Sunteți pe pagina 1din 426

A u to area bestseller-ului

MNDRIA^FAMILIEI CALDER

SERIA CALDER SAGA

Dreptul la putere se ctig greu n


lumea dur a Montanei.
Chiar i ultimul Calder trebuie s treac
prin furcile caudine ale experienei.
Cine li va sta alturi?
Fascinanta Tara, sclava ambiiei de a
stpni domeniul Calder sau pasionala
Jessy, nfruntnd m oartea pentru
drepturile brbatului iubit?
1
Profitai de facilitile legturii directe cu EDITURA!
Apariiile viitoare le putei obine cu substaniale reduceri
prin sistemul CARTEA PRIN POT. Editura COLOSSEUM 2000,
Bucureti, Calea Moilor 113C, ap.7, sect.2, tel:01/6149528

C U M P A R A N D A C E A S TA CARTE
p u te i c tig a un a p a rta m e n t
cu 3 c a m e re n B u cu re ti
la C o n c u rs u l o rg a n iz a t de e d itu ra n o a str ,
a le c ru i re z u lta te v o r a p a re
n T in e re tu l L ib e r (lu n i i m a ri) i n c rile

editurilor CO LO SSE U M i CO LEM U S

Lei 3450

jRNez omiey

ULTIMUL CALDER
Traducere de Ela Scorcealov

Editura COLOSSEUM 2000


1994 Bucureti

Editor
Consilier editorial

Nataa Neoiu
Mihaela tefan

Redactor

Doina Boeriu
Doina Dumitrescu

ISBN 973-9195*01-6
Calder Born, Calder Bred

Cmpiile nvolburate ale Montanei se rostogoleau monoton


sub cerul ngheat. De-a lungul gardului ce se ntindea spre
orizontul ndeprtat, se zreau nmei vechi de zpad. Vntul
rece mturase stratul cafeniu de iarb ngheat care acoperea
brazdele aspre ale cmpiilor, innd pe loc cu greu stratul roditor.
inutul acesta aspru i mohort nu-i primea n ascunziurile
sale dect pe aceia ndeajuns de puternici i de inteligeni
pentru a-i nva tainele. Aceia care l nelegeau, erau pe deplin
rspltii. Dar cei care ncercau s se navueasc smulgnd
darurile pmntului, erau adeseori crncen pedepsii. Frumuse
ea primitiv a acestui trm consta n goliciunea peisajului,
ntinderile pustii ale pajitilor preau s se prelungeasc n
infinit. Iarna sosea devreme i zbovea mult n acest inut
singuratic, unde numrul vitelor l depea pe cel al oamenilor.
Pe aceast poriune de ferm cuprinznd circa un milion de
acri, vitele purtau toat marca Triple C, semnalnd apartenena
lor la Calder Cattle Company.
O camionet solitar slta pe povrniurile acoperite de
ghea ale oselei - una din nenumratele osele private,
extinse pe mai bine de dou sute de mile, care nconjurau Triple
C Ranch, reedina familiei Calder. Un nor gros de vapori albcenuii emanai de motorul epuizat se prelungea la coada
mainii. Ca i drumul, camioneta prea lipsit de o int precis.
Destinaia deveni evident abia n clipa cnd camioneta ajunse
pe culmea unei coline i ncepu s coboare uor n adncitura
vii pe care natura o lefuise, creia-asemeni multora din jur i
ddea aparenele neltoare ale unei cmpii.
Tabra cunoscut sub numele de South Branch se afla
amplasat n acest uria buzunar al pmntului; fcea parte
dintr-un grup de alte ase astfel de tabere reunite n jurul
nucleului pe care l reprezenta reedina Triple C.

JANET DAILEY

Termenul de tabr" se transmisese din vremurile trecute,


cnd aceste adposturi de grani constituiau singurele refugii
pentru pzitorii silii s nfrunte muncile grele ale fermei, departe
de barcile lor.
Cldirile de la South Branch erau solide, construite cu grij
pentru a rezista de la o generaie la alta. Stumpy Niles, care era
administratorul acestei seciuni a fermei, locuia ntr-o cas mare
de buteni, mpreun cu soia lui i cei trei copii. Nu departe de
locuina acestuia se afla baraca, o cldire lunguia din buteni
rezemat de peretele dealului, apoi opronul i grajdurile.
Camioneta se opri n faa barcii. Chase Calder cobor de la
volan i se grbi s-i ridice gulerul mios al paltonului pentru a
se feri de vntul ptrunztor. Friele fermei care aparinuse
tatlui i bunicului su se aflau acum n minile lui. Pumnul su
trebuia s se dovedeasc ndeajuns de ferm pentru a menine
ordinea i ndeajuns de singur pentru a direciona operaiunile
n vremurile de restrite. Autoritatea apsa de mult pe umerii lui,
iar el nvase s-o poarte cum se cuvine. Pmntul acesta care
purta numele familiei lui i lsase amprenta asupra lui; vnturile
i bronzaser chipul i experiena i marcase trsturile,
ngustndu-i privirea aa nct s poat zri pericolul ntr-o
clipit. Chase Calder se apropia de patruzeci de ani. Toat viaa
i-o petrecuse pe domeniul Calder. Ferma fcea partea din
sufletul lui Chase, aa cum soia sa, Maggie, reprezenta o
prticic din inima acestui brbat.
Ua opus a camionetei se trnti cu putere. Chase l urmri
cu privirea pe tnrul nalt i zvelt care coborse de pe locul
pasagerului i venise alturi de el. Adolescentul de aisprezece
ani era fiul lui. Ty era un Calder, prin obrie, dar nu fusese
crescut n stilul specific acestei familii, lucru pe care Chase i
regreta mai mult chiar dect regretase incidentul care sttuse la
baza despririi lui de Maggie, n urm cu aisprezece ani.
Erau ani ndelungai, pierdui pentru totdeauna. Moartea
tatlui ei strnise n Maggie o ur nermurit fa de toi aceia
care purtau numele de Calder. Chase nu ncercase s-o
opreasc, atunci cnd ea se hotrse s plece; i nu fcuse nici
o tentativ s-o gseasc mai trziu. Nu avea nici un rost - sau
cei puin aa crezuse el la vremea respectiv. Dar nu tiuse
nimic despre existena fiului su, pn n clipa cnd,
cincisprezece ani mai trziu, acesta venise s se prezinte

ULTIMUL CALDER

singur. Dei o iubea pe Maggie, Chase avea momente cnd nu


putea s-i ierte vina de a nu-l fi ntiinat niciodat despre
existena copilului. n decursul acelor ani, Ty crescuse n
ambiana clduroas i confortabil a unui orel din sudul
Californiei.
Tot pmntul Calderilor avea s-i aparin lui Ty ntr-o bun
zi. Din pcate, tnrul pierduse ani preioi de antrenament.
Chase se necjea la gndul c acum avea s fie, silit s
nghesuie n mintea fiului su n cel mai scurt timp cunotinele
pe care acesta ar fi trebuit s le acumuleze n cincisprezece ani.
Ty ns avea un potenial deosebit. Era priceput, dar..i lipsea
experiena; era asemeni unui cal tnr care nu prea tie ce s
cread despre clreul de pe spinarea lui i nici despre zbala
din gur. Pur i simplu, Ty nc nu-i ddea seama de ce
anume se atepta din partea lui. Chase profita de vacana de
primvar a biatului, pentru a-l expune pe Ty unei lte faete a
activitilor fermei - ftatul din primvar. Pentru orice cowboy,
asta nsemna munc nencetat apte zile pe sptmn, pn
ce ultima vac sfrea de ftat n fiecare din sectoarele fermei
Triple C. ntruct Stumpy Niles ducea lips de mn de lucru.
Chase l adusese pe Ty drept ajutor i totodat, pentru a-i da
ocazia biatului s nvee ceva nou despre creterea vitelor.
Venind lng tatl su, Ty se opri zgribulit cu braele
ncruciate pentru a se feri de vntul aprig care sufla cu putere
peste cmpurile ngheate. Cu un gest camaraderesc, Chase l
btu pe umr.
Pe majoritatea flcilor i-ai ntlnit toamna trecut, la
strngerea vitelor.
Chase i msur fiul cu o privire plin de mndrie, fr a
observa de fapt, asemnarea izbitoare care l situa pe acesta
printre ceilali membri ai familiei Calder: prul negru, ochii
adnci, trsturile dure. Ceea ce vzu Chase, n schimb, fu
brbia voluntar i alura uor rzvrtit a tnrului.
Amintirea experienei din toamna anterioar nu era prea
plcut, aa c Ty se mulumi doar s clatine din cap fr a-i
face cunoscut opinia n ceea ce-i privea pe flci". Acetia i
fcuser viaa mizerabil. i aduseser cei mai nrvai cai de
ia ferm spre a-i mblnzi. Apoi, tot flcii", cnd nu chiuiau
drcete n jurul lui i azvrleau plriile pe sub burta calului
su sau l loveau peste mini cu lasoul. Trebuia s fie tot timpul

JANET DAILEY

cu ochii n patru, s-i verifice aua nainte de-a ncleca, sigur


fiind c unul din cowboy avusese grij s i-o slbeasc pe
ascuns, ca s-l necjeasc. i povestiser attea ntmplri
nebuneti despre trucurile prin care putea fi prins un juncan,
nct Ty ajunsese s simt c, dac i s-ar fi spus c unul din
secrete era s presare zahr pe coada animalului, ar fi fost
nclinat s eread. Pe de alt parte i-jucaser attea feste, c
Ty prefera s-i alunge din minte amintirea acelor zile. Cea mai
proast glum fusese atunci cnd, ntr-o diminea, se trezise
cu un arpe cu clopoei ncolcit pe piept. Reptila hibernase i
era prea slbit pentru a-i putea face vreun ru, dar Ty nu
tiuse amnuntul acesta. Aproape c leinase de spaim, n
vreme ce flcii" rdeau n hohote i-l artau cu degetul.
Sigur c nu-i povestise niciodat nimic din toate acestea
tatlui su. Chase era de prere c viaa la ora slbete
fizicul i caracterul unui om. Mai presus de orice, Ty dorea
s-i dovedeasc tria n faa tatlui su, dar nu tia ct timp
avea s mai dureze calvarul antrenamentelor. Civa dintre
clreii btrni, de pild Nate Moore, i spusese, n treact c
toi tinerii cowboy treceau prin asemenea ncercri, dar lui Ty i
se prea c, n cazul su, se declanase un exces de zel.
Palma de pe umrul lui Ty se mai abtu grea o dat, iar vocea
tatlui rosti:
- Stumpy trebuie s fie n opron. Hai s-l cutm i s-i
gsim ceva de lucru.
-O .K .
Tremurnd de frig, Ty se uit lung spre oproanele
mprejurul crora se zreau semne de activitate.
O feti n vrst de vreo zece ani, cu prul mpletit n dou
cozi subiri se strecur printre ipcile gardului i se apropie de
el. Avea o talie usciv, ngroat ns de paltonul gros de
iarn, cu petice i nasturi desperecheai i de cele dou perechi
de pantaloni cu manetele vrte n nite cizme nalte i uzate.
Un fular de ln legat sub brbie i inea pe cretet plria de
cowboy de sub care rsreau cele dou cozi mpletite, de
culoarea mierii.
- Bun ziua, domnule Calder, l salut ea pe Chase.
Respectul ei era ns acela al unui copil fa de cineva mai
n vrst, lipsit de orice und de team sau supunere.
- Bun, Jess.

ULTIMUL CALDER

. Chase o recunoscu zmbind pe fiica mai mare a lui Stumpy.


nc.,din start, Jessy Niles avusese apucturi bieeti.
Stumpy pretindea c totul se datora faptului c, atunci cnd o
nrcaser, i dduser s sug o bucat de fru din piele de
vita. Micua se juca ntotdeauna cu lasoul i cu buci de
zbal, fr s-i pese de ppui, ca altor fetie. Prefera s-i in
companie tatlui ei, n loc s o ajute pe mama ei la buctrie
sau s aib grij de cei doi friori mai mici. ,
Niciodat Jessy nu beneficiase de drglenia specific
unei fetie. Semna mai degrab cu un bieel neastmprat,
numai brae i picioare subirele. Nu era lipsit de frumusee,
dar trsturile, ei erau prea puternice - oasele obrajilor prea
proeminente, iar conturul brbiei puin cam ascuit. Avea pielea
palid, prul - o nuan vag de aten, iar ochii cprui,
obinuii, dei strlucitori de inteligen, ndrznei i uneori
chiar ptrunztori.
- V-am vzut venind, anun ea i se ntoarse s-l priveasc
pe Ty. l-am spus lui tata c v aflai aici, aa c probabil va sosi
i el curnd.
Ty se zburli uor sub privirea ei cercettoare. Dei se
obinuise deja ca adulii s-l compare la prima vedere cu tatl
su, Ty era enervat s fie_supus acum investigaiei atente a
acestei copile. Scrni din dini. Se sturase s trebuiasc s-i
nfrunte pe toi cei pe care i ntlnea.
- N-ai mai ntlnit-o pe fata lui Stumpy, nu-i aa? observ
Chase i se apuc s fac prezentrile de rigoare.
- Ea e Jessy Niles. Fiul meu, Ty.
Fata ntinse o mn nmnuat i Ty o strnse mormind
un salut.
- A m auzit de tine, spuse ea, iar Ty se ntreb cu
amrciune la ce anume se referea.
Nu-i convenea deloc gndul c o putoaic cu cozi pe spate
rdea de greelile lui.
-A v e m o mulime de juninci care fat pentru prima oar
anul acesta, aa c ne vei fi de ajutor.
Jess vorbea de parc ar fi fost de serviciu.
- tii ceva despre viei?
Se prea c att feticana ct i tatl su ateptau un
rspuns. Ty se gndi c era preferabil s nu-i ascund
ignorana.

10

JANET DAILEY

- Nu, dar am ajutat la naterea ctorva mnji, rspunse el


tios.
Fetia nu se art impresionat.
- Nu-i acelai lucru. Contraciile la o iap sunt mult mai
puternice ca la o vac, aa c naterea nu dureaz mult.
Informaia era furnizat pe un ton degajat, de parc ar fi fost
o banalitate pe care oricine ar fi trebuit s-o cunoasc.
- Cum merge? se interes Chase.
- Pn acum, n-am pierdut dect un viel, rspunse ea
ridicnd din umeri, n semn c era prea devreme pentru a se
pronuna. Apoi ochii ncepur s-i sclipeasc de amuzament.
-T re i din biei i-au spus deja lui tata c vor pleca la
sfritul lunii i c i ateapt salariul pentru a porni spre sud.
Cu unul mai mult, ca anul trecut pe vremea asta.
Chase scoase un plescit de nemulumire; era contient c
tot mai muli cowboy ameninau s plece n perioada ftajlui,
dei n realitate puini o fceau cu adevrat. Se uit peste capul
fetiei spre Stumpy, care se apropia dinspre oproane. Paii
omului trosneau pe iarba ngheat.
- Vine tata, zise Jessie, ntorcnd capul.
Stumpy Niles era un brbat mrunel; ceea ce i lipsea ns
n statur, se compensa pe deplin n capacitate de munc i-n
priceperea omului. Era venic vesel, dar totodat plin de
seriozitate, atunci cnd era vorba de responsabilitile sale. Ca
i Chase, Stumpy se nscuse i crescuse la ferm; bunicul lui
lucrase pentru bunicul lui Chase, iar tradiia se meninea de
generaii. Existau cteva familii la ferm care nu cunoscuser
niciodat un alt cmin. Nimeni nu se pensiona la btrnee, pur
i simplu prefera s recurg la ndeletniciri mai uoare.
La zece ani, Jessie Niles i ajungea deja la umr tatlui ei.
Nu exista nici o asemnare ntre ei doi. Jessie avea picioare
lungi i era slbu, pe cnd Stumpy, era scund i gras. Prul
lui era ntunecat, aproape negru; la fel i ochii lui. Stumpy era
plin de energie, pe cnd fata prea tcut i reinut.
Dup un schimb de saluturi, Stumpy remarc:
-S ig u r c avem nevoie de ajutor. Au ales bine cnd au
stabilit vacana de primvar n perioada asta.
- Fiii tuturor de la Triple C lucreaz acum n oproane. Nu
vd de ce Ty ar face o excepie, spuse Chaso. Arata i numai
unde s mearg i ce are de fcut.

ULTIMUL CALDER

11

Stumpy l privi pe Ty.


- Poi s te duci n barac s te odihneti, dac vrei. Noi
muncim n dou schimburi. Ai s lucrezi n schimbul de noapte,
de la cinci seara pn mine diminea, la ase.
Nici nu se putea altfel" gndi Ty, dar i ascunse ranchiuna,
ntotdeauna cnd venea momentul s munceasc i e|, i se
ddeau cele mai nenorocite treburi, la cele mai nepotrivite ore.
Tatl lui l avertizase c lucrurile aveau s fie astfel, pn
cnd el, Ty, i va fi dovedit fora i tria de caracter. Dar biatul
nici nu visase c testarea va dura att de mult. Crezuse c va
rezista fr crcnire, dar frustrarea ncepea s musteasc n
inima lui, iar presiunile permanente i sporeau revolta zi dup zi.
Mai mult dect orice pe lume, Ty dorea ca tatl su s fie
mndru de el, dar pentru moment, lucrul acesta prea aproape
de neconceput.
- l duc eu n barac, tat, zise Jessy, i-am s-i art ce are
de fcut.
- Foarte bine, zmbi Stumpy.
- Unde-i sunt bagajele?
Jessy se ntoarse spre Ty i l fix iar cu privirea ei neutr.
Dei nu o arta, fetei i plcea biatul acesta osos i cu trsturi
bine conturate, chiar dac era clar c n mintea lui o rope
honda era un fel de motociclet. Ce ruine, totui, dac te
gndeti c n definitiv era un Calder.
- n camionet, la spate. M duc s-l aduc.
Frigul l fcea s vorbeasc printre dini, sau cel puin aa i
nchipui Jessy, care nu bg de seam iritarea din tonul lui Ty.
Dup ce Ty i lu rania i sacul de dormit de pe bancheta
mainii, Jessy porni spre barac, trgnd din cnd n cnd cu
coada ochiului n uj;m, ca s se asigure c el o urma.
- M ntorc s te iau duminic seara, Ty, i strig Chase i
biatul ddu din cap fr s ntoarc privirea. Chase continu
s se uite dup perechea care se ndrepta grbit spre barac;
apoi i zise iui Stumpy:
- Muli i nchipuie c fermierii i las vacile s fete la voia
ntmplrii, pe cmp, prad pericolelor naturale i altor
complicaii. Era un fel indirect de a spune c aceasta e ceea ce
crezuse Ty pn cnd i se explicase adevrul. Aa se ntmpla
n urm cu o sut de ani, dar ntre timp lucrurile se
schimbaser.

12

JANET DAILEY

- O vac i vielul ei sunt elemente prea valoroase pentru a


le lsa n grija naturii. n opt cazuri din zece, naterea se
desfoar fr probleme, dar n celelalte dou cazuri, e bine
ca-n preajm s se afle i un om care s dea o mn de ajutor,
declar Stumpy, apoi pufni ntr-un rs jovial semnalat de un nor
de vapori.
- La naiba, majoritatea orenilor i nchipuie c toat
treaba unui cowboy se reduce la strngerea vitelor - n prim
var, pentru marcare, i-n toamn pentru vnzri. Habar n-au
despre ftare, castrare, vaccinare, activitatea veterinar, hrnire
- ca s nu mai vorbim de toate grijile de peste an.
- Mda, avem o via uoar, Stumpy, i noi nici nu tim, zise
Chase ironic fr a-i slbi din vedere pe cei doi tineri care se
ndreptau ctre barac. Ai o fat de ndejde. i seamn
maic-sii, este?
Ultima remarc era mai mult dect o simpl ntrebare,
fiindc Chase o cunotea pe Judy Niles aproape de o via. Era
o femeie minunat, cu prul de culoarea nisipului, mai nalt cu
civa centimetri dect soul ei i destul de atrgtoare.
- A r trebui s-o vezi n opron, cnd scoate vieii la
temperatura sub 0, pufi Stumpy mndru. Bieii, Mike i Ben,
i petrec timpul mai mult clrind, dect ajutnd la treburi.
Sigur, sunt prea mici nc. Dar Jessy a venit ncoace fr s o
cheme cineva. i, atta timp ct i place ceea ce face, n-am de
gnd s-o mpiedic. Pcat c nu e biat. Are priceperea unui
lucrtor de mna nti.
- O s-i treac moftul sta, cnd or s nceap s o curteze
bieii, glumi Chase.
- Probabil, ncuviin Stumpy cu oarecare regret n voce.
tiu c mamei ei i-ar plcea s-o vad trebluind mai mult prin
cas. Apropo de mame - Stumpy fcu o pauz i cut cu
interes privirea lui Chase - ce mai face Maggie?
- Doctorul spune c e bine. Nu-i cazul s ne ngrijorm de
nimic.
Dar vocea lui uor tremurat ddea de tire c Chase era
departe de calmul pe care ncerca s-l afieze.
- Senatorul vine ncoace cu cteva persoane pe care ar dori
s le ntlnesc, aa c e timpul s plec.
- Lui Maggie i se apropie sorocul, nu-i aa? ntreb Stumpy.

ULTIMUL CALDER

13

- La nceputul lui mai, aa c mai are vreo dou luni i ceva


pn atunci, rspunse Chase.
n vreme ce o urma pe fat spre baraca de lemn, Ty auzi
motorul camionetei i se uit peste umr; vzu maina care se
ncadra acum pe oseaua principal, ndreptndu-se cu
repeziciune spre ieirea din tabr. Biatul tiu c rmsese iar
s se descurce de unul dingur. Simurile i se ncordar de
emoie i suspiciune, n clipa cnd, intrnd n barac nchise
ua dup el. Se afla ntr-o ncpere mic, foarte comun. O
mas, cteva scaune ngrmdite ntr-un col, o sofa i dou
fotolii, toate purtnd semnele indiferenei cowboy-lor. Un
container transformat n sob trona n mijlocul brcii; pereii
containerului deveniser aproape stacojii, n vreme ce focul
dinuntru ducea o lupt permanent cu frigul care'amenina s
invadeze spaiul barcii de fiecare dat cnd se deschidea ua.
Pereii erau acoperii cu postere nfind peisaje vestice, fete
goale i personaje de desen animat n cea mai trznit
combinaie.
- Baia e dincolo de ua aia, Jessy fcu un gest spre
dreapta, apoi se duse lng sob s-i nclzeasc minile.
- Paturile sunt aici, continu ea, artnd spre stnga. Poi
s-l alegi pe oricare e gol.
Ty i slt din nou bagajul pe umr i se ndrept ctre ua
deschis din stnga. Dormitorul era departajat n mici camere
coninnd paturile de fier ale cowboy-lor, acoperite, drept unic
lenjerie, cu sacii de dormit. Primele paturi, aflate mai aproape
de sob, erau toate ocupate, fie de sacii de dormit sau chiar de
formele ghemuite ale celor care dormeau deja. Ty se opri n
dreptul primului pat gol pe care l gsi i i azvrli bagajul pe
rama metalic. Cteva cuie btute n perete serveau drept
cuier.
- Ai gsit pat? se auzi vocea fetei.
- Mda.
Biatul se ntoarse cu spatele spre u i ncepu s-i
dezbrace paltonul greu. Puloverul de ln i tricourile pe care le
purta pe dedesubt erau foarte potrivite cu temperatura relativ
cldu din ncpere.
Paii fetei se oprir n prag.
- Dac n-ai chef s te culci, gseti cafea aici, pe plit.
- Nu, mersi.

14

JANET DAILEY

Ty i pstr plria pe cap, dar i atrn paltonul n cui,


apoi se apuc s dezlege sacul de dormit.
O vzu cu coada ochiului stnd sprijinit n cadrul uii, cu
nasturii paltonului descheiai i fularul desfcut n jurul gtului. l
enerva privirea ei ptrunztoare i s-ar fi simit mai bine s fie
lsat n pace. Prezena ei l incomoda. Apoi, Ty observ ceaca
din mna ei acum lipsit de mnu. Fata duse ceaca la gur,
suflnd ca s-o rceasc i sorbi din lichidul gros, negru. Ty nc
nu se putea obinui cu cafeaua aceea pe care toi lucrtorii de
la ferm o savurau zilnic i o consuma numai diluat cu lapte.
- N-ar trebui s bei chestia asta, zise el desfurnd
salteaua i ntinznd pturile groase deasupra. O s-i stopeze
creterea.
- Beau cafea de cnd aveam ase ani, rspunse ea cu ochii
sclipind de amuzament. Nici nu vreau s m gndesc ct de
nalt a fi acum, dac n-a fi but-o.
Fcu o pauz, apoi adug cu ironie.
- i nici nu mi-a ncreit prul i nici n-a fcut s-mi creasc
pr pe piept.
Terminnd cu aranjatul, Ty propti rania coninnd hainele i
aparatul de ras la captul patului, n loc de pern. Cum fata nu
ddea semne c ar fi dorit s plece, Ty se ntinse ct era de
lung i i trase plria pe fa.
- A m s m odihnesc un pic, zise el ca s-i fac mesajul
mai explicit. Plria i nbuea parial vocea.
- Atunci, ne vedem disear, rspunse Jessy Niles fr s se
arate jignit de comportarea lui necioplit. Apoi iei din dormitor.
Cnd sunetul pailor ei dispru, Ty i descoperi din nou
faa. Ridicnd braele, i le ncruci sub ceaf; rmase cu
privirea aintit spre tavan. Simea o furie vecin cu durerea.
N-avea pe nimeni ctre care s se ndrepte, nimeni cu care s
discute despre frustrile sale. Era prea mare ca s mai plng
la pieptul mamei lui, i cum dorea cu atta ardoare s ctige
respectul tatlui su, nu putea alerga la el ca s-i vorbeasc de
necazurile pe care trebuia s le ndure. Dorise s se descurce
singur, dar pn atunci nimeni nuri dduse aceast ans. Erau
att de multe lucruri de nvat, nct, abia afla un amnunt c
imediat era asaltat de noi i noi detalii neprevzute care i
ddeau peste cap toat experiena, fcndu-l s se simt ca un
novice nepriceput.

ULTIMUL CALDER
*

15

ntoarcerea lui Homestead - numele casei pe care o ocupa


proprietarul fermei Triple C - dur aproape dou ore. Avionul cu
motoare duble parcat pe pista aeroportului privat de lng vil i
ddu de tire lui Chase c senaorul Bulfert sosise deja n
absena sa.
Chase opri camioneta n faa vilei, apoi urc treptele
piedestalului larg de la intrare i se ndrept spre uile solide din
lemn.
Construit cu zeci de ani n urm, cu miestrie artistic, vila
poseda acea rar calitate de rezisten care avea s-i permit
s-i perpetueze existena nc dou sute de ani pe viitor; iar,
dac Chase reuea n planul su, atunci numele de Calder
avea s se perpetueze i el odat cu impozanta proprietate.
Ajungnd n hol, Chase auzi voci venind dinspre biroul din
stnga sa. Doug Trumbo, unul din angajaii fermei, cra
bagajele musafirilor la etaj, n dormitoarele rezervate acestora.
Chase i schimb direcia i porni spre sufragerie unde era
convins'c se adunaser musafirii si. De cum intr, o zri pe
Maggie. Aceasta edea pe un scaun, lng fereastr, prul ei
negru strlucea n btaia razelor de soare, iar un bra i-l
sprijinea pe rotunjimea abdomenului. Ca ntotdeauna cnd o
vedea pe Maggie, Chase se simi strbtut de fiorii dorinei, dar
i de o profund tandree. Zmbetul ei l ntmpin de fndat.
Chase se apropie de scaunul femeii i i scoase mnuile,
vrndu-le n buzunarul paltonului. Dei atent s rspund cu
amabilitate frazelor musafirilor din ncpere. Chase lu mna
mic a soiei sale i o inu n mna lui.
- m i pare ru c a trebuit s lipsesc, se scuz el
mbrindu-i cu privirea pe cei patru musafiri. Senatorul
rocovan i cu asistentul acestuia, Wes Govern, i erau deja
cunoscui.
Nici o problem. Am ajuns mai repede dect credeam. Am
avut vnt bun din spate, rspunse iute senatorul.
Vrsta avansat ncepuse s-i nmoaie obrajii rotunzi. i
apruser i pungi sub ochi.
-A b ia am sosit acum cteva minute. Wes nici n-a avut timp
s toarne un rnd.
ntorcnd capul, i adres un ordin vioi asistentului su;..

16

JANET DAILEY

- Chase bea whisky, Wes.


- m i amintesc, rspunse omul umplnd un nou pahar de pe
tav.
-C u m merge treaba? Bine, sper, declar senatorul i
continu fr a-i lsa rgaz lui Chase s rspund. Nu mai ai
nevoie de mine pentru achiziiile de teren, este? ntreb el
fcnd un semn conspirativ cu ochiul.
- Nicidecum, rspunse Chase sec.
Senatorul Bulfert se referea la un contract privind
cumprarea a zece mii de acri de teren aparinnd guvernului
pe care i-l nlesnise lui Chase, cu civa ani n urm. Era ultima
parcel din terenul'luat cndva n concesiune i care acum
devenise proprietatea familiei Calder.
- Chase, a dori s-l cunoti pe Eddy Joe Dyson.
Politicianul i odihni braul pe umrul unui brbat nalt i
slbnog, dnd de neles celor de fa prin gestul su familiar
c ntre el i Eddy exist o cauz comun.
- D e mult timp voiam s v fac cunotin. E.J., acesta e
Chase Calder. Chase se deprt un pas de Maggie i ddu mna cu
brbatul n vrst, mbrcat ntr-un costum scump, bleumarin,
stil western" i nclat n cizme.
Chase plas vrsta brbatului undeva ntre patruzeci patruzeci i cinci de ani. Avea o mn moale, nebttorit, iar
pielea lui nu era ars de soare, ca a cresctorilor de vite, n
ciuda plriei albe Stetson, pe care o purta pe cap.
- Bun venit l Triple C, domnule Dyson.
Costumul cu croial n stil vestic era numai o faad, dar
Chase nu remarc nici o und de slbiciune n privirea neutr
cu care musafirul se supuse investigaiei lui tcute. Observ n
schimb iretenia din ochii lui E.J. Dyson.
- Plcerea e de partea mea, rspunse acesta n cele din
urm, cu un accent trgnat. Prietenii mi zic E.J. M-a bucura
dac dumneata i soia dumitale mi-ai spune la fel.-Apoi se
rsuci spre cel de al doilea brbat.
- Acesta este partenerul meu de afaceri, George Stricklin.
Cu vreo zece ani mai tnr, al doilea necunoscut era blond
i purta o pereche d ochelari cu ram de aur; la auzul
prezentrii i socase ochelarii i i strecur n buzunarul de la
piept al jachetei. n ciuda construciei sale atletice, George

ULTIMUL CALDER

17

Stricklin avea un aer studios i linitit. Avea de asemenea,


degete lungi i fine. Cltin uor din cap o singur dat, atunci
cnd ddu mna cu Chase.
Dyson vorbi din nou. Fcnd un gest larg, curtenitor, ctre
Maggie, zise:
-T re bu ie s recunosc c pn acum n-am crezut c exist
doamne mai frumoase dect texanele; ns n faa soiei
dumitae, mi-am schimbat prerea.
- Cred c eu am mai multe prejudeci, murmur Chase i
se uit n ochii verzi, scnteietori ai soiei sale.
Acum, cnd faza de greuri trecuse, femeia arta nfloritor.
Chase auzise adeseori spunndu-se c femeile nsrcinate
deveneau urte, dar respinsese ideea. Drept confirmare,
Maggie nu-i pruse niciodat mai frumoas ca n aceast
clip.
-S u nte i din Texas? ntreb Maggie ocolind cu discreie
comentariile legate de nfiarea ei. Orict de sntoas i
fericit s-ar fi simit, o anume modestie specific firii ei o fcea
s resping orice flatare.
-D a .
Accentul trgnat al brbatului era plcut i catifelat, ca o
bucat de piele uns cu ulei.
- Perechea aia de coarne de pe policioar m face s m
simt ca acas, adug el, artnd coarnele de vit Longhorn ce
preau s domine ncperea, aa cum se aflau aezate
deasupra emineului n care ardea un foc stranic.
- Au aparinut unui juncan texan. Cred c se poate spune c
ferma aceasta a fost ntemeiat pornindu-se de la o mic
ciread de Longhorn texane, explic Chase i ntinse mna s
ia paharul de whisky oferit de asistentul senatorului.
- Mi-aduc aminte c tata mi povestea despre familia
voastr, c ar fi originar din Forth Worth.
Senatorul scoase o igar groas din buzunar i se uit
ntrebtor la Maggie care, cu un surs discret, i acord
permisiunea de a fuma. Senatorul se pipi prin buzunare dup
un chibrit, dar asistentul su sri numaidect, oferindu-i bricheta
aprins.
- Asta-i preocuparea lui E.J. Un fel -de investitor, ce zici
E.J.?

18

JANET DAILEY

Relaia dintre Dayson i partenerul lui l uimise ntotdeauna


pe senator. Odat chiar i-l imaginase pe Stricklin ca fiind
creierul companiei, n vreme ce Dayson reprezenta inima.
Fiecare act, fiecare micare era judecat i trecut prin
computerul minii lui Stricklin. Logica i gndirea i dictau
deciziile. Pe cnd Dayson aciona din instinct, avnd inima i
curajul unui cartofor. Acest parteneriat se desfura n mod
surprinztor, fiecare aducndu-i contribuia la balan, dei,
aparent, Dayson deinea supremaia.
- A m cteva interese de afaceri, continu Dyson privindu-l
semnificativ pe Chase, de parc acesta din urm s-ar fi aflat el
nsui pe lista prioritilor,
- Dac te gndeti s investeti n creterea vitelor, atunci
va trebui s cheltuieti o mulime de bani pe mrfuri de valoare,
l avertiz Chase cu rceal.
Texanul schimb o privire scurt cu senatorul.
Cred c-a putea zice c m intereseaz mai mult ceea ce
se afl sub pmnt, dect deasupra lui. De aceea i-am perut
senatorului s-mi ofere prilejul s-i vorbesc. Vreau s m
lansez n industria petrolier i-n exploatrile de gaze
naturale.
Chase nl molcom dintr-o sprncean, dar nu zise nimic.
Fr grab, ls paharul de whisky pe msu, lng Maggie i
i scoase paltonul. Trosnetul lemnelor aprinse din emineu
umplea tcerea care Se aternuse n ncpere.
- A zise c nu i-ai ales bine zona, spuse n sfrit Chase.
Ar trebui s cercetezi mai ncolo, spre Badlands, sau n
regiunea Powder River.
- Zonele alea sunt deja ocupate de alte companii petroliere,
l contrazise E.J. Acum eu nu pretind c-a fi expert, dar am s
angajez nite specialiti. Vreau s-mi investesc banii n
descoperirea de noi zcminte, nu s m bat cu companiile
mari pentru cele deja recunoscute.
- Vrei s m faci s neleg c n opinia dumitale ar exista
petrol la Triple C? ntreb Chase uluit de o asemenea supoziie.
- Dac tii despre Powder Rover i Badlands, nseamn c
ai aflat c au descoperit nu de mult nite zcminte chiar la
poalele Munilor Stncoi. Lng grania vestic a hotarului
dumitale, i aminti Dyson lui Chase pe un ton calm i sigur. L-a
fi putut aduce pe geologul meu, care i-ar fi spus totul despre

ULTIMUL CALDER

19

straturile de roc - i i-ar fi explicat ct de promitoare pare a


fi o anume poriune din domeniul Triple C. Stricklin a fcut toate
calculele de rigoare i a ajuns la concluzia c exist mari anse
de a gsi petrol. M aflu aici pentru a discuta n legtur cu
drepturile de exploatare.
Expresia lui Chase nu suferi nici o schimbare la auzul
acestei propuneri. Fr a-i da pe fa sentimentele, Chase se
uit la Maggie i sorbi din paharul su. Apoi, ntr-un trziu se
ntoarse spre Dyson i i rspunse pe un ton egal:
Subiectul rmne desigur, deschis oricror discuii. Auzise
vorbele omului, dar n-avea de gnd s ia vreo decizie pripit.

Maggie, care ndeobte avea un somn uor, tresri i se


trezi la auzul zgomotului fcut de cineva care intrase n camer.
Ridicndu-se ntr-un cot, aprinse veioza de la captul patului.
- Chase, tu eti? ntreb ea.
Lumina mprtiat de bec i-l revel pe soul ei care, aezat
pe un fotoliu, i scotea cizmele.
- N-am vrut s te scol.
Chase aez a doua cizm pe podea, lng perechea ei i
ncepu s-i trag poalele cmii din pantaloni i s-i
descheie nasturii. Oboseala i se citea pe trsturile dure,
masculine, ale chipului. Avea un aer preocupat, n ciuda privirii
calde cu care o nvluia.
- Ai stat de vorb pn acum?
Acele ceasornicului indicau miezul nopii. Maggie se retr
sese mult mai devreme, ntruct trupul ei de femeie nsrcinat
nfecesita odihn.
-D a .
Femeia sesiz o nuan de uoar iritare n rspunsul lui.
Dei Chase i vorbea de mai toate afacerile lui, totui chiar i el
manifesta uneori acea tendin a brbatului din Vest de a se feri
de sfatul nevestei.
- i? l provoc ea, fr s se lase intimidat. Dorea s
cunoasc motivul frmntrilor lui i i era imposibil s
ghiceasc ceva sub masca aceea eapn.
- Care e reacia ta la propunerea lui Dyson?
Gura lui Chase se strmb ntr-un surs acru.
- A m s-i spun dup ce voi cerceta puin, n particular,
dosarul omului. Senatorul are i el un interes n toat treaba
asta, aa c nu pot nc s-i iau n seam recomandrile.
Fcu o pauz, contient c Maggie atepta un rspuns mai
clar.

ULTIMUL CALDER

21

- n ceea ce privete problema forajelor, n-am nimic


mpotriv s-mi concesionez terenul. Au trecut vremurile .cnd
cresctorul de vite se opunea prezenei sondelor pe
proprietatea lui.
- Deci te-ai decis s iei o decizie mai trziu.
Maggie se ridic n capul oaselor i se sprijini cu spatele de
pern.
- Nu mai am nici un motiv s m grbesc. Dac exist petrol
sau gaze sub pmnt, o s fie tot acolo i peste dou luni - sau
peste doi ani.
Chase se ridic n picioare i ncepu s-i goleasc buzu
narele pantalonilor. Apropiindu-se de mas, descoperi teancul
de scrisori aezat acolo, special pentru a fi la ndemna lui.
- Ce-i asta?
- O ntiinare din partea psihiatrului care se ocup de cazul
fratelui meu i o not de la Culley.
Zmbetul femeii se suprapunea peste nelinitea din ochii ei
verzi. tia c sanatoriul n care se afla fratele ei era unul dintre
cele mai bune, dar, pe de alt parte, Culley reprezenta tot ce-i
mai rmsese din vechea ei familie.
-D octorul spune c a fcut anumite progrese. E posibil ca
n curnd s-i dea voie s primeasc vizitatori.
- Nu nainte de naterea copilului, Maggie, zise el aspru.
Nu-mi pas ce zice doctorul, nici dac i-ar da permisiunea s-l
vizitezi chiar mine.
- Am s atept.
Dar nu fiindc i ordona el.
- Doctorul crede c n-ar fi nelept ca, n acest stadiu al
tratamentului, s-i dm de tire lui Culley c atept copilul tu.
i e un fapt pe care nu-l pot ascunde cu uurin.
Ultima remarc era spus pe un ton glume, dar Maggie i
aez cu un gest protector mna pe abdomen, dorind s atrag
atenia asupra condiiei sale.
lira nesbuit i bolnav a lui Culley mpotriva familiei
Calder provocase n cele din urm boala fratelui ei.
Cfiase pipi plicul cu adresa sanatoriului, fr a scoate ns
scrisoarea.
- Ce zice Culley n nota aia?
- Era ngrijorat n legtur cu ferma i felul n care au
rezistat vitele n iama aceasta.

22

JANET DAILEY

Fratele ei credea c Maggie se ocupa de mica ferm a


familiei ORourke situat la grania nordic a proprietii Triple
C. Maggie considerasemai nelept s nu-l lase pe Culley s
afle c, de fapt, ferma lor era n prezent administrat de oamenii
de la Triple C. Chase mormi un rspuns incert i ls plicul pe
mas, apoi continu s se dezbrace. Maggie i fcu loc s se
strecoare gol lng ea n pat. Dar Chase nu fu satisfcut doar
cu att. i curb un bra pe sub mijlocul ei i o trase mai
aproape de pieptul su. Fierbineala trupului lui pru s inunde
deodat trupul femeii care se nclzi la rndul ei.
- Cum te simi? o ntreb el lipindu-i fruntea de tmpla
femeii i yrndu-i nasul n buclele negre, mtsoase ale prul
ei.
-nsrcinat.
Maggie ntoarse capul spre el i i zmbi aluziv.
Mna lui cobor cu familiaritate pe abdomenul ei .pipindu-i
rotunjimea prin cmaa de noapte din mtase ivorie. Ochii lui
lucir de ncntare n clipa cnd simi sub palm o tresrire
uoar.
- Copilul nostru va avea un caracter activ.
Expresia lui Maggie deveni serioas.
-D a c e fat a vrea s-i punem numele Cathleen, dup
mtua mea.
- Cathleen Calder, rosti el rar, apoi ddu din cap aprobator,
mi place.
- Bine.
Maggie oft mulumit i zmbi cu toat gura.
- Bietul Ty e n tura de noapte la grajd, murmur Chase i
privirea lui cltori spre snii ei plini care se evideniau prin
corsajul de dantel al Gmii.
- Trebuie s fie ger afar.
Maggie i nbui un fior i se ghemui mai aproape de
trupul musculos al brbatului.
- Te iubesc, Maggie, gemu el surd i se aplec acoperindu-i
gura cu un srut flmnd.
*

iptul singuratic al unui coiot rsun n aerul rece al nopii.


Deasupra grajdurilor, cerul prea o mas, de stele ngheate
pogorte peste colinele sticloase ale Montanei. Un vnt polar

ULTIMUL CALDER

23

uiera mprejurul cldirilor iscate n acel pustiu, ca dintr-un


buzunar al pmntului.
Nucit de frigul brutal, Ty se zgribuli mai mult sub adpostul
paltonului i i ngrop brbia i nasul n gulerul de oaie. Abia
i mai simea picioarele, dar continua s se mite pentru a-i
menine circulaia sngelui. Frigul l mpiedica s respire pe nas.
i inea braele ncruciate pe piept i i strecurase minile "la
subsori pentru un surplus de protecie.
Becurile care luminau opronul erau acoperite de praf, de
aceea atmosfera din ncpere era mai sumbr ca de obicei.
Paiele foneau sub copitele animalelor nelinitite. Mugetele
nbuite ale vitelor se interferau din cnd n cnd cu njurturile
cowboy-lor.
Ty se uit din nou la vcua ce urma s fete. Stumpy Niles l
lsase s supravegheze juninca, n vreme ce el se dusese s-l
ajute pe un alt cowboy, a crui vac respingea vielul nounscu. Cnd. Ty intrase de serviciu n schimbul de noapte,
Stumpy l luase sub oblduirea sa i i servise instruciunile
necesare. Toate ftrile de pn atunci decurseser normal,
necesitnd puine eforturi din partea lui Ty.
Prezena lui Stumpy anulase oarecum pofta de otii a
cowboy-lor n seara aceea. Ty trebuise totui s ndure ironia
ctorva dintre lucrtorii alturi de care participase la
strngerea vitelor n toamn; l ntrebaser dac tia cu
siguran pe care parte ieea vielul avertizndu-l c nu
cumva s greeasc gaura. Biatul i dduse toat
osteneala s-i menin calmul, ignornd glumele lor caustice.
Ty arunc o privire spre intrare, dar nu se zrea nici urm de
Stumpy. Se uit apoi la juninc; aceasta prea s fi atins
ultimul stadiu - era complet dilatat, dar, cu toate acestea, nu
se ntmpla nimic.
Ochii mari, castanii ai animalului se roteau artndu-i
cercurile albe din jur. Ty ncepu s se neliniteasc sesiznd c
era ceva n neregul. Jucnd de pe un picior pe altul ca s se
mai nclzeasc, se apropie de juninc. Urechile i ardeau, n
ciuda fularului de ln pe care i-l petrecuse peste plrie. n
viaa lui nu-i fusese att de frig.
- Care-i problema cu vieluul tu, mmico? murmur el cu
flcile ncletate, clnninddin dini.
- Ceva necazuri?

24

JANET DAILEY

Ty ntoarse capul i o descoperi pe Jessy Niles; fata l privea


cu obrajii roii, ngheai, nfofolit n paltonul ei gros care abia o
lsa s mearg. Fr s atepte rspunsul lui, Jessy se apropie
de juninc i studie cu ochi experimentai situaia. Ty o zrise i
mai devreme prin grajduri, pe urm ns o pierduse din vedere
i crezuse c fata s-a dus la culcare. Nu-i fcea nici o plcere
prezena acestei putoaice de zece ani, cu att mai mult n
actualele circumstane, cnd priceperea lui era din nou pus la
grea ncercare.
- Ce faci aici? De mult ar fi trebuit s mergi la culcare, nu
crezi? mormi el.
- N-am putut s adorm, aa c m-am sculat, rspunse ea
ridicnd din umeri, micare pe jumtate mascat de paltonul
gros pe care l purta. Vielul ar trebui s ias dintr-o clip
ntr-alta.
Aa crezuse i Ty cu cteva minute n urm, dar deocam
dat nu se vedea niciun semn concret. Vaca se afla n impas.
Ty simi o sudoare rece umezindu-i fruntea. Apoi ceva ncepu
s apar i tnrul rsufl uurat.
- Gata, iese, anun el n clipa cnd o nou contracie ls
s se ntrevad nc o poriune din obiectul ntunecat, nvluit
ntr-o mas cleioas, dinuntru.
Peste cteva secunde, ns, speranele lui Ty se spulberar
complet. Cu inima ct un purice, biatul vzu, n locul copitelor
firave i miniaturale pe care le atepta, capul alburiu al vielului.
Ty strnse din pumni.
- Mergi i cheam-l pe taic-tu, i zise el lui Jessy. Spune-i
s vin repede. Vielul iese cu capul.
Jessy Niles plec fr a sta pe gnduri n cutarea tatlui ei.
Ty petrecu cteva minute chinuitoare, ateptnd ajutoare. Era
contient c deschiztura nu era ndeajuns de mare pentru a
lsa s treac pieptul i picioarele din fa ale vielului. n mod
normal, picioarele din fa erau cele care se iveau mai nti,
urmate apoi de capul fetusului.
Cnd Jessy reveni n grajd, Ty o privi ngrijorat. Ea se opri
gfind i scutur din cap pentru a-i recpta suflul.
Ingenunche pe podeaua acoperit de paie.
- Nu poate s vin, spuse ea cu voce ntretiat, iar el se
nfior. Spune... s te descurci singur.
-E u ?

ULTIMUL CALDER

25

Ty arunc o privire exasperat junincii. ntr-o secund, Jessy


realiz c el nu tia ce s fac. Imediat, prelu ea conducerea.
Avea numai patru ani cnd asistase la primul ftat. De atunci, i
petrecuse o mare partedin timp n grajduri; observase cele mai
neobinuite cazuri i nvase s se descurce n orice
mprejurare.
- Mai nti trebuie s mpingi capul vielului napoi, ntre cele
dou contracii. Grbete-te, i scoate-i mnuile i paltonul.
Ty ezit o clip. Autoritatea calm din vocea fetei i amintea
ntructva de tatl su. Cu degete amorite, i descheie nasturii
i se descotorosi de paltonul greoi. Situaia era prea urgent,
pentru a mai ine seama de frigul din ncpere; i rul mnecile
puloverului deasupra coatelor, apoi fcu acelai lucru cu
manetele cmii. Ascultnd de instruciunile lui Jessy, Ty
reui s manevreze fetusul mpingndu-i capul napoi, apoi i
cut picioarele i i le ridic n poziia normal. Spaima l
ptrunsese pn n mduva oaselor. i auzea btile inimii n
gt. Slbiciunea i nmuiase micrile, iar stomacul i se
contracta de grea. Asudase i sudoarea prea a-i fi ngheat
pe spinare. La intervale regulate, contraciile musculare ale
junincii i strngeau braul, forndu-l uneori s atepte pn la
ncetarea presiunii. Dar, la un moment dat, contraciile ncepur
s slbeasc. La vremea cnd reui n sfrit s aeze vielul n
poziia normal, vaca era deja prea epuizat pentru a mai
participa n vreun fel.
Tremurnd de emoie i oboseal, Ty i continu aciunea,
oprindu-se doar din cnd n cnd s rsufle i s lase rgaz
junincii s se odihneasc. Picioarele de dinainte i capul iei
ser, urmar pieptul i torsul ntreg.
-Grbete-te, l zori Jessy cu o nelinite pe care Ty n-o
nelegea.
n locul oricrei explicaii, fata veni lng el i l ajut s
(rag afar vielul. Cnd trupul micu al animalului nou-nscut
;ipru n totalitate, l aez pe paiele de alturi. Ty se ls pe
vine, ncercnd din rsputeri s-i recapete cumptul. Jessy, n
schimb, i vzu mai departe de treab. Se apuc s tearg
membrana vscoas care acoperea nrile vielului.
- Nu sta acolo degeaba! l fulger ea pe Ty. Nerbdarea se
yhicea n ochii ei cprui. Are cordonul n jurul gtului.

26

JANET DAILEY

Dup calvarul pe care trebuise s-l ndure, Ty nu dorea


ctui de puin s piard vielul.
O ddu la o parte pe fat i nl cu grij capul vielului,
desfcnd cordonul ombilical care se rsucise n jurul gtului
acestuia. Aplecndu-se asupra cporului umed, cu pr cre, al
animalului, i sufl n nri, aa cum l vzuse cndva pe un
grjdar procednd cu un mnz nou-nscut.
- Cnd ncercai s rsuceti vielul nuntrul vacii, ai simit
vreo micare?
Jessy apucase o bucat de crp i freca trupul vielului
pentru a-i stimula circulaia.
- Nu-mi amintesc, rspunse dezndjduit Ty.
- E mort, nu-i aa? conchise ea pe un ton neutru, renunnd
s mai frecioneze trupul animalului.
Ty scrni din dini; nu voia s admit c vielul se nscuse
mort. Simea c totul se ntmplase din vina sa. Dac ar fi avut
mai mult experien, poate c vielul ar fi fost salvat. Plec
privirea, copleit de ruine.
- Poftim.
Jessy i ddu crpa.
- Mai bine i-ai terge mipile.
Remarca ei i atrase atenia asupra amorelii care ncepuse
s-i cuprind braul gol: frigul i congela sngele pe piele.
Apucnd crpa, Ty ncepu s-i frece mna pn ce simi c-l
dureau muchii; apoi i trase mnecile n jos i i mbrc din
nou paltonul.
- Cel puin vaca e bine, l consol fata.
Ochii lui Ty erau ntunecai de remucri; se uit la vielul
rocat, cu capul i picioarele albe care zcea nemicat, furat de
aripile morii nainte de a fi apucat s zreasc lumina zilei,
ntructva se simi mai uurat la gndul c, n definitiv ar fi putut
s-o piard i pe mam.
i veni s rd, un rs amar, cnd realiz c habar n-avea ce
s fac acum cu cadavrul vielului. Pmntul era prea ngheat
ca s-l ngroape. Poate cel mai bine ar fi fost s-l azvrle ca
hran coioilor.
- i-e frig.
Jessy observ albeaa pomeilor lui i febrilitatea slbatic
ce se citea n privirea biatului.

ULTIMUL CALDER

27

- Mai bine i-ai turna nite cafea din termos. L-am lsat
lng u. Rmn eu aici. O s mai treac puin pn elimin
placenta.
- Nu.
Dinii ncepuser s-i clnneasc, dar Ty era hotrt s
nu-i prseasc postul nainte de a-i fi sfrit treaba. Stumpy
i ceruse s se descurce singur, i dac s-ar fi retras nainte de
vreme, ar fi fost ca o pat neagr pentru prestigiul su, gndi
Ty. Din pcate, copila asta prea s tie mult mai bine dect el
ce trebuia fcut.
- Hei, putiule! auzi el deodat o voce, urmat imediat de
sunetul unor cizme trite pe podea.
Ty se ridic n picioare i rmase eapn recunoscndu-l pe
Sid Ramsey, unul din angajaii care i ddeau ntotdeauna de
furc.
- Stumpy zicea c ai nevoie de ajutor.
- Nu mai am.
Cowboy-ul rnji; aburii care i ieeau din gur se nvolburau
asemeni unor rotocoale de fum n aerul frigid, totui omul prea
nepstor la frigul din grajd.
- Ai reuit s afli pe unde iese vielul?
-V ie lu l e mort, rspunse Ty pe un ton tios. S-a nscut
strangulat.
- Nu trebuie s-l strngi prea tare de gt cnd l scoi afar,
flcia, glumi cowboy-ul apropiindu-se pentru a cerceta
cadavrul ntins pe paie.
- Avea cordonul n jurul gtului, l inform Ty suprat.
- Cel puin, ne-ai furnizat ceva mncare pentru coioi, deci
tot eti bun de ceva.
ntorcndu-i spatele, cowboy-ul scuip n paie i i terse
gura cu dosul minii nmnuate, apoi l privi htru pe Ty:
- N-ar trebui s vorbeti aa, Sid Ramsey! l cert Jessy cu
severitate.
Trise destul timp printre brbai^ pentru a ti c uneori
umorul acestora cpta o tent crud. n opinia ei, cowboy-ul se
arta nedrept fa de Ty Calder, i nu era n firea lui Jessy s
tac din gur. Faptul de a se vedea aprat de o fetican cu
codie care nici mcar n-ajunsese la vrsta pubertii constitui
ultima pictur n paharul amrciunilor lui Ty.
- Nu te amesteca, Jessy! o fichiui el mnios.

28

JANET DAILEY

- Mi, mi, l ironiza cowboy-ul, bobocul are temperament.


Ty i simi sngele inundndu-i fierbinte venele. Dac mai
rmnea acolo un minut, avea s explodeze.
-T a c -i fleanca, Ramsey, mormi el printre dini i porni cu
pai mari spre ieire.
- Hei, ce te grbeti aa?
Cowboy-ul i tie calea, voind s-l opreasc.
- Unde te duci?
- Nu-i treaba ta, aa c d-te la o parte.
Cu toate c omul era cu vreo zece ani mai n vrst ca el, Ty
avea avantajul fizicului su atletic.
Fr s ovie, i nfipse palmele n umerii cowboy-ului i l
mbrnci ntr-unul din stlpii care susineau acoperiul
opronului. Agresiunea biatului l lu pe cowboy prin
surprindere. Ty profit de moment i trecu mai departe, fr a
ine seama de expresia uluit a cowboy-ului.
- Ce i-am fcut? l ntreb Sid Ramsey uimit i suprat
totodat. Glumeam i eu...
Ty se opri i se ntoarse spre el.
- Glumele natale nu m amuz deloc, aa c d-mi pace.
- Ce s fac? l nfrunt jignit cowboy-ul cu un nceput de
iritare n glas.
- Tot ce-i cer e s ncetezi s m hituieti i s m lai n
pace. Vocea lui Ty rsuna aspr, hotrt:
- Lsai-m n pace.
Ramsey l studie cu ochii ngustai, dar nu rspunse nimic.
Ty travers grajdul; flacra care i mistuise inima cu cte'va
minute n urm se mai potolise. Obosit, tremurnd de frig, cu
sufletul frnt de amrciune, bjbi dup termosul cu cafea i
i umplu o ceac. Nu simea nevoia s guste lichidul acela
greos, dar cafeaua i servea drept pretext pentru prezena lui
acolo.
De-a lungul peretelui se aflau baloi de paie. Ty se trnti pe
unul din "baloi i se aplec nainte sprijinindu-i coatele pe
genunchi; continu s in ceaca de cafea cu ambele mini.
Simea un nod n gt i lacrimile i nepau ochii. Scrnea din
drni n efortul de a-i nbui mnia i sentimentul acut de
tristee. Nimic din toate acestea nu semnau cu visurile pe care
le avusese atunci cnd, n urm cu aproape un an, i prsise
casa din California i traversase stat dup stat fcnd

ULTIMUL CALDER

29

autotstopul pentru a da de urma acelui brbat care figura n


Biblia familiei drept tatl su! La nceput, totul prea att de
perfect...
Prinii lui ncepuser s locuiasc din nou mpreun, i Ty
recunoscu astfel bucuria de a avea o familie. l idolatriza pe tatl
su i, mai mult dect orice pe lume, dorea s-i semene, dar din
pcate, lucrurie nu preau a merge pe calea cea bun. S
locuiasc la o ferm d calibrul lui Triple C, s fie chiar fiul
proprietarului - ce altceva i-ar mai fi putut dori? Dar locul su
nu era aici. Nimnui nu-i psa de trofeele pe care le ctigase
el la cursele de cai din California; nimic din ceea ce tia el nu
conta aici. Nu-i dorea altceva dect s fie acceptat! ns, orict
de mult i-ar fi dat silina, orice ar fi fcut, ieea prost. Nu fusese
n stare s ajute vac aa c vielul murise. n plus, se mai
certase i cu Ramsey.
Toate erau mpotriva lui.
Auzi pai care se apropiau de intrare i se uit furi pe sub
borul plriei. Era Stumpy. Ty plec fruntea i se pregti
sufletete pentru comentariile usturtoare care aveau s
urmeze, reacia btrnului: acea tcere acuzatoare cu care
veteranii fermei gseau de cuviin s nfiereze greelile
tinerilor i care era mai devastatoare chiar i dect strigtele i
ironiile cowboy-lor.
- Nimic nu-i mai bun ca o ceac de cafea fierbinte, ntr-o
noapte friguroas ca asta, declar Stumpy turnndu-i o porie.
Ty se uit lung n ceaca sa i, nghiind n sec, sorbi o
nghiitur din lichidul ca smoala. Era att de amar c biatul se
cutremur.
- ncepe s-i plac, eh? zmbi Stumpy.
- Vielul e mort, l ntiin simplu Ty.
- S e ntmpl. Ai vrea s triasc toi, dar ntotdeauna
trebuie s pierzi civa, zise Stumpy pe acelai ton.
- A ieit nti cu capul i n-am tiut ce s-i fac, continu Ty,
fr a-i lua ochii de la ceaca din mn. Dac n-ar fi fost fata
dumitale... La naiba, o putoaic de zece ani tie mai multe ca
mine.
- Jessy a trit aici mai mult timp dect tine, i aminti Stumpy.
- N-are nici un rost.
Umerii biatului se plecar nfrni iar privirea lui o cut pe
aceea a noului su mentor.

30

JANET DAILEY

- Mai bine a lsa-o balt. N-am s reuesc niciodat s-i


dau de capt.
Blndeea dispru de pe chipul lui Stumpy, nlocuit de o
expresie dur i furioas.
- Niciodat s nu spui asta! rosti el tios. i-e greu, tiu. Dar
dac te dai btut acum, ai s regrei toat viaa. Trebuie s lupi
pn la capt, chiar dac ar fi s-i dai duhul ncercnd.
- De ce? ntreb Ty. N-am s fiu niciodat asemeni tatlui
meu.
- Nici nu trebuie! rspunse Stumpy cu rceal. i dac asta
ai vrut pn acum, atunci trebuie s tii c a fost o mare
greeal. Tu eti Ty Calder i nimeni altul.
- N u prea am motive-s m mndresc cu numele meu,
murmur Ty.
Fusese o prostie s cread c Stumpy l va nelege.
- Eti un Calder nu-i aa? l a Stumpy. Cred c numele
sta e un motiv de mndrie pentru oricine l poart. Ce ai vrea
s faci? S stai aici i s-i plngi singur de mil? Sau s-i miti
fundul i s treci mai departe la treab?
Terminndu-i predica, Stumpy ddu cafeaua peste cap
potrivit tradiiei, i puse ceaca goal lng termos. Fr a se
osteni s-i mai arunce o privire lui Ty, plec mai departe cu pai
repezi, apsai. Spusese ce avea de spus. Restul era problema
lui Ty.
Biatul continua s ad pe balot, cu capul plecat i o
ciudat senzaie de nstrinare n suflet. Sigur, lui Stumpy i
venea uor s vorbeasc. El nu mai avea nimic de nvat. Ty
se frmnta indecis, scormonindu-i mintea dup o a treia
alternativ.
- La dracu, murmur el i ddu peste cap cafeaua imitnd
gestul lui Stumpy. ntre timp, lichidul se rcise considerabil, fr
a-i atenua ns gustul ngrozitor.
Ridicndu-se n picioare, i puse ceasa lng aceea a lui
Stumpy i intr alene n grajd. i schimbase oarecum starea de
spirit. Chiar dac se simea n continuare nenorocit, i mai
venise n fire. Undeva, n mintea sa, ncepuse s se sedimen
teze o decizie. Ty ns nu nelegea exact care anume.
-H e i, biete, se auzi el strigat. Treci s-mi dai o mn de
ajutor.

ULTIMUL CALDER

31

Tiny Yates, unul din angajaii cstorii ai tatlui su inea n


brae un viel nou-nscut. Mama vieluului l urmrea cu ochi
speriai i nelinitii pe brbatul care i luase progenitura. Ty
ezit ntrebndu-se dac nu cumva avea de suportat o nou
glum, apoi se apropie de cowboy.
- Vielul sta prpdit habar n-are la ce e bun ugerul i d
ntr-una din copite, mormi enervat cowboy-ul. Iar vaca are
atta lapte c-i gata s plesneasc. Am s aduc eu vielul, iar tu
vezi de stoarce-i puin lapte pe bot ca s-neleag odat ce are
de fcut.
Planul nu era prea atrgtor pentru nici unul din cei patru
participani, dar dup mai multe manevre incluznd mugetele
vacii i le vielului, njurturile cowboy-ului i strdaniile
disperate ale lui Ty obinur rezultatul scontat.
Ty i frec genunchiul n locul unde l lovise vaca; se uit la
turaul care sugea cu agresivitate n vreme ce vaca, linitit de
acum i lingea puiul cu limba ei lung.
- Aa mai zic i eu, declar Tiny i btndu-l pe umr pe Ty,
trecu mai departe.
Nici nu se ostenise s-i mulumeasc pentru ajutor. La ferm
nu exista un asemenea obicei. Un brbat fcea slujba care i se
cerea, fiindc era de datoria lui s-o fac. Pentru ce s-i
mulumeasc cuiva care i face datoria? Ty 'scoase un oftat
prelung i porni spre locul unde o lsase pe Jessy.

Casa prea neobinuit de tcut cnd Maggie intr nuntru.


Se opri n hol, cu urechea ciulit pentru a distinge un zgomot n
linitea dup amiezii. Un zmbet i nflori pentru o clip pe buze
apoi, pi mai departe; tocurile nalte ale pantofilor ei rsunau
pe podeaua lustruit de lemn.
Pe masa din lemn de cire, se afla un teanc de scrisori ce
ateptau s fie sortate: corespondena de afaceri, separat de
aceea personal. Maggie se opri lng mas i i dezbrc
pardesiul, aezndu-l pentru moment pe speteaza unuia din
scaune. Pe sub pardesiul de primvar, purta o rochie simpl,
cu croial clasic, dintr-o mtase de culoarea vinului. Stilul
rochiei conferea mult prestan staturii ei micue i i
mprumuta o alur nespus de tinereasc.
Unul din plicuri i era adresat lui Ty. Maggie clipi curioas
citind adresa expeditorului. Emoia o fcu s tremure
umplndu-i inima de speran, n clipa cnd observ c
scrisoarea venea din partea Departamentului de Admiteri al
Universitii din Texas, Austin. Maggie i muc buzele; ardea
de nerbdare s afle dac Ty fusese n cele din urm admis
pentru semestrul din toamn. Cum toat atenia i era
concentrat asupra plicului, nu o auzi pe Ruth Haskell care
venea din buctrie.
- Mi s-a prut c aud pe cineva dar n-am tiut c eti tu,
Maggie. Credeam c te ntorci mai trziu.
Maggie rsuci plicul n mn cu un vag sentiment de
vinovie. ^
Ruth observ gestul ei i i ceru scuze n felul acela repezit
i nervos care ajunsese s-o caracterizeze.
- m i pare ru. Am vrut s sortez corespondena mai
devreme, dar m-am ocupat de altceva i am uitat.
- Nu conteaz, i zmbi Maggie.

ULTIMUL CALDER

33

Femeia fusese cndva menajer i buctreas la


Homestead. Acum ns, venea doar ocazional pentru a se ngriji
de noua odrasl a familiei Calder n lipsa lui Maggie.
Asemeni altor angajai ai fermei, Ruth era descendenta
uneia dintre primele familii care prsiser Texasul pentru a-l
urma n Montana pe primul Calder. Strmoii ei puseser
umrul la construirea fermei i generaiile ulterioare pstraser
tradiia i continuitatea unor verigi forjate cu mult timp n urm i
nc nespus de tainice.
Maggie o studia pe femeie i nu se putu mpiedica s
observe c Ruth i arta vrsta. Prul ei blond devenise
cenuiu i pe chip i apruser o mulime de riduri. Ochii ei
albatri i pierdusre strlucirea. Cndva, Ruth fcuse parte
din categoria femeilor plinue, dar nervii i mncaser sntatea,
slbind-o i subiind-o.
Pentru aceia care, asemeni lui Maggie, o cunoteau, sursa
declinului lui Ruth era fiul ei. Buck Haskell fusese judecat i
condamnat pe termen lung dup ce, n vara anterioar
ncercase s-i ucid pe Maggie i pe Ty n contextul unui
complot ce avea ca scop obinerea controlului asupra fermei.
Firea nchis a acestor oameni din Vest fcuse ca, de atunci,
nimeni de la ferm s nu mai pronune numele lui. Dei Ruth l
vizita regulat pe fiul ei la nchisoare, nimeni nu o ntreba despre
el, iar absena lui Buck era trecut sub tcere^ Comportamentul
acesta ciudat fcea parte din tradiia inutului. n acelai fel erau
tratai morii. Nimeni nu-i pomenea pe cei decedai, fiindc
sentimentele profunde trebuiau pstrate n suflet i a vorbi
despre tristee sau durere nsemna s dai dovad de slbiciune.
Cteodat Maggie ar fi vrut s-o aline pe Ruth ntrebnd-o
despre fiul ei; se gndea c femeia vea nevoie s-i exprime
sentimentele de vin i remucare, ca i dragostea atotierttoare de mam. Dar, orict mil ar fi avut pentru Ruth,
Maggie nu ncerca nici un fel de compasiune pentru fiul
acesteia. i, deoarece nu reuea s afle iertarea n inima ei, nu
ndrznea nici s-i vorbeasc lui Ruth.
Regretnd c i lsase gndurile s-o ia razna ntr-o direcie
att de nefericit, Maggie i ndrept iar atenia spre plicul pe
care l inea n mn.
Cathleen doarme sus? o ntreb ea pe Ruth cu un zmbet
fugar.

34

JANET DAILEY

- O, nu, e cu tticul ei.


Maggie ridic din sprncene cu un aer curios.
- nseamn c n-a dormit prea mult.
- N-a dormit deloc n dup amiaza aceasta, o inform Ruth
pe un ton nelinitit. Chase a plecat curnd dup prnz i a
luat-o cu el. A plns cnd l-a vzut c pleac, aa c el nu s-a
ndurat s-o lase. tii c nu rezist n faa micuei.
- tiu, murmur Maggie.
Caracterul dur i nemblnzit al soului ei se nmuia complet
n contact cu voina fiicei lor n vrst de numai doi ani.
- Unde au plecat?
- La antierul de foraj din Broken Butte. Voia s-i transmit
nite ordine efului de echip.
Ruth se uit cu un gest nervos la ceasul de la mn.
- Zicea c n-o s lipseasc mult.
Ua de la intrarea principal se deschise i imediat se auzi
rsetul zgomotos al brbatului combinat cu chicotelile poznae
ale fetiei.
- Ferete capul, Cat, o avertiza Chase.
Maggie se rsuci i i zri pe cei doi intrnd nuntru.
Cathleen clrea pe umerii tatlui ei cu mnuele nfipte n
panglica argintie a plriei lui Chase. Minile lui i ineau ferm
picioruele pentru a o mpiedica s cad.
Dnd cu ochii de Maggie, trsturile lui bronzate se
destinser ntr-un zmbet larg.
- Nu i-am spus eu c mmica e acas? i se adres Chase
mogldeei cu prul ca pana corbului.
Pe cnd el traversa holul spre locul unde l atepta Maggie,
enervarea acestuia se transform ntr-o exasperare blnd.
Chase o lipsise pe micu de somnul de dup-amiaz, ns faa
lui radia atta for, de parc ar fi fost sculptat din elementele
dure ale Montanei pe care el o iubea atta.
Cu Ruth de fa, Chase se abinu s-i srute soia. n
schimb, petrecndu^i un bra pe dup talia lui Cathieen, o ajut
s lunece jos de pe umerii lui, ca pe un tobogan,- spre marea
ncntare a fetiei.
- Pap-o pe mmica, o instrui Chase i urmri cu satisfacie
mbriarea dintre mam i fiic.
Amndou aveau prul la fel de negru i ochii ca dou
smaralde.

ULTIMUL CALDER

35

- la uite n ce hal eti, strig Maggie artnd cu un gest


pantalonii murdari pe genunchi ai lui Cathleen, bluzia alb
mototolit, i noroiul care pta minile fetiei. Parc s-ar fi jucat
ntr-o cocin. - Puin noroi n-o s-i fac nici un ru, rspunse Chase. Mai
ales c e din pmntul acela bun al Calderilor. Era cam moale
terenul pe antier. Oricum, ar fi trebuit s-o vezi cum arta
nainte s-o cur.
- M bucur c n-am vzut-o, rspunse Maggie.
- Vreau jos, ceru Cathleen fixndu-l jae Chase cu privirea ei
de smarald i zmucind din piciorue hotrt s scape din
mbriarea lui.
- Vino la mtua Ruth, Cathleen.
Femeia ntinse braele spre copil.
- O s mergem sus s ne splm, da?
- Nu.
Cathleen respinse cu fermitate oferta i se bosumfl, decis
s reziste.
- Nu i-ar plcea s faci o baie? Am s pun o mulime de
balonae de spum n cad, o ademeni Ruth.
Fetia consider ndelung oferta nainte de a se lsa n voia
braelor btrnei. Trsturile dure ale lui Chase erau
transfigurate de mndrie patern n timp ce asculta sporoviala
fiicei lui pe care Ruth o purta n brae spre sala de baie de la
etaj.
- tie exact ce vrea, nu-i aa? i se adres el lui Maggie.
- Iar tu ai grij s obin ce vrea, murmur ea cu rceal.
-A ceasta e menirea unui tat, insist Chase lipindu-i
buzele de gura ei. Cum s-a desfurat vizita la Culley?
- Bine.
Era de fiecare dat o experien extrem de neplcut s-i
vad fratele n sanatoriu! acela, dar Maggie se consola cu
gndul c mcar Culley era bine ngrijit.
- Mi-au dat voie s-i art o fotografie a lui Cathleen. Culley
insist susinnd c artam exact ca ea, pe vremea cnd
aveam'doi ani.
- Nici nu se putea s nu observe asemnarea. Cathleen e
un fel de sosie a ta n miniatur.
- Dar pe mine nu m-a rzgiat nimeni, rspunse Maggie,
ntr-o bun zi ai s regrei c i-ai oferit tot ce-a vrut. O s

36

JANET DAILEY

creasc convins c toat lumea e a ei i n-are dect s ntind


mna s-o apuce.
Realiznd c se ndeprtase de la subiectul principal,
Maggie relu:
- n legtur cu Culley, doctorul a apreciat n mod pozitiv
reacia lui la vederea fotografiei lui Cathleen. Se pare c nu-l
afecteaz deloc faptul c e fiica unui Calder.
- Asta probabil fiindc fetia seamn cu tine, i nu cu mine,
o tachin Chase cu' zmbetul iui galnic.
- Probabil, recunoscu Maggie. n orice caz, e un nceput.
- De dragul tu, sper s ai dreptate.
Fratele ei nu-i cauzase dect necazuri, de aceea Chase nu
voia s se prefac interesat de soarta lui sau de perspectiva
ypei nsntoiri. Chase tia ct de mult l mcinase pe Culley
ura mpotriva Calderilor, reuind s otrveasc^ pentru o
perioad ndelungat relaia dintre el i Maggie. n cele din
urm Buck Huskell se folosiise de sentimentele fratelui lui
Maggie, transformndu-l pe Culley ntr-un pion menit s duc la
capt complotul urzit mpotriva familiei Calder. Era un lucru pe
care Chase nu-l putea uita, dei prefera s pstreze tcerea
asupra lui.
Maggie i cunotea sentimentele i zmbi cu blndee d re p t'
unic rspuns la ultima lui remarc. Apoi, uitndu-se din nou la
scrisorile de pe mas continu:
- Ruth zicea c te-ai dus la Broken Butte. Cum merg
operaiunile?
- S e ateapt s ating adncimea necesar peste dou
sptmni.
Chase urmrea micrile femeii, care acum era ocupat s
sorteze corespondena.
- Nu trebuie s te atepi la o nitur zdravn nici de data
asta, o avertiz el n glum. Testele i rezultatele de la primul
pu indic un zcmnt srac, capabil s suporte pn la o
duzin de puuri, aa c suntem departe de a deveni baroni ai
petrolului" peste noapte. S sperm c vom scoate destui bani
din afacerea asta pentru mbuntirile pe care vreau s le aplic
la ferm. Toate oselele necesit reparaii i exist unele
poriuni unde trebuie ridicate garduri noi! i avem neaprat
nevoie de locuine mai bune pentru angajaii cstorii.

ULTIMUL CALDER

37

- M gndeam la o main nou, sau la nite draperii noi


pentru dormitoare.
Att de puin din profitul lor era dedicat plcerilor
personale... Toi banii preau s reintre n circuitul de prioriti
al fermei. Maggie fusese dintotdeauna surprins s constate ct
de lacom era ferma - nu c i-ar fi lipsit ei ceva, dar necesitile
personale erau ntotdeauna lsate la urm.
- i eu m gndeam c dac ne mai rmn cetfa bani, a
putea cumpra un elicopter. Mi-ar prinde bine n perioada
strngerii vitelor, o tachin el.
- Rzi tu acum, dar o s vin vremea s iei i problema asta
n serios, rspunse Maggie.
- Scrisoarea asta de ce st separat?
Chase ntinse mna cu un gest lene i apuc scrisoarea.
Maggie se crisp puin.
- E pentru Ty.
,
Cu colul ochiului l observ pe Chase care devenise
deodat curios i cerceta ncruntat adresa expeditorului.
- Ce-i asta? o ntreb el cu o uoar nuan de repro. De
ce primete Ty scrisori de la Universitatea din Texas?
- E.J. Dyson e ntmpltor absolvent al Universitii din
Texas. Cnd a fost la noi ast iarn a discutat cu Ty despre
condiiile de acolo i Ty i-a exprimat interesul privitor la
posibilitatea de a se nscrie la colegiu.
Lui Maggie i venea destul de greu s-i pstreze tonul calm,
de fals indiferen, contient fiind de norii care se adunau n
expresia lui Chase.
- E.J. a tras cteva sfori n ideea de a-l nscrie pe Ty. mi
nchipui c scrisoarea aceasta conine rspunsul final.
- D e ce nu mi s-a spus nimic? ntreb Chase i vocea sa
cobor ntr-o tonalitate amenintoare.
- Erai acolo cnd s-a discutat, i aminti ncordat, Maggie.
Aceast contradicie fierbea ntre ei de mai mult vreme.
Maggie dorea ca Ty s-i continue studiile la un colegiu, n
vreme ce Chase se opunea acestui fapt cu toat ndrjirea.
Maggie se ndoia c va reui s ajung vreodat la un
compromis cu soul ei, referitor la educaia lui Ty; Se temuse
mult timp de confruntarea cu Chase, dar acum era ferm decis
s nu dea napoi.

38

JANET DAILEY

- Eram acolo, recunoscu Chase pe un ton brutal. Dar nu


mi-am dat seama c tot ceea ce ascultam era mai mult dect o
simpl discuie banal.
Pumnul ei se nclet pe plicndoind hrtia.
- C e naiba Maggie. Avem experi la Triple C care tiu mai
multe lucruri dect o band de profitori amri. Locul biatului
e aici!
- A r e dreptul la cea mai bun educaie pe care i-o putem
oferi, se mpotrivi cu egal for Maggie. Asta nu se nva pe
spinarea calului. i, pe deasupra, i trebuie timp ca s simt c
e tnr, s se distreze - aa cum noi n-am putut-o face
niciodat! De cnd ne tim, numai munc, munc i tot felul de
dificulti. Nu vreau ca Ty s mbtrneasc tot att de repede
ca noi.
- O s faci din el un molu, o acuz Chase. Iar dac e
molu, nu va fi n stare niciodat s conduc Triple C! Nu
nelegi c numai cineva nscut i crescut pe pmntul sta
poate cpta cunotinele necesare pentru a-l administra?! Ty
n-a avut un asemenea avantaj. Toat experiena lui se reduce
la ultimii trei ani, i abia n ultimul an se poate spune c a
cptat destul ndemnare ca s se poat compara cu unul din
lucrtorii mei de mna a doua. Are nevoie de mult practic
pentru a nva toate operaiile specifice unei ferme cum e Triple
C. De unde vrei s afle secretele astea - din cri?!
- Din cri se pot nva o mulime de lucruri.
Maggie tremura, dar refuza s cedeze.
- Unul din membrii familiei Calder trebuie s fi crezut i el n
ceea ce i spun acum, altfel rafturile bibliotecii n-ar fi att de
ticsite!
- E prea devreme, yaggie, insista Chase sumbru. E prea
devreme pentru el s prseasc ferma. Practic, tot ceea ce a
nvat pn acum se va pierde. Mai las-mi-l nc vreo trei ani
aici. Nu mi-l lua acum.
- Dac ar fi s te ascult, n trei ani ai avea timp s inventezi
un alt motiv ca s nu-l lai s plece. Nu. N-am s-o fac.
Ochii femeii sclipeau mnioi.
- Are s "mearg la colegiu ncepnd din toamna aceasta.
- Maggie!

ULTIMUL CALDER

39

-A c u m patru ani, mi-ai dat cuvntul tu c nu te vei


mpotrivi niciodat dorinei lui Ty de a-i continua^tudiile. Vreau
s-i ii promisiunea.
Chase ls capul pe spate i trase adnc aer n piept.
Privirea lui era dur, impenetrabil. Aerul era ncrcat de o
tensiune aproape palpabil.
- tii al naibii de bine c mi in promisiunile, o inform el
rguit. i am s mi-o in i pe ast. Dar dac merge la colegiu
- Chase puse un accent apsat pe dac" - va fi aici, n Mon
tana, i nu ntr-un ora aflat la o mie cinci sute de mile distan.
- T y va decide. Maggie refuza s-i acorde chiar i acea
favoare; ntinznd un bra, recuper plicul din strnsoarea
nervoas a degetelor lui Chase.
- Nu ncerca s-l influenezi cumva Maggie, o avertiz Chase.
- Nici tu s nu ncerci, l nfrunt ea... tii c te privete ca
pe un fel de Dumnezeu. E de ajuns s rosteti un cuvnt,
Chase. Dar, te rog, n-o face.
Era modalitatea ei de a-l avertiza.
Din nou, crevasa se deschisese. Oricum ar fi czut securea,
vechea despictur care i desprise cndva se ivea n acelai
loc. Chase se smulse din loc i porni cu pai msurai spre u.
Maggie tresri n clipa cnd ua se trnti cu zgomot n urma lui.
*

n dup amiaza aceea, intrnd n sitfragerie, Ty presimi c


nu era ceva n ordine. Aerul prea ncins de tensiune, rar
tcerea era grea. Tnrul se opri o secund i i studie pe
brbatul i pe femeia care fceau tot posibilul s-i evite
privirile. Ceva i spunea lui Ty c sursa conflictului o constituia
scrisoarea pe care o descoperise pe colul biroului su mai
devreme, cnd urcase s se mbrace pentru cin.
La apropierea lui Ty, Maggie nl pleoapele urmrind
fiecare micare a fiului ei. Acesta i trase un scaun i se aez
la mas; lat n umeri i cu braele musculoase, Ty avea o
nlime de peste un metru optzeci. Cptase mersul acela
lene, legnat, specific cOwboy-lor. Iar chipul lui bronzat prea
tbcit, amintind de orele ndelungi pe care Ty i le petrecea n
aer liber, pe cmp, n btaia vntului i a soarelui. Trsturile
lui, nc adolescentine, aveau contururile coluroase ale
brbailor Calder, semnificnd vigoare i voin nestrmutat.

40

JANET DAILEY

- Unde e Chatty Cathie? Ty trase scaunul i se aez.


Micua lui*sor venise pe lume ntr-o perioad extrem de
tulbure pentru Ty. Un timp, tnrul aproape c-o invidiase pe
feti pentru lipsa ei de griji i fusese chiar puin gelos din
pricina afeciunii nepreuite cu care tatl lui nelegea s-o trateze
pe cea mai tnr membr a familiei lor. Dar zgtia mic avea
un fel propriu de a se vr pe sub pielea tuturor celor cu care
venea n contact. Curnd Ty i uitase resentimentele, ajungnd
s-o ndrgeasc sincer pe Cathleen.
- Tatl tu a luat-o cu el n dup-amiaza aceasta, aa c i-a
stricat somnul, rspunse Maggie turnndu-i o porie de sup
de sparanghel cu smntn n castron. Era aa de obosit i
plngcioas, c a trebuit s o hrnesc mai devreme, ca s-o
duc la culcare.
Dei bolurile cu sup circulau, tensiunea apstoare
persista. Trena n fiecare din frazele banale schimbate de
prinii si. Amndoi ncercau s se poarte firesc n faa lui, dar
Ty percepea cu uurin falsitatea acelei ambiane.
Ateptase mult momentul de fa. Nimic n-avea s uureze
situaia. Unul din lucrurile pe care Ty le nvase de la via era
acela c amnarea unui eveniment neplcut nu salva nimic.
Ty ls lingura deoparte.
'-A s t z i am primit o scrisoare de la Universitatea din Texas,
zise el pe un ton calm, dar tcerea deveni deodat mai
apstoare, de parc cineva ar fi ndreptat o puc ncrcat
spre ei. M-au admis pefttru la toamn.
-T a t l tu i cu mine am... vzut scrisoarea i ne-am
ntrebat n legtur cu rspunsul, recunoscu mama lui i privirea
ei rico lovindu-se de chipul mpietrit al tatlui lui.
Ty se uita cnd la unul cnd la cellalt, contient c prinii
lui se plasau la polii opui ai problemei, ceea ce l punea pe el
n situaia nefericit de a alege.
- tiu c ntotdeauna i-ai dorit s merg la colegiu, mam,
recunoscu Ty. Pentru tine aspectul acesta e foarte important.
Expresia tatlui su rmase neschimbat; doar un muchi
tresri pe obrazul prelung al lui Chase, n clipa cnd Ty se
ntoarse spre el:
- Mi-ai spus odat c am o mulime de lucruri de nvat
pentru a fi n stare s conduc Triple C mai trziu. La vremea
respectiv nu mi-am dat seama ct de multe cunotine mi
lipseau. Dar, chiar dac ar fi s nv o via de acum*nainte,

ULTIMUL CALDER

41

ntotdeauna se va gsi cineva aici la ferm care s fac treaba


mai bine ca mine.
- M bucur c realizezi asta, murmur satisfcut tatl su.
- Cred c unii din oamenii de aici s-au nscut gata nvai;
continu Ty cu o grimas amar i oft adnc.
-M -a m gndit mult astzi, cnd am primit scrisoarea.
Niciodat n-am s-i ntrec n cunotinele lor pe lucrtorii de la
Triple C. i, ntruct nu pot deveni la fel de priceput ca ei, am
hotrt s nv n schimb ceea ce ei nu tiu. n septembrie, m
nscriu la Universitatea din Texas.
-A s ta e hotrrea ta? ntreb tatl lui pe un ton insuportabil
de calm.
Ty se ntreb dac tatl su nelegea ct de greu i fusese
lui s ia acea decizie. Trebuise s-i nfrng sentimentul c i
dezamgete printele; dorise ns s-i urmeze calea dup
cum considera el nsui de cuviin, chiar dac prerea sa nu
coincidea cu aceea a tatlui su. Aa c Ty susinu cu ndrjire
privirea dur a tatlui su.
- Da, aceasta e decizia mea, spuse el, reuind s reziste
sub ploaia de foc ce prea s se abat spre el din direcia
tatlui su.
Apoi Chase ntoarse capul.
- D-mi coul cu biscuii, Maggie.
Cu aceast fraz tioas se declara ncheierea discuiei,.
Dovedind nelepciune, Maggie se abinu s-i exprime n
vreun fel aprobarea fa de hotrrea lui Ty. Nu dorea s
adnceasc sentimentul de nstrinare care plana ntre ea i
Chase.
Cnd masa lu sfrit, tatl lui nu mai rmase s
zboveasc la cafea, cum i era obiceiul. Ty ascult paii care
se ndeprtau n direcia cabinetului de lucru i se ridic de la
mas.
- T y , veni protestul slab al mamei lui.
Tnrul se opri n prag i se ntoarse spre ea.
- Trebuie s-i vorbesc.
Ty nu suporta tcerea care intervenise ntre ei. ncuviinarea
tatlui su era prea important pentru el. Expresia mamei lui i
ddea de tire c aceasta era de alt prere, ns Maggie se
mulumi s-i atrag atenia:
- Nu-l lsa s te conving s renuni.

42

JANET DAILEY

Un rs sec, lipsit de umor izbucni din gtlejul tnrului.


-S u n t pe jumtate Calder, pe jumtate ORourke i n-a
putea spune care din voi doi e mai ncpnat din fire. Mi-am
pus n minte s fac ceva, i nimic n-o s-mi schimbe decizia, de
asta poti fi sigur.
Ty se uit la mama lui, ntristat i totui hotrt s nu
cedeze.

- Nu tu m-ai fcut s aleg asta, mam. Iar tata n-o s m


fac s renun.
Cnd Ty intr n cabinet, tatl lui se afla n picioare, n faa
emineului masiv de piatr. .Sprijinit cu o mn pe policioar,
Chase privea gura ntunecat i rece a cminului. Vznd
umerii plecai ai tatlui su, Ty nelese nc o dat ct l rnise.
Fu fericit c nu-i putea zri faa.
- - Tat... ncepu Ty i observ cum umerii largi i gtul tatlui
su se ncordau. tiu c te-am dezamgit.
- Dezamgit!
Brbatul al crui cuvnt reprezenta legea la Triple C i
desprinse palma de pe marginea policioarei i se ntoarse, drept
i rigid, spre fiul su. n pieptul lui Chase se ddea o lupt
aprig ntre emoiile care l copleeau i puterea sa de
stpnire. Cnd vorbi din nou, vocea lui suna calm, dar
dojenitoare.
- l-am promis mamei tale c am s-i respect decizia, i aa
am s i fac. Dar nu pot fi de acord cu un lucru pe care l
consider greit.
- tiu, rspunse nepat Ty.
- Exist oarecare adevr n argumentele pe care le-ai adus,mormi tatl su. Dar nu vor sta n picioare, Ty.
Buzele lui Chase se strnser cu mnie, pn ce gura lui
deveni o linie dispreuitoare.
- Ce dracu, Ty! Crezi c eu n-am avut niciodat optsprezece
ani? Am fost i eu ca tine! Credeam c tiu mai multe dect
tatl meu. Cel mai adesea i ascultam sfaturile cu un zmbet pe
buze. Credeam c exagereaz. La naiba, nu tiam nici pe
jumtate. Iar tu nu nelegi nimic din ce te ateapt.
Acuzaia cfevastatoare l sili pe Ty s treac pe o poziie
defensiv.
- neleg mai mult dect mi acorzi tu credit.
- Chiar aa? l nfrunt aspru tatl lui. Uit-te la harta asta.

ULTIMUL CALDER

43

i art cu degetul harta desenat de mn care atrna fixat


ntr-o ram, pe peretele din spatele biroului. Anii nglbeniser
pnza pe care erau trasate hotarele fermei Triple C.
- E veche, Ty. E veche, dar nc valabil. Ai idee cte ferme
mai existau n vremea aceea? Astzi abia cteva dintre ele se
laud c mai exist, iar majoritatea sunt conduse de la distan
de corporaiile investitoare. Sunt ferme care i-au avut cndva
zilele lor de glorie. Calderii ns au rezistat fiindc i-au
meninut rdcinile aici, n pmntul sta.
-n e le g ce spui, insist Ty din ce n ce mai iritat: Nu avea
nevoie de o predic. De trei ani de cnd se afla la ferm, auzise
ntr-una numai predici. Sunt capabil s gndesc i singur.
-A tu n c i f-o! l avertiz tatl su. O proprietate de
dimensiunile lui Triple C este foarte vulnerabil la atacurile din
exterior i se va prbui ca un pachet de cri de joc, dac acela
care o conduce nu tie s in friele cum se cade. Ai face bine
s nelegi asta odat pentru totdeauna! Un fruct al crui miez e
putred, va putrezi i el.
-ndrznesc s te contrazic pentru c am convingerea c
fac ceea ce trebuie, declar Ty scrnind din dini. Ce naiba,
lucrul acesta ar trebui s-i spun ceva.
- F cum vrei, rspunse tatl su, apoi adug. Dar eu tiu
c pmntul sta e singurul n stare s te nvee cum s
conduci ferma. N-ai s reueti s m convingi c nite
nenorocii de profesori se pricep mai bine. Eu n-am s-i stau n
cale, Ty. Chase respir adnc... Dar nici n-am .s ridic vreun
deget s te ajut. Viaa nu se nva ntr-o sal de curs. Viaa e
acolo! Degetul minii lui ntinse se ainti spre fereastr.
- n timp, i voi dovedi c am avut dreptate, rspunse Ty;
era mhnit de lipsa de sprijin din partea tatlui su, dar nu voia
s-o arate.
- Pe cinstea mea, va trebui s-o faci!
Brbia lui Ty coborse cu o frntur de milimetru n clipa
cnd tnrul prsi cabinetul. Conversaia cu tatl su i
zdruncinase ntru ctva ncrederea, dar Ty era nc ferm decis
s-i urmeze calea. Mndria lui ncpnat se opintea
cerndu-i s-i dovedeasc dreptatea.

La sfritul verii, aproape dou sute de oameni incluzndu-i


pe lucrtorii de la Triple C i familiile se adunaser la
Homestead pentru a srbtori plecarea lui Ty. Nu se inuser
cuvntri, dar Ty primi o mulime de urri de bine, presrate cu
glume picante pe seama elevelor de colegiu.
Berea curgea din belug, iar putii strecurai printre aduli
furau ici-colo din paharele rmase nesupravegheate. Mesele
ntinse afar, la umbr erau garnisite cu tot felul de salate,
plcinte, sandviuri i prjituri.
Tucker, buctarul chel al fermei, se strduia s-i menin
supremaia mpotriva invaziei de femei venite care mai de care
s-i ofere produsele culinare, spre degustare celorlali
musafiri i n cele din urm se retrase lng grtarele
fumegnde, narmat cu o furculi uria i un cuit de
mcelrie. Era o permanent vnzoleal de oameni care se
perindau ncoace i ncolo pe sub umbrarul de pnz nlat
deasupra meselor. Alte mese mrunte din ipci erau expuse la
umbra copacilor din jur.
Aceia care terminaser de mncat i de but, se strnseser
n arcul larg de lng hambar. O parte din festivitile de dupamiaz includeau ntreceri prieteneti ntre cowboy, cum ar fi
aruncarea lasoului, legarea vitelor i gymkhana. Ty participase
la multe evenimente de acest gen fr sperana de a iei
nvingtor vreodat; ns acum, ca oaspete de onoare, tia c
toi ochii erau aintii asupra lui i c lumea se atepta s-l vad
participnd activ alturi de ceilali tineri. Avea cel puin
satisfacia de a se descurca destul de onorabil.
Unul din cowboy deschise poarta arcului dndu-i voie lui Ty
s ias clare pe roibul su i s-i roteasc lasoul.
Operaiunea aceasta se diferenia de un calf-roping obinuit
prin aceea c tot ce i se cerea de fcut unui cowboy era s

ULTIMUL CALDER

45

azvrle funia n jurul gtului vielului, fr a trebui s coboare i


s-l lege.
n afara arcului, Ty i roti calul aducndu-l napoi lng
poart, pentru a urmri spectacolul desfurat de urmtorul
concurent. Strnse la loc lasoul i l fix de a, apoi se ls
lene pe spate. ntotdeauna se ntmpla ca vreunul din
spectatorii sau concurenii de pe margine s-i adreseze
cuvntul; de cele mai multe ori, acetia nu ateptau alt rspuns
din partea lui, dect o uoar ncuviinare din cap, sau un
zmbet.
Sid Ramsey se afla n arc i mna nite vite rtcite napoi,
n adpostul lor. La un moment dat, $i opri calul lng poart,
unde poposi Ty.
- Zici s pleci ncolo, spre Texas, ha? i se adres el lui Ty
cu colurile gurii czute, ntr-o expresie de indiferen.
- Aa e, ncuviin Ty. Plec mpreun cu Dyson poimine.
aua de piele scri pe cnd cowboy-ul se aplec ntr-o
parte pentru a scuipa la picioarele calului.
- Partea bun n treaba asta e c eu i bieii nu vom mai fi
nevoii s facem i muncile tale. Ai fost ntotdeauna o caricatur
de cowboy.
- Pe dracu, o s le dau n schimb de lucru profesorilor,
rspunse Ty cu un rnjet.
nelegea c afirmaia jignitoare a lui Ramsey era n realitate
un mod prin care acesta voia s-i transmit c avea s-i simt
lipsa. Atitudinea cowboy-ului fcea parte din acel cod ciudat
potrivit cruia oamenii din Montana artau mai mult duritate n
cuvinte, cu ct sentimentele lor erau mai profunde. i tocmai
aceia care l puseser mai tare pe jar preau acum s-i regrete
plecarea, descoperi Ty.
Ramsey rse molcom, apoi duse o mn la plrie i ddu
pinteni calului i se pierdu n animaia din arc.
Ty simi un nod n gt, realiznd deodat c avea s-i fie dor
de toate acestea. Se uit pe sub borul plriei spre cerul
nesfrit de deasupra. Fiecare imagine i sunet cpt instan
taneu o importan deosebit - tropitul copitelor pe pmntul
bttorit, nechezatul cailor i mugetul vitelor, clinchetul pin
tenilor, mirosul'de blegar i trupuri asudate. Exista o unitate de
netgduit aici, o ntovrire permanent ntre om, animal i

46

JANET DAILEY

pmnt. Aproape c nu-i mai amintea s fi trit vreun alt stil de


via.
Un ropot de aplauze izbucni n rndul spectatorilor, accen
tuat de cteva chiuituri i strigte de ncurajare. Ty i orient
din nou atenia spre activitatea din interiorul arcului. Un clre
tnr i zvelt tocmai reuise s nfoare lasoul mprejurul
gtului unui tura zdravn.
- A i vzut asta? exclam cowboy-ul aflat n stnga lui Ty.
Pariez c a terminat n cinci secunde fix. Cnd clreul se
rsuci n a, Ty recunoscu faa zmbitoare a lui Jessy Niles. De
la ntmplarea din South Branch n urm cu doi ani, cnd
asistaser mpreun la naterea vielului mort, Ty o mai vzuse
ocazional, de cteva ori. Fata nu se schimbase prea mult, doar
c ntre timp crescuse mai nalt. Ty observa c alura ei
devenise i mai bieoas.
Pregtindu-se s plece, tnrul arunc o privire calului pe
care l clrea Jassy i interesul su se aprinse imediat. Arm
sarul cenuiu avea caracteristicile uor de identificat ale lui
Cougar, armsarul care fecundase cteva dintre cele mai bune
iepe de la ferm. Ty era aproape sigur c Jessy clrea pe
Mouse (oarece). El nsui fusese printre primii care nclecaser pe spinarea acestui cal. i aminti vag c auzise spunndu-se cum c Mouse fusese adugat remudei* din South Branch.
-Jessy, o strig Ty pe fata care, terminndu-i numrul se
ndrepta spre poart.
Rectificndu-i poziia n a, Ty atept pn ce fata
clrind pe calul de culoarea oarecelui se apropie de el.
- Se pare c-ai ctigat.
-* Am avut noroc.
Dar Jessy avea o expresie mndr care prea perfect
fireasc, n armonie cu trsturile ei bine conturate i cu buzele
pline. ntinznd o mn, Jessy mngie gtul arcuit al calului.
- Mouse nc nu e obinuit cu genul sta de ndeletnicire.
Alearg cu atta vitez, nct de cele mai multe ori trece pe
lng viel. A trebuit s-mi arunc n grab lasoul, n sperana c
vielul o s nimereasc cu gtul n la. i chiar aa s-a
ntmplat.
- A m ajutat i eu la mblnzirea calului stuia, spuse Ty. M
ntrebam n care grajd este.
* remud - schimb de cai (n. r.).

ULTIMUL CALDER

47

- n al tatei, dar m-a lsat pe mine s-i port de grij n vara


aceasta.
n timp ce-l privea pe Ty, Jessy cuta s identifice pe chipul
lui vreun semn vrednic s confirme sau s nege zvonurile pe
care le auzise circulnd printre cowboy.
n ciuda dimensiunilor largi ale fermei Triple C, vetile i
brfele se propagau cu iueal. Toat lumea devenea inte1
resat, mai ales atunci cnd subiectul l reprezenta unul din
membrii familiei Calder. De cele mai uite ori, Jessy ignora
discuiile de acest soi, considernd c nu o priveau nicltlecum
problemele altor persoane. Dei recunotea la rndul ei poziia
privilegiat a Calderilor, nu o interesaser amnuntele legate de
viaa particular a proprietarilor, pn n clipa cnd apruse Ty.
Jessy nu se ntrebase niciodat ce anume o fcea s simt
astfel. Ty era apropiat de vrsta ei i era singurul membru al
familiei Calder cu care ea i petrecuse timpul pn atunci. Ar fi
negat viguros dac cineva ar fi nvinuit-o c-l place, dei toate
semnele simpatiei ei erau evidente: Jessy ns considera
relaiile de dragoste care i animau pe cei printre care tria,
drept stupide i inutile.
- De ce pleci de aici? l ntreb ea pe Ty cu o ndrzneal
abia controlat.
- Merg la colegiu.
- tiu asta, rspunse ea nerbdtoare. Dar de ce pleci?
Fr a-i lua rgaz s rsufle, Jessy continu:
- tiu c unii din biei te-au cam icanat de cnd ai venit
aici. Dar nu dai bir cu fugiii, nu-i aa, Ty?
ngrijorarea se citea pe chipul ei onest.
Un zmbet i fcu loc ncet n colul gurii lui cu linii dure...
- Nu, nu dau bir cu fugiii, Jessy, o asigur el amuzat s
vad atta preocupare la cineva aa de tnr.
Ascunzndu-i sentimentul de uurare, Jessy apuc iar
strns frul.
- Pi, eu doar am vrut s m asigur c te ntorci, adug ea
cu nonalan forat. M duc s-l caut pe tata; trebuie s
ncrcm caii tia n trailer.
Strunindu-i calul, se deprta civa pai n direcia porii,
- Pe curnd, atunci.
- Pe curnd.

48

JANET DAILEY

Ty o urmri cu privirea cum i mna calul n afara arcului,


trupul ei zvelt slta n a combinnd riguros micrile braelor
cu cele ale picioarelor. Ar fi fost nedrept s-o considere urt, dar
Jessy nu era nici pe departe o fat frumuic.
- Hei, Ty! l strig cineva. Te caut maic-ta!
nlnd cu indiferen un bra n direcia din care se auzise
vocea, Ty i orient roibul spre ieire i o lu la trap uor ctre
masa principal.
*

Aeroplanul azvrlea^ o umbr prelung peste pajitea


unduitoare de dedesubt. nspre vest, se zrea un grup de cldiri
micue, ntunecate pe cgre Ty le identific drept tabra South
Branch. i ncord privirea, dar distana era prea mare pentru a
vedea mai bine, iar avionul nainta cu vitez. Ty simea nfiorat
chemarea pmntului su i zmbi amintindu-i de ngrijorarea
lui Jessy privitoare la rentoarcerea lui.
Puine erau bucuriile pe care le ncercase acolo. Blestemase
gerurile iernii i aria verii deopotriv, njurase aerul secetos i
bodognise noroiul galben care se ncleia pe cizmele lui, atunci
cnd ploua. Dar acesta era cminul lui.
Se strduise ndelung s se integreze ca parte component
a acelei ferme, i cum descoperea sentimentul ciudat c Triple
C devenise o parte integrant din fiina sa.
Avionul tia vertiginos aerul, ndreptndu-se spre culmile
stncoase ale regiunii Yellowstone River, traversnd astfel
grania sudic a domeniului Triple C. Ty i desprinse privirea
de la fereastr, se aez confortabil n fotoliul su i se uit la
brbatul n vrst de vizavi care rsfoia ultimele rapoarte
referitoare la forajele de la antierul Broken Britte.
E.J. Dyson i era destul de strin lui Ty. Tnrul tiapuin n
legtur cu persoana acestuia, exceptnd faptul c Dyson i
partenerul lui ncheiaser'unele afaceri cu tatl su. Ty fusese
de fa la cteva din ntrevederile lor i se artase impresionat
de judecata rece i inteligena omului, dar viaa personal a lui
Dyson rmnea n continuare un mister pentru el. Exista un
anume grad de fascinaie n atitudinea lui Ty fa de Dyson.
Fr ndoial, omul acesta era la fel de puternic ca i tatl su,
dar Dyson cltorea cu avioane rapide i tria n lumea
aglomerat a finanelor i corporaiilor. Nici n vis, Ty nu l-ar fi

ULTIMUL CALDER

49

putut descrie pe Dyson ca pe un brbat slab sau lipsit de


fermitate, n ciuda faptului c acesta din urm tria la ora.
Dyson era lipsit de prezena fizic a lui Chase Calder, dar Ty nu
se lsa nelat de aparenele firave ale omului. Sub hainele
acelea de cowboy texan, se ascundea un om de afaceri de cea
mai nalt spe.
- Gata, am terminat, zise Dyson trgnat i nchise dosarul.
Schi un zmbet n direcia lui Ty i strecur raportul
ntr-unul din buzunarele mapei, contient c biatul l studia. La
vrsta sa, Dyson considera orice brbat de optsprezece ani
drept biat.
Concomitent, i ascundea cu ndemnare propria
curiozitate. Acest fecior al lui Chase Calder nu prea s posede
ctui de puin construcia viguroas a tatlui su. n dimineaa
aceea, nainte de plecare, Dyson avusese timp s remarce
relaia tensionat dintre cei doi. Dezacordul ntre un tat i fiul
lui era un lucru normal, dar situaia aceasta l interesa n mod
particular pe Dyson.
- M bucur c pn aici zborul se desfoar fr probleme,
deichise el discuia. E mai uor s vorbeti atunci cnd nu te
zdruncini ncoace i-ncolo pe scaun.
- Aa e.
Subiectul fu abandonat fr alte cuvinte. Ty avea lact la
gur, ca i taic-su, observ Dyson.
- Pentru orice om, ziua n care i prsete casa pentru a
merge la colegiu reprezint o piatr de hotar. ntotdeauna simi
acel amestec de regret i speran.
Dyson ncerca subtil s-l ncurajeze pe Ty, intuind senzaiile
biatului.
- Aa cred.
Ty zmbi cu jumtate de gur, vrnd a-i da de neles
interlocutorului su c presupunerea acestuia privind amestecul
de sentimente era just.
- Te-ai gndit vreodat n ce ai vrea s te specializezi?
Dyson plec ntr-o parte capul, artndu-se interesat.
O und de amuzament rece se ivi n ochii cprui ai tnrului
i zmbetul i se' accentu.
- n nimic, dac aa ceva se poate.
Rspunsul l intrig pe Dyson.
- Cum adic?

50

JANET DAILEY

- Vreau s iau lecii n toate domeniile - studii veterinare,


reproducie, administrarea terenului, resurse naturale, cursuri de
mecanic i inginerie, contabilitate, psihologie...
Ty fcu o pauz, indicnd c lista era interminabil.
- Vreau s nv cte puin din toate.
-Cunotinele insuficiente se pot dovedi periculoase, l
avertiz Dysori, cntrindu-l cu atenie pe biat.
- Eu nu consider astfel, domnule Dyson, rspunse calm Ty.
- Poi s-mi zici E.J., l invit acesta.
- E.J., ncuviin Ty. M intereseaz doar s nv. Puin mi
pas de diplom. Dac voi ajunge s am cunotine de baz din
toate domeniile, adversarilor mei de mai trziu le va fi dificil s
m lege la ochi.
,
- Sau le va fi mai uor..., murmur Dyson.
Rspunsul lui atrase un rnjet uor arogant din partea lui Ty,
care ridic din umeri i adug:
-C u m zicea un cowboy btrn, pe nume Nate Moore, bunul
sim nu se nva. l ai sau nu-l ai. Toat nvtura din lume va fi
inutil, dac n-ai bunul sim i nelepciunea de a ti cum s-o aplici.
- Iste btrnul...
- Nate Moore e filozoful fermei. Ty zmbi acru. Nu vorbete
des, dar cnd spune un lucru, de obicei e ceva de care merit
s-i aminteti.
- Majoritatea cowboy-lor pe care i-am cunoscut nu aveau o
prere prea bun despre coal.
-A proape toi putii din liceul meu erau copii de fermieri.
Civa din ei au abandonat coala i s-au dus s se angajeze,
iar alii i petreceau tot timpul muncind la ferma familiei. Dup
cte tiu, nici unul din absolvenii de vrsta mea nu s-au nscris
la vreun colegiu, cu excepia ctorva fete, poate.
Preocupat de treburile care i rpeau mai tot timpul la ferm,.
Ty nu legase o prietenie strns cu nici unul din fotii si colegi;
se rezumase ia grupul bieilor de la Triple C. Dar cum el era un
Calder, nici,cu acetia nu extinsese familiaritile.
- Se pare c tu ai spart tradiia, observ Dyson.
Amuzamentul din ochii lui Ty cpt o nuan sarcastic.
- M tem c-am sfrmat-o n buci.
Ty era amrt fiindc tatl su refuzase pn n ultima clip
s se mpace cu hotrrea lui de a-i continua studiile.
- Nutresc un mare respect pentru tatl tu.

ULTIMUL CALDER

51

Dyson sesizase rceala cu care Chase l tratase pe fiul su


n cursul week-end-ului i fusese mirat. Abia acum ns
nelegea motivul.
- E un om cinstit, dintr-o bucat i care nu se d n lturi s-i
nghesuie adversarul pentru a obine ceea ce vrea. E dur, foarte
dur, spuse Dyson, cu un licr de admiraie n ochii albatri
splcii. Dar atitudinea lui e ntru ctva arhaic. Vremurile
moierului absolut au apus. O ferm trebuie considerat acum ca
orice alt afacere. Pentru a Supravieui concurenei, trebuie
aplicate cele mai moderne metode i operaiunile cu eficien
maxim, toate resursele disponibile trebuie folosite la capacitatea
lor maxim. Tatl tu tie asta, dar nu vrea s-o recunoasc. Cred
c aa se ntmpl cnd mbtrneti. Vrei ca lucrurile s
continue n felul pe care-l tii, i cu care eti obinuit de-o via.
Dyson zmbi, voind a sugera astfel c se includea i pe sine
n categoria celor btrni.
- Dar tu ai capul pe umeri, Ty. Ceea ce faci tu va aduce un
suflu nou n ferm.
Comentariul acesta neateptat din partea unei persoane de
calibrul lui E.F. Dyson alung toate ndoielile din mintea lui Ty.
Era contient ns c nici o clip nu privise situaia n lumina n
care o punea acum Dyson; motivele sale fuseser mult mai
egoiste, izvorte din dorina de a contribui la activitatea fermei
ntr-un stil propriu, inaccesibil celorlali.
- Sper c aa se va ntmpla.
Ty nu ndrznea s se arate din cale afar de ncreztor,
fiind nc obsedat de aprecierile negative ale cowboy-lor
veterani de la Triple C.
- De aceea a vrea s merg la toate cursurile care mi-ar
putea aduce beneficii ulterior.
- Nu poi s studiezi ncontinuu. Ai grij s-i faci timp i
pentru puin distracie i nite fete...
Dyson clipi glume.
- Am s-mi fac timp pentru fete, rnji Ty.
-A c u m vorbeti ca uii texan adevrat, zise omul. Apropo,
am s-i repet ce i-am spus mamei tale. Vei fi binevenit s m
vizitezi n fiecare week-end. i s tii c te atept!
- Am s vin, promise Ty.
- Cnd ai s-o cunoti pe fiica mea, sunt convins c-ai s vii,
declar Dyson.

52

JANET DAILEY

Acesta era un detaliu care i scpase lui Ty. Se ncrunt ca


i cum ar fi dorit s-i aminteasc discuia referitoare la fiica lui
Dyson.

- mi amintesc c-ai vorbit despre fiica ta la un moment dat.


- Probabil atunci cnd am discutat despre universitate. Tara
Lee s-a nscris n anul nti ca i tine, dei m ndoiesc c e
prea serioas n planurile sale. E o fat istea - de aceea m
tem c i e mult prea upr s capete note bune.
- Ei bravo!
Notele lui fuseser ntotdeauna cu puin peste mediu, dar Ty
trebuise ntotdeauna s nvee zdravn pentru a le obine.
D-mi voie s te avertizez ca ntre brbai. Tara Lee atrage
bieii, aa cum un borcan de miere atrage mutele. Ne
ateapt la aeroport, aa c nu uita. E un fluture care zboar de
la un brbat la altul.
- Am s ncerc s-mi amintesc.
Ty era curios. Nu putea asocia nicidecum imaginea unei fete
frumoase cu persoana tears i slbnoag a lui Dyson. Fie c
fiica lui nu-i semna, sau Dyson exagera din dragoste patern...
*

Avionul ateriz dinaintea unui Jiangar privat, purtnd emblema


Dy-Corp Development Ltd. Ty i desfcu centura de siguran i
atept ca btrnul s coboare primul. Aerul fierbinte se ridica din
pardoseala de ciment nvluindu-i n vapori invizibili, nbuitori.
Ty i simi spatele inundat de o pelicul fin de sudoare i stropi
fini i aprur deasupra gurii. Era obinuit cu aria uscat din
Montana, umiditatea verii texane i era perfect strin. i ncord
muchii, scuturndu-se de amoreala cltoriei.
Un tractor miniatural cu o remorc micu n coad se
apropie de avion, n vreme ce membrii echipajului de sol
deschideau compartimentul de bagaje.
Ty voi s-i ia valizele.
- Nu-i nevoie, l opri Dyson. Vor descrca ei tot bagajul i-l
vor transport la main.
Se auzi un claxon i un Cadillac argintiu ni din osea,
oprind brusc n parcarea de lng hangar. Dyson flutur o mn
n direcia mainii, apoi porni cu pai repezPspre parcare,
indiferent de cldura nbuitoare din jur. O femeie tnr
cobor din main i veni s-i salute.

ULTIMUL CALDER

53

Ty rmase ncremenit. i fu imposibil s se abin. Brun i


vivace, tnra avea o nfiare sntoas i plin de sexappeal. Prul ei negru i cdea n onduleuri lungi pe umeri,
ntr-un fel plin de prospeime pur i feminitate. Avea tenul
curat, strlucind de un bronz auriu, i radiind o cldur ce prea
s pulseze deopotriv n sngele lui Ty.
Buzele ei de culoarea cireei contrastau plcut cu rochia de
var cu imprimeuri spaghetti" pe care o purta. Graioas ca o
porumbi alerg spre tatl ei, i nconjur gtul cu braele i l
srut pe obraz.
- m i pare ru c-am ntrziat. Sper c nu ateptai de mult.
- Abia am aterizat.
Dyson o srut la rndul lui, apoi i-l art pe Ty,
- i-o prezint pe fiica mea, Tara Lee. Acesta e Ty Calder.
Cnd ochii ei negri catifelai se ntoarser spre el, Ty se z
pci complet. Cunoscuse pn atunci cteva femei atrgtoare.
Ii pierduse virginitatea curnd dup ce mplinise aptesprezece
ani, n cursul unei petreceri nebuneti n Miles City i de atunci
continuase s se ntlneasc cu aceeai femeie experimentat.
Ceea ce vedea ns acum era adevrata frumusee.
-nc ntat de cunotin, Tara Lee.
Vocea lui rsun rguit, ntr-o tonalitate joas, vibrnd de
freamtul interior pe care i-l producea prezena ei.
- T y Calder...
Fata repet numele, i o pereche de gropie provocatoare i
aprur n colurile gurii.
- Din familia Calder? adug ea cu o nuan de umor n
voce, uitndu-se cu coada ochiului spre tatl ei, ca pentru o
confirmare.
- Aa e.
- Bun venit n Texas, Ty Calder.
i oferi mna ei micu. Ty o lu i o reinu cteva clipe ntr-a
lui. Privirea lui alunec spre corsajul rochiei ei; observ stropii
fini de transpiraie lucind n curbura pe jumtate ntrevzut
dintre snii ei. Pieptul ei tnr slta uor n ritmul respiraiei.
- Ai s stai mult?
- Da... din fericire.
Ty nl ochii i ntlni iar privirea ndrznea a fetei.
Zmbetul discret din colul gurii ei nu prea ctui de puin s-i
descurajeze interesul.

54

JANET DAILEY

- Ty s-a nscris la colegiu aici. Cred c i-am spus, zise E.J.


Dyson pe un ton sec.
- mi amintesc c te-ai zbtut s obii admiterea fiului cuiva
la universitate.
Tara ridic din umeri cu indiferen; pielea bronzat a
umerilor ei sclipea-n lumina soarelui torid. i desprinsese ncet
mna din strnsoarea lui, cercetndu-l cu privirea ei:gale,
pentru c i-o reinuse mai mult dect era necesar. Ty zmbi i
el, deoarece voia s-i dea de neles c era atras de farmecele
ei - mai mult chiar, era captivat.
-T a ta face afaceri cu atta lume, nct nu pot s in minte
toate numele.
- Cu excepia familiei Calder? o tachin el pe acelai ton cu
care se referise mai devreme la familia lui, de parc numele lor
ar fi ocupat un loc aparte n,memoria ei.
- Tata mi-a povestit multe lucruri despre ferma voastr... dar
majoritatea mi se par incredibile.
Vocea ei avea un delicat accent din sud, *ce semna prea
puin cu intonaia greoaie, trgnat a lui Dyson. Ty ar fi stat o
noapte ntreag s-o asculte.
- E adevrat c tatl tu are o ferm aproape tot att de
mare ca Rhode Island?
- Aproape.
- V a trebui s-mi povesteti neaprat, declar ea i lu
braul tatlui ei, zmbindu-i fericit. Aa am s compar
povestirile i am s descopr dac mi-ai spus adevrul sau nu.
Apoi pru s uite de prezena lui Ty n vreme ce se ndreptau
toi trei spre Cadillacul argintiu. Le zmbi brbailor care ncrcau
bagajele i Ty observ c acetia se ddeau n vnt s-i
rspund care mai de care. Situaia ncepea s-l irite vag.
- Vd c Tara Lee te-a convins s-o lai pe ea s conduc, i
zise Dyson partenerului su, George Stricklin, care atepta
lngCadillac.
- ntr-adevr, m-a convins, recunoscu acesta.
Tara reprezenta una din puinele slbiciuni de ordin sentimen
tal pe care i le permitea Stricklin. Din prima clip cnd o zrise,
era doar o adolescent pe atunci, Stricklin o asemnase ppuii
de porelan chinezesc pe care mama lui o inea ncuiat ntr-o
cutie de sticl. Era un obiect ce se cerea privit i admirat, dar nu
i atins. De aceea, nutrea fa de Tara aceeai adoraie distant.

Ty i alese ca specialitate de baz tiinele agricole plus


medicina veterinar, urmnd s studieze ca disciplin secun
dar administrarea afacerilor. Pe lng acestea, se nscrisese
la o sumedenie de alte cursuri. n prima sptmn, se interes
i afl ce cluburi frecventa Tara Lee Dyson, i se nscrise la
unul din acestea. n paralel, ncepu s activeze n echipa de
rodeo a colegiului.
-
Dup perioada iniial de acomodare, Ty se ncadr perfect
n ritmul vieii universitare i primul semestru trecu pe nesimite,
n ciuda celor dou week-end-uri petrecute la domiciliul familiei
Dyson, i cluburile frecventate n comun cu Tara, avu de puine
ori ocazia s discute cu ea. Cu nfiarea i personalitatea ei,
Tara devenise una dintre cele mai populare fete din campus,
nc din prima lun. Competiia privitoare la ateniile ei era
aprig. .
Clubul lor organiza o petrecere de Crciun, cu o sptmn
nainte de nceputul vacanei de iarn. Aproape tot timpul, Ty fu
forat s-o urmreasc pe Tara rznd i dansnd cu ali biei.
De dou ori reui s-o invite la dans, dar de fiecare dat,
altcineva venise i i-o suflase de sub nas. Frustrarea sa
atinsese un nivel intolerabil cnd, n cele din urm, ntrezri
scparea. Tara tocmai ieea din sala de toalet i se pregtea
s se alture petrecerii. Ty o intercept nainte ca prietenii ei s-o
observe i o lu de bra conducnd-o fr discuii n micul alcov
de lng scar.
- Ty Calder, de ce naiba m-ai adus aici?
Expresia ochilor ei contrazicea- protestul moale al vorbelor i
i ddea de tire lui Ty c ea nelegea foarte bine.
- Unde n alt parte a putea s petrec cinci minute cu tine
fr s ne ntrerup cineva? rspunse el sec.
:
Frumuseea ei i strnea cele mai brutale dorine.

56

JANET DAILEY

-T a ta se ntreba dac vrei s ne vizitezi n week-end-ul


acesta, nainte s pleci acas, murmur ea.
Bancheta pe care edeau era et se poate de inconfortabil,
dar era singurul lor valabil. Tara sttea aezat n unghi, cu
umerii lipii de perete. Poziia ei l inea la distan, doar
genunchii li se atingeau; Ty se aplec spre ea i i propti palma
pe bancheta de piele, chiar lng coapsa ei. Lumina slab din
ncpere scotea n eviden reflexele de ebonit ale prului fetei
i gingia de petal a feei ei. Buzele ei de culoarea cireii
luceau ntr-o invitaie tcut, care parc rsucea un pumnal n
alele lui Ty.
- Ai s fii acolo?
Vocea lui era plin de dorin; tnrul nu se strdui s
ascund faptul c vizitele lui erau cauzate de prezena ei.
- A m s fiu ctva timp, dar am primit invitaii Ia cei puin o
duzin de petreceri.
Agenda ei social prea aglomerat n permanen. Ty nu
era convins dac popularitatea Tarei l agasa ori l ncnta. Se
consola cu faptul c, schimbndu-i n permanen escortele,
Tara nu avea un prieten permanent, totui suferea din pricina
imposibilitii de a ajunge la ea.
- A m de terminat o lucrare, aa c e mai bine s nu m
atepi.
Cercet pe furi chipul ei n cutarea unui semn ct de mic
de dezamgire.
- A m s-i transmit tatei, rspunse ea pe un ton molatic, fr
s-i dea satisfacia ateptat.
Din sala de dans ajunseser pn la ei cteva hohote de rs
care distruser atmosfera de intimitate dorit de Ty.
- Hai s ieim de aici.
Mna lui se mut pe genunchiul ei, mngindu-i uor rotula
prin fusta de ln roie.
- S mergem undeva unde e linite i putem vorbi. N-am
stat nici cinci minute cu tine n dup amiaza asta.
Ea arunc o privire ntunecat n direcia din care se auzeau
zgomotele i apoi se ntoarse din nou spre Ty.
- E o idee minunat, dar i-am promis lui Ed Bruce s merg
napoi la club cu el.
Zmbi sctzndu-se.
- Poate altdat.

ULTIMUL CALDER

57

-A a spui mereu, zise Ty ncletndu-i flcile cu furie


neputincioas. ncep s m ntreb dac se va ntmpla
vreodat. Spune-i c te-ai rzgndit i c mergi cu mine.
- Nu, refuz ea i i ndeprt mna. Nu e vina mea c el
m-a rugat primul, aa c nu trebuie s te mbufnezi fiindc am
acceptat. Nimeni nu are dreptul s m nvee ce s fac, Ty
Calder, nici chiar tatl meu.
Cu o micare fluid i deopotriv de graioas, se ridic n
picioare. Parfumul trupului ei stimul i mai mult simurile deja
treze ale lui Ty, iar frumuseea ei natural l ptrunse pn n
adncul sufletului. Mna lui se curb pe talia ei n ncercarea de
a o reine pe loc. Se aplec spre trupul micu al fetei, cu toat
pasiunea, cu foamea nevoilor lui de brbat tnr.
n ciuda cuvintelor i a comportrii sale, Tara nu prea
suprat pe el. Pur i simplu dorise s-i aduc la cunotin
regulile ei. Nimeni n-avea s-i dicteze ei ce s fac, sau s-o
controleze - nimeni n-avea s-o conving s-i limiteze numrul
prietenilor de sex opus. Nu voia s fie cucerit, ci numai s i se
permit libertatea de a fi ea nsi ntotdeauna.
- Ce naiba, vreau s te vd i niciodat n-am ocazia.
Vocea lui vibra de frustrare. Iniial, mndria l mpiedicase s
se amestece printre admiratorii ei. O dorea numai pentru el, dar,
n prezent, Ty era ndeajuns de disperat ca s accepte orice
condiii care s-i permit plcerea companiei ei. Expresia ei
mblnzit aproape c-l fcu s geam.
- Nimeni nu m-a invitat la jocul de baschet de dup Anul
Nou.
-V re i s mergi cu mine? o ntreb Ty pe nersuflate,
trgndu-se mai aproape.
- Da.
Ochii ei negri strluceau animai de promisiuni i expresia |or
spulber ultimele urme de reinere din inima lui. Palma lui se lipi
mai strns pe talia ei, o cuprinse brusc-n brae i i strecur
degetele prin prul ei ondulat. Nu dorise s fie brutal, dar
apsarea gurii lui pe buzele ei calde, rsfrnte deveni deodat
dur i posesiv.
Se simi strbtut de un fior de triumf n clipa cnd simi
flacra trectoare a unui rspuns. Dorea mai mult i ncerc s
obin mai mult, dar imediat ntmpin o rezisten hotrt.
-T a ra ! Eu...

58

JANET DAILEY

Ea i aps degetele pe buzele lui, silindu-l s tac.


-T a ta ar fi trebuit s m avertizeze n legtur cu tine,
murmur ea, i l privi cu o seriozitate pe care n-o mai artase
pn atunci.
Ty voi s profite de acest nou avantaj i s-o mbrieze iar,
dar ea i alunec blnd din brae, cu o indiferen care
contrazicea ncurajrile anterioare.
- Nu sunt pregtit s m las trt ntr-o relaie, Ty Calder,
aa c e mai bine s ne ntoarcem n sal.
Apucndu-I de mn, l conduse napoi n mijlocul mulimii
zgomotoase de tineri. Nu cldura minii ei dorea el s-o simt.
Dorea fierbineala ntregului ei trup sub trupul lui i umezeala
buzelor ei sub apsarea buzelor lui. Un biet srut nu-i putea
satisface apetitul care devenise de-a dreptul furtunos. Simpla ei
prezen l strnea i nici o mngiere nu venea s uureze
durerea pietroas din alele lui.
Ua de la intrare se deschise brusc ajutat de o pal de vnt
rece care trecu nfiorat prin irurile de beteal argintile ce
mpodobeau bradul de Crciun din mijlocul ncperii i cltin
pe ramuri ornamentele viu colorate. Doi dintre colegii si de
club intrar nuntru aducnd cu ei o lad cu cutii de bere.
-nchidei ua! strig cineva i cteva voci se alturar
protestului su.
-A fa r bate un nenorocit de blue norther", explic Jack
Springer, unul din bieii cu berea, nchiznd ua cu o lovitur
de picior. Jack era, ca i Ty, un proaspt component al clubului.
Blue norther" era denumirea dat fronturilor reci de aer care
ptrundeau n cmpiile texane nsoite de vnturi puternice i
care provocau scderi maxime de temperaturi.
- Mda, numai Montana e de vin, rspunse tovarul su,
Willie Atkins, artnd cu un gest din brbie spre Ty.
Montana era porecla cu care majoritatea bieilor din sud i
se adresau lui Ty.
- Probabil c ai uitat poarta deschis ast-toamn, cnd ai
plecat de acas.
Privirea lui Willie cltori peste capul lui Ty spre fata cu
buclele negre de lng el. Dnd drumul lzii de bere, o ls s
cad spre Ty zicnd:
- Doar pentru asta, va trebui s-i oferi drept gaj partenera
pentru tot restul serii.

ULTIMUL' CALDER

59

Instinctiv, Ty nl braul pentru a apuca marginea lzii. Ca


urmare eliber mn Tarei. Willie Atkins o smulse imediat pe
fat de lng el, pornind s-o roteasc prin camer ntr-un vals
exagerat, ceea ce atrase rsetele zglobii ale Tarei.
Ty i privi deprtndu-se i strnse din dini. Ca nou venit,
nu-i putea permite s obiecteze prea mult mpotriva colegului
su care se bucura de statutul unui membru cu vechime. Totui
l nfuria uurina cu care Tara se lsase furat" de Atkins fr
a gsi de cuviin s se scuze altfel dect printr-o ridicare vag
din umeri i un zmbet nepstor. Nu era prima oar cnd ea l
trata astfel i Ty ncepea s-i piard rbdarea. Ceea ce l
enerva cel mai mult era contiina c nu avea absolut nici un
drept s-i reproeze ceva Tarei. Nu era prietena lui i nici nu-i
dduse motive s spere c avea s fie vreodat. Eul lui era
complet umilit, iar suferina fizic devenise de-a dreptul
insuportabil.
- A i de gnd s stai cu lada aia de bere n brae toat
noaptea, Montana? IJachin Jack Springer din prag. Suntem
nsetai cu toii.
Forat s acioneze, Ty slt lada i se ls condus de ctre
firavul biat, fiu al unui fermier texan, n camera aglomerat. De
ndat ce trnti ncrctura pe mas, cineva i puse n mn o
cutie de bere rece. El o lu, sorbi o nghiitur i se retrase
ntr-un spaiu gol de-a lungul peretelui.
Dei l acea or trzie se formaser deja cteva cupluri,
totui se aflau o mulime de tineri de ambele sexe care nc
nu-i stabiliser un partener.
Numrul brbailor care i ddeau trcoale Tarei sporea
vertiginos, dar Ty era complet contient c fata era n
continuare singur. ndoi cotul, ducnd cutia de bere la gur.
Reui s-i fereasc mbrcmintea de cei civa stropi care
srir inofensivi pe covorul deja ptat. Cineva l lovise peste
bra.
- Oh, scuz-m, auzi el o voce alturi.
- Nu-i nimic.
Ty ridic din umeri, privind-o n treact pe blonda grsun cu
prul vopsit n nuana inului. Dar ea se apropie de el, forndu-l
s-o bage n seam.
- A m auzit de tine, declar ea privindu-l gale. Eti Ty
Calder, nu-i aa?

60

JANET DAILEY

-D a .
O studie absent, remarcnd mbrcmintea scump a fetei
i bijuteriile ei aparent foarte valoroase.
- Tatl tu are o ferm mare undeva n nord. Se prefcea c
ncearc s-i aminteasc detaliile.
- n Montana.
Zmbetul discret care nflori pe buzele lui cptar o tent
ironic. l lovise peste bra intenionat pentru a intra n vorb cu
el. Era clar c l observase de la distan, nainte de a veni s-l
provoace.
- Montana, aa e.
Fata ddu din cap continund s-l priveasc lung, cu un aer
felin, ncrcat de erotism. Ceva din fiina ei l fcu pe Ty s o
asemene cu o pFsic mare, persan, torcnd fericit.
-A tu nci, nseamn c eti un fel de cowboy. Dintotdeauna
mi-au plcut tinerii cowboy. Au ceva foarte pmntesc.
-C h ia r aa?
Rspunsul lui laconic o fcu s-i accentueze sursul.
- N-ar trebui s stai aici s bei de unul singur. M cheam
Dott. Se rezem de perete, aa nct umrul ei s-l ating pe al
lui; rotunjimea voluminoas a snului ei veni n contact cu
mneca cmii lui.
n acelai moment, Ty observ cum Tara era condus n
latura mai ntunecat a slii spaioase, unde se aflau doar
cteva perechi legnndu-se n ritmul unei muzici lente. Ty simi
o durere aproape fizic vznd-o pe Tara dansnd nvluit n
mbriarea musculoas a vljganului de Schroeder.
- Hai s dansm.
i petrecu braul pe dup talia blondei i o trase eu el pe
ringul de dans. Lsar cutiile de bere pe prima mas ntlnit n
drum. Mai mult ca s-i potoleasc pulsaiile dureroase din trup
i poate, puin, ca s-i arate Tarei c exist destule fete
disponibile - o cuprinse strns n brae pe Dott, lipind-o de
pieptul lui. n timp ce-i trau picioarele n ritmul indiferent al
muzicii, blonda platinat lu iniiativa i i apropie buzele de
gtul ncordat al lui Ty.
Chinuitjde o dorin ce se cerea eliberat, lui Ty nu-i trebui
mult s uife de Tara pentru a rspunde srutului flmnd i
prelung al partenerei lui.

ULTIMUL CALDER

61

Palmele lui alunecar pe fesele ei zdravene i i le aps


ntr-o mngiere ptima. Snii ei plini asemeni unor fructe
coapte se striveau de pieptul lui. Ty trase adnc aer n piept i
se deprt cu un milimetru s-o poat privi.
- Cum ziceai c te cheam? Pat?
n realitate puin i psa de numele ei. Tot ce dorea era
satisfactia promis de carnea ei nerbdtoare.
- Dott.
Buzele ei moi i umede ateptau uor ntredeschise.
- Hai s ne crm de aici, Dott.
Ty i simea limba ncleiat n gtlej.
- Cum spui tu, cowboy.
Observndu-I pe Ty care se deprta mpreun cu blondina
cea dolofan, Tara scrni enervat. Reputaia tinerei Dott
MacEIroy i era binecunoscut Tarei, ntruct blonda fcea parte
din grupul ei social i era membr a acelorai cluburi pe care le
frecventa ara. Aa c nu fu surprins s-i vad pe cei doi
mpreun. i amintea prea bine privirea plin de jind din ochii
lui Ty. Biatul acesta o tulburase mai mult dect toi ceilali tineri
din anturajul ei.
n anumite privine, educaia ei fusese foarte strict. Tara
gusta libertatea pentru prima oar i inteniona s savureze
fiecare minut al celor patru ani de colegiu. Cu condiia s se
menin ntre limitele necesare evitrii oricror complicaii i
relaii posesive. tia s fie la fel de nemiloas i egoist ca i
tatl ei, la nevoie i luase hotrrea ca Ty s fie numai unul din
nenumraii ei prieteni. tia c l excitase sexual i l azvrlise
n braele lui Dott MacEIroy. Lucrul acesta n-o supra deloc.
Totui se simea jignit de grosolnia cu care Ty i afia
inteniile de fa cu toat lumea. Un gentleman ar fi aranjat s-o
ntlneasc pe Dott n alt parte, n loc de a pleca mpreun cu
ea, n mijlocul petrecerii. Oricine tia c numai petrolul MacEIroy
o scutea pe Dott de a fi etichetat drept trtur.
Avnd n vedere consideraiile tatlui su referitoare la
atitudinea primitiv a Calderilor, Tara se gndi c ar fi putut
anticipa un asemenea comportament din partea lui Ty. Era
evident c n-avea s-l mai vad pn dup vacana de Crciun,
deoarece n-avea s-i viziteze n week-end. Atunci urma s-l
strng cu ua. Existau destule moduri subtile prin care o
femeie s-i arate nemulumirea, iar Tara le cunotea pe toate.

62

JANET DAILEY

Cum Ty i petrecuse toate vacanele acas, nu remarc


prea mari schimbri cu acest prilej; doar surioara lui crescuse
puin. Vocabularul ei sporise odat cu capacitatea ei de vorbire.
Se nlase cu civa centimetri i i pierduse formele buclate
de bebelu.
n rest, totul rmsese ca pe vremea cnd era elev de liceu.
Tatl su i prezenta zilnic 0 list cu treburile pe care le avea de
ndeplinit la ferm. Dup climatul blngl al Texasului, i venea
greu s se readapteze la frigul brutal al iernii din Montana. Tatl
lui nu-i oferi nici un indiciu prin care s-i dea de neles c-i
simise lipsa, doar mama lui l ntmpin cu toat dragostea, dar
Ty se atepta la asta. Dorea ns acelai lucru din partea tatlui
su. Cele patru luni de colegiu nu schimbaser ns nimic.
Poate c aceasta e cauza depresiunii care m macin", se
gndi Ty. edea tolnit pe un fotoliu dinaintea cminului de
piatr, rsucind ncet n mn un phrel de brandy. Sau poate,
mai degrab, mormanul uria de daruri de Crciun adunate sub
pomul din camera de zi, un pin cu ace lungi adus din munii de
la grania domeniului Calder...
Micua Cathleen atinsese n sfrit vrsta la care nelegea
ce-i cu Mo Crciun i cu srbtoarea bradului. Practic toate
cadourile de sub pom erau pentru ea, mulumit unei escapade
a tatlui lor prin magazinele din Denver.
Mama lut i povestise rznd lui Ty toate acestea, atunci
cnd tnrul se mirase s vd attea cadouri.
i trecu palma pe frunte. Toate festivitile vacanei preau
organizate n beneficiul exclusiv al lui Cathleen i Ty era
enervat. Lipsise mult timp de acas, i totui, nimeni nu tia
vielul cel gras n onoarea venirii lui. La naiba, ea nici nu-i
ddea seama ce norocoas era s creasc de la bun nceput n
mijtocul acestor lucruri; s se nasc n aceast cas i s
devin o parte component a ei. El nu se bucurase de un
asemenea start. Venise la ferm ce adolescent, complet lipsit
de orice cunotine cu privire la viaa oamenilor din vest. De
atunci, se strduise ntr-una s recupereze, dar se ndoia c va
reui vreodat s se adapteze complet. Cteodat aproape c
nu se putea abine s-o invidieze pe sora lui. Ea n-avea s se
loveasc de toate necazurile lui.
Cobornd mna, privirea lui lunec spre telefon. Poate c, n
definitiv dezgustul su de via se datora altor motive. Poate c

ULTIMUL CALDER

63

adevrata surs o reprezenta Tara Lee. Dumnezeu i era martor


c imaginea ei l obseda; mintea lui inventa imagini chinuitoare,
rememornd chipul ei frumos, mndria i ambiia pe care fata le
dovedise fa de el. Ty nu i-ar fi dorit s fie n Texas cu ea; dar
ar fi dat orice s-o aib cu el n Montana.
Petrecerea de la club nu se sfrise cu bine. Dei i aflase
gratificarea sexual dup care tnjise, experiena i lsase un
gust amar lui Ty. Pe Tara o dorise i Ty era suprat pe sine
fiindc se mulumise cu mai puin. ntr-un fel, i se prea c i
tirbise sentimentele fa de ea. Dac ar fi putut s-i explice,
poate c situaia s-ar' fi ndreptat. Amintirea accentului ei
cultivat, din sud, l nflcra i mai mult. Ty se scul din fotoliu i
se ndrept hotrt spre telefonul de pe birou. Cu receptdrul n
mn, ncepu s formeze numrul centralei, apoi ezit. Auzind
pai, renun i puse receptorul napoi n furc.
- A ic i erai, Ty? Credeam c eti sus, exclam mama lui
intrnd n camer. Te ateptam s cobori ca s deschidem
pachetele cu cadouri.
Maggie observ mna lui rmas pe receptor.
- Scuz-m. Vorbeai la telefon?
- Nu, neg el repede pe un ton fals. Voiam s telefonez
cuiva, dar m-am rzgndit.
Ducnd la gur paharul cu brandy, sorbi restul de butur,
apoi ncepu s rsuceasc paharul ntre degete, studiindu-l cu
un interes sumbru.
Doar cteva lucruri puteau cauza acea expresie nefericit pe
faa unui om i Maggie, cu instinctul ei de mam, ghici imediat.
- O fat?
Ty nl privirea, trist i nsingurat, apoi deodat, zmbi cu
jumtate de gur.
- Da, o fat.
-D a c ai simit nevoia s-i telefonezi de Crciun, atunci
probabil c e o persoan special.
Femeia simi un gTiimpe de ngrijorare, combinat cu o
frm de amuzament.
- Da, este.
Zmbetul lui i pierdu tristeea, devenind cald i blnd. Ty
i ndrept umerii, mnat ntr-o clip de u it gnd decisiv.
- De fapt vreau s m nsor cu ea.
-C e ?

64

JANET DAILEY

Maggie ncremeni cuprins de o vag alarm.


- N u te speria, mam, rse Ty. Nu se va ntmpla curnd.
Amndoi trebuie s terminm studiile, mai nti.
- Cum o cheam?
Ty nu pomenise n scrisorile lui c ar fi avut o prieten.
Sigur, scrisorile fuseser destul de scutlg i trimise la intervale
destul de rare, doar nite mici epistole tipice.
- mi nchipui c e una din frumuseile acelea texane cu care
se laud E.J.
- A a e, recunoscu Ty fr s-i mrturiseasc faptul c
tnra era fiica lui Dyson.
Ty aez paharul pe birou i travers camera, venind s-o
mbrieze pe mama lui.
- tii c are aproximativ aceeai nlime ca tine? Prul l
are de asemenea negru, ca samurul. Dar ochii ei sunt cprui, nu
verzi ca ai ti. E aproape tot att de frumoas ca tine.
- Ultima parte nu prea o cred.
Maggie rse nveselit de complimentele lui. i venea totui
greu s-l considere adult. Era fiul ei, aa c ntotdeauna avea
s-l vad un copil. Cu grij de mam atent la detalii, precum
murdria de dup urechi, Maggie ntinse mna i netezi uviele
lungi de pr negru de pe ceafa lui Ty.
- Ar trebui s te tunzi.
-A a e moda, mam, o asigur el clipind mecherete. Unii
din colegii mei poart prul lung pn la umeri.
- S nu-i treac'prin minte s vii aa acas. Taic-tu ar
face infarct s te vad aa.
"Maggie glumea, dar nici ea i nici Ty nu zmbir. Amndoi
tiau c un astfel de incident ar fi adncit conflictul legat de
nscrierea lui la colegiu.
-A p ro po de tata, zise Ty schimbnd cu delicatee subiectul,
,mai bine am merge n camera de zi, altfel el i cu Cathleen vor
despacheta darurile fr noi.
*

Fierul de marcat sclipea ncins la maximum, reliefnd miezul


rou n form de C. Dei purta mnui, Jessy simea n palme
fierbineala metalului. Dar era obinuit cu ast, la fel de
obinuit cum era cu praful neccios, cu mugetele vitelor i cu
aglomeraia confuz de oameni i animale. Participase de prea

ULTIMUL CALDER

65

multe ori la strngerea vitelor n copilrie, pentru a mai avea de


aflat vreo noutate la acest capitol.
Coapsa rocat, prfuit a vielului de ras Hereford urma
s fie marcat cu iniialele Triple C.
Lui Jessy i trebuiser doi ani pentru a cpta ndemnare,
dar acum mnuia fierul ca un expert. Pielea sfri degajnd un
miros acru n aerul i aa mbcsit de duhorile de blegar,
snge i sudoare. Jessy nici mcar nu strmb din nas. Aps
ferm fierul pe coapsa animalului, nu prea adnc ca s-l
rneasc, dar ndeajuns de profund pentru a-i lsa o urm
clar, pe care prul s n-o acopere ulterior. Aciunea fu repetat
nc de dou ori pentru a obine un Triple C. Jessy se ddu un
pas napoi i fcu un semn din cap spre omul care inea vielul
speriat trntit la pmnt.
- Poi s-i dai drumul, zise ea.
Jessy se apropie de vatr i puse fierul napoi la nclzit lund
un altul gata ncins.
Ceilali membri ai echipei miunau n jurul ei, clare, cu
lasoul n mn, fiecare preocupat de cte o treab. Unul inea
vielul, altul i punea belciugul, iar un al treilea l vaccina i
castra turaii. n final, urma procedura de marcare. Clreii
lucrau iute i eficient, punnd vielul napoi pe picioare mai
nainte ca animalul s apuce s-i revin din teroarea cauzat
de manevrele prinderii cu lasoul.
Numrul vieilor prea interminabil i Jessy lucra fr
ntrerupere. Un tura voinic le ddu btaie de cap oamenilor,
lovind ntruna din copite i refuznd s se lase culcat la pmnt.
Voind s arate respect fa de presupusa delicatee feminin
a lui Jessy, majoritatea cowboy-lor njurau pe nfundate, dei
fata era familiarizat de mult timp cu toate njurturile posibile i
folosea ea nsi cteva, dar nu de fa cu tatl ei. Btrnul ar fi
trimis-o de ndat la buctrie, dac ar fi auzit-o, i Jessy iubea
prea mult munca de ferm ca s rite o asemenea pedeaps.
Se aez deoparte ateptnd s vin iar rndul ei. Asculta
absent conversaia banal a brbailor, ntrerupt de mormituri
i njurturi nbuite.
- A m auzit c Ty vine acas luna viitoare, zise unul i njur
vielul care l lovise n coaps.
Auzind numele lui Ty, Jessy ciuli urechile.

66

JANET DAILEY

Avnd deja treisprezece ani, Jessy era la vrsta cnd


ncepeau s-o intereseze bieii, iar Ty reprezenta alegerea
ideal, fiind mai mare ca ea i atrgtor fiind aspru i n
aparen absent, ceea ce i permitea fetei s eas cteva
fantezii n jurul persoanei lui. Viziunea ei romantic era n mod
natural colorat de personalitatea ei. Se imagina clrind alturi
de Ty i mnnd vitele mpreun. El se arta impresionat de
priceperea ej. Pn n prezent visurile ei nu depiser pragul
strngerilor de mn i al unui srut cast.
- Vine acas la var, nu-i aa?
Les Brewster apuc urechea roie a unui viel i fix
belciugul.
Jessy observ c omul care vorbise nti rspundea
printr-un semn afirmativ din cap.
La coada vielului, cowboy-ul rsuci cuitul pentru castrat.
- Am auzit c i-a lsat plete.
Fr a ridica privirea, fcu o incizie mic i ndeprt
testiculele.
- Probabil cnd o s vin, o s arate ca lisus Cristos.
- T y n-ar face aa ceva, se grbi Jessy s protesteze,
ocat de idee.
- A m crat fn la vite cu el, ast-iarn de srbtori, adug
Les. Nu mi s-a prut c-ar fi cptat cine tie ce fumuri, de cnd
e la colegiu.
- Vom vedea dac trebuie s-l tundem cnd o veni acas.
Cowboy-ul ls vielul i se ntoarse spre Jessy, cu cuitul
nsngerat n mn.
- T u ai de gnd s stai degeaba acolo, sau pui fierul pe
vielul asta? se rsti el.
De obicei, nimeni nu trebuia s-i atrag atenia ce s fac i
cnd s-o fac.
Fata se mbujor uor, ruinat de critic i se repezi s
aplice marca.
n seara aceea, acas, Jessy i scrise o scrisoare scurt lui
Ty, n care i povesti despre activitatea de nsemnare a vitelor
de la South Branch. Dup cteva fraze tipice de politee, l
ntreb direct dac i lsase ntr-adevr prul lung i l avertiz
c un asemenea lucru ar fi fost o prostie.

ULTIMUL CALDER

67

Telefon la Homestead ca s afle adresa, apoi puse


scrisoarea ntr-un plic i o ls la pot luni, n drum spre
coal.

Cnd citi scrisoarea de la Jessy, Ty zmbi n sinea sa.


Sttea n firea putoaicei s-i ntoarc urechea de la zvonuri i
s mearg direct la surs pentru a afla adevrul. Ty se ndoia
c' Jessy era contient de propria ei obrznicie i de faptul c
i vra nasul ntr-o problem care n-o privea ctui de puin.
Dup ce mai citi o dat scrisoarea, o mpturi i o puse n
buzunarul de la piept, hotrt s-o reciteasc mai trziu, dup ce
se ntorcea din ora. Coninutul scrisorii l transportase departe
de aria dup-amiezii texane de mai, ctre primvara
rcoroas din Montana i zarva sezonului de marcare. i trecu
degetele prin prul umed de transpiraie, ca pentru a-i msura
lungimea.
Un claxon se auzi n stnga lui, aducndu-l la realitate. Un
automobil tip sport decapotabil trsese la marginea trotuarului.
La volan se afla Tara, mbrcat ntr-o rochie alb de tenis, pe
frunte cu o banderol alb care i ndeprta prul din jurul
ovalului perfect al feei. Sngele lui ncepu s pulseze mai
repede i Ty travers fia de iarb, apropiindu-se de maina
parcat lng trotuar.
- A m sosit, zise Tara, druindu-i unul din sursurile ei
provocatoare.
Ty sri peste portier i i instal statura nalt pe scaunul
de alturi. Maina acceler uor i se ncadr iar traficului de pe
osea.
Ty studia profilul Tarei i perfeciunea trsturilor ei, cu
aceeai neobosit ardoare cu care o fcuse n nenumrate alte
ocazii.
- Erai adncit n gnduri, cnd am venit.
Remarca ei suna ca o dojana adresat lipsei lui de atenie.
- ncercam s-mi dau seama dac trebuie s m tund.
Privirea ei rtci grbit spre prul lui negru, fluturnd n
vnt.
- Nu mi se pare.
Ty era contient de mbrcmintea sumar a fetei, de umerii
ei goi i de picioarele ei bronzate.

68

JANET DAILEY

- Mergi la tenis? ghici el, observnd totodat aerul ei odihnit


i calm.
-R o g e r Mathison i cu mine avem o partid de dublu,
recunoscu ea cu aplomb. Tu te duci la bibliotec sau la club?
- La bibliotec.
Ty i aez carnetul de notie n poal i privi drept nainte,
refuznd s-i dea de gol gelozia.
ntre ei doi nu se schimbase nimic; lucrurile nu evoluaser
dup cum sperase el. Dac avea noroc, reuea s-i dea
ntlnire odat, de dou ori pe lun. n rest, ea se ntlnea cu
ali biei, iar el i satisfcea dorinele urgente cu un ir de alte
studente al cror nume arareori i-l mai amintea dup aceea.
Pe msur ce Tara ncepea s fie tot mai cunoscut n
campusul de la Austin, btlia pentru ctigarea favorurilor ei
devenea tot mai aprig. O ntlnire cu ea ajunsese s fie un fel
de trofeu la care aspirau o mulime de biei. Ty nici nu mai
cunotea numrul rivalilor si. Unii apreau i dispreau,
ndeosebi aceia care ncercau s-o domine i cereau mai mult
atenie din partea ei, lucru pe care Tara nu-l putea suferi. Ty
observase acest amnunt cu mult timp n urm i preferase
s-i nghit mndria pentru a se putea menine n preajma ei.
- Ai planuri pentru la var? o ntreb el.
- Nimic special.
Tara ridic din umeri.
-T a t l tu face de obicei o vizit sau dou la Montana,n
timpul verii. Ce ar fi s vii cu el?
Ar fi fost o ans s-o aib alturi de el, departe de toi ceilali
rivali.
- Vom vedea...
El 'n-o for n scopul de a obine o promisiune cert, i
maina se opri dinaintea cldirii unde se afla biblioteca.
Ty se ntoarse parial spre fat i se aplec spre ea,
atingndu-i gtul cu degetele. Tara l ls s-o atrag ctre el
fr a-i rspunde prin vreun gest, 5u o pasivitate ce viza
indiferena. Dar i plec capul spre a-i primi srutul,'voind s-i
arate c l dorea. Lucrul acesta l strni, urmnd inteniile ei.
Ty se strdui s-i stpneasc impulsurile n timp ce o
sruta, dar pasiunea fu mai tare ca el. Ea i rspunse, dar
continu s pstreze o rezerv, ca de obicei ferindu-se s-i
druiasc tot ceea ce el dorea de la ea. Nerbdtor, Ty se trase

ULTIMUL CALDER

69

deoparte, atent la vena micu albastr ce pulsa pe gtul fetei,


n ciuda zmbetului ei calm.
-V in o n Montana n vara asta, cel puin pentru un
week-end, insist el. Altfel, o s-mi par al naibii de mult timp
pn n septembrie.
Ea i atinse buzele cu degetul i i rspunse cu ochi
strlucitori de amuzament.
E cam devreme s facem planuri pentru var. Semestrul
sta nici nu s-a ncheiat. Acum fugi, altfel am s ntrzii la
ntlnirea cu Roger.
Cnd Ty cobor din main, ea i trimise un srut neglijent
din vrful degetelor i porni mai departe.
Tara nu-l vizit n vara aceea.
n trei ocazii separate, E.J. Dyson i partenerul su Stricklin,
venir la Triple C, dar ea nu-i nsoi, dei i-ar fi fost simplu s-o
fac. De dou ori, Ty i telefon, rennoindu-i invitaia. Dac
n-ar fi fost muncile grele, zilrlice, care l fceau s pice frnt pe
pat n fiecare sear i s doarm nentors pn la ziu, Ty ar fi
nnebunit gndindu-se la ea i la aventurile ei.
Apoi Ty se vzu din nou hruit de lucrtorii-de la ferm,
dornici s afle ce nva el la colegiu. Unii din veteranii n vrst
i artar rceal la nceput i l puser din nou la cele mai grele
munci, s verifice dac nu cumva biatului i se urcaser
fumurile la cap. Se mai mblnzir cnd l vzur executnd
toate ordinele fr crcnire i curnd l acceptar iar printre ei.
Pe la mijlocul verii fu trimis s lucreze la una din fermele din
sud i avu ocazia s-o rentlneasc pe Jessy Niles, acum n
vrst de aproape paisprezece ani; fata cretea nalt i nu-i
lsase apucturile bieeti.
La vremea respectiv, Ty uitase deja de scrisoarea pe care
i-o trimisese aceasta.

Tufiurile mrunte trosneau sub roile mainii care se


ndrepta n vitez ctre grania estic a domeniului Triple C.
Poarta'de est era o structur neimpozant, construit din doi
stlpi nali ce susineau panoul arcuit ijeasupra oselei. Pe
panou se putea citi Compania Calder Cattle", iar dedesubt se
zrea semnul Triple C, ntiprit cu fierul rou pe scndura de
lemn.
n jur nu se vedeau dect pajiti ntinse, unduindu-se n
valuri aurii de iarb nalt. Cldirile fermei se aflau la mai bine
de treizeci de mile distan.
O tcere grea se aternuse n main. Gndurile lui Maggie
alergau napoi spre momentul despririi de la aeroport. Cnd
Ty plecase prima oar la colegiu, Maggie fusese fericit pentru
fiul ei. Dar acum, a doua oar, ncerca sentimente mai dificile.
Nu-i plcea s-l tie departe, chiar dac Ty venea acas cu
fiecare ocazie.
- Mi-ar ^ p l c u t ca coala lui Ty s fie mai aproape,
murmur ea.
- Daca m-ai fi ascultat pe mine, aa ar fi fost, spuse Chase
tios. Dar nu, tu ai vrut s aleag Ty.
- tiu, rspunse Maggie sec, dorind s pun capt discuiei.
Subiectul generase deja destule controverse i nu voia s-o
ia de la capt.
- Atunci n-ai de ce s te plngi.
Atenia lui Chase rmnea ndreptat asupra oselei care
ducea spre Homestead.
- Nu m plng, rspunse Maggie. Spuneam doar ce mi-ar
plcea.
- Foarte bine, iar eu a fi preferat s nu se fi dus la nici un
colegiu, bodogni Chase, hotrt s-o in pe-a lui.

ULTIMUL CALDER

71

- Deja i-ai exprimat dorina asta de prea multe ori pn


acum.
- Pe naiba, mi pierd timpul!
Palma lui grea izbi volanul.
- Dac ar fi vrut s se fac inginer, profesor, doctor, atunci
coala i-ar fi servit la ceva. Dar, nu, el vrea s devin fermier.
Mi-a spus-o cu gura lui! Iar afacerile de ferm nu se nva altfel
dect prin experien practic.
- De ce? Fiindc aa ai nvat tu? Asta nseamn c e
singurul mod posibil? l contrazise ea pe un ton nervos.
tiind c era inutil s ncerce s schimbe prerile soului ei,
Maggie i ndrept umerii i ncrucia braele cu furie.
- N-ai nici o logic, Chase, i zicea ea ironic. Dup concepia
ta, nu exist dect dou procedee: unul ru i unul bun - cel
bun i aparine, iar toate lucrurile care fac abstracie de el sunt
rele.
- Eu tiu o treab. Procedeul meu mi-a adus o avere.
Era un rspuns dur, categoric.
Urmtoarele douzeci de minute decurser n tcere. Chase
regreta discuia care alterase din nou atmosfera dintre ei.
Niciodat nu reuea s-i explice lui Maggie ct de mult ar fi dorit
s-i dovedeasc n final c se nelase. Conversaia n
contradictoriu intensificase tensiunea dintre ei doi, n loc s-o
dizolve. Ea l agasa ntotdeauna, venic nencreztoare n
adevrul spuselor lui, venic pus pe har i ncpnat. Nu
vedea nevoia lui de nelegere; era prea preocupat s-i apere
fiul i aciunile iresponsabile ale acestuia.
Opri maina dinaintea scrii i ls motorul n funciune.
Maggie deschise portiera, apoi realiz c el n-avea s-o
urmeze. l privi mirat, nc pstrnd o und de enervare n
expresie.
- Nu vii?
- Nu.
Privind peste capul ei, Chase o vzu pe fetia lor alergnd
din cas n ntmpinarea lor.
- Dac ntrzii la cin, putei mnca fr mine. mi nclzesc
ceva cnd m ntorc.
Dei era prea suprat pentru a-l ntreba unde inteniona s
mearg, Maggie se ngrijor puin. El porni de ndat ce Maggie
nchise portiera, fr a zbovi mcar pentru a-i sruta fetia.

72

JANET DAILEY

Maggie nu-i mai amintea s-l fi vzut pe Chase att de grbit,


nct s ignore prezenta fiicei lui.
- Tati!
Cathleen ip, apoi ncepu s scnceasc i s tropie din
picioare pe mozaicul din prag, disperat c tatl ei nu o bgase
n seam.
Revenind pe oseaua cu dou benzi, Chase porni spre un
mic grup de construcii aflat n mijlocul pustiului. Era un orel
cam prpdit, lit pe marginea oselei, i cruia oamenii locului
i spuneau Blue Moon. O cas abandonat cu zidurile crpate,
prnd gata s se prbueasc se zrea printre tufiurile care o
invadaser complet.
Deasupra uii localului ce servea drept crcium i service,
atrna o firm cu vopseaua cojit, decolorat de intemperii.
Cteva maini lipsite de roi i cu carcasele mncate de rugin
fuseser abandonate n spatele cldirii.
Cldirea alturat prea a fi ntr-o condiie mai bun, cu
excepia firmei crpate n dou din pricina unui nghe combinat
cu o pal puternic de vnt. Pe firm scria simplu: ,,La Sally".
Chase parc maina n faa cldirii, lng dou camionete
ruginite i intr nuntru.
Jumtate din. mese erau acoperite cu pnz cauciucat,
restul fiind dezgolite. n colul ndeprtat al ncperii se afla o
mas singuratic de biliard i un cowboy aplecat deasupra ei i
ncerca norocul cu tacul. n colul opus se gsea un radio n
funciune.
Chase se apropie de tejghea. O femeie cu prul rocat
edea pe un taburet nalt; de cum l vzu i zmbi cu o und de
tristee blnd n ochii albatri.
- Hello, Chase, zise ea lsndu-se s alunece de pe taburet
i trecnd n spatele tejghelei.
- Cu ce te servesc? Bere? Whisky? Cafea?
Chase se uit la ceaca de cafea neagr din dreptul femeii.
Nu prea ndeajuns de tare.
- Whisky i ap, ordon el i se aez pe un alt taburet.
Ea i refuz plata, n vreme ce-l servea.
- Primul rnd e n contul casei.
Chase avu 0 grimas datorat sentimentelor de remucare.
- Cred c n-am trecut pe aici de cnd te-ai apucat s vinzi
buturi, nu-i aa?

ULTIMUL CALDER

73

Sorbi din licoare. La nceput nu simi nimic, apoi sesiz o


arsur din ce n ce mai puternic. Cnd se uit din nou la
femeie pe sub borul plriei, observ c aceasta l privea cu
calm. Chase nu era sigur dac simpla ei prezen sau whisky-ul
i furnizase acea stare de linite sufleteasc. Fusese o vreme,
nainte de ntoarcerea lui Maggie, cnd Chase fusese la un pas
de a se nsura cu Sally. Femeia avea o blndee care acionase
ntotdeauna benefic asupra spiritului zbuciumat al lui Chase.
- N-a-putea spune c-mi place n mod particular postura ta
de patroan a acestui bar, Sally, zise el, obinuit ca opinia lui s
atrne greu.
- A fost o necesitate de afaceri, rspunse femeia fr s se
enerveze cum ar fi fcut-o Maggie n locul ei.
Clientela mea se constituie n principal din cowboy, iar pe
acetia i intereseaz n primul rnd s bea. Orict de mult le-ar
fi plcut mncarea mea, fr butur s-ar fi dus n alt parte.
Aa c n-am avut de ales.
- S m anuni dac i face cineva necazuri.
Din nou zmbetul trist se ivi pe buzele femeii, atenund
ridurile din jurul gurii i al ochilor ei, pn la punctul de a le face
atrgtoare.
- Bieii se mai ceart cteodat, dar nimeni nu i-a dat n
petic n faa mea. Localul a devenit un fel de al doilea cmin
pentru ei, aa c de obicei am destui aprtori la ndemn, n
caz de nevoie.
- m i nchipui...
Chase plec fruntea i mpinse paharul gol spre ea.
- Umple-I iar i vino s-i bei cafeaua.
De data aceasta, sorbi din whisky n timp ce ea se aez pe
taburet, alturi de el.
- Cum merge treaba la ferm?
- Bine.
Chase studie licoarea, apoi nl paharul sorbind din nou,
ngndurat.
- Tocmai m-am ntors de la aeroport. Ty a plecat n Texas.
- Am auzit c-o duce bine.
- Ar face mai bine s stea acas!
Mna ars de soare a brbatului se crisp pe pahar, pn
ce degetele cptar o nuan alb-strvezie.

74

JANET DAILEY

- Nu pot s-o fac pe Maggie s neleag asta, Sally. Totul a


mers att de bine de cnd s-a ntors... Ea nu tie prin ce
greuti am trecut. Nu vorbesc doar de secet; mi aduc aminte
cnd fermierii din nord au tiat gardurile i i-au adus vitele s
pasc pe terenul meu... i toate necazurile care au urmat... ct
de mult m-am cznit s obin ia zece mii de acri din mijlocul
domeniului pe care statul nu voia s mi-i vnd. ntotdeauna a
trebuit s fie ceva sau cineva care s-mi taie linitea.
Chase oft adnc.
- O s se rezolve, murmur Sally.
- Crezi?
Privirea lui scrut chipul femeii i gura i se arcui ntr-un
rnjet sumbru.
- l vreau pe Ty acas, dar Maggie zice c sunt egoist.
- Oamenii nu pot fi ntotdeauna de acord. Iar ie i st n fire
s-i contrazici pe cei din jur.
Chase oft din nou.
- Contradicia asta mi-a transformat viaa ntr-un iad. Cut
n ochii senini ai femeii. Tu eti femeie, Sally. Spune-mi cum s
fac s m neleg cu ea.
- De asta ai venit aici?
n privirea ei se ivise un licr de mndrie rnit i de regret.
- Nu m pricep s dau sfaturi, Chase.
Brbatul strnse buzele.
- N-am vrut s te jignesc, Sally. Cred c am simit nevoia s
vorbesc cu cineva i... O umbr de amintire strluci n ochii lui
ntunecai - m-am gndit la tine.
Buzele ei rocate tremurar uor i o ven se zbtu
convulsiv pe gtul ei, nainte de a rosti cuvintele:
- Cred c ar fi mai bine s te ntorci acas, Chase.
-M d a ...
Brbatul ncuviin ncruntat i ntinse mna spre paharul de
pe tejghea.
n decursul toamnei care urm i al iernii, Chase gsi alte
cteva ocazii de a poposi la Blue Monn. De fiecare dat se
oprea n crciuma lui Sally doar pentru un pahar de whisky i ca
s schimbe o vorb cu patroana. Nu-i mai pomeni nimic despre
problemele de acas. i, n sinea lui, Chase continua s-i
spun c Sally nu era altceva dect o veche prieten.

ULTIMUL CALDER

75

k
Pietrele de mormnt singuratice i golae se nlau ntr-o
ordine tcut, din mijlocul lamelor dese de iarb crescute
mprejur. Cimitirul strvechi respira linitit, vegheat de umbra
copacilor ce-i ntindeau crengile deasupra pietrelor ciobite i
albite de intemperii.
- Cnd mi-ai cerut s te nsoesc n dup-amiaza asta, nu
mi-am dat seama c voiai s-mi ari un cimitir strvechi.
Tara se uit n jur cu un amestec de curiozitate i nelinite.
- Simt nevoia s.vorbesc n oapt.
Ty zmbi i strnse uor mna fetei. La capful aleii pe care
o strbteau, se zrea un stejar mare, stufos.
- Pe aici, i zise el Tarei.
- N-ar fi ru s-mi spui i mie ce speri s gseti, protest
ea.
La poalele copacului, Ty observ o piatr de mormnt i
mri paii plin de nerbdare. Era un semn simplu, fr inscripii.
Ploile i vnturile, aria i gerul neteziser suprafaa pietrei, dar
numele se putea nc, citi: Seth Calder. Odihrieasc-se n
Pace". Mormntul nu era datat.
- A ic i este, zise Ty i pi nainte pentru a privi mai bine.
Acesta a fost str-str-bunicul meu.
- N-am tiut c vreunul din membrii familiei tale e ngropat
aici, n Forth Worth.
Privirea Tarei prsi piatra de mormnt i se porni s-l
scruteze pe tnrul nalt care se arta a fi mult mai matur dect
majoritatea bieilor pe care i cunotea ea.
- Nici eu n-am tiut, recunoscu Ty. Am aflat abia de Crciun,
cnd am fost acas. Tata i-a povestit lui Cathleen despre primul
Calder care s-a stabilit n Montana. Cnd s-a apucat s
construiasc ferma, n-avea dect o ciread mic de vite aduse
tocmai din Texas. E povestea ei favorit. Pariez c l-am auzit pe
tata spunndu-i-o de cel puin o sut de ori. Dar de data
aceasta, Cathleen a ntrebat despre" mmica i tticul lui
Benteen Calder i a vrut s tie de ce acetia nu l-au urmat n
Montana. Tata i-a spus c Seth Calder murise cu cteva luni
nainte de plecarea n Montana i c a fost ngropat n Texas.
- i nevasta lui?'

76

JANET DAILEY

- Se pare c fugise cu un englez, cnd Benteen Calder era


doar un copil. Dup cunotinele tatei, n-a mai revenit niciodat.
Auzind toat povestea, am dorit foarte mult s vin aici, n Fort
Worth, i s caut mormntul strmoului meu.
i era greu s-i explice Tarei aceast nevoie de a ti mai
multe despre familia sa, ca un fel de cutare a identitii.
Stnd n picioare, la captul mormntului, Ty ncerca
sentimentul unei legturi ce se ntea secund cu secund
ntre sufletul su i trecutul ngropat acolo - sentimentul unei
apartenene. Numele Calder" nsemna motenirea i viitorul
su.
Tara se foi nerbdtoare lng el. Dorea s rectige
atenia tnrului. Ty o privi i observ o und de nemulumire n
ochiiei.
- mi nchipui c toate astea i se par cam trznite, murmur
el.
Nu era sigur de ce o adusese acolo, cu excepia faptului c
situaia aceasta era important pentru el i, ca urmare, ar fi dorit
s fie important i pentru ea.
- Nu, nu cred aa ceva.
Tara tia c acesta era rspunsul ateptat de el; n realitate,
ns nu nelegea ctui de puin semnificaia acelei vizite n
viziunea lui Ty.
- Nu e ciudat s doreti s-i aduci omagiile fa de un
membru al familiei tale.
- Despre familia mea i istoria ei nu cunosc prea multe, doar
mici aspecte, se confesa Ty oftnd. Prinii mei au trit separai,
pn cnd am mplinit cincisprezece ani. Am locuit tot timpul cu
mama mea n California, aa c niciodat n-am cunoscut
detaliile referitoare la familia tatlui meu, aa cum le va ti sora
mea. Nu mi-a fost prea uor la nceput. M-am strduit din greu
s-m ijac un loc al meu. Ty rse scurt amintindu-i.
- ntr-un fel, cred c nc m mai strduiesc, adug el.
- E foarte important pentru tine s ai un loc al tu, nu-i aa?
Tara l studie cu ochi curioi, cercettori.
-P o a te c asta te face att de diferit fa de ceilali. Dai
dovad de mai mult seriozitate n privina studiilor... i n rest.
- Se pare c-s un tip foarte plicticos.
Zmbetul lui calm, senzual, plin de nelesuri o nuci pe
Tara.

ULTIMUL CALDER

77

- Plicticos, nu. Periculos, da, l corect ea cutnd s-i


rspund cu un surs la fel de provocator.
Ty nl o sprncean.
- Periculos - n ce fel?
- N-a putea s explic.
Tara ridic din umeri.
- Majoritatea colegilor mei de grup ar dori s nvee, dar n
realitate nu-i intereseaz dect distraciile. Cu tine lucrurile stau
invers. Mergi la petreceri i bei cu ei, dar eti contient c nu te
afli aici pentru a te distra. Totui, mai e ceva. Am senzaia c
urmreti un scop i n-ai s-i afli pacea pn nu-l vei atinge.
- Pe tine, de pild.
Privirea lui se fix asupra ei cu tulburtoare intensitate.
- N-am spus asta, zise Tara prndu-i-se c-l simte mai
aproape, dei el nu se micase nici un pas.
- Dar tii c te doresc, rosti el calm, prnd a o nvlui deja
ntr-o mbriare posesiv.
- Oamenii nu obin ntotdeauna ce vor, rspunse ea cu voce
molatic.
- Tu ce vrei, Tara?
- S m distrez i s-mi triesc viaa.
Era un rspuns stereotiop, tipic grupului lor social.
n adncul inimii ei, Tara tia ce dorea cu adevrat. Ca fiic
a lui E.J. Dyson, crescuse nconjurat de putere. Puterea
aceasta aducea cu sine sentimente de bucurie pe care Tara le
mprtise din plin. Contient de frumuseea sa, Tara tia c
se afla n posesia unei puteri proprii, unice. La colegiu,
ncepuse s-i exercite acest avantaj asupra acelora care nu se
aflau sub influena tatlui su i descoperise fora potenial de
carei)eneficia.
- Nu te intereseaz un cmin, o familie? o ntreb el.
- n timp...
Pentru moment planurile ei de viitor erau nebuloase. Avea
totui momente n care se visa vag ca matroan a unei familii
puternice.
- Dar mai nti trfebuie s-mi termin studiile. Dup aceea tata
mi-a promis un an n Europa.
- Ai s pleci?
- Bineneles c am s plec.
Ea izbucni n rs - un sunet vesel, aproape muzical.

78

JANET DAILEY

-Alternativele nu m tenteaz. Nu m vd lundu-mi o


slujb i lucrnd cinci zile pe sptmn. M-a plictisi foarte
repede.
- Ai putea s te cstoreti i s-i petreci luna de miere n
Europa, suger Ty.
- A putea.
Buzele ei roii vibrar uor.
- Am senzaia c tata sper c ntr-o zi voi face o cstorie
avantajoas din care s rezulte un parteneriat de afaceri.
- Tatl tu nu mi se pare o persoan att de calculat.
E.J. Dyson se artase dintotdeauna un tat foarte indulgent,
gata s cedeze oricnd n faa fiicei lui. Ty nu avusese nici o
clip impresia c E.J.,. asemeni tatlui su, se atepta ca fiica
lui s joace un anume rol.
- Fiecare tat dorete ca fiica lui s fac un mariaj perfect i
s aib un so vrednic de ea. Nu e nimic ru.- nici un calcul - n
asta.
Dar Tara i cunotea bine tatl i tia c de fapt lucrurile nu
erau nici pe departe att de inocente cum i le expunea ea lui Ty.
E.J. era ndeajuhs de nelept ca s nu intervin n alegerea ei.
Dar Tara suspecta c indulgena aceasta se datora faptului c
tatl ei era absolut convins c, n final, dorinele ei aveau s
coincid cu ale lui.
Conversaia despre cstorie dezleg bierile inimii lui -Ty.
- A i s fii o mireas frumoas, Tara, murmur el i ntinse
mna s-i ating buclele negre, mtsoase. Mi te imaginez
ntr-o rochie de satin alb, cu perle i un voal de dantel.
Ty ridic mna stng. Pe inelarul minii ei strlucea un
topaz nconjurat de diamante. El i acoperi inelul aa nct s-i
poat nchipui diamantul pe care avea s i-l druiasc. Gndul
acesta i aduse n minte imagini legate de noaptea nunii.
- A i s fii a mea, Tara, declar el brusc. Mai devreme sau
mai trziu, vei fi a mea.
Ea ncepu s rd, dar el nu-i ddu voie s fac haz de
seriozitatea declaraiei lui. Cuprinse n brae trupul zvelt aUfetei
i gura lui i acoperi zmbetul. Fora srutului lui o fcu s se
aplece pe spate i s-i lipeasc oldurile de coapsele lui rigide.
Fericirea de a obine n sfrit ceea ce dorise atta timp l
fcu indiferent la zbaterile braelor ei. Simea doar senzaia
cald a snilor ei i conturul lor rotund strivit de pieptul lui.

ULTIMUL CALDER

79

Trupul ei fierbinte l excita, iar dulceaa ca de miere a buze


lor ei l rspltea pentru efortul de a-i smulge srutul. Ty tia c
o fora pe Tara s druiasc mai mult dect era ea dispus s
fac, ns era animat de atta elan, nct voia s-o conving c,
n realitate, el nu fcea dect s se supun dorinei ei.
Minile lui cereau mai mult intimitate, cutnd rotunjimile
coapselor ei puternice i urcnd orbete spre vrfurile obraznice
ale snilor ei. i srut lobul urechii, apoi ncepu s mngie cu
buzele pielea sensibil a gtului ei.
Era contient de respiraia ei agitat i de micile sunete de
protest pe care le scotea.
Apoi mna ei i astup deodat gura, nbuindu-i srutul.
Ty ncerc s-o ndeprteze, nerbdtor. Degetele lui nconjurar
ncheietura ginga a minii ei i i-o trase n jos; ntr-o fraciune
de secund, Ty observ faa roie, excitat a fetei, nlat spre
el. Ochii ei strluceau ntunecai de lumina dur a unei hotrri.
- Dac i pas de mine ctui de puin, Ty, atunci nceteaz
imediat, insist ea, profitnd de acel idiot cod al onoarei pe care
l descoperise la el. Nu avea nici un fel de remucri n a
exploata ceea ce ea considera un semn de slbiciune.
- Dac mi pas de tine? se revolt el fa de cuvintele
mrunte cu care ea nelegea s descrie pasiunea nflcrat
care-l mistuia. Dumnezeule, Tara, te iubesc, i declar el
aproape cu furie.
Ea nu voi s cedeze.
- N-am venit cu tine n dup-amiaza asta pentru a fi sedus
ntr-un cimitir.
Minile ei l mpinser deoparte.
Referirea la ambiana nconjurtoare i ddu un sentiment
penibil lui Ty, fcndu-l s se simt oarecum stupid i necioplit.
In preajma ei se simea ntotdeauna ca un animal hrpre
pornit s-o vneze pentru a-i astmpra poftele josnice.
Ty era suprat pe sine nsui fiindc nu reuise s se
stpneasc. ncercase s-o supun pe Tara voinei lui i n-avea
nici un motiv s-o acuze fiindc se dovedise mai tare ca el i-i
rezistase.
- lart-m, zise el i-i ddu drumul. N-aveam dreptul...
-T y ...
ara i atinse uor braul. Moliciunea vocii ei i mireasma
prului ei aproape c-l fcuser s geam.

80

JANET DAILEY

- Nu sunt suprat pe tine. S fiu sincer - tonul ei suna


amuzat i autocritic - probabil c a fi jignit dac n-ai dori s
faci dragoste cu mine. M-a ntreba dac nu-i ceva n neregul
cu persoana mea.
ntorcnd capul spre ea, Ty fu nc o dat copleit de
incredibila ei frumusee. Un dor aprins l strbtu dureros.
- Nu e nimic n neregul cu tine, i spuse el cu vocea pe
jumtate sugrumat de emoie. Eti perfect ntru totul. Numai
un orb n-ar vedea lucrul sta.
i acoperi mna cu palma lui i i-o strnse apsat. Privirea lui
era sincer i intens.
- Cnd i-am spus c te iubesc, am spus adevrul, Tara.
Vrei s vii n Montana n vara aceasta? A dori s-i cunoti pe
prinii mei. S-mi vezi casa.
- Am s ncerc s vin, promise ea.
- Nu s ncerci. Vino! insist Ty.
Dar ea nu-i inu promisiunea...

Cei patru clrei mnau pe poarta deschis, ultimele vite


din ciread. Iarba nalt se unduia asemeni unor talazuri n
lumina aurie a sfritului de var. O vac mare, cenuie, privi
nencreztoare poarta i refuz cu ncpnare s mearg mai
departe. Ty se apropie clare de animalul rebel i i pregti
lasoul. Animalul pru s stea o clip pe gnduri, apoi nl
capul i se avnt pe cmp. Ty ddu printeni calului i porni fn
urmrirea vacii.
Un alt clre i se altur imediat, dar Ty se gsea ntr-un
unghi mai propice. Cu coada ochiului, tnrul se uit napoi
dup clreul zvelt care galopa la civa pai n urma sa.
Tropitul copitelor l asurzea. Ty i ls calul s se apropie n
vitez de int, nainte de a azvrli lasoul. n clipa cnd arunc
bucla funiei nspre gtul vitei, tnrul se ls pe spate n a i
se pregti pentru urmtoarea micare, aceea de a strnge laul.
Fitul funiei sau vreun alt zgomot ns pru s avertizeze vita
cu o fraciune de secund nainte de desvrirea capturii.
Brusc, aceasta i smuci capul ntr-o parte, i lasoul se lovi de
grumazul ei, alunecnd n gol pe alturi.
njurnd n gnd, Ty i mboldi calul i adunndu-i lasoul,
porni iar pe urmele vacii. n acel moment ns cowboy-ul
clrind pe armsarul de culoarea oarecelui i-o luase deja cu

ULTIMUL CALDER

81

mult nainte i i pregtea aruncarea. Bucla lasoului strbtu


aerul i se ncolci de grumazul vitei ntr-o manevr de nalt
acuratee i un stil demn de o reclam.
Ty i struni calul lsndu-l s mearg Ja trap. Mai avusese
de alte cteva ori ocazia s-i demonstreze priceperea n
materie de aruncarea lasoului i l irita faptul c nu reuise i de
data aceasta. Iar situaia era cu att mai enervant cu ct
fusese ntrecut de o fat - orict de bun ar fi fost ea. Zmbetul
lui se transform ntr-o grimas cnd Ty zri zmbetul satisfcut
de pe chipul fetei care venea clare, trnd vita dup sine.
Jessy Niles era nalt i supl, ca tras prin inel. Prul blond i
flutura pe ceaf strns cu o bucat de elastic. Cu plria veche
de cowboy pe cretet, avea un aer de haimana fericit. Pielea ei
ars de soare strlucea de sntate i de via n aer liber,
prnd s adauge lumin ochilor ei scnteietori, cprui.
- E a noastr, zise ea; fericit de izbnda sa, Jessy dorea
s i acorde credit lui Ty, fcndu-l cu mrinimie prta la trium
ful ei.
- E a ta, Jessy, tu ai prins-o, o corect tnrul.
Expresia fetei i pierdu din veselie i zmbetul i dispru.
- Oricum, facem o echip bun, zise ea ridicnd din umeri n
sensul c n-avea nici o importan care anume din ei doi
capturase vaca.
ntruct Jessy venise n urma lui Ty, remarca ei era destul
de ndreptit, dar pe Ty l deranja faptul c, dei el fusese
acela care plecase dup vit, la ntoarcere, animalul era adus
de Jessy. ncerc totui s-i ascund sentimentele n faa
celorlali.
Buzz Taylor sttea n picioare lng poart gata pregtit s-o
nchid imediat ce animalul adus de cei doi s intre n arc.
Dup ndeplinirea operaiunii, Ty i strnse lasoul i l fix de
a, apoi desclec..
Treburile acelei zile se ncheiaser odat cu instalarea
cirezii pe o pune bogat, cu mult ap n preajm; de aceea
clreii i puteau permite o pauz de fumat, nainte de a pomi
spre tabra de la South Branch. Ty i aplec ntr-o parte capul
ntinznd vrful igrii sale fr filtru ctre flacra oferit de Bill
Summers.
-V a c a aia btrn a zbughit-o chiar de sub funia ta,
coment Bill.

82

JANET DAILEY

-M d a .
Dei nu era vnt, Ty proteja din obinuin igara n cuul
palmei pentru ca nu cumva vreo particul de scrum aprins s
zboare n iarba uscat de august.
- Numai zvrluga de Jessy a fost n stare s-o prind, nu-i
aa? declar cowboy-ul cu un rnjet inimos de aprobare n
direcia fetei care sttea cu picioarele rchirate bieete,
lng el.
- Ty a gonit-o spre mine.
Jessy trase un fum din igar i ntoarse capul s scuipe
cteva fire de tutun de pe limb.
- Pe dracu, doar s-a dat la o parte din calea ta, asta a fcut,
rspunse Buzz.
Se uit suspicios la Jessy.
- Taic-tu tie c fumezi?
- Sigur. Nu prea-i place, recunoscu Jessy ridicnd cu
indiferen din umeri.
- Lui Stumpy nu-i plcea s-o vad cernd tot timpul igri de
la noi, tilali, o corect Bill Summers. Pn la urm, i-a spus
c, dac tot face treab de brbat, e pltit ca un brbat i
fumeaz ca un brbat, atunci n-are dect s-i cumpere igri,
sau s se lase de fumat.
Jessy rse acru auzind explicaia. Aa se ntmplase dup
ce tatl ei i nfrnase prejudecile iniiale potrivit crora o fat
tnr nu trebuia nicidecum s fumeze.' La nceput Stumpy
fcuse tot posibilul s-o conving s renune. Desigur, ea nu-i
ascultase predicile. Totodat lumea din jurul ei fuma, aa c nu
vedea de ce n-ar fi fumat i ea.
- Ce bine c e zi de salariu, declar Buzz i i pipi
pachetul aproape gol de Camei din buzunar. Mai am puin i-mi
termin igrile. Sper s-mi ajung pn.merg n ora.
- Tu pe ce ai s-i cheltuieti banii, Jessy.?
Bill ntinse braul i-i trase fetei plria pe frunte.
- Ai de gnd s arunci civa din banii ia pe care i-ai strns
la ciorap toat vara, ca s-i cumperi o plrie ca lumea?
- Nu te lua de plria mea, Summers. E o plrie serioas,
insist ea cu un zmbet. Iar banii i-am economisit ca s pltesc
aua pe care mi-o face Bames.
- O a ...
Summers cltin din cap cu dispre fals.

ULTIMUL CALDER

83

- i eu care credeam c vrei s-i cumperi o rochie nou de


ziua ta.
- Prefer o a bun, unei rochii de bal, rspunse Jessy.
Avea deja dou rochii de srbtoare i nu vedea-de ce i-ar
fi cheltuit banii pe o a treia, n special una pe care probabil c
n-ar fi avut ocazia s-o poarte dect o dat pe an. O a era un
lucru practic, care, ngrijit cum trebuie, putea s dureze ani de
zile. Era o investiie, ceva cu care se putea mndri ntr-adevr.
-Ateptai numai, i-o s vedei voi, biei.
- Barnes se pricepe al naibii la fcut ei. Am vzut i eu
cteva, i susinu Buzz Taylor alegerea. I s-a dus faima pn
departe. Unii cowboy vin tocmai din Colorado ca s cumpere
ei de la el.
Ty duse igara la buze n timp ce o studia pe fat printre
rotocolele de fum. Manierele ei bieeti erau vag amuzante,
dar Ty observ nonalana micrilor ei, fiecare gest curgnd
deliberat n urmtorul. Exista un fel de graie natural n postura
relaxat a trupului ei prelung i suplu. Privirea lui odihni o clip
pe pieptul plat al fetei. Snii ei tineri abia se ntrezreau, ca
dou nucoare, sub materialul bluzei.
- Cnd e aniversarea ta, Jessy? o ntreb Ty, nlnd
privirea descoperi c ochii ei erau aintii asupra lui. Privirea ei
fix i ddu senzaia inconfortabil c fata i nelegea refleciile
critice.
- Sptmna viitoare, rspunse ea.
- O s dm o petrecere de pomin n cinstea ta, zise Buzz
clipind cu iretenie. O s-l invitm i pe eriful Potter, i-o s-l
convingem s te lase n pace atunci cnd te vede conducnd
fr carnet.
J
- Ci ani mplineti?
Ty se pregti s fac un calcul mental referitor la anii care
trecuser dar fata i rpsunse imediat.
- aisprezece.
Ochii tnrului ncepur s sclipeasc ironici.
- Sweet Sixteen11i nc nu te-a srutat nimeni?
-Jessy? Buzz Taylor izbucni n hohote de rs la ideea c
s-ar fi putut ncumeta cineva vreodat s-o srute pe feticana
aceea cu apucturi de biat, care muncea zilnic cot la cot cu ei.
- Pariez c singura fiin care a srutat-o pn acum e calul
ei!

84

JANET DAILEY

Ochii fetei se aprinser de mnie. i smulse plria de pe


cap i l plesni pe cowboy peste umr.
- Buzz Taylor, tac-i fleanca! strig ea ntr-un acces de furie
care-l surprinse pe Ty.
Nici ceilali brbai n-o mai vzuser att de suprat i
agresiv, deci tuturor noutatea li se pru nostim. Cnd i vzu
rznd, Jessy se nfurie i mai tare.
- Eu nu m srut cu calul meu!
- Biata fat, nici mcar cu calul ei nu se srut!
Buzz rdea s se prpdeasc, innd un deget ntins spre
ea, n vreme ce fata continua s-l pocneasc cu plria.
- N - o putem lsa s mplineasc' aisprezece ani nes
rutat, nu-i aa, biei? i provoc Ty rnjind.
Pentru prima oar se afla i el de partea atacanilor, i
altcineva era victima glumelor cowboy-lor. Dup ce Jessy l
fcuse de rs cu puin timp mai devreme, n subcontientul su,
Ty agreea ideea de a o cobor puin de pe piedestalul ei. Trase
adnc n piept ultimul fum din igar, apoi o strivi sub talp, pe
pmntul uscat i ntrit.
Cnd Ty fcu un pas spre ea, Jessy se rsuci pe clcie
ntorcndu-se s-l vad, apoi deodat realiz c tnrul nu
vorbise ntr-o doar. ocul i nencrederea venir s alunge
norii suprrii din ochii ei. Ty. apuc s-i petreac un bra pe
dup talia ei, nainte ca fata s se dezmeticeasc i s ncerce
s se elibereze.
- la seama, Ty, l avertiz Buzz rznd. E slbatic.
Jessy nu se zbtea de form, cu delicatee, ca alte fete. Ty
se pomeni c braele ei subiri, ncordate ca nite arcuri de oel
opun o rezisten mult mai mare dect crezuse. Pumnii ei
neastmprai se agitau spre el i Ty simi chiar cteva lovituri
bine ochite la glezne.
- A i grij cum loveti, Jessy, o sftuia Bill Summers rznd.
Va trebui s dai explicaii, dac-l pocneti unde nu trebuie.
Obrajii fetei se mbujorar deodat i ea i ncet atacurile;
azvrlindu-i capul spre spate, e uit la Ty cu un aer de
mndrie dispreuitoare. i inea buzele strnse ntr-o linie rigid.
Pe Ty al amuza s-o vad att de neajutorat, prsit de
tovarii ei. i apuc brbia n palm i i apropie gura de
buzele ei crispate.

ULTIMUL CALDER

85

n loc s-o srute uor i s-o lase s plece, cum ar fi fcut cu


oricare alt fat netiutoare, Ty i accentu apsarea i-o
prelungi cu cteva secunde. Cnd i nl capul, fata avea
ochii nchii strns. n trsturile ei se citea o tensiune care
aproape c-o fcea s par vulnerabil.
-A c u m poi *s spui c-ai fost srutat, declar Ty
uptndu-se cu ghimpele de regret pe care-l simea n inim.
Cnd i ddu drumul, fata plec imediat brbia i i ntoarse
spatele. Un val de snge i inundase obrajii, dei continua s-i
menin expresia controlat i rigid.'
; - S fiu al naibii, murmur Buzz cu rsuflarea tiat. Jessy
Dete.
Ea i arunc o privire mnioas peste umr n timp ce scotea
f ul calului.
- ine-i gura, Buzz.
Ty ncerca un sentiment de vin pentru c o stnjenise cu
cel srut. Nu era singurul intimidat de tcerea lui Jessy. Se
puzi un fonet nervos n vreme ce ceilali doi cowboy se
indreptau spre caii lor. Jessy slt n a i plec singur. Ty se
uit lung n urma ei. Fata i rspunse printr-o privire suprat
izvort din orgoliul ei rnit. Ty uitase ct de sensibil era el la
vrsta ei, fa de aciunile nesbuite ale celorlali. Orict de
stpn pe ea i dur ar fi prut Jessy, avea la rndul ei
sentimente care puteau fi rnite.
- lart-m, putoaico, i oferi el o scuz.
Furia din ochii ei spori la auzul acestor cuvinte.
- Nu sunt putoaic, declar ea cu voce ntretiat i
strngnd frul, sili calul s se ntoarc i porni la galop.
Vag iritat de refuzul ei, Ty i vzu mai departe de treab.
Fa de el nimeni nu i ceruse vreodat scuze, aa c poate ar
fi fost mai bine s-i in gura.
Jessy i mn calul cenuiu departe de ceilali i intr pe
poarta taberei naintea lor. Ferbineala i trecuse, lucru care o
bucura, dar n sinea ei fata tremura. Continua s simt pe buze
atingerea cald a gurii lui i trupul ei pstra nG senzaia
mbririi lui. Ar fi vrut s duc mna la gur, dar nu
ndrznea. Brbaii care veneau n urma ei ar frputut s cread
c plnge i Jessy mai degrab ar fi murit dect s-i lase s
cread aa ceva. Era destul de ru c-o vzuser stnjenit - i
ct de stnjenit! - i plin de emoie fierbinte. Fusese primul ei

86

JANET DAILEY

srut i Jessy visase dintotdeauna c Ty avea s fie acela care


i-l va drui. Visul ei se mplinise, dar ntr-un fel amar. El o
srutase ntr-adevr, dar numai de form. i o durea gndul c
Ty o fcuse numai pentru a-i bate joc de ea... n faa lui Buzz
Taylor i a lui Bill Summers. Pn a doua zi de diminea, toat
lumea de la ferm avea s afle i toi vor rde pe seama ei.
Jessy nl fruntea i se amestec iar printre camarazii ei.
Conversaia acestora era superficial, dar, treptat, Jessy ncepu
s participe i ea. n aparen, totul prea a fi reintrat n normal,
dar adevrul era altul.

Jessy slt valiza'i o zvrli la coada camionetei, apoi trnti


portiera.
n aer mirosea a zpad, norii atrnau grei pe cer. Fata i
afund minile goale n buzunarele vtuite ale paltonului ei nou
i ocoli camioneta ndreptndu-se spre veranda cabanei mari
din buteni. Abia puse piciorul pe prima treapt, cnd ua de la
intrare se deschise.
- Bun ziua, domnule Grayson, i zise ea geologului n
vrst de vreo patruzeci de ani.
Acesta era mbrcat ntr-o hain groas, cu un fular de ln
nfurat n jurul fesului i al gtului i cu mnui de blan n
mini. n contrast cu el, Jessy nu purta nici mnui, nici fular i
avea primii nasturi de la palton descheiai. Pe cap avea vechea
ei plrie neagr Stetson - Jessy purta ntotdeauna plrie.
- Am trecut s vd dac suntei gata de plecare.
-S u n t gata.
Omul se opri la captul scrii, i frec minile nmnuate i
studie cerul mohort, caracteristic sfritului de octombrie.
- Friguroas zi!
Orice temperatur sub patruzeci de grade semnific o vreme
rcoroas n concepia unui texan, iar n Montana aceasta era
de regul temperatura dimineilor.
- A m latgeamantanul aici mai devreme.
Leo Grayson se uit mprejurul su, clipind dezorientat n
dosul ochelarilor si cu ram metalic.
- L-am pus n camionet, l inform Jessy. Mai avei ceva de
luat?
-N u .
Omulse uit curios spre hambar.
- Tatl tu e gata?

88

JANET DAILEY

-T a ta a fost chemat n alt parte i a trebuit s plece. M-a


delegat pe mine s v duc cu maina la Homestead, ca s luai
avionul.
- N-ar trebui s fii la coal astzi?
Un zmbet discret se ivi pe chipul geologului n timp ce urc
n camionet alturi de fat. n scurta sa vizit ntreprins n
acest sector al fermei'Triple C, aflase c Jessy Niles i avea
propriile ei opinii referitoare la importana relativ a anumitor
lucruri.
- Nu tocmai.
Fata ridic din umeri cu indiferen.
- Nu avem nimic special n orar astzi, nici un test, nici o
lucrare. Pot s-i telefonez lui Betty Trumbo disear, s aflu
temele. N-avea nici un rost s merg n ora, s m prind vreo
furtun de zpad pe acolo..
Motorul prinse via i ncepu s huruie asurzitor; ultima
remarc a fetei i atrase o privire curioas din partea lui Leo
Grayson.
- Prognoza vremii anun doar mici averse de ninsoare
pentru astzi.
- Potrivit aprecierilor lui Abe Garvey, astzi vom avea prima
furtun de zpad din sezonul acesta. Aoe s-a nscut la ferma
noastr acum aproape aptezeci de ani i i-a petrecut toat
viaa aici. M intereseaz mai mult cuvntul lui dect al oricrui
meteorolog care habar n-are despre caracteristicile climatului
din zona asta. Abe nu se neal mai niciodat, declar ea n
ncheiere.
- Se pare c-o terg la anc de aici, zise Grayson.
Cndva ar fi strmbat din nas fa de argumentele lipsite de
baz tiinific ale btrnilor locului, dar de curnd avusese
ocazia s constate c prognozele acestora coincideau destul de
bine cu cele emise de meteorologii profesioniti. Aa c, dac
unii spuneau averse de ninsoare", iar alii furtun de zpad",
era clar c urma s se ntmple ceva.
Curnd cldirile taberei de la sud disprur din vedere, n jur
nu se mai zrea nimic, pe mile ntregi, n orice direcie te-ai fi
uitat, cu excepia ntinderilor monotone de pune ondulndu-se
odat cu culmile dealurilor i curgnd n adnciturile vilor.
Copacii erau rari i erau n majoritate plopi canadieni, pe malul
vreunui curs de ap. Lumina cenuie, crud a zilei fcea ca

ULTIMUL CALDER

89

acest inut singuratic s par mai straniu i mai neprimitor.


Existau cteva locuri pustii n Texas, dar lui Grayson nu-i mai
fusese dat s vad o asemenea regiune dezolant.
Interiorul cabinei ncepu s se umple treptat de cldur.
Ochelarii lui Grayson se aburir i geologul i-i scoase de pe
nas i i ls s alunece n buzunarul jachetei. Se uit absent
pe fereastr, dar nici mcar o viziune nceoat nu reuea s
atenueze atmosfera sumbr a acelui inut aspru.
- Nu neleg cum suportai s trii aici.
. Grayson i aez ochelarii pe nas i se uit la Jessy.
- N-am fost niciodat prin alte pri.
Jessy conducea cu competena relaxat a unui brbat; o
mn i-o sprijinea de curbura superioar a volanului i cealalt
o inea ncletat pe el. Leo se gndi c fata conducea probabil
de cnd avea opt sau nou ani. Aceasta era vrsta cnd
ncepeau majoritatea putilor de la ferm; de multe ori, trebuiau
s le pun o pern sub ezut ca s poat vedea prin parbriz.
- Pariez c abia atepi s mplineti optsprezece ani ca s
poi pleca de aici i s afli mai multe despre lume. Presupun c
eti stul de toat iarba i de cerul sta.
Rigorile modului.de via din Montana nu-l atrgeau pe
Grayson'. Se gndea c, pentru o fat, lucrurile stteau probabil
chiar mai ru dect pentru brbaii acelui loc.
- Pe mine m satisface viaa pe care o duc, rspunse Jessy,
contient c se afl n minoritate, ntruct majoritatea celorlalte
fete de vrsta ei se plngeau ntruna din pricina diverselor
frustrri. Pe Jessy n-o interesau chestiile" alea care constituiau
obiectul suferinei suratelor ei.
- Niciodat n-am simit dorina s plec. tiu - continu ea
ntorcnd o secund capul pentru a-i adresa un zmbet
interlocutorului ei - i se pare ciudat. Dar nu-mi pas de
cinematograf sau de petreceri, i nici de alte prostii de felul sta.
mi place s clresc, S arunc cu lasoul i s m bucur de
libertate n aer liber, chiar dac uneori muncesc pe brnci. Mi-ar
plcea s fiu unul din coapcii aceia, s-mi adncesc rdcinile
n pmnt i s nu mai plec niciodat.
- Ai s te rzgndeti cnd vei mai crete.
Grayson observase c fata avea apucturi cam bieeti, n
intervalul petrecut la Southern Branch.
- Aa mi spune toat lumea.

90

JANET DAILEY

Dar ea nu simea nici o schimbare n sufletul ei. Oamenii


ziceau c era vorb doar de o faz prin care trecea i care avea
s se sfreasc n timp, dar ea pur i simplu iubea stilul acela
de via i nu vedea de ce i-ar fi schimbat vreodat
preferinele.
Leo Grayson zmbi aa cum zmbeau toi adulii cnd o
ascultau.
- Ateapt numai s descoperi bieii!
- Unde scrie c bieii i caii nu pot sta la un loc?
Singura ehpasiune pn la ora aceea fusese Ty Calder,
acum student n anul trei la colegiu. Dar iubirea ei nemprtit
nu supravieuise, n special dup umilina ndurat cu ocazia
srutului din vara anterioar. Jessy nc mai roea i acum
cnd i amintea felul n care el i btuse joc de sentimentele
ei. Toi ceilali biei pe care i cunotea de la coal erau doar
att
nite biei oarecare. Nici unul nu merita a fi luat n
seam.
- mi nchipui c nu scrie nicieri.
Grayson se uit din nou la fat, recunoscnd n atitudinea ei
o maturitate pe care n-o bnuise.
Profilul ei avea o puritate clasic; brbia puternic, linia
dreapt a maxilarului, pomeii proemineni. Prul ei de culoarea
caramelei i atrna despletit n valuri grele pe umeri. Leo
Grayson se pomenfadmirnd-o cu respect pe Jessy. Trsturile
ei conineau o for ce se ncadra perfect n ambiana peisajului
pe care Jessy prea pregtit s-l nfrunte n orice mprejurare.
Frumoas nu era, dar, realiz Grayson, frumuseea nu rezist
pe aceste meleaguri.
,
- Eti o fat chipe, Jessy.
Nici un alt adjectiv nu prea s caracterizeze mai bine
fptura ei plin de for, anunnd totui o feminitate profund.
- Eu? Parc-a fi uh cartof, i respinse ea complimentul.
- Nu-i adevrat.
- S-i spun...
Jessy vorbea pe un ton rbdtor, ncercnd s deschid
ochii geologului asupra defectelor ei.
- Sunt prea nalt, mai nalt dect majoritatea bieilor de
la mine din clas.
Dar Leo observ c ea nu se cznea n nici un fel s-i
mascheze nlimea.

ULTIMUL CALDER

91

- Sunt prea slab i, orict a mnca, nu reuesc s capt o


form. Iar la capitolul sni, m-nfiez cu dou msline.
Leo avusese de cteva ori prilejul de a sesiza sinceritatea
fetei i se amuzase ntotdeauna, dar de ast dat trebui s fac
un efort pentru a nu izbucni n rs la auzul acestei aprecieri
candide privind atributele ei femeieti.
- Ce ai de gnd s faci cnd termini liceul? o ntreb el ca
s schimbe subiectul. - Rmn s muncesc aici. Acesta este unul din avantajele
celor care se nasc i cresc pe pmntul Calderilor. Tot ce ai de
fcut e s mergi la ef i s-i ceri s-i dea de lucru. ntr-o ferm
att de mare ca aceasta, e de lucru ntotdeauna.
- Ce ai vrea s faci? se ncrunt el.
- Nu tiu. Ea ridic din umeri, dnd de neles c mai era
destul timp pentru a lua o hotrre. A putea munci la ferm,
sau la coal, sau mi-a putea lua o slujb n administraie.
Existau o mulime de posibiliti, dei personal,' Jessy o
prefera pe prima.
Dar tia c, dei unele din nevestele cowboy-lor, n special
cele tinere, veneau s dea o mn de ajutor n sezonul ftatului
sau la strngerea vitelor, cnd duceau lips de oameni, nici o
femeie nu primea salariu cot la cot cu brbaii. Un anume cod
nescris interzicea femeilor s se ocupe de ndeletnicirile
rezervate cowboy-lor. Jessy nu se atepta s fie pltit pentru
muncile pe care le-ar fi prestat n Recursul verii. Aa c prefer
s ocoleasc subiectul i s transfere interesul discuiei spre
profesia lui Grayson.
- Care e verdictul testelor pe care le-ai efectuat? O s
extindei forajele nspre partea noastr de ferm?
- Nu. Prerea mea este c ne-am hazarda prea mult.
ntruct decizia sa era negativ, Leo n-o considera drept o
informaie secret.
-C re d c am epuizat toate posibilitile de-a descoperi
petrol sau gaze naturale la Triple C.
Privirea lui rtcea prin geamul aburit la coluri; contururile
pmntului se asemuiau cu nite muchi ncordai rigid bicepi uriai acoperii cu iarb moale, ca o blan. n ochii lui
Grayson, era o risip inutil de verdea, o pustietate steril.
Erau necesari o sut de acri pentru hrana unei vaci i a vielului
ei. Atta lips de eficien, atta risip de teren...

92

JANET DAILEY

- E o crim, murmur el.


-C e ?
Jessy nu nelegea gndurile lui.
Leo ntoarse capul.
- M uitam pe fereastr i mi ziceam c e pcat de
resursele acelea care zac nefolosite.
. - V referii la iarb?
Jessy nu vedea n jur dect iarb uscat i ngheat - era
categoric o resurs, dup toate cunotinele ei.
-V orbesc de crbunele care se gsete sub pmnt,.att
de aproape de suprafa.
Un depozit imens de. crbune de cea mai bun calitate
exista n ntreaga zon estic a Montanei.
- E de ajuns s scurmi n lturi pmfitul sta nefolositor i
ai s afli imediat crbunele.
- Nici nu-i nevoie s scurmi.
Jessy zmbi de parc ascundea un secret i aps pe
accelerator, privind n jur pentru a-i da seama ct de departe
ajunseser.
- Vrei s vedei?
- S neleg c exist prin apropiere vreun loc unde filonul
se afl la suprafa? ntreb el cu interes crescnd i fata
cltin afirmativ din cap.
- Sigur c a vrea s vd, dac nu ne ia prea mult timp.
- Nu, deloc, l asigur Jessy i o apuc pe un drum ngust,
la stnga.
- Dar va trebui s v inei bine. Acum ncep hrtoapele.
Avertismentul se dovedi curnd adevrat. n vreme ce
camioneta ncepu s salte pe terenul accidentat, Leo Grayson
i acoperi cretetul capului cu palma, i cu cealalt mn se
apuc de mnerul portierei.
Jessy strngea volanul cu ambele mini, pentru a-i pstra
controlul asupra mainii. Dinii le clnneau n gur, ceea ce
fcea imposibil orice conversaie.
Maina urc pe culmea unui deal, apoi cobor ntr-o rp.
Jessy frn de ndat ce ajunser la poale.
-A ic i!
i art cu un gest groapa aflat la mic distan de maina

ULTIMUL CALDER

93

Exceptnd un strat subire de iarb moart ce se zrea


ici-colo, seciunea expus era complet neagr i solid.
Anumite detalii evideniau faptul c groapa fusese adncit de
mna omului.
- Majoritatea locuinelor mai vechi de la ferm sunt nclzite
cu crbune, explic Jessy. Mai sunt nc vreo trei locuri ca sta
n zon. Venim aici i ne aprovizionm cu combustibil. Nu cost
nimic, n afar de'puin efort.
Cednd unei curioziti profesionale, Leo i, oeli voina
mpotriva frigului de afar i cobor din camionet. Era una s
tie c sub pmntul acela vast se afla crbune, i alta s vad
zcmntul cu ochii lui. Leo i nfur fularul n jurul gtului i
porni s investigheze malul nalt, negru.
Jessy rmase la adpostul cabinei, oarecum amuzat de
fascinaia omului 'p faa unui lucru att de comun. S te
aprovizionezi cu crbune nu era ctui de puin o ndeletnicire
plcut. nsemna murdrie, praf i mult munc. Apoi un alt
inconvenient mai era c, odat terminat provizia, trebuia s-o iei
de la capt. De aceea majoritatea caselor se convertiser la
sursele moderne, de nclzire de regul cu petrol sau propan.
Crbunele nu mai era practic, chiar dac era ieftin.
Grayson ddu ocol zcmntujui de crbune negru i lu n
mn civa bulgri s-i studieze. n cele din urm, temperatura
sczut l sili s se ntoarc la main. Se ghemui iute n
cabin, frecndu-i palmele i suflnd n ele s le nclzeasc.
- Gata? Jessy voi s porneasc.
-Ateapt.
Grayson vr mna n buzunarul pantalonilor i scoase un
bulgre negru, strlucitor.
- tii ce e sta?
- Crbune.
Fata se uit nedumerit la el, prnd s-i pun la ndoial
inteligena.
- E soare topit!
Vocea lui Grayson suna plin de entuziasm.
- Crbunele reprezint energia solar captat .de pdurile
care existau n urm cu milioane de ani - pduri formate din
ferigi gigantice i tot soiul de copaci. ntr-un ciclu continuu,
plantele au murit i au putrezit, iar alte pduri au crescut
deasupra lor pentru ca apoi s moar i s putrezeasc i ele.

94

JANET DAILEY

Apoi, ca urmare a revrsrilor de ap, s-au format mri


subterane. Presiunea apei a unit straturile de plante moarte,
transformndu-le mai nti n turb, apoi n crbune.
Grayson o privi n ochi.
-A ceast bucat de crbune deine o energie solar
ncorporat n urm cu patru sute de milioane de ani.
- S* vd i eu...
ncruntndu-se curioas, Jessy privi ndeaproape bulgrele
de crbune din mna lui.
*

A doua zi de diminea, Leo Grayson se afla n biroul rco


ros i confortabil al lui E.J. Dyson i rsfoia dosarul coninnd
raportul su final i recomandrile adiacente. n contrast cu
echipamentul su din ziua anterioar, Leo era mbrcat acum
ntr-un costum uor, cu cravat, iar pe cap nu purta nimic, fapt
ce-i-ddea n vileag peticul rotund de chelie din cretet.
Biroul directorului de la Dy - Corp Development Ltd, era
nespus de luxos, sugernd mult preocupare i cheltuial din
partea proprietarului su, de la covorul alb care acoperea
podeaua, pn la pereii tapetai n ntregime cu lemn de nuc.
Mobilierul era tapisat cu cea mai fin piele, biroul era de
dimensiuni impresionante, iar fotoliul era proiectat anume
pentru a masca statura mrunt a lui Dyson.
Cteva elemente tipic texane - ca de pild - vaza de
Meissen expus pe o mas ale crei picioare se constituiau din
coarne rsucite de vit Longhorn sau ptura din piele de cal de
pe speteaza sofalei - mprumutau o atmosfer degajat
ncperii i creau o imagine despre ocupantul ei.
Stricklin sttea eapn i drept ntr-unul din fotoliile de piele,
ochelarii cu ram de metal i sporeau alura studioas. Dup ce
verific la rndul su raportul lui Grayson, l nmn lui Dyson
cu un semn discret din cap menit s-i comunice acestuia din
urm opinia sa.
- N-a putea spune c m mir constatrile tale, Grayson.
E.J. rsfoi nc o dat raportul pe care l discutaser deja n
detaliu.
- Am intuit c resursele de la ferma lui Calder sunt epuizate.
E bine c am nceput s cumprm concesiuni n Wyoming. Ne
vom concentra forele acolo.

ULTIMUL CALDER

95

- Decizia i aparine.
Leo ridic din umeri. Singura lui recomandare se referise la
abandonarea antierului de la Triple C. i ncetarea forajelor;
mai departe nu era treaba lui.
- Eti satisfcut c n-ai aflat nimic care s merite osteneala
unor spturi pe domeniul Calder?
Dyson l intui pe geolog cu o privire dur, urmrind s se
asigure c Grayson nu avea nici un fel de rezerve. Era un truc
psihologic care testa ncrederea unui om n propria sa judecat.
Aceia crora le lipsea credina n ei nii arareori reueau s
nu se dea de gol.
- Sup pmntul la nu exist altceva dect un filon uria de
crbune, rspunse Leo cltinnd trist din cap. E pcat c
petrolul a ajuns s fie att de ieftin n vremurile astea.
Crbunele n-are nici o ans pe pia.
-Crbune?
Dyson nl capul cu un interes calm i i arunc o privire
scurt lui Stricklin, care i cura meticulos unghiile cu un
briceag.
- Ce vrei s spui prin un filon uria"? E att de mult crbune
acolo?
- Mult? Aa cred, rse scurt Grayson. Nici nu-mi vine s
calculez cte milioane de tone de bitum zac acolo, doar la
civa centimetri adncime.
- Civa centimetri! Probabil c exagerezi, declar E.J. cu
un zmbet nencreztor i ncepu s studieze din nou raportul.
- Nu exagerez deloc, insist geologul. n anumite locuri,
stratul poate apare ncepnd de la civa metri i mergnd pn
la civa centimetri adncime. Dac ai o lopat bun, e de ajuns
s-o nfigi n pmnt de cteva ori, i dai de el.
- Chiar aa? se minun Dyson i ridic din umeri. Dup cum
spuneai, Leo, crbunele nu prea are cutare pe pia.
- E pcat, cnd exist rezerve att de mari, rspunse
geologul, apoi ntreb: Mai ai vreo problem cu mine?
- Nu. Asta-i tot, continu Dyson rsfoind raportul, fr a se
osteni s ridice privirea.
Dup ce Grayson prsi biroul, Dyson continu s se uite la
aceeai pagin a raportului. Toat viaa sa i plcuse s joace la
ntmplare. Cnd tot restul lumii i concentrase atenia ctre
Texas i celelalte state din Sun Belt, el cutase spre nord i

96

JANET DAILEY

ntrevzuse c viitorul aparine statelor din vest. O vreme, se


temuse c se nelase, atunci cnd forajele nu dduser
rezultatele scontate.
Dyson i rsuci scaunul spre Stricklin.
- Poate c norocul nostru st n diamantele negre i nu n
aurul negru, suger el. Ce crezi?
Stricklin nl vag din umeri i se opri o secund s-i
scuture achiile de pe pantaloni.
- Se aud zvonuri din Estul Mijlociu despre un posibil
embargo. Specialitii avertizau c n curnd resursele de petrol
aveau s se epuizeze, dac nu se luau msuri eficiente pentru
reducerea consumului. Dezbaterile acestea nu-l interesaser
niciodat pe Dyson, preocupat doar de previziunile referitoare la
creterea preurilor pentru petrolul brut. Dar, dac se reducea
oferta de petrol, avea s creasc cererea de crbune.
- Cred c e timpul s ne punem la punct cunotinele legate
de industria carbonifer, l anun el pe Stricklin. Costul
transportului spre pieele estice, disponibilitatea liniilor ferate.
Clieni actuali, cei poteniali i un studiu privind concurena din
Apalai.
- Am s m ocup imediat de asta.
n vrful listei mentale a lui Dyson, se afla un nume. E.J.
aps pe butonul intercomunicaiei.
- Sun-I pe senatorul Bulfert i anun-m cnd ai obinut
legtura, i ordon el secretarei.
Senatorul nu reprezenta sursa rspunsurilor de care avea el
nevoie, ns Dyson gsea ntotdeauna un sprijin n persoana
lipsit de scrupule a politicianului.
*

- Acum, Chase, trebuie s recunoti c iarna texan nu se


compar cu gerul pe care l-ai lsat n urm, remarc E.J.
Dyson, oferindu-i un pahar nalt de whisky cu sifon.
Chase sttea n picioare n balconul luxosului apartament cu
vedere spre Golf. Briza tropical care sufla deasupra mrii era
cald i umed.
- Recunosc, zise el lund paharul din mna lui Dyson.
- Nu-i pot spune ce fericit sunt c tu i cu Maggie v aflai
aici, zise E.J. admirnd cu un aer satisfcut privelitea din jur.

ULTIMUL CALDER

97

- n sfrit am prilejul s v ntorc ospitalitatea pe care mi-ai


oferit-o att de amabil n numeroase ocazii.
- Maggie i Cathleen ajunseser s sufere amndou de
febr de colib"; aa c m-am hotrt s facem un drum
ncoace, pentru a-l vedea pe Ty.
Jos pe plaj o vedea pe Cathleen jucndu-se n nisip,
adunnd scoici i alergnd s i le arate lui Ty nainte de a le
vrsa ntr-o gletu. A treia persoan aflat lng fiul i fiica
sa, era o fat extrem de frumoas1mbrcat n costum de baie
i o jachet fin de dantel.
- Ai o fiic frumoas, E.J.
- Cred c fiul tu s-a ndrgostit de ea.
E.J. l studie pe Calder pe deasupra ramei ochelarilor, dornic
s vad impresia acestuia.
- Pn acum Tara l-a mai fcut s alerge dup ea.
- Majoritatea femeilor fac la fel.
Era un rspuns oarecum ru-voitor, dar Chase nu ar fi putut
explica natura reaciei sale negativiste.
- N-a putea spune c a avea vreo obiecie n cazul unei aso
cieri matrimoniale ntre familiile noastre, pe viitor, remarc Dyson.
- Orice obiecie ar fi prematur. Cred c nici unul din ei nu e
ndeajuns de matur pentru a ti ce vrea, rspunse Chase,
aruncnd din nou o privire cuplului de pe plaj. Nu e momentul
pentru Ty s se implice cu seriozitate n relaia cu o fat.
- Sunt ntru totul de acord, zise trgnat texanul. Amndoi
trebuie s-i termine studiile mai nti. i a vrea ca Tara Lee
s-i petreac dup aceea un an n Europa, aa nct setea ei
tinereasc de aventur s fie satisfcut nainte de a se stabili
n via. Ca i tine, nu vreau s-i vd grbindu-se. Csniciile
nefericite sunt un iad, precum bine tii.
- Aa e.
Simurile lui Chase fur alertate de observaia lui Dyson.
Chase ncerc s discearn dac om ul comentase numai un
adevr general, sau fcuse o aluzie la relaia lui tensionat cu
Maggie.
Odat cu flacra iubirii lor renviate, amndoi avuseser
naivitatea de a crede c dragostea singur putea netezi toate
diferenele dintre ei i poate elimina perioadele de criz pe care
n mod inevitabil le traversa orice csnicie. Maturitatea i
experiena i schimbaser pe amndoi, totui nu le venea uor

98

JANET DAILEY

s treac peste imaginile vechi i cuvintele rostite cndva ntre


ei. Cteodat lui Chase i era aproape imposibil s se raporteze
la personalitatea sofisticat i cultivat a lui Maggie. El era
obinuit s ia decizii de unul singur, fr a se consulta cu
cineva, iar ea dorea s se implice n tot ceea ce reprezenta
viaa lui. Acomodarea temperamentelor lor i adaptarea
obinuinelor de altdat la nevoile prezentului le cerea un efort
permanent. Aveau momente cnd totul prea n regul ntre ei,
dar momentele respective deveniser tot mai rare n ultima
vreme. Atta timp ct nu se meniona numele lui Ty lucrurile
preau a fi n regul, dar nu puteau evita la infinit discuiile
referitoare la fiul lor. Ironia soartei fcea ca tocmai Ty, acela
care sttuse la baza mpcrii lui cu Maggie s fie acum motivul
certurilor lor zilnice. Chase trgea sperana c, atunci cnd Ty
va termina colegiul i se va ntoarce definitiv acas, conflictul
dintre el i Maggie avea s se sting n mod firesc. Cndva
crezuse c era n stare s suporte o csnicie chiar lipsit de
dragoste i nelegere din partea soiei lui. i poate c,
ntr-adevr, lipsit de ambele ar fi reuit. Dei^tia c Maggie
continua s-l iubeasc, nu se putea mpiedica s mearg la
Sally, unde gsea nelegerea de care avea nevoie. Pn n
prezent ns, nu depise bariera fidelitii sexuale, observ el.
- A m avut ocazia s-l cunosc ndeaproape pe fiul tu de
cnd e student aici, la colegiul din Texas, remarc Dyson. Dup
cum tii, ne-a vizitat de cteva ori n week-end-uri, la reedina
noastr din Fort Worth i aici, n Padre Island. E un tnr
inteligent i sensibil. L-am ndrgit foarte mult dei, dup cum
i-am spus, vine numai ca s fie aproape de Tara Lee.
- Am observat c Ty te respect foarte mult.
Era un rspuns diplomatic, prin care Chase i ascundea
resentimentele cu privire la admiraia pe care Ty gsea de
cuviin s-o nutreasc fa de Dyson. Chase nu avea a se
plnge de afacerile sale cu Dyson, dar nu dorea ctui de puin
ca acesta s reprezinte un model pentru fiul su. Ty prea
foarte influenat de opiniile omului. Asta era problema cu
colegiul. i nstrina pe fiul su, instigndu-l s urmeze tot felul
de exemple nepotrivite.
Chase n-avea chef s continue discuia.
- A m auzit o grmad de zvonuri despre noile descoperiri
de petrol i gaze naturale din bazinul Wyoming, zise Dyson. La

ULTIMUL CALDER

99

fprma ta, nu mai e nimic de gsit'n afar de crbune. Am


neles c estul Montanei e o vast min de crbune. Dac se
epuizeaz vreodat resursele de petrol, te mbogeti peste
noapte, Calder.
-M d a , dar atunci s-ar distruge toat ferma. Ideea era de
neconceput. Chase sorbi o nghiitur de whisky cu sifon pentru
a-i alunga gustul amar. N-ai dect s mergi ntr-unul din statele
alea exploatatoare de crbune din est i ai s vezi cum au
distrus minele terenul.
- Inconvenientul acesta e de domeniul trecutului l averti
zase Dyson, alegndu-i cu grij cuvintele. Dar cu metodele
moderne din zilele nostre,. punile pot fi readuse la starea
iniial. Nu exist deteriorri de durat.
- Chiar aa?
Chase l privi rece pe Dyson ridicnd o sprncean n semn
de nencredere.
' - C t tai un om pe burt i-i scoi afar jumtate din
mruntaie, apoi l coi la loc, nu poi spune c mai ai un om
ntreg, cicatricea nu va dispare niciodat. Proprietarii acelor
locuri au violat pmntul n urm cu aproape cincizeci de ani, i
nici acum nu crete iarb ca lumea n zonele respective. Eu am
nevoie de puni.
- Chase Calder, cum poi s priveti valurile albastre al Golfului
i s discui despre vite i puni? l cert Maggie, alturndu-se
celor doi brbai de pe balcon, exact n clipa cnd Chase i rostea
ultima remarc. Suntem n vacan, i aminteti?
- Scuze.
Chase i zmbi puin superficial soiei sale. Cndva braul lui
i-ar fi ncercuit automat mijlocul, dar acum gestul acesta nu mai
intervenea n mod firesc.
- S-i ofer ceva de but Maggie, se oferi Dyson.
- Doar puin ap tonic, zise ea i se sprijini cu coatele de
balcon pentru a privi jos spre plaj.
- Cathleen se distreaz, nu-i aa?
*

Micua Cathleen adug un dolar murdar de nisip la colecia


de scoici aflat la picioarele lui Ty. Cei doi aduli se plictisiser
de plimbarea pe malul apei i acum edeau pe prosoapele
ntinse i o priveau pe fetia de cinci ani.

100

JANET DAILEY

- Du-te i mai caut, o ndemn Ty pe sora lui.


Prul negru al acesteia era prins n panglici verzi, asortate
cu costumul de baie. Cathleen o lu la fug, cu codiele n vnt.
-S o ra ta e o scump, Ty, declar Tara minunndu-se n
sinea ei de frumuseea fetiei. Seamn att de bine cu mama
ta...
.
- Ce crezi despre prinii mei?
Umerii lui erau ndreptai spre ea, dezgolii n btaia soarelui
care i poleia muchii bine conturai.
-T a t l tu e aproape aa cum mi l-am imaginat, mrturisi
ea. Dar am fost surprins s vd c ai o mam att de
sofisticat i modern. Cred c mi-am imaginat-o n genul
femeilor acelora blnde i supuse care stau toat ziua n
buctrie.
- i-am spus c e deosebit, i aminti Ty.
- Fiii pot avea o mulime de prejudeci cnd e vorba de
mamele lor rspunse ea, apoi l studie absent.
- Nu pare ndeajuns de btrn pentru a avea un fiu de
vrsta ta.
- Era foarte tnr cnd m-am nscut eu, nc la vrsta
adolescenei.
Nu era nici locul nici momentul s intre n detalii legate de
trecut.
Fruntea Tarei se nnegura uor.
-ntotdeauna le-am comptimit pe fetele care fac copii de
tinere. Au atta de pierdut n via...
Expresia ei se nsenin din nou; i zmbi lui Ty, ca pentru a
atenua efectul urmtoarelor cuvinte.
- V o r mai trece civa ani buni pn s m gndesc la un,
so sau la copii. Mai am nc multe lucruri de fcut i vzut.
- Nu i-a trecut niciodat prin minte c ai putea vedea i face
acele lucruri mpreun cu soul tu?
Tonul lui Ty suna puin 'iritat. Tara fcea parte din toate
visurile iui, dar ea nu prea s-l includ vreodat pe el n
visurile ei.
- Un so? Un singur brbat? Ce plictisitor!

Chase opri camioneta n faa staiei de benzin din Blue


Moon. O alt camionet prfuit era deja parcat n faa staiei;
Chase o recunoscu ca'aparinnd fermei sale.
Pe cnd cobora din camionet l zri pe Ty ieind din
magazinul alturat benzinriei; tnrul se opri i-i aprinse o
igar. Timp de o secund, Chase putu s-k studieze fiul pe
neobservate i i plcu ceea ce vedea. Jeans-ii prfuii i
decolorai, cizmele cu tocuri tocite i urmele nnegrite din
locurile n care se fixau de regul pintenii, cmaa de pnz
moale, uzat i plria ptat de sudoare de pe frunte, toate
acestea reprezentau mbrcmintea unui cowboy adevrat, a
unui cowboy muncitor. Prul lui Ty crescuse prea lung la spate,
dar Chase trecu cu vederea acest amnunt.
Ty ridic privirea, scuturnd chibritul. Dup o clip de
ezitare, i recunoscu tatl, apoi porni spre Chase cu pai uori,
legnai. Ceva prea schimbat n atitudinea tatlui su, ca i
cum s-ar fi ntlnit pentru prima oar, pe un teren neutru, dup o
ndelungat desprire. ntre ei doi, relaia continuase s
rmn tensionat din momentul cnd Ty i anunase
nscrierea la colegiu. Dar, cu numai o secund n urm, tnrul
avusese impresia c ntrezrete un licr de aprobare n ochii
tatlui su.
- Ai venit de la ferma familiei Phelps?*
Ty i aminti vag c, n seara anterioar, tatl su spusese
c ar dori s vad nite cai tineri i menionase numele acelei
ferme.
- Mda. Nu mai am destul benzin ca s ajung la
Homestead.
Fcu o pauz, n timp ce Emmett Fedderson i strecura
trupul dolofan printre pompe i camionet pentru a fixa furtunul

102

JANET DAILEY

n rezervor. Chase ridic mna ntr-un salut tcut adresat


lucrtorului, apoi se ntoarse iar spre Ty:
- Ai zi liber azi, nu-i aa?
- Mda.
Ty privi piezi prin rotocoalele de fum care se nlau din
igar.
- M gndeam s trec pe acas, s m spl i s-mbuc
ceva. Civa biei se duc la localul lui Sally disear.
- Pe vremea cnd aveam vrsta voastr, localul la era inut
de un om pe nume Jake.
Chase zmbi vistor.
- Era singurul loc de distracii, pe o raz de cteva mile.
- Aa-i i acum, rnji Ty,
- Nici nu se compar cu cluburile alea pe care le frecventai
voi la colegiu.
Chase ncerca s-l trag de limb.
- E adevrat c acolo nu e nevoie s-i storci prea mult
creierii ca s tii cum i vei petrece serile de week-end,
rspunse Ty cu un aer afectat.
Chase se relax uor, fericit s aud c fiul su nu tnjea
dup distracii mai sofisticate.
-D a c nu te grbeti s te-ntorci, pot s-ti ofer o bere la
Sally.
- Bine. S-i pltesc lui Emmett i te gsesc acolo.
n sinea sa, Chase era ncntat/n ciuda tonului indiferent cu
care rspunsese invitaiei fiului su. De mult timp nu mai
sttuser mpreun de vorb - poate o sticl de bere avea s le
dezlege limbile din nou.
Smbt seara, localul ncepea s se umple de regul pe la
ora cinci. Ty i parc maina n faa cafe-barului, lng alte
cteva camionete. La ora aceea, clienii se compuneau din
oameni n vrst i familii cu copii mici. Acetia soseau
devreme, serveau masa i ciocneau un pahar-dou, apoi
plecau s-i culce copiii, nainte de apariia grupurilor .de
cowboy i a tinerilor venii s petreac.
Intrnd nuntru, Ty vzu c majoritatea meselor erau
ocupate. Sonorul tonomatului era dat la maximum, iar copiii
alergau mereu s alimenteze aparatul cu fise pentru a menine
muzica n funciune. Pe fondul muzicii i al zgomotului de

ULTIMUL CALDER

103

pahare ciocnite, se auzeau rsete i frnturi de conversaie.


Atmosfera localului era cald, confortabil i familiar.
- Hello, Ty. Cu ce te servesc? l ntreb Sally Brogan nainte
ca tnrul s apuce a lua loc la una din mesele eliberate ntre
timp.
Ea se grbea spre o alt mas; inea dou farfurii n mn, o
a treia pe bra i o a patra n cealalt mn.
- Dou beri.
Ty i trase un scaun i se aez, zmbind nveselit de
ambiana degajat a localului.
Sally i puse pe mas dou pahare cu bere nspumat, dup
ce, n prealabil servise ali doi clieni.
- Cum i merge?
Indiferent ct de aglomerat ar fi fost restaurantul, nimic nu
prea s afecteze vreodat calmul blnd al femeii cu prul rou.
- Bine, rspunse Ty cu o ncuviinare din cap.
Era o femeie plcut, curat i atrgtoare, dar la modul
calm. Era ca o sor i ca o mam pentru orice brbat, indiferent
de vrsta lui.
- Cum e la colegiu? Am uitat ce specialitate urmezi?
Sally se ncrunt ncercnd s-i aminteasc.
- tiine agricole i creterea animalelor, iar secundar-administrarea afacerilor. Ce altceva ar putea alege un viitor
fermier? glumi el sec.
- i aa m depete, rse femeia.
- Sally?
Chelneria care o ajuta la servit o striga din pragul buctriei.
- Te cheam Dee Dee.
Ty sorbi din berea rece i i terse gura cu dosul palmei.
Reacia ei era tipic - mai toi cunoscuii lui din Montana
rspundeau la fel atunci cnd venea vorba despre studiile lui. n
acea regiune, n special n comunitatea fermierilor, o persoan
era considerat norocoas dac reuea s termine liceul, aa
c nimeni nu se simea n largul su cnd discuta cu Ty despre
colegiu. De cteva ori, chiar fusese certat fiindc folosea cuvinte
complicate i i se ceruse n glum s vorbeasc limba englez,
dar el tia c glumele conineau un dram de seriozitate. n
general, Ty se obinuise s-i ascund cunotinele, pentru a
nu-i face pe ceilali s se simt penibil.

104

JANET DAILEY

Ua cafenelei se deschise i tatl su intr nuntru.


Spionnd locul unde se afla Ty, i croi drum printre mese i
veni s ocupe al doilea scaun.
- Mi, ce bine arat berea asta, zise el apucnd paharul.
Discuia cu Phelps mi-a uscat gtul.
- vea cai buni? ntreb Ty
- Civa, dar cerea prea mult.
Bur bere i discutar despre cai, schimbnd diverse preri
cu privire la rasele pure. Chase i goli paharul, apoi l aez pe
mas i se aplec deasupra lui.
- i-e foame? l ntreb el pe Ty. Berea asta mi-a amintit c
n-am mncat la prnz.
-D a .
Foamea i asCuea simurile, iar mirosurile din buctrie
deveniser de-a dreptul chinuitoare. Era aproape aceeai
senzaie ca atunci cnd se afla n preajma Tarei, dei Ty se
ndoia c fata ar fi apreciat comparaia.
- Crezi c mama a nceput s aranjeze masa?
- Ce ar fi s-i telefonezi i s-i spui s nu ne atepte.
Tatl su se tolni pe scaun i arunc o privire de
jur-mprejurul localului.
- Am s-i cer lui Sally frig ceva pentru noi. E pe aici?
- Am vorbit cu ea i pe urm s-a dus la buctrie.
Ty nu observase dac femeia ieise afar.
- Tu telefoneaz-i mamei tale i eu am s fac comanda.
- OK.
Ty se ridic de pe scaun i se scotoci dup o fis. Apoi porni
spre fundul ncperii, unde se afla telefonul; Chase se duse la
buctrie.
La Homestead, ridic receptorul Cathleen. Ty fu obligat s
vorbeasc cu surioara lui acum n vrst de ase ani cteva
cuvinte, nainte ca mama lui s vin n sfrit la aparat.
- S-a ntmplat ceva, Ty? l ntreb,ea cu voce nelinitit.
- Nimic, dar sper c n-ai aranjat masa deja.
- Nu nc. l ateptam pe tatl tu nainte de a pune puiul la
prjit. De ce? Bnuiesc c tu nu vii n seara asta.
- Nu. i nici tata nu vine, o inform Ty. L-am ntlnit ntm
pltor cnd se ntorcea de la familia Phelps. Acum suntem la
Sally i o s mncm mpreun, aa c nu trebuie s ne atepi
cu masa.

ULTIMUL CALDER

105

-O K .
Reacia lui Maggie oscila ntre plcerea de a ti c tatl i fiul
se nelegeau bine, din moment ce doreau s-i prelungeasc
ntlnirea, i nelinitea datorat prezenei lui Chase n localul lui
Sally. n ultima vreme, observ Maggie, brbatul ei se oprise cam
des pe acolo; sau poate era numai o suspiciune a ei, izvort din
faptul c relaia dintre ea i Chase cunotea o criz.
- Nu tiu cnd ajunge tata acas n seara asta, dar eu
ntrzii sigur o avertiz Chase.
- Atunci ai grij s n-o trezeti pe Cathleen.
Fiul ei era la vrsta cnd nu-i mai putea dicta orele la care
s vin acas.
- Se trezete de fiecare dat cnd ncerc s m furiez pe
scri, rse Ty. Cred c-ar fi mai bine dac a tropi. Cnd e
zgomot, nu aude nimic.
- A i grij i vezi cum conduci. Transmite-i asta i tatlui tu.
Maggie se ntreb de ce trebuise s-o sune Ty, n locul lui
Chase. Dar prefer s-i alunge gndul.
*
Deschiznd ua buctriei, Chase ddu cu ochii de Sally
ghemuit n genunchi, cznindu-se s priveasc sub chiuveta
mare plin cu vase. Dee Dee Rains, buctreasa, zmbi i
deschise gura s-i vorbeasc lui Chase, dar acesta duse un
deget la buze impunndu-i tcere. Zmbetul ei se lrgi, iar el
pi ncet spre Sally i se aplec lng ea.
- Ai pierdut vreun bnu? o ntreb el.
Sunetul neateptat al vocii iui o fcu s tresar. Femeia
ncerc s se ridice brusc i seNovi cu capul de marginea
chiuvetei. ncepu s-i frece cretetul i, cnd nl privirea
spre Chase, ochii ei erau acuzatori i ierttori n acelai timp.
Cldura din buctrie i munca de sub chiuvet dduse o
nuan rozalie tenului ei altminteri palid.
- lart-m, Sally. Te-ai lovit ru?
Chase se ghemui pe vine lng ea i-i pipi capul. Negsind
nici un cucui, i retrase mna.
- Nu mi-a zdruncinat sentimentele, dac asta te ntrebi,
rspunse ea, incapabil s-i mascheze plcerea care-i
strlucea n ochii albatri.
Chase observ cheia din mna ei.

106

JANET DAILEY

- Care-i problema?
- eava de ap fierbinte avea o scurgere, explic ea oftnd.
Din fericire, era vorba doar de o legtur slab. La nceput, am
crezut c s-a spart eava i m-a fi suprat amarnic s vd toate
profiturile de sptmna asta pe apa smbetei.
- D-mi cheia. Vreau s m asigur c e strns bine.
- E mult ap pe podea, l avertiz Sally. Ai grij s nu
aluneci i s nu te uzi.
Pe cnd Chase meterea sub chiuvet, Sally apuc o crp
i ncepu s tearg linoleumul.
Terminndu-i treaba, Chase se ridic i rmase s-o
priveasc pe femeia care tergea podeaua.
- Ai uitat o pat, i art el.
- De fapt, tu ce caui n buctrie?
Sally elimin ultima pat de ap de pe podea i se sprijini n
coada mturii.
- Vreau s spun, pe lng faptul c dai i ordine...
El izbucni n rs.
Am venit s comand nite frigrui. Dou porii.
- Dou? se mir ea. Mai nti Ty comand dou beri, apoi tu
vii i comanzi dou porii de... Slly se ntrerupse, reinndu-i
observaia. - Tu i cu Ty suntei mpreun?
El ncuviin din cap i urmri expresia de ncntare care se
ivise pe chipul femeii.
- Mi-am dat seama c nu mai vorbisem de mult cu fiul meu.
Nu tiu dac totul se datoreaz faptului c suntem amndoi n
afara fermei, dar parc a mai disprut din tensiune. Eu...
Chase se opri, dndu-i seama c lucrurile acelea ar fi
trebuit s i le spun lui Maggie.
- M bucur pentru tine, insist blnd Sally, apoi pru s se
concentreze: M bucur pentru amndoi.
Se ntoarse pe jumtate pentru a vorbi cu buctreasa.
- Pune pe foc dou fripturi mari, Dee Dee.
Privirea ei reveni ovitoare spre Chase, apoi cobor.
- Mai bine a pune gleata asta n cmar.
Fcu un pas, uitnd c podeaua era alunecoas. Alunec,, gata
s cad. Instinctiv, Chase ntinse minile s-o prind i o strnse la
pieptul lui. Ea i aps o mn pe sn i rse stnjenit.
- Inima mea alearg cu o mil pe minut, declar Sally.
-C h ia r aa?

ULTIMUL CALDER

107

Chase era contient de moliciunea trupului ei lipit de al su,


de coapsele ei puternice i de zbaterile pieptului ei. i plimb
degetul pe gtul ei, ca i cum ar fi vrut s-i simt pulsaiile
venei, apoi degetul lui i atinse obrazul. Chase simi transforma
rea pe care atingerea lui o provoc n sufletul femeii, schimbarea brusc de tensiune.
- Chase, murmur ea, avertizndu-l mpotriva direciei pe
care o luau gndurile lui.
- Exist clipe cnd un brbat se satur de lupte i nfruntri,
Sally, murmur el, cnd tot ce dorete e s triasc n pace.
Eti o femeie remarcabil, att de calm, de senin. Am nevoie
de tria asta.
-ntotdeauna m-ai considerat puternic, dar nu sunt
puternic, Chase. Sunt slab. tiu c nu m iubeti, c nu m
vei iubi niciodat. Totui am rmas aici.
Chase simi dorina ei de druire - o-druire care nu cerea
nimic n schimb - nici minciuni, nici promisiuni. Sally nu-i cerea
dragostea, fiindc tia c dragostea lui i aparine. deja lui
Maggie. Ar fi fost att de simplu s-i afle consolarea n trupul ei
- att de simplu... Capul lui se nclin uor spre buzele moi
care-l invitau. Rsuflarea lui i atinse faa; mirosul cald al
mncrii se combina cu aroma ei. Un impuls, flmnd l fcea
s accepte ceea ce i se oferea.
n faa grtarului mare i plat, Dee Dee Rains rsucea bucile
de carne, ncercnd totodat s se in la distan pentru a nu fi
mprocat cu grsime. Era contient de prezena cuplului din
spatele ei, reunit n cadrul familiar al unei vechi iubiri.
Ua de la buctrie ncepu s se deschid, Dee Dee
observ micarea cu coada ochiului, apoi auzi deodat ua
nchizndu-se la loc, ncet. Perechea era nc mpreun, dar
Dee Dee nu-i punea prea mari sperane n asta. Aproape c
tia deja cum avea s se ncheie povestea.
Acea mndrie a neamului Calder ar fi ndoit umerii oricrui
om, dar brbaii Calder puneau mare pre pe ea. Cnd cuplul se
despri fr a da prilej mbririi s se consume, Dee Dee nu
se mir. Orice s-ar fi ntmplat n noaptea aceea, rezultatul ar fi
fost nul. Mndria era un lucru ciudat. Putea fie s sfrme un
om, fie s-l fac mai puternic.
Nu-i spuse nici un cuvnt lui Sally cnd aceasta veni lng
grtar, aparent foarte ocupat s umple courile cu pine.

108

JANET DAILEY

Femeiaavea faa palid i ochii strlucitori, aproape nlcrimai.


Dee Dee se opri lng ea i i puse o mn pe umr; Sally o
apuc i o strnse cteva secunde apoi i ddu drumul i i
scutur orul.
- Se pare c-o s avem o noapte aglomerat, declar ea cu
fals veselie ascultnd rsetele i vocile zgomotoase din
ncperea alturat.
*

Ty se aplec deasupra mesei i strnse n mini paharul cu


bere. Sorbise o singur dat, abia gustnd berea.
ocul de a-l vedea pe tatl su mbrind-o pe Sally
Brogan l amuise. Avea senzaia c nu mai simte nimic, totui
n acest rstimp mintea sa cuta cu febrilitate ceva n ceaa
ntunecat a gndurilor lui. Era un sentiment de trdare, dar Ty
nu nelegea cum i de ce.
Cineva trase scaunul de lnd el i Ty nl privirea. Chipul
tatlui su era lipsit de expresie, dar cnd Chase se aez, Ty
observ c era mai degrab o expresie nchis.
Sngele ncepu s alerge prin venele lui Ty mprtiind ntru
ctva amoreala.
- Ai gsit-o pe mama ta?
-D a .
Ty rspunse cu voce seac, aproape aspr. Se lupta cu
tentaia de a-l confrunta pe tatl su cu ceea ce vzuse.
- Ce ai fcut atta timp n buctrie? l provoac el pe tatl
su privindu-l scurt; apoi se uit la paharul de bere.
- Se slbise o legtur sub chiuvet i am ajutat-o pe Sally
s-o strng.
Era un rspuns direct, simplu, o scuz oferit pe nersuflate.
Ty pufni ntr-un rs sarcastic.
- E ceva amuzant n ce spun?
ndoiala frmnta sufletul lui ty , fiindc o parte din el nu dorea
s cread ce vzuse. Dorea s gseasc o alt explicaife. Poate
tatl su doar o nconjurase pe Sally i-i tersese lacrimile, sau
poate femeii i intrase ceva n ochi. Poate doar i se pruse lui c-i
vzuse mbriai. Ty se blestem n gnd fiindc nu sttuse mai
mult s se uite.
Tatl su atepta rspunsul. Ty duse paharul de bere la gur.
- Nu pot s mi-l imaginez pe Chase Calder instalator.

ULTIMUL CALDER

109

Sorbi o dat i i clti gura; n cele din urm nghii berea,


fr a-i lua o clip ochii de la paharul pe care l inea n ambele
mini.
- Am crezut dintotdeauna c eti un om deosebit.
Minile i se albir pe pahar.
Remarca lui i aminti lui Chase de cuvintele lui Maggie care
insista c fiul lor l consider pe tatl su ca pe un fel de
semizeu. Chase nu se simise niciodat mal pmntean.
- Sunt brbat, Ty.
l copleise tristeea, tristeea c toi se ateptau din partea
lui s fie puternic n folosul lor, iar el abia dac reuea s fie
puternic pentru sine.
- Am i eu momente cnd m simt singur i obosit... i stul,
la fel ca oricine altcineva.
O parte din rspunsul acesta atinse un nerv sensibil n fiina
lui Ty.
- De ce te simi singur cnd o ai pe mama?
De ast dat Ty i arunc o privire tatlui su, ncercnd
s-i stpneasc totodat sclipirea ntunecat de mnie din
ochi.
- Faptul c iubeti pe cineva nu te scutete s te simi
singur, rspunse Chase scrutndu-l cu pupilele ngustate pe fiul
su.
Sally Brogan se apropie de mas aducnd dou farfurii cu
cartofi prjii i frigrui. Ty evit s o priveasc i bau din
paharul de bere n vreme ce femeia ntindea pe mas
tacmurile de argint nfurate n erveele.
Ty se ls pe spate n scaunul su fr a-l slbi din ochi pe
Chase. Femeia cu prul rocat aez farfuriile cu mncare, apoi
se opri lng Chase.
- Altceva? ntreb ea.
- Nimic, mulumesc, refuz acesta cu un aer rezervat i i
adres o privire care lui Ty i pru ncrcat de regrete.
- i tu, Ty?. Prea att de calm, de natural...
Scaunul reveni pe cele patru picioare, cu un zgomot brutal.
- nc o bere! Ty mpinse paharul gol n direcig ei fr a se
sinchisi s-o priveasc.
i trecur unul altuia solnia i borcanul cu piper, n tcere.
Un nou pahar cu bere ateriza dinaintea lui Ty i tnrul
mormi un cuvnt de mulumire. Masa prea s ocupe atenia

110

JANET DAILEY

amndurora, dar gndurile lui Ty continuau s se lupte cu desco


perirea infidelitii lui Chase. Dac mama sa ar fi aflat vreodat c
Sally Brogan er amanta tatlui su, ar fi suferit ngrozitor. Cum
putea un brbat s iubeasc o femeie i totui s-o rneasc
astfel? i totui, exista vreo diferen ntre situaia aceasta i rela
ia lui cu Tara? O iubea pe ea, dar se folosea de alte femei pentru
-i satisface nevoia sexual. Ty alung pe dat comparaia.
Lucrurile ar fi stat altfef dac ar fi fost cstorit cu Tara.
Nu tia cum s rezolve dilema: pe de o parte l ura pe tatl
su fiindc i nela soia, iar pe de alt parte, ncerca s-i
gseasc scuze pentru -i justifica atitudinea. De fiecare dat
cnd simeam n gt un nod de dezgust, ncerca s i-l nece cu
bere rece. Cnd terminar masa, tatl su comand o ceac
de cafea, iar Ty ceru nc o bere.
- n cteva sptmni ncepi ultimul an de colegiu.
Tatl su aprinse o igar subire i trase un fum, apoi l
sOfl spre aerul nceoatdin tavan.
- tii c, dup prerea mea, ai fi fcut mai bine dac i
petreceai anii acetia la ferm. Dar, cel puin, acum situaia e pe
sfrite i n curnd ai s revii acas.
Cum Ty nu rspundea nimic, Chase nl fruntea uimit,
sesiznd c ceva era n neregul.
- Sau poate ai alte planuri de care eu nu tiu?
- Nu. Nici unul.
Paharul aburit de bere lsase un cerc umed pe faa de mas
i Ty rsucea paharul n acel perimetru.
- M ntorc dup ce mi iau diploma de absolvire.
- Un minut mi-ai dat emoii.
Gura lui Chase se relax ntr-un zmbet fad. Conversaia lor
se ntrerupse cteva clipe pe fondul rsetelor i al vocilor din
ncpere, apoi tatl su vorbi din nou.
- Dyson ne face o vizit sptmna viitoare. A telefonat de
diminea s spun c are de fcut un drum n Wyoming i c,
fiind att de aproape, o s treac i pe la ferm.
- Tara vine cu el?
Simea nevoia s ntrebe.
- N-a menionat nimic.
Chase se uit l Ty i scutur igara n scrumier.
- Ai gnduri serioase cu ea?
- Am s m nsor cu ea, declar Ty.

ULTIMUL CALDER

111

Tatl su tcu un timp. rotind alene igara.


- E o fat frumoas, zise el n cele din urm.
Privirea lui l msur pe Ty cu o rbdare descurajant.
- Eti sigur c-o iubeti?
Nimeni nu fusese vreodat n stare s-i explice ce era
dragostea. De cnd o cunotea pe Tara descoperise c
dragostea nsemna foame - o foame care l mcina pn cnd
l fcea s-o doreasc n felul n care un flmnd i-ar fi dat
sufletul pentru o bucat de pine.
- Da, sunt sigur.
- N-am s-i spun c eti prea tnr pentru nsurtoare, dei
prerea mea aceasta e. Dac te-a ncurcat dup cum cred c-a
fcut-o, atunci m ndoiesc e vei asculta de sfatul cuiva sau
chiar de propria ta raiune. Dar dac o iubeti, adu-o la ferm
nainte s te nsori cu ea - pentru binele ei.
- De ce?
n acel moment, Ty era tentat s resping orice sfat din
partea tatlui su referitor la femei sau la cstorie.
- Unii oameni nu se pot adapta izolrii. Viaa de aici e
diferit de ceea ce tie ea. Aici nu exist magazine de mod,
teatre, cluburi i nimic din lucrurile cu care e obinuit ea. Ai
obligaia s-i ari dinainte ce fel de via o ateapt dac se
mrit cu tine i vine aici.
- Dar mama se simte bine la ferm, spuse Ty.
Mama ta s-a nscut i a trit la ar. Tara a crescut la ora.
- Nu vd unde e diferena.
n vocea lui Ty se simea o und de sarcasm la adresa
predicilor cu care tatl su f bombarda necontenit.
-D a c Tarei nu-i va plcea aici, vei avea de nfruntat o
problem insurmontabil, l avertiz Chase. Fiecare csnicie i
are problemele ei.
- A voastr care e? ntreb Ty.
Tatl su se retrase sprijinindu-se de speteaza scaunului i
l fix pe Ty cu o privire ngustat.
- Aceasta e o chestiune personal pe care doar mama ta i
cu mine o putem dezbate i rezolva.
- Mi nti trebuie s vrei s-o rezolvai.
Relaia dintre prinii si continua s se menin ncordata
de mai mult timp, de cnd cei doi se aflaser pe poziii contrare,

112

JANET DAILEY

cu ocazia nscrierii lui la colegiu. Poate c soluia tatlui su


fusese s-i ia o amant.
- Dac faci aluzie la ceva, spune-o deschis, l provoc tatl
su. Altfel, nu ncerca s dai sfaturi ntr-o problem despre care
nu tii nimic.
Mustrarea aceasta l fcu pe Ty s-i nbue reproul pe
jumtate formulat; se abinu morocnos. La douzeci i unu de
ani, era ndeajuns de matur pentru a nelege c trebuie s
respecte intimitatea prinilor si. Totui, ca fiu, nu putea
rmne indiferent, deoparte. Ridic paharul cu bere; se simea
dezgustat i furios.
Cea de a doua chelneri se apropie de ei cu ibricul de cafea
i voi s-l serveasc din nou pe Chase, dar el ridic palma ca
s acopere ceaca.
- E de ajuns. Trebuie s merg acas nainte ca Maggie s
cread c m-am rtcit pe drum.
ntinse mna dup nota de plat.
- n seara asta fac eu cinste.
Dup plecarea tatlui su, Ty rmase nc un timp singur la
mas; berile pe care le consumase ncepeau s-i fac efectul.
Gndurile i se nvlmeau n cap i nu reuea s le pun n
ordine, alternau ntre imaginea tatlui su i aceea a Tarei. Ar fi
vrut s vorbeasc cu ea - s-i aud vocea. Ridicndu-se n
picioare, bg mna n buzunarul pantalonilor i scoase un
pumn de mruni. Gestul pru s-i pun sngele n micare.
Sufletul i se uur deodat i nervii i se destinser.
Restaurantul i barul erau de acum pline. Unele familii cu
copii ncepuser s plece, lsnd locul cowboy-lor i fermierilor,
sosii n grupuri de cte doi sau trei. Pe cei mai muli dintre
acetia Ty i cunotea dup nume, sau din vedere. Majoritatea l
salutar i i vorbir cnd trecu pe lng ei, ndreptndu-se spre
telefonul din dosul ncperii. Trecnd pe lng masa de biliard
se lovi de un flcu de vreo optsprezece ani cu prul ca fuiorul,
cu faa ars de soare i pistruiat.
- Scuz-m, Anderson, i zise Ty.
Biatul provenea dintr-o familie de fermieri ce avea n
stpnire o bucat de teren la hotarul sudic al domeniului Triple
C. Erau atia biei n mprejurimi, c Ty nu reuea s le in
minte numele n totalitate.
- Nu-i nimic.

ULTIMUL CALDER

113

Vljganul se ddu la o parte i Ty avu prilejul s-o vad pe


fata care-l nsoea.
- Hei, Jessy, strig el zmbind alene, apoi adug folosind
dialectul localnicilor:
- Drace, nu te-am mai vzut fr plrie!
i rvi coama deas de pr blond care la lumina palid din
restaurant prea mai nchis la culoare.
- S e pare c n sfrit cel mai bun cowboy de la Triple C a
aruncat laul de gtul cuiva.
- Poate c ntr-o zi am s te nv i pe tine s mnuieti
lasoul, ca s ajungi la fel de bun ca mine, rspunse ea.
Ty i ddu un cot flcului Anderson.
- Ai grij de ea. E cam obrznicu.
Nu catadicsi s observe blugii albi nici bluza simpl,
albastr cu care se gtise fata.
Fr a atepta rspunsul biatului cam tcut din fire, porni
mai departe ctre telefon. Cnd auzi vocea centralistei, Ty i
ddu numrul din Texas, apoi puse cteva fise n cutie.
- Alo, a dori s vorbesc cu Tara.
i acoperi urechea cu palma, ncercnd s fac abstracie
de zgomotele din salon.
- Cine o caut?
- Ty Calder.
Aceeai voce impersonal i ceru s atepte i Ty rmase cu
receptorul la ureche, ateptnd nerbdtor.
- Alo, Ty? Sunt E.J. Din pcate, Tara Lee a ieit n ora mai
devreme. E ceva important?
Sentimentul de bun dispoziie pieri. Ty se ncrunt
cznindu-se s gseasc o explicaie pentru apelul su.
-V o ia m doar s vorbesc cu ea, mormi el i repet, s
vorbesc cu ea, atta tot.
- T y , eti beat?
Dyson prea amuzat.
- Nu domnule, nu nc.
Dar impulsul era acolo, dorina de a-i neca tot amarul n
alcool.
- Spunei-i c-am cutat-o.
Simea un junghi de revolt fiindc ea nu se afla acolo. Cu o
micare rigid, atrn receptorul n furc.

Jessy amesteca gheaa din paharul ei de Coca Cola cu un


pai. Din cnd n cnd, se uita pe furi la Ty, aflat n picioare
lng masa de biliard, cu tacul ntr-o mn i o sticl de bere n
cealalt mn. ntr-un fel, reuea s le in pe amndou, chiar
i atunci cnd venea rndul su s loveasc bila; n colul gurii i
atrna mai tot timpul o igare, fcndu-l s nchid un ochi
pentru a inti mai bine prin fumul gros dimprejur.
Picioarele lui lungi, musculoase abia l ineau. Jessy nu mai
tia cte sticle de bere buse Ty, dar judecnd dup micrile
lui mpleticite, era deja beat cri. Rdea tare i vorbea la fel de
tare, cu o anume furie n v'oce. Jessy se simi copleit de un
val de enervare i dezgust fa de acest comportament, uitnd
c i ceilali cowboy erau n aceeai stare de beie ca i el.
Plecndu-i capul, sorbi din paharul de Coca. Leroy Anderson
lovea cu degetele n colul mesei ca ntr-o tob i i legna
umerii n ritmul muzicii-. Jessy renunase s mai lege o
conversaie cu el, obosit s-l vad mai atent la muzic dect la
vorbele ei. Palma lui btu tactul pentru ultima oar, odat cu.
acordurile finale ale cntecului.
- sta ritm, ce zici?
Leroy i frec minile pe coapse i se uit la ea pentru o
ncuviinare. Jessy zmbi, dar nu rspunse. Personal nu-i, plcuse
cntecul, ns nu-i plcea nici unul din cntecele pe care le
alegea Leroy.
- Vrei s mai caut cteva cntece? suger el.
- De ce nu?
Posibilitile de distracie erau destul de limitate, ntruct
Leroy nu vorbea aproape deloc i, n ciuda ritmului cu care se
luda, nu era n stare s danseze. Toate prietenele ei fceau
atta caz de ntlnirile'' de smbt seara, de parc ar fi fost

ULTIMUL CALDER

115

cine tie ce onoare s ias cu un biat, indiferent care. Anumite


presiuni din partea lor o puseser pe gnduri pe Jessy fcnd-o
s se ntrebe dac nu era ceva n neregul cu persoana sa, din
moment ce nu o tenta deloc s accepte o invitaie numai din
principiu. ns, invariabil, n aceste ocazii, Jessy se plictisea. Se
distra mai mult atunci cnd ieea cu un grup sau cu o alt
pereche.
Tonomatul continua s ofere preselecii, n vreme ce Leroy
btea tactul n mas. Jessy se gndi c nici nu era nevoie s
citeasc numele nregistrrilor. Fuseser aceleai toat vara.
- Hei! Mai adu-mi o bere! se auzi strigtul lui Ty'i Jessy se
ntoarse.
La tonomat ncepu acum cntecul Cotton-eyed Joe.
- Ce zici de sta? ntreb Leroy i ea se uit s vad ce
alesese tnrul, aproape convins c nu era ceva care s-i
plac.,
Un bra i nconjur deodat mijlocul, peste stomac, i o fcu
s se rsuceasc. Jessy aproape c i nbui un strigt de
surpriz.
Ty zmbi ltre spre ea, cu o sclipire ugubea n ochii pe
jumtate nchii. oldul ei era lipit de coapsa lui i braul ei, cu
umr cu tot, era sechestrat ntre pieptul lui i al ei. Jessy i
simi inima btnd nebunete.
- Nu te-am vzut dansnd n noaptea asta, Jessy, i zise el
cu vocea rguit, cleioas. S vedem dac eti tot att de
bun pe ringul de dans ca pe spinarea calului.
- Ty Calder, eti beat, l admonest ea.
- Te-am invitat la dans - se ncrunt el iritat - nu i-am cerut
s-mi dai lecii!
Se uit peste umrul fetei, cu un zmbet de dispre la adresa
nsoitorului ei.
- Nu te superi, nu-i aa, Andersen?
- Nu m supr, domnule Calder.
- Ai auzit asta?
Ty nl nefiresc de mult dintr-o sprncean i se uit din
nou la Jessy. -D om nul Calder a primit permisiunea din partea
prietenului fu s te invite la dans. Cltinndu-se fcu o
plecciune batjocoritoare dinaintea ei.
- Foarte bine, s dansm, se nvoi Jessy. Dac poi s te ii
pe picioare pn la sfritul cntecului.

116

JANET DAILEY

Ty i slbi mbriarea att ct s poat pi mpreun


spre ringul de dans. Cnd Jessy se ntoarse cu faa ctre el,
braele lui o ncercuir nc o dat strns.
oldurile lor erau aproape unite i Jessy se vzu silit s-i
strecoare piciorul printre coapsele lui aa nct s poat dansa,
fr s-l calce pe cizme. Contactul acesta i anuna dinainte lui
Jessy fiecare din paii lui, permindu-i s in cu uurin
ritmul, dar apropierea fierbinte a trupului lui era tulburtoare.
La nceput, Ty i concentr eforturile pentru a-i coordona
paii cu ai ei. Jessy ncepea s se ntrebe dac era ntr-adevr
att de beat cum i se pruse ei. Apoi, Ty pierdu ritmul i se
mpiedic.
- Scuz-m, murmur el, apoi aproape o clca pe picior.
Braele lui o ncercuir mai strns i Jessy nelese c, n
realitate se sprijinea de ea.
Ty avea plria tras pe ochi, ntr-o tentativ de camuflare a
sforrilor pe care i le cerea acel moment de seriozitate.
- Poate ar trebui s te conduc eu i tu s m urmezi, suger
ea.
Ty se ncord.
- Al naibii s fiu dac am s te las s m conduci.
ncepu s o nvrteasc pe ring, abia lsndu-i timp s
ating podeaua cu picioarele.
Cnd cntecul se termin n sfrit, Ty se opri i-i ddu
drumul fetei. Cltinndu-se nesigur, i scoase plria i ncerc
s fac o plecciune caraghioas, dar se mpiedic i fu gata s
cad ntr-o parte. Jessy l apuc de bra i-l sili s ad pe
scaunul pe care cineva l mpinse spre ei.
-H u !
Ty nccrca s par epuizat din pricina dansului, dar Jessy
era convins c beia l fcea s nu mai disting nimic n jur.
- Mai vreau o bere!
- i ajunge, zise ea.
-A a e, recunoscu Ty n mod neateptat i se ridic n
picioare inndu-se de speteaza scaunului.
- E trziu. Trebuie s m duc acas.
ncepu s se scotoceasc prin buzunare.
- Unde-s cheile?
Apoi se porni s strige n gura mare.
- Unde-s cheile? A vzut careva cheile mele?

ULTIMUL CALDER

117

,Nu eti n stare s conduci maina, l anun Jessy.


- Le-am lsat n main, i aminti el.
Cineva l susinu nainte s cad peste o mas i Jessy se
repezi s-l apuce de bra i s-l orienteze n direcia potrivit.
- Jessy, unde te duci.
Leroy apru n spatele ei, ncruntat, ncercnd s-o ajung din
urm.
- T y e prea beat ca s stea la volan. Camioneta lui e afar,
am s-l duc acas. Oricum, e trziu.
Jessy se lupta cu greutatea lui, Ty prea s se sprijine mai
mult pe umerii ei dect pe picioarele lui nesigure.
- Vrei s vin cu tine?
Leroy nu tia ce s fac.
- Nu-i nevoie s vii cu noi tot drumul, pn la ferm i pe
urm s trebuiasc s te duci acas.
n sinea ei, Jessy e^a uurat c ntlnirea se ncheiase. '
Ajutat de ali civa biei de la Triple C, Jessy reui s-l
urce pe Ty n camionet. Acesta protest cnd o vzu
instalndu-se la volan i insist s conduc el, dar ea nu-l lu n
seam.
- Crezi c-s beat, nu-i aa? se blbi el.
Cnd ncerc s-o intimideze cu privirea lui, constat c
imaginea fetei se nceoase, ca i cum ar fi vrut s se separe n
dou pri. Ty nu era sigur, dar par ea nici mcar nu se uita la
el.
- Foarte bine, sunt beat, o inform el mndru i se apuc de
mnerul uii ca s-i menin echilibrul n clipa cnd maina
accelera ndreptndu-se pe oseaua cu dou benzi.
- Eu sunt un Calder, nelegi?
i nclet pumnul pe mner, pregtit s nfrunte nite hr
toape inexistente.
- i un Calder face ntotdeauna ce-i pune n gnd.
ncerca s enune cuvintele cu claritate.
- n noaptea asta mi-am pus n gnd s - m-mbt - i-am
fcut-o!
- Ai fcut-o cu siguran, murmur Jessy.
Ty i simea capul greu, prea greu pentru a mai sta pe
umeri. Se ls pe spate i i-l rezem-de speteaza banchetei.
Plria i alunc peste ochi.

118

JANET DAILEY

Totul n jur era ntunecat, cu excepia poriunii de osea


luminat de faruri. Ty se uita prin. parbrizncercnd s disting
unde se aflau, dar era prea ntuneric i imaginile se perindau
prea repede.
n seara aceea dduse un spectacol de bun dispoziie
dorind s-i ascund furia i durerea, dar acum spectacolul
luase sfrit. Simea n gur un gust acru. Lucrurile ar fi trebuit
s mearg de minune, ca pe roate - dar n fapt, nici mcar
prinii lui nu erau fericii. O furie grea l cuprinse cnd i aminti
de tatl su, de predicile lui nenorocite i de aerul acela de om
onorabil, cu care cerea tuturor s se poarte ireproabil.
Bjbind cu gesturi de beiv, Ty deschise fereastra i ls
aerul rcoros al nopii s ptrund n cabin, apoi se rezem iar
de banchet. Dup un prim val de prospeime dulce, ncepu s
perceap doar presiunea vntului, biciuindu-i obrazul nencetat,
nencetat.
Vntul acesta - obosise s tot trebuiasc s-l nfrunte,
ntotdeauna cu teama c, dac ar fi s ntoarc faa doar pentru
o secund J n viziunea celorlali ar fi un semn de slbiciune.
Maina i ncetini viteza nclipa cnd portalul estic al fermei
se zri.
Mintea lui tulbure reaciona cu ncetineal la imaginile din
jur. De cum trecur de poart, ns, Ty realiz unde se aflau.
- Oprete.
Se czni de cteva ori nainte de a reui s stea drept pe
scaun. Viteza mainii rmase neschimbat.
- Oprete, am zis, repet el ordinul.
- Nu pot s opresc n mijlocul oselei, i explic Jessy.
Ateapt pn gsesc un loc pe margine s pot parca.
- Vreau s opreti acum!
Ty apuc volanul i-l/suci.
Camioneta se ndrept brusc spre an, dar manevra brutal
avu darul s-l arunce pe Ty de la volan. Jessy reui s restabi
leasc vehicolul; cu inima catapultat n gt, fata vir la mai puin
de doi metri de groapa neagr care se csca de-a lungul oselei.
- Ai s ne omori pe amndoi, strig ea.
. Trebui s reduc viteza mainii pentru a-i menine controlul
asupra ei. O secund mai trziu, cnd el ncerc s preia din
nou volanul, l mpinse suprat.
- Dac i-e ru, n-ai dect s scoi capul pe fereastr.

ULTIMUL CALDER

119

- Nu. Oprete maina s ies afar.


Ty ncepu s orbecie dup cheia de contact.
- Bine, bine!
Era furioas pe comportamentul lui nebunesc i periculos;
aps piciorul pe frn i camioneta se opri cu un scrnet de
roi.
- Gata, am oprit.
Ty era deja ntors cu spatele i se strduia s deschid
portiera.
Jessy apuc volanul cu ambele mini, Jn timp ce ncerca
s-i stpneasc furia izvort dih spaim. l vzu cobornd cu
pai mpleticii din camionet.
- A r trebui s te las aici, bodogni ea. O plimbare pe jos
pn acas te-ar dezmetici una-dou.
Dar ameninarea ei rmase fr rspuns. Ty se avnt n
ntuneric, czu n an i reui s ias dup cteva eforturi
exasperante. Jessy continua s urmreasc silueta lui pierdut
n noapte. La nceput, crezu c Ty cuta protecia ntinericului
pentru a urina. Apoi, l vzu oprindu-se i privind n jurul lui cu o
min rtcit.
Pi mai departe i Jessy ncepu s-l piard din vedere. Se
grbi s coboare din main i ddu fuga pe urmele lui. Beat
cum era, se putea atepta la orice din partea lui. Putea s cad
pe- undeva, i pe urm tot ea ar fi trebuit dup aceea s-i
iroseasc vremea cutndu-l.
Dup ce merse vreo treizeci de iarzi, Ty se opri din nou i
Jessy rmase i ea pe loc, nu departe de el. Lsase farurile
aprinse i cele dou conuri de lumin se opreau undeva n spa
tele ei, dar strlucirea lor n-o ajuta s-i nbue sentimentul
sumbru. Conturul neregulat al dealurilor din deprtare se profila
pe cerul presrat de stele i luminat de cornul argintiu al lunii noi.
Jessy era ndeajuns de aproape de Ty pentru a-i zri cu
claritate silueta nalt proiectat pe fondul strveziu al nopii.
Ty i inea minile deprtate de corp i pumnii strni ntr-o
postur rigid, vag provocatoare, cu picioarele rchirate i
capul dat pe spate,
- Eti un pmnt singuratic i mpuit!
Era un strigt de mnie, izbucnit parc din profunzimile
nelinitite ale fiinei lui. Un vis! Asta am crezut c am. Rsul lui
de om beat rsun sinistru n noapte. A fost un comar de la

120

JANET DAILEY

nceput. Tu prosteti un om - l faci s vad lucruri care nu


exist. l lai s cread c urmtorul deal e ultimul - i c dup
aceea, va fi bine! Vocea i se frnse.i de fapt e mai ru. Tu
ameeti un om pn ce ajunge s cear mai puin, de fiecare
dat, mai puin.
Picioarele se ndoir sub el i Ty se prbui n genunchi, cu
capul atrnnd greu pe piept.
Jessy ezit, micat de dezlnuirea de mnie i frustrare la
care asistase. tia c Ty nu dorise s fie auzit de cineva.
Atept pn cnd fu sigur c tcerea era definitiv, apoi,
ncet, se furi spre el. l gsi eznd cu minile pe genunchi i
capul plecat. Cnd i atinse umrul, el o privi buimac.'
- Haide, Ty, i spuse ea cu blndee, aezndu-se pe vine
lng el. Te duc acas.
- tii cumva unde e casa mea? o ntreb el i se strdui s
se ridice.
i petrecu un bra pe dup umerii ei, iar ea l susinu de
mijloc, ghidndu-se ctre locul unde se afla camioneta.
Un rnjet larg schimonosi trsturile tnrului; apoi chicoti,
ca de un gnd amuzant.
-ntotdeauna am vrut s semn cu el, anun Ty privind n
jos ctre Jessy, nu tocmai sigur de identitatea ei. i-am spus
asta vreodat?
Ironia din tonul lui o nelinitea.
- Nu.
Jessy presupunea c Ty vorbea despre tatl su, dar nu
nelegea exact sensul afirmaiei lui.
Cnd ajunser lng camionet, Jessy deschise portiera i-l
ajut s urce. Piciorul lui alunec de cteva ori pe scara mainii,
nainte de a reui s-i gseasc echilibrul; n cele din urm,
Jessy l mpinse nuntru i trnti portiera.
Efortul pru s-i fi epuizat ultimele resurse de energie.
Urcnd la volan, Jessy l vzu pe Ty tolnit n colul su.
Zgomotul motorului l fcu s tresar.
- Drace, sunt obosit, mormi el i i afund trupul ntre
scaun i portier.
Dup vreun sfert de mil, Jessy l auzi respirnd adnc n
somn. Ocoli cu grij peticele accidentate de osea, pentru a nu-i
deranja somnul.

ULTIMUL CALDER

121

n sinea ei, ncerca s se conving c unicul scop era s-l


lase pe Ty s se dezmeticeasc puin, nainte de a ajunge
acas; ns iritarea care o stpnise mai devreme se topise
ntre timp, nlocuit de o grij tandr. Dependena lui de ea i
strnise unele din vechile visuri legate de el. Sentimentele ei de
altdat erau nc vii. i dac, n seara aceea, Ty o dezamgise
contrazicnd imaginea de erou pe care i-o crease despre el,
Jessy era fericit s cunoasc aceast latur vulnerabil a
caracterului lui, care l fcea mai abordabil.
Colegiul nu l schimbase dup cum se ateptase ea. Era
adevrat c Ty vorbea mai bine dect majoritatea celorlali
cowboy - cnd era treaz - dar n sufletul lui Ty rmsese
acelai tnr singuratic pe care l idealizase ea cndva.
Ferestrele de la Homestead erau luminate, n clipa cnd
camioneta se opri la captul scrii largi de piatr.
Pete neregulate de lumin se aterneau pe dalele largi
pardosite cu lemn scump. Jessy rsuci cheia de contact i se
uit la Ty; ncetarea micrii i a zgomotului nu alterase ritmul
profund al respiraiei lui.
Jessy veni spre el i-l scutur de bra, dar el continu s
rmn inert. Fata l zgli uor, ceea ce atrase n sfrit un
mormit de protest din partea lui.
- Scoal-te, Ty!
Jessy apel la tactici mai ferme, apucndu-l de umeri i
trgndu-l afar din colul lui confortabil.
- Hai, hai! Am ajuns acas.
Ty atrna ca un bolovan, dar ea reui s-l ridice. Ty se
mic, mormi somnoros i ncerc s se retrag napoi n
colul su. Jessy insista, nfqndu-l zdravn.
- Ridic-te Ty, i ordon rbdtoare i reui s-l trag de
lng u.
- Vino, las-m s te duc n cas.
Ty scutur capul i se uit nedumerit n jur, ncercnd s-i
dea seama unde se afl.
- Unde suntem? ntreb el rguit.
- Suntem acas.
Jessy folosea pluralul n felul n care un adult i vorbete unui
copil. Sunetul vocii ei pru s puncteze contiina lui Ty pentru
ntia oar, i tnrul ntoarse capul s-o priveasc. Lumina
feeric din grdin prea s sporeasc umbra din interiorul

122

JANET DAILEY

cabinei. Orbit de ntuneric i de aburii care i nvluiau mintea,


Ty nu putea distinge chipul fetei de lng el. Avu impresia vag
c zrete reflexele prului ei negru i relieful unui obraz dulce.
ncepu s zmbeasc.
Satisfcut c-l vedea treaz, sau att de treaz ct i-o
permitea starea lui, Jessy se deprt de el i deschise portiera;
voia s ocoleasc maina i s vin s-i dea o mn de ajutor
la coborre.
- Stai aici, i ordon ea. M-ntorc imediat.
- Nu!
Mna lui se nclet cu putere pe braul ei.
- Nu pleca. S-ar putea s nu te mai ntorci.
- Bineneles c-am s m ntorc, l cert Jessy i voi s-i
smulg braul din strmtoarea lui dureroas.
n loc s-i dea drumul ns, el o apuc mai ferm.
- Nu.
Faa lui Ty se crispa de ncpnare; nu voia s-o lase.
Braul lui i nconjur trupul ntr-o mbriare de fier, care o
aduse deodat aproape de pieptul lui. Jessy se mpotrivi doar
pe jumtate, nucit de aceast surpriz.
Ty o strngea n brae cu gestul posesiv al unui copil care
i-a gsit dup mult timp jucria pierdut. i ngropase capul n
prul ei.
- Nu m prsi, murmura el cu o voce ndurerat care o
fcu s tresar. Am nevoie de tine. ntotdeauna am avut.
-T y !
Jessy era uluit: o strbteau fiori reci i calzi de
nencredere. Nu-i venea s-i cread auzului. Ridicnd capul,
Ty i cut faa, dar aceasta era umbrit de plria lui; n
schimb, prinse din zbor sclipirea unor dini albi. Ea zmbea, dar
Ty nu-i putea da seama dac i bte joc de el sau pur i
simplu era o invitaie. Beia nlturase acea barier care de
obicei l fcea s-i ascund emoia.
Jessy se cutremur vznd dorina ptima ntiprit pe
chipul lui. Nu, nu era nc una din glumele lui crude. De data
asta, era adevrat. Mna ei tremurtoare se ntinse s ating
brbia iui ptrat ce lucea n penumbr asemeni bronzului.
Mngierea ovitoare a minii ei l fcu s se destind. Se
simise prea vulnerabil pentru a risca s fie respins, dar
atingerea minii ei nu.sugera o respingere. Un geamt adnc,

ULTIMUL CALDER

123

chinuit scp din gtlejul lui. Gura lui se deschise umed


deasupra buzelor ei i le cuprinse cu o senzualitate ndrz
nea, pe care fata n-o mai ncercase pn atunci. Acesta nu
era un colar stngaci, care s dea nas n nas cu ea, nici un
adolescent nerbdtor i nepriceput. mbriarea lui 'brb
teasc o consuma ntr-un fel fierbinte, ascuindu-i toate simurile
i dndu-le prad nevoii lui devastatoare.
Ea se drui orbete, ncercnd s-i ofere ceea ce el prea
s caute cu disperare. Invazia limbii lui aduse cu sine gustul de
bere i fum, precum i existena unei alte senzaii. Totul porni s
se nvrteasc n jurul ei, iar sngele i puls mai tare n vene.
Braele brbatului nu-i ncetar presiunea care o inea pironit
la pieptul lui, nici atunci cnd minile lui ncepur s-i cutreiere
cu febrilitate trupul de la umeri pn la coapse. Ea pierdu
noiunea acestor atingeri - era ca i cum minile lui rspndeau
intimitatea srutului lui crud pe toat suprafaa trupului ei.
Pasiunea era un lucru pe care Jessy tiuse dintotdeaun c-l
posed, fr a-l experimenta altfel dect n imaginaie. Respir
adnc atunci cnd el i retrase n sfrit gura. Dar acesta nu
era sfritul; era numai nceputul unei serii de sruturi calde,
umede, unul n continuarea celuilalt, care i acapara chipul.
Rsuflarea lui i nfiora pielea, fcnd-o s se simt nconjurat
de valuri aprinse, umede. Minile ei i croiser de mult drum n
jurul umerilor lui.
- Eti a mea.
Vocea lui vibra aproape de gtul ei.
- Am tiut-o de la nceput.
Jessy nu auzea tonul mpleticit al vorbelor lui, ci doar
coninutul. ncetase s spere c Ty avea s-i mprteasc
vreodat sentimentele. S afle acum c tria de mult timp
acelai vis ca al ei, era o bucurie inimaginabil.
- i eu am tiut-o, opti ea cu nflcrare.
- Oh, Doamne, te doresc de atta timp, gemu el, cutndu-i
nfometat buzele.
Ea se ls furat de patima arztoare a srutului lui. Braele
lui se ncletar n jurul ei i Ty i ddu drumul treptat s
alunece laolalt cu ea pe banchet, pn cnd rmaser
amndoi ntini, ntr-o poziie incomod pe toat lungimea
acesteia. Jessy se pomeni ntre speteaza banchetei i trupul
greu, brbtesc al lui Ty. Era lipsit de experien, dar nu i

124

JANET DAILEY

naiv. Observase multe privind animalele de la ferm, iar ceea


ce nu tia, aflase din discuiile cowboy-lor. Gnd simi mna lui
furindu-i-se pe sub bluz cutndu-i snii, Jessy nu se
ntreb pn unde avea s mearg ndrzneala lui, ci dac
avea s mearg ndeajuns de departe. Aciunile ei nu fuseser
nicicnd guvernate de acea atitudine pe care oamenii o
considerau ndeobte potrivit pentru o fat, i n-aveau s fie
nici cu acest unic prilej.
Cu plria czut pe ceaf, Ty se aplec i ncepu s-i
molfie mugurii mici ai snilor. Erau redui ca dimensiune, dar
n schimb plini de sensibilitate. Limba lui i trimitea spirale de
excitare n tot corpul, apucndu-i un sn n palm, l nl uor
i i lipi buzele de sfrcul dur, cafeniu, apoi ncepu s-l
frmnte jucu cu dinii, limba i buzele.
Dorina ei se intensific transformndu-se n durere i Jessy
se zvrcoli cutnd cu oldurile apsarea care s-i vindece
durerea.
Ty pru s-o slbeasc p u i i nl capul dintre snii ei,
sprijinindu-i braul pe speteaza banchetei. Minile ei l ncol
cir strns de gt, ferindu-l s se rostogoleasc pe podeaua
mainii. Micarea aceasta l aduse napoi spre buzele ei.
Nu te opri acum, Ty, opti ea o rugminte amnat de
frustrare i de un nceput de furie, la gndul c o adusese pn
n acest punct, dar apoi s-ar fi putut s fie prea beat pentru a fi
n stare de ceva.
Respiraia lui Ty era adnc i sacadat. n actuala sa
condiie, adic beat pe trei sferturi i excitat n ultimul grad, totul
n jur devenea confuz. Ea i spusese ceva, dar Ty i dduse
seama c deja uitase ce anume. i amintea doar de insistena
din tonul ei. Din experiene trecute, tia c acesta era
momentul cnd, de regul, interveneau protestele. Ty i cuta
buzele n ntuneric.
-T rebuie s fii a mea, mormi el i gura lui o posed din
nou fr a ntmpina nici o rezisten.
Degetele lui i cutar fermoarul jeans-ilor i bjbir cu
stngcie pn ce acesta se deschise n sfrit. Eforturile erau
reciproce - n vreme ce el i smulgea cu nerbdare cracul stng
al jeans-ilor, Jessy se descotorosea singur de cel drept.
Greutatea lui se mut deasupra ei; picioarele li se ncolcir i
Jessy i propti genunchiul de volan. Cldura trupului lui o

ULTIMUL CALDER

125

recompensa din plin pentru lipsa pantalonilor ei albi, czui


undeva pe podeaua murdar a camionetei. n acest moment, nu
mai conta c Ty uitase s-o dezbrace i de bluz. Era suficient
c el i descheiase fermoarul pantalonilor.
Dei Jessy nu tia exact cum anume s-o fac, tia totui ce
dorea s fac. ntr-un spaiu att de restrns, era nevoie de
cooperare. Fr ezitare, Jessy ntinse mna i l ghid nuntrul
ei; scutindu-l de eventualele ncercri nereuite. Anticipase
durerea ascuit i i inea dinii ncletai pentru a-i nbui
orice ipt. Treptat durerea ncepu s se topeasc, odat cu
micrile lui ritmice, i mici flame de plcere i fcur loc
printre celelalte senzaii.
Disconfortul dispru n totalitate-pe.msur ce satisfacia ei
sporea, cu fiecare secund. Braele ei l ncercuiau strns
ncercnd s-l atrag mai mult, iar sruturile lor deveneau tot
'mai violente, mai flmnde, mai posesive.
Jessy tcuse n faa durerii, dar nu fcu nici o tentativ s-i
ascund sunetele gtuite de plcere, n clipa cnd furtuna de
senzaii i zgudui trupul, nmuindu-i oasele. Abia ncepuse s-i
recapete cumptul ntr-o oarecare msur, cnd braele lui se
crispar n jurul torsului ei, carnea ei absorbi dezlnuirea de
pulsaii care strbtu ntreaga lui fiin. Treptat, muchii lui rigizi
se relaxar i trupul lui rmase moale peste al ei.
Poziia care le furnizase attea satisfacie ncepu s devin
incomod; corpul lui se transform ntr-o povar fierbinte,
opresiv; carnea ei ncepu s protesteze mpotriva duritii
banchetei. Jessy l mpinse la o parte.

10

Fur necesare cteva manevre, nainte ca fiecare din ei


s-i refac inuta.
Jessy ncepu s-i mbrace hainele, forat de prezena
volanului s-i ntind picioarele spre partea de cabin care i
aparinea lui Ty. Pe dinuntru se simea cald i uoar,
mtsoas ca smntn. Se uit la Ty cu un interes aprins. Un
zmbet nflori pe buzele ei, n clipa cnd observ plria de
cowboy care i atrna nc piezi pe ceaf. i ncheie catarama
pantalonilor, apoi ntinse mna cu un gest de familiaritate
posesiv aranjndu-i plria pe frunte. Reflexele lui erau nc
slbite, dar Jessy nu ncerc s se sustrag braelor care o
cuprindeau din nou. ETra att de relaxat, c Jessy i simi
moliciunea muchilor atunci cnd se ghemui n braele lui. Borul
plriei lui i atinse capul, atunci cnd Ty se aplec s-o srute
pe pr.
-T rebuie s te mrii cu mine, Tara, zise el cu voce groas
i Jessy ncremeni.
- Ce?
Insista ca el s repete cuvintele, n sperana c o nelase
auzul. Dar Ty riu .lu n seam ntrebarea i nici mcar nu
observ c trupul pe care l mngie se rcise deodat.
-T a ra , iubito, mormi el. Te iubesc.
De ast-dat Jessy nu mai avu nici o ndoial. Cuprins de o
amoreal rigid, l mpinse cu putere. Minile lui fcur o
ncercare slab s-o rein, dar Jessy se eliber cu uurin, fr
s stea pe gnduri, i se trase pe scaunul oferului. Degetele ei
se ncletar pe volan strngndu-l din ce n ce mai mult, cu
nervozitate crescnd. Privea n gol; ntreaga ei atenie era
concentrat asupra devastatoarei descoperiri c n beia lui, Ty
fcuse dragoste cu ea lund-o drept altcineva. i ea, ca o

ULTIMUL CALDER

127

proast, i nchipuise c toate cuvintele acelea i erau adresate


ei.
Se folosise de ea. Nu conta c i ea l ncurajase. Ty o
folosise pentru a-i satisface propriile fantasme. Un tremur
violent puse stpnire pe trupul ei, transformndu-i sngele n
ghea fierbinte.
- Ticlosule!
Jessy ntoarse capul spre el i-l fulger plin de ur, Ar fi
dorit s-l sfie cu minile ei.
- Ticlos mpuit i nemernic! scrni ea din dini simind c
se nbu de furie.
Dar cuvintele lui nu prur a face vreo impresie brbatului
prbuit pe scaunul de alturi, cu brbia czut pe piept. Timp
de un minut, Jessy fu prea orbit de suferin i furie ca s bage
de seam ritmul profund al respiraiei lui. Apoi cnd realiz
deodat c Ty pur i simplu adormise, lui Jessy i veni s urle. l
apuc brual de umeri i ncepu s-l zglie, uitnd cu
desvrire de tandreea cu care l tratase nu demult.
- Trezete-te, nemernicule!
Nu existau destule cuvinte de ocar pentru el. Dar nici
njurturile i nici zglielile nu-l deranjar din somnul lui
letargic. Plria i alunecase din nou pe ceaf, o jignitoare
amintire a faptului c el nu se ostenise s i-o ia de pe cap,
atunci cnd fcuse dragoste cu ea.
- Ar trebui s te trsc afar i s te las s zaci acolo unde
cazi.
Jessy nu era sigur ce anume o reinea s-i duc la
ndeplinire ameninarea; doar dac nu cumva cea de a doua
pedeaps la care se gndise nu era mai tentant. Durerea avea
adesea capacitatea de a-i trezi pe beivi, aa reinuse ea din
discuiile cowboy-lor de la ferm. njurturile i blestemele l
lsaser indiferent; durerea ns avea s-o simt cu siguran.
Strngnd pumnul, Jessy lu n obiectiv gura i brbia
tnrului, apoi i ncord braul i lovi cu toat fora. Impactul
produse un zgomot sec, dar simind buzele lui strivindu-se de
dini, fata nelese satisfacia pe care o aflau brbaii atunci cnd
se bteau.
Lovitura i smuci capul ntr-o parte i-l trezi instantaneu. Ty
se uit cu o privjre nuc n jur, alarmat i nc nesigur de cele
ce se ntmplaser. n urmtoarea secund, o vzu pe Jessy i

128

JANET DAILEY

simi durerea din falc. Duse o mn la gur, apoi se uit mirat


la pta de snge de pe degete.
- Ce se ntmpl aici?
Influena buturii nc se simea n vocea lui, dar Ty prea
aproape treaz.
Jessy nu spuse nimic i rmase n ateptare - voia s vad
dac el i mai amintea ce se ntmplase ntre ei, nainte de a
adormi. Dar aa cum sttea, o raz palid de lumin aluneca pe
fereastr i i punea n eviden trsturile osoase. Nu mai
exista nici o posibilitate ca Ty s-oconfunde cu altcineva.
- Cine m-a lovit?
Ty continua s se ncrunte la ea n timp ce i lingea buza
rnit.
- Nu-mi amintesc de vreo btaie.
- Eu te-am lovit, i spuse Jessy, mhnit i nfuriat pentru
c, n mod evident el nu-i mai amintea nimic din cele petrecute.
Fremta de dorina de a-l pocni din nou, dei o durea pumnul
de pe urma loviturii anterioare.
Vestea l fcu s tresar.
- De ce dracu?
n ciuda tonului firesc pstra nc o anume lips de
coordonare n micri atunci cnd voi s coboare din
camionet.
- Adormisei, spuse ea dispreuitoare. Doar nu era s te car
n spinare pn n cas.
- Asta nu-i un motiv ca s m loveti, mormi el i se ag
de portiera deschis ca s-i menin echilibrul. i terse din
nou buza cu dosul palmei. Apoi pi cltinndu-se ctre scar.
- Ai putea cel puin s zici mersi, i strig Jessy. Te-am adus
ntreg acqs.
Ceea ce nu se putea spune despe ea nsi.
Ty se opri cu un picior pe ultima treapt i rspunse cu limba
dezlegat de berile pe care le consumase.
- A fi putut s conduc i singur.
Nu putea suferi s fie pus la punct de feticana aceea lung
i ncrezut.
- De ce nu atepi s-i cear cineva ajutorul, n loc s-i vri
nasul n permanen acolo unde nu-i fierbe oala. Nu i-am cerut
s m ajui, n-arfl nevoie de ajutorul tu!

ULTIMUL CALDER

129

Dac ar fi fost treaz, s-ar fi artat mai tolerant fa de


surplusul ei de amabilitate.
Jessy pli la aceast acuzaie; dar nvase de mic s-i
camufleze sentimentele. Numai paloarea chipului ei arta c
frazele lui dure o rniser nc o dat.
l urmri n tcere cum urca treptele mpiedicndu-se i
alunecnd n genunchi, apoi czu pe o coaps. njurnd de
mama focului, Ty ncerc s se ridice din nou n picioare, dar
acestea nu voiau s-l susin. Czu n patru labe i se czni s
abordeze urcuul n felul acesta..
Imaginea aceasta hilar o fcu pe Jessy s coboare la
rndul ei din main. i inea minile nepenite n buzunare,
refuznd s-l ajute n vreun fel. Cnd o vzu stnd acolo i
privindu-l indiferent, Ty se roi iritat.
- Ce dracu, ajut-m! se blbi el.
Zmbind subire, Jessy urc trei trepte i i ntinse o mn.
- Ce pcat c scumpa de Tara nu-i aici ca s te vad, zise
ea cu amrciune nedisimulat.
Tara?!
Ty se uit n jur ca i cum s-ar fi ateptat s-o vad aprnd.
- Credeam c e aici.
Capul lui se roti spre Jessy; se sprijini greoi de umerii ei,
ncercnd s pipie treptele cu paii.
- A fost aici?
-N u .
Era un rspuns dur, sec.
Pe chipul lui Ty trecu o umbr de melancolie.
- Nu. Are o ntlnire n seara asta... cu altcineva. Mereu cu
altcineva". Vorbea de unul singur, fr s-i pese c Jessy era
acolo s-l aud.
- Cred c sunt beat. Prea... att de real.
Jessy l conduse la ua din fa, uor ncovoiat sub
greutatea crescnd care-i apsa umrul. O durea s-l asculte.
Ua de la intrare era nencuiat. Cu o lovitur de picior,
Jessy o deschise, apoi ncerc s se strecoare nuntru
mpreun cu Ty. Cltinndu-se, Ty pi n hol, trnd-o pe
Jessy dup el. Jessy fu ct pe ce s-i piard echilibrul.
- Oh, beiv idiot!
- Sunt al naibii de obosit, murmur Ty, apoi se ntoarse s-o
priveasc i duse un deget la buze.

130

JANET DAILEY

- S n-o trezim pe Cathleen.


La etaj se aprinse o lumin, Chase Calder apru pe palier i
se opri un moment s studieze scena. Nu se ostenise s-i
ncheie cmaa sau s-o bage n pantaloni. Cnd cobor,
apropiindu-se de ei, faa lui era brzdat de cearcne i avea
ochii umflai de somn. Avea prul argintiu pe piept, dei prul
de pe cap fi pstra relativ culoarea. Privirea lui nemulumit o
fix pe Jessy.
- Ce s-a ntmplat? ntreb el.
Se apropie de fiul su i *i petrecu n tcere un bra pe
dup mijlocul lui.
- Era prea beat ca s conduc singur, aa c l-am adus eu.
Jessy nu ncerc s explice de ce se oferise s-l ajute pe Ty
n loc s-l lase n seama vreunuia din tinerii de la Triple C.
Lui Ty i trebuir cteva secunde ca s neleag ce se
petrecea.
- la te uit, prea-puternicul Chase Calder!
Se ddu un pas napoi ca i cum ar fi ncercat s-l msoare
din ochi pe tatl su.
-A jun ge ' Ty!
Chase se uit enervat la fiul su, apoi se ntoarse spre
Jessy s-o ntrebe ceva, ns fu ntrerupt nainte de a apuca s
vorbeasc.
-C a re e problema? ntreb Ty. Am nclcat vreuna din
preioasele tale reguli fiindc m-am mbtat? mi nchipui c un
Calder nu se mbat i nu se distreaz niciodat. Un Calder
trebuie s se arate brbat i s fie mai tare ca butura.
Ty ncerc s adopte batjocoritor o min sobr.
- Eti beat, zise Chase.
- Mda? l nfrunt Ty. Dar tu eti mai corect?
Jessy observ o nou micare la etaj. Mama lui Ty se ivi
tcut la captul scrii, nnodndu-i cordonul halatului.
- Chase, ce s-a ntmplat? Ce-i cu Ty?
Sunetul vocii ei avu darul s produc o schimbare n
atitudinea lui Ty.
Tnrul i pierdu aerul beligerant i un zmbet cleios i
curb colurile gurii.
- N-are nimic.
- Nu-i face griji, mam, adug Ty. Sunt doar puin cam
beat.

ULTIMUL CALDER

131

-V o ia m s-l duc n camera lui, spuse Chase i art cu un


gest din cap spre Jessy. Vezi de Jessy, spuse el. Trebuie s
ajung acas cumva.
Maggie Calder se uit nesigur n urma soului ei, nainte de
a se ntoarce spre Jessy.
- A m s folosesc camioneta lui Ty i trimit pe cineva s-o
aduc napoi mine diminea, anun Jessy.
- Bine.
Maggie ovi vznd drele de praf de pe blugii albi ai fetei
i paloarea de mort a obrajilor ei.
- Ty era lovit la gur. A fost vreun accident sau vreo btaie?
- Nu.
Contient deodat de nfiarea ei, Jessy i scutur
pantalonii.
- Doamn Calder, cine e Tara? Ty i-a pomenit numele de
cteva ori n dup-amiaza asta.
- Tara e fiica lui E.J. Dyson.
Maggie prea s rsufle uurat la auzul ntrebrii.
- E o fat ncnttoare. Nu m mir c Ty i-a pronunat
numele. Tara i cu el sunt prieteni de ctva timp.
-neleg, murmur Jessy. Noapte bun, doamn Calder.
- Noapte bur Jessy. i mulumesc c l-ai adus pe Ty
acas n siguran, adug ea.
La jumtatea drumului spre South Branch, lacrimile ncepur
n sfrit s se adune n ochii lui Jessy i s-i alunece pe obraji.
Obrajii i strluceau umezi, dar mprejur nu era nimeni s-o vad,
cu excepia miilor de stele de pe cer i a ochilor luminoi ai unui
coiot care i tie calea la un moment dat.
La Homestead, Maggie intr n camera micuei Cathleen, ca
s se asigure c zgomotul de la parter nu o trezise.
Chase o ntlni n holul de la etaj, dup ce n prealabil i
crase pe Ty n camera lui; tnrul ncepuse s sforie imediat
ce pusese capul pe pern.
- Ty a avut dreptate cnd a zis c zgomotele n-o trezesc pe
Cathleen, remarc Maggie pe un ton amuzat, cnd ajunser n
dormitor. Cum soul ei nu zicea nimic, Maggie l cercet
curioas.
-C h ase , sper c nu eti suprat fiindc Ty a venit beat
acas.

132

JANET DAILEY

El se opri n prag i~o ls s treac; ochii lui reci se oprir o


secund asupra ei.
- Eti fericit c fiul tu doarme beat cri n patul lui?
- Nu sunt fericit.
ntrebarea i prea ridicol lui Maggie.
- Dar nici nu dramatizez.
i desfcu iritat cordonul capotului.
- Eti prea aspru cu Ty. Atepi prea multe din partea lui.
Las-I s fie tnr i s se bucure, atta timp ct poate.
-ntotdeauna e vina mea, da?
Chase o cntri cu un calm sumbru.
- Eu sunt de vin, fiindc sunt dur cu el, nu tu, fiindc eti
moale.
- Nu sunt moale. Eu l neleg.
- i eu nu? o nfrunt el.
- N-am spus asta, neg Maggie i i ntoarse spatele, stul
s se tot certe. Trebuie s ncetezi a mai ncerca s-l modelezi
conform gndirii tale.
Urm o tcere lung i Maggie se atepta s aud explozia
de cuvinte mnioase cu care se obinuise deja. n schimb, auzi
doar un oftat adnc. Chase i scoase cmaa i o arunc
ntr-un col.
- Nu putem discuta depre subiectul sta fr s ne certm,
nu-i aa Maggie?
Tonul lui suna obosit i dezgustat. Cnd se rsuci spre el,
Chase o privea tocmai din captul opus al dormitorului.
- Amndoi suntem al naibii de siguri c avem dreptate.
- Aa cred.
Maggie i inu respiraia, ateptnd doar un semn care s-o
trimit n braele lui. Atept n zadar, ns.
n cele din urm, Chase i desprinse privirea dintr-a ei i se
urni din loc ndreptndu-se spre jumtatea lui de pat.
- Ar fi mai bine s ne culcm.
Cearceafurile erau reci cnd Maggie alunec ntre ele, prea
departe de trupul lui Chase ca s mprumute din cldura lui. O
tortura gndul c Chase i oferise poate prilejul unui compromis,
iar ea nu fusese n stare s-l recunoasc.
Vara trecu iute i sosi septembrie, anunnd nceputul
ultimului an de colegiu al lui Ty.

ULTIMUL CALDER

133

Despre noaptea aceea, pstra doar o singur amintire clar


- scena dintre tatl su i Sally Brogan. Contiina lui ncrcat
l mpiedica s poarte o relaie fireasc att cu tatl su, ct i
cu mama a. Cnd veni timpul s plece la colegiu, Ty fu
bucuros c i prsea. Ajungnd la cmin, Ty se apuc s
despacheteze, dar curnd nerbdarea de a auzi veti de la Tara
l coplei pe de-a-ntregul, fcndu-l s ias din camer i s se
ndrepte spre cabina telefonic. Holul era plin de studeni
purtnd cu ei bagaje, rachete de tenis, radiouri, bastoane de
golf i tot felul de accesorii. Ty era abordat n permanen de
prieteni care i tiau calea, adresndu-i saluturi i interesndu-se
de viaa lui.
Se afla lng telefon, cnd auzi n spate o alt voce. Enervat
se ntoarse s vad cine l strig, dar ncepu s zmbeasc
deja cnd l recunoscu pe Jack Springer, cel mai apropiat
prieten al su din universitate.
- Tocmai veneam s te vd. Sappy mi-a spus c ai ajuns n
dup amiaza asta.
- Da. Nici n-am apucat s despachetez, recunoscu Ty,
apropiindu-se cu un gest incontient de telefon. Cum a fost
vacana?
- Lung i fierbinte, ca de obicei.
Tatl lui Springer avea o ferm n inutul deluros de dincolo
de Austin. Ty i petrecuse cteva week-end-uri acolo, cnd
Tara era ocupat n alt parte. Era o ferm mare i bine
gospodrit, dar n-ar fi ocupat dect un col din Triple C.
- Hai s ne crm de aici. Lum nite pizza i cteva sticle
de bere i facem o noapte alb.
- Sun grozav, dar mai nti trebuie s dau un telefon. S-ar
putea s fiu ocupat.
Ty spera c aa va fi. Trecuse atta timp de cnd n-o mai
vzuse pe Tara.
Tnrul nalt i slbu l privi cu o sclipire semnificativ n
ochi.
- Nici mcar n-ai rbdare s despachetezi nainte de a-i
telefona unei anumite doamne, nu-i aa?
- Cam aa ceva, rnji Ty.
- Dac vrei s-i telefonezi cui cred eu, atunci d-mi voie s
te scutesc de deranj. E ocupat ast sear, l inform Jack.
Zmbetul pieri de pe faa lui Ty.

134

JANET DAILEY

- Cum poi fi att de sigur de asta?


- Deoarece se d o recepie mare la reedina guver
natorului, n seara asta.
- Ei i? se ncrunt Ty.
- Tara va fi acolo cu cavalerul ei, senatorul.
n tonul lui Jack, mustrarea se mpletea cu comptimirea.
- Una din problemele tale este c, trind n colul la izolat
din Montana, eti depit de evenimente. Tara Lee s-a plictisit
de societatea studeneasc i a trecut la cercuri mai nalte.
- Ce vrei s spui?
Ty simea un nod dur n stomac.
- Ziarele de pe aici au vehiculat pagini ntregi cu articole
privind relaia dintre Tara Lee Dyson i tnrul i atrgtorul
senator Mason Dodd al treilea. Trec peste faptul c tticul lui i-a
lsat prin testament o avere compus din aciuni la o companie
petrolier. Cei doi au fost subiectul tuturor brfelor din Austin n
vara asta.
Ty se uit la telefon, tentat s formeze numrul ca s-o
ntrebe pe Tara personal dac Jack spunea adevrul sau
minea.
- Ea se ntlnete cu mult lume. Asta nu nseamn nimic,
zise el.
- Cndva a fi fost de acord cu tine, dar de data aceasta
situaia s-a schimbat. Haide, Ty. nelege i tu. S-a jucat pe rnd
cu toate vedetele campusului, de la marii atlei pn la ultimul
fiu de barosan. Iar acum, dup ce i-a terminat cuceririle pe aici,
i arunc undia n ape mai adnci, insist Jack. Nu-i rmne
dect s-o uii, dup cum am uitat-o i noi, mai vechii ei
admiratori.
- Mi se pare mie c sunt acri strugurii", Jack, l tachin Ty.
- Hei, n-am pretins niciodat c nu m-a fi aventurat s
merg dup ur cu ea. Drace, m-a fi dus fr s m cheme.
M-am luat i eu dup momeala pe care mi-a azvrlit-o de
cteva ori, dar surit destul de iste ca s-mi dau seama c era o
momeal fals. i tu ar trebui s vezi acelai lucru.
- ntre noi doi e altceva.
El o iubea. ntr-un fel sau altul, Tara avea s fie a lui.
- Ba e exact la fel. Doar c tu eti prea ncpnat ca s-o
recunoti.

ULTIMUL CALDER

135

Tnrul cu prul de culoarea nisipului cltin din cap cu un


gest hazliu de disperare:
- Eu ncerc s-i vorbesc ca un prieten, aa c nu conteaz
dac nu-i e pe plac ce i spun. Micua domnioar Tara Lee
graviteaz n jurul axelor puterii ca o ruc pe ap. Cu un ttic
ca al ei, nici nu se putea altfel. Nimeni din campus nu e
ndeajuns de important pentru ea, nici mcar tu.
Previziunea nu se dovedi pe de-a-ntregul adevrat. Tara
de obicei asista la multe ntruniri studeneti importante i Ty o
nsoi adesea; totui cea mai mare parte a activitilor ei se
desfura n afara campusului. Partenerii ei erau acum tineri
politicieni sau aparinnd anturajului parlamentar. Pe msur ce
se apropia finalul anului universitar, disperarea lui Ty sporea.
O alt dup-amiaz se ncheia. Stnd mpreun cu ea n
atmosfera intim a terasei din vila lui Dyson, Ty tia c nu-i mai
rmseser multe ocazii. Trase .adnc din igar i exhal fumul
pe nas, n dou spirale gemene. Simi o mn pe bra. Tara
avea un mod de a-l atinge cu degetele care i impunea atenie.
- Ty Calder, cred c n-ai ascultat nici un cuvnt din ce i-am
spus, l acuz ea cu voce molatic, trgnat.
-A ce sta e doar jumtate de adevr, murmur el studiind-o
cu ochii pe jumtate nchii, n ncercarea de a-i tempera
dorina clocotitoare. Am ascultat sunetul vocii tale. mi amintete
de o ploaie de var picurnd ncet.
-T y ...
Apsarea minii ei spori uor pe braul lui i un zmbet feri
cit radie n trsturile ei.
- Tu faci o fat s se simt foarte deosebit.
- Tu eti foarte deosebit pentru mine. Cu puin ncurajare,
a fi gata s spun n cte feluri eti deosebit pentru mine.
Ty i petrecu un bra pe dup talia ei ngust i o fcu s se
ntoarc spre el i s-l priveasc direct.
- Mi-ar lua o noapte ntreag, totui.
- Sunt convins.
Ea rse senzual i i ascunse degetele sub reverele jache
tei lui. l privi prelung printre gene.
- i-am spus c Douglas Stevens a fost invitat s fac parte
din corpul diplomatic al ambasadei americane din Frana?
- Nu.

136

JANET DAILEY

Lui Ty nu-i psa ctui de puin de acel brbat i nici de


postul lui.
- Se zvonete c va primi un post important.
Tara continu s-i plimbe degetele pe reverele jachetei lui.
- Dac Doug merge acolo, voi putea sta la ambasad pe
toat perioada ederii mele n Frana i probabil c voi ndeplini
o mulime de funciuni.
- Lucrul acesta e att de important pentru tine?
- Important? Nu sunt sigur c neleg ce vrei s spui.
Tara i plec fruntea ntr-o parte i prul ei negru, catifelat,
dispru pe fondul ntunecat al nopii dnd chipului ei un contur
sidefiu de camee.
- Va fi cu siguran o experien de neuitat. Cte alte fete au
o asemenea ans?
- Nu multe, mi nchipui.
Rspunsul ei simplu i inocent l fcu pe Ty s se ruineze
de resentimentele sale.
- Cred c m supr mai mult ideea s-l ai n preajm pe
Stevens.
- Eti gelos, l tachin ea.
-D a .
Tara rse ncet.
- Nu tiu de ce sunt att de surprins de sinceritatea ta,
declar ea. ntotdeauna pari s spui ceea ce simi.
- De pild, cnd spun c te iubesc, zise Ty.
Cnd ea ncerc s-i acopere gura pentru a-l opri s spun
mai mult Ty o apuc de mn i i-o inu la pieptul su.
- Nu. Nu mai am timp de ajuns ca s-i spun tot ce a dori
s-i spun. Nu voi mai avea .multe anse s te vd nainte de
absolvire.
- E foarte trziu, Ty. Tata are s vin aici dintr-o clip
ntr-alta s ne goneasc n cas ca s ncuie terasa peste
noapte, l avertiz ea, dar el i zri sclipirea de emoie din ochi i
tiu c protestul su era de form.
- Pot s concentrez totul ntr-o singur fraz, Tara, o asigur
el rguit. Te iubesc.
-T y ...
Tonul ei btea n retragere i Ty nu ncerc s ghiceasc
rspunsul ei. Se aplec spre ea i-i acoperi buzele cu cldura

ULTIMUL CALDER

137

gurii lui. Gust mierea buzelor ei, moi i ispititoare sub srutul
lui.
- Spune-mi un lucru.
i plimb buzele pe obrazul ei, respirnd aroma dulce a
pielii ei.
- Ce?
Trupul ei micu se arunc asemeni unei slcii suple, n
mbriarea lui nvluitoare. Minile lui i mngiau formele
delicate ale spinrii i oldurile rotunde. Rochia subire de
mtase nu ascundea nimic din trupul ei.
- De ce m-ai pstrat alturi de tine? De ce nu m-ai lsat
balt, aa cum ai fcut-o cu ceilali?
Ezitarea ei pru sincer, ca i cum n-ar fi fost sigur de
rspuns.
- Tu nu eti ca ei. E ceva special cu tine.
-P o a te m iubeti? suger el i nl uor capul iar
respiraia ei se amestec cu a lui.'
- Poate.
Moliciunea senzual a vocii ei l tulbur. Se crease o
sprtur n zidul care o nconjura; Ty simi c se afl n faa unei
concesii care nu-i mai fusese oferit pn atunci. De data
aceasta o srut direct, brbtete, fr artificii de persuasiune.
Ea i rspunse calm, dar el simi c fata se lupta s-i pstreze
sngele rece. Aceast vag rezisten ncerca el s-o nfrng;
dorea ca ea s-i dea fru fiber acelor pasiuni care i fremtau
fierbini n trup. Dar, nelese el, cu ct cerea mai mult, cu att
primea mai puin.
Cnd srutul ncet, n sfrit, Ty tremura zguduit de fiori.
Tara i ls capul pe umrul lui. Un zmbet exaltat apru n
colul gurii lui i Ty o cuprinse mai ndeaproape.
- Trebuie s te mrii cu mine, Tara.
Propunerea prea ecoul unei fraze din trecut, familiar i
deja rostit.
-T y ...
.
Ea nl capul. De data aceasta Ty fu acela care o reduse
la tcere apsndu-i degetul pe buzele ei; apoi duse mna la
buzunarul jachetei.
- Am comandat inelul sta pentru tine, zise el. A trebuit s
ghicesc msura, dar sper c i vine.

138

JANET DAILEY

Micul ei suspin de ncntare sun ca un cntec n urechile


lui Ty, exprimnd mai mult dect ar fi putut-o face cuvintele,
sinceritatea plcerii ei. Lumina felinarului de pe teras aprinse
scntei n piatra neagr de opal, ncojurat protector de un ir
de diamante.
- Ai comandat inelul sta pentru mine?
Tara prea uluit. Mna ei tremura cnd Ty i strecur inelul
pe deget.
- O gem rar-pentru o frumusee rar.
n actuala sa stare de spirit, Ty ar fi putut s recite sonete de
dragoste fr a se simi ctui de puin ridicol.
- Se potrivete perfect.
Ea se uit cu o privire captivat la bijuterie.
Ty era pe ct de amuzat, pe att de mndru de reacia Tarei
i prea a fi uitat de orice altceva pe lume, cu excepia jocului
de lumini din miezul scnteietor al opalului.
- S neleg c mi accepi cererea n cstorie?
Ochii ei limpezi l fixar, oarecum nelmurii referitor la
ntrebarea lui.
- Da. Da, sigur, repet ea, apoi l srut repede i l apuc
de mn.
- Hai s-i spunem lui tata. Vreau s-i art inelul.
Preferina lui ar fi fost s rmn pe teras i s mpart mai
multe momente de intimitate cu ea. Dar Tara acceptase s fie
soia lui! Acum i putea permite s atepte.

- Hei,Ty!
Jack Springer i vr capul pe ua camerei lui Ty.
-V e z i c-i aici o puicu grozav, care vrea s te vad. Mai
bine ai iei afar, nainte s i-o fure cineva.
- Cine e?
Ty se sprijini de speteaza scaunului i i frec ceafa
nepenit dup orele pe care le petrecuse studiind pentru
ultimele examene.
- Mult iubita ta logodnic, bineneles, declar Jack. mi
nchipui c e geloas pentru timpul pe care i l-ai irosit, nvnd
n astea dou zile.
Ty sri de la birou i se repezi spre u, ndesndu-i n
grab cmaa n pantaloni.

ULTIMUL CALDER

139

- Ai ales cel mai prost moment pentru peit n sptmna


examenelor, l cert prietenul su, apoi se ddu la o parte din
prag. Sigur, n-a fi dat nici doi ceni pe ansele tale de a fi
acceptat de Tara.
n nerbdarea lui de a o vedea, Ty nu-i pierdu vremea s-i
explice c n-o mai vzuse pe logodnica sa, deoarece aceasta l
rugase s-i dea rgaz s se pregteasc pentru examene. i
fcea mult plcere s vad c Tara totui nu rezistase s vin
s-l vad. Logodna lor devenise cel mai aprins subiect de brf
din campus, dei anunul oficial nu avea s apar n ziar dect
n urmtoarea sptmn.
Cnd o vzu stnd la captul scrilor, se opri o secund,
copleit de frumuseea ei brun. Ea nl privirea, trsturile ei
erau att de senine, lipsite de orice expresie i totui perfecte n
construcia lor. Ty cobor treptele i veni s-o mbrieze, dar ea
l ndeprt cu un gest ginga.
- Mi-a fost dor de tine, iubito, insist el i i aplec capul s-o
srute, dar ea ntoarse privirea.
Ty se crisp uimit de rezistena ei.
' - S-a ntmplat ceva?
Fata se uit la el cu o privire ce prea s caute ceva.
- S ne aezm aici.
Ea l lu de mn i l conduse n micul alcov de sub scar.
De cum se aezar jos, Ty i ddu seama de distana pe care
ea o interpunea intenionat ntre ei doi, ndoindu-i trunchiul n
aa fel nct Ty s n-o poat atinge. Un fior de nelinite l
strbtu ca un ti, dar vznd inelul cu opal negru pe degetui
ei se liniti. i lu mna ntr-a lui i i-o mngie, pipindu-i inelul
cu degetul arttor.
- M-am apucat s-i telefonez de vreo ase ori pn acum,
numai ca s-i aud vocea murmur Ty, tnjind s c ating. Sunt
bucuros c ai venit.
- Nu, nu eti, zise ea. Ty ncepu s zmbeasc, dar
urmtoarele cuvinte aie fetei avur darul s-i tearg zmbetul
de pe fa. Fiindc m-am gndit c e de datoria mea s vin s-i
spun personal c nu m pot mrita cu tine.
-C e ?
Era un sunet gtuit, nceputul unui rcnet care cretea n
pieptul lui.

140

JANET DAILEY

- Nu m mrit cu tine. Sunt prea multe lucruri pe care vreau


s le fac - am prea multe planuri - i nc nu sunt pregtit s
renun la ele. N-ar fi trebuit s-i accept propunerea, n primul
rnd. tiu asta, dar am fost prea emoionat din cauza inelului i
mi-am pierdut capul.
- T u nu vorbeti serios. Te iubesc... i tu m iubeti, insist
el cu vocea palpitnd de intensitatea sentimentelor. O
fierbineal crescnd i invad venele.
- T y , nu face situaia mai dificil dect este, l fulger Tara
cu privirea. Fii un getleman i accept ideea c m-am rzgndit.
Ea era o persoan care nu-i lsa niciodat inima s-i
domine mintea. Motenise aceast necrutoare trie de
caracter de la tatl ei.
- S accept? Aa, pur i simplu?!
Vocea i fierbea de mnie.
-D a .
Era iritat c el transformase vestea ntr-o scen emo
ional. Iritarea i fcu loc n privirea ei i Tara ncepu s-i
rsuceasc inelul dorind s-l scoat de pe deget.
- Pstreaz-I, declar Ty rguit.
O ls acolo i se deprt cu pai grei, orbit de furie i
durere.

11

La captul mai multor mile parcurse de-a lungul oselei ce


erpuia peste hotarul necuprins al preeriei, grupul de cldiri se
art deodat vederii. Privelitea lor se nfia oarecum strin
i uitata de timp, avnd aerul acelor lucruri vechi pe care
posesorii lor prefer s le fgc uitate prin parcuri i gri.
Camioneta i ncetini viteza, i aa destul de redus.
Traficul nu prea se desfura n acea direcie i Ty fusese
nevoit s accepte prima main care oprise la apelul lui. edea
degajat pe scaunul pasagerului, cu un bra sprijinit de cadrul
ferestrei deschise i privea cldirile de la Blue Moon crescute
pe buza oselei din care i adpau existena.
Imaginea familiar nu reui s clinteasc nici un muchi pe
chipul lui; rmase nemicat n poziia n care sttuse tot restul
drumului.
Btrnul crunt i ursuz din spatele volanului fcu o nou
manevr de ncetinire. Nu era un om prea vorbre i abia dac
scosese cinci cuvinte de cnd oprise la o intersecie ca s-l ia
pe Ty n main. epii cenuii ai unei brbi de dou zile i
acopereau obrajii gunoi, iar pantalonii i jacheta de bluejeans
artau un ultim grad de decolorare, care cuprinsese pn i
peticele.
Unicul semn de via din ora l reprezentau cele cteva
camionete oprite dinaintea localului lui Sally. Camioneta se opri
cu un zgomot prelung de fiare vechi ntr-un loc ferit de pe
marginea oselei cu dou benzi. Ty se urni n sfrit i ntinse
mna spre mnerul portierei.
- Mulam.
i arunc btrnului un zmbet scurt i sri din cabin.
- Eti din neamul lui Calder?
Btrnul se uit la Ty cu ochi nguti, oelii.
Ty trnti portiera i-i rspunse din cadrul ferestrei.

142

JANET DAILEY

- Mda.
Omul cltin din cap, satisfcut de intuiia sa.
- Mi-am zis eu,, cnd te-am vzut...
Mna zbrcit i ars de soare se ntinse spre volan n semn
c discuia ncetase i omul era pregtit s porneasc imediat
ce Ty avea s-i ia bagajul din spatele camionului. Geanta de
voiaj se gsea rsturnat printre baloi de paie, canistre de
benzin i piese de schimb ruginite.
Ty o slt pe umr, apoi se ddu un pas napoi i flutur
braul spre omul din cabin.
Umbra prelung a camionetei se deprt tremurtoare sub
soarele moleitor al amiezii; Ty i ndrept paii ctre
vehicolele parcate la intrarea n restaurant. Vntul strnea
vrtejuri de praf mprejurul lui i le gonea pn departe, n zarea
stearp.
Existaser dou posibiliti de a ajunge la Triple C. Ar fi
putut aranja s fie lsat la poarta fermei, dar dac nu ddea
peste unul din oamenii tatlui su, atunci nsemna s strbat
treizeci i cinci de mile pe jos pn la Homestead. De aceea, Ty
optase pentru Blue Moon. Mai devreme sau mai trziu, cineva
de la ferm tot avea s apar, cu vreun mijloc de trasport.
Norocul prea ns a-i surde. Una din camionetele din faa
cafe-barului aparinea fermei lor. Ty i azvrli geanta sub
prelat i urc treptele restaurantului. Ua se deschise nainte
ca el s ajung n prag. Ty ncremeni pe loc auzind rsul rguit
pe care l recunoscu imediat ca fiind al tatlui su.
- Ne vedem mai trziu, Sally.
Tatl su apru din umbra ncperii i pi pe palier.
Dnd cu ochii de Ty, se opri surprins.
- Cum ai ajuns aici?
- A m fcut autostop din Miles City i m-am orientat ncoace,
n ideea c voi gsi pe cineva de la ferm
Ty era curios s aud ce scuz inventase tat! su referitor
la vizita la Sally. Auzise rsetul i cldura din voce. Era clar c
nc mai era combinat cu femeia aia. Tatl su se apropie
ncruntat.
- Semestrul se ncheie sptmna viitoare.
- tiu.
Ty i ntoarse spatele i cobor treptele, trgnd n piept aerul
curat. Auzi paii tatlui su care venea n urma lui.

ULTIMUL CALDER

143

- Mi-am luat ultimele examene ieri. N-avea nici un rost s


rmn la banchet. mi vor trimite diploma prin pot.
Tolerase ct putuse privirile comptimitoare i triste care i
spuneau c niciunul dintre colegii si nu crezuse c logodna lui
cu Tara va rezista prea mult. Diploma era doar un document
pentru plcerea familiei i cu care s-i dovedeasc acesteia c
el, Ty i atinsese obiectivul stabilit n urm cu patru ani.
Numai mndria l mpiedicase s abandoneze semestrul;
mndria care l forase s in fruntea sus, n loc s se ascund
ntr-un cotlon unde s-i plng sufletul rnit de gestul Tarei.
Din tcerea mohort a fiului su, Chase nelese curnd c
la baza ntoarcerii premature a acestuia se afla o problem
sentimental. Se abinu de la ntrebri i urc la volanul
camionetei, iar Ty se aez alturi de el. Secretul avea s ias
la iveal de la sine, gndi Chase.
Tcerea domin drumul lung pn la Triple C i Chase nu
fcu nici o tentativ s-o ntrerup. Cnd acoperiurile uguiate
de la Homestead se ivir de dup coline, profilate clar pe cerul
albastru, Ty se foi n scaunul su dnd semne c ar dori s
vorbeasc.
- A m rupt logodna, zise el scurt i Chase nu ceru s afle
motivul considernd c aceasta nu era treaba lui.
- Mi-am nchipuit, recunoscu el i i arunc o privire scurt
fiului su. N-am cunoscut pn acum un brbat care s nu se fi
ars la degete cel puin o dat n via, din pricina unei femei,
nelepciunea vine odat cu vrsta.
-A a o fi...
Ty ntoarse capul i rmase cu privirea aintit pe fereastr.
Nu gsea nici o consolare n certitudinea c el nu era nici primul
i nici ultimul nelat.
Uile de la Homestead se deschiser n clipa cnd
camioneta se opri la captul scrii i Cathleen se repezi afar,
pe trepte, cu buclele negre despletite pe umeri. Vzndu-I pe
Ty, fata scoase un ipt de bucurie i i sri n brae.
- Hei, ai crescut, Cat.
El zmbi privind n ochii ei verzi, cu gene lungi, mtsoase.
Era deosebit de frumoas pentru o feti de numai apte ani.
- Nimeni nu m-a anunat c vii azi acas, zise ea fcnd
botior timp de o secund, apoi izbucni n rs i i ncolci iar
braele n jurul gtului lui.

144

JANET DAILEY

- Nu i-au spus?
Ty i netezi oruleul alb de tafta.
- i eu care credeam c ai mbrcat rochia asta frumoas
n cinstea venirii mele.
- A m pus-o pentru unchiul Culley, dar a fi mbrcat-o i
pentru tine, l asigur ea.
- Culley?
Ty i arunc o privire tatlui su, ateptnd o explicaie i o
ls jos din brae pe surioara lui.
- Da, veni confirmarea, l-au dat drumul de la spital n
dup-amiaza aceasta. Maggie l aduce acas.
- A fost bolnav, l inform Cathleen pe Ty cu o min de
adult, apoi l lu de mn s-l conduc n cas.
- Dar acum e mai bine. Sigur, mama zice c nc mai
trebuie s se odihneasc.
- Cnd ^ a ntmplat asta?
Ty se uit la tatl su, ncercnd s-i discearn reacia. Era
perfect contient de conflictul care existase ntre tatl i unchiul
su i se ndoia serios c tatl su era prea ncntat de ieirea
lui ORourke din sanatoriu.
- A u fost mai multe discuii n ultimele sptmni, dar
doctorul a anunat-o pe mama ta de intenia lui, la puin timp
dup ce ai telefonat sptmna trecut. Plnuiam s-i spunem
cnd am fi venit cu avionul s te lum de la colegiu.
Era o constatare care nu sugera nici o opinie.
Chipul lui Chase Calder continu s rmn impenetrabil
atunci cnd brbatul deschise ua de la intrare i i ls pe
nsoitorii lui s intre nuntru.
- Nu l-am mai vzut pe unchiul Culley pn acum. Tu l-ai
vzut?
Cathleen gravita n jurul fratelui ei, nclat cu pantofi negri
de lac.
7 Dai amintea doar de un om cu ochi slbatici i alur
paranoid, zguduit de frisoanele nebuniei. Nu era nicidecum o
imagine pe care ar fi dorit s-o asocieze cu drglaa lui sor.
- Cum arat?
- L-am vzut de mult, Cat. Probabil c s-a mai schimbat de
cnd l-am ntlnit eu ultima oar.
Fetia czu pe gnduri.

ULTIMUL CALDER

145

. - Crezi c-o s m plac?


Cathleen Calder era alintata tuturor, la Triple C. Cu fineea
percepiei sale de copil, simise curenii subterani strnii de
iminenta sosire a unchiului ei i ghicise c era ceva anume n
persoana acestui unchi, care l fcea diferit de ceilali oameni.
Faptul c el ar fi putut s-o displac, nu s-o iubeasc era cel mai
mare ru imaginabil.
ntrebarea nu era deloc uoar pentru Ty, care tia ct de
mult ur nutrise Culley ORourke fa de familia Calderilor n
trecut. Dar acesta nu era un lucru pecare s-l spun surioarei
lui: chiar dac i-ar fi explicat, cu siguran c fetia n-ar fi neles.
Aa c el se mulumi s rd i s-o ciupeasc de nsucul crn.
- Pariez c n-o s te plac aa cum te plac eu.
Cathleen radia, mulumit de sigurana pe care i-o insufla
aceast declaraie de afeciune.
- Nanna Ruth!
Cathleen o descoperi pe femeia n vrst care intrase n
camera de zi, venind din holul buctriei, i ddu drumul minii
lui Ty pentru a alerga ctre ea.
- Ei, uite cine-i aici!
- Ty! Sfinte lisuse!
Femeia duse o mn tremurtoare la gt, i rosti cu voce
slbit de emoie.
- N-am tiut c trebuia s vii azi.
- Nu trebuia. Am vrut s v fac o surpriz.
Ty gsise o explicaie standard.
- Mi-e chiar mi-ai fcut o surpriz, declar Ruth Haskell,
apoi i muc buza.
- A m fost att de ocupai s-o ajutm pe Maggie s
pregteasc lucrurile petru fratele ei, nct Audra n-a avut timp
s-i aeriseasc camera i s schimbe cearceafurile. Audra
Cummings era soia unuia din angajaii de la Triple C, ea se
ocupa de lenjeria lor.
- Fiindc e numai vina mea c m-am hotrt s renun la
blciul din final i s vin acas mai devreme, am s m ocup
singur de camera mea, se oferi Ty.
- Cum, n-ai s participi la ceremonia de absolvire?
Faa ridat a femeii se crisp de grij i regret.
- Mama ta abia atepta s te vad cu toc i rob.
- Va trebui s se mulumeasc doar cu diploma.

146

JANET DAILEY

Ty zmbi, mascndu-i regretul fa de dezamgirea pe


care avea s i-o provoace mamei lui.
- i-a i adus i prietena? l ntreb Ruth. Sau ea vine mai
trziu?
-N u .
Ty se posomor deodat.
- Nu vine.
- Oh, opti Ruth realiznd c fcuse o ga.
n viaa ei, vzuse de multe ori aceast reacie - privirea
nchistat a unui brbat cu inima rnit.
Se auzi zgomotul nfundat al unei portiere trntite, urmat
imediat de un al doilea sunet identic.
- Au venit mami i cu unchiul Culley!
Cathleen se pregtea s alerge n ntmpinarea lor, dar Ty o
apuc de umeri i o reinu pe loc.
- S-i ateptm aici, zise el i remarc o und de aprobare
n privirea tatlui su, nainte de a-i ntoarce atenia ctre u.
Brbatul care intr nsoit de mama lui era o umbr timid a
omului de care i amintea Ty. Umerii lui preau permanent
curbai, ca sub adpostul unei cocoae protectoare, iar prul
negrucndva i stufos, era acum complet crunt. Nu era suplu,
aa cum i-l nchipuia Ty, ci se ngrase, ajungnd s capete o
nfiare flasc i buhit - sau, poate, se gndi Ty, impresia
era creat de acea paloare de cear a feei lui de mult lipsit de
orice contact cu razele soarelui.
Nervozitatea, acea energie care odinioar prea a fi pe cale
s rbufneasc la orice pas, dispruse. Exista n schimb o
supunere vecin cu ineria, n felul n care se lsa condus n
camera de zi.
Maggie tresri, surprins cnd l zri pe Ty lng Cathleen,
dar nu-l ntreb despre ntoarcerea lui neateptat. Era-timp
pentru asta, mai trziu. Pe moment, principala sa preocupare
era s netezeasc drumul de ntoarcere al fratelui ei ctre
lumea normal.
Tensiunea mocnea de ambele pri.
- Bun ziua, Culley.
Chase vorbi primul adresndu-i cteva cuvinte false de bun
venit, fr a da mna cu el.
- Bun ziua.
Omul scutur abrupt din cap n semn de salut.

ULTIMUL CALDER

147

Ty observ ct de seci erau ochii lui ORourke, de parc ar fi


ncercat s fac abstracie de identitatea brbatului pe care l
saluta. Mama lui nu insist s continue conversaia i prefer s
direcioneze atenia fratelui ei spre Ty.
- E l e Ty, spuse ea pe un ton vesel, ncurajator. A crescut
mult de cnd nu l-ai vzut ultima oar i probabil c nu-l mai
recunoti.
- E mai nalt, a crescut, dar l recunosc.
Vocea lui era clar i sigur, ovind doar n alegerea
cuvintelor. n vreme ce ochii lui goi cutau s revad lucrurile pe
care i le amintea despre Ty, la rndul lui Ty se gndea la
spusele btrnului . morocnos din camion care i ghicise
identitatea judecnd dup fizicul su tipic celor din neamul
Calderilor.
- Bun ziua, Ty.
- Bun, Culley, i rspunse el i i inu n continuare pal
mele pe umerii surorii lui, asemeni lui Chase, abinndu-se s
dea mna.
Cathleen, se uit n sus spre el i l corect n oapt.
-T rebuie s-i spui unchiule Culley".
O umbr de lumin apru n ochii inexpresivi ai omului n
clipa cnd privirea lui cobor asupra fetiei.
ORourke se ls pe vine proptindu-i un genunchi pe
podea.
- Tu trebuie s fii Cathleen.
Gura lui pru s se nmoaie ntr-un zmbet vag.
- Bine ai venit, unchiule Culley.
Cathleen nu voia s mprteasc reticena tatlui sau a
fratelui ei.
- Sunt bucuroas c te simi mai bine. Mama zice c ai fost
bolnav mult timp. E neplcut s fii bolnav.
- E neplcut, ntr-adevr...
Referirea aceea inocent ia boala lui prelungit nu pru s-l
supere. Cu o micare nesigur, ORourke ntinse mna i i
atinse degetele, grijuliu, de parc fetia ar fi fost un obiect fragii
de porelan. Gestui lui prea plin de curiozitate, sugernd c
omul nu mai avusese de mult timp ocazia s ating o alt fiin
uman i n special un copil.
- Eti foarte frumuic.
- i place rochia mea?

148

JANET DAILEY

Cathleen i retrase mna pentru a-i putea rsfira poalele


rochiei sale verzi cu orule alb.
- Am mbrcat-o special pentru tine. A fi purtat-o i pentru
Ty, dar n-am tiut c vine astzi. Avem prjituri. Vrei una?
- Cred c e o idee bun, Cathleen,surse Maggie mulumit
n sinea ei de modul n care micua reuise s destind
ntructva atmosfera.
La cafea, ORourke ncepu s-i mai dea treptat drumul la
limb, iar Ty observ firea inhibat a omului cu pr crunt, deja
un moneag, dei n-avea nici patruzeci i cinci de ani. O parte
din impresiile sale iniiale rmaser, altele se schimbar.
-A teapt s vezi camera pe care i-a pregtit-o mmica,
declar Cathleen. Vrei s i-o art?
- Poi s-l conduci sus mai trziu, interveni Maggie.
- E foarte frumoas, promise fetia. Are radio i un fotoliu
mare, reviste i de toate. i va fi camera ta pentru totdeauna.
O
umbr trecu pe faa palid a lui ORourke i omul se
ntoarse spre Maggie care edea pe sofa lng el.
- E vreo problem? ntreb ea.
-A s ta ai vrut s spui cnd ai zis c rri iei acas? o ntreb
el.
-D a .
Maggie era mirat de ntrebare.
- Dup cum i-a spus Cathleen, i-am pregtit o camer - un
loc numai al tu unde poi s te retragi cnd doreti, sau...
- Nu cred c e o idee bun s rmn aici, Maggie.
Culley se uit cu coada ochiului spre Chase.
- nelegi ce vreau s spun, nu-i aa?
-D a .
- Culley, vreau ca acesta s devin i cminul tu, insist
Maggie, i apel n tcere la soul ei, s-o susin.
- Chase i cu mine am discutat i am convenit s rmi aici
cu noi.
- V sunt recunosctor, zise Culley cltinnd capul, dar...
n-o s mearg.
- Unde s pleci n alt parte?
- Acolo unde am crezut c-ai s m duci - la Shamrock.
- Dar n casa aia nu mai locuiete nimeni de ani de zile,
protest ea. Nu exist electricitate, sistem de nclzire... de
apte ani nu mai.exist. Nu poi s mergi acolo.

ULTIMUL CALDER

149

- Pot s-o aranjez, mcar o singur camer. Maggie, acolo e


locul meu. Locul meu nu-i aici.
Se uit de jur mprejurul camerei spaioase. Sunt prea multe
camere, prea muli oameni care trec ncoace i ncolo.
Maggie sttea eapn pe marginea sofalei.
- N-am s te las s te ntorci acolo.
Pe faa lui trecu un zmbet trist.
-D a c a rmne aici, ce-a face? A sta degeaba tot
timpul. Ar fi exact ca la spital. Am nevoie s lucrez ceva, s m
descurc de unul singur. Doctorii i zic terapie.
- Nu m intereseaz ce zic doctorii.
- Ai o ferm?
Cathleen era uimit de aceast descoperire.
- Da. Se numete Shamrock Ranch.
- E tot att de mare ca a noastr?
- Nu. Nu cred c mai exist o ferm att de mare ca Triple
C, recunoscu ORourke.
- Pariez c-ai fi vrut s fie, zise ea.
- Nu, nu cred, pentru c ntotdeauna m-a fi temut c alii
vor ncerca,s-mi fure prticele din ea. Acum, ferma mea este
att de mic, nct nimeni nu se va osteni s mi-o fure, ex
plic el.
- Nu poi obine nici un venit de pe urma ei, i aminti Maggie.
Dac vrei s munceti, Chase poate s-i ofere un ioc de munc
i aici.
- Las-I pe Culley s decid singur, Maggie, o sftui ncet
Chase.
- Dar nu este...
Nu apuc s-i termine fraza i se opri cu un aer vinovat,
cerind scuze din privire.
- Nu sunt ndeajuns de vindecat. Asta ai vrut s spui? o
ntreb el.
.
- Culley, mi pare ru. N-am vrut s spun aa ceva. Doar c
a trecut mult timp de cnd munceai. Ai mbtrnit i...
- Vreau s m duc acas, Maggie.
Chase prelu discuia, contient c Maggie n-avea s se
lase convins.
- O s te conducem la ferm mine. ntre timp, o s dormi
la noi.

150

JANET DAILEY

- Ferma ta e departe? Pot s vin s te vizitez uneori? dori s


tie Cathleen.
- E la doi pai de aici. Poi veni s m vezi cnd doreti.
Inocena i prietenia fetiei - dou lucruri de care Culley
fusese lipsit mult timp - preau s acioneze asupra lui ca o
briz nviortoare.

-A ra t schimbat, cu siguran, remarc alene Ty i i


aprinse o igar.
ORourke urcase la etaj s se spele nainte de cin.
-A a se pare, murmur tatl su cu o min gnditoare.
Totui, nu vreau s-o tiu pe mama ta sau pe Cathleen singure
cu el n cas peste noapte. Aa c a dori s rmi aici n
noaptea asta, n timp ce eu m duc la tabra nordic s-l anun
pe Arch Goodman c ORourke se mut la Shamrock.
' - De ce?
Ty se mir nencreztor.
- Doctorii i-au dat drumul, aa c trebuie s fi fost convini
c e inofensiv.
-N im en i i nimic nu prezint o garanie perfect, Ty,
rspunse Chase, cu vocea impregnat de asprime. Exist dou
motive pentru care nu vrea s locuiasc aici. Primul, probabil
c-i d seama c trecutul poate fi iertat, dar arareori este, i
uitat, l-ar sta n gt s doarm sub acoperiul unui Calder, s
mnnce mncarea unui Calder, s bea apa unui Calder. Iar al
doilea motiv este acela c probabil l duce mintea s neleag
c nu l-a lsa nesupravegheat.
- N-ai ncredere n el?
- Sunt prudent, rspunse tatl su. Va avea nevoie de ajutor
ca s repare casa aia, aa c te-a ruga s mergi cu el.
- Eu? De ce?
- Pentru c m-am gndit c s-ar putea s doreti s fii lsat
n pace cteva sptmni.
Remarca nu cerea nici un rspuns i Ty tcu din gur. Dar
era adevrat c avea nevoie de singurtate, pentru a-i reface
moralul att de distrus, dup ruptura cu Tara. Ty bnuia c
ORourke avea la rndul su motive s pstreze tcerea, aa c
n compania unchiului su avea s se simt ca i singur.

ULTIMUL CALDER

151

- A m adus vitele de la Shamrock pasc pe punile


noastre, i acum vreau s-l anun pe Arch c trebuie s le
separe de restul cirezilor noastre. ORourke n-a avut niciodat
,prea muli cai, aa c vom vedea de ce ne putem lipsi, imediat
ce-i va construi un arc. Va avea nevoie de unelte, provizii,
cherestea.
- Va afla oricum c toate acestea i vin de la noi, sublinie Ty.
Dac refuz.
- N-o s refuze. E un ORourke, aa c va considera c
primete doar ceea ce i se cuvine de drept.

Ultimele vite cu semnul fermei Shamrock fur separate de


ciread i mnate ntr-un adpost mai mic.
Clare pe murgul ei cu picioare albe, Jessy iei din arc, iar
unul din ngrijitori nchise poarta n urma ei. Tnra femeie i
scoase plria i i terse fruntea de-sudoare, apoi i nfund
din nou plria pe cap. Armsarul scoase un fornit i ciuli
urechile n direcia nordic unde se afla concentrat grosul
cirezii. Un viel derutat se abtuse ntr-un sens greit i Jessy i
rsuci lasoul i goni animalul napoi nspre ciread.
Apoi Jessy se apropie de gard, unde doi brbai stteau
sprijinii de stinghiile groase de lemn.
- L e ai pe toate, Arch, l inform ea pe vechil, apoi i se
adres celui de al doilea brbat, un btrn cu figura clit i
plin de zbrcituri.
- Ziua bun, Nate.
- S trieti, Jessy.
Omul cltin din cap un -salut. Nate Moore era neleptul
fermei. Avea oasele prea nepenite i fragile ca s mai poat
urca n a, dar ochii nu-l nelau niciodat. Iar ndemnarea lui
n materie de vite i adusese o faim nedisputat propulsndu-l
printre efii de la Triple C. Cum nu mai putea s clreasc, i
petrecea vremea n camionet i se ivea ntotdeauna acolo
unde era nevoie de o mn de lucru n plus.
- Le inem aici peste noapte i mine diminea le mnm
ctre Shamrock, decret Arch Goodman i sri jos de pe gard
cu intenia de a se duce s-i anune pe ceilali clrei despre
planurile sale.
Nate rmase n continuare la locul su.

152

JANET DAILEY

- ORourke o s capete o ciread mai bun dect aia pe


care a lsat-o.
Lu o foaie de igar i nite tutun din tabachera pe care o
inea n buzunarul de la piept. Majoritatea btrnilor nc
peferau s-i rsuceasc singuri igrile, dar pentru Nate o
asemenea ndeletnicire era destul de dificil, ntruct degetele
sale erau umflate i epene.
- Asta cam aa e.
Jessy observ eforturile stngace ale btrnului.
- Las-m s te ajut.
Nate se nvoi i sttu s priveasc micrile pricepute cu
care fata pregti ntr-o clipit igara.
- Pare-se c tnrul Ty e cu ORourke. l ajut s-i pun
drmtura aia de cas la punct.
- Am auzit, zise Jessy ncheind de lipit igara.
- Logodna pe care o anunase n-a inut! S-a sfrit, tiai...
- A m auzit i asta..
Jessy i ntinse igara terminat.
- L-a prsit, dup cte aud, adug Nate. Nu dau nici doi
bani pe o femeie care i d cuvntul i apoi i-l ia napoi.
- Poate c-a avut motivele ei.
nc o mai durea felul n care se folosise Ty de ea - fie c
fusese sau nu contient cnd se ntmplase. i, n sinea sa,
Jessy se bucura de lovitura pe care o primise tnrul din partea
iubitei sale. Era ca o dulce rzbunare.
- i ii partea, ha? observ Nate.
Duse palmele cu la gur i-i aprinse igara, apoi pufi cu
poft.
- in i eu cu soiul meu.
Jessy nl din umeri.
- Exist soiuri i soiuri...
Omul ddu capul pe spate, contemplnd ntinderea vast a
cerului.
- Majoritatea fermierilor se dau peste cap s obin cel mai
bun taur de ras, i-ar da orict pe unul de prima mn...*pe
urm l pun s serveasc vaci inferioare. Acum, dac vrei un
-viel bun - Nate o intui cu privirea pe Jessy - i trebuie o mam
c lumea. O mulime de ini se pretind mari experi, dar nu-i
dau seama c uri viel ia mai mult de la maic-sa dect de la
taurul care a nclecat-o. Un fermier i-ar cheltui mai bine banii

ULTIMUL CALDER

153

pe o vac de calitate, dect pe un taur. Femela conteaz


ntotdeauna, s nu lai pe nimeni s te contrazic.
- Am s-mi amintesc.
I
se prea ciudat s aud asemenea sfaturi din partea lui
Nate Moore, un burlac convins.
-A u d c acum lucrezi cu norm ntreag, remarc Nate.
- Mda. Sigur, tata s-a gndit c n-ar fi cinstit s lucrez pentru
el i m-a trimis la ferma lui Arch.
Existaser unele reineri n privina angajrii ei, dar pn la
urm toat lumea trebuise s recunoasc faptul c Jessy era un
ajutor de ndejde, care muncea la fel de bine ca orice cowboy.
Totui, Jessy tia c se afla n continuare ntr-o perioad de
ncercare. Dac prezena ei ca femeie avea s cauzeze certuri
printre brbai, era un lucru aproape sigur c avea s fie trimis
la treburi mai uoare, la grajduri sau n administraie. Strmbase
din nas atunci cnd tatl ei o avertizase c nfiarea ei ar fi
putut cauza cu uurin zzanie ntre brbai; i nu-l crezuse
pn cnd acesta nu-i explicase c un chip devenea mai
frumos n mintea unui brbat disperat. Iar ea trebui s-i
aminteasc cu amrciune c un brbat putea fi att de
disperat, nct s-o confunde cu altcineva.
- Se pare c sunt gata s ncarce caii.
Jessy i vzu pe ceilali clrei adunndu-se n jurul remorcii
i apuc strns frul.
- Pe curnd, Nate.
Pe cnd fata se deprta n galop, Nate se ls s alunece
cu grij de pe gard. Trase un ultim fum de igar, o studie, apoi
se uit lung n urma fetei.
- Ce igri grozave tie s fac, murmur el de unul singur.

12

-C h estia asta mi toac nervii, murmur Chase micndu-se cu nerbdare n a.


- Ce te supr?
Maggie ncet pentru o clip s se mai preocupe de
aparentul haos ce se desfura n arc i se uit la soul ei. Nu
nelegea motivul enervrii acestuia, norul ntunecat din privirea
lui Chase i expresia dur a flcilor lui ncletate.
Brbatul o strfulger cu un aer dezgustat.
- Cnd aveam vrsta lui conduceam deja o echip; Ty
primete i acum ordine.
Asprimea tonului su arta c Chase fcea un efort pentru
a-i stpni mnia.,
- Nici la treizeci de ani n-o s aib destul experien ca s
se fac ascultat de oamenii lui.
Cu ochi de mam, Maggie l descoperi pe fiul su printre
ceilali clrei care prindeau vieii i i duceau spre locurile de
marcare.
Ty arunca lasoul la fel de bine ca oricare din camarazii lui i,
ntocmai ca ei lucra fr ntrerupere. Toat lumea simea
apsarea cenuie a amiezii ce amenina cu o ploaie rece dac nu chiar, n cel mai ru caz, cu o ninsoare.
-V orbeti de parc Ty n-ar fi n stare s gndeasc, i
repro ea lui Chase. Ai uitat c el a fost acela care a venit anul
trecut cu ideea s alternm parii de lemn din garduri cu cei de
oel?
- N-am uitat.
Chase pru s se mblnzeasc vag la amintirea acestui
fapt.
- Dar nu se poate spune c a fost o idee original. Mai muli
fermieri au aplicat-o n zonele cu periclitate sporit pe timp de
furtun.

ULTIMUL CALDER

155

n condiiile unui incendiu datorat trznetelor, parii de lemn


ar fi ars, iar vitele s-ar fi putut mprtia prin preerie. O
combinaie de lemn i oel n structura gardurilor reprezint o
alternativ - dar una destul de scump, de altfel.
- Dar Ty a fost cu sugestia i s-a ocupat de toat problema
pn la capt, i aminti Maggie.
- Maggie, eu nu critic munca pe care a fcut-o sau felul n
care a fcut-o, rspunse Chase rbdtor. Dar tiu ct mai are
nc de nvat i asta m ngrijoreaz.
Dei Chase nu fcuse nici o remarc referitoare la cei patru
ani de colegiu ai lui Ty, Maggie nelese c soul ei se referea la
timpul pierdut; Ty se ntoarse la ferm de doi ani, dar Chase tot
nu era mulumit. Maggie tcu, lsnd mugetele vitelor i
strigtele cowboy-lor s acopere golul dintre ei. Dup cteva
minute, Chase schimb subiectul.
- Cat e tare dulce, nu-i aa?
Cnd venea vorba de Cathleen, tonul lui Chase lua o
ntorstur duioas pe care Maggie n-o auzise niciodat n
discuiile lor despre Ty. Pe cnd tot ce fcea fiul lor prea s fie
prost, fiica lor nu greea niciodat. Maggie considera
favoritismul acesta nespus de nedrept.
- S-ar zice c gonitul vitelor a devenit o nimica toat pentru
ea. Acum vrea s prind viei mpreun cu ceilali cowboy.
- Cred c mai degrab i ncurc dect i ajut, observ
Maggie.
- Se distreaz i ea...
i aceasta era o justificare deplin.
- Dac ar ncepe s le stea n drum, bieii ar goni-o.
Dei Chase avea dreptate, Maggie tia de asemenea c
lucrtorii de la ferm o rzgiau pe Cat la fel de mult ca i
soul ei.
Era extraordinar cum o singur fat putea da gata o
grmad de brbai n toat firea, i nc o fat care abia i
srbtorise cea de a noua aniversare.
Maggie o pierduse din vedere pe Cathleen dup ce aceasta
din urm descllecase de pe cluul ei alb cu pete negre. Fetia
i legase calul lng linia de pichet, fr a-i scoate ns aua
nflorat i intuit cu argint. n eventualitatea c avea s se
rzgndeasc i s ncalece din nou. Lui Cathleen i plcea s
se afle ntotdeauna n miezul activitilor.

156

JANET DAILEY

La nou ani, Cathleen rmsese la fel de frumoas ca


ntotdeauna. Chiar i atunci cnd aborda o atitudine bieoas,
chipul ei cu trsturi delicate i trda feminitatea. Maggie bnuia
c tocmai amnuntul acesta i ddea lui Cathleen atta putere
asupra brbailor. Ea reprezenta idealul, o copil minunat
transformndu-se ncetul cu ncetul ntr-o tnr fat ncnttoare.
- Stai pe gtul lui i ine-l jos, Cat! o instruia Binky Ford
rnjind cu gura. pn la urechi n vreme ce el nsui se strduia
s-i menin controlul asupra trupului vnjos al vielului
rsturnat la. pmnt.
Rznd, Cat ncerc s se aeze ntr-o rn pe grumazul
animalului, dar vielul era puternic; cu o smucitur o arunc n
lturi.
Desigur, incapacitatea ei nu conta ctui de puin. Totul era
doar un joc, nimeni n-avea nevoie de asistena ei pentru a-i
face treaba. Bieii ns voiau s-i dea senzaia c-o includ i pe
ea n activitile lor de rutin. Iar Cat tia cum s se joace ca s
le ctige atenia. Cowboy-lor le plcea s-o vad participnd la
treburile lor i murdrindu-se toat; rdeau cnd fetia strmba
din nas la mirosul de piele ars sau cnd nchidea ochii cu
ocazia sacrificrilor.
Vielua fu marcat, vaccinat, apoi lsat s se ntoarc la
ciread s-i caute mama.
Cat i scutur jeans-ii noi i se ndrept spre grupul de
brbai care ncercuia un viel legat. Ajungnd aproape de ei,
recunoscu de ndat figura zvelt ca o sgeat, cu o coam
lung de pr prfuit atrnndu-i pn la mijlocul spatelui.
- Hei, Jessy!
Cat se opri lng tnra femeie i se aez pe vine alturi
de ea.
- Pot s m uit cum castrezi vielul?
Un hohot de rs se auzi n rndul brbailor i o voce uimit
strig:
- S m bat Dumnezeu dac n-ai o curiozitate de pisic n
tine.
- De ce? ntreb ea inocent i brbatul se nroi i nu
rspunse.
Jessy plec fruntea pentru a-i ascunde zmbetul i i ddu
fetei un borcan cu antiseptic:
- Poi s-i torni puin din sta, cnd termin.

ULTIMUL CALDER

157

O amuza c brbaii acetia robuti se artau att de


nelinitii de ideea ca o tnr fat s asiste operaiunea de
castrare a unui viel. Dar ea, Jessy, era nc i mai mic dect
Cathleen cnd vzuse pentru prima oar ndeaproape cum se
fcea asta. i, n plus, fata avea acum nou ani, deci tia ce
anume se fcea. Nu era o noutate pentru ea.
- l doare tare? voi s tie Cathleen cu faa crispat n atep
tarea primelpr semne de durere ale animalului. Obrajii i erau
pudrai cu un strat fin de praf, ceea ce i ddea un aer trengresc.
-S ecretul este s-o faci att de repede, nct s termini
nainte ca vielul s apuce s simt durerea, i explic Jessy cu
cuitul n mn, pregtit s fac incizia.
Primii stropi de snge atraser un ssit comptimitor din
partea lui Cat.
Opernd cu ndemnarea caracteristic unei practici nde
lungate, Jessy ndeprt glandele de reproducere masculine i
o ndemn pe fat cu un gest tcut din cap s aplice
antisepticul. Apoi se ridic n picioare de lng viel, voind s
arunce testicolele n foc.
- Pot s le vd? ceru Cathleen i Jessy l auzi pe unul din
brbai mormind un protest fa de vulgaritile la care era
supus copilul. Lui Jessy i veni s rd. Brbaii nu se suprau
ca femeile s tie astfel de lucruri, dar nu le plcea s se afle n
preajm atunci cnd aflau.
- Sigur c da, rspunse ea i observ cu coada ochiului ct
de repede deveniser toi brbaii absorbii de munca lor.
Echipa din apropiere tocmai terminase de dezlegat gtul
vielului lor. Ty ncepu s-i ncolceasc lasoul ndreptndu-se
spre ciread n cutarea unui alt viel. Armsarul tnr pe care-l
clrea era plin de neastmpr i dornic de efort. Srea tot
timpul n lturi i muca zbala cu zgomot. Clrind, Ty ajunse
lng cel de al doilea grup. O vzu pe surioara lui i fu gata s
ignore prezena fetiei acolo, cnd deodat remarc interesul cu
care aceasta privea un lucru din palma lui Jessy. n urmtoarea
secund, tnrul observ c era vorba de nite organe
nsngerate i uier printre dini cuprins de revolt.
- Cat! rcni el i fetia tresri cu o expresie vinovat.
- Treci napoi pe cal!
Ea l privi surprins de tonul acesta autoritar. Cum nu prea
un moment potrivit pentru a se interesa de motivul acelui ordin

158

JANET DAILEY

categoric, Cat se supuse. Ochii lui continuar s-o ocoleasc pe


Jessy i Ty se adres brbailor din grup.
- Cum de o lsai s castreze vieii? Asta nu-i treab pentru
o fat.
-C a re -i problema, Ty? l nfrunt Jessy. i-e team c ar
putea s-mi alunece cuitul din mn i s sfresc tind pe
careva din jur? Dac-i aa, nici o grij. Am tiat mai muli viei
dect ai tu peri n barb.
El i arunc o privire mnioas i ordon.
- Jobe, trimite-o la marcri!
Jobe Garvey ezit.
- Se pricepe s suceasc cuitul.
Ty strnse buzele. Jobe era eful echipei i Ty n-avea nici un
drept s influeneze hotrrile acestuia; doar dac voia s fac uz
de calitatea sa de fiu al stpnului, dar Ty nu voia deloc aa ceva.
N-avea ncotro dect s lase problema la latitudinea lui Jobe.
- mi nchipui c dac e pltit ca un brbat, poate s fac
munc de brbat, declar Ty pe un ton brutal.
Jessy se apropie de calul lui Ty.
Dup ultima remarc a tnrului, toi ceilali se retrseser con
sidernd subiectul ncheiat. Jessy ns rmsese pe loc. Ochii ei
cprui strluceau de mnie cnd fata deschise gura s vorbeasc.
- Ce te supr mai mult, Ty? l ntreb ea cu voce joas
pentru a nu fi auzit dect de el. C fac o munc de brbat sau
c muncesc mai bine dect tine?
- Poate c m deranjeaz felul n care te fleti ntr-una c
eti bun.
- La naiba - suntbun\ i n-am s m prefac sau s pretind
c nu sunt bun, numai ca-s-i fac pe plac unui brbat!
- Probabil c eti asemenea cucoanelor acelora care-i ard
sutienele pentru a fi tratate egal, zise el rostogolind cu dispre
cuvintele.
- Dac asta nseamn respecte gal, da! fulger ea.
- Foarte bine.
Ty se nfierbntase i respira scurt, sacadat. Acuzaiile ei l
rniser fiindc intiser foarte aproape de adevr, instinctiv,
tiu cum s i-o plteasc pe loc.
- Pentru o fat, eti un brbat al naioii de bun!
O vzu cltinndu-se sub impactul loviturii i, satisfcut
ddu pinteni calului i se deprt. Jessy se uit dup el, jignit

ULTIMUL CALDER

159

de insult. l ironizase cu rolul ei ntr-o lume a brbailor pentru


a-i aminti c era femeie. n vara aceea mplinise nousprezece
ani. Avea toate nevoile, dorinele, visele unei femei. Iar el era
prea orb s neleag...
O pictur de ploaie czu pe obrazul ei i lunec grea; apoi
nc una. Jessy nl privirea spre Broken Buttes, dar orizontul
era necat ntr-o cea grea.
- Scoatei mantalele! strig cineva.
Chase i Maggie stteau alturi clare pe pajite i
urmreau procesul de marcare. Brbatul ridic privirea spre cer,
apoi i ordon soiei sale.
- Mai bine ia-o pe Cathleen i ducei-v n cortul buctarului.
N-are rost s v ude ploaia.
n timp ce vorbea, scoase mantaua galben de ploaie din
rani.
n deprtare se auzea un vuiet prelung care se apropia
constant. Maggie i ntoarse calul cu intenia de a ocoli cireada
i de a se adposti n cort, nainte de dezlnuirea ploii, dar
zgomotul care se accentuase mult ntre imp i atrase atenia.
Chase observ avionul n acelai moment cu ea. Era un
aparat de zbor cu dou motoare, venind dinspre sud i zburnd
la mic altitudine pe sub stratul de nori; trecu pe lng ei,
manevrnd spre stnga.
- E avionul lui Dyson, l recunoscu Chase.
- l ateptai?
- Nu.
Urmri cu privirea avionul, care, aplecat pe o parte, cotise i
se ndrepta n direcia reedinei lor.
- Zboar la foarte mic altitudine.
Avionul trecea razant pe deasupra colinelor.
-P robabil c inspecteaz puurile de petrol, ghici Chase.
S-ar zice c trebuie s ne ntoarcem s ne primim oaspeii.
*
Avionul se grbea s-o ia naintea ploii i zbura att de
aproape de pmnt, nct fcea posibil observarea tuturor
ondulaiilor unui teren care, altminteri ar fi prut plat. De la
fereastr imaginile lunecau ncet ca ntr-un film derulat cu
ncetinitorul.

160

JANET DAILEY

- la uite! O ciread de vite... i nite cowboy!


Tara i lipi nasul de fereastr, ncercnd s vad mai clar.
Se ntreba dac Ty se afla printre ei.
- Se pare c jos se desfoar marcarea de primvar, zise
E- J. Dyson.
Scena dispru din faa ochilor lor n clipa cnd avionul se
lans ntr-un picaj lin. Tara pierdu din vedere mulimea de
animale i oameni, dar continu s se uite pe fereastr.
- Tot terenul asta... murmur ea vistoare.

- i n-am vzut nici jumtate din domeniu.


Pentru el era dificil s priveasc pajitile acelea fr a se
gndi la toate resursele ce zceau dedesubt, ateptnd s fie
scoase la lumin. Nu profitul potenial l entuziasma, ci, mai
ales, emoionanta confruntare pe care o reprezenta stabilirea i
desfurarea unui proiect de o asemenea anvergur. l atrgea
aventura, dorina de a juca i de a ctiga.
- E o proprietate impresionant de mare.
- Aa e. i Calderii o dein n totalitate?
- Fiecare fir de iarb e al lor.
n realitate, acesta era un adevr discutabil, dar E.J. prefera
s pstreze informaia pentru sine, chiar fa de fiica lui.
- Pmntul sta are un viitor.
Tara se retrase de la fereastr i i pipi gulerul vaporos al
bluzei, continund s admire de la distan panorama.
- E nostim. Mi-ai vorbit de attea ori despre ferma asta. Iar
Ty mi-a mpuiat capul cu poveti. Totui nu mi-am imaginat
niciodat aa ceva.
- E un adevrat regat, i nu unul mic.
Dyson surse sever.
- i e condus ntr-o manier aproape feudal. Vorbesc
serios, insit el n faa expresiei sceptice a fiicei sale. Chase
Calder e seniorul acestui domeniu. Cuvntul lui e lege, n
privina asta s n-ai nici o ndoial.
Ea i cobor mna n poal i i mpleti degetele ntr-un
gest aparent calm i echilibrat, dar degetul mare de la mna
dreapt se porni aproape involuntar s mngie piatra neagr
de opal montat ntr-un inel.
- i-a spus vreodat ceva... despre logodna ntrerupt?

ULTIMUL CALDER

161

- Nu - btrnul Calder a menionat doar cndva c, potrivit


prerii lui, amndoi suntei prea tineri pentru a lua n discuie
subiectul cstoriei.
- Bun. N-a vrea s produc vreo situaie stnjenitoare cu
ocazia venirii mele acum, murmur Tara cu un zmbet blnd.
- Hai, Tara Lee, o cert E.J. Eu nu sunt unul din cavalerii ti,
s m las dus de nas de aerele astea sfioase. Sunt convins c
speri s produci situaii foarte stnjenitoare. Recunoate.
-Tticule, se ncrunt ea, apoi izbucni n rs, amuzat de
uurina cu care tatl ei i putea citi gndurile.
- Ai absolut dreptate. Sper numai c aa se va ntmpla.
- Scumpa mea, nimeni nu-i rezist, o asigur el. Nici mcar
un Calder.
Buzele uor rsfrnte ale fetei se arcuir ntr-un zmbet
discret; Tara tcu gnditoare. Se gndise frecvent la Ty n
ultimii doi ani. Fusese doar o problem de timp i de prioriti.
Ar fi fost mult mai uor dac Ty ar fi neles asta. Acum era
momentul potrivit i, judecnd dup toate aparenele i locul
potrivit. Tara nu se ndoia de capacitatea ei de a rectiga
afeciunea tnrului.
Cnd aterizm?
Scoase o mic pudrier din poet i i verific machiajul n
oglind.
- n cteva minute.

O main atepta lng pista de aterizare pentru a-i


transporta pasageri la Homestead. Cnd ajunser n apropierea
faadei somptuoase de piatr, Dyson murmur la urechea fiicei
sale.
- Un castel pe msura unui astfel de rege, nu crezi?
Nu era timp pentru comentarii i Tara se mulumi s
rspund printr-un zmbet semnificativ. Ua masiv de la
intrare se deschise i o femeie n vrst le iei n ntmpinare.
Dyson o recunoscu pe Ruth Haskell pe care o cunotea din
vizitele anterioare i i zmbi cu cldur. Unul din principiile lui
n afaceri era acela de a se arta ntotdeauna prietenos cu
servitorii; nu se tia niciodat ce avantaje puteau rsri dintr-o
vorb spus pe negndite de oamenii acetia a cror existen
era strns legat de a stpnilor lor.

162

JANET DAILEY

- Ruth, ce bine mi pare s te revd. Ce mai faci?


' E.J. avu grij s injecteze o doz suficient de cldur n
accentul su texan. Femeia murmur un rspuns previzibil i
Dyson ncerc nc o dat impresia ciudat c se afla n faa
unei plante de camer ofilite care fusese fr ndoial martora
multor secrete ale familiei Calder.
-T a ra Lee, f cunotin cu Ruth Haskell. Aceast doamn
remarcabil se ocup de menajul casei de ani de zile. Practic,
face parte din familie.
- M tem c nici Chase i nici Maggie nu sunt acas pentru
moment, zise Ruth i dup cteva scuze formale, pofti musafirii
nuntru.
- E perioada strngerii vitelor i au scos-o pe Cathleen s-i
arate marcarea. Am trimis pe cineva s-i anune c suntei aici.
- A m zburat ntmpltor pe deasupra acelui -sector i am
putut observa activitatea.
Dyson i slt pantalonii i se aez pe un fotoliu de catifea
ruginie din camera de zi; un foc vioi ardea n emineul de
marmur neagr. Temperatura plcut din interior contrasta cu
atmosfera cenuie de afar i cu ploaia mrunt, rece, care
ncepuse s cad. Tara se apropie de emineu.
- Sunt sigur c nu vor zbovi nici o clip pe drum, promis
femeia. Andra va merge s v pregteasc camerele.
- Nu e nevoie. Din pcate, trebuie s-l ntlnesc pe
partenerul meu, la Calgary n dup-amiaza aceasta, aa c
vizita va fi scurt, explic Dyson. N-am fost sigur c vom avea
timp s trecem pe aici, altfel l-a fi anunat dinainte pe Chase.
-S g nte i oricnd binevenii, l asigur Ruth, tiind din
experienele anterioare c era adevrat, dar scp o privire
ovitoare n direcia Tarei.
- Pot s v servesc cu q cafea?
- T e rog.
Chase i Maggie ajunser la Homestead abia dup o or.
ntrzierea aceasta i ddu timp Tarei s cerceteze n voie
ncperea.
Cteva obiecte erau nendoielnic valoroase, altele erau vechi,
dar nu tot att de preioase. Covorul care acoperea o parte din
podeaua masiv de lemn era destul de vechi i n unele locuri
chiar uzat. Camera i ddea impresia distinct c acele
ceasornicului se ntorseser cu cincizeci de ani n urm. Nu- era

ULTIMUL CALDER

163

lipsit de un anume farmec i confort btrnesc, dar, dup opinia


ei, ar fi putut fi mult mai impresionant. Dup saluturile, scuzele i
explicaiile de rigoare, Cathleen - murdar i ud pn la piele fu trimis la etaj s se spele i s-i schimbe hainele. Se stabili ca
musafirii s rmn la cin; cu aceast ocazie, Tara consider
potrivit s ntrebe de Ty. Nici unul din soii Calder nu menionase
numele lui, probabil fiindc doreau s evite un subiect penibil.
- Ty o s vin i ela cin? ntreb ea pe un ton neutru.
- Nu.
Chase Calder i ddu rspunsul, studiind-o cu o privire
inexpresiv care absorbea mai mult dect lsa s se cread.
- Echipa lui va petrece noaptea n tabra de lng arcuri.
-O h ...
Tara i ddu pe fa dezamgirea i i ndrept privirea
spre fereastr; ploaia mrunt devenise ntre timp torenial.
- Credeam c, dac a nceput ploaia, se va ntoarce. Un
zmbet rece se contur n colul gurii lui Chase Calder i se
reflect n ochii lui ntunecai.
- Odat ncepute, operaiunile de strngere a vitelor
continu, fie ploaie sau ninsoare, pn la sfrit.

-S peram s-l vd ct timp m aflu aici, recunoscu Tara i


i ls privirea s alunece scurt spre tatl ei nainte de a se
adresa iar prinilor lui Ty.
- tiu c trebuie s vi se par o ndrzneal din partea mea
S doresc s-i vorbesc iar, dup ce am rupt logodna. Dar Ty nu
mi-a dat niciodat ocazia s-i explic motivele care m-au
determinat s-o fac. Speram c acum va dori s m asculte."
Regret foarte mult ce s-a ntmplat. Am fcut o greeal i am
datoria s-o recunosc fa de el.
Erau multe lucruri pe care Maggie le admira la tnra i
frumoasa femeie. Se identifica pe sine cu acel puternic sentiment
de independen pe care-l poseda Tara i cu voina ei neabtut.
Se gndise mereu c Ty i cu Tara ar fi constituit o pereche
ideal, dar tia ct de rnit fusese Ty. Logodna euat era un
subiect pe care nici acum, dup atta timp, nu dorea s-l discute.
- E pcat c nu stai mai mult, zise ea, evitnd s
comenteze afirmaiile Tarei.
- Poate c...
Tara ezit deliberat i se uit la tatl ei, care asista cu
aparent detaare la mainaiile fiicei lui. Ochii lui vicleni

164

JANET DAILEY

transmiteau o aprobare doar de ea neleas. Era ns jocul ei i Tarei i plcea s-l desfoare fr ajutor.
- Dac nu v deranjez cumva - se ntoarse spre Maggie cu
o privire rugtoare - a putea rmne aici cteva zile, pn
cnd tata i cu Stricklin i vor termina afacerile la Calgary. Aa
a putea avea ocazia s discut cu Ty.
Tara i calculase riscurile, atunci cnd se invitase cu atta
ndrzneal; avu ns nelepciunea de a nu cere un rspuns
imediat. n schimb, ceru opinia tatlui ei.
- Ai ceva mpotriv s trecei pe aici la ntoarcere s m luai
cu voi? tiu c i afecteaz puin planul.
- Sigur, m-a putea opri_ aici la ntoarcere, rspunse el.
Pentru mine nu-i o problem. ntrebarea care se pune este dac
familia Calder e de acord s primeasc un musafir nepoftit
acum, n timpul sezonului, cnd e atta treab de fcut.
- M iertai, se scuz Tara de parc abia atunci i-ar fi dat
seama de acest inconvenient.
Pe faa lui Chase nu se zrea nici o reacfe, dar Maggie
prea nduplecat.
- Am uitat ce ocupai suntei n aceast perioad. Doar c mi-ar
prea att de ru s trec pe aici i s n-am ansa s discut cu Ty.
- Bineneles c poi s rmi cu noi cteva zile, insist
Maggie fr s-l consulte pe Chase.
Dar dac se atepta ca acesta s nu fie de acord, se nela,
n sinea lui, Chase i spunea c venise vremea ca Ty s se
confrunte cu aceast femeie frumoas i frivol, ca s i-o
scoat din minte o dat pentru totdeauna.
*
Ploaia transformase pmntul ntr-o clis neagr, groas,
care ngreuna deplasarea oamenilor i a cailor. Mlatina le sugea
tlpile la fiecare pas; picioarele se cltinau n permanent nesigu
ran i att oamenii ct i caii alunecau adesea n urmrirea unui
viel. Condiiile dificile ncetinir cu mult operaiunile de marcare dei munca nu ncetase, rezultatele erau mai slabe.
Un soare palid se nlase pe cer i uscase cu razele lui
noroiul de pe oameni i animale. Calul lui Ty nainta agale cu
capul atrnnd de oboseal; Ty mergea spre linia de pichet
unde l atepta un cal odihnit, gata neuat.

ULTIMUL CALDER

165

- Hei, Calder! strig la el Big Ab Taylor. eful cel mare vrea


s-i vorbeasc.
Ty ridic un bra obosit n direcia cowboy-ului, artnd c-a
auzit mesajul. Observase camioneta sosit, n urm cu cteva
minute, dar nu-i dduse nici o atenie. i mn calul ntr-acolo.
Camionul era parcat lng rulota buctarului. Tatl su
sttea afar din main, cu o can de cafea n mn; trupul lui
nalt i vnjos se sprijinea de capot. Ty i struni calul i se opri
lng roata din fa, apoi se aplec nainte n a i i mpinse
plria pe ceaf.
- Ab zicea c vrei s m vezi.
Simea stropii de noroi uscndu-i-se pe fa; pantalonii se
ntriser ca o scoar.
- E cineva aici care vrea s te vad.
- Cine?
Personal, el nu primea vizitatori, iar n perioada strngerii
vitelor majoritatea cunoscuilor si stteau acas.
-T a ra !
Ty ncremeni n a; fiori de nencredere i alergau prin vene.
i fu de ajuns o singur privire ca s-o descopere, ceva mai
ncolo, eznd pe un scunel de campanie, atent la rpicrile
oamenilor i ale animalelor din arcuri, de parc ar fi asistat la
un spectacol regizat anume pentru ea. Recunoscu gesturile cu
care tnra femeie se pricepea s pun stpnire pe interesul
celor din jur i s se simt ca acas oriunde s-ar fi aflat.
Lui Ty i trebui o secund ca s-i revin din ocul cauzat de
aceast vizit. Cobor din a fr grab, asemeni unui om nc
nesigur de decizia sa. Apoi travers fia de teren care l
desprea de rulot; cu micri calculate i scoase mnuile;
pintenii lui amuiser din cauza noroiului nepenit ntre zimi.
Tatl su rmsese lng o camionet, prefernd s respecte
intimitatea acelei rentlniri.
nlnd privirea, Tara l zri i zmbi... acelai zmbet
provocator i enigmatic care bntuise nopile i zilele tnrului
atta amar de vreme. Ty ncerc s se pstreze indiferent n faa
frumuseii ei vibrante, dar se simi ptruns pn n adncul
mruntaielor, ca de obicei. Era att de feminin, cu pantalonii ei
strmi, negri i bluza stacojie de mtase cu mneci lungi peste
care i trsese o vest alb din ln pufoas de miel; frumuseea
ei strnea n el toate instinctele masculine. Mndria ns l fcu pe

166

JANET DAILEY

Ty s treac pe lng ea i s se ndrepte spre gamela venic


plin cu cafea de pe raftul exterior al rulotei.
- Bun, Tara.
Tremura n sinea lui cnd i turn o can de cafea, dar
vocea i-o pstra calm. Dei abia se nvrednicise s-o
priveasc, era contient de fiecare micare a ei, de fiecare
rsuflare. Tara se ridic n picioare cu acea graie princiar care
o caracteriza i era att de desvrit, nct Ty i aminti
deodat de propria sa nfiare, de murdria i mirosurile de tot
felul care i mbcseau hainele, de trupul i de barba neras de
pe obraz. Toate acestea l fceau foarte diferit de tinerelul
spilcuit care obinuia s-o atepte pe vremuri la colegiu.
Cu fruntea uor plecat, Tara contempl schimbrile drastice
survenite n nfiarea i atitudinea lui. Asemnarea cu Chase
Calder era ct se poate de evident, aproape o pecete tribal.
Prul negru, des i'dezordonat, brbia i arcada de granit,
ntunecimea impenetrabil a acelor ochi adnci, largi, pomeii
coluroi, gravitatea aspr motenit de flcile lui puternice - erau
toate trsturi comune celor doi brbai. Murdria care l
acoperea pe Ty nu putea ascunde masculul din el.
- Bun, Ty, vorbi ea n cele din urm, cu voce dulceag, pe
jumtatfe amuzat, dar plin de siguran. Am sperat c-i s-mi
scrii, dar n-am auzit niciodat o vorb de la tine. i am neles
c, dac voiam s te mai vd, trebuia s vin s te caut. Ca
urmare, iat-m pregtit s-i ceresc iertarea.
Minile i se desfcur ntr-un gest graios prin care femeia
prea s se diliiasc fr rezerve. Ty i amintea prea bine
mesajele subtile pe care Tara le transmitea prin micrile
trupului ei, multitudinea de nelesuri ascunse n cuvintele ei.
Prea multe reacii contradictorii l copleiser deodat, prea
multe emoii crude l chinuiau cernd desctuarea. O dorea, o
ura, o iubea, i era furios pe prezena ei, care l fora s triasc
toate aceste sentimente din nou.
- Nu mi te pot imagina cerind niciodat, rspunse Ty pe un
ton lin i duse cana de metal la gur fr a renuna vreo
secund la atitudinea degajat.
Ea rse de aceast remarc, prnd a se da nvins;
privirea ei provocatoare i contrazicea ns modestia.
- Nu m pricep prea bine s-o fac.
Apoi sursul acela fin i apru iar pe buze.

ULTIMUL CALDER

167

- Cred c mi place s te vd n ambiana asta. Nu prea erai


n mediul tu la colegiu.
- De ce ai venit? o ntreb el lsnd cana jos i aintindu-i
privirea n zaul negru.
Nu credea ctui de puin c Tara venise s-i cear iertare.
Ei nu-i psase niciodat de sentimentele sau prerile altora, ci
numai de ale ei proprii.
- i-a m spus...
Nu ncerca s te joci cu mine! i tie el vOrba cu brutalitate.
O faci al naibii de bine.
'
.
O fraciune de secund Tara se ndoi de capacitatea ei de a
stpni situaia.
Apoi fruntea ei neted se umbri de mhnire i femeia i
plec ochii sub fora privirii lui.
- Speram c-ai s te bucuri s m vezi din nou.
Tara i nl capul i-i azvrli pletele spre spate; tonul ei
lu o not indiferent.
'
- N-am venit s te supr. E clar c nu sunt binevenit aici.
Fcu o pauz, i, timp de o secund, susinu cu elocven
privirea tnrului.
- tiu c mi-a trebuit mult ca s accept n sfrit invitaia ta,
dar pn la urm am venit. Credeam c vizita mea o s
nsemne ceva pentru tine.
' Ty rmase tcut. n momentul cnd Tara i ntoarse spatele,
pregtit s plece, o raz de soare se reflect scnteietoare n
opalul negru de pe degetul ei. Vederea inelului l smulse pe Ty
din starea lui rigid de indiferen.
- De ce mai pori inelul de la mine? ntreb el cu 0 voce
rguit care i trda emoia.
- Fiindc mi l-ai dat, zise ea.
Ochii lui i studiar chipul trstur cu trstur, pn la
ultima aluni. Tcerea se extinse.
- La ce te gndeti, Ty?
- C eti mai frumoas ca niciodat, dar nu ncerca s-mi
ntinzi din nou capcane, ca s vezi dac mai cad n ele, o
avertiz el.
- E a doua oar cnd m acuzi c m-am jucat cu tine.
- i n-ai fcut-o?
ntrebarea era direct i vehement, o dovad pentru Tara
c reuise s sparg cochilia.

168

JANET DAILEY

- Nu contient, nu. Oh, recunosc c am greit n anumite


probleme care erau importante pentru mine. Dar, Ty - Tara
apel la el pe un ton pe jumtate hazliu - nu crezi c o fat are
dreptul s se rzgndeasc de dou ori?
Intensitatea momentului se dovedi mai tare ca el. Cu o
micare brusc, Ty azvrli cafeaua din can; simea nevoia
s-i elibereze cumva energia adunat n suflet.
- O spui cu atta uurin! Se vede c i acesta e nc un
joc de al tu. Eu ns nir m-am jucat niciodat. N-a fost zi sau
noapte n care s nu m gndesc ia tine, s nu te doresc. M
sculam la miezul nopii i m uitam pe cer cutnd s-i vd
chipul. N-am ncetat s te doresc. Cnd tata i-a rostit numele,
acum cteva minute, te-am dorit i atunci.
- Dar sunt aici, insist ea.
- T u nu nelegi. Te doream, dar rnile mi. sngerau nc.
Nici acum nu s-au vindecat, n-au disprut, dar sunt cicatrizate.
i n-am de gnd s te las s le deschizi din nou.
- m i st n putere s-o fac? ntreb Tara pe un ton de
jucu visare.
- tii al naibii de bine c da. Ty era serios. Dar sunt pe cale
de a-mi relua viaa de la capt i a dori s continui n acest
sens.
- Fr s priveti napoi?
Tara deveni serioas l rndul ei.
- Nici chiar atunci cnd cineva te caut?
Obloanele czur pentru o clip, lsnd-o s ntrezreasc
ezitarea din inima brbatului. Toate ndoielile Tarei se
mprtiar. ntinznd o mn, apuc mna lui aspr, mare i
i-o strnse ginga.
- N-am venit s deschid rni vechi, Ty. Poate c am venit s
vd dac te pot convinge s m ceri din nou n cstorie.
- M-ai respins, o dat. Nu, mulumesc.
Atingerea minilor ei pru a-i redetepta resentimentele.
- Nu poi s crezi c, am neles ct am greit? i cer prea
mult atunci cnd te rog s-mi acorzi o a doua ans?
- Ca s te poi rzgndi iar? o nfrunt Ty. Am trecut o dat
prin experiena asta, Tara. N-ai s m convingi s-6 repet.
nelepciunea ei de Ev o fcu s neleag c era momentul
s se retrag i s-i ntrerup insistenele. Ty i revelase
vulnerabilitatea, acum ei i rmnea doar s atepte.

ULTIMUL CALDER

169

Tara i retrase minile ei i i zmbi resemnat.


- Voi sta aici doar cteva zile, preciza ea. Tata e n Calgary,
cu afacerile. O s treac pe aici miercuri s. m ia acas.
Speram c vei avea timp s-mi ari mprejurimile fermei. Dup
toate cte mi-ai povestit, mi-ar fi plcut s am ansa de a vedea
cte ceva mpreun cu tine.
- Poate alt dat.
Ty era uurat c Tara se nvoise s pun punct trecutului lor
i rspunse fr s se gndeasc.
Imediat ochii Tarei ncepur s sclipeasc jucu.
- Asta nseamn c m invii s mai yin?
- Este una din regulile nescrise ale vestului! s nu ntorci
niciodat un musafir de la u, fiindc s-ar putea s ai la rndul
tu nevoie de ospitalitatea lui, cu alt ocazie:
Ty.avea grij s nu sugereze prin vorbele sale altceva dect
politee.
- Am poposit de multe ori n casa tatlui tu. Eti binevenit
s te ntorci n casa noastr.
Un clre singuratic se apropia de tabr, venind din
direcia opus locului unde se afla cireada. Ty l observ
numaidect i se uit atent ca s-l identifice. Tara se ntoarse i
ea s vad ce anume i atrgea atenia.
- S-a ntmplat ceva?
n ochii Tarei, clreul semna cu oricare alt cowboy.
- Nu. Nimic.
Dar Ty se ntreba ce cuta Culley ORourke pe pmntul
Calderilor. Dou luni, sttuse n preajma omului, zi i noapte l
ajutase la munc i mncase mpreun cu el, dar nu-i fcuser
niciodat confidene. Era clar c ORourke, chiar dac tolera
prezena unui Calder, nu-i uitase nimic din vechea repulsie.
Locuia singur i doar arareori venea la Homestead pentru a o
vizita pe Maggie, dar pleca de ndat ce apreau Ty sau Chase.
Se crease un fel de neutralitate de ambele pri.

13

Se considera o impolitee s intri clare n tabr i s ridici


praful pe locul unde oamenii mncau de obicei.
n loc s-i lase calul la linia de pichet, unde se gseau
ceilali cai, ORourke i-l leg separat, nfurnd frul de bara
din spate a unui camion.
Appi se apropie de rulot; dei aparent fr intenie,
ORourke mergea cutnd parc s se in tot timpul la umbra
cte unui vehicol, ca pentru a-i camufla naintarea. Ty nu mai
credea c acest amnunt*s-ar fi datorat timiditii unchiului su.
Era mai degrab manifestarea unei dorine de a trece
neobservat. Lui ORourke nu-i plcea s fie privit.
- Hello, Culley, l salut Ty.
-T y ...
Omul ddu din cap i ochii lui o msurar curioi pe Tara.
Viaa n aer liber l schimbase; pielea i se bronzase i nuana ei
cafenie contrasta evident cu prul alb i ochii lui negri, ovitori.
ORourke acorda mult preocupare nfirii sale, se mbrca
ntotdeauna curat i se rdea zilnic. Dup doi ani, Ty era
convins c unchiul su, chiar dac era puin ciudat, era cu totul
inofensiv.
- Ce te aduce ncoce?
- M-am sturat s-mi gtesc singur i mi-am amintit ce bune
erau pe vremuri mesele lui Tucker.
Se uit din nou la Tara i duse scurt mna la plrie.
-Doam n...
Cu o oarecare reinere, Ty fcu prezentrile pe care
ORourke prea s le atepte cu tot dinadinsul. .Privirea lui.
continua s-o fixeze pe Tara, ceea ce i ddu o stare de
neastmpr lui Ty.
- Semeni grozav cu sora mea, zise Culley n sfrit.

ULTIMUL CALDER

171

De ia distan, se gndi Ty, exista ntr-adevr o vag


asemnare ntre Tara i mama lui. Amndou erau mici de
statur i brunete. Se ntreba dac nu cumva ORourke fusese
indus n eroare de acest fapt i venise n sperana de a gsi un
aliat n tabr, pentru a afla mai apoi c se nelase.
- Cred c-am s m duc s-l ntreb pe Tucker de mas.
ORourke se ddu napoi i dispru pe dup un camion.
- Pare neverosimil ca acest om s fie unchiul tu, murmur
Tara.
- ntr-un fel sau altul , nici el nu prea s-a mpcat cu ideea,
rspunse Ty.
Cnd auzi pai, nu fu surprins s-l descopere pe tatl su
venind spre ei.
- Ce caut ORourke aici?
-D u p spusele lui, a venit s guste din mncarea lui
Tucker.
De fa cu Tara, Chase prefer s abandoneze subiectul.
- O s ne aezm curnd la mas.
Se uita ntrebtor la Tara.
- Doreti s rmi, sau preferi s te ntorci la Homestead
pentru prnz?
- A prefera s rmn aici, dac se poate i nu ncurc pe
nimeni.
- Se poate, o asigur el, dar i azvrli o privire curioas lui
Ty pentru a vedea prerea acestuia.
Ty nu avu nici o obiecie.
- M duc s-l ntiinez pe Tucker c avem o musafir la
mas.
Ceea ce era un alt mod de a spune c tatl su mergea s-i
anune pe brbai s-i controleze limbajul.
*
n faa jgheaburilor se formase deja o coad, cnd Jessy
rspunse la chemarea buctarului care anuna masa. Hainele
fetei erau epene de noroi uscat i cnd pea, lsa frnturi de
noroi n urm. Muchii picioarelor o dureau din cauza efortului
constant pe care-l presupunea deplasarea pe terenul saturat de
ap.

172

JANET DAILEY

Se opri o clip i ncerc fr tragere de inim s-i curee


glodul de pe cizme cu un b, dar renun ournd, convins c
munca era inutil. Merse s se aeze la coad.
-A v e m nevoie de ap curat! strig nfuriat un cowboy.
Jumate din Montana s-a adunat aici!
-A a -i! l susinu cineva din spate. Al dracului s fiu dac
n-avem o baie de nmol aici.
Apa murdar fu aruncat i buctarul rotofei se apropie
gfind cu o gleat cu ap curat pe care o deert n bazin.
Tucker era rotund ca un cuptor de var i la fel de solid.
Gtul i se pierdea ntre umerii masivi i capul lui chel era mic,
ciudat de disproporionat fa de restul corpului.
- Avem o doamn cu noi, biei, aa c fii ateni cum vorbii,
altfel v bat cap n cap, i avertiz Tucker.
- Ai auzit? Cic Jessy a noastr e o domn!
- Sru minile, madam.
Unul din cowboy i scoase plria n faa ei j fcu o
plecciune exagerat, iar Jessy i rspunse la rndul ei cu o
reveren caraghioas.
-T u c k e r nu vorbete de ea, necioplitule! declar Sid
Ramsey dndu-i un bobrnac peste plrie. Doamna e iubiica
aia cu ochi negri care st colo, lng Ty.
Jessy se ntoarse n direcia artat de Sid i se zgi
asemeni celorlali.
Auzi fluierturile nbuite i comentariile admirative i
pofticioase pe care brbaii i le mprteau, fiecare n parte,
dornic s-i creeze o imagine ct mai brbteasc n ochii
celorlali.
Apariia fetei cu prul ca pana corbului avu ns un efect cu
totul contrar asupra lui Jessy. Nu-i dezleg limba. n schimb,
tcerea ei se adnci, din ce n ce mai mult. Se puteau citi multe
n indiferena pe care i-o arta Ty fetei care edea alturi de el;
el nu prea s-i acorde fetei nici un dram din atenia arztoare
pe care toi brbaii din jurul lui Jessy ar fi fost att de dispui s
i-o ofere. Ty abia dac se uita la ea. Expresia lui prea blocat,
complet nchis. Jessy se gndi c nu puea exista dect un
singur motiv pentru care Ty nu zmbea i nu vorbea degajat cu
acea fat att de ncnttoare. Fusese jignit de ea, cndva, n
trecut.

ULTIMUL CALDER

173

n vreme ce brbaii fceau tot felul de speculaii privitoare la


identitatea fetei, Jessy se ntreb ce cuta ea n tabr. Sub
fruntea aceea frumoas, exista de bun seam o minte
ptrunztoare. Exista un motiv care o determina s vin, i n
nici un caz nu era vorba doar de o vizit prieteneasc.
Jessy se apropie de jgheab i i afund minile n apa
cenuie frecndu-le cu o bucat grosolan de spun Lava.
Cnd veni ora mesei, n loc s se rspndeasc prin tabr
ca de obicei, majoritatea cowboy-lor se adunar n centru, n
jurul fetei. Aproape fiecare din ei i adres un salut i civa,
ncurajai de sursul ei amabil, se apropiar de Ty n sperana
c-l vor ndupleca s fac prezentrile. Ty era vag iritat de
agitaia creat de Tara n rndul brbailor, dei o vzuse
iscnd acelai gen de senzaie cu multe alte ocazii. Tara avea
un tip de frumusee care l fcea pe un brbat s uite de bunul
sim. Era enervat s-i vad pe toi acei brbai foindu-se n jurul
ei ca o turm de proti, fiindc recunotea slbiciunea lor n el
nsui.
O prezentare nu putea fi evitat oricum, dar Ty atept pn
ce ultimul om termin de splat. Cnd toi fur de fa, deschise
gura s vorbeasc. Nici nu era nevoie s le atrag atenia
asupra sa, fiindc toi preau nerbdtori s-i aud cuvintele.
- l cunoatei cu toii, biei, pe E. J.Dyson. Aceasta este
fiica lui, Tara Lee.

Ty omise orice referire la logodna ntrerupt dintre ei doi.


Oamenii aveau s fac oricum legtura. i arunc o privire
scurt Tarei.
-N -a m s te plictisesc cu numele acestei adunturi de
nepricopsii care-i zic cowboy. Cu toii sunt grozavi, dar printre
ei sunt civa despre care a vrea s te previn n mod special.
Ddu ocol cu privirea ntregii asistene; cowboy-ii i
plecaser capetele, cuprini de nelinite n ateptarea
remarcilor injurioase cu care se prea c Ty avea de gnd s-i
infiereze dinaintea acestei zeie a frumuseii. Se ls o tcere
de moarte,
- Tiny Yates, tipul cu privire vinovat de colo.
Ty l art cu degetul.
- E nsurat, dar muli din biei l acuz c i-ar confunda
adesea propria nevast cu nevestele lor.

174

JANET DAILEY

Cunoscut de toat lumea pentru timiditatea sa, Tiny se fcu


rou ca macul.
- Iar Billy Bob Martin i bate cinele de fiecare dac cnd
se mbat. Alcoolul l face neom.
Cineva pufni n ceaca de cafea la auzul acestei acuzaii.
Billy Bob se ferea de butur ca de boal. Cteva beri bute
una dup alta, l fceau s plng ca un copil. Iar printre
cowboy plnsul era privit ca un pcat mai mare chiar dect
cumptarea.
- Ramsey se d drept cocoul din ograd. ncepe s cnte
de cum rsar zorii.
Nimeni nu mica de team s nu atrag asupra sa atenia lui
Ty. O linite penibil se aternuse grea n aer. Tara nelese c
nici una din vorbele lui Ty nu fusese adevrat, dar nu-i putea
imagina motivul purtrii lui caustice.
Clreii nu zbovir prea mult la mas. Mnear repede i
se ridicar n tcere ducndu-i vasele la ligheanul de splat.
Ty observ plecarea lor grbit i n sinea lui rse satisfcut.
- De ce ai fcut asta? murmur Tara,
- Mi-a trebuit mult timp ca s-mi iau revana fa de. flcii
tia, rspunse el i sorbi din cafea.
- S-i iei revana pentru ce?
"
Tara habar n-avea de suferinele pe care fusese el silit s le
ndure din partea oamenilor pe care i batjocorise mai devreme.
- Nimic.
Ty i termin cafeaua.
- A fost doar o glum ntre prieteni.
- O glum!
Tara se gndi c Ty i pusese ntr-o situaie delicat pe
camarazii" lui, tratndu-i cu o cruzime nemeritat. Nu mai
cunoscuse pn atunci aceast latur a caracterului lui i nu
tia exact cum s-o considere.
- Prin prile astea, oamenii neleg umorul ntr-un fel
mai dur.
Ridic din umeri, dar nu ncerc s-i explice c nici unul din
acei brbai nu-i pu'rta pic pentru lucrurile pe care ie spusese
despre ei. Nu fusese o rzbunare personal i ei l neleseser.
Oamenii ncepur s ncalece unul cte unul. Ty i propti o
mn pe genunchi i se for s se ridice, n ciuda impulsului
care l ndemna s rmn n continuare alturi de Tara.

ULTIMUL CALDER

175-

- E timpul s trec la treab.


-T y !
Tara se ridic n picioare i l apuc discret de bra pentru a-l
reine un minut n plus. Cnd el se ntoarse s-o priveasc, ea se
apropie. Ty trase n piept mireasma trupului ei; dulceaa acestui
parfum contrasta cu duhoarea rspndit de hainele [ui.
- Atenie, ai s te murdreti, o avertiz el i o mpinse
deoparte nainte ca tentaia s-l copleeasc.
- Crezi c-mi pas?
Ea rse, dar se ddu totui un pas napoi.
- T e superi dac rmn s asist la marcare n dup arryaza
aceasta?
- F cum vrei, Tara. ntotdeauna ai fcut cum ai vrut.
Ty vorbea tios, contient c avea s se gndeasc toat
dup amiaza la ea, fie c fata ar fi. rmas sau ar fi plecat la
Homestead.
- Atunclam s rmn.
Tara observase cu iretenie emoia pe care Ty se lupta din
rsputeri s i-o ascund.
- n acest caz, i dau un sfat. Nu te apropia i nu sta n
btaia vntului E mult murdrie i miroase ngrozitor.
Munca de dup amiaz abia ncepuse, cnd Sid Ramsey i
prinse dou degete n lasoul la captul cruia se^zbtea un viel
i i rupse falangele. Un torent de vorbe neruinate se abtu
din gura cowboy-ului lovit de durere i n acelai timp mnios pe
greeala stupid pe care o fcuse.
Aplecat n,a, Ramsey i adposti mna la piept i galop
spre rulot.
Lipsit de un clre, Art Trumbo i ordon lui Jessy s
ncalece i s ocupe locul lui Sid. Fata nclec pe dat i se repezi spre ciread n cutarea
unui viel nemarcat. Un alt clre apru deodat lng ea.
Jessy se uit piezi la Ty i observ c atenia acestuia era
concentrat n direcia rulotei. Jessy tiu c nu pe Ramsey l
urmrea Ty cu privirea.
- E cea care te-a prsit, nu-i aa?
Jessy prive drept nainte n vreme ce pronuna un adevr
pe care ceilali doar l gndeau.
Ty strnse buzele i nu rspunse.

176

JANET DAILEY

- m i nchipui c acum vrea s repare ce-a stricat. Ai de


gnd s-o primeti napoi?
Era foarte calm i foarte rece, dar el nu ddu vreun semnc ar fi auzit ntrebarea ei.
- Eti un prost, Ty Calder, zise ea i ddu pinteni calului
pornind nainte.
Ramsey ajunse la rulot i sri din a.
-H e i, Tuck! url el la buctar. Adu-i geanta magic.
Scuzai, doamn, i zise Tarei, dnd cu ochii de ea. _
Martor a acestei nenorociri, Tara veni dup el mpins de
acea curioas fascinaie pe care o dovedesc fiinele umane fa
de semenii lor n suferin - un sentiment de atracie combinat
cu repulsie. Sttu deoparte i l privi cum i trage cu grij
mnua de piele, gemnd nbuit. Degetul arttor i mijlociul
erau amndou decolorate i ncepuser s se umfle. Tara se
ddu uor napoi i se strmb. Cnd se uit la faa-omuluj,
vzu c acesta se albise tot i scrnea din dini ca s-i
nbue durerea.
-T re b u ie s mergi la spital s-i fac o radiografie, murmurea.
- Radiografie? Pe dracu, tiu deja c sunt rupte.
Cowboy-ul rnji ursuz, contrariat de sugestia ei.
. - N-am nevoie de doctori pentru asta. Trebuie doar adunate
la loc i nfurate cu o pnz.
Dup ce o asigur n felul acesta de simplitatea operaiunii,
se ntoarse spre buctarul care apruse ntre timp.
- Mai ai ceva din batoanele alea de ngheat?
ngrozit, Tara privi minile grsune ale buctarului fixnd
ncheieturile rupte n cteva aele, ca ntr-un sandvi. Apoi
Ramsey fcu un senin din cap. Tara auzi trosnetul nfiortor de
oase aezate la loc; Ramsey gemu i pe fruntea lui palid
aprur stropi de sudoare. Tara simi c i se face ru. Se cltin
puin i buctarul o apuc de cot.
- V simii bine?
Ochii lui mici o studiar cu atenie.
- N-am nimic..
Tara i adun puterile i ntoarse cu hotrre spatele,
renunnd s mai priveasc; Primitivismul incidentului o
rscolise profund. Ea fusese crescut n lumea convenional
unde pentru orice problem medical, orict de minor, se

ULTIMUL CALDER

177

apela la ajutorul profesional. I se prea incredibil c nite oase


rupte puteau fi ngrijite de altcineva dect de un doctor. Pentru o
clip se ndoi de motivul prezenei sale ntr-un inut att de
necivilizat. Dar de ndait ce se uit la Ty, i regsi ncrederea.
Chiar dac fusese crescut ntr-un mediu n care se simise
venic protejat i n siguran, faptul acesta nu-i altera curajul
de a nfrunta o situaie diferit.
ndrznise s vin la ferm doar cu un singur scop, acela de
a-l convinge pe Ty s-o doreasc din nou, dei Tara era hotrt
s-i ascund inteniile sub masca unei atitudini degajate.
Motivele care o fcuser s se rzgndeasc n privina
cstoriei erau destul de nebuloase, dar Tara le considera
lipsite de importan, aa c evita s le analizeze pentru a afla
adevrul. Decizia era luat. ntreaga ei atenie era acum
concentrat asupra rezultatului. Era hotrt s obin ceea ce
dorea chiar de ar fi fost s renune la orice altceva.
Un clre suplu, cu pr lung, apruse la dreapta IurTy i se
ndrepta mpreun cu acesta spre ciread. Tara nu-i ddu
seama c avea de-a face cu o femeie dect n clipa cnd
clreul" ntoarse capul, artndu-i profilul cu linii clasice i
obrazul fin ca mierea. Pentru prima oar, Tara i puse
problema unei posibile concurene locale.
*
Toat dimineaa, echipele lucrar n condiii de ploaie i
mocirl; picioarele cailor se afundau pe jumtate n noroi la
fiecare pas. Dup amiaza trziu, soarele i vntul aspru de
peste zi i desvrir efectul i terenul se usc, devenind tare.
ca cimentul; se crear n schimb denivelri i crevase n care se
putea aluneca cu uurin. Dificultile acestea necesitau mult
efort din partea cailor, de aceea clreii i schimbau mai jjes ca
de obicei.
Ty era preocupat s scoat aua de pe calul su, cnd auzi
n spate tropot de copite. ntoarse capul i-l zri pe tatl su
clare pe un armsar de culoarea fierului, la numai civa pai
de el.
- Doreti ceva? ntreb Ty continund s desfac una din
curele.
- Tara o s stea aici doar cteva zile. Depinde de tine, dac
vrei s vii disear acas, ori preferi s rmi cu echipa.

178

JANET DAILEY

- O.K.
Tatl su ddu pinteni calului i porni n galop uor.
Rmas singur, Ty sttu cteva clipe s se gndeasc la
opiunea pe care i-o oferise Chase - a fi cu Tara sau departe de
ea. Lucrurile pe care i le spusese fetei puin mai devreme erau
adevrate. nc o mai dorea, ca la nceput, dar inima ncetase
s-i sngereze. n plus, de data aceasta, ea era cea care l
cuta i nu invers. Ty simea o satisfacie pervers din acest
motiv. Jessy l numise prost, dar cum putea un brbat s
doreasc cva atta timp i s refuze atunci cnd obiectul
dorinei n sfrit i se oferea?...
*

Rsetele ei se auzeau pn n sufragerie, amintindu-i lui Ty


de un sunet cristalin de clopoei. Se ntreb ce putuse s spun
sora lui ca s-o fac pe Tara s rd. Cu un efort, i retrase
privirea dinspre ua pe care ieise fiica lui Dyson cu puin timp
nainte, ca s duc farfuriile murdare la buctrie.
n timpul cinei, conversaia fusese vioaie i animat; mama
lui i cu Tara comparaser impresii despre rile europene pe
care fiecare din ele le vizitase i o ncntaser pe micua
Cathleen cu peripeiile lor. Cele trei reprezentante ale sexului
frumos se purtau ntre ele ca surorile. Cnd sosi momentul s
se strng masa, Tara se oferi cu toat naturaleea s ajute,
dei Ty nu-i mai amintea s-o fi vzut vreodat preocupat de
treburi casnice. i frec gura cu mna, ntr-un gest preocupat i
totodat nelinitit. Fumul albstrui de igar plutea lene prin
faa ochilor si. Uitndu-se ntmpltor spre captul mesei, Ty
vzu c tatl su l privea.
- Nu lua decizii pripite, Ty,
Buzele tnrului se strnser rigid.
- Cred c-am s ies puin Ja aer.
Se ridic de la mas. Casa devenise prea strmt de cnd
se afla Tara acolo i pericolul unor decizii pripite era iminent.
Ajuns pe veranda spaioas, Ty se opri s-i aprind o igar,
apoi se rezem de balustrada alb de marmur. Cerul ntunecat
vibra de stele; una tocmai cdea lsnd o dr albicioas n
urm. Deasupra capului su sclipea o lun plin, asemeni unei
perle gigantice montate ntr-un set de diamante - stelele
dimprejur.

ULTIMUL CALDER

179

Brun i vie ca i cerul nstelat, blnd i nvluitoare ca o


briz, Tara era un cntec de noapte, plin de mister i
frumusee. Ea era esena visului unui brbat - feminin i
ademenitoare, dulce i seductoare ca un miez de noapte.
Trgnd un ultim fum din igar, Ty arunc jos chitocul i
privi mica stelu stacojie ce nscria un arabesc pe cerul
ntunecat. Ua din spatele su se deschise, dar Ty i oeli
voina i rmase nemicat fr s se ntoarc. Auzi civa pi
uori apropiindu-se de el.
- mi dai voie s vin lng tine?
Tara nu atept nici un rspuns i i strecur mna pe sub
braul lui; cldura trupului ei invad simurile lui Ty care deveni
deodat contient de rotunjimea snului ei n contact cu carnea
lui musculoas.
- Dar ai venit deja, rosti'el ntr-un trziu, cu voce aspr, i i
smulse privirea din ochii ei.
Tara i studie ireat trsturile. Zri flacra dorinei adnc
ngropat n ochii negri ai brbatului. Chiar dac vorbele lui erau
reci, ardoarea era nc acolo. Observ ridurile fine care ddeau
un iz de maturitate feei lui tinere. Frumuseea lui era acum pur
masculin, robust i expresiv. Ceva i spunea Tarei c n
curnd rezistena lui avea s cad i aceast certitudine o fcu
s ntoarc la rndul ei privirea n direcia n care se uita Ty. La
mic distan se desfura un evantai de lumini degajat de
multitudinea de cldiri ce i adposteau pe angajaii fermei
Triple C. Copacii de pe malul rului i ntindeau ramurile
nchipuind o pnz de pianjen fantastic pe fondul strveziu al
nopii. De undeva dinspre grajduri se auzi un nechezat de cal.
- Parc ar fi un orel, murmur Tara. Attea lumini, attea
cldiri...
- ntr-un fel asta i este. Practic, trim independent pe baza
rezervelor proprii de ap, a staiei electrice auxiliare, a
sistemului de canalizare i a celorlalte faciliti. Avem dou
maini de pompieri, un service privat, o coal elementar, un
sector veterinar, o clinic de prim ajutor i un magazin.
- A vrea s le vd pe toate.
Tara oft i se trase mai aproape de el.
- E mai rcoare n zona asta dect am crezut. Ce ar fi s-i
pui brau! n juml meu ca s m nclzeti?
- Ce ar fi s mergi nuntru i s-i iei o jachet?

180

JANET DAILEY

Dar Ty nu se mpotrivi cnd ea i lu braul i i-l petrecu pe


dup umeri ghemuindu-e la adpostul umrului lui.
- E mai bine, nu-i aa?
- nceteaz, Tara.
- M bucur c ai venit acas n seara asta.
Nu att cuvintele ct felul n care le rostea ea era important
- ca i cum ar fi fost deja casa lor i ea s-ar fi aflat acolo s-l
atepte n fiecare sear. Buzele ei pline nlate spre el preau
s-l invite. - Nevoia era prea puternic i obinuina de a le
sruta prea adnc ntiprit n memoria lui Ty. nainte ca gura
lui s-i ating buzele, Tara i nconjur gtul cu braele i chipul
ei se topi ntr-al lui.
Contactul fierbinte l lu aproape pe neateptate i Ty voi s
se smulg din mbriare, dar braele ei subiri se ncordar
silindu-l s continue. Buzele ei le sorbeau pe ale lui mucndu-le ncet pn cnd Ty i simi sngele pulsndu-i cu atta
putere n creier, nct gndurile l prsir cu totul. Se simi
deodat furios pe propria lui slbiciune care l transforma ntr-o
jucrie n minile ei. li nfca minile i se descotorosi dintr-o
micare de strnsoarea braelor ei. Dar furia nu-i retez acea
dorin care-l fcea s tremure.
- S nu te joci cu mine, o fulger el.
- De ce trebuie s fii att de dramatic?
Enervarea rzbtu n tonul ei pentru o fraciune de secund,
apoi Tara i relu tonul senzual.
- Nu-i lai unei fete nici un dram de mndrie.
Vocea ei cu accent trgnat era provocatoare vesel.
Am traversat aproape jumtate de continent ca s-i spun
c am greit, s ncerc s repar eroarea de atunci. Ce trebuie
s fac ca s te conving s m opreti aici?
- De ce? Ca s m chinuieti din nou?
Faa lui Ty era contorsionat; un freamt pusese stpnire
pe fiecare fibr a trupului lui.
- Nu.
Ea plec fruntea i l privi ntr-un fel promitor, totui reinut.
- tiu, cuvintele nu sunt de ajuns. Dar d-mi o ans s-i
art adevratul lor sens.
El o asculta, contient c-i era peste putin s-i nfrng
dorina de-a o avea n preajm.
- Ii dau o ans, dar nu ncerca s tragi i alte sfori.

ULTIMUL CALDER

181

Era hotrt s se lase greu.


Tara nelese lucrul acesta. Pentru o clip, ntrevzu o
ocazie n viitor, cnd avea s fie nevoit s i se dea pe
de-a-ntregul i s accepte toate condiiile lui. n loc s urasc
acel moment de abandon absolut, se simi copleit de
plcerea anticipaiei. Fusese ntotdeauna att de prudent cu
emoiile ei, nct gndul de a se lsa o singur dat prad lor o
nfiora plcut.
- Ne vom distra mpreun. Ai s vezi.
Ochii ei ntunecai sclipeau sugernd secrete tiute numai
de ea. Ty nu tia ce se petrecea n mintea Tarei, dar sclipirea
ademenitoare i sigur din ochii ei i aprinse tot sngele.
- S mergem nuntru, pn nu rceti.
*

- Spune-mi, tticule.
Bra la bra cu tatl ei> Tara l nsoea la avionul care i
atepta. Ridic privirea surztoare spre E.J.
- i-ar plcea dac a deveni doamna Calder?
Vizita acestuia la Triple C. fusese scurt i nu le permisese
celor doi s schimbe nici un cuvnt n intimitate.
Dyson se uit la ea mndru i amuzat.
- T y s-a prins n plas, nu-i aa?
- Nu complet, dar o s se prind.
Tara inspect mprejurimile cu un aer de stpn. Dincolo
de hangarul care adpostea un avion i cteva elicoptere, se
zrea multitudinea de acoperiuri din cartierul lucrtorilor i
faada impozanta de la Homestead; mai departe pmntul se
ntindea vast, nesfrit. Dyson observ cu un zmbet reinut
expresia ei posesiv.
- Deja te vezi n postura de castelan, nu-i aa?
- ntr-o zi am s fiu.

Era convins de asta, absolut convins.


Rznd n sinea ei, i se adres iar lui Dyson.
- A i putea sta departe mai mult de o lun, nu-i aa? Gseti
tu o scuz ca s-i amni ntoarcerea.
- A putea, dar am cteva ntlniri importante pe care n-am
de gnd s le amn, nici mcar pentru tine.
- Aici? Cu cine?

182

JANET DAILEY

- Cu civa dintre vecinii lui Calder. De fapt, m ntorc peste


trei sptmni, dar am s rmn n Miles City, apoi trec pe aici
imediat ce termin.
- Dac sunt vecini, de ce nu stai aici?
- Fiindc nu-mi place s fac afaceri n casa altcuiva, zise el
rspicat. i, n plus, m ndoiesc c lui Calder i-ar plcea s
aud ce planuri am. E mai bine s afle despre ce e vorba, dup
ce le-am aplicat deja. Ar putea ncerca s-i influeneze pe
vecinii si s-mi refuze trgul, aa c-i mai bine s nu m iau n
coarne cu taurul principal.
- Ce intenionai tu i cu Stricklin?
Tatl ei avea din nou aerul acela misterios care i aprea pe
chip de fiecare dat cnd punea la cale ceva mre, o nou
lovitur.
- Nimic care s te intereseze pe tine.
Se opri lng ua deschis a avionului i se aplec spre
Tara s-o srute pe obraz. Apoi clipi glume diritr-un ochi.
- N-am s-i spun s fii cuminte. n schimb, i urez succes.
L-ai fcut pe Ty s te atepte destul lng main, acum fugi.
O plezni uor pete ezut cu afeciune printeasc i privi
gnditor n urma ei timp de o secund, apoi se urc n avion.
Planurile lor separate aveau n cele din urm s se nlnuie
perfect.
Stricklin se afla deja n avion, instalat pe locul su, cu
centura de siguran legat. Dyson i salut cu un semn scurt
din cap i se aeza vizavi de el.

- Cred c tinerelul la are s pice n mrejele ei, Stricklin, zise


el i arunc o privire pe fereastr spre cuplul de lng main.
- Ce zici de pereche?
- E ideal, rspunse cu convingere partenerul su.

14

Strngerea vitelor se ncheie dup o sptmn i lui Ty i se


repartizar munci n mprejurimile reedinei, n loc s fie trimis
la vreuna din taberele de frontier ale fermei ca de obicei. Cum
Tara i exercita prerogativele de musafir, prelungindu-i
somnul n fiecare diminea, cei doi arareori se ntlneau pn
dup-amiaz. Tara era liber s-i petreac restul timpului dup
cum dorea. Maggie Calder o luase ntr-un tur al sectoarelor fer
mei; vizitaser coala compus dintr-o singur sal i magazi
nul care furniza diverse articole de bcnie, mbrcminte i
feronerie."
*
Tara gsi c toate acestea erau fascinante, dar ar fi preferat
s le viziteze n compania lui Ty. Era iritat c aveau att de
puin timp la dispoziie s stea mpreun. Uneori se ntreba
dac lui Ty i era dats se i lih n e a s c , dup toate muncile
acelea care l acaparau complet zi de zi.
Tara cobora cu pai lenei scara, plimbndu-i mna pe
balustrad; se ntreba cum avea s-i umple acea dup-amiaz
de smbt. Ua de la intrare se deschise brusc i se trnti cu
putere n urma lui Cathleen. Tara se uit la fat cu un interes
subit. Poate va reui s-o conving pe Cathleerf s-o duc Ia locul
unde lucra Ty.
Bun, Cat, i zise ea, folosind diminutivul obinuit cu care
era alintat fetia.
-T a ra ! Te cutam.
Cathleen i schimb direcia i se opri la captul treptelor;
alergase i respira ntretiat.
'Ty nii-a spus s te anun s te mbraci cu nite haine de
clrie. O s fie aici ntr-o jumtate de or cu caii.
Aa, pur i simplu! El pocnea din degete iar ea trebuia s
vin alergnd. Tara i simi nervii ascuii ca epii unui arici, i
fcu uh efort s se stpneasc.

184

JANET DAILEY

- Lordul comand i doamna se supune, murmur ea.


- Cum adic?
Cathleen se ncrunt cutnd s neleag.
- Nimic, pisicuo.
Se ntoarse i porni napoi pe scar.
- O jumtate de or nu nseamn prea mult timp. Trebuie
s-i dau zor.

Mimnd o grab disperat, Tara i trimise un surs pozna


fetiei din vrful buzelor i merse s se schimbe. Dup mai bine
de patruzeci de minute, ieea din cas. Nervozitatea de pe faa
lui Ty pli, fcnd loc unei admiraii reinute care o asigur pe
Tara c minutele irosite n oglind nu fuseser zadarnice. De la
jacheta cu franjuri, la jeans-ii scumpi i cizmele italieneti de
cowboy, Tara era mbrcat n cel mai rafinat stil western,
potrivit ultimelor nouti oferite de magazinele de lux din Texas.
- M-am gndit s facem o plimbare mai lung n dupamiaza sta, zise Ty. Pn acum ai vzut focurile doar din
avion sau din main.
- Mi-ar face plcere. E un lucru pe care am dorit mult s-l
fac mpreun cu tine.
Ty o susinu s urce pe spinarea murgului neastmprat
adus anume pentru ea, se ajgur c scrile erau fixate bine
sub picioarele clreei, apoi nclec i el pe calul su.
mpreun pornir mai nti spre; nord, apoi spre vest, htr-un
galop potolit; parcurser astfel cteva mile. Lsar n urm
cldirile i se aveaturar mai departe, n inima hotarului ntins
presrat de coline i vi; deasupra lor, soarele "era un disc de
foc pe cerul gigantic, iar orestele munilor ndeprtai se profilau
ca nite nori fumurii la orizont. Pe mile ntregi peisajul rmnea
acelai. Pustietatea lui era aproape opresiv i Tara ajunse s
se simt ca un obiect minuscul pierdut n infinit.
n cele din urm, Ty i struni calul la poalele unei coline
turtite i desclec ajutnd-o pe Tara s fac la fel. i lsar
caii priponii de un trunchi de copac i urcar pe platoul de unde
se putea urmri panorama inutului. Stnd n picioare alturi de
Ty, Tara se sim i copleit de tcere i imensitate. Sufletul tot
prea a-i fi secat asemeni unei fntni pustii; cuprins de
nelinite, se apropie mai mult de Ty. El o privi scurt; apoi i lu
mna i i mpleti degetele cu ale ei, ca pentru a-i insufla curaj.
Cnd tnrul ncepu s-i dea explicaii despre limitele

ULTIMUL CALDER

185

domeniului Calder, indicnd punctele ndeprtate de frontier,


Tara percepu mndria calm din tonul iui i o absorbi n
propriile ei sentimente. De pe acest platou, ncotro priveai cu
ochii, totul aparinea familiei Calder.,i avea s-i aparin i ei.
- Exist o anume mreie n toate astea, nu crezi? zise ea
cnd el termin de povestit; dar nu menion nimic despre
melancolia pe care i-o evoca peisajul.
- inutul acesta are capacitatea de a ngenunchea un om i
a-l face s-i vad. propria msur, ncuviin Ty.
Ea nu dorea s aud o asemenea Filozofie.
- Dar tu eti un Calder, Ty! Tu poi face i poi fi tot ceea ce
doreti. Cu puterea i influena familiei tale, ntr-o zi ai putea
deveni guvernator al acestui stat.
Dup ce avusese mult timp de luptat pentru a-i dovedi
capacitatea fa de cei din jur, ncrederea neprecupeit a Tarei
atinse o coard sensibil din fiina lui Ty. Totui, el zmbi,
amuzat de sugestia ei.
- A m spus ceva nostim? ntreb ea ntructva iritat de
reacia lu i.
-B unicul meu avea o filozofie despre politicieni. Tata mi-a
explicat-o odat, zise el, continund s surd n timp ce privea
n deprtare. Sun cam aa De ce s fii tu nsui guvernator,
cnd poi s cumperi unul?"
A fi fora care manipuleaz din culise era un proiect
atrgtor. Pulsul Tarei deveni mai rapid n vreme ce studia
expresia inteligent i hotrt a trsturilor lui Ty, ambiia
nestrmutat care umbrea uor fruntea tnrului.
- T e iroseti jucndu-te de a cowboy-ul, Ty, i zise ea ferm.
Cu educaia i studiile tale, ai putea face mult mai mult. Tatl
meu are o prere foarte bun despre tine. Pur i simplu nu
neleg de ce te afli aici, lucrnd ca un muncitor obinuit, cnd ai
putea face lucruri mai importante i care s merite osteneala. *
- nv treburile fermei pornind de la munca de jos, cum s-ar
spune, zise Ty.
- De ce? Nu conteaz ca tu s cunoti fiecare ndeletnicire,
atta timp ct poi plti oameni care s-o fac. Tatf tu e un om
minunat i l admir foarte mult, dar metodele lui sunt jalnic de
demodate.
Tara i temper imediat afirmaia.

186

JANET DAILEY

- Nu c-a dori s-l critic. Dar vreau s te bucuri de succes i


s-i foloseti calitile aa cum se cuvine.
- Mi-am luat un angajament fa de tatl meu. Poate c ie
i vine uor s-i iei napoi cuvntul fr nici un fel de scrupule,
dar eu gndesc altfel, rosti el argos i voi s plece.
- Am stricat toat plimbarea! nu-i aa? spuse Tara pe un ton
de scuz. mi pare ru.
- E pentru prima oar cnd te aud spunnd asta. Fcu o
pauz, dorind s cread spusele ei, totui, doar cu cinci minute
n urm, ncercase s-i impun propriile ei ambiii asupra
vieii lui.
- Prima oar, nu-i aa?
Tara ncepu s rd.
- Am greit att fa de tine nct mi se pare c va trebui
s-i ceresc toat viaa iertare.

El i arcui o sprncean.
- Ei, asta chiar ar putea fi o experien nou.
- Exist multe alte experiene pe care nu le-am trit
mpreun.
Tara se apropie de el i i plec blnd capul c ( j un gest pe
care fetele par a-l nva nc dinainte de a prsi leagnul. De
data aceasta, Ty o cuprinse n braele lui i o srut ptima,
respirnd apoi din greu. Ea i plimb o unghie pe conturul
adumbrit al buzelor lui.
-n c m mai iubeti, nu-i aa, Ty?
Susurul vocii ei era de ajuns pentru a-l da gata pe Ty. O ls
i porni spre locul unde se aflau caii; ar fi vrut s rup n frnturi
vraja pe care ea o esuse din nou n jurul lui.
*

Chase i parc maina dinaintea localului lui Sally fr s


observe la nceput rulota poposit la umbra cldirii. Apoi, cum
botul mainii era ndreptat n btaia soarelui, privirea lui Chase
fu atras de luciul strlucitor al carcasei metalice. Prezena
autovehicolului strni interesul lui Chase care i schimb
direcia i veni s cerceteze obiectul ndeaproape. Rulota er
conectat printr-un cablu electric cu buctria restaurantului; un
strat gros de praf acoperea pereii metalici, sugernd c main
parcursese de curnd un drum lung. nuntru nu se zrea
nimeni, dar ferestrele erau larg deschise, semn c rulota era

ULTIMUL CALDER

187

locuit totui de cineva. Chase inspect numrul de


nmatriculare i se ncrunt uimit cnd descoperi indicativul
statului Texas.
Chase folosi intrarea de serviciu a restaurantului i travers
buctria goal, mergnd apoi spre cafe-bar. O gsi pe Sally
aranjnd solniele pe mese; n jur nu se vedea nici un client.
- Bine-ai venit, Chase. Chipul ei blnd se lumin de bucuri.
Te-am vzut pe geam i pe urm m-am ntrebat unde ai
disprut.
Continua s toarne sare dintr-o chesea de sticl.
- Eu termin imediat. Toarn-i singur cafea.
- Am vzut o rulot parcat lng intrare.
Chase Ig o can de pe raftul de plastic i o umplu cu cafea.
- A cui e?
- A unuia, Bolton. De fapt, sunt trei ini care locuiesc n ea,
dar cred c Bolton e proprietarul. Au venit... smbt, cred, i
mi-au cerut s parcheze rulota aici i s o lege la instalaia mea
electric. Mi-au oferit aptezeci i cinci de dolari pe lun, dar
n-am putut s accept att de mult. Aa c le-am luat doar
cincizeci.

- Ce tii despre omul sta?


Chase se ncruntase la vorbele ei.
- E din Texas.
Sally nl din umeri.
- tiu c lucreaz pe undeva pe aici. Toi trei poart cizme
negre ca inginerii. Seamn cu oamenii ia pe care i angajasei
tu ntr-o vreme la sonde - mbrcmintea lor, vreau s spun.
- Nu-mi place deloc s te tiu cu trei strini n curte, mai cu
seam c dormi singur Ja etaj. Nu e prudent.
Ea rse de temerile lui.
- Care e diferena dac se afl la zece metri distan sau la
o sut? Ar fi putut parca rulota oriunde. De ce s ocolesc prilejul
de-a ctiga de pe urma ederii lor aici? n plus, i am la mas
n fiecare diminea i la prnz, ca s nu mai. spun c n ultimele
zile mi-au cerut i pachet la plecare.
- Eti prea ncreztoare, o contrazise Chase.
- E o afacere bun, rspunse calm Sally. i, oricum, n
fiecare noapte nainte de-a merge la culcare, m asigur c uile
i ferestrele sunt bine zvorte. Iar dac se ngroa gluma, am
i puc. Sally l ironiza cu blndee.

188

JANET DAILEY

- Ct or s stea aici?
-T o a t vara, bnuiesc. Poate mai mult. Unul din ei se
interesa de casele vacante din ora. Voia s tie cine e
proprietarul i dac vreuna din ele e locuibil. Am senzaia c
vor s se stabileasc aici pentru o perioad mai ndelungat.
Terminnd de umplut ultima solni se duse la tejghea unde
sttea Chase bndu-i cafeaua n picioare.
- A r fi bine s vin cineva s locuiasc n casele alee
prsite. Unele din ele n-au nevoie dect de cteva reparai
minore.
- N-au zis pentru cine lucreaz?
Chase persista n investigaiile lui.
- Nu. i au pltit n avans pe dou luni de acum nainte.
Sally zmbi fcnd haz de expresia lui serioas, n sinea ei,
ncntat de grija pe care i-o arta Chase. Instinctul protector al
brbailor era foarte puternic, fcndu-i s doreasc ntotdea
una s alunge rul din preajma fiinelor ndrgite.
Sally i turn o ceac de cafea i trecu n spatele tejghelei
invitndu-l pe Chase s fac acelai lucru.
- Marea nu prea am clieni, remarc ea schimbnd
subiectul. Ce se mai aude cu Ty i prietena lui? A adus-o pe aici
vinerea trecut. Toat lumea din ora face speculaii pe seama
relaiei lor.
- Am impresia c-o s se nsoare cu ea.
- Nu prea pari fericit cnd o spui, observ Sally. E o fat
superb.
- i obinuit cu un stil de via total diferit, adug sec
Chase.
- Asta nu conteaz neaprat. Am avut ocazia s vd femei
nbdioase care s-au mblnzit i au devenit soii i mame
respectabile dup ce s-au mritat.
- Dar sunt i altele care rmn nbdioase i iresponsabile
toat viaa, i aminti el.
- Maggie ce spune?
Chase ddu din umeri.
-M a g g ie e bucuroas de companie. Toate discuiile alea
femeieti despre serate i excursii n strintate i-au cam lipsit.
Femeile de la ferm nu sunt capabile s vorbeasc dect
despre viei, copii sau buctrie. Lucruri mai sofisticate nu
cunosc. Chase i arcui buzele cu dispre.

ULTIMUL CALDER

189

- Maggie i cu Tara se mpac bine.


- Foarte bine. Maggie va putea s-i dea multe sfaturi bune
Tarei, dac Ty i cu ea se cstoresc n final.
Sally prefera s vad aspectul pozitiv al problemei.
- S sperm.
Se nnoptase demult cnd Chase ajunse la Homestead. Se
duse direct n cabinetul lui i, ridicnd receptorul, form un
.numr.
- Alo, Potter! Chase Calder.
- Bun seara, Chase, se auzi rspunsul laconic al erifului.
Cu ce pot s te ajut?
- Am un numr de main i-a vrea s-l verifici.
i ddu numrul.
- Un individ din Texas? O s dureze ceva timp, l avertiz
eriful pe un ton sczut. Care e problema? Ai necazuri cu vreun
ho?
- Nu. E vorba despre o rulot parcat lng restaurantul lui
Sally. Vreau s aflu a cui e, cu ce se ocup proprietarul i orice
alte amnunte.
Fcu o pauz, apoi adug.
- i trimite nite oameni s patruleze n zona aia dup
cderea nopii. Sun-m cum afli ceva.
-A a ani s fac. Apropo... Eu nu mai particip la alegerile
urmtoare. Am de gnd s-mi dau undia jos din cui i s m
duc la pescuit de pstrvi. Am ns un biat bun, l cheam
Dobbins; e gata' pregtit pentru slujb, l-ar prinde bine dac l-ai
ajuta un pic.
- Am s-mi amintesc, Potter.
Chase puse receptorul n furc i se ntoarse, auzind un
zgomot slab. Maggie atepta n prag.
- Vorbeai cu eriful?
- Da, i-am cerut s verifice ceva.
Brbatul avu o ezitare abia perceptibil izvort din reticena
de-a comunica i altcuiva despre descoperirea lui.
- Ce s-a ntmplat? Ai neplceri?
Maggie nu se mulumea cu jumti de rspunsuri, i nici cu
frntura de conversaie telefonic pe care o auzise ntmpltor.
-N u .
Chase se mic agale ctre ea.
-V re a u numai s m asigur c nu voi avea.

190

JANET DAILEY

Rspunsul lui era neobinuit de evaziv i Maggie nu putu


afla pe moment dect un singur motiv pentru aceast atitudine.
- Spune-mi, Chase, insist ea, e ceva n legtur cu Culley?
A fcut ceva?
- N -a r e nimic de-a face cu Culley, o asigur el. Au venit
nite strini n ora. Au parcat rulota lng restaurantuf lui Sally
i o folosesc ca pe un fel de baz de operaiuni. eriful o s afle
cine sunt ei i ce caut aici. Asta e tot.
Sally! Maggie avu impresia c i e lsase o piatr pe inim
i cut n ochii soului ei.
- Cnd ai aflat asta?
- A m trecut acolo dup amiaz. Cnd mi-a spus despre
necunoscuii ia, m-am hotrt s verific.
Chase o msur pe Maggie cu o und de iritare.
-T r ie te acolo singur deasupra cafenelei, adug el
scurt.
.
'
- Sunt sigur c Sally Brogan poate s-i poarte i singur
de grij. N-are nevoie s-o protejezi tu.
Maggie fierbea de gelozie. Un brbat protejeaz ceea ce
consider c-i aparine. n cteva ocazii, Maggie se ntrebase
dac jarul relaiei luivechi cu Sally se stinsese complet.
- Scuz-m. Trebuie s pregtesc masa.
Plec nainte de-a fi apucat s pronune cuvinte pe care s
le regrete mai trziu.

Briza de noapte flutura perdelele de la fereastra dormitorului,


apoi capta dra lene de fum din igara lui Ty absorbind-o n
noapte. iptul sinistru al unei bufnie ascunse n crengile dese
ale copacilor de pe malul rului ptrunse n ncperea iluminat
doar de plpirea argintie a lunii din cadrul ferestrei. La acea
or trzie din noapte, atmosfera era cufundat n linite i
nemicare.
Incapabil s adoarm, Ty sttea lungit pe pat, cu o pern
proptit sub umeri. Se lsase furat de gnduri^ i tristeea l
copleise, laolalt cu un sentiment de nelinite. n ultimele trei
sptmni, atitudinea lui fa de Tara suferise o subtil
schimbare. Frumuseea ei continua s l captiveze; nc o mai
dorea. Dar ceva lipsea totui. Uneori, Ty avea impresia c-o

ULTIMUL CALDER

191

vede cu mai mult claritate dect nainte, dar nu tia exact ce s


cread.
Zgomotul clanei l fcu s tresar uimit; dar se relax
imediat. Era probabil Cat, care se furia n camera lui dornic
de discuie. Sora lui era ca o pasre de noapte, curioas i
venic treaz; uneori sttea s citeasc pn trziu. Vrsta i
spune^ cuvntul; la zece ani, era prea matur pentru jocuri
copilreti i prea tnr pentru distracii de adult.
Ua se deschise ncet. O umbr se ivi n camer aducnd cu
sine pentru cteva clipe o raz de lumin de pe coridor. Ty se
alarm de-a binelea cnd recunoscu halatul strlucitor de satin
ivoriu al femeii care intrase n dormitor. Stinse igara fumat pe
jumtate i se slt n capul oaselor. Pturile alunecar de pe
trupul'su dezvelindu-l pte jumtate.
- Tara, ce dracu faci aici? o ntreb el cu o voce n care se
ghicea deopotriv uimirea i revolta fa de ndrzneala ei.
- Nu pot s adorm.
Tara lunec spre pat nvluit n mtasea strvezie care i
evidenia la fiecare pas conturul minilor i al coapselor.
- Nici tu nu poi s adormi, nu-i aa?
Ty se tulbur i mai mult de tonul ostentativ cu care erau
rostite aceste cuvinte.
- N-ar trebui s vii aici la ora asta, zise el.
Dar nu fcunici o micare, o privi numai cum i salt cu
graie poalele halatului pentru a hgenunchea pe pat. Salteaua
se afund uor sub greutatea ei. Halatul foni uor relevnd
pentru o clip imaginea provocatoare a unui picior gol; apoi
materialul strlucitor o acoperi din nou. Tara ntinse un bra
spre el.
- M-am tot gndit la noi doi i a trebuit s vin s te vd,
murmur ea.
- Dac te-au auzit prinii mei? protest el fr convingere.
Senzualitatea graioas a trupului Tarei i frumuseea
rpitoare a chipului ei erau ca un elixir pentru Ty, trezindu-i
toate amintirile i umplndu-1 de o dorin ameitoare.
- Am avut grij. Nu m-a auzit nimeni.
Tara se ntinse aproape de el, pe pernele ce pstrau nc
forma trupului lui. Pe buze avea o umbr de zmbet galnic,
ademenitor.
- Linitete-e, Ty. O s stm puin mpreun i o s vorbim.

192

JANET DAILEY

- Eti nebun. Ty o privi ncordat.


- Nu era de ajuns c dormim sub acelai acope'ri, acum s
te am i-n patul meu! Ce Dumnezeu, Tara, crezi c sunt de
lemn?
^Rsetul ei sun molatic i cristalin.
- Sper c nu.
Ty se simi scuturat de un fior.
- A i s te dai jos imediat din patul sta, bolborosi el,
amintindu-i prea bine de cteori l chinuise Tara cu trupul ei,
ntotdeauna respingndu-l, ntotdeauna amgindu-l.
Braul lui nconjur mijlocul fetei cu intenia de o mpinge
spre mrginea patului, dar ea i ncolci braele n jurul gtului
lui. Ty nu-i nchipuise niciodat c ea avea atta putere. Se
prbuir amndoi pe saltea. Sub apsarea lui, corpul ei cu
forme micue frigea ca un drug nroit.
Ty ncerc s se srfiulg din strnsoarea femeii, dar braele
ei l cuprinser mai tare i nu-i ddur voie s se ridice.
-n c m mai urti, Ty? Trebuie neaprat s m art
complet lipsit de ruine i obraznic.
Trupul lui se arcui deasupra ei, cu toi muchii ncordai,
rmase nemicat ncercnd s citeasc adevrul pe chipul ei
luminat de razele lunii'
- C e vrei s spui, mai exact, Tara? ntreb el, temndu-se
c ar fi putut-o nelege greit.
- M doreti, nu-i aa? Buzele ei erau ntredeschise i ochii
ei i fixau cu insisten gura.
-T e d o re s c .
Toat foamea i singurtatea anilor petrecui fr ea l
copleir deodat n timp ce o privea.
- Ceri s fii violat, o acuz brutal Ty.
i desprinse unul din brae de pe gtul su i se lungi alturi
de ea pe pat, eapn, dar, tremurnd pe dinuntru. Ea se
rostogoli pe o parte, cu faa spre el. Mna ei subire, alb, i
alunec pe pieptul gol, rsfirndu-i perii'ncreii.
- Ty, iubitul meu prostu. Crezi c-ar trebui s te violez eu?
Buzele ei i atinser uor umrul. Cnd se mic spre el,
minile lui se ridicar s-o ndeprteze, dar se pierdur n
faldurile halatului de mtase n vreme ce buzele ei i mucau
buzele ntr-un srut aprins, jucu. Ty ndur focul chinuitor
care l aa refuzndu-i satisfacia pn ce dorina crud l

ULTIMUL CALDER

193

dobor. Era i el fcut din carne i snge. Rsucindu-i trupul, o


rostogoli pe spate i o pironi pe pat smulgnd satisfacia de pe
buzele ei care acum voiau s-l evite. Ea era toat un freamt
sub el, nelinitit i nerbdtoare. Minile ei i mngiau prul,
cu degete neastmprate. Mici suspine de plcere i dorin i
zguduiau pieptul. i simi pielea lipit de pielea lui n clipa cnd
marginile halatului de satin se desfcur lsndu-i cale de
acces spre goliciunea torsului ei. Minile tui ncepur s-i
exploreze formele gingae, teritoriu pe care dorise atta s-l
cunoasc. Acum i se druia n sfrit, de bun voie. Febra
care-l stpnea nu-i ddu rgaz s judece i-s se ntrebe
asupra motivelor abandonului ei.
Respiraia femeii deveni mai accelerat sub mngierea
palmelor lui. Pielea lui asprit de munci era ca mirghelul,
lsnd n urm zone mai sensibilizate de cum le gsise. Era o
senzaie plcut i Tara se gndi c ntr-adevr, cu Ty lucrurile
sttuser ntotdeauna diferit. Nu mai simea nevoia s-l
ndeprteze. Inima i mintea ei erau cu totul acaparate de el.
Tensiunea cretea n fiina lui Ty i mici broboane de
transpiraie ncepur s-i umezeasc pielea. Dorina fierbinte
care i pulsa n vene nu-l lsa s se piard n preliminarii. Urm
o secund de luciditate n care Ty realiz circumstanele
momentului i ncerc s se retrag pentru a descoperi dac
acele vagi bnuieli pe care le avusese despre Tara erau
adevrate. Dar ea i ncolci picioarele n jurul lui.
- Ty, te rog.
-N u !
-T y !
Dar nu exista nici o pecete a virginitii pe care s-o rup.
Trupul ei cald i lacom l absorbi pe dat. Dup aceea, puterea
instinctului veni s aduc uitarea i s-i lege prin lanuri pe care
timpul n-avea s le frng cu uurin.
*

Respiraia i se linitise, aa cum zcea, pe jumtate sprijinit


de pieptul lui; trupul ei suplu devenise parc mai greu.
- A fost bine, nu-i aa?
Vocea ei molatic era profund i vistoare.
-D a .

194

JANET DAILEY

Mna lui i palp absent coapsa rotund. Privirea lui


rmsese aintit spre jocul de umbre de pe tavan.
Degetele ei i atinser vena de pe gt.
- Nu mai eti ncordat, observ ea. Te-ai obosit prea mult n
ultima vreme gndindu-te i complicnd un lucru att de simplu.
Acum ncordarea i tensiunea au disprut. i a fost att d
uor...
Trupul ei l eliberase i-i druise tihn. Ty nelese c Tara
se ateptase, plin de siguran, ca gestul ei s-l scape de toate
neplcerile care-l frmntau. Dar existau alte nevoi n el - nevoi
pe care dragostea fizic nu le puteau satisface. Se foi lng ea
nelinitit.
- Ty, la ce te gndeti? l ntreb ea vzndu-l c tace.
- La nimic, mini el.
- A fost ceea ce ai dorit, i aminti ea.
- D a ...
Acesta era jocul. O avusese, acum trebuia s plteasc,
ntre ei doi se ntmplase un fapt ce nu* putea fi ignorat i ale
crui consecine nu puteau fi evitate. Cnd foamea l va
cuprinde, avea s-o doreasc din nou, i el tia asta. Ca un
cine, avea s se ntoarc acolo unde gsise hran ultima oar.
Totui, ea fusese aceea care venise la el i detaliul acesta
ar fi trebuit s produc o modificare n contextul prejudecilor.
Fusese n aceeai msur dorina ei ca i a lui. Vina ar fi trebuit
mprit. Dar femeile nu gndesc niciodat aa, mai ales
femeile ca Tara Lee Dyson.
Acesta nu fusese un act ntmpltor. Tara se lsase n voia
contiinei lui. Iar el se culcase cu Tara; acum trebuia s se
nsoare cu ea. Ty se ls convins de gndul acesta. Era ceea
ce dorise tot timpul. Tara reprezenta recompensa, succesul... i
acum toate acestea erau ale lui.
-m tnchipui c-i doreti cea mai grozav i mai pompoas
nunt pe care a vzut-o vreodat Texasul, zise el sec.
Ea scoase un rs scurt, gutural.
- Te cred, scumpule.
Se aplec s-l srute.

15

Jessy se chinuia n zadar s ajung cu mihile la spate ca


s-i ncheie copcile rochiei. U n sentiment de frustrare se
aduga nervozitii pe care Jessy o punea pe seama
temperaturii ridicate din acea diminea de august. Cldura se
acumula treptat n dormitoarele de la etaj ale casei din buteni.
Prsi camera i cobor scara, mergnd la' parter. Un
ventilator n funciune crea o atmosfer de binecuvntat
rcoare n camera unde se aflau cei doi frai ai ei, Ben i Mike,
amndoi Ia vrsta adolescenei. Bieii eraumbrcai n jeans-i
noi, apretai i cu Cmi western" cu nasturi din perle. Ben
netezea cutele plriei de cowboy nou-noue pe care o inea pe
genunchi. Auzind paii ei pe trepte, ridic privirea, apoi i dcte
un cot fratelui su.
- la fii atent la Jesy!
Faa lui ptrat se li ntr-un rnjet.
- Jessy are picioare!
- Aa le zice la chestiile alea dou lungi i albe?
Mke profita de una din puinele ocazii cnd o vedea pe sora
lui mbrcat n rochie, pentru a face haz pe seama ei.
- Arat mai bine dect chestiile alea dou proase pe care
le riumnii voi picioare, rspunse Jessy..
- S te ii cnd or vedea-o bieii pe Jessy, continu Ben cu
o scnteie rutcioas n ochi.
- S te ii cnd or vedea fetele scmoeala aia de pe
obrazul vostru pe care o numii barb, nu se ls.ea mai prejos,
obinuit s pareze insultele.
Ben i pipi grijuliu brbia.
- S-a mai rzleit i arat destul de bine, se apr el.
Dar barba lui tnr era moale i decolorat, ceea ce o
fcea s par neregulat.
- Unde e mama?

196

JANET DAILEY

Jessy arunc o ochead spre buctrie.


- Cred c nc se pregtete, rspunse Mike.
Dormitorul de la parter aparinea prinilor ei. Jessy merse
ntr-acolo i ciocni la u.

- Eu sunt. Pot s intru.


Primind permisiunea, Jessy intr, nchiznd ua n urma sa.
Mama ei edea n faa unei vechi mese de toalet, mbrcat
doar ntr-un combinezon de bumbac garnisit cu dantel. Firele
cenuii de pe tmplele femeii fceau ca prul ei s par mai
deschis la culoare. Se aplec dinaintea oglinzii ca s-i aplice
fardul i zri imaginea lui Jessy.

- Nu pot s-mi nchei rochia.


Jessy se apropie de toalet.
- mi place cum i vine rochia asta.
Judy Niles se uit cu o expresie aprobatoare la fiica ei, apoi
i ntoarse atenia spre oglind.
- Sunt bucuroas c te-ai decis S-i cumperi o rochie nou,
mcar acum.
- O petrecere n cinstea miresei lui Calder e o ocazie
Special, zise Jessy cu o nuan tioas n glas.
- M ntreb cum arat mireasa.

Judy folosea o batist pentru a-i terge rujul.


- Nu i-a cere unui brbat s mi-o caracterizeze. Brbaii nil
tiu s vad dincolo de o fa drgu. ~
- Jessy, ce-ai cu ea?
Mama ei se ntoarse, surprins de nota cinic din vocea lui
Jessy.
- Nici mcar n-o cunosc. Oricum, nu conteaz.
Jessy oft ncercnd s-i controleze iritarea care-i sttea ca
un ghimpe n inim. Suferea. Nu voise s mearg la aceast
petrecere s-o ntlneasc pe femeia incredibil de frumoas cu
care se nsura Ty. Toat viaa ns i se spusese c trebuie s
nfrunte laormile neplcute i mndria nu-i permitea s fug nici
de ast dat.
- N-ai s te distrezi niciodat la o petrecere dac eti n
starea asta, declar mama ei i se ridic n picioare. Era tot att
de nalt ca Jessy. Punndu-i minile pe umerii fiicei ei, o
mpinse pe scaun.
- Stai jos, am s-i perii prul.

ULTIMUL GALDER

197

Pe vremuri, cnd Jessy era doar o copil, mama ei obinuia


s-i perie prul n fiecare noapte, pn cnd l fcea-mtsos i
strlucitor, iar Jessy se simea pentru scurt vreme frumoas ca
o prines din poveti. nchise ochii i ls mngierile ritmice
ale periei s-i aline sufletul chinuit. Dup cteva minute, mama
ei ncepu s-i netezeasc i s-i aranjeze uviele blonde n fel
i chip.
--ntotdeauna, cnd aveam o feti mic, m gndeam c
ntr-o zi voi face lucrurile astea pentru ea, dar n schimb te-am
avut pe tine, glumi mama ei. Ai ochi frumoi. Ar trebui s
foloseti puin fard de pleoape.
- A arta ca o cioar vopsit, rspunse Jessy cu ochii
nchii. i-n plus, mi-m dat cu rimei.
- Las-m s nCerc puin. >
Jessy o auzi pe mama ei rscolind printre cutiile cu farduri.
- Acum, ine-i ochii nchii.
- N-are rost, mam.
Totui Jessy se supuse rbdtoare i o ls pe mama ei -i
aplice pudra colorat pe obraji i pe pleoape.
- Acum, uit-te.
O pereche de mini orient capul lui Jessy spre oglind i
fata deschise ochii s vad rezultatul.
- E o vorb, murmur mama ei. Urt n leagn, frumoas
la mas.
Jessy se uit uimit la propria ei imagine. Soarele i
nuanase prul fcndu-l blond strveziu. uviele grele, dese i
ncadrai\faa i i curgeau ondulate pe umeri. Machiajul nu era
foarte vizibil, dar i scotea pomeii n eviden i i fcea ochii s
par mai ntunecai i mi misterioi. Gu ct se privea mai mult,
cu att se recunotea mai puin. Timp de cteva secunde, fu
tentat - apoi ntinse mna dup batist s se tearg.
- Jessy, ari minunat! protest mama ei.
- Mam, asta nu sunt eu, explic ea, serioas i rbdtoare.
Eti bun S-mi nchei rochia?
Ua dormitorului se deschise i tatl ei intr ncruntat
nuntru.
- V mai gtii mult? Trebuie s fim devreme acolo, ca s
aranjm mesele.
- Doar s-mi pun rochia, rspunse mama ei.

198

JANET DAILEY
*

Cei venii-mai devreme ca s dea o mn de ajutor la


pregtirea locului de festivitate erau att de numeroi, nct
nimeni nu observ lipsa lui Jessy, cnd aceasta se deprt
agale de ei. Ca de obicei, se ndrept spre grajdurile de cai,
umbrite i ntunecate, mirosind a fn i a duhoare de animal,
nuntru era linite, doar din cnd n cnd se auzea sunetul
vreunei copite lovite de pmnt sau fonetul unei cozi alungnd
o musc.
Jessy pi pe trotuarul de ciment mturat proaspt, doar pe
alocuri cu fire de paie. Sandalele ei cu tocuri joase nu fceau
nici un zgomot n timp ce pea pe lng staule, oprindu-se
ocazional ca s mngie cte un bot catifelat i curios ntins
ctre ea. Dmtr-un staul ndeprtat se auzi deodat nechezatul
unui cal agitat, urmat de ndemnul molcom al unui brbat. Pe
buzele fetei nflori un zmbet bucuros; ghicise c vocea
aparinea btrnului Abe Garvey. Trecuse mult timp de cnd
Jessy vorbise ultima oar cu acesta. Lui Abe i plcea mult s
povesteasc i avea ntotdeauna pregtit cte o istorioar din
vremurile vechi pentru cine dorea s-l asculte.
Jessy se ndrept spre staulul din capt i se aplec peste
poart cu grij, s nu-i murdreasc rochia.
- Bun ziua, se adres ea siluetei ntunecate ghemuite pe
vine lng picioarele calului rocat.
Omul se ridic i Jessy ncremeni recunoscndu-l pe Ty
Calder.
Ty ridic scurt dintr-o sprncean auzind c fusese
confundat cu un btrn cocrjat i chiop; apoi i vzu mai
departe de treab.
- Abe a plecat acas s se schimbe pentru petrecere.
- Oh! Avei un cal nou? _
Jessy cunotea toi caii de la ferm. Calul rocat fcea parte
din categoria celor pe care, de regul, i ndrgea de la prima
vedere.
/
- E o iap. Cadoul meu de nunt pentru Tara. Am eslat-o
ca s i-o druiesc Tarei n dup amiaza asta, explic el.
- Fiindc veni vorba de mireasa ta, ea unde e?
- Sus n cas, mi nchipui.
Ty lovi uor cu palma crupa iepei, apoi veni lng Jessy.

ULTIMUL CALDER

199

Ochii ei l studiau cutnd semnele schimbrilor datorate


cstoriei. El i cu mireasa lui plecaser dup cstorie care
avusese loc n Texas, ntr-o cltorie de nunt ce durase trei
sptmni. Dar expresia lui Ty nu arta destins i ochii lui
plictisii nu relevau nici un gnd.
- Te-ai nsurat att de repede, c nici n-am avut timp s-i
transmit felicitri, i zise ea.
- Mulumesc
Privirea lui i cerceta faa ca i cum ar fi dorit s afle acolo
lucrul care l deranja.
- Tu cnd ai de gnd s-i gseti un brbat, Jessy?
- Ce te face s crezi c-a avea nevoie de unul?
ntrebarea lui o rnise.
Ty rse rguit, sec.
- ntotdeauna ai fost ncrezut, nc de cnd erai putoaic.
Puse un picior pe speteaza porii i ateriz de cealalt parte,
lng Jessy. Iapa se sperie i se ddu napoi.
- Uurel, fetio, o liniti Ty, apoi i vorbi iarjui Jessy.
- Cred c-i timpul s merg s m schimb pentru petrecere.
Purta o pereche de jeans-i vechi Levis i o cma
decolorat cu mnecile suflecate.

- Ne vedem mai trziu.


Ty porni spre ieire, apoi se opri i se ntoarse spre ea.
- Pori rochie! zise el. Mi s-a prut mie c vd ceva nou.
O msur din cap pn-n picioare, descoperind parc
pentru prima oar formele feminine ascunse pn atunci sub
haine brbteti.
- i st bine.
- tiu.
Sprncenele lui se mpreunar i pe frunte i apru o cut.
- Nu tiu dac am s te neleg vreodat, Jessy, murmur el.
-A c u m ai o nevast. Pe ea trebuie s-o nelegi, i aminti
Jessy i l vzu retrgndu-se ncet, apoi disprnd pe u.

- Unde e Tara? ntreb Ty de cum intr n cas.


- La etaj, l inform Cathleen. Nu tiu ce a mutat pe acolo,
dar a fcut foarte mult zgomot.
Srind cte dou trepte deodat, Ty urc scara i se duse
direct n dormitorul principal. Cnd intr, Tara sttea n picioare

200

JANET DAILEY

n mijlocul camerei, cu un deget lipit de buze i contempla un


scaun. Era mbrcat cu un halat galben, transparent, din
trusoul ei.
- Bun dimineaa, iubitule, l ntmpin ea pe un ton absent,
abia arunchdu-i o privire.
- Ce faci?
Ty travers ncperea i se apropie de ea cu un aer
indulgent. Abia sculat din pat i fr umbr de fard pe fa,
Tara rmnea cea mai atrgtoare femeie pe care o vzuse
vreodat.
-n c e rc s m decid unde s pun acest scaun, rspunse ea,
degajndu-se de minile lui care ncercau s-i cuprind mijlocul.
- Nu, Ty. ncerc s rezolv problema asta.
- Ai aranjat mobila, observ el privind n jur. Ar fi trebuit s
te pregteti pentru festivitate.
- Nu se Supr nimeni dac ntrziem, rspunse ea
fluturnd din mn cu nepsare.
n secunda urmtoare, se ntoarse spre el i-i apuc friinile
n palmele ei.
- Nici nu tii ce bine m simt!
Se uit mprejurul camerei spaioase i pieptul i se umfl de
o bucurie triumftoare.
-A c e s ta e coliorul nostru i numai al nostru. Abia atept
s-l aranjez!
- Va trebui s atepi, fiindc acum va trebui s te pregteti
de petrecere. Prinii mei au fost foarte generoi s ne
druiasc dormitorul principal i camera de zi alturat,
ncuviin el i o trase mai aproape ca s-o srute.
Dup o atingere fugar, Tara se retrase brusc.
- Miroi a cai. Strmb din nas. Mai bine ai merge s-i faci
un du, nainte s-mi mprumui mirosul tu.
Afar se auzi zumzetul motorului unui avion. Tara se repezi
la fereastr.
-T reb u ie s fie tata cu Stricklin. Adu-mi aminte s-i cer
s-mi trimit scrinul acela vechi. S-ar potrivi de minune aici
n col.
*

eriful Potter gsi un loc la umbr unde briza venit dinspre


ru s-l poat ajunge. De pe scaunul su, avea o viziune larg

ULTIMUL CALDER

201

asupra cortului, a meselor i a majoritii celor prezeni. Fr s


se osteneasc, vedea mai fiecare micare. Se tolnise pe
scaun cu picioarele ntinse n acea atitudine degajat care-l
caracterizase dintotdeauna i care se accentuase odat cu
vrsta. Avea pieptul ngust i oldurile late, iar prul rrit i
acoperea parial fruntea cu uvie albe.
Dei l remarc pe Chase Calder apropiindu-se, nu se ridic
i nici nu-i modific poziia. Cu o scobitoare n gur i sugea
dinii, culegnd ocazional cte o firimitur rtcit dintr-o gaur
sau dintr-alta. Atept pn ce Calder se opri lng el, nainte
de-a cltina din cap n semn de salut.
- M bucur c-ai venit, Potter.
Chase lu un scaun gol de sub copac i se aez pe el.
- N-am vrut s pierd ocazia unei mese bune.
eriful continu s se scobeasc n dini.
- i-am vrut s vd i fata. La vremea mea, am cunoscut
patru Calderi. M gndeam c poate am s apuc s-l vd i
pe-al cincilea.
- Nu m-ar mir, murmur rznd Chase.
Btrnul avea o capacitate de a-i conserva energia i se
inea nc bine, contrazicnd previziunile multora.
-A m vzut o grmad de lucruri la viaa mea. i-am fost
destul de iste ca s le uit n mare parte.
eriful tcu timp de cteva secunde, apoi continu:
- tii, individul la, Bolton, care i-a parcat maina lng
restaurantul lui Sally... Am reuit s dau de urma companiei lui.
Am aflat i cine l-a angajat.
Primul raport sosise n urm cu aproape dou luni, dovedind
c omul era de bun credin. ntruct nu se semnalaser
neplceri datorate prezenei texanilor n zon, Chase ncetase
s se mai preocupe de problem; se vede ns c eriful nu
uitase.
Chase se uit la I cu vag interes.
- Cine?
- G alt ntreprindere din Texas. O companie din Fort-Worth
creia i zice Dy-Corp. Potter continua s priveasc mulimea cu
ochii unui om obinuit s asiste pasiv la spectacolul lumii.
- E aceeai companie care a forat pe terenul tu, nu-i aa?
Socrul biatului tu e proprietarul, dac nu m-nel.
-D a .

202

JANET DAILEY

Chase l cuta cu privirea n mulime pe texan. Nu-i


amintea s-l fi auzit pe Dyson zicnd c-ar vrea s mai foreze n
zon.
- i-aduci aminte de locul la al btrnului Stockman? L-a
preluat o companie din est care a arendat cteva puni. Dyson
a ncheiat un trg cu ei n iunie pentru toate drepturile de
exploatare.
eriful i mut scobitoarea n colul opus al gurii, ca i cum
ar fi obosit s-o in doar pe o parte.
- Bolton pleac i vine n fiecare zi. Nu tiu ce se petrece
acolo. S-ar zice c e secret. Dar nu dup petrol umbl.
- Apa ar fi mai valoroas pentru el.
Urm o pauz lung.
: - l vd pe ORourke colo, adulmecnd pe lng opron,
observ eriful. Ciudat individ.
Chase se uit n direcia artat de erif i descoperi silueta
prelung, osoas a omului, sprijinit de stlpul opronului.
ORourke era ca un coiot - curiozitatea l fcea s se apropie
ndeajuns pentru a vedea ce se petrece n jur, avnd grij totui
s menin distana necesar, ntre el i ceilali, pentru ca la o
adic s-o poat lu la fug.
- Clrete mult.
Arch Goodman i raportase lui Chase despre frecvena
vizitelor lui Culley. Pn n prezent nu existaser necazuri.
- Se pare c nu mai suport s stea nchis.
- E ca un animal care a fost inut n cuc un timp i pe
urm lsat liber, zise Potter cltinnd din cap cu nelegerfe.
Acum trebuie s se mite.
- ORourke a fost dintotdeauna un singuratic. Nu s-a simit
niciodat n largul lui printre ceilali, remarc Chase.
- Acum, trebuie neaprat s fii cu ochii pe tia doi - Dyson
i Bulfert.
eriful scoase scobitoarea din gur i se uit gnditor la cei
doi brbai care preau a purta o discuie amabil pierdui n
mulime.
- Da, domnule, Bulfert merit toi banii i a fost cumprat nu
o dat. Pariez c tie mai mult trucuri politice dect o curv i i irosete banii tot aa de repede.
Urm o nou pauz.

ULTIMUL CALDER

203

- A m auzit c se retrage la sfritul mandatului. M-ntreb


cnd o s nceap s numere baniucu care i-a? cptuit
buzunarele.
- Ce-i asta, e un avertisment?
Chase studie figura erifului, ncercnd s citeasc printre
rnduri.
- E doar o observaie...
eriful abia reui s schieze un zmbet.
- S observ oamenii reprezint -nouzeci la sut din
ndeletnicirea mea. i las pe tinerii proti s-i urmreasc pe cei
ce alearg cu o sut de mile pe or i s culeag beivii de pe
strzi. Nu, eu doar privesc. De aia am stat erif attatimp. Am
privit i am nvat. Eu i-am oferit o informaie... dac i-o prinde
bine...
- i mulumesc.
- Partenerul sta a lui-Dyson - cum l cheam?
eriful l identific pe omul din mulime artndu-l cu un gest
din brbie.
- Individul la nalt, cu prul blond i ochelari.
-Stricklin.
-Stricklin, repet el cu un fel de satisfacie. Are minile
curate. Cltin scurt din cap.
- Niciodat n-am avut ncredere n tipii cu- mini curate.
M-am ntrebat ce-i iface s se spele atta.
Cu un efort se ridic greoi din scaun.
- Cred c ar trebui s merg s transmit complimentele mele
mirelui i miresii i pe urm s m ntorc la slujb.
- Ne mai vedem noi, Potter.
Chase rmase pe scaun privind n umbra btrnului care se
amestecase n mijlocul mulimii. Multe din cele ce se rostiser i
ddeau de gndit.
-T y ...
Tara se aplec la urechea lui.
- Cine e fata aia nalt, cu rochie nflorat? E o persoan
important?
Nu exista dect o singur fat nalt n jur.
- E Jessy Niles. Lucreaz aici.
- C e lucreaz?
- ngrijete vitele mpreun cu brbaii.

204

JANET DAILEY

Ty i arunc o privire amuzat soiei lui i observ expresia


de surpris de pe chipu) acesteia.
- E fata aia nengrijitt pe care am vzut-o atunci?
Tara se ncrunt, nevenindu-i s cread c aa ceva era
posibil.
-ntocm ai.
Ty o studie pe femeia n devenire cu un ochi critic.
ntotdeauna ndrznea i sigur pe ea, Jessy avea ochi
care puteau ptrunde pn n inima unui brbat. Era serioas i
tcut, iar Ty nu era niciodat sigur de ce putea s zac n
dosul acelei expresii de duritate, dac era vorba de indiferen
sau de un sentiment mult mai ascuns. Existaser momente de
rbufnire, cnd Jessy i revelase o personalitate distinct.
Zmbetul slab de pe faa lui ncepu s piar pe msur ce o
urmrea mai atent. n ciuda nlimii ei, Jessy nu avea nimic din
acele- forme ascuite care uresc o femeie. Cnd razele
soarelui ncepur s joace n prul ei auriu, Ty observ aerulmndru cu care fata i inea fruntea sus i tria -nscut a
trsturilor ei. Trupul ei era zvelt, cu un fel .graios de-a slta,
atunci cnd mergea. Era complet femeie, fapt pe care Ty l
recunoscu n sinea sa, uor surprins. O vzuse prea mult timp
mbrcat n haine brbteti, dar acum suspecta c existau
mai multe, lucruri la ea care puteau scpa la prima vedere
atentiei
. > unui brbat.
Descoperirea l tulbur ntructva. Lundu-i privirea de la
ea, Ty se uit cu coada ochiului la Tara ca s vad impresia
acesteia i constat c soia lui l urmrea cu un interes rece. Ty
surse repede pentru a-i ascunde interesul de o secund
acordat altei femei.
- - Nu i-ar plcea s-i vezi cadoul de nunt?
ntrebarea lui elimin orice alt gnd din mintea Tarei, care
uit pe loc de Jessy Niles.

*
n afara grajdului, vntul uiera spulbernd zpada de
noiembrie dintr-un col ntr-altul al curii.
Iapa nchis n boxa spaioas mirosi fnul oferit din belug
de ngrijitor, apoi ciuli urechile, atent la fiecare zgomot i
micare. Continu s-i priveasc pe brbaii mbrcai cu

ULTIMUL CALDER

205

paltoane, care o studiau. Mirosurile acestora erau nc noi


pentru ea. ncepu s mnnce din fn.
- S e acomodeaz, i ddu cu prerea Wyatt Yates,
wrangler* -ul.
- V a trebui s-o inem nuntru peste iarn, spuse Ty. E;
obinuit cu clima din Texas i-frigul de aici o s-i facvru.
Iapa venea s se adauge unei herghelii de iepe de ras pe
care o alctuia Ty. Ferma Triple C crescuse dintotdeauna un
numr mic de cai, doar att ct s acopere necesarul propriu,
dar Ty l convinsese pe tatl su c activitatea se cerea extins
i calitatea animalelor mbuntit.
La baza stocului, se aflasera cteva din iepele provenite din
stirpea lui Cougar. n ultimele dou luni, Ty cumprase alte trei
iepe care se dovediser foarte utile la munc i participaser l
modificarea componentei de ras a hergheliei. n continuare, Ty
era n cutarea a doi armsari pur-snge; Pn cnd avea s
gseasc ceea ce dorea, inteniona s transporte iepele la o alt
ferm, unde s le mperecheze cu un grup select de armsari.
Ty trebuise s efectueze mai multe drumuri n acest scop, i
Tara l nsoise de fiecare dat, transformnd invariabil cltoria
ntr-o combinaie de afaceri i plcere. Ty trebuia s recunoasc
n sinea lui c i plcea s-o scoat pe Tara n lume, contient c
mai toi brbaii l invidiau fiindc avea o soie att de frumoas
i iubitoare.
Lsnd calul n grija lui Yates, Ty prsi grajdul i se
ndrept spre camionet. Nu erau dect cteva sute de iarzi
pn la Homestead,- care se zrea cu toate luminile aprinse n
ntunericul iernii, dar n acest inut nimeni nu mergea pe jos,
atunci cnd putea merge cu maina.
Ajuns n prag, Ty i scutur zpada de pe cizme pe
covoraul din faa uii, apoi intr nuntru. Casa prea tcut i
pustie. Cat era plecat la internat, ceea ce fcea ca locuina s
par mai linitit ca de obicei. Descheindu-i nas'turii jachetei
groase din piele de oaie, Ty travers biroul i camera de zi, dar
nu ntlni pe-nimeni. Att sufrageria, ct i buctria erau de
asemenea goale, dei n buctrie se simea un miros de
mncare la cuptor.

Ty urc la etaj i merse n apartamentul pe care l mprea


cu soia sa. Cele dou camere fuseser ncetul cu ncetul
* wrang/er - omu\ de la ferm care se ocup de caii destinai clriei (n. trad.)-

206

JANET DAILEY<

transformate de Tara care scosese piesele greoaie de mobilier


n favoarea altora mai uoare. Patul cu tblii fusese nlocuit cu d
canapea ,de mrimi considerabile, drapat cu satin auriu.
Perdele noi la ferestre, un covor nou - n mare totul era nlocuit
sau transformt. Ty nu tia niciodat Ia ce s se atepte cnd
intra nuntru. O veioz aezat ntr-un col mprtia o lumin
difuz n ncpere. Ochii lui obinuii cu (umina puternic din hol
avur nevoie de cteva secunde ca s se adapteze la noile
condiii de penumbrr Scondu-i plria, Ty observ flacra
plpitoare a unei lumnare Msua rotund - una din cele
mai recente achiziii din camer - era acoperit cu o fa de
mas din damasc i aternut cu farfurii de porelan i pa
hare de cristal, pentru dou persoane; o pereche de lumnri
ffcii h suporturi de argint ardeau cu flacr glbuie n mijlocul
mesei.
Tara veni din dormitor i se opri o clip vzndu-l pe Ty.
Privind-o, Ty tresri din nou tulburat de frumuseea ei. In
aceast sear, Tara purta o rochie de catifea stacojie; n urechi
dou picturi de diamant sclipeau printre buclele de ebonit ce
luceau moi pe umerii femeii. Tara pi fr zgomot spre el iar el
i deschise braele s-i cuprind trupul mic i frumos.
Dar a i aps numai palmele pe pieptul lui i-i drui un
srut scurt.
- Eti murdar. i-am pregtit totul pentru du.
Minile lui continuar s-i irT umerii ntr-o mbriare
degajat; n timp ce respira aroma prului ei, atenia lui t y se
conceritr^spre decolteul adnc al rochiei.
- Ce-i asta?
Ty se referea la tot aranjamentul - lumnrile, masa
aternut pentru dou persoane, rochia de sear.
- n noaptea asta, tot casa e a noastr, aa c m-am
decis s fac ceva deosebit i intim, n loc s stm iar la masa
aia veche i mare din sufragerie,
- Ceva pentru noi, hmm?
Un licr de dorin luci ntunecat n ochii lui.
- Tatl tu a telefonat pe la trei i a spus c-o s ntrzie i s
nu I ateptm cu cina. Are s se opreasc ntr-un loc numit La
Sally" s mnnce acolo, explic# ea i buzele ei roii se
uguiar provocator. Cnd i-am transmis mamei tale mesajul, a

ULTIMUL CALDER

207

sugerat c tu i cu mine poate am prefera s cinm mpreun n


seara asta.
- Ea unde s-a dus?
Cuprins de o tensiune brusc, Ty ddu drumul umerilor fetei.
- ,icea c, vrea s-i fac o surpriz tatlui tu i s-l caute la
local. A plecat acum un sfert de or.
Tara observ scurta ezitare a lui Ty i ridurile aprute brusc
pe fruntea lui.
- E vreo problem? l ntreb ea.
Ty nu realiz imediat ntrebarea ei. Ddu drumul umerilor
Tarei i ntoarse capul; tot interesul lui fa de dup-amiaza
intim pregtit de Tara se spulber n clipa cnd i ddu
seama c mama lui tiuse tot timpul de relaia dintre tatl lui i
Sally Brogan.
- Nu. Nici una.
Nu-i sttea n putere s intervin n vreun fel. Ty se deprt
civa pai.
Cred c-am s merg s fac un du.
- Iar eu voi deschide o sticl de vin rou, ca s-i dau rgaz
s respire.
Tarab e apropie,graioas de mas, fr a bga de seam
frmntrile care l acaparaser complet pe Ty. O pal de vnt
zgudui ferestrele i Tara stfnse buzele auzind sunetul prelung,
sinistru.
- Ursc vntul sta.
Ty n-o auzi.

- Ce fel de main grea?


Chase se ncrunt auzind descrierea lui Sally referitoare la
echipamentul ncrcat ntr-un semi-trailer mare al crui ofer
poposise la restaurantul ei, pentru a se interesa de drumul spre
Stockman Ranch.
- Vrei s spui echipament de foraj?
- Nu.
Sally puse ceaca de cafea pe mas. Viforul de afar
adusese civa clieni la cin, dar butorii n-aveau s vin dect
mult mai trziu.
- Semna cu un echipament de. construcie, ceva n genul
ecavatoarelor. Probabil c vor s construiasc ceva.

208

JANET DAILEY

- A r fi putut fi echipament pentru construit osele, suger


Chase gnditor i se apuc s-i taie friptura.
Lumina unor faruri de main strbtu prin fereastra res
taurantului.
- Probabil c asta a fost, ncuviin Sally. Cum e friptura?
S-a fcut bine?
- Perfect, ca de obicei, i zmbi el.
Expresia lui era cald i plin de afeciune, cnd ua se
deschise lsnd s ptrund nuntru un val de curent rece.
Chase nl alene privirea i nlemni vznd-o pe Maggie care
traversa ncperea apropiindu-se de masa lor; zmbetul ei era
mult prea vesei ca s fie adevra. Chase i reveni repede.
- Maggie?! fcu el pe un ton ntrebtor, viznd enervarea.
- T e mir?
Maggie i trase un scaun i se'aez la mas, aruncnd n
treact o privire femeii cu pr rocat care edea lng el. Ochii
ei verzi scnteiau provocndu-l parc s spun ceva, price.
- tii bine c da, rspunse el linitit.
- M-am hotrt s-i in companie la mas n seara asta i
s mai gust i eu din mncarea gtit de altcineva, aa, ca
divertisment, anun Maggie. n plus, le-am dat copiilor notri
ocazia s se bucure de o sear n doi.
Sally nu-i pierdu aerul de senintate, dar privirea ei cltori
incert spre Chase cteva clipe.
- Cu ce te servesc, Maggie?
- Am s iau acelai fel cu Chase, doar c a dori friptura n
snge, comand Maggie, apoi cnd Sally se ridic, adug: Dar
vino napoi, s stai cu noi.
Dup ce o servi pe Maggie, Sally i umplu din nou ceaca
de cafea i se aez la mas. Lui Chase nu-i trebui mult ca
s-i dea seama ce fcea Maggie. n felul ei subtil, Maggie
demonstra c el este proprietatea ei i o avertiza pe Sally s se
in la distan de el. Se comporta ca o doamn, dar toat
amabilitatea era de suprafa. n sinea ei, Maggie fierbea.
Cnd veni timpul s plece, Chase ncerc un sentiment de
mil pentru duioasa Sally care devenise i mai rezervat. Dar
ea i cunotea de mult timp ansele, i n seara aceasta fusese
scoas din scen nc din start.
Pe cnd ieeau, doi cowboy de la Triple C tocmai soseau.
- D-mi cheile de la maina t, Maggie, ordon Chase.

ULTIMUL CALDER

209

- De ce?
Maggie scoase cheile din geant.
-G rad y! l strig Chase pe unul din cei doi angajai i i
arunC cheile.
- Nevast-mea vine cu mine. Ai grij de maina ei s ajung
la ferm ntreaga.
Maggie nu protest.
- Da, domnule.
Cowboy-ul vr cheile n buzunar i porni spre masa de
biliard, unde l atepta tovarul su.
Petrecndu-i un bra pe dup umerii soiei lui, Chase o
conduse afar din-tavern. Ajungnd afar, Chase ncepu s
rd, mai nti ncet, apoi n hohote.
- Ce e att de amuzant? pufni ea suprat.
- T u , declar el.
- M bucur c m gseti nostim, zise ea fr urm de
bucurie n glas i se smulse de sub braul lui, cobornd iute
scara i ndreptndu-se spre camionet.
Chase o ajunse din urm i o sili s se ntoarc spre el.
Privirea lui era calm i destins, indiferent la furtuna din
ochii ei.
- Ai fost geloas, nu-i aa? o ntreb el nelegtor.
- Nu tiu ce vrei s spui, rspunse ea aprig i ncerc s-i
desfac ncheietura minii din strnsoarea lui, dar el o cuprinse
mai mult atrgnd-o att de aproape ct le-o permiteau
paltoanele lor groase.
- N-aveai nici un motiv s fii, o inform Chase, simindu-se
deodat la adpost de frigul din jur. Nici mcar atunci cnd ne-a
mers cel mai prost. Oh, bine, recunosc c am avut cteva
gnduri n ceea ce o privete pe Sally, dar nu te-am putut uita.
Ii ddusem cuvntul meu, i promisesem s te iubesc numai pe
tine.
-A tunci, de ce...?
Maggie nchise gura lsnd ntrebarea neterminat
deoarece nu voia s admit c fusese geloas i nici s' afle de
ce soul ei cutase atta timp compania lui Sally.
Sngele ncepu s alerge cu vioiciune tinereasc n venele
lui Chase care se simi din nou mbtat din nou de dragoste
pentru ea. Ar fi vrut s cnte i s strige. Toate simurile i se des
chiseser cucerite de emoia acestei ntmplri, de savoarea

210

JANET DAILEY

fiecrui gest al femeii iubite. Aceast doamn mndr i


credincioas era genul lui de femeie, nici o alta nu l-ar fi putut
satisface vreodat la fel.
- De ce am trecut pe la ea?
Chase intui ntrebarea pe care Maggie evitase s-o pun;
dintr-o dat gndurile lor preau s coincid iar, dup attea
rtciri.
- Mi-a oferit mngiere. i m temeam s nu te pierd.
- S m pierzi?!
Maggie era uluit de temerea c ea ar fi putut nceta s-l mai
iubeasc.
- Nu tiu dac pot s-i explic.
Buzele lui se arcuir cu tristee.
r Poate e vorba de stilul tu complicat. Nu tiu. Dar
ncepusem s-o vd n tine tot mai puin pe Maggie a mea, i tot
mai mult pe Elizabeth cea cultivat, rece i ncpnat. Apoi,
cnd Ty a plecat la colegiu, am crezut c poate i doreai viaa
pe care o lsasei n urm. C poate regretai... pn cnd i
dat buzna n cafenea n seara asta, hotrt s te bai ca s-i
pstrezi brbatul.
Expresia lui deveni ncordat.
- Sunt brbatul tu, nu-i aa?
- Da.
Maggie era att de fericit, c aproape o durea sufletul...
Cnd el o srut ptima i prelung, pasiunea lor renscut
se dezlnui liber. Ea i ncolci strns braele n jurul gtului
lui i se nl pe vrfuri, prnd s se agae de acel sentiment
pe care fuseser amndoi pe punctul de a-l pierde.
i dezlipir buzele, dar rmaser mbriai, respirnd
ntretiat i zmbind, puin luai prin surprinderede acest val de
iubire renscut. Minile lui i mngiar spatele; era ntru ctva
surprins de acest moment de apropiere deosebit.
- Maggie, iubirea mea - singura mea iubire - hai acas,
insist el cu voce rguit.
- Oh, Doamne, da, murmur ea rznd.

16

Valurile de cldur se ondulau deasupra oselei i deformau


imaginea cldirilor din deprtate. Ty zri primele semne de
circulaie care anunau apropierea oraului i ncetini viteza
camionetei; ntre timp observa schimbrile petrecute n ora n
cei patru ani de cnd se cstorise cu Tara.
Blue Moon nu mai avea aspectul unui ora fantom pe
jumtate prbuit. Cldirile abandonate care sttuser uitate
attea decenii dispruser culcate la pmnt de buldozere. n
locul lor, apruser case nobile, iar grdinile, altdat npdite
de buruieni fuseser tunse i transformate n locuri de joac
pentru copii.
Trei vehicole erau deja parcate lng pompele de gaz la
sosirea lui Ty. Unul din acestea purta insigna Dy-Corp. Coal,
filial a lui Dy-orp Ltd. Blue Moon devenise un ora
muncitoresc, populat n mare majoritate de operatorii <le maini
grele i de familiile acestora. Strinii erau privii cu curiozitate i
Ty avu la rndul su parte de interesul orenilor de ndat ce
cobor din camionet.
Patru ani produseser anumite schimbri n persoana lui.
Muchii pieptului i ai Umerilor si se accentuaser. Devenise
un brbat nalt, impuntor. Ochii lui se adnciser n orbite i
lsau s se ntrevad mai puin din gndurile i sentimentele
care l animau. O musta neagr aduga un plus de virilitate
figurii lui aspre. Cu paii si largi care nu preau niciodat
grbii, Ty iei din camionet i intr n magazin.
Sectorul alimentar fusese extins pentru a cuprinde mai multe
articole, ceea ce fcuse ca pota s rmn nghesuit ntr-un
col din spate. Cteva neveste de muncitori veniser dup
cumprturi i se czneau s-i astmpere copiii.
Apropiindu-se de fereastra cu gratii de la oficiul potal, Ty
auzi voci i le recunoscu ca aparinnd unor vechi locuitori ai
oraului Blue Moon.

*212

JANET DAILEY

- Calder n-o s fie prea fericit cnd o s aud asta, declar


o voce de brbat i Ty i ncetini paii.
- Las-I s se supere, rspunse al doilea om. Poate s se
agite i s spun ct vrea c protejeaz terenul i nu vrea s
strice natura. Asta sun bine cnd i-o poi permite. Dar el nu
vorbete niciodat de avantajele pe care le-au adus exploatrile
miniere.
- Aa e. Anna i cu mine tocmai hotrsem c trebuie s
nchidem magazinul.
Omul care vorbea era Lew Michels, proprietarul magazinului
de alimente i obiecte din metal de peste strad.
- Nu reueam s mai scoatem yn ban pn la venirea
familiilor astea de muncitori n ora. Acum avem o ans s ne
vindem marfa i s punem deoparte ceva gologani pentru zile
negre.
- Oraul sta murea. Toi tinerii plecau din lips de locuri de.
munc. Acum e de lucru i oraul a ntinerit. Oamenilor li s-a dat
o ans s triasc. Calder n-a fcut niciodat altceva dect s
ne arunce din cnd n cnd cte un os. Eu zic c Dy-Corp este
cel mai bun lucru care s-a ntmplat vreodat n oraul sta. Iar
Calder i pmntul lui n-au dect s se duc dracului.
- Asta nseamn progres, zise Michels. 'Calder trebuie s
accepte. Cu noile regulamente privind exploatarea minier, nu
va avea ncotro. nsui preedintele a spus-o: este de interes
naional s ne dezvoltm propriile resurse. i avem destul
crbune n Montana ca s nclzim toat America.
Cnd Ty i fcu apariia lng fereastra cu gratii, discuia
ncet brusc.
- Cred c avei un pachet pentru soia mea, zise el.
- Sigur c da.
Emmet Fedderson se ridic n picioare, cu un aer stingher.
I
se nmn un pachet de carton. Ty l ridic sub bra i ie
din cldire; conversaia pe care tocmai o auzise i rsuna n
minte. tiuse c sentimentele erau diferite n problema
exploatrilor miniere, dar nu contientizase nici o clip c
oamenii deja e mpriser n partide. Poate pentru c el, Ty nu
mprtea prerea tatlui su n aceast privin. Cu ct tatl
su mbtrnea mai mult, cu att devenea mai reticent la
schimbri.

ULTIMUL CALDER

213

Revenind n camion, Ty se ntreb ce veste putea fi aceea


care avea's-l supere pe tatl su. Dac Fedderson apreciase
bine, atunci dineul din seara aceea avea s fie de-a dreptul
penibil. Dyson venise la Triple C ca s-o vad pe Tara i s
supravegheze operaiunile d e ' exploatare. Serile din urm
fuseser destul de tensionate.
Cteva secunde mai trziu, intrnd n sufrageria de la
Homestead, Ty l auzi pe tatl su strignd n telefon:
- La naiba, afl-mi despre ce-i vorba!
Dup care, receptorul fu trntit n furc.
Cu un anumit grad de resemnare, Ty porni spre cabinetul de
lucru care avea uile larg deschise. ncetase s se ntrebe ce se
ntmplase - n curnd avea s afle. Dar mama lui intrase acolo
mai nainte, i Ty o auzi ntrebnd.
- Ce s-a ntmplat, Chase?
Maggie i muca buzele de ngrijorare. Pumnul lui Chase se
sprijinea de marginea biroului; brbatul i inea capul plecat i
privirea ntoars.
-
- Nu pot s cred, murmur el. Toat munca, toi banii i
eforturile pe care le-am fcut ca s mpiedic exploatrile de
suprafa n Montana i s apr inutul nostru de distrugere! i
care e rezultatul! Departamentul Interior de la Washington
ordon ca statul Montana s se conformeze reglementrilor
federale.
Chase Calder fcuse inutil lobby pentru acceptarea clauzei
de anulare a exploatrilor de suprafa n legislaia Montanei.
Era o nfrngere amar.
-D y so n se afl n spatele chestiunii acesteia, anun
sumbru Chase. i a pune rmag c l-a cumprat pe Bulfert.
Suspiciunea c fusese trdat l nfuria pe Chase mai mult
dect odinul guvernamental potrivnic planurilor lui. Cu Dyson,
confruntarea nu fusese, niciodat personal. Fiecare aplicase
diverse presiuni pentru a-i pune bee n roate celuilalt, dar la
nivel de afaceri. Faptul c pierduse n faa lui Dyson, nu-l afecta
pe Chase ntr-o msur prea mare; dar i venea greu s
accepte posibilitatea unui joc dublu din partea senatorului.
Chase Clader credea n vechile principii conform crora cel
pltit trebuie s in partea cel ui ca re l pltete.
Telefonul sun i tatl su l nfc, nervos. Acum c aflase
ultimele nouti, Ty nu consider c mai avea vreun rost s

214

JANET DAILEY

rmn n cabinet. Iei, ndreptndu-se spre apartamentul su


de la etaj.
- Ce faci aici?
Ty fu surprins s-o gseasc pe Tara nuntru. n ultima
vreme, soia lui se plnsese c locul era prea strmt i i
petrecuse puin timp acolo.
- Unde s m duc n alt parte? rspunse ea iritat, i se
ridic de pe ezlongul acoperit cu o hus de damasc.
Ty prefer s ignore remarca.
- i-am adus pachetul.
-P u n e -I unde vrei, zise Tara dezinteresat. Sunt cizmele
alea pe care le-am comandat.
- Poate ar trebui s le ncerci, sugerri.
- Nu acum.
Tara se duse la fereastr.
- Mi-ar plcea dac tatl tu ar construi o piscin sau un
teren de tenis. Mai mult ca sigur c-i poate permite. Cel puin,
atunci ar exista i-o posibilitatte de recreere.
-A s ta e o ferm n care se lucreaz, Tara, nu un parc de
distracii, rspunse Ty pe un ton greoi, dar rbdtor. Dac vrei
s noi, Cat e probabil la ru acum. De ce nu mergi cu ea?

- Nu-mi place s not n ru.


Cndva i plcuse, dar asta se ntmplase la nceputul
csniciei lor. De cnd Ty i completase stocul de cai i
ncetase s cltoreasc, Tara ncepuse treptat s se
plictiseasc de monotonia vieii la ferm.
Se rsuci brusc spre el.
- Hai s facem ceva n dup amiaza asta, Ty l rug ea cu o
nuan de disperare n zmbet.
- M pregteam s merg s caut cteva locuri pentru
aezarea nutreului. Ce-arfi s vii cu mine? o invit el stirznd .
moale; ls pachetul pe podea i travers camera spre e a .__
- Pe vremuri veneai cu mine oriunde a fi mers. Cred c n-ai
mai clrit de mai bine de o lun.
Tara se ntoarse spre fereastr i ndeprt puin perdeaua
Ca s se uite afar. Trupul ei suplu, nemicat prea ncordat.
- De cum prseti cldirile astea, nu mai vezi nimic n jur,
dect teren pustiu. Orict ai olori nu mergi nicieri i nu
ajungi nicieri.
Tara era serioas, lucru care i se ntmpla arareori.

ULTIMUL CALDER

215

-T e -a i uitat vreodat la inutul sta, Ty? Vreau s spun


dac te-ai uitat i l-ai simit.
- Nu neleg ce vrei s spui, zise el contrariat.
- Eu m-am uitat, continu ea rspunzndu-i singur la
ntrebare. M face s m simt mic, s m simt ca un nimic. Iar
eu sunt ciheva, zise ea cu agresivitate.
- Bineneles c eti cineva.
Ty era vag amuzat de efuziunile ei dramatice, dei nelegea
c Tara vorbea serios.
-T e -a m invitat s vii cu mine fiindc am crezut c i-ar
plcea o ieire. Dac n-ai chef s mergi, nu-i nimic.
-T y ...

Perdeaua czu i Tara pivot cu faa spre el. Se apropie ele


el i i lipi palmele de pieptul lui, pe sub cma.
- Rmi aici dup amiaza asta. Poi s caui locurile alea
oricnd altdat. Rmi cu mine astzi.
-T a r a , nu pot.
Vocea lui suna plictisit. Cunotea trucul - era de ajuns s-i
dea ocazia, c ea ar fi inventat scuze ca s-l in lng ea tot
timpul.
- Am de lucru. Nu pot s stau s te distrez pe tine.
- i eu ce ar trebui s fac? l nfrunt ea.
- Mama nu se plnge de lips de ocupaie.

v - Mama ta are o cas de ngrijit i prieteni pe care poate s-i


viziteze.
Tara l mpinse deoparte i i ncruci braele agitat,
- To ce am eu sunt astea dou camere i un brbat care e
plecat tot timpul. Nu neleg de ce nu ne putem construi casa
noastr, ca s am i eu prietenii mei - s- dau petreceri i
dineuri...
- Tara, am mai discutat subiectul sta.
Ty ncepea s-i piard rbdarea.
- tiu . Mai nti vrei s-i construieti adposturile acelea
grozave pentru nutre. Pe urm poate ai s te ngrijeti s-i
construieti i nevestei tale o cas n care s se simt stpn.
Zmbetul ei ascundea o furie ru prevestitoare.
-O ie , tu eti singura care insist s aib o cas nou, i
aminti Ty pe un ton tios. Nu i-e de ajuns s te mui ntr-una din
casele goale din cartier.

216

JANET DAILEY

- Nu zu, Ty. Cum i-ar sta unui Calder sp locuiasc ntr-un


apartament obinuit, ca oricare diri muncitorii lui? l nfrunt
Tara enervat de o sugestie att de stupid. E prea puin pentru
tine.
- Vrei s spui c e prea puin pentru tine.
- Exact! i asta vreau s spun! Eu sunt cineva i n-am de
gnd s triesc ca un nimeni!
Sttea rigid dinaintea lui, cu capul azvrlit spre spate ntr-o
atitudine mndr. Ty o vzu astfel timp de o clip - hotrt
s-i apere drepturile i poziia social. Totul dur cteva
secunde, apoi ea se smulse din loc i veni s i se ghemuiasc
la piept, strngndu-l cu putere.
- Ty, n-am vrut s ne certm din cauza asta. Pot s locuiesc
n casa tatlui tu, dar m-am plictisit s te vd pe tine trind n
umbra lui. tiu ct eti de inteligent i de capabil, dar nu i se d
nici o ans s te afirmi.
- Tara, nu e adevrat.
Ty o inu n brae.

-Program ul pentru ameliorarea rasei cje cai, nfiinarea


adposturilor de nutre - toate acestea au fost ideile mele. Tata
m-a nsrcinat s le duc la capt. Sunt responsabilitile mele.
- A a o fi.
Tara ced anevoie, cu un zmbet forat pe buze.
- Dragule, l mngie ea pe obraz, guvernatorul d un dineu
n seara asta. Tata a primit o invitaie i pleac la Helena mai
trziu. Hai s mergem cu el.
- Nu pot s plec ct i bate din palme, Tara, i spuse el cu o
grimas de enervare sub musta.
- Sigur c poi - mcar de data asta, l mbie ea cu cel mai
provocator zmbet. N-am mai fost nicieri de secole.
- Dac ai fi spus mai devreme, a fi putut aranja ntr-un fel
lucrurile s mergem. Dar n dup-amiaza asta nu e posibil.
Tonul lui suna cu o und de finalitate care descuraja orice
insisten sau tentativ de persuasiune feminin din partea ei.
i folosise de prea multe ori trupul i frumuseea asupra lui,
pentru ca Ty s-o lase i de ast-dat s-i altereze decizia. i
totui, nelegea c pentru ea acea petrecere era un eveniment
nespus de important. Protestele ei de mai nainte, cnd i
reclamase plictiseala, i ddeau un sentiment de vinovie i n
cele din urm l silir la o alt hotrre.

ULTIMUL CALDER

217

- Poi s te duci4a dineu cu tatl tu, mormi el, contient c


n-avea dreptul s-i refuze distracia dup care tnjea att.
-Adevrat?
Ty vzu ochii femeii nviorndu-se de bucurie.
-

D a .

El ncerc s surd, un surjs amar. ntr-un fel, tia c


acesta era numai nceputul unui ir de plimbri pe care ea urma
s le fac fr el; ntiul motiv din seria celor pentru care avea
s-l prseasc mai trziu, ca s se ntoarc napoi n sfera ei
social activ i dominat de aa-ziii oameni importani.
- tiu ce rochie mi pun, ncepu s plnuiasc Tara. Unde e
Stricklin? Trebuie s-l anun c vin cu ei.
- Nu l-am mai vzut de zi-diminea, de la micul dejun.
Ar fi trebuit s ghiceasc faptul c Stricklin mergea i el la
dineu. Dyson nu se ducea,nicieri fr cea de a doua pereche
de urechi ale sale.
- Poate s fie n camera lui; probabil lucreaz la rapoartele '
tatei.
Tara se ndrept spre u, trimitndu-i din zbor un srut lui
Ty.
- Ne vedem mine, Ty drag.
Ty iei cu pai mpovrai din camer.
*

Zumzetul unui avion sparse linitea dup-amiezii. Ty i


struni calul i se uit n sus, dup avionul cu dou motoare, al
lui Dyson care zbura spre vest cu Tara la bord. i simi muchii
ncordai i nervii pe muchie de cuit. Terminase de inspectat
zona nordic a fermei. Prea locul cel mai indicat pentru
aplicarea planului su, ntruct acolo exista o rezerv suficient
de ap, un canal natural de scurgere i l desprea doar o mic
distan de tabra administrat de Arch Goodman i de una din
oselele principale.
Avionul se micorase rmnnd doar un punct n zare. Ty l
pierdu curpd din vedere, orbit de soarele strlucitor de amiaz.
Poposi alte cteva secunde pe calul su, apoi porni ctre tabra
nordic unde i lsase camionul.
Pe cnd cobora de-a lungul pantei, observ un clre
ducnd de cpstru un cal lovit la picior. Era Jessy Niles, silit
acum s mearg pe jos. Ty se apropie clare de ea. Cizmele de

218

JANET DAILEY

cowboy nu erau adaptate distanelor lungi. Auzind zgomot de


copite, Jessy se ntoarse i sttu pe loc, trgndu-i borul
plriei pe ochi, pentru a-l putea identifica pe clre pe fondul
orbitor de lumin.

- Ai necazuri?
Privirea tui amuzat cercet faa plin de praf a femeii.
- A pierdut o potcoav n urm cu vreo ase mile, rspunse
ea cu prere de ru. tiam eu c-o s apar cineva abia cnd
am s ajung aproape de cas.
Ty rse ncet i i scoase piciorul din scria stng.
- Urc, i zise el lui Jessy.
Jessy i ddu frul calului ei, apoi nclec la spatele lui. n
preajma lui Ty, se simise ntotdeauna puin stingher. Aceeai
senzaie o ncerca i acum, cnd i petrecu braele n jurul
torsului lui pentru a-i pstra o poziie confortabil n a. Sub
aerul ei indiferent, ns, era ncordat ca un arc.
- Gata?
Ty nfur frul calului de cornul din spate al eii.
- Gata!
Jessy i retrase minile de pe talia lui, apoi i le sprijini pe
coapse, balansndu-se uor n ritmul lent al trapului. Umerii lui
erau largi i muchiuloi. Ty mirosea a cai i a fum de tutun.
Dup un minut, Jessy realiz c prsiser drumul principal.
- Unde mergi?
- n tabr.
Ty ntoarse capul; profilul su era ars de soare i ridat n
colul ochtlor.
- De ce?
- Dac ai s coteti spre nord, am s-i art o scurttur
care s te scoat n spatele taberei, i zise Jessy care cunotea
locurile ca-n palm. Am o colib acolo, n pdure.
-C o lib a Stantonilor? ntreb Ty silindu-i calul s coteasc
n direcia nordic.
- Da.
- Credeam c locuieti n continuare cu ai ti, remarc el
alene.
- M-am mutat toamna trecut. De obicei, locuiam la familia
Goodman n timpul iernii, fiindc atunci cnd e ger, e greu s
ajungi dintr-un capt ntr-altul al fermei. Btrnul Abe Garvey
locuia n coliba Stantonilor. Cnd el a murit anul trecut n

ULTIMUL CALDER

219

septembrie, m-am hotrt s m mut aici permanent ca s fiu


mai aproape, explic ea pe un ton firesc.
- Acum eti complet independent.
Era o remarc prin care Ty voia s sugereze c ea fusese
dintotdeauna independent prin natura ei, dar c acum
sfrmase i ultima verig ce o inuse legat de casa
printeasc.
- Btrnii mei au rmas singuri, acum cnd Ben i cu Mike
au plecat s lucreze n alt parte a fermei. nainte se plngeau
c e prea mult zgomot n cas. Acum zic c e prea linite,
spuse ea zmbind slab, legnat de trupul calului. Le spun
ntruna c ar trebui s se bucure c au o fat de douzeci i
patru de ani capabil s se ntrein singur.
- Ai s rmi a btrn, Jessy, i zise el zmbind.
- Uite coliba!
Ea ntinse braul peste umruMui i i art, dou acoperiuri
joase ce se zreau printre crengile plopilor canadieni de pe
malul rului.
Era o colib de dimensiuni reduse, construit din buteni. De
cum ajunser dinaintea ei, Jessy se ls s lunece de pe
spinarea calului; Ty desleg frul calului ei, apoi desclec la
rndul su.
- Dac nu te grbeti, a putea face o cafea, se oferi Jessy
dorind s-i rsplteasc amabilitatea de-a o fi salvat pe ultima
jumtate de mil.
Ty ezit o clip. N-avea nici un motiv s se grbeasc s
ajung la Homestead.
- De acord, se nvoi el. M ocup eu de cal.
Ty scoase aua de pe cal, apoi l ls liber n arc. Jessy
intr n colib naintea lui i i fcu semn s se aeze pe un
scaun. Existau doar trei camere, simple i ordonate. Pereii erau
acoperii cu vopsea alb i perdelele de la geamuri fluturau n
btaia vntului care fonea prin frunziul de afar. nuntru
aerul era confortabil i plcut.
Scondu-i pintenii, Ty se aez pe unul din scaunele de
lemn de lng mas i i apropie un al doilea scaun pe'care
s-i ntind picioarele. Se sprijini de speteaz i rmase s
asculte zgomotele care veneau din buctrie - apa curgnd la
robinet, paii lui Jessy, uile de la dulapuri nchizndu-se i
deschizndu-se.

220

JANET DAILEY

Tensiunea ncepea s-l prseasc treptat. Un sentiment de


linite i calm ncepu s i se strecoare odihnitor n suflet.
Scoase o igar din pachetul pe care l inea n buzunarul
cmii i o aprinse inhalnd adnc.fumul i eliminndu-l uor
pe nri.
Dup zece minute, Jessy intr n camer aducnd dou
ceti cu cafea fierbinte i observ imediat poziia lui relaxat i
comod.

- E bine s-i ii picioarele tolnite-n sus dup o zi de munc


nu-i aa?
Ls cetile pe mas i i apropie la rndul ei dou scaune,
urmnd exemplul lui Ty.
- M a i cu seam dup ce ai mers cu. ele nu glum,
adug ea.
i scoase plria lsnd-o s cad p e mas. i i trecu
degetele prin pral de culoarea spicului copt.
- Aa e.
n colul gurii lui apru un zmbet.
i bur cafelele fr s vorbeasc, fr s simt nevoia
de-a vorbi. El o privea aproape absent. O cunotea de atta
vreme, totui tia puine lucruri despre ea. Blizele ei erau
prelungi i frumos conturate. Ty le urmri n vreme ce femeia
sorbea cafeaua.
Jessy yorbea arareori despre ea nsi i niciodat nu-i
divulgase secretele. De aceea era dificil s-o cunoti, nelese
Ty. Prea foarte ndrznea i avea un stil direct de a spune
lucrurilor pe nume; totui, uneori cnd l privea cu ochii ei'
ptrunztori, Ty avea senzaia c citete n strfundul lor un
semn tcut de ntrebare. I se prea c Jessy ateapt ceva, c
sub nveliul acela neclintit i tainic se zbteau emoii profunde
pe care ea fie c nu putea, fie c nu voia s le arate.
- Faci cafea buna, Jessy.
Ty puse ceaca goal pe -mas i i cobor anevoie
picioarele pe podea.
-'M a i am la buctrie.
- Nu, mulumesc.
Ty scutur capul i se ndrept spre u; n-ar fi dorit s
plece, dar nici nu gsea vreun motiv s mai rmn. Aa c
ncerc s zboveasc n u; Jessy veni dup el, cu micri la

ULTIMUL CALDER

221

fel de ncete i cu minile vrte n buzunarele de la spate ale


jeans-ilor.
- Eti o fat pe cinste, Jessy.
Ty o privi, gsind ceva atrgtor i puternic n trsturile ei.
- Nu-mi vine s cred c n-ai primit nici o propunere pn
acum.
- Oh, am primit nite propuneri, dar nu de cstorie.
- Bnuiesc c i-ai pocnit peste nas.
Ty zmbi alene.
- De fapt, am intit ceva mai jos, rspunse Jessy, cu un licr
maliios n ochi.
Rspunsul ei atrase un hohot vesel de rs din partea lui Ty
care i petrecu un bra pe dup umerii ei n vreme ce ieeau pe
u.
- Nu mai e nimeni pe lume ca tine, Jessy.
- Urmtoarea ntrebare ar fiu asta e bine, sau ru? zise ea
privindu-l lung.
Ty sesiz din nou acea ateptare care prea s zac n ochii
ei. I se pru c ntrezrete i o chemare. Deveni deodat
contient de braul pe care-l inea n jurul umerilor ei i de
pieptul sltat al ferrfeii. Jessy l tulbura, dar asta se ntmplase
dintotdeauna.
- Cred c-ar fi mai bine s plec.
i retrase braul i cobor treptele prispei; trupul i devenise
parc mai uor.
- Pe curnd, zise ea.

17

Adposturile de nutre se construiau n zona nordic a


fermei. Inlaser deja silozurile pentru semine i echipamentul
de hrnire mecanizat fusese instalat n mare parte. Se
construiser, de asemenea garduri care s separe arcul de vite
n sectoare. Motorul escavatorului umplea de zgomot atmosfera
amiezii, _silindu-i pe oameni s ridice vocea ca s se neleag
ntre ei. n jur, era mare forfot; camioane cu cherestea, lucrtori
ocupai s fixeze pilonii n pmnt i s construiasc gardurile.
In picioare lng vehicolele parcate, Chase urmrea fiecare
operaiune. i inea minile nfundate n buzunarele jachetei i
fruntea sus, cu o min satisfcut. Ty se afla printre acei
lucrtori, supraveghind operaiunea De care o proiectase si o
organizase.
- Ce prere ai?
Maggie se afla lng el.
- Cred c nu exist un moment anume n timp, cnd un
biat devine brbat. Cu unii, lucrul sta nu se ntmpl
niciodat.
Fcu o pauz.
- tii, unui tat i vine greu s admit cnd sosete acest
moment pentru fiul su. Te-ai obinuit s aranjezi totul pentru el
cu gndul c e de datoria ta s pori greul, fiindc el nu-i n stare
s se descurce.
Se opri, cu un zmbet trist pe buze.
- T y nu mai e doar un biat, Maggie. i lucrul sta n-are de
a face cu vrsta sau cu fizicul.
- D a , ncuviin ea simind o uoar apsare n suflet la
auzul cuvintelor lui. Se ateptase ca el s comenteze felul n
care se desfura aceast nou operaiune. Dar Ty reprezenta
opera lui Chase - tatl i nvase fiul, l instruise i i insuflase
toate valorile pe care el le considera importante.

ULTIMUL CALDER

223

Chase o apuc pe dup umeri i o trase mai aproape,


zicndu-i pe un ton aprins...
-ntotdeauna am dorit ca el s fac lucrurile ri felul meu,
dar Ty nu poate asta. Are s fie n schimb chiar mai bun dect
am fost eu.
-C h a s e ...
Maggie ar fi vrut s-i rspund dar nu gsea cuvinte
capabile s-i exprime emoia. Era mndr de brbatul ei i
simea o dragoste adnc i total pentru omul acesta brav care
i era so.
- tii ce vor zice oamenii de-acum nainte cnd or s ma
vad pe strad?
Se uit n jos cu un zmbet uor.
- Uite-I i pe btrnul lui Ty Calder.
- Nu, tu ai s fii ntotdeauna Chase Calder, insist ea, dar n
sinea ei tia c el avea dreptate.
Avea s vin i timpul acela curnd.
Cnd i ndrept din nou atenia spre locul de activitate, l
vzu pe Ty venind ctre ei, cu paii lui degajai i flexibili. Se
opri o singur dat ca s priveasc spre un sector anume al
arcului, apoi i vzu de drum, Chase ddu drumul umerilor
soiei sale i se rsuci pe loc ca s-i ntmpine fiul; pentru ntia
oar de la brbat la brbat.
- Merge bine, observ Chase.
- Da. Cheresteaua aia a ajuns n sfrit.
Maggie asculta fr s acorde prea mult atenie discuiei
lor. Remarcile lui Chase o fceau s observe lucruri pe care mai
nainte le scpase din vedere. Ty era mai bronzat, mai simplu i
mustaa pentru care l tachinase de nenumrate ori se ncadra
perfect n trsturile feei lui. Comparndu-I cu Chase, Maggie
observ c Ty prea mai puternic, cu muchii mai proemineni
i era cu civa centimetri mai nalt ca tatl su.
Cnd ochii lui rtcir spre ea, Maggie bg de seam aerul
lui de relaxare i calm.
. - A telefonat cumva Tara s spun la ce or sosete
avionul?
Maggie ovi.
- Da, a telefonat... s spun c va sta n Dallas vreo cjeva
zile, s fac nite cumprturi. Spunea c vrea s-i
mprospteze garderoba.

224

JANET DAILEY

- Ty ddu din cap i ntoarse privirea; pe chip i se aternu o


umbr vag de nemulumire. Totul dur foarte puin, i n clipa
cnd se uit din nou n ochii mamei lui, grimasa dispruse
ascuns cu grij sub un zmbet fad.
- Probabil c voi lucra pn trziu la noapte, aa c s nu
m ateptai la mas. Am s-mi pregtesc ceva cnd ajung,
zise el i porni din nou spre grupul de muncitori.
- E prea sigur de el, murmur Chase, uitndu-se n urma
lui cu ochii ngustai de ngrijorare. Altfel n-ar lipsi att de mult
ie acas.
- M ie mi se pare c sunt destul de fericii mpreun,
rspunse Maggie.
' Pir bra la bra spre camionet.
- E o fat lacom, observ Chase cu un ton rnorocnos i
deschise portiera lsnd-o pe Maggie s urce nuntru.
- Pare s nu-i pese de ceea ce are, ntotdeauna vrea mai
mul. ^
- l iubete, zise Maggie.
- Cred c da, n felul ei, ncuviin el i o ajut s urce,
nchiznd apoi portiera.
Ultimul lucrtor plecase demult, dar Ty se afla nc pe
antier, rnduind bucile de cherestea i pregtind locul pentru
urmtoarea zi de munc. Simea nevoia s se oboseasc, s
transpire i s-i smulg fibrele trupului din starea de
lncezeal n care amenina s-l arunce nefericirea sa.
n cele din urrfl, fiindc se lsase ntunericul, fu nevoit s
se opreasc; e sprijini de poriunea de gard terminat i i
aprinse o igar. Percepu deodat o micare n umbrele purpurii
din stng sa - o siluet furindu-se. Ty ntoarse brust capul
ntr-acolo, cu nervii ncordai,-apoi se liniti treptat cnd
recunoscu forma supl i grbovit a lui Culley ORourke.
- Lucrezi pn trziu, observ Culley, uitndu-se n jur cu
ochii lui apoi; n lumina amurgului prul lui cenuiu prea alb.
-A m terminat adineauri, zise Ty, trgnd din igar.
- Nevast-ta e plecat din nou.
Afirmaia prea s implice c Ty nu era ndeajuns de brbat
ca s-o fac s stea acas.
- Viziteaz nite prieteni din Texas.
Era explicaia prin care justifica de obicei absena Tarei de la
ferm, dei nici el nsui nu se lsa convins cu uurin. Ea,

ULTIMUL CALDER

225

nevasta lui, ar fi trebuit s se afle lng el! Dei nelegea


nevoia de distracii a Tarei, nu-i venea uor s o accepte.
- m i nchiptii c-ai s treci din nou pe la Jessy n drum spre
cas disear, zise Culley.
Ty nl capul i scrut faa omului ncercnd s-i dea
seama ce se ascundea ndrtul acelor vorbe. De Cnd
ncepuse construirea adposturilor, se oprise la coliba lui Jessy
de cteva ori pentru o cafea i puin companie. De fieqare
dat, se ntmplase cnd Tara era plecat, dar numai printr-o
coinciden.
-P o a te ...
Strivi igara sub talp i privi n jur.
- Ai venit clare.
Nu se vedea nici un cal prin apropiere.
-M d a .
ORourke ns nu gsi de cuviin s-i divulge locul unde i
priponise calul.
- Clreti mult, Culley. De ce?
Ty l privi cu atenie, ncercnd s neleag ce se petrecea
n capul omului.
Prea muli psihiatri l torturaser cu ntrebrile lor voind s
afle despre mecanismele minii lui. Lui Culley nu-i mai plcea s
dea explicaii despre aciunile sale i nici s-i dezvluie
gndurile. Acum i avea intimitatea lui i-o pzea cu strnicie.
- Trjii place, rspunse el ntron trziu i se retrase n
penumbr. Se face sear. Mai bine a; lua-o din loc, ct mai
vede calul poteca.
^ Ai gj;ij, Culley.
Omul devenise deja o jjmbr ntunecat micndu-se fr
zgomot n ceaa albstruie a serii. Ty atept cu urechile ciulite
pn ce auzi tropotul nfundat de copite pierind n deprtare.
Apoi porni agale ctre camioneta singuratic din marginea
antierului i se urc la volan.
oseaua cea nou l purt spre coliba lui Jessy; curnd zri
printre crengile copacilor ferestrele luminate ce strluceau
mbietor. Ty fu ct pe ce s treac pe lng colib, apoi, n
ultima secund se rzgndi i opri. Farurile camionetei sale
scoaser la iveal un alt vehicol parcat n apropiere. Era ns
prea trziu. Cei dinuntru l vzuser probabil i plecarea lui
grbit i-ar fi mirat.

226

JANET DAILEY

nainte de a intra n colib, Ty inspect interiorul prin


ferstruica uii. Tnrul cowboy care edea la mas cu Jessy
era un angajat nou. Tripte C nu angaja prea adesea strini, cu
excepia perioadelor aglomerate, aa c Ty l recunoscu imediat
pe pretinsul Romeo rocovan i cu plria dat pe spate care
se apleca peste mas pentru a o studia avid pe Jessy. Era un
om pe care l angajase cu dou luni n urm; se numea Dick
Ballard.
- Ballard.
Ty l salut cu o nclinare din cap; omul nu arta ctui de
puin ncntat s-l vad intrnd. Ty i ndrept imediat atenia
spre Jessy pe care o msur cu o privire lung, cercettoare.
- Mi-am zis s trec s vd dac mai ai din cafeaua aia. A
putea bea o ceac nainte s plec acas.
- Servete-te.
Jessy Ti art cu un semn buctria.
Ty i turn cafea ntr-o ceac apoi reveni n ncperea
principal i se aez la mas. i aprinse o igar i o fu m ca
i cum igara, mpreun cu cafeaua, ar fi fost singurele lucruri
' importante, n vreme ce asculta conversaia dintre cei doi.
Ballard purta toat conversaia vorbind mai mult despre sine. Ty
deveni iritat din pricina lui Jessy, ntrebndu-se cum de suporta
ea plvrgeala cowboy-ului. Cu ct l auzea mai multe cu* atta
omul i se prea mai nesuferit.
Nervozitatea de care ncercase s scape mai nti muncind
pn la epuizare, apoi relaxndu-se cu o ceac de cafea, era
ca un ghimpe care'l mpinse pe Ty s spulbere toate inteniile
lui Ballard - oricare ar fi fost ele - pentru tot restul dup-amiezii.
Terminndti-i' igara, i aprinse alta, umplnd scrumiera cu
chitocuri, fr a da vreun semn c ar dori s plece. Al treilea
drum la buctrie, dup o nou ceac de cafea, i ddu n
sfrit de gndit cowboy-ului.
- Cred c-ar fi mai bine s-o iau din loc, Jessy. Mine m scol
cu noaptea n cap, declar Ballard ncercnd s-o impresioneze
cu programul lui prelungit de munc. Picioarele scaunului
scrir pe podea, semn c oniuf se ridicase de la mas.
- V salut, domnule Calder.
- Noapte bun.
Ty veni din buctrie i i relu locul pe scaunul su, n timp
ce Jessy merse s-l conduc pe Ballard.

ULTIMUL CALDER

227

Nelinitit i nervos, se ridic, din nou. Auzea murmurul


sczut al vocilor celor doi, dar nu nelegea ce spuneau.
Cafeaua devenise foarte neagr i foarte amar. Ty ddu pe gt
jumtate din ea, iar restul l amestec cu zaul de pe fund.
Dispoziia sa era la fel de neagr i de amr precum cafeaua.
Jessy intr napoi n cas n timp ce afar se auzea motorul
unui camion pus n funciune. Ty i arunc o privire scurt femeii
i sorbi din nou din ceac. Nu putea citi nimic n expresia feei
ei, ceea ce l enerv i mai mult.
Lumina juca n prul ei, aprinzndu-i uviele blond rocate.
- N-am vrut s-i gonesc musafirul, mini el.
- Nu-i nimic.
Jessy se apropie calm de mas i culese cele dou ceti
goale.
- Oricum i-a fi cerut s plece curnd.
Ty ezit, apoi veni dup ea n buctrie cu ceaca n mn.
- Coliba asta e departe de orice aezare. Ar fi destul de
greii pentru cineva din tabr s te aud dac ai avea nevoie
de ajutor. Poate ar trebui s faci schimb cu careva.
- mi place s stau singur.
Jesy cur cetile i le ls n chiuvet.
- Sunt major. Pot s-mi port singur de grij.
Afirmaia aceasta ndrznea avu darul s-l strneasc mai
mult.
- Eti ntotdeauna al naibii de sigur c te poi descurca n
orice situaie, zise el aspru, golindu-i ceaca n chiuvet i
punnd-o lng celelalte.
- Dar ce-ai fi fcut, dac n-a fi fost aici i Ballard ar fi
refuzat s plece atunci cnd i-ai fi cerut-o?
- A fi scpat de el ntr-un fel sau altul.
Jessy ridic din umeri indiferent la ntrebarea lui ipotetic.
- Crezi?
Buzele lui se strnser cu, nervozitate n faa acestei
sigurane calme.
- Da.
Ty o nfc de brae i o strivi cu brutalitate de pieptul su.
-C um ?scrni el din dini. Arat-mi cum.
Gestul lui o lu prin surprindre. nainte de a putea reaciona,
se pomeni lipit strns de el, cu braele pironite pe pieptul lui.

228

JANET DAILEY

Degetele lui o apucar de pr, de la rdcin. ri numai cteva


secunde, Ty practic o, imobilizase supunnd-o bunului su plac.
Iar impulsurile sale crude l ndemnau s se pbarte fr mil.
Gura_ lui i desfcu forat buzele, mucndu-le pn la.
snge. i revrsa toat furia ndelung nbuit asupra ei,
folosind-o brutal i plcndu-i rezistena pe care femeia ncerca
s i-o opun. ntr-un rzboi al puterii, el era incontestabil
nvingtorul. Orict s-ar fi ferit, ea nu putea evita apsarea dur
a alelor lui.
Apoi simi trupul ei cednd treptat, relaxndu-se cu reinere
n braele lui. Ty i slbi strnsoarea i descoperi moliciunea
cald i plin a buzelor ei. Venise n coliba ei n cutarea unei
subtile alinri. Dar n trupul ei prelung, de femeie, i n
umezeala buzelor ei descoperea altceva. Ty simi o foame
aprig de tot ceea ce-i putea oferi trupul ei. Existaser multe
alte ocazii cnd frustrarea cauzat de Tara l orientase spre alte
femei. n mintea a, nu fcea nici o diferen acum ntre acele
femei i Jessy. Interesul su lu o turnur pasional.
n acel scurt interval de slbiciune, Jessy i adun toat
puterea i se srrulse cu violen din braele lui. Respirnd din
greu, se ddu napoi i-l privi bnuitoare. El fcu un pas- spre
ea.
- Din cauza ei, nu-i aa?
Vocea ei era rguit i mnioas, i vibra de emoie rnit.
- Eti suprat pe ea fiindc nu-i aici! i te rzbuni pe mine!
Cuvintele ei l fichiuir ca un bici. l oprir pe loc, l uluir.
Jessy se trase civa pai i i nclet palmele de marginea
tejghelei. Obrajii i ardeau ca focul i ochii ei speriai o fceau s
semene cu o pisic fugrit.
- Sunt Jessy Niles, nu nevasta ta!
Tremura.
- S nu mai faci niciodat greeala de-a m folosi n locul ei,
altfel jur c-am s te ucid!
Chipul lui deveni inexpresiv.
- tiu cine eti, Jessy.
Ea ntoarse capul i i plec fruntea pentru prima oar.
- Mai bine ai pleca, Ty.
El ezit doar o fraciune de secund nainte de a-i urma
sfatul, apoi prsi buctria ndreptndu-se direct spre u.

ULTIMUL CALDER

229

- Auzind zgomotul camionetei, Jessy aproape c lein de uu


rare: nu fiindc s-ar fi temut de el, ci mai degrab de ea nsi.
*

Era una din acele mipunate zile de var indian cnd


cldura torid te face s uii de vntul rece i aspru de iarn ce
pndete la cotitura drumului.
Ty traversa curtea fermei, urmat de tatl su. Din direcia
grajdurilor se- auzi vocea Tarei strigndu-l s atepte.
Intorcndu-se, o vzu pe Tara alturi de sora lui; grbindu-se s
ajung la ei.
-E ti chiar omul pe care doream s-l vd, zise Tara,
nconjurndu-i gtul cu braele.
- M bucut s aud asta.
Ty zmbi i i ndrept paii spre casa cu pilatri de pe
colin. Tatl su i Cathleen mergeau la distan de vreun
metru naintea lor.
- Hai s lum masa n ora disear, zise ea.
- i unde ai dori s mergem? o tachin el. n cltoriile tale
prefungite din ultima vreme, ai mai descoperit vreun alt
restaurant n zon n afar de cel al lui Sally?
- Mergem la Sally. Nu-mi pas.
Tara ridic din umeri, artndu-se de dta aceasta
neobinuit de indulgent.
- E smbt seara i n-am chef s stm acas.
- V ducei la Sally ast-sear?
Cat se ntoarse spre ei, dup ce n prealabil trsese cu
urechea la conversaia lor.
- V rog luai-m i pe mine, ceru ea, cu ochii ei mari, verzi,
plini de nerbdare.
- Cat, n-ar trebui s te invii singur, o cert blnd tatl ei.
- Dar vreau s merg, protest ea.
- A m impresia c e cineva acolo pe care doreti cu tot
dinadinsul s-l vezi, ghici Tara cu un zmbet iret. Nu poate fi
flcul la, Taylor, ce zici?
-T a ra !
Cat o avertiz aproape n oapt, fulgernd-o cu o privire
mnioas; cu coada ochiului se uit la tatl ei s vad dac
acesta auzise ceva.
- Taylor? se ncrunt Ty. Vrei s spui Repp. Taylor?

230

JANET DAILEY

- Exact, ncuviin Tara. Lui Cathleen i-a czut cu tronc


biatul.
- Bine, dar flcul la are douzeci de ani!
Chase Calder se ncrunt la fiica lui care abia mplinise
cincisprezece.
- N-o ascultai pe Tara!
Cat o mpunse cu privirea pe cumnata ei cerndu-i s tac,
apoi i plec suprat fruntea.
- a r a nu tie ce vorbete. Repp Taylor e mult prea mare
pentru mine.
- Aa sper i eu, rspunse tatl ei.
- Pot s merg cu ei disear?
Cat i se adres de data aceasta tatlui ei.
-A lte fete de vrsta mea au prieteni, dar eu nu m duc
niciodat nicieri.
- E-n regul, tata C ald ei vorbi Tara. Cat poate s mearg
cu noi, nu-i aa, Ty?
- Nu-mi amintesc s fi spus c mergem nici noi, rspunse
el.
- B a da, ai spu-o, fiindc n-ai spus c nu mergem, declar
e pe un ton uuratic.
- S nu te apuci s contrazici o asemenea logic, Ty, l
sftui tatl su._N-ai s nvingi niciodat.
Tara rse. n asemenea ocazii Ty credea din nou c totul
avea s se rezolve n csnicia lor, n ciuda separrilor frecvente
cnd Tara nu mai putea ndura izolarea de la ferm i pleca
timp de cteva zile pentru a se ntoarce la ceea ce ea numea n
derdere civilizaie".
Cnd rmaser singuri n camera lui, Ty o interog.
- Ce-i povestea asta despre Repp Taylor^
mbrc o cma alb, curat i i ncheie nasturii.
Tnrul cowboy promitea s devin un muncitor destoinic i
foarte priceput.
- - E simplu. Cat l place.
Tara se ntoarse cu spatele.
' - ncheie-mi fermoarul.
Ty i ciupi uor umrul alb nainte de a-i ndeplini cererea i
o simi nfiorndu-se.
- M-am gndit c ar fi drgu s-i ajutm puin pe tinerii
ndrgostii.

ULTIMUL CALDER

231

- Fiindc vd c tii attea, Repp ce zice de toate astea?


- Repp e adorabil cu sentimentul lui de vinovie pentru
faptul c ea e att de tnr i, pe deasupra, fata stpnului.
*

Prima persoan pe care o vzu Ty cnd intr n restaurant,


fu Jessy, aezat la mas alturi de Dick Ballard. Tnra
femeie se uit spre intrare i i ncruci privirea cu a lui pentru
o clip, apoi rspunse unei remarci a lui Ballard. Ty se afla l un
pas n urma Tarei i a lui Cathleen, ndreptndu-se spre o mas
liber. Abia se aezaser, cnd Cat ni n picioare.
- Poi s-mi dai nite fise pentru tonomat?
ntinse cu ncredere o mn spre Ty.
Fratele,ei vr mna n buzunar i scoase cteva monezi.
Fata le lu i dispru ntr-o clipit. Tara se uit cu subneles la
soul ei i zise:
- Ghici cine e la masa de biliard?
Repp Taylor se afla acolo, nalt i suplu, cu prul negru ca
tciunele i ochii de aceeai culoare. Zmbind, tnrul o salut
pe Cat, apoi se aplec din nou asupra mesei pregtit s
loveasc o nou bil.
Dar Ty nu mprtea interesul Tarei n legtur cu aceast
idil, dei ea continu s-l in la curent cu detaliile evoluiei
discrete a relaiei dintre cei doi tineri, n tot cursul serii. Mintea
lui era preocupat de alte lucruri, n special de imaginea Tui
Jessy i a privirii ei ptrunztoare, in care se ghiceau parc
mereu semnele unej ateptri. N-cf mai vzuse de la acea dat
cnd poposise n coliba ei. nc nu era sigur ce anume l
ndemnase s-o srute atunci, dac o fcuse din furie mpotriva
Tarei sau din pricina vreunui alt sentiment. n multe privine,
Jessy era o fiin sensibil, n ciuda aerelor ei de duritate. Acum
Ty ar fi vrut s-i cear scuze pentru ntmplarea aceea.
-E ti foarte tcut ast-sear, l acuz Tara n timp qg se
legna n ritmul muzicii, abia putndu-se mica n nghesuiala
de pe ring.
- Ce?
Ty se uit absent la ea i abia apoi realiz cuvintele femeii.
- Scuz-m, eram cu mintea n alt parte.

232

JANET DAILEY

- Nu-i prea plcut pentru mine s aflu c n timp Ce dansm


mpreun, mintea ta rtcete la mii de mile distan, l cert ea
fr convingere. Ai vzut cine-i aici?
- Vrei s spui, Jessy?
Cu atia nou-venii n ora, puini din clieni i erau
cunoscui.
- Jessy Niles? E aici?
Tara se ncrunt i se uit repede n jur, nainte de a o
localiza pe fata care dansa cu cowboy-ul blond.
- F-ac o pereche drgu, nu-i aa?
Nu atept rspunsul luj.
- Nu m refeream la ea. Vorbeam de unchiul tu. St acolo,
n Spatele uii.
O cut apru ntre sprncenele lui Ty n clipa cnd l
descoperi pe Culley ORourke rezemat de perete fng u,
printre spectatorii care urmreau jocul de biliard. Faa lui era pe
jumtate ascuns n umbr, numai prul alb-cenuiu aprea
pus n eviden de lumina unui bec aprins deasupra mesei de
biliard.
- N u m ateptam s-l vd aici n seara sta. Dar mi
nchipui c lupii trebuie s coboare uneori de pe coline.
:
Cntecul ncet. Pentru moment, se trezir blocat] n mijlocul
perechilor care se pregteau s prseasc ringul. ncepuse o
alt melodie cu un tempo rapid, n vreme ce Ty o conducea pe
Tara spre locul lor.
Apoi Ty auzi o voce masculin zicnd:
-V in o , ppuico. Hai s dansezi cu mine dansul sta.
Sora lui fu aceea care rspunse tios.
-N u !
Tonul ncpnat i categoric al vocii ei fu un avertisment
pentru Ty care se rsuci s vad ce se ntmpla. Temperament
nbdios, sora lui nu prea s se team c era pe punctul de
a strni un scandal. Un blond cu statura vnjoas o apucase de
mni i ncerca s-o conving s ias pe ringul de dans cu el.
Biatul i luase o poz de brbat inzistibil.
- Nu vreau s dansez cu tine! se burzuluia Cat care nu
reaciona bine la for.
Biatul ns rdea. Ty presimi necazul, dar se afla departe.
- Repp!

ULTIMUL CALDER

233

Cat l chem cu voce nelinitit pe cavalerul ei n armur


strlucitoare s vin s-o salveze.
- Ce se ntmpl, Ty?
Tara se ag de braul lui, vzndu-l c vrea s-i croiasc
drum prin mulime spre sora lui.
- Stai aici, spuse el i-i ndeprt mna de pe braul su.
La ora aceea, Repp Taylor intrase deja n aciune. Mulimease dduse napoi fcnd cerc n jurul celor trei i Ty se strecur
cu dificultate spre -ei. Nu auzi .cuvintele rostite, dar vzu un
pumn nlndu-se n aer i auzi iptul lui Catr
Fcndu-i loc cu umerii prin mulime, Ty se repezi s-i
despart pe rivali. Nasul lui Repp era deja rou de snge i
tnrul se strduia s-l, trnteasc la pmnt pe blondul cel
vnjos. Cnd Ty ncerc s se bage ntre ei, unul din spectatorii
de pe margine sri n nvlmeal oferindu-se s-l susin pe
flcul cel blond.
Tara ajunse lng Cathleen i i puse un bra pe dup
umerii ei. II privi ocat pe omul care ieise din mulime i se
ndrept direct spre Ty. Pumnii fulgerar att de repede, nct
Tara nici nu putu discerne cine anume*lovise pe cine.
Cu un Calder intrat n lupt, mai muli cowboy de la Triple C
veniser s i se alture. Din pcate, numrul lor nu depea o
jumtate de duzin, fiind cu mult n inferioritate fa de localnici.
Toat lumea ns prea ncntat de divertisment.
ns n vreme ce pumnii cdeau cu nemiluita i trupurile se
tvleau pe jos, Tara o inea strns pe Cathleen, amndou
ghemuite ntre perete i tonomat. Ty se afla n mijlocul
ncierrii; arcada i sngera, i ncletase dinii sub mustaa
nieagr, i n ochi avea o privire uciga.
Tara auzea doar gfituri, zgomot de picioare trite i
sunetul nfundat al loviturilor. Era o violen barbar care i
fcea ru, totui nu-i putea lua privirea de la spectacol.
- S-i opreasc cineva! ip ea, dar nimeni n o auzi n
vacarmul din jur, secondat de muzica asurzitoare de la tonomat.
Plmnii lui Ty se dilatau n cutarea unui strop de aer i
inima i btea s-i sparg pieptul. Nu mai participase la o astfel
de lupt spontan din vremea studeniei. Ameise i urechile i
vjiau. ncas o lovitur din partea unui oponent anonim; apoi
o a doua i lovi umrul. i era greu s vad cu un singur ochi, dar
i arcui instinctiv braul i i repezi pumnul n falca omului din

234

JANET DAILEY

stnga sa, rostogolindu-l la pmnt. Ty se cltin aor, cu ochii


n patru pentru a vedea de unde avea s vin urmtoarea
lovitur. i scutur capul i Clipi cutnd s-i alunge ceaa de
pe ochi. n spatele su, auzi deodat zgomotul unei sticle
sparte. Se ntoarse. Gtul tios al sticlei se afla n mna omului
pe care l doborse mai devreme.
Ty se ddu un pas napoi i i desfcu braeie. Btaia luase
o ntorstur urt, pierzndu-i caracterul de joac. Civa
dintre participanii dornici de distracie se retraser pe margine.
Ty i simi gura uscat i i umezi buzele.
-T y !
O voce puternic l strig acoperind pentru o clip acordurile
muzicale.
- Prinde!
Lundu-i privirea de la faa asudat a omului, Ty vzu
forma cafenie a unei sticle de bere zburnd prin aer ctre el. O
prinse cu un gest iute i apuc s-o zreasc pe Jessy n rndul
dinti al privitorilor.
'
Atacul se abtu brusc asupra lui i' Ty sri ntr-o parte cu o
secund nainte ca armarcoluroas s-l poat atinge. Cel mai
apropiat obiect era tonomatul i Ty sfrm sticla de colul
metalic apoi se ntoarse egal narmat s-i nfrunte dumanul.
Auzi vag iptul unei femei, dar n acel monrgnt era mult prea
preocupat s-i alunge oboseala din brae s-i recapete
rsuflarea, pentru a-i da vreo importan.
- Facei loc! Rupei rndurile!
O voceaspr i autoritar mprtia ordine.
- Facei loc!
Oamenii n uniform ptrunser n mulime i l imobilizar
pe adversarul lui Ty. Vzndu-i, Ty cobor ncet braul; degetele
lui nervoase i slbir strnsoarea i ddur drumul sticlei care
czu pe duumea.
Privirea sa nceoat nu reuea s identifice chipul vreunuia
dintre polititi. l auzi ca prin vis pe unul murmurndu-i numele.
- E Calder.
Cltinndu-se ncet, cut un lucru de care s se sprijine
nainte ca genunchii s-i cedeze. Zgomotul i suna nc n
urechi. Trupul i amorise pentru moment, amortizndu-i durerea.
Crezu c percepe o form micu aplecat spre el. ncerc s-o
mping la o parte.

ULTIMUL CALDER

235

- Oh, Ty, Dumnezeule, eti. rnit!


Era vocea nlcrimat a Tarei care penetr n cele din urm
ceaa care-l nconjura.
- la uite la faa ta!
Iritat, Ty ndeprt mna aceea moale i catifelat i i
atinse obrazul.
- N-am nimic, zise el cu voce argoas.
- Cum n-ai nimic! Numai uit^-te la tine! insist ea.
Ty se uit buimac la cmaa sa rupt, ptat de snge; nu
tia dac era sngele su sau al altcuiva. Simea nc nevoia
unui suport fizic. Deodat, o voce interveni prelund problema:
- Vino. Hai s-l scoatem aici.
Un bra puternic i nconjur mijlocul i un cap de culoarea
caramelei i se vr sub bra.
-Jessy?
Ty clipi ncercnd s vad prin perdeaua fumurie care i
acoperea ochiul stng.
- Eu sunt, zie ea.
Ty slobozi un rset obosit, acru.
-ntotdeauna apari acolo unde trebuie, murmur el fr
s-i dea seama de greutatea afirmaiei.
Timp de o clip Tara se simi prea oGat de faa lui lovit i
nsngerat pentru a reaciona atunci cnd Jessy veni s-l duc
afar. Revenindu-i, ncet, porni iute pe urmele lor, iritat de
modul n care i se uzurpase poziia.
* n jur atmosfera era confuz. Poliitii ncercau s-i separe
pe participani de privitorii nevinovai; unul din poliiti voi s le
taie calea, dar Jessy l inform scurtc Ty se va duce la etaj, n
apartamentul proprietarei localului, n, caz c era nevoie de o
declaraie din partea lui. Fata avea un fel personal de a-i face
pe brbai s dea napoi. Dac n-ar fi fost durerea care pusese
stpnire pe muchii lui, Ty ar fi fcut o glum referitor la
uurina cu care Jessy se descotorosise de poliist.
O zri n treact pe Sally Brogan conducndu-i spre scara
privat din dosul cldirii, dar ntreaga lui preocupare era s-i
menin picioarele n micare.
Se aprinse o lumin i fu condus spre un scaun pe care Ty
se trnti greoi. Dup primele lovituri, ncetase s mai simt
durerea. Acum trupul lui ncepea s reacioneze la tratamentul
violent pe care l suferise. Se sprijini de speteaz i i ls

236

JANET DAILEY

capul s-i cad pe spate. Braele i atrnau de-a lungul


picioarelor; simi o umezeal lipicioas pe fa i ridic obosit
mna ca s i-o tearg apoi se "uit epuizat la sngele
coagulat din palm cu un sentiment de recunoatere. Cineva
aez un obiect pe mas, lng el. Ty nchise ochii drn nou,
dorind s se odihneasc.
- M duc la parter, zise Sally. Dac ai nevoie de ceva,
servete-te.
Se nchise o u. Apoi o crp umed i atinse faa, fr a-i
aduce vreo alinare. ncerc s-i fereasc fruntea.
- Ty, mi pare ru.
Tara sttea aplecat deasupra lui.
- tiu c te doare ngrozitor. N-ar fi trebuit s te amesteci n
lupta aia. Cum ai putut s sari aa la btaie?
Tonul eFiritat alung ntructva negura din jurul lui.
- Nu te dai de#oparte ca s lai pfe altcineva s lupte pentru
tine.
Totul se pornise (in pricina surorii lui. ncerc s-i ia crpa
din mn i s fac singur treaba, dar braele nu-l mai ajutau,
lipsite de vlag:
- Dac nu tii ce s faci, auzi vocea lui Jessy din partea
opus, d-te la o parte i las-m pe mine s-l cur.
- E brbatul meu.
- n felul n care o faci, o s sngereze de moarte.
Jessy veni lng el i lund cu un gest voluntar crpa din
mna Tarei, i-o aps cu putere pe frunte deasupra ochiuluhjD
durere ascuit i strbtu capul. Ty tresri i trase aer n piept
printre dini.
Un val de transpiraie i inund pielea. Jessy i lu mna i-l
fcu s in crpa apsat pe tietur.
Ty deschise un ochi i se uit la Tara care sttea deoparte i
asista cu un aer ndurerat la operaiune.
- Unde e Cathleen? o ntreb Ty.
- Nu tiu.
Tara scutur vag capul.
-J o s , cred.
- Du-te, caut-o i adu-o aici.
Tara ovi un moment apoi, de voie, de nevoie, iei s fac
ceea ce i se ceruse.

ULTIMUL CALDER

237

- Cauza tuturor relelor, murmur Ty, dup plecarea Tarei. Ar


trebui s-i trag cteva curele pe spinare.
Jessy luase o alt crp s-i tearg excesul de snge de
pe fa; apoi ridic mna i cercet tietura.
- E bine c nevast-ta nu-i aici. Tietura asta trebuie cusut.
l fcu s apese din nou crpa pe ran i deschise trusa de
prim ajutor de pe mas. Ty o privi i lucrurile ncepur s se
clarifice n mintea lui.
- Tu mi-ai aruncat sticla aia, nu-i aa? zise el.
-D a .
Jessy se ntoarse cu un ac sterilizat n mn.
- Stai nemicat. O s doar.
Era de la sine neles. Ty se simi invadat de o sudoare rece.
Nu scoase nici un sunet, cu excepia respiraiei gfite care i
fcea loc cu greu printre dinii lui strni. Jessy lucra repede i
eficient, fcnd uz de capacitatea sa de a-i bloca mental orice
emoie. Din fericire, era o tietur scurt, aa c termin nainte
ca durerea s devin insuportabil pentru el. Urmri expresia lui
degajndu-se treptat n timp ce-i aplica un bandaj pe rana
proaspt cusut. Apoi scoase pachetul de igri din buzunarul
lui i aprinse o igar pe care i-o aez ntre buze.
- Mulumesc.
El o privi recunosctor i trase din igar, apoi o scoase din
gur i sufl primul fum n aer.
- Mai ai vreo cteva zgrieturi pe fa, zise ea, i scoase o
sticlu din trusa medical. Am s-i torn nite antiseptic.
Fumul de igar i nepa buza rnit, dar Ty continu s
fumeze, totui. Studia fa lui Jessy aa cum o vedea aplecat
spre a lui, concentrat asupra activitii. Faa ei, ochii ei, nasul
ei, gura ei, nu sugerau nimic, totui Ty pricepu c n dosul lor se
petrecea mai mult dect voia ea s arate. Atingerea minii ei
era blnd i plcut. Ceva din prezena ei i furniza lui Ty un
sentiment de ncredere.
- La ce te gndeti, Jessy? dori s tie Ty, cu ochii ngustai
de curiozitate. Niciodat nu tiu ce se ntmpl n mintea.ta.
Avea un fel de a se ascunde tipic brbailor.
Ochii ei ntlnir privirea lui pentru o fraciune de secund;
apoi Jessy i ntoarse atenia spre zgrietura prelung de pe
obrazul lui.

238

JANET DAILEY

- M gndeam c a putea folosi o igar chiar acum, mini


ea pe jumtate.
Ty i aminti de alte lucruri, de scuzele pe care nu apucase
s i le adreseze.
-J e s s , plnuiam s vin la tine acas, cu plria n mn, i
s-i spun...
Dar Jessy l ntrerupse terminndu-i treaba i
ndreptndu-se brusc spre mas.
- Nu trebuie s-mi spui nimic, Ty. Nici o scuz. Nimic.
Vorbea de asemenea cu sinceritatea brutal a unui brbat.
-T o a t lumea la ferm tie c situaia ntre tine i
nevast-ta nu e aa cum ar trebui, de cnd cu plecrile ei dese
de acas. Nu te poi ascunde de ei. Dar pe ea o ai n snge. La
fel cum ea l avea pe el n snge.
- Cnd e plecat, dac te simi singur i doreti o companie
- e-n regul. Dac vrei s vii la rriine pentru o ceac de cafea
i o discuie, n-am nimic mpotriv. N-am s-i nchid ua n nas,
dac pe mine vei vrea s m vezi. Trusa medical se nchise cu
un clinchet scurt.
n mintea lui, totul deveni neted i lin, toate frmntrile
disprur ca prin farmec. Ty o apuc de mn i o trase spre el
pe dup scaun, studiind ochii aceia mari, cprui care preau
s-l absoarb n privirea lor.
- Am s vin pentru o cafea i pentru compania ta, zise el.
Ea zmbi strmb i degetele ei i strnser scurt mna.
- Unul din noi face o prostie, Ty Calder, declar ea cu o
umbr de umor.- Dar am s atept.
Ua se deschise. Ty se uit agasat spre intrare.
Din prag, Tara l privea la rndul ei cu o intensitate ascuit.
Ty simi mna lui Jessy retrgndu-se din strnsoarea lui
cald i l ncerc un ciudat sentiment de vinovie, dei era
contient c nu fcuse nimic ru. Lucrul acesta l irit.
Un brbat cu figura dur, mbrcat n uniform o urm pe
Tara n ncpere. Avea o burt care i ddea un aer ano, plin
de importan. Obrazul ras i era umbrit de buclele negre.
- Nu ne-am mai ntlnit, Calder, zise el pe un ton brutal ce
prea s conin din start o provocare. Sunt eriful Blackmore,
recent ales de cinstiii ceteni ai acestui ora.

ULTIMUL CALDER

239

Ty nelese c omul lui Potter pierduse alegerile, n ciuda


suportului dat de Triple C. Noul grup de rezideni din
comunitatea minier aleseser singuri i l aduseser la putere
pe omul acesta provenit din rndul lor.
- Regret c trebuie s ne ntlnim n asemenea circum
stane, erifule.
Ty ncerc s adopte o atitudine politicoas. Comporta
mentul omului nu-i inspira nici o simpatie.
- Poate c-i mai bine aa, rspunse agresiv eriful. Tu i cu
oamenii ti ai fcut pn acum ce ai vrut. Acum eu sunt legea
aici i n-ai s mai pui aua pe nimeni, n viitor. Caui bucluc, dai
de' bucluc. n seara asta btaia a nceput din pricina unuia din
oamenii ti.
- Sally tie c am s pltesc toate pagubele. i amenzile vor
fi achitate.
Ty nu ncerc s nege faptul c instigarea pornise din partea
familiei lui, dar nu inteniona s implice numele lui Cathleen n
scandal, atta timp ct putea s evite acest lucru.
- Nu tiu dac banii or s te scoat din bucluc, Calder, zise
eriful, sugernd o pedeaps mai serioas.
- Scuz-m, erifule, ntrerupse Jessy conversaia. Ai fcut
cunotin cu doamna Calder?
- Ne-am ntlnit jos, rspunse acesta nerbdtor.
- M gndeam c poate n-ai cunoscut-o pe fiica domnului
Dyson, continu Jessy.
Un zmbet rece nflori pe buzele ei frumos rsfrnte.
eriful se ntoarse brusc spre Tara i o expresie uluit se
ntipri pe faa lui cteva secunde, nainte de a-i relua aerul
grav.
- Respectele mele tatlui dumneavoastr, doamn.
Duse mna la plrie, apoi se ntoarse cu o privire sever
spre Ty.
- Amenzile vi se vor aduce la cunotin.
Dup ce eriful dispru pe u, Jessy i explic simplu lui Ty.
- Bfue Moon e acum oraul lui Dyson. El a construit noile
conducte de ap, a cumprat sistemul de stingere a incendiilor
i a pavat strzile.
Ty ncepu s neleag sensul spuselor ei. Tatl lui fcuse
tot posibilul s reduc exploatrile miniere din zon,
ameninnd slujbele oamenilor. Dyson era n schimb cel care i

240

JANET DAILEY

pltea i le oferise condiii decente de via. erifu l-ar fi


judecat la snge pentru fiecare neregul, dac numele de fat
al Tarei n-ar fi fost Dyson. Ty i arunc o privire soiei lui. Ea
nsi rmsese pe gnduri n faa gravitii evenimentelor care
limitase ntr-att prestigiul numelui Calder.
- Unde e Cathleen? ntreb el cu un nceput de plictiseal n
voce.
- E jos, se agit Repp Taylor n jurul lui.
nainte ca Ty s apuce a ntreba de ce n-o adusese pe Cat
cu ea, Tara se grbi s adauge.
- Nu-i nimic. Unchiul ei e cu ea.
ORourke! Furat de mprejurri, Ty uitase de prezena
omului n local.
- La naiba, i-am zis s-o aduci pe Cathleen aici, se nfurie el.
- M duc s-o aduc eu, Ty.

Jessy porni spre u schimbnd o privire lung cu Tara


nainte de a iei din camer.
- i asum o grmad de responsabiliti, observ Tara cu
o und de cinism.
- Jessy face asta de cnd avea zece ani.

18

Telefonul din ncperea cu perei pluai ncepu s sune


discret. E.J. Dyson i fcu semn partenerului su s ia
receptorul, fr a catadicsi s-i ridice privirea din hrtiile de pe
birou. Stricklin apuc receptorul, ddu un rspuns afirmativ,
apoi l puse la loc.
- Bulfert e afar. Vine ncoace, anun el.
- Bun.
Dyson nchise dosarul pe care l citea i se tolni pe scaunul
su rotativ.
- Pregtete igrile pentru el.
Stricklin deschise un sertar i scoase un pachet de igri de
import pe care l aez pe birou.
Uile cabinetului directorial de la Dy-Corp se deschiser i o
blond statuar se ddu la o parte lsndu-l s intre pe
politician; excesul de greutate ngroase considerabil talia
acestuia reprezentnd un prim indiciu al autoindulgenei care l
caracteriza. Ti tampona faa rocovan du o batist scump de
mtase. Dyson se ridic de la birou i veni s-l salute i s-i
strng mna dolofan.
- Sun venit n Texas, senatorule.
Fcu o pauz, apoi zmbi.
- Probabil c n-ar trebui s te mai numesc senator" acum
c te-ai retras din slujb, dar mi-a intrat n obinuin. Sper c
nu te superi - senatorule?
- Nu, deloc. Chiar deloc, rspunse Bulfert cu tonul su tipic
de jovialitate agresiv.
- Servete o igar.
Dyson i art pachetul cu igrile favorite.
-S -i ofer ceva de but? Ce ai zice de un bourbon cu un
strop din minunata noastr ap texan?
- Prea devreme pentru mine.

242

JANET DAILEY

Bulfert respinse oferta cu un gest neglijent din mn.


- Dar am s iau o igar.
Stricklin i ntinse pachetul.
- Mulumesc, Stricklin.
i zmbi brbatului bronzat, al crui pr devenise mai
deschis la culoare n urma expunerii prelungite la soare; ochii
aceia albatri ca oelul i ddeau ntotdeauna o senzaie de
stinghereal.
- S ta i jos, senatorule, l invit Dyson i i relu locul la
birou.
- A m avut ocazia s cercetm acest... dosar confidenial pe
care ni l-ai lsat i concluziile noastre coincid cu ale tale.
Dyson folosea n btaie de joc frazele convenionale,
accentund prin aceasta un adevr pe care l cunoscuser toi
trei de la bun nceput.
- S-ar zice c titlul asupra celor zece mii de acri pe care
Calder se presupune c i-a cumprat de la guvern a fost obinut
prin metode frauduloase. Se pare c acest individ decedat de
curnd - Dyson rsfoi n raport cutnd numele omului domnul Osgood n-a avut autorizaie de vnzare. nregistrrile
sale bancare semnaleaz o depunere substanial n numerar
survenit n aceeai perioad cnd a avut loc tranzacia. i o
sum similar a fost retras din contul bancar al lui Calder cu
cteva sptmni mai nainte. Un caz evident de mituire a unui
funcionar guvernamental.
- U n lucru ngrozitor - violarea ncrederii publice, ncuviin
senatorul cu un zmbet iret. Foarte bine documentat, de altfel.
- Guvernul va avea fr ndoial motive s declare
vnzarea nul i neavenit.
- Exact aa zic i eu, rspunse senatorul cu igara ntre dini.
- Dup cum am promis, dosarul nu va iei din aceast
camer. Iar acum, c tu te-ai retras din post, nu vd de ce n-a
aranja n aa fel ca informaia s ajung la urechile vreunui nalt
funcionar capabil s ia msurile necesare. Cu discreie,
desigur.
- Desigur, ncuviin Bulfert cltinnd din cap; ficile czute
i tremurar uor. Cu relaiile tale sunt convins c nu vei ntm
pina nici o dificultate n a obine drepturile de exploatare asupra
acelei poriuni de teren.
- Aa sper i eu.

ULTIMUL CALDER

243

Dyson zmbi, prefernd s nu se hazardeze n afirmaii.


Politicianul adopt deodat o min grav.
- Eti contient c proprietatea e ca o oaz nconjurat din
toate prile de pmnturile lui Calder.
- Sunt sigur e guvernatorul are autoritatea s cear i s
obin o nlesnire-a accesului n zon.
- Da.
Bulfert arta un interes deosebit scrumului fin ce se acumula
n vrful igrii sale.
- l cunosc pe Calder. O s se bat prin toate mijloacele.
Procese, tribunale, ordine. Litigiul s-ar putea ntinde pe o
perioad ndelungat de timp. Calder va lupta fr odihn
pentru fiecare paljm de teren.
- mi nchipui c aa va face.
Dyson cuta s par calm.
- Oare?
Bulfert l studie pe texan ntrebndu-se dac acesta tia
ntr-adevr cu ce fel de om i msura puterile.
- La nevoie, va lupta cu cele mai murdare mijloace.
- Are reputaia asta. Dar e o problem care nu te privete,
senatorule.
Dyson zmbi.
- A m uitat s te ntreb, i place noul birou? i se pare
confortabil?
- Foarte frumos. Absolut confortabil.
i scutur igana pe buza scrumierei.
* - Bine. Sigur, dispui de o secretar personal i de un cont
pentru cheltuieli. Compania nu i pretinde s lucrezi conform
unui program, ntruct se tie c activitatea de consulting este
neregulat. Dar tiu c Advance Tech Ltd. este satisfcut s te
aib pe lista personalului ei.
Amndoi tiau c era vorba de un post fictiv ntr-o companie
subsidiar a lui Dy-Corp., cu salariu i beneficii complete i nici
o ndatorire n schimb.
- Bnuiesc c va trece un timp pn s te acomodezi cu
clima din Texas.
-Tem peraturile calde mi plac. Montana ajunsese s fie
prea rece pentru oasele mele btrne.

244

JANET DAILEY

i senatorul tia c atmosfera avea s devin curnd chiar


mai rece n ceea ce l privea, de ndat ce Calder avea s afle
de trdarea lui.
Urmar alte cteva amabiliti, apoi Bulfert i lu rmas bun
de la cei doi brbai. Dup plecarea lui, Dyson rmase gnditor
cu privirea aintit asupra uilor nchise.
- Calder o s se bat, i zise el n cele din urm lui Stricklin.
A fi dorit s pot face ceva ca s-o pot proteja pe Tara de
conflictul sta. Nu vreau n nici un caz s-o fac nefericit.
Un oftat adnc i scp din piept i Dyson se ridic de la
birou i fcu civa pai; era agitat i simea nevoia s se mite,
dar ncerc s se stpneasc.
- Dac btrnul Calder e att de cpnos cum zicea
Bulfert, atunci disputa asta mai mult ca sigur c-o s-o afecteze pe
Tara.
Cu mintea sa ca un computer, Stricklin putea selecta
informaiile primite, le analiza i furniza rspunsuri precise - dar
numai pe baza unui in p u t complet. Pentru un om care o venera
pe Tara ca pe o relicv sacr, faptul c aceasta ar fi putut s
sufere sau s fie nefericit era de neconceput.
-Trebuie s existe vreo modalitate de a ajunge la
nelegerea lui Calder.
Se duse la bar i i turn o trie.
- Nici una, anun sumbru Dyson. Omul e nepenit n opi
niile lui.


Se opri dinaintea ferestrei largi i i ncrucia minile la
spate. Cteva clipe prelungite rmase tcut.
- Ar fi fost mult mai uor dac ar fi trebuit s tratez cu Ty. El
e inteligent i rezonabil... cu o gndire progresist. E de ajuns
s te uii la schimbrile pe care le-a efectuat la ferm ca s-i
dai seama de asta. Pe el mi-ar fi uor s-l conving de viabili
tatea planurilor noastre. Din pcate - Dyson trase adnc aer n
piept i l exhal cu zgomot -Calder e.eful, nu fiul lui.
Stricklin puse cteva cuburi de ghea n lichior i rmase pe
gnduri digernd informaia. Dyson se opri din nou n mijlocul
camerei; scutur din cap.
- E un concurs ciudat de mprejurri, Stricklin.
Se apropie de partenerul su i-l privi cu seriozitate.
-T o a te minele acelea din est scot din pmnt tone de
crbune cu procent ridicat de sulf i grad nalt de poluare la

ULTIMUL CALDER

245

'ardere. Toate asociaiile ecologice din est ip dup crbune


superior.
Dyson cltin din nou din cap.
- i Calder st clare pe un morman nesfrit de crbune
de cea mai bun calitate. N-arh s neleg niciodat de ce-l las
Dumnezeu s triasc pe meleagurile astea.
Oftnd, reveni la birou.
- Exist o grmad de zone n Montana care nu se afl sub
controlul lui Calder, i reaminti Stricklin.
-D a c a fi dorit numai crbunele, l-a lsa n pace.
Nenorocita aia de ap a lui mi trebuie, rspunse Dyson.
O fabric de prelucrare a crbunelui are mare nevoie de
ap, iar Calder deine cea mai bogat surs din zon. Poi
scoate crbunele din min, apoi l prelucrezi pe loc. E ideal.
nc nedecis, lovi cu degetele dosarul de pe mas.
- Ce crezi c ar trebui s fac, Stricklin? S-l dau pe minile
prietenului nostru de la Washington? Chiar dac faptul sta va
genera neplceri familiale? Sau pur i simplu ar trebui s caut
un alt joc i un alt loc unde s arunc zarurile?
- Vrei crbunele lui; vrei apa lui. Dosarul sta o s i le dea,
zise omul. Ai toate ansele de reuit. Acioneaz!
- Oh, Stricklin!
Dyson rse ncet, scuturnd iar capul.
- M uimete felul n care vezi tu ntotdeauna lucrurile: fie
albe, fie negre. Poftim!
i ntinse dosarul.
- tii cum s-l foloseti.
*
Focul troznea n emineul simplu de crmid dar nu
rspndea n jur atta cldur ct soba de lemne din colul
camerei. Afar din colib, vntul uiera printre ramurile
scheletice ale copacilor i le cltina cu zgomot sec, ngheat.
Jessy edea cu picioarele ncruciate pe covorul din faa
emineului, cu o ceac goal n mn. Afar se lsase
ntunericul, dar ea nu se ostenise s aprind lumina; preferase
s rmn ghemuit la cldur, cu gndurile absorbite de
vetile pe care i le adusese Ty.
Trupul lui prelung era tolnit pe fotoliul cu p&me moi din faa
emineului; flcrile roiatice luceau pe chipul lui. i freca

246

JANET DAILEY

absent mustaa ntre degetul mare i arttor, iar expresia


ntunecat din ochii lui sugera c Ty nu era deloc att de relaxat
cum voia s par.
- Chiar dac guvernul o s declare vnzarea nul, cu
siguran c exist vreo posibilitate prin care tatl tu s-i
menin posesiunea asupra terenului, murmur Jessy cu o
nuan hotrt n tonul ei simplu.
Ty i lu mna de la sprncean i oft adnc, apoi i
-sprijini palma pe genunchi i rmase pe gnduri, cu capul
aplecat i privirea pierdut.
- Se ntlnete cu avocaii lui n Mile^ City peste cteva zile
pentru a decide ce aciune pe termen lung s urmeze. Probabil
c va reui s obin un drept temporar asupra punii.
O grimas sumbr i apru n colul gurii.
- T o t timpul a crezut c deine titlul de proprietate i acum
trebuie s afle c s-a nelat.
Ty se uit la ea i buzele i se crispar trist.
- Senatorul a tras nite sfori pentru el, dar se pare c tata
i-a deschis punga pentru cine nu trebuia.
- Dar atunci nici senatorului nu-i va fi moale.
- A avut timp s-i piard urma.
Ty ntinse mna spre cutia cu vreascuri de lng sob i,
lund un b l rupse n buci pe care le arunc apoi una cte
una n foc.
- Fiindc s-a ntmplat n urm cu civa ani, guvernul pare
a fi dornic s treac cu vederea felul n care s-a obinut titlul.
Dar dac tata o s lupte pentru dreptul lui - ceea ce nu m
ndoiesc c va face - am senzaia c situaia se va nruti.
Urm o lung tcere. Jessy se uit la el. nelegea stoicismul
acela ntiprit n trsturile lui, marcnd tensiunea din interior.
Simi deodat un impuls irezistibil. ntinse o mn i apuc
minile lui mpreunate ca i cum ar fi dorit s preia o parte din
povara durerii lui asupra ei. Dorina aceasta se citea n ochii ei
i Ty ncremeni uimit; era un lucru pe care nu-i vzuse niciodat
pe faa Tarei.
- Poate ar trebui s-i telefonezi soiei tale i s vorbeti g u
ea, suger Jessy aproape uimit. i putea s-o gseti la
locuina lui Dysdh, n Fort Worth.
-N u .

ULTIMUL CALDER

247

Ty respinse absent ideea. Apsarea - cald a minii ei l


prsi i el deveni contient de absena ei. Flcrile ncepuser
s plpie.
- Am s mai pun nite lemne, zise el i se ridic n picioare,
ntinzndu-se uor pentru a-i relaxa muchii.
- S torn cafeaua, spuse Jessy ridicndu-se la rndul ei cu
umerii czui i capul aplecat.
Focul ardea vesel cnd Jessy reveni cu dou ceti de cafea
proaspt degajnd o cldur plcut n ncpere. Ty sttea n
picioare lng emineu, cu un umr rezemat de policioar.
Jessy i ntinse una din ceti i rmase n picioare urmrind
pllaia galben-roiatic din vatr.
- Focul te face s uii de frigul de afar, remarc alene Ty
sorbind din cafeaua fierbinte.
- Aa e.
Auzind rsetul lui nfundat, Jessy l privi mirat.
Mi-am adus aminte de o poveste veche de iarn pe care
mi-a spus-o Nate Moor, zise el zmbind.
Btrnul cowboy murise cu o sptmn nainte de Crciun,
mergnd pe urmele lui Abe Garvey i-ale altor veterani de la
Triple C care se petrecuser ncet din lumea celor vii n ultimii
ani. Legea destinului cerea ca btrnii s fac loc tinerilor. Ty
se gndea mai degrab cu duioie dect cu mhnire la toi
acetia i la tot ce nvase de la ei.
- Ce poveste? ntreb Jessy cu interes.
- Dup cum zicea el, un cowboy tinerel ieise s verifice
vitele pe o temperatur de sub douzeci de grade.
Vntul ncepuse s spulbere zpada i cowboy-ul nostru
abia mai distingea drumul. Cnd, n cele din urm ajunse n
tabr, era ngheat n a. Trebuir s foloseasc dalta i
ciocanuf ca s-l desprind de pe cal; cnd au reuit s-l dea jos,
l-au dus n barac i l-au aezat n faa focului. Potrivit spuselor
lui Nate, cnd cowboy-ul i-a revenit n sfrit, picioarele i
rmseser ndoite ca un iade. De fiecare dat cnd ieea
afar, cinii se repezeau la picioarele lui i ncercau s i le
smulg. Pn la urm a trebuit s se lase pguba i s
mearg la o alt ferm unde nu existau cini... Ar trebui s
zmbeti mai des aa, Jessy.

248

JANET DAILEY

Ty studie chipul ei luminat deodat; zmbetul alterase acea


alur sever cu eare Jessy obinuia s-i in la distan pe
brbai.
Chiar dup ce zmbetul se pierdu, buzele ei pline continuar
s rmn unite blnd ntr-un surs.
- Nate nu deschidea niciodat gura ca orice om pentru
conversaii obinuite. El ori avea ceva de povestit, ori gsea
vreun subiect despre care s filozofeze.
Cafeaua era prea fierbinte. Jessy ls ceaca pe policioar
i ntinse minile spre flcrile din emineu.
Ty analiza tcut nfiarea tinerei femei, puloverul verde
tricotat, oldurile ei nguste i picioarele lungi mbrcate n
blue-jeans uzai.
- Tu ce doreti de la via, Jessy?
Fiecare om avea ambiii i dorine; voia s tie ce simea ea.
Jessy deveni gnditoare la auzul ntrebrii lui. i retrase
minile i le vr n buzunarele jeans-ilor; apoi privirea ei
cutreier absent spre limbile jucue ale flcrilor.
- Nimeni nu primete foarte mult n lumea asta, Ty - nu cu
adevrat. Uneori, poate se ntmpl ceva i, timp de o or, o
sptmn, i pare c tot restul vieii va fi la fel, o dulce
lunecare pe un pmnt lipsit de urcuuri anevoioase i
coboruri. Dar ele vor fi acolo, totui. Doar c, o vreme, nu poi
s le vezi. Pe urm urmeaz momentele grele, cnd ai partea ta
de lacrimi. Le depeti i pe acelea datorit amintirilor
frumoase.
ntoarse capul i-l privi cu ochi senini i plini de for, n
tcerea lor.
- Ce altceva mi-a mai putea dori n afar de ce am acum?
Un loc al meu, un foc care s m nclzeasc n noaptea rece i
un om cu care s vorbesc. Ce e mai bun dect asta?
Cuvintele ei att de simple i directe l micar pn n
adncul sufletului, revelndu-i parc pentru o clip esena vieii.
Micndu-se ncet, Ty aez ceaca de cafea pe policioar,
lng cealalt ceac, fr a-i lua privirea de pe chipul ei.
O frumusee interioar i o feminitate desvrit strluceau
dincolo de trsturile acelea bine conturate i aspre.
-Je ssy, murmur el cu voce blnd, mngietoare i i lipi
palma cu un gest ginga de ceafa ei.

ULTIMUL CALDER

249

Urmar cteva secunde de linite i ateptare;Ty o privea


cuprins din nou de acel sentiment inefabil care l mpingea spre
ea. Jessy atept, nelegnd c reuise s ptrund n
profunzimea sentimentelor lui. Apsarea minii lui spori uor i
gura lui se apropie de faa femeii n timp ce ochii lui continuau
s-i studieze trsturile. Jessy nu se lsa indus n eroare de
gndul c i trezise dragostea. Era singur i Tara era departe de
el. Ty avea un sim al onoarei i o moralitate dezvoltat, dar, la
urma urmelor, era brbat. Iar ea era lng el, ascultndu-l i
participnd la necazurile lui. Apropierea aceasta strnise n el
impulsuri pe care altminteri i le-ar fi inut sub control.
Poate c ar fi trebuit s-l opreasc. Jessy tia c Ty era pe
punctul d e a o sruta, de a o sruta pe ea, Jessy Niles. Dar mai
tia c, n ceea ce o privea, n-avea s se aleag dect cu acest
moment.
Curnd Tara avea s revin i ea, Jessy, avea s rmn
din nou singur. Supunndu-se unui imbold de dulce i fireasc
provocare, nconjur mijlocul brbatului cu braele i nl
capul n ntmpinarea buzelor lui.'
Un val prelung de cldur puse stpnire pe ei. Jessy se ls
moale n braele lui, simindu-i Btile inimii accelerndu-se i
sngele pulsndu-i cu putere n vene. Era un srut profund i
brbtesc, totui tandru, care transmitea simurilor ei aroma
trupului lui laolalt cu mirosul de fum din ncpere. Nici unul din ei
nu manifestase vreo ezitare - acea tendin de a testa terenul
pentru a vedea dac era ndeajuns de rezistent ca s susin
ceea ce se construia pe el. Era ntlnirea a dou fore egal de
puternice care n cutarea lor febril, atingeau zone de simire
mai intime dect hotarele dorinei sexuale.
Totul era prea nou, invadndu-le fiinele mult prea ncet ca
vreunul din ei s recunoasc fora crora li se supunea. Se
desprir tot att de ncet cum se apropiaser, fiecare
cercetnd reacia din ochii celuilalt. Jessy se ntoarse din nou
spre foc; i simea sufletul ptruns de o siguran cald, calm,
minunat. Nici unul nu rosti vreun cuvnt, ca i c'ung nimic nu se
ntmplase ntre ei. Ty ntinse mna dup ceaca sa de cafea i
se rezem din nou de policioar, contemplnd jarul roiatic.
Lovindu-i ceaca, Jessy se aez oj picioarele sub ea pe
fotoliul moale pe care ezuse Ty. i ndrept la rnduit ei
privirea spre foc, i se pierdu n irul gndurilor.

250

JANET DAILEY

Dup un timp, Ty se smulse din visare i, cltinnd ceaca,


bu restul de cafea. Cnd privirea lui lene a|unec spre
Jessy, descoperi ochii ei msurndu-l tcui.
- Mai doreti cafea? l ntreb ea.
-N u .
El scutur capul, apoi o studie atent, cu un aer de uoar
curiozitate.
-C u m se face c mi-ai sugerat s-i telefonez Tarei ca s
vorbesc cu ea?
- Mi se pare logic s doreti s discui cu soia ta cete
ntmplate, zise Jessy privindu-i scurt ceaca, apoi uitndu-se
din nou la el.
- Dac a fi vrut s vorbesc cu ea, n-a fi venit aici.
Ty vorbea iritat, cuprins deodat de nelinite i agitaie.
Momentul de relaxare se sprsese. Ceva pru s intervin i s
mprtie tihna adunat n sufletul lui Jessy.
Ochii lui se nneguraser deodat. Singurtatea colibei
ncepu s o apese din nou, amplificat de vntul rece care
ptrundea prin pereii subiri de lemn i uiera pe sub u. Clipa
de bucurie se topise n neant. 3essy tiu c apropierea dintre ei
dispruse nc o dat. Toat nesigurana pe care altdat i-o
alunga din minte reveni acum. l privi, deja familiarizat cu
comportamentul i tcerile lui i cu sensul acestora. Gndurile
lui preau s-l mpovreze, ntunecndu-i trsturile.
- Jessy, ncepu Ty pe un ton mult prea serios i greoi.
- Nu mi-am dat seama ce ntuneric s-a fcut aici, l
ntrerupse Jessy pe un ton firesc, n sinea ei tremura nfiorat
de ce ar putea s aud.
Ridicndu-se de pe scaun se apropie de veioz i o aprinse.
Cnd se ntoarse, faa ei arta detaare calm. Nu dorea s
aud nici o scuz din partea lui, nici o afirmaie de regret, nici o
explicaie fals referitoare la sentimentele lui pentru ea.
N-ar fi reuit dect s-o rneasc. N-avea nevoie de
nelegerea seu compasiunea lui, de nimic care ar fi putut s-l
oblige fa de ea. El o iubea pe Tara, oricare ar fi fost
problemele lor. Acel srut pe care l mpriser mpreun i-ar fi
putut crea mustrri de contiin, silindu-l s inventeze o
justificare. Iar ea nu voia s aud nimic din partea lui; orice
cuvnt ar fi fcut-o s sufere.

ULTIMUL CALDER

251

Din cellalt capt al camerei iluminate acum, Ty o msura


ncercnd parc s neleag ceva. Jessy fcu un pas spre el i
rosti pe un ton de mpcare.
-T y ... i-am spus cndva c eti liber s vii aici, zise ea
ncet. Eti ntotdeauna liber s i pleci.
Ty i privi ochii i nu ntlni nici urm din sentimentul acela
adnc care rbufnise n mod att de ciudat i de neateptat
ntre ei mai devreme. Calmul ochilor ei blnzi prea s ataeze
puin importan faptului petrecut mai devreme. Totui,
brbatul se simi uurat c i se lsa o ieire. Nu dorise srutul
acela, cum nu-l dorise nici pe cellalt, dei circumstanele erau
complet diferite.
Ridicnd din umeri, Ty pru s-i recapete cumptul i porni
spre cuierul de lng*u unde i lsase plria i haina.
- Cred c e timpul s plec acas la mine, zise el i i
mbrc haina. Aranjndu-i plria pe cretet, n arunc o
privire femeii.
- Mulumesc pentru cafea, Jessy.
- Cu plcere, oricnd.
Dup ce ua se nchise astupnd vuietul vntului de afar,
Jessy repet ncet, doar pentru sine.
- Oricnd...

19

Viziunea Tarei aa cum o purta n mintea sa Ty, atunci cnd


erau desprii nu era niciodat att de vibrant i tulburtoare ca
prezena concret a femeii pind spre el dup o ndelungat
absen. Frumuseea ei brun i strlucitoare, nvluit n man
toul de hermin care o apra de frigul Montanei l fcu pe loc s
uite nopile de singurtate i de patim ndurat n tcere. Ty era
nerbdtor s-i vad plecnd mai repede pe tatl ei i pe
Stricklin, dornic s-o aib numai pentru el i contient totodat c
acel moment trebuia amnat pn cnd aveau s rmn singuri.
Braul lui nconjura talia subire a femeii; cnd se ntoarse s-i
salute pe nsoitorii ei, parfumul ei l nfiora. Era prea preocupat de
constrngerile impuse propriilor lui sentimente, pentru a-observa
atitudinea ei rezervat.
- Bun ziua, E.J.
Ty strnse mna socrului su.
- S fiu sincer, m-am mirat cnd Tara mi-a telefonat asear
ca s-mi spun c vii cu ea. Avusesem impresia c nu i-ai
planificat nici o cltorie spre nord pn n aprilie.
- A a e. Nu-mi planificasem, recunoscu volubil Dyson.
Totui doream s discut ceva cu tatl tu. A fi putut-o face i la
telefon, dar fiindc Tara se ntorcea, m-am gndit c-a putea
face un drum ca s-i vorbesc personal.
Tonul lui sugera o problem lipsit de importan, dar pentru
Ty era clar c Dyson nu btuse drumul degeaba. Era ns prea
captivat de prezena Tarei pentru a se lansa n supoziii.
- M bucur s te vd, Ty, l salut Stricklin cu mai mult
cldur ca de obicei.
Bagajele lor fur descrcate j avionul cu dou motoare al
lui Dyson fu adpostit n hangar. n jurul platoului de aterizare,
peisajul era mohort, compus din pajiti cenuii i ngheate
strivite parc de un cer masiv. Albastrul acela rece i implacabil

ULTIMUL CALDER

253

avu ca de obicei un efect imediat asupra Tarei, fcnd-o s se


simt mai mic de statur. Vntul aspru de martie prea s
sufle ctre ea din toate prile. Era bucuroas s simt braul
protector al lui Ty n jurul ei. Nu se putea mpca deloc cu
aceste elemente slbatice care nu ascultau de voia nimnui, i
nici cu sentimentul de inexplicabil team pe care l strneau n
inima ei.
- Trebuie neaprt s s'tm de vorb aici? E nfiortor de frig.
Totul i se prea nfiortor n acest inut atunci cnd era
departe de Homestead. Acolo, cel puin, cldura, luxul i
somptuozitatea cldirii era o dovad c cineva conducea.
- Am uitat c te-ai dezobinuit dup ederea n Texas.
Ty zmbi clduros fr s-i dea seama c Tara, dei
nvase s accepte multe lucruri, era departe de a se fi obinuit
x u ele. O atrase spre el cu un gest protector i o conduse spre
main, al crei motor n funciune asigura o cldur suficient
n interior.
Maggie Calder le iei nainte musafirilor, scutindu-l^pe Ty de
a face pe gazda pentru Dyson i partenerul acestuia. n schimb
l ajut pe cowboy s care bagajele Tarei n apartamentul lor de
la etaj. Ea nu vorbi mai deloc, dar tcerea ei era un lucru
frecvent, atunci cnd era de fa i afla o a treia persoan, i
mai cu seam dac aceast persoan era un angajat.
Ty observ tcerea soiei sale i nu voi s foreze o discuie;
o ntreb numai unde dorea s i se duc bagajele.
- Oriunde, rspunse ea cu indiferen i scondu-i mantoul
lung de hermin l aez fr grab n ifonierul din dormitor.
Ty i fcu un semn cowboy-ului s le lase n sufragerie. De
ndat ce acesta plec, Ty intr n dormitor. Tara sttea
dinaintea oglinzii; i scoase cciula de hermin i acum i
pieptna prul lung i mtsos. El veni n spatele ei i
cuprinzndu-i umerii, i ngrop faa n prul ei frumos.
- M bucur c eti acas, i zise el cu patim nbuit n
glas.
- Eu nu!
Rspunsul ei tios l ului. Cnd Tara se ntoarse cu faa spre
el, Ty i slbi mbriarea. Femeia observ mnia din ochii lui
i trsturile i se nmuiar; i lipi ginga palmele de pieptul lui.
Pe chipul ei se aternu un aer de seriozitate sincer.

254

JANET DAILEY

- Ty, ce ai de gnd s faci n legtur cu cele ntmplate? l


ntreb ea.
- Nu tiu la ce te referi, zise el brusc. Pasiunea era nc n el,
dar nu dorea s i-o dezvluie pe de-a-ntregul fa de Tara, acum.
- La problema asta cu tatl tu, rspunse ea cu nervozitate.
De ce nu mi-ai spus dinainte? A dori s nu-mi ascunzi astfel de
lucruri. Pentru mine e foarte neplcut s aflu despre ele de la alte
persoane. Asta m pune ntr-o situaie penibil i nu-mi place.
Dei exista o oarecare consolare n faptul c Tara i cerea
s-i mprteasc problemele lui, totui reproul ei atinse o
coard sensibil din sufletul lui Ty.
- E vina mea c treburile astea se ntmpl cnd eti tu
plecat? Poate dac ai sta mai mult pe acas, ai afla la timp.
- De ce s-mi petrec aici fiecare zi din via pe cnd tu i
petreci vremea n cine tie ce col pustiu al fermei steia, l
fulger Tara mnioas. Ca s-ti fiu l dispoziie cnd vrei tu?
- Da!
Furia puse stpnire pe el, mnat de dorina care i
ascuea nervii. O apuc de umeri i o strnse brutal n brae,
nbuindu-i protestul cu-un srut apsat. Pentru o clip, pasi
unea lui o cuceri i Tara rspunse impulsivitii lui srutndu-l la
rndul ei. Dar temperamentul ei arztor n-o ls s cedeze.
Braele ei l cuprinser cu hotrre, silindu-l s rmn la
distan.
- Ty, trebuie s decidem ce-i de fcut, insist ea cutnd
s-i potoleasc rsuflarea ntretiat. Cred c nu-i dai seama
de importana situaiei - cu ce problem grav ne confruntm!
- A i devenit deodat grozav de preocupat de interesele
fermei, nu-i aa?
Multe chestiuni planau fierbini i amenintoare ntre ei, i
nu n ultimul rnd, bnuiala c ambiiile i voina de fier a Tarei
ar fi putut prevala asupra sentimentelor din inima ei.
- E i casa mea, n aceeai msur n care e a ta! strig ea,
apoi adug pe un ton mblnzit:
- T y , s nu ne certm pentru un motiv att de stupid ca
acesta. Trebuie s-l convingem ntr-un fel pe tatl tu nainte s
apuce s ruineze totul.
-C u m poate s ruineze totul, cnd el lupt pentru a-i
recpta titlul de proprietar pentru un teren pe care l-a considerat
al su? ntreb Ty, apoi se mir. Dar tatl tu de ce a venit?

ULTIMUL CALDER

255

- A fost ideea lui Stricklin, nu a mea.


Dezaprobarea ei era evident:
- Dup prerea mea, el ar fi trebuit s stea deoparte i s
evite a-i pta numele cu chestiunea asta.
- S-i pteze numele?!
Ty consider exprimarea ei ct se poate de nepotrivit, dar
n-avu prilejul s insiste asupra acestui punct, c ua
apartamentului se deschise.
- Tara!
Cathleen ddu buzna n camer, considernd neesenial
obiceiul de a ciocni la u mai nti.
- Am venit s vd ce ai cumprat de data asta. Cum a fost
plimbarea? Pariez c era cald i frumos acolo. Monstrule, te-ai
bronzat! o acuz ea pe un ton de prieteneasc invidie cnd
ajunse n sfrit n dormitor.
Cat mplinea n curnd aisprezece ani. Sub nfiarea ei
nc fraged, se ascundeau dorinele sale de femeie.
- Cat, ce ar fi s-i iei tlpia? ordon Ty. A vrea s rmn
singur cu nevasta mea. Poi s afli despre plimbare mai trziu.
- A m planuri pentru mai trziu, rspunse sora lui fr s se
lase intimidat de proasta primire. i trebuie mine diminea
s plec la coal.
Ochii ei verzi ncepur s sclipeasc de iretenie.
- n plus, e prea devreme pentru treaba la care te gndeti.
Va trebui s atepi pn vine ora de culcare,... ca s rmi
singur... cu nevasta ta.
- Cat are dreptate, ncuviin Tara. O s avem mai mult timp
dup c in .:
i zmbi lui Ty i se deprt de el.
- Toate pachetele sunt n camera cealalt. Dou sunt pentru
tine.
Redus la tcere, Ty fu forat s accepte decizia femeilor i
s amne discuia pn dup cin. Prsi ngndurat camera,
isndu-le singur pe cele dou femei care sporpviau ncntate,
aplecate deasupra pachetelor.
*
n decursul cinei, conversaia se abtu diplomatic de la pro
blemele conflictuale, gravitnd n jurul unor subiecte inofensive.
Deoarece Dyson i ncepuse operaiunile de exploatare minier,
relaia dintre el i Chase devenise destul de ncordat. Chase

256

JANET DAILEY

nc pstra anumite rezerve legate de rolul pe care l-ar fi putut


juca Dyson n recentul scandal al titlului de proprietar. Avea
suspiciuni, dar din lips de dovezi, le pstra n secret. De fiecare
dat cnd se uita la minile imaculate cu unghii ngrijite ale lui
Strickjin, Chase i amintea de remarca lui Potter.
- n timp ce femeile strng masa, ce-ar fi s ne servim
cafeaua n cabinet, suger Dyson.
Chase ezit, lucru care nu-i scp lui Dyson.
- A dori s am o discuie ntre patru ochi cu tine, Chase,
dac nu te superi.
-D esigur.
Ty i mpturi ervetul i l aez pe mas.
- Dac nu avei nevoie de mine, m-a duce s vd o iap
care st s nasc.
Nu dorea s fie prins la mijloc ntre tatl su i Tara. l lsa
pe Chase s decid dac era sau nu necesar s participe i el
la o discuie care se anuna destul de ncins.
Chase dezbtu ideea cteva clipe, apoi i ddu seama c
discuia s-ar fi putut referi la fiul su.
- E primul mnz de la armsarul cel nou, nu-i aa? Mai bine
ai merge s vezi iapa acum. Tara o s se supere pe mine dac
i rpesc toat dup-amiaza.
Uile de la cabinetul de lucru se nchiser i Ty prsi
Homestead ndreptndu-se n direcia grajdurilor. Cum l
cunotea foarte bine pe tatl su, Ty se ndoia c acesta avea
s primeasc vreun sfat de la Dyson. Era clar c Dyson, grijuliu
ca ntotdeauna, venise s-i apere fiica.

- Doreti brandy n cafea, E.J.? l ntreb Chase, n timp ce


deuruba dopul sticlei de brandy, turnndu-i apoi cteva
picturi n ceac.
- Nu, mulumesc.
Dyson se aez confortabil pe un fotoliu n faa emineului,
iar Stricklin i cr ceaca de cafea lng scaunul opus.
Rmnea doar sofaua din mijloc. Cu o reinere pe care nu i-o
putu explica, Chase rmase n picioare deoparte, refuznd s
se aeze ntr-o poziie care l-ar fi situat ntre cei doi brbai. S-ar
fi simit expus.
- Despre ce voiai s vorbim?

ULTIMUL CALDER

257

Se dispens de amabilitile de rigoare, trecnd direct la


subiect.
- Mi-au ajuns la urechi nite informaii privitoare la
confiscarea unui teren pe care l-ai cumprat acum civa ani de
la guvern, rspunse fr ovire Dyson.
-V e tile circul repede, murmur Chase.
- Nu trebuie s te mire, insist calm Dyson. Rulez afaceri n
zona asta. E normal ca o astfel de ntmplare s-mi ajung la
urechi.
- Probabil.
Chase accept posibilitatea ca Dyson s fi aflat de curnd
despre invalidarea vnzrii, dei nu putea exclude nc ipoteza
c Dyson avea mult mai multe cunotine, n acest sens.
- Am avut unele divergene n ultima vreme, Chase, dar nu
trebuie s uitm c familiile noastre sunt nrudite. E un fapt pe
care nu-l putem ignora.
- Sunt complet contient c fiica ta e soia fiiului meu.
Era unicul motiv care l mpiedica pe Chase s-i aduc la
cunotin n mod direct lui Dyson bnuielile sale. I se prea
incredibil c Dyson ar fi fost ntr-att de mrav nct s
pericliteze fericirea fiicei lui.
- Mai nti de toate, sunt om de afaceri, Chase. Doar ntr-o
msur foarte redus pot permite consideraiilor familiare s m
mpiedice s fac ceea ce consider important pentru afacerile
mele. De aceea m aflu aici.
Dyson fcu o pauz studiindu-l pe Chase cteva secunde.
- In mod normal, n-a face asta. A duce afacerea mai
departe i l-a lsa pe oponentul sau concurentul meu s afle
evenimentul abia dup consumarea lui. Dar, ntruct ar putea
exista repercusiuni asupra Tarei, de ast dat am ales s te
anun dinainte despre inteniile mele.
- i care sunt inteniile tale? ntreb Chase pe un ton de
uoar provocare.
- Guvernul deine acum titlul asupra zece mii de acri. M
intereseaz drepturile de exploatare minier, i a resurselor de
ap pentru o ntreprindere de prelucrare a crbunelui. n
prezent, Tara nu tie nimic despre toate astea. mi dau seama
c faci eforturi pentru a anula decizia i c doreti s-i recapei
terenul. Dac guvernul i pstreaz posesiunea, am dorit s-mi
cunoti planurile.

258

JANET DAILEY

Urm o alt privire lung, ptrunztoare, nainte ca Dyson


s continue.
- E o decizie de afaceri, Calder. tiu c va fi dificil, dar a
dori s menin o coexisten panic, de dragul copiilor notri.
- Ai dreptate, ncuviin Chase simind o ncordare intens,
care se rsucea nuntrul su asemeni unui arc. Nu va fi uor. Am
s ncerc s menin pacea ntructva, dar te avertizez, ai s plteti
al dracului de scump pentru fiecare palm din terenul meu.
- Pur i simplu, vom tri i vom vedea, zise Dyson cu o
privire resemnat spre Stricklin. Omul era pur i simplu nebun.

Dup ce i termin treaba n grajd, Ty se ntoarse acas.


Cathleen l inform clipind glume dintr-un ochi c Tara urcase
n dormitor. Ty arunc o privire spre cabinetul de lucru, dar uile
erau larg deschise. Era evident c discuia se ncheiase, aa c
prezena lui nu mai era necesar. Urc l etaj.
- n sfrit, declar Tara cnd Ty intr n camera de zi. Cum
i merge iepei tale? ntreb ea cu o und de sarcasm n voce.
- Bine.
Nu se osteni s-i spun c, dup prerea lui, naterea
n-avea s aib loc n seara aceea.
- Exist oameni angajai s aib grij de caii ia. Nu vd de
ce ar trebui s-o faci tu - n special acum, se arat ea
nemulumit.
-A cu m ! repet Ty cu fals amuzament. Mi-ar plcea s cred
c zici asta fiindc e prima ta sear acas, i-mi doreti
compania, dar nu esta motivul, nu-i aa?
- E o parte din motiv.
Tara travers camera i veni lng el; minile ei l atinser
trezindu-i din nou acel puls neostoit, nvluindu-l n parfumul ei
ameitor de femeie.
- Trebuie s faci ceva n legtur cu tatl tu.
- Cu tatl meu?
- Da. Trebuie s-l convingi s lase chestiunea asta balt.
- S - o lase balt? Ce tot vorbeti? Terenul l-a pltit, a fost
cumprat n bune condiii. De ce trebuie s-l cedeze degeaba?
se ncrunt Ty.
- Sunt doar zece mii de acri. Comparativ cu un milion, ct
are deja, nici n-o s le simt lipsa, declar Tara. n plus poate

ULTIMUL CALDER

259

folosi n continuare punea, aa c e ca i cum el ar fi


proprietarul.
- Nu e acelai lucru, fiindc acum nu mai are drept de
control.
Ochii lui se ngustar bnuitori.
- De ce te derarffeaz ideea c tata lupt pentru pmntul
lui, Tara?
-C re d c habar n-ai ce zic oamenii, l acuz Tara, strpungndu-l cu ochii ei negri. Folosesc cuvinte precum corupie"
i mit", atunci cnd vorbesc de el.
- ntmplarea e veche. Nu se poate dovedi nimic.
- Nici nu-i nevoie s se dovedeasc. E deajuns c se
vorbete. Nu tii ce nociv poate fi brfa pentru reputaia cuiva?
Era nfuriat la gndul de-a fi trt jos de pe piedestalul ei.
- O s ne cauzeze mult ru, Ty.
- Nu te deranjeaz c probabil a mituit pe cineva, nu-i aa?
reflect Ty. Te supr c a fost prins.
- Nu-i pas c numele Calder va fi compromis?
-A s ta e problema ta, Tara? o provoc el. Cumva, prietenii
ti importani au nceput s te tachineze?
. - O spui de parc n-ai crede c sunt importani.
Tara era inteligent; pe de alt parte nu-i venea s cread
c el putea fi att de orb nct s nu sesizeze adevratul scop al
tentativei ei.
- Nu cred c-i dai seama ct de importani pot fi aceti
prieteni pentru contractele tale viitoare. Nu faci nici un efort ca
s cultivi nite relaii. Eu m ngrijesc ca, atunci cnd vom
prelua ferma, s avem n jur o reea de oameni influeni gata s
ne ajute.
-A b ia atepi ziua cnd tatl meu o s fie nevoit s-mi
cedeze mie puterea, nu-i aa?
Mndria i voina neclintit erau dou caliti pe care Ty le
admirase dintotdeaiina la soia lui; n seara aceasta ns resimi
egoismul afirmaiilor ei ca pe o lovitur n moalele capului.
- Cu ct se va ntmpla mai repede, cu att va fi mai bine
pentru noi toi...
Tara nu voi s nege.
- Nu vreau s distrug toat munca pe care am depus-o ca
s fac cunoscut numele de Calder dincolo de hotarele statului
stuia.

260

JANET DAILEY

- Dac nu lupi pentru ce-i al tu, numele tu nu nsearrin


nimic n statul sta.
- A i mprumutat optica tatlui tu, l condamn Tara. Ce con
teaz ce zic oamenii de pe-aici? Ei sunt lipsii de importan. Cu
banii pe care-i cheltuiete ca s duc rzboiul sta ridicol, tatl
tu ar putea cumpra o alt ferm. T rip li C ar putea deveni
nucleul unui grup de ferme rspndite n toat ara, conduse de
administratori competeni. Ideea este: trebuie s-i dezvoli
capacitatea, Ty, i nu construind adposturi pentru, nutre. Nu te
mai mulumi cu puin!!
Tonul ei era insistent, aproape mnios.
- Nu fi ca tatl tu, Ty. Tu trebuie s ai o vedere progresiv
i modern ca a mea.
- Asta i-ar rezolva toate problemele, nu-i aa?
Un muchi ncepu s i se zbat convulsiv de-a lungul
obrazului.
- Poate ar trebui s-mi schimb i numele n Dyson, ce zici,
ca nu cumva s fiu ptat de murdria care va nghii numele
Calderilor?
- N-am sugerat aa ceva! De ce ncerci s-mi rstlmceti
vorbele? se supr Tara. n lumea asta, fiecare trebuie s-i
poarte de grij. Aciunile tatlui tu ne vor afecta, Ty. Ne vor
face ru. Asta e tot ce spun!
- m i ceri s acionez mpotriva tatlui meu. Dincolo de toate
apelurile la logic i frazele lustruite, ideea de baz aceasta era.
- i cer s te gndeti la noi.
Brbia ei se nl voluntar spre el i trsturile ei
feminine se ascuir, pregtite s reziste pn la capt con
fruntrii.
-Gndete-te tu la noi, zise el pe un ton greoi i porni cu
pai mari spre u. Doar ai venit acas.
Urm o secund n care Tarei nu-i venea s cread c el voia
s plece. Dar umerii lui ptrai sugerau o hotrre categoric.
- Unde pleci? ntreb ea strngnd pumnii.
Ty se opri lng u i o deschise brusc, apoi se uit la Tara
cu o privire rscolitoare.
- Afar, zise el simplu.
Ua se trnti cu putere. Tara se uit lung n urma lui, apoi se
ntoarse cu spatele la ieire. n ultima vreme, Ty ncepuse s-o
asculte; totul avea s se rezolve.

ULTIMUL CALDER

261

Ty sri ntr-un camion i porni pe drum, indiferent la curentul


rece care ptrundea n cabin prin geamul deschis. Nu avea nici
o int, t6t ce dorea era s scape de presiunea care i tortura
mintea. Ru sau bine, totul prea a fi o problem de judecat
personal. Tara credea c ea avea dreptate. Tatl lui credea c
el are dreptate. ncotro s-i ndrepte el, Ty, ncrederea? Spre
trecut sau spre viitor? Nu-i ddea seama ct timp trecuse, nici
ncotro mergea. La un moment dat, ns realiz c maina se
oprise. Dinaintea sa farurile luminau coliba de. buteni n care
locuia Jessy. Tensiunea se fcea nc simit n fiecare fibr a
fiinei lui. Opri motorul i se apropie de colib.
nuntru era complet ntuneric. i trebuir cteva minute ca
s gseasc ntreruptorul pe perete.
- Jessy! strig el, dar nu-i rspunse nimeni.
Dormitorul era gol i n chiuvet se vedeau vasele de la
micul dejun. Se uit la ceasul de la mn - ea ar fi trebuit s fie
acas de mult. Probabil c acum urma s soseasc dintr-o clip
ntr-alta, i zise el i i pregti o cafea.
Coliba nu era aceeai cnd ea nu se afla acolo; simpla ei
prezen impunea o atmosfer armonioas. Ty aprinse focul n
soba de lemne, ncercnd s nclzeasc puin aerul.
Se nvrti de colo-colo prin camerele goale. Era chiar mai ru
dect s fie singur n apartamentul gol pe care l mprea cu Tara.
- La naiba. Unde e? se ntreba el n zadar.
*

Farurile mainii lui Jessy puser n eviden camioneta


parcat lng colib. O dr de fum se nla din co, piutind
alb-albstruie printre ramurile ntunecate ale copacilor. Lumina
din fereastr aternea dreptunghiuri palide pe iarba ngheat.
Jessy nu se simea tocmai dispus pentru o vizit, dup
activitatea aglomerat de peste zi i vizjta la casa printeasc,
unde srbtorise aniversarea mamei ei. n plus, tia c Tara era
acas. Cobor fr chef i urc treptele de la intrare. De cum
deschise ua, o ntmpin vocea lui Ty.
- Unde naiba ai fost? i dai seama c e trecut de zece? Te
atept aici de aproape dou ore, fr s tiu unde eti, dac nu
cumva i s-a ntmplat vreun ru. Eram pe punctul s-mi ies din
mini!

262

JANET DAILEY

Izbucnirea aceasta de grij i interes agresiv o ls cu gura


cscat pe Jessy. Tonul lui coninea o not posesiv pe care Ty
n-o mai folosise niciodat fa de ea. i privirea posomort cu
care o lu n primire fcea ntreaga situaie s par i mai
absurd.
- A fost ziua mamei mele, ngim Jessy cu voce pierdut.
Un oftat de uurare scp din pieptul lui Ty i braele lui o
apucar i-o atraser spre el. Jessy era ocat, totui lucid,
contient de braele lui puternice i de patima nestpnit care
l adusese n casa ei. nelese ct de adnc ptrunsese n
sentimentele lui, vocea i mbriarea lui nfocat i-o spuneau.
- A fost o ateptare lung, Jessy, murmur el.
Srutul lui era flmnd, pornit dintr-o nevoie ndelung ocolit
i ea i-l ntoarse fr rezerve. Trupurile lor nlnuite fremtau
cutndu-se, regsindu-se, contopite ntr-o mbriare tot mai
strns.
Ty respira din greu cu obrazul lipit de prul ei, iar braele lui
o nvluiau posesive.
-Je ssy. Jessy...
Murmurul lui coninea o ntrebare, o dorin pe care trupul lui
vnjos o exprimase^deja.
- tiu ...
Jessy avea impresia c plutete. Inima i btea cu putere i
simea o durere luntric, aproape violent, dublat totui de un
calm desvrit.
- M iei n brae? opti ea.
O clip, sesiz o anume nesiguran la el i se gndi c
onoarea avea s-l fac s renune. Apoi braele lui i slbir
strnsoarea, o cuprinser pe dup coapse i o ridicar. Brbatul
rmase aa cteva secunde, innd-o n brae i privind faa ei
strlucitoare. O und de curiozitate lucra n ochii lui ptimai.
- Nu mi-a trecut niciodat prin minte c ai fi aa de roman
tic, Jessy, spuse el cu voce tremurtoare i rguit.
- De ce? ntreb ea blnd i i mngie obrazul proaspt
ras, atingndu-i firele brune de musta. Fiindc pot s clresc
ca un brbat i s fac munc de brbat, te-ai gndit c nu am
sentimente de femeie? De ce nu mi-ar plcea i mie florile i
bomboanele?
- Nu tiu.

ULTIMUL CALDER

263

O purt pn n dormitorul ntunecat i o aez pe pat. Se


privir o vreme tcui, ntr-o atitudine de ateptare ncordat
asemntoare ritualului dintre un cal i o iap. Jocul din copite
i alintul cu coama ncetaser; acum instinctul le impunea
tcere, vestind nceputul celui mai sacru i mai nepreuit act
din natur.
Faa ei era nlat spre el cu acel semnal vechi de secole
prin care o femeie se cere srutat. Ty citi dorina ei i ncerc
un vag sentiment de iritare. Semnalul era mereu acelai, fie c
venea din partea Tarei, a lui Jessy sau a oricrei alte femei.
Totui, Jessy nu semna cu nimeni altcineva, i Ty ar fi vrut ca
reaciile ei s fie diferite.
Numai c aa ceva nu se putea, fiindc aceasta era legea
firii. Ea era femeie i el era brbat. Indiferent ce nivel de
comunicare ar fi folosit, fizic sau_verbal, erau sortii s rmn
prizonieri n abloanele lor. n mintea i n inimile lor
nmagazinau, imagini minunate, dar actele nsele nu variau
niciodat. ncet, n mintea lui se nfiltr gndul c, de fapt,
n-avea nici o importan.
O dezbrc de paltonul gros i l arunc pe suportul
ntunecat al unui scaun din colul ncperii. Cnd se ntoarse
spre ea, Jessy i descheia nasturii bluzei. Degetele lui se
ndreptar automat spre nasturii cmii. Ochii ei l urmreau pe
msur ce hainele alunecau de pe trupul lui musculos, cu forme
tari, masculine. Urm un moment stnjenitor cnd Ty veni n pat
lng ea, ateptnd-o s termine de dezbrcat. Privirea lui
rtci asupra siluetei ei nude, palide i subiri ca trunchiul unei
slcii nalte.
Ea simi privirea lui atingndu-i snii mfci. Nici ca nfiare
i nici ca form nu se puteau compara cu ai Tarei.
La rndul ei, Jessy avu un moment de ezitare; apoi mna lui
se ntinse spre ea.
Nu mai trebuia s se arate puternic, nu mai era nevoie
s-i ascund sentimentele - dragostea... Existau n ea
resurse de pasiune nc nefolosite, ndelung nbuite.
Trebuia s le elibereze, altfel simea c se va usca pe
dinuntru i va muri. Se ndrept spre el, s se culce cu el i
s triasc din nou.

20

Dup ce aprinse dou igri din pachetul de pe noptier,


Jessy se rostogoli napoi pe pern i i ddu una lui Ty; simea
sub cearceaf cldura coapsei lui lipite de a ei. Simea nc o
delicioas senzaie de furnicturi n degetele de la picioare.. Un
zmbet uor i curb colurile gurii.
Ty se sprijini de pern i o studie n tcere, aa cum sttea
ntins, cu prul ei de culoarea caramelei rsfirat pe aternutul
alb.
-A r i foarte mulumit, murmur el.
- De ce nu? i tu eti destul de satisfcut c m-ai avut,
rspunse ea ironiznd aerul de suficien afiat ntructva pe
chilul lui.
n ochii lui nu citi nici un semn c Ty i-ar fi amintit de acea
prim ntmplare care i unise. l cercetase de attea ori,
ateptnd s-l zreasc. Acum era bucuroas c el nu-i
amintea nimic. Avusese prea mult de suferit, ntr-un fel sau altul.
Jessy nu inteniona s-i povesteasc despre acea noapte cnd
fusese a lui pentru prima oar. N-ar fi servit la nimic, l-ar fi fcut
doar s se simt vinovat i s-i regrete greeala, luccu pe care
Jessy nu-l dorea ctui de puin.
Expresia lui deveni gnditoare i riduri sumbre venir s-i
adnceasc trsturile i s-i adumbreasc privirea.
-Je ssy, uneori eu...
- N u spune asta, Ty, l opri ea ferm i sigur. De dragul
nostru, al amndurora, nu spune un lucru n care nu crezi cu
adevrat. Am pit pe acest drum cu ochii deschii, contient
c vei pleca nainte s se lumineze de ziu. Chiar acum, te
gndeti c nu vrei s pleci, dar ai s-o faci.
- Cum se face c tii ce gndesc?
Ty o privi ndeaproape, ncercnd s ntrevad puterea aces
tei femei care prea s intre n pielea lui cu atta uurin.

ULTIMUL CALDER

265

O
clip, Jessy l privi direct lsndu-l s vad n adncul
ochilor ei iubirea nermurit pe care i-o purta.
- Poate fiindc am dorit s tiu.
n tonul ei se ghicea o provocare.
Ty fcuse de multe ori dragoste cu femei pe care nu le
iubea, fr s-l ncerce vreo remucare dup aceea. De ast
dat, ns, se simi copleit de un val fierbinte de tandree care
l rscoli pn n strfundul sufletului; n felul lui, acest nou
sentiment era tot att de slbatic i acaparator precum fiorul pe
care i-l transmitea apropierea Tarei.
Privirea aceea aproape c-o fcu pe Jessy s spere. nainte
de a se lsa ns prad unui vis care ar fi putut s-o rneasc
mai trziu, se smulse din aternut i se ridic n picioare. ntinse
mna dup bluza care zcea pe podea i o mbrc repede. Nu
era un gest izvort din pudoare - hainele reprezentau un nveli
protector care i mpiedicau pe alii s vad prea mult.
Se apropie de mas i strivi igara pe jumtate fumat n
scrumier. Ty se ridic ntr-un cot, urmrind jocul feselor ei
nguste i tari. Cnd se ntoarse spre el, privirea lui se nl,
traversnd decolteul triunghiular al bluzei uor deformat de
micile umflturi ale snilor i se opri asupra expresiei ei
nchistate.
- Jessy, a dori s-i explic ceva.
- Nu vreau s aud nici o explicaie, Ty, zise ea scuturnd
capul; apoi nl brbia. Nu sunt att de tolerant i neleg
toare cum crezi tu. Nu sunt eu de vin pentru problemele pe
care le ai cu nevasta ta i nici nu vreau s tiu care sunt
acestea. Nu pot s m prefac c ea nu exist, dar nici nu sunt
obligat s te ascult vorbindu-mi despre ea. Sunt mai femeie
dect ea, cu toate volanele i farmecele ei - i tiu asta. Aa c
i-a spune despre ea chestii pe care nu i-ar plcea s le auzi.
Indiferent de ce ar fi simit el acum, Tara era o femeie care i
stpnea toate emoiile. n parte-datorit frumuseii ei, dar restul
din cauza visului lui Ty. Jessy nelegea prea bine lucrul acesta.
Ty fcuse din Tara imaginea dorinelor lui. Brbaii visau despre
lucrurile pe care le doreau la o femeie. Chiar dac Ty ncepuse
s vad c Tara nu era ceea ce crezuse el, totui nu era dispus
s-i abandoneze visul.
n semintunericul camerei, Ty observ din nou acea sclipire
de hotrre pe care o zrise cu attea alte ocazii, curajul

266

JANET DAILEY

nestrmutat de a nfrunta o situaie orict de neplcut. i ls


igara s ard n scrumiera de pe noptier i se ddu jos din
pat, apoi fcu civa pai spre ea. Jessy i ntoarse pe jumtate
spatele, evitndu-i ochii.
- Mai bine te-ai mbrca, l sftui ea cu voce calm. E trziu
i o s se ntrebe unde eti.
- La naiba cu Tara acum!
Ty folosi numele pe care Jessy l ocolise cu bun tiin,
recunoscnd totui n mod incontient c avea s se ntoarc la
soia lui.
Ce ai s faci tu, Jessy? Ai s te descurci?
Jessy l privi i simi o nevoie irezistibil de-a zmbi.
Aproape c prevedea ce ar fi rspuns Ty dac i-ar fi spus c
n-avea s se descurce. Brbaii, att de pragmatici n
rezolvarea problemelor lor de via, deveneau totalmente
nepricepui atunci cnd era vorba de femei - le promiteau
ntotdeauna s le fac via uoar i chiar credeau c aa
ceva le sttea n putin.
n ciuda fanteziilor ei romantice, Jessy avea o perspicacitate
de femeie matur care i permitea s ntrevad singurtatea i
durerea anilor ce aveau s vin, precum i bucuria unor
momente asemntoare celui care se ncheia acum.
- Sunt puternic, Ty. Am s m descurc, l asigur ea.
Fcuse un trg cu ea nsi i era pregtit s plteasc.
Suferinele de a doua zi n-o speriau.
El ar fi dorit s afle ceva tab nfiarea aceea statornic i
neclintit pe care o afia Jessy. ntructva, se simea uurat
fiindc ea nu avea nevoie de el, era independent. Pe de alt
parte, i venea dificil s accepte egalitatea dintre ei n termeni
pe care s-i poat considera brbteti.
Totui, Jessy nu se juca acum cu el, nu l amgea. Ty i
aminti c o singur dat Tara fusese sincer i direct n
legtur cu preteniile i dorinele ei, i atunci el se nsurase cu
ea. Revelaia aceasta l tulbur neplcut. Nu mai era nimic de
spus. Se rsuci i porni ncet spre pat unde i lsase hainele.
Nu exista nici o cale s-o neleag pe Jessy. S neleag
femeile. Dar tia c mai devreme sau mai trziu avea s se
ntoarc n cutarea acelui sentiment de tihn pe care i-l druia
ea, un sentiment capabil s aprind o lumin vie n inima lui. Nu
rosti ns nici un cuvnt. Nu era nevoie.

ULTIMUL CALDER

267

Se auzi un sunet slab pe hol. Tara ncet s mai rsfoiasc


nervoas paginile revistei i i ncord auzul, ateptnd vreun
zgomot pare s-i anune ntoarcerea lui Ty.
Puteau fi paii cuiva sau troznetul mobilei vechi de lemn.
Ridicndu-se, ls revista pe fotoliul de lng pat i i mbrc
halatul greu de satin garnisit cu blan. Cu pai moi, se apropie
de u i o deschise, ndreptndu-i n prealabil inuta cu un aer
de mndrie jignit.
Dar era Cat, care se strecura pe furi ctre scar, nfurat
ntr-un palton gros i cu prul ascuns sub o cciul alb de
ln.
Vznd-o pe Tara n prag, fata duse un deget la buze; ochii
ei verzi o rugau pe cumnata ei s n-o dea de gol.
M ateapt Repp, opti Cat. Nu-i spune tatei, te rog.
Dup incidentul pe care l cauzase, lui Cathleen i se interzisese
orice contact cu admiratorul ei, drept pedeaps. Tara nu fu
surprins s descopere c fata sfida ordinul i se ntlnea
ntr-ascuns cu cowboy-ul ei. De altfel, lucrul acesta nici n-o
privea pe ea i Tara se mulumi s nchid ua. Frngndu-i
minile cu nerbdare, se apropie de fereastr. Imensitatea
ntunecat a nopii amenina s-o nghit, i Tara se ntoarse
napoi la lumin.
Ajungnd n captul scrii, Cat nlemni. n cabinet se zrea o
lumin. Inima ei ncepu s-i palpite, dar fata i adun curajul i
pi n vrful picioarelor prin dreptul uii deschise, n treact
arunc o privire nelinitit nuntru. l vzu pe Stricklin, mbrcat
ntr-un pulover stacojiu cu guler nalt, stnd n picioare, cu
spatele spre u i faa ctre raftul bibliotecii, aparent cufundat
n studierea titlurilor de pe volume.
Cat ntredeschise ua de la intrare i se strecur prin
deschiztur. Cea mai dificil parte a evadrii era s ias afar
fr s-o vad nimeni. Ua se nchise napoi cu un clinchet slab.
Cat clipi cu team i atept cteva secunde nainte de a
respira uurat, convins c n-o auzise nimeni.
Micndu-se cu grij, travers veranda i sri peste
balustrada joas, disprnd n ntunericul din grdin. Apoi se
furi n grab peste pajitea acoperit de ghea, n spatele
cldirii, ndreptndu-se spre platoul de aterizare; acolo, la

268

JANET DAILEY

adpostul hangarului, i fixaser locul de ntlnire, departe de


privirile iscoditoare i vizitele vreunui nepoftit.
Ghemuit ntr-un cotlon, Culley ORourke i ascundea igara
n cuul palmei, pentru ca mucul aprins, scnteind roiatic n
ntuneric, s nu-l dea de gol. Una cte una, luminile de la
Homestead se_ stingeau, pn cnd rmase un singur bec
arznd la etaj. n urm cu un minut, fusese pe punctul de a-i
prsi locul de veghe lundu-i i calul din locul unde l
ascunsese. Apoi, o lumin apruse pe neateptate jos, n
cabinetul de lucru. ORourke rmase nemicat s vad dac
semnele vagi de activitate aveau s continue. ntreaga sa
atenie fiind concentrat asupra locuinei aproape c nici nu
bg de seam mogldeaa ntunecat care se strecura afar.
Culley atept linitit pn ce aceasta depi ascunziul lui,
recunoscu din zbor faa alb, oval a lui Cathleen, i se lu n
tcere dup ea.
7
Cat ajunse n sfrit la hambar. Rsufla din greu i faa i
amorise din cauza vntului rece. Avioanele se niruiau tcute
nuntru, ca nite siluete fantomatice n umbra nopii. Cat pi
iute printre ele i se ndrept spre ghereta din dosul cldirii.
Deschise ua i intr nuntru; ochii ei scrutar ntunericul i
Cat se opri nelmurit n prag.
- Repp? opti ea i auzi imediat un zgomot n dreapta.
Cat se rsuci ntr-acolo i zri o form care se desprindea
din umbr.
- Aproape ajunsesem la concluzia c n-ai s te mai ari.
Tnrul prea a-i fi pierdut rbdarea.
- tiu. M-am temut c ai plecat. i jur c nimeni din casa
asta nu se mai duce la culcare la o or decent.
Nervozitatea se ghicea i n tonul fetei. I se zrea numai
faa, alb ca de cear, n ntunericul din gheret; nu ndrzneau
totui s aprind o lumin.
- Tara era nc treaz, l atepta pe Ty s vin acas cnd
am plecat. i Stricklin i fcea de lucru n cabinetul de lucru.
Cteodat m ntreb dac individul sta e om - am senzaia c
e un robot care n-are nevoie s mnnce i s doarm ca restul
oamenilor.
- Eti sigur c nu te-a vzut nimeni? o ntreb Repp, apoi
murmur pe un ton de iritare sumbr. Cred c-am nnebunit dac
te las s-mi dai ntlniri de felul sta.

ULTIMUL CALDER

269

Realiznd n cele din urm c el nu inteniona s strbat


spaiul dintre ei doi, Cat fcu paii necesari i i ncolci fr
jen braele n jurul gulerului alb, ntors, al jachetei lui. Simi
apsarea minilor lui pe olduri, o atingere reinut care nici n-o
atrgea, nici n-o ndeprta.
- Nu-mi pas cum ne ntlnim, atta timp ct ne putem
vedea.
Era o declaraie dramatic, dar adevrat. Ar fi riscat orice,
ar fi nfruntat chiar i mnia tatlui ei, pentru a fi cu Repp.
- Nu tii ce vorbeti, mormi el pe un ton nbuit, n vreme
ce o dorin punea stpnire tot mai mult pe controlul lui. Eti
prea tnr, Cat.
-M a m a mea avea aceeai vrst cnd l-a nscut pe Ty, i
aduse la cunotin Cat aceast informaie chinuitoare.
- A r trebui s primeti o btaie zdravn fiindc tentezi un
brbat cu asemenea vorbe, o acuz el brutal; era mai tulburat
dect ar fi vrut s recunoasc, iar ea o tia._
-C a u i necazul cu lumnarea, este? ntr-o zi ai s-i spui
asta unuia mai ru ca mine i el are s te asculte.
- D a r n-am spus-o nimnui pn acum. Tu eti singurul
brbat cruia i-am spus vreodat, insist ea i se aplec spre
el. E destul de ru c prinii mei m trateaz de parc-a fi un
copil. Sunt femeie, Repp. i te iubesc!
Aceast declaraie aprins i prezena ei erau deja prea
mult. Toate precauiile lui se spulberar n faa noilor impulsuri
i buzele lui se lipir nfometate de gura fetei. Contactul fierbinte
goni curnd frigul din oasele ei. Rspunsul impetuos al buzelor
ei trezi patima tnrului care, strngnd n brae trupul fetei, l
folosi brutal, ca de la brbat la femeie, uitnd de lipsa ei de
experien. Ea se ddu napoi, ncordat, apoi reveni cu o grab
izvort din propriile ei sentimente. Dar n cteva secunde,
avusese timp s-i recapete cumptul.
- Nu, Cat...
Degetele lui se nfipser n mnecile paltonului ei.
- E de ajuns.
- De ce, Repp? De ce trebuie s fie de ajuns?
- Nu poi s ai tot ce-i doreti, i spuse el.
Umerii ei se pleotir i fata se apropie de el, culcndu-i
capul pe pieptul lui. Dup o vreme, braele lui o nconjurar i
tnrul i lipi buzele de cretetul ei acoperit de cciulia alb.

270

JANET DAILEY

--Nu vreau totul, Repp. Te vreau doar pe tine, zise ea


simplu, fr nici o elaborare dramatic. Cteodat m-apuc
disperarea. Doi ani de ateptare nseamn prea mult.
I se prea o agonie.
- Or s treac repede, mini el.
Afar, lng peretele hangarului se auzi deodat un zgomot
i Repp ncremeni.
- Ai auzit asta?
- Ce?
Ea i slt capul de pe perna confortabil i intim a
umrului lui.
- E cineva afar, murmur el i i ddu drumul din brae. M
duc s verific.
- N u e nimeni, protest Cat. Probabil c ai auzit vntul
rscolind igla.
El ignora explicaiile fetei i lunec n tcere afar din
gheret.
- Ateapt aici, opti.
- Nu. Vin cu tine, insist ea.
Vorbea mai tare dect inteniona i sunetul vocii ei rzbtea
prin ua ntredeschis.
- t, o avertiz el.
Cat l apuc de mn i mpreun se furiar afar din
gheret, n hangarul ntunecos. iptul singuratic al unui coiot
izbucni n noapte dinspre coline. Puzderia de stele arunca o
lumin palid peste siluetele argintii ale aparatelor de zbor.
Repp i croi drum printre umbre, privind n jur i ascultnd.
Un nou zgomot slab se fcu auzit. Prea s vin de la unul
din avioanele fermei, cel cu care zbura de obicei tatl lui Cat.
Se apropiar de avion.
- Aici.
Cat art ua de acces spre compartimentul motorului. Era
deschis.
- Probabil c n-a fost fixat cum trebuie i a deschis-o
vntul.
- Aa cred.
Biatul se duse s nchid ua i s se asigure c
balamalele erau fixate bine. Cnd se ntoarse, privi n jur, nu
tocmai satisfcut; instinctul l avertiza c cineva se aflase n

ULTIMUL CALDER

271

hangar sau poate c mai era nc acolo. ncepu s-i fac griji
pentru Cat.
- E trziu, aproape de miezul nopii. Mai bine te-ai ntoarce.
Am s te conduc o bucat de drum.
-D a r...
- Nu m contrazice, Cat.
Vocea lui era ferm, dar Repp n-ar fi putut s spun de ce
simea nevoia aceea grabnic de a o scoate n siguran pe Cat
de acolo.
Ceva din tonul lui o fcu pe fat s cedeze fr alte
comentarii. Mna lui o apuc de cot, orientnd-o spre ieirea
din hangar apoi, dincolo de fia de pajite, spre parapetul pe
care se nla reedina Homestead.
Dup ce se despri de fat, Repp porni, dintr-un impuls
inexplicabil, napoi spre hangar. Parcursese jumtate din drum,
cnd vntul aduse pn la urechile sale un sunet de copite. O
clip, pe vrful unei coline apru forma unui clre, profilat pe
pnza nstelat a cerului. ORourke. El era, negreit. n barac
circulau tot soiul de brfe pe seama plimbrilor lui rtcitoare
mprejurul fermei. Chiar dac era unchiul lui Cat, Repp avea un
sentiment straniu atunci cnd l vedea. Cel puin, ns,
suspiciunile sale erau satisfcute. Repp se ntoarse i porni
spre barac.
Ty tocmai i ntorcea maina n parcarea de la captul scrii
cnd zri o umbr furindu-se pe lng zid; recunoscu imediat
cciula alb, tricotat. Nu-i trebui mult s ghiceasc unde
fusese sora lui i cu cine. Cobor din main i se apropie de
trepte.
- N-are rost
te ascunzi, Cat. tiu c eti acolo, zise el
ncet i auzi un fonet grbit, apoi fata iei la lumin.
- T e furiezi ca s te ntlneti din nou cu Repp? Pn la
urm, tata o s afle.
-T a ta e prea nvechit i sever, zise ea cu o sclipire
argoas n ochii verzi.
- A i s afli ct e de sever cnd va afla c urzeti pe la
spatele lui, o avertiz Ty, dar n acel moment nu se simea
dispus s o certe, aa c abandon subiectul.
Mintea lui era preocupat de alte lucruri. Deschise ua i o
ls pe Cat s peasc nainte, apoi intr i el.
- S pare c a lsat cineva lumina aprins n cabinet.

272

JANET DAILEY

Ty travers foaierul.
-C re d c e Stricklin nuntru, zise Cat, care l urm
curioas.
O carte deschis zcea cu faa n jos pe braul fotoliului pe
care edea Stricklin; partenerul lui Dyson i cura meticulos
unghiile cu un briceag. nl privirea dnd semne de interes n
clipa cnd Ty apru n prag.
- Ty, acum ai venit? Bun seara.
Apoi ochii lui albatri, lipsii de expresie, privir peste umrul
lui Ty.
- Cathleen a fost cu tine? N-am tiut.
- Da. Avem o iap de ras care trebuie s nasc, zise el
sec, contient c asigura un alibi reciproc. Sper c nu te-am
deranjat.
- Nu, deloc, l asigur Stricklin.
- Noapte bun.
Ty nchise ua n urma sa i pomi spre scar, cu Cat dup el.
- Omul sta e ciudat, murmur ea.
- De ce?
Ty era obinuit cu atitudinea detaat a lui Stricklin.
- Cine a mai pomenit s-i curei unghiile cu un cuit murdar?
se mir ea ridicnd din umeri.
Ajuns la etaj, observ bordura ngust de lumin ce venea
de sub ua dormitorului. i simi nervii ncordai.
Sngele ncepu s-i pulseze mai repede alungnd ultimele
vestigii de tandree pe care le mai purta n el. Nu auzi oapta lui
Cat care-i ura noapte bun; puse mna pe clan i deschise
ua.
Camera de zi era goal, luminat d5ar de o veioz
singuratic, aezat ntr-un col. Ty travers ncperea i merse
direct n dormitor. Tara edea n faa unei oglinzi i i ntindea o
crem de noapte pe pielea fin a obrazului. Ochii ei, reci i
trufai, i ntlnir pe ai lui pentru o fraciune de secund, n
oglind.
Mtasea transparent a combinezonului i expunea umerii
albi i se mula atrgtor pe snii ei rotunzi i plini, uor
adumbrit n dreptul sfrcurilor brune. Sexualitatea ei feminin
era aproape vulgar. l irita s-o vad att de sigur de
ntoarcerea lui. Dar ntotdeauna prea s se ntmple aa fierbineala trupului ei l atrgea golindu-l de orice alt sentiment.

ULTIMUL CALDER

273

Calmul Tarei aproape c-l convinsese c femeia nu


ateptase venirea lui ca s se cutee. Ty crezu asta pn n clipa
cnd culese halatul de satin de pe pat pentru a se putea aeza
s-i trag cizmele. Halatul era cald nc, semn c abia fusese
dezbrcat cu cteva minute n urm. Tara nu dorise s lase
impresia c l ateptase pe el - era nc unul din jocurile ei.
- M bucur c ai venit acas nainte s m culc, Ty, zise ea
nurubnd capacul cutiei de crem. Se ridic de pe scunel i
veni ctre el, graioas i felin.
Voiam s tii c mi pare ru pentru ceea ce i-am spus mai
devreme. Eram suprat i-am vorbit fr s m gndesc.
Ty abia i arunc o privire n vreme ce ea i recita cu grij
discursul nvat pe dinafar i, probabil, repetat de nenumrate
ori n oglind. i scoase cizmele i le aez pe podea, la
piciorul patului. Incapabil s ndure mult timp tcerea lui, Tara
rse exasperat.
- Mi-am cerut scuze. Nu poi cel puin s spui ceva?
- Ce i-ar plcea s spun?
Ty se ridic n picioare i i scoase cmaa din pantaloni,
apoi ncepu s-o descheie.
- i mie mi pare ru de multe lucruri, dar asta nu schimb
situaia.
- Nu pot suferi s ne certm, Ty.
Ea se apropie de el i ncepu s-i descheie cmaa, cu
aerul acela de timiditate i blndee pe care tia s-l mnuiasc
att de bine.
- Hai s ne srutm i s ne mpcm, l mbie ea.
Aria srutului ei aprinse un ungher al memoriei lui Ty;
ntotdeauna se ntmpla aa - era de ajuns s-o aib aproape de
el pentru a cdea din nou prad dorinei mistuitoare de-a poseda
aceast imagine de vis. Exista ceva, o anume orbire, n patima
lui. i exista ceva ciudat n simplul fapt de a iubi o persoan
atta timp, fr ncetare. Minile lui se micar din proprie
iniiativ cuprinzndu-i umerii albi, catifelai i mngindu-i cu
un gest absent. Cnd se aplec s-o srute, simi un nceput de
rspuns; ea se ddu napoi i se desprinse din mbriarea lui.
Ty ezit, dar n cele din urm nu insist. Poate Tara simise
gustul lui Jessy pe buzele lui. Din experien, tia c femeile
aveau capacitatea de-a intui asemenea lucruri. Oft i i trecu
degetele prin pr.

274

JANET DAILEY

n sinea ei, Tara clocotea de mnie. Nu nelegea instinctul


care o avertizase c Ty venea din braele unei alte femei, dar
era convins c nu se nela. Era ceva n legtur cu felul n
care o sruta - ca i cum ar fi fcut o comparaie. Se putea
gndi doar la o singur rival - ceaua de Jessy Niles.
-T y !
Tara i nfrn mnia i adopt un ton dulceag.
-C e ?
Vocea lui suna greoaie.
-E u ...
Tara se rsuci spre el i l privi lung. Se liniti vznd c
nc reuea s-l mai mite.
- E u te iubesc. Problemele astea cu tatl tu... tiu c
ntr-un fel se vor rezolva.
- N-am s lupt mpotriva lui, o anun el sec.
- Nu.
nelese c nimic nu l-ar fi putut convinge n acest sens. De
altfel, dup o judecat mai aprofundat, Tara ajunsese la
concluzia c era chiar mai bine aa. Un conflict ntre tat i fiu
ar fi putut crea necazuri pe viitor. Chase Calder era ndeajuns
de ncpnat pentru a-i lsa micul imperiu motenire fiicei
lui, lipsindu-l pe Ty de ceea ce i se cuvenea.
- Nu-i pot cere s faci asta, aa cum nici tu nu mi-ai putea
cere s lupt mpotriva tatlui meu. Dar nu e nevoie s te implici
n conflict - nu ntr-un mod public.
- Presupun c nu.
Era deja un compromis. Ty se simi deodat btrn, obosit i
ptruns de griji.

21

n cele dou sptmni de la plecarea lui Dyson, vremea se


nrutise. Totul prea a se fi npustit asupra inutului lor, de la
ploi mrunte i chinuitoare, la furtuni nprznice i zpezi
spulberate de vnturi aprige de iarn.
Dar nimeni n-avea timp s caute adpost i s atepte
mbuntirea vremii pentru a-i duce sarcinile la ndeplinire era vremea ftatului i a activitilor nentrerupte ce implicau n
vrtejul lor oameni i animale deopotriv.
Dup dou sptmni, n care trebuia s lucreze cte
optsprezece ore pe zi, Ty arta frnt de oboseal, slbit i cu
nervii tocii. Privea cu un sentiment absurd de invidie ochii
nchii ai mnzului care moia n culcuul de paie, cu trupul
fragil nvelit ntr-o ptur. Nrile lui umede scoteau un fornit
greoi la fiecare rsuflare. Venise prematur pe lume, cu o
sptmn nainte de termen, cnd iapa alunecase pe ghea
i czuse, fracturndu-i ambele picioare din fa. Scoseser
mnzul, apoi o mpucaser pe mam.
ntruct se nscuse totui aproape de termen i la ferm
aveau lapte de iap din belug, exista o ans ca micuul
animal s fie salvat. Apoi intervenise o pneumonie care i
anulase n mare parte capacitatea de supravieuire; acum
starea mnzului se deteriora n(mod rapid.
n timp ce Ty l supraveghea, fornitul ncet brusc. Trecu
aproape un minut nainte ca simurile amorite ale brbatului s
perceap c animalul murise. i plec brbia pe piept i njur
mut i amar. Pierderea att a mnzului, ct i-a iepet elimina
virtual orice ans ca operaiunea de reproducere a rasei
superioare s nregistreze un prim profit n anul acela.
Ty auzi un fonet de paie n spatele su i ntoarse capul.
Orele lungi de munc i nesomn i adnciser ocinii n orbite.
- Ce face mnzul?

276

JANET DAILEY

Tatl su se apropie de staul.


- L-am pierdut.
Ty iei din staul i veni lng tatl su. Nici unul nu fcu
vreun comentariu. i ateptau prea multe treburi importante
pentru a-i irosi vremea discutnd despre moartea unui singur
mnz.
- Doreti ceva? ntreb Ty.
Tatl su ieea arareori din cas, coordonnd majoritatea
operaiunilor de la pupitrul su i prin intermediul instruciunilor
date lui Ty, n timp ce el nsui se ocupa de problema titlului de
proprietate.
- Plec la Helena n dup-amiaza asta. Dup attea amnri
din cauza vremii nefavorabile, ntlnirea cu funcionarii de la
Washington a fost n sfrit planificat pentru mine diminea,
zise el, apoi adug:
- Mama ta vine cu mine. Probabil c-o s ne ntoarcem la
sfritul sptmnii, dac ne permite vremea.
- OK.
Aceasta nseamn c Tara avea s fie singur n cas.
Urma s fie nevoit s-i petreac mai mult timp acas sau, cel
puin, pauza de prnz. N-avea nici un rost s-o sftuiasc s le
viziteze pe celelalte neveste de fermieri; Tara o fcuse de
cteva ori, n situaii disperate, dar de fiecare dat se ntorsese
mai nemulumit dect plecase.
- Unde te duci acum?
Ty se opri, apoi fcu un efort pentru a da rspunsul.
- M duc dincolo de tabr,'n Juliana, s verific cum merge
treaba pe acolo, nainte de-a merge n tabra nordic.
- S-o vezi pe Jessy Niles?
Ty i ndrept rigid spinarea. l privi dur i direct pe tatl su.
-A rc h a avut probleme cu un generator. Am trimis o echip
pentru reparaii i vreau s m conving c totul e n regul.
- i pe urm s treci pe la Jessy Niles s-i bei cafeaua n
drum spre cas? Nu aa obinuieti?
Din nou tonul acela calm, degajat, rostind adevruri grele.
- ntruct Jessy lucreaz n tura de zi i va fi de serviciu
cnd voi pleca eu de aici, cred c mai degrab n-am s trec pe
la colib, zise Ty ocolind un rspuns direct.

ULTIMUL CALDER

277

- Eti foarte familiarizat cu orele ei de munc, nu-i aa? l


provoc tatl lui msurnd rece fiecare reacie a lui Ty. N-am
ncercat niciodat s intervin n viaa ta sentimental.
Nervii sensibilizai ai lui Ty cedar.
-A tu n c i n-o face nici acum! fraza explod surd, anunnd o
furie abia stpnit.
- Vorbele despre tine i Jessy s-au extins mult din moment
ce-au ajuns la urechile mele, spuse tatl su. Nu iese fum fr
un pic de foc undeva. Tu i-ai aternut patul, Ty. Acum eti
brbat nsurat, l-ai fcut nite promisiuni nevestei tale i va
trebui s i le pstrezi. Nu-mi pas ct din toate astea e foc i
ct e fum. Dar ine-te la distan de Jessy Niles. N-am s
tolerez s-i nelinevasta.
- Dumnezeule, de data asta pictura a umplut paharul!
Mnia se declan n el la auzul acelui ordin aa-zis onorabil.
Nu face ce faceu - f ce spun eu" nu-i aa?
- Mai bine i-ai explica vorbele, l avertiz tatl su.
-F o a rte bine, am s explic, promise Ty cu o rbufnire
tioas. n doar dou cuvinte - Sally Brogan. Sau nu-i mai
aduci aminte ct timp i-ai petrecut cu ea, nelndu-i propria
nevast?
Dosul minii nmnuate a tatlui su l lovi din plin peste
obraz i Ty se cltin, mpletincindu-se civa pai napoi i
cznd n cele din urm cu spinarea proptit de tblia staulului,
l fulger cu privirea pe tatl su n vreme ce-i pipia falca.
Mnia i resentimentele alergau fierbini n sngele su,
ndemnndu-l s sar la lupt; cei doi brbai se prbuir pe
podea, zvrcolindu-se ca doi gigani prini ntr-o nfruntare
mortal, unul n floarea vrstei, cellalt cu prul albit de
confruntrile vieii. Dintr-un alt compartiment al grajdului, se
auzir strigte urmate de zgomotul unor pai grbii. O pereche
de brae l nfcar pe Ty i-l traser deoparte. Vederea lui
nceoat ncepu s nregistreze alte forme - lucrtorii de la
grajduri care sriser iute s-i despart i s pun capt luptei.
Treptat, mintea ncepu s i se limpezeasc i se ivir
remucrile. Ty ncet s se zbat i trase adnc aer n piept.
Era lovit la buz i sngera uor. Se terse cu mneca i i
linse cerul gurii, privindu-i intens pe tatl su. Btrnul Calder
se scutur din strnsoarea celor care-l ineau cu o micare

278

JANET DAILEY

nervoas din umeri. La rndul su, respira din greu i l


strpungea cu privirea pe fiul su. Apoi se uit n jur la lucrtori.
- Lsai-ne singuri! ordon el cu voce aspr, contorsionat.
Urmar cteva zgomote de picioare trite i brbaii ieir
ncet unul cte unul, schimbnd priviri tcute ntre ei. Trecur
cteva minute de la plecarea ultimului lucrtor i nici unul dintre
cei doi brbai nu ncerca s rup tcerea apstoare care se
aternuse ntre ei.
- Sally Brogan e doar o prieten, zise ntr-un sfrit Chase
Calder. Un deget nmnuat se ainti spre Ty cu intenia de-a
fixa bine ideea n mintea acestuia. S nu ndrzneti s mai
sugerezi vreodat c i-a fi necredincios mamei tale. Sally mi-a
artat prietenie atunci cnd am avut nevoie. Nimic mai mult.
- Credeam...
Dar nu mai conta ce crezuse el, aa c Ty nu-i termin
fraza. ntinznd mna dup plria pe care o pierduse n focul
ncierrii, o culese i o scutur de paie. Apoi i-o ndes pe
frunte i i ls uor capul pe spate pentru a ntlni iar privirea *
tatlui su.
mi nchipui c m-am nelat, recunoscu el morocnos.
- Te-ai nelat al dracului.
Cuvintele lui pstrau nc o anume for, dar expresia lui
sever fcu loc unui licr slab de blndee parinteasc.
- Te descurci binior la btaie.
Complimentul pru s sparg ntr-o oarecare msur
tensiunea dintre tat i fiu. Ty ncepu s zmbeasc, dar rana
de la buz l fcu s clipeasc de durere.
- Nici tu nu te descurci prea ru, pentru un om btrn.
i duse un deget la gur i-l aps pe umfltur, ncercnd
s-i dea seama de gravitatea loviturii.
Urm o pauz scurt, apoi vocea lui Chase relu subiectul
ntrerupt.
- n legtur cu Jessy...
- Nu m-ntreba.
Ty scutur capul. n prezent, ea era o ancor pentru el,
calm i cert - era prietena de care avea nevoie.
- Nu eti cinstit cu ea, zise tatl su. Tu nu-i poi permite
decto singur amant, Ty - ferma asta. Ea i va asigura atta
satisfacie i bti de cap ct vei putea ndura.

ULTIMUL CALDER

279

Ieir mpreun din grajd, pind alturi cu pai lungi,


msurai. Muncitorii se uitar n urma lor i cltinar din cap,
mulumii c incidentul se aplanase i armonia se instaurase iar
ntre creierul i inima fermei Triple C.
Ajungnd afar, cei doi se desprir.
- Anun-o pe Tara c vin desear la cin, zise Ty i ridic o
mn.
- Cltorie plcut.

Avionul cu fuzelaj strlucitor i un singur motor se lans ntr-o


curb, ndreptndu-se apoi n direcia vestic, pe fondul cenuiu
al unui cer nnorat. Bzitul motorului ptrunse prin pereii i
ferestrele casei renovate. Culley l auzi i se opri cu furculia i
cuitul n mn deasupra farfuriei. Simurile lui ascuite recunoscur
sunetul motorului. Lsnd carnea pe jumtate tiat, merse la
ua din dos i^ pi n prag. Se uit n sus pe cerul de culoarea
fierului topit. n cele din urm, descoperi avionul, devenit un
punct n deprtare. Era avionul lui Calder, ntr-adevr. Pe chipul
omului se aternu o anume indiferen. Se ntoarse i intr
napoi n cas. Abia n momentul cnd i aez farfuria pe faa
de mas alb i apretat, un gnd ncepu s-l scie. ORourke
l mcin cu stoicism n moara minii sale, n timp ce-i consuma
linitit cina, apoi strnse i spl vasele, iei din cas i puse
aua pe calul nchis n arc.

Repgraia generatorului defect era pe terminate.


Ty i ls pe cei doi mecanici s-i sfreasc treaba i intr
n opron ca s-l informeze pe Arch Goodman c totul era n
regul. Cel puin aceasta era scuza pe care i-o gsise pentru a
face un drum ntr-acolo.
Goodman lucra alturi de ali cowboys asistnd la naterea
unui mnz.
Servete-te cu nite cafea din termos, l invit omul pe Ty
Simte-te ca acas.
ntr-un col adpostit al grajdului se afla o mas cu cteva
cni i un termos mare cu cafea. n drum, Ty o vzu cu coada
ochiului pe Jessy, n picioare, cu spatele sprijinit de perete, i
simi un fior plcut pe ira spinrii.

280

JANET DAILEY

Trupul ei prelung i suplu prea oarecum rotunjit din pricina


celor dou straturi de haine care o acopereau pe sub jacheta
groas de iarn. Pe cap avea un fular de ln aurie i o plrie
murdar, de culoarea cafelei. Jessy l vzu la rndul ei i chipul
ei obosit se destinse ntr-un zmbet clduros. Ty i impuse
s-i nbue dorina de-a merge direct spre ea; se apropie de
mas i i turn o ceac de cafea.
- Ar trebui s stai pe-un scaun, i zise el peste buza cetii pe
care o duse la gur.
- Nu, zise ea continund s zmbeasc. Nu m-a mai putea
ridica.
Din cauza vremii i-a aglomerrii de munci din acea
perioad a anului, Ty n-o mai vzuse dect de dou ori de la
ultima ocazie cnd fuseser mpreun i de fiecare dat se
ntmplase la grajduri.
Ty i simi deodat sufletul uurat. Exista ceva n fiina ei
care l lumina parc .pe dinuntru, alungndu-i poverile i
furnizndu-i n schimb o ncredere cald, solid. Era cu totul
altceva dect ceea ce simea pentru Tara.
Ty nu realiz ct de intens o privea dect n clipa cnd
femeia cobor privirea.
- Cred c sunt murdar i miros ngrozitor, nu-i aa? spuse
ea pe un ton de candid autocritic i nl ochii spre el. Nu
trebuie s zmbeti aa i s m faci s m simt mai jalnic
dect sunt, protest.
-A c u m tiu c eti femeie, zise Ty i se trase mai aproape
cu o sclipire amuzat n ochi. Dei eti moart de oboseal, tot
i mai faci griji despre nfiarea ta.
- Crec^ c nici nu conteaz. M-ai vzut artnd chiar mai
ru.
Expresia ei sugera ca de obicei acea nuan de veghe
rbdtoare - i o ateptare care-l atrgea asemeni unui
magnet.
- Mie mi se pare c ari bine, zise el simplu i descoperi c
era adevrat.
Fularul care nconjura ovalul feii lui Jessy i descoperea cu
claritate toate trsturile i Ty le analiz n tcere. Cteva riduri
mrunte datorate expunerii la soare i apruser n colurile
ochilor cprui migdalai, iar pomeii rotunzi ai obrajilor ei se
reliefau plcut de-o parte i de cealalt a feii. Buzele ei pline

ULTIMUL CALDER

281

alipite ntr-un zmbet cald, generos. Privirea lui lunec n jos,


spre piepii ngroai ai jachetei. Un surs strmb se ivi n colul
gurii brbatului.
- Cum se face c de fiecare dat cnd m uit la buzele tale,
automat privirea mi coboar spre snii ti? se minun el cu
voce tare pe un ton de familiaritate intim.
- Nu te-am prins niciodat uitndu-te, zise ea mirat.
- Toi brbaii se uit. Doar c-o fac ntr-ascuns, murmur Ty
cu o mngiere lene n ton. Sunt att de micui - micui i
sensibili.
Cnd el i sprijini o mn nmnuat pe scndura aspr de
lng capul ei, respiraia ei se acceler. El ncepu s se aplece
tot mai aproape i privirea lui i cercet mai aprins buzele.
Femeia rmase nemicat, cuprins de o vraj pe care se
temea s-o rup.
Cineva strig cu o voce care rsun foarte aproape. Se
auzir pai i tropot de cizme forfotind n jurul unui arc. n acea
clip, Ty deveni contient de locul unde se aflau i se retrase,
ducnd ceaca la gur i sorbind repede din cafea. Un nor trecu
pe faa ei i' pleoapele i devenir parc mai grele.
- Acum e nceputul, nu-i aa? zise ea i nu atept ca el s-o
ntrebe ce voia s spun. Observase privirea lui precaut
zvrlit peste umr.
- Teama c ne-ar putea vedea cineva mpreun. Cine s ne
urmreasc? Cnd vei veni la mine, probabil c vei simi nevoia
s parchezi maina n dosul colibei, unde s n-o poat zri
nimeni. Iar eu am s ncep s trag obloanele. Pe urm, vom
tresri la fiecare zgomot.
Buzele lui strnse cu ncpnare i ddeau dreptate, ca
dintotdeauna.
- i pare ru, Jessy?
Ea sttu un moment s se gndeasc, nainte de-a cltina
din cap cu un gest de negaie amar.
- Nu. Poate greesc. Dar niciodat n-am avut ce am acum.
Nu m plng, Ty.
Dar pe el l chinuia regretul i remucarea. Jessy vedea
asta. Privirea lui ngustat rtcea n direacia grajdurilor, unde
se foiau lucrtorii. Jessy se uit i ea ntr-colo i pe buze i
nflori un zmbet. De cnd Ty venise lng ea, nici unul din

282

JANET DAILEY

brbai nu-i mai permisese s-i prseasc postul pentru o


cafea sau o igar.
- Toi tiu, Ty, zise ea. Ei afl ntotdeauna tot ce se ntmpl
n ferma asta, nu te poi ascunde... nu pentru mult timp.
- i-a zis yreunul ceva?
- Nu, i nici n-o vor face, rspunse Jessy i chipul ei deveni
calm, tolerant. Ar trebui s tii c nu aa se petrec lucrurile aici.
Nu,, ei vor sta deoparte i m vor lsa s-mi urmez singur
calea. Ei nu se grbesc s judece att de repede cum ai putea
crede. Sunt dispui s atepte i s vad.
- i tu... de aceea m priveti aa? Atepi s vezi ce se
ntmpl?
- tiu c mai devreme sau mai trziu vei lua o decizie dac eti brbatul pe care l-am crezut.
O parte din ea aproape c intuia care avea s fie acea
decizie. Tara l inea strns; iar un Calder era menit s triasc
cu greelile sale, fr s i le mrturiseasc. Aceste dou detalii
puse mpreun - i cauza ei prea dinainte pierdut. Apoi,
existau anumite persoane la ferm care puneau sub semnul
ntrebrii nsi tria de caracter a lui Ty.
El fusese educat n mod diferit, ntr-o lume diferit. Unii erau
de prerea c Ty se dezbrase prea repede de tradiie - c
accepta cu prea mare uurin schimbrile. Felul n care i lsa
nevasta s cltoreasc singur era un exemplu de mariaj
modern, care i fcuse pe muli s ridice ironic din sprncene.
Dar majoritatea acestora scpau din vedere dou caliti pe
care Jessy le remarcase de la nceput: agresivitatea i
hotrrea lui nestrmutat de-a nvinge. Erau dou trsturi
care l coordonau n activitile lui mai mult dect preau s
observe oamenii i pe care t y le ascundea sub o masc de
rbdare. Totui Jessy mai avea nc de aflat dac aceste
caracteristici puternice aveau s umbreasc mintea lui Ty,
consideraia fa de ali oameni i obligaiile lui morale.
- E timpul s m ntorc la treab.
Jessy se dezlipi de perete i vrs restul de cafea din
ceac ntr-un cocolo de hrtie pe care l azvrli apoi n coul
de gunoi.
- Jessy, o strig el n oapt i ea fcu un pas spre el.
-D a .
Se opri.

ULTIMUL CALDER

283

Urm un moment prelung, de cutare, a crui intensitate


vibr n jurul ei. ntr-un trziu, Ty cltin din cap.
- Nimic, spuse el i-o ls s plece.
Ar fi dorit s-o in lng el, dar tatl su avusese dreptate,
nu era cinstit.
De ndat ce Jessy se deprt, Arch Goodman veni spre Ty
ca i cum plecarea ei i-ar fi oferit dreptul la replic. Nu se rosti
ns nici o referire la interesul lui Ty fa de tnra femeie. Ty
rmsese pe gnduri; n minte, cuvintele lui Jessy i rsunau
apstoare. Atept s vad. La naiba, nici el nu era convins c
exista ceva de vzut pe viitor.
*

Radioul fusese pus pe frigiderul din buctrie, cu volumul


ridicat la maximum pentru a acoperi tcerea din cas. Tara
fredona melodia n timp ce freca pate-ul dintr-o farfurie adnc.
N-avea prea des ocazia s stea n buctrie. S gteasc
pentru dou persoane nu reprezenta o ncercare prea dificil,
dar Tara se consola cu gndul c avea s vin i ziua cnd o
s primeasc oaspei importani la mas - oameni influeni care
s nlesneasc prin prestigiul i relaiile lor dezvoltarea carierei
lui y dincolo de hotarele fermei lui.
ntorcndu-se pentru a pune pate-ul la frigider, Tara tresri
descoperindu-l pe omul care sttea n picioare n pragul
buctriei. Se cutremur la gdul c el se afla poate de mult
timp acolo, urmrindu-i n tcere micrile. Un firicel de spaim i
se strecur n vene, dei l recunoscu din start pe omul
slbnog, cu ochi negri i prul cenuiu ca metalul.
Homestead era situat pe o colin, departe de orice alte
cldiri i ar fi fost imposibil pentru cineva s-i aud ipetele, n
special cu radioul dat att de tare. Tara ntinse repede mna i
micor volumul.
- D e cnd eti aici? Ce vrei? ntreb ea pe un ton tios
menit s-i mascheze nelinitea.
ORourKe i se pruse ntotdeauna un om att de tcut i
ciudat... Nu-l considerase periculos, dar nici nu mai fusese
singur cu el pn atunci. Apruse ntr-un fel att de straniu, pe
neateptate i fr zgomot, nct Tara simi un fior de ghea n
inim.
- Unde e Maggie?

284

JANET DAILEY

Tara rsufl uurat n sinea ei aflnd c ORourke era n


cutarea surorii lui.
- A plecat la Helena, cu Chase. Cred c nu se ntorc pn
vineri.
Omul fcu un pas spre ea i o fix cu o uittur ntunecat.
Ceva din expresia lui sugera parc o ameninare.
- Au plecat cu avionul?
-D a .
Tara se trase napoi, ncercnd s-i ascund spaima.
Cu o micare brusc a capului, omul se uit n sus ca i cum
ar fi vrut s strpung tavanul i acoperiul casei i s
contemple cerul. O coard pru s vibreze brusc n el; expresia
lui deveni aceea a unui animal alertat care i cumpnete
urmtoarea micare.
- A rfi mai bine s pleci, i ordon Tara.
Nu i se ntmplase vreodat s se simt att de neputin
cioas n faa unui brbat. ORourke era ns cu totul diferit. El
nu prea impresionat de puterea ei, ceea ce o deruta complet
pe Tara.
- Unde e Cat? E la coal?
- Da. Ty o s vin curnd acas, n orice caz, zise ea
repede, agndu-se de numele soului ei ca de un suport
protector. Motivul acestei nevoi era nc incert. Ce-ar fi s-l
atepi n sufragerie?
- Nu.
Privirea lui i nghe sngele n vene. Tara o resimi ca pe-o
condamnare.
i fu peste putin s-o suporte mult timp i se ddu iar napoi,
inndu-i rsuflarea.
- mi pare ru c n-am timp s-i in companie, zise ea.
O pal de aer rece i izbi obrajii; Tara se rsuci la timp ca
s-l vad pe ORourke disprnd pe ua din dos. Tensiunea
aprig care i inuse n fru cumptul plezni deodat.
- S nu mai calci n casa asta fr s bai la u! strig ea.
Ua se nchise i Tara se repezi s-o ncuie, fr s-i pese c
gestul i cuvintele ei contraziceau tradiia de la Triple C.
Cnd Ty se vzu nevoit s bat la u pentru a intra n
propria locuin, Tara trebui s-i ofere o explicaie; ntre timp
reuise s-i converteasc spaima ntr-un fel de furie i i relat
soului ei incidentul cu ORourke din dup-amiaza aceea.

ULTIMUL CALDER

285

- Nu pot s-l sufr, afirm ea categoric. i n-am s-l las s


intre aici i s ias dup cum poftete, atunci cnd sunt singur.
- Am s discut cu el, ncerc Ty s-o liniteasc. Dar n-a vrut
s-i fac vreun ru. A venit doar ca s-o vad pe mama mea.
- Nu-mi pas. Nu vreau s-l am n preajm.
Tara i freca agitat braele, amintindu-i de fiorul straniu pe
care i-l insuflase prezena omului.
Prea vulnerabil, parc ar fi avut nevoie de protecie. Ty
veni n spatele ei i i nconjur mijlocul cu braele. Ea se rsuci
i i afund fruntea n umrul lui. El simi din nou acea senzaie
de ameeal i uimire, n faa frumuseii ei rafinate i-a aerului ei
dulce, neajutorat. Gura lui cobor ncet, atras de buzele ei roii.
ie

A doua zi de diminea, Ty urc scara balansnd pe bra o


tav cu un pahar de suc de fructe i o ceac de cafea. Tara
nc mai dormea cnd el intr n dormitor. Ty,aez tava pe
noptier, apoi se aplec spre soia lui i o srut ca s se
trezeasc. Ea i ncolci alene gtul i se ntinse ca un pisoi
somnoros, apoi gnguri.
- Nu poate fi diminea deja.
l srut pe buza de jos, evitnd s-i ating mustaa. Vino
napoi n pat.
- Nu pot, rspunse el cu prere de ru. Mi-ai cerut s te
trezesc nainte s plec de acas n dimineaa asta.
O clip, Tara realiz motivul pentru care i ceruse aa ceva.
Apoi i aminti de ORourke i de dorina ei de-a nu rmne
adormit, cu ua descuiat, n cas, dup plecarea lui Ty.
- i-am adus nite cafea i suc.
Ty se desprinse din mbriare i ea nu-l reinu.
- Minunat...
Tara mpinse pernele din jurul ei i sri din pat.
- Ai s te descurci?
- Da. Cred...
Tara ovi. Gndul de a sta singur n cas toat ziua i se
pru insuportabil. Opiunile erau totui limitate.
- Cred c-am s jau maina azi i-am s fac o plimbare poate n Miles City. neleg c exist o mic expoziie acolo, cu
lucrrile artitilor locali. Am s m ntorc acas nainte s se
ntunece, oricum.

286

JANET DAILEY

-A tu nci, probabil c n-am vin la prnz, zise Ty. Avem un


grup de viei bolnavi n South Branch; e o epidemie care se
propag cu repeziciune. Mai mult ca sigur c am s fiu acolo
toat ziua.
Ty porni spre u, contient c zbovise deja mai mult
dect trebuia.
- Nu ncuia uile, o admonest el.
k

Veterinarul avea un aer jovial i un chip blnd care prea s


spun c nimic nu era lipsit de importan pe lume.
- Infecia n sine nu e serioas, i zise el lui Ty cu voce
obosit, marcat de frustrare.
- Dar slbete constituia vieilor i i face sensibili la
pneumonie. Aa c ducem o lupt pe dou fronturi.
Apoi adug cu o sclipire de ngrijorare n ochi.
- Nevasta lui Niles m-a avertizat c-ar fi mai bine s gsesc
vreun medicament miraculos ca s-i vindec, fiindc n buctria
ei nu mai e loc pentru nc un viel bolnav.
Ty rse ncet, dei era tot att de alarmat de situaie ca i
veterinarul.
- E ca Jessy. Ar fi n stare s ia ntreaga ciread n cas,
dac ar ti c asta o s-i fac bine.
- Nevestele fermierilor sunt la fel de nebune ca fermierii
nii. Omul cltin din cap, apoi i atrase atenia lui Ty asupra
vehicolului care intra n curte.
- M ntreb ce vrea.
O raz de soare se reflect n insigna metalic de pe haina
omului de la volan.
- i place s tie lumea c e erif. Lene cum era, Potter
nu-i bga niciodat nasul n treburile altora, aa cum face
Blackmore.
- i nchipuie probabil c e datoria lui de erif, murmur Ty
i fcu un pas spre ofierul care se apropia de ei.
- Te-ai abtut mult din drum, nu-i aa, Blackmore? l ntreb
Ty pe un ton nepstor. Ce vnt te-aduce? Ai ieit la plimbare
sau ai vreun interes profesional?
- Din pcate, e vorba de-o obligaie de serviciu, zise eriful.
Tonul lui era neobinuit de solemn, lipsit de acea not
coroziv care l caracteriza n general.

ULTIMUL CALDER

287

- Dac l caui pe tatl meu, nu-i aici. A plecat n Helena


pentru cteva zile, l inform Ty.
Urm o pauz lung, n care eriful pru s-i aleag cu
grij cuvintele.
-A vionul n-a ajuns la Helena, zise eriful cu voce brusc,
seac.
Atmosfera din jurul lui Ty deveni deodat ireal.
-S -a prbuit n pustiu, la vreo aptezeci de mile de aici. Un
pstor care se afla pe acolo l-a vzut i a chemat ajutoare.
- Cum putei fi siguri c era avionul lui? ntreb Ty mnat de
un sentiment de nencredere n vreme ce-l privea neclintit pe
erif. Apoi un al doilea gnd i fulger prin minte.
- N-ai spus nimic despre supravieuitori.
-T a t l tu a fost dus la spital n Helena. De la autoriti am
neles c starea lui e grav.
- i mama? ntreb Ty.
- Ea a decedat pe loc.
eriful plec fruntea, nemaiputnd suporta privirea lui Ty.
- mi pare ru.
Lng el, veterinarul murmur uluit:
- Doamne Dumnezeule!
Ty i oeli curajul mpotriva sentimentului care i cerea s
resping tot ceea ce i se spunea.
O ghear crud prea s-i sfie mruntaiele, dar Ty nu
voia cedeze, nu nc.
- Sora mea... va trebui s o anunm.
Mintea lui ncerca s se detaeze de orice sentiment.
- Am s trec pe la coal n drum spre Helena. Va dori s
vin cu mine. Soia mea e plecat dup cumprturi n Miles
City, cred. Poi s-i dai de urm i s-o trimii acas imediat?
- Aa am s fac, ncuviin eriful.
-B ill...
Ty se uit la veterinar i i spuse cu voce rguit:
- Anun-I pe Stumpy s-mi in locul pn vin.
- Nici o grij, Ty.
Era un rspuns linitit, respectuos i supus.
Ty i prsi fr alte cuvinte pe cei doi brbai i se ndrept
spre camionet; simea o slbiciune n genunchi i n picioare.
Avea mult de mers pn la Homestead i nc i mai mult pn
n Helena. Pn atunci, trebuia s-i in n fru sentimentele.

22

Tot timpul ct sttu lng telefon, Ty se uit la scaunul gol


de piele din spatele biroului. n ciuda lucrurilor pe care i le trans
mitea vocea impersonal din receptor, i venea greu s cread
c tatl su se afla ntr-o sal de operaie, zbtndu-se ntre
via i moarte. ncperea prea impregnat de prezena lui.
Vocea i ncheie raportul. Ty mulumi absent i puse receptorul
n furc. Linitea casei ncepu s i se strecoare cu-ncetul n suflet.
Se cutremur i ntinse mna dup o igar, apoi observ c nu-i
dezbrcase nc paltonul i mnuile. Cu un gest de agitaie
reinut, i scoase mnuile i-i desfcu nasturii paltonului.
i privi minile tremurtoare n timp ce aprindea igara, apoi
trase adnc fumul n plmni. Activitatea pru s-i mprtie
ntructva acea for care-l meninuse n picioare pn atunci; Ty
se sprijini de marginea biroului, i scoase plria i i trecu
degetele prin pr ca i cum ar fi ncercat s-i alunge din minte
vestea care-l sfia. l durea fiecare suflare. Se pomeni cu urechea
ciulit dup sunete - orice sunet care s-l conving c exista via
n cas, nu doar ecouri goale. Linitea prea s-l anune, mai mult
dect o fcuser cuvintele erifului, c n-avea s mai aud
niciodat vocea mamei lui. Ua de la intrare se deschise i Ty fcu
un efort s se scuture de tristetea care-i moleise trupul.
-T y ?
Jessy se opri n prag. Timp de-o secund, sttu acolo
privindu-l. Ty prea retras n sine ca ntr-o plato imposibil de
strpuns. Apoi Jessy observ disperarea din ochii lui i travers
ncet camera, venind ctre el.
- Ai mai primit tiri despre tatl tu?
- Am vorbit adineauri cu cineva la spital.
igara avea un gust neptor. Ty o stinse n scrumiera de
pe birou.

ULTIMUL CALDER

289

-A c u m e la chirurgie. Are mai multe oase rupte, posibile


leziuni spinale, un plmn strivit i o comoie.
Vocea lui suna golit de emoii, dar Jessy nu se ls
nelat de aparene.
- A i s vrei s-i faci un du i s te schimbi nainte de a
pleca? zise ea. Nu poi s mergi la coal n halul sta. Ai
speria-o i mai mult pe sora ta.
- Nu-mi st n putin s uurez vestea.
- Nu, ntr-adevr, ncuviin Jessy. Poate pn pleci se ntoarce
soia ta ca s-o iei cu tine. O femeie va ti s-i aline durerea lui Cat.
- Tu de unde ai aflat? Cum de-ai ajuns aici att de repede?
Ochii lui o msurar uimii.
-Telefoanele s-au pus n funciune imediat ce-ai plecat de
la South Branch. Am venit ct am putut de repede.
N-avea rost s-i spun c i fcuse totui timp s treac pe
acas i s-i schimbe hainele, tiind c el era singur. Poate c
nu era potrivit ceea ce fcea acum, dar lui Jessy nu-i psa.
Mna lui se ntinse s-i ating faa, ca i cum ar fi vrut s se
asigure c prezena ei era real. n urmtoarea secund, Jessy
se pomeni strns n brae, cu trupul strivit de pieptul lui. Simea
tensiunea ngrozitoare cre-l stpnea i se lipi mai mult de el,
ncercnd s absoarb o parte din ea. Faa lui era ngropat h
prul ei.
- Nu-mi vine s cred, Jessy.
Gura lui i atinse prul, vorbea cu voce rguit, ndurerat.
- tiu , opti ea i l strnse mai mult, plngnd n locul lui,
fiindc el refuza s-i arate lacrimile. Deveni contient de
tremurul care zguduia umerii brbatului.
Mirosul prului ei era dulce i puternic, ptrunzndu-l pn
n adncul sufletului. n vreme ce totul n jurul lui prea a fi
mbrcat haina morii, Jessy, era viaa. Ty i spori strnsoarea
i i ls capul n jos pentru a sorbi din cupa ei plin. O srut
brutal, incapabil s-i astmpere setea sau s dea de captul
izvorului care curgea spre el. Toat durerea, nevoia i vitalitatea
vieii erau palpitante n aceast mbriare aprig.
Gust umezeala lacrimilor ei i se ddu napoi, respirnd
ntretiat. Ea i cobor fruntea i i terse obrajii nainte ca el
s apuce s le vad mai clar. El se aplec spre ea, ncercnd
s descopere lacrimile i slbiciunea din ochii ei, dar ea se
trase ntr-o parte scuturnd scurt capul.

290

JANET DAILEY

- Mai bine ai merge s te schimbi, zise ea simplu.


Dup o clip de ezitare, Ty prsi biroul. Telefonul sun i
Jessy se duse s rspund. Urmar alte cteva telefoane din
partea cunoscuilor interesai s afle situaia. Jessy le spuse tot ce
tia. Dup ultimul telefon, Jessy intr n sufragerie, dorind s afle
ce-l reinea pe Ty. La repeziciunea cu care circulau vetile, exista
riscul ca s o anune cineva de la coal pe Cat nainte de sosirea
fratelui ei. Ua de l intrare se deschise i Jessy se ntoarse brusc
s vad cine venise. Un cowboy nalt i suplu i scoase plria.
- Repp, ce caui aici? ntreb ea.
- Cat tie?
Ochii biatului erau plini de ngrijorare4
- Nu. Ty se duce la coal c s-o aduc. O s-i spun el,
explic Jessy.
- Crezi c... Crezi c ar fi bine s merg i eu acolo?
- Da. Am sentimentul c ea va avea nevoie de tine.
- Mulumesc. Repp rsuci plria n mn, apoi i-o aez
pe cap.
- Am s atept afar.
Cnd Repp Taylor deschise ua, Tara tocmai urca treptele
de la intrare. i arunc o privire surprins cowboy-ului, apoi,
dnd cu ochii de Jessy, chipul ei se ntunec. Repp inu ua
deschis pentru ea, apoi plec.
Tcerea se aternu ntre cele dou femei, timp de cteva
secunde n care se studiar una pe cealalt. O tensiune
apstoare ncingea atmosfera, o tensiune pe care timpul
n-avea s-o tearg niciodat. nfiarea vibrant a Tarei i
aerul ei dominant i confereau o superioritate mpotriva creia
Jessy rmnea tcut i rezervat, dei atent la fiecare
schimbare de expresie de pe chipul femeii.
- Ce faci aici? ntreb Tara cu ostilitate abia ascuns.
Privirea ei fulger peste umrul lui Jessy spre captul scrii.
- M-a oprit un poliist care spunea c-i vorba de-o problem
de familie, continu ea. A pit Ty ceva?
- Nu el, rspunse Jessy. A fost un accident de avion.
Maggie a murit i Chase e rnit grav.
- Ce ngrozitor!
O clip, ocul strnit de aflarea tragediei nltur orice alt
gnd din mintea Tarei.

ULTIMUL CALDER

291

-A a e. Ty e sus acum, se schimb ca s mearg s-o ia pe


Cat de la coal i mpreun s se duc la spital n Helena.
- m i nchipui c l-ai consolat, zise ea pe un ton tios.
Jessy nu se osteni s-i rspund.
- M scuzai, eu m retrag. Acum, c ai venit dumnea
voastr, nu mai e nevoie de mine.
- Nu cred c a fost vreodat nevoie de tine, rspunse Tar
nlnd trufa brbia.
- Ba da, a fost.
Tara se crisp la auzul acestor cuvinte.
- Pari foarte sigur de ce spui.
- Sunt sigur, zise Jessy pe un ton direct. Nu-i place s afli
asta, nu-i aa?
Tara i pstr aerul rigid n vreme ce-o studia cu rceal pe
rivala ei.
- Dar sper c nu-i imaginezi c eti prima femeie pe care Ty a
folosit-o pentru consolare. Desigur, celelalte au fost ndeajuns de
istee ca s neleag c nu era nimic serios la mijloc.
- De ce l lai singur? ntreb Jessy dndu-i pe fa primele
semne de nervozitate. Nu-i dai seama c eu nu m-a fi aflat aici
dac tu ai fi fost acas? l-ai intrat n snge, recunosc. Poate c
eti fericit s afli lucrul sta. Dar n-ani nici cel mai mic respect
pentru tine. i place s rmi tu nsi i s trieti dup cum ai
chef. Dar n felul acesta l rneti pe Ty. Vrei s ai totul - i pe
el. Ei bine, n-ai s poi.
- Nici tu, rspunse Tara.
- Spre deosebire de tine, eu mi dau seama de asta.
Jessy i recpt calmul.
- Dac ntreab Ty de mine, continu ea autoritar, spune-i
c sunt la Ruth Haskell. Chase e ca i fiul ei. Ruth o s fie foarte
afectat.
Terminndu-i fraza, o ls pe Tara s spumege n tcere i
iei afar.
*

Ajungnd la spital, Ty se ndrept direct spre reanimare.


Tara l urm cu un bra pe dup umerii lui Cathleen; fata avea
ochii roii i umflai de plns. Tensiunea i stpnea pe toi trei
n clipa cnd i se adresar asistentei medicale de la intrare.
- Sunt Ty Calder. Tatl meu...

292

JANET DAILEY

nainte ca Ty s-i termine ntrebarea, un brbat n halat alb


dup toate aparenele un doctor, se apropie de el.
- V ateptam, zise omul. Sunt doctorul Haslind. Am vorbit
la telefon mai devreme.
Vocea de la telefon pruse c aparine unuPbrbat mult mai
n vrst, dar Haslind n-avea mai mult de patruzeci i cinci de
ani. n ciuda aerului de seriozitate profesional, care l fcea s
par nalt i sever, doctorul avea o privire obosit, sugernd ore
de munc ncordat, fr odihn.
- Tata? ntreb Cat cu vocea ascuit, tremurtoare. Ce face?
- E bine, pe ct i-o permit circumstanele.
Tonul lipsit de emoie al doctorului fcea ca fraza s par
opac.
- Ce anse are?
- Tatl tu triete.
Era singurul rspuns, deocamdat. n faa chipului decon
certat al lui Cathleen, doctorul se mulumi s adauge.
- Vor fi necesare cteva intervenii chirurgicale, ns va trebui
s ateptm pn ce organismul lui va fi capabil s le suporte.
- Mai devreme ai spus ceva despre posibile leziuni spinale.
Eventualitatea ca tatl su s rmn invalid i se prea lui Ty
xgreu de acceptat.
- Da, ncuviin doctorul. Exist unele indicii de paralizie, dar
n acest stadiu nu putem aprecia nc gravitatea i gradul lor de
ntindere. Pur i simplu e prea devreme.
-V re a u s-l vd, ceru Ty.
- Desigur, rspunse doctorul. Dar nu putei rmne mai mult
de dou minute.
Ty ezit.
- tie despre mama?
Doctorul tcu stnjenit, apoi rspunse.
- Nu. M-am gndit c i-ar face ru s afle, azi-diminea
cnd l-au adus.
- Domnule doctor, se auzi vocea unei gsistente.
Doctorul se scuz i se deprta civa pai, destul de
aproape ns pentu ca Ty s aud cuvintele femeii.
- Mi-ai cerut s v anun cnd i recapt domnul Calder
cunotina. i revine chiar acum din anestezie.
-B in e .

ULTIMUL CALDER

293

Un zgomot de sticl spart sfie deodat tcerea din


salonul special. O secund, toate privirile se ntoarser ocate
spre ua salonului. Apoi asistenta i doctorul se grbir
ntr-acolo, urmai la un pas de Ty.
Primele semne de dezordine se nfiar ochilor lor de
ndat ce deschiser ua. O sor ncerca s-l liniteasc pe
pacientul care se zbtea n pat, mpiedicndu-l totodat s-i
smulg tuburile i legturile care-i fixau corpul. Lng pat, un
suport de perfuzie intravenoas fusese rsturnat i sticluele cu
soluie erau mprtiate pe podea. Capul pacientului era
nfurat n bandaje, la fel i membrele, gtul i pieptul; de la
mijloc n jos, era acoperit cu un cearaf. O mulime de tieturi i
vnti i fceau faa aproape de nerecunoscut; omul i legna
capul ntr-o parte i ntr-alta ntr-un protest plin de frustrare
lipsindu-l pe Ty de posibilitatea de a-i vedea clar trsturile. Un
bra era liber, iar altul imobilizat n chingi, dar judecnd dup
paguba creat, un singur bra fusese de ajuns.
n ultimul moment, omul i' smulse din nou braul pe care
sora se chinuia s i-l prind n ching.
- Nevasta mea! De ce nu-mi spunei unde e?
Vocea lui era rguit i slab, aproape o oapt. ntr-un
trziu, Ty nelese c omul acela zdrobit era tatl su.
Doctorul se grbi s-o ajute pe sor n eforturile acesteia de
a-l liniti pe pacient.
- Calder, trebuie s stai nemicat, ordon el ferm. Noi toi ne-am
strduit s te readucem la via. Ai s strici tot ce-am realizat.
Ty se apropie stupefiat de pat, ncercnd s-l asemuiasc
pe omul lungit dinaintea sa cu Chase Calder, aa cum l vedea
dintotdeauna n imaginaie - omul pe care l idolatrizase i al
crui respect ncercase mereu s-l ctige. Att de viguros, de
puternic - i acum, deodat, att de neputincios.
- Trebuie s tiu dac Maggie e bine.
Era aproape o rugminte, de pe buzele unui om care nu
tiuse s roage niciodat. Nimeni nu-l asculta. Erau prea'
ocupai s aeze totul n ordine, s-i introduc iar acele n vene
i s restabileasc echipamentul de monitoring.
- S ne concentrm asupra nsntoirii tale, rspunse
doctorul pe un ton aproape absent, n timp ce-i arta cu un gest
nerbdtor asistentei unul din tuburile deconectate. Privirea iui
scpar iritat n direcia lui Ty.

294

JANET DAILEY

- Cred c ar fi mai bine s plecai.


- Nu!
Era un rspuns categoric i doctorul prefer s nu-l
contrazic. Ty se apropie de omul din pat.
- Tat? Sunt eu, Ty, spuse el cu voce plat, golit de
emoie. Trebuie s faci ce-i zic ei.
Ochii cprui ndreptai spre el erau ochii tatlui su: duri i
ptrunztori, n ciuda faptului c de ast dat erau nceoai de
durere.
- Nu vor s-mi spun. Mama ta... triete?
Disperarea tremura n vocea lui pierdut.
Urm un moment prelung n care Ty nu fu n stare s
rspund nimic; emoia l sufoca. n cele din urm, ntoarse
privirea i zise greoi:
- Cred c tii deja rspunsul, tat.
-D a ...
Cuvntul scp ncet de pe buzele omului, att de ncet
nct Ty abia l auzi. O pnz umed apru n ochii cprui ai
tatlui su nainte ca acesta s coboare pleoapele pentru a-i
ascunde lacrimile.
- Domnule Calder - rosti una din asistente, ndeprtndu-l
cu un gest politicos pe Ty - o s v fixm tubul sta n gt. O s
fie foarte incomod, dar va fi mai uor dac nu v mpotrivii.
Tatl su nu opuse nici o rezisten i i ls resemnat s-i
fac datoria.
- A r fi mai bine s plecai, i zise a doua asistent lui Ty. Nu mai
avei nimic de fcut aici. Luai-v familia i mergei undeva s v
odihnii. Doar s ne lsai vorb unde v gsim, n caz c intervine
vreo schimbare n starea lui. Era un sfat rezonabil, dei avea s
ntmpine dificulti n a o convinge pe sora lui de lucrul acesta.
Cat dorea s rmn la spital pentru a fi aproape de tatl ei.
n cele din urm, Ty accept, atunci cnd Tara se oferi s
rmn i ea.
n ceea ce-l privea, ns, nu-i putea permite luxul unui
asemenea gest. Prea multe alte lucruri necesitau timpul i
atenia lui. ! vizitase nti pe supravieuitor. Acum era momentul
s se ocupe de mama lui moart i s efectueze modificrile
necesare pentru continuarea operaiunilor fermei. Aveau deja o
locuin: Dyson inea un apartament n Helena pentru ederile

ULTIMUL CALDER

295

sale ocazionale i Tara avea de asemenea o cheie a acestui


apartament, l-o ddu lui Ty.
- Nu-l neleg, murmur Cat cu repro, privindu-l cum ieea
cu pai mari din salon. Cum poate s plece, cnd tatl nostru e
aici pe moarte?
Personal, Tara era mulumit de felul n care Ty se pricepea
s-i controleze emoiile. i aminti de pretenia lui Jessy cum c
el ar fi avut nevoie de ea i-i veni s rd.
-C re d c uii cte responsabiliti au czut acum pe umerii
lui. Trebuie s preia toate sarcinile fermei i, n acelai timp,
s-i ndeplineasc rolul de cap al familiei.
Era n sfrit realizarea visului ei i Tara se simea puin
vinovat fiindc gsea motive de bucurie n aceast tragedie.
- Ty are multe aranjamente de fcut.
-V re i s spui... pentru mama, nu-i aa? zise Cat cu voce
plpnd, chinuit; apoi agitaia o cuprinse deodat.
- Nu e drept! protest e ntr-un strigt ndurerat. N-avea
dreptul s moar! Aa... fr nici un cuvnt! Cum a putut s ne
fac asta?
Nici o logic nu putea combate aceast revolt amar mpo
triva destinului. Suferina se revrsa n furie i Tara o ls pe
Cat s continue pn ce lacrimile venir s nbue vorbele fetei.
Apoi o mbri i Cathleen plnse cu sughiuri pe umrul ei.
n drum spre apartament, Ty se opri la morg, unde se afla
depus trupul mamei lui, i aranj ca acesta s fie trimis acas
pentru a fi nmormntat n cimitirul familiei. Dup aceea, urma o
list lung de telefoane. ncepu prin a identifica hotelul unde
locuia Phil Silverton, avocatul familiei Calder.
-C u m i e tatlui tu, Ty? ntreb omul la telefon. De la
spital nu mi-au dat prea multe informaii.
- Nu e bine deloc, mrturisi Ty nc luptndu-se n sinea sa
cu acest adevr. Am vorbit puin au el, dar - doctorul ezit s
fac aprecieri n legtur cu ansele lui.
- Ce-ai dori s fac n legtur cu aceast ntlnire cu Hines
de la Departamentul de Interne? Cum e i firesc, cnd a aflat de
accident, a amnat totul. tiu, totui, c e nc n ora.
- A m s m ntlnesc cu el, zise Ty. Vezi dac poi planifica
ceva pentru mine diminea.
- n regul.
Avocatul fcu o pauz.

296

JANET DAILEY

- N-am auzit nc nici o explicaie oficial despre motivul


prbuirii avionului. Un martor ocular a afirmat c totul s-a
datorat unei probleme de motor. Tatl tu i-a spus ceva n
legtur cu asta?
- Nu. N-am ntrebat.
Nici nu avusese timp s se gndeasc la cauza accidentului.
Era prea ocupat cu urmrile acestuia.
- Ty... Nu-mi face nici o plcere s abordez subiectul sta,
dar... se cer luate nite decizii. Din ceea ce mi-ai spus, neleg
c tatl tu, chiar n situaia c supravieuiete, se va afla pentru
mult timp n imposibilitatea de-a conduce. Tu trebuie s obii o
mputernicire pentru a-i exercita dreptul de ef al companiei.
Exist dou alternative. Dac doctorul poate s certifice c tatl
tu e contient de aciunile sale, atunci poi prelua controlul
companiei pe baza unui document semnat de tatl tu. A doua
alternativ este s apelm la hotrrea judectoreasc. Prima
posibilitate e cea mai bun.
- Am s discut cu doctorul Haslind mine diminea.
Ty nelegea necesitatea acestor iniiative. tia c, n fapt,
devenise deja conductorul companiei, dar gndul unei
legalizri l speria prin finalitatea lui.
- Am s ntocmesc documentul disear.
ncheind convorbirea cu avocatul, Ty i telefon lui Dyson n
Fort Worth. Dincolo de conflictele de afaceri, Dyson era tatl
Tarei i, ca urmare, un membru al familiei, de aceea era
ndreptit s afle despre accident. Ty i ddu toate detaliile pe
care le tia, fr a ncerca s ascund gravitatea situaiei.
- Dac pot s fac ceva pentru tine ntre timp, teJefoneaz-mi, te
rog, zise Dyson i ls receptorul n furc; vetile l ntristaser.
- Ce s-a ntmplat?
Stricklin i scoase ochelarii cu ram de aur i se sprijini de
speteaza scaunului, studiind faa solemn a partenerului su.
-A vionul lui Calder s-a prbuit ieri. Dyson se ridic de la
birou i se ndrept spre bar, ca s-i toarne ceva de but.
Nevast-sa a murit.
- i Calder?
- El e ntr-o stare critic.
Stricklin ntinse mna dup telefon.
- Iau legtura cu pilotul nostru s-i spun c plecm acolo.
- Da, foarte bine, ncuviin absent Dyson.

ULTIMUL CALDER

297

Ty i telefon lui Stumpy Niles i l inform despre situaie,


apoi sun la domiciliul familiei Haskell. Rspunse Jessy i el i
repet frazele pe care le rostise de attea ori nct aproape c
i pierduser nelesul.
- Ce face Ruth? o ntreb el apoi, cu voce grea.
- Nu tiu, oft Jessy. Cere ntruna ca Vern s-o duc la spital ca
s-l ngrijeasc pe tatl tu; insist c aa i-ar fi cerut Webb s
fac. Vorbete despre bunicul tu ca i cum ar fi nc viu. i-a
amintit de toate bolile pe care le-a avut Chase cnd era copil i cum
a stat lng patul lui s-l ngrijeasc. Jessy fcu o pauz. Doctorul
i-a dat un sedativ i s sperm c-o s se liniteasc.
Ty i frec fruntea, ncercnd s-i alunge negura din minte.
- A fost cineva la ORourke s-l ntiineze despre accident?
Ar fi trebuit s-o fac eu nainte s plec, dar... .
Un oftat prelung i scp din piept i Ty i ls fraza
neterminat. n miezul ndatoririlor uitase de unchiul su.
- Nu, nu cred. M duc eu la el, se oferi Jessy.
- Mulumesc.
Sunetul vocii ei avea un efect ciudat, reconfortant. Prea a fi
unicul lucru stabil n toat nvlmeala care l nconjurase.
Puine stele sclipeau n noaptea de cerneal, cnd Jessy
intr n curtea de la Shamrock Ranch. Casa era ntunecat i la
ferestre nu se zrea nici o lumin. Farurile nu evideniar nici o
micare n curte; lampadarul nalt care ardea de obicei era stins.
Jessy cobor din cabina nbuitoare a camionetei i pi n
rcoarea nopii. i ncovoie umerii ptruns brusc de un val de
frig i scrut cldirile din jur, arcul i opronul. La ora aceea, se
ndoia c ORourke ieise clare. Cnd se ntoarse cu faa spre
cas, o voce ni spre ea din ntuneric.
- M caui pe mine?
Jessy se rsuci spre colul din care venise vocea i reui
vag s disting o form nemicat, neagr, pe un fond tot att
de negru. Nici un sunet nu trda prezena omului, iar el nu-i
scoase la iveal silueta n lumina palid a stelelor.
- Da, pe tine.
Jessy fcu un pas n direcia vocii, apoi se opri. Pentru
motive tiute doar de el, ORourke nu dorea s fie vzut clar,
altfel s-ar fi apropiat singur de ea. Aa c Jessy nu insist.

298

JANET DAILEY

- Imi pare ru, dar am nite veti proaste.


Nici un sunet n-o ndemn s continue. Omul atepta n tcere.
- A fgst un accident de avion.
Era neplcut s trebuiasc s discute cu o persoan pe care
n-o vedea.
- Sora ta... a murit.
Omul se mic i pentru o clip razele lunii proiectar o pat
de pr argintiu pe fondul ntunecat; lui Jessy i se pru c aude
un oftat nbuit - dup care tcerea se aternu din nou.
- O aduc acas mine, zise ea cu voce muiat de
compasiune. Era un punct despre care nu putea vorbi cu
rceal. Ty mi-a cerut s te anun c funeraliile au loc poimine.
Ar fi venit chiar el s i-o spun, dar e la spital. Tatl lui e grav
rnit i doctorii nu sunt siguri c-o s scape.
- O s scape, nici o grij, rspunse omul cu vocea ca de
plumb. Calderii tia au mai multe viei, ca pisicile.
Afirmaia coninea o nuan de amar resemnare.
- mi pare ru de sora ta. Culley. tiu c ineai mult la ea.
Lui Jessy i venea greu s-l prseasc. Se ncrunt uor,
ncercnd s penetreze ntunericul, ca s-i dea seama ct l
afectaser pe om vetile.
- Vrei s mai stau puin? Pot s-i fac o cafea?
ORourke tcu ndelung.
- Prefer s rmn singur, zise el n final.
Jessy nelese c n-avea altceva de fcut dect s urce
napoi la volanul camionetei. Pe cnd se deprta, observ
forma nemicat a unui om care sttea n picioare, cu minile
afundate n buzunarele paltonului i plria tras pe frunte.
O vreme, Culley nu-i modific poziia. Sunetul camionetei
dispruse n noapte i tcerea l nconjura din toate prile. nl
faa spre cer i ochii lui negri lucir plini de lacrimi. Un geamt i iei
din gtlej; apoi geamtul i se transform ntr-un plnset scncit.
- Maggieee! i strig el numele.
Remucarea se pogor grea pe umerii lui, silindu-l s cad n
genunchi.

23

Grupul celor ce asistaser la nmormntare se rrise pn


ce, n final, lng mormnt rmaser doar membrii familiei.
Numele Calder aprea pe toate pietrele de mormnt, inclusiv pe
cea mai recent, care purta inscripia: Mary Elizabeth Calder,
Iubita mea Maggie.
Ty resimea acut lipsa tatlui su, cel mai afectat dintre toi
de moartea lui Maggie.
O mn subire, nmnuat, se strecur pe sub braul lui.
Ty se uit la soia sa - o apariie dramatic, n blana ei neagr
ca abanosul i cu cciula stil turban pe cap. Frigul nroise
obrajii Tarei, adugnd parc mai mult vitalitate figurii ei.
- E timpul s mergem acas. Cathleen e deja n main, ne
ateapt, l ndemn ea cu voce blnd.
- Da, ncuviin el i i puse plria Stetson neagr pe cap,
trgnd-o pe frunte.
Pornir mpreun pe poteca ngheat, spre main.
- M ntrebam dac va veni aici, fiindc la biseric n-a fost,
murmur Tara.
Ty l localiz pe Culley ORourke, obiectul acestei remarci;
omul traversa micul cimitir cu scopul de-a ajunge la camioneta
parcat ntr-un loc retras. Costumul negru cu care era mbrcat
l fcea s apar mai slab - o umbr sinistr i singuratic.
- Unchiule Culley!
Cat l vzuse i ea dar strigtul ei trecu neobservat. Cobor
din main i porni de-a lungul potecii, printre morminte, pe
urmele Iui.
- Unchiule Culley, ateapt!
Omul i ncetini paii i n cele din urm se ntoarse spre ea.
Fata se opri; aerul rece i tiase respiraia. Se uit la faa
mpietrit a lui ORourke: n strfundul ochilor lui goi ardea o

300

JANET DAILEY

lumin mocnit, singurul indiciu despre tristeea profund care l


stpnea. Cat se nduio.
- Vrei s vii acas cu noi?
Avea sentimentul straniu c-i vorbete unui copil, n ciuda
nfirii btrnicioase a omului.
- Civa oameni care i-au fost foarte apropiai mamei vor
poposi la Homestead pentru o cafea. Ar trebui s vii i tu.
- Nu.
ORourke cltin ncet din cap i privirea lui rtci peste
umerii fetei.
- Nu sunt bine venit acolo.
Cat se art mirat.
- Ba da, eti, insist ea. Ai s fii ntotdeauna bine venit, la fel
ca atunci cnt tria mama.
- Nimic nu mai e la fel.
- Te rog, vino. tiu c i-e dor de ea.
Vocea ei se frnse ntr-un suspin.
- i mie mi-e dor.
Cu delicatee, de parc ar fi mngiat'o petal ginga,
ORourke i atinse obrazul. n ochii lui se ghicea o trist
adoraie.
- C e mult i semeni...
n tot cursul serviciului memorial i al ceremoniei funebre,
Cat se silise s-i rein lacrimile, ncercnd s-i camufleze
disperarea sub un nveli de sobrietate matur. Dar la
aisprezece ani, nu era nc att de matur cum ar fi dorit.
Gestul acela tandru, din partea unui om att de nsingurat ca
unchiul ei, i declana toat durerea. Fr s-i pese c va prea
copilroas, i azvrli braele n jurul lui i l mbri strns,
ngropndu-i faa n gulerul clduros al paltonului lui, n
ateptarea unei perechi de brae care s-o mngie i s-i aline
suferina.
Culley o inu aproape de el. Durerea pe care o ncerca era
att de mare. nct l durea fiecare suflare. Totui, exista o
bucurie n felui n care fata i arta c are nevoie de ei dragostea ei umplea un goi. Iar ea era o parte din Maggie. Un
zmbet slab se ivi n coiui gurii iui, n timp ce, n sinea sa,
C/Rourke i mulumea lui Maggie fiindc i druise aceast
bucurie.

ULTIMUL CALDER

301

Observ ns cuplul care sttea lng main i i privea. Ca


ntotdeauna, omul era contient de tot ce se petrecea n jurul lui.
Cu un gest blnd, dar ferm, o desprinse pe Cathleen de el i i
terse lacrimile.
- Am s fiu ntotdeauna pe-aproape, dac vei avea nevoie
de mine, i promise el. Acum e mai bine s pleci. Te aeapt
fratele tu.
Ea se rsuci un pas, apoi l privi.
- Nu vrei s vii?
- Nu. Nu m simt n largul meu printre oameni, rspunse el
blnd i i fcu semn s se grbeasc.
- A m s te vizitez - curnd, promise Cathleervi porni spre
main, uitndu-se din cnd n cnd napoi peste umr ca s-l
vad stnd acolo - era att de singur.
- Ar trebui s vorbeti cu ea, Ty, murmur Tara pe un ton de
dezaprobare fa de scena emoional dintre unchi i nepoat.
- n locul tu, nu mi-a bate capul cu asta.
Ty deschise portiera i o ajut pe Tara s urce n main.
- Pur i simplu, i-au manifestat reciproc durerea.
Cat le explic de ndat ce ajunse la main:
- L-am invitat acas, dar n-a vrut s vin.
- E probabil totuna, Cat, zise Ty i se instal la volan.
La Homestead, Ty opri maina i cobor, dar nu le nsoi pe
Tara i pe Cathleen nuntru. Tara se opri din drum i l ntreb
suspicioas:
- Nu vii cu noi?
- Nu. M duc s-o vd pe Ruth Haskell cteva minute,
explic Ty. Doctorul nu i-a permis s vin la nmormntare
astzi i m-am gndit c sunt dator s-o vizitez.
n aparen, prea un gest amabil, dar Tara i aminti c
Jessy Niles plecase s-o vad pe btrn i s-i aduc la
cunotin vestea despre accident. Nu exista nici o dovad c
Jessy mersese acolo dup nmormntare, dar n minte i se
Infiltra gndul suprtor c Ty se ducea la locuina lui Ruth
Haskeil ca s-o ntlneasc pe Jessy.
Se ndrept spre intrare, lsnd-o pe Cat nainte; apoi, n
jrag, se opri i privi n urma mainii care se deprta ducndu-l
;>e

Ty,

- Tara Lee, s-a ntmplat ceva?

302

JANET DAILEY

Stricklin- apru n prag i privirea lui albastr cut n zare


obiectul ateniei ei.
Nu, rspunse ea i i ndrept graioas statura. Nu,
deloc.
Pi nuntru i i scoase cu un gest vioi mnuile.
-T a ta unde e? ntreb ea calm, apoi l vzu pe Dyson
discutnd cu doi brbai n camera de zi.
i nl trufa fruntea i surse - era n sfrit stpn la
Calder Homestead.

- T e salut, Vern.
Ty ddu mna cu omul cu chip morocnos care l pofti
nuntru.
- Ce mai faci?
i scoase plria i i desfcu nasturii paltonului de
culoarea crbunelui.
- Aa i-aa.
Btrnul se sprijini greoi n baston, apoi se ls ncet s
cad ntr-un balansoar.
- Nu c-a avea nevoie de mila cuiva, declaf el acru. Vrei
s-o vezi pe Ruth.
i art ua cu vrful bastonului, apoi ochii lui cptar o
expresie ireat.
- Fata aia, Niles, e cu ea - poate c-ai tiut sau poate c n-ai
tiut.
- Mulumesc.
Ty ls ultima remarc s treac fr comentarii i porni
spre u. Nu venise cu gndul c-o va ntlni pe Jessy, dar
simise un fior plcut atunci cnd Vern l informase despre
prezena 6i n cas. Btu ncet la u i vocea lui Jessy l invit
nuntru. Ty intr i nchise cu grij ua n urma sa - vzu
luminia strlucitoare care se aprinsese n ochii cprui ai lui
Jessy la venirea lui i se bucur. Prul ei lung era ncolcit
ntr-un coc glbui, lucios, pe cretetul capului, ceea ce aduga
un plus de demnitate trsturilor ei bine conturate. Rochia ei de
doliu era simpl, din ln albastr, ntr-o nuan ca a cerului
pe-nserat.
Ty se apropie de patul n care zcea Ruth Haskell, mai
usciv ca niciodat, cu spatele sprijinit pe dou perne moi. O

ULTIMUL CALDER

303

cma demodat din molton, garnisit cu dantel, i acoperea


umerii firavi.
-B in e te-am gsit, Nanna Ruth, spuse el, folosind formula
cu care o alinta de obicei Cathleen; se aplec i o srut pe
obraz.
- Ce mai faci?
-S u n t bine, insist ea i Ty i aminti c n-o auzise
niciodat plngndu-se. A fi vrut atta s vin astzi...
Minile ei tremurtoare le apucar pe ale sale, iar ochii ei
venic nlcrimai i cutar privirea.
- Jessy mi-a povestit c a fost o nmormntare frumoas.
Atia oameni au venit. A vrea numai...
Vocea ei plpnd se pierdu, apoi gsi un alt subiect.
- m i pare att de ru de Chase...
- Am vorbit la spital de diminea. Mi-au spus c e mult mai
bine.
nc se inea bine, fusese fraza cu care i se rspunsese,
dar Ty cutase o formulare mai optimist pentru urechile lui
Ruth.
- E ca un fiu pentru mine. Ce mai biei am avut, declar ea
zmbind unei amintiri dragi. Chase i cu Buck al meu. Buck ar
trebui s fie aici. El l fcea ntotdeauna pe Chase s rd.
Cteodat era att de neastmprat - i povetile cu care
venea!
Ruth piesci uor din limb cu afeciune matern, apoi se
ntrist brusc i se uit nelinitit la Ty.
- N-a vrut niciodat s fac vreun ru.
- tiu , o asigur Ty, dei i avea prerea sa n aceast
privin.
- Cred c ar trebui s iei din medicamentele pe care i le-a
prescris doctorul, Ruth, suger Jessy, i s vezi dac nu eti n
stare s te odihneti puin.
- Poate c da, se nvoi ovielnic Ruth care prea s
atepte n permanen s i se spun ce s fac.
- Poftim aici.
Jessy i ntinse dou, pastile apoi i iurn ap n pahar, din
ulciorul de pe noptier. Dup ce Ruth i lu medicamentele,
Jessy i aranj pernele i o ajut s se ntind, apoi trase
storurife la fereastr.

304

JANET DAILEY

- Am s trec s te mai vd, i spuse Ty btrnei i porni spre


u.
Jessy veni dup el i se opri n prag.
- Nu mergi? o ntreb el n oapt.
- Mai stau pn adoarme. Ai aflat ceva despre accident?
Cum, de ce s-a ntmplat?
- Nu se tie nimic sigur. Raporturile iniiale au indicat o
fisur la conducta de ulei, dar nc ncearc s stabileasc dac
ruptura s-a produs nainte sau dup prbuire.
Tatl su nu fusese capabil s ofere autoritilor dect foarte
puine detalii n acest sens.
-T re bu ie s plec, zise el cu oarecare prere de ru. Avem
musafiri i n-o pot lsa doar pe Tara s se ocupe de ei.
-Cteodat m gndesc c n-ar supra-o, murmur cu
cinism Jessy.
Ty se simi furnicat de-o vag iritare la auzul acestei critici.
- N-o cunoti ndeajuns de bine ca s-o judeci.
- Tot o mai aperi, observ ea.
- E nevasta mea.
- tiu, opti Jessy printre dini, apoi i ntoarse spatele i se
duse lng patul lui Ruth.
Ty se frmnt indecis ntre mnie i regret, apoi aps pe
clan i iei. Expresia lui posomort fu remarcat imediat de
Vern Haskell, care zmbi n barb. Calderii l trataser
ntotdeauna ca pe-un strin, dei se nsurase cu Ruth, membr
a unei vechi familii de la ferm. Cnd fiul lor o luase razna, Vern
tiuse c toat lumea atribuise vina sngelui venetic Haskell i
nu prea-bunului snge Stanton, care curgea n venele biatului,
l ncnta s fie martor la nereuita unui Calder - i era evident
c scurta discuie cu Jessy Niles nu luase ntorstura plnuit
de biatul lui Chase Calder.
*

Trecuse o lun de la nmormntare. Ty i petrecuse fiecare


zi mprindu-se ntre vizitele la spital i ndatoririle fermei. n
plus, trebuise s se ntlneasc cu avocatul i s continue
demersurile pentru rectigarea titlului de proprietate asupra
celor zece mii de acri de teren. O grmad de rapoarte i
dosare fuseser lsate deoparte, ceea ce generase n cele din
urm o aglomerare de obligaii care ateptau s fie rezolvate.

ULTIMUL CALDER

305

Neputndu-i permite s amne la infinit treburile adminis


trative, Ty se nchisese n cele din urm n cabinetul de lucru
pentru o inventariere amnunit a acestora. La nceput arunc
o privire pe registrul de balane i fia adiacent de profituri i
pierderi. Cnd mintea sa percepu n sfrit cifrele, Ty simi un
semnal de alarm. ngrijorarea sa spori n clipa cnd verific
nregistrrile celor ase luni anterioare i constat diferena.
-T y !
Ua cabinetului se deschise i Tara i furi capul nuntru
apoi btu la u.
O banderol de mtase albastr strlucea n prul ei negru
i n jurul frunii.
- Pot s te ntrerup un minut?
- Sigur.
Ty respir adnc i se sprijini de speteaza scaunului,
aproape bucuros de vizita care l smulsese din vrtejul
calculelor.
Ea intr n cabinet; prea s ascund ceva la spate.
-C e e ?
- i aminteti de fotografia aia veche pe care mi-ai artat-o
demult?
Tara i-o ntinse.
- Omul din mijloc e strbunicul tu, nu-i aa?
- Da. Chase Benteen Calder. Tatl meu a fost botezat dup
numele lui.
Ty se uit la brbatul nalt, mbrcat ntr-un costum larg, din
fotografie, pe care tatl su i-l desemnase ca strmo.
- Ce-i cu ea?
- Femeia de lng el - spuneai c e o doamn
englezoaic? continu Tara.
- Da.
Ty se ncrunt uor, fcnd apel la memoria sa.
- Duncan ori Dunhill, aa ceva. Pe vremea aceea era
natural pentru un fermier s fie finanat de un bancher sau orice
alt bogta. Privirea lui uimit, dar interesat, coninea o und
de amuzament. De ce?
-mpachetam nite lucruri de-ale mamei tale i m-am dus n
pod s vd dac le pot face loc n vreunul din cuferele alea
mari. Cnd am cutat ntr-un cufr, am dat peste asta. Tara i

306

JANET DAILEY

puse sub nas o a doua fotografie, de ast dat nfind o


femeie tnr. Marginile fotografiei erau arse, ca i cum ar fi
fost scoas din foc.
- i se pare familiar?
La nceput, Ty nu nelese sensul vorbelor ei. Apoi observ
asemnarea dintre cele dou femei din fotografii.
- Greu de spus, dar seamn.
- E vorba de aceeai persoan, pot s pariez, spuse Tara.
Apoi o lumin sclipi n ochii ei.
- tii cine e?
- Lady Dunhill sau Duncan, nu-tiu-cum.
ara cltin capul.
- Potrivit celor scrise pe dosul acestei fotografii, spuse ea,
indicnd fotografia care o reprezenta pe femeia mai tnr, este
Madelaine Calder, mama lui Benteen Calder.
- Mi s-a spus c a fugit cnd Benteen era copil.
Ty se ncrunt, ndoindu-se de descoperirea Tarei.
- A fugit i, n mod evident, s-a mritat cu un nobil englez,
apoi s-a ntors. Imagineaz-i, Ty, declar ea entuziasmat. Eti
descendentul familiei regale britanice! M rog, nu chiar aa.
Tara ridic din umeri sugernd faptul c lipsa de snge albastru
era un amnunt lipsit de importan.
- D a r puin scandal nu stric niciodat, n special atunci
cnd implic lorzi i doamne de la curte. Abia atept s le
povestesc soilor Franklin cnd vor veni sa ne viziteze n
week-end-ul sta. Povestea o s se rspndeasc iute ca focul.
Toat lumea important o s vorbeasc de tine.
- Familia Franklin?
Privirea lui nucit atrase o grimas exasperat din partea
Tarei.
- Ty, i-am spus sptmna trecut la cin c i-am invitat pe
soii Franklin n week-end.
Aa o fi fost, se nvoi el. De obicei, dup-amiezele era prea
obosit i preocupat ca s-o asculte.
- Scuz-m, am uitat. Dar cred c tii - duminic m duc la*
spital.
- Sigur c mcar o dat poti amna vizita, se mpotrivi ea,

ULTIMUL CALDER

307

- Nu pot. ncepe strngerea vitelor de primvar, o anun


el. Amintirea acestui fapt aproape c-l ndemna s se ntoarc
la rapoartele lunare mprtiate pe birou.
- mi nchipui c asta nseamn c nu te Vom vedea deloc n
week-end, spuse ea cu nervozitate pe un ton din care lipsea
accentul trgnat, plin de senzualitate. Lyle Franklin i-ar putea
fi de mare ajutor. Ar fi bine s numeti un supraveghetor. Avnd
n vedere numrul de oameni pe care-i plteti, unul dintre ei ar
trebui s fie calificat s-o fac. Iar dac nici unul nu e, atunci ar fi
timpul s angajezi pe cineva capabil de o asemenea sarcin.
- E sarcina mea i am s-o duc pnla capt, o inform
rbdtor Ty, i cobor iar privirea pe fiele cu cifre. Se pare c
am destule probleme ca s nu mai trebuiasc s m cert i cu
tine.
- Probleme? Ce vrei s spui? se mir Tara, observnd
imediat nota de tulburare din vocea lui. Expresia ei deveni
serioas i atent.
- S e pare c am lucrat n continu pierdere n ultimele
cteva luni. Ty adun rapoartele n teanc. i cred c -e
momentul s aflu de cnd se ntmpl asta i dac situaia e
att de dificil cum pare.
- Nu pot s spun c m surprinde, avnd n vedere felul
cum conduce tatl tu ferma, zise ea, cutnd s se pstreze n
limitele unei critici politicoase. Pltete oameni care sunt prea
btrni ca s mai munceasc. E un gest foarte nobil, atunci
cnd i-l poi permite, dar ar fi mai ieftin dac ar cldi o pensiune
pentru ei. Majoritatea vulpoilor stora btrni de pe-aici ar fi
trebuit s se retrag din activitate cu muli ani n urm.
- Lucreaz i ei ce pot.
Ty se-ridic de pe scaun.
- Unde te duci?
- S-l vd pe Bob Crane. El a pregtit rapoartele, aa c-mi
va fi mai uor s aflu rspunsul discutnd cu el.
Dup dou ore petrecute n compania contabilului, Ty
descoperi c existaser muli factori care contribuiser la
prezenta situaie.
-D u p cum vezi, i spuse Crane, dac n-am fi obinut
suficiente venituri din puurile de la Broken Butte, problemele
s-ar fi manifestat nc de acum cinci ani. Chiar i n condiii

308

JANET DAILEY

normale, am fi ntmpinat dificulti - ns cele dou investiii de


amploare - adposturile de nutre i lotul de cai de ras, cu
toate facilitile legate de creterea lor... pur i simplu, iniiativa
de extindere a survenit ntr-un moment nepotrivit.
-V d , confirm sumbru Ty, contient c ambele programe i
aparinuser lui.
- Sigur, n ultimul an am nregistrat costuri legale anormal
de ridicate, ca urmare a disputei cu guvernul, privind titlul de
proprietate. i problema nc nu s-a rezolvat, i aminti contabilul,
n plus, rapoartele nu prevd cheltuielile zilnice de spitalizare
pentru tatl tu. Am auzit - Crane se uit ovielnic la Ty - c,
punnd cap la cap toate operaiile i terapia de care va avea
nevoie, spitalizarea ar putea s dureze un an. Ceea ce
nseamn c va costa o mic avere.
-T a t l meu trebuie s fi vzut ce se ntmpl, insist Ty
ncruntat.
- Da. Dar spera ntr-o rsturnare a preurilor pe piaa de vite
- lucru care nu s-a materializat.
- Nu par a exista prea multe opiuni, observ Ty. Putem fie
s reducem cheltuielile, fie s crem un filon de venituri prin
vnzarea anumitor bunuri de care ne putem lipsi.
-A s ta e i prerea mea, ncuviin Crane. mi pare ru, Ty.
i-a fi atras atenia, dar am crezut c verifici rapoartele cu
regularitate.
- Le-am verificat, dar ntotdeauna separat. Nu mi-am dat
seama c s-a produs un declin.
Colurile gurii lui erau coborte ntr-o grimas care-i strmba
gura. Rsuci rapoartele n mn i le btu absent cu palma n
timp ce se ridica de pe scaun.
- Mulumesc, Bob.
Cnd ajunse la Homestead, intr nuntru cu paii ngreunai
de problemele neateptate. Trebuiau luate nite decizii
hotrtoare i corecte. Merse direct n cabinet i azvrli
rapoartele pe birou. Apoi se apropie de bar i i turn un pahar
de whisky. Rmase nemicat lng emineul larg de piatr pe a
crui policioar se afla expus perechea de coarne Longhorns;
Tara l strig, dar el nu-i rspunse.
- Ty, nu m auzi? Putem servi cina imediat dup ce te speli
i te schimbi.

ULTIMUL CALDER

309

Femeia apruse n prag i cerceta uimit privirea pierdut a


soului ei.
- Veti proaste? ghici ea i travers ncperea ndreptndu-se
spre el.
- Nu prea bune, recunoscu el i lund vtraiul, ncerc s
strneasc jarul din vatr.
-Spune-m i i mie ce ^e ntmpl, i ceru Tara cu un aer
vanitos, amintindu-i c"era fiica lui Dyson.
- Trebuie s m gndesc puin nainte, rspunse el.
Duse paharul la buze i ddu scurt peste cap jumtate din
lichidul tare.
- Poi s gndeti cu voce tare, l ndemn ea n timp ce
cuta s-i mascheze interesul sub un gest indiferent din umeri.
Poate a putea s te ajut. tiu i eu cte ceva despre afaceri tata a avut grij de asta.
- Mai tii i altceva dect interesul pentru diamante i
Dior"? o tachin Ty referitor la rochia elegant de sear pe care"
o purta Tara i la diamantele din urechile ei.
- Da, posed i o minte, n plus.
Tara zmbi lent, provocator, cu acea combinaie de farmec
i iretenie de care tia s se foloseasc att de bine.
- Nu m ndoiesc c exist sectoare de afaceri despre care
ai oarecare cunotine, dar nu nelegi cum este condus ferma
asta.
Lipsa lui de consideraie fa de capacitatea ei o ntrt pe
Tara.
-neleg c este condus prost, altfel n-ai fi descoperit
attea probleme, rspunse ea. N-a fost coordonat ca o
afacere. Ci mai degrab ca o societate de binefacere n care
totul conteaz, numai profitul este lsat pe ultimul plan.
-T rip le C este o ferm de producie care nu se bazeaz pe
obinerea unui profit rapid.
Ty ncepea s-i piard rbdarea.
- Cum ai putea obine profit cnd se utilizeaz metode vechi
de douzeci de ani, dac nu mai mult? i contrazise Tara, fr a
renuna ns la tonul rezonabil. Nu mai vezi Longhorns pscnd
pe pajiti, nu-i aa? continu ea artnd cu un gest coarnele
rsucite pe policioara emineului. E timpul s te scuturi de ideile

310

JANET DAILEY

astea demodate i s declanezi modernizarea. Ferma trebuie


condus mai eficient.
- Spui asta de parc ar fi simplu ca bun ziua.
Un muchi se contract pe obrazul lui Ty.
- M confrunt cu o situaie n care trebuie fie s reduc
costurile, sau s descopr o nou surs de venituri. Genul de
program pe care-l sugerezi tu ar fi al naibii de scump i dificil de
implementat. i nu pot nici s m bazez pe rezervele de petrol
sau de gaze, cum ar face-o unii din prietenii ti texani, fiindc i
acestea sunt epuizate.
- Dar tu ai crbune, Ty, i zise ea ncet, privindu-l intens cu o
nerbdare crescnd. Tone de crbune. De ajuns ca s te fac
att de bogat, nct nici s nu-i pese dac ferma asta mai
ctig vreun ban. Ai putea deveni regele crbunelui i-al vitelor
pe ntreaga tar.
-N u .
Era un rspuns dur, aproape mnios.
- tii foarte bine care e prerea tatlui meu despre mineritul
de suprafa.
- Nu conteaz prerea lui. El nu mai are de spus nici un
cuvnt acum. Tu eti eful, i aminti Tara pe acelai ton de calm
intens. Tu deii acum controlul absolut.
- Pentru moment. n realitate documentele semnate de tatl
su se refereau la o perioad de timp nelimitat.
- Fii realist, Ty, insist ea! Tatl tu va rmne n spital cel
puig un an. i dup aceea, tii tot att de bine ca i mine c
nu-i va mai sta n putere s reia acest stress pe care-l presu
pune rolul de conductor. Aa c ferma e a ta de-acum nainte.
Eti singurul n msur s decid cum trebuie condus ferma
pe viitor.
- i va veni destul de greu cnd va afla c am ntrerupt
procesul pentru recptarea titlului de proprietate.
Ty i ainti privirea pe fundul paharului de whisky; expresia
lui deveni mai ncordat.
- Va trebui s-o fac, cel puin pentru moment, fiindc nu ne
mai putem permite cheltuielile de judecat. Dar s spintec
pmntul Calderilorn cutare de crbune - asta-i altceva.
- S spinteci pmntul! Parc ai vorbi de un pcat, l mustr
Tara. Nu-i vorba dect de iarb i glod care pot fi puse la loc.

ULTIMUL CALDER

311

Doar ai studiat despre reabilitarea terenului, la colegiu, Ty! Nu


face ca tatl u, s condamni ideea, fr a o judeca n preala
bil. Discut cu tatl meu; d-i voie s-i explice mecanismul. tiu
c ar putea s te ajute, dac l-ai lsa.
- S m mai gndesc, rspunse el apsat, dorind s pun
capt conversaiei fr a se hazarda n promisiuni.
-T a t l meu vine ncoace peste cteva sptmni. Pot s-i
telefonez i s-l anun c-ai vrea s-i vorbeti. tiu c-ar putea
aranja s poposeasc la noi cteva zile, afirm ea cu ncredere.
- La naiba, Tara! Am zis c-am s m mai gndesc! izbucni
el exasperat. Nu m presa!
Ty se smulse de lng emineu i ls paharul de whisky pe
prima mas pe care o ntlni n cale.
- Unde pleci?
-ntr-un loc unde s pot reflecta n linite. i nfc plria
i i-o trase pe frunte. Furia Tarei se prefcu n ghea.
- Unde anume? La Jessy, poate? suger ea sarcastic.
Remarca l fcu s nepeneasc pe loc; expresia lui se
nchise deodat sub o masc de indiferen grosolan.
- Nu m-am gndit pn n-ai spus-o tu. S-ar putea s fie
chiar locul unde m duc.
Rspunsul totalmente neateptat reaprinse mnia Tarei.
- Atunci du-te la ea! Du-te la dracu! strig ea.
Mndria rnit o fcea s-l resping nainte ca el s-o poat
prsi. Cnd Ty iei cu pai mari din ncpere, simi impulsul de
a-l urma civa pai.
- Eti un prost, Ty Calder! i declar cu voce tremurtoare.
Pot s-i dau mai mult dect poate ea! Ea n-o s fie niciodat n
stare s te ajute aa cum pot eu!
Ua se trnti cu violen. Tara sttu pe loc, cu pieptul agitat
de neputin i furie. Din sufragerie se auzi un zgomot slab.
Tara se. rsuci pe loc, ncercnd s-i in n fru emoiile. Era
tnra nevast de cowboy care gtea i se ocupa de treburile
casnice; femeia apruse timid n pragul sufrageriei.
- M scuzai, spuse ea. Venisem s v ntreb despre cin.
Tara se simi copleit de umilin, realiznd c femeia
auzise aproape toat discuia dirttre ea i Ty. Gndul la brfa
care avea s se ite i se pru insuportabil. Oricum, nici una din

312

JANET DAILEY

femei n-o plcea. Aveau s rd pe seama ei doar de ciud,


fiindc ea era cineva, iar ele nu nsemnau nimic.
- Iei afar! strig ea ncletnd rigid pumnii. Iei afar din
casa mea!
Aproape c-i ddur lacrimile.
- Pe mine n-o s m spioneze nimeni! Acum iei!
Reui s-i menin cumptul pn cnd femeia dispru din
faa ochilor ei. Apoi se frnse ncet, sprijinindu-se de fotoliu.
Lacrimi tcute ncepur s-i zguduie trupul.
- T e ursc, se adres ea printre suspine linitii dezapro
batoare care se aternuse n jur. - Ursc totul. Ursc locul sta
i ursc inutul sta.
Telefonul sun, fornd-o s-i nghit suspinele amare.
Tara fcu un efort i, relundu-i aerul demn, i terse lacrimile
i se ndrept spre telefon.
- Homestead. Doamna Calder la telefon, spuse ea rspicat,
cu o voce perfect controlat.

24

Poalele halatului de culoarea ciocolatei nvluir gleznele lui


Jessy, n clipa cnd tnra femeie iei proaspt fie sub du i
pi pe linoleum, lsnd dre umede n urm. i petrecu un
prosop n jurul frunii i i terse cu micri viguroase cosiele
lungi, blonde. Intrnd n buctrie, percepu imediat prezena
cuiva. tiu c era Ty, nc nainte de a-l vedea. Era ceva n aer
care dduse de tire instinctului ei. Brbatul sttea nemicat
lng ua din dos i i rsucea plria n mn. Prul lui negru,
des i dezordonat pstra urmele degetelor care-l rviser i
ochii lui adnci o priveau gnditori.
- Cafeaua e cald. Jessy ls prosopul deoparte. Servete-te.
Urm o scurt ezitare; apoi el i atrn plria n cuiul de
lng u i i descheie nasturii paltonului. O energie abia
stpnit prea s zac n fiecare din gesturile lui; i lu o
ceac de pe raftui dulapului i o umplu cu cafeaua din oal;
apoi, ntorcndu-se, se rezem de tejghea, sorbind cu nghiituri
mici din cafea, fr ^ s l b i din ochi pe Jessy.
- Tocmai voiam"s pregtesc cina, spuse ea ndreptndu-se
spre frigider, contient c privirea lui o urmrea.
Cu prosopul ud n jurul gtului, deschise frigiderul.
- T u ai mncat?
Scoase un pachet de carne de vit i o crati cu cartofi
fieri.
- Nu. Ty se mic uor, lsnd-o s aeze alimentele pe
tejghea, lng el.
- Ce-ai zice de un hamburger i nite cartofi americani?
- Nu, mulumesc.
Cu un gest brusc, Ty ls din mn ceaca de cafea.
-Je ssy, o chem cu voce profund, insistent.

314

JANET DAILEY

Ea nl privirea i braul lui i nconjur mijlocul cu o patim


care treptat nfierbnt sngele femeii. Gura lui i cut
insistent buzele; mustaa lui aspr i zgria pielea. Simi
minile lui nfingndu-i-se n carne - muctura braelor lui o lipi
deodat de un piept lat, musculos, ca de un zid.
Mnia o strbtu pe Jessy asemeni unui pumnal cu dou
tiuri. Se rsuci n mbriarea lui i se trase un pas napoi,
rsuflnd din greu n timp ce-l strpungea cu privirea.
- Te-ai certat cu ea, nu-i aa? l acuz ea pe Ty. De aceea
te afli aici.
- Sunt aid. Nu conteaz de ce, rspunse el brutal.
- Pe dracu, nu conteaz! strig ea.
Strngndu-i halatul n jurul trupului zvelt se ndrept spre
ua din spate i o deschise fr s in cont de aerul rece care
nvli brusc nuntru.
- Iei!
Ty travers ncperea i cu o lovitur de bra trnti ua.
- La dracu dac ies! zise el privind-o dur, apoi adug pe
un ton mai potolit.
- Nici tu nu vrei s plec.
- Pe dracu nu vreau! strig ea cu aceeai trie.
- E un chin, zise Ty printre dini, apucnd-o din nou n brae,
n ciuda mpotrivirilor ei rezistente. E un chin s doresc i s
n-am dreptul s doresc. E un chin s fiu cu tine i s tiu c
n-am dreptul sta.
De ast dat, gura lui se abtu asupra buzelor ei cu o
insisten flmnd, persuasiv. Nehotrt, Jessy l dorea i
nu-l dorea - l apropia i-l respingea. ntr-un sfrit, se supuse
srutului.
n mintea lui Ty, corzile autocontrolului ncepur pe-ncetul s
plezneasc. O'nevoie oarb i nedreapt, golit de contiin, l
ndemna s-o trasc pe Jessy n afara limitelor pe care ea
ncerca s le impun. Ca i cum ar fi neles ce se ntmpla,
Jessy se smulse iar din mbriarea lui. ntoarse capul i i
aps palmele pe pieptul lui. Apoi nl iar privirea spre el,
oferindu-i privelitea gtului ei alb, i a celor doi sni mici care
se ieau pe jumtate din corsajul degajat al halatului.
- Cteodat te ursc, Ty Calder, zise ea cu voce gtuit.

ULTIMUL CALDER

315

Ochii i scnteiar pe jumtate fgrioi, pe jumtate


nlcrimai. Apoi veni spre el cu aceeai agresivitate aprig pe
care i-o artase el; Ty o slt n brae i-o purt spre primul
spaiu liber pe care l ntlni - covorul mare aternut n faa
emineului. i scoase hainele i cizmele i le ls grmad pe
podea; ntins pe halatul cafeniu, Jessy l atept s se
dezbrace.
Trupul ei devenise auriu n lumina jucu a focului, care i
umbrea fiecare curbur i rotunjime. Prul nc umed i
dezgolea faa, scondu-i n relief trsturile ndrznee. Cnd el
veni lng ea, braele ei lungi se ntinser s-l cuprind.
Fierbineala i mpresura dinuntru i din afar; gura lui i
prsi buzele i cobor s guste savoarea fiecruia din
sfrcurile tari ale snilor ei. Ea se zvrcoli sub greutatea lui,
atrgndu-l mai aproape. Era o anume armonie n mpreunarea
lor, ceva firesc i bun n actul care i unea. - i Ty se simi
rscolit de o senzaie dulce i curat, ca aerul de dup ploaie. O
privi, aa cum se, afla deasupra lui, inndu-l strns de mini,
micndu-i graios trupul, ca o salcie.
nfiarea ei purta pecetea pmntufui care o crescuse mndr i de nenfrnt.
ntr-o secund de luciditate, Ty tiu c fora trupului i-a
spiritului lui Jessy erau dou lucruri care lipseau Tarei. Asupra
lui Jessy putea oricnd s-i reverse toat duritatea, fiindc ea
tia s-i rspund la fel, dac nu chiar mai dur. Tara ar fi fost
nspimntat de atta emoie. Ea nu-i putea drui toat
dragostea n felul acesta... n felul acesta!
Braele lui o culcar din nou pe covor i freamtul dorinelor
lui o fcu s geam. Senzaiile fierbini i scufundar ntr-un
vrtej ameitor n care mintea nceta s mai funcioneze i
trupurile nfptuiau singura comunicare necesar.
*

Dup ce i strecur braele n mnecile halatului, Jessy i


leg cordonul. i slt prul aproape uscat de la ceaf i l
scoase peste halat. Ty intr n camer, mbrcat cu o pereche
de blue-jeans Levis i cu torsul gol. Se aez pe covor lng
ea i i ntinse peria de pr.

316

JANET DAILEY

- A i transpirat, observ ea i, cu prosopul, i terse


broboanele de sudoare de pe umeri.
- Din cauza focului, murmur Ty cu sclipire lene n ochi.
- Care din focuri? l ntreb ea n glum i se apuc s-i
perie prul.
Mna lui se apropie cutnd s-o conving s se ntind iar
pe spate. Ea se aplec i-i sprijini ceafa de braul lui puternic.
Ochii lui pe jumtate nchii i studiau obrazul i buzele nroite
de apsarea aspr a mustii lui.
- M mai urti?
Zmbetul firav rmase pe buzele ei, dar n ochi i apru o
expresie serioas.
- Uneori.
Continu s-i plimbe peria prin pr.
- Cred c am avut ntruna momente n care te-am urt, din
clipa cnd te-am cunoscut.
- Ca de pild?

-A tu n c i cnd m-ai srutat n btaie de joc... i de alte


cteva ori.
Dar Jessy prefer s nu extind subiectul.
-A tu n ci cnd m-am nsurat cu Tara, mi nchipui, spuse el
sumbru.
- i atunci...
Jessy se ridic i puse peria deoparte. Ty se ls ntr-o rn
spre hainele lui i scoase un pachet de igri din buzunarul
cmii. Totul pruse s fie infinit de plcut i de confortabil
ntre ei. Acum vechea suprare revenise, i, o dat cu ea,
gndurile urte i nelinitea. Chibritul nu voia s se aprind i
Ty njur ncet printre dini. Apoi, cu igara ntr-o mn i
chibritul n cealalt, se ntoarse spre ea.
- Am ncercat s m in la distan. tii asta, Jessy.
- Am bnuit, spuse ea fr s-l priveasc.
- Nu e cinstit fa de tine, zise el iar.
- Cred c am dreptul s dedd ce e cinstit i ce nu n viaa
mea.
- Poate c sunt contient de faptul c merii mai mult de
att.
Btrnul Nate Moore obinuia s spun c nu-i bine
niciodat s spui fraze grele, importante, pe stomacul gol.

ULTIMUL CALDER

317

Jessy se ridic n picioare.


- Eti sigur c nu te-ai rzgndit n privina cinei?
Dorea s-i dea de neles c n-avea nici un chef s discute
lucrurife acelea. Ty oft, admirnd mohort n sinea lui curajul
femeii. Nici o clip Jessy nu-i ceruse s fac promisiuni
mincinoase sau s o ncurajeze fr rost.
- Nu, mulumesc.
Ea porni spre buctrie, dar chiar atunci telefonul ncepu s
sune. Jessy i strnse mai mult halatul n jurul oldurilor i-al
picioarelor ei lungi, frumoase.
- Bun, tat, spuse ea recunoscnd vocea de la captul
firului. Ce s-a ntmplat?
-T ocm ai mi-a telefonat doamna Calder, sun vocea cu o
nuan de iritare. l cuta pe Ty i nu s-a ferit s sugereze c
s-ar putea s tiu unde se afl. E acolo?
- Ty? repet ea i capul lui Ty apru uimit n cadrul uii.
-D a , Ty, rspunse tatl ei care prea gata s-i sar din
ni. Dac-i acolo, spune-i s mearg acas imediat.
- Ce este? S-a ntmplat ceva?
ntrebarea ei l fcu pe Ty s traverseze camera i s preia
telefonul.
- Ce e, Stumpy? ntreb el i spusele omului de la telefon l
fcur s se ncrunte. Acoperi receptorul ca s-i opteasc lui
Jessy.
- E-n legtur cu sora mea. Lipsete de la coal.
Apoi adug ia telefon.
- V in Imediat.
Puse receptorul n furc.
- Cum adic lipsete"? A fost rpit sau pur i simplu a
fugit? ntreb Jessy.
- Nu tiu.
Ty srea ntr-un picior, ncercnd s-i ncale cizmele.
- Tara nu i-a dat detalii. La naiba, asta-mi mai trebuia! Dac
a fugit, am s-i sucesc gtul de colri rzgiat.
*

- Deci domnul Niles a reuit s-i dea de urm.


Tara spunea n sinea ei n ciipa cnd il vzu intrnd
po u. Era mbrcat ntr-un- neglijeu negru, transparent i

318

JANET DAILEY

un halat asortat, cu volane n jurul gtului i n jos, spre


poale.
- Dac mi mai faci asta o dat, te prsesc, l amenin ea
cu voce tremurtoare.
-C e -i cu prostia asta despre Cat? ntreb Ty. Ce i s-a
ntmplat?
- Nu tiu. Au telefonat de la coal s ne anune c lipsete.
Nu se tie de ct timp, rspunse Tara pe un ton furios.
- A fugit, sau ce altceva?
Pentru moment Ty era mai preocupat de dispariia fetei,
dect de mnia nevestei sale.
-A a s-ar zice, dar nu sunt siguri. Au zis c vreo cteva
colege i-au acoperit lipsa azi diminea, explic la fel de tios
Tara.
- Dumnezeule, lipsete de atta timp?
Cutele de pe fruntea lui Ty se adncir. Brbatul puse mna
pe telefon i form un numr.
- Cu cine vorbesc? ntreb el cnd auzi vocea de la cellalt
capt al firului. Jobe, vreau s-l trimii val-vrtej pe Repp Taylor
ncoace, acum.'i, dac nu e n barac, vreau s vii chiar tu aici
ct se poate de repede!
- Doar nu te gndeti... ncepu Tara.
- M atept la orice din partea ei, o ntrerupse Ty i trnti
receptorul, apoi l lu iar i form un nou set de cifre.
- Suni la poliie?
- Nu. Se poate s se fi dus la spital s-l vad pe tata.
Atept nerbdtor s i se rspund. Operatoarea i fcu
legtura cu asistenta de gard; dup o prim ntrebare, urmar
pe nersuflate alte cteva ntrebri. Satisfcut, n cele din urm,
Ty ls receptorul n furc.
- C a t a fost acolo n dup-amiaza aceasta, o inform el
absent pe Tara, n vreme ce gndurile lui luar un alt curs..
- A plecat la puin vreme dup schimbarea turei. Asistenta
mi-a spus c, din cte i-a dat seama, nu o nsoea nimeni i
nici n-a lsat vorb c se ntoarce.
Sunetul nfundat al unor cizme tropind pe podeaua de lemn
a verandei ajunse pn la urechile lor. Tresrind, Ty msur cu
o privire critic toaleta Tarei.

ULTIMUL CALDER

319

- Du-te i schimb-te cu ceva mai decent. Nu vreau s apari


mbrcat aa n faa oamenilor mei, i spuse el sever.
- Credeam c nici n-ai observat cum sunt mbrcat. i ea,
care se pregtise astfel anume pentru el, ntr-o ncercare pizma
de a-l face s vad ce pierdea atunci cnd pleca de acas...
- Asta era intenia, nu-i aa? o tachin el fr umor.
Tara i ntoarse spatele, umilit de eec, i porni s urce
scara.
- Cnd vii jos, pune de-o cafea. O s fie o noapte lung,
strig Ty n urma ei.
Ordinul o nfurie i mai mult. Ty o trata de parc ar fi fost o
servitoare. Poate c alte neveste de fermieri se lsau conduse
de brbaii lor, ca nite mici sclave, dar ea era altfel. Ea avea
talente care putea fi mai valoroase pentru el dect oricare din
mruniurile pe care i le-ar fi oferit femeile din jurul lui i era
contient de asta. N-avea de gnd s se lase cobort la
condiia de a-i face lui cafea, ca o femeie de rnd. Ajungnd n
apartament, rmase acolo.
Dup ce observase n tcere furia soiei lui, Ty se duse la
ua de la intrare i o deschise, poftindu-i nuntru pe cei doi
cowboy. Repp Taylor pi n camer, cu un aer uluit urmat de
Jobe Garvey care azvrlea priviri uimite n jur, curios s afle
scopul acestei convocri din miez de noapte.
- Jobe mi-a spus c vrei s m vezi, rosti Repp artndu-l
cu un gest pe cowboy-ul mai vrstnic care l nsoea.
- Am venit i eu, n caz c ai nevoie de mine, adug Jobe.
Ty nu sttu s piard vremea cu explicaii; se ntoarse cu o
privite strpungtoare spre Repp Taylor.
- Unde e Cathleen?
- Cat? tresri acesta i mirarea se ivi pe chipul lui cu
trsturi prelungi. Nu e la coal?
Reacia tnrului prea sincer. Ty azvrli o ntrebare ctre
Garvey, eful echipei n care lucra Repp.
- Unde a fost Taylor astzi?
- C u noi, ceilali, la verificrile din remuda, rspunse omul,
cu o cut ntre sprncenele stufoase.
- Ce s-a ntmplat cu Cat? ntreb Repp.

320

JANET DAILEY

- De la coal am fost informai c lipsete, zise Ty,


continund s cerceteze bnuitor faa lui Repp. Se pare c a
fugit i m-am gndit c... poate tii ceva n legtur cu asta.
- Pe toi dra...
Repp ntoarse capul, nbuindu-i cu vizibil efort njurtura.
Apoi i plec ncet fruntea, ca i cum ar fi fost nvins de
evenimente.
- N-am tiut nimic. De cnd s-a ntmplat accidentul, Cat
spunea ntruna c-o s fug de la coal, dar jur c n-am crezut
niciodat c vorbea serios.
- De ce s fug? A dat vreun motiv?
Tnrul ridic vag din umeri.
-V re a s stea la ferm i spunea c-ar vrea un profesor parti
cular; n caz c nu vei fi de acord s renune complet la studii.
Pierderea mamei ei i restul... cred c se teme s nu i se ntm
ple ceva tatlui ei - sau ie. Vrea s fie acas, n caz de nevoie.
- Idioat mic, murmur printre dini Ty, contient c
explicaia reprezenta ultima informaie pe care i-o putea da
Repp. fost la spital. Nu tiu unde este acum sau unde voia s
ajung dup ce a plecat.
O ngrijorare profund rzbtea din vorbele lui.
- Ce tii despre prietenele ei? Cunoti vreuna? .
- Am fcut cunotin cu cteva, spuse Repp.
- Vreau s le telefonezi pe rnd la toate. Vezi dac poi afla
ceva. ie i va spune mai mult dect mi-ar spune mie sau
autoritilor.
La urma urmelor, Repp era prietenul lui Cathleen.
- Da, domnule.
Repp se duse s vorbeasc la telefonul din camera de zi.
-V e z i dac poi afla ci bani avea la ea, i mai strig Ty. i
dac plnuia s mearg cu autobuzul sau fac autostopul.
Apoi i se adres efului de echip.
-V rea u un om postat la fiecare poart, n caz c se
ndreapt spre Triple C. ntre timp, am s anun poliia s
nceap cercetrile.

Luna plin plpia rece pe oerul Je pcur ';l nopii. Cteva


stele sdipesu ic;-colo reliefnd ca prin cea crestele ascuite ale

ULTIMUL CALDER

321

colinelor, la orizont. Cu atenia ciulit spre umbrele negre i


petele ntunecate ce preau s joace constant n jurul ei,
Cathleen nainta pe poteca abrupt, mpiedicndu-se de bolovanii
pe care ntunericul o mpiedica s-i vad.
De o mie de ori se rugase s zreasc o lumin. i tot de
o mie de ori regretase n sinea ei c prsise oseaua. Cu
ct nainta mai mult, cu att devenea mai convins c
alesese o crare greit. Ar fi trebuit s-l roage pe camio
nagiul care o adusese pn acolo s-o atepte s verifice
drumul, dar fusese att de sigur... Dac se rtcea pe aici,
era ca i pierdut.
Un zgomo brusc de aripi o fcu s tresar - era o pasre de
noapte care trecuse razant pe deasupra capului ei i se
ascunsese ntr-un pin din apropiere.
Cat se opri s rsufle adnc, n aerul rece al nopii.
Epuizat fizic i cu sufletul la gur, regreta deja aciunile
impulsive care o aduseser la acest punct. n momentul
cnd luase decizia, asemenea msuri drastice i apruser
absolut necesare. Acum curajul ncepea s-i slbeasc. Se
auzi un fonet n tufiurile epoase de pe marginea potecii.
Cat porni mai departe. Picioarele o dureau de parc ar .fi
parcurs mile ntregi i i scrntise gleznele de attea ori, c
abia mai mergea. Trebuia s existe ceva la captul acestei
poteci, se gndi ea, aa c era mai bine s mearg nainte
dect s se ntoarc.
Dup nc o mil, care dur ct dou, i se pru c zrete
dou obiecte ntunecate, conturate discret pe fundalul negru al
nopii. Semnau cu nite cldiri, i Cat grbi paii. Nu se vedea
nici o lumin. De la distan, fata nu putea ghici dac locuina
era abandonat sau doar cufundat n somn. ,
Din arc, se auzi nechezatul suspicios al unui cal i Cat
respir uurat - casa nu era prsit. Apropiindu-se mai mult,
locul i se pru familiar, n ciuda ntunericului. Cuprins de un
nou avnt de energie, Cat parcurse n fug ultimii treizeci de
iarzi care o despreau de cas.
- Cine-i acolo? rsun o voce dintr-un ungher umbrit al
verandei.
- Unchiule Culley? Sunt eu, Cat, strig ea alergnd spre el.
Aproape crezusem c m-am rtcit.

322

JANET DAILEY

Scndurile scrir sub picioarele ei; apoi, o form


ntunecat se mic din umbr i pi spre ea. Chipul omului
apru n sfrit n lumina confuz a razelor de lun.
- Cathleen. Ce faci aici?
Omul o apuc de umeri i-o ntoarse cu faa la lumin.
- Eti rnit?
- Nu, doar obosit. Am mers pe jos tot drumul, de la osea.
Durerea i oboseala nu mi contau acum. Cat renun s se
mai plng i rosti pe nersuflate.
- L a nmormntare ai spus c, dac voi avea vreodat
nevoie de ajutor, pot conta pe tine. Ai vorbit serios?
- Da, am vorbit serios.
Timp de cteva secunde, Culley strnse la piept, protector i
aprig, imaginea vie a surorii lui. Apoi se trase deoparte, ca i
cum contactul fizic l-r fi trezit la realitate.
-S p u i c-ai mers pe jos tot drumul? Trebuie s fii obosit i
pe jumtate ngheat. Hai n cas, s-i fac o cafea fierbinte.
- Mulumesc.
Cat se ntrist, intimidat c el nu se interesa despre
necazul ei. Apoi, ntruct apelase deja la ajutorul lui, i se pru
cinstit s-l informeze oricum.
- A m fugit de la coal, mrturisi ea n timp ce urcau cele
cteva trepte de la intrarea n casa cea mic. Enumerate,
motivele preau puerile, dar pentru ea erau foarte importante.
tiu c fratele meu va fi furios cnd va afla... dar nc nu vreau
s-l ntlnesc. Poate s se nfurie ct are chef. Cully deschise
ua i rsuci ntreruptorul, nainte de-a o lsa pe Cat s intre
nuntru. Voi avea grij s nu-i poat impune nimic mpotriva
voinei tale.
- A m yrut s merg acas, dar nu pot. 0 . s insiste s m
ntorc la Coal i nu cred c mai suport aa ceva. M-am gndit
c... poate... a putea rmne aici cu tine, pn gsesc o
soluie.
Faa lui radia de duioie.
-C a s a mea e i a ta. Eti binevenit i poi s rmi ct
pofteti. O invit s se aeze la mas, apoi insist s-i toarne
cafea, fericit s-i poat face pe plac.
- Eti sigur c nu vrei s-i pregtesc nimic de mncare?
- Nu, am mncat la spital.

ULTIMUL CALDER

323

Cldura din sob o ptrundea ncet i plcut, alungndu-i


frigul din oase. Nelinitea care o stpnise mai nainte la gndul
confruntrii cu fratele ei se topise ndeajuns pentru a o face s
reconsidere oferta.
- A i ceva dulce... ciocolat, o prjitur, ceva?
e ndoia totui c un burlac btrn ca unchiul ei s-ar fi
ostenit s gteasc prjituri.
- Nu. Dezamgirea i fcu loc n privirea lui. Dar am nite
biscuii.
Se duse la dulap i veni cu o cutie coninnd aproape o
duzin de biscuii crocani.
- Poftim.
O cercet nelinitit s vad dac alternativa era pe placul ei.
La acea or, Cat se mulumea cu orice. Lu un biscuit i l
nmuie n cafea, sugndu-l apoi cu plcere; cnd termin, trecu,
la al doilea.
- Sunt buni. Mulumesc, l asigur ea i Culley zmbi uurat.
Cat continu s mnnce i s vorbeasc; i povesti despre
decizia ei de-a fugi de la coal, despre vizita la spital i
cltoria pe care o fcuse pn s ajung la el. Cnd ntinse
mna s mai ia un biscuit, observ c rmseser numai doi.
- Poftim. mpinse cutia spre el. Ia-i pn n-apuc eu s-i
termin.
- D-i nainte, o invit el. Am s-i mai aduc.
Dup o scurt ezitare, fata ridic din umeri i lu ultimii doi
biscuii, muindu-i n cafea.
- Nimeni nu nelege ce simt, oft ea.
-D a c vrei s tii, aveam chiar vrsta ta cnd a murit
mama, spuse unchiul ei. Nimic n-a mai mers cum trebuia dup
aceea.
- Nu neleg de ce s-a prbuit avionul.
Sentimentele de revolt i frustrare ndelung inute n fru
ncepeau s rzbeasc ia suprafa, acum, cnd oboseala o
f icea vulnerabH.
- De ce s-fi rupt conducta aia? De ce a trebuit s;5 moar?
i-an ?tt .&? s-i aud ne toi zicnd c aa a vrui Dumnezeu.
ML-i acevrat. Nt. poate fi adevrat. De ce ar fi /rut Ei aa
ceva? Nu-i drept!

324

JANET DAILEY

Brbia ncepu s-i tremure n timp ce se lupta din rsputeri


s-i rein lacrimile care ncepuser s-i curg pe obraji.
- Nu, nu e drept, ncuviin unchiul ei i se ridic de la mas,
netiind cum s rspund lacrimilor ei. Dar eu voi avea grij s
repar asta. Am plnuit totul, aa c nu trebuie s-i faci griji. Am
s m ocup eu.
- S te ocupi... de ce? Cat se ncrunt uimit i nl
fruntea. Nu neleg.
El ns scutur capul refuznd s dea explicaii.
- Dup o zi ca asta, probabil c eti foarte obosit. Am s
pun nite cearafuri pe pat, i-ai s te culci.
- Dar...
- Eu nu prea dorm, oricum, adug el, nainte ca ea s
poat protesta. Cnd m apuc somnul, am s m ntind pe
sofa.
- Atunci las-m pe mine s fac patul.
- Tu stai aici i termin-i cafeaua i biscuiii, insist unchiul
ei.

25

eriful se sprijini de speteaza scaunului su rotativ i i


propti burta rotund de marginea biroului.
- Uite, am s-i explic din nou, domnule Calder, zise el, dnd
de neles c se afla la captul rbdrii.
-A cu m , legea zice c nu poi pune n urmrire o persoan
dect dup ce s-au scurs douzeci i patru de ore de la
momentul dispariiei. i la coal v-au spus c sora
dumneavoastr nu se afla n camera ei seara trecut. E ora
cinci, ceea ce nseamn doar paisprezece ore. Trebuie s mai
ateptai, nc zece ore, ca s v nregistrm declaraia. Potrivit
legii, pn atunci nu e nimic de fcut.
-A tu nci, la naiba, f ceva ilegal! strig Ty, ridicntiu-se n
picioare i sprijinindu-i pumnii pe birou. Vreau s-o gsii! i
n-am de gnd s atept zece ore nainte ca voi s v sinchisii
s-o cutai. Am s pornesc cercetrile n particular, dac e
nevoie!
-T rebuie s nelegei poziia legii, rspunse calm eriful.
Adolescenii fug tot timpul de acas. Dup ce-i petrec o noapte
singuri, de obicei telefoneaz plngnd acas ca s-i cear
iertare. Ducei-v acas i ateptai s v sune, i sftui el pe Ty
pe un ton formal. Dac nu telefoneaz n zece ore, v ntoarcei
i m cutai.
- Dac i se ntmpl ceva, m ntorc i e trimit drept la
dracu!
Obosit de nesomn i enervat de lipsa de cooperare din
partea autoritilor, Ty iei din biroul erifului nainte ca mnia
s-l sileasc la vreun gest necugetat. Se deprt cu pai mari
de sediul recent renovat pe baza taxelor pltite de minerii de
la Dy-Corp. Blue Moon se dezvolta cu rapiditate - se
construiser noi strzi, precum i cteva blocuri, la vreo

326

JANET DAILEY

cincizeci de iarzi de oseaua principal, Ty se urc n


camioneta sa i o puse n micare, cutnd s ias de pe
aleea murdar. Un cine sri dup el, ltrnd i mucnd
nervos roile; se astmpr satisfcut doar cnd camioneta
prsi n goan mprejurimile.
Cnd se ncadr pe oseaua cu dou benzi, Ty ncetini
viteza. Era clar c autoritile n:aveau de gnd s-l susin cu
eficien n tentativa de-a o gsi pe Cat. Trebuia s organizeze
el nsui ceva.
Ajungnd n dreptul restaurantului lui Sally, coti brusc i
parc maina la intrare. Se frec obosit la ochi, apoi cobor i
intr n local. Locul era plin de clieni care-i serveau micul
dejun.
Nu cunotea pe nimeni, dar i auzi numele n timp ce-i
croia drum printre mese. Se opri lng tejghea, fr s se aeze
pe scaun.
- Hello, Ty.
Sally Brogan prea uor surprins s-l vad.
- Ce face tatl tu? Am fost s-l vd sptmna trecut i
mi s-a prut c-i merge mult mai bine.
Fr s-l ntrebe, Sally turn cafea ntr-o ceac i i-o puse
dinainte.
- E mai bine, ntr-adevr. Sora mea n-a trecut cumva pe
aici? Asear, de pild?
- Cathleen? Nu. De ce?
Observ expresia lui ncercnat i ngrijorarea se ivi n
ochii ei.
- A disprut...a fugit de la coal.
Ty lu o nghiitur din cafeaua fierbinte.
- Pot s dau un telefon? Vreau s rrfreb la ferm dac n-au
primit vreo veste de la ea.
- Sigur.
Sally l orient cu un gest spre buctrie.
- **-m s ntreb pe la mese s vd dac n-a ntlnit-o cineva.
- Muls. mese.
C?nd -itr n buctrie. Dee .Pee Rains, buctreasa, l
n:r;'i;>!'ir. =.u !..n zrpoet larg.
- N-a! ri^ ; trecu* ce muit pe ia noi. Cu ce te seivesc? : li+e
ou cu srnc?

ULTIMUL CALDER

327

-N im ic, mulumesc, o refuz Ty, ndreptndu-se spre


telefonul de pe perete.
- Am fcut gogoi azi-diminea.
Dee Dee i terse minile pe orul alb i mpachet ntr-un
erveel dou gogoi pudrate cu zahr.
- Unchiul tu a trecut pe aici mai devreme i a luat o pung
ntreag s le duc acas. N-a vrut s mnnce nimic. Ciudat
creatur, Culley sta.
Mirosul gogoilor calde i reaminti lui Ty c nu mncase mai
nimic n ziua aceea. i mulumi cu un zmbet femeii. La cellalt
capt al firului, cineva ridic n sfrit receptorul.
-A lo , vreau s vorbesc cu Stumpy, zise el, mpingndu-i
cu un deget plria spre ceaf.
- Tu eti Ty? se auzi vocea lui Jessy.
- Da, eu. Vreo veste de la Cat?
Ty se sprijini obosit de perete.
- Nimic, spuse ea. Tu ai aflat ceva?
- Nu. D-mi-l pe tatl tu.
- Imediat.
Se auzi un murmur de voci, apoi Stumpy Niles vorbi n
receptor.
- Am discutat cu eriful, spuse Ty. Ajutorul lui face ct o pic
tur de ap n deert. Aa c trebuie s ne descurcm singuri.
- A fi putut s i-o spun dinainte, zise sec Stumpy. Nu e
nelept s te atepi ca altul s te ajute mai mult dect te poi
ajuta singur.
- tiu - nu cere ca altul s-i rezolve problemele, repet Ty
zicala pe care o auzise de nenumrate ori. Va trebui s pornim
n cutarea lui Cathleen. Vreau s-i organizezi pe biei i s-i
trimii s cerceteze fiecare colior de aici i pn n Helena. S
ntrebe de ea n fiecare staie de autobuz. Eu am s fiu la
Homestead pe la nou. Contactai-m acolo, de ndat ce aflai
ceva. Clar?
- i trimit la drum n mai puin de douzeci de minute,
promise Stumpy, bucuros c n sfrit se declana o aciune.
nainte de a iei din buctrie, Ty i mulumi nc o dat lui
Dee Dee pentru gogoi. Sally i tPansmise c nimeni din
restaurant n-o vzuse pe Cat, dar c oamenii promiseser s se
intereseze de ea. Ty ias cteva monede pe tejghea, apoi se

328

JANET DAILEY

urc la volanul camionetei; muc din gogoaa pe care o inea


n mn i cu cealalt mn rsuci cheia de contact. Gogoaa
era att de fraged c i se topi aproape instantaneu n gur; se
ncadrase din nou pe oseaua principal, cnd auzi un sunet de
claxon n urm.
- Hei, domnule! i strig un ofer pe fereastra mainii. i s-a
dezumflat un cauciuc la spate.
Ty i mulumi cu o fluturare de mn i opri maina, nevoind
s rite o pan n drum spre cas.
Emmett Fedderson apru n pragul prvliei.
- Ce s-a ntmplat? l ntreb el pe Ty.
- Trebuie s umflu o roat din spate, zise Ty i cobor de la
volan, molfind cu poft cea de-a doua gogoa.
- Plocon de la Dee Dee? l ntreb Emmett cu un gest spre
gogoa.
-M d a .
Ty se ghemui jos i desfcu capacul de pe supap.
- S-ar zice c toat familia ta s-a pus pe mncat dulciuri n
dimineaa asta, observ omul ntinzndu-i pompa.
Ty prinse din zbor remarca i intr imediat n alert.
- Ce vrei s spui? Te-a vizitat sora mea azi-diminea?
- Sora ta... nu. Unchiul tu, Oftourke.
Omul cltin ncet capul, amuzat de amintire.
- Nebunul la de Culley atepta n faa uii azi diminea,
cnd am deschis prvlia. A cumprat dou pachete de biscuii,
o prjitur cu ciocolat i o pung de zahr. Nu l-am vzut
cumprnd attea dulciuri ntr-un an de zile.
- Prjitur cu ciocolat...
Cuvintele i scpar aproape incontient lui Ty. Er prjitura
favorit a lui Cat. O revzu deodat pe sora lui la nmormntare,
mbrindu-l pe ORourke... mprtindu-i durerea, zisese el
atunci.
- N-ai de gnd s umfli cauciucul la? l ndemn Fed
derson.
- Da... da, rspunse el absent i fix cu micri automate
furtunul n supap. Era incredibil. Nici ntr-un milion de ani nu
s-ar fi gndit s-o caute pe Cat la Shamrock Ranch. Terminnd
de umflat roata, se ridic n picioare.

ULTIMUL CALDER

329

- F-mi o favoare, i zise el lui Fedderson. Sun la Triple C.


i vorbete cu Stumpy Niles. Spune-i s nu mai trimit oamenii.
Spune-i c sunt n drum spre ORourke i s nu ntreprind
nimic pn nu iau legtura cu el.
- Sigur, rspunse Emmett.
Rugmintea i strnise curiozitatea.
- Ce se petrece?
Ty n-avea timp s-i rspund. Era grbit s ajung la ferma
lui ORourke, s se conving dac bnuiala sa era ndreptit.
Avea de mers o or i mai bine pn acolo.

Dup ce bg prjitura la cuptor, Cat se apropie de tejghea,


lu cratia.cu ciocolat i o duse pe masa din buctrie; n
treact, terse cu degetul crema adunat pe buza cratiei, apoi l
duse la gur.
-A s ta e partea cea mai grozav, i zise ea lui Culley,
lingndu-i buzele, i i oferi cratia. Vrei?
Buzele lui se arcuir ntr-un zmbet indulgent i omul cltin
capul ntr-un refuz tcut.
- Mnnc tu.
Zmbise n ultimele ore mai mult dect i amintea s fi
zmbit n toat viaa lui. Plcerea i mulumirea i umpleau
inima. O lumini se aprinsese n ochii lui negri. La cincizeci de
ani, viaa prea nc o dat demn de trit.
Terminnd de lins cratia, Cat o puse n chiuvet, lng
vasele pentru splat.
- De ani de zile nu mi-am mai bgat nasul ntr-o buctrie,
declar ea. E-foarte distractiv.
- Mama ta obinuia s gteasc mult, i aminti el. Lucra
ziua ntreag la ferm, ca un brbat, apoi venea acas i gtea
pentru noi toi i cura totul.
Dar Culley nu voia s se lase furat de trecut.
- Mgi ai cteva gog&i aici.
- Nu mai po mnca nimic, refuz Cat. Cred c am nghiit
deja o duzin. n plus, trebuie s mai pstrez puin loc i pentru
prjitur. Cred c am nevoie de oarecare gimnastic. Fata
izbucni n rs.

330

JANET DAILEY

- Dup plimbarea de seara trecut, credeam c n-o s mai


spun asta niciodat.
- Mai trziu, a putea neua doi cai s facem o ieire n
jurul fermei. E o zon frumoas, dar nu-i bun pentru crescut
vite... e prea puin ap i iarb.
-M i-a r plcea, dar... Cat se uit la fusta ei simpl de
colri - n-am nimic altceva de mbrcat n afar de hainele
de pe mine. Aveam de gnd s le cer celor de la internat s-mi
trimit bagajele acas. M tem c nu pot clri aa cum sunt
mbrcat.
- m i pare ru c nu m-am gndit. Culley se ncrunt. Cnd
am fost n ora, a fi putut s-i cumpr nite haine.
Cat se uit la el cu o expresie de afeciune.
- Ai fi fcut asta pentru mine, nu-i aa?
El rsuci ceaca de cafea n mn; felul n care l privea fata
l ncnta i n acelai timp i ddea un sentiment de
stinghereal, amintindu-i de propria lui situaie.
- Nebun, ha? Nebunul de Culley, btrnul...
Auzi protestul ei i nl capul, apoi alung ideea cu un gest
indiferent din umr.
- tiu c aa mi zic ei.
i mai tia c ei n-ar fi luat niciodat n seam cuvntul
unui ORourke. Culley Nebunul - ei n-ar fi crezut nici una din
vorbele lui, nici dac ar fi jurat pe un morman ntreg de
Biblii.
- Nu-i adevrat!
El observ strfulgerarea de indignare cu care fata i
respingea comentariile.
- Nu-i bate tu cporul cu asta, i spuse el surzndu-i
fericit.
Culley trise prea mult timp n acest loc pentru a nu
recunoate de la bun nceput fiecare zgomot familiar sau
strin. Simurile lui ascuite percepur pe dat sunetul
nefiresc, nc slab i la oarecare distan de cas. Se ridic n
picioare i merse la fereastr. Micarea lui agitat puse brusc
capt discuiei.
- Ce e?
- Vine cineva.

ULTIMUL CALDER

331

Se uita spre poriunea de alee lipsit de copaci, de unde


avea s se iveasc vehiculul. Cat veni lng el.
- E fratele meu, ghici ea nainte de-a apuca s-l vad pe
ofer. tiu sigur.
Culley se ntoarse spre ea i o privi cu atenie.
- Vrei s-l vezi?
Observ indecizia ei i groaza care prea s-o domine.
- Intr n dormitor i nchide ua. Discut eu cu el. Nu-i
nevoie s mergi acas, dac nu vrei.
-E u ...
Cat nu-i termin fraza; i muc buzele cu nervozitate.
Dup o alt secund de ezitare, se grbi s se ascund n
dormitor.
Camionul iei de pe alee i intr n curte. Culley atept
pn auzi zgomotul cheii n ua dormitorului, apoi iei pe
verand. nainte de a iei din cas, ovi o clip, apoi
desprinse puca din cuiul de lng u. La vrsta sa, nu-i
mai putea msura puterile cu un armsar tnr ca Ty Calder.
i, dac acesta avea s devin insistent, Culley se gndi c
nu-i strica s aib la ndemn un mijloc de intimidare.
Obinuit s se mite fr zgomot, nchise ua de la intrare n
urma sa, apoi cobor treptele i se opri lng un stlp; i
sprijini puca de stlp, n aa fel nct s nu fie observat de
adversarul su, iar lui s-i fie uor s-o nface la nevoie; apoi
se puse pe ateptat. /
Ty sri din cabin i se apropie hotrt de ORourke.
- Ce te aduce aici ntr-o diminea cald de primvar ca
asta? l ntreb cu prefcut amabilitate ORourke.
Ty se opri n faa lui.
- Am venit s-o iau pe Cathleen, spuse el direct.
- Cathleen!
ORourke ncerc s mimeze mirarea, dar nu se pricepea
deioc s joace teatru.
- tiu c e aici, aa c nu te preface c nu tii despre ce
. orbesc, l nfrunt Ty.
Urm un moment de tcere.
Culley ncerca n sinea iui s aie%'- cel mai bun mod de-s
jciona n noua situaie; i;u nelegea toiui jurn de era Calde;
att de sigur.

332

JANET DAILEY

- Bine. E aici, recunoscu el n final. A aprut azi-noapte...


obosit i moart de frig - i mi-a cerut s rmn la mine.
Zicea c nu vrea s se ntoarc acas, fiindc tie c eti
suprat i c-ai s-o trimii napoi la coal, l-am spus c e
binevenit s rmn att ct dorete - i n-am minit.
Explicaia avu darul s mreasc enervarea lui Ty fa de
fapta surorii lui.
- A stat destul!
Ty fcu un pas, cu intenia de-a merge n cas dup
Cathleen.
Cu un gest neateptat de rapid pentru un om de vrsta lui,
ORourke lu puca din dosul stlpului i-o duse la mijloc.
- Nu cred, zise el scurt.
Ty nlemni i privirea lui urc obosit de la eava putii la
chipul omului care-i amenina.
- Las-o balt, Culley. Nu plec fr ea.
Detuntura, rsun aproape anormal de tare i un glonte
trecu pe la dreapta lui Ty, nfigndu-se n peretele cldirii
apropiate.
- T e afli pe proprietatea mea, Ty, zise ORourke. Iar eu i
spun s pleci.
Gura i se schimonosi ntr-un rnjet neateptat.
-V ia a ofer surprize, este? Demult, un Calder mi-a luat
sora i mi-a ordonat s plec de pe pmntul lui. Acum o am la
mine pe sora unui Calder i eu sunt acela care i spun s
pleci.
Nu da napoi niciodat", i spusese cndva tatl su,
fiindc vei fi silit s dai napoi i a doua oar." Iar Cathleen se
afla n cas. Calculnd riscurile, Ty scoase un oftat de mnie i
xlezgust, apoi se ntoarse pe jumtate.
- La naiba cu fata asta! mormi el i i scoase plria,
trecndu-i degetele prin pr.
Apoi se rsuci iar spre ORourke, cu plria n mn.
- Toat lumea la ferm a stat treaz azi-noapte i jumtate
din Montana o caut, se plnse el. Aproape c ne-a fcut s
nnebunim de grij la gndul c i s-a ntmplat vreun ru. i,
cnd colo, n tot timpui sta ea s-a aflat aici la cldur,
adpostit n casa ta - minile lui gesticulau exasperate, n
vreme ce-i expunea punctul de vedere. i nu s-a gndit

ULTIMUL CALDER

-333

mcar s ne trimit vorb c totul e n regul. Sunt al naibii de


suprat pe ea! Ultima propoziie fu nsoit de o micare
brusc a plriei care trimise n sus eava putii din mna lui
ORourke. Urm o explozie asurzitoare, dar cu o a doua
manevr, la fel de dibace, Ty azvrli arma din mna lui
ORourke. Ty se repezi pe trepte, dar btrnul sri pe urmele
lui, cu pumnii strni, gata de lupt. Cathleen iei fuga din
cas i se arunc ntre cei doi brbai protejndu-l cu trupul ei
pe ORourke.
- T y , nu! Nu! strig ea nspimntat i mnioas. ncerca
numai s m protejeze!
- N-ar fi fost nevoie s te protejeze, dac nu te-ai fi ascuns
n cas ca un afurisit de copil! url Ty. i-era fric s vii acas
de team s nu te bat?! Putoaic rzgiat! N-ai mncat
btaie n viaa ta - asta-i partea proast! Nu voiai s mai stai la
coal, aa c ai fugit! N-am destule griji cu ferma i cu tata
care zace n spital, trebuie s umblu i la dracu-n p ra zic, dup
"ine!
- mi pare ru.
Lacrimile curgeau pe obrajii fetei.
Arta al naibii de vulnerabil, dar n exasperarea sa, Ty nu
voia s se lase nduioat; durerea ei i stinse pentru moment
mnia, fr a-l scuti ns de dezgust.
- E timpul s creti, Cathleen, i ordon el sever. Pe mine nu
m-a inut nimeni de mn gnd aveam vrsta ta, i nici
s nu
le atepi la aa ceva!
ntorcndu-i spatele, Ty porni cu pai mari spre camion. Cai
nu-l urm imediat, ci i arunc o privire ovitoare unchiului ei.
- Nu eti obligat s mergi cu el, zise ncet ORourke.
Fata zmbi trist.
- Ba da.
Se aplec i-l srut cu drag pe obraz.
- Mulumesc, opti ea cu voce firav. Apoi fugi s-: ajung
din urm pe fratele ei. Camioneta prsise curtea fermei, cnd
ORourke i aminti.
- Hei, cum rmne cu prjitura? strig el, dar nepoata lui
nu-l mai putea auzi.

334

JANET DAILEY

Culley pstr prjitura cteva zile, pn cnd stratul de


ciocolat se usc i aluatul deveni tare ca piatra. n cele din
urm, o arunc.
*

- Strngrea vitelor din primvara asta s-a desfurat bine.


Ty sttea pe un scaun lng patul de spital. Era mbrcat
ntr-un costum cu croial western i n mn rsucea nervos o
plrie. Stetson, n vreme ce cuta o modalitate de a ajunge la
subiectul pe care se temea atta s i-l dezvluie tatlui su.
- Pierderile de iarn au fost minime.
- Foarte bine.
Tatl su se apuc de bara de deasupra capului cu singurul
bra pe care l putea folosi i ncerc s-i modifice ncet poziia.
Grimasele pe care ncerca s i le in sub control dovedeau c
micarea i provoca o durere considerabil. Trupul lui masiv
slbise i i pierduse vigoarea dup lunile ndelungate de spita
lizare, iar pielea i devenise palid, lipsit de bronzul sntos de
altdat. Accidentul i moartea lui Maggie l mbtrniser;
prul lui cenuiu devenise complet alb pe la tmple.
Cnd durerile sczur din nou la un nivel tolerabil, Chase se
uit la Ty:
- Mi-ai adus ceva tutun?
- Credeam c doctorul a spus c n-ai voie s fumezi, i
aminti Ty.
Suferise leziuni grave la unul din plmni, iar infecia
generat de ran i afectase respiraia.
- Doctorul a mai spus i c n-o s triesc, l contrazise ursuz
tatl su. Ceea ce dovedete ce mult se pricepe.
Referirea la moarte isc un nou val de durere n ochii si, de
ast dat de alt natur. Ty tia c tatl su se gndea la
Maggie. nc nu se mpcase cu gndul morii ei i probabil c
n-avea s se mpace niciodat. Fr ea, tatl su prea a-i fi
pierdut orice sens n via.
Ty consider nelept s schimbe vorba.
- Civa din prietenii din est ai Tarei ne-au vizitat n perioada
muncilor. Au vrut s6 vad cu ichii lor cum se desfoar
operaiunile la fel na-n -rem^ile de glorie a!e Vestului
Slbatic". De fapt, nc i-e. mai a la a Homestead. De aceea,
Tary nu m-a nsoit astzi
- Ce face Cat? Ea a venit cu .ine7

ULTIMUL CALDER

335

-D a . Avea de fcut cteva cumprturi i s-a temut c,


dac plecm prea trziu, magazinele vor fi nchise. Trebuie s
soseasc dintr-o clip ntr-alta.
Ty zmbi pe sub musta.
- l-au ncheiat mediile la coal i sunt convins c va vrea
s i le arate.
- Odat mi-a spus c ar vrea s locuiasc la Triple C i s aib
un profesor particular, i aminti vag tatl lui. Vezi ce poi face.
Accidentul nu-i alterase tendina de a ndeplini orice capriciu
al fiicei lui, orict de extravagant.
- Nu ne putem permite.
Ty se uit sumbru la plrie, apoi nl privirea spre tatl su.
- n ultima vreme am tiat de pe list toate cheltuielile de
care m pot dispensa.
* - Tu eti dirijorul. F ce crezi c trebuie fcut.
Tatl su prea a-i fi pierdut tot interesul referitor la
treburile fermei.
- Aa e.
Ty trase adnc aer n piept, nainte de-a se ncumeta s-l
anune pe tatl su.
-tre b u ie s tii c am ntrerupt deocamdat procesul pentru
obinerea titlului de proprietate. ntre timp, am negociat un contract
provizoriu de concesiune asupra parcelei de zece mii de acri.
Cteva clipe, tatl su l privi fix, n tcere.
- De ce? ntreb Chase n cele din urm.
-T a x e le de judecat erau prea mari. Poate c, dac vor
interveni schimbri favorabile pe piaa de vite, mi voi putea
permite s reiau aciunea mai trziu.
- Dar pmntul la ne-a aparinut, protesta tatl su, pe un
ton lipsit de vigoare.
- i nc ne mai aparine. De aceea am ateptat mai nti s
nchei contractul de concesiune i abia dup aceea am oprit
procesul. Dosarul poate fi redeschis, l asigur Ty.
Tatl su se sprijini iar pe pern.
- Poate c ai dreptate.
Vocea lui suna nfrnt i Ty se simi mai rnit dect dac ar
fi ntmpinat o mustrare.
-P o a te c n-are rost atta lupt. Dac nu m-a fi
ncpnat atta s obin napoi terenul, n-a fi avut nici un
motiv s zbor la Helena n ziua aia i mama ta n-ar fi murit.

336

JANET DAILEY

- Nu vorbi aa. Nu e vina ta, insist Ty.


- Nu poi s negi c-i adevrat.
Cu un zmbet trist, Chase se ntoarse spre fiul su.
- Aprinde-mi o igar.
Dup o scurt ezitare, Ty duse mna la buzunarul jachetei i
scoase o igar din pachet; o aprinse i i-o ntinse tatlui su.
- Ai vorbit cu doctorul Haslind cnd ai venit?
Chase studie vrful aprins al igrii.
- Nu. Nu l-am ntlnit. De ce?
- Sunt programat pentru operaie luni diminea. O
intervenie pe ira spinrii - doctorii sunt de prere c exist
anse de recuperare.
O clip, Ty nu zise nimic..
- V o i fi aici.
- Trebuie s te ocupi de ferm.
- V o i fi aici.
*

Cnd l purtar de-a lungul coridorului ctre sala de operaie,


Chase era ntru totul pregtit pentru operaie. O sor i fcuse o
injecie mai devreme i acum se simea amorit, confuz. Vzu ca
prin cea figurile aplecate deasupralui. Ty zisese c va veni.
- Fiul meu... murmur el greoi.
- Familia dumneavoastr se afl n sala de ateptare,
domnule Calder, l asigur o voce feminin venit parc de
foarte departe. Voise s-i spun ceva. Era ceva important, dar i
venea greu s-i aminteasc ce anume.
- Spune-i...
Ideea i juca n minte i nu se lsa prins. Fcu un efort,
luptndu-se au aburii care l nghieau pe ncetul.
- ... drepturile... exploatarea... mineral
i amintise, dar vocea i era slbit, neclar.
- ...s obin... drepturile... min...
- Ce spune?
O asistent medical se uit la colega ei s vad dac
aceasta nelesese.
- Ceva despre minerale...
Femeia cltin capul.
- Pacienii tia vin uneori cu cele mai trsnite chestii.

26

Era dup-amiaza trziu cnd Ty sosi la Homestead, ntors


din cea de-a treia vizit pe care o efectuase n interval de o
sptmn. Ty era obosit, contient c pe birou l atepta un
teanc de rapoarte ce se cereau rsfoite.
Tara se afla n prag.
- Bine ai venit.
l srut ginga pe obraz.
- Gum se simte tatl tu'dup operaie? l-ai transmis urrile
mele de sntate, sper.
- Da, i se simte bine, i revine aa cum trebuie, pn n
prezent.
Ty arunc o privire n jur.
- E.J. sosit? l-am explicat tatei c n-ai putut veni cu mine
fiindc l atepi pe tatl tu.
- El i cu Stricklin au sosit curnd dup prnz. Acum sunt la
min.
Tara fcu o pauz, analizndu-l cu ochi critici.
- Ari obosit.
- Sunt obosit.
Ty porni spre cabinetul de lucru, n sperana de-a reui s
sfreasc de analizat mcar o parte din rapoarte nainte de
ntoarcerea lui Dyson i-a partenerului lui.
- N-ar fi trebuit s mergi la spital att de curnd dup ultima
vizit. Am fost amndoi acolo, cnd cu operaia. Atunci, am stat
pn a doua zi, i aminti Tara.
- M-am gndit c e necesar, zise Ty fr s-i explice
motivele deciziei sale.
Intrnd n cabinet, zri o femeie de vrst mijlocie,
mbrcat ntr-o rochie bleumarin i un or alb, lustruind ba
rul. Ty se opri brusc; auzi n spate paii Tarei care se apropia
de el.

338

JANET DAILEY

- Dumneata cine eti?


- Ty, d-mi voie s i-o prezint pe doamna Thornton. E noua
noastr menajer, explic Tara.
- De cnd? ntreb el ncreind o sprncean n vreme ce pe
frunte i apruser cteva cute.
- De cnd am angajat-o... i o buctreas excelent pe
nume Simone Rae. Vei avea prilejul s apreciezi calitile ei
culinare ast sear, la cin.
Tara prea aproape complet indiferent la surpriza nepl
cut pe care i-o crease.
- Bun ziua, domnule Calder.
Noua menajer nclin respectuoas capul ctre el.
- Doamn Thorrvton... Ty se strdui s-i tempereze
nemulumirea. Poi termina curenia alt dat.
- Desigur, domnule, murmur ea i se retrase n tcere.
- Ce nseamn toate astea? i se adres Ty soiei lui cnd
rmaser singuri.
- i-a m spus c am nevoie de ajutoare, i aminti Tara
rznd uor stnjenit.
- , cnd mi-ai spus asta, am crezut c voiai s angajezi
vreo fat de aici de la ferm.
- T y , tii foarte bine c avem nevoie de personal bine
pregtit, insist ea. Doug Stevens, cu familia lui, ne viziteaz
sptmna viitoare. Dup ce i-a petrecut atta timp n Frana,
nu pot s-l servesc cu orice. A trebuit s gsesc o buctreas
ca lumea.
- Ce dracu, Tara? o ntrerupse el cu nervozitate, fixnd-o cu
o privire acuzatoare. tii doar c am ncercat s reduc
cheltuielile de peste tot.
- Nu-i poi permite s primeti musafiri i s-i tratezi din
srcie.
-A tu n ci nu-i mai primeti deloc: i iei el din fire.
Ochii ei negri l fulgerar scurt.
- Dac i-ai petrece mai mult timp cu musafirii noti n loc s
hoinreti prin toate colurile inutului stuia uitat de-Dum
nezeu...
- N-am timp de pierdut cu musafirii ti! i tie el vorba. M
cznesc s conduc ferma i s scot destui bani, ca s-i hrnesc
pe toi oamenii tia care vin ntruna - la invitaia ta.

ULTIMUL CALDER

339

- i invit n beneficiul tu - ca s-i poi ntlni i cunoate.


Tara fcea eforturi s-i pstreze calmul. Cnd vrei s
avansezi, nu conteaz ce tii, ci pe cine cunoti. Nu-mi vine s
cred c te-au orbit ntr-att soarele i cerul de pe aici ca s uii
acest adevr. ntr-o zi, oamenii pe care i primeti la mas te vor
ajuta.
-C u m ? n felul n care l-a ajutat bunul senator Bulfert pe
tata? o provoc el.
T- Unul din ei s-ar putea s aib destul influen pentru a te
ajuta s-i recapei titlul asupra parcelei aceleia pe care tatl tu
o consider att de important.
tia c pentru el era nc un punct sensibil, de aceea nu
scp ocazia s-l foloseasc drept argument. Vznd primele
semne de nehotrre pe chipul lui, Tara i nmuie tonul.
-Ascult, Ty, ncepu ea din nou. Eu nu m pricep s alerg
dup vite sau s marchez vieii. Nu pot s m ocup de
contabilitate. Aa c, las-m s te ajut n singurul mod pe
care-l tiu. Eu cunosc o mulime de oameni importani. Te rog,
cnd vine Stevens, stai mai mult cu ei.
- Te pricepi s farmeci ca o vrjitoare, murmur el.
- Una frumoas, sper.
Tara rse ncet i i ncolci braele n jurul gtului lui. Ty se
ls atras de invitaia buzelor strlucitoare nlate spre el.
*

Huruitul cnstant al motorului Diesel umplea aerul, n timp


ce excavatorul disloca fii late de sol i iarb, scond la iveal
stratul de crbune de dedesubt. Ceva mai ncolo, alte maini
smulgeau din mruntaiele pmntului bucile de crbune
fragmentate n prealabil cu ajutorul dinamitei i le ncrcau n
vagonei mari, care aveau s le transporte la fabricile de
prelucrare. Fluxul de oameni i maini era la fel de nentrerupt
ca i zgomotul asurzitor.
Terenul avea aspectul dezolant al unui cmp de lupt.
Plantele care se zbteau s supravieuiasc pe marginea
gropilor erau acoperite de praf. Pe cnd Dyson i cu Stricklin
ieeau din birourile provizorii cldite ntr-o latur a antierului,
activitatea pru s nceteze deodat. Vagoneii se oprir cu un

340

JANET DAILEY

scrrit de roi pe ine. Dyson se ntoarse spre directorul de


min, Art Grinnell.
- Care-i problema?
Acesta, prea nedumerit; se ncrunt i i azvrli o privire
scurt lui Dyson.
- Nu tiu, murmur el, dar tonul lui ascundea ceva. M duc
s vd.
Se scuz i merse s verifice cauza blocajului.
- Hei, Rhodes! l strig el pe omul n salopet care se ivise
din spatele vagonetelor.
Dyson se uit la cei doi brbai antrenai n discuie i i
spuse partenerului su:
- Hai s vedem ce se ntmpl.
Ceva nu-i mirosea a bine n povestea asta. Instinctul lui care-l servise n toate momentele vieii - nu-i ddea voie nici de
ast dat s ignore o atmosfer evident suspect. i croir
drum printre mormanele de pmnt uscate de soare i se
apropiar de cei doi lucrtori.
- Ce se ntmpl?
- Doar o problem de ordin mecanic la unul din vagonei,
domnule Dyson, l asigur Grinnell, evitnd ns ochii patronului
su, n timp ce schimbase o privire furi cu vagonetarul
Rhodes.
- Dac mi amintesc bine, interveni Stricklin, n ultima lun
problemele de ordin mecanic s-au inut lan. Din cauza asta,
productivitatea a nregistrat un regres, parc aa ai spus. Fraza
rostit rspicat coninea o acuzare.
Dyson se uit la partenerul su, ascunzndu-i un zmbet
discret. Era att de reconfortant s constate c Stricklin ajungea
- printr-un raionament simplu - la aceeai concluzie la care-l
conducea pe el, Dyson, instinctul su. Amndoi avuseser
bnuieli, pornind ns din unghiuri diferite de percepie. n
aceasta consta secretul puterii lor nemsurate.
- E adevrat. Am avut necazuri, recunoscu Grinnel, i
Dyson sesiz reticena cu care rspundea omul.
- n ce const problema acum? l ntreb Stricklin pe
vagonetar. Rhodes se uit derutat la eful su, ateptnd
instruciunile acestuia, apoi, cum Grinnell tcea, omul rspunse
printre dini:

ULTIMUL CALDER

341

- Cineva a tiat conducta de ulei.


- A tiat-o?
Expresia de obicei imobil a lui Stricklin se crisp brusc.
- Cum poi fi att de sigur?
- Nu sunt sigur, mecanicul o s ne spun mai precis. Dar
conducta de ulei e fisurat i, dac fisura seamn cu celelalte
crpturi, atunci n mod cert e mna cuiva la mijloc.
-V re i s spui c a fost tiat intenionat? interveni Dyson,
dorind s se asigure c nelesese bine.
- Da, i atunci cnd n-are timp s taie conducta, individul
toarn zahr n rezervor.
Frustrarea i suprarea vibra n cuvintele omului. Rhodes se
uit la eful su, contient c spusese mai mult dect era
necesar, dar hotrt totui s dea pe fa adevrul.
- Asta-i tot, Rhodes, l concedie directorul. Vezi ce poi face
cu vagonetul la.
Vagonetul se deprt i Grinnell rmase pe gnduri privind
n urma lui; apoi i ntoarse atenia spre proprietarii companiei.
- De cnd dureaz sabotajul sta? ntreb Stricklin.
- De mai bine,de-o lun.
Omul se foi jenat.
- Am dublat deja paza de noapte.
- Atunci tripleaz-o! ordon Dyson.
- Ai vreo bnuial cine ar putea s-o fac sau de ce?
Stricklin, care arareori i interoga pe angajai, se arta foarte
activ cu acest prilej.
- Cred c tiu cine este vinovatul i care-s motivele,
rspunse sumbru Grinnell. E clar c intenia lui e s ne creeze
probleme i ntrzieri. ^Cnd o main se stric, asta nu
nseamn doar bani pentru reparaii, ci i o grmad de timp
pierdut. Probabil c sper s ne descurajeze i s determine
nchiderea minei. Iar, dac nu va reui n felul acesta, atunci e
mai mult ca sigur c va cuta o alt modalitate.
- Mai exact, cine anume crezi c se bag pe fir?
Stricklin i scoase ochelarii i ncepu s-i curee cu o
batist.
Urm o tcere apstoare; Grinnell se mic de pe un picior
pe altul i se uit nelinitit ia Dyson.

342

JANET DAILEY

- Cu tot respectul pe care-l am pentru fiica dumneavoastr,


domnule Dyson, dar... nu poate fi dect Calder, zise el i se
grbi s-i apere punctul de vedere nainte ca interlocutorii lui
s-l combat.
- V-a creat o mulime de suprri din momentul cnd a aflat
despre operaiunile noastre. Civa fermieri din zon l-au
susinut, dar nimeni nu s-a opus cu atta ndrjire ca el. A
ncercat prin toate mijloacele legale s ne opreasc. i, din cte
am aflat de la localnici, Calderii nu se dau n lturi de la a-i
impune propria lege, atunci cnd n-au ncotro.
- Imposibil! fu reacia lui Dyson. E exclus ca Chase Calder
s fi putut pune la cale sabotajul sta de pe patul de spital.
Stricklin termin de ters ochlearii i i-i fix la loc pe nas.
- n plus, l-am vzut eu nsumi i am discutat i cu alii
care l-au vizitat. Calder i-a pierdut pofta de lupt. Ct despre
ginerele meu, el nu a mprit niciodat n totalitate opiniile
agresive ale tatlui lui i nu-l vd recurgnd la asemenea
tactici.
- Poate avei dreptate, zise Grinnell fr a se arta con
vins de argumentele lui Dyson. Desigur c dumneavoastr
v cunoatei ginerele mai bine dect mine. Doar c eu l-am
vzut srind la btaie o dat, n restaurantul din ora. S-a
luat dup unul din bieii notri cu o sticl spart n mn ceea ce m face s cred c e-n stare s se lupte urt la
nevoie.
- Nu vreau s mai aud nici un cuvnt n plus cum c vina
ar fi a Calderilor, se opuse Dyson. Altcineva o face. Prindei-I
sau cel puin asigurai o paz suficient ca s-i mpiedicai
aciunile.
- Da, domnule, rspunse directorul, strngnd din buze,
contient c discuia se ncheiase. Dac nu mai avei nevoie de
mine, am s m ntorc la treab.
- Asta e tot!
Urm o pauz, timp n care Dyson atept ca omul s se
deprteze suficient de ei: apoi se uit cu coada ochiului la
Stricklin. Fr s schimbe o vorb, pornir mpreun spre
maina parcat la civa iarzi distan.
- Prerea ta care este, George? ntreb n final E.J.

ULTIMUL CALDER

343

- Ar putea fi doar o coinciden c taie cineva conductele de


ulei de la mainile noastre - i c avionul lui Calder s-a prbuit
tot din pricina unei fisuri la conducta de ulei?...
-S a u poate cineva ncearc s ite suspiciuni la adresa
Calderilor, suger Dyson.
- Dar de ce? murmur Stricklin ca pentru sine i deschise
portiera mainii, instalndu-se la volan.
Geamurile erau deschise, dar aerul din interiorul mainii
era ncins, sttut. Stricklin puse n funciune dispozitivul de
aer condiionat i l roti la maximum. Conducnd cu vitez
redus pe terenul denivelat din zona minier, ajunser lng
vechea cas a lui Stockman; Stricklin opri maina pentru a
da voie unei cisterne mari, ncrcate cu ap, s-i taie calea
pe osea.
- D e fiecare dat cnd vd cisternele astea m cutremur
gndindu-m ct ne cost s aducem apa aici, oft Dyson.
- E o investiie, rspunse calm Stricklin i rsuci volanul,
pornind pe urmele cisternei.
- Bine zis.
Dyson se aplec ntr-o parte pe banchet, cutnd s
obin o perspectiv vizual mai bun asupra investiiei sale.
Dup zona pustiit, acoperit cu praf de crbune i iarba
veted de pe marginea gropilor, imaginea neateptat a unui
petic de iarb nverzit oferea un contrast sntos. Era prima
poriune de teren reabilitat n urma exploatrilor miniere de
suprafa - fusese irigat i nsmnat cu grij, iar acum se
nfia privirii vizitatorilor acoperit de un covor de iarb
deas, nou.
Stricklin opri din nou maina, cisterna parcase lng un
container uria postat n apropierea instalaiei de irigare.
- Cu asta cu siguran le-a nchis gura ecologitilor i i-a
redus la tcere pe muli fermieri, zise Dyson cltinnd din cap
satisfcut. M rog, e cea mai scump iarb din zon, trebuie s
recunoatem. E obligatoriu s fie verde.
- Servete scopului nostru. E un proiect demonstrativ.
Cheltuim bani acum i nu va* mai trebui s-i cheltuim ma[ trziu.
O vom lsa pe mama natur s rezolve situaia.
Stricklin ntrezrea clar datele economice ale problemei. Nu
exista o alt alternativ viabil.

344

JANET DAILEY

- Era necesar ca Ty s vad asta, n special acum, cnd a


renunat la proces.
Stricklin tcu, bazndu-se pe simul de apreciere al partene
rului su. La urma urmelor, Dyson era iniiatorul operaiunii.
- Da, ncuviina gnditor Dyson. M gndeam s-l tatonez
puin n dup-amiaza asta. Tara mi-a povestit c sunt ntr-un
impas financiar, aa c s-ar putea ca acum s fie cel mai potrivit
moment pentru a-i nainta oferta.
La auzul numelui Tarei, o lumin cald se ivi n ochii metalici
ai lui Stricklin.
-T a ra i-a intrat n sfrit n drepturi, acum c a devenit
doamna locului.
Stricklin accentu uor cuvntul doamn", fiindc aa o i
vedea n sinea lui pe Tara - o adevrat doamn, bucurndu-se
de prestigiu i poziie social.
- E o gazd desvrit pentru musafirii ei. S-ar zice c a
fost nscut pentru acest rol.
- ntr-adevr, ncuviin Dyson.
Era mndru de felul n care fiica lui reuise s-i impun,
pe nesimite, spiritul i voina la Homestead, transformnd
peste noapte locuina monoton a unui fermier bogat n cen
trul unei noi viei sociale, ce atrgea tot mai multe persoane
influente.
.
Lui Ty avea s-i mearg extrem de bine alturi de ea. i
Dyson mai tia c el nsui avea s afle ntotdeauna un aliat n
ea, fr ca mcar s i-o cear. El i cu fiica sa erau unii prin
acelai mod de gndire.

- Excelent mas! Pur i simplu excelent, o asigur E.J. pe


fiica sa.
- Mulumesc, tat.
Tara l lu de bra i ieir mpreun din sufragerie, urmai
de Ty, Stricklin i Cathleen.
- i-am spus c buctreasa mea e nentrecut.. A lucrat
n serviciul guvernatorului ani de zile. A fost un noroc pentru
mine c restaurantul pe care l-a deschis n Helena a dat
faliment. Am mncat acolo o dat. Aa c am cutat-o,
imediat ce am aflat c are nevoie de o slujb. Iar ea mi-a

ULTIMUL CALDER

345

recojmandat-o clduros pe doamna Thornton, care oricum*


dispunea de referine impecabile. Mi s-a prut extrem de
convenabil faptul c ele dou se cunoteau, fiindc n acest
caz puteau locui mpreun. i, n plus, prietenia lor le scutea
de orice tangen cu celelalte angajate de la ferm, ceea ce
reducea procentul brfelor pe seama evenimentelor de la
Homestead; ns Tara trecu sub tcere acest al doilea
obiectiv pe care l urmrise atunci cnd angajase personal
strin.
- Un pahar de brandy n cabinet? suger Ty apropiindu-se
de perechea tat-fiic de ndat ce intrar n camera de zi.
- E evident c propunerea nu m include i pe mine, rnji
Cat, tiind c i'se permitea s consume buturi alcoolice doar n
ocazii speciale, i atunci numai vin. Aa c nici n-am s vin cu
voi. Prefer s fac o plimbare pe afar.
- Pot s te nsoesc, Cathleen? o ntreb Sticklin. Dup o
mas att de delicioas, am nevoie de puin exerciiu.
- Sigur.
Fata nl din umeri n semn c n-avea nimic mpotriv.
-C re d c asta nseamn c vei rmne singur cu tata,
declar Tara. Trebuie s aleg meniul pentru sptmna
viitoare i s alctuiesc cu Simone lista cu alimentele
necesare.
Rmai singuri, Ty i cu Dyson intrar n cabinet; se aezar
confortabil pe fotolii cu cte un pahar de brandy n fa.
- Speram c voi avea prilejul s discut cteva minute cu tine
n particular, Ty, deschise Dyson discuia.
- Cum? Ty l privi curios.
- D e fapt, pentru mine situaia e puin stnjenitoare, se
confes el cu un zmbet modest. Nu doresc s creez probleme,
dar, pe de alt parte, a dori mult s te am ca partener.
- Ca partener? se art Ty surprins.
- Situaia nu e simpl, fiindc eti soul fiicei mele. Vreau
s nelegi asta, dei mai exist un motiv pe care a dori s-l
iei n seam - dorina de-a pstra totul n familie, ca s spun
aa.
Zmbetul lui se accentu uor n faa expresiei nelegtoare
a lui Ty.

346

JANET DAILEY

- Dar pe tine te-am plcut dintotdeauna. Ai capul pe umeri i


tii cum s-l foloseti. Respect lucrul sta. Este exact ceea ce
mi doresc de la partenerul meu de afaceri.
- Partenerul tu de afaceri trebuie s dispun de timp. Eu
am minile complet ocupate cu treburile fermei.
- Ai dificulti?
Dyson prefer s-l ntrebe pentru a nu-i da rgaz lui Ty s
cread c Tara scpase vreo vorb.
-Cteva...
- Da, neleg c piaa de vite nu merge prea bine, spuse
Dyson, cltinnd din cap. i rezervele de la Broken Butte au
sczut considerabil.
- Din pcate, ncuviin Ty sorbind din brandy.
- Ai n schimb o alt surs de venituri disponibil - crbu
nele.
Dyson zri semnele de protest de pe faa ginerelui su i
ridic o mn.
- tiu care e prerea tatlui tu despre exploatarea de
suprafa i n special atunci cnd e vorba de terenul familiei
Calder. Crede-m, am mai auzit asemenea opinii i nu doar din
partea tatlui tu. Dyson rse pentru a arta ct de puin
importan acorda acelor opinii.
/
- L a fel s-au plns i fermierii din Texas atunci cnd s-au
spat primele puuri de petrol. Erau convini c exploatrile vor
duce la distrugerea terenului i a punilor. i pescarii au ipat
c forajele maritime le vor goni petii. i-a putea da zeci de
exemple. De fiecare dat, ns, s-a dovedit c temerile erau
nefundamentate. Cred c nu i spun nici o noutate.
- A i pus problema foarte bine, ncuviin Ty. Totui, nu la fel
se poate spune despre exploatarea de suprafa. E de ajuns s
vezi unele din zonele estice pentru a nelege n ce msur a
fost afectat terenul.
- n trecut, da. Dar tii bine ct de stricte sunt regulamentele
acum. N-ai dect s treci pe la Stockman pentru a vedea
proiectul nostru de reabilitare a terenului. La anul, pe vremea
asta, nici nu vei ti c a avut loc vreo modificare, insist el.
Acum e momentul s te lansezi n afaceri cu crbune, Ty acum, cnd noile programe energetice cer tuturor ntreprinde
rilor mari s treac la utilizarea crbunelui drept combustibil.
Cererea va fi mare i preurile pe msur.

ULTIMUL CALDER

347

- Nu m ndoiesc c se pot face bani buni.


Nu ncerc s-l contrazic pe Dyson nici n privina
reglementrilor legate de exploatarea minier de suprafa sau
a tehnicilor avansate de reabilitare a terenului. El nu era att de
sceptic ca tatl su.
- M gndesc la o asociere n domeniul exploatrii
miniere pe parcela de zece mii de acri. Pot obine cu
uurin drepturile de exploatare prin intermediul companiei
mele.
Dyson nu i spuse c cererea sa trecuse deja prin canalele
guvernamentale i aprobarea era ca i garantat.
- Deoarece tatl tu consider justificat pretenia sa asupra
acelei poriuni de teren, n-a putea, cu contiina curat, s
declanez lucrrile de exploatare fr a stabili n prealabil un
aranjament prin care s te fac prta la profit.
-A preciez acest sentiment - ncepu Ty cltinnd uor din
cap n semn de negaie.
- Nu-i cer s iei o hotrre acum, insist Dyson nainte ca
oferta s-i fie respins. Mi-ar plcea s te gndeti la
propunerea mea. Sunt contient c i sugerez s adopi o
poziie contrar deciziei tatlui tu. Ti-am mai spus-o i nainte
- tatl tu aparine colii vechi. E refractar la orice schimbare
sau idee novatoare. Dar ara va avea nevoie de crbunele care
zace sub pmntul sta. n cele din urm cineva o s-l
exploateze; e inevitabil. Numai c tatl tu pur i simplu refuz
s admit lucrul acesta.
- tiu.
Ty studia licoarea din pahar, simind conflictul dintre punctul
de vedere logic i cel emoional.
- Am discutat destul despre afaceri.
Dyson se tolni pe scaunul su, satisfcut de felul cum
decursese convorbirea.
- Ce crezi despre noul senator care l-a nlocuit pe Bulfert la
recentele alegeri?
k

Globul njumtit al lunii i ncepuse ascensiunea pe


cerul nopii, schimbndu-i culoarea din galben auriu n
argintiu. Stelele, ca nite diamante azvrlite de-o mn

348

JANET DAILEY

gigantic, scnteiau pe bolta de indigo. iptul singuratic al


unui coiot rsuna pierdut n mijlocul pustiului. Perechea lsase
n urm luminile de la Homestead i cltorise pn aproape
de oseaua din partea estic a domeniului. Cat se opri;
privirea ei rtci departe n noapte. O briz rece i flutura prul
pe lng obraz. Fata scutur capul i se ntoarse spre
nsoitorul ei.
- E bine c noaptea briza e att de puternic, murmur ea.
Lumina lunii poleia prul blond al lui Stricklin crend o
graioas tranziie de la auriu la auriu-argintiu, care camufla
perfect vrsta partenerului lui Dyson. Trsturile lui continuau
s rmn netede, iar statura lui zvelt, sportiv, l fcea s
par mult mai tnr dect era n realitate.
- Da, pare mai rcoare, zise el.
- Nu asta vreau s spun.
Cathleen rse ncet.
- Briza ine la distan mutele i narii care altfel s-ar
nfrupta pur i simplu din sngele nostru. Uneori roiul e att de
gros nct, i jur, ai senzaia c sunt n stare s te mnnce de
viu.
- Da, narii pot fi o adevrat pacoste, ncuviin el.
- Uite!
Fata i art un punct pe cer.
- Un avion. Vedei luminia roie care nainteaz acolo?
- Da.
El atept un minut.
- Spune-mi, s-a aflat vreodat motivul care a cauzat
prbuirea avionului? Am auzit c a fost o defeciune la motor.
- O fisur la conducta de ulei.
Cat plec fruntea vizibil tulburat; subiectul venise s-i
rpeasc o parte din plcerea plimbrii.
- tie cineva ce anume a determinat fisura?
Stricklin continua s-i studieze profilul. Ea scutur capul i i
azvrli o privire fugar.
- S-a ntmplat, cred.
Urm o pauz scurt, apoi Cat l studie curioas.
- Nu v e team niciodat, cu toate zborurile astea pe care
le efectuai?

ULTIMUL CALDER

349

El i susinu privirea o secund ndelungat, cercetnd ochii


ei verzi.
- Nu, zise el n final. Nu m-am gndit niciodat.,
Duse mna la buzunar i scoase un briceag.
Cat l urmri amuzat cum i cura unghiile cu lama
lucioas.
Cel puin, de data aceasta, briceagul era curat, se gndi ea.
- De ce v curai mereu unghiile? l ntreb ea dornic
s-i astmpere o curiozitate mai veche.
Stricklin tresri, apoi ridic din umeri.
- E un obicei, mi nchipui.
Privirea lui rtci n noapte.
-Te mai vezi cu cowboy-ul la?
De data aceasta ea l privi ncruntat.
- Rep? Cum de tii asta?
- Probabil c Tara a scpat vreo vorb, rspunse el.
Scuz-m, nu mi-am dat seama c era un secret.
- Nu conteaz. Ea ridic din umeri, apoi deveni iar curioas.
Ce v-a spus, n definitiv?
- Nimic important, te asigur, promise Stricklin. Cred c a
menionat o dat faptul c-i place un anume cowboy, dar c
tatl tu nu te consider ndeajuns de matur pentru o
asemenea relaie. ara a spus, cred, c a nlesnit de cteva ori
ntlnirile tale cu tnrul.
- Ne-am ntlnit de cteva ori fr s tie tata, recunoscu
Cat. Tata credea c nu pot merge la ntlniri nainte de-a mplini
aisprezece ani, iar eu nu voiam s atept atta.
- E un caz tipic de dragoste tinereasc, neleg.
Buzele lui se curbar uor.
- Locuri secrete de ntlnire. Romantism... etc.
- Aa cred, ncuviin ea zmbind la amintirea momentelor
cnd era silit s se ntlneasc ntr-ascuns cu Repp.
Bineneles, acum avea aisprezece ani i l putea vedea pe
Repp oricnd dorea.
- Avei locuri secrete de ntlnire? ntreb el.
- Asta-i acum! l cert Cat.
Nu dorea s dezvluie refugiul din hambar - era secretul ei
i-al lui Repp, care nu trebuia mprtit nimnui.

350

JANET DAILEY

- Scuz-m. mi vr nasul n problemele altora, nu-i aa?


Sigur, nu m atept s-mi divulgi un asemenea secret.
Vocea lui, care nu prea s exprime niciodat vreun
sentiment, suna cu inflexiuni catifelate.
- Ai fost vreodat descoperii?
- Nu, altfel n-ar mai fi un secret.
Dar Cat i aminti de momentul cnd Repp crezuse c aude
pe cineva afar, Se dovedise ns a fi doar vntul care
deschisese portiera de acces la motorul unui avion.
Undeva, n apropiere, forni un cal. Cat se rsuci n direcia
sunetului, apoi auzi zgomotul nfundat al copitelor care naintau
prin iarba deas. Agitaia fetei atrase atenia lui Stricklin. i era
dificil s disting ceva n ntunericul care i nconjura. Se auzi un
scrit de a,
- Cine-i acolo? ntreb Cat. Cteva clipe, la urechile lor
ajunse doar uierul brizei prin tecile nalte ale ierbii. Apoi, o
umbr neagr se ivi pe neateptate i Stricklin se zbrli la
vederea omului care se apropia de ei.
- Unchiul Culley!
Cat rse ncet de propria ei team.
- Nu tiam cine e.
- Eti bine? o ntreb el; ochii lui negri l cercetau suspicioi
pe Stricklin.
- - Sigur. Ne plimbam puin, dup o mas copioas, explic
Cat. l cunoatei pe unchiul meu, nu-i aa, domnule Stricklin?
- Desigur. Ce mai faci, domnule ORourke?
Gura lui Stricklin se arcui ca de un zmbet, dar expresia i
rmase la fel de rece.
Bine.
Culley cltin din cap, fr a-l slbi din ochi pe partenerul lui
Dyson.
Cat observ atmosfera penibil dintre cei doi i vorbi iar,
nelinitit.
- Stai acas mine, unchiule Culley? M gndeam s dau o
fug pn la Shamrock.
- Dac vii, te atept la ru ca s te conduc pe drum, zise el.
-A tu nci, eu v las s plnuii n voie, spuse Stricklin,
dndu-se un pas napoi, n direcia din care veniser.

ULTIMUL CALDER

351

- Mi-a fcut plcere plimbarea, Cathleen.


- Noapte bun, domnule Stricklin, zise ea cu un gest absent
de rmas bun.
- Cum se face c erai singur cu el? o chestion unchiul ei.
- Singur?
Nici un moment nu se gndise c era singur cu Stricklin i,
n orice caz, excludea contextul la care prea s fac aluzie
unchiul ei.
- A m eit s ne plimbm dup cin. Asta nu nseamn
mare lucru.
- Poate c nu, mormi Culley. Dar ai face mai bine s te ii
la distan de omul sta. Nu-mi inspir ncredere.
-S tricklin? Nu l-am vzut niciodat uitndu-se dup vreo
femeie n ocaziile cnd am fost mpreun. Cat pufni contrariat
de ideea c omul ar fi putut nutri sentimente amoroase n
legtur cu ea. i-n plus, e prea btrn. Iar eu m ntlnesc cu
Repp, oricum.
- F bine i amintete-i ce i-am spus, insist Culley. Chiar
vii s m vizitezi mine?
- Sigur. Ne ntlnim la zece, lng ru.

27

Era una din acele dup amieze fierbini de var care de


regul nu ncurajeaz !a activitate, o zi n care nevoia te silete
s te miti ncet i s vorbeti alene.
Cnd Jessy cobor din camionet, pe trotuarul din faa pr
vliei se afla un grup de cowboy plvrgind ntre ei fr s in
seam de soarele necrutor care ardea deasupra capetelor lor.
Dinspre ru se auzeau chicotelile i rsetele musafirilor de la
Homestead, pornii s fac o Oaie n apa clar i rcoroas a
rului.
Soarele ncinsese metalul de pe partea exterioar a mainii.
Jessy trnti portiera nainte ca palma ei s resimt arsura, apoi
se apropie de intrarea n dughean. Perdeaua din zale de
plastic care acoperea ua foni tulburnd somnul mutelor
adpostite prin cotloanele ntunecate ale pragului. Zumzetul lor
zgomotos o nsoi pe Jessy pn la tejghea.
- Salut, Sid, i se adres ea cowboy-ului care edea rezemat
de tejghea, cu toat greutatea corpului sprijinit htr-un picior.
- Bun, Jessy.
Omul abia catadicsi s-o priveasc, apoi i relu poziia.
Prea obosit, nfierbntat i stul de via. n mijlocul ncperii,
un ventilator mare aezat pe podea anima valurile de aer cald
care planau deasupra irurilor de conserve, sticle, pachete i
alte produse expuse pe rafturi.
-- Unde e Bill?
Jessy se uit spre ua din dos a dughenei, cutndu-l pe Bill
Vernon, btrnul care, dei imobilizat ntr-un scaun cu rotile, se
ocupa de vnzare, ajutat de nevast-sa.
- E-n spate, rspunse Ramsey, gesticulnd vag n direcia
depozitului. L-am trimis s vad dac mai gsete ceva tutun de

ULTIMUL CALDER

353

mestecat pentru mine. Neisprviii ia care vin de la New York


au golit cmara. Acum, probabil c-o s fiu forat s merg tot
drumul pn la Blue Moon dup tutun.
- Mare ghinion, l comptimi Jessy, ducnd mna la
buzunarul cmii pentru a scoate lista de cumprturi.
- Prvlia asta trebuia s fie numai a noastr. Dar, n ultima
vreme, s-a transformat n magazin turistic pentru toi pctoii
de vizitatori pe care i aduce ea ncoace.
Era de la sine neles c ea era nevasta lui Ty.
- Dau buzna la ua prvliei, ca s cumpere marf, ve-ri-tabi-l. Bill, se jur c a vndut mai multe perechi de jeans,
plrii i cmi ntr-o lun dect vindea altdat ntr-un an.
Vor s poarte mbrcminte de cowboy."
Sid i maimurea vocea cutnd s imite accentul
pretenios al orenilor.
- l-am zis lui Bill c-ar trebui s-i fac un stand cu suveniruri
i-o s-i aducem nite blegar de vac. Protii ia probabil c-ar
plti cinci dolari de bucat. Ne-am mbogi al dracului.
Jessy rse:
- Nu m-ar mira.
- tii ce i-a zis ea lui Bill s fac?
Sid plas iar un accent mnios pe cuvntul ea".
- l-a zis s dubleze preul la toate produsele pe care le
vinde prietenilor ei - nici el nu se gndise la atta!
- Poate c ea tie c-i pot permite.
Jessy nl din umeri, nevoind s-i aduc aportul la criticile
mpotriva Tarei. Suporta cu greu postura neprtinitoare.
- i n plus, totul aici se vinde mai ieftin. Aa c, i dublat,
preul rmne convenabil.
-Probabil.
Ramsey se desprinse de tejghea i i ndrept cureaua
pantalonilor, continund s afieze un aer morocnos.
- Mie unul, nu-mi place ce se ntmpl la ferma asta. Nu mai
e cum o tiam noi.
Nu era prima oar cnd Jessy auzea astfel de murmure i
spusele omului avur darul s-o neliniteasc. Nemulumirea
prea s se acumuleze n aer.
- Ce vrei s spui? ntreb ea simulnd nepsarea.

354

JANET DAILEY

- Asta ar trebui s fie o ferm de vite. tii cu ce m ocup


eu? se or el, ducnd un deget agitat la piept. Mi-a cerut s-i
conduc musafirii" s vad vitele! Jumtate din ei n-au nclecat
n viaa lor pe spinarea unui cal i se in agai de a, parc
s-ar teme s nu le zboare dintre picioare. Ceilali i n chip uie
c-s mari clrei i galopeaz ca nite bezmetici pe cmp, n
toiul cldurii! i toi i dau ochii peste cap i oh i ah c ce
fru-u-mos e! Era o batjocur amar.
- S-i vin s veri, nu alta.
Sid se sprijini iar de tejghea.
- A i noroc, Jessy, c lucrezi n tabra de nord i nu eti
nevoit s vezi zilnic toate astea.
- Da, cred c ai dreptate.
Personal, ea nu venise n contact cu nici unul din musafiri,
dar gurile rele de la ferm o ineau n permanen la curent cu
venirile i plecrile grupurilor de musafiri.
- tii ce trebuie s fac acum?
Ramsey nu atept ntrebarea lui Jessy.
- Nici unul din neisprviii ia nu e-n stare s se trezeasc
nainte de rsritul soarelui. Aa c am primit ordin s aranjez o
ieire dup-amiaz, ca ei s poat vedea apusul pe cmp. i
mai vor s stea n jurul unui foc de tabr. Foc de tabr, auzi!
repet el pufnind cu dezgust. .Foarte bine, o s le fac focul, dar,
cu iarba asta uscat de-acum, dac s-o isca vreo pal de vnt,
vor avea un foc cum n-au mai vzut!
- Le-ai explicat pericolul, nu-i aa?
Jessy se ncrunt.
- Mda. Au renunat pn la urm, bodogni el. Musafirii
tia sunt al naibii de ciudai.
- De ce?
ntrebarea ei pru s-l pun n ncurctur o clip.
- Din cte am aflat, o parte din tipi sunt de fapt cucoane,
mormi el.
-C e ?
ntrebarea ei prea s-l fi pus n ncurctur.
-M d a . Bud Jebsen, care lucreaz mai tot timpul cu
muncitorii de la moar, se ocup i de tmplrit. Ea i-a cerut s
construiasc un zebo)n josul rului.

ULTIMUL CALDER

355

- Un zebo? Jessy repet mirat cuvntul. Ce-i asta?


- Habar n-am. Bud mi-a artat o poz - seamn cu un
foior mic. Nici el nu tia prea bine, dar din cte nelesese, un
zeboe un fel de colib pentru homosexuali.
- N-am auzit niciodat de aa ceva, declar ea nucit.
- Nici eu.
Omul cltin sumbru din cap,.
- i spun, nu tiu ce s mai cred. Ty mi-a fost drag
dintotdeauna, dar chiar c nu mai pricep deloc ce are de
gnd cu ferma asta. A dat afar oameni buni de munc, i-n
schimb nevast-sa angajeaz o buctreas fandosit i o
servitoare. tii c-a renunat s mai lupte pentru bucata aia de
pmnt?
- Am auzit, recunoscu Jessy.
- Nu mai neleg deloc...
Ramsey oft adnc.
Ua de la camer se deschise i Bill Vernon apru
manevrndu-i scaunul cu rotile printre sacii de cereale.
- Ai gsit ceva, Bill?
- Sigur.
Omul apuc cutia rotund pe care o inea n poal i i-o
azvrli lui Ramsey.
- Poate c ziua de azi n-o s fie aa nenorocit cum se
anuna, declar cowboy-ul i scosese cteva monezi din
buzunar, lsndu-le pe tejghea. .
- Mulam, Bill.
Porni cu pai sltai spre u.
- Pe curnd, Jessy.
- ie ce-i trebuie, Jessy? o ntreb Bill.
-P i, cam de toate. Cafea, ou... i ncepu s se uite pe
list.
*

- E pcat c omu! de paz nu l-a vzut bine pe individ.


Dyson i frec iritat brbia.
- N-a vost n stare nici noar s-l descrie ca lumea - un
cowboy slab, clare pe jn ca! neqru.

356

JANET DAILEY

- Da, e cam puin, ncuviin Stricklin, i ncetini viteza


mainii n vreme ce intrau n spaiul larg i ngrijit din faa
somptuoasei vile.
- Poate c am reuit cel puin s-l speriem i n-o s-o mai ia
de la capt cu stricciunile, oft Dyson. Ne-a dat destule
neplceri pn acum.
Dyson strnse buzele i o cut rigid i apru pe frunte.
- L a dracu! dac pot s neleg de ce o face. Tu ai vreo
bnuial?
- Nici una.
- Nu tiu ct mai putem ascunde problema asta, mormi
Dyson, ngndurat. Ty mi-a spus acum cteva sptmni cnd
ne-am ntlnit c a auzit despre necazurile pe care le avem pe
antier. L-am combtut, zicndu-i c e vorba doar de cteva
manifstri de vandalism datorate vreunui ru-voitor. Nu vreau s
prind de veste c afacerea pe care i-am propus-o ntmpin
dificulti.
- i-a dat de neles ceva despre decizia pe care o va lua?
ntreb Stricklin; maina se opri la captul scrii.
- Nu, dar am sentimentul c totul depinde de agravarea
situaiei lui financiare.
Dyson iei din main i se uit peste capot, spre grupul
glgios ce se apropia de Homestead.
- lat-o pe Tara Lee.
Stricklin se opri s priveasc siluetele n costume de baie i
nfurate n prosoape, n mijlocul crora se distingea o fat cu
ochi verzi i prul negru, ud.
Omul care pea lng Cat se opri la poalele colinei i
arunc o privire lung, plin de ngrijorare, spre panta pe care
urma s-o urce. Abia trecut de treizeci de ani, brbatul suferea
vizibil din lips de condiie fizic. Avea talia ngroat i o burt
flasc, pe care renunase s i-o mai trag nuntru pentru a
nela aparenele. Realiznd c omul nu ine pasul cu ea, Cat
se ntoarse ctre el:
-V e nii, domnule Macklin?
- N-am ncotro, rspunse el acru, gfind ncet. Va trebui
s discut cu fratele tu, fie s mute casa mai aproape de ru,
fie s aduc rul mai aproape de cas. E un chin s

ULTIMUL CALDER

357

trebuiasc s urci un deal ca sta dup ce ai notat o dupamiaz ntreag.


Fata rse i veni lng el
- Poate ar fi mai bine s v ajut, declar ea, i Macklin i
sprijini braul de umerii ei, ntr-un gest de fals dependen.
Rznd, pornir s urce dealul, n timp ce un trio de
clrei tocmai intra n curtea fermei. Repp Taylor o recu
noscu pe Cat, dar nu-l recunoscu nicidecum pe brbatul pe
jumtate dezbrcat, care se sprijinea cu atta familiaritate de
umerii acesteia; cowboy-ul ddu pinteni calului i cobor
panta. Tropitul copitelor atrase repede atenia i curiozita
tea grupului.
Repp i opri calul la civa pai de Cat; faa lui ars de
soare i prfuit exprima o nemulumire profund.
-V re a u s schimb o vorb cu tine, Cat, declar el pe un ton
sec, cobornd din a.
Oarecum mirat, Cat se degaj de sub braul musafirului i
spuse zmbitoare nsoitorilor ei:
- V ajung din urm.
Apoi se apropie de biat.
Ceilali pornir mai departe, cu Tara n frunte.
- E prietenul lui Cat, murmur aceasta, simindu-se datoare
cu o explicaie n faa musafirilor ei; privi n urm, surznd
amuzat de intensitatea iubirii tinereti.
- Ce doreti, Repp? ntreb Cat.
n Ioc s se uite la ea, tnrul urmrea ncruntat grupul care
nainta ncet pe pant.
- S-a ntmplat ceva?
Cat arunc o privire ovitoare n aceeai direcie. El nu zise
nimic gn cnd nu se asigur c vorbele sale nu puteau fi
duse de vnt la urechile strinilor; apoi ntreb pe un ton dur.
. - Ce-i veni s-l lai pe brbatul la s se agae de tine?
- Domnul Macklin?
Cat se simi tentat s izbucneasc n rs, contient
deodat c Repp era gelos.
- Era o glum nevinovat. Domnul Macklin se plngea c nu
poate s urce dealul i eu m-am oferit s-l ajut. Asta-i tot!
- Ce naiba, nu mai fi att de naiv. A fost o scuz pentru
el s pun minile pe tine. Nervozitatea prea s-l scuture

358

JANET DAILEY

pe dinuntru ca un vnt dezlnuit. n primul rnd, n-ai de ce


s stai mpreun cu un brbat de dou ori mai n vrst ca
tine.
- Nu eram mpreun" cu el.
Lui Cat nu-i plcea felul n care Repp ncerca s-i dicteze ce
s fac.
- Ne-am petrecut cu toii dup-amiaza, notnd n ru.
- Cu att mai ru - s faci-parad pe jumtate dezbrcat
pe sub nasurile unor brbai necunoscui, care s se zgiasc
latine.
- N-am de gnd s ascult asemenea cuvinte.
Cat strnse buzele nfuriat i-i ntoarse spatele, hotrt s
plece. Dar Repp o apuc de bra i-o sili s rmn pe loc.
- ine-te departe de ei, ordon el.
- Dar sunt musafirii notri... insist ea.
- l-ai invitat tu? o contrazise Repp.
- N u , dar...
- Atunci nu-i treaba ta s-i distrezi, fulger el.
Mnioas, fata i smulse braul din strnsoarea lui.
- Nu ncerca s-mi spui mie ce s fac, Repp Taylor, l
avertiz ea.
- E timpul s i-o spun cineva, zise el pe un ton apsat.
- Ei bine, n-o s fii tu acela!
- t i spun s te tii departe de ei, ordon iar Repp.
-N u !
Cat se rsuci pe clcie i porni cu pai mari mai departe.
- N-ai dovedit nimic! Dac ai s continui aa, n-ai s
reueti altceva dect s dai de necaz!
nfuriat de atitudinea ncpnat a fetei, Repp refuz s
mearg dup ea.
Cat se opri doar o clip, ca s-i strige peste umr:
- Atunci asta-i problema mea, nu-i aa? N-am nevoie de nici
un ajutor de la tine!
Aerul senin al dup-amlezii purt vorbele lor pn departe,
dar cu excepia unei singure persoane, nimeni nu se opri s
asculte cearta tinerilor.
Dyson ocoli maina pentru a '/en: lng Stricklin, rmas n
picioare, cu atenia ndreptat spre Crithleen, care urca'grabnic
dealul pe urmele celorlali.

ULTIMUL CALDER

359

- O ceart de ndrgostii, murmur Dyson cu un zmbet


adresat partenerului su.
- Aa se pare, ncuviin Stricklin.
Trecur amndoi atunci cnd grupul de musafiri ajunse
lng ei; conversaia lu cursul unui schimb de saluturi i
banaliti. Pornir toi, ntr-o ceat rzlea, spre Homestead.
Stricklin veni aproape de Cathleen i prinse momentul potrivit
ca s i se adreseze.
- Sper c discuia cu prietenul tu nu e foarte serioas,
murmur el.
Ea se opri brusc i-l msur cu ochi reci, sfidtori.
-A s ta nu e grija dumneavoastr, domnule Stricklin,
rspunse ea.
Nu putea suferi insistena cu care omul acesta se
amesteca n problemele e i particulare. n loc s mearg s
guste, alturi de musafiri, rcoritoarele care i ateptau pe
masa din sufragerie, Cat se duse direct n dormitorul su de la
etaj, unde s poat reflecta n voie asupra conflictului ei cu
Repp i-a criticilor jignitoare ale acestuia n legtur cu
purtarea ei.

Linitea atotstpnitoare din jur apsa asupra camerei,


ntunericul de afar transformase geamurile cabinetului de
lucru n oglinzi. Ty ls jos stiloul i i sprijini coatele pe
birou; i frec ochii pentru a-i alunga oboseala. Apoi
rmase cu privirea pierdut spre emineul de piatr.
Oboseala, att mental, ct i fizic, i ddea o senzaie de
sfreal. Nemulumirile adunate n ultima vreme l fceau
s tnjeasc dup momentele de satisfacie trite n trecut.
Cu ochii minii, Ty revedea flcrile galbene jucnd n emi
neul din coliba lui Jessy - i pe ea nsi: frumuseea plin
de for a trsturilor ei i expresia aceea cfe dor nemrginit
cu care-l privea.
Simea o nevoie aproape dureroas de-a retri emoia
puternic i blnd pe care ea era n stare s i-o strneasc
de fiecare dat cnd i se afla n preajm. Nu era o durere
fierbinte, un calvar trupesc... ci o senzaie cu mult mai
profund.

360

JANET DAILEY

-T y ?
Cuvntul rostit de o voce delicat, l fcu s tresar,
rupndu-l de gndurile care-l frmntau; se uit ncruntat spre
sursa acestei intervenii inoportune.
Tara lunec printre mobilele din birou, nvemntat ntr-un
halat de mtase strvezie, care fonea seductor la fiecare
pas.
- E trecut de unu noaptea. M gndeam c ai lucrat destul.
Ty i sprijini braele pe birou i se uit la ceasul su de
mn care i confirm ora trzie. Chipul su era crispat de
oboseal i ncruntat.
- Nu mai am mult pn termin.
Dar n-avea chef nici s lucreze mai departe i nici s se
culce.
-P o a te s mai atepte, insist Tara i ocoli biroul venind
spre el i silindu-l s-i ntoarc faa de la dosare. Apoi, cnd el
se sprijini de speteaza fotoliului, ea i se aez cu un gest
graios pe genunchi. Ty oscila ntre reacii contradictorii - un
dram de enervare cruia i se opunea sentimentul de admiraie
tacit fa de frumuseea Tarei.
Ea i trecu degetele prin prul lui.
-C n d am intrat, preai cufundat ntr-o chestiune foarte
important. La ce te gndeai? l ntreb ea alene, cu o und de
curiozitate n glas.
- La ferm, mini el, trgnd pe nri parfumul trupului ei,
contient de dorinele pe care i le aprindea prezena ei.
- A r fi bine s-l lai pe tata s te ajute, zise ea i adug
repede. Sigur, decizia i aparine i n-o s-o discutm n noaptea
asta.
Cnd mna ei stng cobor pe pieptul lui, Ty observ
sclipirile opalului negru nconjurat de diamante de pe inelarul ei.
i aminti de emoia cu care alesese montura - i se prea c
trecuser decenii de atunci. i inu mna i, pipind ncet inelul,
se gndi la tot ce semnifica acel mic obiect de aur.
- Tu eti fericit, Tara?
Tonul lui absent ascundea o vag tulburare, sentimentul c
el, personal, nu aflase ceea ce cutase cu acest inel i dorina
de-a ti ce simea ea.

ULTIMUL CALDER

361

- Niciodat n-am fost mai fericit, spusea cu vioiciune. Totul


se desfoar dup cum mi-am dorit.
O lumin avid scnteia n ochii ei negri att de trufai i de
siguri.
- tiu c acum ntmpini dificulti n afaceri. Tatl tu a
lsat ferma ntr-un hal fr de h al. Dar o s-o scoatem la
capt. tii deja c exist o cale de rezolvare, spuse ea
grijulie, fcnd aluzie la propunerea tatlui ei. tiu c nc
te zbai s iei o hotrre, dar sunt convins c o vei alege
pe cea mai bun. Pe urm, vei vedea cum se vor ndrepta
toate.
- Da, rspunse el fr entuziasm.
- Nu pari prea fericit, l cert ncet Tara.
- N-am avut cine tie ce motive de fericire n ultima vreme.
Ty nl din umeri, continua s in mna femeii, mngind
cu arttorul suprafaa neted a opalului negru ca noaptea.
Prea mai atent la acest gest dect la conversaia lor.
- Care-i problema cu Cat? Prea foarte abtut la cin.
- A avut o ceart stupid cu Repp Taylor, spuse Tara,
sugernd cu o fluturare din mn c amnuntele erau lipsite de
importan.
- Acurw e bosumflat. Am aranjat s facem toi o plimbare
clare mine sear, la asfinit. Cathleen a insistat c nu merge,
fiindc vrea s-l viziteze pe unchiul la nebun al vostru. Cred c
n-ar trebui s-o lai.
- Cully e inofensiv.
Ty nu vedea nici un motiv de obiecie.
- Nu-mi fac griji n privina ei.
Atenia sczut pe care i-o acorda ncepu s-o supere p e '
Tara. Ty prea mai absorbit de propriile lui gnduri dect de
prezena ei.
- Ty, la ce te gndeti? l ntreb ea n cele din urm cu un
nceput de nelinite.
Ochii lui abia dac o priviser de cnd intrase n cabinet; de
ast dat, cnd se nlar spre ea, Tarei i se pru c
ntrezrete n adncul pupilelor lui o frm de regret.
- M gndeam la nsemntatea promisiunii unui brbat.
Timp de cteva secunde arttorul lui lipit de piatra inelului de
logodn i accentu apsarea.
- Sun foarte curios ce spui.,

362

JANET DAILEY

Tara ncerc s rd, dar n minte i apru pentru o clip


spectrul celeilalte femei. Totui, i veni inima la loc amintindu-i i de acel cod al onoarei de care ineau seama toi
brbaii de la ferm i care, ntructva, ntrea legtura dintre
ea i Ty.
- Dar mi nchipui c aa i trebuie s fie, fiindc eu cred n
jurmintele pe care i le-am fcut atunci cnd ne-am cstorit.
Sunt soia ta - la bine i la ru.
- Da, rspunse el, ncet. Eti soia mea.
Poate aceasta era, n definitiv, realitatea. Poate c trebuia
ntr-adevr s se supun acelei responsabiliti pe care o
avea fa de Tara, fa de csnicia lor; chiar dac nu putea
afla n aceast csnicie tihna de care avea nevoie, i era
interzis s o caute n alt parte. Era datoria lui fa de Tara i
fa de csnicia lor. Iar dac ntre ei doi rmsese doar relaia
nflcrat, trupeasc i nici un contact sufletesc, ei bine,
trebuia s se mulumeasc doar cu att. Tonul convins cu
care vorbise Ty o fcu pe Tara s jubileze n sinea ei.
Avusese dreptate cnd se crezuse mai tare dect rivala ei.
mbujorat de succes, se aplec s-l srute.
Ty apuc s mai vad o frntur din imaginea - gurii
ntunecate a emineului nainte ca frumuseea brun a
femeii s pun capt tuturor gndurilor lui. Cldura trupului
Tarei prea s-l absoarb, trezindu-i din nou acea patim
fierbinte care continua s rmn la fel de mistuitoare ca
altdat.
*

Gardul care separa Shamrock Ranch de Triple C fusese


prevzut cu o poart, asigurndu-se cu uurin accesul
dintr-o parte n cealalt. Cat i manevr calul n aa fel nct
s poat deschide i nchide apoi poarta n urma ei, fr s
descalece. i mn calul ncet de-a lungul potecii abrupte,
care ducea n sus, spre trmul stncos punctat ici-colo de
cte un pin.
nc i mai frmnta mintea din pricina disputei cu Repp.
n astfel de momente i se prea c nu exista nimeni care s-i
ofere vreo consolare ct de mic. Cndva, s-ar fi plns
prinilor ei; dar mama ei murise, iar tatl ei, un om care

ULTIMUL CALDER

363

cndva prea de nenfrnt, capabil s rezolve orice problem,


se transformase deodat ntr-o persoan pe care Cat simea
nevoia s-o protejeze de orice neajuns. Ty era prea ocupat, iar
Tara, care uneori o trata ca 9 sor mai mare, nc o considera
o copil ale crei sentimente nu puteau fi tratate cu
seriozitate. Din ce n ce mai des, cnd singurtatea i
nefericirea i se strecurau n suflet, Cat gsea alinare la ferma
unchiului ei - singurul om cruia prea s-i pese cu adevrat
de ea. De obicei, Culley i ieea nainte ntotdeauna pe potec
i, mpreun, parcurgeau clare drumul pn la mica lui
locuin. A&jm, ns, Cat nu vzu nici urm de unchiul ei,
orict se uit mprejur. Dei nu nelesese niciodat cum de
Culley reuea s-o intercepteze cu fiecare ocazie cnd l vizita,
de ast dat Cat se neliniti vznd c el nu se arat.
Desclec n faa casei i nnod frul de stlpul din prag. Apoi
se apropie de u i ncerc s priveasc nuntru printre
zbrelele de metal.
- Unchiule Culley! repet ea ntr-o not mai imperativ.
Dinuntru se auzi un zgomot slab. Situaia ncepea s fie
oarecum alarmant. Lui Cat i trecu deodat prin minte gndul
ngrozitor c unchiul ei tria singur, complet izolat de orice
surs de ajutor. Dac se mbolnvea sau se rnea cumva, cine
ar fi tiut?
- Unchiule Culley? strig ea mai tare n caz c omul s-ar fi
aflat n opron. Eti aici?
Ceva i spunea c el nu se afl afar, aa c fata intr
nuntru, nchiznd ncet ua n urm, cu atenia aintit la orice
zgomot.
- Unchiule Culley!
Glasul ei suna surd, n linitea casei. Ua dormitorului era
nchis. Cat fcu un pas ntr-acolo, dar n acelai moment ua
se deschise i unchiul ei apru n prag; avea faa palid i
umflat i cmaa descheiat i atrna pe jumtate vrt n
pantaloni. Prul lui cenuiu i nconjura tmplele cu uvie
dezordonate i n picioare avea ciorapi gri din ln.
- Nu m-ateptam s vii azi, Cathleen, i zise ei cu o voce
ciudat, n timp ce se apropia eapn i stnjenit de ea. M-ai
prins cnd trgeam un pui de somn.

364

JANET DAILEY

Cum nfiarea lui nu era aceea a unui om abia sculat din


somn, Cat i ignor;explicaia.
- ncepusem s m ngrijorez, recunoscu ea. M gndeam
c i s-a ntmplat ceva.
Apoi ddu cu ochii de bandajul alb care nconjura mijlocul lui
pe sub cmaa descheiat.
- Eti rnit! strig ea pe un ton de ascuit acuzare.
- Nu trebuie s-i faci griji, zise el, cu un gest nepstor din
umeri. M-a lovit un cal i a trebuit s m bandajez un pic.
- Mai bine d-mi voie s vd despre ce e vorba, i zise ea pe un
ton insistent i duse mna la cmaa lui pentru a dezveli rana.
- Nu! se mpotrivi el pe neateptate, silind-o s-i retrag mna.
Ochii i fulgerau.
- Ti-am spus c nu e dect o vntaie. Las-m n pace!
- Uite ce-i, Culley ORourke. Pot s m art tot att de
ncpnat ca i tine, l avertiz Cat.
- Dac ai venit n vizit, foarte bine, rmi n vizit. Dar dac
te afli aici ca s-i bagi nasul n chestiuni care nu te privesc,
atunci poi s pleci.
Cat se crisp, ca plmuit. Unchiul ei nu-i vorbise niciodat
aa pn atunci.
- E clar c nu sunt dorit aici. Nimic nu mai merge cum trebuie!
Cat se ntoarse i pomi spre u; fusese jignit n mndria
i-n sentimentele ei.
- Cathleen, mi pare ru. Eu...
Ultima fraz se pierdu ns ntr-un geamt nsoit de
scritul scaunului de care se apucase Culley pentru a-i
menine echilibrul. Alarmat, Cat se ntoarse brusc spre unchiul
ei a crui fa devenise ca de cear; se repezi spre el.
- Eti de-a dreptul incontient! Nu neleg de ce pretinzi c n-ai
nimic, l acuz ea agitat, ajutndu-l s se aeze pe un scaun.
Cnd vru iar s-i ndeprteze cmaa, mna lui se nl
moale, ncercnd s-o mpiedice. Dar fata apucase s vad pata
stacojie care ncepuse s se leasc pe bandajul alb.
- Sngerezi! se sperie ea privindu-l cu un amestec de
suspiciune i mirare. Spuneai c ai doar o vntaie.
- E doar o zgrietur, insist el pe msur ce durerea care l
cuprinsese cu cteva minute mai devreme ncepea s scad.
N-am nimic, i spun.

ULTIMUL CALDER

365

- Nu cred nimic din ce spui, zise Cat i ncepu s desfac ban


dajul pe care unchiul ei i-l nnodase cu nendemnare pe piept.
ncerc s fac lucrul acesta ct putu mai delicat, dar, n
mod vizibil, gesturile ei i produceau lui Culley o durere
insuportabil. Dunga purpurie de carne sfiat o fcu s simt
o ghiar n stomac. i ddu silina s-i pstreze cumptul.
- Unchiule Culley, trebuie s te vad un doctor.
Cunotinele ei de prim ajutor erau limitate i nu includeau
cazuri att de grave.
- Nu!
Omul scutur din cap cu hotrre.
- Pune nite dezinfectant i schimb bandajul, dac vrei.
- Unchiule Culley, te rog, se mpotrivi Cat. tiu c nu-i plac
doctorii, dar aici ai mai mult dect o zgrietur. Las-m s
anun doctorul i s-l aduc ncoace. Te pate o cangren sau
cine tie ce complicaie.
- Nu! Nu merg la doctor i nu-l pot lsa s m vad! Culley o
apuc strns de mn, aproape pe punctul de a-i frnge degetele:
Cathleen, trebuie s-mi promii c n-ai s spui nimnui despre asta.
- De ce?
El i scutur din nou capul fll semn de negaie.
- Nu m ntreba, vreau doar s-mi promii, o rug el.
Ea cercet mirat privirea rugtoare a omului, apel rana
sngernd de pe pieptul lui i cltin ncet din cap.
- Nu-i pot promite aa ceva. O durea c trebuia s-l refuze.
Nu vreau s i se ntmple vreun ru. Trebuie s chem doctorul.
Se ridic de lng el cu intentia de-a pleca la ferm dup ajutor.
-N u !
Culley o strig din urm.
- Nu nelegi, Cathleen. Doctorul va trebui s-i raporteze
asta erifului.
- erifului?
Cat ezit, apoi se opri la doi pai de el.
- De ce?
Urm o pauz lung, n care Culley pru s se frmnte ntre
dorina de a pstra tcerea i necesitatea de a-i explica ati^dinea.
- Fiindc... e o ran de glonte.
Ochii ei licrir nencreztori.
- Ce? Rspunsul lui o luase complet pe neateptate. D a r. .. de
ce ar dori cineva s te mpute? i de ce nu trebuie s afle eriful?

366

JANET DAILEY

- Crede-m, asta i cer!


Culley se agita, nemulumit de ntrebrile ei.
- Nu vreau s te amestec i pe tine n problema asta.
Ea reveni lng scaunul lui i se aez pe vine alturi de el.
- Dac nu-mi spuj ce se ntmpl, am s-i anun chiar eu pe
doctor i pe erif, l amenin ea, fiindc i se prea c situaia
devine tot mai lipsit de sens. Culley vorbea i se comporta ca
un nebun.
- Nu vreau s te prsesc, Cat.
Ochii lui se umplur de lacrimi care nu preau izvorte din
durerea fizic.
- Dar dac afl eriful, o s m aresteze... i n-am s te mai
vd niciodat.
- Dar de ce s te aresteze? insist ea.
- Fiindc... tiu... tiu cine a ucis-o pe mama ta.
O clip afirmaia pru s pluteasc grea n linitea ncperii,
n vreme ce Cat l fixa ncremenit pe unchiul ei.
- Cum?
Vocea ei sun slab - o oapt abia auzit. Acum era
aproape convins c pe unchiutei l ncerca o criz de nebunie.
- Mama a murit ntr-un accident de avion. Cauzat de o fisur
intervenit la conducta de ulei.
Culley cltin iar din cap.
- Dar conducta nu s-a rupt de la sine. A fost ajutat s se
rup. Cineva a tiat-o parial...
-C u m ... cum de tii aa ceva? Cat era sceptic, totui
unchiul ei prea att de convins...
- Deoarece,..
O umbr de nelinite i fcu loc pe chipul lui.
- i aminteti.de noaptea aceea cnd te-ai ntlnit cu tnrul
Taylor n hangar i vi s-a prut c auzii ceva?
-D a .
Cat plec ncet fruntea.
- T u erai?
- Nu. Era el. L-am vzut bjbind cu o scul la motor Dup
ce tu i Tay'or ai plecat s-a strecurat afar i eu am rrers s
verific ce fcuse. N-a'm descoperit n;mic, totui...
- Vrei s spui... ai tiut c eia ceva n neregul cu avionul?
Ai tiut i n-ai spus la nimeni?

ULTIMUL CALDER

367

Cat se holb la el i se ddu un pas napoi cnd nelese c


accidentul care provocase moartea mamei ei i rnirea grav a
tatlui ei ar fi putut fi evitat.
- N-am fost sigur... n-am tiut dac a avut timp s fac ceva
nainte de-a fi descoperit, rspunse el cu voce chinuit de
remucri. Nu nelegi, Cathleen? Asta e pedeaps mea. Am
bnuit c era ceva n neregul cu avionul, dar n-am spus
nimnui. i... ea a murit. Nu taic-tu. Ea a murit.
- Cum ai putut?!
Fata ncepu s plng n hohote i pumnii ei mici l lovir
peste coapse cu toat violena unei dureri ndelung nbuite i
care gsea n sfrit calea de eliberare. Culley plnse mpreun
cu ea, vrsnd tot attea lacrimi, n tcere. Cnd ea rmase
epuizat, suspinnd cu tmpla lipit de genunchiul lui, mna lui
i mngie ncet prul lucios.
- Te rog, nu m ur, Cathleen, opti el rguit.
- De ce? De qe n-ai spus nimnui? ntreb ea cu glas pierdut.
- Cine m-ar fi crezut? rspunse el trist. Poate c el fusese
ndeajuns de iste s-o taie n aa fel nct s nu se vad. Poate
c nu s-ar fi descoperit nijnic, nici dac spuneam. i chiar dac
descopereau ceva, m-ar fi crezut pe cuvnt c-a fost el? Ar fi
nceput s m ntrebe ce cutam acolo... s m acuze c-am
fcut-o chiar eu.
Urm o lung tcere.
- Multe lucruri s-au ntmplat nainte s te nati tu; nu e un
secret pentru nimeni c din partea mea e totuna dac taic-tli
triete sau moare. Oamenii de pe-aici au inere de minte. i
amintesc de btrnul Culley nebunul i-ar fi zis imediat c eu
am fcut-o.
- Cine a fcut-o, Culley?
Fata nl spre el o fa brzdat de lacrimi.
- Stricklin a fost n hangar n noaptea aceea, probabil la
ordinele lui Dyson.
- Nu! Cat l privi nencreztoare.
- Vezi? Nici chiar tu nu m crezi.
Tristeea din ochii lui coninea o und de ironie. Cat ncepu
cu ncetul s neleag dilema unchiului ei. Cine ar fi crezut o
asemenea poveste - mai cu seam din partea unui om care i
petrecuse atia ani internat ntr-un sanatoriu de boli mintale?

368

JANET DAILEY

Percepu deodat frustrarea care l inea izolat de ceilali i


dezolarea din sufletul lui. Totui, mai rmnea o ntrebare:
- Dar de ce ar fi fcut-o?
- Cajder avea un lucru care le trebuia lor i nu accepta s
cedeze, aa c au scpat de el. Maggie a fost o victim ntm
pltoare. Era varianta la care ajunsese el, dup o ndelungat
chibzuin. Chiar i aa, ns, dorina lui de rzbunare rmnea
la fel de aprins - faptul c moartea surorii lui nu fusese
prevzut nu micora cu nimic vina ucigailor.
Cnd ncerc s-i modifice poziia pe scaun, durerea l fcu
s nchid ochii i i alung culoarea din obraji. Culley i aps
bandajul pe ran.
- Las-m s-i schimb feele.
Cat i terse lacrimile i se ridic s ia trusa medical de pe
raftul dulapului.
- Cum s-a ntmplat? tii cine te-a mpucat?
n timp ce fata i cura rana cu dezinfectant, Culley
rspunse ntrebrilor ei, printre gemete nbuite.
- U n om de paz... la mina lui Dyson. Mergeam noaptea
acolo... tiam conductele de ulei... la echipamentul lor. Uneori,
turnam zahr n rezervoarele de benzin dac... n-aveam
timp... pentru altceva. M gndeam... s-i sperii i s-i fac s
se dea de gol. l-am speriat, ce-i drept. Locul la miun de
paznici... ca o pucrie. i nc n-am putut dovedi nimic.
Cat fix noul bandaj cu dou fii de adeziv.
- Mi-am dat toat silina...
ndoiala se ghicea ns n ochii ei.
- Dar rana arat urt, unchiule Culley.
- S n-aud de doctor! repet el.
- Am s discut cu Ty, s-i explic tot ce mi-ai spus i...
- N-o s te cread.
Culley scutur trist din cap, respingnd ncrederea pe care
ea i-o acorda fratelui ei.
- E nsurat cu fata lui Dyson. N-o s cread nimic, n lips
de dovezi.
- Dar ce putem face? Nu-i putem lsa s scape nepedepsii.
- N-are s scape, o asigur Culley. Am s gsesc eu o cale.
Le-am dat deja de gndit cu aciunile mele - acum sunt
contieni c cineva tie ceva. Trebuie s-i inem n ah n
continuare. Foreaz la limit nervii unui om i pn la urm o

ULUMUL CALDER

369

s cedeze. La ora asta probabil c sunt toi n alert i fac tot


soiul de presupuneri despre motivul sabotajului. De aceea,
vreau s-mi promii c nu vei spune nimnui ce i-am povestit nici fratelui i tatlui tu, nici flcului Taylor... nimnui, insist
el. Nu putem risca s se afle ceva.
- Dar...
Cat dori s protesteze, dar nu gsi nici un argument
mpotriva deciziei lui. Cine ar fi crezut o asemenea poveste n
lipsa oricrei dovezi? Chiar ei i venea greu s o accepte, dar
era convins c unchiul ei vorbea din convingere.
- mi dai cuvntul tu?
Privirea lui sincer cut n strfundul ochilor ei.
- Da, ncuviin Cat, dup o scurt ezitare.
i muc buzele, ntrebndu-se cum ar fi putut ngriji mai
bine rana lui Culley.
- Am s-i pregtesc ceva de mncare, zise ea. Pe urm am
s m ntorc la ferm, s vd dac pot gsi vreun medicament
n cabinetul veterinarului. M ntorc mai trziu n seara asta.
- Mai bine nu. Dac te vede cineva, o s-i pun ntrebri i
o s intre la idei, o avertiz el.
-T re bu ie s fac ceva, zise ea exasperat de refuzurile lui.
Dac te infectezi? Se opri, nedorind s mearg mai departe cu
supoziiile.
- V o i avea grij. N-o s m vad nimeni, i promit. M
pricep s m furiez la fel de bine ca i tine.
ncerc s strecoare o not mai glumea n conversaia lor.
- Uii de cte ori m-am strecurat din cas ca s m ntlnesc
cu Repp, fr s observe nimeni.
Cnd reveni la Homestead, situaia lu din nou turnura unei
teribile farse. De dou ori dup cin fu pe punctul de a-l chema
pe Ty deoparte, pentru a-i povesti ntreaga ntmplare ca pe o
absurditate demn de rs. Dar dorina de a-l proteja pe unchiul
ei se dovedi mai puternic. Oricare ar fi fost motivele lui, Culley
se gsea n situaia de-a fi arestat pentru ceea ce fcuse; poate
chiar internat din nou n ospiciu. El avusese ncredere n ea,
nu-l putea trda astfel.
Cu mintea frmntat de ndoieli i suspiciuni, Cat evit ct
putu compania lui Dyson sau a lui Stricklin, de team s nu le
dea de gndit. Din fericire, erau atia oaspei n cas, nct
nimeni nu pru s observe absena ei, atunci cnd fajta se

370

JANET DAILEY

ridic de la mas i, lund cheia din biroul lui Ty, prsi


Homestead pentru a se aproviziona cu medicamente din
cabinetul veterinarului..
Existau dou modaliti de transport - un vehicol de la
ferm sau un cal. Dac ar fi folosit o camionet, exista
pericolul de-a strni ntrebri privind motivul plecrii ei la o or
att de naintat. Dreptul ei de-a face tot ce-i poftea inima, ca
membr a clanului Calder, era mai degrab fictiv. La
aisprezece ani, nc se confrunta cu o mulime de restricii,
iar n lipsa unor motivaii suficiente, s-ar fi putut s ntmpine
un refuz. Cat n-avea chef s inventeze mai multe minciuni
pentru a-i ascunde scopurile. La ora aceea, ns, o plimbare
clare n-ar fi mirat pe nimeni - dei n felul acesta cltoria
avea s dureze mai mult.
Era trecut de miezul nopii cnd se napoie la Homestead,
ntunericul o silise s ntrzie. Merse direct n grajd i scoase
aua de pe cal.
Cteva lumini la ferestrele de la etaj artau c ocupanii
casei abia se retrseser la culcare. Musafirii se culcau de
obicei trziu, aa c fata nu se mir s descopere c nimeni nu
dormea la acea or. Se strecur n cas i travers holul
ntunecat ndreptndu-se spre scara luminat. n ciuda
eforturilor ei de-a se mica n linite, treptele scriau cnd i
cnd sub greutatea trupului ei.
Ajuns pe palier, fata porni ncet de-a lungul balustradei,
unde duumeaua era mai puin uzat i nu scria la orice pas.
Ua camerei pe lng care tocmai trecea se deschise i Cat se
ntoarse brusc, cu o tresrire vinovat. Inima i sri n gtlej n
clipa cnd se trezi c privete n ochii opaci ai lui Stricklin.
Cteva secunde, Cat se opri n loc, copleit de panic.
Ora trzie a acelei ntlniri i faptul c toi ceilali musafiri se
retrseser n dormitoarele lor, o fcu s ntrevad deodat
probabilitatea ipotezei lui Culley. Omul acesta i apruse
dintotdeauna ca un personaj extrem de ciudat; acum vechea
impresie cpt o latur aproape nfiortoare.
M-ai speriat, se for s zmbeasc, rostind un adevr.
Credeam c m-au prins:
Cat l privi cu un surs sugestiv, spernd c omul se va
lsa nelat de implicaia pe care ncercase s-o dea vorbelor

ULTIMUL CALDER

371

ei, anume c se ntorcea de la una din ntlnirile secrete cu


Repp.
Colurile gurii lui se curbar n sus, dar Cat nu era prea
sigur c era vorba de un zmbet.
- M duceam jos s vd dac pot gsi o carte s citesc.
Stricklin vorbea la fel de ncet ca ea, evitnd s comenteze
explicaia ei vag.
Cat se temu s prelungeasc discuia, de team c
suspiciunile pe care i le inoculase Culley ar putea-o face s se
comporte anormal. Nu dorea ns nici s dispar din faa lui ca
un iepure speriat.
Un mic zgomot venit dintr-un din camere i oferi scuza
necesar. Se uit n direcia zgomotului i opti repede:
- Noapte bun.
Apoi se strecur repede de-a lungul palierului spre
dormitorul ei. Odat ajuns acolo, Cat se lipi cu spatele de ua
nchis i aproape c izbucni ntr-un hohot isteric de rs, fericit
c scpase cu bine.
Stricklin cobor ncet treptele; mintea lui analiza mecanic
fiecare detaliu pe care l nregistrase n decursul acestei ntlniri
fugitive - prul de cal de pe pantalonii ei prfuii, timpul
ndelungat pe care Cathleen i-l petrecuse n afara casei, teama
din ochii ei. Festele vindicative de la min erau exact genul de
chestii la care visa de obicei un adblescent. Singur n cabinetul
de lucru, Stricklin form numrul de telefon de la min. eful
grupului de paz rspunse imediat.
- Stricklin la telefon. A fost linite n seara asta? ntreb el.
-A bsolut, l asigur paznicul. Locul e luminat ca ziua.
Nimeni nu se poate apropia la treizeci de picioare ncoace, fr
s-l vedem.
- Bine.
Dup ce puse receptorul napoi n furc, Stricklin rmase
pe gnduri n fotoliul su, curndu-i unghiile. Spera c
Dyson avusese dreptate. n jocul lor defensiv reuiser s
blocheze pentru moment strategia iniial a inamicului, acum
ateptau urmtoarea micare, contieni c avea s revin; lui
Stricklin i lipsea ns capacitatea partenerului su de-a
anticipa unde i cnd anume.

28

La nceput, se vzu doar o pat vnt pe cer i se auzi


bubuitul domol al tunetului n deprtare. Apoi norii negri
venir s ntunece soarele cu acea violen tipic furtunilor
de cmpie. Aerul fierbinte se rci brusc, ndulcit de mirosul
ploii. Vntul muri i o linite absolut se aternu peste
pajite.
ntunericul se ls rapid i aerul fu spintecat brusc de fulgere
ntretiate, limbi alb-albstrii dansnd o adevrat hor a morii
deasupra pmntului.
Fulgerele i tunetele se dezlnuir n ir, zguduind colinele,
iar ploaia se porni s curg n torente. Natura se desfura n
toat violena ei dramatic i nfricotoare. Dup cincisprezece
minute, totul ncet.
La treizeci de mile deprtare de sediul Triple C, atmosfera
nu nregistrase dect un abur de ploaie.
n picioare, sub adpostul pentru nutre, Ty privea dezastrul
pe care-l lsase n urm furtuna. ntr-un col, zceau nghesuite
cadavrele a zece juncani; fulgerele i tunetele strniser panic
ntre vite, care se clcaser practic n picioare, rsturnnd n
nvlmeala lor o bucat de gard. n goana lor, animalele se
npustiser peste maina sofisticat de hrnire, trntind;o la
pmnt; micul transportor de grune fusese de asemenea lovit
i ploaia care n mod vizibil ptrunsese n instalaie l fcea
inutilizabil pe viitor.
Costurile acestor stricciuni se anunau ridicate, nici unul
din utilaje nefiind asigurat. Teoria fusese ntotdeauna c
Triple C era ndeajuns de mare pentru a absorbi orice pierdere,
n ultima vreme, ns, se apelase prea des la acesterezerve.
Nu mai exista nimic care s amortizeze aceast nou
lovitur.

ULTIMUL CALDER

373

- Nu tiu ce s spun, Ty, zise sumbru Arch Goodman


cnd Ty l convoc pentru a discuta problema. Am s te
anun cte grune am putut salva. Cu preurile din ziua de
azi, dac ar fi s mai cumprm grune, nu ne-am mai
scoate banii din vnzarea de vite. O s sfrim prin a ne
ncurca i mai mult.
- V a trebui s ngrm grosul cirezii cu iarb i s le
trecem pe grune doar cu cteva sptmni nainte de
vnzare.
Prea unica alternativ viabil, dei n felul acesta vitele
n-aveau s fie vndute la preul maxim.
Circumstanele l mpingeau tot mai mult spre o alt decizie.
- A i s iei mai puin pe ele n cazul sta, l avertiz Arch
rostind cu voce tare ceea ce Ty cunotea deja.
- Crezi c nu tiu? rspunse acesta enervat.
Goodman se crisp uor la tonul aspru al lui Ty.
- Se pare c-au reuit s gseasc restul de vite, zise el
rece, artnd spre cei trei clrei care mnau un grup restrns
de animale nspre adposturi.
- M duc s le deschid.poarta.
Cu buzele strnse Ty se mulumi s ncline din cap i masc
tcerea aprinzndu-i o igar, n timp ce omul se deprta.
Scutur bul de chibrit i l ls s cad pe pmntul mbibat
de ap. Un camion intr n curte i oamenii se apucar s
ncarce cadavrele vitelor. Ty i ls s-i fac treaba i se
apropie de gard pentru a urmri operaiunea celorlali cowboy
sosii cu grupul de vite rtcite. Una din acestea chiopta.
Celelalte slbiser probabil cu cteva livre n urma alergturii.
Cteva livre valoroase! Ty sri de partea cealalt a gardului i
rmase s priveasc, instalat pe prima banc. Fr vreun efort
contient o descoperi pe Jessy printre cei trei clrei. Dup ce
poarta se nchise n urma ultimului juncan, Ty se opri n
ateptare. Se prea c n ultima vreme i era dat s ia numai
decizii neplcute.
Jessy ier din rndul clreilor, se apropie de gard i
desclec. Prul lung, de culoarea caramelei, l avea adunat
ntr-un coc sub plrie, ceea ce i scotea n eviden conturul
ginga al gtului. Jessy l privi cu ochii ei limpezi, apoi i art
c-un gest scurt adposturile.

374

JANET DAILEY

- A fost o furtun stranic!


- Mda, ncuviin el.
Privind-o i ascultnd vorbele acelea convenionale, Ty
ncerc senzaia c ntre ei doi puine lucruri se cereau rostite.
Trebuia totui s spun ceva, pentru a pecetlui ncheierea.
- O problem n plus, nu-i aa? zise Jessy, privind din nou
distrugerile cauzate de furtun.
- Aa e.
Ty se cznea s gseasc un mod delicat prin care s-i
aduc la cunotin lui Jessy decizia lui.
- n ultimul timp au existat nemulumiri printre biei. Unii nu
sunt tocmai bucuroi de schimbrile survenite.
Jessy se ag cu minile nmnuate pe marginea gardului
i se legn uor ntr-o parte i-ntr-alta, ntr-un joc degajat.
- Se plng c trebuie s-i petreac mai mult timp cu
musafirii dect ngrijind de vite.
- Au noroc c nc mai au de lucrat, veni rspunsul iritat al
lui Ty. Abia mai reuesc s acopr cheltuielile de salarizare
pentru toi angajaii, la ora actual. S-au plns cumva de
condiiile de munc?
- Nu. N-am auzit dect nite discuii. M-am gndit s-i spun,
n caz c nu i s-a adresat nimeni pn acum, rspunse Jessy
nlnd cu nepsare dintr-un umr. i, ntr-adevr, Ty reacion
cu neplcere aflnd c existau reprouri n rndul angajailor si
fr ca el s-o tie.
- Nu prea mi st n putere s schimb situaia.
Jessy l privi printre pleoape. Simi instinctiv c brbatul
pierduse contactul cu anumite lucruri de baz, ceea ce nu era
de mirare, cu presiunile i responsabilitile din ultima vreme,
la care se aduga i fluxul constant de musafiri de la
Homestead.
Jessy ncercase s-i justifice absena lui din ultimele
sptmni punnd-o pe seama acestor motive. Acum ns,
privindu-l, ghici c dincolo de bariera invizibil pe care Ty o
interpunea ntre ei doi, existau i alte explicaii.
- m i nchipui c nu, spuse ea.
-Je ssy...
Ceva din vocea lui i nghe inima; Jessy i adun forele
pentru a asculta urmarea.

ULTIMUL CALDER

375

- ntre noi a fost un lucru minunat. Ty folosea timpul trecut.


-A a e, a fost. Se ntoarse i-l privi direct. Iar eu nu regret
nimic.
Ty avea anumite regrete, dar i se prea inutil s le
rosteasc.
- N-am intenionat nici un moment s te rnesc, spuse el.
tiu c-am fcut-o.
- Nu conteaz. Jessy cltin ncet capul, cu o umbr de
zmbet trist n colul gurii. Am tiut dintotdeauna c ea e pe
primul loc.
Lacrimi amare o ardeau n strfundul ochilor. Se uit
departe, spre orizont, n timp ce se strduia s se controleze.
- Cred c ar fi mai bine s-mi fac lichidarea la sfritul lunii.
Mi-ai spus odat c pot s plec sau s rmn, dup cum mi-e
voia. Acum e rndul meu s i spun acelai lucru.
Ty nu dorea n ruptul capului s-o tie n alt parte dect
acolo, unde o putea vedea mereu i unde era sub protecia lui,
dar n-avea dreptul s-i cear asta.
- Mulumesc, Ty. O ustura gtul, dar mnia i impunea s-i
pstreze calmul. E mai bine s m ntorc la lucru, nainte de a
se spune c trndvesc pe cheltuiala efului.
rclec iar, inndu-i fruntea sus.
Era unicul mod prin care putea s-i mascheze tremurul
brbiei. O durea s respire; o durea s triasc. Cu muli ani n
urm, mama ei o nvase c nici o femeie nu-i putea nfrnge
propria singurtate. Era o lupt necontenit, mai cu seam n
acele inuturi pustii.
Privind-o cum se deprta, Ty se gndi c nu cunoscuse n
viaa lui o femeie mai sincer. Jessy nu-l obligase niciodat la
nimic, nu-i ceruse s fac promisiuni i nici nu-l acuzase n
vreun fel. Fusese onest cu el, aa cum era cu propriile ei
sentimente. Ty se simi ntructva njosit. Dar frumuseea
nfocat a Tarei l atepta, acel gen de frumusee n jurul creia
de'obicei brbaii i es visurile.
Parcursese jumtate din drum, cnd ddu cu ochii de
Cathleen, ud leoarc i clrind la mic distan naintea
camionetei lui.
Ty i apropie maina de ea i ncetini.
- Te-a prins furtuna? Zmbi la vederea hainelor ei muiate de
ploaie.

376

JANET DAILEY

- Cum de-ai ghicit? fcu ea sarcastic, ud i amrt.


- Leag-i calul n spate i vino n cabin, o invit el.
Cat nu atept s i se repete de dou ori; desclec i leg
frul calului de bara de protecie, apoi se cr n cabin.
- i-e frig? o ntreb Ty.
- Nu. Doar c sunt ud.
Totul prea s se lipeasc de ea n timp ce ncerca s-i
gseasc o poziie confortabil pe banchet.
-Traversam fia aia de teren deschis dintre poarta lui Culley
i ru cnd s-a pornit prpdul. Am ncercat s m adpostesc
sub copaci, dar ploaia m-a fcut leoarc nainte s ajung acolo.
- Ai fost din nou la Culley?
Ty conducea ncet, uitndu-se din cnd n cnd n oglinda
retrovizoare, pentru a se asigura c totul era n regul cu
animalul legat de camionet.
- Sptmna asta l-ai vizitat aproape n fiecare zi.
Ea i muc buzele cu nervozitate. Nimeni nu fcuse vreun
comentariu pn atunci. i i nchipuise c ieirile ei trecuser
neobservate.
- Culley... nu s-a simit prea bine.
- De ce nu mi-ai spus? se ncrunt Ty.
- N-a fost nimic grav, doar o grip uoar, zise ea repede.
Astzi era deja pe picioare. Cred c i-a fcut plcere s-i port
de grij, de aceea i-a trebuit atta s se nsntoeasc.
- Mai mult ca sigur, ncuviin fratele ei, zmbind vag, n
timp ce-i muta gndurile spre probleme mai serioase.
*
Punnd napoi receptorul, Dyson l convoc pe Stricklin n
biroul su. Pregtise deja buturile i plas un pahar n mna
partenerului lui imediat ce acesta i fcu apariia.
- Ce-i asta? ntreb Stricklin uitndu-se cu privirea lui
inexpresiv la pahar.
- Ai auzit vorba aia veche dup care vetile proaste circul
cu o vitez de trei ori mai mare dect celelalte? Ei bine, e
valabil i pentru vetile bune, declar Dyson, ciocnind paharul
cu el. n primul rnd au trecut aproape dou sptmni de
cnd n-am mai avut nici o problem pe antier. n al doilea
rnd, am primit aprobarea pentru exploatarea minier de pe

ULTIMUL CALDER

377

parcela lui Calder. i - n al treilea rnd - Dyson fcu o pauz


pentru efect:
-Adineauri am vorbit cu Ty la telefon.- S-a gndit la
propunerea mea i zice c vrea s vin ncoace ca s discutm
mai detaliat.
- A spus el asta?
Stricklin era mai "puin grbit dect Dyson s srbtoreasc
evenimentul.
- Am fcut un trg.
nl paharul spre Stricklin, apoi sorbi i afi un zmbet larg.
- i acum o sptmn erai att de ngrijorat! l cert el pe
acesta. Erai att de convins c Ty are motive de reinere. i-am
spus c n-avea de ce s fie suspicios. Avem un regat de crbune i
ap suficient, acum c el i-a unit forele cu ale noastre.
- Poate mai exist un motiv pentru care vrea ne atrag n
Montana. Poate doar se folosete de acest prilej, suger
Stricklin, evalund cu grij, mental, fiecare posibilitate.
- Nu. Dyson scutur capul artnd c nu se ndoia de
adevrul spuselor sale. E de acord cu afacerea. Acum, Chase
ieind din joc, totul se ntmpl dup cum m ateptasem.
- Da. Stricklin sorbi absent din paharul su i fcu o pauz;
apoi sorbi iar, cu o min ntructva mai ncreztoare.
- Am s refac programul pentru sptmna aceasta, ca s
putem pleca n Montana mine diminea.
*

Cat se uit n urma limuzinei care ieea pe poarta nalt de


la Homestead, avndu-l la volan pe fratele ei i pe banchete pe
E.J. Dyson i pe partenerul acestuia, Stricklin. Cei trei fuseser
practic nedesprii, din clipa cnd avionul particular al lui Dyson
aterizase la Triple C., n ziua anterioar. Fetei i venea tot mai
dificil s cread c aceti doi parteneri ar fi putut pune la cale o
fapt att de mrav ca aceea descris de unchiul ei. l
cunotea pe Dyson de cnd era mic, la fel i pe Stricklin; chiar
nainte ca Ty s se cstoreasc cu Tara, Dyson fusese
prietenul familiei. E adevrat c tatl ei se opusese ferm
exploatrilor de suprafa, dar respectul rmsese reciproc. Nici
una din suspiciunile unchiului ei nu prea plauzibil. Cat tia ct
de mult o iubise Culley pe mama ei - aproape c-o venerase. De

378

JANET DAILEY

aceea, era convins c bietul om ncerca acum s gseasc un


vinovat pentru moartea lui Maggie, acesta fiind singurul mijloc
prin care se putea mpca cu ideea.
- Cat, ce se ntmpl cu tine? Vocea enervat a lui Repp o
smulse din gnduri.
Se ntoarse pe jumtate spre el i-i spuse cu glas confuz:
- Scuz-m. M gndeam...
Ochii lui negri se strduiau s ptrund n miezul gndurilor
ei pentru a afla sursa acelei preocupri. Cat ar fi dorit s-i
povesteasc ngrozitorul secret pe care i-l ncredinase Culley,
dar se temea c nu va fi crezut. Privirea ei ngndurat l
nemulumea pe Repp. Cu o sptmn n urm, Cat l
asigurase c gelozia lui era complet nentemeiata, totui acum
ceva prea s-o frmnte, iar lui refuza s-i spun ce anume.
- La ce te gndeti? o provoc Repp. La tatl tu? Mi-ai
spus c ultima oar cnd l-ai vzut se simea mult mai bine.
-A a e. Spunea c simte o amoreal n picioare, dar
doctorul l ncurajase explicndu-i c acesta era un semn c-i
recpta simurile.
Mai avea nc de suportat multe operaii i terapii. Refacerea
complet era nc un aspect la care abia ndrznea s viseze.
Dei ar fi dorit s-i povesteasc tatlui ei cteva din lucrurile
care o frmntau, n-avusese nc ocazia, fiindc de fiecare dat
cnd mergeau n vizit, Ty era acela care capta ntreaga
conversaie cu amnunte despre problemele fermei.
- Atunci ce te preocup?
- Nimic, i-am spus.
Cat ncerc s rd voind s-i alunge senzaia suprtoare
pe care i-o produceau ntrebrile lui; se uit peste umrul lui
Repp la camioneta oprit la civa metri distan. Cowboy-ul de
la volan ambala nerbdtor motorul.
- Mai bine du-te. Te anun despre petrecere smbt seara.
- Aa s faci, rspunse scurt Repp.
l irita refuzul ei nfcpnat de-a admite c era ceva n
neregul, cnd el vedea foarte bine adevrul. Se duse la
camionet i i lu locul alturi de ofer, fr s-i mai arunce
vreo privire lui Cat; fata se uita fr int n direcia pistei de
aterizare. Poate era nc tulburat de moartea mamei ei,
ncerc el s-i imagineze sursa toanelor lui Cathleen.

ULTIMUL CALDER

379

Cat nu ieise cu intenia de-a merge la aeroportul privat, dar


cnd zri hangarul, porni ctre el, atras de memoria acelei nopi
fatidice. Soarele de amiaz cocea pista neted de aterizare, crend
valuri ondulate de cldur deasupra acoperiului de tinichea.
Ajungnd n hangar, Cat se opri deodat, speriat de
sunetul metalic al unui obiect scpat de cineva pe podea.
- Cine-i acolo? ntreb ea.
Din spatele avionului cu dou motoare parcat lng perete
se ivi capul unui om. Era pilotul lui Dyson, aparent tot att de
surprins ca i ea.
- Bun, o salut el. Nu te-am auzit venind.
Cat se strecur pe sub aripa aparatului de zbor i veni lng el.
- Ce facei aici? se interes ea curioas.
Omul era mbrcat ntr-o salopet ptat de ulei i avea la
picioare o cutie cu unelte mecanice.
-Verificam motorul.
Ochii lui albatri i talia supl l fceau s arate mai tnr
dect cei patruzeci i ceva de ani pe care i avea n realitate.
Meseria lui era s zboare, aa c i vzu n continuare de
treab, rspunznd doar cu jumtate de gur la ntrebrile fetei,
n vreme ce toat atenia sa era concentrat asupra motorului.
- Stricklin a avut impresia c nu suna prea bine ieri cnd am
zburat ncoace. A devenit extrem de nervos n materie de
siguran, vrea s fie verificat totul de cte dou-trei ori. Parc
n-a zbura i eu mpreun cu ei n psric asta.
- M ntrebam ceva. Poate m putei ajuta s aflu rspunsul.
Cat i muc ovielnic buzele, ncercnd s formuleze cu
pruden ntrebarea.
- Dup ce un avion s-a prbuit, se poate afla ce anume i-a
cauzat cderea?
- P i... de obicei se reconstituie aparatura din fragmentele
rmase. Un mecanic bun i poate da seama ce anume s-a
distrus la impact i care au fost defeciunile anterioare prbuirii
avionului, presupunnd c motivul e de natur mecanic.
Fcu o pauz pentru a-i terge minile cu o crp; apoi
nchise capacul de deasupra motorului.
- Acum, n cazul accidentului pe care l-au suferit prinii ti
atunci cnd s-a rupt conducta, uleiul trebuie s se fi mprtiat
peste tot.
- Dar... s-ar putea determina cauzele care au produs fisura?

380

JANET DAILEY

Pilotul nl din sprncene la aceast ntrebare. Se gndi


cteva secunde, apoi ridic din umeri ntr-un gest imparial.
- mi nchipui c da. ns nu vd ce s-ar rezolva cu aceasta,
n afar de faptul c ar vrea s evidenieze vreo defeciune de
fabricaie sau ceva de genul acesta.
-V re i s spunei c, odat descoperit cauza accidentului,
nu se merge mai departe cu investigaiile... dect dac exist
motive s se cread c e ceva necurat la mijloc?
Mici cute de ngrijorare aprur pe fruntea fetei.
- Rezultatul se stabilete pe baza unui set de informaii. Se
cerceteaz resturile aparatului, declaraiile martorilor oculari i,
n azul acesta, declaraia tatlui tu, care pilota avionul i
putea constata o brusc scdere a presiunii uleiului.
Omul se foi ncurcat.
- Ceea ce s-a ntmplat rmne acum de domeniul
trecutului. Concluziile au fost trase i cazul s-a nchis. Avioanele
particulare cad tot timpul. Nu e ca-n situaia cnd se prbuete
un avion de pasageri; acolo, fiind vorba de mai multe viei, de
obicei se deschide o anchet.
-neleg, murmur Cat gnditoare, apoi se for s
zmbeasc. Avei dreptate, desigur.
- Ascult, eu... Pilotul era derutat de ntrebrile ei referitoare
la accident; se temea ca rspunsurile lui nu reuiser s-o
asigure c investigaia se desfurase cu suficient seriozitate.
- Nu, nu-i nimic, l ntrerupse ea. neleg.
El ezit i cercet cu atenie chipul fetei; apoi se uit la
minile sale murdare.
-C re d c a face mai bine s m spl. Mi-a intrat ulei pe
sub unghii. Dureaz destul de mult ca s le cur.
O secund, Cat revzu cu ochii minii o imagine din seara
aceea: Stricklin aezat pe fotoliul din bibliotec, curndu-i
unghiile cu un briceag murdar! Aproape c uitase cu desvrire
ace'a ntmplare - comentariul pilotului avusese darul s i-o
aminteasc. Dei nu se putea spune c-a obinut o dovad, totui...
- La revedere, i spuse ea pilotului i prsi hangarul
ndreptndu-se iute spre Homestead.
n camera de zi nu se afla nimeni'; Tara i cu noua menajer
preau ocupate n alt parte. Cat se furi n cabinet i nchise
uile.

ULTIMUL CALDER

381

Era hotrt s afle o dat pentru totdeauna dac suspiciunile


unchiului ei privind cauza accidentului meritau luate n seam.
Trebui s formeze cteva numere pn s dea n sfrit de
persoana care se ocupase de cazul tatlui ei.
- D a , mi amintesc acel accident, o asigur omul. Am
terminat investigaia i am clasat cazul acum cteva luni. A fost
o defeciune mecanic, dac mi amintesc bine, o conduct de
ulei fisurat.
- Dar ce anume a cauzat-o?
Mna ei strngea cu nervozitate receptorul. Cat percepu
ezitarea omului de la cellalt capt al firului.
-V -a i putea da seama dac a umblat cineva la ea? - s
zicem dac a tiat-o parial...
- N u cred c... Vocea interlocutorului ei suna pregtit s
resping ideea.
- V rog! l ntrerupse Cat nainte ca acesta s-i termine
fraza. Trebuie s aflu ce s-a ntmplat.
- Suntei contient de ce sugerai?
- Da, spuse ea ferm. Sugerez c o persoan a cauzat n
mod deliberat prbuirea avionului.
*

- i mrturisesc Ty, c nimic nu m-ar bucura mai mult dect


dac am fi cu toii de acord asupra aceleiai zone de
exploatare, declar Dyson n vreme ce i luau locurile la mas
n ateptarea cinei.
Cred c am selectat cea mai potrivit poriune de parcel pe
care vom construi noua fabric de prelucrare a crbunelui.
Avem o surs suficient de ap la numai civa pai i, ceva
mai ncolo, un filon de crbune de cea mai bun calitate. n
primii ani, putem spa n cerc, n jurul fabricii, pentru ca
operaiunea s fie ct mai eficient i mai economic - i,
totodat, foarte profitabil.
- La ct timp de la debut crezi c afacerea va ncepe s
devin rentabil? se interes Tara, apoi i fcu un semn
servitoarei s umple paharele cu vinul alb din sticl.
i zmbi lui Ty... ochii ei negri strluceau de mndrie i
ncntare.
-T ocm ai aici e surpriza! Dyson se agita cuprins de verv.
Cu operaiunile existente din zona lui Stockman avem deja la

382

JANET DAILEY

dispoziie oamenii i mainile cu care s ncepem lucrul imediat


ce amenajm drumurile de acces ctre antier. Construcia fabricii
o s ne ia ceva timp, dar, pn atunci vom folosi ntreprinderea
existent. Banii vor ncepe s curg aproape imediat.
Cat ascultase aceste detalii doar n parte, fr a da impor
tan cuvintelor care se rosteau la mas. Mintea ei continua s
fie preocupat de conversaia telefonic din ziua aceea; pe de
alt parte, ncerca s-i ascund dezinteresul pentru a hu prea
prost crescut. ntinse mna dup ervet, l despturi i i-l
ntinse pe genunchi.
-n tru c t avocatul tu urmeaz s ne nfieze mine
contractul pentru semnare, zise Dyson nlnd paharul cu vin,
cred c nu e deloc prematur s ciocnim n onoarea noii noastre
relaii parteneriale, ce spui, Ty?
Cat tresri, devenind atent deodat. Surpriza o fcu s
scape furculia de salat care czu cu zgomot pe podea.
- M scuzai, bigui fata cnd ochii tuturor se fixar asupra
ei. Ca s-i nfrng stnjeneala se uit la Ty.
- Ce nseamn acest parteneriat?
- E.J. i cu mine ne lansm n afaceri cu crbune, rspunse
calm fratele ei.
Trsturile lui viguroase exprimau o decizie irevocabil. Ty
nl la rndul lui paharul ctre Dyson.
- Atept ziua asta din clipa cstoriei tale cu Tara.
Dyson arta nespus de satisfcut de propria lui realizare
i Cat l studie curioas, remarcnd n tcere nota de
premeditare pe care prea s-o conin afirmaia lui. Privirea
ei lunec spre Stricklin i cobor imediat cnd descoperi c
acesta o urmrea la rndul lui din dosul lentilelor groase ale
ochelarilor. Torturat de ndoieli i bnuieli neconfirmate, Cat
nu mai spuse nimic. Tot restul serii a fost nevoit s asculte
discuiile lor despre crbune, tonajul potenial care urma a fi
exploatat anual,. negocierile de vnzare cu diversele com
panii consumatoare, profiturile care aveau s rezulte. n tot
acest timp' Cat se simea furnicat de o nelinite crescnd
la gndul c fratele ei urma s fac afaceri cu aceti oameni,
care puteau fi responsabili de moartea mamei ei.
La terminarea cinei, Cat reui s-l interpeleze pe Ty nainte
ca acesta s-i Urmeze pe ceilali musafiri n camera de zi, unde
se servea cafeaua.

ULTIMUL CALDER

383

- Nu poi s faci asta, i zise ea pe un ton sczut, dar


insistent. Nu se poate s faci afaceri cu ei, Ty.
- Dar nelegerea s-a fcut, spuse el. Privirea lui prea
ncrncenat, dei i pstra cumptul.
-n c n-ai semnat contractul, i aminti ea. Nu e prea trziu
s te rzgndeti.
tia c trebuia s-i furnizeze i un motiv. Fr vreo dovad,
ns, nu ndrznea s-i aduc la cunotin bnuielile ei, mai
ales c unchiul Culley o avertizase c nu avea s fie crezut.
- tii prerea tatei despre exploatarea minier. Nu poi face
una ca asta.
- Din punct de vedere financiar, n-am de ales, rspunse el
printre dini. Eu conduc, Cathleen. Ai fost cu mine la spital
duminica trecut. L-ai auzit pe tata zicnd c de acum ncolo
puterea de decizie mi aparine. Am datoria s obin bani dup
cum cred de cuviin - i asta am s i fac. n afaceri nu e loc
pentru sentimentalisme, Cat, dei probabil c eti nc prea
tnr ca s nelegi asta.
- Nu-i numai asta, protest Cathleen. Dar dac i-a spune
c...
-T y ? Tara i fcu apariia n prag. Nu vii s serveti
cafeaua cu noi?
Se uit la trsturile ncordate ale lui Ty i la expresia
rugtoare de pe chipul surorii lui.
- Care-i problema, Cathleen?
Tara surse cu indulgen.
- Nu reueti s-l ndupleci pe Ty s prelungeasc pe
trecerea de smbt seara peste miezul nopii? Am s discut
cu el despre asta. ntre timp, intenionez s i-l rpesc. Tata
dorete s pun la punct o mulime de detalii mpreun cu el.
Scpase ansa, acum nu mai simea impulsul de a-i
povesti despre suspiciunile ei i ale lui Culley. Vznd-o pe
Tara, Cat nelese c fratele ei n-avea s accepte nici o
acuzaie mpotriva tatlui acesteia. i apoi, chiar ea nsi
avea destule ndoieli.

29

Nu se ddu nici o ntiinare, nimeni nu fcu vreun anun.


Dar de cum apru un inginer care s traseze graniele noii
osele, vestea se mprtie ca vntul n toate direciile pe
domeniul Triple C.
Camioneta frn brusc dinaintea reedinei Calderilor i
Jessy sri de la volan, urc treptele i intr fr s bat la u.
Furia era ntiprit pe fiecare muchi al feei ei prelungi i-i
clocotea n vene, n clipa cnd i se adtes primei persoane care
i iei n cale.
- Unde e Ty? Vreau s-l vd.
Tara o privi rece i-i zise cu dispre controlat.
- Nu cred c el vrea s te vad pe tine.
- Nu dau doi bani pe ce vrea el, iar tu ascunde-i ghearele rspunse Jessy, care n-avea timp pentru gelozii mrunte. Mi-am
naintat deja demisia i plec la sfritul lunii. Unde e? n
cabinet?
- E ocupat.
Tara ncerc s-i blocheze drumul ctre ua nchis a
cabinetului, dar Jessy trecu nepstoare pe lng ea, zicndu-i
peste umr:
- N-o s dureze mult.
Cearta lor atrsese deja atenia lui Ty. Acesta tocmai se
ridicase de la birou n clipa cnd Jessy ddu buzna nuntru;
fcnd civa pai spre mijlocul ncperii, femeia se opri cu
minile pe olduri, ntr-o atitudine provocatoare.
- A dori s tiu doar un lucru, zise ea cu glas aspru i sec,
ca i privirea ochilor ei cprui. E adevrat?
Urmar cteva momente de linite. Ty se uita nelmurit la
ea. Apoi brbatul pru s neleag i plecndu-i privirea se
ntoarse pe jumtate spre birou i culese un teanc de dosare.

ULTIMUL CALDER

385

- D a , e adevrat. Triple C i-a reorientat activitatea spre


exploatrile de crbune.
Tensiunea din birou deveni dens i apstoare.
- Nu mi-a venit s cred cnd am auzit, rosti ntr-un sfrit
Jessy. Credeam" c eti un Calder. Credeam c simi ceva
pentru pmntul sta.
Decizia lui strnis un val de nemulumire printre veterani.
Ty era agasat s constate c oamenii i reluaser vechiul
comportament rezervat fa de el, silindu-l s se simt ca un
strin, n vreme ce unicul lui interes era s salveze Triple C.
Suprarea lui se revrs deodat mpotriva lui Jessy.
- Mai doreti ceva?
- Da, vreau s m urmezi n main. Vreau s-i art ceva,
zise ea fr s se lase intimidat.
- Acum sunt ocupat.
Ty nu dorea s-i dispute cu ea deciziile. Prefera s uite
orice conflict de acest fel.
- Nu eti att de ocupat nct s nu-i poi permite o pauz
de o or, i zise ea cu vocea vibrnd de mnie. i-am cerut eu
vreodat ceva, Ty? continu ea i, cnd l vzu c ezit,
adug.
- Ei bine, i cer asta, acum!
Ty scoase un oftat greoi.
- Bine, se nvoi el. Merg cu tine.
Cu un gest nervos, Ty puse dosarele napoi pe birou, i
nfund plria pe cap i porni n urma femeii spre ieire. Tara
apru imediat lng el, ncercnd subtil s-l rein.
- E vorba de afaceri, Tara.
Ty ignor protestele voalate ale soiei lui i iei din cas
alturi de Jessy.
VNu schimbar nici un cuvnt; Jessy se instal la volan, iar el
veni lng ea, pe locul pasagerului. Camioneta se puse n
micare i se deprt de Homestead pe oseaua care ducea n
zona de est a fermei. n tot acest timp, Jessy nu ntoarse nici o
secund capul spre el, artndu-i doar profilul ei puternic
conturat, pielea bronzat a obrajilor i ridurile subiri din coada
ochiului.
O vreme, nu se auzi dect uieratu[ vntului pe deasupra
capotei i hritul puternic al motorului. n spatele lui Ty, eava
unei puti fixate n fereastra din dos a camionetei - o msur de

386

JANET DAILEY

precauie specific oricrui vehicul de ferm - scotea un


zdrngnit constant n contact cu suportul de metal.
Ty i scrpina mustaa; cmpiile nglbenite de soarele verii
se rostogoleau la fereastra lui, vrstate ici-colo cu petice de
albastru, acolo unde relieful abrupt lsa s se vad cerul.
Ty ncerca s ghiceasc destinaia aleas de Jessy.
- Unde mergem? ntreb el n cele din urm, cnd maina
prsi oseaua principal, intrnd pe un drum prfuit i
accidentat.
- Aproape am ajuns, rspunse ea la fel de laconic.
Drumul disprea ntr-un lan de buruieni pline de ghimpi.
Camioneta se opri, nemaiputnd s nainteze; n jur se ntindea
pustiul.
Jessy stinse motorul i cobor fr a-i da vreo explicaie lui
Ty. Enervat, Ty deschise portiera i sri jos. I se pru c se afla
n mijlocul unui maidan de gunoaie vechi. Printre buruieni, se
zreau buci de lemn putred i fii rupte de carton gudronat.
Dezgustat, Ty fcu eforturi s-i tempereze iritarea.
- Vezi pe unde calci, l sftui_.Jessy. Pe undeva pe aici e o
cistern veche ngropat.
- Unde ne aflm? o ntreb el privind-o piezi.
-A ic i este locul unde tria pe vremuri bunica ta, i spuse
Jessy.
Ty se uit din nou la resturile mprtiate din jurul su.
Cunotea puine lucruri despre bunica sa, n afar de faptul c
aceasta murise cu puin timp nainte de naterea lui Chase.
Faptul acesta avea darul de a-l irita i mai mult.
- Bunica ta avea n stpnire parcela asta. ^e vremuri, cei
ca ea erau numii venetici"sau c u ib r iiPrivirea ei scrut din
nou cmpia cu iarba pipernicit i ars. Am vrut dear s-i art
ce-au putut s fac plugurile din acest pmnt, cndva acoperit
de o iarb tot att de deas i de nalt ca aceea de la Triple C.
Jessy strnse buzele cu mnie. Sttea dreap n faa lui Ty,
cu o expresie de resemnare rigid pe chip. Cnd l privi din nou,
brbatul observ nc o dat ochii ei limpezi i trsturile
regulate i puternice ale feei ei lipsite de orice umbr de
machiaj.
- Privete, i ordon ea. Afl c aa se ntmpl atunci cnd
spinteci pmntul sta. Se macin, l spulber vntul i-l arde

ULTIMUL CALDER

387

soarele; nici mcar buruienile nu-l mai pot ine pe loc. Trei sute
de acri abia dac ajung s ntrein o vac.
- E nevoie s fie nsmnat... reabilitat, rspunse Ty
impresionat de starea terenului, mai dezolant dect un deert.
- Crezi c nu s-a ncercat? Milioane de acri de teren au fost
distruse n acelai fel.
Vocea ei vibra de o revolt greu controlat.
- Iarba n-a mai prescut la fel. S-a ncercat cu soiuri noi de
plante; unele mai rezistente s-au prins, dar a fost nevoie de
mult munc i ap. Au trecut cincizeci de ani de atunci i locul
a rmas n starea n care-l vezi. Vrei s distrugi pmntul pentru
crbunele de dedesubt? Distruge-I, dar nu te gndi doar la
folosul tu, ci la copiii ti!
- Dumnezeule, Jessy! tii doar c n-am ncotro! rbufni el,
exasperat de presiunea crescnd a criticilor lui Jessy. Am
nevoie de banii tia ca s salvez ferma.
- Care ferm? rspunse ea. Cnd o s scoi tot crbunele,
ai s te trezeti c n-a mai rmas nici urm din vechea ferm.
Ca s salvezi un loc n care n-o s mai rodeasc nimic treizeci
de ani dup aceea?
- Mi se pare c nu nelegi, spuse el pe un ton abia stpnit.
- Nu, tu nu nelegi! strig Jessy. Vrei s faci asta pentru
bani - pentru profit. E o afacere, zici tu. E progres. i s-a
ncredinat o motenire, Ty. O tradiie care a plasat ntotdeauna
ca loc de frunte grija pentru pmnt i pentru oameni. Iar tu ai
s pierzi i pmntul i oamenii, fiindc i nchipui c banii sunt
mai importani. Oamenii au construit ferma asta. Nu poate fi
distrus dect atacnd-o dinuntru. Iar tu reprezini inima ei.
Dac inima nu e bun, restul va muri n cele din urm cu-ncetul.
Cteva minute, Ty nu oferi nici un rspuns.
- i-ai spus punctul de vedere, zise el n final.
Se ntoarser tcui n main. Tot timpul ct dur drumul
spre Homestead, Ty sttu ncruntat, obsedat de cuvintele lui
Jessy. Se desprir n faa vilei fr s-i ia rmas bun. Frazele
de politee ar fi prut puerile ntr-un asemenea moment.
Tara ncerc s-l asalteze cu ntrebri, dar Ty rmase n
cas doar atta ct s-i ia cheile de la avionul su particular,
apoi plec iar.
Zbur pe deasupra locului ales de Dyson pentru construirea
fabricii de prelucrare a crbunelui; topografii se agitau prin iarba

388

JANET DAILEY

nalt cu mainile lor care, vzute de la altitudine, preau nite


mici jucrii.
Ty i continu zborul spre est, ctre mrciniurile pe care i
le artase Jessy; iarba de acolo ducea o permanent lupt de
supravieuire mpotriva eroziunii vnturilor i-a ploilor, mpotriva
buruienilor robuste. Schimbndu-i direcia, se ndrept spre
regiunea Stockman.
O ptur larg de iarb verde, bine ngrijit, oferea un
contrast izbitor cu gropile negre i utilajele din jur. Zona
nsmnat apru deodat mult prea mic n comparaie cu
mormanele de pmnt mcinat pe care monstrul mecanic le
devorase n cutarea stratului de crbune de dedesubt.
Cnd reveni la Homestead, Ty se simea de parc i s-ar fi
luat o povar de pe umeri; pi cu autoritate nuntru i se duse
direct n cabinetul de lucru. Ajuns acolo, i telefon tatlui su
i-l anun c se hotrse s ntrerup contractul cu Dyson.
- M bucur.
Vocea tatlui su suna rguit, dar nc puternic.
- Ce-ai s faci acum ca s obii bani?
Ty i mprti cteva din planurile sale la care Chase i
adug propriile sugestii. mpreun, alctuir un program menit
s mbunteasc situaia fermei - dei rmneau nc destule
dificulti financiare, totui, pentru moment, ferma avea s
supravieuiasc n ateptarea unor vremuri mai bune.
- C e faci cu Dyson? ntreb tatl su. O s lupte mpotriva
ta, chiar dac i eti ginere.
- Posibil, ncuviin Ty.
- Nu atepta s afli, l sftui tatl su i discutar mpreun
cele mai bune modaliti de contracarare a loviturilor pe care
le-ar fi putut pregti Dyson.
- V a trebui s-l supraveghezi ndeaproape. E viclean, foarte
viclean.
-A a voi face.
- Dup ce termin conversaia cu tatl su, Ty ddu mai
multe telefoane convocndu-i pe rnd .administratorii i efii
diverselor sectoare de la Triple C. Acetia ncepur s
soseasc la Homestead dup o or i jumtate. Majoritatea se
purtau boi i veniser pregtii s primeasc ordine pe care
s le duc la ndeplinire fr plcere. i pierduser ncrederea
n capacitatea lui de judecat; decizia lui anterioar contrazicea

ULTIMUL CALDER

389

toate valorile n care ei fuseser educai s cread. Dar trebuir


s-i schimbe opinia auzind spusele lui Ty.
- Cnd un om face o greeal, are de ales ntre dou
posibiliti. Ty i repeta lui Wyatt Yates aceleai fraze pe care le
spusese mai devreme celorlali cowboy adunai n cabinetul
su. Poate s strng din dini i s mearg mai departe,
pretinznd c dreptatea e de partea lui. Sau poate s-i
recunoasc greeala i s-i dea toat silina s-o repare. Am
crezut c exploatarea crbunelui era rspunsul la dificultile
financiare cu care ne confruntm. Dar am neles c o
asemenea msur ne-ar aduce mai multe probleme. Am s m
retrag din afacere i am s lupt s opresc aceast operaiune.
- Crezi c vei fi n stare? Yates l privi ngrijorat.
. - Ca s aflu, trebuie s ncerc mai nti.
Ty avu nelepciunea de-a nu pretinde c putea face orice.
-n tre timp, vreau ca tu s le telefonezi tuturor cresctorilor
de ci pe care-i cunoti i s vinzi cei doi armsari de ras.
ncearc s vinzi tot lotul, cu excepia armsarului aceluia de
doi ani, de la iapa San Peppy. l pstrm pentru viitor. Reine i
iepele din stirpea lui Cougar, dar vinde restul.
Acelai gen de instruciuni primi i Arch Goodman:
-V in d e toate vitele grase din lot - trebuie s ngrm
juncanii tineri la toamn. Pe de alt parte, e mai bine s
lichidm acum, nainte ca preurile s scad i mai mult.
- Dac ducem attea vite pe pia acum, preurile or s
scad mai mult, l avertiz Arch.
- Pentru moment, nu-mi pot permite s-mi fac griji pentru
alii. Aranjeaz transportul i d-i silina s obii cel mai bun
pre pe ele.
Pe cnd Arch prsea cabinetul, Tara se ivi n prag.
Zmbetul ei nu reuea s-i mascheze curiozitatea.
- C e se ntmpl n dup-amiaza asta? E o perindare
continu de oameni la tine n birou.
- Am adoptat noi msuri de reducere a costurilor n toat
ferma, rspunse el, fr a renuna la aerul de severitate, dei
privirea i se mblnzi sub atingerea delicat a minii ei. Unele
din acestea n-or s-i plac.
- De pild?

390

JANET DAILEY

- Va trebui s le informezi pe buctreas i pe servitoare


c nu mai avem nevoie de serviciile lor, ncepnd de luna
viitoare, spuse Ty.
- T u glumeti.
Tara reacion mai nti cu nencredere, apoi cu indignare.
- Nu poi face aa ceva! Am nevoie de ele. Vom avea
musafiri aproape n fiecare week-end pn la sfritul verii.
- Atunci va trebui s le explici musafirilor ti c n-au dect
s-i fac singuri paturile i s-i spele vasele, sau s-i in
singuri de urt n timp ce faci lucrurile astea chiar tu. Aici e o
ferm de vite, nu un hotel echipat cu cameriste i room-service.
- N-am auzit n viaa mea ceva mai absurd, se revolt Tara.
Musafirii notri sunt oameni importani. Nu le poi cere s vin n
byctrie i s spele vasele.
- Nu se tie. Poate o s li se par amuzant.
Ty nl ironic din umeri.
- Ei bine, n-am de gnd s-i pun la ncercare, l inform ea,
respirnd agitat. Nici Simone i nici doamna Thornton nu vor
pleca. Aceasta e casa mea i n-ai s m nvei tu cum s-o
conduc. Eu nu-i spun cum s conduci ferma.
-G reeti. Aceasta e casa noastr i ferma noastr. Nu
sunt dou domenii stricte. Amndou ne aparin nou,
amndurora, o contrazise Ty cu duritate.
- Nu-mi pas de ferm i nici ce faci cu ea. i-arri spus de
zeci de ori s angajezi un director care s-o conduc, dar nu m-ai
ascultat.
- Te-am ascultat i am refuzat.
- E i bine, i eu refuz s le concediez pe Simone i pe
doamna Thornton, rspunse Tara.
- A trebuit s elimin toate cheltuielile inutile i s renun la
muncitori cu vechime. Dac tu vrei s le plteti din banii ti,
n-ai dect.
- De ce te ngrijoreaz din nou problema banilor? l ntreb
ea contrariat. Credeam c parteneriatul cu tatl meu a rezolvat
totul. Imediat ce ncepem vnzarea de crbune, vom avea mai
mult dect suficieni bani.
- Nu vor fi bani, pentru c nu va avea loc nici o vnzare, o
ntiin sec Ty.
- Ce vrei s spui? De cnd asta?

ULTIMUL CALDER

391

ntrebrile ei ns fur ntrerupte de strigtul lui Dyson care o


cuta.
- Sunt aici, tat! rspunse ea i travers camera pentru a-l
ntmpina. Ty tocmai se apucase s-i expun ideea absurd,
c nu vei mai vinde crbunele. Eu...
Ty n-o ls c continue; i se adres lui Dyson care l privea
uluit.
- M bucur c eti aici, E.J. Tocmai voiam s-i explic Tarei
c am decis s m retrag din afacerea noastr.
- Nu neleg.
Dyson ncerc s rd pentru a-i ascunde confuzia.
- S-a ncheiat un acord. Care-i problema? Nu eti mulumit
de termenii contractului? Gseti c i se cuvine un procent mai
mare?
- N-am nici o obiecie mpotriva termenilor contractului. Nu
sunt de acord cu modul de folosire a terenului. Nu vor exista
exploatri de suprafa pe proprietatea Calderilor.
Ty fcu acest anun urmrindu-l a r ochi reci pe Stricklin,
care apruse ntre timp n prag i tcea, aparent n ateptarea
comentariilor lui Dyson.
- Sugerez s dizolvm n condiii panice acest parteneriat
i s considerm chestiunea uitat.
- Ea te-a Influenat, nu-i aa? l acuz Tara. Erai de acord
pn n dup-amiaza asta, cnd a venit ea.
- S-o scoatem pe Jessy din discuie!
Era un avertisment calm. Nu dorea ca numele lui Jessy s
fie amestecat ntr-o ceart familial.
- E posibil ca ea s-mi fi deschis ochii asupra unor lucruri,
dar decizia mi aparine.
-A v e m un contract, Ty, i aminti Dyson renunnd la
atitudinea linguitoare. L-am semnat amndoi i e n vigoare.
- Iar eu i spun c m retrag. Am putea face asta n mod
amiabil, dac eti de acord. Depinde doar de tine, adug Ty,
spernd c socrul su avea s evite o confruntare neplcut.
- Nu gndeti bine, biete, insist Dyson. Eu tiu aa - un
trg odat ncheiat rmne trg. E cam trziu s te rzgndeti
acum.
- Niciodat nu e prea trziu, l corect Ty. Poate trebuie s
explic mai clar. Ai la dispoziie douzeci i patru de ore s-i iei
topografii de pe proprietatea mea. N-o s se construiasc nici o

392

JANET DAILEY

osea, fiindc nu vor exista exploatri miniere i nici o fabric


de prelucrare a crbunelui.
- Iar eu i spun c avem un contract legal, i aminti tios
Dyson.
- Atunci n-ai dect s m dai n judecat pentru ntreruperea
contractului! strig Ty.
- Uii un lucru. Eu dein deja drepturile de exploatare asupra
acelui teren. N-am nevoie de un partener. Am ncheiat afacerea
cu tine fiindc m-am gndit c e onorabil s-i ofer o ans de
profit. Dar dac tu dai cu piciorul afacerii, atunci nu merii nici un
ban. O avere ntreag ateapt acolo, iar dac tu eti prea
ntng ca s nelegi asta, eu unul merg mai departe, zise
Dyson cu glas amenintor. Credeam c eti mai iste, biete,
adug el dispreuitor. Dar ai jucat prost. O s mergem s
scoatem crbunele de acolo. Iar tu n-ai s te alegi nici cu o
centim.
-A c u m tu eti cel care uit un lucru, rspunse rspicat Ty.
Bucata aia de pmnt de care vorbeti se afl n mijlocul
proprietii mele. Ca s ajungi la ea, ai s plteti al dracului de
mult.
- Mi-am dat toat silina s evit un rzboi cu tine - de dragul
Tarei Lee - dar m vd nghesuit ntr-un col, l avertiz Dyson.
Ceea ce se va ntmpla va fi din vina ta - tu ai declanat
conflictul.
eapn de mnie, Dyson se ntoarse spre fiica sa, care
ascultase schimbul de cuvinte abia reinndu-i furia.
- m i pare ru, Tara Lee, dar vezi care-i situaia.
i azvrli nc o privire ntunecat lui Ty, apoi i se adres
peste umr partenerului su.
- Hai, Stricklin, s ieim de-aici.
Pe cnd cei doi brbai prseau cabinetul, Ty o privea pe
Tara a crei frumusee brun prea mbogit de multiplele
emoii care o frmntau. ncet, Tara travers camera, i se
apropie de el cu pai ovitori, ca i cuim fiecare micare ar fi
fost mpotriva voinei ei.
- Cum poi face asta?
Apoi brusc, pe neateptate, i lipi trupul de el i pumnii ei
mici i se agar de reverele cmii ntr-un gest disperat.
- Nu o face, Ty. Te rog.

ULTIMUL CALDER

393

Braele lui o nconjurar i Ty se aplec s-i srute prul


negru, mtsos.
- ncearc s nelegi, Tara. Nu e vorba de ceea ce vreau s
fac. Ci de ceea ce trebuie s fac... pentru ferm... pentru
motenirea acestui pmnt.
Tara scutur capul hotrt s reziste caracterului definitiv
al acelor cuvinte. nl spre el ochii ei ntunecai i insisteni,
dar minile i atinser obrajii cu mngieri mici, frenetice.
- Nu e prea trziu s te rzgndeti, Ty, l ndemn ea. Pot
s discut cu tata i s aplanez toat aceast nenelegere.
Minile ei i forar capul s se plece, iar buzele ei fierbini
nerbdtoare i se lipir de buze ntr-un fel slbatic, nelinitit.
- O s neleag. i optea cuvintele printre mucturi. tiu
bine c da.
Buzele ei fierbini i fcur efectul asupra lui, trezindu-i
impulsurile adormite i ndemnndu-l s-o strng mai mult n
brae.
- Totul va fi bine. Ai s vezi, opti ea ncreztoare.
-T a ra , nu, rspunse el tulburat, plimbndu-i gura pe
obrazul ei. N-am s m rzgndesc.
Minile ei l mpinser i Tara i arcui mijlocul pentru a-l
putea privi direct.
- D a r ai ncheiat un contract cu el. l-ai dat cuvntul tu.
Credeam c promisiunea ta nseamn ceva.
- A m de rspuns unei obligaii care contrazice nelegerea
pe care am fcut-o cu tatl tu, ncerc el s-o conving, cu voce
rguit.
- Cum poi fi att de prost?
Tara se smulse din braele lui nc o dat i dezgustat.
- Nu nelegi c putem deveni bogai? E o avere acolo!
- i acolo o s rmn.
-N u . Nu-i adevrat. Compania tatei o s aib grij s-o
valorifice... n ntregime. Iar jumtate din ea ar putea fi a
noastr, dac m-ai asculta.
-N u !
Ty se arta neclintit, refuznd s se lase impresionat de
apelurile ei.
- Dac poi da cu piciorul unei astfel de averi, atunci, cu
siguran, csnicia noastr nseamn foarte puin pentru tine.
Tara l nfrunta fi, indignat i mndr. Eti dispus s sacrifici

394

JANET DAILEY

viitorul nostru, ceea ce nseamn c nu-i pas dac vom avea


un viitor. Cred c ai dovedit asta pe deplin.
-T a ra ...
Ty oft din greu.
- Cnd tatl meu va prsi casa asta, am s plec cu el.
l irita c ea folosea o chestiune de afaceri pentru a-i pune
dragostea la ncercare. .
- Nu recurge la ameninri zadarnice, Tara! scrni Ty.
Era o greeal! Rspunsese la provocarea ei i acum o silea
s-i urmeze ameninarea. n cele din urm, amndoi aveau s
piard n jocul acesta. Cu un aer de regin nfuriat, Tara iei
din camer. Ty nu reui s-o cheme, contient c nici unul dintre
ei nu era dispus la un compromis.
O or mai trziu, cnd vorbea la telefon, auzi troncnitul
valizelor pe scar. Vocea avocatului se pierdu n receptor, n
timp ce Ty asculta ncremenit zgomotele care-i vesteau
plecarea Tarei.
Deodat, ua de la intrare se deschise i auzi civa pai
uori de femeie. O clip Ty trebui s admit ct de mult avea
nevoie de sprijinul i nelegerea soiei lui, n acele mprejurri
cruciale. Dar era sora lui, Cathleen, care apruse n cadrul uii.
- Unde se duce Tara? Nu mi-a spus c-o s plece.
Cat trebui s atepte sfritul conversaiei telefonice pentru
a primi explicaia.
*

Dup intervalul primelor douzeci i patru de ore, ncepu


jocul ncordat al ateptrii. Mai devreme sau mai trziu, Dyson
avea s fac o micare. Ty ncerca s anticipeze cnd i care
avea s fie acea micare.
Angajaii de la Triple C primir ordinul s raporteze prezena
oricrui strin pe domeniul Calderilor, cu obligaia de a-l escorta
pe neavenit, prin orice mijloace, dincolo de hotarele fermei.
Ty transfer toate forele disponibile n zona nord-estic.
Clreii, printre ei aflndu-se i Jessy, fur transferai temporar
n tabra de la Wolf Meadow.
Pentru a ajunge acolo; Jessy avea de clrit o bun bucat
de drum pe oseaua care ducea la Blue Moon. Camioneta lsa
n urm un nor de praf ce ntuneca lumina soarelui strlucitor al
dimineii. Jessy i concentra ntreaga atenie asupra oselei, n

ULTIMUL CALDER

395

ateptarea interseciei unde urma s coteasc spre sud. Nici


n-ar fi observat vehiculul ascuns ntre tufiuri, dac soarele,
reflectat n parbrizul acestuia, n-ar fi orbit-o pentru cteva clipe.
Ferindu-i privirea, Jessy ncetini i se uit n jur pentru a
descoperi sursa acelei lumini brute. Cnd era pe punctul de a
hotr c totul se datorase unui ciob de sticl rtcit pe osea,
observ jeep-ul ascuns din fundul unei rpe. Culoarea verde
nchis a mainii oferea un camuflaj perfect printre tufiurile
nalte i iarba deas din vale.
Fr s ezite, Jessy rsuci volanul i i orient camioneta
pe panta abrupt, n cutarea oferului. Descoperi curnd c
urmrirea era mai simpl dect sperase: drumul era marcat cu
stegulee roii care i indicar lui Jessy locul unde se gsea
echipa de topografi.
Zgomotul camionetei ce se apropia sltnd pe terenul
bolovnos i avertiz pe acetia c fuseser depistai, dar ei
continuar s-i vad de lucru nestingherii.
Jessy opri maina i lu puca de 30/30 din suportul de la
fereastr, apoi cobor innd eava n jos i patul sub bfa ntr-un
gest degajat.
- A i violat o proprietate particular. Luai-v maina i
crai-v, ordon ea calm.
-S untem pe teren guvernamental. i ayem o treab de
fcut, i rspunse unul din brbai, mbrcat ntr-o jachet kaki.
-S u nte i n'incinta domeniului Triple C, aparinnd familiei
Calder. (Jessy nu lu n discuie dreptul de proprietar.)
Am primit ordin s v scot n afara granielor proprietii.
Ridic puca ndreptnd-o cu eava spre interlocutorul ei i
repet.
- V spun s plecai!
Cum era de ateptat, urm indignarea brbatului care se
vede ameninat fizic de o femeie.
- i sugerez s lai arma aia deoparte, pn nu dai de
necaz! o avertiz topograful.
- Tu vei da de necaz, domnule.
Cnd acesta fcu un pas amenintor spre ea, Jessy nl
brusc puca i trimise un glon la civa centimetri deasupra
capului lui.
Omul sttu pe loc ncercnd s-i dea seama dac femeia
intise att de aproape intenionat, sau din ntmplare.

396

JANET DAILEY

- Posed o puc de cnd aveam doisprezece ani i am


mpucat destui coioi la viaa mea. Aa c, n caz c vrei s afli
dac o femeie e n stare s loveasc ceea ce ochete, n-ai
dect s mai faci un pas.
De ast dat Jessy duse arma la umr.
-A c u m luai-v instrumentele i plecai.
Cei trei brbai se privir ovitori. Jessy ochi captul unuia
din steguleele roii i trase pentru a doua oar. Imaginea
steguleului pe jumtate retezat avu darul s-i conving. Cnd
eava putii se ndrept spre picioarele lor, brbaii neleser c
nu era vorba de nici o glum.
- Femeie nebun, mormi omul n kaki i, mpreun cu
camarazii lui, ncepu s-i adune echipamentul i s scoat
jaloanele din pmnt.
Zgomotul mainilor care se apropiau ajunse la urechile lui
Jessy. n cteva minute, alte trei camionete conduse de
angajaii fermei Triple C ajunser la faa locului. Echipa de
topografi se topi imediat, escortat de dou din maini.
Urcnd napoi pe oseaua principal, Jessy ddu peste ali
civa cowboy de la Triple C, iar printre ei ft vzu pe Ty nsoit
de Cathleen.
- A zice c Dyson a vrut doar s ne ncerce, s afle dac
suntem decii s reacionm, i formul Ty opinia.
- Hei, Ty! strig Tiny Yates, care sttea n picioare lng
portiera deschis a camionetei lui. Tocmai au anunat la C.B. c
se crede c Ruth Haskell a suferit un atac de cord. Se
pregtesc s-o transporte cu avionul la spital.
- Nanna Ruth! opti Cat numele femeii care fusese ca o
mam pentru ea.
nl spre fratele ei doi ochi verzi plini de lacrimi.

30

Ruth Haskell i afl odihna de veci ntr-Un mormnt din


cimitirul familiei Calder i oamenii de la ferm venir pe rnd
s-i prezinte omagiul final acelei femei blnde i linitite al
crei destin se mpletise de nenumrate ori cu cel al Calderilor.
Cnd funeraliile luar sfrit, Jessy continu s rmn
lng mormnt, sub soarele arztor de var, mbrcat cu
aceeai rochie albastr pe care o purtase la nmormntarea lui
Maggie, i aminti de ziua cnd sttuse lng Ruth, de vizita
lui Ty. Cufundat n gnduri4l zri totui la un moment dat pe
Ty, care se oprise s discute cu preotul. Braul lui Ty era
petrecut pe dup umerii surorii lui, ntr-un gest tandru i
protector. Jessy simi o mil profund pentru fata cu chipul
sectuit de orice emoie; ntr-un interval foarte scurt, Cathleen
le pierduse pe cele dou femei care i fuseser sprijin de cnd
se nscuse.
Micat de suferina surorii lui Ty, Jessy i croi drum prin
mulime, dorind s-i prezinte condoleanele. Se apropie de Ty
fr vreun alt raotiv, dei ochii ei observar ridurile adunate pe
fruntea brbatului i expresia dur, neierttoare de pe chipul lui.
Zvonurile spuneau c Tara l-ar fi prsit din pricina conflictului
dintre Ty i tatl ei. ntruct Ty nu oferise nici o explicaie
referitoare la absena soiei lui, nimeni nu-l ntrebase nimic.
Jessy nelegea problema loialitii divizate, totui se gndea
c Tara fusese o proast, dac l prsise pe Ty ntr-un
moment n care el avea nevoie de ea.
Jessy ns nu cuta s restabileasc relaia cu Ty. Totul
aparinea acum trecutului. Ty alesese, iar ea se supusese.
Urm un moment scurt n care privirea ei ntlni ochii lui
ntunecai; apoi Jessy i concentr atenia spre sora lui.
- m i pare ru, Cat, murmur ea. Se pare c se ntmpl
ceva ru cu toate persoanele pe care le iubeti. Dar nu te

398

JANET DAILEY

speria. Viaa e dur uneori. ns asta face ca vremurile bune s


par i mai bune.
- tiu ...
Cat i terse lacrimile care-i tremurau necontenit n ochi i
se czni s zmbeasc. Privirea ei rtci curioas n jur, apoi
se ndrept spre fratele ei.
- A m crezut c Tara va veni la nmormntare, zise ea cu
voce sczut, care indica o mare dezamgire.
Ty se uit la Jessy i obrazul i se crisp de mndrie rnit.
- Ateapt s m duc dup ea. nc unul din tertipurile ei,
murmur el sec, lipsit de emoie.
-A tu n ci asta ai s faci. Jessy rostise cuvintele cu mult
simplitate.
Ochii lor se ntlnir iar pentru cteva secunde. n final, Ty
plec fruntea, cltinnd uor din cap.
- Asta am s fac, spuse el.
-T y !
Cat l apuc de bra artndu-i cu un gest pe cei doi brbai
care veneau spre ei. Braele lor erau unite, ntr-o poziie menit
s mascheze ctuele care i ineau legai unul de cellalt.
Procurorul i permisese lui Buck Haskell s asiste la
nmormntarea mamei lui, n prezena unui gardian. Buck i
inea plria n mn, dezvluindu-i prul albit de ani;
trsturile lui continuau n schimb s rmn tinereti, fcndu-l
s semene ntructva cu un copil care refuza s creasc. Se
opri dinaintea lui Ty cu un aer spit.
- Am vrut s-i mulumesc fiindc ai avut grij de mama mea
i pentru nmormntarea frumoas pe care i-ai fcut-o.
Se uit cu coada ochiului la mormntul deschis.
- Pcat c nu m-au lsat s vin acas cnd tria.
Privirea trist i cuvintele mieroase se succedau cu prea
mare uurin pentru a nu da de bnuit.
- Din* punctul meu de vedere, tu ai omort-o. Ty nu gsea
nici o frm de mil n inima sa pentru acel om. De fiecare
dat cnd te vizita la nchisoare, murea puin n sufletul ei
vznd halul n care te aflai. Dac ar fi dup niine, ai putrezi n
celul.
O vpaie neateptat de ur izbucni n ochii albatri ai lui
Haskell.

ULTIMUL CALDER

399

- Am auzit c a pus cineva gheara pe o bucat din preiosul


vostru teren i c nu eti n stare s faci nimic ca s-l obii
napoi. Nu mai eti aa de mare!
- i-ai ngropat mama. Acum car-te de pe pmntul meu, i
ordon rece Ty.
Haskell fcu un pas amenintor spre el, dar se opri, inut pe
loc de o zmucitur brutal de l mn. Gardianul i splise ceva
i l lu de bra. Haskell se smulse din strnsoare cu un zornit
de ctue; se uit peste umr la Ty, n vreme ce gardianul l
conducea afar din cimitir.
Tensiunea nu se mprtiase complet din atmosfer, cnd
sunetul strident al unui claxon veni s atrag atenia celor
prezeni. Ty ntoarse capul n direcia zgomotului, cu muchii i
nervii ncordai la maximum. O camionet frn din vitez lng
ei; cauciucurile scrnir prelung pe aleea de pietri a
cimitirului.
- Se-ndreapt ncoace i sunt muli! strig Repp Taylor
srind din cabin. Au venit cu buldozerul!
Ty o mpinse deoparte pe Cathleen i o lu la goan spre
cel mai apropiat vehicul. Se blestema n sinea lui fiindc nu i
dduse seama din timp c Dyson avea s aleag special acel
moment, cnd toi angajaii de la Triple C participau la
nmormntare, pentru a intra n aciune.
Lucrtorii lui Dyson trebuiau oprii nainte de-a ajunge pe
proprietatea guvernamental, deoarece, odat instalai acolo,
ansele lui Ty de a-i goni ar fi fost substanial reduse.
Nu se ddu nici un ordin, dar oamenii se nghesuir n
maini. Toi erau mbrcai n costumele lor cele mai bune, n
cmi albe cu nasturi de perle i cu plrii noi. n mai puin de
cinci minute, cimitirul era necat n praf. Femeile care sttuser
deoparte, inclusiv Jessy i Cathleen, se organizar n grupuri.
Dei, pentru moment, ele n-aveau altceva de fcut dect s
atepte, erau pregtite s-i joace rolul, n funcie de
desfurarea evenimentelor. O duzin de camionete erpuiau
de-a lungul drumului, nvluite ntr-un nor gros de praf; dup
cteva mile, ntlnir una din camionetele de la Triple C
rsturnat n an. Un cowboy apru chioptnd pe osea i i
flutur plria spre ei.
-Adineauri au dat peste mine! strig el i le art direcia n
care mergeau vrjmaii. Camionetele se mprtiar de-a lungul

400

JANET DAILEY

rpei cutnd scurtturile prin care s le poat iei nainte


oamenilor lui Dyson.
La mai puin de un sfert de mil, ntlnir vehiculele care
naintau ncet n urma buldozerului. Se aflau nc pe teritoriul
Calderilor. Camionetele ncercuir irul prelung de camioane i
utilaje, blocndu-l ntre malurile abrupte care mrgineau
oseaua. Buldozerul se opri greoi, iar oamenii de la Triple C
coborr din camionete.
-S u nte i pe proprietatea mea! strig Ty ieind nainte,
ntoarcei mainile i plecai.
-A v e m drept de acces! url oferul de la volanul
buldozerului. Motorul Diesel al uriaei maini se puse din nou n
funciune, huruind i fornind ca un taur furios care lovete
pmntul cu copita, nainte de-a s/i la atac.
Roile se puser n* micare i buldozerul naint cu o
ncetineal amenintoare spre cele dou camionete care-i
blocau calea; inteniona s elimine bariera n acelai mod n
care procedase cu camioneta rsturnat n an.
Ty se retrase lng primul vehicul, condus de Wyatt Yates;
arunc o privire spre puca din mna cowboy-ului.
- Sunt cam tari de auz, zise el. Ce-ar fi s le destupi
urechile?
Cowboy-ul rnji ncntat i descrc o ploaie de gloane n
botul de metal al buldozerului, care se apropia. Ali cowboy
intrar n Joc i i pregtir armele ndreptndu-le spre
adversari. n clipa cnd un glonte rico de portiera buldoze
rului, motorul se opri brusc i oferul sri din cabin, lund-o la
goan spre camarazii si din celelalte vehicule.
La un semn al lui Ty, mpucturile ncetar.
- Ducei-v i spunei-i lui Dyson c n-o s treac pe
teritoriul meu! strig Ty.
- O s treac! Poate nu de data asta, dar o s treac! se
auzi rspunsul amenintor.
Cnd ultimul vehicul fu escortat n afara teritoriului prin
poarta de est, era clar pentru toat lumea c urmtoarea
confruntare n-avea s se lase mult timp ateptat. De cum
ieir de pe domeniul Triple C, camionetele i mainile se oprir
la marginea oselei.
Ty se afla n camioneta condus de Repp Taylor.
Repp i se adres ncruntat:

ULTIMUL CALDER

401

- Nu vor pleca!
- Nici noi nu plecm, rspunse Ty.
Pentru moment situaia rmnea n suspans. Dar n-avea s
dureze mult aa. Nici Dyson i nici el nu-i puteau permite s
in oamenii mobilizai o perioad prea ndelungat. Veghea
continu toat dup-amiaza i seara. Soiile cowboy-lor adunate
la cantin pregtir sandviuri, cafea i prjituri pentru soii lor,
le trimiser saci de dormit i schimburile necesare.
Ty nu ddu prea mult importan fluxului de vizitatori de la
poart. Trgea nervos fumul dintr-o igar i urmrea cu o
privire nelinitit fiecare micare din tabra advers.
-T y !
Strigtul l fcu s tresar i s-i uite firul gndurilor.
Se uit nedumerit n jur i o zri pe Cat care alerga spre el.
- Eti bine? Ce se ntmpl aici?
- Nimic. Dar tu ce caui aici?
O apuc de umeri i-o reinu pe loc.
- A r trebui s fii acas.
- N-am putut s rmn acolo.
Tonul ei hotrt l avertiz c era inutil s i se mpotriveasc.
Ty se uit peste capul fetei i o vzu pe Jessy. Tnra femeie
renunase la rochia albastr i purta un pantalon de jeans,
cma brbteasc, cizme i plrie.
- Vrei cafea?
i ntinse o ceac aburind cu lichid negru, aromat.
- Am adus-o pe Cat cu mine, recunoscu ea.
- Fiindc tot eti aici, i spuse el surorii lui, fii bun i adu-mi
un sandvi.
Atept pn ce Cat se deprt ndeajuns, apoi i aprinse
nc o igar.
- Nu e un loc pentru ea aici.
-A s ta e o prere de brbat, rspunse blnd Jessy. Fiindc,
de obicei, brbaii nu tiu ce nseamn s stai acas i s-i faci
griji. Cat se temea s nu i se ntmple ceva ru. Nu te mai are
dect pe tine. n plus, m-am gndit c i-ar fi tot att de greu s
doarm singur n casa aia. E ca i cum s-ar culca ntr-unul din
camioanele astea.
- Poate, ncuviin Ty, concentrndu-i din nou atenia spre
mainile parcate de cealalt parte a gardului.

402

JANET DAILEY

-A v e i vreun mesaj sau vreun telefon de la avocatul,


Silverton?
- Nu. Te-ar fi anunat cineva prin radio dac ar fi fost.
- Silverton ncearc s obin un ordin legal prin care s-l
mpiedice pe Dyson s-i duc la ndeplinire planul. Am reluat
aciunea judectoreasc pentru recptarea titlului de
proprietate, i explic el lui Jessy.
- Ce crezi c urmeaz s fac Dyson?
- Nu tiu.
Ty strivi igara sub talp.
-A s ta ar putea fi o diversiune - ne ine ocupai aici, n timp
ce el se furieaz prin alt parte.
Inlnd privirea, o msur ncet pe Jessy.
- Dar tu ce faci aici, Jessy?
Trsturile ei netede i puternice rmneau inaccesibile
nelegerii unui brbat. Era att de calm, de hotrt,
acceptndu-i cu demnitate soarta, fie rea sau bun; totui, Ty
avea senzaia c percepe mai mult de att dincolo de chipul
acela - simea apropierea unei lumini blnde pe care o cutase
n toi anii aceia i pe care o ntlnea n sfrit.
- M-am gndit c trebuie s-i poarte de grij cineva lui Cat,
rspunse ea ntrebrii lui.
-A a e...
O stea ncepu s sclipeasc pe cerul purpuriu al nopii.
Apariia ei l fcu s se gndeasc la Tara. Ea ar fi trebuit s se
afle acolo, s-i poarte de grij surorii lui.
Jessy observ schimbarea survenit pe faa lui, aerul
ndeprtat de om tulburat n visurile sale i se deprt vinovat.
Odat cu venirea nopii, tensiunea diminu. Strigtele se
transformar n oapte. Fur selectai paznici de noapte, apoi
oamenii i ntinser sacii de dormit n jurul i nuntrul
camionetelor. Din colul ei, Jessy putea distinge silueta
ntunecat a lui Cathleen care dormea ghemuit n braele lui
Repp Taylor. Ty ns nu se culcase i Jessy se ndoia c o va
face nainte de mijirea zorilor.

A doua zi de diminea, un clre se apropie de grupul lor,


galopnd dinspre nord. Ty cobor din vehicolul su i, cercetnd
siluet clreului, l recunoscu pe Culley ORourke.

ULTIMUL CALDER

403

- A i necazuri? l ntreb Culley cobornd din a i privind


mprejur.
-C teva, rspunse scurt Ty. l msur curios pe noul venit.
Cat mi-a spus c ai fost bolnav.
Omul avea o figur sntoas, dei prea s se mite cu
mult grij.
ORourke tresri uimit, ndeajuns pentru a-i crea suspiciuni
lui Ty, apoi zise:
- Mi-am revenit. Afacerea aia cu Dyson a czut?
- Aa s-ar zice.
N-avea nimic de ctigat dintr-o discuie cu unchiul su
despre situaia fermei. Ty se ddu un pas napoi, cutndu-i o
poziie din care s poat privi cu coada ochiului dincolo de
poart.
- Servete-te cu o cafea.
- De acord.
ORourke pru deodat uurat cnd ddu cu ochii de Cat.

- Care va s zic aici erai? Te-am cutat peste tot, i declar


cu vocea necat de emoie.
- Unchiule'Culley - l abord ea pe un ton insistent i sigur trebuie neaprat s-i spui lui Ty. Trebuie s afle despre
bnuielile noastre. Amndoi, vom reui s-l convingem.
- N-are rost, i-am. mai spus-o, i aminti el.
- Dar acum avem necazuri mari. Deja s-au tras focuri de
arm. Dac Dyson i cu partenerul lui au vrut s-l ucid pe tata,
ar putea ncerca s scape i de Ty. Trebuie s-l avertizm din
timp. Sirena unei maini de poliie sfie deodat linitea
dimineii. Oamenii lui Ty se adunar la poarta de est, ateptnd
ncordai; Cat apuc mna unchiului ei i l trase dup ea. Un
automobil purtnd nsemnele erifului prsi oseaua principal
i parcurse drumul prfuit care ducea spre locul unde se aflau
parcate mainile de la Triple C. Ty se rezem de stlpul nalt ce
marca intrarea pe proprietatea sa i atept pn cnd
Blackmore i urni trupul burduhnos din main; eriful venise
nsoit de ali doi poliiti. Pind legnat ctre Ty, Blackmore i
slt pantalonii i i aranj centironul pipindu-i pistolul de la
bru.
- Vremurile s-au schimbat, Calder, declar el cu o satisfacie
sarcastic n glas. Nu-i mai st n putere s-ntorci lucrurile
dup bunul tu plac.

404

JANET DAILEY

- Adevrat?
Ty nu i schimb poziia, rmase rezemat de stlp i
scond o igar din pachet i-o aprinse linitit.
- Ai auzit ce-i aia o servitute, nu-i aa? Am aici o bucat de
hrtie semnat i parafat, care zice c guvernul beneficiaz de
dreptul de servitute" pentru bucata aia de teren care-i aparine,
la vest de locul sta.
eriful i nmn lui Ty un document tampilat i sigilat.
- Guvernul i mputerniciii lui au drept de acces pe teritoriul
tu.
Ty cercet ncruntat documentul, nu se ateptase ca Dyson
s fac rost de o mputernicire att de repede.
- E un document legal, de acord, ncuviin Ty cu voce poto
lit. Sunt sigur, erifule, c amndoi dorim ca legea s se aplice.
Guvernul nu ar dori ca oamenii lui s cltoreasc pe o rut pe
care n-au dreptul s-o parcurg. Am s angajez un topograf s
vin ncoace i s verifice la care din osele se refer mai
precis aceast servitute". Sigur, asta o s dureze un timp.
Venele se umflar pe gtul rou al erifului, prnd gata s
explodeze.
- T e crezi al dracului de detept, ce zici?' bolborosi el
fierbnd de furie.
Ty era contient c pentru moment singura soluie era s
trag de timp.
- Nu fac dect s m supun legii.
- Ca un cetean respectabil, nu-i aa? fcu batjocoritor
eriful apoi chipul i se schimonosi ntr-o expresie plin de
ngmfare.
- Pe lng hrtia pe care ai bgat-o n buzunar, mai am una.
E un mandat de arestare pe numele tu, se roi el.
Ty auzi n spate murmurele de protest ale oamenilor si.
- Sub ce acuzaie?
- Atac narmat, incitare la violen, distrugerea intenionat a
bunurilor din proprietatea altei persoane - am o list ntreag, l
asigur eriful.
- Minciuni sfruntate! strig Ty.
-A sta o s-o decid judectorul, rnji Blackmore. Acum, vii
cu mine de bunvoie sau trebuie s adaug pe list opoziia
mpotriva organelor de poliie?

ULTIMUL CALDER

405

Cat se repezi spre fratele ei lundu-i aprarea.


- Nu-l ducei nicieri!
- Cat!
Ty o apuc de bra i o ddu ncet la o parte.
-N -o r s m rein mult. Am s ies pe cauiune peste
cteva ore.
O mpinse grijuliu spre unchiul ei, apoi se ntoarse spre
femeia nalt i supl care se apropiase pe nesimite de el.
- Jessy, telefoneaz-i lui Silverton i anun-l despre ordinul
de servitute i toate capetele astea de acuzare stupide.
- Aa am s fac.
- T y , tu nu nelegi! strig Cat zbtndu-se s-i elibereze
mna din strnsorea unchiului ei. Culley, explic-i totul! i ceru
ea lui ORourke.
-T a c i, fetio, o avertiz Culley n oapt. Altfel eriful o s
ne ia pe toi trei. Atunci cum ai s-l mai poi ajuta pe fratele tu?
Fata ncet s se mai zbat i rmase rigid, cu privirea
aintit la poliitii care l duceau pe fratele ei. Ajuni lng
main, eriful i ordon lui Ty s se ntoarc eu spatele i i
prinse minile n ctue.
- Nu-i nevoie, erifule, se opuse Ty, cu voce sczut.
- Le pun ctue la toi prizonierii mei! Aa cere procedura
legal, se rsti Blackmore, apoi l mpinse pe Ty nuntru i se
instal greoi alturi de el, pe bancheta din spate.
Pe cnd maina poliiei se deprt ducndu-l pe prizonier,
Cat se rsuci fulgertor spre angajaii fratelui ei.
- i voi - de ce n-ati fcut nimic? De ce le-ati dat voie s-l
ia?
Puini din acetia i susinur privirea.
*

Una din noile case mobile instalate n Blue Moon fusese


transformat n oficiu de plat i contabilitate.
Dyson i stabilise sediul ntr-unul din birouri i de acolo i
manevra toate operaiunile legale i tactice mpotriva fermei
Triple C.
ncheindu-i convorbirea telefonic, Dyson se rsuci pe
scaunul su rotativ i se adres ncntat celorlalte dou
persoane prezente n ncpere.

406

JANET DAILEY

- Ty se afl acum n celula lui de nchisoare. eriful l poate


reine douzeci i patru de ore. Dyson se uit la ceasul su de
mn - dup care va trebui s-i dea drumul sau s-i nainteze
oficial dosarul i s-l elibereze pe cauiune. Nici nu se putea mai
minunat... mine fiind smbt. Dac eriful i joac bine rolul
i apeleaz pentru cauiune la un judector ndeajuns de
suspus, Calder nu va putea iei de acolo dect luni.
- Nu-i face griji n pfivina judectorului, veni asigurarea
calm din partea lui Stricklin care, aezat pe fotoliul su i
cura tacticos unghiile.
Tara i desprinse trupul statuar de lng fereastr i se
apropie de biroul tatlui ei, cu o expresie rugtoare n ochii
ntunecai.
- Este absolut necesar ca Ty s stea la nchisoare?
- Cel mai uor mod de-a ctiga o btlie este s-l separi pe
general de soldaii lui. Orict ar fi de loiali, fr un conductor,
acetia nu vor ti ce s fac, i explic nelegtor tatl ei.
v
- A m trei zile la dispoziie, ndeajuns, ca s pot impune
respectarea acelui ordin de servitute. Pn luni, utilajele vor fi
instalate n teritoriu i Calder va putea s ipe ct poftete...
Dyson fcu o pau2 i adug cu severitate. Acest neobrzat
so al tu va nva cte ceva dintr-o astfel de experien.
Stricklin se ridic de pe fotoliu i anun pe un ton indiferent:
- M duc la poliie ca s m asigur c totul se desfoar
cum trebuie.
- N-ai dect.
Dyson ridic nepstor din umeri, l cercet ns cu ochi
ngustai pe partenerul su care ieea din camer.
- Nu tiu ce-i cu Stricklin n ultima vreme, murmur el mirat.
Simte nevoia s verifice permanent fiecare detaliu.
- Aa e el, tipicar.
Tara nu observase nici o schimbare la Stricklin i, de altfel,
era preocupat de un alt subiect.
- Acum e mai tipicar ca oricnd. Tat, ce-ar fi s m duc s-l
vizitez pe Ty? suger ea, nerbdtoare, l-a putea vorbi, am
discuta logic.
- Las-m s-i explic un lucru, Tara Lee.
Dyson se ridic de pe scaun i i petrecu afectuos un bra
pe dup umerii fiicei lui.

ULTIMUL CALDER

407

- n prezent, Ty trebuie s fie foarte tulburat i frustrat din


cauz c e nchis. N-ar asculta nici o vorb din cele ce i-ai
spune. Dar n trei zile va avea timp suficient s se gndeasc i
s se frmnte. Dup aceea, va dori singur s-i recunoasc
greeala.
De ce a trebuit s fac una ca asta? se revolt Tara n van.
Era convins c, n ultim instan, tatl ei avea s triumfe,
dar nu dorea ca poziia lui Ty s fie complet distrus pe parcursul
confruntrii. Dac afacerea avea s mearg ntr-adevr bine,
atunci dorea ca i soul ei s se aleag cu ceva.
*

ntins pe salteaua goal din celul, Ty urmrea absent


jocul unei mute care ncerca ntruna s se aeze pe obrazul
lui nebrbierit. i scoase o mn de sub cap i alung
musca.
Judecnd dup versurile vulgare scrijelite pe perei, noua
pucrie fusese blagoslovit cum se cuvine de ocupanii
anteriori ai celulelor. Ty le citise n ntregime, de cel puin
dou ori. Izolarea i mcina nervii. Se rsuci nelinitit i se
aez pe marginea patului de metal, frecndu-i palmele de
coapse.
Ua de la intrarea n secia de poliie se deschise; auzind-o,
Ty sri n picioare i se apropie de gratii. l irita nfiortor faptul
c nu tia ce se ntmpla la ferm i nici cnd avea s fie
eliberat.
- Unde e fratele meu? Ce i-ai fcut?
Vocea clar a lui Cathleen ajunse pn la el.
- De ce nu l-ai lsat s plece?
Ty nu reui s aud rspunsul murmurat al ofierului. Se
for s asculte, n sperana c sora lui venise nsoit de cineva
de la ferm, dar fu nevoit s trag concluzia c fata era singur.
-V re a u s-l vd, cerea ea, de ast dat mai aproape de ua
care desprea biroul poliitilor de celule.
-N u -l poi vedea acum... mai nti trebuie s-i facem
dosarul i s-l naintm judectorului. i, oricum, pucria nu-i
un loc pentru fete ca tine, insist eriful.
Ty era de acord. Nu dorea s-o vad pe Cat acolo.
- Cum pot s tiu c e teafr? Cum pot fi sigur c nu l-ai
btut? persist Cat pe un ton btios.

408

JANET DAILEY

Neroad mic i ncpnat!" se gndi Ty i se ntreb


cine o lsase pe Cathleen s vin singur n ora... dei sora
lui nu se ostenise vreodat s cear permisiunea atunci cnd
voia s fac ceva.
- Cat! Sunt teafr! strig Ty. Acum du-te acas!
- Nu. Am s stau aici pn i dau drumul!
Cu un oftat de exasperare, Ty cltin din cap n faa
ncpnrii de care ddea dovad fata. Nu voia s-o tie
ateptnd la poarta nchisorii.
- Mi-am terminat igrile. Du-te i cumpr-mi un pachet, i
zise Ty, gndindu-se c va fi refuzat.
- M ntorc imediat, i promise ea tare.
Apoi Ty auzi ua deschizndu-se i nchizndu-se, iar
zgomotele obinuite din biroul alturat - sunetul telefonului,
radioul i cnitul mainii de scris - umplur iar linitea
nchisorii. Ty se ntinse napoi pe pat.
n timpul acesta, Cat se zbuciuma ntre sentimentele de furie
neputincioas i fric. Oricine tia c eriful era omul lui Dyson
i fata se temea pentru fratele ei.
Ieind din biroul erifului, porni fr int de-a lungul
trotuarului nou de ciment.
La nceput era prea preocupat pentru a-l observa pe omul
care venea spre ea. Dar Cat i ncetini paii, n clipa cnd l
recunoscu pe Stricklin.
- A i fost s-l vizitezi pe fratele tu? o ntreb el cu vizibil
interes pe fata care fierbea de furie.
- Nu m-au lsat s-l vd, pufni ea abandonnd deodat
orice msur de precauie. Nu Ty ar trebui s se afle dup gratii
acum! Ci tu! Nu pot s dovedesc c ai ucis-o pe mama, dar am
s-o fac!
Terminndu-i ameninarea, fata i ntoarse spatele i pi
mai departe spre locul unde i lsase camioneta mprumutat
de la unul din lucrtori. Acuzaia deschis l lu prin
surprindere pe Stricklin. Se uit alarmat n jur, dar nu vzu pe
nimeni. Portiera unei camionete se trnti n apropiere. Cu
rapiditate de computer, Stricklin i cntri ansele. nelese c
se afla n faa unei ocazii unice de-a o reduce la tcere pe fata
care, judecnd dup toate aparenele, era decis s vor
beasc.

ULTIMUL CALDER

409

Pe cnd Cat ntorcea maina pe osea, ua camionetei se


deschise brusc. Fata se rsuci pe scaun speriat i ddu cu
ochii de Stricklin care urcase lng ea i nchisese portiera. Cat
voi s ridice piciorul de pe accelerator i s apese frna, dar
piciorul lui i aps dur cizma silind-o s accelereze n
continuare. Camioneta i lu avnt deodat i Cathleen se
vzu nevoit s-i concentreze atenia asupra volanului.
- Ce faci? Ai nnebunit? ip ea cuprins de derut, dar n
aceeai secund realiz cu cine vorbea i care erau implicaiile
actului lui.
-'M ergi ncotro i spun! i ordon el.
Cat n-avea nici o intenie s fac aa ceva. Primul ei gnd fu
s conduc maina n an, dar mna lui nfca ferm volanul i
l inu drept. Cat ncerc s deschis portiera i s sar afar,
dar Stricklin o apuc de bra i i-l rsuci la spate. Fata simi o
durere nespus de intens, de parc i s-ar fi frnt oasele.
- A i s plteti pentru asta, l avertiz ea gemnd, dar n*
sinea ei ncepu s se ndoiasc de lucrul acesta.
Stricklin o ngrmdise ntr-un col pentru a putea menine el
controlul vehiculului. Cat observ mainile adunate n faa
restaurantului lui Sally i ncerc s apese pe claxon pentru a
atrage atenia cuiva, nimeri ns greit i presiunea asupra
braului ei crescu, fcnd-o s ipe de durere.
Curnd ieir din ora i Cat i pierdu orice speran de
salvare. Era ngrozit, realiznd n sfrit pericolul n care se
afla. Cu excepia lui Ty, nimeni altcineva nu tia de ea c venise
n ora. Dup vreo cinci mile, Stricklin prsi oseaua i coti pe
un drum prfuit, presrat cu tufiuri i buruieni i care ducea
spre un grup de case abandonate, puin vizibile de la osea.
opronul i grajdurile se prbuiser, dar casa era nc n
picioare, cenuie i prginit, cu acoperiul spart, czut ntr-o
rn.
Stricklin opri camionul i o mpinse pe Cat, fornd-o s
coboare, fr a-i slbi ns braul. Fata fcu civa pai, apoi o
zmucitur o sili s se opreasc.
- mi amintesc c de fiecare dat cnd zburam pe deasupra
locului stuia, gndeam ct de prsit pare... att de departe de
osea, murmur el; prea mulumit de el nsui, fiindc i

410

JANET DAILEY

amintea de existena acelui loc care rspundea perfect nevoilor


lui prezente.
Strnse din nou braul fetei, rsucindu-i-l n sus, la spate, i
o sili s urce napoi n camionet.
- Vehiculele de ferm par a fi dotate cu tot ce trebuie, zise el.
Sub bancheta din spate gsi n sfrit ceea ce cuta: un
colac de frnghie. l lu i o ndemn iar pe Cat s coboare,
orientnd-o spre cas.
Ferestrele locuinei erau acoperite cu scnduri, care
permiteau totui razelor de lumin s ptrund nuntru, ici i
colo, prin multitudinea de crpturi. Aerul era nbuitor,
mbcsit de praf i miros de mucegai.
Pnzele de pianjen i se lipir fetei de fa i de pr,
cutnd s-o prind n miriadele de fire strvezii. Cat le ndeprt
cu gesturi frenetice, folosindu-i braul liber.
Traversar trei camere cu podelele putrede de lemn i se
oprir n cea .de-a patra Stricklin i ddu drumul fetei,
mbrncind-o n mijlocul ncperii.' Cat se uit n jur i vzu c
se afla ntr-un dormitor fr ferestre; unica ieire rmnea ua
n pragul creia sttea Stricklin. Cat l privi ngrijorat i i frec
braul chinuit de durere.
- Cine mai tie despre accidentul de avion? o ntreb el cu
un calm malefic.
Ea nl mndr brbia.
- Nimeni.
- Mincinoaso! zise Stricklin i buzele i se arcuir ntr-unul
din acele zmbete false care i ddeau fiori lui Cat ntotdeauna.
Dar nici nu conteaz, continu el. E foarte simplu de ghicit.
Duse mna la buzunarul jachetei i scoase un stilou i un
carnet cu coperile de piele.
- A i s-i scrii un bilet prietenului tu.
- Lui Repp?
Cat opti speriat numele tnrului cowboy, nelegnd c
Stricklin se atepta ca acesta s fie la curent cu toate secretele
ei.
- Repp nu tie nimic.
- Foarte nobil din partea ta. Poftim!
i ntinse o foaie de hrtie i un stilou.
-N u !
Cat se ddu un pas napoi:

ULTIMUL CALDER

411

- Nu-i scriu.
- Ba cred c-ai s-o faci, murmur el.
*

Cnd ua grea de metal dintre celule i biroul poliitilor se


deschise, Ty se ridic n picioare i se apropie iute de gratii.
Rsufl uurat imediat ce-l recunoscu pe brbatul n costum
care intrase nsoit de erif.
- M ntrebam cnd ai s vii, zise el.
Silverton i azvrli o privire comptimitoare, apoi i se adres
autoritar erifului.
- A dori s discut cu clientul meu n particular.
Blackmore ridic din umeri i plec. Avocatul se apropie de
Ty i i se adres zmbind stingher.
- Noroc c poliitii din oraul sta nu prea se ostenesc s
patruleze pe osea, altfel a fi arestat acum pentru exces de
vitez.
- n ct timp poi s m scoi de aici?
- Nu-mi st n putere s fac mare lucru pn cnd nu te pun
sub acuzaie oficial, i se pare c nu se vor grbi s-o fac,
rspunse avocatul, contient c eriful avea s prelungeasc la
limit termenul de naintare a dosarului. Nu pot aranja cauiunea
dect dup ce aflu ce are de gnd judectorul. i fii'sigur c
preteniile vor fi mari. Sunt hotri s te in aici ct mai mult.
- Ce se aude cu hotrrea de amnare? Vreo veste bun?
- Pn acum, nimic, mrturisi cu prere de ru Silverton.
Nu-i nevoie s-ti explic ce nseamn legile ntr-un ora mic.
- N u ...
Ty oft.
- Vreau s-l caui pe Potter. Dac judectorul sau vreun alt
mare funcionar de pe aici se simte cu musca pe cciul, Potter
i poate d orice informaii doreti. E btrn i bolnav acum, dar
mintea o are nc limpede. Cred c e timpul s scuturm de praf
cteva oseminte vechi.

31

Lumina roiatic a amiezii i aternea umbrele prelungi


peste coline, transformnd ntr-o pat ntunecat de culoare
grupul de camionete venit s blocheze poarta de est. Angajaii
de la Triple C se retrseser la umbr, mulumii s respire n
sfrit aerul rcoros al nserrii, dup aria insuportabil a
zilei. Aparenta letargie care i cuprinsese era doar un mod de
conservare a energiei; n realitate, simurile lor agere
nregistrau orice micare, erau atente la fiecare zgomot. Cnd
un automobil Chrysler apru deodat pe osea, oamenii care
sttuser pn atunci lungii, se ridicar n picioare;
automobilul, acoperit de un strat fin de praf, se opri lng
arcul de vite.
Privirile ngndurate ale cowboy-lor se nseninar n clipa
cnd Ty Calder cobor din main: se strnser n jurul lui,
btndu-l prietenete pe umr n semn de bun-venit, n vreme
ce automobilul care l adusese pornea napoi pe osea.
- Ce se aude, efule? ntreb o voce.
-A a -i, ce se aude? repet o alt voce. i lsm s ne dea
la o parte?
- Silverton - Ty l art cu un gest pe oferul mainii - va
obine o hotrre de amnare pn mine diminea. Aa c
nimeni n-o s ne ncalce proprietatea pn atunci, indiferent
care-s ordinele oficiale.
Urmar mai multe ntrebri, menite s satisfac acum
curiozitatea oamenilor. ncepur s se mprtie, iar, cutnd
umbra. Ty i turn o can de cafea i i pipi buzunarul goi
de la cma.
Repp Taylor sttea sprijinit de poart la civa pai de el.
- Ai o igar? ntreb el.
Repp i oferi n tcere o igar.

ULTIMUL CALDER

413

- Am trimis-o pe Cat s-mi cumpere un pachet, dar se vede


c-a uitat.
-C re d c nu e-n regut ceva. Ty, zise ngrijorat Repp i i
ntinse un petic de hrtie.
- Acum cteva ore a venit la mine un puti zicnd c a primit
biletul sta de la o fat. E de la Cat pentru mine.
Trsturile lungi ale cowboy-ului vdeau mult tulburare;
desfcu biletul prnd a-l reciti n gnd.
- Z ic e c a fugit de acas i-mi cere s ne ntlnim la
noapte.
- A fugit?
Ty nfe ncruntat biletul.
- Mda. Nu prea am neles ce vrea s spun, mrturisi Repp
la fel de nedumerit. Zice c s-a sturat de certurile noastre... i
e suprat fiindc n-o iei n seam atunci cnd i vorbete
despre accidentul de avion.
- Despre accident? se mir Ty citind la rndul su biletul.
Habar n-am ce vrea s spun.
- Nici eu. tiam c e nc tulburat de moartea mamei ei,
dar...
. Repp ridic din umeri, incapabil s gseasc alt explicaie
n legtur cu comportamentul ciudat al fetei.
- i cere s nu spui la nimeni despre planurile ei.
- tiu, dar ceva e-n neregul cu biletul sta.
Repp cltin sumbru din cap.
- Cnd a fost vzut la ferm ultima oar?
- M-am interesat dup ce am primit biletul. Cineva zicea c-a
vzut-o urcndu-se ntr-una din camionete, pe la prnz.
Repp se uit ncordat la Ty.
- Ce prere ai?
- Dac i-a pus ntr-adevr n minte s fug, atungi i-a ales
al dracului de bine momentul.
i venea greu s nu se arate enervat de purtarea ires
ponsabil a surorii lui. Fuga ei se aduga unor griji de ultim
or i Ty fierbea la gndul c fata i aranjase dispariia doar
din dorina copilroas de-a atrage atenia tuturor. Totui,
dincolo de aceasta, i se pru c ntrezrete n acest gest un
strigai de incertitudine i singurtate. La aisprezece ani, Cat
simea nevoia s se asigure c e nc iubit, toate sen-

414

JANET DAILEY

timentele ei erau att de acute... durerea, mndria, dragostea,


u ra .
n ultima vreme se adunaser prea multe probleme; moartea
mamei ei i a Nannei Ruth, accidentul care l inea imobilizat n
spital pe tatl ei, plecarea - Dumnezeu tie pentru ct timp - a
Tarei i, trebui s recunosc Ty, problemele fermei care l
mpiedicaser adesea chiar pe el nsui s comunice cu sora
lui, o fcuser probabil pe aceasta s se,simt complet singur
i nedorit.
Ty cercet din nou biletul.
- Dac i cere s v ntlnii la noapte, nseamn c se
ascunde pe undeva. Mai mult ca sigur a ales acelai loc ca data
trecut.
- La ORourke?
- El cnd a plecat de aici? ntreb Ty.
- Cam n acelai timp cu Cat - imediat ce te-a luat eriful
azi-diminea. De atunci nu s-a mai ntors.
- Vino!
Ty i ntinse biletul.
- S mergem dup ea, adug el, oftnd, n sperana c nici
un incident n-avea s intervin n tabr n lipsa tor. Pornir n
goan spre Shamrock Ranch. La orizont, soarele ardea
sngeriu, unindu-se ncet cu pmntul.
ORourke i atepta n prag.
- Spune-i lui Cathleen c-am venit s-o lum acas, zise Ty de
ndat ce maina opri i putu s coboare.
-Cathleen? Nu-i aici, se mir Culley. Ultima oar am
vzut-o la Homestead.
- N-are rost s'-o ascunzi, Culley, se enerv Ty. tim c-i aici.
l-a trimis un bilet lui Repp n care zicea c-a fugit de acas. Aici e
singurul loc unde putea s se ascund.
- Jur c n-a venit ncoace.
ORourke se scrpin buimac n cap.
- N-avea de ce s fug, zise el n cele din urm. n nici un
caz acum, cnd era att de ngrijorat pentru tine, din pricina lui
Dyson. N-ar fi fugit.
- n bilet spune ceva despre accidentul de avion - ncepu
Repp, intuind c unchiul ei ar fi putut cunoate secretele fetei.
- i-a vorbit despre asta? ntreb repede ORourke
msurndu-l bnuitor pe tnrul cowboy.

ULTIMUL CALDER

415

- Despre ce? voi s tie Ty.


-D e spre Stricklin... i conducta aia de ulei, rspunse
Culley, apoi brusc nelese c nici unul dintre cei doi brbai nu
cunotea nimic.
-O h , nu! gemu el. Dac Dyson i Stricklin i-au dat seama
de ce tia ea... despre fapta lor? Omul i rotea ochii cu un aer
rtcit. Au prins-o!
Se uit la Repp.
- i i nchipuie c i tu l-ai vzut n noaptea aia n hangar.
-C re d c-ar fi mai bine s-o lum cu nceputul, zise Ty,
cutnd s separe vorbele delirante ale omului de realitate.

Camera era ntunecat ca o peter. ntins pe podea, cu


minile i picioarele legate, Cat respira agitat, scond mici
suspine de frustrare i team care strneau praful gros din jur.
Trupul nvineit o durea, iar membrele i amoriser. Ba, mai ru,
simea tot felul de insecte miunnd pe pielea ei.
Scndurile de la u scrir, anunnd c se apropia
cineva. Ua se deschise i lumina unei lanterne aproape c-o
orbi cteva secunde. n camer intr Stricklin, care veni lng
ea i i dezleg funiile.
- Prietenul tu trebuie s soseasc n curnd.
Cat ncercase s-l nduplece n toate felurile, cu ipete i cu
vorb bun, dar totul fusese n zadar. De ast dat prefer s
tac. Stricklin o ajut s se ridice n picioare, muchii o dureau
att de tare, c abia reui s mearg. El o ghid prin celelalte
camere ctre ua de la intrare. Aerul rece al nopii mirosea mai
dulce ca niciodat n clipa cnd Cat pi afar. Respir adnc,
nviorat de senzaia de rcoare care o nvluia i de cntecul
greierilor ascuni n iarba nalt de lng cas. Natura era att
de simpl... Att de frumoas...
- O s ateptm lng camionet, i zise Stricklin. i s
nu-ncerci cine tie ce, cnd vine prietenul tu.
Cu coada ochiului, Cat observ micarea minii lui nsoit
de o sclipire metalic i se nfior deodat, nelegnd c
Stricklin avea o arm.
n intervalul ndelungat n care lipsise, fcuse rost de un
pistol. Cat rmase Tn picioare lng camionet; n sinea ei se
ruga ca Repp s nu poat veni. Sunetele nopii i ajungeau ia

416

JANET DAILEY

urechi mai pregnante ca de obicei - fonetul ierbii scormonite


de labele vreunui animal, zgomotele psrilor de noapte, tritul
greierilor i bzitui insectelor alctuiau o polifonie ce se
suprapunea peste btile puternice ale inimii ei.
Cnd auzi huruitul motorului, ncerc*s-i fac singur
curaj, gndind c era vreo main rtcit pe osea; apoi
lumina a dou faruri o anun c vehicolul se apropia de
cldirea prsit. Disperat, Cat ncepu s se frmnte,
cutnd o cale de a-l avertiza pe Repp de pericol; simi ns
imediat eava rece a pistolului nfigndu-i-se n coaste. Fata
nlemni i privi neputincioas camioneta care se oprise la o
oarecare distan.
Portiera se deschise, apoi se nchise cu zgomot sec, metalic.
Cat voi s strige pentru a-l avertiza pe Repp, dar eava pistolului i
se adnci i mai mult ntre coaste, impunndu-i tcere.
Paii noului venit trosnir pe aleea de pietri.
- Cat! se auzi ea strigat. Cat, unde eti?
Stricklin opti la urechea ei:
- Rspunde-i. Spune-i s vin ncoace.
Fata i nclet dinii ntr-un protest mut. Apoi, constrns
de apsarea brutal a pistolului, se vzu nevoit s asculte.
- Repp, sunt aici, strig ea cu voce slab.
De cealalt parte a camionetei, pe cnd Repp ocolea
maina, urmnd indicaia ei, Stricklin o nfac i o for s
peasc n conul de lumin. eava pistolului era lipit de
tmpla ei. Vznd-o, Repp ncremeni.
-T in e rii ndrgostii la ultimul lor rendez-vous, murmur
Stricklin i i fcu semn lui Repp s se apropie.
-A tu n ci pe tine te-am auzit n hangar n noaptea aceea, l
acuz Repp i fcu un pas amenintor spre Stricklin.
Cat se uit ocat la prietenul ei.
- Repp, nu!
- N-are nici un rost s ne prefacem c nu tim, o ntrerupse
el repede, apoi se ntoarse iar spre Stricklin. Ai fcut ceva la
conducta aia de ulei, nu-i aa?
- A fost foarte simplu, de altfel, rspunse Stricklin pe un ton
indiferent. Ghinionul a fcut ca voi doi s v aflai acolo.
- Ce intenionezi s faci cu noi? ntreb Repp pe un ton att
de calm, c lui Cat i veni s ipe.

ULTIMUL CALDER

417

- Se va ntmpla un accident foarte tragic - doi tineri


ndrgostii i-au parcat maina ntr-un loc pustiu i, din
pcate, au murit asfixiai cu monoxid de carbon. Puin acid
sulfuric de acumulator scurs pe eava de eapament i se va
produce o fisur care va permite gazelor s ptrund n
sistemul de ventilaie. Nu vei simi nici o durere, adug el ca
pe o consolare. Sigur, dup aceea, va trebui s deblochez
uile - cnd voi fi sigur c nu mai putei fugi nicieri.
- N-ai s scapi din asta, l contrazise linitit Repp.
- Nimeni n-a descoperit cellalt accident... cu excepia
voastr.
- i Dyson - el tie? sun provocarea dispreuitoare a
biatului. mi nchipui c el a fost cu ideea, iar tu a trebuit doar
s-i murdreti minile n locul lui.
-A s ta e o ncercare de a bga zzanie ntre mine i E.J.?
ntreb amuzat Stricklin - att de amuzat ct i permitea firea
lui. N-o s mearg. Dyson n-are habar de asta.
Folosi eava putii pentru a-l mpinge pe Repp nspre
camionet.
- Deschide ua i urc.
Urm o lung ezitare, timp n care tnrul cowboy i cntri
ansele de victorie ntr-o lupt corp la corp. Cat fcu un pas
spre el, dezgustat de faptul c era silit s-i fie n acelai timp
pion i pavz lui Stricklin.
- Am zis s deschizi ua, repet acesta.
Din umbra casei se auzi o alt voce - aceea a lui Ty - care-i
ddu rspunsul.
- N-o s fac aa ceva, Stricklin.
Stricklin ntoarse brusc capul ntr-acolo. ntr-o clipit, Repp
apuc braul fetei i-o smulse din strnsoarea lui Stricklin.
- Fugi, Cat! Fugi!
Minile lui i se proptir pe omoplai i-o mpinser n
ntuneric, apoi Repp se arunc asupra lui Stricklin.
Cat se mpiedic ncercnd s-i menin echilibrul. Inima
i btea nebunete i abia mai putea respira. Simi deodat o
apariie ivit din ntuneric la un. pas n urma ei i scoase un
ipt ascuit. n aceeai clip, zgomotul unei explozii i sparse
auzul. Cat se rsuci s priveasc n urm i se opri nlemnit.
Silueta din spatele ei se cltina gata s cad. Ceva mai

418

JANET DAILEY

departe, l vzu pe Stricklin, n picioare lng camionet, cu


un revolver fumegnd n mn. Se auzi imediat o a doua explozie. Stricklin fu proiectat un
pas nainte, pe chipul lui se aternu o expresie de uimire nainte
de a se prbui peste capota camionetei, de unde lunec uor
pe pmnt. '
Cat alerg spre omul cu pr argintiu care czuse n genunchi.
- Unchiule Culley!
Fata se aez n genunchi lng el i minile ei ncercar
s-l susin. Azvrlind o privire peste umr, Cat l vzu pe Repp
ajutat de ali doi brbai. Tnrul arta nevtmat.
Cnd se uit din nou la unchiul ei, Cat observ c acesta i
inea palma pe piept. Printre degete i se scurgea ceva umed i
lipicios.
- Eti rnit...
- Nici o grij, fetio, i zise el btnd-o uor pe.mn.
Trupul lui deveni mai greu n braele ei. Cat abia l mai putea
susine. Apoi Ty apru lng ea.
- Eti teafr? ntreb el i fr s atepte rspunsul se
apuc s-i descheie cmaa lui Culley.
Aps o batist pe rana purpurie de pe pieptul omului.
- O ambulan se ndreapt ncoace, Culley, i zise el. mi
pare ru. Nu l-am putut ochi la timp, de team s nu-l mpucm pe Repp, care era la mijloc.
-N u ... nu puteam s-l las... s-o mpute pe Cathleen. Ar fi
fcut-o.
ORourke se for s zmbeasc, dar vocea i suna obosita. Cat
nelese c unchiul ei se postase deliberat ntre ea i Stricklin.
- Ii port de grij de mult timp lui Cathleen, mereu am ncercat s
aflu unde se duce, ce face... Numai astzi... am lsat-o singur.
-N u , nu-i adevrat, unchiule Culley, strig ea. Ai venit. Ai
adus ajutoare. i Ty te-a crezut, nu-i aa?
- Da, zise el ncet, nchiznd ochii. Un Calder a luat n
seam cuvntul unui ORourke.
- Nu mai vorbi, l sftui Ty. ncearc s stai linitit.
Sirenele sunau straniu n linitea nopii. Locul se umplu de
oameni cu lanterne i aparate de fotografiat.
Repp rmase alturi de Cat la cptiul unchiului ei. Tnrul
avea o vntaie mare pe obraz, acolo unde primise lovitura de
revolver.

ULTIMUL CALDER

419

Cafeaua tare i fcuse efectul asupra lui i Ty se terse la


gur cu dosul palmei, simindu-i barba aspr. Trecuser mai bine
de treizeci i ase de ore de cnd nu se rsese, nu-i schim
base hainele - i nu dormise. Oboseala i ptrundea n oase.
- Nu tiu ce i-a picat mai greu lui Dyson - Silverton sttea
vizavi de el, la o mas n restaurantul lui Sally - s descopere
trdarea lui Stricklin sau s accepte hotrrea de suspendare
temporar care l mpiedica s efectueze vreo operaiune de
exploatare pe acel teren nainte ca instana s stabileasc cine
este proprietarul de drept.
- Sunt sigur c amndou loviturile au fost grele, zise Ty
sorbind iar din cafea.
Dup ce i. petrecuse o or ntreag dnd declaraii despre
evenimentele din noaptea anterioar, n-avea nici un chef s
vorbeasc despre Stricklin.
Sally Brogan se opri la masa lor.
- Mai dorii cafea? ntreb ea cu cana de cafea n mn.
- Eu am, zise Ty.
- M-am bucurat cnd am aflat c ORourke a suportat cu
bine operaia, zise Sally, umplnd ceaca avocatului.
-D o cto rii spun c-i va reveni curnd. Glontele i-a atins
plmnul, dar din fericire n-a fost o ran grav. Doar c a
pierdut mult snge.
Ty sorbi restul de cafea i aez ceaca pe mas.
- Dac am parcurs toate subiectele pe care doream s le
discutm, atunci cred c am s plec, i zise el avocatului.
- Restul mai pot s atepte, l asigur Silverton. Probabil c
doreti s ajungi acas.
- Nu nc. Mai trebuie s m opresc undeva, rspunse Ty,
mpingndu-i scaunul deoparte i ridicndu-se de la mas.
- Dac o caui pe Tara, interveni Sally, locuiete ntr-una din
casele companiei, cea cu obloane negre, din col.
- Mulumesc, spuse Ty.
i plti cafeaua i plec.
Era o cldire simpl, ptrat, fr etaj. Praful ncepuse deja
s acopere stratul alb de vopsea de pe scnduri. Ty cobor cu
pai obosii din camionet i se ndrept spre ua din fa a
casei. Fcu o pauz, simindu-se din nou, pentru cteva momente,

420

JANET DAILEY

nfiorat de acea veche senzaie de bucurie care preceda cndva


fiecare din ntlnirile lui cu Tara. Ciocni uor n u.
Tara i deschise imediat, ca i cum l-ar fi urmrit pe fereastr
pn atunci, ateptndu-l. l pofti nuntru; frumuseea ei prea
s strluceasc n lumina soarelui.
Tara avusese dintotdeauna puterea de a-l tulbura.
- Bun, Tara, o salut Ty.
Barba neras i ddea o nfiare mai dur i i accentua
mustata neagr.
-T y ...
Muzicalitatea familiar a vocii ei i ajunse la inim. Femeia
se ntoarse cu graie deliberat i se uit n lturi, fr a-l scpa
totui de sub control.
- Am auzit despre hotrrea de suspendare.
- Nu vor exista exploatri de crbune pe teritoriul Calderilor
- ti-am spus-o, zise el.
-D a .
Tara plec uor capul. Tcerea se aternu ntre ei, mpo
vrat de multitudinea de cuvinte nerostite.
- A m crezut c tatl meu avea dreptate. Am crezut c el
urma s nving.
Tara nl ochii spre el.
- Asta a fost greeala mea, nu-i aa? ntotdeauna va persista
ntre noi. La asta m-am gndit ntruna n cele trei ore care au
trecut de cnd am aflat despre hotrrea de suspendare.
- tiu, Tara, zise el.
- E adevrat, nu-i aa?
Ea se apropie mai mult, cercetndu-i faa cu un aer de
seriozitate ncordat.
- Consideri c te-am trdat atunci cnd am ales s fiu alturi
de tatl meu i nu de tine.
-D a ...
Frumuseea ei i ngduia s-o priveasc cu mai mult uurin.
Ochii ei negri ncepur s luceasc nerbdtori i buzele i
devenir mai mari.
-Ty...
i pronuna numele ca altdat.
- i mai aminteti de vremea cnd eram amndoi la cole
giu? Ma iubeai att de mult, atunci... Viaa mpreun se anuna
a fi att de minunat. nc mai simi la fe l nu-i asa?

ULTIMUL CALDER

421

Ty ntoarse capul copleit de o vag surpriz. Cndva, Tara


nsemnase viaa lui ntreag. l nsoise n fiecare din gndurile
lui; o simise n adierea nopilor nsingurate i n patima trupului
lui. i aminti de foamea pe care ea i-o strnise cndva, de
tumultul dorinelor i de felul n care ea rspunsese acelor
impulsuri. Dar cnd ncerc s retriasc acele sentimente i
senzaii, n minte i apru imaginea puternic conturat a lui
Jessy, ntins pe covor la lumina flcrilor din emineu.
Tara l urmrea, uimit s constate golul din privirea lui.
- Cum ai putut uita? opti ea cu voce ndurerat.
- Nu tiu, recunoscu el blnd. Tot ce mi-am dorit a fost s te
am lng mine. Dar tu te-ai aflat ntotdeauna cu doi pai nainte,
ncercnd s-mi ari ncotro s merg.
- ncercam s te ajut.
- tiu i asta.
Ty cltin ncet din cap.
-T o tu l se schimb, Tara. Nu poi aduce vremurile vechi
napoi, orict de mult i-ar plcea s-o faci..
- Dar eu te iubesc, protest ea speriat de nota definitiv a
acelor cuvinte.
- Cndva, i eu te-am iubit. Nu te nvinuiesc pentru firea ta. Vei
ntlni un brbat cu care s te potriveti mai bine dect cu mine.
Ea nchise ochii o clip; apoi i deschise brusc, fulgernd cu
mnie.
- E Jessy, nu-i aa? lart-m, dar o ursc. Se ntoarse ntr-o
parte, ncrucindu-i braele. Poate i fiindc suport s se
chinuiasc sub cerul sta sufocant.
Ty ezit, nemaitiind ce s spun.
- i doresc s fii fericit.
- Oh, da, rse ea strident. Sunt sigur c mi voi juca foarte
bine rolul de vduv vesel.
Apoi scoase un oftat.
- Data viitoare nu voi mai face greeala s consider c tata
are ntotdeauna dreptate.
Dar nu era numai asta, i zise Ty. Crrile lor se
despriser de mult timp. Se ntoarse i pi ncet spre u.
- A m s pstrez inelul, Ty, auzi n urm vocea ei necat n
lacrimi. O prticic dintr-un vis care n-a fost s se mplineasc.
Soarele strlucea ca un glob alb, gigantic, pe cerul albastru
de var; lanurile nc verzi de iarb se ondulau legnate de un vnticel cald; Ty porni maina i plec fr s priveasc n urm.

422

JANET DAILEY

Asemeni unui cal btrn pe care instinctul l poart pe


crrile cunoscute napoi spre cas, Ty parcurse aproape
incontient drumul ctre coliba de pe malul rului; opri
camioneta i cobor cu micri obosite.
Alung cu un gest mutele care bziau lng perdeaua de
la intrare i pi nuntru. Jessy edea cu coatele sprijinite pe
mas i l atepta. Auzise motorul camionetei. n ciuda culorii
din obraji, ntreaga ei atitudine exprima o rezerv hotrt.
- Probabil c nu ai cafea gata fcut, zise el, cutnd o
introducere.
- Sunt convins c exist destul cafea la Homestead.
- Mie mi place cafeaua ta, spuse el.
- Acum, c afacerea cu Dyson a luat sfrit, ai fost s-o vezi
pe Tara.
Tonul ei era aproape tios.
- Da,
Era prea mult pentru nervii epuizai ai lui Jessy; cu o micare
brusc, femeia se ridic de la mas i fcu civa pai n
camer, apoi se rsuci spre el.
-V in e napoi?
- Nu i-am cerut s vin, altfel nu m-a afla aici.
Ty i simi sufletul plin de tandree pur pe care nici un
cuvnt n-ar fi putut-o exprima.
- Dac te afli aici doar fiindc eti recunosctor, sau te simi
obligat...
Mndria aceea, att de adnc ntiprit n caracterul ei, l
fcu s zmbeasc.
- Nu, Jessy. Nu e doar asta. ,
Ochii ei care l priviser dintotdeauna de parc ar fi ateptat
ceva l studiar cu grij. Buzele ei senzuale i frnser linia
sever i tremurar ntr-un zmbet firav.
- Dac eti sigur...
Fcu un pas spre el, inndu-i respiraia.
- Dac eti ntr-adevr sigur.
- Sunt sigur, Jessy.
n vocea lui nu exista nici urm de ndoial. O emoie
desprins parc dintr-un trecut ndeprtat se aprinse n ochii (ui
negri. Braele lui se deschiser s-o cuprind. Se aplec s-o
srute. Un vrtej pru s-i nvluie deodat i braele lui o
strnser mai mult, hotrte s nu-i mai dea drumul niciodat.

EPILOG

Pmntul nc mai purta culorile iernii - brun i cafeniu - n


locul nuanelor crude ale primverii. Departe, la orizont, nori
ruprevestitori se adunaser n coloane ntunecate, promind
s aduc ploaia, dup luni ntregi de.secet. Jrecuse mai mult
de un an de cnd Chase Calder nu mai pusese piciorul pe
pmntul su i privirea lui dornic urmrise cu nfocare pri
velitea celor douzeci i cinci de mile parcurse cu maina.
Observase fiecare schimbare, orict de nesemnificativ, inter
venit n peisajul familiar al fermei sale.
- S-ar zice c norii ia se ndreapt ncoace, i spuse el
morocnos lui Ty.
Ty cercet la rndul su orizontul ntunecat.
- S sperm. Dumnezeu tie c avem nevoie de ploaie.
Toate operaiunile au fost reduse la limit.
- Lucrurile mari sunt ntotdeauna ineficiente... e o regul,
rspunse Chase, cu o not de acreal n glas. Ai de luptat, pe
de-o parte, ca s menii echilibrul activitii i, pe de alt parte,
cu necesitatea introducerii unor metode moderne. Uneori
trebuie s suferi pierderi grele pentru a ctiga btlia.
- Aa e. Ty cunotea prea bine acest adevr.
- S-ar zice c pn acum ai avut parte de botezul focului.
Chase l cercet linitit pe fiul su, contient de necazurile
cu care se confruntase acesta.
- M-am poticnit de cteva ori, ncuviin Ty.
- Dar nu te-ai nstrinat de valorile noastre. A fi un Calder
nseamn s-i pstrezi legmntul fa de pmntul i oamenii
ti.
- Peste alte cteva luni, vom afla i decizia judectoreasc
n privina terenului aceluia, zise Ty cu un oftat profund. Dar
chiar i atunci ne putem atepta la un recurs din partea lui
Dyson.-

424

JANET DAILEY

- Nu-mi fac griji, rspunse Chase, i un zmbet i lumin


faa brzdat de riduri i cicatrice.
O clip Ty l privi, apoi zmbi i el.
- Nici eu... sunt convins c mpreun l vom opri.
ntre timp se apropiaser de Homestead i Ty ncetini viteza.
Pe platoul larg din faa vilei erau ngrmdite o mulime de
maini. Toi angajaii fermei veniser mpreun cu familiile lor
s-l ntmpine pe Chase.
- Ce-ai asta? se mir Chase privind n jur.
- Cred c au vrut s-i ureze bun venit, zise blnd Ty.
Dup o secund de ezitare, Chase deschise portiera.
Uralele izbucnir, n clipa cnd stpnul de la Triple C cobor
neajutat de nimeni. Sub bra avea un baston pe care ns nu-l
folosea, n vreme ce nainta. O fat cu prul ca pana corbului i
ochii verzi ca iarba Calderilor se repezi spre el, ieind din
mulime i Chase se simi transportat o clip spre vremea tine
reii sale, cnd Maggie i srise aidoma n brae. i mbri
fiica strns, cu o dragoste deosebit.
- Bine ai venit acas, tat.
Fericirea radia pe chipul ei nlcrimat. l apuc de bra ca i
cum n-ar mai fi dorit s-l lase niciodat, dar Chase era prea
nelept ca s cread aa ceva.
l observase pe Repp Taylor stnd deoparte i vzuse
scnteia posesiv din ochii ntunecai ai cowboy-ului. Dup ce l
salut pe Repp, Chase se uit cnd la unul, cnd la cellalt, cu
o privire glumea.
- m i nchipui c voi doi ai fugit i v-ai pus pirostriile n timp
ce am lipsit eu.
- Nu, domnule. Cat trebuie s mai creasc, rspunse Repp,
privind iret cu coada ochilor la Cathleen. E nc prea rzgiat
ca s fie o nevast bun.
- Repp! l cert ea, dar Chase se mulumi s rd pe nfun
date.
Ty zbovise lng main, dorind s-l lase n centrul ateniei
tuturor pe tatl su. Chase o merita. Era momentul lui de
bucurie - ntoarcerea acas. Apoi l zri pe tatl su schimbnd
n treact dou vorbe cu Jessy, nainte de-a se angaja n
discuie cu un alt cunoscut.

ULTIMUL CALDER

425

Jessy pi spre Ty cu acea suplee sportiv care o caracte


riza, i el i simea inima btndu-i mai tare n piept pentru tnra
femeie puternic i mndr, care-i aparinea numai lui.
- E minunat, nu-i aa? zise ea uitndu-se peste umr la
tatl lui.
-D a .
El o apuc de mijloc i o atrase spre el. Jessy prea
gnditoare.
- Care-i problema?
- Nimic, surse ea. Cnd am vorbit cu el adineauri, mi-a
sugerat c ar trebui s m obinuiesc s-l numesc tata Calder".
- nc nu i-am spus, dar cred c a ghicit c ne vom cstori
imediat ce se termin divorul, rspunse Ty zmbind. Relaia
noastr nu e un secret pentru nimeni.
-N u .
Jessy rse ncet, fericit.
Urm o scurt tcere, timp n care atenia lor se ndrept iar
spre brbatul nalt cu pr grizonat din mijlocul mulimii. Sally
Brogan tocmai l sruta pe obraz.
- M bucur c a venit i ea.
Privirea serioas cu care Jessy i se adresa lui Ty coninea
un avertisment.
- Tatl tu e brbat. Vor fi momente cnd va avea nevoie de
ea, de compania i afeciunea ei - ceea ce nu va nsemna c a
uitat-o pe mama ta.
- tiu.
Ty ajunsese s neleag infinit mai mult dect altdat
despre patimile i iluziile care nsoeau firea omeneasc pe
parcursul existenei ei. Plimbndu-se prin mulime, Chase era
pe punctul de a-l trece cu vederea pe Culley, care sttea
deoparte, nendrznind parc s se apropie.
Chase i schimb direcia i merse s-l salute pe fratele lui
Maggie. Se privir ndelung nainte s-i vorbeasc.
- Ari bine, zise Chase.
- i tu, rspunse Culley.
Apoi Culley plec fruntea n pmnt.
- tii... ct de mult am iubit-o. Eu...
-Am ndoi am iubit-o, l nterupse linitit Chase. ntr-un fel,
acest sentiment ne unete pe amndoi.
- Mda, aa cred.

426

JANET DAILEY

Prieteni vechi, brbai i femei cu care Chase lucrase i


printre care crescuse de mic, se adunar n jurul lui s-i
vorbeasc. Tinerii, pentru care Chase Calder era ca un patriarh,
i adugar i ei saluturile respectuoase i rezervate.
Curnd, mulimea ncepu s se mprtie; fiecare ar fi dorit
s prelungeasc momentele reuniunii ct mai mult.
Familia Yates tocmai pleca. Chase i luase rmas bun i se
deprta pe aleea pietruit cnd l auzi pe copilul lui Tiny Yates
adresndu-i-se vesel tatlui su.
-B trnul" lui Ty arat mai bine dect m ateptam, dup
ce a petrecut attea luni n spital.
Fraza l fcu s se opreac i s nale ochii plini de lacrimi
spre cer.
-M aggie...
Vocea i era necat de emoie.
- Ai auzit ce-a zis? Btrnul" lui Ty...

- SFRIT -

S-ar putea să vă placă și