Sunteți pe pagina 1din 120

CO LECIA

r<
r
wi

ALB

NEGRU

Apare sub ngrijirea lui


DUMITRU LAMBRU

RICHARD ESSEX

7
se:i

s -

r a

R . s >

EDITUR

" V A T I R A "
.S .n .R ,
Bucureti, Strada Vasile Conta No. 12 Telefon 1-3(1-02

COLECIA ALB l NEGRU

i
COLECIA

CITITORILEXIGENI

C A P ITO LU L

PRIZONIERUL N r. 33
Sir James Reekie y, directorul marelui penitenciar delta
Bl ac km o or, zmbi uor primind, prin caile oficiale obi
nuite, o cerere de audiena din partea prizonierului 33.
In timp ce directorul citea raportul prezentat de gar
dianul ef, Beryl G rey fiica lui sir Derrick Grey, strlucit
moinbru al Parlamentului, se gas ea cu el In biroul lui, i
Lr fames se hotr deodat s ofere frumoasei sale vizi
tatoare un divertisment original.
A d u omul cu o escorta, ordona el. II voiu vedea
aici.
/
Gardianul fu uimit. De obiiceiu, cnd un prizonier cerea
s vorbeasc directorului, acesta, daca consimea, se ducoa s-l viaid n celula sa. Dar, la urma urmei, casai lui
nir James se gseiat numai la civa pai de penitenciar;
l apoi condamnaii fceau adesea calatorii lungi cu tre
nul, nsoii de un singur gardian.
ndat ce plec gardilcrteml ef, sir James se ntoarse
lip ro fata :
A i sous c ii mult s-1 vezi pe fcrim-osul Lessinger
fttal nainte de a ne prsi, Beiryl. Ei bine I vei fi satisf
cut, pest o clip v a fi adus aici.
Oh 1 sunt foiairte mulumit 1 strig fatias. Adevrat c
nro o nfiare ngrozitoare? Bine neles, am vzut po rtroto do-ale iui pirin ziare, dar eilaiu att de deosebite unele
do oiltole...
Sir James zmbi.
Nu trebuie s pui baz pe aceste fotografii, cea miai
maro t>arto reprezentau cu totul elf individ. Acum l vei

vedea pe Lessiiinger n persoana. Pot s-i afirm ca nu-i vei


gsi o fizionomie brutal. Are aerul foarte distins, tot att
de rafinat pe ct i erau metodele, daca pot spune astfel.
Dar un brbait nu prea arat bine cu copul ras i n hai
nele nchisorii.
Este primejdios ?
Deloc. Lessinger, trebuie s'o spun, ne-a surprins
plcut. El a fost trimis aici acum ase luni pentru a ispi
o condamnare do cincisprezece ioni.
Fata se mfior i-i ncrunt sprincenele-i negre, dar
sir James nu observ i continu :
Ni s'a prezis c nu-1 vom putea ine nici opt zile,
c nu exist nici o nchisoare din care n'ar fi putut evada
i-i mrturisesc, confidenial, c m cam temeam de de
inerea lui aici. El a dat dovad de o ingeniozitate remar
cabil favoriznd fuga ctorva din complicii si.
i el n'a ncercat s fug ? ntreb fata.
Nu, pn acum a avut o conduit perfect. G ar
dienii l vorbesc de bine... Dar iiait-1 ; stai un minut s-l
vezi, apoi, i voiu cere s te retragi, c c i nu tiu ce vrea
s-mi spun.
Crezi c e prudent s rmi singur ou el, sir James?
Cine tie dac nu are vre'un plan dibaci pentru a fugi.
Sir James zmbi.
Fii linitit, copilica mea. tiu cum s umblu cu dei
nuii ; de altfel, gardienii vor fi lla u.
Pentruce nu aici, n camer ?
Nu, cnd un om cere s m vad, am ca principiu
s rmn singur cu el. Dac are s se plng de troitoGment ru, nu o poate face cu un gardian alturi de el.
Eti foarte bun, sir James, murmura fata.
Prizonierul Nr. 33, anun gardianul deschiznd ua.
nainteaz 1 Stai 1 ntoarce la stnga.
Beryl zri doi oameni narmai cu puti n pragul uei.
Iniima i se strnse. In forjai ei era, viaa adevrat, i nu o
imagine pe un ecran. Apoi prizonierul 33 intr, i gardia
nul care-1 nsoise iei imediat.
Lessinger era? acolo, n faa lor.
El purta groaznica mbrcminte a nchisorii, dar ati
tudinea sa erco micui curnd aceea a unui soldat dect a
unui condamnat. Era nalt, tnr, viguros, cu un frumos
obraz regulat i inteligent. Beryl avu certitudinea c acest
om, ori care ar fi foet cariera aleas, stor fi ilustrat. A ve a
n ochi o expresie de tenacitate i o licrire pe oare eicD 9

r-"5
in ml vft/,ntto Ia unii oameni ajuni n situaii nalte. Hcc Datai
imm It* oxoiuplu, pe care nimic nu l'ar fi mpedicat sa savoiywiimua coeace hotdrse sd foca, ea o simise adesea.
'Ini unIIol era; i prizonierul acesta. El zmbea, dar sub
m*0 *l zmbet se ascundea o voina ce-o turbura n m od
<*lucit ut po fat.
Intrnd, Lessinger o saluta ou uurina i curtoazie,
ro id a i da seama de gestul sau, ea i rspunse la salut,
dipol roi ntlnind privirea mirata a lui sir James Rockley.
Totui, prsind ncperea, ea nu-i regreta gestul.
Ei bine ntreb sir James, dup ce se nchise ua
n urma fetei. Dumneata eti prizonierul Nr. 33?
M numesc LessingeT, spuse prizonierul sec. Ii dau
voit/n-m i spui pe nume.
Sir Jiatmes fu ct pe aci s se nnbue. Acest mod
dt u rspunde... Totui, el credea s cunoasc sufletul
omenesc i instinctul su de umanitate birui iritarea. El
roiu.
Pentruoe cri cerut s m vezi ? A i s te plngi de
ceva ?
Absolut de nimic, rspunse Lessinger. Din contra, te
felicit pentru organizarea durai tale perfecta. N'am avut de
atace dect cu oameni coreci i chiar amabili. Vreau s-i
vorbesc de altceva.
Ce anume ?
Pot s stau jos ?
Sir James avu o micare de nerbdare.
Un prizonier nu poate sta Jos naintea directorului
nchisorii, spuse el ou severitate.
De ce n u ? replica Lessinger cu aceeai severitate.
Ultima oar cnd ne-am ntlnit, dumneata ad fost acela
oare ml~ai cerut voie sa tiai Jos i eu i-tam permis.
Sir James ddu din umeri.
* Nu mdini I Nu te-om mai vizut niciodat pn ce ai
loot trimis akri.
Cellalt a vu un zmbet rece.

Te neli, sir James. Noi ne-am cunoscut, dialr e cam


IuilTt de-atunci. Eram mpreuna n aim ata engleza, i enarn
alonil dumitale superior. Ii mulumesc c-m i oferi un
ocolim.
(El se aez calm.
Aml primit azi de diminea un raport dela eful

J^orsoualului meu... ncepu el.


r Bir J|a|mJeis sri n sue M ntrerupse cu violen T
* Asta e culmleal Vd c n'ami avut dreptate s fiu

indulgent cu dumneata 1 Cum afi putut primi scrisoarea


as ta ?
Regret cd nu te pot informa, rspunse Lessinger po
liticos. Modul n oare mi parvin scrisorile i ziarele nu m d
privete ; este treaba subordonailor mei. Sunt oameni ca
pabili i sunt satisfcut de serviciile lor.
i primeti i ziarele de dimineaa ? V a d zicd cu r
notri tot att de bine ca i mine ultimile nouti ?
Bine neles, spuse Lessinger. Ii pot spune care este
favoritul premiului Gnamd National, s-i dau cursurile
de nchidere ole anumitor mine de aur cari md intereseaz
i, dac doreti, i pot spune n icnind clauzele principale
ale proectului de lege pe care D. Derrick Grey are de
gnd sa-1 prezinte sptmn viitoare despre taxele bo^
gdiilor dobndite n cursul rdsboiului.
Amnuntele acestui proect d e , lege nc n'au fost
publicate, observa directorul.
Totui i le pot indica pe toate. Aici, sunt naintea
ziarelor i a publicului.
Lessinger i aprinse igarea cu chibriturile puse pe
masa i continua :
Acum a tii ca ceeace spun merita sa fie ascultat.
Motivul pentru care sunt aici privete n destul de aproape
pe tnra care se afla aici cnd am intrat, i creia, ci
omis sa md prezini. Ii voiu dea un avertisment care pri
vete pe total acestei fete, Derrick Grey, i aceasta n in
teresul lui.
Sir James ncemi sa fie puin turburat. Nu mai credea
n bluff. Deinutul o identificase pe Beryl Grey.
Ce-ai de spus de d. Grey ? ntreba el sec.
Viaa lui Derrick Grey este n pericol, declara Les
singer. El icmenin sigurana unor oameni foarte puternici,
fard scrupule, cari cm angajate interese mari. Trebuie sa
se pd zeasca. T se pregtete moartea.
Uurina dispruse din vorbele deinutului. Directorul
nelese cd acest avertisment merit sa fie luat n conside
raie. Si totui, cum sa iei n serios un astfel de informa
tor ? '
Toate amnuntele sunt n raportul acesta, continua
Lessinger ; dar nu i le voiu da. mi este de ajuns cd te-am
pus n garda. Evident, daca vrei poi sa iei scrisoarea, dar
este redactata ntr'un cod spectol pe care nu vei reui sa-1
descifrezi. Te-am avertizat, dumneata avertizeaz Scotland
Ya rd -ul i ministerul de Interne. Ai putea-o face chiar eu,
i poate sa o voiu face peste doua sau trei zile. Dar ei vo i

hid mal mult In consideraie un avertisment venind de?>a


ihmmoata. Poate ca gestul meu te uimete. Penuuce iuauilnlur uo legea care m'a condamnat? Dar cnd vad un
imipll )ucndu-se cu primejdia, strig instinctiv: Pzea 1"
Ai^nt Derrick Grey e un copil. El ncearga s-i serveasc
(ard dup contiina sa, dar a atacai pe alii mai puternici
inct ol, tara ca s-i dea seama, i nu-i nchipuie ca fieoruro ord ce bate poate micirca pentru el moartea. Eu nu mai
am ncredere n Scotland Yard decnd i-am prsit direc
iunea pentru a deveni musafirul dumitale. Mc Goorty,
noul inspector principal, este un om de tre*aba, cu toate
c a tras asupra mea, spernd sa m janeasc n mod
rioilos. N'am pica pe el, dar mrturisesc ca e btrn i
n'atro nici o subtilitate. Nu exista dect un om care s se
poat ocupa de afacerea asta n absena mea..
Cine ? ntreba sdr James, convins de asigurarea asta.
Al. John Darrell, M. P. (*) care este mai cunoscut
publicului sub numele de SLcnde dela Yard. Poate ca el
poate salva
Derrick Grey de un dezastru, d-ai e ndoiel
nic. Fie vorba ntre noi, nu prea am ncredere n d. Slade
dup cum nici el nsui nu ore.
Dar el te-a btut 1 remarc directorul.
Noroc. Norocul nceptorului 1 El avea toate atuurile
n mna i trebuie sa spun ca le-a jucat bine. El nu poate
spera niir'o a doua icms la fel. Evident, da*c auvernul
vrea sa md elibereze cia i pe partenera mea Serpolet, noi
vom face n aa fel ca sa nu se ntmple nimic D-lui Grey.
Ai putea sa foci propunerea asta. Dar va fi acceptata ?...
Sir James nu rspunse i dete ordin ca deinutul sa
fio dus napoi.

C A P ITO LU L II.

MESAJ- D E LA BLACKMOOR.
Sir James Hockley nu se ocupa deloc de afacerea des
pre care i vorbise deinutul Lessnnger. Pentru el era o che
stiune de demnitate personala. Era ridicol gndul ca un
director de nchisoare putea primi ordine deta un deinut
daca se afla un asemenea lucru se fcea de rs. Lessinqer i-<cnr fi fcut o dicrtorie s rspndeasc tirea, cci a dora publicitatea.
1) Membru al ParlamentuluL

8
Trei zile ni ai trziu Mc Goorty, inspector principal la
Scotlanu Yard, intrnd ntr'o dimineaa n biroul sau, gdsi
o scrisoare pe masa.
El se opri brusc n mijlocul ncperii, puin palid i cu
ochii fici. Ne prsind locul unde era, el se apleca i exa
mina cuitul far a-1 atinge. Pe mner se afla o mica placa
de argint, pe care era gravat un nume ce niu-1 putea citi
din locul unde se afla. Dar el cunotea foarte bine cuitul
i numele.
Mc Goorty se scutura, scoase un mormit nearticulat
i puse mna pe grupul butoanelor de servicii care-1 legau
de toate birourile ceeace avu ca rezultat alarmarea n
acela timp a tuturor subordonailor si.
Se auzir pai grbii pe scri i coridoare, i o du
zina de brbai ndvlird n biroul inspectorului principal.
Mc Goorty i privi o clipa apoi obrazul i deveni rou
i ochii si aruhcara fulgere.
C e -i asta ? striga el. Dece-ai venit cu- taii ? L'a&n
sunat pe Buzzard.
In realitate, el apasase pe toate butoanele soneriilor
odatd, dar pdrea att de furios nct nimeni nu ndrzni s
replice. El continua :
:
Buzzard, rmi aici. i dumneata, Sanderson. Voi
ceilali, plecai. Daca v mai aud urcnd i cobornd oa
o banda de nebuni, vor fi n perspectiva cteva revocri.
Ai neles ?
Ei neleser i se ngrmdir spre ieire.
Mc Goorty se ntoarse spre cei doi dietectiyi, e r
mseser :
Ia asculta, Buzzard, ad nceput s te ii de farse?
Ctui de puin, domnule. Ce farse ?
M i se pare o dumneata eti responsabil de biraid
acesta cnd lipsesc eu.
Cum i explici asta ?
Buzzard privi cu uimire cuitul nffiipt n mas l ddu
din cap.
N'o explic, domnule. Acum un sfert de or ottmj fost
aici i cuitul nu era. Sunt sigur. Cnd am ieit, ani ncuiat
ua i de-atunci n'a m ai intrat nimeni.
M c Goorty ddu din umeri.
f
1
E o idioenie ceeace spui 1 Adic obiectul acesta r
venit singur ? Sanderson, uite-te 1 A i mai vzut acest cuit?.
Detectivul lua cuitul ce i-i ntindea eful su i se Ink
crunta.
t

Da, am mai vzut un al asemntor, domnule


ti eu, replic Mc Gooriy. Este cuitul lui Las singer.
cela cuit ce-a fost gsit la miss Dora Derrington in
noraptea cnd a fost asasinat Bolton Seeker, in camera si
gilata. Aceast arm a fost pus n muzeul nostru crimi
nal. Dumneata aveai poza acestui muzeu. Du-te i adu cu
itul lui Lessinger.
Sanderson se repezi afar din ncpere i reveni n
dat speriat.
Cuitul a disprut, efule. Dulapul este ncuiat i
cheta -a fost tot timpul la mine dar cuitul nu mai este a colo.
Natural, fiindc e aici, mormi Mc Goorty. Bine,
plecai 1
Mc. Goorty, rmase singur, i deschise scrisoarea. El
recunoscu scrisul faimosului Lessinger, i iat ce citi :
Drag Domnule Goorty, m tem c nu te pot felicita.
Nimeni nu cunoate mai bine ca mine Scotland Yiaird-ul i
tiu ca o munca de rutin ca a dumitale este n general
suficient, dar din cnd n cnd, drag Mc Goorty, trebuie
puin imaginaie, ba chiar ptrundere. Or, dumneata nu
ai nici una din aceste dou faculti. i-cim dat o ansa,
dar dac nu te vei arta la nlimea datoriei dumitale,
voiu lua msuri cci nu pot lsa s se prpdeasc ceeace eu am organizat cu atta trud.
Dl. Derrick Grey, M. P. este n pericol de moarte. Da
toria dumitale ar fii s tii asta ; dumneata habar n'ai de
asta. A r trebui sd-1 aperi ; nu faci nimic. Ocup-te de asta;
altminteri voiu fi obligat s evadez ca s m ocup eu.
/

Lessinger"

M c Goorty gemu. El avusese ntotdeauna impresia ca


situaia sa de ef era cam prea grea pentru umerii lui i
avea presimirea c era nu4 va duce la nimic bun.
E un complot, murmur el. Lessinger uneltete ceva,
n curnd vom afla c a fugit. Ce spun eu ? Desigur cd tre
buie sa fie deja n libertate. Cine altcineva a putut aeza
scrisoarea asta aici ? Cine altcineva a putut lua cuitul i
o~1 aduce n acest birou ncuiat ?
Mc Goorty ncerc fr succes s telefoneze la nchi
soarea deljr Blackmoor. In timpul nopii fusese o furtuna
i linia
tiat. Atunci, trimise guvernatorului urmatoah
rea telearamfr :

10

Supraveghiai Lessingei. Credem


Mc Goorty. Scotland Ylaird".

evadare

iminenta^

C A P ITO LU L III.

4 C G O Q RTy IN T R A IN A C IU N E .
Cnd inspectorul principal Mc Goorty se gsea n pre
zena unui caz ncurcat i grav, prima lui micare era de
a cere ajutor lui J. Darrell M. P. care, pentru el, era mereu
Jack Slade, expert n criminologie.
i eu con primit o scrisoare, spuse Slade, dup ce
asculta cu atenie povestirea poliistului. Uite, citete.
Mc Goorty lua scrisoarea ce-i era ntinsa i oare se
exprima astfel :
,,Drag Slade, neglijezi lucrul ce i Tam ncredinat
Politica poate face oricine, dar pentru a conduce un ser
viciu la: Scotland Yard trebuie un om superior. Mc Goaity
este o simula roata de maina. El n'are nici o imaginaie i
s'a 1sait mpotmolit n rutina. A i grije s-i supraveghez!
colegul dela Parlament, pe Dl. Derrick Grey. Te asigur, ca
are mare nevoie de asta. Sper s te vad curnd. Respe<>
tele mele D-rei M oyra Derrington. A l dumitale
Lessingeri'.v
P. S. Eearet eroarea cu privire Ia aicel ac. Nu tiam
c era un cadou. Scuz-m".
Mc Goorty se ncrunta i, dup un moment de tcere,
ntreba :
Crezi c a evadat ?
In privina asta poi s fii linitit, rsmmse Slade.
Am telefonat la nchisoare ; e acolo. Acum c autoritile
sunt avertizate, cred c Leszinger are puine anse s eva
deze.
M i-ar place foarte mult s fiu convins de asta, spu
se Mc Goorty. Ce e povestea asta cu acul la care face alu
zie ?
Slade ddu din umeri.
Inc un mister. Acum cteva zile am pierdut un aic
de cravat n diamante avnd o valoare destul de mare,
i am fcut s apcr un anun pentru a fi regsit. ineam
mult la el, coi ena un cadou dela miss M oyra Derrington.

IT

Am lipsit doua zile i n'am revenit dect azi de dimineaa.


Cnd -am intrat n camera asta am gsit scrisoarea pe caie
ai citit-o, i caire, dup cum poi vedea, n'a venit cu pota.
Servitoarea m i-a spus c de dimineaa cnd a fcut cur
enie i a .aprins focul scrisoarea nu se afla -aici. Totui n
apartament n'a ptruns nimeni n afara de mine i de un
funcionar al Societii de electricitate.
Ah ! murmura Mc Goorty, dnd din cap. Odinioar
era Omul dela gaz.
i ce este mai curios, continua Slade, este ca scri
soarea era prinsa de sugativa cu acul meu cu diamante pe
care l'crm pierdut.
i ce s gndim de afacerea Derrick Grey ? relua
inspectorul principal. Desigur c e nscocit pentru a ne
atrage atenia n alta parte, nu ?
Poate... Dar trebuie s tii c Derrick Grey joaca n
acest moment un joc foarte primejdios.
Ce face ?
Dac proectul su e acceptat la Camera, e foarte
probabil c unii milionari se vor gsd foarte srcii, i
alii pot risca chiar nchisoarea. Or, aceti milionari, fr
nici o ndoiala, vor lua msuri pentru a se apra.
Dac este aa, poate c e ceva adevrat n spusele
lui Lessanger, murmur Mc Goorty. Da. Dar trebuie s privim lucrurile sub toate feele.
Dac Les singer se intereseaz de afacerea asta, este c
are vre'un profit de tras. Nu Tam vzuit niciodat pe Les
sing er ocupnidu-se de ceva fr ca s aibe un interes
oarecare. In tot caizu-1, nu vei pierde nimic ducndu-te s-1
vezi pe Grey. Acum o or tiu c se simea bine.
* De unde tii ? I-ai vorbit ?
Nu, Tam vzut la gair. Probabil c se ntorcea i
el de undeva. Poate c m 'a zrit, dar m'a evitat.
Mc Goorty pleca i se duse direct la Derrick Grey. Ua
casei i fu deschisa de un valet tnr i cu nfiarea co
recta, care, la cererea poliimrfoii, rspunse :
Regret, domnule ; Dl. Grey lipsete i nu se va ren
toarce dect poimine.
Mc Goorty nu se arata niciiodat prea rbdtor.. El b
nui o minciuna i, mbrncind servitorul, intr n vestibul.
Spune D-lui Grey c inspectorul Mc Goorty, dala
Scotland Yard, dorete s-1 vnri.
Dcnr, domnule, v >aim mai spu(s c nu e aici.
Am auzit foarte bine, riposta Mo Goorty. Du-to i
anim-l. tiu c s'a rentors din cltorie.

12

Valetul ddu din umen.


Secretara d-lui Grey este aici. Daca voii s atep
tai, m duc s'o ntreb.
In loc s atepte, Mc Goorty, l urma pe valet care
strbtu un coridor i, fard ca s hait, deschise o ue.
Mc Goorty intra dup'd el, cu plria pe cap. El se gn
dea ca un detectiv nu trebuie niciodat s-i scoatd p
lria daca este obligat s'o in n mn. Minile trebuiau
s rmn ntotdeauna libere. Fraciunea de secunda pier
duta numai n gestul de a lsa s cada o plrie putea fi
fatal n ociz. d e atac neateptat.
Secretara era o persoan tnr foarte frumoasa i ad
crei ochi erau plini de inteligen. Inspectorul admitea
frumuseea la o femee, dar daca aceasta era i inteligenta,
devenea nencreztor.
El putu nota o rapida privire de complicitate ntre se
cretara d valet i conchise c bnuelile sale erau fondate.
In acela timp, el simi un ciudat fior nervos, senzaie fi
zica, destul de stranie daire-1 prevenise adesea de o pri
mejdie iminenta.
Socotind primejdios ca omul s rmn n spatele lui,
l fcu s ias cu un gest imperios i nchise ua. Secre
tara l privi cu indignare.
Nu crezi c ai putea s-i scoi pldriai? spuse ea
sec.
Scuzd-m, spuse poliistul punnd plria pe mas.
Sunt inspectoral principal Mc Goorty, dela Scotland Yard.
El observa fata i-i vzu privirea nehotrt i minile
crispndu-i-se uor. De mai multe ori n cariera lui de de
tectiv. Mc Goorty remarcase aceasta uoare crispare i
tia e era un semn de frica. El nota c ochii fetei se n
dreptau spre o ue ce se gseai n fundul ncdperei.
Vreau s-1 yd pe Dl. Derrick Grey, relu el.
M tem c astzi nu-1 poi vedea, lipsete din Londraf
Biroul D-lui G rey este acolo ? ntreba el artnd ua
din fund.
Da.
Vreau s-1 vizitez. Nu vreau s stau acolo, dar te
rog s eschizi ua? ca s arunc o privire nuntru.
Nu voiu faice-o, rspunse fata cu un calm aparent.
Mc Goorty strbtu ncperea n doua salturi, dar se
cretara fu mai rapida, ea sari i se nfipse n faa uei cu
braele ntinse.
Nu ve in tra ! striga ea.

13

Mc Goarty apuc fata de bra ti o deprta de ua. Ea


strig din toate puterile :
Rankin
Valetul trebuie c ateptai, cci, imediat, el se repezi
tn ncpere i se arunc asupra inspectorului cu mai mult
curaj dect pruden. Mc Goorty, obinuit cu acest fel de
atacuri, i respinse agresorul cu o mn de fier i, trimindu-i un pumn n falc, l ntinse pe parchet unde rmase
gemnd.
Uite ce nseamn s ataci un ofier de poliie n exer
ciiul datoriei sale, spuse Mc Goorty privind faa care sta
rezemat, tremurnd si palid, de perete.
Mc Goorty ncerc s deschid ua, dar aceasta era n
cuiat.
Unde e cheia ? ntreb el.
Fata rmase mut, prnd gata s leine.
Mc Goorty apuc un fotoliu i-l arunc n u. O tblie
pocni i fata ip. Inspectorul i rencepu manevra ii la a
treia tentativ ua se deschise.
Mc Goorty intr ndat i se gsi ntr'o ncpere ele
gant i confortabil a crei mobil principal era un bi
rou mare naintea cruia se gsea un fotoliu gol.
Mc. Goorty privi n jur i nu vzu nimic suspect. El
n'avea niciun drept s violeze un domiciliu particular sub
pretextul c vzuse o licrire de spaim n ochii unei fete
Derrick Grey era susceptibil i influenabil.
Voi s se retrag cnd zri o plrie pe o msu n tr'un col ntunecat; plria era ud. El i aminti c afar
ploua. Inaint n camer i -atunci vzu piciorul unui br
bat ce ieea de sub birou.
Intre fotoliu i birou era ntins un brbat, cu faa spre
covorul unde se crispau minile. Mc. Goorty, ntoarse re
pede capul i ascult inima care nu mai btea.
Acest om era Derrick Grey.

C A P ITO LU L IV
E N I G M E ,
Mc Goorty recunoscu uor figura lui Derrick Grey, M.
P., fiindc n ultimele luni o vzuse adesea prin ziare. O
pat roie pe tmpla arta cauza moriii.
Mc. Goorty i aminti brusc de cele dou persoane pe
cari le lsase n camera de alturi; persoane o q j r i facuse

14

totul pentru a-1 mpiedica sa intre n biroul unde era ccr


davrul. Nu cumva fugiser? Inspectorul se repezi spre ua
d ofta uurat. Erau acolo. ftamkin, pe jos, pre a nc bui
mcit; buzele i sngerau; fata, ngenunchiart lng el,
ncerca s opreasc sngele cu batista. Desigur c era le
gata de rnit de simpatie sau interes, altminteri ar ii pro
fitat de ocazia ce i se oferea- ca s fug.
Cnd apdru poliistul ea ridic capul i-i arunca o
privire dispreuitoare.
Ei bine! spuse ea cu rceal, acuma cred ca eti
satisfcut?
Mc. Goorty o privi atent cu oarecare admiraie. Cel pu
in, era ndrsnea. Dar unde voia s ajung?
Da, sau cel puin am aflat ceva, rspunse el.
In cazul acesta, crea c ai face bine s pleci, relua
e a N'am nevoie s-i spuz c atacul dumitale fa de a cest om i mine ca i pagubele ce le-ai fcut n casa asta
vor avea urmri suprtoare pentru dumneata.
tii foarte bine c stpnul dumitale d. Derrick Grey,
este ntins mort naintea biroului sau.
Mort I... murmurd secretara cu o voce nbuit i
plind.
Asasinat, preciza inspectorul. d m'ai mira foarte
s nu fii amestecai amndoi n afacerea asta.
Fata se repezi spre ua dcor braul puternic al lui Mc.
Goorty o opri.
Nu vei trece, spuse inspectorul linitit. Vei rmne
aici cu mine. Vreau s v supraveghez pe amndoi odat.
Fr glume.
Las-m s trec! Vreau s intru n acest biroul Nu
m vei mpiedica 1
Ba te voiu mpiedica. Nimeni nu v a intra n nc
perea asta naintea mea, i eu nu voiu intra dect cnd a*m and oi vei fi bine pzii.
Vrei s spui c suntem arestai?
Acum a nu, spuse inspectorul. Aceasta va avea loc
la timpul su. Crim a asta va face senzaie. Dao-i place
publicitatea, vei fi servita, fetio. Dar m i trebuiesc m ar
tori i dovezi. Pn atunci, cu ct vei vorbi mad puin, cu
att va fi mai bine; sau pentru a m exprima mai oficial,
tot ce vei spune v a putea fi reinut contra voastr i s
serveasc la judecata.
Fata l privi uimita.

Judecata?

Ei o actria bun, replica Mc. Goorty, dar cu mine

Ii pierzi timpul. ncearc sa seduci juriul.


Asta-i neruinare striga fata. A i un motiv, pe ocure
ttu-l cunosc, ca sa mini i sa ncerci sa m a nspimni!
Mc. Goorty rnji.
Atunci, n ncperea de alturi, nu sunt dect mo

bile?
Natural, rspunse fata. i te desfid s deschizi ua
i s dovedeti contrariul!
Mc. Goorty ddu din umeri.
Repede i schimbi prerea. Adineaori, mi se pare
c dumneata erai aceea care nu voiai s deschizi ua.
Vom vedea asta curnd cu toate c nu neleg ce vrei s
ctigi cu acest bluff.
Tot vorbind el se ndrepta spre masa unde lucra secre
tara cnd intrase ei, .i unde se gsea un telefon. Imediat,
fata se repezi spre ua sfrmat. Mc. Goorty avu exact
timpul s'o prind n trecere ; ce se sbtea cu violena i
Rankin veni n ajutorul ei. Aceasta dorea i inspectorul : el
avea nite ctue la el i, o clip mai trziu, ele erau pe
ncheieturile minilor adversarilor si, legndu-i pe unul
de cellalt.
Poate c asta v va face mai nelegtori, spuse Mc.
Goorty.
Rankin protesta energic.
E ile g a l! Inc nu suntem arestai i n'ai dreptul s
ne pui ctue!
Nu te ngriji de asta, replic Mc. Goorty, mi asum
toata responsabilitatea.
El mpinse spre ua sfrmat greauai mas de scris
pe care puse fotoliul. Apoi chem Scotland-Yard-ul la tele
fon ii-1 rug pe inspectorul Buzzard sa vie numaide
ct cu maina i cu trei oameni. Apoi, telefona lui Slade
(pe adevratul su nume d. John Darrel M. P.).
Aici Mc. Goorty, spuse inspectorul recunoscnd vo
cea lui Slade. Ii vorbesc din casa lui Derrick Grey. Poi s
vil aici imediat?
Ce este? ntreb Slade.
Grey a fost asasinat.
Inspectorul auzi la cellalt capot al firului o exclama
ie de oroare, apoi rspunsul:
Intr'un sfert de ora sunt acolo.
Slade i poliitii sosri n aoela timp. Mc. Goorty
fs pe Slade i Buzzard s intre, lsnd pe cei trei detec
tivi s atepte pe coridor.

16
nainte de a v duce n camera unde a <rvut loc
crima va voiu povesti tot ce s'a ntmplat, spuse Mc.
Goorty. Derrick Grey este ntins tara viaa de cealalt par
te a uii i cred ca vei fi de acord cu mine cd i-a gsit
moartea prin mijloace violente. In camera am stat de abia
un minut, i asigurndu-m cd nu mai era nimic de fcut
pentru victim, am ieit imediat. De atunci n'a mai intrat
nimeni i n'a fcst atins nimic.
El povesti tot ce se petrecuse dela sosirea lui n casa
i modul n care secretara i valetul ncercaser sa^l m
piedice sa intre n camera crimei.
I-ai arestat? ntreb Slade cu voce joas.
Incd nu, cel puin nu oficial, rspunse Mc Goorty.
A trebuit sa le pun ctue, cci au ncercat sd ptrund n.
ncdoere, lucru ce nu puteam tolera.
Slade i Mc Goorty dacurd la o parte masa i foto
liul i, ldsnduri pe cei doi prizonieri n paza lui Buzzard,
mpinser ua sparta.
Pentruce eti att de sigur cd ar fi o crima? mur
mur Siade.
Mai nti Derrick Grey juca un joc primejdios, dupd
cum tii, rspunse Mc. Goortv. Sj apoi cnd am cerut sd
inspectez biroul, am vzut teroarea n ochii tinerei secre
tare i am simtit cd se petrecuse ceva... Nu ma nelasem..
Crezi cd Ta ucis ea?
Ea i servitorul... sau cel puin ei tiu cine a facut-o.
Uite, privete.
Mc. Goorty nainta spre birou. El se opri brusc; apoi
fcu un pas nainte i se opri iar. Figura sa de von i livida*
El privi pe jois i n jurul camerei cu un aer rdido-t
Ce este? spuse Slade naintnd. Unde e cornul?
Mc. Goorty scutur din cap fad a putea vorbi. Corpul
lull Derrick Grey dispruse. ncperea era goala, nici p
lria nu mai era acolo.
Slade se uita la inspectorul principal. Acesta se Idsd
pe un scaun de lng el, ca. i cum picioarele nu-1 mai pu
teau susine.
Unde este corpul lui Derrick Grey? ntreba Slade
foarte surprins. Credeam cd ai spus cd era aici?
)
Mc. Goorty, deodatd, pdru sa-i revie i se ridica cu
energia disperrii, cu flcile ncletate.
S'a ntmplat ceva ciudat aici, mormi el.
Te cred, rspunse Slade.
Mc. Goorty se ntoarse furios spre el.
Crezi ca sunt icnit ? C d sunt preu btrn pentru cr

17

nu mai .ti nici ce vad i nici ce fac? Spune-o, pentruca


aista gndeti !
Slade l btu pe umr cu un gest amical.
Taci, prietenei Nu vorbi prostii! M anuni ca Der
rick Grey zace mort n camera asta. Md aduci aci i nu g
sim pe nimeni, nici mort nici viu. E natural sa exprim oare
care uimire. Povestete-mi ce s'a ntmplat.
i-a m spus tot, rspunse Mc. Goorty. Dumneata tii
tot atta ca mine i eu tiu ce-am vzut. Corpul lui Grey
era ntins aici de-alungul biroului. Plaria lui era pusa a colo, pe masud. Omul era mort. Nu mai respira. Inima nu-i
mai batea. Un om mort nu-i poate lua pdlaria i sd plece
dintr#o camera! Ce vrea sd zicd asta?
Slade nu rspunse. El inspect ncperea. Se duse spre
ua cealalta i vdzu cd era ncuiata pe dinuntru, daa: sco
nd cheia, zdri unele sgrieturi ce indicau cd extremitatea
sa fusese apucata de un clete i cd astfel cheia putuse fi
ntoarsa.
Aici s'a petrecut ceva misterios, spuse Slade. Suni
convins cd spui adevrul. Mac, i cd ai vzut coroul lud
Derrick Grey aicum o jumdtate de ord aici.
; i acum unde este?
A fost rpit.
Dar cum? ntreb Mc. Goorty. Nu i-am spus cd tot
timpul am fost n camera de alaturi ? Nu este posibil ca sd
fi fost rdpit corpul fard ca eu sd nu aud nimic.
Nu e imposibil, dragul meu. Covorul este foarte
gros, i rdpirea s'a putut face fard sgomot de doi oameni.
Dumneata nu erai atent; nu te gndeai cd s'ar fi putut pe
trece ceva n camera asta, i erai ocupat cu prizonierii.
Da, exact, spuse inspectorul. Md bateam cu ei, i
micm mobilele pentru a bara ua. Apoi, i-am telefonai
dumitale i la Scotland Yard. Admit cd o jumdtate de du
zina de oameni sd fi putut ptrunde prin ua din faa i sd
plece cu toate mobilele, fard ca eu sa-i pot auzi. Dar unde
ne duce asta? Cine a putut lua cadavrul lui Derrick Grey
i pentruce?
Slade dddu din umeri
Deocamdat sd ldsdm asta. E o poveste ciudatd,
care va privi pe alte persoane dect pe cei doi prizon lori
ad dumitale. Uite-te aici, ua a fost descuiata recent do coalaltd parte, i ncuiata la fel. Aceasta s'a fcut cu ajutorul
unui clete special. Pe cheie se vad urme caracteristice,
Mc. Goorty privi cheia cu amdraciune. Sla<do oontlnud:
Pe colul biroului, se gsete o mied patd caro, nuid

18

cd trebue sd fie snge. A i spus cd Grey avea un semn rou


pe tmpld, probabil cd aista n'avea nimic de aface cu moar
tea lui, trebuie cd s'a lovit n cdere. i apod uite nc cevav
ce poate avea importana.
Slade lud dintr'o scrumiera o igare consumata pe ju
mtate i continua:
igaira asta este ncd umeda. Asta dovedete cd ci
neva a stat la biroul acesta, de foarte curnd i n viaa.
Era probabil Derrick Grey, i daca mai vrei o dovada
uite-o.
El l duse pe inspector naintea msuei, i-i arta
picaturile de apa:
Palaria era aici, nu? Uite apa care s'a scurs din ea
i i-a miaircat conturul.

C A P ITO LU L V

IMCEPUT DE AMCHETA
Ei bine! ntreba secretara, vdzndu-i pe detectivi
reaprnd, ne arestai?
Nu, mormi Mc. Goorty. A i fost destul de ndem naticd pentru a face sd dispar ceeace te-ar fi putut acuza.
Nu tiu ce vrei sd spui.
Corpul d-lui Grey mu mai este n birou.
Slade, care observa fata, crezu cd vede trecnd o ex
presie de uurare n privirea ncordatd.
Am spus eu cd dumneata ai inventat toate astea,
rspunse ect lui Mc Goorty, uite d o va d a .
Pentru ce ai fi inventat povestea asta? spuse Mc.
Goorty, dar fard energia ce-i era obinuita.
Pentruc i trebuia o scuz pentru violarea de do
miciliu i agresiunea asupra mea; sta-i primul lucru ce
i-a venit n minte... mi nchipui cd acuma ai de gnd sd
spui cd corpul era acolo; cd l-a i vdzut; dar cd apoi a fost
rpit.
Mc. Goorty nu rspunse. Adversara sa era ndemnatecd. Ea avea de partea ei inteligena i frumuseea, arme
primejdioase. Dcc un semn al lui Slade, el desfcu ctuele
i puse n libertate pe cei doi prizonieri.
Atunci, nu mai suntem arestai? ntreba fata.
N'ati fost niciodat, rspunse inspectorul. Ai fost
pzii numai.

19

Mc Goorty chema poliitii rmai pe coridor l, dup


imboldul lui Slade, le dddu ordin sa supravegheze pe se
cretar i valet i sd nu-i piarda din vedere.
N u-i lsai sd vadd ca-i urmrii, spuse inspectorul
principal. Urmarii-i i inei-ma n curent.
nainte de a prasi casa, Slade i Mc. Goorty culeser
o noua dovada a dramei ce-o banuiau. A doua ua a bi
roului unde inspectorul vzuse cadavrul dddea ntr'un co
ridor strimt care ducea n grdind. Anchetatorii aflara cd
Derrick Grey se servea adesea de aceasta ieire pentru a
se scdpa de ziariti sau ali indiscrei. Ei aflara de aseme
nea cd un comisionar vzuse doi oameni ducnd prin c%
ceasta eire ascunsa ceva la un automobil mare nchis.
Comisionarul mu tia ce era acel ceva", dar semnai cu
un covor fcut sul i nfurat ntr'o pnz neagra.
Cam ce mrime avea sulul ? ntreba Slfade.
Comisionarul se gndi o clipa.
Aproape cam ct un corp omenesc, rspunse el.

C A P ITO LU L VI

CAS5A DE BANE.
n aceiai dimineaa, aproape la aceeai ord, locuina
lui sir James Rockley, directorul penitenciarului delai Blackmoor, fu teatrul unui incident care fu ct pe aci sd fie dra
matic.
,
Beryl Grey stdtea la sir James i, bine neles, nu tia
ce se petrecuse n casa taitdlui sau, la Londra.
Incidentul privea pe fiica lui sir James, micua Marjo
rie, copil rsfat de cinci ani pe care toata lumea o rsgia, mai ales Beryl, care a adora i se juca cu ea ore
ntregi.
Scopul micuei Marjorie, n dimineaa aceea, era sd
gdseascd o ascunztoare destul de buna pentru ca Beryl
sd n'o poala descoperi. Copila ar fi ramas ore ntregi n
tr'un dulap sau ntr'un col al podului daca tia cd Beryl c
cautd i jocul se termina prin strigate de bucurie i Tsete
de veselie. Marjorie era o copila inteligenta, care-i pdstra
gndurile pentru ea. Delia um timp ea observase o ascun
ztoare oare, daca putea ajunge vre'odata la ea, era, dupd
pdrerea ei, mai buna dect oricare alta. Aceasta ascunzdtoate era cassa de bani a lui sir James, o imobild grea !
masiva cu o broatsca ou combinaie care se deschidea

20

printr'o serie de litere pe un cadran. Ea servea la pstrarea


documentelor oficiale i a banilor pentru plata personalului
nchisorii. Marjorie o vzuse deschisa adesea, dar nu pu
tuse intra n ea niciodat n lipsa taitalui ei i a d-lui W il
son, cci atunci cassa de bani era nchisa Cu toate ace
stea, micua o supraiveghia. Or, dl. Wilson trebuind sa ple
ce cu motocicleta, iei o clipa din camera, lsnd ua cassei de bani'ntredeschisa. Marjorie socoti momentul priel
nic. Nimeni n'o va vedea intrnd n ea ; tata! sau era la
telefon, Beryl cu mama sa n boudoir i d-1 Wilson. n vesti
bul, i punea pardesiul. Reinndu-i respiraia, copila se
putu introduce n mobila de oel. Pe ct putu, trase ua
dup ecr i se instal pe registre i hrtii ,plin de bucurie
La gndul pacalelei ce i-o rezerva aceleia creia i spunea
mtua Beryl.
Cteva clipe mai trziu, dl. Wilson, gata de plecare,
sosi n graba i# nchiznd de tot ua cassei de bani, strica
combinaia literelor aflate pe cadran ,care, dup obiceiu to
ddea n fiecare diminea lui sir James. Cnd micua n
cerca s se fac auzit, el plecase.
Sir James, plecnd dela telefon, se duse s-i fac raita
obinuita prin nchisoare. El se afla acolo de o ora cnd o
camerista nebunit veni s-i spun c Metrjorie era ncu
iata n cassa de bani unde putea fi auzita plngnd i i
pnd. Toata casa se adunase n birou: trei cameriste, lady
Rockley. Beryl Grey. ipetele copilei se auzeau ndepr
tate prin ua cea grea. Totui, nu mai era nici un motiv de
nelinite serioas, lady Rockley asigurnd ca sir James va
deschide ndat cassa de baini.
El sosi n grab, se repezi spre cassa de bani, duse
mna la cadranul combinaiei de litere, apoi se opri cu
faa contractata de spaima.
Continual deschide! spuse Beryl cu nervozitate.
Dar el uitase cuvntul combinaiei.
Dl. Wilson avea obiceiul s aleag un cuvnt n fiecare
diminea i-l mprtea i lui sir James, care se deprin
sese s-l uite imediat. Pentru motive uor de ghicit, nu era
scris niciodat. Sir James i amintea de cuvntul din ajun,
de acelea de sptmna trecuta, dar nu reuea s i-l aminteasca pe acela din dimineaa aceea. El pli Cassa de
bani era de fabricaie modern, i garantat l-a adpost
de sprgtori i incendii. Numai c, coninea foarte puin
aer respirabil. Sir James tia c pentru un adult nchis n
untru, asfixia ar fi avut loc cam dup dou ore; pentru un

21

copil ar fi trebuit socotite doua ore i jumtate. i jumtate


din acest timp trecuse.
Wilson trebuia sd lips ease a cel mult doua ore dac ci
n'ar fi ntrziat. Sir James trimise pe cineva cu o maina n
cntarea lui. El trimise de aisemenea dup lctuul din
orel, acesta sosi cu sculele sale, dar dup ce arunca o
privire asupra cassei de bani ddu din cap i declara :
Nu voiu putea face nimic. M i-ar trebui cincisprezece
zile pentru a o deschide... i nct...
Totui, el ncerca i singurul rezultat fu ruperea ctor
va scule.
In acest timp, strigatele fetiei slbiser, apoi nceta
ser cu totul. Evident c aerul se rrise n cossa de bani
care curnd avea s devie un mormnt.
Lady Rockley edea pe scaun, foarte palida, cu ochii
rdtdcii, mut i neclintita. Sir Jomes um bla prin camera,
nebunit. Cameristele plngeau. Beryl i stpnea emoia,
d)ar spaima ei era g ro za va ; ea nelesese c Marjorie se
dedase jocului ei favorit.
C a culme a nenorocirii, mesagerul trimis n edutarea
lui Wilson reveni anunnd c acesta din urm avusese un
accident. El fusese gsit zcnd nensufleit pe osea la
cinci kilometri de casa i fusese dus la spitalul South T a ivertoin. A ve a o comoie cerebrala i risca sd fie fard cuno
tina timp de mai multe zile. La aceasta veste, to>at lumea
fu nducitd. Lady Rockley isbucni n suspine. Medicul ce fu
sese chemat sosi n vremea aceasta i propuse sd fie adus
cu avionul un specialist dela fabricantul cassei d e ' banii,
dar acestuia i trebuia cteva ore pentru a veni.
Beryl Grey, faa de aceasta zdpdceaild generala, avu
o revolta surda-. Nu se va ncerca nimic? Nu exista nimeni
oare sd poatd face ceva? Deodat i rdsdri n minte figura
unui om vzut de curnd n infamanta uniforma a nchiso
rii. Da, omul acela, poate...
Ea se avnta spre sir James i, apucndu-1 de bra pe
ca>re-l scutura n febra emoiei sale, spuse :
Omul acela, striga ea, omul acela pe care l-ai adus,
acum cteva zile ca sd-1 vad, Lessinger, deinutul!
Sir James o privi buimac.
Nu nelegi? relua ea. Peste o jumtate de ord, M ar
jorie va fi moarta. Nu exista dect o singura sperana! O mul acela... Lessinger!
Cteva minute mai trziu se auzird pai i Lessinger fu
adus de doi gardieni narmai. Beryl se repezi naintea lui
n vestibul i n cteva cuvinte i explic situaia.

22 _

De ct timp e nchisa fetia n casa de bani? ntreba


deinutul.
De vreo doua ore.
Atunci poate fi salvata, cci trebuiesc trei ore pen
tru ca un copil mic sa epuizeze aerul ce se afla nuntru.
Poi sa deschizi cassa de bani? ntreba Beryl, tremurnd.
Da, rspunse deinutul cu simplitate. Asta-i speciali
tatea mea.
El zmbi i fata i arunca o privire de repro. Pentruce
glumea el astfel ntr'un asemenea moment? Apoi ea gndi
ca el spunea adevrul i roi.
Lctuul are cteva scule, spuse ea timida.
Lessinger ncepu s rd.
N'crn nevoie de nimici... Ah! ba da, o bucata de
glaspapir!
Gardienii l aduser n camera.
Acum ,spuse el, v voiu cere o tcere absoluta.
Voiu ntrebuina un truc vechiu pe care poate c Tai m ai
vzut la teatru. A fost inventat de un romancier american,
dar eu sunt singurul care l-am pus n practica. A-tot-tiu
torii vor spune ca acest lucru nu s'a fcut i nu se va face
niciodat. Ei bine! Acuma, vei asista la el. Repet ca v
cer o linite absoluta. Cele ce nu se pot opri din plns sunt v
rugate s icns. De altfel, nu e nici un motiv pentru a plnge.
Toata lumea pstra tcere. Minutele treceau. Cadranul
se nvrtea mereu. Obrazul lui Lessingher era ncordat; pe
frunte i aprur broboane de sudoare. Deodat. el tresari
uor i arunca o privire rapida spre Beryl. Aceasta i sim
i inima srind cci ea; nelese lmurit c el ctigase
partida : mica Marjorie era salvata.
Dupd cteva noui micri ale cadranului, el se ridica,
i scoase din buzunar cevai la care se uita. Beryl, cu toata
groaza acestor minute din urma, fu apucata d'e o violenta
pofta de rs: deinutul inea n mna un ceas de aur i ni
meni, n afara de Beryl nu observa c era ceasul lui sir
James Rockiey. Lessinger puse obiectul la loc n buzunarul
su i spuse cu satisfacie:
Exact treisprezece minute. N u-i ru deloc. Cuvntul
ena Beryl". Cnd am avut primele dou litere le-am ghicit
pe celelalte. Daca ar fi fost o combinaie de litere luate la
ntmplare, desigur c m i-ar fi trebuit o jumtate de or.
El deschise ua de otel i fetia apru prbuit pe* re^
gistre i documente. Ochii ei erau nchii; prea moairt.
E leinat, spuse Lessinger.

I r-v *. c o
El se ntoarse spre cei doi gardieni i ordona:
Scoatei-o ncet; ntindei-o pe jois; restul este trea
ba dumitale, doctore. Acela tratament oa pentru un necat.
Trebuira nc zece minute pentru ca respiraia artifici
ala practicata de medic sa redea viaa copilei. Aceasta
avu spasme uoare, deschise ochii sdi mari albatri i n
cepu sa plng ncet. Medicul o puse n braele mamei sale
i servitoarele rencepur a plnge.
Sir James se ndrepta, i cut batista i-i sufla nasul
cu sgomot, apoi:
Unde e Lessinger, spuse el deodat.
Intr'adevr unde era Lessinger?
Gardienii cari urmriser cu atenie tratamentul respi
raiei artificiale privir n jurul lor. Lessinger nu mai era
n ncpere. Ei se repezir spre ue. Ua era ncuiata i
cheia fusese luata.

C A P ITO LU L VII

IN L IB E R T A T E .

O singura persoana din camera observase ca Lessin


ger, n timp ce toata lumea se ocupa de copila leinat,
fugise. Aceasta era Beryl Grey. Ea tcuse, fr a ti nici ea
pentruce.
Cnd ea l vzuse pe aventurier prsind ncet grupul
ce-o nconjura pe micua Marjorie, ea i nelese intenia
i se ntoarse pentru a nu-1 vedea ieind pe u. Incontes
tabil el salvase viaa copilei i, n schimb, Beryl Grey i
dduse libertatea. El o tia. O vzuse pe tnra fat uitndu-se la el i ntorcnd capul: ea i putuse observa uo
rul lui zmbet de gratitudine, ca i cum i era recunosc
tor i n acela timp batjocoritor.
Cnd Lessinger se gsi de cealalt parte a uei, n co
stum de deinut, el reflect repede. Libertatea cu o ua n
cuiat ntre el i gardienii si era un lucru apreciabil. Fap
tul de a se ndeprta de Blakmoor Jail era un alt aspect al
problemei. El scoase fr sgomot cheia din broasc i o
ba n buzunar. Ferestrele lui sir James erau prevzut cu
gratii, lucru ce fusese remarcat de deinut. Prima lui grtjo
fu s taie firul telefonic. Dup aceasta, scoase din buzunar
o bucat de cret roie ce se afla acolo n ciuda tuturor
regulamentelor i-i scrise pe u fa/imoasa-i semntur:

~ 24
Lessinger. Apoi privind-o cu o satisfacie vdit, el mur
mura :
C a n timpurile bune 1
tiind ca toata lumea din casa, servitori i gardieni,
era n birou, el era sigur c nu va fi turburat mai nainte
oa ua sa fie sparta i, cum aceasta era groasa, asta va
lua ti mp. Afara de asta, poate ca dispariia sa nu va fi ob
servata numaidect.
El trecu ntr'o camera vecina care se ntmpla s fie
cabinetul de toilette al lui sir James. Era tocmai ceeace c
nta. Las ua deschisa pentru a auzi ce se petrecea alaturi,
apoi se transforma cu o rapiditate i un gust pe cari nici
un artist nu le-ar fi putut egala. Hainele lui sir James i ve
neau bine. In cteva minute, mbrcat cu un costum de
troled, el avu nfiarea perfectului gentleman englez''.,
Pcat c n'am timp sa fac o baie, gndi el. Prul
nxi-e puin cam scurt, dar cu o apca, n'o s se vad.
Dup aceaista, el trecu n salon, unde scrise cteva
rnduri adresate directorului. Cteva bibelouri dintr'o v i
trin i atraser atenia i el cut instinctiv ceva pentru a
sparge geamul, dar se rsgndi ndat: Fr glumei Pen
tru moment s fim serioi".
In acel moment, auzii lovituri violente n ua camerei
idin care fugise.
Dai-i nainte biei! murmur el cu veselie. O s v
trebuiasc puin timp pentru a sparge ua. De altfel, dat
fiind c am salvat viaa speranei familiei, gsesc cam de
plasat graba asta de a ma duce napoi n celula mea...
In faa casei, se gseau dou maini. Una aparinea
doctorului; a doua era aceea care fusese trimisa n cuta
rea lud Wilson. Lessinger i dete seama c aceasta din ur
ma era cea mai bun. El desfcu buonuil rezervorului de
benzin al celei dinti pentru a-1 goli, i tocmai se instala
la volanul celeilalte, cnd auzi strigte. Era sir James; el
deschisese fereastra i striga printre zbrele, cci nu-1 re
cunoscuse pe Lessinger n noua sa inut.
Hei strig el. Suntem ncuiai i uin deinut a eva
dat. Intr te rog n cas i descuie ua dac este cheia n
broasc.
El se ntrerupse brusc. Lessinger ridicase capul zm
bind.
E n regula, sir James, spuse el amabil. Uite cheia!
i el o arunc cu atta ndemnare nct ea trecu prin
tre zbrelele ferestrei.
ndat ce fcu acest gest, i ddu seama c fcuse o

25
I

prostie cci aceste cteva minute ctigate de adversarii


si i puteau fi funeste. In acela moment, printre grafiile
ferestrei apru o carabin, se vzu o flacre i se auzi o
explozie, dar Lessinger auzi un strigt de femee i vzu
ridicndu-se o mn. Glontele se pierdu n deprtare, a venturierul avu timp s'o vad pe Beryl Grey cramponndu-se de carabina gardianului cu care se lupta pentru a-1
mpiedica s trag din nou. Aventurierul demar i maina
porni n vitez.

C A P ITO L U L VIII

CONFER!PITA LA M IN ISTE-R UL D E

IN T E R N E

Dl. Darrel? ntreb naltul funcionar al Ministerului


de Interne strngnd mna vizitatorului su. Sau s v
spun Dl. Slade ? Cred c suntei mai cunoscut sub acest
nume n legturile dvs. cu Scotland Yaird-ul i pentru o afa
cere a acestuia v'am rugat s trecei pe aici. Lucrez dup
instruciunile Ministerului de Interne. Considerai deci tot
oe v voiu spune ca venind direct dela el.
Inspectorul principal, Mc. Goorty, care-1 nsoea pe
Sfade, fcu un salut destul de stngaciu.
Stai jos, spuse Cartington; putem discuta i stnd
confortabil.
El mpinse spre ei o autie cu igri i continua :
Cred c e inutil s v spun subiectul asupra cdruia
doresc s v consult.
Evadarea lui Lessinger, cred, sparse Mc. Goorty.
Cartington zmbi i ddu din umeri.

Nu. Am aflat ieri de fuga acestui personagiu pito


resc. La drept vorbind, ma ateptam la asta. In treact fie
spus, l consider ca un om remarcabil... Ministrul de Interne
nu se.ocupa de captura lui Lessinger /aceasta este ou to
tul afacerea dvs. a amndurora i nu m ndoiesc ca
Scotland Yard-ul va duce La bun sfrit aceast mic afa
cere. D -l Slade Ta arestat pe Lessinger data trecut i sunt
sigur c o poate face i de data asta dac i d oste
neai a. Actualmente ne preocupa misterioasa dispariie ai
lui Derrick Grey.
Vrei sa spuni asasinarea Lui Derrick Grey, il ntrerupse
Mc. Goorty.
Intr'adevar crezi c a fost asasinat ?
^

%
<>
L'am vzut mort, rspunse inspectorul principal cu
fermitate.
Da, cunosc povestea, spuse Gairtington. Dar totui,
nu m i-ai ardtat cadavrul, i o crima fard cadavru este
foarte greu de dovedit. In ceeace-1 privete pe Derrick
Grey, sper sa fi greit. Ce zic, domnule Slade ?
Pentru moment prefer sa-mi pstrez pare rea, rs
punse Slade. Eu nu am vzut corpul, dar am avut dovezi
suficiente pentru a fi convins c Dl. Grey se gsise de
puin timp n ncperea de unde, mort sau vu, a fost luat,
apoi dus ntr'o maina neagra nchisa.
Nu mergi mai departe cai declaraiile ? spuse C a rtington.
Nu nc.
Foarte bine, deci pnd la noui ordine, lucrul ro
mne un mister. Lucru de care suntem siguri, este aa
Derrick Grey a disprut n mprejurri anormale. Nu mai
exista ndoiald cd a revenit dela Salisbury la Londra i
c a ajuns cu bine n gara Padington. De atunci, dispare.
Nu trebuie nldturat posibilitatea cd a putut avea un de
ranjament mintal. Poate cd acuma strbate oraul cu creerul rdtdcit. Totui, eu nsumi tiind unele fapte pe care d m .
ncd nu le cunoatei, personal nu cred n aceasta teorie.
Nici eu, declara Slade, n timp ce Mc. Goorty mur
mura :
L'am vzut mort, inima :i ncetase de a mai b a l a i
nu mai respira.
Sper, domnule Mc. Goorty, cd vei nelege cd ceeaoe
voiu spune nu implica nici-o critic pentru dumneata, de
parte de asta. Dar mi s'au dat instruciuni pentru a-1 ruga
pe d. Slade ca, pentru moment sa lase de o parte activi
tatea sa parlamentara i sa bine voiasca a se rentoarce
la Scotland Yard numai pentru ancheta asta.
Vrei sa spui ancheta asupra lui Derrick Grey ? n
treba Mc. Goorty.
Da.
Mc. Goorty ddu din umeri.
Tot aa se poate ocupa i de urmrirea lui Lessinger, nu in deloc la asta.
Ei rser de aceasta declaraie spontana, apoi C a rtington declara :
Dispariia asta misterioasa nu este cunoscuta ncd
de public, i gndesc cd Scotland Yard-ul va t i de acord
cu dorina ministrului de a pdstra secretul ct mai mult
timp posibil. Totui, unii membri din Guvern cunosc c-

27

teva amnunte, i cu toii doresc ca dumneata, domnule


Slade, s-a iei imediat afacerea n mna.
Voiu fi foarte fericit sd cooperez cu prietenul meu,
inspectorul principal Mc. Goorty, spuse Slade. El cunoate
mai bine dect mne meseria de detectiv cu toate ca nu a
avut atta noroc.
Minunat, rspunse Cartington.
Dumneata
i dl.
Mc. Goorty vei lucra mpreuna cu toata poliia la dispozi
ia dvs., chiar, daca trebuie, cu ajutorul Serviciului Secret.
Sper c amndoi vei reui a ptrunde acest mister, cci
v asigur cd este o afacere foarte importanta.
Avei vre'o informaie care s nu fie cunoscuta de
Yard ? ntreba Slade.
Chiar pentru asta v iam chemat, rspunse Carting
ton. lata pe scurt faptele aa cum le cunoatem noi. tii
cd Derrick Grey ducea o campanie activa n contra pose
sorilor de bogii miairi dobndite n timpul rdsboiului i
mai ales n urma turburarilor financiare ale rei lor i a
altor ri, dup pace. Nu suntei nici unul nici celalalt
speculani, dar va pot spune cd povestea dezastrelor mo
netare ce au urmat dupd Rdsboiul mondial ncd n'a fast
scris; cnd va fi, se va vedea cd toate turburrile de
acest gen cai fost provocate de un mic numr de oameni
cari au controlul marilor avuii din lumea ntreag, i al
cror scop a fost a se mbogeasc mai mult n dauna
altora.
Nu vreau sa spun ca oamenii acetia au operat m preun ntr'un sindicat. Uneori, se uneau; alteori, din con
tra, lucrau singuri. Unii dintre ei sunt n ara; alii n Ame
rica; glii pe Continent. Mai muli dintre ei, dupd cum tii,
s'aui prbuit sau i-au avut pedeapsa meritata. Ceilali,
cu mult mai numeroi au rdmas nepedepsii i triumftori.
Ei au sfidat legea, au clcat-o i s'au mbogit n dauna
rii i a compatrioilor lor. Cred c Derrick Grey cunotea
mai bine ca oricine acest fel de bandii n stil mare cari
fac pe potentaii. Dealtfel, acesta e un subiect destul de
tentant pentru o campanie politic i Derrick Grey era un
entuziast i chiar, dupd unii, un fanatic. Campania lui
curagioas nu ntlnea aprobarea tuturor. Numeroi sunt
aceia cari gndesc cd oamenii i firmele cari ctiga bani
n timp de rdsboiu nu sunt, n bloc, condamnabili. Daca
Derrick Grey ar fi prezentat proectul sau de lege asupra
taxrei tuturor avuiilor fcute astfel, n'ar fi avut toata C a
mera de partea lui
Dar este un punct asupra caruia toata lumea este de

acord : Nici-o mila pentru cei ce s'au mbogii prin frauda


sau corupie i ue maniera a discredita ara lor i a o
duce la dezastru. tim cu toii ca aceti oameni exist, i
bnuim, dar n'avem n,ici-o dovad n contra lor. Banii lor
i iac puternici i ei sunt ndemnat ci. In cursul investiga
iilor sale, Derrick Grey a descoperit un grup de oameni ce
ctigaser milioane in urma unor operaiuni frauauloase,
ca ri operaiuni, dup Derrick Grey, vor contribui a pune
ntr situaie primejdioas att ara noiaistr ct i alte ri.
Spui c el tia exact cine sunt aceti oameni ? ntreb
Slade scurt.
Da. Intr'un cerc oareacare, Grey era considerat ca un
vistor, un utopist, dar, n realitate, el nu se baza dect pe
fapte precise i nu fcea nimic fr dovezi sigure. A avut
mult de furc pn i-a stabilit convingerea pe date ce nu
puteau fi negate. Dela rsboi ncoace, el a fcut cercetri,
cnd ntmplarea i furniz informaii folositoare cari ve
nir s completeze, mia trziu, informaii concludente.
Vrei s spui c a cules o mrturie ndeajuns de im
portant pentru a obine o condamnare naintea unui tri
bunal ? ntreb Slade din nou.
Da. Notai c, personal, eu nu cunosc aceast mr
turie; m bazez pe ce m i-a spus Grey, dar n'am nici un
motiv s cred c nai era adevrat. Sunt convins c el a
reuit s obin dovezi destul de puternice pentru a fi n
msur s duc aceost mic coterie de milionari naintea
justiiei i astfel s-i distrug.
Mc. Goorty se ridic.
Dac este astfel, D-le Cartington, sunt mai convins
ca niciodat de adevrul aseriunei mele.
Care aseriune, domnule Mc. Goorty ?
C Derrick Grey e mort 1
Fr ndoliat c ai dreptate.
De cnd i-a ' comp e'at ei inform aiunile sale? n
treb Slade.
Cred c de aproape trei sptmni.
i aceasta const n ce ?
Aici e necesar o digresiune, rspunse Cartington.
Ati auzit, de altfel ca toat lumea, de un oarecare financiar
internaional anume Otto Sach ?
Natural.
Si fr ndoial c tii c era cel mai mare escroc
al secolului i poate ai tuturor secolelor. Nici-uaiul din fi
nanciarii pirai de care vorbete istoria, nu-1 poate egala.
Fe lng el, nsui Lessinger ste un novice. Otto Sach

pccre un adevdiifai personagiu de roman. El are o putere cerebrald uimioare,, imaginaia sa este inspuiiiiuiuaioare i
abilitatea incomparabila. El a furat naiuni ntregi i a m
prumutat milioane guvernelor strine n schimbul unor mo
nopoluri. El a furat pretutindeni i ntotdeauna cu o mae
stri e geniala. E o figura ciudata, rece, fard pasiune; un
creer fard nici urna din dorinele i slbiciunile omeneti. El
s'a ridicat singur, dupd cum se spune, cci debutase n
viaa ca un mic funcionar i ajunsese s conduc politica
naiunilor prin puterea banilor sdi si s se mprieteneasc
cu mai muli efi de Stcote. Este un om ncd tnr i mereu
seductor. N'are mai mult de patruzeci i cinci de ani.
Pentruce spui are" ? ntrerupse Mc Goorty. Otto
Sach i-a sburai creerii anul trecut.
Cartington addugd, fard a rdispunde la ntrebare :
In cursul unor investigaii cari mai durecnza ncd, s'a
gsit un deficit de aizeci la aptezeci de milioane. Unde
<ziu intrat aceti bani ?
Nu trebuie s m ntrebi pe mine, rspunse Mc
Goorty. Nu prea sunt tare n finane. N'am avut niciodat
destui bani pentru a m interesa de asta.
i i-a sburat el ntr'adevar creerii? ntreba C a r
tington. Mc Goorty sari n sus :
Ce vrei sd spui? pretin?i ca Otto oc'h
e m ori?
Eu n'am preri personale, spuse Ca'ing*on
da<r
Derrick Grey afirma asta.
Halda de, protesta Mc Goorty. Otto Sach s'a sinucid
pe continent. i corpul sau a fost nmormntat.
Slade nu spuse nimic ; l privi pe Cartington.
In parte ai dreptate, spuse acesta din urma inspec
torului principal. A fost un corp care ns n'a fost ngropat,
ci incinerat foarte repede dupd moarie
A fost identificat ? ntreba Slade.
V voiu spune pdrerea lui Derrick Grey, rspunse
naltul funcionar. Corpul ce-a fost incinerat nu rac al Lui
Otto Sach. Acesta traete i este foarte probabil cd se alia
n Anglia. Ct despre milioane, Derrick Grey spune cd el
tie unde sunt. El pretinde cd Otto Sach avea intenia sd
dispar n momentul psihologic simulnd o sinucidere. O
mpuctur, un cadavru i o incinerare rapida, prietenul
dvs. Lessinger a fdcuit lucruri mai mari.
Vrei sd spui cd Lessinger este Otbo Sach ? fdcu
Mc Goorty.

Cartington ncepu sd rada.


Oh nu. Dar nu uita cd Lessinger a fost ataat Scot-

loud 'ia rd -u!ui timp de mai ni uii ani i ntreab


daca
n'ar ii toarte simplu pentru un om att de bogart ca Otto
Sach s joace comedia ce~am spus-o : falsa moarte i falsa
incinerare. De altfel, nu este o idee noua. i crezi ca un om
ca Sach, disprnd astfel, n'ar fi ascuns o sum impor
tanta pentru nevoile sale viitoare ? Aceasta ar explica dis
pariia milioanelor. Derrick Grey, tiind toate acestea, iiRa
ameninarea suspendata deasupra capetelor celor, apte
misterioi.
Cine sunt aceti apte misterioi ? ntreba Slade.

Grupul financiarilor necinstii despre care am vorbit.


Din care fac ea parte Otto Sach ?
Din care face parte, daca Grey spune adevrul.
Cum a avut el aceste informaii ?
lata ce m i-a povestit chiar el. Aceti apte bandii,
dintre care ase sunt englezi i al aptelea strin, au fcut
acum ctva timp un lucru destul de prostesc, i chiar e
greu de neles cum au putut nite oameni inteligeni s
se expun ntr'un mod att de copilresc. Aceti oameni au
ntocmit un document, care este de fapt o dare de seama,
a activitilor lor anuale trecute i prezente. Dup Grey,
exist apte copii ale acestui document, toate semnate de
cei apte oameni, ceeace face din fiecare document un
original. Fiecare asociat deine unul din aceste documente.
Dar pentru ce au fcut o asemenea prostie ? pro
testa Mc Goorty.
Cred ca asta a fost stabilit i semnai pentru ap
rarea lor mutual pentru c>a nici un membru al acestei
aliane s nu se p-oata ntoarce n contra celorlali fr ca
el nsui s nu se nvinoveasc. Aceasta este n tot cazul
prerea lui Grey, i eu cred c nu se nela. Aceasta se
face cteodat, mi se pare, n unele asociaii criminale.
Dup Grey, aceti oameni erau ntr'att de compromii
nct se temeau unii de alii. Cu aceste documente ce-1
acuzau, pe toi, nu putea exista trdare. V putei imagina
valoarea unor asemenea documente. Fiecare din aceti
asociai l pstra pe al sau cu cea mai mare grje. Acum,
ajungem ia fapte : una dim hrtii a fost pierduta.
Cartimgtom fcu o pauza, aprinse o noua igare i
relua :
Nu tiu cum s'a putut produce faptul. Documentul
a ieit din minile asociatului ce-1 deinea i a czut n
minile lui.... Derrick Grey.
lata cum se prezint situaia, domnilor. V a dai seama
ca scopul urmrit de Derrick G rey mu ncr hmerc.

31

Cud aparinea documentul pierdut ? ntreba Slade.


Lui Otto Sach.
Cum a ajuns la Derrick Grey ?
Nu tiu, nu m i-a spus. Asta nu-i treaba mea i
nici a dvs.
C e -a fcut Otto Sach cnd a observat ca nu mai
avea aceasta hrtie ?
S'a sinucis, sau cel puin a fcut sa se creadd asta.
Evident c momentul psihologic n'a fost ales chiar de el
*
asta a fost fcut de Derrick Grey dar ei era pregtit
pentru orice eventualitate.
Unde este acum hrtia, domnule Cartington ? n
treba Slade.
Era n minile lui Derrick Grey, dup cum v'am mai
spus, i a ramas acolo. N'am vzut-o niciodiat, i# dup
cte tiu, n'a vzut-o nimeni. Derrick Grey a vorbit de ea
unor membri ai Guvernului, dar nelegei c voia s aibe
afacerea complet m/ad nainte de a o preda justiiei.
A dat numele celor apte oameni implicai ?
Nu, cu excepia lui Otto Sach, care este crezut mort,
ceilali rmn ascunii.
Cartington se scula din fotoliu.
Asta-i tot ce v pot spune, domniilor. V'am chemat
pentru a m nelege cu dvs. asupra dispariiei D -lui
Derrick Grey, membru al Parlamentului, i daca cntai un
motiv al dispariiei sale, vi-1 indic. De o parte avei un
membru al Parlamentului, loial i convins, care poate c a
vorbit nesbuit; de alta parte, ase oameni i fr n
doiala apte posednd avuii imense, sunt ameninai cu
ruina d nfierarea publica. Domnilor, v ncredinez
afacerea.
C A P ITO LU L X

AVENTURI LA D IE ZU L NOPJIB
Pela miezul nopii, Slade i fcu intrarea n caisa lui
Derrick Grey, ntocmai ca un sprgtor dibaci, ajutat de
tenul din detectivii Scotland Yard-ului ce era pus de paza,
prin mprejurimi, i care reui, cu krma unui cuit, s des
chid fereastra dela buctrie.
- Toata lumea doarme de o ora, spuse detectivul.
i arat and o fereastra la etajul ntiu, el adug:
Tcrt camera secretarei; a stins lumina licr unsprezece

32 jumtate. Valetul doarme la etajul de de-crsupra i el a


stins lumina cam de mult.
Slade i mulumi i recomanda tuturor poliitilor de
garda s nu se arate.
Supraveghiai ca sa din toate prile, recomand el.
Daca iese cineva n timpul nopii, m vei vedea n urmfa
lui. Daca din ntmplare nu sunt, va fi din cauza ca ma
va mpiedeca ceva neprevzut ; n acest caz, urmrii-1 voi.
i d-voastr, domnule ?
Doi dintre voi vor intre? sd-rni vie n ajutor.
Slade era convins ca tandra secretara era deintoa
rea cheii misterului i-i puse n gnd s'o supravegheze.
El nu ddea nici-o atenie lui Rankin, valetul.
Casia era ntunecata i tcut. Slade cunotea lacurile
l putea sa circule fard a trebui sa recurg la lanterna. El
purta tlpi de cauciuc i, de altfel, n partea locuita a ca
sei, coridoarele i scrile erau garnisite cu covoare groase.
In afara de secretara i valet n cas se gseau cinci
servitoare. Ele locuiau la al treilea i cel din urma efotj.
Slade studiase un plan al casei de care i amintea per
fect. El ajunse, fard cel mai mic sgomot, la primul etaj. In
tinda se deschideau patru ui; prima, la dreapta, era aceea
a camerei ocupat de miss Delmar, n foia era camera
lui miss Beryl Grey, alturi camera tatdlui sau, i a patra,
o camera de musafiri. Chiar naintea lui Slade, se gsea
tun dulap mare cu rochii i, n faa acestui dulap, de-asu
pra scarei, o fereastra lsa sd treac puin lumina cacd
noaptea era luminoasa.
Mereu tcut ca o umbr, Slade se strecur pn la
ua lui Miss Delmar si-i litri urechea. Nu auzi nimic.
Totui, casa era att de linitita. nct respiraia regulata
a unei persoane adormite ar fi trebuit fi cer
miiss Delmair respira foarte ncet, sau era treaz. Slade n
clin spre cea de-a doua ipoteza i ramase convins c
daca deschidea ua, o v a gsi mbrcata i ascultnd cu
aceeai atenie ca el. Fard a mai ezita, se duse pn Ig du
lap, deschise ua cu precauie i se strecura nuntru.
Dulapul era plin de vestminte de dama, i fu numai dect
ptruns de un parfum subtil, evocnd florile d e
prim
var. Unde mai ntlnise el acest parfum proaspt? Nu
se gndi la asta prea mult. preocupat de lucruri mai se
rioase dect un parfum de femee. El era convins ca docu
mentul ce-i acuza pe cei apte misterioi se gsea mereu
ascuns n casa. El lsase ua dulapului ntredeschisa pen
tru a put ea supraveghea ua secretarei, cu sperana as

33
cunsa cd aceasta, sau poate vaietul, se vor scula n cursul
nop{ii pentru a cuta hrtia. Pentru a face aceste doua
supoziii: c miss Delmar i Rankin erau ageni de-ai celor
apte i cd hrtia era nc n casa, el se baza pe faptuilc Derrick Grey, mort sou viu, era de mai multe ore ia
minile celor apte. Admind c el ar fi nc viu, poate
cd secretul i fusese smuls i Slade era sigur c miss
Delmar putuse comunica cu cei apte n timpul zilei; deci
exista o ansa pentru ca secretara sa tie unde era as
cuns documentul; n acest caz, ea va profita de noapte,
pentru a pune mna pe el.
Dup o ateptare destul de lung, Slade, n dulap,
tresari uor. El vzu ua ce-o supraveghea deschiznduse ncet. i reinu respiraia. Lumina lunei, trecnd
prin fereastra de deasupra scdrei, i permise sa disting
lmurit o silueta svelt i ntunecata ce ieea din camera,
silueta unei fete mbrdcat n negru din cap pnd'n p i-:
cioare. Pantofi i ciorctpi negri, maillot negru ce se oprea
la genunchi, masca neagr.
Parfumul ! El i aminti deodat.
Serpolet, murmura el printre dini.
Era fata acea misterioas, cunoscut sub numele de
Serpolet, care lucrase cu Lessinger, care fusese condam
nata n acela timp cu el i care, n acest moment, isp
ea, sau mai curnd ar fi trebuit s ispeasc, o con
damnare de apte anii n nchisoarea delcr Galverston
C A P ITO LU L XI

SERPOLET APARE I DISPARE.


Serpolet I
Slade i repeta acest nume cu un uor fior de emo
ie. Cte lucruri i evocau aceasta apariie misterioasa.
Serpolet 1
Dar era imposibil, rid icul I Nu putea fi Serpolet 1 T o a
ta lumea tia cd celebra partenera a lui Lessinger era
prizoniera ntre zidurile penitenciarului dela Galverston.
Era imposibil. Totui era adevrat Din prima clipa
cnd, ieita din camera sa, ea apruse, graioas i sprin
ten, Slade fusese convins c nu putea fi dect Serpolet
ce-i reluase vechiul sau rol de femee n negru". Dreap
t i svelt ca un baeamdru, mbrcat n negru, masca
t cu negru, ea se ridicase, odinioar, mpotriva lui, ame-

34

ninndu-1 coi revolverul, i el nu. putea s'o uite. El nu pu


tea sa uite acest parfum de flori primdvratice cari pentru
el o evoca i o va evoca ntotdeauna pe Serpolet i ni
meni alta. Slade ieise nvingtor din prima sa ntlnire
cu Lessinger i cu Serpolet din cauza acestui parfum. A ceasta era pentru Serpolet o slbiciune : nu se putea
lipsi de aceasta complectare nmiresmata a frumuseii
ale. Rochiile sale ce umpleau dulapul eraiu impregnate
de el.
Diair ce nsemnau toate astea ? Serpolet era n nchi
soarea delai Galverstom, i totui, se gsea aici... Evadase?
Cum ? Cnd ? Deatbia de cteva ore, altfel Slade ax ii tiu
t-o... Mc Goorty n'ar fi lipsit s-i anune-o veste att de
importanta. Dar atunci, cum putuse ea parcurge n att de
puin timp cele trei sute de kilometri ce despreau G a lverstonul de aceasta casa ? i cum putuse ptrunde n ea,
cnd casa era pzit dela dispariia lui Derrick Grey. Era
inexplicabil.
Atunci, Serpolet sa fie miss Delmar, secretara lui Der
rick Grey ? Asta prea inadmisibil... Dar ce se putea presu
pune altceva? Slade tia ,din raporturile poliitilor, c
miss Delmar ocupa camera pe care to prsise Serpolet;
deci, afara numai daca miss Delmar nu era nc n camer,
era una i aceeai pesoana cu ea. Totui, miss Delmar n
deplinea, de mai multe sptmni, slujba de sceretar pe
lng Derrick Grey. Atunci cum putea fi Serpolet ? Toate
astea preau nebuneti. El trebuia sa accepte faptele fr
a cuta sa neleag. Era nc un mister creeat de Lessinger a cruii putere oculta putea fi ghicita. Si daca ntr'adevar era Serpolet, nu putea ncpea ndoiala ca Lessinger participase la dispariia lui Derrick Grey: deci. avertis
mentele sale cu privire la acesta din urma nu erau dect
prefctorie. Slade strnse din dini. El se mai luptase cu
Lessinger i acesta din urma fusese nvins n ultimul mo
ment. Slade hotr s fie nvingtor i de data aceasta i
acolo, n faa lui, se gsea mijlocul care i servise pentru
prim a sa victorie, adic Serpolet. Cine era Serpolet? N u .
tia nimeni. Poliia nu putuse descoperi nimic despre ea.
Contrariu lui Lessinger, care, amuzat i batjocoritor, lsase
poliiei grija de a alege ntre diferitele sale identiti, Ser
polet nu avea dect un singur nume care era vdit o pore
cla. Ea refuzase orice informaie anchetatorilor, nu dduse
nici o lmurire asupra trecutului sau. Ea fusese judecata
i condamnata sub numele de Serpolet. Un lucru era sigur
o legtur de snge sau o afeciune, sau poate amndou,

35

o lega de Lessinger. Acesta ar fi nfruntat orice primejdie


pentru as o salva pe Serpolet, dar aceasta prinsa, Lessinger
czuse au hotrre n cursa ce i-o ntinse Slade pentru a-i
salva complicea. i ierta o acum aceeai ansa i se oferea
lui Slade. Serpolet .aceasta fantoma neagra, dddea trcoianle din nou prin noapte. Nimeni nu l-a r fi putut conduce mai
bine pana la Lessinger dect aceasta femee. El simi o bu
curie feroce. A vea de aranjat o socoteala cu Lessinger.
Acesta, n ultima lor lupta, fusese btut, dar i pstrase
prada; Slade hotr sd i-o smulg.
In timp ce Slade, ascuns n dulap, reflecta astfel cu o ra
piditate fulgertoare, Serpolet rmsese nemicata; svelta
ei silueta neagra se contura n cadrul ferestrei luminate de
luna; ea asculta atenta, gata sa pareze pericolul ce s'ar fi
putut ivi din bezna. In ciuda tuturor, Slade, ca odinioar,
simi n el, un brusc elan de admiraie pentru ea. Deodat,
ea pru sa creadd ca drumul era liber pentru ceeace voia
sa iaca. In casa domnea o tcere completa. Ea nainta,
uoara ca o umbra, spre dulapul n care se adpostea
Slade. Vzdnd-o venind, el nchise ua deaibia ntredeschi
sa i se nfunda printre rochiile cari l acopereau cu totul.
I se pdru ca inima ncetase de a mai bate.
El i dddea seama ct de puin sigura era ascunztoa
rea sa. Era sigur cd sub vestminte, pantofii i marginea de
jos a pantalonilor sdi erau destul de vizibili. Daca Serpolet
avea o lumina, sau daca mica rochia dupd care se ascun
dea el, ea l va descoperi-inevitabil. i el nu voia nc s'o
aresteze pe Serpolet. Voia ca Serpolet sa-i serveasc, ca
data trecuta, de cursa pentru a-1 prinde pe Lessinger.
Momentul era critic. Serpolet nu prea s-i bnuiasc
prezena ; dar, dupd cum se temuse el, ea venise sa caute
ceva de mbrcat; degetele sale aproape c i atinser
faa. Parfumul de flori se accentua. Ea prea sd cunoasc
bine coninutul dulapului, slava Domnului, i putea s g
seasc pe pipite ceeace dorea: o dovada n plus cd ea
trdia de oarecare timp n casa sub numele de miss Delmar.
Ea lua nsfrit o manta lunga neagra din fericire nu a ceea care-1 acoperea pe Slade i i-o puse peste maillot.
Deci ea nu avea de gnd sd caute documentul disprut, ci
se pregtea sd plece. Dar ce nsemna asta? Nu fusese ple
cata toata ziua? Slade conchise ca ea gsise deja docu
mentul i ca-1 avea asupra ei. Voia sd-1 duca de acolo cu
orice risc. Ea era prea fina, prea inteligenta, pentru a ig
nora cd locuina era pdzita, dar spera sd dejoace suprave
gherea. C ui voia ea s-i duca documentul fated ?
Cui

36

altuia dect .taxi Lessinger ? Siade ntrevazu triumful. Daca


o urmarea, i va prinde pe amndoi, i pe de-asupra va
avea i documentul. El se felicita de a fi ordonat poliiti
lor sa nu mpiedice pe nimeni sa ias.
nfurata n mantaua neagra, fata se ndrepta n t
cere spre scara. Tot att de tcut, Slade iei din ascunz-.
toare. Mai nainte de toate, trebuia sa rmn ct mai
aproape de ea, cci de cnd prsise locul luminat de lu
na, ea nu mai era dect o umbra invizibila printre umbre
le screi. Mereu niciun sgomot. Ea se mica, mai uor ca
un fulg. Numai dra de parfum lsata n urma i marca
trecerea, altminteri Slade ar fi putut crede ca era jucria
unei iluzii.
Cu toate c nelese necesitatea de a rmne pe ct.
posibil la mica distan de femeea n negru, Slade fcu
un salt pn n dormitorul ce-1 prsise ea, i-l lumin cu
lanterna. El se atepta aproape s'o gseasc pe miss Delmar dormind n pat sau legat sau cloroformizata. D ai nu,
camera era goal, patul neatins; nu se culcase nimeni n
el. Alturi de pat, pe un scaun, se gseau nite vestminte
strnse. Slade recunoscu tailleur-ul gri cu guler alb pe
care-1 purta miss Delmar. nc o dovad, daca era nece
sar, ca miss Delmar i Serpolet erau o singura i aceea
persoan. In grab, fr zgomot, Slade se avnta n ur
mrirea lui Serpolet.
v

CA P ITO LU L XII

AUTO M O BILU L NEGRU


Numai graie mirosului de parfum, lsat de Serpolet,
Siade putu da de urma acesteia, care intrase n salon.
Ua era ntredeschisa. Siade se strecur n bezna salonu
lui cu precauiuni infinite i se lipi de peretele cel mai apropiat. Nu vedea nimic, dar avea sentimentul ca n nc
pere se moi afla o persoana.
Trecur cam zece minute cari preau ore urmritoru
lui, nemicat, i de abia ndrasnind s respire.
Deodat, vzu o umbr strecurndu-se prin ua cu
geamuri ce ddea n grdin. Cu toate c luna nu lumi
na aceast parte a casei, Siade recunoscu silueta fina, n
mga sa manta neagra.
Arbuti Iei ajungeau pn la ferestre, ntr'o clip si-

-lueta se pierdu in umbra lor. In timpul minutelor de atep


tare, fugara, uitndu-se pe fereastra, cutase sd vad locu
rile unde se gseau poli|itii postai de paza.
Slade, zece secunde mai trziu, era n mijlocul arbuti
lor. El urma zidul, tiind ca ea se ndrepta spre fundul gr
dinii, unde n zidul mprejmuitor se afla o portia.
In dreapta sa, Slade putu vedea unul din oamenii Scot
land Yard-ului expunndu-se prostete n lumina lunei. V
dit, omul acesta nu vzuse pn atunci nimic suspect, nici
pe fugara, nici pe el. El ddu din umeri: n raportul lor de
a doua zi, poliitii vor afirma cd nu pdrsise nimeni casa
Dar, chiar n clipa aceea, simi o mna viguroasa pe bra i
^trebui s-i schimbe prerea cu privire la vigilena oameni
lor Sdotlaud-Yard-ului. Era poliistul care cu o ord mai na
inte deschisese fereastra dela buctrie.
V'am vzut ieind, domnule, sufla poliistul, i pe ea
la fel. Este chiar naintea dvs. Stai lng zid, mi se pare cd
se ndreapt, nu spre portia din fund, ci spre sprtura de
colo.
Intr'adevr, Slade vdzu pe fugara srind cu uurina
peste zidul pe jumtate ddrmat i el o urma imediat.
In urma ei, el strbtu gradina nvecinat i ajunse n
strada. Acolo, evenimentele se precipitar. Pe strada venea
ncet un taxi ntrziat. Fata nu era vizibila; ea rmase lipit
de perete dup cum fcea i Slade la oarecare distana de
ea. ofeuml taxi-ului mu fcu nici un semn care sa fac sd
se creadd cd era de conivena cu fata. Aceasta ramase t
cut, dar deodat o umbra neagra se cuvnta, sari pe scara
taxi-ului i lua loc alturi de ofeur care accelera imediat.
Slade nu ncerca sd se urce n maina care trecea n
toata viteza, dinaintea locului unde sttea ghemuit. Totui,
fata i trimise un salut ironic cu mn;a -i nmanuata n negru,
i dduse deci seama c el mu ncetase s'o urmreasc ?
Slade nu-i dddu satisfacia de a avea dovada sigura i ra
mase ascuns. Dup ce taxi-ul se ndeprt, el se ridic, alerga doua sute de metri ntr'o gradina din vecintate, a c
rei poart era deschisa. O main atepta n mijlocul copc
eilor. La volan edea un om. Slade se urca n graba lng

ea.
Haide, repede, Mason, spuse el. Apuc la stnga.
Maina iei repede din gradina i ncepu sd goneasc
pe strad. La o rscruce de drumuri, Slade vdzu pe strada
din dreapta, taxiul urmrit;
Uite-i, Mason, strig el. Nu te apropia prea mult, dar
nu-i pierde.

s.

38
Dar Slade afla numaidect ca, daca el ccvea ajutorul
forelor Scotland Yard-ului, Serpolet, avea aliai determi
nai. Cum maina lua o turnanta, doi oameni, ce parca iei
ser din pmnt, se urcard pe scri. Unul din ei l apuca pe
-ofeur de gt spernd sa provoace un accident. A l doilea l
ataca pe Slade, dar acesta, cu un uppercut violent, l trimise
gemnd s se rostogoleasc pe strada. Apoi, apucnd bta
poliieneasca de cauciuc ce se afla lng ofeur, l lovi n
cap pe cel de al doilea individ odre ddu drumul ofeurului i czu jos.
L-ai ucis, domnule ? ntreba ofeurul.
Eu n'am arme, rspunse Slade simplu. Acum totul
merge bine, drumul este fard obstacole. Pstreazd distana;
nu vreau ca oamenii aceia sa tie cd-i urmrim.
Cred ca tiu, mormi Mason.
Md tem ca ai dreptate, spuse Slade; dar cu att mai
rul Maina noastra merge mai repede dect a lor ; contra
acestui lucru ei nu pot face nimic, chiar tiindu-se urmrii.
Nu fdouser doi kilometri, ca urechea exersata a ofeurului auzi un sgomot ndeprtat.
Am impresia c ne urmrete o maina, domnule.
Slade se ntoarse i zdri, destul de departe, o mare ma
ina neagra nchisa, prevzut cu doua faruri orbitoare. Ea
ctiga teren cu un bzit ce denota un motor puternic. Sfa
de se gndi numaidect la automobilul misterios care r
pise corpul lui Derrick.
El anuna lui Mason arpopierea mainei i adug:
Crezi ca ne urmrete pe noi ?
Nu tiu, domnule. Pe aici circuld mainile toata
noaptea. Vom ti-o imediat, motorul fiind foarte puternic,
trebuie s ne ntreac n cteva minute.
Denx *n Tor s-i ufreaed, maina, apropiindu-sa pn
ja
vre'o suta de m^t i, r s u r a areast distana. Farurile
sale *iu n iu Cu drum ul neintea lor.
Ajungeau acuma n apropierea mprejurimilor Londrei.
Fard ndoiala ca maina neagra ne urmrete, spu
se deodata Mason, de cnd e n spatele nostru am luat trei
turnante; fard motiv n'iar fi urmat cncela drum cu noi.
Ei ajunserd ntr'o strada foarte larga. Atunci, maina
neagra nainta pnd ce i ajunse.
O s ne ntreac/ souse Mason. ^
v
In aceea clipa, mc(ina vir n unghiu drept i se
arunca asupra lor. Ciocnirea fu teribila, maina poliiei se
rstuma pe osea. Slade i Mason fura aruncai afara i le
trebuird cteva minute pentru a-i reveni i a privi n jurul

39

Lor. Am ndoi erau lovii i tkxi de geamurile sparte, dar


nu era grav odei avuseser mult noroc.
Astav-i culmea I spuse Mason ridicndu-se. ofeurul
acestei maini blestemate a fdeut-o dinadins. M duc sd-i
spun vre'o dou.
Pentru asta va trebui sa cam latepi, spuse Slade
sec
V>rrtut 1
Mason traversa strada.
Nu e nimeni in maina, spuse el.
Natural, rspunse Slade. ofeurul nu ne-a ateptat.
Vrei sa spunei ca ne-a rsturnat dinadins ?
Evident 1 Totul era pregtit 1 Ei au reuit i noi am
arvut noroc ca am scdpat aa.
O ancheta ulterioara demonstra cd maina neagra fu
sese furata dintr'un gara<j din regiunea Nordului, cu cte
va sptmni mai nainte, :i cd numrul era fals.
Lupta ncepuse i Serpolet ctigase prima repriza
C A P ITO LU L XIII.

UNDE E S TE DOCUMENTUL ?
Mc. Goorthy ascultase cu tot atta interes ct i uimire
relatarea lui Slade asupra reapariiei lui Serpolet.
E o poveste cam ciudata, spuse el. Insfrit, fiindc
pseudo-seoretaira a ters-o, l avem pe Rankin, valetul, care
locuete n casa i face cu sigurana parte din banda. Sa-J
arestam mai nainte de a nu fugi i el.
Pentru moment lasd-1 n pace, rspunse Slade. Fa
sa fie supraveghiat, dar daca se poate, fard ca el sa banuiasc ceva. Daca el crede cd nu-1 bnuim, ne poate
ajuta sa reuim, ceeace n'am putut face cu Serpolet.
Este ntr'adevdr Serpolet ? spuse Mc Goorty. La
urma urmei, n'ai vzut-o dect n penumbra i o fata nal
ta, sveltd i mascata, seiamdnd grozav cu alta fata, nalta,
svelta i mascata. Totui, mi se pare cd faa micuei Delmar nu semna...'
x
Uii cd noi nu cunoatem adevdrata nfiare a lui
Serpolet dup cum n'o cunoatem nici pe a lui Lessinger.
Acesta din "urm putea s-i schimbe fizionomia ntr'un
mod uimitor nemachiindu-se, pentru a spune astfel. Medicii
spun cd este o chestiune de control a nervilor faciali. In
definitiv, tii cum schimba o expresie paralizia faciala.
- Un om nu se poate paraliza dupd voina 1
Nu spun asta, dar Les-singer avea arta de a se

40
transforma piin felul su de a se stpni i a-i modifica
figura; Asta a putut-o nva i pe Serpolet. tiu c aceasta
personifica trei persoane diferite; ea nsi, Madge Nicolson, cu care am avut de furc cnd eram n secia H, i
presupusa fiic a lui preudo-Brian Ruddock. Aceste trei
femei erau de tip complet deosebit i, n plus, Madge Nicoison era altfel fcut dect celelalte dou; nu svelt,
cd moi curnd plin. Insfrit,. vom ti adevrul ndat.
Te -a i informat la nchisoarea dela Galverston ?
Mc Goorty rse uor.
Am telegrafia! i fr s te superi Slade, rspunsul
nu confirm teza dumitile. Ei spun c Serpolet este mereu
acolo, mereu aceeai, i c nu a prsit niciodat nchisoarea. Atunci.;.
Slade se ncrunt.
Atunci, dac este nc acolo, chestiunea este rezol
vat. A m fost pclit. Noaptea asta am urmrit o fals Ser
polet...
El tcu o clip i adug :
Totui, nu m voiu da btut pn cnd nu voiu
constata chiar eu c Serpolet este mereu la Galverston.
mi nchipui, c n'ai gsit faimosul document ? spuse
Mc Goorty. Ori care ar fi femeea pe care ai urmrit-o
Serpolet sau Ethel Delmar ea Ta luat cnd a prsit
casa. Modul rf care a fost protejat de prietenii ei dove
dete c avea asupra ei ceva important.
Evident, ncuviin Slade. Ce mai face Beryl Grey ?
ntreb el dup o clip de tcere.
S'a ntors acas azi de diminea, rspunse Mc
Goorty. Chiar a ntrebat la telefon de dumneata.
M duc la ea, spuse Slade ridicndu-se.
Fata l primi numaidect. Ea nu arta mhnirea i du
rerea ce s'ar fi putut crede. Era grav, stpn pe sine
i hotrt. Slade fu satisfcut de aceast atitudine calm.
Ii sunt foarte recunosctoare c ai vrut s iei con
ducerea anchetei, domnule Slade, spuse ea. A i vre'o spe
ran ? Crezi c-1 poi regsi repede pe tatl meu ?
nc nu-i pot rspunde, miss Grey. Ce i s'a spus
despre tatl duifiitale ?
Mi s'a spus c e m o rt; asta m'a sdnincinct i m i-a
ntrziat (ntoarcerea acas. Totui, aveam contiina c
nc tria. Acuma, v d c aveam dreptate.
Slade o privi cu surprindere.
A i certitudinea c trete ? Noi o sperm cu toii

i eu cran aceea prere. Dai nu este dect o simpla supo23L*tie# ir nici-o dovada. Ce-i dd o asemenea convingere
normala ?
Cnd am sosit aici, am gsit scrisoarea asta. C ilette-o.
Slade scosese scrisoarea din plic i citi :

4'

Draga miss Beryl, nu fii nelinitita n privina tatlui


dumitale. Nu e mort.
.,A dumitale Ethel Delmar".
In partea de jos a hrtiei se gseau patru curioase
mici pete ntunecate.
,?1
Recunoti scrisul ? spuse Slade.
Da, este al lui miss Delmar, secretara tatei, rspun
se Beryl, care habar nu avea de rolul jucat 4e secretara
in dispariia lui Derrick Grey.
i asta te face sigura ? continua Slade.
Fata pru nelinitita.
Dar pentruce sa nu cred ce spune ea, domnule Sla
de ? Dumneata te ndoieti ?
Slade ovi.
Cred ca trebuie s fie adevrat cci miss Delmar
poate ti mai bine dect oricine.
Nu neleg ce vrei s spui, murmura fata, ndpdit
de o noua spaima.
Vei ti imediat, spuse Slade. Rolul jucat de miss
Delmar n acest mister nu este nc lmurit. Dumneata ai
ncredere n ea ? *
Oh da 1 Tatl meu la fel. El spunea ca era mai in
teligenta dect toate secretarele pe cari le-a avut vre'odata. Mie mi era foarte simpatica. Dar, spune-mi, ce sunt
petele astea ciudate de pe scrisoare ?
Amprente digitale, indica Slade scurt.
Dar pentruce a lsat aceste pete ?
Nu tiu, replied Slade.
Dar
gndea contrariul i adaug :
Doic-mi dai voie, voiu pstra scrisoarea asta. Unde
ai gsit-o ?
Pe mascr din salon. Lng ua care d n gradin.
Miss Delmar tie ca imediat ce m rentorc de undeva, ma
duc la masa aceea unde se pune toata corespondena mea.
Aceasta informaie i explic lui Slade pentruce Serpolet, sau miss Delmar, trecuse prin salon noaptea trecuta
nuai nainte de a pleca.

- Incd o chestiune, nuss Grey, relua Slade. Noi avem


toate motivele sa credem ca tatdl dumitale avea n pose
sia sa cteva hrtii importante dintre cari moi ales una
cu privire la nite operaiuni financiare efectuate de apte
oameni... Bar poate c tatl dumitale nu te inea n curent
cu afacerile sale politice ?
Ba da, rspunse fata, nu fdr mndrie, mi spunea
tot. Cu documentul acesta sunt la curent.
Slade, stapnindu-i bucuria, continua :
Miss Grey, i voiai spune tot ce tiu despre aface
rea asta ca sd vezi ct sunt de informat. Pe acest docu
ment exista numele, sau mai curnd semnaturile acestor
apte oameni.
tiu ; tata m i-a explicat totul. Atunci ?
Atunci, noi credeam c aceti apte oameni sunt res
ponsabili de dispariia daca e numai att tatlui du
rui tale. ntrebarea ce vream sd i-o pun este aceasta: tii
unde pdsira tatdl dumitale aceast hrtie ?
Da, tiu unde este, spuse fata linitita.
Slade i stpni din nou emoia.
Nu-i cer sd-mi indici aceasta ascunztoare, relua
el cu voce joasa. Dair, de cnd te-ai ntors, ai putut con
stata daca documentul mai e acolo ?
Nu, nu m'am uitat, rspunse Beryl. Dar sunt con
vinsa c trebuie sd fie, cci nimeni n'ar putea gsi locul
fdr ca s-i fie indicat.
Slade nu fu prea impresionat de afirmaia asta. El cu
notea prea bine instinctul uimitor cu care cuttorii pro
fesioniti descoper aiscunzdtoriile pe cari amatorii le con
sider ca de negsit.
Cine a avut ideea acestei ascunztori ? ntreba el.
Eu, rspunse Beryl.
i aceasta miss Delmar, secretara perfecta n oare
tatl dumitale avea toata ncrederea, era la curent cu an
cheta ce-o fcea el ?
Nu tia nimic.
Slade scosese un oftat de uurare. El se atepta sd
afle c Grey ar fi fost destui de naiv pentru a face confi
dene secretarei sale.
Cine cunotea ascunztoarea n afara de tatdl du
mitale, miss Beryl ?
^
*

Nimeni,- n afara de mine, n'o cunotea.


Slade o privi uimit.
Vrei sd spui cd nici tatdl dumitale nu tie unde se
gsete documentul ?

43

D a Numai eu tiu. Ta ta aire mare ncredere n inte


ligena mea... Poate mai multa dect merit. El m i-a dat
hrtia asta i m i-a spus s'o ascund ntr'un loc unde va ii
n sigurana i unde nu va putea-o gsi nimeni.
i el nu i-a spus motivul pentru care nu voia sa
cunoasc nici el ascunztoarea ?
Nu, rspunse Beryl. Dar cred c cunosc acest motiv.
Nu mi l'a spus pentru a nu m nspimnta. El combatea
o asociaie foarte puternica. Aa este, domnule Slade ?
Desigur. Ai spune chiar ca nu exista pe lume alta
mai puternica. B-anii lor le da o putere nelimitata, i lista
crimelor lor dovedete ca sunt cu totul lipsii de scrupule.
Asta gndeam i eu. Natural, tata nu m i-a spus tot,
dar eu cred ca el prevzuse ce avea s se ntmple.
Ce ? O crima ?
Nu; nu cred ca tatl meu s fi fost asasinat.
Totui oamenii acetia nu se vor da napoi dela ni
mic.
Desigur. Dor nu le-ar servi la nimic s-l ucid pe
tata daca nu pot relua documentul ce-i amenina.
i eu am aceea idee, spuse Slade. Continua miss
Grey.
Tata a prevzut c ar putea fi rpit pentru a-1 face
s mrturiseasc ascunztoarea documentului. Dar cum s
spun un lucru pe care nu-1 tie ? Desigur
c
asta
a fost ide ea lui, i acum ca lucrul acesta s'a ntmplat, re
gret c nu tie secretul, pentru ca s-1 poat spune. Cine
tie daca n clipa asta chiar nu este torturat, termina fata
tremurnd de o spaima ce nu i-o mai putea stpni.
Linitete-te, miss Grey, spuse Slade, cu o profunda
simpatie. Nu-i dai seama ce arm avem daca hrtia asta
este mereu n ascunztoarea sa ? Putem amenina pe aceti
oameni ou publicarea acestui document daca fac cel mai
mic ru tatlui dumitale.
Dar Beryl era prea inteligenta pentru a nu vedea nda
t punctul slab al argumentului.
Domnule Slade, dumneata reprezini poliia. Vrei s
spui c ai de gnd s tratezi cu ei? Ei vor cere hrtia n
schimbul liberrii tatlui meu. Le vei da-o ?
Slade se simi cam prost n faa unei ntrebri att de di
recte.
Acesta e un punct asupra cruia trebuie s reflec
tam, mis Grey. Daca vrei ,s-l lsm pentru mai trziu.
Ceeace este sigur, este ca, dcoc ei l pstreaz pe tatl
dumitale ca ostatec, noi avem o arma care-i poate lovi pe

44

toi. Situaia este cu mult mai bana dect ai fi gndit, oad


eu credeam ca ei au, n acela timp, i pe total dumitale
i documentul. Dup plecarea mea, asigur-te, te rog, daca,
documentul mai este n acela loc i anun-m imediat.
Ii telefonez la Scotland Yard, spuse Beryl. Atta
timp ct eti aici, nu m pot convinge de lucrul acesta.
Ei se gseau n salon i, dup ultimele cuvinte ale fe
tei. Slade conchise c hrtia era ascunsa n ncperea
aceea.
Rankin, vaietul, care asculta la ua, avu aceeai certi
tudine i se ndeprt fard sgomot cu ochii aprini de tri
umf.

C A P ITO LU L XIV

C H E M AR E IN AJU TO R
Slade se ntoarse n graba la Scotland Yard i se urca
n biroul lui Mc Goorty. Acesta era morocnos; el mrtu
risi c dispariia lui Derrick Grey, complicat cu evadarea
lui Lessinger, i fcea multe griji; afacerea Serpolet n plus
i curnd nu va mai putea rezista. Pentru a spune adev
rul, nu prea s fi ajuns pn acolo; obrazul su indica
o sntate nfloritoare.
Fii calm, drag 1 l sftui Slade.
Inspectorul principal ridic braele spre cer.
Cum vrei sa fiu calm ? Cu ct naintm mai mult n
afacerea asta blestemat, cu att devine mai ncurcata.
Dumneata eti tot att de nedumerit ca i mine, dar n'o
mrturiseti !
Oh 1 ba da, mrturisesc, rspunse Slade. Sunt ne
dumerit, m nfund din ce n ce... A i regsit-o pe Serpolet ?
Mc Goorty ddu din umeri.
N'am regsit nimic. De altfel, povestea asta cu Ser
polet nu st n picioare. Nu pot face s fie cutat Serpo
let cnd tiu c se afla n siguran la Galverston. Dela
nchisoare, mi s'a spus c nu e posibila nici o eroare. Chiar
cnd a fost la spital, a fost supraveghiat n deaproape.
Slade ridic brusc capul.
Ce spui ? Cnd a fost la spital ?
- Nu tiu precis. Cred c acum cteva sptmni Tre
buia s fie operata de apendicita, apoi a scpat fr ope
raie.

45

Slade reflecta o clipa fapoi scoase din buzunar scri


soarea dcot de miss Grey.
Cred ca putem elucida numaidect chestiunea cu
Serpolet, spuse el. Cnd s'a ntors cccas azi dimineaa,
miss Beryl, a gsit scrisoarea asta, semnata Ethel Delmar.
Eu cunosc scrisul Lui Serpolet ,este ac el a-, sau o foarte bu
na imitaie. In plus, scrisoarea poarta amprentele a patru
degete. Cred ca sunt ale lui Serpolet.
Daca Serpolet este n libertate i se ascunde, nu vad
pentruce i-ar l>sa amprentele pe scrisoarea asta, spuse
Mc Goorty.
Just. Ea se ascunde dar nu ascunde c este Serpo
let. Ea vrea ca noi s tim asta. tie foarte bine ca o scri
soare i o semntur nu dovedesc nimic, un fals este uor
de fcut. Atunci, ca dovada, ea i adaug amprentele.
Vreau s spun c sunt amprentele lui Serpolet, sau
este deinuta la Galverstan ?
Vreau s spu nc sunt amprentele lui Serpolet, sau
mai curnd ale unei condamnate de drept comun cunoscuta
sub numele de Serpolet.
Asta-i uor de dovedit, spus Mc. Goorty.
El aps pe un buton de sonerie. Un funcionar apru.
Inspectorul principal rupse cu grije bucata din scrisoare
oare coninea amprentele.
Uite, Masters, privete amprentele astea. Sunt bune?
Aproape perfecte, rspunse celalalt fixndu-i la
ochiu o lupa de ceasornicar pentru a le examina mai bine.
Ct timp i trebuie s le gseti posesorul, adm i{md c sunt n registrele noastre.
Cred c cinci minute, rspunse Masters, care era
eful Serviciului Amprentelor.
Cum, cinci minute ?
Mc Goorty era mirat. Tim pul necesitat de aceste cer
cetri varia de obiceiu ntre una i cinci ore, i uneori tre
buiau cteva zile.
Mi se pare c recunosc aceste amprente, explica
expertul. Pe index se afl o cicatrice mica n iorm de
cruce. Pe cel de al treilea deget un semn n diagonala.
Dated am ghicit, voi ti-o imediat.
Foarte bine, spuse Mc. Goorty. Verifica i vino de-mi
spune.
Expertul apdru imediat.
Sunt amprentele unei femei cunoscuta sub numele
de *rpolet, spuse el calm.
Eti sigur?

46

Absolut,
Mersi, Masters.
Expertul se retrasa.
Acum, situaia se lmurete, spuse Slade. Lessinger
i Serpolet au fugit amndoi, dar n curnd vom auzi vorbindu-se de ei. In clipa aceea vom intra n aciune.
Dar femeea care se afl n nchisoareai din Gcdverston ? observ Mc Goorty.
Imediat ce voiu putea, m duc la nchisoare. Suni
curios s vd cine o nlocuiete pe Serpolet.
Totui ,1a nceput Serpolet a fost aceea ctre a fost
arestat, altminteri n'am fi avut amprentele sale aici.
* Substituirea a avut loc mai trziu. Alt explicaie nu
vd. Povestea cu spitalul mi se pare destul de necurat.
Acum, om o noutate pentru dumneata cu privire la aface
rea Derrick Grey.
*
Sunt fericit s#o aflu, spuse Mc. Goorty. Ce este ?
Banca celor apte n'are documentul; acesta se afl
n siguran.
Ochii lui Mc Goorty scnteiar .
II ai dumneata ?
Nu ,dar am toate motivele s cred c este la ad
post.
,
Mc Goorty scutur din cap.
In afacerea asta, nu cred nimic ce n'a-m vzut. Unde
este hrtia ?
Ascuns n casa Iui Derrick Grey. Numai miss Grey
cunoate ascunztoarea. Nici Derrick Grey n'o tie. Cu hr
tia asta dominm situaia. Pentru nceput, putem cere eli
berarea lui Grey.
Slade era nsufleit. Mc Goorty rmase morocnos.
Da, bine neles ,rspunse el, dar nu avem hrtia.
Nici nu tiu mcar unde este. Dac un om este destul de
mrginit pentru a ncredina un document de aceast valoa
re unei fete, atunci merit s rmn sechestrat toat viaa.
In acel moment sima telefonul i Mc. Goorthy rspunse
i ddu receptorul lui Slade.
Miss Beryl vrea s-i vorbeasc. Pare emoionat.
Slade lu receptorul.
Miss Grey ? Aici Slade.
-
Poi s vii numaidect, domnule Slade ? Te rog,
vino repede 1
Ce s'a ntmplat, miss Grev ?
Vino repede, repet fata. E ceva grozav... Vino 1..
...ah 1

47

Un strigat de groaza ajunse la urechea lud Slade, ur


mat de cderea receptorului.
Slade, foarte palid, la,sa aparatul i se ridica.
Repede, Mc. Goorty O maina Oameni.
Graisui] Mc Goorty ddu deodat dovada unei agiliti
surprinztoare. El ajunse jos n ac el a timp cu Slade. O
main a poliiei atepta n curte.
Cteva secunde mai trziu, ducndu-i pe amndoi n
tovria a trei inspectori, ea gonea cu toata viteza spre
casa lui Derrick Grey.

C A P ITO LU L X V

R A N K IN IN A C IU N E
Rmasa singur n salon dup plecarea lui Slade,
Beryl Grey reflecta cteva minute la ceeace aflase.
.Astfel deci, acest document misterios, pe care ea l
ascunsese cu atta grije constituia o ameninare nu numai
pentru aceti apte oameni ,dar i pentru tatl su care
pusese mna pe el pentru a-1 ntrebuina n contra lor.
Fata i ddu seama c aceti oameni puternici nu se
vor laa astfel sdrobii fr a ntrebuina toate mijloacele,
chiar crima, pentru a se apra. Totui, Derrick Grey va ris
ca totul pentru a -i nimici. Beryl o tia i voia s-i vie n a jutor. Slava Dommuilui, avea mijlocul; ceeace poliia, con-,
dusa de Slade n'o putea face, o v a face ea. Tatl su fu
sese sechestrat de aceti oameni cari voiau sa obin dela
el restituirea documentului sau secretul ascunztorii. Dar
Derrick Grey nu tia unde se gsea documentul. El l d
duse fiicei sale, prevzndu-se astfel cu o hotrre fanati
c n contra unei slbiciuni posibile. Chiar din cauza asta,
ea l va salva. Va trata cu aceti oameni, le va oferi do
cumentul n schimbul libertii tatlui ei. Dac Slade era
nemulumit, cu att mai ru! Pentru motivul acesta nu voise
sa-1 dea lui Slade. Daca i Ta r fi cerut, Far fi refuzat. Apoi,
va spune simplu poliiei c documentul era n sigurana i
nu mai mult.
Acum ea trebuia sa se asigure c era acolo, i sa-1
anune pe Slade prin telefon ,dup cum promisese. Ea nu
se ndoia ca documentul era la locul sau, cci ascunztoa
rea era att de ingenioasa nct nimeni nu-1 v a putea gsi.
Cel puin asta era prerea lui Beryl.

Eci se duse Ia fereastra, privi afara i lsa ncet oblomil.


Asta fu greaia ei.
Beryl, mergnd pe covor cu o uurin felina, se duse
la ui i o deschise repede. Nu o ar fi bnuit pe cineva dim
casa, dar pentruc tia c trebuia sa ia toate precauiunile,
mai ales acuma. Ea nu vdzu pe nimeni pe coridor i ncuie
ua.
Rankin, valetul spion, care ascultase la ua, auzind c o borrea oblonului, nelese ca se prepara ceva. Se nde
prt ndat i nu reveni dect dup ce ua fusese deschi
sa i apoi ncuiata. El privi prin gaura cheii. Din ferkriae
pentru el cheia era ntoarsa n aa fel, ca putea ve
dea o parte din ncpere.
Ceeace vzu l uimi. Beryl privi zmbind portretul tat
lui ei fcut de ea i care era agat pe un perete din salon.
Dece dracu zmbete la tablou ? se ntreb Rankin.
Dar el nelese imediat cu cea mai mare bucurie. Fata
se arpopie de tablou, l ridic uor i privi n spatele lui.
Apoi l las dup cum l lsase.
Rankin era tot att de sigur c documentul era acolo,
ca i cum i-ar fi spus-o Beryl. El scotocise casa amnunit,
cu ajutorul secretarei. Am ndoi erau experi n
aceasta
arta i nu neglijaser nimic. Ei tiau unde-i inea Grey
toate celelalte documente ce le poseda asupra acestei ar
faceri, dar documentul oapital, singura dovad formala i
indiscutabil, rmsese de negsit.
Rankin tia acum unde era ascunztoarea. Eh era pu
in cam surptins. Nu neglijase s se uite pe dup tablouri?
mai ales l-a acela a crui pnz nu era nrmat.
Rmnea peretele. Ascunztoarea puteai fi n perete.
Totui, cnd fcuse cercetrile, el constatase c peretele
era din crmizi vopsite.
Vznd fata ndreptndu-se spre u se ndeprt n
grab. Ea iei din salon i se duse n biroul tatlui ei. El o
urm fr cel mai mic sgamot. Ea se duse la telefon i ceru
Scotland Yard-ul. Firul nu era liber. Beryl spuse c va a
tepta s fie chemat i se aez la birou.
Bine, gndi Rankin. Cteva minute o s fie ocupata.
C u pai tcui, el reveni spre salon, intr i ridic ta
bloul dup cum fcuse Beryl. Dar nu vzu nimic.
In picioare pe scaun, spionul pipi peretele. Imposibil d
a bnui o ascunztoare. Totui, era sigur c secretul era
acolo. El puse tabloul la loc i-l contempl. Deodat ochii

49

i se nsufleir. El i trecu uor degetele peste portretul,


care nu era nrmat.
Deodat exclam de surprindere i admiraie. El scoa
se briceagul. Intr'o secund, sfie figura portretului.
Beryl care continua s atepte apelul telefonic, ' creau
deodat c aude micndu-se ceva n camera nvecinat,
adic n salon. Rankin n agitaia lui ,nu se ferise sa nu
fac niciun sgomot.
Fata, surprins, ascult o clip ,apoi ieind cu precau
i un e din birou, travers coridorul. Ea vzu ua salonului
pe care ea nsi o nchisese cu dou minuite mai nainte
ntredeschisa. Se apropie ,tcuta, i-l vzu pe Rankin
chiar n clipa cnd sfia tabloul ce acoperea documentul.
Beryl tresari de stupoare i spaim. Ascunztoarea sa
era descoperit. Rankin era un trdtor, i fura
singura
arm ce-o avea pentru a^i apra tatl.
O femee mai puin curajoasa ar fi ipat sau ar fi le
inat. O alta, mai ndrznea, s'cor fi precipii n ncpere
pentru a-1 acuza n fa pe valet. Beryl nu fcu nimic din
toate astea. Instinctul su o avertiz c Rankin ar fi ca pa
bil de orice, c nu va ovi, dac .era necesar, s se ser
veasc de cuitul su.
ncet, se ntoarse n birou unde suna telefonul. Ea apu
c aparatul cu mini tremurnd. II ceru pe Slade, omul cu
faa ptrata, cu braul de oel, i ochiul rece ca o lam a: el
o va salva.
Avei legtura ,spuse telefonista.
O pauz, care pru lui Beryl o eternitate, apoi auzi vo
cea lui Mc Goorty, i apoi imediat aceea a lui Slade, calma
i ferm.
Poi s vii numaidect, domnule Slade ? Te rog. Vino
repede I gfi ea.
Slade rspunse; ea i repeta chemarea:
^
... Vino 1 ....ah !...
Fu un adevrat strigt de groaz. Ua se deschise cu
violen. Rankin se repezi asupra ei, aruncnd telefonul pe
jos i apucnd-o ou brutalitate. Ea ip din nou, se sbatu.
El i puse mna pe gura, o stpni cu uurina, strangu
lnd-o pe jumtate. Ea se sufoc, se cltina. Omul profita,
se cut n buzunare, scoase o batist peste care sparse o
fiol; un miros dulceag umplu ncperea. Apsa batista
pe faa fetei, care, ndat, ncet s moi mite. Atunci o aeza ntr'un fotoliu. Ea gemu i se mic uor.
^ Asta n'ajumge, spuse el calm.

50 El scoase din buzunar un flacon, uda batista i o ntinse


pe obrazul lui Beryl.
Asta o s te fac sa stai linitita o jumtate de or,
murmur el.
El prsi biroul, ovi, reveni pentru a lua un creion
rou i intr n salon. Acolo, scrise ceva pe perete.
Apoi ,nu se mai gndi dect la fug, cci auzise apelul
telefonic adresat Scotland Yard-ului. O main rapid de-a
politiei va face arpoape o jumtate de ar pn acolo;
poate chiar numai douzeci i cinci de minute. Deci tirebuia s plece mai nainte. Dar cum s scape de poliitii ce
pzeau casa ? O idee i trecu prin minte. Se ntoarse n bi
rou. Beryl era mereu fr cunotin. El lu telefonul i che
m centrala.
Foc ! strig el au o voce agitat. Arde casa 1
El ddu adresa i adug :
Anun repede pompierii i spune-Ie c e un incen
diu mare
Acum totul depindea de rapiditatea pompierilor; dac
ajungeau naintea poliiei, totul avea s mearg bine.
Rankin urc repede Intri o camer dela primuil etaj,
smulse perdelele i drapriie, lu cuverturile de pe pat,
aduse haine, stropi totul cu un bidon de benzin luat din
camera lui, ddu foc cu un chibrit i fugi.
Pe scar, ntlni o camerist :
Foc, url el. Sus arde to t!
Camerista cobor scara n fug, ipnd. Imediat, se auzi
glgie n subsol. Servitorii soseau n fug. Casa se um
plea de fum. Mulumit confuziei generale, Rankin putu
s se ascund pe o scar ce ducea la pivni lng ua de
serviciu, n spatele caisei. Dup o clip el auzi lovituri pu
ternice n ua dela intrare, tun sgomot de tblii sparte, stri
gte. Toat lumea striga i n cais i afar. Rankin zmbi,
satisfcut: era o idee simpl i, ca multe idei simple, reu
ea de minune. Poliitii cari pzeau casa i ddeau con
cursul pompierilor. Civa servitori se urcar sus n ca
merele lor spre a-i salva avutul. Ei vedeau scara plin
de fum i urlau. Pompa de incendiu fusese pusg n aci
une i scrile pregtite.
Din ascunztoarea sa, Rankin auzea tumultul. El ncepu
s rd.
#
'
. . .
Minunat, i spuse el. Ce bine c am avut bidonul cu
benzin la mine n camer. Pompierii cari sunt aici ar pu
tea stinge un ntreg cartier din Londra. In zece minute totul
va fi terminat.

51
Pe lng pivni nu era nimeni. Rcmkin iei prin ua de
serviciu. Gradina era pustie. Evident ca poliia era sus. Fu
garul putu auzi mulimea ce se strngea n faa aa.sei. El
spera c aceasta v a ntrzia sosirea mainei Scotland
Yard-ului. El se avnt prin grdin, ascunzndu-se printre
arbuti. Ajunsese aproape la portia cea mica, cnd simi o
mn grea pe umr.
Era unul din poliitii de paz. Rankin vzu c era sin
gur i duse mna la buzunar. Dar poliistul i-o lu nainte
i-i puse revolverul n piept.
Arde caisa, protesta Rankin Nu ve zi? Ma duc dup
ajutor.

Poliistul rnji :
Gaan slab pretextul. Pompierii sunt acolo. Caut ce
va mai bun, Rankin. Sunt gata la orice discuie.
Gata la orice discuie ? Ce vrea sa spun asta ?" se
ntreb Rankin.
Am un drum de fcut n ora, relu el cu voce taire.
N'ai dreptul s m mpiedici.

Am toate drepturile, spuse poliistul. Ordinele sunt


ordine. Trebue s arestez pe oricine iese de aici. Pe dum
neata mai mult ca pe oricare 'Oltul. Nu cumva ai hrtia
misterioas ?
Rankin se prefcu surprins.
Ce hrtie ?

Eh 1 daca nu tii despre ce hrtie vorbesc, atunci


desigur cTn'o ai.
Rankin era buimcit. Cine era acest om i unde voia s
ajung? Nu era posibil ca un detectiv subaltern sa fie la
curent cu documentul ce se afla asupra lui.
N'am nici-o hrtie. i apoi cine eti dumneata ?
Sunt un funcionar civil n serviciul Scotland Ya rd
ului, spuse omul.
Dup cteva clipe adaug pe un ton confidenial :
tii c se ntmpl cteodat s poi servi doi st
pni deodat.
Oh 1 oh ncep s neleg, murmura Rankin. Eu n'am
documentul, dar dac este cineva susceptibil de a-1 avea,
eu sunt acela.
Celalalt i baga linitit revolverul n buzunar.
Prietene, cred c ne nelegem, spuse el. Leafa unui
poliist nu e minunata i nu permite sa se piard ocazia de
a mnca puin cozonac. Vrei sa tratezi?
C t?

52

Cei din asociaie sunt bogai. Cinci mii de lire bani


ghiaa.
Nici un ban sub ase, rspunse repede Rankin.
Bine, spuse celalalt ndat. Va trebui s ne ntlnim
undeva s aranjm afacerea. Bine neles c n'am aa o
sum la mine. Disecar la noua sunt liber. Fixeaz o ntl
nire.
*
tii unde e Bunsen Aldgate ? ntreb Rankin. Da ? E
acolo un restaurant Royal George". Voiu fi acolo la un
sprezece. Restaurantul e deschis pn la miezul nopii.

C A P ITO LU L XIV

NUMELE DE P E P E R E T E
Maina Scotland Yardm lui sosea n clipa cnd pompie
rii terminau de st:in,s nceputul de incendiu. Casa era teatrul
unei agitaii generale. Servitorii nnebunii alergau n "toate
prile, stingherind lucrrile salvatorilor. Scara cea mar
fusese ridicat naintea faadei i un furtun strbatea an
ticamera i urca pe scar.
O camerist o descoperise pe miss Grey nc fr cu
notin i chemase pe ceilali servitori. Ei gndiser c
fata leinase auzind al armia. Ea tocmai i revenea cnd
Slade intr n birou. Dnd servitorii afar, el ncuie ua
Ei, miss Grey te simi n stare s-mi spui ce i s'a n
tmplat cnd m i-ai telefonat ?
Fata se ridic i, ntr'un efort energic, i reveni cu to
tul.
Da ,rspunse ea. Am fost atacat de Rankin, valetul.
Cred c m'a cloroformizat. M cam doare inima i... uite,
acolo ,pe jos, batista de care probabil c s'a servit
Slade ncuviin.
A gsit ascunztoarea ? A luat documentul ?
Vai 1 sunt aproape sigur c da, spuse Beryl cu tris
tee. Vino n salon.
In salon, portretul lui Grey era nc agat n perete,
dar mijlocul pnzei fusese tiat.
A furat documentul 1 strig fata.
Vrei s spui c-1 pusei n spatele pnzei? rspunse.
Slade.
Nu> nu n spatele pnzei. Gsisem ceva mai bun: dar

53

probabil c Rankin m spiona cnd am ridicat-tabloul. Vezi


dumneata, documentul acela consta ntr'o simpla foaie de
pergament, pusa ntr'un plic la fel. Tatl meu ceindu-m i
sa gsesc o ascunztoare ,am pus plicul pe pnza portre
tului ce aveam s-1 fac i am acoperit apoi cu ceruz. C e ruza, dup cum poate tii, servete la acoperirea pnzelor
pentru pictura. Deobiceiu se pune un strat destul de gros.
Eu am pus tocmai atta ca plicul s devie invizibil, ne
legi ? Cnd stratul s'a uscat, am pictat deasupra portretul
tatlui meu. De atunci, portretul n'a mai prsit zidul salo
nului. Tata era foarte mndru de el i-l arata la prieteni,
fr a bnui mcar ca era chiar ascunztoarea preiosului
document .
C u tot rezultatul funest, Slade admira ingeniozitatea d
inteligena iui Beryl Grey.
Intr'adevr era o idee remarcabil, spuse el. Din
nefericire, n'ai fost destul de prudenta i te-ai trdat sin
gura. In definitiv cine este Rankin ?
Nu tiu nimic. Tot ce tiu, este ca tata l-a angajat
acum trei sau patru luni.
Pe timpul cnd a intrat i miss Delmar n caisa ?
Da, trebuie sa fi fost cam pe atunci. mi aduc aminte
ca tata spunea c Rankin avea referine excelente.
Slade ddu din umeri.
mi nchipui c avea referine excelente. La fel i
miss Delmar. Acum, miss Grey, vreau s- cer ceva im
portant. Fiindc tatl dumitale i fcuse confidene i i-a
dat documentul, ar trebui s tii cele apte nume ale sem
natarilor. Vrei s mi le spui ?
Fata avu un gest de disperare.
Im p o sib il! i-aim spus c hrtia era ntr'un plic de
pergament. Acesta era lipit. Eu n'a.m vzut documentul i
nu-4 cunosc coninutul dect.din ceeace m i-a spus tata. El
nu m i-a spus numele'acestor oameni.
Slade i muca buzele.
Cam suprtor. Daca mi-ai fi putut da aceste apte
nume, m i-ar fi fost posibil s-i redau tatl n douzeci i
patru de ore. Totui, adug el vznd privirea dezolata a
fetei, s nu pierdem curajul. De altfel, am mai mult speram ca nainte cnd nu eraii amestecat direct n afacere,
ou toate c pentru poliie situaia a devenit mai rea.
Ce vrei s spui ?
S-i explic. Tatl dumitale n'a fost ucis ; el a fost
rpit de emisarii acestor apte oameni ce erau ameninai
de document i cari voicmi s-i fac s des tinui asca unde

se gsea acest document. Acum, ca ei au hrtia, nu mai au


nici-un motiv s-1 reie pe tatl dumita<le care nu mai po
seda nici-o dovada n contra lor.
Crezi deci ca Rankin est un emisar de-al celor ap
te ? ntreba Beryl.
Da, asta mi se pare evident.
i spui cd miss Delmar este faimoasa Serpolet ?
Am dovada. Amprentele au fost verificate la Scot
land Yard, i fard nici-o ndoiala sunt acelea ale femeei
oare a fost judecata sub numele de Serpolet,
i femeea asta este asociata lui Lessinger, nuri a-a?
ntreba Beryl.
Perfect.
Atunci, cum Rankin i Serpolet au intrat la noi n acela timp i par amndoi complici n misterioasa dispariie
a tatdlui meu, se poate crede c amndoi sunt sub ordinele
lui Lessinger.
Se poate, spus Slade. Dar, n fond, eu m ntreb
daca Rankin nu s'a artat mai iret dect ar ti crezut Ser
polet. Aceasta i nchipuia ca l face sa lucreze pentru ea,
n timp ce acesta i ascundea c lucra pentru cei apte.
Uite-te, sub portret, e scris ceva, spuse Beryl ridicndu-se deodat i ndreptndu-se spre perete.
Ea mpinse portretul mutilat ce ascundea pe jumtate,
un nume scris au creionul rou : Lessinger".
Urm o tcere.
Ciudat... murmur Slade.
Asta dovedete c Rankin nu este altul dect nsui
Lessinger, spuse Beryl.
Slade ncepu s rd.
Nu, e imposibil. nc acutun doua zile Lessinger era
prizonier la Blackmoor. Trebuie s tii asta cci oi fost a colo. In momentul acela Rankin era deja sub supraveghierea noastr.
Beryl ddu din umeri.
Ce dovedete asta cnd e vorba de Lessinger? Dum
neata spui c Serpolet era n acela timp aici sub numele
d miss Delmar i prizonier lor Galverston Jail. Daca Ser
polet poate fi n acela timp n dou locuri diferite, pentruce n'air fi la fel i cu Lessinger? El e foarte tare, domnule
Slade.
Tonul fetei era cam dispreuitor. Slade rspunse calm $

Miss Grey, m tem c n afacerea aista nu ai o p


rere prea bun despre poliie, i mrturisesc c pn n
prezent ea n'a fcut nimic demn de a fi remarcat Dar nol

combatem o organizai toane puternica, foarte bogata. Mai


fd-ne puin credit, i sper ca n curnd i voiu putea da re
zultate satisfctoare. Ct despre afacerea dela G alve rston un lucru e limpede : femeia car e deinuta acolo sub
numele de Serpolet, nu este Serpolet, asta-i sigur. De n
dat ce voiu avea timp s m diuc acolo, sunt sigur c voiu
descoperi c Serpolet a scpat i c n locul ed se ga .ete
o alt persoana.
Beryl se cai de ieirea sa.
Scuzd-m, domnule Slade, m tem c am fost cam
nepoliticoasa faa de dumneata cnd, n realitate, i sunt
foarte recunosctoare pentru ajutorul dumitale. Trebue s-i
spun c l-am vzut pe acest Lessinger desfurnd o dib
cie i o stpnire de sine ce m 'au. impresionat foarte mult.
Eti n curent : salvarea fetiei din casa de bani. Eu mai ci
tisem ceva n genul asta, dar nu credeam c ar fi posibil
n realitate. Modul n oare a profitat de incident ca s fuga
mi s'a prut admirabil. Dar poi s-mi spui ce interes poate
avea Lessinger s se amestece n afacerile noastre ? Nu n
eleg deloc. N'ai putea s-mi dai o explicaie, orict de ne
verosimila ar putea par ?
' Este una care ar lamuri totul, rspunse Slade.
Care ?
C a Lessinger s fie urnii din cei apte.
Beryl tresari.
Nu m'am gndit niciodat la asta... Crezi c ar fi
posibil ?
Ct se poate de posibil. Nu vreau s spun c daca
am avea documentul, am gsi numele lui Lessinger pe e l ;
dar omul vac est a avea mai mult de o personalitate. El m i-a
spus c m 'a vzut i m i-a strns mna sub un alt nume i
a adugat c fusesem ncntat s-1 ntlnesc. Asta ^oate fi
b lu ff; dar tot att de bine poate fi i adevrai. Lui sir Ja
mes Rockley i-a spus c a fost ofier superior n armata. i
asta e posibil. Poate c l-a cunoscut pe tata] dumitale i
chiar pe dumneata, ca a cinat la dvs., i dvs. la el. Acesta
este unul din motivele pentru care ai dori atta s cunosc
aceast lista cu apte nume. A r fi fost interesant de fcut
cercetri n trecutul lor...
Nu pot concepe c e poate identifica cu Rankin,
spuse Beryl, gnditoare. Unui este gentleman, cellalt nu
este.

Slade ncepu s rd.


Nu tiu dacarl poi ntr'adevr defini pe Lessinger
ca fiind un gentleman; dar cu sigurana ca tie s par|

56
'cnd-vrea. In ceeace-1 privete pe Rankin, eti sigura c el
a scris acest noiane pe perete ?
. Nu poate fi dect el.
Atunci Rankin nu este Lessinger. Scrisul acesia.nu e
dl lui Lessinger.
In momentul acela, Mc Goorty veni s anune c locul
fusese cu sigurana pus i c toate cercetrile fcute pen
tru a-1 gsi pe valet rmseser infructuoase. Rankin dis
pruse.
C A P ITO LU L XVII

D E IN U T A NR. 47
Cnd directorul nchisorii dela Galverston fu informat
de Scotland Yard c d. Slade avea s vin s interogheze
deinuta cunoscut sub numele de Serpolet oficial nr. 47
el fu cam nelinitit. Mc Goorty i telefonase c acest caz
al nr. 47 prezenta ceva ce ddea de bnuit, permind sa
se cread c avusese loc o substituire de persoane.
La nceput, aceasta bnuial prea ridicul : Asta nu
se ntmplase niciodat, mai ales la Galverston.
Cu toate acestea, directorul nu era linitit. Poi s tii?
La ora unsprezece, dup cum se convenise, Slade sosi
ntr'o main nchisa ; ofeurul purta uniforma poliiei i
doi inspectori n civil fceau parte din expediie. Directorul
fu uurat vznd c Mc Goorty nu venise. Inspectorul prin
cipal era foarte arareori amabil.
Slade se art scurt, tios i preocupat. El nu ntrzi
cu explicaii inutile. Prizoniera fu adus de gardieni cari
primir ndoia ordinul s ias din biroul directorului i de
a sta n faa uei. Slade privi ndelung faa tinerei femei
svelt i dreapta care state a n picioare naintea lud n cos
tumul sau de deinuta. El se ntreba dac ea l recunotea,
apoi o interoga :
Cine eti ?
Deinuta nr. 47, rspunse ea cu o voce fard timbru.
tiu asta. Cum te numeti ?
M adge Nicholson.
Directorul sari n sus :
C e -i minciuna asta? Ii ordon s spui adevrul*
daca nu...
Slade l ntrerupse cu un gest.
Te rog, domnule director. Deinuta spune adevrrl*
O tiu.
M adge Nicholson 1 Logodnica lui Jeff Higgins ! Mai cu

57
aoscuta n seciei H sub numele de Regina Bandei lui Mit
chell".
La nceputul carierei sale n poliie, Slade voia s-1 a resteze pe Buck Mitchell, elul bandei. Pentru a fac asta,
el se prefcuse a i Joff Higgins i Madge, nelndu-se
pentru moment, se aruncase n braele sale ; apoi, recunoscndu-1 ,ea nu-1 trdase ; din contra l aprase de Mitchell.
Slade cu sigurana cd nu Tar fi arestat pe acesta din urma
daca n'ar fi avut ajutorul frumoasei Madge Nicholson. A eum, i mai amintea el de asta ?... Pe faa lui impasibila nu
e putea citi nimic. Deinuta ofta ncet.
Nu eti dumneata persoana cunoscuta sub numele
de Serpolet i care a fost arestata i dusa la nchisoare sub
cr-cest nume ?

Nu, rspunse ca calm a

Slade i ntinse o tuiei i o foaie de hrtie.


Pune-i degetele aici i apoi apas pe hrtie.
Tnra femee asculta fr a scoate un cuvnt.
Slade compara amprentei obinute cu cele oficiale pe
cari le adusese. Apoi ntinse amndou foi directorului i
declara *
- Nu mai ncape nici o ndoiala, nu este prizonien*
iniiala. Amprentele sale sunt, dup cum putei constata,
cu totul deosebite de ale lui Serpolet. Uite fotografia aces
tora din urma care se gsete Ia Scotland Yard.
Directorul era copleit.
Nu se poate, blbi el. Am... am... mi~e greu sa
cred...
Totui acesta-i adevrul, spuse Slade sec. i am
prentele iniiale fiind luate n nchisoarea dvs. n momen
tul cnd Serpolet a fost ncarcerata, este incontestabil c
substituirea a avut loc dup ce a fast ncredinat supraveghierii dvs.
Dar cine este aceasta Madge Nicholson ? ntreba
directorul cu mhnire.
Asta-i o chestiune ce-o voiu lamuri mai trziu, rs
punse Slade. Voiu duce deinuta aceasta ou mine la Lon
dra. Am mputernicirile necesare. Am ntlnit-o pe Madge
Nicholson cnd eram la secia H. Exista o oarecare asem
nare ntre cele dou femei care poate da loc la o confuzie
cnd sunt mbrcate n uniforma nchisorii. Deasemenea
tim ca Serpolet se servea de Madge Nicholson pentru a a
dubla. ncolo, nu tim nimic precis. Dup arestarea lui 3e>
polet, n'am putut da de urma M adge-ei Nicholson, aa c
f

am sfrit prin a crede c, poale, Nicholson i Serpolet eicca


una i aceeai persoana.
Slade se ntoarse spre deinuta :
Cred c concluzia asta era greita ?
Fdta zmbi.
Suntei liber s credei ce vrei, domnule Stadie. Dai
regret ca trebue s v refuz concursul.
Refuzi s ne spui ce te leag de Serpolet ?
Exact.
Ii dai seama c te pui ntr'o situaie delicata? Vei
fi urmrit pentru a fi facilitat fuga unei deinute lundu-i locul.
Da, tiu asta,
Cred ca substituirea s'a efectuat cnd Serpolet era la
infirmerie ? relu detectivul.
------Credei ce vrei, rspunse tnra femee. Dar, nc
odat, nu v bizuii pe mine pentru a v imuri.
Slade nu insista i chema pe cei doi poliiti. Dup ce
deinuta fu echipcrt pentru drum, le-o ncredina lor, apoi
arata directorului ordinul special al Ministerului de Interne
pentru deplasarea deinutei.
Substituirea, spuse Slade, a fost fout fr ndoiala
n timp ce femeea era la infirmerie. E un truc vechiu care
const n a se face bolnav cnd se plnuete o evadare.
N'ar fi ru s v supraveghiai spitalul mai n de aproape
Foarte probabil c n personal e un trdtor.
El l lds pe director foarte emoionat i se urca n
maina, alaiuri de tnra femee, apoi spuse ofeurului s
ia direcia Londrei.
Slade lua lac n main cu un oftat de uurare. Ochii
tinerei femei, cari rmseser lipsii de expresie In
timpul interogatorului, strluceau acum de emoie stp
nit. Ea zmbi i puse mna p braul iui Slade.
Eti un om minunat, murmur ea.
In biroul su, directorul nchisorii dela Galverston tea
gndea la inexplicabila evadare a celebrei Serpolet. Ei *
prima oara c se producea un asemenea lucru de cnd e r
el n funciune. Nu se ndoia c acest incident nenorocit r i
va rmnea fr urmri, probabil destiul de grave, cd
Slade, cu toata politea lui, l fcuse s simt pn la ca
punct i era angajata responsabilitatea.

Directorul, dup aceste meditaii dureroase, ajungea la


concluzia regretabila c va fi chemat au sigurana s ocu
pe un post mai modest, cnd apru o camerista.
DL Slade dorete sa v vad, domnule.
/

59

<0

Directorul sri n sus :


Ce spui ?
*
El se ntrerupse. Slade ptrunse n camera.
Guvernatorul l privi cu mirare.
Ce mai facei, domnule Rockingham? spuse Slade
ntinzndu-i mna.
Directorul, buimcit, strnse mna i ntreba n ce t:
V'ai ntors ?
Slade i arunca o privire surprinsa.
Vrei s spunei c am ntrziat. Am avut un mic ac
cident pe drum, benzina era amestecata cu apa, a trebuii s
oprim pentru a goli rezervorul i cura carburatorul. Asta
ne-a ntrziat mai mult de o ora.
Slade fcu o pauza. Ce avea directorul ? Pdrea rdtscit.
Insfrit, relua Slade, s nu pierdem timpul, cci tre
buie s m ntorc repede la Londra. Chemai vd rog pe de
inuta, cunoscut sub numele de Serpolet, dar care b
nuiesc... Sauzai-md, dar v este ru, domnule Rockingham?
Nu, spuse guvernatorul, sau mai curnd da... mi vorbii ca i cum n'cri fost aici adineaori.
Eu, am fost aici adineaori ? repet Slade cu uimire.
Dar deloc 1 Niciodat n viaa mea n'am fost aici. Ce s'a n
tmplat, domnule Rockingham ?
Directorul deveni purpuriu, apoi livid. El i scoase b a
tista i-i terse fruntea.
Nu... nu neleg... Ai fost acum o or aici ?
Ce spunei ? striga Slade, ncruntat.
Spun, c acum o or ai fost aici. m i nchipui c dvs.
suntei Dl. Slade ?
v
Natural, eu siuint Slade 1
Scuzai-md. Avei un carnet de identitate ?
Slade scoase din buzunar nite hrtii, printre cari o scri
soare a Ministerului de Interne, care-i cerea n mod oficial
s conduc ancheta privitoare la dispariia lui Derrick Grey.
Da, e n regul, spuse directorul. Dar atunci cine era
persoana pe care aun vzut-o acum ' o or ? A sosit ntr'o
maina oare prea s fie a Scotland Yard-ului i era nso
ita de doi inspectori.
Slade ddu din umeri,
E cam suprtor, domnule Rockingham, ca nu l'ai
identificat. Ce voia ? Unde est deinuta pe care trebuie s'o
v d ?

A luat-o cu el, gemu directorul Avea un ordin al Mi


nisterului de Interne.

60

Nici nu se putea altfel. Mi se pare ea ai fost oacalit,


iaspuai.se Slade fr mila. Povestii-mi totul.
Dl. Rockingham spuse ce se ntmplase.
V a s zic s'a lichidat, relua el dupd ce directorul
termina.
Lichidat ?... Ce vrei s spunei ?
Vreau s spun c dup evadarea lui Serpolet asistam
la aceea a M adge-ei Nicholson, complicea sa.
Dar cine e omul care s'a prezentat sub numele dvs. ?
Lessinger. Nu e prima oara ca m dubleaz. Totul
era combinat admirabil. Evident c el a pus s mi se toarne
ap n rezervorul de benzina... Dar ce cutai ?
Amprentele deinutei, rspunse directprul care rsco
lea printre h rtii; aceea care se numea Madge Nicholson.
Inutil s v pierdei timpul. Fard ndoiala c le-a
luat Lessinger. Suntei sigur c nu v mai lipsete nimic
altceva ? Poale ceasul ?
Ceasul e n sigurana, rspunse directorul. Ah \ lip
sete un bibelou de jad care se afla pe cmjn. Asta-i cul
mea 1...
Lessinger apreciaz mult obiectele de jad, spure
Slade.
Ultima scen a acestei comedii, scena care Ta r fi inte
resat grozav pe Slade, ayu ca teatru foarte respectabila
cas a contelui de Braganda, tnr aristocrat italian, bogat
i seductor, foarte cunoscut n nalta societate. Contele
sosi acas ntr'o main nchis condus de un of^ir ta.-brcat civil, i nimeni n'cnr fi putut recunoate pe falsul Sla
de delcr Scotland Yard n acest gentilom elegant, cci i
schimbase puin fizionomia. Cei doi pseudo-inspectori s
eclipsaser n cursul drumului, dup ce se ntlnise cu ma
ina adevratului Slade.
Contele o ajuta curtenitor pe Madge s coboare din
main i, un minut mai trziu, amndoi erau n cas. Mad
ge se arunc n braele lui Serpolet n timp ce Lessinger
era primit, cu o deosebita bucurie, de colaboratorii si
principali : Cossack, Bernard, George i Marco.
Unde e Rankin ? ntreb Lessinger.
Inc n'a venit, rspunse Cossack. Nu mai poate n
trzia.
Avei veti ? A gsit documentul ?
Nu suntem siguri, efule. Dar cred c trebuie r -l
aiibe.
Pentruce crezi ?

61

Pentrucd a fugit din cas, dup ce i-a dat foc, i pro


fitnd ae zarva.
Foarte bine, spuse Lessinger. El n'ar fi plecat n feIul acesta daca n'ar fi avut ce cduta. Dar md mir cd ncd
n ui aici... Poate se afld ntr'o situaie dificila i are nevoie
de ajutor. Sa plece doi dintre voi n cutarea lui. i uite,
Cossack, pune te rog asta n cufr, e un jad destul de
frumos.

C A P ITO LU L XVIII

*m m U T4 REAPAR E
Contiina lui Rankin era destul de elastic i i permi
tea sd serveasc doi stpni n acela timp, dintre cari pe
unul ou fidelitate. Avea acum ocazia avantajoasa a unei
aoui neltorii i se pregtea cu bucurie.
Rankin era un biat econom, chibzuit i suficient de in
teligent. El tia ca nu putea continua mult timp felul sau de
via. El era un ho ndemnatec, dar simea ca odat cu
vrsta i pierdea dibcia i subtilitatea ; n consecina, voia
s-i asigure btrneea.
Stpnul sau acela pe oare-1 servea cu fidelitate
avea nevoie de documentul pe care el fusese att de nde
mnatec sd-1 sustrag n ultimul moment din casa lui Der
rick Grey. Acum, i se oferea ase mii de lire pentru aceasta
hrtie; era foarte interesant.
Rankin era gata sa primeasc banii, dar nu s dea do
cumentul. In loc s se duc direct la acela care-1 ntrebuin
a, el i pierdu cteva ore pentru a studia pe ndelete mijlo
cul mai ales preios de a obine ceva pentru nimic.
Cum sa ncaseze ase mii de lire fr a da nimic n schimb?
Dup ce petrecu cteva ore meditnd n parc, el crezu ca
gsise soluia. El deslipi plicul de pictura H deschise.
nuntru gsi o foaie *de pergament acoperit de un scris
strns i fin, i purtnd mai multe semnaturi. Nu ntrzie. El
i procura, dinir'o papetari, doua plicuri asemntoare ;
ntr'unul din ele puse faimosul document. n celalalt, o foaie
subire de pergament.
Trebuie notat aici ca Rankin fcuse odinioar presti
digitaie, pentru care avea cele mai frumoase dispoziii.
Chiar remarcabila sa uurina a minii l fcuse sa apuce
pe drumurile mai remuneratorii ale furtului.

62

In seara aceea la unsprezece, Rankin intra la King


George, din Benson Row, i comanda sandwich-uri i bere.
La o mas vecina era instalat un tnr a crui faa avea
o expresie destul de sinistra. Acest om era cunoscut, prin
tre strlucitele sale relaii, sub numele de Pumnal Burton,
casei era expert n arta de a mcnui un cuit. Aceasta era
ocupaia lui de predilecie. El ar fi taiat gtul cuiva pentru
cinci lire i chiar pentru mai puin daca ar fi gndit c era
un g t1uor de taiat. Pumnalul este o arma tcut, rapida
i sigura n minile unui specialist. Pumnal Burton avea bra
ele ncruciate i picioarele ntinse, cu brbia n piept; el
prea c dormiteaz pe jumtate, dar, pe sub sprincenel-i
dese, el arunca priviri ascunse spre Rankin, pe care nu-1
putea situa, hotrnd c nu era un obinuit".
Rankin nu-i ddea nicio atenie, nu mai mult dect
ddea pisicei negre dela King George, care se freca de
picioarele sale sfrind cu contiinciozitate.
Deodat utn brbat, destul de prost mbrcat, intra n
bar i, ndreptndu-se spre masa lui Rankin, se aeza n
faa acestuia.
Rankin recunoscu n el pe poliistul care-1 nlesnise
fuga cu cteva ore mai nainte.
Bun seara, spuse noul Venit, cruia i fu adus o
ceac de cafea.
Buna seara, rspunse Rankin amabil.
A i m arfa? relu cellalt cu voce groas.
Da, rspunse Rankin. i dumneata ?
Da, n buzunar.
Om ul arunc o privire rapid i ascuit n jurul slei.
El nu-1 remarc pe Piumnal Burton care, aplecat na>tote, se ocupa s mngie pisica neagr.
V

CAPITOLUL XIX

P IS IC A N E A G R A
Pisica neagr a acestui restaurant era o creatur sus
ceptibil. Vznd c Rankin nu se ocupa de ea, se dusese
la sinistrul individ care rspundea la numele de Pumnal
Burton. Acesta nu simise niciodat dragoste pentru nici-o
fiina omeneasc, dar iubea pisicile; el mngie deci pisica
neagr i, fcndaceasta, gsi ocazia sa spioneze, fara
oa Ramkin
a oibserv^ ------ ~ -Krr doi corn-

_ i 6 3 r -L
ploteru ceva, Burton era sigui de asta i o lunga experien
l nvase cdf n aceste cenzuri, era ntotdeauna ceva ae
ctigat pentru un al treilea. Totui, cu toata atenia sa, la
nceput nu putu auzi dect cuvinte fard semnificaie precisa.
A poi ceilali doi se nsufleir i devenir mai explicii.
Button se ridica ncet i rcu ochii nchii, pru sd dormiteze
din nou.
O afacere cinstita ? murmura mai ntiu poliistul.
Da. Tot ce vrei ,afara de un lucru.

Care ?

Nu m ntreba pentru cine lucrez, altminteri ar tre


bui sd inventez niscaiva minciuni, i-i promit sd nu te n
treb cine te pltete.
Just, spus celalalt. S'a fdcait. Am banii^n buzunar.
aizeci de bilete n cte o suta: de lire. E exact ?
Absolut, declara Rankin nveselit .
Atunci am dreptul de a-m i vedea achiziia nainte de
a plai ?
Desigur, rspunse Rankin.
El ntinse un plic lipit. O bnuiala trecu prin ochii po
liistului.
Ei, asta-i, n'o s-mi spui c n'ai deschis plicul
Totui aa e, draga. Sunt att de sigur cd e aici, n
ct nici n'am nevoie sa-1 vad.
Regret, prietene, spuse poliistul ferm. Admir ochiul
Iau sincer i figura ta deschisa; sunt sigur cd n'ai fura o
vduv sau un orfan, totui... mai nainte de a md despari
de banii mei ai dori sd vad documentul.
Nimic mai uo ri striga Rankin.
El lud un cuit de masa, despica ncet plicul, apoi scoa
se originalul document, care coninea semntura a apte
financiari celebri.
Poliistul puse m na pe el. El cunotea valoarea a ceeace cumpra i era capabil sd-i aprecieze autenticitatea.
Ochii sdi strlucir.
Perfect. Sunt gata sd fac schimbul, spuse el pregaUndu-se sa pu<na documentul n buzunar.
Dair Rankin l lud napoi.
Stai 1 E al meu pana ce plteti 1
Poliistul dddu din umeri i se eduta n buzunar, n timp
ce Rcrakin, cu grije, ndoia hrtia i o punea n plic.
Uite banii, spuse poliistul, trecndu-i uin plic volu
minos. Numara-i, daca vrei... i da-m i documentul.
Pumnal Burton, mereu adormit n aparena, dar sures
citat la culme, vdzu un plic galben plin cu bilete de banca,

64

l vzu pe Rcunkm numarndu-le sub masa, apoi vftrndur


le n buzunarul hamei
/
Un lucru totui nu lu vzut de Pumnal b ar ton a nici
de poliist chiar Rankin" nu avu nevoie s vad, obinuit
s-i Iac scamatoriile n obscuritate. In momentul n care
Rankin ndoia iaimosul document, o d cu att de fi, n
ct poliistul care-1 observa nu putu bnui nici cea mai
mic nelciune.... i .totui, plicul luat de poliist n schim
bul banilor i pe care-1 puse cu grije n buzunarul dinun
tru al hainei nu coninea dect o foaie de hrtie alba.
Cei doi Oiameni prsir barul. Strzile erau aproape
pustii cci batea miezul nopii. La civa metri de tavern,
ei se desprir i apucar pe drumuri opuse.
Pumnal Burton, pe urmele lor, ieise i el din local. Bl
l urmri pe aceia care avea banii i care se angaja repede
n nite ulicioare ntortochiate. Burton, obinuit cu sportul
acesta, se putu menine n apropierea lui fr a fi vzut.
Dup cteva sute de metri, Rankin apuc pe o strdu
, pustie i ntunecat ce sfrea ntr'o nfundtur, Constatndu-i greeala, el se ntoarse. Burton, mereu n spa
tele lui, auziindu-1 reveziind, se lipi de zid, innd n mna
dreapt cuitul cu lama lung i subire care-i furise sinistrcp-i reputaie.
Toat aceast aventur ntunecat nu avea nimic de
a face cu pisica neagr del a King George i, totui, pisica
aceasta i juca i ea rolul. Plcndu-i plimbrile nocturne,
ea se strecurase afar din tavern odat cu Burton. Ba,
deasemenea, parcursese strzile ntortochiate i ptrunsese
lcuit, n ulia ntunecoas. Dar de abia apucafee pe ea, ca
un al treilea om trecu pe lng ei i se avnta de asemeni
n fundtura obscur.. Acest ai treilea om aparinea uned
alte clase sociale dect ceilali doi. El avea douzeci i
cinci ani i se numea Railton. Rolul su n via, era
credea el, terminat. El riscase totul pentru tot :i pierduse.
Acum , nu-i mai rmnea nici o speran. Existena era sfrit pentru el. A vea n mn, mu un cuit, ci un revolver.
Deodat, n umbros fundturei, tnrul desperat auzi
naintea lui un ipt nbuit, un geamt care-i nghea
sngele ca un strigt al menii venind din besn, apoi sgo.moul surd al unui corp care se prbuete. Fr s vrea,
ls s-i scape un strigt. Cineva era? asasinat n fundtura
asta. El uit brusc intenia sa de a termina cu viaa i s4
repezi n ajutorul victimei. Ceva l lovi cu violen n umr,
trntindu-1 puternic de perete. El rmase o clip buimcit,
apoi cnlercrnr 1 ^ nou, dar cnd aiurise n
-ylicioarQ'1
'.

65
nu mai vzu pe nimeni, nu m ai auzi nimic. Se ntoarse ;a
fundtur pentru a-i da seama ce se ntmplase.
Aproape de extremitate, se mpiedica de ceva i aprin
se un chibrit. Un om era ntins ntr'o balta de snge. Rail ton
era prea tnr pentru a fi cunoscut rzboiM cel mare n alt
fel dect din povestiri. Nu vzuse niciodat moartea, cu
toate c, cu cteva secunde m ai nainte se gndise nu
mai la e a lata c ea i se prezenta n faa, i sub ce aspect
ngrozitor 1
Omul fusese lovit la baza gtuiii. Cuitul se afla nc n
rana. Railton aprinse alt chibrit. Nu, nu era nimic de fcut:
omul era mort. Railton i dete seama de grozvia actului
disperat ce fusese pe cale s~l comit. Fr aceasta dram *
ntmpltoare ,el nsui ar sta ntins n locul acela, i asta
din cauz c avea de pltit o imprudena i n'avea m ijloa
cele. Dar ce era pe jos alturi de acest om asasinat? Un
plic mare galben care prea umflat. II ridic instinctiv n m o
mentul cnd i se stingea chibritul. Aprinse altul. El scoase
un strigat nbuit, chibritul i czu din mn: aruncase
doar o privire supra coninutului plicului, dar vzuse des
tul. Rezemat de un zid, n besn, la civa pai de omul asasinat, el tremura ca o frunz. A ve a o avere n mn. Rail
ton era funcionar de banc, roti nenemnat n vasta
organizaie a milionarului Georges Baroldine. El era obi
nuit s umble cu banii. tiu. imediat c plicul plin de bilete
coninea o sum mare... i el se hotrse s moar, pentru
c nu putea s gseasc apte sute de lire pentru
a
doua zi.
apte sute de lire,1
. Viaa unui om valora mai mult de
ct suma asta mizerabil, chiar aceea a unui srman ne
bun care comisese o impruden i care acum se ntreba ce
ctigase furnd aceti bani. i nu era numai el n joc, dar
Mary.... M ary, soia lui de ase luni. Ea nu tia nimic, l iu
bea ,avea ncredere n el,aveachiar puin admiraie pen
tru el.
Ea mu bnuia nimic i asta pentruc el nu ndrsneac
fl-i spun c se gndise la sinucidere, modalitate rapid
tfl uoar de a evada dintr'o situaie de nedescurcat. Iat
oft soarta i trimetea mijlocul de a se salva, mpreuna cu
Mary. Mortul nu mai avea nevoie de suma aceasta. Fr
ti Ido ndoial c fusese ucis din cauza acestor bani, cci
lucrul era limpede. Railton sosind n ajutorul victimei, tur
burase pe uciga. Acesta fugise mai nainte de a lua ba
nii pentru cari comisese crima. Poate c chiar i luase, apoi
Iu qrab i lsase sa cad, fr a mai sta s-i ridice. In tot
%

cazul, daca Rail ton n'ar fi aprut n momentul oportun, ba


nii ar fi cisprut. Pentruce deci n'c&r profita de asta ? A c e a
sta ar salva o femee tnra de mizerie i disperare.
El nur ovi dect puin, cuprins de o tentaie prea pu
ternica pentru natura lui slaba. Lund banii, el alerga spre
ieirea ain fundtur, m ai speriat dect fusese ucigaul mai
nainte. E calc pe ceva moale care scoase un urlet sf
ietor* O fiina neagra i mblnit se arunca asupra lui,
sfiindu-i brnele, scuipnd i mormdind, sgriindu- m i
nile, cdarndu-i-se pe piept pnd la faa pe care deasemenea i-o sgrie. Raitan apuca animalul i-l arunca cu
toate puterile de zid. Apoi fugi, cu faa i minile acoperite
'd e sgrietur sngernde, pricinuite de ghiarele rzbun
toare ale pisicei negre*
C A P ITO L U L XX

P E U RM E LE LU I PU M N A L BURTO N
Slade, aezat la biroul fui Mc Goorty dea Scotland
Yard, l atepta pe acesta care-1 convocase la o aia mari
mala printi'un msaj telefonic. Acest mesaj i fcuse cunos
cut lui Slade ca plasa aruncata asuipra Londrei pentru a-1
captura pe Rankin dduse un rezultat neateptat. Rankin
fusese gsit, dar mort. Fusese gsit asasinat ntr'o ulicioara
ngusta din cartierul Aldgaite.
Mc Goorty intra greoiu n birou.
Ei ? ntreba Slade.
Nu e nici o eroare* El este. Vin dela M orga i a u
fost ta locul crimen Rankin a fost ucis noaptea trecuta n
Aldgate cu o lovitura de cuit. Lucru de profesionist expe
rimentat.
A i percheziionat corpul ?
Mc Goorty fdcu semn ca da.
Nimic., ni ci-o hrtie.
Slade ddu din umeri.
Atunci, i-a luat cineva documentul. Asta-i evident.
Cnd Rankin a pdrisit ieri casa lui Derrick Grey, avea n
posesia sa hrtia care ne preocupa. El a fost asasinat i i
s'a furat documentul mai nainte ca s-1 fi putut da celui
ce-1 pltea. E clar ca lumina zilei !
Cred c da, spuse Mc Goorty, dup o clipa de t
cere. Asta nseamn deci c m ai sunt alte doua grupuri n
afar de noi oaie doresc sa aibe aceasta hrtie ?

67

. Ceeace trebuie s facem acum, relua Slade, este de


a-1 gs:i pe asasinul Iui Rankin i de a afla dala el cine I a
ntrebuinat.
Prima parte este uoara, replica Mc Goorty. Pe gu
lerul i plastronul cmii mortului s'au gsit amprente , Ia
serviciul amprentelor se fac cercetri i vom avea rezulta
tutf imediat. n acest timp, Grayson ancheteaz asupra fap
telor i gesturilor defunctului nainte de drama.
Se auzi o bataie n ua, i Masters, expertul, intra. El
odrea satisfcut.
Ei bine 1 Masters, v a d c ai obinut un rezultat, spuse
inspectorul principal. Cine e omul ?
Pumnal Burton, rspunse Masters.
Avem noroc, striga Mc Goorty. Omul acesta e vi
clean, dar fard nici-o inteligena. V a fi uor de gdsiti
El suna i un tnr, vioiu i slab, aparu.
Bonjour, Garson, spuse eful. II cdutam pe Pumnal
Burton care a comis o crima. A d u -I ct mai curnd posibil.
Dar narmeazd-te. El tie sa se foloseasc de cuitPoliistul faca un semn afirmativ i iei cu atta calm
car i cum ar fi fost rugat sa caute un ziar.
Carson i cunoate meseria, spuse Mc Goorty. Sunt
sigur cd pnd diseara ne v a aduce omul.
Pnd atunci, rspunse Slade, sa mergem s vedem
locul unde a fost gdsit cadavrul. mi pare rdu cd ai pus
sd-1 ridice deja.
Nu eu, rspunse inspectorul principal. C nd am ajuns a c o l o , fusese deja transportat la Morg. Totui, cum el
a fost gdsit ntr'o funddturd fard nici-o locuina, am pu
tut posta un poliist la intrare, i cred cd n'a fost atins nimic.
Ei gasird, ntr'adevdr, totul neatins. Slade examina lo
curile cu grije. Sngele arata locul exact unde czuse cor
pul. Fundtur se termina printr'un fel de tunel sub o cl
dire. Acolo, lng zid, se gdsea cadavrul pisicei negreDup ce-1 privi cteva clipe, Slade l lud de pe jos.
Ce este ? ntreba Mc Goorty.
Md ntreb cine a nicis pisica asta* rspunse Slade
gnditor.
Poate a murit aici ntmpltor.
Nu. Pisica asta a murit de moarte violenta. Asasina
ta, ar trebui sa spun. A fost trntita de peretele acesta. Cred
ca ea a fost singurul martor al crimei. i uite, adduga el
dupd o pauza, privete-i ghiarele : sunt. pline de snge. Pi
sica asta a sgriat pe cineva mai nainte de a fi trimisa pe
lumea cealaltd.
i

68

Asta se poate explica, replica Mc Goorty. S'a plim


bat pe aici dup crima i a clcat n snge.
Nu cred ca ai dreptate, Mac. Precis nu. Numai ghiarele sunt acoperite de snge, nu i tlpile labelor. Mai
mult, daca pisica ar fi clcat n snge, s'ar vedea urmele
labelor sale, ceeace nu-i cazul.
Slade scoase cu grije dintre ghiarele animalului doua
sau trei fire de pr blond pe cari le puse ntre foile carne
tului sau, adugnd o scama de lna gri de aceeai pro
veniena.
Ce prere ai de toate astea ? ntreb Mc Goorty, n
cepnd s se intereseze de incident.
Formez o teorie, rspunse Slade. Cred c faa uci
gaului, i probabil minile, trebuie s fie acoperite de
sgrieturi adnci. El purta un costum de stofa gri sau de
stof cu fire gri ; are prul blond, destul de lung. Am impre
sia c este un om tnr, i destul de elegant.
M c G oorty l p rivi uimit.

Pn la oarecare punct i neleg raionamentele a la


Sherlock Holmes. Crezi c pisica s'a btut cu ucigaul pen
tru motive cunoscute de ea, ,i c asasinul a ucis-o pentru
a se apra. Te neleg nc cnd spui c omul este blond i
mbrcat n gri. Dar cnd afirmi c este tnr i destul de
elegant, mrturisesc c f nu mai pricep nimic.
Asta nu-i dect o presupunere, explic Slade, nu o
certitudine. Dup lungimea prului, mi nchipui c omul acela l purta destul de lung pentru a-1 da peste cap. Acea
sta coafur la mod este adoptat n general de oamenii
tineri i elegani. '
Aa merge, spuse Mc Goorty. Daca presupunerea
dumitale este exact, asasinul nu este Pumnal Burton. EI
are prul negru i scurt i nu prea este un dandy. Insfrit,
dup C9-1 va aduce Garson, vom vedea daca are faa sgriat; s telefonm pentru a ti dac au venit ceva veti.
Mc Goorty telefom la Scotland Yard i' afla c-1 cu
tase Garson rugndu-1 s se duc numaidect la o adresa
indicat din ,,Ecist End". El nu dduse alte amnunte, n
afar de faptul c-1 regsise pe Pumnal Burton.
Uite, spuse Mc Goorty. Ce-i spuneam eu ? Garson e
un copoiu fin. Adresa dat de el nu e departe de aici. Sa
mergem imediat.
II gsir pe Carson ateptndu-i ntr'o cas drpnata
la cinci sute de metri de staia Aldgate.
E n sigurana ? ntreb Mc Goorty urcnd scrile
cu Slade i detectivul.

69 -

Da, e n sigurana, rspunse Carso-n, dar m tem ca


nu ne va mai folosi la ceva, efule.
Dece ?
Pentruca e mori.
Asta-i fantastic ! striga Mc Goorty. Mor cu toii ? Ce
i s'a ntmplat ?
A fost uc:is de dimineaa, efule. A fost vzut intrnd
n camera lui pela ase dimineaa. Nimeni n'a auzit nimic,
casai fiind mai ales locuita de Lucratori abseni n timpul
zilei; afara de asta, vacarmul de pe strada ar fi nbuit
sgomotui unei mpucaturi. Am ncercat sa trag i eu un foc
i oamenii de dedesubt n'au auzit nimic. lata camera.
Odat mai mult sosim cu ntrziere, Mac, observa
Slade. Cineva care caut a acela lucru ca i noi a trecut pe
anei. S'a cercetat peste tot, chiar n buzunarele mortului.
Daca Pumnal Burton avea documentul, l'a luat cel care l'a
ucis.
Omul acesta nu e mort de mult timp. Cred ca nu mai
mult de o ora.
Mc Goorty lua revolverul de pe jos:
i arma asta nu e aceea care l-a ucis.
Pentruce ?
Pentruca nu s'a tras cu ea.
Carson 1 chema Slade. Spui ca ai tras o mpuctura
n camera asta. Unde s'a dus glontele ?
Dar ei l cutar zadarnic pe Carson. Acesta dispruse.
Rentorcndu-se la Scotland Yard, Mc Goorty trimise un
mesaj telefonic tuturor comisariatelor Londrei, cerndu-le
s cerceteze imediat pe lng toi medicii, infirmierele, far
macitii, i n toate clinicele i spitalele, pentru a ti dac
un om cu faa sgriiafd fusese ngrijit. In afar de aista, toi
agenii de poliie primir ordinul de a cuta i aresta pe
orice individ rinit astfel.
*

C A P ITO LU L XXI

SEM NUL P IS IC E I NEGRE


Pela orele dou dimineaa, funcionarul de banc Mark
Railton ptrunse tcut n apartamentul modest ce~l ocupa
n sudul Londrei.
Dup ce intr ncet n salonas, Mark Railton se simi n
%siguran. Nu-1 vzuse nimeni. Dar el nu-si nchipuia
nici-o clip c obrazu-i sgriat ar fi putut fi o dovad n con

70

tra lui. Se gndi mai ales s ascund banii. Micul apaila


ment era tcu t; soia lui aormea. E l lua plicul cu m am ile-i
tremurnde. Ii trebuiau apte sute de lire pentru ca totul sa
fie aranjat a doua zi cci era sigur de a putea falsifica
registrele pentru ca sa nu se observe nimic. Numrnd re
pede biletele, vzu ca avea ase mii de lire 1 O avere 1 To a
te biletele erau de cte o suta de lire ; pentru un funcionar
de banca, era uor sa le schimbe... era salvarea !... Dar ce
se mai afla n afar de bani n acel pachet mare ? Un plic
foarte subire i/nuntru o foaie de pergament. O clipa,' fu
tentat s'o arunce n foc fr sa se .uite la ea, c ci probabil
ca aceasta hrtie l va face sa cunoasc ic entitatea omului
pe care-1 furase, i el nu inea deloc la asta. Dar focul era
siins, soia lui culcndu-se devreme, obinuit ou ntrzie
rile soului ei, care pretexta c lucreaz pentru a putea pe
trece nopile n ora. El citi repede, i cunotiinele lui n
chestiuni financiare l fcur s neleag imediat ceea ce
pentru alii ar fi prut obscur. Ceeace citise nu era mai pu
in dect o mrturisire de furi n dauna Guvernului cu aju
torul contractelor din timpul rzboiului. Nu se putea nela.
Era scris n termeni comerciali :
Subsemnaii recunoatem a fi conspirat pentru a detur
na apte milioane de lire cu ajutorul ^un or contracte frau
duloase.
Fiecare fraud era urmat de amnunte i indica suma
furat. Roilton, cu respiraia tiat, czuse pe un scaun.
Foaia era scris pe ambele pri i povestea iroude colo
sale analoage, fcute dup rsboiu, operaiuni de schimb,
devalorizare in profitul ctorva magistrai ai finanei. Railton nelese imediat motivul existenei acestui document
care, la prim
"d e re , prea un act de nebunie; ^ e t i
apte oameni nu aveau nici-o ncredere unii n alii. El
examina numele :le cunotea pe toate, afara de unul. La
ultima semntura, el scoase un fluerat de uimire. Era numele
lui Georges Barai dine. Acesta din urma era n capul, uneia
din cele mai mari banei din a-r, chiar n aceea n care era
funcionar Railton.
Roilton reflecta. El furase bncei lui Georges Baroldine
apte sute de lire pe care avea sa-i pun la loc mai nainte
de a i se fi verificat registrele. El furase deasemeni ase
mii de lire unui mort necunoscut. i inea n m na un do
cument care ? a r duce pe Baroldine la nchisoare i pe ali
ase financiari, dezonorndu-i i ruinndu-i fara mila. In
cada dibciei sale, se putea ca contabilii s-i descopere
frauda ,cu toate ca banii a r i la loc. V a urma o ancheta,

71
n care caz va fi bine sa aibe aceasta arma pentru a-i amenina patronul.
Draga, dece vii aa de trziu ?... Dumnezeule! ce
simt toi banii acetia ?
Railton sari n sus. Fr a se ntoarce, el aduna banii
i-i -acoperi. Apoi rse nervos.
Din nefericire, nu sunt ai mei, draga. Banii acetia
aparin bneei. Am lucrat pn trziu i nu era nimeni s
ncuie cassa de bani, sau maii bine zis cassa de bani era
ncuiata i niu era nimeni s'o descuie. Atunci m'am gndit
c e mai bine s-i aduc aici. Sunt responsabil de ei i te
asigur c nu eram deloc linitit tiindu-m cu o asemenea
suma aisupra mea. '
El se ntoarse z m b in d ; femeea scoase un ipat. El se
ridica, mirat, i se duse spre ea, dar ea ipa iar.
Ce a i ? ntreba el speriat.
Putea ea s-i citeasc gndurile sau era nebun ?
Mark, faa t a ! Ce-ai fcut ?
Ea tremura, i, voi s ipe din nou, dar el o apuca de
umeri i o scutura.
Nu fii proast. O s trezeti toata casa.
El se privi n oglinda i ramase ncremenit de nfi
area sa. Jumtate din faa era acoperita vcu snge nche
gat... i el umblase aa pe strad ! Daca Ta r fi vzut vreun
sergent, desigur ca Tar fi oprit. Ce noroc avusese 1 ~
Nu e att de grav dup cum pare, spuse 1. E din
cauza unei pisici.
O pisica ?
Da, o pisica. Ieind dela banca, pe ntuneric am cl
cat peste o pisica care s'a aruncat -asupra mea. Bine c nu
m i-a scos ochii.
Tnra femee era turburata; ea plngea n timp ce-i
pansa rnile.
A doua zi de dimineaa, ea ncerca s-1 hotrasc pe
Mark sa se duc la un doctor, dar el rse de ea. El ar fi
dorit s nu ias, pentru a nu se arata n ora cu faa sgriat,* dair( trebuia s fie devreme la banc daca vo ia s evite s fie arestat pentru deturnare.
Dup amiaza, dup ce termin treburile n casa, tnra
d-n Railton se ndrepta spre farmacistul din carii e r Ea voia
s-i explice c soul ei fusese sgriaf i mucat de o pisica,
i s-i cear cteva sfaturi pentru a evita infectarea rnilor.
Cnd intr, prvlia era goala. Ea l zri pe farmacist n
camera din fundul prvliei. Cu el se gsea un agent de
poliie ale crui cuvinte ajunser la urechile sale.

72

Facem aceeai ancheta la toi farmacitii l medicii


din cartier. Cutm un om a crui faa a fost sgriat taie
de o pisica. Credem cd omul acesta este blond, ca poart
un costum gri i c e tnr i elegant. In tot cazul, are sg- ,
jrietuii pe fa i desigur i pe mini.
D-na Raiilton, fcu un efort s se stpneasc i ceru
nite acid boric. Ea nu scosese nici-o vorb despre adev
ratul motiv oare o adusese n farmacie.
C A P ITO L U L XXII

C O N TE LE DE B R A G A N D A
Contele de Braganda, din noble italian, mai cunos
cut n lumea hoilor sub numele de Lessinger, edea n fru
moasa lui sufragerie ce ddea spre Saint-Jaimes Park. In
dimineaa aceea fusese lene. Erau orele zece i el deabea
se sculase.
Un om intr fr s bait la u.
Bun ziua. Cossack, spuse contele cu afabilitate
Rankin e aici ? II voiu vedea de ndat ce va fi gata s-m
dea rcnportul.
Om ul tresri.
A i spus Rankin, efule ?
Da. Ce este ?
N'aii citit ziarele ?
Nu 1
A i face bine s te uii puin prin ele, spuse Cossack
prsind ncperea n grab.
O or mai trziu, uitnd de mncare, Lessinger era cu
fundat n reflecii, cu ziarele de diminea rspndite n ju
rul lui. Ua se deschise i-i fcu apariia omul cunoscut la
Scotland Yard ca copoiul cel fin",
Bun ziua, efule, spuse el.
Bun ziua, Cairson. Erai n cutarea unui anume Bur
ton care l-a ucis pe Rankin, l-a i gsit ?
Da, efule, dar stricnd lucrurile.
Toi suntei la fel. Dac nu sunt cu voi ca s v
conduc, ncurcai totul. C e -ai fcut ?
M'am trdat, efule. A trebuit s fug i nu m voiu
m ai putea ntoarce lai Scotland Yard.
Lessinger oft.
Putea s fie i mai ru. Din fericire mai am i afli
oameni acolo. Ce i-a spus Burton ?

73
v
t
Pumnal Burton nu m i-a spus . nimic. A reacionat i
era ct pe aci s rmn acolo. Toata lumea credea cd Bur
ton se folosea numai de cuit. Totui, primul lucru pe care
l-a fcut vzndu-m , a fost s-i ia revolverul i norocul
meu c am reuit sd trag primul.
L'ai ucis ?
Da, din nenorocire. N aveam de ales.
Figura lui Lessinger se ntuneca.
Insfrit, el e acela care l-a ucis pe Rankin, nu ?
Fard nici-o ndoial.
i documentul ?
Nu era acolo.
Nu era acolo ? repeta Lessinger.
Am rscolit casa cu susul n jos. Documentul nu e xtsta i nu era nici-o urma de bani. E uimitor. Daca Burton
era n serviciul celar apte, dup cum gndeam, i le-ar fi
dat hrtia mai nainte de a se rentoarce a-cas, a r fi avut
o suma de bani ,dar nu erau nici banii i nici documentul.
Lessinger tcu timp de cteva minute.
Nu exista dect o explicaie, spuse el insfrit.
Pumnal Burton n'a avut documentul dup ce l-a ucis
pe Rankin. Probabil ca a fost ntrerupt i a trebuit sd fuga.
Am impresia c a intervenit o a treia pertoand. Dela Scot
land Yard mai ai ceva veti ?
^
Da, efule. Slade a trimis un mesaj tuturor comisa
riatelor capitalei ordonndu-le sd caute n toate spitalele
i la toi medicii i farmacitii, un om care a cerut sd-i fie
ngrijite sgrietiurile de pe faa.
Sgrieturii ? Ce fel ?
Nu tiu. Dar asta-i n legtur cu crima. Poade e a mestecatd o femee n afacere ; o cearta, sgrieturi.
Ancheta lor a avut vreun rezultat ?
Nu tiu.
Carson povesti n amnunt deiscoperdrea corpului lui
Rankin n fundtur i cum fusese identificat ucigaul prin
amprentele gsite pe cmaa cadavrului.
A i fose1 la locul crimei ? ntreba Lessinger.
N'am fost trimis, dar n drum spre Burton, m'am oprit
acolo. Cum s#a putut vr Rankin n fundtur aceea, n
mijlocul nopii, cu un document, caire, dup cum se pare,
valoreaz o avere ? E de nenchipuit. Cnd am ajuns a o o l o , cadavrul kisese ridicat.
Altceva ai mai remarcat pe acolo?
Nimic. Nu erau dect doi poliiti nsrcinai s o-

74

pressed lumea sd treated, i o balta de snge.*. Ah I am


mai observat o. pisica neagra moarta.
O pisica moarta ? Spui ca era o pisica moarta ? i
nai nelegi pentruce este cautat un om cu faa sgriata ?..
Trebuie ca noi - sd-1 gsim pe omul acela naintea poliiei \

C A P ITO LU L XXIII.

O ARESTARE
Slade nu-i putea neglija cu totul ndatoririle sale de
membru al Parlamentului. Deci i fu imposibil de a se re
ntoarce la Scotland Y a rd mai nainte de a doua zi dupd
jm iaza.
Mc Goorty prea bine dispus, ceeace-i dddu sperane
lui Slade.
Ei, Mac, i spuse el, ai gsit omul cu faa sgriata ?
Nu, rspunse inspectorul principal. Omul acesta trebue sd se fi ascuns undeva i nu va iei dect vindecat.
Atunci ?
Stai sd vezi dragul meu Slade. Cnd aan dat dispo
ziii sd fie cautat omul au faa sgriata, am dat i semnal
mentele lui Carson. Am pica pe el, cci l socoteam ca until
din cei mai buni colaboratori a<i mei.
Ei i ?
s
L-am prins, spuse Mc Goorty mulumit. Este nchis
ntr'un post de poliie din nordul Londrei. Am fost anunat
adineaori. Hai sa-] vedem
Perfect, spuse Slade. Crezi cd va vorbi ?
Sper, mormi Mc Goorty.
- Mac, eu cred cd e mai bine sd md duc singur.
Poate voiu avea mai mult noroc dect daca ai sa md
nsoeti.
Slade ajunse repede la unicul post de poliie din nor
dul Londrei,
mi pare rdu, spuse Slade lui Carson cd nu
te-ai mrginit sd-1 urmreti pentru -a vedea unde se duce.
Asta ne-ar fi ajutat poate sd ajungem la aceia pentru cari
lucreaz i pe cari i cdufdm.
Agentul, care spera sd se rentoarc la Yard fu con
sternat.
Slade, pus n prezena Iui Garson, si dddu seama (me-

75

dikrt ca acesta, inteligent i destul de bine educat, tia sa


tac, rmnnd curtenitor.
Nu voiu insista, spuse Slade. tiu ca atunci cnd un
detectiv stimat la Scotland Yard se arata a ti trdtor, ori
ce ar spune el, nu poate spera n indulgena.
El pleca, dar Carson l chema napoi.
V voiu spune ce pot, domnule. tii c lucrez pentru
cineva, dar nu va voiu spune cine. Ceeace v pot aduce
la cunotina, este c Rankin a tost ntr'adevr ucis de
Pumnal Burton. Nu exista nici-o ndoiala.
Asta o tim, replica sec Slade. Dar poi s-mi spui
cine l-a ucis pe Burton ?
Eu# rspunse Carson calm. El tia pentru ce veneam,
i eu tiam c el tia. A tost cgt pe aici s fiu ucis de el,
cci credeam c nu ntrebuineaz niciodat revolverul,
dar m nelam. Eu am tras cu o jumtate de secund n naintea lui. Asta n'are nici-o importana. Mai important este
c n'arn gsit ceeace venisem s caut. Documentul nu era
nici asupra lui, nici n ncpere; i nici bani mu erau. In afar de numele celor pentru cari lucrez, i pe cari nu le
voiu spune, nu mai vd ce~a mai avea de adogat.
Supravegbiai omul, recomanda Slade la plecare,
efului postului de poliie. Lessinger e amestecat aici. Aa
c, fii atent, altfel rmai fr prizonier.
CA P ITO LU L XXIV.

E N I G M A T I C U L D. G R E Y
Slade mergea ngndurat. Dar, ridicnd ochii, din n
tmplare, l vzu pe nsui dl. Derrick Grey.
Slade fu ntr'att de uimit nct contimu s mai meair
g mainal civa metri nainte de cr-i.reveni.
Derrick Grey trecuse pe lng el. Ei se priviser i t
cuser am ndoi(: totui se cunoteau foarte bine i erau
buni prieteni.
Slade se ntoarse repede. Omul cu care se ntlnise se
ndeprt. El era mbrcat cu costumul bleumarin pe care-1
purta Grey deobiceiu ; pe cap avea plria de sport care
fce~ obiectul alumelor cercurilor politice. El mergeai, cu
umerii ncovoiai, cu ochii plecai n pmnt, cu toate c -i
rMr^crqe pentru a-! privi pe Slade n trecere. Ce fcea Denck Grev n acest cartier? Slade nu se gndi prea mult.
Grey nu mergea repede, era uor s traverseze strada i

76

sd-1 ntreac, apoi sd traverseze napoi pentru a se gsi n


faa lui. De data aceasta; Slade voia sa se asigure cd Grey
11 vedea, el l privi n ochi ca i cum ar fi vrut sd-i vor
beasc, G rey i ntoarse privirea i continua sd mearg
fard a prea sd-1 recunoasc.
Slade fu surprins. Omul avea.o privire ciudat de goala,
lipsit de flacra care strlucea ntotdeauna n ochii lui
de fanatic.
Aici e ceva bizar, murmur Slade. S-i ti pierdut
oare memoria ?
El hotr s-l urmreasc, pentru a vedea unde se
duce, poate s ncerce s-i vorbeasc
G rey se opri deodat naintea unei case destul de d
rpnate, sui cteva trepte i dispru printr'o u ntre
deschis. Hotrrea lui Slade fu imediata. Dac Grey dis
pruse de bun voie, i vzuse c era urmrit, cuta poaw
te s-i trag urmritorul pe sfoar. Slade ptrunse i el n
cas i, gsind ntuneric, nu mai tiu ncotro sa apuce. D.
G rey dispruse. Se asigur c parterul nu prezenta niciun interes, dou ui fiind zvorite i-a treia camer goal.
Urc la primul etaj i vzu lumin sub o u.
La ntmplare, btu n ea.
Dumneata eti, domnule Slade ? Intr strig o voce
Ce era asta ? Slade crezu ca recunoate vocea; dar
nu era aceea a lui Derrick Grey.
Ascultnd invitaia, Slade intra n n cpere; un om
termina de aranjat o lampa cu gaz pe care o aprinsese.
Fr ndoial c era Derrick Grey.
Ce mai faci, domnule Slade ? Nu ne-am vzut cam
de mult, spuse omul naintnd cu mna ntins.
Slade strnse mainal mna i ntreb :
Ia spune, eti sau nu Grey ?
Desigur c nu, afirm cellalt rznd. Ce ntre
bare 1
Atunci cine draeu eti ?
Lessinger 1 Credeam c mi-ai recunoscut vocea.
Slade se ncrunta. Intr'adevr, el recunoscuse vocea
ui Lessinger. Detectivul se ncord, gata la aciune.
Caire-i jocul dumitale, Lessinger? ntreba el.
Lessinger i oferi igri i dup ce fu refuzat i a p rinse unai i rspunse :
Te felicit de perspicacitatea dumitale, domnule
Slade. Eti inteligent. Un joc, spui ? Este. Noi suntem pro
fesioniti, artiti. In acest joc, urmrim acela scop Dac
vrei, s facem pace pentru astasear. Te invit la cin.

(I

Slade scutura din cap.


* Eu sunt acela care te invit, dacd-m i dai voie.
Lessinger ncepu sd radd.
Nu-i dau voie. Cred ca ghicesc unde m vei face
sd cinez, i sunt satul de mncarea) Statului. Te invit i nu
poi refuza 1
Slade arunca o privire prin camera.
Lessinger rse din nou.
Uite 1 adaog el deschiznd ua prin care intrase
Slade,
Acesta din urma, distinse n penumbra, patru oameni,
nemicai, purtnd mti negre, ceeace le ddea un as
pect sinistru.
Scuza mtile, dragul meu Slade, spuse Lessinger.
N u -i pentru plcerea de a face teatru, ci pentru ca, mai
trziu, sd nu poi identifica pe aceti oameni, pe cari poa
te ca i i cunoti. Ii dai seama c sunt stpn pe situaie.
Slade i ddu* seama ca intrase orbete n cursa ce
i se ntinsese. El se ntoarse brusc, ducnd mna la buzu
narul dela spate. Simi un fior rece. Buzunarul era gol.
Salomon 1 chema Lessinger, mereu calm,
Unuil din oamenii mascai nainta i, fard a scoate o
vorba i ntinse lui Lessinger un pachet nodat ntr'o b a
tista roie.
Dragul meu Slade, am aici revolverul dumitaier n
elegi ca cteva mici preoauiuni fac parte din programul
meu.
.Slade i reliua calmul.
V a sd zicd totul erai pregtit pentru a m captura,
fora riscuri, murmura el.
Exact, rspunse Lessinger cu un salut ironic.
Dar deghizarea dumitale ? relu Slade. Cum i-cd
procurat hainele lui Derrick Grey? Poi s-mi explici?
Pentru moment, nu, spuse Lessinger. E un mic se
cret care nu-i va fi spus dect n actul al treilea, nainte
de cderea cortinei. Ii promit un loc n primul rnd.
Slade nu se putu mpiedica sd zmbeasc fa de sn
gele rece al aventurierului. i, totui, trebuia sd priveasc
faptele cu atenie. Era: oare aceasta preludiul unei a doua
sechestrri ? Poate avea sd dispar i el, ca Derrick Grey?
Uite~i revolverul, spuse Lessinger, fcnd sd apard
obiectul din bafiisita roie asemeni unui prestidigitator.
M i-au golit buzunarele ? striga Slade buimcit.
A fost ct se poate de uor, replic Lessinger me-

78

reu zmbind. Ii aminteti de nghesuiala din staia North


London ? Ei bine ! braivui S alomon se gas ea ac olo.
Urma o clipa de tcere.
Ei, ce spui, dragul meu Slade ? relua Lessinger.
Primeti invitaia m ea? Cred ca n>u te vei plictisi. N'o sd
mergem ntr'un restaurant, ci n vizuina mea, n caverna
hoilor, unde mi pun la caile toate aciunile mele rele. Vei
ii acais mai nainte de a se tace ziua.
E un trg ? ntreba Slade.
A i cuvntul de onoare al celui mai mare escroc din
Europa.
: Perfect, spuse Skrde. Accept.
Bravo 1 striga Lessinger rznd ca un copil. Eti omul
care-mi trebuie! i acum, permii sa fii legat Ia ochi?
Nu, rspunse Slade.
Vai 1 e o necesitate, insista Lessinger cu o expresie
de tristee destul de comica. mi pare ru c tratez' un oa
spete onorat ntr'un mod lipsit de curtoazie, dar vizuina mea
secreta nu trebuie sd fie reperatd. Acum, daca ai prefera
puin cloroform, oamenii mei vor face cele cuvenite cu
multa grije i blndee, chiar duca reziti.
Slade nu-i putu stpni un zmbet. Lessinger avea
simul humorului.
Dar cum voiu merge cu ochii legai?
Nimic mai uor, dragul meu Slade. Ii voiu acoperi
capul cu un bandaj, eu i voiu da braul, i vei fi prietenul
meu bolnav. Astfel te vei urca n maina mea". Consimi
deci sd fie legat la ochi, de ctre oamenii mascai cari o
fcur cu multa ndemnare. Daca spera sa vad prin le
gtur, fu dezamgit. Mai ntiu i se puser buci de
vata peste ochi, apoi i se nfur un bandaj i, pe dea
supra, un mic cozoroc negru.
Slade fu astfel condus n maina ,care pom i imediat,
pentru ceeace prea sd fie un voiaj destul de lung. Duipa
ctva timp, putiu conchide prin lipsa ce circulaie c eratu
ctara din Londra. Dupd vre-o douzeci de kilometri, dupd
aprecierea Iui ,el auzi din nou un sgomot de tramvaie i
alte maini; erau din nou ntr'un ora mare. Ce ora mare
putea fi ta douzeci de kilometri de Londra ? Dupd puin
timp, nu mai auzi sgomotul tramvaielor; totui, era sigur
c se mai aflau nc n orcri. Maina se opri ndat.
Icit-ne osii! striga Lessinger. Vei ptrunde n piv
nia hoilor, ca A ii Baba.
Suntem n faa casei dumitale? ntreba Slade.
Caisa! protesta Lessinger. Doar nu-i nchipui ca

79 -

locuiesc in ceva att de vulgar qo o cascrl Asta- o stnca.


O lovesc cu bagheta mea m agica i strig: Sesame, deschide-te"
Acum, se gndi Slade, ar trebui s-mi smulg ban
dajul pentru a vedea unde suntem.

C A P ITO LU L XXV.

CAVERNA HOELOR
Maina se oprise, credea SLade, n aa casei lui Lessinger. 1
^ ... ..
Slade iu dus ntre Cossack i Lessinger oare-1
conducea, spunndu-i cnd trebuia s urce sau s coboare
o treapta. El observa c suise ase pentru a intra n casa.
Apoi urcase o scara acoperita cu un covor gros, strbtu
un coridor la fel i intra ntr'o camera. Acolo, i se scoase
bandajul i ctuele. El vzu o ncpere destul de vasta,
mabilat cu un gust perfect i al crei centru era ocupat
de o masa.
Slade constata ca n aceasta ncpere fiecare obiect
era de valoare. El tresari recunoscnd un tablou celebru
oare dispruse de trei ani dintr'o colecie princiara. Nimeni
miri atribuise vre'odat dispariia sa lui Lessinger.
Totul provine din furturi", gndi el.
/
Slade se aeza lng masa. Atunci zdri prin partea
superioara a uneia din ferestre ceva ocare-i atrase atenia.
Ferestrele erau pe trei sferturi acoperite cu perdele groase
ce nu lsau s se vad dect un col de cer. Dar acum,
Slade vedea trecnd prin fereastra cea m ai deprtata de
el o lumina puternica foarte sus, ca n vrful unui turn, cam
la vre'un kilometru distana. El nu putu distinge pe ce era
aezata lumina, nu vedea dect lumina puternica prin
bezna.
El conchise ndat c aceast lumin indica un aero
drom, i trebuia s ghideze avioanele pentru a ateriza
noaptea. Caut oare era oraul la douzeci de kilometri
de Londra care avea n apropiere un aerodrom, i nu gsi.
Poate calculase viteza greit i parcurseser treizeci saiu
patruzeci de kilometri n loc de douzeci. Deodat gn
durile i fur ntrerupte de o scurt exclamare a liui Lessin
ger, care observ c musafirul su se uita pe fereastra.
Lessinger apas pe un buton aezat n perete lng

80

el. Se cruzi un sgomot uoi i n faa fiecrei ferestre" co


bor cte un oblon de fier.
Slade, surprins, tresari.

Asta-i una din inveniile mele, explica Lessinger


zmbind. Cnd am un invitat, servitorul are datoria de a
ls.a obloanele. Dar trebuie s te atepi ntotdeauna ca
un servitor s fie neglijent sau uituc. Daca mai sunt vre'odat arestat, ya fi desigur din vina unui subordonat.
Dup cina, fumar igri minunate. Lessinger vorbind
cai bun voin despre comorile de art pe cari le adunaise*
nu se feri deloc s-i arate musafirului i alte obiecte din
colecia sa, nici de a-1 scoate din camer.
Spre miezul nopii, Lessinger sun, i un senator intra*
aducndu-i lui Slade pardesiul i plria. Slade privi omul
cu uimire. Era Carson pe care-1 lsase cu cteva ore mai
devreme n postul de poliie din nordul Londrei. Carson,
copoiul cel fin 1
Carson l salut politicos pe Slade, care revenindu-i
din surprindere i spuse cam acru:
Ei! va d c nu i-ai pierdut timpul degeaba!
Totul era aranjat mai nainte de s m vedei, dom - !
nule Slade, rspunse Carson.
Aranjat!... strig Slade. Cum asta?
i
El se opri i adug:
Nu cred c m i-e permis s ntreb cum s'a putut face
asta?
N Lessinger rdea ca un copil.
Dar dece nu, drag Slade? Noi nu ne inem me
todele secrete; de altfel, ele nu cui nimic extraordinar: or
ganizaie i bun sim. Iat secretul. Eu am o main de-a
poliiei i cteva Uniforme. Maina mea s'a dus sa La pri-
zonierul dup un telefon care anuna: asta; astco-i tot. ,
Slade ddu din umeri.
Este maina despre care m i-a vorbit inspectorul. El
mina spus c ar fi mulumit s nu. mai albe responsabilitate,
a fost ascultat repede.
Acum, te vom duce la Londra, relu aventurierul. De
data asta va fi necesar s-i punem ctue. Nu, nu-i aa?
N'o voiu vedea pe Serpolet nainte de plecare? n
treba Slade.
,
.
Din nefericire nu, rspunse Lessinger. Ast sear
e plecat. Via fi dezolat.
i eu la fel, spuse Slade, in timp ce Carson l lega
la ochi.

Slade fu condus din nou prin coridoare i scri. Cnd

se deschise ua dela intrare, el ncerca sa frica unele ob


servaii. El btu cu piciorul n prag i observ c treapta
era de aram, apoi not un tergtor pentru picioare, cam
la vre'um metru distan de cele ase trepte. El se inu da
balustrad i fcu atunci o descoperire, important poarte:
mna sa ntlni un obiect metalic ce prea s fie un stingtor de lumnri ntors i foarte mare. Ce era aure n rea
litate? Ce ornament poate semna cu un stingtor ntors
msurnd cam un picior? Deodat nelese. Era un sting
tor pentru torei In unele cartiere din Londra, erau cteva
case vechi cari mai aveau nc la uile lor astfel de obiecte
ce se ntrebuinau odinioar. Acestea se puteau gsi i n
aslt parte nu numai la Londra. Problema consta deci n a
repera utn ora mare n mprejurimile Lndrei i unde se
afla un aerodrom, cu un turn luminat, tramvaie, i, cel
puin, o cas veche cu stingtorui fixat la intrare pe o gril
de fier. Aceasta prea mai simplu dect a cuta pe omul
cu faa sgriat.
Slade fu urcat n main i ei reluar acelai drum
linitit i fr circulaie, dovad c erau afar din ora.
Dup vreo douzeci de kilometri, din nou strzi ticsite:
Londra fr ndoial >
Deodat nasul i gura lui Slade fur acoperite cu ceva
n timp ce era inut de mini. El ncerc s se sbat, dar
zadarn'ic: un miros fad i greos i umplea plmnii, l su
foca. Puterile l prseau; nu mai putu lupta.

C A P ITO LU L XXVI

OMUL CARE ARE DOCUMENTUL


In acest timp, afacerile lui M ark Railton, tnrul func
ionar de banc care luase sase mii de lire de lng cada
vrul liui Rankin, erau din Ce n ce mai complicate i se apro
piau, ncet, dar sigur, "spre un desnodmnt dramatic.
El tria ntr'o venic stare de teroare. Aezat n fata
cminului, el vedea deodat ochii tinerei sale soii, fixai
asupra lui cu o privire scruttoare unde vedea n aicela
timp groaz i team. Era inexplicabil. Soia lui nu tia n itmic. Pentruce l supraveghia ?
El pltise la banc cele apte sute de lire cu cari era
dator. Contabilii verificaser registrele si nu observaser
nicrt o neregul. Despre partea asta totul mergea bine. D a i

82

sgxieturile sal se cicatrizau detul de ncet. Soia lui i le


spala dimineaa i seara cu acid boric, i nu survenise nici
o complicaie. Liniile roii i lmurite ce se mai vedeaiu ncd
pe faa lui l neliniteau. El le masca de bine de rau pe
strada, cu un fular i cu borul plriei lsat pe ochi.
Insfrit, ncd cteva zile i aceste semne nu vor mai fi
vizibile. Atunci, orice amintire despre aceasta noapte gro
zava ar fi disprut. El i repeta mereu ca fusese z vo m a t
de noroc. Cele cinci mii trei sute de lire care-i rm 6
rau ntr'un sertar al biroului sau, ignorate de soia lui. Deci
nu avea nici-un motiv sd fie preocupat I V us n u reuea sa
se scape de spaima ce-1 stpnea.
El nu tia totui ca soia lui vzuse aceti bani i aflase
cd poliia caut uin asasin cu faa sgriat de o pisica.
Ceeace nu tia de asemenea, este c, n timp ce-i fuma
pipa lng foc, repetnd toate aceste lucruri, contabilii i
cercetau registrele a doua oara, dupd cererea patronului
sau, Dl. Baroldine. Ceeace nu tia nsfrit, este c Mary,
soia lui, trdia i ea sub teroare. Ei i era frica de soul sau
frica de orice, i era frica de fiecare pas, fiecare umbra,
fiecare bataie n ua. Ii era frica de aceasta suma mare
de bani, ascunsa n sertarul biroului f de ceeace ea putea
sd nsemne.
M ary nu ndrasnea sd vorbeasc soului ei despre asta;
nu avea putere. C u toate cd tia c pe el l cuta poliia i
c fiecare ieire de-a lui din casa reprezenta un risc pentru
el, ea nu ndrisnea sa-i vorbeasc nici s-1 avertizeze.
Dupd trei zile de sbucium^ea se convinse cd trebuia,
ou orice pre, sa duca aceti bani din casa. i iubea ncd
soul, cu toata teama ce i-o inspirai, i atta timp ct banii
acetia vor fi n apartament, ei vor constitui o dovada care
l'a r putea trimite la eafod. A doua zi de dimineaa, de n
dat ce-1 vdzu plecnd ea se duse spre micul birou al c
rui sertar l gdsi ncuiat ceeace era neobinuit. Railton luase
cheia cu el. dar M ary tia cd cheia dela dulap se potrivesc
la sertar. Cteva clipe mai trziu, sertarul era deschis. T
nr femee vdzu banii; cinci mii trei sute de lire. In acela
plic se mai gdsea o foaie de pergament acoperita cu un
scris strns; ea o citi, dar nu nelese mare lucru i gndi cd
era v re o scrisoare de banca; o pus deci la loc n sertar.
Din teancul de bani fdcu un pachet, i-l puse mpreuna cu
nite haine vechi ntr'o valiza mica pe caire o ncuie i o
duse la .celalalt capot al Londrei unde o* depuse la gara
King's Cross. Ne avnd curajul s distrug banii cum avu-

83 -

sase de gnd let nceput i spuse ca acolo nu mai erau


compromitori.
Intorcndu-se spre casa cu metro-ul n seara aceea,
M ark Railton fu frapat de privirea ascuita ce i-o arunca un
om aezat lng el n vagon i pe care nu-1 cunotea de
loc. Ce nsemna asta?
v
Om ul schimba metro-ul n aceeai staie cu Railton i
se gsi din nou alturi de eL nfricoat, Railton cobor la
prima staie, hotrt sa scape de urmritor. Dup ce schim
ba cteva autobuze i metro-uri, el sosi acas cu o ntr
ziere de doua ore, calmat i rznd de frica lui. Tcerea i
paloarea soiei sale l iritar. Dec-e era ea att de ntunec
cat? Deodat, i aminti ca uitase sd-i cumpere ziarul de
ear. El iei s-l cumpere din staia metro-ului, situata al
turi de locuina sa. Trebuia cu orice pre sa urmreasc
progresul anchetei poliiei asupra asasinrii omului gsit r
Aldgate. Pana n prezent nu fusese descoperit nimic. Nici
mcar numele mortului. Nu prea sa se nchipuie ca avea
asupra lui o sum mare de bani. Cumprnd ziarul, Railton
vzu un om n cabina telefonica. El tresri. Era omul care-1
privise att de ciudat n metro.
In noaptea aceea nu putu dormi. Soia sa rmase deasemenea treaz, fr ca el s tie; ea se ruga pentru el.
Om ul care-1 speriase atta pe Mark Railton locuia pe
aceeai strad cu el; dup oin el ieise s telefoneze u nui prieten. El nici nu-1 remarcase mcar pe Mark Railton
i-i fixase ochii asupra lui fara sa-i dea seama.,

C A P ITO LU L XXVII

B AN C H E R U L B A R O LD IN E
A doua zi de dimineaa, marele bancher Georges B a roldine avu & ntrevedere ou unul din personagiile menio
nate pe faimosul document, chiar personagiul care, dup
prerea general, nu mai putea avea vre'o ntrevedere cu
ricine ar fi pe lume. v
Biroul particular al lui Baroldine era o ncpere cons
truit cu grij deosebit. Nu avea ferestre; zidurile erau acoperite cu placi de pluta, ca i tavanul i parchetul, uile
duble erau masive i capitonate. Nici un sgomot nu pu
tea nici ptrunde nici iei.
Cei doi brbai erau singuri cu uile ncuiate. Ei pa

84

reau ngrijorai, mad ales acei,a care purta numele de Cyrus


Rackem. Baroldine vorbea:
i se va ntmpla asta, spunea el; sau vei fi internat ntr'un azil de nebuni, sau te vei sinucide a doua oara
i de data asta, pentru totdeauna, Otto Sach.
Nu-m i spune aa 1 protesta celalalt, iritat. Otto Saci
e mort. S'a sinucis i a fost incinerat la Paris. tiu ca aici
suntem singuri i ca nu ne poate auzi nimeni. Totui, i
voiu fi recunosctor sa nu uii ca numele meu est Cyrus
Rackem 1
Din New York, adaug Baroldine, pe un ton amenin
tor. Dl. Cyrus Rackem sosete din New York fard trecut,
e n regulai Dar daicd crezi cd-i poi evita responsabilita
tea faa de noi ceilali, att de simplu, te neli. Ii va tre
bui mai mult dect o fala sinucidere, prietene 1
Fruntea lui Rackem aeveni uda de sudoare.
Ce nsemneaz cuvintele astea, Baroldine?
nseamn asta, Otto Sach: i-ai pierdut documentul
pe care noi am fost destul d proti sari semnam, pentruca
ne temeam unii de ceilali. In consecina, ne-ad expus pe
toi la primejdii grave i nu trebuie sa fii linitit la ideea ca
Otto Sach fiind mort i incinerat, nu poate fi arestat ca nai.
El poate fi i va fi. Schimbarea diumitale de identitate nu te
va salva, vom ava noi grija de asta. Vei mprti soarta
noastrd: scpm sau pierim cu toii mpreuna. Fizionomia
i-e schimbadd, Otto. Prul i-a albit (mrturisesc ca a avut
dece). Pori mustaa i barba. A i creeat personagiul lui C y
rus Rackem care este un alibi. Toate astea sunt foarte di
bace, dar nu te vor salvp, singurul lucru care l^ai putea
face este de a regsi documentul.
Urma o tcere.
Eu nu ncerc s v trdez, spuse Rackem dup o
clipa. Vodiu scpa sau voiu cdea cu vai toi. Documentul
trebuie regsit. Era n mna lui Derrick Grey, o tim, tim
de asemenea ca Rankin Ta furat.
Credem, rectifica Baroldine.
Daca vrei. Atunci, care este situaia actuala? M 'ai
chemat sa-mi spui ceva? Ce? Ce este?
Asta, numai, rspunse Baroldiiie calm.
El lud diintr'un sertar un patchet de bancnote de cte o
suta de lire i-l arunca pe masa.
Rackem se uita la bani.
Eil i pe urma? mormi el. Dece-mi arai banii flfcetia? In numele cerului, voiibeite! Ii iur ca nervii mei vot
fi curnd sleii. '

85

Desigur c vor fi, daca nu te stpneti, spuse Ba


roldine cu severitate. Voi m'ai autorizat cu toii sa chel
tuiesc orict pentru a regsi documentul, asta m'a costat
ase m ii.de lire.
Rackem ddu din umeri.
Asta nu-i nimici Ai plai d zece ori cte ase mii
de lire pentru a-l recpta. Dar spui ca nu-1 aii ?
A i rbdare; mai avem- sperane. Am pltit aceste
ase mii unui poliist numi li Harcourt, care a declarat ca-1
cunoate pe omul ce deinea acest document i consimea
s-1 dea pentru aceast sum. tii ce sta ntmplat. Har
court ddu banii, creznd a fi primit n schimb documentul
el mi-1 aduse, dar cnd deschisei plicul, nu mai era nun
tru dect o foaie de hrtie alba.
Pentru care ai pltit ase mii de lire, remarca Ra
ckem cu amrciune.
Baroldine se ncrunt.
Astea sunt lucruri cari se ntmpl. Joci contra la
mei interlope. Nu exist nici-o regul. Plteti nainte; dac
ai noroc, obii >un rezultat. Dac nu...
mi nchipui c acest Harcourt este o canalie, mor
mi Rackem.
Nu tiu nimic, replic bancherul. Desigur ca nu cred
s fie un om cinstit, dar cred c n tranzacia asta a fost
sincer. El spune c a vzut veritabilul document i lta avut
n mn. A dat banii acestui Rankin care, printrta scama
torie, a pstrat documentul. Rankin a fost gsit asasinat a
doua zi numai cu ceva mruni n buzunar. Banii i docu
mentul dispruser. Acum, ajung la fapte. Aveam numerele
bancnotelor date lui Harcourt i banca mea a ncasat une
le din ele zilele acestea. Iat-le, apte sute de lire. Bilete
cu totul noui din aceeai serie, ale cror numere sunt n
continuare.
tii cine le-a pltit?
Nu. Nu tiu.
. Rackem ddu din umeri.
Atunci, dac nu tii asta, nu tii nimic. Noi tim c
banii a,u intrat n minile cuiva, care-i va cheltui ntr'o zi
sau alta. Banii au ajuns pn la banca dumitale prin cai
ocolite. Asta nu ne avanseaz deloc. Ceeace ne trebuie e
documentul. Banii ntau nici-o importan.
Urm iar o tcere.
Ei bine! domnule Rackem, i spun la revedere, relua
Baroldine. Nu-i pot spune nimic mai mult, netiind nimic
precis. Dar sperana nu strica i sper sa pun mna pe omul
&

care ne-a vrsat aceti bani. In acest caz, te voiu anuna.


Acum a, lasa-ma.
Rackem pleca.
Cteva minute mai trziu, un biat din biroul direciunei se apropie de unul din funcionari, Mark Railton, care
se gsea la casieri-a bncei i-i spuse c~l chema Dl. Ba
roldine. M ark Railton se ridica i se ndrepta spre ua cu
un pas nesigur, urmrit de privirile curioase ale colegi
lor lui,
C e -i cu Railton? spuse unul din ei. Patronul l'a che
mat n faimosul sau birou. Trebuie s fie ceva serios..,, de
data asta, ceva mai serios dect sgrieturile de pe faa.
Dungile Voii ale sgrieturilor se vedeau mai mult pe
obrazul palid al lui Railton cnd intra n biroul particular
al directorului sau.
Vznd pe tnr intrnd, Baroldine se ridica hotxt,
ncuie ua i puse cheia n buzunar, n aa fel s fie vzut
de funcionar.
Railton nelese intenia acestui gest i-i aduna tot
curajul. La urma urmei, el avea o arma invincibila: docu
mentul, prin care i avea patronul la discreia sa. Totui,
el tremura i fruntea i se acoperi ou sudoare. El vzu cu
spaima pe masa, teancul de registre.
Am s-i spun cteva cuvinte, Railton, ncepu direc
torul. De ct timp eti la banca?
De zece ani, domnule.
i de cnd eti la contabilitate?
De apte ani, domnule.
* i eti satisfcut de situaia dumitale?
Da, domnule.
&
Vocea lui Railton era din ce n ce mai slaba. El tia ca
marele Baroldine se juca cu el, i simea ochii patrunzndu-1 ca un sfredel.
Nu te gndeti s ne prseti?
Oh! nu, domnule.
Foarte bine. Acum, i voiu vorbi de dumneata per
sonal. tii c e de datoria unei banei s cunoasc viaiai
particulara a funcionarilor* si, i am fost anunat c, de
ctva timp, ai jucat, i-ai petrecut nopile pTin tripouri, ai
dus o viaa de risipa, oneroasa, care nu este compatibila
cu salariul dumitale. Scurt, dumneata cheltueti mult meri!
mult dect ctigi.

Toate astea s'au terminat, domnule. Am neles c


greeam.
v
Sunt fericit s'o aflu, Railton. Nou nu ne place sa an

87

vem n personalul nostru oameni cari cheltuiesc mai mult


dect ctiga. In general asta-i destul de greu de ealizat.
Vrei s-mi spui cum ai reuit?
Am ctigat la cri i la curse. Am avut noroc,
domnule.
Te felicit. Puini sunt aceia cari pot spune la fel. A cum, sa vorbim de altceva, poate mai puin placat.
Railton se simi plind din nou.
.. tii ca i-au fost verificate registrele? ntreba ban
cherul.
Da, domnule.
Crezi c socotelile au fost gsite exacte ? .
Ele sunt, domnule. Verificatorii n'au fcut nici-o ob
servaie.
~
- Nu dumitale, ci mie, declara Baroldine. Ei au pro
cedat deci n noaptea asta la -o a doua inspecie, din ordi
nul meu, m nelegi? In noaptea asta. A i ceva de spus?

Nu, rspunse Railton cu disperare.


Bine, bine. Vom vedea imediat. Raportul pe care
Tam avut dovedete c, acum cteva zile, i-cnu lipsit apte
sute de lire. Dumneata ai furat sistematic banca n dauna
clienilor, de trei sau patru luni ncoace. N'ai furat ou nde
mnare. Asta nu putea trece neobservat. i-o repet, detur
nrile dumitale sau ridicat la apte sute de lire.
Nu exista nici o deturnare, spuse Railton, conturile
mele se balanseaz.
Am spus s'au ridicat", relua Baroldine, cci acum
conturile dumitale se balans oaza. Verificatorii o admit, dar
treaba a fost fcuta cu stngcie, Railton. Avem dovada c
dumneata nsui ai puts banii l*a loc.
Atunci, domnule, totul este n regula, spuse Railton,
ncpnat.
Pumnul lui Baroldine se abate peste mas.
Asta nu aranjeaz nimic, imbecilule1
. Tim p de patru
luni ai fost un ho. Nu numai c am descoperit cnd ai
pltit ceeace ai furat, dar <am gsit i banii cu care ai pl
tit. Uite-i
El arunc pachetul cu bani pe masa. Railton era n p i
cioare, nemicat, ncpnat i revoltat.
N'ai nimic de spus? relua Baroldine. Atunci sa con
tinui. Nu ai dect un singur mijloc pentru a evita nchisoa
rea: unul singur. Poi romne la banca, greaia dumitale
v a fi uitat, dac md doi o explicaie veridica i amnun
it de modul n care ai obinut aceste bilete. ^

88
Foarte bine, spuse Railton, ridicnd deodat capul.
V voiu spune, dom nule Baroldine.
El spuse toata povestea, furtul sau, hotrrea ce-o lua
se de a se ucide, i gsirea banilor.
N 'a m a vut nim ic ae a face cu crim a, dom nule Baxoldine, ncheie el. Dar sunt vinovat de a fi furat apte sute
de lire de!a banca dvs. i de a fi luat ase mii de lire unui
mort care mu m ai avea nevoie de ele. M a putei aduce n main tea justiiei pentru asta... D aca ndrsnii...
Baroldine nu tresari, dar nelesese. El ramase o clipa
tcut, privindu-1 pe tnr. El se gndea la absurditatea si
tuaiei. El, foarte bogat i ceilali ase, a cror putere n
lum ea finanei era aproape fr m argini, la discreia aces
tui mic funcionar nensemnat, pe care l pltea cu cteva
lire pe sptm n.

El nu se mai ndoia de locul unde era documentul i


tremura de triumf i emoie, cu toate c nu lsa s se vada
nimic. Ctigase. tia unde era documentul!
Ct despre
acest tnr imbecil, eia sigur ca putea face ce vrea cu el.
Dar situaia era comica.
Nu prea neleg, Railton, relua el. Ce nsemneaz a ceste cuvinte: Daca ndrsnii?"'
Vream sa spun, replica Railton hotrt, ca plicul care
coninea cele ase mii de lire mai cuprindea i altceva.
O foaie de pergament? sugera Dl. Baroldine.
Da, domnule, rspunse funcionarul, o foaie de per
gament cu o declaraie, ce purta apte semnaturi, dintre
cari i a dvs. Unul din semnatari s'a sinucis, acum ctva
timp. Declaraia este foarte lmurit, domnule, i ai fi cel
mare dobitoc din lume daca n'ai nelege-o.
Desigur, Rail toii, spuse Baroldine amical. Cred ca
nelegi. Sa vorbim pe faa, vrei? Dumneata ai hrtia aia
i, din acest fapt, poi crede ca ai oarecare putere asupra
mea. N'o admit i nici n'o neg. Dar, pe de alta parte, om
i eu o oarecare putere asupra dumitale. Te pot da pe m
na poliiei ca fiind asasinul unui om numit Rankin i cred
c te vei gsi ntr'o situaie destul de proasta.
Railton conchise din aceste cuvinte ca marele financK
e temea de el, curajul sau crescu din ce n ce; el se aez
pe un scaun i rse insolent. Ochii lui Baroldine devenira
aspri, dar Railton nu baga de seama.

Nu putei face nimic, domnule Baroldine, declara


Railton cu ndrasneala. Daca ma denunai poliiei ca uci
ga, vei fi obligat sa vorbii de aceti bani, i cred c nu
inei deloc la asta.
.- _

89

Foarte bine, Railton, spuse Baroldine ncet. Admit


c 'ai argumente bune de cari tii s te serveti. Eu joc cu
crile pe masa. S vorbim de afaceri. Mrturisesc c hr
tia asta e foarte imoprtant pentru mine, i e necesar s'o
iau napoi. Recunoti c o ai, nu?
Da, da, o am! replic funcionarul pe un ton aproa
pe vesel. O am, dar nu asupra mea. Este la mine acas, nsiguran, v asigur.
Srmanul om se bucura de situaie. Subaltern toat
viaa lui, el simea pentru prima oar emoia minunat a
puterii. Insfrit, clca n picioare pe unul din puternicii a cestei lumi.
Foarte bine, spuse Baroldine, cu o voce mieroas.
Recunosc c am mare nevoie de acest document; sunt gata
s pltesc pentru a~l avea.
Aa da! strig Railton; cu ochii strlucitori. Asta~i
bun sim. Ct suntei gata s dai?
apte sute de lire, prietene. Suma pe care ai pltit-o
deja bncei pentru a-i aranja contul. Iat-i. Voiu consi
dera aceast afacere ca definitiv ncheiat i uitata cnd
mi vei remite documentul.
Tnrul rse batjocoritor.
Nimic de fcut ,domnule Baroldine! Nu v putei aranja att de uor. Oferta dvs. este foarte joasa, domnule
Baroldine, mult prea joas. Nu cumperi un automobil, ci-i
cumperi averea, libertatea, poate viaa. Vei cpta cinci
sprezece ani de munc silnic i vei muri nainte de sfr
itul pedepsei... i ceilali ase sau mai curnd cinci,
pentruc Otto Sach s'a sinucis la Paris pentru ei, ca i
pentru dvs. hrtia asta valoreaz milioane. i avei ndrsneala de a veni s-mi reproai apte sute de lire mi
zerabile, luate bncei? Oh! tiu bine ce spun, ct valorea
z hrtia i ce-ai putea face dac ai uza de antaj.
Mi se pare c nici nu faci altceva, remarc Bcoroldine. Ei bine! spune o cifr. Care-i preul dumitale?
O expresie avid i viclean trecu prin ochii funcio
narului. i avea norocul n mn, voia s profite.
S vedem, calcul el cu voce tare. Am deja ase mii
de lire, nu, cinci mii trei sute exact. Ei bine ! vreau m ai
mult. Nu mai vreau s continui aceast meserie de funcio
nar de banc. Vreau s voiajez, s vd ri noui, s nu
mai duc lips de nimic. Asta air face cu totul treizeci de
mii de lire! In comparaie cu averea dvs., este o nimica
toat!
Ochii lui Baroldine avur o licrire primejdioas.

90

Eti lacom, Railton, spuse el c-calm. Treizeci de mii


de lire... e o suma mare, chiar pentru mine...
Railton isbucni n rs.
In tot cazul, acesta e preul meu, domnule Baroldine. Sunt sigur ca vei prefera s pltii dect s v ducei
la nchisoare. j^i face bine s-mi acceptai oferta mai n nainte ca s nu-mi mresc cererea.
Baroldine se schimba deodat la faa.
Tnr imbecil1
, mormi el. Daca ai fi cerut s ps
trezi restul dela ase mii de lire, ai fi ncuviinat. Acum,
nu vei avea nimic, afara de concediere, de ndat ce va fi
aranjat afacerea cstal
Tnrul r n ji:
- E inutil s ncerci bluff-ul, Baroldine1 Eti n puterea
mea i o tii!
Serios? strig Baroldine. Sus minile, derbedeul!
Railton scoase un strigt de teroare vazgndu-i direc
torul ndreptnd un revolver spre el. Biatul acesta care,
cu puin mai nainte, se gndise la sinucidere, i pierdu
cumptul n faa ameninrei. Ochii reci si cruzi ai lui Baroldine artau c n'ar fi ovit deloc s trag. .
Haide ,ascult1
, strig Baroldine. tii ce-i cu camera
asta. Te pot ucide ca pe un cine i nu va auzi nimeni.
Apoi m voiu debarasa de corpul dumitale fard sa tie ni
meni. Haide, n picioare lng perete, i ine-i minile de
asupra capului.
C A P ITO LU L XXVIII
b a r o l d in e

p e

pjsta

Railton ovi o clip, dar frica l fcu s se supun.


Se duse lng perete, cu minile ridicate i privind, ca
hipnotizat, revolverul pe care directorul sau l ndreata
fard mil spre el. Acum nelegea fora ce-o sfidase; n
elegea ca cei apte tiu se ddecou napoi dela nimic cnd
erau ameninai.
ine-i minile sus, ordon Baroldine. N'ai dect un
mijloc de aprare, s te bai cu mine, s iei cheia i sa
fugi. Te pieviu c dac ncerci te dobor fr ovire. Nu
eti nimic. O simpl roti fr valoare n aceasta ntre
prindere mare, care este destul de puternica, pentru a ni
mici cteva mii de acest fel. Amndoi suntem bandii, dar
eu am puterea. Daca ai fi fost modest n pretenii, ai fi ac-

9!

ceptafo pentru a-m i evita oboseala de a te ucide. Dar ai


ncercat sa m nfruni. Ei bine! Acum ati de ales intre do
cument i viaa.
Nu voiu spune nimici striga funcionarul ntr'un ac
ces de groaza.
Nu te ntreb nimic, replica bancherul. In ngm farea-i prosteasca, ai spus c ai hrtia acas. Foarte bine,
m voiu duce s'o caut chiar eu. Acum, stai linitit, sau
baga de seama!
innd mereu revolverul ndreptat spre pieptul lui
Railton, bancherul, cu m na-i rmasa libera, l cut n
buzunare i scoase o cheie: aceea a apartamentului lud
Railton.
Asta voiam, spuse Baroldine. Acum, m voiu duce
in apartamentul dumitale a crui adresa mi-o va da eful
personalului i voiu caut a hrtia i banii. Apoi vei fi con
cediat de aici pentru deturnare, i m voiu gndi daca sa
te dau pe mna justiiei.
Nu vei ndrsni, bdlbi Railton,
Baroldine ddu din umeri. *
Nu fii att de sigur, biea. Odat acest documen
distrus, povestea dumitale, dac vei fi destul de prost s'o
oovesteti, va apare ca o calomnie i o rzbunare. Aceasta
i va complica situaia i mai mult i vei merge fie la n
chisoare, fie ntr'un azil dac vei fi crezut nebun. Acum,
ntoarce-te cu faa la perete. Repede!
II mpinse cu eava revolverului i Railton se grbi s
asculte.
'
Pune-i minile la spate.
ntr'un minut, Baroldine, cu ajutorul unei sfori de m
tase, leg minile tnrului la spate. Apoi l fcu s se
aead pe un scaun de care-1 lega strns.
Nu m voiu osteni s-i pun clu, spuse el. Fiind
aici, poi s strigi ct vrei, nu te va cruzi nimeni.
Soia mea e acas, murmur Railton, amintindu-i
ca mai mult din cauza ei preferase sinuciderea n locul
dezonoarei.
Voiu fi dezolat s'o plictisesc sau s'o sperm, rspun
se Baroldine. Dar am intenia s iau documentul i banii.
Dac are bun sim, nu va ncerca s m mpiedice.
Brut I striga funcionarul cu ur. M car de-ai crpa
pe drum.
Un sentiment foarte natural din partea unui ho (
pentru altul, spuse Baroldine, zmbinid. Dar dcoca mii f'atj
ntmpla ceva, dup cum mi urezi, a r fii cam supartot]

92

pentru dumneata. Biroul acesta nu are dect o cheie i


ea e n buzunarul meu. Daca mor, e probabil sa treac
cteva zile mai nainte ca sa intre cineva aici; cam
prost, nu?
Cnd Baroldine fu afara, el respira adnc. De cnd
Derrick G rey era n posesia teribilului document, cei apte
misterioi nu avuseser un minut de pace. El triau cu te
roarea constanta de a simi mnia justiiei abtndu-se asupra lor. Aceasta teroare era acum risipita, i Baroldine
rdea gndindu-se prin ce ntmplare extraordinara l ser
vise norocul, i cum tiuse s profite. Se gndi sa-i telefo
neze lui Rcckem pentru a -A spune ca documentul putea fi
considerat ca gsit/ apoi reflecta : era mai bine s ad.be
documentul n mna pentru a triumfa complet. Ii va con
voca: pe cei apte n biroul sau particular, le va arata/
hrtia i o va arde cerndu-le i celorlali s o ard pe a
lor. Astfel va fi terminata povestea asta lamentabild.
Cnd bancherul sosi Pa modesta locuina a mi Railton,
din sudul Londrei i bdtu la ua, crezu c'o va gdsi pe D-na
Railton i nu se ndoia c va reui uor s'o intimideze,
v
Dar ntu fu necesar. D -na Railton nu era ac'aisd i nu
ccvea servitoare. Dupd ce bdtu de mai multe ori fard a pri
mi rspuns, Baroldine se servi de cheia luata lui Railton
i ptrunse n apartament. Cnd intra n salona, fu frapat
numai dect de birou. Trebuia sa nceap acolo. Biroul era
ncuiat, nici o cheie. Atunci norocul l servi din nau pe ban
cher. El observa o cheie la biblioteca i o ncerca la ser
tare. Dupd ce deschise doua, scoase o exclamaie de bu
curie. Acolo, n faa lui, era plicul cel mare p e lcare-l re
cunoscu ndat, cdci chiar el l dduse lui Harcourt, poli
istul, cu ase mii de lire* i Harcourt, la rndul sau, l
daduise lui Rankin care fusese asasinat.
Baroldine apuca plicul i se ncrunta. Banii mu mai erau
nuntru. Cnd M ary Railton luase banii, ea ldsaise plicul.
Baroldine, crezndu-1 gol, voi sa-1 arunce cnd avu ideea
s~l examineze n de aproape. Da, n ziua aceea norocul
era cu el.
In plicul cel mare se gsea un altul mad mic, prtrai.
Baroldine nelese imediat cd cercetrile sale erau termina
ie i cd reuise.
Plicul era lipit i coninutul sau foarte subire. Punndu-1 n faa luminei, putu vedea c coninea o foaie de per
gament, ndoita n patru. In acel moment, fu att de emo
ionat nct i simii inima btndu-i cu violena i avu a meeala. Dar ce contai Partida era ctigat.

93 -

Deodat, cruzi sgomotul unei chei n broasca u'ai de la


intrare. Puse cu grije plicul n buzunarul dinluntru al hai
nei, nchise sertarul biroului i puse cheia pe biblioteca,
i lud pdlariico i bastonul, iei din salon i n micul ves
tibul ntunecos se gdsi faa n faa cu M ary Railton. El ob
serva c era tandra i frumoasa, cu ochii mari, speriai,
i tremura de indignare c o femee att de fermectoare
se putuse casatori cu o sectur ca Railton. M ary scoase
un ipat, deveni palida i se rezema tremurnd de perete.
Nu va fie teama ,doamind Railton, spuse Baroldine
cu vocea-i joasa i calma. Ou toate ca md gsii n apar
tamentul dvs., nu sunt ho.
El spuse aceasta cu un zmbet amabil i tandra femee
fu n parte linitita de tonul i felul lui de a fi. Nu pare sac
fie detectiv, gndi ea.
Eu sunt Baroldine, spuse bancherul.
Femeea l privi uimita. Ea nu-1 vzuse nici o data pe
directorul ntreprinderii unde era soul ei funcionar, dar
numele lui i era cunoscut.
Dvs.... dorii sd-1 vedei pe soul meu? blbi ea.
Nu, spuse bancherul. L'am pdrdsit adineaori, adic
Tarn ldsat la birou. Am venit sa va vad pe dvs.
Pe mine? striga ea, cu ochii mrii de spaima.
Nu va fie teama, relua Baroldine. Am gsit ua n
tredeschisa i m i-am luat libertatea sa intru pentru a va
atepta, ceeace poate n'ar fi trebuit sa fac.
I s'a ntmplat ceva- soului meu? ntreba tandra femee nelinitita.
Nici-un rau fizic, rspunse grav bancherul. Dar are
suprri mari, doamna Railton, i pentru asta am venit sd
vd vad. Vreau sd-1 ajut i pe dvs. la fel, dacd pot.
El o duse n salon i-i mpinse un fotoliu n care ea se
prbui plngnd ncet.
Ascultai, doamna Railton, spuse Baroldine, comipldcndu-se n aceasta situaie dramaticd. Am venit la dvs.
cu intenii foarte severe. De cnd v'am vdzut, ele s'au m
blnzit mult. Soul dvs. este vinovat de mari deturnri de
fonduri ale bancei, ceeace este, dupd cum cred ca tii,
foarte grav.
Tandra femee plngea mereu. Baroldine continua:
Acum ca vd cunosc, sunt (sigur ca vei uza de toat
influenai pentru ca soul dvs. sd nu se mai abata dela dru
mul cel drept. Vreau sa fiu indulgent. El a furat o sum
mare dela banca. Unde sunt aceti bani? Daca tii spuneHn/i i nu va fi urmrit.

- 94

Da, da, tiu, blbi femeea. Am gsit bhnii n biroul


de colo i, temndu-ma de o vizita a poliiei i-aan luat i
ir am ascuns.
!
Unde i-ai ascuns?
La biroul de bagaje din staia King 's Cross. lata
buletinul cu care-i putei scoate.
Baroldine puse buletinul n portefeuille. El se ngrijea
prea puin de bani, dar asta completa succesul zilei. El c
tigase pe toate tablourile. Ce triumf faa de asociaii sail
Acetia vor vedea ca nu numai c regsise documentul dar
i cele ase mii de lire. Aceasta costase doua viei ome
neti, dar ce conta? De altfel, cei ce muriser erau nite
napani! El era att de satisfcut, nct se gndea ca poa
te va putea arata puind generozitate faa de acest tnr
imbecil de Riadlton, din cauza farmecului tinerei sale soii.
Aceasta, cu toate revelaiile suprtoare ale lui Ba
roldine, i simi btndu-i inima de bucurie. Bancherul nu
vorbise de crima; dup el, to n ii fuseser luai dela banca.
Slav Domnului, soul ei nu era 'vinovat dect de furt, nai
de crim.
Baroldine se hotr s plece. El spuse :
Soul dvs. a fost mai mult dect uuratec, doamna
Railton, i la drept vorbind, bncile trebuie s trateze astfel
de acte cu mult severitate, totui* voiu face pentru el tot
ce se poate face. Din respect pentru dvs., sper c voiu pu
tea trece cu buretele peste ce-a fcut i s-l pstrez' la
banc. Putei conta pe bun voina mea.
T n ra femee blbi cteva mulumiri, cu vocea pli
na de suspine, i Baroldine iei.
El lu m etro ul pn la staia King 's Cross. Plicul con
innd documentul era n buzunarul sau. Din cnd n cnd,
se asigura ca este mereu acolo. Dar mu ndrasnea s-l des
chid, nici chiar s-l priveasc. Nu voia s rite toomiai
acum, tiind cu ce grab cuta i poliia hrtia asta. Fr
s-i dea seama, el nsui putea fi bnuit i urmrit; omul
de lng el, sau din faa lui, putea fi un detectiv. Prudena
se impunea.
.Ajungnd la King 's Cross, ninte de a s e duce la biroul
de bagaje, intra ntr'o cabina public pentru a telefona lui
Rackem. Fr a rspunde ntrebrilor nerbdtoare ale a cestuia, i ddu ordinul de q comunica cu ceilali membri
iin cei apte* cari trebuiau sa fre cu toii la Bursa, i sa-i
aduc Iia> banc, pentru a-1 atepta pe el.
Bancherul se duse apoi la biroul de bagaje unde i se

95

remise mica valiza. El se asigura ca banii erau intaci. Ori


cum, era mulumit c -i recptase.

C A P ITO LU L XXIX

T R IU M F U L LUI

B A R O LD IN E

Baraldine se ntoarse la banca unde l ateptau cei


aise asociai.
El le ceru doua minute de rbdare i se duse n biroul
sau particular unde-1 regsi pe Railton, mereu legat i
oare, acum, prea cu totul deprimat.
Pentru moment, n'am mare lucru s-i spun, zise Baraldine, destfacndu-i legaturile. Am gsit documentul i
banii, i--am vzut soia, i poate, din consideraie pentru
ea, voiu fi dispus s nchid ochii asupra indelicateii dum itale. Vom mai vorbi de asta. Pn atunci, rmi la noi i
ateapt-mi instruciunile.
Roii ton iei cu capul plecat i tremurnd de frica. Baroldine puse pe mas o tav de argint i puse alturi o
cutie de chibrituri. Apoi trimise s cheme pe cei ase aso
ciai.
'
Acum, domnilor, spuse el, ai putea ghici pentru ce
v'ccm reunit astzi aici?
Las introducerile, mormi Rackem. A i hrtia-, Baroldine?
O am, rspunse bancherul.
i puse plicul pe mas.
Fiecare din asociai sS flea cu o perfecta stpnire
de sine, totui o expresie de bucurie intens le destinse
feele. Rackem se rezem de sptarul scaunului, scond
un oftat prelung i tergndu-i fruntea. Slbiciunea lui ac
tual era scuzabil: din cauza lui se pierduse documentul.
Tim p de cteva secunde, Raroldine se bucura de tri
umf.
Am luat i cele ase mii de lire pe cari le-am dat
lui Hiaircourt, acum cteva zile ca pre al documentului,
spuse e] zmbind. A r trebui sa scot apte sute de lire din
aceti buni, dar am h or t ca pierderea asta sa fie supor
tata de banca.
Cele ase mii de lire sunt secundare, replic Rockem, recpatndu-i energia. S vedem hrtia. Asta ne

96

Cred ca fiecare i-a adus documentul ? ntreba Biaroldine.


Toi rspunser afirmativ.
Foarte bine spuse Baroldine. Le vom distruge. Ta v a
asta din mijlocul mesei ne va servi la incinerarea lor. Do
cumentul pe care-i voiu distruge mai nti este acela pe
care l-a pierdut Otto Sach pardon Dl Rackem. Apoi fie
care i-l va arde pe al sau. Dup asta, domnilor, sper ca:
nu vom mai fi att de ngrijorai, cum am fost n ultimele
luni, de dispariia acestei hrtii care a cauzat sinuciderea
scumpului nostru prieten.
Tot vorbind, bancherul rupse plicul i scoase o foaie
de pergament mpturit n patru. El o desfcu ncet, o
privi fix o clipa, i o ntoarse. Atunci, livid, el se ls sa
cada pe scaun scond un strigat nbuit.
Impresia fu mare. Ceilali ase financiari se repezir
spre masa i Rjackem, cu o mna tremurnc, apuca hrtia
pe care Baroldine o lsase s cada, apoi privind-o, scoase
un strigat puternic, ca i cum i-ar fi citit
sentina
de
moarte.
Una din feele hrtiei era alba; cealalt faa iui purta
dect o semntur scrisa cu creionul rou :
LESSINGER.
Dupd o clipa, Baroldine, cel meni inteligent i cel mai
energic din cei apte, i stpni emoia.
Asociaii sdi l asaltar cu ntrebri zadarnice :
Ce nseamn asta ?
C e -i cu semntur asta ? *
Unde e hrtia semnata de noi ?
Baroldine ddu din umeri. Fusese btut. tfu de mize~
rabilul funcionar asupra cruia triumfase att de uor, oi
de un adversar cu mult mai de temut. Pentru prima oard,
Georges Baroldine i simi sufletul ptruns de frica. El po
vesti pe scurt asociailor sdi, ntunecai i tcui, cum reu
ise s-i procure acest document neltor.
Situaia e clar, conchise el. Lessinger, acest aven
turier faimos ya aflat, nti tiu cum, de afacerea asta, i o
s ne speteasc.
Crezi c are el documentul ? ntreb Rackem.
Fard nici-o ndoial, rspunse bancherul. Eu m'am
ntrebat ntotdeauna cine era acel Rankin. Bnuiam c
n'are nici-0 legtur cu poliia. tiam c era valet la d-1
G rey, dar altceva nu tiam nimic. Acun tiu, era omul ltd

97

Lessinger, i cineva l-a ucis. Riailton, din ntmplare, a pu


tut pune mna pe document i Lessinger a aflat-o. tii ce
^putaie are. Intr'un fel sau coltul i-a luat lui Railton docu
mentul i ne-a lsat semntura pentru a ne arta c ne-a
btut. Singurul lucru care ne rmne de fcut este de a
trata cu Lessinger. Dar dac-1 cunosc bine, o s ne lase
pe drumuri.
- In afacerea asta sunt amestecate mai multe persoa
ne dect putem crede, spuse un alt membru al celor apte.
Dispariia D-lui Grey nu a fost nc explicat.

C A P ITO LU L XXX

S L A D E M A T IC rlE A Z A U N P O IIC T
Sliade parcurgea strzile din sudul Londrei, destul de
desgustat de el nsui i de via.
Lupta lui contra celor apte i contra lui Lessinger
mergea extrem de ru.
nc nu intrase n contact au cei apte. Acetia rm
neau n umbr. Pentru moment, n duelul su cu Lessinger,
acesta din urm era biruitor..
Slade l prsise pe Mc Goorty care era tot att de
pesimist ca el. Mc Goorty, ca i Slade, fusese pclit noap
tea trecut. Primind o telegram fals, care-1 trimetea la
ar la o or tardiv pentru a urmri o pist fals, el nu
se putuse ntoarce la Londra dect a . doua zi. In timpul
absenei sale, Scotland Yard-ul fusese devalizat, i am
prentele lui Lessinger i Serpolet furate.
In. aceste condiiuni, se va nelege c gndurile lui
Slade nu erau vesele. Toate teoriile lor czuser balt i
erau forai s admit c nu tiau nimic.
In momentul cnd ajunsese la concluzia suprtoare
c el nu era dect o nulitate, Slade vzu venind spre el
omul care era singurul din Londra pe oare dorea s-l n
tlneasc cel mai mult.
Era omul ou faa zgriat: Mark Railton oare se ntor
cea spre cas i care, absorbit de gndurile sale lugubre,
uitase s ia preaauiunile necesare pentru a-i ascunde r
nile.
El mergea cu aerul preocupat, cu ochii plecai. Slade,
i putu vedea faa lmurit. Nici-o ndoial posibil acest
obraz purta semnele roii lsate de ghiarele unei pisici.

98

Slade pierduse orice sperana de a-1 regsi i ntmpla


rea i aducea aceasta mrturie att de cutatd.
O clipa mai trziu, Railton i simi inima strngrr
du-i-se: o mna grea i se abtu pe umr. Acesta era lu*
crul de care se temea fr ncetare de cnd fugise d it
fundtur din Aldgate cu prada: descoperirea, arestarea.*
va fi oare acuzat de crima fr a-i putea dovedi nevino
via ?
Railton se ntoarse i se gsi n faa unui brbat nalt,
bine fcut i neavnd aerul unui detectiv.
De unde provin aceste sgrieturi depe faa dumi
tale ? ntreb Slade.
Cine eti i cu ce drept m ntrebi ?
Ii spun eu, rspunse Slade. In toate posturile d l
poliie din Londra se gsesc semnalmentele unui om cutat pentru crima.
Railton se cltin i cut nebunete un mijloc d<i
fug. Slade continu :
Semnalmentele spun ca acest om are faa sgriat.
Prul sau blond este dat pe spate; poarta un costum gri.
Cine eti ? blbi funcionarul. N'am s rspund n
trebrilor dumitale.
Da da, vei rspunde. Eu sunt cunoscut sub numeli
de Slade dla Scotland Yard. Trebuie s ne spui undi
erai ntr'o sear anumita, la 6 anumit ord, i ai fost sg*
riat aa. Vrei s md nsoeti de bund voije pn la Scofc
land Yard, unde vom avea o convorbire confideniala, mei
nainte de a ajunge la masuri extreme. Altminteri, voiu fl
obligat s te arestez i vei merge la Scotland Yard de vo ii
sau de nevoie.
Nu era nici un mijloc de a rezista. Railton l nsoi p*t
Slade la Scotland Yard, unde fu prezentat lui Mc Goorty
Iat-1 pe d-1 Mark Railton, spuse Slade intrnd m*
preun cu tnrul n biroul inspectorului principal. Est!
funcionar la banca Baroldine.
Mc Goorty i arunca o privire recunosctoare i fi
gura i deveni strlucitoare.
Domnule Railton, spuse el cu vocea sa joas, nicio*
dat n'am fost att de fericit ntlnind pe cineva, ca acu
ma. Eti bine venit.
La nceput, Railton ncerca s tergiverseze. Cnd fu
invitat s-i lase amprentele pe o foaie de hrtie alba, e
refuza, pretinznd c n'avea s'o fac atta timp ct nu era
arestat. Dar d-1 Goorty trase hotrt mna tnrului i-i a
pasa fiecare deget pe tuer i apoi pe hrtie.

99

Amprentele obinute, fur ndat trimise serviciului


competent i, zece minute mai trziu, erau identificate, ca
similare acelora ce fuseser gsite pe cmaa lui Rankin,
n afara de acelea a^e lui Burton. Faa de aceasta dovada
indiscutabila nu-i mai rmnea lui Railton dect sa m r
turiseasc totul. El i spuse povestea n amnunte pn n
momentul cnd Baroldine l chemase la el, cu doua ore
mai nainte.
Ii cunoti pe aceti apte financiari? ntreb Slade.
Da, domnule, cu excepia unuia singur. Adic i
cunosc numele, dar nu i pe el, actualmente e mort.
Scrie aceste nume pe hrtia asta.
Slade fluiera uor, vznd numele celor apte pontifi
ai finanei. Mc Goorty e i - a nspimntat.<
Ce sgomot o sa fac asta1, spuse el ncet lui Slade.
Dup ce voiu pune mna pe ei, serviciul nostru va avea o
frumoas publicitate.
In acest timp, cei apte erau tot reunii n biroul lui
Baroldine, i de doua ore discutau asupra situaiei primej
dioase n care se gseau.
Cred ca ai comis o greeala tratdndu-1 pe Railton
dup cum coi fcut-o, spuse Rackem .
Pentruce ? ntreb Baroldine feroce.
Pentruca se poate duce la poliie i s povesteasc
ce tie.
Baroldine ddu din umeri.
Ce glum E mai mult ca probabil c se va duce
sa se nnnece, i o doresc din toata inima. Nu uita c dac$
aicest om. se duce la poliie, el poate fi acuzat de crimg. N*b
sa-i rite el pielea pentru ca sa se rasbune pe noi.
Just, aproba unul din cei apte. Railton va rmne
linitit pentru a se salva pe sine.
Railton nu-i nimic, spuse un altul; Lessinger e to
tul, el ne are la mna, i v a fi fara nici-o mila. El ne va lua
tot i apoi ne va da pe mna poliiei...
Aceasta discuie fu ntrerupt de telefon. Era un fir
special ntre acest birou i acela al efului de serviciu.
Acesta era singurul mijloc prin care se putea comunica
cu Baroldine cnd etice n sanctuarul sau, i nu trebuia n
trebuinat dect ntr'un caz foarte important.
Ce este, Laxnbton?
V d caut un domn, domnule, rspunse eful de
serviciu. Nu v'oi fi deranjat, dar aceasta persoan irtoist,

100

i m 'a rugat s va anun im ediat cdci este pentria o aface


re urgenta.
-^ C u m l cheamd ? spuse Baroldine cu inima pa lpitndd.
D -l Slade, dela Scotland Yard, rspunse funciona
rul*
. - '1
.
.

C A P ITO LU L XXXI

B A R O L D I N E IA C O N D U C E R E A
Foarte bine, spuse Baroldine la telefon. Spune aces
tui domn ca l voiu primi. Te voiu suna pentru ca s-a-1
aduci aici.
Bancherul nchise telefonul. Cei ase asociai ai sai i
ascultaser rspunsurile ou curiozitate.
Ce este, Baroldine? ntreba milionarul Digby. Ceva
ce ne privete ?
E destul de special, rspunse Baroldine pe un ton
ironic. Intr'adevar, ne privete pe toi.
Haide, vorbete 1 striga Rackem iritat. Situaia e
destul de critica fard a-i mai adduga mistere.
Stapnete-te, Rackem, spuse Baroldine calm. V i
zitatorul care dorete sa m vadd de urgena se numete
d -l Slade, dela Scotland Yard. i, dup cate am auzit, e
destul de greu de pclit.
Declaraia lui Baroldine fu urmata de o tcere profun
da. Asociaii nu-i reveniser nc de emoia avuta aflnd
ca Lessinger era adversarul lor i acum se mai amesteca
i poliia, Intr'adevar, drumul ticloilor este presdrat cu
spini.
In acest pericol, ei se ntoarser ou toii instinctiv spre
Baroldine, care era cel mai tare din banda.
Baroldine, totul depinde de dumneata, i spuse
Digby. Ce intenii ai ? II vei primi intr'adevdr pe omul ace
sta ?
Trebuie, draga Digby. Nu-I putem ldisa s atepte.
Fiecare minut i va mari bnuielile.
A i dreptate, Baroldine. Dar pe urma ce vom fa ce ?
Crezi cd ar fi nelept sa ncercam am bluff cu un om o c t
Slade ? Cum l poi primi aici cnd ase dintre noi au acest
faimos document n buzunar ? Du-4e sd-1 vezi n alta; parte
fard noi.

101 -

E inutil, rspunse Baroldine. Slade desigur ca tie cd


suntei aici ou toii. Trebuie sa ne vrada mpreuna i nod
trebuie sa bluff dm, acestco-i singurul mijloc. Numai cd n
momentul cnd va intra Slade aici, noi nu mai trebuie sa
avem documentele.
Cum sa ne scpm de ele ? ntreba unul din aso
ciai. Nu le putem ascunde n camera asta. Slade trebuie
sa tie ceva, altminteri n'ar fi venit. El poate avea un man
dat de aiducerjp sau de percheziie, i inspectori postai pdn
mprejurimi. E probabil cd ieirile sunt pzite; nu putem
iei de aici.
Evident, rspunse Baroldine. Slade n'ar fi neglijai
aceste precauiuni. lata pentruce spun cd aceste hrtii nu
m ai trebuie sa fie aici cnd va intra el.
Dar cum sa facem ?
Sa le ardem numaidect, declara Baroldine.
Cu toii sdriird n sus. Chiar acum, ei se temeau sa se
despart de aceste documente cari, cu toata primejdia lor,
li apdra pe unii de ceilali.
Daca le ardem, Slade o va ti, obiecta Digby. Chiar
daca aruncam cenua, el va mirosi hrtia arsa.
Ei bine 1 s'o miroas 1 spuse Baroldine.
Vrei sd-1 sfidezi ?
Exact. Mai bine sa-1 sfidam dect s ncercam sa-l
tragem pe sfoara, cdci asta nu vom reui. El tie c e v i, dar
orice-ar ti, nu poate face nimic daca n'are unul din ace
ste documente, i el nu-1 are, cdci ase sunt aici, i al ap
telea n minile lui Lessinger care nu se va despari de el;
n tot cazul, nu pentru a-1 da poliiei. nsui Derrick Grey
n u putea face nimic fard document. Slade, neavndu-1. este
neputincios. Noi suntem stpni pe situaie, cdci putem
distruge ase documente i tim unde este al aptelea, ceeace el nu tie. Suntem de acord cu toii ?
Da, rspunser toi.
Cele ase hrtii fura puse pe tava de argint, din mij
locul mesei. Baroldine le ddu foc cu un chibrit i toi pri
vir pnd ce nu mai ramase dect cenua neagra pe care
bancherul o fdcu praf. ncperea era plina de fum i miro
sea a hrtie arsa.
A r trebui o jumtate de ord pentru a se risipi asta
fn aceasta ncpere fard ferestre i cu uile nchise, spuse
Baroldine. In aceste condiii, mai bine sa lasam i cenua.
Dai-mi voie sa vorbesc eu, domnilor; voiu face cum vcx li
mod bine.

El apuca telefonul.
Adu-1 pe D -l Slade, spuse el calm.

C A P ITO L U L XXXII

INTRAREA

O LOI S L A B E

. I
,
In birou! particular al bancherului Baroldine, d -l Slade
del a Scotland Yard se gdsi n prezena a apte bdrbai;
ase erau n picioare, i unul aezat. Acei cari stateau n
picioare aveau cu toii fee spne i aspre deKfinanciari;
acela oare edea jos nu-i arata faa, el i-o inea ascun
sa n mini.
Slade i stpni o tresrire. Se gsea nsfrit, ne
legea asta, faa n faa cu c A apte misterioi; sau n tot
cazul cu ase dintre ei. Pe aceiia, i cunotea pe toi din
vedere. Cine era al aptelea ?
Prima lui privire fiind pentru feele acestor oameni, a
doua fu pentru mica grdmjcc de cenue de pe tava din
mijlocul mesei. Un miros acru de hrtie arsa umplea nc
perea. Sosise prea trziu? Aceasta cenue i parea a fi
preludiul nfrngerii. Dar el nu voia sa se recunoasc n
vins dect n ultima clipa.
Baroldine ncuiase ua n urma lui, bgnd cheia n
buzunar. El era acum singur cu apte oameni probabil
narmai i cu sigurana gata la orice. El se ntreba daca!
nu fusese temerar de a veni astfel fard apdrare. Aceti
oamenii tiau c el voia nimicirea lor ,dupa cum ei i-o cu
tau pe a sa. Atmosfera era grea de ur nestpnit.
Baroldine, zmbind, ntinse mna vizitatorului.
Ce mai faci domnule Slade ? Incd n'am avut plar
cerea sa te ntlnesc, dar am -auzit vorbindu-se de dum
neata i tiu ca eti un eminent membru al Parlamentului*
Inutil sd-i mai spun c noi financiarii suntem ntotdeauna
fericii de un schimb de vederi cu politicieni de importan
a dumitale. Noi suntem, dup cum vezi, n conferina, dar
am ntrerupt-o pentru a te primi pe dumneata.
Poate ai auzit *vorbindu-se de mine ca detectiv,
domnule Baroldine ? spuse Slade calm.
1 Cine ar putea ignora reputaia dumitale,
domnule
Slade ? A i avut succese rsuntoare
ca colaborator al
Scotland Yard-ului.

103

Ei bine I am venit aici ca detectiv, declara Slade


hotrt i nu ca politician.
Serios ? spuse bancherul. M faci curios domnule
Slade. Stai jos. Colegii mei i cu mine vom fi feric&ii sa
afle ce ai sa ne spui.
Slade nu accepta scaunul ce-i era oferit.
In acest qaz, voiu ncepe prin a va ntreba ce ai
ars aici.
Slade arata tava plina de cenue.
Foarte uor, rspunse Baroldine, mereu zmbitor.
Cenua asta este vestigiu! unor brevete cu privire la o in
venie de care ne interesam cu toii i pentru care arm
cheltuit o grm ad de bani. Brevetul fiind expirat, aceste
documente se gsesc acum nefolositoare, i sunt n mod
necesar distruse; e drept ca incinerarea lor ne-a cauzat
oarecare prere de ru.
La cuvntul incinerare", omul care-i inea capul n
mini, scoase un geamt surd.
Prietenul nostru e cam suferind, explica Biarroldine,
aruncnd o privire fulgertoare lui Rackem. El a sosit de
curnd din Statele-Untife i nc nu s'a aclimatizat.
Slade, faa de atta ndrdsneal n care simea provo
care i btaie de joc, nu mai voi sa crue nimic. El btu
cu pumnul n masa i striga:
Domnule Baroldine, sa ncetam cu g lu m a ! Ii voiu
spune exact pentruce sunt aici.
Bancherul saluta cu ironie.
Sunt gata s te ascult, domnule Slade. E oare n
legtur cu contul dumitale dela banca ? A i pierdut la
Bursa ?
Viu dela Scotland Yard, continua Slade, i am lasat
wcolo sub supraveghere pe unul din funcionarii dumitale,
anume Railton. Acest om m i-a spus toata povestea, pe care
fc'am nevoie s i-o repet n omnunte, cai o cunoti tot
att de bine ca i mine. El a luat unui cadavru nite bani
fi o hrtie. Aceast hrtie era semnata de ase dintre dvs.,
printre cari i dumneata domnule Baroldine, i de un al
aptelea personaj care nu-i aici, cci e mort. Poliia cu
noate coninutul acestei hrtii i tie ca ai luat-o din a partamentul lui Railton acum1 cteva ore. Am vzut-o pe
-na Railton oare m i-a spus de vizita dumitale.
Toate astea sunt foarte curioase, domnule Slade,
Itemse Baroldine. Dar, pot s-mi permit a-i spune c
nu
jttiu nimic, i ca hrtia despre care-m i vorbeti nu este iu
posesia mea I

104 Slade nu voi sd se lase impresionai de acest calm; el


continua cu sperana cd mai curnd sau mai trziu unul din
aceti oameni se va trdda :
Domnule Baroldine, poliia va aduce acuzaii grave.
Consimi, ca sd nu m forezi sd te arestez, sd lai oamenii
mei sd intre aici sd percheziioneze ncperea?
Baroldine avea motive puternice pentru a nu dori sd-i
lie scotocit biroul.
Desigur cd nu, rspunse el. Eu sunt un cetdean
liiber, i nu admit aceste procedee. Daca trebuie sa-mi sco
toceti biroul, n'o poi face dect cu un mandat de per
cheziie n regula, i ct despre arestarea mea, mai nain
te de toate i trebuie o acuzaie precisa d dovedita n con
tra mea.
'
A i ars deja hrtia ce-o cutm, de altfel ca toi
ceilali. N u -i aa, domnule Baroldine ? spuse Slade.
Bancherul dddu din umeri cu insolena.
Nu rspund la ntrebri ridicule, domnule Slade,
dar daca vrei s ajungi la concluzia asta, mi-e perfect indi
ferent. Eti liber sa iei cenua i s'o analizezi. Mi se
pare cd tiina a fcut progrese uimitoare n domeniul a cesta.
Slade roi uor sub aceasta insulta voalata, el nelese
cd ntr'adevdr hrtiile erau distruse i cd Baroldine _ rtigaise partida. El ovi ce hotrre sa ia cnd i trecu un
gnd prin minte. Daca ntr'adevdr aceste hrtii erau toate
arse, nu mai exista nici o primejdie pentru aceti oameni.
Pentruce unul dintre ei ardtase adineaori semne de mh
nire evidenta? i la urma urmei, cine era omul acesta cu
faa ascunsa? d pentruce toi ceilali erau palizi i n
cordai ? Hotart cd nu aveau aparena unor oameni sc
pai de orice teama.
Telefonul suna sgomotos.
Scuza-m, spuse Baroldine lund receptorul.
El asculta, tresari, l privi tix pe Slade, apoi ntrebd
la aparat:
Eti sigur de nume?
>
Primi rspunsul i spuse :
Foarte bine. Ii voiu spune peste cteva minute.
El nchise telefonul i se ntoarse spre detectiv :
Domnule Slade, un domn cere sa m vaida pentru
o afacere urgenta. A i ceva de obiectat daca vine aici ?
Ce m privete asta pe mine ? rspunse Slade mi
rat. Cine e ?

105 S'a anunai sub numele de d. Slade, dela Scotkind Yard.


Slade sari n sus ; stupoarea se ntipri pe toate fe
ele; un geamt se fcu auzit, provenind dela omul care-i
ascundea faa. Slade i revenise deja. El arunca o pri
vire ascuita asupra asociailor. Toi aceti oameni, chiar
Baroldine, se temeau de cineva, i aceasta trebuia sa fie
n legtura cu documentul disprut.
Bnuieti identitatea acestui om oare se servete
de numele aumitale? ntreba Baroldine.
Am oarecare idee, rspunse Slade. M i se pare oa
nu poate fi dect ilustrul Lessinger.
Lessinger 1 repet surd Baroldine.
Ceilali asociai aveau ochii fixai asupra lui Slade.
S'ar fi spus c se agau de el, ca reprezentant al legii
pentru a se apra de un pericol necunoscut.
Da, Lessinger, regele aventurierilor, spuse Slade.
i, acum, domnule Baroldine, bine voiete i urmeazmi instruciunile. De-aciim nainte, afacerea asta aparine
poliiei, deci miie, reprezentantul ei. In numele legii, ma
bizui pe dvs. apte, domnilor, pentru a m ajuta s pu
nem n stare de arestare pe un ocna evadat.
Dar.., dar pardon, obiect Baroldine. Cum tim noi
c omul acesta nu este ntr'adevr d. Slade ? C dum
neata nsui nu eti Lessinger ?
Evident e un lucru posibil, rspunse Slade. Pentru
moment, trebuie s avei ncredere n mine. Voiu dovedi
identitatea mea dup ,ce-l voiu fi arestat pe Lessinger cu
ajutorul dvs. Are cineva un revolver ? Am fcut ru c nu
m'am narmat. Adevrat, c nu m ateptam la o situa
ie att de dramatic.
Fiecare asociat fcu un gest instinctiv spre buzunar,
apoi se opri. Slade zmbi.
Foarte bine, vd c suntei narmai cu toii. Acum,
va cer sa stai toi n fundul camerei, cu faa spre uia
inei revolverele gata, dar pstrai-le n buzunar. Vom
lsa omul s intre. Vei vedea c a tiut s se fac excrct asemntor mie. Dumneata l vei primi, domnule Ba
roldine. Dup ce va intra, ncuie ua daca poi fr ca el
sa bnuiasc ceva, cci a<r fugi. Apoi te vei duce lng
prietenii dumitale, cu mna pe revolver n buzunar, cum
vor face i ceilali. Nu vorbesc de domnul care, evident,
uu n poate ajuta.
Slade l arata pe R-ackem al crui cap era mereu v a -

* 106 -

rt ntre braele sale ndoite pe masa. Nu se putea vedea


daca era ntr'adevdr bolnav, sau se prefcea.
In acest timp, continua Slade, eu voiu sta duipa
paravanul acesta. Vei asculta ce are Lessinger sa v
spun i nu vei ncerca sd-1 nconjurai pnd cnd nu
m vei auzi tuind. Acesta va fi semnalul, imediat va vei
scoate revolverele i-l vei ine la respect. Eu voiu face
restul. Nimeni nu trebuie s trag fard ordinul meu. S fie
bine neles. V sftuiesc s nu uitai ca este o arestare i
nu un asasinat. Acum, pregdtii-vd.
Slade lud receptorul i dddu ordinul ca d. Slade sa
fie adus imediat. Servindu-se de telefon, el stdtea cu spa
tele la Baroldine. Acesta din urm scrise repede ceva pe
o foaie de hrtie asociailor sdi cari i-o trecur din mna
n mna. Baroldine scrisese :
Cnd vd voiu spune, ucidei-i pe amndoi. Vom spu
ne c Lessinger Ta ucis pe detectiv.
Baroldine".
D igby fu ultimul care primi hrtia. El era miop i-i l
sase ochelarii pe mas. Se duse sd-i ia i trecu pe lng
paravan. Deodat, o mna i smulse hrtia. Slade, care se
atepta la orice, fcuse o mica gaura n hrtia paravanului
i urmrise scena.
Inca un document semnat de d. Baroldine 1 spuse el
tare, fard sa se arate. Un document care va fi foarte util,..
Dar tiu c nu vei ndrasni sa ascultai...
In acel moment, cineva bdtu la ua ; Baroldine des
chise, i funcionarul bncii anuna, apdsnd pe cuvinte,
pentru a-i masca mirarea :
D. Slade, dela Scotland Yard.
/

'
,
C A P ITO LU L XXXUI

C E L A L A L T D. S L A D E
Om ul care ptrunse n biroul particular al bancherului
Baroldine era copia lui S^ade. Funcionarul care-1 nsoea
s ntreba ce era acest mister : el introdusese de doua ori
pe acela om n rstimp de o jumtate de ord. Dar dupd
ce arunca o privire n camera, crezu c nelege : desigur
o d. Slade ieise i venise napoi.

Slade, care urmarea scena prin gaura paravanului, re


cunoscu ndat pe maul venit. Era desigur Lessinger, cot

107
toate c asemnarea sa cu detectivul era minunat. El in
tra ncet i nu pru nici surprins nici nelinitit de a~i ve
dea reunii pe aceti apte oameni pe cari i inea n pu
terea lui.
Baroldine fcu gestul de a ncuia ua, dar Lessinger l
opri politicos.
D -m i voie, domnule Baroldine. Prefer ca ua s nu
fie ncuiat. Nu-m i place s fiu ncuiat, asta m face ner
vos. Viu dintr'un lac unde eram ncuiat continuu, i, dac i
se va ntmpla vreodat asta, vei vedea c nu este a greabil.
Baroldine ls cheia n buzunar i se retrase n fundul
ncperea, lng asociaii si.
'
Lessinger i privi pe toi cu o surprindere neascuns i
o licrire de bnuial i trecu prin ochi.
Apoi se uit la Rackem care sttea mereu aplecat pe
mas. El fcu doi pai nainte spre el, apoi se opri.
Ei bine 1 domnilor, spuse el nsfrit, bun ziua. P
rei cam emoionai. S'a ntmplat ceva grav ? Ah 1 vd...
(el zmbi privind cenua depe tav) a avut loc un nce
put de incendiu; v felicit de a~l fi stins fr a chema pom
pierii.
Pot s ntreb crui fapt datorm onoarea acestei v i
zite ? spuse bancherul.
Poi, domnule Baroldine. Poi. Mai nti, las-m
s-i spun c nu sunt cine par a fi. Nu sunt acel detectiv
eminent cunoscut sub numele de D. Slade, dela Scotland
Yard. M i-am nsuit identitatea lui pentru a nu avea difi
culti la obinerea unei ntrevederi cu dvs. Domnilor, nu
mele meu este Lessinger.
Tcere. Nimeni nu mic, nu pru nici surprins, nici alarmat.
,
Iac, iac, nici-o emoie, telu aventurierul. Cu si
guran c eram ateptat; fr ndoial c ai conchis
c m ica comunicare pe care d. Baroldine v'a adus-o din a partamenitul tnrului Radlton, va fi urmat de vizita mea.
Ei bine 1 iat-m. Acum, domnilor, ce avei s-mi spunei?
Ce atepi s-i spunem? ntreb Baroldine.
Lessinger rnji :
Exact ceeace ai spus. Adic nimic. Suntei cu toii
n nenorocita situaie de a nu avea nimic de spus. Deci
voiu vorbi eu. De altfel, cu scopul acesta am venit aici.
Dup cum tii, am faimosul document graie cruia ai p u
tea fi dui la rcoare pentru mult timp.

- 108
Slade manevrase bine. El tia acum c documentul mai
exista nc i c era n minile lui Lessinger.
Acum, relua acesta din urma calm, v voiu spune
sincer ce gndesc despre povestea asta. Suntei apte
hoi# sau s spun ase.
El privi gnditor capul nclinat al lui Cyrus Rackem i
continua :
apte hoi. i eu sunt unul. Dar eu pretind a fi un
ho mai bun dect voi. Eu nu-i fur dect pe bogai, i
cnd pot, prefer s fur nite hoi bogai ca voi. mi place
s fur, dar nu-mi place sd-mi fur ara, cnd aceasta trece
printr'o criz dificil. In timpul rzboiului, dei foarte t
nr, am luptat. Voi, vod ai stat acas i v #ai furat compa
trioii. Ai fost scutii de serviciu pentru c erai necesari in
dustriei, industria de a v mbogi n dauna altora. i dup
rzboiu, n timpurile grele, ai continuat, adunnd bani i
iar bani prin sinistre operaiuni financiare cari au sfrit
prin a v duce ara voastr i altele nc la marginea abi
sului. Foarte bine. Eu, Lessinger, am reuit s-mi procur o
anumit hrtie semnata de fiecare din voi i pe care po
liia dorete grozav s pun mna. Cu hrtia asta v'ai
putea nchide pe toi i s v nimicesc avuiile ilicite. Dar
eu sunt un ho, i nu mai bun dect voi, dect n ceiace
privete metodele mele ; eu am funcionari de pltit i luni
ntregi de inaciune de rectigat. Pentru asta sunt gata s
tratez cu voi.
Pe ce baze ? ntreb Baroldine, nelegnd c ori
ce speran era pierduta.
Perfect, s vorbim de afaceri, continua Lessinger
cordial. Cer 80% din totalul averilor voastre. Vom hotr
mai trziu cum mi vei plai. Pentru moment, singur prin
cipiul ne intereseaz ; apoi vom discuta metoda practica
pentru a ajunge la rezultatul dorit. Gndii-v repede, dom
nilor ; daca m facei s atept prea mult voiu ridica
preul. V dau cinci minute, dup care voiu urca cu 5%
de fiecare minut de ateptare.
De dup paravan se auzi o tuse uoara.
Ah 1 spuse Lessinger.
Repede ca fulgerul, el scoase un revolver din buzunar,
dar cei ase asociai fura tot att de prompi ca i el, i
ase revolvere fur ndreptate spre el.
Cine e dup paravanul asta ? striga Lessinger. Vor
bii imbecililor 1 Nu v jucai cu mine, altminteri vei muri 1
Slade iei din ascunztoarea s a ; Lessinger isbucni n
fs.

109
Ah 1 ah ! vechiul meu prieten Slade 1 Acolo erai ?
A i un Cordon de poliiti n jurul casei i m vor aresta ?
Sau mai putem cina din nou mpreuna ?
Mai nti vreau documentul, 'Lessinger, rspunse
Slade. Domnii acetia sunt gata s trag la ordinul meu, i
gloanele te vor atinge cu sigurana. Nu te bizui ca am sa
ezit. Unde-i documentul ?
In buzunar 1 striga Lessinger. Vino i ia -11
Deodat, aventurierul lsa revolverul i mna
sa
dreapta se abtu n ceafa lui Rackem. Cu o putere irezis
tibil, ridic omul care gemea, l puse pe picioare i-l inu
n faa lui ca un scut.
Iat-1 pe defunctul Otto Sach 1 strig el rznd. T ra
gei dac vrei; omul acesta e deja m ori S'a sinucis la
Paris pentru a scpa de responsabiliti! Tragei v spun,
nu putei ucide un om mort.
inndu-1 mereu pe Rackem n faa lui, el se retrase
spre ue i cu mna stng cut comutatorul. Slade i
ghici intenia d, strignd celorlali s nu trag, se repezi
nainte, dar ncperea era deja nfundat n ntunerec..
Lessinger l ridic pe nefericitul Otto Sach ca i cum ar
fi fost un manechin de paie i-l arunc nainte. Sach czu
peste Slade i amndoi pe jos. Chiar daca Baroldine ar fi
avut curajul s spun asociailor lui s ucid, era prea
trziu. Lessinger scoase cheia din broasc, iei, ncuie ua
de dou ori i bg cheia n buzunar.
O jumtate de or mai trziu, la Scotland Yard sosea
un pacheel adresat inspectorului principal Mc Goorty. El
coninea o cheie de form complicat, i o scrisoare scurta:
Drag d-le Mc Goorty
Iat o cheie. Este aceea a ncperii zis Birou p a r
ticular" oare se gsete la direcia bncii Baroldine. Te
sftuiesc s te duci imediat acolo, cci prietenul meu D.
Slade i civa financiari cunoscui sunt ncuiai nuntru
i nu pot iei fr cheia asta. Sunt sigur c vor fi ncn
tai s te vad.
C u cel maS bune amintiri.
Lessinger

no
C A P ITO L U L XXXIV

P ASAJUL SUBTERAN
i acum ce s*a ntmplat ? ntreba inspectorul prin
cipal Mc Goorty dela Scot land Yard, cnd d. Slade t el
se gsird pe trotuar n fata bncii Baroldine. Urmnd indi
caiile date de Lessinger, Mc Goorty se grbise s vie sd
libereze pe Slade i financiari
Slade fcu o povestire complect a evenimentelor l
pentru a termina aduga i>
L'ai observat pe omul cu barba crunt prbuit pe
soaun ?

Acela care prea bolnav ?


Da. II cunoti ?
Deloc.
Este Otto Saeh, cel m ai mare hot financiar al timpu
rilor moderne. Acela care fcea, cu propria sa avere, m
prumuturi de bani guvernelor
Otto Sach a murit n Frana, protest Mc Goorty.
N'a murit. Sinuciderea lui a fost simulata. Un alt
corp a fost incinerat. Otto a putut fugi i probabil cu o
frumoasa suma de bani. El i-a procurat o noua identitate :
aceea a lui Cyrus Rackem. Credea ca v a avea o btr
nee linitita, din nefericire i pierdu hrtia ce purta sem
naturile complicilor soi i, acum, tie ca e n mna lui
Lessinger; asta ajunge pentru a-1 mbolnvi. Lessinger i-a
btut nc odct foc de noi, dor totui cred c ne apro
piem de sfrit.
Sunt fericit ca te aud spunnd asta, rspunse Ms
Goorty pe un ton morocnos. Din partea mea, nu vd ce
te face att de optimist.
Am fcut progrese mari, insista Slade. Acum cte
va ore eram n presupuneri. Nici m ca r nu tiam daca mai
exista d o c u m ^ tu l, sau dac fusese distras. Nu-i cuno
team pe cei apte. &u c Lessinger are documentul, i nu
e greu de conchis ca-i va antaja pe cei apte. Nu ne va
mai rmne dect s~i prindem pe Lessringer.
Sunt ncntat ca asta-i tot ce ne mai rmne de f
cut, raspunso Mc Goorty cu amrciune. Din nenorocire,
Lessingei nu vrea s se lase prins. Curios lucru, dar aa
este.
Slade zmbii.
Nu fii abtut, Mac. Noi kann mai prins odat pe Les-

Ill

singer, de altfel ca i pe Sexpolet, i sper c In foarte


scurt timp vom recidiva.
Ai fi foarte fericit, spuse M c Goorty oare pentru
moment, era departe de a fi fericit. Cari sunt instruciunile
dumitale ?
Slade scrise ceva pe un carneel, rupse foaia i i-a
ntinse lui M c Goorty.
lata numele celor apte pe cari i-a i vzut adineaori,
dar fard ca sd fi tiut ca ed erau cei apte. Ai vrea sa
pui sd fie urmrii, de-aeum nainte, zi i noapte, pana
ce-i voi spune sd -i arestezi.
S'a fcut, spuse Mc Goorty. M a pricep la aista. Voiu
avea grije sa fie supraveghiai de aproape. M a ntorc la
Scotland Yard sd dau ordinele necesare.
El opri apoi tui taxi. Skxde prefera sd mearga pe jos,
pentru a putea reflecta n voie asupra deciziilor ce trebu
iau luate pentru a continua lupta mpotriva lui Lessinger.
El trecu pela club, apoi strdbdtu Saint-James's Paik,
cu intenia de a se duce la Camera Comunelor. C u toate
Btrdduinele sale, nu reuea sd gdseasca mijlocul de a
smulge documentul din minile lui Lessinger.
Deodata ,trecnd pe o strada linitita, cu case vechi,
el tresari. Vedea, fixat de o rampa de fier, unul din acele
stangatoare de fclii care se ntrebuina nainte de existena
felinarelor. Slade se gndi numai dect la casa ui Les
singer. El avu prezena de spirit sd nu se opreascd i con
tinua sd mearga pana la capul strzii, observnd cu aten
ie dar pe furi, casele de pe ambele pri ale strzii. Se
ivi o noua dificultate. Erau patru case n stilul reginei
Anna cari aveau stingdtoare ; toate aveau ase trepte n
faa nei lor (cifra pe oare o numrase prsind casa lui
Lessinger). Dar el remarca una n special, care avea o
treaptd de arama sub pocrrtd i un tergdtor de pantofi. El
nota numrul i se duse sd consulte un anuar n biblioteca
Camerei Comunelor. Aceasta casd era locuitd de contele
de Braganda. Slade gdsi faptul surorinzator, cdci nu era de
loc probabil sd existe vre-o legaturd ntre Lessinger i
contele de Braganda. Acesta din urma era un om de lume
bine cunoscut. Tnr celibatar, bogat .amabil, distins, el
era primit l sdrbdtorfi n societatea cea mai nalta. Ade
sea i se vedea portretul n periodicele mondene, i ntot
deauna n tovardia unor personaliti eminente. Era oare
posibil ca acest conte de Braganda sd fie Lessinger, aven
turierul ?
Slade dddu din umeri. Cum i puteai nchipui asta ?

112

Apoi se gndi c totul era posibil cnd era vorba de Lessinger. El i rscolii memoria dar nu-i aminti s fi vzut
numele contelui de Braganda citat n reuniunile mondene
n timpul ultimelor luni. El telefona unuia din prietenii si,
redactor-ef al unui sptmnal monden foarte cunoscut.
Exact, rspunse redactorul. Contele a fost absent.
N'ai putea s-i spun precis ct timp, dar cteva luni cu
sigurana. Se duce destul de des la moiile sale din Italia.
De curnd am aflat c s'a rentors n Anglia.
Slade se rentoarse n strada linitita din apropierea
parcului. Fard a trezi atenia, el examina casa din nou ;
convingerea lui c aceasta este casa lui Lessinger se ma
rea din minut n minut, dar fard dovada formala, n lipsa
cdreia nu putea aciona de o maniera decisiva. Singurul
lucru de fcut era de a pndi casa. Aceasta nsemna ca
avea perspectiva unei nopi ntregi de veghe i Slade se
duse mai nti la un restaurant pentru a prinde puteri.
La restaurant, se ntlni cu un literat anume Timms, ce-
lebru prin sudiile sale istorice asupra vechilor cartiere cu-,
rioase din Londra ca i asupra legendelor legate de ele,
Timms l invit la masa lui pe Slade, care aduse vorba
despre pitoretile vestigii ale trecutului. El vorbi de strada
pe care tocmai o prsise i fcu o aluzie la stingtoarele
de tore i asta fu deajuns pentru a deslnui entuziasmul
lui Timms.
Aceasta una din strzile cele mai interesante din
Londra 1 strig el. Fiecare piatr a acestor case vechi ar
avea ceva de spus. Este mai ales o cas la marginea par
cului, i una de partea cealalt despre cari se spun,
veti uimitoare pe cari, din nefericire, n'am avut niciodat
ocazia s le verific.
El spuse numerele caselor i Slade de abia i putu as
cunde emoia.
|
Ce poveti ? ntreb el.
Lui Timms i plcea grozav s vorbeasc i se lans
cu bun voin ntr'o lung povestire.
Acum mult timp, o artist, foarte frumoas i talentat,
locuia n casa dnsipre parc. Ea se numea Peg Woffington,
era fiica poporului i dobndise, foarte de tnr, cele
britatea. Londra ntreag era l a . picioarele sale. Povestea
*
sau legenda spune c pe timpul acela exista un pa
saj subteran ntre casa lui Peg, dela nr. 8 A i nr. 13 B,
de cealalt parte a strzii unde locuia un ministru de Stcrt
att de eminent, nct regele l vizita adesea; trebuie s-i
spun ce reputaie avea, cci n timp ce ceilali minitri s &

in
duceau la rege, acesta se a acea adesea la nr. 13 B. Mult
timp dup moartea regelui i a ministrului, se descoperi
pasajul subteran ce exista ntre cele doua case i se sta
bili- o legtura ntre frecventele vizite ale regelui la mini
strul sau i frumoasa Peg Woffington. Care este adev
rul? Nu se va ti niciodat. Eu nsumi n'am putut verifica
niciodat existena acestui pasaj. Nr. 13 B este acum lo
cuit de contele de Braganda cu care sunt prieten i cruia
i-am spus povestea. El spune ca a fcut cercetri dar n'a
descoperit pasajul care, fr ndoial, aa fost astupat,
Timms cunotea multe poveti romantice de acest fel
despre btrna Londra. Dar aceasta i pru lui Slade gro
zav de interesant i, dup ce se temind masa, el se n
toarse la pnd, gndindu-se la cele ce auzise.
Strada era bine luminata, dar cu totul pustie, Slade
i ddu seam a. ca s'ar face repede remarcat daca se
posta lng cas. El se hotr s cear adpost ntr'una
din casele de peste drum, de unde va putea ,pndi dela
o fereastr fr a atrage atenia. Casa pe care credea a
o fi recunoscut-o ca fiind aceea a lui Lessinger era nr. 8
A , locuina lud Peg V/offington. El se ducea sa sune n faa,
la ntmplare, cnd vzu c era nr. 13 B. Chiar n clipa
aceea, auzi pai n interiorul casei. Nu suna i se ascunse
puin mad departe sub o u ntunecat. O clip mai trziu,
o tnra svel ta care purta o plrie cu boruri mari ce-i
ascundea faa, iei dela nr. 13 B. Ea trecu prin faa lui
sfade, care se nfiora de bucurie presimind victoria aprop iat, cci recunotea acest raerst recunotea mai ales
acest parfum proaspt de flori primvaratice. El laa sa ia
puin avans fata care, mergnd repede, traversa mai multe
strzi mici, ndreptndu-se spre Westminster Bridge. Slade
o ajunse cnd ea trecea n strada Parlamentului, ndrep
tndu-se spre pod. El i atinse ncet braul, i ochii lui Serpolet se ntoarser cu indignare spre el. Dar se ivi o n
trerupere neateptata. Un poliist iei din umbra i-l apu
ca brusc pe Slade de guler strignd :
Te-am prins, pulama 1 Ce maniere sunt astea sa
acostezi femeile pe strada? Hai la comisariat. Viei sa ve
nii, doamna?
Poliistul se ntoarse i fu cam mirat s vatda ca fata
se naeparta repede, prnd s ignoreze incidentul. Slade
fcu un efort pentru a se libera i a o urmri, dar poliis
tul l inea solid.
;
Stai linitit, biatule mormari el, Mergi cu nrine I

114
Slade se calma i-i ntoarse faa n lumina unui fe
linar.
Poliistul l recunoscu, tresari i-d ddu drumul,
Dumnezeule 1 domnule, iertai-m. Nu tiam cd sun
tei dvs. Eu...
N u-i nimic, rspunse Slade repede. i-a i fcui datoria. Dar nu vreau sa pierd femeia asta din ochi.
Serpolet era la mijlocul podului cnd Slade o ajunse
i a opri, din nou, punndu-i mna pe umr.
Ea scoase un strigat i se libera.. Slade nu ncerca s'o
ie. El simea puina mila faa de ea. Ea l privea. cu o
expresie disperata n ochii si frumoi.
Eti prinsa, Serpolet, spuse SLade. Nu-m i poi scapa; daca fugi, te voiu ajunge.
Ea se ndeprt de el i se apleca peste parapetul po
dului. Slade se simea cam prost. Se gndea c faptul de
a o prinde pe Serpolet nu era o misiune glorioasa, i to
tui, trebuia s'o fac. Ea era primejdioasa, mai ales cnd l
simea pe Lessinger n pericol. nsui Lessinger i spusese
ntr'o zi lui Slade ca, ntr'un asemenea caz> Serpolet ar avea
cruzimea unei tigrese. Dar acum ea nu prea nici primej
dioasa nici far mila, i Slade voia s'o menajeze pe ct
posibil.
Haide, Serpolet, relua el, Nu-i voiu pune ctue.
Vom merge mpreuna la Scotland Yard. Poi sa m iei de
bra, sau te iau eu, cum vrei.
El se apropie de ea; ea sari peste parapet i dispru.
Slade auzi sgomotul czaturei ei n apa. El se apleca
peste parapet. Trectorii ncepeau sa .se strng.
Slade nu vedea nimic, jos, afara de reflectul apei. Sr
ifitura nu prea era atrgatoare, dar el era un nnotator ex
celent. Astfel ca Serpolet nu-i va scpa i el n'o va laa
sa se nnece. El sari. A p a era neplcut de rece, dar el
reveni repede la suprafaa, i se gsi atras sub pod de un
curent puternic. El se las dus, nnotnd uor i ncer
cnd sa disting ceva n besna.
Imediat zri la civa metri d e el pe fata care nnota
cu uurina, dar pe care o ajunse repede.
Eti prinsa, Serpolet, spuse Slade nc odat. Vezi
c nici n ap nu poi scpa.

- 115
C A P ITO LU L XXXV

U LTIM A N T LN IR E
Serpolet, continund s nnoate ntoarse capul spre
Slade.
Ai prefera sd md nnec, spuse ea, dar n'ai s m
lai.
Desigur ca nu 1 Hai spre mal.
Curentul i trgea i Serpolet ddu cteva semne de
slbiciune nainte de a atinge rmul. Slade ncerca s'o a jute, dar ea l respinse.
Las-md, blbi ea. Pot sd -ajung i singura.
Ei atinser uscatul n faa treptelor ce duceau spre
Cam era Comunelor, n timp ce cercetrile pentru corpul
pseudo-sinucigaului se continuau de cealalt parte.
Un poliist, scandalizat, care nu-1 cunotea pe Slade
dect ca membru al Parlamentului, i ajuta sd iasa din
apa. Vederea lui M. John Darrel M. P. ieind din fluviu
n mprejurimile Camerei innd o femee de pe care apa
curgea iroaie ca i de pe el, era din punctul sau de ve
dere puin parlamentara.
In timpul drumului Slade nu laser nici-o clipa braul
lui Serpolet. Ea respira repede i tremura puin dar nu
vorbea deloc.
Serpolet, ce legtur te unete de Lessinger? ntre
ba Slade deodatd.
Ea ridica spre el un obraz de trengaria idutdcioasd.
Ct ai vrea sd tii asta, nu-i aa, domnule Slade?
El nu insista i cteva nuinute mai trziu, la Scotland
Yard, fdcea s intre captiva uda leoarc n biroul unui
M c Goorty buimcit.
Pot avea vestminte uscate? ntreba Serpolet. Daca
vrei, pune o femee sd md pizeascd n timp ce m schimb.
Md ocup eu de asta rspunse Mc Goorty. Dar voiu
paizi ua. De data asta n'ali sd mai fugi.
El iei din biou.
Ce prost 6 1 spuse Serpolet rznd lui Slade.
Dar acesta nix fu nelat de aceasta veselie aparen
a. Serpolet era nelinitita. Se temea pentru Lessinger. Ea
vedea alarmata cum toata poliia se ridica spre el.
Slade mpruimud nite haine dela Scotland Yard i,
mbrcat ntr'un cotum- prea larg pentru el, se ntoarse
s supravegheze strada de lng parc. Noaptea aceasta

- ns promitea s lie bogata n evenimente. Deabia i relua*


se postul ntr'un col ntunecat, ca ua dela nr. 8 A se
deschise, lsnd s ias un brbat.
Slade nu-i vzu faa, dar i recunoscu mersul i n
cepu sa-1 urmreasc.
Detectivul era cam buimcit. El avea acum certitudinea
ca nr. 8 era cartierul general al lui Lessinger i al bandei
sale. Acest om ieise de acolo n timp ce Serpelot ieise
dela nr. 13 B. Cum se tcea ca asociaii lui Lessinger se
serveau de doua case situate faa n faa.
Legenda expusa de M. Timms cu privire la viaa lui
Peg Woffington i pasajul subteran s fi fost oare o rea
litate ?
Om ul urmrit de Slade apucase pe strzile ntune
cate i sinistre din jurul catedralei Westminster. Acest car
tier nu era prea atrgtor pentru planurile lui Slade. Dar
acesta se hotr sa acioneze repede; voia sa~l aresteze pe
acest individ pentru a se ntoarce sa stea la pnda n faa
casei de lng parc.
Slade ajunse tcut omul i pe umrul acestuia se abtu
o mn grea.
Buna seara, Cossack 1 spuse el pe un ton vesel.
Cossack nu arat mici-o surprindere nici-o ovire;
ca i cum mna ce-i czuse pe umr ar fi declanat n el
un resort, se ntoarse iute ca fulgerul i pumnul su n
tlni cu putere falca lui Slade.
x.
Slade se cltin. Cossack era desigur un boxeur de
clasa dar, fidel antrenamentului sau n secia H, Slade nu
ddu drumul umrului adversarului sau i-l arunc pe jos
cu o piedic. Cossack se ridic imediat cu o agilitate sur
prinztoare. Slade l apuca de mijloc i amndoi se ros
togolir pe jos. Trectorii erau destul de numeroi prin
cartier i cei doi adversari fur nconjurai de civa
curioi. Aceasta mulime nu fu favorabila h i i Slade, cnd
ea nelese ca era vorba de o arestare.
Cineva striga : Detectiv 1" Slade fu (jicart, dar nu
putu fi separat de victima sa cci braul sau stng era
prins cu ctue de braul lui Cossack. Vznd 'aceasta, m
nia spectatorilor crescu.
J
Slade se ridicase i-l trse pe Cossack pn la un zid.
Acolo, i coase fluerul, i m ai nainte/de a fi atacat din
nou, lansa dou apeluri stridente. In buzunarul pantalon
imului mprumiut dela Scotland Y a rd se gsea bta de
cauciuc reglementara de care se end, cu oarecare pl
cere, n contra atacatorilor sai. In acel moment, un deta-

- 117
ament de poliiti i veni n ajutor, i Slade se putu con
sidera victorios. Cossack primise cteva lovituri, dar putu
merge pn la comisariat, unde fu nchis cu grije.
Asta-i a l doilea; spuse M. Goorty cruia Slade i
povestise ce fcuse. Merge bine.
Dup o jumtate de or, puin nainte de miezul nop
ii, Slade reveni a patra oar n mica strad linitit de
lng Saint-James's Park. El mbrcase hainele lui Cos
sack i-i fcuse faa ex-valetului. Asupra acestuia fuse
ser gsite trei chei. Prima purta nr. 8 A ; a doua era o
cheie Yale. Slade ls a treia lui Mc Goorty i le lua el
pe celelalte dou. El se duse direct la nr. 8 A i intr uor
cu ajutorul cheii. Cteva minute dup asta Mc Goorty n
soit de civa poliiti fcu acela lucru la nr. 13 B.
Intrnd la nr. 8 A, Slade gsi vestibulul foarte lum i
nat. El i tergea cu grije picioarele pe tergator ca orice
valet care se respect, cnd se deschise o ua. El tresari:
se gsea n prezena lui Serpolet. Cel puin crezu la nce
put, dar o a doua privire l convinse ca erau unele dea*
sebiri.
,,Este Madge Nicholson", i spuse el.
Cele dou fete puteau fi gemene, att de mult sem
nau, dar Madge Nicholson era puin mai puternica, i ex
presia ochilor ei era deosebit. Slade continua s-i tear
g picioarele i Madge trecu deabia privindu-1 i spunndu-i :
A i cam ntrziat. Cina pensionarului nostru ateap
t n buctrie; du-o sus imediat. eful n'a veniit i nici
Serpolet, nu neleg nimic.
Slade rspunse printr'un murmur uor i fata dispru.
Ce voia ea sa spun priin cina pensionarului? Insfri, el trebuia s se ocupe de asta, fiindc ea i ordonase,
altminteri ederea lui n cas putea fi compromisa din
cauza aceasta. El deschise ua prin care intrase Madge
Nicholson i descoperi buctria. Desigur ca Madge f
cea pe buctreasa; mai multe farfurii erau puse pe o ma
ina de gtit electrica, el alese doua, le puse pe o tccva
ce-o descoperi ntr'un col i urca scara la ntmplare, pn
la ultimul etaj. Acolo se gseau patru ui. El se gndi ca
pensionarul era ntr'una din camere, dar n care?
Deodat, auzi o tuse ce venea din camera din faa lui.
El tresri constatnd ca ua avea o broasc Yale; scoase
din buzunar cheia gsit asupra lui C o ssa ck : se potri
vea; el deschise ua i jntr cu tavai J

118

Pe un scaun, fumnd, i ciund, Slade l vzu pe M.


Deriick Grey, membrul disprut al Parlamentului.
In uimirea lud, Slade fu ct pe aci sa scap tava; din
mna. La drept vorbind, evenimentele precipitate ale ul
timelor zile l fcuser s uite pe acest srman M. Grey*
RevenindU-i, detectivul simi o vie satisfacie. O parte a
cercetrilor sale se terminase : omul care dispruse att
de misterios i dramatic era acolo. Cum numai era niciun motiv ca s tac, Slade i spuse reepde lui Grey cine era.
Surprinderea lui Derrick Grey fu mare, c c i x el cre
zuse c se afla n prezena iui Cossack. Cu toate c tim
pul presa Grey i spuse povestea n cteva cuvinte.
Lessinger, i nu cei apte misterioi, l fcuse prizonier
pentru motive de umanitate", specificase aventurierul. A flnd c emisarii celor apte voiau s-l asasineze pe
Grey, el l rpise de acas pentru a-1 pune la adpost. In
cursul acestei rpiri Grey,* sbtndu-se, se lovise cu ca
pul de colul biroului i czuse fr cunotiin. Chiar n
clipa aceea, vizita lud M. Goorty i deranjase pe rpitori,
cari fugir n grab pe ua din spate. Apoi revenir i-l
luar pe M. Grey care zcea leinat pe jos, n timp ce
Mc Goorty se gsea n camera de alturi. De atunci prizo
nierul rmsese n caisa aceasta, foarte bine tratat, dai
lipsit de libertate.
Derrick G rey i termina povestea, cnd se auzi sgomolul unei ui care se nchide, pai pe scara i o voce Uimr
pede chemnd :
Cossack ! Cossack I Vino repede I
Era vocea lui Lesisinger.
Slade ,dup un semn de nelegere cu Grey, cobor
repede pn la primul etaj unde un brbat se gsea n
ncperea unde cinase Slade cu aventurierul. Cu toate ca
era vocea lui Lessinger, omul pe care-1 avea Slade n faa
lui prea s fie un alt Slade.
Aventurierul era vesel. Fr a-1 privi pe Slade, el i
scoase plria i pardesiul, aruncndu-le pe un scaun tot
vorbind.
E un succes, drag Cossack ! Insfrit, un succes I
ncepeam s m ndoiesc de mine i m temeam c a ceste trei luni de inactivitate s nu m fi fcut s nu mpi
fiu bun de nimic 1 Dar de loc. Tot eu sunt. Am documentul,
iat-L Cossack, hrtia asta care pune ase milionari Ia
discreia noastr! A l aptelea, Otto Sach, a plecat cu
taxiul dup ntrevederea mea cu e i ; a cobort la Picca
dilly i i-a sfeisrat creerii. Am citit vestea n ziarele dc

119

seara, dar nc nu i-a fost descoperita identitatea. In 1sfrit, am documentul. Uite-1!


El agita h a rta de asupra capului, i Slade de aibia se
stpni s nu i-o smulg din mini.
O scen mare, Cossack continu Lessinger. Ce
film frumos ar fi putut fi fcut Cnd voiu avea timp va
trebui s fac cinema 1 Insfrit, i am la mn pe aceti
pungai. Ei vor plti i vor fi ruinai, n timp ce not , noii
vom fi bogai...
El ntoarse spatele lui Slade, i acesta din urm, zri
evoiverul n buzunarul pardesiului de pe scaun, fcu uia
pas raplid i, fr sgomot, puse m na pe el. In aceeai cli
pa, vzu c Lessinger l privea printre oglind din faa lui.
Aventurierul se ntoarse de tot, rmnnd cu spatele
spre bibliotec.
Bun seara, domnule Slade, spuse el cu calm. Ia rt-m te rog c nu te-am recunoscu?.
El zmbea, dar n ochii si strlucea o lumin de oel
pe care Slade o mai remarcase deja n momentele dra
matice.
- Bun seara, Lessinger, rspunse Slade cu cccekr
calm.
Cei doi brbai se supraveghiau, gata s sar.
Lessinger ntinse deodat mna n spatele lui i aps
un buton electric dintr'o scobitur a bibliotecii. Se auzi un
sgomot surd, biblioteca se desfcu n dou, i cele dou
jumti alunecar tcut de fiecare parte n zid, descope
rind o deschiztur ce lsa s se vad un ascensor lu
minat. Slade ntinse revolverul.
Nu mica, Lessinger, sau trag.
Ce doreti, Slade ? ntreb Lessinger. Nu spun c
voiu ceda, dar vrei s iei hrtia sau chiar pe mine ?
Pe amndoi, rspunse Slade, i n plus bijuteriile
pe cari Michael Derrington le-a lsat fiicei sale M oyra i pe
cari le-ai furat.
Lessinger rnji.
Ii faci iluzii, Slade !
Nu cred, Lessinger. Am arestat deja pe Cossack ft
Serpolet; Tam eliberat pe Derrick Grey. Nu-m i mai rmne
dect s te prind pe dumneata, mpreun cu bijuteriile i
socotesc s reuesc.
LessingeT se ncrunt.
Chiar attea succese? Atunci, acum e yoiiba de
discuie sau lupt?

12V

Lupta, spuse Slade.


u^scutat destul 1
Lessinger nu rdispunse. Braul sau se ntinse ncd odat
n spatele lui, i ncperea Iu cufundata n ntuneric, la
fel i ascensorul: vechiu truc pentru a-1 zdpdci pe adversar.
Slade se repezi n besna i fu aruncat cu violena pe j os:
ridicndu-se cu greutate, el auzi sgornotul surd al ascen
sorului. El gdsi butonul electric cu ajutorul unui chibrit i
vdzu ca Lessinger dispruse i ca biblioteca se nchisese.
In ciuda acestui eec aparent, Sfade fluera vesel ieind
din ncpere pentru a se duce sa deschid poliiei care
nconjura imobilul.
In acest timp, Lessinger, tot att de vesel, cobor n
pivniele unde tncepea un pasaj subteran, faimosul pasaj
prin care trecea odinioar regele pentru a o vizita pe
frumoasa Peg Woffington.
El ajunse la cptui subteranei i deschise o ue ce
ddea n pivnia casei de peste drum, nr. 13 B.
Lessinger de abia intra c pivnia ntunecata fu lu
minata de vre'o ase lanterne i el vdzu ase oameni inndu-1 la respect cu tot attea revolvere. El dddu napoi,
dar M. Goorty iei i el din subterana.
Predd-te, Lessinger, sau trag, spuse Mc Goorty, i
de data asta, jur ca te ucid.
Lessinger zmbi cu oboseala.
- N'ai nici un pic de finee, M. Goorty. ntrebuinezi
metode brutale. Dar tiu c eti om de cuvnt; deci ma
predau.
Astfel fu efectuata n seara aceea senzaionala captu
ra a lui Lessinger i a complicilor si. Ei fura cu toii con
damnai la pedepse grele, afara de Madge Nicholson care
reuise sa scape. Slade o bnuia sa fie sora gemena a lui
Serpolet, dar nu reui s'o dovedeasc; tot astfel toate efor
turile fcute pentru a descoperi legtura ce exista ntre Lessinger i Serpolet fura zadarnice. Faimosul document fu g
sit asupra lui Lessinger i n aceeai noapte cei apte mis*
terioi fura arestai.
S F R I T

Nr. 161 din 2UV.943


Serviciului Cenzurii Militare
Bun de imprimat conform aprobrii
N TS

ii

..............

ii