Sunteți pe pagina 1din 103

ARTHUR CONAN DOYLE

SEMNUL CELOR PATRU


(Arthur Conan Doyle, The Sign of Four)
Traducere de Lazr Cassvan i Rodica Lackner

CUPRINS
I. tiina deduciei
II. Prezentarea cazului
III. n cutarea unei soluii
IV. Povestea omuleului chel
V. Tragedia de la Pondicherry Lodge
VI. Sherlock Holmes face o demonstraie
VII. ntmplarea cu butoiul
VIII. Detectivii Amatori din Baker Street
IX. Lanul se rupe
X. Sfritul slbaticului
XI. Fabuloasa comoar le la Agra
XII. Ciudata poveste a lui Jonathan Small

I.
TIINA DEDUCIEI
Sherlock Holmes lu sticlua de pe colul emineului i scoase din
eleganta cutiu de marochin seringa pentru injecii subcutanate. Cu
degetele sale lungi, albe, nervoase, pregti acul fin i-i suflec maneta de
la mneca stng a cmii.
Cteva clipe rmase pe gnduri, privindu-i antebraul viguros i
ncheietura minii pe care se vedeau urmele a nenumrate nepturi. Apoi
introduse vrful ascuit, aps pe piston i, oftnd lung i mulumit, se ls
pe spate, n fotoliul mbrcat n catifea.
De luni de zile eram de cte trei ori pe zi martor la aceast scen cu
care, totui, nu puteam s m mpac. Ba dimpotriv, din zi n zi m scotea i
mai ru din fire, iar noaptea contiina m dojenea c nu aveam curajul s
protestez. Jurasem de nenumrate ori, n sinea mea, c-mi voi descrca
odat i-odat sufletul; dar aerul rece i nepstor al tovarului meu fcea
din el ultimul om fa de care i-ai fi putut permite cea mai mic
ndrzneal. Fora lui de ptrundere, atitudinea impuntoare, nsuirile lui
neobinuite, de care avusesem prilejul s m conving, toate acestea m
mpiedicau s-l nfrunt. Totui, n dup-amiaza aceea, fie datorit sticlei de
Beaune pe care o busem la dejun, fie din cauza atitudinii sale trufae care
m exasperase la culme, am simit deodat c nu mai pot s tac.
Astzi ce mai e? am ntrebat. Morfin sau cocain?
i-a ridicat ncet ochii din cartea veche pe care o deschisese.
Cocain, a spus. Soluie concentrat apte la sut. Vrei s ncerci?
n nici un caz, am rspuns imediat. nc nu mi-am revenit dup
campania din Afganistan. Nu-mi permit s-mi pun i mai mult constituia la
ncercare.
A rs de vehemena mea.
Probabil ai dreptate, Watson, a zis el. Presupun c are o influen
proast asupra fizicului. Totui, mi se pare c stimuleaz i clarific
gndurile ntr-att, nct efectele secundare sunt neglijabile.
Dar bine, omule, gndete-te! am izbucnit sincer. F socoteala! S-ar
putea, aa cum afirmi, ca n creierul dumitale s se produc o excitaie, o
efervescen; ea reprezint ns un proces patologic i morbid, care implic

o modificare accelerat a esuturilor i care poate, n cele din urm, s duc


la o slbire permanent a lor. i apoi, tii doar c depresia care urmeaz te
doboar. Merit oare? De ce riti s-i pierzi harurile nepreuite cu care te-a
nzestrat natura, doar de dragul unei plceri ucigtoare? Nu uita c-i
vorbesc nu numai ca un prieten, ci i ca un medic care se adreseaz
pacientului de a crui sntate este ntr-o oarecare msur rspunztor.
Nu prea deloc jignit. Dimpotriv, i mpreun vrfurile degetelor i-i
lipi coatele pe braele fotoliului, ca un om care are chef de vorb.
Spiritul meu, spuse el, se rzvrtete mpotriva stagnrii. D-mi
probleme, d-mi s muncesc, d-mi cea mai dificil criptogram sau cea mai
complicat analiz, i atunci m voi simi n elementul meu. Atunci voi
putea s renun la stimulentele artificiale. Dar rutina plicticoas m
ngrozete. Tnjesc dup exaltri mintale. De altfel, acesta este i motivul
pentru care mi-am ales o profesiune att de bizar, sau mai bine zis mi-am
creat-o, cci sunt singurul din lume.
Singurul detectiv neoficial? am ntrebat mirat.
Singurul detectiv consultant neoficial, mi-a rspuns. Eu sunt ultimul
i cel mai nalt for judectoresc n materie. Cnd Gregson sau Lestrade, sau
Athelney Jones ajung la un punct mort ceea ce, n treact fie spus, este un
lucru normal pentru ei mi supun mie problema. Examinez datele ca
expert i-mi dau prerea, ca specialist. n asemenea cazuri nu pretind nici o
recunoatere oficial a meritelor mele. Numele meu nu apare n nici un ziar,
dar munca i plcerea de a gsi un teren care s-mi ngduie s-mi desfor
posibilitile neobinuite constituie pentru mine cea mai mare rsplat. De
altfel, dumneata te-ai putut convinge singur, n cazul lui Jefferson Hope, de
metodele mele de lucru.
Da, ntr-adevr, i-am spus pe un ton cordial, n viaa mea n-am fost
att de impresionat. De altminteri, am scris despre asta i o crticic, cu
titlul Un studiu n rou.
Ddu trist din cap.
M-am uitat prin ea, spuse el. Ca s fiu sincer, nu pot s te felicit.
Detectivistica este, sau s-ar cuveni s fie, o tiin exact, i ca atare trebuie
tratat n aceeai manier rece, lipsit de emoie. Or dumneata ai ncercat
s-i dai o tent de romantism, ceea ce produce acelai efect pe care l-am
obine dac am introduce o poveste de dragoste sau o rpire n cea de-a
cincea teorem a lui Euclid.
Dar elementul romantic exist n nsi povestea aceea, am protestat.
Nu puteam s mistific faptele.
Trebuia ca unele fapte s fie suprimate sau, n orice caz, era necesar
s se fi pstrat un just sim al proporiilor n ceea ce privete tratarea lor.

Singurul lucru ce merita s fie menionat, din toat aceast afacere, era
raionamentul analitic neobinuit, de la efect la cauz, prin care am izbutit
s lmuresc misterul.
Mrturisesc c m cam plictisea aceast critic la adresa unei lucrri pe
care m strduisem s-o fac ct mai mgulitoare pentru el. Mrturisesc de
asemenea c m cam irita egocentrismul lui Holmes, care, pare-se, ar fi vrut
ca fiecare rnd al crii s fie consacrat aciunilor i realizrilor sale
extraordinare. n anii petrecui mpreun n Baker Street, observasem de
multe ori c atitudinea linitit i didactic a tovarului meu izvora dintr-o
oarecare vanitate. Totui, nu i-am rspuns nimic i m-am apucat s-mi
oblojesc piciorul suferind. Un glonte jezail trecuse prin el cu ctva timp n
urm i, dei nu m mpiedica s umblu, mi provoca dureri ori de cte ori
se schimba vremea.
Clientela mea a sporit de curnd pe continent, spuse Holmes dup
un timp, umplndu-i vechea pip din rdcin de mce. Sptmna
trecut am fost consultat de Francois le Villard care, dup cum probabil tii,
se numr de ctva timp printre detectivii francezi de frunte. Este nzestrat
cu intuiia fin a celticului, dar mai are lacune la vastul capitol al
cunotinelor exacte, care sunt eseniale pentru a atinge culmile n arta sa.
Era vorba despre un testament i cazul prezenta unele aspecte interesante.
Am fost n msur s-i indic dou cazuri similare,unul petrecut la Riga, n
1857, cellalt la St. Louis, n 1871 i, datorit lor, a descoperit soluia
potrivit. Iat scrisoarea lui, n care-i exprim recunotina pentru ajutorul
dat; am primit-o azi diminea.
mi azvrli o scrisoare mototolit. n timp ce-mi aruncam ochii peste ea,
am fost izbit de mulimea superlativelor, ca magnific, coup de maitre1 i
tour de force2, care mrturiseau admiraia entuziast a francezului.
Parc ar fi un elev care se adreseaz profesorului su, spusei.
O, mi cam supraestimeaz ajutorul pe care i l-am dat, spuse Sherlock
Holmes, amuzat. El nsui este un tip foarte nzestrat. Posed dou din cele
trei caliti necesare detectivului ideal. Are spirit de observaie i spirit de
deducie. i lipsesc doar cunotinele, dar acestea pot veni cu timpul. Acum
lucreaz la tlmcirea n limba francez a modestelor mele lucrri.
Lucrrile dumitale?
A, nu tiai? exclam el rznd. Da, am pe contiin cteva
monografii. Toate trateaz subiecte tehnice. Iat, de pild, Despre
deosebirea dintre scrumurile de tutun. nir aici o sut patruzeci de sorturi
1
2

Lovitur de maestru (fr.) (n. tr.).


Realizare iscusit (fr.) (n. tr.).

de igri, trabucuri i tutunuri de pip, cu plane colorate care ilustreaz


deosebirile dintre scrumuri. Este o problem care revine, ntruna, n
procesele criminale i care uneori are o importan covritoare pentru
descoperirea adevrului. De pild, dac poi spune cu certitudine c o crim
a fost svrit de un om care fuma o igar din India, detaliul acesta i
limiteaz cmpul de cercetare. Pentru un ochi experimentat, ntre scrumul
negai al unei Trichinopoly i praful alb al unei Birds Eye este o deosebire tot
att de mare ca ntre o varz i un cartof.
ntr-adevr, ai o nclinaie extraordinar pentru particulariti.
tiu s le preuiesc nsemntatea. Iat monografia mea despre
detectarea urmelor de pai, cu cteva observaii privind folosirea ghipsului
pentru pstrarea amprentelor. Iat, aici, o interesant lucrare despre
influena profesiunii asupra formei minilor; gravurile nfieaz minile
unor lucrtori care se ocup cu fabricarea plcilor de ardezie, mini de
marinari, tietori de dopuri, tipografi, estori i lefuitori de diamante. Este
de un mare interes practic pentru detectivul care folosete metode
tiinifice ndeosebi n cazul cnd are de-a face cu cadavre neidentificate
sau cnd trebuie s descopere antecedentele criminalilor. Dar am impresia
c te plictisesc cu hobby-ul meu...
Nu, deloc, i-am rspuns convins. M intereseaz n cel mai nalt grad,
mai ales de cnd am avut prilejul s vd cum aplici toate acestea n practic.
Vorbeai adineauri despre observaie i despre deducie. Desigur c, ntr-o
anumit msur, una o implic pe cealalt.
Nu, nu prea, rspunse el i se ntinse cu voluptate n fotoliu, scond
din pip rotocoale albastre i groase. De pild, spiritul de observaie mi
arat c azi-diminea ai fost la oficiul potal de pe strada Wigmore, n
vreme ce spiritul de deducie m informeaz c, o dat ajuns acolo, ai
expediat o telegram.
Exact! am rspuns. Corect, n ambele privine. Dar mrturisesc c nu
pricep cum ai ajuns la aceast constatare. A fost o aciune spontan i n-am
vorbit cu nimeni despre ea.
Este simplitatea nsi! remarc el, rznd de uimirea mea. E att de
absurd de simplu, nct o explicaie mi se pare de prisos; i totui, ea ar
putea sluji la definirea limitelor observaiei i ale deduciei. Observaia mi-a
spus c ai urme de pmnt roiatic pe pantofi. Or, exact n faa oficiului
potal de pe strada Wigmore, a fost scos pavajul i s-a rscolit i mprtiat
pmntul, nct nu poi s intri n oficiu fr s calci pe el. Pmntul are
nuana aceea roiatic pe care, dup cte tiu eu, prin preajma locului n-o
afli nicieri ntr-alt parte. Asta ine de observaie. Restul este deducie.
Dar telegrama? Cum ai dedus c am expediat o telegram?

O, desigur, am tiut c n-ai scris nici o scrisoare, de vreme ce am fost


toat dimineaa mpreun. De asemenea, am vzut pe biroul dumitale o
coal de mrci i un pachet gros de cri potale. De ce te-ai fi dus la oficiul
potal, dac nu ca s expediezi o telegram? Elimin toi ceilali factori, i
cel care rmne trebuie s fie cel adevrat.
n cazul meu, e adevrat, i-am replicat dup o clip de gndire. Da,
aa cum spui, problema era extrem de simpl. M-ai socoti impertinent dac
a ndrzni s-i supun teoriile la un test mai dificil?
Dimpotriv, rspunse el. M-ar mpiedica s iau o a doua doz de
cocain. A fi ncntat s studiez orice problem pe care mi-ai da-o.
Te-am auzit cndva spunnd c este greu ca o persoan s foloseasc
zilnic un obiect fr s lase asupra lui amprenta propriei sale individualiti,
uor de descifrat pentru un observator ncercat. Ei bine, am aici un ceas care
a intrat de curnd n posesia mea. Vrei s ai amabilitatea de a-mi mprti
prerea dumitale n legtur cu caracterul sau cu obiceiurile fostului
proprietar?
I-am ntins ceasul, i-n sinea mea m bucuram puin, cci examenul era,
gndeam eu, de netrecut, i prin el urmream s-i dau o lecie pentru tonul
oarecum dogmatic pe care-l folosea uneori. Cntri ceasul n mn, se uit
atent la cadran, deschise capacul i examin mecanismul, mai nti cu
ochiul liber, apoi cu o lup convex puternic. Abia m stpneam s nu
pufnesc n rs, att era de dezamgit, cnd, n cele din urm, l nchise la loc
i mi-l napoie.
Cam puine indicii, observ el. Ceasul a fost curat de curnd i
acest fapt m-a privat de detaliile cele mai sugestive.
ntr-adevr, am rspuns. A fost curat nainte de a-mi fi trimis. n
gndul meu mi nvinuiam tovarul pentru c ncerca s-i ascund
neputina folosindu-se de un argument care cam chiopta i nu putea
convinge. Ce indiciu ar fi putut s-i ofere un ceas necurat?
Dei nesatisfctoare, investigaiile mele n-au fost cu totul zadarnice,
observ el holbndu-se n tavan cu o privire vistoare, tears. Dac nu mnel, acest ceas a aparinut fratelui dumitale mai mare, care l-a motenit de
la tatl lui.
Fr ndoial, asta ai aflat-o prin iniialele H. W. de pe spate?
ntocmai. W. indic numele dumitale. Ceasul este datat cu cincizeci
de ani n urm, iar iniialele au aceeai vechime; deci, a fost fabricat pentru
ultima generaie. n general, bijuteriile sunt motenite de fiul cel mai mare,
care, de obicei, poart aceeai nume ca i tatl su. Dac-mi aduc bine
aminte, tatl dumitale a murit cu muli ani n urm. De aceea, ceasul s-a
aflat n minile fratelui dumitale mai mare.

Pn aici, e-n regul, i-am spus. Altceva?


Era un om neglijent, foarte neglijent i nepstor. La nceput a avut
perspective frumoase, dar i-a btut joc de ele; a trit un timp n srcie, cu
scurte perioade de prosperitate i, n cele din urm, a czut n patima
buturii i a murit. Asta e tot ce am putut s aflu.
Am srit de pe scaun i am nceput s m agit prin camer, copleit de
amrciune.
E nedemn de dumneata, Holmes, i-am spus. Nu te-a fi crezut n
stare s te cobori ntr-att. Ai iscodit n viaa nefericitului meu frate i acum
vrei s susii c ai dedus toate acestea prin nu tiu ce mijloace fanteziste. S
nu te atepi de la mine s cred c tot ce mi-ai spus ai citit n ceasul lui! Este
un procedeu josnic i, ca s vorbesc deschis, ine oarecum de arlatanism.
Drag doctore, spuse el pe un ton blnd, te rog s primeti scuzele
mele. Privind lucrurile ca pe-o problem abstract, am uitat c pentru
dumneata ele reprezint o chestiune personal i dureroas. Totui, te
asigur c, nainte de a-mi fi dat ceasul, habar n-am avut de existena acestui
frate al dumitale.
Atunci, pentru numele lui Dumnezeu, cum de-ai descoperit toate
aceste fapte? Sunt absolut corecte, pn n cele mai mici amnunte.
O, nseamn c am avut noroc. A putea s-i spun numai care a fost
calculul probabilitilor. Nu m ateptam s fie att de precis.
Dar nu cumva a fost mai mult un joc al ntmplrii, un joc de-a
ghicitul?
Nu, categoric nu; eu nu ghicesc niciodat. Este un procedeu
duntor; distruge facultatea de a raiona logic. i se pare ciudat fiindc nu
urmreti irul gndurilor mele i nici nu observi detaliile nensemnate de
care depind uneori concluziile hotrtoare. De pild, am nceput prin a
trage concluzia c fratele dumitale era neglijent. Dac te uii la partea de jos
a capacului, ai s observi nu numai c e lovit n dou locuri, dar i c e tiat
i zgriat peste tot, datorit obiceiului de a ine n acelai buzunar alte
obiecte tari, ca de pild monede sau chei. Desigur, nu e mare scofal s
deduci c un om care procedeaz astfel cu un ceas de cincizeci de guinee
trebuie s fie un om neglijent. De asemenea, nu e cine tie ce s afirmi c un
om care motenete un obiect de o asemenea valoare trebuie s fi avut alte
lucruri de pre.
Am dat din cap, n semn c-i urmream raionamentul.
Este un lucru foarte obinuit pentru cmtarii din Anglia, cnd iau n
gaj un ceas, s scrijeleasc numrul tichetului, cu un vrf de ac, n interiorul
ceasului. Este mai la ndemn dect o etichet i nu exist nici un risc ca
numrul s se piard sau s fie mutat pe un alt obiect. Cnd m-am uitat cu

lupa, am vzut nu mai puin de patru asemenea numere n interior. O prim


deducie: fratele dumitale era adesea la ananghie. A doua deducie: avea,
din cnd n cnd, perioade de prosperitate, cci altminteri n-ar fi putut s-i
rscumpere amanetul. n sfrit, te rog s priveti capacul dinuntru, care
conine orificiul unde se introduce cheia. Un om cumptat nu l-ar fi zgriat
astfel. Dar n-ai s vezi niciodat un ceas aparinnd unui alcoolic care s nu
aib astfel de zgrieturi. Ei l nvrtesc, de obicei, noaptea, i mna lor
nesigur las aceste urme. Ce gseti misterios n tot ce i-am spus?
E clar ca lumina zilei, i-am rspuns. mi pare ru c am fost nedrept
cu dumneata. Ar fi trebuit s am mai mult ncredere n facultile
minunate pe care le posezi. Pot s te ntreb dac, n momentul de fa, ai
vreo anchet profesional n curs?
Nici una. Vino aici, la fereastr. A mai existat vreodat o lume att de
trist, de nenorocit i de inutil? Privete ceaa glbuie care se
nvolbureaz de-a lungul strzilor i se npustete asupra acestor case
mohorte. Poate exista ceva mai dezndjduit, mai prozaic, mai puin
nltor? La ce bun s ai fore, doctore, dac nu i se ofer prilejul s le
foloseti? Crima este banal, viaa este banal i numai calitile banale i
gsesc o utilizare n aceast lume.
Tocmai deschisesem gura ca s rspund acestei tirade, cnd
proprietreasa noastr, dup ce btu tare n u, intr aducnd o carte de
vizit pe o tav de aram.
V caut o tnr, domnule, spuse ea adresndu-se tovarului meu.
Domnioara Mary Morstan, citi el. Hm! Nu-mi amintesc de acest
nume. Spunei-i, v rog, s pofteasc, doamn Hudson. Nu pleca, doctore.
A prefera s fii de fa.

II.
PREZENTAREA CAZULUI
Domnioara Morstan intr n camer cu pai hotri i cu un aer care ar
fi vrut s par calm. Era o tnr blond, scund, delicat, cu mnui i
mbrcat cu un gust desvrit. nfiarea ei avea ns o simplitate care
sugera mijloace modeste. Rochia era de un gri-bej nchis, fr garnituri sau
zorzoane, iar pe cap purta un turban mic n aceeai nuan sobr, nviorat
doar de o minuscul pan alb, aezat ntr-o parte. Trsturile feei nu
erau regulate, nici de o frumusee desvrit, dar expresia figurii era blnd
i plcut, iar ochii mari, albatri, aveau o strlucire deosebit de simpatic i
de spiritual. Experiena mea n materie de femei, care se extinde asupra
mai multor ri de pe trei continente diferite, nu-mi oferise pn atunci
prilejul s ntlnesc o figur n stare s arate att de limpede o fire distins i
de o mare sensibilitate. Cnd se aezase pe scaunul pe care i-l oferise
Sherlock Holmes, am observat un tremur al buzelor, o crispare a minii i
toate celelalte semne ale unei intense frmntri luntrice.
Am venit la dumneavoastr, domnule Holmes, spuse ea, pentru c
ntr-o vreme ai ajutat-o pe doamna Cecil Forrester, a crei angajat sunt, s
se descurce ntr-o mic problem cu caracter intim. A fost foarte
impresionat de iscusina i de amabilitatea dumneavoastr.
Doamna Cecil Forrester, repet el, reflectnd. Cred c n-am fcut
mare lucru pentru ea. Da, dup cte mi amintesc, cazul era foarte simplu.
Dar nu i pentru ea. i, oricum, nu se poate spune acelai lucru
despre cazul meu. Nu-mi pot imagina ceva mai straniu, mai inexplicabil ca
situaia n care m gsesc acum.
Holmes i frec minile; ochii si strluceau de satisfacie. Se aplec
nainte n fotoliu, i pe chipul lui ptrunztor, cu trsturi acviline, se ivi o
expresie de extraordinar concentrare.
Expunei-v cazul, spuse el pe un ton vioi, de om de afaceri.
Simeam c prezena mea ncepe s stinghereasc.
Pe mine v rog s m iertai, am spus, ridicndu-m de pe scaun.
Spre surprinderea mea, tnra m reinu printr-un gest cu mna ei
nmnuat.

Dac prietenul dumneavoastr, spuse ea, ar avea amabilitatea de a


rmne, mi-ar putea face un serviciu nepreuit.
M-am aezat la loc pe scaun.
Pe scurt, continu ea, iat faptele: tatl meu a fost ofier ntr-un
regiment din India i, pe vremea cnd eram abia un copil, m-a trimis acas.
Mama murise i nu aveam nici o rud n Anglia. Am fost dat la un pension
din Edinburgh, unde am rmas pn la vrsta de aptesprezece ani. n anul
1878, tatl meu, care era pe atunci cpitan, a obinut un concediu de
dousprezece luni i a venit n ar. Mi-a telegrafiat de la Londra c a ajuns
cu bine i mi-a cerut s vin numaidect la el, dndu-mi adresa hotelului
Langham. Dup cte mi aduc aminte, mesajul lui era plin de cldur i de
afeciune. De ndat ce am ajuns la Londra, m-am dus la Langham, unde am
fost informat c ntr-adevr cpitanul Morstan locuia acolo, dar c prsise
hotelul n seara precedent i nc nu se napoiase. Am ateptat zadarnic
toat ziua vreo veste din partea lui. Noaptea, sftuit de directorul
hotelului, am luat legtura cu poliia i, a doua zi dimineaa, toate ziarele
anunau dispariia tatlui meu. Cercetrile noastre au rmas fr nici un
rezultat; i, din ziua aceea i pn azi, nu s-a mai auzit niciodat nimic
despre nefericitul meu tat. Se ntorsese acas cu inima plin de sperana c
se va bucura de puin linite, de puin confort i, n loc de toate acestea...
i duse mna la gt i un hohot de plns i ntrerupse fraza.
Ce dat era? ntreb Holmes, deschizndu-i carnetul de nsemnri.
A disprut la 3 decembrie 1878, acum aproape zece ani.
Bagajele lui?
Au rmas la hotel. Nu s-a gsit n ele nimic care s ofere vreun
indiciu cteva costume, cteva cri i numeroase obiecte rare din insulele
Andaman. Fusese unul dintre ofierii nsrcinai cu paza condamnailor
deinui acolo.
Avea vreun prieten n ora?
Unul singur de care se tie maiorul Sholto, din regimentul su, al
34-lea de infanterie din Bombay. Maiorul se retrsese cu puin timp nainte
i locuia la Upper Norwood. Firete, am luat legtura cu el, dar nu tia nici
mcar c prietenul su se aflase n Anglia.
Ciudat poveste! remarc Holmes.
nc nu v-am descris partea cea mai stranie. Acum vreo ase ani mai
precis, la 4 mai 1882 n ziarul Times a aprut un anun prin care
domnioara Mary Morstan era rugat s-i dea adresa, menionndu-se c
interesul ei i cerea s rspund acestei solicitri. Nu se ddea nici un nume,
nici o adres. n vremea aceea, tocmai m angajasem ca guvernant la
familia doamnei Cecil Forrester. Sftuit de ea, mi-am publicat adresa la

rubrica de anunuri. n aceeai zi, am primit prin pot o cutiu de carton


care coninea o perl foarte mare i strlucitoare. Nimic altceva. De atunci,
n fiecare an, la aceeai dat, aprea o cutie asemntoare, coninnd o perl
similar, fr nici un semn din partea expeditorului. Un expert a stabilit c
este vorba de o perl foarte rar i de mare valoare. Putei s v convingei
singuri c sunt foarte frumoase.
Spunnd acestea, deschise o cutiu plat i ne art ase perle, dintre
cele mai frumoase pe care le-am vzut vreodat.
Povestea dumneavoastr este extrem de interesant. Vi s-a mai
ntmplat i altceva?
Da, chiar astzi. De aceea am i venit la dumneavoastr. Azi
diminea, am primit aceast scrisoare pe care poate vrei s-o citii singur.
Mulumesc, spuse Holmes. V rog, i plicul. tampila potei: Londra,
S. PW. Data: 7 iulie. Hm! n col, o amprent a degetului gros. Probabil a
potaului. Hrtie de cea mai bun calitate. Plic de ase penny pachetul.
Papetrie de lux. Nici o adres. Ast-sear, la orele 19, s fii n dreptul celui
de-al treilea stlp din stnga, la ieirea din teatrul Lyceum. Dac n-avei
ncredere, putei veni cu doi prieteni. Ai fost nedreptit i vi se va face
dreptate. Nu aducei poliia. Dac o anunai, totul va fi zdrnicit.
Prietenul dumneavoastr necunoscut. ntr-adevr, iat un mister foarte
nostim! Ce avei de gnd s facei, domnioar Morstan?
Tocmai asta voiam eu s v ntreb.
n cazul acesta, firete c vom merge dumneavoastr, eu i... da,
sigur, doctorul Watson este omul cel mai potrivit. Corespondentul
dumneavoastr a spus doi prieteni. Noi doi am mai lucrat mpreun.
Dar dumnealui este de acord s mearg? ntreb ea, iar ochii i glasul
ei implorau.
A fi mndru i fericit, am spus cu cldur, s pot da o mn de
ajutor.
Suntei amndoi foarte amabili, rspunse ea. Am dus o via foarte
retras i nu am nici un prieten la care s pot apela. Dac voi fi aici la ase,
cred c e bine, nu?
Da, dar nu mai trziu, spuse Holmes. nc ceva. Scrisul acesta este
identic cu cel de pe adresele care nsoeau cutiile cu perle?
Le am la mine, rspunse ea, scond ase buci de hrtie.
Suntei, fr doar i poate, o client model. Avei o intuiie excelent.
i acum, s ne uitm puin la ele. Risipi hrtiile pe mas i trecu repede cu
privirea de la una la alta. n afar de scrisoare, toate celelalte scrieri sunt
simulate, spuse el fr s stea pe gnduri, dar nu exist nici un dubiu asupra
autorului. Uitai-v cum iese n eviden e-ul grec i cum e rsucit s-ul final.

Nendoielnic, sunt opera aceleiai persoane. N-a vrea s v dau sperane


dearte, domnioar Morstan, dar ce prere avei, exist vreo asemnare
ntre acest scris i cel al tatlui dumneavoastr?
Absolut nici una.
M ateptam s aud asta. Atunci, rmne pe disear, la ase. V rog
s-mi dai voie s pstrez hrtiile. Poate pn atunci mai arunc o privire
peste ele. E abia trei i jumtate. Au revoir.
Au revoir, spuse vizitatoarea; i, aruncndu-ne cte o privire
luminoas, binevoitoare, i puse la loc n sn cutia cu perle i plec grbit.
Am urmrit-o cu privirea de la fereastr; mergea cu un pas sprinten pe
strad, pn ce turbanul gri cu pan alb deveni un simplu punct n
mulimea cenuie.
Foarte atrgtoare femeie! am exclamat, ntorcndu-m spre
prietenul meu. i aprinsese din nou pipa i edea tolnit pe spate, cu
pleoapele lsate.
Oare? spuse el pe un ton lene; n-am observat.
Eti ntr-adevr un robot o main de calculat, am strigat. Uneori,
ai n dumneata ceva de-a dreptul inuman.
Zmbi amabil.
Este un lucru de prim importan, spuse el, s nu permii raiunii s
se lase influenat de caliti personale. Un client este pentru mine mai
degrab un element, un factor ntr-o problem, nsuirile emoionale sunt
potrivnice judecii limpezi. Te asigur c cea mai atrgtoare femeie pe care
am cunoscut-o a fost spnzurat fiindc a otrvit trei copii mici cu scopul de
a pune mna pe asigurare, iar cel mai respingtor om din ci am vzut n
viaa mea era un filantrop care a cheltuit aproape un sfert de milion pentru
srcimea londonez.
Totui, n cazul acesta...
Nu fac niciodat excepii. Excepia contrazice regula. Ai avut
vreodat prilejul s analizezi caracterul cuiva prin scrisul su? Ce prere ai
despre mzgliturile acestui individ?
E un scris lizibil i ordonat, am rspuns. E al unui om de afaceri
obinuit i cu trie de caracter.
Holmes cltin din cap.
Privete literele lungi, spuse el. Abia se deosebesc de celelalte din
rnd. Acest d ar putea fi un a, iar acest l, un e. Oamenii de caracter i
difereniaz ntotdeauna literele lungi, orict de ilizibil ar fi scrisul lor. Aurile sale exprim ovial, iar majusculele o oarecare vanitate. Acum m
duc. Trebuie s mai culeg nite informaii. D-mi voie s-i recomand

aceast carte una dintre cele mai interesante care s-au scris vreodat:
Martiriul omului de Winwood Reade. M ntorc peste o or.
M-am instalat lng fereastr, cu volumul n mn, dar gndurile mele
erau departe de ndrzneele speculaii ale autorului. Ele se nvrteau n
jurul ultimei noastre musafire sursul ei, tonul profund, amplu, al vocii,
straniul mister care-i nvluia viaa. Dac avusese aptesprezece ani atunci
cnd dispruse tatl ei, acum trebuia s aib douzeci i apte o vrst
superb, cnd tinereea i-a pierdut timiditatea i a fost potolit de
experien. Am stat aa i-am meditat, pn ce mi-au venit n minte nite
gnduri att de primejdioase, nct m-am repezit spre biroul meu i am
cercetat cu nfrigurare ultimul tratat de patologie. Cum mi permiteam eu,
un amrt de chirurg militar, cu un picior ubred i cu un cont n banc i
mai ubred, s m gndesc la asemenea lucruri? Era un element, un factor
att i nimic mai mult. Dac viitorul meu se contura n linii sumbre, era
desigur de preferat s-l privesc drept n fa, ca un brbat, i s nu ncerc sl nseninez cu fantasme ale imaginaiei.

III.
N CUTAREA UNEI SOLUII
Holmes se ntoarse abia dup ora cinci i jumtate. Era radios, agitat,
ntr-o stare de spirit grozav, bun dispoziie care, n cazul lui, era adesea
urmat de clipe de neagr dezndejde.
Nu e prea mult mister n povestea asta, spuse el lund ceaca de ceai
pe care i-o umplusem; faptele nu permit, pare-se, dect o singur
interpretare.
Cum? Ai i gsit soluia?
O, asta ar fi prea mult spus. Am descoperit un fapt semnificativ, atta
tot. Da, chiar foarte semnificativ. Lipsesc doar amnuntele. Cercetnd
colecia ziarului Times, am descoperit c maiorul Sholto, din Upper
Norwood, fost ofier al regimentului 34 de infanterie din Bombay, a murit la
28 aprilie 1882.
S-ar putea ca eu s fiu foarte tare de cap, Holmes, dar nu vd ce
semnificaie are acest amnunt!
Nu? M uimeti. Atunci privete lucrurile din alt unghi. Cpitanul
Morstan dispare. Singura persoan din Londra pe care ar fi putut s-o
viziteze este maiorul Sholto. Maiorul Sholto neag c ar fi aflat c Morstan
era la Londra. Patru ani mai trziu, Sholto moare. La o sptmn dup
moartea lui, fata cpitanului Morstan primete un dar de pre, fapt care se
repet an de an i acum culmineaz cu o scrisoare care o descrie ca pe o
femeie nedreptit. Despre ce alt nedreptate poate fi vorba, n afar de
pierderea tatlui ei? i de ce au nceput s soseasc darurile imediat dup
moartea lui Sholto, dac nu datorit faptului c motenitorul lui tie ceva n
legtur cu misterul i dorete s o despgubeasc pentru ce a suferit? Ai
vreo alt teorie care s se potriveasc cu aceste fapte?
Ciudat despgubire! i ce mod ciudat de a o oferi! Dar de ce s-i fi
scris o scrisoare acum, i nu n urm cu ase ani? Apoi, scrisoarea vorbete
despre repararea unei nedrepti. Cum? n ce mod? E greu de presupus c
tatl ei mai este n via. Or, cel puin dup cte tiu eu, nu exist alt
nedreptate n cazul ei.
Sunt nc neclariti, fr ndoial c mai sunt unele neclariti, spuse
Sherlock Holmes cu un aer gnditor; dar expediia noastr de ast-sear le

va risipi pe toate. A, iat o trsur i pe domnioara Morstan nuntru. Eti


gata? Atunci, hai s coborm, cci e trecut de ase.
Mi-am luat plria i bastonul cel mai gros, n vreme ce pe Holmes l-am
vzut cum i scoate revolverul din sertar i-l strecoar n buzunar. Era
limpede c prevedea posibilitatea ca n cursul aciunii noastre nocturne s
se iveasc unele mprejurri grave.
Domnioara Morstan era nfurat ntr-un mantou negru; faa ei
delicat era linitit, dar palid. Ar fi trebuit s fie mai mult dect o simpl
femeie, ca s nu simt fiori de nelinite la gndul c porneam ntr-o
aventur ciudat, dar, cu toate acestea, stpnirea ei de sine era desvrit;
rspunse foarte clar la cele cteva ntrebri suplimentare pe care i le puse
Sherlock Holmes.
Maiorul Sholto era un prieten foarte intim al lui papa, spuse ea. n
toate scrisorile vorbea despre el. El i tata comandau trapele de pe insulele
Andaman, astfel nct petreceau foarte mult timp mpreun. Apropo, n
biroul lui papa s-a gsit o hrtie foarte curioas, pe care nimeni n-a putut so neleag. Cred c nu are nici cea mai mic importan, dar m-am gndit
c poate, totui, ai vrea s-o vedei, aa c am adus-o cu mine. Iat-o.
Holmes despturi cu grij hrtia i o netezi pe genunchi. Apoi o
examin foarte metodic cu lupa.
Este o hrtie fabricat n India, exclam el. Cndva, a fost prins cu o
pionez de metal. Diagrama pe care o nfieaz pare s fie planul unei
seciuni dintr-o cldire mare, cu numeroase holuri, coridoare i culoare.
ntr-un loc se vede o cruce mic fcut cu cerneal roie i deasupra e scris
cu creionul ceva care de-abia se distinge: 3-37, de la stnga. n colul din
stnga, exist o hieroglif curioas care seamn cu patru cruci pe acelai
rnd, nghesuite una n alta. Alturi e scris cu litere foarte stngace i
grosolane semnul celor patru.
Jonathan Small, Mahomet Singh, Abdullah Khan, Dost Akbar. Nu,
mrturisesc c nu neleg ce legtur are cu cazul nostru. Totui, este
evident un document important. A fost pstrat cu grij ntr-un portofel, cci
este curat pe ambele fee.
L-am gsit n portofelul lui.
Atunci pstrai-l bine, domnioar Morstan, fiindc s-ar putea s ne
fie de folos; ncep s cred c aceast povestire are un caracter mult mai
profund i mai subtil dect am presupus. Trebuie s-mi reconsider ideile.
Se ls pe spate i, dup aerul lui preocupat i privirea absent, am
neles c medita intens. Domnioara Morstan i cu mine discutam aproape
n oapt despre aventura noastr i despre evenimentele ce ar fi putut s

survin, n timp ce tovarul nostru rmase pn la sfritul drumului


aceeai persoan rezervat, cu gndurile de neptruns.
Era o sear de septembrie, ctre orele apte.
Ziua fusese mohort i o cea deas, cu burni, se lsase peste
metropol. Nori de culoarea noroiului se trau deasupra strzilor
mocirloase. De-a lungul trandului, felinarele nu mai erau dect puncte de
lumin difuz care aruncau o palid reflexie circular pe pavajul cleios.
Luminile glbui din vitrinele magazinelor licreau n atmosfera aburit,
vaporoas, aruncnd raze tremurtoare pe strada aglomerat. Era ceva
ciudat i fantomatic n aceast procesiune nesfrit de chipuri care apreau
i dispreau prin fiile nguste de lumin fee triste sau vesele, obosite
sau strlucitoare.
Aidoma ntregii omeniri, ele alergau din ntuneric spre lumin,
pierzndu-se apoi din nou n ntuneric. n general, nu sunt o fire
impresionabil, dar seara aceea posac, apstoare, mpletit cu ciudata
aventur n care ne angajasem, m irita i m fcea s m simt abtut. Din
comportarea domnioarei Morstan am neles c ea era tulburat de aceleai
simminte. Singur Holmes se putea ridica deasupra unor influene
meschine. inea pe genunchi carnetul cu nsemnri i, din cnd n cnd,
nota cte o cifr sau o fraz, la lumina lanternei de buzunar.
La Lyceum Theatre, mulimea se mbulzea n faa intrrilor laterale. Un
ir nesfrit de birje i cupeuri se perinda prin faa intrrii principale,
golindu-i ncrctura de brbai n frac i femei n inut de sear
mpodobite cu diamante.
Abia ne strecuraserm pn n dreptul celui de-al treilea stlp, care era
locul nostru de ntlnire, cnd un brbat scund, brunet, ager, n straie de
vizitiu, se apropie de noi.
Dumneavoastr suntei persoanele care o nsoesc pe domnioara
Morstan? ntreb el.
Eu sunt domnioara Morstan, iar aceti doi domni sunt prietenii mei,
spuse ea.
Omul ne arunc o privire nespus de ptrunztoare, plin de
nencredere.
Iertai-m, domnioar, spuse el pe un ton oarecum tios, struitor,
dar v-a ruga s-mi dai cuvntul dumneavoastr de onoare c nici unul
dintre ei nu este agent de poliie.
i dau cuvntul meu de onoare, spuse ea.
Tipul scoase un uierat ascuit, iar un biat aduse o trsur i deschise
portiera. Omul care ni se adresase se urc pe capr, n timp ce noi ne
ocuparm locurile nuntru. N-am apucat s ne instalm bine, c vizitiul a i

dat bici calului i ne-am trezit azvrlii ntr-o curs nebuneasc pe strzile
nvluite n cea.
Situaia noastr era destul de curioas. Mergeam spre o destinaie
necunoscut, ntr-o misiune necunoscut. Totui, aceast invitaie era fie o
mistificare absolut ipotez de neconceput , fie o dovad a faptului c din
expediia noastr aveau s decurg evenimente importante. Atitudinea
domnioarei Morstan era mai hotrt i mai linitit ca oricnd. Am
ncercat s leg o conversaie i s-o amuz cu amintirile aventurilor mele din
Afganistan; sincer vorbind, eram eu nsumi att de absorbit de situaia
noastr i att de curios s aflu ncotro mergeam, nct am cam ncurcat
povetile.
Nici azi domnioara Morstan nu m cru, amintindu-mi c i-am
istorisit o poveste palpitant n care o puc ptrunsese n cortul meu n
plin noapte iar eu am tras n ea cu un pui de tigru cu dou evi.
La nceput, mi-am dat seama ncotro ne ndreptam; dar puin dup
aceea, din cauza vitezei, a ceii i a cunotinelor mele limitate despre
Londra, mi-am pierdut punctele de reper i n-am mai tiut nimic, n afar
de faptul c aveam de parcurs un drum foarte lung. Dar Sherlock Holmes
tia perfect pe unde trecem i, pe msur ce trsura alerga prin piee i pe
strzi ntortocheate, el mormia numele lor:
Rochester Row, spuse el. Acum, Vincent Square. Acum, mergem pe
drumul care duce spre podul Vauxhall. Se pare c ne ndreptm spre Surrey.
Da, e cum am bnuit. Acum suntem pe pod. Se poate vedea fluviul.
ntr-adevr, am putut zri n treact o poriune din Tamisa, n al crei
luciu larg se reflectau luminile felinarelor, dar trsura noastr i vzu de
drum i, curnd, intr ntr-un labirint de strzi, pe cellalt mal.
Wordsworth Road, spuse prietenul meu. Priory Road. Lark Hall Lane.
Stockwell Place. Robert Street. Cold Harbour Lane.
Ancheta noastr nu pare s ne conduc spre cartiere prea elegante.
Ajunsesem ntr-un cartier dubios i nu prea curat, de la periferia oraului.
iruri lungi de case monotone din crmid erau ntrerupte doar de
crciumile de la rspntii, a cror lumin puternic avea o strlucire
orbitoare. Apoi i fcur apariia vile cu dou etaje, fiecare avnd n fa
cte o grdin n miniatur, apoi din nou nesfrite iruri de cldiri noi i
stridente din crmid tentaculele monstrului, pe care oraul gigantic le
arunca pn departe, la periferie. n sfrit, trsura noastr opri n faa celei
de-a treia case de pe o strad nou. Nici una din celelalte case nu era
locuit, iar aceea n faa creia ne oprisem avea acelai aspect sumbru ca i
cele nvecinate; o singur raz de lumin venea de la fereastra buctriei. De
ndat ce am btut, ua a fost deschis larg de un servitor hindus, care purta

pe cap un turban galben i era nvemntat n haine albe, largi, strnse la


mijloc cu un cordon galben. Aceast siluet oriental era o apariie stranie,
bizar, ncadrat n ua unei banale case de mna a treia dintr-o suburbie.
Sahib3 v ateapt, spuse el.
i, n aceeai clip, din interior se auzi o voce uiertoare i ascuit:
S intre, khitmutgar. Condu-i repede la mine.

Titlu de respect n India (n. tr.)

IV.
POVESTEA OMULEULUI CHEL
L-am urmat pe indian de-a lungul unui coridor murdar, prost luminat i
nc i mai prost mobilat, pn ce ajunse n faa unei ui, n dreapta, pe care
o deschise larg. O fie de lumin glbuie ne iei n ntmpinare, iar n
centrul acestei lumini se afla un omule cu un cap foarte mare, cu o cunun
de pr rou, epos, i n mijlocul ei o piele lucioas, care semna cu un vrf
de munte ntr-o pdure de brazi. i frmnta nervos minile i faa i era
ntr-o continu agitaie; ba zmbea, ba se ncrunta, fr s-i ngduie vreo
clip de odihn. Natura l nzestrase cu o buz diform i un prea vizibil
irag de dini galbeni i neregulai, pe care se strduia s-i ascund,
trecndu-i mereu mna peste partea inferioar a feei. n ciuda cheliei
respectabile, avea un aer tineresc. De fapt, abia depise vrsta de treizeci
de ani.
Sluga dumneavoastr, domnioar Morstan, repeta el ntruna cu o
voce subire, ascuit. Sluga dumneavoastr, domnilor! V rog, poftii n
micul meu sanctuar. Cam mic spaiul, domnioar, dar totul este aranjat
dup gustul meu. O oaz de art n deertul zgomotos al sudului Londrei.
Am rmas cu toii uluii de aspectul camerei n care ne invitase. Odaia
nu se potrivea nicidecum cu casa aceasta, de parc-ar fi fost un diamant de
pre montat n aram. Pereii, mpodobii cu tapiserii i cu perdele luxoase
i strlucitoare, erau dezvelii din loc n loc, pentru a pune mai bine n
valoare vreo pictur cu ram rcoroas sau vreun vas oriental. Covorul
colorat n nuana chihlimbarului combinat cu negru era att de moale i de
gros, nct clcai pe el cu plcere, ca pe un pat de muchi. Dou piei mari de
tigru, aezate oblic, sporeau impresia de lux oriental, sugerat i de o
narghilea imens, aflat ntr-un col, pe un covora. n mijlocul camerei
atrna de un fir de aur aproape invizibil o lamp sub forma unui porumbel
de argint. Pe msur ce ardea, mprospta aerul cu un miros subtil i
aromat.
Domnul Thaddeus Sholto, spuse omuleul tot frmntndu-se i
zmbind ntruna. Acesta este numele meu. Dumneavoastr suntei, desigur,
domnioara Morstan. Iar aceti domni...

Dumnealui este domnul Sherlock Holmes, iar dumnealui, doctorul


Watson.
A, doctor? strig el foarte agitat. Avei stetoscopul la dumneavoastr?
A putea s v ntreb... ai avea amabilitatea...? Dac suntei att de bun, am
ndoieli serioase n ceea ce privete valva mitral. Pe aort m pot bizui, dar
a vrea s cunosc prerea dumneavoastr despre valva mitral.
I-am ascultat inima aa cum mi-a cerut, dar n-am gsit nimic suspect, n
afar de faptul c era stpnit de o team cumplit i tremura din cap pnn picioare.
Totul pare s fie normal, i-am spus. N-avei nici un motiv s v
nelinitii.
Iertai-mi agitaia, domnioar Morstan, exclam el cu un aer firesc.
Am o sntate ubred i de mult m chinuiau bnuielile cu privire la valv.
Sunt fericit s aud c m-am nelat. Dac tatl dumneavoastr, domnioar
Morstan, i-ar fi cruat inima de eforturi, poate c era i azi n via.
mi venea s-i trag o palm; m scotea din fire nesimirea cu care vorbea
despre o problem att de delicat. Domnioara Morstan se aez, i pe
chipul ei se aternu o paloare livid.
tiam, n adncul sufletului meu, c e mort, spuse ea.
V pot da orice informaii, replic el; i, ceea ce este mai important,
sunt n msur s repar nedreptatea pe care ai suferit-o; i o voi face, orice
ar spune fratele meu, Bartholomew. Sunt bucuros c ai venit cu prietenii
dumneavoastr, nu numai pentru c v-au nsoit, dar i pentru c vor fi
martori la tot ceea ce am de gnd s fac i s spun. Noi trei l vom putea
nfrunta pe Bartholomew. Dar s nu amestecm i pe alii din afar nici
poliia, nici alte persoane oficiale. Putem s rezolvm lucrurile ntre noi,
fr nici o intervenie strin. Nimic nu l-ar supra mai mult pe fratele meu,
Bartholomew, dect publicitatea.
Se aez pe o canapea joas i ne privi cercettor cu ochii si de un
albastru splcit.
n ceea ce m privete, replic Holmes, orice vei spune va rmne
aici, nu va trece dincolo de aceste ziduri.
Am dat din cap n semn c sunt de acord.
Foarte bine! Foarte bine! spuse el. Pot s v ofer un pahar de Chianti,
domnioar Morstan? Sau de Tokay? Nu in alte vinuri. S deschid o sticl?
Nu? Bine, atunci sper c nu avei nimic mpotriva fumului de tutun, a
mirosului balsamic al tutunului oriental. Sunt cam nervos i narghileaua
reprezint pentru mine un sedativ nepreuit.
Apropie o lumnare de narghilea i n scurt timp bici zglobii de fum se
ridicar prin apa de trandafiri. edeam toi trei n semicerc, cu capetele

aplecate nainte i cu brbiile sprijinite n mini, n timp ce, n mijloc,


ciudatul i neastmpratul omule, cu capul lui mare, lucios, pufia
tulburat.
Cnd m-am hotrt s v contactez, spuse el, trebuia poate s v dau
i adresa mea; dar m-am temut c nu cumva s-mi nesocotii cererea i s
venii nsoit de oameni indezirabili. De aceea, mi-am luat permisiunea de
a organiza o ntlnire n aa fel nct omul meu, William, s v poat vedea
mai nti. Am o ncredere deplin n discreia lui. n caz c nu era mulumit,
avea ordin s nceteze aciunea. mi vei ierta aceste precauiuni, dar sunt
un om cu gusturi oarecum sobre, a putea spune chiar rafinate, i nimic nu
mi se pare mai inestetic ca un poliist. Am o tendin natural de a evita
orice form de materialism grosolan. Vin foarte rar n contact cu vulgul.
Dup cum vedei, triesc ntr-o ambian destul de elegant. A putea s m
consider un protector al artelor. E slbiciunea mea. Peisajul acela este un
Corot4 veritabil, i dac un cunosctor ar putea avea unele ndoieli asupra
acestui Salvatore Rosa5, n schimb nu exist nici un fel de dubiu n legtur
cu acest Bouguereau6. Am o nclinaie vdit spre coala francez modern.
Iertai-m, domnule Sholto, spuse domnioara Morstan, dar eu m
aflu aici, la invitaia dumneavoastr, pentru a asculta ceea ce avei s-mi
spunei. Este foarte trziu i a dori ca ntrevederea noastr s fie ct mai
scurt cu putin.
n cel mai fericit caz va dura un timp cam lung, rspunse el; cci, cu
siguran, va trebui s plecm la Norwood ca s-l vedem pe fratele meu,
Bartholomew. Vom merge cu toii i vom ncerca s-l convingem. Este
foarte suprat c am luat aceast iniiativ, care mie mi s-a prut cea mai
potrivit. Am avut un schimb de cuvinte tari noaptea trecut. Nu v putei
imagina ce tip neplcut este cnd se nfurie.
Dac trebuie s plecm la Norwood, poate c ar fi bine s-o pornim
numaidect, m-am hazardat s intervin.
Rse n hohote, pn ce i se nroir urechile.
Nu e chiar att de simplu, exclam el. Nu tiu ce-o s spun dac v
voi aduce pe nepus mas. Nu, mai nti trebuie s v pregtesc, s v art
n ce situaie ne aflm unul fa de cellalt. n primul rnd, trebuie s v
mrturisesc c exist n aceast poveste cteva puncte pe care nu le tiu nici
4

Camille Corot (1796-1875), pictor francez, peisagist i portretist, precursor al


impresionismului (n. tr.).
5
Salvatore Rosa (1615-1673), pictor italian, a pictat peisaje, scene de rzboi,
priveliti marine (n. tr.).
6
Adolphe William Bouguereau (1825-1905), pictor clasicist francez (n. tr.).

eu. Nu pot s v prezint dect lucrurile pe care le cunosc eu nsumi. Dup


cum probabil ai ghicit, tatl meu a fost maiorul John Sholto i a fcut parte,
pe vremuri, din armata indian. A ieit la pensie, acum vreo unsprezece ani,
i s-a stabilit la Pondicherry Lodge, n Upper Norwood. i mersese foarte
bine n India i s-a ntors cu o mare sum de bani, cu o vast colecie de
amintiri de valoare i cu civa servitori btinai. Dispunnd de aceste
resurse, i-a cumprat o cas i a trit n mare lux. Eu i fratele meu geamn,
Bartholomew, eram singurii lui copii, mi amintesc foarte bine ce senzaie a
strnit dispariia cpitanului Morstan. Am citit amnuntele n ziare i, tiind
c fusese prieten cu tatl nostru, discutam cazul deschis, n faa lui. De
altfel, lua i el parte la discuii cnd ne dedam la speculaii cu privire la ceea
ce ar fi putut s se ntmple. Niciodat, nici mcar pentru o clip, n-am
bnuit c el pstra secretul ascuns n inima lui, c, dintre toi, el singur
cunotea soarta lui Arthur Morstan. Totui, noi tiam ceva, tiam c o
primejdie misterioas, dar real, l amenina pe tatl nostru. i era fric s
ias singur n ora i avea n permanen doi boxeri profesioniti angajai ca
paznici la Pondicherry Lodge. Williams, care v-a condus n seara aceasta,
era unul dintre ei. Pe vremuri, a fost campionul Angliei la categoria uoar.
Tatl nostru nu ne-a spus niciodat de ce se temea, dar avea o aversiune
fi fa de oamenii cu un picior de lemn. Odat, a tras cu revolverul ntrun om cu un picior de lemn, care nu era dect un biet comis voiajor venit s
solicite comenzi. A trebuit s pltim o mare sum de bani ca s
muamalizm cazul. Eu i fratele meu credeam c este vorba de o toan a
tatlui nostru, dar evenimentele care au urmat ne-au determinat s ne
schimbm prerea...
Pe la nceputul anului 1882, tata a primit o scrisoare din India, care l-a
zguduit profund. Era aproape s leine la micul dejun, cnd a deschis-o, i,
din ziua aceea, a czut la pat i nu i-a mai revenit pn ce a nchis ochii
pentru totdeauna. N-am putut s aflm niciodat ce coninea scrisoarea,
dar, n timp ce o citea, am vzut c era scurt i scris de o mn
nendemnatic. Ani de zile a suferit din cauza splinei sale mrite, dar acum
starea i se nrutise brusc i, ctre sfritul lunii aprilie, am fost informai
c nu mai era nici o speran i c dorea s ne vorbeasc pentru ultima oar.
Cnd am intrat n camera lui, l-am gsit n pat, cu capul sprijinit de
numeroase perne i respirnd cu dificultate. Ne-a rugat s ncuiem ua i s
venim lng el, fiecare de cte o parte a patului. Apoi, strngndu-ne
minile, ne-a istorisit cu o voce gtuit att de emoie, ct i de durere, o
poveste fantastic. Am s ncerc s v-o redau chiar cu cuvintele lui.
Un singur lucru, ne spuse el, mi frmnt gndurile n aceast clip
suprem. Felul cum m-am purtat cu biata orfan a lui Morstan. Lcomia

mea blestemat, care m-a chinuit toat viaa, i-a rpit comoara, din care cel
puin jumtate trebuia s fie a ei. Zgrcenia este o patim att de oarb i de
stupid, nct nici eu n-am profitat de aceast comoar. ineam att de
mult s tiu c-i a mea, nct nu m puteam hotr s-o mpart cu cineva.
Vedei aceste mtnii de perle, de lng sticla cu chinin? Nici de ele nu mam ndurat s m despart, dei le-am scos cu gndul s i le trimit. Voi, fiii
mei, i vei da partea ce i se cuvine din comoara de la Agra. Dar s nu-i
trimitei nimic nici mcar perlele nainte de a muri eu. n definitiv, au
mai fost oameni grav bolnavi ca mine care au scpat cu via.
Am s v povestesc cum a murit Morstan, continu el. De ani de zile
suferea de inim, dar ascundea acest lucru. Numai eu tiam. Pe cnd ne
aflam mpreun n India, datorit unor mprejurri neobinuite, am intrat n
posesia unei comori imense. Am adus-o n Anglia i, n noaptea sosirii sale,
Morstan a venit direct la mine pentru a-i revendica partea. Fcuse drumul
pn acas la mine pe jos, i credinciosul meu Lai Chowdar, care acum e
mort, i-a deschis ua. Morstan i cu mine am avut un schimb de cuvinte cu
privire la mprirea comorii i am ajuns s ne certm. ntr-un acces de
furie, Morstan a srit de pe scaun i, deodat, i-a dus mna la inim, s-a
schimbat la fa i a czut pe spate, lovindu-se cu capul de colul cufrului
n care se afla comoara. Cnd m-am aplecat asupra lui, am constatat
ngrozit c era mort. Mult vreme am rmas nuc, ntrebndu-m ce trebuia
s fac.
Primul imbold a fost, firete, s cer ajutor; dar dac a fi fcut-o, aveam
toate ansele s fiu acuzat de uciderea lui. Moartea, survenit n timpul
certei, i rana pe care o avea la cap, ar fi fost capete de acuzare mpotriva
mea. n afar de asta, o anchet oficial ar fi scos la iveal unele fapte n
legtur cu comoara, fapte pe care ineam mai presus de orice s le
tinuiesc. mi spusese c nici un suflet de pe acest pmnt nu tia ncotro
plecase. Nu mi se prea necesar ca vreun suflet s afle vreodat. M
frmntam fr s tiu nc ce s fac cnd, ridicnd privirea, l-am vzut n
prag pe servitorul meu, Lai Chowdar. Se furi nuntru i zvor ua n
urma lui.
Nu v fie team, sahib, spuse el; nimeni nu trebuie s tie c l-ai
ucis. S-l ascundem undeva, departe. Cine ar putea s-l descopere?
Dar nu l-am ucis eu, i-am spus.
Lai Chowdar cltin din cap i zmbi.
Am auzit cum v-ai certat i am auzit lovitura. Dar buzele mele sunt
pecetluite. Toi din cas dorm. Haidei s-l lum mpreun.
Asta a fost de-ajuns ca s m hotrsc. Dac nici servitorul meu nu
putea s cread c sunt nevinovat, ce ans aveam s m dezvinovesc n

faa a doisprezece negutori neghiobi dintr-un juriu? Lai Chowdar i cu


mine am ascuns cadavrul n noaptea aceea i, cteva zile mai trziu, ziarele
din Londra erau pline de reportaje despre misterioasa dispariie a
cpitanului Morstan. V dai seama, din cele ce v-am spus, c nu eram
rspunztor de moartea lui. Vina mea era c am ascuns nu numai cadavrul,
ci i comoara, i c i-am luat partea lui Morstan. De aceea, doresc ca voi s-o
restituii. Venii mai aproape. Comoara este ascuns n...
n clipa aceea, o schimbare oribil se produse pe chipul su; avea ochii
holbai, nnebunii de spaim, i falca lsat n jos; url cu o voce pe care nam s-o pot uita niciodat:
Gonii-l, pentru Dumnezeu, gonii-l!
Amndoi ne-am aintit privirea spre fereastra din spatele nostru, unde
era fixat privirea lui. Cineva ne privea din ntuneric. Am putut zri doar
albul nasului lipit de geam. Era o figur cu barb, cu ochi slbatici, fioroi, i
cu o expresie de ur nempcat.
Fratele meu i cu mine am alergat la fereastr, dar omul dispruse. Cnd
ne-am ntors la tata, capul i era czut, iar inima i ncetase s bat. Am
cercetat n noaptea aceea grdina, dar n-am gsit nici o urm a intrusului, n
afar de o singur urm de picior, chiar sub fereastr, n stratul de flori. Fr
aceast urm, am fi putut crede c imaginaia noastr zmislise figura aceea
slbatic, fioroas. Curnd, am avut o dovad i mai izbitoare c n jurul
nostru roiau dumani necunoscui. n zori, fereastra camerei tatlui meu a
fost gsit deschis; dulapurile i geamantanele fuseser rscolite, iar pe
pieptul su se afla prins un petec de hrtie pe care erau mzglite cuvintele:
Semnul celor patru. Ce semnificaie aveau aceste cuvinte, cine putea fi
vizitatorul nostru misterios? N-am aflat niciodat. Dup cte ne-am putut
da seama, nu se furase nimic din bunurile tatlui nostru, dei se cotrobise
peste tot. Desigur, fratele meu i cu mine am fcut o legtur ntre acest
incident ciudat i teama care-l urmrea pe tata; totui, pentru noi a rmas
pn azi un mister de neptruns.
Omuleul se opri pentru a-i aprinde din nou narghileaua, i cteva clipe
fuma gnditor, n tcere. Toi eram absorbii de extraordinara sa povestire.
n timpul ct ni se redase pe scurt felul n care murise tatl ei, domnioara
Morstan se fcuse alb ca varul i, o clip, m-am temut c va leina.
Dar i reveni puin, dup ce bu un pahar cu ap, pe care i l-am turnat
calm dintr-o caraf veneian aflat pe masa de alturi. Sherlock Holmes
edea tolnit pe scaun, cu o expresie absent i pleoapele lsate peste ochii
si strlucitori. Uitndu-m la el, m-am gndit c, n aceeai zi, se plnsese
de neajunsurile i de banalitatea vieii. Acum avea o problem deosebit de
dificil, menit s-i pun inteligena la ncercare.

Domnul Thaddeus Sholto se uit pe rnd la fiecare dintre noi, mndru


de efectul pe care povestirea lui l produsese asupra noastr. Trgnd din
cnd n cnd din pipa umplut pn la refuz, continu.
Fratele meu i cu mine, spuse el, eram dup cum v putei nchipui
foarte nelinitii din pricina comorii despre care ne vorbise tata. Timp de
sptmni i luni ntregi am fcut spturi i am cercetat peste tot n
grdin, fr s dm de urma ei. Eram nnebunii de ciud la gndul c
murise avnd pe buze locul unde aceasta era ascuns. n ceea ce privete
valoarea bogiilor pierdute, nu ne era greu s ne dm seama de ea, dup
mtniile de perle pe care le scosese la lumin. n legtur cu aceste perle
am avut o mic discuie cu fratele meu, Bartholomew. Perlele reprezentau,
fr ndoial, o mare valoare, i el voia s le pstreze cci, ntre noi fie vorba,
fratele meu cam seamn cu tata n ceea ce privete zgrcenia. n afar de
asta, se gndea c dac vom preda perlele, s-ar putea ca lumea s
cleveteasc i, pn la urm, s avem neplceri. Tot ce-am izbutit a fost s-l
conving s m lase pe mine s caut adresa domnioarei Morstan, creia s-i
trimit cte o perl la intervale stabilite, astfel nct cel puin ea s nu se afle
niciodat la ananghie.
Frumos gest din partea dumneavoastr, spuse nsoitoarea noastr pe
un ton convins. Dovedete ct suntei de generos.
Omuleul tgdui, printr-un gest cu mna.
Eram tutorii dumneavoastr, spuse el. Cel puin, aa vedeam eu
problema, dei Bartholomew nu prea era de acord cu acest punct de vedere.
Noi aveam bani din belug. Eu nu mai doream alii. n afar de asta, ar fi
fost o lips de bun sim s tratm o fat tnr ntr-un mod att de odios. Le
mauvais gout mene au crime7. Francezii procedeaz cu mult elegan n
asemenea situaii. Deosebirea noastr de preri asupra acestei chestiuni
mersese att de departe, nct am considerat necesar s ne desprim; aa c
eu am prsit Pondicherry Lodge, lundu-i cu mine pe Williams i pe
btrnul khitmutgar. Dar ieri am auzit c s-a petrecut un eveniment de o
mare importan. Comoara a fost descoperit. Imediat, i-am trimis o
convocare domnioarei Morstan i acum nu ne mai rmne dect s plecm
la Norwood i s cerem partea noastr. Noaptea trecut i-am vorbit despre
aceasta fratelui meu, aa nct vom fi ateptai, dac nu binevenii.
Domnul Thaddeus Sholto tcu, dar nu conteni s se agite pe canapeaua
sa luxoas. Noi tceam, preocupai de noul curs pe care-l luase aceast
misterioas afacere. Holmes sri cel dinti n picioare.

Nesimirea duce la crim (fr.) (n. tr.).

Ai procedat excelent, domnule, de la nceput pn la sfrit, spuse el.


S-ar putea s v oferim o mic compensaie, elucidnd unele lucruri care v
sunt nc neclare. Dar, cum spunea adineauri domnioara Morstan, este
trziu i cel mai bine ar fi s nu mai pierdem vremea.
Noua noastr cunotin ncolci cu grij tubul narghilelei, apoi scoase
dindrtul unei perdele o manta foarte lung i nzorzonat, cu guler i
mneci din blan de astrahan. n ciuda cldurii sufocante a nopii, i
ncheie bine nasturii i i puse pe cap o apc din piele de iepure, cu
acoperitori pentru urechi, astfel nct nu i se mai vedea dect faa agitat i
ofilit.
Sntatea mea e cam ubred, explic el n timp ce ne conducea pe
coridor. Sunt silit s m comport ca un om bolnvicios.
Afar ne atepta trsura i era clar c programul nostru fusese dinainte
stabilit, deoarece vizitiul o porni de ndat cu toat viteza. Thaddeus Sholto
vorbea tot timpul, iar vocea sa acoperea zgomotul roilor.
Bartholomew e un tip iste, spuse el. Cum credei c-a gsit locul unde
se afla comoara? Ajunsese la concluzia c era undeva n interiorul casei; s-a
apucat deci s calculeze dimensiunile exacte ale cldirii, a fcut msurtori
peste tot, astfel nct nici un centimetru n-a rmas neexplicat. Printre altele,
a descoperit c nlimea cldirii era de 25 de metri, dar adunnd nlimea
tuturor camerelor suprapuse i calculnd spaiile dintre ele, nu rezultau
dect 23,7 metri. Lipseau deci 1,3 metri. Aceast diferen nu putea fi dect
n vrful casei. A fcut o gaur n tavanul ultimei camere i a descoperit o
mansard zidit, de care nu tia nimeni. n mijlocul camerei, susinut de
dou brne, se afla cufrul cu comoara. L-a cobort prin sprtura din zid i a
luat cunotin de coninut, calculnd valoarea bijuteriilor la nu mai puin
de jumtate de milion de lire sterline.
Cnd am auzit de aceast sum uria, ne-am uitat unul la altul cu ochii
holbai. Dac izbuteam s-i asigurm drepturile, domnioara Morstan avea
s devin, dintr-o guvernant nevoia, cea mai bogat motenitoare din
Anglia. Era deci cazul ca, n calitate de prieten loial, s m bucur la aflarea
acestei veti; totui, trebuie s mrturisesc, spre ruinea mea, c egoismul a
pus stpnire pe mine i-mi simeam inima grea ca plumbul. Am mormit
cteva cuvinte de felicitare, apoi, abtut, m-am ghemuit pe banc, cu capul
plecat, prad dezamgirii, fr s mai ascult trncneala noii noastre
cunotine.
Era, n mod cert, un ipohondru autentic i-l auzeam ca prin vis cum
nira cu nemiluita tot felul de simptome, cernd mereu numeroase
amnunte despre compoziia i aciunea a nenumrate leacuri bbeti, din
care avea n buzunar cteva mostre, ntr-o cutie de piele. Sper s nu-i fi

amintit de nici unul dintre rspunsurile pe care i le-am dat n seara aceea.
Holmes afirm c m-a auzit prevenindu-l mpotriva primejdiei foarte mari
care-l amenina dac ar fi luat mai mult de dou picturi de ulei de ricin, n
timp ce i recomandam ca sedativ stricnina, n doze foarte mari. Oricum, de
un lucru sunt sigur: c m-am simit uurat cnd, dup o zguduitur, trsura
s-a oprit, i vizitiul a srit jos ca s ne deschid portiera.
Aceasta este Pondicherry Lodge, domnioar Morstan, spuse domnul
Thaddeus Sholto, n timp ce o ajuta s coboare.

V.
TRAGEDIA DE LA PONDICHERRY LODGE
Era aproape ora unsprezece cnd am ajuns la aceast etap final a
aventurilor noastre nocturne. Lsasem n urm ceaa umed a metropolei i
noaptea era foarte plcut. O briz cald adia dinspre apus i nori grei se
trau alene pe bolt, iar cnd i cnd se ivea o semilun sclipitoare, luna
nou. n btaia razelor ei se vedea de-ajuns de bine la oarecare distan, dar
Thaddeus Sholto lu totui unul din felinarele trsurii ca s ne lumineze
drumul.
Pondicherry Lodge se nla pe un teren izolat i era strjuit de un zid
de piatr foarte nalt, acoperit cu cioburi de sticl. O poart ngust, ntrit
cu drug de fier, constituia singurul mijloc de acces. Cluza noastr folosi
btaia caracteristic a potaului.
Cine e acolo? strig o voce morocnoas din interior.
Eu sunt, McMurdo. Cred c mi-ai recunoscut semnalul.
Se auzi un bombnit i apoi un zornit de chei. Poarta se deschise ncet
i un om scund, robust, lat n umeri, i fcu apariia n prag i se uit la noi
cu nite ochi bnuitori, care clipeau n lumina galben a felinarului nostru.
A, dumneavoastr suntei, domnule Thaddeus. Dar ceilali cine sunt?
n privina lor, n-am primit nici un ordin de la stpnul meu.
Cum, McMurdo? M mir. Asear i-am spus fratelui meu c am s
vin cu civa prieteni.
N-a ieit deloc din camera sa astzi, domnule Thaddeus, i n-am nici
un ordin. tii foarte bine c trebuie s respect dispoziiile. Pe
dumneavoastr pot s v las nuntru, dar prietenii dumneavoastr trebuie
s rmn afar.
Piedica venea pe neateptate. Thaddeus Sholto rmase uluit i
neputincios.
Nu e bine ce faci, McMurdo! spuse el. Dac eu rspund pentru ei, e
suficient! Gndete-te la domnioara. Nu poate s atepte n strad, la ora
asta.
mi pare foarte ru, domnule Thaddeus, spuse omul nenduplecat.
Dumnealor sunt prietenii dumneavoastr, dar poate nu i ai stpnului

meu. M pltete bine ca s-mi fac datoria i trebuie s mi-o fac. Nu tiu
cine sunt prietenii dumneavoastr.
Ba da, tii, McMurdo, spuse Sherlock Holmes cu o voce blnd. Nu
cred c-ai putut s m uii. Nu-i aduci aminte de amatorul cu care ai boxat
trei reprize, n sala Alison, la gala organizat n beneficiul dumitale, acum
patru ani?
Nu cumva e domnul Sherlock Holmes! strig boxerul. Dumnezeule!
Cum de nu v-am recunoscut? Dac n loc s stai acolo cuminte v-ai fi
repezit la mine i mi-ai fi aplicat croeul dumneavoastr sub brbie, v-a fi
recunoscut numaidect. Pcat c nu v-ai inut de box. Ai fi ajuns departe.
Ai vzut, Watson, dac a da gre n toate meseriile, tot mi-ar mai
rmne o profesiune tiinific, spuse Sherlock Holmes rznd. Sunt sigur
c acum prietenul nostru n-o s ne mai in la poart.
Poftii, v rog, poftii, domnule dumneavoastr i prietenii
dumneavoastr. mi pare foarte ru, domnule Thaddeus, dar ordinele sunt
foarte stricte. Trebuie s fiu sigur de prietenii dumneavoastr nainte de a le
ngdui s intre.
Dincolo de ziduri, o alee aternut cu pietri erpuia pe un teren vast i
pustiu pn la o cldire imens, ptrat i banal, cufundat n ntuneric cu
excepia unui col unde pica o raz de lun rsfrnt din fereastra unei
mansarde. ntinderea cldirii i linitea sumbr, mormntal, i strecurau
fiori n inim. Nici chiar Thaddeus Sholto nu prea n largul lui! Felinarul i
tremura i-i zngnea n mn.
Nu pot s-mi dau seama ce se ntmpl, spuse el. Trebuie s fie vorba
de o nenelegere, i-am spus foarte clar lui Bartholomew c venim i totui
nu se zrete nici o lumin la fereastra lui. Nu pot s-mi explic.
ntotdeauna i pzete astfel locuina? ntreb Holmes.
Da, a luat obiceiul tatlui meu. tii, el era fiul favorit i uneori mi
vine s cred c lui i-a spus mai multe dect mie. Colo sus, unde strlucete
raza de lun, este fereastra lui Bartholomew. E luminat, ns cred c nu pe
dinuntru.
Nu, spuse Holmes, dar se zrete o lumin slab n ferestruica de
lng u.
O, aceea este camera menajerei. Acolo locuiete btrna doamn
Bernstone. Ea ne poate spune ce se petrece. Dar cred c ar fi mai bine dac
nu v suprai s ateptai aici un minut sau dou, cci dac intrm toi o
dat cum n-a fost prevenit de sosirea noastr ar putea s se alarmeze.
Dar vai, ce se aude?
Ridic felinarul, i mna ncepu s-i tremure att de tare nct cercurile
de lumin dansau n jurul nostru.

Domnioara Morstan m apuc de ncheietura minii i cu toii


ncremenirm, cu inimile strnse i cu urechile ciulite. n linitea nopii, din
imensa cldire mohort rsun cel mai trist, cel mai jalnic dintre sunete,
strigtul unei femei nspimntate.
E doamna Bernstone, spuse Sholto. Ea e singura femeie din cas.
Ateptai aici. M ntorc ntr-o clip.
Se ndrept n grab spre u i ciocni n felul su bizar. i deschise o
femeie btrn, nalt, care l ntmpin cu un aer de satisfacie i-l invit s
intre.
Vai, domnule Thaddeus, ce bine-mi pare c-ai venit. Sunt att de
bucuroas c-ai venit, domnule Thaddeus!
Am auzit-o manifestndu-i bucuria iar i iar pn ce ua s-a nchis i
vocea i s-a stins, acoperit de un vl de tcere.
Cluza noastr ne lsase nou felinarul. Holmes l roti ncet de jur
mprejur i examin cu atenie cldirea i grmezile de moloz mprtiate
peste tot. Domnioara Morstan i cu mine stteam nemicai, mn-n
mn. Dragostea i are cile ei greu de ptruns. Dei nu ne vzusem
niciodat pn n ziua aceea, dei nu schimbasem pn atunci nici un
cuvnt sau o privire duioas, acum, ntr-o clip de tulburare, minile
noastre se cutau instinctiv una pe cealalt. Mai trziu, acest lucru m-a
uimit, dar atunci mi s-a prut foarte firesc s m apropii de ea i dup cum
mi-a mrturisit adesea simea, la rndul ei, imboldul de a se apropia de
mine ca s se simt bine i ocrotit. Stteam mn-n mn ca doi copii i, n
ciuda atmosferei ncrcate de mister care ne nconjura, ne simeam inimile
nvluite ntr-o linite senin.
Ce loc ciudat! spuse ea, privind n jur. Arat de parc toate crtiele
din Anglia s-ar fi adunat aici. Am vzut ceva similar pe o coast de colin,
lng Ballarat, dup ce se executaser prospectri.
Din acelai motiv, spuse Holmes, se vd urmele cuttorilor comorii.
Nu trebuie s uitai c au cutat-o timp de ase ani. Nu-i de mirare c
pmntul seamn cu o carier de pietri.
n clipa aceea, ua casei se deschise cu violen i Thaddeus Sholto
alerg spre noi cu braele ntinse n lturi i cu ochii plini de spaim.
S-a ntmplat ceva cu Bartholomew! strig el. Sunt ngrozit! Nervii
mei nu mai rezist.
Era ntr-adevr copleit de team i chipul su micu, slab, ce se ivea din
gulerul imens de astrahan, avea expresia jalnic a unui copil nspimntat
care cere ajutor.
S intrm n cas, spuse Holmes calm i hotrt.
Da, v rog! se tngui Thaddeus Sholto. Nu tiu ce s mai fac.

L-am urmat cu toii n camera menajerei, care se afla n partea stng a


coridorului. Btrna se foia de colo pn colo, cu o privire speriat i
nelinitit, mucndu-i degetele, dar apariia domnioarei Morstan avu
darul s-o liniteasc.
Dumnezeu s v binecuvnteze chipul blnd i senin, strig ea cu o
voce isteric. Acum c v vd, m simt mai bine. Doamne, c mult am mai
ptimit pe ziua de azi!
nsoitoarea noastr i lu mna slab i muncit i murmur cteva
cuvinte calde, blnde, de mbrbtare, care fcur ca faa livid a celeilalte
s mai capete culoare.
Stpnul s-a ncuiat nuntru i nu vrea s-mi rspund, explic ea.
tiind c-i place s stea adesea singur, am ateptat toat ziua s m cheme;
dar, acum o or, fiindc m temeam s nu i se fi ntmplat ceva, m-am urcat
la el i m-am uitat pe gaura cheii. Trebuie s mergei i dumneavoastr,
domnule Thaddeus trebuie s mergei sus i s vedei singur. n zece ani,
l-am vzut pe domnul Bartholomew n tot felul de mprejurri, i vesele i
triste, dar niciodat n-a artat aa.
Sherlock Holmes lu felinarul i urc primul, cci lui Thaddeus Sholto i
clnneau dinii n gur. Era att de zdruncinat i genunchii i tremurau
att de tare, nct a trebuit s-l iau de bra ca s-l ajut s urce. n timp ce
urcam treptele, Holmes i scoase de dou ori lanterna din buzunar i
examin cu grij cteva urme, care mie mi se preau mai mult pete diforme
de praf, pe rogojina de cocotier aternut pe scar n chip de pre. Mergea
ncet din treapt n treapt, innd lanterna n jos i aruncnd priviri
ptrunztoare n dreapta i n stnga. Domnioara Morstan rmsese n
urm cu menajera, care tremura de fric.
Etajul al treilea se sfrea printr-un coridor drept, destul de lung, cu
peretele din dreapta acoperit de o imens tapiserie indian, i cu trei ui n
partea stng. Holmes nainta la fel de ncet i de metodic, iar n vreme ce
noi l urmam ndeaproape, umbrele noastre prelungi se proiectau n spatele
nostru pe coridor. A treia u era cea pe care o cutam. Holmes ciocni, fr
s primeasc vreun rspuns, apoi ncerc s rsuceasc clana i s-o
deschid cu fora. Dar ua era nchis pe dinuntru cu un zvor lat i solid,
dup cum am vzut cnd am apropiat felinarul. Dei cheia se afla n
broasc, gaura nu era acoperit n ntregime. Sherlock Holmes se aplec s
se uite i, dup o clip, se ridic din nou cu rsuflarea tiat.
E ceva diabolic acolo, Watson, spuse el emoionat cum nu-l mai
vzusem vreodat. Ce prere ai?
M-am uitat prin gaura cheii i imediat m-am tras ndrt ngrozit.

Razele lunii ptrunseser n odaie mprtiind o lumin difuz i


schimbtoare. Privind drept nainte i suspendat n aer cci tot cadrul era
n umbr plutea un chip, exact chipul nsoitorului nostru, Thaddeus.
Acelai cap mare, lucios, cu acelai pr epos, aceeai paloare cadaveric.
Trsturile i erau ncremenite ntr-un rnjet oribil, eapn i nefiresc, care,
n odaia cufundat n tcere i scldat de razele lunii, te nspimnta mai
ru dect un chip schimonosit sau o privire fioroas. Chipul era att de
asemntor cu cel al prietenului nostru, nct m-am uitat napoi spre el, ca
s m conving c se afla ntr-adevr cu noi. Apoi mi-am adus aminte c ne
spusese c el i fratele lui erau gemeni.
Groaznic! i-am spus lui Holmes. Ce e de fcut?
Trebuie spart ua, rspunse el i, adunndu-i toate forele, se
npusti asupra ei. Ua scri, gemu, dar nu se supuse. Ne aruncarm
mpreun asupra ei; de data aceasta ced cu un zgomot brusc i ne trezirm
n interiorul camerei lui Bartholomew Sholto.
Parc ne aflam ntr-un laborator de chimie. Pe lng peretele din faa
uii, pe un raft dublu, se niruiau flacoane nchise ermetic, iar o mas era
nesat cu arztoare Bunsen, cu vase pentru experiene i eprubete. n
coluri se aflau damigene cu acid, nvelite n rchit. Una dintre ele prea s
aib o sprtur sau s fi fost lovit, deoarece o dr de lichid negru se
scursese i atmosfera era mbibat de un miros neptor de catran. ntr-un
col al camerei, n mijlocul unei grmezi de drugi i moloz, se afla o scar,
iar n tavan era o sprtur destul de larg ca s ngduie s treac prin ea un
om. La picioarele scrii era aruncat o frnghie lung, ncolcit. Lng
mas, ntr-un fotoliu de lemn, stpnul casei edea cu capul lsat pe umrul
stng i cu acel rnjet ngrozitor, inexplicabil pe chip. Era eapn i rece;
fr ndoial, murise de cteva ore. mi fcea impresia c nu numai
trsturile feei, ci i toate membrele erau crispate, n aa fel nct ofereau o
imagine nspimnttoare. Pe mas, lng el, se afla un instrument ciudat
un fel de ciomag de lemn noduros, stacojiu, cu o mciulie de piatr, ca un
ciocan legat cu o mpletitur grosolan. Alturi se afla un petec de hrtie, cu
cteva cuvinte mzglite pe ea. Holmes l citi, apoi mi-l ddu mie.
Vezi? spuse el i ridic din sprncene plin de neles.
La lumina lanternei am citit, cu un fior de spaim: Semnul celor patru.
Pentru numele lui Dumnezeu, ce-nseamn toate astea? am ntrebat.
nseamn crim, spuse el aplecndu-se asupra mortului. Aha! M
ateptam la asta. Privete!
mi art ceva ce semna cu un spin lung, negru, i care era nfipt n
piele, deasupra urechii.
Seamn cu un spin, am exclamat.

Este un spin. Poi s-l scoi. Dar fii atent, cci este otrvit.
L-am extras cu degetul mare i cu cel arttor. A ieit att de uor, nct
n-a rmas aproape nici o urm. Doar o urm de snge indica locul unde
fusese nfipt.
Pentru mine, misterul acesta este de nedezlegat, am spus dup aceea.
n loc s se lmureasc, lucrurile se complic din ce n ce mai mult.
Dimpotriv, rspunse el, totul se limpezete din clip n clip. mi
mai lipsesc doar cteva verigi pentru a avea lanul complet.
De cnd intrasem n camer, uitasem aproape cu desvrire de
prezena nsoitorului nostru. Sttea mai departe n pragul uii, imagine
desvrit a spaimei, i frngea minile i se vicrea. Dar deodat izbucni
pe un ton plngre:
Comoara a disprut! I-au furat comoara! Uite acolo sprtura prin care
am cobort-o. Eu l-am ajutat! Eu sunt ultimul care l-a vzut. L-am lsat aici
noaptea trecut i cnd am ajuns jos l-am auzit cum ncuia ua.
Ce or era?
Zece. i acum e mort, i poliia o s ne dea trcoale i eu o s fiu
bnuit, implicat. Da, da, sunt sigur s aa o s fie. Dar dumneavoastr,
domnilor, nu-i aa c dumneavoastr nu credei c eu l-am omort? Dac
eram eu asasinul, v-a fi adus aici? Vai de capul meu! Vai de capul meu!
Simt c o s nnebunesc!
i agit braele, btu din picioare, prad unui soi de frenezie convulsiv.
N-avei nici un motiv s v temei, domnule Sholto, spuse Holmes
blajin, i-i puse mna pe umr; ascultai-mi sfatul i ducei-v cu birja la
comisariat i anunai cazul. Oferii-v s-i ajutai n toate privinele. Noi v
ateptm aici pn ce v ntoarcei.
Omuleul, aproape ameit de cele petrecute, se supuse, i-l auzirm cum
se mpleticea pe scri, n ntuneric.

VI.
SHERLOCK HOLMES FACE O DEMONSTRAIE
Ei, i acum, Watson, spuse Holmes frecndu-i minile, avem o
jumtate de or la dispoziie. S profitm de ea. Dup cum i-am spus,
calculele mele sunt aproape terminate; dar s nu exagerm n ceea ce
privete ncrederea n concluzia tras. Dei pare simpl acum, povestea ar
putea s ascund unele elemente mai complicate.
Simpl!? am exclamat.
Firete, spuse el cu aerul unui doctor care explic ceva rezidenilor
si. Pentru ca urmele pailor dumitale s nu ncurce lucrrile, stai linitit n
colul acela. i acum, la lucru! n primul rnd, cum au intrat i cum au ieit
aceti indivizi? Ua n-a mai fost deschis de noaptea trecut. Dar fereastra?
i plimb lanterna n dreptul ei i mormi, spunndu-i prerea mai mult
pentru sine dect adresndu-mi-se mie. Fereastra e ferecat pe dinuntru.
Cerceveaua este solid. Nici un fel de balamale. S-o deschidem. Nici o
streain prin apropiere. Acoperiul, imposibil de atins de aici. i totui, un
om a intrat pe fereastr. Noaptea trecut a plouat puin. Iat urma unui
picior pe pervaz. Iar aici iat o urm rotund de noroi, aceeai pe parchet, i
din nou lng mas. Privete, Watson! E o demonstraie ntr-adevr foarte
nostim.
M-am uitat la amprentele foarte bine definite, sub forma unui disc.
Asta nu e o urm de picior, am spus.
Este ceva mult mai de pre pentru noi; amprenta unui ciot de lemn.
Vezi, aici, pe pervaz, este urma ghetei, o gheat grea, cu un toc lat de metal
i, alturi, urma piciorului de lemn.
Omul cu un picior de lemn.
Exact. Dar a mai fost cineva un complice foarte abil i eficace. Ai
putea s te caeri pe acest zid, doctore?
M-am uitat afar prin fereastra deschis. Luna continua s arunce raze
strlucitoare pe aceast poriune a cldirii. Ne aflam la peste douzeci de
metri de sol i, oriunde m uitam, nu vedeam nici un loc de pus piciorul,
nici mcar o crptur n zid.
Absolut imposibil, am rspuns.

ntr-adevr, fr ajutorul cuiva. Dar s presupunem c ai un prieten


sus care-i arunc frnghia aceea solid pe care o vd acolo, n col, fixnd
un capt de acest crlig mare din perete. Cred c, dac eti un om agil, poi
s te caeri chiar dac ai un picior de lemn. Evident, vei prsi locul n
acelai mod: complicele va trage napoi frnghia, o va desprinde din crlig,
va nchide la loc fereastra, o va fereca pe dinuntru i va pleca la fel cum a
venit. Ca un element de importan secundar continu el, pipind
frnghia s-ar putea nota faptul c prietenul nostru cu un picior de lemn,
dei crtor iscusit, nu era totui marinar. N-avea deloc mini bttorite.
Lupa mea a depistat mai multe urme de snge, ndeosebi aproape de
captul frnghiei, ceea ce m face s cred c a cobort att de repede nct
i-a jupuit pielea de pe mini.
Totul este plauzibil, spusei; dar mie faptele mi par mai de neneles
ca oricnd. Cine s fi fost complicele acela misterios? i cum a ptruns n
camer?
Complicele, mda! repet Holmes cu un aer gnditor. Exist unele
date interesante n legtur cu acest complice. El d o not de originalitate
ntregii poveti. Consider c acest aliat deschide drumuri noi n analele
crimei din ara noastr dei cazuri similare au existat n India i anume,
dac memoria m ajut, n Senegambia.
Deci, cum a ptruns? am repetat ntrebarea. Ua era ncuiat,
fereastra inaccesibil. A cobort pe co?
Grtarul e prea mic, mi rspunse. M-am gndit i la aceast
posibilitate.
Atunci, cum? am insistat.
Nu vrei s aplici principiile mele, spuse el cltinnd din cap. De cte
ori s-i mai repet c, dup ce ai eliminat imposibilul, ceea ce rmne, orict
ar fi de improbabil, trebuie s fie adevrul? tim c n-a intrat pe u, pe
fereastr sau pe horn. De asemenea, tim c nu putea s se ascund n
camer, ntruct nu exist nici un loc pentru aa ceva. Prin urmare, pe unde
a venit?
S fi intrat oare prin sprtura din tavan? am strigat.
Firete. Pe acolo trebuie s fi venit. Dac vei avea amabilitatea de ami ine lanterna, vom extinde investigaiile noastre n camera de deasupra
camera secret n care a fost gsit comoara.
Urc treptele scrii i, inndu-se cu amndou minile de cte o grind,
se slt n mansard. Apoi, culcat pe burt, ntinse mna dup lantern i
mi-a inut-o, ca s-l urmez.
Odia n care ne gseam acum avea cam 3,5 metri lungime pe 2 metri
lime. Pardoseala era format din grinzi, cu tencuial subire ntre ele, aa

nct, ca s mergi, trebuia s sari din grind n grind. Tavanul nclinat era,
fr doar i poate, partea interioar a adevratului acoperi al casei. Nu
exista nici un fel de mobil, iar praful ce se strnsese de-a lungul anilor
zcea pe jos n straturi groase.
Uite aici, vezi? spuse Sherlock Holmes, punnd mna pe peretele
nclinat. Aici e o trap care d spre acoperi. O mping i iat acoperiul care
n-are o nclinaie prea mare. Prin urmare, pe aici a intrat Numrul Unu. Ia
s vedem dac putem descoperi i alte elemente n legtur cu
personalitatea lui.
Cercet pardoseala cu lanterna i n timpul acesta am vzut, pentru a
doua oar n seara aceea, cum pe chipul su apare o und de uimire. Ct
despre mine, vzndu-l ct e de uluit, mi s-a ncreit pielea de emoie.
Pretutindeni se vedeau urme de picioare goale urme clare, de netgduit,
perfect conturate, dar mrimea lor nu depea jumtate din dimensiunea
unui picior normal de adult.
Holmes, am spus ntr-un suflet, un copil a svrit aceast fapt
oribil!
i recapt stpnirea de sine ntr-o clip.
Am avut un moment de ezitare, spuse el, dar lucrul este perfect
explicabil. Memoria m-a nelat, fiindc ar fi trebuit s-o prevd. Nu mai
avem ce cuta aici. S mergem jos.
Drag Watson, ncearc puin s analizezi singur faptele, spuse el cu
o nuan de nerbdare, mi cunoti metodele. Aplic-le i va fi instructiv s
comparm rezultatele.
Nu pot concepe nimic care s se potriveasc cu faptele, i-am rspuns.
n curnd ai s te lmureti, spuse el cu un aer nepstor. Cred c nu
mai e nimic important aici; totui, am s mai arunc o privire.
i scoase lupa i metrul, se aez n genunchi i ncepu s cerceteze
odaia; msura, compara, cerceta, cu nasul lui lung, subire, aplecat pn la
civa centimetri de duumea i cu ochii ce sclipeau ca mrgelele, aidoma
cu ai unei psri. Avea micrile iui, sprintene i calme ale unui cine de
vntoare care adulmec terenul nct fr s vreau m gndeam ce
criminal grozav ar fi devenit dac i-ar fi ndreptat energia i isteimea
mpotriva legii, n loc s i le pun n slujba ei. n timp ce-i continua
vntoarea, vorbea singur, n oapt, i n cele din urm bucuria lui izbucni
zgomotos i nvalnic.
Nu ncape ndoial, norocul ine cu noi, spuse el. De-aici nainte, n-ar
mai trebui s avem multe probleme de rezolvat. Numrul Unu a avut
ghinionul s calce n creozot. Se poate observa conturul piciorului su micu

aici, lng acest lichid ru mirositor; nelegi? Damigeana s-a spart i


lichidul s-a prelins pe jos.
i ce-i cu asta? am ntrebat.
i avem n mn, asta-i tot, spuse el. tiu un cine care ar urmri
acest miros pn la captul pmntului. Dac o hait de cini de vntoare
poate lua urma unui miros de hering ntr-un ntreg comitat, ct de departe
poate lua urma unui miros att de ptrunztor un cine antrenat special? E
matematic, ca o regul de trei simpl. Rspunsul ni-l va da... Dar ce se aude?
Aha! Au sosit reprezentanii acreditai ai legii.
Zgomote puternice de pai i voci stridente rsunau de jos, iar ua
holului fu trntit cu violen.
nainte de a veni ei, spuse Holmes, pune te rog mna aici, pe braul
acestui nefericit i aici, pe picior. Ce simi?
Muchii sunt tari ca o scndur, i-am rspuns.
ntocmai. Sunt ntr-o stare de contracie care depete cu mult
obinuitul rigor mortis. mbin aceasta cu contorsiunea feei, cu acest
zmbet al lui Hipocrate sau risus sardonicus, cum i spuneau scriitorii
antici, i vezi: ce concluzie i sugereaz?
O moarte provocat de un alcaloid vegetal puternic, am rspuns, un
fel de stricnin care provoac tetanosul.
Asta a fost ideea care a ncolit i n mintea mea, n clipa cnd am
vzut muchii ncordai ai feei. Cnd am intrat n camer, am cutat
numaidect cile prin care otrava ptrunsese n corp. Dup cum ai vzut,
am descoperit un spin nfipt sau proiectat n pielea capului, fr prea mult
for. Deci, dac presupunem c omul edea drept n fotoliul lui, partea
atins se afla exact n faa sprturii din tavan. Acum, examineaz acest spin.
L-am luat cu precauie i l-am inut n lumina lanternei. Era lung,
ascuit i negru; aproape de vrf lucea de parc ar fi fost dat cu o substan
lipicioas. Captul cellalt, tocit, fusese cioplit i rotunjit cu un cuit.
Provine din Anglia? ntreb el.
Nu, hotrt nu.
Avnd toate aceste date, ar trebui s fii n msur s tragi o concluzie
corect. Dar iat c vin oficialii; forele auxiliare trebuie s bat n retragere.
n timpul acesta, paii care se apropiau rsunar puternic pe coridor; un
brbat voinic, corpolent, mbrcat cu un costum gri, ptrunse cu pai greoi
n camer. Era rocovan, masiv i vnos, ochii lui foarte mici scnteiau i, n
contrast cu pungile de sub ei, preau ptrunztori. Era urmat la mic
distan de un inspector n uniform i de Thaddeus Sholto, care continua
s tremure.

E de lucru aici, nu glum! strig el cu o voce rguit, stins.


Frumoas poveste. Dar cine sunt dumnealor? Parc-am fi ntr-o vizuin de
iepuri, att de plin e casa!
Cred c v amintii de mine, domnule Athelney Jones, spuse Holmes.
O, firete c-mi amintesc, gfi el. Domnul Sherlock Holmes,
teoreticianul. mi aduc aminte! N-am s uit niciodat conferina pe care neai inut-o despre cauze, concluzii i efecte, n legtur cu afacerea
bijuteriilor de la Bishopgate. Este adevrat c ne-ai indicat drumul cel bun;
dar acum, trebuie s recunoatei c totul s-a datorat mai mult norocului
dect unei ndrumri iscusite.
Era vorba de un raionament foarte simplu.
Ei, haide, haide! Niciodat nu trebuie s-i fie ruine s recunoti
adevrul. Dar aici ce s-a ntmplat? Urt treab! Urt treab! Fapte
precise teoriile nu-i au locul. Noroc c m aflam la Norwood pentru alt
caz! Eram la comisariat cnd a sosit comunicarea. Ce credei, care e cauza
morii victimei?
O, nu prea e un caz asupra cruia s pot emite teorii, spuse Holmes
sec.
Las, las. Totui, nu putem s negm faptul c, uneori, o nimerii n
plin. Vai de mine! Dup cte neleg, ua era ferecat. Au disprut bijuterii
n valoare de jumtate de milion. Dar fereastra?
nchis i ea, dar exist urme pe pervaz.
Bine, bine, dar, dac era nchis, nseamn c urmele nu pot avea nici
o legtur cu crima. E o chestiune de bun sim. Se poate ca omul s fi murit
n urma unui atac; dar de ce au disprut bijuteriile? Stai! Am o idee. Mi se
ntmpl s am asemenea sclipiri. Inspectore, i dumneata, domnule Sholto,
ieii, v rog, puin afar. Prietenul dumneavoastr poate s rmn. Ce
prere ai, Holmes? Dup propria lui mrturisire, Sholto a fost noaptea
trecut n tovria fratelui su. Fratele a murit de un atac, iar Sholto a fugit
cu comoara! Ei, ce zici?
Dup care, mortul, grijuliu, s-a sculat i a zvort ua pe dinuntru.
Hm! Lipsete ceva aici. Hai s aplicm metoda bunului sim. Acest
Thaddeus Sholto a fost cu fratele lui; a avut loc o ceart; asta o tim. Fratele
a murit i bijuteriile s-au dus. i asta o tim. Nimeni nu l-a vzut pe frate,
dup ce Thaddeus l-a prsit. Patul lui a rmas neatins. Thaddeus este, n
mod vdit, ntr-o stare de spirit foarte agitat. Mutra lui nu-mi prea inspir
ncredere. Dup cum vezi, mi es plasa n jurul lui Thaddeus. Laul ncepe
s se strng.
Totui, nu prea suntei n posesia unor fapte, spuse Holmes. Aceast
achie de lemn, pe care am toate motivele s-o cred otrvit, a fost nfipt n

pielea capului victimei, unde se mai vede urma; acest bilet se afla pe mas,
lng instrumentul acela bizar cu mciulie de piatr. Cum se potrivesc toate
acestea cu teoria dumitale?
O confirm n toate privinele, spuse flos masivul detectiv. Casa e
plin de curioziti din India. Thaddeus a adus instrumentul acela i, dac
achia de lemn este otrvit, Thaddeus putea foarte bine s-o foloseasc n
scopuri criminale, ca oricine altul. Biletul este un iretlic menit s induc n
eroare. Singura ntrebare este: pe unde a ieit? A, da, desigur, uite o sprtur
n tavan.
Cu o agilitate remarcabil, dac inem cont de masivitatea sa, sri pe
scar, se slt n mansard i ndat dup aceea am auzit o voce entuziast
anunnd c a descoperit trapa.
Te pomeneti c descoper ceva, remarc Holmes, dnd din umeri.
Are, din cnd n cnd, sclipiri de inteligen. Il n y a pas des sots i
incommodes que ceux qui ont de lesprit8.
Vezi, spuse Athelney Jones cnd reapru pe treptele scrii, tot faptele
sunt mai bune dect teoriile. Prerea mea despre acest caz s-a confirmat.
Exist o trap care comunic cu acoperiul, i am gsit-o ntredeschis.
Eu am deschis-o.
A, da?! Deci ai observat-o?
Prea cam dezamgit de aceast veste.
n sfrit, oricine ar fi vzut-o primul, ea ne arat cum a ieit din
camer gentlemanul nostru.
Domnule inspector!
Da, domnule, se auzi rspunsul de pe coridor.
Spune-i domnului Sholto s intre. Domnule Sholto, este de datoria
mea s te previn c orice vei spune va fi folosit mpotriva dumitale. n
numele reginei, te arestez ca fiind implicat n asasinarea fratelui dumitale.
Ei, poftim! Ce v spuneam eu? strig bietul omule aruncndu-i
braele n sus i uitndu-se pe rnd la fiecare dintre noi.
Nu v nelinitii din cauza asta, domnule Sholto, spuse Holmes; cred
c-mi pot asuma sarcina de a v dovedi nevinovia.
Nu promitei prea mult, domnule teoretician, nu promitei prea
mult! spuse sec detectivul. S-ar putea s descoperii c este o treab mai
dificil dect vi se pare acum.
Nu numai c am s-l scot basma curat, domnule Jones, dar am s v
fac i dumneavoastr cadou numele i descrierea unuia dintre cei doi
8

tr.).

Protii cei mai suprtori sunt cei care au cte o sclipire de inteligen (fr.) (n.

oameni care au fost n aceast camer, noaptea trecut. Numele lui am


toate motivele s-o cred este Jonathan Small. Este un om lipsit de educaie,
scund, energic, care i-a pierdut piciorul drept i poart un ciot de lemn,
uzat n partea dinuntru. Gheata de la piciorul stng are talpa groas, vrful
ptrat i un blacheu de fier la toc. Este un fost ocna, de vrst mijlocie, cu
faa ars de soare. Aceste cteva indicaii ar putea s v fie de un oarecare
folos, dac adugai faptul c are o palm julit. Cellalt...
Aha! Cellalt? ntreb Athelney Jones batjocoritor, dar totui
impresionat dup cum mi-am putut da lesne seama de precizia
observaiilor lui Holmes.
E o persoan cam ciudat, spuse Holmes rsucindu-se pe clcie.
Sper ca n scurt timp s v pot face cunotin cu aceast pereche. Am o
vorb cu dumneata, Watson!
M conduse pn la captul scrii.
Acest eveniment neprevzut, spuse el, ne-a fcut s pierdem din
vedere elul iniial al aciunii noastre.
Tocmai m gndeam la asta, am rspuns; nu e bine ca domnioara
Morstan s mai rmn n aceast cas nenorocit.
Nu. Trebuie s-o conduci acas. Locuiete mpreun cu doamna Cecil
Forrester n Lower Camberwell, deci nu e foarte departe. Dac vrei s te
ntorci, eu te atept aici. Sau poate eti prea obosit?
Deloc. Nu cred c a putea sta linitit pn nu aflu mai multe despre
aceast poveste fantastic. Am cunoscut destule aspecte urte ale vieii, dar
i dau cuvntul meu de onoare c aceast rapid succesiune de surprize
stranii de ast-sear mi-a zdruncinat complet nervii. Cum ns am mers att
de departe, a vrea s vd, mpreun cu dumneata, ce se ntmpl pn la
capt.
Prezena dumitale mi va fi de mare ajutor, rspunse el. Vom cerceta
cazul pe cont propriu, lsndu-l pe acest Jones s se entuziasmeze de fiecare
castel de nisip pe care se va ncpna s-l construiasc. Dup ce o conduci
pe domnioara Morstan, a vrea s te rog s treci pe la Pinchin Lane
numrul 3, n apropiere de malul fluviului, la Lambeth. A treia cas pe
dreapta aparine unui individ care mpiaz psri; numele lui este
Sherman. Ai s vezi la fereastr o nevstuic innd un iepura. Scoal-l pe
btrnul Sherman i spune-i c-i trimit salutri i c am nevoie numaidect
de Toby. Te rog s-l iei n trsur cu dumneata la ntoarcere.
Un cine?
Da, o corcitur ciudat, cu un sim al mirosului extraordinar. A
prefera oricnd ajutorul lui Toby, celui al ntregului corp de detectivi din
Londra.

Am s i-l aduc, i-am spus. Acum e ora unu. Am s caut s fiu napoi
nainte de trei dac gsesc un cal bun.
Iar eu, spuse Holmes, am s vd ce pot s aflu de la doamna
Bernstone i de la servitorul indian care, dup cum mi-a declarat domnul
Thaddeus, doarme n mansarda de alturi. Apoi, am s studiez metodele
marelui Jones i am s-i ascult ironiile nu tocmai subtile. Wir sind gewohnt
dass die Menschen werhohnen was sie nicht verstehen.9 Goethe e mereu
plin de semnificaii.

tim c oamenii i bat joc ntotdeauna de ceea ce nu neleg (germ.) (n. tr.).

VII.
NTMPLAREA CU BUTOIUL
Poliia venise cu o trsur; am luat-o eu, ca s-o conduc acas pe
domnioara Morstan. Dup obiceiul angelic al femeilor, atta timp ct
cineva mai slab dect ea avusese nevoie de sprijin, fcuse fa cu calm
situaiei neplcute i am gsit-o foarte vioaie i linitit, lng menajera care
murea de fric. Dar, o dat urcat n trsur, mai nti fu ct pe-aci s leine,
apoi izbucni ntr-un hohot de plns; ntmplrile din noaptea aceea fuseser
pentru ea o grea ncercare. Mai trziu, mi-a mrturisit c n tot timpul
drumului a avut impresia c m port cu ea rece i distant. Nu bnuia lupta
care se ddea n inima mea, nici efortul pe care-l fceam ca s m stpnesc.
Ca i atunci cnd ne ineam de mn, n grdin, nutream pentru ea
compasiune i dragoste. Simeam c ani ntregi de via convenional n-ar
fi putut s-mi dea prilejul s-i cunosc att de bine firea sensibil i
curajoas, ca acea singur zi n care trecusem prin attea ntmplri ciudate.
Totui, dou gnduri mi opreau pe buze cuvintele de afeciune. Era slab i
lipsit de aprare, avea mintea i nervii zdruncinai. Dac i-a fi mrturisit
dragostea mea n asemenea momente, ar fi nsemnat s forez lucrurile, s
profit de situaie. Dar mai ru dect toate acestea mi se prea faptul c
devenise bogat. Dac cercetrile lui Holmes erau ncununate de succes,
avea s devin o motenitoare bogat. Ar fi fost oare cinstit, demn ca eu, un
biet chirurg cu solda njumtit, s profit de o intimitate pe care mi-o
scosese n cale hazardul? Nu m-ar fi considerat oare un simplu i vulgar
vntor de zestre? Nu puteam s-mi ngdui riscul ca un astfel de gnd s-i
treac prin minte. Comoara aceea de la Agra se ridicase ntre noi ca o
barier de netrecut. Se fcuse aproape dou cnd am ajuns la doamna Cecil
Forrester. Servitorii se retrseser cu cteva ore mai nainte, dar doamna
Forrester era att de intrigat de mesajul bizar primit de domnioara
Morstan, nct ateptase cu nerbdare ntoarcerea ei acas. Ne deschise ea
nsi ua. Era o femeie ntre dou vrste, frumoas, i m-am bucurat
vznd cu ct cldur a prins-o pe domnioara Morstan de talie i ct de
matern i era vocea cnd a ntmpinat-o. Era limpede c nu o trata ca pe o
slujba pltit de ea, ci ca pe o prieten pe care o stima. I-am fost prezentat
i doamna Forrester m-a rugat struitor s intru n cas i s-i povestesc

aventurile noastre. Dar i-am explicat importana comisionului pe care urma


s-l fac i i-am fgduit c le voi ine la curent cu eventualele progrese n
elucidarea cazului.
Dup ce m-am desprit de ele i am pornit-o la drum, m-am uitat pe
furi n urm; parc mai vd i acum micul grup n prag cele dou siluete
graioase, nlnuite, ua ntredeschis, lumina din hol ce strlucea prin
vitraliile colorate, barometrul i scara interioar. Era odihnitor s admiri, fie
i n fug, aceast imagine a unui interior britanic plin de linite i calm, n
contrast cu crima tenebroas i sinistr care ne absorbea gndurile. i cu ct
m gndeam mai mult la cele ntmplate, cu att devenea mai tenebroas i
mai sinistr. Gonind pe strzile tcute i slab iluminate, revedeam n minte
felul cum se petrecuser faptele acelea nemaipomenite. Cel puin n ceea ce
privete prima problem, lucrurile erau destul de clare.
Moartea cpitanului Morstan, expedierea perlelor, anunul, scrisoarea
asupra tuturor acestor fapte se fcuse lumin. Dar ele ne-au cluzit spre un
mister mult mai profund i mai tragic. Comoara din India, ciudatul plan
gsit printre lucrurile lui Morstan, strania scen n momentul morii
maiorului Sholto, redescoperirea comorii, urmat imediat de asasinarea
descoperitorului, mprejurrile bizare ale crimei, urmele de pai, armele
neobinuite, cuvintele de pe bilet care corespundeau cu cele de pe harta
cpitanului Morstan iat un adevrat labirint n care un om mai puin
nzestrat dect vecinul meu de apartament n-ar mai fi sperat s gseasc
vreodat rezolvarea misterului.
Pinchin Lane era un ir de case srccioase din crmid, cu parter i
un etaj, n partea de jos a cartierului Lambeth. A trebuit s bat ctva timp la
numrul 3 pentru a fi luat n seam. Dar, n cele din urm, am zrit scnteia
unei lumnri n spatele jaluzelelor i cineva a aprut la fereastra de sus.
terge-o de aici, beiv vagabond, spuse omul. Dac mai faci glgie,
deschid cutile i las patruzeci i trei de cini s se npusteasc asupra ta.
Dac lsai unul singur, e-n regul. Tocmai de-aia am venit, am spus.
Car-te! zbier vocea. Pe Dumnezeul meu c am un pietroi n sacul
sta i i-l arunc n cap, dac n-o tergi!
Dar eu am nevoie de un cine, am strigat.
Nu stau la discuie! ip domnul Sherman. S-i fie clar; numr pn
la trei i apoi dau drumul pietroiului.
Domnul Sherlock Holmes... am nceput eu i cuvintele au avut un
efect magic, deoarece fereastra s-a nchis brusc i, n mai puin de un minut,
ua se deschise larg. Domnul Sherman era un btrn nalt, slab, cu umerii
czui, gtul noduros i ochelari albatri.

Prietenii domnului Sherlock Holmes sunt ntotdeauna binevenii,


spuse el. Poftii nuntru, domnule. Avei grij, nu v apropiai de bursuc, c
muc. Of, rule, rule! Vrei s-l muti pe domnul? Aceste cuvinte erau
adresate unui hermelin care-i lungise gtul printre zbrelele cutii. Nu v
temei de ea, domnule. E doar o oprl. Nu are dini, aa c am lsat-o n
libertate ca s vneze crbuii. Nu trebuie s v suprai pe mine c am
fost cam violent cu dumneavoastr la nceput, dar am necazuri cu copiii din
preajma locului, vin adesea s m scie. Dar ce anume dorete domnul
Holmes?
Unul din cinii dumneavoastr.
Aha! Probabil pe Toby.
Exact, pe Toby.
Toby locuiete la numrul 7, pe stnga.
O porni ncet nainte, cu lumnarea n mn, n mijlocul ciudatei familii
de animale pe care o strnsese n jurul su. La lumina nesigur i jucu,
am putut s-mi dau seama c de peste tot, din fiecare col, ni se aruncau
priviri vii, ptrunztoare. Pn i pe rafturile de sus se aflau nite psri cu
un aer solemn care trezite din somn de vocile noastre se lsau lenee
cnd pe un picior, cnd pe cellalt.
Toby era o creatur urt, cu prul lung, alb i maro, cu urechile blegi,
jumtate prepelicar, jumtate cine ciobnesc, i avea un mers legnat.
Dup o oarecare ovial, a acceptat bucica de zahr pe care mi-o dduse
btrnul naturalist i, ncheind astfel o convenie cu mine, m-a urmat pn
la trsur i m-a ntovrit apoi, fr s-mi fac greuti.
Ceasul Palatului btuse tocmai ora trei cnd m-am trezit din nou la
Pondicherry Lodge. Am aflat c fostul campion de box McMurdo fusese
arestat sub acuzaia de complicitate, iar att el, ct i domnul Sholto, se
aflau la comisariatul de poliie. Doi ageni pzeau poarta ngust, dar cnd
am menionat numele detectivului, mi-au dat voie s intru cu cinele.
Holmes sttea n pragul uii, cu minile n buzunare, i trgea din pip.
Bravo, l-ai adus! spuse el. Stranic cine! Athelney Jones a plecat ct
ai lipsit, s-a fcut aici o imens risip de energie. Au fost arestai, n afar de
prietenul Thaddeus, paznicul, menajera i servitorul indian. Acum, terenul
este la dispoziia noastr, a rmas doar un sergent de paz. Las cinele aici
i hai s mergem sus.
L-am legat pe Toby de masa din hol i am urcat din nou scrile. Camera
era la fel cum o lsasem, n afar doar de faptul c se aruncase un cearaf
deasupra victimei. Un sergent de poliie obosit sttea rezemat ntr-un col.
mprumut-mi, te rog, lanterna dumitale, i spuse prietenul meu.
Acum, prinde-o cu aceast sfoar n jurul gtului meu, n aa fel nct s-mi

atrne n fa. Mulumesc. O s-mi scot pantofii i ciorapii. Am s te rog s-i


iei jos cu dumneata, Watson. Am s fac puin echilibristic. Moaie-mi
batista n creozot. Perfect. Acum, hai cu mine pentru o clip sus la
mansard.
Ne-am strecurat prin sprtur. Holmes ndrept din nou lanterna spre
amprentele de pai din praf.
A vrea s te uii cu atenie la aceste urme, spuse el. Observi ceva
demn de reinut n legtur cu ele?
Aparin unui copil sau unei femei scunde.
Dar, n afar de dimensiunea lor, nu vezi nimic altceva?
Nu, nu vd nici o deosebire fa de alte urme de pai.
Ba da! Privete aici! Este vorba de amprenta unui picior drept, n praf.
Acum, imprim alturi piciorul meu gol. Care este diferena esenial?
Degetele dumitale sunt aproape lipite unul de altul; n cealalt
amprent, fiecare deget este desprit n mod distinct.
Exact. Asta e deosebirea. Memoreaz bine acest lucru. Acum, fii bun
i du-te la fereastr i miroase pervazul de lemn. Eu rmn aici fiindc am
batista n mn.
Am fcut ce mi-a spus i am simit un miros puternic de catran.
Prin urmare, acolo a pus piciorul cnd a ieit. Dac i dumneata poi
s-i adulmeci urma, cu att mai mult lui Toby nu-i va fi greu s-o fac. Acum,
alearg jos, d drumul cinelui i vino s admiri un echilibrist.
n timp ce ieeam afar, n curte, Sherlock Holmes se suise pe acoperi
i, ca un licurici enorm, se strecura cu agilitate de-a lungul streinii. La un
moment dat, a disprut din raza mea vizual n spatele unor couri, dar a
reaprut numaidect, apoi a disprut iar, n partea cealalt. Fcnd
nconjurul cldirii, l-am gsit stnd ntr-unul din colurile streinii.
Dumneata eti, Watson? strig el.
Da.
Acesta este locul. Dar ce naiba e forma aceea neagr acolo, jos?
Un butoi cu ap.
Are capac deasupra?
Da.
Nici o urm de scar?
Nu.
Afurisit om! Un loc tocmai bun s-i frngi gtul. Dar, n mod
normal, trebuie s pot i eu s cobor pe acolo pe unde el a putut s se
caere. Burlanul pare solid. Oricum, s-i dm drumul.
Se auzi un hrit de picioare i lanterna ncepu s coboare de-a lungul
zidului. Apoi, cu un salt uor, ajunse pe butoi i, de acolo, sri jos.

A fost uor de urmrit drumul pe care l-a parcurs, spuse prietenul


meu trgndu-i ciorapii i nclndu-i pantofii. Peste tot pe unde a
trecut, erau micate din loc iglele i, n graba lui, a pierdut asta. Ceea ce,
cum v exprimai voi, doctorii, mi confirm diagnosticul.
Obiectul pe care mi-l art era un fel de portmoneu sau pung mic din
trestie, mpodobit cu cteva pietre viu colorate. Dup form i mrime,
semna cu un portigaret. nuntru erau ase spini din lemn negru, ascuii
la un capt i rotunjii la cellalt, identici cu cel care-l doborse pe
Bartholomew Sholto.
Sunt nite arme infernale, spuse el. Ai grij s nu te nepi. mi pare
foarte bine c se afl n posesia mea, cci nu cred s mai aib i altele. Nu
trebuie s ne mai temem c eu sau dumneata vom gsi, n scurt timp,
vreunul n pielea noastr. n ce m privete, a prefera s am de-a face cu o
duc de Martini. Eti n stare s mai supori un drum de zece kilometri,
Watson?
Desigur, am rspuns.
Dar piciorul dumitale?
Nici o grij.
A, iat-te i pe tine! Bunul, btrnul meu Toby! Miroase, Toby,
miroase, spuse el ntinznd sub nasul cinelui batista mbibat cu creozot;
iar javra, cu picioarele ei proase desfcute i cu capul nclinat caraghios
ntr-o parte, adulmec asemeni unui expert care miroase buchetul unui soi
faimos.
Holmes arunc apoi batista la o oarecare deprtare, leg o funie solid
de gtul corciturii i-o duse n direcia butoiului cu ap. Cinele izbucni
ntr-o serie de chellituri ascuite, tremurate, i, cu nasul n pmnt i
coada n aer, zburd vioi pe alee, trgnd de les i obligndu-ne s iuim
pasul. Cerul se albise treptat la rsrit, astfel nct se putea vedea la oarecare
distan, prin lumina cenuie i rece. Cldirea ptrat, masiv, cu ferestrele
ei ntunecate i zidurile goale, se nla acum trist i prsit n spatele
nostru. Drumul ducea de-a curmeziul unui teren accidentat, plin de
anuri i gropi pe care a trebuit s le strbatem. ntregul teren, cu
pmntul rscolit, cu grmezile de gunoaie, oferea un aspect dezolant, de
ru augur, care se armoniza cu tragedia ce se abtuse asupra casei.
Ajuns la zidul care nconjura curtea, Toby alerg pe lng el, chellind
agitat, i n cele din urm se opri ntr-un col acoperit de un fag tnr. n
colul unde se ntlneau dou laturi ale zidului, cteva crmizi fuseser
scoase din loc i treptele astfel create erau tocite i lucioase n partea de jos,
ca i cum cineva le-ar fi folosit de mai multe ori. Holmes se cr, pe zid i,
lund cinele pe care-l ineam de sfoar, i ddu drumul n partea cealalt.

Iat amprenta minii omului cu un picior de lemn, remarc Holmes


cnd m-am urcat alturi de el. Uite o pat slab de snge pe tencuiala alb.
Mare noroc am avut c de ieri n-a mai plouat prea tare. Mirosul trebuie s
persiste pe drum, n ciuda avansului lor de douzeci i opt de ore.
Mrturisesc c aveam unele ndoieli cnd m gndeam la traficul intens
care se desfurase ntre timp pe drumul spre Londra. Dar temerile mele au
fost curnd infirmate. Toby nu ovia deloc, nu se abtea din drum i
continua s nainteze cu mersul lui ciudat, legnat. Era limpede c mirosul
ptrunztor al creozotului le domina pe toate celelalte.
S nu-i nchipui, spuse Holmes, c n tentativa mea de a dezlega
acest mister m bizui exclusiv pe faptul ntmpltor c unul din cei doi
indivizi a clcat cu piciorul n dra de creozot. Sunt n posesia unor
informaii care mi-ar permite s-i urmresc pe mai multe ci diferite. Dar
aceasta este cea mai direct i, dat fiind c norocul ne-a blagoslovit cu ea,
m-a simi vinovat dac a neglija-o, ns nu este mai puin adevrat c
factorul respectiv a mpiedicat cazul nostru s devin o interesant
problem intelectual, aa cum promitea la un moment dat. Fr acest
indiciu prea evident, a fi avut ntr-adevr un merit n soluionarea cazului.
Dar ai destule, i nc s mai dai i altora, i-am spus. Te asigur,
Holmes, c m minunez de mijloacele prin care obii dovezile n acest caz,
chiar mai mult dect atunci cnd a fost vorba de crima lui Jefferson Hope.
De data aceasta, am impresia c este vorba de ceva mult mai profund, de
ceva inexplicabil. De pild, cum ai putut s-l descrii cu atta siguran pe
omul cu un picior de lemn?
Vai, dragul meu! Nici c se poate ceva mai simplu. Nu vreau s par
teatral. Totul este vdit n afara oricrei ndoieli. Doi ofieri care dein
comanda grzii unei nchisori afl un secret important n legtur cu o
comoar ascuns. Un englez, Jonathan Small, le schieaz o hart, i aduci
aminte c i-am vzut numele pe harta care se afla n posesia cpitanului
Morstan. A isclit-o n numele lui i al asociailor semnul celor patru,
cum o numea, ntr-un fel oarecum dramatic. Ajutai de aceast hart,
ofierii sau unul dintre ei descoper comoara i o aduc n Anglia lsnd,
pare-se, neclarificate unele condiii n care o dobndiser. Dar atunci, de ce
n-a pus Jonathan Small singur mna pe comoar? Rspunsul este evident.
Harta dateaz dintr-o perioad n care Morstan a intrat n crdie cu
deinuii. Jonathan Small n-a pus mna pe comoar fiindc att el, ct i
asociaii si, erau nchii.
Dar asta este o simpl speculaie, i-am spus.
Ba nu, este mai mult dect att. Este singura ipotez care corespunde
faptelor. S vedem cum se leag lucrurile mai departe. Maiorul Sholto

rmne timp de civa ani fericitul posesor al comorii. Apoi, primete o


scrisoare din India, care-l nspimnt. Despre ce era vorba? O scrisoare
prin care i se aducea la cunotin c oamenii pe care-i trsese pe sfoar
fuseser pui n libertate. Sau evadaser. Asta este mult mai probabil, cci
cunotea termenul lor de condamnare i deci n-ar mai fi constituit o
surpriz pentru el. Ce face atunci maiorul? Ia msuri de aprare mpotriva
unui om cu un picior de lemn un om alb, ine minte bine, cci l confund
cu un comis-voiajor i chiar trage cu pistolul asupra lui. Ei bine, pe hart
este numele unui singur om alb. Ceilali sunt hindui sau mahomedani. Nu
mai exist nici un alt alb. Iat de putem afirma cu toat ncrederea c omul
cu un picior de lemn este unul i acelai cu Jonathan Small. i se pare greit
raionamentul?
Nu, e limpede i concis.
i acum, s ne punem n locul lui Jonathan Small. S privim lucrurile
din punctul lui de vedere. El vine n Anglia cu dou intenii: s-i
redobndeasc ceea ce considera c sunt drepturile sale i s se rzbune pe
omul care l-a nelat. Afl unde locuiete Sholto i, foarte posibil, stabilete
o legtur cu cineva din cas. De pild, cu Lai Rao, majordomul acela pe
care noi nu l-am vzut. Doamna Bernstone nu-l consider deloc un om de
treab. Dar Small nu poate s afle unde este ascuns comoara deoarece
nimeni, n afara de maior i de un servitor credincios care a murit, n-a tiut
vreodat. La un moment dat, Small afl c maiorul este pe patul de moarte.
Cuprins de o panic nebun c secretul comorii ar putea s moar o dat cu
el, nal vigilena paznicilor i se strecoar pn la fereastra odii n care
zace muribundul, dar este mpiedicat s ptrund n camer de prezena
celor doi fii ai acestuia. Totui, nutrind o ur nempcat mpotriva
mortului, intr n aceeai noapte n camera lui, i rscolete corespondena
particular, cu sperana c va gsi vreun document privitor la comoar, i,
n cele din urm, las o amintire a vizitei sale, n mesajul scurt de pe bilet.
Fr ndoial, prevzuse c, n caz c-l va ucide pe maior, va lsa un astfel
de semn asupra cadavrului, ca o indicaie c nu era vorba despre o crim
obinuit, ci despre un fel de act de dreptate, cel puin din punctul de
vedere al celor patru asociai. Astfel de idei bizare sunt destul de frecvente
n analele crimei i, de obicei, ele ofer preioase indicii privitoare la asasin.
M urmreti?
Firete, totul e foarte clar.
Acum, s vedem ce putea s mai fac Jonathan Small? Doar s
continue s urmreasc din umbr strdaniile celor care ncercau s
descopere comoara. S-ar putea ca el s fi prsit Anglia i s se fi rentors la
unele intervale. Apoi survine descoperirea mansardei secrete, despre care

este numaidect informat. Din nou, putem presupune existena unui


complice n interior. Din cauza piciorului su de lemn, Jonathan nu poate,
sub nici un motiv, s ajung la odaia lui Bartholomew Sholto, situat la o
nlime att de mare. De aceea, apeleaz la cineva ca s-l ajute s biruie
acest obstacol; dar acest cineva i afund piciorul gol n creozot i astfel
apar Toby i un ofier cu solda njumtit i cu un tendon al lui Ahile n
suferin, care se angajeaz ntr-o curs de urmrire pe o distan de zece
kilometri.
Dar crima a fost svrit de complice, nu de Jonathan.
ntr-adevr. i, dac judecm dup amprentele lsate de Jonathan
cnd a intrat n camer, crima l-a indignat. El nu nutrea nici un fel de ur
fa de Bartholomew Sholto, i ar fi preferat ca acesta s fie imobilizat i s i
se pun un clu n gur. Nu dorea s-i vre capul sub treang. Dar nu se
mai putea face nimic: instinctele slbatice ale complicelui se dezlnuiser
i otrava i fcuse efectul; aa nct Jonathan Small i-a lsat semntura, a
cobort comoara n curte i a plecat cu ea. Aceasta a fost nlnuirea
evenimentelor, cel puin dup investigaiile mele. n ceea ce privete
nfiarea lui Small, trebuie s fie un om ntre dou vrste i cu faa ars de
soare, dac inem seama de faptul c i-a petrecut atia ani ntr-un cuptor
ca insulele Andaman. Statura lui am calculat-o dup lungimea pasului, i
mai tiu c purta barb. Podoaba lui capilar fusese singurul lucru care-l
impresionase pe Thaddeus Sholto atunci cnd l-a vzut la fereastr. Nu tiu
dac ar mai fi de adugat ceva...
Dar complicele?
Ei bine, ct despre acesta, nu prea avem de-a face cu un mister. Ai s
afli totul n curnd! Ce plcut e aerul dimineii! Privete noriorul acela care
plutete ca o pan trandafirie, smuls parc unui flamingo uria. Acum,
tivul rou al cercului solar se ridic deasupra lanului de nori care strjuiete
Londra. Acest soare strlucete pentru muli oameni, dar a pune rmag
c nici unul dintre ei nu are de ndeplinit o misiune att de ciudat ca
dumneata i ca mine. Ct de mici ne simim noi, cu ambiiile i eforturile
noastre meschine, n faa marilor fore elementare ale Naturii! Cum stai cu
Jean Paul10?
Destul de bine. M-am rentors la el prin intermediul lui Carlyle11.
10

Johann Paul Friedrich Richter (1763-1825), cunoscut sub numele de Jean Paul,
romantic german de o mare originalitate; personalitate dual, dominat de umor, el
supune universul criticii sale necrutoare (n. tr.).
11
Thomas Carlyle (1795-1834), scriitor englez, moralist, om politic, autor al lui
Sartor Resartus (1833-1834), oper autobiografic, i al eseului Eroii i cultul eroilor

E ca i cum te-ai ntoarce de la pru la izvor. El face o observaie


curioas, dar profund. i anume c principala dovad de adevrat mreie
a unui om este puterea lui de a-i da seama de propria-i micime. Dup cum
vezi, este vorba de o for de comparaie i de apreciere care constituie prin
ea nsi o dovad de noblee. Richter i d mult de gndit. Ai cumva un
pistol la dumneata?
Am bastonul.
S-ar putea s avem nevoie de aa ceva, dac ptrundem n vizuina lor.
Pe Jonathan i-l las dumitale, dar, dac cellalt face urt, voi fi nevoit s-l
lichidez.
Spunnd acestea, i scoase revolverul i, dup ce-l ncarc cu dou
gloane, l puse la loc n buzunarul din dreapta al jachetei. n tot acest timp,
ne inusem dup Toby pe drumurile mrginite de iruri de vile pe jumtate
rustice, care duceau spre metropol. Dar acum ajunsesem pe nite strzi pe
care muncitori i docheri se ndreptau spre locul de munc, n vreme ce
femei cu aspect neglijent deschideau ferestrele sau mturau scrile din faa
casei. Crciumile din colurile strzilor abia se deschiseser i brbai cu
privirea aspr ieeau din localuri tergndu-i brbiile cu mneca, dup
duca de diminea. Cini care rtceau pe strzi se holbau la noi, dar
neasemuitul nostru Toby nu se uita nici n dreapta, nici n stnga, mergnd
drept nainte, cu nasul n pmnt i scond uneori cte un geamt, cnd
ddea de un miros mai puternic.
Trecusem prin Streatham, Brixton, Camberwell, i acum ne gseam n
Kennington Lane; fcusem deci un ocol pe strzi lturalnice la est de Oval.
Oamenii pe care-i urmream o luaser, pare-se, pe un drum foarte curios, n
zigzag, probabil cu intenia de a trece neobservai. Nu mergeau niciodat pe
drumul principal, acolo unde exista o strad paralel care s le slujeasc
scopurile. Ajungnd n Kennington Lane, au luat-o piezi, la stnga, pe
Bond Street i Miles Street. Acolo unde aceasta din urm d n Knights
Place, Toby n-a mai vrut s nainteze i a nceput s alerge ndrt, i apoi
iar nainte, cu o ureche ridicat i cu cealalt czut, imagine specific a
nehotrii canine. Apoi prinse s alerge n cerc uitndu-se la noi din cnd
n cnd, ca i cum ne-ar fi solicitat nelegere pentru ncurctura n care se
afla.
Ce naiba are cinele? mormi Holmes. Cred c nu s-au urcat ntr-o
birj sau ntr-un balon?
(1841); adept al unui spiritualism aristocratic; a exercitat o influen considerabil
asupra literaturii engleze (n. tr.).

Poate c au zbovit aici un timp, am opinat.


A, totul e-n regul. A pornit-o din nou! spuse prietenul meu, uurat.
ntr-adevr, o pornise iari; dup ce se nvrti de cteva ori smiorcind,
se decise i se repezi nainte cu o energie i o hotrre pe care nu le artase
pn atunci. Se pare c mirosul era acum mult mai puternic, cci nu mai
avea nevoie s-i vre nasul; se smucea n les i ncerca s alerge. Dup
privirea radioas a lui Holmes mi-am dat seama de convingerea lui c ne
apropiam de sfritul cltoriei.
Drumul nostru trecea acum pe Nine Elms, conducndu-ne la depozitul
de cherestea al lui Broderick i Nelson, situat lng taverna White Eagle. n
culmea agitaiei, cinele ptrunse pe poarta lateral a depozitului, n care
tietorii i i ncepuser lucrul. Alerg pe o alee, printre rmie de
rumegu i printre ferstraie, apoi se strecur printre dou stive de
cherestea i, scond un ltrat triumftor, sri pe un butoi mare care se afla
nc pe cruul cu dou roi ce-l transportase. Clipind din ochi i gfind cu
limba scoas, Toby se instalase pe capac, privindu-ne cnd pe unul, cnd pe
cellalt, n ateptarea unui semn de preuire. Doagele butoiului i roile
cruului erau mnjite cu un lichid negru i ntreaga atmosfer din jur prea
impregnat cu mirosul de creozot. Sherlock Holmes i cu mine ne-am privit
uluii, i apoi am izbucnit simultan ntr-un hohot de rs imposibil de
stpnit.

VIII.
DETECTIVII AMATORI DIN BAKER STREET
Ce facem acum? am ntrebat. Se pare c Toby i-a pierdut reputaia
de a nu da gre niciodat.
A fcut i el ce-a putut, spuse Holmes, dndu-l jos de pe butoi i
scondu-l afar din depozitul de cherestea. Dac te gndeti ct creozot se
transport zilnic la Londra, nu e de mirare c urma noastr s-a ncruciat cu
alta. Acum se folosete din plin, ndeosebi la conservarea lemnului. Bietul
Toby nu e de condamnat.
Presupun c trebuie s ne ntoarcem iar pe drumul principal.
Da. Dar din fericire n-avem prea mult de mers. Ceea ce, evident, l-a
ncurcat pe Toby acolo, n intersecie, n Knights Place, a fost faptul c
existau dou urme diferite care duceau n direcii opuse. Noi ne-am nelat,
alegnd drumul greit. Acum, nu ne rmne dect s-l ncercm pe cellalt.
Nu era nici o dificultate n aceast privin. Cnd ajunse la locul unde
svrise greeala, Toby se nvrti, descriind un cerc larg i, n cele din
urm, porni ntr-o nou direcie.
Acum, trebuie s avem grij s nu ne duc acolo de unde venea
butoiul cu creozot, am remarcat.
M-am gndit la asta. Dar iat c merge numai pe trotuar, n vreme ce
butoiul a fost transportat prin mijlocul strzii. Nu, de data asta suntem pe
drumul cel bun.
Acesta trecea de-a lungul fluviului, prin Belmont Place i Princes Street.
La captul lui Broad Street cobor drept pn la malul apei, unde se afla un
mic debarcader din lemn. Toby ne trase pn n apropierea acestuia i
ncepu s se tnguiasc, privind apa din faa lui.
N-avem noroc, spuse Holmes. Aici s-au urcat probabil ntr-o barc.
La marginea debarcaderului pluteau cteva luntre, plute i schifuri. Lam purtat pe Toby prin dreptul fiecreia dar, dei a adulmecat puternic, nu
ne-a dat nici un semn. n imediata apropiere a acestui debarcader nu prea
artos se afla o csu din crmid pe care atrna, la a doua fereastr, o
tbli de lemn. Cu litere lbrate era scris Mordecai Smith iar dedesubt
Brci de nchiriat cu ora sau cu ziua. O a doua inscripie de deasupra uii
ne informa c exist i o alup anun confirmat de o uria grmad de

cocs aflat lng zgaz. Sherlock Holmes se uit pe ndelete n jur, i ceea ce
am citit pe faa lui nu prevestea nimic bun.
Nu e bine, spuse el. Indivizii tia sunt mai irei dect credeam. Se
pare c i-au ters urmele. M tem c au acionat dup un plan dinainte
stabilit.
Tocmai se apropiase de cas, cnd ua se deschise i un biat de vreo
ase ani cu pr buclat iei n fug, urmrit de o femeie rocovan,
corpolent, cu un burete mare n mn.
Jack, vino napoi s te spl, strig ea. Vino ncoace, mpieliatule; dac
se-ntoarce taic-tu i te gsete n halul sta, o s fie vai de noi.
Ce copil drgu! spuse Holmes cu diplomaie. Ce obrjori mbujorai!
Spune-mi, Jack, ce-i doreti tu cel mai mult?
Putiul chibzui o clip.
A vrea un iling.
Numai att? N-ai prefera altceva?
A prefera doi ilingi, rspunse minunea dup ce se gndi puin.
Poftim banii! Prinde-i! Avei un copil adorabil, doamn Smith.
Dumnezeu s v binecuvnteze, domnule, dar e tare zvpiat. Greu
mi vine s-l in n fru, mai ales cnd brbatul meu lipsete mai multe zile.
Aha, e plecat? spuse Holmes cu o voce dezamgit, mi pare ru, cci
voiam s discut ceva cu domnul Smith.
A plecat de ieri diminea, domnule, i, drept s spun, am nceput s
fiu cam ngrijorat. Dar dac este vorba de o barc, domnule, a putea s v
servesc i eu.
Voiam s nchiriez alupa.
Vai, domnule. Dumnezeu s v ocroteasc, cu alupa a plecat el.
Tocmai de aia sunt nelinitit; tiu c n-are crbuni dect pn la Woolwich
i napoi. Dac ar fi plecat cu barca, nu mi-ar fi psat; uneori, treburile l
poart pn la Gravesend i, cnd are de lucru acolo, rmne mai mult timp.
Dar ce te faci cu o alup fr crbuni?
Poate c a mai cumprat la vreunul din debarcaderele din drum.
S-ar putea, domnule, dar de obicei nu face aa ceva. De multe ori lam auzit plngndu-se din cauza preurilor care se cer pentru civa saci cu
crbuni. n afar de asta, nu prea mi place omul la cu un picior de lemn,
nu pot s-i suport mutra aia urt i vorba stricat. De ce oare ne-o fi dat
mereu trcoale?
Un om cu un picior de lemn? spuse Holmes cu o voce uor surprins.
Da, domnule, un individ cu faa ars de soare, cu chip de maimu,
care venea mereu s-l vad pe brbatul meu. Noaptea trecut l-a trezit din

somn i culmea e c soul meu tia c trebuia s vin, cci pregtise alupa.
V spun drept, domnule, nu m simt deloc n apele mele.
Vai, drag doamn Smith, spuse Holmes ridicnd din umeri, dar navei nici un motiv s fii ngrijorat. De unde tii c cel care a venit
noaptea trecut era tocmai omul cu un picior de lemn? Nu neleg cum
putei fi att de sigur.
Era vocea lui, domnule! I-am recunoscut vocea rguit i groas. A
btut n fereastr s fi fost vreo trei. Hai, btrne, scoal-te a spus e
vremea s ridici ancora. Brbatul meu l-a trezit pe Jim fiul nostru cel mai
mare i amndoi au ieit afar, fr s-mi spun mcar un cuvnt. Am
auzit cum piciorul de lemn rsuna pe pietre.
Era singur acest om cu un picior de lemn?
N-a putea s spun sigur, domnule. Dar n-am auzit pe altcineva.
mi pare ru, doamn Smith, cci m interesa o alup i am auzit
numai vorbe bune despre... Stai puin, cum i spune?
Aurora, domnule.
Ah! Nu e alupa aceea veche, foarte larg, de culoare verde, cu o
dung galben?
Nu, deloc. E la fel de ngust ca toate celelalte de pe fluviu. A fost
vopsit de curnd n negru, cu dou dungi roii.
Mulumesc. Sper s avei ct mai curnd veti de la domnul Smith.
Eu o pornesc acum de-a lungul fluviului i, dac dau de Aurora, am s-i
transmit soului dumneavoastr c suntei ngrijorat. Spuneai c are coul
negru?
Nu, domnule. Negru cu o dung alb.
A, da, desigur. Marginile sunt negre. Bun ziua, doamn Smith.
Watson, uite un barcagiu cu o barc. S-o lum i s trecem fluviul. Cel mai
important lucru, cnd ai de-a face cu astfel de oameni, spuse Holmes dup
ce ne-am instalat n barc, este s nu-i lai niciodat s cread c
informaiile lor te intereseaz ctui de puin. Altminteri, se nchid
numaidect n ei ca o stridie. Dac ns le lai impresia c-i asculi n sil, ai
toate ansele s scoi de la ei tot ce doreti.
Acum tim precis ce avem de fcut, spusei.
La ce te gndeti?
nchiriem o alup i o pornim de-a lungul fluviului, pe urmele
Aurorei.
Dragul meu prieten, asta ar nsemna o munc uria. S-ar putea ca
alupa s fi acostat la unul din numeroasele cheiuri care se gsesc pe ambele
maluri ale fluviului,de aici pn la Greenwich. Dincolo de pod este un

adevrat labirint de debarcadere, care se ntinde pe mai muli kilometri. iar trebui nu tiu cte zile ca s le cutreieri singur pe toate.
Atunci s apelm la poliie.
Nu. Probabil c pe Athelney Jones am s-l chem n ultimul moment.
Nu e un biat ru i n-a vrea s ntreprind ceva care ar putea s-i duneze,
din punct de vedere profesional. Dar acum, cnd am ajuns att de departe,
m-ar amuza s lucrez singur.
N-am putea s publicm un anun prin care s cerem informaii de la
proprietarii debarcaderelor?
n nici un caz! Oamenii notri ar afla c le arde pmntul sub clcie
i ar prsi ara. Cred c i acum au de gnd s-o tearg, dar atta timp ct
se simt n deplin siguran, nu se grbesc. n acest sens, energia cheltuit
de Jones ne va fi de folos, fiindc desigur c-i va publica n presa cotidian
punctul de vedere n legtur cu crima i astfel fugarii vor crede c toat
lumea se afl pe o pist greit.
Atunci ce facem? am ntrebat, n momentul cnd am ajuns n
apropierea nchisorii Millbank.
Lum birja asta, mergem acas, mncm ceva i dormim un ceas. Mai
mult ca sigur, nici n noaptea asta n-o s nchidem ochii. Vizitiu, oprete la
un oficiu potal! l inem mai departe pe Toby, fiindc s-ar putea s ne mai
fie de folos.
Ne-am oprit n faa oficiului potal din Great Peter Street, de unde
Holmes a expediat o telegram.
Cui crezi c i-am telegrafiat? ntreb el cnd ne-am reluat drumul.
Habar n-am.
i aminteti de grupul de detectivi speciali din Baker Street pe care lam utilizat n cazul lui Jefferson Hope?
Cum? am spus rznd.
Este exact cazul n care ajutorul lor ar putea fi nepreuit. Dac dau
gre, am i alte alternative; dar mai nti vreau s ncerc cu ei. Telegrama am
adresat-o ofieraului jegos, Wiggins, i cred c, nc nainte de a termina
noi micul dejun, ni se va altura mpreun cu toat banda.
Era ntre opt i nou, iar eu m resimeam de pe urma emoiilor
succesive ncercate n timpul nopii. Eram toropit, cu mintea nceoat i
trupul de plumb. Nu aveam entuziasmul profesional care-l susinea pe
prietenul meu, nici nu eram n stare s vd n acest caz o oarecare problem
intelectual abstract. n ceea ce privete asasinarea lui Bartholomew
Sholto, auzisem prea puine lucruri bune despre el i, ca atare, nu puteam s
nutresc o antipatie adnc fa de ucigaii si. Comoara, ns, era altceva.
Ea, sau parte din ea, aparinea de drept domnioarei Morstan. Atta timp

ct mai exista o ans s i se dea de urm, eram gata s-mi nchin viaa
acestui scop. Este adevrat c dac o gseam, domnioara Morstan avea s
ias probabil pentru totdeauna din viaa mea. Dar o dragoste influenat de
un asemenea gnd ar fi fost meschin i egoist. Dac Holmes se simea
stimulat s acioneze pentru descoperirea criminalilor, eu aveam un motiv
de zece ori mai puternic s m autostimulez pentru descoperirea comorii.
O baie n apartamentul din Baker Street i o schimbare complet a
hainelor mi-au remprosptat forele. Cnd am cobort n salonul nostru,
am gsit masa pus i pe Holmes turnnd cafeaua.
Privete aici, spuse el rznd i artndu-mi cu degetul un ziar
deschis. Energicul Jones i omniprezentul reporter au aranjat lucrurile ntre
ei. Dar cred c eti stul de cazul nostru. Mai bine mncm nti oule i
unca.
Am luat gazeta din mna lui i am citit scurta informaie care era
intitulat O crim misterioas n cartierul Upper Norwood.
Noaptea trecut, pe la orele dousprezece, spunea ziarul Standard,
domnul Bartholomew Sholto din Pondicherry Lodge, Upper Norwood, a
fost gsit mort n camera sa, n mprejurri care in de un act mrav. Din
cte am putut afla, victima nu prezint vreo urm de violen, dar o
valoroas colecie de pietre preioase din India, pe care defunctul gentleman
o motenise de la tatl su, a fost furat. Descoperirea se datoreaz
domnului Sherlock Holmes i doctorului Watson, care s-au dus la locuina
victimei nsoii de domnul Thaddeus Sholto, fratele defunctului. Printr-un
noroc neobinuit, domnul Athelney Jones, bine cunoscutul detectiv de la
Scotland Yard, se gsea ntmpltor la comisariatul de poliie Norwood i, n
mai puin de jumtate de or dup primul semnal de alarm, s-a aflat la faa
locului. Experiena i talentul su au fost canalizate de ndat spre
descoperirea asasinilor. El a avut imediat satisfacia s-i aresteze pe
Thaddeus Sholto, mpreun cu menajera, doamna Bernstone, cu un servitor
indian pe nume Lai Rao i cu un portar sau paznic, McMurdo. Este absolut
sigur c houl sau hoii erau familiarizai cu casa, deoarece binecunoscutele
nsuiri tehnice i spiritul de observaie ale domnului Jones i-au permis
acestuia s dovedeasc n mod cert c ticloii n-au putut s intre pe u sau
pe fereastr, ci trebuie s fi ptruns prin acoperiul cldirii i, de acolo,
printr-o trap, ntr-o camer comun cu aceea n care a fost gsit cadavrul.
Acest fapt, care a fost stabilit n mod foarte precis, dovedete c nu era
vorba de o spargere ntmpltoare. Aciunea prompt i energic a
reprezentanilor legii arat c, n asemenea mprejurri, este preferabil ca
ancheta s fie condus de un singur om, cu un spirit viguros i abil. Nu
putem s nu ne ducem cu gndul la faptul c aceasta constituie un

argument n favoarea celor ce ar dori s vad o descentralizare a corpului


nostru de detectivi, pentru ca acetia s vin ntr-un contact mai direct i
mai eficient cu cazurile pe care au datoria s le investigheze.
Nu e magnific? spuse Holmes zmbind pe deasupra cetii cu cafea.
Ce prere ai despre asta?
Cred c am avut mare noroc c n-am fost arestai i noi pentru crim.
Asta e i prerea mea. Dac se ntmpl s mai aib nc o criz de
energie ca asta, libertatea noastr e n pericol.
n acest moment, a zbrnit soneria de la intrare i am putut s aud cum
doamna Hudson, proprietreasa noastr, ridic vocea i se tnguie plin de
indignare i de nelinite.
Dumnezeule, Holmes, am spus cu jumtate glas, mi se pare c sunt
ntr-adevr pe urmele noastre.
Nu, n-am ajuns chiar pn acolo. Este poliia mea neoficial bieii
din Baker Street.
ntr-adevr, se auzi un tropit nbuit de picioare goale pe scri, o
larm de ipete ascuite i, deodat, o duzin de golani murdari i
zdrenroi nvli n odaie. n ciuda acestui asalt nvalnic, exista o oarecare
disciplin n rndurile lor, cci imediat s-au aliniat n faa noastr, n
ateptarea ordinelor. Unul dintre ei, mai nalt i mai n vrst dect ceilali,
iei din front cu un aer de vdit superioritate, care prea foarte caraghios
ntr-o asemenea aduntur de sperietori de ciori.
Am primit mesajul dumneavoastr, domnule, spuse el, i vi i-am adus
pe toi. Trei ilingi i ase penny transportul.
ine banii, spuse Holmes scond cteva monede. Pe viitor, Wiggins,
ei s-i raporteze dumitale, iar dumneata mie. Nu sunt de acord s mi se
invadeze casa n halul sta. Totui, mi pare bine c putei s auzii cu toii
instruciunile mele. Trebuie s dau de urma unei alupe care se numete
Aurora i care aparine unui oarecare Mordecai Smith; e neagr, cu dou
dungi roii i are coul negru, cu o dung alb. Acum trebuie s se afle pe
undeva pe fluviu. Vreau ca un biat s stea de veghe la debarcaderul lui
Mordecai Smith, vizavi de Millbank, i s-mi dea de tire dac vasul se
ntoarce. Trebuie s v mprii n dou echipe i fiecare s in sub
supraveghere unul din rmuri. Cnd avei vreo veste, m anunai imediat.
E clar?
Da, domnule comandant, spuse Wiggins.
Vei primi acelai salariu, iar biatul care va descoperi alupa va
cpta o guinee n plus. Poftim salariul pe o zi n avans. i acum, la treab!
Fiecare primi cte un iling i-o zbughi pe scri; o clip mai trziu, i-am
vzut nind n strad.

Dac alupa e pe ap, o vor gsi, spuse Holmes ridicndu-ne de la


mas i aprinzndu-i pipa. Ei pot s mearg oriunde, s vad totul, s trag
cu urechea pretutindeni. Sper s-i dea de urm nc nainte de cderea
nopii. ntre timp, noi nu putem face nimic altceva dect s ateptm
rezultatul. Nu putem s nnodm la loc firul tiat pn ce nu dm fie de
Aurora, fie de domnul Mordecai Smith.
Toby o s se bucure ast-sear de ce-a rmas de la mas. Te duci s te
culci, Holmes?
Nu, nu sunt obosit. Am o constituie ciudat. Nu-mi aduc aminte ca
munca s m fi obosit vreodat. n schimb, trndvia m doboar complet.
Am s trag o pip i am s meditez la aceast stranie aventur n care ne-a
vrt drglaa mea client. Dac cineva a avut vreodat o misiune uoar,
apoi aceasta e a noastr. Oamenii cu un picior de lemn nu sunt prea
comuni, dar cred c cellalt trebuie s fie absolut unic n genul lui.
Iar cellalt!
Oricum, te asigur c n-am de gnd s te pun pe jratic. De altfel,
trebuie s-i fi fcut singur o prere. S recapitulm datele: urme de pai
mici, degete care n-au cunoscut niciodat strnsoarea ghetelor, picioare
goale, o mciuc de lemn cu vrful de piatr, mare agilitate, sgei otrvite.
La ce te duc toate acestea?
Un slbatic! am exclamat. Probabil, unul dintre indienii aceia care
fuseser prietenii lui Jonathan Small.
Greu de presupus, spuse el, i eu nclinam s cred asta cnd am vzut
pentru prima oar urmele unor arme bizare; dar caracterul deosebit al
urmelor de pai m-a determinat s-mi reconsider punctul de vedere. Unii
dintre locuitorii peninsulei indiene sunt scunzi, dar nici unul n-ar fi putut
lsa astfel de urme. Hindusul are picioare lungi i subiri. Mahomedanul,
care umbl n sandale, are degetul gros clar desprit de celelalte, din cauza
curelei care trece de obicei printre ele. Sgeile acelea micue puteau fi
lansate ntr-un singur fel. Cu o eav subire. Ei, de unde este slbaticul
nostru?
Din America de Sud, m-am hazardat.
ntinse mna i scoase din raft o carte voluminoas.
Acesta este primul volum dintr-un dicionar geografic n curs de
publicare. Se poate spune c reprezint ultima autoritate n materie. Ce
aflm de aici? Insulele Andaman, aflate la cinci sute aptezeci de kilometri
nord de Sumatra, n golful Bengal. Hm, hm! Ce mai e aici? S vedem:
clim umed, stnci de mrgean, rechini, Port Blair, penitenciar, insula
Rutland, plantaii de bumbac... Aha, aici e! Btinaii din insulele
Andaman pot revendica dreptul de a fi socotii rasa celor mai mici oameni

de pe glob, dei unii antropologi i prefer pe bushman-ii din Africa, pe


digger-ii din America i pe locuitorii din ara de Foc. nlimea lor medie
nu depete un metru i treizeci de centimetri, dar numeroi aduli normal
dezvoltai sunt mult mai mici de att. n ceea ce privete caracterul lor, sunt
nite oameni dificili, violeni, morocnoi. Dar, odat ce le-ai ctigat
prietenia, pot deveni foarte devotai. ine minte bine asta, Watson. i
acum, ascult mai departe: Natura n-a fost prea generoas cu ei: sunt
hidoi, avnd capul neobinuit de mare i de diform, ochi mici, fioroi,
trsturi pocite. Picioarele i minile lor sunt extrem de mici. n general,
sunt att de slbatici i de fioroi, nct toate eforturile autoritilor
britanice de a le ctiga n vreun fel ncrederea au dat gre n toate
privinele. Ei au constituit ntotdeauna spaima echipajelor naufragiate,
deoarece sparg capetele supravieuitorilor cu btele lor cu mciulii de piatr
sau i ucid cu sgeile lor otrvite. Aceste masacre se ncheie, n mod
invariabil, printr-un osp canibal. Simpatici i drgui oameni, ce zici,
Watson? Dac individul nostru ar fi fost lsat s acioneze dup bunul lui
plac, crima ar fi putut cpta un aspect i mai monstruos. Bnuiesc c acum
i Jonathan Small regret c s-a folosit de el.
Dar cum a ajuns s se nhiteze cu un astfel de individ?
Ei vezi, asta n-a putea s-i spun. Dar de cnd am reuit s stabilim
c Small venea din Andaman, nu mai era att de miraculos faptul c acest
btina l nsoea. Fr ndoial, vom afla totul la timp. Ascult-m pe
mine, Watson: ari groaznic, ntinde-te pe canapea i s vedem dac
reuesc s te adorm.
i lu vioara, i abia am apucat s m ntind c a i nceput s cnte n
surdin o arie melodioas, melancolic, desigur o compoziie proprie,
fiindc avea un remarcabil dar al improvizaiei. mi aduc aminte ca prin vis
de braele lui subiri, de chipul lui concentrat i de acel du-te-vino al
arcuului. Apoi am avut senzaia c m ndeprtez plutind linitit pe o mare
blnd a sunetelor, pn ce m-am trezit n ara visurilor, unde Mary
Morstan, cu chipul ei fermector, i aintea privirea asupra mea.

IX.
LANUL SE RUPE
Cnd m-am trezit, nviorat i cu fore proaspete, era dup-amiaz trziu,
aproape se nserase. Sherlock Holmes se afla exact n acelai loc n care-l
lsasem, numai c pusese vioara la o parte i se cufundase n lectura unei
cri. Cnd am nceput s m mic, s-a uitat la mine i am observat c avea
chipul ntunecat i tulburat.
Ai dormit zdravn, spuse el. M-am temut s nu te trezeasc
trncneala noastr.
N-am auzit nimic, am rspuns. Deci ai primit veti?
Din nefericire, nu. Mrturisesc c sunt uluit i decepionat. M
ateptam s aflu ceva precis pn acum. Wiggins a fost adineauri aici i mi-a
dat raportul. Mi-a spus c n-a gsit nici o urm a alupei. Faptul m irit,
cci fiecare or conteaz.
Pot s te ajut cu ceva? Acum sunt complet refcut i n stare s mai
pierd o noapte.
Nu, nu putem face nimic. Doar s ateptm. Dac plecm, s-ar putea
ca mesajul s vin n lipsa noastr i astfel s pierdem vremea. Dumneata f
ce vrei, eu trebuie s rmn de veghe.
Atunci dau o fug pn n Camberwell, la doamna Cecil Forrester. Ma rugat ieri s revin.
La doamna Cecil Forrester? ntreb Holmes cu un accent ironic n
privire.
Ei da, i la domnioara Morstan desigur. Erau foarte nerbdtoare s
afle ce s-a mai ntmplat.
n locul dumitale, nu le-a spune prea multe, replic Holmes. Nu poi
avea niciodat ncredere deplin n femei nici chiar n cele mai bune.
N-am vrut s mai comentez aceast prere oribil.
M ntorc peste o or sau dou.
n regul! Noroc! Dar dac tot treci fluviul, ar fi bine s-l duci i pe
Toby acas, fiindc nu cred s mai avem nevoie de el.
Am luat javra cu mine i am depus-o, mpreun cu o moned de aur, la
btrnul naturalist din Pinchin Lane. n Camberwell am gsit-o pe
domnioara Morstan cam obosit, dup aventurile din noaptea trecut, dar

foarte dispus s afle ultimele nouti. Doamna Forrester era, de asemenea,


nerbdtoare. Le-am povestit tot ce fcusem, trecnd sub tcere
amnuntele cele mai ngrozitoare ale tragediei. Astfel, cnd le-am vorbit
despre asasinarea domnului Sholto, n-am spus nimic despre felul n care
fusese ucis i despre metodele folosite. Dar, cu toate omisiunile mele,
rmneau nc destule date n stare s le uimeasc i s le nspimnte.
Un adevrat roman! strig doamna Forrester. O lady nedreptit, o
comoar de jumtate milion, un canibal feroce, un bandit cu un picior de
lemn. Aceste personaje au luat locul balaurului obinuit i al contelui
viclean.
i doi cavaleri rtcitori n slujba dreptii, adug domnioara
Morstan, aruncndu-mi o privire binevoitoare.
M ntreb dac dumneata, Mary, i dai seama c averea dumitale
depinde de rezultatul acestor cercetri. Vd c nu eti prea entuziasmat.
Gndete-te numai ce trebuie s nsemne s fii att de bogat i s ai lumea
la picioarele tale.
M-am bucurat cnd am vzut c nu era prea ncntat de aceast
perspectiv. Dimpotriv, i ls mndr capul pe spate, ca i cum problema
o interesa prea puin.
Ceea ce m nelinitete este soarta domnului Thaddeus Sholto, spuse
ea. Nimic altceva n-are importan. Gsesc c s-a purtat tot timpul foarte
frumos i cinstit. Este de datoria noastr s-l scpm de aceast acuzaie
nspimnttoare i nentemeiat.
Se nserase cnd am prsit Camberwell-ul i se nnoptase de-a binelea
cnd am ajuns acas. Cartea i pipa prietenului meu se aflau lng scaunul
lui, dar el dispruse. M-am uitat peste tot, s vd dac nu mi-a lsat vreun
bilet, dar n-am gsit nimic,
Presupun c domnul Sherlock Holmes a ieit n ora? am ntrebat-o
pe doamna Hudson cnd a venit s coboare storurile.
Nu, domnule. S-a dus n odaia lui, domnule. tii, domnule, mi spuse
ea cobornd vocea ntr-o oapt impresionant, m cam ngrijoreaz starea
n care se afl.
De ce, doamn Hudson?
Ei bine, mi pare cam ciudat, domnule. Dup ce ai plecat
dumneavoastr, s-a tot nvrtit de colo pn colo, cnd n dreapta, cnd n
stnga, cnd nainte, cnd napoi, pn ce m-a apucat durerea de cap din
cauza zgomotului de pai. Apoi, l-am auzit vorbind singur i mormind, iar
de cte ori suna soneria venea n capul scrilor i ntreba: Cine e, doamn
Hudson? Acum s-a ncuiat n camera lui, dar tot l mai aud cum se foiete.
Sper s nu se mbolnveasc, domnule. Am ndrznit s-i pomenesc despre

un calmant i s-a uitat la mine cu nite ochi, domnule, c n-am mai tiut pe
unde s ies din camer.
Nu cred c avei pricin de ngrijorare, doamn Hudson, i-am
rspuns. L-am mai vzut n astfel de stri. Are n gnd ceva care-l frmnt
i nu-i d pace.
Am ncercat s par vesel fa de binevoitoarea noastr proprietreas,
dar m-am simit eu nsumi nelinitit cnd, n tot timpul nopii, am auzit
acel zgomot enervant de pai; mi ddeam seama c spiritul lui dinamic se
revolta mpotriva faptului c era nevoit s atepte, n inactivitate.
La micul dejun arta palid i istovit, avnd pe amndoi obrajii cte o
pat roie.
Te chinuieti singur, btrne, i-am spus. Te-am auzit cum te-ai
frmntat toat noaptea.
N-am putut s dorm, rspunse el. Problema asta infernal m
consum. S te mpiedici de un obstacol att de meschin, dup ce le-ai
depit pe cele mai importante, e prea de tot. tiu cine sunt oamenii, tiu
alupa, tiu totul; i totui, nu primesc nici o veste. Am pus n micare toate
mijloacele, am folosit toate cile pe care le aveam la dispoziie. Tot fluviul a
fost rscolit pe ambele rmuri, i nimic, nici o veste. Nici doamna Smith na auzit nimic despre soul ei. Curnd am s ajung la concluzia c au
scufundat vasul, dar acestei ipoteze i se opun multe elemente.
Sau poate c doamna Smith ne-a ndrumat pe o pist fals.
Nu, cred c aceast bnuial poate fi exclus. Am fcut investigaii i
am aflat c exist o alup care corespunde descrierii ei.
S fi pornit pe fluviu, n sus?
Am avut n vedere i aceast posibilitate i exist o echip de
cercetai care va strbate fluviul pn la Richmond. Dac azi nu primesc
nici o tire, mine plec eu nsumi, mai mult n cutarea oamenilor dect a
vasului. Dar desigur c o s aflm ceva.
Totui, n-am aflat nimic. Nu ne-a parvenit nici un cuvnt, nici de la
Wiggins, nici de la ceilali cercettori. n majoritatea ziarelor apruser
reportaje despre tragedia de la Norwood. Toate preau mai degrab
defavorabile nefericitului Thaddeus Sholto. Dar n nici unul dintre ele nu se
putea gsi vreun amnunt nou, n afar de faptul c o anchet avea s
nceap n ziua urmtoare. Seara m-am dus n Camberwell, ca s le
informez pe doamne asupra eforturilor noastre nereuite i, la napoiere, lam gsit pe Holmes abtut i oarecum morocnos. Abia mi rspundea la
ntrebri i toat seara i-a fcut de lucru cu o analiz chimic complicat,
care implica retorte nclzite i distilri de vapori, iar la un moment dat
totul s-a ncheiat cu un miros care m-a scos pur i simplu afar din

apartament. Pn la primele ore ale dimineii am auzit clinchetul


eprubetelor, care m anuna c nu ncetase nc experienele sale ru
mirositoare.
n zori m-am trezit cu o tresrire brusc i am constatat cu uimire c se
afla lng patul meu, mbrcat ntr-o uniform grosolan de marinar, cu un
bluzon impermeabil i cu un fular rou, gros, n jurul gtului.
O pornesc pe fluviu n jos, Watson spuse el. Mi-am tot frmntat
creierii i n-am gsit dect o singur cale. Orice s-ar ntmpla, merit s fie
ncercat.
Deci pot s merg i eu cu dumneata?
Nu, dumneata poi fi mult mai util dac rmi aici, ca s m
reprezini. Nu prea am chef s plec, fiindc n cursul zilei de azi trebuie s
soseasc negreit un mesaj, dei Wiggins era sceptic n aceast privin
noaptea trecut. Te rog s deschizi toate depeele i telegramele, i n caz c
apare ceva nou, s acionezi cum vei crede de cuviin. Pot s m bizui pe
dumneata?
n mod sigur.
M tem c n-ai s poi s-mi telegrafiezi, dat fiind c deocamdat nici
eu nu tiu unde am s fiu. Dar, dac am noroc, n-o s lipsesc mult timp. n
orice caz, la ntoarcere am s tiu unele lucruri. Pn la ora micului dejun nam avut nici o veste de la el. Dar, deschiznd ziarul Standard, am gsit un
element nou n legtur cu crima. Cu privire la tragedia din Upper
Norwood, scria autorul, avem motive s credem c acest caz promite s
devin mult mai complex i mai misterios dect s-a presupus la nceput.
Fapte recent dovedite ne arat c este imposibil ca domnul Thaddeus Sholto
s fi fost implicat n vreun fel n aceast crim. El i menajera, doamna
Bernstone, au fost eliberai ieri sear. ntre timp, se pare c poliia a intrat
n posesia unor indicii asupra adevrailor vinovai, graie anchetei conduse
de domnul Athelney Jones, de la Scotland Yard, cu energia i tenacitatea sa
binecunoscute. Se ateapt, dintr-un moment ntr-altul, s se opereze noi
arestri.
Bine c s-a-ntmplat aa, am reflectat. Oricum, prietenul Sholto este
liber. M ntreb care o fi noua pist, dei pare o formul stereotip folosit
ori de cte ori poliia o face de oaie.
Am azvrlit ziarul pe mas, dar n clipa aceea privirea mi-a czut pe un
anun de la rubrica Dispariii. Era formulat astfel:
DISPRUI. Mordecai Smith, barcagiu, i fiul su Jim au prsit
debarcaderul Smith mari diminea, pe la orele trei, cu alupa Aurora, de
culoare neagr, cu dou dungi roii, avnd coul negru, cu o dung alb.
Persoana care va putea da orice informaii asupra locului unde se afl

numitul Mordecai Smith i alupa Aurora va primi suma de cinci lire. A se


adresa doamnei Smith, la debarcaderul Smith, sau la numrul 221 B, Baker
Street. Era clar mna lui Holmes. Adresa din Baker Street constituia o
dovad suficient. M-a frapat aceast idee, pe care am gsit-o ingenioas,
dat fiind faptul c anunul putea fi citit de ctre fugari fr s vad n el mai
mult dect ngrijorarea fireasc a unei soii pentru soarta soului ei disprut.
A fost o zi lung. Ori de cte ori se auzea o ciocnitur n u sau un
zgomot de pai pe strad, mi nchipuiam c trebuie s fie Holmes care se
rentorcea acas, sau un rspuns la anunul su. Am ncercat s citesc ceva,
dar gndurile mele o luau razna spre aventura noastr bizar i spre cei doi
bandii, att de diferii unul de cellalt, pe care-i urmream. Putea oare, m
ntrebam, s existe o fisur att de mare n raionamentul prietenului meu?
S fi fost victima unei iluzii imense? Nu cumva mintea sa ager i
speculativ cldise aceast teorie hazardat pornind de la nite premise
false? Dup cte tiam, nu se nelase niciodat; i totui, uneori pn i
celui mai strlucit logician i se ntmpl s ncerce o decepie. M gndeam
c se putea s fi czut victim unei erori, datorit logicii sale de un
rafinament extrem, nclinaiei sale care-l fcea s prefere o explicaie mai
adnc, mai dificil i mai ciudat, uneia mai simple pe care o avea la
ndemn. Dar pe de alt parte, vzusem eu nsumi faptele i ascultasem
motivele pe care se ntemeiau deduciile sale. Cnd priveam napoi la lunga
nlnuire de mprejurri ciudate, unele dintre ele banale n sine, dar toate
tinznd n aceeai direcie, nu puteam s nu recunosc c dac explicaiile lui
Holmes puteau s fie incorecte, adevrata teorie trebuia s fie, la rndul ei,
outree12 i uluitoare.
La orele trei dup-amiaz, soneria zbrni zgomotos, o voce autoritar
rsun n hol i, spre uimirea mea, nimeni altul dect domnul Athelney
Jones i fcu apariia. Dar, de data aceasta, era foarte diferit de arogantul i
violentul profesor de bun sim care luase n primire, att de sigur de sine,
cazul din Upper Norwood. Avea o privire abtut i o atitudine umil, care
cerea iertare.
Bun ziua, domnule, bun ziua, spuse el. Dup cte vd, domnul
Sherlock Holmes a plecat?
Da, i nu tiu cnd se napoiaz. Dar poate c vrei s-l ateptai.
Ocupai acest scaun i luai o igar.
Mulumesc, nu v refuz, spuse el tergndu-i faa cu o batist mare,
roie.
Dorii un whisky cu sifon?
12

Exagerat (fr.) (n. tr.).

Mulumesc, dar numai o jumtate de pahar. E tare cald pentru


anotimpul sta, i am avut mult de furc. tii care este prerea mea despre
cazul Norwood?
mi amintesc c v-ai exprimat una.
Ei bine, am fost silit s revin asupra ei. l aveam n plas pe domnul
Sholto cnd, uti, s-a strecurat printr-o guric. A invocat un alibi care nu
putea fi contestat. Din clipa n care a prsit camera fratelui su, s-a aflat tot
timpul sub privirile cuiva. Aa nct nu putea fi el cel care s-a crat pe
acoperi i s-a strecurat prin trap. E o poveste foarte tenebroas, care-mi
pune n joc reputaia profesional. A primi bucuros un mic sprijin.
Toi avem uneori nevoie de sprijin, i-am spus.
Prietenul dumneavoastr, domnul Sherlock Holmes, este un om
minunat, domnule, spuse el pe un ton rguit i confidenial. E un om care
nu poate fi nfrnt. L-am vzut pe acest tnr avntndu-se n numeroase
cazuri i nu-mi amintesc de vreunul n care s nu fi izbutit s aduc lumin.
Folosete metode neobinuite i poate c, uneori, se pripete n emiterea
unor teorii; dar, luat n ansamblu, cred c ar fi putut deveni un ofier de
poliie cu perspective i nu m tem s afirm asta cu voce tare. Azidiminea am primit de la el o telegram din care am neles c a descoperit
unele indicii privind misterul Sholto. Iat mesajul lui.
Scoase telegrama din buzunar i mi-o ntinse. Fusese expediat la
amiaz, din Poplar. DUCETI-V IMEDIAT N BAKER STREET, spunea el.
DAC NU M-AM NTORS NC, ATEPTAI-M. SUNT PE URMELE
BANDEI SHOLTO. PUTEI VENI CU NOI AST-SEAR, DAC VREI S
FII MARTOR LA DEZNODMNT.
Stranic. E clar c se afl din nou pe drumul cel bun.
A, deci i el se nelase, exclam Jones cu o satisfacie vdit. Chiar i
cei mai buni dintre noi o scrntesc uneori. Firete, s-ar putea ca totul s nu
fie dect o alarm fals; dar, n calitate de slujitor al legii, este de datoria
mea s nu scap nici un prilej. Parc e cineva la u. Poate c e el. Se auzeau
nite pai greoi pe scar; cineva gfia i horcia, abia trgndu-i sufletul.
Se opri o dat sau de dou ori, urcatul scrilor cerndu-i parc un efort prea
mare dar, n cele din urm, ajunse la ua noastr i intr. nfiarea lui se
potrivea perfect cu zgomotele pe care le auzisem. Era un brbat n vrst,
mbrcat ca un marinar i purtnd o jachet veche, cu nasturi pn la gt.
Avea spatele ncovoiat, genunchii i tremurau i respira greu, ca un astmatic.
Se sprijinea ntr-un baston gros de stejar i ridica din umeri, forndu-se s
trag aer n piept. Un fular colorat i acoperea brbia i din fa nu i se
vedeau dect o pereche de ochi negri cu sprncene albe, stufoase, i nite

favorii lungi, cruni. Aspectul lui mi sugera un ofier de marin


respectabil, mpovrat de ani i de srcie.
Ce doreti, prietene? l-am ntrebat.
Privi n jurul lui, cu ncetineala metodic a oamenilor btrni.
Domnul Sherlock Holmes este acas? spuse el.
Nu, dar eu i in locul. Poi s-mi transmii mie orice mesaj pentru el.
Voiam s-i vorbesc personal.
Dar i repet, eu l reprezint. E ceva n legtur cu alupa lui Mordecai
Smith?
Da. tiu unde se afl. De asemenea, tiu unde se gsesc oamenii pe
care-i caut. i mai tiu i unde e comoara. tiu tot.
Atunci, spune-mi i eu am s-i transmit.
Voiam s-i vorbesc personal, repet el ncpnat i pus pe har, ca
un om foarte btrn.
M rog, atunci trebuie s-l atepi.
Nu, nu; nu-mi pierd eu o zi ntreag de dragul nimnui. Dac domnul
Holmes nu este aici, atunci domnul Holmes n-are dect s-i bat singur
capul s descopere tot. Nu-mi plac mutrele voastre, aa c n-am s spun nici
un cuvnt.
i tr picioarele spre u, dar Athelney Jones i tie drumul.
O clip, amice, spuse el. Deii informaii importante i nu poi s
pleci. Fie c i place, fie c nu, o s te reinem pn ce se ntoarce prietenul
nostru.
Btrnul ncerc s nainteze spre u, dar cum Athelney se propi n
faa ei cu spatele su lat, i ddu seama c orice rezisten era fr rost.
Frumos tratament, n-am ce zice! strig el btnd cu bastonul n
duumea. Am venit aici s stau de vorb cu un domn i voi doi, pe care nu
v-am vzut niciodat n viaa mea, m sechestrai i m tratai n asemenea
hal!
Nu vrem s-i facem nici un ru, am intervenit eu. Te vom rsplti
pentru timpul pe care-l pierzi. Ia loc aici, pe canapea, i n-o s atepi prea
mult.
Se apropie destul de morocnos i se aez, inndu-i capul ntre mini.
Jones i cu mine ne-am reluat igrile i conversaia. Dar, deodat, vocea lui
Holmes ne ntrerupse.
Cred c ar fi cazul s-mi oferii i mie o igar, spuse el.
Amndoi am nlemnit. Holmes se afla lng noi i avea un aer uor
amuzat.
Holmes! am exclamat. Dumneata aici! Dar unde e btrnul?

Iat-l, spuse el, artnd o grmad de pr alb. Aici e peruc, favorii,


sprncene. tiam c travestiul meu este destul de bun, dar nu m ateptam
s treac acest examen.
Mare hooman mai eti! strig Jones foarte ncntat. Ai fi putut s
ajungi actor, i nc unul mare. Ai imitat perfect tusea pe care o poi auzi
ntr-un azil, iar picioarele slabe, tremurtoare, pe care le-ai prezentat n faa
noastr merit zece lire pe sptmn. Totui, parc am recunoscut sclipirea
ochilor dumitale. Dup cum vezi, nu mai poi s ne pcleti att de uor.
Am lucrat toat ziua sub aceast nfiare, spuse el aprinzndu-i
igara. tii, a nceput s m cunoasc prea mult lume din mediul acesta
ru famat, mai cu seam de cnd prietenul nostru, aici de fa, s-a apucat s
publice unele din cazurile mele. De aceea, pentru a putea lua parte la
urmrire, sunt nevoit s folosesc aceast deghizare simpl. Ai primit
telegrama mea?
Da, ea m-a adus aici.
Cum merg cercetrile dumneavoastr?
Am ajuns n impas. A trebuit s eliberez pe doi dintre prizonieri i nam nici o dovad mpotriva celorlali doi.
Nu face nimic. O s v dm noi ali doi n locul lor. Dar trebuie s
acceptai ideea de a v supune ordinelor mele. V vei bucura n continuare
de ncrederea autoritilor, dar trebuie s acionai n direciile indicate de
mine. De acord?
ntru totul, dac m ajutai s-i gsesc pe asasini.
Bine, atunci, mai nti de toate, am nevoie ca o vedet rapid a
poliiei o alup s fie ast-sear la orele apte n dreptul scrilor de la
Westminster.
Asta e o treab uoar. ntotdeauna staioneaz cte una pe acolo;
dar ca s fiu sigur, am s dau o fug peste drum, s telefonez.
Pe urm, am nevoie de doi oameni solizi. n caz c vor opune
rezisten.
Vei avea doi sau trei n alup. Altceva?
Cnd i vom avea pe cei doi n minile noastre, vom avea i comoara.
Cred c prietenului meu i va face o plcere deosebit s i prezinte cufrul
tinerei domnioare creia i aparine, de drept, jumtate din comoar. S-i
dm ei prilejul de a o deschide cea dinti. Ei, ce zici, Watson?
Va fi o mare satisfacie pentru mine.
Un procedeu cam neobinuit, spuse Jones cltinnd din cap. Dar,
cum toat povestea este neobinuit, cred c putem s nchidem ochii.
Comoara trebuie predat apoi autoritilor, pn la ncheierea anchetei
oficiale.

Fr discuie. Problema e uor de rezolvat. nc ceva. Mi-ar face o


mare plcere s obin cteva detalii despre aceast crim chiar din gura lui
Jonathan Small. tii c-mi place s analizez, pn n cele mai mici
amnunte, datele cazurilor mele. Avei vreo obiecie dac-i iau un interviu
neoficial, fie aici, n apartamentul meu, fie ntr-alt parte, sub o paz
eficace?
Ce mai, dumneavoastr suntei stpnul situaiei. N-am nc nici o
dovad despre existena acestui Jonathan Small. Dar dac dumneavoastr l
vei prinde, nu vd cum v-a putea refuza un interviu cu el.
Deci, ne-am neles?
Perfect. Mai e ceva?
Da, v rog n mod struitor s luai cina cu noi. Masa va fi gata peste
o jumtate de or. Avem stridii, o pereche de cocoi slbatici i o serie de
vinuri selecionate. Watson, nu mi-ai apreciat nc talentele culinare.

X.
SFRITUL SLBATICULUI
Cina a fost foarte plcut. Holmes tia s fie antrenant cnd voia, i n
seara aceea a vrut. mi fcea impresia c se afla ntr-o stare de exaltare
nervoas. Nu l vzusem niciodat att de sclipitor. Vorbea curgtor,
abordnd cu repeziciune unul dup altul tot felul de subiecte miracolele
din Evul Mediu, olritul medieval, viorile Stradivarius, budismul din Ceylon
i navele de rzboi ale viitorului tratndu-le cu atta pricepere nct lsa
impresia c le studiase temeinic. Excelenta sa dispoziie era o reacie la criza
de neagr dezndejde din zilele trecute. Athelney Jones se dovedi un om
sociabil n orele sale de destindere, i n timpul cinei se purt ca un adevrat
bon vivant13. n ce m privete, eram ncntat la gndul c ne apropiam de
sfritul misiunii noastre i m molipsisem, ntr-o oarecare msur, de
veselia lui Holmes. n tot timpul mesei, nici unul dintre noi n-a fcut vreo
aluzie la tragedia care ne adunase laolalt.
Dup terminarea mesei, Holmes se uit la ceas i umplu trei pahare cu
porto.
S nchinm un pahar, spuse el, pentru succesul marii noastre
expediii. i acum, e timpul s-o pornim la drum. Ai un pistol, Watson?
Am n sertar revolverul meu vechi din armat.
Ai face bine s-l iei cu dumneata. Trebuie s fii pregtit. Vd c a
venit trsura. Am comandat-o pentru ora ase i jumtate.
Trecuse puin de ora apte cnd am ajuns la debarcaderul Westminster
i am gsit alupa care ne atepta. Holmes o cercet cu un ochi critic.
Exist vreun indiciu c alupa aparine poliiei?
Da, lumina aceea verde din margine.
S dispar.
Dispoziia fu executat. Ne-am urcat pe punte i odgoanele au fost
desprinse. Jones, Holmes i cu mine ne aflam la pupa. Un om era la timon,
unul avea n grija sa motoarele, iar doi inspectori de poliie vnjoi se
gseau la pror.
ncotro? ntreb Jones.
13

Petrecre, chefliu (fr.) (n. tr.).

Spre Turn. Spunei-i s opreasc n faa antierelor Jacobson.


Ambarcaiunea noastr era, nendoios, foarte rapid. Depisem lungul
ir de lepuri de parc acestea ar fi stat pe loc. Holmes zmbi satisfcut cnd
trecurm pe lng o alup i o pierdurm pe drum.
Ar trebui s putem depi orice pe acest fluviu, spuse el.
Ei, nu-i chiar att de simplu. Dar nu sunt multe n stare s ne-o ia
nainte.
Va trebui s-o prindem pe Aurora, care e renumit pentru viteza ei.
Am s-i spun cum stau lucrurile, Watson. i aduci aminte ce iritat eram c
mi se punea de-a curmeziul un obstacol att de nensemnat?
Da.
Ei bine, m-am hotrt ca printr-o analiz chimic s ofer gndurilor
mele odihn absolut. Unul dintre cei mai mari oameni de stat ai notri
spunea c cea mai bun odihn este schimbarea activitii. Aa este. Dup
ce am izbutit s dizolv hidrocarbonul la care lucram, am revenit la
problema Sholto i am analizat din nou ntreaga afacere. Bieii mei au
cercetat, fr rezultat, fluviul, peste tot... alupa nu se afla la nici un
debarcader, nici nu se ntorsese la locul de unde plecase. Era greu de crezut
c fusese scufundat pentru a i se pierde urma, dei aceasta rmnea o
ipotez posibil, n caz c toate celelalte ddeau gre. tiam c acest individ,
Small, are o oarecare doz de iretenie, dar nu-l credeam n stare s
acioneze cu ingeniozitate i finee. M-am gndit atunci c de vreme ce
fusese un timp la Londra doar aveam dovada c inuse n permanen sub
observaie Pondicherry Lodge nu putea s plece imediat; avea nevoie de
un rgaz, fie numai de o zi, pentru a-i lichida afacerile. Oricum, exista
aceast probabilitate.
Mi se pare cam fragil, e mai probabil c-i lichidase treburile nc
nainte chiar de a da lovitura.
Nu, nu sunt de aceeai prere. Ascunztoarea trebuie s fi fost mult
prea preioas pentru el un refugiu n caz de nevoie ca s renune la ea
nainte de a fi sigur c nu-i va mai folosi. Apoi m-am gndit la nc ceva.
Jonathan Small trebuie s-i fi dat seama c apariia ciudat a complicelui
su orict s-a strduit el s-l ascund sub alte veminte va strni zvonuri
i va putea fi pus n legtur cu tragedia de la Norwood. Era ndeajuns de
iret ca s ntrevad aceast posibilitate. Au ieit din ascunztoare la
adpostul ntunericului i planul lor prevedea s se napoieze nainte de
ivirea zorilor. Or, dup spusele doamnei Smith, era trecut de ora trei cnd
au luat alupa. ntr-o or, o or i ceva, urma s se lumineze i s apar
oamenii pe strzi. Astfel, am tras concluzia c nu puteau s ajung prea
departe. L-au pltit bine pe Smith ca s-i in gura, au angajat alupa

pentru fuga final i s-au ntors n grab cu comoara n vizuina lor. Cteva
nopi mai trziu, dup ce vor vedea ce atitudine iau ziarele i dac exist
vreo bnuial, i vor croi drum, sub protecia ntunericului, pe un vapor
spre Gravesend sau spre Downs, de unde, fr ndoial, aranjaser s plece
n America sau n colonii.
Dar unde e alupa? Nu puteau s-o ia cu ei acas.
Firete. M-am gndit c, dei nu se vedea, alupa trebuia s fie pe
undeva, prin apropiere. Atunci, m-am pus n locul lui Small i am privit
situaia aa cum ar fi fcut-o un om cu capacitatea lui. Probabil s-a gndit c
dac trimitea alupa napoi sau dac o lsa la un debarcader ar fi atras uor
atenia poliiei, n caz c aceasta se afla pe urmele lui. Deci, cum putea s
ascund alupa i totui s-o aib la dispoziie n caz de nevoie? M-am
ntrebat ce a fi fcut eu dac a fi fost n pielea lui. Nu vedeam dect o
singur soluie. S fi lsat alupa la un antier de construcii sau reparaii de
vapoare, cu indicaia de a i se aduce unele mici modificri. n felul acesta, ar
fi fost transportat la antier, adpostit ntr-un hangar i deci efectiv
ascuns; n acelai timp, ar fi avut-o oricnd la dispoziie, n numai cteva
ceasuri.
Ideea pare destul de simpl.
Tocmai lucrurile foarte simple sunt cele mai expuse la a trece
neobservate. Dar m-am hotrt s mizez pe aceast idee. Am nceput prin ami lua o nevinovat nfiare de marinar i am cutreierat toate antierele
de-a lungul fluviului. La cincisprezece, n-am gsit nimic, dar la al
aisprezecelea al lui Jacobson am aflat c Aurora fusese adus acolo, cu
dou zile n urm, de ctre un om cu un picior de lemn care ceruse s i se
verifice timona. Nu era nimic n neregul la timon, mi-a spus maistrul.
Uite-o colo, aia cu dungi roii. n clipa aceea, cine apare? Mordecai Smith,
proprietarul disprut. Era ameit de butur. Desigur c n-a fi tiut cine e,
dac n-ar fi strigat n gura mare numele lui i pe cel al alupei. mi trebuie
ast-sear la orele opt, spuse el, opt fix, cci am doi gentlemani pe care
nu-i pot lsa s atepte. Era evident c-l pltiser gras, deoarece avea bani
cu duiumul i mprea cu generozitate ilingi lucrtorilor.
L-am urmrit o bucat de drum, dar a intrat ntr-o crcium; aa c mam napoiat la antier i, ntlnindu-m ntmpltor pe drum cu unul dintre
bieii mei, l-am postat ca santinel, cu ochii pe alup. I-am spus s stea la
mal i s ne fac semn cu batista, cnd va vedea c pleac alupa. Noi vom
atepta n alup i mare minune dac nu vom pune mna i pe oameni, i
pe comoar.
Ai fcut un plan foarte frumos, fie c ei sunt cei pe care-i cutm, fie
c nu, spuse Jones; dar eu, dac m-a fi ocupat de aceast problem,

aduceam civa poliiti pe antierul Jacobson i-i arestam pe indivizi de


ndat ce-i fceau apariia.
Ceea ce nu s-ar fi ntmplat niciodat. Acest individ, Small, e un tip
foarte iste. El va trimite mai nti pe cineva n recunoatere i, dac ceva i
se va prea suspect, va sta linitit nc o sptmn.
Dar ai fi putut s te ii dup Mordecai Smith i s descoperi astfel
ascunztoarea lor, spuse el.
n cazul acesta, mi-a fi pierdut timpul de poman. Cred c exist o
ans la o sut ca Smith s tie unde locuiesc. De vreme ce are de but i a
fost bine pltit, ce l-ar determina s pun ntrebri? Ei i transmit, prin
mesaje, tot ce are de fcut. Nu, am luat n considerare toate mijloacele
posibile i am gsit c acesta este cel mai bun.
n timp ce se desfura aceast conversaie, trecusem de numeroasele
poduri aruncate peste Tamisa. Cnd am ptruns n City, ultimele raze ale
soarelui colorau crucea din vrful catedralei Sf. Paul. Crepusculul apruse
nainte de a ajunge noi la Turn.
Iat antierul Jacobson, spuse Holmes artnd spre o aglomerare de
catarge i vele, n dreptul Surrey-ului. S ne strecurm ncet pe aici, la
adpostul acestor raze de lumin; i scoase din buzunar o pereche de
ochelari de noapte i privi un timp spre coast. Santinela mea e la post,
observ el, dar nu vd nici urm de batist.
Ce-ar fi s mai naintm puin i s-i ateptm acolo? spuse Jones
nerbdtor.
De fapt, toi eram nerbdtori, chiar i poliitii i fochitii, care nu prea
tiau ce urma s se ntmple.
N-avem dreptul s ne asumm nici cel mai mic risc, rspunse
Holmes. Exist zece anse la una ca ei s se ndrepte n josul fluviului, dar
nu putem fi siguri. Din acest loc, noi putem vedea intrarea antierului, n
vreme ce ei abia ne pot zri. Se anun o noapte cu cer senin i mult
lumin. Trebuie s rmnem pe loc. Uitai-v ct lume miun colo sus, n
lumina felinarelor.
Sunt muncitorii de la antier, care se ntorc de la lucru.
i face mil s-i priveti; dar presupun c fiecare dintre aceti oameni
are o scnteie de nemurire. Privindu-i, n-ai spune. Nu exist o probabilitate
a priori. Ciudat enigm este omul!
Unii spun c ar fi un suflet ascuns ntr-un animal.
Winwood Reade are unele idei interesante n legtur cu acest
subiect, spuse Holmes. El afirm c, luat ca individ, omul este un mister de
nedezlegat, n timp ce, privit n ansamblu, devine o certitudine matematic.
De pild, nu poi prevedea cu precizie cum va aciona un grup oarecare.

Indivizii variaz, dar media rmne constant. Aa susin statisticienii. Dar


oare vd o batist sau mi se pare? Sigur, flutur ceva alb acolo.
Da, e omul dumitale, am strigat. l disting foarte bine.
Iat-o i pe Aurora! exclam Holmes, care zboar ca vntul! Dai-i
drumul, cu toat viteza. Urmrii alupa aceea cu lumin galben. Fir-ar s
fie, dac ne scap printre degete, n-o s mi-o iert niciodat!
Se strecurase nevzut prin faa antierului, trecnd prin spatele a dou
sau trei ambarcaiuni mici, i astfel i luase zborul nainte s o putem zri.
Acum, fugea de-a lungul fluviului, aproape de coast, cu o iueal
extraordinar. Jones se uit ngrijorat spre ea i cltin din cap.
E foarte rapid, spuse el. M ndoiesc c o vom putea ajunge.
Trebuie s-o ajungem! ip Holmes printre dini. Fochiti, ncrcai
cuptoarele! S mearg ct poate de repede! Trebuie s punem mna pe ei,
chiar cu riscul de a incendia vasul!
Acum eram n apropierea ei. Cuptoarele uruiau, iar puternicele motoare
vibrau i vjiau ca o inim metalic. Prora ascuit despica apa linitit a
fluviului, azvrlind jerbe de valuri n stnga i n dreapta noastr. Cu fiecare
pulsaie a mainilor, alupa zvcnea i fremta ca o fiin vie. O lantern
mare arunca naintea noastr o raz tremurnd de lumin galben. Drept
nainte, o pat neagr pe suprafaa apei ne arta locul unde se afla Aurora,
iar vrtejul de spum alb din spatele ei indica viteza cu care mergea. Lsam
n urm brci, alupe, vase comerciale, ne strecuram printre ele, ne plasam
n spatele lor sau le ocoleam. Din ntuneric, ajungeau pn la noi nite voci,
dar Aurora continua s alerge ca o nluc, n timp ce noi o urmream
ndeaproape.
ncrcai cuptoarele, biei, ncrcai! striga Holmes adresndu-se
oamenilor de jos, din sala motoarelor, n vreme ce flcrile de dedesubt se
reflectau pe chipul lui agitat. Dai maximum de aburi!
Cred c am recuperat ceva, spuse Jones cu ochii pe Aurora.
Sigur, spusei. Peste cteva minute vom fi lng ea.
Dar n clipa aceea, ca un fcut, un remorcher care trgea trei lepuri
mici se vr prostete ntre noi. Numai datorit unei manevre iscusite de
ultim moment am izbutit s evitm o ciocnire, ns, pn s-i ocolim i s
ne relum urmrirea, Aurora se i distanase cu vreo dou sute de metri.
Totui, era nc n raza noastr vizual i, treptat, crepusculul ovitor se
transforma ntr-o noapte senin i nstelat. Cazanele erau solicitate la
maximum i carcasa lor subire vibra cu o energie asemntoare celei care
ne nsufleea pe noi. Trecusem prin Pool, depisem antrepozitele West
India, coborsem de-a lungul lui Deptford Reach i acum o luam din nou n
sus, dup ce ocolisem Insula Cinilor. Pata neclar din faa noastr se

contura acum destul de vizibil, transformat n delicata Aurora. Jones


ndrept lanterna asupra ei, aa nct am putut s distingem bine siluetele
de pe punte. La pupa se afla un om aplecat peste un obiect negru, pe care-l
inea ntre genunchi. Lng el, o umbr neagr care semna cu un cine din
rasa Newfoundland.
Tnrul Smith inea timona, n timp ce prin flacra roie a cuptorului iam vzut pe btrnul Smith, gol pn la bru, aruncnd crbuni cu lopata,
ntr-un ritm infernal. Dac la nceput se ntrebaser poate ce intenii aveam,
acum, dat fiind c ne ineam scai de ei i fceam absolut aceleai manevre,
nu mai ncpea nici o ndoial. La Greenwich, eram cam la o sut de metri
n spatele lor. La Blackwall, distana nu putea fi mai mare de optzeci. n
cursul agitatei mele cariere am vnat numeroase animale n multe ri, dar
niciodat sportul nu mi-a oferit senzaii att de tari ca aceast vntoare
nebun de oameni pe Tamisa. Ne apropiam de ei metodic, metru cu metru;
n linitea nopii puteam lesne auzi gfitul i vibraia motoarelor. Omul de
la pupa sttea mai departe ghemuit pe punte; i mica braele ca i cnd ar
fi lucrat ceva, iar din cnd n cnd msura cu privirea distana care ne mai
desprea. Ne apropiam din ce n ce mai mult. Jones le strig s opreasc.
Ne aflam la numai patru lungimi n spatele lor, i ambele alupe zburau cu o
vitez ameitoare.
Ajunsesem ntr-un loc unde fluviul curgea fr obstacole; pe un mal se
vedea Barking Level, iar pe cellalt, peisajul dezolant al mlatinilor din
Plumstead. La apelul nostru, omul de la pup sri n picioare pe punte i ne
art pumnii, blestemndu-ne cu o voce strident, spart. Era un brbat cu
o statur bine proporionat, puternic, i cum sttea cu picioarele
desfcute ca s-i pstreze echilibrul, am putut s observ c, de la coaps n
jos, n partea dreapt, nu avea dect un ciot de lemn. La auzul ipetelor sale
stridente, furioase, masa inform de lng el ncepu s se mite. Se ivi un
omule negru cel mai mic om pe care l-am vzut vreodat cu un cap
mare, diform i cu o imens claie de pr ciufulit. Vznd aceast fiin
ciudat, slbatic, Holmes i i scosese revolverul, iar eu l-am imitat. Era
nvemntat cu un fel de raglan sau ptur de culoare neagr, care-i lsa
descoperit numai faa; dar era de-ajuns ca cineva s priveasc aceast
figur ca s nu mai doarm noaptea. N-am vzut niciodat un chip pe care
bestialitatea i cruzimea s-i fi pus pecetea att de adnc. n ochii si mici
ardea o lumin sumbr, iar buzele groase i se rsfrngeau ntr-un rnjet care
ni se adresa, cu o furie aproape animalic.
Dac ridic mna, trage! spuse Holmes calm.
Acum eram la mai puin de o lungime, i aproape s punem mna pe
prad. i vd i acum pe cei doi: omul alb, cu picioarele deprtate,

mprocndu-ne cu insulte i blesteme, i piticul acela, cu faa hidoas i cu


dinii galbeni, puternici, scrnind spre noi n raza de lumin.
Bine c-l puteam ine sub observaie. Cci, chiar sub ochii notri, scoase
de sub ptur o bucat rotund de lemn, ca o rigl de elev, i o duse la gur.
Pistoalele noastre traser simultan. Se rsuci pe loc, ntinse braele i, cu un
fel de horcit nbuit, se prbui ntr-o parte, n fluviu. n vrtejul alb al
apei i-am zrit o clip ochii veninoi, amenintori. Dar n aceeai clip
omul cu un picior de lemn se npusti asupra timonei i o rsuci n jos,
pentru ca vasul s se ndrepte spre mal. ntre timp i-am depit, trecnd la
mai puin de un metru de pupa alupei lor. Eram din nou pe urmele
Aurorei, care ajunsese aproape de mal. Ne aflam ntr-un loc pustiu i trist.
Luna strlucea deasupra acestor ntinderi mltinoase, pline de bli cu ap
sttut i cu o vegetaie putrezit. Cu o bubuitur surd, alupa se
mpotmoli n malul mocirlos, cu prora n aer i pupa n ap.
Fugarul sri jos, dar ciotul su de lemn se afund n ntregime n
pmntul spongios. Zadarnic se zbtu i se chinui s-l scoat afar. Nu
putea face nici un pas nainte sau napoi. Cuprins de o furie dement n faa
neputinei sale, ncepu s zbiere i s loveasc cu cellalt picior noroiul. Dar
loviturile lui nu fceau dect s afunde i mai mult ciotul n glodul cleios.
Cnd am ajuns cu alupa la mal, era att de bine ancorat, nct a trebuit s-i
legm o funie n jurul pieptului ca s-l scoatem afar i s-l tragem ca pe un
pete. Cei doi Smith, tatl i fiul, edeau posomori n alupa lor dar, cnd
li s-a poruncit, au venit destul de supui. Am tras-o afar i pe Aurora i am
legat-o la pupa noastr. O ldi solid de fier, de fabricaie indian, se afla
pe punte. Nu mai ncpea nici o ndoial c era aceeai n care se aflase
comoara nefast a lui Sholto. Nu avea nici o cheie i era grozav de grea. Am
transportat-o cu grij n cabina noastr. naintnd ncet, la ntoarcere, am
ndreptat lumina n toate direciile, dar nicieri nu se mai zrea vreo urm a
slbaticului. Oasele acestui vizitator al coastelor noastre zac undeva n
nmolul de pe fundul Tamisei.
Privete aici! spuse Holmes artnd spre o crptur n lemn, pe
puntea alupei. Am tras la anc.
ntr-adevr, chiar acolo, lng locul unde ne aflasem, se gsea nfipt
una din acele sgei ucigae pe care le cunoteam att de bine. Trebuie s fi
zburat pe lng noi n clipa n care am tras.
Holmes zmbi i ddu din umeri, cu aerul su nepstor.
n ce m privete, mrturisesc c mi s-a fcut ru gndindu-m la
groaznica moarte care trecuse att de aproape de noi n noaptea aceea.

XI.
FABULOASA COMOAR DE LA AGRA
Prizonierul nostru edea n cabin, n faa ldiei de fier pe care se
strduise att de mult, i de atta amar de vreme, s-o dobndeasc. Era un
individ cu pielea ars de soare, cu un aer nepstor n privire i cu o reea de
zbrcituri pe chip, care trda o via aspr, trit n mijlocul naturii. Brbia
acoperit de barb avea proeminena caracteristic a omului ce nu poate fi
abtut cu uurin de la scopul pe care i l-a propus. Prea s aib vreo
cincizeci de ani, dat fiind c prul negru, cre era presrat din abunden cu
fire cenuii. Figura sa destins nu era dezagreabil, dei sprncenele
stufoase i brbia agresiv i ddeau, dup cum am constatat mai trziu, o
expresie cumplit atunci cnd i ieea din fire. Acum edea cu minile
nctuate ntre genunchi i cu capul lsat pe piept, n timp ce privirea vie,
scnteietoare, i era aintit asupra ldiei care fusese pricina tuturor
aciunilor sale nefaste. Dup prerea mea, n atitudinea lui rigid i
stpnit era mai mult ciud dect mnie. La un moment dat, s-a uitat la
mine cu o privire n care am desluit o not de umor.
Ei bine, Jonathan Small, spuse Holmes aprinzndu-i o igar, mi
pare ru c a trebuit s ajungem aici.
i mie, domnule, rspunse el cu sinceritate. Nu cred c-am s fiu
spnzurat pentru treaba asta. Jur pe Biblie c n-am ridicat niciodat mna
asupra domnului Sholto. Cinele la afurisit de Tonga l-a ucis, cu una din
sgeile lui blestemate. N-am nici un amestec n aceast crim, domnule. Ma mhnit de parc ar fi fost vorba de o rud a mea. L-am snopit n btaie cu
frnghia pe mpieliat, dar era prea trziu, nu mai aveam cum s ndrept
lucrurile.
Ia o igar, spuse Holmes; i trage o nghiitur din plosca mea, c
eti ud leoarc. Dar spune-mi, te rog, cum i-ai nchipuit c un om att de
pirpiriu i de slab ca individul acela va putea s-l nfrunte i s-l imobilizeze
pe domnul Sholto pn ce te vei cra dumneata cu ajutorul frnghiei.
Vd c tii totul de parc ai fi fost de fa, domnule. Adevrul este
c sperasem s gsesc camera goal. Cunoteam foarte bine obiceiurile
casei, i era tocmai timpul cnd domnul Sholto trebuia s coboare pentru
masa de sear. N-am s ascund nimic. Cea mai bun aprare pentru mine

acum este s spun adevrul gol-golu. Dac ar fi fost vorba de btrnul


maior, m-a fi lsat spnzurat cu inima uoar. N-a fi ovit s-i mplnt
cuitul, aa cum nu m sfiesc acum s fumez aceast igar. E un adevrat
blestem pe capul meu s fiu acuzat de uciderea lui Sholto, cu care n-am
avut niciodat nici un conflict.
Domnul Athelney Jones, de la Scotland Yard, rspunde de dumneata.
Te va conduce la mine acas, unde am s te rog s-mi relatezi totul aa cum
s-a petrecut. Trebuie s faci o declaraie conform cu adevrul, deoarece
numai astfel sper s te pot ajuta. Cred c am s reuesc s dovedesc c
otrava a acionat att de fulgertor, nct omul era mort nainte ca
dumneata s fi intrat n camer.
Chiar aa a fost, domnule. n viaa mea n-am avut un asemenea oc
ca atunci cnd, intrnd pe fereastr, l-am vzut rnjind la mine, cu capul
ntr-o parte. V mrturisesc c m-am cutremurat. Aproape c l-a fi ucis pe
Tonga dac n-ar fi fugit. De aceea i-a lsat mciuca i cteva dintre sgei
dup cum mi-a mrturisit ceea ce, ndrznesc s afirm, v-a ajutat s gsii
punctul de plecare; dar n-a fi n stare s spun cum ai reuit s v ducei
misiunea pn la capt. Nu v port nici un fel de pic pentru asta. Dar este
totui caraghios, adug el cu un zmbet amar, faptul c eu, care am dreptul
legitim de a poseda o jumtate de milion, mi-am petrecut prima jumtate
din via construind un dig la Andaman, iar acum m trezesc fa-n fa cu
perspectiva de a-mi petrece cealalt jumtate spnd anuri n Dartmoor.
Blestemat a fost pentru mine ziua aceea n care am dat pentru prima oar
cu ochii de negustorul Ahmet i am avut de-a face cu comoara de la Agra,
care n-a adus niciodat posesorului ei altceva dect nenorocire.
Negustorului i-a adus moartea, pe maiorul Sholto l-a fcut s se team i s
se simt vinovat, iar pentru mine a nsemnat sclavie pe via.
n acest moment, Athelney Jones i vr capul i umerii n cabina foarte
strmt.
O adevrat reuniune de familie, spuse el. Cred c am s trag i eu o
nghiitur, Holmes. Ei bine, domnii mei, consider c putem s ne felicitm
reciproc. Pcat c nu l-am prins viu i pe cellalt, dar n-aveam de ales.
Trebuie s recunoti, Holmes, c am fcut tot ce se putea ca s-i ajungem
din urm.
Totul e bine cnd se sfrete cu bine, spuse Holmes. Dar nu tiam c
Aurora poate s ating o asemenea vitez. Smith afirm c este una din cele
mai rapide alupe de pe fluviu i c, dac ar fi avut nc un om care s-l
ajute la maini, nu am fi reuit niciodat s-o prindem. Se jur c habar navea de crima din Norwood.

ntr-adevr, nu tia, strig prizonierul nostru, nu i-am suflat nici o


vorb. Am ales alupa lui fiindc auzisem c zbura ca vntul. Nu i-am spus
nimic, dar l-am pltit bine i urma s pun mna pe nc o sum frumuic
dac reueam s ne mbarcm, la Gravesend, pe Esmeralda, cu destinaia
Brazilia.
n cazul acesta, dac n-a svrit nici o fapt rea, vom avea grij s nu
i se ntmple nimic ru. Dac ne grbim atunci cnd e vorba s punem
mna pe oamenii pe care-i urmrim, nu dovedim aceeai grab i atunci
cnd e vorba s-i condamnm.
Era amuzant s vezi cum Jones, care se considera o persoan att de
important, ncepuse nc de pe acum s-i dea aere n legtur cu
nsemntatea capturii. Dup zmbetul uor de pe chipul lui Sherlock
Holmes puteam s-mi dau seama c sensul discursului su nu-i scpa.
ndat ajungem la podul Vauxhall, spuse Jones, unde dumneavoastr,
domnule doctor Watson, vei debarca mpreun cu ldia care conine
comoara. Cred c nu trebuie s v mai spun c, procednd astfel, mi asum
o responsabilitate foarte serioas. E mpotriva regulamentului; dar
nelegerea e nelegere. Totui, innd seama de valoarea comorii, datoria
m oblig s v dau ca nsoitor un inspector. Desigur, vei lua o trsur?
Da, desigur.
Pcat c nu exist o cheie, ca s putem face mai nti un inventar. Va
trebui s-o deschidei cu fora. Unde este cheia, Small?
Pe fundul apei, spuse Small, scurt.
Hm! Nu era nevoie s ne mai dai i buclucul acesta pe cap. Am
ptimit i aa destul cu voi. Oricum, domnule doctor, cred c nu mai este
nevoie s v spun s avei grij. S aducei ldia n apartamentul din Baker
Street. Vom fi acolo, nainte de a merge la comisariatul de poliie.
M-au debarcat la Vauxhall, mpreun cu ldia de fier i cu un inspector
binevoitor i simpatic, care urma s m nsoeasc. Dup un sfert de ceas de
drum cu trsura, am ajuns la doamna Cecil Forrester. Slujnica pru
surprins de vizita mea, la o or att de trzie; mi spuse c doamna Cecil
Forrester ieise n ora i c, probabil, avea s se napoieze foarte trziu. Dar
domnioara Morstan era n salon; aa c m-am dus acolo cu ldia n mn,
lsndu-l pe ndatoritorul inspector n trsur.
Se afla lng fereastra deschis, mbrcat ntr-o rochie alb, dintr-un
material vaporos, cu o garnitur roie la gt i n talie. Cum edea ntins n
fotoliu, cu capul lsat pe spate, lumina blnd a unei lmpi cu abajur cdea
asupra ei, jucndu-se pe chipu-i dulce i grav, i colornd cu o scnteie vie,
metalic, buclele prului ei bogat. Un bra alb atrna pe lng fotoliu, i

ntreaga ei fptur i atitudine trdau o adnc tristee. Dar la auzul pailor


mei, sri n picioare, i obrajii palizi i se mbujorar de uimire i plcere.
Am auzit o trsur oprindu-se, spuse ea. Credeam c doamna
Forrester s-a napoiat mai devreme, dar nici prin gnd nu mi-ar fi trecut c
ai putea fi dumneata. Ce veti mi aduci?
Ceva mai bun dect veti, spusei depunnd ldia pe mas; vorbeam
zgomotos, cutnd s par vesel, dei inima nu-mi era deloc uoar. i-am
adus ceva care valoreaz ct toate tirile din lume. i-am adus o avere.
Arunc o privire spre ldia de fier.
Deci aceasta este comoara? ntreb ea cu destul rceal n glas.
Da, aceasta este fabuloasa comoar de la Agra. Jumtate i aparine
dumitale, jumtate lui Thaddeus Sholto. Vei avea fiecare vreo dou sute de
mii. Gndete-te! Puine femei din Anglia vor fi mai bogate ca dumneata.
Nu e minunat?
Cred c trebuie s fi fost cam exagerat n felul cum mi artam
entuziasmul, i c felicitrile mele sunau fals, deoarece am vzut-o ridicnd
din sprncene i privindu-m cu un aer curios.
Dac o posed, spuse ea, e datorit dumitale.
Nu, nu, am rspuns, nu mie, ci prietenului meu, Sherlock Holmes.
Nici cu toat bunvoina din lume n-a fi izbutit vreodat s dezleg acest
mister care a copleit pn i geniul lui analitic. De altfel, era ct pe-aici s
pierdem comoara n ultima clip...
Doctore Watson, te rog stai jos i povestete-mi totul, spuse ea.
Am istorisit pe scurt tot ce s-a ntmplat de cnd am vzut-o ultima
oar. Noua metod de investigaie a lui Holmes, descoperirea Aurorei,
apariia lui Athelney Jones, aventura noastr nocturn i fantastica urmrire
pe Tamisa. Ascult istorisirea aventurilor noastre, cu buzele tremurnde i
ochii strlucitori. Cnd i-am vorbit despre sgeata care-i greise cu puin
inta, se fcu alb la fa, nct mi-a fost team s nu leine.
Nu-i nimic, spuse ea cnd m-am grbit s-i torn puin ap. Mi-a
trecut. Mi s-a fcut ru cnd mi-ai spus prin ce primejdii ngrozitoare au
trecut prietenii mei.
Acum, totul s-a terminat, am rspuns. Nu-i nimic. N-am s-i mai
dau amnunte triste. S vorbim despre ceva vesel. Iat comoara. Ce poate fi
mai vesel dect asta? Am obinut autorizaia de a o lua cu mine, gndindum c-i va face plcere s fii prima care o vede.
M intereseaz chiar foarte mult, spuse ea.
Dar n vocea ei nu se simea nici o urm de entuziasm. Fr ndoial, se
gndea c ar putea s par nedelicat din parte-i dac ar manifesta
indiferen fa de un trofeu dobndit cu preul attor sacrificii.

Ce ldi faimoas! spuse ea, examinnd-o. Cred c este de fabricaie


indian.
Da, este lucrat n metal, la Benares.
i ce grea e! exclam ea ncercnd s-o ridice. Ldia singur trebuie s
reprezinte o avere. Unde e cheia?
Small a aruncat-o n Tamisa. Trebuie s mprumut un vtrai de la
doamna Forrester.
n partea din fa, ldia avea o ncuietoare lat i solid, nfind
imaginea unui Buda eznd. Am vrt capul vtraiului i am forat
ncuietoarea. A cedat cu un zgomot puternic. Cu degete tremurnde, am
ridicat capacul. Amndoi am rmas ncremenii. Ldia era goal!
Nu-i de mirare c era grea. Armtura avea o grosime de peste doi
centimetri. Era masiv, bine lucrat i solid, construit special n scopul de
a transporta obiecte de mare valoare, dar nuntru nu se afla nici urm de
metal sau bijuterie. Era complet goal.
Comoara e pierdut, nu mai exist, spuse calm domnioara Morstan.
Cnd am auzit-o ce spune i am neles sensul cuvintelor ei, mi s-a luat o
piatr de pe inim. Nu tiusem pn n clipa aceea cnd, n sfrit, era
nlturat de ce aceast comoar de la Agra mi mpovrase sufletul. Fr
ndoial, era un sentiment egoist, neloial, dar nu m mai puteam gndi
dect la faptul c bariera de aur dintre noi dispruse.
Slav Domnului! am exclamat din toat inima.
M privi cu un zmbet ntrebtor.
De ce spui asta?
Fiindc acum eti mai aproape de mine, am spus lundu-i mna. Nu
schi nici un gest de mpotrivire. Fiindc te iubesc, Mary, cum nicicnd un
brbat n-a iubit mai sincer o femeie. Fiindc aceast comoar, aceste
bogii, m fceau s nu ndrznesc s scot o vorb. Acum, cnd au
disprut, pot s-i mrturisesc ct de mult te iubesc. De aceea am spus
Slav Domnului.
Atunci, spun i eu Slav Domnului, murmur ea cnd am luat-o n
brae.
Dac n noaptea aceea cineva a pierdut o comoar, eu am dobndit una.

XII.
CIUDATA POVESTE A LUI JONATHAN SMALL
Inspectorul care se afla n trsur trebuie s fi fost un om foarte
rbdtor, deoarece a trecut cam mult pn ce m-am hotrt s m rentorc.
Cnd i-am artat ldia goal, s-a ntunecat la fa.
S-a dus recompensa! spuse el posomort. Unde nu-s bani, nu-i rost
nici de prim. Dac s-ar fi gsit comoara am fi cptat i noi, Sam Brown i
cu mine, cte zece ilingi pentru munca din noaptea asta.
Domnul Thaddeus Sholto este un om bogat, i-am spus; cu sau fr
comoar, o s aib grij s fii rspltii.
Dar inspectorul cltin din cap abtut.
Am scrntit-o, repet el; cred c domnul Athelney va fi de aceeai
prere.
Previziunea lui se dovedi exact; cnd ne-am ntors n Baker Street i iam artat ldia goal, detectivul rmase pe gnduri. Holmes, prizonierul i
detectivul sosiser nu demult, pentru c, ntre timp, i schimbaser planul
i se opriser n drum la comisariatul de poliie. Prietenul meu sttea tolnit
n fotoliu, cu obinuita-i expresie placid, n timp ce Small edea nepstor
n faa lui, cu piciorul de lemn peste cel normal. Cnd am artat ldia
goal, s-a lsat pe speteaza scaunului i a izbucnit ntr-un hohot de rs.
Asta-i opera ta, Small, spuse Athelney Jones furios.
Da, am ascuns-o ntr-un loc de unde n-o s-o putei lua niciodat,
exclam el satisfcut. E comoara mea, i dac mie nu mi-a fost dat s profit
de ea, m-am inut cu dinii ca nimeni s n-o aib. Nimeni, n afar de mine
i de trei oameni care se gsesc acum dincolo de gratii n Andaman, nu are
vreun drept asupra ei. Acum tiu bine c nici eu, nici ei nu ne mai putem
bucura de ea. Tot timpul am acionat nu numai pentru mine, ci i n numele
lor. Toi am respectat, ntotdeauna, semnul celor patru. Ei bine, sunt sigur
c i ei ar fi preferat s fac ce am fcut eu: s arunce comoara n Tamisa
dect s pun mna pe ea vreo rud sau vreun prieten de-al lui Sholto, sau
Morstan. Ahmet n-a murit pentru ca ei s se mbogeasc. Vei gsi
comoara acolo unde se afl i cheia, i micuul Tonga. Cnd mi-am dat
seama c alupa voastr este pe cale s ne ajung, am pus comoara ntr-un

loc sigur. Trebuie s v mpcai cu gndul c isprava dumneavoastr nu v


va aduce nici o mie...
Vrei s ne tragi pe sfoar, Small, spuse Athelney Jones pe un ton
sever. Dac ai fi vrut s arunci comoara n Tamisa, i-ar fi fost mai lesne s-o
azvrli cu lad cu tot.
ntr-adevr, mie mi-ar fi fost mai uor s-o arunc, iar dumneavoastr
mai uor s-o gsii, rspunse el cu o privire viclean, piezi. Omul care a
fost ndeajuns de iret ca s m dibuiasc, ar fi fost ndeajuns de priceput ca
s culeag o lad de fier de pe fundul unui fluviu. Aa ns, mprtiat pe o
distan de mai bine de opt kilometri, comoara e ceva mai greu de gsit. Nu
mi-a fost deloc uor s m despart de ea. Cnd ns v-am vzut la un pas de
noi, am simit c nnebunesc. Dar acum nu mai are nici un rost s ne
vicrim. n viaa mea am avut i multe bucurii i multe necazuri, aa c am
nvat s nu m jelesc niciodat pentru laptele vrsat.
Fapta dumitale e foarte grav, Small, spuse detectivul. Dac ai fi dat o
mn de ajutor justiiei, n loc s te pui de-a curmeziul ei, aa cum ai
procedat dumneata, ai fi avut mai multe anse la proces.
Justiia! bombni fostul ocna. Faimoas justiie! Cui aparine
comoara, dac nu nou? Ce fel de justiie e aia care pretinde s-o las pe
minile unor oameni care n-au nici un drept asupra ei? Eu da, eu am
meritat-o! Douzeci de ani nesfrii petrecui n mlatinile alea bntuite de
friguri, toat ziua la munc pe o cldur nbuitoare, noaptea ntreag n
lanuri, n bordeiele murdare ale ocnailor, hruit de nari, zglit de
friguri, brutalizat de paznicii negri care erau fericii s fac mizerii albilor.
Aa am dobndit comoara de la Agra, i dumneavoastr mi vorbii de
justiie, numai fiindc n-am putut s m mpac cu gndul c pltisem acest
pre doar pentru ca altcineva s trag foloasele. A fi preferat s m spnzur
de mai multe ori sau s-mi vr sub piele una din sgeile lui Tonga dect s
triesc ntr-o celul de ocna i s tiu c altul se lfiete ntr-un palat, cu
banii care mi se cuveneau mie.
Small renunase la prefcuta lui nepsare i uvoiul mrturisirilor se
revrsa ntr-o cascad nestvilit de cuvinte, n timp ce ochii i scprau, iar
ctuele zorniau o dat cu micrile agitate ale minilor. Furia i patima
acestui om m-au fcut s neleg de ce maiorul Sholto fusese att de ngrozit
cnd aflase, pentru prima oar, c ocnaul nedreptit se gsea pe urmele
lui.
Dumneata uii c noi nu tim nimic despre toate acestea, spuse
Holmes calm. Nu cunoatem povestea dumitale i deci nu putem aprecia n
ce msur dreptatea a fost, la nceput, de partea dumitale.

Dei dumneavoastr trebuie s v mulumesc c port acum aceste


brri la ncheieturile minilor, recunosc c v-ai purtat omenete cu mine.
Repet, nu v port pic. Asta e regula jocului. Dac vrei s ascultai povestea
mea, n-am nimic mpotriv s v-o spun. Ceea ce am s v povestesc va fi,
cuvnt cu cuvnt, adevrul lui Dumnezeu. Mulumesc, lsai paharul aici
lng mine, poate o s-mi fie sete.
Sunt originar din Worcestershire i m-am nscut lng Pershore. Dac
v-ai interesa, ai afla c azi exist o mulime de Small care triesc acolo. Mam gndit de multe ori s dau o rait pe acas, dar cum n-am fost niciodat
o fal pentru familie, m ndoiam c ai mei s-ar fi bucurat s m revad. Ei
erau cu toii oameni aezai, evlavioi, mici fermieri binecunoscui,
respectai prin partea locului, n vreme ce eu am fost ntotdeauna un
hoinar. Dar, n sfrit, pe la vreo optsprezece ani nu le-am mai dat bti de
cap fiindc am intrat, din cauza unei fete, ntr-un bucluc, i n-am putut s
scap dect primind ilingul reginei cnd m-am angajat n armat,
nrolndu-m n regimentul 3 Buff care, pe atunci, tocmai se pregtea s
plece n India.
Dar nu mi-a fost scris s fac prea mult militrie. Abia trecusem de faza
pasului de gsc i a mnuirii muschetei, cnd mi-a venit nebunia s m
scald n Gange. Spre norocul meu, sergentul companiei, John Holder, se afla
i el n ap i era unul din cei mai buni nottori ai regimentului. Tocmai m
aflam la jumtatea distanei fa de malul cellalt, cnd un crocodil m
nfc i-mi retez, ca un adevrat chirurg, piciorul drept, de la genunchi n
jos. n urma ocului i a pierderii de snge, am leinat i probabil m-a fi
necat dac Holder nu m-ar fi luat i nu m-ar fi dus pn la mal.
Am rmas internat n spital timp de cinci luni i cnd n cele din urm
am putut s chioptez cu acest ciot de lemn, m-am trezit scos din armat
ca invalid i inapt pentru orice ocupaie activ.
Dup cum vedei, nc de pe atunci norocul m ocolea: la nici douzeci
de ani devenisem un schilod inutil. Dar nenorocirea mea se dovedi curnd o
binecuvntare ascuns. Un oarecare Abel White, venit acolo n calitate de
plantator de indigo, cuta un administrator care s-i supravegheze pe
indigeni n timpul lucrului. Era un prieten al colonelului meu care, de cnd
cu accidentul, manifesta un oarecare interes fa de mine. Ca s scurtez
povestea, colonelul m-a recomandat clduros pentru acest post i, cum
slujba mi cerea s merg mai mult clare, piciorul nu constituia o piedic
prea mare, mai ales c-mi rmsese o poriune de genunchi suficient ca s
m pot ine n a. Munca mea era s cutreier clare plantaia, s am grij ca
oamenii s lucreze i s-i reclam pe cei care trgeau chiulul. Leafa era bun,

aveam o cas confortabil i, n general, gndul c urma s-mi petrec tot


restul vieii pe plantaia de indigo nu-mi displcea deloc.
Domnul Abel White era un om bun i venea adeseori la baraca mea ca
s fumm mpreun o pip, cci acolo oamenii albi se simt foarte legai unii
de alii, ceea ce nu se ntmpl niciodat aici, acas. Dar nicicnd n viaa
mea n-am fost, pentru un timp mai ndelungat, n zodie norocoas.
Deodat, fr nici un semn prevestitor, izbucni marea rscoal14. Cu o lun
mai nainte, linitea i pacea domneau n India, cel puin n aparen, ca n
Surrey sau n Kent; acum, dou sute de mii de indieni se rsculaser i ara
ntreag devenise un iad desvrit.
Desigur c dumneavoastr, domnilor, cunoatei lucrurile acestea foarte
bine, probabil mult mai bine dect mine, care nu prea m ocup cu cititul.
Eu tiu numai ce-am vzut cu ochii mei. Plantaia noastr era situat ntr-o
regiune numit Muttra, lng frontiera provinciilor din nord-vest. Noapte
de noapte, cerul era incendiat de flcrile bungalow-ulilor care ardeau i, zi
de zi, grupuri mici de europeni treceau prin regiunea noastr, cu soiile i cu
copiii lor, n drum spre Agra, unde se aflau cantonate trupele cele mai
apropiate. Domnul Abel White era un om ncpnat. El i vrse n cap c
se fcuse prea mare caz de aceast poveste i c totul avea s se sfreasc la
fel de repede cum ncepuse. edea linitit pe teras, bnd tacticos whisky cu
cana i fumnd igri de foi, n timp ce pretutindeni n jurul lui ara ntreag
ardea. Se nelege c noi am rmas alturi de el, eu i Dawson, care,
mpreun cu nevasta lui, se ocupa de contabilitate i de treburile
administrative.
ntr-o bun zi, se produse catastrofa. Fusesem s inspectez o plantaie
care se afla ceva mai departe i m ntorceam seara acas clare, mergnd la
pas; deodat, privirea mi fu atras de ceva care se afla pe fundul unei gropi.
Am desclecat s vd ce era i un fior mi-a trecut prin inim cnd am
descoperit-o pe soia lui Dawson tiat n buci i pe jumtate devorat de
acali i de cini slbatici. Puin mai ncolo, pe potec, Dawson zcea mort,
ntins pe burt, cu un revolver gol n mni, iar n faa lui patru ostai, unul
peste altul. Am apucat hurile calului, fr s tiu ncotro trebuia s-o apuc,
14

Lupta poporului indian mpotriva colonizatorilor englezi a culminat cu


rscoala naional din 1857-1859, cunoscut ca rscoala ipailor. Rscoala a fost
cauzat de anexiunile teritoriale operate de Anglia pe teritoriul indian, ncepnd
din 1843, de hotrrea lordului Cannig de a suprima imperiul Mogul i, mai ales, de
gravele consecine sociale i economice ale expansiunii colonialiste engleze. Dup
cderea oraului Delhi, englezii au fost alungai din zona central a rii. Luptele
grele care au urmat, asediul oraului Lucknow, n 1857, nfrngerea rezistenei lui
Nana Sahib n India central au dus la nfrngerea rscoalei (n. tr.).

dar n aceeai clip am vzut cum o dr de fum gros ieea din bungalow-ul
lui Abel White i o vlvtaie de flcri nvluia acoperiul. Mi-am dat seama
c nu puteam s fiu de nici un folos stpnului meu i c, dac a fi
intervenit, mi-a fi pus pielea n joc. Din locul n care m aflam, vedeam
sute de diavoli negri, cu pelerine roii pe spate, dnuind i urlnd n jurul
casei n flcri. Civa dintre ei m-au artat cu degetul i o rafal de gloane
a uierat pe lng urechile mele; aa nct am luat-o prin plantaiile de orez
i, noaptea trziu, am ajuns la Agra. Dar, dup cum am constatat mai trziu,
nici aici nu eram n deplin siguran. ara ntreag se agita ca un roi de
albine. Acolo unde reueau s se strng n grupuri mici, englezii dispuneau
doar de poriunea de teren pe care o puteau apra cu tunurile lor. n oricare
alt parte, erau nite fugari lipsii de aprare.
n aceast lupt erau, de o parte, cteva milioane, iar de cealalt parte,
cteva sute; dar ceea ce era mai cumplit era faptul c oamenii mpotriva
crora luptam, infanteriti, cavaleriti i artileriti, erau propriile noastre
trupe de elit pe care le instruiserm i echipaserm i care acum foloseau
armele noastre. La Agra se gseau regimentul 3 de pucai din Bengal, civa
sikh-i, dou companii de cavalerie i o baterie de artilerie.
Din rndurile funcionarilor i ale negustorilor s-a alctuit un corp de
voluntari cruia m-am alturat i eu, cu piciorul meu de lemn. La nceputul
lui iulie am pornit s-i nfruntm pe rzvrtii la Shahgunge i i-am respins,
pentru un timp, dar praful de puc s-a terminat i am fost silii s ne
retragem n ora. Din toate prile ne soseau numai veti proaste ceea ce
nu era de mirare cci, dac v uitai pe hart, vei vedea c noi ne gseam
exact n inima rscoalei. Lucknow este situat la peste o sut aizeci de
kilometri spre est, iar Cawnpore cam la aceeai deprtare spre sud. Din
toate cele patru puncte cardinale nu auzeam dect de schingiuiri, crime i
jafuri.
Agra este un ora imens, mpnzit de fanatici i de slujitori ai diavolului
de toate soiurile. Grupul nostru era alctuit dintr-o mn de oameni rtcii
pe strzile strmte i ntortocheate. De aceea, comandantul nostru hotr s
trecem fluviul i s ne stabilim poziiile n vechiul fort al Agrei. Nu tiu dac
vreunul dintre dumneavoastr, domnilor, a citit sau a auzit vreodat ceva
despre aceast veche cetate. E un loc foarte straniu cel mai straniu n care
am pit vreodat i, slav Domnului, am vzut destule locuri ciudate n
viaa mea. n primul rnd, are dimensiuni uriae. Cred c se ntinde pe mai
multe hectare. Exist o parte modern, n care se refugiaser toate
garnizoanele noastre, femeile, copiii, i tot aici fuseser aduse proviziile i
toate celelalte; i, totui, locul nu fusese n ntregime ocupat. Dar cartierul
modern nu reprezint nimic n comparaie cu cartierul vechi, unde nu se

duce nimeni fiindc a fost cedat scorpionilor i miriapozilor. ntreaga


aezare este plin de sli mari, pustii, de ulicioare ntortocheate i de
coridoare lungi ca se ntretaie, astfel nct te poi rtci cu uurin.
Din aceast cauz, rareori se ncumeta cineva s le strbat; totui, din
cnd n cnd, cte un grup narmat cu tore se hazarda s exploreze locurile.
Fluviul scald zidurile vechiului fort i-l apr, dar n spate i lateral exist
multe pori, i acestea trebuiau, firete, pzite att n cartierul vechi, ct i
n cel aflat n stpnirea trupelor noastre. Aveam prea puini oameni care s
asigure paza meterezelor i s serveasc tunurile. De aceea ne era imposibil
s postm cte o paz puternic la fiecare dintre nenumratele pori. Ne-am
mrginit s organizm un post central de paz, n mijlocul fortului, lsnd
fiecare poart n grija unui alb i a doi sau trei btinai. Eu am fost ales s
supraveghez, timp de cteva ore, n cursul nopii, o poart mic, izolat, n
partea de sud-vest. Aveam sub comanda mea doi soldai sikh-i, i am primit
instruciuni s trag cu muscheta dac se ntmpla ceva, spre a primi
numaidect ntriri de la postul central de paz. Dar, cum acesta se afla la
mai bine de dou sute de pai, i cum locul care ne desprea era frmiat
ntr-un labirint de poteci i coridoare, m ndoiam c puteau s ajung la
timp spre a-mi da ajutor, n caz ca a fi fost atacat.
Ei bine, trebuie s mrturisesc c m simeam foarte mndru c mi se
ncredinase comanda acestui mic grup, dat fiind faptul c eram un recrut
nc necopt i pe deasupra infirm. Timp de dou nopi am fcut de gard
mpreun cu cei doi punjab-i. Erau doi indivizi nali, cu privirea fioroas,
Mahomet Singh i Abdullah Khan, amndoi veterani de rzboi i foti
combatani mpotriva noastr la Chilian Wallah. Vorbeau destul de bine
englezete, dar n-am putut s scot prea multe de la ei. Preferau s stea unul
lng altul i s plvrgeasc toat noaptea, n ciudatul lor dialect sikh. n
ce m privete, stteam mai mult dincolo de poart i priveam apa fluviului
erpuitor i luminile sclipitoare ale marelui ora. Btaia tobelor, zgomotul
tam-tam-urilor, ipetele i urletele rzvrtiilor mbtai de opium i de
vacarm ne aminteau, n tot cursul nopii, de primejdioii notri vecini de pe
malul cellalt. La fiecare dou ore, ofierul de noapte obinuia s inspecteze
toate posturile, spre a se convinge c totul era n ordine.
Cea de-a treia noapte n care am fcut de gard era ntunecat i
posomort, cu o ploaie mrunt i monoton. Era groaznic s stai ceasuri
ntregi, pe o asemenea vreme, n faa porii. Am ncercat, n mai multe
rnduri, s-i fac pe sikh-ii mei s vorbeasc, dar n-am reuit. La orele dou
dimineaa trecu controlul, care mai risipi, pentru o clip, tristeea nopii.
Dndu-mi seama c nu voi izbuti s-i atrag pe tovari ntr-o conversaie,
mi-am scos pipa i am lsat jos muscheta ca s aprind un chibrit. ntr-o

clip, cei doi sikh-i s-au npustit asupra mea. Unul mi-a luat puca i a
ndreptat-o spre mine, n timp ce cellalt a scos un cuit mare, mi l-a pus n
dreptul gtului i s-a jurat printre dini c l va mplnta n mine dac fac un
singur pas.
n primul moment, am crezut c aceti indivizi erau n contact cu
rzvrtiii i c pregteau n felul acesta un asalt. Dac poarta ncpea pe
minile lor, fortul avea s cad, iar femeile i copiii urmau s fie tratai ca la
Cawnpore. Poate c dumneavoastr, domnilor, credei c eu caut acum s-o
fac pe eroul, dar v dau cuvntul meu de onoare c, atunci cnd m-am
gndit la toate astea, dei simeam vrful cuitului la gt, am deschis gura cu
intenia s scot un strigt, chiar cu riscul de a fi ultimul, spre a alarma
postul principal de paz. Omul care m inea mi-a ghicit gndurile; tocmai
cnd m pregteam s ip, mi-a optit: ine-i gura. Fortul este n
siguran. Nu exist nici un rebel de partea asta a fluviului. Spusele lui
preau adevrate, i mi-am dat seama c dac ridicam glasul eram un om
mort. Acest lucru se putea lesne citi n ochii cprui ai individului. Am
ateptat deci linitit s vd ce voiau de la mine.
Ascult, sahib, spuse cel mai nalt i mai fioros dintre ei, cel care se
numea Abdullah Khan. Acum sau eti cu noi, sau i nchidem gura pe veci.
E vorba de ceva prea important pentru fiecare dintre noi ca s ovim. Sau
eti trup i suflet alturi de noi i te legi prin jurmnt pe crucea cretinilor,
sau cadavrul tu va fi azvrlit ntr-o groap n noaptea asta, iar noi vom
trece de partea frailor notri, n armata rzvrtiilor. Nu exist cale de
mijloc. Ce alegi viaa sau moartea? i dm doar trei minute ca s te
hotrti, cci e trziu i totul trebuie terminat nainte s vin din nou
controlul.
Cum pot s iau o hotrre? le-am rspuns. Nici nu tiu ce vrei de la
mine. Doar att pot s v spun: dac este vorba despre o uneltire mpotriva
securitii fortului, nu m nvoiesc cu voi, aa c putei s nfigei cuitul n
mine, cci aleg moartea.
Nu e vorba de nici o uneltire mpotriva fortului, spuse el. Nu-i cerem
altceva dect ceea ce au fcut compatrioii ti n aceast ar. i cerem s te
mbogeti. Dac eti de partea noastr, n noaptea asta, i jurm pe lama
cuitului i pe ntreitul legmnt, pe care nici un sikh nu l-a nclcat
vreodat, c vei avea partea cuvenit din prad. O ptrime din comoar va fi
a ta. Cred c e ct se poate de cinstit.
Dar despre ce comoar e vorba? am ntrebat. Sunt gata, ca i voi, s
m mbogesc, numai s-mi artai ce trebuie s fac.

Prin urmare, juri, spuse el, pe oasele tatlui tu, pe cinstea mamei
tale, pe crucea credinei tale, s nu ridici mna asupra noastr i s nu
rosteti nici un cuvnt mpotriva noastr, acum sau mai trziu?
Jur, am rspuns, numai dac cetatea nu este n primejdie.
Atunci, camaradul meu i cu mine jurm c vei avea un sfert din
comoar, care va fi mprit n mod egal ntre noi patru.
Dar nu suntem dect trei, am spus.
Nu; Dost Akbar trebuie s aib i el partea lui. Pn ce vin ei, i vom
istorisi totul. Mahomet Singh, tu stai la poart i d-ne de veste cnd apar.
Iat cum stau lucrurile, sahib, i i le mprtesc fiindc tiu c europenii i
in jurmintele i c putem avea ncredere n tine. Dac ai fi fost unul dintre
hinduii ia mincinoi, chiar dac ai fi jurat pe toi zeii din templele lor
false, sngele i s-ar fi prelins acum pe lama cuitului, iar cadavrul tu ar fi
plutit pe apa fluviului. Dar sikh-i l cunosc pe englez i englezul i cunoate
pe sikh-i. Ascult, deci, ce am s-i spun. n provinciile din nord exist un
rajah care are mari bogii, dei pmnturile lui nu sunt prea ntinse. Multe
le-a motenit de la tatl lui, i nc i mai multe le-a agonisit el nsui, cci
este o fire hapsn i i place mai mult s strng aurul dect s-l
cheltuiasc. Cnd au izbucnit tulburrile, a fcut ce-a fcut i s-a
mprietenit i cu leul i cu tigrul cu spahiii i cu englezii. Dar, curnd dup
aceea, i s-a prut c zilele oamenilor albi erau numrate, fiindc de
pretutindeni nu auzea dect despre moartea sau nfrngerea lor. Totui, om
grijuliu, i-a ticluit n aa fel planurile nct, orice s-ar ntmpla, s-i rmn
cel puin jumtate din comoar. Averea n aur i argint a pstrat-o lng el,
n pivniele palatului; iar pietrele preioase i perlele cele mai frumoase le-a
pus ntr-o ldi de fier i le-a trimis printr-o slug credincioas care,
deghizat n negustor, urmeaz s le transporte n fortul de la Agra i s
rmn acolo pn la restabilirea pcii. n felul acesta, n cazul unei victorii
a rzvrtiilor, i rmn banii; iar dac ies nvingtori englezii, i salveaz
bijuteriile. mprindu-i astfel agoniseala, s-a alturat cauzei spahiilor,
fiindc acetia stpnesc regiunea de la frontierele provinciei sale. ine
seam, sahib, c, procednd astfel, bunurile sale revin de drept celor ce-au
rmas fideli legmntului lor.
Acest pretins negustor, care cltorete sub numele de Ahmet, se afl
acum n oraul Agra i dorete s ptrund n cetate. El are ca nsoitor la
drum pe fratele meu vitreg Dost Akbar, care-i cunoate secretul. Dost Akbar
i-a fgduit c-l va introduce, n noaptea asta, printr-o poart dosnic a
fortului, i a ales-o n acest scop pe a noastr. Deci n curnd va veni aici i
va da de Mahomet Singh i de mine. Locul este pustiu i nimeni nu va afla

c i-am vzut. Lumea nu va mai ti nimic de negustorul Ahmet, iar uriaa


comoar a rajahului va fi mprit ntre noi. Ce prere ai, sahib?
n Worcestershire, viaa unui om pare un lucru mre i sfnt; dar e cu
totul altceva cnd pretutindeni n jurul tu vezi numai foc i snge i te-ai
deprins s ntlneti moartea la fiecare col.
Faptul c negustorul Ahmet tria sau murea m lsa indiferent; dar cnd
se aducea vorba despre comoar, inima mi tresrea i m gndeam ce-a
putea face cu ea n inutul meu natal, i cum s-ar mai holba familia mea
dac m-ar vedea pe mine, om de nimic, c m ntorc cu buzunarele doldora
de aur. De aceea m-am hotrt numaidect. Dar Abdullah Khan, creznd c
tot mai stteam n cumpn, strui, ca s m ae.
Gndete-te, sahib, spuse el, dac acest om este prins de comandant,
va fi spnzurat sau mpucat, iar bijuteriile vor intra n posesia
administraiei, aa c nimeni nu va vedea nici o rupie. Dac tot l nfcm,
de ce s nu ducem treaba pn la capt? Bijuteriile se vor simi la fel de bine
n tovria noastr ca i n seifurile administraiei. Sunt destule, pentru ca
fiecare dintre noi s devin un om bogat i puternic. Nimeni nu poate s
afle ceva despre aceast poveste, cci aici suntem rupi de restul lumii. Ce
condiii mai bune am putea pretinde pentru scopul nostru? Spune nc o
dat, sahib, dac eti cu noi sau dac trebuie s te privim ca pe un duman.
Sunt cu voi trup i suflet, spusei.
Aa e bine, rspunse el, ntinzndu-mi napoi puca. Vezi c avem
ncredere n tine, fiindc cuvntul tu, ca i al nostru, nu poate fi nclcat.
Acum nu mai avem altceva de fcut dect s-i ateptm pe fratele meu i pe
negustor.
Deci fratele dumitale tie ce ai de gnd s faci? am ntrebat.
Planul este al lui. El l-a gndit. S mergem la poart, s ne alturm
lui Mahomet Singh.
Ploaia continua s cad fr ntrerupere, cci era tocmai nceputul
anotimpului umed. Nori groi, cenuii se ngrmdeau pe cer i era greu s
vezi la o distan mai mare dect o arunctur de piatr; n faa uii noastre
se afla un an adnc, dar pe alocuri apa aproape c se uscase i deci putea fi
trecut cu uurin. Mi se prea bizar faptul c m gseam acolo, cu aceti
doi punjab-i, n ateptarea omului care venea s-i afle moartea.
Deodat, am zrit licrirea slab a unei lanterne de partea cealalt a
anului. Ea dispru printre movile, apoi apru din nou, naintnd ncet n
direcia noastr.
Ei sunt! am exclamat.
S strigi ca de obicei, sahib: Cine e acolo? murmur Abdullah. S
nu-i trezim bnuielile. Apoi, s ne trimii cu el nuntru i noi vom face

restul, n timp ce tu vei sta aici de paz. Pregtete-i lanterna, ca s fim


siguri c e omul nostru.
n deprtare se zrea cum lanterna care cnd nainta, cnd se oprea n
loc, pn ce am putut s disting, de cealalt parte a anului, dou siluete
negre. I-am lsat s se caere pe malul nclinat, s se trasc prin noroi i s
se apropie de poart, nainte de a-i soma.
Cine-i acolo? spusei, cu o voce stpnit.
Prieteni, fu rspunsul.
Mi-am descoperit lanterna i am aruncat o raz de lumin asupra lor.
Primul era un sikh uria, cu o barb neagr, care-i ajungea aproape pn la
bru. Doar la spectacolele de blci mai vzusem un om att de nalt. Cellalt
era scund, gras, rotofei, cu un turban galben foarte mare i cu o boccea n
mn. Prea cuprins de o team cumplit; minile i tremurau de parc ar fi
avut friguri, iar capul i se mica tot timpul cnd la dreapta, cnd la stnga;
avea doi ochi care clipeau mereu, ca ai unui oarece care se ncumet s-i
prseasc ascunztoarea. M-au trecut fiorii la gndul de a-l ucide, dar cnd
mi-am adus aminte de comoara, inima mi s-a ntrit ca piatra. Vznd c
sunt european, a scos o exclamaie de bucurie i a venit n grab spre mine.
V rog s m aprai, sahib, se jelui el gfind; aprai-l pe nefericitul
negustor Ahmet. Am strbtut Rajputana ca s m refugiez n fortul de la
Agra. Am fost jefuit, btut i batjocorit pentru c am fraternizat cu englezii.
Binecuvntat fie noaptea aceasta care m face s m simt din nou n
siguran, mpreun cu bietele mele economii.
Ce ai n boccea? am ntrebat.
O ldi de fier, rspunse el, cu vreo dou mici amintiri de familie,
fr nici o valoare pentru alii, dar pe care mi-ar prea ru s le pierd.
Totui, nu sunt un ceretor; i am s te rspltesc, tinere sahib, ca i pe
guvernatorul dumitale, dac mi va da adpostul pe care-l cer.
Nu m mai simeam sigur pe mine ca s continui discuia cu el. Cu ct
m uitam mai mult la chipul lui rotofei, nfricoat, cu att mai grea mi se
prea misiunea de a-l ucide cu snge rece. Cel mai bun lucru era s termin
ct mai repede cu el.
Ducei-l la postul principal de paz, spusei.
Cei doi sikh-i se apropiar i-l ncadrar, iar uriaul merse n spatele lor,
n timp ce ei se strecurau pe poarta ntunecat. Niciodat un om n-a fost
att de ncolit de moarte. Eu am rmas la poart, cu lanterna n mn.
Ascultam cum paii lor rsunau n caden pe coridoarele singuratice.
Deodat, paii ncetar i auzii nite voci, o ncierare i zgomot de lovituri.
O clip mai trziu am rmas mpietrit, cci auzisem pai ce goneau spre
mine i rsuflarea zgomotoas a unui om care fugea. Am ndreptat lanterna

spre coridorul lung i drept i am vzut cum grsunul zboar ca vntul, cu o


pat de snge pe fa, iar n urma lui, srind ca un tigru, uriaul, sikh-ul cu
barb neagr; n mna lui strlucea un cuit. N-am vzut niciodat un om
alergnd att de iute ca acest negustor. Sikh-ul nu-l prindea i mi-am dat
seama c, o dat trecut de mine i ajuns afar, negustorul va fi salvat. Mi-era
mil de el, dar din nou gndul la comoar mi nspri sufletul. Cnd a ajuns
n dreptul meu, am aruncat puca la picioarele lui; s-a rostogolit de dou ori
ca un iepure mpucat. N-a apucat s se ridice i sikh-ul a pus mna pe el i
i-a mplntat cuitul de dou ori. Omul n-a scos nici un geamt, n-a fcut
nici o micare i a rmas pe locul unde czuse. Cred c trebuie s-i fi frnt
gtul n cdere. Vedei, domnilor, c-mi in fgduiala. V povestesc fiecare
amnunt, exact aa cum s-a ntmplat, fie c este sau nu n favoarea mea.
Se opri i ntinse minile nctuate spre paharul de whisky cu ap, pe
care i-l pregtise Holmes. n ceea ce m privete, mrturisesc c simeam o
oroare cumplit fa de acest om, nu numai pentru crima pus la cale cu
atta snge rece i n care fusese implicat, dar mai mult nc pentru felul
nepstor i cinic n care o relatase. Am simit c cel puin din partea mea
nu va putea s se atepte la nici un fel de mil, oricare ar fi fost pedeapsa ce
i se pregtea.
Sherlock Holmes i Jones edeau cu minile pe genunchi, captivai de
povestire, dar pe feele lor se citea acelai dezgust. Se pare c i el observase
acest lucru, cci am simit o und de dispre n vocea i n vorba sa atunci
cnd i-a reluat povestirea.
Fr ndoial, am svrit o fapt de neiertat, spuse el. Dar a vrea s
tiu ci ini n locul meu ar fi refuzat s mpart aceast prad dac ar fi
tiut c, drept rsplat pentru virtutea lor, se aleg cu beregata tiat! De
altfel, de vreme ce ptrunsese n cetate, una din viei a mea sau a lui
trebuia jertfit. Dac ar fi reuit s se salveze, toat trenia ieea la iveal,
iar eu a fi fost adus n faa curii mariale i probabil mpucat; cci, n
perioada aceea att de tulbure, oamenii nu erau prea ngduitori.
Continu, spuse Holmes scurt.
Ei bine, l-am transportat nuntru, ajutat de Abdullah i de Akbar.
Dei att de scund, era al naibii de greu. Mahomet Singh a rmas s
pzeasc poarta. L-am dus ntr-un loc dinainte pregtit de sikh. La o
oarecare deprtare, un coridor ngust ddea ntr-o sal imens, goal, ai
crei perei din crmid erau aproape prbuii. Duumeaua se surpase pe
o anumit poriune, alctuind un mormnt obinuit, aa c l-am lsat acolo
pe Ahmet negustorul i am acoperit groapa cu crmizi sparte. Dup aceea
ne-am ntors cu toii la comoar. Rmsese acolo unde o aruncase cnd a
fost atacat prima oar. Era aceeai ldi care se afl acum deschis pe mas

dumneavoastr. De mnerul sculptat deasupra era prins o panglic de


mtase, la captul creia atrna o cheie. Am deschis-o, i lumina lanternei a
scos la iveal o colecie de pietre preioase, cum nu mai vzusem dect n
vis, sau cum mi le imaginasem citind poveti, pe vremea cnd eram copil la
Pershore. Strlucirea lor te orbea. Dup ce ne-am desftat privirea, le-am
scos pe toate afar i le-am inventariat. Erau o sut patruzeci i trei de
diamante dintre cele mai pure; printre acestea, unul denumit, mi se pare,
Marele Mogul, despre care se spune c este, ca mrime, a doua piatr din
lume. Apoi erau nouzeci i apte de smaralde foarte frumoase i o sut
aptezeci de rubine, dintre care ns unele mici. De asemenea, erau
patruzeci de rubine rou aprins, dou sute zece safire, aizeci i una de
agate i o mare cantitate de berile, onix, turcoaze i alte pietre ale cror
nume exacte nu le tiam pe atunci, dar cu care m-am mai familiarizat dup
aceea. n afar de acestea mai erau aproape trei sute de perle foarte
frumoase, dintre care dousprezece fixate ntr-o coroni de aur. Apropo,
acestea din urm au fost scoase din ldi, i nu le-am mai gsit cnd am
reintrat n posesia ei.
Dup ce ne-am numrat bogiile, le-am pus la loc n ldi i ne-am dus
la poart ca s i le artm lui Mahomet Singh. Apoi am rennoit n mod
solemn jurmntul nostru de a rmne unii i de a pstra secretul. Am
czut de acord s ascundem prada ntr-un loc sigur, pn ce va fi din nou
pace n ar, i apoi s-o mprim ntre noi n mod egal.
N-avea nici un rost s-o mprim atunci, cci dac s-ar fi gsit asupra
noastr pietre preioase de o asemenea valoare, s-ar fi iscat bnuieli i, apoi,
n fort nu existau nici locuine personale, nici alt loc unde s le fi putut
ascunde. De aceea, am transportat ldia n aceeai sal n care ngropasem
cadavrul i acolo, sub nite crmizi, am fcut o gaur n peretele cel mai
solid i am aezat comoara. Am memorat bine locul i, n ziua urmtoare,
eu am ntocmit patru planuri, cte unul pentru fiecare, i le-am parafat n
partea de jos cu semnul celor patru, cci jurasem c ntotdeauna fiecare va
aciona pentru toi, astfel nct nici unul s nu se aleag cu mai multe
foloase dect ceilali. Pot s pun mna pe inim i s jur c n-am clcat
niciodat acest legmnt.
n sfrit, cred c nu mai este nevoie s v spun, domnilor, ce s-a
ntmplat cu rscoala indian. Dup ce Wilson a ocupat Delhi i Sir Colin a
eliberat Lucknow-ul, spatele frontului a fost zdrobit. S-au adus trupe noi i
Nana Sahib i-a luat tlpia peste grani. O divizie sub conducerea
colonelului Greathed a mpresurat Agra i i-a izgonit pe rzvrtii. Se prea
c linitea se va statornici n ar i ncepuserm s ndjduim c nu mai era
mult pn ce vom putea s plecm n deplin siguran cu prada noastr.

Dar ntr-o clip speranele noastre s-au spulberat, fiindc am fost arestai
pentru asasinarea lui Ahmet.
Iat cum s-au petrecut lucrurile. Cnd rajahul i-a ncredinat lui Ahmet
bijuteriile sale, a fcut-o pentru c-l considera om de ncredere. Dar n Est
oamenii sunt bnuitori. Ce face atunci rajahul? Ia un al doilea slujitor, i
mai de ndejde, i-l pune s-l spioneze pe primul. Cel de-al doilea primise
porunca de a nu-l scpa nici o clip din vedere pe Ahmet, i-l urmrea ca
umbra lui. n noaptea aceea, se luase dup el i-l vzuse trecnd dincolo de
poarta cetii. Evident, i-a nchipuit c se refugiase n fort i, a doua zi, a
cerut la rndul lui permisiunea de a intra acolo; dar nici urm de Ahmet.
Faptul i s-a prut att de ciudat, nct a povestit ntmplarea unui sergent
care, la rndul lui, a raportat totul comandantului. S-au ntreprins de ndat
cercetri i cadavrul a fost descoperit. Astfel, tocmai n clipa cnd credeam
c totul era n ordine, am fost arestai toi patru i adui n faa judecii sub
acuzaia de crim trei dintre noi fiindc asigurasem paza porii n noaptea
aceea, iar al patrulea pentru c se tia c fusese n tovria victimei. La
proces nu s-a rostit nici un cuvnt despre bijuterii, deoarece rajahul fusese
detronat i exilat din India; aa nct nimeni n-a manifestat vreun interes
deosebit pentru ele. Dar crima era un fapt incontestabil, iar noi nu puteam
fi strini de ea.
Cei trei sikh-i au fost condamnai la nchisoare pe via, iar eu osndit la
moarte, pentru ca, dup un timp, s capt aceeai pedeaps ca i ceilali.
Situaia noastr era destul de ciudat. Ne aflam laolalt toi patru, cu
lanurile la picioare i cu foarte puine anse de a mai iei vreodat din
nchisoare, n vreme ce fiecare dintre noi deinea un secret care, n caz c ar
fi putut s fie folosit, asigura tuturor celorlali o via mbelugat ntr-un
palat. Cum s nu-i vin s turbezi cnd trebuia s nduri loviturile de
picioare i pumnii oricrui imbecil de paznic, s mnnci orez i s bei ap,
n timp ce dincolo de gratii se afla o avere imens care nu atepta dect s
vii s-o iei.
Situaia aceasta ar fi putut s m aduc n pragul nebuniei; dar
ntotdeauna am fost un om ncpnat, aa c m-am stpnit i mi-am
fcut singur curaj, n ateptarea unor zile mai bune. Care, n sfrit, prea c
veniser. Am fost mutat de la Agra la Madras i de acolo pe insula Blair din
Andaman. n acest penitenciar se aflau foarte puini ocnai albi i, dat fiind
faptul c avusesem de la nceput o purtare bun, m-am trezit n scurt timp
un fel de persoan privilegiat. Mi s-a dat o barac la Hope Town, o mic
aezare pe povrniurile muntelui Harriet, i m bucuram de oarecare
libertate. Este o regiune ngrozitoare, bntuit de friguri i nconjurat din
toate prile de canibali slbatici, gata oricnd s-i trimit o sgeat

otrvit dac se ivete prilejul. Aveam de spat gropi, de spat anuri, de


nsmnat, i multe alte treburi, aa nct eram ocupai toat ziua; doar
seara aveam puin timp liber. Printre altele, am nvat s prepar
medicamente pentru medicul militar i am dobndit unele cunotine
superficiale n profesiunea lui. Tot timpul eram n cutarea unui prilej de a
evada, dar uscatul cel mai apropiat se afla la sute de kilometri de insula
noastr, iar vntul nu sufl deloc sau foarte puin pe aceste mri; era teribil
de greu s evadezi de acolo.
Medicul militar, doctorul Somerton, era un tnr energic, sportiv;
ceilali ofieri tineri se adunau seara n locuina lui i jucau cri. Cabinetul
medical unde preparam doctoriile era situat alturi de salonul lui, cu un mic
ghieu ntre ele. Adeseori, cnd m simeam singur, stingeam lumina n
cabinet i m postam lng ghieu, de unde puteam s aud ce vorbeau i s
le urmresc jocul. i mie mi place s joc cii, i fiindc aveam prilejul s-i
vd pe ei fcnd acest lucru, m simeam la fel de mulumit ca i cnd a fi
jucat eu nsumi. Erau acolo maiorul Sholto, cpitanul Morstan i
locotenentul Bromley Brown, care comandau trupele indigene, medicul i
doi sau trei administratori ai nchisorii; acetia din urm erau juctori abili,
care fceau partide foarte bune i fr risc. Reuniunile lor erau foarte
plcute.
Ei bine, foarte curnd m-a izbit un lucru, i anume c militarii pierdeau,
n vreme ce civilii ctigau ntotdeauna. Pcatele mele, nu vreau s spun c
nu era lucru curat la mijloc, dar aa se ntmpla. De cnd se aflau la
Andaman, funcionarii nu prea fcuser altceva dect s joace cri i
ajunseser s cunoasc, pn la un punct, jocul partenerilor lor, n timp ce
ceilali jucau doar ca s-i omoare timpul i aruncau crile la ntmplare.
Noapte de noapte, militarii se ridicau de la mas tot mai sraci i, cu ct
pierdeau mai mult, cu att se nverunau mai abitir s joace. Maiorul Sholto
era cel mai pgubit. La nceput juca cu bani ghea, dar curnd ajungea la
polie pentru sume importante. Uneori ctiga cteva mini, ca s capete
curaj, dar n cele din urm norocul i ntorcea spatele mai mult ca oricnd.
Toat ziua umbla de colo pn colo, ntunecat ca o furtun, i la un moment
dat ncepu s bea peste msur.
ntr-o noapte, pierdu mult mai mult dect de obicei. M aflam n baraca
mea, cnd el i cpitanul Morstan trecur poticnindu-se prin apropiere, n
drum spre casele lor. Cei doi erau prieteni la cataram i nu se despreau
niciodat. Maiorul se plngea de pierderile suferite.
Totul s-a sfrit, Morstan, spunea el pe cnd treceau pe lng baraca
mea. Trebuie s-mi dau demisia. Sunt un om ruinat.

Prostii, btrne! spuse cellalt btndu-l pe umr. i eu am avut


ghinion i totui...
Asta a fost tot ce-am putut s aud, dar era de ajuns ca s-mi dea de
gndit.
Cteva zile mai trziu, maiorul Sholto hoinrea pe rm; am profitat de
acest prilej ca s-i vorbesc.
V-a ruga s-mi dai un sfat, domnule maior, i-am spus.
Despre ce e vorba, Small? ntreb el, scondu-i igara de foi din
gur.
Vreau s v ntreb, domnule, cine e persoana care ar fi n msur s ia
n primire o comoar ascuns. tiu unde se afl o jumtate de milion i cum
eu tot nu pot s folosesc aceti bani, m-am gndit c lucrul cel mai bun cemi rmne de fcut ar fi s-i predau autoritii n drept; poate c astfel a
obine o reducere a pedepsei.
O jumtate de milion, Small? gfi el, privindu-m cu atenie, ca s
vad dac vorbesc serios.
Exact, domnule n perle i pietre preioase. Se afl undeva, la
ndemna oricui, i partea cea mai ciudat este c adevratul proprietar e n
exil i nu poate s pretind nimic din ea, aa nct comoara aparine
primului venit.
Administraiei coloniale, Small, se blbi el, administraiei.
Dar o spuse fr convingere i am presimit imediat c e omul meu.
Aadar, dumneavoastr credei c ar trebui s dau aceast informaie
guvernatorului general? spusei calm.
M rog, m rog, nu trebuie s te grbeti, ca s nu-i par ru.
Povestete-mi totul, Small. Relateaz-mi faptele.
I-am povestit ntreaga istorie, cu mici modificri, ca s nu poat
identifica locurile. Cnd am terminat, a rmas tcut i dus pe gnduri. Dup
buzele sale crispate, mi-am dat seama c o lupt aprig se ddea n sufletul
lui.
E o problem foarte important, Small, spuse el n cele din urm. Nu
trebuie s sufli nici o vorb nimnui i n curnd o s ne mai vedem.
Dou nopi mai trziu, el i prietenul su, cpitanul Morstan, au venit n
baraca mea, la miezul nopii, cu o lantern.
Vreau ca i cpitanul Morstan s aud povestea din gura dumitale,
Small, spuse el.
Am repetat-o ntocmai cum i-o spusesem lui.
Pare adevrat, ce zici? spuse el. Merit s acionm?
Cpitanul Morstan ddu din cap.

Ascult, Small, spuse maiorul, prietenul meu i cu mine ne-am sftuit


i am ajuns la concluzia c, la urma urmei, aceast tain a dumitale nu prea
e de resortul administraiei, ci e o chestiune care te privete personal i,
firete, ai dreptul s dispui de comoar cum crezi c e mai bine. Acum,
problema care se pune este ce vrei n schimbul ei? Am putea, eventual, s
acceptm condiiile dumitale, sau cel puin s le discutm, spre a vedea
dac exist posibilitatea unei nelegeri.
ncerca s vorbeasc pe un ton rece, nepstor, dar ochii lui strluceau
de nerbdare i lcomie.
Ct despre asta, domnilor, am rspuns ncercnd, la rndul meu, s
par nepstor, dar simind aceeai nerbdare ca i el, exist un singur lucru
pe care un om n situaia mea l-ar putea cere. Vreau s ne ajutai, pe mine i
pe cei trei camarazi ai mei, s ne recptm libertatea. V vom face asociaii
notri, dndu-v a cincea parte s-o mprii ntre dumneavoastr.
Hm! spuse el. A cincea parte! Nu e prea ispititor.
Ar reveni fiecruia cte cincizeci de mii, spusei.
Dar cum putem s v redm libertatea? tii foarte bine c ceri un
lucru imposibil.
Deloc, am rspuns. Am analizat totul, pn la ultimul amnunt.
Singura piedic n calea evadrii noastre este faptul c nu putem face rost de
un vas i de proviziile necesare unei cltorii att de ndelungate. La
Calcutta sau la Madras sunt numeroase iahturi mici i iole care ne-ar scoate
din impas. Aducei unul aici. Vom urca la bord n cursul nopii, i dac ne
vei azvrli pe oricare din rmurile Indiei, nseamn c v vei fi ndeplinit
obligaia asumat prin convenie.
Dac ar fi fost vorba numai de unul... spuse el.
Toi sau nici unul, am rspuns. Am jurat. Noi patru trebuie s
acionm ntotdeauna mpreun.
Vezi, Morstan, spuse el, Small este un om de cuvnt. Nu-i trdeaz
prietenii. Cred c putem s avem ncredere n el.
E o treab murdar, rspunse cellalt. Dar, dup cum spui, banii ne
vor ajuta s ne pstrm slujbele.
Prin urmare, Small, continu maiorul, cred c trebuie s ncercm.
Dar, firete, mai nti urmeaz s verificm adevrul spuselor dumitale.
Dezvluie-mi unde este ascuns comoara; o s-mi iau un concediu i o s
m napoiez n India cu vasul de aprovizionare pentru a cerceta locul.
Uurel, nu v pripii, spusei din ce n ce mai curajos, pe msur ce el
se nfierbntase. Trebuie s am consimmntul celor trei camarazi ai mei.
V-am spus doar c toi sau nici unul.
Prostii! strig el. Ce amestec au cei trei negri n convenia noastr?

Negri sau albatri, am rspuns, ei sunt cu mine i nu acionm dect


mpreun.
n sfrit, afacerea s-a ncheiat la o a doua ntlnire, unde au fost de fa
toi, Mahomet Singh, Abdullah Khan i Dost Akbar. Am luat povestea de la
capt i, n cele din urm, am ajuns la o nelegere. Ne angajam s punem la
dispoziia celor doi ofieri hri ale seciunii din fortul Agra i s marcm
locul din perete unde se afla ascuns comoara. Maiorul Sholto urma s plece
n India, spre a verifica adevrul celor spuse de noi. n caz c gsea ldia,
avea s-o lase acolo, s trimit un iaht mic cu provizii care s acosteze n
insula Rutland unde noi trebuia s ajungem singuri i, n cele din urm,
s se ntoarc la postul lui.
Cpitanul Morstan urma s-i ia o permisie ca s se ntlneasc cu noi la
Agra, i acolo s mprim comoara, el primind att partea lui, ct i pe cea a
maiorului. Am pecetluit toate acestea prin cel mai stranic jurmnt pe care
putea s-l gndeasc mintea i s-l rosteasc gura unor oameni. Am luat
hrtie i cerneal i am lucrat toat noaptea. Dimineaa, cele dou hri erau
gata, prevzute cu semnul celor patru, adic al lui Abdullah, al lui Akbar,
al lui Mahomet i-al meu.
Probabil, domnilor, c v plictisesc cu aceast lung povestire i-mi dau
seama c prietenul meu, domnul Jones, este nerbdtor s m tie n
siguran, dincolo de gratii. Am s-o scurtez ct mai mult cu putin.
Ticlosul de Sholto a plecat n India, dar nu s-a mai ntors niciodat. Ceva
mai trziu, cpitanul Morstan mi-a artat numele lui pe lista pasagerilor
unui vas. Unchiul su murse, lsndu-i o avere imens, i el prsise cadrele
armatei; cu toate acestea, n-a pregetat s trag pe sfoar cinci oameni.
Curnd dup aceea, Morstan a plecat la Agra i a aflat, aa cum ne
ateptasem, c ntr-adevr comoara dispruse. Ticlosul furase totul,
nesocotind condiiile n care-i vndusem secretul. Din ziua aceea, n-am mai
trit dect pentru rzbunare. M gndeam la ea ziua i o visam noaptea. Era
o patim mai tare dect mine i, orice a fi fcut, rzbunarea nu-mi ieea din
minte. Nu-mi psa nici de lege, nici de spnzurtoare. Singurul meu gnd
era s evadez, s-l caut pe Sholto i s-i pun minile-n gt. Nici mcar de
comoara de la Agra nu m sinchiseam att ct m frmntam cum s fac sl ucid pe Sholto.
n decursul vieii mele, mi-am pus n gnd multe lucruri, i pe toate leam nfptuit. Dar ntotdeauna a trebuit s treac muli ani pn ce mi-am
atins elul. V spuneam c-mi nsuisem unele noiuni de medicin. ntr-o
zi, pe cnd doctorul Somerton era bolnav n pat, cu temperatur, un micu
insular din Andaman a fost gsit n pdure de un grup de ocnai. Era grav
bolnav i se dusese ntr-un loc singuratic ca s moar. Dei era veninos ca

un arpe, l-am luat n grija mea i, dup cteva luni, l-am pus pe picioare. Se
legase att de mult de mine, nct nu mai voia s plece; dup ce, n sfrit,
se ntorsese n pdure, tot mai continua s dea trcoale barcii mele.
nvasem de la el puin din dialectul su, i asta l apropiase i mai mult de
mine. Tonga cci acesta era numele lui poseda o canoe mare i
ncptoare, pe care o conducea admirabil. Cnd mi-am dat seama c-mi
era foarte devotat i c ar fi fost n stare s fac orice pentru mine, am
ntrezrit posibilitatea evadrii. Am vorbit cu el despre asta. Urma s-i
aduc barca, n timpul nopii, ntr-un loc care nu era pzit niciodat, i s
m ia cu el. I-am dat instruciuni s se aprovizioneze cu cteva tigve cu ap
i cu ct mai multe nuci de cocos i cartofi dulci.
Micuul Tonga era foarte sincer i credincios. Nici un om n-a avut
vreodat parte de un camarad mai devotat. n noaptea hotrt, a venit cu
barca la locul stabilit. Dar ntmplarea a fcut ca acolo s se afle unul dintre
paznici un pathan ticlos, care nu pierdea niciodat prilejul s m insulte
i s m loveasc. i jurasem rzbunare i acum venise momentul. Destinul
l scosese parc dinadins n calea mea, ca s-i pltesc datoria nainte de a
prsi insula. edea pe mal, cu spatele la mine, purtnd carabina pe umr.
Am cutat o piatr cu care s-i zdrobesc creierii, dar n-am gsit nici una.
Atunci mi-a trecut prin minte ceva ciudat. M-am aezat ntr-un loc
ntunecos i mi-am dezlegat piciorul de lemn! Din trei salturi mari am fost
lng el. i pusese carabina la ochi, dar l-am lovit cu putere i i-am zdrobit
scfrlia. Se poate vedea i acum crptura n lemn, n partea cu care l-am
lovit. Ne-am prbuit amndoi la pmnt, cci nu puteam s-mi pstrez
echilibrul; dar cnd m-am ridicat, l-am gsit nemicat. M-am urcat n barc
i, dup o or, eram departe n larg. Tonga adusese cu el tot avutul lui de pe
acest pmnt, armele i zeii si. Printre altele, avea o suli lung de bambus
i cteva rogojini din fire de cocotier, din care am fcut un fel de vel. Timp
de zece zile am navigat la voia ntmplrii, bizuindu-ne pe noroc, iar n cea
de-a unsprezecea am fost culei de un vas comercial care transporta pelerini
malaiezi, de la Singapore la Jiddah. Era o mulime ciudat, dar Tonga i cu
mine am izbutit s ne adaptm. Oamenii aceia aveau o calitate foarte mare;
te lsau n pace i nu-i puneau ntrebri.
Ei bine, dac a sta s v povestesc toate aventurile prin care am trecut,
eu i micuul meu camarad, nu mi-ai fi recunosctori, fiindc v-a ine aici
pn la rsritul soarelui. Am cutreierat lumea n lung i-n lat, ns
ntotdeauna se ntmpla ceva care ne mpiedica s ajungem la Londra. ns
n tot acest timp nu mi-am pierdut niciodat din vedere elul. Noaptea l
visam pe Sholto. n sfrit, acum trei sau patru ani, am ajuns n Anglia. Nu
mi-a fost prea greu s aflu unde locuiete Sholto i m-am pus pe treab,

ncercnd s descopr dac vnduse comoara sau dac o mai avea. M-am
mprietenit cu cineva care putea s m ajute nu dau nume, fiindc nu
vreau s bag pe nimeni n bucluc i curnd am aflat c bijuteriile erau nc
n stpnirea lui. Apoi, am ncercat pe mai multe ci s ajung la el; dar era
foarte iret i avea ntotdeauna, n afar de fiii si, doi boxeri i pe
khitmutgar-ul lui drept paznici.
Dar ntr-o bun zi mi s-a comunicat c era pe patul de moarte. Am
alergat imediat n grdin, nnebunit de gndul c ar putea s-mi scape din
gheare i, uitndu-m prin fereastr, l-am vzut ntins n pat; lng el se
aflau cei doi fii ai si. A fi intrat n camer i mi-a fi ncercat norocul
nfruntndu-i pe toi trei, dar cnd m-am uitat la el, flcile i czuser i miam dat seama c murise. n aceeai noapte, am ptruns n odaia lui i i-am
scotocit prin sertare, ca s vd dac exista vreun indiciu asupra locului unde
ascunsese bijuteriile. Dar n-am gsit nici o urm, aa c am plecat mnios i
ntristat la culme. ns nainte de a pleca, mi-am spus c, dac a mai da
vreodat ochii cu prietenii mei sikh, am avea cu toii o satisfacie tiind c
am lsat un semn al urii noastre; am mzglit semnul celor patru, ca pe
hart, i i l-am agat pe piept. Ar fi fost prea de tot s coboare n mormnt
fr nici un semn din partea oamenilor pe care-i jefuise i-i trdase.
n aceast perioad, ne ctigam pinea de pe urma bietului Tonga, pe
care-l purtam pe la blciuri i, prin alte locuri de acest soi, ca pe canibalul
negru. Mnca, n faa publicului, carne crud, i interpreta dansuri
rzboinice; ntotdeauna ne alegeam, dup o zi de munc, cu cte o plrie
plin cu bnui.
Nu-mi scpa nimic din ce se ntmpla la Pondicherry Lodge, dar timp de
civa ani nu se petrecu nimic deosebit, n afar de faptul c porniser n
cutarea comorii. n cele din urm, vestea pe care o ateptam de atta amar
de vreme a venit. Comoara fusese gsit. Se afla ascuns n podul casei, n
laboratorul domnului Bartholomew Sholto. Am venit numaidect i am
studiat locul, dar nu vedeam cum puteam s ajung pn acolo cu piciorul
meu de lemn. Am aflat ns de o trap pe acoperi, precum i ora cnd lua
masa domnul Sholto. M-am gndit c a putea s m descurc mai uor dac
m foloseam de Tonga. L-am adus cu mine i i-am legat o frnghie lung n
jurul taliei. Se cra ca o pisic i a ajuns repede pe acoperi, dar
nenorocirea a vrut ca Bartholomew Sholto s se afle nc n camer. Tonga a
crezut c a fcut cine tie ce isprav c l-a omort, deoarece atunci cnd, cu
ajutorul frnghiei, am ajuns i eu sus, l-am gsit plimbndu-se fudul ca un
pun. A rmas foarte surprins cnd l-am ameninat cu captul frnghiei i lam ocrt spunndu-i c este un diavol sngeros. Am luat ldia cu comoara
i am cobort-o pe fereastr; dup ce am lsat semnul celor patru pe mas,

spre a arta c bijuteriile se ntorseser n sfrit la cei care aveau drepturi


asupra lor, m-am strecurat i eu afar. Tonga a strns apoi frnghia, a nchis
fereastra i a fcut cale ntoars pe drumul pe care venise.
Nu vd ce-a putea s v mai spun. Auzisem un marinar vorbind despre
viteza alupei lui Smith, Aurora, i m-am gndit c ar fi foarte potrivit
pentru evadarea noastr. Am luat contact cu btrnul Smith, cruia urma
s-i pltesc o sum mare de bani, n caz c am fi ajuns cu bine pe vapor.
Fr ndoial, el bnuia c e ceva suspect la mijloc, dar nu tia nimic despre
taina noastr.
Acesta, domnilor, este adevrul, i dac vi-l mrturisesc o fac nu ca s v
distrez cci nu prea mi-ai fcut un serviciu ci fiindc socot c cea mai
bun aprare pentru mine este tocmai s nu ascund nimic i s art lumii
ntregi ct de josnic s-a purtat maiorul Sholto cu mine i ct de nevinovat
sunt de moartea fiului su.
O povestire remarcabil, spuse Sherlock Holmes, o ncheiere
potrivit a unui caz extrem de interesant. Pentru mine, nu este nimic nou n
partea ultim a naraiunii, cu excepia faptului c dumneata ai adus
frnghia. Asta n-o tiam. Apropo, sperasem c Tonga i pierduse toate
sgeile; totui, a mai avut una ca s ne-o trimit nou, pe vapor.
Le pierduse pe toate, domnule, n afar de cea care rmsese pe
eava.
A, da, firete, spuse Holmes. La asta nu m-am gndit.
Ai mai dori vreo lmurire? ntreb prizonierul pe un ton binevoitor.
Cred c nu, mulumesc, rspunse prietenul meu.
Ei bine, Holmes, spuse Athelney Jones, dumneata eti un om cruia
toat lumea vrea s-i fie pe plac, i cu toii tim c eti un cunosctor n ale
crimei; dar datoria e datorie i cred c am mers cam prea departe
ndeplinindu-v dorina, dumitale i prietenului dumitale. Am s m simt
mult mai linitit cnd povestitorul nostru, aici de fa, se va afla n
siguran, sub cheie. Birja ne ateapt nc i doi inspectori se afl jos. V
sunt foarte recunosctor amndurora pentru ajutorul dat. Firete, prezena
dumneavoastr va fi necesar la proces. Noapte bun.
Noapte bun, domnilor, spuse Jonathan Small.
Dup dumneata, Small, spuse prevztorul Jones cnd ieir din
camer. Voi avea o grij deosebit ca s nu m atingi cu piciorul dumitale
de lemn, cum ai procedat cu domnul acela din Andaman.
Aadar, iat-ne ajuni la captul micii noastre drame, am exclamat,
dup ce ne-am instalat s fumm n linite. M tem c s-ar putea s fie

ultima investigaie n care am avut prilejul s-i studiez metodele.


Domnioara Morstan mi-a fcut cinstea de a m accepta ca so.
Scoase un mormit sinistru.
M i temeam, spuse el. Mrturisesc c nu pot s te felicit.
M-am simit cam jignit.
Ai vreun motiv s fii nemulumit de alegerea mea? l-am ntrebat.
Deloc. Cred c este una din cele mai fermectoare tinere pe care leam ntlnit vreodat. i mai cred c ar fi putut fi foarte util n treburi ca
cele de care ne-am ocupat. Are, n mod cert, predispoziii pentru aa ceva;
dovad, modul n care a pstrat planul acela al Agrei, spre deosebire de
toate celelalte documente ale tatlui ei. Dar dragostea e un lucru emoional
i tot ce ine de emoional este opus raiunii reci i veridice pe care o situez
naintea tuturor. Eu n-am s m nsor niciodat, de team s nu-mi falsific
raiunea.
Sper, spusei rznd, c raiunea mea va trece cu bine acest examen.
Dar ari cam obosit.
Da, m-a cuprins moleeala. Voi fi moale ca o crp o sptmn
ntreag.
Ciudat cum ceea ce la alii a numi lenevie alterneaz la dumneata cu
aceste izbucniri de splendid energie i vigoare.
Da, rspunse el, n mine convieuiesc un lene perfect i un om plin
de avnt. M gndesc adesea la aceste versuri ale btrnului Goethe:
Schade dass die Natur nur einen Mensch aus dir schuf, Denn zum
wurdigen Mann war und zum Schelmen der Stoff.15
Apropo de afacerea de la Norwood, ai vzut c au avut, aa cum am
bnuit, un complice n casa, care nu putea fi altul dect Lai Rao, servitorul;
astfel, Jones are de fapt cinstea de a fi prins singur un pete n uriaa lui
plas.
mprirea nu prea pare corect, am replicat. Dumneata ai fcut totul
n aceast poveste. Eu m aleg cu o soie, Jones cu onorurile; m ntreb ce-i
mai rmne dumitale?
Mie, spuse Sherlock Holmes, mi rmne sticlua de cocain. i,
spunnd aceasta, ntinse mna sa lung, alb, pentru a o lua.

15

Pcat c natura n-a fcut din tine dect un singur om, / Tu, care ai fi putut fi
i un sfnt, i un tlhar. (germ.) (n. tr.).