Sunteți pe pagina 1din 320

JUSTIN SCOTT

VULPEA DE ARGINT

Traducere: VIRGINIA BOJA


Editura LIDER
Bucureti

I.S.B.N.: 973-9343-46-5
FROST LINE
Copyright 1998 by Justin Scott Toate drepturile asupra
ediiei n limba romn snt rezervate Editurii LIDER - Bucureti
Tiparul executat sub comanda nr. 80 403
Regia Autonom a Imprimeriilor Imprimeria ,,< ORESI"
Bucureti Romnia

1
Imaginai-v un fermier din New England cu faa stacojie,
obrajii scoflcii, prul sur, umerii lai i osoi, braele ca srma
mpletit. Nvlete n curtea din fa, pavat cu piatr belgian, a
vecinului,pune frna i oprete scrnind camioneta lui veche de
douzeci de ani, mncat de rugin i cu pneurile uzate, par- cnd-o
n rnd cu irul de alte maini Range Rover. Pe bancheta din spate se
zrete o puc.
Richard Butler n-are mare lucru pe lumea asta n afar de
pmnt. Cedrii i npdesc terenurile. Din cnd n cndmai face bani
aruncnd n aer pmntul pietros pentru cineva surprins s gseasc
granit acolo unde avea de gnd s construiasc o pivni i vnznd
lemne de foc atunci cnd avea timp s le taie. Cnd asociaia
veteranilor de rzboi i trimite cecul lunar, zice n glum c singurul
fel n care un cresctor de vite i poate ctiga existena este s se
lase mpucat pentru patrie.
Vecinul este un om de stat celebru - Henry King, Silver Fox"*
- care i-a rupt dinii lui diplomatici negociind un lung i sngeros
sfrit al rzboiului din Vietnam. Retras din serviciul public, King
face milioane n calitate de consilier pentru guvern i corporaii
internaionale.
Terenurile lor se intersecteaz ca fisurile din ceramic. King 1a botezat pe-al su Fox Trot" i 1-a mprejmuit cu gard de srm
electrificat. Hectarele aride ale domnului Butler cuprind culmea
Morris Mountain i se ntind ntre pietre de hotar marcate cu o
jumtate de secol nainte de revoluia american.
Urc treptele de marmur, ignor capul de vulpe din bronz ce
ine loc de sonerie i bate cu pumnul n u. Nici el i nici
majordomul lui King n inut de diminea nu tiu ce s fac unul
cu altul. Dar cnd Henry King apare grbit n foaier, domnul Butler
url:
- S-i iei conductele de pe pmntul meu!
- E numai temporar, ncepe King mpciuitor. Ct s-mi
umplu lacul cu ap. King i zice c n-are rost s fie politicos cu un
vecin ostil care ctig ntr-un an ct el ntr-o zi i omul de stat din el
rbufnete: i cum nu e tocmai pmntul tu, eu zic s ai rbdare...
- Dac mai pui piciorul pe pmntul meu, te dau n judecat.

Lui King sngele i ntunec obrazul i amintirea unei nfringeri


usturtoare la judectoria local i apare proaspt n minte.
- D-1 afar!
Majordomul ezit, netiind sigur dac ochii fermierului ard de
furie sau demen. n camionet are o puc.
* Vulpea de argint (engl.).
*
i aici intru eu.
Cu toate c, exact n momentul n care dumnia dintre ei se
cimenta, eu eram cocoat sus, n ulmul de pe strada principal,
ncercnd s salvez ma de la casa de rugciuni care se nepenise
acolo unde crengile ncep s se subieze.
O voce de-ajuns de puternic s-i cheme prietenii din dou
state de la grania dintre ele tun dinspre pmntul ngheat:
- Salut, Ben! Ghici cine a ieit de la Somers?
Somers, nchisoarea statului Connecticut.
Acolo jos, departe, auditoriul meu se dublase: lui Alison Mealy,
o slbnoag de unsprezece ani drdind n canadiana de cptat, cea
care m determinase s m lansez n aceast ntreprindere de
caritate, i se alturase Scooter MacKay, proprietar, editor i redactor
de mna nti laNewbury Clarion. Mare ct un urs, Scooter i adusese
Nikon-ul - s fie la-ndemn n caz c m prbuesc.
O pal de vnt fcu s fluture steagul de pe Church Hill.
Creanga mea ncepu s se clatine. Am ntins o mn nmnuat
nspre pisic, un ghemotoc vrgat care aducea cu o fa de mas
murdar.
- M auzi? Ghici cine a ieit de la Somers?
Familia lui Scooter era proprietara ziarului nc de la
inventarea linotipului. Sptmnalul le aducea o sum
impresionant, dar nu prea multe ocazii s uimeasc oraul cu tiri
senzaionale.
- Dicky Butler.
- De unde mama dracului tii?
Nu e treaba lui Scooter.
Reticena mea provoc urlete explicative:
- Curtea de Apel a respins acuzaia de intenie de a vinde
bunurile furate. i pentru cea de atac a stat destul n arest.
- Asta s-o spui celor atacai.

Dicky Butler era un scandalagiu tar leac. Avea o doag- dou


srite i'asta tcea din el un tip violent. Dar tmpit nu era, iar
acuzaia de posesie se cltina de la bun nceput. Poliistul Oliver
Moody a tras sfori la Curtea Suprem cu o ndrjire care l-ar fi tcut
pe Stalin s ncrunte din sprncene. i juriul n-a putut s nu in
cont de reputaia lui Dicky - btu notoriu care nvineete ochii
cetenilor nevinovai din Newbury, btnd strzile ntre dou
arestri, i a hotrt c, o dat Dicky Butler pus dup gratii,
Connecticut ar fi un stat mai sigur.
Pisica scuip. M-am prelcut c vreau s o trag de coad i
cnd toanta a dat s se fereasc, am nfacat-o de pe creang i am
bgat-o n sacoa de spltorie pe care mi-o legasem de curea.
Urlet de claxoane. Scrnet de frne. Surprins, am alunecat de
pe creang n timp ce o caravan n vitez de maini Range Rover
fora duba Hopkins Septic s ias de pe carosabil. Gaca de ticloi
arogani de pe proprietatea lui Henry King de la Morris Mountain.
Am rmas n via agat de o alt creang, n poziia ursului lene.
- S n-o scapi, ip Alison n timp ce Nikon-ul pornea s bzic
harnic.
Vzut cu capul n jos, de la nlimea ulmului, Newbury arta
ca o miniatur Currier sau Ives New England de pe broa bunicii:
biserici cu acoperi de indril nirate n jurul celui mai nalt catarg
pentru steaguri din Connecticut; case confortabile n stil colonial;
conace albe ca zpada; o hardughie de magazin universal vopsit n
rou; cldirea solid a bncii; i mm
mna. Toate nvluite n lumina neierttoare de martie.
Nimeni nu ndrznea deocamdat s dezveleasc rododendronii bine
n iaurai pentru iarn, dar boarea galben de pe paj iti i avertiza
pe amatorii de case de ar s se grbeasc s cumpere dac nu vor
s rite s-i petreac vara la ora. Aa c, dac n loc s m aflu ntrun pom, a 11 fost la mine n birou, a fi rspuns acum la telefon cu
mari sperane c e rost de ctig: Agenia imobiliar Benjamin
Abbott":
Am cobort n patru labe pn la o furc mai prietenoas.
Scooter, care acceptase ideea c a pierdut ocazia de a face fotografia
iernii, strig:
- Tatl lui Dicky zice c vor s intenteze proces pentru arest
nejustificat.

- Vrei s ii de scar?
Din creang-n creang, apoi pe scara mobil, aveam zmbetul
pregtit cnd Scooter mi-a imortalizat aterizarea: AGENT DE
VNZR1 IMOBILIARE SALVEAZ O PISIC - genul de titlu de
prima pagin care gonete cumprtorii.
Alison a extras din geant animalul care s-a eschivat din
mbriarea ei consolatoare i a zbughit-o n osea drept sub roile
unei furgonete, a supravieuit nu%se tie cum i s-a refugiat ntr-alt
copac din curtea din fa a mtuii mele Connie.
mi tremurau genunchii.
- Ce-a zis Ollie?
- Ceva ce n-a putea s public. Cum c dac Dicky mai calc
pe bec o s-i smulg capul.
- Ar fi interesant.
Dicky e genul Joe Frazier: i salt adrenalina cnd e pocnit. i
poliistului Moody i face mare plcere s provoace durere.
- M-am gndit c vrei s tii, a spus Scooter. Dup care 1-a
apucat jena i s-a uitat n alt parte.
- Mulumesc. Mulumesc mult.
Cnd aveam doisprezece ani, Dicky i cu mine am hlduit
mpreun toat vara, vara aceea dinainte ca Scooter i cu mine s fim
nscrii la liceul din Newbury, iar Dicky s fie trimis la coala de
Corecie Manon n Cheshire. Nu prea ne-am mai vzut de-atunci.
Cu excepia momentului n care am ieit din Penitenciarul
Leavenworth - am ispit trei ani pentru pcatele unei cariere mai
mult dect meteorice pe Wall Street - cnd Dicky a trecut pe la mine
cu o navet de bere s vad cum m adaptez la viaa oraului natal.
Aa c i datoram omului o vizit.
oapta de sufieur a lui Scooter se auzi pn la prjina steagului:
- Am auzit c Alison vrea o pisic.
-De fapt, vrea un cine. Numai c n-o s aib un cine, pentru
c o s latre toat ziua ct mama ei e la lucru i ea la coal. I-am
tcut cu ochiul lui Alison. mi rspunse dnd din minile ei subiri ca
srma. i nici pisic nu-i trebuie, pentru c mama ei este alergic.
Locuiesc amndou n apartamentul de deasupra opronului
meu de cnd le-am gsit pe Route 7 facnd autostopul, dou suflete
fr adpost. Printr-o logic ce-mi depete puterea de nelegere,
mi se cerea acum s iau i un animal pe lng cas.

- Naomi este iar gravid. S-i pstrez un pisoi?


- Trimite-mi toat progenitura. tiu o reet mongol de
stufat...
Scooter mi-a spus la revedere. Am dus scara la loc n opron.
Alison s-a inut de coada mea n cas. Am pregtit cle o can de
cidru de mere fierbinte pentru fiecare, cu care ne-am retras n biroul
meu de pe veranda din fa.
- O pisic e bun pentru c mnnc resturi.
- Am o groap pentru compost.
- Eti singur n casa asta mare i goal.
I-am amintit copilului c, dei casa Abbott - stil georgian
colonial cu jaluzele negre ca cerneala i indril alb ca zpada - ar
putea adposti vechile ocne din Newbury, este relativ modest n
comparaie cu conacul n stil federal al mtuii Connie de peste
drum i cu reedinele n stilul renaterii greceti i al celui de-al
doilea imperiu pe care mbogiii peste noapte le-au ridicat aici n
secolul nousprezece.
i nici goal n-are cum s i se par, aa cum geme de mobile
pe care neamul Abbott cel stringtor nu s-a ndurat niciodat s le
arunce. Dar cum i-a fi putut explica prietenei mele prepubere c, n
caz c m-a simi singur, nu cu o pisic sper s-mi alin solitudinea, ci
cu o fiin uman cald i feminin? (Sperane care se vor spulbera
mai trziu.)
Telefonul sun, tindu-mi scurt ncercarea de a cuta
eufemisme - la timp pentru a m opri s cad ntr-o nebinevenit
stare de reflecie morbid.
- Agenia imobiliar Benjamin Abbctft.
- Domnule Abbott, se auzi vocea unei femei obinuite s dea
ordine, Henry King dorete s trecei pe la Fox Trot.
Mi-am dat jos picioarele de pe birou.
Henry King bga bani serioi n casa btrnului Zarega, pe care
o renovase, reconstruise i mbuntise. Auzisem c e n negocieri
cu vecinii n privina pmntului, c vrea s cumpere ct vezi cu
ochii", vorba bogtailor din New England.
King nu era din Connecticut. Nici pe departe, n ciuda elocinei
i a leciilor de polo. Umplndu-se ns de bani ntr-o carier
diplomatic pus n slujba candidailor republicani, acest fiu de
docher educat la Harvard i-a croit singur drumul n lumea bun.

Fotografia aerian a zonei pe 1 care o aveam arta existena a ctorva


puni neutilizate i loturi de pdure care ar fi putut face obiectul
vnzrii. Numai c cel mai apetisant lot de o sut de acri aparinea,
nimnui altcuiva, dect tatlui lui Dicky Butler.
Intuiia mi spunea c asta e ceea ce i dorete King. mi 5 mai
spunea i c domnul Butler nu va vinde. i totui, fermierii obosesc
i ei. Ani de zile s-a zbtut de unul singur, Iar o nevast care s
aduc un venit sigur dintr-o slujb cu jumtate de norm, tar copii
care s-1 ajute, cu Dicky mai mult n pucrie i ctignd pe dracu'
cnd era afar. Poate c pentru el ar fi o soluie s vnd. Caz n care
eu m-a alege cu un comision frumuel. E-adevrat c de la un
cumprtor cu care n-a fi mndru s fac afaceri.
Nu-mi plac fotii angajai n serviciul public care-i rotunjesc
pensia pe seama cunotinelor obinute pe socoteala contribuabililor.
Aceast practic le depreciaz tagma i le strmb judecata n
favoarea viitorilor lor binefctori. n condiii normale, i-a fi spus
lui Henry King s apeleze la concuren.
Numai c, s spun drept, eram n mare nevoie de o afacere
serioas. Ceea ce se ntmpla pe Wall Street mi redusese numrul de
clieni la jumtate. Cei care mai au nc o slujb nu mai cheltuiesc
cum obinuiau n anii '80. Ofertele mele de case de ar aveau toate
fora de atracie a unui ris de veau printre cotlete.
Am cntrit posibilitatea unui trg avantajos pentru domnul
Butler. Mi-am reamintit faptul c m intereseaz mai mult
negocierea n sine dect banii - ignorind amintirea vremurilor n care
m scldam n ape tulburi. Mi-am spus c trebuie s arunc o privire
de curiozitate la casa lui King, despre care se zvonea c rivalizeaz cu
a lui Kublai Han.
- Domnul King are invitai la mas. V ateptm la
dousprezece.
Alison se uita la mine cu ochii ei mari n alert.
-Ateptai o clip, v rog. Am acoperit receptorul. Mama ta e la
lucru?
-Mda.
- Da, nu mda".
n zilele de coal, doamna Mealy face curenie n case.
Smbta, le ajut pe cucoanele din centru s pregteasc dineurile.

- Ai ton n frigider. Invit-le pe Dora i pe Patty la prinz. Dora


i Patty eraucapo i consiglieriai gtii de bicicliste
de pe Main Street pentru care Alison e capo di tutti i capi.
S-a lsat mai adnc n scaun i a nceput s studieze cu mare
atenie modelul covorului oriental uzat.
- Nu vorbesc cu ele... ne-am certat.
- Convoac o conferin de pace. Avei iaurt la desert.
- Nu pot. S-au dus s clreasc pe calul lui Patty. Cu mama
lui Patty.

Nu snt un om violent, dar dac prinii lui Patty ar fi intrat


atunci pe u, i-a fi luat la btaie. Alison avea i aa destule
probleme cu un tat beiv, btu - departe acum de ea, la ordinele
mele, pn cnd pacea n lume va fi instalat, iar el se va trezi din
beie - i cu fiica terorizat a unui fermier srac drept mam.
Frustrare provocat de nite parvenii era exact ce-i lipsea.
- Du-te, Ben. Eu m uit la televizor.
- M tem c snt prins. Am s ajung dup prinz, i-am spus
doamnei de la telefon.
-Domnul King a insistat s venii la mas.
- V rog s-i transmitei prerile mele de ru. Am s vin la
dou.
-La unu i jumtate.
O lupttoare la puncte.
-Bine, fie unu i jumtate, doamna...?
- Julia Devlin. Am s las numele dumneavoastr la portar,
domnule Abbott.
Am nchis gndindu-m: portar? n Newbury i porile erau
considerate cam pretenioase, mult mai potrivite pentru oraele de
navetiti ariviti de tipul Greenwich.
Alison gri:
- 0 groap de compost nu i se cuibrete n poal.
- Dac domnul King o s-mi ofere vreodat o plimbare la
Washington DC cu elicopterul lui personal, n-am s fiu nevoit s-i
spun mi pare ru, domnu' King, dar trebuie s merg acas s dau
de mncare pisicii".
-Am s-i dau eu de mncare.

-i dac ai repetiie cu formaia? Sau ntrzii la cursul de


cajculatoare? Pn ajunge unul dintre noi acas, totul o s fie bun de
pus la compost.
Ne-am aezat la masa din buctrie i am mncat sandviuri cu
ton, murturi de la mtua Connie cu pine i unt, timp n care le-am
brfit un-pic pe Dora i Patty. N-a ajutat cine tie ce.
Casa portarului de pe proprietatea lui Henry King arta ca o
staie englezeasc de tramvai - o construcie modern de piatr, cu
acoperiul n dou ape i cu geamuri incasabile. Poarta de fier
suficient de solid pentru a ine afar o locomotiv era pzit de
Albert i Dennis Chevalley, verii mei tineri i violeni din ramura
nefericit a familiei.
Auzisem c Henry King i angajase iniial pentru a arunca n
aer cioturi de copaci, asta pn cnd vreun crcota de la guvern s-a
trezit s afirme c argumentul tata i tataie au aruncat n aer
rdcini totdeauna" nu'i califica automat pe biei drept
pirotehnicieni autorizai. Mai ales cu explozibil mprumutat de la o
autostrad n construcie. Chiar i aa, se vede treaba c au fost
avansai ca portari cu norm ntreag la Fox Trot: lng poart era
parcat o camionet Chevrolet cu inscripia FOX TROT pe u;
bieii erau i ei gtii cu oale de la L.L. Bean, primele din viaa lor:
cmi de flanel Scotish tartan".
Dennis s-a ndreptat greoi spre poart. Albert inea o planet
care n laba lui mare i proas prea o carte de joc. Erau brunei cu
ochii negri ca toi cei din neamul Chevalley, de dimensiuni mijlocii
pentru standardele clanului (enorme). Albert avea o inteligena
tipic, fapt care fcea din gsirea pantofilor n fiecare diminea o
adevrat ntreprindere. Dennis putea fi ceva mai complex.
- Salut, biei, am spus eu. Fain main!
-Numele?
-Poftim?
%
- Cum te cheam?
- Albert, tii foarte bine cum m cheam. Eti vrul meu,
pentru numele lui Dumnezeu.
- Avem ordine. Trebe s-ntrebm pe toat lumea. i s
verificm dac e pe list.

Legenda spune c neamul Chevalley a ntemeiat cartierul


francez din Newbury cam pe vremea Revoluiei, primul venit fiind
descris n chip variat, fie ca dezertor din armata francez, fie servitor
fugit ori vntor de animale cu blan venit dinspre golful Hudson. De
fapt, clanul Chevalley e la fel de vechi n Newbury ca i clanul
Abbott. Arhivele oraului localizeaz un Anton Chevalieru n prima
pucrie din Newbury. Acuzaia era de deranjare a linitii publice i
de-atunci nu s-a schimbat mare lucru. Fraii, verii i nepoii mamei
mele snt exceleni companioni n scandalurile din crciumi, la
vntoare de cerbi n afara sezonului i n ntrecerile de tras de
sfoar. Femeile lor nva s copuleze de mici.
M-am uitat lung la el. Albert s-a holbat i el.
Dennis s-a urnit mai aproape. Dennis prea la fel de tmpit ca
Albert. Dar e mereu la pnd, cu ochi meschini i ocupai, ca un porc
ce ateapt ca cineva s se apropie ndeajuns ca s-1 mnnce.
- Chestie de securitate, mi-a explicat.
Securitate era din belug: detectori de micare care
declaneaz reflectoare, senzori laser ntre stlpii porii, un gard din
apte iruri de srm electrificat pornit de unde se terminau
zidurile. Baca un platou sensibil la presiune care se pierdea la curb
n plcul de copaci ce nu lsa s se vad casa. Pe acoperiul casei
portarului, o camer de luat vederi inea drumul sub observaie.
**,
- N-am de gnd s v spun cum m cheam.
- Atunci nu te lsm s intri.
Am pus mina pe celular.
- Dac nu deschidei poarta, l sun pe vrul nostru comun
Pinkerton Chevalley s vin cu macaraua lui cea nou. (Macaraua
nou" era un Peterbuilt model 1973 conceput pentru a depana
camioane cu dou remorci mpotmolite n anuri adnci.) O s
smulgem afurisita asta de poart din ni, o s-o trm pe alee i o si spunem domnului King c tu i cu Dennis sntei de vin.
Vrul Pink e un Chevalley de dimensiuni normale, adic foarte
mare, la ale crui standarde de dezorganizare i norme de
comportament asocial Albert i Dennis nu puteau dect visa Moartea
fratelui su 1-a lsat la conducerea Chevalley Enterprises, adic
apte hale de reparaii, dou maini pentru depanat i o duzin de

oferi i mecanici. Mult pentru un individ care acioneaz din


impuls, chestie care-i face fitilul cel scurt i
mai scurt.
Eu de asemenea, snt recunoscut ca iute la mnie, reputaie
stabilit cu ocazia unei ncierri juvenile n care a fost implicat
maina de poliie a lui Moody, mpreun cu un foarte lung lan
de drujb.
- Haide, rn, Ben, zi-ne cum te cheam.
- Benjamin Constantine Abbott al III-lea. ~
l-am ajutat s ortografieze Constantine, ca piratul specializat n
negoul cu porelanuri chinezeti care a mbogit ramura familiei
din care se trage mtua Connie. M-am procopsit cu numele pentru
c, de dou secole, latura modest a familiei Abbott sper s
reueasc numindu-i copiii dup rudele bogate. (Nu exist nici o
dovad ca vreo para s fi trecut vreodat de la un Abbott la altul prin
aceast manevr, iar Connie i va lsa considerabila avere pentru
opere de caritate.)
Poarta s-a urnit pe mainria silenioas.
- Pentru ce atta securitate?
Albert art printr-o micare a capului pros de minotaur
^*
spre lerma Butler, ascuns de munte.
- Btrnul Butler face probleme.
- Ce fel de probleme?
- Ca-ntre vecini, spuse Dennis.
Cnd le-am cerut s intre n detalii, fraii s-au luminat la fa i
au declarat cu mndrie c nu au voie s vorbeasc musafirilor.
Pentru aa purtare i-a fi angajat pn i eu.
- Nu v bgai prea tare, am spus. Dicky a ieit.
Rspunsul lor la avertismentul meu a fost pur Chevalley:
rnjete largi cu dini plombai, bucuroi de perspectiva unei bti
sngeroase.
Am trecut de poart cu maina i am intrat pe proprietatea Fox
Trot, pe pmntul pe care nu-1 mai vzusem de la doisprezece ani,
cnd m-am furiat peste gard mpreun cu Dicky Butler.
2
*

Henry King s-a privatizat dup ce gaca lui Bush 1-a dat afar
pe motiv c a vorbit de ru despre bufoneriile lor internaionale.
Faptul c i-a criticat n mod public eful mi se prea o neghiobie din
partea unui-diplomat ntr-att de abil nct fusese supranumit Silver
Fox. C a avut dreptate nu i-a fost de nici un folos, aa c Vulpea s-a
gsit n situaia de a rmne pe dinafar - dezastru pe care 1-a
transformat ntr-un avantaj remarcabil atunci cnd dezmembrarea
Uniunii Sovietice a deschis calea afacerilor americane ctre jumtate
din planet.
Pentru directorii nervoi, King Incorporated ofer relaii la vrf
i ocheade spre o lume adeseori deconcertant i ntotdeauna
nfricotoare. Cnd GM* a vrut s acapareze iari piaa japonez, lau angajat pe Henry King consilier n probleme japoneze, probleme
cu care el era la curent din moment ce Toyota l angajase tot pe el
pentru chestiuni britanice
* General Motors.
i aa mai departe... Ziarul The Economist se jur c pungaul
ctig douzeci de milioane pe an.
Mai adugai discursuri sptmnale a cte cincisprezece miare
bucata la avantajele de a fi scutit de taxe pentru mici bucurii ca un
elicopter i o cas n Georgetown, acestea fiind trecute prin Institutul
(nonprofit) Henry King pentru Geopolitic, i individul acumuleaz
o grmad de bani. Din care mare parte pare s-i cheltuiasc pe
construcii.
Proprietatea lui semna cu o zon n rzboi. Aleea urma
aceeai bucl elegant de dinainte ca pmntul acesta s capete un
nume i disprea departe, pe pajite i ntr-o pdurice deas.
Pajitea fusese ns extins, distrugnd civa acri de copaci. Cratere
se iveau acolo unde cei doi Chevalley dinamitaser cioturile i arta
ca i cum armata Kaiser-ului indignat facusc foc de baraj ca s in
piept trupelor ndrtnice ale arului.
n pilcul de pdure se produseser modificri mai subtile, unde
chirurgii pdurii tiaser i subiaser. Arbutii slbatici fuseser
smuli, iar ramurile uscate ale stejarilor roii ndeprtate. O pdure
ngrijit nu era o privelite obinuit n Newbury, iar dup prerea
mea era un pic cam prea ngrijit, ca o versiune pe CD-Rom a
pdurii Sherwood a lui Robin Hood. Dar am fost nevoit s admir

privelitile concepute spre a pune n valoare specimenele deosebit de


frumoase. Fagul i ararul ieeau n relief n noul spaiu curat.
Ieind dintr-o curb, m-am trezit n faa a noi dovezi de
securitate. Serioase de data asta. O barier de tricoane bloca drumul
- epue de oel nalte de treizeci de centimetri i ascuite ca briciul
care mi-ar fi fcut cauciucurile hamburger, dac n-a fi oprit n faa
cutiei unui difuzor unde m-am abinut s nu comand o bere i cartofi
prjii.
-Ben Abbott.
- Trecei, mi-a spus cutia.
Tricoanele s-au scufundat n macadam.
Am trecut.
Brazi de Canada ncepeau s-i fac apariia n pdure, din ce
n ce mai dei, pn cnd formar un zid impenetrabil care se
deschise brusc, lsnd la vedere o privelite lung ctre cldirea
principal care te lovea n ochi ca un bulgre de zpad.
Am oprit maina ca s m uit. Casa cea nou, am neles n
sfrit, era o cldire monumental din piatr i stuc, construit n
stilul neoclasic pe care New York Times 1-a botezat avangarda
corintic".
Patru coloane suportau un fronton masiv deasupra intrrii
principale ce se nla pe dou etaje. Ferestrele medievale se arcuiau
eroic. Couri maiestuoase dominau acoperiul elegant mansardat.
Nu era urt. Era prea mult ordine i simetrie, prea multe detalii
executate cu precizie. Arta ca i cum u;i bancher ceruse arhitecilor
s-i construiasc ceva solid n jurul unei grmezi de bani.
Cldirea original, casa de ar a domnului Zarega construit
n 1920, acoperit cu indril i cu verand de jur- mprejur, cas ce
pruse att de mare i ncptoare ochilor mei de adolescent, se
zrea pipernicit la o^oarecare distant. i aici se construia, iar
amndou cldirile erau nconjurate de noroi uscat n care erau
nfipte macarale de construcie. Poteci de scnduri se ntretiau n
noroiul carc se lichefia n soarele de dup-amiaz. N-am recunoscut
pe nici unul dintrfe muncitorii care notau n el, din moment ce
compania de construcii angajat de King era din Long Island
Sound, undeva pe coast mai jos.
Terminaser parcul pentru maini. Am parcat lng grmada
de maini Range Rover, am tropit pe piatra de pavaj i am urcat

treptele impresionante de marmur. Soneria a cntato melodie


ragtime pe care mtua Connie a identificat-o mai trziu, la cererea
mea, ca fiind compus de Harry Fox, eful de formaie care a
inventat fox trot-ul p_ vremea cnd ea era doar o feti.
Majordomul lui King purta o hain cu coad de rndunic i o
grimas dureroas. M-a bgat repede n cas, unde era cald i uscat.
Poate c a vzut n mine un suflet nelegtor sau poate c avusese o
zi rea, dar s-a pornit s tremure demonstrativ i mi-a spus:
- Aa-i la ar, nelsnd nici un dubiu asupra preferinelor lui.
Bine-ai venit, domnule Abbott. V conduc la doamna i la ceilali. ^
Henry King i paisprezece musafiri mai erau nc la mas n
veranda nclzit cu vedere la vile dinspre vest. Majordomul mi-a
artat un scaun gol, oarecum spre coada m'csei, ntre un individ cam
de vrsta mea, care mi s-a prut cunoscut, i o femeie cu prul ca
pana corbului, care mi s-a prut nenttoare.
King, scund i cu umeri lai, s-a ridicat zmbind fermector. Ma salutat cu o voce joas, puternic i, dac era cumva iritat c n-am
venit pe ct de repede-mi ceruse domnioara Devlin, nimic nu lsau
s se vad sprncenele stufoase care-i umbreau ochii strlucitori i
adncii n orbite. Totul n inuta lui prea s sugereze c un prinz
splendid era pe cale s se mbunteasc prin prezena mea.
- La timp pentru cafea, domnule Abbott. S v prezint.
Soia lui, o blond foarte frumoas care fusese
( realizatoarea unui talk-show de televiziune din Washington,
mi zmbi din capul mesei. Vecinii ei, o leaht de tipi ceva mai
tineri, genul Harvard-Yale, preau s fie angajai de-ai Institutului
King. King inea pe lng el persoanele de vaz.
La dreapta lui era fostul secretar de stat Bertram Wills, a crui
familie din Connecticut npdise Ministerul de Externe de cnd cu
afacerea XYZ. Pn i biografii mai prietenoi czuser de acord c
Henry King l st6rsese n timpul negocierilor cu Chinezul Rou.
La stnga lui King edea Josh Wiggens, un gentleman frumos i
curtenitor care i-ar fi putut tatua linitit pe frunte director de
departament CIA". Un alt pensionat nainte de vreme, dac nu mnel, probabil unul dintre cei ce fuseser pui s plteasc greeala
de a nu fi observat c Aldrich Ames conducea un Jaguar cu plcue
de nmatriculare KGB.

Fostul diplomat Wills i fostul spion Wiggens ar fi putut fi


gemeni: uscivi, patricieni bine mbrcai, croii dup
binecunoscutul tipar din New England, fee lungi cu oase fine, pr de
culoarea nisipului (ncrunit graios la tmple) i ochi albatri
ptrunztori. Aveau amndoi minile mari ale celui ce i-a petrecut o
via la clrie, pe terenul de tenis sau pe iaht. Amndoi, asprimea
amabil ce vine din timpul liber petrecut activ la aer. Dar acolo unde
ministrul Wills era tot numai amabilitate demn, Josh Wiggens
prea un tip care prinsese gustul forei brute: Wills era o sabie de
parad, iar Wiggens o sabie de abordaj - metafora ce ar putea fi
neltoare, pentru c bnuiesc c nici unul dintre ei nu era omul n
care s te ncrezi pe o alee ntunecoas. Departe, la coada mesei, la
captul dinspre doamna King, era un reporter de la The New
Republic care arta bucuros c fusese invitat. Gaca de la Institutul
King l nconjurase precum pisoii laptele vrsat.
Chiar n faa mea edea un congresman din Connecticut m
plin ascensiune, a crui carier o urmream cu interes. L-am
ntrebat ce mai face tatl su, cel care mi dduse recomandarea
senatorial pentru Acadamia Naval din An- napolis. O lumini pe
care-o cunoteam prea bine s-a aprins n ochii congresmanului cnd
i-a amintit de naufragiul carierei financiare a sublocotenentului de
marin Abbott.
Individul ce mi se pruse cunoscut s-a dovedit a fi Gerald
Wills, fiul ministrului Beri, un genealogist brlltor, surprinztor de
snob pentru vrsta lui.
Femeia cu prul ca pana corbului care arta ncnttor era
Julia Devlin. M-a ntrebat dac vreau desert. Ceilali terminaser,
aa c am zis c vreau doar cafea.
Grbit s o plasez pe Julia Dev lin pe o scar de la cald la rece
n materie de frumusee, am hotrt c era genul frumusee glacial.
Mi-am imaginat-o pe spinarea calului n urm cu cinci sute de ani:
aide de camp a unui grande de Spania, tatl ei, armata lor
hruindu-i pe mauri - m-au inspirat probabil sprncenele ei negre.
O vest drgu de catifea i strngea pieptul. Bluza alb i
accentua uoara nuan mslinie a pielii pe care simeam o dorin
foarte puternic s-o explorez.
- Domnule Abbott! mi s-a adresat King peste mas. Ce prere
avei despre alegerile n comitetul municipal?

Feefle ce se ncruntaser pn acum asupra sorii popoarelor


se ntoarser spre mine.
- Vicky McLachlan e cel mai bun preedinte pe care 1-a avut
vreodat Newbury, am rspuns.
- Mai bun dect tatl tu? m-a ntrebat Gerald Wills.
- Era o treab mai uoar pe vremea tatei.
- De ce? a ntrebat King. Sprncenele i se ridicaser precum
cortina de la Radio City Music Hali i cnd s-a uitat la mine
inteligena ce radia din ochii lui era aproape orbitoare. Mi s-a spus
c tatl dumneavoastr e rspunztor pentru aceast frumoas
strad principal.
I se spusese pe jumtate. Demult, n anii '50, cnd bunicul meu
mai era nc preedintele comitetului municipal, comitetul lui bine
ales a dovedit o previziune remarcabil interzicnd dezvoltarea
comercial a centrului istoric din Newbury. n '60. cnd a crescut
presiunea populaiei, tata era la conducere. Comitetul lui a limitai de
data asta extinderea construciilor modeme undeva n afara razei
vizuale. Aa se face c avem cel mai frumos ora din nord-vestul
statului, nestricat de prezena staiilor de benzin, metrou sau
McDonald's.
- Cnd tata era n serviciul public, avea vreme s se
concentreze asupra problemelor localc pentru c guvernul federal i
mai onora nc responsabilitile.
-L-am ntlnit pe contracandidatul domnioarei McLachlan n
magazinul lui de buturi. Mi-a promis c m scutete de impozitul
pe proprietate. Asta-1 face categoric favoritul meu.
Fostul ministru Wills i puse mna manichiurat n capul
pieptului i rican, fr s-i mite vizibil buzele sau flcile.
- Foarte amuzant, Henry. Foarte amuzant.
-Veniturile celor care voteaz au sczut, am spus eu. Li
se pare c singura modalitate de a pune un ban deoparte e
scderea impozitelor. Nepopularul notri^ domn Ribbentrop tie
asta i face promisiuni pe care nu le-ar putea ine.
King ridic o sprincean stufoas sur n semn c a apreciat
remarca i mi fcu un semn prietenesc-amenintor cu degetul.
- M ntreb dac nu sntei victima unei prejudeci, domnule
Abbott. Pi n-am auzit eu c dumneavoastr i preedintele sntei
mpreun"?

Mi s-a prut c se bag unde nu-i fierbe oala. Dar se bgase


zmbind. Aa c i-am rspuns, curios s tiu ct de bine m verificase
i de ce:
- N-am eu norocul sta. Sntem doar prieteni.
Nu mai eram de mult ceea ce mtua Connie, nscut n alte
timpuri, numea prieteni burii".
Wiggens, tipul de la CIA, care de la venirea mea dovedise un
Scotch i ceruse altul, lans prerea c americanii snt stui pn-ngt
de guvernani i c n majoritatea rilor pe care le vizitase - chiar
aa a spus, vizitat" -, pui n asemenea situaii, oamenii ar fi dat loc
la seciile de poliie.
Domnul King schimb abil subiectul, iar tnrul Gerald Wills
mi se adres pe un ton sczut:
- Totdeauna m-am ntrebat ce-a spus mtua ta Constance
cnd tatl tu s-a cstorit cu o Chevalley.
Prea s nu-i dea seama c un suflet mai puin caritabil l-ar fi
putut pofti afar pentru o asemenea remarc ce-mi amintea cu
brutalitate c mama este exponenta ramurii rele a familiei. n fond,
snt recunosctor prinilor mei pentru puntea pe care au aruncat-o
ntre cartierul francez i strada principal. Cel mai necugetat act al
vieii sobre a tatlui meu, combinat cu supunerea timid a mamei
mele mi-a ngduit mie s am acces peste tot. Vduv dup jumtate
de veac, mama a fugit napoi n Frenchtown.
Chestie care mi-a adus aminte de mama lui Patty, care a
exclus-o pe Alison. M-am hotrt atunci i acolo s-o instig pe mtua
Connie mpotriva femeii: o invitaie la ceai rivnit i neobinut, o
prelegere pe un ton politicos i rece asupra obligaiilor care se nasc
din privilegii.
King mi se adres nc o dat:
- Ce prere avei despre Fox Trot, domnule Abbott?
- Uluitoare schimbri.
- Ai vzut-o i nainte?
- O dat. Cu muli ani n urm, cnd eram copil. ,
- A, l-ai cunoscut pe btrinul Zarega?

-Nu. Era un om retras. Am srit gardul, cu nc un biat.


Muream s aruncm o privire.
- La ce v ateptai?
- Probabil s terpeleasc ceva, mri fostul spion.
- Cnd eram mic, noi, bieii, credeam cu sfinenie c domnul
Zarega - pe care nici unul dintre noi nu-1 vzuse vreodat - are apte
Cadillac-uri de diferite culori, cte unul pentru fiecare zi a
sptmnii.
- Le-ai vzut?
- Am vzut ceva i mai i.
-Ce?
- Avea un urs.
Julia Devlin mi arunc o privire.
- Un urs?
- Un pui de urs. Hoinrea peste tot ca i cnd el ar, fost
proprietarul. Demola casa. Dar foarte afectuos. Mi-a strins mna.
- Un urs foarte politicos, spuse Julia, remarc ce mi-a trezit
alte amintiri i m-a fcut s spun:
- Am impresia c l-ai citit pe scriitorul meu favorit.
- Patrick O'Brien! Nu-i aa c- extraordinar? ncerc s-1 fac
pe Henry s se-apuce de Mater&nd Commander, dare att de
ocupat...
Se apleca nspre mine, cu ochii strlucitori, cnd n partea
cealalt a mesei, printre exclamaii, la adresa ursului, lucrurile luar
o alt turnur. King, rou la fa, ridicase vocea la majordom.
- Dac vreau cafea ntr-o ceac murdar, am s-i cer cafea
ntr-o ceac murdar. Du-te la buctrie i adu-mi una curat.
Se lsase o tcere adnc. Majordomul, un brbat nalt, se uita
fix n jos la Henry King i timp de o secund a prut c amenin s-1
atace fizic. Am simit-o pe Julia Devlin cum se ncordeaz lng
mine, tensionat ca i cum ar fi fost gata s sar peste mas n
aprarea lui King.
King contracar ameninarea cu un btios:
- Atept.
Majordomul lu ceaca despre care este vorba i se ndrept
bos spre u. Unde btu din clcie i i fcu o plecciune rigid
doamnei King, cu ochii fixai n podea.

-O rog pe doamna s m ierte, spuse el i ridic privirea spre


Henry King. Domnule. Slujba asta putei s-o luai i s v splai cu
ea pe cap.
King se trezi n situaia nu tocmai rezonabil de a ipa la
spatele majordomului su. Julia Devlin se destinse. Iar Gerald Wills
se spl de toate pcatele murmurnd:
- Al treilea majordom anul sta, i nu sntem dect n martie.
Cnd King tcu ntr-un trziu, vorbi nevast-sa: * - Of, Henry.
King se ntoarse spre ea.
- Tu l-ai angajat!.
Doamna King cobor privirea i arunc o ochead aproape
imperceptibil spre Bertram Wills. O clip am crezut c o s-i vin n
ajutor. In loc de asta, mna i czu iari ntr-o parte i ncerc sri
consoleze pe King cu o glum strecurat printre flcile strnse:
-E greu s gseti un majordom care s fie erou n faa
stpnului su, Henry.
King se holb la el ca o maimu care tocmai a reuit s ias
din cuc. Dup care se ntoarse ctre mine.
- Domnule Abbott. Vrei s m urmai n bibliotec? Avem
ceva de discutat.
De asta venisem, aa c am ieit din ncpere n urma lui
oprindu-m s-i mulumesc doamnei King pentru cafea. Mi-a oferit
mna ei foarte fin i un zmbet dureros n ochii albatri. Am sperat
la un zmbet mai fericit de la Julia Devlin, dar era ocupat s-1
strpung cu privirea pe tipul de la New Republic. El i zmbea cu
zmbetul scriitorului-personaj principal al propriei poveti, zmbet
care se stinse pe msur ce Julia avansa n ceea ce prea o lecie
sever despre condiiile eseniale pe care trebuie s le ndeplineasc
un jurnalist pentru a fi invitat i a doua oar la Fox Trot.
King atepta n hol.
- S mergem, Abbott.
- Cred c am s m ntorc ceva mai trziu.
- De ce?
- Sntei puin necjit i m-ai trecut din rangul de domnul
Abbott la Abbott. Am o ntlnire, oricum. Ce-ar fi s ne ntlnim
iari pe la patru, cnd toat lumea va fi calm?
King m-a surprins cu un hohot de rs.
- Mi s-a spus c eti cam ciufut.

- Cine-a spus c snt ciufut?


- Hai s stm de vorb. Am s fiu mai atent. Vrei ceva de
but?
- Cam devreme pentru mine.
%
- Mda, i pentru mine.
Discutnd aa, am strbtut un hol larg i am ajuns n
biblioteca cu adevrat minunat.
- Snt nebun dup ncperea asta, mi-a spus. i place?
- Cred c e singura pe care o vd i care merit s spui: Vrei
s m urmai n bibliotec?"
Am admirat-o cteva minute, cu un King mndru lng mine,
care m fcea atent la detalii.
- Extraordinar, am spus. Arat ca i cum ar fi aici de sute de
ani.
- A fost n casa dinainte trei sute de ani.
- Crile sau mobilierul?
King zmbi, vizibil ncntat de casa lui. Fericirea lui era att de
deschis, c era molipsitoare i m-am pomenit c individul ncepe
s-mi plac mai mult dect m-a fi ateptat.
-Mobilierul e englezesc. Crile snt ale mele, de cnd am
absolvit.
Era prima oar cnd auzeam de absolveni care s aib cri
legate-n piele.
- ndrumtorul meu de tez mi-a lsat-o motenire.
Citisem asta undeva. King publicase teza aceea nainte
de a-i lua titlul de doctor. L-a tcut faimos i i-a atras un nou
mentor, un milionar texan mbogit din petrol, a crui ambiie era
s ajung s se plimbe pe coridoarele puterii i s cultive tineretul.
M ntrebam dac King i mai rspunde nc la telefon. Fostul
secretar de stat i fostul spion pe care-i vzusem la masa de prinz
aveau expresiile de lingi ale acelor musafiri permaneni pe care cei
foarte bogai i in pe lng cas pentru propriul amuzament.
-Ia loc.
Ne-am aezat fiecare la cte un capt al unui divan din piele
verde cu ciucuri. King ndrept un dispozitiv cu infraroii ctre
cmin i flcrile nvluir butenii de mesteacn stivuii pe grtar.
- tii de ce te-am chemat?
- Bnuiesc c vrei s cumperi ceva pmnt.

-Nu.
M-a cuprins un freamt uor. S-i spunem lcomie. Dac
Henry King vrea s vnd Fox Trot, comisionul i-ar asigura unui om
modest adpost i mijloace de transport pn n secolul urmtor.
Atept. N-am spus nimic. n caz c vinde, practic ncepusem deja
s-mi negociez procentul. Dac am nvat ceva pe Wall Street, asta
este cnd s tac.
_ nu eti curios? m-a ntrebat.
- Pi, dac nu cumperi, atunci vinzi. Altminteri de ce ai invita
un agent de tranzacii imobiliare la prinz?
- Nu vnd. i nu cumpr. Cel puin deocamdat.
ntotdeauna am la ndemn un zmbet afabil pentru a-mi
ascunde dezamgirea.
-Atunci s-mi dai un telefon cnd te hotrti. Pn atunci,
dac vrei o evaluare aproximativ, a i ncntat s arunc o privire i
s-i spun o cifr. Gratis, bineneles.
Oferta mea de evaluare gratuit era mai sincer dect zmbetul
care a nsoit-o. mi doream s-i vd proprietatea mai ndeaproape.
i poate c, o dat hotrt s cumpere sau s vnd, s-ar gndi mai
uor la mine. S-a dovedit c m cunotea deja bine, sau cel puin aa
credea.
- Am o problem, mi-a spus. Din cte am auzit, ai putea s m
ajui.
- O grmad de lucruri ai auzit despre mine. Ce-ai mai auzit?
- Am auzit c tu - cum s m exprim - rezolvi probleme.
- Asta este ce-am auzit eu despre tine.
- Eu rezolv probleme internaionale. Am auzit c tu rezolvi
probleme locale.
-N-ai auzit bine, am spus. Eu vnd case i terenuri.
- i aduci laolalt pe cumprtori i pe vnztori.
-Treab normal pentru un broker, am replicat accentund pe
normal".
King mi oferi un zmbet indulgent.
- Un broker are de-a face cu marfa pe care o ofer. Pe cnd tu
i cunoti pe toi cei pe care merit s-i cunoti n Newbury - aa am
auzit.
- Se spune c ai probleme cu vecinul. Despre asta-i vorba?
-Fermierul sta btrn i icnit mi st ca un ghimpe-n coast.

- Aa-s vecinii. Snt mai ri dect rudele, de ei nu poi s


scapi.
- M amenin. mi submineaz sentimentul de securitate n
propria-mi cas. Vreau s nceteze.
- n primul rind, dac domnul Butler este cel despre care
vorbim...
- El este.
-n primul rind, fermierul sta btrn i icnit" e mai tnr
dect tine. L-a conceput pe Dicky cnd s-a ntors rnit din Vietnam, la
optsprezece ani, asta nseamn c e abia trecut de cincizeci, cu toate
c n-ai zice cnd l vezi. n al doilea rind, s nu crezi c-i icnit ct nu
l-ai vzut nc pe fu-su.
-Aa am auzit. Din fericire, l-au nchis i au aruncat cheia.
- Tocmai au gsit-o. Curtea de Apel i-a anulat condamnarea.
- De ce?
- Se pare c legea a fost mai puternic dect ceea ce pruse o
idee bun la un moment dat. Probabil c e deja acas.
- Iisuse Hristoase!
- Aa c e momentul cel mai propice pentru a v rezolva
disputa. Care-i problema?
Spre surprinderea mea, King prea descumpnit. mi ocolea
privirea. Am neles brusc ce punea la cale.
- OK. Am priceput. Vrei s-i cumperi ferma, nu-i aa?
- mi taie proprietatea. Vechile hotare snt foarte ciudate.
Intr chiar n mijlocul terenului meu.
-i i-ai zis c ai s poi negocia direct cu el, fiindu-i vecin. ^
- N-am vrut s fac economie la comision. Banii nu conteaz
pentru mine. Abbott, cum s te fac s nelegi?
Recunosc c a fost o chestiune de ego. M-am gndit c omul
care a reuit s-i aduc pe Reagan i Deng la masa tratativelor e n
stare s conving un fermier btrn i tmpit s-i vnd
ferma.
- M simt nevoit s repet, domnul Butler nu e btrn.
Rzboiul l-o fi smintit, dar niciodat nu mi s-a prut tmpit.
- Nu mi-ar fi trecut prin cap ntr-un milion de ani c o s am
nevoie de un agent imobiliar. Ce dracu1, am cumprat casa asta
direct de la executorul testamentar al lui Zarcga.
- Ira Roth.

King tresri.
- Dup felul cum spui Ira Roth", vrei s dai de neles c am
pltit prea mult?
-Ai pltit preul de pe pia, i-am spus cu tot tactul de care e
capabil un broker. Preul pltit pentru Fox Trot era de notorietate
public. Ira era un avocat strlucit, specializat n procese penale.
ns preul pe care 1-a obinut pentru motenitorii domnului Zarega
sugereaz c i-a greit chemarea. Sau poate c Henry King spune
adevrul cnd pretinde c banii nu nseamn nimic pentru el. Dei
tiu din experien c indivizii care afirm c nu-i intereseaz banii
snt cei care nu vor s admit c i intereseaz chiar foarte mult.
- N-am ajuns la nici un rezultat cu Butler. Mai ru, i-a intrat
n cap c l-am insultat. M-a ameninat c m mpuc dac pun
piciorul pe pmntul lui.
-Ai tcut-o?
- Ce s fac?
- S pui piciorul pe pmntul lui.
- Am pus s se repare un gard de-al lui. i scpaser vacile.
- Oamenii de pe la noi snt foarte sensibili n legtur cu
hotarele.
- i eu snt sensibil n legtur cu hotarele proprietii. Ii
neleg. Nu voiam dect s ajut.
- Vacile au fcut stricciuni?
- Ar fi fcut dac grdinile ar fi fost aranjate. Aduc mute.
Mutele se in dup ciread. Anul trecut n august nu se putea sta
afar.
- De-asta s-au inventat verandele nchise cu geamuri.
King deveni mai puin binevoitor.
-Domnule Abbott, n-am muncit o via-ntreag ca s fiu prins
n capcan n spatele uilor n propria-mi cas.
- i care-ar fi rolul meu?
-Snt contient c mi-am pus bee-n roate cu oferta de a-i
cumpra ferma. Eti liber s ncerci n calitate de agent de tranzacii
imobiliare, dar nu-mi pun mari sperane n asta.
- Aa mi se pare.
- Vreau s te nelegi cu omul.
- De ce nu-1 ignori? N-ai fi primirvecini care nu-i vorbesc.
- Vreau vacile alea departe de casa mea.

- Ct de aproape snt?
-Suficient de aproape ca tunii s m mute pe mine i pe
musafirii mei. Vara trecut un prin din Arabia Saudit a plecat de la
mine cu o umfltura de mrimea unei mingi de tenis.
-Pot s vd un plan al terenului?
l avea la-ndemn, ntins pe o mas antic de biliard n sala de
jocuri. Prins cu o agraf de el era un contract de arend de o pagin,
legalizat n 1985.
- Vezi care-i problema?
Harta arta ceva ce nu era vizibil pe fotografiile mele aeriene:
domnul Zarega i arendase domnului Butler o pune pentru un
dolar pe an pn la moartea lui Butler.
- Nu snt avocat, dar hrtia asta mi se pare n regul. Concizia
contractului era ntrecut doar de precizia lui.
- Nici mcar nu-i pmntul lui.
_ Practic, este.
Punea era lung i ngust i tia Fox Trot ca un cuit, n
zilele cnd vacile snt pe ea i i pun n capul lor colectiv s se
ngrmdeasc la captul de jos, se pierd civa tuni n aerul rarefiat
de la Fox Trot. Tuni cu dinii ascuii pe crupa de vac.
-Nu neleg cum de Zarega s-a nvoit s fac un asemenea
contract, a spus King.
- Erau prieteni.
King izbucni ntr-un rs dispreuitor, care amintea ntr-un mod
neplcut de ceea ce fusese nainte de transformarea radical de acum
cincizeci de ani.
,
- Un macaronar din Bronx i un rnoi din Connecticut?
Dispreul lui prea real, treab care m-a deranjat, drept care iam spus:
- Ni se spune n mod tradiional yankei de balt". Totui, ca
toate poreclele, cu timpul s-a transformat ntr-un fel de compliment.
%
- mi menin afirmaia, replic King pe un ton de ghea, iar
tu tii ce-am vrut s spun.
-Ai scpat esenialul. A fost o prietenie adevrat. Domnul
Zarega a fost un adevrat pustnic i era foarte, foarte btrn. Domnul
Butler a avut problemele lui dup Vietnam. Cumva s-au apropiat. i

dup cte tiu eu, cnd btrnul s-a mbolnvit, domnul Butler a fost
lng el zi de zi.
- Avocaii mei mi-au spus c nu pot ataca contractul.
- A fost ncheiat de Ira Roth.
-M simt ca un idiot. Era aici, negru pe alb, dar n-arti m
realizat distanele cu adevrat pn de curnd. Snt biat de la 1 ora.
Am vzut contracte i mai ciudate. Cnd oamenii obinuii vor
s-i ipotecheze casa, bancherii cer analize minuioase ale titlului
de proprietate. Cnd cumperi cu bani ghea, trebuie 1 s-i pori
singur de grij.
-Casa domnului Zarega era mai departe de gard, i-am I spus.
Oricum, n-or s fie prea des pe punea asta. N-au ce 1 pate.
- i eus sper c n-o s-i mne vacile ncoace n zilele J n
care am clieni? N-am s pot folosi afurisita de piscin. Ce I s fac,
s-mi nchid piscina cu geamuri? Dar terenul de tenis? 1
N-am avut ce s-i rspund n afar de:
- Unde-i ferm de animale snt i mute.
- Te angajez s discui cu Butler. Eti de-al locului. Poate 1 pe
tine vrea s te asculte.
- Cine i-a spus c snt ciufut?
- Nu pot s-mi dau sursele n vileag, mi-a rspuns 1 zmbind.
- De ce ai ntrebat?
- Haide s ne punem de acord, domnule Abbott. nelegi c e
vorba de o chestiune foarte serioas?
- nelegi c te afli angajat ntr-un conflict clasic sat- ^ ora? Ai
aici o proprietate ncnttoare, gard n gard cu o ferm de vaci. Ai
pltit pentru asta nite bani pe care-i ctigi n alt parte. Domnul
Butler i ctig banii aici. Eti nou venit. El e a treia generaie. A
putea continua, dar cred c m-ai neles.
- Tocmai de-aia am de gnd s angajez cea mai calificat
persoan pentru a rezolva problema n numele meu. Asta nu e de
competena avocailor. Am nevoie de Un arbitru local.

Tu eti arbitrul local - nu m ntrerupe. Mai mult dect att, ai


lucrat ca detectiv particular - nu m ntrerupe. tiu c n-ai
autorizaie i nici nu-mi pas. Ceea ce m intereseaz e c i-ai
nvat meseria n serviciul de contrainformaii al marinei.
- E o treab mult mai potrivit pentru un psihiatru.
- Cel la care mi trimit angajaii mi ia o sut cincizeci de
dolari pe or. E destul?
Se tie c afacerile mele imobiliare nu erau tocmai nfloritoare
n acel martie. Dei, cum am nvat pe pielea mea despre
efemeritatea pieelor financiare - pe care am ilustrat-o n anii '80,
fiind atunci un mult prea tnr i mult prea bine pltit rechin de pe
Wall Street -, mi-am diversificat afacerile i am epuizat spaiile
comerciale din Newbury, pe care le-am nchiriat noului val de
oameni de afaceri nscui dintre cei concediai. Aa c nu eram n
situaia s mor de foame, deocamdat.
Numai c Oldsmobil-ul mbtrnea, visam s nlocuiesc
robotul telefonic al tatlui meu cu un voice-mail-pager i dac nu
aplicam curnd un strat proaspt de vopsea peste mai susmenionata
indril alb ca zpada va trebui s folosesc cuvntul srccios" n
indicaiile pe care le dau clienilor care vor s-mi gseasc adresa,
pn acum^ioar: Casa n stil georgian de lng catargul steagului".
M lot minunam cum de o zbrcise diplomatul King n aceast
afacere, cnd mi-a adus aminte c nu e un prostnac:
- Uite ce-i propun, Abbott. Nu numai c te alegi cu o sum
gras dac faci pace, dar mai ai i comisionul tu pentru orice bucat
de pmnt pe care-1 convingi s mi-o vnd.
- i dac-1 conving s-i vnd contractul de arend?
- Cumpr contractul i fiecare afurisit de acru pe care vrea s1 vnd.
Am ncuviinat dnd din cap, tentat s ncep negocierile pentru
teren.
King continua s batcmpii:
-Ii cumpr i afurisita lui de cas. Ce mama dracu', j cumpr
un munte pe care s se mute.
- Vrei s spui c te oferi s-i cumperi alt ferm?
- Cu condiia s fie n partea cealalt a oraului.

-M duc s vorbesc cu el, am spus, dar nu spera prea mult. Am


fost doar prieten cu biatul lui.
- Ai fost prieten cu criminalul la?
M-am fcut c n-aud i am spus:
-Am remarcat cam mult securitate la poart. A fost vreun
incident despre care ar trebui s tiu?
- Azi de diminea. Butler a intrat n curte cu o puc.
- L-ai chemat pe poliistul Moody?
-Pi, n-a ndreptat-o ctre nimeni.
- Vrei s spui c-o avea n main.
- In spate. Foarte la vedere, nu puteai s n-o remarci.
-Nu e singurul om din ora care are puc n main. Nu
nseamn nimic, e ca i cum ai purta apc.
- Mi s-a prut foarte amenintor. Mi-a speriat personalul. Ce
fceam dac aveam clieni cnd s-a npustit scrnind din roi pe
alee?
- Cum a trecut de poart i de tricoane?
- Poarta era larg deschis i eram pregtit s primesc musafiri.
Bun, vreau s faci ceva nainte ca cineva s-o peasc.
- De cc-a venit?
- Striga s nu mai pun piciorul pe pmntul lui.
- Chestia aia cu gardul?
-... ezit King.
-Te rog, i-am spus. Nu pot s stau de vorb cu el dac nu tiu
ce se petrece.
li
_ Vreau s construiesc un lac - aici, stai s-i art. Ddu la o
parte planul proprietii lsnd s se vad un peisaj n care era
proiectat un lac de douzeci de acri ce urma s fie format prin
ridicarea unui baraj de mrime considerabil peste un ruor ce
izvora de pe terenul lui Butler, de pe punea arendat, i curgea n
cascade prin pilcurile de pdure.
- Fantastic, am spus.
n mijloc se etala o insul cu un pavilion de var n stilul
avangardei corintice. Te puteai imagina vslind spre ea n lumina
lunii, cu o sticl de Moet i domnioara Devlin alturi.
- O s fie un baraj al dracului de adevrat.

- O s fie cel mai mare baraj din inut, ntri King. Numai c
inginerii mei au fost nevoii s devieze cursul pentru a putea lucra.
S-1 treac temporar printr-o conduct, pe aici.
Aici" nsemna pe terenul inut n arend de domnul Butler.
M-am ntors la planul proprietii i am urmrit liniile topografice.
- tii c ai fi putut s nu te complici i s treci conducta pe
aici. Am artat spre o albie secat de torent de pe proprietatea lui.
-Inginerii mei...
- Mai e ceva ce ar trebui s tiu? %
- Nu. Asta-i cam tot ce tiu i eu. Du-te i ascult i versiunea
lui. M-a luat prietenete de cot i m-a condus spre ieirea din
bibliotec. Nu tiu unde naiba i-e haina, acum, c majordomul a
plecat.
- Trebuie s fie o debara lng u.
- Da. Uite ceva ce o s te amuze. A luat o caset video 1 dintrun raft ce coninea un ir de astfel de casete i s-a isclit Pe ea.
Tocmai mi-au lcut un film biografic. Au fost buni cu mine. i destul
de coreci, de cele mai multe ori.
N-am liul ce s-i spun n afar de mulumesc, dup care am
pornit n cutarea hainei mele de iarn. Am cutat-o i pe Julia
Devlin, cu privirea, n drum spre main. Dar cireada de Range
Rover migrase spre casa cea veche, unde King Incor- porated i
instalase birourile.
M ntrebam dac domnul Butler ar t n stare s-1 fac pe
King att de nefericit nct s vnd Fox Trot. Comisionul l-ar bate de
departe pe cel obinut n calitate de diplomat amator. Numai c m-ar
scoate vinovat pentru euarea negocierilor de pace i s-ar duce la
concuren pentru vnzare.
Conducnd pe alee, la ieirea din codrul Shervvood, am vzut
Ford-ul ruginit al domnului Butler parcat piezi lng poart. n
apropiere, Dennis Chevalley l folosea drept sac de box pe un tip pe
care Albert l inea ntr-o mbriare ferm.
Am accelerat i am nceput s claxonez. Domnul Butler nu era
omul care s se ncaiere cu putani de douzeci de ani. Apropiindum, am vzut c nu pe domnul Butler l bteau bieii Chevalley. Era
Dicky, proaspt ieit din pucrie, cu capul ras pe care prul
ncepuse s mijeasc rou i epos ca o mirite. i pierduse jacheta n
ncierare i i se vedeau braele goale nnegrite de tatuaje.

n timpul ct mi-a luat s opresc maina i s m dau jos


strignd, s-a produs o rsturnare radical de situaie. Dicky Butler ia aruncat capul nainte i napoi, prinznd brbia lui Albert. Albert sa cltinat i a dat drumul braelor lui Dicky din strnsoare. Dicky 1-a
dovedit cu un cot n stomac dup care s-a npustit spre Dennis ca un
buldozer.
Dicky Butler era cam cu jumtate de cap mai scund dect
bieii Chevalley. Dar era robust i iute ca fulgerul. Pentru fiecare
pumn pe care reuea s-1 dea, Dennis ncasa doi n figur. Cel nalt
i planta solid picioarele n pmnt cnd lovea. Picioarele lui Dicky
se micau ca pistoanele - sus-jos-sus-jos - dublnd puterea fiecrei
lovituri i ferindif-i corpul ca argintul viu.
Albert scoase un urlet de rzboi i se npusti spre spatele luiDicky. Dicky se rsuci spre el zmbind i-i plas o dreapt al crei
impact Albert l mri prin faptul c alergase direct n ea. nainte ca
Albert s cad la pmnt, Dicky se roti din nou i-i sparse nasul lui
Dennis cu un prit pe care l-am auzit de la douzeci de pai.
Poarta era nchis. Am gsit o u pentru pietoni n structura
de metal.
Dicky se ntoarse spre mine. Ochii aprini cutau spre oua
ameninare n timp ce-1 ineau sub observaie pe Dennis

care venea spre el scuipnd snge i pe Albert care se zvrcolea


pe pmnt. nainte s parcurg distana dintre noi, se ndrept lateral
spre Dennis care se apropia furiat i-1 trinti la pmnt, dup care i
plas un ut n burt lui Albert.
-D-te la o parte, Ben. Nu te bga.
- Nu pot. Sintern rude.
Dicky se puse iari n poziie de lupt, cu stngu-n fa, cu
dreapta pe lng corp.
- n plus, am spus eu, ai ctigat.
- N-am terminat cu tia.
-S-a terminat.
-D-te la o parte.
M-am retras n aa fel nct s nu m aud fraii, pentru a nu-1
obliga pe Dicky s-i apere onoarea.
-Pot s te bat, Dicky. Eti obosit.
M-a cntrit din ochi. Era ntr-adevr obosit. i nimeni nu
pune la podea doi Chevalley i iese neatins din treaba asta. Se
ndoise puin spre stnga, acolo unde Dennis plasase cteva lovituri
pe care avea s le simt sptmni de zile. Speram c-i merge mintea
ca pe vremuri. Nu se temea de mine, nu se temea de nimeni, dar nu-i
plcea s piard.
Mi-am pstrat braele relaxate i tonul de conversaie.
- Felicitri pentru eliberare. Tocmai voiam s trec s te
vd.
- Ce vorbeti?
- Am n main o sticl de vin rou. i plcea mult vinul rou.
Se vedea pe fa - pielea lui alb de irlandez era brzdat de
vinioare roii ca a unui brbat mult mai n vrst.
- Ce vorbeti? zise el ntr-un trziu. Vedeam cum focul din
ochi i se stinge pe msur ce ncepea s focalizeze mai larg. S-au
oprit asupra mainii mele de dincolo de poarta lui King de parc era
un ostatic. Aha, nc mai ai Olds-ul.
- Pink mi-1 ine-n via. Reparaiile nu m cost mai mult
dect dac-a nchiria un BMW nou-nou.
Ochii lui Dicky prinser o micase. Dennis ncerca s se
ridice.

-Stai acolo, i-am spus eu. Trage-i rsuflarea. M-am adresat


apoi lui Dicky: M iei n maina ta?
Dicky arunc o privire asupra carnagiului, ca i cnd avea s-i
duc dorul. n strit, n timp ce Dennis se ntindea pe spate innduse cu minile de fa, ridic din umeri i se ndrept spre maina
mea.
- M duc s-aduc vinul.
Se ntoarse cu sticla la subsuoar i i deschise fermoarul.
- Ce dracu' face? se interes Dennis.
- V aduce aminte cine a ctigat.
- El a srit la noi.
- Mda. Am vzut. Unii oameni n-au pic de maniere.
Dicky umbl la fermoar i urin pe poarta fasonat a lui
King ca un lup care-i marcheaz teritoriul.
-Fiu de...
I-am recomandat vrului meu s-i in gura.
Dicky Butler luase acum drept int camioneta Chevrolet
strlucitoare a lui King. Dennis ncerc s se ridice. Nu l-am lsat.
Dicky a marcat Chevrolet-ul, i-a tras fermoarul i s-a dus la
propria'camionet. Dennis i clca pe urme, cu ochii n flcri. Nasul
spart i ddea un aer plngcios ca al unui om btrn i necjit.
- M duc s-mi iau puca i-1 mpuc.
- Dac faci asta, ajungi n pucrie i mama ta o s fie tare
nefericit. Eti n stare s conduci?
- ncotro?
- La urgen. S-i bandajeze nasul.
-Trebuie s pzesc poarta.
- Albert se trezete. Poate s pzeasc el poarta. Ia maina mea.
Nu-i faoe griji, poi s-i spui domnului King c te-ai mpiedicat de o
buturug.
M-am uitat la ochii lui Albert, s fiu sigur c focalizeaz
A
la unison. Apoi m-am urcat n camioneta lui Dicky. Clc pe
ambreiaj, mprocndu-i cu noroi maina lui King, i se nscrise pe
osea.
- De la ce v-ai luat?
- Ticlosul de vecin l scie pe btrnu'.

I-a fi dat mai mult crezare n materie de grij filial dac na fi tiut n ce 1-a bgat pe taic-su n ultimii douzeci de ani.
-Am vrut s vorbesc cu el. Verii ti au ncercat s m opreasc.
-i fceau datoria.
- I-am concediat.
Din nas i se prelingea o dr de snge i am ntins mna cu
batista.
- Uite. i curge snge.
Dicky tresri ca mucat de arpe.
- Nu m atinge!
-Uurel... uurel. Sngerezi. Nu vreau dect s-i dau o batist.
Aici. Am ntins iar batista. A luat-o cu precauie i i-a tamponat
nasul. Abia atunci am realizat c poart mnui din piele de
cprioar i c le avusese tot timpul.
Conducea repede i fora- btrna main tind serpentinele
ce-i croiau drum n sus, pe munte, derapnd pe roile din.spate,
alunecnd cu cauciucurile pe suprafaa noroioas a pmntului
ngheat. O lun de asemenea tratament i tatl lui va avea nevoie de
o main nou, pe care nu i-o putea permite.
_ Ce i-a fcut vecinul tatlui tu?
- ncearc s-1 foreze s plece de pe pmntul nostru. l
hrtuiete cu avocai. Zice c dac nu vinde, tata o s-ajung s stea n
cort. Bogta mpuit!
-Ce voiai s-i spui?
- Uite ce-am de gnd s-i spun: las-1 n pace pe btrnu'
c vezi pe dracu ".
- Dicky, dac amenini un tip cu banii lui, avocaii o s fie pe
tine ca mutele. nainte s-i dai seama ce se-ntmpl, o s te trezeti
iar dup gratii.
- Hei, n-am ieit condiionat. Snt la fel de curat ca i tine. Nau ce s-mi fac.
- Dicky, am insistat eu pe un ton ferm, am lucrat pe Wall
Street. i cunosc pe oamenii tia. Cumpr tot ce vor. Au ce s-i
fac.
- i ie ce-i pas?
- King mi-a cerut s stau de vorb cu tatl tu. Nu vrea s
continue scandalul i bnuiesc c nici voi doi, nu-i aa?

- Rahat, omule, mie mi-e totuna. Dar btrnu' nu vrea dect s


fie lsat n pace. Cere prea mult? Omu' vrea numai s-i plteasc
impozitele i s fie lsat n pace.
- E n urm?
- n urma cui?
- Cu impozitele pe teren, e n urm?
- ntreab-1 pe el.
Henry King o s strng uruburile dac prinde de veste.
- Nu-i cinstit, continu Dicky. Nu-i cinstit ca un om btrn s
fie hruit n felul sta. Mai ales unul care a luptat pentru ar.
Pe unii dintre cei mai nflcrai patrioi i-am ntlnit n
nchisoare. Am detectat n vocea lui Dicky i o not stranie i
neateptat de compasiune.
-Tata a suferit, Ben. Prin ce-am trecut tu i cu mine e nimic n
comparaie cu rahatul pe care 1-a vzut el n Vietnam. Nici mcar nu
ne putem imagina prin ce-a trecut. nelegi ce vreau s spun?
- tiu ce vrei s spui. Numai c e prima oar cnd te aud
vorbind aa.
- Mda, nainte nu m-am gndit. Acum vd o grmad de
lucruri altfeh
Aveam impresia c urma s-mi spun c a devenit credincios.
Se ntmpl. O dat ajuni dup gratii, oamenii l gsesc pe
Dumnezeu.
- Ben, ce porcrii i-am tcut lui tata sracu'. Am dat vina pe el
cnd mama s-a crat... Cine tie de ce dracu' o fi plecat.
Acum m ntrebam dac psihiatrul nchisorii pusese mna pe
el. Dar nu era nici asta.
-Nici mcar nu tiu ce gndesc femeile fericite, spuse el. Cine
poate s tie ce vor alea triste?
Rspunsurile mele se limitau la nite mormituri abia auzite.
Destul pentru el s revin la problema tatlui su.
- M gndesc c mama trebuie s fi fost una din cele triste, nu
crezi?
- O femeie care-i prsete copilul nu poate s fie fericit.
-i dai seama c tata m-a crescut de unul singur?
Am ieit din pdurea slbatic ce mbria drumul. A

clcat frna. Maina s-a oprit pe o ridictur dc pmnt de pe


care puteam vedea casa i hambarul mcinate de vreme ale fermei
Butler. O senteie de umor i lumin faa:
-Sigur, i-a dat i statul o mn de ajutor.
-Dicky, mi se pare c te-ai schimbat.
A oprit motorul. Am stat tcui o vreme, uitndu-ne la peisajul
monoton de iam al unei ferme din Connecticut. Dac reodat m-am
ntrebat de ce se mut fermierii la ora, aveam dovada vie naintea
mea. Noroi peste tot. Vaci amrte ngrmdite pe punea fr
iarb. Cldiri ubrede mprtiate ca resturile provenite din
prbuirea unui avion gigantic. -Am SIDA, Ben.
_ Poftim? Vorbise att de ncet nct speram c n-am
neles bine.
-Am SIDA.
- Of, Iisuse... mi pare ru. Cum adic? Eti HIV pozitiv?
Sau...
- Pozitiv. Snt pe duc.
- S-a declanat?
- Nu. Nu nc.
- Tot e ceva. Mai ai timp.
- Poate s fie mine. Poate s fie la anu'.
- La anu' poate se va gsi un tratament. Au reuif deja s
ncetineasc procesul. Nu-i aa?
- M simt ca i cum a fi nghiit un ceas detepttor. Atept
s m trezeasc... scoal-te i crpi, tmpitule.
Nu l-am ntrebat cum a luat-o. tiam amndoi ce ocazii i ofer
pucria. Sau poate s-a pricopsit cu ani n urm, ntre dou
condamnri. Oricum, era treaba lui. Dar era totui ceva care m
privea. Pe mine i ntregul cfra.
- Ai tresrit cnd i-am ntins batista. tii c se transmite prin
snge.
- Mda, tiu.
- Nu mai poi s-o ii aa cu btile, Dicky. E ca i cnd ai
mpuca oameni.
A ridicat minile nmnuate.
- Nu snt un afurisit de asasin, Ben.

: - Mda, i dac ne-am fi luat la btaie i mi-a fi zdrobit mna


n dinii ti? Am nceput s tremur la asemenea gnd. Iisuse
Hristoase, Dicky. M-ai speriat al dracului.
- S tii c nimeni n-a reuit s m pocneasc peste dini, Snt
prea rapid. Aa de bine m-au colit n Cheshire c a fi putut s lupt
la profesioniti.
M-am uitat lung la el. Eram furios. i speriat de el ca pericol
potenial.
- Dicky, te-au nvat un joc de picioare al dracului de bun. Ai
i o sting foarte rapid. Dennis Chevalley n-avea nici o ans. Dar
dac-ar fi s te bai cu un boxer adevrat, i-ai pierde un dinte ori de
cte ori loveti cu dreapta.
- Aa crezi?
- Nu cred, o tiu. i l-ai omori pe nenorocit. Nu-i de-ajuns c
ai mnui. Eti o arm. Trebuie s te lai de btaie.
- Ho, c n-am nceput eu. M duceam doar s-i spun fiului de
cea s-o lase mai uor cu btrnu'.
- Gndete-te c btaia e ca butura i c tu eti alcoolic.
Renun.
- S-mi iau mai bine o gagic? i s-o omor pe ea?
- Poi s-i iei i mai multe. Numai nu te culca cu sraca
femeie.
Dicky ridic din umeri.
- M-am obinuit s fac sex fr s intru. A putea s m
prefac doar c snt nuntru... Zmbi iari, cu mai puin umor de
data asta. Viaa e o curv.
Am fost nevoit s-i dau dreptate.
-i dup aia o s mor.
Ne-am mai"uitat n gol o vreme i ntr-un trziu l-am ntrebat:
- I-ai spus lui taic-tu?
-nc nu.
Vacile ncepuser s se deplaseze nspre staul.
-Uite-1 c vine.
Dicky cobor geamul, se aplec spre oglinda retrovizoare
crpat i ncepu s-i tearg sngele de pe fa.
4
Domnul Butler - niciodat nu i-am putut spune pe numele de
botez, nici acum, cnd am ajuns la maturitate - iei clcnd apsat din

hambar cu o legtur de fin pe umr. Nu puteam s-i disting faa deacolo de unde stteam cu Dicky n main, dar oricine din Newbury
l-ar fi recunoscut dup prul lung ce-i flutura n soare.
Vacile se ngrmdir n jurul lui, cu rsuflrile albe n aerul
rece.
%
- Vrei s-i dai o mn de ajutor?
- Nu n noroiul la. Dicky ridic una din cizmele de cow- boy
n chip de explicaie.
O namil de cine galben mergea greoi la picioarele domnului
Butler. Era DaNang, ultimul din cei trei cini de vntoare pe care-i
botezase dup numele localitilor n care fusese rnit n rzboi.
- Ct de btrn e DaNang? l-am ntrebat pe Dicky.
- Btrn.

Terminase s se tearg pe fa.


-S nu-i spui lui tata ce s-a ntmplat.
- Ai un cucui n cap.
l inspecta. Rsrea din prul epos acolo unde-1 izbise pe
Albert cu capul i promitea apariia unui corn de rinocer.
-Rahat.
- Spune-i c te-ai lovit cnd ai dat s iei din main. Dicky
ndes batista mea nsngerat n buzunar i porni
motorul. Bg maina n vitez i se uit la mine ntrebtor.
-N-ai dect s spui cui vrei. De la mine n-o s afle nimeni, i-am
spus.
- Mulumesc.
- F-mi un serviciu. Ultimul lucru de care tu i taic-tu avei
nevoie este un rzboi cu Henry King. M lai pe mine s descurc
socotelile?
Dicky analiz oferta.
- Numai s nu-1 cafteti, Ben. N-am de gnd s las pe nimeni
s se ocupe de asta n locul meu.
I-am promis i am intrat n curtea fermei. Domnul Butler
tocmai desfcea legtura de fin cu un clete pentru srm. l
mprtie cu civa bobrnaci profesionali nspre vacile care strngeau
cercul i iei din staul. Operaia de curare pe care o efectuase Dicky
nu 1-a pclit nici o secund. I s-a lungit faa cnd a vzut cucuiul.
- Bun ziua, domnule Butler, i-am spus eu i i-am ntins
mna. Nu tiu dac m mai inei minte. Ben Abbott.
-Te tiu. Am auzit c ai preluat afacerea lui taic-tu. Mi-a luat
mna n palma lui bttorit i mi-a strns-o
politicos, fr s-1 piard din ochi pe Dicky.
- Ce te uii? ntreb Dicky.
- Ce-ai pit la cap?
- M-am lovit n maina ta.
L-am vzut cum vrea din tot sufletul s cread. i poate - ar fl
reuit dac nasul lui Dicky nu i-ar fi ales tocmai acel
moment s sngereze.
_ Eti acas de trei ore i te-ai i ncierat.
_ Pentru tine am fcut-o.

_ Pentru mine? Dac vrei s faci ceva pentru mine strduietete s nu intri iar la pucrie nainte de procesul pentru arestare
abuziv. Crezi c dac intri iar dup gratii i uurezi cauza?
- Spune-i, Ben, m ndemn Dicky.
n mod normal, nu m amestec n certurile de familie. S te
bagi n aa ceva e o ocazie nemaipomenit de a-i face dumani un
clan ntreg. Dar Henry King m mpinsese de-a dreptul n afacerea
asta. Totui, dac n-aveam ncotro i trebuia s-mi ignor intuiia,
puteam mcar s-mi acopr spatele. Aa c am zis:
- Dicky, du-te de-aici. Las-m s discut cu tatl tu.
Dicky a luat sticla din main i s-a ndreptat spre cas.
Taic-su prea uor uimit de faptul c biatul lui nu m-a
pocnit fiindc i-am ordonat ce s fac.
- S v explic, am nceput eu.
S-a uitat dup Dicky pn cnd ua de la buctrie s-a nchis n
urma lui. Dup care mi-a aruncat o privire lung.
- Hai, s nu stm aici n vnt, mi-a spus i m-a condus n
hambar. n peretele deschis, cu faa la ocolul vitelor, era un scaun
pliant strimb i uzat. S-a lsat s cad n el i mi-a indicat cu mna
un scaun ruginit de tractor sudat pe o gleat de muls vacile. L-am
tras mai aproape i m-am aezat lng el, astfel c puteam s
supraveghem animalele i s ne i privim.
- Care-i treaba? m-a ntrebat. S-a aplecat s-i curee ghetele
de paiele ce se lipiser de noroiul de pe tlpi i prul lung i-a acoperit
chipul. Ne uitam nspre vest, cu faa la soare. Lumina fcea ca prul
sur s par aproape argintiu. Dar cnd a ridicat capul, aceeai lumin
s-a dovedit a fi crud, lsnd s se vad anii grei. Mustaa era cenuie
i riduri adnci i brzdau pielea din jurul nasului de vultur. Ochii
erau posomorii. *
- Ce s-a ntmplat de trebuie s-mi spui tu, i nu Dicky?
- Nu are legtur cu Dicky. Cel puin nu direct.
- Cu cine s-a btut?
- Cu Dennis i Albert Chevalley.
- tia de lucreaz pentru King.
- Voia s vorbeasc cu King. Au ncercat s-1 mpiedice.
- Pui de cea.
- Snt doi copii tmpii. Au fcut ce li s-a spus.
Umerii i se ncovoiar.

-Ben, nu vreau s am necazuri cu alde Chevalley. Am destule


de tras cu ticlosul sta de peste deal.
-V garantez c n-or s spun nimnui c un ins mai scund
dect ei i-a btut, simultan, de le-au mers fulgii.
Domnul Butler zmbi.
-Da, cred c ai dreptate.
-Aa c nu asta e problema, am continuat. Problema este King.
-i tu ce treab ai?
-M-a rugat s intervin.
- S intervii?*
- S fac pace.
- De ce pe tine?
- S m ia dracu' dac tiu, domnule Butler. Eu credeam c
vrea s discutm afaceri imobiliare. n loc de asta, i-a intrat n cap c
snt un fel de arbitru local.
Butler zmbi din nou.
_ Poate a auzit cum l-ai gsit pe sracu' unchiu' Pete.
_ Nu era chiar pierdut.
- Poliitii nu reueau s-1 gseasc.
- Eu aveam mai mult timp dect ei.
Familia Butler - impresionai peste msur de stagiur meu la
conlrainformaii n marin - m-a angajat s dau de urma unui btrn
aiurit de-al lor care dispruse.
- Fusese deja gsit, i-am amintit domnului Butler, care era
nrudit pe departe cu unchiul Pete. L-a gsit o chelneri din New
Milford.
- Am auzit c s-au logodit, spuse domnul Butler.
- Nu m-ar mira.
- Se pare c exist speran pentru noi toi.
-Oricum...
- Oricum, tot nu vd care-i treaba ta aici.
- Hei. pot s-mi fac treaba cu condiia ca ambele pri s
vrea. l-am promis lui King c-1 ajut. V intereseaz? Sau vrei s v
luptai n continuare?
'
- Eu nu m lupt. El se lupt. Eu n-aveam nici o treab pin
cnd ticlosul a nceput s fac pe nebunul.
- Ce vrei s spunei?

- Pun pariu c a pretins c nu i-a dat Seama ce nseamn


contractul de arend - zice c nu i-a dat seama ct de aproape era
punea de cas - pentru c e biat de la ora. Aa-i?
- Aa mi-a spus.
- Prostii. tia foarte bine. Doar c i-a nchipuit c m
dovedete cu avocaii. C m spulber. La dracu cu tmpitul de ran.
- Ei bine, acum i-a dat seama c s-a nelat. Cred c se simte
ca un idiot. N-ar Fi prima oar cnd unul de la ora o scrntete.
- Se uit la mine i vd n ochii lui c dac-a disprea de pe faa
pmntului ar fi un om fericit. Da' n-am s dispar. Aici e casa mea. E
casa familiei mele de cnd a cumprat-o bunicul
Familia Butler din Newbury venise din Bridgeport dup
"primul rzbpi mondial.
- i cnd am s mor, o s fie casa lui Dicky - las, tiu ce
gndeti. Crezi c Dicky o s vnd la moartea mea. Ei bine, e treaba
lui. Mort, n-o s-mi mai pese. Deocamdat nici nu mor i nici nu
plec nicieri. Am de gnd s-mi duc viaa aici. i poi s-i spui fiului
de cea de colo c tocmai mi-am lcut analizele i n-am nici pe
dracu'. Mi-au spus c o s-apuc nouzeci de ani pe picioare.
- Felicitri.
- S i-o spun p-a dreapt - ce dracu', snt mai tnr cu douzeci
de ani ca unchiu' Pete. Poate-mi gsesc i eu o chelneri. N-ar fi ru
s am o femeie la ferm... am fost singur atta timp. Nu eti nsurat,
aa-i?
-Nu.
- De ce nu?
- Se pare c am prostul obicei de a m ndrgosti de femeia
nepotrivit.
- Mie-mi spui. Sfinte Sisoe, mama lui Dicky era o bucic...
tii, Ben, dac puiul de cea ar fi venit la mine i ar fi vorbit ca de la
brbat la brbat, ca de la vecin la vecin, fceam noi ceva cu arenda
aia - ce dracu', nu l-a fi scuipat n ochi. Dar el i-a trimis afurisiii de
avocai. L-am pus pe DaNang pe ei. Dup aia a trimis o pereche de
birocrai -nesuferii, unu' Bert Wills din Middlebury i nu mai tiu
care mpuit de scria CIA pe el au venit i mi-au cntat cum c
contractul n-ar fi bun. Ira Roth a scris contractu' la. Nici
dracu' nu poate s-1 atace.

Domnul Butler l aprecia pe Ira pentru c demult, cnd nc i


mai ^cea sperane c Dicky o s se ndrepte, Ira spulberase n dou
rnduri acuzaiile care i se aduceau.
_ Wills, i p-llalt cum l cheam?
-Wiggens?
- Aa, Wiggens. M-au tratat ca pe-un gunoi. i dac a fi fost
un prost cum m credeau? M-ar fi speriat de mama focului i a fi
renunat la ce-i al meu.
- Cum a fost cu arenda? Bucica aia de pmnt are o form
tare ciudat.
- Nu eu am vrut. Nebunul btrn de Zarega a insistat.
- De ce?
- A, habar n-am. i murise ursul. i-acuma voia s in
vaci.
- A murit ursul? .
,
- Sigur c-a murit. Trebuie s fi avut vreo patruzeci de ani. Aa
c am arendat bucata aia, am pus gard i mnam cteva ntr-acolo.
Btrnul Zarega se tra n baston, se apleca peste gard i se uita la ele
ore-n ir. Era un btrn cumsecade, mi pare ru c nu l-am cunoscut
mai din timp. Dar n primii zece ani dup ce-am venit acas eram
cam icnit. Triam ca un pustnic.
*
- Nu tiu dac-am neles bine, dar mi se pare c nu v-ar
deranja dac i-ai ceda contractul lui King.
-Vrei comision?
- Aa mi ctig existena, domnule Butler. Dumneata din
ferm. Eu din tranzacii imobiliare.
- Sper c-i merg afacerile mai bine dect mie.
- Nu e cel mai bun an din viaa mea.
- Slav Domnului c am pensia de veteran. Singurul fel n
care un cresctor de vite i poate ctiga existena e s se lase
mpucat pentru patrie. tii c oamenii dau mai mult pe o sticl de
ap Perrier dect pe un litru de lapte?
- tiu c oamenii trimit afurisii de avocai cnd ar trebui s
trimit ageni imobiliari.
- Prostii. Trebuia s vin el. Dar nu, el a fost mereu cel care ia pus pe alii s-i fac treburile murdare...
Ciuli urechea, ncordndu-se dintr-o dat. O secund mai trziu
am auzit i eu zgomotul puternic al unui elicopter. Se apropia i se

auzea din ce n ce mai tare, pn cnd lemnria ncepu s se zglie,


url deasupra acoperiului i se ndrept tunnd spre Fox Trot.
Domnul Butler rmase eapn, cu minile strnse n pumni, cu
muchii gtului ncordai i jucndu-i sub piele. Cnd zgomotul s-a
stins complet, a vorbit pe un ton rece i amar:
- Se folosete de tine, Ben. Te credeam mai detept. '
Elicopterul omorise ceea ce fusese o conversaie din ce
n ce mai cordial. DaNang sltase capul lui uria i m privea
ntrebtor. Am pus eu ntrebarea, pentru amndoi:
- Ce vrei s spunei?
- Nu te-au nvat istorie la Annapolis?
- Istorie? Ba da, cte ceva. Mai mult naval.
- Ben. eu personal tiu cinci ini care n-ar fi mori acuma
dac puiul sta de cea n-ar fi trit pe picior mare la Paris. Douzeci
de mii dintre ai notri ar mai tri i-acuma.
- V referii la Vietnam?
-Da, la Vietnam, dezertor nenorocit ce eti!
Se descrcase. i uriae acuzaia. Cinele se ridicase i se
apropiase de domnul Butler. Muchii pieptului i zvcneau
amenintor.
Mi-am micat picioarele n aa fel nct s fiu n stare s m
urnesc rapid i m-am strduit s-mi pstrez tonul calm.
_ Aveam cinci ani, domnule Butler. Nu m-au mobilizat cntru
c trebuia s merg la grdini.
i-a aranjat mustaa cu degetele lui ngroate de munc. Dup
care a expirat un oftat care a rmas suspendat n aer ca un balon din
benzile desenate.
_ a, da. Mda, trebuie c m-am gndit la altcineva. Eti de-o
vrst cu Dicky, nu-i aa?
- Da, domnule Butler.
- De multe ori m gndesc la el ca la un copil. Dar voi, biei,
nu mai sntei copii.
-Nu, domnule.
- Nu prea mai tiu pe ce lume snt. Uneori nu tiu n ce an
sntem.
- Bunicul din partea mamei avea o ferm n Frcnchtown.
Spunea c anotimpurile conteaz mai mult ca anii, am,spus eu.
- tii cte ceva despre rzboi?

- Nu prea multe.
Domnul Butler rmsese cu ochii la vacile care dovediser
grmada de fin. DaNang se aezase la picioarele stpnului su. Cnd
porni iar s vorbeasc, vocea lui sczut suna aproape normal,
aproape profesoral, cu afirmaii msuratei
-King l-a sftuit pe Nixon. Cine crezi c a clocii o tmpenie ca
asta: N-am de gnd s fiu primul preedinte american care pierde
un rzboi"? Pierdusem deja. Johnson o tia. Afurisitul de
McNammara o tia i ei. O tiam pn i noi, rcanii. Eu eram genist.
De-aia am voie s umblu cu explozibil. Vrei s tii ce aruncam n aer
acolo n Vietnam? Turnuri de comunicaii. Turnuri le noastre de
comunicaii. Cnd comunitii au nceput s ctige teren, le-au lsat
n picioare, gndindu-se s le foloseasc dup ce ctig. King i
Kissinger au fcut carier la negocierile de pace de la Paris. Erau pi
prima pagin a ziarelor. King l ncuraja pe Kissinger u fanteziile lui:
tii tu, politica lor de secol nousprezece, cu soldai de plumb. Cum i
ziceau? I-au gsit i un nume rsuntor. 'Real politics. Ceva de genul
sta. Sfinte Sisoe Ben, era vorba de carne i snge de optsprezece ani.
Nu eram soldai de jucrie. Nici noi i nici sracii galbeni.
i ca s fie sigur c am priceput bine care-i legtura dintre
rzboiul din Vietnam i contractul de arend, adug:
- Aa c, atunci cnd Henry King i trimite avocaii, lacheii i
agenii imobiliari la mine-n deal, face exact ce a fcut totdeauna: i
trateaz pe oameni a pe soldai de jucrie. Spune-i c-am zis nu,
Ben. Spune-i c nu, nu-i vnd contractul. Spune-i c n-am de gnd s
vnd un acru de teren mcar. Spune-i c nu-i dau voie s-i ntind
conductele pe pmntul meu. i mai spune-i lui Henry King s nu m
mai urmreasc, altfel n curnd am s-1 urmresc i eu.
- Cum aa, s nu v mai urmreasc?
- i-a pus oamenii s m spioneze.
- Spioneze?
- M supravegheaz. Snt la cmp i m trezesc cu senzaia aia
stranie pe care-o aveam n rzboi c cineva te urmrete prin ctare.
- S v urmreasc? Dar pentru ce?
- Am vzut soarele reflectat n binoclu, sau n lunet.
- Cine v urmrete?
-Putea s fie o puc cu lunet.

- Domnule Butler, dac cineva v-ar fi urmrit cu o arm cu


lunet aici, ntre dealuri, ai fi fost mort, nu credei?
- Dac o s fiu gsit cu capul ndri, o s-i aduci aminte ce
i-am spus.
__ Chiar ai vzul oameni pe terenul dumneavoastr?
- mi ascult telefonul. Se aude declicul.
__ Liniile telefonice snt destul de vechi aici, sus, am spus Am
i eu declicuri, pe strada principal. Liniile astea trebuie s aib vreo
treizeci de ani. Domnule Butler, cred c se pun dou ntrebri. Cine
snt ei" i de ce v urmresc ei" i v ascult telefonul?
_ ncearc s m sperie.
- Ca s v determine s vindei contractul?
- Spune-i lui Henry King c Armata Statelor Unite 1-a nvtat
pe acest soldat de jucric s demoleze. Spune-i c dac-mi mai face
necazuri, i arunc n aer barajul i fac din lacul lui frumos un crater
ca pe lun.
I-am spus pe un ton ct am putut de blnd i conciliant:
- Domnule Butler, n-am s repet ceea ce mi-ai spus i cred c
nici dumneavoastr n-ar trebui s-o mai spunei. E o ameninare
serioas.
- Iei afar de pe pmntul meu.
S-a ridicat strngnd pumnii. DaNang s-a ridicat i el hotrt n
patru labe, amenintor ca un btrn campion la categoria grea
angajat s pstreze ordinea la discotec pe butur i baci.

inuta dreapt de colri, ochii strlucitori i prul alb, des i


buclat o fceau pe mtua Connie s par mult mai tnr dect era.
n zilele ei bune n-ai fi zis c a apucat s-1 cunoasc pe preedintele
Woodrow Wilson*, cnd a fost n excursie cu coala la Casa Alb. Cu
care ocazie 1-a ntrebat cum crede c are s-i in promisiunea
fcut n campania electoral de a nu amesteca America n primul
rzboi mondial
* Preedinte al Statelor Unite ntre anii 1913 i 1921.
din moment ce vasele americane aprovizionau Marea Britanic
insul nconjurat de submarinele germane. (Opt luni mai trzjjj s-a
dus voluntar sor de campanie n tranee.)
Am invitat-o s vedem mpreun biografia lui Henry Kii^
ndjduind de la ea o perspectiv istoric din care s tju cum s-1
iau. Filmul mi s-a prut tcut cublndee i cu inten ' de a-i tace

reclam, ocolind cu abilitate scderile omului Aciunile care


scoseser n strad o parte semnificativ a populaiei n urm cu
douzeci i cinci de ani erau calificate drept controversate".
Nu trecuser nici cinci minute de la nceput, c mtu Connie a
nepenit ca un uliu pe marginea scaunului. i la prima imagine care
arta cum au fost arse steagurile pe str ' n-a mai putut s se abin:
- Cum ndrznesc s pun la ndoial patriotismul
protestatarilor!
King i-a petrecut primii ani ai carierei n umbr. nc tnr pe
timpul rzboiului din Vietnam, era tot timpul umr la umr cu
Kissinger, Haldeman, Erhlichman i Nixon, cu figura lui luminoas
atent, cu trupul echilibrat ca al unui atlet. Dup rzboi ns, gata, a
ieit n fa; acum chipurile lacome se vedeau n spatele lui.
Bineneles c ntre timp, a spus mtua Connie zmbind, fotii lui
mentori ajunseser fie n nchisoare, fie n dizgraie.
Cnd republicanii au plecat cu coada ntre picioare, King s-a
aranjat cu administraia Carter, pn cnd i-a lsat balt i a
demisionat public - un act. farnic, spune Connie - cnd cu criza
ostaticilor din Iran, la timp pentru a se altura gtii lui Reagan.
Atunci a nceput s se vad c snt muli bani la mijloc: costume pe
comand, avioane pentru uzul personal.
Tot cam pe-atunci, vocea lui aspr cu accent de Brook- lyn a
cptat accentul uor englezesc al tipilor de pe Wall Street,
parautai in
i n birourile din Londra. De asemenea, vorbea
rar Probabil pentru c se concentra asupra noului ac- 111 J
oct* l facea s sune foarte important, ca si cum.

laringelecu gravitas.
permisul de intrare la Casa Alb, transformarea studentului
bursier era complet. Henry King vorbea la fel de sigur i de nelept
ca un profesor de la Harvard care public regulat i este nzestrat cu
o avere imens i cu prieteni sus-pui.
King Incorporated a intit sus i curnd a nceput s se bucure
de toate privilegiile unui om foarte important - avioane particulare,

elicoptere particulare, etaje ntregi la cele mai bune hoteluri combinate cu toate curtoaziile datorate unui om de stat -, saluturi
militare n rile Lumii a Treia, prnzuri la palat, dineuri
prezideniale.
- Ai remarcat-o pe bruneta aceea tnr? m-a ntrebat
Connie.
- Julia Devlin. Am cunoscut-o la el acas.
- Are ceva ciudat.
- Are ea ceva, nr-adevr. Dar n-a putea s spun c e ciudat.

Plcerile unui trgtor de sfori la scar internaional


includeau servitori, turme de ajutoare, plus o delicioas
protejat/asistent personal. De cnd ncepuse s fac afaceri pe
cont propriu, Julia Devlin cltorea cu el peste tot de parc-ar fi fost
concubina mpratului. *
- Ce prere ai? am ntrebat-o pe Connie cnd banda s-a
terminat.
- Dac s-a ajuns acolo nct unui individ vulgar, egoist i
trdtor al intereselor publice i se face o biografie re :renioas
pentru televiziune, atunci asta nu mai e ar, e internul, mi-a
spus ea i a plecat acas tar s-mi mulumeasc pentru
vizionare.
*
Am nvat cum s-1 iau? Greu de spus. A doua jumtate a
filmului, care ridica n slvi contribuia lui King Incorpo. rated la
progresul i pacea mondial, arta un om nconjurat de admiratori
convini c numai stnd lng el, o parte din imensa lui putere i
nelepciune ar trece asupra lor.
Oamenii att de curtai i pierd simul umorului. Singurul fel
n care poi s negociezi cu ei e s posezi ceva ce-i doresc : foarte
tare i se tem c nu-i pot fura. Domnul Butler nu se bucura de o
atare poziie, dezavantaj de care nu era contientj Lucru care-1 situa
pe arbitrul" local ntre ciocan i nicoval, i
Henry King mi-a declarat c e surprins s m vad att de
curnd. Am spus Nu, mulumesc" la oferta de cidru fiert, dar el a
insistat. Era tcut dup reeta regelui Norvegiei.
Asta se ntmpla a doua zi dup-amiaza trziu, cu I perspectiva
unei nopi reci. Biblioteca lui era splendid luminat 1 de soarele
palid i de focul portocaliu-a prins al lemnelor de 1 mr. Josh

Wiggens, tipul de la CIA, a venit cu cidrul, din care 1 prea s tot


guste nc de la prnz, c de-abia a bgat de 1 seam cnd King 1-a
concediat sub pretext c nu-tiu-cine de J la Washington ateapt s
fie sunat.
Julia Devlira strecurat capul pe u. I-am zmbit. Mi-a a
zmbit i ea i i s-a adresat lui King:
- Scuze, s stau cu voi?
- i-am spus c nu! a repezit-o King.
A nchis ua cu o fa inexpresiv.
Rmai singuri n sfirit, aezai comod pe canapea, a | repetat:
_ Te-ai ntors repede. _ N-a mers bine.
- De ce?
I-am relatat conversaia mea cu Butler, mai puin referinele la
Vietnam cu teoria c o parte din vin i-ar reveni lui King pentru c
oricum, n caz c nu, n-ar fi neles un
cuvnt din ce-a spus Butler.
S-a dovedit c nu a neles nimic nici din ce-am spus eu.
Furios, a lsat deoparte tonul de profesor la Harvard i am
nceput s neleg cu cine are Julia de-a face.
- Ce mama dracului i-ai spus?
- I-am spus, am repetat rbdtor i mult mai politicos dect o
meritau manierele lui, c mi-ai cerut s intervin i s
ncerc s v mpac.
- i contractul? s-a interesat el tios.
>
- Aa cum i-am spus adineauri, vestea bun e c nu ine cu
adevrat la pune. A luat-o n arend numai ca s-i fac
pe plac lui Zarega.
- i ce naiba voia s fac Zarega cu un dolar pe an?
- Domnul Zarega dorea s se uite la vaci.
- i bai joc de mine?
- Cnd ursul domnului Zarega a murit*i-am explicat eu, a vrut
s aib animale aproape. Domnul Butler i-a promis c o s mne
cteva vaci pe pune.
- Snt u-n u cu un azil de nebuni.
Am zmbit spernd s se dovedeasc totui c are simul
umorului. Dar King nu mi-a ntors zmbetul. n schimb, m-a
strpuns cu privirea aia a lui scprnd de inteligen.
- Trebuie s mai fie ceva. Nu mi-ai spus tot.

h - Vietnam. E veteran de rzboi. Te crede rspunztor. - | Nu e singurul care a suferit n Vietnam.


- Te nvinuiete pentru toi cei care au avut de suferit
King a oftat.
-Nu eu am nceput rzboiul din Vietnam. S-a ridicat s-a dus
spre un raft, plimbndu-i mna peste cotoarele cril0r Dar pe raftul
sta snt optzeci de volume care m blamea^ pentru Vietnam. i
prietenii mei de la edituri m-au avertizat; c revizionitii abia au
nceput s tulbure apele. Decizii pe care le-am luat cu moartea n
suflet acum douzeci i cinci de ani - i care m mai frmnt iacum - au ajuns s mbogeasc o grmad de publiciti. Aa c,
spune-mi, Ben, din moment ce toi aceti profesori i reporteri i
memorialiti i istorici refuz s cread c, atunci ,cnd Statele Unite
au bombardat nordul, inamicul a venit la masa tratativelor i a plecat
de cum am oprit bombardamentul, cum s-1 convingi" pe fermierul
de vizavi c am fcut tot ce mi-a stat n putin ca s opresc mcelul?
- Nu tiu ce s-i rspund. Tot ce tiu e c el a trit-o pe pielea
lui i c n-are de gnd s-i revizuiasc prerea.
-Sute de mii de oameni s-au ntors la casele lor i au dus o
via normal. Ei nu privesc n urm. Ce are el att de special?
- El nu e sute de mii. E doar un individ.
King s-a ntors i s-a aezat greoi pe canapea.
-S fie asta pedeapsa mea? Ce s fac, s m aez pe | spate i s
desfac genunchii?
- S te aezi pe spate e suficient.
-Nu e drept, spuse el. i eu mi-am servit patria. Cum am putut
mai bine.
-Uite ce e, eu aveam cinci ani. Nu v pot judeca, nici pe unul,
nici pe cellalt. tiu doar c o s fii vecini de-acum nainte. Poate,
cndva, o s v chinuii mpreun la un pahar. Kins nu parca prea
convins.
_ jacum? m ntreb. Care-i urmtoarea micare?
_ i-am spus. Stai linitit. Las-1 s se potoleasc.
- i ct mama dracului o s dureze? Vreau s am lacul gata
pn la var. Vreau s-mi duc musafirii acolo. F ceva.
M-am ridicat s plec.
- Cu ct te hotrti mai devreme s ncetezi cu presiunile, cu
att mai bine. Sfatul meu e s-1 lai n pace. Fr avocai. Fr alte

oferte. Las-1 o vreme... i spune-i pilotului de pe elicopter s


gseasc un alt traseu. Aproape c ajunsesem s ne nelegem cnd
am crezut c se prbuete pe hambar.
- i vrei s te pltesc pentru aa un sfat?
- Nu. Nu m-am achitat de sarcin.
-- Fr doar i poate. i presupun c te atepi s apelez din
nou la tine cnd s-o calma?
" - i-a pus cinele pe mine, domnule King. E semn clar c nu
vrea s m mai vad.
- Dac afurisitul la de cine se-arat prin preajm, pun s-1
mpute.
M-am aplecat spre el i l-am silit s m priveasc n ochi.
- Dac-i mputi cinele, o s ai de-a face cu mine.
- Cu tine?

- i i mai dau un sfat.


-ine-1 pentru tine.
- Domnul Butler i-e vecin. N-o s plece nicieri. Orice,
numai nu-1 clca pe nervi pe fiul lui.
- Am oameni care se pot ocupa de fiul lui.
- N-a miza pe asta.
- Nu m refer la cretinii ia de veri ai ti.
Aadar, camera de la poart nregistrase btaia.
- Tot n-a miza pe asta. Autoritile din Connecticut au
ncercat i n-au reuit vreme de treizeci de ani.
King se strduia s aib ultimul cuvnt.
- Oamenii mei lucreaz dup alte reguli.
SI
Prin
oamenii" lui presupun c nelegea ciomgari
angajai cu ziua de spionul lui la pensie. Ori poate c fostul'
consilier h probleme de securitate naional beneficia de protecia
serviciului secret.
^1
- Diplomaie cu alte metode?
- Fiecare rzboi are nvingtorul lui, domnule Abbott.' Am
plecat acas dorindu-mi s fi fcut o treab mai bun.1
n smbta urmtoare am primit un telefon de la doamna King,
care mi-a vorbit pe un ton agitat. Abia nelegeam ce spune din cauza
zgomotului de drujb.

- Domnule Abbott, Ben, poi s vii pn aici? Henry e foarte


suprat. Fermierul ne taie copacii.
- Dac vorbeti de afar de la un telefon mobil, intr n cas i
nchide ua, i-am spus.

Huruitul s-a terminat cu un zgomot de u trntit.


- Acum m auzi?
- Mult mai bine. E pe terenul arendat?
- Henry i-a ieit din mini. M tem c...
- Unde-i Josh Wiggens?
- S-a dus la cumprturi cu bieii Chevalley. k - La
cumprturi?
- Pentru salopete de lucru de primvar.
Merita s vezi una ca asta: patricianul ef al securitii
ntnndu-i pe ia doi prin magazine.
- i Julia Devlin?
- E la Londra.
- Fiul domnului Butler e cu el?
- Nu-1 vd.
Roag-te s nu fie, mi-am zis n sinea mea.
- Vino, te rog. Ne taie copacii cei frumoi.
- Vin n douzeci de minute. Deschide poarta i...
- Henry, nu! ip ea.
Am fugit la main i am ajuns la Fox Trot ntr-un sfert de or.
Am gsit poarta deschis i tricoanele ascunse n macadam. Parcul
de maini era gol, ferestrele de la birouri ntunecate i muncitorii
plecai n week-end.
Am srit din main i m-am repezit alunecnd prin noroi spre
locul de unde se auzea drujba asurzitoare a domnului Butler. S-a
auzit un prit ascuit i, n timp ce nconjuram casa, un triumftor
Cadeeee!".
Am vzut un plop superb, nalt i drept ca un catarg, a crui
siluet ncepuse s se clatine. S-a nclinat, la nceput ncetior. Dup
care, ctignd vitez, a czut ntr-un freamt aproape neauzit de
ramuri fr frunze i a lovit pmntul cu o bufnitur impresionant.
King, mbrcat n hain de vntoare, venea alergnd spre
mine. Era rou la fa de mnie i indignare.
-Oprete-1!
- Am s ncerc.

n vocea lui se ghicea suprarea neprefcut.


- Aveam patru copaci frumoi aici, pe col. Puteai s te
adposteti ntre ei ca ntr-o catedral.
Bnuiam c dac DaNang n-ar fi stat de paz, ar fi srit gardul
i ar fi ncercat s-1 opreasc pe Butler cu minile goale. Numai c
uriaul cine galben sttea de paz atent, cu urechile pe spate.
Domnul Butler se aezase pe trunchiul czut i i ascuea nonalant
lanul drujbei cu o pil.
_ nchide curentul n gard, i-am cerut lui King.
El strig la doamna King, care pomi n fug spre cas i
gsi ntreruptorul.
- Gata.
Am trecut peste srm. DaNang era cu ochii pe mine.
_ Spune-i s stea linitit, domnule Butler, am spus.
Butler ridic privirea:
-ezi!
DaNang s-a aezat nu tocmai convins pe picioarele de dinapoi,
ca o capcan gigantic de oareci gata s sar.
- Ce vrei, Ben?
- Doamna King^m-a chemat. Snt foarte suprai din cauza
copacilor.
- Nu snt copacii lor.
- tiu asta. De ce-i tai?
- Pawloski mi d opt ceni pe piciorul cub.
- aizeci de dolari un copac?
- Pentru plop. Pentru stejarii ia de colo mi d n jur de-o
sut.
-Glumeti.
- Snt d-ia cu lemn bun pentru furnir.
Mie mi se preau stejari din cei mai obinuii.
- Las-m s-i vnd lui King, i-am spus.
- i-ce s fac cu ei?
- i d banii i-i las n picioare.
-N, mai bine-i vnd lui Pawloski.
- Mai gndete-te, aa eti scutit de transport.
S-a gndit o vreme. S vinzi lemne e munc de-i rupe spatele,
mai ales cnd n-ai pentru transport dect un tractor fcut pentru
treburi uoare de ferm. i dac i-ar fi spus lui Pawloski s-i trimit

camionul cu remorc, preul ar fi sczut 51 mai mult. n plus, nici un


yankeu demn de acest nume nu strimb din nas cnd e vorba de stors
bani de la unul de la ora.
- Da' King trebuie s-mi dea mai mult.
-Las-m un minut. S vd ce pot s fac.
M-amtlus napoi la gard, am escaladat irurile de srm
i-am vorbit cu King. Diplomatul de carier s-a apucat s
negocieze cu mine pn cnd l-am ntrebat direct:
- i-ai pierdut minile?
ntr-un trziu, m-am ntors cu raportul la domnul Butler.
- S-a dus s-i ia carnetul de cecuri.
King a ieit din cas clcnd apsat, a traversat pajitea i a
trecut peste gardul ce-i desprea pmntul de punea arendat de
domnul Butler. I-a ntins cecul acestuia, dar cnd fermierul a dat s
pun mna pe el, King 1-a smucit npoi.
- Ce garanie am c nu te-apuci s-i tai imediat cum m
ntorc cu spatele?
Domnul Butler s-a uitat la el timp ndelungat, n vreme ce eu
ncercam s nscocesc ceva pentru a ndulci insulta, nainte s-mi
vin vreo idee, a pus mna pe drujb:
-Garanie? Ai fi avut cuvntul meu de onoare, fiu de cea ce
eti!
ntinse mna dup ctile de protecie.
- Ateapt! ip King. Ce faci?
- Tai lemne.
- Distrugi copacii tia minunai!
- Zi mulumesc c nu dau cu Agent Orange.
-Poftim?
-Sau cu napalm.
- Eti nebun?
- N. Stau bine cu capul. i cu memoria la fel. i acoperi
urechile i ncepu s trag de cureaua de pornire.
-Stai puin. Am fcut un trg.
Butler s-a nfipt n spatele trunchiului gros al altui plop. Din
cei patru din plcul iniial, cei trei rmai nc n picioare erau o
privelite impresionant. A ridicat drujba i a marcat trunchiul
pentru a-i da direcia n care s cad.

King a fugit dup el i 1-a apucat de umr. Butler s-a ntors, cu


furia ntiprit pe fa, plus nc ceva, parc un fel de nebunie. M-am
ndreptat spre ei, gndindu-m: Mam, nu vreau s m bag n aa
ceva.
- Pleac de lng el, Henry.
L-am apucat pe Henry King i am ncercat s-1 fac s lase din
mn cmaa lui Butler. Sub picioare aveam un covor de noroi i
rumegu de la primul copac tiat pe care alunecam toi trei. Domnul
Butler era cu drujba n mn, agitnd-o.
O drujb, pentru cei neiniiai, const dintr-un lan care se
rotete n jurul unei bare de metal acionat printr-uh motor. Lanul
are la fiecare trei-patru centimetri nite dini ncovoiai ascuii. Poi
s te tai urt de tot n el chiar cnd motorul e oprit. O dat pornit,
lanul e un cerc de lame care se rotesc. Un chirurg plastic mi-a spus
odat c nu prea am din ce s te fac la loc" i mi-a recomandat
clduros s port o casc de motociclist i un scut pentru fa.
Am reuit s-1 mping pe King la o parte. Nu mi-am dat seama
dac Butler alunecase sau intise deliberat figura lui King. Problema
mea era c, mpingndu-1 pe King, drujba se nvrtea acum n faa
mea.
Nu era genul de arm pe care s poi s-o opreti cu mna.
Butler a ncercat s-i opreasc micarea minii.
Dar King e cel care m-a salvat, din greeal sau nu, mtinznd
mna nmnuat ntre noi. Strigtul lui s-a amestecat cu iptul
nevesti-sii.
Am czut amndoi la pmnt. Butler a oprit motorul j tcerea
care s-a lsat dintr-o dat era aproape tangibil.
King se uita fr s-i vin s cread la vrfurile degetelor
mnuii sfiate. ncet, cu fric, i-a tras-o de pe mn.
- O, Doamne, plngea doamna King, apropiindu-se cu team.
Am crezut c o s vd snge. ns dinii lanului, n mod miraculos,
trseser mnua de pe degete i tiaser numai materialul. O
singur pictur de snge strlucea n vrful arttorului.
Domnul Butler izbucni n rs. Pe frunte, venele i se vedeau
pulsnd.
-Eti un nenorocit norocos.
Faa lui King era alb ca zpada.
- Ai ncercat s-mi tai mna.

- Ai ncercat s pui mna pe un lan de drujb, i-o ntoarse


Butler. Tmpitule!
- Te dau n judecat.
- Iei afar de pe pmntul meu.
- E pmntul meu.
- Iei afar de pe pmntul meu.
-F...
- DaNang!
- Tu, du-te de-aici, am intervenit eu, apucndu-1 pe King cu o
mn ferm pe dup umeri i conducndu-1 n direcia gardului.
Exact nclipa n care Josh Wiggens strbtea pajitea alergnd i
srea gardul cu o uurin remarcabil pentru un om de vrsta lui.
Pistolul automat pe care-1 inea n mn nu prea s-1 ncurce.
- Cheam cinele, a strigat la Butler, sau l mpuc.
Minunat. Trecuserm de la drujbe la arme de foc.
Am reuit s-1 strecor pe King printre srmele din gard.
- Eti bun s lai la deoparte nainte s rneti pe cineva?
Wiggens nu s_a comP''cat cu vorbe. Far avertisment i - - s
scape cinele din priviri, mi-a pus pistolul la tmpl ca dnd ar fi vrut
s scape de o musc. C Eram nc iritat de ameninarea cu drujba imi pierdusem
din dispoziia binevoitoare.
^ L-am prins de bra, i-am luat pistolul i l-am aruncat pe
spate A srit n sus ca i cnd ar.fi czut pe o trambulin i m-a
aruncat pe mine pe spate. Lucru care m-a surprins, dar nu pn ntratt nct s nu ajung primul la arm. Am luat-o de pe iarb i am
aruncat-o ct am putut de departe, pe pajitea lui King.
Wiggens se apropia de mine micndu-se cu agilitate, tot
numai picioare i mini lungi.
-Nu te prosti, i-am spus. Ai pete de iarb pe costumul tu bun,
iar pe mine o s m doar oasele o sptmn. E evident c sntem
amndoi n stare s ne facem ru unul altuia.
N-aveam nici o ndoial. Nenorocitul nici mcar nu gtia prea
tare.
Avea ochii reci. King i-a strigat ceva. Wiggens a ezitat, apoi a
scpat un zgomot care ar fi putut s fie luat drept rs.
- Te descurci cu cinele la?
- M descurc cu Butler. Tu ai grij de King.

Dup care m-am ntors la Butler.


- V simii bine?
- Sigur c m simt bine.
Sub piele, venele artau ca erpii. M temeam s nu fac un
atac.
-Unde-i Dicky?
- A ieit cu vreo vagaboand.
- Putei s mergei singur acas?
- Sigur.
- N-artai prea bine.
- M simt bine... Ar fi trebuit s iau afurisiii ia def bani. Am
fost prost.
- Vorbesc cu el cnd se potolete.
-Nu.
- Avei nevoie de bani.
- Cine n-are? Arunc o privire peste gard la Henry King l care
se uita i el, i, ncpnat, puse mna iar pe drujb. J
- Stai puin! tii pduricea aia a dumneavoastr, de pe
culme? Aia slbatic. Lsai-m s ncerc s-o vnd.
- Nu vnd pmnt.
- E-n slbticie, ce dracu'. Nici nu tiai copacii, nici nu ;
lucrai pmntul.
-Ct?
- Putei s luai optzeci de mii.
-Nu tiu ce s zic, Ben. Vin oameni de la ora care ncep s se
plng ba de zgomotul de tractor, ba de ngrminte; iar cu King
am probleme, de ambele pri.
- Pi nu arai aproape de lotul la. i de tiat lemne, |
maximum de dou ori pe an.
- Optzeci de mii?
- Absolut. n afar de comision.
Buzele i se micau. Nu-i convenea. Dar era o soluie la
ndemn pentru o groaz de probleme. Se uit iar cu coada ochiului
peste gard, unde se vedea King trndu-i picioarele ; spre cas.
- Jur c-mi aduci oameni cumsecade. Care s m lase-n
pace.
Cei la care m gndeam s vnd terenul de la Butler erau ;; o
pereche de avocai ce locuiau ntr-un apartament la bloc I pentru

care dduser prea mult. Lucru care-i fcea s se ^ gndeasc s se


extind. Voiau cu adevrat s construiasc o

. |a tar i cnd i-am dus s vad terenul smbla urmtoare


s!au artat destul de ncntai.
Neauzind nimic de la ei pn miercuri, am intrat n panic. I
am cutat la telefon. Am aflat c vorbiser cu nite rechini din
construcii care le cereau o sut aizeci de dolari pentru piciorul
ptrat de construcie de calitate i c voiau s se rzgndeasc,
preferind s-i fac vacanele n vile nchiriate n Tuscany.
-E mult prea mare chiria, am spus eu. Ascultai-m, m-am
interesat i eu. De ce nu v gndii la o cas n dou pri? Una e
partea funcional - dormitoare, debarale, antreu, birouri, buctrie
i garaj. Cealalt e special: camer de zi ncnttoare i dormitor
principal fabulos.
- Nu ne permitem s-o construim.
- Construii camera de zi i dormitorul principal, iar pentru
celelalte ataai o caban de lemn. Cu treizeci de dolari piciorul
ptrat pentru caban, se poate face o cas de lemn frumoas i solid
care se deschide ntr-o camer de zi din sticl. i cu baie placat cu
marmur, am adugat eu pe nersuflate, innd cont c amndoi erau
obinuii cu hoteluri de cinci stele.
Cnd snt bun, snt bun, aa c a merskI-am fcut aa de fericii
nct, brusc, s-au ngrozit ca nu cumva altcineva s vin i s le sufle
terenul de sub nas i s-au repezit cu maina de la New York n
aceeai sear, imediat dup lucru, s-mi aduc un aconto. Am urcat
imediat la Morris Mountain, n ciuda orei trzii, s pun personal
cecul n mna bttorit a lui Butler.
Dicky nu era acas. Domnul Butler sttea n prag, cu
televizorul urlnd n spatele lui.
'- Felicitri. V-am adus un aconto pentru terenul la de care
am vorbit.
- M-am rzgndit. Nu vnd.
- Dar mi-ai spus c avei nevoie de bani.
- Stai s vedem ce se mai ntmpl cu procesul pentru
arestare abuziv.
-Dar...
- Te-am prevenit, Ben. Nu vnd pmnt.
- Domnule Butler, mi-am dat cuvntul clienilor.
- De unde tii c nu e King n spatele lor?

-Poftim?
- Poate c King i pltete ca s-mi fure pmntul.
- n parcele de doi acri? am ripostat eu furios. La pre de
teren de construcii? O s-i ia zece ani i cnd o s termine o s fii cel
mai bogat om din Newbury.
Domnul Butler mi-a dat un rspuns care mi-a adus aminte c o
fi el nebun, dar prost nu e.
- La patruzeci de mii acrul l cost mai puin de cinci milioane
de dolari. Pe care-i are, Ben. O s tot cumpere cu bucica pn m
cumpr cu totul.
- Domnule Butler, v jur, snt oameni obinuii - o pereche de
avocai care vor s-i fac o cas pentru week-end.
- Avocai? Avocai care lucreaz pentru King! Mi-a trntit ua
n fa i a oprit televizorul.
Primvara a venit i a struit, cald i neobinuit de secetoas,
o primvar senzual care a ters definitiv amintirea iernii. O
primvar minunat pentru a te ndrgosti i, s fi avut un dram de
minte, a fi lsat n urm trecutul i aa a fi fcut.
Vara a mers mai bine, dei nu de la nceput.
In ciuda eforturilor noastre susinute de a preveni populaia cu
drept de vot c Steve LaFrance candideaz numai din lcomie, Vicky
era pe locul doi n cursa electoral. Avea toate avantajele de partea
ei, o carier frumoas, cinste de nezdruncinat, plus aspectul
atrgtor. Numai c Steve se bucura de suportul pe gratis al
realizatorilor de emisiuni pentru radio i televiziune care tiau c
etalarea unui sim al umorului deosebit poate convinge un electorat
ngrijorat c tierea bugetului pentru educaie, pentru hrana i
adpostul copiilor strzii i pentru protecia mediului nu era un
punct de vedere tocmai ngust, egoist i corupt.

Apoi, ntr-o bun zi, Vicky m-a rugat s-o conduc pn la


Hartford, capitala statului, unde trebuia s ia prnzul cu unH tip
important de la Departamentul Transporturilor al statului I
Connecticut. Dumnezeu tie ce s-a petrecut la restaurant 1
5 'Jb
destul s sptin c vinul a curs n valuri, iar Vicky a adormit cu I
capul n poala mea tot drumul pn acas.
Nu mult dup aceea, utilaje galbene au pornit s repaveze 1
Main Street i kilometri ntregi din Route 7 cu un asfalt fin ca f
fundul de copil. Caravane de dubie au fost trimise la supermaket i
n patru zile fiecare brbat, femeie sau copil din ora a ajuns n
posesia unei perechi de rollere.
Minile scrntite i ncurcturile de perechi au fost din
abunden i pe btrnul doctor Greenan l btea gndul s se
ntoarc la Yale ca s se specializeze n fracturi. Populaia cu |j drept
de vot era ns fericit, aa c Vicky, care n-a mai fcut mare lucru n
restul campaniei, 1-a determinat pe Steve LaFrance s rmn mai
departe n magazinul lui de spirtoase, unde putea s asculte la talkshow-uri dup pofta inimii. Sau cum frumos a spus mtua Connie,
Slav Domnului, pentru binele copiilor notri, ca s nu mai vorbim
de ambiia Victoriei de a ajunge guvernator n Connecticut".
nc o ntmplare fericit a fost comisionul pe care l-am ncasat
la vnzarea lui Yankee Drover Inn. Puteam s-o trimit astfel n
vacan pe Alison ntr-o tabr de clrie. n naivitatea mea, am
crezut chiar c am terminat cu dezbaterea pentru pisic.
n cele dou rnduri cnd m-am ntlnit cu Dicky Butler, venise
n ora cu comisioane pentru tatl su. Prea sntos: pielea
bronzat sugera c-i ajut tatl la treburile fermei. Numai mnuile
din piele de cprioar care-i atrnau din buzunar mi aminteau de
faptul c ncepuse numrtoarea

m
Se inea deoparte de companie i nu cuta bucluc.
^buclucul 1-a gsit pe el.
Nite derbedei de liceu au srit la el pe singura alee din ra _ o
scurttur ntre magazinul universal i parcarea teatrului -, spernd
s-i fac un nume i pierznd n schimb civa dini.
Politistul Moody le-a presat pe victime s depun plngere.
Tim Hali 1-a aprat pe Dicky la audirea din Plainfield, dinainte de
proces. Ollie i-a pregtit cazul cu mare atenie. Mult prea mare.
Tim, pregtit de Ira Roth, i-a cerut lui Ollie s clarifice datele la
care au avut loc incidentele. Dup care, artndu-i uimirea fa de
faptul c Dicky a atacat patru oameni ntr-o singur zi, a vrut s tie
ora exact pentru fiecare incident n parte. Judectorul i-a terminat
treaba, remarend acid C un * juriu rezonabil ar trebui s ajung la
concluzia c un om atacat de ali patru are dreptul s se apere. Dup
care onorabilul jude s-a minunat cu voce tare dac nu cumva
procesul intentat de Dicky poliistului Moody n-o fi influenat cumva
felul n care s-a fcut investigaia.
Pe patru iulie, un motociclist din Derby pe nume J.J. Topkis sa luat de Dicky n taverna La Mesteacnul Alb. Wide Greg,
proprietar, a depus mrturie c Dicky a fost un adevrat gentleman
i a pltit cu bani ghea pentru geamul prin care 1-a aruncat pe
motociclist, care era oricum n atenia poliiei, i n-a pierdut vremea
cu reclamaii. Cei de fa spun c poliistul Moody i-a nceput
investigaia la orele mici ale dimineii, cnd Wide Greg era prea
ocupat cu tiatul lemnelor ca s ofere prea multe informaii.
Chiar i-aa, Ollie a pornit pe urmele lui Dicky.
A

Intr-o noapte, trziu, m ntorceam acas pe Morrisville

Road dc la cina n casa de ar a Ritei Long, o tnr vduv


care ateriza cnd i cnd de la New York sau Hong Kong s-mj
ciupeasc corzile inimii ca o cntrea la heavy-metal bass 1 cnd am
vzut luminile roii-albastre ale mainii lui 011ie I strpungnd
noaptea. Am ncetinit s arunc o privire. n f luminile de poziie ale
echipajului de poliie era prins o f camionet btrn Ford care
semna cu cea a tatlui lui Dicky. 1
Ollie i-a extras cei un metru nouzeci din main, cu ol mn
pe tocul armei i n cealalt cu o lantern Mag lung, cu I cinci
baterii halogen pe care se tie c uneori o confund cu i bastonul de
poliist. Distras de lumina de la propria-i main 8 sau orbit de furie,
nu mi-a observat farurile. Cu o micare I agil, a smucit ua de la
camionet, 1-a apucat pe Dicky de I cma i l-a azvrlit n mijlocul
drumului. O sticl de vin a I czut dup el i s-a tcut zob de asfalt.
Dicky era beat. Poliistul Moody l-a lsat s se ridice pe_ |
jumtate n genunchi nainte de a-i da un ut. i-1 pregtea pe al
doilea cnd am aprins farurile lungi - micare la fel de tmpit ca
aceea de a-1 ntrerupe pe un lup de la cin.
Ollie mi-a fcut semn furios s-mi vd de drum. Am ] oprit
maina, am aprins lumina din cabin s-i art c nu snt ] om ru,
mi-am pus ambele mini pe volan la vedere i-am nchis un ochi ca
s nu m orbeasc lanterna.
- Mic-teJ mi-a strigat.
Am oprit motorul.
S-a apropiat i a recunoscut Olds-ul.
- Pleac dracului de-aici, Ben.
-E beat. Nu se poate apra.
-Dispari!
-Snt martor.
- La ce?
_ y\i luat la btaie un cetean nenarniat. Snt martor.
- i mai spun o dat, pleac dracului de-aici!
-Nu pot s fac asta, Ollie.
Legai amndoi cu ctue pe bancheta din spate a echipai11^11'
lui Ollie, acuzai de conducere n stare de ebrietate (Dicky) i de
obstrucionare justiiei (eu) am profitat de ocazie s vorbim cu
voce sczut despre problemele tatlui lui Dicky cu Henry King.

Furtuni de hrtii s-au abtut asupra fermei Butler graie echipei de


juriti de la King Inc. O vreme, Ira Roth a descurcat iele, dar acum
era ocupat cu un proces de crim.
Mai ru dect hrtiile era elicopterul.
- Puiul de cea tot bzie pe lng cas, mi-a spus Dicky.
- Vrei s spui c atunci cnd pleac?
>
-Zboar chiar pe deasupra casei. tii cum sun asta pentru
tata? Ca i cum s-ar fi ntors n Vietnam. S-a sculat noaptea trecut
strignd c nu tiu ce trgtori o s-arunce-n aer ua i o s-1 omoare
din greeal.
- Se-ntmpl des?
- Prea des. E la captul rbdrii, spuse Dicky. Are fitilul lung
tata, dar chestia cu elicopterul l-a dA gata.
- nc mai crede c este supravegheat?
Dicky s-a uitat la mine, iar figura i-a devenit brusc vizibil n
lumina de la bordul mainii lui Ollie.
-Nimeni nu-1 supravegheaz.
- M ntrebam... i cu telefonul ascultat? - Poate c btrnu' e puin prea suspicios, tii ce vreau s
spun. Nu e vina lui, e din cauza felului cum l trateaz fiul la de
cea.
- Tcei acolo, n spate! mri Ollie.
-Du-te-n m-ta, a replicat Dicky, chestie mai stupid^ dect
ceea ce fcusem eu punndu-m cu un poliist pe un drum ntunecos.
Fr ca mcar s ncetineasc, Ollie a biciui] aerul cu lanterna ntrun cerc larg spre spate. L-a izbit ne Dicky n cap i m-am trezit cu
lentilele, bateriile, becul halo. gen i cu Dicky grmad la mine-n
poal. I-am cutat pulsul.
Ollie a condus trei kilometri n tcere. A vorbit ntr-un trziu:
- V-a cam pierit graiul, pucriailor.
- Ollie, cred c l-ai omorL
-Prostii.
Dar a oprit maina, a aprins luminile i a aruncat o privire.
Dicky s-a micat. Ollie l-a plesnit peste fa. Dicky a ncercat s se
fereasc, ameit. O umfltur purpurie uria radia de pe un obraz.
- Vezi umfltura asta, Ollie?
- nc un argument la noul proces pentru atac intentat
btrinului Dicky.

- Ollie, i fac o ofert i i-o fac o singur dat. Ne duci napoi


la mainile noastre. Retragi acuzaiile i n-o s facem plngere. Dar
dac ne duci la Plainfield, poi s te atepi la un proces de un an de
zile.
Ollie are ochi de reptil - ferestre murdare spre un suflet negru
-, dar atunci cnd eti n rzboi cu un caraliu din Newbury merit si aduci aminte c reptilele au prosperat mult i bine pe aceast
planet.
- M amenini, Ben?
- Te amenin i nc serios, am ntrit. S-ar putea s ctigi, dar
ai s petreci o grmad de timp n arest preventiv.
Aproape c-i puteam vedea nfiorarea provocat de gndul
zilelor de arest.
Sergentul meu o s m susin pn la capt n faa a doi
recidiviti/sj s-1 vezi tu pe recidivistul" sta, aici de fa, pus la stum i
cravat i zmbind ctre jurai. n plus, dup un
enoa scandal, o s te mai acopere sergentul la al tu i data
viitoare? i s nu uitm de procesul pe care i l-a intentat Dicky.
Reptila clipi n cele din urm.
Norocul a dat i peste Henry Kitig.
Primvara arid a fcut ca spatul lacului s fie floare la
ureche. Dup care, pe la mijlocul lui iulie, imediat dup ce
terminaser de turnat barajul, Newbury a fost inundat cu o
sptmn de ploaie care i-a salvat pe fermieri i a umplut groapa de
douzeci de acri a lui King pn-n buz. Fcea s srbtoreti o
asemenea izbnd i n prima sptmn din august invitaiile
tiprite i-au adunat pe toi cei care erau cineva" la botezul lacului
Vixen" - Vulpoaica.
M-a mirat faptul c am primit i eu una. Trebuie s m fi aflat
pe lista familiilor de vaz din Newbury", pentru c pe cea a
serviciilor deosebite cu siguran nu eram dup ce o ddusem n
bar cu nsrcinarea de a face pace cu btrnul fermier icnit". Am
fost mirat, dar bucuros.N-o mai vzusem din martie pe Julia Devlin
i singura dat cnd am reuit s nscocesc o scuz ca s trec pe la
Fox Trot, ea tocmai plecase cu King n elicopter.
La urmtorul ceai de joi dup-amiaz am ntrebat-o pe mtua
Connie dac nu vrea s-o duc cu maina la petrecere.

- Eu nu merg.
Eram ascuni - ca n fiecare sptmn de cnd aveam pt ani n alcovul format de bovindoul din sufrageria ei. O briz cald nfiora
perdelele fine i aducea parfumul din gradina de trandafiri.
-N-ai nevoie de o poftire. Poi s vii cu mine.
- O poftire? a repetat ea cu o sclipire combativ n ocjJj
Ochii ei snt limpezi ca sticla, dar de un albastru de stn<J
atunci cnd se pregtete s atace, adic mai tot timpul, j
- M ntreb, spuse ea, ce fel de oameni snt aceia care folosesc
un substantiv acolo unde exist un verb perfect potrivit. S gsesc
unul n propria mea familie mi se parcde mirare.
- Am avut impresia c eti pornit pe el pentru c n-ai primit
invitaie.
Manierele, purtarea i standardele lui Connie snt expresia vie
a acelei bune creteri care a pierdut mult teren de cnd primul rzboi
mondial a transformat republica noastr ntr-o superputere. n plus,
posed o anume buntate nnscut, ceea ce ea ar numi la o alt
persoan decen cretin. Dar nimic n-o poate obliga s suporte
bucuros prostia. Mai ales pe nepoii tmpii care uit c atunci cnd
oameni ca Henry King ncearc s se fac acceptai de societatea din
Connecticut ar face mult mai bine s-o curteze pe mtua Connie.
-Bineneles c am primit o invitaie.
-Dac nu vrei s stai prea mult n soare, te conduc acas cnd
doreti. Cu toate c, din cte am vzut eu, te poi atepta la tot
confortul, inclusiv umbr rcoroas pentru cei din generaia
sensibil.
Am sperat la un alt zmbet. Dar nu mai avea chef de jocuri de
cuvinte i devenise brusc al naibii de serioas. 1
-Nu merg la petrecerea lui Henry King.
- De ce nu? Am vzut la el oameni pe care-i cunoti. Wills
tnrul a adus vorba despre tine.
-Mgarul la!
-De ce nu vrei s mergi?
pentru acelai motiv pentru care nici un american deinere de
minte mai lung de dou sptmni n-ar CCnt s se duc. Nici mcar
banda aia ngrozitoare n-a putut trC unde faptul c intrigile, trdarea
i arogana lui Henry King ^costat viaa a mii de soldai americani i
Dumnezeu tie

ci vietnamezi.
_ Ai vorbit cu domnul Butler.
Snt peste o sut de Butleri n Newbury, dar ea iubete oraul
sta aa cum o feti i iubete casa de ppui i tia cu precizie la
care Butler m refer.
- Fermierul Butler a fost rnit de trei ori n Vietnam. Dac nu
cumva i-au lacut creierul terci - sau este n mod patologic indulgent m atept din partea lui s simt nevoia s-i trag un pumn n fa
noului su vecin.
Ar fi trebuit s vorbesc cu ea nainte s m duc acoho n martie
trecut n loc s calc n strchini.
- tii, King mi-a spus deschis care snt sentimentele lui fa
de rzboi i...
Pomeii lui Connie prinser culoare.
- n cel mai bun caz, a fost n aceeai msur lipsit de
contactul cu realitatea ca sovieticii n Afghanistan. n cel mai ru caz,
a fost animat de setea de putere.
- Ei bine, admite c are ndoieli...
- tie s se pun ntr-o lumin bun, Benjamin. Nu te lsa
prostit. A tiut s vad cu mult naintea competitorilor si c puterea
pe care comunicaiile moderne o iau din mna guvernului va cdea n
minile unor particulari care vorbesc ln numele preedintelui. El a
fost gata la primire.
- Nu zic c am ncredere n tot ce-mi spune i nici nu tiu
mare lucru despre rzboi, dar cred sincer - relativ vorbind...
- Cred c doctorul Johnson e cel care a spus c dac-i vine
-la mas un tip de o moralitate ndoielnic, numr lingurile".
Am mai ncercat o dat n dimineaa petrecerii. Am gsit-0
citind Times n grdina ei de mod veche i am ntrebat-o dac nu
cumva s-a mai deschis la minte n privina lui Henry! King.
.- Dac-a fi ntr-att de deschis la minte, mi-ar cdea creierul
din east.
- Atunci s te ntreb altceva. Vrei s nu m duc nici eu?
- Nu pot s iau o asemenea decizie n locul tu.
-Dar ai prefera?
Connie a rmas pe gnduri o vreme. ntr-un trziu, mi-a
declarat:

- Du-te. Cnd copiii ajung s se lupte cu btrnii, se-ntmpl


ca n Bosnia.
N-a mers pn acolo nct s-mi ureze distracie plcut, dei a
fost de acord c King are noroc de o zi cu adevrat minunat.
Presiunea n aer ajunsese la valori canadiene sub cerul albastru
strlucitor, iar lumina era att de pur c fiecare pictor din stat i-ar
fi dorit s fie un Constable*.
Am lsat n prsire Olds-ul n hambar i am pornit motorul
Fiat-ului Spider 2000 model 1979 pe care mama mi-1 lsase cnd s-a
mutat napoi la ferma ei. Bolidul, copie italian reuit a omologului
englez de curse, fusese cadoul tatei pentru ea. Numai c mama era
prea timid pentru a conduce ceva aa de bttor la ochi prin
Newbury. Aa c maina era n stare grozav, cu motorul aproape
nou. Cu umbrele copacilor ondulndu-se ntunecat pe acoperiul ei
frumos, am
* John Constable, 1776-1837, pictor englez.
transportat ntr-o splendoare corespunztoare la botezul
Jacului de la Fox Trot.
julia Devlin a fost prima persoan cu care am dat ochi.
gra la poart cu o list de invitai n mn i arborase un zmbet
de petrecere care tcea o prim impresie infinit mai bun dect
bieii Chevalley.
Arta extraordinar n bluza lr mneci. Braele ei lungi uor
musculoase erau bronzate de soarele verii. O fust imprimat i
cdea pn la sandale. Materialul diafan, despicat pn la genunchi,
se lipea de picioarele la fel de frumoase ca braele i m-am trezit c
ndjduiesc la o petrecere de felul celor unde toat lumea se
dezbrac i noat n lac.
- Frumoas main, m-a salutat ea.
- M bucur s te revd, am salutat-o eu. Mi-a zmbit de bun
venit:
-Sntei domnul... Ah, minunat.
- Benn Abbott, am ajutat-o eu. Proprieti imobiliare. Ne-am
cunoscut n martie.
- Desigur. inei aleea drept nainte. Vei gsi un valet n
parcare.
- O s stai aici nepenit toat ziua?
- Nu snt nepenit. Trebuie s-i ntfhpin pe invitai.

- S-i aduc un pahar cu ampanie dup ce vine toat lumea?


-Ce drgu. Dar m tem c or s tot vin de-a lungul ntregii
dup-amieze. Petrecere frumoas, spuse ea i, dup ce cut cu ochii
pe list, adug, domnule Abbott. Expresia nepenit" nu fusese
apreciat, separe. Lacul lui Henry King - vizibil de cnd drumul ieea
din P'lcul mpietrit de pdure - era destul de mare pentru a fi
a'bastru. Era o privelite surprinztoare, care i abtea atenia

de la casa cea nou, mblnzindu-i structura i atenun^ cumva


dimensiunile enorme. nc un argument pe^ capacitatea
peisagitilor de a scoate din foc castanele pu de arhiteci.
Un balon gigantic rou-aprins plana pe deasupra casei!
priponit de un tambur n parcare. Am aflat de la bieii (}J liceu care
parcau mainile c era menit s arate oaspeil0J domnului King
peisajul proaspt desvrit de la Fox Trot. o vulpe ridicat pe
picioarele din spate mpodobea nacela. |
-Ben!
Am ridicat privirea.
Preedinta Comitetului municipal din Newbury era aplecat
peste coul mpletit, agitnd o sticl de ampanie, pe care, cnd ochii
notri s-au ntlnit, a dus-o la gur. Nu mai' eram mpreun" - vorba
lui Henry King - mulumit ezitrilor mele i atitudinii ei mai puin
tolerante din ultimul timp, aa c gestul tandru cu sticla de ampanie
era un mesaj care spunea: oftic-te.
- Las-i prul desfcut.
Prul lui Vicky era tcut s fie liber, valuri de bucle ce se
ondulau i i ncadrau trsturile delicate ca o ram de tablou baroc
sculptat n lemn de castan. Dar Tim Halls, avocatul meu i
curtezanul dintotdeauna al lui Vicky, era cel care ddea instruciuni
operatorilor de la sol. Omul de la parm a dat jos balonul de pe cer
i m-am urcat n co. Tim a asigurat-o pe Vicky, nconjurind-o cu
braul. Arztorul a pornit, iar noi am nceput s ne ridicm uor spre
cerul albastru de deasupra acoperiului de ardezie al casei.
Fox Trot rmsese sub noi, cu geometria strict a casei i
grdinilor n contrast cu fermele i pdurile risipite din jur i cu
rmul capricios al lacului. Partea dinspre nord a lacului coperit cu
gazon, terenul dinspre sud fiind lsat fusese atonul proaspt al
barajului din captul ndeprtat mP3 ;nc peste deversor se arcuia
un pod care prea s sI1'luC^'ltat din Central Park de hoi
ntreprinztori. '' 'Era aproape al dracului de perfect. Singura
scpare, dac , nurni scpare - iar acei care cred c arta trebuie s se
p ceva ja voia sorii ar putca-o privi mult mai binevoitor dect
crcotaii - era punea lung i ngust care, s folosesc ruvintele lui
King, tia pajitile ngrijite ca un cuit. Un cuit rugini1 din acela de

care se folosete domnul Butler la depanat frigidere vechi sau


cauciucuri de tractor.
Cutndu-mi din ochi gazdele, am dat peste prieteni din
Newbury - Scooter i Eleanor MacKay, Ira Roth, Al i Babs Bell i ali
membri ai clubului de ar, toi cu un aer de decqnt uluire - i
diveri bogtai din New York, inclusiv doi foti colegi de pe Wall
Street, care preau speriai s nu le cer o slujb.
Bertram Wills, ex-ministrul, m-a salutat cu un gest vag. Se
nvrtea n jurul doamnei King, artnd a mare om de stat n
costumul splendid de zi. Cnd Al Bell, al crui strmo omonim a
intrat n nalta societate dup ce a inventat telefonul, a ntrebat dac
nu cumva King a negociat vremea bun cu Papa, Wills l-a apucat de
bra i a ris n felul lui, pe nfundate, Foarte amuzant, Al, foarte
amuzant".
Cinele de paz al lui King, ex-CIA, era i el acolo, mormind n
colul gurii ordine pentru chelneri. Lumina soarelui nu l avantaja pe
Josh Wiggens: alcoolul i buhise trsturile fin cizelate. Am dat din
cap spre el i nu m-a surprins c m-a privit de sus.
Am fost surprins ns la vederea frumosului majordomo pe
care King l concediase n martie trecut.
-Bine-ai venit napoi, Jenkins.
___
I-am ntins mna. Mi-a rspuns cu plecciunea lui rigjjl
- Mulumesc, domnule Abbott.
Pentru organizare fusese angajat o firm de cateriu* aa c
Jenkins era morocnos ca un general care-i pu$S ndejdea n
colonei.
-Snt puin surprins s te vd aici. i fcusei i o
ieij[ memorabil.

Jenkins s-a mboat cu o demnitate fnoas.


- Doamna a insistat s m ntorc. Arunc o privii reverenioas
ctre doamna", care zbura cu graie de la ur, musafir la altul, i i
tcu semn unui chelner s-mi umplj paharul.
Am urcat pe terasa cea mai de sus, unde se afla King nconjurat
de oaspei. Arta obosit din cauza cearcnelor i cumva prea
mbrcat n costumul albastru. Mi s-a pru! nervos. Ochii i alergau
n toate prile, ca un agent imobiliar grbit s evalueze casa.
Paharul de ampanie, plin cu ap mineral, i-a scpat din mn. Un

chelner agil l-a prins i i l-a ntins cu graie, ca s fie blcrit mai
apoi pentru stropul vrsat pe mneca diplomatului.
King i amintea de mine, chiar dac nu cu drag. Salutul lui, o
ntrebare cu dublu sens despre starea sntii mtuii Connie, mi-a
artat limpede c datoram invitaia sngelui ei albastru. Dar era o zi
mult prea fericit pentru ca prezena mea s o poat tirbi. Lacul
Vixen ncununa o via de munc. Nici o cheltuial n-a fost prea
mare i nici un act de generozitate n-a fost trecut cu vederea.
Servitorii erau legiune i serveau hors d'oeuvres n cantiti ce
ar fi satis tcut-o pe Ecaterina cea Mare i de o calitate ce ar fi
ncntat-o pe Maria Antoaneta. Dac ploile nu i-ar fi umplut lacul, sar fi putut umple cu risipa ^ lU ipanie' ruri de Veuve Clicquot -nici
vorb de Moet la
^C ^rot - erau turnate cu larghee de personalul ce servea
^teras' alte ruri staionau strategic pe marginea aleilor la . -
franiere n eventualitatea c vreunui musafir rtcit
umbra, inirapic,
in pdurice sau m giauma . ^ uiu^
Dar nu vreau s sugerez c ochiul meu de sudist s-a sim'1
ofensat de atta ostentaie, cci att n alegerea ampaniei, a felurilor
minunate de mncare, ct i n ideea cu balonul simeam mai mult
generozitate dect nevoia de a epata.
Doamna King s-a dovedit la rndul ei generoas prczentndum prietenilor si, inclusiv soiei ambasadorului britanic, pe care o
admirasem de la distan. nalt i subire, avea prul argintiu i
privirea unei femei care tie s se bucure de via.
Cred c ne-am surprins unul pe altul. Amndoi citiserm
Trollope n vara aceea - The Way WeLive Now -, eu la prima lectur,
Fiona la a treia. Avea copii pe cale s mearg la universitate i cnd a
venit vorba despre Alison, am discutat despre cai. Din cnd n cnd,
verifica dac ambasadorul este ocupat i fericit.
- O cunoti pe tnra cu care st de vorb soul meu?
- Vicky McLachlan. Preedintele Comitetului municipal din
oraul nostru. Vrei s i-o prezint?
- Nu, nu. Pare mulumit.
Topit era un cuvnt mai potrivit, dar topit eram i eu, aa c
nu eu eram cel mai n msur s vorbesc.

Henry King ddea buzna periodic, cu ali musafiri dup elPrea s-1 deranjeze c-i monopolizasem un star guest i Ptn la
urm s-a interesat:
- Lady Fiona, a reuit domnul Abbott s v vnd o cas?
a spus el aecentund mndru euvntul lady" pe care ea j rugase
s-1 ignor.
- i de ce m rog ar fi fcut una ca asta? l-a ntrebat
rece.
- Nu V-a spus c e agent imobiliar?
- Bineneles c nu..
Dar King s-a dovedit insistent i bun n jocul de-a
manierele i puterea i a trt dup el personaj dup personaj
pentru a fi prezentat. Subtextul - am nceput eu s pricep - avea de-a
face cu un patent britanic pentru un motor ceramic. Englezii ar fi
vrut s construiasc fabricile la ei, n Marca Britanie, dar cu bani
japonezi.
Contient acum c pentru soia ambasadorului petrecerea era
una de lucru, am ncercat s-mi fac ieirea pentru a-i lsa loc unui
industria din Osaka, ntovrit de o publicist din New York al
crei nume era sinonim cu lcomia anilor '80. Fiona m-a oprit cu o
mn pe bra i cu un zmbet care mi spunea c eram liber s plec
dac in s-mi petrec restul dup- amiezei alturi de nite femei
obinuite.
Tunetul unpi combine Diesel l-a ntrerupt pe King n
momentul n care ne prezenta nc un industria.
-r Ia te uit! exclam publicista.
Tractorul rou strlucitor venea neabtut pe fiia de pune
arendat de Zarega lui Butler. Domnul Butler era la volan, mbrcat
cu salopet albastr i un tricou murdar, cu prul su lung fluturnd
n vnt. Remorca era plin cu nutre proaspt.
- Fermierul nostru, a explicat Henry King cu o voce entuziast,
contrazis de zmbetul subire.
La apropierea lui Butler, precedat de un miros greu de furaje,
King s-a apropiat de gard, facndu-i semne cu mna:
-Noroc, vecine.
Butler n-a ridicat privirea. A oprit maina, a ridicat bena
remorc pentru a descrca nutreul, a suflat de trei ori Aprilie jn

corn i a pornit duduind napoi la deal. Pu ___ Q Henry, e att de


pitoresc, a ngimat publicista.
Avea dreptate. Tractorul era rou ca creioanele de -dinit,
prul lui Butler lung ca al unui agricultor din secolul trecut salopeta
lui albastr ca fondul stelelor de pe steagul nostru. Mirosul mainii i
al furajelor era mai puin pitoresc, ins briza reuea cumva s-1
mprtie.
- Nu suport tunii, a optit Fiona, i m ndoiesc c amicul
Henry are la ndemn ceva insecticid. Fat de la ar, din Essex,
soia ambasadorului britanic vzuse ce avea s vin cu mult naintea
lui King.
- Am eu n main, i-am spus. Dac vrei...
- Repede.
,
Am ocolit iute casa i am gsit Fiat-ul mamei mele
nghesuit ntre nite maini Mercedes i Land Rover, plictisit
ca o contes italian la o petrecere de club suburban. Am luat sprayul de Off pe care-1 in n compartimentul pentru mnui pentru
cazurile n care am de strbtut mlatinile i i-am dat Fionei n
palm i pe degete pentru a-i putea unge faa. Dup care mi-am dat
i eu pe mini, pe fa i puin pe pr.
Privirile ni s-au ntlnit. Eram bine protejai acum - chiar prea
bine pentru o invazie minor de tuni, ar fi putut spune un
observator plin de prejudeci cum ar fi soul ei - cu o excepie
major pe care nici unul dintre noi nu eram dispui s o ignorm:
busem destul ampanie pentru a rspunde provocrii din privirea
ei cu un:
-mi dai voie?
- Te rog. i i-a ridicat fusta.
Am ngenuncheat i i-am dat cu spray. A protestat c e rece,
spre amuzamentul bieilor de la parcare care preau s cread c
vreau s profit de*situaie. I-am spus s se ntoarcj apoi nc o dat,
i dup un timp a fost nevoit s-mi spu^j
- Cred c ajunge.
M-am ridicat nu tocmai convins i ne-am ntors (j
petrecere.*Am ajuns pe teras la timp ca s-o auzim pe femej| care
credea c fermierul Butler e pitoresc exclamnd:
-Privii! Vaci!
9

Domnul Butler le mna pe poarta de la captul de sus al


punii. Ar fi putut s nu se complice. n mod normal, vacile s-ar fi
apropiat ncet, urmndu-i conductoarele care testau iarba. Acum,
ns, mirosul sau vederea nutreului le aducea de-a lungul punii n
pas de trup de cavalerie.
Vicky o cotise spre noi, msurnd-o pe soia ambasadorului ca
pe o candidat la pruial. M-am apropiat repedeA de ea i i-am
frecat obrazul cu mna.
.11
- Ce faci?
- Tunii, am spus eu, inspectnd-o din ochi. Uite, d-i cu
nite Off. D-i i lui Tim, pare vulnerabil.
Vicky scutur tubul cu un aer incredul.
- M mir c-a mai rmas. Portjartierul ei mustete.
-Ciorapii.
-Poftim?
1|
- N-are portjartier.
- N-ar trebui s fii ngduit printre aduli.
- Ambasadorul pare s te plac.
- Am discutat despre rdcinile englezeti ale guvernului din
New England.
- Eu s nu fiu ngduit printre aduli? Benedict Arnold* i-a
cntat aceeai melodie lui Betsy Ross**.
* General american care a trdat cauza Rzboiului de
Independen.
** Creatoarea drapelului american.
ci i colo pe teras, conversaia ncetase, iar musafirii aerul pe
cnd un roi de mute testau fiinele umane. O tllcaU cjre minor,
nebgat n scam la nceput, chiar atunci
o doamn cu umerii dezgolii s-a adpostit nuntru, C1 t de o
turm ntreag de domni. Numai atunci cnd "ndustriaul din Osaka
s-a npustit spre parcare, apsnd o ' e cu ghea pe umfltura de pe
obraz, Henry King a nceput s urle la cei de la caterer.
Am dat peste cap nc un pahar de ampanie i am admirat
oglinda lacului Vixen. Fiona a venit mai aproape i s-a
interesat:
- Crezi c btrnul fermier a facut-o intenionat?
- Categoric.

- Sracul Henry, a spus ea. Are un dar anume pentru


antagonisme. Asta ce mai e?
Plise ngrozitor. Simisem i eu ceva, un tunet ce venea din
pmnt, ca unda de oc a unei explozii ndeprtate.
Fiona a aruncat o privire nspimntat spre soul ei, a vzut c
totul e n regul i a rs nervos:
- Pentru o clip am crezut c ne-am ntors la Beirut. Doamne,
ferete! Uit-te!
Un jet de ap se ridica din baraj. %
Deversorul de beton ncepuse s tremure ca i cnd ar fi fost
tcut din gelatin. ncet, maiestuos, a alunecat n cascad. Valuri
nspumate au urmat, nind prin sprtur, o nou cdere
nfricotoare de ap neinut n friu de zidul de beton. Apa curgea
vijelios, acoperind malurile expuse acum, n lipsa deversorului de
beton distrus, i se rostogolea murdar spre vlea de dedesubt.
Expiozia a gonit vacile de pe pune i musafirii lui Henry;;
King pe teras, de unde priveau totul cu nencredere. ntr-un interval
de timp incredibil de scurt, apa a disprut, iar lacul Vixen prea o
gleat goal, cu cteva bltoace'de noroi rmase pe fund n care
trgeau s moar civa peti.
Imensa transformare la care asistaserm, cantitile copioase
de ampanie deja but plus o poant excelent pe tema cmila-ndeert au provocat risete i privirile furioase ale lui Henry King au
fost ntmpinate cu chicoteli isterice. Ca la un semn, toat lumea a
avut nemaipomenita idee s coboare pentru a putea vedea scena mai
de aproape.
Au fost nfcate sticlele din minile chelnerielor i vreo
patruzeci-cincizeci dintre noi am pornit-o n formaie peste pajitea
liber acum de mutele pe care vacile le luaser cu ele. ampania
lucrase, aa c m-am trezit zburdnd ntre un Tim Hali grbit, care
mormia n barb sracu' domnu' King"
i o Vicky McLachlan ameit ntr-un mod seductor, care se
ea n mine cu oldurile ei ferme i snii dulci, tot mpin& . U cotind apoi a scuza.
C <; npania mi-a adus i o revelaie: Vicky era cea mai . jicten a mea de pe lumea asta i eu m purtasem cu kUna in nrost.
Cum gndul ncepuse s-mi provoace o durere scuit n pntece, am
nceput s m rog ca Tim s dispar n dintre nenumratele

bltoace-cu noroi de pe fundul lacului. 4m aruncat o privire napoi,


spre cas, i l-am vzut pe Henry King care striga ceva ntr-un
celular - chema probabil poliia - i rezista personalului care ncerca
s-1 conving s inire n cas. Fiona i ambasadorul tocmai
dispreau n direcia mainilor, flancai de oferul n uniform i de
un tnr britanic cu aspect amenintor, cu mna n geanta de pe
umr.
Mi-am dat seama c e un bodyguard SAS i m-am simit prost
pentru o clip, vznd explozia prin ochii unor oameni care fuseser
inte la Beirut sau Belfast.
Uitndu-m a doua oar am vzut-o pe Julia Devlin alturi de
King, vorbind precipitat, ducndu-1 n cas i dnd ordine n stnga i
n dreapta pentru a asigura protecia doamnei King, care rtcea pe
pajite ca n trans. Nu-mi trecuse o secund prin cap c ne-ar pate
i alte pericole. nc de cnd simisem pmntul cltinndu-se sub
picioare, m-am gndit c domnul Butler, stul de icane avoceti i
de elicoptere care-i zburau pe deasupra capului, a aruncat n aer
barajului lui King exact aa cum ameninase.
( ndul la un atac terorist m-a trezit din beie i am simit cum
mi se strnge pielea capului n timp ce ocoleam bancurile de noroi n
drum spre barajul distrus, spart n blocuri mari de beton ce se ineau
unul de altul prin barele de oel care alctuiau armtura. Apoi Vicky
a dat iari peste mine i m-am Wors in Newbury, unde certurile
erau floare la ureche. - Doamna ambasador a plecat, mi-a optit ea.
- i domnul ambasador la fel.
-Spune-mi ce s fac cu Tim.
- M depete, am spus eu prostete i am regretaiJ mult
timp dup aia.
Vicky i-a aruncat pantofii i a pit n nmol. 9
- Ce faci? a strigat-o Tim. O s te tai la picioare.
- Vreau s vd. Cine vine cu mine?
Sus, n cas, storurile de oel erau trase cu ntrzierel nchizndo ca pe un buncr. Elicea elicopterului pornise, pe drum se vedea
limuzina Daimler a ambasadorului balansndu-se la curbe ca
mainile ngreuiate de blindaj i sticl incasabil.
Mi-am scos pantofii i osetele i mi-am suflecat pantalonii.
Vicky mi-a dat sticla ei.
- Haide, Tim. Fricosule! Tim a zis c o s ne tiem la picioare.

-S-ar putea s aib dreptate, i-am spus.


- Dar e ridicol. nainte s fie nmol, aici a fost iarb. N-avem
n ce s ne tiem.
De fapt, erau chestii care ieeau la iveal din noroi, inclusiv o
creang groas ciudat care aducea a ceva cunoscut. Am vrut s m
apropii ca s vd mai bine.
-Au!
Am prins-o pe Vicky nainte s se ntind n noroi.
- Ai pk ceva?
-Da. M doare.
-Poi s mergi?
-Pot s sar.
-Te duc eu.
Vicky e o povar n adevratul neles al cuvntului, o povar
foarte uoar de altfel. i o povar de amintiri intime- Am ridicat-o
cu uurin i m-am ntors spre locul unde sttea
Oricine cu jumtate de creier ar fi vzut n noi doi
sljU >jumai c lacul disprut capta nc atenia tuturor.
'n ocQt-o Tim e un brbat destul de bine fcut, dar n
r.am Pasd _ ^
Lele lui prea sa atirne greu.
' _ Unde te duci? m-au ntrebat.
_ Ani vzut ceva. M ntorc imediat.
Vntul aducea semnalul sirenei mainii lui Trooper care se
apropia. Mi-am croit iari drum prin noroiul ce se scursese din lac
i am cutat forma aceea ciudat care-mi atrsese atenia atunci cnd
Vicky se tiase la picior. Am zrit-o iari, o rdcin murdar sau o
creang ndoit care semna cu o cizm.
Apropiindu-m, mi-am dat seama de ce. Era o cizm, una
artoas de cow-boy, abia distingndu-s'e sub crusta de. noroi. Avea
n ca un picior. Am tras. Piciorul a ieit mult prea uor. Dup care
am vzut o mn n mnu din piele de cprioar la vreo doi metri
jumate distan i mi-am dat seama c lucrurile stau mult mai prost
dect arat.

M -am dat napoi cltinndu-m, grbit s m uit n alt parte.


La pomii verzi, la cerul albastru, la prietenii care rtceau pe pajite.
La orice altceva n afar de oroarea de la picioarele mele.
Sus, la orizont, se zrea ferma lui Butler. Cu silueta profilat pe
cerul de un albastru crud, l-am vzut pe domnul Butler aezat pe
combina lui, uitndu-se. Era departe, dar soarele strlucea cu putere,
reflectat n tractorul rou i n prul lui ce flutura n vnt.
Dac a fi luat mai n serios nsrcinarea de mpciuire a lui
King, dac m-a mai fi dus la Butler nc o dat, a fi putut oare s
previn toate astea?
Sirena poliiei se auzea urlnd.
A fi vrut ca altcineva dintre cei aproape cincizeci de oameni
care stteau cu ochii int la nenorocire s-i spun omului c fiul lui
e mort. Dei mi se ntorcea stomacul pe dos, m-am obligat s mai
arunc o privire. Poate c dac-i dau suficiente detalii, n-o s mai in
s vad i singur.
U1 se crpase ca o coaj de ou. Unele buci de aveau
marginile arse. Se vedea unde fusese centrul cinlcIlt.'. ,.>5 harelnr
de otel frnte ca si cum ceva foarte
nloziei i
- fi strns ntre falei. Dar tot ce mai puteam s vd ^ Dicky erau
piciorul din cizm i mna nmnuat.
datorit barelor de oel frnte ca i cum ceva foarte mare le-ar
umneze'u tie unde era restul - ngropat adnc n noroi sau L de
curent pe cursul apei.
Departe se auzeau claxoanele exuberante ale echipajelor de
pompieri din Newbury - tineri, brbai i femei, exultnd pe mainile
lor puternice - a cror sarcin nu era acum de
invidiat.
Ollie a ajuns primul. Fordul lui gri metalizat a nconjurat casa,
s-a legnat pe pajite cu luminile aprinse, cu sirena care alunga
beivanii din cale.
M-am zbtut s ies din noroi clcnd pe propriile-mi urme, mam aezat pe iarb lng o balt, mi-am splat nofoiul de pe picioare
i mi-am pus osetele i pantofii. mi tremurau minile i simeam c
mi-e ru.

Ollie s-a apropiat n vitez exact cnd m-am ridicat n picioare.


-Ce fceai aici?
- A murit Dicky Butler.
Timp de o secund, poliistul s-a destils. Umerii lui lai s-au
lsat n jos, iar furia care prea s fie baza perpetu a structurii feei
sale s-a topit, lsnd o expresie de blndee aproape binevoitoare.
Adio, proces de arestare abuziv.
- Eti sigur?
- A fost aruncat n aer, fcut buci.
-Ai atins ceva?
-Numai cizma.
- N-ai nvat c trebuie s-i ii labele departe de locul unei
crime?
I-am repetat cuvintele care l fcuser odat pe Ollie loveasc
pe Dicky cu lanterna, i-am ntors spatele i-am ple Cei de fa
tcuser, nelegnd c se petrecuse ceva ngrop Vicky s-a apropiat
chioptnd:
-Ce s-a ntmplat?
- Dicky Butler s-a aruncat n aer.
- Doamne, Dumnezeule!
- Trebuie s-i spun domnului Butler. Am msurat terenu] i
pdurea cutnd un drum spre ferma lui Butler pentr misiunea mea
macabr.
- Vrei s vin cu tine?
Vicky nu copilrise n Newbury i am ntrebat-o:
- Ct de bine l cunoti?
- Am discutat despre impozite.
- Mai bine nu. Te caut mai trziu.
-|
Am luat-o peste cmp, apoi prin pdure, am urcat o panta,
sperind ntr-un fel c domnul Butler a plecat de acas ntre
timp. N-am avut norocul sta. Combina era exact acolo unde o
zrisem. DaNang era ntins la umbra ei. Domnul Butler sc uita la
mine zmbind ca un indian care privete cum ard cruclc
pionierilor.
- Ce mama dracului s-a ntmplat? m-a ntrebat prevenitor.
Mi-am inut rsuflarea. De pe pmntul lui Butler, dezastrul
prea spectaculos, fundul lacului cafeniu-deschis,! pmntul de mai
jos splat de apa scpat din stvilar.

- Ce s-a ntmplat?
M prsise curajul. M-am uitat dincolo de el, incapabil s
rostesc cuvintele ce aveau s-i schimbe viaa.
Dincolo de creasta care domina proprietatea lui King' ferma
Butler se ntindea pe un deal mai domol. Dac n zi^ aceea murdar
i cenuie de martie vzusem alturi de Dicky w
I ierii se mut la ora, n dup-amiaza asta splendid dCCniust
am neles decermn.
3 pj0[cjeie domnului Butler se unduiau galben-portoealii
rnoacii care mpodobeau pereii de piatr ai dealurilor
n \lflt* *
IA
A ..
u licriri de un verde-intunecat. Arani din zare aruncau aru
aSupra casei. Casa era tare departe, dar mi s-a prut "roaspt
zugrvit. i casa, i hambarul. P _ Ai zugrvit hambarul?
-Mda. Dicky s-a apucat de treab. Acuma zugrvete
casa.
Num ateptam la aa ceva i lucrurile au devenit i mai
complicate.
Domnul Butler m privea cu o expresie uor mirat. Punea
de pe dealul de alturi era ptat cu alb. Peisajul era aproape scoian.
,
-Nu tiam c cretei oi.
-Ei, ar fi trebuit s vnd mieii, da' i-am inut. M scap de
tufiuri i de buruieni. Iar DaNang i iubete, aa-i, DaNang? Hei, tu,
oiele snt prietenele tale, nu?... Aadar, care-i treaba, Ben?
- Se pare c Dicky a aruncat n aer barajul lui King.
- Dicky? Pi el habar n-are de explozibili. La ce se ntmplase,
era evident.
- Domnule Butler, m tem... S-a uitat la mine cu asprime.
-De ce dai vina pe Dicky? Nu tie s umble cu dinamit, ^u
tie s umble cu explozibile pe baz de plastic. Habar n-are de
distribuitoarele de aprindere.
- mi pare ru, domnule Butler. Singur s-a aruncat n
aer.
- Imposibil.
-Poate i-a explodat mai devreme.
-i spun c Dicky nu e n stare s pun dinamit
Am tcut. N-aveam ce altceva s-i spun. ntr-un trJ

m-a ntrebat:
- Vrei s spui c l-ai vzut pe Dicky mort?
-mi pare ru...
- Of, Hristoase! Bjbia dup cheia de contact. Tract ncepu s
duduie.
-Domnule Butler, nu v ducei acolo.
- Biatul meu...
- Nu trebuie s vedei. Crcdei-m, nu vrei s vedei *
i-a aruncat capul pe spate, cu o micare brusc. An
crezut c l-am convins s nu se duc acolo jos. ns mi-am dat
seama ce se ntmplase de fapt, c auzise ceva. Un huruii- aproape
stins. n ochi i se aprinsese o sclipire slbatic. J
- Iisuse Hristoase, ce se-ntmpl?
I se ncordaser toi muchii i prea gata s se arunce sub
tractor.
-Nu e dect un elicopter, domnule Butler. Vedei? I-am artat
punctul care se mrea venind dinspre nord-est.
A aruncat o cuttur piezi pe cer, a vzut ceva ce prea c la linitit i s-a aezat la loc, lsndu-se s cad greu pe scaunul
tractorului, strngndu-i braele pe lng trup. Apoi s-a uitat n
pmnt, acolo unde Dickyzcea starimat n buci DaNang a nceput
s urle. Domnul Butler s-a aplecat i i-a mngiat urechile.
Elicopterul s-a lsat pe pajitea de lng fostul lac. De unde ne
aflam, puteam s vedem nsemnele de pe faa lateral, litere mari,
albe: ATA. Alcool, Tutun i Arme de foc, brigada federal de geniu.
Domnul Butler se uita cu ochi lipsii de expresie la agenii care
alergau de colo-colo n impermeabili-' galbene. Nu prea s fi bgat
n seam un al doilea elicopi<^ marcat FBI, care se apropiase bzind
dinspre vest, mprtiind fcrnei care se apucaser s marcheze
perimetrul i
brtfac Pe oasPei' King s P'ece la ^ocul exPloziei s~' j ,p
irte dect reuise Ollie s-i conving. Dar cnd un al nialj a a aprut
din senin, elicopter de lupt tar nsemne, a
murmurat:
- CIA? Tmpiii dracului, cred c-i vorba de teroriti! Bucuros
c am ocazia s-i mut gndul de la Dicky, am
remarcat:

_ Mda, n fond, a fost eful consiliului de securitate. _ - Puiul


de cea crede c e aa de grozav nct numai teroritii internaionali
l pot atinge.
- Pi, fiecare cu rolul lui: ATA pentru explozie, FBI pentru atac
antiguvernamental, CIA pentru o posibil implicaie a spionilor.
Domnul Butler m-a msurat ca i cum a fi fost secretarul de
pres al preedintelui Nixon. n fond, bineneles c bombardarea
barajului lui King era de competena poliiei statului Connecticut.
Dar asta numai dup ce o cru de bani de la buget vor fi cheltuii
pentru a se dovedi c Dicky Butler n-a fost nici spion, nici asasin,
nici profesionist n bombe.
- Eti sigur c era Dicky?
- Da, domnule. mi pare ru.
i-a frecat faa cu mna lui
bttorit.
- Ben, las-m singur, te rog.
- V pot ajuta cu ceva?
- Du-te, att.
- S trec desear pe-aici? -Nu.
A pornit iar tractorul i 1-a ntors, cu DaNang npustin- du-se
de sub roi.
- Mulumesc c ai venit s-mi spui. Eti un biat bun,
Ben.
S-a dus, cu capul plecat i cu DaNang alergnd n u^ lui. Au
tiat peste lan i printr-o sprtur pentru vaci n zi( de piatr i au
disprut n direcia casei.
Am stat acolo o vreme, uitndu-m la activitatea de j( Fox Trot
semna cu o parcare n zi de trg. Patru echipaje de pompieri din
Newbury erau acolo. Venise i ambulana. p|Us o dub de la urgena
din Frenchtown. Pinkerton Chevalley i-a fcut i el apariia cu
depanatorul lui Peterbilt, probabil cu gndul c pn la sfritul zilei
cineva va avea nevoie s fie scos din nmol.
Un al patrulea elicopter a aterizat lng casa lui King, i Fr
nsemne. M-am hotrt s m ntorc la baraj ca s arunc o privire.
Ajuns acolo, am vzut c agenii mai nali n grad ai variatelor
agenii federale ce coboriser din cer erau adunai acum n casa lui
Henry King. Cei de rnd, mai tineri, pierdeau vremea la locul crimei,
marcat de Ollie cu band pn la baraj, uor de recunoscut fiecare
dup culoare. Cei de la ATA n galben, FBI n albastru, Serviciul

Secret n costume de jog- ging multicolore i CIA n blugi i cmi


de cow-boy.
Oliver Moody era n cenuiu i trebuie s recunosc c pentru
un poliai de provincie tmpit i sadic care i conducea oiele prin
teroare poliistul din Newbury nu i-a fcut de ruine oraul. Ofierii
federali ncercau cu toii s-i spun ce s fac. Ollie s-a bucurat de o
carier lung, n care i-a meninut independena fa de ofierii
superiori de la statul major al poliiei, iar n al lui s trii!" prompt
se ghicea sensul ascuns.
S trii!" celor de la ATA: bun treab ai fcut n Waco. S
trii!" celor de la FBI: e cumva numele scurt pentru Feeb? S
trii!" celor din Serviciul Secret: ruine pentru

A tele care i apr spatele ascunzndu-se n dosul pfCt ' lor


de la Casa Alb. S trii!" celor de la CIA: cum fefi merg treburile n
Guatemala?
0131 l ajuta btrinul doctor Greenan, care alerga peste tot n
e lungi de cauciuc i ntr-o jachet ponosit care vzuse uite
veri. Steve le-a amintit agenilor care l bteau la cap in calitate de
medic legist a.l districtului Plainfield, el era f la scena crimei pn n
momentul n care va ordona mutarea cadavrului, ceea ce se va
ntmpla cu att mai repede cu ct vor li ei mai drgui s se dea la o
parte din drum. Unui agent suficient de prost nct s pretind
jurisdicie asupra barajului pe motiv de securitate naional,
doctorul Steve i-a spus:
-Securitatea naional" locuiete acolo sus, n casa aia. Aicea,
jos, e Connecticut. i o s rmn Connecticut pn cnd vom reui
s-1 adunm pe omul care a murit aici.
Mi s-a fcut brusc poft de via i am plecat n cutarea lui
Vicky McLachlan. Mai vzusem moarte i altdat. n pucrie. i
altdat, n armat. Dar nimic nu se compara cu rmiele trupului
lui Dicky. Toi ai mei erau ngropai la cimitir. Crescnd am nceput
s nclin oarecum n favoarea crematoriului. Abia acum nelegeam
sperana mamei de a rmne intact.
I-am ntrebat pe cei doi scufundtori de la ec-hipa de
intervenie din Frenchtown - fraii Meadows, n costume de neopren
i cu aparatele de oxigen pe spate - dac au vzut-o pe Vicky i mi-au
spus c i ea a ntrebat de mine i c am s-o gsesc n ambulan.
Ollie m-a oprit la jumtatea drumului i mi-a ordonat s rmn
n perimetrul marcat de el.
- Ben, vreau o declaraie. Eti primul care a gsit corpul?
- Snt primul care a gsit piciorul.
A notat ce i-am spus.

- De unde ai tiut c e Dicky Butler?


- I-am recunoscut cizma.
- E plin de noroi.
- Se vedea croiala. Erau cizme bune. Nu i-am spus lui Ollie,
dar ineam minte c Dicky nu voia s le poarte prin noroi.
- Ai vzut numai cizma?
- i mna.
- De unde ai tiut c era mna lui?
-Am recunoscut mnua. Din piele de cprioar.
- N-am vzut nici o mnu. Ai gsit dreapta sau stnga?
N-aveam nici un chef s m gndesc la asta, dar memoria
a funcionat.
- I-am gsit mna dreapt.
- Mda, a mea a fost stnga i n-avca mnu.
- Mna dreapt avea mnu. Iisuse, ce zpcit snt, era s
uit: du-te i spune-i lui Steve Greenan c Dicky era HIV pozitiv.
Un sentiment pe care l vedeam pentru prima oar pe faa lui
Ollie - frica - 1-a cuprins pentru cteva secunde. ncerca probabil si aduc aminte dac Dicky sngerase ultima oar cnd l lovise.
- Stai aici! A luat-o la fug prin noroi i i-a spus ceva lui Steve
Greenan. Steve era destul de departe de noi.
Cnd s-a ntors, l-am ntrebat pe Ollie:
- Dicky e, nu-i aa?
Ollie a zmbit.
- Mda, far ndoial. Steve tocmai a gsit un tatuaj.
- Ofier Moody! l strig un agent ATA.
- Da, s trii!
- Mai dureaz mult?

w
__(^t zice medicul legist, s trii!
_ N-o s mai avem lumin.
_ Y trimitem lumin de la Plainfeld, s trii!
S-a ntors spre mine i, cu zmbetul lui rezervat agenilor
federali, m-a ntrebat confidenial, ca de la un yankeu din
Connecticut la altul: _
_ fi tiai bine pe damblagiul.sta. Ai idee ce 1-a apucat s
arunce n aer barajul domnului King?
-Nu, s trii!
Imediat dup ce King o s spun despre conflict, muli, foarte
muli ofieri i detectivi vor veni la mine s-mi pun aceeai
ntrebare. Bineneles c o s rspund. Dar, din principiu i pentru c
n-aveam nici cea mai mic dorin de a-1 ajuta s avanseze, nici deal dracului nu ineam s-1 torn pe Dicky tocmai poliaiului Moody.
- V credeam prieteni.
- Ca nite recidiviti ce eram?
Falca lui Ollie s-a ncletat ca o capcan de oel. nainte s
apuce s m amenine, ochii lui au prins o micare i s-a ntors furios
spre un tip n verde care se strecurase pe sub banda de marcaj.
- Unde mama dracului te duci?
Tipul a fluturat nu tiu ce autorizaie.
- Departamentul de protectie a mediului. -i?
- Aici a fost distrus un baraj, domnule ofier. E de competena
noastr.
Ollie a artat cu degetul n direcia celor de la ATA, FBI, CIA i
Serviciul Secret care se uitau toi Ia el i unul la altul.
- Stai la coad.
- Ofier Moody! chem o voce clar i melodioas. Ollie s"a
ntors rapid pe clcie i a salutat o tnr frumoas cu prul negru,
scurt i cu ochi la fel de verzi ca maina de patrul a lui Ollie.
- Am asigurat scena crimei, doamn, raport el pe un ton rece
i corect, plin de sfidare la adresa femeii or-o fieri. I
Detectivui-sergent Marian Boyce m-a msurat cu ochi critici.
- Atunci el ce caut n perimetru?
- El a gsit cadavrul.
- Ce cadavru? Mi s-a spus c e vorba de o explozie. {

- Ticlosul a omis s se care la timp. II cheam Dicky Butler.


Tocmai ieise de la Somers, n martie. Locuia sus, pe deal.
Sergent Marian s-a ntors spre mine.
- Vreun prieten de-al tu?
- l cunoteam.
- mi nchipui. i tu ce taceai aici?
- Snt invitat la petrecerea domnului King.
- i ce cutai n noroi?
- O purtam pe brae pe preedinta Consiliului municipal.
Marian mi-a aruncat o privire ce spunea nu-te-juca-cumine, iar eu am adugat:
- Se tiase la picior. Eram cu ea n brae cnd am observat
piciorul lui Dicky.
Marian arunc o privire spre noroi, apoi spre pantofii ei sport.
Era mbrcat prost n smbta aceea, cu blugi mulai i o cma de
polo. Mai avea i o apc de base-ball i am bnuit c telefonul i
stricase o zi de odihn alturi de bieelul ei.
- Mlul nu e adnc, am spus eu, doar imediat sub baraj.
- Moody, l-ai interogat pe domnul Abbott?
- Da, doamn.
- Cine e acolo, jos, doctorul Greenan?
-Da, doamn.
_ Spune-i, te rog, doctorului Greenan c vreau s stm de
vorb cnd va avea timp.
Ollie a salutat i s-a ndreptat grbit ntr-acolo.
_ Despre ce e vorba? m-a ntrebat Marian.
_ O ceart ntre vecini. King i tatl lui Dicky aveau
probleme.
- Ce fel de probleme?
-Aparent, era o chestie de pmnt. Un contract de arend. De
fapt, cred c era vorba despre Vietnam.
- Vietnam?
- King a fost pentru rzboi. Domnul Butler a fost rnit atunci.
De trei ori. Mai era i o chestie de bani - un tip cu bani contra unui
fermier. i mai era un aspect: un tip de la ora contra unui fermier.
- Sper c discutm despre Dicky Butler.
>
- Fiul fermierului. Totui, se mai calmase puin.

- Sigur, acum e evident, a replicat Marian artnd din cap


spre dezastru. Cum se face c tii toate astea?
- King m-a rugat s mediez conflictul.
- Sper c te-a pltit n avans. i-a scos apca de base- ball i a
adugat: Mulumesc pentru ajutor. Vreau s rmi la dispoziia
noastr, dar nu ne sta n drum. %
M-a condus spre banda de demarcaie i a ridicat-o ct s pot
trece pe sub ea. Aveam un trecut mpreun, plcut n cea mai mare
parte. i chiar n clipa aceea simeam nevoia s m ag de ceva
plcut.
- Detectiv Boyce, pot s te ntreb ceva?
-Ce?
- i-au plcut florile?
-Ce flori?
- Trandafirii. Erau din grdina mea. Florile pe care i le-am
trimis cu un bileel.
- Bileelul prin care o rupeai cu mine.
- mi pare ru... Sper c i-au plcut.
n timp ce vorbea cu mine, ochii lui Marian rtceau peste zona
devastat.
- M-am grdit c florile snt de la un tip care m-a iubit. Ei
snt cei care mi trimit flori de obicei. Indivizii cu care ani ieit. Le
trimit dup ntlnire. Bnuiesc c e modul lor de a spune c s-au
simit bine. Vreau s spun - nu snt lesbian, tu trebuie s tii pentru C au venit la ntlnire i s-au simit bine i poate c sper s
ne mai ntlnim?
- Trebuia s plec la New York.
-Aproape c te-am crezut.
- Ce vrei s spui?
- Poliistul de la circulaie care te-a amendat pe autostrada 84 a
crezut c mergi n zigzag pentru c eti beat.
n tot statul nu erau mai mult de o mie de poliiti i detectivi.
Marian, ca femeie-ofier, i fcuse o grmad de dumani, dar cum
se ridicase pe merit, ncet-ncet fusese acceptat de colegi. Aa c, a
avea o legtur cu ea era ca i cum ai avea o legtur cu o femeie cu o
grmad de frai mai mari.
M-a lsat o vreme s m gndesc ce altceva i-a mai spus patrula
de circulaie.

- Pasagera ta a gsit pn la urm lentila de contact pe care o


pierduse laiine n poal?
- Pasagera mea era vechea mea prieten Rita Long, care a
trecut ntmpltor prin ora. O duceam la aeroport. Se ntorcea n
Hong Kong.
- Spre bucuria piloilor.
Marian s-a dus la treaba ci la baraj, iar eu m-am ndreptat spre
ambulan, unde Vicky atepta n spate blbnind un picior
bandajat, nconjurat de ageni federali dornici s coopereze cu
autoritile locale. M-a privit cu rceal.
_ E mulumit poliia pentru ajutorul tu?
- Ce-i face piciorul?
O s-mi pun copci.
_ steve e ocupat. Te duc la spital.
_ Nici nu m gndesc. Bieii vor s m duc cu
elicopterul.
Bieii i-au artat dinii. Am plecat nainte s se ia la btaie
pentru a decide al cui elicopter va efectua misiunea de salvare i mam ndreptat ameit spre cas.
Jocul cu Marian nu m ajutase ctui de puin. Mai mult, m
simeam mai ru - lucru surprinztor. Nu tiam de ce snt att de
ndurerat pentru Dicky. Abia ne cunoteam. Poate c ne apropiase
neateptat de mult faptul c ne-am ntlnit ntr-un moment de
cotitur a vieii lui. Poate pentru c devenisem amndoi strini n
oraul nostru, pucriai ce se in aproape, ca n mintea poliistului
Moody. Dou uscturi. Doi oameni-problem.
'
-Stai!
Un agent lipsit de umor din Serviciul Secret cu cti de plastic
pe urechi i cu mna pe o umfltur din scurta de vnt, mi bloca
drumul. Brusc, am simit nevoia s m duc acas, l-am spus asta i iam explicat c maina mea e n parcare n curtea din fa, c snt
agent de vnzri imobiliare i oaspete la petrecere, i-am dat cartea de
vizit i i-am garantat c dac cineva vrea s stea de vorb cu mine
m gsete n casa alb n stil georgian de pe strada principal, a
treia de la catargul steagului.
A repetat n microfon tot ce i-am spus. Am observat o sticl de
Veuve Clicquot ce avea s se iroseasc ntr-o frapier, arn tras un gt
lung i am pus sticla sub bra.

. Tipul s-a uitat lung la mine. L-am ignorat. Nu obinuiesc s


subtilizez de la petreceri, dar sticla era deschis i tiam al dracului
de bine c n seara asta aveam nevoie de un ajutor ca s adorm.
Josh Wiggens, ncruntat i treaz ca niciodat, a venit s m
escorteze n parcare. Nu s-a deranjat s ascund pistolul nfipt la
curea. - l cunoatei, domnule? a ntrebat tipul din Serviciul Secret.
-E inofensiv. Fostul ofier CIA avea n mn lista cu invitai.
Care-i maina, domnule Abbott?
- Olds 85. Verde-deschis.
- Domnule Abbott, nu e nici un Olds 85 de culoare verdedeschis n parcare.
- mi cer scuze, e un Fiat 85 verde-nchis.
S-au uitat la mine ca la un spion nazist care pretinde c Babe
Ruth joac pentru Dodgers.
- E maina mamei. Am uitat c am mprumutat maina
mamei.
Wiggens m-a nsoit la Fiat, a verificat actele mainii i a vorbit
prin radio cu poarta s m lase s ies. Sticla de la subsuoar mi-a
atras din partea patricianului o privire condescendent. I-am
aruncat i eu una. Dac, aa cum bnuiam, n responsabilitile lui
de musafir permanent intra i aceea a securitii reedinei Fox Trot,
atunci Josh Wiggens o scrntise i o tiam amndoi.
Serviciul Secret preluase paza porii. Fraii Chevalley nu se
vedeau nicieri, i nici Julia Devlin.
Am cobort ncet muntele, gndindu-m dac s trec pe la
domnul Butler - recunosctor c mi ceruse s n-o fac - i la capriciile
unei explozii care arunc o mnu de pe mna unui om i o las la
locul ei pe cealalt.
Cifre rotunde: zece miliarde pfunzi de explozibil smfrdetonate n fiecare an, nouzeci de procente n minerit, rmnnd astfel
un miliard pentru construcii. ANFO - un amestec de azotat de
amoniu i ulei combustibil, de notorietate de cnd cu explozia de la
Oklahoma City - e de departe cel mai comun, fiind ieftin i sigur. Dar
nu e indicat n condiii de umezeal. Aa c la Fox Trot onoarea a
fost de partea unui gel, azotat de amoniu amestecat cu aluminiu sau
TNT, ori a bunei i demodatei dinamite.

Chimitii de la Alcool, Tutun i Arme de foc urmau s


determine care dintre ele. Era un produs care se gsea n magazine,
aadar urmele de exploziv puteau s poarte etichete" - nsemne de
dimensiuni moleculare puse de fabric pentru a putea urmri unde
s-a vndut marf i cine a cumprat-o. Persoana respectiv s-ar
putea atepta ca vizitatori nepoliticoi n veste antiglon s-i bat la
u.
Toate astea le-am nvat la puin timp dup ce m-arn trezit
duminic cu o durere de cap ngrozitoare, trezit de soneria
telefonului i de bubuituri n u. Telefonul era mai aproape. M-am
uitat la ceas nainte s apuc receptorul. Era devreme.
- Biroul de afaceri imobiliare Benjamin Abbott.
*%
- Cu domnul Abbott. f
- La telefon.
- Agentul special Cirillo, FBI.
- O clip, bate cineva la u.
Mi-am pus blugii i cmaa pe care mi-am ncheiat-o n

timp ce m-am repezit descul la parter unde, la ua din fa,


doi tipi cu mutr de poliai m-au anunat c snt de la Biroul de
Alcool, Tutun i Arme de foc i c vor s stea de vorb cu mine.
I-am invitat n cas, le-am spus c nu vorbesc cu nimeni
nainte s fac cafeaua, i-am dus n buctrie, am pus cafeaua la foc,
am ridicat receptorul derivaiei i i-am spus FBI-ului c ATA a i
ajuns i cum nu pot s-i las n cas nesupravegheai, am s vorbesc
mai nti cu ei i am s sun eu la FBI. Agentul special Cirillo a spus c
o s vin personal n mai puin de o or. i cam sta a fost programul
meu pentru tot restul duminicii aceleia.
Henry King m artase cu degetul ca fiind negociatorul de pace
local incapabil. Astfel c, dup ce agenii federali au terminat cu Fox
Trot, au trimis probele fizice la laboratoarele lor, agenii de prima
mn napoi la Washington i pe cei din ealonul doi la poalele
muntelui pentru a obine de la Benjamin Abbott al III-lea
confirmarea asupra conflictului i ceva
lumin asupra subiectului Dicky Butler.

In problema pmntului, le-am spus ce-i spusesem i

sergentului Marian, mai puin speculaiile mele asupra


Vietnamului: ca surs de conflict. Despre Dicky Butler am
vut i ma* Pu^n S?US' ma* conta* Viaa dosit a lui Dicky era
Practic domeniul public. n plus, ei nu doreau altceva dect dovada c
atacul fusese personal i nu politic, ca s poat raporta la
Washington c fostul ef al Consiliului de securitate nu fusese atacat
de miliiile de extrem dreapta, de radicalii de stnga sau de nite
fanatici religioi strini. Nu
erau de blamat.
Serviciul Secret a aprut de cum au plecat cei de la FBI, doi
indivizi mititei, ncruntai i hiperactivi ca terierii lui Jack Russell.
Le-am spus acelai lucru.
Dup care i-a fcut apariia poliia statului Connecticut, n
persoana sergentului Marian i partenerului ei Arnie Bender, un
detectiv scund i dur de la ora. M ciocnisem cu el din cnd n cnd,
ca i cu Marian, dar pe alte motive dect cele legate de cuplu. Amie
prea gata s-mi dea casa cu s^su-n jos numai aa, din principiu.
Marian a vrut s tie de ce n-am rmas ieri la Fox Trot, cum
mi ceruse. Mi-am cerut iertare i i-am amintit c eram extrem de
afectat de vederea corpului lui Dicky Butler fcut farme. N-am
obinut simpatie. Ce-a putea s adaug la ceea ce-i spusesem ieri
despre cearta dintre diplomatul King i fermierul Butler?
%
Sincer sa fiu, nu-mi trecea nimic prin cap.
|
- S-i spun de ce m intereseaz, explic Marian. M-am uitat
cu Arnie prin dosarul lui Dicky. N-am gsit nimic din
A
care s reias c era un fiu iubitor. nelegi, Ben? Copilul sta
n-a adus dect necazuri. Din prima zi - n incubator.
- i atunci, ntreb Arnie, cum se face c brusc se apuc sa
arunce n aer un baraj numai ca s-i fac pe plac lui latsu?
:
- Nu pot dect s ncerc s ghicesc, am rspuns, alertat ui
sirit de o schimbare neplcut n aer.
- ncearc, m ndemn Marian.
- Aa cum l-am informat ieri pe ofierul Moody, Dicky era
HIV pozitiv. i era fric de SIDA, i era fric de moarte Speriat poate

pentru prima oar n viaa lui. Mai mult, avea treizeci i cinci ie ani
i ncepea s mbtrneasc. De asemenea - cred c este important pentru prima oar, de foarte multj ani, ieise din nchisoare
necondiionat, fr nici o sentin deasupra capului. Liber s
triasc.
-Ce tot spui acolo? ntreb Bender.
- Ben vrea s spun c Dicky ncepuse s cugete, explic
Marian. Nu-i aa, Ben?
- Exact Cred c ncerca s se mpace cu tatl su. i, dup cte
am neles de la el, se gndea s reconsidere relaia lor. A zugrvit
hambarul. Tocmai zugrvea casa. Nu tiu ce s zic, poate c n sfirit
avea de gnd s se ndrepte.
- Crezi c btrnul 1-a convins s-o fac?
Aadar, aici aveau de gnd s ajung.

n timp ce agenii federali aranjau lucrurile cu securitatea


naional, ofierii locali se strduiau s pun acuzaia n crca
srmanului Butler. n manier conspirativ: btrnul 1-a convins s-o
fac"; sau, ca accesoriu, dac a ajutat. i cum Dicky fusese omort n
explozie, accesoriu nsemna prta la crim.
Am sperat C Marian i Arnie pescuiesc doar n ape tulburi, c
nu se gndesc serios s transforme o tragedie stupid ntr-un caz de
omor. Nu era uor s-1 nfunzi pe domnul Butler ca prta la crim.
Trebuia s se dovedeasc participarea lui, fie prin aprovizionarea lui
Dicky cu explozibili, fie prin sfaturi pentru detonarea lor.
Nu m-a fi temut att pentru domnul Butler dac n-ar fi fost
doi dintre cei mai inteligeni detectivi din tot statul, cu o rnndamnrilor care i-ar fi impresionat i pe inchizitorii rata a cuu
spanioli_ Crezi c tatl lui l-a pus s-o fac? m-a ntrebat ea din
00 Am dou principii. Nu mint niciodat. Nu tom niciodat.
Aa c la ocazii ajung m contrazic, i asta a fost una din
ocazii_ De unde dracului s tiu?
- Poate c ai auzit vreo ameninare.
Dei nu eram nici detectiv cu licen, nici avocat, simeam
nevoia s extind dreptul de confidenialitate client-avocat- detectiv

la domnul Butler, care avusese ncredere n mine i-mi dezvluise


problemele Iui. nainte s pun cinele pe mine.
- Ce fel de ameninare?
Bender s-a uitat la Marian:
,
- Minte.
- Deocamdat n-a spus nimic.
- Se pregtete s mint.
- Mda. Cred c ai dreptate. Tonul lui Marian era amenintor.
- Ua e pe-acolo. S v conduc, le-am spus.
- Cred c o s vorbeasc mai degrab Ja sediu, i-a spus
Bender lui Marian.
- De ce s se deranjeze, cnd poate s vorbeasc foarte bine n
confortul propriei case?
- Voi doi, am spus eu, trebuie s v hotri: unul dintre voi
trebuie s fie poliistul cel bun.
- O s ai nevoie de o geant cu ceva efecte, Ben, mi-a sPus
Bender.
- Periu de dini, aparat de ras, un prosop curat, a e*plicat
Marian.
- i numrul de telefon al avocatului meu.
- Poate c ai auzit ameninarea de care vorbeam n timp ce
ncercai s mediezi ntre Henry King i Butler-tatl. Poate c Butlertatl a spus ceva de genul: Dac puiul de cea nu se potolete, i
arunc n aer barajul".
- Domnuf Butler n-a aruncat barajul n aer.
-A facut-o Dicky pentru el? Asta te ntrebam.
-tii tot att ct tiu i eu.
- L-a ajutat tatl lui? Asta-i cealalt ntrebare.
-Toi agenii federali cu care am vorbit - i mi se pare c am
vorbit cu toi, pn la unul - preau convini c Dicky a fcut totul de
capul lui.
-Asta e problema lor, a spus Arnie. Problema ta e c, dac
domnul Butler recunoate c l-ai auzit cnd a ameninat c arunc n
aer barajul lui King, o s pici de fraier. i nu numai att, dac reuim
s-1 acuzm de conspiraie. Putem gsi loc i pentru cel cruia i-a
mprtit planurile. i spune ceva delictul de omisiune de denun?
- Da, dar a vrea s-mi mprosptezi puin memoria.

- Asta e cnd omii s raportezi c va avea loc un delict grav


de care ai cunotin.
- Las-o balt, Arnie.
- Se bazeaz pe o veche lege englezeasc, a spus Marian,
nainte te legau de patru cai i te sfrtecau n patru. Noi o s te
bgm doar napoi la zdup.
-i poate c nu orice zdup, a adugat Arnie, pentru c dac se
pornete o acuzaie federal, putem s-i rugm pe amicii notri de la
FBI s te bage napoi la Leavenworth.
- S tii, Ben, c omisiunea de denun nu e singura ta
problem, spuse Marian. n conspiraie un om a fost omorit. Dac
Butler i-a spus ceva despre planurile lui, i tu poi fi acuzat ca prta
la crim. Asta dac nu ne ajui chiar acum cu ceea ce tii.
__ ^m de lucru. S-ar putea s am chiar vreun client dac luai maina din faa casei mele. Cine vede maina aia poate s aib
impresia greit c poliia are un motiv ntemeiat s fie aici.
Minile mari ale lui Marian s-au ndreptat spre buzunarul n
care i ine ctuele.
- Arnie, a spus ea dup o.pauz care nu prevestea nimic bun,
ateapt-m n main.
Bender s-a retras tr un cuvnt. .. - Uite-aa a plecat poliistul
cel bun, am spus eu.
- Taci i ascult. Vreau s-mi rspunzi la o singur ntrebare.
Snt deplasat dac m gndesc c tatl e amestecat n afacerea asta?
Fr glum, Ben. Ceva mi spune c da. Snt nebun?
Era foarte serioas. Ceea ce fusese ntre noi nu avea nici o
legtur cu latura profesional a vieii ei i tiam'c i clcase pe
inim s-mi pun o asemenea ntrebare. Mai tiam c, din moment
ce a spus fr glum, Ben", a face bine s am mare grij n
continuare.
- Marian, e normal s ai ncredere n instinctul tu. Dar
instinctul meu mi spune c Dicky a fcut-o de unul singur.
- Pe ce te bazezi?
- Pe dou lucruri: nclinaia spre distrugere a lui Dicky i
ocul domnului Butler cnd i-am spus c Dicky e mort.
1 - Asta-i tot?
- Pentru mine e suficient. Omul a rmas ncremenit.
- De durere sau de surpriz?

- Amndou. i-a pierdut fiul. Unicul copil.


- Nu putea s fie i team?
- Team de ce?
- De nchisoare, pentru c i-a ucis copilul.
Soneria de la intrare a mpiedicat-o s-mi pun
Dumnezeu tie ce ntrebare mai avea n cap. Am continuat
ns:
- Vreau s-i spun ceva ce mi-a spus domnul Butler.
- Ce anume?
- Dicky nu tia o iot despre explozibili.
-i? '
- Una e s pui nite dinamit sub o buturug i s aprinzi
fitilul, alta e s arunci n aer un baraj. Bieii de la ATA mi-au spus
c treaba s-a fcut al dracului de profesionist.
- Ceea ce duce cu att mai mult la domnul Butler, replic
Marian. Tnrul Dicky a primit ajutor profesionist de la taic- su un profesionist. Pentru numele lui Dumnezeu, a fost n Forele
Speciale. i este pirotehnician autorizat.
-mi dau seama de implicaie. i-am spus asta pentru c cei de
la ATA se ntreab cine altcineva ar mai putea fi implicat.
-Ce s spun, s ne-apucm acum s cutm arabi prin
Newbury.
- Dar miliia de extrem dreapta? am ntrebat-o, spernd s
se scape cu ceva detalii, ceea ce a i fcut, cltinnd din cap:
- Cei de la contrainformaii zic c nu e cazul.
- Nu se ascunde nimeni prin pduri?
- n pdurile din Newbury? Pi i avem pe cei din familia
Jervis, ocupai s fure tot ce e de furat. Plus verii ti Chevalley,
ocupai cu braconajul. Nici vorb, nebunii din Connecticut snt
bande de strad sau de pucriai, care nu-i fac veacul prin pduri.
Las-m-n pace, Ben. E o chestiune local, tii foarte bine.
-Local, da. Dar tatl nu e implicat. Soneria s-a auzit din nou.
Ateapt puin, poate c am un client.
Era un tip n costum albastru i plrie de cow-boy. Arta
rietenos i mi"3 dat o carte de vizit. Un investigator cu P torizaie n
toat lumea asta. L-am invitat n birou. A msurat-o apreciativ pe
Marian. Marian i-a ntors o cuttur care ar fi putut s fosilizeze un
coleopter.

_ Detectiv Boyce, i-1 prezint pe Bud Smyth, Smyth cu


y, de la CIA.
Smyth a prut ncurcat. Avea i de ce.
Marian s-a fcut c nu observ mna ntins.
- Ben, sun-m dac-i mai aduci aminte ceva.
Am condus-o la u. Pe prag, am ntrebat-o n oapt:
- Chiar vrei s-1 nfunzi pe amrtul la sub acuzaia de
conspiraie?
- Nu dac pot s-1 acuz i de crim.
Bud. Smyth se inea pe lng biroul meu, citindu-mi
corespondena.
1
-Cemai faci, Ben?
- Domnule Smyth, pn cnd vom fi prezentai unul altuia aa
cum trebuie sau ne vom dovedi prieteni, propun s-mi spunei
domnul Abbott".
- Ce mai facei, domnule Abbott?
- Am avut prea multe discuii despre acelai subiect pentru o
singur zi. Dar dumneavoastr, domnule Smyth, ce mai facei?
-M ntrebam ce mi-ai putea spune despre domnul Butler al
dumneavoastr.
- Tnrul sau btrnul?
- Decedatul.
- Dicky Butler a fost un sprgtor de mare talent. A avut o
stng cu care muli dintre noi ne-am mndri. i un excelent joc de
picioare. Sigur, avea o dreapt lene, punctul lui slab.

-Arme?
-Nu era stilul lui. Bnuiesc c a mai nvat i altceva n
pucrie, dar a rmas un lupttor cu pumnii.
-Dumneavoastr ai nvat i altceva n pucrie, domnule
Abbott?
- Marea diferen-dintre mine i Dicky era c eu nu am
dreapta lene. Ceea ce am s v demonstrez afar dac nu v alegei
cuvintele.
- E o ameninare?
-Da.
- Trebuie s v avertizez c am boxat la Jocurile Olimpice. .
- Vrei s v mprumut nite mnui?
Mi s-a prut c Smyth vrea s schimbe subiectul. A f- cut-o
telefonul n locul lui.
- Afaceri imobiliare Benjamin Abbott.
O voce masculin joas i catifelat, pe care n-o mai auzisem
de cnd am tcut armata, mi-a spus fr nici o introducere:
- n casa ta e un tip enervant.
Am simit cum mi se ndreapt umerii. Acolo, la
contrainformaii n marin, fusese unul dintre efii care ncercau s
te nvee cum s ai o privire de ansamblu asupra situaiei i cum s te
concentrezi simultan, pe puncte; genul care scoate untul din tine i
despre care ajungi s nelegi peste cinci ani ce noroc ai avut s
lucrezi cu el. Astzi, la peste zece ani de atunci, dac mi-ar propune
s particip la un asalt asupra iadului, probabil a sri n costum de
azbest fr s pun ntrebri.
- Te scoate din mini.
-Da, domnule.
- L-ai provocat probabil la btaie.
- Cam aa ceva, domnule. Da.
_ u l-am trimis s stea de vorb cu tine.
M-a sutprins. Chestia l punea pe Bud Smyth ntr-o
lumin infinit mai bun.
- E o problem local, domnule.
- M bucur s aud asta. Explic totul n detaliu tipului care te
enerveaz i trimite-1 napoi.
- Da, domnule.

Telefonul murise. Am pus receptorul n furc, gndindu-m c


cineva foarte, dar foarte sus, era ngrijorat de soarta lui Henry King.
- Cpitanul i-a pus o vorb bun, i-am spus lui Smyth.
- Amiralul. A fost avansat. Acum povestete-mi despre Butler
btrnul.
- L-am ntlnit pe domnul Butler de cteva ori cnd eram mic.
Cea mai lung conversaie am avut-o n martie treeut, cnd domnul
King m-a nsrcinat s vorbesc n numele lui, lucru pe care probabil
c l tii deja.
-Continu.
- Am mai avut o discuie la o jumtate de or dup ce barajul
a srit n aer. Cnd i-am spus c Dicky e mort.
- Crezi c el 1-a pus pe Dicky s-o fac?
- Dup prerea mea, dac domnul Butler voia ca barajul s
sar-n aer, l arunca singur. A fcut parte din Forele Speciale n
Vietnam.
Smyth ddu din cap nerbdtor. Bineneles c tia i
asta.
- i e pirotehnician autorizat. Putea s-o fac cu mna lui dac
asta voia.
- Atunci?
- Atunci nu el 1-a pus pe Dicky. i invers, dac Dicky voia s
arunce barajul n aer, nu avea nevoie de ndemnul lui
taic-su.
- Aadar, crezi c Dicky a tcut-o.
M pregteam s ncuviinez, s admit c aa se pare
Dar voiam s-mi lmuresc o ntrebare, aa c am zis:
- Ceva mai devreme am stat de vorb cu un agent ATa.
Smyth fcu-o grimas.
- Zicea c explozia pare o treab de profesionist.
- Eu am vorbit cu unul care mi-a spus c era o treab pe care
orice fermier o putea face.
- Agentul cu care am vorbit cu spune c problema nu e s dai
foc, ci unde s pui explozibilul. Se pare c a fost bine plasat. Aa c,
dac nu era chiar aa de simplu, de unde putea s tie Dicky Butler?
- Asta m ntreb i eu.
- Tu ce crezi?
- Nu snt pltit s cred, domnule Abbott.

- Nu eti pltit nici pentru operaiuni la domiciliu, i-am


amintit mgarului ncrezut.
- Henry King e o valoare american de export. Sigurana lui
acas e o problem de securitate naional. De-aia vreau s tiu de
unde a nvat Dicky Butler cum s-i arunce barajul n aer.
- Viaa lui Dicky e o carte deschis. i-a petrecut-o n cea mai
mare parte n nchisoare. N-ar trebui s fie greu s i se urmreasc
micrile. i contactele. Mai bine ai vorbi cu gardienii lui dect cu un
agent imobiliar.
-Amiralul zice c pot s am ncredere n prerea ta.
- I-am spus deja prerea mea: e o problem local. O lupt
pentru pmnt care se nscrie perfect n tradiia yankee i care a
scpat de sub control. Spune-i c am s fac tot ce-mi st n putere,
dar snt sigur c, n cazul n care din investigaii nu reiese nimic nou
- s zicem c ar fi fost detonat prin satelit -, Henry King i securitatea
naional nu mai au a se teme de nimic n Newbury...
_ n afar de?
_ n afar de cazul n care domnului Butler nu-i intr-n cap c
King e vinovat de moartea fiului su.
-Ticlosul!
. _ Pe de alt parte, am adugat, King are paz bun.
- Care a tcut minuni cnd cu lacul.
- Poate c Serviciul Secret ar trebui s lase aici vreo doi ageni
pn se calmeaz lucrurile.
Smyth mi-a aruncat o privire amuzat i pentru o clip am
avut impresia c vrea s-mi spun ceva important. N-a {acut dect s
ridice din umeri:
- Ben, i las un numr de telefon n caz c se ivete ceva i
vrei s-mi spui.
Mi-a ntins mna i s-a dus spre u:
- Avei un orel frumos.
- De unde l cunoti pe amiral?
- Am fost unul din bieii lui. Dup promoia ta.
- Cum ai ajuns n spionaj?
- M-a ajutat o cunotin.
Mi-a lsat impresia c amiralul se apucase s-i infiltreze
oamenii n CIA.

Dup-amiaz trziu, n ciuda vizitatorilor mei, am reuit s


vnd o cas. O csu ncnttoare n ora, un cmin ideal pentru un
cuplu tnr de profesori la liceul din Newbury. I-am fcut fericii i
pe ei, pentru c se puteau duce pe jos la coal, . i pe vnztoare,
care se putea muta acum ntr-un complex pentru pensionari din
Heritage Village. Fericit eram i eu i mulumit s pot negocia un trg
care s nu se sfireasc cu scntei.
Am terminat de scris actele i m-am dus pe jos s le pun la
cutia potal. Pe drumul spre cas, cu Alison Mealy care-mi ddea
ture cu bicicleta, mi-a trecut prin cap c ea a ajuns la vrsta la care
Dicky Butler a fost internat la Manon.
Am observat c mai erau nc maini cu nsemne
guvernamentale n parcarea din centru. Adunarea aducea cu
mulimea strns la o bere smbta seara. Din difuzor se auzea
Smashing Pumpkin. Pe ecranul uria al televizorului fr sonor se
vedea cum Red Sox o ncaseaz.
Agenii federali preau prea ocupai s-i ncerce norocul cu
fetele din ora pentru a m opri s le mulumesc c au ncercat s
obin informaii care s-i descurajeze pe sergenii Marian i Amie n
ncercarea lor de a-1 acuza pe domnul Butler. M-am uitat dup
Vicky, gndindu-m c zmbetul ei ne-ar putea introduce pe amndoi
n mijlocul lor. Amicii mi-au spus c n-au vzut-o. n schimb am
vzut-o eu, pe fereastr, n csua ei de lng biseric, lund cina cu
Tim la lumina luminrilor.
M-am aezat pe singurul scaun liber de la bar. Tipul din stnga
mea sttea nas n nas cu prietena lui. La dreapta era Julia Devlin,
dulce ca o pisic n lumina lunii.
Prul dat pc spate avea reflexe de onix i lumina un profil care
ar fi putut revoluiona industria american de construcii navale.
Purta pantaloni negri mulai i o bluz neagr tar mneci. Muchii i
se ghiceau sub pielea neted. i agase tocurile ghetelor de bara de
oel a scaunului i bea Rolling Rock direct din sticl.
- Bun, domnule Abbott. mi pare ru pentru prietenul
dumitale.
%
Nu voiam s vorbesc despre Dicky Butler. Aa c i-am spus:
- Mulumesc. Nu era tocmai prietenul meu. mi pare ru
pentru lacul tu.
-Nu era lacul meu.

- Pun pariu c chestia cu lacul nu 1-a fcut pe eful tu mai


uor de suportat.
A ridicat din umeri.
- Pot s-i ofer o bere rece? Fac cinste. Tocmai am vndut o
cas.
- Felicitri. Sigur, mai vreau una. Mulumesc.
Avea un uor accent. Parc din Brooklyn i nu tocmai. Din
cauza unui ton domol pe care nu tiam de unde s-1 iau.
-Eu vreau un burger, i-e foame?
- Am mncrft mai adineaurea, mulumesc.
Am comandat o Rolling Rock pentru ea, o Red Stripe i un
hamburger pentru mine. Am ciocnit cnd ni s-au adus sticlele i am
ntrebat-o:
- Cum a primit eful tu dezastrul?
- E necjit.
- mi nchipui, cred c i iubete casa.
- mi pare ru pentru el. A fi preferat s fie furios. Cnd e
furios tiu cum s-1 iau.
Am ntrebat-o de cnd lucreaz pentru el. De ase ani.
- Cred c nghii o grmad de mizerii.
S-a suprat.
- Nu trebuie s iei n serios ce spune la mnie. Triete sub o
presiune extraordinar. Muncete mult. Cei mai muli din generaia
lui Henry au ieit din aren, dar el nu vrea s se opreasc. Pentru cei
care ajung s-1 cunoasc, e om de neles.
Politica mea e s nu contrazic femeile frumoase pe care vreau
s le cunosc ndeaproape. Dar exist limite.
-Cnd m gndesc unde s-a ajuns cu cearta aia tmpit, n-am
nici un motiv s-1 vd pe Henry King ca pe un om de neles. Dac-ar
fi fost aa, s-ar fi mpcat cu btrnul Butler.
- Nu, a replicat ea cu nfrigurare. Nu-1 nelegi. Pentru el,
casa ecopilul lui. N-a avut copii. S violezi Fox Trot e tot una cu a-1
ataca pe el n adncul sufletul su. lart-m, Ben, dar nu cred c eti
n stare s-1 nelegi. Deloc. E un om bun i cumsecade.
A luat o nghiitur din bere i s-a uitat lung i sumbru la sticl.
M-am decis s uit de subiectul cu eful ei bun i
cumsecade.
- Incidentul i-a ncurcat cumva afacerea cu motoarele

ceramice?
_ De unde tii?
_Ara auzit la petrecere. Bnuiesc c e ceva n stil mare. Mi-a
zmbit.
- Aud cumva necheznd un armsar de pe Wall Street?
- Nici vorb. Numai c mi s-a prut important.
- S-ar putea s fie.
- N-a fost un moment propice pentru afaceri.
- E adevrat, n-a fost tocmai un week-end fericit. Dac vrei
s-1 nelegi, Ben, afl c vederea lacului distrus i-a frnt inima.
- Se repar. Dar domnul Butler nu-1 mai poate nvia pe
biatul lui.
- N-am spus c se compar. Nici Henry n-ar spune una ca
asta. i nu uita c nu e vina lui Henry.
'
- E dovedit?
- Ce s fie dovedit?
- C Dicky a aruncat n aer barajul.
- Bineneles c el a facut-o.
- Vreau s spun, ancheta celor de laTBI a dovedit-o?
- Neoficial - rmne ntre noi doi i becul sta - azi dup-mas
cei de la ATA au gsit o etichet de la Pendleton Powder Company
din Brookfield.
- S-au micat repede.
- Prioritate de gradul I sau cum naiba i-or fi zicnd.
- Domnul Butler a cumprat-o?
- Am auzit c a semnat pentru ea.
Era rndul meu s m zgiesc sumbru la sticla de bere.
Sergenii Marian i Arnie or s sar la chitana de cumprare ca lupii
la muchiul de vit.
- i Dicky a furat-o? am ntrebat, cu sperana c domnul
Butler n-a fost att de tmpit s arunce n aer barajul lui King cu
dinamita de pe numele lui.
-Poate.
- Ce vrei s spui?
- Poate c ar trebui s schimbm subiectul.
-M ntreb doar dac se bnuiete c Dicky a furat dinamita de
la tatl lui,
- Nu tiu i nici nu m intereseaz. ntinse mna dup poet.

-Iarl-m, am spus. Cred c te-ai sturat s tot auzi despre


lucrurile astea.
- ndeajuns pentru a vrea s beau o bere departe de Fox Trot.
- Am neles. Mai stai. Promit s-o las balt.
Fluturat din mn. ntr-un trziu, apuc sticla.
-... Care-i povestea ta?
- Povestea mea?
- Cine-i Ben Abbott?
-Nu mare lucru n plus fa de ceea ce ai aflat la ordinele lui
King.
- Pardon?
-n martie trecut. King mi-a spus c a auzit c snt, citez, cam
ciufut. Bnuiesc c citatul venea de la tine.
Julia Devlin mi zmbi ugub.
- Aha, asta era. Stai s m gndesc... Fiul preedintelui
Consiliului municipal dintr-un orel de provincie, Annapo- lis,
contraintormaii n marin, Wall Street, penitenciarul Leavenworth,
agent de vnzri imobiliare n acelai orel de provincie, amantul
ocazional al actualului preedinte al Consiliului municipal... Am
uitat ceva?
- Da. De ce te-ai fcut c nu m cunoti ieri la poart?
_ Mi-a fost frica s nu te dai la mine.
_ Ar trebui s m vezi cnd nu snt aa de subtil.
_ Oho, ai fost subtil. Cel puin mi-ai dat de gndit.
_ i dac e adevrat?
_ N-am vrut s te ncurajez.
- Inima ta e druit altcuiva?
mi zmbi din nou.
- Ai un fel frumos de a prezenta lucrurile.
- Oare?
- S zicem c nu vreau ca brbaii s se dea la mine.
Nu era de mirare c se culca cu eful ei. i strluceau
ochii de cte ori i pronuna numele.
Mi se aduse hamburgerul. Julia accept invitaia mea la cartofi
prjii i nmuie civa n ketchup. Mai comand un rnd de beri,
msur localul n oglind i ntreb: ,
- E barul tu preferat?
- E la doi pai de casa mea. Pot sa m trsc pn acas.

- Minunat. Ce nu-mi place mie la ar e c nu poi s conduci


cnd bei.
- Camera mea de oaspei i st la dispoziie. r - Sigur.
- De unde eti? Ai crescut la ora? %
- La New York? Nu. Prinii mei au divorat. Am fcut naveta
ntre New Orleans i Honduras.
New Orleans. Asta i explica accentul i mi ntrea o teorie
care mi plcuse ntotdeauna - c faimosul accent din Brooklyn a fost
adus de refugiaii din New Orleans n timpul vreunei epidemii de
friguri galbene.
- Mama e din New Orleans. Tata din Honduras.
-Devlin?
- Bunicul era irlandez.
- Asta zic i eu snge amestecat. Tu cu cine semeni?
- Mai mult cu mama, cred. E franuzoaic. Tata e aproape
blond. De la el am motenit ochii.
Eram de o subtilitate de speriat. Altminteri a fi remarcat cu
voce tare c a motenit ce a fost mai frumos din ambele pri. Ochii
albatri ai lui tati. Prul negru ca pana corbului i nuana mslinie a
pielii de la mami. i corpul minunat de la bunicu'?
- Pot s jur c snt mndri c lucrezi pentm Henry King.
- Tata e mndru. Mama vrea s m mrit. E de necrezut. i-a
petrecut toat viaa ateptnd cecurile tatei i tot mai vrea s m
mrit. I-am spus c nici nu se pune problema, c n-am de gnd s
depind de un brbat.
-i asta o scoate din mini.
- Cam aa ceva, crede c am atitudine critic fa de ea.
Discuia despre prinii ei o fcea pe Julia s par mai
tnr dect cei aproape patruzeci de ani pe carei-i ddeam eu
i mi-am dat seama c cei civa ani n plus se datorau manierelor i
comportamentului ei, adaptate n funcie de cerinele funciei n
slujba puternicei case King.
- Eu i tot spun: Mam, vreau s-mi achit singur notele de
plat". Ea zice: Viaa nu nseamn numai s achii note de plat".
Dar mie mi place s-mi achit notele de plat.
- i place?
- Da! De dou ori pe lun mi rezerv timp numai pentru a-mi
pune n ordine hrtiile de pe birou, pe categorii. Ar trebui s ncerci.

E ca un ritual. ncui ua i scot telefonul din priz. i scriu cecurile cu


stiloul meu favorit.
- Mont Blanc Meisterstuck?
- De unde tii ce stilou am?
-De pe caseta video.
-Poftim?
- Biografia lui Henry King.

_ A. da. Biografia. Regizorului i-a plcut stiloul. Henry nii 1-a


dat - de fapt a dat cte unul la toat lumea.
_ E un obicei la el?
-De obicei, eu cumpr cadouri pentru personal, dar stilourile
le-a cumprat singur. De-aia spun c l am de la el, pentru c m-a
surprins.
- ii mult la el, nu-i aa?'
- De ce spui asta?
- Vorbeti cu mult entuziasm despre el.
- E un om pentru care ajungi s munceti cu entuziasm. Nu-i
vine s crezi, dar ne simim n centrul lucrurilor. Oamenii au
ncredere n el n chestiuni extrem de importante.
S-a uitat n oglinda de la bar, contemplnd miracolul.
- E ceva ce n-am reuit s neleg la Henry King. E cel mai
mare diplomat din lume, un supraom de stat. i totyi nu mi se pare
foarte diplomat.
- Ce vrei s spui?
- Cnd m gndesc la un diplomat", am n minte mai degrab
un Bertram Wills.
- Bertram Wills?! explod Julia dnd la iveal adevrata
ierarhie de la Fox Trot. E un nimic.
- C doar nu degeaba l ine King pejng el!
Julia ddu napoi, renunnd la dispreul ei lai.
- Bert e bun pentru imagine. Cnd Henry nu poate aprea
personal l trimite pe el.
Pentru clienii de categoria a doua, evident.
-Pi tocmai asta spuneam i cu. Bertram Wills arat i se
poart ca un diplomat. Suplu, fermector i modest. Nu ofenseaz
niciodat. E diplomat". n vreme ce Henry...
- Henry King n-a fost un diplomat. El inea sceptrul. -Poftim?
- A fost un lupttor pentru c a neles cum trebuie condus
imperiul american atotputernic. A fost un supraom de stat pentru c
a tiut c atunci cnd Henry King cobora din Air Force One vorbea n
numele unei naiuni care putea trimite rachete nucleare n jumtate
de or... Cred c vorbesc prea mult.
Parc vorbea perna lui Henry King.

- Eti n siguran, am asigurat-o. Pentru mine, confidenele de


pahar snt sfinte. Spune-mi, dac Bertram Wills servete imaginii,
Josh Wiggens la ce e bun?
- Josh e consilier n probleme de securitate, a spus cu o
rceal n glas din care se ghicea o rc personal.
- Doamna King mi s-a prut o persoan drgu.
- Nu m provoca.
- Ce naiba, brfa e una dintre cele mai mari plceri.
- Brfa?
- Atunci confidenele de pahar?
- Iart-m un minut.
Se duse hotrt spre tonomat i petrecu ceva timp acolo. Se
pricepea la asta. Melissa, cu trista ei Shriner 's Park era dintre cele
mai vesele pe care le-a ales. Shawn Colvin a mai nveselit aerul cu
Killing he Blues i One Cool Remove. i n caz c Petrie i Callahan
cu The Dimming of the'Day nu reuesc s frng inimile tuturor,
cntecul n care Whitney Houston i ia adio de la Kevin Costner i-a
tcut pe brbaii taciturni s-i deschid inimile n faa femeilor care
tocmai se pregteau s-i invite la culcare pe tmpii n camioanele
lor.
- Chiar vrei s afli cte ceva despre doamna King? ntreb
Julia.
- Mi-a fcut impresie bun.
- Cum i sun asta: dac tu ai un post de televiziune i Henry
King i spune c nevast-sa ia interviuri grozave, atunci gseti un
loc pentru ea.
-E ceva ntre ea i Bertram Wills?
Julia se uit sever la mine.
_Nu-i scap nimic.
-Mi s-a prut c interceptez o privire adoratoare.
_ A lui Bert sau a ei?
_ A lui Bert. Ea a fost mai atent. Mai puin atunci cnd King a
urlat la ea.
-Da, am bgat de seam.
-King tie?
Ridicnd din umeri, Julia nu reui s ascund ct de ncntat e
c Bert Wills s-a dat la nevasta iubitului ci.
Henry King i Julia Devlin.

Bertram Wills i doamna King.


Josh Wiggens i Dumnezeu-tie-cine.
N-a putea spune c am fost surprins de permutrile pasionale
de la Fox Trot. King, singurul arivist din multi- menaj, prea s fi
mbriat - la fel de entuziast ca i jocul de polo i mania de a
cumpra pmnt ct-vezi-cu-ochii - tradiia pturii WASP* ce se
regsete n biografii la o generaie dup ce actorii i-au primit
rsplata pentru pcatele pmnteti. Pstrarea tradiiei era nlesnit
de oportuniti care nu erau la ndemna clasei mijlocii, cum ar fi
cltoriile dese, proprietile nenumrate i izolarea locuinelor. Nu
era nevoie dect de bani i entuziasm.
Julia m-a ajutat s revin la subiectul precedent.
- In fond, shovv-ul ei de televiziune e o comoar. Snt invitai
oameni care ne pot fi utili. Nimeni nu ndrznete s zic nu.
* White Anglo-Saxon Protestant, denumire cu nuan
peiorativ dat clasei dominante de minoritile din Statele Unite;
wasp nseamn viespe n limba englez.
-Mai este King chiar att de puternic? Mi se pare c nu mai are
sceptrul la n mini. Nu e dect un consilier de afaceri ca oricare
altul.
- Henry e mai puternic ca niciodat. Nu tiu s fie cineva pe
planet care*s-l refuze.
- Poate n Newbury.
- Dovada nebuniei din toat mizeria asta! Aici e la mina unui
icnit de lptar care s-a nimerit s-i fie vecin.
- Came vinde, nu lapte. Nu mai vrea s fac afaceri cu lapte. E
prea mult munc, iar prqfitul e btaie de joc. E al dracului de greu
s te ocupi singur de lapte.
Julia msur cu o uittur dubioas gtul sticlei de bere.
- Dac mai vrei una, oferta cu camera de oaspei rmne n
picioare. De fapt, poi vii i s pleci cnd vrei. Casa nu e niciodat
ncuiat.
-Eti ncreztor.
- Ce poi s-mi furi? Ai deja un stilou nemaipomenit.
-tii ce vreau s spun. Alarm ai?.
-Asta-mi mai lipsea. S m trezesc cu Moody peste mine, cu
pistolul n mn, la fiecare alarm fals.
- Ai arme?

- Le in ncuiate n pivni. Snt copii n cas.


-Ai copii?
- Nu, nu. O feti locuiete cu mama ei n apartamentul de
deasupra hambarului.
-n locul tu mi-a lua mcar un cine.
- Alison, fetia de care vorbeam, vrea o pisic.
- Nemaipomenit protecie. Sigur, mai vreau o bere.
Am comandat pentru amndoi. Julia a insistat s fie
trecute n contul ei.
A but aproape jumtate. Dup care, brusc, a tcut semn s i se
fac nota.
_ Trebuie s fug. Mi-a fcut plcere, Ben.
A lsat un baci generos i a pus cu grij restul n geant, mai
pui" o moned pe care o inea n mn.
_ Poi s conduci?
_ Desigur.
Arta treaz. S-a ndreptat spre u drept ca o sgeat. S-a
oprit la tonomat, a strecurat moneda n fant i a fcut selecia. A
ieit pe u nainte ca muzica s nceap.
Bonnie Raitt.
Nobody 's Girl.
Care, n ciuda sclipirii ce se declana n ochii ei la numele lui
Henry King, mi-a sugerat c ar putea fi un semn promitor.
Beioarele de dinamit - am aflat din ancheta de la Plainlield trebuie inute ntr-un loc rece i ntunecps i ntoarse cu regularitate.
Ca sticlele de vin. Dac nu snt ntoarse, nitroglicerina se depune la
captul materialului de umplutur i se scurge pe ambalaj. tergerea
bltoacelor de nitroglicerin se face cel mai bine mbrcat n costum
Kevlar, cu pieptar de ceramic i scuturi pentru vintre.
Domnul Butler a declarat, pe o voce joas i abtut, c i le
ine ntr-un beci special, ventilat, al cejpi mai ndeprtate
dependine i c le ntoarce regulat. A recunoscut c adpostul nu e
ntotdeauna ncuiat, a explicat c locuiete singur n cea mai mare
parte a timpului, pe vrful muntelui Morris, c i prsete rareori
proprietatea i c are un cine mare pentru a-i descuraja pe
sprgtori.
Juraii au dat ochii peste cap.

- i totui pretindei c vi s-a furat dinamita, a ripostat


medicul legist din Plainfield County care conducea ancheta.
- Cinele e btrin de-acuma. Recunosc c trebuia s-o in sub
cheie.
Nu se rsese i nu-i schimbase hainele de multe zile, iar
chipul lui mbtrnise cu zece ani de la moartea lui Dicky Medicul
legist l trata cu blndee, ca pe un om foarte btrn i am vzut c cei
mai muli dintre jurai nu suportau s-1 priveasc atunci cnd o lua
razna spunnd c Newbury se schimb i c nu poi s ai ncredere n
strinii care s-au mutat aici.
- Ai raportat furtul?
- M-au furat cu numai o zi nainte de explozia de la baraj. N-am
tiut dect dup ce Ben Abbott a venit s-mi spun c Dicky a fost
omort i atunci m-am dus s verific. Ascunztoarea era goal.
nainte s pot reclama, poliaii erau peste tot. Mi-au sltat licena, de
parc le era fric s nu m duc s-mi mai cumpr.
- De unde tii c a fost furat cu o zi nainte?
- Pentru c, a spus el ridicnd vocea, cu dou zile nainte,
adic joi dup-mas, m-am dus i am ntors-o. Aa cum v-am mai
spus.
-Mai spunei-ne o dat, v rog.
- ntotdeauna o ntorc joia. Altfel uii de ea i te pomeneti c
podeaua e toat o balt de nitro'.
n sala de judecat frumos boltit din Plainfield, cu lambriuri
ncnttoare i luminat cu vitralii, n spate. Marian Boyce i Arnie
Bender luau notie. Salutul meu prietenesc din cap mi-a atras din
partea lui Arnie o cuttur rezervat vagabonzilor i din partea lui
Marian una care ar fi putut s topeasc o stnc.
Eu depusesem deja mrturie despre cum am gsit cadavrul i
cum l-am vzut pe domnul Butler stnd pe tractor, sus pe deal. Dar o
ntreag procesiune de ageni federali a confirmat ceea ce-mi
spusese Julia Devlin la barul Yankee Drover: anume ca pentru
explozie a fost folosit dinamita lui Butler Un chimist de la ATF a
declarat c au reuit s afle c dinamita provine de la Pendleton
Powder din Danbury i a artat nite hrtii scoase pe computer care
dovedeau c a fost cumprat legal de domnul Butler.

Desigur, a recunoscut fermierul, locuia cu fiul lui nc din


martie. Da, Dicky avea acces la pivni. Dar Dicky n-avea habar cum
se pregtete o ncrctur.
Marian i Arnie au zmbit larg la auzul acestei declaraii, ns
zmbetele le-au cam pierit cnd medicul legist a insistat, obligndu-1
pe tat s admit c vrusese s spun c el nu 1-a nvat niciodat
pe Dicky cum s pregteasc o ncrctur. Detectivii Boyce i
Bender aruncau priviri amenintoare ctre medicul legist i, spre
marea mea uimire i uurare, am nceput s neleg c temeiul
ntregii anchete era s se constate c Dicky a acionat de unul singur.
,
Mulimea de fumtori care se strnsese pe treptele judectoriei
la sfiritul anchetei vedea lucrurile n acelai fel i ei preziceau c
juraii vor ajunge exact la concluzia pe care medicul legist s-a zbtut
att s le-o arate cu degetul. Au avut dreptate: juriul a hotrt c
Dicky a aruncat n aer barajul de unul singur, cu dinamit furat de
la tatl su, i a recomandat ca, drept pedeaps pentru neatenie*
autorizaia de pirotehnician a domnului Butler s fie suspendat.
Sala s-a golit iute dup ultima lovitur de ciocnel - era o
dup-amiaz splendid de sfirit de august, potrivit pentru o
partid de golf sau de bere la pdure - i curnd toi spectatorii au
plecat. Mai puin eu, Marian i Arnie.
Domnul Butler a rmas linitit, cu capul plecat, cu prul 'ung
acoperindu-i faa. Nu prea s-i dea seama ct de norocos a fost.
Probele gsite nu-i dduser procurorului statului Connecticut
absolut nici un motiv s-1 acuze de conspiraie, cu att mai puin de a
fi fost prta Ia crim. Dar n suferina lui nc mai refuza s cread
c Dicky a murit accidental.
- nc nu s-a terminat! a strigat el.
Marian a rjotat cuvintele lui n carneel, iar Amie a replicat ca
un ecou:
- Cu siguran c nu.
i reveniser frumos din dezamgirea de mai nainte i s-au
uitat dup el cum iese ca o furtun, cu expresii plictisite de copoi
rbdtori i vulturi experimentai.
11
Peste dou zile, domnul Butler m-a surprins cu o vizit.

Eram n buctrie, servind-o cu lapte i plcint cu piersici pe


Alison Mealy, drgu ca o motenitoare a lui Saturday Evening Post
n costumul de clrie demodat pe care l gsise mtu-mea Connie
n pod i care mirosea puternic a cal.
- Ia uite, Ben. i scosese cizmele i i ridicase pantalonii de
clrie ca s-mi arate petele roii pe care le avea ntre genunchi.
- Ce-s alea?
- nv s in genunchii strni, aa cum trebuie, a rspuns ea
mndr. Hei, a venit cineva.
- Hei e pentru cai, i-am spus eu n manierarin care mi-o
spunea i mie Connie cnd aveam unsprezece ani. Cine e?
-Domnul Butler. O, mam, DaNang e cu el. Uit-te! E uria.
Butler a cobort din main i a btut la u.

- Am ccva de vorbit cu tine, Ben.


- Intrai.
- Are voie n cas?
- Sigur. Salut, DaNang. Vrei nite ap? DaNang m-^ mpins la
o prte din drum i i-a pus capul mare ct al unui crocodil n poala
lui Alison.
-Ia uite la tine. Ce mare eti! S-a apucat s-1 mngie energic i
s-1 scarpine ntre urechi. Cinele cel galben s-a prbuit mrind de
plcere pe linoleum trgnd-o dup el i pe Alison care s-a ncolcit
n aa fel nct s-i pun capul pe pieptul lui.
- Ben, poi s auzi cum i bate inima.
Chiar dac n-ai petrecut o zi clare pe un cal transpirat, poi
totui s miroi i tu la fel. I-am spus fetei c m duc cu domnul
Butler n birou i am rugat-o s pun pe jos cteva ziare i peste ele
un vas mare cu ap. Domnul Butler m-a urmat greoi. M-am aezat n
spatele biroului i i-am spus s stea pe scaunul clientului. Aveam
senzaia stranie c vrea s-i vnd casa.
Srmanul, arta mai ru dect la anchet! nc nu se rsese i
bnuiam c nici nu mncase, pentru c avea obrajii trai.;] Dar ceea
ce m-a izbit cel mai tare cnd a ridicat capul n cele din urm era
golul din ochii lui - dou guri negre, omorte de atta durere.
- Nu artai prea bine, i-am spus.
- Nici nu m simt bine. Nu pot s dorm. Nu mnnc. Am
ncercat s beau. N-a mers.
- Durera o s v treac n timp, o tii i dumneavoastr.
- Am dat gata o sticl de whisky n dou zile. M-am ales doar
cu o durere de cap.
M-am gndit c a avut noroc c nu s-a ales cu un atac de cord.
_ Ai but ceva, am spus. _ Ben, nu el a tcut-o.
Mi-am reinut un oftat. Ce dracu' puteam s rspund la
una ca asta?
- M auzi?
- V aud.
- i-am spus c nu el a tcut-o.
- tiu ce mi-ai spus, dar...

_ Mi-au furat dinamita din opron. V-am auzit cnd ai


declarat asta la anchet. Am mai auzit c juriul a hotrt c ai minit
pentru a-1 acoperi pe Dicky.
- Poliitii mi-au zis c voiau s pun mna pe mine.
- Cum adic s pun mna" pe dumneavoastr?
- Stai puin, Ben. Nici eu nu mai tiu ce vreau s zic. Ascultm cu atenie. A lsat capul n piept ctcva secunde, apoi l-a dat pe
spate i i-a dat prul la o parte. Ochii i s-au aprins de mnie. Mi-au
furat dinamita din opron.
Nimic nou pn acum. L-am forat s intre n detalii exact ca
atunci, la anchet: -Cnd?
- Cu o zi nainte ca Dicky s fie omdrit.
- Putei s dovedii? -Nu.
- Avei mcar o teorie despre cum s-a ntmplat ca Dicky s
moar n explozie?
- Nu e vorba de teorie. E un fapt. A fost o nscenare.
- Cine a facut-o?
- Acelai care mi-a furat dinamita.
- Cine credei c v-a furat dinamita?

-King.
M-am uitat pe fereastr la strada principal care moia sub
soarele de august. Era aproape patru i traficul foarte redus nainte
ca oamenii s se ntoarc acas de la slujb. Era din ce n ce mai ru.
Mcar la anchet nu dduse vina pe King.
- M crezi icnit.
-Domnule Butler, de ce mama dracului i-ar fi furat King
dinamita?
Ca s-i nsceneze mizeria asta lui Dicky.
- Chiar ccdei c Henry King v urte ntr-att nct s-i
nsceneze lui Dicky o capcan att de elaborat?
-Nu cred. O tiu.
- ndeajuns nct s v omoare fiul?
- Dicky o dat ndeprtat, e rndul meu. Dac eu mor, ferma
mea e a lui.
Flcile i se ncletaser a ncpnare. Aa c am ncercat s
intru n detalii:

-Nu-1 vd pe un tip de la ora n vrst de aizeci de ani


strecurndu-se n opron s v fure dinamita.
- Are oameni. Ai vzut c blestematul la de agent CIA
locuiete acolo.
- Nu-1 vd riscnd s se lase antajat de oameni pltii. Nu-1
vd n stare s-i distrug lacul numai pentru a-i aranja o nscenare
fiului dumneavoastr, n sperana c la moartea dumneavoastr va
putea s v cumpere ferma.
- N-o s atepte. O s m omoare.
Auzisem destul.
-Domnule Butler, trebuie s v spun c nu-1 vd pe Henry
King n stare s omoare cu snge rece pentru o bucat de pmnt.
- Puin mi pas dac-l vezi sau nu, mi-a replicat ursuz. Aa a
fost.
L Dac nu v pas, de ce mi spunei toate astea?
- Poliitii m caut. -Ce?'
- M-a sunat un prieten de la Plainfield. Un veteran. Mi-a
zis c au mandat.
- Mandat de arestare? -Aha.
- Pentru ce?
- Conspiraie pentru a-i arunca n aer barajul lui King.
- E o tmpenie. Vorbele mi-au ieit automat. De fapt, prea c
Marian i Arnie au reuit s monteze o acuzare n ciuda rezultatului
anchetei. i-mi puneam ntrebarea dac nu cumva el aruncase n aer
barajul.
- i complicitate la crim.
- Asta-i mult mai greu de dovedit.
<
- Ei zic c eu l-am omort pe Dicky.
- Eu zic s-1 sunm pe Tim Hali.
- Ben, nu l-am omort pe Dicky.
- tiu, l-am asigurat, dei nu tiam sigur dect c n-a avut
intenia s-1 omoare.
- Ar fi trebuit s-mi dau seama ce-o s se ntmple. Poliitii
m-au acuzat n fa, au zis c i-am dat dinamita lui Dicky.
- Ce vrei s spunei?

- Spun c nu conteaz dac a fost accident. Mi-au spus c snt


prta la crim. Au spus c renun la acuzaia de complicitate la
crim dac pledez vinovat pentru conspiraie.
- Dar la anchet n-a fost vorba despre aa ceva.
- Agenii federali nu-i susin. Cei de la ATA insist c Dicky a
furat-o, de capul lui.
- S mergem s-1 vedem pe Tim.
- Sigur, numai c am vrut s vorbesc mai nti cu tine. Sa-i
spun ceea ce s-a ntmplat cu adevrat...
- Att! Nu-mi spunei nimic. Nu pot s v in secretele
- tiu c n-ai s m torni. i cunosc reputaia.
- Ei bine, s fiu al dracului dac am chef s intru la pucrie
pentru c am refuzat s depun mrturie. Spuneti-j lui Tim. El e
avocatul dumneavoastr.
- Nu vreau dect s-i spun motivul pentru care tiu c nu
Dicky a aruncat n aer barajul.
-Nu vreau s-aud.
- Dar ai fost prietenul lui Dicky, insist el, exagerare care
dovedea ct de singur devenise fermierul la btrn i icnit".
- Spunei-i lui Tim. Nu-mi spunei mie. V rog! Nu v pot
proteja. Poliia o s aib o zi bun de lucru dac afl c ai venit s
vorbii cu mine.
Brusc, a nepenit i a rmas cu ochii la strada principal. Mam ntors la timp s vd maina lui Moody oprindu-se i dnd napoi
n scrnet de frne. S-a nscris pe aleea din faa casei mele, blocnd
camioneta domnului Butler, i s-a dat rapid jos din main.
Butler se ridicase pe jumtate n picioare.
- Nu, i-am spus. E un copil n cas. Stai jos i s terminm n
linite. l sun pe Tim.
- Ben, nu pot s merg la pucrie.
-Nu v facei griji. E treaba lui Tim i a lui Ira Roth. V promit
c n-o s ajungei la pucrie.
- Nu pot s triesc dup gratii, Ben. Mi-am petrecut toat viaa
n aer liber. Mnnc afar. Uneori dorm afar.
I-am promis nc o dat c o s-1 scoatem ct se poate de>:
repede. Dup care i-am deschis ua poliistului Moody, care a fcut-o
ca la carte: arestare, drepturi, ctue, cltorie cu maina la arestul
local.

12
La audierea pentru fixarea cauiunii, procurorul a afirmat c
domnul Butler o s rad Newbury de pe la pmntului dac e lsat
n libertate pn la proces.
A insistat pe problemele emoionale post-Vietnam ale
fermierului, artndu-1 ca pe un om extrem de periculos, i 1-a adus
pe Josh Wiggens - prezentat ca.eful securitii Institutului King cu
aceast ocazie - care a elatat pe un ton plin de mnie patrician
evenimentele din dimineaa aceea n care Butler a descins n curte la
King cu o arm n main. n sfrit, procurorul i-a amintit
judectorului c, chiar dac riscul pentru sigurana public n-ar fi
att de mare, acuzaia de complicitate la crim presupune o cauiune
foarte mare.
Tim Hali se micase rapid i obinuse o evaluare de la un
psihiatru din Plainfield care certifica, pe de o parte, c domnul
Butler e destul de sntos ca s aib voie s se duc acas, pe de alt
parte, c este foarte posibil s cedeze sub stresul a ceea ce el numea
condiii de nchisoare". Tim a jucat pe cartea aceasta, insistnd c
starea emoional a domnul^ Butler, exacerbat de pierderea
unicului copil, era tocmai motivul pentru care se cerea ca cel crre
trise o via n comunitatea din Newbury s nu fie nchis nainte de
proces ! A mers pn acolo nct l-a tcut pe judector s-i cear
psihiatrului s se exprime n limbaj neprofesionist, adic: se icnete
ntr-o sptmn.
Oricum, am pierdut.
Judectorul a fixat cauiunea la dou milioane - cam de trei ori
valoarea fermei lui. Nici o surpriz c nimeni nu s-a aventurat s
pun la btaie dou milioane.
Domnul Butler era uluit.
- Ben, mi-ai promis.
N-am fost n stare s-1 privesc n ochi.
- O s ias mai bine la apel, l-a consolat Tim.
- i animalele mele? ne-a rugat el. i cinele meu?
L-am asigurat c am vorbit cu vecinii. Treceau deja zilnic
s hrneasc i s mulg vacile. Ai ghicit cine-1 ine pe
DaNang?
Alison era n culmea fericirii.

Eu nu. mi plac cinii. mi plac mult. Dar mi place casa


ordonat i fr pr i nici nu m dau n vnt, la miezul nopii cnd
m duc s-mi torn ceva de but, s aud un mrit sinistru la piciorul
scrii. Era ca i cum a fi trit cu una dintre grzile alea de corp
care*se transfomi n asasini de cum te ntorci cu spatele.
Nici lui DaNang nu-i plcea noul aranjament. Uriaul cine
galben nu-i gsea locul n cas i prea s aib un dinte mpotriva
mea pentru cele cteva bi dezodorizante. Se mai nveselea la vizitele
lui Alison de diminea i de dup orele de clrie. i, bineneles, la
orele de mas. Cinele avea un apetit de cal carnivor. Crndu-i saci
de mncare pentru cini ermarket, mi-a trecut prin cap c Butler i
mai menaja
^ '3 ml limitat dndu-i din cnd n cnd cte o vac.
r ^ inele a plns practic atunci cnd m-am ntors de la arestul 1
cal aducnd mirosul stpnului, pe care-1 trecuser toate dorile la
audiere i o luase razna serios. Cnd am rugat-o e psihiatra de la
Plainfield s se mai uite o dat la el, i-a convins pe gardieni s-i puna
un om de paz ca s nu se
sinucid.
M-a vrut s-1 transfere la un spital de nchisoare, din moment
ce arestul de la Plainfield era ct se poate de blnd pentru o
nchisoare, iar gardienii ct se poate de cumsecade pentru nite
gardieni i putea s primeasc vizita veteranilor din Vietnam ntre
dou vrste care intrau i se aezau tcui la vorbitor. Unul era un
bancher prosper de pe Morris Mountain. Printre cei mai puin
norocoi era unul care prea s fi ajuns n,ora cu vagonul de marfa
i care bntuia slile judectoriei vorbind singur. I-am dat bani,
ntrebndu-m dac n-am s ajung ca el odat i-odat.
L-am ncolit pe Tim Hali la ncheierea contractului pentru
casa cea nou a celor doi profesori, cnd bteam palma pe treptele
bncii din Newbury.
%
- Vreau s te ntreb ceva. Domnul Butler mi-a jurat c tie
sigur c Dicky n-a aruncat n aer barajul lui King. Ce * tie? De ce
este att de sigur?
- E prima oar cnd aud teoria asta, a recunoscut Tim,
ngrijorat. Avocaii detest surprizele pe care nu le-au pus ei nii la
cale. i cum explic prezena cadavrului lui Dicky n explozie?

- L-am sftuit s-i spun ie. Eu nu puteam s-i ofer


protecie.
-Mie nu mi-a spus nimic.
-Poate c n-are nc ncredere n tine.
Tim avu brusc un aer foarte nepat.
- Sau bnuiete c n-am s nghit toate cte-i jur tie.
- N-am spus c am nghiit. i-am spus doar c a jurat c are
motiv s tie c nu Dicky a tcut-o. Nu vreau s-tj spun ce s faci, dar
nu crezi c, n calitate de avocat al iuj trebuie s-1 determini s aib
ncredere n line?
-i-a spus vreodat c King l spioneaz? C l supravegheaz
cu binoclul? Sau cu luneta?
-Dicky mi-a spus c nu e adevrat.
- Bineneles c nu e adevrat, a replicat. De-aia nu snt att
de impresionat c Butler s-ajurat c tie sigur c Dicky n-a aruncat n
aer barajul care a czut pe el.
N-am tiut ce s-i spun. Doar c domnul Butler fusese mai
convingtor ca niciodat.
- S fii mulumii n casa cea nou, le-am urat fericiilor
cumprtori. Tim a repetat i el urarea norocoasei vnztoare. Am
fost invitai cu toii la un ceai n casa cea nou. Pete, bancherul, a
acceptat, bucuros pentru cele dou ipoteci, ncheierea contractului
avea cu adevrat ceva nltor, dar am refuzat n numele meu i al
lui Tim, scuzindu-ne c avem o ntlnire ntr-o alt chestiune, i l-am
condus la birou.
nchiriase acelai birou pe care-1 avusese i tatl lui, fostul
depozit de deasupra magazinului universal. Tim l modernizase'^
agnd reclame tuminoase i lcuind duumelele din lemn de pin.
Dar nc se mai simea mirosul de cereale, de p.trol lampant i de
cear.
Ca i mine, lucra la biroul tatlui su. Tim cel btrn fusese o
adevrat for n regiune, iar Tim motenise o clientel frumoas testamente, tutele i probleme imobiliare. Evita cazurile de divor,
mai puin ca mediator pentru vechii clieni, i pleda din cnd n cnd
n procese penale, cnd miza ra foarte mare sau cnd acuzatul nu-i
putea permite un "vocat greu ca Ira Roth.
3V ns Tim, cu faa lui lat i deschis i cu privirea lui ncori
uimit, mai are mult pn s calce pe urmele lui taic- - fs|c leag

ceva, cum i eu am ajuns s semn cu amintirile oraului nostru


despre tata. Diferena este c eu nu m atept s-i calc pe urme
btrnului. A' fost un stlp al comunitii. Aveam treisprezece ani
cnd mi-am dat seama c nu snt lacut
din acelai aluat.
- Domnul Butler e ntr-un hal far de hal. Cum a rmas
cu cauiunea?
- E falit. '
- Arat-mi un fermier care nu e.
- Vorbesc la propriu. Ferma e ipotecat pn la ultima
bucic i e n urm cu plata impozitelor.
,
- Sracu'. Ai de gnd s-1 aperi n condiiile astea?
- Ira mi-a ordonat practic s-1 apr pro bono.
- Frumos din partea lui.
- i a rmas consilier. M ajut cu strategia.
- Pro bono? am ntrebat. Ira se bucura de un venit foarte
serios i nu era vestit pentru actele de caritate. Spre deosebire de
tatl lui - c tot a fost vorba de clcat pe urme - care a murit falit i
iubit de toi cei crora le-a dat sau mprumutat toat viaa.
- Pentru mine e mare lucru. Ca un curs de drept gratuit.
- Dac ai nevoie de un anchetator, poi conta pe mine. S nu
uii ns c nu snt dect un agent imobiliar.
- Ira m-a sftuit s-i spun Nu fi modest".
Nici nu m gndeam s fiu modest. Dac Tim i Ira Roth 'I
apr pe Butler n proces, mcar atta puteam s fac, s vin cu ceva
activitate de teren.
- Vreau privilegiu client-avocat. Dac poliia m prinde c m
nvrt de colo-colo punnd ntrebri, procurorul poate cita ca martor.
Tim extrase un contract de angajare de pe birou.
- Semneaz aici.
Am semnat. A luat un teanc de bani i mi-a dat o hrtje
de un dolar zdrenuit.
- Acum eti angajat la Hali and Hali, cu toate privilegii^ care
decurg din asta.
- Asigurare de sntate?
- Nu i n perioada de prob.
- Ce vrei s fac?

- Domnul Butler pretinde c tocmai elibera o vac prins n


gardul din partea de sus a punii n momentul n care a auzit
explozia. Gsete un martor care l-a vzut eliberind vaca.
-sta nu-i alibi pentru conspiraie. Nici mcar pentru
complicitate la crim. Nu era nevoie s fie de fa.
- Tecmai ai recunoscut c eti un agent imobiliar, nu
anchetator. D-mi voie s-i amintesc c nu eti nici avocat.
-Dar am dreptate.
-Ira i cu mine ncercm s dovedim c domnul Butler n-a avut
absolut deloc a face cu explozia i absolut nici o cunotin despre
ceea ce urma s se ntmple. Ne place mult imaginea tatlui
decedatului care i vedea linitit de treburile zilnice n timp ce fiul
manipula de unul singur explozibilul la baraj.
- II crezi?
-Bineneles c mi cred clientul. Gsete-ne martori care l-au
vzut departe de baraj imediat dup explozie.
- Eu l-am vzut departe de baraj imediat dup explozie-Distana de la care te poi uita rnjind la rezultat nu e tocmai
cea pe care vrem s o stabilim.
Jn locul tu mi-a pune problema dac nu cumva ar fi tut sa
detoneze prin radio sau dac i-a aplicat un
cronometru.
_ Mu e cazul.
_ Poti s dovedeti, mcar pentru cazul n care nu gsesc un
martor la scena cu vaca de pe pune?
_ Dinamita a fost probabil detonat printr-un fitil.
- Asta n-a reieit din anchet. N-am auzit ca vreunul dintre
ageni s se hazardeze pn ntr-att.
- Snt o groaz de lucruri care n-au reieit din anchet, a spus
Tim ncet. Dac vreodat Tim a semnat cu btrnul lui tat, asta s-a
petrecut acum, cum sttea la birou cu un zrnbet iret de avocat de
provincie pe buze i cu o sclipire de lup n privire.
- Cine zice asta?
1
- Se spune, a rspuns el, c amicii lui King au subtilizat
raportul secret al medicului legist.
-Ce amici?
- Unul e secretarul de stat. Bertram Wills din Mid- dlebury?
Tata l cunotea.

- i cellalt e Josh Wiggens.


:
- eful securitii lui King. De unde ty?
- A fost n CIA.
- Ce vorbeti?! Oricum, l-au convins pe medicul legist c
raportul e cel original i c nu trebuie s lase s transpire ceva. Aa
c legistul a convins juriul s hotrasc ceea ce era evident: Dicky
Butler a murit n timp ce arunca n aer barajul, de unul singur.
- Ce s transpire?
- Chestii de securitate naional - metodele de mvestigaie.
Securitatea la Fox Trot. Adversarii lui King. Tehnici secrete de
laborator pe care bieii de la FBI nu vor s le vad n pres. Totul
acoperit sub umbrela naionale.
- E ridicol.
- De ce? E n natura guvernrii s aib secrete. Tu crezi 1 c
Vicky i spune tot lui Scooter? i spune doar att cit s aib Clarion de
partea ei.
N-aveam chef s discut cu Tim despre Vicky. nainte < venea la
mine s-i dau sfaturi n ceea ce-o privea pe Vicky, j sfaturi de care
era evident c nu mai avea nevoie. De fapt, prima oar a venit s-mi
cear binecuvntarea, pe care n-aveam nici un drept s i-o dau, i pe
care totui i-am dat-o, prostul de mine.
- tiu ce vrei s spui, am zis, dar mi se pare o conspiraie :
cam riscat pentru cteva secrete, acolo.
-Conspiraie nu e cuvntul cel mai potrivit. A fost la ; nivel
informai. Ce tii despre trecutul medicului legist?
tiam c nainte s se retrag, de tnr, n plcuta sinecur | de
la Plainfield - reedina de var a familiei lui de mult \ vreme fusese un patologist strlucit la Boston. Tim mi-a explicat c asta
nsemna legturi cu Harvard-ul i cu tot soiul 1 de instituii finanate
de la buget.
- Gndcte-te la el ca la un om de ncredere. Foarte con- f
servator, cum a fost mereu familia Wills i cum a devenit f Henry
King. ,
" - i ce mama dracului caut n Plainfield la vrsta lui?
- Dar tu ce caui n Newbury la vrsta ta?
I-am aruncat lui Tim o privire aprig.
- tii c n-am ncotro. '
- Ira zice c nu-i adevrat. Nu vrei s pleci?

- Wall Street a devenit o societate de asisten mutual. E un


joc de copii.
- Fac foarte multe pentru economie.
securitii

_ Ai dreptate. Iar noi nu tceam altceva dect s trecem


Hi din mn-n mn. Acum, domnul Butler...
- De-aia m mir c nu mai vrei s li te alturi. Construiesc,
jit-te cum finaneaz noua tehnologie.
_ Nu snt mai buni dect am fost noi, Tim. Triesc din cti(ruri
rapide. Aa c, dac afacerea ta nu e nalt tehnologie, trebuie s faci
ceva s le sar-n Ochi, s-i atragi, de exemplu s dai afar jumtate
din fora de munc, s angajezi muncitori temporari, s-o lai mai
uor cu asigurrile medicale i s-i mui fabricile peste hotare
pentru ca ei s poat pretinde c tu ai cincisprezece procente profit.
- Mi se pare c ai pstrat legtura.
E-adevrat c m ineam la curent cu lumea finanelor care, n
ciuda faptului c o cunoteam suficient ct s nu m orbeasc, nc
m fascina. Tim nu-mi pusese nici o ntrebare pe care s nu mi-o fi
pus eu singur nainte. Dar nu voiam s-mi manifest ndoielile n
public.
- tii senzaia aia cnd dup not te-ai uscat i nu mai ai chef
s te uzi? l-am ntrebat.
- i-e fric s te ntorci?
- Dinozaurii nu se tem. Ei migreaz. Am fost al naibii de
norocos s am un loc unde s migrez. Vrei^ ne ntoarcem acum la
domnul Butler i s ne ntrebm de ce bieii conservatori se
amestec ntr-o ceart local care, ntmpltor, s-a dovedit fatal?
nainte ca Timp s apuce s vorbeasc, rspunsul mi-a venit
dintr-o dat.
- Stai puin. Henry King mai lucreaz nc pentru guvern?
13
Ar fi trebuii s m prind mai devreme.
Diplomaii au fost ntotdeauna spioni. Triesc n cortul
inamicului i se integreaz pentru a permite comunicarea.
ncnttoarea Fiona i soul ei domiciliaz n Washington, DC,
pentru a comunica inteniile britanicilor i n acelai timp observ i
raporteaz. Dac cineva se ndoiete, s citeasc scrisorile trimise
acas de M. Paleologuc, ambasadorul francez la curtea arului n
timpul revoluiei ruse (teza mea susinut cu succes, care a mai
ndulcit aproape fatalul eec la fizic i care m-a trimis direct n

ghearele amiralului, pe atunci cpitan, de la direcia de


contrainformaii a armatei).
Henry King, a crui cdere mult mediatizat i izgonire din
guvern se presupune c l-a fcut s se mulumeasc cu poziia de
diplomat free-lance, consilier particular pe lng corporaii-titan i
nali funcionari de stat, ar fi un spion intern neplcut de eficient.
Ce-ar fi dac n tot acest timp ct clienii lui au avut ncredere
n el ca reprezentant diplomatic privat, Henry Kio? ortat totul
Consiliului Naional de Securitate sau CIA 3 ^mai tiu eu crui
organism de care n-a auzit nimeni? Aa
nr eXpiica rspunsul imediat al elicopterelor, al agenilor s" ^
jj emisarul din partea amiralului i cunotinele n avans le Juliei
Devlin despre rezultatul investigaiilor. Precum i frica lor de un
atentat la adresa lui. Henry King i ieise practic din mini- E posibil
s se fi gndit la trdare".
- i Ira i-a pus problema,, a rspuns Tim. Tu crezi c
da?
_ Stai puin, stai puin. Dac e aa - dac au vrut doar s se
asigure c spionul lor" nu e inta unui atac din partea unei naiuni
ostile sau a unui client clcat pe btturi - de ce s-au apucat s
tulbure apele arestndu-1 pe domnul Butler? Erau liberi s plece
acas. Dicky e mort. Caz nchis.
Tim i cu mine ne-am uitat o vreme pe fereastr la vrfurile
copacilor.
- Am uitat ceva. Trim ntr-o democraie.
-Nu pricep.
- O democraie guvernat la nivel federal. Avem un guvern
federal i unul de stat.
- i poliie de stat.
- i dac FBI a dat-o-n bar? Dac au omis s ia n barca lor
i poliia statului Connecticut? Astfel, amica ta, termectoarea
detectiv-sergent a fcut ceea ce trebuie s fac un poliist bun. A
cutat n continuare suspeci.
- Vrei s spui c trebuie s-i convingem pe agenii federali '
s-i determine pe poliiti s lase balt investigaia n plata
Domnului?
-Ira i cu mine ne-am gndit la asta. Problema e c Poliitii au
dus lucrurile mult prea departe. Una e s bai Palma n pdure, n

week-end, alta e s duci tratative cu o 0rganizaie independent,


cum e poliia de stat la dou sptmni dup incident. Asta e ceea ce
se chea conspiraie. Pentru prima pagin a ziarelor. Nu, singur^j^H
n care ne putem pune cu poliia este s ctigm procesul 1
-Ateapt. Ce-ar fi s-i cerem lui Henry King plteasc
aprarea domnului Butler?
-S plteasc pentru aprarea unui om acuzat c iJ| distrus
lacul?
- Dac teoria ta e bun, atunci King n-are dect de pierdut
dac-1 las pe Butler s ajung n proces.
Tim s-a gndit puin, dar nu i-a plcut.
- Nu, e prea complicat.
- Vrei s-1 rog eu? Pot s i-o strecor Juliei Devlin i s-o
conving c e spre binele lui King.
- S vd ce zice Ira. Deocamdat, apuc-te de treab. Gsete
un martor care l-a vzut pe domnul Butler dup cc a mnat vacile
lng casa lui King i nainte ca tu s-1 vezi pe creast.
L-am gsit pe proprietarul balonului rou pe care-1 angajase
King ca s arate musafirilor peisajul, dar omul fusese ocupat pn
peste cap cu manevrarea arztorului pentru aer cald i ca s-i in pe
beivi s nu cad din nacel, aa c n-a observat nici o vit nepenit
n gardul lui King.
i amintea doar c era sus n momentul exploziei. Nefiind ns
din Newbury, nu tia numele pasagerilor. Am insistat s - mi-i
descrie! Doi brbai cu cravat i dou femei cu perle c tot ce-a fost
n stare s spun.
La magazinul universal l-am gsit pe un biat de liceu extrem
de muncitor, pe nume Todd Gierasch, strngnd cetile de pe mese la
intrarea din fa. Mi-am turnat o cafea i i-a"1 spus:
- Vreau s te ntreb ceva cnd ai puin timp.
na*!
Imediat, domnule Abbott. Numai o secund. odd era biatul
unui vcar, unul dintre acei copii care bani pentru colegiu lundu-i
slujbe cu jumtate de Str'% n timpul colii i cu norm ntreag n
vacane. Aa facuscm i eu n liceu. Ca multor elevi, i se prea c anii
trecui de mine pe Wall Street snt o dovad c, o dat diploma n
mn, ansa o s le surd. _ Care-i treaba, domnule Abbott?
-Ai fost la petrecerea domnului King, la parcarea

mainilor.
1 s-a lungit faa.
- V-au zgriat Fiat-ul?
-Nu, nu. Fial-ul e bine, mulumesc.
- Of! M-ai speriat.
1
- Unde erai cnd a explodat barajul?
,
- Ne-au dat tuturor Coca-Cola dup ce toi s-au dus s se uite.
Stteam sub un copac. S-a zguduit pmntul. A fost ca un ut. Mam,
ce-a fost asta? - aa ceva. Dup aia toi oamenii mari au nceput s
ipe.
-Unde era balonul? -Sus.
- Eti sigur? Nu era la sol?

- Sigur. Eram ntins pe iarb, cu fata-n sus, m uitam la


el.
- Parc ziceai c erai sub un copac.
-Cnd a explodat. Dup aia m-am mutat s m uit la balon.
- Ii vedeai pe cei din balon? -Nu.
- Deloc?
- Erau n co, alrnau pe partea cealalt. N-aveam cum s-i
vd, domnule Abbott.

- Voiam s-i ntreb cum s-a vzut explozia de sus


- Erau domnul i doamna MacKay.
- Ai zis c n-aveai cum s-i vezi.
- I-am vzut cnd s-au urcat n co. nainte s se ridic I
Pune o ntrebare ajuttoare i ai s primeti rspunsul pe 1
care-1 merii. E valabil i pentru presupuneri. Eu crezusem c 1
Scooter MacKay a tcut frumoasa fotografie de pe prima i pagin a
ziarului Clairon de sptmna trecut urcndu-se n 1 balon dup
explozie.
Bun, perfect! Poate c vecinii mei de vizavi l-au vzut pe
domnul Butler elibernd o vit dintr-un gard. Dar Scooter ( i
Eleanor tocmai plecaser n croazier pentru o a doua lun de miere
la bordul lui QE2. Aa c am urcat n fug treptele exterioare de
lemn de la biroul lui Tim.
-Pot s dau un telefon?
- Da, dar scurt. Am ntlnire cu Vicky.
Am format zero i am ncuviinat din cap spre Tim, n timp ce
spuneam n receptor:
- O convorbire peste Ocean.
-Peste Ocean? l-am auzit pe Tim ca un ecou.
-Trebuie s vorbesc cu Scooter.
-Dar e pe vapor.
-De-aia am nevoie de central - o convorbire, v rog, : cu
domnul Scooter MacKay de pe QE2... Da, e pasager.
-Ct cost?
-M depete.
-Nu e telefonul tu.
Fr glum.
-Scooter... Nu, nu e nici o problem. Nu i-a luat casa foc.
Ziarul e bine. Rupert Murdoch a trecut pe-aici.-I l-am vndut.
Ascult, Tim i cu mine vrem s te ntrebm ceva : despre explozie...
Poftim?... Bine, i spun - Tim, erau n Scooter. Fii atent, cnd erai n
balon. Cnd ai fcut jacu^zi- am acoperit receptorul cu palma. Vrea
heau ampanie i mnnc caviar. Snt beti cri. stimca 9 v. :
,,, . . . *
__ Trebuie s-o duc i eu pe Vicky in croaziera, spuse
Tim-

-Scooter, ascult. nainte de explozie. tii, nainte s -ar


barajul n aer? L-ai vzut pe domnul Butler la ferm... La ferm, cnd
erai n balon... Nu l-ai vzut?... Bine, bine. Aha combina roie...
Aha... Bine, m bucur c-am stat de vorb. Pup-o pe Eleanor.
Am nchis.
_ Au vzut tractorul lng gard. Dar nu l-au vzut pe Butler.
- La dracu'.
- Mcar sugereaz c era acolo, sus.
- Nu. Tractorul lui era acolo, sus.
- Sugereaz c s-a dat jos din tractor s elibereze vaca, aa
cum ne-a spus. Snt copaci pe lng gard. Eleanor i Scooter nu l-or ti
vzut pentru c era sub un copac.
- Dac bunica ar avea roate, ar fi un Cadillac. N-avem
martori.
- Ghici cine l-a mai sunat pe Scooter astzi.
- Pe vas?
- Detectivul Marian Boyce. De la Poliia statului Connecticut.
. - De ce?
-Ca s-i distrug alibiul domnului Butler. Am trecut pe la Fox
Trot.
La poart, un paznic cu buzele strnse i cu aspect foarte
Prolesionist mi-a spus c din cte tie el Albert i Dennis Chevalley
i-au terminat ziua de lucru i s-au dus acas.
-M numesc Ben Abbott. \ rog s telefonai j <,-11 spunei
Juliei Devlin c snt aici.
n timp ce Tim i Ira fac planul, s nu pierd vremea i S|J atrag
atenia lui King asupra polielor lui Butler.
-E plecat.
- i domnul King?
- Au plecat mpreun.
Am cobort muntele i am tiat-o spre Frenchtown. I lizier
se vedea un deal punctat din loc n loc cu rulote. Unele att de vechi
nct erau acoperite cu ieder. Altele erau mai noi i mai spaioase.
Am btut n ua uneia de dou ori mai lat dect era normal, care
aparinea Laurei Chevalley, mama lui Albert i Dennis.
Bieii, aa cum le spunea Laura pe un ton ngrijorat, i-au spus
c nu vin la mas pentru c lucreaz trziu. Adic am s-i gsesc la
White Birch, mi-am zis eu. Laura, rotund, cu faa roie i

rbdtoare, a insistat s-mi fac un nes. A vrut s tie cnd am vzuto ultima oar pe mama. I-am spus c am trecut pe la ferm cu o
sptmn n urm i c mama era mai fericit ca niciodat c a
plecat de pe Main Street. Exact ceea ce var-mea Laura voia s aud,
pentru c nici un Chevalley, fie el brbat sau femeie, nu poate crede
c o persoan poate fi fericit pe Main Street.
Livingul Laurei era aranjat cu mobil tapiat cu catifea i
lmpi de ceramic pe care mama ei le cumprase cu bani obinui pe
cupoanele de igri Raleigh, ca i din vnzarea a miliarde de
mruniuri.
- N-aveai cum acum o sptmn, mi-a strigat din buctrie.
Am trecut pe la ea dup liturghie i mi-a zis c nu te-a vzut de
secole.
- Atunci am fost acum dou sptmni. -Trebuie s se simt singur acolo, la ferm.
Zice c i place s fie singur.
De fapt, retragerea mamei la ferm dup moartea tatlui
a fcut s-mi pun problema dac nu cumva am fucLi n*
.
tenit o tendin de lup singuratic care m va aduce n
0 c vorbesc singur, ca veteranul care venise s-1 vad pe tart
domnulButler.
_ Bieii m tot amenin c se mut ntr-o cas a lor. nju tiu
ce-am s m fac fr ei.
Am aruncat o privire furi la msuele ei, lzi de lemn
mbrcate n stot, i am descifrat inscripia cu litere roii,
strlucitoare: Explozibili Dupont, Gelatin special, Putere 60%.
- Mama ta nu ntinerete, am auzit-o.
E adevrat. Dar pe msur ce mbtrinete descoper din ce n
ce mai multe legturi ntre ncarcerarea mea i moartea tatei. Prima
oar cnd a atins subiectul - ca s m ncerce, n felul ei caracteristic am nlemnit. Apoi am tot discutat subiectul. In repetate rnduri.
Nimic n-a fcut-o ns s-i scoat ideea din cap.
Laura a intrat n living cu tava cu nes.
- Ar trebui s treci mai des pe la ea, Ben.
- Laura, m crede vinovat de moarteajatei.
- Nu-i adevrat.
- Crede c l-am omort atunci cnd am intrat la pucrie.
- Dar se consider vinovat pentru c ai fcut pucrie.

-Ea?
- Da, pentru c i-a dat snge Chevalley. Laura a izbucnit intrun rs care a rsunat mai mult nelept dect amar. Ca i cnd nici
unul dintre oamenii de vaz ai familiei Abbott n-ar Putea s comit
un delict.
Am plecat, cu promisiunea c am s trec pe la ferm ct
decurnd.
n fa la White Birch, parcat mndru printre Harl^. hrtnite
i maini rablagite acoperite cu abibildnr/ camioneta neagr i
strlucitoare cu inscripia Fox TrotnJI ui. nuntru, Dennis i Albert
se scldau fericii n ba^ j Ddeau derbut oricui li se prea ct de ct
cunoscut.
- Hei, Ben, strig Albert, considerabil mai tare dect Butch
Hancock din tonomat. Ia i bea.
- Ia te uit, tii cum m cheam.
- Ei, du-te-ncolo. Nu sntem n timpul serviciului. tj^ cine
eti. Aa-i, Dennis?
-Ce vrea s bea? url Dennis. El era i mai beat. i avea figura
n ultimul hal, zgriat i plin de vnti btnd n galben deschis.
- Ce-ai pit?
-Nimic. Ce bei?
-Bere, am spus. Marele Greg mi-a aruncat o bere Bud, fr
pahar.
- Am veti bune despre Dicky Butler, m-a anunat Albert cu
un rnjet agresiv.
Dennis chicoti, un zgomot care m-a dus cu gndul la DaNang
noaptea. Am auzit c pompierii i-au gsit capul n districtul Fairfeld.
Mi-au pndit reaciile.
- Biei! am spus eu.
S-au uitat la mine, zmbind la unison.
-Ce?
Marele Greg s-a apropiat de prelungirea tejghelei unde inea
ascuns o bt de base-ball. inea circiuma White Birch cu mn de
fier - msur neleapt cnd i oferi serviciile bandelor de
motocicliti, iar taii de familie din oraul de provincie viseaz s-i
trag un glon n cap - i avea un instinct minunat de a detecta
scandalul nainte s nceap.
Biei, a-m spus, vreau s v ntreb ceva.

Bine, ce?
- Ceva despre bunul vostru prieten Dicky Butler.
, Am auzit c s-a fcut farme, glumi Dennis.
Destul - Glumiele trsneau mai degrab a rzbunare dect a
cruzime i n-aveau pic de haz.
_ Vorbesc de Dicky Butler,-la care v-a luat la uturi pe
amndoi odat.
Fraii au lsat capetele-n jos, spernd c n-a tras cu urechea
nici unul dintre tovarii lor care se aineau prin preajm n
ateptarea a nc unui pahar gratis. Dennis, cu o expresie urt
ntiprit pe fa, era mai mult furios dect ngrijorat.
-Ai grij, Ben!
- De ce s am grij, Dennis?
- Oamenii nu trebuie s le tie pe toate, nelegi ce vreau s
spun.
- Omul e mort. Nu e de rs.
- Omul a avut noroc c a murit. Dennis i cu mine pregtisem
nite cozi de topor cu numele lui pe el.
- L-ai vzut? -Cnd?
- Cnd a explodat barajul.
- Vrei s spui dac l-am vzut zburnd?
Albert pufni n rs. Dar m urmrea ndeaproape, cu ochii lui
mici i ntunecai. Adulmecnd. Sau chiar mai mult. Nu eram sigur,
dar bnuiam c Dennis nu era chiar att de beat Pe ct prea.
- i tatl lui?
- Ha? Le trecuse rsul la amndoi.
- Pe taic-su l-ai vzut? - - Cnd?
- Cnd a explodat barajul.
- Hei, Ben, n-avem voie s vorbim despre ce se-ntmpk
- Cum adic, ce se ntmpl?
-tii tu. Sus la Fox-Trot.
- Avem i noi nite slujbe, Ben.
- Nu v-am vzut cnd am fost la petrecerea domnului King.
Ai avut zi liber?
-Nici vorb. Munceam.
-Aha, erai serviciul de protecie?
- Pi da cum! ntri Dennis.
- Sub acoperire?

- Aha! Chiar aa. Sub acoperire.


- M-am gndit eu cnd n-am dat cu ochii de voi.
Albert strlucea de plcere ca Hubert Humphrey n partea
despre Vietnam a biografiei lui King.
Dennis prea ngrijorat.
- Unde? am ntrebat.
- Cum adic?
- Sub ce acoperire?
Au- tcut schimb de priviri. Dennis s-a ntunecat i mai tare.
Albert s-a suprat.
- Nu putem s-i zicem, Ben. Nu mai pune ntrebri.
- De ce nu?
nc un schimb de priviri. ngrijorare? Ce mama dracului
ascundeau? Dfennis a fost cel care a rspuns:
- Am semnat o chestie.
Banderola unui articol din Economist se ocupase odat de
obsesia lui King de a-i obliga pe angajai s semneze angajamente de
confidenialitate. Lipsa de imaginaie a reporterului l mpiedicase s
le pun ntrebri bieilor care se ocupau cu dinamitarea rdcinilor
de copaci.
-- Ai semnat o chestie"?
, Mda. O hrtie.
Cc scria n hrtia pe care ai semnat-o? Habar n-am. Dennis?
_ i-am spus c n-avem voie s vorbim. Despre munca
voastr?
N-avem voie s vorbim.despre nimic din ceea ce se
ntmpl la Fox Trot.
- Ce se-ntmpl dac sntei prini c ai vorbit? _ Ne d
atr, a spus Dennis.
- Cine v-a pus s-o semnai?
- Domn'oara Devlin. Ea e efii'.
- Pi nu e Josh Wiggens eful securitii?
- Ba da, da' ea e efu-ef. -Omu' cu biciul, a ntrit Dennis.
- i domnul Wiggens e omu' cu biciul, a adugat Albert, da'
cnd apare ea, se gudur ca un cine btrn.
Deci aa stau lucrurile.
- Pariez c domnul King s-a suprat al dracului de tare pe voi
pentru c l-ai lsat pe Dicky s ajung la baraj.

-Nu pe noi. A ipat la domnul Wiggens. i la domn'oara


Devlin. Dar ipase la el i mai devreme, m-a lmurit Albert.
- La petrecere?
%
- nainte s vin oamenii. A strigat i a urlat.
- De ce?
- C s-a stricat aerul condiionat.
- Aerul condiionat? Nu era o zi foarte cald. Uile erau
deschise.
Dennis a ridicat din umeri. i Albert a adugat cu tristee:
- Au urlat la noi. Lanul de comand.
- Cnd efectuai serviciul de protecie sub acoperire, Patrulai
cu maina?
-Nu pot s-i spun, Ben.
-Vreau s zic pe drumul din perimetrul cel nou nconjoar
proprietatea chiar pe lng gard. Mai puin acolg I unde pdurea e
mai deas, ntre pmntul lui Butler i a iuj J
King.
-Nu pot s-i spun.
- Pi nici n-ai avea cum s mergei cu maina n susui I apei
prin pdure. Drumul e prea ngust. i v-ar trebui un trac- f tor ca s
urcai pe punea de sus.
Nathan Hale n-a fost mai loial Revoluiei americane dect este
un puti de douzeci de ani din Frenchtown mainii sale. I Dennis i
Albert au srit n aprarea Chevrolet-ului. Am replicat:
- Doar nu vrei s spunei c urcai cu maina pn acolo
unde terenul lui King se ntlnete cu al lui Butler?
- S Fiu al dracului dac nu, a spus Dennis. Iar Albert s-a
scpat:
-Am fost tot timpul.acolo sus. Acolo am fost. Chestie care i-a
atras din partea lui Dennis o cizm drept I:
n fluierul piciorului.
Era timpul s m prefac c tiu cte ceva:
- Domnul Butler v-a mulumit?
- Pentru ce?
-Pentru c l-ai ajutat s elibereze vaca nepenit .n ; gard.
Fraii s-au uitat lung, lung unul la altul. Intr-un trziu a | vorbit
Albert:
- Nu l-am ajutat.

- N-ai dat o mn de ajutor unui fermier s-i elibereze |


animalul?
De ce oare Butler nu-mi spusese c i-a vzut?
-Tocmai ne pregteam, a explicat Albert. Dar n-am t apucat, c
vaca a scpat singur.
_ La ce distan erai?
Albert s-a gndit. i-a umezit buzele.
- Ca la un sfert de mil. Eram acolo sus. Acolo am stat
tot timpul__ De unde tii c era el, dac era aa de departe?
- Ben, avem binocluri.
- Binocluri de o mie de dolari. Trebuie s le predm
cnd mergem acas.
- nseamn c n-ai vorbit cu el.
_ N-avem voie s vorbim cu domnul Butler. Dar adevratul
motiv pentru care n-ai vorbit cu el este c nu erai destul de
aproape.
- N-am ti vorbit oricum, nu-i aa, Dennis? Aa e, a ntrit
Dennis cu ochii la mine.
- Ct era ceasul?
- Trei douzeci i apte.
- Exact?
Barajul explodase pe la patru i zece. Avea Butler timp s
coboare i s aprind fitilul? La limit.
- De unde tii att de exact ct era ceasul?
- inem o situaie. Trebuie s scriem acolo tot ce vedem.
- Avem un ceas la main, s-a flit Albert. Chevrolet-ul negru
era probabil prima main pe care o condusese vreodat care s naib o gaur n bord n locul unde trebuia s fie ceasul.
- La ce or ai ajuns acolo sus? Au rspuns sincopat.
-La
unsprezece, a spus Albert.
- La prinz, a spus Dennis.
- Ct era de fapt? - Unsprezece.
- Doisprezece.

-Unsprezece, s-a roit Albert la Dennis. Eu am Sc -m Tu erai


la volan. tiu c am scris unsprezece.
I-am ntrebat dac au artat raportul celor de la p>oliti Albert
mi-a explicat c l predau n fiecare sear, o dat 1 binoclul. *
-Ce-au zis poliitii cnd le-ai spus c l-ai vzut p 1 domnul
Butler elibernd vaca?
- Lu' aia nu i-am spus nimic.
-Aia?
- Sergenta aia mbrcat nasol, cu fundul mare. A venit ieri la
noi, iari, s ne ntrebe toate tmpeniile astea.
-Ieri?
-Tot nu ne las-n pace. Albert zice c-i place de noi. I Snt
femei care se-aprind dup frai.
- Cnd i zic c ateapt s i-o punem! a spus Albert.' fi
- Nu uitai c poart arm, Albert. De ce nu i-ai spus c l-ai
vzut pe domnul Butler?
- i-am zis. Am primit ordin s ne inem fleanca.
- Dar mie mi-ai spus.
- Tu eti vrul nostru. Nimeni nu ne spune nou s nu stm
de vorb cu vrul nostru. Am dreptate, Albert? , j
- Aa e.
Albert i-a pus laba lat pe umrul meu i m-a btut cu
cldur. Urmtoarea ntrebare am pus-o vibrnd:
- Dicky era cu el?
- N, a zis Albert.
- Era jos, la baraj, a spus Dennis.
-L-ai vzut?
- L-am auzit.
- Ce-ai auzit?
- Buum! a hohotit Dennis.
pe atta ris, Albert a czut de pe scaunul de la bar i a t cu un
zgomot care a oprit tonomatul. Dennis i inea atC^u] zbiernd. Miau venit n minte piciorul i mna lStionat a lui Dicky i am vrut s
pun mna pe un scaun. Chiar atunci ns, Gwen Jervis a mpins ua
trgnd-o dup
eapefiic-sa, Josic.

oti brbaii din local s-au ndreptat de spinare. Josie venise


acas n permisie, plinu i artoas n uniforma apretat de
armat. Avea ochelari i un zmbet speriat de adolescent care nu
vrea ca lumea s se uite la ea. De fapt, slabe anse cu maic-sa n
apropiere.
Gwen Jervis era o rocat cu un chip coluros. Picioarele ei
lungi meritau din plin blugii mulai. Snii plini fceau minuni cu
hanoracul llu de pe ea. Uneori arta misterioas, alteori ntunecat
sau dur ca granitul, dar astzi arbora un zmbet triumftor. La cum
o tiam pe Gwen, purta un maiou efastic strns pe corp pe sub
hanorac i o folosise pe fiica ei din armat drept acoperire ca s
poat fura din magazine.
Tipii din local au salutat-o respectuos. Unul fnai gentil a dus
chiar mna la apc. Apoi un strin a ieit de la toalet, un derbedeu
pe motociclet din Bridgepoft'n vizit la tovarii proaspt ieii din
prnaie. Ochii lui roii a.u czut pe Gwen i a strigat un Ce faci,
ppu?" apreciativ, ducndu-i amndou minile la li.
Brbaii Jervis, aplecai n jurul unei mese ca rpitorii de
persoane ascunznd saci cu buci ale trupului, au ridicat privirile.
Prietenii strinului au srit din toate prile i l-au luat de-acolo,
avertizndu-1 pe optite:
- Alde Jervis... E fata btrnului Herman. Nu e de tine. Clanul
Jervis din Newbury triete n rulote, adnc n Pdure. Dac aplici
clanului eticheta criminali", nu snt mai fnult de cinci procente care
s fie judecai pe nedrept. Fur maini, jefuiesc tiruri, fac comer
angro cu droguri i arn^ furate cot la cot cu verii lor canadieni.
Tatl lui Gwen, btrnul Herman - un criminal fer0C( extrem
de inteligent, care dac ar fi avut ceva relaii ar f tcut carier n
drept sau finane -, era liderul emerit a clanului. Fratele ei, Bill, un
asasin cu mai multe victime, dar cu un avocat excelent, preluase
conducerea operaiunilor zilnice i se dovedise destul de bun la asta.
Arareori, cte un copil scap. Gwen era s reueasc Era s
termine liceul, n ciuda bigotismului micului ora de provincie i a
rezistenei familiei. Oamenii cumsecade din Newbury i dispreuiau
pe alde Jervis la fel de vehement cum urte clasa mijlocie de la ora
pe cei de la periferie, iar clanul Jervis privea sistemul educaional ca
pe un complot guvernamental de tmpire a copiilor.

Fiului ei nu i s-a oferit nici o ans: era deja implicat n


transportul unor ncrcturi pe care poliia murea de poft s le
inspecteze. Dar Josie, tnra de optsprezece ani, nflorea n armat.
M-am apropiat de Gwen i m-am aplecat s-o srut pe obraz. A
ntors capul astfel nct m-a srutat direct pe gur. Buzele i ardeau,
expresia ei era deopotriv erotic i batjocoritoare. (Subtilitate care
speram s fie apreciat de brbaii Jervij care m urmreau acum
pe mine, s vad dac merit s fiu sfirtecat n pauza de igar.) Gwen
tia s le ironic, mai ales la adresa preteniilor de pe Main Street. *
-Benjamin Abbott al III-lea, m-a provocat ca cu o voce joas i
rguit, anume tcut pentru bar. La White Birch.
- Bun, Gwen. Salut, Josie. Cum se poart cu tine n armat?
Josie a lsat capul n jos. Arta teribil de nefericit.
_ Fac cinste cu o bere.
- Cu mare plcere, a spus Gwen. Scumpo, vrei o bere?
josie a murmurat ceva din care s-a neles c nu-i e sete.
Cvven a ridicat ochii n tavan i mi-am dat seama c am picat
ste un soi de conflict mam-fiic. La bar sau la mas?
- La mas, a spus Josie, uitndu-se speriat la Albert i la
Dennis, care se cltinau pe scaune ntocmai ca fazele iniiale ale unei
avalane. Tonomatul i revenise i din el se auzea tuiind Hooty.
Erau cteva mese libere. Josie a fcut semn spre una aezat n colul
cel mai ndeprtat de alde Jervis. Am urmat-o alturi de Gwen.
- E-n regul cu ca?
: - Nu.
- Ce s-a ntmplat?
- Habar n-am. Am dus-o la cumprturi. Credeam c o s se
nveseleasc. Ofteaz tot timpul ca o afurisit de adolescent.
- Este adolescent.
- Este absolvent de liceu i caporal n armata Statelor Unite, a
spus Gwen cu o mndrie imens.
- Cum a fost la cumprturi? Poate c Josie s-a necjit c ai
folosit-o drept acoperire.
- Miroase. Mi-a bgat dosul palmei sub nas.
- Opium?
- Otrav.
I - i se potrivete. H' - Taci din gur, Ben Abbott.

Am luat berile pentru Gwen i pentru mine i o cutie de Diet


Pepsi pentru Josie, care m privea pe furi cum bat cmpii cu mama
ei. Dintr-o dat mi-am adus aminte unde am vzut-o ultima oar.
Am ncercat s-i prind privirea. S-a uitat n alt parte.
Gwen a continuat s trncneasc. Btrnul Hcrman, m
informat ea, are un genunchi umtlat de artrit, care s-a acuti^t stnd
toat noaptea n pdure la braconaj. Frate-su Pete bea ca un pete.
Frate-su Bill, noul ef al clanului, era plecat i Canada. Gwen a
trecut destul de repede peste motivul cltoriei i nu puteam dect s
simpatizez cu vecinii notri din nord.
Dup cteva ncercri euate de a o atrage pe Josie n
conversaie, Gwen s-a ridicat s se duc la toalet, tind-o drept
printre butorii de la bar, urmat de rsete i de priviri admirative
discrete.
Josie a rmas la fel de linitit i tcut ca un sfinx.
- Mi s-a prut c te vd la capela funerar, i-am spus.
- Poftim? Arta speriat.
- Am spus c mi s-a prut c te vd la capela funerar. La
priveghiul lui Dicky.
O vzusem la marginea unei mici gloate de curioi, uitndu-se
la cociugul sigilat pe care domnul Butler dduse o grmad de bani
pe care nu i-i putea permite. Oamenii s-ar aduna i pe trotuarul
sfarmat din faa lui Empire State Build-- ing, s se holbeze la
cadavrul lui King Kong.
- Nu-i face griji, am asigurat-o. Nu spun nimnui.
- Dicky mi-a spus c ai fost bun cu el, mi-a optit.
- Poftim?
4.
Josie s-a uitat nspre bar. Maic-sa cu capul lsat pe spate,
rdca cu Marele Greg.
- Dicky Butler. Mi-a spus c ai fost bun cu el.
- N-am tiut c v cunoteai.
- A fost prietenul meu.
- N-am tiut.
- A fost singura persoan din oraul sta mpuit care a vorbii
frumos cu mine.
Ce vrei s spui? Ca i cum n-a fi tiut. Clarion al lui
ter MacKay - arbitrul ordinii sociale din Newbury, care

nea pe ce* din ^ami'ia Jervis n rind cu pietrele i cu broatele


rioase - nici mcar nu publicase anunul armatei nd 'osie fusese
avansat caporal.
Lacrimi nir n spatele ochelarilor.
_ A fost bun cu mine. Aa cum i tu ai fost bun cu el.
_ Noi doi aveam ceva n comun.
Dar Josie nu se gndise la nchisoare.
- Mi-a povestit despre urs.
- O, Doamne, ursul. Doamne, era tare ngrijit.
- Dicky spunea c ar fi trebuit s se in mai mult pe lng
tine. Zicea c n-ar fi intrat n attea belele.
Am spus ceva banal.
Dicky i aruncase praf n ochi. Unchii lui Josie Jervis fcuser
pucrie pentru omoruri. Dicky pentru brutalitate n stare pur. Un
Jervis e n stare s-i crape easta numai ca s-i fure maina sau ca
s-i aduc aminte s-i plteti datoriile. Dicky Butler era n stare s
loveasc un om numai pentru a-1 vedea cznd. Faptul c aceast
fat plinu, copilroas, care fusese n stare s se smulg din
ghearele clanului Jervis, se mprietenise cu el era ngrozitor.
Ce dracu' puteam s-i mai spun acum? S-i fac un test de
snge? Ce altceva puteam s fac? i datoram fetei mcar att. i
urmtorului brbat de care se va ndrgosti.
- Ct mai stai acas?
- Trebuie s fiu minc la raport. nainte nu veneam acas. Miam tot amnat permisiile. Aa c, dup ce l-am cunoscut Pe Dicky,
am stat destul de mult pe-acas.
- Cnd l-ai vzut ultima oar?
Obrajii i s-au nroit ca para focului.
- In noaptea dinainte.
- Noaptea dinainte?
- h. Dimineaa. Adic l-am dus acas cu diminea ca s se
culce - buse toat noaptea. Aa c i-atlJ- spus, dormi puin, vin s te
iau mai trziu. Voia s mergem 1 un picnic. *
- In dimineaa aia voia s mergei la un picnic?
-Nu fusese niciodat la un picnic. Nici eu n-am f0St nainte s
m nrolez. La coal, cnd copiii mergeau, nu puteam s ajung n
ora. Autobuzul colii m lua numai n zilele de coal i oricum
bunicul nu m-ar fi lsat s merg. I-aril povestit lui Dicky c am fost

la picnic cu nite prieteni de la unitate. A zis c vrea s vad i el cum


e.
Eram foarte curios cum de un tip i invit prietena la picnic n
aceeai zi n care plnuiete s arunce n aer barajul lui Henry King.
Acoperire? Alibi? Foarte bun alibi, cu condiia s li pus un fitil
foarte lent.
- Unde aveai de gnd "s mergei la picnic?
- Lng podul acoperit. E o stnc n mijlocului rului cnd apa
este mic.
- Grozav loc de picnic.
Nu o dat fusesem acolo cu sergentul Marian. O stnc mare i
plat, la care ajungi din piatr-n piatr. De obicei nu e nimeni. Dei
ultima oar, cnd clubul de trsuri din Newbury a venit galopnd n
caletile lor antice i n costume de epoc, le-am speriat caii.
Podul acoperit era la mama dracului, astfel c, dac Dicky
plnuise s aib un alibi, ar fi fost necesar un fitil neobinuit de lent.
- Josie, trebuie s-i spun ceva.
- Vine mama. Te rog s nu-i spui. Nu tie nimic despre
asta.
| ^wen s-a strecurat lng noi cu o sticl proaspt de Rud
cptat de la cineva.
- Ce tot uotii acolo?
__ Vorbeam despre Fort Bragg. Am avut prieteni buni acolo_ Credeam c-ai fost m marina.
- Snt soldai buni la Bragg, dar n-am ntlnit nici unul n
stare s umble pe a'p.
Josie i-a reinut un zmbet i s-a dus la toalet.
- i mulumesc c ai nveselit-o, a spus Gwen.
- E un copil bun.
- De ce nu vii niciodat pe la noi?
M-am uitat la ea uor surprins i mai mult dect interesat.
-Am avut mereu impresia c Buddy n-ar fi de acord.
- Buddy e n mpuita aia de Indonezie.
- E o invitaie?
.1
Gwen a sorbit din sticl i m-a studiat cu atenie.
- Poate.
- Mi se pare c vorbete berea din tine.
-Atunci adu bere.

Ar fi trebuit s fixez chiar atunci o ntlnire. ns eram


ngrijorat pentru c nu apucasem s-i spun lui Josie c Dicky avea
SIDA. i m ntrebam dac nu vorbise vinul rou din Dicky cnd o
invitase pe Josie la picnic n dimineaa zilei n care a aruncat n aer
barajul lui King.
Josie s-a ntors, s-a sprijinit n pumni de mas i, cu o
fermitate care pe mine m-a surprins, iar pe Gwen a uluit-o, a spus:
-Mam, las-ne singuri. Vreau s vorbesc ceva cu Ben.

14
- Mai nti, eu vreau s-i spun ceva, i-am spus.
- Nu Dicky a fcut-o, a replicat ca.
- Ce s fac?
- S dinamiteze barajul lui King.
- El a facut-o. O s ajungem i acolo. E vorba de ceva mult
mai important.
- Ce poate fi mai important? N-ai neles ce i-am spus?
- Dicky a murit. Tu eti n via. E mult mai important ca tu
s rmi n via.
Josie a cltinat din cap i mi-a zmbit ntr-un fel misterios.
- Ce e? am ntrebat-o.
-S tii c n-am facut-o. Crede-m.
Zmbetul misterios o fcea s arate neateptat de feminin. Nu
n genul sexy al maic-sii - dei era i sexualitate ci ntr-un fel ce
deborda de nelepciunea aceea cu care femeile se nasc, iar noi,
brbaii, tot sperm s ajungem la ea prin maturizare, n ciuda
exemplelor prietenilor notri mai vrstnici- Te gndeti la HIV, m-a ajutat ea.
_ i-a spus?
__ Bineneles c mi-a spus. A- fost prietenul meu.
_ e-a protejat?
_ trebui s te ndoieti de el, Ben.
Ba bine c nu. n zilele lui bune, Dicky a fost un mgar e oist n
cele rele, un sociopat. i cu toate c eu nsumi m-am lsat subjugat
nu o dat de puterea oarb a dragostei romantice, nu puteam s
accept imaginea lui Josie despre Dickv Butler pe care-1 cunoteam
din vremea cnd mama lui Josie era jumate adolescent, jumate
femeie voluptuoas cu
prul rou lung.
- N-am fcut-o cu adevrat, a repetat ea ncet.
Am vorbit ndelung. Mama ei ne privea iritat de la bar. Din
cnd n cnd Josie a roit. Din cnd n cnd a plns. Avea optsprezece
ani, un copil buclat care s-a strduit toat^viaa s supravieuiasc
haosului din tabra de rulote a clanului Jervis. El avusese mult peste
treizeci de ani, mergea pe o sut. Prietenul meu, i spunea ea. Ct de
mulii simea lipsa. Dicky Butler i ridicase ochelarii de pe nas, i

masase urmele roii i i spuses'e c e frumoas. Pentru c el m


numise [prietenul lui, iar ea nu mai avea ali prieteni n Newbuiy,
mi-a povestit pe leau i n detaliu cum o nvase s fac sex fr
riscuri.
- Dicky avea un pamflet. Din pucrie. Chicoti. Iar eu l aveam
pe al meu din armat.
Se distraser fcnd comparaie.
- S nu spui nimnui.
- Bineneles c nu.
- Mai ales ei.
- Asta e problema ta i a mamei tale.
Josie a aruncat o privire spre bar i m-a anunat pe un ton
neutru:
- E geloas pentru c stau de vorb cu tine. M-am uitat i eu.
- Ei bine, va trebui s se obinuiasc cu ideea c are fat sexy.
- Nu Snt sexy. Snt gras.
- Am crezut c Dicky te vedea sexy.
Un picior n gur bine intenionat rmne un picior n gur.
- Nu-mi vine s cred c n-am s-1 mai vd niciodat. I-am
spus c mi pare ru.
- Spuneai c Dicky n-a aruncat n aer barajul lui King
-N-avea cum. Era prea beat.
Mi-am reinut o remarc de bun-sim: avnd n vedere
rezultatele, fusese ntr-adevr beat cri.
-Poate c a avut timp s trag un pui de somn?
- Nu l-am dus acas nainte de prinz. Era deja mai
convingtoare.
-Ct era de beat? .Era n stare s mearg?
-Se cltina.
- i cnd l-ai vzut ultima oar, atunci cnd l-ai pus n
pat?
- Nu! Tatl lui era acas. Nu, l-am lsat la poart. Se opri
ezitnd.
- Se ducea s se culce? am ntrebat-o.
-Nu cred-S-a dus n cas?

- Nu, taic-su l btea mereu la cap din cauza buturii. Dicky


mi-a spus c se duce s se culce n pdure. Era o zi frumoas. iaduci aminte?
- Splendid.
- E un loc n josul apei unde i plcea s stea. Am mers
mpreun de cteva ori, cnd tatl lui era plecat. Era frumos- rcoare
i umbr.
Tvju erau insecte? am ntrebat-o eu cu gndul la mentul de care
aveau nevoie pentru a face sex tar
- Cam aa ceva. Nu ne-arn dus s-i spunem, dar a vzut
maina maic-mii i trebuie s fi tiut ceva.
- Aadar, tu crezi c Dicky s-a dus s se culce n pdure.
- Ultima oar cnd l-am vzut, asta voia s fac.
- Dar, Josie... Ce crezi c a tcut cnd s-a trezit?
- Se cltina. Cu greu ar fi putut s coboare dealul. N-a avut
timp s se trezeasc i s fac ceea ce zic poliitii c a tcut.
Cnd beau prea mult, de obicei m trezesc brusc dup vreo
dou ore i am chef de duc i de fapte mari. Bineneles c peste
cteva ore implor moartea s vin mai repede. Dar la prima trezire
snt vioi i cu mintea limpede. Destul de limpede ca s strecor o
ncrctur din dinamita tatei sub barajul vecinului?... Tot ce se
poate, cu condiia s am un aa tat i un aa vecin. E posibil ca n
asemenea circumstane ideea s mi se par genial.
- La ce te gndeti? m-a ntrebat Josia.
Poate c ameninarea morii l mai mblnzise pe Dicky. Poate
c toate regretele lui n privina lui taic-su pregteau mari
schimbri. Poate.
- I-ai spus toate astea lui Moody?
- Glumeti. l ura de moarte pe Dicky.
- Dar detectivilor?
Josie m-a privit cu duritate.
- Ei i-am spus s plimbe ursul. S nu-mi spun ea mie cum e
cu responsabilitile unui caporal n armata Statelor

echipa1"1 riscuri, c
Unite.
- Am crezut c nu tie nimeni despre tine i Dicky
- Ceaua m-a vzut n noaptea aia, la capela fune
Fat ocupat Marian!
- Ce tc-a ntrebat?
-Cni l-am vzut pe Dicky ultima oar. Dac mi-a ce are de gnd
s tac. Chestii de genul sta.
- Ce i-ai spus?
- Nimic. Lsnd la o parte diploma de liceu i tresele <W
caporal, rmsese o Jerv is. Tu ce crezi? m-a ntrebat ea.
- mi pare ru, dar cred c e foarte greu s nu accepi faptul c
s-a sinucis accidental n timp ce arunca n aer barajul
- Nu nelegi, mi-a spus. Am crezut c ai s nelegi pentru c
i-ai fost prieten.
- Ce s neleg?
-C n-aiost el.
nelegeam doar c toate pistele duceau la el. i era n stilul lui.
Sau nu?
Poate c mi se lsaser colurile gurii. M-a ntrebat:
- Ce e? La ce te gndeti?
Prietena lui nu credea c el a tcut-o.
Tatl lui nu credea c el a fcut-o.
De fapt, ntr-un fel, nu era deloc n stilul lui Dicky. Nu era
genul care s loveasc pe furi. Te-ar fi lovit n fa, nu pe la spate.
- Dac nu el a tcut-o, cum de a murit n explozie?
- Poate c adormise acolo, i nu n pdure.
- Pe proprietatea lui King?
- Poate c a notat n lac. Dup care a ieit, a adormit i l-a
surprins explozia.
Numai c purta cizme, mi-am amintit eu. i mnui. - S zicem c aa a fost. Cine a aruncat barajul n aer'.1
- Tatl lui.
- Tatl lui?

clic clientul meu, a crui inocen trebuie s-o dovedesc.


De ce crezi asta?
'cine altcineva? E la arest, nu-i aa? diferena dintre arest i
nchisoare e c oamenii care
arestai n-au fost condamnai nc. Era o distincie fin, fn.
una pe care un copil din familia Jervis o poate aprecia. i '-"te acuzat
pentru c l-ar fi ajutat pe Dicky. Conspiraie, plus pentru
complicitate la crim, pentru c i-ar fi omorit fiul din
greeal.
_ Nu 1-a ajutat pe Dicky. A fcut-o cu mna lui. Cine altcineva
ar fi tcut-o? l ura pe domnul King.
-Domnul Butler spune c nu el a tcut-o.
i mai spunea ceva, c tie sigur c nici Dicky n-a tcut-o.
Cineva a pus o moned n tonomat. Josie s-a nlcrimat din
nou.
- Melodia preferat a lui Dicky.
,
A cntat i ea cu vocea ei puternic de contralto, motenit de
la maic-sa: Snt vinovat de ceva ce sper ca tu s nu faci niciodat/
pentru c nimic nu e mai trist dect s te pierzi n dragoste".
Cnd s-a terminat i din tonomat a nceput s urle o melodie
tipic pentru White Birch am ntrebat-o:
- i-a spus Dicky ceva care l-ar putea implica pe tatl lui?
- Nu tocmai, a rspuns ea cu atenie. Dar mi-a spus ntradevr c l urte de moarte pe Kirfg.
- Ce-ai de gnd s faci cu tot ceea ce tii?
-Nimic.
- Nimic?
-A fost un accident. Tatl lui n-a vrut s-1 omoare. i dac-a
vrut, moartea lui Dicky e oricum o pedeaps ngrozitoare.
- Chiar crezi ce spui, Josie? Sau vrei doar s crezi?
- - Hei, puin mi pas dac Dicky a aruncat n aer barajul unui
barosan mpuit. i categoric nu pot s-1 nvinovesc sracu' de
taic-su pentru accident. Dicky e mort oriClJ ^
Obraji buclai, ochelari i uniform militar clcata- toate
acestea, Josie rmnea fiica lui Gwen Jervis. Rece ptima q
acelai timp. O mare prieten sau un inamic terib^'
De ce mi-ai spus toate astea?

-Nu te-am cutat special. Mi-ai pus ntrebri. Ai f0| prietenul


lui. Cu cine altcineva a fi putut s vorbesc?
- Ai fi putut s-i spui mamei tale.
- De ce?
- Ca s te liniteti. N-o subestima. E unul dintre cei mai
inteligeni oameni pe care i-am cunoscut.
- E moart dup tine.
- Poftim?
- Am spus c mama e moart dup tine.
Auzisem bine.
- Mama ta i cu mine ne cunoatem de o via, i-am rspuns
ferm. i au fost momente cnd prietenia noastr a fost special, cnd
ne-am sprijinit unul pe altul.
- Pentru c te culcai cu ea?
- Poftim?
Josie mi-a zmbit neutru.
- Ai auzit bine.
Dei, mulumit lui Dicky Butler, ajunsesem la intimiti cu
micul soldat, mi-a venit greu s-i rspund.
- Nu m-m mai culcat cu mama ta de cnd aveam paisprezece
ani.
- Serios?
- Serios, am spus, pierdut n amintirea unei nopi fierbini de
var; o camionet rcoroas de ase locuri pe care Pink mi-o
ncredinase zmbind; o fat mai mare ca mine, slbatic i
experimentat, m-a tras n ntuneric, nfurndu-i coama rocat
n jurul gtului meu, rznd de excitaia mea i btndu-i Jppg
spa'016^ me'e" Lucru Pentru care am s-i fiu n veci
rCCUnEram sigur c te-ai culcat cu ea.
" pc unde i-a venit o asemenea idee? " j^cdiat dup ce m-am
nrolat, parc nnebunise. S-a cat iar s se fardeze, i-a lsat prul
lung ca o adolescent. Am crezut c se culc cu tine..
_ N-am avut norocul sta, am replicat, strduindu-m
s zmbesc.
- mi spui adevrul? Eu i-am spus adevrul, s tii. i-am
spus lucruri pe care nu i le-am spus dect lui Dicky.
- tiu. M simt flatat. i eu i-am spus adevrul. Eu nu mint.
i dac stai s te gndeti, n-am nici un motiv s te mint.-

- Se culca cu cineva i nu era tata, pentru c el era plecat n


Golf.
Buddy Jervis - el i Gwen erau veri destul de apropiai - era
capabil s-i uite adresa cnd pleca s monteze sonde de petrol. Mai
ales dac era vorba s trimit bani. Simpatia i loialitatea mea se
ndreptau spre Gwen. Cu toate astea, momentul mi s-a prut bun s
fac pe unchiul.
- Prinii ti snt mpreun de foarte muli ani. De mare
ajutor am fost. Josie s-a pornit din nou pe plns.
- Speram s fie la fel cu Dicky. Am murmurat ceva
inteligent n genul:
- Te cred!
- Snt oameni care triesc ani de zile cu HIV. Snt mult mai
puini imuni la dinamit.
Gwen s-a ntors la mas cu o sclipire periculoas n ochi. Am
anihilat-o spunndu-i din privire c lucrurile stau mult niai bine cu
Josie.
M-am dus acas i am cules salat din grdina pe care Ploile
din iulie mi-au umplut-o de buruieni.
DaNang n-a vrut salat. I-am turnat cteva chi|e J mncare
uscat n chiuveta pe care o foloseam n loc de fatf. pentru cini i iam pus ap proaspt. S-a uitat la min^S ochii umezi i a scos un
mrit iritat.
- Ce.tot mri acolo?
S-a uitat lung la mine. M-am uitat i eu lung. Brusc ' nceput s
dea din coad, simind-o pe Alison n u.
-Plnge, numrie.
- Mie mi se pare c mrie. De ce plnge?
- i place s-i pui pe biscuii o conserv de lebrvurt
- De cnd?
- De vreo dou zile. Eu am ncercat. I-a plcut.
- Lebrvurtul nu se gsete la conserve.
S-a urcat pe mas i a deschis ua de la dulapul de sus.
-Uite.
- sta nu e lebrvurt. E pte de fois gras. Rmiele unui
pachet plin trimis de prietena mea Rita, a crei generozitate era
ntrecut numai de mobilitate.
- Pi s-a cam terminat. Trebuie s mai cumperi. *

nainte s apuc s-i dau hran cinelui, a sunat telefonul.


-Da!
- Ben, Julia Devlin la telefon. Cu vocea ei obinuit s dea
ordine.
- Bun. Ce mai faci?
- Henry a auzit c ai trecut pe aici. Suna de parc a fi dat
trcoale casei cu un lansator de grenade.
-Eram n zon. Am ceva de vorbit cu el.
- Vino-ncoace. O mic petrecere la iarb verde. Ordinele
rcnite de comandanii de vas preau oapte n comparaie cu
invitaia ei la mas.
-Eu aduc salata.

mi nchipuiam c o mic pclrccere la iarb verde" la familia


King nseamn de fapt un grtar pentru treizeci de oameni. Dar era
vorba ntr-adevr de una mic - n familie: numai Henry King i
nevast-sa, Josh Wiggens, pe jumtate treaz, i lng el Bertram
Wills chicotind: Foarte amuzant, Henry, foarte amuzant". i
bineneles Jenkins, repus n funcie, mbrcat n alb, cu
condimentele lajndemn pentru stpnul casei, gtit cu or i cu
bonet de buctar, prezidnd lucrrile unui grtar complicat.
Arhitectul de la Fox Trot ar fi trebuit s ntrebe un meteorolog
ncotro bate vntul. Sau poate nu l-a ascultat. Cei mai muli arhitecti
nu ascult. De aceea oamenii cu scaun
5
la cap care vor s construiasc i in sechestrai n interior i
angajeaz peisagiti pentru exterior. Nu era cazul lui King i venise
vremea s plteasc.
Fumul i neca audiena flmnd i se npustea apoi n Cas,
n loc s-o ocoleasc. Flcrile i ameninau faa. S-a vzut nevoit s se
retrag de pe pavaj pe iarb i s se apwl prin spatele grtarului
pentru a bjbi orbete dup fript n mod curios, toate astea nu
preau s-i diminueze plcer^
Pn acum, nici un indiciu asupra raiunii prezenei rriejl aici.
Dar Ce spectacol ct timp am ateptat! O sear de var perfect.
Dou femei ncnttoare, blonda doamn King " pregtit parc
pentru filmare -, soia-trofeu din cretel pn-n tlpi, i Julia,
nsoitoarea credincioas a marelui om nepmntesc de sexy
mbrcat n bumbac negru.
Ex-spionul Wiggens destul de treaz pentru a ne servi cu ironii
ascuite; ex-secretarul de stat Wills doldora de istorii spumoase
petrecute la vrf pe care i le spunea doajnnei King sub pretextul c
vrea s distreze grupul. Un Pinot Noir excelent, un pic mai rece dect
temperatura de afar. Un apus de soare de vis.Hors d'oeuvres reci n
timp ce la grtar ardeau focurile iadului.
M-am aplecat spre doamna King i am ntrebat-o discret dac
soul ei are nevoie de ajutor. Unii au, alii refuz categoric.
-i place s fie ajutat, mi-a optit ea aparent serioas. Aa i
explic femeile de ce brbailor le place s gteasc n aer liber. Aa
c l-am lsat pe majordom s-mi umple paharul, am cerut o sticl

pentru stropit din acelea care se folosesc pentru flori i m-am


prezentat la datorie, gata s-mi ajut gazda. M-a ntmpint cu un
zmbet.
- Vntul bate din direcia greit.
- Aa e de cele mai multe ori.
- Dac ar bate dintr-acolo - a artat spre est - ar t: perfect.
Ar i ploua. Informaie pe care am inut-o pentru mine.
King i sacrific prul de pe o mn pentru a picta o bucat
uria de carne de viel cu un sos de culoare portocalie- tiam
al dracului de bine c n-ar fi vrut s aud c e momentul
- ntoarc.
n loc de asta, s-a ntors spre mine:
_ pentru ce m-ai cutat?
Cnd vorbeai cu el era ca n faa unui ecran de computer dou
documente deschise simultan: primul document era n tip simpafic
care se ^ucura de vrsta mijlocie aa cum numai cCj nstrii se
pricep s o fac; documentul doi, slujbaul perspicace care se
trezete flmnd dup ce a nfulecat toat noaptea.
Am apsat pe 1", pentru tipul simpatic:
- Domnul Butler e la nchisoarea din Plainfield.
- tiu. Acuzat de conspiraie pentru dinamitarea barajului
meu i pentru complicitate la crim.
- M gndeam c poate vrei s-1 ajui s ias. ,
-Poftim?
- Nu e vorba de conspiraie. Dicky a facut-o de unul singur. i
s-a sinucis accidental.
Nu m-a contrazis. A spus doar:
- Cum a putea s-1 scot de-acolo, presupunnd c a vrea,
ceea ce nu e cazul?
- Ai putea s-i plteti aprarea.
- S-i pltesc aprarea? Eu? La ce bun?
-Cu- siguran c vei atrage atenia Curii. Cel puin
judectorul ar putea s micoreze cauiunea.
- Nu e societatea mai n siguran cu el sub lact?
- E un amrt de fermier care st la nchisoare i-i face griji
pentru animale.
- Vecinii lui au grij de vaci.

- i eu de cine. Dar vecinii au i grija propriilor ferme. Dar


nu asta e problema. Sracul n-ar fi trebuit s fie nchis. L-am vzut
astzi. Starea lui s-a nruttit alarmant.
- Poate ar fi mai bine s fie transferat la un spitaiL
nchisoare.
-Medicul psihiatru zice c e mai bine la arestul l0c | unde
poate s primeasc vizite. Au trecut pe la el ni 1
'iC T|
veterani. Medicul mai zice ns c ntr-o sptmn clachea^S
dactiu-1 scoatem de acolo.
- Uit-te acolo, vezi ce-au reuit s fac din lacul meu1) Am
vzut o mulime de maini galbene uriae, nchiriate
cu zece dolari pe minut fiecare.
- Nu ei" au tcut-o. Dicky e de vin. i a murit pentru asta.
Srmanul btrn i-a pierdut unicul copil. A suferit destul Ajut-m
s-1 scot de-acolo.
-Eti nebun.
-tiu c sun nebunete. Dar gndcte-te altfel: vei l erou omul bogat cruia i pas de soarta omului de rind.
King mi-a aruncat o privire. Tipul simpatic de vrsta mijlocie sa risipit ca fumul.
- Nu snt n campanie electoral, domnule Abbott. Mi doaren cot de ceea ce crede despre mine omul de rind.
- Vrei s fii citat ca martor ntr-un proces public? l-am
ntrebat pe diplomatul flmnd.
- Nu in neaprat, dar mi voi face datoria de cetean.
- Chiar vrei s ajungi n boxa martorilor i s rspunzi la
ntrebrile de detaliu ale lui Ira Roth despre cearta voastr asupra
pmntului?
-M amenini? Pe fa i se citea o expresie furioas, urit.
Furios eram i eu. Nu era drept ceea ce se petrecea. ;
- Nu am nevoie s te amenin. i spun doar ce-o s se
ntmple.
- i ce-o s se ntmple? se interes el.
Cu coada ochiului am vzut-o pe Julia Devlin cuprins
h 'nite *n 06 SC Pre^cea atenta ce sPunea
de !1L' ei i lui Bert Wills. Josh Wiggens i-a remarcat

doani'1^ ^ paharul i i-a urmrit privirea ctre mine, cu rhii


duriAbbott, te-am ntrebat dac m amenini. Un reporter mi-a
spus odat c a fost nvat s nceap cea mai grea ntrebare. L-am
ntrebat pe King: __ oamenii crora le dai raportul vor ca treburile
tale s tic date pe fa ntr-un proces public?
Henry King a reuit de minune s-i ascund surpriza. Se
vedea c pierduse o groaz de timp la masa de pocher. i, in fond, naveam de unde s tiu cu siguran c teoria mea era corect. Pn
cnd a ncercat s se apere:
- Clienii mei snt i mai puin impresionai de omul de rind
dect mine.
-Toi?
-Nu face pe naivul. Ai lcut i tu acelai lucru nainte s agi
acas cu coada-ntre picioare. Ai avut ochi pentru omul de pe strad
atunci cnd nvrteai pe degete piaa financiar?
- Reprezentanii lui au avut ochi pentru mine, am replicat.
Le-a trebuit ceva vreme, dar s-au prins. i cnd au tcut-o, n-au
dovedit prea mult sim al umorului n ceeS ce m privete. Sau
toleran. S ai n vedere lucrul sta.
- Da, dar tu ai comis pcatul capital, zmbi King. i - Vrei s
spui c m-am lsat prins.
- Mult mai ru. i-ai pierdut ncrederea n tine. Aprarea lui
era impecabil. Lovise drept la int i eram
de-a dreptul uluit de ceea ce tia despre mine. N-ai fi putut
obine asemenea dale din stenograma procesului meu. i cu at mai
puin din ziare.
- Dac te lai prins, m ndoiesc c clienii ti i vor teri
ansa unui proces. Te vor distinge lovindu-te pe la spate.
i vor expune... Sfinte Sisoe, nu-mi pot gsi
fuvintele
L" UUXUILV WUFCV WUUUN1
*
att de melodramatic.
Singurul cuvnt care-mi vine-n minte este trdare" -_ .....
suj
Pentru o clip a prut gata s se ia dup mine cu furcuiJ n
schimB, trecu la contraatac.
WjH
- Am auzit c ai refuzat s depui mrturie. Era ansa tjj

De ce n-ai vrut?
-Am fost nvat s nu torn.
- n nchisoare?
-Nu, n liceu.
- i-a ieit vorba pe Wall Street c ai fost prea prost ca s-o
nfunzi pe femeia care i-a fcut nscenarea.
- ntotdeauna pic de fraier cnd e vorba de un chip frumos.
- Ea conduce una dintre cele mai mari afaceri pe Wall Street
i tu te-ai nepenit n Newbury. - Iar tu ai pus-o pe Julia s-mi ia la puricat trecutul ca s vezi
dac gsete ceva ce ai putea s foloseti mpotriva mea, n caz c nu
ncetez s-1 ajut pe domnul Butler.
King s-a fcut c nu aude.
- Am mai auzit c acuzaia a fost cam crpit i c dc fapt n-ai
nclcat legea.
- Am violat spiritul legii. Am primit ce-am meritat. 1
-Mie mi se pare mai degrab c te-ai nclinat n faa destinului.
Ira Roth a pus atitudinea mea pe seama educaiei mele,
influenat n mare msur de vorbria puritan a mtuii Connie.
Nu m ateptam de la nimeni s neleag uurarea pe care am
simit-o cnd am recunoscut acuzaia. n faa mea. i pentru mine.
- Am pltit ndeajuns, Henry. N-am rmas dator. N-am nimic
de-ascuns.
- i ce vrea s-nsemne asta?
Adic n-ai s gseti nimic mpotriva mea. Snt curat.
" S] puritatea asta a ta i d dreptul s m hruieti? N-am
spus c am de gnd s te torn. N-am tcut altceva - ti atrag atenia c,
pentru binele clienilor ti, ar fi de ^ t s.j ajui pe domnul Butler s
n-ajung la proces. prCtC- Asta nu e o ameninare?
_ Vrei o ameninare? Uite o ameninare, ticlos arogant e eti'
gsete o alt modalitate de a-i fura ferma domnului
Butler.
- Henry! se auzi nevast-sa. Se arde.
- La dracu'! Uite ce-am fcut din cauza ta.
Jenkins a venit n fug. l-am luat sticla cu ap i am stins
flcrile cu grij s nu dau scrum pe carne.
Treaba asta m-a calmat. King prea i el dispus s-o lase mai
moale, iar gentlemanul din el i-a manifestat ncntarea:

-Eti fantastic!
Bine-ai venit la ar.
Jenkins s-a apucat s frig legumele - o treab pe care i cel
mai aprig buctar amator n aer liber o las pe seama altora. M-am
dus cu King la baie, unde s-a splat pe mini Brccndu-i buricele
degetelor cu o perie, iar eu mi-am tamponat faa cu un prosop umed
de hrtie
- i zici c snt un ticlos arogant?
- mi cer scuze. Nu se vorbete aa cu o gazd.
- Crezi probabil c snt i vulgar. i crud. C n casa mea e un
lux ostentativ.
- Casa ta chiar mi place.
- Bineneles c tu nu-i insuli niciodat gazda. Dar o gmdeti.
tiu asta. Toi tia de-alde tine snt la fel. Toi care nu tii ce grozav
e s nu acionezi dup reguli. in minte c Preedintele Nixon fcea
focul toat vara n cminele de la Casa Alb, n vreme ce aparatele de
aer condiionat abia

reueau s in temperatura la treizeci i dou de gradj


Preedintele i freca minile n faa focului i zicea: Rdj. mine
pentru c in focul aprins vara. Ce tiu ei ce senzaie cnd te trezeti
dimineaa n mijlocul minunilor stora jj zici, am reuit, dom'le.
Am reuit. Am plecat din rahat i ujte1 unde-am ajuns." Asta da
lecie, Ben. nainte m simeam pr0st f pentru c m-am ridicat din
gunoi. Am luat lecii de dicic ca s vorbesc ca tine sau ca un lord
englez. Am angajat profesori I care s m nvee bunele maniere la
mas. Bani aruncai n | vnt. Nixon avea dreptate. mi place s fiu
vulgar.
Vorbise pe un ton amuzat.
Am mncat sub cerul liber, privind cum Venus se ridic pe cer,
cald i delicat ca friptura de viel pe care Jenkins, n I nelepciunea
lui, o marinase aa de bine nct nici mcar doi f oameni ca noi n-am
reuit s-o uscm.
-Julia, strig King.
Ea l asculta pe Josh i n-a auzit.
- Julia! Ascult comanda la mine!
- Da, Henry?
-Ben mi-a fcut o propunere absolut stranie.
Acum eram iari Ben, nu Abbott, semn c eram nc n i
armistiiu. Totui, Julia. s-a uitat la mine ngrijorat. Ca i Josh
Wiggens, care m privea cu o expresie pe care din cnd n | cnd o
vedeam cnd m priveam n oglind. S fie oare I ndrgostit de Julia
- sau obsedat de ea - i curios dac snt | n competiie? M-am uitat
la King. Dac paturile muzicalc ar ^ fi att de complicate, vai de
cameristele de la Fox Trot.
- Vrea ca eu s pltcs; aprarea btrinului fermier, i spuse el
Juliei. Tu ce zici?
- O posibil cale de a rezolva n sfirit problema.
- Vorbeti serios?
Pi, da. Adic... King cltin din cap.
- Iisuse, Julia, snt momente cnd nu tiu ce s mai cred
despre tine.
Se apr cu trie, dac e s nu punem la socoteal mica
ezitare din voce:

_ Nu e o idee aa de rea, Henry. Cu condiia ca Ben s-1


conving s-i bage minile n cap i s nu ne mai deranjeze.
- Mie-mi place ideea, Henry, ntri Wills, iar doamna King
ncuviin viguros.
- Poi s faci asta, Ben? S-1 convingi s m lase-n pace?
- A fi ncntat s ncerc.
- n acelai timp, trebuie rezolvat i problema cu arenda.
- Cum adic, rezolvat?
- Anulat, trnti Josh Wiggens.
, King se uit
la Julia, cutnd ncuviinare. Ea privi n
farfurie, dup care se uit la el ncruntat:
- n schimbul banilor pentru avocaii lui.
- Aa mai vii de-acas, o felicit King. Tu ce prere ai, Ben? i
ofer cei mai buni avocai de pe lumea asta.
M-am uitat la doamna King i mi-am dat seama dup expresia
ei c are aceeai opinie despre oferta lui King ca i mine. Se uit la
Bert Wills. Diplomatul ls s-i cad o mn de-a lungul corpului,
dar nu catadicsi s ne ofere rsul lui cu ialcile-ncletate.
- N-o s mearg, i-am spus lui King.
- De ce nu? Are de ales: s putrezeasc n nchisoare sau smi dea napoi pmntul.
- El nu vede lucrurile aa. O s v trezii amndoi acolo de
unde ai plecat.
- E ultima ofert, Ben, mi-a spus el cu o privire rece,
'mprtit i de Josh Wiggens.
I-am rspuns Ia fel de rece. Oferta lor nu era de ajutor pentru
sntatea mintal a domnului Butler.
- Va trebui s-i revizuieti oferta.
- Eu nu trebuie s fac nimic, mi-a amintit King. u eJl cel
care cere o favoare.
Doamna King a aruncat o privire neobinuit <}) poruncitoare
spre Bert Wills, care i-a luat inima n dini i J zis:
-E posibil, Henry, ca Ben s ne fac la rndul lui o favoare. Ar fi
minunat s terminm cu toate astea.
- Nu te da btut, Henry! interveni Josh Wiggens. Butler e o
ameninare. Dac-i plteti cauiunea, i dai ap la moar
- S-a nscut pe pmntul sta, am spus eu.
- Asta nu-i d dreptul s-1 chinuic pe Henry King.

i cu asta conversaia s-a terminat. Am trecut la salat i la


brnz. Am refuzat cafeaua i i-am mulumit doamnei King pentru
masa excelent.
- Te conduc, mi-a spus Julia Devlin.
O dat rmai singuri, m-a ntrebat:
- Nu te supra, dar de ce ii att de mult la domnul Butler?
- Voi doi m-ai implicat n afacerea asta n martie trecut. tiu
c e un tip dificil, dar, n acelai timp, ai abuzat de el. Acum ncerc
s-mi in promisiunea pe care am fcut-o prostete c n-ajn s-1 las
s-ajung la nchisoare.
- Cum te pltete?
- i-am spus c nu m pltete. Ceea ce, pentru o vreme, nu
m deranjeaz. Dar dac se ajunge la proces, e mai mult dect poate
face Tim Hali pe gratis. Aa c avem nevoie de ajutor. Am spus
adineauri: dac Henry King l ajut pe Butler, probabil c procurorul
o s foreze poliia s renune la acuzaie.
_ pare un aranjament uor.
r Aranjament la nivel local, spre deosebire de ^jientele la
mvel naional.
_ Ce vrei sa spui?
__ Vreau s spun c, aa cum oamenii votri s-au bazat
edicul legist s aranjeze treburile, noi ne strduim s-1
^jjyingem pe procuror c poliia statului Connecticut i
te cheltui banii i timpul mai bine dect hituind un srman
eteran de rzboi care nu vrea dect s tie lsat n pace.
- Henry i vrea ferma.
_ L-am avertizat deja pe Henry c, dac vrea s-i fure ferma, s
gseasc un alt mijloc de a o face.
Partea proast e c nici mcar nu s-a obosit s nege acuzaia. A
spus doar att:
- E sincer cnd afirm c vrea s-i cumpere o alt fqrm
domnului Butler. Am auzit c ar fi una pe Merry Mountain.
-Ea clubului Merry River Glen Sky. Vechi familii WASP care la
nceput schiau pe schiuri de lemn i foloseau un lift cu aburi. N-or s
vnd n veci. i nici Butler.
-mi pare ru de domnul Butler, a spus Julia. Am s fac ce pot
s-1 ajut.

Am rmas surprins. i recunosctqj-. Recunosctor pentru c


ntr-adevr King era cheia ctre eliberarea domnului Butler.
Surprins, pentru c Julia a fost prima fisur n monolitul care era
King Incorporated. (Opinia doamnei King nu conta, iar Bert Wills
fcuse o tentativ de opoziie numai de dragul ei.)
- Eti curajoas.
Julia ridic din umeri.
- S-1 protejez pe Henry de el nsui e una dintre sarcinile
mele. S vd ce pot face. Mi-a ntins mna. Mi-a prut bine s le vd,
Ben. mi pare ru c n-a ieit mai bine. Pot s te ntreb ceva? -Ce?
- Poate snt deplasat, dar de ce-i permii s te traie. 1
aa?
- Eti'deplasat, mi-a spus cu rceal.
- lart-m. Cred c merii mai mult. i-a ncruciat braele pe
sub sni.
- Da? i de ce crezi asta?
De data asta chiar c m bgasem unde nu-mi fierbea
oala.
- OK. Nimeni nu merit s fie inut n uturi de eful lui Nu
vd cum te-ai putea apra.
- Mda. Ei bine, poate c mie nu mi se pare cine tie ce. E
bine?
- OK... Mulumesc pentru cin. i pentru ajutor.
- Cu plcere. A deschis ua i a ieit n ntuneric. Hei,
Ben!
- Ce c? M-am ntors i am vzut-o cum se strduiete s
zmbeasc. Am ateptat. Se uita fix la ntunericul din spatele meu.
- Ce e? am ntrebat-o apropiindu-m de ea.
- Pot s te invit la o bere la Drover?
- Ar fi grozav. Cu mare plcere.
- Pi, e-rvregul.
- i camera de oaspei te ateapt.
- Sigur. Mulumesc, oricum... dar tii i tu.
- Trebuie s te previn c DaNang s-ar putea s se cuibreasc
lng tine.
- Cine c DaNang?
- Cinele domnului Butler. -Nici o problem. mi plac cinii.
am dus main gndindu-m de unde s nchiriez

costum de cine.
Maina era 'n caPatu' Parc3ni 1 am vzut o umbr
nindu-se spre ea. Josh Wiggens, agitnd cuburile de
ghea din pahar.
-Hai s mergem n birou. S bem ceva.
js[u voiam s beau ceva. Voiam n schimb s tiu de ce e att de
pornit mpotriva domnului King.
Am strbtut aleea luminat nspre casa lui Zarega i am intrat
pe o u lateral ntr-un studio cu lambriuri pe care l amenajase ca
birou. Avea un telefon cu opt linii, un laptop i o mini imprimant cu
fax. Toate gata s fie mpachetate i duse de acolo n vreo dou
minute.
Pn i barul era portabil, o chestie mic i frumoas din lemn
de tek ntrit cu alam.
- Mi se pare c bei bourbon.
Nu era secret de stat, dar a spus-o aa, fiindc voia s tiu c
tie.
El i-a turnat scotch. Cu generozitate.
- Slange.
- Slange-va. (Am avut odat un client care a ncercat s
cumpere IsleofSkye.)
Ne-am aezat n fotolii confortabile, n faa unui perete de
sticl deschis spre noaptea rece i zumzind de cntecul insectelor i
am vorbit despre vreme, despre Newbury i despre perspectiva unei
toamne frumoase. Mi-a spus c era fericit c s-a ntors acas n New
England. Era din Exeter, mi-a explicat. Nu m-am mirat.
- neleg c ai fost n serviciul de contrainformaii al Marinei.
I-am dat rspunsul meu standard:
- O contradicic n termeni*. Nu-1 auzea pentru prima oar i
nu s-a strduitJH
zmbeasc.
-L-ai cunoscut pe cpitan?
- Amcunoscut duzini. Era cala plin.
- sta a ajuns amiral.
- Marina lui Reagan, cu cele ase sute de nave ale ei creat o
grmad de amirali. Cei mai muli dintre ei stau acum cu burta la
soare.
-Nu i cel de care i vorbesc.

- L-ai cunoscut pe Aldrich Ames? l-am ntrebat. Wiggens


ncuviin. i mi-a dat rspunsul lui standard
cnd l-am ntrebat:
- A fost chiar att de ru cum s-a spus?
-Mai ru.
- A fcut pagube chiar att de mari?
- Mult mai mari.
- Eti la pensie?
- Am fost dat afar, a rspuns el cu amrciune, dnd paharul
pe gt i ridiendu-se s-i mai toarne. Am vzut cum i tremura mna
i m-am gndit c cele mai uoare mti snt amrciunea i beia.
-Dar ai czut n picioare.
- Ca ef' al serviciului de protecie pentru King Incorporated? mi-a ntors-o el ntunecat.
- Nu mi se pare c King e mai puin puternic dect pe vremea
cnd era n guvern.
-E puterea lui, nu a mea. Eu nu snt dect un angajat. Da,
numai c, dup explozie, l-am vzut cu un pistol
nfipt n curea i agenii FBI i se adresau cu domnule".
* Joc de cuvinte: n limba englez, serviciul de
eontrainforman se numete Intelligence.
nac Henry King faee ceea ce cred eu c face, atunci ". ima
Unor evenimente importante.
? Deexemplu?
Afacerea cu motoare ceramice nu mi se pare de colo. Wiggens
a ridicat din umeri, tar s comenteze. O rafal nt rece a venit de pe
deal. S-a dus n dormitor i a revenit tremurnd ntr-o hain de
camir albastr aleas ca s se
asorteze cu ochii
Vrei un pulover? Nu, mulumesc.
Mi s-a subiat sngele. Prea muli ani petrecui la tropice.
- Pentru c afacerile" lui King nu-s de colo, am spus, toat
porcria asta s-ar termina ct se poate de simplu ajutn- du-1 pe
domnul Butler. tii c a fost rnit de trei ori n Vietnam?
n timp ce Henry King dovedea o arogan de, om puternic,
Josh etala o insolen de mafiot - arogana trufa a unuia gata

oricnd de acte de violen. Ca acum, cnd mi arunc un zmbet


strlucitor ca un cuit:
- Ben, nu e singurul om de pe lume care a fcut rzboiul. Nu e
singurul care i-a servit patria.
mi punea rbdarea la ncercare. Fcea parte din clasa
rzboinicilor, mult mai bun s nceap ua rzboi dect s-1 termine.
Juctori de noroc voluntari care se bucur de privilegii nemprtite
de infanterie.
- N-am vrut s-i pun n discuie meritele personale, Josh.
Nici curajul, nici patriotismul. Dac ai suferit, ar trebui s tii prin
ce-a trecut. i dac nu, tii destule ca s bnuieti.
- Am fost acolo, Ben. Ceea ce nu se poate spune despre
tine.
- N-am de gnd s-mi cer iertare fiindc generaia mea s-a
nscut prea trziu pentru rzboiul din Vietnam.
- i ce scuze ai pentru absena ta din Afghanistan?
- Nu-mi amintesc s fi primit vreo invitaie pentru j\J|
ghanistan. i n-a putea s spun vorbe de laud pentrJl combatani,
uitndu-m la ce-a ieit.
-n Afghanistan am distrus Uniunea Sovietic.
*
- Ai finanat mafiile drogului i ai furnizat rachet Stinger
pentru fiecare terorist de pe planet.
- Ben, vreau s-i dau un sfat.
Deodat, n faa mea se afla un om foarte treaz.
-Spune, Josh.
-Nu te amesteca.
Asta a fost tot. O ameninare glacial - dac ameninare a fost.
n mod normal, rspund ameninrilor. Dar Josh Wiggens j nu
mi-a oferit nici o posibilitate. Mi-a zmbit. O tia la fel de f bine ca i
mine.
Eram impresionat mai ales de ceea ce nu spusese. Nu mi-a
spus ce-o s mi se ntmple i cine o s-o fac. N-a pretins ' c are sub
comand ucigai de profesie sau ageni | guvernamentali. Nu mi-a
adus aminte c btrna mea mtu f locuiete singur ntr-o cas
mare. Sau c Alison se ntoarce acas cu bicicleta de la leciile de
clrie. A lsat totul pe | seama imaginaiei mele.

nc m mai gndeam cum s fac s-1 impresionez i eu, f cnd


i-a dat^singur pe fa punctul slab pe care ncepusem r s-1 ghicesc
ceva mai devreme.
-i las-o-n pace pc Julia Devlin.
-C dac nu?
-Noapte bun, Ben. Mi-a zmbit din nou, cu aceeai | rceal
glacial, dar de data asta vulnerabil.
-Eti mort dup ea, nu-i aa? l-am ntrebat. Ochii i-au scprat
i pentru o clip l-am crezut gata s se ridice i & l m pocneasc.
tiu ce simi, am adugat.
Noapte bun, a repetat. i revenise pe deplin i era
r,ce ca oelulFcusem treab bun n seara aceea, aa gndeam n timp
coboram pe alee: aveam angajamentul Juliei c o s ncerce C- i
conving pe King s-1 ajute pe domnul Butler, o erspectiv nou
asupra dinamicii relaiilor menajului de la Fox Trot i o senzaie
vag c am supraestimat afacerile lui Kine Dar tot nu tiam de ce
Josh Wiggens era mpotriva lui Butler. i ce anume l facea att de
vulnerabil nct s m
amenine.
Csua portarului era ntunecat. Detectorii de micare au
aprins luminile i poarta s-a deschis pentru a m lsa s trec. Am
mai mers cam un sfert de mil, am parcat ntr-un sla pentru vite i
mi-am dezumflat roata din stnga-spate. Apoi mi-am dat cu Offl pe
osete i pe manete, am ltiat o apc din main i mi-am pus
mnui pentru a-rni putea face loc printre irurile de srm ale
gardului electric de la Fox Trot.
Cnd ochii mi s-au obinuit cu lumina stelelor, am ocolit
casa portarului, am urcat pe pajite i am intersectat oseaua
la intrarea n pdure. Cnd am vzut tricoanele de oel
strlucind palid pe drum, m-am pierdut iari n pdure i am
ieit mai sus de ele.
In cldirea principal mai erau nc aprinse cteva lumini.
Mai ales la ferestrele de la etaj. Casa lui Zarega era n bezn.
Am mers pe ideea c detectoarele de micare nu erau
conectate la fasciculele de lumin, altminteri curtea ar fi artat
ca Times Square ori de cte ori ar fi trecui un raton, i m-am

aPropiat de ferestrele frantuzeti prin care rzbtea o lumin


Palid.
Ferestrele ddeau n bibliotec. Henry King era si la o mas,
aplecat peste o carte ca un ran peste strachir porridge.
Deasupra,' n aripa dinspre est, un ir de ferestre s-aJ stins
brusc. Erau de la dormitorul stpnului casei i doamnJ King tocmai
stinsese lumina. Chiar deasupra mea, o singuri fereastr a intrat n
bezn. Poate c a Juliei. Sau a lui Beri Wills, dei m gndeam c
fosta eminen merit o camer de, oaspei mai mare. ,1 J
Eram n afara zonei de lumin care venea de la puinele
ferestre rmase luminate cnd am auzit soneria unui telefon King a
srit de la cartea lui i a rspuns. M-am strecurat mai aproape,
traversnd o teras, de-a lungul zidului. Accentul lui fals englezesc se
auzea mai puternic i am bnuit c vorbete cu un englez. Nu se
arta mulumit. Nu prea s controleze situaia.
Am auzit un zgomot n spatele meu. La cellalt capt al terasei
se deschisese o u. M-am lipit de perete. O siluet n alb vaporos a
plutit parc peste pietrele de pavaj, peste pajite i s-a topit, tcut i
fantomatic, n grdina necat n ntuneric.
King trinti receptorul n furc. Am auzit zgomot de sticle
ciocnite i cnd am aruncat o privire l-am vzut turnndu-i brandy
ntr-un balon pe care-1 avea lng carte. A luat o nghiitur lung i
s-a lsat s cad n fotoliu. M-am dat napoi n umbr, am prsit
terasa nspre pajite i am tiat-o n unghi spre grdin.
Cnd am vzut silueta n voal alb, m-am lsat n iarb i m-am
trt spre captul grdinii ca s m pot uita n jos. Mirosea a
trandafiri i florile albe i elegante luminau aleea strlucitoare ca
nite felinare. Pe o banc edea doamna King ntr-o cma de
noapte lung i alb. Din umbr iei o siluet f|L pasiv. Un cine, mam gndit. Nu. Era o siluet uman lOpia pitulndu-se. Doamna King
tresri! Silueta se
Ls^picioareleei11 Doamna!
jenkins, ridic-te. Capul siluetei rigide se aplec.
S m ierte doamna pentru deranj. Iarba e ud. I-am adus
doamnei ghetele. S i le pun doamnei? Doamna repet ntr-un trziu:
Ridic-te.

Jenkins sri n picioare, numai pentru a se nclina iari cu


demnitatea elaborat a unuia sub hipnoz. Doamna King prea
obinuit cu asta.
- Mulumesc, Jenkins. Du-te n cas.
- Doamna e n siguran singur n ntuneric? 1
- Desigur, Jenkins. Noapte bun.
- S-i duc pantofii doamnei n cas?
- Da, poftim. Mulumesc. -Doamn!
Stringndu-i pantofii la piept, majordomul s-a retras n
ntuneric, dup care l-am vzut mrluind eapn spre casa din
deprtare.
%
Doamna King se aezase la loc cu un suspin de uurare. Studie
apoi cerul spuzit de stele. i privi ceasul. Dup un timp am vzut o
siluet nalt venind pe pajite. Iari nclminte? Uitndu-se peste
umr, a cobort treptele de piatr i s-a ndreptat direct spre noi,
siluet ntunecat pe 'ondul florilor albe, strlucitoare care
mrgineau aleea ctre banca doamnei King. S-au mbriat. Am
auzit oapte, apoi vocea femeii, din ce n ce mai tare:
- Trebuie s-i ii piept. Trebuie - pentru mine. i pentru tme.
Pentru noi.
El a mormit ceva, iar ea a replicat:
- Trebuie s fii curajos.
Tcere. Dup care s-a auzit tot ea:
-Nu pot s atept att. Face mult prea multe Vreau s aranjm
nainte s se ruineze.
Un rspuns nfundat. Suna mai mult ca o rugminte vi
Rspunsul doamnei King:
- Da. i eu te iubesc. Mai mult dect orice pe lume. Mja' \
salvat viaa.
Ridic-te i srut-o, l-am ndemnat eu n gnd. Las-m s-i
vd faa. In schimb, ea s-a lsat pe spate pe banc i |.a tras peste ea.
M gndeam s m apropii. Nu-mi plcea s fac pj voyeurul.
Doamna King m-a salvat exclamnd un fericit:
- O, Bert!
Am plecat de acolo, m-am ntors la main, mi-am reparat
cauciucul i m-am dus acas. Nu m mira faptul c Bert i pune
coarne gazdei i patronului su. Dei nu prea vedeam n ce msur

m-ar ajuta s-1 scot pe domnul Butler din nchisoare, m bucura


faptul c doamna King i pierduse ncrederea n cariera soului ei.
16
' M ateptau dou mesaje pe robot. Primul era de la domnul
Butler:
- Ben? Tu eti? Ben? Iisuse! Trebuie s te vd. nnebunesc
aici.
Al doilea nu era unul obinuit. Connie detesta robotul
telefonic.
- Benjamin. La telefon e mtua ta, Connie. Te rog s m
caui de cum primeti acest mesaj.
M-am uitat s vd dac e lumin la ea i am dat fuga pesle
drum. Pe masa mare i rotund de lemn din buctrie sc zreau o
ceac i o farfurioar. Nu folosete cni, nu are nici una n cas.
- Connie?
A aprut fonind din hol, mbrcat pentru noapte, cu bonet,
n cma lung de lianei i nite papuci pe care-i Primise gratis n
avion.
- Eti bine?
- Bineneles c snt bine.
M-am aezat greu pe scaun, nc speriat de ceea c J bgase n
cap Josh Wiggens.
- Unde ai fost?
- La*toalet, unde s fiu?
Dei direct, uneori chiar brutal n chestiuni importante,
manierele ei de nceput de secol se trdau aic Folosete politicos
cuvntul dificulti" pentru ameninare cu falimentul sau
festiviti" pentru expresia a face dragon Un cine care fugrete un
raton prin straturile ei de fiori va atrage asupra lui un furios: Carte!".
-Mesajul de la tine prea important.
- Fermierul Butler a telefonat de la nchisoare. E foarte
suprat.
-De ce te-a sunat pe tine?
-Mi-a spus c nu i-ai rspuns la telefon.
- Am primit mesajul lui.
- Atunci de ce mai stai? Mi-a artat cu degetul telefonul antic
cu roat.

Gardianul de noapte de la nchisoare mi-a spus c a sunat de


mult stingerea. In comparaie cu deinuii obinuii reinui pn la
proces sau cu beivii care ateptau s se trezeasc, fermierul trebuie
s fi reprezentat o schimbare plcut, cci gardianul a fost de acord
s-i transmit mesajul c am s trec pe la el de diminea.
-Mulumesc. Numai, v rog, nu-1 trezii.
-E treaz. Nu doarme aproape deloc.
- Atunci pot s vorbesc cu el acum?
-mi pare ru. Nu se poate.
Am auzit brusc un zgomot de metal lovit. Apoi domnul Butler
strignd:
- E pentru mine? Pentru mine?
Stai acolo linitit! s-a rstit gardianul. ~Lsai_m s vorbesc
cu el, am spus.
Nici gnd. _ Hei, e pentru mine / Nu nchidei, am spus.
Lsai-m s vorbesc cu el. Am
sS-l linitesc- -AteptaiA durat ctcva minute. Am auzit ua celulei izbindu-se i
pe gardian
avertizndu-1:
-Stai linitit!
- Nu-i nevoie s-mi pui ctue. Nu vreau dect... _Potoletete!... Gata. Ai dou minute. -Ben?
- Snt aici, domnule Butler.
- Ben. Trebuie s ies dc-aici c nnebunesc.
Am ncercat s-1 linitesc, dar cele dou minute s-au terminat
curind i l-am auzit iari luptndu-se cu gardianul. Am strigat: Vin
mine diminea, vin mine diminea", pn cnd a venit tonul.
Connie m-a atins pe umr.
- i tremur minile. -Mai ai cacao? % A aprins focul la
maina de gtit cu gaz pe care o avea
din anul n care fusese pavat strada principal. * - De ce te-a
cutat?
- n primul rnd pentru c n-are cine altcineva.
- Pe cine altcineva.
-Pe cine. A fost singur o groaz de ani i deodat s-a trezit lng
el cu un Dicky cum nu mai fusese niciodat, un Dicky care s-a apucat

s-1 ajute la ferm. Cred c tocmai se dezvase de singurtate, iar


acum e singur cu adevrat i a <kt de belea.
M-am aezat pe un scaun solid de buctrie i am ncejL s m
linitesc uitindu-m la perei. Cnd, pn la urm lui Connie va
deveni muzeul Societii de Istorie din Nevvkl tot ce trebuie s fac e
s atrne afar o plac pe care s muzeu"? Fiecare ncpere din cas
ar putea fi un magazin d antichiti: porelan chinezesc prdat de
corsarii ll Constantine Abbott, antichiti europene cumprate <} l
descendenii lui - vntori de balene, sau magnai Financiari sau
antichiti americane: motenite pe o linie cu sngele dijij ce n ce
mai subiat, care s-a ngustat pn la aceast ultimj doamn,
viguroas, dar Iar copii.
Casa mea - adic a mamei mele - era de fapt mult mai veche,
dar n conacul lui Connie evenimentele preau s creasc n
importan. Mai era i continuitatea: casa Abbott a ieit de dou ori
din familie cnd panica financiar i-a atras pe strmoii notri
comerciani spre munca cmpului sau spre preoie. Dar sub acest
acoperi n-au dormit dect strmoii Abbott ai mtuii Connie. La
masa asta, nenumraii lor buctari i fete n cas au pregtit o sut
de mii de mese. Femeile din neamul Abbott, nepoatele i vecinele lor
au pregtit pansamente n Rzboiul civil. Vntorii din Newbury s-au
adunat aici pentru un pahar la botul calului i plcinte scoase atunci
din cuptor.
- Nesuferitul de Ira nu mai c n stare s-i descurce treburile?
- Ira l scotea pe Dicky din bucluc, chestie pe care n-am I
neles-o niciodat. Nu e tocmai avocatul samaritean.
- Se simte vinovat, spuse Connie. Dup rzboiul din I Coreea,
Ira Roth a trecut n rezerv. Cnd au vrut s-1 I mobilizeze pentru
Vietnam - ca s nu-i sacrifice cariera - s-a I eschivat cumva. Acum
face peniten ajutnd un rnit n I rzboiul din Vietnam.
c ocupat pn peste cap. L-a lsat pe mna lu Tim
H*"' p|aii e bun, dar nici pe departe cum a fost tatl lui.
Domnul Butler mprtete aceeai prejudecat. Timpitul nu-i
spune totul lu. Tim.
E bine c te-ai amestecat, aprecie Connie, studiindu-i "inilc
Erau zbrcite, desigur, remarcabil de lungi i de elegante. Dac avei
probleme cu stringerea banilor pentru
cauiune, pot s v ajut.

- Dou milioane de dolari, Connie. Nimeni nu vrea s


aud.
- Dou milioane?
- Acuzaia de complicitate este una foarte grav. Mai mult,
procurorul l-a convins pe magistrat c e un individ periculos. Ceea ce
e fals.
- A fost soldat n Forele Speciale.
- De la sfritul rzboiului n-a aruncat n aer nimic altceva n
afar de nite rdcini de copaci.
- Dar tie cum s-o fac.
- De partea cui eti?
- Snt de partea normalitii, replic ea caustic. i mi se pare
c nu v-ar strica un avocat al diavolului.
-S-i spun ceva, diavole. Rmne ntre noi, tu, eu i becul sta.
- Snt muli ani de cnd n-am mai auzit expresia asta.
- Am auzit-o asear la Drovcr.
- De la domnioara Devlin? -Poftim?
Serviciul de investigaii Pinkerton i Agenia Kroll laolalt naveau attea surse ca mtua atunci cnd era vorba s-mi ia urma.
-Aa, i becul sta...
- Atunci cnd a explodat barajul, primul meu gnd a c e mna
domnului Butler.
- Pi vezi?
- M-am mai gndit. De fapt... M-am uitat cu atenie11 podea.
Linoleumul, pus la scurt timp dup ce acest material fost inventat, se
inea binior datorit cernitului sptmnal j pasului uor al
mtuii. Pn i maina de splat vase era o antichitate. Institutul
Smithsonian i oferise lui Connie una nou, dorind s-o expun pe a ei
la Washington.
-De fapt ce?
- Nici mcar nu snt sigur c Dicky a tcut-o. M-am uitat la
Connie, pndindu-i reacia. Sceptic. Aplecase capul nainte ca o
gai ce urmrete un pisoi adormit.
- Ce vrei s spui?
- Ceva mi s-a prut ciudat nc din secunda n care l-am gsit
pe Dicky mort. Deocamdat mi scap. Lsnd asta la o parte, dac
inem cont de ct de beat zicea Josie...
- Josie?

-Jervis.
- Doamne, Dumnezeule! se scutur Connie.
- Fata lui Gwen.
- tiu c e fata lui Gwen. Uitasem c tia nc se mai
reproduc.
-Josie e o fat bun.
- Da, de acord cu tine. Face treab bun n armat. Ce are ea
a face cu Dicky Butler?
l-am explicat - srind peste detalii - c Josie mi-a spus c era
beat mort, c aveau n plan o ieire la picnic pentru dup-amiaza
aceea i c avea n picioare cizmele lui favorite.
Dar, dac era beat, cum a fost n stare s fac aa
ceva? i-1 imaginezi trgnd de dinamit pe deal n jos i mat
*

nconjurnd lacul? Cutiile alea cntresc njur de dePzeci de


kilograme fiecare. doUaConnie a czut pe gnduri.
poate c a crat dinamita n noaptea dinainte, pe
eric nainte s se mbete cu Josie. Asta ar explica cum
1 , fnst vzut. Cnd s-a ntors acas n stare de ebrietate, je n-a 1
avut altceva de fcut dect s mearg cltinndu-se pn la
baraj i s aprind explozibilul. Lucru care ar explica, de asemenea,
greeala care l-a ucis. i ncruci braele,
triumftoare.
- Dar nu explic alte dou lucruri.
-Care?
- Unul e acel ceva care-mi scap. Ceva n legtur cu
cadavrul.
-i cellalt?
- Dinamita nu era stilul lui Dicky. Era un om violent, dar nu
excela n strategie. Ar fi cutat scandal i ar fi dat cu pumnul.
- Destul de greu, dac te gndeti ci oameni de paz are
King.
- Nu l-ar fi speriat oamenii de paz. Ar fi trecut peste ei cu
maina dac murea s pun mna pe Kiftg.
- Benjamin, ntotdeauna te-au atras indivizii din spea cea
mai rea.
- i unde erau oamenii de paz cnd s-a dus cltinn- du-se s
aprind fitilul?
Connie reflect un moment.
- Cunosc proprietatea. Cele dou pilcuri de pdure se 'eag.
Mai bine zis, aa era nainte. Connie era un mare Proprietar de
pmnt i o for n Comitetul de Proprietate din Newbury care
smulgea terenuri mpdurite sau agricole din ghearele
ntreprinztorilor de orice fel. Poate c tiat pdurea ca s-i fac
teren de polo.
A
-nc se leag. J^H
- Ei bine, pdurea acoper partea de jos a lacului aa? E
evident c Dicky Butler ar fi putut s-o fac. Se uj^ ^ ceas i i nghii
un cscat. Transmite-i domnului But| salutrile mele mine

diminea. i pregtise o saco caltabo, dulcea i fructe din


grdina ei.
*
- Poate eti la curent cu faptul c micua Alison i dore$t o
pisica? V
- De ce nu i-o mprumui pe a ta?

- N-ai haz, Benjamin.


Ultima ei pisic, Mehitabel, ocupa un loc de cinstc n odaia ei
de sus, mulumit artei taxidermiei.
Trecuse ceva de cnd domnul Butler i splase ultima oar
prul i acum i atrna n uvie soioase. n ciuda anilor petrecui n
vnt i soare, pielea i cptase un aspect cenuiu. In treningul lui de
nchisoare, arta ca un srman vagabond cules de Armata Salvrii de
prin anuri i m-a ntmpinat la vorbitor cu un zmbet de
recunotin care mi-a sfiat inima.
I-am spus c Scooter i Eleanor i-au vzut tractorul de sus, din
balon. i c bieii Chevalley l-au vzut elibernd vaca. M-a ascultat
ca un om cu mintea aiurea.
- Sper s-nu v suprai, dar l-am rugat pe Henry King s v
plteasc aprarea. |
M ateptam s se supere sau s se nfurie. A spus doar:
-N-osvrea.
1
- Prerea mea e c nici n-o s fie nevoie. Oferta singur e deajuns s-1 fac pe procuror s-i reconsidere atitudinea
- L-am prevenit pe King, a spus domnul Butler.
- L-ai prevenit? Cu privire la ce?
pi * c nu m-a ajutat atunci, nici acum n-are s o fac.
I* Cu privire la ce l-ai prevenit? ^ ^ Am ncercat s-i spun i
nu m-ai lsat.
_ Ce anume?
Cum de tiu c nu e mna lui Dicky. I-am spus c am s
ia nolitie dac nu m scoate de-aici. spun ia r , '
-L-ai ameninat/ _ L-am antajat.
- Nu neleg, am spus cu blndee. S ne ntoarcem la motivul
pentru care tii c nu Dicky a aruncat n aer barajul
lui King.
- Eu snt cel care a pus dinamit sub barajul lui King.
Exact cum mi-a spus Josie Jervis.
Numai c nc nu eram n stare s-mi cred urechilor. i

nici nu voiam s cred.


Mi-a explicat pe un ton neutru:
- Am instalat-o in aa fel nct s-o pot detona de la telefonul
public din magazinul universal.
M-am uitat n ochii lui slbatici i m-am gndit ce-am mai
putea s facem noi - Tim, eu i Ira Roth - ca s-1 salvm pe bietul om
de la a-i petrece tot restul zilelor dup gratii. Trebuia s facem n
aa fel nct s nu ajung n boxa martorilor i s-1 convingem s nu
debiteze toate astea n faa poliitilor.
- Domnule Butler, nu erai la magazinul universal. Erai pe
tractor.
- King a scos-o, spuse el. r -Ce?
- Oamenii lui King au gsit dinamita i au luat-o de acolo. v Stai o clip. Vrei s spunei c ai pus dinamita i c ,nainte s-o
detonai oamenii lui King au luat-o?
- h.
-Nu v suprai, dar ce v tace s credei c v-; explozibilul?
-Faptul c, n dimineaa petrecerii, atunci cnd ,n ntors de la
magazinul universal, lacul era nc la locul ly^
Un fermier obinuit s triasc sub cerul liber, un .j
independent care n-a stat niciodat la coad i n-a ateptat mulime
trebuie s fie extraordinar de dezorientat \ J nchisoare.
- Dezamorsarea explozibililor nu e o treab specializat1) Nu
era nevoie de o echip de geniti?
Domnul Butler se strmb.
- Nu era o bomb capcan. Nu voiam somor pe nimeni S
nu mai vorbim de faptul c ia care-1 protejeaz nu snt copoi
obinuii. Snt ageni guvernamentali. i mai buni.
Am luat n considerare argumentul lui cu privire la agenii de
securitate. Cum King i permitea s aib pe lng cas un fost
ministru de stat i un fost agent CIA, cu siguran c i putea
permite mai mult dect verii mei descreierai. Dar pn i cei mai
buni ageni ar fi apelat la o echip de geniti.
- S v ntreb altceva: atunci de ce a explodat barajul la
petrecere?
- Au pus-o la loc.
- Cum aa?
- Au reamorsat-o.

- De ce arr fi fcut una ca asta?


- Ca s acopere faptul c l-au omort pe Dicky.
O, Doamne, mi-am zis. Mcar aveam argumente s invocm
faptul c nu era n toate minile.
- Nu m crezi?
-Nu.
De fapt, problema mea era c a putea s cred jumtate din
povestea lui. Prima jumtate. Poate c ntr-adevr el a ita Dar cei de
la ATA nu gsiser fire sau dispozitive P " | tonal de la distan, ceea
ce m tcuse s cred c p61^ vreutl tip de fitil cu ardere nceat
despre care nvase ^'^rtele Spcciale. Dup care ceva n-a mers bine
sau poate ju'at apg i a fost ntrziat. Oricum a fost, fiul lui a avut
C^'nionul s treac pe acolo cnd a explodat. Aa cum a zis josie
Jervis.
__ pe ce-a fi tolosit un fitil? De ce mama dracului a fi rjScat
cu un nenorocit de fitil?
_ De ce magazinul universal?
- Cel mai apropiat telefon public. Nu puteam s sun de la
telefonul meu, ar fi ajuns la mine.
Ai fi zis c nu e icnit. Urmretc-i logica, mi-am spus.
-Nu voiai s privii?
- N-aveam de ce s stau s m uit, a replicat.suprat. Pn s
ajung acas, lacul mpuitului luia ar fi fost istorie. i nc ceva, m
crezi n stare s arunc n aer barajul n timpul unei petreceri? Dac
cineva se nimerea s se plimbe pe el?
Sau s doarm sub el.
Toate se legau. Cele mai multe amnunte, dac nu toate, erau
false, desigur. Dac i omorse fiul accidental, avea nevoie de o
explicaie cu care s poata tri. Fusese o coinciden ngrozitoare voia Domnului, cum ar spune puritanii notri prini -, dar omul
avea nevoie de o asemenea poveste. Nu ca s ias din nchisoare, ci
pentru a se absolvi de moartea fiului su.
- Ce motiv avea King s-1 omoare pe Dicky?
- i-am mai spus.
- Mai spunei-mi o dat.
- Ca s pun mna pe ferma mea.
| - Adic urmeaz s v omoare pe dumneavoastr?

- Poate c nu va fi nevoie, rspunse Butler. DaC bag n


pucrie, pierd ferma pentru c nu-mi poti3 impozitele. Oricum,
trebuie s rezolv problema asta o h3 pentru totdeauna.
-Cilm?
- Cum ies de-aici, arunc n aer casa lui King de pe Mord
Mountain.
Nu puteam dect s m rog ca gardienii s nu trag cu
urechea.
- V rog, nici mcar s nu v gndii la una ca asta i domnule
Butler. Vei omor pe cineva i putei s murii Lsai-ne s v
ajutm.
- Cel mai bun ajutor e s convingei un judector s coboare
cauiunea. De restul m ocup eu.
I-am dat pachetul de la Connie dup ce paznicii l-au inspectat.
Ieind n lumin, respirnd liber din nou, am fost nevoit s recunosc
c nu mai eram chiar aa de grbit s-1 ajut s ias. Dac teoria lui
nu era fantezist, cu att mai puin era ameninarea.
Am ieit de la corpul de arest la timp ca s-1 vd pe Moody
golindu-i maina de un individ nalt i usciv, tatuat i mpodobit
cu lanuri la picioare i pe piept. Gardienii l-au nconjurat pe
prizonier, iar Ollie, foarte mndru de sine, mi-a rspuns bucuros cnd
l-am ntrebat despre ce e vorba:
-J.J. Topkis, spuse el. Mai multe mandate de arestare pentru
atac i jaf.
-Ce-a jefuit?
- Muzeul Grzii Naionale. Poliia l caut de ase lunt.
- Cum l-ai gsit, a depit viteza legal?
O veche i bun cale de a aresta pe cineva n baza unui mandat
mai vechi.
Bn
ndrag11
ollie radios. M-am dus i l-am luat ca din oal
. -l 's Auzisem c are o gagic pe Scudder Mountain. i eu c
se-ncinge odat i-odat. L-am prins cu
anuiani
ii-n vine.

Felicitri, i-am spus. Vorbeam serios. Fusese o arestare ea i


ollie avea tot dreptul s fie mindru. Nu e tipul pe Cie Dicky Butler la aruncat prin geamurile de la White
Birch?
_ Ba da. Pcat c Dicky s-a aruncat n aer.
- Cum aa? Ollie nu prea s regrete c Dicky e mort.
Dimpotriv, nu putea dect s se bucure.
- A fi putut s-l conving pe cretinul sta s fac pl ngere
mpotriva lui.
- Aa-i viaa: victorii, dar i nfrngeri, am spus eu, iar Ollie
era ntr-o dispoziie aa de bun c a chicotit i rpi-a acceptat
invitaia la o cafea. edeam amndoi la mas, simindu-ne vag
inconfortabil unul cu altul, i moltiam gogoi cu dulcea, i am
hotrt s umplu tcerea cu o ntrebare:
- Cum ai aflat c Topkis are o fat pe Scudder Mountain?
- Am primit un pont.
- Trebuie s fi fost unul de ncrederewdac ai riscat s stai
toat noaptea pe Scudder Mountain.
- Iubitul nelat.
Ne-am cimentat camaraderia cznd de acord c nu exist
informatori mai buni dect cei de soiul sta. A intrat un aprod care
i-a avertizat colegii c edina e pe cale s nceap. Ne-am achitat
separat notele de plat i ne-am grbit spre sala de judecat.
Am rmas surprins vznd c Topkis era aprat de Greg Riggs,
o stea n ascensiune, pe cale s devin un toarte tnr Judector.
Avea relaii n politic i era un suporter activ al celor cu viitor. n
timpul btliei pentru renominalizarea Vicky, Riggs reuise s
organizeze o campanie de strnaM de fonduri extrem de profitabil.
Bnuiam c aprecia la v i altceva n afar de abilitatea ei n ale
politicii. Oricum Riggs era un avocat foarte scump pentru un
motociciy trenros.
i, precum s-a dovedit, o merita pn la ultimul bnu
L-a convins pe magistrat s fixeze o cauiune medie spr mic de patruzeci de mii de dolari, pe care mama lui Topkj. o putea
garanta cu casa. Ollie a plecat mormind ceva despre un judector
de rahat", dar mie mi s-a prut c e vorba de o nelegere a poliiei
cu avocatul strlucit al lui Topkis.

La Newbury, Tim Hali avea probleme s neleag faptul c


domnul Butler pretinde c a ncercat s dinamiteze barajul lui King
i c e posibil s-1 fi omort din greeal pe Dicky.
- Tu l crezi?
Eu avusesem mai mult timp s m obinuiesc cu ideea.
- Nu tiu. Pare icnit. Dar mi-a dat multe detalii despre cum a
pus dinamita i a montat dispozitivul pentru a-1 detona de la telefon.
- Cum poi s detonezi explozibili de la telefon?
- Tipii de la ATA mi-au explicat c suni la un celular sau la un
beeper pentru a activa un emitor radio - ceva n genul
dispozitivului de deschis automat garajul - care transmite semnal
unui receptor montat pe bomb. Mica Alison poate s-i construiasc
aa ceva cu ce are la coal.
-De ce n-a tcut i Dicky asta? E mult mai sigur.
- Pentru c Dicky nu e imaginativ ca Alison. Cel puin nu
atunci cnd era beat.
- Dar cei de la ATA afirm c n-au gsit nici urm de
dispozitiv de acionat de la distan. Zu, Ben, e pur fantezie
y Domnul Butler mi-a spus-o att de hotrt, att de clar,
7 face s-mi pun problema. o**8 gjne urmtoarea ntrebare
este cum l-au convins pe
w s stea lng dinamit?
pentru numele lui Dumnezeu, habar n-am.
Hei. era doar o ntrebare. Ai reaciona la fel ca mine
a a veni cu o asemenea teorie smintit. '^aCa Nu e ideea
mea, e a domnului Butler.
- S presupunem c bomba lui Butler a explodat cu ntirziere
i l-a surprins pe Dicky. Cum de nu l-a observat nimeni
blbnindu-se pe-acolo?
- Oamenilor de la caterer sau musafirilor nu li s-ar fi prut
ciudat s-1 vad n zare. Iar cei de la protecie erau ocupai cu cei de
la caterer i cu ajutorul.
- Cred c vreau s stau de vorb cu Ira Roth.
- L-am rugat deja s ia prnzul cu noi.
Tim s-a artat puin jignit. Adic eu nu-1 cred la fel de detept
ca mentorul lui. I-am explicat:
- Am dat peste el la judectorie. E ngrijorat de ceva.

- Un ex-prnia tatuat i cu prul rou s treac neobservat


printre musafiri n drumul lui spre baraj, unde avea de gnd s trag
un pui de somn?
Zmbetul sarcastic al lui Ira Roth l-ar fi fcut pe Caligula s-i
nghee saliva.
- i beat, am adugat eu nainte s-o fac Tim.
Ira i-a dat mai n spate scaunul pe veranda magazinului
universal i s-a apucat s supravegheze strada principal, parc ln
cutare de obiecte de art folk pe care s le cumpere pentru ,erma lui
de cai scutit de taxe de pe Morris Mountain:
- Beat, repet el ca un ecou.
- Dup spusele lui Josie Jervis, care l-a dus acas n
dimineaa aceea.

- Ai mai spus asta.


Tim i cu mine ne-am uitat unul la altul. Snt sigd simea exact
ca mine - exact aa cum Ira voia s ne simi biei de cincisprezece
ani la liceul din Newbury. Sci adulilor serioi.
Nesuferitul de Ira", aa i-a spus mereu mtua hm Connie. l
cunosc de cnd eram copil. Activ n treburile publi^; preocupat de
problemele cu pmntul, era un obinuit al celor dou birouri ale
tatei. M intimida. Uitndu-m la acolitul luj pro bdrio, vedeam c i
Tim era intimidat.
Ira prea mai tnr dect cei aizeci i ceva de ani ai si Solid,
de nlime medie, radiind satisfacie de sine, prea mai mare prin
personalitate i mbrcminte - costum albastru n trei piese, cma
pepit i o cravat care ?r fi putut opri traficul dac n-ar fi fost
acoperit de vest n cea mai mare parte. Avea un pr frumos,
remarcabil de negru, dei sprincenele stufoase erau sure. Trabucul
pe care l va aprinde dup ce va termina sandviurile pe care ne-a
permis s i le pltim ieea din buzunarul de la piept ca un proiectil
sol-aer.
-Ira, problema e dac s credem istoria domnului Butler, am
spus eu.
-Nu. Problema e cum s facem s nu intre nebunul la
nchisoare.
Exact,spuse Tim. i s-i facem rost de suma pentru cauiune.
-E o problem cu cauiunea, am intervenit. tiu c se urc pe
perei n arest, dar amenin c dac iese i arunc n aer casa lui
King.
T- Vorbe, aprecie Ira. Vorbe goale. i revine imediat cum
ajunge acas.
- Dar dac e adevrat ce pretinde, c a ncercat s arunce n
aer barajul? Tot vorbe?
jsju e acelai lucru s arunci n aer o cas. Nu c un doar un
fermier care se icnete dup gratii. aSasnp0Sjbji s nnebuneasc
pentru c i-a omort fiul.
Accidental.
_ Nu cred, se pronuna Ira. Vrei s spui c eti sigur c nu el a
aruncat barajul n
aer17

- Dicky l-a aruncai n aer. Nu clientul meu.


- Dicky era i el clientul tu.
- Dicky e mort. Clientul nostru triete, n nchisoare. Vrem
s-1 ducem acas..
_ Ira, am spus, m-am gndit la ceva. M ndoiesc deja c Dicky
a tcut-o. Ce l-a determinat s o invite pe Josie Jervis la picnic n
dup-amiaza aia?
- Nu m intereseaz i e ultima oar cnd discut despre
asta.
- Atunci am s te ascult cu mare atenie, Ira. i sper c vei
face i tu acelai lucru.
Nu i-a plcut ce i-am spus. Relaia noastr - lsnd la o
parte factorul intimidare - era ncrcat de resentimente. Era cel mai bun avocat specializat n procese penale din districtul
Plainfield, un leu al Curii Superioare de Ji^tiie, care va s
zic un pete foarte mare ntr-o bltoac. Era suprat pentru
c n-am apelat la el ca s m apere atunci cnd am dat de
necazuri, la New York, i odat chiar m-a acuzat c n-am
crezul c un avocat de provincie" m-ar putea salva.
Asemenea lui Henry King, n-ar pricepe n veci c principala
mea grij nu era s resping acuzaiile. Aadar, n opinia lui, lam
'Psit de o ocazie incredibil de a se face remarcat n marele
ora.
- Ben, nu pui ntrebrile care trebuie.
- i faci ce nu trebuie, adug Tim. S-a dus la Fox Trot

i i-a cerut lui King s plteasc aprarea lui Butler


Spre mirarea lui Tim, Ira s-a ntors spre mine pjj admiraie. q
- Aa? Acum mai vii de-acas, Ben. O s scoatcm J bani din
razul sta pn la urm. Ce-a zis King, a muca!!!
- S zicem c a luat propunerea n considerare.
Pe figura lui Ira apruse o expresie de profesionist ^
lucru.
-Dac Butler spune adevrul cnd pretinde c a p^ dinamita i
King a gsit-o, King nu poate da napoi. Nu poate s le zic
poliitilor: Hei, apropo, am gsit dinamita lui But. Ier, dar n-am
spus nimnui.
- Asta-i partea cea mai proast din povestea lui Butler, am zis
eu. E absurd. De ce n-ar ti spus?
Ira nu asculta.
- Dac asta e poziia n care se atl King, n-are ncotro i
trebuie s plteasc pentru aprarea lui Butler. Ca s ndeprteze
orice suspiciune. Iisuse, putem s-i punem un pre ca la Washington.
Tim, facem precum haiducii. Putem s-1 pltim i pe investigatorul
nostru, aici de fa.
- Hm, atunci o s aib probleme serioase s rspund la
ntrebarea unde-i dinamita?
- A fcut bum, spuse Ira. Dup care oft. Nu. M tem c nu.
Ben are dreptate. Dac clientul nostru - Doamne, ferete - a pus
dinamita, oamenii lui King n-au gsit-o. A explodat ns cu
ntrziere.
- Nu tiu dac trebuie s credem ceva din ce spune Butler,
spuse Tim.
- Atunci cine a pus-o?
- Dicky, rspunse Tim.
- Nu i dac Dicky a fost omorit.
- Dicky omort? Vrei s zici c cineva l-a legat de dinamit i a
aprins fitilul?
Replica tioas a mentorului su i stinse lui Tim rsul pe buze:
- Ben zice c a fost omort nainte de explozie.
M-am uitat la Ira care czuse pe gnduri. M amestecasem
unde nu-mi fierbea oala. Mi-a aruncat o privire lung, rece, gen n-

am nevoie de o asemenea complicaie n viaa mea". Dup care


scrut iar strada principal cu ochii plini de satisfacie la vederea
mainii lui, o Riviere nou-nou, care strlucea la umbra unui ulm.
Am sperat c maina i va aminti c i poate permite o complicaie
dac e vorba de o cauz bun;C ar putea chiar s-i plac.
A ateptat ct s m fac s m simt prost. ntr-un trziu, Parc
n rspr, a ntrebat:
-Suspeci?
-Suspeci? se mir Tim, mutnd privirea de la m Ira i iar la
mine, brusc ngrijorat ca un elev prins cu tc-j nef acut.
- Cine? ntreb Ira imperativ. Haide odat! Cine a J motive s-1
omoare pe Dicky?
I-am nirat pe toate degetele de la o mn:
- Albert i Dennis Chevalley, poliistul Moody y motociclist din
Derby pe nume J. J. Topkis i Henry King sa| unul din oamenii lui. ,
- Poliistul Moody? se revolt Tim.
Am rspuns la ntrebare adresndu-m lui Ir;
- Dicky urma s-1 dea n judecat pentru arestare abuziv i
avea anse s ctige, caz n care i-ar fi distrus cariera i l-ar fi lsat
Iar pensie. Mai mult, l ura de moarte:
- Verii ti?
- S-au rzbunat pentru c Dicky i-a btut de le-au mers fulgii.
-King?
- E evident. Vrea ferma.
- Motociclistul?
-Ca i Albert i Dennis. Dicky i-a distrus reputaia. J. J. Topkis
era cel mai mare i mai tare ticlos la est i la vest de Housatonic*
nainte ca Dicky s-1 arunce prin fereastra de la barul lui Greg.
- mi place meseria asta, spuse Ira. Cunoti atia oameni
minunai! Privirea pe care mi-a aruncat-o m punea i pe mine n
categoria aceea. M ateptam s-mi fac praf argumentele, n loc de
asta, ntreb: Tim, tu ce zici?
-Pi, nu prea tiu ce s zic despre Ollie. E prea mult chiar i
pentru unul ca el.
* Ru ce curge din nord-vestul statului Massaehusetts prin sudvestul statului Connecticut spre Long Island Sound.
jsj ai vzut uurarea de pe faa lui cnd i-am spus c
w e mort-

l Uurare sau surpriz?


' jsju cred c era surpriz, pe Albert i Dennis Chevalley nu-i
vd asasini. Ben, e
,orba de verii ti.
_ Veri de departe, am speciticat eu cu gndul la scena n are l
folosiser pe Dicky drept sac de box: dac Dicky n-ar fi reuit s
scape din strnsoarea lui Albert i dac n-a fi Intervenit, l-ar fi lsat
lat. i dac se dovedete c snt asasini, o s-mi fie i mai departe.
- Nu-1 cunosc pe motociclist, tiu doar c e pus sub urmrire
pentru ceva.
- Atac premeditat. Cu grenad de mn. Plus jaf. i nu mai e
sub urmrire. Ollie a pus mna pe el. Greg Riggs l-a scos pe cauiune.
- Cum i-a permis s-1 angajeze pe Greg? ntreb Tim.
- De unde avea grenada de mn? ntrerupse Ira.
- i asta e o chestiune de litigiu. Provine de la Muzeul Grzii
Naionale din Hartford. Dar Riggs a fcut ca acuzaia de jaf s se
clatine.
- S se clatine? Aa l-a scos pe cauiune?.
- Poate c J.J. a turnat pe cineva. %
- Ce altceva a mai fost furat?
- Arme, muniie, dou mortiere i nite detonatoare.
Tim ddu din cap gnditor. Eu mi tcusem tema, iar el
era nc scos la tabl de Ira.
- Henry King? Nu cred. Cum e vorba aia, unii te jefuiesc
marinai cu o carabin, alii cu un stilou. tim cu toii c, pn 'a
urm, King o s-i ia ferma lui Butler narmat cu un stilou.
- Dar nu tim ct este de rbdtor, am replicat eu. Dac
domnul Butler intr la nchisoare, King are anse s-i cumpere terma
acum, i nu peste zece ani.
Ira i-a aprins trabucul i a puiait dus pe gnduri - Ideea e
absurd pe de-a-ntregul. Iar suspect"-! chioapt jalnic.
"ic, ,
Prea s atepte un rspuns. M-am gndit ns la t01
generaiile de avocai crora impozitele pltite de minei vremea
cnd cochetam cu marea finana le-au permis l mearg la coli
particulare, s-i cumpere produsele industri' germane de
automobile, s in case de,var i concubine mi-am inut gura.
Ira a puiait mai intens.

- Cei care stau ct de ct n picioare snt poliistul Moody i


Henry King.
N-am zis nimic.
- Nu e imposibil s mi-1 imaginez pe Ollie omornd pe cineva
n btaie. ntotdeauna am crezut c ntr-o zi se va ntmpla, ns
accidental. Dar tu vii cu un motiv destul de puternic. Ce tii despre
el, a crescut la o ferm?
Ira tia al dracului de bine c da. L-am lsat pe Tim s
rspund. Vechea ferm Moody de pe Scuddy Mountain. 0 ine
acum fratele lui.
-nseamn c Ollie.ar fi putut s tie cte ceva despre dinamit,
ca s nu mai vorbim de mai-tiu-eu ce cursuri despre bombe a fcut
la coala de poliie.
- Sau n armat, i-am amintit eu. Putea s tie din armat.
Ira pufai din trabuc.
-Ct despre Henry King... se ntrerupse ct s expire atta fum
ct s acopere un distrugtor. Henry King este genul de ticlos
arogant care poate justifica orice.
Tim i cu mine ne-am uitat unul la altul - n materie de
arogan, King era mic copil pe lng Ira - i Tim s-a strduit s-i
ascund rsul printr-o tuse nereuit.

Ce-ai pit? ntreb Ira. "flmm, tocmai, hmm...


^Dup spusele lui Ben, are cel puin un mare profesionist " :
roc Ce ziceai c e, Ben, ex-CIA?
nC lnga casa ** .JoshWiggens.
Ce vrei s spui? se rsti el cu instinctul anchetatorului
ncntru cele nefostite.
- Domnul Butler i-a spus lui Tim c a vzut pe cineva,
citez. ..spionndu-l" din pdurea lui King. L 1 printr-o lunet,
ntri Tim. Ira cltin din cap.
- E nebun, sracu'. OK, s presupunem c King are cei mai
buni oameni de paz, continu el cu voce tare, nclzin- du-se la
gndul diverselor posibiliti. Mai e ceva cu King. Nu tiu dac
vreunul dintre voi a vzut biografia lui, la televizor, dar r e vremea
cnd era student a lucrat n construcii n New York City. Slujbele de
genul sta includ lucrul cu explozibil. Poate a nvat cte ceva
atunci. Merit verificat... e o cale cam complicat de a-i fura ferma
lui Butler. Dar, cum ai spus, e posibil s-i fi pierdut rbdarea... Pe
de alt parte, motopclistul era prea ocupat s se ascund de poliie.
Iar verii ti nn snt n stare s goleasc o gleat dac n-are
instruciuni de folosire pe fund.
Poate c nu. Dar msuele din rulota mamei lor erau ^cute din
lzi de lemn pe care nc se mai puteau citi etichete de un rouaprins. Faa zgriat i vnt a lui Dennis putea fi '-""marea unui
meci de revan cu Dicky. Albert mi pruse mult prea preocupat s
m conving c sttuser toat ziua ;n partea de sus a punii de la
Fox Trot. i cu toat blbiala lQr impulsiv nici un Chevalley
pursnge n-a avut vreodat lcndina s ntoarc i cellalt obraz.
Nici Topkis nu era genul care s se lase oprit dc la Jm de cteva
mandate dc arestare. Altminteri, Ira citise i-t aceeai ordine ca i
mine. Ollie Moody i Henry \c li oamenii lui erau n capul listei.
- Dar dumanii lui King? protest Tim. S nu inem de
posibilitatea c... Tim se uit njur. Eram tot sino^ J teras, iar
putiul de la cas avea cti Sony pe urechi tJi voi c lucreaz
pentru guvern.
Ira oft.
\
-Ben, poi s verifici? Dac este oficialul-neoficialp care-1
credem noi, atunci e posibil ca Dicky s fi avut pursj simplu ghinion

s treac pe lng locul exploziei detonate de nite nemi


nemulumii.
M gndeam c amiralul ar trebui s-mi fie recunosctor
pentru c am fost politicos cu ticlosul pe care l-a trimis ca s m
trag de limb. Poate c i el vedea lucrurile n acest I fel.
- i cu asta ne oprim, spuse Ira ntunecat.
- Atunci de ce-am mai nceput? replic Tim. Am crezut c
planul nostru e s-1 slbim pe procuror nainte s ajung n faa
juriului.
- Pentru c, spuse Ira, procurorul mi-a dat azi-diminea o
veste rea - chiar foarte rea, din moment ce-mi sugereaz s pledez
vinovat.
- S pledezi vinovat! izbucni Tim. Are tupeu.
- Mai are i probe mpotriva clientului nostru.
- Ce s-a ntmplat?
-Se pare c Ben nu e singura persoan creia domnul Butler i
s-a confesat. Cu o sptmn nainte de incident, el ' King s-au luat
la ceart n atelierul iui Mike i i-a spus n laa lui King c o s-i
arunce n aer barajul.
W^' AP mirare c Ira fusese att de dornic s-mi asculte
jsjueraoc
ceachioapa.
g doar cuvntul lui King mpotriva cuvntului lui,
test* Tim.
** Mike i-a auzit cnc^ ^cea ni'5te c'ieii de ce dracu' nu ne-a spus mai devreme? _ ntmplarea face
c Mike e veteran din Vietnam i e - la sut de partea domnului
Butler. S _ Cine l-a lacut pe Mike s vorbeasc? am ntrebat. _
Detcctivul-sergent Marian Boyce. O cunoti, Ben.
- Da, am cunoscut-o.
- Bun bucic, am auzit, spuse Ira. _Ai auzit bine.
Avocatul mi-a zmbit scurt i nendurtor.
- Fiti ateni amndoi. E n joc libertatea clientului nostru. Se
lie c a fost dinamita lui. Se tie despre cearta cu King. Au cadavrul
fiului su la locul faptei. Iar acum au o ameninare. i pariez c,
nainte s ajungem la proces, atrgtoarea noastr detectiv-sergent o
s mai fac rost i de ali martori la ieirile emoionale ale clientului
nostru.

- Te-ai gndit s-l aperi ca iresponsabil de faptele lui?


- L-ai vzut stnd acolo ca un animal n cuc. Interneaz un
om att de instabil ca el i nu va mai iei niciodat. Ar fi mai ru dect
la nchisoare. Aadar: Tim, te concentrezi n continuare asupra
cauiunii i slbirii acu/at < de conspiraie. Gsete un precedent, o
prob nou, un procuror mai prietenos sau vreun judector care s-l
simpatizeze pe btrn. Indiferent ce. Dar repede. Nu-i face deloc bine
c putrezete acolo. Intre timp, Ben o s-i verifice suspecii lui
dubioi.
Long Island Sound se distingea albastru-deschis n cea,
Punctat cu vase i mrginit de rmul aproape invizibil.
Ca majoritatea muncitorilor de la Fox Trot - ajkW Dennis
Chevalley fiind excepia care confirm re n probabil cei care au tcut
s se apeleze la aceast pojra firma de c'aterer venise de departe.
Din New York C ^ toate acestea, cnd am dat de urma lor, organizau
o petre n curtea din spate a unei case de pe plaj, ceva mai jt^j
Larchmont Yacht Club.
Paznicul de la parcare a msurat Olds-ul cu o nri, I . .
P'ivir
critica.
- Snt cu cei de la caterer.
Mi s-a spus ca data viitoare s folosesc intrarea d serviciu i am
fost ndrumat pe un ton de ghea la buctrie Buctarii pregteau
cafea ascultnd radioul i aranjau florile pe tvile de servit. Am
ntrebat de ef.
- Afar la cort.
Tineri i tinere extrem de atrgtori n cmi albe i pantaloni
negri crau nite cutii peste pajite spre un cort mare, vrgat. In cort,
aranjau mese pentru o cin de doua sute de persoane. Am dus i eu o
lad cu tacmuri i am ntrebat-o pe cea mai drgu femeie pe care
am gsit-o:
- Unde-i eful?
- Eu snt. Tu cine eti? Era scund, nervoas i englezoaic.
- M numesc Ben Abbott. Ai fcut o treab minunat la
petrecerea lui King, n Newbury.
- Un clfent de comar... i de ce te ii de mine?
- Vreau s te ntreb cte ceva despre petrecere.
- Caui de lucru?

- Nu, nu asta. Nu zic c nu-i dau o mn de ajutor,


dar...
- Cine eti?
-Ben. Abbott. Din Newbury. Pot s-i pun o ntrebare scurt?
Eti de la poliie?
' noamne lerete!
" Am vorbit cu o grmad de poliiti.
- Si eu.ia atras atentia i a nceput s depene amintiri care
de care mai plcute.
N-a putea s-i descriu, ncepu ea, plcerea lantastic,
cirea absolut pe care am simit-o cnd i-a explodat lacul. Mi a
prut ru pentru peti, desigur, i mai trziu pentru sracu'
care a tcut-o. Dar a fost extraordinar. nelege-m, am
avut eu clieni. i am avut ceva clieni.
- Ce i-a tcut?
- Fcea pe stpnul cu toat lumea, ipa la noi. F asta, la aia.
S nu uii. De ce la de colo nu poart cravat - pentru c nc mai
aranjeaz barul, tmpitule, chestie pe care bineneles c n-am putut
s i-o zic, n schimb am pierdut vremea s-i explic i s-i promit c
petrecerea lui va fi mult mai reuit dect cea pe care am organizat-o
pentru bunul lui prieten maharajahul. i tot aa.
- nseamn c a fost un miracol c ai reuit aa de bine.
- Slav Domnului c n-a venit dect chiar nainte s inceap.
- Poftim? Cum adic, nainte s nceap?
- L-a adus afurisitul de elicopter. Ai fi zis c aterizeaz
preedintele Statelor Unite n persoan. Tot personalul casei a
trebuit s se alinieze ca s-l ntmpine. Ca la teatru. Mi s-a Z1S i mie
s-mi aliniez oamenii. Le-am spus, petrecerea ncepe 'n dou ore.
Putei avea o aliniere aici sau putei avea mncare vi butur pentru
musafiri - alegei.
- La ce or a ajuns King?
- Trziu. Pe la unu. A fost la limit. A avut nu tiu ce
Problem
cu avionul.
Praful s-a ales de teoria cu fostul muncitor n COns Henry King
care s-a apucat s-i nfunde barajul eu di pentru a nmormnta un
Dicky Butler deja mort.

- Dc unde venea? A-ridicat din umeri.


Nu tiu. Parc ziceau ceva de Londra. Arta rle n J zburase
toat noaptea. Transpirat tot i dezgusttor
fi tiu
tocmai aranjat pentru petrecere. Se apucase s-i stri
asistentei leia a lui c clientul a luat avionul cel bun i c c|a
fost nghesuit ntr-unui cu aerul condiionat defect i c dcCe dracu'
nu i-a cumprat avion personal. Cea, cea, cea!
- Cine i-a spus s-i aliniezi oamenii? Domnioarj
Devlin?
- Asistenta personal"? Nu, ea era cu el n elicopter Beivul
la care vorbete n colul gurii a fost. Mi-am imaginai c e de-al
casei. El a fost principala mea problem nainte s apar Odiosul
Henry.
Am mai schimbat cu ea istorii despre Odiosul Henry vreme de
un minut sau dou. Dup care i-am pus ntrebarea pentru care
condusesem dou ore:
- Ai pierdut ceva vesel n explozie?
- Asta a fost partea cea mai bun. Deteptul a vrut sase dea
mare i a insistat s folosim frapierele lui de argint.
-Chiar i la baraj?
- Acolo am avut noroc cu adevrat, mulumesc lui Dumnezeu.
Aveam de gnd s-mi pun cel mai bun barman la baraj, ca s umple
paharele cnd musafirii aveau s se plimbe n jurul lacului. N-au vrut
dect o frapier elegant. W exemplar vechi, de argint - dou mii de
dolari s-au dus pe apa smbetei.
-Norocul barmanului.
inute i
oroCul iui. tii ct de greu e s gseti un barman ca
lufliea Aadar, nu s-a apropiat deloc de baraj?
" S a dus chiar pe el s umple frapiera la loc, cu dou "t nainte
de explozie.
Am aruncat o privire spre barul de aici. Un individ n
sia lmi Cmaa lui alb atrna de o frnghie a cortului,
mCOu tai* w . _ ,
_
apr0piere, protejata de o punga de plastic transparenta.
gl e?
- De ce?

- A fost arestat vecinul lui King, un fermier btrn. Tatl


brbatului ucis. Spun c e i vina lui.
- Btrnul de pe tractor?
- Domnul Butler. El i King erau certai. Nu se pot suferi.
- Da? Marshal! strig ea la tipul care tia lmi. Mar- shal!
Vino-ncoace i stai de vorb cu omul sta.
Marshal arta ca un model pentru costume Armni, un brbat
atrgtor i foarte brunet - mi s-a prut sinistru nainte szmbeasc.
- Marshal, el e Ben, spuse efa. Ben, Marshal. Am dat mna i
Marshal m-a ntrebat: -Cee?
- A fi cel mai fericit om dac-ai putea s-mi spui c ai uzut pe
cineva punnd dinamit sub barajul lui King i jprin/ind fitilul. Dar
cum nu e cazul, vreau s te ntreb dac 'iu cumva ai vzut prin
apropiere pe cineva care nu era invitat !a petrecere.
- Nu. Mi s-a mai pus ntrebarea asta. N-am vzut dect
mvitaii i pe noi.
- Ai vzut barajul din fa cnd te-ai dus cu sticle
Proaspete?
-Nu. Eram deasupra lui. Frapiera era pus n nct s nu dea
nimeni peste ea.
- Ct era cderea de ap?
- Adic ce nlime avea barajul? Nu prea tiu, vr J metri.
-Nu te-ai aplecat s arunci o privire? Eu am ten-iim-J m
apropii, simt nevoia s m uit n jos. Mai ales dal^j vorba de ap.
- A, sigur c am aruncat o privire. Cnd am fost pryj oar.

- Ce-ai vzut?
- Nimic. Apa era cam mltinoas. Raiul erpilor ia|
narilor.
- Frapiera era lng deversor?
- Nu lng. Ceva mai n spate.
- Ct de departe?
- Departe. Pentru c prima oar am pus-o lng podul la
frumos de peste deversor. Constructorul l blocase la capete cu capre
de lemn.
Ultima oar vzusem replica podului din Central Park dus la
vale de curent, n noroi.
- Dar au venit strignd s plec de-acolo, nu tiu s citesc?

- Ce s citeti?
- Afiul: Pericol de cdere". Era pe capre.
- N-ai "vzut un individ rocat cam de nlimea mca Cu
prul scurt i epos i tatuat pe brae.
Marshal s-a ntors spre efa lui.
- Poliista m-a ntrebat acelai lucru. Mai ii minte? :
efa mi ddu explicaii:
- A descins la un cocteil pe care l-am organizat la Fortune
Society. A arestat nite invitai.
- Cred c vorbeti despre sergentul Boyce.
L-a recunoscut pe unul, i-a pus ctue i l-a
1 Mise Prea 0 coincic*en curioas.
Vrei s spui c l-a urmrit la cocteil?
, jslu. Venise s ne pun ntrebri despre cele ntmplate r ,
Trot la s-a nimerit s fie acolo.
)a Fox hui.
_Ce i-ai spus?
_ j_am spus c nu l-am vzut pe individul rocat.
_ i l-ai vzut?
- Sigur c nu. N-a mini-o pentru nimic n lume, chiar s am
motiv s-o fac. Nu. N-am vzut nici un tip rocat cu tatuaje. mi pare
ru.
-Nici un musafir nepoftit?
-Nu, rspunse Marshal. King are securitate serioas.
-Ne-au cerut lista definitiv a personalului'cu o sptmn
nainte, adug englezoaica. Nu se permitea nici o schimbare. Lsaim-n pace, le-am spus. Am biei actori. Dac vreunul primete un
rol, l nlocuiete altcineva. I-am asigurat c o s am destui oameni.
ntotdeauna am. S nu-i vin s crezi ce mi-au spus, cic cine nu e
pe list nu trece de poart. i lucrul cel mai amuzant - cic securitate
serioas, ce s spun!? - cineva ne-a furat dou lzi de ampanie din
dub.
Tot timpul ct a vorbit cu mine, ochii i s-au micat
pretutindeni, verificnd tot aranjamentul. Brusc, apru o sclipire
vesel:
- Pot s contribui cu ceva la fondul pentru aprarea
fermierului acela?

M-am ntors la Newbury cu un cec generos pentru contul a'lat


n custodia lui Tim. I-am spus c am aflat c King a ajuns acas chiar
nainte s nceap petrecerea. Am la Tim care atlase de la Ira c pe la
tribunal umbla o - care confirma impresia mea c J.J. Topkis s-a
neles nir ' cu procurorul, dar nimeni nu tia nc n ce const trguj
^
- Greg face pe secretosul.
- Cum dracu' i permite Topkis s-l plteasc pe qJI Riggs?
- Nu se tie niciodat cu motociclitii tia, spuse Tjm Ira a
aprat anul trecut unul care are atelier de reparat mainj Alii se
ocup cu trafic de droguri. Sau arme.
Am fost de acord c motociclitii snt uneori plini de bani. Dar
rareori i pun deoparte pentru zile negre.
- Poi s afli cum a ajuns Riggs s-l apere?
- Imposibil.
-Du-te-ncolo.
-Eu n-a spune nimnui de ce apr un client. De ce-ar spune
el?
-Oricum, trebuie s-l verific pe Topkis. Poate-mi spune el.
- Mult succes.
Am condus n josul rului spre Derby, vechi ora muncitoresc
unde pe vremuri cderile de ap de pe Housatonic furnizau fabricilor
energie electric. Ici-colo se mai vedeau i acum urmele stvilarelor
care captau apa n lacuri.
J.J. Topkis nu era greu de gsit. Tunetul ascuit i continuu al
motorului de Harley-Davidson se auzea de parc-i furase
eapamentul de la maina de tuns iarba. Vecinii lui de pe strada cu
case de dou etaje i copaci btrni numrau probabil orele pn la
proces.
Cu alii de teapa lui, prini ceva mai devreme, organizase o
gac de motocicliti care se autointitulau Moartea din jyloartea din
Derby avea i un club ntr-o fabric B^J nal un loc pe care n-am
nici cea mai mic dorin
lb, vjzitez.
Am preferat s-1 ntlnesc acas, singur. i, nutrind vaga an
c locuiete cu surori de mritat i cu o mam SPC .. rat de
investiia pe care o fcuse n cauiune, ghidat o imot mi-am croit
drum printre gurile din asfalt i printre ^Lc utind adresa pe care o

aveam de la alt motociclist care mi-a permis s-i cumpr n schimb o


duzin de beri la
White Birch.
Casa de la numrul patruzeci i opt, pe care cineva o placase cu
piatr dup al doilea rzboi mondial i o mpodobise cu storuri de
aluminiu cam pe timpul rzboiului din Vietnam, avea o alee ngust
care se strecura ntre ea i casa dc alturi. La captul ei, n faa unui
garaj aplecat ntr-o rin, l-am vzut pe Topkis, eznd turcete pe
cimentul crpat, atent la turaia iinei Harley prpdite. Urechea lui
capta subtiliti la care nici cugndul nu gndeam, cum fiecare
rsucire a ghidonului producea un zgomot care-i amintea dc
rzboiul stelelor.
Doi indivizi n salopete i cmi de lucru edeau pe pubele i
urmreau operaia cu priviri goale, care au devenit atente la trecerea
mea pe strad. Exact clubul pe care ncercasem s-1 evit. Ei bine,
poate c mami se uit la ei dc la fereastra buctriei. Am trecut dc
cas, am ntors pe aleea unui vecin i am parcat Olds-oil n faa unei
pori.
Motorul se oprise.
Uneori, indivizii care au motive s se atepte la o vizit din
partea poliitilor m iau drept unul de-al lor. O fi aspectul meu, o fi
atitudinea. Uneori nu-i dezamgesc, dar niciodat nu afirm sus i
tare c eu snt Legea - o treab care i-ar enerva teribil pe poliitii
adevrai.
. ,
Privirile lor atente care m-au urmrit de cnd m-am dat jos din
main pn cnd m-am apropiat pe alee m-au tcut s cred c asta
ar fi o ocazie ideal s-i las s-i formeze o idee greit despre cine
mama dracului mai snt i eu i ce m-a apucat s latrn:
-J.J. Topkis.
Cei doi de pe pubele au rsuflat uurai. Topkis s-a ridicat de
pe ciment, desfurndu-i picioarele cu o uurin demna de o
cobr.
-Mda? M-a msurat de sus pn jos, ncercnd s m plaseze
undeva. Speram s-i aduc aminte c m vzuse stnd de vorb cu
Ollie cnd fusese adus n arest.

_ Arunc urubelnia.
A pus-o uor pe aua motocicletei.
pac n-aveam voie s m dau drept poliist, nu scrie
nu oot s m port ca unul dintre ei. nicien ca nu F
-La pamint!
* ridicat din umeri i i-a dat un bobrnac. A czut pe miner cu
un zgomot nfundat-, M-am micat n aa fel nct s-i in sub
observaie i pe ceilali doi.
J.J. m-a privit de sus, creznd c m poate intimida:
- Ce vrei?
Dac l-a fi gsit singur, a fi ncercat o abordare de la brbat
la brbat - ai auzit de Dicky Butler? A avut un sfirit 2[orios.
Dinamita e plin de surprize. Dar raportul trei la unu icuse din
mine un poliai cu gura mare.
- De ce te-ai luat de Dicky Butler la White Birch?
-Ha?
- Barul motociclitilor din Newbury.
J.J. s-a uitat la mine fr s scoat o vorb.
-n iunie. O noapte de neuitat. Te-a aruncat prin fereastr.
- A, da, rspunse el rar, fcnd un pas spre mine. Mi-a fcut
praf mutra!
- El a nceput?
- Se poate spune i aa.
- Vorba e c tu ai dat primul.
- Mda, l-a lsat pe unchiu-meu fr dini.
Nu tiam asta. Auzisem c s-au ncierat din nimic i c btaia
era ctigat dinainte s nceap.
-Acu' vreo doi ani, n Waterbury. Cuta har. Unchiu' n-avea
chef s se bat cu el. Om btrn, aproape de cincizeci de ani.
Barmanul i-a zis s-l lase n pace pe btrn, s ias afar. Dicky
Butler se duce spre u. Trece pe lng masa de biliard, pune mna pe
bila cu numrul opt i, bum, o zvrleri poate drept n pieptul lui
unchiu-meu, care nnebunete- rl mama dracului faci? Dicky-i trage
un pumn n gur -i 2jji jjl dinii peste bar. i dai seama? Incredibil,
toi dinii i-au ^Zl peste bar>tii ceva?
Dini fali? I-a zburat unchiului proteza?

Uitasem c J.J. fusese cel care-1 surprinsese pe Dicky c un


pumn. Evident c era bun la asta. Nici un indiciu, nu m- avertizat
btndu-m pe umr, nu mi-a zmbit fals, o istorioar interesant i
bum, ca s folosesc vorba maestrului.
Era un brbat nalt, cu brae excepional de lungi i pumnul
pornise n sus de pe la nivelul genunchilor. Cnd mi-a ntlnit falca,
avea o vitez de main care a ntrziat la aeroport. Adineauri
stteam linitit i-i ascultam trncneala, o secund mai trziu
zccam ntins pe spate, ntrebndu-m cum am ajuns acolo.
Poliitii i motociclitii au ceva n comun. Merg la grmad.
Dac un poliist i vede un coleg dndu-i pumni unui civil, nu se
complic s pun ntrebri, care-i treaba, de ce-1 bai? Poate c
ceteanul e n legitim aprare, mai tii? Nu. Aplic politica de
band. Frate n albastru, las-ni s-i dau i eu una. Aa e i cu
vagabonzii tia.
Cel care sttea pe pubela cea mai apropiat mi-a intit faa cu
cizma, cellalt a pus mna pe o cheie fix Stillson.
Aproape c am evitat utul. Tocul mi-a sfiat obrazul cam la
un centimetru mai jos de ochi. Cred c a durut al dracului, dar eram
prea speriat de cheie ca s bag de seam i am ncercat s m
rostogolesc ct mai departe de ea, cum venea nvrtindu-se prin aer.
Cheia a izbit aleea i fragmente de ciment mi-au zburat n fa.
M-am micat repede i aproape c m ridicasem n picioare cnd J.J.
m-a lovit din nou.
L0vitura asta pregtit m-a lac ut s m gndesc la primul ca ia
o amintire plcut. M-a lovit de am vzut stele
iumn
I
HH! iWM Cerul, vrfurile copacilor i garajul au nceput s se
' singurul lucru bun a fost c m-a aruncat n afara razei
faciune a utului amicului su.
rteasc. Dac nu m ridicam imediat n picioare, eram '"ort
Trei la unu, cum am putut s fiu att de tmpit? S-mi sesc
picioarele. S-l vd pe tipul cu cheia.
L-am auzit urlnd ca un viking - mare greeal. Eram suficient
de speriat deja, dar l-am vzut innd cheia cu minile amndou i
privelitea mi-a dat o ascuime a minii remarcabil. M-am azvrlit
cu umerii la genunchii lui, l-am aruncat peste spatele meu i m-am

ridicat dndu-i amicului su nclat cu cizme un pumn s-l in


minte toat viaa.
Pentru o clip m-am simit ca Dicky Butler luptndu-se cu verii
mei - adic numai micare pur i for mortal. Pn cnd o lovitur
n ceat mi-a adus aminte c el se btuse cu doi, iar eu trebuia s m
descurc cu trei gealai din Moartea din Derby. M-am inut pe
picioare, m-am ntors i m-am pus n gard.
J.J. atepta pregtit. I-am evitat stnga, dar m-a lovit cu
dreapta i m-am pomenit iari zburnd, de (Jata asta izbindu-m de
Harley, chestie foarte dureroas, dup care am czut pe pmnt cu
ncetinitorul, aa c cei trei au avut timp din belug s nchid cercul.
Cizm era cam cocrjat, dar nc periculos. Omul cu cheia 'i
trecea afurisita de scul dintr-o mn-n alta ca un toboar dement.
J.J. preluase conducerea i coordona atacul.
M-am lsat ntr-o poziie de box i m-am repezit la omul cu
cheia cu o serie de stingi. Le-am ratat pe toate. Dar aa i
'Menionam i m-am trezit n mijlocul lor arzndu-i un ut n boae
lui Topkis.
N-a mers. A czut urlnd, dar nu era definitiv. Chpi zburat pe
lng cap lovindu-m n umr cu o durere de 5 rou i mi-a
imobilizat braul stng. Cizm m-a apucat 1 spate, mi-a prins minile
i l-a poftit pe amicul cu cheia s Ja ncerce o-dat.
- Stai puin! Topkis se strduia s se ridice n picioai*'
njurndu-m ca la ua cortului. A luat urubelnia de jos j apropiat
ncetior, innd scula ca pe o floret.
ncetineala m omora. Simeam durere n locurile unde
fusesem lovit, amoreal n mini i picioare, fierbineal care-mi
nbuea puterea i frica ntuneendu-mi judecata. M-amgndii nc
o dat la Dicky i m-am pus n micare.
I-am aplicat una lui Cizm n fluierul piciorului. Mi-a dat
drumul urlnd i l-am scos din lupt cu o dreapt. Am ncercat s
sprintez spre Olds. Dar blocaser aleea i m-au ncolit ntre garaj i
cas.
Se lsase linitea, tulburat numai de zgomotul pe care-1 facea
aerul ce-mi strbtea plmnii. Eram dincolo de fric acum, n
stadiul n care tiam c am pierdut i c nu mai puteam dect s sper
c am s scap cu via.
19

Am ridicat minile i am nceput s m gndesc la ce-o s mi se


ntmple. O cheie n east? urubelnia n burt?
O meritam. Crezusem c eram fcut s fiu un supravieuitor,
dar la un moment dat n-am mai fost atent. Nu era prima oar cnd
m expuneam unu la trei. Prea singur, prea neatent eram peste tot.
Alergam dup trei femei n acelai timp: speram s ajung cumva ta
Julia Devlin, speram ca Rita Long s vin la un moment dat de la
Hoftg Kong i s-mi spun c eu snt alesul inimii ei; ntre timp m
culcam cu Vicky. Doamne, ce trio minunat or s fac atunci cnd m
vor vizita la reanimare.
J.J. ntoarse capul. Pe alee se auzea un zgomot msurat de
pai. Ajut-m s ies din asta, Doamne, mi-am zis, i promit s fiu
cuminte. Slabe sperane. Prea s fie un singur om, Probabil aducea
bere.
Cel cu cheia se ntoarse i el s se uite.
Mulumescu-i ie, Doamne.
L-am dobort dndu-i una dup urechca sting i a lovitura
intrziat cu urubelnia lui J.J.
De dup cas apruse detectivul Arnie Bender OnJl cheia s-a
ridicat rapid. J.J. rnji vznd c Arnie nu e fr!9 nalt. Cizm se trezea
i el. i i vedeam pe alde Moart Derby acndu-i socotelile cum o s
arunce ambele cadU n riu.
Dar imediat n spatele lui Arnie apru Marian BoyCe J pantofi
sport, care nu (aceau zgomot, i cu o expresie a! cine turbat pe care
nu i-o vzusem niciodat. Nu era ma" puin feminin - o groaz de
timp s-ar munci chirurgii transsexuali s schimbe asta -, dar prea
gata, n stare i nerbdtoare s mpute pe cineva, Iar s-i pese pe
carc dintre ci.
i-au scos armele ca la un semnal.
- Poliia.
Pentru doi oameni care nu se agreeaz, Marian i Arnie taceau
un front foarte convingtor. Nici un derbedeu nu le-a pus la ndoial
solidaritatea, cu att mai puin jurisdicia n limitele oraului Derby.
Cheia i urubelnia au czut pe ciment.
. - La pmnt, spuse Arnie, gesticulnd cu pistolul, un Magnum 357 care prea enorm n mna lui mic.

Moartea din Derby s-au culcat pe ciment alturi de tovarul


lor care tocmai se trezea. nvai cu asemenea lucruri, i-au
ncruciat toi minile la spate, ateptnd ctuele.
- Doamne, ce bucuros snt c v vd.
- i tu, bi prnaie. Faa la pmnt!
Dac prizonierii speraser la ceva avantaje din discordia pe
seama jurisdiciei, au fost dezamgii. Poliia din Derby a pus la
dispoziie duba i prea s fie n termeni exceleni cu Marian s-a
hlizit cu o uniform din Dcrby n timp ce coleg11- 1 poliiti locali
urt mbrcai ne-au percheziionat
il Moartea Derby n dub, unul cte unul. faU are dracului e
acuzaia? url J.J. cnd i veni rndul. " f0st prini n timp ce atacai
un turist. Era a treia oar n trei luni cnd mi se puneau ctue i
c0I1vcnea i mai puin ca n noaptea aceea cu Ollie. M "urea la,
ceafa i coastele, ca s numai pomenesc de prile care veniser n
contact cu motocicleta.
Polititii urt mbrcai m-au ridicat n picioare ca pe un
buluniac. Moartea din Dcrby privea cu interes cum snt dus spre
dub.
- Pe-sta l lum noi, spuse Marian. Nu merit s strici
hrtiilc pe el.
- Avem nevoie de el ca s depun plngere.
Marian le tcu semn s vin mai aproape. Au vorbi ntre ci o
vreme, au dat din cap.
- Ben, spuse Marian, vrem s depui plngere mpotriva
indivizilor stora care te-au btut.
- Care indivizi?
^
- nelegi ce vreau s spun? i spuse ea detectivului din Derby.
- Uite ce e, Abbott, te bgm n aceeai oal cu zevzecii tia,
sub aceeai acuzaie.
P - Ce acuzaie?
- Perturbarea afurisitei de liniti publice, btaie i scandal.
- Nu ne-am btut.
- Nu v-ai btu? i de unde ai mutra asta?
- M-am mpiedicat de o motociclet.
-A absolvit etica la Leavenworth* explic Marian.

- Bine, atunci, dac nu s-au btut, poate c vrea n dub cu


prietenii lui. Poate c o s tragem pe dreapta pe 1 rului pentru o or.
Ca s v cunoatei mai bine.
Nimic n expresia lui Marian nu sugera c o s-mi m n ajutor
i o s mpiedice aa ceva.
ia urit mbrcai din Derby au pus mna pe mine- Bine, durule. Hai s mergem.
Cnd ai minile prinse la spate n ctue i te doare tot coipul i
faa ta arat ca sacul de antrenament al lui Mju Tyson, tot ce i-a mai
rmas din privilegiile de cetean care locuiete pe strada principal
este glasul:
- Am. un avocat excelent pentru procese penale. 0 s avei
nevoie de numrul lui de telefon dac un prizonier aliat n custodia
voastr pete ceva.
Arnie i Marian m-au nghesuit n spate n maina lor
nemarcat. Am spus:
- O s-mi duc maina la fiare vechi dac o lsai n strad.
- Nici o problem, spuse Arnie. O confisc poliia din Derby.
-Pentru ce?
- S caute droguri. O primeti napoi dup ce o fac buci.
- Domnule detectiv Bender, am spus, tiu c ntotdeauna ai
vrut s vezi ce vitez poate atinge. E o ocazie bun. Ii mprumut
maina.
Ochii lui Arnie s-au aprins. Cadillac-ul V-6 obosit i lovit al
poliiei, pe care un Chevalley binecuvntat cu talent de mecanic l
inea n via, era o main rapid, dar nu sc compara cu a mea.
Marian i ddu girofarul.
- mi rmi dator, micuule.
Bender mi extrase cheile din buzunar i porni motorul, faa lui
de nevstuic radiind de extaz. A- pus girofarul pe maina mea. A
pornit n tromb i s-a nscris pe osea ratnd singura main
ultimul model din zon, un Ford la ^Strlucitor care nu fusese
parcat acolo la venirea mea. ^Marian l urm ca n trans, trecu pe
lng Taurus cu
nt naintea ei, de unde Josh Wiggens mi arunc un 0chii 'nia
salut ironicpe pe bancheta din spate, cu ctue la mini, am spus:
_ Pot s te ntreb ceva?

_ ncearc.
- Cum de ai ajuns la J.J.?
- Avem un acord de asisten cu poliia din Derby, mini ca n
schimb, ei in evidena vizitatorilor lui J.J. Am auzit de un anume
Olds verde-deschis i am trecut s aruncm o privire.
-Uimitor, am spus eu. Tocmai la timp.
- Pi n-am dat buzna imediat. Ne-am gndit s vedem mai
nti ce se ntmpl.
- V-ai uitat cum indivizii ia ncearc s m omoare?
- Ce indivizi?
-Marian!
-Ne-ai dat peste cap acoperirea, ticlosule. Ne-am rugat -i
dovedeti ca s nu ne dm de gol.
- Erau trei.
- Am pariat pe tine i acum am s-i dau lui Arnie un dolar, r'
- mi pare ru.
- E vina mea. Am pariat cu inima, nu cu capul.
A condus n tcere nc o bucat de drum. Apoi mi-a 'nilnit
privirea n oglind i mi-a spus:
- Vreau s te ntreb ceva. Cum ai reuit s nu torni la
^nnapolis? Nu au un cod al onoarei?
~ Am respectat codul.
-Apropo, frumoas strategie s-i lai pe ia sg * c eti
terminat. Tmpiii credeau c au ctigat. Am s j i eu dala viitoare
cnd am s m bat unu contra trei
-V snt recunosctor c mi-ai salvat pielea Vrei s-mi spui
nc o dat cum de ai ajuns la mort/ potrivit?
- Ben, vreau s nu ne mai stai n drum.
- n drumul vostru? Oriunde m duc, aflu c ai f naintea mea.
- De exemplu?
7 Josie Jervis, firma de caterer, transatlanticul, atelier^
lui Mike, iar acum ticlosul sta.
S fi fost o strlucire de mndrie n ochii ei? Epuizasem oare
lista locurilor unde fusese sau mai erau i altele la care nici nu m
gndisem?
- De-aia m pltete poliia statului Connecticut.
- Am putea s fim parteneri, numai c eu ncerc s-rm scot
clientul basma curat, iar tu ncerci s-l nfunzi.

- Am deja un partener.
- Dac n-a intrat cu maina mea ntr-un stlp de telegraf.
- Ar fi bine s-i scoi autorizaie de detectiv particular, spuse
ea.
- De ce?
- Ca s i-o putem ridica.
- Vorbesc serios, Marian. Vrei s facem un trg?
Mi-a dat un rspuns la care m cam ateptam, pe un ton
puin prevenitor:
- Asupra noastr s-au tcut presiuni de sus. Nu vreau s fim
presai i de dedesubt.
- Da? i cine te preseaz de sus?
Marian a oprit maina poliiei, a ntors i s-a rsucit spre mine.
Avea pomei extraordinari, roii acum de o furie crc m-a surprins.
M am lsat-o s vorbeasc.
as-&. s ghicesc cine v poart smbetele... ii [ui Henry
King vor s fie lsai s-i duc viaa jjtff?80 ' puin le pas dac
domnul Butler l-a ajutat pe 11131 s arunce n aer barajul. Le stai n
drum, ancheta P'0^, amenintare la adresa persoanelor lor. Aa c
cineva V runca1 o vorb la FBI, iar tra au vorbit cu efii votri pe 3
3 ate Fr ameninri directe. Dar dac poliia din Con- '3>cticui n-o
las mai moale, vor aprea mici probleme cu Lanarea, de exemplu
pentru un laborator pentru analiza y[)N-ului sau pentru aparate de
poziionare GPS* pentru bieii de la circulaie. Nu ceva pe care s
pui mna, bineneles.
- Terenuri de baschet.
_ V iau sala de sport?
- Nu, pentru copii. FBI promisese bani pentru terenuri
luminate de baschet n fiecare cartier. Ziceau c s dea tinerilor ceva
mai bun de fcut dect s se mpute ntre ei, s ne creasc aciunile
oraului.
- Aha, i, practic, nimeni nu-i ordon s-o lai moart. Dar
dac-o ii pe-a ta, toat lumea va ti c sergent Marian i sergent
Arnie i-au lsat pe copiii neprivilegiai s se ndrepte nspre o lume a
crimei.
- N-ai pic de haz.
- i eu snt vizat.
- O chestie ca asta te poate distruge.

Nici o femeie nu urc aa de repede n poliie dac nu e Ioane


ambiioas. Marian era. Ca i Vicky, avea o agend care ngloba i
politica. i facea n acelai timp dreptul i plnuia s se retrag pe la
patruzeci i cinci de ani i s intre ^politic. Avea ns prea multe
scrupule.
* Global Positioning System.
-Te neleg perfect, am spus. Eti fa-n fatj 1 oameni care tiu
s obin ceea ce doresc. De-aia ai crdie cu Josh Wiggens?
- Cu cine?
-.Tipul care i-a vndut pontul c snt pe cale KM
ortul popii.
- N-am auzit de el.
- Tipul din Taurus-ul, de la colul strzii.
- Vreun amic de-al tu? -Nu.
- Atunci de ce-ar informa poliia c eti pe cale s iei o btaie
sor cu moartea?
- N-am nici o idee.
- N-are nici o logic, vezi?
- Ai dreptate, am aprobat eu.
- Ben, dac nu poi s-mi spui de ce un asemenea lucru s-ar fi
putut ntmpla, atunci nu s-a ntmplat.
- Ce ofert i-a tcut? Te ajut n vreun fel? -Cine?
- Josh Wiggens. Lucreaz pentru Henry King. -A, da. eful
securitii.
-n locul tu, a fi foarte atent. Marian s-a ntors i a pornit
maina.
- Arnie te preseaz s v dai la o parte?
- Nu, el nu.. Pe el l-au clcat pe nervi.
- Aadar, o s facei ccea ce trebuie.
- Mda, desigur.
- Numai c, am adugat, nu e bine ce facei.
- Cum adic?
- N-a fost nici o conspiraie. Domnul Butler nu 1- ndemnat pe
Dicky i nici nu l-a ajutat.
zice, un agent de afaceri imobiliare?
ndrept spre nord, de-a lungul rului.
_. _ durea tot corpul. Fusesem nvat cum s ncasez un
C Ma ^^ eram rnit serios. Dar simeam nevoia de o baie

Hi -j s nchid ochii ntr-o ncpere rcoroas i fierb"1


necoas.
l!lUJ _ Nu vrei s-mi scoi ctuele?
Tcere. Kilometri ntregi. ntr-un trziu, la trecerea peste
garajul Stevenson, a vorbit:
- Care-i oferta ta?
- Tu prima.
- Dup tine.
Iari tcere. i mai muli kilometri. Ne aflam undeva n
districtul Plainfield, pe drumuri lturalnice pe care nici mcar cu nu
le cunoteam. Era rndul meu:
,
- Domnul Butler nu a conspirat cu Dicky ca s-i arunce-n aer
barajul lui King.
- Eti sigur?
- Absolut.
- De ce?
- ncepe tu.
- Dup tine.
%
n fa era o bifurcaie pe care am recunoscut-o. Drumul din
dreapta mergea la Plainfield, drept spre sediul poliiei i nchisoare.
La stnga era Newbury. Am vorbit:
- E foarte important ce i-a spus ie Josie Jervis. i spun ce
mi-a spus mie. Cu condiia s-mi spui ce-au scos poliitii din Dcrby
de la J.J. Topkis.
- mi spui tot ce i-a spus?
- Tot ce te poate interesa, am promis - s fiu al dracului daci spun teoria nebun a lui Josie despre cum Butler i-a ucis
accidental fiul.
- S-a fcut, spuse Marian i vir la stnga. Dup B de la
Derby termin cu Topkis, m hotrsc dac rne facem trgul.
1}
- Vrei s-mi scoi afurisitele astea de ctue, te roo A ntins
cheia peste umr.
- Data trecut nu te-au deranjat, mi aminti ea.
- Data trecut a fost altceva.
Am gsit un bileel sub ua de la buctrie. Snt la Drover,
dac ai chef de o bere. Julia.
20

Aveam chef de mai multe beri. Dup un bourbon, o ba'ie i o


pung cu ghea. Foarte multe beri.
Peste aproape o or am intrat chioptnd n barul Yankee
Drover, splat i mbrcat cu cma i pantaloni curai, cu durerea
care amorise dup tratamentul cu Jack Daniels (s-ar fi putut i cu
medicamente, dar a fi ratat efectele secundare).
Julia fusese iari pe la tonomat.
O atmosfer dulce-amruie se instalase n ncpere, nu chiar
melancolic, dar o grmad de oameni nu tocmai predispui la
reflecie preau s-i cntreasc viaa i faptele. Dumnezeu tie u ce
ncepuse - poate c Deus Irae -, dar acum se auzeau Itimele acorduri
ale cntecului In Your Time" al lui Bob Seeger promisiunea lui c
pacea se va aterne asupra sufletelor nu Prea s-i fi nveselit pe cei
care sperau c lucrurile se vor ndrepta ceva mai curnd.
| Am pus nite Smokey Robinson i m-am ndreptat spre tar pe
acorduri din Since I met you baby".
Julia rezervase cu poeta scaunul de lng ea. Purta J n seara
asta, albatri ca starea ei. Bluz mulat, fer rrf Prul lung i lsat
liber pe spate. M-a vzut i mi-a zmbit otv3 i nesigur:
- Ge-ai pit?
- Am alunecat la du.
- Vorbesc serios, te simi bine?
- Mda. M simt bine. M-am aezat cu grij i am faC(lt semn
spre berea ei Rolling Rock. Ziceai ceva de o bere*>
Annemarie, unul dintre noii proprietari care fcuse din Drover
un local mai prietenos dect predecesorii ei, s-a grbit spre noi.
- Am alunecat la du, i-am explicat, adugind c o bere m-ar
face s m simt mult mai bine.
Julia prea mult prea preocupat de ale ei ca s pun ntrebri,
ceea ce m-a bucurat, pentru c nu m simeam n stare s rspund.
Aa c am ascultat muzic. Dar cnd am propus s mai lum un rnd,
a spus:
- Am o idee mai bun. Ai nceput s te umfli. Hai la tine s-i
punem nite ghea.
Era o idee mult mai bun. Ar fi fost o idee genial dac n-am ti
dat nas n nas cu Vicky la ieire.
- Ben, ce-ai pit la fa?

- Am alunecat la du. O mai ii minte pe Julia Devlin, de la


Fox Trot?
- M bucur s te revd, spuse Vicky. Figura ei frumoas era
ncadrat de bucle ca un rubin n filigran.
Julia ddu din cap, un diamant pe catifea neagr.
- Ben, cum te simi?
- Bine, m duc s-mi pun nite ghea. Poi s vii s te uii
dac vrei. Ne-am gndit s stm n curte i s bem o bere.
Ilvu o scurt ezitare. Dup care lumina s-a stins de pe
''3a 01 Nu, nu pot. Am o ntlnire.
" julia care sttuse deoparte, mi spuse la ieire: _ i-am tcut
probleme?
. Nu, m pricep destul de bine s mi le fac singur.
- Ben, dac vrei s-i pun ea ghea, n-ai dect. -Nu-ibate
capul.
Arn dus-o n buctrie l am desfcut dou sticle de Amstel
[ jght. Julia a umplut o pung cu ghea din congelator, a nlurat-o
ntr-un prosop i am ieit n grdin, unde ziua ntrzia sase dea
dus.
M-am lsat ntr-un scaun i mi-am presat crpa rece pe lat.
Julia se plimba pe aleile nguste, scond exclamaii apreciative n
faa culorilor din grdin. mi fcea plcere s m uit la ea. Era o
podoab n plus pentru grdina mea, un ornament frumos fasonat,
n contradicie cu vegetaia luxuriant de sfrit de toamn.
Nu mai era nostalgic. -Ce frumos e! continua s exclame. Am
pus pe seama furtunurilor cu ap ngropate sub ptura de
ngrmnt faptul c florile numi s-au ofilit n cldura din august.
Florile de lipscnoaic se aplecau grele, margaretele explodaser i
trandafirii ddeau al treilea rind de flori.
- La asta viseaz Captain Jack cnd se afl n larg. Eroul
romanelor multiubitului nostru Patrick O'Brien. Jack
Aubrey, un rzboinic cu snge aprins i nenorocirea flotei lui
Napoleon, avea la rm un sla unde-i gseau adpost toi
dezertorii i neisprviii din Insulele Britanice.
| - Cum reueti? m-a ntrebat. Mirarea din vocea ei m-a
llmplut de o mndrie nejustificat.
- Mtua Connie m-a nvat. S pun o plat de cinJ de ceni
ntr-o gaur de cinci dolari.

Julia prea s iubeasc florile, aa c am srit de pe Jl am


umplut o can de cafea cu ap i i-am tiat un buchet Wl urmat lp
locul unde depozitez frunzele i ramurile n e ^B unde i-am ornat
buchetul cu frunze de salvie.
-Trebuie s schimbi apa i s tai din codie o dat J cteva zile.
S-a uitat la ele floare cu floare, dup care m-a surprins cu un
srut cald pe obraz.
- Of, iart-m. Sper c nu te-a durut. Srmana ta fa'
Ne-am aezat s bem bere.
- Mai vrei ghea?
- Nu. E mai bine acum. Spune-mi, cum merge treaba cu
fondurile pentru aprarea domnului Butler?
-Nu tiu deocamdat. S-ar putea s ias. Nu promit nimic.
- i-a fcut mizerii din cauza asta?
-Nu.
King n-avea cum s stea linitit. Dilema n faa creia l
pusesem ar fi speriat un matador. n caz c e implicat n omorrea lui
Dicky Butler, atunci condamnarea domnului Butler ca prta la
omor ar pune capt oricrei anchete. Numai c procesul s-ar dovedi
o catastrofa dac Butler va pretinde n continuare c a pus dinamita
pe care King a dezamorsat-o. n caz c el i oamenii lui nu l-au
omort pe Dicky Butler, dilema ar lua proporii de-a dreptul
formidabile: un proces care ar face publice secretele lui King i-ar
nemulumi pe clienii trdai. Pe de alt parte, ncarcerarea lui
Butler i-ar permite s pun mna pe ferm.
-Cel mai bun lucru pe care-1 are de fcut e s se mite repede i
s fac n aa fel nct s se renune la acuzare, ^m spus.

Iulia a schimbat subiectul: E Ati reuit s facei ceva ca s


reducei cauiunea?
" im vneaz precedente pn, ht, pe timpul -^istraiei
Winthrop. i face apel la vechii amici ai lui
t3'C^ Nu e uor s munceti att pro bono.
- Ira Roth, mentorul din infern, l ncurajeaz. i tu ce faci?
_ Pun ntrebri n stnga i-n dreapta.
- Aa te-ai ales cu ochiul vnt?
- Ar trebui s vezi cum arat ilali.
Julia zmbi - o strlucire alb pe fondul tenului ei msliniu i al
prului ntunecat ca noaptea. -Ci au fost?
- Trei. Dar mi-a dat i poliia o mn de ajutor.
- Poliia? Ce facea poliia acolo?
- Ani avut noroc. Un cetean ngrijorat le-a vndut pontul.
-sta da noroc.
- Aa e, am spus eu ntrebndu-m dac i-am spus pn acum
ceva ce nu tia. Au aprut la anc.
Am vorbit despre noroc pn s-a lsat noaptea. Patrick
O'Brien a scris despre noroc ca despre un bun de larg consum.
Henry King i-a nvat acoliii c au nevoie de trei lucruri
pentru a reui: talent, munc grea i noroc.
. -Mi-a spus c n-ai cum s reueti numai cu dou dintre ele.
- Eti norocoas?
- Am perioade, a rspuns ea. Am avut noroc c l-am Mlnit
pe Henry. M-a salvat de la o slujb Iar perspective.
- Ce taceai?
- Viaa mea era ca un tunel neslrit, o viat n 1 public.
Brusc, am zrit o lumin.
- Un tren.
- Poi s-i spui i aa. Henry a trecut n vitez, iar eu srit din
mers la bord. Fr s m uit napoi.
- Vorbeti ca i cum ai fi lsat pe cineva pe ine n Urtl ta. ' ^
- n gar. ncerc s rd, s sune ca o glum. Nu chiar att de
rea, crede-m.
- Josh Wiggens, am spus.
- Poftim?
- El a fost ceteanul ngrijorat. Cel care a chemat poliia

Josh? Ce fcea Josh acolo?


- M depete.
jH
- Faci pe misteriosul?
Fceam, dar am negat.

- Nu. Poate c poi tu s-mi spui ce fcea Josh acolo.


- De unde s tiu?
- Lucrai mpreun.
- Se poate, dar nu tiu... unde era?
- - n Derby. Un orel de pe malul rului.
- Am fost la Derby. Cnd am cumprat vitralii pentru cas.
- nseamn c tii c e destul de departe de Fox Trot.
- Ben! A dat din cap cu o expresie perplex. Nu tiu ce s zic.
Mai iese i de capul lui...
- Ei bine, spune-i c-i mulumesc cnd l vezi. M-a scutit de o
excursie la reanimare.
- N-am nici cea mai vag idee ce cuta acolo.
- Poate c era n vizit la iubit sau la vreun camaraddm CIA.
E o fabric de elicoptere n apropiere. Oricum, mi-a purt noroc...
Nu te-a prsit nc norocul?
|| Sper c nu. Dar pe tine?
i ^red c am lsat cea mai mare parte din el n minile
,tenului tu, Josh, astzi.
Pn j^enry zice c fiecare om i face norocul.
Oamenii norocoi spun asta. Ca s nu le mai fie team "
seasc. Mi se pare mie sau nu
- Snt ooosua, am muncit mult.
-Bine.
_ Poate o mic depresie.
- S-a ntmplat ceva?
-Numai... a venit suprat i dup aia... nici eu nu mai
tiu.
- A dat vina pe tine.
- Cred c da. De ce insiti att pe problema asta?
- n New York, o femeie ca tine lucra pentru mine. Am mai
vzut i altele. Fie afaceri mrunte, fie de milioane, ntotdeauna e
cineva n camera din spate care-i ine eful pe linia de plutire. De
obicei o femeie. Fia postului include la capitolul competene
clarviziune, calm, cultivarea contactelor, acoperirea greelilor

efului, plus nghiirea abuzurilor. E o via grea. Snt fericite doar


cele care se folosesc de o asemenea experien ca de o pist de
lansare.
- Aa a fcut a ta?
- A zburat ca o rachet. N-a lsat n urm dect cenu.
- Ce-ai fcut?
- Am supravieuit. Va supravieui i Henry.
- Dar cum te-ai simit? i-au rmas urme? Ct i-a trebuit si revii? i-ai revenit complet?
- Da. Aproape.
-O urti?

- n zilele mele bune mi spun c peste cincizeci de an .j s


privesc napoi i am s pot zice: Mai bine c a plecat d^ji s
mbtrneasc alturi de mine, crndu-mi bagajele.
Julia tresri.
-Henry ar face la fel. M-ar lsa s plec. Ar... face orice i-ar sta
n putin ca s m ajute. Ben, de ce vrei s m facj sj m ndoiesc de
el?
-mi pare ru. Uneori am gura mare. mi place s-mj dau cu
prerea. i, sincer s fiu, mi placi. M fascienzi. Dac te hotrti sl prseti, am s-i propun o ntlnirc.
Julia m-a msurat cu cea mai serioas privire pe carc mi-a fost
dat s-o ntlnesc vreodat.
- tii ce-mi place la tine? m-a ntrebat n cele din urm. mi
place c nu i-e fric s m superi.
- De ce mi-ar fi fric? Nu vreau nimic de la Henry King.
- Toat lumea vrea ceva de la Henry King. Toate ploniele pe
care le hrnete.
- Adic Josh i Bert?
- Tu vrei s plteasc avocatul domnului Butler.
- E o decizie pe care n-o pot influena. N-am fcut dect s
propun...
- Nu asta am vrut s spun. n lumina care plea am reuit s
vd cum buzele i se string a dezaprobare.
-Ce-am spus? Te-am suprat.

- Nu vorbeam de Henry King, rspunse ea ncet. Vorbeam


despre mine. N-ai de unde s tii, dar cnd nu snt lng el, snt o
persoan foarte puternic. n general brbaii se tem s vorbeasc
urt despre eful pentru care se ntmplS s lucrez.
- Despre eful care ntmpltor te trateaz ca pe 0 persoan
foarte slab.
- Poate c i tu eti exact ca el.
Eu?
poate c doar te prefaci c te ngrijoreaz faptul c se 'urit cu
mine. r pe ce a face una ca asta?
poate c vrei s m faci s-1 trdez. Mai bine s-1 trdezi pe el
dect pe tine, am rspuns, .jind dac vorbeam despre domnul Butler,
sau sex, sau ^goste. Cu puin noroc, poate c era vorba despre toate
trei.
Un nar far noroc a ales momentul n care m ddusem mai
aproape pentru a se aeza pe genunchiul Juliei. L-am omort i am
spus:
- S mergem n cas. Au nceput s ciupeasc.

21
Am nceput s ne srutm nainte s trecem pragul i cnd n
sfrit am ajuns nuntru rmseserm amndoi tara rsuflare.
9
Cderea noastr pe pat a fost o ncununare a zvrcolirii care
ncepuse iarna trecut, cu acel prinz la Fox Trot. Nu ateptasem
degeaba.
Dac e s cazi ntr-o cascad, ce se ntmpl? Te lai purtat de
curent, te scufunzi, ajungi la fund, iei la suprafa.
- Nu te opri!
Lsasem lumina aprins. Am but puin bere. Noaptea trziu
ni s-a tcut foame, ne-am dus la buctrie i eu am fcut omlet. M
ndoiesc c vreunul dintre noi i-a simi' gustul.
Urcnd treptele - vechi prietene de-acum -, la jumtaM scrii
am devenit nerbdtori i ne-am dedat la acrobaii DaNang, care o
plcuse pe Julia de la prima vedere, ddea din coad entuziasmat. Iam spus s ias afar la vnloare ntori n pat, i-am spus Juliei c
este cea mai J1-' * femeie pe care am cunoscut-o. Muchii i jucau pe
pute. p6 picioare. M-a trntit pe spate ca s-mi arate c am Saitete i
mi"a z*s c ^ace exerc^iica S-i consume energia
risos. I-am SPUS c m bucur mult c regimul n-a
^tionat. n timp ce se odihnea, am schimbat locurile. llinL
dormit mpreun ca i cum ne-am fi cunoscut din oCa glaciar. Mam prbuit ca un parautist Iar paraut, bucuros de salt. M-am
trezit brusc, gndindu-m ce frumoas e v iaa i am neles cu greu
c ceva nu e-n regul.
Julia era ghemuit la cellalt capt al saltelei i plngea
cu sughiuri.
M-am dus la ea. A nepenit. Am ncercat s-o iau n brae. S-a
tras la o parte.
-Nu.
-Ceai?
- Nu m atinge, te rog.
M-am dat jos din pat, l-am ocolit i m-am aezat pe podea n
aa fel nct s-i vd faa. Mi-am inut minile acas i i-am spus:
- Nu tiu dac asta te ajut cu ceva, dar s tii c ai fcut un
om fericit.
%
- Minunat. Deci tu eti fericit.

- S tii c snt.
- i eu cum crezi c m simt?
- Pn mai adineauri, am crezut c te simi minunat.
-A fost minunat. Mulumesc.
- Am auzit voci mai blnde la sergenii-pompieri.
-Fii bun i las-m-n pace. O s-mi treac imediat, te asigur.
M-am retras n buctrie, imaginndu-mi c se simte inovat
pentru King, sau furioas pe sine pentru c l-a nelat, sau pe mine
pentru c am sedus-o. Am fcut cafea j^ dus cu ea sus, a ei ntr-o
can cu capac. Se ncolc' cearaf, mic asemeni unui copil. Cnd miam fcut jJ pat, a acceptat s soarb din cafea i i-a aezat cap
coapsa niea, nchiznd ochii. Faa i era brzdat de lacri care
continuau s-i izvorasc de sub pleoape.
Cred c dac mi-ar fi cerut s omor pe cineva, a fi pe loc. M-a
lsat s o mngi pe pr. Dup o vreme ntrebat-o:
- Poi s vorbeti?
- Nu vreau s vorbesc.
Am mai ateptat cteva secunde.
- Te superi dac ncerc s ghicesc?
-Da, m supr.
-Poate c te ajut.
- Faptul c m-am culcat cu tine nu-i d dreptul s-mi cunoti
toat afurisita de via.
- Nu vreau s-i cunosc toat afurisita de via. Vreau doar s
fii fericit, aici i acum.
- N-are nici o legtur cu tine.
-Speram s aib o legtur cu noi.
- Ei bine, nu, rspunse ea furioas.
- Atunci e vorba despre el.
Cnd aveam s nv oare s-mi in gura? S-a ridicat
ncurcndu-se n cearaf i s-a uitat la mine.
- E vorba despre viaa mea irosit, pricepi? Nu a lui. Mi-am
irosit viaa. Bine?
- Bine.
- i sngereaz faa.
-De la splat.
- Stai, m ocup eu. S-a dus n baie, a udat un prosop cu ap
cald i m-a ters pe obraz. Dup care a cotrobit pnn sertarul cu

medicamente i a venit fuga cu un plasture pe I s uor pe tietur. i


ddusem o ocupaie care-i c'!i0* . rimile i cnd a terminat n -a
srutat n jurul
doare?
,Nu.
pe fap^ '~am exP'iat ca noaPtea petrecut mpreun minuni
cu durerile i junghiurile mele. Mult mai Eficient dect bourbonul
sau orice medicament. Aa c, n C teresul tiinelor medicale, m-am
ntrebat dac o supradoz jjy-ar face bine.
- Se poate n tcere? m-a ntrebat.
Am ncuviinat.
Cnd s-a trezit, mi-a spus:
-Zmbeti.
-h.
S-a ridicat n ezut i a inspectat bandajul.
- Sper c n-ai de gnd s te mai bai nainte ca toate astea s
se vindece.
- Am de gnd s-mi petrec restul anului n patul sta, alturi
de tine.
- S nu-mi spui c e trecut de nou. %
- E opt jumate.
- Trebuie s plec.
- S-a blocat ua.
- A vrea eu. Zri cana ei acoperit. E pentru mine? O,
Doamne. Mulumesc. Se uit n jur. Nu tii unde-mi snt hainele?
- Le-am ars. I-am artat unde-i duul, i-am dat un prosop 51
o periu de dini i pn a fost gata am pregtit cafea Proaspt. Era
un musafir pe care-1 mai voiam la mine n cas.
Am fost surprins, avnd n vedere ora trzie, c a invitaia mea
la micul dejun. Cafea, pine prjit i de cpuni din producia
mtuii Connie.
- Aa, ce-ai de gnd s faci azi?
- M gndesc la tine.
-Dragul de tine. Nu te mai bai?
- Cred c azi am s m limitez la munca de bir telefoane i
hrtii.
Ollie era n capul listei. Trebuia s descopr ce fcuse* I orele
n care ar fi putut s-1 omoare pe Dicky i s dinamitez ' barajul. Nu

se punea problema s-i cer s arunc o privire n propria-i agend din


week-end-ul n care a avut loc petrecerea de la Fox Trot. Dar puteam
s citesc raportul poliiei publicat n Clarion ca s-i descopr pe
rufctorii pe care Ollie i-a nfundat pentru exces de vitez, pentru
c nu s-au prezentat cu maina la control - diagnosticele lui standard
pentru cauzele accidentelor de pe autostrad - sau pentru c i-au
btut nevestele.
i ntre timp s-1 ntreb pe amiral despre statutul lui King n
guvern, asta nsemnnd c trebuia s stau pe lng telefon ca s mi se
ntoarc apelurile.
Julia l-a mngiat pe DaNang pe capul pe care cinele i-1 pusese
n poal.
- Tranzacii imobiliare sau domnul Butler?
-Cam rare tranzaciile imobiliare la sfrit de august Am timp
suficient i pentru domnul Butler.
- Astzi am s ncerc s-1 conving pe Henry. Pot s-i spun ceai de gnd?
Toat noaptea m gndisem la asta.
-Snt cteva teorii conform crora nu Dicky Butler a aruncat n
aer barajul.

Nue teoria poliiei?


ce singur n aer barajul i c un incredibil ghinion a
I'tia zice c domnul Butler l-a ajutat pe Dicky, ceea din el un
complice. Alt teorie spune c domnul But'^fs-i omoare fiul (&0 jjsnd coincidena la o parte, teoria
pare logic. Mai e
vreU" pa. Nici unul dintre ei nu e vinovat.
poftim? Se opri din mngiat. DaNang oft i aproape . rstum
masa ncercnd s-i bage capul sub mna ei. Atunci
,-ine e?
_ E posibil ca Dicky s fi fost mort deja i ucigaul a provocat
explozia ca s scape de cadavru.
- Vorbeti serios?
- Ar fi putut conta pe reputaia lui Dicky.
- E teoria ta sau a poliiei?
- Am crezut c e a mea. Am dezbtut-o cu Tim Hali i cu Ira.
Dar oriunde m duc ca s pun o ntrebare, aflu c detectivul Boyce i
partenerul ei cu mutr de nevstuic mi-au luat-o nainte.
Punnd rul n fa, adic n caz c King l-a ucis pe Dicky, iar
Julia i d raportul, voiam s-i dau mcar de gndit dac crede cumva
c moartea subit a unui agent imobiliar i poate rezolva toate
problemele.
- Nevstuic e Bender?
- L-ai cunoscut?
- I-am vzut la Fox Trot. -Cnd?
~ Pi, n ziua exploziei, desigur. i nc de vreo cteva ri de
atunci.
- Ce au ntrebat?
Julia a ridicat din umeri.
anch,
sPun.
- Josh s-a ocupai de ei. Mi-a spus c ei conduc privire la
explozie.
- C veni vorba de Josh, m-a avertizat s nu m nl de tine. Mam gndit c e bine s tii.
- Nu l-ai ascultat.
-Tace asta adeseori?

- Eti primul, zmbi ea... M cunoate prea bine


- Eti n siguran cu el aproape? Vreau s ndrgostit de tine?
- Nu-i face griji pentru mine, Ben. Dac n-a f, > siguran,
Henry l-ar concedia.
Julia se uit la ceasul ei ncrustat cu diamante. Cu o sear
nainte l inuse n geant. Era o podoab mult prea ostentativ
pentru Yankee Drover. i ne-ar ti zgriat n pat. Mi-am adus aminte
de anii n care obinuiam s ofer doamnelor Rolex-uri n loc de flori
i n-am putut s nu observ c la ncheietura cealalt ar mai fi loc
pentru un ceas-brar Cartier. 91
- Gata, plec. A fost minunat, mulumesc. M-a srutai pe gur. A
fost minunat de fiecare dat.
- Am s te sun, i-am spus.
- tii, mi pare ru pentru scena de adineauri.
- Nu trebuie. Snt o grmad care te... Iisuse, ce era s spun!
Julia izbucni n rs.
- Ai roit.
-Iart-m.
- Tu s m ieri. Eti prea bun. Snt suprat pe mine c team tcut s suferi.
i-a luat florile de pe masa din buctrie i le-a strins la piept.
- tii, uneori am impresia c n mine se lupt doi persoane,
una raional i alta far minte. Snt prins ntre ele-?1 tu la fel.
| Un ui1'01 srut' ^P0' a'tu' intreruPt Alison care a dat
Ac perete.
paNang? E ora de plimbare. O... Ben, ce-ai pit la
Am alunecat la du. Intr, intr. A intrat, plecndu-i ochii
nspre flori i farfuriile murdare
Jc la micul dejun.
-Alison, i-o prezint pe domnioara Devlin. Julia, ea e
Alison Mealy, vecina mea.
Alison a ntins mna, aa cum am nvat-o, i a spus
cuminte:
- M bucur s v cunosc. Juliai-a strns-o:
-Am auzit attea despre tine! Cum merge cu leciile de clrie?
Alison i-a trit picioarele i a mormit ceva cum c azi ncepe
exerciiile de srituri.

P - Succes. Mi-a tcut plcere s te ntlnesc. Pa, Ben.


Mai vorbim.
Alison a urmrit-o cu privirea pe alee.
1 - Vrea s cumpere o cas?
- Dac am noroc.
- E cam slbnoag.
- Face mult sport.
Alison s-a uitat iar la cele dou farfurii de pe mas. k: - Ai
ncredere n ea? W_ -Poftim? p - Nu m-a privit n ochi. H - Poate c
nu se atepta s intri tocmai acum.
P - Nu-mi place de ea.
- E foarte drgu, i-am spus eu cu blndee.
Mi-a trebuit o groaz de timp s-o fac s se neleag cu Marian
i am reuit numai pentru c s-a ndrgostit de fiui j de cinci ani,
Jason. Era politicoas cu prietena mea, R^ ^ niciodat cald, dei o
plimbare n Jaguarul acesteia 0 5J nmuiase oarecum.
- N-ai spus nimic despre prul meu, mi-a reproat ea
-Bag de seam c a mai crescut.
- Serios?
-Bineneles.
Mi-a artat cu mna undeva mai jos de umeri.
- Cnd ajunge pn aici, Vicky o s-mi fac bucle.
- Foarte bine, am spus. Nimeni nu tie mai multe despre
bucle dect Vicky.
Lui Vicky i era loial. Vicky, care i tacea prul n faa ei.
Vicky, care o lsa s se uite cum se machiaz. Vicky, despre care
mtua Connie zice c trebuie ca Ben s-o ia dc nevast dac nu vrea
s rite s piard o partid excelent.
Se trgea de pr ca i cum ar fi vrut s-1 fac s creasc mai
repede.
-Beri, pot s te ntreb ceva?
-Sigur.
- De ce ai ncredere n ea?
- n Julia? Pentru c semnm mult. Gndim la fel.
- Ce s spun, parc sta-i un motiv.
-i DaNang o place.
- Asta pentru c probabil i-a dat de mncare tar s-o vezi. Hai,
DaNang. Trdtorule!

- Hei, AHson! Unde-i numrul la din Clarion pe care-1


pstram?
- Sub castronul lui DaNang.
Raportul poliiei arta c poliistul Moody fusese neobinuit de
ocupat n week-end, chiar nainte ca cel mai mare baraj din
jurisdicia lui s zboare n aer. Adic o mulime idente rutiere i
cteva spargeri. Colac peste pupz, Jc 3 C il mai nzestrase cu un
nou detector laser de vitez pe Iwtin de entuziasm, l-a pus la treab.
Scooter i publicase car ' . tjnnd n mn afurisitul de dispozitiv
ndreptat spre atul de fotografiat ca o raz uciga klingonian. Se
dovedise att de bun, nct aveam nevoie de ajutor ca s orbesc cu toi
cei pe care i amendase.
Am sunat-o pe mtu-mea Connie i i-am citit o list .
vjtezomani, ncepnd cu Mildred Gill i termiand cu Al
Bell.
- Am citit-o i eu n Clarion, mi-a spus. Ai remarcat c nici
unul dintre cei de pe list nu e mai tnr de aptezeci i
cinci de ani?
- i i-am citit numai pe cei btrni.
- Oamenii de vrsta noastr nu gonesc pe osele.
- Laserul nu minte, i-am tiat-o eu, lucru de care ar fi bine s
ii cont data viitoare cnd i scapi Lincoln-ul din les. (Avea un
Lincoln Continental vechi de treizeci de ani, cu o comand mecanic
anterioar inventrii celor nepoluante i cu un motor nesios pe
care compania Lincoln l construise s rivalizeze cu rachetele trimise
pe Lun.)
- Te rog s-i ntrebi la ce ore au fost oprii, ct timp i-a luat lui
Ollie s le scrie amenda i n ce stare de spirit era.
- Triumftoare, bnuiesc.
- Te rog mult, vreau s tiu prerea lor, nu a ta. Vreau s le
culegi impresiile.
- Or s m socoteasc cea mai bgrea persoan de Pe Main
Street.
Apoi i-am cutat la telefon pe civa dintre cei mai tineri dintre
amendai, cei pe care i cunoteam personal. I-am gsit toc de
indignai i nu tocmai ruinai. Cuvintele lui Steve LaFrance,
Treizeci i dou de mile mpuite pe or ntr-o sPirit.

zon cu limita treizeci" redau foarte bine starea lor de s Ct


despre starea lui Ollie, cuvintele ngmfat i rutci0sa| fost cele mai
frecvente.
^H
Toi au remarcat, de asemenea, graba lui Ollie. M' pierdut
vremea cu notarea datelor de prisos pe chitanele fc amenzi, cu att
mai puin cu faimoasa lui predic ncheiat de obicei cu un
avertisment de ru-augur: Nu vreau s mai ajj ocazia s te opresc",
cnd toat lumea tie foarte bine c abia ateapt s te prind iar.
Mi-am transmis urrile de sntate ctre doi pacieni n
spitalul din Danbury care se retaceau dup coliziune. Se pare c Ollie
s-a dovedit solomonic ncercnd s grbeasc investigaia prin
amendarea ambelor pri pentru vitez excesiv, avnd n vedere
circumstanele".
Un Jervis a primit amend pentru c a condus n stare dc
ebrietate. Abe era o corcitur, nscut din mam Jervis i tat
Chevalley.
Compania de telefoane n-a tras niciodat fire pn la ei n
pdure, tiind prea bine c o s fie date jos pentru a se recupera
cuprul. n fond, ca orice delincveni moderni care se respect, erau
utilai cu celulare i beepere, ale cror numere erau supravegheate
ndeaproape. Aa c m-am dus pn Ia barul River End - o vgun
la care ajungeai pe un drum murdar ce se nfunda n pdurile din
nord tacnd ca, prin comparaie, White Birch s arate ca o grdini
de copii - spernd s-1 gsesc pe Abe lipit de un scaun de la bar.
Nu era acolo. E la munc, mi s-a spus. Am cumprat o cutie cu
ase beri de la Mathew Jervis, patronul bombei, unul dintre cei civa
membri ai clanului far cazier. Apoi am continuat drumul, cam o or
i ceva, urmnd leaurile fcute de roi i l-am gsit n sfrit pe Abe
dnd n brrtci n atelierul
r liber unde facea buci jeep-ul Toyota al vreunui lui fa a
'
^^Era ntr-un lumini ct o curte dintr-o localitate
urban, pjin cu schelete de maini ce rugineau la lumina
sU jnfestat cu o sumedenie de gngnii. Zgomotul
iX 6 nresorului lor mi-a mascat apariia i am ajuns n lumini
co'flP , t
nainte s tm observat.
Adolescenii descrnai au fugit s se ascund printre copaci-

Abe a ateptat s m apropii cu o expresie resemnat,


transformat n uurare cnd m-a recunoscut. Avea aproape cincizeci
de ani, ndesat, cu prul strins n coad de cal, cu cicatrice i dini
spari care trdau omul curajos care mai mult a ncasat dect a dat,
cu ochii permanent n alert. Puin probabil s-i aminteasc faptul
c mi e dator o favoare*.
n timp ce oamenii lui s-au dat napoi suspicioi,dezbtnd
dac merit ncercat s-mi fac maina buci, l-am ntrebat
despre arestare.
- Ct era de trziu? am zis eu dup ce am deschis cte o
bere i am stabilit luna i ziua despre care vorbim.
- S mor dac tiu.
- Pe la miezul nopii?
%
- Mda, cam aa ceva.
- Am citit n ziar c Ollie i-a dat drumul pentru c ai
recunoscut.
-Aa-i.
- Cum ai ajuns acas? - Cu ia-m nene.
- Ai avut noroc c nu tc-a nchis.
- Aa zic i eu, m i vedeam dormind la Plainfield. n 'c de
asta, m-a lsat s plec, pur i simplu.
- De ce?
- Habar n-am.
- Te-a btut?
- N. Mi-a dat vreo dou palme - fr convingere confiscat
cheile i m-a lsat s m duc pe jos.
- Ce l-o fi apucat?
- tii ce cred eu?
-Ce?
- Cred c Ollie a-nceput s-mbtrneasc. n mod norJ
mal, dac nu se lsa cu prnaie, mi ddea mcar o mam de
btaie. Am dreptate? Pe vremuri se tia c dac Ollie Moody te
prinde singur, o ncasezi. Acuma, nici vorb.
- Unde s-a dus dup ce te-a lsat s pleci?
- Se duce lumea de rip.
I-am mai dat o bere cald.
- ncotro s-a dus Ollie?
- A luat-o pe Morrisville Road.

- Spre est?
-Spre est, adic nspre Morris Mountain, Fox Trot i ferma
Butler.
- i zici c era miezul nopii? l-am mai ntrebat o dat i Abe
Jervis mi-a rspuns c aa i se pare. Dei ar fi putut s fie i unu sau
dou noaptea. Sau poate trei.
ntors n snul civilizaiei, am gsit-o pe Connie n grdina ei de
trandafiri. Adormise citind Wall Street Journal. Umbra mea trecu pe
deasupra ei pe cnd luam ziarul i se trezi cu un zmbet stingherit.
- ...Ce vis minunat... Salut, Ben.
-Vrei nite ceai?
I-am adus ceainicul, apa cald, cetile de porelan i biscuiii
priai. Connie a lsat ziarul cu un pufit indignat.

1 p0t nelege de ce acest ziar, altminteri excelent, caricaturile


pe pagina cu editorialul. mjfti ai aflat de la amicii ti din lumea
bun?
Mici o ruine. Ei snt chiar mndri! Moody lfc-a mai at
existena, spuse ea cu un alt pufit. 2111 - Ce prere au despre Ollie?
- Ca de obicei, mai catolic dect Papa. Cam ncuiat. A ai scurtat
predica. Ce au raportat prietenii ti?
_ Acelai lucru. Doar c ei nu snt mndri deloc. Snt
furioi ca naiba.
- Ce nseamn tote astea, Ben?
- Tot ncerc s-mi dau seama cum i-a petrecut timpul n
week-end-ul acela.
- Am notat absolut totul.
Fusese foarte ocupat n orele dintre joia n care domnul Butler
a proferat ameninri i smbta dup-amiaz, cnd barajul a srit n
aer. Douzeci i apte de amenzi pentru exces de vitez n numai trei
zile - cum de noua lu; jucrie cu laser m-a ratat pn acum, n-o s
tiu niciodat -, ase accidente, controlul circulaiei la dou incendii,
scandaluri familiale, o btaie ntre adolesceni n parcarea Grand
Union, investigaii pentru cteva cazuri de spargeri. %
Am reuit chiar s-i determin orele de trezire. Cu excepia unei
perioade mai lungi, n care timp de trei ore, smbt, ntre zece
dimineaa i unu, cnd a dat o amend de vitez unui octogenar, pe
oseaua 349, la un sfert de or de ferma iui Butler.
Orele de trezire. Dar n timp ce oamenii normali dorm, Ollie ar
fi putut s ajung la muntele Morris i s duc dinamita lui Butler la
barajul lui King. Dup care, smbt, nainte de ra unu, l-a omort
pe Dicky Butler dup ce acesta se desprise de Josie, i i-a crat
corpul la baraj? Dar unde s-i fi ascuns maina de patrul? Ford-ul
mare i gri sttea ca un leu la pnd.
Nu ajungeam nicieri.
Magazinul de fierrie a lui Mike era ntre curtori Jf Grand
Union.
Dac exist un om mai fericit n Newbury, eu nu l-ani
cunoscut. Mike s-a ntors din rzboiul din Vietnam cu medaijdespre care nu discut niciodat i cu o diplom de contabil n cadrul
armatei. Ani de zile a fcut naveta la birourile de finane ale firmei

Pratt i Witney. Apoi, ntr-o bun zi, i.a vzut visul cu ochii i a
nchiriat vechiul magazin de fierrie Spre deosebire de marile centre
comerciale cu unelte, el reuea s pstreze o relaie personal cu
clientul. La Mike gseti o piuli fluture, un splint simplu sau o
aib cu trei guri. Dai mai mult ca la Ag-Way pe garduri de srm eu
aptesprezece ochiuri pentru cprioare, ca la Piese Auto NAPA pe
aprtoare de vnt pentru tergtoare de parbriz, dar i face
reducere pentru sculele electrice Makita. Te cost mai scump dect n
orice alt magazin cruciorul tu de transport, dar l primeti
asamblat de ctre una din multele rude care lucreaz pentru Mike, i
dac nu i ncape n portbagaj, i se aduce acas cu maina. n
dimineile mai linitite, dup ce furnizorii au adus marfa, Mike poate
fi vzut ghemuit pe un taburet, punnd n ordine, n sertare, un
morman de uruburi i piulie, fericit peste poate.
Fericit cel puin pn l-am ntrebat de ntlnirea lui cu
sergentul Marian Boyce de la poliia de stat din Connecticut.
- i jur, Ben, c nu i-a fi spus nimic, dar a mai gsit i o
bunic ce auzise i ea i care i-a spus c am fost acolo i aur auzit
totul. Ceea ce este adevrat. A jucat dur, tia c m are la mn.
Cine era bunica asta? ' gdna Crampton. O, nu!
patruzeci de ani, Miss Crampton le bag-n cap limba copiilr
de clasa a cincea. Capcanele de oel pentru Kf sjnt mai iente i mai
blinde dect mintea ei. i are urechea Un?1 tin dect s-ar putea
atepta un jurat de la o cntrea Scorul bisericii episcopale din
Newbury.
- Chiar aa a zis domnul Butler, c o s arunce n aer
barajul lui King? _ Printre altele.
- Ca de exemplu?
- Miss Crampton* n-a auzit dect chestia cu barajul i asta-i
tot ce am de gnd s repet.
- M strduiesc s-l scot pe cauiune, Mike. Nu vrei s ne
ajui?
- Crede-m, omule. Asta nu te poate ajuta.
- Tu trebuie s ai ncredere. Las-m pe mine s decid ce
poate s ajute i ce nu.
Mike duse mna n sertarul cu piulie hexagonale i extrase una
normal pe care vreun barbar o pusese acolo din greeal.
- Dac snt singurul care a auzit, e mai bine s tiu numai

eu.
- Mike. Scutete-m. Ne batem capul s obinem un amnunt
ct de mic. Ce altceva a mai spus? King a auzit?
- Dac n-a auzit, e fudul de urechi.
- Ce-a zis? Mike oft.
- Ben, sper c tii ce faci.
- In caz c nu tiu, m acoper Tim Hali i Ira Roth. Am
Privilegiul client-avocat. Spune-mi ce-a zis i rmne ntre noi. Ce iai spus sergentului?
- Atta doar, c Richard a ameninat c arunc b aer. ^
- Ce-a mai zis c face?
- I-a spus lui King s cumpere un sac de crlige
- Zicea c musafirii lui or s aib mare nevoie de el ^
- A zis i dc ce?
^fS
- Nu lui King.
- Ce-a zis King?
:<|H
- Toat porcria a fost numai din vina lui King. A fostj ceasul
ru. Pi, de cte ori se ntmpl ca un fermier s intre n prvlia
mea? Are tot ce-i trebuie n lada lui de scule sau i face singur. Dar
n ziua aia nenorocit s-a nimerit ca Richard s vin ca s cumpere
un briceag elveian.
w
- Un briceag elveian? La ce-i trebuia?
- Era ziua lui Dicky.
Vitrina cu bricege era lng maina de fcut chei. M mai uitam
la ele din cnd n cnd, spernd s le gsesc la fel de atrgtoare ca
atunci cnd eram copil.
- Era prima oar n douzeci de ani cnd cumpra un cadou de
aniversare, aa mi-a spus. Era fericit. n fine, King era la raionul de
alturi i-i spunea nu tiu cui cum o s cumpere el ferma vecinului
pentru c nu i-a pltit impozitele. Ct a putut s fie de tmpit, i dai
seama?
- Probabil c nu i-a dat seama c domnul Butler e la raionul de
alturi.
-Chiar i dac nu tia c Richard l aude, trebuie s fii tmpit s
trimbiezi n tot oraul c ai de gnd s-i furi ferma vecinului. Ce, e
nebun? Nu tie c ajunge pn la urm la urechile luia pe care-1
vprbete de ru?
- Se pare c nu e cel mai diplomat dintre diplomai. |

- Crlige de rufe? Pentru ce?


Mda. oricum, Richard a nceput s urle de alturi,
' d de furie: Nu e de vnzare, nu e de vnzare". Atunci
5CUtPc o s-i arunce-n aer barajul. 3 /,S i King ce-a zis?
- Mi s-a prut puin speriat, ca i cum l-ar fi crezut. A
Asta-i o ameninare foarte serioas, Butler. Am s anun
^l'tia " Mike a pus mna pe o aib rtcit i a aezat-o la locul
ei. A ridicat privirea spre mine, dus pe gnduri. Richard > mai
potolise. Crezusem c o s strige mai departe, dar a dat puin napoi.
A mormit ceva ce n-am putut s aud. Dup care a zis: O pisic se
poate jupui n mai multe feluri". Atunci i-a zis s-i cumpere crlige
de rufe. S-a ntors i s-a tot uitat la bricege pn cnd a plecat King.
Clipea des. tii, ca un copil care se chinuie s nu plng.
- Ce voia s spun cu crligele de rufe?
Mike s-a uitat njur, s-a asigurat c sntem singuri printre
uruburi i piulie i mi-a optit:
- i eu l-am ntrebat, de cum a ieit King. Richard, zic eu, ce e
cu crligele alea? Mi-a spus c, dac-1 aduce-n stare, o s comande o
cistern cu rahat de porc lichefiat i o s-l mprtie pe bucata aia de
pmnt pe care a arendat-o de la btrnul Zarega. tii pmntul de
care vorbesc?
-Da.
- Nu snt fermier, dar am auzit c pute al dracului.
' - Am mirosit o dat. Mult timp dup aia n-am mai pus came
de porc n gur. Dar cine ine porci pe-aici, prin jur? Asta se face
acum n combinate.
- Tocmai n New York. Districtul Columbia.
La o or de mers cu maina.
- Crezi c a vorbit serios?
E. - Am impresia c vorbise deja cu ei. Mi-a zis c nu trebuie
dect s le dea un telefon i-i trimit cisterna direct pe cmp.
Zicea c nu cost mai nimic. C snt bucuroi s sc <9 chestia
aia.
- Ce-a vrut s zic dac-1 aduce-n stare"?
- Nu tiu.
-Cfed c nu l-a adus. Pentru c n-a facut-o a;
au^j,
de chestia cu tunii?

- Mi-a povestit Al Bell. Cred c-a fost al dracului dj amuzant


pn s moar Dicky.
- Blegarul de porci ar fi fost mult mai ru dect tuni' M
ntreb de ce s-o fi rzgndit?
M ntorceam pe jos n centru cu gndul s iau pe fug un mic
dejun la magazinul universal. Ollie m-a prins din urm n maina lui
de poliie. Cnd m-a vzut pe trotuar, a ntors maina dintr-o singur
micare n scrnet de frne i m-a poftit pe scaunul de lng el. Era
uimitor cum izbutea s umple o main att de mare.
- Urc.
Curios la culme, m-am supus.
\

22
Poliistul purta ochelari de soare reflectorizani, aa c numai
Dumnezeu tie ce se petrecea n trtcua lui. Noul detector laser
zcea pe scaunul dintre noi. Bastonul de cauciuc era la-ndemn i
ntr-un suport era fixat o carabin. Ct s-i asigure acoperirea pn
la principalul arsenal pe care-I avea in spate. Gndul m-a dus atunci
la Naiunile Unite, care se folosete de adevrate armate pentru a
impune pacea.
-Am auzit c ai nceput s iei informaii despre mine.
ncepuse bine.
- Ai fost foarte ocupat n week-end-ul n care a murit Dicky,
am replicat.
- Cum aa?
- tii foarte bine.
V - Tu m verifici pe mine, m, pui de cea?
- ncerc s aflu unde ai fost n smbt aia, ntre zece 3 rn. i
unu p.m.
Ochelarii de soare nu i-au putut ascunde strmbtura Surii. ia revenit repede.
- S nu te mai prind c-mi iei n cale, Ben.
- Adic s nu mai pun ntrebri?
- Te avertizez. Nu-mi sta n cale.
- n caz c asta vrei, spune-mi unde ai fost ntre ?pJ1
A
unu.
M-a uimit rspunzndu-mi:
- Controlul traficului.
-Pot s-i vd raportul?
- i trebuie un afurisit de mandat ca s te uii n raportul
meu.
- De ce nu vrei s ne scuteti pe amndoi de oboseal''
- De ce ntrebi? Ce vrei?
Instinctul mi spunea c acum era momentul s m dau jos din
main. Am deschis portiera. A frnat, maina s-a opnt brusc i s-a
nchis portiera.
Mi-am numrat degetele pe care era ct pe ce s le pierd i i-am
spus repede:

-Ira Roth i Tim Hali snt i ei curioi. Mi-au spus c risc prea
mult dac m-apuc s te urmresc, dar le-am zis: Nu, Ollie are cu
siguran vreo explicaie perfect legal pentru orele alea
misterioase".
- Nu-i snt dator cu nici o explicaie.
- Mai mult", le-am zis, un ofier de poliie n-o s atace un
ceteai> care respect legea i care a predat deja notele lui
meticuloase celor doi avocai care l-au angajat."
-Te crezi tare detept, nu-i aa?
- Nu, Ollie. Nici vorb. Dar nu te cred att de tmpit. Poate c
nu era, dar a pornit maina n vitez. Ceea cc
mi-a amintit c poi s-o peti odat dac uii c Ollie nu e
altceva dect un sociopat n uniform. Aveam sentimentul ca urma so pesc.ce
J H-ul lui cel mare lua curbele ca un tren pe ine. Am I5*1
prenchtown ca o vijelie, prin faa atelierelor t^ garajul unc[e Pink
mi aranja Oldsmobile-ul, i am JO spre nor*' unC^e er3U *erme ^
Pduri.
Cnd eram puti i nelesesem c n-am s fiu niciodat teanul
onorabil i la locul lui care a fost tata, am luat-o /na de tot. ntr-un
orel ca Newbury, a o lua razna nsemna - j conteti autoritatea
caraliului local.
Ollie a ncercat s m potoleasc. Am opus rezisten. Me-affl
provocat unul altuia mult durere i se poate spune cj in mare
rezultatul a fost la egalitate. Cea mai mare victorie , niea a fost cnd
am izbutit s-i leg bara din spate a mainii de un copac, aciune att
de reuit nct am devenit de atunci dumani pe via.
-Mergi mai ncet, Ollie. Nu sar din mers nici la treizeci pe or.
- Eti sigur?
Parc Vedeam titlul de pe prima pagin din ziarul lui Scooter:
UN PROEMINENT ANTREPRENOR DE VALORI IMOBILIARE
DIN LOCALITATE A FOST GSIT MORT PE OSEAUA DIN
FRENCHTOWN... La nceput mi s-a prut c e un cerb", a declarat
poliistul de serviciu Oliver Moody. Cnd am vzut ceea ce-i fusese
figura, !1ii-am dat seama c nu-i aa."
Ollie a cotit pe un drum murdar. Dup vreo dou mile, a
JPsat pe frn. Ford-ul s-a oprit aproape imediat.
- D-te jos!

- Las-m s-i spun despre ce e vorba.


-Jos!
- Cred c Dicky Butler a fost omort.
- Fugi de-aici. i-a dat singur foc.
- Cred c cineva i-a aruncat cadavrul n aer.
-Aiurezi.
- M strduiesc s elimin dintre suspeci. Evident h J e s ne
gndim la motivaie, eti n fruntea listei. ' ^
Am ateptat. N-a spus nimic. Nu puteam vedea n dincolo de
ochelarii de soare.
- Pe de alt parte, eti ofier de poliie. Nu te vd omoruj
oameni.
- Aici ai dreptate, Ben.
- Ceea ce vreau s spun e c, dac m ajui, am sa te ajut i eu
s lmureti chestia asta. Eti vulnerabil. Ajut-m$i am s te ajut.
- Jos!
jfl
Am cobort din main, dorindu-mi s am atta minte ci
s-o iau la fug, dar tiind c mndria o s m mpiedice. Ollie
era mai greu ca mine cu vreo patruzeci de kilograme i n-aveam nici
o ans pe termen lung, chiar dac i lsa bastonul n main. O tia
i el la fel de bine. A rmas nemicat, facndu-m s atept. Ar fi fost
bine s treac vreo main, dar era puin probabil n pustietatea aia.
- Mai ai ntrebri, Ben?
- Aceeai. Unde ai fost ntre orele zece i unu n smbta n
care Dicky a fost omorit?
- Am fScut control de trafic, repet el. Altceva?
- Mai e ceva. Ce te face s crezi c n-am s aflu?
-Cnd ai s afli, ai s te simi de-a dreptul idiot. Ca pentru asta
ai fcut o plimbare al dracului de lung.
A apsat pe accelerator. ntr-un nor de praf i pietre, din Ford
n-a mai rmas dect un tunet care se stingea cu repeziciune.
- Pui de cea!
r f putut fi o plimbare plcut dac n-ar fi fost Ijjjatea,
cldura, roiurile deinari i tunii. O plrie ar fi gr1 umai bun. i
un spray mpotriva insectelor. Am fcut dou ore pn la Chevalley
Enterprises - nu m depise VtCo main cu hainele muiate de
sudoare i cu braele dosite de lupta cu narii.

pink a fost de prere c n-a mai auzit de sptmni ceva tt de


caraghios. Am primit pe gratis o Coca dietetic i o a0gOa n sala
de ateptare a clienilor, ct l-am ateptat ca 5 m duc cu maina, i
am stat de vorb cu Betty Chevalley, \ duva vrului Renny, care nu
prea reuea s in pe picioare ilaccrea, n ciuda ajutorului lui Pink.
Am ntrebat-o dac i-a gsit pe cineva. Mi-a spus c n-a avut timp.
- i cine crezi tu c se uit la o femeie cu copii c^re muncete
din greu?
- Eti o mmic tare drgu.
Era rocat, Butler dup numele de fat - rud de departe cu
clientul meu. Am asigurat-o c avem anse mari i i-am spus c
tocmai m duceam la Plainfield s-l vd. Mi-a dat o pung cu gogoi
pentru el.

Un zmbet iret a luminat vorbitorul nchisorii cnd l-am


ntrebat pe domnul Butler despre planul lui cu blegarul de
porc. Dar s-a stins imediat ca o luminare suflat de vnt. i Nenorocita aia de cistern n-a aprut | -De-aia te-ai gndit s dai
drumul la vaci? I - Era ultimul meu argument.
Mesteca mecanic gogoa dup gogoa i le-a dat gata ^p ce
l-am asigurat c mncasem pe drum ncoace.
fci - Ar fi fost mult mai bun rahatul dq porc. Sau chestia ailalt.

- Care chestie?
- tii tu. Aia de care i-am povestit. Ce mi-ai spus J| repet.
Sperasem s fi uitat.
-$ acum? se interes el.
-Tim lucreaz de zor. Iar eu m duc peste tot i j ntrebri. Nici
prin cap nu-mi trecea s-i mprtesc te^ mea cum c Dicky a fost
omort. Teorii din astea avea i ei destule. Chiar acum am o ntlnire
cu detectivul Marian Boyce Poate scot ceva de la ea.
- Mda, foarte bine faci. i-a lsat brbia n piept. Prul i
acoperea faa pe care se ntiprise o expresie de dezndejde
Am trecut n fug strada spre sediul poliiei.
Detectivul-sergent Marian Boyce arta nenttoare prin sticla
incasabil, mbrcat frumos pentru edina de judecat. cuvo fust
care i mngia genunchii i cu-un sacou care i ascundea pistolul.
- Hei, i dau voie s m invii la mas.
- Ce zici de Hopkins Inn?
- Room service? Nu cred c o s ai dispoziia necesar.
Am gsit un separeu n restaurantul judectoriei. Poliitii
care mncau de prnz ne priveau plini de curiozitate. Dup ce
am comandat, i-am spus:
- M mir c i-e foame. Ari ca o pisic dup o vntoare
bun.
- Asta a fost la micul dejun.
-Povestete-mi.
- Altfel ne-am neles: tu mi spui ce-ai aflat de la Josie Jervis.
Dac merit, eu i spun ce tiu de la J.J. Topkis.
- Josie mi-a spus c smbt diminea Dicky era prea beat
fie i ca s mearg, darmite s dinamiteze un baraj. Bus<- toat
noaptea.
Pochii cenuii ai lui Marian se asortau acum cu aerul ei
;t ci cinic dc ofier de poliie. lictis11?1 .
r - ncearc sa-1 apere.
, _ 5^-1 apere de cine? E mort. Continu. Mai vrei?
Te cred c mai vreau.
- Josie i Dicky aveau de gnd s fac un picnic dup- aniiaz.
El trebuia s doarm vreo cteva ore, dup care voiau s mearg la
stnc. tii tu, lng podul acoperit.

_Mi-aduc aminte. -Cu plcere?


- E pe-acclai loc cu prima comuniune. Asta-i tot ce ai?
- E mult.
- Ce vrea s-nsemne asta?
- Arunc ndoieli mari asupra ideii c Dicky a aruncat barajul
n aer. i mai mari asupra acuzaiei de conspiraie.
- Ce vorbeti?
-Dac ar fi plnuit totul mpreun, domnul Butler nu l-ar fi
lsat pe Dicky s pun mna pe dinamit.
- Se poate.
f -E rndul tu.

- tiam deja c Dicky era beat.


- De la cine?
: - De la tovarul lui de beie. ; -Cine? - J.J. Topkis.
, - Fugi de-aici! J.J. l ura pe Dicky.
- S-au mpcat i au but mpreun.
- II crezi pe Topkis?
- Ii cred pe martorii care mi-au confirmat c J.J. i Dicky s-au
purtat foarte prietenete.
secrete^
Nu-mi venea s-mi cred urechilor.
-J.J. zice c i-au spus unul altuia toate continu Marian.
- Ce i-a spus Dicky lui J.J.?
- Dicky era croit pe confesiuni.
- Ce-a spus?
- O, ce curioi sntem! Nu ne mai inem de imobiliar
-Marian!
Marian se linse pe buze.
- Dicky Butler i-a spus lui J.J. Topkis c tatl lui- clientul tu
- l-a nvat s construiasc un cronometru pentru detonator dintrun ceas de mn.
-Ce?
- i clientul tu l-a mai nvat pe fiul lui s fac n aa fel
nct poliia s nu gseasc nici urm de ceas.
25
Am aruncat banii pe mas.
- Trebuie s fug.

- D-o-ncolo, Ben. Rmi la mas. Ce, nu tii s pierzi? -Nu


ne jucm. Sracu' om crap n nchisoare. Mrturia lui J.J. Topkis l
tcea vinovat pe domnul Butler
de sperjur, pentru c declarase sub jurmnt c Dicky nu tia
nimic despre explozibili. Mai mult, l indica drept participant i
complice.
- Stai puin, am spus. J.J. arunc toat vina pe Dicky, care-e
mort - ca s nu mai vorbim de domnul Butler - folosindu-se de o
minciun neverificabil care, ntr-un mod foarte convenabil, l
elimin pe el ca suspect.
- i-am spus eu c J.J. e suspect?
- Are dovezi? Marian zmbi.
- Am spus eu c e neverificabil? -Este?
Tcere.
-Haide, Marian. M-nvrtesc n cerc. Ce mare lyj dac-mi spui
c l-ai eliminat sau nu pe J.J. ca suspect") jl
- Te-nvrteti n cerc? Vai! i dac cercul sta n 1 nvrtefi te
ine la o parte din calea mea?
- Mulam mult. i cum ziceai c e posibil ca cronorriehJ s
dispar?
- E un ceas mic de mn. II acoperi cu past de nitrogg astfel
c, atunci cnd sare n aer, numai rmne nimic dinei Interesant, nu?
- Prostii. ntotdeauna se gsete cte ceva. Si
- Nu ntotdeauna. Mai ales nu atunci cnd un lac ntreg spal
terenul de probe... Ben, unde te duci? Nu i-e foame0
- Eti sigur?
#1
- Crede-m, amice.
- J.J. putea s citeasc toate astea la bibliotec. Aa i Dicky.
fl
- M dezamgeti, Ben, spuse Marian rznd.
M dezamgisem pe mine nsumi. Trebuia s-o iau de la capt.
Trebuia s fac ceva ca s ctig teren...
- Faci ceva pentru mine?
- Poate.
- F-mi rost de o copie a jurnalului lui Moody din dimineaa de
smbt, nainte de explozie. I

Marian nu mai zmbea. i ca s-mi aduc aminte cu cine stau de


vorb, s-a uitat la mine cu privirea ei de caraliu, ntunecat ca o
noapte de ianuarie.
1
- Cu toate c am o memorie al dracului de bun, am sa
consider c n-am auzit ce-ai spus.
- mi cer scuze, am spus.
- Dar tiu c ai tupeu.
jsj-ar fi trebuit s-i cer aa ceva. 1 Sandviurile noastre cu
ton au ajuns la timp. Am mucat * j meu ca s-mi ascund un zmbet
pe care un observator | . teIl0S l-ar fi putut cataloga drept rinjet.
Bineneles c nu m ateptam s-mi dea pe mn
mnente ale poliiei de stat. Dar cum o tiam pe Marian, se 3
repezi n rapoartele lui Moody n secunda n care va ajunge sediu.
Eram pregtit s atept dou zile de frustrare nainte 4 vin i s m
ia la ntrebri.
O victorie minor, ce-i drept, n comparaie cu catastrofa pe
care o va provoca J.J. Topkis. n caz c Tim nu gsete o cale s
mpiedice ajungerea mrturiei la proces, domnul Butler va sttri
regretnd vremurile bune din Vietnam.
Nu credeam o iot. Un derbedeu care se mndrea, cu atacul lui
prin surprindere era exact genul care d mna i st la mas cu un
duman pe care se pregtete s-1 trimit n mpria cerurilor. Dar
cu domnul Butler ce mai are?
Am gonit ca nebunul napoi spre Newbury i am nvlit n
primrie. Ua preedintelui Comitetului municipal era deschis, iar
secretara nu era nicieri. Am btut n tocul uii.
Vicky a ridicat ochii i i-a ndeprtat buclele de pe fa.
-Ce vrei?
- S stm de vorb.
- Biroul de impozite e mai jos, n hol.
- Vicky, peste tot dau cu nasul de tine mn-n mn cu
Tim.
- Nu m-ai vzut niciodat de mn cu Tim.
- Poate c nu, dar l-am vzut pe el inndu-te pe dup
umeri.
- De ce nu discui cu el?
- Uite ce e, am ceva important de discutat.

-Scuz-m, replic ea, am crezut c discutm I despre ceva


important.
-Vicky, iart-m.
- De ce, nu-mi datorezi scuze!
- Dar aa te pori.
-Nu, m port ca o femeie rnit. Ceea ce i snt. Pnj
Vicky cea vesel poate fi rnit. De exemplu, cnd te vd alt
femeie. IM
n clipa aceea, vzndu-i durerea de-pe fa, mi-am dorit s-i
pot spune c Julia nu nseamn nimic pentru mine.
- Ce vrei?
- Pot s-nchid ua? E o problem privat.
- A, i asta nu era?
- Pot s-nchid ua?
ncuviin. Am nchis-o i m-am aezat pe un scaun lng ea, la
birou. ii
Vicky a atacat:
- Te-ai gndit vreodat c, dac eu a face ceea ce faci tu, m-ai
considera trf?
- Nu. Pentru c, aa cum foarte bine ar trebui s tii. cnd
iubesc o femeie, o iubesc cu adevrat.
M-am simit foarte mndru de claritatea i adncimea spuselor
mele pn cnd a venit replica ei tioas:
- E mai ru. Inventezi poveti romantice i te faci att do
credibil nct sfireti prin a rni toate femeile care se ndrgostesc
de tine.
- Vicky, i eu sufr.
- Extraordinar. M simt deja mai bine. k
Dup cteva minute de tcere mai puin plcut dect sa asiti
la o amputare, am ncercat din nou:

Vreau s-i spun c toate astea nu snt lucruri noi pentru M-am
gndit i eu. Am s m mai gndesc la ce mi-ai 01,0 Deocamdat, am
nevoie de o favoare. S vd dac pot.
_ poi s-1 tragi de limb pe Greg Riggs?
| De ce?
l apr pe un derbedeu p'e nume J.J. Topkis. Vreau s
tiu cine l pltete.
- Pi, domnul Topkis, care l-a angajat.
- M ndoiesc c i poate permite. Snt destui avocei
specializai n gti de motocicliti.
- Vrei s-1 ntreb eu?
- E pentru domnul Butler.
- O... Ce te face s crczi c o s-mi spun mie?
Era o chestiune delicat, ca s nu-i spun dezagreabil.
- Mai ii minte petrecerea pe care i-a organizat-o n
campania electoral?
- i snt recunosctoare. Greg Riggs a fost foarte bun cu mine.
l-am rmas datoare.
- Ei bine, tiu c erau considerente politice la mijloc. Dar am
avut impresia c nu s-ar fi strduit chiar att pentru o candidat
urt. %
Vicky s-a uitat lung la mine.
- Greg Riggs e logodit i urmeaz s se nsoare. Iar dac
ncerci s m flatezi prefaendu-te c eti gelos, i-ar fi reuit mai
bine dac i-ai fi ctigat dreptul de a fi'gelos.
M-am dus acas i m-am pus pe dat telefoane.
A treia ncercare de a-1 gsi pe amiral s-a soldat cu nc 0
promisiune c i se va transmite mesajul i c m va suna.
Un telefon la Fox Trot mi-a adus informaia c ^ninioara
Devlin i domnul King nu snt la birou".
La Fort Bragg, toi mi s-au adresat cu s trii" urm mi s-a
fcut legtura cu o unitate de unde se J rsete de femei.
- Jervis! stric femeia care a rspuns, apoi se au?;.
v0c
lui Josie, clar i mndr.
- Caporal Jervis.
- Josie, la telefon Ben Abbott.

I s-a tiat rsuflarea.


- Mama a pit...
- Mama e bine. E foarte bine. Am ceva de discutat cu iine
- Nu pot. Intru de gard ntr-un minut.
- J.J. Topkis le-a spus poliitilor c taic-su l-a nvat cum
s fac bombe cu ceas.
-Aa?
- L-ai auzit pe Dicky spunnd una ca asta?
-Nu.
- Dar ai but cu ei.
- Nu chiar.
- Minte?
- Pi, nu. Adic nu tiu, cnd am ajuns, l-am luat pe Dicky iam plecat. Numai noi doi.
- Vrei s spui c i-ai gsit bnd mpreun? Ei doi i-att?
- N-am ajuns nainte de miezul nopii. Maina era la mama.
ntre timp, se mbtaser cri. Ben, trebuie s plec.
-Snt curios de ce nu mi-ai spus nimic despre J.J. cnd am stat
de vorb.
- Am plecat numai noi doi. Dicky m atepta i a ncercat si omoare timpul.
- i-a povestit cum de a ajuns s fie prieten cu Topkis
- Nu prea.
- M-a mirat cnd am auzit.
I Dicky nu era ranchiunos. i era fericit, ntr-un fel...
1 ateptat i am auzit-o cum ncepe s plng.
Ce9 am ntrebat-o i, dup ce mi-a spus, m-am gndit
. re oierdere - exact cnd ncepuse s-i pun ordine n din nu
l3ta lui nenorocita.
' _ jvli-a spus... mi-a spus c nainte nu se gndea niciodat
e-o s fie. Dar c acum se trezete dimineaa i-i spune: c'e
bine, astzi o s-o vd pe Josie...
Eram nevoit acum s mai merg o dat la Derby. M jUari|ora
ns starea n care l lsasem pe domnul Butler de diminea, aa c
am trecut pe la arestul din Plainfield. A venit la vorbitor trndu-i
picioarele, cu un aer confuz i distrat.

De data asta se rsese i avea faa plin de mici tieturi si de


smocuri de barb pe care le evitase. I-am dat o Coca- Cola i un
cheeseburger i s-a apucat s mestece ncet.
I-am spus ce a declarat J.J. Topkis despre detonator.
A terminat burgerul, dup care a ridicat ochii.
- i-am spus deja, nu l-am nvat nimic pe Dicky despre
explozibili.
%
in minte. Dar trebuia s v ntreb. Pentru c tiu c pe mine
nu m-ai mini.
A dat capul pe spate ca s nghit butura i a rmas n aceeai
poziie, cu privirea n tavan.
- Totui te-am minit o dat.
-Cu privire la ce?
- N-a fost nici o vac. j' - Cum adic?
- N-a fost nici o vac nepenit-n gard.
- Cum? De ce?
- M-am gndit s spun aa ca s se potriveasc
- Unde erai?- Acolo sus eram, dar n-a fost nici o vac.
- Dar Albert i Dennis Chevalley mi-au spus vzut cu vaca.
- Mint.
- De ce-ar mini?
- Poate c ei snt cei care au nevoie de un alibi.
Cte o minciun, pe rind. Acum Derby. Dar nu m-au dus
singur. I-am telefonat lui Betty Chevalley i am rugat-0 s mi-1
mprumute pe vrul Pinkerton.
- Dup mine, n-ai dect s-l iei de tot.
- Ce-a mai tcut?
-De cnd ai trecut tu, azi-diminea? L-a ameninat pe cel mai
bun mecanic pe care-1 am c-i rupe minile, i-a spus reverendului
Owen tii tu ce s-i fac singur i a montat o bar de remorcare pe
maina lui Mildred Gill.
la !
Mildred avea optzeci i patru de ani i nici Dodge-ul ei nu era
cu mult mai tnr.
I-am promis s-l in pn pe-nserat, am ncrcat maina cu
bere i cu ghea i m-am repezit peste deal n Frenchtown.
Inscripia de pe tricoul negru i descria foarte bine dispoziia, cu

litere mari pe pieptul lui enorm: DAC CEVA TREBUIE DISTRUS


PESTE NOAPTE- CHEMAI MARINA AMERICAN.
SUCCES GARANTAT!
Nimeni nu tia dac Pink a fost vreodat n marin - dispruse
civa ani pe cnd era un puti dar nu vd pe cineva n stare s-i
conteste autoritatea de a purta tricoul la pink i *ac cinste cu 0
^ere- deschis rcitorul de
L" cheta din spate, burduit cu cutii de Bud. lins pe buze.
__ Snt cam ocupat.
_ aranjat cu Betty. Urc.
Hei, Pe niine nu m conduce o muiere. Femeile - cu cepia
mamei lui, cu care locuia la vrsta de patruzeci i va de ani - fceau
parte n opinia lui dintr-o subspecie prost . ,cjalizat s ofere
mncare i sex, n ordinea asta. 5 - Unde mergem?
- La Derby.
_ Conduc eu.
N-avea rost s-l contrazic. i-a aranjat scaunul ct mai j0S i
mai pe spate pentru a-i oferi un minimum de confort siluetei lui
gigantice i a apsat pe accelerator.
,
Nimeni nu poate conduce ca Pinkerton Chevalley. Ani de zile a
dominat cursele pe drumurile desfundate din New England,
conducnd de fiecare dat mainile lui Renny spre victorie din Rhode
Island pn-n Mine. Degetele lui, groase ca braele unei fete, dansau
cu graie pe volan i pe schimbtoml de viteze. Pantofii lui uriai
alunecau ca pantofii de balet ntre frne i acceleraie.
>
- Ai auzit c Ollie are o chestie laser, nou?
- De ce mergem la Derby?
- S cutm Moartea din Derby. Ai auzit de ei?
- Descreierai. De-acolo ai ochiul vnt?
- J.J. Topkis.
- Cretinul la pe care Dicky Butler l-a trecut prin 'ereastra lui
Greg cel mare? Rahat, puteai s-l bai.
' -Mai era cu doi amici.
- Aha, deci mergem s-i facem mr.
- Nu. Vreau s vorbesc ceva cu el.
- Un descreierat.
O bucat de drum Pink a condus i a but n tcere ta fiecare
dat cnd lsa jos geamul ca s arunce o cutie jj luam dimmn

explicndu-i c mi trebuie acas. Pe osea^ 34, traficul s-a


aglomerat pn cnd, spre uurarea mea devenit imposibil s menii
o vitez supersonic. j
- Vreau s te ntreb ceva, Pink. Ce crezi despre Alben i
Dennis?
- Snt proti ca noaptea.
- i-i nchipui omornd pe cineva?
- Nu, dac ar fi nevoii s se gndeasc cum.
- S zicem c au facut-o accidental.
- Aa? S-a uitat la mine, cu o curiozitate moderat.
- i crezi n stare s-o fac i s scape?
- Nu i dac trebuie s se gndeasc cum.
- Ce zici de Dennis?
- Ce-i cu el?
- E posibil s fie mai detept dect pare?
Pink a luat n considerare ipoteza.
- Se poate. Ce naiba, nici n-ar fi greu.
n Derby era la fel de cald ca data trecut. Dar n cartier era
linite i. acas se afla numai mama lui J.J.
- J.J. e la club, m-a informat.
Indicaiile ei ne-au purtat spre un depozit abandonat de pe
malul fostului bra al riului care alimentase pe vremuri moara.
ase motocicliti pierdeau vremea n umbra acoperiului Pink
a parcat maina cu spatele spre ei.
- Sfinte Sisoe, uite ce minunie de motociclet.
j j sttea pe o Harley nou-nou, din alea cu mbuntiri
te n fabric, cu rezervorul vopsit cu email rou, a roie
iele itot restul, n afar de jante din crom. ^ ^ __ pe unde
dracu' are sta bani pentru aa ceva?
_ E ansa ta s afli direct de la el.
j j. a lsat motocicleta lui cea nou i a ntins mna ntr-o
manier amical.
- Omule, da' tiu c i-ai clcat pe nervi pe caralii. N-ai turnat
i n-au avut ce s fac.
Ne-am strins minile i i-am rspuns:
- Asta era i ideea. El e vrul meu, Pinkerton.
Pink i-a nvluit solemn mna ntr-a lui i a ateptat s-i fac
semn ca s-i dea drumul.

- Frumoas mainrie.
J.J. a dat din cap n semn c apreciaz complimentul i a
rspuns la cteva ntrebri tehnice puse de Pink.
Motociclistul cu cizme pe care-1 lsasem rece data trecut m
privea ursuz. Prietenul lui cu cheia aproape c nu ne bgase in
seam, cufundat cum era n conversaie cu ali trei cu care mprea
o sticl de Jack, trecnd-o de la unul la altul.
Undeva n apropiere, printre garaje i fabrici dezafectate, era
posibil ca poliia s aib un echipaj de supraveghere. Sau poate c
nu.
. - I-ai dus cu preul pe caralii cnd le-ai spus c tu i Dicky
Butler ai but ca fraii?
- N. Da' m-am gndit c adevrul nu mai poate rni pe
nimeni, nu? Pe nenorocitul la l-au i mncat viermii - n-am vrut si jignesc prietenul.
- Unde ai but? La River End? v - La White Birch. De unde
tii?
- Eu credeam c sntei dumani.
- Eu la fel. In loc de asta, m pomenesc c-mi Hei, nu vrei o
bere?". La nceput nu l-am crezut rw-ICe: am vzut ca are mnuile
alea, tii ca purta mnui? Cs inea n buzunar. Ultima oar i le
pusese nainte s n3 loveasc.'S mori de ris. Tipii din bar l-au
ridicat de jos i-a pus mnuile de parc era un dansator din filme
Att timp ct nu-i punea mnuile alea, eram linitit c n-o siJj
lum la btaie. Fiecare cu psric lui, aa-i? Tu ce-ai ai^jp
Avea o mnu i una nu.
Cnd a explodat dinamita, nu purta dect o mnu.
Pentru c atunci cnd a fost omort ~ am neles n striu
tocmai i punea mnuile. i pusese una i se pregtea s-o pun i
pe cealalt.
N-a mai apucat.
Luat pe nepregtite pentru c ncerca s nu-i dea SIDA prin
buza despicat sau nasul nsngerat celui pe care se pregtea s-1
bat. Luat pe nepregtite pentru c a inut s fac ce se cuvine,
pentru prima oar n viaa lui mizerabil. Cu garda lsat timp
suficient pentru ca victima sa s rstoarne situaia.
J.J mi urla n ureche.
- Poftim?

- Te-am ntrebat de unde tii c am but amndoi?


- De la iubita lui Dicky.
- A, da. Grasa aia mic.
Pink se dduse puin napoi i atepta lng Olds ca Munii
Atlas. Am vzut n ochii lui J.J. cuttura aceea de data trecut,
credina c e mai tare dect mine.
-J.J., ai avut o sptmn a dracului. Mai nti ai fost arestat n
urma unei informaii anonime. Ai fost scos din praaie de un avocat
tare pe care nu i1 poi permite. Dar eu

HLj c nu-i chiar aa de tare, c ai ieit pentru c ai fost de


^J-1 dai pe tatl lui Dicky pe mna poliiei. 3C ^ Cine zice asta?
__ Le-ai spus c i-a spus Dicky c tatl lui l-a nvat a
detoneze o bomb cu un cronometru care nu mai
Cltfll !><
poate fi gsit_ Rahat. N-am spus aa ceva. -Adic poliitii au inventat-o? _
Ai vorbit cu ei?
- Cred c ai fcut ceea ce trebuie, n ideea c trebuia s scapi
de ei. Cum spui tu, Dicky e mort, ce mai conteaz? \lumai c e o
poveste mult prea elaborat ca s cred c ai inventat-o doar ca s
scapi de ei.
-Da'a mers.
- Da, dar l-ai nfundat pe taic-su. Cu ce te alegi dat-i faci
ru unui btrn fermier?... Sigur, i-ai cumprat o motociclet nounou Harley Davidson cu mbuntiri de douzeci i cinci de mii de
dolari. M ntreb de unde ai avut atia bani.
- N-ai dect s te ntrebi ce vrei.
- Sau l-ai atacat pe Dicky n noaptea gia, mai trziu?
- Glumeti? Individul avea SIDA.
- De unde tii?
| - De la el. Gata cu btile, aa mi-a spus. Mie-mi convine, iam zis eu. Nu voiam s iau boala. - De ce nu mi-ai spus mai
nainte? Pumnul prin surprindere al lui J.J. Topkis a venit ca o
rachet, de nicieri. Att de rapid, nct Pink a recunoscut mai trziu
c l-a luat i pe el prin surprindere. Dar eu m ateptam?
Moartea din Derby n-a pierdut mai mult de o miliSe J ca s se
zgiasc la eroul lor czut. nc una ca s pun st' jos. Timp n care eu
l depisem deja pe Pink, ntr-o 2 nebuna.
S
- Tu conduci.
24
Cu cinci motociclete zumzind dup noi ca un escadron de
Messerschmitt* tot ce-mi amintesc ejncercarea lui Pink de a fora
maina s traverseze barajul Stevenson.
Lacul Zoar se vedea n zare. oseauna tcea o curb strins pe
malul lui, la stnga, spre baraj. Gardul anemic ce ar fi trebuit s
opreasc mainile care ratau curba de la cderea n lac fusese dat jos

pentru a se construi altul mai solid, ceea ce deocamdat nu se


ntmplase.

Lacul pe care-1 vedeam crescnd cu rapiditate n faa noastr


devenise brusc vizibil n oglinda retrovizoare. Prin parbriz se vedea
numai verdele murdar al oselei. Motocicletele care pn acum se
vedeau numai n oglinda retrovizoare au aprut n dreptul geamului
oferului, nvluite ntr-un nor de fum. Pink a ncetinit puin, a
deschis radioul i a ntins mna n spate dup o bere.
* Tipuri de avioane de vntoare folosite de aviaia german n
cel de-al doilea rzboi mondial, numite astfel dup Willy
Messerschmitt, constructor de avioane.
Cu cincisprezece centimetri nainte de curb a piciorul de pe
frn i a accelerat puternic. Maina a tsn" S stnga, pe baraj. Trei
motociclete Harley Davidson au ate 3 n lac.
Se ntunecase de mult cnd am ajuns n Frenchtown
Pink i-a deschis a paisprezecea bere.
- Zici c J.J. l-a omort pe Dicky Butler?
- Nu. Dar snt sigur c a dat o declaraie care o s r nfunde pe
taic-su.
- Pentru ce?
- Ai vzut ce motociclet are. Cineva a pltit pentru ea
-Cine?
- M depete. De un lucru snt ns sigur, cine l-a omort pe
Dicky a facut-o ntr-o lupt.
- Ai face bine s-mi aduci maina ca s-i repar direcia.
A doua zi de diminea am ateptat degeaba telefonul
amiralului.
Am telefonat la Fox Trot i Jenkins mi-a spus c Henry j King
i Julia Devlin snt ntr-o edin.
Era prea devreme cu o zi ca s atept ntrebri din partea
sergentului Marian cu privire la curiozitatea mea pentru i raportul
poliistului Moody.
Am sunat la nchisoare. Gardianul care a rspuns mi-a spus c
domnul Butler e, citez, ntr-o stare de mizerie, i s-a oferit s-l cheme
la telefon. Dar fermierul n-a venit.
Tim m-a informat c n-a ajuns nicieri cu ncercrile de a-1
scoate pe cauiune.
Apoi a sunat Vicky:

- Am ieit asear la un pahar cu Greg Riggs.


- Te-ai micat repede.
- Ai zis c e important.
Ce-ai aflat? __ Ceva straniu.
_ Vrei s ne ntlnim la o cafea? _ Nu vreau s te vd.
A spus-o pe un ton att de amrt nct nu mi-a rmas
Itceva dect s accept.
_ Bine... Aadar, care-i treaba cu Greg? i-a spus cine
l-a angajat ca s-l apere pe Topkis? -Chiar s-a ludat. _ Drace,
m ntreb de ce?
_ i eu m-am ntrebat. A fost cam vorbre pentru un
avocat.
- Cine l-a angajat?
- Era foarte mndru de sine. Spunea tot timpul: Am dat
lovitura".
-Cine?
- M-a pus s jur c nu spun nimnui.
- Asta nu-i folosete la nimic domnului Butler. -Am jurat.
- Foarte binp. Cirie e?
- N-o s-i vin s crezi.
- Cine e, pentru numele lui Dumnezeu? -Bertram Wills.
j -Glumeti.
i - Ben, ce interes ar avea un fost ministru s-l plteasc pe
Greg Riggs ca s apere un derbedeu?
- Habar n-am.
Telefonul a tcut. Dup o vreme s-a auzit o chemare slab:
-Ben? -Ce e?
ioanw 1
- Cnd lucrai la New York te ntlneai cu femei ca H King?
atHuj|
- Doamna King? Nu prea neleg ce vrei s spui
- Haine elegante i bijuterii i prul la nemaipomen^
- Let;onduceam la Elizabeth Arden* i primeam bo dac le i
ateptam.
- A trecut s m vad, ieri.
Dup o lung tcere, am ntrebat-o:

- Vrei s spui c doamna King i-a lacut o vizit n ah scop


dect cel de a te face s te simi prost?
- M simt prost. Mie nu-mi pas de chestiile astea Serios. i
deodat, ea m privete n fa, iar eu m gndesc c are
cincisprezece ani mai mult ca mine i eu snt cea carc arat ca dracu'.
Tim nu nelege. Se uit la mine i zice: Eti att de frumoas!
- Poate c l-ai prins ntr-o zi proast. Ce-a vrut doamna King?
- I-a pltit impozitele domnului Butler.
-Ce?
- Mi-a cerut o audien. M-a ntrebat ct datoreaz domnul
Butler i a completat un cec.
"- i-a spus de ce?
- Zicea c a suferit prea mult. Nu voia ca el s-i fac griji n
privina fermei.
- Ai acceptat?
- Bineneles. Oraul are nevoie dc bani ia.
- A pus vreo condiie?
- Nici una. I-am spus de la nceput. L-am adus i Pe Don
Darbee ca s-i explice c Newbury nu intenioneaz deocamdat s-i
confite ferma - n caz c s-a gndit c va fi scoas la vnzare din
cauza impozitelor.
* Cosmetician american de origine canadian (1891-1966).

pon era avocatul oraului.


, A fost de acord?
pr discuie. Cred c nici nu i-a trecut prin cap s
- reva n schimb. Doar c m-a pus s promit c n-am s ceara
c,pUnnimnui.
K -Mi-ai spus mie.
_ tine e altceva. M-am gndit c poate e important ntru
domnul Butler. n plus, am ncredere n tine. P - Aa mai zic i eu.
_ Sper s ii pentru tine. n fine, m-am gndit c e bine s tii...
nseamn ceva?
- Deocamdat nu tiu. Cum a pltit?
- Cu cec personal.
- Cont comun?
-Nu, al ei.
- Interesant... mi fcea impresia c nu-i convine fptul c
King ncearc s-i distrug vecinul. Se pare c luase decizia de a
ndrepta lucrurile.
- tii ce a mai fcut? I -Nu.
- M-a invitat la prnz. Numai noi dou. tii, ca ntre doamne.
- Accept. S-ar putea dovedi o prietena bun. Ai nevoie de aa
ceva dac ai de gnd s devii guvernator.
- Aa m-am gndit i eu i m-am urt pentru asta. Pare o fiin
cam singuratic. Oricum, mi-a zis c acuma trebuie s mpacheteze
nu tiu ce i cnd termin ne ntlnim s lum masa. Nu-i aa c e
drgu?
- E o doamn drgu.
Ct de drgu? Domnul Butler avusese o gaur de aProximativ
douzeci i cinci de mii de dolari. O grmad de bani chiar i pentru
o femeie n stare s-i acopere cu un cec personal. Ceea ce vzusem cu
cinci seri n urm n gr^ la Fox Trot tcea posibile tot felul de
scenarii.
Nu era nimeni la ferma Butler, mulsul vacilor se termin Ji
demult i Vecinii plecaser. Cineva tunsese iarba din jurul casSl
Straturile unde poate c pe vremuri mama lui Dicky puses^ I flori
erau acum pline cu flori de toamn. nc mar era cald 1 Dar unghiul

razelor de soare anuna toamna i o anume cea care tulbura cerul


amenina c o s plou.
Cnd m-am dat jos din main, mi-am dat seama c erai
aproape acelai moment al zilei cnd Josie l-a lsat pe Dicky acas ca
s se trezeasc pentru picnic. M-am oprit ca s ni orientez i am
ncercat s privesc cu ochii tulburi ai lui Dicky; s-a dat jos din
camioneta lui Josie, s-a cltinat, a vzut maina lui taic-su.
Tractorul este n apropiere, asta nseamn c btrnul mnnc
Prul curge printr-un fga mrginit de tufe i copaci i se
scurge ntr-un plc de pdure mult prea abrupt ca s fi fost vreodat
defriat i arat. Soarele arde cu putere. Tatl lui e n cas. Caut
umbra copacilor.
I-am gsit poteca. Vacile btuser o crare surprinztor de
ngust, care se inea de malul apei i cobora pe panta cea mai lin ca i cum ar fi fost calculat matematic de ingineri - spre o
adptoare. Sute de copite se vedeau n noroi. Mai jos. poteca
se*bifurca. O fiie de pmnt bttorit se desprindea din zona ud i
continua pn napoi la cmpie. O a doua potec, mai ngust, mergea
ns paralel cu prul i se alunda n parcela de pdure ce separa
proprietatea lui Butler de a lui King.
Dicky curase obstacolele. Se puteau vedea cioturi tiate cu
ferstrul i frunze moarte ce atrnau nc de crcile pc care le
dusese n pdure. Ici i colo, unde poteca intersecta
pUSese pietre ca s uureze traversarea. O raz de soare
trbtea frunziul pdurii fcea s strluceasc un pachet CCS de
Malboro pe care l mototolise. r^UjAtrT1 Urmat poteca aproape un
sfert de mil, pmntul 0borind o dat cu prul care se nvolbura n
mici cascade je era mai abrupt i forma bazine mai linitite unde
terenul *ra mai drept. Prul i poteca intrau apoi ntr-o poian unde
un imens mesteacn argintiu czut constituia o banc foarte
confortabil. Locul gol de sub umbrar alctuia un cerc de soare i
cer.
Construise un baraj de pietre de-a curmeziul albiei pinului,
acoperit cu plastic negru, amenajnd astfel un loc de scldat de vreo
cinci metri lime. Dou elemente stricau decorul, altfel de o
frumusee magic: un maldr de sticle de vin sparte i un gard nalt
pentru cprioare, esut din apte fire de srm,- plin de banderole

galbene ce indicau c era electrificat i de semne cu TRECEREA


OPRIT!, marcnd limita proprietii King Inc.
Acoperea pajitea din inima pdurii cu un soi de meschinrie
industrial. Gardul de srm groas era prins de fiecare copac cu
crlige izolate cu plastic. Srma cea mai de jos a gardului era la mai
puin de treizeci de centimetri, pentru a mpiedica orice cprioar
mai ntreprinztoare s se culci i s se rostogoleasc pe sub el.
Pmntul fusese curat de curind pentru ca iarba i tufiurile s nu
absoarb curent electric din gard. Numai la traversarea prului, cei
care construiser gardul, avuseser o scpare. O cprioar dornic s
se ude putea s se strecoare pe sub gard, unde albia rului devenea
mai adnc.
M-am aezai la umbr, pe un covor de ace de pin, am Privit
cerul, am ascultat apa repezindu-se peste pietre.
Libelulele vnau. Dicky avusese dreptate. Nu erau nari.
Nu era nici un pin n apropiere i am realizat c adujJ cele
moi ca s i fac acest cuib pentru ndrgostii, Cu vJ/j la locul de
scldat. Prin gard puteam s vd jumtatea^! pdure ce aparinea lui
King, cobornd o dat cu pnu] g i prea deas i m aflam prea
departe ca s pot vedea pajfygj i conacul Fox Trot, dar puteam s
simt, dac nu chiar sj vd, o deschidere luminat de soare n partea
dreapt - buc^ de pune arendat ce intra pe proprietatea lui King.
Cu toate astea, dac m culcam pe spate, sau dac mj uitam la
bazinul de ap, sau dac mi lsam urechile s soarb zgomotul fcut
de apa revrsndu-se peste barajul de plastic construit de Dicky, mi
puteam uor imagina c m gseam la sute dc mile distan de cel
mai apropiat vecin. Cu o Josie Jervis ameit i dulce lng mine pe
acele de pin i cu nchisoarea de stat o amintire ndeprtat, cu HIV
pasiv, a fi ntr-adevr un om tare fericit.
M-a trecut un fior, ca ceva rece alunecnd pe spinare. Nucit i
puin ngrijorat, m-am ridicat ntr-un cot ca s m uit njur. Bazinul,
sticlele de vin sparte, gardul, semnele de avertisment, iarba nsorit
din deprtare, pdurea deas din vale. Ceva lucea n soare i am
realizat c nu snt singur.
25
Fiecarc celul din corpul meu voia s se ascund. Fiecare
celul din creier m avertiza c dac m mic am s fiu mpucat de
puca cu lunet despre care crezusem c e invenia domnului Butler.

Am fcut singurul lucru pe care puteam s-l fac n starea aceea de


paralizie - am rmas nemicat. Dar m treceau fiori pe ira spinrii i
mi se ncreise pielea i simeam nevoia s m pun la adpost aa
cum un pctos simte nevoia s i se ierte pcatele.
Adpost mi se oferea lng firul apei - la jumtatea distanei
dintre bazinul amenajat de Dicky i gardul lui Henry Kins; o lespede
de nlimea unui om, adus acolo de un ghear cumsecade n urm
cu apte mii de ani. Prin spatele stncii a fi putut s m strecor pe
mal i s m ascund n albia curentului.
ncetior, mi-am ncordat braele i m-am rostogolit, n
sPerana s pun civa copaci ntre mine i el. Mi-am dorit s fi avut
o arm. Fiindc niciodat nu mi-a plcut s port un pistol, puteam
acum s-o sfiresc ru.
Am vzut iari lucirea aceea. Se mica, i M-am ridicat i miam deschis fermoarul.'
^Qf
M-am apropiat de stnc. M-am oprit. Am inst^l pmntul ca
un pudel care ncearc s se decid unde s rid* piciorul. M-am dus
n spatele stncii, am dat de muchiul umS mi-am nchis fermoarul i
am ncercat s m fac nevzm * susul apei, n pdurea lui Butler,
punnd cteva suteJl trunchiuri de copaci ntre mine i urmritor. e
Ct ar fi putut s rmn cu ochii pe stnc? m I Nu att de mult
ct mi-a fi dorit. Am cobort malul i am nceput s m trsc n
curent n patru labe. Apa era adnc. Dac rmnea adnc, eu tcut
iar el acolo unde se afla, ntre copaci, a fi putut s scap. m Am
nceput s m trsc n sus. Simeam adrenalina pompnd n inim,
sectuindu-mi puterea din membre. Mi-am trt minile i picioarele
de plumb prin apa puin adnc de lng mal, printre pietre ascuite,
prundi i crengi rupte.
Brusc, m-am oprit.

A
In panica paralizant care-mi muiase picioarele, uitasem de
stvilarul lui Dicky. nalt de un metru i jumtate, bloca n totalitate
curentul. Dac-1 ocoleam sau dac-1 sream era totuna, m-a fi
expus n btaia putii. 9
M-am ntors i m-am trt n direcia cealalt, pe sub gardul
electrificat al lui Henry King i indicatoarele lui cu trecerea oprit.
Mi-a trecut prin cap s m ridic cu minile n aer, n semn de

capitulare. Numai c un asemenea gest de ncredere ar putea fi


considerat o invitaie la tragere la int. M-am gndit c e mai bine s
m trsc spre un loc deschis i dup aceea s-o rup la fug spre casa
lui King. M
Treizeci de metri mai jos, am ridicat precaut capul ca s-mi
dau seama unde snt i am vzut o mnu.
I ygcea pe malul drept, la civa centimetri de faa mea. O - de
varz pe jumtate putred o acoperea parial i :rlil/ c fi stat o
vreme n ploaie.
Am dat frunza la o parte. Apoi, cu un b, am ridicat-o r i mam uitat dedesubt. Pielea se ntrise. Buruieni ' mice se chirciser
sub ea, lipsite de soare. Vreo dou care ^paser se bucurau de
lumin i nverziser.
Era din piele de cprioar. Una din mnuile lui Dicky, lnua
care lipsea de pe mna gsit de Ollie. Lsase garda
j0S ca s i-o pun.
Deodat, un punct rou strlucitor ncepu s alerge pe
ca ca un gndcel trandafiriu. M-am uitat prostete la el. Prea
transparent. Mi-am retras mna la timp. O sgeat de vreo
douzeci de centimetri a trecut prin mnu i a pironit-o de
omnt. V
Era o sgeat de arbalet, ghidat de punctul rou al
unui vizor laser. Tehnologie de secol douzeci altoit pe cea
medieval. Tcut ca moartea. i precis ca moartea. E mult de cnd
n-am mai fost pus ntr-o asemenea alert.
Am nit de la pmnt, am ndesat mnua lui Dicky n
buzunar i am luat-o la fug n jos, pe firul apei. M-am oprit brusc.
Am auzit n spate zgomot de frunze i crengi strivite. Am srit riul i
am dat s m pierd n pdure. Am aruncat o
V
7
J*
*
1
>
pnvire napoi i am vzut o siluet care se mica ager, neagr
din cap pn n picioare.
Am ncetinit pasul, micndu-m cu mai mare atenie, i m-am
oprit iari, acoperit de trunchiul unui stejar rou uria. L-am auzit
din nou, printre copaci, la vreo cincizeci dQ metri m spatele meu. Mam gndit s-1 atac, destul de sigur acum La nu e narmat cu pistol,

singura arm de care m temeam n Pdure. Arbaleta i era aproape


inutil n desi, pn s se
aPropie de mine.
Zece metri Ia stnga mea era un mesteacn alb l -L trsnet, un
copac btrn, aproape la fel de gros ca st Am ngenuncheat s
desprind o piatr dintre rdc^ stejarului. ntre timp, m strduiam
s-mi reglez respirJS s m calmez puin. n fond, eram n elementul
meu.
n ciuda nclinaiei lor spre ru, brbaii din fam ij Chevalley
deveneau la btrnee unchi minunai. Tata a un om foarte ocupat,
aa c mama m-a lsat pe mna fraii i verilor ei zurbagii, care
considerau c e de responsabiliti lor s-i nvee pe bieii mici cum
s-i fac adpost, s vne^ i s se ascund n pdure. Am jupuit
prima mea cprioar |a vrsta la care am fost n stare s in n mn
un cuit, cu cteva luni nainte de nceperea sezonului de vntoare,
dac in bine minte. La zece ani eram n stare s fac focul n ploaie,
s dorm n zpad i s mnnc aproape orice vietate care se
ntmpla s-mi apar-n fa. n urm cu civa ani mi-am pierdut
apetitul pentru vntoare, dar am fost antrenat de maetri.
Am aruncat piatra cu putere i la nlime mic. A trecui prin
tufi ca un agent de valori imobiliare peste frunzele de pe Main
Street, iar eu m-am trt pe burt la stnga, spre mesteacnul alb, n
stilul Chevalley. Aa cum m ateptam, jumtate din trunchi era
gurit, dar se revigorase i scorbura era ntrit cu un scut de scoar
nou.
Cavitatea era ca un co. M-am strecurat nuntru i am urcat
aproape trei metri sprijinindu-m n mini i picioare pe lemnul
aspru.
S fi avut timp, m-a fi uitat s nu fie erpi, nevstuici, ratoni
turbai sau albine, animale care ar fi putut s pretind c m-am
ascuns n casa lor. Dar fonetul pe care-1 auzisem m apropiere m
fcuse s nu mai stau pe gnduri. Ar fi fost buna o gaur n scoar ca
s vd ce face. Dar nu exista aa ceva i n-aveam altceva mai bun de
tcut dect s atept, orb ifl ntuneric.
^ intrat n scorbur att de tcut c m-am trezit c
heaz lumina i se zgiete la mine prin nite ochelari
j nainte s-mi dau seama c era acolo. Mi-am dat ciuda1 111
nuli i am czut ca un bolovan.

A srit napoi. L-am lovit tare cu piciorul.


O clip am fost tentat s cred c i-am zburat capul. Nu cra
capul, ci un fel de coif care, cznd, mi-a permis s vd o tunsoare
militreasc i un gt extrem de gros. Mi-am adunat picioarele sub
mine i, nainte s apuc s ies din scorbur, s-a tcut nevzut,
rmnnd doar un fonet de frunze. M-am luat dup el.
Voiam s-l ntreb de ce m urmrete. M ochise pe mine sau
mnua lui Dicky? De ordinele cui asculta? i, nc ceva, unde era n
dup-amiaza cnd a explodat barajul lui King?
O sgeat se nfipse ntr-un hicori din apropiere. M-am uitat
cu atenie la epua din fibr de carbon care tremura la nici treizeci
de centrimetri de faa mea i mi-am reconsiderat opiunile. Eram
deja prea ncrcat pentru o alergare prin pdure: mnua lui Dicky
Butler, adevrat comoar, cu toate c acum avea podul palmei
gurit, dou sgei pentru arbalet de nalt tehnologie i un coif
Care s-a dovedit a fi un capion din neopren prevzut cu binoclu
pentru vedere n noapte i cu cti att de sensibile c puteai auzi
rsuflarea unui animal speriat.
Nu fusese cumprat de la un magazin cu articole de sport. Nu
avea nici o etichet de marc. Arta ca o pies dintr-un echipament
militar foarte scump. Am luat-o n sus pe firul apei, m-am strecurat
pe sub gardul lui King cu intenia de a retuma obiectul posesorului
de drept. Via ua din fa.
Am telefonat la Fox Trot din buctria domnului Butler. King
i Julia erau iar ntr-o edin.
- In jumtate de or snt acolo, am spus.
- Trebuie s v fixai o audien, s-a auzit vocea ni,*^ a
recepionerei.
- Spune-i domnului King c unul dintre oamenii uj
pierdut nite obiecte de valoare n pdure. Vreau s le nan
Am nchis nainte s apuce s mai spun ceva.
Prins cu un magnet de ua frigiderului ptat cu rugjjfl al
domnului Butler, era o carte de vizit de la Combinatul de porci
A&D din Gallatinville, pe Route 7, statul New Am luat-o i am plecat
spre Fox Trot.Albert i Dennis erau la poart.
-Numele.

- Sun Tzu. Am ridicat coiful. Fee czute. Snt ateptat am


adugat.
- De unde ai aia?
- Deschidei poarta.
Au deschis poarta.
Tricoanele din asfalt erau n funciune, strlucind ca dinii de
arpe n lumina palid.
- Ben Abbott.
-Continuai.
Tricoanele au disprut.
Elicopterul parcat pe pajite lng cas bzia i, pn s
parchez, elicea a prins vitez. Am urcat treptele n fug i am btut n
u. A deschis Jenkins.
- Cine pleac, King? am urlat eu.
- Nu, domnule Abbott. Snt la birou. Sntei ateptat.
Am strbtut poteca pn la casa btrinului Zarega innd
coiful ca pe capul unei gorgone. Julia m-a ntmpinat cu o
strngere de mn. La nceput am crezut c din cauza recepionerei.
ns n-a avut nici un zmbet special pentru mine
Era frumoas n fusta de un verde pal i bluza de un verde i
mai pal. Prul strns lsa s se vad gtul splendid 'j tremura uor. i
a mea. La unison cu gura uscat i
tile;
j2le accelerate ale inimii.
<;_a uitat n tavan, avertisment clar c sntem ascultai.
_ pe unde ai asta? m-a ntrebat cu voce tare.
_Am s-i explic efului.
Biroul lui King era o ncpere primitoare, mobilat luxos -chea sufragerie, dac in bine minte, lambrisat i decorat de un
specialist n design interior nvat s cheltuie banii pe tue gen bru
de marmur n jurul cminului.
King vorbea la telefon. A dat din cap destul de prietenos, a
salut i mi-a tcut semn s iau loc, n timp ce ridica ntrebtor o
sprincean spre prada de rzboi care se blbnea n mna mea. Mam aezat cu coiful pe genunchi pe canapeaua pe care mi-a indicat-o
Julia. Ea i-a pus un scaun n faa mea i am ateptat amndoi n
tcere ca King s termine de vorbit la telefon. Nimeni, nici mcar

majordomul, nu a fcut vreun comentariu cu privire la hainele mele


ude i pline de noroi.
Vocea lui King mprtea nelepciune nepreuit ntr-un
registru sczut - ceva destul de general despre noul climat din
Londra, vorbele prnd ceva mai puin importante dect tonul.
Dup ce a nchis, a fcut nite notie pe un dosar, le-a citit,
apoi a ridicat privirea ntrebtor.
- Ce-i aia?
- Vizor de noapte i cti. I-a czut unuia dintre angajaii ti.
- Mulumesc, zise el, ntinznd mna peste birou.
Am inut-o bine.
- Nu-i numai att.
- Ce s-a ntmplat?
- Ticlosul a tras n mine.
- N-am auzit nici o mpuctur.

Am scos sgeile de arbalet .din buzunarul de la spjJ


- Nici eu.
- Snt sigur c n-a avut nici un gnd ru, doar c ai ;
* * intrat
n terenul lui de int.
-Eu am fost inta.
-Erai pe proprietatea mea?
- Traversarea unei proprieti nu e un delict capitjJ Oamenii
ti n-au dreptul s ncerce s m omoare dac depesc hotarul
proprietii tale.
- mi dau seama c ai motiv s fii suprat, domnule Abbott.
Nu eram suprat cnd am venit. Eram doar nerbdtor s-1
strng puin cu ua. Dar atta arogan ncepea s m scoat din
srite - arogana politicoas a celui care tie c are dreptate.
- Nu att de suprat pe ct ai s fii tu cnd am s raportez totul
la poliie.
- Uurel, uurel. Nu trebuie s judeci pripit.
-Am venit aici dup ce a fost ct pe ce s fiu omort. Am
procedat deja pripit.
- O s am o vorb cu persoana n chestiune.
-i eu.
King ridic din umeri.

- Bine, dac te mulumete cu ceva. A apsat pe un buton de


interfon: Josh, te atept la birou. Josh e eful securitii, mi explic
el mie.
-tiu. A depus mrturie la anchet.
Am ateptat n tcere. Josh Wiggens a intrat grbit, mbrcat
ntr-un elegant costum gri.
-Da, Henry.
j^ng art din cap spre coif. Uite, Ben e suprat. Pretinde c
un angaj at de-al nostru
"nd chestia aia a tras n el cu alea. P __ ptruns n perimetru?
m ntreb Wiggens.
josh, am spus, i-am rmas dator de cnd cu Derby. par te
sftuiesc s lai prostiile.
_ juiia mi-a transmis mulumirile tale. N-ai pentru ce. Noroc
c am fost pe-aproape.
- Noroc? Sau m-ai urmrit?
Josh m-a privit cu o expresie de mil.
- Un fost coleg de-al meu i-a deschis un anticariat n Derby.
Ai avut un noroc chior c am fost acolo.
- Atunci v mulumesc amndurora. Dar s lsm Derby. Aici
sntem n Newbury. Tipul a tras n mine. Vreau s stau de vorb cu
ei.
-Nu se poate.
- eful tu a zis c se poate. Nu-i aa, Henry?
King ddu din mn binevoitor.
- Dac asta-1 linitete.
- M tem c angajatul n chestiune tocmai a plecat.
- Cnd se ntoarce?
- Sptmn viitoare, la nceput.
- Nu-mi convine. A tras n mine de dou ori. Am pus o
sgeat pe biroul lui King, cea murdar de noroi care se 'nfipsese n
mnua lui Dicky. King fcu o grimas, ca i cum moroiul care se
scuturase pe lemnul imaculat de trandafir l-ar ' deranjat mai mult
dect arsenalul n sine. Adu-1 aici, am cerut, ^-aplecat nicieri.
- M tem c a plecat, spuse Wiggens artnd spre fereastr a
elicopterul care tocmai i lua zborul.
M-am ndreptat spre u.
- Unde te duci? strig King.

- La poliie.
Josh Wiggens ddu s protesteze. King ii tcu sp,
taca.
- Nu te duci la poliie, Abbott. Dac-ai fi avut de pnri mergi la
poliie, te-ai fi dus direct. Dar tu ai venit aici. 3 vrei ceva. Spune-mi
ce vrei i o s vedem dac putem s** satisfacem dorina. Stai. Jos.
Stai jos. Julia, drag, sun (W- Jenkins s ne aduc nite rcoritoare.
Ben, ce vrei? Ceai la ghea? Limonad? Vrei ceva tare?
- Cafea cu ghea, am spus, numai ca s m art pervers
-Cafea cu ghea s fie. i eu la fel. Julia, Josh, ca de obicei?
Julia ridic receptorul. King se apuc s reflecteze asupra
sgeii cu o voce adnc, profesoral:
- Arbaleta a modificat legile rzboiului, fcndu-1 pe soldatul
pedestru egalul clreului. Primul misii cu raz lunga de aciune.
Putea fi folosit cu succes de un ran analfabet pentru a strpunge
armura celui mai nobil cavaler. Comparabil cu Kalanikovul n
mna unui mujic. O arm att de atroce nct papii au interzis-o.
- Mai puin folosirea ei mpotriva pgnilor, i-am amintit
eu..
King ncuviin.
- tiu. Dar lungul arc englezesc? i zici n sinea ta.
Ce vreau de la el? mi ziceam n sinea mea. n afar de
amant. Ce vreau pentru domnul Butler? i m ntrebam dac
Henry King e capabil s-i distrug lacul pentru a-i proteja un
angajat mult prea zelos. Dac inem cont de avertismente'1, de pe
gard i de aspectul lui Dicky, nu era greu s faci s p^3 moarte
accidental.
__ jnS yemenii englezi nu erau rani n sensul european de
roStjine. Nici nu puteau s trag cu arcurile lor lungi din scunziArbaletele au devastat forele lui Saladin la Arsuf. w sgeata n
mn i o studie n lumina ferestrei din spatele su Din ce e fcut
aceast quarrel*.
Ticlosul tia pn i numele corect.
- Pare s fie fibr de carbon.
_ Nu se fac vase din aa ceva?
- Ba da. i avioane de spionaj.
- nc o arm care a schimbat lumea. Imagineaz-i un
inamic...

- n Newbury nu sntem n rzboi, Henry. De ce a tras n mine


omul tu?
- Ben, poate c tu nu eti n rzboi. Dar Fox Trot a fost atacat.
,
-Fugi de-aici!
- i am de gnd s-mi apr proprietatea.
- Dicky Butler e mort. Tatl lui e n nchisoare. De cine dracu'
vrei s te aperi?
- Ce cutai pe proprietatea mea?
-Am tiat-o pe proprietatea ta" dup ce angajatul tu a
nceput s m urmreasc pe proprietatea domnului Butler.
-Ce te face s crezi c o s nghiim aa o gogoa? se amestec
Wiggens.
King fcu semn c vrea tcere.
-Ben, e posibil s fi intrat n panic? Ce te face s crezi c te-a
urmrit?
- L-am simit cum m urmrea printre copaci.
-Mie mi se pare c e o nenelegere ngrozitoare la mijloc. Cum
poi s fii sigur?
* n limba englez, sgeat de arbalet; arrow nseamn
sgeat
obinuit.
- Poate al aselea sim? propuse Josh. Am aruncat o privire 1
ctre Julia. Se uit n alt parte.
- Am vzut cum i se reflect soarele n lentile.
- Poate c nu fcea dect s se uite la tine.
- Henry, ie i-ar plcea s m uit la tine printr-un telescop?
Noaptea, cnd eti gata de culcare i rmi puin la fereastr ca s
priveti stelele?
- Ai o imaginaie foarte special, Ben.
- Cheam napoi elicopterul.
King s-a uitat la Wiggens.
Josh a dat din cap nspre fereastr.
-Pilotul a zis c se apropie un front. Cerul prinsese o culoare de
oel i dinspre vest se vedea venind un imens nor de ploaie. Dac-1
chem acum napoi, o s fie blocat cel puin o zi.
- Puin mi pas dac rmne blocat i o sptmn.

- Julia, interveni King, adu-mi carnetul de cecuri al


institutului. i trimite-o aici pe - nu tiu cum o cheam, dactilografa.
Uram felul n care srea s-i ndeplineasc ordinele. A ieit n
grab i s-a ntors cu un registru legat n piele. Cnd i l-a deschis, mia aruncat o privire sfidtoare care prea s-mi spun: Dacnu-i
place viaa pe care o duc, ghinion!
King scoase un Mont Blanc de aur din buzunarul de la cma
i ncepu s scrie ceva cu nflorituri. Rupse fila din carnet, sufl s se
usuce cerneala i-o mpinse spre mine, peste birou.
- Ce-i asta, vrei s m mituieti?
- Citete.
M-am ridicat, innd nc n mn coiful, i am luat cecul.
Institutul King pentm Geopolitic contribuia cu douzeci i cinci de
mii de dolari la fondul pentru aprarea lui Henry Butler.
Recepionera a intrat cu un laptop i a scris ceea ce-i dicta
King:n opinia mea, vecinul meu, Richard Butler, a suferit mult
mUlt din cauza morii fiului su. Nu vd rostul acionrii lui
-njUstiie pe temeiul ubred de conspiraie, i de aceea m-am decis
s contribui cu suma de douzeci i cinci de mii de dolari tru
aprarea lui, n eventualitatea c procurorul statului refuz
s renune la acuzaie".
- Scoate la imprimant i adu-mi imediat hrtia.
Exist peruri pe care nici o persoan cumsecade nu le poate
accepta. i exist mite pe care nici o persoan cumsecade nu le poate
refuza.
- Las casca, spuse Kihg. Am pus-o pe birou i i-am vzut iar
grimasa, de data asta la vederea rumeguului care provenea din
scorbura mesteacnului. Aveam o bnuial asupra a ceea ce avea s
urmeze. Aa c m-am ntors cu faa la fereastr i am privit
concentrat primele picturi de ploaie care se sprgeau de geam
pentru a reui s m adun. 1
Cnd eram mic, Connie mi spunea c minciuna e cel mai urt
pcat de pe lumea asta. n rarele ocazii cnd mint, trebuie s fiu
foarte atent s nu m dau de gol.
- i mnua? ntreb Josh Wiggens.
- Mi-a czut cnd am alergat.
- Unde? ntreb King.
- In prul tu.

26
Veneam puin prea trziu.
I-am oferit cecul lui King unui Tim Hali ncntat la culme. Dar
cnd l-a sunat pe Ira, acesta ne-a spulberat speranele cu privire la
cauiune i cu att mai mult la retragerea acuzaiilor. Mrturia lui
J.J. Topkis despre cronometru l convinsese pe procuror s-l acuze
pe domnul Butler. Detectivii Marian i Arnie i pregteau deja cazul
pentru a-1 aduce n faa jurailor.
M-am dus acas i am nfulecat pe apucate un prnz ntrziat
compus din friptur cu pine portughez, gndindu-m ce mama
dracului mai puteam s fac. Alison Mealy a dat buzna n buctrie,
mprtiind apa de pe impermeabilul ei galben.
- Mtu Connie zice s te duci imediat pe la ea.
- Aa s-a exprimat?
- Mi-a spus s te rog, dac ai timp, s treci pe la ea pe-acasa.
DaNang i-a tcut apariia clcnd nfundat, proaspt trezi1din
somn.

__ Vrei s vii cu noi? l-am ntrebat, i am pornit-o toi n


formaie peste strada principal, ca ariergarda unui circ nl0dest.
Connie se uita la televizor, un aparat antic cu diagonala
n0usprezece inci, pe care l inea n holul dinspre oficiu, ji pusese
caseta cu biografia pentru televiziune a lui Henry King Pe videoul
VCR reparat de Alison. Arta uluit.
- Ben, ia uit-te aici.
- Connie, ne-a ntrerupt Alison. DaNang e pe verand.
Are voie n cas?
Uluirea lui Connie se accentu.
- A avut loc cumva vreun fenomen meteorologic de care eu nu
tiu?
- Ha? Adic, poftim?
- O schimbare n starea vremii? Grindin, de exemplu.
- Plou.
- Bate vntul? -Nu.
- Atunci DaNang o s se simt foarte bine i uscat pe verand.
i n nici n caz pe ezlong. Ben, privete... Spune-mi ce vezi.
Acelai lucru pe care-1 vzusem i la prtma vizionare, un cadru
cu King, mpreun cu ali patru-foti barosani din Departamentul de
Stat, cobornd din elicopter n staiunea de lux Aspen din Colorado,
n faa unei ferme ce adpostea un ie' de institut de inteligen
nonprofit ce se inea din banii
contribuabililor.
- Altceva nu observi?
-Cinci indivizi ntre dou vrste bucurndu-se de beneficiile de
a fi n serviciul public. Printr-o remarcabil vtnciden, fiecare era
nsotit de cte o asistent abia trecut
A .9
e treizeci de ani. Julia era de departe cea mai atrgtoare, dar
nici una dintre celelalte nu trebuia s se team c- 9 putut fi dat jos
din pat.
- Altceva?
Am studiat cadrul, l-am derulat cnd s-a oprit i j. J pus nc o
dat.
- ^^H

- Nu neleg de ce, spuse Connie, dar cred c am observ ceva


straniu. Deruleaz mai departe, Ben. Oprete la fiecare cadru n care
se gsete i frumoasa ta prieten.
Am derulat pn la scena n care grupul se urca napoi n
elicopter. Am oprit banda cnd anturajul lui King a intrat n
Heathrow i mai apoi cnd a fost primit de arabi cu aspect de prini
clare. Dup aceea la Beijing, unde King se nclina n faa unor
chinezi n vrst.
- Henry King i duce singur bagajele, se minun Connie.
Ceilali i ncarc tinerele asistente ca pe nite animale de povar.
Dar el i le car singur. Nu i se pare ciudat?
-De ce?
- Un individ lipsit de maniere, un bdran lipsit de principii
care face pe globe-trotter-ul pe banul public, s-i care singur
bagajele? O trateaz pe Julia ta ca pe o doamn!
-Julia mea?
Ochii albatri ai lui Connie erau tioi ca sticla.
- Ce frumoas e, cum se ine pe lng el.
- Frumoas, am ncuviinat eu, cu lunga noastr noapte de
dragoste nc arzndu-mi ochii memoriei, n pofida primirii glaciale
din biroul lui King.
- Uit-te la cealalt fat, cum se lupt cu bagajele ca un portar
- i se face mil. De ce crezi c i le car singur? ^
Am reluat de la nceput. Filmul ncepea cu o imagmc antic de
pe un film de amator care nfia un King voinic de optsprezece ani
mpingnd o roab la o antrepriz ue construcii din Manhattan.
Prietenii lui l tachinau, cum t3L ... ^gc se tiu filmai, iar King l
btea prietenete peste eful zurbagiilor. Urmtoarea secven veche
l arta C King singur n curtea de la Harvard, mergnd grbit cu un
^ cri n mn. Abia l-a nvrednicit pe acela din familie te | filma cu
un semn din cap i era clar c zilele lui de | orvoad se apropie de
sfrit.
ntr-adevr, de pe la mijlocul rzboiului din Vietnam pn re
sfiritul anilor optzeci putea fi vzut cobornd din avioane _u
ijmuzine, nsoit de acolii ncrcai de bagaje ce se ineau jc coada
lui ca ucenicii trgtori la mitralier ncrcai cu banduliere. Pn
cnd, cum bine observase Connie, Julia intra jjj scen. O dat cu ea,

King ncepea s-i care singur bagajele. | Mumai dup ce s-a;,retras"


din viaa public.
- Probabil c i car bagajele pentru c e ndrgostit de ca, se
aventur Connie nu tocmai convins. Dei numai gndind la un King
ndrgostit te apuc tremuratul. Zmbi de propriile-i spuse, dup
care se ntoarse spre mine pe un ton serios: Ai grij, Ben. Henry King
poate fi un duman foarte serios.
-Poftim?
- Alison, acoper-i urechile. Alison se execut. Din gelozie,
opti Connie, pe un ton deosebit de grav.
-Nu cumva...

-Nu, Alison nu te-a turnat. Te uii la ea ca un urangutan Pe cale


s saliveze.
Alison, care nu-i acoperise urechile tocmai cum se uvine, se
ls pe spate chicotind. i deodat am fost n stare
explic lui Connie de ce King o trateaz pe Julia ca pe o doamn
cnd cltoresc.
- E bodyguard.
- Bodyguard?
~ O profesionist. Trebuie s aib minile libere.
- Fata asta mititic?
- Nu e chiar att de mic. i e ntr-o form grozav-
M-am aezat i am continuat s reflectez:
-Mi-a spus c a fost n serviciul public. Dar cred cs I agent n
Serviciul Secret. Fie a fost detaat oficial n servi jj lui, fie i-a dat
demisia ca s lucreze pentru el. De aceea car niciodat nimic. E
acolo pentru a-1 proteja.
- Cum trebuie s te simi, Benjamin!
Connie se exprimase cu blndee.
M culcasem cu o femeie care m-ar fi putut omor cu minile
goale. Grzile de corp aveau o lung i onorabil tradiie de a-i
ctiga stima celor pe care-i protejeaz. Patty Hearst se mritase cu al
ei. Julia e intejigent. De ce n-ar ajunge, ncetul cu ncetul, unul din
confidenii lui King? Omul din umbr, n cele din urm.
O femeie capabil care te nsoete pretutindeni. Confident,
tovar de cltorie, manager, protector i aprtor loial.

O uciga? o voce slab m-a rscolit. O voce slab care m


ntreba de ce, n timp ce orice om cu capul pe umeri arfi mulumit cu
o femeie att de ncnttoare ca Vicky McLachlan, eu m in dup
una deja ncurcat i care mai e i asasin cu simbrie.
-Alison, draga mea, spuse Connie. Du-te, te rog, la buctrie,
pune de ceai i adu o farfurie de prjituri. Mulumesc, drag.
A urmrit-o pe Alison cum se trte mpotriva voinei sale
prin hol i, cnd a fost sigur c nu ne aude, m-a ntrebat
- Permite-mi s te ntreb, foarte serios, eti ndrgostit de ea?
- O s-i plac. E o femeie cu personalitate. Are adncim1 i,
din cte i-ai dat seama, cu un trecut interesant.
- Este ncurcat" i cu King?
- Aa se pare.
__ Fii atent.
_ M descurc cu el.
- Nu cu el, cu ea.
- Simt ceva pentru ea. E ceva special.
- Sarcina ei e s-1 protejeze pe King.
- S-ar putea.
_ Vreau s spun, peste obligaiile de serviciu. Benjamin, te rog
s m ieri, dar arunc o privire n urm. Eti att de neajutorat cnd
e vorba de femei! Mai ales cnd au pr lung i negru, ca mama ta.
- Zu, Connie. Nu-mi veni cu cliee.
- Te pori ca dup un clieu. Ben, tu reueti s-i nelegi pe
brbai foarte bine - de cele mai multe ori. ncearc s-o nelegi pe
femeia asta. n caz c s-a oferit cu totul unui brbat nsurat, ca
servitoare i asistent care se las clcat n picioare, va face orice
pentru a-i dovedi c n-a greit.
- Cred c vrea s schimbe lucrurile.
- Sper s ai dreptate. Dar nu nelegi c probabil se urte
pentru tot ceea ce i-a oferit ie?
- Poate, pentru c mi-a cedat mie, i va fi mai uor s fug.
- Singura persoan pe care n-o va ur niciodat este Henry
King.
Am trecut la ceai i prjituri.
ntors la mine n birou, am contemplat mnua lui Dicky. Dup
o vreme, am cutat cartea de vizit a Combinatului de Porci A&D i

am sunat. Mi-a rspuns un robot. Mi-am lsat numele i numrul de


telefon i am spus c vreau s discut despre un transport de blegar.
Am pus mnua sub lampa de birou i am fcut cteva
fotografii cu aparatul Polaroid. Apoi m-am dus la masa mea de lucru
din pivni i am tiat cu un cuit cteva bucele d' pielea de
cprioar din interior.
M-am ntors la etaj i l-am sunat iari pe amiral. Mi , promis
din nou c fostul meu ef o s m caute. Douzeci d secunde mai
trziu, telefonul a sunat.
Cu o voce mtsoas, a intrat direct n subiect:
-Ben, cu ce te pot ajuta?
Era o ntrebare retoric. Era prevenitor. S nu p^ ntrebri
care nu se pun. ntrebri de genul: care este parola computerului
care controleaz sateliii de spionaj, numele agentei noastre de la
Cairo sau ce nu poate s-mi spun despre Henry King.
tiam toate acestea, iar el tia c tiu.
- Spune-mi de unde venea King n ziua petrecerii.
-Londra.
-Pe ce rut?
- Heathrow, apoi Bradley International, cu un avion al lui
General Motors. De la Bradley la Newbury a venit cu elicopterul
personal. A ajuns la ora 13,00.
Exact cum tiam de la doamna de la caterer.
- Spune-mi cine e clientul lui din Londra.
-Nu.
-Spune-mi ce-a fcut la Londra.
-A dat-o-*n bar.
La asta nu m ateptam. Am rmas tcut o secund.
- Cum adic a dat-o-n bar?
Tcere.
- Pentru noi? am ntrebat, nelegnd prin noi" Statele Unite
i avnd ndoieli c am s primesc un rspuns.
A rspuns, totui:
- Nu. Pentru prietenii notri de peste Ocean. Amndoijvlarea Britanie i Japonia. GM i asigurase transportul
^facerea cu motoare ceramice! A dus de rp trgul cu
englezii i japonezii?

- Exact. Chestia cu motoarele era numai nceputul. Ar [


trebuit s-i atrag ntr-un contract de tehnologie industrial pe
termen lung
- La petrecere i-am auzit discutnd despre asta.
- Plnuia s-i fac o reclam de toat frumuseea - Acordul
Fox Trot. Individul are un ego de mrimea planetei Marte.
- i un mare interes pentru venitul intern. S anulezi un
asemenea contract i s renuni la comisionul pentru ncheierea lui!
- Asta nu m privete, spuse amiralul afectnd un dispre
patrician pentru comer. Treci la subiect.
Nu mai aveam ce s-1 ntreb. Pierdusem de atta vreme orice
contact cu lumea lor, nct la petrecere luasem isprava lui King de a
rupe un contract drept unul pe cale s se ncheie.
- Oricum, adug amiralul, n loc s semneze corduri, King
se strduia s-i fac jocul i unul dintre amicii ti cu mintea plecat
i-a aruncat n aer barajul. Alte ntrebri?
- King ine pe lng cas un ex-spion beivan. Josh Wiggens.
Ce-i cu el?
- Josh Wiggens i-a servit patria, veni rspunsul glacial. A
fost un foarte bun ofier la vremea lui. Altceva?
- Da. Cum adic a fost un foarte bun ofier?
-y
- A fost un lupttor al dracului de bun.
- Sub acoperire?
- Avea foarte mult imaginaie.
Am ateptat n tcere ca amiralul s reflecteze mai mult asupra
fostului spion.
-Foarte loial, adug dup un timp. Dac e s ale ^ atribut care
s-l descrie cel mai bine pe Josh Wiggens 1 ^ cuvntul potrivit. O
adevrat comoar, loialitatea, i f0a c rar, mai ales acum cnd
fiecare i vede de propriile interes! i fiecare Se servete de o alt
moral pentru a le justifiCa '!
Josh Wiggens depusese mrturie la anchet mpotrivJj
domnului Butler. i ncercase s m sperie pentru c ] a"Uj pe
Butler. Dup care se ntorsese cu o sut optzeci de grad'] i-mi
salvase pielea n Derby. Loial fa de cine? King? Juila9 Guvernul
Statelor Unite?
- Altceva?

- Josh Wiggens mai e nc n reea? Adic n reeaua


CIA.
Amiralul suspin.
- Altceva?
- De ce lucreaz pentru Henry King?
-Cuta de lucru.
- Dar Bert Wills? i el cuta de lucru?
- Toat lumea trebuie s munceasc, Ben. Altceva?
- Julia Devlin e pltit de Serviciul Secret?
- Altceva?
- Julia Devlin a fost ncurcat cu Josh Wiggens nainte ca
amndoi s lucreze pentru King?
- Asta nu privete pe nimeni.
- Lucrez pentru un fermier btrn, veteran din Vietnam, care
putrezete pe nedrept n nchisoare, domnule!
- Altceva?
- Nu, domnule. Mulumesc.
-N-a vrea s-i faci un obicei cu telefoanele astea, veni
rspunsul lui n loc de la revedere i nchise.
Tot nu tiam dac Henry King lucreaz pentru guvernul
Statelor Unite. Dar se adeverea c fusese plecat departe n tea de
dinainte de explozie. Se ateptase la triumf i se
rscse acas nvins. M minunam de atitudinea lui. Arta 1 bosit
i tras la fa, dar numai femeia de la caterer avusese arte de ieirile
lui. n faa oaspeilor, rmsese seniorul mndru jje la Fx Trot,-o
gazd fericit i generoas, cel puin pn la mcul cu tuni din partea
domnului Butler.
Al dracului joc. Ce altceva mai ascundea? Totui, oamenii jc
stat din noua ordine mondial nu ucid fermieri pentru a le lua
fermele.
nc nu primisem vreun serrm de la combinatul de porci. Am
mai sunat o dat. Mi-a rspuns robotul.
M-am mai uitat la mnua lui Dicky.
M-am dus afar s salvez florile i roiile de ploaie. Mi-am
adus aminte de roiile domnului Butler care putrezeau n vrej. Am
sunat iari. Mi-a rspuns o persoan. Nu i-a cerut scuze pentru c
nu mi-a ntors mesajul. N-a spus dect:

-Nu asigurm comenzi pentru Newbury, domnule Abbott. i a


nchis.
-Poftim?
Am format iari.
- De ce mi-ai nchis telefonul?
- V-am spus, nu onorm comenzi din Newbury. A nchis.
Iar am format.
- Dac-mi mai nchidei telefonul, m urc n main i vin
pn la voi, la mama dracului, i v arunc o crmid prin geam. S-aneles?
- ncearc, amice. A nchis.
M -am urcat n main i am luat-o spre vest. Am condus ncet
prin ploaie, n sus prin Sharon i prin Millerton, New York, aPoi pe
oseaua 22 i mai apoi pe o scurttur pe care o tiam cnd m
ndrgostisem de o patroan de magazin din

Millerton care se afla ntre dou cstorii. Avea o ferm


zugc&Ml proaspt, cu o grdin plin cu flori i - asta era
extraordinari o sanie nou-nou, plus un leagn n curte.
La vest de Ancram au aprut panouri care anunai.*
Gallatinvile, care se autointitula: UN OREL NEM POMENIT.
Aveam dubii. Chiar i cu geamul ridicat, puteam deja s simt
mirosul de la combinat. Un miros care a devenit att de puternic n
momentul n care am vzut cocinile i depozitele nct m-am temut
s nu-mi dizolve vopseaua de pe Olds. Pe 0 parte a dmmului erau
cocinile, n care erau nghesuite animale roz, rotunde care grohiau
i priveau cu ochi ateni. Ca o turm de alde Dennis Chevalley. O
cas ngrijit se vedea pe cealalt parte, cu o arhitectur neunitar:
un corp de cldire la care se adugaser cu timpul alte ncperi. Avea
o mic verand n fa, pe care sttea n balansoar un tip cu prul
crunt. Supraveghea porcii i inea pe genunchi, de-a curmeziul, o
carabin.
Am tras pe aleea din faa casei, mrginit cu plante perene
spectaculoase - cea mai bun reclam pentru o ferm de porci.
Vntul - amnunt de care se inuse cont la construcie, bnuiesc ducea mirosul de cocin departe de cas. M rog, ct se putea.
- Tu eti la cu crmida?
-Am lsat-o acas.
- Din fericire pentru rabla ta.
- Vreau s te ntreb ceva. De ce nu i-ai trimis cisterna pe care
i-ai promis-o lui Richard Butler?
- Ai btut atta drum din Newbury, Connecticut, ca s-nu
aduci aminte de un ora de care nu vreau s mai aud vreodat?
- Nu se pronun aa. Se zice New-brie", ca brnza aia
franuzeasc. De ce n-ai trimis transportul?
- l cunoti pe un poliai pe nume Oliver Moody?
Aha.
__ Moody i cu mine sintem dumani de moarte de vreo
Jfcecidearu.
gtnnul zimbi.
- Vrei s rmii la cin?
- Snt presat. Ce i-a fcut?

Cnd am ajuns acas, un echipaj al poliiei fr nsemne cra


parcat pe aleea din fa. nuntru, Marian Boyce btea darabana pe
volan cu degetele ei mari i bea cafea dintr-un
pahar de hrtie.
- Ai ctigat. M dau btut. De ce vrei s tii ce-a fcut
Moody ntre orele zece i treisprezece n ziua exploziei?
- Am aflat deja. Hai s mergem n cas. i dau cafea
adevrat i negociem faptele lui Moody pentru cele aleiui J.J.
Topkis.
-Nici s nu te gndeti, spuse ea, dar m urm n buctrie. -Nam s accept, i-am spus, nici o fapt" a lui Moody pe care n-o poi
ntri cu martori care purtau crlige de rufe prinse de nas.
Gura frumoas a lui Marian se deschise.
- Ticlosule.
- Ce e, nu tii s pierzi?
-Uit mereu ct timp ai tu la dispoziie. Spune-mi, ai vndut
vreodat o cas?
- Chiar una foarte drgu, sptmn trecut. i o s am
de \nzare una i mai i, pe-aici, pe-aproape, n caz c te gndeti Sa
renuni la apartamentul la. La un pre pe care i1 permii.
- Mulam. Asta ar fi a doua vinzare pe anul sta?
- Am vndut Yankee Drover n mai.
- Ce vorbeti?
- Poliistul Moody, am spus, a petrecut alea trei ore fa control de trafic. A oprit un camion cu ngrminte de la \ ^ D pe
motiv c avea un far spart la spate, l-a amendat pe^
suprancrActur i l-a pus pe ofer s-l urmeze la PlainfieU apoi la fcut s piard o or cu calibrarea mainii. ncrcat^ nu era cu
mult mai mare dect normal, dar a fcut ce-a fcut i j j scris o
chitan i l-a ameninat pe ofer c i-o imput n nume personal
dac nu se ntoarce imediat la New York. Unde, cite2 - se poate s
nu-i pese nimnui de vehiculele suprancrcate care amenin vieile
conductorilor auto care respect legea" Bun, ai ceva interesant de
Adugat?
- De ce acorzi atta credit unui cresctor de porci ranchiunos?
-Nu e vorba de nite cresctori de porci obinuii. Spre sfritul
anilor optzeci li s-a nzrit s vnd A and D Communications i au
devenit domnul i doamna fermier, cumprn- du-i doi porci.

Restul este istorie. Acuma fii drgu i pltete-i datoria. Vreau


ceva n schimb.
- De ce, Ben? De ce ai vrut s tii ce-a fcut Moody?
- i dau un indiciu. Camionul cu blegar trebuia s ajung la
ferma lui Butler.
-Aa, i?
- N-a ajuns niciodat acolo.
-Nu pricep ce legtur au toate astea cu Moody.
- Ei bine, toate astea mi spun c probabil domnul Kingu
asculta telefonul domnului Butler.
- Despre ce vorbeti?
- Dar mai ales mi spui c Moody s-a lsat mitiit.
Marian deveni brusc neprietenoas.
- De cine?
_ De Henry King. _ Ca s fac ce?
__ Ca s opreasc cisterna cu blegar care urma s fie
mprtiat ling casa lui King, la petrecere. _ Puiul de cea. Cred c
s-a referit la amndoi.
- Domnul Butler a ameninat c va face ceva anume la
etrecerea lui King. Motivul pentru care cred c King i-a
ascultat telefonul lui Butler este faptul c Ollie a ateptat
camionul pe Morrisville Road. oferul de pe camion crede ca Ollie ia spart farul cnd l-a tras pe dreapta. tii foarte bine c King nu l-a
mituit cu un cec. Dar, una peste alta, e clar c l-a pltit pe Ollie ca s
mpiedice camionul s ajung la ferm.
- La dracu'!
- Presupun c Ollie i-a spus n gndul lui c mita pentru
respectarea legilor nu e mit - spre deosebire de modul tradiional de
a privi lucrurile.
- i tu vezi vreo diferen? se rsti ea. Tatl ei fusese poliist
n Bridgeport, mpucat i scos la pensie pentru incapacitate de
munc. Dumnezeu tie cum s-a descurcat dup aceea ntr-un ora
atins de moartea industriei i de abandonarea corbiei" de ctre
clasa mijlocie. Marian era"
ns inflexibil ca o sgeat din tolba lui Robin Hood.
- Nu att de grav pe ct credeam.
- Ce credeai?
- C l-a omort pe Dicky.

- Dicky l-a omort pe Dicky, replic ea, cam prea repede.


- Eti sigur?
- Absolut. Cu ajutoml tatlui su.
t ~ Hai, Marian, las-o mai uor. Snt sigur c te-ai gndit a
Ollie. Procesul intentat de Dicky ar fi putut face s-i piard slujba.
Mi-a aruncat o privire sumbr de agent de circulaie jyJ nu m
prinsese depind viteza legal.
-E rndul tu. Trgu-i trg, ca s nu mai vorbesc
ca
trebui s-mi fii recunosctoare pentru c i-am confirmat alib
lui Ollie.
-Ce vrei?
- Cum stau ceilali suspeci ai ti?
-Nu exist.
- Eti sigur c n-a fost altcineva?
- Cine altcineva? m ntreb cu o rbdare studiat. Henry
King era la trei mii de mile deprtare...
- Oho, te-ai gndit i tu la Henry King?
- Bineneles, ticlosule. Ne-am gndit la toi suspecii pe care
avocaii lui Butler o s ni-i plimbe pe sub nas. Doamne, ursc
amatorii.
- nseamn c l-ai verificat i pe Josh Wiggens, care nu era la
trei mii de mile distan.
- Nu e treaba ta.
-i Bertram Wills?
-Ce-i cu el?
- Dac e ceva ntre el i doamna King?
-Ursc amatorii.
- Tocmai i-am spus o grmad de amnunte interesante.
Spune-mi, te-ai gndit la Albert i Dennis Chevalley?
- M-ai scutit de o plimbare n statul New York. Mare lucru!
-Ai putea mcar...
- Snt verii ti, domnule Afaceri Imobiliare.
- Cnd e vorba de asasinat, nu snt unul din ia care pretind
c sngele ap nu se face.
- Ben, tu ai o problem de autorespect. O mare problem
- Dar tu ai probleme mult mai mari.
- Ca de exemplu?

- n timp ce tu mi onorezi buctria cu frumoasa ta fptur,


jm Hali, avocatul domnului Butler, tocmai depune n fondul de
aprare Butler un cec de douzeci i cinci de mii de dolari.
- Douzeci i cinci de m/7/Cine-i poate permite - nu, i
baijoe demine. A7gl susine pe Butler?
- Dorete ca un om nevinovat s fie lsat n libertate.
- Vrea s lsm cazul balt, eu i Arnie.
- i de la mine vrea acelai lucru.
- i de la tine? Acest i" mi aduce aminte de o trfa de cinci
dolari care-i pune fundul pe un Cadillac pentru a-i mbunti
imaginea. Oricum, spuse ea confirmnd supoziia lui Ira, e prea
trziu. Nu renunm la caz.
Am turnat cafeaua, ntrebndu-m ce a putea s scot de la ea
cu privire la Josh Wiggens.
- nc nu sntem chit.
Marian i muc buza.
- Poftim datoria: J.J. Topkis nu e suspect.
- Mulumesc, Marian. Poate tii totui de unde a avut bani
pentru motocicleta lui cea nou?
- Presupun c din droguri sau din arniele furate. Aa cred.
Dar are un alibi-beton pentru chestia cu barajul. De la miezul nopii
dinainte, cnd el i Dicky s-au desprit la White Birch, pn a doua zi
dup explozie, J.J. a fost la gagica aia nstrit de la a crei reedin
l-a sltat Moody.
- Nu crezi c ncearc s-i protejeze iubitul?
- Am lsat-o s cread c e vorba de altceva. E suprat Pe el
pentru c e urcios cu ea. C veni vorba, cum mai merg ierurile cu
domnioara Devlin?
-Ha?
Marian i art dinii ntr-o caricatur de zmbet.
- S fii un detectiv amator are i o parte bun, anume c
permite s lai la o parte suspeci i martori. Dac eu a scpai din
vedere anumii martori i suspeci, efii mei ar nnebuni tjji ct pot
fi de jiencreztori poliitii tia btrini. S-ar gnd, c dac m-a
culca cu martorii sau cu suspecii a putea fi suspectai de derut.
-Eti cinic.
- Desigur, pentru un brbat e probabil altceva. Brbaii nu
intr n derut. N-am de unde s tiu. Nu snt brbat. i n-aj cum s

intri n derut dac n-ai sentimente... Hei, snt ofier de poliie. Ce


taci?
- Te pipi, doamn ofier.
- E bun la pat?
- Foarte.
- Mai bun ca mine?
- Nimeni nu e mai bun ca tine.
- O spui i tu, aa.
- Nu, vorbesc serios. Eti att de minunat nzestrat, ca s nu
mai punem la socoteal pistolul, ctuele - Au!
Uitasem complet de dini i mi-am pierdut capul o vreme
considerabil nainte de a-mi aduce aminte de promisiunea pe care
mi-o fcusem mie nsumi de a termina cu joaca i de a-mi pune
ordine n via. Indiferent ce sperane aveam s ncep o relaie cu
Julia Devlin, era bine s-mi pstrez capul i privirea limpede.
- Alo? spuse Marian. Unde-ai plecat?
- lart-m. Iart-m, tocmai am intrat n derut.
- In ce problem?
- Oh, n legtur cu prietenul tu.
Marian m-a cntrit bnuitoare, mirat c am nclca1 regula
jocului.
_ tii al dracului de bine c n-am venit s m prostesc aici tine
ca s aud despre prietenul meu. O, nu, nu cumva te-ai .jfgostit de-a
binelea de trfa aia?
nainte s ndrug vreo replic irevocabil, a adugat:
_ i-ai lacut rost de o alt Rita?
- Ce vrei s spui?
- tii foarte bine ce vreau s spun. Inaccesibil, dar
c0nvenabil.
-Hei, n-am...
- Cnd ai de gnd s pui mna pe o femeie care chiar asta vrea?
Mi-a luat prea mult s formulez un rspuns. Marian i-a privit
ceasul:
- Oricum, n-am timp de aa ceva. Rmne pe alt dat?
- Rmne pe alt dat.
Mi-a oferit o grimas prieteneasc n semn de rmas-bun. Neam desprit. O sclipire din ochii ei mi spunea c iubitul ei, pe care
ea l descria ca pe un tip uor de mulumit - un fost juctor

profesionist de tenis simpatic, devenit apoi agent de vnzri de


motoare de avioane la Pratt & Whitney -, o s aib parte n seara asta
de un tratament pe cinste.%
Simeam nevoia s fac un du rece.
Se nchidea cercul. Obinusem eliminarea ca suspect a lui J-J.
Topkis pentru cea a lui Moody. Doi la unu, nu era ru. Mai ales dac,
n Frenchtown, cu Dennis i Albert tceam trei.
- Nu te speria, m avertiz o voce.
27
Cu toate acestea, m-am speriat - am tresrit ca mucat de arpe
- cnd Julia Devlin a dat la o parte perdeaua de la du.
-De unde ai aprut?
-Am fost la o bere i m-am gndit s trag un pui de somn n
camera ta de oaspei - Doamne, uit-te la tine. Ii place s faci du
rece?
- Numai cnd snt singur.
S-a tras napoi s-i rsuceasc prul n coc. Halatul meu de
baie i czu de pe umeri i, ei bine, da, avea musculatura de panter a
unui bodyguard.
Fiorul de fric s-a dovedit un remarcabil afrodisiac.
Mai trziu, cnd o ineam n brae, mi-a optit:
-Trebuie s-i mrturisesc c v-am auzit vorbind.
-Eu...
- Snt un pic geloas. tiu c n-am nici un drept s fiu - V
invidiez, pe tine i pe Marian - prei aa de buni prieteni [vii s-a
prut foarte trist i i-am replicat c i ea e prieten Henry King. Dar
mi-a pus un deget pe buze i mi-a spus:
_ Nu. Nu spune asta. S lsm lucrurile aa cum snt.
_ i-am spus vreodat c te iubesc?
_ N-ai voie s faci asta, Ben.
Aveam n sfirit un rspuns la ntrebarea lui Marian: femeile
care nu-i rspund cu aceeai moned nu-i calc niciodat
promisiunile, pentru c nu-i permit s le fac. Inteligent i direct
din inim, rspunsul suna totui ca o
sentin.
Dac Dicky a reuit s iubeasc viaa, poate c pot s nv din
nou s-mi asum riscuri. Am simit deodat c e ultima mea ans:
- Prsete-1 pe Henry, am rugat-o. Merii ceva mai bun.

- Nu merit.
>
-Ba da.
- Ben, n-ai de unde s tii.
- tiu c eti mult prea tnr pentm el. Eti inteligent i
special i ceva mi spune c te apropii de criz.
- Ben, l iubesc.
S-mi pun ntrebarea era una. Dar s-o aud spunnd acest lucru
era ca i cum a fi intrat cu Olds-ul kitr-un copac. Am tresrit,
probabil, pentru c s-a grbit s m calmeze:
- Mi-a salvat viaa.
Cuvinte pe care le mai auzisem i alt dat, murmurate
drgstos de doamna King unui Bert Wills ngenuncheat n faa ei.
- i-a salvat viaa?
- Da. Mi-a dat un el. O ans s realizez ceva. Snt alturi de
el orice-ar fi.
- Chiar vrei s faci pe fata n cas pentm un ticlos arogant,
neprincipial i... E un profitor, Julia. Nimic mai mult.
Iar tu nu eti aa. Nimeni nu etig n preajma lui, nici tu Eti
doar un obiect, eti un bun pe care l posed. Te ine pe lng el
pentru c crede c i se cuvine o femeie tnr j ncnttoare. Nu e
dragoste, e putere.
- mi place puterea.
- La ce-i trebuie?
- O vreau. Nu-mi place s fiu neajutorat. Nu-mi place s-mi
fie fric. Nu-mi place s fiu dependent.
- Dar eti dependent.
- Nu n felul n care a fost mama.
- Fugi de-aici. E mai grav dect n cazul mamei tale. -Nu-mi
spune mie fugi de-aici". Am ncercat i altfel.
Mi-am irosit ani sprijinind un brbat care avea mult prea
multe nevoi. E rndul meu. Henry King e un om mare.
- Bine c n-ai spus c e un om bun.
- Tu eti mai bun?
M-am ntrebat dac snt mai bun dect Henry King. Voiam s o
iau de lng el. Dar m-a purta oare cu ea mai bine dect se poart el?
Mai bine, de exemplu, dect m-am purtat vreodat cu Vicky?
- Nu la asta te refereai cnd mi-ai spus c te iroseti? De data
asta a tresrit. i mai bine-mi tiam limba dect

s-i pricinuiesc o asemenea durere. M-am grbit s o linitesc,


aa cum ncercase i ea cu mine.
- Taci, te rog, ceru ea. Nu snt n stare s gndesc acum. Ia-m
n brae. i taci.
Am luat-o n brae i am fcut dragoste, o dat i nc o dat.
N-a deschis ochii nici mcar o dat.
Ne-am trezit devreme. Julia a plecat fr un cuvnt.
M-am grbit spre Frenchtown ca s vd dac ridicolii mei veri
snt asasini sau nu.
Ieiser deja. Ca i mama lor. Gndindu-m c mtua Laura a
plecat la cumprturi i c n-o s i s par deplasat s m ^easc in
rulot dac-i spun c am gsit ua deschis, am forat ncuietoarea
cu lama briceagului. Nu era o ncuietoare cine tie ce cci cu Albert i
Dennis n cas n-avea a se teme de hoi mai mult dect proprietarul
unei perechi de bull-terrieri.
Am fcut semn cu mna spre dealul din spatele mlotei, ca i
cum mi-a fi salutat mtua, pentm cazul n care alte rubedenii ar fi
pndit din rulotele vecine, i am pit pe podeaua acoperit integral
cu covoare. Ploaia rpia pe acoperi. n buctria i n camera de zi
a Laurei Chevalley era curenie-lun. n schimb, s fi intrat cu
plugul n micile dormitoare ale verilor mei, n-ar fi observat nimeni.
Paturile erau nefcute, hainele ngrmdite strategic pentm a
treia sau a patra purtare. Lecturile lor zceau deschisfe pe jos reviste pe hrtie cretat dedicate trupului feminin, motocicletelor i
arsenalelor de tip oriental, cele mai multe cuprinznd simultan toate
aceste subiecte. Scaune nghesuite n coluri. De clanele de la ui
atmau prosoape. Corespondena - reminiscene ale unor curse de
motociclete pierdute i note de plat din partea unor oferte gratuite
de CD-uri" - era mprtiat ca mna perdant a unui juctor de
pocher.
Nu mirosea aa de ru cum m-a fi putut atepta. Graie
eforturilor mamei lor de a ine ct de ct curat, lipseau ambalajele de
pizza, cutiile goale de bere i cele mai urte specimene de osete
murdare.
Nimic din ce am gsit dosit sub saltele nu-mi spunea ceva.
Colecia de arme de foc de sub paturile lor merita un sertar n
Muzeul de istorie. Ascunse n spatele dulapurilor, am gsit arme a'be

ilegale i cteva pistoale pentru care probabil neglijaser aspectul c


le trebuie un permis.
Pe noptiera lui Dennis, Sfinta Biblie prea nelalocul ei Ascuns
ntre Epistola Soborniceasc a Sfintului Apostol IujJ i Apocalips,
era o brour zdrenroas a lui E.I. du Pont* intitulat Cum s
folosim dinamita la spturi".
Fotografia de pe copert nfind o linie lung de p^f nind
din pmnt ca o pieptntur de mohican nu semna nici pe departe
cu explozia de la barajul lui King. Dar instruciunile erau complete,
totul, de la amors i cartuul exploziv la mnuirea aa-zisului focos
de siguran.
Important: Imediat ce focosul este aprins, manipulantul
trebuie s se grbeasc s se pun la adpost". (Nu se mai scriu
manuale ca pe vremuri. Instruciunile mele pentru lamele de ras mi
cereau: A nu se folosi niciodat n condiii de trafic. A se ine cont de
regulile de circulaie.) Hasten. Copyright 1944. Curios la culme s
aflu de ce Dennis a ascuns manualul de explozibili al bunicului
Chevalley n Biblie, am continuat cutrile.
Peretele de lng pat era lambrisat cu o imitaie de lemn de
nuc. Am observat un nule orizontal care n-avea ce cuta acolo i
am descoperit o u mic. Mi-am strecurat cuitul n crptur.
Lambriurile, mpreun cu peretele, s-au dat la o parte. M-am uitat,
creznd c am s gsesc mai tiu eu ce ascunztoare, i am gsit n
schimb un loc de trecere spre camera lui Albert.
Terminnd cu dormitoarele, am verificat ua de la intrare.
Eram nc singur, Olds-ul strlucea n ploaie. M-am dus n camera
de zi. Aici trebuia s fiu mult mai prevztor. Era locuit de o fiin
normal, o camer mare, cu limea dubl fa de cea normal, care
gemea pur i simplu de vechituri i nimicun, toate casante.
* Eleuthdre Irenee du Pont (1771-1834), industria american
nscut n Frana.

jvl ndoiesc c mtua Laura a auzit de Laura lui Tennes- ,


Williams, dar menajeria ei de sticl i-ar fi putut gsi locul ^{,.0
rezervaie. Pisici de porelan umpleau msua de cafea, farfuri cu
cini pictai atmau pe perei. Pe rafturi erau nghesuite tot felul de
figurine.
Am cutat n cufrul plin-ochi cu vesel Fiesta care putea sa
valoreze ceva mai mult - dac e s m iau dup o cunotin care face
colecie apoi n toat rulota. Nimic care s indice c fiii ei l-ar fi
omort pe Dicky Butler. La fel, cnd am deschis ua de sticl de la
bibliotec. Gata cu manualele de ntrebuinare pentm explozibili, am
gsit numai o colecie antic de enciclopedii pe care le cumprase
nainte s ajung s-i cunoasc bine copiii.
Am nchis ua bibliotecii descurajat.
Dup ce am cotrobit cu neruinare prin lucrurilc ei personale,
m-am ntrebat de ce oare mtua Laura le-a dat voie lui Albert i lui
Dennis s pun lzile de lemn pe post de msue n camera ei de zi.
Era evident c bieii nu erau dorii in acest loc cu care se mndrea.
Aveau televizoare n camerele lor i dac ineau s se uite la
televizorul color imens al mamei lor, o fceau din holul dinspre
buctrie. E drept c gusturile ei nu corespundeau alor mele, dar
simeam^ ncperea are un aer anume pe care lzile de dinamit
preau s-l violeze.
Erau de fapt perechi de lzi, aezate una peste alta la fiecare
capt al canapelei mbrcate n catifea. M-am apucat s dau o veioz
la o parte ca s-o pot deschide pe cea de deasupra. Dup care am
observat c lada are band adeziv m partea de jos. Era de fapt un fel
de balama care lsa partea nspre mine s se deschid ca o u. Am
bgat degetele la Jncheietur i am ncercat s trag, dar am simit
cum podeaua mcepe s se cutremure sub genunchi.
Ploaia se oprise. Un brbat masiv intrase n rulot aI auzit un
sunet metalic, exact ca zgomotul pe care-1 face un pj^ toi de calibru
marc cnd este armat.
- Ce mama dracului faci aici?
Dennis. Albert era n spatele lui, pe trepte, cu pistolul personal
ndreptat spre cer. Al lui Dennis, o arm semiautomat, era
ndreptat destul de precis nspre mine.
- Hei, Dennis, nu ndrepta pistolul spre mine. ' -j

- Ce caui aici, Ben?


- Voiam s vd ce e n cutie.
- Ben, s nu faci asta, spuse el i pistolul lui se apropie de
mine.
Era cam devreme ca s fie bei. Albert a rgit i mi-am dat
seama c pentru ei e nc sear, trziu. Mai ru, preau speriai. Naveam nici un chef s m gndesc ce putea s ias din asta, amndoi
narmai i speriai ca nite pisoi.
- Fii atent, m ridic n picioare, am spus.
- Nu te mica.
- Nu m mic.
- Verific dac a luat ceva, spuse Dennis.
Albert s-a strecurat prin spatele lui, cu arma ndreptat acum
spre tavan, i s-a auzit tropind prin holul ce ducea n dormitoare. Sa ntors aproape imediat.
-N, nici mcar n-a fost acolo.
- Atunci, ce caut aici?
-Habar n-am.
- Hai s-1 ntrebm.
- Ce faci aici, m, Ben?
mi era greu s apreciez comicul situaiei cnd i vedeam
narmai cu sculele alea.
- Biei, prerea mea e c ar trebui s lsai la o padc
pistoalele alea, c o s rnii pe cineva.
- Pe tine, m puse la punct Dennis. Nu pe cineva.
_ Nu poi s m mputi n sufrageria maic-tii. O s faci
mizerie.
Dennis s-a dovedit un strateg:
- Da, da' dac am crezut c e un sprgtor?
- Mama tot o s fie suprat. i caraliii la fel. Nu e voie s-i
mputi pe sprgtori. Haidei, biei, indiferent ce avei n cutiile
alea, nu merit s m mpucai pentru asta.
- Nu vreau s fiu prins, spuse Albert.
- Oricum o s fii prini, le-am spus. inei minte ce v spun.
S-au uitat unul la altul, apoi la cutiile de dinamit.
- O s fim concediai.
- De ce s fii concediai?
- O s ne ia camioneta, se plnse Albert.
,

- De ce s v ia camioneta?
- Ticlosule, se roi Dennis, e numai din vina ta. A apsat
furios pe trgaci i cartuul pe care-1 armase mai devreme zbur prin
aer drept ntr-o figurin Hummel de pe raft.
- Iisuse Hristoase! Ne omoar mama.
- Ben m-a fcut s trag.
- Nu s-a spart, i-am linitit eu. Uite!%A czut pe covor. E-n
regul.
-Unde?
- S-a rostogolit n spatele canapelei, le-am spus.
S-au repezit amndoi, s-au lsat n patru labe ca doi
hipopotami n nmol i au nceput s pipie pe dup canapea.
- O, nu! Dennis inea n mn capul unui pescar care zmbea
sfios. S-a spart.
- V-am pclit, am spus, bucuros c pun mna pe pistolul Pe
care-1 lsase lng el, pe covor. Albert s-a repezit prostete sPre
arm. N-avea nici un rost s-i iau cu vorba bun, aa c l-am lovit cu
patul n frunte i i-am dat un ut uor i ju- Dennis.
Apoi m-am retras spre cellalt capt al sufrageriei unde m-am
aezat pe fotoliul mtuii Laura, cu ambele pistoale^ nearmate ndreptate spre ei i i-am ateptat s se mpace cu situaia.
Le-a trebuit ceva timp. Dar timpul era de partea mea. i
apucase durerea de cap. Dennis se freca la umfltura din dreapta
Albert avea un cucui ct o moned n frunte. Mai ru - eram sigur era faptul c erau ameninai de mahmureal.
- Haide, m, Ben.
-Eu nu snt m, Ben", pentru tine.
- Glumeam i noi.
- Aa ai glumit i cnd l-ai omort pe Dicky?
-Ha?
-Ce?
- Dicky? Dicky Butler? Nu l-am omort noi pe Dicky Butler?
Eti nebun, Ben?
- Unde ai fost n ziua aceea ntre prnz i ora dou?
-La treab.
-Rahat.
- Zu. Am fost la treab. i-am mai spus.
-tiu ce mi-ai spus. Dar tiu i c m-ai minit.

-Ben, s nu ne dai de gol.


- Recunoatei c voi ai facut-o?
- Ce s facem?
- L-ai omort pe Dicky.
- Nu, vorbi corul.
- Atunci de ce m-ai minit cnd mi-ai spus c l-ai vzut pe
domnul Butler cu vaca?
- N-am minit.
- N-a fost nici o vac. A inventat totul.
-Aa?
- Iar voi v-ai prins n joc pentru c aveai nevoie de un * jibi Dennis, eti numai vnti pe fa. Parc cineva te-a
folosit iar
de sac de box acum vreo dou sptmni. Te-a btut
Dicky?
- Nimeni nu m-a btut pe mine, replic el neguros.
- Ce s-a ntmplat? Cine te-a lovit?
-Nimeni.
- Atunci ce-ai pit?
Albert se pomi pe chicotit.
- ine-i gura, mri Dennis.
- A vrut s fac rost de nite camere de main.
- Cum adic s fac rost? Vrei s spui s fure camere de
anvelope? De la maini?
- Alde Jervis le ia cu o sut de dolari bucata. Dar nu-i uor, e
cu chichirez.
- i-a explodat o camer din fa?
- Mda, cam aa ceva - tocmai ncepusem s m pricep...
Albert chicoti din nou.
-1 s-a nfipt o cheie drept n cap. A trebuit s o trag cu cletele.
- Dennis, vino mai aproape - nu aa de gproape!... M-am uitat
peste pistol. Drace! OK, d-te napoi. Cheia Allen i lsase o cicatrice
albastr n unghi drept, foarte vizibil.
- Dac zicei c nu 1-ati omort pe Dicky, unde ati fost?
Ce
e n cutie?
S-au uitat iari lung unul la altul i au ridicat resemnai din
umeri. Albert a vorbit:

- Da' s nu spui la nimeni, bine?


- Asta depinde de ce e n cutie.
Dennis i nclet minile.
- Nu l-am omort noi pe Dicky.
- Arat-mi ce e n cutie.
Albert s-a lsat pe genunchi i a deschis cutia de dinamjjJ M
rugam s nu conin cozi de topor nsngerate sau cev de genul sta;
verii mei erau suficient de tmpii s le ascund n loc s le pun pe
foc.
Nu m ateptam la ampanie Veuve Clicquot.
- S nu-i zici domnului King, c ne concediaz, se rug
Albert.
-De-aia te-am minit c l-am vzut pe domnul Butler cu vaca,
mi explic Dennis. Ne-a fost fric s nu afle cineva c am luat
sticlele acas. Aa c, atunci cnd ne-ai ntrebat de domnul Butler,
ne-am gndit c n felul sta sntem acoperii.
- De ce-a i furat-o? Tmpiilor! Avei nite slujbe bune, o
camionet frumoas. V pltete regulat. De ce i-ai furat ampania?
- Finc nu ne-a lsat s stm la poart atunci, la petrecere,
explic Albert morocnos.
- i marfa era la-ndemn, n spatele unei dubie, relans
Dennis explicaia. A stat acolo o o. i ne-am zis c au att de mult
c nici n-o s-i simt lipsa.
Ct mai avei?
- O avem pe toat. Nu ne-am atins de ea.
-Ce-ar fi s-o ducei napoi, n cazul sta. Spunei c-ai gsit-o n
pdure. C cineva o pusese acolo ca s-o fure mai trziu, dar n-a mai
putut cu atta securitate care a fost dup explozie.
- Ne-am dus la Licquor Locker. Steve zice c face aizeci de
dolari sticla.
- Atta d Steve...
- Ne gndeam c poate...
-S-o ducei napoi.
-Sigur, Ben. Dac zici tu.
Fceau pe pociii. Dar cnd chiar au nceput s-i cear
ertare. ani devenit suspicios.
1 _ Biei, stai un pic.
- Ben, am ntrziat la lucru.

_ Nu dureaz mai mult de-un minut. _ Ce s dureze un minut?


Treb'e s mergem. Ce faci
acolo? Ai grij.
Am deschis iari cutia i am ridicat o sticl de ampanie, ^poi
o alta. i o a treia. Pe fund era un maldr cu aspect neplcut de
batoane de dinamit.
- Mi s fie, ce-avem noi aici?
- Dinamit.
- Dinamit ascuns, am corectat. Aveai de gnd s o dai i
pe-asta napoi?
- Mda.
Slav Domnului c mi-a dat prin cap s umblu acolo.
- Hai s ieim afar, dup care o s-mi spunei de unde o
avei.
Am crat-o cu minile mele dup ce am descrcat sticlele de
Veuve Clicquot. S-au trt dup mine ca o hait artritic dup farfuria
cu mncare. Am tcut cteva drumuri prin iarba ud i am observat
ceva ciudat. Erau cteva ticuri de dinamit. Era dinamit pentru
construcii, cu putere 50 la sut, alta cu eticheta Gelatin special, cu
60 la sut. Pe alte batoane scria Hxtra, 40 la sut. Nu tiam mare
lucru despre dinamit, dar mi era clar c batoanele, care variau
ntre doisprezece i aisprezece centimetri, nu proveneau din acelai
stoc.
- Aa, biei. De unde avei marfa?
- - Nu tiu. O aveam prin cas, se hazard Albert, dup care
ncerc i Dennis:
- O avem de la bunicu'.
- Bunicu' vostru a murit acum douzeci de ani. l chem. pe
poliistul Moody dac nu-mi spunei imediat de unde provine. Iar ai
jefuit la drumul mare?
-Nu.
- De unde o avei?
- Am gasit-o acas la King.
- La King? Cum a ajuns o asemenea colecie la Fo\ Trot?
Dennis pretindea c au gsit-o ntr-un pavilion de la lucrrile
de construcii.
- i ce v-ai zis, ce mama dracului, e bun nite dinamit la
casa omului. Aa-i?

Muncitorii de import ai lui King nu erau tocmai genul care las


explozibil n urma lor.
-l sun pe Moody.
-Nu!
-De ce?
-Ne mini.
-Spune-i, l ndemn Albert pe fratele lui.
- Taci din gur.
- Spune-mi.
- OK, OK, i ncepu explicaia cu ceva ce semna cu o gogoa
i mai umflat.
- Domnul King ne-a trimis la alde Butler s-i furm dinamita i
noi...
-Ce? .
- Zipea c Butler are de gnd s arunce n aer Fox Trot dac
noi nu ne ducem s i-o furm.
- Ce vorbeti? i dup aia ce-ai fcut?
- Am pus-o unde ne-a artat domnul King, n pavilionul de
care i-am zis.
-i ai pstrat o parte pentru voi.
- Nu! N-am luat din aia bun. Numai de-asta de era in
plus.
- Era pe-acolo, ntr-o ldi, se bg i Albert. i noi n-aveam.
jsju trebuia la nimeni.
- Biei, stai aa, c ncerc s recapitulez... Ai furat dinamita
de la domnul Butler pentru c v-a pus King, i ai pus deoparte ceva
pentru voi? E bine? Am nite ntrebri. Cum ai reuit s trecei de
DaNang?
- Cinele nu era acolo.
- i domnul Butler?
- Era i el plecat.
- Ce chestie, cnd te gndeti ct de rar pleca de acas.
- Domnul King ne-a zis c nu e nimeni, c e n Newbury.
La magazinul universal, telefonnd pentm a aciona
detonatorul.
- i Dicky?
- Nu l-am vzut.
Dormea n pdurice.

Ce dracu', totul se lega.


- Biei, pot s v mai ntreb ceva? V-ai pus vreodat
problema c poate exist o legtur ntre dinamita pe care ai furat-o
de la domnul Butler i explozia de la barajul domnului King?
v - Normal, spuse Dennis. Nu sntem p*oti. S-a ntmplat c
eu i cu Albert am ajuns prea trziu. Butler i-a plasat ncrctura
nainte s-i furm noi dinamita. N-a fost vina noastr, adug el cu
ochii porcini scnteind de onestitate, i mi-am dat seama c Henry
King ncercase prea trziu s-i ia precauii.
Cu toate c verii mei tocmai i gsiser locul n panteonul
celor ntructva nevinovai, alturi de Oliver Moody i J.J. Topkis,
nc nu-mi venea s cred c un diplomat care face douzeci de
milioane pe an e n stare s omoare un om ca s-i ia ferma.
Am alergat napoi la Newbury. |
Poate c a fost Josh Wiggens, gndindu-se c-i face o favoare
lui Henry. Poate c Josh i-a nscenat o chestie urta lui King, spernd
s-o rectige astfel pe Julia.
S fi foslt Bert Wills, drept rzbunare pentru jigniri mai vechi
i cu sperana s-o ia pe doamna King, pe lng ceea ce i-ar fi revenit
prin divor? Superb motivaie, numai c Bert nu era destul de
curajos pentru asta.
Am gsit-o pe Alison sughind de plns n biroul meu.
- Scumpa mea, ce-ai pit? 1
- Domnul Butler l-a luat pe DaNang.
-A fugit? m
- DaNang a srit n camionet. Fr la revedere, fr s se
uite napoi. Domnul Butler l-a fluierat i s-a dus. Parc nici n-ar fi
fost vreodat.
- O s mergem n vizit.
- Vreau o pisic.
'fl
L-am sunat pe Tim.
-Felicitri.
- Pentru ce? ^
- Pentru c l-ai scos pe domnul Butler.
|
- Nu l-am scos pe domnul Butler.
- Tocmai a fost aici. i-a luat cinele.
- Glumeti. Ira trebuie s fi... Te sun mai ncolo. m
Tipic pentru Ira, m-am gndit, s-i obin micorarea

cauiunii, dup care s neglijeze s-1 informeze pe Tim ^are


fcuse toat treaba. r
- Dac nu m lai s-mi iau un pisoi, vreau un inel n -buric.
jfl
- Nu, n-ai voie inel n buric. Nu eti destul de mare nici ca s
ai un buric. Trebuia s gsesc o modalitate s-1 previn pe Henry
King.
< - Vreau pisic, vreau foarte, foarte tare.
A sunat telefonul. Era Tim, mult prea isteric pentru cum
rrxi plac mie avocaii. : - Butler a evadat!
^ - Cum?
-A aruncat n aer ua de la celul. | - Cu ce?
- Se crede c amicul lui, veteranul, i-a strecurat nite C-4. Numi vine s cred! Snt avocatul unui prizonier evadat destul de btrn
s-mi fie tat care i-a orbit pe gardieni cu o explozie, a pornit
camioneta f ar chei n contact i s-a crat.
- Nici mie nu-mi vine s cred. De unde a luat amicul lui
explozibil de plastic?
- Nu-i trebuie prea mult, putea s i-1 pun ntr-o plcint.
- Cine e amicul sta? ' _
f T M ^
KBE I jy,
- II tii pe vagabondul la btrn care tot venea pe la el?
Gardienii ziceau c reuea totdeauna s-l calmeze. Tot nu neleg
cum a trecut nebunul de barajul poliiei. tii c drumul spre
Plainfield e blocat. i uite c-a scpat.
Tim nu nelegea c clientul lui luptase n rzboi.
- A luat i armele gardienilor.
- Gardienii din arest nu poart arme.
- A aruncat n aer ua de la dulap. Am fugit la u.
Poliia are reguli stricte dup care pornete la vntoare, lucru
tiut, desigur, de sufletul generos care i-a procurat explozibil
domnului King. Alison a venit dup mine.
- Ce e? Ce e?
- Unde-i mama ta?
- Face curenie.
- Du-te repede la Connie. Spune-i c-am spus eu s rmi kea.
- De ce?

-Domnul Butler a evadat din nchisoare. Poliia o s vinncoace ntr-un minut.


- Zu? .
- Du-te. Acum. -OK. OK.
- Stai puin. Ai vorbit cu el?
-Nu. Doar a fluierat. Dac nu deschideam ua, DaNang ar fi
srit prin geam. Ben, poliia o s-i tac ceva lui DaNang?
- Ce main avea? -Camioneta lui.
- Era sigur a lui?
- Aia veche, albastr. Ford 1500.
- Sigur? Chiar ai vzut maina?
- Era plin ochi cu lemne.
- Lemne? Lemne de foc?
- Scnduri. Era plin de-a binelea. DaNang a trebuit s se
urce n fa.
Ultima dat cnd am vzut-o era parcat goal, n opron.
- Bun. Spune-i lui Connie c domnul Butler a evadat de la
arest i c nu vreau s fii n cas cnd vine poliia s-1 caute.
- Unde te duci?
- Trebuie s-1 gsesc naintea lor.
Josh Wiggens se pregtea probabil s srbtoreasc
evenimentul cu un scotch.
Poate c Tim nu-i nelegea pe lupttori, dar tipul de la CIA da,
i puneam pariu c el e cel care aranjase chestia cu amicul veteran.
Obinuit cu armele, btrnul avea s lupte pn cnd poliia l va
omor i cu asta se va termina ancheta care l-ar fi putut expune pe
criminalul lui Dicky Butler.
Dar Josh avea s aib o mare surpriza.
Nu tia de promisiunea domnului Butler c o s arunce n aer
Fox Trot.
i btrnul fermier tia cum s-o fac sau avea s moar
ncercnd. Trecuser treizeci de ani de cnd fusese n Forele
Speciale, dar n-avea nici o importan. Mult mai periculoas dect
ndemnarea era atitudinea lui.
Obstacolele vor fi pentru el oportuniti.
A ctiga nseamn a supravieui.
Victorie prin orice mijloc.

Slav Domnului c mie mi-a spus. mi ddea un avans fa de


poliie. Ceea ce fcea din mine singura persoan din Newbury cu
anse s-l salveze pe bietul nebun.
Mi-am aruncat nite mnui i un patent de tiat srm n
main. Mana cenuie a lui Ollie Moody opri scrnind pe alee,
tindu-mi drumul.
- L-ai vzut pe Butler?
- De-abia am ajuns acas.
O camionet ruginit l urma hodorogind, lsnd un miros greu
de lemn vechi, cu Frank LaFrance la volan - tatl lui Steve,
candidatul nvins de Vicky avndu-1 pe bancheta de alturi pe Ike, un
ogar care putea s in urma lui DaNang drept ca pe autostrad.
- Putem s aruncm o privire n cas, da? spuse Ollie, cu
intenia clar de a intra oricum i de a-1 pune pe Ike s miroas ceva
de la DaNang.
- Ia mainile din drum deocamdat. Am treab.
- Nu te duci nicieri.
Ollie s-a repezit pe ua de la buctrie, urmat de hita i de
cinele lui. Tata i spunea lui Frank Puti i Cini" cnd i ddea
cuvntul la adunrile de la primrie. Frank spunea mereu: ara
noastr are nevoie de mai multe puti i de mai muli cini". Frank
era astzi n plin glorie, cu Ike innd urma i cu puca ncrcat cu
muniie de urs.
Am luat-o cu maina peste pajite i prin gardul viu.
Degeaba am folosit scurttura spre Morris Mountain. Poliitii
ajunseser naintea mea la ferma lui Butler. O Crown Victoria
albastr cu galben bloca aleea. Agentul de circulaie n uniform care
se adpostise n spatele ei cu puca n mn era tnr i nervos. Nici
mcar n-am ncetinit destul ca s aib timp s-mi fac semn i am
mers mai departe, n sus pe munte, 0bservnd n trecere un alt agent
postat n faa casei. Dar dac credeau c l-au ncercuit, se nelau.
Un poliist ca Ollie n-ar fi fcut niciodat o asemenea greeal.
Poliia din Plainfield ns, cu efectivele subiate, ceruse ntriri i
primise ageni de circulaie din zona suburban care n-aveau de
unde s tie c fermierii vrstnici snt cei care au lucrat la drumuri.
De trei generaii, familia Butler ajungea la ntinsa ei proprietate pe
poteci fcute de tractor, ascunse vara de hiuri de buruieni i flori
slbatice.

La ntoarcere, i-am gsit pregtii. Poliistul i pusese maina


de-a curmeziul oselei, iar el i partenerul su erau n spatele ei, cu
armele n poziie de tragere.
-Jos din main! Minile pe capot. Unul a rmas acoperit, iar
cellalt m-a percheziionat dup ce s-a uitat n main.
- Deschidei portbagajul!
- Putei s-mi spunei i mie ce s-a ntmplat?
- A evadat un deinut, domnule. E narmat. i-au ndreptat
armele spre portbagaj, acordndu-mi onoarea de a m pune n btaia
focului ca s deschid.
Cum nici DaNang, nici domnul Butler n-au srit din portbagaj,
m-au lsat s plec. Am luat-o pedrumul spre Fox Trot. Poarta grea
i ornamentat de fier era ncuiat.
Albert Chevalley a ieit din casa portarului, rnjind:
- Salut, Ben. Ai vzut ce de poliie?
Am ntors maina i m-am ndreptat spre munte.
Domnul Butler avusese multe nopi la dispoziie ca s-i pun
planul la punct. Era imposibil s sparg poarta de la Fox Trot. Chiar
dac ar reui, printr-o minune, s arunce n aer poarta principal, tot
n-ar avea cum s scape de tricoanele c*re i-ar face cauciucurile fii.
Atunci singura cale natural de atac spre casa lui King rmnea pilcul
lor comun de pdure.
Dac are ctui de puin minte, va atepta pn la lsarea
ntunericului.
Dup ce am apucat pe cteva crri care se nfundau, am luat-o
pe un rzor marcat cu urme de roi printre dou terenuri ale lui
Butler i care se ondula apoi pentm a merge paralel cu gardul
electrificat al lui King.
Am dat de o barier pentru vaci ascuns de tufe de coacze i
am ascuns maina ntre nite mcei. Mi-am pus mnuile, m-am
strecurat afar din main i m-am strduit s-o camuflez cu crengi.
Am urcat zidul de piatr pe care era ntins srma electrificat i am
tiat rindurile de jos. Tensiunea din fire le-a tcut s plesneasc n
stnga i n dreapta, descrcndu-se n iarb. Am trecut pe dedesubt,
am traversat perimetrul de pmnt paralel cu gardul i am luat-o la
fug peste pune.
Ieisem mult deasupra casei lui King. Pilcurile de pdure nu
lsau s se vad nimic altceva n afar de o bucat din lacul pe care

ploile recente l reumpluser parial cu o ap noroioas. Am trecut


peste nc un zid de piatr, apoi peste o alt pune. Dup ploaie,
praful i polenul se aezaser, iar eu le ridicam n goana mea i-mi
ddeau dureri de cap.
Trecnd peste a treia pune, mai larg dect prima, i peste un
ultim zid de piatr, am intrat n pdurea lui King. M-am oprit s m
orientez. Eram nc deasupra, lng hotarul lui Butler. Prul nu
putea s fie mai aproape de jumtate de kilometm. M-am ndreptat
spre el, ghidat de razele de soare care treceau prin perdeaua de
copaci i prin denivelrile terenului.
Mi s-a prut c aud voci.
M-am oprit i am ascultat cu atenie. Vntul fonea prin crengi.
O pasre-cardinal fluiera. Se auzeau ciocniton- Veveriele fceau i
ele glgie. O armat de gaie a trecut ffl zbor, ipnd.
Am pornit din nou nainte, de data asta ncet i fr zgomot, cu
ochii n alert, cutnd s prind o eventual micare printre copaciAm simit c m apropii de ap.
Am auzit iari voci.
Am cotit-o n sus, ca s-i prind ntre mine i ru. Am ajuns mai
nti la gard, am ridicat un rnd de srm cu mna nmnuat i mam strecurat fr s iau dect un mic oc pe spinare. Aflat acum pe
pmntul lui Butler, am urcat o vreme paralel cu gardul, dup care
am luat-o iar ctre ap, sigur de locul unde auzisem vocile. Brusc,
mi-am auzit propria-mi voce - un strigt tare, de ajutor - cnd am
simit c-mi pleac pmntul de sub picioare i am czut cu faa n
jos ntr-o gaur destul de adnc pentru a ngropa un cociug.

29
n cdere, m-am gndit la King i la Butler i la arsenalul lor de
rzboi n jungl compus din tricoane ascuite de bambus. M-am
prbuit ns pe un strat de placaj, lovindu-m la genunchi i
jupuindu-mi pielea din podul palmelor. Pereii gropii erau i ei
cptuii cu placaj, formnd o cutie de unu pe unu pe doi metri,
complet goal dac nu m puneam la socoteal. Mi-am adus aminte
c am strigat n momentul cderii i am ridicat capul s vd cine m-a
auzit. n trei pri crescuser tufiuri dese - mai dese dect vegetaia
din jur, pe care copacii o lipseau de lumin. Cel ce spase ascunziul
plantase aici laur slbatic adus de pe munte - un proiect de design
destul de anevoios dac te gndeti c dafinul nu se las chiar aa de
uor smuls dintre stnci, cu rdcinile lui ncolcite.
Cte minciuni mi-a turnat domnul Butler numai ca s-i
protejeze depozitul lui secret de dinamit? A patra latur, cu faa la
povrni, departe de proprietatea lui King, se deschidea re un drum
forestier care nu mai fusese de mult folosit. Adic pn acum cteva
ore, cnd a venit cu camioneta pn la buza gropii. Urmele de roi
erau proaspete n noroi i nu
ucaser s se umple cu ap. Fuseser fcute dup oprirea
ploiiUitndu-m n direcia opus, printre tufele de dafin, puteam
s vd gardul electrificat la mai puin de zece metri de ru. Dincolo
de gard, pe proprietatea lui King, am simit micare ntre copaci.
M-am urcat pc drumul forestier i m-am aruncat la pmnt.
Undeva, la stnga, era prietenul meu, prul curgea pe pmntul
lui King i se vrsa n lacul Vixen. M-am trit ntr-acolo printre
copaci.
L-am auzit curgnd nainte s-1 vd. Ploile umpluser albia
curentului. Acolo unde data trecut m trsem din bltoac n
bltoac, acum njur de un metru de ap spumega peste fundul
pietros. Minunat. Dac Butler era acolo jos, n-avea s m aud
nainte s ajung lng el. Dac era agentul lui King, uvoiul
amplificat de ctile lui se auzea ca traficul din New York la or de
vrf.
Apa era att de rece c aproape mi-a ngheat inima. M
ateptam s-mi ajung pe undeva pe la piept, dar era mai adnc i

mult mai iute dect estimasem. M purta din piatr-n piatr ca pe un


butean i-mi doream s fi avut o vest de salvare i o casc de
motociclist.
In cteva secunde m-a vrsat n bazinul lui Dicky. Era plin pn
la buz i apa i curgea peste maluri. Oricine s-ar fi uitat spre mine,
mi-ar fi vzut capul pc deasupra malului. Am l"ecut peste stvilarul
lui. Dicky ct am putut de repede, prbuindu-m n cascad ca o
vidr decrepit i m-am lovit de stncile care m ateptau mai jos.
Vedeam cum se apropie gardul lui King, de la care ateptam la
ocuri electrice. Dus de curent, vedeam n sfi logica lui: iama trziu,
cnd foamea le face pe cprioarei agresive, nivelul apei crete; firul
de smi de deasupra curentului nu era foarte jos. Distana pn la
prul umflat de la ploile din ultimul timp era cel mult egal cu
distana dintre nasul i gtU| meu. Mi-am bgat capul n ap, dar nu
destul de repede i nici destul de adnc. Prul meu ud a ters srma i
am simtit o zvcnitur puternic n ceat i o durere ptrunztoare
care m-a tcut s deschid gura care mi s-a umplut cu ap rece.
Tuind i pe jumtate necat, am fost purtat din stnc-n stnc de
curentul care cobora accelerat pe panta abrupt. M-am agat de o
rdcin, dar mi s-a mpt n mn.
Am vzut alta i m-am agat de ea cu ultimele puteri.
- Ce mama dracului caui pe proprietatea mea?
Era Henry King, care apruse dintr-un tufi, ca un ap n
clduri nervos c altul i-a violat teritoriul.
Stpnul de la Fox Trot purta pantaloni de grdinrit marca
Eddie Bauer, o cma englezeasc de flanel Ralph Lauren i o apc
pe care scria cu litere aurii USSIowa.
- Eti pe pmntul meu.
- Snt n prul tu. Ajut-m s ies de-aici.
- Eti pe pmntul meu.
Am reuit s m car de unul singur, respirnd anevoie i
tremurnd.
-Dispari din faa mea! Nu eti n Polonia secolului optsprezece.
Pantalonii lui King erau uzi i murdari de noroi pn la
genunchi.
Am aruncat o ntrebare cu btaie mai lung:
-Ai gsit mnua?
-Poftim?

Pin ziua n care i-am spus c o pierdusem, plouase


ncontinuu-. Pn azi dup-amiaz nu avusese cum s o caute serios.
- Mnua despre care i-am spus c am piedut-o. Mnua n
care gealatul tu a tras cu arbaleta.
- L-am concediat. i i-am cerut deja scuze pentru incident.
- Mnua pe care mi-ai cerut-o cnd i-am napoiat casca.
Mnua lui Dicky Butler. Ce caui n pdure?
P- - E pdurea mea.
- Caui mnua. nseamn c mnua asta incrimineaz pe
cineva.
- Ba nu. nseamn c Dicky Butler a pierdut-o cad a traversat
pe proprietatea mea.
- Ct de tare i doreti mnua aia?
-Ce?
- S zicem c te-am minit data trecut. S zicem c e la mine.
C am ascuns-o undeva. Ce valoare are pentru tine?
Un juctor de pocher dat naibii. Nici o tresrire, nici o
ncruntare a sprncenelor stufoase, nici mcar o schimbare de
expresie n privire. i de data asta nici mcar nu se complica s se
ascund.
f - Termin cu antajul, Abbott. M surprinzi. Mi-am schimbat
prerea despre tine. Nu te credeam aa de ticlos.
- Nici eu n-am tiut s te-neleg, am replicat. Poate c de
aceea nc nu-mi dau seama de ce l-ai omort.
King izbucni ntr-un rs nervos, ca atunci cnd, la o petrecere,
vrei s scapi de un nebun care a pus ochii pe tine.
- Te ntreb numai de curiozitate, cum adic nu m-ai neles?
- Ai o motivaie foarte puternic - vrei ferma domnul i Butler
- dar nu te vd n stare s omori pentru asta.
- Mi-ai luat o piatr de pe inim.
- i nici nu te vd n stare s-i distrugi lacul tu cel nou ca s
scapi de cadavru.
-nc o piatr.
- Numai c toi ceilali care ar fi putut s-l ucid n-au fcut-o.
Henry King rse din nou.
- Ce bine c nu eti poliist. M-ar fi costat o avere s te dau n
judecat pentru arestare abuziv.

- Moody nu l-a omorit. Descreieraii de veri ai mei nu l-au


omort. J.J. Topkis nu l-a omort.
- Cine dracu' e J.J. Topkis?
- J.J e un derbedeu cu un avocat de clas pltit de omul tu,
domnul ministru Bertram Wills.
- Bert Wills face parte dintr-o familie de aristocrai din
Connecticut recunoscut prin faptul c-i ajut pe cei dezavantajai.
-J.J. a devenit avantajat de cnd Josh Wiggens i-a cumprat o
motociclet Harley-Davidson nou-nou cu mbuntiri...
- Ce face Josh cu banii lui nu e treaba mea. tiu c a motenit
cte ceva la moartea mamei sale. Ct despre compania" mcare se
complace Josh - fcu gestul care-i indica pe homosexuali - tinerii lui
prieteni nu m intereseaz. E binevenit n casa mea.
- Musafirii ti permaneni s-au strduit din toate puterile s-l
bage la ap pe domnul Butler cu ajutorul lui J.J. Josh i-a spus lui
Moody unde poate s-l gseasc pe J.J. cnd l-a arestat. Bert i-a
angajat uri avocat de clas care a reuit s-l scoat cu condiia s
depun mrturie mpotriva lui Butler
L-a mituit cu o Harley nou ca s-i in gura. A mers pn
acolo nct l-a oprit pe J.J. i banda lui s m omoare n btaie
mpotriva dorinei lui, snt sigur - numai ca s-1 opreasc s intre la
nchisoare sub acuzaia de crim. Bnuiesc c, dac j j. sare o singur
dat peste cal, o s moar.
- Dac ai fi putut s demonstrezi aberaia asta, Josh ar fi
acum la poliie.
- Da, dar tu eti cel care caui mnua lui Dicky.
- Nu caut nici o mnu.
- Eti murdar de noroi pe genunchi. Ai umblat n patru labe
ca s gseti mnua.
-M-am mpiedicat i am czut. M-am bucurat de o plimbare n
pdurea mea. E foarte linitit, aici. Vin deseori s m reculeg. Snt
biat de la ora. Pentru mine natura e ceva nou. Mi se pare foarte
relaxant. ie nu?
,
- Nu i cnd pot s dau peste vecini violeni.
- Asta pentru c tu te plimbi n pdurile altora. ncearc n a
ta. Ai s vezi c e mult mai sigur.
- Vreau s-i fac o ofert, i-am spus.
- Nu m intereseaz.

- Nu-i cer nimic n schimb.


- N-o vreau.
%
Noroiul de pe genunchii lui mi spunea c o vrea.
- Toat afacerea asta m-a scos din mini. M-nvrt n cerc, ca
un porc cu belciug n nas. i dau mnua dac-mi rspunzi la o
ntrebare simpl.
King prea plictisit.
L-am ntrebat totui:
-Vrei s fii vedeta celui de-al doilea proces al secolului tn care
proba principal este o mnu? De-aia ai pornit singur n cutarea
ei? m - Snt dou ntrebri.
Groapa ntrit cu placaj, urmele camionetei domnului But Ier
care duceau pn-n buza ei i colecia eclectic de dinamic pe care cei
doi Chevalley o furaser de la Fox Trot duceau la a treia:
- E adevrat c oamenii ti de securitate au gsit dinamit n
baraj n noaptea dinainte de explozie?
Zmbetul lui King devenise reflexiv, expresia opac. \ rmas un
timp pe gnduri. Dup care a ridicat din umeri zmbind:
- Ben, mi dai voie s te percheziionez?
- Nu snt narmat.
-E vorba de reportofon.
M-a pipit cu stngcie, dar pe ndelete.
-Mnua e la mine n main. Nu departe de aici.
- mi dai cuvntul tu?
-i -dau mnua lui Dicky, i-am promis, ncercnd n acelai
timp sentimentul neplcut c Henry King joac mai multe jocuri
dect jucam eu cu el.
i-a frecat brbia. i-a scos apca, i-a trecut degetele prin
prul arginitiu i s-a acoperit iari.
- Rspunsul la ntrebarea ta este da.
-Oamenii ti au gsit dinamit n noaptea dinaintea petrecerii?
- Da. Acum du-te i ia mnua i adu-mi-o n cas.
-Dar n-au anunat poliia.
- Eram la Londra. Petrecerea era fixat pentm a doua zi.
Oamenii mei au luat decizia s-o lase acolo, dar au dezamorsat-o.
- De-aia ai mpnzit zona cu securitate?
-Normal. Dar ai vzut i tu ce-a ieit. Afurisita de dinamit a
explodat.

- Cu Dicky Butler sub ea.


- Era beat i adormit. M nelegi, Julia a luat o decizie bazat
pe variabile pe care nu e cazul s le discutm aici. N-a
fost vina ei.
- Te referi la afacerea cu motoare ceramice.
- Ai fost foarte ocupat, domnule Abbott, a spus King. pcat c
n-ai depus atta efort ca s rezolvi problema cu care te-am nsrcinat.
Ei bine, da. Nenorocita aia de afacere. Bineneles, Julia i cu mine
am comunicat permanent i, cnd au gsit explozibilul, nc mai era
probabil s reuesc s nchei un contract pe care urma s-l anun
mndru la petrecere. Julia s-a gndit c nu e bine s avem n curte o
brigad a poliiei care s miune printre invitai. O decizie pe care o
aprob lr discuie, cu toate c a ieit ce a ieit.
- De unde tii c Dicky era beat?
- Mi se pare normal...
- Vorbeti ca i cum l-ai fi vzut.
- Mi se pare...
- Ai spus-o ca i cum ai fi tiut-o cu siguran. L-ai vzut
beat...
King a aruncat o privire spre pdure. Apoi la pru. I-am dat o
mn de ajutor:
- Te-ai ntors trziu de la Londra. Opt ore ntr-un avion fr
aer condiionat. Julia te-a luat de la aeroport cu elicopterul. Erai
suprat. Ratasei negocierea...
- Ai perfect dreptate. Avusesem o sptmn de comar n
Londra. i drumul spre cas asemenea. N-am nchis un ochi. i
urma s primesc dou sute de oameni la o petrecere la care trebuia
s m prefac c Henry King e un nvingtor. Aa c am venit aici i
m-am aezat sub un copac. la de colo.
Mi-a artat cu degetul un arar, frumos de lng ap.
- Am un baston care se deschide ntr-un fel de scaun pliant.
Destul de confortabil. Descoperisem deja c pmntul e rece i umed
n Connecticut, chiar i vara.
Vocea lui se nmuiase.
-Erai cu spatele la gard? Te uitai spre vale?
-Tot ce vedeam era al meu. M uitam n jos spre pdurea mea
i ascultam glgitul apei. i psrile. Animale miei pe care la nceput

nu tiam s le vd. Dar am nvat c dac stai linitit o vreme, ies la


vedere.
Brusc, am auzit un zgomot de sticl spart. M-am ntors i lam vzut pe Dicky Butler dincolo de gard, beat. ncerca s sparg
gtul unei sticle noi.
M-a vzut i m-a strigat: Hei, King, ai un tirbuon?"
Mirosul de transpiraie i de rsuflare grea i se simea de la
cinci-ase metri. Am ncercat s-1 ignor. Dar a continuat s se ia de
mine. Hei, barosane, am auzit c dai o petrecere astzi. i tata se
pregtete de petrecere, pe punea lui Zarega".
-Blegarul de porci!
-S in minte s te angajez data viitoare cnd am nevoie de un
copoi. Ochii lui inteligeni s-au uitat ntr-ai mei. Vorbesc serios, treci
pe.la mine pe la birou. Te am n vedere. Am proiecte n toat lumea
i tu m poi ajuta. Ai nite haine mai de Doamne-ajut?
-Am, da' miros a naftalin.
-- l pun pe Bert s mearg cu tine la cumprturi. Sigur c
tiam de ameninarea lui Butler i nu-mi tceam griji. Rezolvasem
deja problema.
-Mituindu-1 pe poliist.
- mi place s discut cu moraliti, spuse Henry King. Snt pe att
de inflexibili, pe ct de previzibili.
Puin mi psa dac se referea la Ollie sau la mine.
-Ce s-a ntmplat dup aceea?
- 376
_ Mi-am strns scaunul i am dat s plec. Hei, barosane", ni
striga el ntruna. Barosane, aa-mi zicea. Te avertizez. Gata
cuelicopterul. Btrnul sufer din cauza asta. Las-1 n pace".
tiu c m-ai avertizat s nu m bag n asta, dar nu m-am putut
abine i m-am dus la gard. I-am zis: Spune-i lui taic-tu c-i
cumpr orice ferm din Newbury vrea. Spune-i c-i dau i bani.
Putei s-o luai de la capt, cu datoriile pltite, cu echipament nou,
cu vaci de ras".
N-a fcut altceva dect s rnjeasc. Cu dinii lui galbeni i
stricai. M-am simit neajutorat, ca atunci cnd eram n coal. tii i
tu, cnd unul dintre colegi i bate joc de tine pentru c singurul lui
scop n via e s te fac s suferi. i n-ai ce s faci. i nu uita,

Abbott, tocmai fusesem informat c tatl lui a ncercat s-mi aruncen aer barajul.
M-am calmat, ns. I-am ntors spatele. M-am ntors acas, am
tcut un du i m-am mbrcat pentru petrecere. i tocmai cnd
ncepusem s uit de toate, Dicky Butler mi-a dinamitat barajul, mi-a
distrus lacul i, prin faptul c a murit, a transformat un act de
vandalism ntr-un prilej de neplcere continu pentru mine.
- Nu. Nu te-ai ntors la petrecere dect dup ce l-ai omort.
%
-Nu l-am omort. Chiar tu ai spus, nu aveam nici motivaia i
nici mijloacele. Pentru numele lui Dumnezeu, cum a fi putut s
omor un brbat mai solid, mai tnr i mai puternic dect mine?
Ce l-a fcut s se enerveze att de tare, nct s uite de toate
acestea?
Ochii adnci i umbrii ai lui King coborr nc o dat asupra
prului. Aveam n faa ochilor un om care a urlat c o Ceac de
cafea cu o mic pat era murdar. La picnic l-am v'azut frecndu-i
unghiile cu o insisten demn de un chirurg.
Am neles, n sfrit.
Lupul i marcase teritoriul.
- Dicky s-a uurat n prul tu. i-a deschi s fermoarul i s
uurat n pru.
King a rmas cu ochii la copaci un minut ntreg. Dup care s-a
uitat lung la mine, apoi s-a uitat njur, s se asigUre c sntem
singuri n pdure. A nceput detaat, ca un om care povestete un
film, dar curnd s-a lsat cuprins de pasiune
- Nivelul apei era sczut. Doar un firicel. Nu plouase de
mult... Am vzut pata aia galben i urt cum se ntinde de pe
proprietatea lui pe a mea. Nenorociii tia de pdureni voiau s
distrug tot ceea ce eu construisem cu atta munc. M-am repezit i
am srit gardul. M-a nepat ca un roi de albine, lucru care mi-a
mrit furia, i i-am dat un pumn. A czut pe spate, rznd de mine.
Dup care s-a ridicat i m-am gndit c monstrul are s m
omoare. Eram ngrozit. Am aizeci de ani. Nu m mai btusem de la
aisprezece. Aveam s mor n pdure, lng o grmad de sticle
sparte. Apoi s-a ntmplat un miracol: s-a oprit s-i pun mnuile.
Era singura mea ans.

Am pus mna pe sticla lui de vin i l-am lovit n cap. N-am vrut
s-l omor. M-am gndit c sticla o s se sparg, c o s ameeasc i
eu am s pot s fug. Dar nu s-a spart. L-am lovit deasupra urechii i
i-am spart capul, ca pe un pepene sau ceva de genul sta. N-am vmt
dect s-l mpiedic s m omoare. Ben, eti n stare s nelegi aa
ceva?
mi puteam imagina frica lui n momentul n care un btu de
calibrul lui Dicky s-a ridicat cltinndu-se ameninror pe picioare.
Dac a fi pus mna pe cheia motociclistului, a fi putut cu uurin
s-l omor accidental pe unul dintre ei, atunci la Derby.
- Ai fi putut s pledezi c ai fost n legitim aprare.
- Nu pledez nicicum. S-a terminat. E mort i ngropat i e
timpul ca noi ceilali s ne continum viaa.
Mi-a venit n minte un vers dintr-o melodie de Mary- Chapin
Carpenter pe care Julia a ales-o la tonomat: Viaa e mai bun pentm
cel care nu privete npoi".
Asta depinde de ceea ce nu vor s vad cnd se uit napoi.
- Aa c te-ai trezit cu un cadavru de care trebuia s scapi, am
spus.
-Aa cum ai bnuit. I - Cu capul spart.
- M-ar fi omort el pe mine.
- i un baraj mpnat cu dinamit la ndemn.
- Am fost al dracului de norocos.
- Norocul de pomin al Vulpii de Argint?
- N-a fost prima oar cnd m-a salvat, spuse el zmbind
recunosctor Puterii Divine care tia s-i aranjeze astfel treburile.
-Numai C de data asta i-ai forat norocul. Nu te-ai mulumit
cu ansa. Te-ai lcomit.
30
Henry King s-a uitat la mine de parc i-a fi vrsat un pahar n
ochi. Se uurase de povar. Nu va recunoate niciodat spusele unui
agent de vnzri imobiliare cu un trecut ca al meu. Va fi numai
cuvntul meu mpotriva lui, nici o
dovad.
- Lacom? Ce-ai fi vrut s fac, s-mi distrug viaa
recunoscnd totul la poliie? Fii serios.
- tii foarte bine ce vreau s spun, am replicat. Te-ai
lcomit.

- Abbott, i promis c-mi dai mnua napoi.


-Butler v pregtise o bomb-capcan. Oamenii ti au luat
dinamita imediat. Julia n-ar fi riscat s o lase acolo. Dar atunci cnd
a trebuit s scapi de cadavru, ai avut geniala idee s pui dinamita la
loc i s arunci barajul n aer.
Dar cineva a bgat de seam c erau mai multe tipuri de
dinamit. Tot felul. i s-au prins ce voia s fac Butler.
- Ce voia s fac?
- Nu voia s fie prins mai mult dect vrei tu acum. A folosit
dinamit care n-ar fi dus la el. Cantiti mici rmase de la treburile
pe care le avusese pe ici, pe colo - nu e greu pentru un pirotehnician
autorizat. Aa se ntmpl cnd te lcometi. Te-ai gndit c, dac tot
o s-i pierzi lacul drept aCOperire, mcar s obii un profit.
- Nu te neleg.
- Dou mute dintr-o lovitur. I-ai trimis pe verii mei cei
idioi la ferma lui Butler ca s-i fure dinamita - cea pe care o avea cu
acte de la Pendleton Powder - i ai folosit-o ca s arunci n aer
barajul peste cadavrul lui Dicky.
- Abbott, eti nebun.
- De-aia a tiut domnul Butler imediat ce agenii federali au
gsit eticheta de la Pendleton Powder c ai schimbat ncrcturile i
c i-ai omort fiul. Ai lucrat repede i sub presiune i a ieit un plan
nemaipomenit. Butler a 'fost interogat, hruit i a ajuns n
nchisoare. n cel mai bun caz, bietul om se alege cu prnaie pe via,
n cel mai ru caz, se icnete. Oricum ar fi, ferma lui ncape pe
minile tale.
- i-atunci de ce i-am pltit aprarea?
- A fost ideea mea i i-a plcut teribil. Cu douzeci i cinci de
mii de dolari i-ai cumprat o imagine de inocent. Mai ieftin dect
jumtate de milion, ct te-ar fi costat s-i cumperi alt ferm. Bani de
semine, pentru tine, i, n timp ce tu te pre fceai c ncerci s-1
convingi pe procuror s renune la acuzare, Josh Wiggens lsa
momele n drumul detectivului Boyce.
M-am ntors cu spatele.
-Unde te duci?
- M duc s-i aduc mnua. Nu mai mi trebuie.
- Ce vrei s spui?

- Am fotografiat-o deja i am pstrat mostre din ea cu


sudoarea lui Dicky Butler. Detectivul Boyce poate s objnj o analiz
AND prin deshumare.
-i ce dac?
- Mnua nu e destul pentm a te bga la ap, dar e suficient
pentm a-i speria de moarte pe toi acoliii care te acoper jj fac s
vorbeasc, chiar dac-mi ia un an.
King suspin.
- Nu pot dect s sper c o s te plictiseti i o s m lai n
pace dup jumtate de an.
- Am s ncep cu Josh Wiggens.
- Dac vrei s-l prinzi coerent, ia-1 nainte de mas.
- i Bert Wills?
Henry King i-a scos apca, i-a trecut mna prin pr i a
ndesat-o la loc pe cap. Apoi m-a privit drept n ochi:
- Pe Bert l gseti n dormitorul nevesti-mii. Sau, n nopile
calde, n grdin.
M-am strduit s m art surprins. ocat.
- tiai?
- Bineneles c tiam, idiotule. Rolul lui e s m scape de ea
pn cnd reuesc s aranjez un divor acceptabil.
Asta nsemna c n curnd Julia se va mbrca de la Tiftny's.
- Dac aa stau lucrurile, am zis, Bert are multe de pierdut. i
mai mult de ctigat dac te toarn. Chiar dac nu el te-a ajutat s
cari cadavrul, tie probabil cine a fcut-o. Prietena mea detectivulsergent Marian Boyce e o femeie deteapt cu ambiii politice. i un
confesor pe cinste. tii cum i face pe oameni s vorbeasc? O dat ce
tie ce trebuie s ntrebe, i zice: Bert, Josh, sau mai tiu eu cine,
calea ctre imunitate pentm complice la crim i este deschis.
Primul care vorbete, e liber s plece". nainte ca tu s-i dai seama,
Bert o s se scape cu ceva, Josh cu altceva, iar prietena ^ea nu mai
are dect de trimis numele tu prin E-mail
procurorului.
Henry King a bgat mna n buzunar i a scos un telefon
mobil:
- La mine, fuga mar!
Josh? M-am mgat s fie el cel care avea s apar alergnd
dintre copaci. Bert Wills? Sau Jenkins, prins n timp ce-i mbria

pantofii doamnei King? N-am avut eu aa noroc. Am vzut-o pe Julia


Devlin apropiindu-se printre copaci.
A trecut pe lng mine, cu ochii n jos. M ateptam la o privire
plin de furie fa de mine, sau de dragoste fa de King, dar ea
continua s se uite la pmntul acoperit cu frunze moarte. i totui,
ceva n atitudinea ei dovedea mndrie i hotrre. Era aiuritor.
- Julia, a spus King, Ben are mnua n main i pretinde c
a fcut fotografii i a pstrat mostre. Va trebui s le gsim acas la el.
- N-ai gsit-o la mine acas noaptea trecut, am vorbit,
pentru c am pus-o n compartimentul pentm mnui din main. i
mi place s cred c n-ai venit la mine numai pentm asta.
- Nu poate dovedi nimic, i-a spus lui King.
- O s insiste pn cnd ceva o s transpire. Nu pot permite
aa ceva.
Julia s-a recules fr s fie n stare s ridice privirea din
pmnt.
- mi pare ru, Ben.
Cnd m-am uitat iari la King, avea pe buze zmbetul
ngrijorat al nvingtorului grbit s treac la alte treburi.
i cnd m-am ntors spre Julia, era deja n aer, srise la nune
ca o panter.
31
Mtua Connie era la muli kilometri distan, lundu-i ceaiul
de dup-amiaz, dar ea mi-a salvat viaa. Mulumit ochilor ei mai
ageri dect ai mei, am tiut de ce Julia Devlin nu i-a crat niciodat
bagajele lui King. i mi-am amintit-o n timp util, astfel c am primit
utul ei n brbie i nu n gt.
M-am adunat de pe jos, ncreztor n greutatea mea care o
depea cu mult pe a ei. Bineneles c i ea tia asta i m atepta
linitit, cu o arm micu ncmciat pe piept: -Nu mica.
Nici nu-mi trecuse prin cap. Iat-o pe femeia rzboinic pe care
mi-o imaginasem aici la Fox Trot, n martie trecut - fiica grandelui
de Spania n lupt cu maurii. Nu-mi aducea nici o consolare, dar o
judecasem destul de corect, cu toate c avusesem dificulti n
interpretarea imaginii.
- mi pare ru, Ben, repet ea. Prea s fie sincer i i-am
rspuns i eu din toat inima: -Nici pe jumtate ct mie. King se uit
la noi cu asprime.

- Ce mama dracului se petrece aici? Julia, e ceva ce nu tiu?


- Nu, i-am spus. E o persoan foarte loial.
De obicei nu snt att de modest i nici pe departe att de |
gentleman - mi-ar fi trebuit caracterul unei crpe dup tot ce-mi
tcuse Julia dar cum ei erau doi i eu doar unul, m-am gndit c ccl
mai bine e s-1 derutez puin pe el, iar pe ea ceva mai mult.
- i-am spus c Josh Wiggens l-a ajutat pe domnul Butler s
evadeze din arest?
- Am auzit de la poliie c a evadat. N-o s aj ung departe cu
toat poliia statului Connecticut pe urmele lui.
- Bnuiesc c agentul Josh i-a tcut socoteala c poliia o s1 mpute i astfel scpai de el.
King ridic din umeri.
- Josh, spuse el, arc un marc talent pentru detalii.
- Josh i-a greit socotelile.
,
- Ce vrei s spui?
- Domnul Butler nu fuge... Cine pzete poarta?
King se uit la Julia.
-Bieii Chevalley.
,
- lisuse Hristoase, Julia! Trimite pe cineva cu o frm de
creier.
- Poarta e ncuiat, spuse ca cu rceal. Tricoanele or s-1
opreasc chiar dac trece de poart. Ceea ce e imposibil.
- Fir-ar a dracului de treab! Trebuie s le fac eu pe toate?
D-mi emitorul. i smulse aparatul din mn i se porni pe strigat:
Chevalley, Chevalley! Sntei acolo? Idioii dracului.
- Da, domnule! Aici sntem, domnule! Era Dennis i prea
rezonabil de treaz, innd cont c buse toat noaptea i c-1
pocniscm n cap azi-diminea.
H| - L-ai vzut pe Butler?
- Tocmai a ajuns.
- Poftim?
-Da, domnule. Tocmai a ajuns la poart. Drace ,7 atirn ceva
ciudat n botul mainii. Albert, du-te s vezi ce vrea ticlosul la...
Rahat!
-Cee? '
Am auzit un bubuit ascuit n deprtare. King a strgat i-a luat
radioul de la ureche i l-am auzit cu toii pe Dennis urlnd:

- Fugi, Albert. Fugi!


- Nu fugi! rcni King.
-Chestia aia din fa a zburat poarta din ni! Oho, sta d cu
bombe!
Pcniturile din radio aveau ca ecou exploziile din vale. Dup
care s-a lsat o tcere adnc.
-Chevalley,Chevalley! Rspundei!
- A intrat, domnule. N-am putut s-l oprim.
- Pune-i mna pe el.
-Ne-a bombardat maina. Ne-a bombardat maina, ticlosul!
- N-o s treac de tricoane, spuse King.
Acum tiam de ce domnul Butler i-a ncrcat camioneta cu
scnduri. Julia i-a scos celularul, a format un numr tar s-i mite
arma suficient nct s fiu tentat s ncerc vreo micare i a vorbit pe
un ton tios cu cineva din cas.
- nchidei uile. Nu lsai pe nimeni nuntru.
- Spune-le s ias afar din cas, am sftuit-o.
- Snt mai n siguran nuntru.
>
-Nu, nu snt. Scoate-i afar, Julia. Ascult-m. Scoate-i afar
din cas.
- N-o s treac de tricoane, spuse King.
- Ba da, am replicat. Casa e inta lui. Spune-le s fug.
- Casa? strig King. Spune-le s rmn i s se apere.
- Julia, snt fete-n cas i grdinari. Spune-le s fug. Julia
vorbi iari:
- Tragei storurile i scoatei afar pe toat lumea. Toat
lumea. Acum! Nu snt un uciga, spuse ea uitndu-se la mine.
Am preferat s ignor utul care aproape c m-a omort i n-am
vrut s aud rspunsul la o ntrebare stupid ca, te-ai culcat cu mine
ca s tii cum avansez cu ancheta, i m-am mulumit cu o replic
furioas:
- Dar eful tu este. i tu o tii.
-Henry! Stai!
Henry King era deja la treizeci de metri, fugind ca vntul.
Julia era rapid i agil. Pe mine m ncetineau hainele ude i
nici nu eram att de sprinten. Zbura printre copaci cu uurina ei de
panter, strignd dup Henry s se opreasc. La un moment dat a

czut, rostogolindu-se. Am ctigat zece metri, dup care m-am


mpiedicat de o rdcin i m-am prbuit.
,
M-am ridicat i am continuat s alerg, ferindu-m de copaci i
de crengi i de lespezile de granit. Vedeam soarele cobornd n
spatele dealului i copacii ncepur s se rreasc. M-am mpiedicat
iari, dar mi-am recptat echilibrul fr s m opresc din alergare.
Au ieit din pdure cu King, uimitor, nc naintea Juliei,
nnebunit de vederea vechii camionete albastre a domnului Butler
care tocmai trgea n curtea pavat.
Servitorii de la Fox Trot - un buctar i ajutorul lui n alb,
cameriste n negru, un instalator n salopet - se scurgeau prin uile
de la teras. Jenkins era ultimul i-i numra pe cei care o luaser
naintea lui spre pdure.
Fermierul s-a dat jos i a nceput s descarce senduri. Prea s
se mite cu ncetinitorul, att era de concentrat. Lucrnd ntr-un ritm
constant, a construit o ramp de senduri peste treptele din fa. Aa
cum ceva mai devreme construise o ramp peste tricoanele din
asfalt.
Josh Wiggens venea n goan dinspre casa cea veche agitnd un
pistol. I-a depit pe doamna King i de Ben Wills care apruser din
grdin i a tras un foc la ntrhplare DaNang s-a npustit din cabin
ca un fulger galben. Wiggens a intit cu ambele mini i a tras. Cinele
nu s-a oprit. Agentul CIA ratase.
S-a auzit un bubuit. Wiggens s-a lsat la pmnt. nc unul,
rsunnd cu ecou. Josh se ridic i se altur servitorilor care fugeau
spre pdure. Domnul Butler i sprijini carabina de main i
continu s descarce scnduri.
Henry King cobora ca vntul pe pajite, dar Julia ncepuse s
ctige teren. Mi-am dat sufletul ntr-o ncercare de a o prinde. Am
prins-o n brae i am trintit-o la pmnt.
- Las-rrt, striga ea. D-mi drumul. Trebuie s-l opresc.
-E prea trziu.
M-a mpins cu genunchiul i a pornit iar dup el.
Acela a fost momentul n care am vzut exact ce avea s se
ntmple, ca i cum a fi citit un mesaj scris pe cer cu litere albe de un
pilot. i singurul lucru care mi s-a prut important a fost s ncerc s
salvez un suflet ceva mai puin vinovat dect celelalte.

Butler s-a urcat la volan. A fluierat. Cinele a srit n spate,


rmnnd eapn n picioare. Fermierul a escaladat rampa i a prins
vitez, apropiindu-se de u.
Fordul lui vea un gabarit de trei sute de kilograme i
amortizoare bune. A trecut prin uile duble de stejar ca un berbece i
a disprut n ntunericul din foaierul principal. Ultimul lucru pe care
l-am vzut a fost DaNang, ltrind ca un dalmaian n remorc.
,
- Henry! strig Julia. Henry!
Mi-am adunat ultimele puteri, m-am aruncat nainte i am
lovit-o peste picioare. S-a cltinat. A czut pe iarba din parcare n
timp ce King ajunsese la trepte. Julia s-a rsucit spre mine cu
pistolul:
-Nu!
- Las-1. E prea trziu. Triete-i viaa.
- El e viaa mea, i-am mai spus. l iubesc.
-i de ce te-ai ncurcat...
- Am sperat c o s m salvezi.
N-aveam ce face altceva dect s-i ntind mna i s-i spun:
-Te rog.
S-a oprit pentru un moment. Dar s-a ntors spre cas i a dat s
se ridice n picioare exact cnd camioneta-bomb a lui Butler a
explodat cu o putere care a zburat storurile de la geamuri i ne-a
aruncat pe amndoi la pmnt. Prin ferestre curgea foc i praf. Casa
se zguduia din temelii.
Portalul impresionant a czut primul, prbuindu-se de pe
pilonii care se cutremurau. Apoi s-a prbuit centrul, acoperiul
cobornd ntr-o singur bucat uria, bucile de igl sprgndu-se
muzical de caldarm, pn cnd n-a mai rmas dect un spaiu gol,
ncadrat de cele dou aripi.
Prin vidul acela se vedeau pdurea i fneele de la Fox Trot i
ale vecinilor din spate. Desprite de hotare din pietre, puse una
peste alta de familiile care au muncit i au locuit de generaii pe
aceste dealuri. i le-au iubit i au sperat, ca femeia care plngea cu
amrciune alturi de mine. K - L-a fi ajuns dac m-ai fi lsat.
-Dac nu te opream, erai i tu sub drmturi.
Se auzeau sirenele. Julia i-a ntors faa brzdat de lacrimi
ctre casa n ruin.
- Pentru el e mai bine aa dect la nchisoare.

M ndoiesc c Dicky Butler i-ar fi dat dreptate.


Gndul acesta o va ajuta ns s triasc. Avea inima
frnt i poliia se apropia.
32
La o sptmn dup ce domnul Butler a aruncat n aer Fox
Trot, pe Henry King, pe sine nsui i pe DaNang, stteam n ua
buctriei cnd Alison a aprut necjit pe alee.
-Salut. Cum a fost la coal?
-Bine.
-Nu te bucuri c-ai venit acas?
-Nu,
-Vrei s-i art ceva?
-Ce?
- Un nou prieten.
S-a uitat la mine, precaut.
-Ce vrei s spui?
-Cineva cu care s te joci. Vrei s vezi?
-Unde? izbucni ea, ncercnd s vad dincolo de mine, n
buctrie, cu ochii strlucind de speran. S-a artat surprins la
vederea lui Vicky i i-a pus ntrebarea pe care i-o pun eu de obicei
cnd o ntlnesc n faa primriei: Cine-i et n Newbury?"
- Am trecut s beau o cafea.
- E alturi, i-am spus. La Scooter.
S-a uitat nencreztoare la gardul viu des care separ cele dou
curi.
- Naomi n-a avut pisoi.
- Hai s vedem. Am condus-o prin gard acolo unde este mai
rar din cauza umbrei de la cele dou oproane - cel rou, al meu, cel
mai mare i alb, al lui Scooter. Ochii i s-au mrit cnd a vzut ua cea
nou de la opron. "
I-am nmnat un morcov. S-a zgit la el, de fric s nu ridice
ochii i s fie dezamgit. Cnd i-a ridicat, i-a scpat cel mai
satistcut oftat pe care mi-a fost dat s-l vreodat aud de la o fiin
uman.
- l cheam Recovanul, i-am spus. E ceva cam mare pentm
tine, dar o s creti alturi de el.
-Mam!
- Vrei s te ajut s te urci pe el?

-Pot i singur. i ntinse morcovul printre uluci. Rocovanul l


devor cu dinii lui ca clapele de pian i i linse palma n semn c mai
vrea. L-a mngiat pe nas i l-a lsat s-o miroas. Cnd s-a urcat pe
gardul arcului, armsarul a ateptat rbdtor ca un pursnge ntre
dou vrste ce era, dei s-a scuturat puin cnd Alison a ajuns n a,
tcnd-o pe Vicky s se ncordeze lng mine.
Cu agilitatea nemaipomenit cu care fusese nzestrat, Alison
s-a aplecat s-i aranjeze scrile.
- Connie! Uite ce cal am.
Connie se apropia cu precauie la braul lui Scooter. Agit
bastonul cu cap de argint.
- Foarte frumos cal!
i ctre mine, pe o voce optit, dar sever:
- Benjamin! Ai idee ct pot s mnnce aceste animale?
- Merit.
Scooter remarc i el c, dac pui la socoteal boxa pe care o
construisem n secret n staulul lui, n timp ce Alison era la coal,
plus arcul i finul pe care-l stivuisem n cpi, ajungi la concluzia c
nimeni din Newbury nu fcuse vreodat attea eforturi numai ca s
nu se aleag cu o pisic n cas.
- Merit.
Urechile Rocovanului se ndreptar brusc n direcia strzii
principale. De dup casa lui Scooter apruse Ira Roth, din al crui
grajd l achiziionasem pe Rocovan n schimbul promisiunii c am
s-i prestez multe ore de investigator voluntar. Sub un bra inea o
cutie dc carton cu buturi i eu mna cealalt i ridic plria n faa
lui Connie.
- Bun ziua, Miss Abbott.
Connie a rostit un Bun ziua, Ira" pe un ton care l-ar fi fcut
pe un eschimos s se ncheie la haina lui din piele de foc.
- Bun, Vicky. Bun, Scooter. Bun, Rocovane, cum te simi
aici? Fetio, trebuie s te antrenezi serios. sta e un armsar dat
naibii.
-Ira, l ntrerupse Connie. Calul sta pare foarte puternic. E n
siguran pe el?
- Absolut, atta vreme ct Rocovanul nu se desparte de
animalul lui favorit.*
- Animal? am tresrit. Cum vine asta, animal favorit?

-Armsarii de ras au de obicei o maimu sau un iepure


care triete mpreun cu ei.
-Vrei s spui c armsarul sta nu se d dect cu o maimu?
- Nu, rse Ira. Ce glume eti, Ben. Nici o maimu. E numai
Tom.
-Tom?
- Uite. Valetul meu a uitat de el cnd ai venit s-l iei. Mi-a pus
cutia de carton n brae i s-a dat napoi.
- Ben, ce e n cutie? ntreb Alison de pe calul care, brusc,
numai avea stare.
- I-a simit mirosul, se bucur Ira. Acuma poi s-l lai pe
Tom s ias. Nu-i fie fric. N-o S fug.
-Nu de asta mi-e fric. Am pus cutia jos. Scooter a deschis
capacul. Din cutie s-a uitat afar ceva sinistru. Rocovanul a nechezat ca nebunul. Ocupantul cutici de carton a ieit afar, a intrat n
arc i i-a permis calului s-l frece pe spinare cu botul lui enorm.
-Mam! strig Alison.
- Parc-ar fi o pisic, rican Scooter.
Era un motan, tar doar i poate, cu un trup lung i costeliv i
cu un cap de animal de prad tcut s supravieuiasc n orice
mprejurare, ca o clugri ucig'a.
- Bine mcar c o s stea n opron.
- Cea mai mare parte a timpului, da, spuse Ira, mai fcnd un
pas napoi.
- Dac e animalul calului, mi se pare logic s locuiasc
mpreun.
%
i -Mai puin atunci cnd se supr.
- Se supr? se interes Vicky. Cum aa?
- Snt ca un cuplu de burlaci btrni. Prieteni buni pn cnd li
se nzare s se ia la har pe nu tiu ce prostie i atunci Tom se
refugiaz n cas pentru vreo dou sptmni.
I - n casa cui?
-A mea, n nici un caz, spuse-Scooter. Nou ne ajunge Naomi.
- Mama e alergic, strig Alison de sus, de pe cal.
-A mea e prea departe, declar i Vicky. In plus, snt convins
c Tom prefer compania cuiva care st toat ziua pe lng cas,
ateptnd s sune telefonul.

Casa lui Connie era chiar peste drum. Cu puin noroc, Tom sar putea, ntlni la traversare cu un camion n trecere, care l-ar lua la
plimbare pn n Massachusetts, dup care "Rocovanul ar putea
lega o relaie cu o veveri.
- mi pare att de ru, spuse Connie. Dar, aa cum nu te-ai
putut abine asear s-mi aminteti, eu am deja o pisic.
S/rit
IMPORTANT!
CLUBUL CRII ORIZONTURI - LIDER Bucureti, B-dul
Libertii nr. 4, bl. 117, et. III, ap. 7 sector 4, Tel: 33730.67; Fax:
337.48.22 cod 761061
Din rindul membrilor acestui club poate face parte orice
persoan care solicit cel puin trei cri din listele de apariii ale
celor dou edituri. Membrii CLUBULUI CRII ORIZONTURILIDER beneficiaz de urmtoarele faciliti:
1. Editurile suport cheltuielile de expediie prin pot a
crilor comandate. n termen de o sptmn de la data comenzii
solicitantul va primi prin pot, la domiciliul su, crile dorite
(comand de minimum trei exemplare) cu plata ramburs.
2. Reducerea preului de vnzare cu 10% pentru fiecare
comand de mininum trei cri, 12% pentru comenzile ce depesc
cinci cri, 15% la comenzile de cel puin zece cri.
3. Livrarea crilor cu prioritate.
4. Rezervarea crilor n curs de apariie. %
5. Asigurarea materialelor informative: cataloage i liste de
apariii.
Not: Pentru cititorii din Bucureti, livrarea crilor nu seface
prin pot, ci direct, de la punctele de vnzare ale editurii: depozitul
din B-dul Dinicu Golescu43, bl. 7, sc. 1, ap. 3, tel: 638.98.38 i
depozitul AMIT str. Sabinelor 8, Tel: 335.05.45 int. 179.
La sfiritul fiecrui an, CLUBUL CRII ORIZONTURI LIDER acord importante premii de fidelitate cititorilor care au
comandat cele mai multe cri publicate de Editurile ORIZONTURI
i LIDER n anul respectiv.
Oferta de cri a Editurilor ORIZONTURI i LIDER SERIA
CULTUR GENERAL

A.N. Kun LEGENDELE I MITURILE GRECIEI ANTICE


(544pag. / 19500 lei) Philippe Gaudin MARILE RELIGII <464pag. /
19500 lei) Pepin <6 Braunstein GHID DE CULTUR GENERAL
(368 pag. / 29500 leu Tudor Vianu "ESTETICA (464 pag. / 9950 lei)
ARTA PROZATORILOR ROMNI (480pag. / 9900 lei)
TURNUL NEBUNILOR-Viaa Iui Freud - voi. I (480 pag. / 17000
lei) PARIA - voi. II (448 pag. /16000 lei) GOYA (544 pag./19000 lei)
INTRODUCERE N ART (336 pag./18500 lei) INTRODUCERE N
SOCIOLOGIE (496 pag./29800 lei) ISTORIA DESCOPERIRILOR
TIINIFICE (592 pag./34800 lei)
ISTORIA EUROPEI MODERNE (560 pag /29800 lei)
INTRODUCERE N FILOZOFIE (304 pag /18900 lei)
CONCEPTELE UMANITII - O istorie a ideilor
(368 pag./19900 lei)
CRONOLOGIA UNIVERSAL (608 pag./34500 lei)
Irving Stone
Lion Feuchtwanger Arlhur F. Jones Norman Goodman Alex
Hellemans
John R. Barber Peter K. Mclnerney Colectiv
Larousse
II. LUCRRI DE TIINA
tefania Popescu GRAMATICA PRACTIC A LIMBII
ROMNE (654 pag. / 25000 Iei)
III. SERIA LUCRRI LEXICOGRAFICE
Ioan Lzrescu DICIONAR GERMAN-ROMN; ROMNGERMAN (630 pag. /25000 lei) Georgeta Nichifor DICIONAR
ENGLEZ-ROMN; ROMN-ENGLEZ (472 pag. / 12000 lei)
Voichia Ionescu DICIONAR LATIN-ROMN (224 pag. / 10000
lei)
IV. SERIA BESTSELLERURILE ULTIMULUI DECENIU
A.J. Cronin DOAMNA CU GAROAFE (272 pag. / 12000 lei)
Amanda Quick AFACEREA (400 pag. / 19500 lei) AMGIRE (448
pag. /21500 lei) AMANTA (400 pag. /23000 lei) Barbara T.
Bradford PREUL SUCCESULUI (voi. 1-11/ 19500 lei) PSTREAZ
VISUL (voi. 1-11/ 18500 lei) IUBIRI VINOVATE (368 pag / 12500
lei) CHEIA TRECUTULUI (368 pag./ 15900 lei) PUTEREA UNEI
FEMEI (368 pag./ 19500 lei) Barbara Vine CASA CU TREPTE (416
pag. /7700 lei) Colleen Mc.Cullough TIM (352 pag. / 12000 lei)

PASREA SPIN (608 pag. / 16000 lei) Danielle Steel CINCI


ZILE LA PARIS (304pag. / 12500 lei) FERMA (416pag. / 19000 lei)
SUB SEMNUL ON'OAREI (368pag. / 17900 lei) Delia Fiallo
KASSANDRA (528 pag. /17000 Iei)
Erin Pizzey ffarold Robbins
fjoward Fast Irving Wallace
jacqueline Susann jacqueline Briskin
Jean Marsh James Patterson Judilh Krant:
Justin Scoli
Kenneth Royce Lawrence Sanders
Lucinda Edmonds Madeleine Brent Michael Bar-Zohar
Michael Hartland Odile i Philippe Verdier Paullina Simons Philippe
Van Rjndt Phyllis A. Whitney
Robert Ludlum Sidney Sheldon
Susan Howatch
Sandra Brawn Winston Graham
DESTINE (496 pag. /21500 lei)
RIVALII (464 pag. /12000 lei)
MIRAJUL PUTERII (432 pag. /19500 lei)
TRMUL SPERANEI (448 pag. / 16000 lei)
FR SCRUPULE (464 pag. / 23500 lei)
JOSEPHINE (256 pag. / 8000 lei)
SEDUCTORUL (576 pag. / 12000 lei)
CEALALT FA A IUBIRII (624pag. / 10800 lei)
TOTUL DE LA VIA (496 pag. /14000 lei)
NU-I DE-AJUNS S VISEZI (512 pag. /11000 lei)
FRUCTUL PCATULUI (496 pag. /19500 lei)
NTRE IUBIRE I RAIUNE (512pag. / 22500 lei)
CASA ELIOTT (432 pag. / 10000 lei)
JACK I JILL (416 pag. / 23500 lei)
PN NE VOM REVEDEA (880 pag. / 15600 lei)
TOP MODEL (400 pag. / 18500 lei)
DINCOLO DE APARENE (400 pag. / 11300 lei)
SUSPICIUNI (608 pag. /16500 lei)
PETRECEREA (400 pag. /18500 lei)
PE URMELE LUI IUDA (336 pag. / 18500 lei)
DOSARELE TIMOTHY (448 pag. / 12000 lei)
JOCURI PERICULOASE (480 pag. /10000 lei)

FR TINE (432 pag. / 22500 lei)


PIATRA CAPRICORNULUI (448 pag. /23500 lei) ,
FRAII (432 pag. /23500 lei)
ANUL SCORPIONULUI (432 pag. /23500 lei)
MONICA I PREEDINTELE - (208 pag. /15500 lei)
DINCOLO DE PASIUNE (496 pag. /21500lei) SAMARITEAN
(416 pag. / 10000 lei) LEBDA DE ABANOS (336 pag. /9000 lei)
CHIHLIMBARUL NEGRU (352 pag. /9000 lei) PRINTRE STELE
(368 pag. /14000 lei) Numrtoarea invers MATARESe (544 pag. /
225001ei) FURIA NGERILOR (464 pag. /12000 lei) PRINESA DE
GHEA (352 pag. /18500 lei) DOMENIUL PENMARRIC (688 pag.
/ 14000 lei) INTRIGI DE FAMILIE (416 pag. / 14000 lei)
MOTENIRE BLESTEMAT (496 pag. / 16000 lei) FEMEIA
CAPTIV (432 pag. /18900 lei) MARNIE (368 pag. / 15900 lei)
FOCUL GRECESC (384 pag. / 17500 lei) POVESTE UITAT (320
pag. / 16500 lei)
V. CRI PENTRU COPII
James Clavell THRUMP-O-MOTO-Ucenicul Vrjitor
(96 pag. / 11000 lei) * Petre Ispirescu CELE MAI FRUMOASE
BASME (304 pag
14500 lei)
VI. CARTE DIVERSA
Julia Grice SECRETELE ATRACIEI FEMININE (320p;
Sanda Marin CARTE DE BUCATE (352 pag. /25000 lei)
/90001ei)
VIL COLECIA ROMANTICA
Mary Jo Putney ROSALIND (432 pag. / 20500 lei)
DRAGOSTE I FUM (448 pag. / 21000 lei) PREUL
NESOCOTINEI (416 pag. / 22500 lei) EVADARE DIN INFERN
(448 pag. / 22500 lei) COMOARA BLESTEMAT (448 pag. / 22500
lei)
Jennifer Blake Mary Balogh Madeleine Brent
SERIA CARTEA DE VACANA
Anais Nin HENRY I JUNE (496 pag. / 8900 lei)
UN SPION N CASA DRAGOSTEI
1
(416 pag. 7 8900 lei) |

Henry Miller ZILE FERICITE LA CLICHY (207 pag. / 8300


lei)
IX.
MARI
PERSONALITI
ALE
ISTORIEI
Dmitri Volkogonov LENIN - O nou biografie (576 pag. /
18000 lei) Anton yoac/i/w^aterSFRITUL LUI HITLER (400
pag./19500 lei) Valentin Berejkov N UMBRA LUI STALIN (496
pag./22500 lei)
TROKI - Eternul radical (528 pag./29.500 lei)
X. TITANI AI LITERATURII UNIVERSALE
Wiliiam Faulkner CTUNUL (448 pag. / 22500 lei)
ORAUL (464 pag. / 24500 lei) ' CONACUL (496 pag. / 24900
lei)
XI. CAPODOPERE ALE SECOLULUI XX
Michel de Saint PierreMILIARDARUL (368 pag. / 29800 lei)
XII. PAGINI DIN ISTORIA LUMII
Liddell Hart ISTORIA CELUI DE AL DOILEA RZBOI
MONDIAL
voi. I (544 pag. / 26000 lei)
ISTORIA CELUI DE AL DOILEA RZBOI MONDIAL vol.II
(464 pag. / 24000. lei) Eric Hobsbawm SECOLUL EXTREMELOR
(704 pag. /39500 lei)
XIII. MEDICINA DE FAMILIE
Colectiv PRIMUL AJUTOR N URGENELE MEDICALE
(416 pag. / 29500 lei)
XIV. MEDICIN
Colectiv HARRISON - PRLNCIPII DE MEDICIN INTERN
(912 pag. /85.000 lei) an Ataman PATOLOGIA
CERVICOFACIAL A NERVILOR
CRANIENI (240 pag. /55000 lei)
CRTI N CV/RS DE APARIIE
Colectiv
DICIONAR
MEDICAL
ILUSTRATHARPERCOLLINS