn n locul
unde se ntlnise cu precolarii. Nu i lu mult timp ca s i prind din urm.
Tocmai ajunseser la plaj, i toi copiii treceau cu plicii mici peste zidul ce
delimita plaja, rznd pe msur ce i scoteau papucii i alergau spre nisip,
cu Mama Mary strignd dup ei ca o nvtoare:
Luai-v papucii cu voi. S nu v pierdei papucii. Alex, ridic-i papucii
i ia-i cu tine!
Anna i Emma parcaser cruul plin cu mncare, scutece i biberoane i
Emma dezlega copilul din crucior.
Verific-i scutecul, i reaminti Mama Mary i Emma se supuse.
Sam i arunc bicicleta pe jos i alerg epuizat spre Anna.
Ce e, Sam?
Ce zi de natere? gfi el.
Poftim?
Ce zi de natere, Anna?
136

Dur ceva pn cnd i ea i absorbi frica. Dur o vreme ca motivul acestei


frici s o copleeasc i pe ea.
Cincisprezece, opti Anna.
Care e problema? ntreb Emma, simind starea sufleteasc a surorii ei
gemene. Nu nseamn nimic.
Nu nseamn, repet Anna.
Probabil ai dreptate, spuse Sam.
Oh, Doamne, zise Anna. O s disprem?
Cnd v-ai nscut? ntreb Sam. La ce or?
Gemenele privir speriate una ctre cealalt.
Nu tim.
tii ceva, nimeni nu a mai disprut de atunci, aa c probabil
Emma dispru.
Anna ncepu s ipe.
Ceilali copii mai mari observar. Chiar i cei mici.
O, Doamne! strig Anna. Emma. Emma. O, Doamne!
l prinse pe Sam de mn i el o strnse.
Unii dintre precolari se speriar i ei i Mama Mary veni la ei.
Ce s-a ntmplat? Speriai copiii. Unde e Emma?
Anna continua s spun o, Doamne i s strige numele surorii ei.
Unde e Emma? ntreb Mary din nou. Ce se ntmpl?
Sam nu voia s explice. Anna l rnea, nfigndu-i degetele n mini i
privindu-l cu ochii larg deschii.
La ce interval de timp v-ai nscut? ntreb Sam.
Anna doar se holba n gol, speriat.
Sam i cobor vocea aproape de o oapt i repet:
La ce interval v-ai nscut, Anna?
ase minute, opti ea.
ine-m de mn, Sam, spuse ea. Nu-mi da drumul, Sam!
Nu o voi face, Anna, nu o s i dau drumul, spuse Sam.
Ce o s se ntmple, Sam?
Nu tiu, Anna.
O s ne ducem unde sunt i prinii notri?
Nu tiu Anna.
O s mor?
Nu, Anna. Nu o s mori.
Nu-mi da drumul, Sam!
Mary era i ea acolo acum, cu un copil n brae. i John era acolo.
Precolarii, unii dintre ei, i priveau serios i ngrijorai.
Nu vreau s mor, repet Anna. Nu nu tiu cum e.
137

O s fie bine, Anna.


A fost o ntlnire frumoas. Atunci cnd am ieit mpreun, zmbi
Anna.
Da, a fost.
Pentru o fraciune de secund i se pru c Anna se nceo. Mult prea
rapid ca s fie adevrat. Era neclar, i Sam putea s jure c o vzuse
zmbind nspre el.
Dar degetele lui nu mai strngeau nimic.
Pentru o perioad teribil de lung, nimeni nu se mic i nu zise nimic.
Cei mici nu ncepur s plng, iar cei mari pur i simplu se holbau.
Cu vrful degetelor, Sam nc putea simi atingerea minilor Annei. Se
holba la locul unde i vzuse faa. nc i mai putea vedea ochii rugtori.
Neputndu-se stpni, ntinse o mn n spaiul pe care ea l ocupase. Se
ntinse dup o fa care nu mai era acolo.
Cineva ncepu s plng.
Cineva strig i alte voci, n afara celor mici, ncepur s se aud
plngnd.
Lui Sam i se fcu ru. Cnd profesorul dispruse, totul fusese neateptat.
De data aceasta tia ce va urma, ca un monstru dintr-un comar micndu-se
n reluare. De data aceasta tia, ca i cum ar fi fost legat de inele de cale
ferat neputnd s se dea la o parte din faa trenului.

DOUZECI
131 ore, 03 minute
Pur i simplu s-a ntmplat, anun Drake.
Caine sttea n scaunul mare de piele, cel care aparinuse primarului
oraului. l fcea s par mic i foarte tnr. i, pe lng asta, i mai i rodea
unghiile, prnd c i suge degetul mare.
Diana era ntins pe canapea citind o revist, acordndu-le doar puin
atenie.
Ce s-a ntmplat?
Cele dou fete pe care m-ai pus s le urmresc. Au fcut amndou
saltul cel mare. Puf, cum a zis idiotul de Quinn.
Caine sri n picioare.
Exact cum am prezis. Exact cum am zis.
138

Dar Caine nu prea fericit c avea dreptate. Iei din spatele biroului i,
spre marele amuzament al lui Drake, i lu revista din mn Dianei i o
arunc n captul cellalt al camerei.
Crezi c ai putea s fii atent?
Diana oft i se ridic uor, nlturnd o scam de pe bluza ei.
Nu te supra pe mine, Caine, l avertiz ea. Eu am fost cea care a zis c
trebuie s strngem certificatele de natere.
Drake i fcuse timp s verifice dosarul Dianei la o zi dup ce ncepuse
FAYZ-ul. Dar dosarul ei dispruse pn atunci i, n locul lui, ea l lsase pe
cel al lui Drake deschis pe biroul doctorului i desenase o fa zmbitoare n
dreptul cuvntului sadic.
Drake o urse i nainte, dar dup acest eveniment, ura pentru Diana
devenise o ocupaie constant pentru el.
Spre dezgustul lui Drake, Caine accept rspunsul Dianei.
Da. A fost o idee bun, spuse Caine. O idee foarte bun.
Biatul Dianei, Sam, era acolo, spuse Drake.
Diana nu rspunse provocrii.
O inea de mn pe una din ele cnd a disprut, adug Drake. O privea
direct n ochi. Vezi tu, dup ce prima fat a disprut, cu toii tiau ce se va
ntmpla. i cea de-a doua fat plngea. Eram prea departe ca s aud ce
spunea, dar i puteai da seama c fcea pe ea de fric.
Sadic, spuse Diana. Bucuria pentru durerea altuia.
Drake i etal zmbetul de rechin.
Vorbele nu m sperie.
Dac te-ar speria nu ai fi un psihopat, Drake!
Terminai amndoi, spuse Caine trntindu-se napoi n scaunul prea
mare i ncepnd s i mute din nou degetul. E aptesprezece noiembrie.
Am cinci zile la dispoziie s gsesc o soluie.
Cinci zile, repet Drake.
Nu tiu ce ne-am face dac ai disprea i tu, Caine, spuse Drake
aruncnd o privire gritoare ctre Diana, care spunea exact ce va face dac
acela nu ar mai fi.
Computer Jack intr repede n camer agitat i privind cruci n felul lui
caracteristic, crnd n mn un laptop.
Ce e? mri Caine.
Am spart parola, spuse mndru Computer Jack. Cnd primi ca rspuns
nite priviri nedumerite, continu: Laptop-ul asistentei Temple.
Caine l privi ncurcat.
Ce? O! Minunat! Am probleme mai mari. D-i-l Dianei i iei afar.
Computer Jack i ddu laptop-ul Dianei i fugi afar.
139

Vierme mic i speriat ce e, nu-i aa? spuse Drake.


Las-l n pace. E folositor, l avertiz Caine. Drake. Ce ai vzut mai exact
cnd fata a disprut?
Pe prima fat nu am vzut-o cnd s-a ntmplat. Dar la a doua m-am
uitat atent. ntr-un minut era acolo, n urmtorul dispruse.
La unu i aptesprezece?
Drake ridic din umeri.
Cam aa ceva.
Caine lovi cu putere cu pumnul n mas.
Nu vreau aproximativ, idiotule, strig el. ncerc s i dau de cap. tii, nu
e vorba doar de mine, Drake! Toi mbtrnim. i tu o s fii ntr-o zi n
situaia asta, ateptnd s dispari.
Pe doisprezece aprilie, la doar un minut dup miezul nopii, Drake,
spuse Diana. Nu c a fi memorat exact ziua, ora i minutul sau ceva
Apoi tcu, citind ceva pe ecranul calculatorului.
Ce e? ntreb Caine.
Diana l ignor, dar era clar c gsise ceva foarte important n jurnalul lui
Connie Temple. Diana se ridic brusc, cu graia unei feline, i deschise
dulapul. Scoase cutia gri de metal i o puse aproape cu umilin pe biroul lui
Caine.
Nimeni nu a deschis-o nc? ntreb ea.
Eram mai interesat de laptop-ul asistentei Temple, spuse Caine. De ce?
F-te folositor, Drake! ordon Diana. Sparge lactul.
Drake lu un deschiztor de scrisori, inser lama n lactul de calitate
inferioar i rsuci. Lactul se deschise.
Diana deschise cutia.
Seamn cu un testament. i, ah, asta e interesant, un articol de ziar
despre evenimentul cu autobuzul de coal de care am tot auzit. i uite-l.
Ridic un dosar de plastic ce proteja un certificat de natere amnunit.
Se holb la el i ncepu s rd.
Ajunge, Diana, o avertiz Caine.
Sri n picioare i i lu Dianei certificatul din mn. Se holb ridicnd din
sprncene i apoi se aez brusc, ca o marionet creia cineva i tiase
sforile.
Douzeci i doi noiembrie, spuse Diana, zmbind cu rutate.
Coinciden, spuse Caine.
E mai mare cu trei minute dect tine.
E o coinciden. Nu semnm.

140

Cum se cheam gemenii care nu sunt identici? spuse Diana punndu-i


degetul n dreptul gurii, parodiind o gndire profund. Oh, da, gemeni
biovulari. Acelai pntec, aceiai prini, embrioni diferii.
Caine prea gata s leine. Drake nu l vzuse niciodat aa.
E imposibil.
Niciunul din voi nu v tii tatl adevrat, spuse Diana.
Acum i juca rolul frumos, ct de comptimitoare putea fi.
i de cte ori mi-ai spus c nu semeni deloc cu prinii ti, Caine?
Nu are niciun sens, respir puternic Caine.
Se ntinse s o ia pe Diana de mn i, dup o scurt ezitare, ea l ls.
Despre ce tot vorbii? ntreb Drake.
Nu i plcea s fie singurul care s nu tie despre ce e vorba, dar amndoi
l ignorar.
Scrie i n jurnal, spuse Diana. Asistenta Temple tia c eti un mutant.
Bnuia c ai un fel de putere imposibil, i evident c i bnuia i pe alii. Tea suspectat pe tine pentru multe rni provocate pentru care nimeni nu putea
stabili o cauz.
Drake izbucni n rs, prinzndu-se de toat treaba.
Vrei s zici c asistenta Temple era mama lui Caine?
Caine explod de furie:
Taci, Drake!
Doi bieai nscui pe douzeci i doi noiembrie, spuse Diana. Unul
rmne cu mama lui, iar cellalt e adoptat de o alt familie.
Era mama ta i te-a lsat pe tine i l-a pstrat pe Sam? spuse Drake
rznd de umilina lui Caine.
Caine se ntoarse i ndrept minile spre Drake.
Greeal, spuse Diana, dei nu fu clar dac vorbea cu Caine sau Drake.
Ceva l lovi puternic pe Drake n piept. Parc fusese lovit de un camion. Fu
ridicat de pe picioare i aruncat ntr-un perete. Sparse cteva rame i czu
grmad.
ncerc s se scuture. Voia s sar pe Caine, s termine cu el repede, pn
cnd ciudatul s l poat lovi din nou, dar Caine era acolo, deasupra lui, cu
faa roie i cu dinii ncletai ca un cine turbat.
i aduci aminte cine e eful, Drake? spuse Caine cu o voce gutural
aproape animalic.
Drake ddu din cap acceptnd nfrngerea. Pentru moment.
Ridic-te, i ordon Caine. Avem treab.

Astrid era pe verand cu micul Pete. Era cel mai bun loc pentru a sta un
pic la soare. Ea sttea pe balansoarul mare mpletit din salcie, cu picioarele
141

proptite sus pe balustrad. Picioarele ei goale i albe ardeau n lumina


razelor. ntotdeauna avusese pielea deschis i nu fusese niciodat o
persoan obsedat de bronzat, dar azi simea nevoia s stea la soare. Zilele
mpreun cu micul Pete erau petrecute mai mult nuntru. Dup puin timp,
casa ncepuse s par a fi o nchisoare.
Se ntreba dac aa se simea i mama ei. Asta era explicaia pentru care
mama ei trecuse de la a-i petrece toat ziua i toat noaptea devotat lui
Pete la a gsi orice scuz pentru a-l lsa cu oricine l putea ine?
Strada unde locuia Astrid se schimbase puin de cnd apruse FAYZ-ul.
Mainile stteau i nu se mai micau deloc. Nu era niciun pic de trafic.
Curile erau nengrijite. Florile de la dou case distan, pe care domnul
Massilio le ntreinea mereu att de frumos, pleau n lipsa lui. Steguleele
erau ridicate la cteva cutii potale, ateptnd potaul care nu mai venea
niciodat. Pe strad era o umbrel deschis, purtat de vnt cte puin,
ncoace i ncolo. La cteva case distan, un animal slbatic, sau poate doar
un animal de cas flmnd, rsturnase coul de gunoi vrsnd pe alee coji de
banane nnegrite, oase de pui i ziare ude.
Astrid l vzu pe Sam pedalnd ndrjit pe biciclet. El i spusese c va
veni s o ia, s o duc la supermarket i ea l ateptase nelinitit, cuprins
de tot felul de emoii. Voia s l vad i era agitat din cauza asta.
Srutul sigur fusese o greeal.
Sau poate c nu.
Sam i arunc bicicleta pe gazon i urc scrile.
Bun, Sam.
Era evident c era suprat. Ea i ls picioarele jos i se aplec.
Anna i Emma au disprut.
Poftim?
Eram acolo. M uitam la ele. O ineam pe Anna de mn cnd s-a
ntmplat.
Astrid se ridic n picioare i, fr s gndeasc prea mult, i nfur
braele n jurul lui Sam, cum fcea cnd ncerca s l liniteasc pe micul
Pete.
Dar, spre deosebire de Pete, Sam rspunse la atingerea ei i o strnse
napoi. Pentru un moment, faa lui era n prul ei i ea i auzi respiraia
greoaie aproape de ureche. i se prea c avea s se ntmple din nou,
srutul, dar apoi, amndoi deodat, se separar.
Era speriat, spuse Sam. Anna, vreau s zic. A vzut-o pe Emma
disprnd. S-au nscut la un interval de doar ase minute. Deci prima dat a
fost Emma. i apoi Anna, ateptnd, tiind ce va urma.
142

Groaznic. Sam, vino nuntru, spuse ea aruncnd o privire ctre fratele


ei care se juca, aa cum obinuia.
Astrid l duse pe Sam pn n buctrie i i turn un pahar cu ap. El bu
jumtate ntr-o singur nghiitur.
Mai am cinci zile, spuse Sam agitat. Cinci. Zile. Nici mcar o sptmn.
Nu tii sigur asta.
Nu zice, bine? Nu zice. Nu-mi spune o poveste despre cum o s fie bine.
Nu o s fie bine.
Bine, spuse Astrid. Ai dreptate. Cumva, vrsta de cincisprezece ani
reprezint pragul, i cnd ajungi acolo dispari.
Confirmarea acestui fapt parc l liniti. Avea nevoie s aud adevrul golgolu. Astrid realiz c aceasta era o metod de a-l ajuta pe Sam, nu doar
acum, ci i n viitor. Dac ar avea un viitor.
Evitam asta. Nu m gndeam la ea. Aproape m convinsesem c nu
avea s se ntmple, spuse el reuind s zmbeasc, n principal pentru
Astrid.
Putea vedea cum frica lui se oglindea n ea i acum ncerca s o
liniteasc.
i, n plus, e bine c nu va trebui s mi fac griji pentru Ziua
Recunotinei aici n FAYZ.
S-ar putea s fie o metod de a evita situaia, spuse Astrid cu grij.
El se uit la ea optimist, spernd c ea avea un rspuns.
Ea ddu din cap i el zise:
Nimeni nu caut nici mcar o metod de a iei din FAYZ. Poate exist o
cale de scpare. Cine tie, poate fi i o poart deschis larg n barier. Poate
o ieire spre mare. Poate spre deert sau sus, spre pdurea naional.
Nimeni nici mcar nu s-a uitat.
Astrid rezist ndemnului de a eticheta acest sentiment ca a te aga de
un fir de a. n schimb, zise:
Dac ar exista o ieire, ar exista i o intrare. i toat lumea ar trebui s
tie ce s-a ntmplat. Perdido Beach, centrala nuclear, autostrada blocat,
nu se poate ca nimeni s nu fi observat. i ei au mai muli oameni i mai
multe resurse dect noi. Probabil c jumtate din oamenii de tiin din
lume se ocup de ea. Dar totui suntem nc aici.
tiu. tiu toate aceste lucruri.
Era mai calm acum i se aez pe unul dintre scaunele de lng bar. Pipi
cu o mn suprafaa fin de granit, parc apreciind rcoarea pietrei.
M-am mai gndit, Astrid. Cum ar fi un ou?
Um. Nu mai am ou.
143

Nu, m refer s te gndeti la un ou. Puiul de gin reuete s ias din


ou, nu? Dar dac ncerci s l spargi, totul se distruge, spuse el gesticulnd,
ncercnd s ilustreze ideea. Cnd vzu c ea nu rspunse, fu demoralizat i
spuse: Avea sens cnd m gndeam la acest lucru.
De fapt, chiar are un anumit sens, spuse ea.
El fu surprins. Ochii i sclipir cum i plcea lui Astrid i zmbi nclinat
ntr-o parte.
Pari surprins, spuse el.
Sunt, puin. S-ar putea s fie o analogie competent.
Spui analogie competent doar ca s ari c eti mai deteapt dect
mine, o tachin el.
Privirile li se ntlnir. Apoi amndoi se uitar n alt parte zmbind
ruinai.
mi pare ru, tii, spuse el. Adic, momentul nepotrivit, locul
nepotrivit. mi pare ru.
Vrei s zici
Da.
Nici eu, spuse Astrid. A, a fost prima dat pentru mine. Adic, dac
nu se pune i cnd l-am pupat pe Alfredo Salvin n clasa nti.
Prima dat?
Pi. Da. Tu?
El tresri i cltin din cap cu prere de ru. Apoi spuse:
A fost prima dat cnd a nsemnat ceva pentru mine.
O linite confortabil se ls. Apoi Astrid spuse:
Sam, chestia cu coaja de ou: spui c, dac oamenii din afar ar ncerca
s penetreze bariera, ar putea s fie periculos pentru noi. i c oamenii de
afar au luat i asta n calcul. Se poate ca noi s fim singurii care s poat
sparge bariera i s ieim. Poate c toat lumea ateapt i ne privete,
spernd c ne vom da seama cum s ieim din ou.
Deschise un dulap de deasupra ei, lu o pung de prjituri pe jumtate
goal, o puse pe bar i lu una pentru ea.
E o teorie bun, dar i dai seama c e puin probabil.
tiu. Dar nu vreau s stau pur i simplu aici i s atept s bat ceasul
dac exist o ieire din FAYZ.
Ce vrei s faci?
El ridic din umeri. Avea un fel aparte care nu exprima ndoial sau
nesiguran, ci l fcea s semene mai mult cu cineva care se lepda de o
povar grea, eliberndu-se pentru a aciona.

144

Vreau s urmresc toat bariera s vd dac e cumva vreo poart


mare. Poate dac treci prin poarta aceea, toat lumea e acolo, tii? Mama
mea, prinii ti. Anna i Emma.
Profesorii, adug Astrid.
Nu strica o imagine frumoas, spuse Sam.
Ce se ntmpl dac ntr-adevr gseti o poart, Sam? Treci prin ea? i
ce se va ntmpla cu toi copiii nc blocai n FAYZ?
Ies i ei.
Nu vei ti sigur c e o poart pn nu treci prin ea. i, odat ce ai ieit, e
posibil s nu te mai poi ntoarce.
Astrid, n cinci zile v prsesc. Dispar. mi sap o groap.
Trebuie s te gndeti la tine, spuse Astrid.
Sam parc fu lovit.
Nu cred c e drept s
Orice avea de gnd s spun se pierdu, pentru c n acel moment se
auzir dou zgomote succesive. Primul fu o bufnitur venit de afar, iar cel
de-al doilea iptul micului Pete.
Astrid alerg spre u, o deschise cu putere i l gsi pe micul Pete
ghemuit, tremurnd, pregtit s se descarce.
Lng el, pe podeaua de scnduri, era o piatr.
Iar pe trotuar, rznd, erau Panda, un puti de la Coates pe nume Chris i
Quinn. Panda i Chris ineau n mn cte o bt de baseball. Iar Chris, de
asemenea, cra i un sac alb de gunoi. n sac, abia vizibil, era logoul unui nou
model de joc.
Ai aruncat cu o piatr n fratele meu? izbucni violent i fr fric
Astrid, ngenunchind lng micul Pete.
Sam travers deja jumtate de curte, naintnd cu pai mari, hotri.
Ce ai fcut, Panda?
M ignora, spuse Panda.
Panda doar se prostea, Sam, spuse Quinn trecnd ntre cei doi.
S arunci cu o piatr ntr-un copil inofensiv e o glum? ntreb Sam. i,
pn la urm, tu ce caui cu trtura asta?
Pe cine faci tu trtur? ntreb Panda, strngnd mai tare bta, dar
nevrnd neaprat s loveasc cu ea.
Pe cine? Pe oricine care arunc cu o piatr ntr-un copil mic, spuse Sam
rmnnd ferm pe poziie.
Quinn ridic minile ncercnd s fac pe pacificatorul.
Linitete-te, frate! Eram doar ntr-o mic misiune pentru Mama Mary.
Ea l-a ales pe Panda i l-a trimis s caute ursuleul de plu al unui copil,
bine? Fceam o fapt bun.
145

Fceai bine i furai lucrurile altcuiva? art Sam ctre sacul de gunoi
din mna lui Chris. i pe drumul de ntoarcere v-ai gndit s aruncai cu o
piatr ntr-un copil autist?
Hei, termin, spuse Quinn. i ducem jocul lui Mary, ca s le dea copiilor
ceva de fcut.
Micul Pete i urla lui Astrid n ureche, iar ea nu auzea tot ce se spunea,
doar fragmente dintr-un schimb nervos de cuvinte ntre un Quinn iritabil i
un Sam furios.
Sam se ntoarse pe clcie i porni spre ea. Quinn i art pe la spate
degetul mijlociu i plec hoinrind pe strad cu Panda i putiul de la Coates.
Sam se trnti violent pe scaunul de pe verand. Zece minute i trebuir lui
Astrid s l liniteasc pe friorul ei i s l redirecioneze ctre jocul lui
video. Sam fierbea.
Devine nefolositor. Mai ru dect nefolositor, spuse Sam i apoi
potolindu-se continu: O s trecem peste.
Te referi la tine i la Quinn?
Da.
Astrid se gndi s nu mai spun nimic. Dar era o discuie pe care, mai
devreme sau mai trziu, trebuia s o poarte cu Sam.
Nu cred c va trece peste.
Nu l cunoti att de bine.
E gelos pe tine.
Pi, bineneles, sunt att de frumos, spuse Sam ncercnd s o
transforme ntr-o glum.
El e un tip de persoan, tu eti alta. Cnd viaa decurge normal,
semnai mult. Dar cnd viaa ia o ntorstur ciudat i nfricotoare, cnd
apare o criz, deodat suntei persoane complet diferite. Adevrat, nu e vina
lui Quinn, dar el nu e curajos. El nu e puternic. Tu eti.
Tot vrei ca eu s fiu marele erou.
Vreau s fii tu nsui, spuse ea rmnnd lng micul Pete i
ntinzndu-se s l prind pe Sam de mn. Sam, lucrurile o s se
nruteasc. Acum toat lumea e ntr-o stare de oc. Sunt speriai. Dar nc
nu au realizat ct de speriai ar trebui s fie. Mai devreme sau mai trziu,
proviziile de mncare se vor termina. Mai devreme sau mai trziu, centrala
electric va ceda. Cnd o s rmnem n ntuneric, flmnzi, disperai, cine o
s fie la conducere? Caine? Orc? Drake?
Ei bine, spuse el laconic, faci totul s sune foarte amuzant.
Bine, nu te mai ciclesc, spuse Astrid observnd c trebuia s se
opreasc.
146

i cerea imposibilul acestui biat pe care abia l cunotea. Dar tia c asta
trebuia s fac.
Credea n el. tia c el are un destin.
Dar se ntreba de ce. Nu era logic. Ea nu credea n destin. Toat viaa,
Astrid se bazase pe creierul ei, pe fapte. Dar acum exista o parte din ea pe
care abia o cunotea, o parte neglijat, ngropat a minii ei o ndemna. Fr
niciun motiv, pur i simplu un instinct care l spunea s l preseze.
Dar era sigur.
Sigur.
Astrid i ntoarse privirea spre micul Pete, ca Sam s nu vad
ngrijorarea de pe faa ei, dar nu i ddu drumul la mn.
Era sigur. Parc ar fi rspuns la ntrebarea: Ct fac doi plus doi? Att de
sigur era.
i ddu drumul la mn i inspir puternic. Nu mai era att de sigur
acum. Se ncrunt i mai tare i spuse:
S mergem la magazin.
Sam nu era atent, era preocupat, i nu vzu felul n care Astrid se holba
concentrat la minile ei i i terse palmele pe pantaloni.
Da, spuse el. Mai bine mergem ct nc mai putem.

DOUZECI I UNU
129 ore, 34 minute
Arat-mi lista, ceru Howard.
Biatul sttea afar n faa uii de la supermarketul lui Ralph, aezat pe
scaunul de pe gazon, cu picioarele ridicate pe un al doilea scaun. Avea un
mic DVD-player i se uita la Spider-Man 3. Abia ridic privirea cnd ei se
apropiar.
Nu am o list, spuse Astrid.
Howard ridic din umeri.
i trebuie o list. Nimeni nu intr nuntru fr o list.
Bine, ai o coal de hrtie i un creion? spuse Sam.
Chiar se ntmpl s am, Sam, spuse Howard.
Scoase un carneel ndoit din buzunarul unei jachete de piele i i-l ddu
lui Astrid.
Ea scrise i i-l napoie lui Howard.
147

Putei s luai orice e proaspt c o s se strice. ngheata aproape s-a


terminat, dar se poate s gsii nite ngheat pe b. Se uit spre micul Pete
i continu: i place ngheata pe b, retardatule?
Termin odat ce ai de zis, spuse Sam.
Dac vrei conserve sau paste, sau ceva asemntor, trebuie avei
permisiunea lui Caine sau a unuia dintre erifi.
Ce vrei s zici? ntreb Astrid.
Adic putei lua salat, ou i lapte pentru c o s se strice n curnd,
dar pstrm conservele sau orice nu se va strica.
Bine, bnuiesc c e logic, recunoscu Astrid.
De asemenea, i produsele din hrtie. Fiecare primete cte o rol de
hrtie igienic. Aa c vedei cum o folosii.
Howard arunc din nou o privire asupra listei.
Tampoane? Ce mrime?
Mai taci, spuse Sam.
Howard ncepu s rd.
Intrai. O s verific tot ce luai cnd ieii, i dac nu e n regul, v
trimit s le punei napoi.
Magazinul era un dezastru. nainte s pun Caine un paznic, fusese prdat
de tot ce nsemna mncare semipreparat. i copiii nu fuseser ordonai sau
grijulii. Erau borcane de maionez sparte, vitrine deschise, cioburi de la
geamurile congelatoarelor.
Erau mute peste tot i locul ncepuse s miroas a gunoi. Unele becuri se
arseser, lsnd magazinul doar parial luminat. Postere viu colorate cu
oferte speciale i reduceri nc atrnau deasupra lor.
Sam lu un crucior i Astrid l ridic pe micul Pete i l puse n scaun.
Florile din colul micu al florarului erau ofilite i zeci de batoane Mylar
cu urri de la muli ani sau pentru Ziua Recunotinei nc pluteau prin aer
pierznd altitudine.
Poate ar trebui s iau un curcan, spuse Astrid uitndu-se la vitrina cu
mncare specific Zilei Recunotinei: plcint cu dovleac, carne tocat, sos
de merioare, curcan i umplutur.
tii cum s pregteti un curcan?
Pot s gsesc instruciuni pe internet.
Astrid oft.
Sau, nu. Poate au o carte de bucate pe aici.
Bnuiesc c sos de merioare nu putem lua.
Nimic conservat.
Sam merse mai departe pn la raionul de produse proaspete i se opri,
realiznd c Astrid nc se holba la vitrina sezonier. Plngea.
148

Hei, ce s-a ntmplat?


Astrid i terse lacrimile, dar aprur altele.
Cumprturile le fceam mereu noi trei mpreun. Mama, Petey i cu
mine. Era momentul cnd puteam vorbi. O dat pe sptmn. tii, fceam
cumprturile destul de ncet i discutam despre ce s mncm i alte
chestii. Nu am venit niciodat aici fr mama mea.
Nici eu.
E ciudat. Arat la fel, dar nu e.
Nimic nu mai e la fel, spuse Sam. Dar oamenii tot trebuie s mnnce.
Reui s scoat un zmbet ovielnic de la Astrid.
Bine. Hai s cumprm.
Luar salat, morcovi i cartofi. Sam se duse n spatele tejghelei i lu
dou buci de carne pe care le nfur n hrtie. Pe unele buci de carne,
care rmseser afar cnd dispruser mcelarii, mutele se aezaser
grmad, dar carnea din vitrin prea neatins.
Altceva, doamn? ntreb el.
Ei bine, din moment ce nimeni nu o vrea, a putea s iau i friptura.
Sam se aplec i se uit n vitrin.
Bine, m dau btut. Care din ele e?
Aia mare de acolo, art ea cu degetul pe geam. Pot s o pun n
congelator.
Desigur. Friptura.
Sam o ridic i o puse pe o foaie de hrtie.
i dai seama c e n jur de douzeci de dolari kilogramul?
Socotete-o la mine.
Trecur mai departe la vitrina cu brnzeturi. Acolo era Panda, pndind
nervos i innd bta pregtit.
Iar tu? se rsti Sam.
Panda nu rspunse i Astrid ncepu s ipe.
Sam se ntoarse i vzu doar o imagine scurt cu Drake Merwin pn
cnd ceva l lovi n cap. Czu peste un raft cu parmezan, mprtiind
recipientele verzi n toate direciile.
Vzu o bt apropiindu-se i ncerc s o pareze, dar era ameit i nu putu
focaliza. Genunchii l lsar i se prbui la pmnt.
Ca de departe, vzu nite copii, patru sau cinci, micndu-se repede. Doi
dintre ei o prinser pe Astrid i i inur minile la spate.
Se auzi o voce de fat, una pe care Sam nu o recunoscu pn cnd nu l
auzi pe Panda spunnd:
Diana.
Leag-l la mini, spuse Diana.
149

Sam opuse rezisten, dar nu i putea controla muchii. Ceva l prinse de


mna stng, apoi i de cea dreapt. Degete puternice l ineau nemicat.
Cnd se putu concentra rmase uimit, holbndu-se stupid la ce se
ntmplase. ncheieturile i fuseser legate cu o sfoar de plastic. i n jurul
fiecrei mini era prins, cu band adeziv, cte un balon Mylar dezumflat.
Diana Ladris ngenunche, venind cu faa la nivelul lui.
E Mylar. E o suprafa reflectorizant. n locul tu nu a ncerca s mi
folosesc puterea. i-ai arde singur minile.
Ce facei? spuse Sam neclar.
Fratele tu vrea s avei o conversaie.
Nu avea niciun sens pentru Sam i nu fu sigur c auzise bine. Singura
persoan creia i spusese vreodat frate era Quinn.
Dai-i drumul lui Astrid, spuse Sam.
Drake trecu pe lng Diana i l lovi cu piciorul pe Sam n spate. Drake se
puse deasupra lui mpungndu-i gtul cu captul btei. Aceeai micare pe
care o fcuse i cu Orc seara trecut.
Dac eti cuminte, o s ne purtm frumos cu prietena ta i eu fratele ei
handicapat. Dac ne faci probleme, i fac i eu ei.
Micul Pete ncepuse s vjie din mini i s urle.
F-l s tac sau l fac eu, se rsti Drake la Astrid. Apoi, ctre Howard,
Panda i ceilali, spuse: Luai-l pe marele erou i aruncai-l ntr-un crucior.
Sam fu luat pe sus i trntit ntr-un crucior.
Howard era cel care l mpingea.
Sammy, Sammy, Sammy. Sam din autobuz a devenit Sam din crucior
acum?
Drake se aplec deasupra lui Sam i ultimul lucru pe care el l vzu fu o
bucat de band adeziv venind peste ochii lui.
l mpinser de-a lungul autostrzii i apoi prin ora, n cruciorul de la
supermarket. Nu vedea nimic, dar putea simi denivelrile. i putea auzi
rsetele i comentariile batjocoritoare ale lui Howard i Panda.
Sam ncerc s i dea seama pe ce traseu mergeau i ncotro. Dup ceva
vreme, simi c mergeau la deal.
Howard ncepu s se plng.
Omule, s m ajute cineva s mping chestia asta. Hei, Freddie, omule,
ajut-m!
Cruciorul prinse vitez pentru o vreme i apoi ncepu s ncetineasc din
nou. Le putea auzi respiraiile obosite.
Ia unii dintre cei care stau degeaba, ceru Freddie.
Da. Hei, tu: vino aici i ajut-m s mping cruciorul.
Nu, omule. Nici gnd.
150

Quinn. Inima lui Sam tresri. Quinn l-ar ajuta.


Cruciorul se opri.
Ce, i-e fric c biatul tu o s afle ce ai fcut pn acum? spuse
Howard.
Taci, omule, spuse Quinn.
Sammy, cine crezi c ne-a spus c o s te duci cu Astrid la
cumprturi?
Taci, Howard, spuse Quinn disperat.
Cine crezi c ne-a spus despre puterile tale, Sam?
Nu tiam c o s fac asta, spuse Quinn. Nu am tiut, frate!
Sam i ddu seama c nu era nici mcar surprins. Dar totui trdarea lui
Quinn l durea mai mult dect orice i fcuse Drake. Voia s strige la Quinn.
Voia s i spun Iuda. Dar dac ar striga, dac ar ipa, dac ar plnge l-ar face
s par slab.
Nu am tiut, frate, i spun adevrul, spuse Quinn.
Da. Ai crezut c o s vrem s avem o ntlnire la fan-clubul lui Sam
Temple, spuse Howard, rznd la propria glum. Acum prinde cruciorul i
mpinge.
Cruciorul ncepu s se mite din nou.
Sam se simea ru. Quinn l trdase. Astrid era cu Drake i Diana. i el nu
putea face nimic.
Prea c durase o venicie, dar pn la urm se oprir.
Fr vreun avertisment, cruciorul se rsturn i Sam ateriz pe asfalt. Se
rostogoli pe mini i genunchi i ncerc pe ascuns s rup Mylar-ul de
ciment.
O lovitur de picior n coaste l ls fr aer.
Hei, strig Quinn. Nu trebuie s dai cu piciorul n el.
Nite mini l prinser pe Sam de brae i apoi auzi vocea lui Orc:
Dac ne faci probleme, te bat.
l mpinser mai departe, mpiedicndu-se de nite scri. Apoi se auzi o
u. Una mare dup zgomotul produs. Pe urm paii lor lipir pe
linoleumul lucios.
Se oprir. O nou u se deschise. Sam fu mpins nuntru. Orc l lovi n
spatele genunchilor i el czu cu faa n jos.
Orc l nclec, l prinse de pr i i trase capul pe spate brusc.
Scoate-i banda, comand o voce.
Howard prinse marginea bandei adezive, o strnse i o trase puternic,
lund cu ea i o parte din sprncenele lui Sam.
Sam recunoscu imediat mprejurimile. Era sala de gimnastic a colii.
151

Era ntins pe podeaua lucioas de lemn, iar Caine sttea calm n faa lui,
cu minile ncruciate, fericit.
Hei, Sam, spuse Caine.
Sam ntoarse capul n stnga i n dreapta. Orc, Panda, Howard, Freddie i
Chaz, toi narmai cu bte de baseball. Quinn ncerc s se ascund de
privirea lui.
Ai muli oameni cu tine, Caine. nseamn c sunt periculos.
Caine ddu din cap precaut.
mi place s fiu prudent. Bineneles, Drake o are pe prietena ta. Aa c,
dac a fi n locul tu, nu a ncerca s fac probleme. Drake e un biat violent
i agitat.
Howard rse.
Lsai-l s se ridice! ordon Caine.
Orc se ridic de pe el, dar nu fr a-i mai nfige un genunchi n coaste
nainte. Sam se ridic, tremurnd, dar fericit c nu mai era pe podea.
l analiz cu atenie pe Caine. Se ntlniser doar n pia, n prima zi,
cnd venise Caine. De atunci, Sam nu l mai vzuse dect de la deprtare.
i Caine l analiz la fel de atent.
Ce vrei de la mine? ntreb Sam.
Caine ncepu s i road degetul i apoi ls minile n jos pe lng corp,
prnd s stea n poziie de drepi.
Mi-a dori s fi existat o metod de a fi prieteni, Sam.
Vd c mori de nerbdare s devii amicul meu.
Caine rse.
Vezi? Ai un sim al umorului. Nu ai cum s-l fi motenit de la mama ta.
Mie nu mi s-a prut niciodat foarte amuzant. Poate e de la tatl tu.
Nu am de unde s tiu.
Nu? De ce?
Ai laptop-ul mamei mele. Ai toate hrtiile ei personale. i l ai pe Quinn
care i rspunde la toate ntrebrile legate de mine. Aa c bnuiesc c tii
deja rspunsul.
Caine aprob din cap.
Da. Tatl tu a disprut la puin timp dup ce te-ai nscut. Probabil c
nu a fost prea impresionat de tine, nu?
Caine rse de gluma lui i civa linguitori i se alturar, rznd doar pe
jumtate, nenelegnd gluma.
Ei bine, nu te simi prost. Se ntmpl ca i tatl meu s fi disprut. i
mama mea la fel.
Sam nu rspunse. Avea minile amorite de la sfoara de plastic. Avea rni,
dar era hotrt s nu le arate.
152

Nu ar trebui s pori nclminte de strad pe podeaua slii de sport,


spuse Sam.
Deci tatl tu dispare i tu nici nu vrei s tii de ce? ntreb Caine.
Interesant. Eu, eu ntotdeauna am vrut s tiu cine au fost prinii mei
adevrai.
Las-m s ghicesc: eti un vrjitor care a fost crescut n secret de
nite ncuiai.
Caine zmbi cu rceal. i ridic o mn i o ndrept spre Sam. Un pumn
invizibil l lovi n fa. Se cltin n spate i abia reui s nu cad. Dar capul i
se nvrtea i i curgea snge din nas.
Da. Ceva de genul, spuse Caine.
i ntinse ambele mini i Sam se simi ridicat de la podea. Caine l ridic
pe Sam la aproape un metru nlime i apoi i ncruci degetele, iar Sam
czu cu putere napoi.
Sam se ridic cu greu. Piciorul stng i era nesigur. i scrntise glezna.
Avem un sistem pentru a msura puterea, spuse Caine. Diana l-a
inventat de fapt. Poate s i citeasc pe oameni dac i ine de mn. Poate s
le spun ct de mult au. Ea l descrie ca pe un fel de semnal de la un telefon
mobil. O bar, dou, trei. tii ce sunt eu?
Nebun? spuse Sam scuipnd sngele care i cursese n gur.
Patru bare, Sam. Sunt singurul pe care l-a citit cu patru bare. Pot s te
ridic i s te arunc n tavan sau s te izbesc de un perete.
i ilustr punctul de vedere gesticulnd din mini ca i cum ar fi dansat
hula.
Ai putea s te angajezi la un circ, spuse Sam.
Ooooh, eti dur, spuse Caine puin iritat c Sam nu i rspunsese cu
team.
Uite cum st treaba, Caine. Am minile legate, ai cinci btui n jurul
meu cu bte de baseball i mie ar trebui s mi fie fric pentru c poi s faci
scamatorii?
Sam calcul cinci n loc de ase. l lsase pe Quinn deoparte,
nesocotindu-l nicieri.
Caine observ omisiunea i arunc o privire suspicioas ctre Quinn.
Quinn nc prea un copil care nu tia unde s stea i ce s fac.
i unul dintre cei cinci, spuse Sam, e un criminal. Un criminal i nite
lai. Asta e miliia ta, Caine.
Caine deschise ochii larg. Strnse din dini furios, i deodat Sam zbur
prin ncpere.
Zbur de parc ar fi fost aruncat cu o catapult.
Sala de sport se nvrtea n jurul lui.
153

Lovi panoul de baschet cu putere, sprgnd geamul cu capul. Atrn acolo


puin i apoi czu pe spate.
Fu tras de nite mini invizibile cu o putere terifiant, de parc ar fi fost
mturat de o tornad i se opri la picioarele lui Caine.
De data aceasta se ridic i mai greu. Sngele care i curgea din nas se uni
acum cu un firicel care nea de pe frunte.
Civa dintre noi au dobndit puteri ciudate, ncepnd de acum cteva
luni, spuse Caine ntr-un stil familiar. Suntem ca un club secret. Frederico,
Andrew, Dekka, Brianna i nc vreo civa. Am lucrat mpreun pentru a le
dezvolta. Ne-am ncurajat unii pe ceilali. Vezi, asta e diferena dintre noi, cei
de la Coates, i voi, cei din ora. ntr-un internat e greu s pstrezi secrete.
Dar destul de repede a devenit clar c puterile mele erau la cu totul alt grad.
Ce am fcut cu tine acum? Nimeni nu mai poate face asta.
Da, a fost mito, spuse Sam sfidndu-l. Poi s o mai faci o dat?
Te ispitete.
Era Diana intrnd n camer i clar nefericit de ce vedea.
ncearc s arate c e dur, se rsti Caine.
Da. A dovedit-o. Treci mai departe.
Ai grij cum vorbeti cu mine, Diana, spuse Caine iritat.
Diana se plimb pn lng Caine. i ncruci braele la piept i ddu din
cap descurajator ctre Sam.
Ei bine, ari destul de ru, Sam.
O s arate i mai ru, amenin Caine.
Diana oft.
Uite cum st treaba, Sam. Caine vrea nite rspunsuri de la tine.
De ce nu l ntreab pe Quinn?
Pentru c el nu tie rspunsurile. Dar tu le tii. Aa c uite cum st
treaba: dac nu i rspunzi la ntrebrile Liderului Nenfricat, Drake o s
nceap s o loveasc pe Astrid. i doar ca s tii: Drake e bolnav mintal. i
nu spun asta ca s te sperii, o spun pentru c e adevrat. Eu sunt o fat rea,
Caine are iluzii de grandoare, dar Drake e pur i simplu nebun la cap. Ar
putea s o omoare, Sam. i o s nceap n cinci minute dac nu m duc
napoi la el i i spun s nu o fac. Deci, tic-tac.
Sam nghii snge i fiere.
Ce ntrebri?
Diana i ntoarse privirea ctre Caine.
Vezi ce uor a fost?
Uimitor, Caine o ncas de la Diana. Fr ameninri, fr vreun atac
asupra ei, doar accept critica fierbnd mnios.
154

O iubete, realiz Sam ocat. Cnd i vzuse mpreun nu fusese niciun


semn de afeciune, dar nu era posibil niciun alt rspuns.
Spune-mi despre tatl tu, zise Caine.
Sam ridic din umeri. O micare dureroas care l fcu s tresar.
Nu a fcut parte din viaa mea. Tot ce tiu e c mamei nu i plcea s
vorbeasc despre el.
Mama ta. Asistenta Temple.
Da.
Numele tatlui tu de pe certificatul tu de natere? Serie Taegan
Smith.
Bine.
Taegan. Un nume ciudat. Foarte rar.
i ce?
Iar Smith este un nume comun. E un nume pe care cineva l-ai folosi
pentru a-i ascunde identitatea.
Uite, i rspund la ntrebri, d-i drumul lui Astrid.
Taegan, repet Caine. Chiar acolo pe certificat scrie. Mam: Constance
Temple. Tat: Taegan Smith. Data naterii: douzeci i doi noiembrie. Ora
naterii: zece i dousprezece minute, seara. Spitalul Regional Sierra Vista.
i acum poi s mi faci horoscopul.
Nu te intereseaz chestiile acestea?
Sam oft.
M intereseaz ce se ntmpl. De ce a aprut FAYZ-ul. Cum poate fi
oprit, sau cum putem scpa. Pe lista mea mare cu lucrurile pe care trebuie s
le fac, tatl meu biologic, pe care nici nu l-am cunoscut, care nu a nsemnat
nimic pentru mine, e undeva la coad de tot.
O s dispari n cinci zile, Sam. Asta te intereseaz?
D-i drumul lui Astrid.
Hai, Caine. Termin odat, spuse Diana.
Caine zmbi afectat.
Sunt foarte interesat de dispariia oamenilor. tii de ce? Pentru c nu
vreau s mor. i pentru c nu vreau s m trezesc deodat napoi n lume.
mi place aici n FAYZ.
Asta crezi tu c se ntmpl? C trecem napoi n lume?
Eu pun ntrebrile, se rsti Caine.
D-i drumul lui Astrid.
Faza e c noi doi avem ceva n comun, Sam, continu Caine. Ne-am
nscut la un interval de doar trei minute.
Sam simi un fior urcndu-i pe ira spinrii.
155

Trei minute, spuse Caine apropiindu-se de el. Tu dispari primul. i apoi


eu.
Nu, spuse Sam. Nu se poate.
Se poate, spuse Caine. i este adevrat. i tu eti fratele meu.
Ua se deschise puternic. Drake Merwin se rostogoli n camer. Cuta
ceva.
E aici?
Cine? ntreb Diana.
Cine crezi? Blonda i fratele ei handicapat.
Ai lsat-o s scape? ntreb Caine, uitndu-l pe Sam pentru un
moment.
Nu i-am dat drumul. Erau n camer cu mine. Fata m enerva i am
lovit-o. Apoi au disprut amndoi. Nu mai erau.
Caine arunc o privire ucigtoare ctre Diana.
Nu, mai are cteva luni pn s mplineasc cincisprezece ani. i, n
orice caz, friorul ei are patru ani.
Atunci cum? ridic Caine din sprncene. Poate s fie puterea?
Diana neg dnd din cap.
Am citit-o pe Astrid din nou pe drum pn aici. Are abia dou bare. Nu
se poate. Dou persoane s se teleporteze?
Lui Caine i se prea c i se scurge culoarea din obraji.
Handicapatul?
E autist. E n lumea lui, protest Diana.
L-ai citit?
E un copil autist, de ce l-a citi?
Caine se ntoarse spre Sam.
Ce tii despre asta? spuse el ridicnd o mn amenintoare i cu faa
la doar civa centimetri de a lui Sam ip. Ce tii?
Ei bine. tiu c mi place s te vd speriat, Caine.
Pumnul invizibil l ntinse pe Sam pe spate.
Pentru prima dat, Diana prea ngrijorat. Zmbetul obinuit i
dispruse.
Singura dat cnd am vzut pe cineva teleportndu-se a fost cu Taylor
sus la Coates. i ea putea trece doar pn n captul cellalt al camerei. Ea
avea trei. Dac putiul acesta se poate teleporta mpreun cu sora lui prin
perei
Ar putea fi patru, spuse Caine ncet.
Da, spuse Diana. Ar putea fi patru.
i cnd spuse cuvntul patru se uit la Sam.
Ar putea fi i mai mult.
156

Orc, Howard: legai-l pe Sam n aa fel nct s nu i poat rupe Mylarul de pe mini, spuse Caine. Apoi luai-l pe Freddie s v ajute. A mai tencuit
pn acu, tie ce s fac. Luai ce v trebuie de la magazin. l prinse pe Drake
de umr: Gsete-i pe Astrid i pe puti.
Cum s i prind dac pot s se teleporteze cnd vor?
Nu am zis s i prinzi, spuse Caine. Ia o arm, Drake. mpuc-i pn s
te vad.
Sam alerg spre Caine i se arunc asupra lui pn ca acesta s poat
reaciona. Ineria i mpinse pe amndoi la podea. Sam l lovi pe Caine cu
capul n nas. Caine i reveni cu greu, dar Drake i Orc tbrr grmad
peste Sam i l ddur jos.
Sam gemu de durere.
Nu poi s omori oamenii, Caine. Eti nebun?
M-ai lovit n nas, spuse Caine.
Eti dus cu capul, Caine. Ai nevoie de ajutor. Eti nebun.
Da, spuse Caine atingndu-i nasul i tresrind de durere. mi tot
spuneau asta. Asta spunea Asistenta Temple asta spunea mama. Fii fericit
c am nevoie de tine, Sam. Trebuie s te vd cum dispari, s mi dau seama
cum s fac s nu mi se ntmple i mie. Orc, ia-l pe erou de aici. Drake: du-te.
Dac le faci vreun ru, Drake, te voi vna i te voi omor, strig Sam.
Nu-i mai irosi puterile strignd, i spuse Diana. Nu l tii pe Drake.
Prietena ta e ca i moarta.

DOUZECI I DOI
128 ore, 32 minute
Astrid voia s ipe la Drake i la Diana, voia s i acuze, s ntrebe ce fel de
oameni buni de nimic foloseau FAYZ-ul ca o scuz pentru violen.
Dar trebuia s l in pe micul Pete calm. Aceasta era prioritatea ei, fratele
ei. Fratele ei neajutorat i lipsit de afeciune.
Nu-l suporta. El o transformase ntr-o mam la vrsta de paisprezece ani.
Nu era corect. Acum trebuia s fie momentul ei de strlucire, momentul ei s
fie curajoas. Era timpul s i foloseasc intelectul, acel aa-zis mare dar. n
schimb, ea era o bon.
Astrid i micul Pete erau condui, cu o politee batjocoritoare, ntr-o sal
de clas. Nu era una dintre clasele lui Astrid, dar nici nu conta. Totul era
157

dureros de familiar: cri deschise pe bnci, pereii mpodobii cu proiecte


ale studenilor.
Ia un loc. Citete o carte dac vrei, spuse Diana. tiu c i place.
Astrid ridic una dintre cri.
Da, matematic de clasa a patra. Cum s nu mi plac?!
tii, nu mi placi ctui de puin, spuse Diana.
Drake se rezem de un perete i zmbi.
Bineneles, spuse Astrid. Te fac s te simi inferioar.
Ochii Dianei licrir.
Nu m simt inferioar nimnui.
Chiar aa? Pentru c de regul persoanele care fac lucruri rele
recunosc c ceva nu e n regul cu ele. tii? Chiar dac se stpnesc, ele tiu
c nuntru sunt bolnave.
Da, spuse Diana laconic. mi pare ru. De inima mea rea. D-mi mna.
Ce?
Promit c nu te infectez cu rutatea mea. D-mi mna.
Nu.
Drake, f-o s-mi dea mna.
Drake veni de lng perete.
Astrid ntinse mna i Diana o prinse ntr-a ei.
Tu citeti oamenii, spuse Astrid. Trebuia s mi fi dat seama mai
devreme. i tu ai puterea, nu-i aa? spuse ea uitndu-se la Diana ca la un
specimen dintr-un laborator.
Da, spuse Diana, dndu-i drumul la mn. Citesc oamenii. Dar stai
linitit, citesc doar nivelul puterii, nu i gndurile tale secrete cu Sam
Temple.
Astrid roi, dispreuindu-se, iar Diana rse de ea.
Oh, te rog, e evident. E drgu. E curajos. E detept, dar nu ct tine. E
perfect.
E un prieten, spuse Astrid.
Da, da. Ei bine, o s aflm ct de bun prieten i e. tie c te avem. Dac
nu face ce i spune Caine i nu i spune tot ce vrea s aud, Drake o s te
rneasc.
Astrid se prbui pe dinuntru.
Poftim?
Diana oft.
Ei bine, de aia l inem pe Drake prin preajm. i place s rneasc
lumea. Nu l pstrm pentru talentul lui de a face conversaie.
Drake arta de parc voia s sar pe Diana. Ochii lui mici ca de oprl se
ncruntar i mai mult. Diana nu rat expresia de pe faa lui.
158

D-i drumul, ridic o mn mpotriva mea, Drake, l necji Diana. Caine


te-ar omor. Apoi ctre Astrid spuse: Ai face bine s te pori frumos, e
ntrtat acum.
Diana plec.
Astrid putea simi privirea lui Drake asupra ei, dar nu l putea vedea.
Rmase cu privirea aintit n jos, la cartea de matematic. Apoi arunc o
privire spre fratele ei, care sttea i se juca cu jocul lui stupid, neputincios,
nevoitor, nepstor.
Astrid se simi ruinat de propria fric. Ruinat c nu putea s l
priveasc pe btuul care sttea indiferent rezemat de perete.
Nu avea nicio ndoial c Sam va face tot ce putea pentru a o salva. Dar
Caine ar putea cere ceva ce Sam nu putea s i dea.
Trebuia s se gndeasc. Trebuia s ntocmeasc un plan. Era speriat.
ntotdeauna i fusese fric de violena fizic. i era speriat de goliciunea pe
care o simea n Drake Merwin.
i mpinse banca pn lng cea a lui Pete i puse o mn pe umrul lui.
Nicio reacie. tia c ea e acolo, dar nu schia niciun gest, era pierdut n jocul
lui.
Nu te deranjeaz c Diana te trateaz ca pe un animal slbatic pe care
l ine n les? spuse Astrid, fr a-l privi pe Drake.
Pe tine nu te deranjeaz s umbli dup tine cu retardatul la? S ai un
cretin practic ataat de tine?
Nu e retardat, spuse Astrid pe acelai ton.
Oh. E cuvntul greit? Retardat?
E autist.
Retardat, insist Drake.
Astrid se uit la el. Se ncpn s i ntlneasc privirea.
Retardat e un cuvnt pe care oamenii nu l mai folosesc. Cnd l
foloseau, era utilizat pentru a desemna un intelect sub limit. Petey nu e aa.
Are un IQ cel puin normal i poate chiar mai mare dect cel normal. Deci
cuvntul nu e valabil.
Da? Chiar aa. Pentru c mie chiar mi place cuvntul retardat. De
fapt, mi-ar plcea s te aud spunndu-l. Retardat.
Astrid simi cum teama i slbea puterile. Nu avea nici cea mai mic
ndoial c el voia s o rneasc. Se mai uit puin la el i apoi i cobor
privirea.
Retardat, insist Drake. Spune.
Nu, opti Astrid.
Drake se plimb pn n captul cellalt al camerei. Nu avea nicio arm la
el. Dar nici nu avea nevoie de una. i puse pumnii pe banca ei i se aplec.
159

Retardat, spuse Drake. Spune. Fratele meu e un retardat.


Astrid nu putu vorbi. Se neca cu lacrimi. Voia s cread c e curajoas,
dar acum, cu btuul la doar civa centimetri de ea, tia c nu e.
Fratele. Meu. Hai, spune odat cu mine. Fratele. Spune.
Palma fu att de rapid, nct ea abia nregistr mna lui micndu-se.
Faa i ardea de durere.
Spune. Fratele
Fratele, opti ea.
Mai tare, vreau ca micul retardat s te aud. Fratele meu e un
handicapat.
A doua palm fu att de puternic, nct aproape czu de pe scaun.
Poi s o spui ct faa ta e nc frumoas, sau poi s o spui dup ce o
fac eu praf. E alegerea ta. Fratele meu e un retardat.
Fratele meu e un retardat, spuse Astrid tremurnd.
Drake rse ncntat i se uit la micul Pete, care i ridicase privirea din
jocul lui video, parc nregistrnd ce se ntmplase. Drake i puse faa n
cmpul vizual al lui Pete i cu o mn o trase pe Astrid de pr astfel nct
gura ei s fie la urechea micului Pete.
nc o dat, frumos i tare, spuse el.
O mpinse pe Astrid lng capul lui Petey i strig:
Fratele meu e
i Astrid czu pe spate n patul ei.
n patul ei. n camera ei.
Micul Pete era pe scaunul de la fereastr, cu picioarele ncruciate i cu
jocul video n mn.
Astrid i ddu seama imediat ce se ntmplase. Dar totui era incredibil
de ameitor. ntr-o secund era n coal, n urmtoarea era n camera ei.
Nu putu s l priveasc. Faa i ardea de la palme, dar i mai mult de la
ruine.
Mulumesc, Petey, opti ea.

Orc l tr pe Sam de la sala din sport pn la sala de for.


Howard privi n jur, gndindu-se ce s fac.
Howard, omule, nu poi fi de acord cu asta, se rug Sam. Nu poi fi de
acord cu asta: Caine s i omoare pe Astrid i pe micul Pete. Orc, nici mcar
tu nu poi fi de acord cu aa ceva. Nu ai vrut s o omori pe Bette. Dar asta
deja depete orice limit.
Da, a depit, recunoscu Howard preocupat, strmbnd din gur
sarcastic.
Trebuie s m ajui. Las-m s m duc dup Drake.
160

Nu prea cred, Sammy. Vezi tu, am vzut ce poate s fac Drake. i


amndoi am vzut ce poate face Caine. Apoi zise ctre Orc: Hai s-l punem
aici pe banc. Cu faa n sus. i legm picioarele de bara vertical.
Orc l ridic pe Sam i l trnti pe banc.
Orc, o s fie crim cu snge rece, spuse Sam.
Nu eu, omule, spuse Orc. Eu doar te leg aici.
Drake o s o omoare pe Astrid. Te ajuta s treci la matematic. Poi s
opreti asta, Orc.
Nu trebuia s zic nimnui despre asta, murmur Orc. n orice caz, nu
mai exist ora de matematic.
Folosir o frnghie ca s i lege gleznele de picioarele bncii i alta ca s l
lege la mijloc.
Bine, acum urmeaz partea bun, spuse Howard. Punem nite greuti
pe bar. i legm minile lui Sam de bar i o coborm pe linia de alunecare,
nu? O s fie ocupat s in bara deasupra gtului.
Orc nu nelese i Howard i art. Apoi Orc puse greutile pe bar.
Ct poi s ridici la piept, Sam? ntreb Howard. Eu zic s punem cte
dou de douzeci de kilograme pe fiecare parte, nu? mpreun cu bara, ar
face cam nouzeci de kilograme.
N-are cum s ridice nouzeci, i ddu seama Orc.
Cred c ai dreptate, Orc. Cred c o s fie ocupat doar s in bara s nul sufoce.
Nu e bine, Howard, spuse Sam. tii c nu e bine. Nu facei chestii de
genul acesta, niciunul dintre voi. Suntei btui, nu criminali cu snge rece.
Howard oft.
Sammy, e o cu totul alt lume, nu ai observat? E FAYZ, omule!
Orc cobor greutatea. Bara se sprijinea pe ncheieturile legate ale lui Sam,
care i apsau pe mrul lui Adam. mpinse n sus cu toat puterea, dar nici n
cea mai bun zi a lui nu putea ridica nouzeci de kilograme. Tot ce putea
face era s o in destul de sus, pentru a putea respira.
Orc rse i spuse:
Hai, omule, ar trebui s ne ntoarcem la Caine s nu pierdem mai mult
distracie.
Howard l urm pe Orc, dar se opri la u.
E destul de ciudat, Sam. n prima noapte, omule, am zis c btrnul
Sam din autobuz o s conduc n curnd lucrurile pe aici dac nu avem
grij. Toat lumea se uita la tine. tii asta. Dar nu, tu erai prea bun ca s joci
aa. i ai plecat fr s scoi o vorb, mpreun cu Astrid.
ncepu s rd.
161

Bineneles, e atrgtoare, nu-i aa? i acum Caine conduce FAYZ-ul i


Drake o s o elimine pe prietena ta.
Sam se chinui cu greutatea, dar nu avea cum s o ridice. Chiar i dac ar fi
avut un unghi bun, nu ar fi putut s o ridice.
Dar Howard, cu toat isteimea lui, omisese un lucru: n poziia aceasta,
Sam putea ajunge cu dinii la Mylar.
ncerc s rup materialul, dar dura prea mult i el nu avea timp. Nu avea
nicio ndoial c micul Pete i teleportase pe el i pe Astrid la ei acas. Drake
avea s i gseasc acolo.
Sam ncerc s prind Mylar-ul ntre dini, dar era alunecos i tare. i
cnd se concentra asupra lui, nu se putea concentra asupra greutii de pe
gt.
Bara i presa degetele pe gt. mpinse n sus, dar deja minile i erau
obosite. Muchii l lsau.
Putea s rup Mylar-ul i s i elibereze minile, sau putea s in bara s
nu l mai sufoce. Era imposibil s le fac pe amndou.
i dac i elibera minile, ce fcea? El nu era Caine. El nu avea control
asupra puterilor sale. Putea rupe Mylar-ul i apoi s nu poat face nimic.
Bara alunec mai jos.
Avea Mylar-ul ntre dini.
Roase, ncercnd s fac o gaur mic pe care s o lrgeasc. Deja Drake
trebuia s fi ieit din coal i s se fi apropiat de Astrid. Oare va trebui s se
opreasc undeva nainte pentru a lua o arm?
Astrid ar trebui s tie c vor veni dup ea. Ea va ti c ar fi periculos s
rmn n cas. Oare s-ar mica destul de repede?
i unde s-ar putea duce?
Sam simi cum i atinse dinii de sus cu cei de jos. Fcuse o gaur.
Dar nu mai putea respira.
Abia sesiz ua deschizndu-se.
Auzi nite pai rapizi pe carpet i apoi sunetul unei greuti ridicndu-se
de pe bar. Sam inspir.
Rezist, frate!
Quinn ridic restul greutilor de pe bar.
Cu braele tremurnd, Sam i ridic bara de pe gt.
Nu am tiut c vor face asta, frate, nu am tiut, omule, spuse Quinn.
Era palid. Ca i cum nu vzuse niciodat soarele.
Trebuie s m crezi, Sam.
l dezleg i Sam se ridic.
Quinn arta ca o epav. Plnsese i avea ochii roii i umflai.
Jur pe Dumnezeu, nu am tiut.
162

Trebuie s ajung la Astrid naintea lui Drake, spuse Sam.


tiu, tiu. Totul e o harababur.
Cu picioarele eliberate, Sam se ridic.
E cumva alt truc? O s m urmreti pn la Astrid.
Nu, omule. O s m bat dac afl c i-am dat drumul. Quinn i ntinse
braele larg deschise, implorndu-l:
Trebuie s m iei cu tine.
Cum s am ncredere n tine, Quinn?
Dac m lai aici, ce crezi c o s mi fac Caine?
Sam nu avea timp de discuii. Se hotr repede.
Ai face bine s te rogi ca Astrid s nu peasc nimic, Quinn. Dac faci
asta ca s m pcleti, ai face bine s ai grij s i mor.
Quinn i muc buzele nelinitit.
Nu trebuie s m amenini, frate.
Nu-mi spune frate, spuse Sam. Nu sunt fratele tu.

DOUZECI I TREI
128 ore, 22 minute
Astrid se simi uurat, dar apoi simi un val de repulsie fa de propria
persoan. l lsase pe Drake s o terorizeze. i spusese lui Pete c e
handicapat.
Minile i tremurau. i trdase fratele. l ura pentru ce era, pentru c era
nevoia, i ea l trdase ca s se salveze pe ea. i acum era mult mai nervoas
pe ea dect fusese vreodat pe el.
ns acum trebuia s gndeasc. Repede. Ce s fac?
Drake o va prinde din nou. Cu siguran, Caine sau creatura aceea crud,
Diana, i vor da seama ce s-a ntmplat.
i nu ar dura dect cteva secunde pn cnd Drake i va denuna. Cteva
secunde n plus pn s i dea seama Caine. Dac Diana putea cu adevrat
s citeasc puterea real din oameni, ea ar ti c nu Astrid a fost cea care i-a
teleportat. Ea ar ti c a fost micul Pete.
Trebuia s mearg ntr-un loc unde Drake nu s-ar uita. ntr-un loc n care
Sam s-ar uita.
Dac ar scpa.
Dac ar fi mcar n via.
163

Mintea parc i se mica cu ncetinitorul, nvrtindu-se n cercuri,


nereuind s se concentreze. Vedea n continuare acea teribil fa bolnav,
simind neptura ascuit a palmei lui, i felul n care cldura ei se unea cu
ruinea arztoare.
Gndete-te, proasto, se cert ea. Gndete. E singurul lucru la care eti
bun.
Nu puteau s treac prin ora. Nu puteau s ia o main. Era prea trziu
s nvee s conduc.
Mintea ei era ca un aparat de fotografiat defocalizat, nvrtindu-se la
nesfrit i revenind la momentul cnd frica pusese stpnire pe ea, la
momentul cnd ea nu mai putuse rezista i i trdase fratele. O band
sonor ce se repeta la nesfrit n mintea ei, spunnd cuvintele: Fratele
meu e un retardat.
Clifftop.
Camera pe care o mpriser n prima noapte.
Da. Sam i va da seama. Dar i Quinn fusese acolo. i el ar fi putut ajunge
la aceeai concluzie.
Astrid ezit. Dar nu era timp pentru ezitri. Drake nu ar ezita. Deja el ar fi
pe urmele lor. Era pe drum.
Nu putea s l nfrunte iar.
Petey, trebuie s mergem.
Astrid l prinse de mn i l trase dup ea. Coborr scrile. Nu aveau
timp s se opreasc pentru nimic. Nu aveau timp deloc.
Spre ua din fa. Ba nu. Mai bine pe cea din spate.
Traversar grdina din spatele casei la pas. Micul Pete rareori putea fi
convins s alerge. Gardul viu era destul de mic, dar totui era epuizant i
dur foarte mult timp pn cnd micul Pete s l poat trece. Alergar prin
curtea din spatele casei vecinilor.
Stai departe de strzi, i spuse ea.
Merser ct de departe putur, din curte n curte, se furiar pe strzi
cnd drumul le era blocat, apoi se ntorceau din nou prin curi i alei.
Nu vzur pe nimeni. Dar nu aveau de unde ti dac nu sunt privii.
Ajunser la dealul ce marca marginea oraului i nceputul zonei Clifftop.
Se ngrmdir printre desiuri agtoare pn la nisip. Astrid l trase pe
micul Pete dup ea, disperat s se mite repede, dar cu fric s nu l supere.
Clifftop rmsese neschimbat. Bariera era nc acolo. Coridorul era nc
luminat, nc gol i curat.
Astrid avea cheia electronic din prima sear. Gsi apartamentul,
deschise ua i se prbui nuntru pe pat.
164

Rmase ntins acolo, gfind, holbndu-se la tavanul alb. Patul era


moale. Aerul condiionat bzia.
Putea s explice cuvintele pe care Drake o obligase s le zic. Nu
nseninau nimic. Erau doar cuvinte. Pe micul Pete nu l interesa.
Dar nu putea s explice i frica. i era ruine.
i puse o mn rece pe fa, s vad dac era ntr-adevr att de fierbinte
cum i imagina.

Unde mergem, Sam? ntreb Quinn, nerbdtor.


Se micau ntr-un ritm mai lejer, alergau ntr-un ritm pe care l puteau
susine mai mult timp.
Sam mergea n fa direct prin ora, direct prin pia, parc indiferent
fa de cine l urmrea.
O s o gsim pe Astrid naintea lui Drake, spuse Sam.
Hai s vedem dac e acas.
Nu. Lucrul bun la un geniu e c nu trebuie s te ntrebi dac va face
vreo prostie. Ea va ti c trebuie s ias din cas.
Unde s-ar duce?
Sam se gndi un moment.
La centrala electric.
La central?
Da. i o s lum o barc i o s naintm pe coast.
Bine. Dar, frate adic, omule, nu ar trebui s ne furim n loc s
alergm direct prin centrul oraului?
Sam nu i rspunse. O parte din motivul pentru care mergea n linie
dreapt i nu se furia era c spera s l ia i pe Edilio de la postul de
pompieri. Iar cealalt parte era c trebuia s afle dac Quinn avea s l
trdeze cu prima ocazie.
i mai era i o chestiune de tactic, pe care Sam o nelesese intuitiv:
Caine avea mai mult putere, deci el trebuia s fie mai rapid. Cu ct
prelungea jocul, cu att era mai probabil c va ctiga Caine.
Ajunser la postul de pompieri. Edilio era n cabina mainii de pompieri
cu motorul pornit. i vzu pe Sam i pe Quinn i se aplec pe fereastr.
Bun sincronizare, omule, o s ncerc, o s o scot
Tcu brusc cnd vzu faa nsngerat a lui Sam.
Edilio! Vino! Trebuie s mergem.
Bine, omule, las-m doar s mi iau
Nu. Acum. Drake o urmrete pe Astrid. O s o omoare.
Edilio sri jos din main.
ncotro?
165

La port. O s lum o barc. Cred c Astrid se va duce la central.


Cei trei alergar spre pia. Sam tia c Orc i Howard erau la coal
alturi de Caine. Drake se ndrepta spre casa lui Astrid. Asta ar nsemna c
ar mai fi civa btui prin zon, dar Sam nu i fcea griji prea mari pentru
ei.
l vzur pe Mallet i pe nc un puti de la Coates trndvind pe scrile
primriei. Niciunul din ei nu i provoc atunci cnd trecur pe lng.
Portul nu era mare, avea doar patruzeci de bacuri, aproape jumtate
dintre ele ocupate. Avea un depozit de tabl, ruginit, care huruia i fusese
odat o fabric de conserve. Acum adpostea ateliere de reparat nave. Multe
brci erau ridicate din ap i puse pe butuci. Preau nesigure. Preau c vor
cdea la cel mai mic vnt.
Nu era nimeni acolo. Nimeni nu-i oprea.
Ce lum? se ntreb Sam.
i ndeplinise primul el, dar nu tia nimic despre brci. Se uit la Edilio
i acesta se mulumi s ridice din umeri.
Bun. Ceva care poate cra cinci persoane. O barc cu motor. Cu
rezervorul plin. Quinn, tu vezi brcile din dreapta, Edilio, tu n stnga, i eu
m duc pn n spate i napoi. Plecai!
Se desprir i naintar fiecare pe drumul su, srind n fiecare barc
disponibil, uitndu-se dup chei i ncercnd s i dea seama cum s
verifice rezervorul pe msur ce timpul trecea.
Cu ochiul minii, Sam l vedea pe Drake cutnd casa lui Astrid. Cu o arm
n mn. Ar fi puin ncetinit gndindu-se ca nu cumva Astrid i micul Pete
pur i simplu s se teleporteze din nou. Drake nu avea de unde s tie c
micul Pete nu i putea controla puterile, i va ncerca s se furieze, ar avea
rbdare.
Era un lucru bun. Cu ct avea mai mult nesiguran, cu att mai greu
nainta.
Deodat un motor porni puternic, revenind la via. Sam sri jos pe
platforma de ncrcare din barca pe care o explora. Alerg napoi de-a lungul
platformei i l gsi pe Quinn stnd mndru ntr-o barc cu motor, o
balenier Boston.
Are combustibil, spuse Quinn peste pufitul lene al motorului.
Bun treab, omule, spuse Sam i sri lng el nuntru. Edilio, d-i
drumul!
Edilio ridic frnghiile din jurul butenilor i sri nuntru.
Trebuie s te avertizez, omule. Am ru de mare.
Nu e cea mai mare problem a noastr, nu? spuse Sam.
Am pornit-o, dar nu tiu cum s o conduc, spuse Quinn.
166

Nici eu, recunoscu Sam. Dar presupun c o s nv.


Hei, hei!
Era vocea rezonant a lui Orc.
S nu plecai.
Orc, Howard i Panda erau la captul platformei.
Sam se uit ca un nebun la comenzi. Motorul pufia i barca cu ancora
ridicat plutea uor ndeprtndu-se de platform, dar prea ncet. Chiar i
Orc ar putea sri cu uurin peste distana dintre barc i doc.
Acceleraia, spuse Edilio, artnd cu degetul maneta cu capt rou. Aia
o face s mearg.
Da. inei-v bine.
Sam mpinse acceleraia o gradaie. Barca ni n fa i se izbi de un
pilon. Sam aproape fu dobort din picioare. Edilio prinse balustrada i se
inu strns. Iar Quinn fu trntit cu putere jos n prov.
Prova trecu de pilon zgriindu-l i aproape accidental ndreptnd barca
n larg.
Poate ar fi mai bine s o iei mai ncet pentru nceput, spuse Edilio.
Stop! Oprii barca, strig Orc rmnnd fr suflu, pind cu greu de-a
lungul platformei.
O s te bat.
Sam crmi barca n direcia bun, sper el, i se ndeprt ncet pufind.
Acum Orc nu mai avea cum s sar.
Caine o s te omoare, strig Panda.
Quinn, trdtorule, ip Howard.
Spune-le c te-am obligat eu, spuse Sam.
Poftim?
Spune-le, mri Sam printre dini.
Quinn se ridic n picioare i i ridic minile.
M-a obligat.
Acum spune-le c ne ducem la central.
Omule!
Spune-le, insist Sam. i arat-le direcia.
Ne ducem la central, strig Quinn artnd spre nord.
Sam ls crma, se ntoarse i i trimise cu putere un croeu cu mna
stng lui Quinn n fa. Acesta czu brusc.
Ce
Trebuia s par real, spuse Sam.
Dar nu era o scuz.

167

Barca era departe acum. Sam i ridic mna, cu degetul mijlociu ntins,
sus deasupra capului, mpingnd maneta nc o gradaie i crmind spre
nord ctre central.
Care e treaba? ntreb Edilio confuz.
Sttea destul de n spate, doar n caz c Sam l va lovi pe el urmtorul.
Ea nu va fi la central, spuse Sam. Va fi la Clifftop. Mergem spre nord
doar ct timp ne urmrete Orc.
M-ai minit, l acuz Quinn, mngindu-i brbia, asigurndu-se c e
nc ataat.
Da.
Nu ai avut ncredere n mine.
Orc, Howard i Panda disprur din vedere, probabil alergnd napoi spre
ora s i raporteze lui Caine. Cnd fu sigur c au plecat, Sam ntoarse crma,
mpinse acceleraia la maxim i se ndrept spre sud.

Drake locuia ntr-o cas abandonat de lng pia. Era la mai puin de un
minut de mers pe jos de la primrie. Casa aparinuse unui tip care locuia
singur. Era mic, cu doar dou dormitoare, foarte curat, foarte organizat,
cum i plcea lui Drake.
Tipul, proprietarul casei cruia Drake i uitase numele, deinea arme. n
total trei arme, o puc de calibrul douzeci, o arm de vntoare cu lunet
de calibrul treizeci i ase i un pistol semiautomat Glock de nou milimetri.
Drake inea toate trei armele ncrcate permanent. Erau ntinse pe mas,
expuse ca un lucru la care s te uii cu drag.
Ridic puca de vntoare. Patul putii era lucios ca sticla, lustruit
aproape sclipitor. Mirosea a oel i a ulei. Ezit nainte s ia puca pentru c
nu trsese niciodat cu o arm lung. Nu avea nicio idee cum s foloseasc
luneta. Dar ct de greu putea fi?
O bg ntr-o centur de piele i i test libertatea de micare a umerilor.
Puca era grea i puin cam lung. Patul amortizat cu cauciuc i ajungea pn
jos n spatele coapsei. Dar putea s o care.
Apoi ridic pistolul. Strnse mnerul i puse degetul pe trgaci. Drake
iubea s in aceast arm n mn.
Tatl su l nvase s trag folosind pistolul de serviciu. Drake nc i
mai amintea prima dat. ncrcarea cartuelor n ncrctor. Introducerea
ncrctorului n patul armei. Rotind mecanismul pentru a ridica un glon pe
eav. i trgnd sigurana.
Clic. Sigur.
Clic. Mortal.
168

i amintea cum tatl lui l nvase s in patul cu putere, dar nu prea


strns. S i odihneasc mna dreapt n palma stng i s ocheasc cu
grij, s i ntoarc corpul n lateral pentru a fi o int mai mic dac ci neva
trage napoi. Tatl lui fusese nevoit s ipe pentru c amndoi purtau cti
de protecie.
Dac tragi dup o int, centrezi ctarea n centrul nltorului. Ridici
nltorul pn cnd ctarea se afl sub inta ta. Expir ncet i strnge
trgaciul.
Prima pocnitur, reculul, felul n care arma srise cincisprezece
centimetri n aer, mirosul prafului de puc, totul era limpede n mintea lui
Drake ca amintire obinuit.
Primul lui foc cu care ratase complet inta.
i al doilea ratase deoarece, dup ce simise reculul prima dat, tresrise
anticipnd.
Cu al treilea foc nimerise inta, atingnd doar o poriune din colul de jos.
Trsese o ntreag cutie de muniie n prima zi i, pn la final, deja lovea
ce intea.
Dac nu trag n inte? l ntrebase pe tatl su. Dac trag dup
persoane?
Nu trage ntr-o persoan, i spusese tatl su. Dar apoi se nduio,
uurat de faptul c gsise ceva s-i mprteasc fiului su. Fiecare
persoan o s i spun cte o tehnic diferit. Dar dac a fi eu, i s zicem
c a opri traficul i a vedea un cetean ntinzndu-se dup o arm, i m
gndesc c ar trebui s trag repede? Doar a inti. A inti ca i cum eava ar
fi un al aselea deget. inteti i, dac trebuie s tragi, tragi jumtate de
ncrctor, poc, poc, poc, poc.
De ce tragi de attea ori?
Pentru c, dac trebuie s tragi, tragi ca s omori. ntr-o situaie ca
aceea, nu inteti cu grij spre cap sau inim, doar ndrepi arma spre
centrul masei i speri s nimereti un glon norocos, i dac nu, dac tot ce
nimereti e un umr sau burta, doar viteza gloanelor tot l vor da jos.
Drake nu credea c va avea nevoie de ase gloane pentru a o omor pe
Astrid.
i amintea intens, n detaliu, cu ncetinitorul data cnd l mpucase pe
Holden, pe biatul vecinului, care i plcea s vin la el i s l enerveze.
Fusese un glon n coaps, cu o arm de calibru mic i, cu toate acestea,
copilul aproape murise. Acel accident era motivul pentru care Drake
ajunsese la Coates.

169

Acum inea n mn Glock-ul de nou milimetri, o arm mai slab ca


putere dect puca Smith & Wesson de calibru patruzeci a tatlui su, dar
mai puternic dect cea de douzeci i doi pe care o folosise pe Holden.
Un glon ar fi de ajuns. Unul pentru blonda ngmfat i altul pentru
retardat. Ar fi mito. S-ar ntoarce la Caine s-i raporteze i i-ar spune: dou
gloane, dou inte doborte. Asta ar terge zmbetul de pe faa Dianei.
Casa lui Astrid nu era departe. Dar ideea era s o nimereasc pn cnd
fratele ei s foloseasc puterea i s dispar din nou.
Drake ura puterea. Era un singur motiv pentru care Caine era la comand,
i nu el: puterile lui Caine.
Dar Caine nelegea c toi cei ce aveau puterea trebuiau controlai. i
odat ce Caine i Diana aveau toi ciudaii sub control, ce l oprea pe Drake
s-i foloseasc cei nou milimetri ai lui de putere pentru a pune stpnire
pe tot?
Dar toate la timpul lor.
Se uit la casa lui Astrid de la jumtate de strad distan, cutnd semne
pentru a afla n ce camer ar putea fi.
Se furi n jurul casei i urc pe veranda din spate. Ua era nchis.
Oricine i nchidea ua din spate o nchidea i pe cea din fa. Dar poate nu
i ferestrele. Se sui pe balustrad i se aplec pentru a deschide fereastra.
Geamul se ridic uor. Nu era prea uor s intri pe fereastr fr s faci mult
zgomot.
i lu zece minute s verifice fiecare camer a casei, s caute n fiecare
dulap, sub fiecare pat, n spatele fiecrei perdele i chiar i n pod.
Atunci simi un moment de panic. Astrid putea fi oriunde. i el ar arta
ca un fraier dac nu ar prinde-o.
Unde s-ar duce ea?
Verific garajul. Nimic nici acolo. Nicio main, cu siguran nicio Astrid.
Dar era o main de tiat iarba, i unde era aa ceva, era i combustibil.
Se ntreb ce s-ar ntmpla dac Astrid i retardatul s-ar teleporta ntr-o
cldire n flcri?
Drake deschise containerul de combustibil, se duse n buctrie i ncepu
s mprtie benzina pe tejghea, n sufragerie, pe draperii, pe mas i nc o
mprocare pe perdelele din fa.
Nu gsi chibrituri i rupse o bucat de hrtie pe care o aprinse la aragaz.
Arunc bucata de hrtie pe masa din sufragerie i iei pe ua din fa, fr a
se mai obosi s o nchid.
Acesta e un loc unde nu va mai putea s se ascund, i spuse el.
Alerg napoi n pia i urc scrile bisericii. Biserica avea o turl. Nu era
foarte nalt, dar i oferea o perspectiv bun.
170

Sus pe scrile circulare. mpinse trapa i se cr sus n spaiul nghesuit,


prfuit i plin de pnze de pianjen, dominat de clopot. Avu grij s nu
ating clopotul. Acel sunet s-ar fi auzit departe.
Ferestrele aveau obloane i erau acoperite de ventilatoare care lsau
aerul s intre i sunetul s ias, dar nu i ofereau dect o vedere n jos. Folosi
patul putii pentru a drma primul ventilator. Acesta czu pe pmntul de
jos.
Copiii din pia se uitar n sus. i ce dac. Mai drm nc trei
ventilatoare, ce zdrngnir pn jos. Acum avea o privelite fr restricii,
n orice direcie deasupra acoperiurilor de igl portocalie ale caselor din
Perdido Beach.
ncepu de la casa lui Astrid, care deja scotea fum. naint cu privirea
sistematic, ca un vntor, cutnd orice micare. De cte ori vedea pe cineva
mergnd, alergnd sau pedalnd, arunca o privire prin lunet, intindu-i.
Se simea ca Dumnezeu. Tot ce trebuia s fac era s apese pe trgaci.
Dar niciuna dintre siluetele mictoare de jos nu era Astrid.
Nu putea s rateze prul ei blond. Nu. Nu era Astrid.
Apoi, chiar cnd avea de gnd s renune, zri activitate n port. ntoarse
luneta i, deodat, Sam Temple i era clar n int. Pentru un moment,
ctarea era ndreptat spre pieptul lui. Dar apoi dispru. Se urcase ntr-o
barc.
Era imposibil. Caine l prinsese pe Sam la coal. Cum scpase?
Edilio i Quinn erau i ei n barc, ndeprtndu-se. Drake vedea apa
nvolburat n urma motorului.
Quinn. Aa scpase Sam. Acesta trebuia s fie motivul.
Drake trebuia s poarte o conversaie frumoas cu Quinn.
Pe doc l zri pe Orc fluturnd o bt i strignd neputincios. Barca
prindea vitez i se ndrepta spre nord, lsnd n urm pe ap o dr lung
i alb ca o sgeat.
Fr ndoial, Sam va ncerca s o gseasc pe Astrid. i se ndrepta spre
nord.
Centrala electric. Acolo trebuia s fie.
Drake njur i, din nou, pentru un moment, simi frica aproape disperat
c l dezamgise pe Caine. Nu era ngrijorat pentru ce i va face Caine. Pn
la urm avea nevoie de el. Dar tia c, dac nu va reui s ndeplineasc
ordinele lui Caine, Diana va rde de el.
Drake ls jos puca. Cum putea s ajung la central naintea lui Sam?
Nu avea cum. Chiar i fr a lua o barc trebuia s l prind din urm. O
main? Poate. Dar nu tia drumul. i drumul cu barca ar fi mai scurt. I-ar
lua ceva s ajung la port i dar stai. Stai o secund.
171

Barca cu motor ntorcea.


Ce iste eti, Sam, opti Drake. Dar nu destul.
Prin lunet putea vedea chipul lui Sam la crm, cu vntul btndu-i n
fa, scpase de Caine i l pclise pe Orc, i acum sigur pe el se ndrepta
spre sud.
Nu avea cum s trag de la distana aceea. Drake tia asta.
ntoarse luneta putii spre sud i se opri la barier. Sam nu ar avea unde
s se duc prea departe n acea direcie.
Plaja de la poalele stncilor? Dac ea era acolo, Drake nu avea cum s
ajung la ea naintea lui Sam. Dac era acolo, jocul se ncheia.
Dar dac nu era dac era, s zicem, n hotel, la Clifftop? Atunci avea o
ans dac se grbea.
Ce minunat ar fi dac ar mpuca-o pe Astrid chiar sub privirile lui Sam
Temple!

DOUZECI I PATRU
127 ore, 45 minute
Astrid aproape pierdu din vedere barca. Se dusese la fereastr ca s trag
jaluzelele. Cu coada ochiului vzu n deprtare ambarcaiunea cu motor,
singura aflat pe ap. Pentru un scurt moment, se ntrebase dac erau aduli
la bord, cineva care venea s i salveze din FAYZ.
Dar nu, dac salvarea ar fi venit din afara FAYZ-ului, nu ar fi fost o singur
barc. i, oricum, Astrid era convins c nu venea nimeni. Nu acum. Probabil
niciodat.
Miji ochii, dar nu putu s i dea seama cine era n barc. Dac ar fi avut
un binoclu Preau a fi trei oameni. Poate patru. Nu putea spune. Dar
ambarcaiunea se apropia cu vitez.
ngenunche pentru a vedea ce mai era n frigiderul minibar. n timpul
ultimei ederi aici, ea, Sam i Quinn aproape c l goliser. Tot ce mai
rmsese erau nite alune. Va trebui s l hrneasc pe micul Pete mai
devreme sau mai trziu. nainte ca oricine ar fi fost n barc s ajung aici.
Hai, Petey, zise ea i l ghid n sus, de la captul patului. Hai, mergem
s facem rost de mncare. Miam-miam? spuse ea, folosind o expresie care
funciona uneori. Miam-miam?
172

Se puteau duce la restaurantul Clifftop i probabil c ar fi gsit ceva acolo


pentru a-i pregti un sendvi cu pui, ori cel puin ar fi putut gsi nite iaurt.
Sau puteau rmne n siguran i doar s goleasc minibarurile celorlalte
camere.
Deschise ua. Se uit pe hol. Era gol.
Ne mulumim cu dulciuri, spuse ea, dndu-i seama c n-avea curajul
de a cobor la restaurant.
Camera urmtoare avea un minibar, dar nu era nicio cheie n yal. Mai
ncerc n trei camere, nainte s realizeze c avusese noroc n prima noapte.
Toate frigiderele erau ncuiate. Dar poate c toate cheile erau
interschimbabile.
Hai napoi n camera noastr, zise ea.
Miam-miam, protest Micul Pete.
Miam-miam, confirm Astrid. Hai, Petey!
Cnd se aflau din nou pe hol auzi clicul unui lift. Motorul silenios
deschise uile. Oare era Sam? nghe, oscilnd ntre team i speran.
Teama nvinse.
Liftul se afla la captul holului, dup col. Avea doar cteva secunde la
dispoziie.
Hai, opti ea i l mpinse pe micul Pete nainte.
Bjbind, cu minile tremurnd, strecur cartela magnetic prin
dispozitiv. Prea repede. Trebuia s o fac mai lent. Din nou. Tot nu se
aprinse becul verde. nc o dat. Auzi uile liftului nchizndu-se.
El era. Dintr-odat tiu c era Drake.
Bucur-te, Maria, cea plin de har, Domnul este cu tine.
Era singura rugciune care i veni n minte. ncerc din nou cheia. Becul
verde se aprinse. Rsuci mnerul uii.
El era acolo. n captul holului. Sttea cu o puc pe umr i cu un pistol
ntr-o mn. Astrid aproape lein. Drake rnji. Ridic puca i inti.
Ea l mpinse pe micul Pete n camer i se grbi s intre dup el. Trnti
ua care se nchise i trase zvorul. Apoi bloc ua cu cartela.
Se auzi un zgomot incredibil de puternic. Ua avea o gaur n ea de
mrimea unei monede, iar metalul era sfrmat. O alt detuntur i
mnerul atrna.
Micul Pete i putea salva pe amndoi. Chiar putea. Avea puterea. Dar era
foarte calm, nc total cufundat n lumea lui. Nefolositor.
Balconul. Era singura scpare.
Petey, hai! strig ea tios.
Miam-miam, se opuse el.
173

Drake se izbi de u, dar aceasta rezist. Zvorul era nc la locul lui.


Trase cu arma o dat i nc o dat, frustrat, ochind zvorul. Ura disperat ca
ea i Petey s nu se teleporteze din nou.
Trebuia s l fac s cread c acest lucru se ntmplase. l trase pe micul
Pete ctre balcon, deschise ua i se uit n jos. Pmntul era jos. Mult prea
jos. Dar mai era un balcon chiar sub ei.
Astrid se urc pe balustrad, speriat de moarte, tremurnd, dar fr
alternativ. Cum l va face pe micul Pete s o urmeze? Mintea lui era fixat
acum pe mncare.
Jucria, opti ea i i mpinse Game-Boy-ul n fa. Hai, Petey, hai,
jucria!
l ghid pe fratele ei spre ea, i puse mna pe balustrad, numai una,
pentru c n cealalt el inea acum Game-Boy-ul, pierdut n jocul stupid, prea
calm ca s i foloseasc puterile, prea imprevizibil.
Binecuvntat eti tu ntre femei, i binecuvntat este rodul pntecelui
tu, suspin Astrid.
Nu avea s mearg. Ea putea reui, dar cum va proceda cu fratele ei? El
era mic. L-ar fi putut balansa. L-ar fi putut ine pentru cteva secunde, cte iar fi fost necesare.
Sfnt Maria, Maica lui Dumnezeu
Prinse balustrada cu mna stng, apuc ncheietura micului Pete cu
dreapta i l slt peste balustrad. El czu. Ea l prinse, l inu cu unghiile,
apoi i alunec. El se prbui pe ezlongul de dedesubt. Aterizase destul de
ru. Era ameit.
Astrid l auzi pe Drake buindu-se n u din nou i percepu un sunet ca
de achii n timp ce zvorul ceda. Acum ua era inut doar de lanul fragil,
iar el avea s l desfac ntr-o clipit.
Roag-te pentru noi, pctoii
Se balans i ateriz aproape pe micul Pete. Nu era timp pentru durerea
ascuit din picior, nici pentru snge sau pielea julit. l apuc pe micul Pete,
l mbri, l inu aproape i se ddu napoi pentru a se lipi de ua glisant,
din sticl, a balconului.
Scaunul de la fereastr, scaunul de la fereastr, copile, scaunul de la
fereastr, cnt ea foarte ncet n urechea lui.
l auzi pe Drake n camera de sus. El deschise ua de sticl i pi pe
balcon. Nu i putea vedea de acolo. Doar dac se apleca suficient de mult.
Roag-te pentru noi, pctoii, acum i n ceasul morii noastre,
ncheie ea rugciunea n tcere i i inu fratele aproape. Amin.
l auzi pe Drake njurnd de furie. Reuiser. Crezuse c ei au disprut.
Mulumesc, Doamne, se rug Astrid pe tcute.
174

Tocmai atunci micul Pete ncepu s geam. Jocul lui czuse cnd ea l
balansase peste balcon. Uia de la baterii era deschis. Una dintre baterii se
rostogolise afar. Iar acum micul Pete ncerca s l fac s mearg, dar nu
reuea. Astrid aproape c suspin cu voce tare.
Drake se opri din njurat. Ea se uit n sus i l vzu acolo, aplecat peste
balustrad. Rnjetul lui ca de rechin era larg. inea pistolul n mn, dar nu
prea putea s i inteasc nc, aa c i legn un picior peste balustrad i
se aplec aa cum fcuse i Astrid, iar acum i putea vedea foarte bine. inti.
Rse. Apoi url de durere i czu.
Astrid sri la balustrad. Drake era ntins jos pe iarb, pe spate,
incontient, sttea pe puc i cu pistolul lng el.
Astrid, zise Sam.
Era deasupra ei, nc innd lampa de mas pe care o folosise cu s i
zdrobeasc mna lui Drake. Se aplec peste balustrad.
Sam!
Eti bine?
O s fiu imediat ce gsesc bateria lui Petey.
Sunase stupid i aproape c i venea s rd.
Am o barc jos pe plaj, spuse Sam.
Unde mergem?
Ce-ai zice de orice alt loc numai aici nu?

DOUZECI I CINCI
127 ore, 42 minute
Trecuser dou zile de cnd Lana supravieuise atacului coioilor.
Coioilor vorbitori. Dou zile de cnd viaa ei fusese salvat de un arpe. Un
arpe zburtor. Lumea o luase razna.
Lana udase gazonul n acea diminea, cu ochii n patru, uitndu-se dup
coioi i erpi. Fu atent la fiecare ltrat al lui Patrick, la fiecare mrit al lui
sau tresrire. Acesta era primul sistem de avertizare. n trecut, ei doi
formaser perechea stpn i animal de companie. Sau, poate mai bine zis,
fuseser prieteni. Acum erau o echip. Erau parteneri ntr-un joc de
supravieuire. Simurile lui Patrick i creierul ei.
Udatul gazonului era un lucru prostesc, din moment ce nu era sigur c
va mai rmne ap suficient i pentru ea. Dar brbatului care fusese
175

proprietarul acestei reedine din mijlocul deertului i plcuse s aib


civa metri de iarb. Era un gest de sfidare la adresa deertului. Sfidare,
dei el alesese s triasc aici, n mijlocul pustietii. Oricum, ntr-o lume
nebun, de ce nu ar fi i ea la fel?
Brbatul care avea coliba se numea Jim Brown. Aflase asta din
documentele de pe biroul lui. Simplu, Jim Brown. Nu era nicio poz cu el, dar
nu avea dect patruzeci i opt de ani. Un pic prea tnr, gndi Lana, pentru
a lsa n urm civilizaia i a deveni un pustnic.
Magazia din spatele colibei era nesat pn sus cu provizii pentru
supravieuire. Nu era nimic proaspt printre ele, dar erau destule pachete cu
biscuii, borcane cu unt de arahide i conserve cu piersici, salat de fructe,
chili, unc i porii militreti gata preparate pentru a fi mncate pe fug,
astfel c toate le puteau ajunge Lanei i lui Patrick pentru cel puin un an.
Poate mai mult.
Nu era niciun telefon. Niciun televizor sau vreun alt aparat electric. Nu
era nici aer condiionat pentru a uura dup-amiezile caniculare. Nici
electricitate. Singurele lucruri mecanice erau moara de vnt, care punea n
funciune pompa care aducea ap din subteran ctre suprafa, i o tocil
acionat mecanic menit s ascut furci, lopei i ferstraie. Erau destul de
multe furci, lopei, ferstraie i ciocane.
Mai existau i urme de main, sau mai degrab de camionet.
Amprentele cauciucurilor se puteau vedea prin nisip, pornind dintr-un fel de
garaj care se sprijinea de o latur a casei. nuntru erau cutii goale de ulei de
main aruncate la gunoi i dou canistre roii, mari, de o sut de litri, care
miroseau ca i cum ar fi fost pline cu benzin.
n spate se afla un teanc de traverse de cale ferat, frumos aezate ntr-o
stiv ptroas. Lng aceasta era o scndur, mare parte din ea fiind
folosit pentru mbinri, plin de cuie.
Pustnicul Jim, aa cum l numise Lana, probabil c era plecat. Poate c nu
avea s se mai ntoarc niciodat. Poate c ceea ce i se ntmplase bunicului
ei i se ntmplase i lui, iar acum ea era singura persoan rmas n via n
toat lumea.
Totui nu voia s fie aici dac el se ntorcea. Nu avea de unde s tie dac
putea avea ncredere ntr-un brbat care tria ntr-o vale fierbinte i uscat,
ntre dealuri prfuite, la captul pustietii i avea un gazon la fel de des ca
un teren de golf.
Lana termin de udat i l stropi pe Patrick n joac nainte de a nchide
apa.
Vrei nite chili, biete? ntreb ea celul.
176

Se ntoarse n cas. n colib era ca ntr-un cuptor, att de fierbinte, nct


ncepu s asude nainte s apuce s treac pragul. Dar Lana avea de gnd s
nu se mai plng vreodat de ceva att de minor. Nu dup cte ndurase.
Cldur? Mare scofal! Avea ap, avea mncare, iar toate oasele i erau
ntregi, aa cum i plcea ei s i le tie.
Chili-ul era pstrat n conserve mari. Neavnd frigider, trebuiau s
mnnce cte una deodat nainte s se strice, aa c aveau la mas chili i
iar chili pn se termina. Dar cel puin era i salat de fructe pentru desert. A
doua zi, poate va deschide una dintre conservele mari cu budinc de vanilie
i va mnca din ea cteva zile.
Nu exista cuptor, doar un ochi de aragaz. Nici chiuvet. Doar un singur
scaun la mas i un ptu lng perete. Singurul lucru decorativ era covorul
persan ros din centrul unicei ncperi. Cel mai bun scaun din cas era un
fotoliu urt mirositor, dar confortabil, cu mai multe poziii, aezat pe covor.
Era blocat n poziia de tolnit, dar asta nu o deranja pe Lana. Nu avea nimic
de fcut dect s stea tolnit i s nu se grbeasc.
Tot ce putea face era s citeasc. Pustnicul Jim avea exact treizeci i opt
de cri. Le inventariase. Erau unele romane destul de recente, Patrick
OBrian, Dan Simmons, Stephen King i Dennis Lehane i cteva cri despre
care ea presupunea c erau de filosofie, de autori precum Thoreau. Existau
i clasici, ale cror nume i preau familiare: Oliver Twist, Lupul de mare,
Somnul de veci, Ivanhoe. Niciunul dintre titluri nu i srise n ochi, nu erau
cri de J. K. Rowling sau de Meg Cabot i nu era nimic pentru copii. Dar n
timpul primei zile terminase Mndrie i prejudecat, iar acum ncepuse
Lupul de mare. Niciuna dintre ele nu era uoar. Dar Lana avea tot timpul de
partea ei.
Nu putem s stm aici, Patrick, zise ea n timp ce cinele atac bolul cu
chili. Mai devreme sau mai trziu, va trebui s mergem mai departe.
Prietenii mei sunt ngrijorai. Toat lumea este. Chiar i mama i tata.
Probabil cred c noi suntem mori.
Dar chiar i cnd zicea acest lucru Lana avea ndoieli.

Nu avu mare lucru de fcut dup ce termin inventarul mncrii, aa c


i petrecu mare parte din timp stnd pe scaunul de lemn, citind sau
uitndu-se la peisajul deertic. i trase scaunul n prag, acolo unde putea s
aib parte de umbr i s se uite dincolo de gazon, la dealurile din jur.
Devenise expert n a citi un paragraf, privind n sus pentru a cerceta zona
pentru eventuale pericole i spre Patrick pentru a detecta anumite semne
ngrijortoare, apoi cufundndu-se napoi n carte, trecnd la urmtorul
paragraf.
177

Dup o vreme, nesfritul nimic de care avea parte puse stpnire pe


optimismul ei care nu fusese niciodat un punct forte. Bariera era nc acolo.
Era n spate, dar nu o putea vedea dect dac se ndeprta puin de colib.
Lu n mn o can de tinichea cu ap i se duse ctre u, intenionnd
s bea n timp ce privea gazonul, dar dintr-odat l vzu pe Patrick gonind
spre ea. Blana i era zburlit. Ddea din cap de parc ar fi avut o criz.
Intr! ip Lana.
inu ua deschis. Patrick se refugie nuntru. Ea trnti ua i trase
zvorul. Patrick se trnti pe covor, se tr pe burt, se rostogoli de dou ori
i se ridic. Avea ceva n gur. Ceva viu. Lana se opri cu grij. Se aplec
pentru a cerceta.
O oprl cu coarne? Asta ai? M-ai speriat de moarte pentru o oprl
cu coarne?
Simi c inima i btea nebunete.
Scuip-o jos! Doamne, Patrick, m bazez pe tine i tu faci n halul sta
pentru o oprl cretin?
Patrick nu vru s cedeze captura. Lana decise s l lase s se bucure de ea.
Era moart, oricum, iar ea presupunea c Patrick avea dreptul la propria
versiune de nebunie.
Du-o afar i o poi pstra, zise ea.
Se duse spre u, dar ngenunche pentru a ndrepta covorul. Apoi observ
o ui n podea. ndeprt i mai mult covorul, ndoindu-l i rezemndu-l de
fotoliu. Ezit, nesigur dac voia cu adevrat s vad ce se ascundea sub
duumea. Poate c pustnicul Jim era un criminal n serie. Dar oricum ea nu
avea altceva de fcut. Ddu fotoliul la o parte i rul covorul. Uia avea un
inel de metal. Trase de el.
n spaiul de dedesubt erau aliniate crmizi de metal, fiecare lung de
15-20 de centimetri, jumtate din aceast dimensiune pe lime i o treime
grosime. Nu fu nicio urm de ndoial n mintea Lanei cu privire la ce erau
de fapt.
Aur, Patrick. Aur.
Lingourile erau grele, fiecare avea zece kilograme sau mai mult. Scoase
ndeajuns de multe ca s vad captul grmezii. Estima c erau n jur de
patruzeci de buci n total, fiecare de cel puin zece kilograme. Lana nu avea
idee ct valoreaz aurul, dar tia ct cost o pereche de cercei din aur.
Aici sunt o mulime de cercei, zise ea.
Patrick, curios, se uit n gaur.
tii ce nseamn asta, Patrick? Tot aurul sta de aici i toate lopeile de
afar nseamn c pustnicul Jim este un cuttor de aur.
178

Alerg afar, n locul n care pustnicul Jim i parca de obicei maina.


Patrick veni i el n fug spernd c era rost de joac. Uneori ea i arunca un
mner rupt de lopat ca el s l aduc napoi, dar astzi Patrick fu dezamgit.
Pentru prima oar Lana merse pe urmele cauciucurilor. Se estompaser,
dar nc erau destul de vizibile. Dup vreo treizeci de metri distan de cas,
se despreau. Urmele mai vechi preau s o ia spre sud, probabil ctre
Perdido Beach. Cele puin mai noi se ndreptau spre poalele dealului de la
nord.
Perdido Beach, aproxim ea, era la 20-30 de kilometri deprtare, ceea ce
nsemna o plimbare foarte lung n cldur. Dar dac mina era la baza acelui
deal, nu era nici mcar o zecime din distana aceea. Pustnicul Jim ar putea fi
acolo. Dac da, tot acolo trebuia s fie i camioneta lui. Chiar dac el nu era
acolo, totui camioneta putea fi.
Lana simi o aversiune profund fa de ideea de a se aventura din nou n
slbticie. Fusese att de aproape de moarte data trecut! Iar coioii ar
putea fi nc acolo, ateptnd rbdtori. Dar era doar un kilometru i
jumtate pn la min. S-ar descurca.
i umplu un vas cu ap. Bu ct putu i se asigur c i Patrick este
hidratat. i umplu buzunarele cu plicuri cu mncare gata de mncat i mai
mpachet i ntr-un prosop pe care l rsuci pentru a forma o desag. i lu
ochelarii de soare i o trus de prim ajutor.
Hai s mergem la plimbare, Patrick!

Edilio rnji n timp ce Astrid se aeza pe partea stng a balenierei


Boston.
Ce bine! Cel puin acum avem o persoan inteligent n barc.
Edilio i Quinn mpinser ambarcaiunea din nisip napoi n valurile mici.
Se urcar i ei la bord i apoi i bgar picioarele n ap. Pentru a ndeprta
nisipul lipicios.
Sam coti n larg, ctre barier. Spera c Drake era mort sau cel puin rnit
grav. Dar nu era sigur de asta, aa c voia s fie la distan nainte ca
psihopatul s nceap s trag dup ei. i ddu seama c niciodat n viaa
lui nu dorise moartea nimnui.
Opt zile trecuser de la nceputul FAYZ-ului. Opt zile i avusese parte de
destul nebunie ca s i ajung pentru tot restul vieii. Iar acum visa ca un
puti s fie mort.
Odat ce prinser vitez i erau n afara razei de aciune a unui eventual
glon, ncepu s se simt mai bine. Nu mai fusese att de aproape de valuri n
ultimele opt zile. Nu erau impresionante, dar baleniera ateriza pe ele cu o
for splendid, care i se transmitea n picioare, i zngnea dinii i i
179

aducea un zmbet pe buze gndindu-se la surf. Picturi de ap srat zburau


n jur, iar pentru Sam fu prea greu s i pstreze atitudinea sever cnd apa
i atingea faa.
Mulumesc, Edilio. i ie, Quinn, zise Sam.
Era nc suprat pe Quinn, dar erau, literalmente, cu toii n aceeai barc
acum.
S vezi ct o s mi mulumeti cnd o s vomit n barc, zise Edilio.
Era cam verde la fa.
Sam i aminti c trebuia s menin distana fa de bariera FAYZ, dar n
acelai timp voia s fie aproape de ea. Exista posibilitatea tentant s fie o
gaur, o poart, o crptur prin care puteau ptrunde i s i ia la revedere
de la toat nebunia asta.
Departe, spre nord, putea vedea stncile care marcau canalul ocupat de
centrala nuclear. Dincolo de aceasta, doar o pat n zare, era conturul celei
mai apropiate dintre cele cteva insule private.
Astrid gsise vestele de salvare i i prindea una micului Pete. Edilio
accept i el una, dar Quinn refuz. Ea mai gsise i o geant mic, frigorific,
n care se aflau cteva cutii cu suc, o bucat de pine i resturi tocmai bune
pentru prepararea unor sendviuri cu unt de arahide i cu jeleu.
Nu o s murim de foame, spuse ea. Cel puin nu imediat.
Bariera era aproape, n stnga, un perete gol, groaznic, impuntor.
Valurile se loveau de ea i creau un zgomot nelinitit. i apa voia s evadeze.
Sam se simea ca un pete n acvariu, iar peretele FAYZ era o latur a
vasului. Era acelai lucru misterios, semitranslucid, ca i pe pmnt.
Conduse barca pn cnd erau suficient de departe ca hotelul Clifftop s
nu par mai mare dect o pies de Lego cocoat pe o dung subire de nisip.
Perdido Beach arta ca o pictur n ulei, cu puncte i stropi colorai care
ddeau impresia unui ora, fr a oferi ns detalii.
O s ncerc ceva, anun el.
Sam opri motorul i ls barca s pluteasc liber. Aceasta prea s vrea
s se ndrepte de-a lungul zidului. Era un curent slab, dar evident. Se
ndrepta pe lng perete, dinspre pmnt, urmnd curba lung a zidului,
ctre larg.
Avem ancor? ntreb Sam.
Rspunsul fu un zgomot venit dinspre Edilio. Sam se uit la el i vzu c
acesta tocmai i vomitase prnzul.
Nu-i nimic, zise Sam. Caut eu.
Nu era nicio ancor. Dar observ c Astrid fcea sendviuri cu unt de
arahide i jeleu. i ddu unul lui Sam. El nu realizase pn atunci c i era
foame. ndes n gur o jumtate de sendvi.
180

sta e motivul pentru care-i spun Astrid cea deteapt, bolborosi el cu


gura plin cu unt de arahide.
Omule, nu vorbi despre mncare, gemu Edilio.
Sam cercet barca micu. Nu era nicio ancor nicieri, dar existau nite
dispozitive paraoc pe care le ag de margini n caz c s-ar fi ciocnit de
barier. Mai era un snop de frnghie de nailon albastru cu alb. Leg un capt
de o clem a brcii i pe cellalt i-l prinse de glezn. i ddu tricoul jos i i
scoase pantofii, rmnnd doar n pantalonii scuri. Rscoli i mai gsi o
urubelni lung.
Ce faci? l ntreb Quinn.
Sam l ignor.
Edilio, o s supravieuieti?
Sper c nu, spuse Edilio printre dinii ncletai.
Eu o s m scufund s vd dac pot ajunge sub barier.
Astrid pru sceptic, ngrijorat, dar Sam putu observa c ea era
cufundat n propriile gnduri, preocupat. Probabil ncerca s i revin
dup ce aproape fusese mpucat.
Quinn spuse:
Te trag eu dac te nepeneti.
Sam ddu din cap, nefiind pregtit nc s i vorbeasc lui Quinn. Nefiind
sigur c o s i mai poat vorbi lui Quinn vreodat. Apoi se arunc n ap.
Apa era un prieten bine-venit. Rece, ocant, dar bine-venit. Rse cnd
simi gustul de sare. Lu cteva guri de aer, l inu n piept i se scufund.
not cu lovituri puternice de picioare i cu mna liber, n timp ce n
cealalt mn inea urubelnia pentru a se apra de zid. Nu avea nicio
dorin de a se lovi de el. l atinsese numai cu un deget i l duruse. A se
sprijini cu umrul sau cu coapsa de el cu siguran nu ar fi fost deloc plcut.
not mai jos, tot mai jos. i dorea s fi fost prevztor i s i fi luat
echipamentul pentru scufundri sau cel puin masca i labele de scafandru
din port, dar fusese niel cam prea ocupat n acel moment.
Apa era destul de limpede, totui vizibilitatea era redus din cauza
umbrei barierei. Cnd simi c nu mai avea aer, se repezi n barier.
urubelnia nu lovi nimic, iar el fu cuprins de ncntare, dar doar pentru un
moment, care se risipi atunci cnd urmtorul atac fu nvins de rezistena
solid.
Se ridic la suprafa i trase aer n piept. Bariera se extindea la cel puin
ase metri sub nivelul apei. Dac s-ar fi sfrit undeva jos n ap, ar putea s
gseasc marginea ei numai folosind o rezerv de oxigen i labele de
scafandru.
181

Barca se legna aproape de barier, la cincisprezece metri distan. Auzi


declicul i fsitul inconfundabil cnd Astrid deschisese o cutie de Cola
pentru micul Pete. Quinn sttea la pror innd frnghia, iar Edilio nc arta
de parc i-ar fi vrsat o parte din ficat.
Sam not ctre barc, ncet, bucurndu-se de apa care i mngia pielea
att de mult, nct nu mai era att de dezamgit c nu gsise o cale de a trece
dincolo de FAYZ.
Percepu zgomotul unui motor i bufniturile pe care le scotea o
ambarcaiune la impactul cu valurile, nainte s vad barca propriu-zis.
mpinse tare cu picioarele n ap i i nl capul deasupra apei ca s poat
vedea.
Hei! ip el.
Quinn auzise i el motorul.
Vine o barc. Vino repede! strig Quinn.
Unde?
Dinspre ora, raport Quinn. Repede! exclam el din nou.

DOUZECI I ASE
126 ore, 10 minute
Sam not ct de repede putu i, n scurt timp, atinse cu mna marginea
balenierei Boston. Quinn l slt la bord. Se prbui pe punte i se rostogoli.
Fu n picioare ntr-o clip i vzu barca mare cu motor, genul creia i
spunea barc-igar, ndreptndu-se spre ei. Era la nici patru sute de metri.
La crm se afla un puti pe care Sam nu l recunoscu de la distan. Stnd n
picioare, cu mare efort, erau Howard i Orc. Drake nu era printre ei.
Nu i putem ntrece, zise Quinn.
Adrenalina prea s i fi potolit stomacul lui Edilio.
Omule, aa o fi, dar nu putem ti pn nu ncercm.
Nu, Quinn are dreptate, zise Sam. Astrid, ine-l bine pe micul Pete!
Edilio nfur rapid frnghia cu minile parc zburnd. Nu puteau s o
lase s atrne n ap pentru c ar fi blocat elicea. Imediat ce frnghia fu n
barc, Sam porni motorul i barca prinse repede vitez de-a lungul barierei.
Barca lui Orc vir i i urmri.
Astrid l apuc pe fratele ei mai mic, apoi arunc un ochi peste margine i
strig:
182

Ne urmrete, nu ncearc s ne intercepteze.


Lui Sam i trebui o secund ca s neleag ce voia ea s spun. Barca ar fi
putut s abordeze un unghi de interceptare i s le taie faa cu uurin. Dar
conductorul nu se gndise la asta. Aproape prea trziu barca de vitez vir
spre dreapta, ncercnd s ajung n spatele lui Sam, dar ntoarcerea fu
greoaie i viteza prea mare. Barca-igar alunec n lateral, n barier, i se
auzi un zgomot surprinztor de puternic. Apoi, cnd lu din nou vitez, ni
nainte i trecu de balenier.
inei-v bine! i avertiz Sam.
Valul produs de ntoarcerea brcii mtur baleniera i izbi mica barc de
barier. Sam fu zdruncinat, dar se inu bine, picioarele sale goale luptnduse s i recapete echilibrul pe puntea nclinat.
Baleniera Boston se ls pe spate, iar elicea prinse apa din nou i
ambarcaiunea lu vitez. nir n dreapta spre cealalt barc, att de
aproape nct Sam ar fi putut bate palma cu Howard. Acum baleniera se
ndeprta, legnndu-se de pe o creast de val pe alta, cu bariera n stnga,
ndeprtndu-se din ce n ce mai mult de rm.
Dar barca de vitez era mai rapid i, pentru c acela care o conducea i
revenise, venea huruind n spatele lui Sam i n curnd fu n coasta lui.
Oprete, cretinule! rcni Orc.
Sam ignor cererea. Mintea lui gonea. Cum avea oare s scape? Barca lui
era nceat. Mai agil, dar cu siguran mai nceat. Iar barca de vitez era
mai mare i mai grea nct putea s treac fix prin baleniera Boston.
Oprete sau trecem prin voi! strig Orc din nou.
Nu fi prost, Sammy! ip Howard cu o voce mai puin puternic, care
abia se auzi peste zgomotul motoarelor i al apei.
Astrid fu n curnd lng el.
Sam. Poi face ceva?
Poate. Am o idee.
ncet, optind, ea i zise:
Te referi la
Nu tiu cum s fac aia, Astrid, se ntmpl pur i simplu. i nu e tocmai
momentul potrivit s l ntreb pe maestrul Yoda despre cum s mi folosesc
puterea.
Edilio veni i el lng ei.
Ai un plan, Sam?
Nu unul bun.
Sam ridic emitorul radio de lng acceleraie. Aps pe buton.
Aici e Sam, suntei pe recepie, biei? Terminat.
183

Uitndu-se napoi, vzu expresia de uimire de pe faa lui Howard. Da, ei


recepionau. Howard ridic emitorul i se ncrunt la el. Sam aps pe
buton:
ine butonul, Howard, zise el, i cnd ai terminat ce ai de spun zici
terminat i i dai drumul. Terminat.
Trebuie s opreti, zise Howard cu vocea ngroat de micul emitor.
, terminat.
Nu cred c vom face asta, Howard. Drake a ncercat s o omoare pe
Astrid. Tu i Orc aproape m-ai omort pe mine. Terminat.
Asta l inu ocupat pe Howard pentru un minut ct timp se gndi la o
minciun bun.
Este n regul, Sammy, Caine s-a rzgndit. Zice c, dac te pori cum
trebuie, o s v lase pe toi n pace. Terminat.
Da. Cu siguran, te cred, zise Sam.
Sam aduse i mai mult barca lng barier. Era att de aproape acum
nct mai aveau puin i o atingeau. Aps din nou butonul emitorului.
Dac ncerci s mai dai peste mine o dat, s-ar putea s intri n barier,
l avertiz Sam. Terminat.
Tcere. Apoi se auzi o voce nou, slab, dar inteligibil. Trebuia s vin de
la un emitor de pe uscat.
Prindei-l! ordon vocea. Prindei-l sau nu v mai ntoarcei.
Caine. Utiliza radioul pe care l folosea ca s fie n contact cu Drake,
grdinia i staia de pompieri. Howard zise:
Hei, Caine, ei i au pe Astrid i pe retardat. i pe Quinn.
Ce? Zi din nou. Astrid e cu ei?
Sam fu cel care i rspunse, detensionnd situaia, dei triumful probabil
avea s fie de scurt durat.
Aa e, Caine. Animalul tu nebun a euat.
Punei mna pe toi! ordon Caine.
i dac folosete puterea? se tngui Howard.
Dac putea folosi puterea ar fi fcut-o deja, zise Caine cu un rnjet ce
se transmise prin eter. Nu vreau nicio scuz. Dobori-i! Caine terminat.
Astrid spuse:
Sam, dac o poi face, trebuie s o faci acum.
S fac ce? ntreb Edilio. O, chestia aia?
Radioul prinse din nou via:
Numr pn la zece, Sammy. Apoi lovim barca i v aruncm peste
bord. Nu trebuie s se termine aa, dar nu avem ce face. Aa c zece.
Edilio, tu, Astrid i micul Pete, jos pe punte. Quinn, i tu cu ei.
Nou.
184

Edilio o trase pe Astrid jos lng el i se culcar pe punte cu faa n jos, cu


micul Pete ntre ei.
Opt.
Ar fi bine s fie un plan bun, spuse Quinn, care se ghemui lng Astrid.
apte. ase.
Prora brcii inti pupa balenierei, cu partea roie despicnd apa,
balansndu-se n sus i n jos, croindu-i drum ctre ei. Ecoul celor trei
motoare se lovi de barier, rsucindu-se i amplificnd sunetul.
Cinci.
El avea un plan. Dar nsemna sinucidere.
Patru.
Toat lumea e pregtit?
Pregtii pentru ce?
Trei.
O s ne loveasc.
sta e planul tu? sun vocea ascuit a lui Quinn.
Doi.
Cam da, rspunse Sam.
Unu.
Sam auzi cele dou motoare ale brcii-igar intensificndu-i puterea.
Marginea roie a prorei ni nainte. Era ca i cum cineva i-ar fi legat o
rachet la spate.
Sam trecu ambreiajul balenierei pe neutru i vir ca s frece partea
stng a brcii de bariera FAYZ. Baleniera ncetini brusc.
inei-v bine!
Se ls n jos, ngenunchind pe puntea ud, innd volanul cu o mn,
trgndu-l spre dreapta i apoi echilibrndu-l. i acoperi capul cu mna,
urlnd ca s i potoleasc nervii.
Baleniera Boston ncetini. Barca de vitez nu. Prora nalt i ascuit ca
un pumnal trecu pe deasupra jumtii din stnga a pupei balenierei Boston.
Se auzi un zgomot de fibr de sticl zdrobit. Impactul l arunc pe Sam
departe de crm. Partea din spate a balenierei plonj, iar cei cinci i
ntreaga barc fur dintr-odat sub ap.
Sam ipa n ap, ipa i se lupta ca s nu fie atras de elicele ce rscoleau
apa ca o tornad, la civa milimetri deasupra capului lui. Barca de vitez
acoperi soarele, rou aprins i alb mortal, ca un cuit peste barca mai mic.
Cele dou motoare ale ei urlar. Dar barca rapid nu distrusese n
ntregime ambarcaiunea mic. n schimb, lovind baleniera ntr-un col,
barca-igar fu propulsat n aer ca o main de cascadorii pe o ramp. Se
185

rostogolise n aer i i zdrobise partea de sus de barier, fcndu-i praf


parbrizul i distrugndu-i balustrada.
Barca rapid lovi apa cu putere din lateral, la ase metri de baleniera
Boston. Ateriz cu burta pe ap att de puternic, nct Sam se gndi c va
rmne dedesubt, dar reveni precum un submarin ce emerseaz i apoi se
ndrept singur.
Baleniera o ncasase ru. Pupa era zdrobit, balustrada de pe partea
stng dispruse, iar aprtoarea neagr a motorului era strmb, dar nc
se mai inea. O bucat mare era smuls din nveliul de fibr de sticl al
prorei. Puntea era inundat. Pupitrul de comand era strmbat spre nainte
i ntr-o parte, astfel nct crma era ntr-o parte, iar mnerul acceleraiei
ieise din suport i atrna. Motorul fusese necat i acum bolborosea. Dar
Sam era teafr.
Astrid! ip el speriat cnd nu o zri imediat.
Micul Pete era singur, holbndu-se, aproape ca i cum toate acestea abia
c i atinseser contiina. Quinn i Edilio srir n sus i se aplecar ca s
vad spatele brcii. O zrir pe Astrid abia inndu-se de balustrad. O
traser la bord, pe jumtate necat i sngernd dintr-o tietur adnc de
la picior.
E bine? ntreb Sam.
Edilio ddu din cap, prea ud ca s mai rspund. Sam rsuci cheia i
sper. Marele motor Mercury scoase un rget. Acceleraia era nepenit,
blocat, dar mpingnd-o cu toat fora reui s o urneasc. Crma ndoit
nc mai funciona.
Barca rapid era n fa, nemicat. Orc era n ap, urlnd de nervi.
Howard alerga de colo-colo cutnd o vest de salvare, n timp ce
conductorul brcii ncerca s reporneasc motorul. Din pcate, acesta nu
prea afectat.
Eta acum sau niciodat. Cu degetele tremurnd, Sam i dezleg frnghia
din jurul gleznei i inu captul liber n dini. Sri n ap i plonj prin cei
civa metri de ap ce separau baleniera de barca de vitez.
noat ncoace. Barca lui se scufund, strig conductorul brcii de
vitez, nenelegnd ce se ntmpl.
Dar Howard tia mai bine.
Pune ceva la cale.
Sam se scufund. Trebuia s o fac acum, nainte ca tipul care conducea
barca s porneasc motoarele. Dac elicele ncepeau s se nvrt, putea fi
prea trziu i era o posibilitate foarte mare ca Sam s i piard degetele n
ele, dac nu chiar toat mna.
186

ncercnd s fie ncreztor, Sam rmase sub valuri holbndu-se prin apa
nvolburat, cu degetele ncercnd s priceap ce era acolo. Vzu elicea
dreapt. Trecu sfoara de nailon n jurul ei i o strnse pe ct de bine putu.
Apoi se propuls ctre cea stng, elibernd ultima pictur de aer astfel
nct s rmn scufundat. Auzi clicul de la contact. Cheia fusese rsucit. O
micare a degetelor conductorului brcii i
Motorul porni. Sam se mpinse napoi panicat. Ambele elice izbucnir i
se agitar. Apoi cea din dreapta se opri, iar cea din stnga se nvrti i apoi
se opri. Cu ultima putere Sam rsuci frnghia n jurul elicei din partea
stng, se ndeprt de pup i se ridic la suprafa la civa metri
deprtare i trase aer n piept.
Auzi cum motoarele reporniser, dar se oprir din nou. Conductorul
brcii de vitez realiz abia acum ce se ntmplase de fapt. Howard era la
pup strignd ameninri nervoase.
Sam se rsuci i ncepu s noate rapid ctre balenier, care se legna
lovindu-se de barier.
Sam!
Astrid era cea care l strigase.
n spatele tu!
Lovitura veni de nicieri. Capul lui Sam se nvrti. Ochii lui nu se mai
putur concentra. Muchii membrelor se nmuiaser. Mai trecuse prin asta o
dat. Era ca atunci cnd czuse de pe placa de surf i se ntorsese, iar aceasta
l lovise. Un col al minii lui tia ce s fac: s evite panica i s atepte
cteva secunde ca s i se limpezeasc mintea. Numai c asta nu era placa lui
de surf.
A doua lovitur nimeri chiar lng el, ratndu-i capul, dar atingndu-i
clavicula. Durerea ascuit l ajut pe Sam s se concentreze. l vzu pe
Howard ridicnd crligul lung din aluminiu pentru a lovi a treia oar, dar de
data aceasta Sam evit impactul cu uurin. n timp ce crligul lovi apa, Sam
sri, punndu-i toat greutatea pe el.
Howard i pierdu echilibrul, iar Sam trase. Howard ddu drumul
crligului i se lovi cu pieptul de unul dintre motoare. Sam se ntoarse din
nou ctre balenier, dar era prea trziu. Orc era acum pe el i, n timp ce o
mn gigantic se ntindea ca s i apuce gtul, cealalt l pocnea. Orc lovi
nti apa nainte s i ating nasul lui Sam, aa c puterea se diminuase, dar
impactul fu ocant.
Sam se ghemui i i direcion ambele picioare, ct de mult putu, n
plexul solar al lui Orc. i lovitura lui fu ncetinit de curentul de ap, dar i
mpinse pe Sam i pe Orc n spate. Sam era un nottor mai bun, dar Orc era
187

mai puternic. n timp ce Sam ncerca s scape, Orc se prinse de pantalonii lui
Sam, de mijloc, i l inu ferm.
Howard era acum n picioare, strignd cuvinte de ncurajare i de laud
ctre Orc. Lupta se ducea chiar sub prora arcuit a balenierei.
Sam se ddu napoi, lovi cu picioarele goale vasul i se mpinse n jos, sub
ap. Spera ca atunci cnd capul lui Orc se va scufunda, acesta s se
panicheze i s i dea drumul. Planul funcion, iar Sam se desprinse. Era
liber, dar era ncolit ntre peretele FAYZ i vrful brcii.
Faa lui Orc era o masc nspimnttoare a furiei. Veni direct spre el, iar
Sam nu avea nicio opiune. Atept ca Orc s ajung, l apuc de tricou n
timp ce se apropia, l rsuci i, folosindu-se de elanul lui, i mpinse faa n
barier. Orc ip. Biciui apa i ip din nou. Sam i lu avnt folosind corpul
lui Orc ca pe o ramp de lansare. Lovitura l mpinse pe acesta i mai mult n
barier i url ca un taur aflat pe moarte.
Sam not, se ag de parapetul de la tribord i se inu bine.
Edilio, hai!
Edilio mpinse acceleraia nainte, n timp ce Sam, ridicat cu o mn de
Astrid i cu alta de Quinn, fu sltat la bord.
Orc ipa incoerent, pe jumtate necat, mprocnd njurturi din ap.
Howard nota ctre el, iar conductorul brcii era n stare de oc, netiind ce
s fac. Frnghia era bine legat de o clem a brcii. Aceasta nu avea s in,
dar ntinderea puternic avea s distrug cel puin una dintre elicele
blocate.
Edilio ntoarse baleniera meninnd-o la distan de barier i zise:
Ai grij la frnghie, Sam!
Avertismentul veni la anc. Frnghia se ncord i se ridic din ap
aproape atingndu-i braul. Baleniera se smuci la impact. Clema se rupse din
punte, dar elicele brcii rapide erau acum inutile.
OK, asta a fost o nebunie, zise Edilio rznd.
Cred c i-a trecut rul de mare acum, nu-i aa?
Radioul reveni la via i se auzi vocea familiar a lui Howard, slbit i
speriat, vicrindu-se:
Aici e Howard. Au scpat.
Vocea slab de pe uscat rspunse:
De ce nu m mir?
Apoi, Howard din nou:
Barca noastr nu mai merge.
Sam, zise Caine. Dac m poi auzi, frate, ar fi bine s tii c o s te
omor.
Frate? De ce i spune frate? ntreb Astrid.
188

E o poveste lung.
Sam zmbi. Era destul timp acum pentru poveti. Reuiser. Scpaser.
Dar era o victorie amar. Acum nu se mai puteau ntoarce acas.
OK, zise Sam. Ori scpm, ori nimic.
Fix echea pe un curs care urmrea curba lung a barierei FAYZ. Astrid
gsi o sticl tiat i decolorat i ncepu o munc anevoioas de a scoate
apa din barc.

DOUZECI I APTE
125 ore, 57 minute
Lanei i trebui mai mult timp dect se ateptase ca s ajung la captul
urmelor de cauciucuri. Ceea ce i pruser a fi doi-trei kilometri trebuie s fi
fost vreo cinci. Iar apa i mncarea pe care le cra prin cldura aprig i
ngreunau mersul.
Era deja dup-amiaz cnd i tra picioarele epuizate pe culme. Acolo, se
ivi naintea ochilor ei uimii ceea ce prea a fi un orel minier abandonat.
Trebuie s fi fost o adevrat tabr odat. Erau peste zece cldiri
nghesuite una ntr-alta n pliul de pe culme. Cldirile cu greu se puteau
deosebi unele de altele acum, toate nite adunturi de bee gri, dar prea c
ar fi fost odat i o strad acolo.
Era un loc straniu, tcut, deprimant, cu ferestrele cu geamuri sparte, ca
nite ochi care se holbau la ea.
n spatele rmielor vechii strzi, departe de ochii eventualilor trectori
dei Lana nu i putea imagina de ce ar vrea cineva s vin n acest loc
dezolant i neprimitor , se afla o cldire robust. Era construit din acelai
lemn gri, dar sttea nc n picioare i avea acoperiul din tabl. Cldirea
avea mrimea unui garaj pentru trei maini. Urmele duceau ntr-acolo.
Hai, biete, zise Lana.
Patrick fugi nainte, adulmecnd o buruian de lng ua barcii i se
ntoarse la stpna lui tot cu coada n sus.
Deci nu e nimeni nuntru, ncerc Lana s se liniteasc. Altfel ai fi
ltrat.
mpinse ua deschis nedorind s se furieze ca o fat din filmele de
groaz. Razele soarelui ptrundeau printr-o mulime de guri din acoperiul
189

de tabl i lemn. Totui era ntuneric. Camioneta era acolo. Mai nou dect
cea a bunicului ei, cu o platform mai lung.
Hei! Hei?
Atept.
Hei? zise ea din nou.
Cercet mai nti camioneta. Rezervorul era pe jumtate plin. Cheile nu se
aflau nicieri. Verific fiecare centimetru al mainii i nu gsi nimic.
Suprat, Lana ncepu s inspecteze baraca, unde gsi mai multe utilaje.
Unul prea a fi un sfrmtor de piatr. Mai era ceva ce semna cu o cuv
imens, dotat dedesubt cu un sistem de propulsie prin cldur. Un rezervor
cu motorin n col.
OK. Ori gsim cheile i probabil ne sinucidem conducnd, rezum Lana
pentru Patrick, ori mergem pe jos atia kilometri pn la Perdido Beach i e
posibil s murim de sete.
Patrick ltr.
Sunt de acord. Hai s cutm cheile.
Pe lng uile duble, nalte, de la intrarea n barac, mai era o u mic n
spate. Lund-o pe acolo, Lana gsi o potec bine bttorit care erpuia
printre grmezi de pietre, pe lng un cimitir de mainrii ruginite, i se
sfrea la o groap mrginit cu lemn. Prea a fi gura surprins a muntelui,
un ptrat strmb, negru, cu doi supori pentru grinzi, rupi, artnd ca nite
dini ascuii de animal. O cale ferat ngust ducea n min.
Nu cred c vrem s mergem acolo, spuse Lana.
Patrick se apropie precaut de intrare. Blana i se zburli i mri. Dar nu
mria ctre deschidere. Lana auzi un zgomot rapid de pai amortizai.
Dintr-o parte, ca o avalan tcut, se apropia alergnd o hait de coioi.
Poate douzeci sau mai muli. Coborau de pe munte cu o vitez uluitoare. i,
n timp ce veneau, Lana i putea auzi optind, cu voci ncordate, rguite:
Mncare mncare.
Nu! i spuse Lana.
Nu. Trebuia s fie doar imaginaia ei.
Lana arunc o privire panicat peste umr ctre haita care era acum
departe n vale. Jumtatea stng a haitei ncepuse deja s urce n fug
pentru a-i tia calea.
Patrick! strig ea i alerg n min.
Imediat ce trecur pragul minei temperatura sczu cu zece grade. Ca i
cum ar fi pit ntr-o ncpere cu aer condiionat. Nu exista nicio lumin, cu
excepia celei care venea de afar, iar ochii Lanei nu avur timp s se
adapteze.
190

Era un miros ngrozitor. Ceva infect, dulceag i copleitor. Patrick se


ntoarse pentru a-i nfrunta pe coioi. Acetia trepidau la intrarea n min,
dar nu intrar. Lana, pe jumtate oarb, se arunc s apuce ceva din
ntuneric, orice. Gsi pietre de mrimea unui pumn. ncepu s le arunce spre
animale. Nu nimerea. Doar azvrlea disperat cu pietre n coioi.
Plecai! U! Ducei-v de aici!
Niciunul dintre proiectilele Lanei nu i atinse inta. Coioii se fereau din
calea lor, cu delicatee, fr efort, ca i cum ar fi jucat un joc nu foarte
incitant.
Haita se mpri n dou, formnd o coad. Unul dintre coioi, nu cel mai
mare, dar cel mai urt, naint prin hait cu capul sus. Una din urechile lui
imense era pe jumtate smuls, ntr-o parte a botului avea dre de rie unde
blana i chelise, iar pe cealalt, pe stnga, avea dinii pe jumtate expui,
probabil din cauza unei rni vechi, care ddea impresia c rnjea
permanent.
Conductorul coioilor mri la ea. Lana tresri i ridic n aer o piatr
mare, pe post de ameninare.
Stai! avertiz Lana.
Om nu are voie aici.
Vocea era ca o bolboroseal, ca atunci cnd tri cizmele prin pietri ud,
strident. Pentru cteva secunde Lana nu fcu altceva dect s se holbeze.
Era imposibil. Dar sunase ca i cum vorbele veniser de la coiot.
Ce?
Iei afar, zise coiotul.
De data aceasta nu mai ncpea ndoial. i vzuse botul micndu-se,
percepuse lupta pe care o ddea limba lui n spatele dini lor ascuii.
Nu poi vorbi, spuse Lana. Nu este adevrat.
Iei afar.
O s m omori, zise Lana.
Da. Iei afar. Mori repede. Rmi acolo, mori ncet.
Poi s vorbeti, zise Lana simindu-se nebun, cu adevrul nebun.
Coiotul nu rspunse. Lana ncerc s trag de timp.
De ce nu pot sta n min?
Om nu are voie aici.
De ce?
Iei afar.
Haide, Patrick, spuse Lana cu o oapt tremurnd.
ncepu s se dea n spate, ct mai departe de conductorul coioilor,
adnc n ntuneric. Piciorul atinse ceva. Se uit repede n jos i vzu un picior
191

ieind dintre nite rmie nchegate de snge. Gsise sursa mirosului.


Pustnicul Jim era mort de mult vreme.
Sri napoi peste cadavru, punndu-l ntre ea i coiot.
L-ai omort! l acuz Lana.
Da.
De ce?
Vzu o lantern, una mare i ptrat. Se aplec repede i o ridic.
Om nu are voie aici.
Coiotul ddu un ordin haitei sale i toi se repezir n peter i srir
peste cadavru. Lana i Patrick se ntoarser i fugir. Ea se lupta cu lanterna
ncercnd s gseasc butonul. ntunericul deveni profund.
O durere n glezn aproape c o fcu s cad, dar doar se poticni. Gsi
butonul i dintr-odat puul minei fu invadat de o lumin ciudat, care
dezvlui un peisaj alctuit numai din roc zimat i grinzi de lemn. Umbrele
erau ca nite degete cu gheare care o ncoleau.
Coioii, speriai de lumin, se retraser. Ochii lor luceau. Dinii se
transformaser n rnjete nguste. i apoi pornir dup ea. O muctur ca o
menghin i prinse gamba, iar ea czu grmad. Coioii ddur nval
asupra ei. Duhoarea lor era n nasul ei, greutatea lor o copleea.
Se lupt ca s se ridice n coate. O a doua menghin o prinse de bra i
czu, tiind c nu avea s se mai ridice. Auzi ltratul nfiortor al lui Patrick,
att de profund i de tare nct acoperi scheunatul frenetic al coioilor.
Dintr-odat, toi coioii o lsar n pace. Scncir surprini, srir i i
ntoarser capetele nedumerii, la stnga i la dreapta. Lana sngera din
cauza zecilor de mucturi i zcea n cercul straniu de lumin aruncat de
lantern.
Conductorul haitei mri, iar coioii se calmar puin, dei era clar c
ceva i speriase i nc i speria. Se micau nervoi, iritai. Toi i ciulir
urechile i se ntoarser spre umbrele din adncul puului. Ca i cum ar fi
auzit ceva.
Lana se ncord s aud i ea, dar tot ce distinse fu respiraia ei printre
suspine puternice. Inima i btea nebunete, ca i cnd i-ar iei prin coaste.
Coioii nu o mai atacau. Ceva intervenise. Era ceva n atmosfer. Ceva n
minile lor canine de neptruns. Ea devenise din prad prizonier.
Conductorul haitei de coioi se apropie ncet i o mirosi.
Mergi, omule.
Ea se aplec i i puse mna pe cea mai grav dintre rni. Durerea se
diminu n timp ce vindecarea ncepea. Dar sngera din zecile de mucturi
n timp ce se ridica i se cufund mai adnc n peter, din ce n ce mai
adnc, cu Patrick alturi i coioii urmndu-i ndeaproape.
192

Mai jos, tot mai jos. inele de tren se terminar, n timp ce ei intrau n
ceea ce prea a fi o seciune nou de tunel. Aici grinzile care ineau tunelul
erau nc verzi, iar capetele cuielor cu care erau prinse nc luceau. Podeaua
puului era mai puin murdar, acoperit cu piatr sfrmat i cu praful
adunat timp de mai multe decenii. Aici era locul n care pustnicul Jim
muncea, spa, n cutarea metalului strlucitor.
n timp ce mergea, Lanei i era din ce n ce mai fric. Un nou tip de fric.
ndurase teama nnebunitoare i neccioas a morii. Acum era ceva diferit.
Aceast nou senzaie i transforma muchii n piftie i prea s i absoarb
cldura din corp, s i umple arterele cu ap ngheat i stomacul cu fiere.
i era frig. i era frig peste tot. Picioarele cntreau fiecare cte cincizeci
de kilograme, iar muchii abia le puteau ridica i muta mai departe. Fiecare
col al creierului ei urla: Fugi, fugi, fugi!
Dar nu putea fugi, i era imposibil fizic. Singura cale era s mearg nainte
n timp ce se simea tras mai adnc i mai adnc de o voin care nu fcea
parte din ea.
ntr-un final, Patrick nu mai suport. i ntoarse coada i fugi uitndu-se
peste umr la cinii slbatici dispreuitori. Ar fi vrut s l strige. Dar niciun
sunet nu iei dintre buzele inerte.
Mai adnc i mai adnc. Rece, din ce n ce mai rece. Intensitatea luminii
lanternei slbi i, n timp ce aceasta se diminua, Lana devenea contient c
pereii grotei ncepeau s strluceasc ntr-un verde pal.
Era aproape acum. Ceva. Orice era, era aproape.
Lanterna i czu din minile amorite. Ochii i se ddur pe spate i czu n
genunchi, nepstoare, incontient chiar i de durerea provocat de
impactul cu piatra dur. n genunchi, oarb, Lana atept. O voce i explod
n cap. Spatele i se arcui i czu ntr-o parte. Fiecare capt de nerv, fiecare
celul din corp urla de durere. O durere ca i cum ar fi fost fiart de vie.
Nu tia ct durase. Nu i amintea cuvintele pe care le auzise dac
fuseser cuvinte.
Se trezi mai trziu, trt afar din peter de doi coioi. O scoaser din
min n toiul nopii. Ateptar rbdtori ca ea s triasc sau s moar.

DOUZECI I OPT
123 ore, 52 minute
193

Sam, Edilio, Queen, Astrid i micul Pete urmar bariera FAYZ departe n
larg. Curba ei i ndeprt de rm i apoi i aduse napoi spre el. Nu era nicio
gaur n zid. Nicio cale de scpare.
Soarele apunea n timp ce ei cltoreau spre nordul unei adunturi de
insule private. Lng una dintre ele era un iaht frumos, care se ciocnise de
pmnt. Sam se gndi s fac un ocol pentru a arunca o privire mai de
aproape, dar se rzgndi. Era hotrt s cerceteze ntregul zid FAYZ. Dac
era prins ca un caras auriu ntr-un bol, voia s vad ntregul bol.
Bariera FAYZ ntlni rmul n dreptul Parcului Naional Stefano Rey,
descriind un lung semicerc pe suprafaa mrii care era ciudat de calm.
Malul era imposibil; o fortrea de stnc ascuit i creste mngiate de
razele soarelui ce apunea.
Ce frumos! zise Astrid.
A prefera s fie un loc urt, n care s pot acosta, rspunse Sam.
Fundul apei era nc lipsit de pericole, dar nu era nevoie dect de foarte
puin pentru ca stncile s gureasc baleniera Boston i-aa schilodit.
Se ndreptar spre sud, naintnd greoi, spernd s gseasc un loc n
care s trag, nainte ca rezervorul de combustibil s se goleasc i s se lase
noaptea.
ntr-un final, ochir o pat mic de nisip, n form de V, nu mai mare de
patru metri lungime i lat de doi. Sam se gndi c ar putea, cu noroc, s
conduc barca ntr-acolo i s o propteasc n nisip. Dar ambarcaiunea nu
va rezista prea mult acolo, iar ei vor sfri prin a merge pe jos, fr hart, la
poalele unei stnci de douzeci de metri nlime.
Cum stm cu combustibilul, Edilio?
Edilio nfipse un b n rezervor i l scoase.
Nu prea mai e. Cam trei centimetri.
OK. Atunci, cred c asta e. Legai-v bine vestele de salvare.
Sam mpinse acceleraia i inti plaja micu. Trebuia s menin viteza,
altfel curentul l-ar fi mpins n stncile care se nghesuiau din ambele pri.
Barca se ndrept direct n nisip. Impactul o zdruncin pe Astrid, dar
Edilio o prinse de mn nainte ca ea s cad.
Coborr cu toii. Micul Pete nu putu fi convins s se dea jos i nici mcar
s le ia n seam prezena. Aa c Sam, cu teama c n orice moment micul
Pete ar putea s se sperie i s l sugrume, s l teleporteze sau cel puin s
nceap s ipe, fu nevoit s l duc pe biat pe mal n brae.
Edilio lu cu el trusa de prim ajutor a brcii, care nu coninea mai mult
dect plasturi, o cutie cu chibrituri, dou rachete de semnalizare i o busol
micu.
194

Cum l urcm pe micul Pete pe stnca asta? se ntreb Sam cu voce


tare. Nu este o crare grea, dar
Poate s se care, spuse Astrid. Uneori se urc n copaci. Atunci cnd
vrea.
Sam i Edilio aveau amndoi expresii identice, pline de ndoial.
Poate, zise Astrid. Trebuie doar s mi amintesc cuvintele potrivite.
Ceva despre o pisic.
OK.
Odat a urmrit o pisic ntr-un copac.
Nu tiu dac mai exist maree, zise Quinn, dar dac mai este, plaja asta
va fi n curnd sub ap.
Charlie Tuna! zise Astrid.
Cei trei biei se uitar la ea.
Pisica, explic ea. Numele motanului era Charlie Tuna.
Astrid se aplec lng micul Pete.
Petey. Charlie Tuna? Charlie Tuna? i aduci aminte?
Nu e prea ciudat, murmur Quinn.
Sam zise:
OK, Edilio, tu mergi primul, apoi Astrid, aa nct micul Pete s te
urmeze. Quinn i cu mine venim n spate, n caz c alunec Petey.
Se dovedi c Astrid avusese dreptate, micul Pete putea s se care. De
fapt, aproape c o depi pe Astrid. Chiar i aa, pn cucerir creasta se
ntunecase. Cnd n sfrit se prbuir pe un pat din iarb i ace de pin, sub
copacii semei, avuseser nevoie de toi plasturii pe care Edilio i luase cu el.
Cred c o s dormim aici, zise Sam.
Este destul de cald, spuse Astrid.
Este ntuneric, rspunse el.
Hai s facem un foc, propuse Astrid.
S inem urii la distan, ha? ntreb Edilio agitat.
Din pcate, la este un mit, spuse Astrid. Animalele slbatice vd foc
mereu. Nu se tem n mod special de el.
Edilio scutur din cap cu regret.
Uneori, Astrid, faptul c tu le tii pe toate nu e tocmai folositor.
Am neles, zise ea. Ceea ce am vrut s spun este c urii, ca toate
animalele slbatice, se tem de foc.
Mda, prea trziu, rspunse Edilio agitat, uitndu-se ctre umbrele
negre ca tciunele de sub copaci.
Astrid i Edilio l supraveghear pe micul Pete, n timp ce Sam i Quinn
plecar s caute lemne pentru foc.
Quinn, agitat pentru mai mult dect un singur motiv, spuse:
195

Nu vreau s te bat la cap sau ceva de genul sta, Sam, dar, frioare,
dac ntr-adevr tii s faci ceva magie, trebuie s i dai seama cum.
tiu, zise Sam. Crede-m, dac a ti cum s aprind lumina, a face-o.
Mda. Mereu i-a fost fric de ntuneric.
Dup un timp, Sam spuse:
Nu tiam c tii asta.
Nu e mare lucru. Oricui i e fric de ceva, spuse Quinn ncet.
ie de ce i-e fric?
Mie?
Quinn fcu o pauz, innd n brae cteva bee pentru foc, i se gndi.
Cred c mi e team s nu fiu un nimic. Un mare i uria nimic.
Adunar ndeajuns de multe lemne i destule ace de pin pentru a nsuflei
primele flcri i, n curnd, fcur un foc vesel, dei cam neccios.
Edilio se uita fix n flcri.
E mai bine, chiar dac nu sperie urii. n plus, nu mai sunt n barc. mi
place s simt pmntul sub picioare.
Cldura focului nu era necesar, ns Sam se bucura totui de ea. Lumina
portocalie se reflecta n trunchiurile copacilor i n crengi i fcea ca noaptea
s par i mai ntunecat. Dar atta timp ct focul ardea, puteau pretinde c
erau n siguran.
tie cineva vreo poveste cu fantome? ntreb Edilio pe jumtate
glumind.
tii ce mi-ar plcea? ntreb Astrid. Biscuii cu ciocolat i bezele
nclzite la foc. Am fost odat n tabr. Era una de mod veche, cu pescuit i
clrit i cntece enervante n jurul focului. i biscuii cu bezele. Atunci nu
mi-au plcut, n special pentru c nu voiam s fiu n tabra aia. Dar acum
Sam se uit la ea printre flcri. Bluzele albe apretate, pe care le purta
nainte de FAYZ, cedaser locul tricourilor. Iar el nu mai era att de
intimidat de ea, nu acum cnd trecuser prin attea mpreun. Dar era n
continuare att de frumoas nct uneori era nevoit s se uite n alt parte.
Iar faptul c o srutase fcea ca de fiecare dat cnd se gndea la ea s fie
npdit de amintiri copleitoare, de mirosuri, de senzaii, de gusturi.
Se foi i i muc buza, folosindu-se de durere ca s-i alunge gndul de
la Astrid, de la tricoul ei, prul ei i pielea ei.
Nu e nici momentul i nici locul, murmur el pentru sine.
Micul Pete sttea cu picioarele ncruciate i se uita n foc. Sam se ntreb
ce era oare n capul lui, ce putere zcea ascuns n spatele acelor ochi
inoceni.
Foame, zise micul Pete. Miam-miam.
Astrid l lu n brae.
196

tiu, scumpule. O s facem rost de mncare mine.


Unul cte unul simir c pleoapele li se ngreuneaz. Unul cte unul se
ntinser tcui i adormir. Sam rmase ultimul. Focul era pe duc.
ntunericul se apropia din toate direciile.
Sttea cu picioarele ncruciate. i ntoarse minile cu palmele n sus i le
aez pe genunchi. Cum? Cum se produsese? Cum i se ntmplase asta lui?
Cum putea s o controleze, s declaneze lumina la comand? nchise ochii
i ncerc s i aminteasc panica pe care o simise de fiecare dat cnd
crease raza de lumin. Nu i fu greu s rememoreze emoia, dar era
imposibil s o simt.
Ct putu de ncet se retrase de lng foc. ntunericul de sub copaci ar
putea ascunde o mie de terori. Se concentr pe team. Acele de pin trosneau
sub picioarele lui. Merse pn cnd abia mai putea zri lumina slab a
cenuii din spatele lui i nu mai putea simi aroma fumului de pin.
i ridic minile, aa cum l vzuse pe Caine fcnd, cu palmele n afar,
ca i cum ar fi semnalat cuiva s se opreasc sau ca i cum ar fi fost un preot
care i binecuvnteaz pe cei adunai la slujb.
Contientiz teama acelui comar din dormitor, panica din momentul n
care micul Pete l sufocase, reacia brusc atunci cnd fetia cu puterea
focului ncercase s l omoare. Nimic. Nu funciona. Nu putea simula frica i,
ncercnd s se sperie singur cu pdurea ntunecat, nu avea s funcioneze.
Se rsuci. Auzise un zgomot n spate.
Nu merge, nu-i aa? ntreb Astrid.
Aproape mergea, m-ai speriat ndeajuns de tare nct s o fac s se
ntmple, spuse Sam.
Astrid veni mai aproape.
Am s i spun un lucru ngrozitor.
Un lucru ngrozitor?
L-am trdat pe Petey. Drake. A vrut s m fac s l batjocoresc.
Ea i rsucea degetele att de tare, nct prea dureros. Sam i lu
minile n ale sale.
Ce a fcut?
Nimic. Doar
Doar ce?
M-a plmuit de cteva ori, nu a fost prea ru, dar
Te-a lovit? ntreb Sam simindu-se ca i cum ar fi nghiit acid. Te-a
lovit?
Astrid aprob din cap. ncerc s explice, dar vocea ei o trd. Aa c
art spre locul n care mna lui Drake o lovise cu destul de mult for nct
capul i fusese smucit ntr-o parte. Se liniti i continu:
197

Nu e mare scofal. Dar mi-a fost fric. Sam, mi-a fost att de fric!
Ea se apropie, vrnd probabil ca minile lui s o ia n brae, Sam fcu un
pas napoi.
Sper c e mort, spuse. Sper c e mort, pentru c, dac nu e, o s l omor
eu.
Sam.
Pumnii lui erau ncletai. i simea creierul fierbnd n craniu.
Rsuflarea i deveni adnc i aspr.
Sam, opti Astrid. ncearc acum.
El se uit la ea, nenelegnd.
Acum, ip ea.
Sam i ridic minile, cu palmele n afar i inti un copac.
Aaaaaaa! ip el i din mini i ieir raze de culoare verde-metalic.
i ls minile n jos, gfind, uimit de ceea ce fcuse. Copacul era ars n
mijloc. ncepu s se clatine, la nceput ncet, apoi mai repede i se prbui cu
greutate peste un tufi de mrcini.
Astrid veni n spatele lui i i strecur minile n jurul lui. El i simi
lacrimile pe ceafa i respiraia n ureche.
mi pare ru, Sam.
i pare ru?
Nu poi chema frica atunci cnd ai nevoie de ea, Sam. Dar mnia este o
team direcionat. Mnia e uor de chemat.
M-ai manipulat? ntreb el desfcndu-i minile i ntorcndu-se.
S-a ntmplat cu Drake aa cum i-am spus, zise Astrid. Dar nu aveam
de gnd s i spun pn cnd nu te-am vzut aici ncercnd. Spuneai c frica
este cea care face puterea s funcioneze. Aa c, m-am gndit
Mda.
Se simea, n mod ciudat, nfrnt. Reuise, pentru prima oar, s fac
lumina s apar din proprie voin. Dar era trist, nu ncntat.
Deci trebuie s fiu furios, nu speriat. Trebuie s vreau s rnesc
oameni.
O s nvei s o controlezi, zise Astrid. O s fii din ce n ce mai bun la
asta, aa nct s i poi folosi puterea fr s mai trebuiasc s simi ceva.
Ei, aceea va fi, cu siguran, o zi fericit, zise Sam cu un sarcasm amar.
O s pot s ard pe cineva fr s simt nimic.
mi pare ru, Sam. Chiar mi pare ru. mi pare ru pentru tine, vreau
s spun, c a trebuit s se ntmple asta. Ai dreptate s i fie team de
puterea asta. Dar adevrul e c avem nevoie de puterea ta.
Stteau la distan unul de altul, dei i despreau numai treizeci de
centimetri. Mintea lui Sam era departe, jucndu-se cu amintirile dintr-o
198

perioad care prea a fi de acum un milion de ani. Un milion de ani sau


poate doar opt zile.
mi pare ru, opti din nou Astrid i i strecur minile sub ale lui
pentru a-l trage spre ea.
El i propti brbia pe cretetul ei, uitndu-se dincolo de ea, la foc, la
ntunericul de peste tot, ntunericul care l speriase nc de cnd era bebelu.
Uneori prinzi valul. Alteori valul te prinde pe tine, zise el ntr-un trziu.
Suntem n FAYZ, Sam. Nu eti tu de vin. Suntem pur i simplu n FAYZ.

DOUZECI I NOU
113 ore, 33 minute
Piciorul Lanei se lovi de o rdcin, iar ea czu n mini i n genunchi.
Patrick se aplec pentru a o privi, dar pstr distana. Nip, coiotul care
devenise torionarul personal al Lanei, o mpunse cu botul.
M ridic, m ridic, bombni Lana.
Minile i erau julite. Din nou. Genunchii i sngerau. Din nou. Haita era cu
mult n fa, croindu-i drum printre tufiurile de salvie, srind peste
anuri, oprindu-se s adulmece gurile fcute de hrciogi i apoi mergnd
mai departe.
Lana nu putea ine pasul cu ei. Indiferent ct de repede alerga, coioii o
depeau ntotdeauna, iar atunci cnd rmnea n urm, Nip o ciupea de
glezne i uneori o fcea s sngereze.
Nip era un coiot de grad mai mic, nerbdtor s se afirme n faa
Cpeteniei. Dar nu era ru, spre deosebire de majoritatea coioilor, aa c el
nu o sfia cu dinii, doar mria i o ciupea. Dar cnd ea ncetinea haita cu
fuga ei de om, lent i mpiedicat, atunci Cpetenia mria la Nip i l cresta
cu ghearele n timp ce el scncea i se umilea n faa lui.
Patrick avea statutul cel mai de jos ntre ei, mai jos dect al Lanei, El era
un cine mare i puternic, dar i nsoea dnd din coad, cu limba atrnnd,
lucru pe care coioii rapizi i eficieni l considerau demn de mil i de
dispre.
Coioii erau vntori solitari, care puteau prinde chiar i cel mai rapid
iepure sau veveri. Patrick fusese lsat n voia lui i, pentru c era mult mai
ncet dect restul, avea s i se fac n curnd foame. Lanei i fusese oferit
199

una dintre przile Cpeteniei un iepure pe jumtate viu, dar nu i era chiar
att de foame. nc.
Aproape uitase c nimic din toate acestea nu avea sens. Era uimitor ct de
repede acceptase o lume trasat de o barier gigantic. Era absurd faptul c
tia c putea vindeca printr-o simpl atingere. Era ridicol faptul c acceptase
c un coiot, Cpetenia, putea vorbi, ntr-un limbaj neclar, dar putea vorbi.
Nebunie curat. Demen.
Dar ce se ntmplase jos n min, jos unde se ascundea ntunericul adnc,
departe de soare, departe de lumea raiunii, omorse orice ndoial pe care
o mai avea Lana: lumea o luase razna. Ea o luase razna.
Sarcina ei de acum era s supravieuiasc, nu s analizeze sau s
neleag, doar s supravieuiasc. Pantofii ncepuser deja s se rup.
Hainele i erau sfiate n mai multe locuri. Era murdar. Trebuia s urineze
i s defecheze n mijlocul naturii, ca un cine. Minile i picioarele i
fuseser distruse n mod repetat de pietrele ascuite, tiate de ghimpi,
nepate de nari. Fusese chiar mucat de un raton. Dar rnile nu durau
niciodat mult. Dureau, de fiecare dat dureau, dar ea le vindeca.
Coioii fugir toat noaptea, alergnd mereu dup urmtoarea mas.
Trecuser doar vreo dousprezece ore, dar preau o eternitate.
Sunt un om, i spuse ea. Sunt mai inteligent dect el. Sunt superioar.
Sunt o fiin uman.
Dar aici, n slbticie, n ntunericul nopii deertice, ea nu era deloc
superioar. Era nceat i mai degrab mpiedicat dect slab. Pentru a-i
pstra buna-dispoziie, Lana vorbea cu Patrick sau cu mama ei. i asta era o
nebunie.
M bucur de timpul petrecut aici, mam, zise Lana. Pierd i puin din
greutate cu ocazia asta. Se numete dieta coioilor. S nu mnnci nimic i s
fugi ncontinuu.
Lana czu ntr-o groap i simi c glezna se sucete i se rupe. Durerea fu
atroce. Dar dur doar un minut. Epuizarea era mai adnc ns. Iar
disperarea durea mai tare.
Cpetenia apru i se uit n jos la ea de pe o stnc.
Alearg mai repede, ordon el.
De ce m ii prizonier? ntreb ea. Omoar-m sau las-m s plec.
ntunericul spune nu omort, spuse Cpetenia cu vocea chinuit,
strident i inuman.
Nu l ntreb ce intenionase s spun prin ntunericul. i auzise vocea n
cap, jos, la captul minei de aur a pustnicului Jim. Era o cicatrice n sufletul
ei, o cicatrice pe care puterile ei vindectoare nu o puteau atinge.
V ncetinesc, suspin Lana. Lsai-m aici. De ce vrei s vin cu voi?
200

ntunericul spune: tu nvei. Cpetenia nva.


Ce nva? ip ea. Despre ce vorbeti?
Cpetenia sri pe ea, aruncnd-o pe spate i se aez cu dinii deasupra
gtului ei gola.
nva s omoare oameni. Adun toate haitele. Cpetenia, cpetenia
tuturor. Omoar oameni.
Omoar oameni? De ce?
Cpetenia saliva. Un ir lung de bale se prelingea de pe bot pe gtul ei.
Ursc omul. Omul omoar coiot.
Stai departe de orae i nimeni nu va omor niciun coiot, l cert Lana.
Toi pentru coiot. Toi pentru Cpetenie. Niciun om.
Cu vocea lui nelumeasc, ncordat, Cpetenia nu putea vorbi prea mult,
dar furia i ura ieir la suprafa n doar cteva cuvinte. Ea nu avea de unde
s tie cum ar fi trebuit s sune un coiot ntreg la minte dac ar putea vorbi,
dar nu avea nicio ndoial c acesta era un coiot nebun. Animalele nu aveau
idei grandioase despre extincia unei ntregi specii. Gndul acela nu venise
de la Cpetenie. Animalele se gndeau la mncare, la supravieuire i la
nmulire, asta dac puteau gndi.
Chestia din peter. ntunericul. Cpetenia era victima acestuia i
servitorul lui. ntunericul l molipsise cu ambiia lui drceasc. Dar nu
putuse s l nvee modul n care s se poarte cu oamenii. Iar cnd apruse
Lana la mina de aur, ntunericul profitase de oportunitate pentru a se folosi
de ea. Puterea ntunericului avea limite, indiferent ct de terifiant era. Avea
nevoie s se foloseasc de coioi i de Lana ca s i duc la ndeplinire
planul. n plus, avea limite i n ceea ce privea cunotinele sale.
tia ce avea de fcut.
Hai, omoar-m! zise Lana.
i arcui gtul, oferindu-i-l, sfidtoare.
Haide!
O muctur rapid i totul s-ar fi terminat. Ea ar fi lsat rana s
sngereze. Nu ar fi vindecat-o, ci ar fi lsat arterele s i scurg viaa pe
nisipul deertului.
n acel moment Lana nu era sigur dac blufa. ntunericul deschise o u
n mintea ei, o u ctre ceva la fel de nspimnttor ca ntunericul nsui.
Hai! provoc ea coiotul. D-i drumul i omoar-m!
Liderul coioilor ezit. Scoase un sunet nerbdtor, tnguitor. Niciodat
nu prinsese o prad neajutorat, care nu se lupta s triasc.
Funciona. Lana mpinse botul umed al Cpeteniei. Se ridic, glezna nc
durnd-o.
Dac ai de gnd s m ucizi, f-o.
201

Ochii maro-glbui ai Cpeteniei o sfredeleau, dar ea nu avea deloc de


gnd s dea napoi.
Nu-mi e team de tine.
Coiotul tresri. Apoi ochii i se mutar la Patrick, i napoi, cu o privire
viclean.
Omor cine.
Era rndul Lanei s tresar. Dar tia instinctiv c nu putea s i arate
slbiciunea.
Hai. Omoar-l. Apoi nu o s mai ai cum s m amenini.
Din nou, faa speriat a Cpeteniei oglindi confuzia. Ideea era complicat.
Era o idee care cuprindea mai mult de o micare, ca atunci cnd joci ah i
anticipezi ce se va ntmpla peste dou sau trei mutri.
Inima Lanei sri din piept. Da, ei erau puternici i rapizi. Dar ea era o
fiin uman, cu un creier uman. Coioii se schimbaser n unele moduri fa
de ce fuseser mai demult: unii aveau boturi i limbi care le permiteau acum
s vorbeasc stlcit i erau mai mult dect ar fi trebuit s fie, mai puternici
dect ar fi trebuit s fie, chiar i mai detepi dect aveau dreptul s fie.
Dar erau tot coioi, n continuare simpli, condui de foame, de dorina de
a se mperechea, de nevoia ocuprii unui loc frunta n hait. Iar ntunericul
nu i nvase cum s mint sau s blufeze.
ntunericul zice s ne nvei, spuse Cpetenia, ducnd discuia pe un
teritoriu familiar.
Bine, spuse Lana, iar creierul ei bzia ncercnd s se hotrasc unde
avea s duc aceast discuie. Cutnd un beneficiu, ea zise: Las cinele n
pace. i adu-mi nite hran normal. Ceva ce mnnc oamenii, nu iepuri
mizerabili pe jumtate mestecai. i o s te nv.
Nu mncare de om aici.
Aa e, animal nenorocit, se gndi Lana anticipnd urmtoarea micare.
Nu e mncare pentru oameni aici.
Am observat, spuse ea, potolindu-i triumful din voce i ncercnd s
i pstreze o expresie neutr, nevrnd s lase s se vad nimic.
Aa c du-m n locul n care crete iarba. tii despre ce vorbesc. Locul
n care se afl peticul de iarb verde din deert. Du-m acolo sau napoi la
ntuneric, pentru a-i spune c nu m poi controla.
Cpeteniei nu-i plcu asta i i exprim frustrarea nu prin graiul uman, ci
printr-o serie de sunete furioase care fcu ca restul haitei s i dea trcoale,
nelinitit. Se ntoarse de lng ea mimnd frustrarea, neputnd s i
controleze sau s i ascund emoiile primordiale.
Vezi, mam, opti Lana n timp ce i acoperi glezna cu minile
tmduitoare. Uneori nfrngerea este un lucru bun.
202

ntr-un final, fr niciun cuvnt, Cpetenia o lu la goan ctre nord-est.


El alerga, iar restul haitei l urma, dar ncet, ntr-un ritm pe care Lana credea
c poate s l in de data aceasta. Patrick porni i el pe lng ea.
Ei sunt mai detepi dect tine, biatule, opti Lana ctre cine. Dar nu
sunt mai inteligeni dect mine.

Scoal-te, Jack.
Computer Jack adormise pe tastatur. i petrecea nopile n primrie
lucrnd pentru a-i duce la ndeplinire promisiunea de a asambla un sistem
primitiv de telefonie mobil. Nu era uor. Dar era amuzant. i i lua gndul
de la altele.
Diana era cea care l trezise, scuturndu-i umrul.
Ah, da, zise Computer Jack.
Faa asta de tastatur nu prea te prinde.
Jack i pipi obrazul i roi. Tastele ptrate i se imprimaser n piele.
E o zi mare astzi, zise Diana, mergnd prin camer ctre frigider.
Scoase o cutie de suc, o deschise, ridic jaluzeaua i bu n timp ce se uita
la pia.
Computer Jack i potrivi ochelarii. O latur a ramei era puin strmb.
E o zi mare? De ce?
Diana rse n felul ei.
Mergem acas pentru o vizit.
Acas?
Lui Jack i trebuir cteva secunde ca s i pice fisa.
Vrei s zici la Coates?
Hai, Jack, arat i tu puin entuziasm.
De ce mergem la Coates?
Diana veni lng el i i puse mna pe obrazul lui.
Att de detept! i totui att de ncet uneori! Nu citeti niciodat lista
pe care i-a dat-o Caine? l mai tii pe Andrew? mplinete azi cincisprezece
ani. Trebuie s ajungem la el pn la ora fatidic.
Trebuie neaprat s merg? Am atta treab
Liderul Nenfricat are un plan care te include, zise Diana ntinzndu-i
minile, dramatic, de parc era un magician care arta publicului rezultatul
unei iluzii. O s filmm marele moment.
Jack era att speriat, ct i ncntat de idee. Iubea orice implica
tehnologia, n special cnd avea ocazia s i demonstreze cunotinele
tehnice. Dar, ca toat lumea, auzise ce se ntmplase cu gemenele Anna i
Emma. Nu voia s vad pe nimeni murind sau disprnd, sau ce naiba se
ntmpla. Totui avea s fie fascinant.
203

Cu ct sunt mai multe camere de filmat, cu att mai bine, cuget Jack
cu voce tare, lucrnd la problem, deja imaginndu-i cadrul. Dac se
ntmpl ntr-o clipit, trebuie s fim norocoi s prindem momentul la
secund Camere digitale, nu cu pelicul. Cele mai scumpe i mai
performante pe care le poate gsi Drake. Fiecare trebuie s aib un trepied.
i avem nevoie de mult lumin. Ar fi cel mai bine dac filmm pe un fundal
simplu, tii, ca un perete sau ceva. Nu, ateapt, poate nu alb, poate verde,
astfel pot folosi tehnica chroma key. n plus
Se opri, ruinat c se lsase dus de val i neplcndu-i ce voia s zic.
n plus, ce?
Uite, nu vreau ca Andrew s peasc nimic ru.
n plus ce, Jack? insist Diana.
Pi, dac Andrew nu vrea s stea pe loc? Dac se mic sau ncearc s
fug?
Expresia de pe faa Dianei era greu de descifrat.
Vrei s fie legat, Jack?
Jack se uit n alt parte. Nu intenionase s sune aa. Nu chiar, Andrew
era un biat bun pentru un btu.
Nu am vrut s spun c vreau s fie legat, zise Jack accentund cuvntul
vrut. Dar dac se mic din cadru, din zona n care sunt focalizate
camerele
Diana spuse:
tii, Jack, uneori m ngrijorezi.
Computer Jack simi un val de cldur care i se urca pe gt.
Nu e vina mea, spuse el roind. Ce vrei s fac? i, oricum, tu cine te
crezi? Faci tot ce zice Caine, la fel ca i mine.
Jack nu i mai permisese pn acum s fie att de nervos n faa Dianei.
Tresri, ateptnd replica ei acid. Dar ea i rspunse ncet.
tiu ce sunt, Jack. Nu sunt o persoan prea plcut, zise ea.
Diana i trase un scaun rotativ i apoi se aez aproape de el. Destul de
aproape nct prezena ei l fcu s se simt stnjenit. Jack ncepuse s
observe fetele abia de curnd, iar Diana era frumoas.
tii de ce m-a trimis tata la Coates? ntreb ea.
Jack ddu din cap.
Cnd aveam zece ani, Jack, mai tnr dect tine, am aflat c tata avea
o amant. tii ce e o amant, Jack?
tia. Sau cel puin credea c tia.
Aa c i-am spus mamei despre amant. Eram suprat pe tata pentru
c refuzase s mi cumpere un cal. Mama i-a ieit din mini. A urmat o scen
monstruoas ntre ea i el. Cu multe ipete. Mama voia s divoreze.
204

i au divorat pn la urm?
Nu. N-a mai fost timp. A doua zi mama a alunecat i a czut pe scara
mare pe care o aveam n cas. Nu a murit, dar nu mai putea s fac nimic,
spuse Diana i mim o persoan care abia i mai putea ine capul sus. Avea
o asistent tot timpul i nu fcea altceva dect s zac mereu n camera ei.
mi pare ru, zise el.
Mda, spuse ea i i apropie palmele cu zgomot, semnalnd sfritul
discuiei. Hai s mergem! F-i micul bagaj tehnic. Liderului Nenfricat nu i
place s atepte.
Jack se supuse. ncepu s ndese lucruri unelte mici, un stick, o cutie de
suc n geanta de umr Hogwarts.
Nu nseamn c eti o persoan rea doar pentru c mama ta a fost
rnit ntr-un accident, zise el.
Diana fcu cu ochiul.
Am spus poliiei c tata a fcut-o. Le-am zis c l-am vzut cnd a
mpins-o. L-au arestat, s-a dat i la tiri. I-a dat peste cap afacerile. Pn la
urm poliitii s-au prins c am minit. Tata m-a trimis n cele din urm la
Academia Coates.
Cred c e mai ru dect ce-am fcut eu ca s ajung s fiu trimis la
Coates, admise Jack.
i asta e numai o parte din poveste. Ce vreau s spun este c nu pari o
persoan rea, Jack. i am sentimentul c mai trziu, cnd o s i dai seama
ce se ntmpl, o s te simi ru. tii tu, vinovat.
El se opri din mpachetat, sttea cu un set de cti atrnndu-i printre
degete.
Ce vrei s spui? Ce vrei s spui prin ce se ntmpl?
Haide, Jack. Micul tu PDA fatidic? Lista pe care o ii pentru Caine? Toi
ciudaii? tii despre ce e vorba cu lista. tii ce o s se n tmple cu ciudaii.
Eu nu fac nimic. Doar in lista pentru tine i pentru Caine.
Dar cum o s te simi atunci? ntreb Diana.
Ce vrei s spui?
Nu face pe prostul, Jack! Cum o s te simi cnd Caine va ncepe s
parcurg lista?
Nu e vina mea, zise Jack disperat.
Ai un somn adnc, Jack. Chiar acum, cnd dormeai. i-am inut mna
grsu. Probabil att de aproape cum nu o s mai fii vreodat cu vreo fat.
Presupunnd c i plac fetele.
Jack tia ce avea ea s spun n continuare. Diane vzuse frica din ochii lui
i rnji triumftor.
Deci care e, Jack? Care e puterea ta?
205

El ddu din cap, neavnd curajul de a vorbi.


Nu i-ai trecut numele pe list, Jack. M ntreb de ce. Caine se folosete
de ciudaii care i sunt loiali, tii asta. i mai tii c atta timp ct o s fii loial
va fi bine, spuse ea i se aplec att de mult nct el i simi suflarea. Ai dou
linii, Jack. i ai fost un nimic. Ceea ce nseamn c puterile tale se dezvolt.
Ceea ce nseamn, surpriz, c oamenii i pot cpta puterile mai trziu. Aa
este?
El aprob.
i nu te-ai gndit s ne spui i nou. M ntreb ce nseamn asta pentru
loialitatea ta.
Sunt complet loial, mrturisi Computer Jack. Sunt total loial. Nu
trebuie s v facei griji pentru mine.
Ce tii s faci?
Jack strbtu camera, iar picioarele i tremurau. Fr niciun avertisment,
viaa devenise dintr-odat periculoas. Deschise debaraua. Scoase un scaun.
Acesta era din metal, funcional, fr zorzoane i foarte solid. Cu excepia
sptarului unde bara de metal fusese strns att de tare, nct avea
imprimate urme de degete. Ca i cum ar fi fost tcut din lut, nu din metal.
Auzi suspinul brusc al Dianei.
M-am lovit la picior n el, explic Jack. M durea ru. Am apucat
scaunul n timp ce sream i ipam.
Diana examin metalul, atingnd cu degetele marginea urmelor.
Mi, mi. Eti mai puternic dect pari, nu-i aa?
Nu i spune lui Caine, o implor Jack.
Ce crezi c i va face? ntreb Diana.
Jack era acum ngrozit. ngrozit de aceast fat imposibil, care prea s
nu aib niciodat vreo noim. Dintr-odat tiu rspunsul. Avea un mod n
care putea da napoi.
tiu c l-ai citit pe Sam Temple. Te-am vzut, o acuz el. I-ai spus lui
Caine c nu ai fcut-o, dar nu a fost aa. El are patru linii, nu-i aa? Sam,
vreau s spun. Caine i-ar iei din mini dac ar ti c mai exist unul cu
patru linii.
Diana nici mcar nu ezit.
Da. Sam are patru linii. Iar Caine i va iei din mini. Dar, Jack,
cuvntul tu mpotriva cuvntului meu? Pe cine crezi c va crede Caine?
Jack nu mai avea nicio carte n mnec. Nicio alt ameninare. Voina lui
se sfrm.
Nu l lsa s mi fac ceva ru, opti el.
Diana l opri.
206

O va face. O s te pun pe list. Numai dac nu te protejez eu. M rogi


s te protejez?
Jack vzu o raz de speran n ntunericul n care se afla.
Da. Da.
Spune-o!
Te rog, protejeaz-m!
Ochii Dianei preau s se topeasc, privirea de ghea deveni aproape
alta. Zmbi.
Te voi proteja, Jack. Dar uite care e chestia. De acum nainte eti al
meu. Oricnd i spun s faci ceva, Jack, vei face. Fr ntrebri. i nu vei mai
spune nimnui altcuiva despre puterea ta sau despre nelegerea noastr.
El aprob din cap.
Eti al meu, Jack. Nu al lui Caine. Nu al lui Drake. Al meu. Micul meu
Hulk. i dac am vreodat nevoie de tine
Orice vei vrea, o s fac.
Diane sufl un srut spre obrazul lui Jack, sigilnd astfel nelegerea lor. i
i opti n ureche:
tiu c o s-o faci, Jack. Acum, hai!

TREIZECI
108 ore, 12 minute
Quinn cnta. Versurile erau un fel de omagiu trist adus surfingului.
Ce vioi, coment Astrid sec.
Quinn zise:
Este Weezer. Eu i Sam i-am vzut n Santa Barbara. Weezer. Jack
Johnson. Insect Surfers. Super concert!
Nu am auzit de nici unii dintre ei, zise Astrid.
Trupe de surferi, spuse Sam. De fapt, nu neaprat Weezer, ei sunt mai
mult ska-punk. Dar Jack Johnson probabil c i-ar plcea.
Ieiser din Parcul Naional Stefano Rey i coborau dealul, pe partea
uscat a crestei. Copacii erau mai mici i mai mprtiai, printre snopurile
de iarb uscat.
n acea diminea ddur peste o tabr. Urii cotropiser o mare parte
din mncarea de acolo, dar rmsese destul, astfel nct toi cinci s aib
parte de un mic dejun copios. Aveau acum rucsacuri i mncare i saci de
207

dormit care aparinuser altora. Edilio i Sam purtau fiecare cte un cuit
bun, iar Quinn avea n grij lanternele i bateriile pe care le gsiser.
Mncarea le mbuntise tuturor starea de spirit. Micul Pete aproape c
zmbea.
Mergeau cu bariera n stnga lor. Era o experien stranie. Copacii erau,
de multe ori, tiai n dou de barier, iar crengile se extindeau n interiorul
ei i dispreau sau rzbteau din cnd n cnd din ea. Crengile care ieeau
din barier nu cdeau, dar se vedea clar c mureau. Frunzele erau vetede,
rupte parc de sursa lor de hran.
Din cnd n cnd Sam cerceta cte un an sau arunca un ochi n spatele
unui bolovan, cutnd mereu cte un loc n care bariera nu ajungea. Dar n
curnd acest lucru se dovedi a fi fr rost. Bariera ajungea n fiecare an, n
fiecare canal de scurgere. Se desfura n jurul fiecrei pietre i tia n dou
tufiurile. Nu avea nicio crptur. Nu se sfrea. Dibcia barierei era, aa
cum observ Astrid, impecabil.
Ce fel de muzic i place? ntreb Sam.
Las-m s ghicesc, i ntrerupse Quinn. Clasic. i jazz.
El lungi cuvntul jazz pn deveni comic.
De fapt
arpe! ip Edilio, care sri n spate, se mpiedic i czu.
Se ridic artnd ruinat. Apoi, pe un ton mai calm, spuse:
Este un arpe acolo.
Las-m s vd, zise Astrid nflcrat.
Se apropie cu grij n timp ce Sam i Quinn rmaser, precaui, la
distan.
Nu mi plac erpii, recunoscu Edilio.
Sam rnji.
Mda. Mi-am cam dat seama dup felul n care ai reacionat, aa de
graios.
Scutur cteva mizerii i frunze uscate lipite de spatele lui Edilio.
Ar trebui s venii s vedei asta, i chem Astrid urgent.
Tu s vezi, spuse Edilio. Eu am vzut deja o dat. Mi-e de ajuns s l
privesc o dat.
Nu e un arpe, spuse Astrid. Cel puin nu e doar un arpe. N-ar trebui
s fie niciun pericol. Acum e ntr-o gaur.
Sam se apropie ezitant. De fapt, nu avea chef s vad niciun arpe. Dar nu
voia nici s arate ca un la.
Uor, s nu l speriai, zise Astrid. Ar putea fi capabil s zboare. Cel
puin zboruri lungi.
Sam nghe.
208

Poftim?
Calc uor.
Sam se apropie ncet. Era acolo. La nceput vzu numai capul triunghiular,
care se uita la ei din gaura de circa treizeci de centimetri, umplut cu frunze
uscate.
Este un arpe cu clopoei?
Nu mai e, zise Astrid. Vino n spatele meu.
Cnd Sam ajunse unde i spusese ea, i zise:
Uit-te la cincisprezece centimetri mai jos de capul lui.
Ce e aia?
Aripioare din piele neacoperit de solzi, dar gri i pline de ceea ce
arat a vene roz, care atrn de corpul arpelui.
Arat ca nite aripi vestigiale, spuse ea.
erpii nu au aripi, i zise Sam.
Nu aveau nainte, rspunse ea misterios.
Amndoi se ddur uor napoi. Revenir lng Edilio, Quinn i micul
Pete, care se uita la cer ca i cum ar fi ateptat s vin cineva din acea
direcie.
Ce era? ntreb Quinn.
Un arpe cu clopoei i cu aripi.
Aha. Asta e bine, pentru c eu chiar m gndeam c nu avem destule pe
cap, spuse Quinn.
Nu m mir, zise Astrid.
Cnd ceilali se holbar la ea, le explic:
Vreau s spun c este evident c are loc un fel de mutaie accelerat n
FAYZ. De fapt, innd cont de cum s-au comportat Petey, Sam i ceilali,
mutaia se pare c a precedat FAYZ-ul. Dar bnuiesc faptul c FAYZ
accelereaz acest proces. Am vzut pescruul mutant. Apoi a fost pisica lui
Albert, care s-a teleportat. i acum asta.
Hai s mergem, zise Sam, mai mult pentru c nu avea niciun rost s
stea aa i s se indispun.
Toat lumea clca acum cu mai mult grij, cu privirile n jos, foarte ateni
la lucrurile peste care peau.
Se oprir pentru prnz cnd micul Pete ced i se aez pe jos n ceea ce
prea a fi un semn de protest. Sam ajut la pregtiri i apoi i lu conserva
de piersici i batonul energizant i sttu singur, la distan de ceilali. Avea
nevoie s se gndeasc. Toi ateptau de la el un plan, pe care el nu l avea.
Se aflau puin mai sus de nivelul vii, n cmp deschis, fr umbr.
Terenul era stncos. Soarele ardea. Se prea c nu urmau s aib parte de
adpost sau de umbr. Era doar bariera care se ntindea mai departe i mai
209

departe, la infinit. De la aceast nlime ar fi trebuit s vad partea de sus a


barierei, dar Astrid avea dreptate: oriunde stteai, bariera prea a fi la fel de
nalt i la fel de impenetrabil. Uneori, strlucea n lumina soarelui, dar n
general nu i schimba aspectul, fie zi, fie noapte. Avea mereu acelai gri
plpitor. Uneori era ndeajuns de reflectorizant, nct aproape puteai
crede c ai zrit o deschiztur printre arborii care treceau dincolo de ea
sau lng pmntul care prea s treac printr-o gaur din barier. Dar era
ntotdeauna o iluzie optic, un joc de lumini.
O simi mai degrab dect o auzi pe Astrid venind n spatele lui.
Este o sfer, nu-i aa? ntreb el. Se ntinde peste tot n jurul nostru.
Peste tot sub noi i peste tot deasupra noastr.
Aa cred, spuse ea.
De ce vedem stelele noaptea? De ce putem vedea soarele?
Nu sunt sigur c vedem soarele, zise Astrid. Poate s fie o iluzie. Poate
s fie un gen de reflexie. Nu tiu.
Clc intenionat pe o crengu i o rupse n dou.
Chiar nu tiu, adug ea.
Urti s spui nu tiu, nu-i aa?
Astrid rse.
Ai observat.
Sam oft i i ls capul n jos.
Este o pierdere de vreme, nu-i aa? Vreau s spun, ncercarea de a gsi
o poart. ncercarea de a gsi o cale de ieire.
Ar putea s nu fie o ieire, confirm Astrid.
Lumea o mai fi acolo? Adic de cealalt parte a barierei?
Ea se aez lng el, destul de aproape ca s fie prietenoas, dar fr s l
ating.
M-am gndit mult la asta. Mi-a plcut ideea ta despre ou. Dar, ca s i
spun adevrul, Sam, eu nu cred c bariera e doar un zid. Un zid nu justific
ce se ntmpl cu noi. Cu tine i cu Petey, cu psrile, cu pisica lui Albert i cu
erpii. i nu justific de ce toi cei de peste paisprezece ani au disprut
deodat. i continu s dispar.
Atunci, ce ar justifica toate astea? zise Sam, dar ridic o mn. Stai, nu
vreau s te fac s spui din nou c nu tii.
i aduci aminte cnd Quinn a zis c cineva a hackuit universul?
Te inspiri de la Quinn acum? Ce s-a ntmplat cu geniul din tine?
Ea i ignor tonul zeflemitor.
Universul are anumite reguli. Aa cum e sistemul de operare pentru un
calculator. Nimic din ceea ce vedem c se ntmpl nu se poate ntmpla
prin sistemul de operare al universului nostru. De exemplu, felul n care
210

Caine poate muta lucrurile cu mintea. Sau felul n care tu poi produce raze
din mini. Astea nu sunt doar mutaii. Sunt nclcri ale legilor naturii. Cel
puin legile naturii aa cum le percepem noi.
Aa. i?
i, zise Astrid dnd din cap cu tristee, respingndu-i propriile cuvinte
n timp ce le spunea, cred c asta nseamn c nu ne mai aflm n vechiul
nostru univers.
Sam se holb la ea.
Exist un singur univers.
Teoria universurilor multiple circul de foarte mult vreme, spuse
Astrid. Dar poate c s-a ntmplat ceva care a nceput s schimbe regulile
vechiului univers. Doar puin, doar n unele zone mici. Dar efectul s-a
rspndit i, la un anumit moment dat, universului vechi i-a fost imposibil s
mai menin aceast nou realitate. Aa c a fost creat un nou univers. Unul
foarte mic.
Ea trase adnc aer n piept, cu un sunet de uurare, ca i cum tocmai ar fi
pus jos o greutate mare.
Dar tii ce, Sam? Sunt deteapt, dar nu sunt chiar Stephen Hawkins.
E ca i cum cineva ar fi introdus un virus n softul vechiului univers.
Exact. A nceput la scar mic. Au fost unele schimbri n unele
persoane. Petey. Tu. Caine. Copiii mai mult dect adulii pentru c sunt mai
puin definitivai, sunt mai uor de modificat. Apoi, n acea diminea, ceva
s-a ntmplat, ceva care a nclinat balana. Sau poate c au fost mai multe
ceva-uri.
Cum trecem prin bariera aia, Astrid?
Ea i puse minile pe ale lui.
Sam, nu sunt sigur c exist un prin. Cnd spun c suntem ntr-un
alt univers, m refer la faptul c e posibil s nu mai avem niciun punct de
legtur cu vechiul univers. Poate c suntem ca baloanele de spun care
plutesc i apoi se unesc. Dar poate suntem precum baloanele de spun care
se afl la miliarde de kilometri distan.
Atunci, ce e de cealalt parte a barierei?
Nimic, zise ea. Nu exist cealalt parte. Bariera poate fi sfritul a tot
ce se afl aici, n noul univers.
M deprimi, spuse el ncercnd, dar nereuind s o fac s sune mai
vesel.
Ea i trecu degetele printre ale lui.
A putea s m nel.
Cred c o s aflu ce zi e azi? n mai puin de o sptmn.
211

Astrid nu avu niciun rspuns la asta. Sttur mpreun i se uitar la


deert. n deprtare un coiot singuratic alerga cu nasul pe jos, ca s prind
mirosul przii. O pereche de ulii descriau cercuri lenee pe cer.
Dup un timp Sam se ntoarse ctre Astrid i i gsi buzele ateptndu-l.
Totul decurse simplu i natural. Att de simplu i de natural pe ct putea fi
ceva care i fcea inima lui Sam s bat ameninnd c va iei din piept.
Se deprtar, n tcere. Se sprijinir unul de altul, amndoi desftndu-se
cu acel contact fizic.
tii ce? zise Sam ntr-un final.
Ce?
Nu mi pot petrece urmtoarele patru zile ascunzndu-m ncontinuu.
Astrid aprob din cap, o micare pe care el o percepu mai degrab dect o
vzu.
M faci s fiu curajos, tii? spuse Sam.
Tocmai m gndeam c nu mai vreau s fii curajos, rspunse Astrid.
Vreau s fii cu mine. Vreau s fii n siguran i s nu mai caui necazul cu
lumnarea. Doar s stai cu mine, aproape de mine.
Prea trziu, zise el cu o uurare forat. Dac nchid ochii, ce se va
alege de tine i de micul Pete?
Putem s avem grij de noi, mini ea.
Eti foarte confuz, tii? ntreb Sam.
Pi, nu eti la fel de detept ca mine, aa c nu e prea greu s i se par
aa.
El rnji. Apoi deveni din nou serios. i mngie prul cu o mn.
Chestia e, Astrid, c mi pot petrece timpul fiindu-mi fric, ncercnd s
gsesc o cale de scpare. Sau mi pot petrece timpul cu capul sus. Poate
atunci, dac o s dispar, poate cel puin tu i micul Pete
Am putea toi
Nu. Nu am putea. Nu putem doar s ne ascundem n pduri i s
mncm hran deshidratat. Nu ne mai putem ascunde.
Buza lui Astrid tremur, iar ea i terse o lacrim care tocmai se forma la
coada ochiului.
Trebuie s ne ntoarcem. Cel puin, eu trebuie. Trebuie s in capul sus.
Ca pentru a ilustra cele spuse, Sam se ridic. O lu pe Astrid de mn i o
trase dup el. mpreun merser la ceilali.
Edilio. Quinn. Am fcut multe greeli. i poate c i acum fac una. Dar
m-am sturat s evit lupta. i m-am sturat s fug. Sunt foarte, foarte
ngrijorat c v voi omor pe toi. Aa c fiecare dintre voi trebuie s decid
dac vrea s mearg cu mine. Trebuie s m ntorc n Perdido Beach.
O s ne luptm cu Caine? ntreb Quinn alarmat.
212

Era i timpul, spuse Edilio.

Bine ai venit la McDonalds, zise Albert. Cu ce v pot ajuta?


Salut, Albert, spuse Mary.
Se uit n sus la meniu, care avea cteva lucruri acoperite cu band
neagr. Salatele dispruser repede. Milk shake-urile nu erau disponibile
pentru c se stricase aparatul folosit la prepararea lor.
Albert atept rbdtor i zmbi ctre micua fat care o nsoea pe Mary.
Mary observ i zise:
O, mi pare ru, ar trebui s v fac cunotin. Ea este Isabella. Isabella,
el este Albert.
Bine ai venit la McDonalds, zise Albert.
Isabella este nou. O echip de cutare a gsit-o i a adus-o la noi.
Mama i tatl meu au disprut, spuse Isabella.
tiu. i prinii mei au disprut, replic Albert.
Cred c eu o s iau un Big Mac i o porie mare de cartofi, zise Mary. i
un meniu pentru copii pentru Isabella.
Nuggets de pui sau hamburger?
Nuggets.
La Big Mac vrei chifl, brio englezeasc sau gofr?
Gofr.
Albert ridic din umeri.
mi pare ru, Mary, dar nu mai e pine proaspt nicieri. Folosesc
orice este congelat pentru chifle. i, desigur, nu e nici salat, dar tii asta.
Mai este sos special?
Am aproape dou sute de litri de sos pentru Big Mac. Iar n ceea ce
privete murturile, o s ajung o venicie. M duc s i pregtesc comanda.
A alege chifl dac a fi n locul tu.
Chifl, atunci.
Albert ls o sit cu cartofi n uleiul ncins. Apoi fcu la fel cu nuggets-ii
din a doua sit. Aps pe cele dou temporizatoare. Se mut cu rapiditate
ctre grtar i arunc pe el trei buci de carne tocat. Desfcu chifla, o
stropi cu nite sos, presr ceap i puse dou buci de murturi n centrul
prii de sus a chiflei. Atept i se uit la Mary care ncerca s o
nveseleasc pe Isabella n zona meselor. Fetia era serioas i prea c mai
avea puin i plngea.
Albert ntoarse burgerii i aps capacul grtarului peste ei ca s
grbeasc procesul de frigere. Temporizatorul de la cartofi i nuggets ajunse
la capt. Ridic una dintre site, o scutur ca s se scurg surplusul de ulei i
ddu drumul cartofilor ntr-un vas. Trecu solnia pe deasupra lor. Apoi
213

urmar nuggets-ii. Albert se bucura de micrile de balet pe care le exersase


pn la perfeciune de-a lungul zilelor cte trecuser? Opt? Nou? Nou
zile de cnd conducea un McDonalds.
Tare! exclam Albert cu satisfacie.
De la incidentul cruia toat lumea i spunea pisica lui Albert, el sttuse
nuntru, sau cel puin aproape de McDonalds. Acolo nu erau chestii
supranaturale sau pisici care se teleportau.
Aranj comanda pe dou tvi i le duse la singura mas ocupat.
Mersi! spuse Mary recunosctoare.
Am terminat materialele promoionale pentru meniu, spuse Albert.
Dar am cteva jucrii, tii, chestii micue. Aa c este o jucrie n Happy
Meal. Numai c nu este una promoional.
Isabella scoase din pung o ppu mic de plastic, cu prul roz. Nu
zmbi. Dar inu ppua n mn.
Ct timp crezi c o s ii locul sta deschis? ntreb Mary.
Pi, am mult carne pentru burgeri. n prima zi a FAYZ-ului a venit un
camion cu marf. Probabil c ai vzut c a plonjat n casa aceea veche din
spatele atelierului, nu-i aa? Oricum, cnd am ajuns acolo motorul nc mai
mergea, aa c unitatea de rcire era n funciune. Am depozitat totul aici i,
n plus, am burgeri dosii n frigiderele din tot oraul, ddu el din cap cu
satisfacie. Am aisprezece mii dou sute optzeci de buci de carne tocat
incluzndu-le pe cele gigant. Vnd n jur de dou sute cincizeci pe zi. Aa c
sunt aranjat pentru vreo dou luni, s zicem. Cartofii prjii se vor termina
mai repede.
i apoi?
Albert ezit, ca i cum nu ar fi fost sigur dac s dezvluie lucrurile astea,
dar apoi, bucuros c avea cu cine s mpart grijile, spuse:
Uite ce e, nu putem tri pentru totdeauna cu mncarea pe care o avem.
Adic, OK, avem toat mncarea de aici i toate produsele din magazine i
nc ceva mncare n toate casele, da?
E destul de mult mncare. Stai cu noi, Albert!
El nu se simi confortabil fcnd asta.
Scrie n manual c nu avem voie s stm jos cu clienii. Dar cred c pot
s iau o pauz i s stau la masa de lng.
Mary zmbi.
Stai la asta.
Albert aprob din cap.
Cnd FAYZ se va termina, vreau ca managerul zonal s vin aici i s
spun: Uau, bun treab, Albert!
214

E mai mult dect o slujb bun. Tu faci oamenii s se gndeasc la


faptul c poate e i o raz de speran, tii?
Mersi, Mary, e tare din partea ta s spui asta.
Se gndi c era cel mai frumos lucru pe care i-l spusese cineva vreodat i
l punea ntr-o lumin bun. Muli copii veneau i se plngeau c nu avea
exact ceea ce voiau ei.
Dar i faci probleme n legtur cu ce o s se ntmple apoi? l ntreb
Mary.
Este mult mncare acum, dar deja sunt unele lucruri care lipsesc.
Aproape c nu mai poi gsi nicio bomboan i nicio pung cu chipsuri.
Cutiile cu suc o s dispar i ele n curnd. i pn la urm nu o s mai avem
nimic.
Ct nseamn pn la urm?
Nu tiu. Dar destul de curnd lumea se va lupta pentru mncare.
Folosim tot. Nu cultivm nimic i nici nu facem ceva.
Mary lu dou guri din Big Mac.
Caine tie asta?
I-am spus. Dar are mintea ocupat cu alte lucruri.
E o problem destul de important, spuse Mary.
Albert nu voia s discute despre lucruri triste, nu n timp ce cineva se
bucura de mncarea sa. Dar Mary era cea care punea ntrebri i, n ceea ce-l
privea pe el, ea era o sfnt precum cele din biserici. Ridic din umeri i zise:
Eu doar ncerc s mi fac treaba aici.
Nu putem s cultivm mncare? ntreb Mary cu voce tare.
Cred c e treaba lui Caine sau a altcuiva, spuse Albert, precaut.
Mary cltin capul.
tii ce, Albert? Nu prea mi pas cine conduce lucrurile, dar trebuie s
am grij de copiii mei.
Iar eu am locul sta, fu de acord Albert.
Iar Dahra are spitalul, adug Mary. Sam a avut staia de pompieri.
Mda.
Era un moment ciudat pentru Albert. El o admira pe Mary, considera c
este cea mai frumoas persoan pe care o cunoscuse, cu excepia mamei lui,
i voia s aib ncredere n ea. Dar nu era sigur c putea. Era deranjat de ce
se ntmpla n Perdido Beach. Dar dac Mary simea altceva? Dac avea s i
spun lui Drake faptul c Albert se plngea, poate, fr s vrea?
Drake i-ar fi putut ordona s nchid. i Albert nu tia ce s-ar fi fcut dac
ar fi nchis restaurantul. Munca i abtea gndurile de la ce se ntmplase. i,
pentru prima oar n viaa lui, era o persoan important. La coal fusese
doar un copil oarecare. Acum era Albert Hillsborough om de afaceri.
215

Cu toate astea, ar fi vrut ca Drake i Caine s dispar. Dar singura


persoan care ar fi putut lua friele era n alt parte.
Cum este burgerul? o ntreb pe Mary.
tii ce? zise ea zmbind i lingnd ketchupul de pe deget. Cred c, de
fapt, mi place mai mult cu chifl.

TREIZECI I UNU
100 ore, 13 minute
Conduser cu o vitez exasperant de redus de la Perdido Beach la
Academia Coates. Panda era la volan, mai nelinitit dect de obicei,
nspimntat chiar, i se pru lui Jack. Era ntuneric, iar Panda spunea
ncontinuu c nu mai condusese niciodat dup lsarea nopii. i trebuir
cinci minute de orbecial ca s gseasc butonul pentru faruri i s le
aprind.
Caine sttea lng el, mucndu-i degetul mare, tcut, preocupat. l
ntrebase n mod repetat pe Jack despre procedura de nregistrare a marii
dispariii a lui Andrew. Cumva, ceea ce ncepuse a fi o cutare de idei a lui
Caine devenise responsabilitatea lui Jack. Dac avea s funcioneze, Caine va
trage spuza pe turta lui. Dar dac va eua, Jack va plti, fr ndoial.
Diana, care sttea lng Jack, pentru prima oar nu avea nimic de zis. Jack
se ntreb dac ei i era team s se ntoarc la Coates aa cum i era lui. Jack
era intuit ntre Diana i Drake. Acesta din urm inea n poal un pistol,
unul automat, mai mult gri dect negru. Jack nu vzuse niciodat un pistol
att de aproape. Cu siguran, nu vzuse unul n minile unui biat despre
care credea c e probabil nebun.
Drake nu putea lsa pistolul n pace. Mica ncontinuu sigurana cu
degetul mare pe pornit i oprit. Cobor geamul i inti semnele de stop pe
lng care treceau, dar nu trase.
tii cum s tragi cu chestia aia? Sau o s te mputi n picior? ntreb
Diana ntr-un final.
Nu o s trag, rspunse scurt Caine nainte ca Drake s o fac. Este
doar pentru impresie. Vrem ca Andrew s se poarte frumos. i tii ct de
dificil poate fi. Pistolul i ajut pe oameni s se calmeze.
Da, tiu, m calmeaz foarte mult, zise Diana.
Taci din gur, Diana, spuse Drake.
216

Diana rse n felul ei trgnat i apoi se cufund din nou n tcere.


Jack transpira, dei era o sear rcoroas, iar Caine coborse geamurile.
Simea c mai avea puin i vomita. Se gndise s spun c i e prea ru ca s
mearg, dar tia c nu ar fi fost lsat s stea acas. Se simise din ce n ce mai
ru de-a lungul zilei, n timp ce se grbise s asambleze echipamentul de
care aveau nevoie. i petrecuse ziua cu Drake, cutnd prin diverse case
camere de filmat i trepiede. Jack avusese parte astzi suficient de mult de
Drake Merwin nct s i ajung o venicie.
Se apropiar de poart, era una impresionant, cu grilajul din metal
lucrat fin, nalt de ase metri, atrnnd ntre doi stlpi de piatr care erau
chiar i mai nali. Mottoul de la Coates, Ad augusta, per angusta era
inscripionat pe dou plci suflate cu aur, care se uneau cnd poarta se
nchidea.
Claxoneaz, ordon Caine. Cine se ocup de poart probabil c doarme.
Panda aps pe claxon. Neprimind niciun rspuns, se ls cu mna pe el.
Sunetul se auzi plat, nghiit de copaci.
Drake, zise Caine.
Drake se ddu jos, cu pistolul n mn i se ndrept ctre poart. O
deschise i apoi pi n cabina de paz. Iei n cteva secunde mai trziu i se
urc napoi n main.
Nu e nimeni n cabin.
Caine se ncrunt n oglind.
Asta nu i st n fire lui Benno. El urmeaz ordinele.
Benno era btuul cruia Caine i lsase n grij Coates. Lui Jack nu i
plcuse niciodat de biat nimeni nu l plcea , dar Caine avea dreptate:
Benno era genul de btu care fcea tot ceea ce i spuneau s fac ceilali
mardeiai. Nu gndea. i nu era suficient de prost ca s cread c putea trece
peste ordinele lui Caine.
Ceva nu este n ordine, zise Panda.
Nimic nu este n ordine, Panda, spuse Diana.
Panda conduse prin poarta deschis. Mai erau patru sute de metri pn la
coal. Merser n tcere. Panda trase maina la captul aleii, n zona
rotund din faa cldirii principale. Luminile erau aprinse la fiecare
fereastr. Una dintre ferestrele de la etajul doi fusese spulberat astfel nct
se putea vedea toat clasa. Pupitrele erau puse unul peste altul, la perete.
Tabla era crpat i zgriat. Toate desenele, posterele i ndemnurile de pe
perei care decoraser odat clasa erau arse, curbate de cldur. O bucat
masiv din crmid i tencuial, care fcuse parte dintr-un perete, zcea pe
pajite.
Pi, asta nu e bine, spuse Diana trgnat.
217

Cine are puterea s fac asta? ntreb Caine furios.


Putiul pe care am venit s-l vedem, rspunse Diana. Dei e cam mult
dezastru pentru unul care are trei linii.
Benno a pierdut controlul aici, coment Drake. i-am spus c Benno e
un pmplu.
Hai! spuse Caine i pi pe pietri, urmat de toi ceilali. Du-te sus pe
scar, Panda, i deschide ua! Hai s vedem ce ne ateapt!
Nici gnd, spuse Panda cu vocea tremurnd.
Laule! url Caine.
i ridic minile, cu palmele n afar, i deodat Panda zbur prin aer. Se
lovi de u i czu grmad. Se ridic ncet, apoi czu din nou.
M doare piciorul, nu l pot mica.
n acel moment ua se deschise lovindu-l pe Panda n locul n care zcea.
Lumina se revrsa din interior, iar Jack vzu cteva forme, forme ca de
maimu, mergnd n patru labe, mpingndu-se afara, ipnd, urlnd,
speriate. Se rostogolir pe scri. Fiecare ducea cte o bucat tiat de
ciment, pe care o trau n timp ce ncercau s fug. Dar, desigur, Jack tiu c
ele nu crau acele blocuri. Minile le erau prinse n ciment.
Jack ncerc s nu se gndeasc la asta. Se strdui s ncerce s i alunge
din minte aceast crud, nemiloas soluie a problemei legate de puterile
copiilor neloiali. Dar, de cnd i descoperise propria putere, nu se putea
gndi la altceva.
Descoperiser c puterile supranaturale preau s erup prin mini. Nu,
Jack se corect cu asprime, nu ei descoperiser asta, ci el. El o observase. i i
spusese lui Caine. Iar Caine i ordonase lui Drake s fac acest lucru oribil.
Adu-i aminte cui i aparii, opti Diana n urechea lui Jack.
Hrnii-ne! Hrnii-ne! Vrem mncare! urlar victimele prinse n
ciment.
Era un cor de voci slabe i disperate, att de distruse de nevoie nct Jack
se ngrozi. Nu mai putea sta aici. Nu mai putea sta cu aceti oameni. Se
ntoarse, dar Drake l apuc de umr i l mpinse nainte. Nu exista cale de
scpare.
Ciudaii urlau dup mncare. O fat pe nume Taylor, cu minile roii i
jupuite deasupra blocului de ciment, cu faa vrgat de mizerie, puind n
mizeria propriului corp, se prbui la picioarele lui Jack.
Jack, opti ea rguit. Ne nfometeaz. Benno ne hrnea, dar a disprut.
Nu am mncat Te rog, Jack!
Jack o ocoli i vomit n pietri.
Prea dramatic, Jack, remarc Diana.
218

Caine pea n sus pe scar, iar Drake se grbi s l prind din urm.
Diana l ridic pe jumtate pe Jack i l mpinse n fa, pe lng putii cu
minile prinse n blocurile de piatr. Jack vzu silueta lui Caine n prag, iar
Drake se grbi pentru a se bga n fa, ca un celu cuminte ce era.
Se auzi un zgomot puternic, ca un avion supersonic ce trecea pe deasupra
capetelor lor. Drake czu pe spate lng Caine. Pistolul i alunec din mn.
Caine se inu pe picioare. Drake i acoperi urechile, era n genunchi i
gemea.
Caine i ntinse o mn ctre spate, neuitndu-se napoi. i desfcu
degetele i i descoperi palmele. Bucata czut din zid se ddea la o parte,
crmid cu crmid. Una cte una, ca i cum ar fi avut aripi, se ridicau i
i luau zborul. Trecur peste capul lui Caine, prin ua deschis la fel de
repede, ca nite gloane trase dintr-o mitraliera. Ua se nchise cu zgomot.
Crmizile se izbir de ea. Srir achii cu un sunet ca de picamr. n cteva
secunde, ua era sfrmat.
Caine rse, ironizndu-l pe cel care se afla de cealalt parte.
Tu eti, Andrew? Tu eti cel care crede c se poate pune cu mine?
Caine naint, direcionnd uvoiul din proiectile de crmizi pe deasupra
capului.
i-ai pus n funciune puterea, Andrew, strig Caine. Dar eti n
continuare pe locul doi.
Caine pi prin ua fcut ndri. Diana, lsndu-se n jos, pe sub fluxul
de crmizi, rosti cu ncntare:
Hai, Jack! Nu trebuie s pierzi show-ul.
nuntru era marea sal pe care Jack o tia. Avea trei etaje i era dominat
de un masiv candelabru. Scrile n oglind duceau la al doilea etaj.
Crmizile fcuser ndri una dintre acele scri. Zgomotul era ca al unui
ferstru electric care rodea din metal.
Andrew, un biat pe care Jack l tia ca pe un puti de treab, nici mcar
ca pe un btu pn s i cunoasc puterile, sttea paralizat de oc la trei
metri de Caine. ntre picioare avea o pat ud. uvoiul de crmizi se opri
att de brusc precum ncepuse. Andrew schi o micare de a ncerca s fug
pe a doua scar.
Nu m face s o distrug i pe-aia, l avertiz Caine. Ar fi foarte
nepotrivit.
Andrew ced lupta. i ls minile s cad n lateral. Arta ca un puti pe
care mama l prinsese fcnd ceva ru. Vinovat. Speriat. Cutnd o cale de a
ajunge la o nelegere.
Caine. Nu am tiut c tu erai, tipule. Am crezut c suntem, tii tu,
atacai de Frederico.
219

Vocea lui tremura. ncerc s i acopere pata cu minile.


Freddie? Ce amestec are Frederico n toate astea?
Omule, Benno a disprut, da? i cineva trebuia s ia friele, da?
Frederico a ncercat s ia controlul, dei Benno mi era mai mult mie prieten
dect lui
O s m ocup de Freddie mai trziu, l ntrerupse Caine. Cine te crezi,
ncercnd s controlezi lucrurile, Andrew?
Ce puteam face, Caine? ntreb Andrew, linguitor. Benno s-a retras.
Frederico se purta ca i cum avea totul n mn. Dar eu, eu te-am susinut,
Caine!
Era evident c aceast idee i venise lui Andrew pe moment.
Asta e tot ce fceam, i ineam partea. Frederico zicea c eti napa,
zicea: d-l ncolo pe Caine, preiau eu controlul.
Caine nu l bg n seam pe Andrew i arunc o privire furioas ctre
Jack.
Cum de nu am tiut de ziua lui Benno?
Jack nu avea niciun rspuns. Mruntaiele i se fcur ap. Ddu din umeri,
neputincios. Apoi ncepu s scotoceasc dup PDA, vrnd s dovedeasc
faptul c ziua lui Benno nu era nc. Diana zise:
Caine, nu te gndeti c, uneori, nregistrrile colii pot fi greite?
Poate o secretar senil a colii a scris unu n loc de apte sau ceva de genul
sta Nu da vina pe Jack. tii c Jack e prea fixist pentru a grei un numr.
Caine se uit ncruntat la Jack. Apoi ridic din umeri.
Mda, m rog. Totui, l avem pe Andrew care se pregtete de marele
salt.
Andrew i umezi buzele i apoi ncerc s rd.
N-am de gnd s dispar. Nu ies din scen. Vezi, Benno a adormit. El
avea puteri, dar tipul a adormit. Eu cred c, dac ai puterile, nu dispari, nu
dac eti treaz i eti, tii tu, pregtit.
Diana rse cu voce tare, un zgomot trepidant. Caine tresri. Apoi spuse:
Este o teorie interesant, Andrew. O s o testm.
Ce nseamn asta?
Vrem s ne uitm, zise Drake.
Dar nu nu ai de gnd s m tencuieti, nu? Sunt nc omul tu, Caine,
nu mi-a fi folosit niciodat puterile mpotriva ta. Dac tiam c erai tu,
vreau s spun.
Diana spuse rspicat:
i lai pe ciudaii tia s flmnzeasc. mi dau seama de ce eti
ngrijorat c vei fi tencuit.
Hei, am terminat mncarea! se smiorci Andrew.
220

Drake, trage n nemernic! zise Diana.


Drake rse.
Cred c o s facem asta n sala de mese, spuse Caine. Jack, ai
echipamentul la tine?
Jack sri, surprins c i se adresa din nou.
Nu. Nu. E-e-eu trebuie s m duc napoi s-l iau.
Drake, ia-l pe e-e-eu i aducei lucrurile, zise Caine. Diana, ia-l pe
Andrew de mn i condu-l n sala de mese.

Era un sunet aproape ciudat cnd soarele strlucea. Dar acum, n


ntuneric, urletul le fcea prul mciuc.
E doar un coiot, zise Sam. Nu v facei griji din cauza lui.
Abia puteau zri unde clcau, aa c se micau ncet, ncercnd mai nti
terenul.
Poate c trebuia s fi campat n rpa aia, zise Edilio.
Imediat ce gsim un loc ct de ct plat ca s ne ntindem sacii de
dormit, sunt de acord s ne oprim, spuse Sam.
Cu cteva ore n urm, ajunseser la o rp adnc, cu marginile abrupte,
imposibil de traversat i aproape imposibil de crat. Micul Pete ced
complet, n timp ce era crat n sus pe culmea ndeprtat a rpei, iar ei erau
ngrozii c ar putea s fac ceva.
Hawaii, ncepu Quinn s zic n timp ce micul Pete urla. Hawaii.
De ce tot spui Hawaii, omule? l ntreb Edilio.
Dac i iese din mini i decide s ne trimit n turul de mister i
magie al micului Pete, vreau s ajung n Hawaii, nu napoi la casa lui Astrid.
Edilio se gndi la asta o vreme.
i eu vreau n Hawaii, Petey, Hawaii.
Dar micul Pete nu sugrum pe nimeni, nu teleport pe nimeni i nici nu
nclc vreuna din legile fizicii.
Bariera era din ce n ce mai departe, n stnga lor, invizibil n lumina
lunii ce rsrea. Sam era nc hotrt s o urmeze, dar nu mai avea o
speran real de a gsi o poart, ci doar pentru c era singura cale ctre
cas pe care o mai tia. Mai devreme sau mai trziu bariera avea s se
curbeze napoi, nspre Perdido Beach.
Se auzi un urlet surprinztor de puternic.
Doamne, a fost aproape! zise Edilio.
Sam aprob.
n direcia aia. Poate ar trebui s ocolim puin, nu?
Coioii parc nu erau nimic ngrijortor, bombni Edilio.
Dar sunt. Normal.
221

Spune-mi c nu te gndeti la coioi cu aripi, zise Edilio.


Mi se pare c terenul, mai mult nisipos dect stnc, observ Astrid.
Petey nu s-a mai mpiedicat de ceva vreme.
Nu vd destul de bine ca s fiu sigur, spuse Sam. Dar hai s ne oprim n
cinci minute, orice-ar fi. Uitai-v dup lemne n timp ce mergei.
Dac nu pot vedea pmntul, cum a putea gsi lemne pentru foc?
ntreb Quinn.
Hei, uite! art Sam. E ceva acolo. Cred. Seamn cu o nu tiu, cu o
cldire sau ceva.
Nu vd nimic, spuse Quinn.
E mai ntuneric dect ntunericul obinuit. Nu vd stele.
Se ndreptar ntr-acolo. Poate gseau mncare, ap sau un adpost.
Dintr-odat, picioarele lui Sam atinser o suprafa buretoas care i aminti
de aternutul moale de ace de pin din pdure. Se aplec i simi ceea ce nu
putea fi dect iarb.
Biei, stai!
Sam era precaut cnd venea vorba s foloseasc lanternele. Aveau o
provizie limitat de baterii i una nelimitat de ntuneric.
Quinn! F puin lumin aici!
Precaut, Quinn lumin n jur i apoi raza dezvlui un bordei. n spate, era
o moar de vnt. Se apropiar cu atenie i toi cinci se adunar n jurul uii
de la intrare, n timp ce Quinn lumin clana, iar Sam o atinse, o apuc i
nghe. Auzi zgomot de pai ce veneau n fug, nvlmindu-se n
ntunericul din spatele lor.
Intrai nuntru, idioilor! strig o voce, o voce de fat.
Quinn mic repede lanterna, de emoie i vzu c ceva se ndrepta ctre
el. Alte chestii se micau, ca o mare gri n cea. Raza de lumin se plimba de
la cinele care gonea, la faa murdar a unei fete nspimntate i
zdrenuite.
Fugii! Fugii! ip ea.
Sam apuc mnerul uii i l ntoarse. Dar nainte de a o deschide, fata
plonj peste el i l mpinse nainte astfel nct ateriz pe podeaua de lemn,
adunnd sub el covorul n timp ce aluneca. Un cine ateriz pe el i apoi sri
la o parte.
Quinn ip de durere i de emoie. Pierduse lanterna. Dispozitivul lumina
mai ncolo pe podea, iar el se tr dup el. n raza de lumin, vzu picioarele
lui Astrid i ale lui Edilio n cdere. Urm un cor de urlete canine, fata care l
doborse pe Sam se chinuia s se ridice, cinele ltra i mria, iar de afar
se auzeau alte mrituri n timp ce corpuri rapide se apropiau amenintor.
Ua! nchidei ua! ip fata.
222

Ceva era pe ea, ceva rapid i furios, mrind.


Sam se ridic n picioare, apuc ua i ncerc s o nchid, dar un corp
blnos sttea n prag. Un protest canin, un mrit i o durere brusc n
piciorul lui. O falc de metal i se strnse n jurul genunchiului, sfrmndu-i
oasele.
Sam czu peste u, iar aceasta se nchise. Alunec i ateriz n fund chiar
lng u, iar botul animalului, al creaturii slbatice care mria, se afla
chiar la nivelul lui. Dinii fiarei trosneau la civa centimetri de ochii lui. i
acoperi faa cu minile i simi blana aspr care acoperea muchii ncordai.
Urm o durere ngrozitoare, ascuit n umr, flcile bestiei i se nfigeau n
carne. Animalul l scutura, sfiindu-i carnea, rupnd-o i ptrunznd mai
adnc.
Sam urla i lovea cu pumnii lipsii de putere n bestie. Degeaba. Animalul
i mut flcile cu vitez uluitoare de la umr la gt. Sngele i sri pe piept.
Sam i ridic minile, cu palmele n afar, dar atacul era prea feroce.
Jugulara i pompa sngele afar din corp, secndu-l. Minile nu mai erau ale
lui. ntregul corp prea acum a fi departe.
Cobora adnc, n ntuneric.
O bufnitur surd, lin. Iar maxilarul de fier i slbi strnsoarea.
Alt bufnitur surd.
Ochii lui Sam se rostogolir n orbite, dar, nainte de a-i pierde
cunotina, surprinse o imagine a fetei slbatice i zdrenuite care sttea
deasupra lui. Fata i ridic minile, amndou odat, deasupra capului.
Totul se ntmpla cu ncetinitorul pentru Sam. Erau scntei n ochii lui, n
timp ce fata zdrobi ceva greu, dreptunghiular i galben de capul coiotului.

TREIZECI I DOI
97 ore, 43 minute
Lana aprinse una dintre lanternele pustnicului Jim i cercet zona. Coliba
era aa cum o lsase. Numai c acum erau doi coioi mori n ea, trei copii
speriai, un puti de patru ani ciudat care se holba ntruna i un biat
aproape mort pe podea.
l mpunse pe Nip cu degetul mare de la picior. Niciun reflex. Era mort,
capul fiindu-i sfrmat de un lingou. L-ar fi lovit din nou i din nou pn
cnd braele i-ar fi obosit. Pe cellalt coiot nu l tia prea bine ca s i spun
223

pe nume. Dar murise n acelai mod, prea absorbit de prad ca s observe


pericolul.
Patrick sttea ntr-un col, umilit, confuz, netiind ce s fac. Unul dintre
copii, un tip care arta a surfer, prea s triasc aceeai confuzie.
Bun biat, zise Lana, iar Patrick ddu uor din coad pe podea.
Cine eti? l ntreb Lana pe tipul surfer.
Quinn. Numele meu este Quinn.
i tu? ntreb fata blond, drgu.
Lana nu prea s o plac la prima vedere. Prea genul de fat prea
perfect, care ar fi clcat peste cineva ca Lana. Pe de alt parte, l apra pe
bieelul ciudat, l legna, aa c poate nu era chiar aa de rea.
Un puti cu faa rotund i cu prul negru, tuns foarte scurt ngenunche
lng tipul rnit.
Biei, e rnit ru.
Blonda se tr pn la el. Rupse tricoul biatului. Un ru de snge se
prelinse pe piept.
O, Doamne, nu! ip blonda.
Lana o mpinse ntr-o parte i i puse mna pe rana care pulsa.
O s supravieuiasc, zise ea. O s l repar.
Cum adic o s l repari? ntreb blonda pe un ton tios. Avem nevoie
de copci, de un doctor. Uite cum sngereaz!
Lana zise:
Cum te cheam?
Astrid. Ce conteaz? El e
Se opri i se aplec mai aproape ca s vad.
uvoiul de snge ncetinete.
Mda. Am observat i eu asta, spuse Lana sec. Linitete-te. O s fie bine.
De fapt Lana i nclin capul ca s vad mai bine. De fapt, pariez c atunci
cnd nu e acoperit cu snge e chiar drgu. E prietenul tu?
Nu despre asta e vorba, rspunse rspicat Astrid. Apoi, cu o voce
nceat, ca i cum nu ar fi vrut s aud ceilali adug: ntr-un fel, da.
Pi, tiu ct de nebunete sun, dar o s fie bine n cteva minute. i
trase mna la o parte i dezvlui rana care era aproape nchis. Acoperi din
nou rana cu mna. Nu m ntrebai cum.
Nu se poate, opti putiul tuns scurt.
Afar, haita de coioi urla nebunete i se izbea de u. Dar zvorul era
eapn. Lana puse sptarul unui scaun sub mner i se gndi la urmtoarea
micare. Ua nu avea s in permanent. Dar haita va fi lipsit de el,
nesigur ce s fac pn cnd Cpetenia avea s se ntoarc de la vntoarea
privat.
224

Numele lui e Sam, zise Astrid. El e Edilio, i el e friorul meu, micul


Pete, iar eu sunt Astrid. i cred c tu tocmai ne-ai salvat vieile.
Lana ddu din cap. Era mai bine aa. Fata i arta respect.
Numele meu e Lana. i, ascultai, coioii nu au terminat cu noi. Trebuie
s ne asigurm c ua o s in.
M ocup eu, spuse Edilio.
Biatul rnit se trezi. Se uit la coioii mori. i duse mna la gt. Se uit
la sngele de pe mn.
O s trieti, zise Lana. i o s repar i restul. Doar las-m s in mna
deasupra.
El pru nencreztor. i arunc o privire lui Astrid.
Ea ne-a salvat vieile, spuse Astrid. i tocmai a nchis o ran care
mproca snge acum un minut.
Sam i ddu voie s i pun mna pe gtul lui.
Cine eti tu? ntreb el cu o voce rguit.
Lana. Lana Arwen Lazar, spuse ea.
Mersi!
Nicio problem. Dar nu fi foarte recunosctor. Nu tii pentru ct
vreme te-am salvat.
El ddu din cap. Ascult nebunia de afar i tresri cnd unul dintre coioi
se izbi de u.
la e un lingou de aur pe care l folosete Edilio drept ciocan?
Edilio rupse patul i fix una dintre margini de u. Lana rse ironic.
Mda. Avem o mulime de aur. Patrick i cu mine suntem bogai.
Ea i mut mna n josul gtului, pe pieptul lui.
Merge mai bine dac i scoi tricoul, zise Lana.
El se crisp de durere.
Nu cred c pot.
Lana i strecur mna sub tricou, simind ct de grav era cea de a doua
ran.
O s fie mai bine n cteva minute.
Cum faci asta? o ntreb el.
Se ntmpl o mulime de lucruri ciudate.
Biatul aprob din cap.
Mda. Am observat i noi. Mersi c mi-ai salvat viaa.
Cu plcere, dar, aa cum am spus, ar putea fi doar temporar. Ei nu
ncearc prea tare s intre acum. Cnd Cpetenia va ajunge aici, lucrurile sar putea schimba. Sunt puternici, s tii, i inteligeni.
i tu sngerezi, zise el.
225

O s rezolv asta, rspunse ea aproape indiferent. M-am cam obinuit


s fiu tiat ntr-un fel sau altul.
Lana i puse mna plin de snge pe picior.
Cine este Cpetenia? ntreb Sam.
Este conductorul coioilor. L-am pclit s m lase s vin aici. Am
sperat c o s pot s scap. Sau cel puin s am ceva de mncare n afar de
prada lor. Coioii sunt detepi, dar pn la urm sunt doar nite cini
inteligeni. V e foame, biei? Mie mi e.
Sam aprob. Apoi se ridic pe picioarele epene, micndu-se ca un om
btrn.
Imediat ce termin cu piciorul meu, m ocup de al tu, zise Lana. Avem
provizii destul de bune de mncare i destul ap, cel puin pentru o vreme.
ntrebarea este dac el, Cpetenia, va gsi o cale de a intra.
Astrid zise:
Vorbeti despre acest coiot ca i cum ar fi o persoan.
Lana rse.
Nu e o persoan pe lng care s vrei s stai.
Este este doar un simplu coiot? ntreb Astrid.
Lana se uit la fat. Acum putea observa inteligena din spatele chipului
frumos.
Ce tii despre asta? ntreb ea, precaut.
tiu c unele animale se schimb. Am vzut un pescru cu gheare. i
am vzut, ei bine, un arpe care avea un fel de cioturi de aripi.
Lana aprob:
Mda. I-am vzut i eu. Aproape. I-au speriat de moarte pe coioi, i
spun. Nu pot zbura cu adevrat, dar erpii cu clopoei se folosesc de aripi ca
s ajung puin mai departe dect reueau nainte. Mi-au salvat fundul
odat. i i-am vzut omornd un coiot acum cteva ore. Cpetenia a spus
A spus? se auzi vocea lui Edilio ca un ecou.
O s v povestesc totul despre asta, dar haidei s mncm mai nti.
Nu am avut nimic de mncare. Dei mi s-a oferit o veveri crud. Budinc la
conserv, asta vreau. Am visat la ea.
Scoase o conserv i mnui cu nerbdare deschiztorul. Nu mai avu
puterea s atepte o farfurie sau o lingur i i bg mna n cutie i apoi n
gur. Apoi rmase n trans, copleit de minunata dulcea a budincii.
Plngea de emoie cnd spuse:
mi pare ru, am uitat s fiu politicoas. V aduc i vou cte o
conserv.
Sam chiopt i i folosi i el degetele ca s ia nite budinc, imitnd-o.
Nici eu nu sunt prea politicos, spuse el.
226

Ea observ c el era puin ngrozit de comportamentul ei slbatic. Se


hotr atunci c i plcea de el.
Ascult, Sam i toat lumea, trebuie s tii ceva ca s nu v ieii din
mini: Cpetenia poate vorbi. Vreau s spun, cu vorbe omeneti. Dup cum
spunea Barbie a noastr, ca s zic aa. E un fel de mutant sau ceva de genul
sta. tiu c probabil m credei nebun.
inea n mn cana de tinichea a pustnicului Jim i o folosea ca s sape
dup mai mult din budinca absolut minunat. Blonda Astrid i deschidea o
conserv cu salat de fructe.
Ce tii despre FAYZ? ntreb Astrid.
Lana se opri din mncat i se holb la ea.
Despre ce?
Astrid ridic din umeri i pru jenat.
Aa i spune lumea. Fallout Alley Youth Zone. FAYZ.
Ce nseamn asta?
Ai vzut bariera?
Ea ddu din cap.
O, da. Am vzut bariera. Am atins bariera, ceea ce, apropo, nu e o idee
prea bun.
Sam zise:
Din cte am aflat pn acum, se desfoar ntr-un cerc mare. Sau
poate o sfer. Credem c centrul este centrala nuclear i are o raz de circa
cincisprezece kilometri, tii, adic treizeci de kilometri dintr-o parte n alta.
Circumferin de 101,11 kilometri, cu o suprafa de 505,58 kilometri,
zise Astrid.
Virgul 58 kilometri, se auzi vocea lui Quinn ca un ecou din colul lui.
Asta e important.
Este regula de baz a lui Pi, spuse Astrid. tii, 3,14159265 OK, m
opresc.
Lanei i era n continuare foame. Lu o porie i din salata de fructe.
Sam, crezi c centrala nuclear a cauzat bariera?
Sam ridic din umeri i apoi ezit, surprins. Lana bnui c el nu simea
nicio durere n umr.
Nimeni nu tie. Dintr-odat, fiecare persoan peste vrsta de
paisprezece ani a disprut i a aprut bariera asta i oamenii animalele
Lana diger ncet aceast informaie.
Vrei s spui toi adulii? Au disprut?
Puf! exclam sugestiv Quinn. S-au topit. S-au evaporat. S-au dus. i-au
luat zborul. I-a nghiit pmntul. Au emigrat. Adulii i adolescenii. Nu au
mai rmas dect copiii.
227

Am fcut tot ce am putut ca s ntresc ua, anun Edilio. Dar nu am


avut dect cuie. Cineva ar putea intra pn la urm.
Poate c nu ei au disprut, zise Lana. Poate c noi am fcut-o.
Astrid spuse:
Cu siguran, e una din posibiliti, nu c ar avea vreo importan.
Este, de fapt, acelai lucru.
Deci blonda avea, cu siguran, creier. Lana se ntreb ce era cu fratele ei
mai mic. Era teribil de tcut pentru un copila.
Bunicul meu a disprut n timp ce conducea camioneta, zise Lana
amintindu-i acea zi ngrozitoare. Maina gonea. Iar eu muream. Adic,
aveam oasele ieite prin piele. Cangren. Apoi, am vzut c pot vindeca.
Cinele. Pe mine. Nu tiu de ce.
Din spatele uii de lemn rzbtu dintr-odat un cor de urlete
entuziasmate.
A venit Cpetenia, zise Lana.
Ea travers camera pn la chiuvet i lu cuitul de buctrie al
pustnicului Jim. Se ntoarse ctre Sam, cu o privire aprig.
O s l njunghii n inim dac vine aici.
Sam i Edilio i scoaser amndoi cuitele. De dincolo de u, de la doar
civa centimetri distan, se auzi o voce strangulat, mritoare i ascuit.
Om. Iei afar.
Nu, strig Lana.
Om. Iei afar.
Lana zise:
Nici n ruptul capului.
Astrid zmbi.
Drgu, opti ea.
Om. Iei afar. Om nva Cpetenia. Om spune.
Lecia numrul unu, animal mizerabil, urt, jegos, rios: niciodat s
nu ai ncredere n om.
Urm o tcere prelung.
ntunericul, mri Cpetenia.
Lana simi teama strngndu-i inima.
Du-te. Du-te i spune-i stpnului tu din min totul despre asta.
Ea vru s adauge c nu i e team de ntuneric. Dar acele cuvinte ar fi
sunat fals.
Care-i treaba cu mina? ntreb Sam.
Nimic.
Atunci, de ce vorbete coiotul de afar despre asta? Ce este chestia asta
cu ntunericul?
228

Lana scutur din cap.


Nu tiu. M-au dus acolo. Este o veche min de aur. Att.
Sam zise:
Uite ce e, ne-ai salvat vieile. Dar tot vrem s tim ce se ntmpl.
Lana i strnse degetele unul lng altul pe mnerul cuitului, ncercnd
s se opreasc din tremurat.
Nu tiu ce se ntmpl, Sam. Este ceva jos n min. E tot ce tiu. Coioii
l ascult, se tem de el i fac tot ce le spune.
L-ai vzut?
Nu tiu. Nu mi amintesc. De fapt, nu prea vreau s mi amintesc.
Se auzi o buitur puternic n ua care se zdruncin din balamale.
Edilio, hai s gsim mai multe cuie! zise Sam.

Sala de mese de la Academia Coates i pruse lui Jack ntotdeauna un loc


ciudat i neprietenos. n ceea ce privea designul, era o ncercare de a fi
aerisit i colorat. Ferestrele erau nalte, iar tavanul foarte sus; uile aveau
arcade decorate cu plci de ceramic ornamentale, vesele, cu motive
spaniole. Mesele lungi, greoaie, din lemn ntunecat, pe care i le amintea Jack
din primul an la Coates, la care puteau sta aizeci de elevi deodat, fuseser
n acest an nlocuite cu douzeci i ceva de mese mai mici, mai puin sobre,
rotunde, decorate n centru cu ornamente confecionate de elevi din hrtie
creponat.
La captul cel mai ndeprtat al slii de mese, fusese creat un mozaic
alctuit din ptrate de hrtie pictate individual. Tema era nainte
mpreun. Ptratele fuseser aranjate astfel nct s formeze o sgeat
uria, care arta ctre tavan.
Dar cu ct ncercaser s nveseleasc ncperea, cu att devenise mai
neprietenoas, ca i cum puinele pete de culoare i ncercrile decorative nar fi fcut altceva dect s accentueze dimensiunea zdrobitoare, vechimea i
sobrietatea ireductibil a ncperii.
Panda, care nu avea piciorul rupt, dar se pricopsise cu o entors serioas,
chiopt pn la un scaun i afi o expresie trist i plin de regrete. Diana
sttea ntr-o parte, neplcndu-i ideea de a asista la ce avea s urmeze i nu
fcu niciun efort de a ascunde ceea ce simea.
Urc-te pe mas, Andrew! ordon Caine, artnd ctre una dintre
mesele mari, rotunde, din faa mozaicului n form de sgeat.
Cum adic, s m urc pe mas? ntreb Andrew, ferm.
Civa copii i bgar capetele n sal.
U! spuse Caine, iar ei disprur. Andrew, te poi urca singur pe mas
sau te pot face s levitezi pn acolo.
229

Urc-te, idiotule! se repezi Drake la el.


Andrew se urc pe un scaun i apoi pe mas.
Nu neleg de ce
Leag-l! Computer Jack! Apuc-te i aranjeaz lucrurile!
Drake scoase o frnghie din geanta pe care o recuperase din main. Leg
un capt de piciorul mesei, msur n jur de doi metri, tie frnghia i apoi
leg cellalt capt de piciorul lui Andrew.
Omule, ce-i asta? ntreb Andrew. Ce faci?
Este un experiment, Andrew.
Jack se apuc s amplaseze luminile i trepiedele pentru aparate
Este o fctur, omule. Nu e bine, Caine! Nu e deloc bine.
Andrew, eti norocos c i dau o ans s supravieuieti marii
dispariii, spuse Caine. Acum, nu te mai smiorci!
Drake leg i al doilea picior al lui Andrew i apoi sri pe mas, ca s i
prind bine i minile, la spate.
Omule, am nevoie de mini ca s mi folosesc puterea!
Drake se uit la Caine, care ddu din cap. Drake dezleg minile lui
Andrew i se uit la candelabrul de deasupra. Arunc frnghia peste acesta,
o chestie grea din fier despre care copiii de la Coates glumeau c este al
zecelea Nazgul 5. Drake strnse frnghia n jurul pieptului lui Andrew, i
prinse braele ca ntr-un ham i l ridic pn cnd picioarele abia i atingeau
suprafaa mesei.
Ai grij ca minile lui s nu poat s inteasc n direcia asta, spuse
Caine. Nu vreau ca unda de oc s rstoarne camerele video.
Aa c Drake suspend fiecare mn de ncheietur, fcndu-l pe Andrew
s arate ca un soldat care ncerca s se predea.
Jack se uit prin vizorul uneia dintre camere. Andrew nc mai putea s se
mite din cadru legnndu-se dintr-o parte n alta. Jack n-ar fi vrut s zic
nimic, i prea ru pentru Andrew, dar dac filmul nu era bun n final
ar putea nc s se mite la dreapta sau la stnga.
Drake mai trecu frnghiile n jurul gtului lui Andrew, patru dintre ele
ducnd la mesele din cele patru laterale. Andrew nu mai putea s se mite
mai mult de treizeci de centimetri n oricare direcie.
Ct e ceasul, Jack? ntreb Caine.
Jack i verific PDA-ul.
Mai sunt zece minute.

Personaje malefice din trilogia Stpnul Inelelor de J.R.R. Tolkien, cunoscute i drept cei nou, regi
ai oamenilor transformai n strigoi. (n.red.).
5

230

Jack i fcu de lucru cu camerele, patru dintre ele fiind pe trepiede trei
camere video i una foto. Avea dou lumini focalizate asupra lui Andrew.
Acesta era luminat ca i cum ar fi fost un fel de star de cinema.
Nu vreau s mor, spuse el.
Nici eu, fu de acord Caine. De-asta sper s poi nfrnge dispariia.
A fi primul, ei? zise Andrew suspinnd, iar lacrimile ncepur s i se
scurg.
Primul i singurul.
Nu e corect, spuse Andrew.
Jack ajust lentilele ca s cuprind tot corpul lui Andrew.
Cinci minute, anun el. O s dau drumul la camere nainte i o s las
filmul s mearg.
F ce trebuie s faci, Jack, nu anuna, zise Caine.
Nu m poi ajuta, Caine? implor Andrew. Ai patru linii. Poate c tu i
cu mine, dac ne folosim puterile n acelai timp?
Nu i rspunse nimeni.
mi e fric, OK? gemu Andrew, iar lacrimile-i curgeau acum fr oprire.
Nu tiu ce o s se ntmple.
Poate c o s te trezeti n afara FAYZ-ului, spuse Panda, vorbind
pentru prima dat.
Poate te trezeti n iad, zise Diana. Acolo unde i-e locul.
Ar trebui s m rog, spuse Andrew.
Doamne, iart-m c am fost un nenorocit care a inut oamenii
nemncai? suger Diana.
Un minut, zise Jack ncet.
Jack era nelinitit pentru c nu tia cnd s declaneze camera foto.
Nimeni nu tia dac certificatul de natere al lui Andrew indica ora exact
al lui Benno greise cu cteva sptmni. Ar putea disprea mai devreme.
Iisuse, iart-m pentru toate lucrurile rele pe care le-am fcut i du-m
la mama, de care mi e att de dor i, te rog, las-m s triesc pentru c sunt
doar un copil, aa c las-m s triesc, OK? n numele lui Iisus, amin.
Jack porni camera foto.
Zece secunde.
n ncpere erupse o explozie din minile lui Andrew. Undele sonice
ncepur s distrug tencuiala din tavan.
Jack i acoperi urechile i privi fascinat i oripilat.
E timpul, i aminti Jack s strige, n ciuda barajului format de zgomot.
Buci de tencuial cdeau din tavan ca grindina. Toate becurile din
candelabru se sparser, transformndu-se ntr-o ninsoare de praf de sticl.
Plus zece, ip Jack.
231

Andrew era nc acolo, cu minile n sus, plngnd, suspinnd, poate


ncepnd s spere.
Plus douzeci, zise Jack.
ine-o tot aa, Andrew! ip Caine, care era acum n picioare,
nverunat, spernd c era adevrat, c dispariia putea fi nvins.
Tavanul se crpa i mai adnc, iar Jack se ntreb dac nu va ceda de tot.
Undele sonice ncetar. Andrew arta epuizat, dar nc era acolo, nc n
picioare.
O, Doamne, spuse el. O, mulumesc
i dispru. Frnghiile czur, eliberate dintr-odat.
Nimeni nu spuse nimic. Jack aps pe butonul de derulare napoi de pe
una dintre camerele de mare vitez. Derul zece secunde. Apoi aps play
i privi pe micul ecran LED, cadru cu cadru.
Deci, zise Diana, s-a dus naibii teoria c nu te evapori dac ai puteri.
El s-a oprit din tras, zise Caine. Apoi a disprut.
El s-a oprit din tras i dup zece secunde s-a evaporat, a spus Diana.
Certificatele de natere nu vor fi niciodat 100% exacte. Unele asistente
scriu la cinci minute de la natere, altele probabil ntrzie i o jumtate de
or.
Ai prins ceva, Jack? ntreb Caine prnd dezamgit.
Jack avansa, cadru cu cadru. l vzu pe Andrew dezlnuind undele
sonice. l vzu oprindu-se, epuizat de efort. Vzu urma de zmbet nervos,
momentul n care deschisese gura, fiecare silab i apoi
Trebuie s redm asta pe un ecran mai mare, spuse el.
Duser camerele la centrul de calculatoare i lsar trepiedele i luminile
n urm. Acolo gsir un monitor cu diagonala de 26, clar precum cristalul.
Jack nu mai pierdu vremea descrcnd, doar conect mufele i rederul
filmarea.
Caine, Drake i Diana se nghesuir peste umrul lui Jack, cu feele
nerbdtoare, strlucind n lumina albastr. Panda chiopt ctre un scaun
i se arunc pe el.
Uitai, explic Jack. Chiar aici. Uitai-v ce se ntmpl.
El derul fiierul cadru cu cadru.
Ce e aia? ntreb Diana.
Zmbete. Vedei? spuse Jack.
i se uit la ceva. Ce e ciudat e c asta nu e posibil pentru c, tii,
cadrul sta e a treizecea parte dintr-o secund, dar el are timp s treac de
la expresia asta, zise Jack i ddu napoi un cadru, la expresia asta. i apoi la
asta unde i mic din nou capul. Iar aici frnghiile cad, iar minile sunt
libere. Dac mutm trei cadre mai ncolo, el dispare complet.
232

Ce nseamn asta, Jack? ntreb Caine aproape implornd.


Las-m s m uit la celelalte camere, trase Jack de timp.
Din celelalte dou camere video rmase, numai una avea un cadru al
momentului dispariiei. i aceasta arta o imagine neclar a lui Andrew
micndu-se brusc dintr-o poziie n alta. i n aceasta frnghiile erau libere,
iar minile erau ntinse.
Se ntinde ctre o mbriare, zise Diana.
Camera foto era puin probabil s fi prins ceva folositor, se gndi Jack,
dar el o ata la calculator i cut nainte printre imagini momentul
potrivit. Cnd fotografia se ncrc, se auzi un suspin colectiv.
Andrew era vizibil, zmbea, fericit, transformat, cu minile ntinse.
Chestia spre care se ntindea semna cu o plpire de lumin, o reflexie a
ceva, cu diferena c aceasta era aproape un verde fosforescent, iar toate
luminile erau albe.
Mrete pe pata aia, zise Caine.
Este o problem de cmp de profunzime, spuse Jack. Stai s ncerc s o
mresc altfel.
Trecur cteva secunde pentru ca imaginea s se concentreze pe acel nor
verde. Fu nevoie de cteva straturi de ajustri din aproape n aproape,
nainte ca ei s poat vedea ceea ce prea a fi o gaur mprejmuit de un inel
format din dini ascuii ca nite ace.
Ce-o fi chestia aia? se ntreb Drake cu voce tare.
Seamn cu nu tiu, zise Jack. Dar nu seamn cu ceva spre care te-ai
ntinde de bunvoie.
A vzut ceva diferit, spuse Diana.
A distorsionat cumva timpul, a accelerat timpul lui Andrew, zise Jack
gndind cu voce tare. Aa c pentru Andrew totul a durat mai mult dect
pentru noi. Pentru el puteau s fi fost cteva secunde sau chiar zece minute,
iar pentru noi a fost mai puin dect o clip. A fost un noroc chior c am
prins momentul.
Atunci Caine l surprinse i chiar l btu uor pe umr.
Nu te vinde ieftin, Jack!
Diana zise:
El nu s-a evaporat pur i simplu. A vzut ceva. S-a ntins ctre acel
lucru. Chestia aia verde, care ne pare nou un fel de monstru verde, probabil
c a artat altfel pentru Andrew.
Dar ce, atunci?
Orice a vrut el s fie, rspunse Diana. Orice i-a dorit att de mult la
acel moment nct s-a ntins ctre ea. Dac ar fi s ghicesc? Eu a spune c a
vzut-o pe mmica lui.
233

Drake vorbi pentru prima oar de ceva vreme ncoace:


Deci chestia asta mare de o clipit nu este doar ceva ce se ntmpl.
Nu, este o nelciune la mijloc, spuse Caine. O mecherie. O minciun.
O tentaie, zise Diana. Ca aceea pe care o fac plantele carnivore care
atrag o insect cu parfumul florilor lor i cu nuanele plcute i apoi
Ea i fcu mna pumn prinznd nuntru o insect imaginar.
Caine prea vrjit de imaginea ngheat. Cu o voce pierdut, ntreb:
E posibil s spui nu? Asta e ntrebarea. Putem s spunem nu la acea
floare? Putem spune nu i s supravieuim?
OK, am neles treaba cu mmica. Dar am o alt ntrebare, spuse Drake
aspru. Ce e chestia aia cu dini?

TREIZECI I TREI
88 ore, 24 minute
Toat noaptea coioii se lovir de u ncercnd s o sparg. Dar Sam,
Quinn i Edilio scotocir prin colib dup tot ce putea fi folosit pentru a o
ntri i a o face s in. Sam era convins de asta. Cel puin pentru o vreme.
Sunt ncuiai afar, zise el.
Iar noi suntem ncuiai nuntru, fu de acord Lana.
Poi s o faci, l ntreb Astrid pe Sam.
Nu tiu, admise el. Cred. Dar trebuie s m duc afar ca s o fac. Dac
merge, OK. Poate. Dar dac nu
Mai vrea cineva budinc? ntreb Quinn ncercnd s detensioneze
atmosfera.
Mai bine stm aici, i ddu cu prerea Astrid. Vor fi nevoii s intre pe
u. Asta nseamn cte unul sau cte doi deodat. Nu ar fi mai uor aa,
Sam?
Mda. Va fi un bairam. El ntinse cana de tinichea. Quinn: budinc la
mine!
Dup cteva ore lungi, coioii obosir s se tot trnteasc n u. Copiii
prini n interior reuir s profite de cteva ore de somn fiecare, doi
deodat, asigurndu-se mereu c doi dintre ei erau treji.
Cerul ncepu s se lumineze cptnd o nuan de bej perlat, nu destul
pentru a vedea bine, dar ndeajuns pentru Edilio ca s gseasc o gaur n
lemn care i putea oferi o privelite a zonei din fa.
234

Trebuie s fie vreo sut, raport el.


Lana, care i repara mbrcmintea cu un ac i un fir de a, se ridic
pentru a se uita i ea.
Sunt mai muli de o hait, zise.
i poi da seama de asta? ntreb Astrid cscnd i ndeprtndu-i
somnul de pe pleoape.
Acum cunosc unele lucruri despre coioi, spuse Lana. Dac vedem att
de muli, nseamn c sunt cel puin de dou ori mai muli prin preajm. Unii
probabil c sunt la vntoare. Coioii vneaz zi i noapte.
Ea se aez la loc i i relu cusutul.
Ateapt ceva.
Ce?
Nu am vzut Cpetenia. Poate a plecat. Poate c ei ateapt ca el s se
ntoarc.
Mai devreme sau mai trziu i vor pierde interesul, nu-i aa? ntreb
Astrid.
Lana scutur din cap.
Coioii normali, da. Dar tia nu sunt coioi normali.
Ateptar. La fiecare or i ceva, Sam i Edilio verificau privelitea i de
fiecare dat vedeau coioi. Dintr-odat, se auzi sunetul a o sut de voci
canine dominate de entuziasm.
Patrick se ridic zbrlit. Sam alerg la gaura din lemn. Lana l lumin cu
lanterna.
Au foc, zise el.
Lana se repezi ctre Sam i se urc pentru a vedea cu ochii ei.
Este Cpetenia, confirm ea. Are o creang care arde.
Nu e doar o creang, e o tor, spuse Sam. Nu e ceva ce a gsit. Arde
doar la un capt, o creang nu ar face asta. Cineva cu mini trebuie s o fi
fcut. Cineva i-a dat-o.
ntunericul, opti Lana.
Coliba asta o s ard ca un chibrit, spuse Sam.
Nu. Nu vreau s ard, ip Lana. Trebuie s ieim, s facem un fel de
pact cu Cpetenia.
Ai spus c o s ne omoare, zise Astrid inndu-i minile pe urechile
micului Pete.
M vor vie, vor s i nv comportamentul uman, asta a spun
ntunericul. Nu m poate omor, are nevoie de mine.
ncearc, zise Sam.
Cpetenie! ip Lana. Cpetenie!
Nu te aude.
235

Este un coiot, poate s aud un oarece ntr-o gaur de la o sut


cincizeci de metri distan, rspunse rspicat Lana. Ridicndu-i din nou
vocea, ea strig: Cpetenie! Cpetenie! O s fac tot ce vrei.
Sam era napoi la gaura pentru spionat.
E aproape, opti el.
Cpetenie, nu o face! implor Lana.
Se dau napoi.
O, Doamne!
Fum, zise Edilio i art cu lumina lanternei ctre pragul uii, Lana
ridic cu greu un lingou de aur i ncepu s loveasc scndurile pe care le
btuser n cuie ca s in ua. Edilio o apuc de mini.
Vrei s arzi de viu? ntreb Lana.
Edilio i ddu drumul.
Ieim afar, strig ea, n timp ce lovea scndurile. Ieim afar! Dar
scndurile nu erau mai uor de ndeprtat dect fuseser de montat. O limb
galben apru n spatele uii.
Sam se trase dintr-odat napoi de la gaura pentru spionat.
Foc!
Nu vreau s ard! se jeli Lana.
Fumul te omoar, opti Sam uitndu-se la Astrid. Trebuie s fie o cale
de scpare.
Astrid spuse:
tii care e calea de scpare.
Dinspre peretele din spate, se ridica fumul prin fiecare crptur i
guric. Lana lovea scndurile. Fumul se aduna sub cpriori. Coliba ardea
repede. Cldura devenise deja insuportabil.
Ajutai-m! strig Lana. Trebuie s ieim!
Edilio intr n aciune, ajutnd-o s ndeprteze scndurile. Sam se aplec
peste capul micului Pete i o srut pe Astrid pe gur.
S nu m lai s m transform n Caine, spuse el.
O s fiu cu ochii pe tine, i rspunse ea.
OK. Toat lumea s se dea la o parte de lng u, spuse el, dar prea
ncet ca s acopere sunetele panicate.
O apuc pe Lana de mn, n timp ce aceasta lovea cu lingoul de aur.
Ce faci? ip ea.
Mi-ai salvat viaa cu puterea ta, zise Sam. E rndul meu.
Lana, Edilio i Quinn se ddur napoi din prag. Sam nchise ochii. Era
uor s gseasc furia. Era furios pe multe lucruri. Dar, dintr-un anumit
motiv, cnd ncerc s se concentreze pe atrocitatea atacului lui, mintea nu
236

chema imaginile conductorului coioilor nici mcar pe a lui Caine. Imaginea


din mintea lui era cea a mamei lui.
Stupid. Greit. Nedrept pentru el, chiar crud. Dar totui, cnd atinse furia,
o vzu pe mama lui.
Nu e vina mea, i opti el imaginii.
i ridic minile. Degetele se rchirar. n acel moment, ua ars pe
jumtate se deschise cu putere. Flcrile i fumul erau peste tot, un torent
de fum neccios. i prin acel infern sri un coiot la fel de mare ca un dog
german. Asta, gndi Sam, uura situaia.
O lumin verde erupse din minile ridicate, iar coiotul czu la pmnt. O
gaur de trei centimetri se vedea acum de-a lungul corpului lui. O a doua
lumin izbucni, puternic precum o mie de becuri, iar faada colibei fu
aruncat n aer.
Vacuumul creat brusc nghii o parte din flcri, nu toate, era doar o
pauz n infern, iar Sam se mica, prinznd-o pe Astrid de mn, ea
trgndu-l la rndul ei pe micul Pete. Ceilali i revenir din oc i i urmar.
Se repezir prin gaura format n colib, iar coioii demarar spre ei, o
mas de dini periculoi sub ochii reci, concentrai.
Sam i ddu drumul lui Astrid, i ridic minile, iar lumina explod din
nou. Mai muli coioi luar foc i czur, se chircir sau fugir urlnd n
noapte ca nite scntei nebune ce dispreau n ntuneric.
Cpetenia, avertiz Lana cu o voce redus la o rgueal de fumul care
se nvrtea n jurul lor.
Se sprijinea de braul lui Edilio. Cei doi erau acum n siguran, afar din
colib, dar departe de a se relaxa pe pajite. Coliba czu cu zgomot n spatele
lor i arse ca o tor. Lumina portocalie dezvlui o sut de fee care se
holbau, nenelegnd ce se ntmplase. Ochii i dinii lor luceau.
Cpetenia naint din mijlocul haitei, uitndu-se la Sam, zbrlit, nenfricat.
Ltr o comand i toat haita se porni n unison, ca un singur animal, un val
de furie mritoare. Sam i ridic minile i declan razele de lumin de un
verde-pal. Primul rnd de coioi lu foc instantaneu. Se ntoarser cuprini
de teroare i fugir napoi la fraii i surorile lor, crend o panic total.
Haita i ntoarse cozile i fugi n noapte. Cpetenia nu mai era curajoas,
nu mai conducea, ci i urma, alergnd ca s in ritmul cu armata lui nfrnt.
Unii ardeau n timp ce alergau i aprindeau tufiurile uscate din jur.
Sam i cobor minile n lateral. Astrid era lng el.
Omule, zise Quinn cu o voce uimit.
Nu cred c se vor mai ntoarce, spuse Sam.
i acum ce facem, omule? l ntreb Edilio.
237

Sam sttea i se uita la deertul gol, att de ntunecat i de linitit nct


absorbise toat lumina de la coliba care ardea. Ar fi vrut s plng. Nu tiuse
c avea atta mnie n interior. i fcea ru. Mama lui se strduise att ct
putuse, nu avea de ce s o nvinuiasc. Vru s vomite.
Astrid vzu c Sam nu era ntr-o stare bun, aa c spuse:
Ne ndreptm napoi ctre Perdido Beach. Mergem napoi i o s
ndreptm lucrurile.
Iar Caine se va da la o parte din calea noastr, zise Quinn. Nicio
problem, domnioar!
Astrid l privi suprat.
Nu spun c va fi uor. Va fi un test pentru noi.
Edilio scutur din cap.
Nu va fi un test. Va fi un rzboi.

Soarele va rsri n curnd. Vom putea s vedem ceva, zise Drake.


S vedem ce? gemu Panda. Nu e nimic altceva dect deert acolo.
Caine zice c probabil merg pe lng barier ca s i gseasc drumul
napoi.
Panda sun nervos cnd spuse:
Caine crede c Sam se ntoarce?
Panda era nc mbufnat din cauza gleznei sucite i aproape nefolositor,
aa c Drake luase ali doi copii de la Coates. Primul dintre ei era un biat
gras, american de origine chinez, pe nume Chunk. Chunk era un btu de
rang mic, nu era cineva cu care Drake s-ar fi ncurcat n mod obinuit. n
plus, nu tcea deloc, plvrgea ncontinuu, n special despre ce trupe a
vzut n concert i ce stele de cinema a ntlnit. Tatl lui era cuttor de
talente la Hollywood. Dac mai exista Hollywood.
Al doilea copil era o fat, o feti slbu, neagr, pe nume Louise. Era
unul dintre oferi. Din moment ce Panda era seminefolositor, Drake avea
nevoie de un ofer.
Dup dispariia lui Andrew, Caine i Diana mpreun cu tocilarul ciudat,
Jack, avuseser de-a face cu Frederico i ncercaser s reia controlul asupra
situaiei de la Coates. Caine l trimisese pe Drake dndu-i ordinul de a-l gsi
pe Sam. Lui Drake nu i plcu aceast porunc. i era somn i, aa cum i
spusese lui Caine, pustietatea se ntindea pn departe, mai ales noaptea.
Cum avea s l gseasc pe Sam, chiar dac ar fi urmat bariera?
Era un drum care urca pe Muntele Piggyback, zise Caine. i aminteti
excursia? De acolo poi vedea la kilometri ntregi deprtare.
Aa c, n ciuda faptului c era nc ntuneric, c Louise era o oferi mult
mai nebun dect precautul Panda i c Panda se tnguia, iar Chunk
238

trncnea nencetat, ei ajunser sus pe Muntele Piggyback i, dup un timp,


gsir locul de supraveghere.
Erau acolo de ceva vreme, ascultnd urletele coioilor de jos din vale, iar
Drake amenina c l pocnete pe Chunk dac nu nceteaz cu povestea
despre cum a ntlnit-o odat pe Christina Aguilera. Drake fierbea de nervi,
furios c trebuia s fie acolo, n mijlocul pustietii, fr mncare sau sucuri,
sau orice altceva, doar cu o sticl cu ap i aceti idioi.
i ce s-a ntmplat cu Andrew? ntreb Louise n timpul unui moment
rar de tcere din partea lui Chunk.
S-a evaporat, frate. A lsat o gaur n urm, zise Panda.
Eu mai am mai mult de un an, am doar treisprezece ani, spuse Louise
de parc i-ar fi psat cuiva. Cineva o s ne salveze ntr-un an, nu-i aa?
Mai devreme ar fi i mai bine, spuse Drake cu o voce trgnat i
afectat, pentru c eu mai am o lun.
Eu mai am pn n iunie, zise Chunk. tii ce nseamn asta? Sunt Rac.
M-am prins, mormi Drake.
Zodia cancerului, adug Chunk.
Trebuie s m uurez, zise Drake.
Se ddu jos din maina de teren n care se aflau i merse ctre captul
locului de supraveghere, pn la balustrad. ncepu s urineze peste
margine cnd o vzu. Semna cu un chibrit purtat n mijlocul ntunericului.
Era imposibil s aproximeze distana.
Chunk! Adu binoclul.
n cteva secunde, Chunk veni n grab. Drake privi cum, departe jos, o
lumini plpia i se mica n zigzag.
Chunk spuse:
Asta e ca i cum ai fi sus pe dealurile de la Hollywood, tii? Sus pe
Mulholland Drive, unde triesc toi actorii celebri. Odat am fost acas la un
tip care era un fel de regizor pe care l reprezenta tata, tii? i
Drake smulse binoclul din minile lui Chunk i ncerc s prind luminia
n cmpul lui vizual. Aproape imposibil. O prindea i apoi imediat o pierdea.
Chiar i cnd reui s o urmreasc timp de cteva secunde, nu putea s i
dea seama ce reprezenta. Era doar o flacr portocalie care se vntura
printr-un pustiu fr forme. Dar era aproape sigur c se mica mult prea
repede ca s fie purtat de o persoan, chiar i de una rapid. Apoi scnteia
nu se mai mic.
Treptat, Drake realiz c flacra cretea. Privi intens i, la un moment dat,
crezu c vede un fel de cldire, ca o cas, n lumina care cretea n
intensitate.
Panda chiopt pn la ei i li se altur. Drake i ddu binoclul.
239

Ce crezi c e asta?
Panda se uit prin dispozitiv i, n acel moment, se vzu o izbucnire de
lumin. Ddu brusc binoclul la o parte i ip. A doua raz de lumin fusese
i mai clar, iar acum erau luminie care lsau urme de foc prin ntunericul
nceputului de diminea.
E un gen de cas i un turn sau ceva. i mai sunt nite nite cini
sau ceva.
A treia lumin fu orbitoare, iar acum aprur i mai multe luminie
nebune, care se micau de colo-colo.
Nu tiu, omule, zise Panda.
Cred c poate tocmai am gsit ceea ce cutam, spuse Drake.
Speriat, Chunk zise:
Crezi c la e putiul pe care ncerci s-l prinzi? Gagiul are puterea,
omule! Ca n filmul la
Drake scoase pistolul de la curea i zise:
Nu, Chunk; asta e puterea. i eu o am.
Asta l fcu pe Chunk s tac pentru cteva secunde.
Focul se ntinde, art Louise. Probabil c totul e uscat acolo i
tufiurile, i lucrurile iau foc.
Drake observase i el acest lucru. Arunc o privire napoi n direcia din
care veniser, ncercnd s se prind de topografia zonei.
Coates e n spate, ntr-acolo. Bariera este dincolo, art el. Nu bate
vntul, aa c focul se va ntinde n sus pe deal. Ceea ce nseamn c ei o vor
lua pe aici, ctre Coates. O s treac fix pe sub noi.
Ce ai de gnd s faci, s i mputi cnd trec pe lng noi? ntreb
Chunk, nerbdtor i speriat.
Panda se uit din nou.
Mda, cam aa ceva, nou sute de metri de aici i pn jos, i eu o s i
mpuc cu un pistol, spuse Drake sarcastic. Idiot mai eti!
Deci, ce facem? ntreb Panda. Nu e de mirare c lui Caine i e fric de
tipul sta. Poate s fac toate chestiile alea?
Pun pariu c are patru linii, i ddu cu prerea Chunk. Am vzut tot
felul de chestii la Coates cu Benno, Andrew i Frederico, dar niciunul dintre
ei nu putea s fac aa ceva. Crezi c l poate dobor pe Caine?
Drake se ntoarse brusc i l lovi pe Chunk n gur cu dosul minii libere.
Cnd se cltin n spate, Drake se apropie de el i l lovi ntre picioare. Chunk
se apuc cu ambele mini i czu n genunchi.
De ce ai fcut asta, omule? scnci el.
Pentru c m-am sturat s te ascult, rspunse Drake, rspicat. M-am
sturat de toate rahaturile astea cu puterile. Ai vzut ce le-am fcut
240

ciudailor de la Coates? Cine crezi c s-a ocupat de asta? Toi copiii ia cu


prostiile lor de puteri. nvrtitul roilor, mutarea lucrurilor de colo-colo i
cititul minii i toate astea? Cine crezi c i-a luat unul cte unul n timp ce
dormeau, i-a btut mr i cnd s-au trezit aveau minile ngropate n
ciment?
Tu ai fost, Drake, spuse Panda mpciuitor. Tu i-ai dovedit pe toi.
Aa e. i nici mcar nu aveam pistol atunci. Nu conteaz cine are
puterile, idioilor! Conteaz cui nu i este fric. i cine va face ce trebuie
fcut.
Chunk se ridic n picioare, ajutat de Panda.
Nu de Sam Temple sau de Caine trebuie s v temei, viermuilor, ci de
mine, spuse Drake. Domnul Mini cu Laser nu va ajunge s se lupte cu Caine.
O s i vin de hac cu mult nainte de asta.

TREIZECI I PATRU
87 ore, 46 minute
Erau ase acum. Sam, Edilio, Quinn, Lana, Astrid i micul Pete. Toate
planurile de a urma bariera FAYZ fuseser abandonate, deocamdat. Focul,
un petic strlucitor de culoare, galben i portocaliu, urc spre dealuri, ctre
nord, tindu-le calea. Nu puteau dect s mearg spre sud.
Zorii sosir, n sfrit, un gri nesatisfctor care decolora nuana din
orice, chiar i din foc. Acum puteau vedea unde clcau, dar asta nu i oprea
s se mpiedice i s se poticneasc. Picioarele li se mpleticeau din cauza
epuizrii.
Micul Pete czu n tcere i rmase n urm, pn cnd Astrid i observ
dispariia. Dup aceea Edilio i Sam l crar n spate cu schimbul, ceea ce le
ncetini i le ngreun i mai mult mersul. Micul Pete adormi pentru o vreme,
n jur de dou ore, apoi, cnd bieii abia mai puteau face un pas, se trezi i
merse singur nainte, iar ei o luar pe urmele lui, prea obosii ca s ncerce
s l ghideze, din moment ce, n general, mergea n direcia cea bun.
Trebuie s ne oprim, omule, zise Edilio. Fetele sunt obosite.
Sunt bine, spuse Lana. Am alergat cu coioii. A merge cu voi, biei, e
floare la ureche.
Eu m-am sturat, fu de acord Sam i se opri n locul n care era, care,
ntmpltor, era ori un fel de tufi mare, ori un copac mic.
241

Petey! ip Astrid. Hai napoi! Ne oprim.


Micul Pete se opri din mers, dar nu se ntoarse. ngrijorat, Astrid i tr
picioarele ctre el, simind durerea la fiecare pas.
Sam! strig ea. Vino repede!
Lui Sam i se pru c se afla prea departe ca s rspund, dar cumva reui
s i mite picioarele din nou i se duse spre locul n care stteau micul Pete
i Astrid n genunchi. Pe jos, n rn, era o fat mic. Hainele ei erau
zdrene, iar prul negru era ciufulit. Era de origine asiatic, drgu, fr a fi
ns frumoas i toat aproape numai piele i os. Dar primul lucru pe care l
observar la ea era c palmele i erau captive ntr-un bloc de ciment.
Astrid i fcu repede cruce i i puse dou degete pe gtul fetei.
Lana! strig ea.
Lana evalu repede situaia.
Nu vd rni. Cred c poate e flmnd sau bolnav n vreun alt fel.
Ce face aici? se ntreb Edilio. Of, omule, ce naiba i-au fcut la mini?
Eu nu pot vindeca foametea, zise Lana. Am ncercat pe mine cnd eram
cu haita. Nu a mers.
Edilio desfcu dopul sticlei cu ap, ngenunche i cu grij stropi obrajii
fetei astfel nct cteva picturi i se prelinser n gur.
Uite, nghite!
Edilio rupse o bucic dintr-un baton energizant i o strecur cu grij n
gura fetei. Dup cteva secunde gura ncepu s se mite pentru a mesteca.
E un drum acolo, zise Sam. Cel puin aa cred. Un drum de pmnt.
Cineva a condus pn aici i a aruncat-o, fu de acord Astrid.
Sam art ctre rn.
Se poate vedea cum i-a trt blocul de ciment.
Se ntmpl lucruri necurate, mormi Edilio nervos. Cine ar putea face
aa ceva?
Micul Pete sttea n picioare i se holba la fat. Astrid observ.
De obicei nu se uit aa la oameni.
Cred c nu a mai vzut pn acum de ce sunt n stare unii nenorocii,
zise Edilio.
Nu, spuse Astrid pe gnduri. n general, Petey nu d importan
oamenilor. Pentru el ei nu sunt reali. Odat m-am tiat la mn, foarte ru,
cu un cuit de buctrie i sngeram cumplit, iar el nici mcar nu a clipit. i
sunt persoana cea mai apropiat pentru el din toat lumea.
Sam, poi, tii tu, s arzi cimentul la de pe minile ei? ntreb Lana.
Nu. Nu pot inti att de precis.
Nici nu tiu ce se poate face, zise Edilio n timp ce i ddea fetei o alt
bucic de mncare. Dac ncerci s spargi chestia aia cu un baros sau ceva,
242

sau chiar cu un ciocan i o dalt, o va durea foarte ru. Probabil i va rupe


fiecare os, omule.
Cine i-ar fi putut face asta? se ntreb Lana.
Asta e o uniform de la Academia Coates, rspunse Astrid. Probabil c
nu suntem departe.
, opti Lana. Aud ceva.
Toat lumea se ls jos, n mod instinctiv. n tcerea care se instal,
puteau auzi n mod clar un motor de main. Era condus aiurea, accelernd
un minut i apoi ncetinind i tot aa.
Haide s vedem cine e, spuse Sam.
Cum o s o micm pe fat? ntreb Edilio. A putea s o car, dar nu pot
duce i blocul de ciment, omule.
Eu o in pe ea, tu ii blocul de ciment, zise Sam.
Chestia asta e chiar grea, spuse Edilio. Sper s nu l ntlnesc pe
nenorocitul care a fcut asta. Cum s faci aa ceva cuiva? Ce animal face
asta?
Maina se dovedi a fi una de teren. Era condus, din cte i putu da
seama Sam, de un singur biat.
l tiu, zise Astrid.
Ea fcu cu mna. Maina se cltin i se opri. Astrid se aplec pe fereastra
deschis.
Computer Jack? ntreb ea.
Sam l vzuse pe vrjitorul tehnologiei prin ora, dar nu vorbise niciodat
cu el.
Salut! zise biatul. O, ce bine! Ai gsit-o pe Taylor. O cutam.
O cutai?
Mda. E bolnav. tii, cu capul. A plecat haihui de la coal, aa c eu o
cutam i
Chiar n acel moment, Sam tiu c era o capcan. O fraciune de secund
prea trziu.
Drake se ridic din spatele celui de-al treilea rnd de scaune. Avea un
pistol ndreptat spre capul lui Astrid, dar se uita fix la Sam.
Nici s nu te gndeti. Orict de rapid crezi c eti, tot ce trebuie s fac
este s aps pe trgaci.
Nu m mic, spuse Sam i i ridic minile n sus n semn c se pred.
A, nu, nu, nu, Sam, biete! tiu totul despre puterea ta. ine-i minile
pe lng tine.
Trebuie s ajut s o car pe fata asta, zise Sam.
Nimeni nu o car nicieri. E terminat.
Nu o lsm aici, spuse Astrid.
243

Tipul care ine pistolul ia decizii, zise Drake rnjind. i, dac a fi n


locul tu, Astrid, nu m-a fora. Caine vrea s v aib pe tine i pe friorul
tu vii. Dar dac voi doi ncercai s facei faza cu dispariia, o s l mpuc pe
Sam.
Eti un psihopat, Drake, zise Astrid.
Uau! Ce cuvnt mare! Cred c de-asta i se spune Astrid cea deteapt,
ei? tii care mai e un cuvnt bun? Retardat.
Astrid tresri ca i cum ar fi lovit-o.
Fratele meu e un retardat, mim Drake. A fi vrut s fi nregistrat. OK.
O s ne urcm n main aici, unul cte unul. ncetior.
Nu plecm de aici fr fat, zise Sam pe un ton impasibil.
Aa e, l susinu Edilio.
Drake scoase un oftat teatral.
OK. Ia-o i arunc-o pe scaunul din fa, lng Jack.
Lucrul acesta necesit ceva efort. Fata era n via, dar nu era contient
i era prea slbit pentru a se mica. Quinn nepenise din cauza fricii i a
nehotrrii. Sam putu vedea conflictul interior care i se oglindea pe fa.
Ceva de genul: S rmn cu Sam sau s ncerc s intru n graiile lui Drake?
Sam se ntreb ce va decide. Deocamdat, prietenul lui se holba cu ochii
mrii, goi, cu gura tremurnd, iar privirea lui cuta un rspuns.
O s fie bine, Quinn, opti Sam.
Quinn nici mcar nu l auzi.
Astrid se urc n main. Se aez chiar n spatele lui Jack.
Chiar am crezut c ar putea fi o speran pentru tine, Jack.
Nu, spuse Drake. Jack e ca o urubelni sau ca un patent. E doar o
unealt. Face ce i se spune s fac.
Micul Pete i Lana mpreau bancheta din mijloc cu Astrid. Edilio i Sam
se aflau pe rndul din spate.
Drake puse pistolul la tmpla lui Edilio.
Problema ta e cu mine, Drake, zise Sam.
Ai putea s i ncerci ansele dac ar fi numai viaa ta n joc, spuse
Drake. Dar nu ai risca s i mpuc animluul mexican sau prietena.
Merser n hopuri, cnd mai repede, cnd mai ncet, Jack prsind n mod
frecvent drumul. Dar nu se lovir, ceea ce era singura speran a lui Jack.
Oprir la Academia Coates.
Sam mai fusese aici, adus s vad unde lucra mama lui. Cldirea veche i
deprimant arta de parc ar fi fost bombardat. O ntreag ncpere de sus
era descoperit. Ua principal srise n aer.
Arat ca o zon de rzboi, coment Edilio.
FAYZ este o zon de rzboi, zise Drake ntunecat.
244

Privelitea locului i provoc lui Sam un val de amintiri triste.


Mama lui fcuse tot ce putuse ca s dea impresia c slujba ei era ceva ce i
plcea, iar Coates era un loc de munc pe care avea s l adore. Dar chiar i
Sam tia c ea era n acest loc numai pentru c el i distrusese csnicia. Simi
n interior rmiele urii pe care i-o purta mamei. Era copilresc. Ruinos
chiar. Greit. i era momentul nepotrivit ca s se gndeasc la toate astea,
acum, acolo unde era, cu ce avea s se ntmple, ce era foarte posibil s se
ntmple.
Care era expresia aceea a lui Edilio? Cabeza de turco? ap ispitor? Avea
nevoie de cineva pe care s dea vina, iar furia lui se construia n jurul mamei,
dinainte de FAYZ. Dar orict de nebun sunt, gndi Sam, trebuie s fie mai
ru pentru Caine. Eu am fost fiul pe care ea l-a pstrat. El a fost cel care a
fost dat.
Cnd oprir maina, Panda mpreun cu ali copii pe care Sam nu i tia
ateptau. Erau narmai cu bte de baseball.
Vreau s l vd pe Caine, zise Sam n timp ce cobora.
Fr ndoial, zise Drake. Dar mai nti avem alte lucruri de care
trebuie s ne ocupm. Alinierea! Mergei ntr-un singur rnd, n jurul
cldirii.
Spunei-i lui Caine c fratele lui e aici, insist Sam.
Nu o s ai de-a face cu Caine, Sammy, o s ai de-a face cu mine, zise
Drake. A putea s te mpuc foarte curnd. A putea s v mpuc pe toi
foarte curnd. Aa c nu m enervai.
Fcur aa cum li se ordonase. Urmar colul i ajunser n zona
comunal din spatele cldirii principale.
Acolo era o scen mic, fcut s semene cu un pavilion. Peste douzeci
de copii erau aliniai lng o balustrad mic din jurul pavilionului. Erau cu
toii legai de ea cu frnghii ca nite lese, ce nu le permiteau s se mite mai
mult de civa metri. Aveau gturile ancorate de balustrad, ca nite cai
priponii. Fiecare dintre copii era tras n jos de cte un bloc de ciment, n
care le erau prinse minile, Ochii le erau adncii n orbite, iar obrajii erau
supi.
Astrid folosi un cuvnt pe care Sam nu i-l imaginase vreodat c l va
auzi la ea.
Frumos limbaj, zise Drake rnjind. i, pe deasupra, n faa
petardatului.
Cte o tav de la cantin fusese plasat n faa fiecrui prizonier. Trebuia
s fi fost o livrare recent pentru c unii dintre copil nc lingeau tvile,
aplecai, cu feele n jos, cu limbile afar, mncnd precum cinii.
245

Este cercul ciudailor, zise Drake mndru, dnd din mn ca un


prezentator la un spectacol.
ntr-o roab veche i murdar dintr-o parte, trei copii foloseau o lopat cu
mner scurt pentru a amesteca ciment. Scotea un zgomot greoi. Aruncar o
lopat cu pietri n mixtur i l amestecar de parc era un sos cu cocoloae.
O, nu! zise Lana i se ddu napoi.
Dar unul dintre bieii de la Coates o lovi n spatele genunchiului cu o
bt de baseball, iar ea se prbui.
Trebuie fcut ceva cu ciudaii nefolositori, zise Drake. Nu v pot lsa
pe aici liberi.
Probabil c Drake l vzu pe Sam c ncepea s reacioneze, pentru c lipi
pistolul de capul lui Astrid.
E decizia ta, Sam. Dac doar tresari, vom avea ocazia s vedem cum
arat un creier de geniu.
Hei, eu nu am puteri, omule! spuse Quinn.
E o idioenie, Drake. Eti bolnav, zise Astrid. Nici mcar nu m pot
nelege cu tine pentru c eti att de distrus, att de lipsit de speran.
Taci din gur! ip Drake. OK, Sam. Tu primul. E uor. Doar i bagi
minile nuntru i apoi gata, nu mai ai puteri.
Quinn ncerc s pledeze n favoarea lui.
Sam e un ciudat, omule, eu n-am puteri. Sunt doar o persoan normal.
Sam se ndrept spre roab cu pai nesiguri. Copiii care amestecau
cimentul artau foarte nefericii din pricina a ceea ce fceau, dar Sam nu se
amgea; ei fceau ceea ce li se spusese.
Era o groap n pmnt, lung de treizeci de centimetri i la fel de lat i
poate de douzeci de centimetri adncime. Cei care amestecau cimentul
ndesar o lopat de beton n groap, umplnd-o trei sferturi.
Bag-i minile nuntru, Sam! ordon Drake. F-o sau geniul o pete.
Sam i adnci minile n ciment. Putiul cu lopata arunc o ncrctur
de ciment ud i greu n gaur i folosi o mistrie pentru a-l nivela. Apoi nc o
dat i apoi ndeprt excesul punndu-l n roab. Sam ngenunche, cu
minile prinse, iar creierul i se zbtea nebunete pentru a face planuri i
calcule. Dac se mica, Astrid murea. Dac nu fcea nimic, ei deveneau sclavi.
OK, Astrid, rndul tu, zise Drake.
O alt groap i acelai proces. Astrid plngea i zicea printre lacrimi:
O s fie OK, Petey, o s fie OK.
Unul dintre cei care amestecau cimentul ncepu deja s sape a treia
groap. O fcea cu micri repezi, precise, tind gazonul cu o mistrie.
Ia cam zece minute cu totul, zise Drake. Dac ai de gnd s faci ceva
curajos, ai cam opt minute la dispoziie. Tic-tac.
246

Aa trebuie s faci cu ciudaii, spuse Quinn. N-ai alt soluie, Drake.


Sam simea cimentul ntrindu-se. Deja dac ncerca s i mite degetele
simea c sunt captive. Astrid era mai trist dect o vzuse Sam vreodat.
Plngea ncontinuu. Frica ei o hrni pe a lui. Nu mai putea suporta. Era
ndeajuns de greu pentru el, dar s o vad pe ea astfel
i totui, Astrid nu i ntorcea privirea, era concentrat numai asupra
micului Pete. Ca i cum ar fi plns pentru el, comunicndu-l teroarea prin
care trecea. Normal c aa fcea. Dar nu funciona. Micul Pete era n jocul lui,
n alt lume.
Cred c timpul s-a cam scurs pentru tine, Sam, spuse Drake rznd.
ncearc s i scoi minile afar. Nu poi, nu?
Drake se apropie n spatele lui i l pocni n ceaf.
Haide, Sam! Chiar i lui Caine i e fric de tine, aa c trebuie s fii tare.
Hai, arat-mi ce poi!
l lovi din nou pe Sam, de data aceasta cu patul pistolului. Sam se prbui
cu faa n jos n rn. Apoi se ridic. Trase ct de tare putu, dar minile i
erau captive. Carnea l jena. Se lupt cu un val de panic. Voia s ipe, s
blesteme, dar asta nu ar fi fcut dect s l distreze pe Drake.
Da, arat c eti brbat! uier Drake. Pn la urm, ai paipe ani, nu?
Ct mai ai pn s dispari? E doar o faz trectoare aici n FAYZ, nu-i aa?
Bieii care se ocupau de ciment spar afar blocul, iar acum, n timp ce
ncerca s stea n picioare, Sam simea greutatea teribil prins de minile
lui. Putea s stea n picioare, dar nu fr efort.
Drake se apropie de el.
Deci cine e eful aici? Cine v-a nfrnt pe voi i pe restul ciudailor? Eu.
Eu care nu am nicio putere.
Sam auzi o u trntindu-se. i ntinse gtul i i vzu pe Caine i pe
Diana apropiindu-se de-a lungul pajitii. Caine pea ncet, zmbind din ce n
ce mai larg cu fiecare pas.
Ia te uit, dac nu e sfidtorul Sam Temple! zise el. Las-m s dau
mna cu tine. O, scuze, greeala mea!
Rse cu un zgomot care prea mai degrab o uurare dect orice altceva.
Eu l-am prins, anun Drake. Eu i-am prins pe toi.
Da, aa ai fcut, zise Caine. Bun treab, Drake. Foarte bun treab. i
vd c i micuii prieteni ai lui Sam sunt prini.
De ce nu l scarpini puin pe Drake n spatele urechii, Caine, pentru c e
un cel aa cuminte? ntreb Diana.
Bieii cu cimentul scoaser blocul de piatr al lui Astrid din groap. Ea
plngea isteric, neputnd s stea n picioare. Micul Pete se duse ctre ea,
247

pind de parc ar fi fost ntr-un vis, cu capul plecat deasupra Game-Boyului. Astrid l lovi cu blocul de ciment.
Deodat, Sam tiu ce inteniona ea. Trebuia ca el s fac ceva pentru a
distrage atenia de la Astrid i de la micul Pete.
Nu vrei s te pui cu fata asta, o cheam Lana, zise Sam ndreptndu-i
brbia ctre ea. E o vindectoare.
Sprncenele lui Caine se ridicar.
O ce? O vindectoare?
Ea poate vindeca orice, orice fel de ran, spuse Sam.
Astrid, aproape neputnd s se mite, ncerca s legene blocul de ciment,
ncet, ritmic, nainte i napoi, ctre Game-Boy-ul micului Pete.
Ea m-a vindecat, zise Sam. M-au mucat coioii. Vrei s vedei?
Caine zise:
Am o idee mai bun. Drake! D-i fetei ceva s vindece.
Drake rse tare, un sunet vesel. Puse orificiul pistolului lng genunchiul
lui Sam.
Nu! ip Diana.
Zgomotul fu ocant. Durerea, la nceput, nu apru, dar Sam se prbui.
Czu ntr-o parte ca un copac tiat. Genunchiul, pe jumtate spulberat, se
strnse i se suci sub el. Apoi veni durerea.
Drake zmbi larg i scoase un sunet de exaltare.
Daa!
Astrid, surprins, lovi bucata de ciment att de tare de micul Pete nct
reui s ndeprteze Game-Boy-ul din minile lui i l ddu cu un pas napoi.
Diana se ncrunt, alarmat. Pentru prima oar i ddu seama de
prezena micului Pete.
Prin ceaa roie a durerii, Sam vzu ochii ei deschizndu-se, iar degetele i
se ndreptar spre micul Pete.
Drake, idiotule, copilul! Copilul!
Astrid czu n genunchi i arunc blocul de ciment pe Game-Boy. Nu fu
nicio strfulgerare de lumin. Niciun sunet. Dar, dintr-odat, blocul de
ciment care prindea minile lui Astrid dispru. Pur i simplu dispru. La fel
i cel al lui Sam. i al fiecrui copil de acolo.
Astrid sttea n mini i n genunchi, cu degetele n rna moale.
Blocurile de ciment dispruser ca i cum nu ar fi existat niciodat, dei
minile celor care le purtaser mai mult timp erau doar o mas de piele
palid, moart.
Caine fu rapid. Se ddu napoi, se ntoarse i fugi spre cldire. Diana prea
rvit, nesigur; apoi ni dup Caine.
248

Micul Pete i ridic jocul. Blocul de ciment dispruse la o fraciune de


secund nainte s l sfrme. Era murdar i avea un fir de iarb ce ieea din
el acum, dar nc funciona.
Drake sttea nmrmurit. Pistolul era nc n mna lui, fumegnd dup
glonul pe care l eliberase n piciorul lui Sam. Clipi. Ridic pistolul i trase n
micul Pete. Dar inta lui fu schimbat din cauza strfulgerrii orbitoare, de
culoare verde-pal. Mna lui Drake, ntreaga mn care inea pistolul, izbucni
n flcri. Drake url. Pistolul czu din degetele care se topeau. Carnea arse
i se fcu neagr. Fumul era maroniu. Drake ipa i se holba cu o privire
ngrozit cum flcrile i mncau mna. ncepu s alerge, iar vntul nteea
focul.
Bine ochit, Sam, zise Edilio.
Ochisem la cap, spuse Sam artndu-i dinii, n ciuda durerii.
Lana ngenunche lng Sam i i puse minile pe genunchiul lui.
Trebuie s plecm de aici, reui Sam s spun. Lsai-m pe mine,
trebuie s fugim. napoi la Caine o s
Dar aceasta fu ultima sforare. Se simi de parc o gaur neagr l nghii.
Se rsucea n jos, tot mai jos, n incontient.

TREIZECI I CINCI
86 ore, 11 minute
Unde suntem? ntreb Sam trezindu-se.
Dintr-odat fu ruinat observnd c era pe jumtate trt de-a lungul
drumului de Edilio i de un puti pe care nu l tia. Edilio se opri.
Poi s stai n picioare?
Sam i test picioarele. Lana i vindecase piciorul complet.
Da. Sunt bine. M simt OK, de fapt.
Se uit napoi i realiz c, de fapt, conduceau un fel de parad. Astrid i
micul Pete, Lana innd de mn un biat, n timp ce cinele se aventurase n
pdure fugrind o veveri. Quinn mergea singur pe marginea drumului,
ferindu-se, ruinat. i mai erau aproape dou duzini de copii, ciudaii
eliberai de la Coates.
Edilio remarc expresia de pe faa lui.
i-ai tras o gac de adepi, Sam.
249

Caine nu a venit dup noi?


nc nu.
Grupul se mpleticea de-a lungul drumului, copiii fiind adunai din loc n
loc n cete sau rsfirai n alte zone, mergnd haotic. Sam tresri cnd vzu
minile copiilor de la Coates. Cimentul absorbise toat umezeala din palme.
Pielea le era alb i atrna zdrene, precum bandajele dintr-un film de
groaz cu mumii. ncheieturile aveau cercuri roii n locurile n care
cimentul se frecase de carne i o rosese pn la snge. Erau murdari.
Mda, zise Edilio tiind la ce se uita Sam. Lana se ocup de fiecare pe
rnd. i vindec. Este uimitoare.
Lui Sam i se pru c aude i altceva n plus n vocea lui Edilio.
E i drgu, ei, Edilio?
Ochii lui Edilio se mrir i ncepu s roeasc.
E doar tii tu
Sam l lovi uor peste umr.
Baft!
Crezi c ea vreau s spun, m tii pe mine, sunt doar
Edilio se blbi i se opri.
Omule, hai s vedem dac rmnem n via. Apoi poi s i dai
ntlnire sau ceva de genul sta.
Sam evalu situaia. Erau pe drumul de la Coates, treceau prin poarta de
fier i mai aveau muli kilometri pn n Perdido Beach.
Astrid observ c el se trezise i grbi pasul.
Era i timpul s te trezeti, zise ea.
Pi, i rspunse el cu acelai ton de tachinare, de obicei dup ce sunt
mpucat i dup ce arunc cu lasere din mini mi place s trag un pui de
somn.
Sam prinse privirea Lanei i i opti din buze: mulumesc. Lana ridic
din umeri ca i cnd ar fi zis: nicio problem.
Caine nu va lsa lucrurile aa, zise Astrid, devenind serioas.
Nu. Va veni dup noi, spuse Sam. Dar nu deocamdat. Nu pn cnd nu
va avea un plan. L-a pierdut pe Drake. i e probabil ngrijorat c avem cu noi
toi aceti copii cu puteri, care l ursc de moarte.
Ce te face s crezi c nu o s vin pur i simplu dup noi?
Amintete-i cnd a sosit prima dat n Perdido Beach, zise Sam. Avea
un plan. i antrenase oamenii i exersaser.
Aa c ne ntoarcem n Perdido Beach? ntreb Astrid.
Orc e nc acolo i nc vreo civa. Am putea avea necazuri cu ei.
Trebuie s facem rost de nite mncare pentru copiii tia, spuse
Edilio. sta e pe primul plan.
250

Mai sunt cinci-ase kilometri pn la Ralphs, medit Sam. Crezi c


rezist?
Cred c n-au ncotro, spuse Edilio. Dar sunt i speriai. Vreau s spun
c ai nite copii dai peste cap aici. Dup toate prin cte au trecut
Tuturor ne e team, nu avem prea multe de fcut n privina asta, zise
Sam.
Dar nu i plcu felul n care sunase asta. Nu avea sens: desigur, erau cu
toii speriai, dar era ceva ce puteau face. De fapt, trebuiau s fac ceva n
privina asta.
Sam se opri n mijlocul drumului i atept ca toi ceilali s ajung la el.
Ascultai, zise el ridicndu-i minile ca s le capteze atenia, s i
calmeze.
Dar cu toii vzuser ce se ntmplase cnd el ridicase minile. Tresrir
i preau gata s o ia la goan n pdure.
Sam i ls repede minile jos.
Scuze. Lsai-m s o iau de la capt. Fii, v rog, ateni, zise Sam cu o
voce blnd.
i inu minile pe lng corp. Atept rbdtor pn cnd fu sigur c toi
erau ateni. Quinn rmsese tot n spate.
Tuturor ni s-au ntmplat nite lucruri urte, zise Sam. Nite lucruri
foarte urte. Suntem terminai, suntem obosii. Nu tim ce o s se ntmple.
Toat lumea a devenit bizar pentru noi. Corpurile noastre i minile s-au
schimbat n moduri mult mai ciudate chiar i dect pubertatea.
Replica aceasta i aduse cteva zmbete i un rs reticent.
Da. tiu c suntei cu toii zdruncinai. Tuturor ne e team. tiu c mie
mi e, recunoscu el cu un zmbet trist. Aa c haidei s nu ne prefacem c nu
este nfricotor. Este. Dar uneori cel mai ru lucru e frica. tii?
Privirea lui se plimb pe toate feele i nelese c ei aveau o nou
ngrijorare, mai mare dect teama.
Nici foametea nu este o glum. Suntem la civa kilometri de magazin.
O s mncm acolo. tiu c unii dintre voi au trecut prin iad de cnd s-au
ntmplat toate astea. A vrea s v spun c totul s-a terminat, dar nu e aa.
Expresii mohorte pe toate feele. Sam spusese tot ceea ce plnuise s
zic, dar ei aveau nc nevoie de mai mult. i arunc o privire lui Astrid. Era
la fel de tcut ca toi ceilali, dar i fcu un semn din cap, ncurajndu-l s
spun mai mult.
OK, OK, zise el att de ncet, nct unii fur nevoii s se apropie pentru
a-l auzi. Uitai care e treaba. Nu o s ne predm. O s luptm.
Aa e! se auzi o voce.
251

Primul lucru pe care trebuie s l lmurim este faptul c nu este o linie


ntre ciudat i normal. Dac avei puterea, avem nevoie de voi. Dac nu o
avei, tot avem nevoie de voi.
Capetele aprobar. Se schimbau priviri.
Copii de la Coates, copii din Perdido Beach, suntem mpreun acum.
Suntem mpreun. Poate c ai fcut unele lucruri pentru a supravieui.
Poate c nu ai fost mereu curajoi. Poate c ai rmas fr speran. O fat
suspin dintr-odat. Dar toate s-au sfrit acum, zise Sam blnd. E un nou
nceput. Aici, acum. Suntem frai i surori acum. Nu conteaz c nu ne tim
numele unii altora, suntem frai i surori i o s supravieuim i o s
ctigm i o s gsim din nou drumul ctre un fel de fericire.
Urm o tcere lung i adnc.
Deci numele meu este Sam. Sunt mpreun cu voi. Pn la capt.
El se ntoarse ctre Astrid.
Eu sunt Astrid i sunt i eu mpreun cu voi.
Numele meu este Edilio. La fel cum au spus i ei, frai i surori.
Hermanos.
Thuan Vong, zise un biat slbu cu minile nc nevindecate, care
artau ca un pete mort. M bag i eu.
Dekka, spuse o fat puternic, solid, cu o coafur afro i un cercel n
nas. M bag. i am ce-mi trebuie.
i eu, strig o feti slbu cu codie rocate. Numele meu este
Brianna. Eu eu pot s merg foarte repede.
Unul cte unul i declarar hotrrea. La nceput vocile fuseser moi, dar
cptar putere. Fiecare voce devenise puternic, ferm, mai hotrt ca
oricnd.
Numai Quinn rmsese tcut. i inea capul n mini, iar lacrimile i se
prelingeau pe obraji.
Quinn, l strig Sam.
Nu rspunse, doar se uit n pmnt.
Quinn, zise Sam din nou. E un nceput nou. Nimic de pn acum nu mai
conteaz. Nimic. Frai, omule?
Quinn se lupt cu nodul pe care l simea n gt. Cu o voce nceat, zise:
Da. Frai.
OK. Acum hai s facem rost de mncare pentru toat lumea, spuse
Sam.
Cnd pornir din nou la drum, nu se mai mprtiau n toate direciile. Nu
mai mrluiau ca o armat, ci mergeau apropiai, ca un grup de copii
traumatizai. i ineau capetele ceva mai sus. Cineva chiar rse. Era un sunet
plcut.
252

Cu o voce nceat, Astrid zise:


Nimic de care s v fie fric dect nsi frica.
Nu cred c am spus-o chiar aa de bine.
Edilio l atinse pe spate.
Ai spus-o bine, omule.

Sam s-a ntors.


Ce?
Sam. S-a ntors. Vine pe drum.
Inima lui Howard se strnse. Era la mijlocul scrilor primriei i se ducea
la McDonalds pentru unul dintre burgerii lui Albert. Fusese Elwood,
prietenul Dahrei Baidoo, cel care i dduse vestea. Prea uurat, nu era nicio
ndoial. Prea bucuros.
Howard lu aminte c Elwood nu era loial, dar nelese n acelai timp c
ar putea avea chestiuni mai importante care s l ngrijoreze n afar de
loialitatea lui Elwood.
Dac Sam se ntoarce, e la captul unei lese inute de Drake Merwin,
spuse Howard mndru.
Dar Elwood plecase deja ca s i spun Dahrei i nu l mai asculta. Howard
se uit mprejur, simindu-se puin pierdut, nesigur ce s fac. O vzu pe
Mary Terrafino mpingnd un crucior de cumprturi ncrcat cu sucuri,
creme i cteva mere lovite, de-a lungul pieei ctre grdini. Howard
cobor repede scrile i o prinse din urm.
Ce faci, Mary? o ntreb el.
Ce, i-a sosit clipa? zise Mary i rse de gluma ei.
Mda, crezi? Mi-a sosit clipa?
Sam e pe drum.
L-ai vzut?
Au fost trei persoane diferite care mi-au spus c vine pe drum. Ai face
bine s te grbeti i s l opreti, Howard, croncni Mary.
E unul singur, o s l facem praf.
Baft! spuse Mary.
Howard i dorea ca Orc s fie aici. Cu Orc lng el, nu ar mai fi nevoie s
aib de-a face cu niciuna dintre obrzniciile lui Mary. Dar singur era o alt
poveste.
Vrei s i spun lui Caine c eti de partea lui Sam? ntreb Howard
poruncitor.
Nu am zis c sunt de partea cuiva. Sunt de partea copiilor de care m
ocup. Dar uite cum vd eu treaba, Howard: am observat c, atunci cnd auzi
numele lui Sam, dintr-odat eti gata s faci pe tine. Aa c, tii ce? Poate c
253

tu eti cel care nu este loial. Pn la urm, Caine fiind att de mare, de ce ai fi
att de speriat de Sam? Nu-i aa?
Ea se ls pe crucior i ncepu s l mping iar. Howard nghii cu greu i
i confrunt teama.
Nu e mare lucru, i spuse el. i avem pe Caine, Drake i pe Orc. Suntem
tari. Chiar suntem tari.
Crezu asta pentru douzeci de secunde nainte s cedeze i s alerge la
Orc.
Orc era n casa pe care o ocupase i pe care o mprea cu Howard, peste
drum de unde locuia Drake. Era pe o strad scurt, cea mai apropiat de
primrie. Copiii o numeau Strada Btuilor.
Orc dormea pe canapea cu un DVD cu kung fu rulnd i volumul
televizorului dat la maximum. Orc obinuia s stea treaz noaptea i s
doarm ziua.
Era o cas groaznic, dup prerea lui Howard, decorat cu prost gust i
mirosind a usturoi, dar lui Orc nu-i psa. Voia s stea ct mai aproape de
aciunea din ora. i voia s stea ct mai aproape pentru a fi cu ochii pe
Drake vizavi.
Howard cut telecomanda i opri televizorul. Pe msua de cafea din
sticl erau cutii goale de bere i mucuri de igri ntr-o scrumier. Orc
ajunsese s bea cteva cutii de bere pe zi. De la treaba cu Bette. Atunci
ncepuse povestea cu butul.
Howard era ngrijorat pentru Orc. Nu c l plcea n mod deosebit, dar
destinul lui Howard era legat de cel al lui Orc i nu i plcea s se gndeasc
la ce ar putea fi lumea lui dac Orc l-ar lsa balt.
Orc, scoal-te, omule!
Niciun rspuns.
Orc! Scoal-te. Avem necazuri, spuse Howard i l nghionti n umr.
Orc ntredeschise un ochi.
De ce m deranjezi?
Sam Temple se ntoarce.
Lui Orc i lu ceva timp s proceseze informaia. Apoi se ridic destul de
brusc i i duse minile la frunte.
O, omule. M doare capul.
Se numete mahmureal, i-o tie Howard. Cnd Orc i arunc o privire
ucigtoare, Howard i mblnzi vocea i zise: Am un antinevralgic n
buctrie.
Umplu un pahar cu ap i puse dou pastile n palm i i le aduse napoi
lui Orc.
Ce mare scofal? ntreb Orc.
254

Nu fusese niciodat iute la minte, dar acum gndirea nceat a lui Orc
ncepea s l irite pe Howard.
Mare scofal? Sam se ntoarce. Asta e marea scofal.
i?
Haide, Orc! Gndete-te. Crezi c Sam vine n ora i nu are un plan?
Caine nu-i aici, omule, e sus pe deal. i Drake la fel. Asta nseamn c
depinde de noi doi.
Orc se ntinse ctre una dintre cutiile de bere, o scutur, se uit mulumit
cum doi centimetri de bere se preling i apoi o ddu pe gt.
Deci trebuie s mergem s l caftim pe Sam? ntreb Orc.
Howard nc nu se gndise aa de departe. Dac Sam se ntorsese, asta nu
era de bine. Sam era napoi, i Caine nu? Era greu s priceap cum venea
asta.
Mergem s l spionm, omule. S vedem ce pune la cale.
Orc strnse din ochi.
Dac l vd, l caftesc.
Trebuie cel puin s ne dm seama ce are de gnd, l avertiz Howard.
Ar trebui s lum cu noi pe cine este la primrie. Mallet, poate. Chaz. Pe
oricine gsim.
Orc se ridic, rgi i zise:
Trebuie s fac pipi. Apoi lum Hummer-ul. Mergem s caftim pe
cineva.
Howard ddu din cap.
Orc. Ascult-m. tiu c nu vrei s auzi asta, dar a-l susine pe Caine ar
putea s nu fie mutarea ctigtoare.
Orc se uita la el cu o privire goal, proast.
Orc, omule, dac Sam ctig? Adic, dac Sam l nfrnge pe Caine?
Unde ne duce pe noi?
Orc nu rspunse pentru atta timp nct Howard fu sigur c nu l auzise.
Apoi Orc scoase un sunet ce semna a suspin. l prinse pe Howard de mn,
ceea ce nu mai fcuse niciodat.
Howard, am omort-o pe Bette.
Nu ai vrut, Orc, zise Howard.
Tu eti deteptul, spuse Orc trist. Dar uneori eti mai prost dect mine,
tiai asta?
OK.
Am omort pe cineva care nu mi-a fcut niciun ru. Astrid nu o s se
mai uite niciodat la mine dect cu ur.

255

Nu, nu, nu, l contrazise Howard. Sam va avea nevoie de ajutor. Va avea
nevoie de cineva puternic. Dac mergem la el acum, i mncm din palm,
tii tu, spunem: Da, tu eti omul, Sammy
Dac omori pe cineva arzi n iad, zise Orc. Mama mi-a zis asta. Odat
tata m btea, eram n garaj, aa c am luat un ciocan.
Orc mima scena. Felul n care luase ciocanul, se uit la el i-l ridic. Apoi l
ls n jos.
Ea mi-a zis: i omori tatl, o s arzi n iad.
Ce s-a ntmplat apoi?
Orc i ridic mna stng. O ntinse aproape de faa lui Howard. Avea o
cicatrice, aproape perfect rotund, nu mai mare de o jumtate de
centimetru.
Ce e aia? ntreb Howard.
Bormain. Cred c am fost norocos c n-a fost un burghiu mai mare.
E dat dracului toat treaba, omule, zise Howard.
tiuse dintotdeauna c Orc venea dintr-o familie cu probleme. Dar o
bormain era prea de tot. El venea dintr-o familie obinuit, niciunul din
prini nu fusese beiv sau violent. Howard fcuse ce putuse pentru a
supravieui, fiind mic, slab i nepopular. i plcea s fie la comand, s le fie
fric oamenilor de el, aa c prietenia cu Orc i convenise de minune.
Dar acum Howard ncepea s vad c, dei Orc era prost, nu greea. Orc i
Sam, marele erou, nu aveau s se neleag niciodat. Iar acum, Howard era
la fel de captiv ca i Orc. Captiv.
OK, atunci, zise Howard. Mergem la Caine.
Orc rgi tare.
Caine e nervos pe noi.
Mda, zise Howard. Dar tot are nevoie de noi.

TREIZECI I ASE
84 ore, 41 minute
ine-l pe loc! ip Diana.
Sunetul vocii ei era ndeprtat. Drake Merwin o auzi bolborosind prin
durerea atroce care i umplea creierul. ipete, ipete, ipete peste tot, mintea
i era invadat de ipetele a un milion de guri care se nchideau i se
deschideau, cutnd s trag aer n piept pentru a respira.
256

l prind eu, se auzi vocea lui Caine. Dai-v napoi la trei. Unu doi
Drake se nvrtea nebunete, nestpnit, ipnd, lovindu-se, neputnduse opri. Durerea nu mai simise niciodat aa ceva, nu-i imaginase
niciodat c ceva ar putea fi aa.
O for l aps, ca o mie de mini care l ineau jos cu o presiune ferm.
Ai ferstrul? se auzi vocea Dianei ntrebnd.
Nu era ngmfat acum, nu era deloc ngmfat, ci crud i ngrozit.
Drake se lupt mpotriva forei invizibile, dar Caine l intuise cu puterea lui
telechinetic. Drake nu putea dect s ipe i s njure, dar abia i mica
muchii faciali pentru asta.
Eu nu fac asta, zise Panda tnguindu-se. Nu i tai mna, omule.
Cuvintele i trimiser un oc de teroare care se altur durerii. Mna?
Voiau s
O s m omoare dac o fac, zise Panda.
Nu o fac, se auzir mai multe voci. n niciun caz.
O fac eu, zise Diana dezgustat. Suntei cu toii nite biei aa tari.
Dai-mi ferstrul.
Nu, nu, nu! ip Drake ascuit.
E singurul mod n care putem opri durerea, zise Caine, aproape
artnd o urm de emoie, de mil. Mna s-a dus, omule.
Fata ciudata gfi Drake. Ea o poate vindeca.
Ea nu e aici, zise Caine amar. A plecat cu Sam i cu restul.
Nu mi tiai mna! url Drake. Lsai-m s mor! Lsai-m mpucaim!
mi pare ru, spuse Caine. Dar am nevoie de tine n continuare, Drake.
Chiar i cu o singur mn.
Se auzi sunetul cuiva care ddea buzna n ncpere.
Tot ce-am gsit e Tylenol i Advil, zise Computer Jack.
Hai s terminm cu asta! spuse Diana rspicat.
Era nerbdtoare s l mutileze. Nerbdtoare.
Dac faci asta o s te omoare, o avertiz Panda.
O, Drake a decis deja c vrea s fac asta, spuse Diana. Strngei garoul.
O s sngereze pn o s moar, avertiz Jack. Trebuie s fie artere
mari la mn.
Are dreptate, zise Caine. Ne trebuie o cale s nchidem ciotul.
E deja cauterizat, spuse Diana. Trebuie doar s tiem sub arsur.
Da, OK, aprob Caine.
Nu pot s l ating prin cmpul de for, zise Diana. Poi s te dai n
spate ca s i ii partea stng paralizat i poate Panda i unii dintre aceti
biei aa-zii duri reuesc s i in ciotul.
257

Stai s aduc un prosop cel puin. Nu vreau s ating chestia aia, spuse
Panda cuprins de repulsie.
Nimeni nu-mi taie mna! spuse Drake aspru. O s omor pe oricine m
atinge.
Las-l s se ridice, Caine, zise Diana rspicat.
Elefantul se ridic de pe pieptul lui Drake i se putea mica din nou. Dar
acum figura Dianei era la civa centimetri de a lui, prul ei negru atrna pe
faa lui brzdat de lacrimi.
Ascult, bestie cretin, spuse Diana. O s ndeprtm durerea. Atta
timp ct ciotul la ars e acolo, o s fii aa. O s ipi i o s plngi i o s faci pe
tine. Da, te-ai piat pe tine, Drake.
Cumva, acest lucru l oc pe Drake i l reduse la tcere.
Ai o speran. Doar una. S tiem partea moart a minii tale i s o
facem fr s nceap din nou s sngereze.
Oricine m taie moare, zise Drake.
Diana se trase din faa lui. Caine zise:
F-o. Panda. Chunk. inei ciotul.
Presiunea era din nou pe Drake, imobilizndu-l. Nu simi prosopul care
era nfurat n jurul braului i nici strnsoarea minilor. Partea aceea a
braului era numai os, carne distrus, topit, nervii erau ari, mori. Durerea
ncepu mai sus, unde capetele nervilor supravieuiser ca s i izbeasc
creierul cuprins de fierbineal cu valuri nesfrite de agonie.
De vin nu sunt Diana, Panda sau Chunk i nici mcar eu, zise Caine.
Nu e niciunul dintre noi, Drake. Este Sam. Sam i-a fcut asta, Drake. Vrei s
scape cu asta? Sau vrei s trieti suficient ca s l faci s sufere?
Drake auzi un zgomot metalic. Ferstrul era prea mare pentru Diana ca
s l poat mnui uor. Lama tremur puin n timp ce ea o alinie.
OK, zise ea. inei-l bine. O s o fac att de repede pe ct o s pot.
Drake i pierdu cunotina, dar visele lui dureau ca i cum ar fi fost treaz.
Oscila nainte i napoi, treaz i ipnd, adormit i plngnd. Auzi o bufnitur
ndeprtat, n timp ce mna i czu pe podea. i apoi o frenezie total de
pai i ipete, ordine i confuzie, o imagine a Dianei bgnd a ntr-un ac cu
degetele pline de snge. Minile erau pe el peste tot, presiunea i scotea tot
aerul din plmni. Uitndu-se n sus din fundul unei fntni, Drake vzu fee
smintite uitndu-se n jos la el, cu ochii slbatici i cu figurile ptate de snge
ca ale unor montri.
O s supravieuiasc, aa cred, zise o voce.
S ne ajute Dumnezeu dac triete, spuse o alt voce.
Nu. Dumnezeu s-l ajute pe Sam Temple.
i apoi nimic.
258


Astrid, am nevoie s ncepi s discui cu putii tia, zise Sam, Afl ce
puteri au. Afl ct de mult tiu s le controleze. Cutm pe oricine care ar
putea s ne ajute n lupt.
Astrid pru s nu agreeze ideea.
Eu? Nu ar trebui s fac asta Edilio?
Am o alt misiune pentru Edilio.
Erau n pia, stnd istovii pe scrile primriei, Sam, Astrid, micul Pete i
Edilio. Quinn plecase, nimeni nu tia unde. Copiii eliberai de la Coates
Ciudaii de la Coates, aa cum i spuneau acum cu mndrie, mncaser la
Ralphs i erau acum hrnii din nou de Albert, care mergea printre ei i le
nmna burgerii. Unii dintre ei mncaser prea mult dintr-odat i
vomitaser. Dar majoritatea mai aveau nc loc pentru un hamburger, chiar
dac era servit cu gofr din ciocolat n loc de chifl.
Lana tocmai terminase de vindecat minile refugiailor. Se cltina din
cauza epuizrii i, ntr-un final, picioarele se curbar sub ea i czu pe iarb.
nainte de a ajunge la ea ca s o in, unii dintre copiii de la Coates se
ntinser ctre ea cu tandree, cuprinznd-o ntr-o reveren. nfurar geci
pentru a-i face o pern i mprumutar o ptur dintr-un cort i o ntinser
peste ea.
OK, o s vorbesc eu cu ei, zise Astrid reticent n continuare. Nu pot citi
oamenii aa cum face Diana.
Asta te macin? Nu eti Diana mea. i s sperm c eu nu sunt Caine.
Cred c speram ca toate astea s se termine cumva. Cel puin pentru o
vreme.
Cred c se vor termina. Pentru o perioad. Dar mai nti trebuie s
plnuim i s ne asigurm c o s fim pregtii atunci cnd Caine se va
ntoarce.
Ai dreptate, zmbi ea vag. Oricum, nu e ca i cum a fi visat la o mas
copioas, un du fierbinte i o or sau dou de somn.
Mda. Nu ai vrea s te rsfei prea tare, nu-i aa?
Sam i ddu ns seama de ceva.
Dar, hei, ai grij ca Petey s fie fericit, da? Nu vreau s dispari dintrodat.
Ar fi pcat, nu-i aa? zise ea impasibil. Poate c o s ncerc trucul lui
Quinn: Hawaii, Petey, Hawaii.
Astrid se duse la fratele ei, se asigur c este n regul, apoi se amestec
n mulime. Sam l chem pe Edilio aproape.
Edilio. Am o treab cu tine.
Orice vrei.
259

Implic ofatul. i implic s ii un secret.


Secretul nu-i o problem. ofat? nghii el teatral, ca un personaj de
desene animate care are o reacie ntrziat.
Vreau s faci rost de o camionet i s te duci la centrala nuclear.
i explic apoi mai departe ce are de fcut, iar expresia de pe faa lui
Edilio se ntunec din ce n ce mai mult, cu fiecare cuvnt. Cnd termin,
Sam ntreb:
Poi s faci asta? Trebuie s iei cel puin un tip cu tine.
Pot s-o fac, zise Edilio. Nu sunt ncntat, dar tii asta.
Pe cine o s iei?
Pe Elwood, cred, dac Dahra mi-l mprumut.
OK. Du-te o or sau dou ca s te prinzi cum s conduci.
O zi sau dou mai degrab, spuse Edilio, dar apoi salut cu un gest
militresc. Nicio problem, domnule general.
Sam sttea acum singur, cu umerii lsai, capul bzindu-i din cauza lipsei
de somn i resimind efectele durerii i fricii. Avea nevoie s gndeasc, i
spuse, avea nevoie s se pregteasc. Caine va face planuri. Caine. Fratele lui.
Fratele lui.
Ct timp mai avea? Trei zile. n trei zile avea s dispar. La fel i Caine.
Poate o s moar. Poate se va schimba n vreun fel. Poate se va ntoarce n
vechiul univers, cu poveti uimitoare de spus. i o va lsa pe Astrid n urm.
n cazul n care Caine ar fi fost o persoan normal, bine format, i-ar
petrece ultimele zile pregtindu-se pentru orice avea s nsemne
evaporarea moarte, dispariie, scpare. Dar Sam se ndoia de faptul c
fratele lui ar face asta. Caine va avea nevoie s triumfe asupra lui Sam.
Nevoia aceasta era mai puternic dect pregtirea pentru sfrit.
Niciodat nu mi-au plcut zilele de natere, murmur Sam.
Albert Hillsborough termin de nmnat burgerii ctre copiii de la Coates,
care erau recunosctori. Urc scrile spre Sam.
mi pare bine c te-ai ntors, omule, zise Albert.
Dintr-un motiv anume, Sam se simi obligat s se ridice i s dea mna cu
biatul. Albert i-o scutur solemn.
Este foarte tare ce-ai fcut, c ai inut Mickey Ds deschis.
Albert l privi puin deranjat.
Noi nu i mai spunem Mickey Ds. Este McDonalds. Va fi mereu
McDonalds. Dei, recunoscu el, m-am ndeprtat destul de mult de manualul
de operare.
Am vzut burgerii cu gofre.

260

Era ceva care l apsa pe Albert. Orice era, Sam nu avea timpul sau
energia necesar, dar Albert devenea o persoan importat, cineva pe care
s nu l dai deoparte.
Ce e, Albert?
Am fcut inventarul la Ralphs i cred c, dac a fi avut parte de
ajutor, a fi putut organiza o cin frumoas de Ziua Recunotinei.
Sam se holb la el. Clipi.
Ce?
Ziua Recunotinei. E sptmna viitoare.
Ah.
Sunt cuptoare la Ralphs, unele mari. i nimeni nu a luat curcanii
ngheai. Imagineaz-i dou sute cincizeci de copii, dac va veni toat
lumea din Perdido Beach, da? Un curcan va hrni circa opt oameni, aa c
avem nevoie de treizeci i unu, treizeci i doi de curcani. Nicio problem,
pentru c sunt patruzeci i ase de curcani la Ralphs.
Treizeci i unu de curcani?
Sosul de merioare nu va fi o problem, umplutul curcanilor nu va fi
nici el o problem, nimeni nu a luat prea mult umplutur nc, dei va
trebui s mi dau seama cum s amestec apte sortimente diferite, s vd ce
gust au.
Umplutur, zise Sam ca un ecou.
Nu avem destui cartofi dulci la conserv, trebuie s ne descurcm cu
cei proaspei i civa cartofi copi. Marea problem vor fi frica i ngheata
pentru plcinte.
Sam fu pe cale s izbucneasc n rs, dar n acelai timp i se pru
emoionant i reconfortant c Albert se gndise att de mult la aceste
probleme.
Bnuiesc c ngheata e pe sfrite, zise Sam.
Mda. Suntem foarte strmtorai cu ngheata. i copiii au luat i cutiile
cu fric.
Dar putem s avem plcint?
Avem unele congelate. i mai avem cteva forme de plcint, n care
putem coace noi cteva.
Ar fi frumos, spuse Sam.
Trebuie s m apuc de treab cu trei zile nainte. O s am nevoie de cel
puin zece oameni ca ajutoare. Pot s scot mesele afar din subsolul bisericii
i s le pun n pia. Cred c pot face asta.
Sunt sigur c poi, Albert, zise Sam cu emoie.
Mama Mary va face aranjamentele centrale.
Ascult, Albert
261

Albert ridic o mn, tindu-i vorba lui Sam.


tiu. Adic, tiu c s-ar putea s avem parte de o mare lupt nainte de
asta. i am auzit c ziua n care mplineti cincisprezece ani vine curnd. Tot
felul de lucruri rele se pot ntmpla. Dar, Sam
De data aceasta, Sam i-o tie:
Albert? D-i btaie i pregtete marea mas.
Da?
Da. Le va da copiilor o perspectiv.
Albert plec, iar Sam i stpni un cscat. O observ pe Astrid cufundat
ntr-o conversaie cu trei copii de la Coates. Ea trecuse prin o mulime de
lucruri groaznice, se gndi el, dar cumva, chiar i cu bluza jegoas, prul
blond atrnnd lins i gras i cu faa mnjit, era n continuare frumoas.
Cnd el i ridic privirea putu vedea peste pia, peste cldirile din
deprtare, departe, oceanul mult prea linitit.
Ziua de natere. Ziua Recunotinei. Dispariia. i o nfruntare cu Caine.
Nemaipunnd la socoteal viaa de zi cu zi dac ei ar fi supravieuit n vreun
fel sau altul. Nemaipunnd la socoteal gsirea unei modaliti de a scpa
sau de a pune capt FAYZ-ului. i tot ce voia s fac era s o ia de mn pe
Astrid i s o duc la plaj, s se ntind pe o ptur pe nisipul fierbinte,
lng ea i s doarm pentru vreo lun.
Imediat dup marea cin de Ziua Recunotinei, i promise Sam siei.
Imediat dup plcint.

TREIZECI I APTE
79 ore, 00 minute
Cookie se rostogoli i se ridic. Picioarele i erau slbite i tremurau. Fu
nevoit s se sprijine de mas ca s se in drept. Dar se echilibr cu braul
care fusese complet sfrmat.
Dahra Baidoo era acolo mpreun cu Elwood, amndoi holbndu-se ca i
cum asistau la un miracol.
Presupun c aa e, i zise Lana.
Nu doare, spuse Cookie.
Rse. Era un sunet nencreztor. i roti mna n fa i n sus. i strnse
degetele ntr-un pumn.
Nu doare.
262

OK, niciodat n-am crezut c o s vd asta, zise Elwood dnd ncet din
cap.
Lacrimile curgeau din ochii injectai ai lui Cookie. opti:
Nu doare. Nu doare deloc.
Fcu un pas. Apoi altul. Pierduse mult din greutate. Era palid i mai mult
dect palid, era aproape verde. Tremura. Un urs mergnd pe picioarele din
spate, pe cale de a se rostogoli. Prea exact ce era: un copil care fusese ntr-o
cltorie n iad.
i mulumesc, i opti Lanei. Mulumesc.
Nu eu am fcut, zise Lana. Este doar nici eu nu tiu ce este.
Era obosit. Vindecarea lui Cookie i luase mult timp. Era n spital de la
ora opt dimineaa, cnd fusese trezit de urletele de agonie ale lui Cookie.
Rana lui era ceva mai ru dect fusese propria-i mn. i luase mai mult de
ase ore, iar acum orice beneficiu l-ar fi avut de pe urma somnului din parc
se irosise i era din nou frnt. Era aproape sigur c afar strlucea soarele,
dar tot ceea ce voia acum era un pat.
Este o chestie pe care pot s o fac, zise Lana stpnindu-i un cscat i
ntinzndu-se ca s scape de nepeneala din coloana vertebral. Doar o
chestie.
Cookie ddu din cap. Apoi fcu ceva la care nu se ateptase nimeni. Czu
n genunchi nainte Dahrei, care era ocat.
Ai avut grij de mine.
Dahra ridic din umeri i pru teribil de jenat.
E n regul, Cookie.
Nu.
El i lu mna ntr-un mod ciudat i i puse fruntea deasupra ei.
Orice vei vrea. Orice. Oricnd. Pentru totdeauna.
Lacrimile i necau vocea.
Orice.
Dahra l ridic n picioare. Fusese la fel de mare i de greu ca Orc. nc mai
era destul de mare ca s o domine n nlime pe Dahra.
Trebuie s ncepi s mnnci, zise ea.
Da, s mnnc, zise Cookie. Apoi, ce s fac?
Dahra prea puin exasperat. Spuse:
Nu tiu, Cookie.
Lana veni cu o idee:
Du-te i caut-l pe Sam. O s fie o btlie.
Eu pot s m bat, confirm Cookie. Imediat ce fac rost de nite
mncare i, tii, mi recapt puterea.
263

McDonalds e deschis, zise Dahra. ncearc burgerul cu pine prjit. E


mai bun dect pare.
Cookie plec. Dahra zise:
Lana, tiu c n mare e vorba de Cookie, dar simt c mi-ai salvat i mie
viaa, mi-am pierdut minile ngrijindu-l.
Lana nu se simea confortabil cnd primea mulumiri. Mereu se simea
aa, chiar i cu lucrurile mrunte. Acum, ideea c oamenii i mulumeau
pentru c aproape nfptuia miracole i se prea exagerat. Spuse:
tii vreun loc n care pot dormi? Cum ar fi un pat.
Elwood i ghid pe ea i pe Patrick ctre casa lui. Era la aproape un
kilometru de pia, iar Lana aproape c mergea n somn pn cnd ajunser.
Intr, spuse Elwood. Vrei ceva de mncare?
Lana scutur din cap.
Doar un loc n care s canapeaua aia.
Poi folosi unul dintre dormitoarele de sus.
Lana era deja cu faa n jos pe canapea. O fraciune de secund mai trziu
dormea.
Noaptea czuse pn s se trezeasc. i trebui o vreme pn s i dea
seama unde se afla. Elwood l hrnise pe Patrick. Era o farfurie lins pe
gresia din buctrie. Patrick sttea ghemuit n faa unui emineu pe gaz, dei
nu era niciun foc.
Lana era lihnit de foame. Cut prin buctrie, simindu-se ca un ho.
Frigiderul fusese golit de tot cu excepia unui suc de lmie, unei sticle de
sos de soia, a unei cutii cu lapte de mult expirat i de o salat foarte, foarte
veche.
Congelatorul era ntr-o stare mai bun. Erau nite aripioare ngheate,
ceva ntr-o cutie de plastic i o pizza cu salam pentru microunde.
O, da, zise Lana. O, cu siguran.
Introduse pizza n cuptorul cu microunde i aps pentru a stabili timpul
de preparare. Era fascinant s priveasc modul n care se rotea. Gura i fu
inundat. Era tot ce putea s fac ateptnd sunetul cuptorului.
Devor pizza rupnd-o cu minile goale, mpturind feliile care atrnau i
adunnd tot ce czu pe mas.
O, vrei i tu puin? ntreb cnd Patrick apru dnd din coad i
uitndu-se la ea cu poft.
i arunc o bucat pe care el o prinse din aer.
Ei, am trecut i prin asta, nu-i aa, biete?
Lana gsi duul din dormitorul principal de sus i petrecu o jumtate de
or sub jetul de ap fierbinte. Apa care se scurgea era roie i neagr. Apoi l
264

invit i pe Patrick nuntru, l ampon, l clti i i ddu drumul afar ca s


se scuture ca nebunul prin tot dormitorul.
Se nfofoli ntr-un prosop i plec s exploreze casa pentru a gsi ceva de
mbrcat. Se prea c Elwood nu avea surori, dar mama lui era minion, aa
c, dup cteva ajustri, reui s ncropeasc o inut.
i ridic de jos hainele i aproape c lein din cauza mpuiciunii.
O, Doamne, Patrick, aa am mirosit? Trebuie s ard astea.
Dar se mulumi prin a ndesa ntr-un sac de gunoi hainele ptate de
snge, cu unele cruste de mizerie, puind a transpiraie, rvite i sfiate.
Din nefericire trebuia s se mulumeasc cu vechii pantofi. Pantofii mamei
lui Elwood i erau cu dou numere mai mari.
Porni iute n jos pe scri, simindu-se mai bine dect se simise de mult
vreme. Apoi vzu telefonul i nu putu rezista s nu ridice receptorul. S i
sune mama. S i spun mamei ceva. tia tot ce i spuseser toi despre
FAYZ. Dar, totui
Nu e ton, Patrick.
Patrick nu era interesat de subiect.
tii ce? O s m duc s stau jos i s plng pentru o vreme.
Dar lacrimile nu voiau s vin. Aa c dup o vreme oft i i lu o cutie
cu Pepsi dietetic pe verand. Era miezul nopii. Pe strad era linite. Era
ntr-un ora n care crescuse, dar din care lipsise ani buni. n cursul zilei
dduse peste civa copii pe care i tia, dar ei nu o recunoscur n spatele
nveliului de mizerie. Acum, poate o vor recunoate. Dei probabil c acum,
curat fiind, Sam, Astrid i Edilio nu o vor recunoate.
Am chef s merg undeva, Patrick, spuse ea. Dar nu tiu unde.
O main ntoarse pe strad. Se mica ncet. Oricine ar fi fost n spatele
volanului, n mod clar nu era un ofer experimentat.
Lana se ncord, pregtit s alerge napoi n cas i s ncuie ua. i
ridic privirea, precaut, dar nu l putu vedea pe ofer, iar acesta nu prea s
vrea s opreasc pentru a vorbi. Maina i continu drumul n jos pe strad
i opri.
Un fel de patrul, i zise Lana lui Patrick.
Mai sttu puin pe verand nainte de a se duce napoi nuntru.
l recunoscu instantaneu pe biatul care sttea n buctrie. Patrick mri
i i se ridic prul de pe ceafa.
Bun, ciudato, zise Drake.
Lana se ddu napoi, dar era prea trziu. Drake o amenin cu pistolul.
Sunt dreptaci. Cel puin am fost. Dar nc sunt capabil s intesc de la
distana asta.
Ce vrei?
265

Drake art spre ciotul de la mna dreapt. Mna fusese tiat imediat
deasupra cotului.
Ce crezi c vreau?
Singura dat cnd l vzuse pe Drake Merwin i adusese aminte de
Cpetenia coioilor: puternic, hiperalert, periculos. Acum, fizicul bine
proporionat arta sfrijit, rnjetul de rechin era doar o grimas, iar ochii
erau injectai. Privirea lui, odat amenintoare, era acum intens, arztoare.
Arta ca unul care fusese torturat dincolo de suportabilitate.
O s ncerc, zise Lana.
O s faci mai mult dect s ncerci, spuse el.
Durerea l cuprinse, iar faa i se schimonosi. Un geamt ncet, straniu i
scp din gt.
Nu tiu dac pot face s creasc o mn la loc, spuse Lana. Las-m s
o ating.
Nu aici, uier el i art cu pistolul. Prin ua din spate.
Dac m mputi nu o s te pot ajuta, se cert Lana cu el.
Poi s vindeci cini? Dar dac i zbor creierii? Aia poi vindeca,
ciudato?
Maina pe care Lana o vzuse trecnd mai devreme era parcat, cu
motorul pornit, pe aleea din spatele casei. Biatul pe care l chema Panda era
la volan.
Nu m obliga s fac asta, l rug Lana. Te-a ajuta oricum. Nu trebuie s
faci asta.
Dar nu avea niciun rost. Dac Drake avusese vreodat contiin, aceasta
murise odat cu mna lui. Conduser prin oraul adormit. Prin noapte.

Howard vzu cu propriii ochi mica armat pe care o nchegase Sam. i


vzu cobornd de la Ralphs. Magazinul era nepzit, ceea ce nsemna c toi
erifii se hotrser s se dea din drum i s nu se expun.
Sunt prea muli, conchise Howard.
Aa c el i Orc furar o main i se ndreptar spre Academia Coates.
Dar luar greit o curb undeva de-a lungul drumului i ajunser pe un
drum de pmnt care ducea n deert n timp ce noaptea cdea.
ntorseser, ghidndu-se dup urmele de cauciucuri ctre drumul
principal, dar nici asta nu funcion. ntr-un final rmaser fr benzin.
A fost ideea ta tmpit, mormi Orc.
i ce voiai s faci? S stai n ora cu Sam? Are douzeci de copii cu el.
Puteam s l bat mr.

266

Orc, nu fi idiot, i rspunse Howard rspicat din cauza suprrii. Caine


nu e acolo, nici Drake nu e, iar Sammy mrluiete napoi n ora ca un
mecher, ce crezi c nseamn asta? Adic, hai, Orc, f calculele!
Ochii de porc ai lui Orc se ngustar ca nite despicturi.
Nu m face idiot. Altfel te pocnesc n dini.
Howard pierdu douzeci de minute mbuntind sentimentele rnite ale
lui Orc. Ceea ce i fcu s fie blocai ntr-o main moart, n mijlocul
pustietii.
Vd o lumin, zise Orc.
Hei, da.
Howard sri din main i ncepu s alerge. Orc l urm cu pas greoi.
Lumina unor faruri se ndrepta spre ei. Dac ar fi ncetinit, conductorul
mainii i-ar fi ratat, fr s-i observe.
Mai repede! strig Howard.
Prinde-i, l ndemn Orc pe Howard n timp ce renun la alergat i
reduse viteza la un mar chinuit.
OK, ip Howard.
Piciorul i se prinse n ceva i se prbui n rn. Se ridic, dar atunci
simi o durere ascuit n glezn.
Ce naiba
nghe. Era ceva acolo n ntuneric. Nu era Orc, ci ceva care mirosea
neplcut i gfia ca un cine. O lu la fug ntr-o clip strignd:
M urmrete ceva!
Luminile mainii veneau spre el. Putea s reueasc. Putea s reueasc.
Dac nu ar cdea din nou. Dac monstrul nu l va prinde mai nti.
Picioarele lui atinser asfaltul drumului i fu luminat de un alb
strlucitor. Maina frn brusc. Se opri. Monstrul nu se vedea nicieri.
Howard?
Howard recunoscu vocea. Panda era aplecat pe fereastr.
Panda? Omule, ct m bucur s te vd! Am fost
Ceva negru i rapid sri i l apuc pe Panda de mn. Acesta ip. Din
main un cine ltra ncontinuu. Ceva l lovi pe Howard n spate, iar el se
izbi de pavaj cu minile i genunchii. Maina acceler. Bara din spate se opri
la civa centimetri de capul lui Howard.
Se auzi un ipt, o voce masculin. Orc. Orc era n spate, n ntuneric,
undeva. Erau cini peste tot, roind n jurul lui Howard. Nu, nu erau cini,
gndi el, ci lupi. Coioi.
Ua mainii se deschise, iar Panda czu, nfurat pe jumtate ntr-un
coiot. Se auzi un zgomot puternic urmat de o lumin portocalie. Dar coioii
267

nu se oprir. Alt mpuctur, iar unul dintre coioi scnci de durere. Drake
se cltin n fa, artnd ca o sperietoare n lumina farurilor.
Coioii se retraser din lumin, dar cu siguran nu disprur. Howard se
ridic ncet n picioare. Drake ndrept pistolul ctre faa lui Howard.
Ai asmuit coioii ia pe mine?
i pe mine m-au mucat, omule, protest Howard. Apoi strig spre
deert: Orc! Orc, omule. Orc!
Se auzi o voce scrnind ca pietriul ud, dar pe un ton ascuit, straniu:
D-ne femeia.
Howard se holb n ntuneric ncercnd s i dea seama ce era. Nu era
Orc. Unde era Orc?
Ce femeie? ntreb Drake poruncitor. Cine eti?
ncet, pe fiecare parte, mprejurul mainii, deertul se mica. Umbrele se
apropiau. Howard se ls n jos, dar Drake rmase n picioare, ferm.
Cine e acolo? ntreb el.
Un coiot brzdat de rie, cu botul care i ddea un aspect sinistru, pi n
cercul de lumin. Howard aproape czu din picioare cnd i ddu seama c
cel ce vorbise era un coiot.
D-ne femeia.
Nu, spuse Drake revenindu-i repede din oc. Este a mea. Am nevoie
de ea ca s mi vindece mna. Are puterea asta i eu mi vreau mna napoi.
Eti un nimic, mri coiotul.
Sunt putiul cu arma, zise Drake.
Cei doi i se preau asemntori lui Howard. Se uitau sfidtori unul la
altul.
Ce vrei cu ea? ntreb Drake pe un ton hotrt.
ntunericul zice: Aducei femeia.
ntunericul? Ce nseamn asta?
D-ne femeia, zise Cpetenia, revenind la unicul lui scop. Sau v
omorm pe toi.
O s omor muli dintre voi.
Tu mori, zise Cpetenia cu ndrjire.
Howard simi c era timpul s vorbeasc:
Biei. Biei. Avem o remiz aici. Aa c de ce nu ncercm s facem un
aranjament?
Ce vrei s spui?
OK, uite, Drake, ziceai ceva despre femeia care i vindec mna?
Ea are puterea. mi vreau mna napoi.
i domnule, coiot vrei s o iei s o duci la un alt cine numit
ntuneric?
268

Ochii Cpeteniei se uitar la Howard ntr-un mod care sugera c lua n


calcul modul n care s l mcelreasc i s l mnnce.
OK, zise Howard tremurnd. Cred c putem ajunge la o nelegere.

TREIZECI I OPT
74 ore, 10 minute
Astrid! zise Edilio, mi pare foarte ru pentru casa ta.
Astrid i strnse mna.
Mda. Trebuie s recunosc, mi-a fost greu s vd.
Poi rmne la staia de pompieri cu mine, cu Sam i Quinn, se oferi
Edilio.
E OK. Petey i cu mine o s ne cazm cu Mama Mary i cu Fratele John
pentru o vreme. Foarte greu i gseti acas. Iar cnd sunt, ei, tii cum e, e
bine s ai oameni n preajm.
Cei trei, Edilio, Astrid i micul Pete erau n biroul, care i aparinuse odat
primarului din Perdido Beach i recent fusese ocupat de Caine Soren. Sam
refuzase s preia biroul, simind c acest lucru ar fi dat impresia c i ddea
importan. Dar Astrid l contrazise i i explicase c simbolurile erau foarte
importante, iar copiii voiau s tie c cineva deine controlul.
Ea l instal pe micul Pete ntr-un scaun i i ddu o cutie plin cu fulgi de
orez. Micului Pete i plcea s i mnnce simpli, fr lapte.
Unde e Sam? ntreb Astrid. i noi ce cutm aici?
Edilio pru stnjenit.
Trebuie s i artm ceva.
Sam deschise ua. Nu-i zmbi lui Astrid. Se uit ngrijorat la micul Pete.
Salut i apoi:
Astrid, trebuie s vezi ceva. i cred c micul Pete nu ar trebui s vad.
Nu neleg.
Sam se prbui n scaunul ocupat ultima oar de Caine. Astrid fu uimit
de ct de bine semnau cei doi biei pe dinafar. i de ct de diferit fusese
reacia ei la trsturile lor. n timp ce Caine i ascundea arogana i
cruzimea n spatele unei pelicule netede i controlate, Sam i lsa emoiile
la vedere. Acum era trist, ngrijorat i preocupat.
M ntreb dac Petey ar putea s stea cu Edilio n cealalt camer.
Sun ca i cum ar urma o veste proast, zise Astrid.
269

Expresia de pe faa lui Sam nu o contrazise. Ea reui s l conving pe


micul Pete s se mite, dei nu fr efort. Edilio rmase cu el.
Sam inea n mn un DVD. Zise:
Ieri l-am trimis pe Edilio la centrala nuclear ca s fac rost de dou
lucruri. Primul: o cutie cu arme automate din ncperea de paz.
Mitraliere?
Mda. Nu neaprat pentru noi, ci doar ca tabra advers s nu pun
mna pe ele.
Acum avem o ras narmat, zise Astrid.
Tonul ei pru s l deranjeze pe Sam.
Vrei s i le las la dispoziie lui Caine?
Nu criticam, doar tii tu. Copii de clasa a noua cu mitraliere. E greu s
faci din asta o poveste frumoas.
Sam se liniti. Ba chiar zmbi.
Mda. Propoziia copii de clasa a noua cu mitraliere nu prea se
potrivete cu s ai o zi frumoas.
Nu e de mirare c ari aa de ncruntat.
Dar imediat ce zise acest lucru i ddu seama c greea. El mai avea ceva
s i spun. Ceva mai ru. DVD-ul.
M-am ntrebat, ca i tine, de ce FAYZ-ul pare s se concentreze n jurul
centralei nucleare. aisprezece kilometri n toate direciile pornind de acolo.
De ce? Edilio a fcut nite cercetri prin nregistrrile video ale centralei.
Astrid se ridic deodat i se surprinse spunnd:
Nu ar trebui s l las pe Petey singur.
tii ce o s i arate DVD-ul, nu-i aa?
Nu fusese o ntrebare.
Ai ghicit nc din prima noapte. mi amintesc faptul c ne uitam pe
harta video. i-ai pus mna n jurul micului Pete i mi-ai aruncai o privire
foarte ciudat. La acea vreme, nu am tiut s o interpretez.
Nu te cunoteam pe atunci, zise Astrid. Nu tiam c pot s am
ncredere n tine.
Sam strecur DVD-ul n player i porni televizorul.
Calitatea sunetului e destul de proast.
Astrid vzu camera de control. Cinci aduli, trei brbai i doua femei.
Unul dintre ei era tatl ei. Imaginea i puse un nod n gt. Acolo era tatl ei,
balansndu-i scaunul, glumind cu femeia de la panoul urmtor, aplecnduse nainte ca s completeze nite fie.
i stnd ntr-un scaun lng peretele nchis la culoare, cu faa luminat de
omniprezentul Game-Boy era micul Pete. Singurul sunet care se auzea era
slab, iar conversaia era neinteligibil.
270

Acum urmeaz, zise Sam.


Dintr-odat o alarm sun, aspr i distorsionat. Toat lumea din
camera de control sri. Oamenii se grbir ctre monitoare, ctre
instrumentele de citire. Tatl lui Astrid i arunc o privire ngrijoram fiului
su i apoi se aplec spre monitor.
Ali oameni intrar n ncpere i se ndreptar, cu o eficien studiat,
ctre monitoare. Instruciuni panicate erau aruncate n toate prile. Porni i
a doua alarm, mai strident dect prima. O lumin stroboscopic se activ.
Frica era prezent pe fiecare chip.
Micul Pete se cltina nebunete, cu minile apsate pe urechi. Avea o
privire de durere pe faa inocent. Cei zece aduli din ncpere alctuiau un
tablou mictor de disperare stpnit. Tastaturile erau apsate cu putere,
butoanele rsucite. Tatl ei apuc un manual gros i ncepu s rsfoiasc
rapid paginile, oamenii ipau, alarma suna, iar micul Pete urla, urla cu
minile la urechi.
Nu vreau s vd asta, zise Astrid, dar nu se putu uita n alt parte.
Micul Pete srise n picioare. Alerg la tatl lui, dar tatl lui, n disperare,
l mpingea la o parte. Micul Pete se duse i se arunc pe un scaun. Sfri
prin a aluneca ntr-o mas lung, uitndu-se la monitorul pe care plpia,
plpia, plpia un mesaj de o avertizare de culoare rou-aprins. Numrul
paisprezece.
Codul unu-patru, spuse Astrid anost. L-am auzit pe tata spunnd o
dat. Este codul pentru topirea miezului. Fcea o glum din asta. Codul unuunu nsemna o problem minor, codul unu-doi ncepi s te ngrijorezi,
codul unu-trei chemi directorul, codul unu-patru te rogi. Urmtorul pas,
codul unu-cinci este eradicarea.
Pe ecran, micul Pete i lu minile de la urechi. Alarma nu contenea.
Urm o strfulgerare care fcu banda s fie goal. Cteva secunde de
imagine static. Cnd imaginea se stabiliz, alarma tcuse. Iar micul Pete era
singur.
Astrid, o s observi c pe semntura de pe film scrie zece noiembrie,
ora zece i optsprezece minute dimineaa. Momentul exact n care fiecare
persoan cu vrsta mai mare de paisprezece ani a disprut.
Pe ecran, micul Pete se opri din plns. Nici mcar nu se uit n jur, doar se
duse napoi la scaunul pe care sttuse, i lu Game-Boy-ul i se apuc din
nou s se joace.
Micul Pete a cauzat FAYZ, zise Sam plat.
Astrid i acoperi faa cu minile. Era surprins de lacrimile pe care le
simea c se adun i de fora lor. Se lupt s se abin de la suspine, i
trebuir cteva minute ca s poat vorbi. Sam atept rbdtor.
271

El nu tia ce fcea, spuse Astrid cu o voce joas, nesigur. Nu tie ce


face. Nu aa cum tim noi. Nu gndete c, dac fac asta o s se ntmpl e
ailalt.
tiu asta.
Nu poi da vina pe el, se uit Astrid n sus cu ochii aprini, provocatori.
S dau vina pe el?
Sam se mic i se aez lng ea pe canapea. Destul de aproape nct
picioarele lor se atingeau.
Astrid, nu pot s cred c i spun asta, dar cred c ai omis ceva.
Ea se ntoarse ctre el cu faa ptat de lacrimi, cutnd.
Astrid, a fost un accident nuclear. Este evident c nu puteau controla
situaia. Preau foarte speriai.
Astrid oft. Sam avea dreptate: omisese asta.
A oprit accidentul nuclear. Topirea miezului ar fi putut omor pe toat
lumea din Perdido Beach.
Da. Nu m dau n vnt dup modul n care a fcut-o, dar e foarte posibil
s fi salvat viaa tuturor.
A oprit accidentul nuclear, zise Astrid nc nereuind s priceap
complet.
Sam rnji. Chiar rse.
Ce e aa de amuzant? ntreb ea tios.
Mi-am dat seama de ceva naintea lui Astrid cea deteapt. M bucur
nespus de asta. O s exult de bucurie cteva minute.
Bucur-te, s-ar putea s nu se mai ntmple niciodat, spuse Astrid.
O, crede-m, tiu asta.
i lu mna, iar ea se bucur s i simt atingerea.
Ne-a salvat. Dar n acelai timp a creat ciudenia asta.
Nu pe toat, spuse Astrid, scuturnd din cap.
Mutaiile au precedat FAYZ-ul. ntr-adevr, mutaiile au fost o condiie
sine qua non a situaiei. Chestia fr de care FAYZ-ul nu s-ar fi putut
ntmpla.
Sam refuz s fie impresionat.
Poi s m ataci ct vrei cu ntr-adevr-urile tale, precedat-urile i
sine qua non-urile, eu tot radiez de bucurie aici.
Ea i ridic mna ctre buze i i srut degetele. Apoi i ddu drumul, se
ridic i se plimb prin ncpere i se ntoarse. Se opri i zise:
Diana. Ea vorbete despre mutaie ca fiind asemenea liniilor de la
semnalul telefonului mobil. Dou linii, trei linii Caine are patru linii. i tu la
fel, cred. Petey cred c el are cinci sau apte.
Sau zece, fu de acord Sam.
272

Diana crede c este precum recepia semnalului. Ca i cum unii dintre


noi au un grad mai mare de receptivitate. Dac e adevrat, noi nu generm
puterea, ci doar o folosim, o direcionm.
i?
i de unde vine ea? Ca s extind analogia, unde este turnul pe care se
afl antenele emitoare? Ce anume genereaz puterea?
Sam se ridic i oft.
Un lucru e sigur: povestea asta nu va fi rspndit niciodat. Edilio
tie, eu tiu i tu. Nimeni altcineva nu trebuie s tie.
Astrid aprob.
Copiii l-ar ur. Sau ar ncerca s l foloseasc.
Sam ddu din cap.
Mi-a dori
Nu, zise Astrid i ridic din umeri fr speran.
Nu avem cum s-l facem s repare ce-a fcut.
E pcat, spuse Sam zmbind uor, ceea ce nu se potrivi cu expresia
ochilor. Pentru c timpul trece, tic-tac, tic-tac.

Lana se mpiedic n noapte. napoi cu coioii. Un comar repetat. i acum,


adugndu-se la nenorocire, Drake i Howard se mpiedicau alturi de ea.
Drake cu pistolul. Drake blestemndu-i durerea. Iar Howard striga: Orc,
Orc, n noapte.
Mai groaznic dect orice suferin era teama de acel pu de min i de ce
se afla n fundul lui. Ea nesocotise ntunericul. Oare ce avea s i fac
monstrul care fierbea acolo?
Hai s ne oprim i o s ncerc s i repar braul lui Drake, OK? ntreb
ea.
Nu oprim, mri Cpetenia.
Las-m s ncerc cel puin.
Cpetenia o ignor; iari alergau, se mpiedicau i se adunau de pe jos i
apoi alergau i mai mult. Nu era nicio scpare acum. Nicio posibilitate de
scpare. Dect dac
Ea se apropie de Drake.
Dac nu m las s te vindec?
Nu ncerca s m joci, i-o tie Drake. Oricum, acum vreau s vd
chestia care te-a ngrozit aa de tare.
Ce este? ntreb Howard nelinitit, aproape la fel de speriat ca i Lana.
Lana nu avea un rspuns la ntrebarea asta. Fiecare pas era mai dificil
dect cel de dinainte i Cpetenia o muc de cteva ori ca s se mite mai
273

repede. Cnd nu o fcea el, o fcea Drake, fluturnd pistolul spre ea,
ameninnd-o cu vorbe, cu gesturi i cu privirea.
Ajunser la mina abandonat dup ce luna apusese, iar stelele abia
licreau n faa rsritului promitor. Nu mai simise niciodat o asemenea
team. Era ca i cum tot sngele i se scursese i fusese nlocuit cu un ml
rece. Abia se putea mica. Inima i btea tare nghiontindu-i pieptul. Voia s
l mngie pe Patrick, s obin o frm de confort de la el, dar nu se putea
apleca i nu putea vorbi. Sttea eapn, tcut, rigid. O s mor aici, gndi
ea.
Om, lumin! bolborosi Cpetenia pe un ton poruncitor.
Art spre o lantern care atrna ntr-un cui dintre pietre. Howard sri
ctre ea i o porni. Mna i tremura att de tare, nct lumina dansa pe perei
trimind umbre zburtoare precum nite fantome care se micau rapid.
Nici Drake nu prea n apele lui, speriat de ceva ce nu-i putea explica.
Punea ntrebri i deveni i mai agitat cnd pir n cutia de ghea a minei.
Cineva trebuie s-mi spun ce o s vedem, insist Drake Trebuie s
tiu ce facem Poate ar fi bine s vorbim despre nelegerea noastr Ct
mai avem?
Dar n tot acest timp naintau n min.
Lana trebuia s i foreze fiecare respiraie. Trebuia s i reaminteasc:
Respir. Respir. Patrick plecase. i abandonase la intrarea n min.
Omule, eu eu nu pot s fac asta, zise Howard. Trebuie eu
ncerca s trag aer n piept.
Taci din gur! l repezi Drake, bucuros c avea pe cine s i verse
suprarea.
Howard se ntoarse brusc i o lu la goan lund lanterna cu el. Cpetenia
scnci o comand i doi coioi plecar n urmrirea lui.
Nemaifiind lanterna, Lana putea vedea strlucirea verde, slab, de pe
perei. ntuneric n spate. ntuneric n fa.
Las-l s plece, zise Drake. Howard nu e important. Eu sunt important.
Vocea lui era slab. Lana i nchise ochii i strnse pleoapele, dar cumva
strlucirea verde trecea prin ele ca i cum putea s ptrund n carnea ei, n
craniul ei. Nu putea merge mai departe. Se ls n genunchi.
Era aproape. Era acolo, chiar n fa, chiar dup ultimul col, o aduntur
de piatr fosforescent, mictoare, alunecoas. Vocea fr sunet era ca o
bt care i lovea capul. ntunericul sgeta degete invizibile de ghea n
mintea ei, iar Lana tiu c vorbea cu vorbele lui.
Vindectoarea, strig ea ntr-o parodie torturat i nebuneasc a vocii
ei.
inea ochii nchii, dar putu simi cum Drake ngenuncheaz lng ea.
274

De ce vii la mine? ip Lana.


Era o ppu, nimic altceva dect o unealt de care se folosea ntunericul.
Coiotul, ncerc s spun Drake.
Credincioasa Cpetenie, zise ntunericul prin Lana. Asculttor, dar nc
departe de a fi egal unui om.
Deschide ochii, i spuse Lana. Fii curajoas. Fii curajoas. Uit-te la el,
nfrunt-l, lupt-te cu el. Dar ntunericul era n craniul ei, mpingnd i
cutnd n secretele ei, rznd de rezistena ei jenant. i totui, ea deschise
ochii. Obiceiul de a sfida, pe care l avea de o via, i ddu putere. Dar i inu
plecai, destul de puternic pentru a se fora s i in deschii, prea speriat
pentru a privi n fa acel lucru.
Pietrele de sub genunchii ei strluceau. Ea l atingea, atingea marginile
lui. Cpetenia se ploconi, lsndu-se pe pietrele din peter lng Lana,
trndu-se pe burt.
Dintr-odat Lana simi un oc electric de o for nspimnttoare.
Spatele ei se arcui, capul i se ddu pe spate, iar minile i se desprir. Simi
o durere ca un urure care i nepa ochiul i i gurea creierul. ncerc s
ipe, dar niciun sunet nu ieea din ea. Apoi dispru, iar ea czu pe spate, cu
picioarele strnse sub ea. Gfia ca un pete aruncat pe uscat, incapabil s
i umple plmnii cu aer.
Sfidare, spuse cu o voce rguit care nu era a ei.
Ea trebuie s mi fac mna la loc, zise Drake. Dac o omori, nu m
poate ajuta.
Ai curaj s ceri ceva, zise ntunericul prin Lana.
Eu nu e eu mi vreau mna napoi, ip Drake epuizat.
Lana i ddu seama c putea respira din nou. Trase aer n piept.
Se mpinse n podea i se ndeprt centimetru cu centimetru de
ntuneric. Drake ip n agonie. Lana l vzu aa cum fusese ea, ca i cum el
ar fi apucat un fir electric. Corpul lui se sucea ca o marionet. ntunericul i
ddu drumul.
Ah, zise ntunericul i i mic gura Lanei ntr-un rictus. Am gsit am
gsit un profesor mai bun pentru tine, Cpetenie.
Cpetenia coioilor ndrzni s se ridice. i inea coada i capul aliniate
ntr-o poziie umil. Se uit la Drake, care fusese acum eliberat i i freca
mna de durere.
Omul sta o s te nvee s omori oameni, zise Lana.
Drake vorbi ca i cum fiecare silab era un efort:
Da. Dar mna mea.
D-mi mna, spuse Lana i, fr s vrea, se tr pn la Drake.
275

Acesta se ridic, tremurnd, dar hotrt. ntinse ciotul ars, tiat cu


ferstrul.
O s i dau o mn cum n-a mai avut niciun om, zise ntunericul prin
Lana. Nu ai magie n tine, omule, dar fata i va fi de folos.
Drake se mic cu o vitez surprinztoare. Se rsuci i o trase pe Lana de
pr.
Ia-mi mna, uier el.
Ea i puse minile tremurnde pe carnea topit, simind osul proaspt
tiat pe sub ea, venindu-i s vomite.
Strlucirea i mri intensitatea. Lana i simi ntregul corp umplndu-se
cu ea, nu cald, ci rece, rece ca gheaa. Carnea lui Drake cretea la loc. O
simea micndu-se sub degetele ei. Dar nu era carne uman. Nu era deloc
carne uman.
Nu, opti ea.
Ba da, respir Drake. Da!

TREIZECI I NOU
36 ore, 37 minute
And sometimes when you lie to me
Sometimes I ll lie to you
And there isnt a thing you
Could possibly de
All these half-destroyed lives
Arent as bad as they seem
But now I see blood and I hear people scream
Then I wake up
And its just another bad dream 6
Sam cnta melodia trupei Agent Orange de pe iPod, simindu-se de parc
versurile familiare trecuser linia de la a fi doar un cntec menit s

i uneori cnd m mini / Uneori o s te mint i eu / i nu e niciun lucru pe care s-l poi face /
Toate aceste viei distruse pe jumtate / Nu sunt att de rele pe ct par / Dar acum vd snge i aud
oameni ipnd / Apoi m trezesc / i nu e dect un alt vis urt (n lb. engl. n orig. n.red.).
6

276

rveasc subcontientul la unul care era att de aproape s i descrie


viaa.
Se afla la staia de pompieri, nu tocmai fericit de prnzul pe care l lua
singur. Quinn era se prea c nu mai putea ti unde era Quinn. Prietenul
lui era oare cuvntul acesta potrivit? Prietenul lui, Quinn, era o umbr care
venea i pleca, uneori glumind, aa cum fcea pe vremuri, alteori stnd
morocnos i uitndu-se la DVD-uri pe care le mai vzuse de un milion de
ori.
Oricum, el nu era acolo pentru prnzul de la staia de pompieri, n ciuda
faptului c Sam fcuse destul sup ca s ajung i pentru alte guri.
Edilio se materializ n tcere n cadrul uii. Arta descurajat. Sam realiz
c mai devreme cntase cu voce tare i, ruinat, ddu muzica mai ncet i i
scoase ctile.
Ce ai gsit, Edilio?
Dac e pe undeva prin Perdido Beach, tie s se ascund de minune,
Sam, zise Edilio. Am cutat. Am vorbit cu toat lumea. Lana a disprut. i
cinele ei la fel. A fost n casa lui Elwood i apoi a disprut.
Sam arunc playerul de muzic pe mas.
Am sup. Vrei?
Edilio se ncovoie pe un scaun.
Ce cntec e?
Ce? A, se numete A cry for help in a world gone mad 7.
Amndoi rser sarcastic.
Urmtoarea pies o s pun s fie cntecul la vechi, cum i spune?
Sam cut n memorie.
Aa, REM, Its the end of the world as we know it 8.
Chiar este, coment Edilio. Am cutat o fat care poate vindeca prin
magie i am ncercat s nv s trag cu o mitralier.
Cum a mers, apropo?
Patru biei putem, mai mult sau mai puin, s o mnuim, punndu-l la
socoteal i pe Quinn. Dar, omule, nu suntem chiar pucai marini, tii? Un
puti pe nume Tom a nceput s trag i aproape c m-a nimerit. A trebuit s
m arunc ntr-un rahat de cine.
Sam ncerc s nu rd, dar niciunul din ei nu se putu abine.
Mda, crezi c e amuzant. O s vezi tu, zise Edilio.
Sam deveni din nou serios.
Nu tiu ce-l ine pe Caine pe loc. Au trecut dou zile. Ce-l ine?
7
8

Un strigt de ajutor ntr-o lume care a luat-o razna. (n lb. engl. n orig. n.tr.).
E sfritul lumii aa cum o tim. (n lb. engl. n orig. n.tr.).
277

Care e graba? Cu ct mai mult timp avem, cu att o s fim mai pregtii.
Omule, mine-noapte zbor de aici, spuse Sam.
Nu tii asta sigur, omule, zise Edilio, jenat.
Mi-a dori s tiu ce se ntmpl sus, la Coates.
Edilio prinse ideea imediat.
Te referi la spionat?
Sam mpinse supa din faa lui.
Nu tiu la ce m refer, omule. M gndesc c ar trebui s ne ducem la
ei, tii? S ne ducem acolo i s facem asta.
Avem arme. Avem biei care pot s conduc. Avem, pe lng tine,
patru ali mutani cu puteri care pot fi folositori. tii, puteri cu care te poi
lupta, nu ca fata aia care poate disprea, dar numai dac este foarte ruinat.
Sam zmbi n ciuda voinei lui.
Glumeti.
Nu, omule, e foarte ruinoas i cnd spui ceva de genul: Ai un pr
frumos, dintr-odat dispare. Dar e tot acolo. O atingi, dar nu o poi vedea.
Asta nu o s-l prea opreasc pe Caine.
Taylor lucreaz la teleportare. Acum se poate teleporta la cteva strzi
distan, zise Edilio ridicnd din umeri. Dar, dac vorbim de puteri
folositoare, l avem pe putiul la de nou ani, care poate face ce faci tu cu
lumina, dar nu la fel de mult.
Nou ani. Nu putem obliga pe cineva care are doar nou ani s i fac
ru cuiva, protest Sam.
Ce zici de una de unpe ani, care poate s se mite foarte rapid nct
abia o poi vedea?
Fata aia, Brianna?
Acum i spune Briza. Adic, la fel de rapid precum briza.
Briza? Un fel de nume de supererou? ntreb Sam, dnd din cap cu
tristee. Minunat. E tot ce ne trebuie.
Aceasta era vorba preferat a mamei lui: E tot ce ne trebuie. Simi un
junghi scurt n piept, dar acesta trecu repede.
i ce putem face cu Briza n timp ce se mic repede de colo-colo?
Edilio pru stnjenit.
Cred c i dm o arm. Trage i apoi dispare i trage din nou.
O, Doamne, spuse Sam i i ls capul s cad. Copii de unpe ani i
noi le dm arme? S mpute oameni? Fiine umane? Este o prostie.
Edilio nu mai avea ce s zic la asta.
mi pare ru, omule, nu las asta pe umerii ti, Edilio! Doar c adic, e
o nebunie. E greit. E destul de ru pentru copiii de vrsta noastr, dar de
clasa a patra i a cincea?
278

Se auzi un zgomot de pai pe scri i att Sam, ct i Edilio srir n


picioare, ateptndu-se la ce era mai ru. Dekka, una dintre refugiaii de la
Coates, intr repede n ncpere i alunec pe podeaua cernit. Era rnit la
frunte, o tietur adnc, de trei centimetri, dar refuzase ca Lana s o
vindece.
Am asta de la pantoful lui Drake, de cnd m-a lovit, spusese ea.
Vindec-mi rnile de la blocul de ciment, dar las-mi capul aa. Vreau ceva
care s-mi aminteasc.
Sam se gndi c acesta era al doilea lucru foarte interesant la Dekka.
Numrul unu era probabil faptul c ea prea s aib puterea de a suspenda
fora gravitaiei ntr-o anumit zon, dar mic.
Ce este, Dekka? ntreb Sam.
Tipul la, Orc. Tocmai s-a ntors n ora, rvit complet.
Orc? Numai Orc? Nu i Howard?
Dekka ridic din umeri.
Nu am vzut pe nimeni altcineva. Doar ce a sosit, iar tipul acela, Quinn,
mi-a spus s fac bine i s vin s-i zic. El a spus c se va duce ctre casa lui
Orc, s-l urmreasc.
Asta trebuia s fie casa pe care Orc o mprise cu Howard. Nu era mult
de mers.
Poate c ar trebui s iau o arm, zise Edilio posomort.
Cred c m descurc cu Orc acum, zise Sam.
ncrederea n el l surprinse. Niciodat n viaa lui nu crezuse c se va
descurca cu Orc.
Quinn atepta afar. Sam aproape c i mulumi oficial lui Quinn.
Apreciez c ai trimis-o pe Dekka la mine i c te ocupi de lucruri.
Fac ce pot, zise Quinn, pe un ton mai amar dect probabil intenionase.
Sam i Edilio sttur pe aproape, n timp ce Quinn btu la u.
Vocea mult prea familiar a btuului rsun:
Intrai, cretinilor!
Orc tocmai deschidea o cutie cu bere.
Lsai-m s beau asta, mormi Orc. Apoi m putei omor sau orice.
Orc avusese cteva zile nefaste. Era zgriat, btut. Un ochi i era umflat i
negru. Avea pantalonii zdrenuii i murdari. Tricoul abia putea i numit aa.
Fusese rupt n fii care apoi fuseser nnodate la loc. El era n continuare
mare, dar arta mai puin amenintor dect l vzuser vreodat.
Unde e Howard? ntreb Sam tios.
Cu ei, rspunse Orc.
Care ei?
279

Drake. Fata aia, cum o cheam, Lana. i un cine care vorbete, rnji el.
Mda. Sunt nebun. Cine vorbitor. Cinii m-au dobort. Mi-au fcut o gaur n
mae. Mi-au mncat coapsa.
Despre ce vorbeti, Orc?
Acesta lu o gur mare de bere. Oft.
Doamne, ce bun e!
Vorbete cu noim, Orc, l repezi Sam.
Orc rgi tare. Se ridic ncet. i aez jos berea. Cu minile nepenite, i
scoase tricoul sfiat. Edilio tresri. Quinn se ntoarse. Sam se uita fix. Buci
mari din pieptul i burta lui Orc erau acoperite cu pietri. Pietrele aveau
culoarea apei murdare, verde-gri. Pietriul se ridica i cobora n ritmul
respiraiei lui Orc.
Se ntinde, zise Orc.
Prea nucit. Se atinse cu degetele.
E cald, zise el.
Orc cum s-a ntmplat asta? ntreb Sam.
i-am spus. Cinii mi-au mncat piciorul i maele i alte pri de care
nu-i spun. Apoi chestia asta le-a luat locul.
Ridic din umeri, iar Sam auzi un sunet slab ca paii pe un drum acoperit
cu pietri ud.
Nu doare, spuse Orc. A durut. Dar nu mai doare. Totui gdil.
Doamne Dumnezeule! spuse ncet Edilio.
Oricum, zise Orc. tiu c m uri cu toii. Aa c ori m omori, ori
ieii afar. Mi-e sete i mi-e foame.
l lsar. Afar Quinn pi grbit pe strad, se opri dintr-odat i apoi
vomit ntr-un tufi. Sam i Edilio l prinser din urm. Sam i puse mna pe
umr.
mi pare ru, zise Quinn. Sunt slab.
Ce e mai ru de abia acum urmeaz, zise Sam posomort. Da, dintrodat parc, o dispariie uoar i rapid nu mai pare cel mai ru lucru din
lume, nu-i aa?

Drake lipsete de dou zile, zise Diana. Trebuie s ne uitm la ce avem


aici.
Sunt ocupat, o repezi Caine.
Stteau pe pajitea din fa de la Coates. Caine supraveghea efortul de a
repara gaura pricinuit de lupta de dinainte. Teleporta crmizi, cteva
deodat, n locul n care Mallet i Chaz ncercau s le cimenteze din nou.
Totul se prbuise de dou ori pn acum. Una era s torni ciment ntr-o
280

form din pmnt, dar era mult mai greu s lipeti cu mortar crmizile una
de cealalt.
Trebuie s facem un fel de nelegere cu orenii, zise Diana.
Orenii. O spui cu grij ca s evii cuvintele Sam sau fratele tu.
OK. M-ai prins, spuse Diana. Trebuie s facem un fel de nelegere cu
fratele tu, Sam. Ei nc mai au mncare. Noi o terminm.
Caine fcu un spectacol din a fi distras de levitarea unui alt set de
crmizi prin ua din fa a colii i sfrir la etajul doi, unde Mallet i Chaz
se ferir din calea ncrcturii.
ncep s devin bun la asta, spuse Caine. ncep s am mai mult control.
Precizie.
Bravo ie!
Umerii lui Caine se lsar.
tii, ai putea s oferi puin sprijin din cnd n cnd. tii ce simt pentru
tine. Dar tot ce faci este s m repezi.
Ce vrei s faci, s te nsori?
Caine roi, iar Diana izbucni ntr-un rs neobinuit de tare.
tii c avem paisprezece ani, da? Adic, neleg c te crezi Napoleon al
FAYZ-ului, dar suntem totui copii.
Vrsta e ceva relativ. Sunt unul dintre cei mai n vrst oameni din
FAYZ. i cel mai puternic.
Diana i muc limba. Avea un rspuns detept pregtit, dar l tachinase
ndeajuns de mult pe Caine pentru o zi. Avea chestiuni mai importante de
discutat dect dragostea public a lui Caine. i doar att era. Caine nu era
capabil de dragoste adevrat, de genul celei profunde, de genul celei care ar
fi crescut n timp.
Bineneles, nici eu nu sunt, murmur Diana.
Ce?
Nimic.
Se uit la Caine cum lucra. Nu la ce fcea, ci la biatul nsui. Era cea mai
charismatic persoan pe care o cunoscuse vreodat. Putea s fie un star
rock. i n mod clar el i imagina c era ndrgostit de ea. De aceea i tolera
impertinena.
Presupunea c l plcea. Fuseser atrai unul de altul aproape nc de la
nceput. Fuseser prieteni nu, nu acesta era cuvntul potrivit. Complici. Da,
acesta ar merge: complici. Fuseser complici de cnd Caine i descoperise
puterile.
Ea fusese prima persoan creia el i artase puterea. Aruncase o carte de
pe mas pn n cealalt parte a ncperii. Ea fusese cea care l ncurajase s
i mbunteasc puterea, s exerseze n secret. De cte ori atingea
281

urmtorul nivel, i arta ei. Iar cnd ea i dezvluia chiar i cea mai mic
urm de buntate, un cuvnt de laud, o ncuviinare admirativ, el se umfla
n pene i prea s radieze de bucurie.
i trebuia att de puin ca s l manipuleze! Nu avea nevoie s i arate
mult afeciune, ci doar o idee.
Diana avea s i dea lui Caine sarcini ca s i foloseasc puterea, s l fac
s cad pe un puti de care nu i plcea sau s umileasc un profesor care o
suprase. Iar cnd i spusese lui Caine c profesorul de tiine o nghesuise
ntr-un col ntr-un laborator gol i ncercase s o pipie, Caine l fcuse s
cad pe scri i acesta ajunsese n spital.
Diana se bucurase de vremurile acelea. Avea un protector care i fcea pe
plac i nu cerea nimic n schimb. Caine, n ciuda ego-ului supradimensionat,
a aspectului lui, a farmecului, era teribil de fstcit n preajma fetelor. Nici
mcar nu ncercase vreodat s o srute.
Dar n cele din urm i-a atras atenia lui Drake Merwin, care i cptase
deja reputaia de a fi cel mai periculos btu din coal, cu muli acolii. i
din acel moment Caine i nvrjbise unul mpotriva celuilalt, fcnd cte
puin pentru Diana cnd ea i cerea i cte puin pentru Drake.
n timp ce puterile lui Caine crescur, ambele relaii se schimbaser. i
apoi asistenta colii, mama lui Sam mama lui Caine, de asemenea, dei
niciunul dintre ei nu tia asta atunci , ncepuse s bnuiasc faptul c ceva
era foarte, foarte ciudat la biatul ei demult pierdut.
Crmizile czur dintr-odat, o serie de bufnituri n timp ce ele se
rostogoleau pe pajite i o serie de mormieli i njurturi din partea lui
Chaz i Mallet.
Caine prea s nici nu fi observat.
Ce crezi c a fost, Diana? zise el, aproape ca i cum i-ar fi citit
gndurile.
Cred c nu le-au aliniat destul de bine, rspunse ea, tiind c nu la asta
se referise el.
Nu asta. Ea. Asistenta Temple.
El repet numele, desenndu-l ca s l simt.
Asistenta. Connie. Temple.
Diana oft. Aceasta nu era conversaia pe care i-o dorea.
De fapt, eu n-am cunoscut-o pe femeia aia.
Are doi fii. Pe unul l pstreaz. Pe cellalt l d spre adopie. Eram un
bebelu.
Nu sunt psiholog, zise Diana.
Am avut mereu sentimentul sta, tii? C familia mea nu era familia
mea adevrat. Niciodat nu au zis c eram adoptat, dar mama mea m
282

rog, femeia pe care o credeam mama mea, nu tiu cum s-i spun acum.
Oricum, ea niciodat nu vorbea despre naterea mea. tii, auzi mame
vorbind despre momentul n care au intrat n travaliu i toate astea. Ea
niciodat nu vorbea despre aa ceva.
Pcat c doctorul Phil nu e pe aici. Ai putea s i spui lui toate astea.
Cred c era destul de rece. Asistenta Temple. Aa-zisa mea mam,
spuse el i se uit la Diana, cu capul sus, ncruntat, sceptic. Cam ca tine,
Diana.
Diana scoase un sunet nepoliticos.
Nu ncerca s fii profund, Caine! Probabil c ea fusese o adolescent
instabil la acea vreme. Poate c s-a gndit c putea s ngrijeasc numai un
copil, nu doi. Sau poate a ncercat s v dea pe amndoi, dar nimeni nu l-a
vrut pe Sam.
Caine pru surprins.
Te dai bine pe lng mine cu asta?
ncerc s te fac s mergi mai departe. Cui i pas despre problemele cu
mmica? Avem mncare pentru dou, poate trei sptmni. Apoi trecem la
fasole.
Vezi ce voiam s zic? Pariez c ea a fost exact ca tine, Diana. Rece i
egoist.
Diana fu pe cale s rspund, cnd auzi un zgomot repezit n spatele ei. Se
ntoarse i vzu un val, un furnicar de bestii aspre, proase, galbene. Coioii
preau s vin de peste tot, deodat, o invazie disciplinat, avnd un scop,
care n curnd avea s-i copleeasc att pe ea, ct i pe Caine.
Caine i ridic minile, cu palmele n afar, narmat i pregtit.
Nu! strig o voce. Nu i rni! Sunt prieteni.
Era Howard, care se apropia de ei dnd din mini. n spatele lui venea
fata vindectoare, Lana, artnd ca i cum era n stare de oc. Iar n spatele
lor, Drake.
Diana njur. Era nc n via. i apoi vzu mna lui Drake. Ciotul ars,
rmiele minii sale, pe care o tiase n timp ce el ipa, plngea i
amenina, fusese schimbat. Era lung, ca i cum fusese transformat ntr-o
gum ntins, de culoare rou-nchis. Era ncolcit de dou ori n jurul
corpului.
Nu. Era imposibil. Howard veni n fug i fu primul.
A aprut Orc pe aici?
Dar nici Caine i nici Diana nu rspunser. Amndoi se holbau la Drake,
care se ndrepta spre ei, la fel de ngmfat cum fusese nainte. Nu mai era
sperietoarea devastat care plnsese cnd vzuse ciotul topit al minii czut
pe podea.
283

Drake, zise Caine. Am crezut c ai murit.


M-am ntors, spuse Drake. i sunt mai bine ca oricnd.
Tentaculul rou se descolci din jurul taliei, ca un piton care i elibereaz
victima.
i place, Diana? ntreb Drake.
Mna, arpele acela imposibil de culoarea sngelui, se derul nvrtejit
deasupra capului lui Drake i se strnse. Apoi, att de repede nct ochiul
uman abia putu nregistra micarea, pocni ca un bici.
Sunetul fusese un pocnet puternic. Ca o explozie n miniatur.
Diana ip de durere. Uimit, se uit la tietura din bluza ei i la picturile
roii de pe umr.
mi pare ru, zise Drake deloc sincer. nc mai lucrez la int.
Drake, zise Caine i, n ciuda sngelui, n ciuda rnii Dianei, rnji. Bine
ai venit napoi!
Am adus ajutoare, spuse Drake. i ntinse mna stng, iar Caine o
scutur stnjenit cu dreapta.
Deci, cnd mergem s l doborm pe Sam Temple?

PATRUZECI
26 ore, 47 minute
O s vin mine-sear, zise Sam. Caine cred c are nevoie s m
nving. Cred c e o chestie de mndrie pentru el.
inur ultimul consiliu de rzboi n biseric. Aceeai biseric n care
Caine i dusese la bun sfrit aciunea de preluare a oraului. Crucea fusese
rezemat de perete. Nu era locul n care trebuia s fie, dar cel puin nu mai
era ntins pe podea. Dintre copiii din Perdido Beach veniser Sam, Astrid,
micul Pete, Edilio, Dahra, Elwood i Mama Mary. Albert fusese invitat, dar se
concentra pe proiectul legat de Ziua Recunotinei i pe experimentul cu
burgerul din tortilla. Din partea refugiailor de la Coates veniser trei fete:
Dekka, micua Brianna Briza i Taylor.
Caine este un tip care are nevoie s ctige. Are nevoie de victorie
nainte s dispar. Sau are nevoie de victorie nainte s dispar eu. Ideea e c
nu o s accepte faptul c i-am eliberat pe aceti copii de la Coates i am
preluat Perdido Beach, zise Sam. Aa c trebuie s fim pregtii. i mai
trebuie s fim pregtii pentru ceva: mine e ziua mea, spuse el crispat. Nu e
284

o aniversare pe care o atept cu nerbdare. Dar, oricum, trebuie s decidem


cine va prelua conducerea dac dup ce ies din scen.
Civa dintre copii scoaser sunete de nelegere i de ncurajare despre
felul n care Sam poate c nu avea s dispar, sau poate c ar fi fost un lucru
bun, c va scpa de FAYZ. Dar Sam le fcu tuturor semn s tac.
Uitai, partea bun este c, atunci cnd eu voi disprea, va disprea i
Caine. Dar partea proast este c vor rmne Drake i Diana i ceilali
btui. Orc ei bine, nu tim exact ce se ntmpl cu el, dar Howard nu e cu
el. Iar Lana nu tim ce s-a ntmplat cu ea. Dac a plecat sau ce a fcut.
Pierderea Lanei era o lovitur serioas. Fiecare dintre refugiaii de la
Coates o adora pentru modul n care le vindecase minile. i era ncurajator
faptul c tiau c ea putea vindeca pe oricine era rnit.
Astrid spuse:
Eu l nominalizez pe Edilio ca s preia conducerea n caz c tii tu.
Oricum, avem nevoie de un numr doi, de un vicepreedinte sau viceprimar,
sau ce-o fi.
Edilio reacion trziu, ca i cum Astrid vorbea despre un alt Edilio. Apoi
zise:
n niciun caz. Astrid e cea mai deteapt de pe aici.
l am pe micul Pete de care trebuie s am grij. Mary trebuie s aib
grij de copii i s i fereasc de pericole. Dahra are responsabilitatea de a
trata pe oricine este rnit. Elwood a fost ocupat n spital cu Dahra, nu a avut
de-a face cu Caine sau cu Drake, sau cu oricare din faciunea de la Coates.
Edilio a fost implicat n lupta mpotriva lui Orc i a lui Drake. i a fost
ntotdeauna curajos i detept i capabil, spuse ea i i fcu cu ochiul lui
Edilio, tiind prin ce disconfort trecea acesta.
Aa e, spuse Sam. Aa c, exceptnd faptul c are cineva vreo obiecie,
aa vor rmne lucrurile. Dac sunt rnit sau dac m evapor, Edilio e la
conducere.
Cu tot respectul pentru Edilio, zise Dekka, dar el nu are puteri.
Are puterea de a ctiga ncrederea i de a rzbi atunci cnd e nevoie,
apuse Astrid.
Nimeni nu mai avu nimic de obiectat.
OK, atunci, zise Sam. Avem oamenii pe poziie, iar Edilio le va spune
cnd s porneasc. Taylor, tiu c va fi plictisitor pentru tine, i puin
nspimnttor, de asemenea. Ia un prieten care s mearg cu tine, dormii
cu schimbul, asigurai-v c unul din voi e treaz. i continuai s exersai.
Briza, rolul tu este critic: tu eti sistemul nostru de comunicaii odat ce
ncepe. Dekka? Imediat ce primim veti de la Taylor, tu i cu mine ne punem
n micare.
285

Super, zise Dekka.


O s ctigm, spuse Sam.
Se ridicar cu toii ca s plece. Astrid rmase n urm. Sam l btu uor pe
umr pe Edilio.
Ascult, omule, dac gseti ceva util pentru Quinn
M ocup de asta. Nu e o alegere rea. L-am pus la conducere la grdini
cu unul dintre pistoalele automate.
Sam aprob din cap, l btu pe Edilio pe spate i se uit la ei cum pleac.
Quinn cu o mitralier, zise Sam. i cer prietenului meu s mpute
oameni.
i rogi prietenul s se apere i s apere copiii, zise Astrid.
Mda, asta schimb totul, spuse Sam sarcastic.
i ce vrei s fac eu? ntreb Astrid. Mie nu mi-ai dat nimic de fcut.
Vreau ca tu s gseti un loc sigur i s te ascunzi acolo pn ce totul se
va termina. Asta vreau.
Dar
Dar ncepnd de mine dup-amiaz o s am nevoie de tine aici.
Sam art n sus.
n Rai? ntreb Astrid zmbind.
Urmeaz-m.
i conduse pe Astrid i pe fratele ei ctre turl. Panourile despritoare
erau nc drmate, aa cum le lsase Drake. Luminile din Perdido Beach
artau straniu de normal de aici de sus. Multe case nc mai aveau luminile
aprinse. Becurile rzlee de pe strzi erau i ele aprinse. Sigla galben de la
McDonalds strlucea. O pal de vnt purta mirosul de cartofi prjii i de
ace de pin, de sare i de alge.
Doi saci de dormit fuseser ntini la mic distan unul de altul. Un
binoclu i un receptor walkie-talkie pentru copii erau lng o pung de
hrtie cu alimente.
V-am mpachetat cte ceva de mncare i baterii pentru jocul micului
Pete. Nu cred c walkie-talkie-ul merge prea bine, dar l am pe cellalt. Poi
vedea aproape tot de aici.
Era un spaiu ngust. Micul Pete se aez imediat ntr-un col prfuit.
Astrid i Sam stteau stnjenii unul lng altul, nghesuii de clopot.
Mi-ai lsat o arm?
El scutur din cap.
Nu.
Le ceri tuturor celorlali s fac lucruri teribile. Iar mie-mi ceri s
privesc.
Este o diferen.
286

Este? Care?
Pi am nevoie de tine pentru creierul tu. Am nevoie de tine ca s
observi.
Este jalnic, zise ea.
El aprob.
Mda. Ei bine, tu nu ai fost antrenat ca s tii cum s mputi. Probabil
c ai sfri prin a te mpuca n picior.
Ah, spuse ea, nefiind convins.
Ascult, tiu c e o nebunie, dar poate c ar trebui s te gndeti la
ideea lui Quinn, tii tu, s l faci pe micul Pete s te teleporteze n Hawaii. Sau
oriunde. El are puterea. n cazul n care lucrurile nu merg
Nu vreau ca el s m teleporteze departe undeva, spuse Astrid. n
primul rnd, nu cred c ar merge. i n al doilea
Da?
i n al doilea rnd, nu vreau s te prsesc.
El i duse mna cu blndee la obrazul ei, iar ea i nchise ochii i se
sprijini de el.
Astrid, eu sunt cel care va pleca. tii asta.
Nu. Nu tiu asta. M-am rugat s nu se ntmple. M-am rugat la Maria s
intervin.
La Mary Terrafino?
Nu, prostuule, rse Astrid. Eti aa un pgn! Sfnta Maria. Fecioara.
Oh, ea.
tiu c tu nu prea crezi n Dumnezeu, dar eu cred. Eu cred c El tie c
noi suntem aici. Eu cred c El ne aude rugciunile.
Crezi c sta e un fel de plan mre al lui Dumnezeu? FAYZ-ul i toate
astea?
Nu. Eu cred n liberul arbitru. Cred c deciziile le lum de bunvoie i
ne asumm aciunile. i aciunile noastre au consecine. Lumea este aa cum
o facem noi. Dar cred c uneori putem s l rugm pe Dumnezeu s ne ajute,
iar El o va face. Uneori, cred c El se uit n jos i zice: Uau, uite ce pun la
cale idioii ia; cred c ar trebui s i ajut puin.
O s accept bucuros ajutorul, spuse Sam.
La fel, a vrea s am o arm.
Sam scutur din cap.
Eu l-am rnit pe tatl meu vitreg. L-am rnit pe Drake. E posibil chiar
s l fi omort pe Drake. Nu tiu. i nu tiu ce o s se ntmple mai departe.
Dar uite ce tiu: cnd rnesc pe cineva, asta mi las o urm. Ca o cicatrice,
sau ceva de genul. E ca i cum
El i cuta cuvintele potrivite, iar ea i strnse minile n jurul lui.
287

E ca i cu genunchiul meu, cnd Drake m-a mpucat. Totul s-a


vindecat, mulumit Lanei, ca i cum nimic nu s-ar fi ntmplat. Dar faptul c
l-am ars pe Drake? Asta e n interiorul meu, n capul meu i Lana nu poate
vindeca asta.
Dac va fi o lupt i alii vor simi durerea asta.
Tu nu eti alii.
Nu?
Nu.
De ce?
Pentru c te iubesc.
Astrid rmase tcut att de mult timp, nct Sam crezu c o suprase.
Totui ea nu i slbi strnsoarea, nu se ndeprtase, dar i inea faa
ngropat n gtul lui. i putea simi lacrimile calde pe piele. ntr-un final ea
spuse:
i eu te iubesc.
El rsufl uurat.
Ei bine, am trecut i peste asta.
Dar ea nu se altur rsului lui crispat.
Am ceva s i spun, Sam.
Un secret?
Nu am fost sigur de asta, aa c de-aia nu am zis nimic. Este greu s o
separi de coeficientul de inteligen. Intuiia este de obicei doar numele pe
care noi l dm unei percepii nalte, dar normale, care are loc sub nivelul
gndului contient.
Aham, zise el cu tonul unui tip prostu.
Pentru mult timp nu am fost sigur c este altceva dect intuiie
normal.
Puterea, zise el. M ntrebam dac tii. Diana a spus c tu ai dou linii.
ntr-un fel nu am vrut, tii, s te forez s te gndeti la asta.
Am bnuit. Dar e ciudat. Ating mna unei persoane i uneori mi apare
n minte un fel de fie de foc care brzdeaz cerul.
El o ndeprt la o distan de un bra, ca s i vad mai bine faa.
O fie?
Ea ridic din umeri.
Ciudat, nu? O vd luminoas sau mai ntunecat, lung sau scurt. Nu
tiu ce nseamn, nu am niciun control asupra ei i nc nu am ncercat s o
explorez. Dar se pare c vd un fel de msur, nu tiu, semnificaie sau ceva?
E ca i cum a vedea sufletul unei persoane sau poate destinul, dar n
condiii profund metaforice.
288

Profund metaforice, sun vocea lui ca un ecou. Puterea ta este puterea


metaforei?
Remarca aceasta cel puin i aduse un zmbet i un ghiont.
Deteptule! Ideea este c am tiut de la nceput c vei fi important la
un moment dat ntr-un fel. Eti o stea cztoare de-a lungul cerului, care las
n urm scntei.
O s trag bine mine ntr-un perete de crmizi?
Nu tiu, recunoscu ea. Dar tiu c eti cea mai luminoas stea
cztoare de pe cer.

Computer Jack se trezi i simi mna ei cald peste gura lui. Afar era
ntuneric, dar camera era inundat n lumina albastr a monitorului. Putea
vedea conturul feei ei i prul rou. Ochii ei lucir.
, l avertiz ea i i puse un deget pe buze.
Inima lui btea deja mai tare. Ceva nu era n regul, fr ndoial.
Scoal-te, Jack.
Ce se ntmpl?
Mai ii minte nelegerea noastr? ii minte promisiunea ta?
El nu voia s zic da. Nu voia. tiuse dintotdeauna c orice va vrea Diana
va fi periculos. Iar Jack era mai speriat ca oricnd. Drake se ntorsese. Drake
era un monstru.
Diana l atinse pe obraz cu buricul degetelor. El simi un fior pe ira
spinrii. Apoi l pocni peste obraz.
Am ntrebat dac i mai ii minte promisiunea.
El era mut. Prea confuz ca s-i poat gsi vocea, prea contient de
prezena ei lng el, prea speriat de ceea ce i-ar putea cere. Aprob din cap.
mbrac-te. Numai hainele. Nimic altceva.
Ce or e? trase el de timp.
E ora cnd faci ceea ce trebuie, zise ea i gura moale schi un zmbet
crispat. Chiar dac este pentru un motiv greit.
Jack se ddu jos din pat foarte, foarte bucuros c gsise o pereche de
pantaloni de pijama pe care s i poarte. O fcu s se ntoarc i se mbrc
repede.
Unde mergem?
Tu pleci cu maina.
Am condus numai o dat i aproape c am intrat ntr-un an.
Eti un biat foarte inteligent, Jack! O s te prinzi tu.
Se furiar din camer n holul ntunecat. n jos pe scri, cu atenie, cu
atenie. Diana crp ua de la intrare i se uit n curte. Jack se ntreb dac
Diana avea pregtit o scuz pentru cineva care i-ar fi putut opri.
289

Sunetul teniilor pe pietriul aleii era amplificat de noaptea ceoas. Era


ca i cum ei ar fi ncercat s fac zgomot. Ca i cum fiecare pas era fcut de
un baros. Diana l conduse la maina de teren parcat aiurea pe iarb.
Cheia e nuntru. Urc! La volan.
Unde mergem?
Condu pn n Perdido Beach. i nu noi. Doar tu.
Jack era alarmat.
Eu? Doar eu? Nu, nu, nu. Dac m duc, Caine o s cread c a fost ideea
mea. O s l trimit pe Drake dup mine.
Jack, ori m asculi, ori o s stau aici i o s ip. O s ias i o s le spun
c te-am prins ncercnd s scapi.
Jack simi c rezistena i ceda. Totul era prea plauzibil. Ea ar face-o, iar
Caine ar crede-o. i apoi Drake.
Simi un fior.
De ce? o ntreb Jack, rugtor.
Gsete-l pe Sam Temple. Spune-i c ai scpat.
Jack nghii nodul din gt i ddu din cap.
i mai bine, gsete-o pe fata aia, Astrid, spuse Diana i i relu o parte
din atitudinea ei batjocoritoare. Astrid cea deteapt. O s fie disperat s l
salveze pe Sam.
OK. OK, se ncuraj el. Ar fi bine s plec.
Diana i atinse mna.
Spune-le de Andrew.
Jack nghe cu mna pe cheie.
Asta vrei s fac?
Jack, dac Sam dispare, Drake se va ntoarce mpotriva mea, iar Caine
nu l va putea opri. Drake e mai puternic dect pn acum. Am nevoie de
Sam viu. Am nevoie de cineva pe care Drake s l urasc. Am nevoie de
echilibru. Spune-i lui Sam despre tentaie. Avertizeaz-l c o s fie tentat s
se predea s accepte de bunvoie marele salt, dar poate, poate c, dac el va
zice nu
Ea oft. Nu era un sunet plin de speran.
Acum, du-te!
Se rsuci pe clcie i se duse napoi n coal. Jack o urmri cu privirea
pn cnd ea ajunse la u. Era ansa ei de a scpa. Putea s scape de Caine
i de Drake i de tot ceea ce reprezentau ei. Dar ea rmnea. Era oare posibil
ca Diana chiar s l iubeasc pe Caine?
El trase adnc aer n piept i rsuci cheia n contact. Motorul prinse via.
i dduse prea mult benzin. Fcea prea mult zgomot.
. , zise el.
290

Bg n vitez, aps pedala de acceleraie. Nu se ntmpl nimic.


Aproape intr n panic. Apoi i aduse aminte: frna de mn. Ls maneta
n jos i ncerc din nou pedala de acceleraie. Maina ncepu s ruleze pe
pietri cu vitez mic.
Hei! Ce faci?
Howard. Ce naiba fcea aici n mijlocul nopii? Desigur, nc l cuta pe
prietenul lui btu, Orc. Mereu l cuta pe Orc. Expresia de pe faa lui
Howard se schimb repede de la mirare la ntrebtoare, la alarmat.
Hei, omule, oprete! Oprete!
Jack conduse pe lng el. n oglind, l vzu pe Howard alergnd napoi n
coal.
Ar trebui s conduc mai repede. Dar condusul era un lucru
nspimnttor pentru Computer Jack. Prea multe decizii de luat, necesita
prea mult atenie, era prea periculos, mortal. Ajunse la poarta de fier, care
era nchis. Sri din main i deschise repede poarta. Rmase nemicat
pentru un moment, ascultnd. Sunetul pdurii. Picturi de condens cdeau
de pe frunze, mici animale fremtau, iar n aer plutea o briz care abia mica
crengile. Apoi se auzi sunetul unui motor de main.
napoi la main. Bg n vitez i naint ncet pe poart. O ls deschis
i plec. Oricum, poarta nu avea s ncetineasc pe nimeni. Dar pe el l
ncetinise. Ei erau deja pe urmele lui. Panda conducea, fr ndoial, era cel
mai experimentat ofer, mult mai experimentat dect Jack. Panda. Cu Drake
lng el. Drake i mna lui monstruoas.
Jack simi frica ridicndu-i-se n corp. Strnse volanul. Prea tare. Partea
de sus i se rupse n mini. O arunc i scnci de team.
Se for s in volanul cu mai mult atenie, s controleze panica, s se
gndeasc doar la condus. Se concentr asupra drumului n timp ce cobora
de pe munte, din pdurea deas ctre terenul mai pustiu.
Lumini n oglind. O, Doamne! O, Doamne! O s l omoare. Drake i va
folosi mna ca un bici asupra lui.
Gndete-te, Jack, ip el cu o vehemen brusc, ocant. Gndete!
Nu era o chestiune care avea de-a face cu programarea. Nu era legat de
tehnologie. Era primitiv. Era for i for, violen i violen, ur i fric.
Asta era? Poate c era vorba doar de degajare. Maina de teren era mult
mai nalt. Iar cealalt care se apropia rapid era joas. Main de teren.
Traciune patru ori patru. Jack arunc un ochi la marginea drumului i vzu
un an adnc n dreapta. Un perete nalt de stnc n stnga. Maina se
apropia cu vitez. Era la nu mai mult de cteva sute de metri n spate.
Acolo! Un drum forestier pe dreapta. Putea s nu duc nicieri. Putea s
nainteze cincizeci de metri i s se nfunde. Nicio variant. Jack trase de
291

volan ctre dreapta i chiar i cu viteza mic simi c era ct p-aci s se


rstoarne.
Dar maina se ndrept i se cltin pe drumul forestier. Farurile creau un
cerc de pmnt, luminos, fr forme, n ntunericul ca o cerneal neagr, fr
lun. Nu vedea nimic nu tia nimic Conducea la mna destinului, cu
sperana c drumul de pmnt nu se termina brusc ntr-o stnc.
Era greu s in volanul, n timp ce se balansa violent. Dar nu putea s l
strng prea tare, altfel l-ar face buci n minile lui puternice. n spatele
lui, farurile mainii mici luceau nebunete, sus i jos, schimbndu-i direcia
haotic. Drumul forestier era prea greu pentru ei. Orict de ru era pentru
maina de teren, era imposibil pentru maina mic.
ncet, Jack se ndeprta. ntr-un final, luminile se estompar n spatele lui
i deveni clar c toi cei din urm se opriser.
Jack reveni la ritmul care i se prea convenabil, fcnd maina de teren
mai uor de controlat. Scpase de urmritori. Dar cum avea s ajung la
Perdido Beach? Singurul traseu pe care l tia era drumul principal. Oare
aceste urme n noroi duceau undeva? Singurul lucru pe care l tia cu
siguran era c nu se putea ntoarce.

PATRUZECI I UNU
03 ore, 15 minute
Orele din timpul zilei trecur n linite. Sam tia c avea s nceap
curnd. i n doar cteva ore se va i sfri. Sam avea oameni de paz la
fiecare ieire din ora, dar n rest, i sftuise oamenii s doarm, s
mnnce i s se relaxeze. Caine avea s vin noaptea. Sam era sigur de asta.
ncercase s i urmeze propriul sfat, dar somnul fusese imposibil. i
schimba hainele i se gndea la nevoia de a mnca ceva n ciuda faptului c i
era ru de la stomac, cnd Taylor apru dintr-odat n staia de pompieri.
Sam era n boxeri.
Vin ncoace! spuse Taylor fr vreo introducere. Hei, mito abdomen!
Vorbete!
ase maini vin n jos pe drum dinspre Coates. Vor ajunge la Ralphs
cam ntr-un minut. Se mic ncet.
Ai vzut vreo fa? Caine sau Drake?
Nu.
292

Sam se duse n ncperea cu paturi, mic patul lui Edilio, lovi patul lui
Quinn i ip:
Biei. Scularea!
Ce? ntreb Quinn, prnd confuz. Am crezut c trebuie s tragem un
pui de somn.
Ai tras. Taylor tocmai i-a vzut pe drum.
Sunt treaz, zise Edilio i se rostogoli din pat gata mbrcat.
i desprinse sinistrul pistol automat de grilajul patului.
Sam i trase blugii i i cuta pantofii.
Ce vrei s fac acum? ntreb Taylor.
Du-te napoi i vezi dac intr la Ralphs sau dac se mprtie n
grupuri, zise Sam.
S-ar putea s vrei s i ii hainele pe tine, l avertiz Taylor. A putea s
m ntorc.
La ntoarcere du-te n pia. Eu o s m duc direct acolo, zise Sam.
Taylor dispru.
Eti gata? l ntreb Sam pe Edilio.
Nu. Tu?
Sam scutur din cap.
Hai s o facem totui.
Quinn se ddu i el jos din pat.
E timpul?
Mda. Sear. Aa cum am crezut, spuse Sam. tii unde s te duci, da?
Direct n iad? murmur Quinn.
Sam i Edilio i ddur drumul pe bara de pompieri i aterizar n garaj.
Dispozitivul walkie-talkie pe care Sam l purta la curea pri foarte tare.
Vocea lui Astrid se auzi ncordat:
Sam. i vd.
Sam ddu volumul puin mai ncet i aps butonul.
Taylor tocmai mi-a spus, zise Sam. Tu i micul Pete suntei OK?
Sunt bine. Vd ase maini. Au trecut de Ralphs. Cred c s-ar putea s
se ndrepte spre coal.
De ce n direcia aia?
Nu tiu, spuse Sam i i mic buza i se gndi. ine-i capul jos,
Astrid!
Sam ncepu ea.
tiu, zise el. i eu.
ncepu s mearg repede, dar nu alerg. Fuga ar putea semna panic. i
zise lui Edilio:
293

Mi-am imaginat c vor veni la fel cum au fcut prima oar. Este drumul
cel mai direct ctre centrul oraului.
Eu am crezut c o s trag la Ralphs i o s ne fac pe noi s venim
dup ei, zise Edilio.
Nu pricep, recunoscu Sam.
Ajunser n centru, iar Edilio o lu nainte ctre primrie, ca s i verifice
trupele. Taylor apru la patru metri deprtare, uitndu-se n direcia greit.
Taylor! Aici.
O, ei se duc spre coal. Iar Caine e sigur cu ei. Caine i Diana. Nu l-am
vzut pe Drake. Poate e mort. Ea spuse ultima propoziie cu un patos greu
de confundat. Apoi, n cazul n care Sam ar fi ratat-o, adug: Sper c e mort,
bucata aia de
Te-au vzut?
Nu. Oricum nu m pot atinge. Acum m pricep bine la asta. Pot s m
duc chiar n coal, s vd ce pun la cale.
Sam ndrept un deget spre ea.
Nu face pe grozava! Nu vreau s te pierd. Pstreaz distana. Du-te!
Taylor fcu cu ochiul i dispru.
Vocea lui Astrid se auzi n walkie-talkie.
Ies din maini i intr n coal.
Sam se uit n sus la clopotni. Ea era acolo sus, att de aproape nct ar
fi putut s strige spre ea, dar privirea ei era n alt direcie, nu n jos ctre el.
Sam l localiz pe Quinn, alergnd n apropiere cu mitraliera pe umr.
Noroc, frate! zise Sam.
Quinn se opri.
Mersi. Uite ce e, Sam eu
Nu e timp de asta acum, zise Sam ferm, dar i cu blndee.
Sam rmase singur n pia, cu un picior sprijinit pe marginea fntnii.
coala. De ce? i de ce veniser cnd nc era lumin, de ce nu au ateptat
cderea nopii?
Albert iei grbit din McDonalds. i ddu lui Sam o pung.
Civa nuggets, omule. n caz c i-e foame.
Mersi, omule.
Avem ncredere n tine, Sam.
Albert dispru. Sam mestec un nugget i ncerc s gndeasc. Micarea
cu coala fusese neateptat. S fie oare o ans? Dac totui Caine era jos
din main, pe jos, n cldirea colii pe care Sam o cunotea mult mai bine
dect el
Aps pe butonul de la walkie-talkie.
E vreun semn c ar pleca din coal?
294

Nu. Au un tip care st afar, de paz. Cred c este Panda. Nu l vd pe


Drake nicieri.
i putea pune punct chiar acum. Acum, unu la unu cu Caine. Ar nsemna c
niciunul dintre aceti copii nu ar trebui s fie implicat. Ar nsemna c nimeni
nu va fi nevoit s apese pe trgaci.
Dekka alerga spre el.
Sam. mi pare ru c nu te-am gsit.
Poate c aveau s fie doar ei doi, Sam i Dekka. I-ar dubla ansele. Ar fi
aa cum trebuia: unul din Perdido Beach i altul de la Coates, umr la umr.
Caine e la coal, zise Sam. M gndesc c poate am putea s ne ducem
peste ei.
Drake e acolo? ntreb Dekka.
Nimeni nu l-a vzut. Ar putea fi ar putea s nu apar.
Bine, spuse ea fr ocoliuri.
Nu am prea avut timp s ne cunoatem, spuse Sam. i nici acum, ei
bine, nu am prea mult timp, punct. Ct de mult control ai asupra puterii tale?
Dekka rsufl i se gndi la ntrebarea lui. Se uit la minile ei ca i cum
ele i-ar putea da rspunsul.
Trebuie s fiu destul de aproape. Pot s dobor un zid destul de bine,
sau s fac pe cineva s zboare, dar numai de la civa metri distan.
Da?
M bag! zise ea.
Taylor apru.
Sunt toi n coal. Unul e de paz, din cte am vzut. i, cu siguran,
nu e nicio urm de Drake.
OK, spuse Sam. Uite ce facem. Dekka i cu mine mergem dup ei.
Taylor, am nevoie de tine s te duci s-i spui lui Edilio. Apoi am nevoie de
tine s te urci n clopotni, unde e Astrid. Dac Dekka i cu mine intrm n
vreo belea, am putea avea nevoie de o nscenare.
Omule! Eu nu urc, eu apar. i m ocup imediat! zise Taylor i dispru.
Cred c e posibil s m obinuiesc cu ea fcnd asta ntr-o zi, bombni
Sam.
Trase adnc aer n piept, nesigur. Era prima lui mare decizie tactic a
btliei care avea s urmeze. Spera s nu fie una greit.

Jack inuse toat ziua maina de teren ascuns ntr-o pdurice. Dormise
cu ntreruperi, nghesuit pe scaunul oferului, cu toate uile blocate, prea
speriat s se ntind confortabil pe spate. Nu i psa ct de grbit era Diana
n misiunea care i-o dduse de a-l gsi pe Sam, doar nu avea de gnd s
moar de dragul ei.
295

Numai cnd soarele apuse ntr-un final rsuci cheia n contact i iei din
ascunztoare. Pe drumurile de pmnt fr indicatoare, cu luminile stinse,
trndu-se mai degrab dect conducnd. n curbe cu vizibilitate foarte
mic, sus, jos, la stnga, la dreapta. Maina avea o busol integrat n oglinda
retrovizoare, dar direciile indicate preau s nu aib niciodat sens. ntr-o
secund arta sudul, iar n cealalt estul, dei el nu fcuse niciun viraj. Era
imposibil s tie spre ce se ndrepta. Putea s conduc i cu luminile aprinse
ca s vad drumul, dar atunci ceilali ar putea s l vad pe el. Aa c se
deplasa n ntuneric cu o vitez puin mai mare dect cea de mers. Chiar i la
o vitez att de mic, maina se balansa i se opintea att de tare, nct Jack
se simea de parc ar fi fost btut.
Faptul c trebuia neaprat s ajung la Sam i era mai mult dect clar.
Caine nu i-ar fi iertat niciodat trdarea. Singura lui salvare era Sam. Dar
pentru asta Sam trebuia s supravieuiasc evaporrii. Dac ar fi disprut,
Caine ar fi ctigat. i apoi FAYZ ar fi un loc prea mic pentru ca Jack s se
ascund de Caine i de Drake.
Jack verific ceasul de pe bord. tia ziua i ora dispariiei lui Sam, i
rmseser mai puin de dou ore. Luna se ridicase, iar drumul era mai lin,
astfel c rul la o vitez puin mai mare dect nainte, nerbdtor s ajung
la siguran. Un iepure ni n faa lui. Jack trase de volan i l evit, dar se
cltin n afara drumului i ajunse pe cmp. Trase din nou de volan cu
putere i vir napoi pe drum, tocmai cnd o camionet venea din cealalt
direcie.
Jack njur i se ntoarse n scaun pentru a privi napoi. Vzu c se
aprinser becurile de frn, roile scrnir i camioneta se opri. Jack aps
pe pedala de acceleraie. Maina de teren ni n fa. Dar acum camioneta
ntorcea i venea repede dup el. n ntuneric era imposibil s vad cine
conducea camioneta, dar n mintea lui Jack nu putea fi dect o singur
persoan: Drake.
Plngnd, Jack acceler. Acul de la indicatorul de benzin art c
rezervorul era aproape gol. Camioneta se apropia. Singura scpare ar fi s
conduc pe cmp, unde nu l-ar fi putut urmri. Jack ncetini puin i vir
spre cmp. Pmntul era arat, moale, iar maina se cltina nebunete de-a
lungul brazdelor. Camioneta inea ritmul.
Pe cmpul din fa, se aprinser nite lumini puternice. Un tractor se
mica cu o vitez uimitoare, ca s l intercepteze. n spatele tractorului era o
ferm ntunecat, drpnat, aezat departe de drum.
Lui Jack i era ru. l prinseser. Cumva, ntr-un mod imposibil, l
ncoliser. Nu vzu albia secat. Fu proiectat n sus civa metri, czu n
mod ciudat fr greutate i apoi lovi malul ndeprtat al albiei i se opri
296

abrupt. Se auzi un zgomot puternic, airbag-ul se declan, urm un sunet de


zdrobitur, iar Jack se trezi ntins pe spate n murdrie, nu lovit, dar prea
ameit ca s se mite.
Farurile mainii de teren luminau cmpul pe care se afla. n acea
strlucire vzu dou siluete de copii, o fat i un biat. Niciunul din ei nu era
Drake sau Merwin. Jack ndrzni s respire. Nu ndrzni s se ridice.
Te-am vzut conducnd pe aici cu luminile stinse, spuse fata acuzator.
Jack se ntreb cum putea ea s fi vzut prin noaptea aceea neagr. Nu
ntreb, dar ea i ddu rspunsul oricum.
Chiar dac ai luminile stinse, becurile de la frn tot se aprind.
Bnuiesc c nu tiai asta.
Nu m prea pricep la condus, spuse Jack.
Cine eti? ntreb biatul care prea de vrsta lui Jack.
Eu? Sunt Jack. Mi se spune Computer Jack.
Fata inea n mini o puc. Ea i puse eava la faa lui Jack.
Nu m mpuca, o implor el.
Eti pe pmntul nostru, iar noi ne aprm pmntul, spuse fata. De ce
nu ar trebui s te mpucm?
Trebuie s dac nu Ascultai, dac nu ajung n Perdido Beach, ceva
groaznic se va ntmpla.
Fata avea o combinaie ciudat de codie i o fa dur fcut s par i
mai dur n lumina puternic a farurilor. Prea neimpresionat. Avea n jur
de unsprezece-doisprezece ani, iar lui Jack i se pru c semna foarte mult
cu biatul, aa trebuiau s fie frai. Biatul zise:
Nu pare periculos. De ce i se spune Computer Jack? ntreb el. tii s
repari un Wii? mai adug dup o perioad de gndire.
Jack ddu din cap cu putere, umplndu-i prul de pmnt.
A putea ncerca. Dar pe bune, pe bune trebuie s ajung n Perdido
Beach. Este foarte important.
Ei bine, Wii-ul meu este important pentru mine. Aa c, dac mi repari
Wii-ul, nu o s o las pe Emily s te mpute. Cred c a nu fi mpucat e la fel
de important pentru tine ca a ajunge n Perdido Beach, nu-i aa?

Bun, Mary, zise Quinn.


Ea se ntlni cu el n ua de la sala de clas a grdiniei.
M duc sus, i spuse.
Mary nchise ua repede n spatele ei.
Nu vreau ca micuii s vad pistoalele, zise ea uitndu-se fix la arm.
Mary, nici eu nu vreau s le vd, spuse Quinn.
i-e fric?
297

Fac pe mine de fric.


i eu, zise ea i atinse mna lui Quinn. S te ajute Dumnezeu!
Mda. S sperm, nu?
Ar fi vrut s mai stea s vorbeasc cu ea. Ar fi fcut orice ca s evite, s se
urce sus pe acoperi cu pistolul automat. Dar Mary avea datoria ei, iar el o
avea pe a lui. Se simi ruinat cnd i ddu seama c ar fi fcut orice s se
ascund cu Mary n grdini.
Trecu prin cldire i iei n aleea din spate. El i atrn pistolul automat
cu grij i urc treptele scrii de aluminiu hodorogite.
Grdinia i magazinul de unelte mpreau acelai acoperi. Era plat, din
pietri i smoal, decorat numai cu cteva evi verticale i dou uniti de
aer condiionat antice. Acoperiul era nconjurat de un parapet, un zid de un
metru nlime, care se termina cu o poriune de igl spaniol spart.
Quinn se duse ntr-un col cu faa ctre biseric i primrie. Se uita cum
Sam i Dekka plecau.
S nu o dai n bar azi, i spuse Quinn. Doar s nu o dai n bar.
Scara zdrngni i ceva neclar apru pe acoperi. Quinn i ndrept
repede pistolul ntr-acolo. Ceaa se risipi i apru Brianna.
Trebuie s ncetezi s faci asta, Brianna, zise Quinn.
Brianna zmbi i spuse:
Briza. Numele meu este Briza.
Te-ai implicat prea mult n asta, mormi Quinn. Ci ani ai tu, zece?
Am unpe. O s fac doipe peste o lun.
Brianna scoase un ciocan i l roti deasupra capului.
Caine i Drake m-au lsat aproape s mor de foame cu minile prinse
ntr-un bloc de ciment. Nu eram prea tnr cnd ei doi aproape m-au
omort.
Mda.
Quinn i dori ca ea s plece i s l lase n pace, dar misiunea ei era s se
mite ntre Quinn, Edilio i Sam i s poarte mesajele.
Deci. Ct de repede poi merge, Brianna?
Nu tiu. Destul de repede ca oamenii aproape s nu m poat vedea.
Chestia asta nu te epuizeaz?
Nu prea. Dar mi cam tocete pantofii.
Ridic un picior ca s i arate o gaur din talpa teniilor.
i trebuie s mi in prul n codie, altfel m plesnete i m neap n
ochi, spuse ea i i netezi codiele.
Trebuie s fie ciudat. S ai puteri.
Tu nu ai niciuna?
El scutur din cap.
298

Nu. Nimic. Sunt doar eu.


l cunoti bine pe Sam, nu?
El aprob din cap. Era o ntrebare care i se punea foarte des de copiii de la
Coates.
Crezi c va ctiga? l ntreb ea.
Cred c ar fi bine s sperm c aa va fi, nu?
Brianna se uit la minile ei, minile care fuseser captive n ciment.
De-asta nu conteaz c am doar unpe ani: trebuie s ctigm.

Sam se lupt cu un sentiment de eec, n timp ce mergea cu Dekka alturi


ctre coal. n general, nu i era team c va fi rnit, pn la urm se atepta
s i ncheie ziua disprnd, i apoi ei bine, nu tia ce va fi. Spaima era
cauzat de teama de eec. Orice i s-ar fi ntmplat, trebuia s aib grij de
Astrid. i de micul Pete, pentru c Astrid ar fi terminat dac i s-ar ntmpla
ceva micului Pete. Nemailund n calcul faptul c micul Pete ar putea s fie
singurul care putea pune capt FAYZ-ului.
Trebuia s l nfrng pe Caine pentru ea. Pentru ei. Pentru toi, pentru
toi copiii. i greutatea acestei responsabiliti l trgea n jos, de parc ar fi
crat un elefant n spate. Trebuia s ctige. Trebuia s se asigure c Astrid
era n siguran. Apoi putea disprea dac aa trebuia.
Cu ct se apropia mai mult, cu att mai mult se ndoia de decizia pe care o
luase. Deviase de la plan, ceea ce nsemna c nimeni nu mai tia ce rol
trebuia s joace. Faptul c Caine se dusese la coal distrusese tot.
Se oprir la o strad distan de captul terenului colii. Sam aps
butonul de la walkie-talkie.
S-a schimbat ceva?
Nu, zise Astrid. Mainile sunt parcate. Panda e la ua din fa. Lumina
se duce repede, aa c nu pot s fiu complet sigur. Sam?
Da?
Cred c Panda are un pistol.
OK.
Ai grij.
Aha.
Termin conversaia. Dorise s i spun nc o dat c o iubete, dar prea
ca i cum ar fi pus la ncercare destinul. Deja se gndea prea mult la Astrid i
nu ndeajuns de mult la Caine.
OK, Dekka, nu avem cum s ne strecurm. Trebuie s fiu la vedere
nainte s l dobor pe Panda.
Dekka ddu din cap. Gura ei era strns, ca i cum nu ar fi putut deloc s o
deschid. Respira greu, ncordat. Speriat.
299

O s numr pn la trei. La trei plecm. Toi. Imediat ce pot, o s ncerc


s-l atac pe Panda. Tu f ce trebuie s faci cnd ajungem la u. Gata?
Ea nu rspunse. Pentru ceea ce pru a fi un minut foarte lung ea se uit n
gol. Apoi, ntr-un final, spuse cu vocea pierdut:
Sunt gata.
Unu. Doi. Trei.
nir din ascunzi i ncepur s fug, la vedere. Micorar distana
ctre marginea terenului colii i alergau deja pe gazon nainte ca Panda s i
vad i s ipe.
Nu o face, Panda, l avertiz Sam, strignd att de tare pe ct putea n
timp ce alerga.
Panda ezit ridicnd pistolul, dar nu ca s ocheasc.
Nu vreau s te rnesc, ip Sam.
Cincisprezece metri. Panda ochi i trase. Glonul trecu pe lng el.
Panda se uit la pistol ca i cum acum l vedea pentru prima oar.
Nu! ip Sam.
Zece metri. Panda ridic pistolul din nou. Expresia de pe faa lui era o
nspimnttoare masc de fric i indecizie.
Sam se arunc la pmnt, se rostogoli i se ridic pe vine, n timp ce
Panda trase din nou.
Sam i ntinse mna, cu degetele deschise. Raza verde-pal l rat pe
Panda i fcu o gaur n crmizile din spatele capului lui.
Panda arunc arma, se ntoarse i o lu la fug.
Trei metri.
Dekka, ua.
Dekka i ridic minile n sus, iar gravitaia de sub u fu suspendat.
ntregul perete, inclusiv tocul uii, se cltinar dintr-odat ca i cum
fuseser lovite de un camion din partea cealalt. Ua se deschise uor.
Mizeria i mortarul czut se ndreptar direct spre cer. Dekka i ls
minile ctre pmnt, iar crmizile czur i se sparser, canatul uii se
ncovoie i se fcu achii.
Sam trase n interiorul ntunecat, prin cadrul uii. El i Dekka se rotir i
se lipir de pereii opui, gfind, dar pregtii. Indicaiile de hrtie i
posterele odat colorate arser i se curbar atinse de lovitura lui Sam.
Nu era niciun sunet. Sam se uit la Dekka. Arta la fel de speriat pe ct se
simea i el. Se ndreptar pe hol, cu nervii ntini i cu ochii cercetnd
fiecare u.
Biroul era pe partea dreapt, iar n faa lui se afla un perete consolidat,
din sticl. Sam se furi mai aproape. Se strecur nuntru. Nimic. Luminile
erau aprinse din ziua n care apruse FAYZ-ul.
300

Oare ar trebui s continue fr s cerceteze biroul n ntregime? Dac


unul dintre oamenii lui Caine era nuntru, Sam i Dekka ar fi putut sfri
prin a fi nconjurai. Sam i fcu semn Dekki s intre. Dekka scutur din cap
cu putere.
OK, zise Sam. Am neles.
Travers holul repede i deschise el nsui ua. Ceva mare zbur spre el,
se ls jos instinctiv, dar fusese lovit, pocnit, iar lovitura l nvrti. Un biat
cu prul negru era ghemuit pe biroul secretarei colii. inea ntr-o mn o
bt de lemn, scurt i groas. Biatul rnji. Apoi sri din nou, rapid ca o
felin din jungl.
Sam fusese prins cu garda jos i ateriz cu putere, lovindu-se cu capul de
podea. Vzu stele verzi. Se rostogoli, dar micarea fu nceat. Biatul srise
la distan i se aduna acum pentru un alt asalt. Dintr-odat biatul, hrtiile
i agendele de pe birou i chiar biroul nsui se ridicar, zburar prin aer i
se lovir de tavan.
Biatul nu apuc dect s simt surprindere i durere nainte ca Dekka s
repun gravitaia la locul ei, iar el czu ca o piatr. Sam ajunse la el nainte
s apuce s-i revin. Se ls cu un genunchi pe pieptul lui i i prinse capul
n ambele mini.
Miti i capul i se face cenu, zise Sam.
Biatul nepeni.
Bun alegere, spuse Sam. Dekka, ia-i bta! Caut nite band adeziv.
Apoi i spuse biatului: Cine eti? Unde e Caine?
Sunt Frederico. Nu m arde.
Unde-i Caine?
Nu e aici.
Au ieit cu toii prin spate de cnd am ajuns aici. Ne-au lsat pe mine i
pe Panda.
Stomacul lui Sam se ntoarse pe dos.
Au plecat?
Frederico citi teama din ochii lui Sam.
Nu l poi nfrnge pe Caine. El i Drake au controlul.
Am gsit band, zise Dekka. Vrei s l leg?
Este o diversiune, spuse Sam.
l pocni pe Frederico n nas, destul de tare ca s i distrag atenia.
Frederico url de durere.
Acum leag-l. Repede.
Aps pe butonul de la walkie-talkie.
Astrid.
Vocea ei abia se auzea.
301

Sam. O, Doamne!
Ce se ntmpl?
Rspunsul ei fu prea distorsionat ca s l neleag. Dar din acea frntur
pru c auzi team.
Am ncurcat-o, zise Sam. Totul a fost un truc.

PATRUZECI I DOI
02 ore, 23 minute
Quinn! Quinn!
M strig cineva? ntreb Quinn.
Brianna art ctre clopotni. Quinn se ncrunt i vzu silueta
ntunecat a lui Astrid dnd din mini ca o persoan nebun, artnd,
gesticulnd, ipnd ceva.
M duc s vd ce vrea, se oferi Brianna voluntar.
Dispru n cea, apoi se opri dintr-odat la captul scrii.
O, Doamne, uite!
Alergnd pe strzi, dnd colul dinspre sud, curgnd pe alee, roiau nite
cini galbeni, cu nfiare dur. Toi se strecurau printre mainile parcate,
poposeau la hidrani, se opreau scurt ca s miroas gunoaie, dar cu toate
acestea se micau cu o vitez uluitoare. Se duceau fix ctre grdini.
Brianna ncepu s ridice scara. Quinn sri s o ajute. O strnser sus i
traser sus exact cnd primii coioi treceau pe dedesubt.
Ce s fac? strig Quinn.
mpuc-i, spuse Brianna.
Pe coioi? S mpuc coioi?
Nu au venit aici din ntmplare, strig Brianna.
Unul dintre coioi i auzi i se uit n sus.
Taci, opti Quinn.
Se piti n spatele peretelui i strnse pistolul la piept.
Quinn, se duc la cei mici, zise Brianna.
Nu tiu ce s fac.
Ba da, tii.
Quinn scutur tare din cap.
Nu. Nimeni nu mi-a spus s mpuc coioi.
Brianna arunc un ochi peste margine i apoi se ddu rapid n spate.
302

El e. Drake. i e e ceva n neregul cu el.


Quinn nu voia s se uite, nu voia deloc, dar vznd faa palid a Briannei
opiunea de a se uita i se prea mai puin nspimnttoare. Se ridic destul
ca s vad aleea.
ano, alturi de coioi, era Drake Merwin. i inea n mn un bici rou
i gros. Numai c nu l inea n mn. Biciul era mna lui.
mpuc-l, l ndemn Brianna. F-o!
Quinn trase piedica. Puse eava scurt pe igla spaniol i inti. Drake nu
alerga, se mica pe furi, era chiar n mijlocul aleii, la vedere.
Nu pot s l ochesc, zise Quinn.
Mini, l acuz Brianna.
Quinn i umezi buzele. inti. nconjur cu degetul trgaciul. Era imposibil
s rateze de aici. Drake nu era la mai mult de zece metri distan. Quinn
exersase trasul cu pistolul. Trsese ntr-un trunchi de copac i vzuse cum
gloanele mestecaser lemnul. Dac apsa pe trgaci, gloanele aveau s
mute din carnea lui Drake n mod asemntor. Aps uor pe trgaci. Drake
trecu chiar pe dedesubt.
A disprut, opti Quinn. Nu am putut
Din grdini se auzeau ipetele copiilor speriai.

Mary Terrafino avusese o zi groaznic. n acea diminea o apucase un


chef nebun de a mnca, un devoraton, cum i spunea ea. Gsise o cutie de
chipsuri de porumb. Se aezase i terminase patru pungi. Apoi vomitase
totul. Dar asta pru s nu fie de ajuns ca s o curee, aa c luase un laxativ
puternic. Acesta o fcuse s alerge la baie toat ziua. Apoi i fusese ru de la
stomac, era epuizat, suprat pe ea i ruinat.
Mary i lua de obicei pastilele dimineaa, Prozac-ul i vitaminele. Dar
fusese att de frnt dup toate prin cte trecuse, nct luase din greeal i
un Diazepam pe care l gsise n dulpiorul din baie cu medicamentele
mamei ei. Diazepam-ul mprtiase o senzaie plcut n mintea ei, ca
melasa turnat ntr-un mecanism. Din cauza efectului medicamentului totul
se desfura ncet, frustrant, n cea. Pentru a neutraliza efectul Diazepamului i turnase cafea ntr-o can cu capac, amestecase zahr i o luase cu ea
n sala de clas. Tocmai atunci trecuse Quinn cu pistolul automat. i ferise pe
copii ca s nu l vad, dar era ceva destul de tulburtor s vad ea o arm n
lumea real, nu la TV sau ntr-un joc video, ci chiar n faa ei.
Acum sttea picior peste picior, iar n jurul ei doisprezece copii i acordau
diferite grade de atenie n timp ce citea Mama pisic are trei pui i Furtuna
bizonilor. Citise toate crile de attea ori nct putea s le spun pe de rost.
303

Ceilali copii erau n diferite coluri jucndu-se cu diverse costume, pictnd


sau construind cu cuburi colorate.
Fratele ei, John, verifica scutecele micuilor, aa cum le spuneau copiilor
care aveau nc scutece. Unul dintre ajutoarele lui Mary, o fat pe nume
Manuela, legna un bieel pe genunchi, n timp ce ncerca s i scoat o
pat de marker de pe bluz. Murmura printre buze n timp ce muncea.
Isabella, care devenise umbra lui Mary de cnd fusese adus la grdini,
sttea picior peste picior i se uita peste umr. Mary urmrea vorbele cu
degetul, cuvnt cu cuvnt, gndindu-se c poate o nva pe Isabella s
citeasc i simindu-se destul de bine n legtur cu asta.
Auzi ua din spate deschizndu-se. Probabil c era Quinn care se plimba
pe acolo. Un ipt. Mary se ntoarse ca s vad. ipete i un torent de forme
galbene ptrunser n camer. ipete n timp ce coioii i mpinser pe copii
la o parte, i drmar i ntoarser evalete i scaune. ipete din micile
gturi, ipete i fee mici pline de teroare, cu ochii rugtori.
Isabella o lu la fug, panicat. Un coiot fu deasupra ei ntr-o secund, o
arunc la pmnt i se urc pe ea, cu dinii dezvelii, mrind. Botul lui plin
de bale era la civa centimetri de gtul ei.
Mary nu ip, nu plnse, ci url. Sri n picioare zbiernd un cuvnt pe
care nu ar fi dorit niciodat s l aud copiii. Lovi umrul coiotului cu
pumnul.
D-te jos! ip ea. D-te jos de pe ea, animal mpuit!
John ncerc s alerge n ajutorul ei i slobozi un ipt nbuit. Un coiot i
apucase gluga n dini i o scutura ca un cine care se bucur de o jucrie,
sugrumndu-l la fiecare smucitur.
Manuela sttea ngheat ntr-un col, cu minile la gur, mpietrit de
fric. Coioii, stimulai, slbatici i agitai, urlar, srir i-i lovir pe toi cei
din jurul lor. Un bieel pe care l chema Jackson strig la unul dintre coioi:
Caine ru! Caine ru!
Animalul se arunc asupra lui i ls o ran nsngerat pe glezna lui
Jackson. Acesta url de durere i fric.
Mary, ip el, Mary!
Apoi un coiot mai btrn i rios mri i toate animalele se calmar
puin. Dar copiii plngeau toi i se vitau, iar John tremura, Manuela inea
doi copii aproape de ea i ncerca s par curajoas. Apoi Drake intr n
camer.
Tu, strig Mary furioas. Cum ndrzneti s sperii copiii astfel?
Drake plesni din mna n form de arpe. Vrful ei ls o dr roie pe
obrazul lui Mary.
Taci din gur, Mary!
304

Plesnitura i reduse la tcere pe unii dintre copii. Ei se uitar ngrozii i


uimii cum fata pe care ajunseser s o vad ca pe un gardian i atinse rana
de pe fa.
Lui Caine nu o s i plac asta, l avertiz Mary. ntotdeauna a spus c o
s i in pe copii n siguran.
O s fii n siguran, zise Drake. Atta timp ct tcei i facei ce spun
eu.
Ia animalele astea de aici, spuse Mary. Este aproape ora de culcare.
Ora de culcare. Ca i cum aceste cuvinte ar fi nsemnat ceva pentru cini
sau pentru monstrul din faa ei.
De data aceasta biciul pocni i se nfur strns n jurul gtului lui Mary.
Ea simi sngele pompndu-i n cap i ncerc, dar eu s trag aer n piept.
i ngrop degetele n pielea solzoas a biciului, dar nu l putu clinti.
Care parte din v inei gurile nu ai neles-o?
Drake o trase mai aproape.
Te-ai cam nroit la fa, Mary.
Ea se lupt, dar nu avea niciun rost. Biciul viu era la fel de puternic
precum un piton.
Acum, tu trebuie s nelegi ceva, Mary: pentru aceti cini copiii tia
sunt doar o grmad de hamburgeri. O s i mnnce aa cum mnnc ei
iepurii.
i descolci tentaculul de pe gtul ei. Mary se prbui trgnd aer pe
cile respiratorii care preau ngustate ca un pai.
Ce vrei? ntreb ea rguit. Drake, trebuie s scoi coioii tia de aici.
Poi s m iei pe mine ostatic. Dar copiii nu tiu ce se ntmpl i sunt
speriai.
Drake rse cu cruzime.
Hei, Cpetenie! Biei, nu avei de gnd s mncai copiii, nu-i aa?
Spre uimirea lui Mary coiotul mare i rios vorbi:
Cpetenia de acord. Nu omor. Nu mncare.
Pn l ndemn Drake.
Pn zice Mn-Bici.
Drake radia de bucurie.
Mn-Bici. sta e numele de alint pe care mi l-au dat.
Isabella, care se fcuse mic ntr-un col, veni spre ei cu mna ntins, ca
i cum ar fi vrut s l mngie pe coiotul vorbitor.
El poate s vorbeasc, zise Isabella.
D-te napoi, uier Mary.

305

Dar Isabella o ignor. i puse mna pe gtul Cpeteniei. Coiotul se zburli


i scoase un zgomot huruitor. Dar nu se repezi la ea. Isabella i mngie
gulerul aspru.
Cel bun, zise ea.
Doar s nu te apropii prea mult, spuse Drake, cu rceal. Celului bun
s-ar putea s i se fac fomic.

A mucat momeala, raport Panda. Mai are o fat cu el. Ea are un fel de
putere nebun, ca ca nu tiu cum s-i spun. Face lucrurile s zboare.
Diana Ladris zise:
Trebuie s fie Dekka. Am prezis c ea va reprezenta o problem. Ea i
Brianna. Poate Taylor, dac i-a mbuntit capacitile.
Erau ntr-o cas care nu aparinea cuiva pe care l tiau. Doar o cas de pe
o strad lturalnic, aproape de coal. Storurile erau coborte, iar luminile
le lsaser aa cum le gsiser. Nimeni nu venea sau pleca pe ua din fa.
Chiar acum fratele meu se grbete ctre grdini, zise Caine abia
putndu-i ine entuziasmul n fru. A czut n capcan. Pur i simplu a czut
n capcan. Vezi, chestia e c am tiut c va ncerca s fac pe eroul i s vin
dup mine.
Da, eti genial, spuse Diana sec. Eti stpn peste toate.
Nici mcar nu poi s m enervezi. Att de fericit sunt, rnji Caine.
Unde e Jack? ntreb Diana. Cnd Caine se ncrunt, ea zise: Vezi? Tot
tiu cum s te enervez.
Diana tia c Jack condusese de la osea n deert. Panda i Drake i
raportaser asta. Dar nu tia ce se ntmplase dup aceea. n cazul n care
Caine punea minile pe Jack, Diana nu se ndoia c vrjitorul tehnologiei o va
da de gol. Ce ar face Caine atunci?
ntre timp, Diana trebuia s joace detept, pretinznd c este preocupat
de evadarea lui Jack sau de dezertare, sau oricum ar trebui s-i zic. i va
ine departe pe Caine i pe Drake de la a mirosi nscenarea ei. Singura
condiie era s nu l captureze pe Jack. Se lupt cu un fior de team i l
ascunse n spatele gestului de a-i turna ap ntr-un pahar la chiuveta din
buctrie.
n casa care le servea drept refugiu, pe lng Diana i Caine, erau Howard,
Chunk, Mallet i Panda. Panda era zdruncinat ru de nfruntarea cu Sam i
Dekka. Din cnd n cnd bombnea ceva de genul: O gaur fcut chiar prin
zid, putea s fie capul meu acolo.
Chunk ncercase s i binedispun cu aceleai poveti de la Hollywood pe
care le auziser de un milion de ori nainte. Caine l ameninase c l d pe
mna lui Drake dac nu tace.
306

Howard nu era mai puin iritat. Sttea i fierbea i se vicrea din cnd n
cnd despre cum se va duce dup Orc.
Orc e un soldat, omule, dac a reuit s se ntoarc, trebuie s fie n
casa n care am stat mpreun. Nu e chiar aa departe. A putea s m furiez
pn acolo. Ar fi bine s l avem n preajm.
Orc e mort n deert, zise Panda cu asprime. tii c l-au prins coioii
ia.
Taci, Panda! ip Howard.
Cealalt persoan din cas era Lana. De cnd Lana i demonstrase
puterile vindectoare, Caine insistase ca ea s fie n apropiere. Pentru Diana
ea rmnea un mister deranjant. Ochii ei preau s se uite la ceva aflat la
mare distan. Respingea orice ncercare de conversaie. Nu cu furie, nu ca i
cnd ar fi fost deranjat de vreunul dintre ei, mai degrab ca i cum era n alt
loc, ngrijorndu-se, reflectnd, percepnd ceva complet diferit. Peste Lana
plutea o umbr. Avea un gol n ochi.
Caine se plimba nainte i napoi, de la zona deschis a buctriei la
sufragerie, nainte i napoi, nainte i napoi. ncepu s i mute degetul
mare din nou, n modul acela stupid n care obinuia s o fac. Se opri, ls
minile n jos dezamgit i o ntreb pe Diana:
Unde e? Unde e Gndac?
Gndac era unul dintre ciudaii care i se alturaser lui Caine chiar de la
nceput. Cu mult nainte de FAYZ, cnd Caine descoperise pentru prima oar
puterile, nva s le controleze i s i gseasc pe cei ca el. n acele zile, cel
mai important lucru era obinerea controlului asupra mediului colii. Coates
nu fusese niciodat un loc drgu. Jumtate din copii erau ntr-un fel sau
altul btui. Caine fusese hotrt s fie eful btuilor, mardeiaul care nu
putea fi atins de nimeni.
Gndac fusese dintotdeauna puin ciudat n ochii Dianei. El nu se ridica la
nivelul unui btu adevrat, era mai mult o fiin asemntoare lui
Howard, un lingu, un slugarnic. Avea doar zece ani. Era maestru la a-i bga
nasul peste tot i la a fi scrbos. Apoi, ntr-o zi, puterea lui se manifest, cnd
Frederico l ameninase c i d una. Gndac, de fric, dispruse.
Numai c nu disprea de fapt, era mai mult un fel de camuflaj, ca un
cameleon. l mai puteai vedea dac tiai unde era. Dar pielea lui i chiar i
hainele luau culoarea protectoare a orice era n spatele lui, ca i cum o
oglind reflecta fundalul. Efectul putea fi destul de straniu. Gndac stnd n
faa unui cactus prea a fi verde i cu epi ieind prin el.
tii cum e Gndac, i spuse Diana. O s apar el ca s i ia poria de
mngieri. Numai dac Sam sau unul dintre oamenii lui nu l-au vzut cumva.
307

n acel moment, ua din fa se deschise i apoi se nchise. Se mic ceva


ce era greu de distins, greu de neles, ca un val pe tapet.
Uite-l pe Gndac, anun Diana.
Caine sri la el.
Ce ai vzut?
Gndac dezactiv camuflajul i apru clar. Era un puti mic, aten, cu
dinii din fa ieii n afar i cu nasul pistruiat.
Am vzut multe. Sam e n ora, chiar vizavi de grdini. Nu pare c are
de gnd s fac ceva.
Ce vrei s spui c nu va face nimic?
Vreau s spun c st acolo i mnnc de la McDonalds.
Caine se holb la el.
Ce?
Mnnc. Cartofi prjii. Cred c-i e foame.
tie c Drake i Cpetenia i au pe ia mici?
Gndac ridic din umeri.
Aa cred.
i st acolo?
Ce te ateptai s fac? l ntreb Diana. tie c-i avem pe copii. Ateapt
s aud ce vrem.
Caine i muc degetul mare cu slbticie.
Pune ceva la cale. Probabil c tie c avem o metod de a-l urmri. Aa
c se asigur c l vedem. ntre timp, pune ceva la cale.
Ce putem s facem? Drake i coioii sunt acolo cu copiii. Nu are ncotro.
E nevoit s fac ce i spui tu s fac.
Caine nu fu convins.
Pune ceva la cale.
Lana se uit la Caine ca i cum l auzea pentru prima oar.
Ce e? o ntreb Diana.
Nimic, spuse Lana mngindu-i cinele omniprezent. Chiar nimic.
Trebuie s m duc s fac asta acum, zise Caine.
Planul era s ateptm pn ne apropiem de ora aniversrii. Aa
pierde oricum o fi.
Crezi c m poate nvinge, nu-i aa?
Cred c a avut la dispoziie cteva zile ca s se pregteasc, zise Diana.
i are mai muli oameni. i unii dintre oamenii lui, n special ciudaii de la
Coates, chiar vor s te vad mort.
Ea se apropie de el, chiar n faa lui.
La fiecare pas, Caine, m asculi i apoi faci exact ce i-am spus s nu
faci. i-am spus s i lai pe ciudaii care nu vor s ni se alture s plece. Dar
308

nu, a trebuit s asculi sfatul paranoic al lui Drake. i-am spus s te duci n
Perdido Beach i s faci o nelegere rapid pentru mncare. A trebuit s
ncerci s preiei controlul. Acum o s faci ce vrei i probabil c o s sfreti
eund.
Credina ta n mine e nduiotoare, zise Caine.
Eti detept. Eti fermector. Ai toat aceast putere. Dar orgoliul tu
nu poate fi controlat.
Putea s o atace, dar n loc de asta i ntinse minile ntr-un gest de
neputin.
Ce era s fac? S m mulumesc cu Coates? Att? Cum de nu vezi ce
ans e asta? Suntem ntr-o lume complet nou. Sunt cea mai puternic
persoan din aceast lume nou. Niciun adult. Niciun printe, sau profesor,
sau poliai. E perfect. Perfect pentru mine. Tot ce trebuie s fac este s am
grij de Sam i de nc vreo civa i o s dein controlul deplin, zise el
ridicnd pumnul triumftor drept ncheiere.
Nu o s deii niciodat controlul complet, Caine. Lumea asta se
schimb mereu. Animalele. Oamenii. Cine tie ce-o fi mai departe? Nu noi am
fcut lumea asta, suntem doar protii amri care triesc n ea.
Greeti. Nu sunt un prost. Asta va fi lumea mea, zise el i se lovi peste
piept. Eu. Eu s conduc FAYZ-ul, nu o s m conduc FAYZ-ul pe mine.
Nu e prea trziu s renuni.
El rnji, un ecou ntunecat al zmbetului atrgtor de demult.
Greeti. Este timpul s ctig. Este timpul s l trimit pe Gndac la Sam
cu condiiile mele.
M duc eu, se oferi Diana voluntar.
Era o prostie. tia ce va zice el. i i vedea o licrire de suspiciune n ochi.
Gndac! tii ce ai de zis. Du-te!
l mpinse pe Gndac, iar cameleonul lu culoarea fundalului. Ua se
deschise i apoi se nchise. Caine lu mna Dianei. Ea vru s se fereasc de
atingerea lui, dar nu o fcu.
Toat lumea s ias de aici! zise Caine.
Howard se ridic cu greutate n picioare. Lana la fel. Cnd rmaser doar
ei, Caine i Diana, el o trase mai aproape ntr-o mbriare stngace.
Ce faci? l ntreb ea, eapn.
Probabil c o s mor la noapte.
E cam melodramatic, nu crezi? ntr-un minut eti invincibil, iar n
urmtorul
El o ntrerupse cu un srut grbit. Ea l ls cteva secunde. Apoi l
mpinse, dei nu cu destul for pentru a se elibera din mbriarea lui.
Pentru ce a fost asta? ntreb ea.
309

Cel puin att mi datorezi, nu-i aa? zise Caine.


Suna copilresc.
Eu i datorez?
mi eti datoare. n plus, m-am gndit c tu tii tu.
Mndria lui devenise prea capricioas, iar capriciul se dizolvase acum n
ruine i confuzie.
Nu eti prea bun la asta, nu-i aa? l lu Diana peste picior.
Ce ar trebui s spun? Eti tare, e bine?
Diana i ls capul pe spate i rse.
Sunt tare? Asta ai vrut s mi spui? ntr-un minut eti stpn peste
FAYZ i n minutul urmtor eti ca un putan penibil, care are parte de
primul srut.
Expresia lui se ntunec, iar ea i ddu imediat seama c ntrecuse
msura. Mna lui, cu degetele rsfirate, era n dreptul feei ei. Ea se ncord,
ateptnd lovitura de energie.
Pentru mult timp rmaser n acest fel, ngheai. Diana abia respira.
i e fric de mine pn la urm, Diana, opti Caine. Cu toat atitudinea
ta i toate, dedesubt, i-e fric. Vd asta n ochii ti.
Ea nu spuse nimic. El era n continuare periculos. La aceast distan avea
puterea de a o omor doar cu gndul.
Ei bine, nu vreau s par un putan penibil care are parte de primul
srut, zise Caine. Aa c ce-ar fi s mi dai mai bine ceea ce vreau? Ce-ar fi ca
de acum ncolo tu s faci doar ce i spun eu?
M amenini?
Caine aprob din cap.
Cum ai spus, Diana, nu noi am fcut FAYZ-ul, noi doar trim aici. Aici,
n FAYZ, tot ce conteaz este puterea. Eu o am. Tu nu.
Cred c o s vedem dac eti att de puternic pe cum te crezi, Caine,
zise Diana precaut, dar cuteztoare. Cred c o s vedem.

PATRUZECI I TREI
02 ore, 22 minute
Grdinia nu avea ferestre cu faa ctre pia. Sam se strecur pe alee ca
s trag cu ochiul pe una dintre ferestrele nalte. Vzu coioii. Se ddu napoi
dup ce l zri pe Drake.
310

Coioii i sesizar imediat prezena. Era imposibil s se strecoare fr s l


simt. Drake, uitndu-se fix n ochii lui, i descolci mna n form de bici i
trase uor jaluzelele. Copiii se ineau toi n brae, stnd aproape unul peste
altul, tcui, speriai i pe jumtate urmrind Mica siren la televizor.
Sam se ntoarse n pia. Nici Drake, nici coioii nu l puteau vedea acolo.
Dar simea ochii lor uitndu-se la el. Treptat, deveni contient de putiul de
lng.
Cine eti? i cum ai ajuns aici?
Mi se spune Gndac. M pricep s m strecor pe lng oameni.
Da, observ.
Am un mesaj pentru tine.
Da? Ce vrea fratele meu?
Caine spune c n final va rmne ori el, ori tu.
Am bnuit asta.
Zice c, dac nu faci ceea ce spune, o s i asmu pe Drake i pe coioi
asupra copiilor.
Sam i stpni imboldul de a-l pocni pe micul monstru pentru modul
ngmfat cu care transmitea ameninarea violent.
OK.
OK. Deci toat lumea trebuie s ias. Toi oamenii ti. Afar, n pia,
unde i putem vedea. Dac cineva rmne ascuns, tii ce o s se ntmple.
Altceva?
Toi oamenii ti s i pun pistoalele sau ce au pe treptele primriei.
i toi ciudaii ti s stea n biseric.
El mi cere s m predau, nainte s apucm s ne luptm mcar? zise
Sam.
Gndac ridic din umeri.
A zis c, dac te opui, Drake va ncepe s asmu coioii pe cte un
copil, pe rnd. Trebuie s faci toate astea i apoi tu i Caine vei sta fa n
fa. Dac tu ctigi, nicio problem, Drake le d drumul copilor. Toi cei de
partea ta vor fi liberi s se ntoarc la Coates.
De ce faci asta, Gndac? Eti de acord cu toate astea? S fie ameninai
nite copii mici?
Gndac ridic din umeri.
Omule, eu nu am de gnd s m pun cu Caine sau cu Drake.
Sam aprob din cap. Mintea lui era deja n alt parte, ncercnd s
gseasc un mod, ncercnd s gseasc o cale.
Spune-i lui Caine c o s i onorez cererea.
Gndac rnji.
311

A prezis c vei rspunde aa. Vezi? E detept. A zis c trebuie s i


trimii mesajul napoi prin mine. Da sau nu, fr alte adugiri sau ceva.
Sam arunc o privire ctre clopotni. i dorea ca Astrid s fie aici. Ea ar
putea s dea rspunsul. Condiiile erau imposibile. Era absolut sigur, fr
nicio urm rezonabil de ndoial, c i dac ar fi ctigat, chiar dac n
vreun fel Caine s-ar fi recunoscut nfrnt, Drake nu se va da deoparte.
ntr-un fel sau altul, trebuia s i nving att pe Drake, dar i pe Caine.
Erau o mie de gnduri n capul lui, o mie de temeri, urlnd la el,
nghesuindu-se una n alta, cernd atenie n timp ce Gndac se uita la el,
nerbdtor s plece. Nu era vreme s pun lucrurile n ordine. Nu era timp
de planuri. Exact aa cum intenionase Caine.
Umerii lui Sam se lsar.
Spune-i lui Caine c accept.
OK, zise Gndac, deloc mai preocupat dect ar fi fost de un anun c va
servi pui la cin.
Cameleonul se contopi cu fundalul i dispru. Sam se uit la el plecnd
grbit, o mbinare de lumin i imagine. Imediat deveni imposibil de distins.
Sam aps pe butonul de la walkie-talkie:
Astrid. Acum.
Edilio urmrise totul de la postul su din magazinul de bricolaj. Iei
repede afar. Sam i potoli respiraia i i pstr o expresie impasibil.
Erau prea muli ochi aintii asupra lui. Prea muli oameni care aveau nevoie
s cread n el.
n autobuzul de coal, cu att de mult timp n urm, nimeni nu i dduse
seama c era o problem nainte ca Sam s se ocupe de ea. Acum era i mai
greu s fie curajos cnd toat lumea prea s i urmreasc fiecare micare.
Odat ce Astrid i Edilio ajunser lng el, Sam le povesti rapid condiiile lui
Caine.
Avem foarte puin timp la dispoziie. Caine l va trimite pe cameleonul
la napoi ca s ne spioneze, imediat ce i va raporta lui Caine. Caine se va
mica rapid, nu va vrea s ne dea timp s ne pregtim.
Ai un plan? ntreb Astrid.
ntr-un fel. O bucat de plan, cel puin. Avem nevoie s tragem puin de
timp. Gndac l vede pe Caine, Gndac se ntoarce, asta nseamn probabil
cel puin cinci minute pn unde e Caine, probabil puin mai mult. Apoi
Gndac va trebui s vad dac facem ce ni s-a spus. Va vedea oamenii ieind
afar i i va vedea pe prietenii de la Coates intrnd n biseric. Apoi va
raporta asta napoi. Caine va zice: Asigur-te c au intrat toi.

312

Mai mult timp, aprob Astrid nelegnd. Nu ne grbim. De fapt, poate


c va trebui s i form pe unii dintre copii, poate c o s se certe. Ai
dreptate, Caine nu va veni pn nu va fi sigur.
Dac suntem norocoi, avem o jumtate de or, zise Edilio i se uit la
ceas, nefiind uor s citeti n noaptea care se lsa repede.
Mda. OK. Tot ce am fcut pn acum a fost s-o dau n bar. Aa c, dac
asta e o idee tmpit, s mi spun cineva.
Eti omul nostru, Sam, zise Edilio.
Astrid i strnse mna.
Atunci asta o s facem.

Mary citise. Cntase. Fcuse orice n afar de a dansa step. Dar nu reuea
s le distrag atenia copiilor de la grozviile care se petreceau n faa lor. Cu
expresii tcute i nspimntate, ei urmreau fiecare micare a lui Drake.
Mna n form de bici era peste tot.
Unii dintre coioi adormiser. Alii ns se uitau la copii cu o privire care
nu putea fi descris altfel dect nfometat.
Mary i dorea s fi luat un alt Diazepam, sau poate trei, sau poate chiar
zece. Minile i tremurau. Mruntaiele i se ntorceau pe dos. Avea nevoie s
mearg la toalet, dar trebuia s stea i cu copiii. Fratele ei, John, schimba un
scutec i nu se comporta altfel dect de obicei, cu excepia faptului c gura
lui luase forma unui U ntors i tremurnd.
Mary citi:
Nu o s mnnc ou verzi cu unc. Nu mi plac, Sam-I-am9.
n mintea ei, nvrtindu-se ca ntr-un carusel nebun, pe care nu l putea
opri, erau ntrebrile: Ce s fac? Ce s fac dac? Ce s fac eu cnd? Ce s
fac?
Un biat pe nume Jackson ridic o mn.
Mama Mary? Cinii put.
Mary continu s citeasc:
Nu o s le mnnc n ploaie. Nu o s le mnnc n tren
Era adevrat, coioii pueau. Mirosul lor era sufocant, izul greu de mosc i
animale moarte. Urinaser fr nicio problem pe picioarele ptuurilor i
ale meselor i aleseser colul n care se jucau copiii cu diverse costume
pentru a defeca.
Dar coioii nu erau linitii, departe de asta. Erau agitai, nervoi,
neobinuii s stea ntr-un spaiu nchis, neobinuii s fie n preajma
Fragment din povestea american pentru copii Green Eggs and Ham de Dr. Seuss, publicat prima
dat n 1960. (n.tr.).
9

313

oamenilor. Cpetenia meninea ordinea cu mrituri i mucturi, dar chiar


i el era agitat i nelinitit.
Numai Drake prea mpcat. Se ntinsese n balansoarul pe care Mary l
folosea pentru a legna bebeluii ca s doarm noaptea sau n care i hrnea
cu biberonul. Era ncontinuu fascinat de mna lui n form de bici, o inea n
sus i o inspecta, o ncolcea i o descolcea, desftndu-se cu ea.
S salveze copiii? S l salveze pe John? Oare putea s salveze pe cineva?
Oare putea s se salveze pe ea?
Ce s fac?
Ce s fac atunci cnd va ncepe lupta?
Dintr-odat, o fat era acolo. Taylor. Chiar acolo, n mijlocul camerei.
Bun. Am adus mncare, anun ea.
inea o tav de plastic de la McDonalds. Era plin ochi cu hamburgeri
nefcui.
Fiecare coiot i ntoarse capul. Drake fu prea ncet ca s reacioneze,
prins cu garda jos.
Taylor arunc tava n peretele comun dintre grdini i magazinul de
bricolaj. Carnea alunec pe cuburile de joac vopsite n culori vesele.
Mna lui Drake pocni. Dar Taylor dispruse.
Coioii ezitar numai un moment. Apoi se repezir la carne. ntr-o
secund, ei mriau i se repezeau unii la alii, mpingndu-se, nghiontinduse, urcndu-se unul peste altul ntr-o frenezie nfometat.
Drake sri n picioare i ip:
Cpetenie, potolete-i!
Dar Cpetenia se alturase nebuniei, ncercnd cu violen s i
stabileasc supremaia i s i ia partea din ctigul neateptat.
Dou lucruri se ntmplar apoi aproape instantaneu. Peretele se
cutremur i se sparse, iar coioii cei mai apropiai de el plutir dintr-odat
n sus, cu labele zbtndu-se n aer.
Dekka, mri Drake.
Urm o lumin orbitoare de culoare verde-pal i precum o flacr de la o
lamp tip autogen care taie n hrtie, o gaur cu diametrul de aproape un
metru apru n peretele acoperit cu cenu. Gaura era sus pe perete, cu mult
deasupra capetelor copiilor, dar chiar n locul n care erau coioii aflai dintrodat n imponderabilitate. Unul dintre coioi ajunse n calea unei raze.
Aceasta l tie n dou. Segmentele plutir, mprtiind lichidul rou vscos
i lipsit de greutate.
Copiii ipar, iar John ip i el, Drake se trase napoi de lng perete,
departe de zona de imponderabilitate.
Capul lui Edilio apru n dreptul gurii din perete.
314

Mary! Jos!
Toat lumea jos! ip Mary, iar John se arunc pe un copila care o
luase la goan.
Edilio strig:
Sam, hai!
O nou gaur arse peretele mai jos, la nivelul pieptului de data aceasta
raza de lumin mtur camera, distrugnd pereii acoperii, arznd coioii,
acetia lund foc i plutind ca baloanele la parada de Ziua Recunotinei.
OK, Dekka, strig Edilio.
Coioii se lovir cu putere de pmnt, unii mori, alii vii, dar niciunul cu
vreo dorin de a lupta. Ua se deschise, mpins de o mn nevzut, iar
animalele fugir unul peste altul ncercnd s scape.
Cpetenie! zbier Drake. Laule!
Raza de lumin distrugtoare se mic spre el. Se arunc la podea
njurnd i se rostogoli pn la u.
Quinn simea la fel cnd auzea peretele dintre grdini i magazinul de
bricolaj bubuind i crpndu-se. Cteva secunde mai trziu, el vzu coioii
curgnd ntr-o harababur panicat pe alee i gonind de colo-colo.
Apoi apru Drake.
Quinn se ls n jos n spatele parapetului, iar Brianna se grbi
ndrznea s se uite peste.
Este Drake. Acum e ansa ta.
Stai jos, proasto! uier Quinn.
Ea se ddu la el, furioas:
D-mi pistolul, pmplule!
Nici mcar nu tii s tragi, se plnse Quinn. n plus, probabil c a
disprut deja. Alerga.
Brianna se uit din nou.
Se ascunde. Este n spatele containerului de gunoi.
Quinn i adun curajul i se uit, doar o privire fugar, ndeajuns pentru
a vedea. Brianna avea dreptate. Drake era n spatele containerului de gunoi,
ateptnd. Ua din spatele magazinului de bricolaj se deschise, iar Sam iei
singur. Se uit n stnga i n dreapta, dar nu reui s l vad pe Drake.
Brianna strig:
Sam! n spatele containerului!
Sam se ntoarse, dar Drake fu mai rapid. Pocni din bici, arunc arma din
mna lui Sam i fugi direct spre el.
Sam ateriz pe spate i se rostogoli repede, dar nu ndeajuns de rapid. Cu
o vitez inuman, biciul strpunse aerul i l tie pe Sam pe spate. Acesta
ip.
315

Brianna ncepu s coboare pe scara de aluminiu, dar viteza ei o trd i i


pierdu echilibrul. Se prbui pe alee.
Mna n form de bici a lui Drake era n jurul gtului lui Sam, strngnd-l,
sufocndu-l. Omorndu-l.
Quinn putea vedea faa lui Sam care se fcuse roie. Sam i arunca
minile peste umeri i trgea orbete. Razele trecur pe lng faa lui Drake,
dar nu-l oprir. l izbi pe Sam cu putere de peretele de pe alee. Quinn auzi
bubuitura craniului de crmizi. Sam se prbui aproape incontient.
Uit de Caine! cri Drake. Te dobor chiar eu!
i ridic mna n form de bici, gata s o coboare cu destul for pentru
a-l despica pe Sam.
Quinn trase. Sunetul pistolului din mn l surprinse. Totul se petrecu
fr s se gndeasc. Nu ochise, nu apsase pe trgaci cu grij aa cum
nvase s fac, doar trase din instinct.
Gloanele lsar urme n crmizi.
Drake se rsuci, iar Quinn se ridic tremurnd n picioare, stnd acum la
vedere.
Tu! zise Drake.
Nu vreau s fiu nevoit s omor pe nimeni, spuse Quinn cu o voce
nesigur, care aproape se auzi.
O s mori pentru asta, Quinn.
Quinn nghii cu greu i de data aceasta ochi cu atenie. Asta era prea mult
pentru Drake. Cu un mrit furios, alerg de pe alee.
Sam se ridic greoi. Pentru Quinn el prea un om btrn care se ridic
dup ce a czut pe ghea. Dar se uit n sus la Quinn i l salut scurt.
i sunt dator, Quinn.
mi pare ru c nu l-am nimerit, rspunse Quinn.
Sam scutur din cap.
Omule, s nu-i par niciodat ru c nu vrei s omori pe cineva.
Apoi o vzu pe Brianna, i ndeprt epuizarea i zise:
Briza? Hai cu mine. Quinn, oricine se apropie din nou de grdini nu
trebuie s l mputi, OK? Dar trage n aer ca s tim.
Asta pot face, zise Quinn.

Sam alerg ctre pia, tiind c Brianna l va ajunge repede din urm. Fu
lng el n cteva secunde.
Ce e? ntreb ea.
Toat lumea nsceneaz c ne supunem condiiilor lui Caine. Dac
suntem norocoi, Gndac va raporta c ne predm, nainte ca Drake s
316

ajung napoi i s-i spun lui Caine c am preluat controlul asupra


grdiniei.
Vrei s m duc dup Drake?
Folosete-i viteza. Gsete-l dac poi, dar nu ncerca s i faci nimic,
doar spune-mi mie.
Ea dispru nainte ca el s apuce s adauge: Ai grij.
Sam alerga ntr-un ritm care prea a fi foarte ncet, comparativ cu modul
n care se mica Brianna. Copiii, cei normali, mai mult de o sut, toi care
putuser fi convocai la repezeal, erau adunai acum la un capt al pieei.
Sam spera c fratele lui, Caine, nu tia exact ci copii erau n Perdido Beach,
sau ci erau n ora, n comparaie cu cei care se ascundeau n case. O parte
dintre ei se ascundeau cu Edilio. Avea nevoie ca totul s par convingtor.
Astrid i micul Pete, Dekka i Taylor i restul ciudailor de la Coates
intrau n biseric, protestnd cu voce tare, jucnd teatru.
Sam se apropie de fntn i sri pe margine.
OK, Gndac, tiu c ne priveti. Du-te i spune-i lui Caine c am fcut
ceea ce a cerut. Spune-i c atept. Spune-i c, dac nu este un la, s vin aici
i s m nfrunte ca un brbat.
Sri jos, ignornd privirile celor o sut i ceva de copii speriai i
vulnerabili care se aflau n pia. Oare vzuse Gndac ce se ntmplase la
grdini? Cu siguran, auzise mpucturile. Cu puin noroc le-ar fi putut
interpreta ca venind de la Drake, sau ca exerciii de tragere la int. i, la fel
de periculos, era oare Drake capabil s l avertizeze pe Caine? Avea s afle n
curnd. Oricum, Sam se ndoia de faptul c fratele lui ar putea rezista
tentaiei unei confruntri fa n fa. Ego-ul lui i cerea asta.
Walkie-talkie-ul lui Sam pri. Avea volumul dat la minimum i trebuia s
l in la ureche ca s o aud pe Astrid.
Sam.
Eti OK acolo n biseric, Astrid?
Suntem amndoi OK. Suntem OK. Grdinia?
E n siguran.
Oh, Doamne!
Ascult, pune-i pe toi s stea la podea. Pune-i s stea sub bnci, asta o
s le ofere protecie.
M simt nefolositoare aici.
ine-l pe micul Pete linitit, el este asul din mnec. Este ca o bucat
de dinamit. Nu tim ce poate face.
Cred c o fiol de nitroglicerin e o analogie mai bun. Dinamita este,
de fapt, destul de stabil.
Sam zmbi.
317

tii c m aprind mereu cnd rosteti cuvntul analogie.


De ce crezi c o fac?
tiind c ea era chiar acolo, la cincisprezece metri distan de el, zmbind
trist, speriat, dar ncercnd s fie curajoas, i trimise un val de dor i de
ngrijorare care aproape l fcu s plng. i dorea ca Quinn s fi fost n
stare s l elimine pe Drake. Dar bnuia c prietenul lui nu ar fi supravieuit
cu sufletul intact dac ar fi fcut-o. Unii pot face astfel de lucruri. Alii nu. A
doua categorie erau probabil cei norocoi.
Haide, Caine, opti Sam pentru el. Hai s facem asta.
Brianna apru lng el.
Drake s-a dus n cas. tii tu, locul n care sttea.
Caine e acolo?
Cred c da.
Bun treab, Breeze. Acum du-te n biseric. Du-te ncet, astfel nct s
te vad Gndac dac ne urmrete.
Vreau s ajut.
Asta i vreau s faci, Brianna.
Ea plec trndu-i picioarele, fcnd acest lucru evident intenionat. Sam
rmase singur. Copiii normali erau ngrmdii la captul cel mai ndeprtat
al pieei, aa cum ordonase Caine. Ciudaii Sam ura s foloseasc acest
cuvnt, dar i era greu s nu o fac erau n biseric.
i acum totul se rezuma la el i la Caine.
Oare va veni Caine?
Oare va veni singur?
Sam arunc o privire la ceas. n mai puin de o or, nu avea s mai
conteze.
Undeva, destul de aproape, auzi un coiot urlnd.

PATRUZECI I PATRU
01 or, 06 minute
O s o fac! strig Gndac dnd buzna pe u.
n regul, spuse Caine. S nceap spectacolul. Pregtii-v! n maini!
Urm o ngrmdeal la u. Chaz, Chunk, Mallet i mult prea stingheritul
Frederico, care reuise pn la urm s se elibereze din legtura de band
adeziv, cu toii se npustir ctre maina break din garaj.
318

Diana, rspndind furie reprimat prin fiecare por, i urm. Panda o


apuc pe Lana de mn i o mpinse ctre u. Abia atunci Caine realiz c
lipsea cineva.
Unde e Howard?
Nu nu tiu, recunoscu Panda. Nu l-am vzut plecnd.
Vierme nefolositor. Fr Orc este pierdut, spuse Caine. Lsai-l.
A doua main din garaj era una de lux, un Audi cu trap n plafon. Panda
sri n spatele volanului, iar Diana inea mitraliera. Caine se aez pe
bancheta din spate.
Panda aps pe telecomanda de la ua garajului. Ambele ui se ridicar.
Mainile ieir ncet. Modelul break de Subaru se lovi de portiera mainii
Audi. Chaz era la volan. Cobor geamul.
mi pare ru.
Minunat start, zise Diana.
Hai! ordon Caine scurt.
Panda acceler pe strad, meninnd prudent viteza la patruzeci de
kilometri la or. Maina break rmase o strad n urm.
Bada bum bada bum bada bum bum bum, ncepu Diana s fredoneze
Uvertura din Wilhelm Tell 10.
nceteaz! o repezi Caine.
Parcurseser dou strzi cnd Panda aps cu putere pe frne. Peste zece
coioi traversar n fug strada.
Caine se ridic prin trap i ip:
Ce facei? Unde v ducei?
Cpetenia se opri i se uit la el cu ochii lui galbeni.
Mn-Bici a disprut, mri el.
Ce? Ce s-a ntmplat la grdini?
Mn-Bici a plecat. Cpetenia pleac, zise coiotul.
Nici vorb, zise Caine.
Apoi se adres Dianei:
Au pus mna pe grdini. Ce s fac?
Tu s-mi spui mie, Liderule Nenfricat!
Caine ddu cu pumnul n acoperiul mainii.
OK. Cpetenie, n cazul n care nu eti un la, vino cu mine.
Cpetenia urmeaz ntunericul. Toi ceilali urmeaz Cpetenia. Haita
flmnd. Haita trebuie s mnnce.
Am mncare pentru voi, zise Caine. E o pia plin cu copii.
Ultima oper a lui Gioachino Rossini, adaptat dup piesa cu acelai nume, de Friedrich Schiller.
(n.red.).
10

319

Cpetenia ezit.
E simplu, zise Caine. Poi veni cu mine i s iei ci copii vrei. Iei cte
unul pentru fiecare coiot. Adu-i pe toi. E un bufet.
Cpetenia ltr scurt o comand ctre hait. Coioii se nvrtir napoi
spre el.
Urmeaz-ne, ip Caine surescitat, cu ochii slbatici i ncntai.
Mergem direct n pia. Voi mergei direct la copiii de acolo. Va funciona
perfect.
Pumn de Foc e acolo?
Caine se ncrunt.
Cine? O, Sam. Pumn de Foc, ei? Da, o s fie acolo, dar o s m ocup eu
de el.
Cpetenia pru nehotrt.
Dac marea Cpetenie este speriat, poate c altcineva ar trebui s fie
conductorul haitei, zise Caine.

O, omule, zise Howard. O, Doamne, o, Doamne! Ce s-a ntmplat cu tine,


Orc?
Se strecurase din ascunztoarea lui Caine i se ndreptase spre casa pe
care o mprise cu Orc. i gsise protectorul acolo, stnd pe o canapea care
se rupsese sub greutatea lui Orc i se prbuise de la mijloc. Sticle goale de
bere erau mprtiate peste tot.
Orc inea un joystick n mn.
Degetele mele sunt prea mari ca s fac asta s mearg.
Orc, omule, cum naiba adic, omule, ce i s-a ntmplat?
Faa lui Orc era nc pe jumtate a lui. Ochiul stng, urechea stng i
prul de deasupra ei i toat gura nc mai puteau fi recunoscute ca
aparinnd lui Orc. Dar restul arta ca o statuie din pietri, prbuit. Era cu
cel puin un cap mai nalt dect fusese. Picioarele lui erau la fel de mari ca
trunchiurile de copaci, minile la fel de groase ca nite hidrani exteriori
pentru stingerea incendiilor. Explodase prin haine, care atrnau acum din el
i i ofereau o mic doz de modestie. Cnd se ridic n capul oaselor, scoase
un zgomot asemntor celui de pietre ude.
Cum s-a ntmplat asta, omule?
Este judecata ce mi s-a fcut, zise Orc plat.
Ce nseamn asta, omule?
Pentru c am omort-o pe Bette. E Dumnezeu, Howard. i El m-a
judecat.

320

Howard se lupt cu impulsul de a se ntoarce i fugi ipnd. ncerc s l


priveasc pe Orc n ochiul uman, dar sfri prin a se uita la cellalt ochi, o
scoic galben sub o sprncean de piatr.
Poi s te miti? Poi s te ridici?
Orc mormi mulumit i se ridic mult mai uor dect se atepta Howard.
Mda. Trebuie s pot s m ridic ca s m uurez, zise Orc.
Ce se ntmpl cnd se rspndete i la gur?
Cred c nu se mai rspndete. S-a oprit acum cteva ore, poate.
Doare?
Nea. Dar gdil cnd se rspndete.
Ca s ilustreze, i folosi un deget de piatr de mrimea unui crnat ca s
se scarpine pe linia dintre nasul de pietri i obrazul uman.
Aa greu cum eti, omule, trebuie s fii destul de puternic doar ca s
stai n picioare.
Mda.
Orc i nghesui mna n rcitorul de la picioarele lui i scoase o cutie cu
bere. i ddu capul pe spate i deschise gura. Strnse partea de sus a cutiei
i urm o erupie de lichid i spum. Orc nghii tot ce i ateriz n gur.
Restul se scurse pe fa i pe pieptul stncos.
E singurul mod n care le pot deschide acum. Degetele mele sunt prea
mari ca s mai smulg inelul.
i ce o s faci, omule? O s stai aici i o s bei bere?
Pi, ce altceva s fac? zise Orc ridicnd din umeri, iar ochiul uman ori
plngea, ori lcrima. Chestia e c aproape am rmas fr bere.
Omule, trebuie s intri napoi n joc. Urmeaz o lupt. Trebuie s faci
parte din ea, s spui ce ai de spus, tii?
Nu vreau dect s fac rost de mai mult bere.
OK, atunci. Asta o s facem, Orc. O s facem rost de mai mult bere.

Stelele umpleau cerul. Luna licrea n spatele clopotniei.


Un coiot url, un urlet slbatic, un strigt fantomatic de disperare.
Sam vzu n mintea lui mutanii din biseric. l vzu pe Edilio ascuns
mpreun cu o mn de copii de ncredere n ruinele cldirii cu apartamente.
l vzu pe Quinn pe acoperi, cu pistolul automat pe care ar putea s l
foloseasc sau nu. i vzu pe copii frmntndu-se pierdui i speriai la
captul de sud al pieei. i pe Mary, i pe copiii mici de la grdini. i pe
Dahra din pivnia bisericii, ateptnd eventualele victime.
Drake se retrsese. Deocamdat.
Ce va face Orc?
Unde era Caine?
321

i ce se va ntmpla ntr-o or, pn cnd ceasul va bate exact


cincisprezece ani de cnd se nscuse Sam, legat, dei nu tiuse, de un frate
pe nume Caine?
Oare putea s l nving pe Caine?
Trebuia s l nving pe Caine.
i trebuia s fac cumva s l distrug i pe Drake. Dac atunci cnd
Sam va iei din scen, va face marele salt, se va evapora, nu voia s o lase pe
Astrid la mila lui Drake.
tia c ar trebui s i fie fric de sfrit. Fric de procesul misterios care,
se pare, l va sustrage pe Sam Temple din FAYZ. Dar nu era la fel de
ngrijorat pentru el aa cum era pentru Astrid.
n urm cu mai puin de dou sptmni ea fusese un element abstract,
un ideal, o fat la care se uita pe furi, dar fr a-i dezvlui interesul pentru
ea. Iar acum aproape c se gndea numai la ea, n timp ce ceasul lui ticia
ctre o dispariie brusc i foarte posibil.
Cum avea s joace Caine? La asta se gndea restul creierului lui mereu i
mereu. Oare Caine avea s intre n ora ca un pistolar dintr-un film vechi cu
cowboy? Vor sta la treizeci de pai i vor trage unul n altul? Care va fi mai
puternic? Geamnul care avea puterea luminii sau geamnul cu puterea de a
mica materia?
Era ntuneric. Sam ura ntunericul. tiuse dintotdeauna c, atunci cnd va
veni sfritul lui, acesta se va petrece n ntuneric. ntuneric i singurtate.
Unde era Caine? Oare Gndac se uita la ei chiar acum? Oare Edilio va fi n
stare s fac ceea ce Quinn nu putuse? Ce surpriz ascundea oare Caine n
mnec?
Taylor apru la civa metri distan. Arta de parc ar fi vzut un demon.
Faa ei era alb, ochii mrii, scnteind n lumina stlpilor de pe strad.
Vin, zise ea.
Sam aprob din cap i i adun forele, ncetinind n mod contient
sprintul inimii.
Bine, spuse el.
Nu, nu el, zise Taylor. Coioii.
Ce? Unde?
Taylor art peste umrul lui. Sam se ntoarse.
Ei veneau n goan, din dou direcii, ndreptndu-se rapid ctre grupul
de copii neprotejai. Era ca ntr-un film prezentat la o or de tiinele naturii.
Ca i cum s-ar fi uitat la un leu care atac o turm de antilope. Numai c
turma era format din oameni. Turma aceasta nu avea rezervoare de vitez
uimitoare.
322

Neajutorai. Panica i cuprinse. Se nghesuir ctre centru, copiii din


margini vznd sfritul apropiindu-se cu salturi rapide.
Sam o lu la fug, i ridic mna dreapt, cea sntoas, cut o int i
ip. Dar chiar atunci se auzi zgomotul puternic al unui motor.
Sam se opri brusc i se ntoarse. Farurile veneau pe strad pe lng
biseric. Un Jeep murdar. Se lovi de bordura ce nconjura piaa, sri pe
trotuar i se opri brusc, fapt ce fcu s sar buci de noroi umed. n spatele
lui veneau alte maini, cu vitez.
Se auzir ipete n timp ce coioii se apropiau de turma de oameni. Sam
i ntinse mna i un foc verde se lans ctre gloata de coioi din partea
stng. Nu putu s trag i spre cealalt coloan vie deoarece inta i fu
blocat de copiii care alergau acum panicai, cu toii ctre Sam pentru
protecie i astfel c i fu imposibil s trag.
Jos, jos, jos! ip el. La pmnt!
Dar era degeaba.
Salveaz-m! zise Computer Jack, cznd din Jeep.
Un Audi frn n faa bisericii. Cineva sttea n picioare, cu trunchiul
ivindu-i-se prin trapa din acoperi.
Cineva ip de groaz i de durere. Cineva era jos, luptndu-se cu un coiot
de dou ori mai mare dect el.
Edilio! Acum! url Sam.
Ai o noapte proast, frate? strig Caine, exultat. Va fi i mai rea.
Caine ridic minile i ochii, dar nu spre Sam. n schimb, el i direcion
energia incredibil de telechinezie ctre biseric. Era ca i cum o fiin
invizibil, de dimensiunea unui dinozaur, czu asupra vechii cldiri. Piatra
se sparse. Vitraliile se sparser. Ua bisericii, punctul slab, sri n aer
nuntru, scoas din ni.
Astrid! zbier Sam.
ipete, ipete panicate din pia, amestecate cu mrituri i ltrturi, n
timp ce coioii se npustir asupra copiilor.
Dintr-odat se auzi rpitul puternic al unei mitraliere. Focul izbucni de
pe acoperiul grdiniei.
Edilio iei alergnd din cldirea distrus cu ali trei copii dup el, atacnd
coioii.
Caine trase din nou i de data aceasta monstrul invizibil, bestia de
energie, avu mai mult for i se mpinse mai tare n faa bisericii.
Ferestrele laterale, toate vitraliile vechi i noi explodar ntr-o ploaie
sclipitoare. Clopotnia se nclin.
Cum o s i salvezi, Sam? ntreb Caine exultnd. nc o mpingere i se
prbuete.
323

Jack era la picioarele lui Sam, agndu-se de el, mpiedicndu-l, inndu-l


cu o uimitoare for. Sam trase orbete n Caine n timp ce cdea.
Pot s te salvez! Salveaz-m pe mine! l implor Jack. Dispariia, pot
s te salvez.
Sam czu tare, lovi minile strnse ale lui Jack, se smuci pentru a se
elibera i se ridic la timp, pentru a vedea peretele din fa al bisericii
ncovoindu-se i prbuindu-se ncet-ncet spre interior. Acoperiul tremur
i czu. Clopotnia se cltin, dar rmase pe loc. Dar tone de calcar, ipsos i
grinzi din lemn masive czur cu un zgomot ce pru a fi sfritul lumii.
Astrid! ip Sam din nou, neajutorat.
Alerg direct ctre Caine, ignornd masacrul din spatele lui, blocnd
ipetele i mriturile necrutoare i rpiturile mitralierelor.
Ochi i trase. Raza lovi partea din fa a mainii lui Caine. Foaia de metal
se ndoi, iar Caine se urc stngaci pe acoperi prin trap pe cnd ceilali, de
care lui Sam nu i psa ndeajuns de mult ca s i identifice, se aruncar afar
pe ui.
Sam trase, iar Caine fcu o eschiv. O und l lovi pe Sam i l opri de
parc s-ar fi lovit de un zid. l cut nebunete pe Caine. Unde? Unde?
ipete nbuite din biseric se alturar urletelor din fundal, un zgomot
ca venit dintr-un iad al copiilor, ipete ascuite care i chemau mamele,
plnsete agonizante, disperate, implornd.
O micare rapid i Sam trase.
Caine trase napoi, iar statuia de la fntn fu aruncat n aer de pe
piedestalul ei i czu, cu un plescit, n apa fetid.
Sam era sus i alerga. Trebuia s l gseasc pe Caine, trebuia s l
gseasc, s l omoare, s l omoare.
Mai multe mitraliere trgeau i se auzi vocea lui Edilio:
Nu, nu, nu, oprii focul, lovii copiii!
Sam ddu ocol mainii Audi n flcri. Caine alerga nainte, srind peste
un hidrant. Sam trase, iar pmntul de sub picioarele lui Caine lu foc,
scond un fum negru i unsuros. Chiar i pavajul ardea. Caine se prbui pe
strad, se rostogoli rapid, se ridic ntr-un genunchi, iar Sam primi o und
masiv care l arunc pe spate, ameit, cu sngele curgndu-i din gur i din
urechi, cu membrele strmbe, neputnd s neputnd
Caine, o fa slbatic, nsngerat, urlnd.
Sam simi ura arznd n el i erupse din mini.
Caine sri n lturi, prea ncet, iar raza de lumin necrutoare l lovi ntro parte. Tricoul i ardea, Caine ip i lovi flcrile.
Sam ncerc s se ridice, dar capul i vjia.
324

Caine fugi n cldirea de apartamente distrus prin aceeai u prin care


Sam intrase ca s ncerce s-o salveze pe fetia cu puterea focului.
Sam se cltin, dar fugi dup el. Pe scri i prin holul topit, nc mirosind
a fum. Etajul de sus era o epav alctuit din lemne arse, buci de tencuial
din acoperi care semnau cu snii de copii, fragmente din perei i buci
de evi.
O lovitur i Sam putu vedea efectiv cum jumtatea de perete din spatele
lui se unduia din pricina impactului.
Caine! Hai s terminm cu asta! spuse Sam aspru.
Vino, frate! ip Caine cu o voce stoars de durere. O s pierim n locul
sta amndoi.
Sam localiz sunetul vocii lui i fugi pe hol, alerg sub scri, aruncnd
raze mortale din mini.
Nici urm de Caine.
Auzi scritul unei ui, nc atrnnd n balamale, dei peretele din jurul
ei dispruse i se cltina ncet. Sam o lovi, se ntoarse i trase n ncpere. Un
scaun de lemn zbur n aer purtat de o und. Sam se aplec sub el.
Urmtorul i lovi mna stng, sfrmndu-i cotul. Un torent de moloz l fcu
s se dea napoi.
Dintr-odat apru Caine, la nici trei metri distan. Minile lui erau
ridicate deasupra capului, cu degetele rchirate i palmele n afar. Sam i
strnse cu mna dreapt cotul distrus.
Jocul s-a terminat, Sam, zise Caine.
Ceva apru neclar n spatele lui Caine, iar el se cltin. i duse minile la
cap. Brianna sttea deasupra lui, nvrtindu-i ciocanul.
Fugi, Briza! ip Sam, dar era prea trziu.
Chiar i cnd se cltina n spate, Caine trase de la mic distan, iar
Brianna zbur n perete, prin acesta. Caine sri dup ea prin deschidere.
Sam trase n perete, arznd o gaur. Prin ea putu s i vad fratele aruncnd
n aer urmtorul perete.
Sam simi podeaua ndoindu-se sub el.
Cldirea se prbuea.
Se ntoarse i o rupse la fug, dar dintr-odat podeaua dispru, iar el
fugea n gol, cznd, iar cldirea se prbuea odat cu el, n jurul lui, peste el.
Czu, iar lumea se prbui.

325

PATRUZECI I CINCI
04 minute
Quinn se uita ngheat de groaz la coioii care atacau copiii. l vzu pe
Sam trgnd i ratnd. l vzu pe Sam agoniznd pentru un moment, pentru
un moment teribil n timp ce Caine ataca biserica.
Sam alerg spre biseric. Quinn ip:
Nu!
Ochi.
Nu lovi copiii, nu lovi copiii!
Suspin i aps pe trgaci. inti masa de coioi. Mult mai muli dect
nainte.
Coioii abia dac l observar. Unul dintre ei czu ca i cum s-ar fi
mpiedicat, dar nu se mai ridic. Atunci nu mai putu s mai trag. Bestiile
erau n mijlocul copiilor. Alerg spre scar, alunec, czu i ateriz destul de
tare pe alee.
Fugi, ipa creierul lui, fugi de acolo! Fcu trei pai panicai ctre plaj,
alerg ctre ap, dar atunci, ca i cum o for invizibil l acaparase, se opri.
Nu poi s fugi, Quinn, i spuse. Nu poi!
i chiar cnd i spunea aceste vorbe, alerga napoi nspre grdini,
trecnd pe lng Mary care proteja un copil n brae, fugi ctre pia, innd
acum mitraliera ca pe o bt, alergnd i ipnd i dnd din cap ca un nebun,
vnturnd cu slbticie patul armei pentru a lovi craniul cte unui coiot.
Edilio era acolo, iar copiii trgeau, iar Edilio urla:
Nu, nu, nu!
i apoi sngele i sri n ochi lui Quinn, iar sngele era n creierul lui, era
peste tot, iar el i pierdu minile, i pierdu minile legnndu-se, ipnd i
lovind, lovind, lovind.

Mary o inea strns pe Isabella i era n braele lui John, iar copiii
plngeau auzind nebunia de afar, ipetele, mriturile i pistoalele.
Doamne, izbvete-ne! repeta cineva cu o voce chinuit, suspinat, iar
Mary tiu, ntr-un fel ndeprtat, c era ea.

Drake auzi coiotul urlnd n noapte i tiu n inima lui viclean ce


nsemna. Gata cu linsul rnilor. Lupta ncepuse.
E timpul, spuse el. E timpul s le art tuturor.
326

Lovi cu piciorul n ua din fa a casei lui i se ndrept spre pia, urlnd,


urlnd, dorindu-i s se mbieze n lumina lunii aa cum fceau coioii. Auzi
focurile de arm i i scoase pistolul de la curea i i descolci mna n
form de bici i o plesni, iubind pocnetul pe care l scotea.
n fa, dou siluete se micau nainte, ndreptndu-se i ele ctre sunetul
btliei, dou siluete. Una prea imposibil de mic. Dar nu, cealalt era
imposibil de mare. Ca un lupttor de sumo. O creatur cu membre greoaie,
pe care abia i le mica.
Cele dou siluete att de diferite ajunser n dreptul unei zone luminate
de un stlp de pe strad. Drake l recunoscu pe cel mic.
Howard, trdtorule! ip Drake.
Howard se opri. Bestia de lng el continu s mearg.
Nu vrei nimic din toate astea, Drake, l avertiz Howard.
Drake l tie pe piept, sfiindu-i tricoul lui Howard i lsnd o urm de
snge care prea neagr n lumina rece.
Ai face bine s te duci i s ajui la doborrea lui Sam, l avertiz Drake.
Bestia se opri. Se ntoarse ncet i veni napoi.
Ce e asta? ntreb Drake tios.
Tu, mormi bestia.
Orc? ip Drake, pe jumtate ncntat, pe jumtate speriat.
Este vina ta, zise Orc monoton.
D-te din drumul meu! ordon Drake. E o lupt. Venii cu mine sau
murii chiar acum.
El nu vrea dect nite bere, Drake, zise Howard mpciuitor, apucnduse de rana de pe piept, arcuindu-se de durere, dar nc ncercnd s
stpneasc situaia, s joace pe ct putea de detept.
Dumnezeu m-a judecat, bolborosi Orc.
Umfltur proast ce eti, zise Drake vnturnd mna n form de bici
i o cobor cu toat fora asupra umrului lui Orc.
Aaahhh! url Orc de durere.
Mic-te, idiotule! ordon Drake.
Orc se mic. Dar nu spre pia.
Vrei o bucat din Mn-Bici, ciudatule? ntreb Drake tios. O s te tai.

Astrid simi o greutate zdrobitoare pe partea din jos a spatelui i pe


picioare. Era cu faa n jos, deasupra micului Pete. Era ameit, dar era destul
de contient ca s neleag faptul c era ameit. Trase adnc aer n piept.
opti:
Petey.
327

Auzi sunetul prin oase. Urechile i iuiau, un sunet nbuit. Micul Pete nu
se mica.
ncerc s i trag picioarele, dar acestea nu se clintir.
Petey, Petey! ip ea.
ndeprt ceva din ochi, praf, mizerie, transpiraie i clipi ca s ncerce s
i concentreze privirea asupra fratelui ei. i aprase cea mai mare parte a
corpului de peretele care czuse, dar o bucat de tencuial de mrimea unui
ghiozdan i czuse n cap.
i nbui un suspin. Puse dou degete pe gtul lui i simi puls. Putea
percepe i respiraia lui slab, ridicarea i coborrea pieptului de sub ea.
Ajutor! zise cu voce rguit, nesigur dac ipa sau optea, neputnd
s aud din cauza iuitului.
S ne ajute cineva. S ne ajute cineva! Salvai-mi fratele. Salvai-l!
implor ea, iar implorarea deveni o rugciune. Salveaz-l pe Sam! Salveazne pe toi!
ncepu s recite din memorie o rugciune pe care o auzise odat, n urm
cu mult vreme. Vocea ei era undeva departe, vocea altcuiva.
Sfinte Arhanghele Mihail, apr-ne n btlie. Fii aprarea noastr n
faa rutii i a capcanelor diavolului.
i putea simi mai degrab dect auzi suspinele, un tremur atroce care i
ntorcea cuvintele n gt.
Ca un rspuns batjocoritor la rugile ei, o ploaie de sticl i de fragmente
de tencuial czu njur.
Fie ca Dumnezeu s l mustre, ne rugm cu umilin. i tu, O domn de
oaste cereasc, prin puterea lui Dumnezeu
Micul Pete se rsuci i gemu. i mic apoi capul, iar ea putu vedea
tietura adnc de la cap.
arunc n iad pe Satana i toate spiritele rele care dau trcoale prin
lume i caut s distrug sufletele.
Cineva sttea pe molozul de lng ea. Ea i ntoarse gtul i vzu o siluet
ce se profila pe tavan n lumina verde-pal, o fa ntunecat.
Amin.
Nu sunt tocmai un nger, ca s nu mai vorbim de un arhanghel, zise
Dekka cu o voce pe care Astrid abia o percepu. Dar pot s dau astea la o
parte de pe tine.

Caine sri din cldirea distrus. Reuise. Reuise.


Sam era sub moloz, ngropat. nfrnt.

328

Dar Caine abia putea s se bucure de acest moment. Durerea din partea
din stng a corpului era ocant. Lumina verde periculoas i arsese tricoul
pn la piele, iar urmarea era dincolo de orice agonie pe care i-o imaginase.
Se opinti ctre ruinele bisericii, ncercnd s neleag haosul care era n
jurul lui. Nu mai erau focuri de arm, dar se mai auzeau ipete, plnsete i
mrituri. i nc ceva, o serie de bubuituri i plesnitul unui bici. Dincolo de
astea o btaie de tob mare, care inea un ritm constant.
Caine se opri, se holb, uitnd pe moment de durere.
Pe treptele primriei, se ddea o btlie titanic ntre Drake i un
monstru sculptat n piatr.
Drake plesni din bici i trase cu pistolul. Monstrul rspunse cu lovituri
nendemnatice care ratau ncontinuu n timp ce Drake dansa de jur
mprejur, plesnind i lovind, nereuind totui s fac bestia s dea napoi.
Bestia se aplec i l rat pe Drake la civa centimetri. Pumnul de piatr
lovi unul dintre stlpii de calcar din faa primriei. Stlpul se crp i
aproape se prbui. Fragmente mici de piatr czur.
Privirea lui Caine fu atras de o voce mritoare, nalt.
Femela zis cpetenie oprete, spuse Cpetenia cu un glas furios.
Ce?
Caine nu nelese pn ce nu o vzu pe Diana pind spre el, cu prul
negru fluturnd i cu ochii plini de furie.
Le-am zis acestor bestii jegoase s se opreasc, spuse ea abia
abinndu-se.
Ce s opreasc? ntreb Caine, pe un ton poruncitor.
nc i mai atac pe copii, spuse Diana. Am ctigat. Sam e mort. Spunele s se retrag, Caine!
Caine i ndrept din nou atenia ctre btlia dintre Drake i monstru.
Sunt coioi, zise Caine cu rceal.
Diana se repezi la el.
i-ai pierdut minile, Caine. Pn aici. Ai ctigat. Asta trebuie s
nceteze.
Sau ce, Diana? Sau ce? o ntreb Caine. Du-te i adu-o pe Lana. Sunt
rnit. Cpetenie, f ce vrei!
Poate c de-asta te-a abandonat mama ta, zise Diana aspru. Poate c a
putut vedea c nu erai ru, ci c erai distrus, bolnav i diabolic.
Caine reacion cu o violen brusc, uitnd de puterile lui i pocnind-o
cu putere peste fa.
Diana se dezechilibr din pricina loviturii i czu violent pe treptele de
piatr. Caine i putu vedea nespus de clar faa, n lumina teribil, datorit
strlucirii unei coloane verde-pal, orbitoare. Lumina aceea nu putea avea
329

dect o singur surs. Era ca o suli orientat ctre cer. Se ndrepta n sus
din mijlocul drmturilor cldirii de apartamente.
Nu! zise Caine.
Dar lumina ardea, ardea tot molozul i resturile, toat greutatea
zdrobitoare a cldirii de apartamente care se prbuise.
Nu! spuse Caine din nou, iar lumina muri, ntrerupt.
n spatele lui, Drake i Orc duceau lupta rapid i nceat, agil i greoaie,
tioas i monoton, dar tot ce putea s vad Caine acum era silueta
ntunecat, acoperit cu funingine i cu ochii luminoi care se ndrepta spre
el dintre drmturi.
Caine i ndrept minile ctre rmiele de lemn i tencuial ale faadei
bisericii. Fcu un gest ctre Sam i grmada de resturi se rspndi ctre el.
Sam i ridic minile. Focul verde fcu s explodeze crmizile i stlpii
grei de lemn. Arser n aer, transformndu-se n cenu nainte s l
loveasc.

Dekka ridic resturile de pe Astrid i de pe micul Pete. Dar nu era un


lucru uor. Capacitatea ei de a suspenda gravitaia aciona i asupra lui
Astrid, iar ea i micul Pete plutir prin aer ntr-o galaxie ce rotea un
amalgam de lemne i tencuial. Dekka strecur o mn nuntru i o trase pe
Astrid afar din zona de gravitaie zero. Astrid czu pe podea mpreun cu
micul Pete. Dekka ddu drumul resturilor, iar acestea se prbuir cu un
zgomot puternic.
Mersi, zise Astrid.
Mai sunt muli alii prini aici, spuse Dekka; fata nu irosi timpul i se
duse s i ajute.
Astrid se aplec i ncerc s l ridice pe micul Pete. chiopta i atrna
greu. Ea i cuprinse pieptul cu minile i l lu n brae inndu-l aproape ca
pe un copil mult prea mare. l mbri strns i se mpletici prin biseric,
pe jumtate trgndu-l dup ea, mpiedicndu-se n timp ce pea prin
moloz.
Lana l putea vindeca, dar Lana dispruse. Nu se gndea dect s l duc la
Dahra n pivni. Dar ce putea face Dahra? Era oare posibil s ajung la aazisul spital, sau intrarea fusese blocat de drmturi?
Pentru prima dat realiz c peretele din fa al bisericii pur i simplu
dispruse. Putea s vad cerul nopii i stelele. Dar la fel de bine putea s
vad lumina verde cu sunet metalic. Auzul i revenea n timp ce iuitul
scdea n intensitate. Putu distinge mrituri de animale i pocnetul ascuit
al biciului i prea multe voci tnguindu-se.
330

Dintr-odat, molozul din jurul ei se adun i ncepu s zboare. Astrid se


arunc jos, acoperindu-l din nou pe micul Pete, nemicat, ntotdeauna
protejndu-l pe micul Pete. Buci de perete, achii de panouri de lemn i
mbinri ciudate de oel i lemn se ridicar precum avioanele cu reacie
decolnd de pe un aeroport i accelernd nebunete, zburnd afar ntr-un
uvoi prin faada distrus a bisericii.
Lumina verde strfulger i se auzi un sunet de explozii, un muget de
bubuituri i apru o strlucire puternic. uvoiul de moloz se ntrerupse.
Astrid se ridic din nou n picioare, trgndu-l pe micul Pete dup ea.
Cineva alerg spre ea din strad. Se opri, gfind, holbndu-se, un animal
speriat inut la distan.
Caine, l strig Astrid.
El nu vorbi. Ea putu vedea c este rnit. Suferea.
Faa lui era brzdat de transpiraie i mizerie. Se uita la ea ca i cum ar fi
vzut o fantom.
O lumin periculoas se aprinse n ochii lui ntunecai.
Perfect, spuse el.
Astrid simi c este ridicat n aer. Se ag disperat de micul Pete, dar el
i alunec din mini, i scp din degete i czu la pmnt.
Vino la joac, frate! ip Caine. Am o prieten de-a ta.
Astrid pluti, neputincioas, neajutorat, iar Caine se ascunse n spatele ei,
folosind-o ca pe un scut. n faa bisericii, pe trepte, o scen de comar cu
cini nebuni i btlii dezlnuite.
Sam era acolo, la captul treptelor. Era plin de snge i de zgrieturi, iar o
mn i atrna, rupt.
Haide, Sam, arde-m acum! ip Caine. Hai, frate, arat-mi ce poi!
Te ascunzi n spatele unei fete, Caine? l ntreb Sam.
Crezi c m poi lua peste picior? zise Caine. Tot ce conteaz e s
ctig. Aa c, scutete-m!
O s te omor, Caine.
Nu. Nu o s o faci. Nu fr a-i omor prietena.
O s disprem amndoi de aici ntr-un minut, Caine. S-a terminat
pentru amndoi, zise Sam.
Poate pentru tine, Sam. Nu i pentru mine. Eu tiu ce s fac. tiu modul
n care pot rmne, rse el triumftor.
Astrid zise:
Sam, trebuie s o faci. Distruge-l!
Diana urca scrile.
Mda, Sam, distruge-m! l batjocori Caine. Ai puterea. F o gaur prin
ea i o s m omori i pe mine.
331

Diana zise:
Caine, las-o jos. Fii brbat, cel puin o dat.
Pune-o jos, Caine, zise Sam. E sfritul. Cincisprezece i gata. Nu tiu ce
este, dar ar putea fi moartea i nu vrei s mori cu i mai mult snge pe mini.
Caine rse amuzat.
Nu tii nimic despre mine. Tu nu ai crescut netiind cine eti. Nu a
trebuit s te creezi din propria-i imaginaie, din propria-i dorin.
Am crescut fr tat, zise Sam. i fr nicio explicaie. i fr adevr. La
fel ca i tine.
Caine arunc o privire la ceas.
Cred c a venit timpul pentru tine, Sam. Tu eti primul, i aminteti? i
uite ce vreau s tii nainte de a pleca: eu o s supravieuiesc, Sam. O s
rmn tot aici. Eu i drgua de Astrid i tot FAYZ-ul. Toate vor fi ale mele.
Diana zise:
Sam, modul n care poi nvinge dispariia este
Caine se rsuci spre ea, ridic o mn i o lovi ntrerupnd-o n mijlocul
frazei. Ea zbur prin aer, fu propulsat n spate i ateriz n strad, pe iarba
din pia.
Efortul l distrase pe Caine. O scp pe Astrid.
Sam i ntinse mna, cu palma n afar.

PATRUZECI I ASE
1 minut
O lovitur direct.
l putea omor pe Caine ntr-o clipit. Dar lumea din jurul lui apunea.
Astrid, czut grmad, prea vag, decolorat, aproape transparent. i
Caine era o fantom. Niciun sunet. ipetele copiilor erau mute. Lupta dintre
Drake i Orc se desfura acum n reluare, atacurile coioilor, toate acestea
cadru cu cadru, om i bestie i monstru.
Corpul lui Sam era amorit, ca i cum ar fi murit i i rmsese numai
creierul nc zbrnind n craniu.
E timpul, spuse o voce.
tia c vocea i sunetul ei erau un cuit n mruntaie. Mama lui sttea n
fa. Era la fel de frumoas cum i se pruse ntotdeauna. Prul ei flutura n
332

briza pe care el nu o putea simi. Ochii albatri erau singura culoare din
peisaj.
La muli ani! zise ea.
Nu, opti el printre buzele pe care nu le mic.
Acum eti brbat, spuse ea, iar gura form un zmbet ironic. Brbelul
meu.
Nu.
Ea i ntinse o mn ctre el.
Vino.
Nu pot, zise el.
Sam, sunt mama ta. Te iubesc. Vino cu mine.
Mam
Doar ntinde-te spre mine. Te pot duce n siguran, departe de locul
sta.
Sam scutur din cap ncet-ncet, ca i cum s-ar fi scufundat n melas.
Ceva se ntmplase cu timpul. Astrid nu respira. Nimic nu se mica. Toat
lumea nghease.
O s fie aa cum a fost nainte, i spuse mama lui.
Nu a fost niciodat ncepu el. M-ai minit. Niciodat nu mi-ai spus
Niciodat nu am minit, zise ea i se ncrunt la el, dezamgit.
Nu mi-ai spus niciodat c am un frate. Niciodat nu mi-ai spus
Vino cu mine, spuse ea, nerbdtoare acum, dnd din mn ca i atunci
cnd el era un copil mic i refuza s o in de mn ca s traverseze strada.
Vino cu mine acum, Sam. O s fii n siguran, departe de locul sta.
El reacion instinctiv, micuul bieel reacion la vocea mmicii, la
vocea care i cerea s se supun. ntinse mna ctre ea. Apoi i-o trase
napoi.
Nu pot, opti Sam. Am pe cineva pentru care s rmn aici.
Furia licri n ochii mamei lui, o lumin verde, suprarealist, i nainte ca
ea s clipeasc, dispru. i apoi, din ntuneric, din lumea ireal, Caine pi n
lumina stranie.
Mama lui Sam zmbi ctre Caine, iar el se uita la ea cu o expresie de
mirare.
Asistenta Temple, zise Caine.
Mam, l corect ea. Este timpul ca amndoi bieii mei s mi se
alture, s vin cu mine. Departe de locul sta.
Caine prea cuprins de vraj, neputnd s i ia privirea de la faa blnd
i zmbitoare, de la ochii albatri ptrunztori.
De ce? ntreb Caine cu o voce de copil mic.
333

Mama lor nu spuse nimic. nc o dat, doar pentru o clipit, ochii ei


albatri devenir de un verde toxic, nainte de a redeveni de un albastru
rece.
De ce el, i nu eu? ntreb Caine.
Este timpul s venii cu mine acum, insist mama lor. O s fim o
familie. Departe de aici.
Tu primul, Sam, zise Caine. Du-te cu mama ta.
Nu, spuse Sam.
Faa lui Caine se ntunec de mnie.
Du-te, Sam. Du-te. Du-te. Du-te cu ea!
Acum ipa. Prea c inteniona s l afecteze pe Sam psihic, s l mping
ctre mama pe care nu o mpriser niciodat, dar micrile lui erau
ciudate, disproporionate, un personaj bos i panicat dintr-un vis.
Caine renun s mai ncerce.
Jack i-a spus, zise el tern.
Nimeni nu mi-a spus nimic, rosti Sam. Am lucruri de fcut aici.
Mama lor i ntinse minile spre ei, furioas, cerndu-le supunere.
Venii la mine! Venii la mine!
Caine scutur din cap ncet.
Nu.
Eti capul familiei acum, Sam, l lingui mama lui. Brbelul meu. Al
meu.
Nu, zise Sam. mi aparin numai mie.
Iar eu nu am fost niciodat al tu, rnji Caine. Prea trziu mam.
Expresia de pe faa mamei lor tremur. Carnea blajin pru s se
descompun n piese de puzzle. Zmbetul blnd al gurii care implora se topi
i se prbui n interior. n locul lui apru o gur nconjurat de dini ascuii
ca acele. Ochii erau plini cu o lumin verde.
Voi pune mna pe voi, izbucni monstrul cu o violen subit.
Caine se holba oripilat.
Ce eti tu?
Ce sunt eu? l lu peste picior monstrul necrutor. Sunt viitorul
vostru. O s vii la mine n locul ntunecat, Caine. O s vii de bunvoie.
Nu! protest Caine.
Monstrul rse, un sunet nemilos din gura de pirania.
ncet, monstrul dispru. Culoarea apru din nou n lumea din jurul lui
Sam i a lui Caine. Orc i Drake accelerar la vitez normal. Aerul mirosea
din nou a praf de puc. Astrid respir.
Sam i Caine stteau cu faa unul la altul.
334

Lumea era din nou lumea. Lumea lor. FAYZ. Diana se holba. Astrid
suspin i i deschise ochii.
Caine fu rapid. i ridic minile, cu palmele n afar.
Dar Sam fu i mai rapid. El sri ctre Caine, pi n zona lui i prinse capul
fratelui lui cu mna bun. Palma lui Sam era pe tmpla lui Caine, cu degetele
curbate n prul lui.
Nu m obliga s fac asta, l avertiz Sam.
Caine nu ncerc s dea napoi. Ochii lui erau plini de un dispre slbatic.
D-i btaie, Sam, opti Caine.
Sam scutur din cap.
Nu.
Mil? rnji Caine.
Trebuie s pleci, Caine, zise Sam ncet. Nu vreau s te omor. Dar nu
poi fi aici.
Brianna apru rapid, puse frn ca s se opreasc i ridic un pistol spre
Caine.
Dac Sam nu te termin, o s o fac eu. Nu eti mai rapid dect Briza.
Caine o ignor dispreuitor. Dar nu mai avea nicio ans s l atace pe Sam
acum. Brianna era prea rapid.
Este o greeal s m lai s triesc, Sam, l avertiz Caine. tii c o s
m ntorc.
Nu o face. Nu te ntoarce. Data viitoare
Data viitoare unul din noi l va omor pe cellalt, spuse Caine.
Pleac! Stai la distan!
Niciodat, zise Caine cu o parte din vechea lui bravad. Diana?
Ea poate s rmn aici, spuse Astrid.
Poi, Diana? ntreb Caine.
Astrid cea deteapt, zise Diana n felul ei batjocoritor. Att de
inteligent. Att de netiutoare.
Diana pi aproape de Sam, i apuc obrazul cu mna i plant un srut n
colul gurii.
mi pare ru, Sam. Fata rea sfrete cu biatul ru. Aa funcioneaz
lumea. n special lumea asta.
Ea se duse la Caine. Nu i apuc mna ntins, nici mcar nu se uit la el, ci
merse alturi de el n timp ce acesta cobora treptele.

Btlia dintre Drake i Orc se poticnea ntr-o remiz epuizant. Drake i


ridica mna n form de bici nc o dat ca s o lase asupra umerilor de
piatr ai lui Orc, dar micrile lui erau ncete, ngreunate.
Termin, Drake, zise Diana. Nu i dai seama cnd lupta s-a sfrit?
335

Niciodat! gfi Drake.


Caine ridic mna i aproape degajat l trase pe Drake care se opunea i
njura.
Coioii, cei rmai n via, i urmar afar din ora.
Edilio i ridic pistolul i inti spre animalele care se retrgeau, umane
sau nu. Ochii lui i ntlnir pe cei ai Briannei, amndoi fiind pregtii.
Nu, omule. Rzboiul s-a terminat, zise Sam.
Edilio ls jos arma, ezitant.
Las-o jos, Briza. Hai s mergem, adug el.
Brianna se supuse, mai uurat ca oricnd.
Quinn urc treptele ca s stea alturi de Edilio. Era mprocat cu snge. i
arunc pistolul pe jos. i arunc lui Sam o privire sumbr, infinit de trist.
Patrick apru bucuros, iar cu el era Lana.
Sam, las-m s-i vd mna, zise ea.
Nu, spuse Sam. Sunt bine. Du-te la ceilali. Salveaz-i, Lana! Eu nu am
putut. Poate tu o s poi. ncepe cu micul Pete. El el este foarte important.
Astrid se ntorsese n biseric la fratele ei. Apru inndu-l de brae,
trndu-l.
Ajutai-m! implor Astrid.
Lana alerg la ea.
Sam vru s se duc la Astrid. Avea nevoie s fac asta. Dar epuizarea
total l inu pe loc. i puse mna bun pe umrul lui Edilio.
Cred c am ctigat, zise Sam.
Mda, fu de acord Edilio. M duc s aduc retroexcavatorul. Am multe
gropi de spat.

336

FINAL
Mncarea aproape c drma mesele sub greutatea ei. Curcan i
garnituri, sos de merioare i cea mai mare colecie de plcinte pe care o
vzuse vreodat Sam.
Mesele fuseser iniial aezate la captul sudic al pieei. Apoi Albert i
dduse seama c oamenii nu voiau s stea la distan de rndurile de
morminte de la captul de nord, ci s fie lng ele. Morii aveau s fie inclui
n acest osp de Ziua Recunotinei.
Mncau de pe farfurii de carton i foloseau furculie de plastic, stteau pe
puinele scaune sau pe iarb. Se auzeau rsete. Erau i nasuri nfundate i
lacrimi, n timp ce i aminteau de srbtoarea de Ziua Recunotinei de anul
trecut. Dintr-un sistem stereo instalat de Computer Jack rsuna muzic.
Lana muncise contra cronometru timp de cteva zile ca s vindece pe
toat lumea care putea fi vindecat. Dahra i fusese alturi, organiznd,
prioritiznd cazurile cele mai grave, oferind ajutor i pastile mpotriva
durerilor celor care trebuiau s atepte. Cookie ratase ntreaga lupt, dar
devenise cel mai credincios asistent al Dahrei, folosindu-i dimensiunile i
puterea ca s i ridice pe cei rnii.
Mary adusese copiii la marele osp. Ea i fratele ei, John, pregtir
farfuriile pentru ei, i hrnir pe unii cu linguria i schimbar scutece pe
pturi aezate pe iarb.
Orc sttea cu Howard ntr-un col. Orc se luptase cu Drake pn la remiz.
Dar nimeni cu att mai puin Orc nu o uitase pe Bette.
Piaa era un dezastru. Cldirea de apartamente care fusese ars era acum
o epav. Biserica mai avea doar trei perei, iar clopotnia avea s cad n caz
c venea vreo furtun.
Arseser coioii mori. Cenua lor i oasele umpleau acum cteva pubele
mari.
Sam urmrea totul, stnd un pic mai departe, balansnd farfuria cu
mncare i ncercnd s nu verse sosul.
Astrid, spune-mi dac asta e o nebunie: m ntreb dac au rmas ceva
resturi ca s le trimitem la Coates, zise Sam. tii tu, o ofert de pace.
Nu. Nu e o nebunie, spuse ea.
Astrid l cuprinse cu mna n jurul taliei.
tii, am planul sta n minte de ceva vreme, zise Sam.
Ce plan?
Ne include pe tine i pe mine stnd la plaj.
Doar stnd?
337

Pi zise el permind rspunsului concis s includ mai multe


sensuri, apoi zmbi. M dau n vnt dup sensuri concise.
Ai de gnd s mi spui ce s-a ntmplat n timpul marii dispariii?
Da. O s i spun. Poate c nu astzi.
El art cu capul ctre micul Pete, care se aplecase peste o farfurie cu
mncare i se legna n fa i n spate.
M bucur c e OK.
Mda, zise Astrid scurt. Apoi ea adug: Cred c rana, lovitura la cap o,
nu conteaz. Hai s nu mai vorbim acum despre Petey. Spune-i discursul i
apoi s mergem s vedem dac ai idee ce nseamn concis.
Discursul meu?
Toat lumea l ateapt, spuse ea.
Desigur, realiz el, erau priviri care ateptau ndreptate n direcia lui i
un sentiment de treab neterminat plutea n aer.
Mai ai ceva citate bune pe care pot s le fur?
Ea se gndi pentru un moment.
OK. Uite unul: Cu rutate fa de nimeni, cu buntate pentru toi, cu
fermitate pentru dreptate, aa cum Dumnezeu ne d puterea de a vedea ce e
drept, aa s ne strduim s terminm munca pe care am nceput-o, s
vindecm rnile naiunii Preedintele Lincoln.
Sam zise:
Mda, exact asta o s se ntmple, o s in un discurs care o s sune
exact aa.
Sunt cu toii nc speriai, spuse ea, apoi se corect. Suntem cu toii
nc speriai.
Nu s-a terminat, spuse Sam. tii asta.
S-a terminat pentru astzi.
Avem plcint, fu el de acord. Apoi, cu un oftat, se urc pe marginea
fntnii. , lume!
Nu fu greu s le atrag atenia. Se adunar cu toii n jur. Chiar i cei mai
mici gngureau mai ncet.
n primul rnd, le mulumesc lui Albert i ajutoarelor lui pentru
aceast mas. S-l aplaudm pe Mac Tticu.
O rund de aplauze inimoase i unele rsete, iar Albert fcu cu mna
ruinat. Se i ncrunt puin, evident existnd o problem legat de folosirea
prefixului Mac ntr-un mod neaprobat n manualul McDonalds.
i trebuie s le menionez pe Lana i pe Dahra, pentru c fr ele am fi
mult mai puini acum, aici.
Acum aplauzele erau aproape reverenioase.
338

Prima noastr srbtoare de Ziua Recunotinei din FAYZ, zise Sam


cnd aplauzele ncetar.
S sperm c e ultima, strig cineva.
Mda. Ai dreptate, fu de acord Sam. Dar suntem aici. Suntem aici n locul
sta n care nu vrem s fim. i ne este team. i nu o s v mint spunndu-v
c de acum nainte totul va fi uor. Nu o s fie. Va fi greu. i o s ne mai fie
team, cred. i o s mai fim triti. i singuri. Unele lucruri groaznice s-au
ntmplat. Unele lucruri groaznice
Pentru un moment pierdu irul vorbelor. Dar apoi se ndrept din nou.
Cu toate astea, suntem recunosctori, i i transmitem mulumirile
noastre lui Dumnezeu, cine crede n El, sau sorii, sau doar nou, nou
tuturor de aici.
Pentru tine, Sam! strig cineva.
Nu, nu, nu, zise el fcnd cu mna. Nu. Le mulumim celor
nousprezece copii care sunt ngropai aici.
Art spre cele ase rnduri de cte trei morminte, plus unul care
ncepuse rndul al aptelea. Pietrele de mormnt, proaspt vopsite, purtau
numele lui Bette i al altora.
i le mulumim eroilor care stau acum aici i mnnc curcan. Sunt
prea multe nume de menionat, i ar fi prea ruinai, oricum, dar i tim care
sunt.
Urm un val de aplauze puternice i susinute i multe fee se ntoarser
spre Edilio, Dekka, Taylor i Brianna i unele ctre Quinn.
Sperm cu toii c totul se va sfri. Sperm cu toii c n curnd vom fi
napoi, mpreun cu cei pe care i iubim. Dar acum, suntem aici. Suntem n
FAYZ. i ceea ce trebuie s facem este s muncim mpreun i s avem grij
unii de alii i s ne ajutm unii pe alii.
Toi aprobar din capete, unii dintre ei btur din palme.
Majoritatea suntem din Perdido Beach. Unii sunt de la Coates. Unii
dintre noi sunt ei bine, puin ciudai.
Civa chicotir.
i unii dintre noi nu sunt. Dar acum suntem cu toii aici, cu toii bgai
n asta. O s supravieuim. Dac asta este lumea noastr acum vreau s
spun, asta e lumea noastr acum. Este lumea noastr. Aa c haidei s o
facem s fie una bun.
Cobor n tcere.
Apoi cineva ncepu s aplaude ritmic i s scandeze:
Sam! Sam! Sam!
Ceilali i se alturar i n curnd fiecare persoan din pia, chiar i unii
dintre cei mici, i scandau numele.
339

Quinn era acolo, la fel i Edilio i Lana. Sam i zise lui Quinn:
mi faci un serviciu i stai cu ochii pe micul Pete?
Nicio problem, frate.
Unde te duci? ntreb Edilio.
Mergem la plaj.
Sam o lu pe Astrid de mn.
Vrei s venim i noi? ntreb Edilio.
Lana l cuprinse cu mna i zise:
Nu, Edilio, nu vor.

Biatul se deplasa eapn, protejnd arsura pe jumtate vindecat dintr-o


parte. Coiotul mergea n faa lui, conducndu-l pe drumul prin deert.
Soarele apunea la vest, trimind umbre lungi dinspre bolovani i tufiuri,
pictnd faa muntelui ntr-un portocaliu straniu.
Ct mai e? ntreb Caine.
Curnd, zise Cpetenia. ntunericul e aproape.

VA URMA

340

341

MICHAEL GRANT
Seria DISPRUI
Volumul 2

FOAMEA
Original: Hunger (2009)
Traducere din limba englez de:
GRAAL SOFT

virtual-project.eu

RAO International Publishing Company


2012
342

UNU
106 ore, 29 minute
Sam Temple era pe placa lui. i erau valuri pn la Dumnezeu, valuri care
se npusteau, se sprgeau, se nvolburau, miroseau a sare, valuri albe de
spum.
i era cam la 60 de metri de rm, locul perfect s prinzi un val, stnd pe
burt, cu minile i picioarele n ap, aproape amorit de frig, n timp ce din
costumul de cauciuc, nclzit de soare pe spate, ieeau aburi.
Quinn era acolo, lungit lng el, ateptnd valul care s-i ridice i s-i
arunce nspre plaj.
Sam se trezi brusc, praful l neca.
Clipi des i se uit n jur la peisajul arid. Instinctiv, arunc o privire spre
sud-vest, ctre ocean. l putea zri de aici. i nu mai fusese niciun val de mult
timp.
Sam simea c i-ar vinde sufletul ca s mai clreasc un val adevrat.
i terse cu dosul palmei sudoarea de pe frunte. Soarele era ca o tor,
mult prea arztor pentru aa o or timpurie a dimineii. Dormise prea puin.
Prea multe lucruri crora s le fac fa. Probleme, ntotdeauna probleme.
Aria, zgomotul monoton al motorului, zdruncinturile ritmice ale
Jeepului care nainta cu greu pe drumul plin de praf, toate conspirau ca el si nchid pleoapele din nou. Strnse ochii, apoi i deschise larg, silindu-se s
rmn treaz.
Visul nu-l prsea. Amintirea i btea joc de el. Ar putea s reziste mult
mai bine la toate, i spuse el, la teama permanent, la povara continu a
tuturor responsabilitilor mai mult sau mai puin mrunte, dac ar fi nc
valuri. Dar de trei luni nu mai erau valuri, absolut niciun val, nimic n afara
unor unde mici.
La trei luni de la formarea FAYZ-ului, Sam nu nvase nc s conduc o
main. S nvee s conduc ar fi fost nc o problem, nc o scial, o
pacoste n plus. Aa c Edilio Escobar conducea Jeepul, iar Sam sttea lng
el. Pe bancheta din spate, edea Albert Hillsborough, rigid i tcut. Alturi de
el era un puti pe nume E.Z., care fredona muzica de pe iPod.
Sam i trecu degetele prin pr, care era mult prea lung. Nu se mai
tunsese de peste trei luni. Cnd i-o retrase, era murdar de praf. Din
fericire, electricitatea nc funciona n Perdido Beach, ceea ce nsemna
lumin i, poate i mai important, ap cald. Dac nu putea s fac surf n
343

ap rece, putea mcar s spere la un du lung i fierbinte dup ce se


ntorceau cu toii.
Un du. Poate cteva minute avea s fie cu Astrid, doar ei doi. O mas.
Bine, nu un prnz, nu. O conserv cu ceva unsuros nuntru nu era o mas.
Micul dejun luat n grab constase n nite salat verde.
Era uimitor ce puteai s mnnci cnd i-era suficient de foame. i lui
Sam, ca tuturor celorlali din FAYZ, i era foame.
nchise ochii, nefiind nc somnoros, ci doar dorind s vad clar chipul lui
Astrid.
Era singura lui alinare. i pierduse mama, sportul preferat, intimitatea,
libertatea i ntreaga lume pe care o cunoscuse dar o ctigase pe Astrid.
nainte de FAYZ se gndise mereu la ea ca fiind inaccesibil. Acum, c
erau un cuplu, prea inevitabil s se ntmple ceva ntre ei. Dar se ntreb
dac ar fi fcut vreodat mai mult dect s-o priveasc de la distan cu
nostalgie, n caz c nu s-ar fi instaurat FAYZ-ul.
Edilio aps un pic pe frn. Drumul din faa lor era distrus. Cineva
rscolise pmntul, trasnd linii n zigzag.
Edilio art spre un tractor cu un plug montat. Tractorul era rsturnat n
mijlocul cmpului. n ziua cnd apruse FAYZ-ul, fermierul dispruse
mpreun cu restul adulilor, dar tractorul continuase s mearg, distrugnd
drumul, trecnd pe cmpul urmtor, oprindu-se n dreptul unui an de
irigare, unde, poticnindu-se, se rsturnase.
Edilio conduse jeepul uor peste brazde, apoi prinse din nou vitez.
Nu era mare lucru la stnga sau la dreapta drumului, doar pmnt gola,
ogoare prginite i petice de iarb fr culoare, ntrerupte din cnd n cnd
de un plc izolat de copaci. Dar sus, n faa lor, totul era verde, mult verde.
Sam se rsuci n locul su ca s-i atrag atenia lui Albert.
Ce e acolo sus?
Varz, spuse Albert. Era un biat n clasa a opta, cu umeri nguti,
retras din fire; purta pantaloni kaki bine clcai, un tricou albastru-deschis
cu guler i pantofi sport maro arta, dup cum ar fi spus o persoan mult
mai n vrst, ca un om de afaceri n inut lejer. Era un puti cruia nimeni
nu-i dduse nainte mult atenie, unul dintre puinii elevi afro-americani de
la coala din Perdido Beach. Dar nimeni nu-l mai ignora pe Albert:
redeschisese i se ocupase de McDonalds-ul din ora. Cel puin pn cnd se
terminaser hamburgerii, cartofii prjii i crochetele de pui.
Chiar i ketchupul. i acela dispruse.
Simpla amintire a hamburgerilor l fcu pe Sam s-i chiorie maele.
Varz? repet el.
Albert ddu din cap spre Edilio.
344

Aa spune Edilio. El a gsit-o ieri.


E varz? l ntreb Sam pe Edilio.
Te face s tragi vnturi, zise Edilio fcnd cu ochiul. Dar nu suntem n
situaia s fim mofturoi.
Cred c n-ar fi aa ru dac am avea salat de varz, spuse Sam. S v
spun drept, a mnca o varz cu mult plcere chiar acum.
tii ce-am mncat la micul dejun? ntreb Edilio. O conserv de
succotash.
Ce mai e i succotash? ntreb Sam.
Fasole i porumb. Amestecate. Edilio frn la marginea ogorului. Nu-i
chiar ca oule prjite cu crnciori.
sta e micul dejun tradiional din Honduras? ntreb Sam.
Edilio pufi.
Frioare, micul dejun tradiional din Honduras, cnd eti srac, e
tortilla cu porumb, nite fasole rmas de ieri i, n zilele bune, o banan. n
zilele proaste, e doar tortilla. Opri motorul i trase frna de mn. Nu e
prima dat cnd mi-e foame.
Sam se ridic n jeep i se ntinse nainte s coboare. Era un puti atletic,
dar deloc amenintor. Avea prul castaniu cu reflexe aurii, ochi albatri i
un bronz care i ptrunsese pn la oase. Poate c era un pic mai nalt dect
majoritatea, poate ntr-o form puin mai bun, dar nimeni nu l-ar fi selectat
pentru un viitor n NFL 11.
Sam Temple era unul dintre cei mai n vrst doi oameni din FAYZ. Avea
15 ani.
Hei, pare s fie salat, zise E.Z. nfurndu-i cu grij ctile n jurul
iPod-ului.
Mcar de-ar fi aa, spuse Sam cu tristee. Pn acum avem avocado, e
minunat, i pepene galben, ceea ce sun grozav. Dar gsim mult prea mult
broccoli i anghinare. O mulime de anghinare. Acum varz.
Poate ne lum napoi portocalele n cele din urm, spuse Edilio.
Copacii artau n regul. Doar c fructele erau coapte i nu le culesese
nimeni, aa c putreziser.
Astrid spune c lucrurile se coc n perioade ciudate, zise Sam. Nu-i
normal.
Aa cum i place lui Quinn s zic: Suntem foarte departe de
normalitate, spuse Edilio.
Cine o s culeag toate astea? se ntreb Sam cu voce tare. Era ceea ce
Astrid ar fi numit o ntrebare retoric.
11

Acronim pentru National Football League Liga Naional de Fotbal. (n.tr.).


345

Albert ncepu s spun ceva, dar se opri cnd E.Z. zise:


Hei, m duc chiar acum s iau o varz din astea. Mor de foame. i
desfur firele de la cti i le puse la loc.
Verzele erau plantate cam la jumtate de metru distan una de alta pe un
rnd, iar fiecare rnd era la vreun metru de urmtorul. Pmntul dintre ele
era frmiat i uscat. Verzele preau mai degrab nite plante decorative cu
frunze groase dect legume comestibile.
Acesta nu arta foarte diferit de zecile de alte ogoare pe care le vzuse
Sam cnd fcuse turul fermelor.
Nu, se corect el, e ceva diferit. Nu reuea s-i dea seama ce, dar era ceva
diferit aici. Sam se ncrunt i ncerc s scape de sentimentul pe care l
avea, strduindu-se s neleag de ce simea c era ceva n neregul.
Poate era mai mult linite.
Sam lu o nghiitur dintr-o sticl cu ap. l auzi pe Albert numrnd n
barb, cu mna streain la ochi, i nmulind.
Zic mai mult la nimereal presupunnd c fiecare varz cntrete
vreo 600 de grame, nu? M gndesc c avem aici poate cam 16 tone de
varz.
Eu nici nu vreau s m gndesc cam cte pruri nseamn asta! i
strig E.Z. peste umr n timp ce intra n cmp cu un scop clar n minte.
E.Z. era elev n clasa a asea, dar prea mai mare. Era nalt pentru vrsta
lui, dar un pic dolofan. Prul rar, de un blond splcit, i atrna pn la
umeri. Purta un tricou cu inscripia Hard Rock Caf, pe care l luase din
Cancn. E.Z. 12 era un nume potrivit pentru el: era un biat cu care te
nelegeai bine, fcea mereu glume, rdea din orice i de obicei gsea ceva
amuzant n fiecare situaie n care se afla. Se opri dup ce parcurse cam 20
de rnduri n cmp i spuse:
Asta arat a varz pentru mine.
Cum poi s-i dai seama? i strig Edilio.
E.Z. i scoase una din cti, iar Edilio repet ntrebarea.
M-am sturat s mai umblu. Asta trebuie s fie varza potrivit. Cum o
culeg?
Edilio ridic din umeri.
Frioare, cred c ai nevoie de un cuit.
Nu. E.Z. i puse la loc casca, se aplec i trase de plant. Efortul i fu
rspltit cu o mn de frunze.
i-am spus eu, coment Edilio.
Iniiale E.Z. se pronun asemenea cuvntului easy, amintind de expresia easy-going cu o
fire plcut. (n limba engl.) (n.tr.).
12

346

Unde sunt psrile? ntreb Sam dndu-i n sfrit seama ce nu era n


regul.
Ce psri? spuse Edilio. Apoi cltin din cap. Ai dreptate, frioare, am
vzut pescrui pe toate celelalte ogoare. Mai ales dimineaa.
n Perdido Beach erau muli pescrui. Pe vremuri, se hrneau cu
bucele de momeal lsate de pescari i resturi de mncare aruncate lng
pubele. Nu mai erau resturi de mncare n FAYZ. Aa c pescruii
descurcrei se duseser pe ogoare s concureze cu ciorile i porumbeii.
Unul dintre motivele pentru care mare parte din hrana pe care o gseau era
stricat.
Probabil c nu le place varza, remarc Albert. Apoi oft. Sincer, nu tiu
pe nimeni cruia s-i plac.
E.Z. se puse pe vine lng varz, i frec minile, pregtindu-se, apoi i le
vr pe sub frunze, ncercnd s o apuce. Pe urm czu n fund.
Au! ip el.
Nu-i uor, aa-i? l tachin Edilio.
Vai! Au! E.Z. sri n picioare. i inea mna dreapt i se uita fix la ea.
Nu, nu, nu!
Sam ascultase doar cu o ureche. Era cu mintea n alt parte, scrutnd
cerul dup psrile care nu erau, dar groaza din vocea lui E.Z. l fcu s se
ntoarc spre el.
Ce-ai pit?
M-a mucat ceva! se plnse E.Z. Vai, vai, ce doare! E.Z. scoase un ipt
de durere, nti mai ncet, apoi mai tare, aproape isteric.
Sam vzu pe pantalonul lui E.Z. ceva care arta ca un semn de ntrebare
negru.
Un arpe! i spuse Sam lui Edilio.
Braul lui E.Z. se mica spasmodic. Tremura puternic. Era de parc i-l
prinsese un uria nevzut i l smucea ct de tare i de iute putea.
E.Z. ipa i ipa i prea c ncepe un dans nebunesc.
Sunt la picioare! strig el. Sunt la picioare!
Sam rmase ncremenit cteva secunde, doar cteva secunde dar mai
trziu, cnd i aminti, i se pru prea mult timp. Prea mult.
Fcu un salt nainte, alergnd spre E.Z. dar fu oprit de Edilio i czu la
pmnt.
Ce faci? l ntreb Sam zbtndu-se s scape de el.
Frioare, uite! Uite! opti Edilio.
Faa lui Sam era la mai puin de un metru de primul rnd de verze.
Pmntul prindea via. Viermi mari ct erpii se agitau s ias din pmnt.
347

Zeci. Poate sute. Toi se ndreptau spre E.Z, care ipa fr ncetare, de durere
i nedumerire.
Sam se ridic n picioare, dar nu se apropie de marginea cmpului de
varz. Viermii nu se micau dincolo de primul rnd de pmnt afnat. Putea
foarte bine s fi fost un zid i toi viermii de o parte a lui.
E.Z. veni nspre Sam, cltinndu-se puternic, de parc fusese electrocutat,
aa de tare se zglia din toate ncheieturile, ca o marionet cu jumtate din
sfori tiate.
La aproape un metru distan, Sam vzu un vierme nind prin gtul lui
E.Z.
i apoi altul prin falca lui, chiar n dreptul urechii.
E.Z. nu mai ipa, ncovoiat la pmnt, fr vlag, cu picioarele ncruciate.
Ajut-m, opti E.Z. Sam
Ochii lui E.Z. l fixau pe Sam. Implorndu-l. Stingndu-se. Apoi doar
privind, golii de orice expresie.
Singurele zgomote le fceau acum viermii. Sutele lor guri preau s
scoat un singur sunet: al unei guri enorme plescind.
Un vierme se revrs din gura lui E.Z.
Sam i ridic minile, cu palmele n sus.
Sam, nu! url Albert. Apoi zise pe un ton mai calm: E deja mort. E deja
mort.
Albert are dreptate, frioare. Nu face asta, nu-i arde, rmn pe ogor,
nu le da un motiv s se ia dup noi, uier Edilio. Minile lui puternice l
strngeau nc pe Sam de umeri, de parc voia s-l in pe loc, dei Sam nu
mai ncerca s scape. i nu-l atinge, spuse Edilio printre suspine. Perdneme,
Doamne iart-m, nu-l atinge.
Viermii cei negri miunau peste i prin corpul lui E.Z. ca nite furnici
forfotind pe un gndac mort.
Dur o venicie pn viermii se retraser i se trr napoi n pmnt.
Din ceea ce lsaser n urma lor nu se mai putea recunoate o fiin
uman.
E o frnghie aici, zise Albert cobornd n cele din urm din jeep.
ncerc s fac un lasou, dar i tremurau minile prea tare. i ddu
frnghia lui Edilio, care form o bucl, dup ase ncercri nereuite, ag n
ea ce mai rmsese din piciorul stng al lui E.Z. mpreun i traser
rmiele de pe cmp.
Un singur vierme ntrziat se ivi din trupul distrus i o lu napoi spre
verze. Sam lu de pe jos o piatr de mrimea unei mingi de oin i o arunc
peste vierme, strivindu-l. Viermele nu mai mic.
348

O s m ntorc cu o lopat, spuse Edilio. Nu putem s-l ducem pe E.Z.


acas, frioare, are doi frai mici. Nu trebuie s vad aa ceva. O s-l
ngropm aici. Dac prostiile astea se rspndesc ncepu Edilio.
Dac se rspndesc pe alte cmpuri, o s murim cu toii de foame, zise
Albert.
Sam se lupt cu o puternic senzaie de vom. Din E.Z. aproape c nu mai
rmseser dect oasele, nu prea bine curate. Sam vzuse lucruri oribile
de cnd ncepuse FAYZ-ul, dar nimic att de nfiortor.
i terse minile de blugi, dorind s se rzbune, vrnd s dea foc
ogorului, s ard ct putea de mult, pn cnd viermii s-ar fi chircit i s-ar fi
carbonizat.
Dar era hran acolo.
Sam ngenunche n noroi, lng rmiele tovarului su.
Ai fost un biat bun, E.Z. mi pare ru. Tare ru.
nc se mai auzea muzic, foarte ncet, din iPod-ul lui E.Z.
Sam ridic obiectul strlucitor i aps pe butonul de pauz.
Apoi se ridic i ddu cu piciorul viermele mort din calea sa. ntinse
minile, de parc era un preot pe punctul de a binecuvnta trupul
nensufleit.
Albert i Edilio tiau mai bine. Ambii se traser napoi.
O lumin strlucitoare iei din palmele lui Sam.
Corpul arse, se carboniz, se fcu negru. Oasele scoteau trosnete
puternice i ndelungi i se crpau din pricina cldurii. Dup o vreme, Sam
se opri. Nu mai rmsese dect cenu, o grmad de cenu gri i neagr
care ar fi putut proveni de la un grtar n aer liber.
Nu puteai s faci nimic, Sam, spuse Edilio cunoscnd expresia de pe
faa prietenului su, acea expresie sumbr i rvit de vinovie. Aa e n
FAYZ, frioare. Aa e aici.

DOI
106 ore, 16 minute
Acoperiul era deformat. Soarele arztor trimise o raz direct n ochii lui
Caine prin gaura dintre peretele drmat i acoperiul ndoit.

349

Caine era lungit pe spate, transpirnd pe o pern. Un cearaf umed i


nvelea picioarele goale, fiind tras n aa fel nct s-i acopere jumtate din
bustul gol. Era treaz din nou sau aa gndea, aa credea.
Aa spera.
Nu era patul lui. i aparinea unui btrn pe nume Mose, ngrijitorul de la
Academia Coates.
Bineneles c Mose dispruse. mpreun cu ceilali aduli. i toi copiii
mai mari. Toi aproape toi peste vrsta de 14 ani. Disprui.
Dar unde?
Nimeni nu tia.
Pur i simplu dispruser dincolo de barier. n afara uriaului-acvariu
numit FAYZ. Poate muriser. Poate nu. Dar plecaser pentru totdeauna.
Diana deschise ua, mpingnd-o cu cotul. Ducea o tav pe care stteau n
echilibru o sticl cu ap i o conserv de nut marca Goya.
Ari decent? ntreb Diana. Nu rspunse. Nu nelesese ntrebarea.
Eti nvelit? ntreb ea pe un ton oarecum iritat. Puse tava pe noptier.
Caine nu se osteni s rspund. Se ridic n capul oaselor. Amei cnd o
fcu. ntinse mna dup ap.
De ce e aa stricat acoperiul? Dac plou? Era mirat de cum i suna
vocea. Era rguit. Vocea lui nu mai avea nimic din obinuita-i blndee
convingtoare.
Diana era necrutoare.
Ce-i cu tine, eti i prost, i nebun?
i trecu prin cap o amintire fantomatic, lsndu-l stnjenit.
Am fcut ceva ru?
Ai ridicat acoperiul.
El i ntoarse minile ca s-i vad palmele.
Serios?
Un alt comar, spuse Diana.
Caine deschise sticla i bu.
Acum mi amintesc. Credeam c m strivete. M gndeam c cineva va
clca pe cas i o va zdrobi, strivindu-m sub ea. Aa c l-am mpins n sus.
Aha, mnnc nite nut.
Nu-mi place nutul.
Nimnui nu-i place, zise Diana. Nu eti la vreun restaurant. i eu nu
sunt chelneria ta. Nut e tot ce avem. Aa c mnnc puin. Trebuie s te
hrneti.
Caine se ncrunt.
Ct timp am fost aa?
350

Cum aa? l tachin Diana. Ca un bolnav mintal care nu face diferena


dintre realitate i vis? El ncuviin din cap. Mirosul nutului i se prea
greos. Dar i se fcu brusc foame. i amintea acum: proviziile de mncare
erau puine. i revenea memoria. Iluzia nebuneasc plea. Nu-i putea reveni
nc la normal, dar i ddea seama de asta. S tot fie vreo trei luni, spuse
Diana. Ne-am mpucat unii pe alii n Perdido Beach. Ai rtcit prin deert
cu Cpetenia i ai disprut trei zile. Cnd te-ai ntors, erai palid, deshidratat
i ei bine, aa cum eti i acum.
Cpetenia. Cuvntul, creatura pe care o reprezenta, l fcu pe Caine s
tresar. Cpetenia, coiotul dominant, acela care dobndise un fel de grai
rudimentar. Cpetenia, credinciosul, nspimnttorul servitor al acelui
lucru. Din galeria de min.
ntunericul, aa i se spunea.
Caine se cltin cnd se ddu jos din pat. Diana l prinse, l lu de umeri i
l inu n picioare. Dar apoi vzu un semnal de avertizare n ochii lui i
mormi o njurtur, reuind s-i pun n fa coul de gunoi exact nainte s
vomite.
Nu vrs mult. Doar puin lichid galben.
Frumos, spuse ea i se bosumfl. Dac m gndesc mai bine, nu mnca
nutul. Nu vreau s te vd c i se face ru.
Caine i clti gura cu puin ap.
De ce suntem aici? Asta-i coliba lui Mose.
Pentru c eti prea periculos. Nimeni de la Coates nu te vrea prin
preajm pn nu-i revii.
El clipi cnd i apru o alt amintire.
Am lovit pe cineva.
Ai crezut c Chunk e un fel de monstru. Urlai un cuvnt. Gaiafag. Apoi iai tras una lui Chunk de a ieit prin perete.
Este bine?
Caine, n filme un tip poate s fie pocnit, s treac printr-un perete i
s se ridice apoi ca i cum n-ar fi pit nimic. sta n-a fost un film. Peretele
era din crmid. Chunk arta ca un animal clcat de main. Ca un raton
strivit pe mijlocul drumului.
Asprimea din vorbele ei era prea mult chiar i pentru Diana nsi.
Scrni din dini i spuse:
mi pare ru. N-a fost frumos din partea mea. Nu mi-a plcut niciodat
de Chunk, dar n-a fost ceva ce am putut uita ct ai bate din palme, nelegi?
Probabil c nu eram n toate minile, spuse Caine.
Diana i terse suprat o lacrim.
Nu zu?
351

Cred c sunt mai bine acum, zise Caine. Nu foarte bine. Dar mai bine.
Pi atunci e o zi fericit, spuse Diana.
Pentru prima dat de attea sptmni Caine se uit cu atenie la ea. Era
frumoas Diana Ladris, cu ochi negri mari, prul castaniu lung i o gur care
nu reuea s zmbeasc dect oficialilor.
Ai fi putut s sfreti ca Chunk, spuse Caine. Dar ai avut grij de mine.
Ea ridic din umeri.
Este o lume nou dur. Am de ales: rmn cu tine sau mi ncerc
norocul cu Drake.
Drake. Numele i sugera o imagine ntunecat. O fi vis sau realitate? Ce
mai face Drake?
Joac rolul unui Caine mai tnr. Chipurile, te reprezint. Dar sper n
adncul sufletului su c vei muri, dac m ntrebi pe mine. A fcut o
incursiune pn la supermarket i a furat ceva mncare acum cteva zile.
Asta l-a fcut s fie aproape ndrgit. Copiii nu judec prea bine cnd le e
foame.
i fratele meu?
Sam?
Am cumva alt frate rtcit?
Gndac s-a dus n ora de cteva ori ca s vad ce mai e pe-acolo.
Spune c oamenii mai au nc puin mncare, dar se tem c nu pentru mult
timp. Mai ales de cnd cu incursiunea lui Drake. Dar Sam rspunde de toate
acolo.
D-mi pantalonii, spuse Caine. Diana fcu ntocmai, apoi se ntoarse
ostentativ cu spatele n timp ce i-i punea pe el. Cum se apr?
Pun acum oameni de paz n jurul supermarketului, asta e principala
msur. Acum Ralph are mereu patru tipi narmai pe acoperi.
Caine ncuviin din cap. i roase unghia de la degetul mare, un vechi
obicei.
Dar ciudaii?
i au pe Dekka, Brianna i Taylor. l au pe Jack. Poate c au i ali
ciudai folositori, Gndac nu e sigur. O au pe Lana s-i vindece. i Gndac
crede c au i un puti care emite un fel de val de cldur.
Ca Sam?
Nu, Sam e ca o tor. Putiul sta e ca un cuptor cu microunde. Nu vezi
flcri, nimic. Doar c i se prjete deodat capul, ca un burrito la rotisor.
Oamenii nc dobndesc puteri, spuse Caine. E vreunul pe-aici?
Diana ridic din umeri.
Cine poate ti sigur? i cine ar fi att de nebun s-i spun lui Drake? n
ora, un mutant nou se bucur de ceva respect. Aici sus? Pot s fie omori.
352

Da, zise Caine. Asta a fost o greeal. S tbrm pe mutani a fost o


greeal. Avem nevoie de ei.
Plus c, pe lng ali civa muciuzi, oamenii lui Sam au mitraliere. i l
au nc pe Sam, spuse Diana. Aa c-ar fi bine s nu facem prostia de a ncerca
s ne luptm din nou cu ei.
Muciuzi?
Prescurtarea de la mutani ciudai. Muciuzi. Diana ridic din umeri.
Muciuzi, mutani, ciudai. Mncare nu mai avem, avem n schimb o mulime
de porecle.
Cmaa lui Caine era pus pe sptarul unui scaun. El se duse s i-o ia, se
cltin i pru ct pe ce s cad. Diana l sprijini. Se uit urt la mna ei pe
braul su.
Pot s merg i singur.
Privi n sus i i vzu imaginea reflectat n oglinda de pe comod.
Aproape c nu se recunoscu. Diana avea dreptate: era palid, cu obrajii supi.
Ochii i preau prea mari n raport cu faa.
Da, chiar se pare c te simi mai bine: devii din nou un nesimit.
Adu-l pe Gndac aici. Pe Gndac i pe Drake. Vreau s-i vd pe
amndoi.
Diana nu se clinti din loc.
Ai de gnd s-mi spui ce s-a ntmplat cu tine acolo n deert, cu
Cpetenia?
Caine pufni.
Nu cred c ai vrea s tii.
Ba da, insist Diana. Vreau.
Tot ce conteaz e c m-am ntors, spuse Caine cu toat bravura de care
era n stare.
Diana ncuviin din cap. Micarea i fcu prul s-i cad pe fa, s-i
mngie obrazul perfect. Ochii umezi i strluceau. Dar buzele ei pline
schiau o expresie dezgustat.