Sunteți pe pagina 1din 1548

Jeffrey Archer

CRONICILE FAMILIEI
CLIFTON

Doar timpul ne va spune. 2


Pacatele tatalui 398
Un secret bine pastrat.. 748
Ai grija ce-ti doresti.. 1147

1
- JEFFREY ARCHER -

2
- JEFFREY ARCHER -

JEFFREY ARCHER

CRONICILE FAMILIEI CLIFTON


VOLUMUL I

DOAR TIMPUL NE VA SPUNE

Titlul original: Only Time Will Tell, 2011


n romnete de: TANIA MOCHI

3
- JEFFREY ARCHER -

Cuprins

MAISIE CLIFTON 1919


PRELUDIU
HARRY CLIFTON 1920-1933
1
2
3
4
5
6
7
8
9
10
MAISIE CLIFTON 1920 -1936
11
12
13
14
15
16
17
18
19
HUGO BARRINGTON 1921-1936
20
21
22
23
24
25
26
MO JACK TAR 1925-1936
27

4
- JEFFREY ARCHER -

28
29
30
31
32
33
34
GILES BARRINGTON 1936-1938
35
36
37
38
39
40
41
42
43
EMMA BARRINGTON 1932-1939
44
45
46
47
HARRY CLIFTON 1939 -1940
48
49
50
51
52

5
- JEFFREY ARCHER -

Pentru
ALAN QUILTER
1927-1998

MULUMIRI

Mulumirile mele se ndreapt ctre urmtoarele persoane


pentru nepreuitele lor sfaturi i cercetri:

John Anstee, Simon Bainbridge, John Cleverdon, Eleanor


Dryden, George Havens, Alison Prince, Mari Roberts, Susan
Watt, David Watts i Peter Watts

6
- JEFFREY ARCHER -

7
- JEFFREY ARCHER -

8
- JEFFREY ARCHER -

MAISIE CLIFTON
1919

9
- JEFFREY ARCHER -

PRELUDIU
Aceast povestire n-ar fi fost scris niciodat dac n-a fi
rmas gravid. Dar fii ateni, ntotdeauna plnuisem s-mi
pierd virginitatea lng Weston-super-Mare, doar c nu chiar
cu acest brbat.
Arthur Clifton era nscut pe aceeai strad cu mine,
merseserm chiar la aceeai coal, Merrywood Elementary,
dar cum eu eram mai mic dect el cu doi ani, el nici mcar
nu tia c existam. Toate fetele din clasa mea erau topite
dup el i nu doar pentru c era cpitanul echipei de fotbal.
Cu toate c Arthur nu pruse interesat deloc de mine cnd
eram la coal, asta s-a schimbat dup ce s-a ntors de pe
Frontul de Vest. Nu sunt sigur c i-a dat seama cine eram
cnd m-a invitat la dans n acea smbt noaptea la Palais
dar, ca s fim drepi, i eu m-am uitat de dou ori nainte s-
l recunosc, pentru c acum avea o musta subire i prul
lui era lins pe spate ca al lui Ronald Colman. Nu s-a mai
uitat la alt fat n noaptea aceea i, dup ce am dansat
ultimul vals, mi-am dat seama c nu va mai dura mult pn
ce m va cere de nevast.
Arthur m-a inut de mn pe cnd m-a condus napoi spre
cas i, cnd am ajuns n faa casei, a ncercat s m srute.
M-am ntors. La urma-urmei, reverendul Watts mi spusese
adesea c trebuia s rmn virgin pn la nunt, i
domnioara Monday, dirijoarea corului, m avertizase c
brbaii voiau doar un singur lucru i, de ndat ce-l
obineau, i pierdeau repede interesul. M-am ntrebat
adesea dac domnioara Monday ne vorbea din experiena
proprie.
n smbta urmtoare, Arthur m-a invitat la cinema s-o
vd pe Lillian Gish n Broken Blossoms i, cu toate c i-am
permis s-i pun mna pe umrul meu, tot nu l-am lsat s
m srute. N-a protestat. Adevrul e c Arthur era cam timid
i nu m-ar fi surprins dac i el ar fi fost virgin.

10
- JEFFREY ARCHER -

Dup o sptmn, l-am lsat s m srute, dar cnd a


ncercat s-i bage mna n bluza mea, l-am mpins. De fapt,
nu l-am lsat s-o fac pn ce nu m-a cerut de nevast, mi-a
cumprat un inel i reverendul Watts a citit jurmintele a
doua oar.
Fratele meu, Stan, mi-a spus c eram ultima fecioar
existent de aceast parte a rului Avon, cu toate c
bnuiesc c majoritatea cuceririlor lui erau nchipuite.
Totui, am decis c venise timpul s-mi pierd virginitatea i
cnd era un moment mai propice dect la terminarea
lucrrilor la Weston-super-Mare, cu brbatul cu care urma
s m cstoresc peste cteva sptmni?
Dar, de ndat ce Arthur i Stan au terminat motrul, s-au
dus direct la crciuma cea mai apropiat. Dar eu mi
petrecusem ultima lun ateptnd acest moment, aa c
atunci cnd am cobort din trsur, ca o fat bun cum m
credeam, eram pregtit.
Mergeam suprat spre ponton cnd mi-am dat seama c
cineva m urmrea. M-am uitat mprejur i am fost
surprins cnd am vzut cine era, fiul efului. M-a prins din
urm i m-a ntrebat dac eram singur.
Da, i-am rspuns, contient c Arthur era deja la cea
de-a treia halb.
Cnd mi-a pus mna pe fund, ar fi trebuit s-l pocnesc,
dar, din mai multe motive, n-am fcut-o. Mai nti m-am
gndit la avantajele de a face sex cu cineva pe care era puin
probabil s-l mai ntlnesc. i trebuie s recunosc c eram
flatat de avansurile lui.
Pn cnd Arthur i Stan ajunseser probabil la a opta
halb, eram deja instalai ntr-un hotel pe malul mrii. Se
prea c erau preuri speciale pentru vizitatorii care nu
aveau de gnd s rmn peste noapte. El a nceput s m
srute chiar nainte de a ajunge la primul etaj i, cnd ua
dormitorului s-a nchis, mi-a desfcut repede nasturii bluzei
i a nceput s m pipie pe sni. Evident c nu o fcea
pentru prima oar. De fapt, sunt sigur c nu eram prima

11
- JEFFREY ARCHER -

fat pe care o agase la ieirea de la serviciu. Altfel cum ar fi


tiut de tariful special?
Trebuie s mrturisesc c nu m ateptasem s se termine
att de repede. De ndat ce s-a dat jos de pe mine, am
disprut n baie, n timp ce el a rmas pe marginea patului i
i-a aprins o igar. Poate ar fi mai bine a doua oar, m-am
gndit eu. Dar cnd am ieit, el dispruse. Trebuie s
recunosc c am fost dezamgit.
M-a fi simit mai vinovat c nu-i fusesem credincioas
lui Arthur dac n-ar fi vomitat pe mine pe drumul de
ntoarcere ctre Bristol.
n ziua urmtoare, i-am mrturisit mamei ce se
ntmplase, fr s-i spun ns cine fusese tipul. La urma-
urmei, ea nu-l tia i era puin probabil s-l vad vreodat.
Mama mi-a zis s-mi in gura pentru c nu voia s anuleze
nunta i chiar dac a fi rmas gravid, nu i-ar fi dat
nimeni seama, pentru c eu i Arthur am fi fost deja
cstorii pn ce ar fi observat cineva.

12
- JEFFREY ARCHER -

HARRY CLIFTON
1920-1933

13
- JEFFREY ARCHER -

1
Mi s-a spus c tata a murit n rzboi.
De cte ori am ntrebat-o pe mama despre moartea lui, n-a
vrut s-mi spun dect c servise n regimentul Royal
Gloucestershire i fusese ucis luptnd pe Frontul de Vest
doar cu cteva zile nainte de semnarea tratatului de pace cu
Germania. Bunica mi-a zis c tata a fost un brbat curajos
i, cnd eram singuri n buctrie mi arta medaliile lui.
Bunicul rareori i spunea prerea despre ceva, dar era i
surd toac, aa c poate nici nu auzise ce ntrebasem.
Singurul alt brbat pe care mi-l amintesc este unchiul
Stan, care sttea n capul mesei la micul dejun. Cnd pleca
dimineaa, mergeam adesea cu el la docurile oraului, unde
muncea. Fiecare zi petrecut acolo era o aventur. Cargouri
venite din ri ndeprtate i descrcau produsele: orez,
zahr, banane, iut i multe alte lucruri de care nici n-
auzisem. Dup ce calele erau golite, docherii le ncrcau cu
sare, mere, cositor, chiar i crbuni (cei mai puin ndrgii
de mine pentru c ddeau de neles ce fcusem toat ziua i
mama se supra), apoi porneau iar, nu tiu unde.
ntotdeauna am vrut s-l ajut pe unchiul Stan s descarce
orice adusese cargoul n dimineaa respectiv, dar el se
mulumea s rd i spunea:
Toate la timpul lor, biete.
Nu era suficient de repede pentru mine i, fr nicio
avertizare, coala mi s-a aezat n drum.
Am fost trimis la Merrywood Elementary cnd aveam ase
ani i mi se prea c e o pierdere de vreme. Ce rost avea s
m duc la coal cnd puteam nva tot ce aveam nevoie pe
docuri? Nu m-a fi obosit s m duc i a doua zi, dac mama
nu m-ar fi trt pn la poarta din fa, nu m-ar fi lsat
acolo i nu s-ar fi ntors la ora patru s m duc acas.
Nu mi-am dat seama c mama avea alte planuri pentru
viitorul meu care nu includeau munca pe docuri.

14
- JEFFREY ARCHER -

De ndat ce mama m lsa dimineaa la coal, m


nvrteam prin jur pn ce disprea, apoi o tergeam pe
docuri. M asiguram c eram napoi la porile colii cnd
mama se ntorcea dup-masa s m ia de acolo. n drum
spre cas, inventam tot felul de poveti, dar n-a durat mult
pn ce i-a dat seama c erau doar poveti.
Unul sau doi dintre bieii de la coal se nvrteau i ei
pe docuri, dar m ineam departe de ei. Erau mai mari i mai
solizi i aveau obiceiul s m bat dac le stteam n drum.
Trebuia s m uit i dup domnul Haskins, eful, pentru c
atunci cnd m descoperea himnlind, ca s folosesc
cuvntul lui preferat, mi ddea un ut n fund i m
amenina:
Dac te mai vz himnlind pacia, biete, te raportez
lu directoru.
Din cnd n cnd, Haskins era de prere c m vzuse
suficient de des i m pra directorului, care mi trgea
cteva curele i m trimitea n clas. nvtorul meu,
domnul Holcombe, nu se supra dac nu apream la ore, dar
el era cam molu. Cnd mama afla c am chiulit iar, se
nfuria i nu-mi mai ddea o sptmn bani de buzunar.
Dar n ciuda pumnului ocazional primit de la cte un biat
mai mare i a pierderii banilor, tot nu puteam rezista s m
in departe de docuri.
Mi-am fcut doar un singur prieten pe cnd
himnleam prin antierul naval. l chema Mo Jack Tar.
Domnul Tar locuia ntr-un vagon abandonat la captul
magaziilor. Stan mi spusese s m feresc de Mo Jack
pentru c era un vagabond btrn, prost i murdar. Mie nu
mi se prea murdar, sigur nu la fel de murdar ca Stan, i n-a
durat mult pn ce mi-am dat seama c nu era nici prost.
Dup prnzul cu unchiul Stan, o mbuctur din
sandviciul Marmite, cotorul lui de mr abandonat i o
nghiitur de bere, m ntorceam la coal pentru meciul de
fotbal; singura activitate pentru care consideram c merita
s m ntorc. La urma-urmei, dup ce terminam coala voi fi

15
- JEFFREY ARCHER -

cpitanul echipei Bristol, sau voi construi un vas care va


naviga n jurul lumii. Dac domnul Holcombe tcea i
dirigintele nu m pra directorului, treceau mai multe zile
pn ce m prindeau i, atta timp ct evitam barjele cu
crbuni i ajungeam la poarta colii nainte de patru dup-
masa, mama habar n-avea de nimic.

***

n fiecare smbt, unchiul Stan m ducea la meciurile


echipei Bristol la Ashton Gate. Duminic-dimineaa, mama
m cra la Biserica Nativitii, chestie de care nu reueam s
scap. Cnd reverendul Watts rostea binecuvntarea final,
alergam pn n curtea colii s m altur colegilor la un joc
de fotbal nainte de a m ntoarce acas la timp pentru
prnz.
Nu mplinisem apte ani i toat lumea care se pricepea la
fotbal se lmurise c nu voi intra n echipa colii, ce s mai
vorbim de cpitnia echipei Bristol. Dar tot atunci am
descoperit c Dumnezeu mi dduse un mic talent, i acela
nu se afla n picioarele mele.
La nceput nu mi-am dat seama c toi cei care stteau n
biseric lng mine duminic-dimineaa se opreau din cntat
de cte ori deschideam eu gura. Nu m-a mai fi gndit la asta
dac mama nu ar fi sugerat s intru n cor. Am rs
dispreuitor; la urma-urmei corul era pentru fete i moli,
toi tiau asta. A fi renunat de tot la idee dac reverendul
Watts nu mi-ar fi spus c bieii din cor primeau un penny
pentru nmormntri i doi penny pentru nuni; prima mea
experien n mituire. ns chiar dup ce am acceptat cu rea
voin s dau un test vocal, diavolul s-a decis s-mi pun un
obstacol n drum, sub forma domnioarei Eleanor E.
Monday.
Nu m-a fi ntlnit cu domnioara Monday dac aceasta n-
ar fi fost efa corului din biseric. Dei avea doar un metru
cincizeci, o sufla vntul, nimeni nu ndrznea s-o contrazic.

16
- JEFFREY ARCHER -

Bnuiam c pn i diavolului i era fric de domnioara


Monday, pentru c reverendului Watts sigur i era.
Am acceptat s dau testul, numai dup ce mama mi-a dat
alocaia cu o lun n avans. n urmtoarea duminic am stat
la coad cu un grup de ali puti, ateptnd s fiu chemat.
ntotdeauna vei ajunge la timp pentru repetiii, a
anunat, uitndu-se chior la mine. M-am uitat i eu
obraznic la ea. Nu vei vorbi dect dac vei fi ntrebat. Am
reuit cumva s tac. i, n timpul slujbei, te vei concentra tot
timpul. Am ncuviinat cu neplcere. i, cel mai important, a
declarat ea, punndu-i minile pe olduri, n dousprezece
sptmni, vei trece un test de scris i citit, aa nct s fiu
sigur c eti n stare s te descurci cu un imn nou sau cu
un psalm necunoscut.
Eram mulumit c trecusem de prima ncercare. Dar, dup
cum urma s descopr, domnioara Eleanor E. Monday, nu
renuna uor.
Ce ne vei cnta, copile? m-a ntrebat ea cnd a venit n
faa rndului.
Nu am ales nimic, i-am spus eu.
Ea a deschis o carte de imnuri, mi-a dat-o i s-a aezat la
pian. Am zmbit gndindu-m c mai aveam timp s ajung i
la repriza a doua a meciului de fotbal din acea zi. Ea a
nceput s cnte o melodie familiar i, cnd am vzut-o pe
mama holbndu-se la mine din primul rnd de strane, m-am
hotrt s-i dau nainte ca s-o fac fericit.
Toate lucrurile strlucitoare i frumoase, toate creaturile
mari i mici. Toate lucrurile nelepte i minunate
Domnioara Monday a nceput s zmbeasc nainte s
ajung la Domnul Dumnezeu le-a creat pe toate.1
Cum te cheam, copile? a ntrebat ea.
Harry Clifton, domnioar.
Harry Clifton, vei veni la repetiiile corului n fiecare
luni, miercuri i vineri la ase fix.
ntorcndu-se spre biatul din spatele meu, a zis:

1 Imn anglican din secolul XVIII.


17
- JEFFREY ARCHER -

Continu!
I-am promis mamei c voi ajunge la timp la prima repetiie
a corului, dei tiam ca va fi ultima, cnd domnioara
Monday i va da seama repede c nu tiam s scriu sau s
citesc. i chiar ar fi fost ultima, dac toi cei care m
ascultaser nu-i dduser seama c vocea mea era ntr-o
clas diferit de a tuturor celorlali din cor. De fapt, din
momentul n care deschisesem gura, toi tcuser i privirile
de admiraie, de respect profund, pe care le ateptasem pe
terenul de fotbal, au aprut la biseric. Domnioara Monday
s-a prefcut c nu observ. Dup ce ne-a dat drumul, nu m-
am dus acas, ci am fugit la docuri ca s-l ntreb pe domnul
Tar cum s procedez cnd eu nu tiam nici s scriu, nici s
citesc. Am ascultat cu atenie sfatul btrnului i m-am
ntors n clasa domnului Holcombe. Profesorul nu i-a
ascuns mirarea cnd m-a vzut n primul rnd i a fost chiar
i mai surprins cnd, pentru prima oar, am fost atent la ora
de diminea.
Domnul Holcombe a nceput s m nvee alfabetul i,
dup cteva zile, puteam s scriu toate cele douzeci i ase
de litere, chiar dac nu le scriam ntotdeauna n ordinea
corect. Mama m-ar fi ajutat cnd m-am ntors acas dup-
masa, dar, ca i restul familiei, nici ea nu tia s scrie sau s
citeasc.
Unchiul Stan nu tia dect s-i mzgleasc semntura
i, cu toate c tia diferena dintre un pachet de Wilss Star
i de Wild Woodbines, eram sigur c de fapt nu putea s
citeasc etichetele. n ciuda bombnelilor lui inutile, am
nceput s scriu alfabetul pe orice bucic de hrtie pe care
o gseam. Unchiul Stan n-a prut s observe c ziarul rupt
de la toalet era plin ntotdeauna cu litere.
Dup ce am nvat bine alfabetul, domnul Holcombe m-a
nvat cteva cuvinte simple: cine, pisic, mam i
tat. Atunci l-am ntrebat prima oar de tata, spernd c va
fi n stare s-mi spun cte ceva despre el. La urma-urmei,
prea s tie totul. Dar el a prut nedumerit c tiam att de

18
- JEFFREY ARCHER -

puine despre propriul meu tat. Dup o sptmn am scris


pe tabl primul cuvnt din patru litere, cas, apoi din cinci,
carte, i din ase, coal. Pn la sfritul lunii am fost n
stare s scriu prima propoziie, Vulpea cu blan maro opie
zorit fix chiar peste javra adormit care, a observat domnul
Holcombe, coninea toate literele din alfabet. Am verificat i
s-a dovedit c avusese dreptate.
Pn la sfritul trimestrului puteam s scriu imn,
psalm i chiar binecuvntare, dei domnul Holcombe a
observat c tot nu pronunam h-urile cnd vorbeam. Apoi
ne-am desprit n vacan i am nceput s m ngrijorez c
nu voi reui s trec testul domnioarei Monday fr ajutorul
domnului Holcombe. i s-ar fi putut s fie adevrat, dac
Mo Jack nu i-ar fi luat locul.

***

Vineri-dimineaa am ajuns cu jumtate de or mai


devreme la repetiie cnd am aflat c trebuie s trec al doilea
test dac doream s continui s fiu membru al corului. Am
stat linitit n stran, spernd c domnioara Monday va
alege pe altcineva naintea mea.
Trecusem deja primul test cu ceea ce domnioara Monday
descria ca fiind culorile zburtoare. Ni se ceruse s recitm:
Tatl Nostru. Asta nu fusese o problem pentru mine,
pentru c, de cnd m tiam, mama ngenunchea n faa
patului meu n fiecare sear i repeta cuvintele familiare
nainte de a m nveli. Totui, urmtorul test al domnioarei
Monday urma s fie mult mai greu.
De data aceasta, la sfritul celei de-a doua luni, ni s-a
cerut s recitm cu voce tare un psalm, n faa restului
corului. Am ales Psalmul 121, pe care-l tiam pe dinafar,
pentru c-l cntasem foarte des. i-mi voi ridica ochii spre
dealuri, de unde-mi vine ajutorul. Puteam doar s sper c
ajutorul meu venea de la Domnul. Dei eram n stare s
ntorc pagina corect n cartea cu psalmi, i tiam deja s

19
- JEFFREY ARCHER -

numr pn la o sut, m temeam c domnioara Monday i


va da seama c nu puteam urmri fiecare strof, rnd cu
rnd. Chiar dac i-a dat seama, n-a zis nimic, pentru c am
rmas n cor nc o lun, n timp ce doi rufctori aspru
cuvnt, nu c a fi tiut ce nseamn pn ce nu l-am
ntrebat pe domnul Holcombe au fost trimii napoi cu
restul congregaiei.
Cnd mi-a venit rndul la al treilea i cel din urm test,
eram pregtit. Domnioara Monday ne-a cerut celor rmai
s scriem cele Zece Porunci n ordine, fr s ne uitm n
Cartea Exodului.
efa corului s-a fcut c nu observ c pusesem furtul
naintea crimei, nu puteam s scriu corect adulter i,
desigur, nu tiam ce nseamn. Doar dup ce ali doi
rufctori au fost dai afar din cor pentru greeli mai mici,
mi-am dat seama c vocea mea era excepional.
n prima duminic a Postului Patelui, domnioara
Monday a anunat c alesese trei noi tenori sau ngerai,
dup cum dorea s ne spun reverendul Watts s se
alture corului, restul fiind respini pentru comiterea unor
pcate de neiertat cum ar fi vorbitul n timpul predicilor,
mestecatul gumei i, n cazul a doi biei, fiind prini jucnd
dame n timpul Nunc Dimittis.
n duminica urmtoare, m-am mbrcat ntr-o rob lung
i albastr, cu un guler alb, plisat. Doar mie mi s-a permis s
port un medalion cu Fecioara Maria, pentru a se vedea c
fusesem ales solist. A fi purtat cu mndrie medalionul pe
drumul spre cas, i chiar i la coal n dimineaa
urmtoare, ca s-l art colegilor, dac domnioara Monday
nu mi l-ar fi luat la sfritul slujbei.
n fiecare duminic eram transportat ntr-o alt lume, dar
m temeam c aceast stare de delir nu va dura o eternitate.

20
- JEFFREY ARCHER -

2
Cnd unchiul Stan se scula dimineaa, reuea cumva s-i
trezeasc pe toi ceilali. Nimeni nu se plngea, pentru c el
era cel care aducea bani n casa i, oricum, era mai ieftin i
mai sigur dect un ceas detepttor.
Primul zgomot pe care-l auzea Harry era ua dormitorului
trntindu-se. Aceasta era urmat de tropitul unchiului pe
scara de lemn, n jos, i afar din cas. Apoi se trntea alt
u cnd intra n privat. Dac cineva mai dormea, huruitul
apei cnd unchiul Stan trgea lanul, urmat de alte dou ui
trntite nainte de ntoarcerea lui n dormitor, le amintea
tuturor c era timpul s-i pun micul dejun pe tav cnd
intra n buctrie. Se spla i se brbierea doar smbt-
dimineaa nainte de a se duce la Palais sau la Odeon. Fcea
baie doar de patru ori pe an, smbta. Nimeni nu-l putea
acuza pe Stan c risipea banii greu ctigai pe spun.
Maisie, mama lui Harry, era urmtoarea care se scula,
srind din pat dup ce se auzea prima u trntit. Cnd
Stan ieea din privat, pe aragaz era vasul cu porridge.
Bunica urma curnd dup aceea i-i ntlnea fiica n
buctrie nainte ca Stan s se aeze n capul mesei. Harry
trebuia s coboare la cinci minute dup prima u trntit
dac dorea s capete micul dejun. Ultimul care sosea n
buctrie era bunicul, care era att de surd nct reuea
uneori s doarm n timpul ritualului matinal al lui Stan.
Aceast rutin zilnic din casa Clifton nu varia niciodat.
Cnd ai doar o privat n curte, o chiuvet i un prosop,
ordinea este o necesitate.
Cnd Harry se spla pe fa cu un fir de ap rece, mama
lui deja servea micul dejun n buctrie: dou felii subiri de
pine prjit cu slnin pentru Stan, i patru felii subiri
pentru restul familiei, pe care le prjea doar dac mai
rmneau crbuni n sacul aruncat n faa uii n fiecare
luni. De ndat ce Stan i termina porridge-ul, Harry avea
voie s ling vasul.
21
- JEFFREY ARCHER -

Pe cmin fierbea ntotdeauna un ceainic mare cu ceai pe


care bunica l turna n tot felul de cni, printr-o
strecurtoare victorian argintat pe care o motenise de la
mama ei. n timp ce ali membri ai familiei i beau ceaiul
nendulcit zahrul era doar pentru srbtori Stan
deschidea prima sticl de bere pe care, de obicei, o termina
dintr-o nghiitur. Se ridica apoi de la mas i rgia
zgomotos nainte de a-i lua cutia cu mncarea de prnz, pe
care i-o pregtea bunica n timpul micului dejun: dou
sandviciuri Marmite, un crnat, un mr, nc dou sticle cu
bere i un pachet cu cinci cuie de cociug. De ndat ce Stan
pleca la docuri, toi ncepeau s vorbeasc n acelai timp.
Bunica voia s tie cine vizitase ceainria la care fiica ei
lucra ca osptri: ce mncaser, cu ce erau mbrcai,
unde stteau; detalii despre meniurile gtite pe o main de
gtit, ntr-o camer luminat cu becuri electrice, din care nu
se scurgea cear, i despre clienii care lsau uneori trei
penny baci i pe care Maisie i mprea cu buctarul.
Maisie era mai interesat s afle ce fcuse Harry la coal
n ziua anterioar. i cerea raportul zilnic, care nu o interesa
pe bunica, poate pentru c ea nu fusese niciodat la coal.
i nu fusese nici la ceainrie n viaa ei.
Bunicul comenta rar, pentru c, dup patru ani de
descrcat i ncrcat tunul de artilerie, dimineaa, la prnz i
noaptea, era aa de surd nct trebuia s se mulumeasc s
le vad cum dau din buze i s ncuviineze din cnd n
cnd. Acest lucru ar fi putut da unui strin impresia c era
tmpit, ceea ce restul familiei tia c nu era adevrat.
Rutina matinal a familiei se schimba doar n weekend.
Smbta, Harry i urma unchiul afar din buctrie,
mergnd ntotdeauna cu un pas n urma lui pe cnd acesta
se ndrepta spre docuri. Duminica, mama lui Harry l nsoea
la Biserica Sfintei Nateri, unde, din al treilea rnd de strane,
se sclda n gloria solistului corului.
Dar astzi era smbt. n timpul celor douzeci de
minute ale drumului pn la doc, Harry nu deschidea

22
- JEFFREY ARCHER -

niciodat gura dac nu-l ntreba unchiul lui ceva. Ori de cte
ori o fcea, revenea la aceeai conversaie pe care o purtaser
cu o smbt n urm.
Cnd ai de gnd s pleci de la coal i s munceti i
tu o zi, biete?
Era rafala de deschidere a unchiului Stan.
N-am voie s plec pn la paisprezece ani, i amintea
Harry. Aa e legea.
O lege tmpit, dup mine. Eu am renunat la coal i
munceam deja la docuri la doipe ani, declara Stan, de parc
Harry nu mai auzise aceast observaie profund i mai
nainte. Harry nu se obosea s-i rspund, pentru c tia
deja urmtoarea fraz a unchiului su. i, mai mult, m-am
nrolat n armata lui Kitchener nainte de a mplini
aptesprezece ani.
Povestete-mi despre rzboi, unchiule Stan, spunea
Harry, tiind c asta-l va ine ocupat urmtoarele sute de
metri.
Eu i taic-tu ne-am nrolat n regimentul Royal
Gloucestershire n aceeai zi, spunea Stan, atingndu-i
apca de parc ar fi salutat o amintire ndeprtat. Dup
dousprezece sptmni de antrenament la Taunton
Barracks, am fost expediai la Wipers s ne luptm cu
nemii. Cnd am ajuns acolo, ne-am petrecut majoritatea
timpului ngropai n traneele alea pline cu obolani,
ateptnd ca un ofier cu nasul pe sus s ne spun c,
atunci cnd suna trompeta, trebuia s srim din tranee,
trgnd din puti pe cnd naintam spre liniile inamice. Apoi
urma o pauz lung, dup care Stan aduga: Eu am fost
dintre cei norocoi. M-am ntors la Blighty n form i ntreg.
Harry ar fi putut cita urmtoarea propoziie cuvnt cu
cuvnt, dar a tcut. Nici nu tii ct de norocos eti, biete.
Am pierdut doi frai, pe unchiul tu Bert i pe tatl tu, iar
tatl tu nu a pierdut doar un frate, ci i pe tatl lui, cellalt
bunic al tu, pe care nu-l tii. Un brbat grozav, care putea

23
- JEFFREY ARCHER -

da duc o halb mai repede dect oricare alt docher pe care-


l tiu.
Dac Stan s-ar fi uitat n jos, ar fi vzut cum biatul i
mima cuvintele, dar astzi, spre surprinderea lui Harry,
unchiul Stan a adugat o propoziie pe care n-o mai auzise
nainte.
i tatl tu ar mai tri i azi, dac efii m-ar fi ascultat.
Harry a devenit brusc atent. Moartea tatlui lui fusese
ntotdeauna subiectul unor conversaii optite. Dar unchiul
Stan a tcut, de parc-i dduse seama c mersese prea
departe. Poate sptmna viitoare, s-a gndit Harry,
prinzndu-i unchiul din urm i mergnd n pas cu el, de
parc erau doi soldai n patrulare.
Deci cu cine joac City astzi? a ntrebat Stan, revenind
la scenariu.
Cu Charlton Athletic, a replicat Harry.
O aduntur de crpaci.
Ne-au fcut praf sezonul trecut, i-a amintit Harry.
Au avut un noroc afurisit, dac m ntrebi pe mine, a
spus Stan i n-a mai deschis gura.
Cnd au ajuns la intrarea n antierul naval, Stan a pontat
cartela nainte de a se ndrepta spre locul n care lucra cu
ali docheri, dintre care niciunul nu-i permitea s ntrzie
un minut. omajul era mare i prea muli tineri ateptau la
pori s le ia locul.
Harry nu l-a urmat pe unchiul lui, tiind c dac domnul
Haskins l prindea nvrtindu-se prin magazii l-ar fi tras de
urechi iar unchiul lui i-ar fi dat un ut n fund pentru c-l
suprase pe ef. Aa c a pornit n direcia opus.
Prima vizit a lui Harry n fiecare smbt-dimineaa era
la Mo Jack Tar, care locuia ntr-un vagon abandonat la
cellalt capt al docurilor. Nu-i spusese niciodat lui Stan
despre aceste vizite pentru c unchiul i ceruse s-l evite pe
btrn.

24
- JEFFREY ARCHER -

Probabil c n-a fcut o baie de ani de zile, i spuse


cineva care se spla de patru ori pe an i asta abia dup ce
mama lui Harry se plngea din cauza mirosului.
Dar curiozitatea lui Harry nvinsese avertismentul
unchiului i, ntr-o diminea, el se strecurase n patru labe
din vagon n vagon i se uitase furi pe geam. Btrnul
sttea la clasa nti, citind o carte.
Mo Jack se ntorsese spre el i l invitase:
Hai nuntru, biete.
Harry srise jos i nu se oprise pn ce nu ajunsese acas.
n smbta urmtoare, Harry se trse iar n jurul
vagonului i se uitase nuntru. Mo Jack pruse adormit,
dar Harry l-a auzit spunnd:
De ce nu intri, biete? Nu te muc.
Harry a rsucit mnerul greu din alam i a deschis ncet
ua vagonului, dar n-a intrat. S-a uitat doar la omul care
sttea n mijloc. Era greu s-i dea seama ci ani are,
pentru c faa i era acoperit cu barb crunt, nengrijit,
care-l fcea s semene cu marinarul din pachetul de cri de
joc Players Please. Dar l-a privit cu o cldur n ochi, aa
cum unchiul Stan nu-l privea niciodat.
Suntei Mo Jack Tar? s-a interesat Harry.
Aa mi se spune, a replicat btrnul.
i locuii aici? a ntrebat Harry, uitndu-se prin vagon
i ndreptndu-i privirea ctre un vraf de ziare strnse pe
un scaun.
Da, a rspuns omul. n ultimii douzeci de ani a fost
cminul meu. De ce nu intri i nu iei loc, tinere?
Harry s-a gndit niel nainte s sar iar jos din vagon i
s fug.
n smbta urmtoare, Harry a nchis ua, dar a rmas cu
mna pe mner, gata s sar jos dac btrnul fcea o
micare. S-au privit fix unul pe cellalt o vreme, nainte ca
Mo Jack s ntrebe:
Cum te cheam?
Harry.

25
- JEFFREY ARCHER -

i unde te duci la coal?


Nu m duc.
Atunci ce speri c vei obine de la via, tinere?
Voi lucra cu unchiul meu la docuri, desigur, a replicat
Harry.
i de ce-ai vrea s faci asta? s-a interesat btrnul.
De ce nu? s-a rstit Harry. Nu credei c sunt destul de
bun?
Eti mult prea bun, a rspuns btrnul. Cnd eram de
vrsta ta, a continuat el, voiam s m nrolez n armat i
nimeni nu m-ar fi putut face s m rzgndesc.
n urmtoarea or, Harry a ascultat, vrjit, amintirile lui
Mo Jack Tar despre docuri, despre oraul Bristol i despre
inuturile de dincolo de mare de care n-ar fi putut afla dect
din leciile de geografie.
n urmtoarea smbt, i timp de mai multe smbete
dect i putea aminti, Harry a continuat s-l viziteze pe Mo
Jack Tar. Dar nu le-a spus niciodat nici unchiului, nici
mamei sale, de team c-l vor opri s-i vad primul lui
prieten adevrat.

***

Cnd Harry a btut la ua vagonului n smbta


urmtoare, era clar c Mo Jack l atepta, pentru c
obinuitul lui Coxs Orange Pippin fusese aezat pe bancheta
din fa. Harry l-a ridicat, a luat o mbuctur i s-a aezat.
Mulumesc, domnule Tar, a spus Harry, tergndu-i
sucul de pe brbie.
Nu-l ntrebase niciodat de unde avea merele; se adugau
doar la misterele acestui brbat mre.
Ct de diferit era de unchiul Stan, care repeta puinele
lucruri pe care le tia iar i iar, n timp ce Mo Jack i spunea
cuvinte noi, i povestea experiene noi, chiar lumi noi n
fiecare sptmn. Se ntrebase adesea de ce Mo Tar nu era
profesor prea s tie mai multe chiar dect domnioara

26
- JEFFREY ARCHER -

Monday i aproape la fel de multe ca domnul Holcombe.


Harry era convins c Holcombe tia orice, pentru c i
rspunsese la toate ntrebrile pe care Harry i le pusese. Mo
Jack i-a zmbit, dar nu a continuat pn ce nu i-a terminat
mrul i nu a aruncat cotorul pe fereastr.
Ce ai nvat la coal n sptmna asta, a ntrebat
btrnul, din lucrurile pe care nu le tiai cu o sptmn n
urm?
Domnul Holcombe mi-a spus c mai exist i alte ri,
dincolo de mare, care fac parte din Imperiul Britanic i peste
toate domnete regele.
Are dreptate, i-a rspuns btrnul. Poi s-mi spui
numele ctorva dintre ele?
Australia. Canada. India. A ezitat. i America.
Nu, America nu, a spus Mo Jack. Era pe vremuri, dar
acum nu mai e, mulumit unui prim-ministru slab i unui
rege bolnav.
Cine era regele, i cine era prim-ministrul? a ntrebat
Harry, suprat.
Pe tron, n 1776, era regele George III, i-a zis Mo Jack,
dar, ca s recunoatem cinstit, era bolnav, iar lordul North,
prim-ministrul, a ignorat pur i simplu ce se ntmpla n
colonii i, din pcate, pn la urm chiar neamul nostru a
ridicat armele mpotriva noastr.
Dar cred c i-am nvins? a zis Harry.
Nu, nu i-am nvins, a spus Mo Jack. Nu numai c
dreptatea era de partea lor nu pentru c asta ar fi o
condiie preimpus pentru victorie
Ce nseamn preimpus?
Necesar ca o condiie iniial, i-a rspuns Mo Jack,
dup care a continuat de parc nu ar fi fost ntrerupt. n
afar de asta, au fot condui de un general strlucit.
Cum l chema?
George Washington.
Sptmn trecut mi-ai spus c Washington este
capitala Americii. A fost numit dup ora?

27
- JEFFREY ARCHER -

Nu, oraul a fost numit dup el. A fost construit ntr-o


zon mltinoas numit Columbia, prin care trece fluviul
Potomac.
i Bristol e numit dup un om?
Nu, a chicotit Mo Jack, amuzat de felul n care mintea
iscoditoare a lui Harry trecea de la un subiect la altul. Bristol
se numea iniial Brigstowe, ceea ce nseamn locul n care se
afl un pod.
i cnd a devenit Bristol?
Istoricii nu au czut de acord, a comentat Mo Jack,
dei Bristol Castle a fost construit de Robert de Gloucester n
1109, cnd a descoperit c avea ocazia s fac comer cu
ln cu irlandezii. Dup aceea, oraul a devenit port
comercial. De atunci a fost centrul antierelor navale sute de
ani, i s-a ridicat i mai repede n 1914 cnd marina a
trebuit s se dezvolte.
Tticul a luptat n Marele Rzboi, a spus Harry,
mndru. i dumneavoastr?
Pentru prima oar, Mo Jack a ezitat nainte de a
rspunde la una dintre ntrebrile lui Harry. Sttea acolo,
tcut.
mi pare ru, domnule Tar, a spus Harry. N-am vrut s
v supr.
Nu, nu, a spus Mo Jack. Doar c n-am mai rspuns la
ntrebarea asta de muli ani.
Fr s mai spun un cuvnt, i-a deschis palma, n care
se afla o moned de ase penny.
Harry a luat mica moned de argint i a mucat-o, aa
cum vzuse c fcea unchiul lui.
Mulumesc, a spus, nainte de a i-o bga n buzunar.
Du-te i cumpr-i pete i cartofi prjii de la cafenea,
dar nu-i spune unchiului tu, pentru c va ntreba de unde
ai banii.
De fapt, Harry nu-i spusese nimic unchiului su despre
Mo Jack. l auzise spunndu-i odat mamei sale:
Scrntitul ar trebui nchis.

28
- JEFFREY ARCHER -

O ntrebase pe domnioara Monday ce nseamn scrntit,


pentru c nu gsise cuvntul n dicionar i, cnd aceasta-i
spusese, i dduse prima oar seama ct de prost era
unchiul lui.
Nu neaprat prost, comentase domnioara Monday, este
doar prost informat i, de aceea, este plin de prejudeci. Nu
m ndoiesc, Harry, adugase ea, c vei mai ntlni astfel de
oameni n via, iar unii dintre ei vor fi n poziii mai nalte
dect unchiul tu.

29
- JEFFREY ARCHER -

3
Maisie a ateptat pn ce a auzit ua de la intrare
trntindu-se, fiind convins c Stan a plecat la munc,
nainte de a anuna:
Mi s-a oferit o slujb ca osptri la Royal Hotel.
Nu i-a rspuns nimeni de la mas, pentru c discuiile de
la micul dejun urmau o anumit rutin i nu trebuiau s
includ surprize. Harry avea vreo douzeci de ntrebri pe
care voia s le pun, dar a ateptat s vorbeasc mai nti
bunica. Dar ea s-a mulumit s-i toarne o ceac cu ceai, de
parc nu ar fi auzit nimic.
Nu spune nimeni nimic? a ntrebat Maisie.
Nici nu tiam c-i caui de lucru, s-a aventurat Harry.
Nu cutam, a zis Maisie. Dar, sptmna trecut,
domnul Frampton, managerul de la Royal, a intrat la Tilly s
bea o cafea. S-a mai ntors de cteva ori i pe urm mi-a
oferit slujba!
Credeam c erai mulumit la ceainrie, a spus bunica,
vorbind n sfrit. La urma-urmei, domnioara Tilly pltete
bine i orele sunt convenabile.
Sunt fericit, a spus mama lui Harry, dar domnul
Frampton mi d cinci lire pe sptmn i jumtate din
baciuri. Vineri a putea aduce acas chiar ase lire.
Bunica a rmas cu gura cscat.
i vei munci i noaptea? a ntrebat Harry, terminnd de
lins vasul cu porridge al lui Stan.
Nu, nu voi munci, a spus Maisie, ciufulindu-i prul, i,
mai mult, voi avea o zi liber o dat la dou sptmni.
Da hainele tale sunt destul de elegante pentru un hotel
mare ca Royal? a ntrebat bunica.
Voi primi o uniform i un or alb, curat, n fiecare
diminea. Hotelul are chiar i o spltorie proprie.
Nu m ndoiesc, a zis bunica, dar cred c vom avea o
problem cu toii.
Care anume, mam, a ntrebat Maisie.
30
- JEFFREY ARCHER -

Ai putea s ctigi mai mult ca Stan i lui n-o s-i


plac, n-o s-i plac deloc.
Atunci va trebui s accepte asta, a zis bunicul,
spunndu-i prerea prima oar dup cteva sptmni.

***

Banii urmau s le fie de folos, mai ales dup ce se


ntmplase la Sfnta Nativitate. Maisie era gata s ias din
biseric dup slujb, cnd domnioara Monday s-a ndreptat
hotrt ctre ea.
Pot s v spun acum ceva n particular, doamn
Clifton? a ntrebat, nainte de a se ntoarce i a se ndrepta
ctre vestiar.
Maisie a urmrit-o ca un copil pe Pied Piper. Se temea de
ce-i mai ru. Ce mai fcuse Harry de data aceasta?
Maisie a urmrit-o pe efa corului n vestiar i a simit c i
se moaie picioarele cnd l-a zrit pe reverendul Watts, pe
domnul Holcombe i pe un alt domn. Cnd domnioara
Monday a nchis ua dup ea, Maisie a nceput s tremure
fr s se mai poat stpni.
Reverendul Watts i-a pus o mn pe umeri.
N-ai de ce s te ngrijorezi, draga mea, a asigurat-o el.
Dimpotriv, sper c vei descoperi c i aducem veti bune, a
adugat el, oferindu-l un scaun.
Maisie a luat loc, dar tot nu se putea opri din tremurat.
De ndat ce s-au aezat toi, domnioara Monday a
nceput:
Vrem s v vorbim despre Harry, doamn Clifton, a
nceput ea.
Maisie a strns din buze; oare ce fcuse biatul de
strnsese trei oameni att de importani laolalt?
Nu voi mai ocoli subiectul, a continuat efa corului.
Maestrul muzical de la St Bede m-a abordat i m-a ntrebat
dac Harry ar dori s se nscrie la concursul pentru una
dintre bursele lor corale.

31
- JEFFREY ARCHER -

Dar el este foarte fericit la Sfnta Nativitate, a spus


Maisie. i, oricum, unde este Biserica St Bede? N-am auzit
de ea.
St Bede nu este o biseric, a spus domnioara Monday.
Este o coal care trimite coriti la St Mary Redcliffe, care a
fost descris de regina Elisabeta ca cea mai frumoas i
dumnezeiasc biseric din toat ara.
Deci va trebui s-i prseasc coala i biserica? a
ntrebat Maisie, nencreztoare.
ncercai s-o considerai ca o ocazie care ar putea s-i
schimbe ntreaga via, doamna Clifton, a spus Holcombe,
vorbind pentru prima oar.
Dar nu va fi printre biei bogai, inteligeni?
M ndoiesc c exist muli biei la St Bede la fel de
inteligeni ca Harry, a spus domnul Holcombe. Este sclipitor,
a zis domnul Holcombe. Cu toate c mai reuim s trimitem
cte unul dintre bieii notri la liceu, niciunuia nu i s-a
oferit ocazia de a intra la St Bede pn acum.
Mai trebuie s tii ceva nainte de a v hotr, a spus
reverendul Watts. Maisie a prut i mai speriat. Harry va
trebui s plece de acas n timpul trimestrului, pentru c St
Bede este o coal cu internat.
Atunci nici nu se pune problema, a spus Maisie. Nu-mi
pot permite aa ceva.
Asta n-ar trebui s fie o problem, a spus domnioara
Monday. Dac lui Harry i se ofer o burs, taxele colare vor
fi pltite i va primi i zece lire pe trimestru.
Dar asta nu e una dintre colile n care taii copiilor
poart costume i cravat, iar mamele sunt casnice? a
ntrebat Maisie.
Mai mult de att, a spus domnioara Monday,
ncercnd s-o nveseleasc. Profesorii poart robe lungi i
negre i toci pe cap.
Totui, a comentat i reverendul Watts, Harry nu va mai
fi btut cu cureaua. La St Bede sunt mult mai rafinai, i bat
doar cu bul.

32
- JEFFREY ARCHER -

Doar Maisie n-a rs.


Dar de ce s plece de acas? a ntrebat ea. E la
Merrywood Elementary i n-o s vrea s renune s fie solist
n cor la Sfnta Nativitate.
Trebuie s recunosc c pierderea mea va fi chiar i mai
mare ca a lui, a spus domnioara Monday. Dar sunt sigur
c Domnul n-ar vrea ca eu s stau n drumul unui copil att
de talentat, doar din cauza dorinelor mele egoiste, a adugat
ea, linitit.
Chiar dac a fi de acord, a spus Maisie, jucndu-i
ultima carte, asta nu nseamn c va fi i Harry.
Am discutat cu biatul sptmna trecut, a
recunoscut domnul Holcombe. Sigur c se teme de o
asemenea provocare, dar, dac mi amintesc corect, cuvintele
lui au fost: A dori s ncerc, domnule, dar doar dac
suntei de prere c sunt suficient de bun. i, a mai spus el
nainte ca Maisie s poat rspunde, mi-a explicat clar c
nici nu s-ar gndi la aa ceva dac mama lui n-ar fi de acord.

***

Harry era i nspimntat i ncntat la gndul de a da


examenul de admitere, speriat c nu va reui i va dezamgi
atia oameni sau c va reui i va pleca de acas.
n urmtorul trimestru, n-a lipsit la nicio lecie la
Merrywood i, cnd se ntorcea acas n fiecare sear, se
ducea n dormitorul pe care-l mprea cu unchiul Stan,
unde, la lumina unei lumnri, studia ore n ir lucruri
despre care mai nainte nici nu tia c exist. De multe ori,
mama lui l gsea adormit pe podea, cu multe cri deschise,
mprtiate n jurul lui.
n fiecare smbt-diminea, l vizita pe Mo Jack, care
prea s tie multe despre St Bede i care continua s-l
nvee pe Harry o sumedenie de lucruri, de parc tia exact
unde-l lsase domnul Holcombe.

33
- JEFFREY ARCHER -

Duminic-dimineaa, spre dezgustul unchiului Stan, Harry


nu-l mai nsoea la Ashton Gate s urmreasc meciurile
echipei Bristol City, ci se ntorcea la Merrywood, unde
domnul Holcombe i ddea lecii suplimentare. Peste mai
muli ani, Harry a aflat c i domnul Holcombe renuna la
vizitele lui regulate s-i susin pe Cintezoi ca s-l nvee pe
el.
Pe msur ce ziua examenului se apropia, Harry devenea
din ce n ce mai speriat de posibilitatea unui eec dect de
cea a unei reuite.
n ziua stabilit, domnul Holcombe i-a nsoit elevul
vedet la Colston Hall, unde urma s aib loc examenul de
dou ore. L-a lsat pe Harry la intrarea n cldire, spunndu-
i:
Nu uita s citeti de dou ori fiecare ntrebare nainte de
a lua tocul n mn, sfat pe care-l repetase de mai multe ori
n ultima sptmn.
Harry i-a zmbit nervos i a dat mna cu domnul
Holcombe, de parc erau vechi prieteni.
A intrat n sala de examen i a gsit cam aizeci de biei
stnd n grupuri mici, trncnind. i era clar c muli se
cunoteau deja, iar el nu cunotea pe nimeni. n ciuda
acestui fapt, unul sau doi dintre biei s-au oprit din vorb i
l-au urmrit pe cnd nainta spre faa slii, ncercnd s
par ncreztor.
Abbott, Barrington, Cabot, Clifton, Deakins, Fry
Harry s-a aezat n pupitrul lui din primul rnd i, cu
cteva momente nainte de ora zece, mai muli profesori n
robe negre i cu toci au intrat i au pus foile de examinare pe
pupitru, n faa fiecrui candidat.
Domnilor, a spus unul dintre profesori, stnd n faa
slii, i care nu participase la mprirea hrtiilor, m
numesc domnul Frobisher i sunt supraveghetorul vostru.
Avei dou ore n care trebuie s rspundei la o sut de
ntrebri. Succes.

34
- JEFFREY ARCHER -

Un ceas invizibil a sunat ora zece. Toi cei din jurul lui, cu
tocurile muiate n climri, au nceput s scrie cu vitez pe
hrtii, dar Harry i-a ncruciat braele, s-a aplecat peste
pupitru i a citit ncet fiecare ntrebare. A fost printre ultimii
care i-au luat tocul n mn.
Harry nu avea de unde s tie c domnul Holcombe umbla
n sus i jos pe trotuarul de afar, mai nervos dect elevul
su. Sau c mama lui se uita la ceasul din holul hotelului
Royal la fiecare cteva minute n timp ce servea cafeaua de
diminea. Sau c domnioara Monday ngenunchease ntr-o
rugciune tcut n faa altarului din Sfnta Nativitate.
La cteva momente dup ora dousprezece hrtiile de
examen au fost strnse i bieilor li s-a permis s ias din
sal, unii rznd, unii ncruntai, alii gnditori.
Cnd domnul Holcombe l-a vzut prima oar pe Harry, s-a
speriat.
A fost chiar aa de ru? a ntrebat el.
Harry n-a rspuns pn ce nu s-a asigurat c nu-l auzea
nimeni.
Nu a fost cum m ateptam, a spus el.
Cum adic? a ntrebat domnul Holcombe, mirat.
ntrebrile au fost prea uoare, a replicat Harry.
Domnul Holcombe a simit c nu i se adusese un
compliment mai mare n toat viaa lui.

***

Dou costume, gri, doamn. Un hanorac, albastru.


Cinci cmi, albe. Cinci gulere apretate, albe. ase perechi
de osete, gri. ase chiloi i maiouri, albe. i o cravat St
Bede. Vnztorul a verificat atent lista. Cred c asta e totul.
Ah, nu, biatul are nevoie i de o apc. S-a ntins sub
tejghea, a deschis un sertar i a scos o apc rou cu negru
pe care a pus-o pe capul lui Harry. Se potrivete la fix, a
declarat el. Maisie i-a zmbit fiului ei, foarte mndr. Harry

35
- JEFFREY ARCHER -

arta chiar ca un elev de la St Bede. Cost trei lire, zece


ilingi i ase penny, doamn.
Maisie a ncercat s nu par dezamgit.
S-ar putea cumpra unele lucruri la mna a doua? a
optit ea.
Nu, doamn, acesta nu este un magazin de mna a
doua, a spus vnztorul, care se hotrse deja s nu-i
deschid un cont acestei cumprtoare.
Maisie i-a deschis portofelul, a scos patru bancnote de o
lir i a ateptat restul. Era uurat c St Bede pltise n
avans bursa pe primul trimestru, mai ales c mai avea de
cumprat dou perechi de pantofi din piele, negri, cu
ireturi, dou perechi de tenii i o pereche de papuci.
Vnztorul a tuit.
Biatul mai are nevoie i de dou pijamale i un halat.
Da, desigur, a spus Maisie, spernd c avea destui bani
pentru aa ceva.
i neleg c biatul este la corul colii? a ntrebat
vnztorul, uitndu-se mai atent la list.
Da, este, a rspuns Maisie, mndr.
Atunci i trebuie o vest, roie, dou manete, albe i un
medalion St Bede. Maisie voia s fug din magazin. Acestea i
vor fi date de coal la prima repetiie a corului, a adugat
vnztorul, nainte de a-i da restul. Mai dorii i altceva,
doamn?
Nu, mulumesc, a spus Harry, lund cele dou sacoe,
nfcndu-i mama de mn i scond-o repede din T.C.
Marrsh, Tailors and Distinction.

***

Harry i-a petrecut dimineaa de smbt nainte de a


merge la St Bede mpreun cu Mo Jack.
Eti nervos c mergi la o coal nou? a ntrebat Mo
Jack.

36
- JEFFREY ARCHER -

Nu, nu sunt, a rspuns Harry, sfidtor. Mo Jack a


zmbit. Sunt nspimntat.
Aa e fiecare gndac, cum i se va spune. ncearc s te
pori ca i cum ar fi o aventur ntr-o lume nou n care toi
ncep egali.
Dar cnd m vor auzi vorbind, i vor da seama c nu
sunt egalul lor.
Posibil, dar cnd te vor auzi cntnd, i vor da seama
c tot nu eti egalul lor.
Majoritatea vin din familii bogate, cu servitori.
Asta va fi o consolare pentru proti, a spus Mo Jack.
i unii au frai la coal, i chiar tai sau bunici care au
fost acolo naintea lor.
Tatl tu era un om de treab, a spus Mo Jack, i
niciunul dintre ei nu poate avea o mam mai bun ca a ta,
poi s fii sigur de asta.
l cunoteai pe tata? a ntrebat Harry, incapabil s-i
ascund surpriza.
S zic c-l cunoteam ar fi o exagerare, a spus Mo
Jack, dar l tiam pe departe, ca pe muli alii care lucrau la
docuri. Era un brbat decent, curajos, cu frica lui
Dumnezeu.
Dar tii cum a murit? a ntrebat Harry, privindu-l pe
Mo Jack n ochi, spernd c obine n sfrit un rspuns
cinstit la ntrebarea care-l tulbura de atta vreme.
Ce i s-a spus? a ntrebat Mo Jack, precaut.
C a fost ucis n Marele Rzboi. Dar, cum m-am nscut
n 1920, chiar i eu mi dau seama c asta e imposibil.
Mo Jack a tcut o vreme. Harry a rmas pe marginea
banchetei.
A fost grav rnit n rzboi, desigur, dar ai dreptate, nu
de aceea a murit.
Atunci cum a murit? a ntrebat Harry.
Dac a ti, i-a spune, a rspuns Mo Jack. Dar au
fost attea zvonuri pe vremea aceea, nct nici eu nu tiu ce

37
- JEFFREY ARCHER -

s cred. Totui, exist mai muli brbai, adic trei, care tiu
adevrul despre ce s-a ntmplat n noaptea aceea.
Unchiul Stan trebuie s fie unul dintre ei, a spus Harry,
dar cine sunt ceilali doi?
Mo Jack a ezitat nainte s-i rspund.
Phil Haskins i domnul Hugo.
Domnul Haskins, supraveghetorul? a spus Harry. sta
n-ar spune nimic. i cine e domnul Hugo?
Hugo Barrington, fiul lui sir Walter Barrington.
Familia care deine compania de navigaie?
Aia, da, a replicat Mo Jack, temndu-se c a mers prea
departe.
i ei sunt oameni deceni, curajoi, cu frica lui
Dumnezeu?
Sir Walter este unul dintre cei mai buni oameni pe care-
i tiu.
Dar fiul lui, domnul Hugo?
Nu e la fel, m tem, a spus Mo Jack, fr s mai
continue explicaia.

38
- JEFFREY ARCHER -

4
Biatul mbrcat elegant sttea lng mama lui pe
bancheta din spate a tramvaiului.
Aici ne dm jos, a spus ea cnd tramvaiul s-a oprit. Au
cobort i au nceput s urce ncet dealul ctre coal, puin
mai ncet cu fiecare pas.
Harry i inea mama cu o mn i strngea o valiz
jerpelit n cealalt. Niciunul dintre ei n-a scos o vorb n
timp ce se uitau la taxiuri sau la cte o main cu ofer,
parcate lng zidurile colii.
Taii ddeau mna cu fiii lor, n timp ce mamele mbrcate
n blnuri i mbriau odraslele i le srutau uor pe
obraji, ca nite psrele care-i ddeau seama c puii lor
erau pregtii s zboare din cuib.
Harry nu voia ca mama lui s-l srute n faa celorlali
biei, aa c i-a dat drumul la mn cnd mai aveau civa
metri pn la poart. Maisie, simindu-i jena, s-a aplecat i l-
a srutat pe frunte.
Noroc, Harry. S ne faci s fim mndri de tine.
La revedere, mam, a spus el, luptndu-se s nu
plng.
Maisie s-a ntors i a nceput s coboare dealul, cu
lacrimile iroindu-i pe obraji.
Harry i-a continuat drumul, amintindu-i cum povestea
unchiul lui escapada spre vrful Ypres, nainte de atacul
liniilor inamice. Nu te uita niciodat napoi, c eti un om
mort. Harry ar fi vrut s se uite napoi, dar tia c, dac ar fi
fcut-o, nu s-ar fi oprit din fug pn ce n-ar fi ajuns n
siguran la tramvai. A strns din dini i a continuat s
mearg.
Ai avut o vacana bun, btrne? i ntreba un biat
prietenul.
Grozav, a rspuns cellalt. Babacu m-a dus la Lords
la meciul Varsity.

39
- JEFFREY ARCHER -

Oare Lord era o biseric, s-a ntrebat Harry i dac era, ce


meci putea s aib loc ntr-o biseric? A intrat hotrt pe
porile colii i s-a oprit cnd a recunoscut brbatul care
sttea la intrare cu un clipboard n mn.
i tu cine eti, tinere? a ntrebat el, zmbindu-i lui
Harry.
Harry Clifton, domnule, a rspuns el, scondu-i
apca, cum l nvase domnul Holcombe s procedeze cnd i
se adresa un profesor sau o doamn.
Clifton, a spus el, uitndu-se pe o list cu nume. Ah,
da. A bifat numele lui Harry. Prima generaie, elev pentru
cor. Felicitri i bine-ai venit la St Bede. Eu sunt domnul
Frobisher, eful casei tale, iar aceasta este Casa Frobisher.
Dac-i lai valiza n hol, un monitor te va nsoi n salon,
unde voi discuta cu bieii nainte de cin.
Harry nu mai cinase pn atunci. Ceaiul era ultima
mas n casa Clifton, dup care era trimis n pat cnd se
ntuneca. Electricitatea nu ajunsese pe Still House Lane i
rareori erau bani destui pentru lumnri.
Mulumesc, domnule, a spus Harry, croindu-i drum
prin poarta de la intrare ntr-un hol mare, lambrisat cu lemn.
i-a lsat valiza jos i s-a uitat la portretul unui btrn cu
prul sur i favorii albi, stufoi, mbrcat ntr-o rob neagr,
cu gluga lsat pe umeri.
Cum te cheam? a ltrat o voce din spatele lui.
Clifton, domnule, a spus Harry, i s-a ntors vznd un
biat nalt cu pantaloni lungi.
Nu-i nevoie s-mi spui domnule, Clifton. Poi s-mi spui
Fisher. Eu sunt monitor, nu profesor.
mi pare ru, domnule, a zis Harry.
Las-i valiza jos i urmeaz-m.
Harry i-a aezat valiza jerpelit, de mna a doua lng un
ir de valize din piele. Era singurul care nu avea iniialele
tanate pe ea. L-a urmat pe monitor n lungul unui coridor
plin cu fotografii ale vechilor echipe ale colii i vitrine n care
erau cupe din argint ca s aminteasc urmtoarelor generaii

40
- JEFFREY ARCHER -

de gloria trecutului. Cnd au ajuns n sala de mese, Fisher i-


a spus:
Poi s te aezi unde vrei, Clifton. Doar s nu vorbeti
cnd intr domnul Frobisher.
Harry a ezitat o clip nainte de a se decide la care dintre
cele patru mese lungi s se aeze. Civa biei se nvrteau
deja n grupuri, vorbind ncet. Harry s-a dus n colul cel mai
ndeprtat al camerei i s-a aezat la captul unei mese. S-a
uitat i a mai vzut civa biei intrnd, prnd la fel de
uimii ca i el. Unul s-a aezat lng Harry, iar altul n faa
lui. Au continuat s discute unul cu cellalt, de parc n-ar fi
fost acolo.
Fr niciun avertisment, a sunat un clopoel i toi au
tcut, iar domnul Frobisher a intrat n sala de mese. S-a
aezat n spatele unei catedre pe care Harry n-o observase i
s-a tras de reverele robei.
Bine-ai venit, a nceput el, aplecndu-i toca ctre
biei, n aceast prima zi a primului vostru trimestru la St
Bede. n cteva momente v vei bucura de prima mas
servit la coal i pot s v promit c n-o s se
mbunteasc. Civa biei au rs nervos. Dup ce vei
termina cina, vei fi condui n dormitoare, unde vei
despacheta. La ora opt, vei auzi alt clopoel. De fapt, este
acelai, doar c va suna la alt or.
Harry a zmbit, cu toate c majoritatea bieilor nu
observaser mica glum a domnului Frobisher.
Dup treizeci de minute, acelai clopoel va suna iar i
voi v vei urca n pat, dar nu nainte de a v spla i a v
peria dinii. Vei avea jumtate de or pentru citit, dup care
luminile se sting, iar voi vei dormi. Orice copil prins vorbind
dup stingere, va fi pedepsit de monitor. Nu vei mai auzi
clopoelul pn la ase i jumtate dimineaa cnd v vei
scula, v vei spla i v vei mbrca la timp pentru a ajunge
n sala de mese nainte de ora apte. Cei care vor ntrzia nu
vor primi micul dejun.

41
- JEFFREY ARCHER -

Adunarea de diminea se va ine la ora opt n aul, iar


acolo ne va vorbi directorul. Dup aceea, urmeaz prima
voastr lecie, la ora opt i jumtate. Dimineaa vei avea trei
ore de cte aizeci de minute, cu zece minute pauz ntre ele,
n care vei avea timp s mergei dintr-o clas n cealalt.
Dup aceea, la ora dousprezece va fi prnzul.
Dup-amiaza, vei avea nc dou lecii nainte de sport,
cnd vei juca fotbal. Harry a zmbit a doua oar. Sportul
este obligatoriu pentru toi cei care nu sunt membri ai
corului. Harry s-a ncruntat. Nimeni nu-i spusese c cei din
cor nu vor juca i fotbal. Dup sport sau repetiiile de la cor,
v vei ntoarce n Casa Frobisher pentru cin, care va fi
urmat de o or de studii, nainte de culcare cnd, din nou,
putei citi pn se stinge lumina dar doar dac ceea ce citii
a fost aprobat de matroan, a adugat domnul Frobisher.
Toate acestea v pot intriga Harry s-a gndit s caute
cuvntul n dicionarul pe care i-l recomandase domnul
Holcombe. Domnul Frobisher s-a tras iar de reverul robei
nainte de a continua. Dar nu v ngrijorai, v vei obinui
repede cu obiceiurile de la St Bede. Asta e tot ce am avut s
v spun pentru moment. V las acum s v bucurai de cin.
Noapte bun, biei.
Noapte bun, domnule, au avut curajul s-i rspund
civa biei pe cnd domnul Frobisher ieea din sal.
Harry nu s-a micat cnd cteva femei cu oruri s-au
deplasat n susul i n josul meselor, punnd farfurii cu sup
n faa fiecrui biat. L-a urmrit atent pe biatul din faa
lui, care a luat o lingur cu aspect ciudat, a muiat-o n sup
i a ndeprtat-o nainte de a o duce la gur. Harry a ncercat
s-l imite, dar a sfrit prin a vrsa cteva picturi de sup
pe mas i, cnd a transferat ceea ce mai rmsese n gur,
majoritatea i-a curs pe brbie. i-a ters gura cu mneca.
Acestea nu au atras prea mare atenie, dar cnd a sorbit
zgomotos fiecare nghiitur, mai muli biei s-au oprit din
mncat i s-au uitat fix la el. Stnjenit, Harry i-a pus
lingura pe mas i a lsat supa s se rceasc.

42
- JEFFREY ARCHER -

Al doilea fel era o budinc de pete i Harry nu s-a micat


pn ce nu l-a vzut pe biatul din faa lui ncepnd s
mnnce. A vzut cu uimire c biatul i punea furculia i
cuitul pe farfurie nainte de fiecare mbuctur, n timp ce el
se aga de ele de parc erau nite crje.
Biatul din faa lui i cel de lng el au nceput o
conversaie despre cai. Harry nu s-a amestecat, mai ales c
singurul lui contact cu clritul fusese cnd clrise un
mgru ntr-o dup-amiaz, la Weston-super-Mare.
Dup ce farfuriile au fost golite, au fost aduse prjiturile i
fructele, sau ceea ce mama lui numea bunti, pentru c nu
cpta prea des aa ceva. O alt lingur, un alt gust, o alt
greeal. Harry nu-i dduse seama c banana nu este ca
mrul, aa c, spre mirarea celor din jurul lui, a mncat i
coaja. Poate pentru ceilali biei prima lecie ncepea a doua
zi dimineaa la ora 8:30, dar pentru Harry ncepuse deja.
Dup ce resturile cinei au fost strnse, Fisher s-a ntors i,
ca monitor, i-a condus grupul pe o scar din lemn ctre
dormitoarele de la primul etaj. Harry a intrat ntr-o camer
cu treizeci de paturi aliniate n trei rnduri de cte zece. Pe
fiecare era o pern, dou cearafuri i dou pturi. Harry nu
mai avusese cte dou din fiecare sortiment niciodat.
Acesta este dormitorul gndacilor noi, a spus Fisher,
dispreuitor. Aici vei rmne pn ce vei deveni civilizai. V
vei gsi numele, n ordine alfabetic, pe marginea fiecrui
pat.
Harry a fost surprins s-i gseasc valiza lng pat i s-a
ntrebat cine o pusese acolo. Biatul de lng el despacheta
deja.
Eu sunt Deakins, a spus el, mpingndu-i ochelarii n
sus pe nas ca s-l vad mai bine pe Harry.
Eu sunt Harry. Am stat lng tine la examen, ast var.
Nu mi-a venit s cred c ai rspuns la toate ntrebrile doar
ntr-o or.
Deakins s-a nroit.

43
- JEFFREY ARCHER -

Pi de asta e un nvat, a spus biatul din cealalt


parte a lui Harry.
Harry s-a ntors.
i tu eti un nvat? l-a ntrebat pe biat.
Doamne Sfinte, nu, a spus biatul continund s
despacheteze. Singurul motiv pentru care m-au primit la St
Bede a fost c tata i bunicul au fost aici naintea mea. Eu
sunt a treia generaie la aceast coal. Tatl tu fost aici,
cumva?
Nu, au rspuns Harry i Deakins ntr-un glas.
Nu mai trncnii, s-a rstit Fisher, i continuai ci
despachetatul.
Harry i-a deschis valiza i a nceput s-i scoat hainele
i s le aeze ordonat n cele dou sertare de lng patul lui.
Mama lui i pusese un baton de ciocolat Frys Five Boys
ntre cmi. A ascuns-o sub pern.
A sunat clopoelul.
E momentul s v dezbrcai! a declarat Fisher.
Harry nu se mai dezbrcase niciodat n faa altor biei,
cu att mai mult ntr-o camer plin. S-a ntors cu faa la
perete, i-a scos ncet hainele i i-a pus repede pijamaua.
De ndat ce i-a legat cordonul halatului, i-a urmat pe
ceilali biei n sala de baie. I-a urmrit din nou cu atenie
cum se splau pe fa cu lavetele nainte de a ncepe s se
spele pe dini. El nu avea nici lavet, nici periu de dini.
Biatul din patul de alturi a scotocit prin bagaje i i-a dat o
periu nou i un tub cu past de dini. Harry n-a vrut s le
ia pn ce biatul nu i-a spus:
Mama ntotdeauna mi d cte dou obiecte la fel.
Mulumesc, a zis Harry.
Cu toate c se splase repede pe dini, a fost printre
ultimii care s-au ntors n dormitor. S-a urcat n pat, dou
cearafuri curate, dou pturi i o pern moale. S-a uitat n
jur i a vzut c Deakins citea manualul de latin a lui
Kennedy, tocmai cnd cellalt biat a zis:
Perna asta e tare ca piatra.

44
- JEFFREY ARCHER -

Vrei s facem schimb? a ntrebat Harry.


Cred c o s descoperi c sunt la fel, a rnjit biatul,
dar mulumesc.
Harry i-a scos batonul de ciocolat de sub pern i l-a
rupt n trei. I-a dat o bucat lui Deakins i cealalt biatului
care-i dduse peria i pasta de dini.
Observ c mama ta e mai inteligent ca a mea, a spus
el, dup ce a mucat o dat. Apropo, m cheam Giles
Barrington. Dar pe tine?
Clifton. Harry Clifton.
Harry n-a reuit dect s aipeasc cteva minute la rnd
i nu din cauz c patul era att de confortabil. Era oare
posibil ca Giles s aib vreo legtur cu unul dintre cei trei
care cunoteau adevrul despre moartea tatlui su? i dac
era aa, era la fel ca tatl sau bunicul lui?
Brusc, Harry s-a simit foarte singur. A deurubat capacul
tubului de past de dini pe care i-l dduse Barrington i a
supt din el pn ce a adormit.

***

Cnd deja familiarul clopoel a sunat la 6:30 n dimineaa


urmtoare, Harry a cobort ncet din pat, simindu-se ru. L-
a urmat pe Deakins n baie, unde l-au gsit pe Giles
ncercnd apa.
Credei c oamenii tia au auzit de ap cald? a
ntrebat el.
Harry era gata s rspund cnd monitorul a zbierat:
Nu se vorbete n baie!
E mai ru dect un general prusac, a spus Barrington,
pocnind din clcie.
Harry a izbucnit n rs.
Cine a rs? a ntrebat Fisher, ncruntndu-se la cei doi.
Eu, a spus Harry imediat.
Numele?
Clifton.

45
- JEFFREY ARCHER -

Mai deschide gura o dat, Clifton, i te papucesc.


Harry nu tia ce nseamn papucit, dar i nchipuia c nu
era ceva plcut. Dup ce s-a splat pe dini, s-a ntors repede
n dormitor i s-a mbrcat fr s mai spun nimic. Dup ce
i-a legat cravata nc un lucru la care nu se pricepea i-a
prins din urm pe Deakins i pe Barrington care se
ndreptau pe scri spre sala de mese.
Nimeni nu spunea o vorb pentru c nu erau siguri dac
au voie s vorbeasc pe scri. Cnd s-au aezat la mas
pentru micul dejun, Harry s-a strecurat ntre cei doi prieteni
ai lui i a urmrit cum castroanele cu porridge erau puse n
faa fiecrui biat. A fost linitit cnd a vzut c n faa lui
era o singur lingur, aa c nu avea cum s greeasc de
data aceasta.
Harry i-a nghiit porridge-ul att de repede de parc i
era team c va aprea unchiul Stan i i-l va smulge din fa.
A terminat primul, i, fr s se mai gndeasc, i-a lsat
lingura pe mas, a luat castronul i a nceput s-l ling.
Civa biei l-au privit nencreztori, unii l-au artat cu
degetul, iar alii au chicotit. El s-a nroit i a lsat castronul
jos. Ar fi nceput s plng dac Barrington nu i-ar fi luat i
el castronul ca s-l ling.

46
- JEFFREY ARCHER -

5
Reverendul Samuel Oakshott MA (Oxon) sttea n picioare
pe podium. Se uita binevoitor la turma lui pentru c aa i
considera directorul de la St Bede elevii.
Harry, aezat n primul rnd, se uita temtor la figura
nspimnttoare de deasupra lui. Dr. Oakshott avea mai
mult de un metru optzeci i un cap cu pr des, grizonant, i
favorii lungi i stufoi care-l fceau s par i mai
impresionant. Ochii lui albatri, adnci, preau s treac
prin tine, iar el prea s nu clipeasc niciodat, n timp ce
ridurile ncruciate de pe fruntea lui i ddeau un aer de
nelepciune. i-a dres glasul nainte de a se adresa elevilor:
Colegi de la St Bede, a nceput el. Ne-am adunat iar
mpreun la nceputul unui nou an colar, fr ndoial
pregtii pentru a nfrunta provocrile pe care le vom
ntmpina. Pentru elevii din ultima clas, s-a uitat spre
spatele slii, s tii c nu avei niciun moment de pierdut
dac vrei s primii un loc la coala pe care o dorii.
Niciodat s nu v mulumii cu locul doi. Pentru cei din
clasele mijlocii, s-a uitat spre centrul slii, acesta este
momentul n care vom afla care dintre voi este destinat
pentru lucruri mree. Cnd v vei ntoarce, la anul, vei fi
monitori, efi ai claselor sau cpitani ai echipelor de sport?
Sau vei fi nite elevi oarecare?
Mai muli biei i-au aplecat capetele.
Urmtoarea noastr ndatorire este s le urm bun
venit elevilor noi i s facem tot ce ne st n puteri pentru ca
ei s se simt ca acas. Acum este momentul n care primesc
bastonul la nceputul lungii curse a vieii lor. Dac aceast
curs se va dovedi prea grea, unii dintre voi ar putea iei n
afar, i-a avertizat el, uitndu-se la primele trei rnduri. St
Bede nu este o coal pentru cei slabi. Aa c nu uitai
cuvintele marelui Cecil Rhodes: Dac ai avut norocul s te
nati englez, ai tras premiul nti n loteria vieii.

47
- JEFFREY ARCHER -

Adunarea a izbucnit n aplauze spontane cnd directorul a


prsit scena, urmat de un ir de profesori pe care i-a dus pe
culoarul central, afar din aul, n soarele dimineii.
Harry, mbrbtat, era determinat s nu-i dezamgeasc
directorul. I-a urmat pe seniori afar din sal, dar cnd a
ieit n curte, exuberana lui a disprut.
O ceat de biei mai mari stteau ntr-un col, cu minile
n buzunare, indicnd c erau monitori.
Uite-l, a zis unul dintre ei, artndu-l pe Harry.
Deci aa arat un derbedeu de pe strad, a spus altul.
Un al treilea, care era Fisher, monitorul care fusese de
serviciu cu o noapte nainte, a adugat:
E un animal i este datoria noastr s-l facem s se
ntoarc n habitatul lui normal ct mai curnd posibil.
Giles Barrington a fugit dup Harry.
Dac-i ignori, a spus el, o s se plictiseasc i o s se ia
de altul.
Harry nu era prea convins i a fugit n faa clasei unde i-a
ateptat pe Deakins i Barrington s i se alture.
Dup cteva clipe, domnul Frobisher a intrat n clas.
Primul gnd al lui Harry a fost, oare i el crede c sunt un
derbedeu cules de pe strad, nedemn de St Bede?
Bun dimineaa, biei, a spus domnul Frobisher.
Bun dimineaa, domnule, au rspuns bieii n timp ce
profesorul se aeza n faa tablei. Prima lecie din dimineaa
aceasta, a spus el, este istoria. Cum sunt nerbdtor s v
cunosc, vom ncepe cu un test simplu ca s aflm ct de
multe, ori ct de puine, tii. Cte neveste a avut Henric
VIII?
S-au ridicat mai multe mini.
Abbott, a spus el, uitndu-se la o diagram de pe
catedr i artnd spre un biat din primul rnd.
ase, domnule, a venit imediat rspunsul.
Bine, dar poate cineva s le spun numele? Nu s-au
mai ridicat chiar attea mini. Clifton?

48
- JEFFREY ARCHER -

Catherine de Aragon, Ann Boleyn, Jane Seymour, pe


urm alt Anne, cred, a spus el, dup care s-a oprit.
Anne de Cleves. Poate cineva s spun numele celorlalte
dou? Doar o mn mai era ridicat. Deakins, a spus
Frobisher, verificnd diagrama.
Catherine Howard i Catherine Parr, singura care i-a
supravieuit lui Henric. Ea chiar s-a recstorit.
Foarte bine, Deakins. Acum, s ntoarcem ceasul napoi
cteva secole. Cine a comandat flota n btlia de la
Trafalgar? Toate minile s-au ridicat. Matthews, a spus el,
uitndu-se la o mn deosebit de insistent.
Nelson, domnule.
Corect. i cine era prim-ministru atunci?
Ducele de Wellington, domnule, a spus Matthews,
nemaiprnd aa de ncreztor.
Nu, a spus domnul Frobisher, nu era Wellington, dei
acesta a fost contemporan cu Nelson. S-a uitat prin clas,
dar doar Deakins i Harry ridicaser mna. Deakins.
Pitt Junior. Din 1783 pn n 1801 i din 1804 pn n
1806.
Corect, Deakins. i cnd a fost Ducele de Fier prim-
ministru?
Din 1828 pn n 1830 i, din nou, n 1834, a spus
Deakins.
Poate cineva s-mi spun care a fost cea mai faimoas
victorie a lui?
Mna lui Barrington s-a ridicat pentru prima oar.
Waterloo, domnule! a strigat el nainte ca domnul
Frobisher s aleag pe altcineva.
Da, Barrington. i pe cine a nfrnt Wellington la
Waterloo?
Barrington a tcut.
Napoleon, i-a optit Harry.
Pe Napoleon, domnule, a spus Barrington, cu ncredere.
Corect, Clifton, a spus domnul Frobisher, zmbind. i
Napoleon era tot duce?

49
- JEFFREY ARCHER -

Nu, domnule, a spus Deakins, cnd nimeni altcineva nu


a mai ncercat s rspund la ntrebare. El a fondat prima
Republic Francez i s-a numit mprat.
Domnul Frobisher nu a fost surprins de rspunsul lui
Deakins, care era un studios renumit, dar a fost impresionat
de cunotinele lui Harry. La urma-urmei, el avea burs de
corist i, n decursul vremii, i dduse seama c toi coritii
talentai, la fel ca sportivii de valoare, excelau rareori n afara
domeniului lor. Clifton se dovedea o excepie de la aceast
regul. Domnul Frobisher ar fi vrut s tie cine-l nvase pe
biat.
Cnd a sunat clopoelul de pauz, domnul Frobisher a
anunat:
Urmtoarea voastr lecie va fi geografia cu domnul
Henderson i lui nu-i place s atepte. V recomand ca n
timpul pauzei s aflai unde este clasa lui i s v aezai n
bnci cu mult nainte ca el s intre n clas.
Harry s-a inut de Giles, care prea s tie unde sunt
toate. n timp ce se plimbau mpreun prin curte, Harry i-a
dat seama c unii dintre biei i coborau vocile cnd se
apropiau de ei i unul sau doi s-au ntors s-l priveasc fix.
Mulumit multor diminei de smbt petrecute cu Mo
Jack, Harry s-a comportat bine la ora de geografie, dar la
matematic, ultima or de diminea, nimeni nu l-a putut
egala pe Deakins. i chiar i profesorul a fost impresionat.
Cnd cei trei s-au aezat la mas pentru prnz, Harry
putea simi o sut de ochi urmrindu-i fiecare micare. S-a
prefcut c nu observ i a imitat pur i simplu toate
gesturile lui Giles.
E bine s tiu c exist vreun lucru pe care-l poi nva
de la mine, a spus Giles, curnd un mr cu un cuit.
Lui Harry i-a plcut prima or de chimie din acea dup-
amiaz, mai ales cnd profesorul l-a lsat s lucreze cu un
bec Bunsen. Dar el nu a excelat la tiinele naturale, ultima
or a zilei, pentru c Harry era singurul biat a crui cas
nu avea i grdin.

50
- JEFFREY ARCHER -

La ultimul sunet al clopoelului, ntreaga clas s-a dus la


sport, iar Harry la prima sa repetiie la cor. A observat iar c
toi se holbau la el, dar, de data aceasta, cu admiraie.
La ieirea din capel, ns, a fost supus acelorai insulte
sotto voce de la bieii care se ntorceau de pe terenul de
sport.
Nu este sta derbedeul nostru? a spus unul.
Pcat c nu are o periu de dini, a comentat altul.
Am auzit c doarme noaptea pe docuri, a zis un treilea.
Deakins i Barrington nu se vedeau pe nicieri i Harry se
grbea spre cas, evitnd n drum toate grupurile de biei.
La cin, ochii holbai erau mai puin evideni, dar doar
pentru c Giles explicase clar tuturor celor din jurul su c
Harry era prietenul lui. Dar Giles nu a putut s-l ajute cnd
s-au urcat n dormitor i l-a gsit pe Fisher stnd lng u,
ateptndu-l.
Cnd bieii au nceput s se dezbrace, Fisher a anunat
cu voce tare:
mi pare ru din cauza mirosului, domnilor, dar unul
dintre voi provine dintr-o cas n care nu exist baie. Civa
biei au chicotit, spernd s intre n graiile lui Fisher.
Harry l-a ignorat. Nu numai c acest derbedeu nu are baie, el
nu are nici mcar tat.
Tatl meu a fost un om bun care a luptat pentru ar n
rzboi, a spus Harry, mndru.
Ce te face s crezi c vorbeam despre tine, Clifton? a
spus Fisher. Doar dac tu nu eti acelai biat a crui mam
lucreaz a fcut o pauz ca osptri de hotel.
La un hotel, l-a corectat Harry.
Fisher a nfcat un papuc.
S nu-mi mai rspunzi, Clifton, a spus el, suprat.
Apleac-te i pune mna pe marginea patului.
Harry l-a ascultat i Fisher i-a tras ase lovituri att de
puternice nct Giles s-a ntors cu spatele. Harry s-a trt n
pat, luptndu-se cu lacrimile.
nainte ca Fisher s sting lumina, a adugat:

51
- JEFFREY ARCHER -

De abia atept s ne vedem iar mine-sear, cnd voi


continua povestea familiei Clifton din Still House Lane.
Ateptai pn ce vei afla de unchiul Stan.
n seara urmtoare, Harry a aflat pentru prima oar c
unchiul lui i petrecuse optsprezece luni la nchisoare
pentru furt. Aceast revelaie a fost mai rea dect papuceala.
S-a trt n pat ntrebndu-se dac nu cumva i tatl lui era
n via, dar n nchisoare, i c acesta era motivul pentru
care nimeni de acas nu vorbea despre el.
Harry a adormit greu iar, i niciun succes n clas sau
admiraie n capel, nu putea s-i ia gndul de la urmtoarea
ntlnire inevitabil cu Fisher. Cea mai mic scuz, puin
ap stropit n baie, o pern care nu era dreapt, oseta
care-i alunecase pe glezn, duceau n mod sigur la ase
lovituri pe care le primea de la monitorul de serviciu,
pedeaps care-i era administrat n faa ntregului dormitor,
dar nu nainte ca Fisher s mai adauge nc un episod din
Cronicile Clifton. n a cincea noapte, Harry se sturase i nici
mcar Deakins sau Giles nu mai puteau s-l consoleze.
n timpul meditaiilor din vinerea urmtoare, n timp ce
bieii ceilali studiau manualul de latin al lui Kennedy,
Harry i-a ignorat pe Cezar i pe gali i a inventat un plan
care s-l asigure c Fisher nu-l va mai supra niciodat.
Cnd s-a dus la culcare n acea noapte, dup ce Fisher
descoperise un baton Fry lng patul lui i l-a papucit din
nou, planul lui Harry era gata. A rmas treaz mult dup
stingere i nu s-a micat pn ce nu a fost sigur c toi
ceilali biei dormeau.
Harry habar n-avea ct era ceasul cnd s-a dat jos din pat.
S-a mbrcat fr s scoat vreun sunet, apoi s-a strecurat
printre paturi pn ce a ajuns la cellalt capt al camerei. A
deschis fereastra i curentul de aer rece l-a fcut pe biatul
din patul cel mai apropiat s se ntoarc. Harry s-a urcat pe
ieirea de incendiu i a nchis ncet geamul nainte de a
cobor. S-a dus la marginea pajitii, profitnd de umbre ca s
evite luna plin care prea s-l urmreasc ca un reflector.

52
- JEFFREY ARCHER -

Harry a fost oripilat descoperind c porile colii erau


ncuiate. S-a strecurat n lungul zidului, cutnd o crptur
ct de mic care s-i permit s urce zidul i s evadeze. n
cele din urm a descoperit o crmid lips i a reuit s se
urce pn ce a nclecat zidul. A cobort pe cealalt parte,
agndu-se cu vrfurile degetelor i, spunnd o rugciune
tcut, i-a dat drumul. A aterizat grmad pe jos, dar nu
prea s-i fi rupt ceva.
Dup ce i-a revenit, a fugit spre drum, la nceput mai
ncet, dar apoi din ce n ce mai repede i nu s-a oprit pn ce
nu a ajuns la docuri. Schimbul de noapte tocmai terminase
i Harry a fost ncntat c unchiul lui nu se afla printre
muncitori.
Dup ce ultimul docher a disprut, a mers ncet pe
marginea cheiului, trecnd de vasele amarate care se
ntindeau ct vezi cu ochiul. A observat c pe unul dintre
couri era inscripionat litera B i s-a gndit la prietenul lui
care dormea tun. Oare vreodat gndurile i-au fost
ntrerupte cnd s-a oprit n faa vagonului lui Mo Jack.
S-a ntrebat dac i btrnul dormea. A primit rspuns la
ntrebare cnd o voce i-a spus:
Nu mai sta acolo, Harry. Intr pn nu nghei tun.
Harry a deschis ua vagonului i l-a vzut pe Mo Jack
ncercnd s aprind o lumnare cu un chibrit. Harry s-a
trntit pe bancheta din faa lui. Ai fugit? a ntrebat Mo
Jack.
Harry a fost luat prin surprindere de ntrebarea direct aa
c nu a rspuns imediat.
Da, am fugit, s-a blbit el n cele din urm.
i sigur c ai venit s-mi explici de ce ai luat aceast
decizie major.
Nu m-am decis eu, a zis Harry. Alii au decis pentru
mine.
Cine?
l cheam Fisher.
Profesor sau elev?

53
- JEFFREY ARCHER -

Monitorul meu de dormitor, a spus Harry, strmbndu-


se. I-a povestit apoi lui Mo Jack tot ce se ntmplase n
prima sa sptmn la St Bede.
Din nou, btrnul l-a surprins. Cnd Harry a terminat
povestirea, Jack a spus:
Eu sunt de vin.
De ce? a ntrebat Harry. Ai fcut tot ce ai putut ca s
m ajui.
A fi putut s te ajut mai mult, a spus Mo Jack. Ar fi
trebuit s te pregtesc pentru turma de snobi pe care n-o
poate imita nicio alt naiune. Ar fi trebuit s-i explic mai
mult timp semnificaia cravatei colii i mai puin cu istoria
i geografia. Speram doar c lucrurile s-au schimbat dup
rzboiul care va pune capt tuturor celorlalte rzboaie, dar e
evident c nu s-au schimbat la St Bede.
A tcut o clip nainte de a ntreba:
i ce ai de gnd s faci n continuare, biete?
Vreau s fug pe mare. M voi mbarca pe orice nav pe
care voi fi primit, a spus Harry, ncercnd s par
entuziasmat.
Ce idee bun, a zis Mo Jack. De ce nu te dai btut
direct n faa lui Fisher?
Cum adic?
Nimic nu i-ar face o plcere mai mare lui Fisher dect
s le povesteasc prietenilor c derbedeul cules de pe strad
nu are curaj i la ce te poi atepta din partea fiului unui
docher a crui mam este osptri?
Dar Fisher are dreptate. Nu sunt de nivelul lui.
Nu, Harry, problema este c Fisher i-a dat seama c el
nu este de nivelul tu i nu va fi niciodat.
Vrei s spunei c trebuie s m ntorc n locul acela
oribil? a zis Harry.
Pn la urm, decizia i aparine, a spus Mo Jack, dar
dac vei fugi ori de cte ori te ntlneti n lume cu cineva de
teapa lui Fisher, vei sfri ca mine, un ratat, un lsat n
urm, ca s-l citm pe director.

54
- JEFFREY ARCHER -

Dar suntei un om mare, a spus Harry.


A fi putut s fiu, a comentat Mo Jack, dac n-a fi
fugit cnd l-am ntlnit pe Fisher-ul meu. Dar m-am
mulumit cu o ieire uoar i m-am gndit doar la mine.
Dar la cine altcineva s m gndesc?
La mama ta, pentru nceput, a spus Mo Jack. Nu uita
toate sacrificiile pe care le-a fcut ca s-i permit un nceput
mai bun n via dect ar fi visat c este posibil. i mai este
i domnul Holcombe care, cnd va descoperi c ai fugit, se va
nvinovi doar pe el. i n-o uita pe domnioara Monday, care
a apelat la favoruri, a strns mini i a petrecut nenumrate
ore ca s se asigure c eti suficient de bun ca s ctigi
bursa. i dac ai pune n balan avantajele i dezavantajele,
Harry, i sugerez s-l pui de o parte pe Fisher i de cealalt
parte pe Barrington i Deakins, pentru c bnuiesc c Fisher
va deveni curnd un oarecare, n timp ce Barrington i
Deakins i vor rmne prieteni apropiai pentru tot restul
vieii. Dac fugi, vor fi obligai s-l asculte pe Fisher
reamintindu-le nencetat c nu erai cel care ei credeau c
eti.
Harry a tcut o vreme. n cele din urm, s-a ridicat ncet n
picioare.
V mulumesc, domnule, a spus el.
Fr s mai spun nimic, a deschis ua vagonului i a
ieit.
A mers ncet pe chei, uitndu-se iar la cargourile care
toate vor pleca n curnd spre porturi ndeprtate. A mers
pn ce a ajuns la porile docului, unde a rupt-o la fug,
ndreptndu-se spre ora. Cnd a ajuns la porile colii,
acestea erau deja deschise i clopotul din aul era gata s
sune de opt ori.
n ciuda telefonului, domnul Frobisher ar fi fost obligat s
se duc ia director s raporteze c unul dintre biei lipsea.
Dar cnd s-a uitat pe geam, l-a zrit pe Harry strecurndu-se
printre copaci i naintnd precaut spre cas. Harry a

55
- JEFFREY ARCHER -

deschis ncet ua de la intrare tocmai cnd clopotul termina


de sunat i s-a trezit fa n fa cu directorul.
Mai bine te-ai grbi, Clifton, a spus domnul Frobisher,
altfel vei pierde micul dejun.
Da, domnule, a spus Harry i a luat-o la fug pe
coridor. A ajuns la ua slii de mese chiar nainte de a se
nchide i s-a strecurat ntre Barrington i Deakins.
Pentru o clip am crezut c voi fi singurul care voi linge
castronul n dimineaa asta, a spus Barrington.
Harry a izbucnit n rs.
Nu s-a ntlnit cu Fisher n ziua aceea i a fost surprins s
afle c alt monitor l nlocuise la serviciul de dormitor n acea
noapte. Harry a dormit linitit pentru prima oar n acea
sptmn.

56
- JEFFREY ARCHER -

6
Rolls-Royce-ul a intrat pe porile Manor House i a naintat
pe aleea lung, mrginit cu stejari nali, stnd ca nite
santinele. Harry a numrat ase grdinari chiar nainte s
vad casa.
n timpul petrecut la St Bede, Harry aflase cte ceva
despre felul n care tria Giles cnd se ntorcea acas n
vacan, dar nimic nu-l pregtise pentru asta. Cnd a vzut
prima oar casa, a deschis gura i a rmas cu ea deschis.
nceputul secolului optsprezece, a zice eu, a comentat
Deakins.
Aa ceva, a spus Giles. 1722, construit de Vanbrugh.
Dar pariez c nu poi spune cine a proiectat grdina. i dau
un indiciu: a fost fcut mai trziu dect casa.
N-am auzit dect de un arhitect de grdini, a spus
Harry, uitndu-se nc la cas. Capability Brown.
Chiar de asta l-am i ales, a spus Giles, doar ca
prietenii mei s fi auzit de om dup dou sute de ani.
Harry i Deakins au rs pe cnd maina se oprea n faa
conacului cu trei etaje construit din piatr aurie de
Cotswood. Giles a srit din main chiar nainte ca oferul s
apuce s deschid portiera din spate. A alergat pe scri cu
prietenii si urmndu-l, mai puin siguri pe ei.
Ua din fa s-a deschis mult nainte ca Giles s ajung pe
treapta de sus i un brbat nalt, mbrcat elegant cu o
hain lung i neagr, pantaloni dungai i cu o cravat
neagr s-a nclinat uor cnd tnrul stpn a trecut prin
faa lui.
La muli ani, domnule Giles, a spus el.
Mulumesc, Jenkins. Haidei, biei, a ipat Giles pe
cnd disprea n cas.
Valetul a inut ua deschis ca s-i lase pe Harry i pe
Deakins s-l urmeze.
Intrat n hol, Harry a privit uimit portretul unui btrn
care prea s se uite direct la el. Giles motenise nasul
57
- JEFFREY ARCHER -

acvilin al btrnului, ochii albatri ptrunztori i brbia


ptrat. Harry s-a uitat i la celelalte portrete care
mpodobeau pereii. Singurele picturi pe care le vzuse pn
atunci fuseser n cri: Mona Lisa, Cavalerul rznd i
Rondul de Noapte. Tocmai se uita la un peisaj al unui pictor
numit Constable cnd o doamn a intrat n hol purtnd ceea
ce Harry numea rochie de bal.
La muli ani, dragule, a spus ea.
Mulumesc, mam, a spus Giles, cnd ea s-a aplecat
s-l srute. A fost prima oar cnd Harry i-a vzut prietenul
prnd stnjenit. Acetia sunt prietenii mei, Harry i
Deakins. n timp ce Harry strngea mna doamnei, care nu
era mult mai nalt dect el, ea i-a zmbit att de clduros
nct el s-a simit imediat mai bine.
De ce nu mergem n salon, a sugerat ea, s bem nite
ceai?
I-a condus pe biei prin hol ntr-o camer mare cu vedere
la pajitea din faa casei.
Cnd Harry a intrat n salon, n-ar fi vrut s se aeze, ci s
se uite la tablourile care atrnau pe fiecare perete. Totui,
doamna Barrington l mpingea deja ctre canapea. S-a
nfundat n pernele din catifea i nu s-a putut opri s nu se
holbeze la pajitea care era suficient de mare ca s joci
crichet pe ea. Dincolo de pajite, Harry a vzut un lac n care
nite rae slbatice notau mulumite de colo-colo,
nengrijorate de unde le va veni urmtoarea mas. Deakins
s-a aezat pe canapea, lng Harry.
Niciunul dintre ei nu vorbea cnd un alt brbat, mbrcat
ntr-o hain scurt, neagr, a intrat n salon, urmat de o
tnr, mbrcat ntr-o uniform elegant, albastr,
asemntoare celei de la hotel. Fata ducea o tav mare, din
argint, pe care a pus-o pe o msu oval, n faa doamnei
Barrington.
Indian sau chinezesc? a ntrebat doamna Barrington,
uitndu-se la Harry.
Harry nu prea era sigur ce voia s spun.

58
- JEFFREY ARCHER -

Bem toi indian, mam, a spus Giles.


Harry s-a gndit c Giles tia probabil totul despre
eticheta obinuit n nalta societate, dar doamna Barrington
se afla la un alt nivel.
De ndat ce servitorul le-a turnat trei cni cu ceai, fata le-
a pus n faa bieilor, mpreun cu o alt tav. Harry s-a
uitat la mormanul de sandviciuri, fr s ndrzneasc s le
ating. Giles a luat unul i l-a pus pe farfurie. Mama lui s-a
ncruntat.
De cte ori i-am spus, Giles, s atepi pn ce
musafirii se hotrsc ce vor nainte s te serveti?
Harry ar fi vrut s-i spun doamnei Barrington c Giles
conducea ntotdeauna, doar ca el s tie ce s fac i, mai
important, ce s nu fac. Deakins i-a ales i el un sandvici
i l-a pus pe farfuria lui. Harry l-a imitat. Giles a ateptat
rbdtor pn ce Deakins a mucat din sandvici.
Sper c v place somonul afumat, a spus doamna
Barrington.
Grozav, a zis Giles nainte ca prietenii lui s admit c
nu mai mncaser somon niciodat. La coal ne dau doar
past de pete, a adugat el.
Deci, spunei-mi cum v merge la coal, a spus
doamna Barrington.
E loc de mai bine, cred c ar descrie Frob eforturile
mele, a zis Giles, mai lund un sandvici. Dar Deakins e
primul la toate.
Cu excepia englezei, a spus Deakins, vorbind prima
oar. Harry m depete la subiectul sta cu sut la sut.
Dar tu depeti pe cineva la vreun subiect? a ntrebat
mama lui.
A fost al doilea la matematic, a spus Harry, srind n
ajutorul lui Giles. Are un talent natural pentru cifre.
Exact ca i bunicul lui, a spus doamna Barrington.
E un portret frumos al dumneavoastr deasupra
cminului, doamn Barrington, a spus Deakins.
Ea a zmbit.

59
- JEFFREY ARCHER -

Nu sunt eu, Deakins, este draga mea mam. Deakins a


aplecat capul nainte ca doamna Barrington s adauge: Era
considerat o mare frumusee pe vremuri.
Cine a pictat-o? a ntrebat Harry, venind n ajutorul lui
Deakins.
Lszl, a spus doamna Barrington. Portretul pe care l-ai
vzut n hol este al tatlui meu i a fost pictat tot de Lszl.
i cu ce se ocup tatl dumneavoastr? a ntrebat
Harry.
Harry pune tot timpul ntrebri, a spus Giles. Trebuie
s te obinuieti.
Doamna Barrington a zmbit.
Import vinuri, mai ales viinata din Spania.
Ca Harveys, a spus Deakins, cu gura plin cu un
sandvici cu castravei.
Chiar ca Harveys, a repetat doamna Barrington. Giles a
rnjit. Mai ia un sandvici, Harry, a spus doamna Barrington,
observnd c ochii acestuia erau fixai pe tav.
Mulumesc, a rspuns Harry, incapabil s aleag ntre
somon afumat, castravete sau ou cu roii. A ales pn la
urm somon afumat, ntrebndu-se ce gust o avea.
i tu, Deakins?
Mulumesc, doamn Barrington, a spus el i a mai luat
un sandvici cu castravei.
Nu pot s-i spun ntruna Deakins, a comentat mama
lui Giles. Parc ai fi unul dintre servitori. Spune-mi, te rog,
numele tu de botez.
Deakins i-a aplecat iar capul.
Prefer s mi se spun Deakins, a zis el.
Este Al, a spus Giles.
Ce nume frumos, a spus doamna Barrington, dei cred
c mama ta i spune Alan.
Nu, nu-mi spune, a zis Deakins, inndu-i capul
aplecat. Ceilali biei au prut surprini de aceast revelaie,
dar n-au zis nimic. Numele meu este Algernon, s-a blbit el
n cele din urm.

60
- JEFFREY ARCHER -

Giles a pufnit n rs.


Doamna Barrington nu i-a dat atenie fiului ei.
Cred c mama ta l admir pe Oscar Wilde, a spus ea.
Da, aa este. Dar a fi preferat s m boteze Jack, sau
chiar Ernest.
Eu nu mi-a face probleme n locul tu, a spus doamna
Barrington. La urma-urmei, i Giles sufer din cauza
aceluiai lucru.
Mam, mi-ai promis c nu vei
Trebuie s-l convingei s v spun cel de-al doilea
nume al lui, a spus ea, ignorndu-i protestele. Cnd Giles nu
a rspuns, Deakins i Harry s-au uitat plini de speran la
doamna Barrington. Marmaduke, a oftat ea. Ca pe tatl i pe
bunicul lui.
Dac cineva spune ceva despre asta la coal, a
declarat Giles, privindu-i prietenii, jur c v omor.
Cei doi au izbucnit n rs.
Ai i tu un alt prenume, Harry? a ntrebat doamna
Barrington.
Harry era gata s rspund cnd un om care n-ar fi putut
fi confundat cu un servitor a intrat n camer cu un pachet
mare. Harry s-a uitat la brbatul care putea fi numai domnul
Hugo. Giles a srit n picioare i a fugit la tatl lui, care i-a
dat pachetul i i-a urat:
La muli ani, biete.
Mulumesc, tat, a spus Giles i a nceput s desfac
imediat panglica.
nainte de a-i deschide cadoul, Giles, i-a spus mama
lui, ar fi mai bine s-i prezini oaspeii tatei.
Scuz-m, tat. Acetia sunt cei mai buni prieteni ai
mei, Deakins i Harry, a spus Giles, lsnd cadoul pe mas.
Harry a observat c tatl lui Giles avea aceeai constituie
atletic i energie nestvilit despre care el crezuse c-i
aparin doar fiului su.
M bucur s te ntlnesc, Deakins, a spus domnul
Barrington, strngndu-i mna. Bun ziua, Clifton, a

61
- JEFFREY ARCHER -

adugat el, nainte de a se aeza ntr-un scaun liber lng


soia sa.
Harry era nedumerit c domnul Barrington nu dduse
mna i cu el. i de unde tia c-l cheam Clifton?
De ndat ce servitorul i-a dat domnului Barrington o
ceac cu ceai, Giles a scos ambalajul cadoului su i a scos
un ipt ncntat cnd a vzut radioul Roberts. L-a pus n
priz i a nceput s caute diverse posturi. Bieii au
aplaudat i au rs la fiecare sunet emis de cutia mare din
lemn.
Giles mi-a spus c e pe locul doi la matematic n
trimestrul acesta, a spus doamna Barrington, ntorcndu-se
spre soul ei.
Ceea ce nu compenseaz faptul c e pe ultimul loc la
aproape toate celelalte materii, a replicat el.
Giles a ncercat s nu par stnjenit n timp ce cuta alt
post pe radioul su.
Dar ar trebui s vedei cum a dat gol n meciul
mpotriva echipei din Avonhurst, a spus Harry. Ne ateptm
s fie cpitanul echipei la anul.
Golurile nu-l vor duce la Eton, a comentat domnul
Barrington, fr s se uite la Harry. E timpul ca biatul s
strng din dini i s munceasc mai mult, a spus domnul
Barrington, fr s se uite la Harry.
Nimeni n-a mai spus nimic o vreme, pn ce doamna
Barrington a rupt tcerea.
Nu eti acel Clifton care cnt n cor la St Mary
Redcliffe? a ntrebat ea.
Harry este tenor, a spus Giles. De fapt, are o burs de la
cor.
Harry i-a dat seama c tatl lui Giles se uita fix la el.
Mi s-a prut mie c te recunosc, a spus doamna
Barrington. Bunicul lui Giles i cu mine am fost la un
spectacol la St Mary, cnd corul de la St Bede a cntat
mpreun cu cel al liceului din Bristol. Cntecul tu, tiu c
salvatorul meu triete a fost magnific, Harry.

62
- JEFFREY ARCHER -

Mulumesc, doamn Barrington, a spus Harry,


nroindu-se.
Speri s mergi la liceul din Bristol dup ce termini St
Bede, Clifton? a ntrebat domnul Barrington.
Clifton din nou, s-a gndit Harry.
Doar dac voi ctiga o burs, a replicat el.
Dar de ce e aa de important? a ntrebat doamna
Barrington. Desigur c i se va oferi un loc ca oricrui alt
biat.
Pentru c mama nu va putea s plteasc taxele,
doamn Barrington. Este osptri la hotelul Royal.
Dar tatl tu
Tata a murit, a spus Harry. A fost ucis n rzboi.
S-a uitat cu atenie s vad cum va reaciona domnul
Barrington, dar acesta, ca un bun juctor de pocher, n-a
dezvluit nimic.
mi pare ru, a spus doamna Barrington. Nu mi-am dat
seama.
Ua s-a deschis n spatele lui Harry i a intrat servitorul,
crnd un tort cu dou etaje, aezat pe o tav din argint pe
care a pus-o pe mijlocul mesei. Dup ce Giles a reuit s
sting toate cele dousprezece lumnri cu o singur suflare,
toi l-au aplaudat.
i aniversarea ta cnd este? a ntrebat domnul
Barrington, adresndu-i-se direct pentru prima oar.
A fost luna trecut, domnule, a replicat Harry.
Domnul Barrington s-a uitat n alt parte.
Servitorul a scos lumnrile nainte de a-i da tnrului
stpn un cuit mare pentru tort. Giles a tiat adnc tortul i
a pus cinci felii egale pe farfuriile de desert pe care
servitoarea le adusese nainte.
Deakins a devorat bucile de glazur care czuser pe
farfuria lui nainte de a muca din tort. Harry a imitat-o pe
doamna Barrington. A luat furculia mic din argint de la
marginea farfuriei i a folosit-o ca s ia o bucic din tort,
dup care a pus-o la loc.

63
- JEFFREY ARCHER -

Doar domnul Barrington nu s-a atins de tort. Brusc, fr


nicio avertizare, s-a ridicat i a plecat fr s spun nimic.
Mama lui Giles nu a ncercat s-i ascund uimirea
vznd cum se poart soul ei, dar nu a comentat. Harry nu
l-a prsit din ochi pe domnul Hugo, n timp ce acesta ieea
din camer, iar Deakins, care-i terminase tortul, i-a ntors
privirea ctre sandviciurile cu somon afumat, neobservnd ce
se ntmplase.
Dup ce s-a nchis ua, doamna Barrington a continuat s
discute de parc nu se ntmplase nimic neobinuit.
Sunt sigur c vei ctiga o burs la liceu, Harry, mai
ales avnd n vedere tot ce mi-a povestit Giles despre tine.
Eti, n mod clar, un biat foarte inteligent i un cntre
talentat.
Giles are tendina s exagereze, doamn Barrington, a
spus Harry. Pot s v asigur c doar Deakins va obine cu
siguran bursa.
Dar BGS 2 nu ofer burse pentru coriti? a ntrebat ea.
Nu pentru tenori, a zis Harry. Nu vor s rite.
Nu sunt sigur c neleg, a spus doamna Barrington.
Nimic nu-i poate lua anii de experien la cor prin care ai
trecut.
Adevrat, dar, din pcate, nimeni nu poate prevedea ce
se ntmpl cu vocea la adolescen. Unii tenori ajung bai
sau baritoni i doar cei foarte norocoi rmn tenori, dar nu
se poate spune dinainte.
De ce nu? a ntrebat Deakins, devenind interesat de
discuie pentru prima oar.
Exist muli soliti tenori care nu mai obin nici mcar
un loc n corul local dup ce-i schimb vocea. ntreab-l pe
profesorul Ernest Lough. Fiecare cas din Anglia l-a auzit
cntnd Oh, pe aripile unei turturele, dar, dup ce a ajuns la
adolescen, nimeni n-a mai auzit de el.
Va trebui doar s munceti mai mult, a spus Deakins,
printre nghiituri. Nu uita c exist dousprezece burse

2 Bristol Grammar School.


64
- JEFFREY ARCHER -

acordate de liceu n fiecare an i c poi ctiga una dintre


ele, a adugat el, linitit.
Asta e problema, a spus Harry. Dac voi munci mai
mult, va trebui s renun la cor i fr bursa de cor va trebui
s plec de la St Bede, aa c
Eti ntre ciocan i nicoval, a spus Deakins.
Harry nu mai auzise expresia pn atunci i s-a hotrt
s-l ntrebe mai trziu pe Deakins ce nsemna.
Ei, un lucru e sigur, a spus doamna Barrington. Este
aproape sigur c Giles nu va reui s ctige o burs la
niciun liceu.
Poate nu, a spus Harry. Dar liceul din Bristol nu va
renuna uor la un funda-stnga de calibrul lui.
Atunci s sperm c i cei de la Eton sunt de aceeai
prere, a spus doamna Barrington, pentru c acolo vrea tatl
lui s-l trimit.
Eu nu vreau s merg la Eton, a spus Giles, lsnd
furculia jos. Vreau s merg la BGS cu prietenii mei.
Sunt sigur c-i vei face muli prieteni la Eton, a spus
mama lui. i tatl tu va fi foarte dezamgit dac nu vei
merge pe drumul lui.
Servitorul a tuit. Doamna Barrington s-a uitat pe
fereastr i a vzut o main parcnd la marginea scrii.
Cred c e timpul s v ntoarcei la coal, a zis ea. Nu
vreau s fiu de vin dac ntrzie cineva la meditaii.
Harry s-a uitat cu jind la farfuria mare cu sandviciuri i la
tortul pe jumtate terminat, dar s-a ridicat totui de la locul
lui i a pornit spre u. S-a uitat o dat napoi i ar fi putut
jura c l-a vzut pe Deakins strecurndu-i un sandvici n
buzunar. S-a mai uitat i pe fereastr i a vzut cu uimire,
pentru prima oar, o fat slbu, cu cozi lungi, care era
tolnit ntr-un col i citea o carte.
Aceasta este nspimnttoarea mea sor, Emma, a
spus Giles. Niciodat nu se oprete din citit. Nu-i dai
atenie.

65
- JEFFREY ARCHER -

Harry i-a zmbit Emmei, dar ea nu s-a uitat la el. Deakins


nu i-a dat nici el atenie.
Doamna Barrington i-a nsoit pe cei trei biei pn la ua
din fa, unde a dat mna cu Harry i Deakins.
Sper c vei reveni n curnd, a spus ea. Avei o
influen att de bun asupra lui Giles.
Mulumim foarte mult c ne-ai invitat la ceai, doamn
Barrington, a spus Harry.
Deakins a dat i el din cap. Amndoi bieii s-au uitat n
alt parte cnd ea i-a mbriat fiul i l-a srutat ndelung.
Cnd oferul conducea pe aleea lung nspre poart, Harry
a privit napoi la fereastra din spate a casei, dar nu a
observat-o pe Emma uitndu-se la maina care se ndeprta.

66
- JEFFREY ARCHER -

7
Magazinul alimentar al colii era deschis de la patru pn
la ase n fiecare mari i joi dup-amiaz.
Harry rareori vizita Emporium, dup cum era numit de
biei, pentru c avea doar doi ilingi bani de buzunar pe
trimestru i tia c mama lui nu ar aprecia sumele
suplimentare aprute n contul de la sfritul anului. Totui,
de ziua lui Deakins, Harry a fcut o excepie de la aceast
regul pentru c dorea s-i cumpere caramele de un penny
prietenului su.
n ciuda vizitelor rare ale lui Harry la magazin, cte un
baton de Frys Five Boys aprea pe pupitrul lui n fiecare
mari i joi dup-masa. Cu toate c o regul a colii spunea
c niciun biat nu are voie s cheltuiasc mai mult de ase
penny pe sptmn la magazin, Giles mai lsa i cte un
pachet de Liquorice Allsorts pentru Deakins, lmurindu-i
prietenii c nu atepta nimic n schimb.
Cnd Harry a intrat n magazin n acea mari, s-a aezat la
o coad lung de biei care ateptau s fie servii. Se uita la
rafturile ticsite cu ciocolat, caramele, jeleuri, lemn-dulce i,
ultima nebunie, cartofi prjii Smiths, i i lsa gura ap. S-a
gndit s-i cumpere un pachet pentru el, dar, dup ce
aflase de domnul Wilkins Micawber, tia prea bine valoarea
celor ase penny.
n timp ce Harry se uita la comorile de la Emporium, a
auzit vocea lui Giles i a observat c era cu cteva locuri
naintea lui la coad. Era gata s-i salute prietenul cnd l-a
vzut pe Giles lund un baton de ciocolat de pe un raft i
strecurndu-l n buzunarul de la pantaloni. Dup cteva
momente, a urmat un pachet cu gum de mestecat. Cnd
Giles a ajuns n faa cozii, a pus pe tejghea o cutie cu
Liquorice Allsorts i un pachet cu cartofi prjii pe care
domnul Swivals, vnztorul, le-a nregistrat pe numele
Barrington. Celelalte dou cutii au rmas n buzunarul lui
Giles, nepltite.
67
- JEFFREY ARCHER -

Harry era ngrozit i, nainte ca Giles s se ntoarc, a ieit


din magazin pentru c nu dorea ca prietenul lui s-l vad.
Harry s-a plimbat ncet n jurul colii, ncercnd s-i dea
seama de ce Giles ar fi dorit s fure cnd i putea permite s
plteasc. A presupus c exista o explicaie simpl, dei nu-
i putea imagina care ar fi fost.
Harry s-a urcat n camer nainte de meditaii, unde i-a
gsit batonul de ciocolat pe birou i pe Deakins cotrobind
ntr-o cutie cu Liquorice Allsorts. I s-a prut greu s se
concentreze asupra cauzelor revoluiei industriale n timp ce
se gndea ce s fac cu descoperirea lui.
La sfritul meditaiilor se hotrse. A pus batonul
nedesfcut cu ciocolat n sertarul de sus al pupitrului,
pentru c dorea s-l duc napoi la magazin joi, fr s-i
spun nimic lui Giles.
Harry nu a dormit n acea noapte i, dup micul dejun, l-a
luat pe Deakins deoparte i i-a explicat de ce nu putuse s-i
dea un cadou de ziua lui. Lui Deakins nu i-a venit s cread.
Tata avea aceeai problem n magazinul lui, a zis el. Se
numete nevroz. Daily Mail spune c e din cauza crizei.
Nu cred c familia lui Giles a fost afectat aa de mult
de criz, a spus Harry, suprat.
Deakins a dat din cap, gnditor.
Poate ar trebui s-i spui lui Frob?
S-mi prsc prietenul? a spus Harry. Niciodat.
Dar dac Giles este prins, poate fi exmatriculat, spus
Deakins. Cel puin ai putea s-l avertizezi c ai aflat ce face.
O s m mai gndesc, a spus Harry. Dar, ntre timp, voi
napoia tot ce-mi d Giles la magazin fr s-i spun i lui.
Deakins s-a aplecat spre el.
Poi s duci i ce-mi d mie? a optit el. Eu nu m duc
la magazin aa c n-a ti ce s fac.
Harry a fost de acord s preia i aceast responsabilitate
i, dup aceea, se ducea la magazin de dou ori pe
sptmn i punea cadourile nedorite ale lui Giles napoi pe
rafturi. A ajuns la concluzia c Deakins avea dreptate i c

68
- JEFFREY ARCHER -

ar trebui s discute cu prietenul lui nainte de a fi prins, dar


s-a decis s amne pn la sfritul trimestrului.

***

Bun lovitur, Barrington, a spus domnul Frobisher


cnd mingea a trecut de marginea terenului. Spectatorii au
aplaudat. inei minte ce spun, domnule director, Barrington
va juca pentru Eton mpotriva lui Harrow, la Lords.
Nu dac are i Giles un cuvnt de spus, i-a optit Harry
lui Deakins.
Ce faci n vacana de var, Harry? a ntrebat Deakins,
aparent fr s dea atenie evenimentelor din jurul lui.
Nu plnuiesc s vizitez Toscana anul acesta, dac asta
vrei s spui, a rnjit Harry.
Cred c nici Giles nu vrea s mearg, a spus Deakins.
La urma-urmei, italienii n-au neles niciodat crichetul.
Ei, a fi ncntat s schimb locul cu el, a zis Harry. Pe
mine nu m-ar deranja c Michelangelo, Da Vinci i
Caravaggio n-au avut habar de subtilitile ruperii
picioarelor, ca s nu mai vorbim de toate pastele finoase
prin care va fi obligat s se blceasc.
Deci unde te duci? a ntrebat Deakins.
O sptmn pe Riviera Vestului, a spus Harry,
amuzndu-se. Marele ponton de la Weston-super-Mare este
de obicei vrful activitii, urmat de pete i cartofi prjii la
cafeneaua Coffins. Vrei s vii i tu?
N-am timp, a spus Deakins, care era evident sigur c
Harry vorbise serios.
De ce? l-a ncurajat Harry.
Am prea mult de lucru.
Ai de gnd s munceti n vacan? a ntrebat Harry,
nencreztor.
Munca este o vacan pentru mine, i-a spus Deakins.
M bucur la fel de mult ca Giles de crichetul lui i tu de
cntatul tu.

69
- JEFFREY ARCHER -

Dar unde munceti?


La librria municipal. Au acolo tot ce am nevoie.
Pot s vin i eu? a ntrebat Harry, prnd la fel de
serios. Am nevoie de tot ajutorul posibil ca s am vreo ans
la bursa BGS.
Doar dac eti de acord s taci tot timpul, a spus
Deakins.
Harry ar fi rs, dar tia c Deakins nu considera nvatul
o glum.
Am nevoie de ceva ajutor la gramatica latin, a spus
Harry. Tot nu neleg propoziiile consecutive, ce s mai
vorbim de subjonctive i dac nu iau o not de trecere la
lucrarea de la latin, adio, chiar dac reuesc la toate
celelalte materii.
A putea s te ajut la limba latin, a spus Deakins,
dac-mi faci i tu un serviciu n schimb.
Spune, a zis Harry, dei nu cred c vrei s in un recital
de colinde anul sta.
Bun lovitur, a spus domnul Frobisher iar Harry s-a
alturat aplauzelor. Aceasta este a treia lui lovitur de la trei
sferturi reuit n sezonul acesta, domnule director, a spus
Frobisher.
Nu fi ridicol Harry, a spus Deakins. Adevrul e c tata
are nevoie de cineva care s duc ziarele de diminea n
timpul vacanei de var i eu te-am propus pe tine. Plata e
un iling pe sptmn i, att timp ct poi veni la magazin
la ase n fiecare diminea, postul e al tu.
La ase? a zis Harry cu dispre. Cnd ai un unchi care
trezete toat casa la ora cinci, aceasta e ultima dintre
probleme.
Atunci vrei postul?
Da, sigur, a spus Harry. Dar de ce nu-l vrei tu? Un
iling pe sptmn nu e ceva la care s dai cu piciorul.
Nu-mi spune, a comentat Deakins, dar eu nu tiu s
merg cu bicicleta.
La naiba, a spus Harry. Eu nici mcar n-am biciclet.

70
- JEFFREY ARCHER -

Nu am spus c n-am biciclet, a oftat Deakins, am spus


c nu pot s merg pe biciclet.
Clifton, a zis domnul Frobisher n timp ce juctorii de
crichet ieeau de pe teren i se duceau s-i bea ceaiul, a
vrea s te vd n biroul meu dup ore.

***

Lui Harry i plcuse ntotdeauna domnul Frobisher, unul


dintre puinii profesori care-l trata ca pe un egal. El nu prea
s aib nici preferai, n timp ce ali profesori i ddeau
repede de neles c fiul unui docher nu ar fi trebuit lsat s
intre pe sfintele pori de la St Bede, orict de frumoas i-ar fi
fost vocea.
Cnd a sunat clopoelul sfritul orei, Harry a lsat stiloul
jos i s-a ndreptat ctre biroul domnului Frobisher. Nu avea
idee de ce-l cuta eful casei sale i nici nu se prea gndise
la asta.
Harry a btut la ua biroului.
Intr, s-a auzit vocea unui brbat care nu fcea
niciodat risip de cuvinte.
Harry a deschis ua i nu a fost surprins cnd domnul
Frobisher l-a ntmpinat cu un zmbet.
Domnul Frobisher s-a uitat fix la Harry cnd acesta s-a
oprit n faa biroului su.
Mi s-a spus, Clifton, c ai furat din magazin. Mintea lui
Harry s-a blocat n timp ce se gndea la un rspuns rare s
nu-l incrimineze pe Giles. Ai fost vzut de un monitor lund
produse de pe rafturi, a continuat Frobisher cu acelai ton
domol, i apoi strecurndu-te afar din magazin fr s
plteti.
Harry ar fi vrut s spun: Nu lundu-le, domnule, ci
dndu-le napoi, dar tot ce a reuit s spun a fost:
Nu am furat nimic de la magazin, domnule.
n ciuda faptului c spunea adevrul, simea cum se
nroete.

71
- JEFFREY ARCHER -

Atunci cum explici vizitele tale de dou ori pe


sptmn la Emporium, cnd nu exist nicio nregistrare pe
numele tu n registrul domnului Swivals?
Domnul Frobisher a ateptat rbdtor, dar Harry tia c,
dac ar fi spus adevrul, Giles ar fi fost cu siguran
exmatriculat.
i acest baton de ciocolat i pachetul de Liquorice
Allsorts au fost gsite n sertarul de sus al biroului tu, nu
mult dup ce magazinul se nchisese.
Harry s-a uitat la dulciuri, dar n-a spus nimic.
Atept o explicaie, Clifton, a spus domnul Frobisher.
Dup o pauz mai lung, a adugat: Sunt contient, desigur,
c ai mai puini bani de buzunar dect ceilali biei din
clasa ta, dar aceasta nu e o scuz ca s furi.
N-am furat nimic n viaa mea, a spus Harry.
Domnul Frobisher a prut suprat. S-a ridicat de la birou.
Dac este aa, Clifton i vreau s te cred vei veni la
mine dup repetiia corului i mi vei explica cum de ai
dulciurile pentru care, n mod, clar, nu ai pltit. Dac
explicaia ta nu va fi satisfctoare, vom face amndoi o
vizit la director i nu m ndoiesc care va fi recomandarea
lui.
Harry a ieit din camer. n momentul n care a nchis ua
biroului, i s-a fcut ru. S-a ntors n camera lui, spernd c
Giles nu va fi acolo. Cnd a deschis ua, primul lucru pe
care l-a vzut, a fost alt baton de ciocolat pe pupitru.
Giles s-a uitat la el.
Te simi bine? a ntrebat cnd a vzut faa roie a lui
Harry.
Harry nu i-a rspuns. A pus batonul de ciocolat n sertar
i a plecat la repetiie fr s le spun o vorb prietenilor lui.
Ochii lui Giles nu l-au prsit i, de ndat ce s-a nchis ua,
s-a ntors spre Deakins i l-a ntrebat:
Care e problema? Deakins a continuat s scrie, de
parc nu l-ar fi auzit. Nu m auzi, surdule? a zis Giles. De ce
e mbufnat Harry?

72
- JEFFREY ARCHER -

tiu doar c a avut o ntrevedere cu Frob.


De ce? a spus Giles, prnd mai interesat.
Habar n-am, a spus Deakins, fr s se opreasc din
scris.
Giles s-a ridicat i s-a dus lng Deakins.
Ce nu-mi spui? a ntrebat el, trgndu-l de ureche.
Deakins a scpat stiloul, i-a mpins nervos ochelarii pe
nas i a chiit n cele din urm:
Are oarece necazuri.
Ce necazuri? a ntrebat Giles, rsucindu-i urechea.
Cred c s-ar putea s fie exmatriculat, a oftat Deakins.
Giles i-a dat drumul la ureche i a nceput s rd.
Harry, exmatriculat? a pufnit el. Mai curnd va fi Papa
rspopit. S-ar fi ntors la biroul lui dac n-ar fi vzut
broboane de sudoare aprnd pe fruntea lui Deakins. De ce?
a ntrebat el, mai calm.
Frob crede c fur de la magazinul de dulciuri, a spus
Deakins.
Dac Deakins s-ar fi uitat n sus, ar fi vzut c Giles
devenise cenuiu la fa. Dup o clip, a auzit ua camerei
nchizndu-se. i-a luat stiloul i a ncercat s se
concentreze, dar, pentru prima oar n via, nu a reuit s-
i termine tema.

***

Cnd Harry a terminat repetiia, dup o or, l-a vzut pe


Fisher sprijinit de un perete, incapabil s-i ascund
zmbetul. Atunci i-a dat seama cine-l prse. L-a ignorat i
s-a ntors la casa lui, de parc n-ar fi avut nicio grij pe
lume, cnd, de fapt, se simea ca fi cum ar fi urcat treptele
spnzurtorii, dndu-i seama c, dac nu i-ar fi prt cel
mai bun prieten, anularea execuiei nu era posibil. A ezitat
nainte s bat la ua efului casei.

73
- JEFFREY ARCHER -

Invitaia Intr care s-a auzit a fost mult mai blnd dect
cea de mai devreme, dar cnd Harry a intrat n birou, a fost
ntmpinat de aceeai privire serioas. i-a aplecat capul.
i datorez scuze, Clifton, a spus Frobisher, ridicndu-se
de la birou. Acum tiu c nu erai tu vinovatul.
Inima lui Harry btea mai repede, dar acum se temea
pentru Giles.
Mulumesc domnule, a spus el, innd capul tot
aplecat.
Ar fi vrut s-i pun multe ntrebri lui Frob, dar tia c nu
i se va rspunde la niciuna.
Domnul Frobisher a ieit din spatele biroului i a dat
mna cu Harry, lucru pe care nu-l mai fcuse pn atunci.
Mai bine grbete-te, Clifton, dac vrei s mai prinzi
ceva la cin.
Cnd Harry a ieit din biroul lui Frobisher, s-a ndreptat
ncet ctre sala de mese. Fisher sttea lng u, cu o figur
surprins. Harry a trecut pe lng el i s-a dus la locul lui,
lng Deakins. Scaunul din faa lui era gol.

74
- JEFFREY ARCHER -

8
Giles nu a aprut la cin i nici n-a dormit n patul lui n
acea noapte. Dac St Bede n-ar fi pierdut meciul anual
mpotriva echipei din Avonhurst la o diferen de 31 de
puncte, Harry bnuia c nu muli biei sau profesori ar fi
observat c lipsea.
Dar, din nefericire pentru Giles, era un meci acas, aa c
toi au bnuit de ce fundaul de baz al colii nu participase
la meci, cu att mai puin Fisher, care povestea oricui se
obosea s-l asculte c fusese exmatriculat biatul greit.
Harry nu se bucura c vine vacana, nu pentru c se
ntreba doar dac-l va mai vedea vreodat pe Giles, ci i
pentru c nsemna ntoarcerea pe Still House Lane, nr. 27 i
mprirea camerei tot cu unchiul Stan, care, de cele mai
multe ori, se ntorcea acas beat.
Dup ce-i petrecea dup-amiaza revznd vechile teste
pentru examene, Harry se culca pe la ora zece. Adormea
repede, doar ca s fie trezit dup miezul nopii de unchiul
lui, care era adesea att de beat nct nu-i nimerea patul.
Sunetul lui Stan ncercnd s fac pipi n oal i nenimerind
ntotdeauna inta era ceva ce va rmne ntiprit n mintea
lui Harry tot restul vieii.
Dup ce Stan se prbuea n pat rareori se obosea s se
dezbrace Harry ncerca s adoarm la loc, doar ca s fie
trezit dup cteva minute de sforielile zgomotoase de
beivan. i era dor de St Bede unde mprea dormitorul cu
douzeci i nou de biei.
Harry tot mai spera c, ntr-un moment de neatenie, lui
Stan ar putea s-i scape mai multe detalii despre moartea
tatlui lui, dar, n majoritatea timpului, era prea incoerent
pentru a rspunde chiar i la cea mai uoar ntrebare. ntr-
una din rarele ocazii n care a fost treaz, i-a spus lui Harry s
o tearg i l-a avertizat c, dac mai vorbete despre asta, l
bate.

75
- JEFFREY ARCHER -

Singurul lucru bun din mprirea camerei cu Stan era c


nu ntrzia niciodat cu ziarele.
Zilele petrecute de Harry la Still House Lane s-au ordonat
pn la urm: scularea la cinci, o felie de pine prjit la
micul dejun nu mai lingea castronul unchiului su
prezentarea la domnul Deakins la ora ase, aranjarea ziarelor
ntr-o ordine corect i livrarea lor. ntreaga livrare dura cam
dou ore i i permitea s se ntoarc acas la timp ca s bea
ceai cu mama nainte s plece la serviciu. Pe la opt i
jumtate, Harry pleca la bibliotec, unde se ntlnea cu
Deakins, care sttea ntotdeauna pe ultima treapt,
ateptnd s deschid cineva uile.
Dup-masa, Harry se ducea la repetiia corului la St Mary
Redcliffe, aceasta fiind o parte a obligaiilor sale ctre St
Bede. Dar el nu o considera o corvoad pentru c i plcea
mult s cnte. De fapt, optise de mai multe ori:
Te rog, Doamne, las-m s rmn tenor dup ce mi se
schimb vocea i nu-i voi mai cere nimic, niciodat.
Dup ce se ntorcea acas pentru ceai, seara, Harry
muncea dou ore pe masa din buctrie nainte de a se duce
la culcare, ngrozit la fel de mult de ntoarcerea unchiului
su cum se temuse de cea a lui Fisher n primele zile la St
Bede. Cel puin Fisher plecase la liceul din Colston, aa c
Harry bnuia c nu se vor mai ntlni n viitor.

***

Harry de abia atepta nceperea noului an la St Bede, cu


toate c se ntreba cum i se va schimba viaa dac cei doi
prieteni ai si o vor apuca pe drumuri diferite: Giles nu se
tia unde, Deakins la liceul din Bristol, iar el, dac nu reuea
s obin bursa la BGS, putea la fel de bine s se ntoarc la
Merrywood i, la paisprezece ani, s prseasc definitiv
coala i s mearg la munc. A ncercat s nu se gndeasc
la consecinele eecului, cu toate c Stan nu pierdea nicio
ocazie ca s-i spun c putea oricnd gsi de lucru la docuri.

76
- JEFFREY ARCHER -

Biatul n-ar fi trebuit s fie lsat s mearg la coala


aia de fie de la nceput, i spunea el lui Maisie de ndat ce
ea i punea farfuria cu porridge n fa. i d idei mai presus
de condiia lui, aduga, de parc Harry n-ar fi fost acolo.
O idee pe care Harry simea c domnul Fisher ar fi
aprobat-o fr rezerve, dar oricum, de mult ajunsese la ideea
c unchiul Stan i Fisher aveau multe n comun.
Dar n-ar trebui s i se dea lui Harry ansa s devin
mai bun? l-a contrazis Maisie.
De ce? ntreba Stan. Dac la docuri a fost suficient de
bine pentru mine, de ce n-ar fi suficient de bine i pentru el?
a ntrebat el cu o finalitate care ar fi trebuit s opreasc orice
disput.
Poate c biatul este mai detept dect noi, comenta
Maisie.
Aceasta l-a adus la tcere pe Stan pentru o clip, dar dup
alt lingur de porridge, a declarat:
Depinde ce nelegi prin detept.
A mai luat o lingur, dar n-a mai adugat nimic la aceast
observaie profund.
Harry i-a tiat felia de pine prjit n patru buci,
ascultndu-i unchiul nirnd aceleai vorbe n fiecare
diminea. Nu rspundea niciodat, pentru c era limpede c
Stan se hotrse care va fi viitorul lui Harry i nimic n-avea
s-l fac s se rzgndeasc. Ceea ce nu nelegea Stan era
c bombnelile lui l fceau pe Harry s se strduiasc i mai
mult.
Nu pot s zac aici toat ziua, era comentariul final al lui
Stan, mai ales cnd simea c a pierdut. Unii dintre noi
trebuie s i munceasc, aduga el, n timp ce se ridica de pe
scaun. Nimeni nu se obosea s-l contrazic. i altceva,
spunea el cnd deschidea ua buctriei. Nu v dai seama
c biatul se blegete. Nici mcar nu-mi mai linge farfuria cu
porridge. Dumnezeu tie ce-i nva la coala aia. Ua se
trntea n urma lui.

77
- JEFFREY ARCHER -

Nu lua aminte la ce spune unchiul tu, a spus mama


lui Harry. E doar gelos. Nu-i place c suntem aa de mndri
de tine. i chiar i el va trebui s schimbe placa dup ce vei
ctiga bursa aceea, ca prietenul tu, Deakins.
Dar asta e problema, mam, a zis Harry. Eu nu sunt ca
Deakins i ncep s m ntreb dac merit.
Ceilali membri ai familiei s-au uitat la Harry uimii pn
ce bunicul a scos prima vorb dup mai multe zile.
Mi-a fi dorit s am i eu ansa s merg la liceul din
Bristol.
De ce, bunicule? a ipat Harry.
Pentru c, dac a fi fcut-o, n-ar fi trebuit s locuim cu
unchiul tu Stan n toi anii acetia.

***

Pe Harry l amuza tura zilnic matinal cu ziarele i nu


doar pentru c-l scotea din cas. n decursul sptmnilor
fcuse cunotin cu mai muli clieni ai domnului Deakins,
dintre care unii l auziser cntnd la St Mary i i fceau cu
mna cnd le ducea ziarele, iar alii i ofereau o ceac cu
ceai sau chiar un mr. Domnul Deakins l avertizase c erau
doi cini pe care era bine s-i evite; dup dou sptmni,
amndoi ddeau din coad cnd cobora de pe biciclet.
Harry a fost ncntat s afle c domnul Holcombe se
numra printre clienii domnului Deakins i discutau adesea
cnd i aducea ziarul Times n fiecare diminea. Profesorul
su i-a dat de neles lui Harry c nu dorea s-l vad napoi
la Merrywood i a adugat c, dac mai avea nevoie de
meditaii suplimentare, era liber n majoritatea serilor.
Cnd Harry se ntorcea din tura cu ziarele la agent,
domnul Deakins i strecura ntotdeauna un baton de
ciocolat Fry de un penny nainte de a-l trimite acas. i
amintea de Giles. Se ntreba adesea ce se ntmplase cu
prietenul lui. Nici el, nici Deakins nu mai auziser de Giles
din ziua n care domnul Frobisher discutase cu Harry dup

78
- JEFFREY ARCHER -

seminar. Apoi, nainte de a iei din magazin pentru a se duce


acas, Harry se oprea ntotdeauna n faa galantarului ca s
admire un ceas pe care tia c nu i-l va permite niciodat.
Nici mcar nu s-a obosit s-l ntrebe pe domnul Deakins ct
costa.
Erau doar dou ntreruperi regulate n rutina lui Harry.
ntotdeauna ncerca s-i petreac smbta-diminea cu
Mo Jack, iar duminica-seara, de ndat ce-i termina
sarcinile la St Mary, fugea n cealalt parte a oraului ca s
ajung la timp la Sfnta Nativitate pentru slujba de sear.
Domnioara Monday strlucea de mndrie n timpul solo-
ului lui Harry. Spera doar s triasc suficient ca s-l vad
pe Harry la Cambridge. Plnuia s-i spun despre corul de la
Colegiul King, dar nu nainte de a ctiga bursa la liceul din
Bristol.

***

Domnul Frobisher vrea s te fac monitor? a ntrebat


Mo Jack, chiar nainte ca Harry s se aeze n scaunul su
obinuit, pe partea opus a vagonului.
Habar n-am, a rspuns Harry. Dar fii atent, Frob
spune ntotdeauna, a adugat el, trgndu-se de revere,
Clifton, n via primeti ceea ce merii, nici mai mult, nici mai
puin.
Mo Jack a chicotit i s-a oprit doar ca s spun:
Nu-l imii ru pe btrnul Frob, dar s-a mulumit doar
cu: Atunci pariez c vei deveni monitor.
A prefera s ctig o burs la BGS, a spus Harry,
prnd brusc mai matur dect era.
i prietenii ti, Barrington i Deakins? a ntrebat Mo
Jack, ca s mai nveseleasc atmosfera. i ei sunt destinai
unor lucruri mree?
Deakins nu va fi niciodat monitor, a spus Harry. Nu
poate avea grij nici de el nsui, da nc de alii. n orice
caz, sper s fie responsabil cu biblioteca i, cum nimeni

79
- JEFFREY ARCHER -

altcineva nu vrea postul, domnul Frobisher nu se va obosi


prea tare ca s numeasc pe cineva.
i Barrington?
Nu sunt sigur c se va ntoarce n trimestrul viitor, a
spus Harry, gnditor. Chiar dac-o face, sunt absolut sigur c
nu va fi numit monitor.
Nu-l subestima pe tatl lui, a comentat Mo Jack. Omul
la se va asigura c fiul lui se va ntoarce din prima zi a
trimestrului. i n-a paria c nu va fi numit monitor.
S sperm c ai dreptate, a zis Harry.
i dac am, presupun c va merge pe urmele tatlui lui
la Eton?
Nu, dac are i el vreun cuvnt de spus. Giles ar prefera
s mearg la BGS cu Deakins i cu mine.
Dac nu merge la Eton, este puin probabil s-i ofere un
loc la liceu. Examenul lor de intrare este printre cele mai
grele din ar.
Mi-a zis c are un plan.
Ar fi de preferat s fie unul bun, dac vrea s-l
pcleasc i pe tatl lui i pe examinatori.
Harry n-a comentat.
Ce face mama ta? s-a interesat Mo Jack, schimbnd
subiectul, pentru c era clar c biatul nu mai dorea s
continue cu aceste probleme.
A fost promovat. Acum rspunde de osptriele din
camera Palm Court i rspunde direct n faa domnului
Frampton, managerul hotelului.
Cred c eti foarte mndru de ea, a spus Mo Jack.
Da, domnule, i, mai mult, am de gnd s-o dovedesc.
La ce te gndeti?
Harry i-a mprtit secretul. Btrnul l-a ascultat cu
atenie, ncuviinnd din cnd n cnd. A descoperit o mic
problem, dar aceasta putea fi rezolvat.

***

80
- JEFFREY ARCHER -

Cnd Harry s-a ntors la magazin dup ce a terminat


ultimul tur cu ziarele nainte de a se ntoarce la coal,
domnul Deakins i-a dat un iling n plus.
Eti cel mai bun biat cu ziarele pe care l-am avut, a zis
el.
Mulumesc, domnule, a spus Harry, bgndu-i banii n
buzunar. Domnule Deakins, pot s v ntreb ceva?
Sigur c da, Harry.
Harry s-a dus la galantarul n care dou ceasuri erau
aranjate unul lng cellalt, pe rndul de sus.
Ct cost acesta? a ntrebat, artnd spre un Ingersoll.
Domnul Deakins a zmbit. Ateptase ca Harry s pun
aceast ntrebare de cteva sptmni i-i pregtise deja
rspunsul.
ase ilingi, a spus el.
Lui Harry nu-i venea s cread. Fusese sigur c un obiect
att de ncnttor costa de dou ori mai mult. Dar, cu toate
c pusese deoparte jumtate din ctigurile sale din fiecare
sptmn, chiar adunnd prima dat de domnul Deakins,
tot i lipsea un iling.
Cred c i dai seama, Harry, c este un ceas de dam?
a spus domnul Deakins.
Da, domnule, tiu, a spus Harry. Speram s-l pot face
cadou mamei mele.
Atunci i-l dau cu cinci ilingi.
Lui Harry nu-i venea s cread ce noroc avea.
Mulumesc, domnule, a spus el, n timp ce ddea patru
ilingi, o moned de ase penny, una de trei penny i trei de
un penny, rmnnd cu buzunarele goale.
Domnul Deakins a scos ceasul din galantar, a scos discret
eticheta cu preul de aisprezece ilingi i l-a pus ntr-o
pungu de cadouri.
Harry a ieit fluiernd din magazin. Domnul Deakins a
zmbit i a pus o bancnot de zece ilingi n casa de bani,
ncntat c-i respectase partea sa de nvoial.

81
- JEFFREY ARCHER -

9
A sunat clopoelul.
E timpul s v dezbrcai, a spus monitorul de serviciu
n noul dormitor al bieilor n prima sear a trimestrului.
Ce mici i neajutorai par, s-a gndit Harry. Unul sau doi
dintre ei se luptau s nu plng, n timp ce alii se uitau de
jur-mprejur, netiind ce ar trebui s fac n continuare. Un
biat era cu faa la perete, tremurnd. Harry s-a dus repede
la el.
Cum te cheam? l-a ntrebat Harry, blnd.
Stevenson.
Eu sunt Clifton. Bine-ai venit la St Bede.
i eu sunt Tewkesbury, a spus un biat care sttea de
cealalt parte a patului lui Stevenson.
Bine-ai venit la St Bede, Tewkesbury.
Mulumesc, Clifton. De fapt, i tata i bunicul au fost
aici nainte s se duc la Eton.
Desigur, i-a rspuns Harry. i pariez c au fost cpitani
n echipa de la Eton mpotriva celei din Harrow la Lords, a
adugat el, regretndu-i imediat cuvintele.
Nu, tata era cu apa, a spus Tewkesbury calm, nu cu
uscatul.
Cu apa? a zis Harry.
A fost cpitanul echipei din Oxford mpotriva celei din
Cambridge la canotaj.
Stevenson a nceput s plng.
Ce s-a ntmplat? a ntrebat Harry, aezndu-se pe pat,
lng ei.
Tata e conductor pe tren.
Toi s-au oprit din despachetat i s-au uitat la Stevenson.
Ei nu zu? a spus Harry. Atunci s-i spun un secret, a
adugat el, suficient de tare pentru ca toi bieii din
dormitor s-l aud. Eu sunt fiul unui docher. Nu m-a mira
ca tu s ai burs de la cor.
Nu, eu am burs colar.
82
- JEFFREY ARCHER -

Felicitri, a zis Harry, strngndu-i mna. Urmezi o


tradiie lung i nobil.
Mulumesc. Dar am o problem, a optit biatul.
Ce problem, Stevenson?
Nu am past de dini.
Ei, nu-i face griji, btrne, a zis Tewkesbury, mama mi
d ntotdeauna una de rezerv.
Harry a zmbit cnd a sunat iar clopoelul.
Toat lumea n pat, a spus el, ferm, n timp ce se
ndrepta ctre u.
A auzit o oapt.
Mulumesc pentru pasta de dini.
Cu plcere, btrne.
Acum, a zis Harry, stingnd lumina, nu mai vreau s
aud un cuvnt pn mine-diminea la ase, cnd va suna
iar clopoelul. A ateptat cteva clipe pn ce a auzit iar
murmure. Vorbesc serios linite. A zmbit n timp ce
cobora scrile ca s i se alture lui Deakins i Barrington n
biroul monitorilor.
Harry a fost surprins de dou lucruri cnd s-a ntors la St
Bede n prima zi a trimestrului. Nici n-a intrat bine pe u
cnd domnul Frobisher l-a tras deoparte.
Felicitri, Clifton, i-a zis acesta, ncet. Nu se va anuna
pn mine-dimineaa, dar vei fi noul cpitan al colii.
Ar fi trebuit s fie Giles, a spus Harry, fr s se
gndeasc.
Barrington va fi cpitan juctor i
Harry a srit n sus cnd a auzit c prietenul lui va reveni
la St Bedes. Mo Jack avusese dreptate cnd i spusese c
domnul Hugo va gsi o modalitate de a se asigura c fiul lui
se va ntoarce n prima zi a trimestrului.
Cnd Giles a intrat n hol, dup cteva momente, cei doi
i-au dat mna i Harry n-a mai adus niciodat n discuie
subiectul la care se gndiser amndoi.
Cum sunt gndceii cei noi? l-a ntrebat Giles pe Harry
cnd acesta a aprut n sal.

83
- JEFFREY ARCHER -

Unul mi amintete de tine, a spus Harry.


Tewkesbury, desigur.
l cunoti?
Nu, dar tata a fost la Eton n acelai timp cu tatl lui.
I-am spus c sunt fiul unui docher, a zis Harry n timp
ce se tolnea n singurul scaun confortabil din camer.
Ei, nu zu? a spus Giles. i el i-a zis c este fiul unui
ministru din cabinet?
Harry nu i-a rspuns.
Mai sunt i alii pe care trebuie s-i urmresc? a
ntrebat Giles.
Stevenson, a spus Harry. Este o combinaie ntre
Deakins i mine.
Atunci mai bine s ncuiem ua de ieire pentru
incendii nainte s fug pe acolo.
Harry se gndise adesea unde ar fi fost acum dac Mo
Jack nu l-ar fi convins s se ntoarc la St Bedes n acea
noapte.
Care e prima lecie de mine? a ntrebat Harry, uitndu-
se la orar.
Latina, a spus Deakins. De aceea l meditez pe Giles la
primul rzboi punic.
ntre 264 i 241 .H.
Pariez c te amuz, a comentat Harry.
Da, a spus Giles, i de abia atept s aud urmarea, al
doilea rzboi punic.
ntre 218 i 201 .H.
M mir ntotdeauna cum de-au tiut grecii i romani
data exact de natere a lui Hristos, a spus Giles.
Ha, ha, ha, a rs Harry.
Deakins nu a rs, dar a spus:
i, dup aceea, va trebui s studiem cel de-al Treilea
Rzboi Punic, ntre 149 i 146 .H.
Chiar trebuie s le nvm pe toate trei? a spus Giles.

***

84
- JEFFREY ARCHER -

St Mary Redcliffe era plin de oamenii venii s celebreze


slujba de Advent cu opt pilde i opt colinde. Corul i-a fcut
intrarea prin nav i a naintat ncet pe culoar cntnd
Venii, credincioi, apoi s-a instalat la locul lui.
Directorul a citit prima pild. Aceasta a fost urmat de O,
micul orel Bethlehem. Programul slujbei arta c solistul
celui de-al treilea vers va fi Master Harry Clifton.
Ce linitit, ce linitit, ne este dat mreul dar Mama lui
Harry sttea mndr n al treilea rnd, n timp ce btrna de
lng ea dorea s le spun tuturor membrilor congregaiei c
l ascultau pe nepotul ei. Brbatul care sttea de cealalt
parte a lui Maisie nu auzea un cuvnt, dar nu i-ai fi putut
da seama de asta dup zmbetul mulumit de pe faa lui.
Unchiul Stan nu se zrea.
Cpitanul juctor a citit a doua pild i, cnd Giles s-a
ntors la locul lui, Harry a observat c sttea lng un brbat
distins cu prul argintiu, care, probabil, era sir Walter
Barrington. Giles i spusese odat c bunicul lui locuia ntr-o
cas i mai mare dect a lui, dar lui Harry nu i se pruse
posibil. De cealalt parte a lui Giles stteau mama i tatl
lui. Doamna Barrington i-a zmbit, dar domnul Barrington
nici nu s-a uitat la el.
Cnd orga a nceput preludiul pentru Cei trei magi,
congregaia s-a ridicat n picioare i a nceput s cnte.
Urmtoarea pild a fost citit de domnul Frobisher, dup
care a urmat ceea ce domnioara Monday considera a fi
momentul culminant al slujbei. Congregaia nu s-a clintit n
timp ce Harry cnta O, noapte linitit cu o claritate i o
ncredere care l-au fcut pn i pe director s zmbeasc.
Monitorul bibliotecii a citit urmtoarea pild. Harry l
nvase deja de cteva ori cuvintele Sfntului Marcus.
Deakins ncercase s scape de corvoad, dar, dup cum i
spusese lui Giles, domnul Frobisher insistase; a patra pild
era citit ntotdeauna de bibliotecar. Deakins nu era ca Giles,

85
- JEFFREY ARCHER -

dar n-a fost nici el ru. Harry i-a zmbit pe cnd se tra
napoi lng prinii lui.
Corul s-a ridicat apoi s cnte In Dulci Jubilo, n timp ce
congregaia a rmas aezat. Lui Harry i se prea c aceast
colind era printre cele mai grele din repertoriu, din cauza
armoniilor sale neconvenionale.
Domnul Holcombe i-a nchis ochii astfel nct s-l aud
mai clar pe bursierul senior al colii. Harry cnta i acum
toate inimile s tresalte cnd i s-a prut c percepe o uoar
sprtur, aproape insesizabil n vocea lui. S-a gndit c
Harry era rcit. Domnioara Monday tia mai bine. Auzise
aceste semne timpurii de mai multe ori pn atunci. S-a
rugat s fi greit, dar tia c nu i se va rspunde rugciunii.
Harry va continua slujba fr ca majoritatea congregaiei s-
i dea seama ce se ntmplase i chiar va mai continua
cteva sptmni, poate cteva luni, dar, pn la Pate un
alt copil va cnta Bucurai-v de nvierea Domnului.
Un btrn care apruse la cteva momente dup nceperea
slujbei nu avea ns nicio ndoial. Mo Jack a plecat chiar
nainte ca episcopul s rosteasc binecuvntarea final. tia
c Harry nu va putea s-l viziteze pn smbta urmtoare,
ceea ce-i va lsa timp destul s se gndeasc cum va
rspunde ntrebrii inevitabile.

***

Pot s discut ceva cu tine, Clifton? a spus domnul


Frobisher cnd a sunat clopoelul. Poate vrei s vii cu mine
n biroul meu.
Harry nu va uita niciodat ultima oar cnd a auzit acele
cuvinte.
Dup ce Harry a nchis ua biroului, dirigintele lui i-a
fcut semn s ia ioc ntr-un fotoliu lng foc, ceva ce nu mai
fcuse pn atunci.
Voiam doar s te asigur, Harry o alt premier c
faptul c nu mai poi cnta n cor nu-i va afecta bursa. Noi,

86
- JEFFREY ARCHER -

la St Bedes suntem contieni c toate contribuiile pe care


le-ai adus colii depesc cu mult capela.
Mulumesc, domnule, a spus Harry.
Totui, trebuie s ne gndim la viitorul tu. Profesorul
de muzic mi-a spus c va dura o vreme pn ce-i va reveni
complet vocea ceea ce nseamn c trebuie s fim realiti n
legtur cu ansele tale de a primi o burs pentru cor la
liceul din Bristol.
Nu exist nicio ans, a spus Harry, calm.
Trebuie s fiu de acord cu tine, a spus Frobisher. Sunt
mulumit c nelegi situaia. Dar, a continuat el, a vrea s-
i introduc numele pentru o burs colar la BGS. Totui, a
mai spus el nainte ca Harry s apuce s-i rspund, n
aceste mprejurri, ai putea considera c ai avea o ans mai
bun s primeti o burs s zicem la Colegiul Colston sau la
Colegiul Regal Gloucester, care nu au criterii mult mai puin
severe de admitere.
Nu, domnule, mulumesc, a spus Harry. Alegerea mea
rmne Colegiul din Bristol.
i spusese acelai lucru la fel de hotrt i lui Mo Jack n
smbta anterioar, cnd mentorul lui bombnise ceva
despre arderea brcii de sub picioarele tale.
Aa s fie, a zis Frobisher, care nu se ateptase la alt
rspuns, dar care se gndise c ar trebui s pregteasc
nite alternative. i acum s ntoarcem aceast problem n
avantajul tu.
i cum sugerai c a putea face asta, domnule?
Ei bine, acum c ai fost eliberat de ndatoririle de la cor,
vei avea mai mult timp s te pregteti pentru examenul de
admitere.
Da, domnule, dar tot mai am responsabiliti ca
Iar eu voi face tot ce voi putea s m asigur c sarcinile
tale de cpitan al colii sunt mai puin extenuante n viitor.
Mulumesc, domnule.
Apropo, Harry, a spus Frobisher ridicndu-se de pe
scaun, tocmai i-am citit eseul despre Jane Austen i am fost

87
- JEFFREY ARCHER -

fascinat de sugestia ta c, dac domnioara Austen ar fi


putut merge la universitate, n-ar fi putut s mai scrie niciun
roman i, chiar dac ar fi fcut-o, opera ei n-ar fi fost att de
semnificativ.
Uneori este un avantaj atunci cnd eti dezavantajat, a
comentat Harry.
Asta nu pare un citat din Jane Austen, a spus domnul
Frobisher.
Nu este, a replicat Harry. Dar aparine altcuiva care n-a
reuit s mearg la universitate, a adugat el, fr alt
explicaie.

***

Maisie s-a uitat la noul ei ceas i a zmbit.


Trebuie s plec acum, Harry, nu vreau s ntrzii la
serviciu.
Sigur, mam, i-a zis Harry, srind de la mas. Te
conduc la staie.
Harry, te-ai gndit ce vei face dac nu vei ctiga bursa
aceea? a spus mama lui, punnd n cele din urm ntrebarea
pe care o evitase de cteva sptmni.
Tot timpul, i-a spus Harry. Dar n-am prea mult de ales.
Va trebui s m ntorc la Merrywood i, la paisprezece ani,
voi pleca s-mi caut ceva de lucru.

88
- JEFFREY ARCHER -

10
Te simi pregtit s-i nfruni pe examinatori, biete? a
ntrebat Mo Jack.
Mai pregtit n-o s fiu niciodat, a rspuns Harry.
Apropo, v-am ascultat sfatul i am verificat foile de
examinare din ultimii zece ani. Aveai dreptate, exist un
model clar, cu anumite ntrebri care revin la intervale
regulate.
Bun. i cu latina cum merge? Nu ne putem permite s
picm la asta, orict de bine ne-am descurca la celelalte
materii.
Harry a zmbit cnd Mo Jack a spus noi.
Mulumit lui Deakins, am fcut 69 la sut din testele
din sptmna trecut, cu toate c m-am pomenit cu
Hanibal traversnd Anzii.
Cam ase mii de mile greite, a chicotit Mo Jack. Deci
care crezi c va fi problema noastr cea mai mare?
Cei patruzeci de biei de la St Bedes care dau i ei
examenul, ca s nu mai vorbim de cei dou sute cincizeci de
la celelalte coli.
Uit de ei, a zis Mo Jack. Dac faci tot ce eti n stare,
nu vor fi o problem.
Harry a tcut.
Deci, ce se mai ntmpl cu vocea ta a ntrebat Mo
Jack, care schimba subiectul ori de cte ori Harry tcea.
Nimic nou, a spus Harry. Vor mai trece sptmni
nainte de a afla dac voi fi tenor sau bariton sau bas i chiar
i atunci nu e nicio garanie c voi fi mai bun. Un lucru e
sigur, BGS nu-mi va oferi o burs colar cnd sunt ca un
cal cu un picior rupt.
Las-o balt, a spus Mo Jack. Nu e chiar att de ru.
E i mai ru, i-a zis Harry. Dac a fi fost un cal, m-ar fi
mpucat i m-ar fi scpat de chinuri.
Mo Jack a rs.

89
- JEFFREY ARCHER -

Deci cnd sunt examenele? a ntrebat, cu toate c tia


rspunsul.
De joi n dou sptmni. ncepem cu cunotinele
generale la ora nou i mai avem cinci examene n acea zi,
sfrind cu limba englez la ora patru.
E bine c termini cu materia ta preferat, a spus Jack.
S sperm, a zis Harry. Dar rugai-v s fie o ntrebare
despre Dickens, pentru c n-a mai fost una de trei ani i de
aceea i-am citit ntruna crile.
Wellington a scris n Memoriile sale, a spus Mo Jack,
c cel mai ru moment al oricrei campanii este s atepi
rsritul soarelui n dimineaa btliei.
Sunt de acord cu Ducele de Fier, ceea ce nseamn c
nu voi dormi prea mult n urmtoarele dou sptmni.
Deci, este cu att mai bine s nu vii pe la mine smbta
viitoare, Harry. Poi ntrebuina mai bine timpul. Oricum,
dac in bine minte, este i ziua ta.
De unde tii?
Mrturisesc c n-am citit n pagina monden din Times.
Dar cum este n aceeai zi ca anul trecut, am riscat i i-am
luat un mic cadou. A luat un pacheel nveli n ziarul de
sptmna trecut i i l-a dat lui Harry.
Mulumesc, domnule, a spus Harry n timp e desfcea
sfoara.
A nlturat ziarul, a deschis cutiua albastru-nchis i s-a
uitat cu nencredere la ceasul Ingersoll pentru brbai pe
care-l vzuse ultima oar n galantarul domnului Deakins.
Mulumesc, a repetat Harry, punndu-i ceasul pe
mn.
Nu i-a putut lua ochii de pe el o vreme i s-a ntrebat
doar cum i permisese Mo Jack s plteasc cei ase
ilingi.

***

90
- JEFFREY ARCHER -

Harry era complet treaz mult nainte ca soarele s rsar


n dimineaa examenelor. A renunat la micul dejun,
prefernd s mai parcurg lucrri de cultur general,
verificnd capitalele rilor din Germania pn n Brazilia,
datele prim-minitrilor, de la Walpole pn la Lloyd George i
ale regilor, de la regele Alfred pn la George V. Dup o or
se simea gata s dea piept cu examinatorii.
S-a aezat din nou n primul rnd, ntre Barrington i
Deakins. Era oare ultima dat, s-a ntrebat el. Cnd ceasul
din turn a btut ora zece, mai muli profesori au trecut
printre rnduri, dnd lucrrile de examinare celor patruzeci
de biei nervoi. Ei bine, treizeci i nou de biei i
Deakins.
Harry a citit ncet ntrebrile. Cnd a ajuns la numrul
100, i-a permis s zmbeasc. i-a luat condeiul, i-a muiat
vrful n climar i a nceput s scrie. Dup patruzeci de
minute, ajunsese iar la ntrebarea 100. S-a uitat la ceas; mai
avea cinci minute n care s-i verifice rspunsurile. S-a oprit
o clip la ntrebarea 34 i s-a mai gndit. Oare Oliver
Cromwell sau Thomas Cromwell fusese trimis n Turnul
Londrei pentru trdare? i-a reamintit soarta cardinalului
Wolsey i l-a ales pe cel care devenise Lord Cancelar n locul
lui.
Cnd ceasul a btut din nou, Harry ajunsese la ntrebarea
92. S-a mai uitat repede peste celelalte opt rspunsuri
nainte ca hrtia s-i fie luat, cu cerneala nc uscndu-se
pe ultimul rspuns, Charles Lindbergh.
n pauza de douzeci de minute, Harry, Giles i Deakins s-
au ndreptat ncet ctre terenul de crichet unde Giles
obinuse o sut de puncte cu doar o sptmn nainte.
Amo, amas, amat, a spus Deakins, pe cnd repeta cu
trud conjugrile, fr s se uite n Manualul de latin
pentru nceptori ai lui Kennedy.
Amamus, amatis, amant, a repetat Harry n timp ce se
ntorcea n sala de examene.

91
- JEFFREY ARCHER -

Cnd Harry a dat lucrarea sa de latin dup o or, era


ncreztor c obinuse mai mult de cele 60 de procente
cerute i chiar i Giles prea mulumit. Pe cnd se ndreptau
spre sala de mese, Harry i-a pus braul n jurul umerilor lui
Deakins i i-a spus:
Mulumesc, btrne.
Dup ce Harry a citit lucrarea la geografie mai trziu n
acea dup-amiaz, a mulumit n tcere armei sale secrete.
Mo Jack i transmisese attea cunotine n decursul anilor
fr ca mcar s-l fac s simt c ar fi trecut printr-o
coal.
Harry nu i-a luat cuitul i furculia n timpul prnzului.
Giles a reuit s nghit jumtate de plcint de porc, n timp
ce Deakins nu se mai oprea din mncat.
Istoria a fost prima lucrare din acea dup-mas i nu l-a
stresat deloc. Henric VIII, Elisabeta, Raleigh, Drake,
Napoleon, Nelson i Wellington l-au condus pe cmpul de
btlie i Harry i-a condus nc o dat.
Lucrarea la matematic a fost mult mai uoar dect se
ateptase i Giles era de prere c fcuse totul perfect.
n pauza final, Harry s-a ntors n camera lui i s-a mai
uitat peste eseul pe care-l scrisese despre David Copperfield,
ncreztor c va excela la subiectul su preferat. S-a ntors
ncet n sala de examen, repetnd iar i iar cuvntul preferat
al domnului Holcombe. Concentrare.
S-a uitat la ultima lucrare a zilei i a descoperit c anul
acesta le aparinea lui Thomas Hardy i Lewis Carroll. Citise
Primarul din Casterbridge i Alice n ara minunilor, dar
Plrierul Nebun, Michael Henchard i Pisica din Cheshire
nu-i erau la fel de familiare ca Pegotty, dr. Chillip i Barkis.
Condeiul lui zgria ncet hrtia i, cnd ceasul a sunat ora
fix, nu era sigur dac scrisese destul. A ieit din sal n
soarele acelei dup-amieze, simindu-se puin deprimat, cu
toate c-i era clar dup figurile concurenilor c nimeni nu
credea c ar fi fost o lucrare uoar. Asta l-a fcut s se
ntrebe dac mai avea vreo ans.

92
- JEFFREY ARCHER -

***

A urmat ceea ce domnul Holcombe numise adesea cea mai


rea parte a examenului, zilele de nesfrit ateptare nainte
ca rezultatele s fie afiate pe panoul colii; momentul n
care bieii vor sfri prin a face ceea ce mai trziu vor
regreta, aproape ca i cum ar fi dorit s fie pedepsii dect
s-i afle soarta. Un biat a fost prins bnd cidru n spatele
magaziei cu biciclete, altul a fost prins fumnd o Woodbine la
toalet, n timp ce al treilea a fost prins ieind din cinema
dup stingere.
Giles era plecat din ora n smbta urmtoare, pentru
prima oar n acel trimestru. n timp ce Deakins s-a ntors la
bibliotec, Harry fcea plimbri lungi, repetnd fiecare
ntrebare n minte iar i iar. Asta nu a mbuntit situaia.
Duminic dup-mas, Giles era mahmur; luni, Deakins a
predat cu neplcere responsabilitatea bibliotecii urmaului
su i mari, Harry a citit Departe de lumea dezlnuit i a
njurat n gura mare. Miercuri-noapte, Giles i Harry au
discutat pn spre zi, n timp ce Deakins a dormit butean.

***

Mult nainte ca ceasul din turn s bat ora zece n acea


joi-diminea, bieii deja cutreierau prin curte, cu minile n
buzunare i capetele aplecate n timp ce ateptau ca
directorul s apar. Dei toi tiau c dr. Oakshott nu va
aprea nici cu un minut nainte, nici cu un minut mai trziu,
la zece fr zece majoritatea ochilor erau ndreptai spre ua
directorului, ateptnd s se deschid. Ceilali se uitau la
ceasul din holul mare, dorind ca minutarul s se mite mai
repede.
Cnd ceasul a btut a doua oar, reverendul Samuel
Oakshott a deschis ua din fa i a ieit pe potec. Cra un
vraf de hrtii ntr-o mn i patru cutii cu pioneze n

93
- JEFFREY ARCHER -

cealalt. Nu era genul de om care s lase ceva la voia


ntmplrii. Cnd a ajuns la captul potecii, a deschis uia
i a mers prin curte cu pasul su obinuit, fr s le dea
atenie celor din jur. Bieii s-au dat repede deoparte,
formnd un coridor astfel nct drumul directorului s nu fie
mpiedicat. S-a oprit n faa avizierului cnd se auzea a zecea
btaie a ceasului. A afiat rezultatele examenului, apoi a
plecat fr s spun vreun cuvnt.
Patruzeci de biei s-au npustit nainte, formnd o
grmad n jurul avizierului. Nimeni n-a fost surprins c
Deakins era n fruntea listei, cu 92 la sut i primise bursa
Peloquin la Liceul din Bristol. Giles a srit n sus, fr s-i
ascund uurarea cnd a vzut 64 la sut n dreptul
numelui su.
S-au ntors amndoi s-i priveasc prietenul. Harry
sttea singur, departe de mulimea nnebunit.

94
- JEFFREY ARCHER -

MAISIE CLIFTON 1920 -1936

95
- JEFFREY ARCHER -

11
Cnd Arthur i cu mine ne-am cstorit, n-a fost cine tie
ce ocazie, dar nici familia Tancocks, nici familia Clifton n-
aveau o para chioar. Cea mai mare cheltuial a fost corul,
jumate de coroan, dar a meritat fiecare bnu. ntotdeauna
dorisem s fac parte din corul domnioarei Monday i, cu
toate c-mi spusese c vocea mea era suficient de bun, nu
m-a luat pentru c nu tiam nici s scriu, nici s citesc.
Recepia, dac-i puteam spune aa, s-a inut n casa
prinilor lui Arthur pe Still House Lane: un butoi cu bere,
nite sandviciuri cu unt de arahide i o duzin de plcinte de
porc. Fratele meu Stan a adus chiar i pete i cartofi prjii.
i, dup toate alea, a trebuit s plecm devreme ca s
prindem ultimul autobuz ctre Weston-super-Mare pentru
luna noastr de miere. Arthur a rezervat pentru noi o cas de
oaspei la malul mrii pentru vineri-seara i, cum a plouat
mai tot weekendul, n-am prea ieit din camer.
Mi s-a prut ciudat c a doua oar cnd fceam sex era tot
la Weston-super-Mare. Am fost ocat cnd l-am vzut pe
Arthur gol prima oar. O cicatrice roie, zgrunuroas, se
ntindea pe tot stomacul lui. Ai naibii nemi. Nu-mi spusese
niciodat c fusese rnit n rzboi.
N-am fost surprins cnd Arthur s-a excitat n momentul
n care mi-am scos chiloii, dar trebuie s recunosc c m
ateptam s-i fi scos ghetele nainte de a face dragoste.
Am plecat din casa de oaspei duminic dup-mas i am
prins ultimul autobuz spre Bristol, pentru c Arthur trebuia
s fie la docuri la ase, luni-diminea.
Dup nunt, Arthur s-a mutat n casa noastr doar pn
ce ne-am fi permis locul nostru, i-a spus el tatlui meu, ceea
ce nsemna de obicei pn la moartea unuia dintre prinii
notri. Oricum, ambele familii locuiser pe Still House Lane
de cnd m tiam.
Arthur a fost ncntat cnd i-am spus c mi plac familiile
mari, pentru c dorea cel puin ase copii. M ntrebam dac
96
- JEFFREY ARCHER -

primul va fi al lui dar, cum doar mama i cu mine tiam


adevrul, nu era niciun motiv ca Arthur s devin bnuitor.
Dup opt luni am nscut un bieel i, slav Domnului,
nimic nu ddea de neles c n-ar fi fost al lui Arthur. L-am
botezat Harold, ceea ce i-a plcut lui tata, pentru c asta
nsemna c numele lui va mai supravieui o generaie.
De atunci, puteam s garantez c, la fel ca mama i
bunica, voi nate cte un copil n fiecare an. La urma-urmei,
Arthur avea apte frai, iar eu eram a patra din cinci copii.
Dar Harry a fost singurul nostru copil.

***

Arthur venea de obicei direct acas seara de la munc,


astfel nct s petreac un timp cu biatul nainte s-l culc.
Cnd n-a aprut n acea vineri-seara, m-am gndit c se
dusese la crcium cu fratele meu. Dar cnd Stan s-a
mpleticit nuntru dup miezul nopii, beat-turt i flfind
o mn de bancnote, Arthur nu era cu el. De fapt, Stan mi-a
dat o bancnot de cinci lire, ceea ce m-a fcut s m ntreb
dac nu cumva jefuise o banc. Dar cnd l-am ntrebat unde
era Arthur, a tcut mlc.
Nu m-am dus la culcare n noaptea aceea, ateptndu-mi
soul s se ntoarc acas. Arthur nu mai lipsise niciodat
noaptea de acas de cnd se nsurase.
Dei Stan nu mai era mahmur cnd a cobort n buctrie
n dimineaa urmtoare, nu a spus o vorb n timpul micului
dejun. Cnd l-am ntrebat iar unde era Arthur, a pretins c
nu-l mai vzuse de cnd terminaser munca n seara
trecut. Nu e greu s-i dai seama cnd minte, pentru c nu
te privete n ochi. Eram gata s insist cnd am auzit o
btaie la ua din fa. M-am gndit c era Arthur, aa c m-
am dus imediat la u.
Cnd am deschis-o, doi poliiti au dat buzna n cas, au
dat nval n buctrie, l-au nfcat pe Stan, i-au pus

97
- JEFFREY ARCHER -

ctue i i-au spus c este arestat pentru furt. Acum tiam


de unde veneau banii.
Nu am furat nimic, a protestat Stan. Domnul
Harrington mi-a dat banii.
Bun poveste, Tancock, a spus primul poliai.
Dar este adevrat, domnule ofier, a spus el, n timp ce-l
trau afar.
De data aceasta, tiam c Stan nu minea.
L-am lsat pe Harry cu mama i am fugit la docuri
spernd s-l gsesc pe Arthur n schimbul de diminea i c
va fi n stare s-mi spun de ce fusese arestat Stan. Am
ncercat s nu m gndesc la posibilitatea ca Arthur s fi fost
arestat i el.
Omul de la poart mi-a zis c nu-l vzuse pe Arthur toat
dimineaa. Dar, dup ce a verificat turele, a prut uimit,
pentru c Arthur nu pontase n seara trecut. Tot ce a putut
s-mi spun a fost:
Nu dai vina pe mine. N-am fost la poart n seara
trecut. Abia mai trziu m-am ntrebat de ce folosise
cuvntul vin. Am intrat n antier i am ntrebat civa
colegi ai lui Arthur, dar toi spuneau aceleai cuvinte.
Nu l-am vzut din seara trecut.
Apoi se ndeprtau repede. Eram gata s m duc la
prnaie s vd dac Arthur fusese arestat i el, cnd am
vzut un btrn trecnd pe lng mine, cu capul aplecat.
Am fugit dup el, ateptndu-m s-mi spun s m duc
naibii sau s pretind c habar n-avea despre ce vorbeam.
Dar cnd m-am apropiat, s-a oprit, i-a scos apca i a zis:
Bun dimineaa.
Am fost surprins de bunele sale maniere aa c am avut
curajul s-l ntreb dac-l vzuse pe Arthur n acea
diminea.
Nu, mi-a rspuns el. Ultima oar l-am vzut ieri dup-
mas cnd era n ultimul schimb cu fratele dumneavoastr.
Poate ar trebui s-l ntrebai pe el.
Nu pot, am zis eu. A fost arestat i dus la prnaie.

98
- JEFFREY ARCHER -

Care este acuzaia? a ntrebat Mo Jack, prnd uimit.


Nu tiu, i-am rspuns.
Mo Jack a dat din cap.
Nu pot s v ajut, doamn Clifton, a spus el. Dar exist
cel puin doi oameni care tiu toat povestea.
A artat nspre cldirea mare din crmid roie pe care
Arthur o numea ntotdeauna direcie.
Am tremurat cnd am vzut un poliai ieind pe ua din
fa a cldirii i, cnd m-am uitat napoi, Mo Jack
dispruse.
M-am gndit s intru la direcie, sau Casa Barrington, ca
s-i spun numele corect, dar m-am rzgndit. La urma-
urmei, ce-a fi spus dac a fi ajuns fa n fa cu eful lui
Arthur? Pn la urm m-am ndreptat ctre cas, ncercnd
s pricep ceva.

***

L-am urmrit pe Hugo Barrington cnd depunea mrturie.


Aceeai ncredere n sine, aceeai arogan, aceleai jumti
de adevruri aruncate cu ncredere ctre juriu, exact aa
cum mi le nirase n intimitatea dormitorului. Cnd a
cobort din boxa martorilor, tiam c Stan nu avea nici cea
mai mic ans s scape.
n pledoaria judectorului, acesta l-a descris pe fratele
meu ca pe un ho de rnd, care profitase de poziia sa pentru
a-i jefui patronul. A sfrit prin a spune c nu avea de ales
dect s-l trimit la nchisoare pentru trei ani.
Am fost de fa n fiecare zi a procesului, spernd s culeg
o frm de informaie care ar putea s-mi dea de neles ce
se ntmplase cu Arthur n acea zi. Pn ce judectorul a
declarat curtea se retrage nu tiam cu nimic mai mult, dei
eram sigur c fratele meu nu spusese ntreaga istorie. A
durat o vreme pn s aflu de ce.

99
- JEFFREY ARCHER -

Singura persoan care mai fusese la tribunal n fiecare zi a


fost Mo Jack Tar, dar n-am vorbit. De fapt, nici nu m-a
mai fi vzut cu el dac n-ar fi fost vorba de Harry.

***

Trecuse destul timp pn ce mi-am dat seama c Arthur


nu se va mai ntoarce niciodat acas.
Stan lipsea doar de cteva zile cnd am neles adevratul
sens al cuvintelor srac lipit pmntului. Cu unul dintre
cei doi care ctigau pinea familiei arestat i cu cellalt
Domnul tie unde, am ajuns foarte curnd lihnii de foame.
Noroc c pe Still House Lane mai funciona codul nescris:
dac cineva era n concediu, vecinii fceau tot ce puteau ca
s-i ajute familia.
Reverendul Watts venea regulat pe la noi i chiar ne-a
napoiat cteva dintre monedele pe care i le pusesem n lavia
de colect n decursul anilor. Domnioara Monday aprea
din cnd n cnd i ne ddea mai mult dect sfaturi bune,
plecnd ntotdeauna cu un co gol. Dar nimic nu poate
compensa lipsa unui so, un frate nevinovat la nchisoare i
un fiu care nu mai avea tat.
Harry fcuse de curnd primii pai, dar mi-era deja team
s aud primul cuvnt pe care-l va spune. i va mai aminti
oare cine sttea n capul mesei i m va ntreba de ce nu mai
era acolo? Bunicul a venit cu o soluie pentru ce-i vom spune
dac Harry va ncepe s pun ntrebri. Am fcut un pact s
spunem aceeai poveste; la urma-urmei, Harry era puin
posibil s se ntlneasc cu Mo Jack.
Dar n acel moment, cea mai mare problem a familiei
Tancock era s in lupul departe de u sau, mai important,
strngtorul de taxe sau executorul. De ndat ce am cheltuit
cele cinci lire ale lui Stan, am amanetat strecurtoarea de
argint a mamei, inelul de logodn i, n cele din urm, inelul
de cstorie, m-am temut c nu va mai dura mult pn ce
vom fi evacuai din cas.

100
- JEFFREY ARCHER -

Dar acest eveniment a fost ntrziat cteva sptmni de o


alt btaie la u. De data aceasta nu era poliia, ci un
brbat numit domnul Sparks, care mi-a spus c era
reprezentantul sindicatului lui Arthur i c venise s vad
dac primisem vreo compensaie din partea companiei.
L-am instalat pe domnul Sparks n buctrie i i-am
turnat o ceac de ceai, dup care i-am spus:
Nicio para chioar. Mi-au spus c a plecat fr preaviz,
aa c nu sunt responsabili pentru aciunile lui. i tot nu
tiu ce s-a ntmplat n realitate n acea zi.
Nici eu, a zis domnul Sparks. Toi tac ca petii, nu
numai conducerea, ci i muncitorii. Nu pot scoate o vorb de
la ei. Viaa mea valoreaz mai mult, mi-a spus unul. Dar
cotizaia soului dumneavoastr era pltit la zi, a adugat
el, aa c avei dreptul la o compensaie.
Eu stteam acolo, fr s am habar de tot ce ndruga.
Domnul Sparks a scos un document din serviet, l-a pus pe
masa din buctrie i l-a ntors la ultima pagin.
Semnai aici, a zis el, punnd degetul pe o linie
punctat.
Dup ce am pus un X unde mi-a artat, a scos un plic din
buzunar.
mi pare ru c este aa de puin, mi-a zis cnd mi la
dat.
Nu am deschis plicul pn ce nu i-a terminat ceaiul i a
plecat.
apte lire, nou ilingi i ase penny s-au dovedit a fi
valoarea vieii lui Arthur. Am stat singur la masa din
buctrie i m-am gndit c acesta era momentul n care
puteam fi sigur c nu-mi voi mai vedea soul vreodat.
n seara aceea m-am ntors la prvlia de amanet i am
luat inelul de cstorie de la domnul Cohen; era tot ce
puteam face n memoria lui Arthur. n dimineaa urmtoare
am pltit restul de chirie i datoria la mcelar, la brutar, i,
da, la lumnrar. Mi-a rmas destul ca s cumpr nite

101
- JEFFREY ARCHER -

haine de mna a doua de la vnzarea de la biseric, cele mai


multe pentru Harry.
Dup o lun am nceput iar s strng datorii la mcelar, la
brutar i la lumnrar i nu mult dup aceea m-am ntors la
casa de amanet i i-am dat napoi inelul domnului Cohen.
Cnd omul cu taxele a btut iar la ua cu numrul 27 i
n-a primit niciun rspuns, presupun c nimeni din familie
nu s-ar fi mirat dac urmtorul la rnd ar fi fost executorul.
Atunci m-am hotrt c venise vremea s-mi caut un
serviciu.

102
- JEFFREY ARCHER -

12
ncercrile lui Maisie de a-i gsi o slujb nu s-au dovedit
a fi uoare, mai ales pentru c guvernul emisese recent o
directiv ctre toi angajatorii sftuindu-i s prefere brbaii
care serviser n armat naintea altor candidai. Aceasta
pentru a respecta promisiunea lui Lloyd George c soldaii
care se vor ntoarce acas vor gsi o ar gata s le
mulumeasc eroilor.
Dei femeile peste treizeci de ani primiser dreptul de vot
la ultimele alegeri pentru munca depus n fabricile de
armament n timpul rzboiului, cnd era vorba de slujbe pe
timp de pace, erau mpinse ctre sfritul cozii. Maisie s-a
hotrt c cea mai bun ans de a-i gsi un serviciu era s
cear slujbe pe care brbaii nu le-ar solicita, fie pentru c le
considerau prea njositoare, fie pentru c plata era mic. Cu
acestea n minte, Maisie s-a aezat la coad la W.D. & H.O.
Wills, cel mai mare angajator din ora. Cnd a ajuns n faa
cozii, l-a ntrebat pe supraveghetor:
E adevrat c angajai ambalatoare la fabrica de igri?
Da, dar tu eti prea tnr, scumpete, i-a zis el.
Am douzeci i doi de ani.
Eti prea tnr, a repetat el. ntoarce-te peste vreo doi
sau trei ani.
Maisie s-a ntors pe Still House Lane tocmai la timp ca s
mpart un castron de sup de pui i o felie de pine veche
cu Harry i mama ei.
n ziua urmtoare, s-a dus la o coad i mai lung n fa
la Harveys, negustorii de vinuri. Cnd a ajuns n fa, dup
trei ore, un brbat cu un guler alb, apretat, i-a spus c
angajau doar solicitani cu experien.
i cum ctig experien? a ntrebat Maisie, ncercnd
s nu par disperat.
n programul nostru pentru ucenici.
Atunci vreau s particip, i-a spus ea gulerului scrobit.
Ci ani ai?
103
- JEFFREY ARCHER -

Douzeci i doi.
Atunci eti prea n vrst.
Maisie a repetat fiecare cuvnt al celui de-al doilea interviu
mamei ei n timp ce mncau o sup rar de pui din acelai
castron cu o coaj de pine din aceeai franzel.
Ai putea s ncerci i la docuri, a sugerat mama ei.
La ce te gndeti, mam? S m nscriu ca vivandier?
Mama ei nu a rs, dar Maisie nici nu-i mai amintea dac
rsese vreodat.
Au ntotdeauna de lucru la docuri pentru femei de
serviciu, a zis ea. i Domnul tie c i sunt datori.
Maisie s-a mbrcat i era gata mult nainte de rsritul
soarelui n acea diminea i, cum micul dejun nu ajungea
pentru toi, a plecat nemncat ctre docuri.
Cnd a ajuns, Maisie i-a spus omului de la poart c dorea
o slujb de femeie de serviciu.
Vorbete cu doamna Nettles, a zis el, artnd ctre
cldirea mare i roie n care fusese gata s intre cu un timp
n urm. Ea se ocup cu angajarea i concedierea femeilor de
serviciu.
Era clar c nu i-o mai amintea din vizita anterioar.
Maisie s-a ndreptat cu neplcere ctre cldirea roie, dar
s-a oprit cu civa pai nainte de a intra pe u. A rmas i
s-a uitat cum un ir de brbai elegani cu haine, plrii i
umbrele intrau pe uile duble.
Maisie a rmas pe loc, tremurnd n aerul rece al dimineii
pe cnd ncerca s-i adune curajul s-i urmeze nuntru.
Era gata s se ntoarc cnd a zrit o femeie mai n vrst, n
salopet, intrnd pe alt u, pe o lateral a cldirii. Maisie
s-a luat dup ea.
Ce vrei? a ntrebat-o femeia, bnuitoare, de ndat ce
Maisie a ajuns-o din urm.
Caut o slujb.
Bine, a zis ea. Ne-ar prinde bine nite tineri. Vorbete
cu doamna Nettles, a adugat ea, artnd spre o ua ngust
care putea fi confundat cu ua unei debarale.

104
- JEFFREY ARCHER -

Maisie s-a dus ntr-acolo i a btut la u.


Intr, a zis o voce obosit.
Maisie a deschis ua i a descoperit o femeie cam de vrsta
mamei ei, aezat pe singurul scaun din camer, nconjurat
de glei, mopuri i cteva buci mari de spun.
Mi s-a spus s vorbesc cu dumneavoastr pentru o
slujb.
i s-a spus bine. Asta dac vrei s munceti n toate
orele date de Domnul pentru un salariu de mizerie.
Care sunt orele i care este plata? a ntrebat Maisie.
ncepi la trei dimineaa i trebuie s stai aici pn la
apte, nainte s apar lumea bun care se ateapt s-i
gseasc birourile curate lun. Sau poi ncepe la apte seara
i s munceti pn la miezul nopii, oricum i convine.
Plata e aceeai, indiferent de ore, ase penny pe or.
Fac ambele ture, a zis Maisie.
Bun, a comentat femeia, alegnd o gleat i un mop.
Ne vedem la apte seara cnd o s-i art ce s faci. M
cheam Vera Nettles. Da pe tine?
Maisie Clifton.
Doamna Nettles a scpat gleata pe jos i a proptit mopul
de perete. S-a dus la u i a deschis-o.
Nu avem de lucru pentru tine aici, Maisie Clifton, a
spus ea.

***

n urmtoarea lun, Maisie a ncercat s se angajeze la


magazinul de nclminte, dar directorul a considerat c nu
putea angaja pe cineva cu pantofii gurii; la fabrica de
textile, unde interviul a fost ncheiat cnd au descoperit c
nu tia s adune; la un florar, care n-ar fi angajat pe cineva
care nu avea o grdin proprie. Jardinierele bunicului nu
contau. Disperat, a solicitat o slujb ca barmani la
crciuma local, dar proprietarul i a spus:

105
- JEFFREY ARCHER -

mi pare ru, scumpo, dar ele tale nu sunt suficient


de mari.
n urmtoarea duminic, la Sfnta Nativitate, Maisie a
ngenuncheat i i-a cerut Domnului o mn de ajutor.
Mna s-a dovedit a aparine domnioarei Monday, care i-a
spus lui Maisie c avea o prieten cu o ceainrie pe Broad
Street i cuta o osptri.
Dar nu am experien, a spus Maisie.
Asta s-ar putea s fie un avantaj, a zis domnioara
Monday. Domnioara Tilly este mai deosebit i prefer s-i
instruiasc personalul n felul ei.
Poate va zice c sunt prea btrn sau prea tnr.
Nu eti nici prea btrn, nici prea tnr, a zis
domnioara Monday. i fii linitit, nu te-a recomanda dac
n-a fi sigur c eti potrivit. Dar trebuie s te avertizez,
Maisie, c domnioara Tilly este foarte strict n ceea ce
privete punctualitatea. S fii la ceainrie mine, nainte de
ora opt. Dac vei ntrzia, nu va fi doar prima impresie pe
care i-o vei face, ci i ultima.
Maisie a ajuns n faa Ceainriei Tillys la ase n
dimineaa urmtoare i nu s-a micat dou ore de acolo. La
opt fr cinci, o doamn de vrst mijlocie, mbrcat
elegant, cu prul aranjat ntr-un coc ngrijit i cu nite
ochelari proptit pe vrful nasului, a ntors semnul nchis cu
cel deschis i a lsat-o pe Maisie, care nghease, s intre.
Ai o slujb, doamn Clifton, au fost primele ei cuvinte.

***

Harry rmnea n grija bunicii sale ori de cte ori Maisie se


ducea la munc. Dei era pltit doar cu nou penny pe or,
avea voie s pstreze jumtate din baciuri, astfel nct la
sfritul unei sptmni bune aduce acas chiar i trei lire.
Mai era i un ctig neateptat. Dup ce semnul nchis
aprea pe u la ase seara domnioara Tilly o lsa pe Maisie

106
- JEFFREY ARCHER -

s ia acas mncarea rmas. Cuvntul rnced nu avea


voie s fie pronunat de vreun client.
Domnioara Tilly a fost att de ncntat de progresul lui
Maisie nct dup ase luni i-a oferit opt mese proprii i,
dup nc ase luni, mai muli clieni insistau s-i serveasc
ea. Domnioara Tilly a rezolvat problema crescnd numrul
de mese ale lui Maisie la dousprezece i ridicndu-i salariul
la un iling pe or. Cu dou pli sptmnale, Maisie putea
s-i poarte iar cele dou inele i strecurtoarea din argint
era din nou la locul ei.

***

Dac Maisie ar fi recunoscut cinstit, eliberarea lui Stan din


nchisoare pentru bun purtare dup doar optsprezece luni,
nu s-a dovedit a fi tocmai o binecuvntare.
Harry, acum n vrst de trei ani jumtate, a trebuit s se
ntoarc n camera mamei lui i Maisie a ncercat s nu se
gndeasc la ct de linitit fusese totul nainte de napoierea
lui Stan.
Maisie a fost surprins cnd Stan i-a primit napoi slujba
la docuri de parc nu s-ar fi ntmplat nimic. Asta a convins-
o c tia mult mai multe despre dispariia lui Arthur dect
spunea, orict l-ar fi btut ea la cap. Odat, cnd ea a fost
cam prea insistent, i-a tras un pumn. Dei n dimineaa
urmtoare, domnioara Tilly s-a fcut c nu observ ochiul
vnt, unul sau doi dintre clieni au observat, aa c Maisie
nu a mai vorbit niciodat despre acest subiect cu fratele ei.
Dar, ori de cte ori Harry ntreba despre tatl lui, Stan se
inea de principiul stabilit n familie i spunea:
Btrnul tu a fost ucis n rzboi. Stteam chiar lng
el cnd l-a lovit glonul.

***

107
- JEFFREY ARCHER -

Maisie i petrecea ct de mult timp liber avea cu Harry. Se


gndea c, de ndat ce va fi suficient de mare ca s mearg
la Merrywood Elementary School, viaa ei va fi mult mai
uoar. Dar ducndu-l pe Harry la coal, nsemna s
cheltuiasc bani cu biletele de tramvai ca s asigure c nu va
ntrzia la serviciu. Apoi va trebui s ia o pauz dup-mas
ca s-l ia de la coal. Dup ce-i va da ceaiul, l va lsa n
grija bunicii i se va ntoarce la munc.
Harry era deja la coal de cteva zile cnd Maisie a
observat nite urme de baston pe spatele lui cnd l spla.
Cine a fcut asta? a ntrebat ea.
Directorul.
De ce?
Nu pot s-i spun, mam.
Cnd Maisie a zrit ase urme noi chiar nainte de
dispariia celor vechi, l-a ntrebat iar pe Harry, dar el tot n-a
vrut s-i mrturiseasc. A treia oar cnd au aprut
semnele, i-a pus paltonul pe ea i s-a dus la coal cu
intenia de a-i spune vreo dou profesorului.
Domnul Holcombe nu era cum se ateptase Maisie. Nu era
mult mai n vrsta dect ea i s-a ridicat cnd a intrat n
camera lui nu ca ali profesori pe care i-i amintea de la
Merrywood.
De ce este btut biatul meu? a ntrebat ea, chiar
nainte ca domnul Holcombe s-o invite s ia loc.
Pentru c fuge de la coal, doamn Clifton. Dispare
dup adunarea de diminea i se ntoarce la meciul de
fotbal de dup-mas.
Unde st toat ziua?
Cred c la docuri, a spus domnul Holcombe. Poate ai
putea s-mi explicai de ce.
Pentru c unchiul lui lucreaz acolo i i spune tot
timpul lui Harry c coala este o pierdere de timp pentru c,
mai devreme sau mai trziu, i se va altura la Barringtons.
Sper c nu, a spus domnul Holcombe.

108
- JEFFREY ARCHER -

De ce spunei asta? a ntrebat Maisie. A fost suficient de


bun pentru tatl lui.
S-ar putea, dar nu va fi suficient de bun pentru Harry.
Ce vrei s spunei? a ntrebat Maisie, indignat.
Harry este sclipitor, doamn Clifton. Foarte inteligent.
Dac a putea doar s-l conving s vin mai des la coal,
nu se tie unde va ajunge.
Maisie s-a ntrebat dac va afla vreodat care dintre cei doi
brbai era de fapt tatl lui Harry.
Unii copii nu-i dau seama ct de detepi sunt pn ce
nu pleac de la coal, a continuat domnul Holcombe, dup
care-i petrec tot restul vieii regretnd anii pierdui. Vreau
s m asigur c Harry nu va face parte din aceast categorie.
i ce-ai vrea s fac? a ntrebat Maisie, aezndu-se.
ncurajai-l s stea la coal i s nu mai fug la docuri
n fiecare zi. Spunei-i ct de mndr ai fi dac s-ar
descurca bine la coal, nu numai pe terenul de fotbal
care, n caz c nu v-ai dat seama, doamn, nu este punctul
lui forte.
Punctul lui forte?
mi cer scuze. Dar chiar i Harry cred c i-a dat seama
pn acum c nu va ajunge cpitan n echipa de fotbal, nici
nu va juca pentru Bristol.
Voi face tot ceea ce pot, a promis Maisie.
Mulumesc, doamn Clifton, a spus domnul Holcombe
pe cnd Maisie se ridica de pe scaun. Dac-l vei ncuraja, nu
m ndoiesc c va fi mai eficace pe termen lung dect
bastonul directorului.
Din acea zi, Maisie a nceput s se intereseze mai mult de
progresele lui Harry la coal. Se bucura ascultndu-i
povetile despre domnul Holcombe i despre ce-l nvase n
acea zi i, cum dungile n-au mai aprut, a presupus c nu
mai chiulea. i, ntr-o noapte, chiar nainte s se urce n pat,
l-a verificat pe biatul care dormea i a descoperit iar urmele
de b, mai roii i mai adnci ca niciodat. N-a mai fost

109
- JEFFREY ARCHER -

nevoie s se duc la domnul Holcombe, pentru c acesta a


aprut n ceainrie n ziua urmtoare.
A stat n clas o lun ntreag, a spus domnii
Holcombe, apoi a disprut iar.
Dar nu tiu ce a putea face mai mult, a spus Maisie,
neajutorat. Nu-i mai dau bani de buzunar i i-am spus s
nu mai atepte un penny de la mine dac nu st la coal.
Adevrul e c unchiul Stan are mai mult influen asupra
lui dect mine.
Pcat, a spus domnul Holcombe. Dar poate am gsit o
soluie problemei dumneavoastr, doamn Clifton. Totui, nu
poate avea succes fr cooperarea dumneavoastr deplin.

***

Maisie se gndea c, dei nu avea dect douzeci i ase


de ani, nu se va mai recstori. La urma-urmei, o vduv cu
un copil nu era mare lucru cnd erau attea femei
disponibile. Faptul c purta mereu cele dou inele probabil
c reducea i el numrul de propuneri pe care le primea la
ceainrie, cu toate c unii mai ncercau nc. Nu-l includea
pe drguul de domn Craddick, care voia doar s-o in de
mn.
Domnul Atkins era unul dintre clienii fideli ai domnioarei
Tilly i i plcea s stea la una dintre mesele lui Maisie.
Aprea n majoritatea dimineilor, comandnd ntotdeauna o
cafea i o prjitur cu fructe. Spre surpriza lui Maisie, ntr-o
diminea, dup ce i-a pltit nota, a invitat-o la cinema.
Greta Garbo n Flesh and the Devil, a spus el, ncercnd
s fac propunerea mai atrgtoare.
Nu era prima oar cnd unul dintre clieni o invita pe
Maisie, dar era prima oar cnd propunerea venea din partea
unui tnr atrgtor.
Pn atunci, rspunsul ei reuise s-i descurajeze pe
pretendenii mai asidui.

110
- JEFFREY ARCHER -

Ce amabil din partea dumneavoastr, domnule Atkins,


dar vreau s-mi petrec tot timpul liber cu fiul meu.
Nu putei face o excepie doar o singur sear? a spus
el, nerenunnd aa uor ca ceilali.
Maisie s-a uitat repede la mna lui stng: nici urm de
verighet sau, i mai suprtor, de urma unui semn alb,
rotund, dezvluind una care fusese scoas.
S-a auzit spunnd:
Ce amabil din partea dumneavoastr, domnule Atkins.
A fost de acord s se ntlneasc cu el joi seara, dup ce-l
culca pe Harry.
Poi s-mi spui Eddie, i-a mai zis el, lsndu-i ase
penny baci.
Maisie a fost impresionat cnd Eddie a aprut ntr-un
Flatnose Morris ca s-o conduc la cinema. i, spre surpriza
ei, tot ce a fcut n timp ce stteau pe rndul din spate, a
fost s urmreasc filmul. Nu s-ar fi plns dac el i-ar fi pus
braele n jurul umerilor. De fapt, se gndea ct de departe l
va lsa s mearg la prima ntlnire.
Dup ce a cobort cortina, s-a dat drumul la muzic i toi
s-au ridicat s cnte imnul naional.
Vrei s bei ceva? a ntrebat-o Eddie cnd ieeau din
cinema.
Trebuie s ajung acas nainte ca tramvaiele s se
retrag.
Nu trebuie s-i faci griji pentru ultimul tramvai, Maisie,
atunci cnd eti cu Eddie Atkins.
Bine atunci, doar una mic, a zis ea, n timp ce se
ndreptau spre Red Bull.
Deci, cu ce te ocupi, Eddie? a ntrebat Maisie, dup ce i-
a pus o halb cu nectar de portocale n fa.
M ocup cu spectacolele, a spus el, fr s dea detalii.
n loc de asta, a schimbat subiectul. Nu trebuie s te ntreb
ce faci tu.
Dup un alt suc de portocale, s-a uitat la ceas i i-a spus:
Mine ncep devreme, aa c mai bine te conduc acas.

111
- JEFFREY ARCHER -

Pe drumul spre Still House Lane, Maisie i-a vorbit despre


Harry i despre sperana ei c el se va altura corului de la
Sfnta Nativitate. Eddie a prut interesat i, cnd a oprit
maina la numrul 27, ea se atepta s-o srute. Dar el a ieit
din main, a deschis portiera, i a nsoit-o pe Maisie la ua
din fa.
Maisie s-a aezat la masa din buctrie i i-a povestit
mamei sale tot ce se ntmplase, sau nu se ntmplase, n
acea noapte. Bunica a spus doar:
Ce intenii o avea?

112
- JEFFREY ARCHER -

13
Cnd Maisie l-a vzut pe domnul Holcombe intrnd n
Sfnta Nativitate nsoit de un brbat elegant, a presupus c
Harry a intrat iar n belele. A fost surprins, pentru c nu
mai vzuse urme roii pe spatele lui de mai mult de un an.
S-a ncordat n timp ce domnul Holcombe se ndrepta spre
ea, dar, cnd a vzut-o, doar i-a zmbit apoi el i nsoitorul
lui s-au aezat n a treia stran, de cealalt parte a
intervalului.
Din cnd n cnd, Maisie se uita la ei, dar nu l-a
recunoscut pe cellalt brbat, care era mult mai n vrst
dect domnul Holcombe. S-a ntrebat dac nu era cumva
directorul de la Merrywood Elementary.
Cnd corul s-a ridicat s cnte primul psalm, domnioara
Monday s-a uitat nspre cei doi brbai, nainte de a-i face
semn organistului c era gata.
Lui Maisie i s-a prut c Harry a excelat n acea diminea,
dar a fost surprins cnd, dup cteva minute, el s-a ridicat
s cnte un al doilea solo i a fost chiar mai surprins cnd
l-a cntat i pe al treilea. Toi tiau c domnioara Monday
nu fcea nimic fr motiv, dar Maisie tot nu nelegea care
era acela.
Dup ce reverendul Watts i-a binecuvntat turma la
sfritul slujbei, Maisie a rmas la locul ei i l-a ateptat pe
Harry s apar, spernd c i va spune de ce ea i ceruse s
cnte trei solo-uri. Pe cnd vorbea nerbdtoare cu mama ei,
ochii ei nu-l prseau pe domnul Holcombe, care tocmai l
prezenta pe domnul mai n vrst domnioarei Monday i
reverendului Watts.
Dup un moment, reverendul Watts i-a condus pe cei doi
n vestiar. Domnioara Monday a cobort ctre Maisie, cu o
privire hotrt pe fa, ceea ce toi din parohie tiau c
nseamn o misiune.
Pot vorbi ceva cu dumneavoastr, doamn Clifton? a
ntrebat ea.
113
- JEFFREY ARCHER -

Nu i-a dat lui Maisie ansa s rspund, ci s-a ntors ctre


vestiar.

***

Eddie Atkins nu a mai aprut o lun la Tillys, dar a intrat


ntr-o diminea i s-a instalat pe locul lui preferat la una
dintre mesele lui Maisie. Cnd ea s-a apropiat, el i-a zmbit
larg de parc n-ar fi lipsit deloc.
Bun dimineaa, domnule Atkins, a spus Maisie,
deschizndu-i carnetul. Cu ce v pot servi?
Ca de obicei, a spus Eddie.
A trecut prea mult timp, domnule Atkins, a spus Maisie.
Va trebui s-mi reamintii.
mi pare ru c n-am inut legtura, Maisie, a zis Eddie,
dar am plecat repede n America i m-am ntors abia asear.
Ea ar fi vrut s-l cread. Maisie deja recunoscuse de fa
cu mama ei c era puin dezamgit c nu avusese veti de
la Eddie dup ce o dusese la cinema. i plcuse compania lui
i simise c seara mersese destul de bine.
Un alt brbat ncepuse s vin regulat la ceainrie i, ca
Eddie, sttea doar la una dintre mesele lui Maisie. Cu toate
c nu putuse s nu observe c el prea foarte interesat de ea,
nu-l ncurajase deloc, pentru c, nu numai c era de vrst
mijlocie, ci purta i verighet. Avea un aer calm, ca un avocat
care-i studiaz clientul i, ori de cte ori i vorbea, era puin
pompos. Maisie o i auzea pe mama ei ntrebnd-o: Care or
fi inteniile lui? Poate ns l nelesese greit, pentru c
niciodat nu ncercase s discute cu ea.
Nici mcar Maisie n-a putut rezista s nu rd cnd, o
sptmn mai trziu, ambii ei pretendeni au aprut la o
cafea n aceeai diminea i amndoi au ntrebat dac se
pot ntlni cu ea mai trziu.
Eddie a fost primul, i nu a ocolit subiectul.
Vin s te iau seara dup serviciu, Maisie? A vrea s-i
art ceva.

114
- JEFFREY ARCHER -

Maisie ar fi dorit s-i spun c avea deja o ntlnire, doar


ca s-i dea de neles c nu era disponibil ori de cte ori
avea el chef, dar cnd s-a ntors la masa lui dup cteva
minute cu nota, s-a pomenit spunndu-i:
Ne vedem dup lucru atunci, Eddie.
Mai zmbea cnd cellalt client i-a zis:
A putea s v spun ceva, doamn Clifton?
Maisie s-a ntrebat de unde i tia numele.
Nu ai dori s discutai cu efa mea, domnule
Frampton, a spus el. Nu, mulumesc, cu
dumneavoastr doream s discut. V-a putea sugera s ne
ntlnim la Royal Hotel n timpul pauzei de prnz? Nu va
dura mai mult de un sfert de or.
Ca s nu mai vorbim de autobuzele care nu vin cnd ai
nevoie de ele, i-a spus Maisie domnioarei Tilly, i apoi vin
dou deodat.
Domnioara Tilly i-a spus lui Maisie c i se prea c-l tie
pe domnul Frampton de undeva, dar nu mai tia de unde
anume.
Cnd Maisie i-a dat nota de plat domnului Frampton, i-a
explicat c avea doar un sfert de or liber pentru c trebuia
s ajung la timp s-i ia fiul de la coal la ora patru. El a
ncuviinat de parc ar fi fost alt lucru pe care-l tia.

***

Oare era n interesul lui Harry s solicite o burs la St


Bede?
Maisie nu tia cu cine s discute. Stan era, n mod, sigur,
mpotriva ideii i probabil nici nu se gndea la prerea
celorlali. Domnioara Tilly era o prieten prea apropiat a
domnioarei Monday ca s fie obiectiv, iar reverendul Watts
o sftuise deja s cear sfatul Domnului, care nu se dovedise
prea sigur n trecut. Domnul Frobisher prea un om de
treab, dar i explicase c doar ea putea lua decizia final.
Domnul Holcombe i explicase clar ce prere avea.

115
- JEFFREY ARCHER -

Maisie nu s-a mai gndit la domnul Frampton pn ce a


terminat de servit ultimul client. A schimbat dup aceea
paltonul ei vechi cu un pardesiu mai nou.
Domnioara Tilly s-a uitat pe fereastr cum Maisie s-a
ndreptat nspre Royal Hotel. Se simea puin speriat, dar
nu tia de ce.
Dei Maisie nu mai fusese n Royal pn atunci, tia c
este unul dintre cele mai bune hoteluri din Vest i ansa de
a-l vedea pe dinuntru fusese unul dintre motivele pentru
care acceptase s-l vad pe domnul Frampton.
S-a oprit pe trotuarul de vizavi i a urmrit clienii care
treceau prin uile turnante. Nu mai vzuse aa ceva pn
atunci i doar dup ce a neles cum funcionau a traversat
i a intrat n hotel. A mpins ua puin prea tare i s-a trezit
n hotel mai repede dect se ateptase.
Maisie s-a uitat de jur-mprejur i l-a zrit pe domnul
Frampton stnd singur ntr-un separeu din colul holului. S-
a ndreptat ctre el. El s-a ridicat imediat, a dat mna cu ea
i a ateptat s se aeze.
Pot s v comand o cafea, doamn Clifton? a ntrebat-o
i, nainte ca ea s poat s rspund, a adugat: Trebuie s
v avertizez, nu este aa de bun ca la Tillys.
Nu, mulumesc, domnule Frampton, a spus Maisie, care
dorea doar s tie ce avea el de fapt s-i spun.
Domnul Frampton i-a aprins n linite o igar, apoi a
inhalat adnc.
Doamn Clifton, a nceput el, lsnd igara n
scrumier, cred c ai observat c, de curnd, am devenit un
client regulat la Tillys. Maisie a ncuviinat. Trebuie s
recunosc c singurul motiv pentru care am vizitat cafeneaua
ai fost dumneavoastr. Maisie se pregtise pentru replica
de agat de ndat ce el ncepuse s vorbeasc. n toi anii
n care m-am ocupat de hoteluri, a continuat el, nu am vzut
pe nimeni desfurndu-i activitatea mai eficient ca
dumneavoastr. A fi dorit ca fiecare osptri din hotel s
v semene.

116
- JEFFREY ARCHER -

Am fost bine instruit, a comentat Maisie.


La fel ca i celelalte patru fete din ceainrie, dar niciuna
nu are flerul dumneavoastr.
Sunt flatat, domnule Frampton. Dar de ce mi
spunei
Eu sunt managerul general al acestui hotel, a spus el, i
mi-ar plcea s v ocupai de barul nostru, care este numit
Palm Court. Dup cum vedei a artat cu mna avem cam
o sut de locuri, dar mai puin de o treime sunt ocupate de
obicei. Asta nu aduce companiei un profit bun. Desigur c
lucrurile se vor schimba dac vei veni dumneavoastr. Cred
c va merita s venii.
Maisie nu l-a ntrerupt.
Nu cred c orele de lucru vor diferi mult de cele din
slujba dumneavoastr de acum. V-a plti cinci lire pe
sptmn i toate baciurile primite de chelneriele din
Palm Court vor fi mprite pe din dou cu dumneavoastr.
Dac ai reui s atragei clientela, acest lucru se va vedea i
n leafa primit. Apoi eu
Dar nu m gndesc s-o prsesc pe Tilly, l-a ntrerupt
Maisie. A fost aa de bun cu mine n ultimii ase ani.
V apreciez sentimentele, doamn Clifton. ntr-adevr,
a fi dezamgit dac acesta n-ar fi fost primul
dumneavoastr rspuns. Lealitatea este o trstur de
caracter pe care o admir. Totui, trebuie s v gndii nu
numai la viitorul dumneavoastr, ci i al fiului
dumneavoastr, n cazul n care va accepta bursa la St
Bedes.
Maisie a rmas mut.

***

Cnd Maisie i-a terminat munca n acea sear, l-a gsit


pe Eddie, stnd n maina lui, ateptnd-o lng ceainrie. A
observat c, de data aceasta, nu a mai ieit din main ca
s-i deschid portiera.

117
- JEFFREY ARCHER -

Deci, unde m duci? a ntrebat ea, urcndu-se lng el.


E surpriz, a spus Eddie, pornind maina, dar nu cred
c vei fi dezamgit.
A dus maina n viteza nti i s-a ndreptat ctre o parte a
oraului pe care Maisie n-o mai vizitase pn atunci. Dup
cteva minute, a intrat pe o alee i s-a oprit lng o u mare
din stejar pe care era scris cu litere mari, roii: CLUBUL DE
NOAPTE EDDIES.
E al tu? a ntrebat Maisie.
Fiecare centimetru, a spus Eddie, mndru. Intr i uit-
te. A srit din main, a deschis portiera i i-a dat drumul lui
Maisie nuntru. Era un grnar, a explicat el pe cnd o
conducea pe o scar ngust, din lemn. Dar acum c vasele
nu mai pot urca aa de sus pe ru, compania s-a mutat aa
c am fost n stare s nchiriez la un pre foarte rezonabil.
Maisie a intrat ntr-o camer mare, slab luminat. A durat
o vreme pn ce ochii i s-au adaptat la lumin suficient ca s
vad ce era nuntru. A vzut o jumtate de duzin de
brbai aezai pe taburete din piele, bnd la bar, i aproape
tot attea chelnerie nvrtindu-se n jurul lor. Peretele din
spate era o oglind mare, care ddea impresia c ncperea
era mult mai larg dect n realitate. n centru era un ring de
dans, nconjurat de banchete acoperite cu plu pe care
puteau sta cte doi oameni. n captul ndeprtat, era o
scen mic cu un pian, o chitar bas, tobe i jumtate de
duzin de portative.
Eddie s-a aezat la bar. Privind prin camer, a spus:
De aceea am stat atta n America. Baruri din acestea
se gsesc cu duiumul la New York i Chicago i se ctig o
grmad de bani cu ele. i-a aprins un trabuc. i i promit
c nu mai exist aa ceva n Bristol, cu siguran.
Asta-i sigur, a spus Maisie, alturndu-i-se la bar, dar
nu a ncercat s se urce pe unui dintre taburetele nalte.
Ce otrav vrei, ppu? a spus Eddie, cu ceea ce el
credea c este un accent american.
Eu nu beau, i-a amintit Maisie.

118
- JEFFREY ARCHER -

sta este unul dintre motivele pentru care te-am ales.


M-ai ales?
Sigur. Ai fi ideal n funcia de chelneri pentru
cocktailuri. i-a plti ase lire pe sptmn i, dac totul
merge bine, baciurile ar fi mari ca la Tillys.
i ar trebui s m mbrac aa? a ntrebat Maisie,
artnd spre una dintre fetele de la bar, care purta o bluz
roie care-i lsa umerii liberi i o fust ngust care abia i
acoperea genunchii. Maisie s-a amuzat vznd c au aceleai
culori ca uniforma de la St Bedes.
De ce nu? Eti o ftuc atrgtoare i clienii vor plti
bine ca s fie servii de cineva ca tine. Vei mai fi agat,
desigur, dar cred c tii s te descurci cu asta.
i ce rost are ringul de dans dac este un club pentru
brbai?
E o alt idee pe care am cules-o din America, a spus
Eddie. Dac vrei s dansezi cu una dintre osptrie, te
cost.
i ce altceva mai intr n pre?
Asta depinde de ea, a zis Eddie, dnd din umeri. Atta
timp ct nu are loc n bar, eu n-am nicio legtur, a adugat
el, rznd puin cam tare. Maisie nu a rs. Deci ce prere ai?
Cred c e timpul s merg acas, a spus Maisie. N-am
avut timp s-l anun pe Harry c voi ntrzia.
Cum zici tu, dulcea, a spus Eddie. I-a pus un bra n
jurul umerilor i a condus-o afar din bar i n jos, pe scri.
n timp ce o ducea spre Still House Lane, i-a povestit lui
Maisie planurile lui pentru viitor.
Am pus deja ochii pe un al doilea loc, a spus el,
ncntat, aa c nu mai exist limite.
Nu exist limite, a repetat Maisie, pe cnd se opreau la
numrul 27.
Maisie a ieit din main i s-a ndreptat repede spre ua
din fa.
Deci vrei cteva zile ca s te mai gndeti? a spus
Eddie, fugind dup ea.

119
- JEFFREY ARCHER -

Nu, mulumesc, Eddie, i-a rspuns Maisie, fr s ezite.


M-am hotrt deja, a adugat, scondu-i cheile din geant.
Eddie a rnjit i a pus un bra n jurul ei.
Nici nu credeam c va fi o decizie greu de luat.
Maisie i-a ndeprtat braul, a zmbit dulce i a spus:
Este drgu c te-ai gndit la mine, drag, dar cred c
m voi mulumi s servesc cafea. A deschis ua nainte de a
aduga: Dar mulumesc pentru propunere.
Cum spui tu, ppu, dar dac te rzgndeti, ua mea
e ntotdeauna deschis.
Maisie a nchis ua n urma ei.

120
- JEFFREY ARCHER -

14
Maisie s-a decis n cele din urm cu cine putea s se
sftuiasc. S-a ntors neanunat la docuri, spernd c va fi
acolo cnd i va bate la u.
Nu i-a spus nici lui Stan, nici lui Harry pe cine avea de
gnd s-l viziteze. Unul va ncerca s o opreasc, iar cellalt
se va simi trdat.
Maisie a ateptat cnd avea ziua liber i, dup ce l-a lsat
pe Harry la coal, a luat tramvaiul pn la docuri. i
alesese timpul cu grij: dimineaa trziu, cnd el probabil va
fi n birou, n timp ce Stan va fi ocupat ncrcnd sau
descrcnd marfa la cellalt capt al docului.
Maisie i-a spus omului de la poart c a venit s cear o
slujb de femeie de serviciu. El a artat cu indiferen nspre
cldirea roie, din crmid, neamintindu-i de ea.
Mergnd ctre Barrington House, Maisie s-a uitat la
ferestrele de la al cincilea etaj i s-a ntrebat care o fi a lui.
i-a amintit ntlnirea cu doamna Nettles i felul n care i se
artase ua atunci cnd i spusese numele. Acum Maisie nu
numai c avea un serviciu care-i plcea i unde era
respectat, ci mai avusese nc dou oferte n ultimele dou
zile. Nu s-a mai gndit la doamna Nettles n timp ce trecea de
cldire i se ndrepta spre chei.
Maisie nu a ncetinit pasul pn ce nu i-a vzut casa. I s-a
prut greu de crezut c cineva ar putea locui ntr-un vagon i
a nceput s se ntrebe dac nu cumva face o greeal
groaznic. Oare povetile lui Harry despre o sufragerie, un
dormitor i chiar o bibliotec fuseser exagerate? Nu te poi
opri acum cnd ai ajuns aa de departe, Maisie Clifton, i-a
spus ea i a btut cu ndrzneal la ua vagonului.
Intrai, doamn Clifton, a spus o voce amabil.
Maisie a deschis ua i l-a gsit pe btrn instalat
confortabil, cu nite cri i alte lucruri mprtiate n jurul
lui. A fost surprins de ct de curat era vagonul i i-a dat
seama c, n ciuda preteniilor lui Stan, ea i nu Mo Jack,
121
- JEFFREY ARCHER -

locuia la clasa a treia. Stan perpetuase un mit care fusese


ignorat de ochii unui copil lipsit de prejudeci.
Mo Jack s-a ridicat imediat de la locul lui i i-a fcut
semn s se aeze n faa lui.
Ai venit s m vedei n legtur cu tnrul Harry, sunt
sigur.
Da, domnule Tar, a replicat ea.
Lsai-m s ghicesc, a spus el. Nu v putei hotr
dac el ar trebui s mearg la St Bedes sau s rmn la
Merrywood Elementary.
De unde tii? a ntrebat Maisie.
Pentru c m-am gndit la acelai lucru n ultima lun, a
spus Mo Jack.
Deci ce credei c ar trebui s fac?
Cred c, n ciuda multor dificulti pe care, fr
ndoial, le va nfrunta la St Bedes, dac nu va profita de
aceast ocazie, i-ar putea petrece tot restul vieii regretnd.
Poate nu va ctiga bursa i nu va mai trebui s lum
aceast decizie.
Decizia nu ne-a mai aparinut nou din momentul n
care domnul Frobisher l-a auzit pe tnrul Harry cntnd.
Dar cred c acesta nu este singurul motiv pentru care ai
venit s m vedei.
Maisie ncepea s neleag de ce Harry l admira att de
mult pe btrn.
Avei dreptate, domnule Tar, am nevoie de sfatul
dumneavoastr i n alt privin.
Fiul dumneavoastr mi spune Jack, cu excepia cazului
n care e suprat pe mine i atunci mi zice Mo Jack.
Maisie a zmbit.
Sunt ngrijorat c, dac va ctiga bursa, nu voi
ctiga destul pentru ca Harry s aib toate acele lucruri pe
care ceilali biei de la o astfel de coal i le permit. Din
fericire, tocmai mi-a fost oferit o alt slujb, n care voi
ctiga mai mult.

122
- JEFFREY ARCHER -

i suntei ngrijorat cum va reaciona domnioara Tilly


cnd i vei spune c vrei s-o prsii?
O cunoatei pe domnioara Tilly?
Nu, dar Harry mi-a vorbit mult despre ea. Este clar din
aceeai plmad ca domnioara Monday i pot s v asigur
c exist o ediie limitat de astfel de oameni. Nu este nevoie
s v ngrijorai.
Nu neleg, a spus Maisie.
Lsai-m s v explic, a zis Mo Jack. Domnioara
Monday a investit deja mult timp i pricepere ca s se
asigure c Harry nu numai c va ctiga bursa la St Bedes
ci, i mai important, c se va dovedi demn de ea. Pariez c a
discutat toate posibilitile cu prietena ei cea mai apropiat,
care se ntmpl s fie domnioara Tilly. Aa c, atunci cnd
i vei spune despre slujba cea nou, vei vedea c nu va fi
surprins.
Mulumesc, Jack, a zis Maisie. Ce noroc are Harry cu
un astfel de prieten. Tatl pe care nu l-a avut niciodat, a
spus ea ncet.
Acesta este cel mai drgu compliment pe care l-am
primit de foarte muli ani, a spus Mo Jack. mi pare ru
doar c i-a pierdut tatl n mprejurri att de tragice.
tii cum a murit soul meu?
Da, tiu, a zis Mo Jack. Contient c nu putea discuta
acest subiect, a adugat repede: dar doar ce mi-a spus
Harry.
Ce i-a spus? a ntrebat Maisie, speriat.
C tatl lui a murit n rzboi.
Dar tii c nu e adevrat, a spus Maisie.
Da, tiu, i-a rspuns Mo Jack. i bnuiesc c i Harry
i d seama c tatl lui n-ar fi putut muri n rzboi.
Atunci de ce o spune?
Cred c bnuiete c nu vrei s-i spui adevrul.
Dar nici eu nu tiu adevrul, a recunoscut Maisie.
Mo Jack n-a comentat.

123
- JEFFREY ARCHER -

Maisie s-a ntors ncet acas; la o ntrebare i se


rspunsese, la cealalt nu. Chiar i aa, nu avea nicio
ndoial c Mo Jack putea fi adugat listei de persoane care
tiau ce se ntmplase cu soul ei.
Mo Jack avusese dreptate n legtur cu Tilly, pentru c,
atunci cnd Maisie i-a spus despre oferta domnului
Frampton, n-ar fi putut fi mai nelegtoare.
i vom simi lipsa, a zis ea, i bnuiesc c Royal are
noroc c vei lucra acolo.
Cum a putea s v mulumesc pentru tot ce ai fcut
pentru mine n anii acetia? a ntrebat Maisie.
Harry ar trebui s-i mulumeasc, a spus domnioara
Tilly, i bnuiesc c nu va dura mult pn ce-i va da seama.

***

Maisie i-a nceput serviciul nou dup o lun i nu i-a luat


mult s descopere de ce Palm Court nu era niciodat mai
plin de o treime.
Chelneriele i considerau serviciul ca pe o munc
oarecare, spre deosebire de domnioara Tilly, care o
considera o vocaie. Ele nu se oboseau s in minte numele
clienilor, sau mesele lor preferate. Mai ru, cafeaua era
adesea rece cnd era adus i prjiturile se rncezeau pn
le cumpra cineva. Maisie n-a fost surprins c nu primeau
baciuri; nu le meritau.
Dup nc o lun, a nceput s-i dea seama cte o
nvase domnioara Tilly.
Dup trei luni, Maisie a nlocuit cinci dintre cele apte
chelnerie, fr s recruteze pe cineva de la Tillys. A
comandat i uniforme elegante pentru personal, precum i
farfurii noi, cni i farfurioare i, chiar mai important, a
schimbat furnizorul de cafea i cofetarul. Asta era ceva ce ar
fi dorit s fure de la domnioara Tilly.

124
- JEFFREY ARCHER -

M coti o grmad de bani, Maisie, a spus domnul


Frampton cnd alt grmad de facturi i-a aterizat pe birou.
ncearc s nu uii ce i-am spus despre investiii.
Mai lsai-m ase luni, domnule Frampton i vei
vedea rezultatele.
Dei Maisie lucra i ziua i noaptea, ntotdeauna i fcea
timp s-l lase pe Harry dimineaa la coal i s-l ia dup-
mas. Dar l-a avertizat pe domnul Frampton c exista o zi n
care nu va ajunge la timp la serviciu.

***

Chiar nainte s plece de acas, Maisie s-a uitat n oglind.


Era mbrcat n hainele de duminic, cu toate c nu se
ducea la biseric. I-a zmbit fiului ei, care arta foarte
elegant n uniforma cea nou rou cu negru. Chiar i aa,
era ngrijorat cnd ateptau n staia de tramvai.
Dou bilete pn la Park Street, i-a spus controlorului
cnd Nr. 11 pleca.
A fost incapabil s-i ascund mndria cnd l-a vzut
cum l privete ndeaproape pe Harry. Asta a convins-o pe
Maisie c luase decizia corect.
Cnd au ajuns la destinaie, Harry a refuzat s-o lase pe
mama lui s-i duc valiza. Maisie l-a inut de mn n timp
ce urcau ncet spre coal, nesigur care dintre ei era mai
nervos. Ea nu-i putea lua ochii de la trsurile elegante i de
la mainile conduse de oferi care-i aduceau pe ceilali biei
care ncepeau primul trimestru. Spera doar c Harry va fi n
stare s-i fac cel puin un prieten printre ei. La urma-
urmei, unele dintre ddace erau mai bine mbrcate dect
ea.
Harry a ncetinit cnd s-au apropiat de porile colii.
Maisie i ddea seama c nu se simea n largul lui sau era
doar frica de necunoscut?
Te las acum, i-a spus ea i s-a aplecat s-l srute.
Noroc, Harry. F-ne mndri de tine.

125
- JEFFREY ARCHER -

La revedere, mam.
n timp ce-l urmrea ndeprtndu-se, Maisie a observat
c i altcineva prea interesat de Harry Clifton.

126
- JEFFREY ARCHER -

15
Maisie nu va uita niciodat cnd a fost nevoit s refuze
prima oar un client.
Sunt sigur c n cteva minute se va elibera o mas,
domnule.
Se mndrea c, odat ce clientul pltea nota, personalul
cura imediat masa, schimba faa de mas i o rearanja n
doar cinci minute.
Palm Court a devenit att de popular, nct Maisie trebuia
s pstreze dou mese rezervate n permanen, n cazul c
unul dintre clienii obinuii aprea pe neateptate.
S-a simit puin stnjenit c unii dintre vechii ei clieni de
la Tillys au nceput s migreze la Palm Court, inclusiv
domnul Craddick, care-l inea minte pe Harry de la coal. I
s-a prut un compliment i mai mare cnd chiar domnioara
Tilly a nceput s vin la ea pentru cafeaua de diminea.
Verific opoziia, i-a spus ea. Apropo, Maisie, cafeaua
aceasta este superb.
Aa i trebuie, a replicat Maisie. E a dumneavoastr.
Eddie Atkins aprea i el din cnd n cnd i dac msura
trabucurilor lui, ca s nu menionm talia sa, aveau vreo
legtur, atunci cerul chiar trebuie s fi fost limita. Dei era
prietenos, n-a mai invitat-o pe Maisie n ora, cu toate c-i
amintea n permanen c ua lui i era ntotdeauna
deschis.
Nu pentru c Maisie nu ar fi avut o ceat de admiratori
crora le permitea din cnd n cnd s-o scoat seara n ora,
la o cin la un restaurant elegant, uneori la Old Vic sau la
cinema, mai ales dac era vreun film cu Greta Garbo. Dar
cnd se despreau seara, nu le permitea mai mult dect un
srut pe obraji nainte de a se ntoarce acas. Cel puin pn
ce nu l-a ntlnit pe Patrick Casey, care i-a dovedit c
farmecul irlandezilor nu era doar un clieu.
Cnd Patrick a intrat prima oar n Palm Court, nu doar
ea s-a ntors s-l priveasc mai bine. Avea mai mult de un
127
- JEFFREY ARCHER -

metru optzeci, prul foarte negru i o constituie atletic.


Asta ar fi fost de ajuns pentru majoritatea femeilor, dar pe
Maisie a fermecat-o zmbetul lui, aa cum le fermecase,
bnuia ea, pe multe altele.
Patrick i-a spus c se ocupa de finane, dar i Eddie i
spusese c se ocupa de divertisment. Munca lui l aducea la
Bristol o dat sau de dou ori pe lun, cnd Maisie i
permitea s o duc la un restaurant, la teatru sau la cinema
i din cnd n cnd, renuna i ea la regula ei de aur i nu
lua ultimul tramvai spre Still House Lane.
Nu ar fi fost surprins s afle c Patrick avea vreo nevast
i o jumtate de duzin de copii acas, n Cork, dei el jurase
cu mna pe inim c era burlac.

***

Ori de cte ori domnul Holcombe venea la Palm Court,


Maisie l conducea la o mas n colul ndeprtat al slii, care
era ascuns de un stlp mare i era ferit de ceilali clieni.
Acordndu-i aceast intimitate putea s-i povesteasc
ultimele nouti despre Harry.
Astzi, el prea mai interesat de viitor dect de trecut i a
ntrebat-o:
Te-ai hotrt ce va face Harry cnd va pleca de la St
Bedes?
Nu m-am gndit prea mult, a recunoscut Maisie. La
urma-urmei, mai dureaz o vreme.
Nu chiar aa de mult, a spus domnul Holcombe, i nu
cred c vrei s se ntoarc la Merrywood Elementary.
Nu, a spus Maisie, hotrt, dar ce ar putea face
altceva?
Harry spune c i-ar plcea s mearg la Bristol
Grammar School, dar dac nu va primi o burs, i e team c
nu vei putea s plteti taxele.

128
- JEFFREY ARCHER -

Nu va fi nicio problem, l-a asigurat Maisie. Cu salariul


meu de acum i baciurile, nimeni nu trebuie s tie c
mama lui este chelneri.
i ce chelneri, a spus domnul Holcombe, privind
camera plin. M mir doar c nu i-ai deschis cafeneaua ta.
Maisie a rs i nu s-a mai gndit la asta pn ce nu a
primit o vizit neateptat de la domnioara Tilly.

***

Maisie se ducea la slujba de diminea la St Mary Redcliffe


n fiecare duminic s-i aud fiul cntnd. Domnioara
Monday o avertizase c nu va mai dura mult pn ce fiului ei
i se va schimba vocea i peste cteva sptmni nu-l va mai
putea auzi cntnd solo-urile de tenor.
Maisie ncerca s se concentreze la predic n acea
duminic-dimineaa, dar mintea i zbura n alt parte. S-a
uitat mprejur i i-a vzut pe domnul i doamna Barrington
stnd cu fiul lor, Giles i dou fete care erau probabil fetele
lor, dar crora nu le tia numele. Maisie fusese surprins
cnd Harry i spusese c Giles Barrington era prietenul lui
cel mai apropiat. Doar o coinciden care-i adusese alturi n
primul rnd, spusese el. Ea spera c nu va fi necesar s-i
spun c Giles ar putea fi mai mult dect doar un prieten
bun.

***

Maisie i dorea adesea s-l poat ajuta mai mult pe Harry


n eforturile lui de a ctiga bursa la Bristol Grammar
School. Cu toate c domnioara Tilly o nvase deja cum s
citeasc un meniu, s adune i s scad, doar gndul la
chinurile prin care trecea Harry o fcea s tremure.
Domnioara Monday o ncuraja pe Maisie amintindu-i c
Harry nu ar fi ajuns att de departe dac nu ar fi fost
sacrificiile fcute de ea.

129
- JEFFREY ARCHER -

i, n orice caz, aduga ea, eti la fel de deteapt ca


Harry, doar c nu ai avut aceleai oportuniti.
Domnul Holcombe o informa asupra ceea ce el denumea
orarul i, n timp ce data examenului se apropia, Maisie
devenea la fel de nervoas ca elevii. i dduse seama de
adevrul observaiilor lui Mo Jack, c adesea privitorul
sufer mai mult dect participantul.
Palm Court era acum plin n fiecare zi, ceea ce ns n-a
oprit-o pe Maisie s iniieze i mai multe schimbri n decada
numit de pres frivolii ani treizeci.
Dimineaa ncepuse s le ofere clienilor mai multe
sortimente de prjiturele la cafea, iar dup-mas, meniul ei
devenise la fel de popular, mai ales dup ce Harry i-a spus c
doamna Barrington i dduse la alegere ceai indian sau
chinezesc. Totui domnul Frampton s-a opus ideii de a pune
sandviciuri cu somon n meniu.
n fiecare duminic, Maisie ngenunchea pe pernia ei, cu
rugciunea pregtit la subiect: Te rog, Doamne, ca Harry
s ctige o burs. Dac o va ctiga nu-i voi mai cere
nimic, niciodat.
Cu o sptmn nainte de examene, Maisie a descoperit
c nu mai putea dormi i sttea n fiecare noapte
ntrebndu-se cum se descurca Harry. Muli clieni i
transmiteau ncurajri, unii pentru c-l auziser cntnd n
cor, alii pentru c le dusese ziarele de diminea sau doar
pentru c i copiii lor trecuser, sau treceau, sau vor trece n
viitor prin aceeai experien. I se prea lui Maisie c
jumtate din Bristol ddea examen.
n dimineaa examenului, Maisie a aezat civa clieni
obinuii la mese greite, i-a dat domnului Craddick cafea n
loc de ciocolata lui fierbinte i chiar le-a prezentat ctorva
clieni notele de plat ale altora. Nimeni nu s-a plns.
Harry i-a spus c fcuse destul de bine, dar nu putea fi
sigur c era suficient de bine. I-a pomenit de cineva numit
Thomas Hardy, dar Maisie nu era sigur c era vorba de un
prieten sau de unul dintre profesori.

130
- JEFFREY ARCHER -

***

Cnd pendula din Palm Court a btut ora zece n acea joi-
dimineaa, Maisie tia c directorul va afia rezultatele
examenului pe panoul colii. Dar a mai durat douzeci de
minute pn ce domnul Holcombe a intrat n sal i s-a
ndreptat spre masa lui obinuit din spatele stlpului.
Maisie nu a reuit s-i dea seama ce fcuse Harry din
expresia de pe faa profesorului. A traversat repede camera
pentru a i se altura i, pentru prima oar n patru ani, s-a
aezat lng un client, dei prbuit ar fi o descriere mai
corect.
Harry a trecut cu bine, a spus domnul Holcombe, dar
mi-e team c a ratat bursa.
Cum adic? a ntrebat Maisie, ncercnd s-i opreasc
tremuratul minilor.
Primii doisprezece candidai cu note de 80 la sut sau
mai mari au primit burse deschise. De fapt, prietenul lui
Harry, Deakins, a fost primul, cu 92 la sut. Harry a obinut
78 la sut, ceea ce este foarte bine i este al aptesprezecelea
din trei sute de elevi. Domnul Frobisher mi-a spus c
lucrarea lui la englez l-a tras n jos.
Ar fi trebuit s citeasc Hardy i nu Dickens, a spus o
femeie care nu citise n viaa ei o carte.
Lui Harry i se va oferi un loc la BGS, a spus domnul
Holcombe, dar nu va primi bursa anual de o sut de lire
acordat de coal.
Maisie s-a ridicat de pe scaun.
Atunci va trebui s lucrez n dou schimburi n loc de
unul, nu? Pentru c nu vreau s se ntoarc la Merrywood
Elementary, domnul Holcombe, asta e sigur.

***

131
- JEFFREY ARCHER -

n urmtoarele cteva zile, Maisie a fost surprins s vad


ci clieni au felicitat-o pentru extraordinara realizare a lui
Harry. A mai descoperit i c unul sau doi dintre clienii ei
aveau copii care nu trecuser examenul, unul dintre ei
obinnd doar unu la sut. Trebuiau s aleag cea de-a doua
opiune. Asta a fcut ca Maisie s fie i mai hotrt n ideea
ei c nimic nu-l va mpiedica pe Harry s se duc la Bristol
Grammar School n prima zi a trimestrului.
A observat un lucru straniu n urmtoarea sptmn:
toate baciurile ei s-au dublat. Dragul de domn Craddick i-a
strecurat o bancnot de cinci lire, spunndu-i:
Pentru Harry. S fie demn de mama lui.
Cnd micul plic alb a intrat n cutia potal din Still House
Lane, ceea ce era ca atare un eveniment, Harry l-a deschis i
i-a citit mamei sale scrisoarea. Clifton H.. I se oferise un loc
n primul semestru, care ncepea pe 16 septembrie. Cnd a
ajuns la ultimul paragraf, care-i cerea doamnei Clifton s-i
confirme n scris dac accepta sau refuza oferta
candidatului, a privit-o ngrijorat.
Trebuie s le rspunzi imediat c le accepi oferta! a
spus ea.
Harry a mbriat-o i i-a optit:
Mi-a dori ca tata s triasc.
Poate este, s-a gndit Maisie.

***

Cteva zile mai trziu, au primit o a doua scrisoare. n


aceasta era o list lung cu obiectele care trebuiau
cumprate nainte de prima zi a semestrului. Maisie a
observat c Harry prea s aib nevoie de dou obiecte din
fiecare reper de pe list, n unele cazuri trei sau mai multe i
ntr-un caz ase: osete scurte gri i jartiere.
Pcat c nu poi mprumuta o pereche de la mine, a zis
ea i Harry s-a nroit.

132
- JEFFREY ARCHER -

O a treia scrisoare le cerea noilor elevi s-i aleag trei


activiti suplimentare dintr-o list care se ntindea de la
Clubul de maini pn la coala de cadei dintre care unele
implicau o plat suplimentar de cinci lire pe activitate.
Harry a ales corul, pentru care nu se pltea n plus i Clubul
de teatru i Societatea de Arte Frumoase. Ultima includea
vizite la toate galeriile de art din afara Bristolului pentru un
pre suplimentar.
Maisie i-ar fi dorit s mai existe civa domni Craddick
prin jur, dar nu l-a lsat pe Harry s presupun c exista
vreun motiv de ngrijorare, cu toate c domnul Holcombe i-a
amintit c fiul ei va fi la Bristol Grammar School n urmtorii
cinci ani. Primul membru al familiei care nu va prsi coala
nainte de a mplini paisprezece ani, i-a zis ea.
Maisie i-a strns curajul pentru o alt vizit la T.C.
Marsh, Croitorii de lux.
Pn cnd Harry a fost complet pregtit pentru prima zi a
semestrului, Maisie a mers din nou pe jos la serviciu i
napoi, economisind cinci penny la biletul de tramvai sau,
dup cum i spunea mamei ei:
O lir pe an, destul ca s-i pltesc lui Harry un costum
nou.

***

Prinii, aflase Maisie n decursul anilor, pot fi considerai


o necesitate nefericit de ctre copii, dar cel mai des se
dovedesc a fi stnjenitori.
n prima zi la St Bedes, Maisie fusese singura mam care
nu purtase plrie. Dup aceea, i cumprase una de la un
magazin de mna a doua i, orict n-ar mai fi fost n mod,
urma s reziste pn ce Harry termina Bristol Grammar
School.
Harry fusese de acord c ea ar trebui s-l nsoeasc n
prima zi a semestrului, dar Maisie se decisese c el era
destul de mare ca s ia tramvaiul acas seara. Nelinitea ei

133
- JEFFREY ARCHER -

nu era cum se va duce i se va ntoarce Harry de la coal, ci


ce s fac seara cu el, acum c nu mai sttea la internat
nopile. Nu se ndoia c dac se va ntoarce s mpart
dormitorul cu unchiul Stan, se va sfri ru. A ncercat s
uite de aceast problem n timp ce-l pregtea pe Harry
pentru prima zi a semestrului.
Cu plria bun la locul ei, i pardesiul proaspt curat,
pantofi negri deceni cu o pereche de osete din mtase pe
care-i avea prin cas, Maisie se simea n stare s-i nfrunte
pe ceilali prini. Cnd a cobort scrile, Harry o atepta
deja la u. Arta att de elegant n uniforma lui nou rou-
nchis cu negru, nct ar fi dorit s-l plimbe n sus i n jos
pe Still House Lane astfel nct vecinii s afle c cineva de
acolo mergea la Bristol Grammar School.
La fel ca n prima zi la St Bedes, au luat tramvaiul, dar
Harry a rugat-o pe Maisie s coboare cu o staie nainte de
University Road. Nu i-a mai dat voie s-l in de mn, cu
toate c a lsat-o s-i ndrepte apca i s-i lege cravata.
Cnd Maisie a vzut prima oar adunarea glgioas de
tineri din faa porilor colii, a spus:
Mai bine plec ca s nu ntrzii la serviciu, ceea ce l-a
nedumerit pe Harry care tia c domnul Frampton i dduse
liber n ziua aceea.
L-a mbriat repede pe fiul ei, dup care l-a urmrit cum
i croia drum spre coal. Prima persoan care l-a salutat a
fost Giles Barrington. Maisie a fost surprins cnd l-a vzut
pentru c Harry i spusese c acesta va merge probabil la
Eton. i-au strns minile ca doi aduli care tocmai
ncheiaser o afacere important.
Maisie i putea vedea pe domnul i doamna Barrington
stnd n spatele mulimii. Oare el voia s se asigure c o
evita? Dup cteva minute, domnul i doamna Deakins li s-
au alturat, nsoii de un ctigtor al bursei Peloqun
Memorial. Alte strngeri de mn, cu mna stng n cazul
domnului Deakins.

134
- JEFFREY ARCHER -

n timp ce prinii i luau la revedere de la copii, Maisie l-


a urmrit pe domnul Barrington, care mai nti i-a strns
mna fiului su, apoi pe cea a domnului Deakins, dar s-a
ntors cu spatele cnd Harry a ntins mna. Doamna
Barrington a prut stnjenit i Maisie s-a ntrebat dac mai
trziu ea l va ntreba de ce l-a ignorat pe cel mai bun prieten
al fiului lor. Dac ar fi fcut-o, Maisie era sigur c el nu-i va
spune motivul adevrat. Maisie se temea c nu va mai dura
mult pn ce Harry va ntreba de ce domnul Barrington era
aa de necioplit cu el. Atta vreme ct doar trei oameni tiau
adevrul, nu-i putea nchipui de ce Harry l-ar fi aflat.

135
- JEFFREY ARCHER -

16
Domnioara Tilly devenise o client obinuit la Palm
Court i avea de acum propria ei mas.
De obicei venea pe la ora patru i comanda o can cu ceai
(Earl Grey) i un sandvici cu castravei. Refuza ntotdeauna
s ia ceva din varietatea de fursecuri, tarte cu gem sau
ecleruri cu ciocolat, dar i permitea din cnd n cnd un
corn cu unt. Cnd a aprut ntr-o zi chiar nainte de cinci,
neobinuit de trziu pentru ea, Maisie a fost uurat vznd
c masa ei obinuit era liber.
M ntreb dac a putea s stau azi ntr-un loc ceva mai
discret, Maisie. Am ceva s-i spun.
Desigur, domnioar Tilly, a spus Maisie i a condus-o
la masa preferat a domnului Holcombe, n spatele stlpului
din captul ndeprtat al slii. Sunt liber peste cinci
minute, i-a mai spus Maisie. Voi veni atunci.
Cnd ajutoarea ei, Susan, a aprut s-i preia tura, Maisie
i-a explicat c i se va altura domnioarei Tilly pentru cteva
minute, dar nu atepta s fie servit.
Btrnica e suprat de ceva? a ntrebat Susan.
Btrnica asta m-a nvat tot ce tiu, a replicat Maisie,
zmbind.
Cnd s-a fcut ora cinci, Maisie s-a dus i s-a aezat pe
scaunul din faa domnioarei Tilly. Rareori sttea la aceeai
mas cu un client i, de cte ori o fcea, nu se simea la locul
ei.
Vrei nite ceai, Maisie?
Nu, mulumesc, domnioar Tilly.
neleg. Voi ncerca s nu te rein prea mult, dar nainte
de a-i spune de ce am vrut s te vd, pot s ntreb ce mai
face Harry?
Mi-a dori s nu mai creasc att, a spus Maisie. Am
impresia c-i lungesc pantalonii n fiecare sptmn. n
ritmul sta pantalonii lui lungi vor ajunge ort nainte de
sfritul anului.
136
- JEFFREY ARCHER -

Domnioara Tilly a rs.


i nvtura?
n raportul lui de sfrit de semestru spune Maisie s-a
oprit ncercnd s-i aminteasc ce scria exact, Un nceput
foarte bun. Foarte promitor. Este primul la englez.
Cumva ironic, a comentat domnioara Tilly. Dac mi
amintesc corect, din cauza acestui subiect nu a primit burs
deschis.
Maisie a ncuviinat i a ncercat s nu se gndeasc la
consecinele financiare ale faptului c Harry nu-l citise
suficient de bine pe Thomas Hardy.
Cred c eti mndr de el, a spus domnioara Tilly. i,
cnd m-am dus la St Marys smbt, am fost ncntat s
vd c a revenit la cor.
Da, dar acum trebuie s stea n rnd cu baritonii. Zilele
lui de solist s-au terminat. Dar este i n clubul de teatru i,
pentru c nu sunt fete la BGS, o joac pe Ursula n piesa
colii.
Mult zgomot pentru nimic, a spus domnioara Tilly.
Totui, nu trebuie s te mai fac s pierzi timpul aa c-i voi
spune de ce am venit s te vd. A luat o nghiitur de ceai
de parc ar fi vrut s i revin nainte de a vorbi iar, apoi s-a
avntat.
Luna viitoare voi mplini aizeci de ani, drag i, de o
vreme ncoace m gndesc s m retrag.
Maisie nu se gndise niciodat c domnioara Tilly nu va
continua pe vecie.
Domnioara Monday i cu mine ne-am gndit s ne
retragem n Cornwall. Am pus ochii pe o caban pe malul
mrii.
Nu putei pleca din Bristol, ar fi vrut Maisie s spun. V
iubesc pe amndou i, dac plecai, cui i voi mai cere
sfatul?
Treburile s-au aranjat luna trecut, a continuat
domnioara Tilly, cnd un om de afaceri local mi-a fcut o
ofert pentru salonul de ceai. Se pare c vrea s-l adauge

137
- JEFFREY ARCHER -

imperiului su n cretere. i, cu toate c nu m intereseaz


ideea, oferta lui era prea tentant ca s renun la ea. Maisie
avea doar o ntrebare, dar n-a vrut s-o ntrerup pe
domnioara Tilly. De atunci, m-am gndit mult la asta i m-
am hotrt c, dac ai putea oferi aceeai sum ca el, a
prefera s iei tu afacerea dect s-o dau unui strin.
Ct v-a oferit?
Cinci sute de lire.
Maisie a oftat.
Sunt flatat c v-ai gndit la mine, a spus ea ntr-un
trziu, dar eu nu am nici mcar cinci sute de penny ai mei,
ce s mai vorbim de cinci sute de lire.
Mi-era team c vei spune asta, a spus domnioara
Tilly. Dar dac ai gsi un sponsor, sunt sigur c ar
considera afacerea o investiie bun. La urma-urmei, am
avut un profit de o sut i dousprezece lire i zece ilingi
anul trecut, fr s socotesc salariul meu. i-a fi dat-o
pentru mai puin, dar am gsit o caban ncnttoare n St
Mawes i proprietarii nu accept mai puin de trei sute de
lire. Domnioara Monday i cu mine am rezista din
economiile noastre un an sau doi, dar cum niciuna dintre noi
nu are pensie, cele dou sute de lire nseamn foarte mult
pentru noi.
Maisie era gata s-i spun domnioarei Tilly ct de
suprat era c nu putea s-i accepte oferta cnd Patrick
Casey a intrat n salon i s-a aezat la masa lui obinuit.

***

Abia dup ce au fcut dragoste, Maisie i-a spus lui Patrick


de oferta domnioarei Tilly. El s-a ridicat, i-a aprins o igar
i a inhalat adnc.
Nu ar fi greu s strngem banii tia. Doar nu e vorba
de Brunel care ncearc s strng banii ca s construiasc
podul suspendat Clifton.

138
- JEFFREY ARCHER -

Nu, e doar doamna Clifton care ncearc s strng


cinci sute de lire cnd n-are nici mcar dou jumti de
penny.
Adevrat, dar eti n stare s demonstrezi profitul i
veniturile, ca s nu mai vorbim de bunul renume al
ceainriei. Dar s tii c trebuie s m uit la registrele
contabile din ultimii cinci ani i s m asigur c i s-a spus
totul.
Domnioara Tilly n-ar ncerca s nele pe nimeni.
Va mai trebui s verifici c nu exist nicio chirie
scaden n viitorul apropiat, a spus Patrick, ignornd
protestele ei, i s reverifici c nici contabilul ei nu a pus
clauze de penalitate n momentul n care ncepi s ai profit.
Domnioara Tilly n-ar face aa ceva, a protestat Maisie.
Eti aa de credul, Maisie. Trebuie s ii minte c nu
va mai depinde de domnioara Tilly, ci de un avocat care
trebuie s demonstreze c-i ctig banii i un contabil care
caut ziua de salariu n cazul n care nu-l verifici.
E clar c nu o cunoti pe domnioara Tilly.
ncrederea ta n btrna doamn este emoionant,
Maisie, dar treaba mea este s protejez oameni ca tine i o
sut i dousprezece lire i zece ilingi pe an nu-i vor
ajunge, avnd n vedere c va trebui s plteti ratele
investitorului.
Domnioara Tilly m-a asigurat c profitul nu include i
salariul ei.
S-ar putea s fie aa, dar nu tii ce salariu are. Vei avea
nevoie de cel puin nc 250 de lire pe an ca s
supravieuieti, altfel nu numai c vei ajunge pe drumuri, ci
i Harry va fi dat afar de la coal.
De abia atept s-o ntlneti pe domnioara Tilly.
i baciurile? La Royal iei 50 la sut din baciuri,
ceea ce nseamn nc cel puin dou sute de lire pe an, care
acum nu sunt impozabile, cu toate c sunt sigur c un alt
guvern se va gndi i la asta.

139
- JEFFREY ARCHER -

Poate ar trebui s-i spun domnioarei Tilly c este un


risc prea mare. La urma-urmei, dup cte mi tot spui, am
un venit sigur la Royal, fr niciun risc.
Aa este, dar dac domnioara Tilly este mcar pe
jumtate la fel de bun ct spui tu, aceasta ar putea fi o
ocazie cu care ai putea s nu te mai ntlneti.
Hotrte-te odat, Patrick, a spus Maisie, ncercnd s
nu par exasperat.
O s-o fac dup ce o s vd registrele.
O s-o faci dup ce-o s-o vezi pe domnioara Tilly, i-a
spus Maisie, pentru c atunci vei nelege adevratul sens al
cuvintelor bun-credin.
De abia atept s m ntlnesc cu acest model de
virtute.
Asta nseamn c m vei reprezenta?
Da, a zis el, stingndu-i igara.
i cu ct vei taxa aceast vduv fr bani, domnule
Casey?
Stinge lumina.

***

Eti sigur c e un risc acceptabil? a ntrebat-o domnul


Frampton, cnd ai atta de pierdut?
Consultantul meu financiar zice c da, a replicat Maisie.
M-a asigurat c nu numai registrele sunt corecte, ci i c,
dup ce voi plti mprumutul, ar trebui s strng un profit
bun dup numai cinci ani.
Dar aceia vor fi chiar anii n care Harry va fi la Bristol
Grammar.
tiu asta, domnule Frampton, dar domnul Casey a
asigurat un salariu substanial pentru mine ca parte a
nvoielii i, dup ce voi mpri baciurile cu personalul, ar
trebui s ctig cam aceeai sum ca acum. i mai
important, dup cinci ani voi avea o proprietate valoroas i,

140
- JEFFREY ARCHER -

din acel moment, toate profiturile vor fi ale mele, a spus ea,
ncercnd s-i aminteasc ce spusese Patrick.
Mi-e clar c te-ai hotrt, a spus domnul Frampton.
Dar las-m s te avertizez, Maisie c e o mare diferen
ntre a fi angajat i eti sigur c iei acas cam aceeai
sum n fiecare sptmn i s fii angajator cnd va fi
responsabilitatea ta s asiguri salariile tuturor n fiecare
vineri noaptea. Sincer, Maisie, eti foarte bun la ceea ce
faci, dar eti cu adevrat sigur c vrei s te transformi
dintr-o angajat n proprietar?
Domnul Casey va fi acolo i m va sftui.
Casey e un tip capabil, recunosc, dar mai are i ali
clieni importani prin toat ara. Tu va trebui s-i conduci
afacerea n fiecare zi. Dac ceva va merge prost, nu va fi
ntotdeauna lng tine s te in de mn.
Dar s-ar putea s nu mai am o ocazie ca asta toat
viaa.
Alt citat al lui Patrick.
Aa s fie, Maisie, a spus Frampton. i s tii c ne vei
lipsi mult la Royal. Singurul motiv pentru care nu eti de
nenlocuit este pentru c i-ai antrenat ajutoarea aa de bine.
Susan se va comporta excelent, domnule Frampton.
Sigur c da. Dar nu va fi Maisie Clifton. Las-m s fiu
primul care s-i urez succes n noua aventur i, dac
lucrurile nu vor merge aa cum i doreti, ntotdeauna vei
gsi de lucru la Royal.
Domnul Frampton s-a ridicat de la birou i a dat mna cu
Maisie, exact aa cum fcuse cu ase ani nainte.

141
- JEFFREY ARCHER -

17
Dup o lun, Maisie a semnat ase documente n prezena
domnului Prendergast, directorul National Provincial Bank
de pe Corn Street. Dar nu pn ce Patrick nu parcursese cu
ea fiecare pagin, rnd cu rnd, acum fericit s recunoasc
ct de mult se nelase n privina domnioarei Tilly Dac
toat lumea s-ar fi comportat la fel de onorabil ca ea, i
spusese el, ar fi rmas fr slujb.
Maisie i-a nmnat domnioarei Tilly un cec de 500 de lire
pe 19 martie 1934, primind o mbriare i o ceainrie n
schimb. Dup o sptmn, domnioara Tilly i domnioara
Monday au plecat n Cornwall.
Cnd Maisie a deschis uile magazinului a doua zi, a
pstrat numele Tillys. Patrick o sftuise s nu neglijeze
avantajele pstrrii numelui lui Tilly pe ceainrie (fondat n
1898) i s nu se gndeasc s-l schimbe pn la decesul
domnioarei Tilly i poate nici dup aceea.
Clienilor obinuii nu le plac schimbrile, mai ales cele
brute, aa c nu te grbi s modifici ceva.
Maisie a descoperit totui cteva schimbri pe care le-ar fi
putut face fr s-i ofenseze clienii. A simit c nite fee
noi de mas n-ar strica, iar scaunele i chiar mesele
ncepuser s arate cam ponosite. i nu observase chiar
domnioara Tilly c se cam subiase covorul?
Cum vrei tu, a comentat Patrick ntr-una dintre vizitele
lui lunare. Dar amintete-i c este mult mai uor s
cheltuieti bani dect s-i ctigi i nu fi prea surprins dac
unele dintre btrne vor disprea i nu vei ctiga suma
ateptat n prima lun.
S-a dovedit c Patrick avusese dreptate. Numrul de
clieni a sczut n prima lun i n a doua lun la fel,
dovedind ct de popular fusese domnioara Tilly. Dac ar fi
sczut iar i n a treia lun, Patrick ar fi sftuit-o pe Maisie
s in seama de profituri i de limitele de credit, dar a ajuns

142
- JEFFREY ARCHER -

la fund alt expresie a lui Patrick i chiar a nceput s


creasc n luna urmtoare, dei nu prea mult.

***

La sfritul primului an, Maisie ieise la fix, dar nu


ctigase destul ca s plteasc rata mprumutului de la
banc.
Nu te agita, drag, i-a spus domnioara Tilly ntr-una
dintre rarele ei vizite la Bristol. Mie mi-a luat civa ani ca s
obin un profit.
Dar Maisie nu avea ani la dispoziie.
n al doilea an a nceput s-i mearg mai bine, cu unii
dintre clienii ei obinuii de la Royal revenii la vechi loc.
Eddie Atkins se ngrase att de mult i trabucurile lui
deveniser att de mari, nct Maisie nu putea dect s-i
nchipuie c afacerile i erau nfloritoare. Domnul Craddick
aprea la ora unsprezece n fiecare diminea cu haina de
ploaie i cu umbrela n mn, oricare ar fi fost vremea.
Domnul Holcombe venea din cnd n cnd, ntotdeauna
aducndu-i veti despre progresele lui Harry, iar Maisie nu-l
lsa s plteasc nota. Prima oprire a lui Patrick cnd sosea
n Bristol era la Tillys.
n cel de-al doilea an, Maisie a trebuit s-i nlocuiasc un
furnizor care nu tia diferena dintre proaspt i sttut i o
chelneri care nu era convins c un client are ntotdeauna
dreptate. Cteva tinere s-au prezentat pentru a-i lua locul,
pentru c devenise la mod ca femeile s munceasc. Maisie
a ales-o pe o tnr numit Karen, care avea o claie de pr
blond, crlionat, ochi mari, albatri, i ceea ce revistele de
mod numeau figur de ppu. Maisie simea c aceast
Karen ar fi putut atrage clieni noi, mai tineri dect obinuiii
ceainriei.
Alegerea unui nou furnizor de prjituri s-a dovedit mai
dificil. Cu toate c multe companii participaser la licitaie
pentru contract, Maisie era foarte pretenioas. Totui, cnd

143
- JEFFREY ARCHER -

Bob Burrows de la Burrows Bakery (fondat n 1935) i-a


aprut n prag i i-a spus c Tillys va fi clientul numrul
unu, l-a luat pentru o lun de prob.
Bob s-a dovedit a fi muncitor i de ncredere i, chiar i
mai important, produsele lui erau ntotdeauna proaspete i
atrgtoare, iar clienii ei spuneau adesea:
Ei bine, poate nc una.
Cornuleele lui cu unt i fructe erau foarte populare, dar
fursecurile cu ciocolat, noua manie, preau s dispar din
galantar mult nainte de prnz. Cu toate c Maisie l presa
ntruna, el i tot spunea c pur i simplu nu putea s fac
mai multe.
ntr-o diminea, dup ce Bob i adusese produsele, lui
Maisie i s-a prut c era puin cam pierdut, aa c l-a obligat
s se aeze i i-a dat o can cu cafea. I-a mrturisit c
suferea de aceleai probleme cu banii lichizi pe care le
suferise i ea n primul an. Dar era ncreztor c toate vor
merge pentru c mai luase cteva magazine noi, dei i-a
explicat lui Maisie c tia ct i era de dator pentru c-i
oferise prima ans.
Sptmnile treceau i aceste pauze matinale de cafea au
devenit un soi de ritual. Chiar i aa, Maisie a fost ct se
poate de surprins cnd Bob a invitat-o la o ntlnire pentru
c ea considera relaia lor ca fiind strict profesional.
Cumprase bilete la Noapte strlucitoare, un nou muzical
care se juca la Hippodrome, iar Maisie sperase c Patrick o
va duce acolo. I-a mulumit lui Bob, dar i-a explicat c nu
dorete s strice relaia dintre ei. I-ar fi plcut s adauge c
existau deja doi brbai n viaa ei, unul de cincisprezece ani,
ngrijorat de acnee i un irlandez care vizita Bristolul o dat
pe lun i nu prea s-i dea seama c l iubete.
Dar Bob nu a acceptat s fie refuzat i, dup o lun,
Maisie a fost i mai stnjenit cnd i-a fcut cadou o bro
cu marcasite. L-a srutat pe obraji i s-a ntrebat cum aflase
c era ziua ei de natere. n acea sear a pus broa ntr-un

144
- JEFFREY ARCHER -

sertar i ar fi uitat de ea dac n-ar fi primit i alte cadouri n


mod regulat.
Patrick prea amuzat de insistenele rivalului su i ntr-o
sear, la cin, i-a amintit lui Maisie c era o femeie
muncitoare cu perspective bune.
Maisie n-a rs.
Trebuie s termine, a spus ea.
Atunci de ce nu-i gseti alt furnizor?
Pentru c cei buni sunt mai greu de gsit dect amanii.
Oricum, Bob e de ncredere, prjiturile lui sunt cele mai
bune din ora i preurile sunt mai mici dect ale
concurenei.
i te iubete, a spus Patrick.
Nu m mai necji, Patrick, trebuie s se opreasc.
O s-i spun ceva mai important care trebuie s se
opreasc, a spus Patrick, aplecndu-se i deschizndu-i
servieta.
Pot s-i amintesc c trebuia s avem o cin romantic
mpreun, la lumina lumnrilor, nu s vorbim de afaceri.
Mi-e team c asta nu poate atepta, a spus el, punnd
un teanc de hrtii pe mas. Acestea sunt balanele tale
contabile pe ultimele trei luni i nu sunt prea fericite.
Dar credeam c ai spus c lucrurile se vor aranja.
i s-au aranjat. Ai reuit s-i ii cheltuielile n limitele
recomandate de banc dar, n mod inexplicabil, venitul a
sczut n aceeai perioad.
Cum se poate? s-a mirat Maisie. Am pltit foarte mult n
ultima perioad.
De aceea m-am hotrt s verific atent toate chitanele
i facturile tale din ultima lun. Nu se potrivesc. Am ajuns la
trista concluzie, Maisie, c una dintre chelneriele tale te
fur. Se ntmpl adesea n catering; de obicei se dovedete a
fi barmanul sau osptarul-ef dar, de ndat ce ncepi, nu te
opri pn ce nu gseti responsabilul i nu-l concediezi.
Dac nu identifici repede vinovatul, vei avea nc un an fr

145
- JEFFREY ARCHER -

profit i nu vei putea plti un penny din mprumutul de la


banc i cu att mai puin nu-i vei putea reduce dobnda.
i ce m sftuieti s fac?
S-i supraveghezi cu atenie personalul pn ce-l prinzi
pe vinovat.
i de unde voi ti care este?
Exist mai multe semne dup care-l poi gsi, a spus
Patrick. Cineva care triete peste posibiliti, poate are un
palton nou sau o bijuterie scump, sau merge ntr-o vacan
pe care nu i-ar putea-o permite n mod normal. i va spune
probabil c are un iubit nou, dar
Ei, la naiba, a spus Maisie. Cred c tiu cine ar putea
s fie.
Cine?
Karen. E aici doar de cteva luni i de curnd a plecat
la Londra n weekendul liber. Lunea trecut a aprut la
serviciu cu o earf nou i o pereche de mnui din piele
care m-au fcut s m simt cam invidioas.
Nu sri la concluzii pripite, a spus Patrick, dar
urmrete-o. Ori ascunde baciurile, ori bag mna n casa
de bani, ori ambele. i mai pot s te asigur de ceva, nu se va
opri. n majoritatea cazurilor, hoii devin din ce n ce mai
ncreztori pn ce sunt prini. Trebuie s-o opreti repede,
nainte s ajungi la faliment.

***

Lui Maisie nu-i plcea s-i spioneze personalul. La urma-


urmei, ea le alesese pe cele mai tinere singur, iar cele mai n
vrst lucraser cu Tilly de mult vreme.
O urmrea mai ales pe Karen, dar nu se vedeau semne
evidente c ar fura. Dar, dup cum o avertizase Patrick, hoii
sunt mai ndrznei dect oamenii cinstii, iar Maisie nu
putea s-o urmreasc tot timpul.
Apoi problema s-a rezolvat de la sine. Karen i-a dat
demisia, anunnd-o c s-a logodit i i se va altura

146
- JEFFREY ARCHER -

logodnicului ei n Londra la sfritul lunii. Lui Maisie i s-a


prut c inelul de logodn prea foarte scump, dei se putea
doar ntreba cine-l pltise. Dar nu s-a mai gndit la asta,
fericit c avea o problem mai puin cu care s-i bat
capul.
Dar cnd Patrick s-a ntors la Bristol dup cteva
sptmni, a avertizat-o pe Maisie c venitul ei lunar sczuse
din nou, aa c nu putea s fi fost Karen.
Oare trebuie s chem poliia? a ntrebat Maisie.
Nu nc. Ultimul lucru de care ai nevoie sunt acuzaii
false sau zvonuri care-i vor neliniti personalul. Poliia ar
putea s gseasc houl, dar nainte de asta, i vei pierde
civa dintre oamenii cei mai buni crora nu le place s fie
bnuii. i poi s fii sigur c vor afla i clienii i nu ai
nevoie nici de asta.
Ct mi mai pot permite s continui aa?
S mai lsm s treac o lun. Dac nu descoperim
fptaul pn atunci, va trebui s anuni poliia. I-a zmbit
larg. Acum s uitm de afaceri i s ncercm s ne amintim
c e ziua ta.
Asta a fost acum dou luni, a zis ea. i dac n-ar fi fost
Bob, tu nici mcar n-ai fi tiut.
Patrick i-a mai deschis o dat servieta, dar de data
aceasta a scos o cutie albastr cu sigla Swan pe ea. I-a dat-o
lui Maisie care a deschis-o i a descoperit o pereche de
mnui negre din piele i o earf din mtase cu modelul
Burberry tradiional.
Deci tu eti cel care m pclete, a zis Maisie,
mbrindu-l.
Patrick nu i-a rspuns.
Ce s-a ntmplat?
Mai am i alte nouti. Maisie l-a privit n ochi i s-a
ntrebat ce mai mergea prost la Tillys. Am fost avansat. Voi fi
eful noii noastre sucursale din Dublin. Voi fi legat de birou
majoritatea timpului, aa c altcineva mi va lua locul. Te voi
mai vizita, dar nu chiar aa de des.

147
- JEFFREY ARCHER -

Maisie a zcut n braele lui i a plns toat noaptea. Se


gndise c n-ar fi vrut s se mai mrite iar, pn ce brbatul
pe care-l iubea devenise indisponibil.
A ajuns trziu n ziua urmtoare la munc i l-a gsit pe
Bob ateptnd-o n prag. A deschis ua din fa i el a
nceput s descarce camionul.
Vin imediat, i-a zis Maisie, intrnd n toaleta
personalului.
i spusese adio lui Patrick cnd el se urcase n tren, la
Temple Meads, i izbucnise iar n plns. Probabil c arta
groaznic i n-ar fi vrut s cread clienii c ceva nu era n
regul.
Nu v aducei niciodat problemele personale la munc,
le amintea domnioara Tilly adesea angajatelor. Clienii au
destule probleme ale lor fr s mai aib i grija voastr.
Maisie s-a uitat n oglind: machiajul era jalnic.
La naiba, a spus ea cu voce tare cnd i-a dat seama
c-i lsase geanta pe galantar.
Cnd s-a ntors n magazin s i-o ia, i s-a fcut brusc
ru. Bob sttea cu spatele la ea, cu o mn n casa de macat.
L-a urmrit cum ndeas o mn de bancnote i monede n
buzunarul de la pantaloni, cum nchide linitit sertarul i
apoi cum se ntoarce la camion s ia alt tav cu prjituri.
Maisie tia exact ce ar fi sftuit-o Patrick. A intrat n
cafenea i s-a dus lng casa de marcat n timp ce Bob intra
agale pe u. Nu ducea o tav, ci o geant mic, roie. I-a
zmbit larg i a czut n genunchi.
Vei pleca imediat din cafenea, Bob Burrows, a spus
Maisie, cu un ton care a surprins-o chiar i pe ea. Dac te
mai vd vreodat lng ceainria mea, voi chema poliia.
Se ateptase la un ir de explicaii i scuze, dar Bob s-a
ridicat pur i simplu, a pus banii pe care-i furase napoi pe
galantar i a plecat fr s spun vreun cuvnt. Maisie s-a
prbuit pe cel mai apropiat scaun tocmai cnd sosea primul
dintre angajai.

148
- JEFFREY ARCHER -

Bun dimineaa, doamn Clifton. Frumoas vreme


pentru aceast perioad a anului.

149
- JEFFREY ARCHER -

18
Ori de cte ori un plic maro i subire era pus n cutia
potal de la numrul 27, Maisie bnuia c era de la Bristol
Grammar School i era, probabil, alt factur pentru taxele
de colarizare ale lui Harry, plus diferite extra, dup cum le
numea Societatea Municipal de Binefacere din Bristol.
n drum spre cas ntotdeauna trecea pe la banc pentru a
depune ncasrile zilei n contul ei i partea ei din baciuri
ntr-un cont separat, numit Harrys, n sperana c la
sfritul fiecrui trimestru va avea suficieni bani ca s
acopere factura de la BGS.
Maisie a rupt plicul i, cu toate c nu putea citi fiecare
cuvnt din scrisoare, a recunoscut semntura i, deasupra
ei, cifra de 37 de lire i 10 ilingi. De abia i ajungeau banii,
dar, dup ce domnul Holcombe i citise ultimul raport despre
Harry, fusese de acord cu el: urma ia fie o investiie bun.
Dar ai grij, o avertizase domnul Holcombe, plata nu va
fi mai mic dup ce va termina coala.
De ce nu? l-a ntrebat Maisie. Nu-i va fi greu s-i
gseasc un serviciu dup atta educaie i atunci va putea
s nceap s-i plteasc singur facturile.
Domnul Holcombe a dat din cap trist, de parc unul dintre
elevii si mai puin atent nu reuise s neleag ceva.
Eu sper c atunci cnd va pleca de la Bristol, va dori s
mearg la Oxford pentru literatur englez.
i ct va mai dura? l-a ntrebat Maisie.
Trei, poate patru ani.
Cred c va citi destul literatur pn atunci.
Desigur suficient ca s gseasc un serviciu.
Maisie a rs.
Poate va ajunge profesor ca dumneavoastr.
El nu este ca mine, a replicat domnul Holcombe. Dac
ar fi s ghicesc, va ajunge scriitor.
Poi s trieti din aa ceva?

150
- JEFFREY ARCHER -

Desigur, dac ai succes. Dar dac nu merge, ai putea s


ai dreptate va ajunge profesor ca mine.
Mi-ar plcea asta, a spus Maisie, nesesiznd ironia.
A pus plicul n geant. Cnd s-a dus la banc dup
serviciu n acea dup-mas, s-a asigurat mai nti c erau
cel puin 37 de lire i 10 ilingi n contul lui Harry nainte de
a scrie cecul pentru ntreaga sum. Doar banca ctig
atunci cnd i depeti contul, i spusese Patrick. coala o
mai psuise cu dou sau trei sptmni n trecut, dar
Patrick i explicase c, la fel ca ceainria, i ei trebuiau s-i
fac bilanurile la sfritul fiecrui trimestru.
Maisie nu a ateptat mult tramvaiul i, de ndat ce s-a
aezat, gndurile ei s-au ntors la Patrick. Nu ar fi
recunoscut n faa nimnui, nici chiar a mamei ei, ct de
mult i lipsea.
Gndurile i-au fost ntrerupte de o main a pompierilor
care depea tramvaiul. Civa pasageri s-au uitat dup ea.
De ndat ce a disprut din vedere, Maisie i-a ntors atenia
spre Tillys. De cnd l concediase pe Bob Burrows,
managerul bncii o anunase c ceainria ncepuse s obin
un profit stabil n fiecare lun i ar putea chiar s
depeasc recordul domnioarei Tilly de 112 lire i 10 ilingi
pn la sfritul anului, ceea ce i va permite s nceap s
plteasc o parte din mprumutul de 500 de lire. Ar fi putut
chiar s-i rmn destul ca s cumpere o pereche de pantofi
noi pentru Harry.
Maisie a cobort din tramvai pe Victoria Street. n timp ce
traversa podul Bedminster, s-a uitat la ceas i s-a gndit iar
la fiul ei i la primul cadou pe care i-l va face. apte i
douzeci i dou de minute: va avea timp destul s deschid
ceainria i s fie gata pentru primul client pn la opt. i
plcea ntotdeauna s vad coada mic ce o atepta pe
trotuar cnd schimba semnul din nchis n deschis.
Chiar nainte s ajung pe High Street, a depit-o alt
main de pompieri i acum putea zri o coloan de fum
negru ridicndu-se la cer. Dar abia cnd a ajuns pe Broad

151
- JEFFREY ARCHER -

Street inima ei a nceput s bat mai repede. Cele trei maini


de pompieri i o main a poliiei erau parcate lng Tillys.
Maisie a nceput s alerge.
Nu, nu, nu poate s fie Tillys, a strigat ea, apoi a zrit
civa angajai ai ei stnd n grup pe cellalt trotuar.
Una dintre ele plngea. Maisie era la civa metri de unde
se aflase ua din fa cnd un poliist a oprit-o din drum.
Dar eu sunt proprietara! a protestat ea pe cnd privea
cu nencredere cenua fumegnd care fusese pan acum
cea mai popular ceainrie din ora.
Ochii i lcrimau i a nceput s tueasc cnd fumul
negru a nvluit-o. S-a uitat la rmiele galantarului care
fusese att de lucios, la stratul de cenu care acoperise
podeaua unde sttuser scaunele i mesele cu feele de mas
imaculate atunci cnd ncuiase n seara precedent.
mi pare ru, doamn, i-a spus poliistul, dar, pentru
binele dumneavoastr, v rog s v alturai angajailor pe
cellalt trotuar.
Maisie s-a ntors cu spatele la Tillys i a traversat ncet
drumul. nainte de a ajunge pe trotuarul de vizavi, l-a vzut
stnd la marginea mulimii. n momentul cnd li s-au
ntlnit privirile, el s-a ntors i a plecat.

***

Detectivul-inspector Blakemore i-a deschis carnetul de


notie i s-a uitat la suspecta aflat de cealalt parte a mesei.
Putei s-mi spunei unde erai n jurul orei trei n
aceast diminea, doamn Clifton?
Acas, n pat, a spus Maisie.
Poate s confirme cineva?
Dac prin asta, domnule detectiv, vrei s spunei dac
era cineva cu mine n pat atunci, rspunsul este nu. De ce
m ntrebai?
Poliistul i-a notat ceva, ceea ce i-a mai oferit puin timp
de gndire. Apoi a spus:

152
- JEFFREY ARCHER -

ncerc s aflu dac a mai fost implicat i altcineva.


Implicat n ce? a ntrebat Maisie.
Incendiere, a replicat el, urmrind-o cu atenie.
Dar cine ar vrea s dea foc la Tillys? l-a ntrebat Maisie.
Speram c ai putea s m ajutai cu asta, a comentat
Blakemore.
A fcut o pauz, spernd c doamna Clifton ar putea
aduga ceva ce va regreta mai trziu. Dar ea n-a spus nimic.
Detectivul-inspector Blakemore nu se putea hotr dac
doamna Clifton era foarte calm sau doar foarte naiv. tia
pe cineva care i-ar fi putut rspunde la aceast ntrebare.

***

Domnul Frampton s-a ridicat de la birou, a dat mna cu


Maisie i i-a fcut semn s ia loc.
Mi-a prut foarte ru cnd am auzit de incendiul de la
Tillys, a spus el. Slav Domnului c n-a fost nimeni rnit.
Maisie nu-i prea mulumise Domnului n ultima vreme. Sper
c att cldirea ct i coninutul erau complet asigurate, a
adugat el.
Oh, da, a zis Maisie. Mulumit domnului Casey era
bine acoperit, dar, din nefericire, compania de asigurri
refuz s plteasc vreun penny pn cnd poliia nu
confirm c eu n-am fost implicat.
Nu pot s cred c poliia te crede suspect, a zis
Frampton.
Cu problemele mele financiare, a spus Maisie, cine
poate da vina pe ei?
Va dura puin timp pn ce se vor lmuri c este o idee
ridicol.
Dar eu nu am timp, a spus Maisie. De aceea am venit
s v vd. mi trebuie o slujb i, cnd ne-am ntlnit ultima
oar, chiar n camera asta, mi amintesc c ai spus c dac
a vrea s revin la Royal

153
- JEFFREY ARCHER -

i aa era, a ntrerupt-o domnul Frampton. Dar nu-i


pot da vechea poziie napoi, pentru c Susan este excelent
i am luat de curnd trei dintre angajatele de la Tillys, aa
c nu am locuri libere la Palm Court. Singura poziie liber n
acest moment nu prea merit
Accept orice, a zis Maisie, i vreau s spun chiar orice.
Unii dintre clienii notri ar dori s mnnce cte ceva
dup ce s-a nchis restaurantul, noaptea, a spus domnul
Frampton. M-am gndit s ofer cafea i sandviciuri dup ora
zece pn la deschiderea restaurantului pentru micul dejun
la ora ase dimineaa. i pot da doar trei lire pe sptmn
la nceput, dei, desigur, toate baciurile i vor aparine.
Desigur c neleg c
O voi face.
i cnd poi ncepe?
La noapte.

***

Cnd plicul maro a aterizat pe preul din faa numrului


27, Maisie l-a nghesuit n geant, nedeschis, i s-a ntrebat
ct va mai dura pn ce va primi un al doilea, poate un al
treilea i, n cele din urm, un plic alb, gros, nu de la
contabil, ci de la director, cernd ca doamna Clifton s-i
retrag fiul de la coal la sfritul trimestrului. Se ngrozea
gndindu-se la clipa n care Harry va trebui s-i citeasc
acea scrisoare.
n septembrie, Harry urma s intre n clasa a asea i nu-
i putea ascunde ncntarea din ochi ori de cte ori vorbea
despre avansatul la Oxford i participarea la cursurile de
englez ale lui Alan Quilter, unul dintre cei mai mari savani
de atunci. Maisie nu tia cum s-i spun c nu va mai fi
posibil.
Primele ei nopi la Royal fuseser linitite i activitatea nu
s-a nteit n timpul lunii care a urmat. Ea nu putea suporta
s n-aib treab i, cnd femeile de serviciu veneau

154
- JEFFREY ARCHER -

dimineaa la cinci, descopereau c nu mai aveau ce face n


Palm Court. Chiar i n nopile cele mai ocupate, Maisie nu
avea mai mult de o jumtate de duzin de clieni, aa c nu
prea avea anse s-i formeze o clientel fidel, iar
baciurile nu puteau acoperi plicul cel maro, rmas
nedeschis n geant.
Maisie tia c, dac Harry va rmne la Bristol Grammar
School i va avea cea mai mic ans s ajung la Oxford,
exista o singur persoan la care putea recurge. Va implora
dac va fi necesar.

155
- JEFFREY ARCHER -

19
i ce te face s crezi c domnul Hugo va dori s te
ajute? a ntrebat Mo Jack, lsndu-se pe spate n scaun. N-
a dat niciun semn c l-ar interesa soarta lui Harry n trecut.
Din contra
Pentru c dac exist un om de pe Pmnt care ar
trebui s se simt responsabil pentru viitorul lui Harry, acela
este el.
Maisie i-a regretat imediat cuvintele.
Mo Jack a tcut o clip nainte de a aduga:
E ceva ce nu-mi spui, Maisie?
Nu, a zis, puin prea repede. Nu-i plcea s mint, mai
ales s-l mint pe Mo Jack, dar tia c acesta era un secret
pe care-l va lua n mormnt.
Te-ai gndit cnd i cum te vei confrunta cu domnul
Hugo?
tiu ce am de fcut. El pleac rareori din birou nainte
de ase dup-mas i, pn atunci, majoritatea angajailor
din cldire sunt deja plecai. tiu c biroul lui e la etajul
cinci, i ua lui, a treia pe stnga. tiu
Dar tii de domnioara Potts? a ntrerupt-o Mo Jack.
Chiar dac reueti s treci de recepie i s ajungi cumva
neobservat la etajul al cincilea, nu ai cum s-o evii pe ea.
Domnioara Potts? N-am auzit de ea.
A fost secretara domnului Hugo n ultimii cincisprezece
ani. i pot s-i spun din experien c nu ai nevoie de un
cine de paz dac o ai pe domnioara Potts.
Atunci voi atepta pn pleac acas.
Domnioara Potts nu pleac niciodat acas naintea
efului i este ntotdeauna n spatele biroului jumtate de
or nainte s ajung el, dimineaa.
Dar am i mai puine ocazii s intru n Manor House, a
spus Maisie, unde chiar au un cine de paz. l cheam
Jenkins.

156
- JEFFREY ARCHER -

Atunci va trebui s gseti un moment i un loc n care


el este singur, nu poate fugi i nu se poate baza pe
domnioara Potts sau pe Jenkins ca s-l ajute.
Exist aa ceva? a ntrebat Maisie.
Oh, da, a zis Mo Jack. Dar trebuie s te cronometrezi
bine.

***

Maisie a ateptat s se ntunece nainte de a se strecura


afar din vagonul lui Mo Jack. A mers tiptil pe crarea
pietruit, a deschis ncet portiera din spate a mainii, s-a
urcat i a nchis-o. Resemnat la o lung ateptare, s-a
tolnit confortabil pe bancheta din piele. Vedea clar cldirea
pe fereastra lateral. Maisie a ateptat cu rbdare s se
sting luminile. Mo Jack o avertizase c a lui va fi printre
ultimele.
i-a folosit timpul ca s revad ntrebrile pe care
inteniona s i le pun. ntrebri pe care le repetase mai
multe zile nainte de a i le spune lui Mo Jack n acea dup-
amiaz. El fcuse cteva sugestii cu care ea fusese de acord.
Dup ora ase, un Rolls Royce a parcat chiar n faa
cldirii. Un ofer a ieit i s-a aezat lng portiera din spate.
Dup cteva clipe, sir Walter Barrington, preedintele
companiei, a ieit pe ua din fa, s-a urcat n main i a
fost luat de acolo.
Din ce n ce mai multe lumini se stingeau pn ce, la
urm, doar una mai strlucea, ca o stea n vrful unui pom
de Crciun. Brusc, Maisie a auzit pai grei scrnind pe
nisip. Auzea doi oameni, adncii n conversaie,
ndreptndu-se spre ea. Planul ei nu includea doi oameni i
era gata s sar pe cealalt parte i s ncerce s dispar n
noapte, cnd ei s-au oprit brusc.
Dar, cu toate astea, a spus o voce pe care a
recunoscut-o, a fi ndatorat dac implicarea mea ar rmne
doar ntre noi.

157
- JEFFREY ARCHER -

Desigur, domnule, v putei baza pe mine, a spus o alt


voce pe care o mai auzise, dar nu-i amintea unde.
S inem legtura, btrne, a spus prima voce. Nu m
ndoiesc c voi apela curnd la serviciile bncii.
Maisie a auzit pai ndeprtndu-se. A ngheat cnd
portiera mainii s-a deschis.
El a intrat, s-a aezat n spatele volanului i a nchis
portiera. Nu are ofer, prefer s i conduc Bugatti-ul
singur informaii preioase obinute de la Mo Jack.
El a pus cheia n contact i motorul a pornit. A ambalat
motorul de cteva ori nainte de a trece n prima vitez. Omul
de la poart a salutat cnd domnul Barrington a ieit pe
drumul principal, ndreptndu-se spre ora, aa cum fcea
n fiecare noapte n drumul su spre Manor House.
Nu-l lsa s-i dea seama c eti n spate pn ce nu a
ajuns n centru, o sftuise Mo Jack. Nu va risca s se
opreasc acolo, pentru c se va teme c cineva v-ar putea
vedea mpreun i l-ar putea recunoate. Dar de ndat ce
ajunge la periferie, nu va ezita s te arunce afar. Vei avea
zece, cincisprezece minute cel mult.
Nu am nevoie de mai mult, a spus Maisie.
Maisie a ateptat pn ce el a trecut de catedral i de
College Green, care era ntotdeauna aglomerat la acea or.
Dar chiar cnd era gata s se ridice i s-l bat pe umr,
maina a ncetinit i s-a oprit. Portiera s-a deschis, el a
cobort i a nchis portiera. Maisie s-a uitat pe furi printre
scaunele din fa i a fost ngrozit s vad c el oprise chiar
la Royal Hotel.
O duzin de gnduri i-au trecut prin minte. Oare trebuia
s sar nainte de a fi prea trziu? De ce se ducea la Royal?
Era o coinciden c o fcea tocmai n ziua ei liber? Ct
plnuia s stea acolo? S-a hotrt s stea linitit, temndu-
se c va fi vzut dac va iei din main ntr-un loc att de
populat. i, n afar de asta, acum ar putea fi ultima ans
de a-l nfrunta nainte de plata facturii.

158
- JEFFREY ARCHER -

Rspunsul la una dintre ntrebrile ei s-a dovedit a fi


douzeci de minute, dar cu mult nainte ca el s se fi ntors
n main i s fi pornit, Maisie era scldat ntr-o
transpiraie rece. Nu avusese idee c inima ei poate bate aa
de repede. A ateptat pn ce a mai mers jumtate de
kilometru, nainte de a se aeza i a-l bate pe umr.
El prea ocat cnd s-a ntors, apoi a recunoscut-o i i-a
dat seama.
Ce doreti? a ntrebat-o, dup ce i-a mai revenit puin.
Presimt c tii exact ce vreau, a spus Maisie. Singurul
meu interes este Harry i doresc s m asigur c taxele lui
colare sunt pltite n urmtorii doi ani.
D-mi mcar un singur motiv pentru care ar trebui s
pltesc taxele fiului tu.
Pentru c este fiul tu, a replicat Maisie, calm.
i ce te face s fii att de sigur?
M-am uitat cnd l-ai vzut prima oar la St Bedes, a zis
Maisie, i n fiecare duminic la St Marys, cnd cnta n cor.
i-am vzut privirea cnd l urmreai atunci, i am vzut-o
din nou atunci cnd ai refuzat s dai mna cu el n prima zi
a trimestrului.
Asta nu e o dovad, a comentat domnul Barrington,
prnd mai ncreztor. Nu este dect intuiie.
Atunci poate a venit timpul s afle i alt femeie ce ai
fcut ntr-una dintre deplasri.
i ce te face s bnuieti c te va crede acum?
Doar intuiia, a spus Maisie. Asta l-a adus pe el la
tcere i ei i-a dat ncredere. Doamna Barrington ar putea fi
interesat s afle i de ce te-ai deranjat att de mult s faci
ca fratele meu s fie arestat n ziua urmtoare dispariiei lui
Arthur.
Doar o coinciden, nimic mai mult.
i tot o coinciden este c soul meu n-a mai fost vzut
de atunci?

159
- JEFFREY ARCHER -

N-am nimic de-a face cu moartea lui Clifton! a ipat


Barrington n timp ce cotea aiurea, ratnd cu puin un alt
vehicul.
Maisie s-a ridicat, ocat de ce auzise.
Deci tu eti responsabil de moartea soului meu.
Nu ai nicio dovad, a spus el, sfidtor.
Nici nu mai am nevoie de alt dovad. Dar, n ciuda
tuturor daunelor aduse familiei mele n decursul anilor, te
las s scapi uor. Ai grij de educaia lui Harry ct mai este
la Bristol Grammar School i nu te voi mai deranja.
A durat o vreme pn ce Barrington a rspuns. A
comentat:
Am nevoie de cteva zile ca s-mi dau seama cum este
mai bine s fac plile.
Trustul de caritate al companiei s-ar putea ocupa uor
de o sum att de mic, i-a zis Maisie. La urma-urmei, tatl
tu este preedintele guvernatorilor colii.
De data aceasta, el n-a mai tiut ce s spun. Se ntreba
cum aflase ea asta? Nu era prima persoan care-l subestima
pe Mo Jack. Maisie i-a deschis geanta, a scos plicul maro,
subire, i l-a pus pe scaunul de lng el.
Maina a intrat pe o alee neluminat. Barrington s-a dat
repede jos i a deschis portiera din spate. Maisie a cobort,
simind c discuia n-ar fi putut decurge mai bine. Cnd
picioarele ei au atins pmntul, el a nfcat-o de umeri i a
scuturat-o violent.
Acum ascult-m, Maisie Clifton, ascult-m cu atenie,
a zis el, furios. Dac m mai amenini vreodat, voi avea grij
nu numai ca fratele tu s fie concediat, ci m voi asigura c
nu va mai gsi niciodat de lucru n oraul sta. i dac vei
fi vreodat suficient de toant nct s i dai de bnuit soiei
mele c eu sunt tatl biatului, te voi aresta i nu vei sfri
n nchisoare, ci ntr-un azil de nebuni.
I-a dat drumul, a strns pumnul i apoi a lovit-o n fa.
Ea a czut i s-a strns ghem, ateptnd s o loveasc iar i
iar. Cnd nu s-a mai ntmplat nimic, a privit n sus i l-a

160
- JEFFREY ARCHER -

zrit stnd n picioare lng ea. Rupea plicul maro n


bucele i l mprtia ca pe nite confetti peste o mireas.
Fr s mai spun nimic, s-a urcat napoi n main i a
plecat.

***

Cnd plicul alb a ajuns n cutia ei potal, Maisie a tiut


c este nfrnt. Va trebui s-i spun adevrul lui Harry
cnd se va ntoarce dup-masa de la coal. Dar, mai nti,
va trebui s treac pe la banc, s depun baciurile ei
modeste din seara trecut i s-i spun domnului
Prendergast c nu vor mai veni facturi de la BGS, pentru c
fiul ei se va retrage la sfritul trimestrului.
S-a hotrt s mearg la banc pe jos ca s economiseasc
un penny. Pe drum, s-a gndit la toi cei pe care-i
abandonase. O vor ierta oare domnioara Tilly i domnioara
Monday? Muli angajai ai ei, mai ales cei mai n vrst, nu
fuseser n stare s-i gseasc alt slujb. Apoi, mai erau i
prinii ei, care avuseser grij de Harry pentru ca ea s
poat merge la serviciu; Mo Jack, care n-ar fi putut face mai
mult ca s-i ajute fiul; i, mai important, chiar la Harry care,
dup ct spusese domnul Holcombe, era gata s fie
ncoronat cu laurii victoriei.
Cnd a ajuns la banc, s-a aezat la coada cea mai lung,
pentru c nu se grbea s fie servit.
Bun ziua, doamn Clifton, a spus casierul vesel cnd
ea a ajuns n cele din urm n faa cozii.
Bun dimineaa, a replicat Maisie, nainte de a pune cei
patru ilingi pe mas.
Casierul a verificat atent suma, apoi a pus monedele n
diferite sertare aflate sub mas. Apoi a scris o chitan de
confirmare a sumei depuse de doamna Clifton i i-a dat-o.
Maisie s-a dat deoparte ca s lase urmtorul client s-i ia
locul n timp ce ea i punea chitana n buzunar.
Doamn Clifton, a spus casierul.

161
- JEFFREY ARCHER -

Da? a spus ea, privindu-l.


Directorul dorete s stea de vorb cu dumneavoastr.
neleg, a spus ea.
Maisie nu mai avea nevoie s-i spun chiar ea c nu avea
suficieni bani n cont ca s acopere ultima factur de la
coal. De fapt, va fi o uurare ca domnul Prendergast s afle
c nu vor mai exista facturi pentru activiti extracuriculare.
Tnrul a condus-o n tcere prin holul bncii i pe un
coridor lung. Cnd a ajuns la biroul directorului, a btut
ncet la u, a deschis-o i a spus:
Doamna Clifton, domnule.
A, da, a spus domnul Prendergast. Trebuie s v
comunic ceva, doamn Clifton. V rog s intrai.
Cnd mai auzise vocea aceasta?
Doamn Clifton, a continuat el, dup ce ea se aezase.
mi pare ru s v anun c n-am putut onora ultimul
dumneavoastr cec de treizeci i apte de lire i zece ilingi,
emis de Bristol Municipal Charities. Dac-l vei mai prezenta
iar, m tem c tot nu sunt suficiente fonduri n contul
dumneavoastr pentru a acoperi ntreaga sum. Doar dac,
desigur, nu vei mai depune i alte fonduri n viitorul
apropiat?
Nu, a spus Maisie, scond plicul alb din geant i
punndu-l pe birou, n faa lui. Poate vei fi att de amabil
nct s anunai BMC c, n timp, voi plti toate cheltuielile
din ultimul trimestru pentru Harry.
mi pare ru, doamn Clifton, a vrea s v pot ajuta
cumva, a spus domnul Prendergast. A luat plicul alb. Pot s-l
deschid? a ntrebat.
Da, sigur, a zis Maisie, care, pn atunci evitase s afle
ct mai datora nc colii.
Domnul Prendergast a lua un cuit mic din argint din
birou i a deschis plicul. A scos din el un cec de la Compania
de asigurri din Bristol i Anglia de Vest, n valoare de ase
sute de lire, pltibil ctre doamna Clifton.

162
- JEFFREY ARCHER -

HUGO BARRINGTON
1921-1936

163
- JEFFREY ARCHER -

20
Nu mi-a fi amintit numele ei, dac nu m-ar fi acuzat mai
trziu c i-a fi ucis soul.
Totul a nceput cnd tata a insistat s nsoesc muncitorii
la ieirea lor anual la Weston-super-Mare.
E bine pentru moralul lor s vad c directorul se
intereseaz, a zis el.
Nu eram convins i, sincer vorbind, mi s-a prut c toat
treaba asta e o pierdere de vreme, dar cnd tata hotra ceva,
n-avea niciun rost s discui. i chiar ar fi fost o pierdere de
vreme dac Maisie ce nume comun, nu ar fi venit i ea.
Chiar i eu am fost surprins s vd ct de repede a fost gata
s sar n pat cu fiul efului. Am presupus c, de ndat ce
ne vom ntoarce n Bristol, nu voi mai auzi de ea. Poate n-a
fi auzit, dac nu s-ar fi mritat cu Arthur Clifton.

***

Stteam la biroul meu privind oferta pentru Maple Leaf,


verificnd i reverificnd cifrele, spernd s gsesc un mod
prin care compania s economiseasc ceva bani, dar, orict
a fi ncercat, suma era tot aceeai. Nu ajuta faptul c fusese
decizia mea s facem oferta pentru contract.
Corespondentul meu de la Myson se tocmise zdravn i,
dup cteva luni care nu fuseser cuprinse n bugetul iniial,
eram cu cinci luni n urma termenului, cu clauze de
penalitate care urmau s fie pltite dac n-o terminam pn
n 15 decembrie. Ceea ce la nceput pruse un contract ideal
care ne va aduce un profit frumos, se transforma ntr-un
comar, din care ne vom trezi pe 15 decembrie cu pierderi
zdravene.
Tata se mpotrivise de la nceput ca firma Barrington s
preia contractul i-i explicase clar prerea.
Trebuie s facem ceea ce ne pricepem, repeta el la
fiecare ntrunire a consiliului. n ultimii o sut de ani,
164
- JEFFREY ARCHER -

Barringtons Shipping Line a transportat produse spre i din


colurile ndeprtate ale pmntului, lsndu-i pe rivalii
notri din Belfast, Liverpool i New Castle s construiasc
nave.
tiu c nu voi fi n stare s-l nving, aa c mi-am petrecut
timpul ncercnd s-i conving pe membrii mai tineri ai
consiliului c am pierdut multe ocazii n ultimii ani, n timp
ce alii au nhat contracte grase care ar fi putut uor s fie
ale noastre. I-am convins pn la urm, cu o uoar
majoritate, s se avnte i s semneze contractul cu Myson
pentru construcia unui cargo care se va aduga flotei lor din
ce n ce mai mari.
Dac facem treab bun i livrm Maple leaf la timp,
am spus eu consiliului, vor urma i alte contracte.
S sperm c nu vom regreta, a fost singurul
comentariu al tatlui meu dup ce a pierdut la vot.
Deja o regretam. Cu toate c Barrington Line prevedea
contracte record pentru 1921, se prea c sucursala nou,
Barrington Shipbuilding, va fi singura scdere n balana
contabil anual. Unii membri ai consiliului se distanau
deja de aceast decizie, amintind tuturor c ei votaser cu
tata.
Eu fusesem numit de curnd director executiv al
companiei i mi puteam imagina ce se spunea n spatele
meu. Era clar c Achia nu sare departe de trunchi nu era
pe buzele tuturor. Un director demisionase deja i-i
explicase clar opiniile la plecare, avertizndu-l pe tata:
Biatul n-are minte. Ai grij s nu falimenteze
compania.
Dar eu n-am renunat. Eram convins c, dac terminam
treaba la timp, ieeam bine din toat afacerea asta i era
chiar posibil s obinem un mic profit. Att de multe
depindeau de urmtoarele sptmni. Le ddusem deja ordin
s munceasc ntruna, n trei schimburi de cte opt ore i le-
am promis muncitorilor prime frumoase dac reueau s

165
- JEFFREY ARCHER -

termine contractul la timp. La urma-urmei, se nvrteau


destui oameni prin faa porilor, disperai s capete o slujb.

***

Eram gata s-i spun secretarei s plece acas, cnd a dat


buzna n biroul meu, neanunat.
Era un brbat scund, ndesat, cu umeri solizi i muchi
puternici, cu constituia unui dulap. Primul meu gnd a fost
s m ntreb cum trecuse de domnioara Potts, care venea
dup el, ciudat de agitat.
N-am putut s-l opresc, a zis ea, comentnd un fapt
evident. S chem paznicul?
M-am uitat n ochii omului i i-am zis:
Nu.
Domnioara Potts a rmas lng u n timp ce noi ne
priveam, ca un arpe i o mangust, fiecare ntrebndu-se
cine va lovi primul. Apoi omul i-a scos plria i a nceput
s biguie. A durat o vreme pn s neleg ce spunea.
Cel mai bun prieten al meu o s moar! Arthur Clifton o
s moar dac nu facei ceva pentru el.
I-am spus s se liniteasc i s-mi explice care era
problema, cnd dirigintele de antier a intrat i el n birou.
M scuzai c v-a deranjat Tancock, domnule, a spus el
dup ce i-a tras sufletul, dar pot s v asigur c totul este
sub control. N-avei de ce s v facei griji.
Ce este sub control? am ntrebat.
Tancock sta zice c Clifton lucra n interiorul calei
cnd a venit cellalt schimb i noul schimb a reuit cumva
s-l nchid nuntru.
Vino s vezi chiar tu! s-a rstit Tancock. Poi s-l auzi
cum bate!
E posibil, Haskins? am ntrebat.
Orice e posibil, domnule, dar mai curnd Clifton a
ters-o la crcium.
Atunci de ce n-a semnat de ieire? a ntrebat Tancock.

166
- JEFFREY ARCHER -

Nu e nimic neobinuit, domnule, a spus Haskins, fr


s se uite la el. Conteaz s pontezi la intrare, nu la ieire.
Dac nu venii s vedei chiar dumneavoastr, a spus
Tancock, o s mergei n mormnt cu sngele lui pe mini.
Aceast rbufnire l-a adus chiar pe Haskins la tcere.
Domnioar Potts, m duc la docul numrul unu, am
spus. Nu voi sta mult.
Omul cel solid a ieit din birou fr s mai spun nimic.
Haskins, vino cu mine la maina mea, i-am spus. Vom
discuta ce avem de fcut pe drum.
Nu-i nevoie s facem nimic, domnule, a insistat el. Este
o aiureal.
Abia cnd am ajuns la main l-am ntrebat direct pe
diriginte.
E vreo ans ca Clifton s fie nchis n cal?
Nicio ans, domnule, a spus Haskins, hotrt. mi pare
ru c v facem s pierdei timpul.
Dar omul pare foarte sigur, am zis.
Aa cum e sigur cine va ctiga meciul de la trei jumate
din Chepstow.
Nu am rs.
Schimbul lui Clifton s-a terminat la ase, a continuat
Haskins, mai serios. Trebuie s fi tiut c vin sudorii i c
trebuie s-i termine treaba nainte de sosirea urmtorului
schimb, la dou dimineaa.
i ce fcea Clifton n cal, de fapt?
Ultimele verificri nainte s vin sudorii.
E posibil s nu-i fi dat seama c i s-a terminat
schimbul?
Poi s auzi sirena de sfrit de schimb din mijlocul
oraului Bristol, a spus Haskins n timp ce-l depeam pe
Tancock, care alerga ca un posedat.
Chiar dac eti n fundul calei?
Bnuiesc c este posibil s nu fi auzit sirena dac ar fi
fost n fundul dublu, dar n-am ntlnit nc un docher care
s nu tie c i s-a terminat schimbul.

167
- JEFFREY ARCHER -

Atta timp ct are un ceas, am zis eu, uitndu-m dac


Haskins purta unul. Nu purta. Dac Clifton mai este nc
jos, avem echipamentul necesar ca s-l scoatem?
Avem tore cu acetilen ca s ardem cala i s tiem o
bucat din ea. Problema este c va dura mai multe ore i,
dac Clifton este acolo, nu prea are anse s mai fie n via
pn ajungem la el. i pe deasupra, oamenii notri vor trebui
s mai munceasc vro dou sptmni, poate mai mult, ca
s repare cala. i cum mi tot aminteti, efu, ne dai tuturor
prime ca s economism timp, nu ca s-l pierdem.
Schimbul de noapte era deja la a doua or pn ce am
ajuns cu maina lng vas. Cred c erau vreo sut de
oameni la bord, muncind din greu, ciocnind, lipind i
sudnd. Cnd am ieit din main, l-am zrit pe Tancock
alergnd spre nav. M-a ajuns din urm dup cteva minute,
gfind din greu, i i-a pus minile pe genunchi, ca s-i
revin.
Deci, ce ai vrea s fac, Tancock? l-am ntrebat de ndat
ce a putut s vorbeasc.
Oprete lucrul, efu, doar cteva minute, i o s-l auzi
btnd.
Am ncuviinat.
Haskins a dat din umeri, evident nevenindu-i s cread c
ddusem un asemenea ordin. A durat cteva minute ca toi
s-i lase jos uneltele i ca muncitorii s tac. Fiecare om de
pe vas, ca i cei de pe doc, stteau tcui i ascultau, dar, n
afar de iptul vreunui pescru n trecere sau tuea unui
fumtor, n-am auzit nimic.
Cum am zis, domnule, am pierdut cu toii timpul, a
spus Haskins. Pn acum Clifton a dat pe gt a treia halb la
Porcul i Fluierul.
Cineva a scpat un ciocan i sunetul a rsunat de-a
lungul docurilor. Apoi, pentru o clip, mi s-a prut c aud un
alt sunet, regulat i ncet.
sta e el! a strigat Tancock.
Apoi, la fel de brusc cum ncepuse, zgomotul s-a oprit.

168
- JEFFREY ARCHER -

A mai auzit cineva ceva? am strigat.


N-am auzit nimic, a spus Haskins, privindu-i oamenii,
provocndu-i s-l contrazic.
Unii s-au uitat la el, n timp ce unul sau doi i-au luat,
amenintori, ciocanele, de parc ateptau pe cineva s-i
conduc.
M-am simit ca un cpitan care mai avea o singur ans
s nbue o revolt. Nicicum n-a fi putut ctiga. Dac le
spuneam oamenilor s se ntoarc la lucru, s-ar fi rspndit
zvonul, i toi docherii ar fi fost convini c eu eram personal
responsabil pentru moartea lui Clifton. Vor mai trece
sptmni, luni, poate chiar ani ntregi pn ce mi-a
recpta autoritatea. Dar dac le-a fi ordonat s sparg
cala, orice speran de a ctiga ceva din contract s-ar fi dus
pe apa smbetei i cu ea, i sperana mea de a deveni
preedintele consiliului. Am rmas acolo, spernd c linitea
prelungit i va convinge pe oameni c Tancock se nelase.
Cu fiecare secund care trecea, ncrederea mea cretea.
Se pare c nimeni n-a auzit nimic, domnule, a spus
Haskins dup cteva secunde. Am permisiunea
dumneavoastr s trimit oamenii napoi la munc?
Ei nu s-au micat, ci au continuat s m priveasc furioi.
Haskins s-a uitat la ei i, pn la urm, unul sau doi i-au
aplecat ochii.
M-am ntors pe debarcader i le-am ordonat s-i reia
lucrul. n tcerea care a urmat, a fi putut jura c am auzit o
lovitur. M-am uitat la Tancock, dar sunetul fusese necat de
mii de alte sunete n timp ce oamenii se ntorceau, suprai
la treburile lor.
Tancock, de ce nu te duci naibii la crcium s vezi
dac Clifton nu e acolo? a spus Haskins. i, cnd l gseti,
d-i vreo dou pentru c ne-a fcut s pierdem timpul.
i dac nu este, am zis eu, sun acas la el i ntreab-o
pe soia lui dac l-a vzut. Mi-am dat seama ce greeal am
fcut n momentul n care am deschis gura i am adugat
repede: adic, presupunnd c are o nevast.

169
- JEFFREY ARCHER -

Da, efu, are, a zis Tancock. E sora mea.


i dac tot nu-l gseti, anun-m.
O s fie prea trziu pn atunci, a zis Tancock
ntorcndu-se s plece, cu umerii cocrjai.
Sunt n biroul meu, dac ai nevoie de mine, Haskins, i-
am zis eu, nainte de a iei pe balustrad. Am condus napoi
la Barrington House, spernd s nu-l mai vd pe Tancock n
viaa mea.
M-am ntors la birou, dar nu am fost n stare s m
concentrez asupra hrtiilor pe care mi le lsase domnioara
Potts s le semnez. Auzeam ntruna ciocnitul acela uor n
cap, repetndu-se iar i iar, ca un lagr care i se nvrte n
minte i nici mcar nu te las s dormi. tiam c, dac
Clifton nu se va ntoarce la munc n ziua urmtoare, nu voi
scpa niciodat de povestea asta.
n ora urmtoare, am nceput s fiu mai sigur c Tancock
i gsise prietenul i acum regreta c se fcuse de rs.
A fost una dintre rarele ocazii n care domnioara Potts
plecase de la serviciu naintea mea i tocmai ncuiam
sertarul de sus al biroului ca s plec i eu acas cnd am
auzit pai alergnd pe scri. Putea s fie doar un singur om.
M-am uitat n sus i brbatul pe care sperasem s nu-l
mai vd niciodat sttea n pragul uii, privindu-m furios.
Mi-ai omort cel mai bun prieten, ticlosule, a zis el,
scuturndu-i pumnul. Ai fi putut la fel de bine s-l omori cu
minile goale!
Linitete-te, Tancock, btrne, am spus. Din cte tim,
Clifton ar putea s fie n via.
S-a dus n mormnt doar ca tu s-i poi termina
afurisita de comand la timp. Nimeni nu va mai cltori cu
vasul acesta cnd se va afla adevrul.
Oamenii mor n accidente pe nave n fiecare zi, am
comentat eu, jalnic.
Tancock a naintat spre mine. Era aa de furios nct,
pentru o clip, am crezut c o s m loveasc, dar el a rmas

170
- JEFFREY ARCHER -

unde era, cu picioarele deprtate, cu pumnii strni,


privindu-m furios.
Cnd voi spune poliiei ce tiu, va trebui s recunoti c
i-ai fi putut salva viaa cu un singur cuvnt. Dar pentru c te
intereseaz doar ci bani ctigi, m voi asigura c niciunul
dintre docheri nu va mai lucra pentru tine vreodat.
tiam c, dac s-ar fi implicat poliia, jumtate din
oamenii din Bristol vor fi siguri c Arthur Clifton era nc n
interiorul calei i sindicatul va cere deschiderea ei. Dac s-ar
fi ntmplat asta, nu aveam nicio ndoial ce ar fi gsit
nuntru.
M-am ridicat ncet de pe scaun i m-am dus la seiful din
cealalt parte a camerei, am introdus codul, am rsucit
cheia, am deschis ua i am scos un plic alb, gros, dup care
m-am ntors la birou. Am luat un cuita din argint, am
deschis plicul i am scos o bancnot de cinci lire. M-am
ntrebat dac Tancock mai vzuse vreuna. Am pus-o pe
sugativ, n faa lui, i i-am urmrit ochii porcini mrindu-
se.
Nimic nu i va aduce prietenul napoi, i-am spus,
punnd o alt bancnot peste prima. Ochii lui nu prseau
banii. i, oricum, cine tie, poate chiulete cteva zile. Nu ar
fi anormal pentru el. Am mai pus o bancnot peste celelalte.
i, cnd se va ntoarce, prietenii nu te vor lsa s uii ce ai
fcut. O a patra bancnot a fost urmat de o a cincea. i n-ai
vrea s fii acuzat de irosirea timpului poliiei, nu? Este o
acuzaie grav pentru care ai putea ajunge la nchisoare.
nc dou bancnote. i, bineneles, i vei pierde serviciul. S-
a uitat la mine, mnia transformndu-i-se n team. nc trei
bancnote. Nu s-ar atepta nimeni s in n serviciu un brbat
care m-a acuzat de crim. Am pus ultimele dou bancnote
deasupra teancului. Plicul era gol.
Tancock s-a ntors. Mi-am luat portofelul i am adugat
nc o bancnot de cinci lire, una de trei i nc zece ilingi la
teanc: 69 de lire i 10 ilingi n total. Ochii lui s-au ntors
spre bancnote.

171
- JEFFREY ARCHER -

Mai sunt muli alii de unde vin tia, am spus, spernd


c sun convingtor.
Tancock s-a apropiat ncet de biroul meu i, fr s m
priveasc, a strns banii, i-a ndesat n buzunar i a plecat
fr s mai spun nimic.
M-am dus la fereastr i l-am urmrit cum iese din cldire
i se ndreapt spre poarta antierului.
Am lsat seiful larg deschis, am mprtiat o parte din
coninutul lui pe jos, am aruncat plicul pe birou i am plecat,
fr s ncui. Eram ultima persoan care prsea cldirea.

172
- JEFFREY ARCHER -

21
Detectiv inspector Blakemore, domnule, a spus
domnioara Potts, apoi s-a dat deoparte ca s-l lase pe
poliist s intre n biroul directorului executiv.
Hugo Barrington l-a analizat atent pe inspector, cnd
acesta intra n camer. Nu putea s aib mai mult de un
metru aptezeci, nlimea minim cerut de regulamente i
avea cteva kilograme n plus, dar prea n form. Era
mbrcat cu o manta de ploaie, probabil de pe vremea cnd
era poliist de strad i o plrie maro mai nou, ceea ce
arta c nu era de mult inspector.
Cei doi au dat mna i, de ndat ce s-a aezat, Blakemore
a luat o agend i un pix din buzunarul hainei.
Dup cum tii, domnule, m ocup de ancheta unui furt
care ar fi avut loc n aceast noapte. Lui Barrington nu i-au
plcut cuvintele ar fi avut loc. A putea s ncep prin a v
ntreba cnd ai descoperit prima oar lipsa banilor?
Desigur, domnule inspector, a spus Barrington,
ncercnd s par ct mai amabil. Am sosit la docuri pe la
apte azi-diminea i m-am dus direct la depozite ca s vd
ce fcuse schimbul de noapte.
Aa procedai n fiecare diminea?
Nu, doar din cnd n cnd, a spus Hugo, nedumerit de
ntrebare.
i ct ai stat acolo?
Douzeci, poate treizeci de minute. Apoi m-am dus n
birou.
Deci ai ajuns n birou pe la apte douzeci, cel trziu la
apte treizeci.
Da, cam aa.
i secretara ajunsese deja?
Da, era acolo. Rareori reuesc s ajung naintea ei. Este
o femeie deosebit, a adugat el, zmbind.
Mda, a spus inspectorul. Deci domnioara Potts v-a
spus c seiful fusese spart?
173
- JEFFREY ARCHER -

Da. Mi-a spus c, atunci cnd a ajuns dimineaa, a


vzut ua seifului deschis i o parte a coninutului
aruncat pe jos, aa c a sunat imediat la poliie.
Nu v-a sunat mai nti pe dumneavoastr, domnule?
Nu, domnule inspector. Eram n maina mea n drum
spre serviciu la ora aceea.
Deci, spunei c secretara a sosit naintea
dumneavoastr azi-diminea. i c ai plecat naintea ei
asear, nu?
Nu-mi amintesc, a spus Barrington. Dar ar fi fost foarte
neobinuit pentru mine s plec dup ea.
Da, domnioara Potts a confirmat asta, a spus
detectivul. Dar a mai spus s-a uitat n agend Am plecat
naintea domnului Barrington ieri, pentru c apruse o
problem. Blakemore s-a uitat la Hugo. Putei s-mi spunei
ce probleme ai avut?
Cnd conduci o companie aa de mare ca aceasta, a
spus Hugo, tot timpul apar probleme.
Deci nu v amintii ce problem anume a apru ieri-
seara?
Nu, domnule inspector, nu-mi amintesc.
Cnd ai venit la birou azi-diminea i ai gsit ua
seifului deschis, ce ai fcut mai nti?
Am verificat s vd ce lipsea.
i ce ai descoperit?
Toi banii lichizi dispruser.
Cum putei fi sigur c toi dispruser?
Pentru c am gsit plicul deschis pe birou, a spus
Hugo, dndu-i-l.
i cam ci bani erau n plic, domnule?
aizeci i opt de lire i zece ilingi.
Prei foarte sigur.
Da, sunt, a zis Hugo. De ce v surprinde?
Domnioara Potts mi-a spus c erau doar aizeci de
ilingi n seif, n bancnote de cinci lire. Poate mi putei

174
- JEFFREY ARCHER -

spune, domnule, de unde provin celelalte opt lire i zece


ilingi?
Hugo nu a rspuns imediat.
Uneori pstrez mruni n sertarul biroului, domnule
inspector, a zis el n cele din urm.
E o sum cam mare ca s poat fi numit mruni.
Totui hai s ne ntoarcem la seif. Cnd ai intrat n birou,
azi-diminea, primul lucru pe care l-ai vzut a fost ua
deschis a seifului.
Aa este, domnule inspector.
Avei o cheie de la seif?
Da, sigur.
Suntei singura persoan care tie codul i are o cheie,
domnule?
Nu, i domnioara Potts are acces la seif.
Putei confirma c seiful era nchis cnd ai plecat ieri-
seara?
Da, ntotdeauna este nchis.
Atunci trebuie s presupunem c jaful a fost efectuat de
un profesionist.
De ce spunei asta, domnule inspector? a ntrebat
Barrington.
Dar dac era un profesionist, a spus Blakemore,
ignornd ntrebarea, ceea ce m mir este c a lsat ua
deschis.
Nu v neleg, domnule inspector.
O s v explic, domnule. Hoii profesioniti las
lucrurile exact cum le-au gsit, pentru ca fapta s nu fie
descoperit imediat. Au mai mult timp s scape de lucrurile
furate.
Mai mult timp, a repetat Hugo.
Un profesionist ar fi nchis ua seifului i ar fi luat
plicul cu el, ca s fie mai sigur c va dura o vreme pn ce se
va descoperi c lipsete ceva. Din experiena mea, unii
oameni nu-i deschid seiful mai multe zile, chiar sptmni.
Doar un amator ar fi lsat biroul dumneavoastr n aa hal.

175
- JEFFREY ARCHER -

Atunci poate c a fost un amator?


Atunci cum a reuit s deschid seiful, domnule?
Poate a fcut rost cumva de cheia domnioarei Potts?
i de cod? Domnioara Potts m-a asigurat c-i ia cheia
acas n fiecare sear, aa cum am neles c procedai i
dumneavoastr, domnule. Hugo n-a rspuns. Pot s m uit
n seif?
Da, sigur.
Ce este asta? a ntrebat inspectorul, artnd nspre o
cutie metalic aflat pe raftul de jos al seifului.
Este colecia mea de monede, domnule inspector. Un
hobby al meu.
Ai fi att de amabil nct s o deschidei, domnule?
Chiar e necesar? a ntrebat Hugo, nerbdtor.
Da, mi-e team c este, domnule.
Hugo a deschis cutia i a artat mormanul de monede din
aur pe care le colecionase timp de mai muli ani.
Ei, acesta este nc un mister, a spus inspectorul. Houl
nostru ia aizeci de lire din seif i opt lire i zece ilingi din
sertarul biroului, dar las o cutie cu monede din aur care
valoreaz mult mai mult. i mai e i problema plicului.
Plicul? a ntrebat Hugo.
Da, domnule, plicul n care spuneai c se aflau banii.
Dar era pe biroul meu azi-diminea.
Nu m ndoiesc, domnule, dar observai c a fost
deschis cu grij.
Probabil cu deschiztorul meu de scrisori, a spus Hugo,
artndu-l, triumftor.
Foarte posibil domnule, dar tiu din experien c hoii
au tendina s rup plicurile, nu s le taie elegant cu un
cuit de parc ar ti deja ce este acolo.
Dar domnioara Potts mi-a spus c ai gsit houl deja,
a comentat Hugo, ncercnd s nu par exasperat.
Nu, domnule. Am gsit banii, dar nu sunt convins c
am gsit i vinovatul.
Dar ai gsit banii la el, nu?

176
- JEFFREY ARCHER -

Da, domnule, i-am gsit.


Atunci ce mai vrei?
S fim siguri c am prins vinovatul.
i pe cine ai acuzat?
N-am zis c l-am acuzat, domnule, a spus inspectorul,
ntorcnd pagina n agend. Un domn Stanley Tancock, care
se pare c este unul dintre angajaii dumneavoastr. V
sun cunoscut, domnule?
Nu pot s spun c da, a zis Hugo. Dar, dac lucreaz pe
antier, tia sigur unde este biroul meu.
Nu m ndoiesc, domnule, c Tancock tia unde este
biroul dumneavoastr, pentru c ne-a spus c fost s v
vad pe la apte, ieri-sear, s v spun c un cumnat al lui,
un domn Arthur Clifton, a fost prins n cala unui vas n
construcie i, dac n-ai fi dat ordin s fie scos, ar fi murit.
Ah, da, acum mi amintesc. Am fost pe antier ieri
dup-mas, dup cum v va confirma eful de echip, dar s-
a dovedit c a fost o alarm fals i o pierdere de timp. E clar
c voia s vad doar unde este seiful, ca s poat veni mai
trziu s fure.
Recunoate c s-a ntors n biroul dumneavoastr, a
spus Blakemore, ntorcnd alt pagin, i pretinde c i-ai
oferit aizeci i opt de lire i zece ilingi ca s nu mai spun
nimic de Clifton.
N-am mai auzit aa o obrznicie.
Atunci s ne gndim o clip la alternativ, domnule. S
presupunem c Tancock chiar s-a ntors n biroul
dumneavoastr cu intenia de a v jefui pe la apte, apte i
jumtate ieri-sear. A reuit cumva s ajung neobservat la
etajul ai cincilea, a intrat n biroul dumneavoastr i, fie cu
cheia dumneavoastr, fie cu a domnioarei Potts a descuiat
seiful, a introdus codul, a scos plicul, dar nu s-a obosit s ia
i cutia cu monede de aur. A lsat ua deschis, a mprtiat
o parte din coninutul seifului pe jos i a pus plicul, deschis
cu atenie pe biroul dumneavoastr i pe urm, ca Macul
Rou, a disprut n cea.

177
- JEFFREY ARCHER -

Nu trebuia s fi fost ntre apte i apte jumtate seara,


a spus Hugo, sfidtor. Putea s fi fost la orice or ntre opt i
unsprezece azi-noapte.
Nu cred, domnule, a spus Blakemore. tii, Tancock are
un alibi ntre opt i unsprezece noaptea.
Nu am nicio ndoial c aa-zisul alibi este un amic al
lui, a comentat Barrington.
Treizeci i unu dintre ei, la ultima numrtoare, i-a
rspuns inspectorul. Se pare c, dup ce v-a furat banii, a
aprut la crciuma Porcul i fluierul pe la ora opt i, nu
numai c a servit oamenii cu butur, ci i-a pltit i
datoriile. I-a pltit crciumarului cu o bancnot de cinci lire,
nou, care se afl n posesia mea.
Detectivul i-a luat portofelul, a scos bancnota i a pus-o
pe biroul lui Barrington.
Crciumarul a mai spus c Tancock a plecat pe la ora
unsprezece i era aa de beat, nct doi dintre prietenii lui au
trebuit s-l duc acas pe Still House Lane, unde l-am gsit
azi-diminea. Sunt obligat s spun, domnule, c, dac
Tancock v-ar fi jefuit, avem un criminal de prima clas i
sunt mndru de cel care l-a dus la nchisoare. Ceea ce
bnuiesc c este exact scenariul la care v-ai gndit,
domnule, a adugat el, uitndu-se direct la Barrington, cnd
i-ai dat banii.
i de ce naiba a fi fcut aa ceva? a ntrebat Hugo,
ncercnd s-i pstreze calmul.
Pentru c, dac Stanley Tancock ar fi fost arestat i
trimis la nchisoare, nimeni nu ar mai fi luat povestea lui
despre Arthur Clifton n serios. De fapt, Clifton chiar n-a mai
fost vzut de ieri dup-mas. Aa c voi recomanda
superiorilor mei s deschid cala fr ntrziere ca s ne dm
seama dac a fost o alarm fals i Tancock a fcut lumea s
piard timpul.

***

178
- JEFFREY ARCHER -

Hugo Barrington s-a uitat n oglind i i-a ndreptat


cravata. Nu-i spusese tatlui su despre incidentul cu Arthur
Clifton sau despre vizita inspectorului Blakemore. Cu ct tie
btrnul mai puin, cu att mai bine. Tot ce-i spusese era c
i se furaser nite bani din birou i unul dintre angajai
fusese arestat.
Hugo i-a pus haina, s-a aezat la capul patului i i-a
ateptat soia s termine s se mbrace. Nu-i plcea s
ntrzie, dar tia c nimic n-ar fi fcut-o pe Elisabeth s se
mite mai repede. i verificase pe Giles i pe surioara lui,
Emma, care dormeau.
Hugo ar fi dorit s aib doi fii, un motenitor i o rezerv.
Emma era o inconvenien, ceea ce nsemna c va trebui s
mai ncerce. Tatl lui fusese al doilea fiu i-i pierduse fratele
mai mare luptnd cu burii, n Africa. Fratele mai mare al lui
Hugo fusese ucis la Ypres, mpreun cu jumtate din
regimentul su. Deci, n timp, Hugo se putea atepta s ia
locul tatlui su ca preedinte al companiei i, dup moartea
lui, s moteneasc titlul i averea familiei.
Aa c el i Elisabeth trebuiau s mai ncerce. Nu c i-ar
mai fi plcut s fac dragoste cu soia lui. De fapt, nu-i mai
amintea dac-i plcuse vreodat. n ultima vreme, cutase
distracii n alt parte.
Nunta ta este o nunt fcut n ceruri, obinuia s-i
spun mama lui.
Tatl lui fusese mai practic. tia c unirea dintre fiul lui
mai mare i singura fiic a lordului Harvey fusese mai mult o
fuziune de companii dect o cstorie. Cnd fratele lui Hugo
fusese ucis pe Frontul de Vest, logodnica i fusese pasat lui
Hugo. Nu mai era o fuziune, ci mai mult o preluare ostil.
Hugo n-a fost surprins s descopere n noaptea nunii c
Elisabeth era fecioar; de fapt a doua fecioar.
Elisabeth a aprut n cele din urm n salon, scuzndu-se
ca ntotdeauna, pentru c-l lsase s atepte. Cltoria de la
Manor House la Barrington Hill era doar de vreo dou mile i
tot pmntul dintre cele dou case aparinea familiei. Cnd

179
- JEFFREY ARCHER -

Hugo i Elisabeth au intrat n casa prinilor lui, la cteva


minute dup opt, Hugo s-a uitat n jur la ceilali oaspei. Era
doar un cuplu pe care nu-l cunotea.
Tatl lui l-a luat imediat i l-a prezentat colonelului
Danvers, nou-numitul ef al poliiei comitatului. Hugo s-a
hotrt s nu pomeneasc nimic colonelului de ntlnirea lui
matinal cu inspectorul Blakemore, dar, chiar nainte s se
aeze la mas, l-a tras pe tatl lui deoparte i i-a povestit
despre furt, fr s menioneze numele lui Arthur Clifton.
La o cin cu sup de vnat, miel i fasole verde, urmat de
crme brule, conversaia a ajuns de la vizita prinului de
Wales la Cardiff i observaia lui nu prea fericit despre
simpatia pe care o avea pentru mineri pn la ultimele taxe
pe import ale lui Lloyd George i efectul acestora asupra
comerului, discursul lui Winston Churchill n Camera
Comunelor prin care-i avertiza pe colegii lui despre
renarmarea Germaniei i Casa inimilor sfrmate a lui
George Bernard Shaw, care avusese recent premiera la Old
Vic, nainte de a reveni la prinul de Wales i la problema
dificil de a-i gsi o soie potrivit.
Cnd servitorii au curat masa dup desert, doamnele s-
au retras n salon la cafea, iar valetul le-a oferit domnilor
brandy sau porto.
Transportat de mine i importat de voi, a spus sir
Walter, ridicnd paharul ctre lordul Harvey n timp ce
valetul nconjura masa, oferind trabucuri oaspeilor.
Dup ce Romeo y Julieta a lordului Harvey s-a aprins bine,
acesta s-a ntors ctre ginerele lui i i-a spus:
Tatl tu mi-a spus c un ho a intrat n biroul tu i i-
a furat nite bani.
Da, aa e, a replicat Hugo. Dar sunt ncntat s spun
c au prins houl. Din nenorocire, s-a dovedit a fi unul dintre
angajaii notri.
Aa este, Danvers? a ntrebat sir Walter. L-ai prins?
Am auzit ceva, a rspuns eful poliiei, dar mi s-a spus
c nu a fost acuzat nimeni pn acum.

180
- JEFFREY ARCHER -

De ce nu? a ntrebat lordul Harvey.


Pentru c omul spune c eu i-am dat banii, a intervenit
Hugo. De fapt, cnd detectivul m-a interogat azi-diminea,
am nceput s m ntreb care dintre noi este vinovatul i care
este victima.
mi pare ru c s-a ntmplat aa, a spus Danvers. Pot
s ntreb cine s-a ocupat de investigaie?
Detectivul-inspector Blakemore, a zis Hugo, adugnd:
Am impresia c poart pic familiei noastre.
Cnd angajezi atia oameni ca noi, a spus sir Walter,
punndu-i paharul napoi pe mas, e normal s apar
cineva care s ne poarte pic.
Trebuie s recunosc, a spus Danvers, c Blakemore nu
e recunoscut pentru tactul lui. Dar voi analiza problema i,
dac mi se pare c a depit limitele, voi da altcuiva cazul.

181
- JEFFREY ARCHER -

22
Zilele de coal sunt cele mai fericite zile din viaa ta,
pretindea R.C. Sherriff, dar Hugo Barrington nu era de acord
cu el, dei credea c Giles va reui, dup cum spunea tatl
lui s profite mai mult de distracie.
Hugo ncerca s uite ce pise n prima zi de coal, cu
vreo douzeci i patru de ani n urm. Fusese dus la St
Bedes ntr-o trsur elegant, nsoit de tatl su, mama sa
i fratele lui mai mare, Nicholas, care tocmai fusese numit
cpitanul colii. Hugo izbucnise n lacrimi cnd alt boboc
ntrebase:
E adevrat c bunicul tu a fost docher?
Sir Walter era mndru c tatl lui se ridicase de jos, dar
la cei de opt ani, conteaz prima impresie.
Bunicul era docher! Bunicul era docher! Smiorcie-te,
biea! Smiorcie-te! au cntat toi colegii de dormitor.
Astzi, fiul lui, Giles, va fi dus la St Bedes n Rolls Royce-
ul lui sir Walter Barrington. Hugo ar fi dorit s-i duc fiul la
coal n maina lui, dar tatl lui nici n-a vrut s aud.
Trei generaii din familia Barrington au fost educate la
St Bedes i Eton. Motenitorul meu trebuie s ajung acolo
cu stil.
Hugo nu i-a mai explicat tatlui su c lui Giles nu i se
oferise nc, pn acum, un loc la Eton i chiar era posibil ca
biatul s aib propriile lui preri asupra locului n care
dorea s fie educat. Ferit-a Domnul, l putea auzi pe tatl
lui spunnd. Ideile de rebeliune i revoltele trebuie
sugrumate n fa.
Giles nu mai spusese un cuvnt de cnd plecaser de
acas, cu toate c mama lui nu ncetase s se agite n ultima
or n jurul singurului ei fiu. Emma ncepuse s plng cnd
i se spusese c nu-i putea nsoi, n timp ce Grace alt fat,
nu se va mai obosi s ncerce iar se agase de braul
ddacei i le fcea cu mna n timp ce se ndeprtau.

182
- JEFFREY ARCHER -

Hugo avea alte lucruri n minte dect femeile din familie n


timp ce maina nainta ncet pe drumurile de ar ctre ora.
Urma s-l vad pe Harry Clifton pentru prima oar? l va
recunoate ca pe cel de-al doilea fiu pe care i-l dorise
ntotdeauna, dar nu putuse s-l aib sau se va lmuri de
cnd l va vedea pe biat c nu ar fi putut s-i fie rud?
Hugo va trebui s fie foarte atent s o evite pe mama lui
Harry. Oare o va recunoate mcar? Aflase recent c lucra ca
osptri la Palm Court de la hotelul Royal la care se ducea
ori de cte ori avea ntruniri de afaceri n ora. Acum va
trebui s se mulumeasc cu cte o vizit ntmpltoare
dup-masa i doar cnd era sigur c ea avea o zi liber.
Fratele lui Maisie, Stan Tancock, fusese eliberat din
nchisoare dup ce petrecuse optsprezece luni din sentina
de trei ani. Hugo nu aflase ce se ntmplase cu detectivul
Blakemore, dar nu-l mai vzuse de la dineul din casa tatlui
su. Un sergent tnr depusese mrturie la procesul lui
Tancock i dduse limpede de neles cine era vinovatul.
Dup ce Tancock ajunsese n nchisoare, speculaiile
despre soarta lui Arthur Clifton se opriser repede. ntr-o
afacere n care morile erau frecvente, Arthur Clifton devenise
doar o alt cifr statistic. Totui, cnd lady Harvey lansase
Maple Leaf dup ase luni, Hugo nu se putuse opri s nu se
gndeasc c un nume mai potrivit pentru nav ar fi fost
Cufrul lui Davy Jones.
Cnd cifrele finale fuseser prezentate consiliului,
Barrington sfrise cu o pierdere de 13.712 lire la proiect.
Hugo nu a mai sugerat s se liciteze pentru alte contracte de
construcie de nave n viitor i sir Walter nu a mai pomenit
nimic despre acest proiect. n anii urmtori, Barrington s-a
ntors la afacerea tradiional de linie de transport maritim i
a continuat s se mbogeasc.
Dup ce Stan fusese dus la nchisoarea local, Hugo i
imaginase c fusese ultima oar cnd mai auzea de el. Dar
puin nainte ca Tancock s fie eliberat, guvernatorul adjunct
de la nchisoarea din Bristol o sunase pe domnioara Potts i

183
- JEFFREY ARCHER -

i solicitase o ntrevedere. Cnd s-au ntlnit, guvernatorul


adjunct l-a rugat pe Barrington s-i dea slujba napoi, altfel
nu avea vreo ans s fie angajat vreodat. La nceput, Hugo
a fost ncntat s aud aceast veste, dar, dup ce s-a mai
gndit, i-a schimbat prerea i l-a trimis pe Phil Haskins,
eful de echip, s-l viziteze pe Tancock la nchisoare i s-i
spun c-i va primi slujba napoi cu o condiie: s nu mai
pomeneasc niciodat numele lui Arthur Clifton. Dac o va
face, i va strnge catrafusele i va pleca s-i caute de
lucru n alt parte. Tancock a acceptat oferta cu recunotin
i, pe msur ce anii treceau, a devenit clar c i respectase
partea lui de nvoial.
Rolls Royce-ul a ajuns n faa porii de la St Bedes i
oferul a ieit s le deschid portiera din spate. Mai multe
perechi de ochi s-au ntors n direcia lor, unele cu admiraie,
altele cu invidie.
Lui Giles nu-i plcea, n mod clar, atenia acordat i a
plecat repede, fr s se uite napoi. Mama lui a fugit dup
el, s-a aplecat i i-a tras ciorapii n sus, nainte de a-i
examina iar unghiile. Hugo i-a petrecut timpul uitndu-se
la copii, ntrebndu-se cum ar putea recunoate imediat pe
cineva pe care nu-l mai vzuse nainte.
Apoi a zrit un biat urcnd dealul, nensoit de prini. S-
a uitat dincolo de biat i a vzut o femeie care-l urmrea cu
privirea, o femeie pe care nu putea s-o uite. Probabil
amndoi se ntrebau dac el avea unul sau doi fii care
ncepeau coala n ziua aceea la St Bedes.

***

Cnd Giles a fcut vrsat de vnt i a stat cteva zile la


infirmerie, tatl lui i-a dat seama c aceasta putea fi ultima
lui ans de a dovedi c Harry Clifton nu era fiul lui. Nu i-a
spus lui Elisabeth c se ducea s-l viziteze pe Giles la
infirmerie pentru c nu dorea ca ea s fie de fa cnd i
punea surorii o ntrebare relativ inofensiv.

184
- JEFFREY ARCHER -

De ndat ce a terminat inspecia de diminea, Hugo i-a


spus domnioarei Potts c se ducea la St Bedes s-i vad
fiul i se ntorcea peste vreo dou ore. S-a dus n ora i a
parcat lng Casa Frobisher. inea minte prea bine unde era
infirmeria, pentru c fusese des acolo pe cnd era elev.
Giles sttea n pat i i scotea termometrul cnd tatl lui
a dat buzna n salon. Figura biatului s-a luminat cnd l-a
vzut.
Sora sttea lng pat, uitndu-se la termometru.
Treizeci i apte. O s ajungi la prima or luni-
dimineaa, tinere, a declarat ea, scuturnd termometrul. V
las acum, domnule Barrington, s stai puin cu fiul
dumneavoastr.
Mulumesc, doamn, a spus Hugo. M gndesc dac v-
a putea ntreba ceva nainte s plec?
Desigur, domnule Barrington. M gsii n birou.
Nu ari prea ru, Giles, a spus Hugo dup ce sora a
ieit din camer.
Sunt bine, tat. De fapt, speram s-mi dea drumul
smbt ca s pot juca fotbal.
Vorbesc eu cu ea nainte s plec.
Mulumesc, tat.
Deci cum merge treaba?
Nu e ru, a spus Giles. Dar asta doar pentru c stau n
aceeai camer cu doi dintre cei mai strlucii biei din
clas.
i cine sunt? a ntrebat Hugo, temndu-se de rspuns.
E Deakins care e cel mai detept biat din toat coala.
De fapt, ceilali biei nici nu prea vorbesc cu el, creznd c e
cu nasul pe sus. Dar cel mai bun prieten al meu este Harry
Clifton. Este i el foarte detept, dar nu chiar ca Deakins.
Cred c l-ai auzit cntnd n cor. tiu c o s-i plac.
Dar Clifton nu este fiul unui docher?
Ba da, i exact ca bunicul, nu ascunde asta. Dar de
unde tiai, tat?

185
- JEFFREY ARCHER -

Cred c a lucrat pentru companie, a spus Hugo,


regretnd imediat.
Cred c a fost nainte de tine, tat, a spus Giles, pentru
c tatl lui a murit n rzboi.
Cine i-a spus? a ntrebat Hugo.
Mama lui Harry. E chelneri la Royal. Am fost la un
ceai de ziua lui.
Hugo ar fi vrut s-l ntrebe cnd fusese ziua lui Harry, dar
se temea c pusese deja prea multe ntrebri. Aa c a zis
doar:
Mama te srut. Cred c ea i Emma vor s te viziteze
mai trziu, sptmna asta.
Ptiu. Exact ce-mi lipsea, a spus Giles. Vrsat de vnt i
o vizit de la nesuferita de sor-mea.
Nu e chiar aa de rea, a zis tatl lui, rznd.
E i mai rea, a spus Giles. i Grace nu d semne c va
arta mai bine. Chiar trebuie s vin n vacan cu noi, tat?
Da, sigur c trebuie.
M gndeam c Harry ar putea veni cu noi n Toscana
n vara asta. Nu a fost niciodat n strintate.
Nu, a zis Hugo, un pic prea hotrt. Vacanele sunt
doar pentru familie, nu trebuie mprite cu strinii.
Dar el nu e strin, a comentat Giles. E prietenul meu
cel mai bun.
Nu, a repetat Hugo, i asta e totul. Giles a prut
dezamgit. Deci, ce i-ar plcea pentru ziua ta de natere,
fiule? a ntrebat Hugo, schimbnd repede subiectul.
Ultima marc de radio, a spus Giles, fr s ezite. i zice
Roberta Reliable.
Avei voie cu radiouri la coal?
Da, a zis Giles, dar ai voie s le dai drumul doar n
weekend. Dac eti prins dup stingere n timpul
sptmnii, i le confisc.
O s vd ce pot face. Vii acas de ziua ta?
Da, dar doar la ceai. Trebuie s m ntorc la coal la
timp pentru examen.

186
- JEFFREY ARCHER -

Atunci o s ncerc s vin, a spus Hugo. Acum plec. A


vrea s vorbesc cu sora nainte.
Nu uita s-o ntrebi dac-mi d liber smbt-diminea,
i-a amintit Giles cnd tatl lui ieea din camer s-i
ndeplineasc scopul real al vizitei.
M bucur c ai reuit s venii, domnule Barrington.
Giles a fost nespus de ncntat, a spus sora, intrnd n
biroul ei. Dup cum vedei, i-a revenit aproape complet.
Da, i sper c-i vei da voie s joace smbt n meciul
de fotbal.
Sunt sigur c va fi posibil, a spus sora. Dar ziceai c
mai vrei s discutm despre ceva?
Da, doamn. Dup cum tii, Giles este daltonist. Voiam
doar s ntreb dac are probleme din cauza asta.
Nu, din cte tiu eu, a spus sora. Dac are, oricum nu-l
mpiedic s loveasc o minge roie pe un teren verde pn
ce ajunge la marginea alb.
Barrington a rs nainte de a spune urmtoarea fraz pe
care o pregtise.
Cnd eram la St Bedes m necjeau toi din cauz c
eram singurul daltonist.
Dai-mi voie s v asigur, a spus sora, c nimeni nu-l
necjete pe Giles. i oricum i cel mai bun prieten al lui este
i el daltonist.

***

Hugo a condus napoi la biroul lui, gndindu-se c trebuie


fcut ceva nainte ca situaia s scape de sub control. S-a
hotrt s mai discute cu colonelul Danvers.
Aezat la birou, i-a spus domnioarei Potts c nu vrea s
fie deranjat. A ateptat pn ce ea a nchis ua nainte de a
ridica telefonul. Dup cteva minute, eful poliiei i-a
rspuns.
Sunt Hugo Barrington, domnule colonel.
Ce mai faci biete? a ntrebat poliistul.

187
- JEFFREY ARCHER -

Sunt bine, domnule. M ntrebam dac m-ai putea


sftui ntr-o problem personal.
Spune, btrne.
Caut un alt ef cu securitatea i m ntrebam dac
putei s-mi indicai persoana potrivit.
De fapt, chiar tiu pe cineva care s-ar potrivi, dar nu
tiu sigur dac este disponibil. M interesez i pe urm te
sun.
eful poliiei s-a inut de cuvnt i l-a sunat a doua zi
dimineaa.
Omul la care m gndeam are o slujb cu jumtate de
norm acum, dar caut ceva permanent.
Ce-mi putei spune despre el? a ntrebat Hugo.
A fost antrenat special cnd era n poliie, dar a trebuit
s ne prseasc atunci cnd a fost grav rnit ncercnd s
prind un ho n timpul unui raid la Midland Bank. Probabil
i aminteti povestea. A ajuns chiar i n ziarele naionale.
Dup mine, este candidatul ideal pentru echipa ta de
securitate i, cinstit, ai avea noroc dac ai pune mna pe el.
Dac te mai intereseaz, a putea s-i trimit dosarul lui.

***

Barrington l-a sunat pe Derek Mitchell de acas, pentru c


nu dorea ca domnioara Potts s afle cu ce se ocupa. A fost
de acord s se ntlneasc cu fostul poliist la hotelul Royal
la ora ase, luni dup-mas, dup ce doamna Clifton pleca i
Palm Court urma s fie liber.
Hugo a ajuns cu cteva minute mai devreme i s-a
ndreptat direct ctre o mas n captul ndeprtat al slii
unde, n mod normal, nu s-ar fi dus. S-a aezat n spatele
unui stlp, unde tia c ntlnirea lui cu Mitchell nu va fi
vzut i nici auzit. n tip ce atepta, a revzut n minte o
list cu ntrebri care aveau nevoie de rspuns dac
inteniona s aib ncredere ntr-un om complet strin.

188
- JEFFREY ARCHER -

La ase fr trei minute, un brbat nalt, bine fcut, cu


inut de militar, a intrat pe u. Canadiana lui albastru-
nchis, flanela gri i pantofii bine lustruii sugerau o via
disciplinat.
Hugo s-a ridicat i a fluturat o mn, ca i cum ar fi
chemat un chelner. Mitchell a naintat ncet prin sal, fr s
ncerce s-i ascund chioptatul uor, ran care, dup
Danvers, era motivul pentru care Mitchell fusese pensionat
din poliie.
Hugo i-a amintit ultima oar cnd fusese fa n fa cu
un ofier de poliie, dar de data aceasta, el era cel care punea
ntrebrile.
Bun seara, domnule.
Bun seara, Mitchell, a spus Hugo n timp de ddeau
mna.
Cnd Mitchell s-a aezat, Hugo a privit mai atent nasul
spart i urechile zdrenuite i i-a amintit cnd i spusese
Danvers c jucase funda pentru echipa din Bristol.
Las-m s ncep cu nceputul, Mitchell, a spus Hugo,
fr s mai piard timpul, c ceea ce vreau s discut cu tine
este strict confidenial i trebuie s rmn un secret ntre
noi doi. Mitchell a ncuviinat. Este att de confidenial, de
fapt, nct nici colonelul Danvers nu cunoate motivul real
pentru care doream s te vd, pentru c, n mod sigur, nu
am nevoie de un ef al pazei.
Figura lui Mitchell a rmas neschimbat n timp ce atepta
s aud la ce se gndea Hugo.
Caut pe cineva care s fie detectiv particular. Singurul
scop va fi s-mi raporteze n fiecare lun activitile unei
femei care locuiete n acest ora i lucreaz la hotel.
neleg, domnule.
Vreau s tiu orice face, fie c este ceva personal sau
particular, orict de nesemnificativ ar prea. Ea nu trebuie,
repet, nu trebuie s-i dea seama c este urmrit. Deci,
nainte de a-i spune numele ei, crezi c eti capabil s
ndeplineti aceast sarcin?

189
- JEFFREY ARCHER -

Aceste lucruri nu sunt niciodat uoare, a spus


Mitchell, dar nu sunt imposibile. Cnd eram un tnr
sergent n poliie, am lucrat la o operaie sub acoperire n
urma creia a rezultat arestarea i trimiterea la nchisoare
pentru aisprezece ani a unui individ deosebit de periculos.
Dac a intra iar n acest hotel ns, sunt sigur c nu m va
recunoate.
Hugo a zmbit pentru prima oar.
nainte de a continua, a spus el, a dori s tiu dac
doreti s preiei aceast misiune?
Asta depinde de mai multe lucruri, domnule.
Cum ar fi?
Dac va fi o nsrcinare cu program complet, pentru c
acum mai am o slujb de paznic de noapte la o banc.
D-i demisia mine, a spus Hugo. Nu vreau s mai
lucrezi i pentru altcineva.
i care sunt orele?
Cum doreti tu.
i salariul?
Te voi plti cu opt lire pe sptmn, o lun n avans i
i voi acoperi i cheltuielile legate de slujb.
Mitchell a ncuviinat.
Pot s v sugerez s m pltii n bani pein astfel nct
nimeni s nu poat lua urma banilor pn la
dumneavoastr?
Pare rezonabil, a comentat Hugo, care luase deja
aceast decizie.
i vei dori rapoartele lunar n scris sau personal?
Personal. Vreau s fie scris ct mai puin posibil.
Atunci ar trebui s ne ntlnim n locuri diferite i
niciodat n aceeai zi din sptmn. Aa va fi improbabil
ca cineva s ne ntlneasc de mai multe ori.
Este corect aa, a zis Hugo.
Cnd dorii s ncep, domnule?

190
- JEFFREY ARCHER -

Ai nceput acum jumtate de or, a spus Barrington. A


scos o bucat de hrtie i un plic care coninea 32 de lire din
buzunar i i le-a dat lui Mitchell.
Mitchell a studiat numele i adresa scrise pe bucica de
hrtie cteva momente, dup care i-a dat-o napoi noului su
ef.
Am nevoie i de un numr de telefon particular,
domnule, i de detaliile despre momentul i locul n care
putei fi contactat.
n biroul meu, n fiecare sear, ntre cinci i ase, a
spus Hugo. Nu trebuie s m suni niciodat acas dect
dac este o urgen, a adugat el, scond un pix.
Spunei-mi numerele, domnule, nu le scriei.

191
- JEFFREY ARCHER -

23
Dorii s participai la aniversarea domniorului Giles?
a ntrebat domnioara Potts.
Hugo s-a uitat n jurnal. Giles, scria cu litere aurite pe
prima pagin: Giles, a 12-a aniversare, 3 p.m. Manor House.
Am timp s iau un cadou n drum spre cas?
Domnioara Potts a prsit camera i s-a ntors dup o
clip cu un pachet mare, nvelit n hrtie roie, strlucitoare
i legat cu o panglic.
Ce e nuntru? a ntrebat Hugo.
Ultimul model de radio Roberts; cel pe care l-a cerut
cnd l-ai vizitat ultima oar la infirmerie.
Mulumesc, domnioar Potts, a spus Hugo. i-a
verificat ceasul. Ar trebui s plec acum ca s ajung la timp
s-l vd cum taie tortul.
Domnioara Potts a pus un dosar gros n servieta lui i,
nainte ca el s ntrebe, i-a spus:
Notiele pentru ntrunirea de mine a Consiliului. V
putei uita pe ele dup ce domniorul Giles se ntoarce la St
Bedes. Aa c nu va trebui s mai venii n seara asta.
Mulumesc, domnioar Potts, a spus Hugo. V gndii
la toate.
n timp ce conducea prin ora n drum spre cas, Hugo nu
se putea opri s nu observe c pe autostrad preau s fie
mai multe maini dect cu un an nainte. Pietonii erau mult
mai ateni cnd traversau de cnd guvernul crescuse limita
de vitez la 30 de mile pe or. Un cal s-a cabrat cnd Hugo a
trecut pe lng o trsur. S-a ntrebat ct mai sperau s
reziste acum, cnd primria oraului autorizase taxiurile.
Dup ce a ieit din ora, Hugo a mrit viteza, nedorind s
ntrzie la aniversarea fiului su. Ct de repede cretea
biatul. Era deja mai nalt dect mama lui. Va fi mai nalt
dect tatl lui?
Cnd Giles va pleca de la St Bedes i-i va ocupa locul la
Eton, peste un an, Hugo era sigur c prietenia lui cu biatul
192
- JEFFREY ARCHER -

Clifton va fi uitat repede, cu toate c-i ddea seama c mai


erau i alte probleme care trebuiau rezolvate pn atunci.
A ncetinit cnd a intrat pe poarta domeniului su.
ntotdeauna l bucura aleea larg printre stejari pn la
Manor House. Jenkins sttea pe ultima treapt cnd Hugo a
cobort din main. I-a deschis ua din fa i i-a spus:
Doamna Barrington este n salon, domnule, cu
domniorul Giles i cu doi dintre prietenii lui de la coal.
Cnd a intrat pe coridor, Emma a venit n fug pe scri i
i-a aruncat braele n jurul tatlui ei.
Ce e n pachet? l-a ntrebat.
Un cadou pentru fratele tu.
Da, dar ce este?
Va trebui s atepi s vezi, tnr doamn, i-a spus
tatl ei, zmbind, nainte de a da servieta valetului.
Vrei s pui asta n birou, Jenkins? a spus el, n timp ce
Emma l trgea de mn nspre salon.
Zmbetul lui Hugo a disprut n momentul n care a
deschis ua i a vzut cine era aezat pe canapea. Giles a
srit i a alergat spre tatl lui, care i-a dat pachetul i i-a
urat:
La muli ani, fiule.
Mulumesc, tat, a spus el, nainte de a-i prezenta
prietenii.
Hugo a dat mna cu Deakins, dar cnd Harry a ntins
mna, el a spus doar:
Bun ziua, Clifton, i s-a aezat n fotoliul lui preferat.
Hugo a urmrit cu interes cum Giles desfcea panglica
cutiei i amndoi au vzut cadoul prima oar. Dar nici
entuziasmul exagerat al fiului su cnd i-a vzut noul su
radio nu l-a fcut pe Hugo s zmbeasc. Avea o ntrebare
pentru Clifton, dar nu trebuia s par c rspunsul biatului
ar fi fost important.
A rmas tcut n timp ce bieii acordau pe rnd radioul
pe cele dou posturi i ascultau cu interes vocile stranii i

193
- JEFFREY ARCHER -

muzica din difuzor. Acestea era urmate de obicei de rsete


sau aplauze.
Doamna Barrington discuta cu Harry despre ultimul
concert Mesiah la care fusese i ea, adugnd ce mult i
plcuse tiu c Mntuitorul meu triete.
Mulumesc, doamn Barrington, a spus Harry.
Crezi c vei merge la liceul din Bristol dup ce termini
St Bedes, Clifton? a ntrebat Hugo, ntrezrind o ocazie.
Doar dac voi ctiga o burs, domnule, a rspuns
acesta.
Dar ce conteaz? a ntrebat doamna Barrington.
Desigur vei primi un loc, ca toi ceilali biei?
Pentru c mama nu va putea plti taxele, doamn
Barrington. Este chelneri la hotelul Royal.
Dar tatl tu
A murit, a spus Harry. A fost ucis n rzboi.
mi pare ru, a zis doamna Barrington, nu mi-am dat
seama.
n acel moment s-a deschis ua i valetul a intrat cu un
tort mare pe o tav din argint. Giles a reuit s sting cele
dousprezece lumnri dintr-o singur suflare i toat lumea
a aplaudat.
i cnd e aniversarea ta, Clifton? a ntrebat Hugo.
A fost luna trecut, domnule, a rspuns Harry.
Dup ce Giles a tiat tortul, Hugo s-a ridicat i a prsit
camera fr s mai spun nimic.
Hugo s-a dus direct n biroul lui, dar i-a dat seama c nu
se putea concentra pe actele pentru ntrunirea de a doua zi.
Rspunsul lui Clifton nsemna c va avea nevoie de sfatul
unui avocat specializat n legislaia ereditar.
Cam dup o or a auzit voci n hol, apoi zgomotul uii care
se nchidea i motorul unei maini care pleca. Dup cteva
minute, cineva a btut la ua biroului su i Elisabeth a
intrat.
De ce te-ai purtat aa? a ntrebat ea. i de ce n-ai venit
s spui la revedere cnd tiai c Giles i musafirii lui plecau?

194
- JEFFREY ARCHER -

Am o ntrunire cu probleme mine, a spus el, fr s se


uite la ea.
sta nu este un motiv s nu-i iei rmas-bun de la fiul
tu, mai ales de ziua lui.
Am multe pe cap, a spus el, continund s se uite la
hrtii.
Acesta nu este un motiv s fii grosolan cu musafirii. Te-
ai purtat cu Clifton mai ru dect cu un servitor.
Hugo s-a uitat la ea pentru prima oar.
Poate din cauz c-l consider pe Clifton inferior
servitorilor. Elisabeth a prut ocat. tiai c tatl lui a fost
docher i mama lui este osptri? Nu sunt sigur c este
genul de biat cu care ar trebui s se mprieteneasc Giles.
E evident c Giles e de alt prere i, oricare i-ar fi
familia, Harry este un biat fermector. Nu neleg ce ai
mpotriva lui. Nu l-ai tratat pe Deakins la fel i tatl lui este
un agent de pres.
Este i bursier.
Iar Harry este bursierul corului colii, dup cum tiu
toi cetenii din Bristol care merg la biseric. Data viitoare
cnd l ntlneti, sper s te pori mai civilizat.
Fr alt cuvnt, Elisabeth a ieit din camer, trntind ua.

***

Sir Walter Barrington a rmas la locul lui din capul mesei


cnd fiul lui a intrat n camer.
Sunt din ce n ce mai interesat de legislaia propus de
guvern referitoare la taxe, a spus Hugo, aezndu-se lng
tatl lui, i efectul pe care-l va avea asupra profiturilor
noastre.
De aceea avem un avocat n consiliu, a spus sir Walter,
ca s ne sftuiasc n astfel de probleme.
Dar am calculat c s-ar putea s ne coste douzeci de
mii de lire pe an dac se aprob legea. Nu crezi c ar trebui
s cerem i prerea altcuiva?

195
- JEFFREY ARCHER -

Cred c a putea s vorbesc cu sir James Amhurst cnd


m voi duce la Londra.
Eu m duc mari la Londra pentru dineul anual al
Asociaiei Proprietarilor de Nave din Marea Britanie, a spus
Hugo. Cum el este consilierul juridic al asociaiei, a putea
discuta cu el.
Doar dac socoteti c este necesar, a spus sir Walter.
i nu uita c Amhurst taxeaz la or, chiar i cnd este la
dineu.

***

Dineul Asociaiei Proprietarilor de Nave s-a inut la


Grosvenor House i la el au participat mai mult de o mie de
membri i invitaii lor.
Hugo telefonase din vreme la secretara asociaiei i
ntrebase dac ar putea sta lng sir James Amhurst.
Secretara a ridicat o sprncean, dar a fost de acord s
rearanjeze oaspeii de la masa principal. La urma-urmei,
btrnul Joshua Barrington fusese membru fondator al
asociaiei.
Dup ce episcopul de Newcastle a spus rugciunea, Hugo
n-a ncercat s-l ntrerup pe eminentul avocat n timp ce
acesta discuta cu omul din dreapta lui. Totui, cnd avocatul
s-a ntors n cele din urm ctre strinul pe care-l aezaser
n stnga lui, Hugo n-a pierdut timpul.
Tatl meu, sir Walter Barrington, a nceput el, atrgnd
atenia przii sale, este ngrijorat de tariful mare care este
votat acum n Camera Comunelor i efectele pe care le-ar
putea avea asupra industriei. Se ntreab dac n-ar putea s
v consulte pe aceast tem cnd va veni la Londra.
Desigur, drag biete, a spus sir James. Doar roag-o pe
secretara lui s-l sune pe funcionarul meu ca s se asigure
c voi fi liber cnd va veni n ora.
Mulumesc, domnule, a spus Hugo. Pe de alt parte, m
ntreb dac ai citit ceva de Agatha Christie?

196
- JEFFREY ARCHER -

Nu cred, a spus sir James. E bun?


Mi-a plcut mult ultima ei carte, Cnd exist un
testament, a spus Hugo, dar nu sunt sigur dac ar rezista
ntr-un tribunal adevrat.
Ce sugereaz doamna? a ntrebat Amhurst n timp ce o
felie de vit rsfiart ntr-o farfurie cu legume era pus n
faa lui.
Dup domnioara Christie, fiul cel mai mare al unui
cavaler motenete ereditar titlul tatlui su, chiar dac este
nelegitim.
Ah, da, aceasta este o ncurctur legal interesant, a
spus sir James. De fapt, Legea Lorzilor chiar a revizuit de
curnd un astfel de caz. Benson contra Carstairs, dac-mi
aduc bine minte. Este numit de obicei n pres
amendamentul bastardului.
i la ce concluzie au ajuns lorzii? a ntrebat Hugo,
ncercnd s nu par prea interesat.
Dac nu se gsete vreo eroare n testamentul original,
atunci ctig primul nscut, chiar dac este nelegitim. Alt
rspuns pe care Hugo nu dorea s-l aud. Totui, a
continuat sir James, lorzii au decis s-i acopere spatele i
au adugat un codicil care stipuleaz c fiecare caz trebuie
tratat independent, dup care trebuie revizuit de Oficiul
Heralzilor. Tipic pentru legea lorzilor, a mai spus el nainte de
a-i lua cuitul i furculia i a ataca friptura. Prea speriai
ca s stabileasc un precedent, dar mulumii s arunce
pisica n curtea vecinului.
Cnd sir James i-a ntors atenia ctre brbatul din
dreapta lui, Hugo s-a gndit la implicaiile faptului c Harry
va descoperi c ar putea avea dreptul s moteneasc nu
numai linia de transport maritim Barrington, ci i domeniile
familiei. S admit c avea un fiu ilegitim era suficient de
ru, dar ideea ca Harry Clifton s moteneasc titlul dup
moartea lui i s devin sir Harry era de nesuportat. Era gata
s fac orice putea ca s se asigure c nu se va ajunge la aa
ceva.

197
- JEFFREY ARCHER -

24
Hugo Barrington i lua micul dejun cnd a citit scrisoarea
de la directorul liceului St Bedes, prin care acesta motiva o
cerere de strngere de fonduri, adic o mie de lire pentru
construirea unui pavilion nou de crichet pentru clasa a-IX-a.
Tocmai i deschisese carnetul de cecuri i scrisese cifra 100,
cnd a fost distras de sunetul unei maini care frna pe
pietriul de afar.
Hugo s-a ndreptat spre fereastr s vad cine l vizita att
de devreme smbt-dimineaa. A fost nedumerit zrindu-i
fiul ieind dintr-un taxi, cu o valiz n mn, pentru c
ateptase cu nerbdare s-l vad jucnd pentru coal n
acea dup-amiaz n finala sezonului mpotriva celor din
Avonhurst.
Exact cnd Giles a ajuns pe treapta de sus, Jenkins i-a
deschis ua din fa.
Bun dimineaa, conaule Giles, a spus el, de parc-l
ateptase.
Hugo a ieit repede din salon i i-a gsit fiul n hol,
inndu-i capul aplecat, cu valiza alturi de el.
Ce caui acas? l-a ntrebat. Nu mai e nc o sptmn
pn la sfritul trimestrului?
Am fost dat afar, i-a zis Giles, simplu.
Dat afar? a repetat tatl lui. i ce ai fcut ca s merii
asta, dac pot s ntreb?
Giles s-a uitat la Jenkins, care sttea tcut lng ua din
fa.
O s duc valiza conaului Giles n dormitorul lui, a spus
valetul, dup care a luat geamantanul i a pornit ncet pe
scri.
Urmeaz-m, i-a ordonat Hugo de ndat ce valetul a
disprut.
Niciunul n-a mai spus o vorb pn cnd Hugo n-a nchis
ua salonului.

198
- JEFFREY ARCHER -

Ce ai fcut de ai fost dat afar? l-a ntrebat tatl lui,


dup ce s-a aezat iar pe fotoliu.
Am fost prins furnd din magazinul colii, a spus Giles,
care rmsese n picioare n mijlocul camerei.
Exist vreo explicaie simpl? Poate o nenelegere?
Nu, domnule, nu exist, a spus Giles, chinuindu-se s
nu plng.
Ai ceva de spus n aprarea ta?
Nu, domnule. Giles a ezitat. Doar c
Doar c ce?
ntotdeauna dau dulciuri n dar, tat. Nu le pstrez
niciodat pentru mine.
Lui Clifton, desigur.
i lui Deakins, a spus Giles.
Clifton te-a pus s faci asta?
Nu, nu el, a zis Giles, hotrt. De fapt, cnd a aflat,
Harry a nceput s duc dulciurile pe care i le ddeam lui i
lui Deakins napoi la magazin. Chiar i-a luat rspunderea
asupra lui cnd domnul Frobisher l-a acuzat c le-ar fi furat.
A urmat o tcere lung, dup care tatl lui i-a spus:
Deci ai fost dat afar, nu chiar exmatriculat?
Giles a ncuviinat.
Crezi c-i vor permite s te ntorci n trimestrul viitor?
M ndoiesc, a spus Giles.
De ce eti aa de sigur?
Pentru c nu l-am vzut niciodat pe director att de
suprat.
Nu cred c a fost la fel de suprat cum o s fie mama ta
cnd o s afle.
Te rog, nu-i spune, tat, l-a implorat Giles, izbucnind n
lacrimi.
i cum ai vrea s-i explic c ai venit acas cu o
sptmn mai devreme i chiar s-ar putea s nu te mai
ntorci la St Bedes n trimestrul urmtor?
Giles nu a ncercat s-i rspund, ci a continuat s
suspine ncet.

199
- JEFFREY ARCHER -

i Dumnezeu tie ce vor spune i bunicii ti, a mai


adugat tatl lui, cnd le voi zice c, pn la urm, nu vei
merge la Eton.
A urmat alt tcere lung.
Du-te n camera ta i nici s nu te gndeti s te ntorci
pn ce nu-i spun eu.
Da, domnule, a zis Giles, i s-a ntors s plece.
i, orice ai face, s nu vorbeti cu nimeni, mai ales n
faa servitorilor.
Da, tat, a spus Giles i a fugit din camer aproape
izbindu-se de Jenkins cnd a trecut pe lng el pe scri.
Hugo s-a aplecat n fa, ncercnd s-i dea seama dac
exista vreun mod de a scpa de aceast problem nainte de
a primi inevitabilul telefon de la director. i-a pus coatele pe
birou i capul n mini, dar a durat o vreme nainte de a-i
ndrepta privirea asupra cecului.
A zmbit n timp ce a adugat nc un zero nainte de a-l
semna.

200
- JEFFREY ARCHER -

25
Mitchell sttea n colul ndeprtat al slii de ateptare
citind Bristol Evening Post cnd a intrat Hugo i s-a aezat
lng el.
Subiectul, a spus Mitchell, uitndu-se nc pe ziar,
ncearc s mprumute cinci sute de lire pentru o afacere.
n ce fel de afacere ar putea ea s fie interesat?
Salonul de ceai Tillys, a rspuns Mitchell. Se pare c
subiectul a muncit acolo nainte de a se muta la Palm Court
de la Royal. Domnioara Tilly a primit recent o ofert de cinci
sute de lire pentru afacerea ei de la un domn Edward Atkins.
Domnioara Tilly nu e interesat de Atkins i i-a explicat clar
subiectului c, dac ar putea s-i ofere aceeai sum, ar
preferi s-i dea ei salonul.
i de unde ar putea ea s fac rost de o asemenea
sum?
Poate de la cineva care dorete s dein un control
financiar asupra ei, i care mai trziu s-ar putea dovedi
avantajos?
Hugo a tcut. Ochii lui Mitchell nu s-au ridicat de pe ziar.
A abordat pe cineva ca s ncerce s fac rost bani? a
ntrebat Hugo n cele din urm.
n momentul de fa este sftuit de un domn Patrick
Casey, care reprezint Dillon i Co, o companie financiar
din Dublin. E specializat n mprumuturi pentru clieni
particulari.
Cum iau legtura cu acest Casey?
Nu v-a sftui, a zis Mitchell.
De ce nu?
Merge la Bristol o dat pe lun i ntotdeauna st la
Royal.
Nu trebuie s ne ntlnim la Royal.
Are o legtur intim cu subiectul. De cte ori vine n
ora o duce la cin sau la teatru i, de curnd, a fost vzut

201
- JEFFREY ARCHER -

ntorcndu-se cu el la hotel, unde i-au petrecut noaptea


mpreun n camera 371.
Fascinant, a comentat Hugo. Altceva?
Poate v intereseaz s aflai c subiectul are cont n
banc la National Provincial, Corn Street, 49. Contul ei
curent este de dousprezece lire i nou ilingi.
Hugo ar fi vrut s-l ntrebe pe Mitchell cum aflase asta,
dar s-a mulumit s spun:
Excelent. Cum mai afli ceva, orict de neimportant,
sun-m.
A scos un plic voluminos din buzunarul paltonului i i l-a
dat lui Mitchell.
Trenul care vine acum la peronul nou este apte
douzeci i doi din Taunton.
Mitchell a bgat plicul n buzunar, i-a mpturit ziarul i
a ieit din sala de ateptare. Nu s-a uitat deloc la angajatorul
su.

***

Hugo a fost incapabil s-i ascund mnia cnd a


descoperit adevratul motiv pentru care Giles nu primise un
loc la Eton. L-a sunat pe director, care a refuzat s-i
rspund, pe eful casei, care i-a artat simpatie, dar nu i-a
oferit nicio speran de nduplecare i chiar i monitorului,
care a spus c-l va suna, dar n-a fcut-o. Cu toate c
Elisabeth i fetele nu tiau de ce Hugo era aa de nervos n
ultima vreme, fr niciun motiv, au continuat s suporte
rezultatele greelilor lui Giles cu mult calm.
Hugo l-a nsoit cu neplcere pe Giles la liceul din Bristol
n prima zi a trimestrului, cu toate c nu le-a lsat pe Emma
i pe Grace s vin cu el, dei Emma plnsese i se
mbufnase.
Cnd Hugo a oprit maina pe College Street, prima
persoan pe care a vzut-o stnd lng porile colii a fost

202
- JEFFREY ARCHER -

Harry Clifton. Chiar nainte s frneze, Giles a srit din


main i a fugit s-i salute prietenul.
Hugo a evitat s se amestece cu ceilali prini, dei
Elisabeth prea mulumit discutnd cu ei iar cnd a dat
fr s vrea de Clifton, a refuzat s dea mna cu el.
La ntoarcerea la Manor House, Elisabeth i-a ntrebat
soul de ce-l tratase att de dispreuitor pe cel mai bun
prieten al lui Giles. Hugo i-a reamintit soiei sale c fiul lor ar
fi trebuit s mearg la Eton, unde ar fi fost mpreun cu ali
domni i nu cu fiii muncitorilor locali i, n cazul lui Clifton,
chiar i mai ru. Elisabeth a tcut, cum fcuse adesea pn
n ultima vreme.

203
- JEFFREY ARCHER -

26
Ceainria local ars din temelii! Se bnuiete o
incendiere provocat! zbiera biatul cu ziarele stnd n colul
Broad.
Hugo a apsat pe frn, a srit din main i i-a dat
biatului jumtate de penny. A nceput s citeasc prima
pagin n timp ce se ndrepta spre main.

Ceainria Tillys, o firm de renume n Bristol,


frecventat de muli ceteni, a fost ars din temelii n
primele ore ale dimineii. Poliia a arestat un localnic n
vrst de aproximativ treizeci de ani i l-a acuzat de
incendiere. Domnioara Tilly, care acum locuiete n
Cornwall

Hugo a zmbit vznd fotografia lui Maisie Clifton i a


angajailor ei stnd pe trotuar, urmrind mhnii rmiele
arse ale ceainriei. Zeii erau clar de partea lui.
S-a urcat iar n main, a pus ziarul pe locul pasagerului
i i-a continuat cltoria ctre grdina zoologic din Bristol.
Trebuia s se programeze din vreme dac dorea s-l vad pe
domnul Prendergast.
Mitchell l sftuise c, dac dorea s in secret faptul c o
urmrea pe Maisie, ntlnirile cu Prendergast trebuiau s
aib loc n biroul lui, de preferin dup plecarea
domnioarei Potts. Hugo n-a ncercat s-i explice lui Mitchell
c nu era sigur dac domnioara Potts pleca seara acas. De
abia atepta s se ntlneasc cu Prendergast, cnd va
rezolva ultimele probleme, dar mai trebuia s vad pe cineva
nainte de asta.

***

Mitchell o hrnea pe Roie cnd a sosit.

204
- JEFFREY ARCHER -

Hugo a mers ncet, aplecat pe balustrad i prefcndu-se


interesat de un elefant indian dobndit recent de grdina
zoologic din Utar Pradesh i care atrsese deja muli
vizitatori. Mitchell a aruncat o bucat de pine pe care Rosie
a prins-o repede cu trompa i a strecurat-o n gur ntr-o
micare fluid.
Subiectul s-a ntors la munc la hotelul Royal, a spus
Mitchell de parc vorbea cu elefantul. E n schimbul de
noapte la Palm Court de la zece seara pn la ase
dimineaa. E pltit cu trei lire pe sptmn, plus ce mai
adun din baciuri, care, fiind puini clieni la orele acelea,
nu nseamn mare lucru. A mai aruncat o coaj de pine
elefantului i a continuat. Un anume Bob Burrows a fost
arestat i acuzat de incendiere. Burrows era furnizorul ei de
patiserie nainte ca subiectul s-l concedieze. A mrturisit
totul i chiar a recunoscut c el inteniona s cear subiectul
n cstorie i cumprase chiar i inelul de logodn, dar ea i
dduse papucii; sau, cel puin, asta e povestea lui.
Hugo a zmbit.
i cine se ocup de caz? a ntrebat el.
Detectivul inspector Blakemore, a rspuns Mitchell
Zmbetul lui Hugo s-a transformat ntr-o ncrunttur. Dei
Blakemore a crezut iniial c subiectul ar fi putut s fie
complice cu Burrows, a continuat Mitchell, a informat
Bristolul i compania de asigurri din vestul Angliei c ea nu
mai este suspect.
Ce pcat, a continuat Hugo, ncruntndu-se n
continuare.
Nu neaprat, a zis Mitchell. Compania de asigurri i va
da doamnei Clifton un cec de ase sute de lire dup
analizarea cererii.
Hugo a zmbit.
M ntreb dac i-a spus fiului ei, a zis Hugo, aproape
pentru el nsui.
Dac Mitchell a auzit comentariul, l-a ignorat.

205
- JEFFREY ARCHER -

Cealalt informaie care ar putea s v intereseze, a


continuat el, este c domnul Patrick Casey s-a cazat la Royal
vineri-seara i a dus subiectul la Plimsoll Line la cin. S-au
ntors dup aceea la hotel, iar ea l-a nsoit n camera lui
numrul 371, i nu a plecat de acolo dect dup apte n
dimineaa urmtoare.
A urmat o tcere lung, semn c Mitchell i terminase
raportul lunar. Hugo a scos un plic din buzunarul interior i
i l-a strecurat lui Mitchell, care a prut s nu observe
aruncndu-i o ultim coaj de pine lui Rosie care a prut
foarte mulumit.

***

A venit domnul Prendergast, a spus domnioara Potts,


dndu-se deoparte ca s-l lase pe bancher s intre n biroul
directorului executiv.
Ai fost foarte amabil s venii aici, a spus Hugo. Sunt
sigur c nelegei de ce nu am dorit s discut o problem
att de confidenial la banc.
neleg, a spus Prendergast, care-i deschisese servieta
Gladstone i scosese un dosar gros din ea chiar nainte de a
se aeza. I-a ntins o singur foaie peste birou domnului
Barrington.
Hugo a verificat ultimul rnd, nainte de a se reaeza.
Ca s recapitulez, dac mi permitei, a spus
Prendergast. Ai depus o sum de cinci sute de lire care i-a
permis doamnei Clifton s cumpere afacerea numit Tillys, o
ceainrie de pe Broad Street. Contractul a fost pentru
ntreaga sum, plus dobnda compus de cinci la sut pe
an, pentru a fi pltit ntr-o perioad de cinci ani. Cu toate
c Tillys a reuit s adune un profit mic n primul an i n al
doilea, nu a existat niciodat un profit suficient ca ea s
plteasc dobnda sau o parte din capitalul depus, aa c n
momentul incendiului, doamna Clifton v datora 572 lire i
16 ilingi. La aceast sum trebuie s adaug taxa bncii de

206
- JEFFREY ARCHER -

20 de lire, ceea ca nseamn n total 592 de lire i 16 ilingi.


Aceast sum va fi acoperit, bineneles de asigurare, adic
investiia dumneavoastr este sigur, ns doamna Clifton
nu rmne cu nimic.
Ce nenorocire, a spus Hugo. Dar pot s ntreb de ce
suma final nu pare s includ plata serviciilor domnului
Casey? a mai ntrebat el dup ce s-a uitat mai atent la cifre.
Pentru c domnul Casey a informat banca c nu va
prezenta nicio factur pentru serviciile sale.
Hugo s-a ncruntat.
Asta e cel puin o veste bun pentru biata femeie.
ntr-adevr. Cu toate acestea, m tem totui c nu va
mai fi n stare s acopere taxele pentru fiul ei la liceul din
Bristol n trimestrul urmtor.
Ce trist, a comentat Hugo. Deci biatul va trebui i
plece de la coal?
mi pare ru s spun c aceasta este ideea, a spus
domnul Prendergast. Este pcat, pentru c l rsfa pe biat
i cred c ar sacrifica totul ca s-l in acolo.
Ce pcat, a repetat Hugo, nchiznd dosarul i
ridicndu-se din scaun. Nu v mai rein domnule
Prendergast, a adugat el. Am o ntlnire n ora peste
jumtate de or. Pot s v conduc undeva?
Suntei foarte amabil, domnule Barrington, dar nu este
necesar. Am venit cu maina.
Ce main avei? a ntrebat Hugo, lundu-i servieta i
ndreptndu-se spre u.
Un Morris Oxford, a spus Prendergast, strecurndu-i
repede cteva hrtii n servieta lui Gladstone i urmndu-l pe
Hugo afar din birou.
O main popular, a spus Hugo. Am aflat c, la fel ca
dumneavoastr, domnule Prendergast, este de ncredere.
Amndoi au rs n timp ce coborau scrile mpreun. Ce
trist, biata doamn Clifton, a continuat Hugo cnd ieeau din
cldire. Dar oricum eu nu sunt de acord cu femeile care intr
n afaceri. Nu este normal.

207
- JEFFREY ARCHER -

Sunt de acord, a spus domnul Prendergast, oprindu-se


lng maina lui Barrington. Dar, a continuat el, n-ai fi
putut s facei mai mult pentru biata femeie.
Suntei amabil, domnule Prendergast, a spus Hugo.
Dar, n ciuda acestui fapt, v-a fi recunosctor dac
implicarea mea ar putea rmne ntre noi.
Desigur, domnule, a spus Prendergast, dnd mna cu
Hugo, v putei baza pe mine.
S pstrm legtura, btrne, a spus Hugo urcndu-se
n main. Nu m ndoiesc c voi apela iar la serviciile bncii.
Pendergast a zmbit.
Cnd Hugo se ndrepta spre ora, gndurile i s-au ntors la
doamna Clifton. i dduse o lovitur n urma creia va fi greu
s-i mai revin, dar acum voia s i dea lovitura de graie.
A intrat n Bristol ntrebndu-se unde era n acel moment.
Probabil sttea cu fiul ei i ncerca s-i explice de ce trebuia
s-l retrag de la BGS la sfritul trimestrului de var. Oare
se gndise ea vreun moment mcar c Harry ar putea s-i
continue studiile ca i cum nu se ntmplase nimic? Hugo s-
a gndit c era mai bine s nu discute subiectul cu Giles
pn ce biatul nu-i va spune vestea cea trist c prietenul
lui, Harry, nu se va ntoarce la BGS n clasa a asea.
Chiar i gndul c propriul lui fiu trebuia s mearg la
BGS l enerva groaznic, dar nu-i explicase niciodat lui
Elisabeth sau tatlui lui motivul adevrat pentru care fiul lui
nu obinuse un loc la Eton.
Dup ce a trecut de catedral, i-a continuat drumul pe
College Green nainte de a intra n parcarea de la Royal.
Ajunsese cu cteva minute mai devreme, dar era sigur c
managerul nu-l va lsa s atepte. A intrat pe ua turnant
i a trecut prin hol pentru c tia unde era biroul domnului
Frampton.
Secretara managerului a srit n picioare n momentul n
care Hugo a intrat n camer.
l voi anuna pe domnul Frampton c ai venit, a spus
ea, aproape alergnd spre birou.

208
- JEFFREY ARCHER -

Managerul a aprut o clip mai trziu.


Ce plcere s v vd, domnule Barrington, a spus el,
invitndu-l n birou. Sper c dumneavoastr i doamna
Barrington suntei bine.
Hugo a ncuviinat i s-a aezat vizavi de managerul
hotelului, fr s dea ns mna cu el.
Cnd m-ai rugat s ne ntlnim, mi-am luat libertatea
s verific aranjamentele pentru supeul anual al companiei, a
spus Frampton. neleg c vor fi mai mult de trei sute de
invitai?
Nu m intereseaz ci invitai vor fi, a spus Hugo. Nu
de aia am venit s te vd, Frampton. Vreau s discut o
problem particular care mi se pare foarte dezagreabil.
mi pare ru, a spus Frampton, stnd drept ca un b.
Unul dintre directorii notri era la hotel joi-noaptea i n
ziua urmtoare a vzut ceva foarte neplcut i m simt
obligat s-i atrag atenia asupra acestui fapt.
Da, desigur, a spus Frampton, frecndu-i palmele
umede de pantaloni. Ultimul lucru pe care a vrea s-l fac
este s deranjez clienii importani ai hotelului.
M bucur s aud asta, a comentat Hugo. Domnul n
cauz a sosit la hotel dup nchiderea restaurantului i s-a
dus la Palm Court spernd s primeasc o gustare uoar.
Un serviciu pe care l-am introdus chiar eu, a zis
Frampton, zmbind strmb.
A dat comanda unei tinere care prea s se ocupe de
asta, a continuat Hugo, ignornd comentariul.
Da, probabil doamna Clifton.
Habar n-am cine era, a spus Hugo. Totui, n timp ce-l
servea cu o cafea i nite sandviciuri, alt domn a intrat n
Palm Court, a dat o comand i a ntrebat dac-i poate fi
adus n camer. Singurul lucru pe care prietenul meu i-l
amintete despre acest om este c avea un uor accent
irlandez. Prietenul meu a semnat nota i s-a retras n
camer. S-a sculat n dimineaa urmtoare pentru c dorea
s-i ia micul dejunul devreme i s-i revad documentele

209
- JEFFREY ARCHER -

nainte de ntrunirea consiliului. Cnd a ieit din camer, a


vzut aceeai femeie, nc mbrcat n uniforma hotelului,
ieind din camera 371. Ea s-a ndreptat apoi spre captul
coridorului, a urcat pe fereastr i a plecat pe ieirea de
incendiu.
Sunt oripilat, domnule, eu
Membrul consiliului ne-a cerut ca, ori de cte ori mai
vine la Bristol, s fie cazat la alt hotel. Acum, nu vreau s
par exagerat, Frampton, dar Royal a fost un loc n care
ntotdeauna eram fericit s-mi aduc soia i copiii.
S fii sigur, domnule Barrington, c persoana n cauz
va fi concediat imediat i nu i se vor da referine. Pot s v
spun ct sunt de recunosctor c mi-ai atras atenia asupra
acestui lucru?
Hugo s-a ridicat.
Desigur c nu doresc s se fac vreo referire la mine
sau la compania mea atunci cnd o vei concedia pe doamna
n cauz.
Putei conta pe discreia mea, a zis Frampton.
Hugo a zmbit pentru prima oar.
i ca s terminm cu ceva plcut, pot s-i spun c toi
ateptm cu nerbdare ntrunirea anual care va fi, fr
ndoial, la nivelul ateptrilor noastre. La anul vom
srbtori centenarul companiei, deci sunt sigur c tatl meu
va dori s lanseze nava.
Amndoi au rs un pic prea tare.
V putei baza pe noi, domnule Barrington, a spus
Frampton conducndu-i clientul afar din birou.
i nc ceva, Frampton, a spus Hugo, n timp ce
mergeau prin foaier. A preferea s nu-i spui nimic lui sir
Walter despre asta. Tata e un pic de mod veche cnd e
vorba de aa ceva, deci cred c e mai bine s pstrm
secretul ntre noi.
Sunt de acord, domnule Barrington, a spus Frampton.
Putei s fii sigur c voi aborda problema personal.

210
- JEFFREY ARCHER -

Cnd Hugo a ieit pe ua turnant, nu s-a putut abine s


nu se ntrebe cte ore i petrecuse Mitchell la hotel ca s-i
ofere aceast informaie nepreuit.
A intrat n main, a pornit motorul i i-a continuat
drumul spre cas. nc se mai gndea la Maisie Clifton cnd
a simit o btaie pe umr. A intrat n panic, s-a ntors i a
vzut cine sttea pe scaunul din spate. S-a ntrebat dac ea
aflase despre ntlnirea cu Frampton.
Ce vrei? a ntrebat-o, fr s ncetineasc, de team s
nu fie vzui mpreun.
Pe cnd i asculta cererile, se ntreba cum era att de bine
informat. Imediat ce a terminat, a fost de acord repede cu
condiiile ei, tiind c era modul cel mai rapid n care putea
s-o dea jos din main.
Doamna Clifton a pus un plic subire i maro pe scaunul
pasagerului de lng el.
Atept s aflu veti de la tine, i-a zis ea.
Hugo a pus plicul n buzunarul de la hain. A ncetinit
abia cnd a intrat ntr-o alee ntunecat, dar nu s-a oprit
pn ce nu a fost sigur c nu-i putea vedea nimeni. A ieit
din main i i-a deschis portiera. Cnd i-a vzut figura, s-a
lmurit c ea simea c-i atinsese scopul.
Hugo i-a permis micul moment de triumf, nainte s-o
nface de umeri i s-o scuture de parc ncerca s culeag
ultimul mr dintr-un copac. Cnd i-a dat drumul a neles ce
se va ntmpla dac-l va mai deranja iar. A lovit-o n fa cu
toat puterea. Ea a czut i s-a ghemuit, continund s
tremure. Hugo a vrut s-o loveasc n stomac, ns n-a vrut s
rite s fie vzut de vreun trector. A plecat fr s se mai
gndeasc la ea.

211
- JEFFREY ARCHER -

MO JACK TAR
1925-1936

212
- JEFFREY ARCHER -

27
ntr-o nsorit dup-amiaz de joi n Transvaalul de Nord,
am ucis unsprezece oameni i o naiune recunosctoare mi-a
acordat Victoria Cross pentru serviciile aduse i, n afara
chemrii datoriei, n-am avut o singur noapte de somn
linitit de atunci.
Dac a fi ucis un englez acas, un judector m-ar fi
condamnat la spnzurtoare. n loc de asta, am fost
condamnat la nchisoare pe via, pentru c nc mai vd
figurile celor unsprezece afurisii de tineri n fiecare zi, ca o
imagine de pe o moned care nu se terge niciodat. M-am
gndit adesea s m sinucid, dar acesta ar fi fost drumul
ales de un la.
Cnd am fost citat i prezentat n Times, s-a declarat c
faptele mele fuseser responsabile pentru salvarea vieii a doi
ofieri, cinci subofieri i aptesprezece soldai din regimentul
Royal Gloucester. Unul dintre aceti ofieri, locotenentul
Walter Barrington, mi-a permis s-mi execut pedeapsa cu
oarecare demnitate.
La cteva sptmni de la aciune, am fost trimis napoi n
Anglia i, dup cteva luni, am fost lsat la vatr n urma a
ceea ce acum s-ar numi o cdere nervoas. Dup ase luni
ntr-un spital al armatei, mi s-a dat drumul napoi n lume.
Mi-am schimbat numele, am evitat oraul meu natal, Wells,
din Somerset i am plecat la Bristol. Spre deosebire de fiul
risipitor, am refuzat s cltoresc cteva mile pn n
comitatul alturat unde a fi putut s m bucur de linitea
casei tatlui meu.
n timpul zilei, rtceam pe strzile din Bristol, cotrobind
n courile de gunoi n cutarea resturilor, iar noaptea,
cminul meu era un parc, patul meu, o banc, ptura, nite
ziare, iar ceasul detepttor, cntecul primei psri care
anuna zorile. Cnd era prea frig sau prea umed, m
retrgeam n sala de ateptare a grii, unde dormeam pe o
banchet i m trezeam nainte de sosirea primului tren de
213
- JEFFREY ARCHER -

diminea. Cnd nopile au nceput s se lungeasc, m-am


nscris ca oaspete fr plat la Armata Salvrii, pe Little
George Street, unde nite doamne amabile m hrneau cu o
sup subire i nite pine tare nainte s adorm pe salteaua
umplut cu pr de cal, acoperit cu o singur ptur. Luxos.
Pe msur ce treceau anii, am sperat c fotii mei
camarazi i fraii ofieri vor presupune c am murit. Nu
doream s afle c aceasta era nchisoarea n care alesesem
s-mi ispesc sentina pe via. i ar fi putut s fie aa dac
un Rolls Royce nu s-ar fi oprit scrnind din frne n mijlocul
drumului. Portiera din spate s-a deschis i din main a srit
un brbat pe care nu-l mai vzusem de ani de zile.
Cpitane Tarrant! a strigat el venind ctre mine. Am
ntors capul, spernd ca el s cread c greise. Dar mi-am
amintit prea bine c Walter Barrington nu era omul care s
se ndoiasc de sine nsui. M-a nfcat de umeri i m-a
privit fix o vreme, dup care a spus: Cum e posibil aa ceva,
btrne?
Cu ct ncercam mai mult s-l conving c nu am nevoie de
ajutorul lui, cu att mai hotrt era c trebuie s fie
salvatorul meu. Am cedat n cele din urm, dar nu nainte ca
el s fi fost de acord cu termenii i condiiile mele.
La nceput m-a implorat s vin s stau cu el i cu soia lui
la Manor House, dar trisem deja prea mult fr un acoperi
deasupra capului ca s consider aa un confort altceva dect
o povar. Mi-a oferit chiar i un loc n Consiliul companiei de
navigaie care-i purta numele.
i cu ce i-a fi de folos? l-am ntrebat.
Chiar prezena ta, Jack, va fi o inspiraie pentru noi
toi.
I-am mulumit, dar i-am explicat c nu mi terminasem
nc de ispit sentina pentru uciderea celor unsprezece
oameni. Dar el tot n-a renunat.
n cele din urm am acceptat s devin paznic de noapte la
docuri, cu trei lire pe sptmn i locuin: un vagon
Pullman abandonat a devenit din acel moment celula mea de

214
- JEFFREY ARCHER -

nchisoare. i cred c mi-a fi continuat de ispit sentina


pe via dac nu m-a fi ntlnit cu domniorul Harry Clifton.
Harry va pretinde, dup mai muli ani, c eu i creasem un
drum n via. De fapt, el fusese cel care m salvase pe mine.
Prima oar cnd l-am ntlnit pe domniorul Harry, nu
cred c avea mai mult de patru sau cinci ani.
Intr, biete, i-am spus cnd l-am zrit venind n patru
labe spre vagon.
Dar el s-a ridicat i a fugit.
n urmtoarea smbt a ajuns s se uite pe geam. Am
ncercat din nou.
De ce nu intri, biete? Nu te muc, i-am zis, ncercnd
s-l linitesc.
De data aceea a acceptat i a deschis ua, dar, dup
cteva cuvinte, iar a fugit. Eram oare chiar att de
nspimnttor?
n smbta urmtoare, nu numai c a deschis ua, ci a i
rmas, privindu-m sfidtor. Am discutat cam o or, cam
despre toate, de la Bristol City FC pn la motivul pentru
care erpii nprlesc i la cine a construit Clifton Suspension
Bridge, dup care a spus:
Trebuie s plec acum, domnule Tar, mama m ateapt
acas la ceai.
A plecat, dar s-a uitat de cteva ori n urm.
Dup asta, Harry a venit s m viziteze n fiecare smbt
pn ce s-a dus la coal, cnd a nceput s apar mai ales
dimineaa. Mi-a luat ceva timp s-l conving pe biat c
trebuie s mearg la coal ca s nvee s scrie i s
citeasc. Ca s fiu cinstit, n-a fi reuit fr ajutorul
domnioarei Monday, a domnului Holcombe i a vigilentei
mame a lui Harry. A fost nevoie de aceast echip
formidabil ca s-l fac pe Harry s neleag ce potenial
avea i mi-am dat seama c reuisem doar cnd i-a fcut
timp s m viziteze tot smbt dimineaa pentru c se
pregtea s obin o burs la St Bedes.

215
- JEFFREY ARCHER -

Dup ce Harry a intrat la coala nou, nu m-am ateptat


s-l mai vd pn n vacana de Crciun. Dar, spre surpriza
mea, l-am gsit la u la ora unsprezece n prima vineri
seara de la nceputul trimestrului.
Mi-a spus c plecase de la St Bedes pentru c un monitor
l teroriza s fiu al naibii dac-mi amintesc numele lui i
voia s plece pe mare. Dac ar fi fcut-o, bnuiesc c ar fi
ajuns amiral. Dar, din fericire, mi-a ascultat sfaturile i s-a
ntors la coal la timp pentru micul dejun din ziua
urmtoare.
Pentru c venea ntotdeauna la docuri cu Stan Tancock, a
durat o vreme pn ce mi-am dat seama c era de fapt
biatul lui Arthur Clifton. Chiar m-a ntrebat o dat dac-l
cunoscusem pe tatl lui i i-am spus c da, c fusese un om
bun i onest i luptase cu vitejie n rzboi. Apoi m-a ntrebat
dac tiam cum a murit. I-am spus c nu tiu. A fost singura
dat cnd l-am minit pe biat. Nu era dreptul meu s
nesocotesc dorinele mamei lui.

***

Stteam pe doc cnd a venit schimbul urmtor. Nimeni nu


se uita la mine, de parc nici nu eram acolo i mi ddeam
seama c unii erau siguri c nu eram de fapt acolo. Nu m
deranja pentru c mi permitea s-mi ispesc sentina n
anonimat.
Arthur Clifton fusese un docher bun, unul dintre cei mai
buni i-i lua munca n serios, spre deosebire de prietenul lui
cel mai bun, Stan Tancock, care se ducea ntotdeauna la
Porcul i fluierul n drum spre cas. Adic n nopile n care
reuea s ajung acas.
L-am urmrit pe Clifton disprnd n cala navei Maple Leaf
s fac ultimele verificri nainte ca sudorii s sigileze chila
dubl. Probabil c sunetul puternic al sirenei care anuna
schimbarea turei i deranjase pe toi; un schimb ieea,
cellalt intra, iar sudorii trebuiau s intre repede ca s

216
- JEFFREY ARCHER -

termine treaba pn la sfritul schimbului i s-i ctige


prima. Nimeni nu s-a ntrebat dac Clifton ieise din cal,
nici mcar eu.
Toi am presupus c auzise sirena i era printre sutele de
docheri care se ndreptau spre poart, ca s ajung acas.
Spre deosebire de cumnatul lui, Clifton rareori se oprea s
bea ceva la Porcul i fluierul, prefernd s mearg direct pe
Still House Lane ca s fie mpreun cu soia i copilul lui. n
acele zile nu-i cunoteam nevasta i copilul i poate nici nu i-
a fi cunoscut vreodat dac Arthur Clifton s-ar fi ntors
acas n acea noapte.
Al doilea schimb lucra deja cnd l-am auzit pe Tancock
zbiernd ct l inea gura. L-am vzut artnd cu degetul
cala navei. Dar Haskins, eful docherilor, l-a dat pur i
simplu deoparte de parc ar fi fost o musc scitoare.
Cnd Tancock i-a dat seama c nu se nelegea cu
Haskins, a cobort pasarela i a nceput s alerge pe chei
ctre Barrington House. Haskins i-a dat seama unde se
ducea Tancock, a luat-o dup el i aproape l-a ajuns din
urm cnd acesta se npustea pe ua direciei liniei nautice.
Spre surpriza mea, dup doar cteva minute, Tancock a
ieit n fug din cldire i am fost i mai surprins c Haskins
i directorul executiv veneau n urma lui. Nu-mi ddeam
seama ce-l convinsese pe domnul Hugo s-i prseasc
biroul dup o discuie aa de scurt cu Stan Tancock.
Mi-am dat repede seama de ce, pentru c, atunci cnd
domnul Hugo a ajuns la docuri, a ordonat ca ntregul schimb
s lase jos uneltele, s opreasc munca i s tac, de parc
era Ziua Morilor. Dar, dup un minut, Haskins le-a ordonat
s-i reia lucrul.
Atunci m-am gndit prima oar c Arthur Clifton ar fi
putut rmne blocat n interiorul calei. Dar sigur c niciun
om nu putea fi att de nesimit dac s-ar fi gndit, chiar o
clip, c cineva ar fi putut fi nchis de viu n mormntul din
oel.

217
- JEFFREY ARCHER -

Cnd sudorii s-au ntors la lucru, domnul Hugo a discutat


iar cu Tancock nainte ca acesta s dispar pe porile
antierului. M-am uitat s vd dac Haskins se luase iar
dup ei, dar acesta era evident mai interesat s ndemne
lucrtorii s-i depeasc limitele pentru a recupera timpul
pierdut ca un stpn de galer care-i biciuia sclavii. Dup
un moment, domnul Hugo a cobort pasarela, s-a dus la
maina lui i a plecat ctre Barrington House.
Cnd m-am uitat din nou pe fereastra vagonului meu, l-
am vzut pe Tancock intrnd pe poart i alergnd ctre
Barrington House. De data aceasta a disprut cam jumtate
de or i, cnd a reaprut, nu mai avea obrajii roii de furie,
ci prea mult mai calm. Am crezut c-l gsise pe Clifton i
voia doar s-l anune pe domnul Hugo.
M-am uitat spre biroul domnului Hugo i l-am vzut la
geam, urmrindu-l pe Tancock n timp ce acesta pleca de pe
antier. Nu s-a micat de la fereastr pn ce acesta n-a
disprut. Dup cteva minute, domnul Hugo a ieit din
cldire, s-a dus la main i a plecat.
Nu m-a mai fi gndit la toate acestea dac Arthur ar fi
aprut a doua zi dimineaa la lucru, dar n-a aprut, nici
atunci, nici alt dat.
n dimineaa urmtoare, detectivul inspector Blakemore
m-a vizitat n vagonul meu. Poi s judeci adesea caracterul
unei persoane din felul n care-i trateaz semenii.
Blakemore era unul dintre rarii oameni care vedeau dincolo
de lungul nasului.
Spunei c l-ai vzut pe Stanley Tancock plecnd din
Barrington House ntre apte i apte jumtate ieri-seara?
Da, aa a fost, i-am spus eu.
Prea s fie grbit, sau nelinitit sau s ncerce s se
strecoare fr s-l vad cineva?
Dimpotriv, i-am zis eu. mi amintesc c m-am gndit
atunci c prea remarcabil de lipsit de griji avnd n vedere
mprejurrile.
mprejurrile? a repetat Blakemore.

218
- JEFFREY ARCHER -

Cu doar o or sau cam aa ceva mai nainte, protestase


c Arthur Clifton fusese nchis n fundul dublu al calei lui
Maple Leaf i c ei nu fceau nimic ca s-l ajute.
Blakemore a notat ce-i spusesem ntr-un carneel.
Avei idee unde s-a dus Tancock dup aceea?
Nu, i-am rspuns. Cnd l-am vzut ultima oar, ieea
pe poarta antierului mpreun cu un coleg.
Mulumesc, domnule, a spus detectivul. Mi-ai fost de
ajutor. De mult vreme nu-mi mai spusese cineva domnule.
Ai vrea, cnd avei timp, s venii la secie s dai o
declaraie n scris?
A prefera s n-o fac, i-am spus eu, din motive
personale. Dar a putea s scriu o declaraie pe care o vei
putea lua de la mine cnd dorii.
Este amabil din partea dumneavoastr, domnule.
Detectivul i-a deschis servieta, a scos un formular de
declaraie i mi l-a dat. Apoi i-a ridicat plria i a spus:
Mulumesc, domnule. inem legtura.
Dar nu l-am mai vzut de atunci.
Dup ase sptmni, Stan Tancock a fost condamnat la
trei ani de nchisoare pentru hoie, cu domnul Hugo ca
martor principal al acuzrii. Am asistat la fiecare zi a
procesului i nu m-am ndoit nicio clip care dintre ei era
vinovatul.

219
- JEFFREY ARCHER -

28
ncearc s nu uii c mi-ai salvat viaa.
Mi-am petrecut ultimii douzeci i ase de ani
ncercnd s uit, i-a amintit Mo Jack.
Dar tu ai salvat douzeci i patru de compatrioi. Eti
un erou al acestui ora i pare s nu-i pese deloc de asta.
Deci m simt obligat s te ntreb, Jack, ct timp mai ai de
gnd s te torturezi singur?
Pn ce n-o s-i mai vd pe cei unsprezece oameni la fel
de clar cum te vd pe tine acum.
Dar nu-i fceai dect datoria, a protestat sir Walter.
Aa mi s-a prut atunci, a recunoscut Jack.
Deci ce s-a schimbat?
Dac a putea rspunde la aceast ntrebare, a replicat
Jack, nu am mai purta aceast discuie.
Dar eti capabil s mai faci nc multe lucruri pentru
semenii ti. De exemplu, tnrul tu prieten. mi tot spui c
e un chiulangiu, dar, dac ar descoperi c eti cpitanul
Jack Tarrant din regimentul Royal Gloucestershire, care a
dobndit medalia Victoria Cross, nu crezi c te-ar asculta cu
mai mult respect?
Mai curnd ar lua-o la goan, a comentat Jack. Oricum,
am alte planuri pentru tnrul Harry Clifton.
Clifton, Clifton a spus sir Walter. De ce mi se pare
numele acesta cunoscut?
Tatl lui Harry a fost prins n chila dubl a navei Maple
Leaf, i nimeni n-a srit s-l
Eu am auzit altceva, a zis sir Walter, schimbnd tonul.
Mi s-a spus c Arthur Clifton i-a prsit nevasta pentru c
ea era, ca s spunem direct, o femeie cam uuratic.
N-ai auzit bine, a comentat Jack, pentru c pot s-i
spun c doamna Clifton este o femeie armant i deteapt
i orice om norocos s se nsoare cu ea nu ar dori niciodat
s-o prseasc.

220
- JEFFREY ARCHER -

Sir Walter a prut ocat i a durat o vreme pn ce a


vorbit iar.
Desigur nu crezi povestea aceea de adormit copiii cum
c ar fi fost prins n coca dubl a navei? a ntrebat el ncet.
Mi-e team c da, Walter. tii, am fost martorul acelui
episod.
Atunci de ce n-ai spus nimic atunci?
Am spus. Cnd am fost interogat de detectivul
Blakemore n ziua urmtoare, i-am spus tot ce vzusem i, la
cererea lui, i-am dat o declaraie n scris.
Atunci de ce n-a aprut declaraia ta la procesul lui
Tancock? a ntrebat sir Walter.
Pentru c, de atunci, nu l-am mai vzut pe Blakemore.
i cnd m-am dus la poliie, mi s-a spus c nu se mai ocup
de caz, iar nlocuitorul lui a refuzat s discute cu mine.
Eu l-am nlturat pe Blakemore de la anchetarea
cazului, a spus sir Walter. Afurisitul ncerca s-l acuze pe
Hugo c i-ar fi dat bani lui Tancock, ca s nu se mai
investigheze problema lui Clifton. Mo Jack a tcut. Hai s
nu mai vorbim de asta, a continuat sir Walter. tiu c fiul
meu e departe de a fi perfect, dar refuz s cred
Poate nu vrei s crezi, a spus Mo Jack.
Jack, de partea cui eti?
De partea dreptii. Aa cum erai i tu cnd ne-am
cunoscut.
i aa sunt i n continuare, a spus sir Walter. Dar a
tcut un timp nainte s continue. Vreau s-mi promii ceva,
Jack. Dac afli vreodat ceva despre Hugo care ar putea
duna reputaiei familiei, s nu ezii s-mi spui.
Ai cuvntul meu.
i tu ai cuvntul meu, btrne, c nu voi ezita s-l dau
pe Hugo pe mna poliiei dac voi afla c a nclcat legea.
S sperm c nu va fi cazul, a zis Mo Jack.
Aa e, prietene. S vorbim de lucruri mai plcute. Ai
nevoie de ceva acum? A putea s
Ai nite haine vechi care nu-i mai trebuie?

221
- JEFFREY ARCHER -

Sir Walter a ridicat o sprncean.


Pot ndrzni s ntreb?
Nu, nu poi, a spus Mo Jack. Dar trebuie s vizitez un
anumit domn i trebuie s fiu mbrcat corespunztor.

***

Mo Jack slbise att de ru n decursul anilor nct


hainele lui sir Walter atrnau pe el ca nite crpe i, ca i sir
Andrew Aguecheek, era cu civa centimetri mai nalt ca
vechiul lui prieten, aa c a fost nevoit s desfac tivul
pantalonilor i chiar i aa, acetia abia i ajungeau pn la
glezne. Dar simea c acel costum din tweed i cravata n
dungi l vor ajuta la acea ntlnire.
Cnd Jack a ieit din curtea antierului pentru prima oar
dup muli ani, civa cunoscui s-au ntors s priveasc a
doua oar strinul elegant.
Cnd clopotul colii a btut ora patru, Mo Jack s-a
strecurat la umbr n timp ce elevii glgioi i agitai se
scurgeau pe porile de la Merrywood Elementary de parc
ieeau din nchisoare.
Doamna Clifton sttea deja acolo de zece minute cnd
Harry i-a zrit mama i i-a permis cu neplcere s-l ia de
mn. A naibii de frumoas femeie, s-a gndit Mo Jack
urmrindu-i pe cei doi ndeprtndu-se. Harry, ca de obicei,
srind n sus i n jos, trncnind fr s se opreasc, dnd
dovad de la fel de mult energie ca Rocketul lui Stephenson.
Mo Jack a ateptat pn ce ei au disprut nainte s
traverseze drumul i s intre n curtea colii. Dac ar fi fost
mbrcat n hainele lui vechi, ar fi fost oprit de vreun paznic
cu mult nainte de a ajunge la poart. S-a uitat n susul i n
josul coridorului i a zrit un profesor ndreptndu-se spre
el.
mi pare ru c v deranjez, a spus Mo Jack, dar l
caut pe domnul Holcombe.

222
- JEFFREY ARCHER -

A treia u pe stnga, btrne, a spus omul, artnd n


josul coridorului.
Mo Jack s-a oprit n faa clasei domnului Holcombe i a
btut ncet n u.
Intr.
Mo Jack a deschis ua i a vzut un tnr, cu roba
acoperit cu praf de cret, aezat la o mas n faa unui ir
de pupitre goale, verificnd caietele cu teme.
mi pare ru c v deranjez, a spus Mo Jack. l caut pe
domnul Holcombe.
Atunci l-ai gsit, a zis directorul, lsnd stiloul jos.
Numele meu este Tar, a spus el, naintnd, dar prietenii
mi spun Jack.
Faa lui Holcombe s-a luminat.
Cred c suntei cel pe care Harry Clifton l viziteaz n
fiecare diminea.
M tem c da, a recunoscut Mo Jack, mi cer scuze.
Nu este nevoie, a spus domnul Holcombe. A fi dorit
doar s am aceeai influen asupra lui ca i dumneavoastr.
De aceea am venit s v vd, domnule Holcombe. Sunt
convins c Harry este un copil deosebit i c va trebui s i se
dea toate ansele ca s-i verifice talentele.
Sunt de acord, a spus Holcombe. i bnuiesc c are un
talent despre care nu tii nici dumneavoastr.
i care ar fi acela?
Are o voce de nger.
Harry nu e nger, a comentat Mo Jack, zmbind.
Sunt de acord, dar acesta ar putea fi cel mai bun mod
de a-l aduce pe calea cea dreapt.
La ce v gndii? a ntrebat Mo Jack.
E posibil s fie tentat s intre n corul de la Sfnta
Nativitate. Aa c, dac ai fi amabil s-l convingei s apar
la coal mai des, tiu c-l pot nva s scrie i s citeasc.
i de ce este asta att de important pentru corul colii?
Este obligatoriu la Sfnta Nativitate i domnioara
Monday, efa corului, refuz s fac excepii.

223
- JEFFREY ARCHER -

Atunci m voi asigura c biatul vine la ore, nu? a spus


Mo Jack.
Ai putea face chiar mai mult. n zilele n care nu vine la
coal, l-ai putea nva dumneavoastr.
Dar eu nu mai sunt autorizat s predau.
Harry Clifton nu este impresionat de autorizaii i
amndoi tim c v ascult. Poate ai putea munci ca o
echip.
Dar dac Harry va afla ce punem la cale, niciunul dintre
noi nu-l va mai vedea vreodat.
Ct de bine l cunoatei, a comentat directorul,
suspinnd. Va trebui s ne asigurm c nu va afla.
Asta ar putea fi greu de realizat, a spus Mo Jack, dar
sunt gata s ncerc.
Mulumesc domnule, a spus domnul Holcombe.
Directorul a fcut o pauz nainte s continue. M ntreb
dac-mi permitei s v strng mna. Mo Jack a fost
surprins cnd directorul i-a ntins mna i i-a strns-o cu
putere. i mi permitei s v spun c a fost o onoare s v
ntlnesc, domnule cpitan Tarrant.
Mo Jack a prut nspimntat.
Cum ai putut
Tata are nc o fotografie a dumneavoastr pe peretele
salonului.
De ce? a ntrebat Mo Jack.
I-ai salvat viaa, domnule.

***

Vizitele lui Harry la Mo Jack au fost mai rare n


urmtoarele cteva sptmni, pn ce s-au ntlnit ntr-o
smbt-dimineaa. Mo Jack tia c domnul Holcombe
avusese succes cu planul lui cnd Harry l-a ntrebat dac ar
putea veni la Sfnta Nativitate n duminica urmtoare ca s-l
aud cntnd.

224
- JEFFREY ARCHER -

Duminic-dimineaa, Mo Jack s-a sculat devreme, a


folosit sala de baie particular a lui sir Walter de la etajul al
cincilea de la Barrington House ca s fac un du, o invenie
recent i i-a aranjat chiar i barba, dup care s-a mbrcat
n alt costum pe care i-l dduse sir Walter.
A ajuns la Sfnta Nativitate chiar nainte de nceperea
slujbei i s-a strecurat n rndul din spate, la marginea
stranei. A zrit-o pe doamna Clifton n rndul al treilea,
aezat ntre, probabil, prinii ei. Iar pe domnioara
Monday, ar fi putut s-o recunoasc ntr-o congregaie
format dintr-o mie de oameni.
Domnul Holcombe nu exagerase cnd vorbise despre
calitatea vocii lui Harry. Era cea mai bun pe care i-o putea
aminti din zilele petrecute la Catedrala Wells. De ndat ce
biatul a deschis gura s cnte Condu-m, Doamne, Mo
Jack a fost ncredinat c protejatul su avea un dar
remarcabil.
Dup ce reverendul Watts a dat binecuvntarea final,
Mo Jack s-a strecurat afar din biseric i s-a ndreptat
ctre docuri. Va trebui s atepte pn duminica viitoare
nainte de a-i putea spune biatului ct de mult i plcuse
cum cntase.
Cnd se ntorcea, Mo Jack i-a amintit reproul lui sir
Walter: Ai putea face att de multe pentru Harry dac ai
ceda la viaa ta de sihastru. S-a gndit la vorbele lui Sir
Walter, dar nu era pregtit nc s-i scoat ctuele
vinoviei. Dar tia pe cineva care va putea schimba viaa lui
Harry, cineva care fusese cu el n acea zi cumplit, un brbat
cu care nu mai vorbise de douzeci i cinci de ani, un brbat
care preda la coala de la care veneau coritii la St Mary
Redcliffe. Din pcate, Merrywood Elementary nu era un loc
din care se alegeau bursierii pentru cor, aa c omul va
trebui ndreptat n direcia potrivit.
Singura team a lui Mo Jack era c locotenentul
Frobisher s-ar putea s-l fi uitat.

225
- JEFFREY ARCHER -

29
Mo Jack a ateptat pn ce Hugo a plecat de la
Barrington House, dar a mai durat nc o jumtate de or
pn ce lumina s-a stins n camera domnioarei Potts.
Jack a ieit din vagonul lui i s-a ndreptat ncet spre
Barrington House, contient c mai avea doar jumtate de
or nainte de sosirea femeilor de serviciu. S-a strecurat n
cldirea ntunecat i a urcat pe scri pn la etajul cinci
Dup douzeci i cinci de ani n care sir Walter se fcea c
nu vede, i putea gsi drumul pe ntuneric, ca o pisic, la
ua pe care scria Director Executiv.
S-a aezat pe biroul lui Hugo. A aprins lumina; dac ar fi
observat cineva, ar fi presupus doar c domnioara Potts
muncea mai trziu. A scotocit prin cartea de telefon pn ce
a gsit la St: Andrews, Bartholomews, Beatrices, Bedes.
A ridicat receptorul pentru prima oar n viaa lui, nu prea
sigur ce urma s fac n continuare. Pe fir s-a auzit o voce:
Numrul, v rog?
TEM 8612, a spus Jack, cu degetul pe numr.
Mulumesc, domnule.
n timp ce atepta, Mo Jack devenea din ce n ce mai
nervos. Ce va spune dac va rspunde altcineva? Va lsa
receptorul jos. A luat o hrtie din buzunar, a desfcut-o i a
pus-o pe birou, n faa lui. A auzit apoi o sonerie, urmat de
un clic, dup care vocea unui brbat.
Casa Frobisher.
Noel Frobisher? a ntrebat, amintindu-i c fiecare cas
de la St Bedes era denumit dup eful ei.
S-a uitat la hrtie, fiecare rnd fusese elaborat cu atenie
i repetat de nenumrate ori.
La telefon, a spus Frobisher, evident surprins s aud o
voce necunoscut adresndu-i-se pe numele de botez. A
urmat o tcere lung. E cineva acolo? a ntrebat Frobisher,
prnd puin iritat.
Da, cpitanul Jack Tarrant.
226
- JEFFREY ARCHER -

A urmat o tcere i mai lung, dup care Frobisher a spus:


Bun seara, domnule.
Iart-m c te sun aa de trziu, btrne, dar am nevoie
de sfatul tu.
Nicio problem, domnule. Este o onoare s discut cu
dumneavoastr dup atia ani.
Eti amabil, a zis Mo Jack. Voi ncerca s nu i iau
prea mult timp, dar vreau s tiu dac St Bedes nc mai d
tenori pentru corul de la St Mary Redcliffe?
Da, domnule. n ciuda multor schimbri din zilele
noastre, acest lucru a rmas la fel.
i, n zilele mele, a continuat Mo Jack, coala oferea n
fiecare an o burs tenorului care dovedea un talent
excepional.
nc o facem, domnule. De fapt, vom analiza cererile n
urmtoarele sptmni.
De la orice coal din comitat?
Da, de la orice coal care ne prezint un tenor
remarcabil. Dar solicitanii trebuie s aib i o bun
pregtire teoretic.
Ei, dac acesta este cazul, a spus Mo Jack, a vrea s
v prezint un candidat.
Desigur, domnule. La ce coal studiaz biatul n acest
moment?
Merrywood Elementary.
A urmat o alt tcere lung.
Trebuie s recunosc c ar fi prima oar cnd avem un
solicitant de la aceast coal. tii, din ntmplare, numele
profesorului de muzic?
Nu are niciun profesor de muzic, a spus Mo Jack, dar
ar trebui s discui cu profesorul biatului, domnul
Holcombe, care te va prezenta efei corului.
Pot s tiu numele biatului? a spus Frobisher.
Harry Clifton. Dac vrei s-l auzi cntnd, i recomand
s te duci la slujba de diminea de la biserici Sfnta
Nativitate, n duminica asta.

227
- JEFFREY ARCHER -

Vei fi i dumneavoastr acolo, domnule?


Nu, a spus Mo Jack.
i cum pot lua legtura cu dumneavoastr dup ce-l voi
auzi pe biat cntnd? a ntrebat Frobisher.
Nu poi, a spus Mo Jack hotrt i a nchis telefonul.
n timp ce-i mpturea hrtia i o punea la loc n
buzunar, ar fi putut jura c aude nite pai pe pietriul de
afar. A stins repede lumina i s-a strecurat afar din biroul
domnului Hugo pe coridor.
A auzit o u deschizndu-se i voci pe scri. Ultimul
lucru de care avea nevoie era s fie gsit la etajul cinci, care
era interzis tuturor cu excepia efilor companiei i
domnioarei Potts.
A nceput s coboare ncet scrile. Ajunsese deja la etajul
trei cnd a vzut-o pe doamna Nettles ndreptndu-se spre
el, cu un mop n mn, o gleat n cealalt i o femeie pe
care nu o tia alturi.
Bun seara, doamn Nettles, a spus Mo Jack. Ce sear
plcut e ca s-mi fac turele.
Bun seara, Jack, a rspuns ea, trecnd pe lng el.
De ndat ce a dat colul, s-a oprit i a ascultat cu atenie.
sta-i Mo Jack, a auzit-o spunnd pe doamna Nettles.
Aa-numitul paznic de noapte. E complet icnit, dar nu face
ru nimnui. Aa c, dac dai peste el, ignor-l
Mo Jack a chicotit n timp ce vocea ei se auzea din ce n
ce mai ncet cu fiecare pas pe care-l fcea.
Cnd s-a ntors n vagonul lui, s-a ntrebat ct va mai dura
pn ce Harry va veni s-i cear sfatul dac ar trebui s
depun o cerere pentru o burs de cor la St Bedes.

228
- JEFFREY ARCHER -

30
Harry a btut la ua vagonului, a intrat i s-a aezat n
faa lui Mo Jack, la clasa nti.
n timpul trimestrului la St Bedes, Harry reuise s-l vad
pe Mo Jack doar smbt-dimineaa. Jack venise i el s-l
asculte la slujbele matinale la St Mary Redcliffe, unde, n
strana din spate, era ncntat urmrindu-i pe domnul
Frobisher i domnul Holcombe strlucind de mndrie
auzindu-i protejatul.
n vacane, Mo Jack nu putea fi sigur cnd urma s
apar exact Harry pentru c acesta considera vagonul ca pe
un al doilea cmin. Ori de cte ori se ntorcea la St Bedes la
nceputul unui nou trimestru, Mo Jack simea lipsa
biatului. A fost impresionat cnd doamna Clifton l-a descris
ca fiind tatl pe care Harry nu-l avusese niciodat. De fapt,
Harry era fiul pe care i-l dorise ntotdeauna.
Ai terminat mai devreme dusul ziarelor? a spus Mo
Jack, frecndu-se la ochi i clipind cnd Harry a intrat n
vagon n acea diminea.
Nu, doar c ai aipit tu, btrne, a spus Harry, dndu-i
un Times din ziua trecut.
i tu eti din ce n ce mai obraznic, tinere, a spui Mo
Jack rnjind. Deci, cum a mers mprtiatul ziarelor?
Bine. Cred c voi reui s strng destui bani ca s-i
cumpr mamei un ceas.
Un cadou bine-venit, avnd n vedere noua slujb a ei.
Dar i-l poi permite?
Am economisit deja patru ilingi, a spus Harry. Cred c
voi avea ase pn la sfritul vacanei.
i te-ai hotrt care ceas l vrei?
Da, este n vitrina domnului Deakins, dar nu va mai fi
acolo mult timp, a spus Harry, zmbind.
Deakins. Un nume pe care Mo Jack nu-l va putea uita
niciodat.
Ct cost? a ntrebat el.
229
- JEFFREY ARCHER -

Habar n-am, a recunoscut Harry. Nu-l ntreb pe domnul


Deakins dect cu o zi nainte de a m ntoarce la coal.
Mo Jack nu era sigur cum s-i spun biatului c ase
ilingi nu ajungeau pentru un ceas, aa c a schimbat
subiectul.
Sper c dusul ziarelor nu te mpiedic s nvei. Sunt
sigur c nu trebuie s-i amintesc c examenele se apropie.
Eti mai ru dect Frob, a spus Harry, dar poi fi
linitit, pentru c stau dou ore n fiecare diminea n
bibliotec cu Deakins i alte dou n majoritatea dup-
amiezilor.
n majoritatea?
Ei, eu i Giles mai mergem din cnd n cnd la filme, iar
Gloucestershire vor juca contra Yorkshire acas sptmna
viitoare, i va fi o ocazie s-l vedem pe Herbert Sutcliffe la
btaie.
i va lipsi Giles cnd se va duce la Eton, a comentat
Mo Jack.
nc se lupt cu tatl lui s-l lase s vin cu mine i
Deakins la BGS.
Cu Deakins i cu mine, l-a corectat Mo Jack. i, fii
atent, dac domnul Hugo s-a hotrt, Giles nu-i va putea
schimba singur prerea.
Domnul Barrington nu m place, a spus Harry, lundu-
l pe Mo Jack prin surprindere.
De ce spui asta?
M trateaz altfel dect pe ceilali biei de la St Bedes
Parc n-a fi suficient de bun ca s fiu prieten cu fiul lui.
Vei avea de-a face cu astfel de probleme toat viaa,
Harry, a spus Mo Jack. Englezii sunt cei mai mari snobi din
lume i, n majoritatea cazurilor, fr niciun motiv. Cu ct e
talentul mai mic, cu att e snobismul mai mare, din
experiena mea. Doar aa clasele de sus sper s
supravieuiasc. Fii atent, biete, nu le pas de cei pornii de
jos, ca tine, care intr n clubul lor fr invitaie.
Dar tu nu te pori aa cu mine, a spus Harry.

230
- JEFFREY ARCHER -

Asta pentru c eu nu fac parte din clasele de sus, a zis


Mo Jack, rznd.
Poate nu, dar mama zice c eti de prim clas, a
comentat Harry, i aa vreau s fiu i eu.
Nu ajuta faptul c Mo Jack nu-i putea spune lui Harry
adevratul motiv pentru care domnul Hugo se purta aa cu
el. Ar fi dorit uneori s nu fie n locul nepotrivit n momentul
nepotrivit i s nu fi vzut ce se ntmplase n ziua n care
murise tatl biatului.
Iar ai adormit, btrne? a ntrebat Harry. Pentru c nu
pot s stau toat ziua cu tine la discuii. I-am promit mamei
c m ntlnesc cu ea la Clarks, pe Broad, pentru c vrea s-
mi cumpere nite pantofi noi. Nu c a ti ce are perechea pe
care o port.
Mama ta e o femeie deosebit, a spus Mo Jack.
De aia vreau s-i cumpr un ceas, a spus Harry.

***

Clopoelul de deasupra uii a sunat cnd a intrat n


magazin. Mo Jack spera c trecuse suficient de mult timp
ca s fie sigur c soldatul Deakins nu-l mai inea minte.
Bun dimineaa, domnule. Cu ce v pot ajuta?
Mo Jack l-a recunoscut pe Deakins imediat. A zmbit i
s-a dus spre vitrina cu ceasuri i a studiat cele dou ceasuri
de pe rndul de sus.
Vreau s tiu ct cost acest Ingersoll.
Modelul pentru doamne sau pentru domni? a ntrebat
Deakins, ieind din spatele tejghelei.
De doamne, a zis Mo Jack.
Deakins a descuiat vitrina cu o mn, a scos ceasul de pe
raft, a verificat eticheta i a spus:
aisprezece ilingi, domnule.
Bine, a zis Mo Jack i a pus o bancnot de zece ilingi
pe tejghea. Domnul Deakins a prut i mai uimit. Cnd
Harry Clifton o s ntrebe ct cost ceasul, domnule Deakin s,

231
- JEFFREY ARCHER -

v rog s-i spunei c ase ilingi, pentru c doar att va


avea cnd va nceta s lucreze pentru dumneavoastr i tiu
c vrea s l druiasc mamei sale.
Cred c suntei Mo Jack, a spus Deakins. Va fi aa de
emoionat c dumneavoastr
Dar nu i vei spune, a zis Mo Jack, privindu-l n ochi
pe Deakins. Vreau ca el s cread c ceasul cost ase
ilingi.
neleg, a spus Deakins, punnd ceasul la loc.
i ct cost ceasul pentru domni?
O lir.
Pot s v las pentru el nc zece ilingi ca depozit i s
v mai dau jumtate de coroan pe sptmn pn luna
viitoare pn ce se va strnge toat suma?
E acceptabil, domnule. Dar n-ai dori s-l ncercai mai
nti?
Nu, mulumesc, a zis Mo Jack. Nu e pentru mine. I-l
voi da lui Harry cadou cnd va ctiga bursa la liceul din
Bristol.
i eu m-am gndit la acelai lucru, a spus domnul
Deakins, dac fiul meu, Algy, va fi suficient de norocos ca s
ctige una.
Atunci mai bine ai mai comanda repede nc unul, a
spus Mo Jack, pentru c Harry mi-a spus c fiul
dumneavoastr va ctiga sigur o burs.
Domnul Deakins a rs i l-a privit mai atent pe Mo Jack.
Ne-am mai ntlnit cumva, domnule?
Nu cred, a spus Mo Jack, i a plecat din magazin fr
s mai spun un cuvnt.

232
- JEFFREY ARCHER -

31
Dac Mahomed nu vine la munte
Mo Jack a zmbit cnd se ridica s-l ntmpine pe
domnul Holcombe i s-i ofere un scaun.
Vrei s vii cu mine n vagonul-restaurant s bem ceai? a
ntrebat Mo Jack. Doamna Clifton a fost foarte amabil i
m-a aprovizionat cu o cutie excelent de Earl Grey.
Nu, mulumesc, domnule, a spus Holcombe. Chiar mai
nainte am luat micul dejun.
Deci biatul a ratat la musta bursa, a spus Mo Jack,
presupunnd c acela era motivul vizitei directorului.
A euat, dup cum spune Harry, a zis Holcombe, cu
toate c a ieit al aptesprezecelea din trei sute i i s-a oferit
un loc la coal, acum, n septembrie.
Dar va putea accepta oferta? O va mpovra prea mult
pe mama lui.
Dac nu va cdea vreo bomb, l va putea ntreine pe
biat n urmtorii cinci ani.
Chiar i aa, Harry nu-i va putea permite micile
suplimente pe care ceilali biei le consider dreptul lor.
Se poate, dar am reuit s acopr unele dintre
cheltuielile suplimentare pentru coal, aa c va putea s
mai participe la cel puin dou dintre cele trei activiti
suplimentare pe care i le dorete.
Las-m s ghicesc, a spus Mo Jack. Corul, clubul de
teatru i
Art, a spus Holcombe. Domnioara Monday i
domnioara Tilly i-au luat responsabilitatea pentru
excursiile corului, eu m ocup de clubul de teatru i
Deci mie mi-a rmas arta, a spus Mo Jack. Noua lui
pasiune. Pot s m descurc cu Harry cnd e vorba de
Rembrandt i Vermeer, chiar i de tipul sta nou, Matisse.
Acum ncearc s-mi atrag atenia asupra unui spaniol
numit Picasso, dar nu m descurc.
Nici eu n-am auzit de el, a recunoscut Holcombe.
233
- JEFFREY ARCHER -

i m ndoiesc c vei auzi vreodat, a spus Mo Jack,


dar nu-i spune lui Harry c am zis aa ceva. A cules o
cutiu mic din tabl, a deschis-o i a scos trei bancnote i
aproape toate monedele pe care le avea.
Nu, nu, a protestat Holcombe. Nu de aceea am venit
aici. De fapt, am de gnd s-l vizitez pe domnul Craddick mai
trziu n dup-masa aceasta i sunt sigur c el va
Cred c vei afla c eu am prioritate n faa domnului
Craddick, a spus Mo Jack, dndu-i banii.
Foarte generos din partea dumneavoastr.
Bani bine cheltuii, a spus Mo Jack, chiar dac sunt o
nimica toat. Cel puin tata ar fi de acord, a adugat el dup
aceea.
Tata? a repetat Holcombe.
Este preot la catedrala Wells.
Nu tiam, a spus Holcombe. Deci suntei n stare s-l
vizitai din cnd n cnd.
Din pcate, nu. M tem c sunt fiul risipitor modern, a
spus Mo Jack. Nu doresc s continui de-a lungul acestui
drum. i acum spune-mi, tinere, de ce ai venit i m vizitezi?
Nu-mi amintesc ultima oar cnd cineva mi-a spus
tinere.
Fii mulumit c i se mai spune aa, a zis Mo Jack.
Holcombe a rs.
Am dou bilete la piesa de la coal, Iulius Cezar. Cum
joac i Harry n ea, m-am gndit c ai dori s m nsoii la
premier.
tiam c repet ceva, a spus Mo Jack. Ce rol a primit?
Cenna, a spus Holcombe.
Atunci o s aflm de ce e n stare.
Holcombe s-a aplecat.
nseamn c vei veni?
M tem c nu, a spus Mo Jack, ridicnd o mn. Este
foarte amabil c te-ai gndit la mine, Holcombe, dar nu sunt
gata nc pentru un spectacol, nici mcar ca spectator.

234
- JEFFREY ARCHER -

***

Mo Jack a fost dezamgit c nu putea s-l vad pe Harry


n spectacolul colii i a trebuit s se mulumeasc doar cu
povestirea biatului despre felul n care jucase. n anul
urmtor, cnd Holcombe a sugerat c ar trebui s asiste
pentru c rolurile lui Harry erau mai mari, aproape a cedat,
dar abia cnd Harry a jucat rolul lui Puck, un an mai trziu,
i-a permis ca visul s devin realitate.
Dei nc i era team de mulimi, Mo Jack s-a decis s se
strecoare n spatele slii, unde nu risca s-l vad nimeni sau,
i mai ru, s-l recunoasc.
n timp ce-i aranja barba n baia de la etajul cinci de la
Barrington House a observat articolul de fond al tabloidului
local pe care-l uitase cineva acolo. Ceainria lui Tilly a ars din
temelii. Se bnuiete incendiere. Cnd a vzut fotografia de
dedesubt, i s-a fcut ru; doamna Clifton sttea pe jos,
nconjurat de personalul ceainriei, uitndu-se la resturile
fumegnde ale magazinului. n pagina 11, restul povestirii.
Mo Jack a urmat instruciunea, dar nu era nicio pagin 11.
A ieit repede din baie, spernd s gseasc pagina lips
pe biroul domnioarei Potts. Nu s-a mirat vznd c biroul
era curat i coul de gunoi fusese golit. A deschis uurel ua
camerei directorului executiv, s-a uitat nuntru i a vzut
pagina lips pe biroul domnului Hugo. S-a aezat pe
bancheta mbrcat n piele i a nceput s citeasc.
Prima reacie a lui Jack dup ce a citit articolul a fost s
se ntrebe dac Harry va trebui s prseasc coala.
n articol era scris c, dac asigurrile nu vor plti toat
suma, doamna Clifton s-ar putea atepta la un faliment.
Reporterul continua spunnd c purttorul de cuvnt al
companiei de asigurri afirma c aceasta nu va plti nicio
para chioar pn ce poliia nu va elimina toi suspecii din
anchet. Oare ce altceva va mai putea merge ru pentru
biata femeie, s-a ntrebat Mo Jack.

235
- JEFFREY ARCHER -

Reporterul avusese grij s n-o pomeneasc pe Maisie pe


nume, dar Jack tia de ce fotografia ei fusese pus pe prima
pagin a ziarului. A continuat s citeasc articolul. Cnd a
aflat c detectivul-inspector Blakemore se ocupa de caz, a
simit puin speran. Nu-i va lua mult acelui domn s-i
dea seama c doamna Clifton fcea parte dintre cei care
construiesc, nu incendiaz.
Cnd Mo Jack a pus ziarul napoi pe biroul domnului
Hugo, a observat prima oar scrisoarea. Ar fi ignorat-o,
considernd c nu e treaba lui, dac n-ar fi vzut numele
Doamna Clifton n primul paragraf.
A nceput s citeasc scrisoarea i i-a venit greu s cread
c Hugo Barrington fusese cel care depusese cele cinci sute
de lire cu care doamna Clifton reuise s cumpere Tillys. De
ce ar fi vrut s-o ajute pe Maisie, s-a ntrebat el. Era posibil s
simt remucri pentru moartea soului ei? Sau i era ruine
c trimisese un om nevinovat n nchisoare pentru o crim pe
care n-o svrise? Desigur c-i dduse lui Tancock slujba
napoi n momentul n care acesta fusese eliberat. Mo Jack
a nceput s se ntrebe dac n-ar trebui s-i acorde lui Hugo
puin ncredere. i-a amintit vorbele lui sir Walter: Nu e
chiar aa de ru, s tii.
A mai citit o dat scrisoarea. Era de la domnul
Prendergast, directorul de la National Provincial Bank, care-i
scria c insistase ca asigurrile s-i respecte obligaiile
contractuale i s-i plteasc doamnei Clifton ntreaga
valoare a poliei, care era de 600 de lire. Doamna Clifton,
meniona Prendergast, era nevinovat i detectivul
Blakemore informase banca de faptul c ea nu mai era
suspectat.
n ultimul paragraf al scrisorii sale, Prendergast sugera ca
el i Barrington s se ntlneasc ct mai curnd pentru a
rezolva problema, pentru ca doamna Clifton s primeasc
ntreaga sum la care avea dreptul. Mo Jack s-a uitat n sus
cnd micuul ceas de pe birou a sunat de apte ori.

236
- JEFFREY ARCHER -

A stins lumina, a fugit pe coridor i a cobort scrile. Nu


voia s ntrzie la spectacolul lui Harry.

237
- JEFFREY ARCHER -

32
Cnd Mo Jack a ajuns acas trziu n acea sear, a luat
un ziar The Times pe care-l lsase Harry pentru el mai
devreme. Nu s-a uitat la reclamele de pe prima pagin,
pentru c nu avea nevoie de un joben nou, o pereche de
suspensoare sau de ediia princeps a romanului La rscruce
de vnturi.
A ntors pagina i a vzut o fotografie a regelui Edward
VIII, aflat ntr-o croazier pe un iaht pe Mediterana. Lng el
era o femeie numit doamna Simpson. Reportajul era scris
ambiguu, dar chiar i ziaristul ncerca s susin dorina
tnrului rege de a se nsura cu o femeie divorat. Asta l-a
ntristat pe Mo Jack, deoarece l admira pe Edward, mai
ales dup ce vizitase minerii din ara Galilor cu un an
nainte i era clar impresionat de suferinele acestora. Dar,
dup cum obinuia s spun btrna lui ddac,
ntotdeauna se plnge nainte de culcare.
Mo Jack a petrecut mult timp citind un reportaj despre
Legea reformei taxelor, care trecuse de o a doua citire n
parlament, n ciuda faptului c Winston Churchill declarase
c nu era bun de nimic i nimeni nu va profita de ea, nici
mcar guvernul la alegeri.
A ntors pagina i a aflat c BBC-ul fcuse prima emisiune
de televiziune de la Alexandra Palace. Aceasta era o idee pe
care nu prea reuea s-o neleag. Cum putea fi transmis o
imagine n camera cuiva? El nu avea nici mcar un radio i
nu avea nici cea mai mic dorin s-i cumpere un televizor.
S-a dus la pagina de sport unde a gsit o fotografie a lui
Fred Perry, mbrcat elegant, sub titlul: De trei ori campion la
Wimbledon, favorit la turneul American Open. Corespondentul
sportiv sugera c unii dintre concurenii strini vor purta
orturi la Forest Hills, alt lucru pe care Mo Jack nu-l putea
nelege.

238
- JEFFREY ARCHER -

Ca ntotdeauna cnd citea The Times, Mo Jack lsa


necrologul la urm. Ajunsese la vrsta la care mureau
oameni mai tineri dect el, i nu doar n rzboaie.
Cnd a ntors pagina, s-a albit la fa i s-a ntristat peste
msur. A durat mult pn ce a citit necrologul reverendului
Thomas Alexander Tarrant, preot oficiant la catedrala din
Wells, descris ca un om sfnt. Cnd Mo Jack a terminat s
citeasc necrologul tatlui su, a simit c i este ruine.

***

apte lire i patru ilingi? a repetat Mo Jack. Dar


credeam c ai primit cecul de la Compania de Asigurare
pentru Bristol i Anglia de Vest complet i final, dac-mi
amintesc cuvintele.
Da, a spus Maisie, dar dup ce am pltit mprumutul
original, dobnda compus pe acel mprumut i taxele
bncii, am mai rmas cu apte lire i patru ilingi.
Sunt aa de naiv, a spus Mo Jack. Poi s crezi c mi-
am nchipuit o clip c Barrington vrea s ajute?
Nu eti nici pe jumtate la fel de naiv ca mine, a spus
Maisie. Pentru c, dac m-a fi gndit mcar o clip c omul
sta era implicat, n-a fi luat niciun bnu de la el i, pentru
c a fcut-o, am pierdut totul. Chiar i slujba la hotel.
Dar de ce? a ntrebat Mo Jack. Domnul Frampton a
spus ntotdeauna c eti de nenlocuit.
Ei, se pare c nu mai e cazul. Cnd l-am ntrebat de ce
m concediaz, a refuzat s-mi dea vreo explicaie, mi-a spus
numai c a primit o plngere referitoare la mine dintr-o
surs anonim. Nu poate s fie o coinciden faptul c am
fost concediat la o zi dup ce sursa anonim a venit la
hotel s discute cu directorul.
L-ai vzut pe Barrington intrnd n hotel? a ntrebat
Mo Jack.
Nu, dar l-am vzut ieind. Nu uita, m ascunsesem n
spatele mainii lui, ateptndu-l.

239
- JEFFREY ARCHER -

Desigur, a spus Mo Jack. Deci ce s-a ntmplat cnd ai


vorbit cu el despre Harry?
Cnd eram n main, a zis Maisie, a admis oarecum c
era responsabil pentru moartea lui Arthur.
A fcut-o dup atia ani? a spus Mo Jack,
nencreztor.
Nu chiar, a zis Maisie. Mai mult i-a scpat fr s vrea,
dar cnd i-am lsat plicul cu factura pentru taxele
trimestrului urmtor pe bancheta din spate a mainii, a pus-
o n buzunar i a spus c o s vad ce va putea face pentru a
ajuta.
i tu l-ai crezut?
M-a momit bine, a admis Maisie, pentru c atunci cnd
a oprit maina, chiar a cobort din main s-mi deschid
portiera. Dar cnd am cobort i eu, m-a trntit pe jos, a luat
factura i a rupt-o, pe urm a plecat.
Aa ai cptat ochiul vnt?
Maisie a ncuviinat.
i m-a avertizat c m va interna ntr-un azil de nebuni
dac m voi adresa soiei sale.
Asta e un bluf, a spus Mo Jack, pentru c nici mcar
el n-ar putea scpa de o astfel de acuzaie.
S-ar putea s ai dreptate, a spus Maisie, dar nu e un
risc pe care doresc s mi-l asum.
i dac-i vei spune doamnei Barrington c soul ei este
responsabil pentru moartea lui Arthur, a spus Mo Jack, el
va spune doar c eti sora lui Stan Tancock i va nltura
orice acuzaie.
Posibil, a comentat Maisie. Dar nu va nltura aa uor
acuzaia c Harry ar putea fi copilul soului ei
Mo Jack a rmas mpietrit pe cnd ncerca s neleag
implicaiile vorbelor lui Maisie.
Nu sunt doar naiv, a spus el n cele din urm, dar cred
c sunt cam greu de cap. Lui Hugo Barrington n-o s-i pese
dac soia lui crede sau nu c el a fost implicat n moartea

240
- JEFFREY ARCHER -

soului tu. Frica lui cea mai mare este c Harry va afla
vreodat c el ar putea s fie tatl lui
Dar nu-i voi spune niciodat lui Harry, a zis Maisie.
Ultimul lucru pe care-l doresc este ca el s-i petreac restul
vieii ntrebndu-se cine este tatl lui.
Chiar pe asta se bazeaz Barrington. i acum c le-a
nfrnt, va ncerca s-l distrug i pe Harry.
Dar de ce? a ntrebat Maisie. Harry nu i-a fcut niciun
ru.
Sigur c nu, dar dac Harry va putea dovedi c este fiul
cel mai mare al lui Hugo Barrington, va moteni nu numai
titlul, ci i toate proprietile lui i Giles va sfri prin a nu
mai avea nimic.
A fost rndul lui Maisie s rmn fr glas.
Deci, acum c am descoperit adevratul motiv pentru
care Barrington este aa de pornit s-l elimine pe Harry din
liceu, poate a venit momentul s-i fac o vizit lui sir Walter i
s-i spun cteva lucruri neplcute despre fiul lui.
Nu, te rog, nu face asta, l-a implorat Maisie.
De ce nu? Ar putea fi singura noastr ans s-l inem
pe Harry la BGS.
Posibil, dar asta ar duce sigur la concedierea fratelui
meu, Stan, i la Dumnezeu mai tie de ce va fi Barrington n
stare.
Mo Jack a tcut o vreme. Apoi i-a zis:
Dac nu m lai s-i spun lui sir Walter adevrul, va
trebui s m blcesc prin canalul pe care-l ocup acum
Hugo Barrington.

241
- JEFFREY ARCHER -

33
Ce dorii? a ntrebat domnioara Potts, nesigur c
auzise bine.
O ntrevedere particular cu domnul Hugo, a spus Mo
Jack.
i pot s ntreb care ar fi scopul acestei ntlniri? a
spus ea, nencercnd s-i ascund sarcasmul din voce.
Viitorul fiului su.
Ateptai o clip. Voi vedea dac domnul Barrington
poate s v primeasc.
Domnioara Potts a btut ncet la ua directorului executiv
i a disprut nuntru. S-a ntors dup o clip cu privirea
surprins.
Domnul Barrington v poate primi acum, a zis ea,
inndu-i ua deschis.
Mo Jack n-a rezistat s nu zmbeasc cnd a trecut pe
lng ea. Hugo Barrington s-a uitat n sus de la biroul la care
sttea. Nu i-a oferit btrnului un scaun i nici n-a ncercat
s dea mna cu el.
i din ce motiv v-ar putea interesa viitorul lui Giles? a
ntrebat Barrington.
Niciunul, a admis Mo Jack. Sunt interesat de viitorul
celuilalt fiu al dumneavoastr.
Despre ce naiba vorbii? a spus Barrington, puin cam
tare.
Dac ai fi tiut, nu ai fi fost de acord s m vedei, a
replicat Mo Jack, dispreuitor.
Domnul Barrington s-a albit la fa. Mo Jack chiar s-a
ntrebat dac nu cumva avea de gnd s leine.
Ce vrei de la mine? a spus acesta, ntr-un trziu.
Toat viaa ai fost comerciant, a spus Mo Jack, iar eu
am ceva cu care se poate face comer.
Ce anume?
A doua zi dup dispariia misterioas a lui Arthur
Clifton i dup ce Stan Tancock a fost arestat pentru un
242
- JEFFREY ARCHER -

delict pe care nu-l comisese, detectivul Blakemore mi-a cerut


s-i dau o declaraie despre faptele la care fusesem martor n
acea sear. Pentru c i-ai luat cazul lui Blakemore,
declaraia a rmas n posesia mea. Cred c va fi o lectur
foarte interesant dac ar cdea n mna cui nu trebuie.
Am impresia c asta e antaj, a spus Barrington,
scuipnd cuvintele, pentru care ai putea s stai mult
vreme la nchisoare.
Unii ar considera c este o datorie fa de societate dac
acest document ar fi cunoscut de public.
i cine credei c ar fi interesat de aiurelile unul
btrn? Sigur c nu presa, odat ce avocaii mei le vor
explica dreptul la imagine public. i cum poliia a nchis
cazul cu muli ani nainte, nu cred c eful poliiei s-ar
deranja s redeschid cazul pe baza declaraiei unui mo
care poate fi considerat, n cel mai bun caz, excentric. Deci
m simt obligat s ntreb la cine v gndii c ar putea da
atenie acestor presupuneri aiurite?
La tatl dumneavoastr, a spus Mo Jack, blufnd, dar
Barrington nu tia ce-i promisese lui Maisie.
Barrington a czut napoi n fotoliu, contient de influena
lui Mo Jack asupra tatlui lui, chiar dac n-o nelesese
niciodat.
i ct vrei s v pltesc pentru acest document?
Trei sute de lire.
sta-i jaf la drumul mare!
Nu este nici mai mult, nici mai puin dect suma
necesar pentru a acoperi taxele i celelalte cheltuieli care-i
vor permite lui Harry Clifton s rmn la liceul din Bristol
n urmtorii doi ani.
i de ce s nu-i pltesc taxele la nceputul fiecrui an,
ca fiului meu?
Pentru c n-ai mai plti taxele unuia dintre fiii
dumneavoastr imediat ce ai pune mna pe declaraie.
Va trebui s primii bani pein, a spus Barrington,
scond o cheie din buzunar.

243
- JEFFREY ARCHER -

Nu, mulumesc, a spus Mo Jack. mi amintesc prea


bine ce a pit Stan Tancock dup ce i-ai dat cei treizeci de
argini. i n-am chef s stau urmtorii trei ani la nchisoare
pentru o crim pe care n-am comis-o.
Atunci va trebui s sun la banc, dac trebuie s scriu
un cec pentru o sum aa de mare.
V rog, l-a invitat Mo Jack, artnd spre telefonul de
pe biroul lui Barrington.
Barrington a ezitat o clip nainte s ia receptorul din
turc. A ateptat s rspund cineva pe fir.
TEM 3731, a spus el.
A mai ateptat puin, dup care alt voce a rspuns:
Da?
Tu eti, Prendergast?
Nu, domnule, a spus vocea.
Bine, eti exact cel cu care doream s vorbesc, a replicat
Barrington. O s-l trimit pe domnul Tar la tine n ora
urmtoare, cu un cec de trei sute de lire pltibil ctre Bristol
Municipal Charities. Te rog s ai grij s fie executat imediat
i sun-m dup ce se termin.
Dac vrei s v sun acum, spunei doar Da, aa este
i voi suna peste cteva minute, a spus vocea.
Da, aa este, a zis Barrington i a nchis telefonul.
A deschis un sertar al biroului, a scos carnetul de cecuri i
a scris: Plat Bristol Municipal Charities i, pe un alt rnd,
Trei sute de lire. A semnat apoi cecul i i l-a dat lui Mo Jack,
care l-a studiat atent i a ncuviinat.
O s-l pun ntr-un plic, a zis Barrington.
A apsat soneria de sub birou. Mo Jack s-a uitat la
domnioara Potts cnd a intrat.
Da, domnule?
Domnul Tar se duce la banc, a spus Barrington,
punnd cecul ntr-un plic. L-a sigilat i l-a adresat domnului
Prendergast, adugnd PRIVAT cu aldine, apoi i l-a dat lui
Jack.

244
- JEFFREY ARCHER -

Mulumesc, a spus Jack. V trimit documentul pe care


l-ai cerut de ndat ce ajung acas.
Barrington a ncuviinat, tocmai cnd telefonul de pe
biroul lui a nceput s sune. A ateptat ca Mo Jack s ias
din camer nainte de a rspunde.
Mo Jack s-a hotrt s ia tramvaiul spre Bristol, simind
c, n aceast ocazie, cheltuiala era ndreptit. Cnd a
intrat n banc, dup douzeci de minute, i-a spus tnrului
de la recepie c avea o scrisoare pentru domnul
Prendergast. Recepionerul n-a prut prea impresionat, pn
ce Mo Jack nu a mai spus:
E de la domnul Hugo Barrington.
Tnrul a plecat imediat i l-a condus pe Jack prin holul
bncii i pe un coridor lung ctre biroul directorului. A btut
la u, a deschis-o i a anunat:
Acest domn are o scrisoare de la domnul Barrington,
domnule.
Domnul Prendergast a srit din spatele biroului, a dat
mna cu btrnul i l-a invitat pe un scaun din faa lui. Mo
Jack i-a dat plicul de la Barrington, spunndu-i:
Domnul Barrington m-a rugat s v dau acest plic
personal.
Da, desigur, a spus Prendergast, care a recunoscut
imediat scrisul unuia dintre cei mai valoroi clieni ai si.
A deschis plicul i a scos cecul. S-a uitat la el o clip,
nainte de a spune:
Cred c este o greeal.
Nu e nicio greeal, a zis Mo Jack. Domnul Barrington
ar dori ca ntreaga sum s fie pltit ctre Bristol Municipal
Charities ct mai curnd posibil, aa cum v-a spus la telefon
acum o jumtate de or.
Dar n-am vorbit cu domnul Barrington n dimineaa
aceasta, a spus Prendergast, napoindu-i cecul lui Mo Jack.
Mo Jack s-a uitat nencreztor la cecul alb. i-a dat
seama repede c Barrington schimbase cecurile cnd
domnioara Potts intrase n camer. Adevrata iscusin a

245
- JEFFREY ARCHER -

aciunii lui fusese s adreseze plicul domnului Prendergast i


s-l nsemneze ca fiind privat, asigurndu-se astfel c nu va
fi deschis pn ce nu-i va fi nmnat directorului. Dar ce nu
nelegea Mo Jack era cu cine vorbise Barrington la telefon.
Mo Jack a ieit grbit din birou, fr s-i mai spun
nimic lui Prendergast. A traversat holul bncii i a fugit n
strad. Trebuia s mai atepte doar cteva minute un
tramvai pn la docuri. Nu putea s fi durat mai mult de o
or nainte de a intra pe poarta antierului.
Un brbat pe care nu l-a recunoscut se ndrepta ctre el.
Avea un aspect militar i Mo Jack s-a ntrebat dac
chioptatul i fusese cauzat de o ran din rzboi.
Mo Jack a trecut repede pe lng el i a luat-o n josul
cheiului. A fost linitit cnd a vzut c ua vagonului era
nchis i, cnd a deschis-o, a fost i mai linitit vznd c
toate erau la locul lor. A ngenuncheat i a ridicat colul
covorului, dar declaraia pentru poliie nu mai era acolo.
Detectivul Blakemore ar fi descris hoia ca fiind a unui
profesionist.

246
- JEFFREY ARCHER -

34
Mo Jack s-a aezat la locul lui, n al cincilea rnd al
congregaiei, spernd c nu-l va recunoate nimeni.
Catedrala era att de nesat aa c oamenii care nu
gsiser un loc n strane erau strni n spate.
Episcopul de Bath i Wells a adus lacrimi n ochii lui Mo
Jack cnd a vorbit despre credina de nezdruncinat a tatlui
lui i cum, de la moartea prematur a soiei sale, preotul se
dedicase doar bunstrii comunitii.
Acest lucru se poate vedea, a proclamat episcopul,
ndreptndu-i minile ctre vasta congregaie, din numrul
celor de fa care au venit s-l onoreze pentru faptele sale
bune i ca s-i aduc omagiile.
i, cu toate c el nu era ctui de puin vanitos, nu putea
s nu fie mndru de unicul su fiu, Jack, al crui curaj
altruist i dorina de a-i sacrifica viaa n Africa de Sud n
timpul rzboiului cu burii a salvat atia camarazi ai si i
pentru care a primit Victoria Cross. S-a oprit, s-a uitat spre
rndul al cincilea i a continuat: i ct de ncntat sunt s
vd c astzi s-a alturat congregaiei.
Mai muli oameni au nceput s caute un om pe care nu-l
mai vzuser pn atunci. Jack i-a aplecat, ruinat, capul.
La sfritul slujbei, mai muli membri ai congregaiei au
venit s-i spun cpitanului Tarrant ct de mult l
admiraser pe tatl lui. Cuvintele dedicaie, altruism,
generozitate i dragoste curgeau de pe buzele tuturor.
Jack s-a simit mndru c este fiul tatlui lui, dar, n
acelai timp, era ruinat c fusese exclus din viaa acestuia,
la fel ca din viaa celorlali.
Cnd pleca, i s-a prut c recunoate un domn mai n
vrst care sttea lng poart, evident ateptnd s-i
vorbeasc. Brbatul a naintat i i-a ridicat plria.
Cpitanul Tarrant? a spus el, cu o voce autoritar.
Jack l-a salutat i el.
Da, domnule?
247
- JEFFREY ARCHER -

Numele meu este Edwin Trent. Am avut onoarea s fiu


avocatul tatlui dumneavoastr i, vreau s cred, unul dintre
cei mai vechi i buni prieteni.
Jack i-a strns mna.
mi amintesc de dumneavoastr, domnule. M-ai nvat
s-mi plac Trollope i bowlingul.
Suntei amabil c v amintii. Trent a chicotit. M
ntreb dac v-a putea nsoi pn la gar?
Desigur, domnule.
Dup cum tii, a spus Trent n timp ce mergeau spre
ora, tatl dumneavoastr a fost preotul oficiant al acestei
catedrale n ultimii nou ani. Poate tii i c nu-l interesau
deloc bunurile lumeti i mprea chiar i puinul pe care-l
avea cu cei mai puin norocoi ca el. Dac s-ar ntmpla s
fie canonizat, ar deveni sigur sfntul patron al vagabonzilor.
Mo Jack a zmbit. i amintea cum se dusese la coal
trei zile la rnd fr micul dejun pentru c trei vagabonzi
dormeau n holul lor i, ca s-o citeze pe mama lui, le
mncaser pn i praful de pe perei.
Aa c atunci cnd i se va citi testamentul, a continuat
Trent, se va vedea c, aa cum a intrat n aceast lume fr
nimic, a plecat tot fr nimic cu excepia a o mie de
prieteni, de fapt, pe care el i considera o adevrat comoar.
nainte de a muri, mi-a ncredinat o mic sarcin, i anume
s v dau ultima scrisoare pe care a scris-o.
A scos un plic din buzunar i i l-a dat lui Mo Jack, i-a
mai ridicat o dat plria i a spus:
I-am ndeplinit dorina i sunt mndru c i-am mai
ntlnit o dat fiul.
Sunt onorat, domnule. A fi dorit doar s nu fi fost
necesar s o fi scris.
Jack i-a ridicat i el plria i cei doi s-au desprit.
Mo Jack s-a hotrt s nu citeasc scrisoarea tatlui
dect n tren i a nceput drumul napoi ctre Bristol. Cnd
trenul a plecat din gar, lsnd nori groi de fum n urm,
Jack s-a instalat n compartimentul de clasa a treia. Cnd

248
- JEFFREY ARCHER -

era copil, i amintea c-l ntrebase pe tatl lui de ce


cltoreau ntotdeauna la clasa a treia, la care acesta i
rspunsese:
Pentru c nu exist clasa a patra.
Era ironic faptul c, n ultimii treizeci de ani, Jack sttuse
la prima clas.
A deschis plicul cu atenie i, chiar i dup ce a scos
scrisoarea, a lsat-o mpturit n timp ce se gndea la tatl
lui. Niciun fiu nu avusese un mentor sau un prieten mai bun
dect el. Cnd s-a uitat napoi la viaa lui, i-a dat seama c
toate aciunile, judecile i deciziile sale fuseser doar palide
imitaii ale celor ale tatlui su.
Dup ce a despturit scrisoarea, l-au invadat alte amintiri
atunci cnd a zrit scrisul cunoscut, ndrzne i elegant al
acestuia. A nceput s citeasc.

The Close,
Wells Cathedral
Wells, Somerset

26 august, 1936

Iubitul meu fiu,

Dac ai fost att de amabil nct s vii la nmormntarea


mea, nseamn c acum citeti aceast scrisoare. Permite-mi
s ncep prin a-i mulumi c te-ai numrat n rndul
congregaiei.

Mo Jack a ridicat capul i s-a uitat pe fereastr. Se


simea din nou vinovat pentru felul n care-i tratase tatl,
cu atta lips de consideraie, iar acum era prea trziu s-i
mai cear iertare.

Cnd ai primit Victoria Cross, am fost cel mai mndru tat


din Anglia i citaia ta st nc, n fiecare zi, deasupra biroului

249
- JEFFREY ARCHER -

meu. Dar, pe msur ce anii treceau, fericirea mea a devenit


tristee i L-am ntrebat pe Domnul ce fcusem pentru a fi
astfel pedepsit. mi pierdusem nu numai draga mea soie, ci i
pe tine, singurul meu copil.
neleg c ai avut un scop anume cnd i-ai ntors capul i
inima de la aceast lume, dar mi-a fi dorit s-i mprteti
motivele cu mine. Dar, dac vei citi aceast scrisoare, poate
mi vei putea ndeplini o ultim dorin.

Mo Jack i-a scos batista din buzunarul de la piept i i-a


ters ochii nainte de a continua s citeasc.

Domnul i-a druit harul de a fi conductor i abilitatea de


a-i inspira camarazii, aa c te implor s nu mergi n
mormnt atunci cnd va veni timpul s-i ntlneti Creatorul
tiind, ca n parabola Matei 25, v14-30, c i-ai ngropat
singurul talent pe care El i L-a dat.
Mai bine folosete acest dar n slujba celorlali oameni,
astfel nct, atunci cnd va veni timpul, dup cum e sigur c
se va ntmpla, i cnd oamenii vor veni la funeraliile tale,
medalia Victoria Cross s nu fie singurul lucru pe care i-l vor
aminti auzind numele Jack Tarrant.
Tatl tu iubitor

Te simi bine, dragule? a ntrebat o doamn care venise


din cealalt parte a vagonului ca s stea lng Mo Jack.
Da, mulumesc, a spus el, cu lacrimile curgndu-i pe
fa. Doar c astzi am fost eliberat din nchisoare.

250
- JEFFREY ARCHER -

GILES BARRINGTON
1936-1938

251
- JEFFREY ARCHER -

35
Am fost ncntat cnd l-am vzut pe Harry intrnd pe
porile colii n prima zi a trimestrului. mi petrecusem
vacana de var la vila noastr din Toscana, aa c nu
fusesem n Bristol cnd Tillys arsese i nu aflasem de asta
pn ce nu m-am ntors n Anglia n weekendul dinaintea
nceperii trimestrului. A fi vrut ca Harry s vin cu noi n
Italia, dar tata nu voise n ruptul capului.
N-am mai ntlnit pe cineva cruia s nu-i plac Harry, cu
excepia tatlui meu, care nici mcar nu suporta ca numele
lui s-i fie rostit la noi acas. Am ntrebat-o odat pe mama
dac nelegea de ce se purta el aa, dar nici ea nu tia mai
mult ca mine.
N-am insistat asupra subiectului cu btrnul, pentru c
nici eu nu prea m umplusem de glorie cnd era s fiu dat
afar de la St Bedes pentru furt Dumnezeu tie cum
reuise s aranjeze i asta i, nu mult dup aceea, l-am
dezamgit a doua oar cnd n-am fost primit ia Eton. Nu
eram chiar fr vin nici atunci. I-am spus lui tata cnd am
ieit de la examen c n-a fi putut face mai bine, ceea ce era
adevrat, ei, era pe jumtate adevrat. A fi reuit dac
cellalt coleg i-ar fi inut gura nchis. Cel puin am nvat
o lecie simpl: dac faci un trg cu un prost, nu te mira
cnd acesta se comport prostete.
Colegul meu era fiul contelui de Bridport, Percy. El avea n
fa o dilem i mai mare dect mine, pentru c apte
generaii ale familiei Bridport fuseser educate la Eton i se
prea c Percy urma s distrug aceast frumoas tradiie.
Se tie c la Eton se mai ncalc regulile atunci cnd e
vorba de membrii aristocraiei i c se permitea adesea unui
prost s-i treac pragul, i de aceea l alesesem pe Percy de la
nceput. Abia dup ce l-am auzit pe Frob spunndu-i unui
alt profesor: Dac Bridport ar fi un pic mai detept, ar fi
doar ntru, cnd mi-am dat seama c am gsit complicele
cutat.
252
- JEFFREY ARCHER -

Percy era la fel de disperat ca mine s obin un loc la


Eton, aa c am gsit ocazia pe care o cutasem ca s ne
atingem amndoi scopul.
Nu am discutat planul meu cu Harry sau cu Deakins.
Harry m-ar fi dezaprobat cu siguran, e un tip att de
moral, iar Deakins n-ar fi fost n stare s neleag de ce ar
vrea cineva s pice la un examen.
n ziua dinaintea examenului, tata m-a condus la Eton n
maina lui Bugatti cea nou, care putea ajunge la 200
kilometri pe or i, cum am intrat pe A1, mi-a dovedit c
ntr-adevr poate. Ne-am petrecut noaptea la Swann Arms,
acelai hotel n care sttuse i el cu douzeci de ani nainte
cnd dduse examenul. La cin, tata mi-a explicat ct ar fi
de ncntat dac a merge i eu la Eton i, n ultimul
moment, aproape m-am rzgndit, dar i ddusem cuvntul
lui Percy Bridport i simeam c nu-l puteam abandona.
Percy i cu mine ncheiasem trgul la St Bedes,
nelegndu-ne c, atunci cnd vom intra n sala de examen,
ne vom da fiecare numele celuilalt. mi plcea ca toat lumea
s-mi spun my lord, chiar dac doar cteva ore.
Foile de examen nu erau aa de grele ca cele pe care le
pregtisem dou sptmni la liceul din Bristol i eram sigur
c fcusem mai mult dect trebuia ca s m asigur c Percy
va reveni la Eton n septembrie. Totui, erau suficient de
dificile ca s m simt ncreztor c nlimea Sa nu m va
abandona.
De ndat ce am dat foile de examinare i am redevenit
cine eram cu adevrat, m-am dus s beau ceaiul cu tata, la
Windsor. Cnd m-a ntrebat cum a mers, i-am spus c am
fcut tot ce putusem. A fost mulumit i chiar a nceput s se
relaxeze, ceea ce m-a fcut s m simt puin vinovat. Nu mi-
a plcut cltoria de ntoarcere la Bristol i m-am simit
chiar i mai ru cnd mama m-a ntrebat acelai lucru.
Dup zece zile, am primit o scrisoare cu Ne pare ru s v
anunm de la Eton. Fcusem doar 32 la sut. Percy
obinuse 56 la sut i a primit un loc pentru semestrul

253
- JEFFREY ARCHER -

Michaelmas, ceea ce l-a ncntat pe tatl lui i l-a nedumerit


pe Frob.
Totul ar fi mers perfect, dac Percy nu i-ar fi spus unui
prieten cum reuise s intre la Eton. Prietenul i-a spus altui
prieten, care i-a spus tatlui lui Percy. Contele de Bridport
MC, fiind un om onorabil, l-a informat imediat pe directorul
de la Eton. Aa c Percy a fost exmatriculat chiar nainte de
a pune piciorul acolo. Dac Frob n-ar fi intervenit personal,
a fi pit i eu la fel la liceul din Bristol.
Tata a ncercat s-l conving pe directorul de la Eton c
era doar o eroare funcionreasc i c, avnd n vedere c
obinusem 56 la sut la examen, ar fi trebuit s fiu admis n
locul lui Bridport. Acest exemplu de logic a fost respins prin
pot pentru c la Eton nu era nevoie de un salon de aiurii.
Am aprut contiincios la Bristol Grammar School n prima
zi a trimestrului.

***

n primul an, mi-am reparat oarecum reputaia obinnd


trei sute de puncte pentru Colts i am terminat sezonul
campion. Harry a jucat rolul Ursulei n Mult zgomot pentru
nimic, iar Deakins era Deakins, aa c nimeni n-a fost
surprins cnd a ctigat premiul nti.
n al doilea an, am devenit contient de problemele
financiare pe care le nfrunta mama lui Harry cnd mi-am
dat seama c el purta pantofii cu ireturile desfcute, iar el a
recunoscut c nu le strngea pentru c pantofii i
rmseser mici.
Aa c atunci cnd Tillys a ars din temelii doar cu cteva
sptmni nainte de a ncepe clasa a asea, nu m-a mirat
faptul c Harry nu era convins c va mai putea rmne la
coal. M-am gndit s-l rog pe tata s-i ajute, dar mama a
zis c mi-a pierde timpul. De aceea am fost att de ncntat
cnd l-am vzut intrnd pe poarta colii n prima zi a
trimestrului.

254
- JEFFREY ARCHER -

Mi-a spus c mama lui i luase alt slujb la hotelul


Royal i ctiga mai bine dect crezuse ea la nceput c e
posibil.
n vara viitoare a ncerca din nou s l invit pe Harry s
mearg cu noi n Toscana, dar tiam c tata nu va fi de
acord. Dar cum Societatea de Art al crei secretar era acum
Harry plnuia o excursie la Roma, ne-am neles s ne vedem
acolo, chiar dac asta ar fi nsemnat c voi fi obligat s
vizitez Villa Borghese.

***

Dei triam ntr-un cerc minuscul n orelul nostru din


Vest, era imposibil s nu aflm ce se ntmpla pe continent.
Ridicarea la putere a Partidului Nazist n Germania i a
fascitilor n Italia nu prea s afecteze englezul de rnd,
care nc aprecia o halb de cidru i un sandvici cu brnz la
localul preferat n fiecare smbt, nainte de a urmri, iar n
cazul meu, de a juca dup-masa crichet pe pajitea satului.
Ani de zile aceast stare de fericire continuase pentru c
nimeni nu voia s se gndeasc la un alt rzboi cu
Germania. Taii notri luptaser n rzboiul care urma s
sfreasc toate rzboaiele, dar acum, rzboiul era pe buzele
tuturor.
Harry mi spusese foarte sigur c, dac va fi declarat
rzboiul, el nu se va duce la universitate, ci se va nrola
imediat, la fel cum fcuser tatl i unchiul lui cu douzeci
de ani nainte. Tata ratase, dup cum spunea el, pentru c,
din pcate, era daltonist, i autoritile crezuser c ar fi fost
mai util rmnnd la locul lui i avnd un rol important la
docuri. Dei n-am fost sigur care fusese acel rol.

***

n ultimul an la BGS, i Harry i eu ne-am decis s ne


nscriem la Oxford; Deakins avea deja o burs la Colegiul

255
- JEFFREY ARCHER -

Balliol. Eu a fi vrut s merg la Seminarul teologic, dar am


fost informat c acesta rareori primea biei de la liceu, aa
c m-am mulumit cu Brasenose, care fusese descris de
Bertie Wooster ca un colegiu n care creierele n-au ce
cuta.
Cum Brasenose era i colegiul cu cei mai muli juctori de
crichet, iar eu marcasem trei sute de puncte n ultimul an,
cnd eram cpitanul echipei de la BGS, unele dintre ele la
Lords Public Schools IX, credeam c am o ans. De fapt,
profesorul meu, dr. Paget, mi-a spus cnd m-am dus la
interviu c ei probabil vor arunca o minge de crichet nspre
mine de ndat ce voi intra n camer. Dac o voi prinde, mi
se va oferi un loc. Dac o voi prinde cu o mn, mi se va oferi
i o burs. Aceasta s-a dovedit o declaraie apocrif. Totui,
trebuie s recunosc c, atunci cnd beam mpreun cu
directorul colegiului, acesta mi-a pus mai multe ntrebri
despre Hutton dect despre Horaiu.
Au fost mai multe urcuuri i coboruri n ultimii mei doi
ani de coal: Jesse Owens a ctigat patru medalii de aur ia
Jocurile Olimpice de la Berlin, chiar sub nasul lui Hitler,
ceea ce a fost evident o reuit, n timp ce abdicarea lui
Edward VIII care voia s se nsoare cu o americanc
divorat a fost, evident, un insucces.
Naiunea prea s fie divizat n ceea ce privete abdicarea
regelui, la fel ca Harry i mine. Eu nu reueam s neleg
cum un om nscut rege ar putea sacrifica tronul ca s se
nsoare cu o femeie divorat. Harry l nelegea mai bine pe
rege, spunnd c nu puteam realiza prin ce trecea bietul om
pn ce nu ne vom ndrgosti i noi. Am renunat la
discuiile acestea infertile pn la excursia la Roma care
urma s ne schimbe vieile amndurora.

256
- JEFFREY ARCHER -

36
Dac Giles i imaginase c muncise mult n ultimele zile
la St Bedes, n ultimii doi ani la liceul din Bristol, att el ct
i Harry au fcut cunotin cu materii cu care doar Deakins
era nvat.
Dr. Paget, profesorul lor din clasa a asea, le-a spus
rspicat c, dac sperau s li se ofere un loc la Oxford,
trebuiau s uite de alte activiti, pentru c trebuiau s
nvee continuu pentru examenele de admitere.
Giles spera s fie cpitanul echipei colii n ultimul an, iar
Harry dorea foarte mult s joace n echipa de teatru a colii.
Dr. Paget a ridicat o sprncean cnd a auzit acestea, cu
toate c Romeo i Julieta era un text obligatoriu pentru
Oxford n acel an.
Avei grij doar s nu v mai nscriei i la altceva, a
spus el, hotrt.
Harry a renunat cu neplcere la cor, ceea ce i-a mai lsat
dou seri pe sptmn pentru studii. Totui, exista o
activitate de la care nu era scutit niciun elev: n fiecare mari
i joi, la patru, toi bieii trebuiau s participe la parada
colii, n costum complet i gata pentru a fi analizai de
Formaia de Cadei.
Nu putem s permitem ca tineretul hitlerist s-i
imagineze c, dac Germania e suficient de stupid s ne
declare rzboi a doua oar, nu vom fi gata pentru ei, a ipat
sergentul-major n retragere.
Ori de cte ori RSM 3 Roberts spunea aceste cuvinte, toi
bieii se cutremurau, dndu-i seama c era din ce n ce
mai probabil c vor fi nrolai ca subofieri pe linia frontului
pe cine tie ce trmuri strine, n loc s mearg la colegiu.
Harry pusese la inim vorbele RSM i a fost promovat
repede ofier-cadet. Giles le-a luat mai puin n serios, tiind
c, dac va fi chemat s se nroleze, va putea, ca tatl lui, s

3 Regimental Sergent Major


257
- JEFFREY ARCHER -

scape, amintindu-le c daltonismul l fcea nepotrivit pentru


nfruntarea dumanului.
Deakins nu prea interesat de ntregul proces, declarnd,
cu o siguran care nu suporta nicio contrazicere:
Nu trebuie s tii s ncarci o puc atunci cnd eti la
spionaj.
La vremea n care lungile nopi de var se scurtau, erau
gata toi de vacana din care se vor ntoarce pentru ultimul
an, la sfritul cruia se vor afla din nou fa n fa cu
examinatorii. Cu o sptmn nainte de sfritul
trimestrului, toi trei erau gata de plecare n vacana de var:
Giles se ducea s-i ntlneasc familia n Toscana, Harry la
Roma cu Societatea de Art a colii, iar Deakins s-a ngropat
n Biblioteca Central din Bristol, evitnd contactul cu orice
alt persoan, n ciuda faptului c i se oferise deja un loc la
Oxford.

***

n cursul anilor, Giles a nceput s admit c, dac dorea


s-l ntlneasc pe Harry n timpul vacanei, trebuia s se
asigure c tatl lui nu afla ce punea la cale, altfel, cele mai
bune planuri ale oarecilor i oamenilor Dar, pentru a
reui, trebuia adesea s-o nroleze pe sora lui, Emma, n
subterfugiile la care recurgea, iar ea reuea ntotdeauna s-i
primeasc darul nainte de a accepta s-i devin complice.
Dac o iei nainte ast-sear, te voi urma, a spus Giles
dup ce i-a prezentat ultima schem.
Aa i trebuie, a spus Emma, dispreuitoare.
Dup ce s-a servit primul fel, Emma a ntrebat-o,
nevinovat, pe mama ei, dac ar putea cumva s-o duc la
Villa Borghese n ziua urmtoare, pentru c aa o sftuise
profesoara ei de pictur. tia deja c mama ei i fcuse alte
planuri.

258
- JEFFREY ARCHER -

mi pare ru, drag, a spus ea, dar tatl tu i cu mine


mergem mine n vizit la familia Henderson, n Arezzo. Poi
s vii i tu cu noi.
Dar nimic nu-l mpiedic pe Giles s te duc mine la
Roma, a intervenit tatl ei, de la cellalt capt al mesei.
Trebuie neaprat? a ntrebat Giles, care tocmai era gata
s propun acelai lucru.
Da, trebuie, a replicat ferm tatl lui.
Dar de ce, tat? Pn ce ajungem acolo, va trebui s ne
i ntoarcem. Nu prea merit oboseala.
Ai putea s stai noaptea la Plaza Hotel. O s-i sun
mine-diminea i voi reine dou camere.
Eti sigur c sunt suficient de mari? a ntrebat doamna
Barrington, puin nelinitit.
Giles mplinete optsprezece ani peste cteva
sptmni. Este timpul s nvee s-i asume cteva
responsabiliti.
Giles a nclinat capul cu o umilin prefcut.
n dimineaa urmtoare, un taxi i-a dus pe el i pe Emma
la gara local tocmai la timp ca s prind trenul de
diminea spre Roma.
Vezi s ai grij de sora ta, au fost ultimele cuvinte ale
tatlui lui nainte de a prsi vila.
Aa voi face, a promis Giles cnd a pornit maina.
Cnd au intrat n vagon, mai muli oameni s-au ridicat s-
i ofere Emmei locul lor, n timp ce Giles a stat n picioare tot
drumul. La sosirea la Roma, au luat un taxi ctre Villa del
Corso i, dup ce i-au verificat rezervrile la hotel, au plecat
spre Villa Borghese. Giles era uimit de ct de muli tineri, nu
mai mari ca el, erau n uniform, iar pe aproape fiecare stlp
pe lng care treceau era o poz a lui Mussolini.
Dup ce taxiul i-a lsat la destinaie, au trecut prin
grdini, depind mai muli brbai n uniform i chiar i
mai multe poze cu Il Duce nainte de a ajunge la Villa
Borghese.

259
- JEFFREY ARCHER -

Harry i scrisese lui Giles c vor porni n turul oficial la ora


zece. i-a verificat ceasul unsprezece i cteva minute; cu
puin noroc, turul era terminat. A cumprat dou bilete, i-a
dat unul Emmei, a srit pe scri pn la galerie i s-a dus s
caute grupul colii. Emma s-a dus s admire statuile lui
Bernini, care dominau primele patru ncperi, dar fr s se
grbeasc. Giles a trecut din galerie n galerie pn ce a
vzut un grup de tineri, mbrcai cu haine nchise la culoare
i pantaloni negri, din flanel, care se strnseser n jurul
unui portret mic al unui brbat n vrst, care purta o
cma din mtase crem i avea o mitr alb pe cap.
Uite-i, a zis el, dar Emma nu se vedea pe nicieri.
Fr s se mai gndeasc la sora lui, s-a ndreptat spre
grup. n momentul n care a zrit-o, aproape a uitat pentru
ce venise la Roma.
Lui Caravaggio i s-a comandat s picteze acest portret
de ctre papa Paul V n 1605, a spus ea, cu un uor accent.
Vei observa c nu este terminat i asta pentru c artistul a
trebuit s fug din Roma.
De ce, domnioar? a ntrebat un biat din primul rnd,
care prea hotrt s-i ia locul lui Deakins n viitor.
Pentru c s-a amestecat ntr-o ncierare ntre beivi n
care a ucis un om.
A fost arestat? a ntrebat biatul.
Nu, a spus ghidul, Caravaggio ntotdeauna a reuit s
plece n alt ora nainte ca poliia s-l ajung din urm, dar,
pn la urm, Sfntul Printe s-a decis s-l ierte.
De ce? a ntrebat acelai biat.
Pentru c dorea ca el s-i mai fac i alte picturi. Unele
dintre ele fac parte dintre cele aptesprezece lucrri care nc
mai pot fi vzute i astzi la Roma.
n acel moment, Harry l-a zrit pe Giles privind cu
admiraie n direcia portretului. A prsit grupul i i s-a
alturat.
De cnd stai aici? a ntrebat el.

260
- JEFFREY ARCHER -

De suficient de mult timp ca s m ndrgostesc, a spus


Giles, cu ochii nc fixai pe ghid.
Harry a rs cnd i-a dat seama c prietenul lui nu se uita
la tabloul lui Caravaggio, ci la femeia elegant i sigur de ea
care discuta cu bieii.
Cred c e un pic cam mare ca vrst pentru tine, a spus
Harry, i bnuiesc c e cam mare i ca pre.
Sunt gata s-mi asum riscul, a spus Giles, n timp ce
ghidul conducea grupul n alt camer.
Giles i-a urmat i s-a instalat ntr-o poziie din care putea
s-o vad clar, n timp ce restul grupului studia o statuie a
Paolinei Borghese de Canova.
probabil cel mai mare sculptor al tuturor timpurilor, a
spus ea.
Giles nu avea de gnd s-o contrazic.
i aceasta ne aduce la sfritul vizitei, a anunat ea.
Dac mai avei ntrebri, voi mai fi aici cteva minute, deci
nu ezitai s ntrebai.
Giles nu a ezitat.
Harry a privit amuzat cum prietenul lui s-a ndreptat ctre
tnra italianc i a nceput s discute cu ea de parc se
cunoteau de cnd lumea. Nici biatul din primul rnd nu a
ndrznit s-i ntrerup. Giles i s-a alturat lui Harry dup
cteva minute, cu un rnjet mare pe fa.
A fost de acord s cineze cu mine n seara aceasta.
Nu te cred, a spus Harry.
Dar exist o problem, a continuat el, fr s ia n
seam privirea de Toma Necredinciosul a prietenului lui.
Cred c mai mult de una, a comentat acesta.
care poate fi rezolvat cu ajutorul tu.
Ai nevoie de cineva care s te nsoeasc, a sugerat
Harry, n caz c lucrurile scap de sub control.
Nu, tembelule. Vreau s ai grij de sora mea n timp ce
Caterina mi prezint viaa de noapte a Romei.
Nicio speran, a spus Harry. N-am venit pn la Roma
ca s fiu babysitter.

261
- JEFFREY ARCHER -

Dar eti prietenul meu cel mai bun, s-a rugat Giles.
Dac nu m ajui tu, cui m pot adresa?
De ce nu discui cu Paolina Borghese? M ndoiesc c
are planuri ast-sear.
Trebuie doar s-o duci la cin i s te asiguri c e n pat
la zece.
Iart-m c-i spun, Giles, dar credeam c ai venit la
Roma ca s cinezi cu mine?
i dau o mie de lire italiene dac m scapi de ea. i
putem lua micul dejun la hotelul meu mine-diminea.
Nu sunt aa de uor de mituit.
i, a continuat Giles, jucndu-i asul din mnec, i
dau i discul meu cu Caruso cntnd La Boheme.
Harry s-a ntors i a vzut o feti lng el.
Apropo, a zis Giles, asta-i sor-mea, Emma.
Salut, a zis Harry. i ntorcndu-se spre Giles, a
continuat. Am ncheiat afacerea.

***

Harry i s-a alturat lui Giles la micul dejun la Palace Hotel


n dimineaa urmtoare, iar prietenul lui l-a ntmpinat cu
acelai zmbet mndru pe care-l arbora ori de cte ori marca
o sut de puncte.
Deci cum a fost Caterina? a ntrebat Harry, ne prea
dorind de fapt s aud rspunsul.
Dincolo de cele mai ndrznee visuri ale mele.
Harry era gata s-l ntrebe mai multe, cnd un chelner a
aprut lng el.
Cappucino, per favore. Dup aceea a ntrebat: Ct de
departe te-a lsat s mergi?
Pn la capt, a spus Giles.
Harry a cscat gura, dar n-a spus nimic.
Ai
Ce am?
Ai a ncercat iar Harry.

262
- JEFFREY ARCHER -

Da?
Ai vzut-o goal?
Da, sigur.
Tot corpul?
Bineneles, a spus Giles cnd lui Harry i s-a adus
cafeaua.
i partea de jos, nu numai partea de sus?
Totul, a spus Giles. i vreau s zic chiar totul.
I-ai atins snii?
De fapt i-am lins sfrcurile, a spus Giles, bnd cafeaua.
Ce-ai fcut?
M-ai auzit, a spus Giles.
Dar ai, vreau s zic, ai
Da.
De cte ori?
Am pierdut socoteala, a spus Giles. Era nesioas.
Chiar nu m-a lsat s dorm. A fi i acum acolo dac n-ar fi
trebuit s se duc la Muzeul Vaticanului la zece s in o
conferin altei cete de puti.
Dar dac rmne nsrcinat? a ntrebat Harry.
Nu mai fi aa de naiv, Harry. ncearc s-i aminteti c
este italianc. Dup alt nghiitur de cafea a ntrebat: Deci,
cum s-a comportat sor-mea?
Mncarea a fost excelent i-mi eti dator nregistrarea
lui Caruso.
Aa de ru? Ei, nu putem ctiga toi.
Niciunul nu observase c Emma apruse i ea n camer
i sttea lng ei. Harry a srit n picioare i i-a oferit locul
lui.
mi pare ru c plec, i-a spus, dar trebuie s fiu zece la
Muzeul Vaticanului.
Transmite-i Caterinei dragostea mea! a ipat Giles cnd
Harry a ieit aproape n goan din sal.
Giles a ateptat pn ce Harry a disprut, dup care i-a
ntrebat sora:
Deci, cum a fost asear?

263
- JEFFREY ARCHER -

Putea s fie i mai ru, a zis ea, lund un croasant. E


cam serios, nu?
Nu l-ai vzut nc pe Deakins.
Emma a rs.
Ei, cel puin mncarea a fost bun. Dar nu uita, acum
sunt proprietara gramofonului tu.

264
- JEFFREY ARCHER -

37
Giles a descris-o mai trziu ca fiind cea mai memorabil
noapte dar din motive greite.
Piesa anual este unul dintre cele mai importante
evenimente din calendarul liceului din Bristol, nu numai
pentru c oraul admir frumoasa tradiie, ci i pentru c
1937 s-a dovedit a fi un an deosebit de bun.
coala, ca multe altele din ar, punea n scen una dintre
piesele lui Shakespeare n fiecare an. Se alesese dintre
Romeo i Julieta i Visul unei nopi de var. Dr. Paget a ales
tragedia i nu comedia, mai ales pentru c avea un Romeo,
dar n-avea un Bottom.
Pentru prima oar n istoria colii, tinerele de la Red
Maids, din cealalt parte a oraului, au fost invitate s joace
rolurile feminine, dar nu nainte de a se purta multe discuii
cu domnioara Webb, directoarea, care insistase asupra unor
reguli care ar fi impresionat-o i pe superioara unei
mnstiri.
Piesa urma s fie jucat n trei seri consecutive de la
sfritul trimestrului. Ca ntotdeauna, mai nti s-au vndut
biletele pentru seara de smbt, pentru c fotii elevi i
prinii celor care jucau doreau s asiste la nchidere.
Giles sttea nelinitit n foaier, urmrindu-i ceasul
ntruna n timp ce atepta sosirea prinilor i a surorii sale.
Spera c Harry va juca din nou splendid i c tatl su va
reui n cele din urma s-l accepte.
Criticul de art de la Bristol Evening World prezentase
performana lui Harry ca fiind matur, peste nivelul vrstei
lui, dar o ludase cel mai mult pe Julieta, declarnd c
scena morii fusese mai emoionant dect n spectacolul de
la Stratford.
Giles a dat mna cu domnul Frobisher cnd acesta a
intrat n foaier. Fostul su director i l-a prezentat pe invitatul
su, domnul Holcombe, nainte de a intra n sal.

265
- JEFFREY ARCHER -

Un murmur de aplauze s-a auzit cnd cpitanul Jack


Tarrant a trecut pe culoarul central i s-a aezat n primul
rnd. Proaspta sa numire ca guvernator al colii fusese
ntmpinat cu o aprobare general. Cnd s-a aplecat ca s
discute cu preedintele guvernatorilor, a zrit-o pe Maisie
Clifton stnd cu cteva rnduri mai n spate. I-a zmbit
clduros, dar nu l-a recunoscut pe brbatul care sttea
lng ea. Urmtoarea surpriz a avut-o cnd s-a uitat pe
program.
Directorul i doamna Barton au fost printre ultimii
spectatori care au intrat n sal. S-au aezat n primul rnd,
lng sir Walter Barrington i cpitanul Jack Tarrant.
Giles era din ce n ce mai nervos pe msur ce trecea
timpul. ncepea s se ntrebe dac prinii lui vor aprea
nainte de ridicarea cortinei.
mi pare ru, Giles, a spus mama lui, cnd au aprut n
cele din urm. E vina mea, nu mi-am dat seama cum trece
timpul, a spus ea cnd Grace a intrat n sal. Tatl lui era n
urm i a ridicat sprncenele cnd i-a vzul fiul. Giles nu i-
a dat programul, pentru c voia s fie o surpriz, dei i
spusese noutatea mamei sale care, ca i el, spera c soul ei
l va trata pe Harry ca pe un prieten al familiei, nu ca pe un
paria.
Cortina s-a ridicat la puin timp dup ce familia
Barrington s-a aezat i audiena a tcut n ateptare.
Cnd Harry a intrat pe scen, Giles s-a uitat nspre tatl
lui. Cum nu prea s existe vreo reacie vizibil, a nceput s
se relaxeze pentru prima oar n acea sear. Dar aceast
situaie fericit a durat doar pn la scena din sala de bal,
cnd Romeo i Hugo au vzut-o pe Julieta pentru prima
oar.
Civa oameni de lng Barrington s-au enervat pe
brbatul care se tot agita i i deranja n timp ce urmreau
piesa de teatru cu oaptele lui tari i cererea de a vedea
programul. S-au suprat i mai tare cnd Romeo a spus:
Oare nu este ea fiica lui Capulet?

266
- JEFFREY ARCHER -

Moment n care Hugo Barrington s-a ridicat i a pornit-o


printre scaune, fr s se sinchiseasc pe ale cui picioare
clca. Apoi a ajuns pe culoarul central, a iei pe uile batante
i a disprut n noapte. A durat o vreme pn ce Romeo i-a
revenit complet.
Sir Walter a ncercat s lase impresia c nu observase ce
se ntmpla n spatele lui i, cu toate c Jack Tarrant s-a
ncruntat, ochii lui nu au prsit scena. Dac s-ar fi ntors,
ar fi observat c doamna Clifton ignorase ieirea brusc a lui
Barrington concentrndu-se asupra cuvintelor rostite de cei
doi ndrgostii.
n pauz, Giles s-a dus s-i caute tatl, dar n-a reuit s-
l gseasc. A verificat parcarea, dar nu era nici urm de
Bugatti. Cnd s-a ntors n foaier, a vzut c bunicul lui se
aplecase i optea ceva n urechea mamei sale.
A nnebunit de tot Hugo? a ntrebat sir Walter.
Nu, e destul de zdravn, a spus Elisabeth, fr s
ncerce s-i ascund suprarea.
Atunci, pentru numele lui Dumnezeu, ce crede c face?
Habar n-am.
Poate fi ceva legat de biatul Clifton?
Ea ar fi rspuns, dac Jack Tarrant nu li s-ar fi alturat
chiar atunci.
Fiica dumneavoastr are un talent remarcabil,
Elisabeth, a spus el, dup ce i-a srutat mna, precum i
avantajul de a v moteni frumuseea.
i tu eti un palavragiu btrn, Jack, a spus ea, dup
care a continuat: Nu cred c-l cunoti pe fiul meu, Giles.
Bun seara, domnule, a spus Giles. Este o mare onoare
s v cunosc. Pot s v felicit pentru recenta numire?
Mulumesc, fiule, a spus Tarrant. i cum i se pare c
joac prietenul tu?
Remarcabil, dar tiai
Bun seara, doamn Barrington.
Bun seara, domnule director. Cred c trebuie s m
altur lungii cozi a celor care doresc s-i exprime

267
- JEFFREY ARCHER -

Giles s-a uitat la cpitanul Tarrant, care se strecurase


lng mama lui Harry i s-a ntrebat de unde se cunosc.
Ct m bucur s v vd, cpitane Tarrant.
i dumneavoastr, doamn Clifton artai magnific n
seara aceasta. Dac Cary Grant ar fi tiut c asemenea
frumusee exist n Bristol, nu ne-ar fi prsit pentru
Hollywood. Apoi a nceput s opteasc. tiai c Emma
Barrington joac n rolul Julietei?
Nu, Harry nu mi-a spus, a zis Maisie. Dar ce motive ar fi
avut?
S sperm c afeciunea pe care o arat unul pentru
cellalt pe scen nu este dect un rol, pentru c, n cazul n
care ar fi real, ne vom trezi cu o problem i mai mare pe
cap. S-a uitat n jur ca s se asigure c nimeni nu trgea cu
urechea la conversaia lor. Presupun c nc nu i-ai spus
nimic lui Harry?
Niciun cuvnt, a zis Maisie. i din comportarea lui
Barrington se pare c i el a fost surprins.
Bun seara, cpitane Tarrant, a spus domnioara
Monday, atingnd braul lui Jack. Domnioara Tilly era
lng ea. Ct de mult m bucur c ai venit de la Londra s
v vedei protejatul.
Draga mea domnioar Monday, a spus Tarrant, Harry
este la fel de mult i protejatul dumneavoastr i va fi
ncntat c ai venit tocmai din Cornwall s-l vedei jucnd.
Domnioara Monday strlucea i un clopoel a anunat
spectatorii c trebuie s-i reia locurile.
De ndat ce toat lumea a luat loc, cortina s-a ridicat
pentru partea a doua dei un loc n rndul al aselea a
rmas liber. Scena morii a adus lacrimi n ochii unora care
nu plnseser niciodat n public, iar domnioara Monday
nu mai plnsese aa de mult de cnd Harry i schimbase
vocea.
n momentul n care a czut cortina, spectatorii s-au
ridicat n picioare. Harry i Emma au fost ntmpinai cu o
furtun de aplauze cnd au venit n faa scenei, inndu-se

268
- JEFFREY ARCHER -

de mn i oameni maturi, care rareori i manifestau


sentimentele n public, i-au ovaionat.
Cnd s-au ntors s se ncline unul n faa celuilalt,
doamna Barrington a zmbit i s-a nroit.
Cerule, nu jucau teatru, a spus ea, suficient de tare ca
Giles s aud.
Acelai lucru i-a trecut prin minte i lui Maisie Clifton i
lui Jack Tarrant, cu mult nainte de plecciunea final a
actorilor.
Doamna Barrington, Giles i Grace s-au dus n culise
unde i-au gsit pe Harry i pe Emma nc inndu-se de
mn, n timp ce lumea sttea la coad s-i felicite.
Ai fost grozav, a spus Giles, btndu-i prietenul pe
spate.
Am fost bine, a spus Harry, dar Emma a fost magnific.
i cnd s-au ntmplat toate astea? a optit el.
A nceput la Roma, a spus Harry, cu un zmbet pozna.
i cnd te gndeti c mi-am sacrificat nregistrarea lui
Caruso, ca s nu mai zic de gramofon, ca s v aduc
mpreun.
i ne-ai mai pltit i prima cin.
Unde e tata? a ntrebat Emma, privind n jurul ei.
Grace era gata s-i spun surorii ei ce se ntmplase, cnd
a aprut cpitanul Tarrant.
Felicitri, biete, a spus el. Ai fost splendid.
Mulumesc, domnule, a zis Harry, dar nu cred c ai
fcut cunotin cu adevrata stea a spectacolului.
Nu, dar pot s te asigur, tnr domnioar c, dac a
fi fost cu patruzeci de ani mai tnr, a fi avut grij de rivalii
mei.
Nu avei niciun rival n dragostea pe care v-o port, a zis
Emma. Harry mi povestete ntruna cte ai fcut pentru el.
Ei, acesta e un drum cu dou sensuri, a spus Jack
cnd Harry i-a zrit mama i a mbriat-o.
Sunt att de mndr de tine, a spus Maisie.

269
- JEFFREY ARCHER -

Mulumesc, mam. Dar las-m s i-o prezint pe


Emma Barrington, a spus el, punndu-i un bra n jurul
taliei Emmei.
Acum neleg de ce fiul dumneavoastr este att de
artos, a spus Emma strngndu-i mna mamei lui Harry.
A vrea s v-o prezint pe mama mea, a adugat ea.
A fost o ntlnire la care Maisie s-a gndit mai muli ani,
dar nu era un scenariu care-i trecuse vreodat prin minte. A
strns cu team mna lui Elisabeth Barrington, dar a fost
ntmpinat cu un zmbet att de prietenos nct i-a dat
seama c aceasta nu tia nimic.
i acesta este domnul Atkins, a spus Maisie,
prezentndu-l pe brbatul care sttuse lng ea n timpul
spectacolului.
Harry nu se mai ntlnise cu domnul Atkins pn atunci.
Privind haina de blan a mamei sale, s-a ntrebat dac
domnul Atkins era motivul pentru care avea acum trei
perechi de pantofi.
Era gata s discute cu domnul Atkins, cnd a fost
ntrerupt de dr. Paget, care dorea s-l prezinte profesorului
Henry Wyld. Harry a recunoscut imediat numele.
Am auzit c doreti s vii la Oxford s studiezi engleza,
a spus Wyld.
Doar dac m nvai dumneavoastr, domnule.
Vd c farmecul lui Romeo nu a rmas pe scen.
i aceasta este Emma Barrington, domnule.
Profesorul de limb i literatur englez de la Oxford s-a
nclinat uor.
Ai fost magnific, tnr domnioar.
Mulumesc domnule, a spus Emma. i eu sper s fiu
nvat de dumneavoastr. Am depus o cerere pentru
Somerville pentru anul viitor.
Jack Tarrant s-a uitat la doamna Clifton i nu i-a scpat
privirea ngrozit a acesteia.

270
- JEFFREY ARCHER -

Bunicule, a spus Giles cnd preedintele guvernatorilor


li s-a alturat. Nu cred c-l cunoti pe prietenul meu, Harry
Clifton.
Sir Walter i-a strns clduros mna lui Harry, nainte de
a-i mbria nepoata.
Voi doi ai fcut un om btrn s fie mndru, a spus el.
Le era dureros de clar lui Jack i Maisie c cei doi
ndrgostii nu i ddeau seama de problemele pe care le
puseser n micare.

***

Sir Walter i-a ordonat oferului s-i duc pe doamna


Barrington i pe copii napoi la Manor House. n ciuda
triumfului Emmei, mama ei n-a ncercat s-i ascund
sentimentele n timp ce maina se ndrepta spre Chew Valley.
Cnd intrau pe poart i se urcau spre cas, Giles a observat
c n salon luminile erau aprinse.
Imediat ce oferul i-a lsat s coboare, Elisabeth le-a spus
lui Giles, Emma i Grace s mearg la culcare, iar ea s-a dus
n salon. Giles i Emma s-au urcat suprai pe scar, dar au
rmas pe treapta de sus n momentul n care mama lor a
intrat n salon, n timp ce Grace, asculttoare, a intrat n
camera ei. Giles s-a ntrebat dac nu cumva mama lui lsase
ua deschis dinadins.
Cnd Elisabeth a intrat n camer, soul ei nu s-a obosit
s se ridice. Ea a observat o sticl de whisky golit pe
jumtate i un pahar pe mas, lng el.
Fr ndoial c ai o explicaie pentru comportarea ta
impardonabil?
Nu trebuie s-i explic ie nimic din ce fac.
Emma a reuit cumva s depeasc felul n care te-ai
purtat ast-sear.
Barrington i-a mai turnat un pahar cu whisky i a but o
nghiitur.

271
- JEFFREY ARCHER -

Am aranjat ca Emma s fie luat de la Red Maids


imediat. n trimestrul urmtor va fi la o coal suficient de
ndeprtat ca s nu-l mai vad pe biatul acela.
Pe scri, Emma a izbucnit n plns. Giles a mbriat-o.
Dar ce a fcut Harry Clifton de te compori att de lipsit
de bune maniere?
Nu este treaba ta.
Desigur c este treaba mea, a spus Elisabeth, ncercnd
s-i pstreze calmul. Discutm despre fiica noastr i
despre cel mai bun prieten al fiului tu. Dac Emma s-a
ndrgostit de Harry, i bnuiesc c da, nu pot s m
gndesc la un biat mai decent i mai potrivit pentru ea.
Harry Clifton este fiul unei curve. De aceea a prsit-o
soul ei. i, repet, Emma nu va avea voie s se apropie de
bastardul acela mic niciodat.
M duc s m culc nainte s m enervez, a spus
Elisabeth. S nu te gndeti s mi te alturi n halul n care
eti.
Nu m gndesc s vin la tine n nicio stare n care a fi,
a spus Barrington, turnndu-i nc un pahar de whisky. Nu
mi-ai mai oferit nicio plcere n dormitor de nici nu mai in
minte cnd.
Emma a srit i a fugit n camera ei, ncuind ua. Giles nu
s-a micat.
Eti beat, a spus Elisabeth. Vom mai discuta diminea
cnd vei fi treaz.
Nu vom avea ce s discutm diminea, a ipat
Barrington cnd soia lui ieea din camer.
Dup un moment, capul i-a czut napoi pe pern i a
nceput s sforie.

***

Cnd Jenkins a tras obloanele salonului nainte de ora


opt, n dimineaa urmtoare, nu a prut uimit gsindu-i

272
- JEFFREY ARCHER -

stpnul tolnit n fotoliu, dormind tun i purtnd nc


smokingul.
Soarele dimineii l-a fcut pe Barrington s se mite. A
clipit i l-a privit chior pe valet nainte de a se uita la ceas.
Va veni o main s-o ia pe domnioara Emma cam peste
o or, Jenkins, aa c asigur-te c are bagajele pregtite i
este gata.
Domnioara Emma nu este aici, domnule.
Cum? Dar unde este? a ntrebat Barrington, ncercnd
s se ridice, dar bindu-se nesigur i cznd napoi n
fotoliu.
Nu tiu, domnule. Ea i doamna Barrington au prsit
casa nainte de miezul-nopii.

273
- JEFFREY ARCHER -

38
Unde crezi c s-au dus? a ntrebat Harry dup ce Giles
i-a povestit ce se ntmplase dup ntoarcerea lor la Manor
House.
Habar n-am, a zis Giles. Dormeam cnd au plecat de
acas. Tot ce am aflat de la Jenkins a fost c un taxi le-a dus
la gar dup miezul-nopii.
i spui c tatl tu era beat cnd ai ajuns asear
acas?
Beat-turt i nu-i revenise nici cnd am cobort la
micul dejun azi-diminea. ipa la toat lumea care-i trecea
prin faa nasului. A ncercat chiar s dea vina pe mine
pentru toate. Atunci m-am hotrt s plec la bunici.
Crezi c bunicul tu tie unde sunt?
Nu cred, cu toate c n-a prut prea surprins cnd i-am
spus ce s-a ntmplat. Bunica a zis c pot s stau la ei ct
vreau.
Nu pot s fie n Bristol, a spus Harry, dac taxiul le-a
dus la gar.
Pot s fie oriunde acum, a zis Giles.
Niciunul n-a mai scos o vorb, pn ce Harry nu a
sugerat:
Poate la vila voastr din Toscana?
Improbabil, a zis Giles. E primul loc n care le-ar cuta
tata, aa c nu ar fi n siguran acolo.
Deci trebuie s fie un loc n care tatl tu nu s-ar gndi
s le caute.
Ambii biei au tcut iar, pn ce Harry a zis:
M gndesc la cineva care ar putea s tie unde sunt.
La cine?
Mo Jack, a spus Harry, cruia i venea greu nc s-i
spun cpitanul Tarrant. tiu c este prieten cu mama ta i
ea are ncredere n el.
tii unde ar putea fi acum?

274
- JEFFREY ARCHER -

Toi care citesc The Times tiu, a spus Harry,


dispreuitor.
Giles i-a lovit prietenul peste mn.
Deci unde este, deteptule?
La biroul su din Londra. n Soho Square, dac-mi
amintesc bine.
ntotdeauna mi-am dorit un pretext s stau o zi la
Londra, a spus Giles. E pcat doar c mi-am lsat banii
acas.
Nicio problem, a zis Harry. Sunt doldora de bani. Tipul
acela, Atkins, mi-a dat cinci lire, dei mi-a zis s le cheltuiesc
pe cri.
Nu te ngrijora, a sus Giles. Am o alternativ.
Care ar fi aia? a spus Harry, plin de speran.
Putem s stm i s ateptm s-i scrie Emma.
De data aceasta a fost rndul lui Harry s-i trag un pumn
prietenului su.
Foarte bine, a zis el. Dar mai bine am pleca nainte s
afle cineva ce punem la cale.

***

Nu am obiceiul s cltoresc la clasa a treia, a spus


Giles cnd trenul a plecat din Temple Meads.
Pi atunci ar fi bine s te obinuieti ct timp pltesc
eu, i-a rspuns Harry.
Deci, spune-mi, Harry, cu ce se ocup prietenul tu,
cpitanul Tarrant? tiu c guvernul l-a numit director al
Unitii de deplasare a cetenilor, ceea ce sun foarte
impresionant, dar n-am idee ce face de fapt.
Ceea ce spune, a zis Harry. Este responsabil pentru
gsirea de case pentru refugiai, mai ales pentru familiile
fugite din Germania nazist. Spune c aa continu munca
tatlui lui.
E o figur prietenul tu, cpitanul Tarrant.
i nu tii nici jumtate, a spus Harry.

275
- JEFFREY ARCHER -

Biletele, v rog.
Cei doi biei i-au petrecut majoritatea drumului
ncercnd s-i dea seama unde ar putea fi Emma i doamna
Barrington, dar, cnd trenul a oprit n gara Paddington, tot
nu ajunseser la nicio concluzie.
Au luat metroul pn n Leicester Square, au ieit la
lumina soarelui i au plecat s caute Soho Square. Pe cnd
mergeau prin West End, Giles a fost att de impresionat de
luminile strlucitoare de neon i de vitrinele magazinelor
pline cu mrfuri pe care nu le mai vzuse pn atunci, nct
Harry trebuia s-i aminteasc din cnd n cnd de ce
veniser de fapt la Londra.
Cnd au ajuns n Soho Square, n-au putut s nu observe
puhoiul de brbai, femei i copii amri, mergnd cu
capetele aplecate, intrnd i ieind cu un mers greoi dintr-o
cldire mare din partea cealalt a pieei.
Cei doi tineri mbrcai n haine, cmi gri i cu cravate
preau ciudat de nelalocul lor cnd au intrat n cldire i au
urmat sgeile care i ndreptau ctre al treilea etaj. Muli
dintre refugiai s-au dat ntr-o parte pentru a-i lsa s
treac, presupunnd c erau oficiali.
Giles i Harry s-au alturat cozii lungi aflate n faa
biroului directorului i ar fi stat acolo toat ziua dac n-ar fi
ieit o secretar i nu i-ar fi observat. S-a dus direct la Harry
i l-a ntrebat dac venise la cpitanul Tarrant.
Da, a spus Harry, este un vechi prieten.
tiu, a spus femeia. V-am recunoscut imediat.
Cum? a ntrebat Harry.
Are o fotografie a dumneavoastr pe birou, a zis ea.
Urmai-m. Cpitanul Tarrant va fi ncntat s v vad.
Faa lui Mo Jack s-a luminat cnd cei doi biei ar
trebui s nu se mai gndeasc la ei ca la nite biei, pentru
c acum erau tineri au intrat n birou.
Ce mult m bucur s v vd, a spus el, srind de la
birou ca s-i ntmpine. Deci de cine mai fugii acum? a
zmbit el.

276
- JEFFREY ARCHER -

De tata, a spus Giles.


Mo Jack a traversat camera, a nchis ua i i-a aezat pe
cei doi tineri pe o canapea incomod. i-a tras un scaun i i-
a ascultat cu atenie n timp ce-i povesteau tot ce se
ntmplase de cnd i vzuse la piesa din seara anterioar.
L-am vzut pe tatl tu ieind din sal, desigur, a spus
Mo Jack, dar nu mi-ar fi dat prin cap c le-ar fi putut trata
att de urt pe sora i pe mama ta.
Avei vreo idee pe unde ar putea s fie, domnule? a
ntrebat Giles.
Nu. Dar, dac ar fi s ghicesc, a spune c s-au dus la
bunicul tu.
Nu, domnule, am stat toat dimineaa cu bunicul i nici
mcar el nu tie unde sunt.
Nu am spus care bunic, a comentat Jack.
Lordul Harvey? a spus Harry.
Eu aa cred, a spus Jack. Se simt n siguran cu el i
sunt ncreztor c Barrington se va gndi bine nainte s se
duc dup ele.
Dar bunicul are cel puin trei case de care tiu, a zis
Giles. Deci nu tiu de unde s ncep s caut.
Ce prost sunt, a spus Harry. tiu exact unde sunt.
Da? a zis Giles. Unde?
Pe moia familiei din Scoia.
Pari foarte sigur, a spus Jack.
Doar pentru c sptmna trecut i-a scris Emmei de
ce nu putea s asiste la pies. Se pare c ntotdeauna st n
decembrie i ianuarie n Scoia. Dar al naibii s fiu dac tiu
adresa.
Mulgelrie Castle, lng Mulgelrie, Highlands, a zis Giles.
Impresionant, a comentat Jack.
Nu chiar, domnule. De ani de zile, mama m tot pune
s scriu scrisori de mulumire tuturor rudelor de Ziua
Boxerilor. Dar, cum n-am fost n Scoia, tot nu tiu unde
este.

277
- JEFFREY ARCHER -

Mo Jack s-a ridicat i a luat un atlas mare de pe raftul


din spatele biroului su. A cutat Mulgelrie la index, a rsfoit
cteva pagini i apoi l-a pus pe biroul din faa lui.
Plimbndu-i un deget din Londra pn n Scoia, a spus:
Trebuie s luai trenul de noapte spre Edinburgh, apoi
s schimbai cu trenul spre Mulgelrie.
Nu cred c mai am suficieni bani pentru asta, a spus
Harry, uitndu-se n portofel.
Atunci o s v dau amndurora permise de cltorie,
nu-i aa? a spus Jack.
A deschis sertarul biroului, a scos un top mare de hrtie
crem i a rupt dou formulare. Le-a completat, le-a semnat i
le-a tampilat.
La urma-urmei, a spus el, i voi suntei nite refugiai
apatrizi n cutarea unui cmin.
Mulumim, domnule, a spus Giles.
Un ultim sfat, a spus Mo Jack, ridicndu-se de la
birou. Hugo Barrington nu este un om cruia s-i plac s
fie contrat i, cu toate c sunt sigur c nu face nimic care s-
l supere pe lordul Harvey, asta nu vi se aplic i vou. Aa c
fii ateni pn ce ajungei n siguran, la Mulgelrie Castle.
Dac v ntlnii cu un brbat care chiopteaz, ferii-v de
el. Lucreaz pentru tatl lui Giles. Este detept i
ntreprinztor, dar, i mai important, nu are alt stpn dect
pe cel care-l pltete.

278
- JEFFREY ARCHER -

39
Giles i Harry s-au dus la alt vagon de clasa a treia, dar
erau att de obosii amndoi nct, n ciuda nchiderii i
deschiderii uilor vagonului n timpul nopii, a zgomotului
roilor i a uieratului locomotivei, au dormit tun.
Giles s-a trezit speriat cnd trenul a ajuns la Newcastle la
ase fr cteva minute. S-a uitat pe geam i a fost
ntmpinat de o zi mohort i de un ir de soldai care
ateptau s se urce n tren. Un sergent a salutat un
sublocotenent care nu prea mai n vrsta dect Giles i l-a
ntrebat:
Avem permisiunea s ne mbarcm, domnule?
Tnrul l-a salutat i el i a rspuns ncet;
Urcai-v, sergent, iar soldaii au nceput s umple
trenul.
Venic prezenta ameninare a rzboiului i ntrebarea dac
el i Harry vor fi n uniform nainte de a ajunge la Oxford nu
era niciodat departe n gndurile lui Giles. Unchiul lui,
Nicholas, pe care nu-l ntlnise niciodat, un ofier exact ca
tnrul de pe platform, condusese un pluton de soldai i
fusese omort la Ypres. Giles l-a ntrebat care vor fi numele
cmpurilor de lupt ce vor fi comemorate cu maci dac va
mai fi un alt Mare Rzboi care va pune capt tuturor
rzboaielor.
Gndurile lui au fost ntrerupte cnd a observat o imagine
trectoare n geamul vagonului. S-a ntors, dar persoana nu
mai era acolo. Oare avertismentul cpitanului Tarrant l
fcea s reacioneze exagerat, sau era doar o coinciden?
Giles s-a uitat la Harry, care dormea butean, dar acesta
nu mai dormise probabil de vreo dou nopi. Cnd trenul a
trecut de Berwick-on-Tweed, Gils a observat acelai om
trecnd prin faa compartimentului lor. Doar o privire i a
disprut; nu mai era o coinciden. Verifica la ce gar se
ddeau jos?
Harry s-a trezit n sfrit, a clipit i i-a ntins minile.
279
- JEFFREY ARCHER -

Mor de foame, a zis el.


Giles s-a aplecat spre el i i-a optit:
Cred c cineva din tren ne urmrete.
De ce crezi asta? a ntrebat Harry, treaz acum.
Am vzut acelai om trecnd cam des prin faa
compartimentului nostru.
Biletele la control!
Giles i Harry au dat permisele lor de cltorie
conductorului.
Ct timp oprete trenul n fiecare gar? l-a ntrebat
Harry.
Acu, asta depinde dac ajungem la vreme sau nu, a
rspuns acesta, plictisit, dar nu mai puin de patru minute,
sta-i regulamentul companiei.
Care este urmtoarea oprire? a ntrebat Giles
Dunbar. Ajungem acolo n treizeci de minute. Dar voi
avei bilete pentru Mulgelrie, a mai spus el nainte de a trece
n compartimentul urmtor.
Asta ce-a mai fost? a ntrebat Harry.
ncerc s aflu dac suntem urmrii, a explicat Giles, i
partea urmtoare a planului meu te implic pe tine.
i acum ce rol voi juca? a spus Harry, stnd pe
marginea banchetei.
Nu Romeo, a zis Giles. Cnd va opri trenul la Dunbar,
vreau ca tu s cobor n timp ce eu m voi uita dac te
urmeaz cineva. Imediat cum ajungi pe peron, ndreapt-te
repede ctre barier, apoi ntoarce-te, du-te n sala de
ateptare i ia-i un ceai. Nu uita c ai doar patru minute ca
s te urci napoi nainte s plece trenul. i, orice ai face, nu
te uita n spate pentru c i va da seama c l urmrim.
Dar dac ne urmrete cineva, nu va fi mai interesat de
tine dect de mine?
Nu cred, a spus Giles, mai ales n cazul n care
cpitanul Tarrant are dreptate, pentru c am impresia c
prietenul tu tie mai multe dect ne-a spus.
Asta nu-mi prea d ncredere, a spus Harry.

280
- JEFFREY ARCHER -

Dup jumtate de or, trenul s-a oprit n gara din Dunbar.


Harry a deschis ua vagonului, a cobort pe peron i s-a
ndreptat spre ieire.
Giles abia l-a zrit pe brbatul care-l urmrea pe Harry.
Te-am prins, a zis Giles, apoi s-a aplecat i a nchis
ochii, ncreztor n faptul c, dac omul i va da seama c
Harry a cobort doar ca s bea un ceai, se va uita la el doar
ca s se asigure c nu a cobort i el.
Giles a deschis iar ochii cnd Harry a revenit n
compartiment, cu un baton de ciocolat n mn.
Ei, a spus Harry, ai zrit pe cineva?
Sigur, a spus Giles. De fapt, chiar acum se urc n tren.
Cum arat? a ntrebat Harry, ncercnd s nu par
speriat.
Doar l-am zrit, a zis Giles, dar a spune c are cam
patruzeci de ani, puin peste un metru optzeci, elegant
mbrcat, cu prul scurt. Singurul lucru care nu poate fi
confundat este chioptatul.
Deci acum cnd tim cu cine ne nfruntm, Sherlock,
care e urmtoarea micare?
Mai nti, Watson, trebuie s avem n vedere faptul c
dispunem de cteva atuuri.
Nu mi vine n minte niciunul, a spus Harry.
Ei, pentru nceput, tim c suntem urmrii, dar el nu
tie c noi tim. Noi mai tim i unde mergem, ceea ce el,
evident, habar n-are. De asemenea, suntem n form i avem
cam jumtate din vrsta lui. i cu chioptatul acela, nu o
s se poat mica prea repede.
Eti bun la asta, a spus Harry.
Am un avantaj din natere, a zis Giles. Sunt fiul tatlui
meu.

***

281
- JEFFREY ARCHER -

Pn cnd trenul a ajuns n gara Edinburgh Waverley,


Giles a repetat planul cu Harry de o duzin de ori. Au ieit
din vagon i s-au ndreptat ncet ctre ieire.
S nu cumva s te uii napoi, a spus Giles, scondu-i
permisul de cltorie, i ndreptndu-se ctre un ir de
taxiuri.
La hotelul Royal, i-a spus Giles oferului. i poi s ne
spui dac ne urmrete un alt taxi? a mai adugat nainte de
a se aeza alturi de Harry pe bancheta din spate.
Foarte bine, a zis oferul, ieind din rnd i intrnd n
trafic.
De unde tii c exist un hotel Royal n Edinburgh? a
ntrebat Harry.
Exist cte un hotel Royal n fiecare ora, a spus Giles.
Dup cteva minute, oferul i-a atenionat:
Nu pot s fiu sigur, dar urmtorul taxi din ir nu este
prea departe de noi.
Bine, i-a spus Giles. Ct cost drumul pn la Royal?
Doi ilingi, domnule.
i dau patru dac ne scapi de el.
oferul i-a pus imediat piciorul pe acceleraie,
aruncndu-i pasagerii napoi pe banchet. Giles i-a revenit
repede, s-a uitat prin luneta din spate i a vzut taxiul din
spatele lor accelernd i el. Au ctigat aizeci sau aptezeci
de metri, dar Giles i-a dat seama c avantajul lor nu va
dura prea mult.
ofer, cotete pe prima strad la stnga i apoi
ncetinete puin. Dup ce srim din taxi, vreau s continui
drumul pn la Royal i s nu te opreti pn ce nu ajungi
acolo.
oferul a ntins mna n spate. Harry a pus doi florini n
palma oferului.
Cnd sar, a zis Giles, vino i tu, apoi f exact ce fac i
eu.
Harry a ncuviinat.

282
- JEFFREY ARCHER -

Taxiul a cotit i a ncetinit o clip, iar Giles a deschis


portiera. A srit pe pavaj, s-a rostogolit, s-a ridicat repede
apoi s-a npustit n primul magazin, unde s-a aruncat pe
jos. Harry l-a urmat dup cteva secunde, a trntit ua n
urma lui i s-a ntins lng prietenul lui, exact cnd al doilea
taxi ddea colul.
Pot s v ajut, domnule? a ntrebat o vnztoare,
uitndu-se la cei doi tineri aezai pe jos.
Ne-ai ajutat deja, a spus Giles, ridicndu-se i
zmbindu-i.
S-a scuturat, a spus Mulumesc i a prsit imediat
magazinul.
Cnd s-a ridicat i Harry, s-a pomenit fa n fa cu un
manechin care purta doar un corset. S-a nroit, a fugit afar
din magazin i i s-a alturat lui Giles pe trotuar.
Nu cred c omul care chiopteaz o s-i fac vreo
rezervare la Royal pentru noaptea asta, a zis Giles, aa c
mai bine s pornim.
Ai dreptate, a spus Harry, n timp ce Giles fcea semn
unui alt taxi. Gara Waverley, a spus el nainte de a se urca n
spate.
Unde ai nvat s faci toate astea? a ntrebat Harry,
plin de admiraie, n timp ce se napoiau n gar.
tii, Harry, ar trebui s citeti mai puin Joseph Conrad
i mai mult John Buchan dac vrei s tii cum s circuli prin
Scoia fr s fii urmrit de un duman.
Cltoria ctre Mulgelrie a fost mult mai nceat i mai
puin palpitant dect cea spre Edinburgh i nu au vzut
nici urm de omul care chiopta. Cnd locomotiva a tras
cele patru vagoane i cei doi pasageri n halta micu, soarele
dispruse deja n spatele muntelui celui mai nalt. eful grii
sttea la ieire i verifica biletele cnd au cobort din ultimul
tren din acea zi.
Vreo speran de un taxi? a ntrebat Giles cnd ddeau
permisele de cltorie.

283
- JEFFREY ARCHER -

Nu, domnule, le-a spus eful grii. Jock a plecat acas


s-i bea ceaiul i n-o s fie napoi dect peste vreo or.
Giles n-a ncercat s-i explice efului grii lipsa de logic a
aciunilor lui Jock, dar a ntrebat:
Atunci poate suntei amabil s ne spunei cum putem
ajunge la Mulgelrie Castle.
Va trebui s mergei pe jos, a spus eful grii, fericit.
i n ce direcie s-o lum? l-a ntrebat Giles, ncercnd
s nu par exasperat.
E cam la ase kilometri ncolo, a spus omul, artnd
nspre un deal. Nu putei s nu-l vedei.
ncolo s-a dovedit a fi singura informaie corect pe care
le-o oferise eful grii, pentru c dup ce merseser vreo or,
se fcuse bezn i nu se vedea nici semn de vreun castel.
Giles se ntreba dac vor fi nevoii s i petreac prima
noapte n Highlands pe cmp, nsoii de o turm de oi, cnd
Harry a ipat:
Uite-l!
Giles s-a uitat prin pcla ntunecat i, cu toate c nu
zrea nc niciun fel de castel, s-a nveselit vznd luminile
care strluceau la mai multe ferestre. Au naintat pn ce au
ajuns n faa unor pori masive, din fier forjat, care nu erau
ncuiate. Cnd naintau pe alee, Giles a auzit nite ltrturi,
dar n-a vzut niciun cine. Dup alt kilometru, au ajuns la
un pode peste un pru i, n partea cealalt au zrit o u
grea din stejar care nu prea prea primitoare.
Las-m pe mine s vorbesc, a spus Giles dup ce au
trecut podeul i s-au oprit n faa uii.
Giles a btut de trei ori cu pumnul i, dup cteva
momente, ua a fost deschis de un uria mbrcat n kilt,
cu o hain ntunecat, cma alb i un papion alb.
Valetul s-a uitat la strinii obosii i jerpelii care stteau
n faa lui.
Bun seara, domnule Giles, a zis el, cu toate c Giles
nu-l mai vzuse niciodat. nlimea Sa v ateapt de ceva
vreme i se ntreab dac dorii s-l nsoii la cin?

284
- JEFFREY ARCHER -

40
GILES I HARRY CLIFTON PE DRUM SPRE MULGELRIE
STOP AJUNG PE LA ASE STOP

Lordul Harvey i-a dat telegrama lui Giles i a chicotit.


Trimis de prietenul nostru comun, domnul cpitan
Tarrant. A greit doar n ceea ce privete ora la care ai
ajuns.
A trebuit s mergem pe jos de la gar, a protestat Giles,
printre nghiituri.
Da, m-am gndit s trimit maina dup voi la ultimul
tren, a spus lordul Harvey, dar nimic nu e mai bun ca o
plimbare prin Highland ca s v sporeasc pofta de mncare.
Harry a zmbit. Nu spusese mai nimic de cnd coborser
la cin i, cum Emma sttea la cellalt capt al mesei, se
mulumise cu cte o privire admirativ, ntrebndu-se dac
vor fi lsai singuri vreodat.
Primul fel a fost o ciorb groas de Highland, pe care
Harry a terminat-o cam prea repede, dar cnd Giles a primit
i o a doua porie, a lsat i el s-i fie reumplut farfuria.
Harry ar fi cerut i o a treia porie dac ceilali nu s-ar fi
mulumit doar s discute politicos, ateptnd ca el i Giles s
termine ciorba i s fie servit felul al doilea.
Nu trebuie s fii ngrijorai c cineva s-ar putea ntreba
unde v aflai, a spus lordul Harvey, pentru c am trimis
deja telegrame lui sir Walter i doamnei Clifton, ca s-i
asigur c suntei sntoi i n siguran. Nu m-am obosit s
iau legtura cu tatl tu, Giles, a mai spus el, fr s mai
comenteze nimic.
Dup cteva momente, uile salonului s-au deschis larg i
mai muli servitori n livrele au intrat i au luat farfuriile de
ciorb. Au urmat ali trei servitori, care crau platouri de
argint pe care se afla ceea ce Harry i-a nchipuit c ar fi ase
pui foarte mici.

285
- JEFFREY ARCHER -

Sper c v plac prepeliele, domnule Clifton, a spus


lordul Harvey, primul om care-i spunea domnule pn
atunci, cnd a fost servit cu o pasre. Eu le-am mpucat.
Harry nu prea tia ce s rspund. S-a uitat la Giles cum
i folosea cuitul i furculia ca s taie felioare din pasre,
amintindu-i de primul lor dejun la St Bedes. Dup ce
farfuriile au fost golite, Harry reuise s nghit cam trei
bucele i se ntreba ct de btrn va trebui s fie ca s
spun: Nu, mulumesc, a mai prefera nite ciorb.
Lucrurile s-au mai ameliorat puin cnd s-a adus un
platou mare cu fructe dintre care unele i erau necunoscute
lui Harry i a fost pus n mijlocul mesei. Ar fi dorit s ntrebe
gazda numele i proveniena fructelor, dar i-a amintit de
prima banan pe care o mncase i cu care ocazie se fcuse
de rs. S-a mulumit s-l urmreasc pe Giles, uitndu-se
atent s vad care fruct trebuia descojit i din care se putea
muca pur i simplu.
Cnd a terminat, a aprut un servitor i a pus un vas cu
ap lng farfuria lui. Era pe punctul s o bea cnd a vzut-
o pe lady Harvey punndu-i degetele n al ei i, dup cteva
momente, un servitor a adus un erveel din n pentru ca ea
s-i poat terge degetele. Harry i-a muiat i el degetele n
ap i, ca prin magie, un erveel a aprut imediat.
Dup cin, doamnele s-au retras n salonul mic. Harry ar
fi dorit s le urmeze ca s discute cu Emma i s-i spun tot
ce se ntmplase de cnd se otrvise. Dar, de ndat ce ele au
prsit camera, lordul Harvey s-a aezat la loc, semn ca
valetul s-i ofere un trabuc n timp ce alt servitor i turna un
pahar mare de coniac.
Dup ce a sorbit puin din el, a ncuviinat, i n faa lui
Giles i a lui Harry au fost puse alte pahare. Valetul a nchis
ua nainte de a le umple i lor paharele cu brandy.
Bine, a zis lordul Harvey dup cteva pufituri din
trabuc. neleg c amndoi vrei s mergei la Oxford?
Harry va ajunge sigur acolo, a spus Giles. Dar eu mai
am nevoie de cteva sute de puncte n vara asta i probabil i

286
- JEFFREY ARCHER -

de ajutorul Domnului dac vreau ca examinatorii s treac


cu vederea cteva dintre deficienele mele.
Giles este modest, domnule, a spus Harry. Are tot
attea anse s-i fie oferit un loc la Oxford ca i mine. La
urma-urmei, nu este doar cpitanul echipei de crichet, ci
este i cpitanul colii.
Ei bine, dac vei reui, v pot asigura c v ateapt
trei dintre cei mai fericii ani din viaa voastr. Asta
presupunnd c Herr Hitler nu este att de nebun nct s
insiste pe o reluare a vechiului rzboi n sperana c va
schimba rezultatul.
Cei trei au ridicat paharele i Harry a but pentru prima
oar coniac. Nu i-a plcut gustul i se ntreba dac va fi
considerat nepoliticos dac nu-l va termina, cnd lordul
Harvey i-a venit n ajutor.
Cred c este timpul s ne alturm doamnelor, a spus
el, golindu-i paharul.
i-a stins trabucul, s-a ridicat i a ieit din salon, fr s
atepte prerea celorlali. Cei doi tineri l-au urmat prin hol
ctre cellalt salon.
Lordul Harvey s-a aezat lng Elisabeth, iar Giles i-a
fcut cu ochiul lui Harry i s-a dus lng bunica lui. Harry s-
a aezat lng Emma, pe canapea.
Ce galant din partea ta s vii pn aici, i-a spus ea,
atingndu-i mna.
mi pare foarte ru pentru cele petrecute dup pies.
Sper doar c nu eu sunt responsabil pentru problemele
create.
Cum ai putea tu s fii responsabil, Harry? N-ai fcut
niciodat nimic care s-l determine pe tata s i vorbeasc
aa de urt mamei.
Dar nu e niciun secret c tatl tu nu crede c ar trebui
s fim mpreun, nici mcar pe scen.
S vorbim mine-diminea despre asta, a optit Emma.
Am putea s ne plimbm pe dealuri singuri, i doar turmele
din Highland vor putea s trag cu urechea.

287
- JEFFREY ARCHER -

De abia atept, i-a spus Harry.


Ar fi dorit s-o in de mn, dar prea muli ochi se
ndreptau ntruna nspre ei.
Cred c voi doi suntei foarte obosii dup o cltorie
att de lung, a spus lady Harvey. De ce nu v ducei la
culcare i ne vom vedea mine-dimineaa la micul dejun.
Harry nu dorea s se culce; voia s stea cu Emma i s
ncerce s afle dac ea descoperise de ce tatl ei se opunea
ca ei s fie mpreun. Dar Giles s-a ridicat imediat, i-a
srutat bunica i mama pe obraz i le-a spus noapte bun,
nelsndu-i lui Harry alt alternativ dect s vin cu el. El
s-a aplecat, a srutat-o pe Emma pe obraz, i-a mulumit
gazdei pentru seara minunat i l-a urmat pe Giles afar din
camer.
n timp ce mergeau pe hol, Harry s-a oprit s admire un
tablou cu un vas cu fructe al unui pictor numit Peploe, cnd
Emma a ieit n goan din camer, i-a aruncat braele n
jurul gtului lui i l-a srutat delicat pe buze.
Giles a continuat s urce scrile de parc n-ar fi observat
n timp ce Harry sttea cu ochii pe ua salonului. Emma s-a
desprins de el cnd a auzit ua deschizndu-se n spatele ei.
Noapte bun, noapte bun, desprirea e o suprare
att de dulce, a optit ea.
Atunci i voi ura noapte bun pn mine, a replicat
Harry.

***

Unde v ducei voi doi? a ntrebat Elisabeth Barrington


cnd a ieit din sala n care mncaser micul dejun.
Mergem s urcm pe Crag Cowen, a spus Emma. Nu ne
atepta, pentru c s-ar putea s nu ne mai vezi.
Mama ei a rs.
Atunci avei grij i mbrcai-v bine pentru c pn i
oile rcesc n Highlands. A ateptat ca Harry s nchid ua

288
- JEFFREY ARCHER -

nainte s continue: Giles, bunicul tu dorete s ne vad n


biroul lui la ora zece.
Lui Giles i s-a prut mai mult un ordin dect o cerere.
Da, mam, a zis el, nainte de a se uita pe geam la
Harry i Emma care se ndreptau pe crare spre Crag Cowen.
Dup civa metri, Harry a luat-o pe Emma de mn. Giles a
zmbit cnd ei ddeau colul i dispreau n spatele unui ir
de pini.
Cnd pendula din hol a sunat, Giles a pornit-o repede pe
coridor ca s ajung n biroul bunicului lui nainte de a
aptea btaie. Bunicii i mama lui au ntrerupt discuia cnd
a intrat n camer. Era clar c-l ateptaser pe el.
Aaz-te, biete, a spus bunicul lui.
Mulumesc, domnule, a spus Giles i s-a aezat ntre
mama i bunica lui.
Bnuiesc c acesta este un fel de consiliu de rzboi, a
spus lordul Harvey, uitndu-se din jilul pe care sttea de
parc s-ar fi adresat unui consiliu. Voi ncerca s v pun pe
toi la curent nainte de a discuta cum ar fi mai bine s
acionm.
Giles s-a simit flatat c bunicul l considera un membru
al consiliului familial.
L-am sunat pe Walter noaptea trecut. Era ngrozit de
comportarea lui Hugo la pies la fel cum am fost i eu cnd
mi-a povestit Elisabeth ce se ntmplase, dei a trebuit s-i
spun eu ce s-a petrecut cnd ea s-a ntors la Manor House.
Mama lui Giles i-a aplecat capul, dar nu l-a ntrerupt. I-am
spus c am discutat mult cu fiica mea i c suntem de
prere c exist doar dou moduri posibile de a aciona.
Giles s-a lsat pe spate n scaun, dar nu s-a relaxat.
I-am explicat clar lui Walter c, dac Elisabeth se va
ntoarce la Manor House, atunci Hugo ar trebui s fac unele
concesii. Mai nti trebuie s-i cear scuze clar pentru
comportarea lui dezgusttoare.
Bunica lui Giles a ncuviinat.

289
- JEFFREY ARCHER -

n al doilea rnd, nu va mai sugera niciodat, repet,


niciodat, ca Emma s fie luat de la coala ei i c va
susine n viitor toate eforturile ei de a merge la Oxford.
Dumnezeu tie c este foarte greu i pentru un biat s
obin calificativele necesare n zilele noastre, dar este
aproape imposibil pentru o fat.
A treia i cea mai important cerere a mea, i la aceasta
nu pot renuna, este s ne explice tuturor de ce-l trateaz pe
Harry Clifton att de urt. Bnuiesc c are legtur cu
unchiul lui Harry care a furat de la Hugo. Pcatele tatlui
sunt un lucru, dar ale unchiului Refuz s accept, aa cum
a pretins el adesea n faa lui Elisabeth, c l consider pe
Clifton nedemn pentru a se apropia de copiii lui doar pentru
c tatl lui a fost docher i mama lui este chelneri. Poate
Hugo a uitat c bunicul meu era funcionar la un comerciant
de vinuri, n timp ce tatl lui a prsit coala la doisprezece
ani i s-a angajat ca docher, la fel ca tatl tnrului Clifton
i, n caz c a uitat cineva, eu sunt primul lord Harvey din
aceast familie i nu poi fi un nobil mai nou dect att.
Giles voia s-l aplaude.
Acum, poate c unii dintre noi n-au observat, a
continuat lordul Harvey, ce simt Emma i Harry unul pentru
cellalt, ceea ce nu este surprinztor deloc pentru c
amndoi sunt nite tineri excepionali. Dac, atunci cnd va
veni momentul, relaia lor va atinge punctul culminant,
nimeni nu va fi mai ncntat dect Victoria i cu mine. n
legtur cu acest subiect, Walter a fost de acord cu mine.
Giles a zmbit. i plcea ideea ca Harry s devin membru
al familiei, cu toate c era sigur c tatl lui nu va accepta
niciodat.
I-am spus lui Walter, a continuat bunicul lui, c, dac
Hugo nu va respecta aceste condiii, Elisabeth nu va avea de
ales dect s nceap imediat procedurile de divor. Eu mi
voi da, de asemenea, demisia din consiliul firmei Barrington
i voi face publice motivele pentru care am luat aceast
decizie.

290
- JEFFREY ARCHER -

Giles s-a ntristat, pentru c tia c nu fusese niciun


divor n vreuna dintre familiile lor.
Walter a acceptat s discute iar cu mine peste cteva
zile, dup ce va vorbi cu fiul su, dar mi-a spus c Hugo i
promisese deja s nu mai bea i c pare cu adevrat pocit.
Permitei-mi s termin amintindu-v c aceasta este o
problem de familie i nu trebuie discutat, n niciun caz, cu
strinii. Trebuie s sperm c se va dovedi a nu fi mai mult
dect un incident nefericit i c va fi repede uitat.

***

n dimineaa urmtoare, tatl lui Giles a telefonat i a


cerut s-i vorbeasc. S-a scuzat ndelung, spunndu-i ct i
prea de ru pentru c-l nvinuise pe Giles pentru o greeal
care nu era dect a lui. L-a implorat pe Giles s fac tot ce
poate pentru a le convinge pe mama sa i pe Emma s se
ntoarc la Gloucestershire ca s poat petrece Crciunul
mpreun la Manor House. Mai spera i c, aa cum
sugerase socrul lui, incidentul va fi uitat n curnd. Nu a
spus nimic de Harry Clifton.

291
- JEFFREY ARCHER -

41
Dup ce au cobort din tren, la Temple Meads, Giles i
mama lui au ateptat n main n timp ce Emma i lua la
revedere de la Harry.
Tocmai i-au petrecut ultimele nou zile mpreun, a
spus Giles. Au uitat c se vor vedea iar mine?
i, probabil, i n ziua urmtoare, a comentat mama lui
Giles. Dar ncearc s nu uii, orict de improbabil ar prea,
c i se va ntmpla i ie ntr-o zi.
Emma li s-a alturat n cele din urm, dar cnd au pornit,
ea a continuat s se uite pe lunet i nu s-a oprit s dea din
mn pn ce Harry nu a disprut din vedere.
Giles era ncntat s revin acas i s afle n cele din
urm ce fcuse Harry pentru ca tatl lui s-l trateze att de
urt. Desigur c nu putea fi mai ru dect furtul de la
magazinul de dulciuri sau picatul dinadins la examene.
Luase n considerare mai multe posibiliti, dar niciuna n-
avea sens. Acum, n sfrit, spera c va afla adevrul. S-a
uitat nspre mama lui. Dei ea rareori i manifesta emoiile,
era din ce n ce mai agitat pe cnd se apropiau de Chew
Valley.
Tatl lui Giles sttea pe treapta de sus ateptnd s-i
ntmpine cnd maina a tras n faa casei; nu era nici urm
de Jenkins. i-a cerut imediat scuze de la Elisabeth i de la
copii, nainte de a le spune ct de mult i lipsiser.
Ceaiul este pregtit n salon, a spus el. V rog s venii
acolo imediat ce suntei gata.
Giles a fost primul care a cobort i s-a aezat ntr-un
scaun vizavi de tatl su. n timp ce o ateptau pe mama lui,
tatl su s-a mulumit s-l ntrebe cum i-a plcut n Scoia i
s-i explice c ddaca o dusese pe Grace la Bristol s-i
cumpere uniforma pentru coal. Nu a pomenit deloc numele
lui Harry. Dup cteva minute, cnd mama i sora lui Giles
au intrat n camer, tatl lui s-a ridicat imediat. Dup ce s-

292
- JEFFREY ARCHER -

au aezat i ele, le-a turnat ceaiul. Era clar c nu dorea


servitori n jur care s aud ce urma s dezvluie.
Cnd toat lumea s-a aezat, tatl lui Giles s-a micat spre
marginea scaunului i a nceput s vorbeasc ncet.
Lsai-m s ncep prin a v spune tuturor ct de
inacceptabil a fost purtarea mea n noaptea pe care toi au
descris-o ca fiind marele triumf al Emmei. Faptul c tatl tu
nu a fost acolo cnd ai fost rechemat pe scen a fost
suficient de ru, Emma, a zis, privindu-i direct fiica, dar
modul n care am tratat-o pe mama ta cnd v-ai ntors
acas n acea noapte a fost de neiertat i mi dau seama c
va dura o vreme pn ce aceast ran se va nchide complet.
Hugo Barrington i-a lsat capul n mini i Giles i-a dat
seama c tremura. n cele din urm s-a calmat.
Toi ai ntrebat, din diverse motive, de ce m-am purtat
aa de urt cu Harry n decursul vremii. Este adevrat c nu
suport s fiu n prezena lui, dar vina mi aparine n
ntregime. Cnd vei afla motivul, poate vei ncepe s
nelegei i chiar, posibil, s acceptai.
Giles s-a uitat la mama lui, care sttea nemicat n
scaun. Nu se putea ghici cum se simea.
Cu mai muli ani n urm, a continuat Barrington, cnd
am devenit director executiv al companiei, am convins
consiliul c ar trebui s ne diversificm activitatea i s
construim nave, n ciuda opoziiei tatlui meu. Am semnat
un contract cu o companie canadian pentru construcia
unei nave de comer numit Maple Leaf. Acest lucru s-a
dovedit a fi nu numai un dezastru financiar pentru
companie, ci i o catastrof personal pentru mine, care, de
atunci, nu mi-am revenit niciodat i m ndoiesc c-mi voi
reveni. Lsai-m s v explic.
ntr-o dup-amiaz un docher a dat buzna n biroul meu
insistnd c un coleg de-al su fusese prins n interiorul
calei Maple Leaf i, dac nu ddeam ordin s se deschid
cala, omul acela va muri. Bineneles c m-am dus imediat la
docuri, dar eful de tur m-a asigurat c povestea nu era

293
- JEFFREY ARCHER -

adevrat. Totui, am insistat ca oamenii s lase jos uneltele


ca s putem auzi orice sunet ar rzbi din cal. Am ateptat
destul de mult, dar, cum nu se auzea nimic, le-am dat ordin
s se ntoarc la lucru, pentru c eram i aa cu cteva
sptmni n urm.
Am presupus c docherul respectiv va aprea cu schimbul
su n ziua urmtoare. Dar, nu numai c n-a aprut, nici n-a
mai fost vzut vreodat. De atunci, m gndesc ntruna c
sunt responsabil pentru moartea lui. A fcut o pauz, i-a
ridicat capul i a continuat: Numele lui era Arthur Clifton i
Harry este unicul su fiu.
Emma a nceput s plng ncet.
A vrea s v imaginai, dac putei, prin ce trec de cte
ori l vd pe acest tnr i cum s-ar simi el dac va afla c
eu a putea fi responsabil pentru moartea tatlui su. Faptul
c acest Harry Clifton a devenit cel mai bun prieten al lui
Giles i s-a ndrgostit de fiica mea pare s fie subiectul unei
tragedii greceti.
Din nou i-a ngropat capul n mini i n-a mai vorbit o
vreme. Cnd s-a uitat iar n sus, a spus:
Dac vrei s m ntrebai ceva, voi face tot ce pot s v
rspund.
Giles a ateptat ca mama lui s vorbeasc prima.
Eti vinovat c ai trimis un om nevinovat la nchisoare?
a ntrebat Elisabeth, linitit.
Nu, draga mea, a spus Barrington. Sper c m cunoti
destul de bine ca s-i dai seama c nu sunt capabil de aa
ceva. Stan Tancock era un ho care a intrat prin efracie n
biroul meu i m-a jefuit. Pentru c era cumnatul lui Arthur
Clifton, i nu din alt motiv, i-am dat slujba napoi n ziua n
care a fost eliberat din nchisoare.
Elisabeth a zmbit pentru prima oar.
Tat, pot s pun i eu o ntrebare? a spus Giles.
Da, sigur.
Ai trimis pe cineva s ne urmreasc pe Harry i pe
mine cnd am plecat n Scoia?

294
- JEFFREY ARCHER -

Da, Giles. Eram disperat s aflu unde erau mama ta i


Emma aa c mi cer scuze pentru purtarea mea. V rog,
ncercai s m iertai.
Toi i-au ndreptat atenia spre Emma, care nu vorbise
nc. Cnd a fcut-o, vorbele ei i-au surprins pe toi.
Va trebui s-i spui lui Harry tot ce ne-ai spus nou, a
optit ea, i, dac el te va ierta, atunci trebuie s-l primeti
n familia noastr.
A fi ncntat s-l primesc n familie, draga mea, dei ar
fi de neles dac el nu va mai dori s vorbeasc vreodat cu
mine. Dar nu-i pot spune adevrul despre cele ntmplate cu
tatl lui.
De ce nu? a ntrebat Emma.
Pentru c mama lui Harry a declarat c nu dorete ca el
s afle cum a murit tatl lui, pentru c a fost crescut creznd
c acesta a fost un erou care a murit n rzboi. Pn acum,
mi-am inut promisiunea s nu spun nimnui ce s-a
ntmplat n acea zi groaznic.
Elisabeth Barrington s-a ridicat, s-a dus la soul ei i l-a
srutat uor. Barrington a cedat nervos i a nceput s
suspine. Dup un moment, Giles s-a alturat prinilor lui i
i-a pus un bra n jurul umerilor tatlui su.
Emma nu s-a micat.

295
- JEFFREY ARCHER -

42
ntotdeauna mama ta a artat aa de bine? a spus
Giles. Sau doar am mbtrnit eu?
Habar n-am, a zis Harry. Tot ce pot s spun este c
mama ta este ntotdeauna elegant.
Orict a iubi-o pe draga de ea, pare preistoric fa de
a ta, a zis Giles, n timp ce Elisabeth Barrington, cu umbrela
ntr-o mn i geanta n cealalt, venea spre ei.
Giles, ca toi ceilali biei, se ntrebase cu groaz cu ce se
va mbrca mama lui. n ceea ce privete plriile, era mai
ru ca la Ascot, cu fiecare mam i fiic ncercnd s se
depeasc una pe cealalt.
Harry s-a uitat mai atent la mama lui, care discuta cu dr.
Paget. Trebuia s recunoasc faptul c ea atrgea mai mult
atenie dect celelalte mame, ceea ce lui i s-a prut puin
stnjenitor. Dar era ncntat c nu mai prea s aib
probleme financiare i credea c brbatul care sttea lng
ea avea o legtur cu asta.
Orict de recunosctor ar fi fost domnului Atkins, nu prea-
l ncnta ideea ca acesta s devin tatl lui vitreg. Domnul
Barrington poate s fi fost prea posesiv cu fiica lui n trecut,
dar Harry nu putea nega c el se simea la fel de protector
cnd era vorba de mama lui.
Ea i spusese de curnd c domnul Frampton fusese att
de mulumit de munca ei la hotel nct o avansase
supraveghetor al turei de noapte i i mrise iar salariul. i,
desigur, acum Harry nu mai trebuia s atepte ca pantalonii
lui s fie prea scuri nainte de a primi alii. Dar chiar i el
fusese surprins cnd ea nu spusese nicio vorb despre costul
cltoriei sale la Roma cu Societatea de Art.
Ct de mult m bucur s te vd, Harry, n ziua
triumfului tu, a spus doamna Barrington. Dou premii,
dac in bine minte. Sunt doar suprat c Emma n-a putut
veni aici s-i mprteasc gloria, dar, dup cum a spus
domnioara Webb, fetele ei nu pot s-i ia liber n oricare
296
- JEFFREY ARCHER -

diminea s asculte discursurile altora, chiar dac fratele ei


este cpitanul colii.
Domnul Barrington a venit s li se alture i Giles l-a
privit cu atenie pe tatl su dnd mna cu Harry. Exista
clar o lips de cldur din partea tatlui lui, cu toate c nu
se putea nega c ncerca s-o ascund.
Deci cnd ateptm vetile de la Oxford, Harry? a
ntrebat Barrington.
Cndva, n cursul sptmnii viitoare, domnule.
Sunt sigur c-i vor oferi un loc, cu toate c bnuiesc c
Giles va avea oarecare probleme.
Nu uitai c a avut i el momentul lui de glorie, a
comentat Harry.
Nu-mi amintesc, a spus doamna Barrington.
Cred c Harry se refer la punctele marcate la Lords,
mam.
Orict de admirabil ar fi aceast realizare, nu neleg n
ruptul capului cum te va ajuta asta s ajungi la Oxford, a
spus tatl lui.
n mod normal a fi de acord cu tine, tat, a spus Giles,
dac profesorul de istorie nu ar fi stat lng preedintele
MCC tot timpul.
Rsetele care au urmat au fost necate de sunetele
clopotului. Bieii s-au ndreptat repede n direcia aulei,
urmai de prinii lor, la civa pai n urm.
Giles i Harry s-au aezat printre monitori i ctigtorii
de premii, n primele trei rnduri.
i mai aminteti prima noastr zi la St Bedes? a spus
Harry, cnd stteam toi n primul rnd, nspimntai de dr.
Oakshott?
Niciodat nu mi-a fost fric de Shot, a spus Giles.
Nu, sigur c nu, a zis Harry.
Dar mi amintesc cnd am cobort la micul dejun n
prima diminea i tu i-ai lins vasul cu porridge.
Iar eu mi amintesc c ai jurat c nu vei mai pomeni
niciodat despre asta, a optit Harry.

297
- JEFFREY ARCHER -

i i promit c nu o voi mai face, a replicat Giles, cu


voce tare. Cum l chema pe derbedeul la care te-a pocnit n
prima noapte?
Fisher, a spus Harry. i a fost n a doua noapte.
M ntreb ce s-o fi ales de el?
Probabil conduce un lagr nazist pentru tineret.
Atunci asta ar fi un motiv bun de mers la rzboi, a spus
Giles, n timp ce toi se ridicau n picioare s-l ntmpine pe
eful guvernatorilor colii i pe restul comitetului.
Rndul de brbai elegani s-a ndreptat ncet ctre scen.
Ultimul care s-a aezat a fost domnul Barton, directorul, dar
nu nainte de a invita oaspetele de onoare n scaunul central
din primul rnd.
De ndat ce toi s-au aranjat, directorul s-a ridicat s le
ureze bun venit prinilor i invitailor, dup care a prezentat
raportul anual al colii. A nceput prin a descrie anul 1938
ca fiind un an deosebit i, n urmtoarele douzeci de minute
a continuat pe aceast tem, prezentnd detaliile realizrilor
academice i sportive ale colii. A sfrit prin a-l invita pe
onorabilul Winston Churchill MP, cancelar al Universitii
Bristol i membru al parlamentului pentru Epping s se
adreseze colii i s ofere premiile.
Domnul Churchill s-a ridicat ncet de la locul lui i a privit
fix audiena o vreme nainte de a ncepe.
Unii invitai speciali i ncep discursurile prin a spune
audienei c nu au ctigat niciun premiu la coal i, de
fapt, c au fost ntotdeauna codaii clasei. Eu nu pot
pretinde aa ceva: dei eu n-am ctigat niciodat vreun
premiu, cel puin n-am fost niciodat codaul clasei am
fost penultimul.
Bieii au rs i au aplaudat, n timp ce profesorii au
zmbit. Doar Deakins nu s-a micat.
Dup ce rsetele au ncetat, Churchill s-a ncruntat.
Naiunea noastr se afl astzi n faa unui moment
crucial din istoria sa, n care poporul britanic poate fi chemat

298
- JEFFREY ARCHER -

din nou s decid soarta lumii libere. Muli dintre cei


prezeni acum n aul
i-a cobort vocea i i-a ndreptat atenia asupra
rndurilor de biei aflai n faa sa, fr s se uite la prinii
acestora.
Cei dintre noi care au supravieuit Marelui Rzboi nu
vor uita niciodat tragicele mori suferite de naiunea noastr
i efortul suportat de o ntreag generaie. Dintre cei
douzeci de biei din clasa mea de la Harrow care au plecat
pe linia frontului, doar trei au supravieuit destul ca s poat
vota. Sper doar c cel care va ine acest discurs peste
douzeci de ani nu va trebui s se refere la barbara i inutila
pierdere de viei ca cea din Primul Rzboi Mondial. Cu
aceast speran, v urez tuturor viei fericite i pline de
succes.
Giles a fost printre primii care s-au ridicat i au ovaionat
oaspetele de onoare pe cnd acesta se ntorcea n scaunul
su. Simea c, dac Marea Britanie va fi obligat s mearg
la rzboi, acesta era brbatul care ar trebui s ia locul lui
Neville Chamberlaine i s devin prim-ministru. Cnd toi s-
au aezat pe scaune, dup cteva minute, directorul l-a
invitat pe domnul Churchill s ofere premiile.
Giles i Harry au aplaudat cnd domnul Barton a afirmat
c Deakins nu era numai cel mai bun elev al anului, ci a mai
adugat:
n aceast diminea am primit o telegram de la
directorul colegiului Balliol, de la Oxford, prin care mi
spunea c Deakins a cptat bursa clasic pentru seniori. A
putea aduga, a spus domnul Barton, c este primul elev
care primete aceast distincie n istoria de patru sute de
ani a colii.
Giles i Harry s-au ridicat imediat n picioare cnd un
biat slab, de un metru optzeci nlime i cu ochelari cu
dioptrii mari, cu un costum care atrna pe el de parc era
pus pe cuier, s-a ndreptat ncet ctre scen. Domnul
Deakins ar fi vrut s sar n sus i s-i fotografieze fiul care

299
- JEFFREY ARCHER -

primea premiul de la domnul Churchill, dar n-a fcut-o, de


team c va deranja lumea.
Harry a fost ntmpinat clduros cnd a primit premiul
pentru englez, precum i premiul pentru recitare. Directorul
a adugat:
Niciunul dintre noi nu va uita performana sa n rolul
lui Romeo. S sperm c Harry va fi printre cei care vor primi
o telegram sptmna viitoare n care i se va oferi un loc la
Oxford.
Cnd domnul Churchill i-a dat lui Harry premiul, a optit:
Eu n-am fost niciodat la universitate. Mi-a fi dorit s
fi fost. S sperm c vei primi telegrama, Clifton. Noroc.
Mulumesc, domnule, i-a spus Harry.
Dar cele mai multe urale ale zilei i-au fost rezervate lui
Giles Barrington, care s-a dus s primeasc premiul de
cpitan al colii i al echipei de crichet. Spre surprinderea
oaspetelui de onoare, preedintele guvernatorilor a srit de la
locul lui i a dat mna cu Giles nainte ca acesta s ajung la
Churchill.
Nepotul meu, domnule, a explicat sir Walter, foarte
mndru.
Churchill a zmbit, i-a strns mna lui Giles i, uitndu-
se n sus la el, a zis:
S-i serveti ara cu tot atta onoare cu ct i-ai servit
coala.
n acel moment, Giles a fost sigur ce va face dac Anglia va
intra n rzboi.
Dup sfritul ceremoniei, bieii, prinii acestora i
profesorii s-au ridicat s cnte Carmen Bristoliense.

Sit clarior, sit dignior, quotquot labuntur menses:


Sit primus nobis hic decor, Sumus Bristolienses.

De ndat ce corul s-a oprit, directorul l-a condus pe


invitatul de onoare i personalul n afara scenei, dincolo de
aul, n soarele dup-amiezii. Dup cteva minute, toat

300
- JEFFREY ARCHER -

lumea s-a revrsat pe pajite ca s li se alture la ceai. Trei


dintre biei erau nconjurai de admiratori, precum i de
multe surori care credeau c Giles este drgu.
Aceasta este cea mai frumoas zi a vieii mele, a spus
mama lui Harry cnd l mbria.
tiu cum te simi, doamn Clifton, a spus Mo Jack,
strngndu-i mna lui Harry. A fi dorit doar ca i
domnioara Monday s mai fie n via ca s-l poat vedea
astzi, pentru c nu m ndoiesc c ar fost i cea mai
frumoas zi din viaa ei.
Domnul Holcombe sttea ntr-o parte i atepta rbdtor
s-l felicite i el. Harry l-a prezentat cpitanului Jack
Tarrant, fr s tie c erau vechi prieteni.
Cnd orchestra s-a oprit, i cpitanii i oaspeii au plecat,
Giles, Harry i Deakins s-au aezat pe iarb i i-au amintit
vremurile trecute, acum c nu mai erau elevi.

301
- JEFFREY ARCHER -

43
Joi dup-mas, Harry a primit o telegram, adus n
camera lor de un elev mai mic. Giles i Deakins au ateptat
rbdtori s o deschid, dar el i-a dat plicul mic i maro lui
Giles.
Arunc pisica n curtea mea, a comentat Giles,
deschiznd plicul.
Nu a putut s-i ascund surpriza cnd a citit-o.
Ai picat, a spus el, prnd ocat. Harry s-a prbuit n
scaun. N-ai primit bursa. Totui, a continuat Giles, citind
telegrama cu voce tare: Suntem ncntai s v oferim o
alocaie pentru colegiul Brasenose, Oxford. Felicitri. n
urmtoarele zile vei primi detaliile. W.T.S Stallybrass.
Director. Nu e ru, dar e clar c nu eti la nivelul lui Deakins.
Dar tu la ce nivel eti? a spus Harry, regretndu-i
imediat cuvintele.
Un bursier, un alocat
Cu alocaie, l-a corectat Deakins.
i un om de rnd, a spus Giles, ignorndu-i prietenul.
Sun bine.
Unsprezece alte telegrame au fost primite n acea zi de
solicitanii de la liceul din Bristol care reuiser, dar niciuna
nu-i era adresat lui Giles Barrington.
Ar trebui s-i spui mamei tale, a zis Giles pe cnd
mergeau n sal la dejun. Probabil c n-a dormit toat
sptmna de ngrijorare.
Harry s-a uitat la ceas.
E prea trziu, cred c a plecat deja la serviciu. i voi
spune abia mine-diminea.
De ce nu te duci la hotel s-i faci o surpriz? a spus
Giles.
Nu pot. Ea crede c nu este profesionist s o ntrerup
cnd muncete i nu simt c ar trebui s fac vreo excepie,
nici mcar pentru asta, a spus el, fluturnd triumftor
telegrama.
302
- JEFFREY ARCHER -

Dar nu crezi c are dreptul s tie? a ntrebat Giles. La


urma-urmei, a sacrificat totul ca tu s poi ajunge aici.
Cinstit s fiu, dac mi s-ar oferi un loc la Oxford, a
ntrerupe-o pe mama chiar dac ar ine un discurs la
Uniunea Mamelor. Nu eti de aceeai prere, Deakins?
Deakins i-a scos ochelarii i a nceput s-i tearg cu o
batist, semn c se gndea profund.
Eu i-a cere prerea lui Paget, i dac el ar fi de acord
Bun idee, a spus Giles. Hai la Paget.
Vii i tu, Deakins? a ntrebat Harry, dup care a
observat c ochelarii lui Deakins nu se aflau pe nasul
acestuia, semn c era pe alt lume.
Felicitri, a spus dr. Paget dup ce a citit telegrama. i
sunt meritate, dac-mi pot permite s spun asta.
Mulumesc, domnule, a spus Harry. M ntrebam dac
m-a putea duce la hotelul Royal ca s-i spun mamei
noutile.
Nu vd de ce nu, Clifton.
Pot s merg i eu cu el? a ntrebat Giles, inocent.
Paget a ezitat.
Da, poi, Barrington. Dar s nu-i vin ideea s bei sau
s fumezi ct eti la hotel.
Nici mcar un pahar de ampanie, domnule?
Nu, Barrington, nici mcar un pahar cu cidru, a spus
Paget, ferm.
Cnd cei doi tineri au ieit pe porile colii, au trecut pe
lng un aprinztor de felinare care sttea pe biciclet,
ntinzndu-se s ajung la felinar. Discutau despre vacana
de var, cnd Harry urma s se alture familiei lui Giles n
Toscana pentru prima oar i au fost de acord c trebuiau s
se ntoarc la timp pentru a-i vedea pe australieni jucnd
mpotriva echipei din Gloucestershire, pe terenul acesteia. Au
discutat posibilitatea, sau, conform lui Harry, probabilitatea,
ca rzboiul s fie declarat acum, cnd toi primiser mtile
de gaze. Dar niciunul nu a atins subiectul care-i preocupa pe

303
- JEFFREY ARCHER -

amndoi: se va altura oare Giles lui Harry i lui Deakins la


Oxford n septembrie?
Cnd se apropiau de hotel, Harry s-a gndit iar dac era
cazul s-i ntrerup mama n timp ce aceasta muncea, dar
Giles trecuse deja prin uile batante i sttea n foaier,
ateptndu-l.
Va dura doar dou minute, a spus Giles cnd Harry i s-
a alturat. Spune-i doar vetile cele bune i ne putem
ntoarce direct la coal.
Harry a ncuviinat.
Giles a ntrebat portarul unde era Palm Court i acesta i-a
ndreptat ctre o zon mai nalt din captul foaierului.
Dup ce au urcat o jumtate de duzin de scri, Giles s-a
dus la recepie i, ncet, a ntrebat-o pe recepioner:
Putem s discutm puin cu doamna Clifton?
Doamna Clifton? a ntrebat fata. Are o rezervare aici?
i-a plimbat degetul pe un registru.
Nu, lucreaz aici, a spus Giles.
Oh, eu sunt nou aici, a spus fata, dar voi ntreba una
dintre chelnerie. Ele trebuie s tie.
Harry a rmas pe treapta de jos, cutnd-o cu ochii pe
mama lui.
Hattie, a ntrebat recepionera o chelneri n trecere pe
acolo, lucreaz vreo doamn Clifton aici?
Nu, nu mai lucreaz, a venit imediat rspunsul. A
plecat acum doi ani. N-am mai auzit nimic de ea de atunci.
Trebuie s fie o greeal, a spus Harry, srind pe trepte
ca s i se alture prietenului su.
Avei vreo idee unde o putem gsi? a ntrebat Giles
ncet.
Nu, a spus Hattie. Dar putei s-l ntrebai pe Doug,
portarul de noapte. E aici de o venicie.
Mulumesc, a spus Giles i, ntorcndu-se spre Harry, i-
a spus: Trebuie s fie o explicaie simpl, dar, dac preferi s-
o lai balt
Nu, hai s vedem dac Doug tie unde este.

304
- JEFFREY ARCHER -

Giles s-a dus ncet la biroul portarului, lsndu-i timp lui


Harry s se rzgndeasc, dar acesta n-a spus nimic.
Tu eti Doug? l-a ntrebat pe un brbat mbrcat ntr-o
livrea albastru-deschis, cu nite nasturi care nu mai
strluceau.
Da, eu sunt, domnule, a rspuns acesta. Cum v pot
ajuta?
O cutm pe doamna Clifton.
Maisie nu mai lucreaz aici, domnule. A plecat acum
vreo doi ani.
tii unde lucreaz acum?
Nu tiu, domnule.
Giles i-a scos portofelul, a luat din el jumtate de coroan
i a pus-o pe birou. Portarul a privit-o un timp nainte de a
vorbi iar.
Este posibil s-o gsii la Clubul de noapte al lui Eddie.
Eddie Atkins? a ntrebat Harry.
Cred c aa este, domnule.
Ei bine, asta explic totul, a spus Harry. i unde este
acest club al lui Eddie?
Pe Welsh Back, domnule, a rspuns portarul, lund
jumtatea de coroan.
Harry a prsit hotelul fr s mai spun nimic i a srit
n spatele unui taxi care atepta. Giles s-a urcat lng el.
Nu crezi c ar fi cazul s ne ntoarcem la coal? a spus
Giles, uitndu-se la ceas. Poi s-i spui mamei tale i
diminea.
Harry a dat din cap.
Nu tu ai spus c ai vorbi cu mama ta chiar dac ar ine
un discurs la Uniunea Mamelor? i-a amintit Harry. Clubul de
noapte al lui Eddie, Welsh Back, v rog, i-a spus el, ferm,
oferului.
Harry n-a scos o vorb n timpul scurtei cltorii. Cnd
taxiul a intrat pe o alee ntunecat i s-a oprit lng club, a
cobort i s-a ndreptat ctre intrare.

305
- JEFFREY ARCHER -

Harry a btut tare n u. S-a deschis un oblon i o


pereche de ochi s-a uitat fix la cei doi tineri.
Taxa de intrare este cinci ilingi de persoan, a spus
vocea din spatele ochilor.
Giles a mpins o bancnot de zece ilingi prin gaur. Ua
s-a deschis imediat.
Cei doi au naintat pe o scar slab luminat care ducea
ctre subsol. Giles a vzut-o mai nti i s-a ntors repede s
plece, dar era prea trziu. Harry privea fix, transfigurat un
ir de fete aezate pe taburete n faa barului, unele
discutnd cu brbai, altele singure. Una dintre ele,
mbrcat cu o bluz alb, transparent, o fust foarte
scurt din piele neagr i ciorapi negri, s-a apropiat de ei i i-
a ntrebat:
V pot ajuta, oameni buni?
Harry a ignorat-o. Ochii lui erau fixai pe femeia de la
captul cel mai ndeprtat al barului care asculta un brbat
mai n vrst, cu mna pe coapsa ei. Fata s-a uitat s vad
pe cine privea Harry.
Ei, pot s zic c recunoti stilul cnd l vezi, a zis ea.
Dar s tii, Maisie e cam mofturoas i, trebuie s anun, e
cam scump.
Harry s-a ntors i a cobort scrile n goan, a deschis
ua i a fugit pe strad, urmrit de Giles. Cnd Harry a
ajuns pe trotuar, a ngenuncheat i a vomitat violent. Giles a
ngenuncheat i el i i-a pus braele n jurul prietenului
su, ncercnd s-l liniteasc.
Un brbat care sttea n umbr, de cealalt parte a strzii,
s-a ndeprtat chioptnd.

306
- JEFFREY ARCHER -

EMMA BARRINGTON
1932-1939

307
- JEFFREY ARCHER -

44
Nu voi uita niciodat prima oar cnd l-am vzut.
A venit la ceai la Manor House cnd a mplinit fratele meu
doisprezece ani. Era att de linitit i de retras nct m-am
mirat cum de putea fi prietenul lui Giles. Cellalt, Deakins,
era chiar ciudat. Nu s-a oprit din mncat i de abia a scos un
cuvnt toat dup-masa.
Apoi Harry a vorbit, cu o voce blnd, politicoas, care te
fcea s vrei s-l asculi. Petrecerea aniversar a mers bine
pn ce tata a dat buzna n camer, dup care el de abia a
mai scos un cuvnt. Nu tiam c tata se putea purta att de
urt cu cineva i nu nelegeam de ce se comporta astfel cu
un strin. Dar i mai inexplicabil a fost reacia tatei cnd l-
a ntrebat pe Harry cnd era ziua lui de natere. Cum putea
o ntrebare att de nevinovat s conduc la o reacie aa de
violent? Dup un moment, tata s-a ridicat i a ieit din
camer, fr ca mcar s le spun la revedere lui Giles i
musafirilor. Mi-am dat seama c mama a fost stnjenit de
purtarea lui, dei ea a mai turnat ceai i s-a fcut c nu
observ.
Dup cteva minute, fratele meu i cei doi prieteni ai lui
au plecat napoi la coal. El s-a ntors i mi-a zmbit nainte
de a pleca, dar, ca i mama, m-am prefcut c nu observ.
Cnd ua din fa s-a nchis, m-am dus la fereastra
salonului i m-am uitat cum disprea maina pe alee, pn
ce n-am mai vzut-o. Mi s-a prut c i el se uita napoi prin
lunet, dar n-am fost sigur.
Dup ce au plecat, mama s-a dus direct n biroul lui tata
i am auzit un zvon de voci ridicate, ceea ce se ntmpla din
ce n ce mai des n ultima vreme. Cnd s-a ntors, mi-a
zmbit, de parc nu se ntmplase nimic special.
Cum l cheam pe prietenul lui Giles? am ntrebat.
Harry Clifton, a spus ea.

***
308
- JEFFREY ARCHER -

Urmtoarea dat l-am vzut pe Harry Clifton la slujba de


Crciun de la St Mary Redcliffe. A cntat Oh, micul ora din
Bethlehem i prietena mea cea mai bun, Jessica
Braithwaite, m-a acuzat c l admiram de parc ar fi fost
noul Bing Crosby. Nu m-am obosit s neg. L-am vzut
discutnd cu Giles dup slujb, dar tata prea grbit s
ajung acas. Cnd plecam, am vzut cum ddaca lui l
mbria.
Eram la St Mary Redcliffe cnd a avut probleme cu vocea,
dar, la vremea aceea n-am neles de ce s-au ntors attea
capete, iar unii membri ai congregaiei au nceput s
opteasc. Tot ce tiu este c nu l-am mai auzit cntnd.
Cnd Giles s-a dus la liceu n prima zi, am implorat-o pe
mama s m lase i pe mine s merg cu el, dar asta doar
pentru c voiam s-l vd pe Harry. Dar tata nici n-a vrut s
aud i, n ciuda faptului c am izbucnit dinadins n lacrimi,
m-au lsat pe scar cu sora mea mai mic, Grace. tiam c
tata era nc suprat c Giles nu primise un loc la Eton, ceea
ce nc nu neleg, pentru c muli biei mai proti dect
fratele meu trecuser examenul. Mamei nu prea s-i pese la
ce coal merge Giles, n timp ce eu eram ncntat c merge
tot la liceul din Bristol, pentru c aa aveam ocazia s-l mai
vd pe Harry.
De fapt, cred c l-am vzut cel puin de o duzin de ori n
urmtorii trei ani, dar el nu i-a amintit nimic pn ce ne-am
ntlnit n Roma.
Familia sttea la vila din Toscana n acea var, cnd Giles
m-a luat deoparte i mi-a spus c are nevoie de sfatul meu.
Asta fcea doar cnd voia ceva. Dar, de data aceasta, s-a
dovedit a fi ceva ce voiam i eu la fel de mult.
Deci ce vrei s faci acum? l-am ntrebat.
Am nevoie de o scuz s merg la Roma mine, a zis el,
pentru c vreau s m ntlnesc cu Harry.
Care Harry? am ntrebat eu, prefcndu-m indiferent.

309
- JEFFREY ARCHER -

Harry Clifton, proasto. E ntr-o excursie cu coala la


Roma i i-am promis c-mi voi petrece ceva timp cu el. Nu
era nevoie s-mi explice c tata n-ar fi fost de acord. Tot ce
trebuie s faci, a continuat el, este s-o rogi tu pe mama s te
duc la Roma mine.
Dar va dori s tie de ce vreau s merg la Roma.
Spune-i c doreti s vizitezi Villa Borghese.
De ce Villa Borghese?
Pentru c acolo va fi Harry la zece, mine-diminea.
Dar dac mama e de acord s m duc? Atunci n-ai
avea niciun folos.
Nu te va duce. Mine iau dejunul cu familia Henderson
n Arezzo, aa c eu m voi oferi s te nsoesc.
i eu ce primesc n schimb? am ntrebat, pentru c nu
trebuia s afle Giles ct de mult doream s-l vd pe Harry.
Gramofonul meu, a spus el.
De tot, sau mprumut?
Giles n-a vorbit o vreme.
De tot, a spus el, suprat.
D-mi-l acum, am spus eu, sau poi s-i iei adio de la
excursie.
Spre mirarea mea, a fcut-o.
Am fost i mai uimit a doua zi cnd mama a fost de acord
cu acest mic complot. Giles nici n-a trebuit s se ofere s m
nsoeasc; tata a insistat ca el s vin cu mine. Pcliciul de
frate-meu s-a fcut c protesteaz, dar, n cele din urm, a
fost de acord.
M-am sculat devreme n dimineaa urmtoare i m-am
gndit mult timp cu ce s m mbrac. Trebuia s fie ceva
clasic dac doream ca mama s nu devin bnuitoare, dar,
pe de alt parte, trebuia s m asigur c Harry m va
observa.
n timp ce eram n trenul spre Roma, am disprut la
toalet i mi-am pus nite ciorapi din mtase ai mamei i
puin ruj, dar nu prea mult, ca s nu observe Giles.

310
- JEFFREY ARCHER -

De ndat ce ne-am nregistrat la hotel, Giles a vrut s


plece imediat spre Villa Borghese. i eu la fel.
Cnd treceam prin grdini i urcam ctre vil, un soldat s-
a ntors s se uite la mine. Era prima oar cnd mi se
ntmpla aa ceva. M-am nroit.
Dup ce am intrat n galerie, Giles a plecat s-l caute pe
Harry. Eu am rmas n urm, prefcndu-m c sunt foarte
interesat de tablouri i de statui. Aveam nevoie s-mi fac o
intrare special.
Cnd i-am ajuns din urm, l-am gsit pe Harry vorbind cu
fratele meu, dei Giles nici mcar nu se prefcea c-l ascult,
pentru c era evident atras de ghid. Dac m-ar fi ntrebat, i-
a fi spus c n-avea nicio ans. Dar fraii mai mari nu-i
prea ascult surorile dect rar; eu l-a fi sftuit s vorbeasc
despre pantofii ei, pentru care eram cam invidioas. Brbaii
cred c italienii sunt faimoi numai pentru maini. Singura
excepie este cpitanul Tarrant, care tie exact cum s se
poarte cu o femeie. Fratele meu putea nva multe de la el.
Giles m considera doar surioara lui cea stngace, nu c ar fi
tiut ce nseamn stngace.
Mi-am ales momentul, apoi m-am ndreptat spre ei i am
ateptat ca Giles s m prezinte. Imaginai-v surpriza mea
cnd Harry m-a invitat la cin n acea sear. Singurul meu
gnd a fost c nu aveam la mine nicio rochie elegant de
sear. La cin, am aflat c fratele meu i pltise lui Harry o
sut de lire italiene ca s l scape de mine, dar el refuzase
pn ce Giles nu-i oferise i nregistrarea cu Caruso. I-am
spus lui Harry c el avea discul, iar eu, gramofonul. Nu s-a
prins.
Pe cnd traversam strada ctre hotel, m-a inut de mn
pentru prima oar i, cnd am ajuns de cealalt parte, nu
mi-a dat drumul. Eram sigur c era prima oar cnd Harry
inea o fat de mn, pentru c era att de nervos, nct
transpirase.
Am ncercat s fac s-i fie mai uor s m srute cnd am
ajuns la hotel, dar el doar mi-a strns mna i mi-a urat

311
- JEFFREY ARCHER -

noapte bun, de parc eram doar vechi prieteni. I-am sugerat


c am putea s ne mai vedem i n Bristol. De data aceasta a
rspuns pozitiv i chiar mi-a sugerat cel mai romantic loc
pentru ntlnirea noastr: biblioteca central a oraului. Mi-a
explicat c era locul n care Giles nu intra niciodat. Am fost
de acord, ncntat.
Abia dup ora zece, Harry a plecat, iar eu m-am dus n
camera mea. Dup cteva minute, l-am auzit pe Giles
deschiznd ua dormitorului su. Am zmbit. Seara sa
petrecut mpreun cu Caterina se pare c nu meritase o
nregistrare cu Caruso i un gramofon.
Cnd familia s-a ntors n Chew Valley, dup dou
sptmni, m ateptau trei scrisori pe masa din hol, toate
cu acelai scris pe plic. Dac tata observase, n-a comentat.
n urmtoarea lun, Harry i cu mine am petrecut multe
ore fericite mpreun n biblioteca oraului fr s trezim
bnuielile cuiva, mai ales pentru c el descoperise o camer
unde nu prea intra nimeni, nici mcar Deakins.
Cnd a nceput trimestrul i n-am mai putut s ne vedem
att de des, mi-am dat seama repede ce mult mi lipsea
Harry. Ne scriam n fiecare zi i ncercam s furm cteva ore
mpreun n weekenduri. i ar mai fi continuat aa, dac n-
ar fi fost intervenia nedorit a dr. Paget.
La cafea, la Cawardine, ntr-o smbt-dimineaa, Harry,
care devenise mai ndrzne, mi-a spus c profesorul lui de
englez o convinsese pe domnioara Webb s lase fetele ei s
joace n piesa de la liceul din Bristol din acel an. Pn ce s-
au inut audiiile, dup trei sptmni, tiam rolul Julietei
pe dinafar. Bietul i nevinovatul dr. Paget nu putea crede ce
noroc avusese.
Repetiiile nu nsemnau doar c noi doi eram mpreun
trei dup-amiezi pe sptmn, ci i c ni se permitea s
jucm rolurile unor tineri ndrgostii. Cnd cortina s-a
ridicat n prima sear, deja nu mai jucam roluri.
Primele dou spectacole au mers aa de bine nct de abia
ateptam ca prinii mei s asiste la ultimul spectacol, dei

312
- JEFFREY ARCHER -

nu-i spusesem tatii c jucam rolul Julietei, pentru c voiam


s fie o surpriz. Nu mult dup ce am intrat pe scen,
atenia mi-a fost distras de cineva care prsea foarte
zgomotos sala. Dar dr. Paget ne spusese de multe ori s nu
ne uitm niciodat la spectatori, pentru c ne distrgeau
atenia, aa c nu aveam idee cine plecase att de suprat.
M rugam s nu fi fost tata, dar cnd el n-a aprut n culise
la sfritul piesei, mi-am dat seama c rugciunea mea nu
fusese ascultat. Eram sigur c izbucnirea lui fusese
ndreptat mpotriva lui Harry, dei nc nu tiam de ce.
Cnd ne-am ntors acas n acea sear, Giles i cu mine
ne-am aezat pe scri i i-am ascultat pe prinii notri
certndu-se din nou. Dar era altfel de data aceasta, pentru
c nu-l mai auzisem pe tata vorbind aa de ru cu mama.
Cnd n-am mai putut suporta, m-am dus n camer i m-am
ncuiat acolo.
Stteam pe pat, gndindu-m la Harry, cnd am auzit o
btaie uoar n u. Am deschis-o i am vzut-o pe mama
care nu ncerca s ascund faptul c plnsese; mi-a spus s-
mi strng bagajele pentru c vom pleca repede. Un taxi ne-a
dus la gar i am ajuns chiar la timp s prindem trenul de
noapte pentru Londra. n timpul drumului, i-am scris lui
Harry ce se ntmplase i unde putea s ia legtura cu mine.
Am pus scrisoarea ntr-o cutie n gara Kings Cross nainte de
a ne urca n trenul spre Edinburgh.
Imaginai-v surpriza mea cnd, n seara urmtoare,
Harry i fratele meu au sosit la Mulgelrie Castle, chiar la
timp pentru cin. Am petrecut mpreun nou zile
neateptate i frumoase n Scoia. Eu n-a fi vrut s m mai
ntorc niciodat n Chew Valley, cu toate c tata sunase i-i
ceruse scuze pentru modul de neiertat n care se purtase n
noaptea spectacolului.
Dar tiam c, pn la urm, va trebui s ne ntoarcem
acas. i promisesem lui Harry ntr-una dintre plimbrile
noastre matinale c voi ncerca s aflu motivul ostilitii
continue a tatii fa de el.

313
- JEFFREY ARCHER -

Cnd ne-am ntors la Manor House, tata era ct se poate


de mpciuitor. A ncercat s ne explice de ce se purtase aa
de ru cu Harry pn atunci, iar mama i Giles au prut s-i
accepte explicaiile. Dar eu nu eram convins c ne spusese
tot adevrul.
mi era i mai greu pentru c-mi interzisese s-i spun lui
Harry adevrul despre moartea tatlui lui, pentru c mama
lui era hotrt ca aceasta s rmn secret. Presimeam
c doamna Clifton tia adevratul motiv pentru care tata nu
era de acord ca eu i Harry s fim mpreun, cu toate c a fi
dorit s le spun amndurora c nimic i nimeni nu ne putea
despri. Totui, toate acestea s-au sfrit ntr-un mod
imprevizibil.
Eram la fel de nerbdtoare ca Harry s aflu dac i se
oferise un loc la Oxford i am aranjat s ne ntlnim n faa
bibliotecii n dimineaa n care primea telegrama prin care i
se anuna rezultatul.
Mai trziu n acea vineri-diminea, cnd l-am vzut stnd
pe treapta de sus, cu capul n mini, mi-am dat seama c
euase.

314
- JEFFREY ARCHER -

45
Harry a srit n sus i a mbriat-o pe Emma de ndat
ce a vzut-o. A continuat s se agae de ea, ceea ce nu mai
fcuse niciodat n public pn atunci, fapt care i-a
confirmat Emmei c avea veti rele.
Fr s spun o vorb, a condus-o de mn n cldire, pe
o scar spiralat din lemn i de-a lungul unui coridor ngust,
din crmid, pn ce a ajuns la o u pe care scria:
Antichiti. S-a uitat nuntru ca s se asigure c nu le
descoperise nimeni locul lor de refugiu.
Cei doi s-au aezat unul n faa celuilalt la o msu la
care sttuser s nvee de multe ori n timpul anilor. Harry
tremura i nu din cauza frigului din camera fr ferestre,
nconjurat n toate prile de rafturi cu cri legate n piele
i acoperite cu praf, dintre care unele preau c nu mai
fuseser deschise de mult vreme. Cu timpul, vor deveni i
ele antichiti n toat regula.
A durat ceva pn ce Harry s-a decis s vorbeasc.
Crezi c exist ceva care i-a putea spune sau face care
te-ar determina s nu m mai iubeti?
Nu, drag, a spus Emma, absolut nimic.
Am descoperit de ce tatl tu voia s ne in desprii.
tiu deja, a spus Emma, nclinnd uor capul, i s tii
c nu conteaz.
De unde ai putea s tii? a spus Harry.
Tata ne-a spus n ziua n care ne-am ntors din Scoia,
dar ne-a pus s jurm c vom pstra secretul.
i-a spus c mama e o prostituat?
Emma a mpietrit. A durat ceva pn ce i-a revenit destul
nct s poat vorbi.
Nu, n-a spus, a comentat ea, suprat. Cum poi s
spui ceva aa de crud?
Pentru c este adevrul, a zis Harry. Mama nu mai
lucreaz la hotelul Royal de doi ani, dup cum tiam eu, ci la
un club de noapte numit Eddies.
315
- JEFFREY ARCHER -

Asta n-o face prostituat, a spus Emma.


Brbatul care sttea la bar cu un pahar de whisky ntr-
o mn i cu cealalt mn pe coapsa ei nu spera o
conversaie stimulant.
Emma s-a aplecat peste mas i l-a atins uor pe Harry pe
obraz.
mi pare ru, dragul meu, a spus ea, dar asta nu are
nicio legtur cu sentimentele mele pentru tine i nici nu va
avea vreodat.
Harry a zmbit slab, dar Emma a rmas tcut, dndu-i
seama c nu va mai dura mult pn ce-i va pune ntrebarea
inevitabil.
Dac nu sta e secretul pe care i l-a spus tatl tu, a
spus el, din nou serios, atunci ce i-a spus?
A fost rndul Emmei s-i lase capul n mini, dndu-i
seama c nu avea de ales dect s-i spun adevrul. Ca i
mama ei, nu era bun la prefctorii.
Ce i-a spus? a insistat Harry.
Emma s-a sprijinit pe marginea mesei de parc ncerca s-
i revin. n cele din urm i-a adunat puterile ca s-l poat
privi pe Harry. Dei era la doar o jumtate de metru
deprtare, nu putea s fi prut mai departe.
Trebuie s-i pun aceeai ntrebare pe care mi-ai pus-o
i tu mie, a zis Emma. Exist ceva ce a putea spune sau
face care te-ar opri s m iubeti?
Harry s-a aplecat i a luat-o de mn.
Sigur c nu, a zis el.
Tatl tu nu a murit n rzboi, a spus ea ncet. i
probabil c tata este responsabil pentru moartea lui.
S-a prins cu putere de mna lui nainte de a-i dezvlui tot
ce le spusese tatl ei n ziua ntoarcerii lor din Scoia.
Dup ce a terminat, Harry prea ameit i incapabil s
vorbeasc. A ncercat s se ridice, dar picioarele i s-au ndoit
sub el, ca ale unui boxer care ncasase prea muli pumni i a
czut napoi n scaun.

316
- JEFFREY ARCHER -

tiam de o vreme c tata n-ar fi putut muri n rzboi, a


spus Harry ncet, dar tot nu neleg de ce mama nu mi-a
spus pur i simplu adevrul.
i acum c tii adevrul, a spus Emma, ncercnd s
nu plng, neleg dac ai dori s rupi relaia noastr dup
ce i-a fcut tatl meu familiei tale.
Nu este vina ta, a spus Harry, dar pe el nu-l voi ierta
niciodat. A fcut o pauz nainte de a continua: i nu voi fi
n stare s stau fa n fa cu el dup ce va afla adevrul
despre mama.
Nu trebuie s afle, a zis Emma, lundu-l iar de mn.
Va fi ntotdeauna secretul nostru.
Nu mai este posibil acum, a spus Harry.
De ce nu?
Pentru c Giles l-a vzut pe brbatul care ne-a urmrit
prin Scoia stnd vizavi de clubul de noapte.
Atunci tata este cel care s-a prostituat, a spus Emma,
pentru c nu numai c ne-a minit iar, ci i pentru c deja a
revenit asupra cuvntului lui.
Cum?
I-a promis lui Giles c acel om nu-l va mai urmri
niciodat.
Pe omul acela nu-l interesa Giles, a spus Harry. Cred c
o urmrea pe mama.
Dar de ce?
Pentru c, dac ar putea demonstra cum i ctig
mama banii, probabil c a sperat s te conving s renuni la
mine.
Ce puin i cunoate propria fiic, a zis Emma, pentru
c acum sunt mai hotrt ca niciodat s nu fim desprii
de nimic. i, desigur, nu m poate opri s o admir pe mama
ta mai mult ca nainte.
Cum poi spune aa ceva? a ntrebat Harry.
Muncete ca osptri ca s-i susin familia, ajunge
s fie proprietar la Tillys i, cnd acesta arde din temelii,
este acuzat de incendiere, dar ine capul sus, tiind c este

317
- JEFFREY ARCHER -

nevinovat. i gsete alt slujb la hotelul Royal i, cnd


este concediat, tot refuz s se dea btut. Primete un cec
de ase sute de lire i pentru o clip crede c toate
problemele ei sunt rezolvate, doar ca s descopere c, de
fapt, tot n-are niciun ban tocmai n momentul n care are
nevoie de bani ca s fie sigur c tu i poi continua studiile.
Atunci, disperat, se ntoarce ctre
Dar n-a fi vrut ca ea
tia asta, Harry, dar tot i-a dat seama c este un
sacrificiu necesar.
A urmat o alt tcere.
Oh, Doamne, a zis Harry. Cum de-am putut s gndesc
ru despre ea. S-a uitat la Emma. Vreau s te rog s faci
ceva pentru mine.
Orice.
Poi s te duci la mama? Folosete un pretext oarecare,
dar ncearc s afli dac m-a vzut n locul acela nfiortor
ieri-noapte.
i cum o s aflu, dac ea nu vrea s recunoasc?
O s i dai seama, a zis Harry, linitit.
Dar dac mama ta te-a vzut, probabil c m va ntreba
ce cutai acolo.
O cutam.
Dar de ce?
S-i spun c mi s-a oferit un loc la Oxford.

***

Emma s-a strecurat ntr-o stran din spatele bisericii


Sfintei Nativiti i a ateptat sfritul slujbei. O putea vedea
pe doamna Clifton n rndul al treilea, lng o doamn n
vrst. Harry pruse mai puin ncordat cnd se ntlniser
n dimineaa aceea. i explicase foarte clar ce voia s afle, iar
ea i promisese s nu renune pn ce nu afl. Repetaser
fiecare scenariu posibil de mai multe ori pn ce ajunsese
perfect.

318
- JEFFREY ARCHER -

Dup ce btrnul preot a dat binecuvntarea final,


Emma s-a aezat pe culoarul dintre strane i a ateptat,
astfel nct doamna Clifton s dea neaprat peste ea. Cnd
Maisie a vzut-o pe Emma, nu i-a putut ascunde surpriza,
dar aceasta a fost repede nlocuit de un zmbet. S-a
ndreptat repede ctre ea i i-a prezentat-o doamnei mai n
vrst care o nsoea.
Mam, aceasta este Emma Barrington, o prieten a lui
Harry.
Btrna doamn i-a zmbit larg Emmei.
Ei, e o diferen ntre prieten i iubit. Tu ce-i eti? a
ntrebat-o.
Doamna Clifton a rs, dar Emmei i era evident c atepta
cu aceeai nerbdare rspunsul ei.
Sunt iubita lui, a spus Emma, mndr.
Btrna a zmbit iar larg, dar Maisie n-a zmbit.
Ei, atunci totul este bine, nu? a spus bunica lui Harry,
nainte s adauge: nu pot s stau aici toat ziua s
trncnesc, trebuie s pregtesc masa. A nceput s se
ndeprteze, dar s-a ntors i a ntrebat: Ai vrea s ni te
alturi la mas, tnr domnioar?
Aceasta era o ntrebare la care Harry se ateptase i
pentru care-i scrisese chiar i rspunsul.
Suntei foarte amabil, a spus Emma, dar m ateapt
prinii.
Da, e normal, a spus btrna doamn. Trebuie s
respeci ntotdeauna dorinele prinilor. Ne vedem mai
trziu, Maisie.
Pot s v nsoesc, doamn Clifton? a ntrebat Emma
cnd ieeau din biseric.
Da, sigur, draga mea.
Harry m-a rugat s vin s v vd, pentru c e sigur c
vrei s tii c i s-a oferit un loc la Oxford.
Oh, dar asta e o veste minunat, a spus Maisie,
mbrind-o pe Emma. I-a dat brusc drumul i a ntrebat-
o: Dar de ce n-a venit chiar el s-mi spun?

319
- JEFFREY ARCHER -

Un alt rspuns din scenariu.


Este pedepsit, a zis Emma, spernd c nu sun ca ceva
repetat, s copieze din Shelley. Mi-e team c fratele meu e
de vin. tii, dup ce a aflat vestea cea bun, a introdus o
sticl de ampanie n coal i au fost prini srbtorind n
camera lor asear.
i ce-i aa de ru? a ntrebat Maisie, zmbind.
Aa crede dr. Paget. Lui Harry i pare foarte ru.
Maisie a rs cu atta poft nct Emma i-a dat seama c
ea n-avea habar c Harry fusese n clubul ei cu o noapte n
urm. I-ar fi plcut s-i pun o ntrebare care nc o
nedumerea, dar Harry fusese foarte hotrt.
Dac mama nu vrea s tiu cum a murit tata, aa s
fie.
mi pare ru c nu poi sta cu noi la mas, a spus
Maisie, pentru c mai am ceva s-i spun. Poate alt dat.

320
- JEFFREY ARCHER -

46
Harry i-a petrecut urmtoarea sptmn ateptnd s
cad alt bomb. Cnd a czut, a chiuit tare.
Giles a primit o telegram n ultima zi a trimestrului n
care i se spunea c i se ofer un loc la colegiul Brasenose de
la Oxford, la Istorie.
La musta, a fost termenul pe care l-a folosit dr. Paget
cnd l-a informat pe director.
Dup dou sptmni, un bursier, un student cu alocaie
i unul cu plat au ajuns n strvechiul ora universitar, cu
diferite mijloace de transport, pentru a ncepe cursurile
preuniversitare de trei ani.
Harry s-a nscris la societatea de teatru i n cursul de
instruire a ofierilor, Giles la clubul de crichet, n timp ce
Deakins s-a nfundat n biblioteca colegiului i, ca o crti,
era rareori vzut la suprafaa pmntului. Dar el oricum se
hotrse c Oxfordul era locul n care dorea s-i petreac
restul vieii.
Harry nu era att de sigur ce dorea s fac n continuare,
iar prim-ministrul continua s se duc i s se ntoarc din
Germania, venind n sfrit pe aeroportul Heston cu un
zmbet pe fa, fluturnd o foaie de hrtie i spunndu-le
oamenilor ce doreau s aud. Harry nu se ndoia c Britania
se pregtea de rzboi. Cnd Emma l-a ntrebat de ce era aa
de convins, a replicat:
Nu ai observat c Herr Hitler nu se deranjeaz niciodat
s ne viziteze? Noi suntem ca nite ceretori inoportuni i,
pn la urm, vom fi spulberai.
Emma i-a ignorat opinia dar, ca domnul Chamberlaine, nu
voia s cread c el ar putea avea dreptate.
Emma i scria lui Harry de dou ori pe sptmn, uneori
de trei ori, n ciuda faptului c muncea din greu, pregtindu-
se pentru examenul ei de admitere la Oxford.

***
321
- JEFFREY ARCHER -

Cnd Harry s-a ntors la Bristol pentru vacana de


Crciun, cei doi i-au petrecut mpreun ct mai mult timp
posibil, dei Harry avea grij s stea departe de domnul
Barrington.
Emma a renunat la ansa de a-i petrece vacana cu
restul familiei ei n Toscana, spunndu-i tatlui ei c prefera
s stea cu Harry.
Cum examenul ei de admitere se apropia, numrul de ore
pe care i-l petrecea n camera Antichiti l-ar fi
impresionat chiar i pe Deakins, dar Harry bnuia c ea i va
impresiona pe profesori la fel de tare ca prietenul lui cu un
an nainte. Cnd i sugera acest lucru Emmei, ea i amintea
c la Oxford erau douzeci de studeni brbai la fiecare
femeie.
Ai putea s mergi la Cambridge, a sugerat prostete
Giles.
Unde sunt chiar i mai preistorici, a rspuns Emma. Ei
nc nici nu dau diplome femeilor.
Cea mai mare team a Emmei nu era c nu i se va oferi un
loc la Oxford, ci c, pn ce va ajunge acolo, se va declara
rzboiul, iar Harry se va nrola i va pleca pe un front strin,
departe de Anglia. Toat viaa i se amintise de Marele Rzboi,
de ctre femeile mbrcate tot timpul n negru n memoria
soilor, iubiilor, frailor i fiilor care nu se vor mai ntoarce
niciodat de pe front, din ceea ce nimeni nu mai numea
rzboiul care va pune capt celorlalte rzboaie.
l implorase pe Harry s nu se nroleze voluntar dac se va
declara rzboiul, ci s atepte cel puin s fie solicitat. Dar,
dup ce Hitler a intrat n Cehoslovacia i a anexat
Sudetenland, Harry nu s-a mai clintit din credina sa c
rzboiul cu Germania era inevitabil i c, n momentul n
care se va declara, el va fi n uniform a doua zi.
Cnd Harry a invitat-o pe Emma s i se alture la Marele
Bal de la sfritul primului su an, ea s-a decis s nu
discute despre rzboi. A mai luat i alt decizie.

322
- JEFFREY ARCHER -

***

Emma s-a dus la Oxford n dimineaa balului i s-a


nregistrat la hotelul Randolph. i-a petrecut restul zilei
vizitnd colegiile Somerville, Ashmolean i Bodleian, nsoit
de Harry, care era convins c i se va altura ca student
peste cteva luni.
Emma s-a ntors la hotel ca s aib suficient timp s se
aranjeze pentru bal. Stabilise cu Harry ca acesta s vin s-o
ia la opt.
El a intrat pe ua hotelului cu cteva minute mai devreme.
Era mbrcat ntr-un costum elegant, albastru-nchis, pe
care-l primise de la mama lui cnd mplinise nousprezece
ani. A sunat n camera Emmei din hol, spunndu-i c e jos i
o ateapt n foaier.
Vin imediat, i-a promis ea.
Pe msur ce trecea timpul, Harry a nceput s se nvrt
prin foaier, ntrebndu-se ce nelegea Emma prin imediat.
Dar Giles i spusese de mai multe ori c nvase s spun
ceasul de la mama ei.
i apoi a vzut-o stnd n susul scrii. Nu s-a micat n
timp ce ea cobora ncet, cu rochia ei din mtase turcoaz, fr
bretele, subliniindu-i silueta perfect. Toi ceilali tineri din
foaier artau de parc ar fi fost ncntai s schimbe locul cu
Harry.
Uau, a spus el, cnd ea a ajuns pe treapta de jos. Cine
are nevoie de Vivien Leigh? Apropo, mi plac pantofii.
Emma a simit c prima parte a planului ei d roade.
Au ieit din hotel bra la bra i s-au ndreptat ctre
Radcliffe Square. Cnd au intrat pe porile colegiului lui
Harry, soarele apunea n spatele colegiului Bodleian.
Niciunul dintre cei care intrau la Brasenose n acea sear nu
s-ar fi gndit c Marea Britanie era doar la cteva sptmni
de un rzboi care va face ca cel puin jumtate dintre tinerii
care dansau atunci s nu mai absolve colegiul niciodat.

323
- JEFFREY ARCHER -

Dar nimic nu putea fi mai departe de gndurile cuplurilor


vesele care dansau pe muzica lui Cole Porter i Jerome Kern.
n timp ce cteva sute de studeni i oaspeii lor consumau
lzi cu ampanie i mncau n disperare muni de somon
afumat, Harry cu greu i ddea drumul Emmei, speriat c
vreun individ nepoliticos ar putea s i-o fure.
Giles a but puin cam mult ampanie, a mncat prea
multe scoici i nu a dansat cu aceeai fat toat seara.
La ora dou dimineaa, orchestra Billy Cotton Dance Band
a cntat ultimul vals. Emma i Harry stteau strns lipii
unul de altul n timp ce se legnau n ritmul muzicii.
Cnd dirijorul i-a ridicat n cele din urm bagheta pentru
Imnul Naional, Emma n-a putut s nu observe c toi tinerii
din jurul ei, orict de bei ar fi fost, stteau n poziie de
drepi n timp ce cntau God Save the King.
Harry i Emma s-au ntors ncet de la Randolph,
discutnd lejer, nedorind ca seara s ia sfrit.
Ei bine, cel puin te vei ntoarce peste dou sptmni
pentru examenul de admitere, a spus Harry n timp ce urcau
treptele hotelului, aa c nu va dura mult pn ce ne vom
revedea.
E adevrat, a spus Emma, dar nu vom avea timp de
distracii pn ce nu voi fi dat i ultima lucrare. Dup aceea,
putem petrece weekendul mpreun.
Harry era pe punctul de a o sruta de noapte bun, cnd
ea i-a optit:
Nu vrei s urci n camera mea? Am un cadou pentru
tine i n-a vrea s crezi c am uitat de ziua ta de natere.
Harry a prut surprins, la fel ca portarul, cnd cei doi au
urcat scrile mpreun, inndu-se de mn.
Cnd au ajuns n cele din urm n camera Emmei, ea a
zdrngnit nervoas cheia pn ce a reuit s deschid ua.
Vin imediat, a zis ea, disprnd n baie.
Harry s-a aezat pe singurul scaun din camer i s-a
gndit ce i-ar plcea cel mai mult s capete de ziua lui. Cnd
s-a deschis ua de ia baie, Emma era ncadrat pe jumtate

324
- JEFFREY ARCHER -

n lumin. Rochia elegant, fr bretele, fusese nlocuit cu


un prosop al hotelului.
Harry i putea auzi inima btnd n timp ce ea se ndrepta
spre el.
Cred c eti mbrcat cam prea mult, drag, a spus
Emma, scondu-i haina i lsnd-o s cad pe jos.
Apoi i-a desfcut nodul de la cravat nainte de a-i desface
nasturii de la cma, ambele urmnd haina, pe jos. Au
czut apoi doi pantofi, dou osete, nainte ca ea s-i trag
ncet pantalonii. Era gata s scoat ultimul obstacol rmas,
cnd el a luat-o n brae i a dus-o ctre pat.
Cnd a aruncat-o neceremonios pe pat, prosopul a czut
pe jos. Emma i imaginase de multe ori acest moment de
cnd se ntorseser de la Roma i se gndise c primele ei
ncercri de a face dragoste vor fi stngace i
nendemnatice. Dar Harry era blnd i atent, dei era n
mod clar la fel de nervos ca ea. Dup ce au fcut dragoste, ea
a rmas n braele lui, nedorind s adoarm.
i-a plcut cadoul de ziua ta? l-a ntrebat.
Da, mi-a plcut, a zis Harry. Dar sper c nu va mai
dura nc un an nainte de a-l cpta pe urmtorul. Asta-mi
aduce aminte c i eu am un cadou pentru tine.
Dar nu este ziua mea.
Nu este un cadou aniversar.
El a srit din pat, i-a cules pantalonii de pe podea i a
scotocit prin buzunare pn ce a gsit o cutie mic, din piele.
S-a ntors la marginea patului, a czut ntr-un genunchi i a
ntrebat:
Emma, vrei s fii soia mea?
Ari ridicol acolo, pe jos, a spus Emma, ncruntndu-
se. Urc-te n pat nainte s nghei tun.
Nu, pn ce nu-mi rspunzi la ntrebare.
Nu fi prostu, Harry. M-am hotrt c vei fi soul meu
din ziua n care ai venit la Mano House pentru a
dousprezecea aniversare a lui Giles.

325
- JEFFREY ARCHER -

Harry a izbucnit n rs i i-a pus inelul pe al treilea deget


al minii stngi.
mi pare ru c este un diamant aa de mic, a zis el.
Este la fel de mare ca Ritz-ul, a spus ea n timp ce el se
urca n pat. i cum pari s fii att de bine organizat, l-a
necjit ea, ce dat ai ales pentru nunta noastr?
Smbt. Douzeci i nou iulie, la ora trei.
De ce atunci?
Este ultima zi a semestrului i, oricum, nu putem primi
o rezervare la biserica universitii dup ce plec acas.
Emma s-a ridicat, a luat un creion i un top de hrtie de
pe mas i a nceput s scrie.
Ce faci? a ntrebat-o Harry.
Lista de invitai. Dac mai avem doar apte sptmni
Asta poate s atepte, a spus Harry, lund-o n brae.
Simt c mai urmeaz o aniversare.

***

E prea tnr ca s se gndeasc la cstorie, a spus


tatl Emmei, de parc ea n-ar fi fost n camer.
Are aceeai vrst pe care o aveam eu cnd m-ai cerut
de soie, i-a amintit Elisabeth.
Dar tu nu te pregteai s dai cel mai important examen
al vieii tale cu doar dou sptmni nainte de nunt.
De aceea m ocup eu de toate aranjamentele, a zis
Elisabeth. Aa, Emma nu va avea alte preocupri pn la
sfritul examenelor.
Sunt sigur c ar fi mai bine s amnm nunta cteva
luni. La urma-urmei, de ce atta grab?
Ce idee bun, tat, a spus Emma, vorbind pentru prima
oar. Poate am putea s-l ntrebm i pe Herr Hitler dac ar
dori s fie att de amabil nct s amne rzboiul cteva luni
pentru c fata ta dorete s se mrite.
i doamna Clifton ce prere are? a ntrebat tatl ei,
ignornd comentariul fiicei lui.

326
- JEFFREY ARCHER -

Cum ar putea s fie altfel dect ncntat de nouti? l-


a ntrebat Elisabeth. El n-a rspuns.

***

Anunul cstoriei dintre Emma Grace Barrington i


Harold Arthur Clifton a fost publicat n The Times dup zece
zile. Primele anunuri au fost citite n biserica St Mary de
reverendul Styler n duminica urmtoare i mai mult de trei
sute de invitaii au fost trimise n sptmna urmtoare.
Nimeni nu s-a mirat cnd Harry i-a cerut lui Giles s-i fie
cavaler de onoare, iar cpitanului Tarrant i lui Deakins,
martori.
Dar Harry a fost ocat cnd a primit o scrisoare de la Mo
Jack prin care acesta refuza invitaia din cauz c nu-i
putea prsi postul n condiiile actuale. Harry i-a scris iar,
implorndu-l s se rzgndeasc sau cei puin s participe la
nunt, chiar dac nu putea fi martor. Rspunsul lui Mo
Jack l-a zpcit i mai tare pe Harry. Simt c prezena mea
acolo ar putea fi stnjenitoare.
Despre ce tot vorbete? a spus Harry. Sigur c-i d
seama ct de onorai ne-am simi dac ar veni i el.
E aproape la fel de ru ca tata, a comentat Emma. El
refuz s m nsoeasc la altar i spune c nici nu e sigur
c va putea veni.
Dar mi-ai spus c a promis c va fi mai ngduitor n
viitor.
Da, dar totul s-a schimbat cnd a auzit c suntem
logodii.
Nu pot pretinde c mama a prut prea entuziasmat
cnd a auzit vestea, a recunoscut Harry.

***

Emma nu l-a mai vzut pe Harry pn cnd nu s-a ntors


la Oxford pentru examene i nici atunci pn ce nu a

327
- JEFFREY ARCHER -

terminat de dat ultima lucrare. Cnd a ieit din sala de


examene, logodnicul o atepta pe scar, cu o sticl de
ampanie ntr-o mn i dou pahare n cealalt.
Deci cum crezi c a mers? a ntrebat-o el cnd i umplea
paharul.
Nu tiu, a oftat Emma, n timp ce duzini de fete ieeau
din sal. Nu mi-am dat seama cu ce m nfruntam pn ce
n-am vzut subiectele.
Ei, ai cel puin ceva cu care s te distrezi n timp ce
atepi rezultatele.
Doar trei sptmni, i-a amintit Emma. Ai tot timpul s
te rzgndeti.
Dac nu ctigi o burs, s-ar putea s m mai gndesc.
La urma-urmei, nu pot fi vzut mpreun cu un student cu
plat.
i dac o s ctig o burs, s-ar putea s m
rzgndesc eu i s caut alt student.
Deakins este disponibil, a zis Harry, umplndu-i iar
paharul.
Atunci o s fie prea trziu, a spus Emma.
De ce?
Pentru c rezultatele vor fi anunate n dimineaa nunii
noastre.
Emma i Harry i-au petrecut majoritatea weekendului
ncuiai n cmrua lor din hotel, revznd ntruna
aranjamentele atunci cnd nu fceau dragoste. Pn
duminic-seara, Emma ajunsese la o concluzie.
Mama a fost grozav, a spus ea, ceea ce e mai mult
dect pot s spun despre tata.
Crezi c o s vin?
Oh, da. Mama l-a convins s vin, dar nc refuz s
m conduc la altar. Ce mai tii de Mo Jack?
Nici mcar nu mi-a rspuns la ultima scrisoare, a zis
Harry.

328
- JEFFREY ARCHER -

47
Te-ai ngrat, drag? a ntrebat-o mama Emmei n
timp ce ncerca s prind ultima clam din spatele rochiei de
mireas a fiicei ei.
Nu cred, a spus Emma, analizndu-se atent n oglinda
mare.
Uluitor, a fost verdictul lui Elisabeth cnd s-a dat napoi
s admire toaleta de mireas.
Cltoriser la Londra de mai multe ori pentru ca madame
Rene, proprietara unui boutique elegant din Mayfair, bnuit
a fi patronat de regina Mary i regina Elisabeth, s aranjeze
rochia. Madame Rene supervizase personal fiecare
ornament i dantela victorian brodat din jurul gtului i a
taliei, ceva vechi, asortat foarte bine cu corsetul din mtase
i fusta-clopot care era la mod n acel an, ceva nou. Micua
toc crem, le asigurase madame Rene, va fi la mod abia n
anul urmtor. Singurul comentariu al tatlui Emmei fusese
fcut doar cnd vzuse nota de plat.
Elisabeth Barrington s-a uitat la ceas. Trei fr
nousprezece minute.
Nu e nevoie s ne grbim, i-a spus Emmei cnd cineva a
btut la u.
Era sigur c pusese semnul Nu deranjai pe u i-i
spusese oferului s nu le atepte nainte de ora trei. La
repetiiile din ziua anterioar, cltoria de la hotel la biseric
durase cteva minute. Elisabeth dorea ca Emma s ntrzie
puin, dup cum era elegant.
Las-i s atepte cteva minute, dar nu le da pretext s
se ngrijoreze.
O a doua btaie.
Rspund eu, a zis Elisabeth i s-a dus la u.
Un portar tnr, n uniform roie, i-a dat o telegram, a
unsprezecea din ziua aceea. Era gata s nchid ua cnd el
i-a spus:

329
- JEFFREY ARCHER -

Mi s-a spus s v informez, doamn, c aceasta este


important.
Primul gnd al lui Elisabeth a fost s se ntrebe cine i
anulase sosirea n ultimul moment. Spera doar c asta nu va
nsemna s rearanjeze masa principal la recepie. A deschis
telegrama i a citit coninutul.
De la cine e? a ntrebat Emma, nclinndu-i toca puin
i gndindu-se dac nu era cumva prea ndrznea.
Elisabeth i-a dat telegrama. De ndat ce a citit-o, Emma a
izbucnit n plns.
Felicitri, iubito, i-a spus mama ei, scond o batist
din geant i ncepnd s-o tearg la ochi. Te-a mbria,
dar nu vreau s-i ifonez rochia.
Dup ce Elisabeth a fost sigur c Emma era gata, i-a
petrecut o vreme aranjndu-i inuta proprie n faa oglinzii.
Madame Rene spusese:
Nu trebuie s-o lsai n umbr pe fiica dumneavoastr
n ziua ei cea mare, dar, n acelai timp, nu v putei permite
s nu fii remarcat.
Lui Elisabeth i plcea n mod special plria Norman
Hartnell, chiar dac nu era ceea ce tinerii numeau ic.
E timpul s plecm, a declarat ea dup ce s-a mai uitat
o data la ceas.
Emma a zmbit privind toaleta pe care o va da jos la
sfritul petrecerii, cnd ea i Harry vor pleca n Scoia, n
luna de miere. Lordul Harvey le oferise castelul Mulgelrie
pentru dou sptmni, promindu-le c niciun membru al
familiei nu va avea voie s pun piciorul la cel puin zece
mile de domeniu n acel timp i, mai important, c Harry
putea cere cte trei porii de ciorb de Highland n fiecare
sear, fr s i se sugereze c este mncu.
Emma a ieit din apartament dup mama ei i a urmat-o
pe coridor. Cnd au ajuns n capul scrii, era sigur c i vor
ceda picioarele. n timp ce cobora, ceilali invitai s-au dat la
o parte ca s n-o mpiedice.

330
- JEFFREY ARCHER -

Un portar a deschis ua din fa a hotelului pentru ea, n


timp ce oferul lui sir Walter sttea lng portiera din spate a
Rolls-ului, astfel nct mireasa s se urce lng bunicul ei.
Emma s-a aezat pe banchet, aranjndu-i cu grij rochia,
iar sir Walter i-a pus monoclul la ochi i a declarat:
Ari minunat, tnr doamn. Harry este un brbat
foarte norocos.
Mulumesc, bunicule, a spus ea, srutndu-l pe obraz.
S-a uitat prin lunet i a vzut-o pe mama ei urcndu-se
ntr-un al doilea Rolls-Royce i, dup un moment, cele dou
limuzine au intrat n traficul dup-amiezii, cltorind ncet
ctre biserica universitii.
Tata e la biseric? a ntrebat Emma, ncercnd s nu
par nelinitit.
A fost printre primii sosii, a zis bunicul ei. Chiar cred
c regret c mi-a lsat mie privilegiul de a te conduce la
altar.
i Harry?
Nu l-am mai vzut niciodat aa de nervos. Dar Giles
pare s aib totul sub control, ceea ce e o noutate. tiu c s-
a chinuit toat luna trecut s-i pregteasc discursul de
cavaler de onoare.
Suntem norocoi s avem amndoi acelai prieten, a
spus Emma. tii, bunicule, am citit odat c fiecare mireas
are probleme n dimineaa nunii.
E normal, drag.
Dar eu nu am avut, a spus Emma, cnd s-au oprit n
faa bisericii. tiu c ne vom petrece tot restul vieii
mpreun.
A ateptat ca bunicul ei s ias din main nainte de a-i
strnge rochia i a i se altura pe trotuar.
Mama ei s-a grbit s-i mai verifice o dat inuta Emmei
nainte s-i permit s intre n biseric. Elisabeth i-a dat un
buchet mic de trandafiri roz-deschis cnd cele dou
domnioare de onoare, sora mai mic a Emmei, Grace, i
prietena ei de la coal, Jessica, s-i ridice trena.

331
- JEFFREY ARCHER -

Tu urmezi, Grace, a spus mama ei, aplecndu-se s-i


aranjeze rochia.
Sper c nu, a zis Grace suficient de tare ca s-o aud
mama ei.
Elisabeth s-a dat napoi i a ncuviinat. Doi oameni au
deschis uile grele ale bisericii, semn ca organistul s
nceap Marul nupial al lui Mendelsohn i congregaia s se
ridice ca s-o ntmpine pe mireas.
Cnd Emma a intrat n biseric, a fost surprins ct de
muli oameni cltoriser pn la Oxford ca s-i
mprteasc bucuria. A naintat ncet pe culoar, la braul
bunicului ei, iar oaspeii se ntorceau s-i zmbeasc n timp
ce se ndrepta spre altar.
L-a observat pe domnul Frobisher stnd alturi de domnul
Holcombe, n partea dreapt a culoarului. Domnioara Tilly,
care purta o plrie destul de ndrznea, venise probabil
tocmai din Cornwall, iar dr. Paget i zmbea clduros. Dar
nimic nu se putea compara cu zmbetul care a aprut pe
faa ei cnd l-a vzut pe cpitanul Tarrant, inndu-i capul
aplecat, ntr-un costum de zi care nu se potrivea prea bine.
Harry va fi att de ncntat c acesta se hotrse s vin n
cele din urm. n rndul din fa sttea doamna Clifton,
care-i petrecuse evident mult vreme alegndu-i toaleta
pentru c era foarte elegant. Emma a zmbit, dar a fost
surprins i dezamgit c viitoarea ei soacr nu s-a ntors
s se uite la ea.
Apoi l-a vzut pe Harry, stnd pe treptele altarului lng
fratele ei, ateptnd mireasa. Emma i-a continuat drumul ia
braul bunicului ei, n timp ce cellalt sttea drept n primul
rnd, lng tatl ei care, i se prea, arta puin melancolic.
Poate chiar i regreta decizia de a nu o conduce la altar.
Sir Walter s-a dat la o parte n timp ce Emma a urcat cele
patru trepte ca s i se alture viitorului ei so. S-a aplecat i
i-a optit:

332
- JEFFREY ARCHER -

Eram gata s m rzgndesc. Harry a ncercat s nu


rnjeasc, ateptnd restul. La urma-urmei, bursierii acestei
universiti nu pot fi vzui cstorindu-se ntre ei.
Sunt att de mndru de tine, draga mea, a spus el.
Felicitri.
Giles s-a aplecat, respectuos i s-au auzit oapte prin
toat biserica atunci cnd vetile s-au rspndit de la un
rnd la altul.
Muzica s-a oprit i capelanul colegiului a ridicat minile i
a spus:
Dragii mei, ne-am ntlnit astzi aici n faa Domnului i
n faa acestei congregaii pentru a-i uni pe acest brbat i pe
aceast femeie n sfnta cstorie
Emma s-a simit brusc nervoas. nvase toate cuvintele
pe dinafar, dar nu-i mai amintea niciunul acum.
Mai nti pentru procrearea copiilor
Emma a ncercat s se concentreze asupra cuvintelor
capelanului, dar de abia atepta s scape i s fie singur cu
Harry. Poate ar fi fost mai bine s mearg direct n Scoia cu
o noapte n urm i s se cstoreasc la Gretna Green; mult
mai convenabil pentru castelul Mulgelrie, i explicase ea lui
Harry.
i n aceast mprejurare sfnt aceste dou persoane
prezente au venit pentru a fi unite. De aceea, dac cineva are
cunotin de un motiv pentru care acetia nu pot fi unii
legal, s vorbeasc acum sau s tac pentru totdeauna
Capelanul a fcut o pauz, lsnd s treac un timp
nainte de a pronuna cuvintele: V numesc pe voi acum,
cnd o voce limpede a spus:
Obiectez!
Emma i Harry s-au ntors amndoi s vad cine ar fi
putut rosti asemenea cuvnt groaznic.
Capelanul a privit nencreztor, ntrebndu-se dac nu
cumva nu auzise bine, dar, n toat biserica, capetele se
ntorceau cnd congregaia ncerca s-i dea seama cine
intervenise att de neateptat. Capelanului nu i se mai

333
- JEFFREY ARCHER -

ntmplase aa ceva pn atunci i ncerca disperat s-i dea


seama ce avea de fcut n acest caz.
Emma i-a ngropat capul n umrul lui Harry, n timp ce
el se uita la toi, ncercnd s afle cine cauzase toat acea
consternare. A presupus c era vorba de tatl Emmei, dar,
cnd s-a uitat n primul rnd, a vzut c Hugo Barrington,
alb ca hrtia, ncerca i el s-i dea seama cine oprise
inopinat ceremonia.
Reverendul Styler a trebuit s-i ridice vocea ca s poat fi
auzit peste zgomotul n cretere.
Ar dori domnul care are obiecii la aceast cununie s
se prezinte?
O persoan nalt i dreapt a ieit ntre strane. Toi ochii
au rmas fixai pe cpitanul Jack Tarrant, n timp ce acesta
se ndrepta spre altar i se oprea n faa capelanului. Emma
s-a agat de Harry, speriat c-i va fi luat.
Trebuie s neleg, domnule, a spus capelanul, c
simii c aceast ceremonie nu poate continua?
Aa este, domnule, a zis Mo Jack, linitit.
Atunci trebuie s cer ca mirele i mireasa i ceilali
membri apropiai ai familiei s mi se alture n capel.
Ridicndu-i vocea, a adugat: Congregaia trebuie s
rmn pe loc pn ce voi analiza obiecia i mi voi prezenta
hotrrea.
Cei chemai au fost condui n capel, urmai de Harry i
Emma. Niciunul dintre ei n-a scos vreun cuvnt, dei
congregaia continua s murmure zgomotos.
Cpitane Tarrant, a nceput el, trebuie s v anun c
doar eu am dreptul oferit de lege s decid dac aceast
ceremonie trebuie s continue. Dar, desigur, nu voi lua nicio
decizie pn ce nu v voi auzi obieciile.
Singura persoan calm din ncperea supraaglomerat
era Mo Jack.
Mulumesc, domnule capelan, a nceput el. Mai nti
vreau s-mi cer scuze fa de voi toi, i mai ales fa de
Emma i Harry, pentru intervenia mea. n ultimele cteva

334
- JEFFREY ARCHER -

sptmni m-am luptat cu propria mea contiin nainte de


a ajunge la aceast concluzie nefericit. A fi putut opta
pentru calea cea mai uoar, adic s gsesc o scuz ca s
nu particip la aceast ceremonie de azi. Am tcut pn
acum, spernd c, n timp, obieciile se vor dovedi
neimportante. Dar, din pcate, nu s-a dovedit a fi aa,
pentru c dragostea dintre Emma i Harry a crescut n
decursul vremii n loc s scad i, de aceea, mi este
imposibil s mai tac.
Toi erau att de surprini de vorbele lui Mo Jack nct
doar Elisabeth Barrington a observat c soul ei ieise n
tcere pe ua din spate a capelei.
Mulumesc, cpitane Tarrant, a spus reverendul Styler.
Cu toate c v accept intervenia ca fiind de bun-credin,
trebuie s tiu exact ce acuzaii le aducei acestor doi tineri.
Nu aduc nicio acuzaie, nici lui Harry i nici Emmei, pe
care-i iubesc i i admir i care cred c sunt la fel de
nelmurii ca i voi, ceilali. Nu, l acuz pe domnul Hugo
Barrington, care tie de mai muli ani c este posibil ca el s
fie tatl acestor doi copii nefericii.
S-a auzit un oftat n camer n timp ce persoanele prezente
ncercau s neleag aceast acuzaie deosebit de grav.
Capelanul n-a spus nimic pn ce nu s-a asigurat c ei i
acord iar atenie.
Este cineva de fa care poate verifica sau respinge
acuzaia cpitanului Tarrant?
Nu poate s fie adevrat, a spus Emma, agndu-se
nc de Harry. Sigur c tata nu poate
A urmat un moment de tcere cnd toi au observat c
tatl miresei nu se mai afla printre ei. Capelanul i-a
ndreptat atenia ctre doamna Clifton, care plngea ncet.
Nu pot nega temerile cpitanului Tarrant, a spus ea,
demn. A tcut o clip, apoi a continuat. Mrturisesc c am
avut o relaie cu domnul Barrington o dat. A fcut iar o
pauz. Doar o singur dat, dar, din nefericire, s-a ntmplat
la doar cteva sptmni nainte de cstoria cu soul meu,

335
- JEFFREY ARCHER -

a ridicat capul ncet, aa c nu pot s tiu cine este de fapt


tatl lui Harry.
Trebuie s v reamintesc tuturor, a spus Mo Jack, c
Hugo Barrington a ameninat-o pe doamna Clifton de mai
multe ori pentru ca aceasta s nu dea ia iveal groaznicul
secret.
Doamn Clifton, pot s v ntreb ceva? a spus sir Walter
cu blndee.
Maisie a ncuviinat, dar a continuat s-i in capul
aplecat.
Soul dumneavoastr era cumva daltonist?
Nu din cte tiu eu, a zis ea, att de ncet nct abia a
putut fi auzit.
Sir Walter s-a ntors ctre Harry.
Dar cred c tu eti, biete?
Da, domnule, a spus Harry fr s ezite. Dar ce
importan are asta?
Pentru c i eu sunt daltonist, a spus sir Walter. La fel
i fiul i nepotul meu. Este o caracteristic ereditar care
afecteaz familia noastr de mai multe generaii.
Harry a luat-o pe Emma n brae.
i jur, iubita mea, c n-am tiut nimic.
Sigur c n-ai tiut, a spus Elisabeth Barrington, vorbind
pentru prima oar. Singurul care tia era soul meu, iar el n-
a avut curajul s recunoasc. Tat, i-a spus ea lordului
Harvey, pot s te rog s le explici tu oaspeilor notri de ce
aceast ceremonie nu poate continua?
Lordul Harvey a ncuviinat.
Las-m pe mine, fetio, a zis el, atingnd-o uor pe
mn. Dar tu ce vei face?
mi voi duce fata ct mai departe posibil de toate astea.
Nu vreau s plec departe de toate astea, a zis Emma,
dect mpreun cu Harry.
Mi-e team c tatl tu nu ne-a dat de ales, a spus
Elisabeth, lund-o de mn.

336
- JEFFREY ARCHER -

Dar Emma continua s se agae de Harry pn ce acesta a


optit:
Mi-e team c mama ta are dreptate, draga mea. Dar un
singur lucru nu va putea tatl tu s-mi ia niciodat i
anume s te iubesc i, chiar dac-mi va lua tot restul vieii,
voi dovedi c nu este tatl meu.
Poate ai prefera s ieii pe ua din spate, doamn
Barrington, a sugerat capelanul.
Emma i-a dat n cele din urm drumul lui Harry i i-a
permis mamei sale s-o ia cu ea.
Capelanul i-a condus afar din capel, pe un coridor
ngust, pn la o u pe care a fost surprins s-o gseasc
descuiat.
Dumnezeu s fie cu voi, copiii mei, a spus, nainte de a
le lsa s plece.
Elisabeth i-a nsoit fiica prin spatele bisericii ctre Rolls-
Royce-urile care ateptau. I-a ignorat pe membrii
congregaiei care ieiser n curte s ia aer curat sau s
fumeze o igar i care nu au ncercat s-i ascund
curiozitatea cnd le-au vzut pe cele dou femei urcndu-se
fr nicio ceremonie n spatele limuzinei.
Elisabeth a deschis portiera primului Rolls-Royce i i-a
ngrmdit fiica pe bancheta din spate nainte ca oferul s
le vad. Acesta se oprise n faa intrrii principale pentru c
nu se atepta ca mirele i mireasa s apar nainte de cel
puin nc o jumtate de or, cnd clopotele urmau s
anune lumii cstoria dintre domnul i doamna Clifton.
Cnd a auzit ua trntindu-se, oferul i-a strivit igara, a
fugit pn la main i a srit la volan
Du-ne napoi la hotel, i-a spus Elisabeth.
Niciuna n-a mai spus nimic pn ce nu au ajuns n
sigurana camerei lor. Emma s-a trntit plngnd pe pat, n
timp ce Elisabeth o mngia pe pr, cum fcuse pe vremea
cnd era copil.
Ce o s m fac? a strigat Emma. Nu m pot opri brusc
s-l iubesc pe Harry.

337
- JEFFREY ARCHER -

Sunt sigur c nu vei nceta niciodat s-i iubeti, i-a


spus mama ei, dar soarta a decis ca voi s nu putei fi
mpreun pn ce nu se va dovedi cine este tatl lui Harry.
A continuat s-i mngie prul fiicei sale i a crezut c
aceasta adormise cnd Emma a ntrebat linitit:
i ce-i voi spune copilului meu cnd m va ntreba cine-
i este tat?

338
- JEFFREY ARCHER -

HARRY CLIFTON
1939 -1940

339
- JEFFREY ARCHER -

48
Lucrul pe care mi-l amintesc cel mai bine dup ce Emma
i mama ei au prsit biserica este ct de calmi preau s fie
toi. Fr istericale, nimeni nu a leinat, nici mcar nu s-au
auzit ipete. Un vizitator ar fi putut fi neles dac nu i-ar fi
dat seama cte viei fuseser afectate ireparabil, chiar
distruse. Ct de britanic era acest comportament, ct de
nepat i toate astea; nimeni nu ar fi recunoscut c viaa
personal i-a fost distrus n decursul unei singure ore.
Bine, trebuie s recunosc, a mea fusese.
Stteam ntr-o tcere mpietrit n timp ce actorii i jucau
rolurile. Mo Jack fcuse nici mai mult, nici mai puin dect
ceea ce considerase a fi datoria sa, dei paloarea sa i cutele
care-i erau spate n piele sugerau altceva. Ar fi putut alege
calea mai simpl i ar fi refuzat invitaia la nunt, dar cei
care primesc Victoria Cross nu fug.
Elisabeth Barrington era construit din acel metal care,
atunci cnd este ncercat, dovedete c este egal cu orice
brbat: o adevrat Portia care, din pcate, nu se cstorise
cu Brutus.
Cnd m uitam prin capel ateptnd ntoarcerea
preotului, mi-a prut ru pentru sir Walter, care-i
condusese nepoata la altar i care nu ctigase un nepot, ci
mai curnd pierduse un fiu care, dup cum m avertizase
Mo Jack cu muli ani nainte nu era fcut din acelai
material ca tatl lui.
Draga mea mam s-a temut s-mi rspund cnd am
ncercat s-o iau n brae i s o asigur de dragostea mea.
Evident era convins c doar ea trebuia blamat pentru
evenimentele acelei zile.
i Giles s-a maturizat cnd tatl lui a ieit pe furi din
capel ca s se ascund sub vreo piatr unsuroas, lsnd
responsabilitatea aciunilor sale pe seama altora. Cu timpul,
muli dintre cei prezeni i vor da seama c ceea ce se

340
- JEFFREY ARCHER -

ntmplase n acea zi era la fel de cumplit pentru Giles cum


fusese i pentru Emma.
i, n cele din urm, lordul Harvey. A fost un exemplu
pentru noi toi de modul n care trebuie s te prezini n
situaii de criz. De ndat ce capelanul s-a ntors i ne-a
anunat care sunt implicaiile legale ale consaguinitii dintre
noi, am fost de acord c lordul Harvey ar trebui s se
adreseze congregaiei din partea ambelor familii.
A vrea ca Harry s stea n dreapta mea, a zis el, pentru
ca toi cei prezeni s fie siguri, dup cum mi-a explicat fiica
mea, Elisabeth, c el nu are absolut nicio vin.
Doamn Clifton, a mai spus, adresndu-se mamei mele,
sper c vei fi amabil s stai n stnga mea. Curajul
dumneavoastr n faa vitregiei sorii a fost un exemplu
pentru noi toi i mai ales pentru unul dintre noi.
Mai sper c domnul cpitan Tarrant va sta lng Harry:
doar un prost d vina pe mesager. Giles ar trebui s stea
lng doamna Clifton, iar restul familiei n spatele nostru.
Lsai-m s v explic tuturor, a continuat el, c eu am un
singur scop n aceast tragedie, i anume s m asigur c
toi cei care au venit astzi la biseric i nu aib nicio
ndoial asupra poziiei noastre n aceast privin, astfel
nct s nu se poat spune c suntem o familie dezbinat.
Fr s mai spun un cuvnt i-a condus mica turm
afar din capel.
Cnd congregaia ne-a vzut intrnd n biseric, lordul
Harvey n-a avut nevoie s cear s se fac linite. Fiecare
dintre noi s-a aezat unde trebuia pe treptele altarului de
parc eram gata pentru o fotografie de familie care va fi pus
mai trziu ntr-un album cu pozele de la nunt.
Prieteni, dac pot ndrzni s v numesc aa, a nceput
lordul Harvey, mi s-a cerut s v anun din partea celor dou
familii c, din pcate, nunta dintre nepoata mea, Emma
Barrington i domnul Harry Clifton nu va avea loc astzi i
nici ntr-o alt zi. Aceste ultime cuvinte aveau o finalitate
nspimnttoare cnd erai singura persoan care te mai

341
- JEFFREY ARCHER -

agai de sperana c aceast problem va fi rezolvat


cndva. Trebuie s v cerem scuze tuturor, a continuat el,
dac ai fost deranjai n vreun fel pentru c, n mod sigur,
nu acesta a fost scopul nostru. A dori s nchei
mulumindu-v pentru prezena domniilor voastre aici i s
v urez o ntoarcere plcut acas.
Nu eram sigur ce se va ntmpla n continuare, dar civa
membri ai congregaiei s-au ridicat i s-au ndreptat ncet
ctre ieire; dup cteva minute, au fost urmai de ceilali
pn ce noi, cei care stteam pe treptele altarului, am fost
singurii rmai.
Lordul Harvey i-a mulumit capelanului i mi-a strns
mna nainte de a-i nsoi nevasta afar din biseric. A fost
ultima oar cnd l-am vzut.
Mama s-a ntors ctre mine i a ncercat s vorbeasc, dar
n-a putut din cauz c era emoionat. Mo Jack a venit n
ajutorul nostru, lund-o delicat de mn i conducnd-o
afar, n timp ce sir Walter le-a luat pe Grace i pe Jessica
sub aripa lui. Nu era o zi pe care mamele i domnioarele de
onoare ar fi dorit s i-o aminteasc vreodat.
Giles i cu mine am fost ultimii care am plecat. El intrase
n biseric n chip de cavaler de onoare i acum ieea
ntrebndu-se dac-mi era frate vitreg. Unii oameni stau
lng tine n cele mai grele momente, n timp ce alii te
prsesc; doar foarte puini vin ctre tine i i devin prieteni
i mai buni.
De ndat ce ne-am luat rmas-bun de la reverendul
Styler, care prea s nu-i gseasc cuvintele ca s ne
explice ct de ru i prea, Giles i cu mine ne-am trt pe
aleea pietruit napoi la colegiu. N-am spus o vorb n timp
ce urcam scara de lemn care ducea la camera mea i ne-am
scufundat n fotoliile din piele ntr-o tcere i mai adnc.
Am rmas singuri n timp ce ziua se transforma ncet n
noapte. Am discutat fr ir, fr sens, fr logic. Cnd au
aprut primele umbre lungi, heralzi ai ntunericului care

342
- JEFFREY ARCHER -

adesea dezleag limbile, Giles mi-a pus o ntrebare la care nu


m mai gndisem de muli ani.
i aminteti cnd tu i Deakins ai venit prima oar n
vizit la Manor House?
Cum a putea uita? mplineai doisprezece ani i tatl
tu a refuzat s dea mna cu mine.
Te-ai ntrebat vreodat de ce?
Cred c azi am aflat motivul, i-am spus, ncercnd s
nu par prea insensibil.
Nu, nu-i aa, a spus Giles. Azi am aflat doar c Emma
s-ar putea s fie sora ta vitreg. Acum mi dau seama c tata
a inut ascuns legtura cu mama ta atia ani gndindu-se
c tu ai putea afla c i eti fiu.
Nu neleg diferena, am spus, privindu-l fix.
Atunci gndete-te la singura ntrebare pe care a pus-o
tata atunci.
M-a ntrebat cnd e ziua mea.
Aa este, i cnd a descoperit c eti cu cteva
sptmni mai mare dect mine, a ieit fr s mai spun
un cuvnt. i, mai trziu, cnd am plecat la coal, n-a mai
venit din biroul lui s spun la revedere, cu toate c era ziua
mea. Doar astzi am neles semnificaia acestui
comportament.
Ce mai conteaz acel incident minor dup atia ani? l-
am ntrebat.
Pentru c acela a fost momentul n care tata i-a dat
seama c tu ai putea fi primul lui nscut i c, atunci cnd
va muri, tu i nu eu vei moteni titlul, afacerile i toate
bunurile familiei.
Dar desigur c tatl tu i poate lsa averea oricui
dorete, iar acela nu voi fi eu.
A dori s fie att de simplu, a zis Giles, dar, dup cum
bunicul mi aduce aminte n mod regulat, tatl lui, sir
Joshua Barrington a fost nnobilat de regina Victoria n 1877
pentru serviciile aduse coroanei cu antierul su naval. n
testamentul lui a specificat c toate titlurile, aciunile i

343
- JEFFREY ARCHER -

bunurile vor reveni primului fiu supravieuitor pentru


totdeauna.
Dar eu n-am niciun interes s pretind ceea ce clar nu-
mi aparine, am spus, ncercnd s-l linitesc.
Sigur c nu, a spus Giles, dar s-ar putea s nu ai de
ales pentru c, atunci cnd va veni vremea, conform legii, tu
va trebui s-i iei locul ca ef al familiei Barrington.

***

Giles m-a prsit dup miezul-nopii ca s plece n


Gloucestershire. Mi-a promis c va afla dac Emma dorea s
m vad i ne-am desprit fr s-i ia la revedere, dar mi-a
spus c se va ntoarce la Oxford atunci cnd va avea nouti.
Nu am dormit n acea noapte. Attea gnduri mi se
nvrteau n cap i pentru o clip, doar pentru o clip, chiar
m-am gndit s m sinucid. Dar nu aveam nevoie ca Mo
Jack s-mi aduc aminte c aceasta era calea laului.
Nu am ieit din camer n urmtoarele trei zile. Nu am
rspuns la politicoasele bti n u. Nu am rspuns la
telefon cnd suna. Nu am deschis scrisorile care-mi erau
mpinse pe sub u. Poate am fost nesimit nerspunzndu-
le celor care erau att de buni cu mine, dar, uneori, o
abunden de simpatie poate s fie mai suprtoare dect
singurtatea.
Giles s-a ntors la Oxford n a patra zi. Nu a fost nevoie s
spun ceva ca s-mi dau seama c vetile nu aveau s-mi
aduc alinare. S-a dovedit a fi chiar mai ru dect bnuisem.
Emma i mama ei prsiser Mulgelrie Castle, locul n care
urma s ne petrecem luna de miere, fr rude pe o distan
de zece mile. Doamna Barrington i anunase avocaii s
nceap procedurile de divor, dar acetia nu fuseser n
stare s-i trimit vreo hrtie soului ei pentru c nimeni nu-l
mai vzuse de cnd ieise pe furi din biseric. Lordul
Harvey i mo Jack demisionaser amndoi din consiliul
firmei Barrington, dar, din respect pentru sir Walter nu-i

344
- JEFFREY ARCHER -

anunaser motivele nu c asta ar fi oprit zvonurile. Mama


plecase de la clubul de noapte i i luase o slujb ca
osptri la Grand Hotel.
i Emma? l-am ntrebat eu. Ai ntrebat-o dac
Nu am avut ocazia s vorbesc cu ea, a zis Giles
Plecaser n Scoia nainte de sosirea mea. Dar a lsat o
scrisoare pentru tine pe masa din hol. Am simit cum inima
mi bate mai tare cnd el mi-a dat plicul cu scrisul familiar.
Dac vrei s mnnci mai trziu, sunt n camera mea.
Mulumesc, i-am spus eu, aiurea.
M-am aezat n fotoliul meu de lng fereastra care ddea
n piaa Cobb, nevrnd s deschid scrisoarea despre care
tiam c nu-mi va oferi nicio frm de speran. Pn la
urm am rupt plicul i am scos cele trei pagini scrise de
Emma. Chiar i atunci, a durat o vreme pn ce am putut
s-i citesc cuvintele.

Manor House
Chew Valley
Gloucestershire
29 iulie, 1939

Dragul meu Harry,

Este miezul-nopii i eu stau n dormitor, scriindu-i


singurului brbat pe care-l voi iubi vreodat.
Ura pentru tatl meu, pe care nu-l voi ierta niciodat, a fost
nlocuit de un calm adnc, aa c trebuie s-i scriu aceste
cuvinte nainte s-mi amintesc amara decepie pe care am
suferit-o pentru modul n care ne-a tratat omul acela pe
amndoi.
A fi dorit doar s ni se permit s ne desprim ca
ndrgostii, nu ca doi strini ntr-o camer aglomerat, soarta
hotrnd ca vorbele pn ce moartea ne va despri s nu
fie rostite niciodat, dei sunt sigur c voi ajunge n mormnt
iubind doar un singur brbat.

345
- JEFFREY ARCHER -

Nu voi fi niciodat mulumit doar cu amintirea dragostei


noastre, pentru c, atta timp ct exist o ct de mic ans
ca Arthur Clifton s fi fost cu adevrat tatl tu, s fii sigur,
iubitul meu, c eu nu m voi schimba.
Mama este convins c, dup o vreme, amintirea ta, ca
soarele la asfinit, va pli, apoi va disprea, nainte de
anunarea apariiei altor zori. Oare nu-i amintete cnd mi-a
spus n ziua nunii noastre c iubirea noastr era att de
pur, de simpl i de rar, nct va rezista n timp, lucru pe
care-l invidia, pentru c ea nu a avut parte de o asemenea
fericire.
Dar, pn ce i voi putea fi soie, dragul meu, sunt hotrt
s stm desprii dac i pn ce se va dovedi c ne putem
cstori n mod legal. Nimeni nu poate spera s-i ia locul i,
dac va fi cazul, voi prefera s rmn singur dect s m
mulumesc cu oricine altcineva.
M ntreb dac va veni ziua cnd nu m voi mai ntinde
spernd s te gsesc lng mine i dac va fi vreodat posibil
s adorm fr s-i optesc numele.
Mi-a sacrifica fericit tot restul vieii pentru nc un an ca
cel pe care l-am petrecut mpreun i nicio lege a Domnului
sau a oamenilor nu poate schimba asta. nc m rog s vin o
zi n care s putem fi unii n faa aceluiai Dumnezeu i
acelorai oameni dar, pn atunci, iubitul meu, voi fi
ntotdeauna credincioasa ta soie n toate, cu excepia
numelui,

Emma

346
- JEFFREY ARCHER -

49
Cnd Harry i-a strns n cele din urm puterile pentru a
deschide numeroasele scrisori adunate pe jos, a nimerit
peste una de la secretara lui Mo Jack din Londra.

Soho Square
Londra

Miercuri, 2 august, 1939

Drag domnule Clifton,

Poate nu vei primi aceast scrisoare pn la ntoarcerea


dumneavoastr din luna de miere din Scoia, dar a vrea s
v ntreb dac domnul cpitan Tarrant a rmas n Oxford
dup nunt. El nu a revenit la birou luni-dimineaa i nici nu a
mai fost vzut de atunci, aa c m ntreb dac avei idee cum
a putea s iau legtura cu el.
Atept cu nerbdare s iau legtura cu dumneavoastr.
A dumneavoastr,

Philis Watson

Mo Jack uitase evident s o anune pe domnioara


Watson c avea de gnd s se duc n Bristol pentru a
petrece cteva zile cu sir Walter, pentru a-i explica, dei
fcuse ca nunta s nu aib loc i demisionase din consiliul
firmei Barringtons, c rmnea n continuare un prieten
apropiat al preedintelui. Cum nu mai era i o a doua
scrisoare de la domnioara Watson n mormanul de scrisori
nedeschise, Harry a presupus c Mo Jack se ntorsese la
biroul su din Soho Square.
Harry i-a petrecut dimineaa rspunznd tuturor
scrisorilor rmase; atia oameni amabili care-i ofereau
simpatia lor nu era vina lor c-i reaminteau de nefericirea
347
- JEFFREY ARCHER -

lui. Deodat, Harry s-a hotrt c dorete s se afle ct mai


departe posibil de Oxford. A luat telefonul i i-a spus
operatoarei c dorete o convorbire cu Londra. Dup
jumtate de or, aceasta l-a sunat i i-a spus c numrul era
ocupat ncontinuu. Dup aceea, a ncercat s-l sune pe sir
Walter la Barrington Hall, dar telefonul suna ntruna i nu
rspundea nimeni. Frustrat de aceast neputin de a lua
legtura cu vreunul dintre ei, Harry s-a decis s urmeze unul
dintre sfaturile lui Mo Jack: ntoarce-te pe partea cealalt i
f ceva pozitiv.
i-a nfcat valiza pe care o pregtise pentru luna de
miere n Scoia, a ieit din colegiu i i-a spus portarului c se
ducea la Londra i nu se mai ntorcea pn n prima zi a
semestrului.
Dac Giles Barrington ntreab unde sunt, a adugat el,
v rog s-i spunei c m-am dus s muncesc pentru Mo
Jack.
Mo Jack, a repetat portarul, notnd pe o bucat de
hrtie.
n trenul spre Paddington, Harry a citit n The Times
despre ultimele comunicate care circulau ntre Foreign Office
i Ministerul Reichului din Berlin. ncepea s cread c
Chamberlaine era singura persoan care mai spera s se
ncheie pacea. The Times prevedea c Marea Britanie va intra
n rzboi n cteva zile i c prim-ministrul nu mai putea
spera s reziste n post dac nemii i sfidau ultimatumul i
ocupau Polonia.
The Thunderer sugera c, eventual, va trebui format o
coaliie guvernamental, condus de secretarul de interne,
lordul Halifax (un om foarte hotrt) i nu de Primul Lord al
Amiralitii, Winston Churchill (imprevizibil i irascibil). n
ciuda dezgustului clar al ziarului fa de Churchill, Harry nu
credea c Marea Britanie are nevoie de un om foarte
hotrt n acest moment istoric, ci de cineva care nu se
temea s nfrunte un tiran.

348
- JEFFREY ARCHER -

Cnd Harry a cobort din tren la Paddington, a fost


ntmpinat de o mare de uniforme colorate diferit venind spre
el din toate direciile. El se hotrse deja la ce serviciu s se
nroleze dac se va declara rzboiul. Un gnd morbid i-a
trecut prin minte cnd s-a urcat n autobuzul ctre Piccadilly
Circus: dac va fi ucis servindu-i ara, aceasta va rezolva
toate problemele familiei Barrington cu excepia uneia.
Cnd a ajuns n Piccadilly, Harry a srit din main i a
nceput s-i croiasc drum printre clovnii circului din West
End, pe terenul teatrului i dincolo de restaurantele elegante
i cluburile de noapte costisitoare, care preau hotrte s
ignore posibilitatea unui rzboi. Coada imigranilor relocai
care intrau i ieeau din cldirea din Soho Square prea
chiar i mai lung i mai dezordonat dect la prima sa
vizit. Din nou, n timp ce urca spre etajul al treilea, mai
muli refugiai l-au lsat s treac, presupunnd c face
parte din personal. Spera c va face peste o or.
Cnd a ajuns la etajul trei, s-a ndreptat direct ctre biroul
domnioarei Watson. A gsit-o completnd formulare, dnd
permise de cltorie, aranjnd cazarea i dnd mici sume de
bani unor oameni disperai. Faa ei s-a luminat cnd l-a
vzut pe Harry.
Spune-mi c domnul cpitan Tarrant e cu tine, a zis ea
mai nti.
Nu, nu este, i-a spus Harry. M-am gndit c s-a ntors
la Londra, de aceea am venit i eu. M ntrebam dac n-avei
nevoie de nc o pereche de mini.
Amabil din partea ta, Harry, a zis ea, dar cel mai bun
lucru pe care l-ai putea face ar fi s-l gseti pe cpitanul
Tarrant. Locul sta se desface n buci fr el.
Ultima oar cnd am auzit de el era cu sir Walter
Barrington n Gloucester, a spus Harry, dar asta a fost cu cel
puin dou sptmni nainte.
Nu l-am mai vzut din ziua n care a plecat n Oxford
pentru nunta ta, a spus domnioara Watson n timp ce

349
- JEFFREY ARCHER -

ncerca s liniteasc doi imigrani care nu tiau englezete


deloc.
L-a sunat cineva acas s vad dac nu e acolo? a
ntrebat Harry.
Nu are telefon, i-a rspuns domnioara Watson, iar eu
de abia am ajuns acas la mine n ultimele sptmni, a mai
spus ea, artnd nspre coada care se ntindea ct vedeai cu
ochii.
Atunci de ce s nu m duc mai nti acolo i pe urm s
v anun?
Ai vrea? a spus domnioara Watson n timp ce dou
fetie ncepuser s plng. Nu plngei, totul va fi bine, a
asigurat ea copiii, ngenunchind i mbrindu-le.
Unde locuiete? a ntrebat-o Harry.
Prince Edward Mansions, Lambeth Walk, numrul
douzeci i trei. Ia autobuzul numrul unsprezece pn la
Lambeth i pe urm ntreab i tu ncotro s-o iei. i
mulumesc, Harry.
Harry s-a ntors i a luat-o spre scri. Ceva nu era n
regul, s-a gndit el. Mo Jack n-ar fi dezertat niciodat din
postul su fr s-i dea domnioarei Watson o explicaie.
Am uitat s te ntreb, a strigat domnioara Watson
dup el, cum a fost luna de miere?
Harry s-a gndit c era suficient de departe ca ea s
cread c n-o auzise.
napoi n Piccadilly Circus, s-a urcat ntr-un autobuz cu
dou etaje supraaglomerat cu soldai. A ajuns la Whitehall,
care era plin de ofieri i a trecut prin Parliament Square,
unde muli gur-casc ateptau orice informaii puteau
obine din Casa Comunelor. Autobuzul i-a continuat
drumul peste Lambeth Bridge i Harry a cobort la Albert
Embankment.
Un biat cu ziare care ipa Britania ateapt rspunsul
lui Hitler i-a spus lui Harry s-o ia pe a doua strad la
stnga, apoi pe a treia la dreapta i a adugat:
Credeam c toi tiu unde este Lambeth Walk.

350
- JEFFREY ARCHER -

Harry a nceput s fug ca un posedat i nu s-a oprit pn


ce nu a ajuns la un bloc care era att de ruinat nct s-a
ntrebat dup care prin Edward fusese numit. A deschis o
u care nu prea s mai supravieuiasc mult montat pe
balamale i a fugit ctre nite scri, strecurndu-se
ndemnatic printre grmezi de gunoi care nu mai fuseser
curate de multe zile.
Cnd a ajuns la etajul al doilea, s-a oprit n faa
apartamentului nr. 23 i a btut tare la u, dar nu i-a
rspuns nimeni. A mai btut o dat, mai tare, dar tot niciun
rspuns. A fugit pe scri n jos cutnd pe cineva care lucra
n cldire i, cnd a ajuns la parter, a gsit un btrn trntit
pe un scaun i mai btrn, fumnd o igar fcut manual i
rsfoind Daily Mirror.
L-ai vzut pe cpitanul Jack Tarrant de curnd? a
ntrebat iute Harry.
Nu n ultimele dou sptmni, domnule, a spus omul,
srind n picioare i aproape salutndu-l pe Harry cnd i-a
auzit accentul.
Avei o cheie cu care s putem deschide apartamentul
lui? a ntrebat Harry.
Am, domnule, dar nu am voie s-o folosesc dect n
cazuri de urgen.
Pot s v asigur c este o urgen, a spus Harry,
ntorcndu-se i repezindu-se n sus pe scri, fr s atepte
vreun rspuns.
Omul l-a urmat, dei nu la fel de repede. De ndat ce l-a
ajuns din urm, a deschis ua. Harry s-a deplasat rapid
dintr-o camer ntr-alta, dar nu era nici urm de Mo Jack.
Ultima u la care a ajuns era nchis. A btut ncet,
temndu-se de ce era mai ru. Cnd nu i-a rspuns nimeni,
a intrat cu grij i a gsit un pat aranjat, dar tot nu era
nimeni. Trebuie s fie cu sir Walter, a fost primul gnd al lui
Harry.
l-a mulumit portarului, a cobort scrile i a ieit pe
strad ncercnd s se lmureasc. A chemat un taxi n

351
- JEFFREY ARCHER -

trecere, nevrnd s mai piard timpul cu autobuzul ntr-un


ora pe care nu-l tia bine.
Gara Paddington. M grbesc.
Toat lumea pare s se grbeasc azi, a comentat
oferul, pornind.
Dup douzeci de minute, Harry sttea pe peronul 6, dar
mai avea cincizeci de minute pn ce pleca trenul spre
Temple Meads. i-a folosit timpul liber lund un sandvici i o
can cu ceai.
Avem doar cu brnz, domnule.
i ca s-i telefoneze domnioarei Watson s-o anune c
Mo Jack nu se ntorsese n apartamentul su. Dac era
posibil, ea prea i mai hruit dect atunci cnd o lsase.
Plec spre Bristol, i-a spus. V sun imediat ce l gsesc.
Cnd trenul ieea din ora, printre strzile pline de smog,
n aerul curat de ar, Harry s-a decis c nu avea altceva de
fcut dect s se duc la biroul lui sir Walter de pe antier,
chiar dac asta nsemna s dea peste Hugo Barrington.
Gsirea lui Mo Jack era mai important dect orice altceva.
Cnd trenul s-a oprit la Temple Meads, Harry tia ce
autobuze i trebuiau fr s mai ntrebe biatul cu ziarele
care sttea n col strignd: Britania ateapt rspunsul lui
Hitler ct l inea gura. Acelai titlu, de data aceasta cu
accent de Bristol. Dup treizeci de minute, Harry era la
poarta antierului.
Pot s v ajut? a ntrebat un portar care nu-l
recunoscuse.
Am o ntlnire cu sir Walter, a spus Harry, spernd c
nu va fi chestionat.
Desigur, domnule. tii drumul ctre biroul Domniei
Sale?
Da, mulumesc, a zis Harry.
S-a ndreptat ncet ctre o cldire n care nu mai intrase
niciodat. A nceput s se gndeasc ce va face dac se va
ntlni cu Hugo Barrington nainte de a ajunge la biroul lui
sir Walter.

352
- JEFFREY ARCHER -

A fost mulumit cnd a vzut Rolls-Royce-ul preedintelui


parcat la locul lui i nc i mai uurat cnd a vzut c nu
era nici urm de Bugatti-ul lui Hugo Barrington. Era gata s
intre n Barrington House cnd a vzut vagonul de cale ferat
la distan. Era oare posibil? A schimbat direcia i s-a
ndreptat ctre vagon lit Pullman, cum l denumea Mo Jack
dup un al doilea pahar de whisky.
Cnd Harry a ajuns la vagon, a btut ncet n fereastra din
sticl, de parc ar fi fost la un conac. Nu a aprut niciun
valet, aa c a deschis ua i s-a urcat. S-a dus n lungul
coridorului pn la prima clas i acolo l-a gsit, stnd n
fotoliul lui preferat.
Era prima dat cnd Harry l vedea purtnd Victoria
Cross.
Harry s-a aezat n faa prietenului su i i-a amintit
prima oar cnd sttuse acolo. Probabil c avusese cinci sau
ase ani i nici nu atingea pmntul cu picioarele. Apoi i-a
amintit cum fugise de la St Bedes i btrnul cel iscusit l
convinsese s se ntoarc nainte de micul dejun. i-a
amintit cnd Mo Jack venise s-l asculte cntnd un solo la
biseric, n ziua n care-i pierduse vocea. Mo Jack nu
dduse importan acestui fapt. Mai era i ziua n care aflase
c nu primise bursa la liceul din Bristol, care fusese o
problem major. n ciuda eecului, Mo Jack i dduse
cadou ceasul Ingersoll pe care-l mai purta i acum. Probabil
c-l costase i ultimul bnu pe care-l avusese. n ultimul an
de coal al lui Harry, Mo Jack venise de la Londra s-l
vad jucnd Romeo i Harry l prezentase pentru prima oar
Emmei. i nu va uita niciodat ziua discursului su final,
cnd Jack fusese pe scen ca guvernator al colii i-l
urmrise pe Harry primind premiul pentru literatura englez.
i acum Harry nu va putea s-i mulumeasc niciodat
pentru toat prietenia pe care i-o artase n cursul anilor i
care nu putea fi rspltit. Se uita fix la un om pe care-l
iubise i care, n nchipuirea lui, nu va muri niciodat. n

353
- JEFFREY ARCHER -

timp ce stteau mpreun la clasa nti, soarele a apus peste


tnra lui via.

354
- JEFFREY ARCHER -

50
Harry a urmrit cum puneau targa n ambulan. Un atac
de inim, spusese doctorul nainte s plece ambulana.
Harry n-a fost nevoit s mearg s-i spun lui sir Walter
c Mo Jack murise pentru c, atunci cnd s-a trezit n
dimineaa urmtoare, preedintele companiei Barringtons
sttea lng el.
Mi-a spus c nu mai are niciun motiv s mai triasc,
au fost primele cuvinte ale lui sir Walter. Amndoi am
pierdut un prieten bun i apropiat.
Rspunsul lui Harry l-a surprins pe sir Walter.
Ce vei face cu vagonul, acum cnd Mo Jack nu mai
triete?
Nimeni nu va avea voie s se apropie de el, att timp ct
sunt eu preedinte, a spus sir Walter. Ascunde prea multe
amintiri personale ale mele.
i ale mele, a zis Harry. Cnd eram mic, am petrecut
mai mult timp aici dect acas.
Sau n clas, dac a venit vorba, a spus sir Walter cu
un surs obosit. Obinuiam s te urmresc de la fereastra
biroului meu. M gndeam ce copil interesant eti dac Mo
Jack dorea s-i petreac atta timp cu tine.
Harry a zmbit amintindu-i cum i dduse Mo Jack un
motiv s mearg la coal i s nvee s scrie i s citeasc.
i acum ce vei face, Harry? Te vei ntoarce la Oxford i-
i vei continua studiile?
Nu, domnule. M tem c va ncepe rzboiul pn
Pn la sfritul lunii, a zice eu, a spus sir Walter.
Atunci voi pleca imediat de la Oxford i m voi nrola n
marin. I-am spus deja ndrumtorului meu de la colegiu,
domnul Bainbridge, c asta doresc s fac. El m-a asigurat c
m pot ntoarce s-mi continui studiile dup ce se va termina
rzboiul.

355
- JEFFREY ARCHER -

Tipic pentru Oxford, a comentat sir Walter, ntotdeauna


au o privire de ansamblu. Deci vei merge la Dartmouth i vei
urma coala de ofieri?
Nu, domnule, am stat pe lng vapoare toat viaa.
Oricum, Mo Jack a nceput ca simplu soldat i a avansat,
aa c eu de ce nu pot proceda la fel?
De ce, ntr-adevr? a spus sir Walter. De fapt, acesta a
fost unul dintre motivele pentru care el s-a considerat
superior nou, celorlali, care ne aflam sub comanda lui.
Nu tiam c ai fost mpreun n armat.
Oh, da. Am luptat sub comanda cpitanului Jack
Tarrant n Africa de Sud, a spus sir Walter. Eu eram unul
dintre cei douzeci i patru de oameni pe care i-a salvat n
ziua n care a primit Victoria Cross.
Asta explic multe lucruri pe care nu le-am neles pn
acum, a zis Harry. Atunci l-a surprins pe sir Walter pentru a
doua oar. i cunosc cumva i pe ceilali, domnule?
Pe Frob, a spus sir Walter. Dar atunci se numea
locotenentul Frobisher. Pe caporalul Holcombe, tatl
domnului Holcombe. i pe tnrul soldat Deakins.
Tatl lui Deakins? a ntrebat Harry.
Da. Noi i spuneam Mutulic. Un soldat foarte bun. Nu
spunea prea multe, dar s-a dovedit a fi foarte curajos. A
pierdut o mn n acea zi groaznic.
Cei doi au tcut, fiecare pierdut n amintirile despre Mo
Jack, nainte ca sir Walter s ntrebe:
Deci, dac nu mergi la Dartmouth, biete, pot s te
ntreb cum vrei s ctigi rzboiul de unul singur?
Voi servi pe oricare nav m va lua, domnule, att timp
ct sunt dornici s lupte cu inamicii Maiestii Sale.
Atunci s-ar putea s-i dau o mn de ajutor.
Suntei amabil, domnule, dar vreau s m nrolez pe o
nav de rzboi, nu pe o linie de pasageri sau pe un cargou.
Sir Walter a zmbit din nou.
i aa vei face, drag biete. Nu uita, sunt informat
despre fiecare nav care intr i iese din docuri i i cunosc

356
- JEFFREY ARCHER -

pe majoritatea cpitanilor. Dac m gndesc mai bine, i


cunosc i pe taii lor de cnd erau cpitani. Hai s mergem n
biroul meu s vedem care nave intr i ies din port n
urmtoarele zile i, mai important, s aflm care ar putea s
te ia i pe tine.
Suntei foarte amabil, domnule, dar a putea s-o vizitez
mai nti pe mama? S-ar putea s n-o mai vd un timp.
Foarte frumos din partea ta, biete, a spus sir Walter.
i, dup ce i-ai vzut mama, vino n biroul meu azi dup-
mas. Ar trebui s am suficient timp pn atunci s verific
lista navelor.
Mulumesc, domnule. M voi ntoarce ct de repede voi
putea, dup ce-i voi spune mamei ce intenionez s fac.
Cnd te ntorci, spune-i portarului c ai o ntlnire cu
preedintele, aa nu vei avea probleme.
Mulumesc, domnule, a zis Harry, ascunzndu-i un
zmbet.
i transmite-i complimente mamei tale. O femeie
remarcabil.
Harry i-a amintit de ce sir Walter era cel mai bun prieten
al lui Jack.

***

Harry a intrat n Grand Hotel, o magnific cldire


victorian din centrul oraului i l-a ntrebat pe portar unde
era sala de mese. A mers pe coridor i a fost surprins s
gseasc mai multe persoane la biroul de recepie, ateptnd
s li se repartizeze mesele. S-a aezat n spatele cozii,
amintindu-i c mama lui nu era de acord s-l vad la Tillys
sau la Royal n tipul serviciului.
n timp ce atepta, Harry s-a uitat prin sala care era plin
cu oameni care discutau i care nu se ateptau la o penurie
de alimente sau s se nroleze n forele armate dac ara va
intra n rzboi. Mncarea era purtat ncolo i ncoace pe tvi
din argint, n timp ce un brbat n uniform de buctar cra

357
- JEFFREY ARCHER -

un crucior de la o mas la alta tind felii de carne de vit, n


timp ce altul l urma cu sosurile.
Harry n-a vzut nici urm de mama lui. ncepea chiar s
se ntrebe dac nu cumva Giles i spusese doar ce voia s
aud cnd ea a aprut brusc prin uile batante, crnd trei
platouri. Le-a dus clienilor att de ndemnatic nct acetia
abia au observat-o, apoi s-a ntors n buctrie. A revenit
dup o clip, transportnd un platou cu trei farfurii cu
legume. Pn cnd Harry a ajuns n faa cozii, i-a dat seama
cine i dduse energia fr limite, entuziasmul pentru orice i
un spirit care nu accepta nfrngerea. Cum va putea rsplti
aceast femeie remarcabil pentru toate sacrificiile pe care le
fcuse
mi pare ru c v-am lsat s ateptai, domnule, a zis
matre d, ntrerupndu-i gndurile, dar nu avem nicio mas
liber pe moment. Dac dorii s revenii n douzeci de
minute?
Harry nu i-a spus c, de fapt, nu dorea o mas, i nu
numai pentru c mama lui era una dintre osptrie, ci i
pentru c i era team c nu-i putea permite altceva din
meniu dect, poate, sosul.
Voi reveni mai trziu, a spus el, ncercnd s par
dezamgit.
Cam peste vreo zece ani, s-a gndit el, n care timp bnuia
c mama lui va ajunge matre d. A plecat din hotel zmbind
i a luat autobuzul spre docuri.

***

A fost condus direct n biroul lui sir Walter de secretara


acestuia i l-a gsit pe preedinte aplecat peste birou,
uitndu-se la orarele navelor i la hrile oceanelor care-i
acopereau toat suprafaa.
Ia loc, drag biete, a spus sir Walter, nainte de a-i
aranja monoclul la ochiul drept i a se uita sever la Harry.
M-am gndit puin la conversaia noastr din aceast

358
- JEFFREY ARCHER -

diminea, a spus el, prnd foarte serios, i, nainte de a


continua, vreau s m asigur c iei decizia corect.
Sunt absolut sigur, a spus Harry, fr s ezite.
S-ar putea, dar i eu sunt sigur c Jack te-ar fi sftuit
s te ntorci la Oxford i s atepi pn ce eti chemat s te
nrolezi.
Poate ar fi fcut-o, domnule, dar el nu i-ar fi urmat
sfatul propriu.
Ct de bine l cunoti, a zis sir Walter. ntr-adevr, este
exact ce m ateptam s rspunzi. Las-m s-i spun ce am
descoperit, a continuat, ntorcndu-i atenia la hrtiile care-
i acopereau biroul. Vetile bune sunt c nava de lupt HMS
Resolution trebuie s andocheze n Bristol cam peste o lun,
iar aici se va realimenta nainte de a atepta alte ordine.
O lun? a spus Harry, nencercnd s-i ascund
frustrarea.
Rbdare, biete, a zis sir Walter. Motivul pentru care
am ales Resolution este c are un cpitan care-mi este
prieten i am ncredere c te pot angaja ca mus, atta vreme
ct restul planului merge bine.
Dar cpitanul de pe Resolution va dori s angajeze pe
cineva lipsit de experien pe mare?
Probabil c nu, dar, dac restul se potrivete, pn ce
vei ajunge la bordul navei vei fi un lup de mare.
Amintindu-i una dintre maximele favorite ale lui Mo
Jack, am impresia c nu aflu prea multe dac vorbesc, Harry
s-a hotrt s nu-l mai ntrerup i s se mulumeasc s
asculte.
Acum, a continuat sir Walter, am gsit trei nave care
vor pleca din Bristol n urmtoarele douzeci i patru de ore
i care se vor ntoarce peste trei sau patru sptmni, ceea
ce-i va oferi timp suficient s te nrolezi ca mus pe
Resolution.
Harry ar fi dorit s-l ntrerup, dar n-a fcut-o.
S ncepem cu prima mea alegere. Devonian trebuie s
plece n Cuba, cu rochii din bumbac, cartofi i biciclete

359
- JEFFREY ARCHER -

Raleigh Lenton i s se ntoarc n Bristol peste patru


sptmni cu o ncrctur de tutun, zahr i banane.
Al doilea vas de pe lista mea este SS Kansas Star, un vas
de cltori care pleac spre New York mine, la primul flux.
A fost rechiziionat de guvernul Statelor Unite pentru a
transporta cetenii americani acas nainte de nceperea
rzboiului cu Germania.
Al treilea este un petrolier gol, SS Princess Beatrice, care
pleac spre Amsterdam ca s realimenteze i care se va
ntoarce ncrcat n Bristol la sfritul lunii. Toi trei
cpitanii acestor nave sunt contieni c trebuie s ajung n
port ct mai curnd posibil pentru c, dac se declar
rzboiul, cele dou vase de pasageri vor fi considerate vnat
de ctre nemi i doar Kansas Star se va putea apra de
submarinele germane care dau trcoale prin Atlantic
ateptnd s scufunde ceva care arboreaz rou sau
albastru.
De ce fel de echipaj au nevoie aceste nave? a ntrebat
Harry. Nu sunt prea calificat.
Sir Walter a cutat iar pe birou i a scos o alt hrtie.
Princess Beatrice are nevoie de un marinar, Kansas Star
caut pe cineva pentru buctrie, ceea ce nseamn de obicei
cineva care spal vasele sau servete masa, n timp ce
Devonian are nevoie de un ofier de rangul patru.
Deci pe acesta l putem tia de pe list.
n mod ciudat, a zis sir Walter, cred c pentru acest
post eti cel mai bine calificat. Devonian are un echipaj de
treizeci i apte de oameni i rareori merge pe mare un ofier
antrenat, aa c nimeni nu se va atepta s fii ceva mai mult
dect un novice.
Dar de ce m-ar lua cpitanul?
Pentru c i-am spus c eti nepotul meu.

360
- JEFFREY ARCHER -

51
Harry se ndrepta pe docuri ctre Devonian. Mica valiz pe
care o cra l fcea s se simt ca un colar n prima zi a
trimestrului. Cum va fi directorul? Va dormi n pat lng
Giles sau lng Deakins? Se va ntlni cu Mo Jack? Va fi un
Fisher la bord?
Dei sir Walter se oferise s-l nsoeasc i s-l prezinte
cpitanului, Harry simise c aceasta nu ar fi fost cea mai
bun metod ca s fie simpatizat de colegii lui.
S-a oprit o clip i s-a uitat atent la vechea nav pe care-i
va petrece urmtoarea lun. Sir Walter i spusese c
Devonian fusese construit n 1913, cnd oceanele erau nc
dominate de navele cu pnz i un cargou motorizat era
ultima mod. Dar acum, dup douzeci i ase de ani, nu va
mai dura mult pn ce vasul va fi scos din uz i dus n acea
zon a docurilor n care vechile vapoare erau desfcute i
vndute ca deeuri.
Sir Walter i mai dduse de neles c i cpitanul Havens
mai avea doar un an de serviciu pn la pensie, proprietarii
hotrndu-se s-l retrag odat cu nava lui.
Actele navei Devonian prezentau un echipaj de treizeci i
apte, dar, ca pe multe alte nave, numrul nu era chiar
exact: buctarul i cel care spla vasele, culei din Hong
Kong nu apreau pe statele de plat, nici marinarii ocazionali
i nc alte una sau dou persoane care fugeau de justiie i
nu aveau niciun chef s revin n ara lor.
Harry i-a croit drum ncet pe pasarel. A ajuns lng vas,
nu s-a micat pn ce nu a primit permisiunea de a se urca
la bord. Dup toi anii n care se nvrtise n jurul docurilor,
cunotea prea bine protocolul naval. S-a uitat pe punte i a
presupus c cel care ddea ordine trebuia s fie cpitanul
Havens. Sir Walter i spusese c primul ofier al unui cargou
era de fapt doar un ofier, dar la bord era numit cpitan.
Cpitanul Havens avea puin sub un metru optzeci i prea
mai aproape de aizeci de ani dect de cincizeci. Era solid, cu
361
- JEFFREY ARCHER -

o fa bronzat i ridat i avea o barb neagr frumos tiat


care, cum era cam chel, l fcea s semene cu regele George
V.
Cnd l-a zrit pe Harry ateptnd pe pasarel, cpitanul i-
a dat un ordin scurt ofierului care sttea lng el pe punte,
nainte de a cobor i el.
Sunt cpitanul Havens, a spus el, scurt. Tu trebuie s
fii Harry Clifton. I-a strns mna lui Harry. Bine ai venit la
bordul lui Devonian. Ai recomandri foarte bune.
Trebuie s v spun, domnule, a nceput Harry, c
aceasta este prima mea
tiu asta, a spus Havens, cobornd vocea, dar eu a
ine-o pentru mine dac n-a dori ca timpul petrecut pe vas
s fie un iad. i, orice ai face, nu vorbi de Oxford, pentru c
majoritatea stora, a zis, artnd spre marinarii care se aflau
pe punte, vor crede c este numele unui alt vas. Urmeaz-
m. i voi arta cabina ofierului de rangul patru.
Harry l-a urmat pe cpitan, contient c o duzin de ochi i
urmreau fiecare micare.
Sunt doi ofieri pe nava mea, a spus cpitanul cnd
Harry l-a ajuns din urm. Jim Patterson, mecanicul-ef,
care-i petrece majoritatea timpului n camera motoarelor,
aa c-l vei vedea doar la mas i uneori nici atunci. A servit
cu mine n ultimii paisprezece ani i m ndoiesc c btrna
doamn ar ajunge mcar la jumtatea Canalului, ca s nu
mai vorbim de Atlantic, dac n-ar fi fost el acolo jos. Al treilea
ofier, Tom Bradshaw, este pe punte. E cu mine doar de trei
ani, aa c nc nu i-a ctigat biletul. Este cam retras, dar
cine l-a instruit tia ce fcea, pentru c este un ofier al
naibii de bun.
Havens a nceput s dispar pe o scar ngust care ducea
la puntea inferioar.
Asta e cabina mea, a zis el, mergnd n continuare pe
coridor, i asta e a lui Patterson. S-a oprit n faa a ceea ce
prea a fi un dulap pentru mturi. Asta e cabina ta. A
deschis ua, dar aceasta s-a micat doar civa centimetri

362
- JEFFREY ARCHER -

nainte de a se lovi de un pat ngust. Nu intru i eu pentru c


nu avem loc amndoi. Vei gsi nite haine pe pat. Dup ce te
schimbi vino la mine pe punte. Vom ridica pnzele ntr-o or.
Plecarea din port va fi probabil cea mai interesant parte a
drumului nostru pn ajungem n Cuba.
Harry s-a strecurat prin ua pe jumtate deschis i a
nchis-o ca s aib loc s-i schimbe hainele. A verificat
hainele care-i fuseser lsate, frumos mpturite, pe pat:
dou pulovere groase, albastre, dou cmi albe, dou
perechi de pantaloni albatri, trei perechi de osete din ln
albastr i o pereche de pantofi din pnz cu tlpi groase din
cauciuc. Chiar c era ca i cum s-ar fi ntors la coal. Toate
hainele aveau ceva n comun: artau de parc ar fi fost
purtate de mai muli oameni naintea lui Harry. S-a schimbat
repede n uniforma de marinar, apoi i-a desfcut valiza.
Cum era un singur sertar, Harry a pus valijoara cu hainele
lui civile sub pat singurul loc n care ncpea perfect. A
deschis ua, s-a strecurat afar pe coridor i a plecat n
cutarea scrii. Dup ce a localizat-o, a ieit iar pe punte.
Mai multe perechi de ochi bnuitori l urmreau.
Domnule Clifton, a spus cpitanul cnd Harry a ieit pe
punte pentru prima oar, acesta este Tom Bradshaw, al
treilea ofier, care va scoate vasul din port dup ce vom primi
autorizaia de la autoritatea portuar. Apropo, domnule
Bradshaw, a spus Havens, una dintre ndatoririle tale n
aceast cltorie va fi s-l nvei pe acest celu tot ce tim,
astfel nct, cnd ne vom ntoarce n Bristol peste o lun,
echipajul HMS Resolution s-l cread un lup de mare.
Dac domnul Bradshaw a comentat, cuvintele lui i-au fost
oricum necate de dou sunete de siren, pe care Harry le
mai auzise de multe ori n timp, care indicau c cele dou
remorchere erau la locul lor i ateptau s-o escorteze pe
Devonian afar din port. Cpitanul i-a mai ndesat nite
tutun n pipa sa uzat din spum de mare, n timp ce
domnul Bradshaw semnala cu sirena vasului c Devonian
era gata s plece.

363
- JEFFREY ARCHER -

Pregtete-te s ridici ancora, domule Bradshaw, a spus


cpitanul Havens, aprinznd un chibrit.
Domnul Bradshaw a ridicat un tub din alam pe care
Harry nu-l observase pn atunci.
Motoarele ncet nainte, domnule Patterson.
Remorcherele sunt n poziie i gata s ne escorteze afar din
port, a mai spus el, dezvluind un uor accent american.
Motoarele ncet nainte, domnule Bradshaw, s-a auzit o
voce din camera motoarelor.
Harry s-a uitat peste bord i a urmrit echipajul
ndeplinindu-i sarcinile repartizate. Patru brbai, doi la
pup i doi la pror, desfceau nite parme groase de pe
cabestanele de pe doc. Ali doi retrgeau pasarela.
Uit-te la pilot, a spus cpitanul, printre dou pufituri
din pip. Este responsabilitatea lui s ne conduc n afara
portului, n sigurana Canalului. Dup ce va termina,
domnul Bradshaw va prelua comanda. Dac te dovedeti a fi
bun de ceva, domnule Clifton, i se va permite s-i iei locul
peste vreun an, dar nu nainte ca eu s ies la pensie i
domnul Bradshaw s preia comanda.
Cum Bradshaw nici mcar n-a zmbit, Harry a rmas
tcut i a continuat s urmreasc tot ce se petrecea n jurul
lui.
Nimeni n-are voie s-mi ia fata noaptea, a continuat
cpitanul Havens, dac eu nu sunt sigur c nu-i va permite
liberti cu ea.
Din nou, Bradshaw n-a zmbit, dar poate mai auzise
comentariul i mai nainte.
Lui Harry i s-a prut fascinant ct de lin se desfura
toat operaia. Devonian s-a ndeprtat de chei i, cu ajutorul
celor dou remorchere, i-a croit drum ncet afar din docuri,
n lungul rului Avon i pe sub podul suspendat.
tii cine a construit acest pod, domnule Clifton? a
ntrebat cpitanul, scondu-i pipa din gur.
Isambard Kingdom Brunei, domnule, a zis Harry.
i de ce n-a apucat s-l vad deschis?

364
- JEFFREY ARCHER -

Pentru c primria a rmas fr bani i el a murit


nainte de terminarea podului.
Cpitanul s-a mbufnat.
Acum poate o s-mi spui c a fost numit dup tine, a
zis el, punndu-i pipa n gur. Nu a mai spus nimic pn ce
remorcherele n-au ajuns la Barry Island, unde au mai sunat
de dou ori din siren, au eliberat cablurile i s-au ndreptat
spre port.
Devonian poate era o btrn doamn, dar Harry s-a
lmurit repede c Havens i echipajul lui tiau foarte bine s-
o manevreze.
Preia comanda, domnule Bradshaw, a zis cpitanul
cnd nc o pereche de ochi a aprut pe punte, posesorul lor
crnd dou cni cu ceai fierbinte.
Vor fi trei ofieri pe punte n timpul traversrii, Lu, aa
c asigur-te c i domnul Clifton primete o can cu ceai.
Chinezul a ncuviinat i a disprut sub punte.
Dup ce luminile portului au disprut la orizont, valurile
au devenit din ce n ce mai mari, fcnd ca nava s se ncline
cnd ntr-o parte, cnd n cealalt. Havens i Bradshaw
stteau n picioare, la un metru unul de cellalt, prnd s
fie lipii de punte, n timp ce Harry s-a trezit c trebuie s se
agae de cte ceva ca s fie sigur c nu cade. Cnd chinezul a
aprut cu o a treia can cu ceai, Harry s-a gndit c era mai
bine s nu-i spun cpitanului c era rece i c mama lui
punea, de obicei, i o bucat de zahr.
Tocmai cnd Harry ncepuse s se simt mai ncreztor,
aproape ncntat de experien, cpitanul i-a spus:
Nu mai ai ceva ast-sear, domnule Clifton. De ce nu
cobor s tragi un pui de somn. S fii napoi pe punte la
apte i douzeci ca s preiei schimbul de la micul dejun.
Harry era gata s protesteze, cnd domnul Bradshaw a
zmbit pentru prima oar.
Noapte bun, domnule, a zis Harry nainte de a cobor
scrile nguste, simind c, la fiecare treapt, era urmrit din
ce n ce de mai muli ochi.

365
- JEFFREY ARCHER -

O voce a spus, suficient de tare ca s aud i el:


Trebuie s fie un pasager.
Nu, e ofier, a spus o a doua voce.
i care-i diferena?
Mai muli oameni au rs. ntors n cabin, s-a dezbrcat i
s-a urcat pe priciul din lemn. A ncercat s gseasc o poziie
confortabil fr s cad din pat sau s se rostogoleasc n
timp ce nava avea i tangaj i ruliu. Nici mcar nu avea o
chiuvet sau un hublou n care s vomite.
Stnd treaz, gndurile lui s-au ndreptat spre Emma. S-a
ntrebat dac mai era n Scoia sau se ntorsese la Manor
House, sau poate se dusese deja la Oxford. Oare Giles se
ntreba unde este sau i spusese sir Walter c plecase pe
mare i c se va altura echipajului HMS Resolution cnd se
va ntoarce n Bristol? Oare mama lui se ntreba unde era?
Poate ar fi trebuit s calce regula de aur i s-o ntrerup din
munc. n cele din urm, s-a gndit la Mo Jack i s-a simit
brusc vinovat cnd i-a dat seama c nu se va ntoarce la
timp pentru funeraliile acestuia.
Ceea ce Harry nu tia era c funeraliile lui vor avea loc
naintea celor ale lui Mo Jack.

366
- JEFFREY ARCHER -

52
Harry a fost trezit de sunetul a patru clopote. A srit n
sus, lovindu-i capul de tavan, s-a mbrcat, s-a strecurat pe
coridor, a fugit pe scri, n lungul punii i a urcat scrile la
timon.
mi pare ru c am ntrziat, domnule, cred c am
dormit prea mult.
Nu trebuie s-mi spui domnule cnd suntem singuri, a
spus Bradshaw, m cheam Tom. i, fiindc veni vorba, ai
ajuns cu o or mai devreme. Probabil c domnul cpitan a
uitat s-i spun c se sun de apte ori pentru cartul de
diminea i de patru ori pentru cartul de ora ase. Dar, cum
tot ai venit, de ce s nu-mi iei locul ct m duc la toalet.
Harry a fost ocat cnd i-a dat seama c Bradshaw nu
glumea. Asigur-te doar c busola arat tot timpul sud-sud-
vest i nu vei grei prea mult, a mai zis el, cu accentul
american ceva mai puternic.
Harry a luat timona cu ambele mini i s-a uitat la mica
sgeat neagr n timp ce ncerca s fac vasul s treac
valurile n linie dreapt. Cnd s-a uitat n spate a vzut c
linia perfect dreapt pe care o meninuse Bradshaw cu atta
uurin fusese nlocuit cu genul de curbe asociate de
obicei cu Mae West. Dei Bradshaw a disprut doar cteva
minute, Harry rareori fusese aa de ncntat s vad
ntoarcerea cuiva.
Bradshaw a preluat timona i linia dreapt a reaprut,
dei inea doar o singur mn pe ea.
ine minte, ai n grij o doamn, a spus Bradshaw. Nu
te aga de ea, mngi-o delicat. Dac reueti, va merge
drept nainte. Acum ncearc din nou, ct pun eu punctele
pe hart.
Cnd a sunat clopotul dup douzeci i cinci de minute i
cpitanul a aprut pe punte ca s-l schimbe pe Bradshaw,
linia trasat de nava condus de Harry pe ocean poate nu

367
- JEFFREY ARCHER -

era chiar complet dreapt, dar cel puin nu mai prea c


nava era crmit de un marinar beat.

***

La micul dejun, Harry a fost prezentat unui brbat care


putea s fie doar mecanicul-ef.
Paloarea lui Jim Patterson l fcea s arate ca un om care
sttuse majoritatea vieii sub punte i burta arta c-i
petrecuse restul timpului mncnd. Spre deosebire de
Bradshaw, nu se oprea niciodat din vorb i Harry s-a
lmurit repede c el i cpitanul erau prieteni vechi.
A aprut i chinezul cu trei platouri care ar fi putut fi mai
curate. Harry a evitat unca unsuroas i roiile prjite,
alegnd doar o bucat de pine prjit ars i un mr.
De ce nu-i petreci restul dimineii nvnd cum arat
vasul, domnule Clifton, a sugerat cpitanul, dup ce au fost
curate platourile. L-ai putea nsoi chiar pe domnul
Patterson n camera motoarelor s vezi cte minute reziti
acolo. Patterson a pufnit n rs, a luat ultimele dou buci
de pine prjit i a spus:
Dac ai impresia c astea sunt arse, ateapt pn ce-i
vei petrece cteva minute cu mine.

***

Ca o pisic lsat singur ntr-o cas nou, Harry a


nceput s se plimbe pe punte, ncercnd s se familiarizeze
cu vasul.
tia c nava are 123 metri lungime i o lime de 25 de
metri, iar viteza maxim era de cincisprezece noduri, dar nu
tia c sunt attea coluri i nie care, probabil, serveau la
ceva i, n timp, va afla i el la ce. Harry a mai observat c nu
exista nicio parte a punii de pe care cpitanul s nu te vad
de la timon, aa c un marinar lene nu avea scpare.

368
- JEFFREY ARCHER -

Harry a cobort pe scar pe puntea din mijloc. n partea


de la pup se aflau camerele ofierilor, n mijloc era buctria
i n fa era o zon plin cu hamacuri strnse. Era de
neneles cum de putea cineva s doarm pe aa ceva. Apoi a
observat o jumtate de duzin de marinari care ieiser din
cartul de noapte, legnndu-se uor n ritmul vasului i
dormind tun.
O scar ngust din oel ducea spre puntea inferioar,
unde se aflau lzile din lemn cu 144 de biciclete Raleigh, o
mie de rochii din bumbac i dou tone de cartofi, toate prinse
bine i care nu puteau fi deschise nainte de sosirea navei n
Cuba.
n cele din urm, a cobort pe o scar ngust care ducea
n camera motoarelor i pe domeniul domnului Patterson. A
ridicat trapa grea din metal i, ca Shadrach, Meshach i
Abednego, a intrat plin de curaj n furnalul fioros. A stat i a
urmrit cum jumtate de duzin de brbai solizi i
musculoi, cu tricourile murdrite de un praf negru, cu
transpiraia curgndu-le pe spinare, mpingeau crbuni n
dou guri cscate care aveau nevoie de mai mult de patru
mese pe zi.
Dup cum prevzuse cpitanul Havens, dup doar cteva
minute Harry s-a mpleticit napoi pe coridor, transpirnd i
chinuindu-se s respire. A durat o vreme pn ce i-a revenit
suficient ca s se ntoarc pe punte, unde a czut n
genunchi, respirnd greu n aerul curat. Se ntreba cum
rezistau oamenii n acele condiii i mai executau i cte trei
ture de dou ore pe zi, apte zile pe sptmn.
Imediat ce i-a mai revenit, s-a ntors la timon, plin de
ntrebri, de la care stea din Ursa Mare este Steaua Polar,
pn la cte mile marine putea strbate nava pe zi i cte
tone de crbuni erau necesare pentru Cpitanul i-a
rspuns fericit la toate, fr s par deloc exasperat de
dorina nestpnit de cunoatere a celui de-al patrulea
ofier. De fapt, cpitanul Havens i-a spus domnului
Bradshaw n timpul pauzei lui Harry c ceea ce-l

369
- JEFFREY ARCHER -

impresionase mai mult la biat era c nu pusese aceeai


ntrebare de dou ori.

***

n urmtoarele cteva zile, Harry a nvat cum s verifice


pe compas linia punctat de pe hart, cum s observe
direcia vntului urmrind pescruii i cum s conduc
nava, pstrnd un curs constant. La sfritul primei
sptmni, i s-a permis s ia timona ori de cte ori un ofier
era n pauza de mas. Noaptea, cpitanul l-a nvat numele
stelelor care, i-a spus el, erau la fel de sigure ca busola, dar a
recunoscut c tia doar constelaiile din emisfera nordic,
pentru c Devonian nu traversase niciodat Ecuatorul n toi
cei douzeci i ase de ani ai ei pe mare.
Dup zece zile, cpitanul aproape spera s vin o furtun,
nu numai ca s opreasc ntrebrile fr sfrit, ci i s vad
dac exista ceva care s-l sperie pe tnr. Jim Patterson l
avertizase deja c domnul Clifton supravieuise o or n
camera motoarelor n acea diminea i voia s execute un
cart complet nainte de a ajunge n Cuba.
Cel puin aici scapi de ntrebrile lui fr sfrit, a
remarcat cpitanul.
Sptmna asta, a rspuns mecanicul-ef.
Cpitanul Havens s-a ntrebat dac va veni o vreme n care
el va fi cel care va nva de la al patrulea ofier. S-a
ntmplat n a dousprezecea zi a cltoriei, chiar dup ce
Harry terminase prima tur de dou ore n camera
motoarelor.
tiai c domnul Patterson colecioneaz timbre? a
ntrebat Harry.
Da, tiam, a spus cpitanul, ncreztor.
i c aceast colecie numr deja peste patru mii de
timbre, inclusiv un Penny negru neperforat i un Cap al
Bunei Sperane triunghiular din Africa de Sud?
Da, tiam, a repetat cpitanul.

370
- JEFFREY ARCHER -

i c aceast colecie valoreaz acum mai mult dect


casa lui din Mablethorpe?
E doar o cocioab, ce naiba, a zis cpitanul, inndu-se
tare i, nainte ca Harry s pun urmtoarea ntrebare, a
adugat: A fi mai interesat dac ai afla la fel de multe
despre Tom Bradshaw ca despre mecanicul meu ef. Pentru
c sincer, Harry, tiu mai multe despre tine, care n-ai stat
dect dousprezece zile cu noi, dect despre al treilea ofier
dup trei ani i, pn acum, n-am crezut c americanii sunt
att de ascuni.
Cu ct Harry se gndea mai intens la observaia
cpitanului, cu att i ddea seama ct de puine tia
despre Tom, n ciuda numeroaselor ore petrecute mpreun
pe punte. Nu avea idee dac omul are frai sau surori, cu ce
se ocupa tatl lui, unde locuiau prinii lui sau dac avea
vreo iubit. i doar accentul i ddea de neles c ar fi
american pentru c Harry nu tia din ce ora, sau chiar stat,
apruse el. Clopotul a sunat de apte ori.
Vrei s preiei timona, domnule Clifton, ct timp iau eu
masa cu domnul Patterson i domnul Bradshaw? Nu ezita s
m anuni dac observi ceva, a mai spus el, n timp ce pleca,
mai ales dac este mai mare ca noi.
Da, domnule, a rspuns Harry, ncntat s fie lsat la
comand, chiar dac numai pentru patruzeci de minute, cu
toate c aceste patruzeci de minute erau sporite n fiecare zi.

***

Cnd Harry l-a ntrebat cte zile mai aveau pn n Cuba,


cpitanul Havens i-a dat seama c tnrul precoce era deja
plictisit. ncepea s simt o oarecare simpatie pentru
cpitanul HMS Resolution care nu avea idee ce-l atepta.
Harry preluase de curnd timona dup cin, astfel nct
ofierii s se poat bucura de cteva ture de gin rummy
nainte de a se ntoarce pe punte. i, ori de cte ori chinezul

371
- JEFFREY ARCHER -

i aducea acum ceaiul lui Harry era ntotdeauna fierbinte i


avea o bucat de zahr n el.
Domnul Patterson a fost auzit ntr-o zi comentnd c dac
domnul Clifton s-ar hotr s preia comanda vasului nainte
de a se ntoarce la Bristol, nu era sigur de partea cui ar fi
fost.
Te gndeti la vreo revolt, Jim? a ntrebat Havens
turnndu-i mecanicului-ef un pahar cu rom.
Nu, dar trebuie s te avertizez, cpitane, c tnrul turc
a reorganizat deja turele n camera motoarelor. Aa c tiu de
care parte ar fi bieii mei.
Atunci, a comentat Havens, turnndu-i nc un pahar
cu rom, cel puin putem s-i ordonm transmisionistului s
trimit un mesaj ctre Resolution s-i avertizeze cu ce se vor
nfrunta.
Dar nu avem niciun transmisionist, a spus Patterson.
Atunci ar trebui s-i punem biatului ctue, a zis
cpitanul.
Bun idee, cpitane. E pcat doar c nu avem nici
ctue.
Cu att mai ru. Amintete-mi s iau cteva cnd ne
ntoarcem n Bristol.
Dar cred c ai uitat c Clifton ne prsete pentru
Resolution cnd ne ntoarcem, a spus Patterson.
Cpitanul a nghiit o gur de rom nainte de a repeta:
Cu att mai ru.

372
- JEFFREY ARCHER -

53
Harry s-a dus pe punte cu cteva minute nainte de
nceperea cartului pentru a-l nlocui pe domnul Bradshaw,
ca acesta s i se poat altura cpitanului la mas.
Timpul n care Tom l lsa la timon devenea din ce n ce
mai lung cu fiecare cart, dar Harry nu se plngea pentru c i
plcea ideea c vreme de o or pe zi, nava se afla sub
comanda lui.
A verificat acul compasului i a schimbat cursul stabilit de
cpitan. i fusese permis chiar s stabileasc poziia pe hart
i s scrie n jurnalul de bord nainte de a iei din tur.
n timp ce Harry sttea singur la timon, pe lun plin i o
mare calm, cu o mie de mile de ocean ntinzndu-se n faa
lui, gndul i s-a ntors n Anglia. S-a ntrebat ce fcea Emma
atunci.
Emma sttea n camera ei de la colegiul Somerville, din
Oxford, i-l asculta la radio pe domnul Neville Chamberlaine
adresndu-se naiunii.
Aici este Radio BBC din Londra. Vei auzi n continuam
declaraia prim-ministrului.
V vorbesc din Camera Comunelor, Downing Street,
numrul 10. n aceast diminea, ambasadorul britanic a
nmnat guvernului german un ultimatum, declarnd c dac
nu auzim pn la ora zece declaraia c se voi pregti s i
retrag trupele din Polonia, ne vom afla n stare de rzboi.
Trebuie s v spun acum c nu s-a fcut nicio astfel de
declaraie, prin urmare ara noastr este n rzboi cu
Germania.
Dar cum radioul de pe Devonian n-a mai reuit s prind
BBC-ul, toi cei aflai la bord au continuat s-i vad de
lucru ca i cum ar fi fost o zi normal.
Harry se mai gndea nc la Emma cnd prima lovitur a
trecut de pror. Nu prea tia ce s fac. Nu dorea s-i
deranjeze cpitanul n timpul cinei, de fric s nu fie certat
c-l face s-i piard timpul. Harry era foarte atent cnd a
373
- JEFFREY ARCHER -

zrit-o pe a doua i de data aceasta i-a dat seama ce era.


Harry a urmrit cum obiectul lunguie, subire i strlucitor
a alunecat sub suprafaa apei ctre prora vasului. Instinctiv
a crmit la tribord, dar nava s-a rsucit ctre babord. N-a
fost sigur ce greise, dar greeala i-a permis s se
pregteasc s dea alarma pentru c obiectul s-a ndreptat
ctre pror, ratnd vasul doar cu civa metri.
De data aceasta n-a mai ezitat i a lovit cu palma sirena,
care a sunat imediat. Dup cteva clipe, domnul Bradshaw a
aprut pe punte i a nceput s alerge ctre timon, urmat
ndeaproape de cpitan, care-i trgea haina.
Unul cte unul, au aprut i ceilali membri ai echipajului
din mruntaiele vasului, ndreptndu-se ctre posturile lor,
bnuind c ar fi un exerciiu neprogramat de alarm la
incendiu.
Care e problema, domnule Clifton? a ntrebat cpitanul
Havens calm, n timp ce se urca la timon.
Cred c am vzut o torpil, domnule, dar cum n-am mai
vzut una pn acum, nu sunt sigur.
Nu putea s fi fost un delfin care alearg dup
mncare?
Nu, domnule, nu era un delfin.
Nici eu n-am mai vzut o torpil, a recunoscut Havens,
n timp ce prelua comanda. Din ce direcie venea?
Nord-nord-est.
Domnule Bradshaw, a spus cpitanul, tot echipajul la
posturile de alarm i pregtii-v s cobori brcile de
salvare la comanda mea.
Da, domnule, a spus Bradshaw dup care a cobort pe
punte i a nceput s organizeze echipajul.
Domnule Clifton, zgiete ochii i anun-m cnd mai
vezi ceva.
Harry a nfcat binoclul i a nceput s baleieze ncet
oceanul. n acelai timp, cpitanul ddea ordine cu voce tare
prin megafon:

374
- JEFFREY ARCHER -

Toate motoarele napoi, domnule Patterson i ateapt


alte ordine.
Da, domnule, a rcnit speriat mecanicul-ef, care nu
mai auzise acest ordin din 1918.
nc una, a spus Harry. Nord-nord-est, direct spre noi.
O vd, a zis cpitanul.
A ntors timona la stnga i torpila i-a ratat cu civa
centimetri. tia c era improbabil s mai reueasc nc o
dat aceast manevr.
Aveai dreptate, domnule Clifton, nu era un delfin, a
spus Havens, calm. A adugat pe sub musta: Cred c
suntem n rzboi. Inamicul are torpile i noi avem doar
patruzeci i patru de biciclete Raleigh, civa saci cu cartofi
i nite rochii din bumbac.
Harry i inea n continuare ochii larg deschii.
Numrul patru se ndreapt direct ctre noi, domnule, a
spus. Din nou nord-nord-est.
Havens a ncercat s o mite pe btrna doamn din nou,
dar ea nu a rspuns suficient de repede acestor manevre
nedorite i torpila a ras prora navei. Dup cteva minute,
domnul Patterson a raportat c sub ap a izbucnit un
incendiu i oamenii lui nu reueau s stpneasc flcrile
cu furtunurile de incendiu primitive ale navei. Cpitanul nu
avea nevoie s i se spun c nfrunta o lupt lipsit de
speran.
Domnule Bradshaw, pregtii-v s abandonai nava.
Tot echipajul s stea lng brcile de salvare i s atepte
ordine.
Da, domnule, a strigat Bradshaw de pe punte.
Havens a strigat n tub.
Domnule Patterson, ia-i oamenii i ieii de acolo
imediat, vreau s zic chiar imediat i ducei-v la brcile de
salvare.
Am plecat, domnule cpitan.
nc una, domnule, a spus Harry. Nord-nord-vest,
ndreptndu-se ctre tribord, spre mijlocul navei.

375
- JEFFREY ARCHER -

Cpitanul a mai rotit timona, dar tia c de data aceasta


nu va reui s evite lovitura. Dup cteva secunde, torpila a
lovit nava, care a nceput s se aplece ntr-o parte.
Abandonai nava! a strigat Havens, lund portavocea.
Abandonai nava! a repetat el nainte de a se ntoarce ctre
Harry care nc mai privea oceanul cu binoclul.
ndreapt-te ctre cea mai apropiat barc de salvare,
domnule Clifton i ct mai repede. Nu are rost s mai
rmn cineva la timon.
Da, domnule, a spus Harry.
Cpitane, s-a auzit o voce din sala motoarelor,
tambuchiul numrul patru s-a blocat. Sunt prins sub punte
cu patru dintre oamenii mei.
Venim acum, domnule Patterson. V scoatem de acolo
imediat. Schimbare de plan, domnule Clifton. Urmeaz-m.
Cpitanul a luat-o la fug pe scri, picioarele abia
atingndu-i treptele, cu Harry la civa centimetri n urma
lui.
Domnule Bradshaw, a strigat cpitanul, n timp ce se
ferea de flcrile alimentate de benzin care ajunseser la
puntea superioar, du oamenii n brcile de salvare repede i
abandonai nava.
Da, domnule, a spus Bradshaw, care se agase de
bastingajul navei.
Am nevoie de o vsl. i asigur-te c mai rmne o
barc liber pentru domnul Patterson i oamenii lui din sala
motoarelor.
Bradshaw a nfcat o vsl dintr-o barc de salvare i, cu
ajutorul altui marinar, a reuit s i-o dea cpitanului. Harry
i cpitanul s-au prins fiecare de un capt i s-au mpleticit
pe nav ctre cala numrul patru. Harry se ntreba la ce-ar
putea folosi o vsl mpotriva torpilelor, dar n-avea timp s
pun ntrebri.
Cpitanul s-a avntat, trecnd de chinez, care sttea n
genunchi, cu capul aplecat, rugndu-se Dumnezeului su.

376
- JEFFREY ARCHER -

Urc-te acum n barca de salvare, prostule! a strigat


Havens.
Domnul Lu s-a ridicat imediat n picioare, dar nu s-a
micat. Cnd Harry a trecut pe lng el, l-a mpins n direcia
ofierului numrul trei, fcndu-l pe domnul Lu s se aplece
nainte i aproape s cad n braele domnului Bradshaw.
Cnd cpitanul a ajuns la tambuchiul aflat deasupra calei
numrul patru, a strecurat partea subire a vslei ntr-un
crlig i s-a aruncat cu toat greutatea asupra ei Harry i s-a
alturat i, mpreun, au reuit s ridice placa masiv din
metal pn ce s-a format o deschidere cam de jumtate de
metru.
Tu scoate oamenii afar, domnule Clifton, n timp ce eu
ncerc s in tambuchiul deschis, a spus Havens cnd dou
mini au aprut n deschiztur.
Harry a dat drumul vslei, a czut n genunchi i s-a
strecurat ctre tambuchiul deschis. L-a tras pe marinar
afar i i-a strigat s se prezinte imediat la brcile de salvare.
Al doilea brbat a fost mai sprinten i a reuit s se trag
afar fr ajutorul lui Harry, n timp ce al treilea era att de
speriat nct a nit prin deschiztur i s-a lovit cu capul
de capac nainte de a porni dup camarazii si. Urmtorii doi
au ieit repede i s-au trt n patru labe n direcia ultimei
brci de salvare rmase. Harry atepta s apar i
mecanicul-ef, dar nu era nici urm de el. Nava s-a aplecat i
mai mult, iar Harry a trebuit s se agae de punte ca s nu
cad n cal.
S-a uitat cu greu n ntunericul de acolo i a zrit o mn
ntins. i-a strecurat capul prin deschiztur i s-a aplecat
ct a reuit fr s cad, dar n-a putut s prind degetele
ofierului secund. Domnul Patterson a ncercat de cteva ori
s sar, dar eforturile i erau zdrnicite de apa care curgea
peste el. Cpitanul Havens i-a dat seama care era problema,
dar nu putea s-i ajute, pentru c, dac ar fi dat drumul
vslei, capacul tambuchiului ar fi czut i l-ar fi strivit pe
Harry.

377
- JEFFREY ARCHER -

Patterson, care era pn la genunchi n ap, a strigat:


Pentru numele Domnului, plecai la brcile de salvare
pn nu e prea trziu!
Nicio ans, a spus cpitanul. Domnule Clifton, du-te
acolo i mpinge-l pe ticlosul la n sus i pe urm poi veni
i tu.
Harry nu a ezitat. A cobort pe spate, cu picioarele nainte,
n cal prinzndu-se de marginea capacului cu vrfurile
degetelor. Apoi i-a dat drumul i a czut n ntuneric. Apa
adnc i uleioas i-a amortizat cderea i, cum i-a
recptat echilibrul, s-a prins de margini, a alunecat n ap
i a strigat:
Agai-v de umerii mei, domnule i vei putea iei!
Mecanicul-ef l-a ascultat, dar cnd s-a ntins, tot mai
avea civa centimetri pn la punte. Harry i-a folosit i
ultima frm de energie ca s-l mping pe Patterson i mai
sus pn ce acesta a reuit s ating marginea tambuchiului
i s se agae de ea cu vrfurile degetelor. Apa curgea
zdravn acum n cal n timp ce nava se apleca din ce n ce
mai mult. Harry i-a pus minile pe fundul domnului
Patterson i a nceput s mping ca un halterofil pn ce
capul mecanicului-ef a aprut pe punte.
M bucur c te vd, Jim, a mormit cpitanul,
continund s in cu toat puterea de vsl.
i eu, Arnold, a rspuns mecanicul-ef, n timp ce se
trgea ncet afar din cal.
n acel moment, ultima torpil a lovit nava care se
scufunda. Vsla s-a rupt n dou i trapa metalic l-a lovit pe
mecanicul-ef. Ca securea unui clu medieval, dintr-o
singur lovitur, i-a tiat capul i apoi a czut. Corpul lui
Patterson a czut napoi n cal, ateriznd n ap lng
Harry.
Harry i-a mulumit Domnului c nu-l putea vedea pe
domnul Patterson n bezna care-i nconjura. Cel puin apa
nu mai curgea, chiar dac asta nsemna c nu mai avea nicio
cale liber.

378
- JEFFREY ARCHER -

Cnd Devonian a nceput s se scufunde, Harry a


presupus c i cpitanul fusese omort, altfel s-ar fi agat
nc de trap ncercnd s-l scoat cumva afar. n timp ce
se scufunda n ap, Harry s-a gndit ct de ironic era faptul
c urma s moar ca i tatl su, nmormntat n
mruntaiele unei nave. S-a agat de marginea tambuchiului
ntr-o ultim ncercare de a nela moartea, n timp ce
urmrea apa care i se ridica centimetru cu centimetru peste
umeri, peste gt, peste cap, un milion de figuri i-au trecut
prin faa ochilor. Gnduri stranii te cuprind atunci cnd nu
mai ai dect cteva clipe de trit.
Cel puin moartea sa va rezolva problemele pentru cei pe
care-i ndrgea. Emma va fi eliberat de jurmntul ei de a-i
da uitrii pe ceilali ct timp va tri. Sir Walter nu va trebui
s se ngrijoreze n legtur cu implicaiile testamentului
tatlui su. Cu timpul, Giles va moteni titlul familiei i toate
bunurile lumeti ale tatlui su. Chiar i Hugo Barrington va
putea supravieui acum cnd nu mai trebuia s dovedeasc
faptul c nu era tatl lui Harry. Doar draga lui mam
Deodat s-a auzit o explozie puternic. Devonian s-a rupt
n dou i, dup cteva secunde, ambele jumti s-au
ridicat ca un cal care se cabreaz, nainte ca vasul s se
scufunde fr nicio ceremonie pe fundul oceanului.
Cpitanul submarinului a urmrit prin periscop cum
dispare Devonian printre valuri, lsnd n urm o mie de
rochii din bumbac colorate i nenumrate cadavre sltnd n
sus i n jos pe ap, nconjurate de cartofi.

379
- JEFFREY ARCHER -

54
Poi s-mi spui cum te cheam? Harry s-a uitat n sus
la sor, dar n-a reuit s-i mite buzele. M auzi? l-a
ntrebat ea.
Harry a reuit s dea ncet din cap, iar ea i-a zmbit. A
auzit o u deschizndu-se i, cu toate c nu putea vedea
cine a intrat n infirmerie, sora a plecat imediat, deci era o
persoan cu autoritate. Nu-i vedea, dar i auzea vorbind. Se
simea de parc ar fi tras cu urechea.
Bun seara, sor Craven, s-a auzit vocea unui om mai
n vrst.
Bun seara, domnule doctor Wallace, a rspuns ea.
Cum se simt cei doi pacieni ai notri?
Unul d semne de ameliorare. Cellalt este nc
incontient.
Deci cel puin doi am supravieuit, s-a gndit Harry. Ar fi
vrut s-i manifeste bucuria dar, cu toate c buzele i se
micau, nu putea rosti niciun cuvnt.
i tot nu tim cine sunt?
Nu, dar cpitanul Parker a venit mai devreme s-i vad
i, cnd i-am artat ce a mai rmas din uniformele lor, a fost
sigur c sunt ofieri.
Inima lui Harry a tresltat de bucurie la gndul c i
cpitanul Havens putea s fi supravieuit. L-a auzit pe doctor
ducndu-se la cellalt pat, dar n-a reuit s-i mite capul ca
s vad cine era acolo. Dup cteva momente a auzit:
Sracul de el, m-a mira dac trece de noaptea asta.
Deci e clar c nu-l cunoti pe cpitanul Havens, ar fi vrut
s-i spun Harry, pentru c el nu e uor de ucis.
Doctorul s-a ntors ctre Harry i a nceput s-l
examineze. Harry a putut s observe doar c era un brbat
de vrst mijlocie, cu o figur serioas, gnditoare. Doctorul
Wallace i-a terminat examinarea, s-a ntors i i-a optit
surorii:

380
- JEFFREY ARCHER -

n sta mi pun mai multe sperane, dei ansele nu


sunt mai mari de cincizeci la sut dup cele prin care a
trecut. Lupt-te n continuare, tinere, a zis el, ntorcndu-se
ctre Harry, cu toate c nu era sigur dac pacientul l putea
auzi. Vom face tot ce putem ca s te meninem n via.
Harry ar fi dorit s-i mulumeasc, dar n-a reuit dect s
ncuviineze slab, nainte ca doctorul s se ndeprteze. Dac
unul dintre ei moare n timpul nopii, l-a auzit pe doctor
optindu-i surorii, tii procedura corect?
Da, domnule doctor. Cpitanul trebuie anunat imediat
i corpul trebuie dus la morg.
Harry ar fi dorit s-l ntrebe ci dintre camarazii lui erau
deja acolo.
i a dori s fiu anunat i eu, a adugat Wallace, chiar
dac dorm.
Sigur, domnule doctor. Pot ntreba ce a hotrt
cpitanul s fac cu nefericiii care erau deja mori cnd i-
am scos din ap?
Avnd n vedere c erau toi marinari, a dat ordin s fie
nmormntai n mare, mine-diminea la prima or.
De ce aa devreme?
Nu vrea ca pasagerii s-i dea seama cte viei s-au
pierdut deja noaptea trecut, a mai spus doctorul n timp ce
se ndeprta. Harry a auzit o u deschizndu-se. Noapte
bun, sor.
Sora Craven s-a napoiat i s-a aezat lng patul lui
Harry.
Nu dau o para chioar pe anse, a zis ea. Vei tri.
Harry s-a uitat la sora care era ascuns n uniforma
apretat i boneta alb, dar, chiar i aa, nu a putut s nu
vad convingerea din ochii ei.

***

Cnd Harry s-a trezit din nou, camera era n ntuneric, cu


excepia unei raze de lumin care se zrea ntr-un col,

381
- JEFFREY ARCHER -

venind probabil din alt camer. Mai nti s-a gndit la


cpitanul Havens, luptndu-se pentru via n patul alturat.
S-a rugat s supravieuiasc i s se poat ntoarce n Anglia
mpreun, unde cpitanul va iei la pensie iar Harry se va
nrola pe orice vas din Royal Navy pe care l va trimite sir
Walter.
Gndurile i-au revenit la Emma i la felul n care moartea
ar fi rezolvat multe probleme ale familiei Barrington, dar care
acum se vor ntoarce s-l bntuie.
Harry a auzit ua deschizndu-se din nou i pe cineva cu
un mers necunoscut intrnd n camer. Dei nu putea vedea
cine era, sunetul pailor sugera dou lucruri: era un brbat
care tia unde merge. S-a mai deschis o u n partea
cealalt a camerei i lumina a devenit mai strlucitoare.
Salut, Kristin, s-a auzit o voce de brbat.
Salut, Richard, a spus sora. Ai ntrziat, l-a necjit ea,
fr s par suprat.
mi pare ru, scumpo. Toi ofierii trebuie s rmn pe
punte pn ce cutarea supravieuitorilor este abandonat.
Ua s-a nchis i lumina a plit. Harry nu-i ddea seama
ct timp a trecut nainte s se deschid iar o jumtate de
or, poate o or i a auzit vocile.
Cravata ta nu e dreapt, a spus sora.
Nu merge aa, a replicat brbatul. Cineva i-ar putea
nchipui cu ce ne-am ocupat. Ea a rs cnd el s-a ndreptat
ctre u. Brusc, el s-a oprit. Cine sunt tia doi?
Domnul A i domnul B. Singurii supravieuitori din
operaia de salvare din noaptea trecut.
Eu sunt domnul C, ar fi vrut s-i spun Harry n timp ce
ei veneau spre patul lui. Harry a nchis ochii; nu voia ca ei s
cread c-i auzise vorbind. Ea i-a luat pulsul.
Cred c domnul B e din ce n ce mai bine cu fiecare or
care trece. tii, nu pot suporta gndul c i voi pierde pe
amndoi.
L-a lsat pe Harry i s-a ndreptat spre patul cellalt.

382
- JEFFREY ARCHER -

Harry a deschis ochii, a ntors ncet capul i a zrit un


brbat ntr-o uniform alb, elegant, cu epolei aurii.
Deodat, sora Craven a nceput s plng. Tnrul i-a
petrecut uor braul n jurul umerilor ei i a ncercat s-o
liniteasc. Nu, nu, ar fi vrut Harry s strige, cpitanul
Havens nu poate s moar. Ne vom ntoarce n Anglia
mpreun.
Care e procedura n aceste cazuri? a ntrebat tnrul
ofier, prnd cam oficial.
Trebuie s-l anun imediat pe cpitan i apoi s-l
trezesc pe doctorul Wallace. Dup semnarea hrtiilor i a
autorizaiei, corpul va fi dus jos, la morg, i pregtit pentru
serviciul funerar de mine.
Nu, nu, nu, a strigat Harry, dar nimeni nu l-a auzit.
M-a ruga la oricare Dumnezeu ca America s nu se
implice n rzboiul acesta.
Asta n-o s se ntmple niciodat, scumpo, a spus
tnrul ofier. Roosevelt e mult prea iscusit ca s se implice
n alt rzboi european.
Aa au spus politicienii ultima oar, i-a amintit Kristin.
Dar de ce plngi?
El prea ngrijorat.
Domnul A era de aceeai vrst cu tine, a spus ea.
Poate avea o logodnic acas.
Harry i-a dat seama c nu fusese cpitanul Havens n
cellalt pat, ci Tom Bradshaw. Atunci s-a hotrt.

***

Cnd Harry s-a trezit din nou, putea auzi voci din cealalt
camer. Dup cteva momente, doctorul Wallace i sora
Craven au intrat n infirmerie.
Cred c a fost sfietor, a spus sora.
Nu a fost deloc plcut, a recunoscut doctorul. Cumva a
fost mai ru c s-au dus la locul de veci fr nume, dei

383
- JEFFREY ARCHER -

trebuie s fiu de acord cu cpitanul, acesta este felul n care


un marinar ar fi voit s fie nmormntat.
Alte veti despre cealalt nav? a ntrebat sora.
Da, s-au descurcat mai bine dect noi. Unsprezece
mori, dar exist trei supravieuitori: un chinez i doi englezi.
Harry s-a ntrebat dac era posibil ca unul dintre englezi
s fi fost cpitanul Havens.
Doctorul s-a aplecat i a descheiat pijamaua lui Harry. A
pus un stetoscop rece n mai multe locuri i a ascultat atent.
Pe urm, sora i-a pus un termometru n gur.
I-a sczut bine temperatura, domnule doctor, a zis sora,
dup ce a verificat coloana termometrului.
Excelent. Atunci poi s-i dai nite sup slab.
Da, sigur. Avei nevoie de ajutorul meu pentru ceilali
pasageri?
Nu, mulumesc, sor, este mai important s te asiguri
c acesta supravieuiete. Ne mai vedem peste vreo dou ore.
Dup ce ua s-a nchis, sora s-a ntors spre patul lui
Harry. S-a aezat i i-a zmbit.
Poi s m vezi? l-a ntrebat ea. Harry a ncuviinat. Poi
s-mi spui cum te cheam?
Tom Bradshaw, a rspuns el.

384
- JEFFREY ARCHER -

55
Tom, a spus doctorul Wallace dup ce a terminat
examinarea lui Harry, m ntreb dac mi-ai putea spune
numele colegului tu ofier care a murit noaptea trecut. A
vrea s-i scriu mamei sale sau soiei, dac avea una.
l chema Harry Clifton, a spus Harry ncet. Nu era
nsurat, dar o cunosc bine pe mama lui. M gndeam s-i
scriu ei.
Frumos din partea ta, a spus Wallace, dar tot vreau s-i
scriu. Ai adresa ei?
Da, o am, a spus Harry. Dar ar fi mai bine s-i scriu eu
mai nti, ca s nu aud vestea de la un strin, a sugerat el.
Dac aa crezi, a spus Wallace, nu prea sigur.
Da, aa cred, a rspuns Harry, mai hotrt de data
aceasta. Putei trimite scrisoarea mea cnd Kansas Star se
ntoarce n Bristol. Asta presupunnd c domnul cpitan tot
mai vrea s se ndrepte spre Anglia, acum cnd suntem n
rzboi cu Germania.
Noi nu suntem n rzboi cu Germania, a zis Wallace.
Nu, desigur, a spus Harry, corectndu-se repede. i s
sperm c nu vom ajunge la asta.
De acord, a spus Wallace, dar Kansas Star se va duce n
Anglia. Mai sunt nc sute de americani n Anglia i nu au
cum s ajung altfel acas.
Nu e riscant? a ntrebat Harry. Mai ales avnd n vedere
prin ce am trecut.
Nu, nu cred, i-a rspuns Wallace. Ultimul lucru pe care
i l-ar dori nemii ar fi s atace o nav american de cltori,
pentru c aa ne-ar atrage sigur n rzboi. i sugerez s
dormi puin, Tom, pentru c sper ca mine sora s te plimbe
puin pe punte. Doar civa pai, a subliniat el.
Harry a nchis ochii, dar nu a ncercat s doarm, pentru
c se gndea la decizia pe care o luase i la cte viei vor fi
influenate. Lund identitatea lui Tom Bradshaw, i
permisese un timp n care s-i analizeze viitorul. De ndat
385
- JEFFREY ARCHER -

ce va auzi c Harry Clifton murise pe mare, sir Walter i


restul familiei Barrington vor fi eliberai de obligaiile pe care
le aveau, iar Emma va fi nestnjenit s nceap o via
nou. Simea c aceast decizie ar fi fost aprobat de Mo
Jack, dei nc nu nelegea toate implicaiile.
Totui, nvierea lui Tom Bradshaw i va crea alte probleme
i va trebui s fie atent tot timpul. Nu-l ajuta faptul c nu
tia aproape nimic despre Tom, deci tot ce-l ntrebase sora
Craven despre trecutul lui, inventase sau schimbase
subiectul.
Bradshaw fusese foarte priceput s ocoleasc ntrebrile la
care nu dorea s rspund i fusese, n mod evident, un
singuratic. Nu mai fusese n ara lui de vreo trei ani, poate
mai mult, deci familia lui nu tia de ntoarcerea lui iminent.
De ndat ce Kansas Star va ajunge n New York, Harry
plnuia s se ntoarc n Anglia cu primul vas disponibil.
Marea lui dilem era cum s evite ca mama lui s sufere n
mod inutil creznd c i-a pierdut singurul fiu. Doctorul
Wallace rezolvase o parte a acestei probleme cnd i
promisese c-i va trimite o scrisoare lui Maisie cnd ajungea
n Anglia. Dar lui Harry i mai rmnea s scrie acea
scrisoare.
i-a petrecut ore ntregi gndindu-se la coninutul acelei
scrisori, astfel c atunci cnd i-a revenit suficient ca s
poat scrie, tia textul aproape pe dinafar.

New York
8 septembrie, 1939

Draga mea mam,

Am fcut tot posibilul s primeti aceast scrisoare nainte


ca cineva s-i spun c am murit pe mare.
Dup cum se vede din data scrisorii, nu am murit cnd s-a
scufundat Devonian, pe 4 septembrie. De fapt, am fost cules
de pe mare de o nav american i sunt ct se poate de viu.

386
- JEFFREY ARCHER -

Totui, s-a ivit o ocazie s-mi asum identitatea altcuiva i am


fcut-o spernd c te va elibera i pe tine i familia Barrington
de multele probleme pe care le-am cauzat fr s vreau de-a
lungul anilor.
Este important s-i dai seama c dragostea mea pentru
Emma nu a sczut deloc, departe de asta. Dar nu am dreptul
s m atept ca ea s-i petreac restul vieii agndu-se de
sperana van c n viitor voi fi capabil s dovedesc c Arthur
Clifton i nu Hugo Barrington a fost tatl meu. Aa, ea cel
puin va putea contempla un viitor n care s se lege de un alt
brbat. l invidiez pe acel om.
Am intenia s m ntorc n Anglia curnd. Dac vei primi
scrisori de la un Tom Bradshaw, s tii c vor fi de fapt de la
mine.
Vom lua legtura ndat ce voi ajunge n Anglia, dar, ntre
timp, trebuie s te rog s pstrezi acest secret la fel de bine
cum l-ai pstrat i pe al tu atia ani.
Fiul tu iubitor,
Harry

A citit scrisoarea de mai multe ori nainte de a o pune ntr-


un plic nsemnat Strict confidenial. A adresat-o doamnei
Arthur Clifton, Still House Lane, nr. 27, Bristol.
n dimineaa urmtoare, i-a dat scrisoarea doctorului
Wallace.

***

Crezi c eti n stare s mergi puin pe punte? a


ntrebat Kristin.
Sunt sigur c da, a replicat Harry, ncercnd una dintre
expresiile folosite de iubitul ei, dei i s-a prut aiurea s-i
spun i scumpo.
n timpul lungilor ore petrecute n pat, Harry l ascultase
cu atenie pe doctorul Wallace i, ori de cte ori era singur,
ncerca s-i imite accentul, despre care o auzise pe Kristin

387
- JEFFREY ARCHER -

numindu-l accent de pe coasta de est. Harry era


recunosctor pentru orele petrecute cu doctorul Paget
nvnd modul n care s imite accente strine, despre care
presupusese c-l vor ajuta pe scen. El chiar se afla pe
scen. Totui, mai exista problema modului n care s
abordeze curiozitatea inocent a lui Kristin despre familia sa
i mediul n care crescuse.
A fost ajutat de un roman al lui Horatio Alger i de altul al
lui Thornton Wilder, singurele cri existente n infirmerie.
Din acestea, a inventat o familie din Bridgeport, Connecticut.
Aceasta era format dintr-un tat care era director de banc
ntr-un orel, o mam care era casnic i care ajunsese
cndva a doua la un concurs de frumusee al oraului i o
sor mai mare, Sally, bine cstorit cu Jake, care avea un
magazin local de feronerie. A zmbit cnd i-a amintit de
remarca domnului Paget c, la imaginaia lui, era mai
probabil s ajung scriitor dect actor.
Harry i-a pus ncet piciorul pe jos i, cu ajutorul lui
Kristin, s-a ridicat. i-a pus halatul, a luat-o de bra i s-a
ndreptat nesigur ctre u, a urcat nite scri i a ieit pe
punte.
De cnd n-ai mai fost acas? a ntrebat Kristin cnd au
nceput s mearg ncet pe punte.
Harry ncercase tot timpul s se limiteze la puinul pe
care-l tia despre Bradshaw, adugnd cteva detalii
imaginare despre familie.
Ceva mai mult de trei ani, a zis el. Familia mea nu se
plnge, pentru c tia c vreau s fiu marinar de cnd eram
mic.
Dar cum ai ajuns pe o nav britanic?
A naibii de bun ntrebare, s-a gndit Harry. Ar fi dorit s
tie i rspunsul. S-a mpiedicat ca s aib mult timp s
gseasc un rspuns potrivit. Kristin s-a aplecat s-l ajute s
se ndrepte.
Sunt bine, a spus el, prinzndu-se iar de braul
Kristinei.

388
- JEFFREY ARCHER -

Apoi a nceput s strnute.


Poate e timpul s te ntorci n pat, i-a sugerat Kristin.
Nu ne putem permite s rceti. Mai ncercm i mine.
Cum vrei, a spus Harry, uurat c nu-l mai ntreba
nimic.
Dup ce l-a nvelit ca o mam care-i pune bebeluul n
pat, Harry a adormit repede.

***

Harry a reuit s nconjoare de trei ori puntea cu o zi


nainte ca nava Kansas Star s intre n New York Harbour.
Dei n-ar fi recunoscut, era foarte ncntat s vad America
pentru prima oar.
Te duci direct n Bridgeport dup ce acostm? a ntrebat
Kristin cnd fceau ultimul tur. Sau vrei s mai stai n New
York?
Nu m-am prea gndit, a spus Harry, care de fapt se
gndise foarte mult. Cred c depinde la ce or vom acosta, a
mai spus el ca s evite urmtoarea ei ntrebare.
Doar c, dac vrei s stai peste noapte n apartamentul
lui Richard n East-side, va fi grozav.
Oh, nu vreau s-l deranjez.
Kristin a rs.
tii, Tom, uneori pari s fii mai mult englez dect
american.
Cred c, dup atia ani petrecui la bordul unor nave
britanice, ajungi s te molipseti.
De aceea nu eti n stare s ne spui ce probleme ai?
Harry s-a oprit brusc: o cztur sau un strnut nu-l vor
ajuta acum. Dac ai fi fost puin mai sincer de la nceput, am
fi fost fericii s rezolvm problema. Dar, n aceste
mprejurri, n-am putut dect s-l informm pe cpitanul
Parker i s-l lsm pe el s decid ce avem de fcut.
Harry s-a prbuit pe prima banchet de pe punte, dar,
cum Kristin n-a ncercat s-l ajute, tia c a fost nfrnt.

389
- JEFFREY ARCHER -

E mai complicat dect crezi, a nceput el. Dar pot


explica de ce n-am vrut s implic i pe altcineva.
Nu e nevoie, a zis Kristin. Cpitanul a srit deja n
ajutorul nostru. Dar vrea s tie cum te vei descurca cu
problema mai important.
Harry a aplecat capul.
Doresc s rspund tuturor ntrebrilor cpitanului, a
spus el, simindu-se aproape uurat c fusese prins.
Ca i noi, ceilali, voia s tie cum ai de gnd s pleci de
pe vas cnd nu ai nici haine, nici bani?
Harry a zmbit.
M gndisem c new-yorkezii ar putea considera
uniforma de pe Kansas Star foarte elegant.
De fapt, majoritatea new-yorkezilor n-ar observa nici
dac ai umbla pe Fifth Avenue n halat de baie, a spus
Kristin. i cei care ar observa, ar putea s cread c e ultima
mod. Dar dac nu, Richard i ofer cteva cmi albe i o
hain de sport. Pcat c e mult mai nalt dect tine, altfel ar
fi putut s-i dea i nite pantaloni. Doctorul Wallace are n
plus dou hanorace, o pereche de osete i o cravat. Mai
rmne problema pantalonilor, dar cpitanul are nite
bermude care i-au rmas mici. Harry a izbucnit n rs. Sper
c nu te simi ofensat, Tom, dar am fcut i o chet n rndul
echipajului, a adugat ea, dndu-i un plic gros. Cred c-i
vor ajunge pentru drumul pn n Connecticut.
Cum a putea s v mulumesc? a spus Harry.
Nu e nevoie, Tom. Suntem foarte fericii c ai
supravieuit. A fi vrut doar s-i salvm i colegul, pe Harry
Clifton. Totui, poi fi mulumit c domnul cpitan Parker l-a
instruit pe doctorul Wallace s-i dea personal plicul pentru
mama lui.

390
- JEFFREY ARCHER -

56
Harry a ajuns printre primii pe punte n acea diminea,
cam cu dou ore nainte ca nava Kansas Star s ancoreze n
New York Harbour. A mai durat patruzeci de minute pn a
rsrit soarele, n care timp s-a hotrt cum i va petrece
prima sa zi n America.
i luase deja rmas-bun de la doctorul Wallace, dup ce
ncercase, fr succes, s-i mulumeasc pentru tot ceea ce
fcuse. Wallace l-a asigurat c-i va trimite scrisoarea ctre
doamna Clifton cum va ajunge n Bristol i acceptase
ovielnic c nu ar fi prea nelept s-o viziteze dup ce Harry
i dduse de neles c ea era cam nervoas.
Harry a fost impresionat cnd cpitanul Parker venise la
infirmerie s-i dea bermudele i s-i ureze noroc. Dup ce
acesta revenise pe punte, Kristin i spusese hotrt:
E timpul s te bagi n pat, Tom. Ai nevoie de toate
puterile dac vrei s pleci mine n Connecticut.
Tom Bradshaw ar fi fost ncntat s-i petreac o zi sau
dou cu Richard i Kristin n Manhattan, dar Harry Clifton
nu-i putea permite s mai piard timpul acum, cnd Marea
Britanie declarase rzboi Germaniei.
Cnd te vei trezi dimineaa, a continuat Kristin,
ncearc s te urci pe puntea pentru pasageri nainte de a se
lumina de zi i atunci vei putea urmri soarele rsrind n
timp ce intrm n port. tiu c ai mai vzut asta de mai
multe ori, Tom, dar pe mine m ncnt de fiecare dat.
i pe mine, a spus Harry.
i, imediat ce vom ancora, a continuat Kristin,
ateapt-ne pe mine i pe Richard s terminm i apoi
putem cobor mpreun.

***

391
- JEFFREY ARCHER -

mbrcat cu haina i cmaa lui Richard, puin cam mari,


cu bermudele cpitanului, puin cam lungi, i cu pantofii i
osetele doctorului, Harry de abia atepta s ajung la mal.
Telegrafistul navei anunase Departamentul de Imigrare
din New York c aveau un pasager suplimentar la bord, un
cetean american numit Tom Bradshaw. NYID 4 le
comunicase c domnul Bradshaw trebuia s se prezinte la
un birou de imigrare care-l va ndruma n continuare.
Richard l-a lsat la Grand Central, dar Harry a vrut s mai
rmn n gar un timp nainte de a se ntoarce la docuri,
unde inteniona s se prezinte unui ofier i s afle care nave
se ndreptau spre Anglia. Nu conta n care port mergeau,
atta timp ct nu era Bristol.
Dac ar fi gsit o nav corespunztoare, s-ar fi angajat n
orice post aveau liber. Nu-i psa dac urma s lucreze pe
punte sau n sala motoarelor, sau s curee puntea sau
cartofii, dac mergea n Anglia. Dac nu erau posturi libere,
va cuta biletul cel mai ieftin spre cas. Verificase deja
coninutul plicului alb, voluminos, pe care i-l dduse Kristin
i gsise mai mult dect suficient pentru a-i plti o cuet
nu mai mare dect debaraua n care dormise pe Devonian.
l ntrista gndul c, atunci cnd se va ntoarce n Anglia,
nu va putea s ia legtura cu prietenii lui i va trebui s fie
precaut chiar cnd se va ntlni cu mama lui. Dar n
momentul n care va debarca, singurul su scop va fi s se
nroleze pe unul dintre vasele Maiestii Sale i s lupte
mpotriva dumanilor regelui, cu toate c tia c, de cte ori
nava se va ntoarce n port, va fi obligat s rmn la bord,
ca un criminal evadat.
Gndurile lui Harry au fost ntrerupte de o doamn. A
privit cu admiraie Statuia Libertii care se ridica deasupra
lui prin ceaa dimineii. Mai vzuse fotografii ale acestui
simbol, dar nu-i dduse seama de mrimea ei pn cnd
aceasta nu se nlase deasupra Kansas Star, ntmpinndu-

4New York Immigration Department Departamentul de Imigrare din


New York.
392
- JEFFREY ARCHER -

i pe turiti, imigrani i pe concetenii ei venii n Statele


Unite.
n timp ce i continua drumul spre port, Harry s-a aplecat
peste bastingaj i s-a uitat ctre Manhattan, dezamgit c
zgrie-norii nu preau s fie mai nali dect unele cldiri din
Bristol. Dar, pe msur ce trecea timpul, acetia creteau i
tot creteau pn ce lui Harry i s-a prut c ating cerul i a
fost nevoit s-i fereasc ochii de soare cnd se uita la ea.
O alup a Autoritii portuare din New York i-a nsoit
conducnd-o pe Kansas Star n dana numrul apte. Cnd
Harry a vzut mulimea care-i aplauda, s-a speriat pentru
prima oar, cu toate c tnrul care intra n portul New York
n acea diminea era mai n vrst dect cel de-al patrulea
ofier care prsise oraul Bristol cu doar trei sptmni
nainte.
Zmbete, Tom.
Harry s-a ntors i l-a vzut pe Richard uitndu-se ntr-un
aparat de fotografiat Kodak Brownie Box. l fotografia pe
Harry pe fundalul oraului Manhattan.
Tu eti pasagerul pe care sunt sigur c nu-l voi uita
repede, a spus Kristin alturndu-li-se, astfel nct Richard
s-i poat fotografia mpreun. i schimbase uniforma cu o
rochie elegant, cu buline, centur alb i pantofi albi.
Nici eu pe tine, a spus Harry, spernd c niciunul
dintre ei nu-i va da seama ct de nervos era.
E timpul s mergem la mal, a spus Richard, nchiznd
obturatorul aparatului.
Cei trei au cobort scara larg pe puntea inferioar, unde
mai muli pasageri coborau deja de pe vas pentru a se ntlni
cu rudele fericite i prietenii nerbdtori. Cnd i fceau
drum spre ramp, inima lui Harry s-a nveselit vznd ci
dintre pasageri i membri ai echipajului voiau s dea mna
cu el i s-i ureze noroc.
Ajuni pe chei, Harry, Richard i Kristin s-au ndreptat
ctre biroul de imigrare, unde s-au alturat uneia dintre cele
patru cozi lungi. Ochii lui Harry fugeau n toate direciile

393
- JEFFREY ARCHER -

pentru c dorea s pun multe ntrebri, ns oricare ar fi


dezvluit c era prima oar cnd punea piciorul n America.
Primul lucru care l-a izbit a fost combinaia de culori din
care era format poporul american. Mai vzuse un negru n
Bristol i-i amintea c se oprise s se holbeze la el. Mo
Jack i spusese c era i grosolan i nesimit, comentnd:
Cum te-ai simi dac toat lumea s-ar opri s se holbeze
la tine pentru c eti alb?
Dar mai mult zgomotul i agitaia din jurul lui i atrgeau
atenia lui Harry i fcea ca Bristolul s par c lncezea
ntr-o er demult apus.
ncepea deja s-i doreasc s fi acceptat oferta lui
Richard de a sta cu el peste noapte i eventual s-i petreac
vreo dou zile ntr-un ora pe care-l gsea att de interesant
chiar nainte de a iei din docuri.
Mai bine trec eu mai nti, a spus Richard, cnd au
ajuns n faa cozii. Aa pot s-mi iau maina i s v atept
la terminal.
Bun idee, a spus Kristin.
Urmtorul! a strigat un ofier de la imigrare.
Richard s-a dus n faa biroului i a dat paaportul
oficialului, care s-a uitat puin la fotografie nainte de a-l
tampila.
Bine ai venit acas, domnule locotenent Tibbet.
Urmtorul!
Harry a naintat, contient c nu avea niciun paaport,
niciun act de identitate i purta numele altcuiva.
M numesc Tom Bradshaw, a zis el cu o ncredere pe
care nu o simea de fapt. Cred c vi s-a telegrafiat de pe SS
Kansas Star i v-a anunat c vin la rm.
Ofierul de la imigrri s-a uitat atent la Harry, apoi a luat o
foaie de hrtie i a nceput s studieze o list lung de nume.
n cele din urm a bifat unul, dup care s-a ntors i a
ncuviinat. Pentru prima oar, Harry a observat doi brbai
de cealalt parte a barierei, purtnd haine identice gri i
plrii gri. Unul dintre ei i-a zmbit.

394
- JEFFREY ARCHER -

Ofierul de imigrri a tampilat o hrtie i i-a dat-o lui


Harry.
Bine ai revenit, domnule Bradshaw. A durat mult timp.
A durat sigur, a spus Harry.
Urmtorul!
Te atept, i-a spus Harry lui Kristin cnd aceasta se
ndrepta ctre birou.
Dureaz doar o clip, i-a promis ea.
Harry a trecut de barier i a intrat pentru prima oar n
Statele Unite ale Americii.
Cei doi brbai n costume gri au naintat. Unul dintre ei a
spus:
Bun dimineaa, domnule. Suntei domnul Thomas
Bradshaw?
Eu sunt, a zis Harry.
De abia i ieiser cuvintele din gur cnd cellalt brbat l-
a nhat i i-a prins minile la spate, n timp ce primul i
punea ctuele. S-a ntmplat att de repede nct Harry nici
n-a avut timp s protesteze.
A rmas aparent calm, deoarece luase deja n considerare
posibilitatea ca cineva s-i fi dat seama c nu este Tom
Bradshaw, ci un englez numit Harry Clifton. Chiar i aa,
bnuia c tot ce putea s fie mai ru era ca ei s-i dea un
ordin de deportare i s-l expedieze napoi n Marea Britanie.
i cum asta era exact ceea ce dorea, nu s-a opus.
Harry a zrit dou maini ateptnd pe trotuar. Prima era
o main neagr de poliie, cu portiera din spate deschis de
un alt om n costum gri. A doua era o main sport roie, n
care sttea Richard, zmbind.
n momentul n care Richard a vzut c Tom era nctuat
i luat de acolo, a srit din main i a nceput s alerge
nspre el. n acelai timp, unul dintre ofierii de poliie a
nceput s-i citeasc domnului Bradshaw drepturile, n timp
ce al doilea l inea strns de cot.
Ai dreptul s nu spui nimic. Orice spui poate i va fi
folosit mpotriva ta n tribunal. Ai dreptul la un avocat.

395
- JEFFREY ARCHER -

Deodat, Richard era lng el. S-a uitat chior la ofieri i


a spus:
Ce dracu credei c facei?
Dac nu-i permii un avocat, i se va numi unul, a
continuat un poliist, n timp ce al doilea l ignora. nelegi
aceste drepturi care i-au fost citite?
Da, le neleg, a spus Harry, calm.
Richard era clar nedumerit de ct de calm prea Tom,
aproape ca i cum n-ar fi fost surprins c fusese arestat. Dar
nc era hotrt s fac orice pentru a-i ajuta prietenul. A
naintat, aezndu-se n calea poliitilor i a spus hotrt:
Pentru ce l acuzai pe domnul Bradshaw, domnule
poliist?
Detectivul a ezitat o clip nainte de a rspunde:
Pentru crim de gradul nti.

396
- JEFFREY ARCHER -

397
- JEFFREY ARCHER -

398
- JEFFREY ARCHER -

JEFFREY ARCHER

CRONICILE FAMILIEI CLIFTON


VOLUMUL II

PCATELE TATLUI

Titlul original: The Sins of the Father


n romnete de: TANIA MOCHI

399
- JEFFREY ARCHER -

Cuprins

HARRY CLIFTON 1939-1941


1
2
3
4
5
EMMA BARRINGTON 1939 1941
6
7
8
9
10
GILES BARRINGTON 1939 1941
11
12
HARRY CLIFTON 1941
13
EMMA BARRINGTON 1941
14
15
GILES BARRINGTON 1941
16
17
EMMA BARRINGTON 1941
18
19
GILES BARRINGTON 1941 -1942
20
21
22
23
HUGO BARRINGTON 1939 -1942
24

400
- JEFFREY ARCHER -

MAISIE CLIFTON 1939 -1942


25
26
27
28
29
30
EMMA BARRINGTON 1941 1942
31
32
HUGO BARRINGTON 1942 1943
33
34
35
36
37
EMMA BARRINGTON 1942
38
39
40
HARRY CLIFTON 1945
41
42
43
44
45
46

401
- JEFFREY ARCHER -

SIR TOMMY MACPHERSON

CBE, MC**, TD, DL

Cavaler al Legiunii de Onoare,


Crucea de Rzboi cu doi Palmieri i o Stea
Medalia de Argint i Medalia Rezistenei, Italia
Cavaler al Ordinului Sfnta Maria din Bethlehem

MULUMIRI
Le mulumesc urmtoarelor persoane pentru nepreuitele
lor sfaturi i cercetri:

Simon Bainbridge, Eleanor Dryden, Dr. Robert Lyman


FRHistS, Alison Prince, Mari Roberts i Susan Watt

402
- JEFFREY ARCHER -

403
- JEFFREY ARCHER -

404
- JEFFREY ARCHER -

Eu sunt Domnul Dumnezeul tu, un Dumnezeu zelos,


care pedepsete pe copii pentru pcatele prinilor pn la al
treilea i al patrulea neam

Biblia, Vechiul Testament, Deuteronomul

405
- JEFFREY ARCHER -

HARRY CLIFTON
1939-1941

406
- JEFFREY ARCHER -

1
Numele meu este HARRY CLIFTON.
Da, sigur, i eu sunt Babe Ruth, a spus detectivul
Kolowski n timp ce-i aprindea o igar.
Nu, a zis Harry, nu nelegei, a fost o greeal
groaznic. Sunt Harry Clifton, un englez din Bristol. Am fost
pe acelai vas cu Tom Bradshaw.
Pstreaz-o pentru avocatul tu, a spus detectivul,
suflnd adnc i umplnd mica celul cu un nor de fum.
Nu am niciun avocat, a protestat Harry.
Dac a fi n locul tu, fiule, m-a gndi c dac l-a
avea de partea mea pe Sefton Jelks ar fi singura mea
speran.
Cine este Sefton Jelks?
Poate n-ai auzit de cel mai grozav avocat din New York,
a spus detectivul, suflnd alt norior de fum, dar are
ntlnire cu tine mine-diminea, la ora nou i Jelks nu
iese din biroul lui dac nu a fost pltit n avans.
Dar a nceput Harry, n timp ce Kolowski btea cu
palma n ua celulei.
Deci, cnd Jelks apare mine-diminea, a continuat
Kolowski, ignornd ntreruperea lui Harry, ar fi bine s te
prezini cu o poveste mai convingtoare dect cea c au
arestat pe cine nu trebuia. I-ai spus ofierului de la Imigrri
c eti Tom Bradshaw i, dac asta a fost suficient de bine
pentru el, va fi suficient i pentru judector.
Ua celulei s-a deschis, dar nu nainte ca detectivul s mai
scoat un nor de fum care l-a fcut pe Harry s tueasc.
Kolowski a ieit pe coridor fr s mai spun nimic i a
trntit ua dup el. Harry s-a prbuit pe priciul fixat de zid
i i-a rezemat capul pe o pern tare ca piatra. S-a uitat la
tavan i a nceput s se gndeasc cum de ajunsese ntr-o
celul de nchisoare n cealalt parte a lumii, acuzat de
crim.

407
- JEFFREY ARCHER -

***

Ua s-a deschis nainte ca lumina dimineii s-i croiasc


drum printre zbrelele nchisorii n celul. n ciuda orei
matinale, Harry era treaz.
Un gardian a intrat cu o tav cu mncare pe care Armata
Salvrii n-ar fi dat-o nici mcar unui vagabond lipsit de un
sfan. Dup ce a pus tava pe msua din lemn, a plecat fr
s spun o vorb.
Harry a luat o nghiitur de mncare nainte de a ncepe
s se nvrt prin celul. Cu fiecare pas, era din ce n ce mai
ncreztor c, de ndat ce-i va explica domnului Jelks
motivul pentru care i schimbase numele cu cel al lui Tom
Bradshaw, problema va fi rezolvat. Desigur c l atepta
deportarea n cel mai ru caz, dar cum dorise de la nceput
s se ntoarc n Anglia i s intre n marin, asta nu-i
deranja cu nimic planul iniial.
La ora 8:55 a.m., Harry s-a aezat pe marginea priciului,
ateptnd cu nerbdare s apar Jelks. Ua masiv din
metal nu s-a deschis pn la nou fr dousprezece
minute. Harry a srit n sus cnd un gardian al nchisorii s-a
dat deoparte ca s-i permit unui brbat nalt, elegant, cu
prul argintiu s intre. Harry s-a gndit c avea cam aceeai
vrst cu bunicul lui. Domnul Jelks purta un costum cu
vest dungat, albastru-nchis, o cma alb i o cravat n
dungi. Privirea obosit de pe faa lui ddea de neles c nu-l
mai mira nimic.
Bun dimineaa, a zis el, zmbindu-i uor lui Harry. M
cheam Sefton Jelks. Sunt partener n firma Jelks, Myers i
Abernathy, iar clienii mei, domnul i doamna Bradshaw, m-
au rugat s v reprezint la proces.
Harry i-a oferit lui Jelks singurul scaun din celul, de
parc ar fi fost un vechi prieten care venise n vizit la Oxford
s bea un ceai cu el. S-a aplecat pe prici i l-a urmrit pe
avocat cum i-a deschis servieta, i-a scos o agend galben
i a pus-o pe mas.

408
- JEFFREY ARCHER -

Poate ar fi bine pentru nceput s-mi spunei cine


suntei, pentru c amndoi tim c nu suntei locotenentul
Bradshaw.
Chiar dac avocatul a fost surprins de povestea lui Harry,
nu a artat-o. inndu-i capul aplecat, scria ntruna n
carnet n timp ce Harry i explica cum ajunsese s-i
petreac noaptea n nchisoare. Dup ce a terminat, Harry a
presupus c problema era rezolvat, pentru c avea un
avocat vestit de partea lui asta pn ce a auzit prima
ntrebare a lui Jelks.
Ai spus c i-ai scris mamei dumneavoastr n timp ce
erai la bordul navei Kansas Star i i-ai explicat de ce ai
luat identitatea lui Bradshaw?
Da, domnule. Nu vreau ca mama s sufere fr motiv i
s neleag de ce am luat o astfel de hotrre drastic.
Da, neleg de ce v-ai gndit c schimbarea identitii
ar putea rezolva toate problemele dumneavoastr actuale,
fr s v dai seama c vei fi implicat n altele, mai grave, a
spus Jelks. Urmtoarea lui ntrebare l-a surprins pe Harry i
mai mult. V amintii coninutul scrisorii?
Desigur. Am scris-o i am rescris-o de attea ori, nct
a putea s-o reproduc aproape cuvnt cu cuvnt.
Atunci permitei-mi s v testez memoria, a spus Jelks
i, fr un alt cuvnt, a rupt o foaie din agend i i-a dat-o,
mpreun cu un stilou, lui Harry.
Harry a stat o vreme pn ce i-a amintit cuvintele exact,
nainte de a ncepe s redea scrisoarea:

Draga mea mam,

Am fcut tot posibilul s primeti aceast scrisoare nainte


c cineva s-i spun c am murit pe mare.
Dup cum se vede din data scrisorii, nu am murit cnd s-a
scufundat Devonian, pe 4 septembrie. De fapt, am fost cules
de pe mare de o nav american i sunt ct se poate de viu.
Totui, s-a ivit o ocazie s-mi asum identitatea altcuiva i am

409
- JEFFREY ARCHER -

fcut-o spernd c te va elibera i pe tine i familia Barrington


de multele probleme pe care le-am cauzat fr s vreau de-a
lungul anilor.
Este important s-i dai seama c dragostea mea pentru
Emma nu a sczut deloc, departe de asta. Dar nu am dreptul
s m atept ca ea s-i petreac restul vieii agndu-se de
sperana van c n viitor voi fi capabil s dovedesc c Arthur
Clifton i nu Hugo Barrington a fost tatl meu. Aa, ea cel
puin va putea contempla un viitor n care s se lege de un alt
brbat. l invidiez pe acel om.
Am intenia s m ntorc n Anglia curnd. Dac vei primi
scrisori de la un Tom Bradshaw, s tii c vor fi de fapt de la
mine.
Vom lua legtura de ndat ce voi ajunge n Anglia, dar,
ntre timp, trebuie s te rog s pstrezi acest secret la fel de
bine cum l-ai pstrat i pe al tu atia ani.
Fiul tu iubitor,
Harry

Dup ce Jelks a terminat de citit scrisoarea, l-a mai


surprins nc o dat pe Harry.
Ai pus chiar dumneavoastr scrisoarea la pot,
domnule Clifton, a ntrebat el, sau i-ai dat-o altcuiva?
Pentru prima oar, Harry a devenit bnuitor i s-a decis s
nu spun c-l rugase pe dr. Wallace s-i dea scrisoarea
mamei lui cnd va ajunge n Bristol, dup dou sptmni.
S-a temut c Jelks ar putea s-l conving pe dr. Wallace s-i
dea scrisoarea i atunci mama lui nu va ti c el triete.
Am pus scrisoarea la pot cnd am debarcat, a spus
el.
Avocatul btrior a tcut o vreme nainte de a rspunde.
Avei vreo dovad c suntei Harry Clifton i nu Thomas
Bradshaw?
Nu, domnule, nu am, a zis Harry fr s ezite, dureros
de sigur c nimeni de la bordul navei Kansas Star nu avea
niciun motiv s cread c nu era Tom Bradshaw i c

410
- JEFFREY ARCHER -

singurii oameni care i-ar putea atesta istoria erau de cealalt


parte a oceanului, la mai mult de trei mii de mile deprtare i
nu va dura mult pn ce acetia vor afla c Harry Clifton
fusese nmormntat n mare.
Atunci a putea s v ajut, domnule Clifton. Asta
presupunnd c nc mai dorii ca domnioara Emma
Barrington s cread c suntei mort. n acest caz, a spus
Jelks, cu un zmbet nesincer pe fa, a putea s v ofer o
soluie.
O soluie? a spus Harry, uitndu-se pentru prima oar
plin de speran.
ns doar dac v simii n stare s mai fii Thomas
Bradshaw.
Harry a tcut.
Biroul procurorului a acceptat c acuzaia mpotriva lui
Bradshaw este circumstanial i singura dovad de care se
aga este c acesta a prsit ara n ziua n care a fost
comis. Contieni de slbiciunile cazului, au aprobat s
renune la acuzaia de crim dac vei pleda vinovat n cazul
mai puin grav de dezertare din forele armate.
De ce a accepta aa ceva? a ntrebat Harry.
Pi din trei motive, a replicat Jelks. Mai nti, dac nu
vrei, v vei petrece urmtorii ase ani n nchisoare pentru
c ai intrat ilegal n Satele Unite. Apoi, v vei pstra
anonimatul, deci familia Barrington nu ar avea motive s
cread c mai trii. Al treilea motiv, familia Bradshaw v va
plti zece mii de dolari dac vei lua locul fiului lor.
Harry i-a dat seama imediat c aa i va putea
recompensa mama pentru toate sacrificiile pe care le fcuse
pentru el n decursul vremii. O astfel de sum de bani i va
transforma viaa, permindu-i s scape din Still House Lane
i de btile sptmnale la u ale proprietarului. Ar putea
chiar s renune la slujba ei de chelneri la Grand Hotel i
s nceap s triasc mai uor, dei Harry nu credea c
acest lucru va fi posibil. Dar nainte de a accepta planul lui
Jelks, avea cteva ntrebri de pus.

411
- JEFFREY ARCHER -

De ce ar vrea familia Bradshaw s accepte aceast


nelciune cnd tiu c fiul lor a murit pe mare?
Doamna Bradshaw dorete cu disperare ca numele
fiului ei s fie curat. Nu va accepta niciodat c unul dintre
fiii ei l-a ucis pe cellalt.
Deci de asta este acuzat Tom de uciderea fratelui lui?
Da, dar precum am spus, dovezile sunt slabe i
circumstaniale i desigur nu vor rezista n faa tribunalului,
de aceea procurorul este dornic s renune la caz, ns doar
dac acceptm acuzaia de dezertare.
i ct de lung este sentina dac sunt de acord?
Procuratura a acceptat s-i cear judectorului o
pedeaps de un an, aa c, dac v vei comporta bine, vei fi
liber dup ase luni, ceea ce este o mbuntire fa de cei
ase ani care v ateapt dac mai insistai c suntei Harry
Clifton.
Dar cnd voi intra n tribunal, cineva desigur i va da
seama c nu sunt Tom Bradshaw.
Puin probabil, a spus Jelks. Familia Bradshaw e din
Seattle, pe Coasta de Vest i, cu toate c nu sunt aa de
departe, rareori viziteaz New-York-ul. Thomas a intrat n
Marin cnd avea aptesprezece ani i, dup cum tii, nu a
mai fost n America n ultimii patru ani. Dac pledezi vinovat,
vei sta n tribunal doar douzeci de minute.
Dar cnd voi deschide gura, nu-i vor da toi seama c
nu sunt american?
De aceea nu vei deschide gura, domnule Clifton.
Avocatul monden prea s aib rspunsuri pentru orice.
Harry a ncercat altceva.
n Anglia, procesele de crim sunt ntotdeauna asistate
de ziariti i publicul st la coad n faa tribunalului de la
primele ore, spernd s-l vad pe acuzat.
Domnule Clifton, n prezent sunt paisprezece procese de
crim n New York, inclusiv celebrul spintector cu
foarfec. Cred c nici mcar un reporter nceptor nu va fi
trimis la acest caz.

412
- JEFFREY ARCHER -

Trebuie s m gndesc puin.


Jelks s-a uitat la ceas.
Trebuie s aprem n faa judectorului Atkins la prnz,
deci avei o or s v hotri, domnule Clifton. A chemat un
gardian s-i deschid ua celulei. Dac v decidei s
renunai la serviciile mele, v urez noroc, pentru c nu ne
vom mai ntlni, a mai spus el, nainte de a iei din celul.
Harry s-a aezat pe prici i s-a gndit la oferta lui Sefton
Jelks. Dei nu se ndoia c avocatul cu prul grizonant i
avea programul propriu, ase luni preau mai rezonabile
dect ase ani i cu cine ar putea vorbi dac ar fi renunat la
acest consilier? Harry i-ar fi dorit s mearg n biroul lui sir
Walter Barrington doar pentru cteva minute i s-i cear
sfatul.

***

Dup o or, Harry, mbrcat ntr-un costum albastru-


nchis, cu o cma crem cu gulerul apretat i o cravat cu
dungi, a fost nctuat, scos din celul i dus cu o main a
nchisorii la tribunal, nsoit de gardieni narmai.
Nimeni nu trebuie s cread c eti capabil de crim,
spusese Jelks, dup ce un croitor intrase n celula lui Harry
cu o duzin de costume, cmi i mai multe cravate din
care s aleag.
Nu sunt, i-a amintit Harry.
Harry s-a reunit cu Jelks pe coridor. Avocatul i-a oferit
acelai zmbet nainte de a trece prin uile batante i a
nainta pe spaiul dintre bnci, oprindu-se doar cnd a ajuns
la cele dou scaune libere de la masa avocatului.
De ndat ce Harry s-a aezat la locul lui i i-au fost scoase
ctuele, s-a uitat la sala de tribunal, aproape goal. Jelks
avusese dreptate n privina asta. Foarte puin public, i, cu
siguran, nimeni de la ziare, prea interesat de acest caz.
Pentru ei, prea s fie o alt crim casnic n care acuzatul
urma probabil s fie eliberat; fr titluri gen Cain i Abel

413
- JEFFREY ARCHER -

pentru c nu exista posibilitatea execuiei pe scaunul electric


n sala de judecat numrul patru.
Cnd a sunat primul clopot care anuna miezul zilei, n
partea cea mai ndeprtat a slii s-a deschis o u i a
aprut judectorul Atkins. A mers ncet prin sal, a urcat
treptele i s-a aezat la locul lui pe un scaun n spatele
biroului de pe platform. A ncuviinat nspre procuror, de
parc tia exact ce avea de gnd s spun acesta.
Un avocat tnr s-a ridicat de la biroul procurorului i a
explicat c statul urma s renune la acuzaia de crim, dar
l va acuza pe Thomas Bradshaw de dezertare din Marina
Statelor Unite. Judectorul a aprobat i i-a ndreptat atenia
ctre domnul Jelks, care s-a ridicat imediat.
i referitor la aceast acuzaie, cum pledeaz clientul
dumneavoastr?
Vinovat, a spus Jelks. Sper c vei fi milos fa de
clientul meu cu aceast ocazie pentru c nu am nevoie s
amintesc c aceasta este prima oar cnd este acuzat i,
nainte de aceasta, avea un cazier fr pat.
Judectorul Atkins s-a mbufnat.
Domnule Jelks, a spus el, unii oameni pot considera c
un ofier care dezerteaz de la postul su n timp ce-i
servete patria este un lucru la fel de grav ca un asasinat.
Sunt sigur c nu trebuie s v amintesc c, pn de curnd,
o acuzaie de acest tip ducea la execuia prin mpucare.
Lui Harry i s-a fcut grea cnd s-a uitat la Jelks, care
nu-i ntorcea privirea de la judector.
Gndindu-ne la acest fapt, a continuat Atkins, l
condamn pe locotenentul Thomas Bradshaw la ase ani de
nchisoare. A lovit cu ciocnelul i a spus: Urmtorul caz,
nainte ca Harry s aib ocazia s protesteze.
Mi-ai spus a nceput Harry, dar Jelks i ntorsese
deja spatele i se ndeprta.
Harry era gata s fug dup el, cnd cei doi gardieni l-au
nfcat de mini, i le-au tras n spate i l-au nctuat

414
- JEFFREY ARCHER -

repede pe condamnat, nainte de a-l conduce ctre o u pe


care Harry nu o observase mai nainte.
S-a uitat napoi i l-a vzut pe Sefton Jelks strngndu-i
mna unui brbat de vrst mijlocie care evident l felicita
pentru un lucru bine fcut. Unde mai vzuse Harry acea
figur? i apoi i-a dat seama trebuia s fie tatl lui Tom
Bradshaw.

415
- JEFFREY ARCHER -

2
Harry a fost condus neceremonios pe un coridor lung, slab
luminat i a fost scos pe o u nensemnat ntr-o curte
goal.
n mijlocul curii era un autobuz galben, fr numr sau
vreun semn al destinaiei. Un ofer musculos cu o puc
sttea lng portier i i-a fcut semn lui Harry s se urce.
Gardienii l-au ajutat, n caz c se rzgndea.
Harry s-a aezat i s-a uitat posomort pe fereastr la un
ir de condamnai care erau condui spre autobuz, unii
inndu-i capetele aplecate, n timp ce alii, care evident mai
fcuser acest drum, opiau veseli. A presupus c nu va
mai dura mult pn ce autobuzul va pleca spre destinaie,
dar urma s nvee prima lecie dureroas ca pucria: de
ndat ce ai fost condamnat, nimeni nu se mai grbete.
Harry s-a gndit s-l ntrebe pe unul dintre gardieni unde
mergeau, dar niciunul nu semna cu un ghid turistic. S-a
ntors speriat cnd cineva s-a trntit pe scaunul de lng el.
Nu voia s se uite fix la noul camarad, dar cum omul s-a
prezentat imediat, Harry l-a privit mai atent.
M cheam Pat Quinn, a spus omul, cu un uor accent
irlandez.
Tom Bradshaw, a zis Harry, care ar fi dat mna cu noul
su camarad dac n-ar fi fost nctuai amndoi.
Quinn nu arta ca un criminal. Picioarele lui abia atingeau
pmntul, aa c, probabil, nu avea mai mult de un metru
aizeci i, n timp ce ali prizonieri din autobuz erau fie
musculoi, fie doar prea grai, Quinn prea c putea fi
zburat de o pal de vnt. Prul lui rou, subire, ncepuse s
ncruneasc, cu toate c nu prea s aib mai mult de
patruzeci de ani,
Eti prima oar la pucrie? a ntrebat Quinn, sigur pe
el.
Este aa de evident? i-a spus Harry.
Scrie pe faa ta.
416
- JEFFREY ARCHER -

Ce scrie pe faa mea?


C habar n-ai ce se va ntmpla n continuare.
Deci tu clar, nu eti prima oar aici.
Este a unsprezecea oar cnd m aflu n acest autobuz,
sau poate a dousprezecea oar.
Harry a rs pentru prima oar dup mai multe zile.
De ce eti aici? I-a ntrebat Quinn.
Dezertare, a replicat Harry, fr s mai spun i
altceva.
Pe asta n-am mai auzit-o, a zis Quinn. Eu mi-am
dezertat trei neveste, dar nu m-au bgat la pucrie pentru
asta.
Nu mi-am prsit nevasta, a spus Harry, gndindu-se la
Emma. Am dezertat din Marina Regal vreau s zic din
marin.
i ct ai primit pentru asta?
ase ani.
Quinn a fluierat printre cei doi dini pe care-i mai avea.
Pare cam mult. Cine a fost judectorul?
Atkins, a spus Harry, suprat.
Arnie Atkins? Te-ai pomenit cu judectorul cel ru.
Dac mai ajungi vreodat la proces, ai grij s-i alegi un
judector mai bun.
Nu tiam c poi s-i alegi judectorul.
Nu poi, a replicat Quinn, dar exist ci de a-i evita pe
cei ri. Harry s-a uitat mai atent la tovarul lui, dar nu l-a
ntrerupt. Exist apte judectori n circuit i pe doi dintre ei
trebuie s-i evii cu orice pre. Unul dintre ei este Arnie
Atkins. Nu are simul umorului i d sentine lungi.
Dar cum a fi putut s-l evit? a ntrebat Harry.
Atkins conduce tribunalul de unsprezece ani aa c,
dac ar trebui s ajung n faa lui, a face un atac de
epilepsie i gardienii m-ar duce la doctor.
Eti epileptic?

417
- JEFFREY ARCHER -

Nu, a spus Quinn, nu eti atent. Prea exasperat, aa


c Harry a tcut. Pn ce mi-a fi revenit, ar fi trimis cazul
meu n faa unui alt tribunal.
Harry a rs pentru a doua oar.
i ai scpa?
Nu, nu ntotdeauna, dar dac m aleg cu nite gardieni
nceptori, am o ans, dei e din ce n ce mai greu s faci
aceeai figur de mai multe ori. Dar de data asta, nu m-am
obosit pentru c am fost dus la tribunalul al doilea, care este
teritoriul judectorului Regan. E irlandez ca i mine, n caz
c n-ai observat aa c e mai probabil s dea unui
compatriot sentina minim.
Care a fost acuzaia? l-a ntrebat Harry.
Sunt ho de buzunare, a declarat Quinn, de parc ar fi
fost arhitect sau doctor. Sunt specializat vara la curse i
iarna, n slile de box, a explicat el. Dar n-am avut noroc n
ultimul timp pentru c m cunoteau prea muli intendeni,
aa c m-am mutat la metrou i la autobuze, unde se ctig
mai puin i este mai probabil s fii prins.
Harry avea multe s-l ntrebe pe noul su profesor i, ca
un student entuziast, se concentra pe ntrebrile care l-ar fi
ajutat s treac examenul de admitere, destul de mulumit
c acesta nu comentase nimic referitor la accentul lui.
tii unde mergem? l-a ntrebat.
Lavenham sau Pierpoint, a spus Quinn. Depinde dac
ieim de pe autostrad la doisprezece sau paisprezece.
Ai mai fost n vreuna dintre ele nainte? a ntrebat el.
La ambele, de mai multe ori, a spus Quinn, nepstor.
i, nainte s ntrebi, dac ar exista un ghid turistic pentru
nchisori, Lavenham ar cpta o stea, iar Pierpoint ar fi
nchis.
De ce nu-l ntrebm pe gardian la care nchisoare ne
duc? a spus Harry, care voia s scape mai repede.
Pentru c ne-ar spune greit, doar ca s ne enerveze.
Dac ajungem la Lavenham, singurul lucru care ar trebui s
te ngrijoreze ar fi n care bloc vei sta. Cum eti boboc,

418
- JEFFREY ARCHER -

probabil vei ajunge n blocul A, unde viaa e mai uoar. Cei


vechi, ca mine, suntem trimii de obicei n blocul D, unde nu
exist oameni mai tineri de treizeci de ani i nimeni nu este
condamnat pentru violen, aa c este ideal dac vrei s stai
linitit i s-i termini sentina. ncearc s evii B sau C
sunt pline de nebuni i de psihopai.
i ce trebuie s fac ca s m asigur c ajung n blocul
A?
Spune-i celui de la recepie c eti un cretin pios, c
nu fumezi i nu bei.
Nu tiam c ai voie s bei la nchisoare, a spus Harry.
Nu ai, tembelule, a comentat Quinn, dar dac tii s te
pori, a adugat el, frecndu-i degetul mare de arttor,
gardienii se transform brusc n barmani. Nici mcar
prohibiia nu-i oprete.
La ce trebuie s fiu atent n prima zi?
Trebuie s te asiguri c primeti slujba potrivit.
Care sunt opiunile?
Curat, buctrie, infirmerie, bibliotec, grdinrit i
capel.
Ce trebuie s fac ca s ajung la bibliotec?
Spune-le c tii s citeti.
i tu ce le vei spune? a ntrebat Harry.
C sunt buctar calificat.
Trebuie s fi fost interesant.
Tot nu te-ai prins, nu? a spus Quinn. Nu sunt buctar,
dar asta nseamn c ajung ntotdeauna la buctrie, care e
cea mai bun slujb din nchisoare.
De ce?
i se d drumul afar din celul nainte de micul dejun
i nu te mai ntorci pn dup prnz. E cald i mnnci ce
vrei. Ah, mergem la Lavenham, a spus Quinn cnd autobuzul
ieea de pe autostrad pe 12. Asta-i bine, pentru c acum nu
mai trebuie s rspund la ntrebri tmpite despre Pierpoint.
Mai e ceva ce trebuie s tiu despre Lavenham? a
ntrebat Harry, fr s fie deranjat de sarcasmul lui Quinn,

419
- JEFFREY ARCHER -

pentru c bnuia c vechiul pucria se distra nvnd un


astfel de elev silitor.
Prea multe, a oftat el. Amintete-i doar s stai lng
mine dup ce ne nregistreaz.
Dar n-o s te trimit automat n blocul D?
Nu dac domnul Mason e de serviciu, a spus Quinn,
fr s explice.
Harry a reuit s mai pun cteva ntrebri nainte ca
autobuzul s se opreasc lng nchisoare. De fapt, aflase
mai multe de la Quinn n dou ore dect reuise s afle de la
o duzin de seminare de la Oxford.
ine-te de mine, a repetat Quinn cnd s-au deschis
porile masive.
Autobuzul a intrat ncet ntr-o curte prginit care nu
vzuse niciodat un grdinar. S-a oprit n faa unei cldiri
mari cu multe iruri de ferestre murdare, de la care se
zreau mai multe perechi de ochi.
Harry s-a uitat cum o duzin de gardieni au format un
coridor care conducea la intrarea n nchisoare. Doi gardieni,
narmai cu puti, se aezaser lng portierele autobuzului.
Ieii din autobuz cte doi, a anunat unul dintre ei,
posomort, cu un interval de cinci minute ntre fiecare
pereche. Nimeni nu se mic un centimetru dac nu spun
eu.
Harry i Quinn au rmas n autobuz nc o or. Cnd au
ieit n cele din urm, Harry s-a uitat la zidurile nalte peste
care se ntindeau colaci de srm ghimpat care nconjurau
ntreaga cldire i s-a gndit c nici mcar recordmanul
mondial la srituri cu prjina n-ar fi reuit s scape din
Lavenham.
Harry l-a urmat pe Quinn n cldire, unde s-au oprit n
faa unui ofier aezat la o mas i care purta o uniform
albastr veche cu nasturi care nu strluceau. Arta de parc
ar fi executat deja o sentin pe via n timp ce se uita la
lista cu nume de pe clipboard. A zmbit cnd l-a vzut pe
urmtorul condamnat.

420
- JEFFREY ARCHER -

Bine-ai venit napoi, Quinn, a zis el. Nu vei gsi nimic


schimbat pe aici de cnd ai fost ultima oar.
Quinn a rnjit.
M bucur i eu s te vd pe tine, domnule Mason. Poate
vrei s te asiguri c unul dintre biei mi duce bagajele n
camera mea obinuit.
Nu te obrznici, Quinn, a spus Mason, altfel voi fi tentat
s-l anun pe doctor c nu eti epileptic.
Dar, domnule Mason, am un certificat medical care o
dovedete.
Desigur c din aceeai surs ca i calificarea de
buctar, a spus Mason, ntorcndu-i atenia spre Harry. i
tu cine eti?
sta e amicul meu, Tom Bradshaw. Nu fumeaz, nu
bea, nu njur i nu scuip, a spus Quinn nainte ca Harry
s aib timp s zic i el ceva.
Bine-ai venit la Lavenham, Bradshaw, a spus Mason.
Cpitanul Bradshaw, de fapt, a spus Quinn.
Eram locotenent, a zis Harry. N-am fost niciodat
cpitan. Quinn a prut dezamgit de protejatul lui.
Un boboc? a ntrebat Mason, privindu-l mai atent pe
Harry.
Da, domnule.
Te pun n blocul A. Dup ce faci du i-i iei hainele de
la magazie, domnul Hessler te va duce n celula trei-doi
apte.
Mason a bifat ceva pe clipboard i s-a ntors spre un ofier
tnr care sttea n spatele lui, cu un baston n mna
dreapt.
Am vreo ans s stau cu amicul meu? a ntrebat
Quinn de ndat ce Harry a semnat n registru. La urma-
urmei, locotenentul Bradshaw ar putea avea nevoie de un
boman.
Eti ultima persoan de care are nevoie, a spus Mason.
Harry era gata s spun ceva cnd houl s-a aplecat, a scos
un dolar mpturit dintr-o oset i a strecurat-o ntr-o clip

421
- JEFFREY ARCHER -

n buzunarul lui Mason. Quinn va sta i el n celula trei-doi-


apte, i-a spus Mason tnrului ofier.
Chiar dac Hessler a observat micarea, n-a comentat.
Voi doi, urmai-m, a fost tot ce a spus.
Quinn s-a luat dup Harry nainte ca Mason s se
rzgndeasc.
Cei doi noi condamnai au fost escortai pe un coridor lung
verde, din crmid, pn ce Hessler s-a oprit n faa unei
camere mici de du care avea dou bnci nguste, din lemn,
fixate de perete, pline cu prosoape aruncate.
Dezbrcai-v i facei du, a comandat Hessler.
Harry i-a scos ncet costumul, cmaa crem i cravata
dungat pe care domnul Jelks l ndemnase s le poarte la
tribunal pentru a-l impresiona pe judector. Nenorocirea era
c nu alesese judectorul care trebuia.
Quinn era deja sub du nainte ca Harry s-i fi desfcut
ireturile. A ntors robinetul i un firicel de ap a czut pe
capul lui chel. A luat cojia de spun de pe jos i a nceput s
se spele. Harry a intrat sub jetul de ap rece din cellalt du
i Quinn i-a dat ce mai rmsese din spun.
Amintete-mi s reclam conducerii, a spus Quinn lund
un prosop umed, nu mai mare ca o crp de vase i
ncercnd s se tearg.
Hessler continua s stea posomort.
mbrcai-v i urmai-m, a spus el, nainte ca Harry
s fi terminat s se spuneasc.
Hessler i-a escortat din nou repede pe coridor, cu Harry pe
jumtate mbrcat, nc umed, n spatele lor. Nu s-au oprit
pn ce nu au ajuns la o u dubl pe care scria MAGAZIE.
Hessler a btut tare i dup o clip ua s-a deschis lsnd s
se vad un ofier obosit, cu coatele pe tejghea, fumnd un
trabuc fcut de mn. Ofierul a zmbit cnd l-a vzut pe
Quinn.
Nu sunt sigur c ultimul tu schimb de haine s-a ntors
nc de la spltorie, Quinn, a comentat el.

422
- JEFFREY ARCHER -

Atunci am nevoie de un schimb nou, domnule Newbold,


a spus Quinn, aplecndu-se i scond ceva din cealalt
oset i fcndu-l s dispar fr urm. Nu vreau mare
lucru, a adugat el. O ptur, dou cearafuri din bumbac, o
pern, o fa de pern Ofierul a ales fiecare lucru din
rafturile din spatele lui i le-a aezat pe tejghea. Dou
cmi, trei perechi de osete, ase pantaloni, dou
prosoape, o farfurie adnc, una plat, un cuit, o lingur, o
main de ras, o periu de dini i un tub cu past de dini
prefer Colgate.
Newbold n-a comentat nimic n timp ce mormanul lui
Quinn cretea din ce n ce mai mult.
Mai vrei ceva? a ntrebat el n cele din urm de parc
Quinn era un client fidel care urma s revin curnd.
Da, prietenul meu, locotenentul Bradshaw are nevoie de
aceleai lucruri i cum este ofier i gentleman, ai grij s-i
dai ce-i mai bun.
Spre surprinderea lui Harry, Newbold a nceput s
construiasc alt vraf, prnd c alege cu grij fiecare lucru i
toate acestea mulumit condamnatului care sttuse lng el
n autobuz.
Urmai-m, a spus Hessler dup ce Newbold i-a
terminat treaba.
Harry i Pat i-au luat hainele i au pornit pe coridor. S-au
oprit de mai multe ori, n timp ce ofierul de serviciu descuia
i ncuia uile zvorte pe msur ce se apropiau de celule.
Cnd au intrat n aripa lor, au fost ntmpinai de zarva a o
mie de condamnai.
Quinn a spus:
Vd c suntem la etajul de sus, domnule Hessler, dar
nu vreau s iau liftul, am nevoie s fac micare.
Ofierul l-a ignorat i i-au continuat drumul printre
prizonierii care ipau.
Credeam c ai zis c asta e aripa linitit, a zis Harry.

423
- JEFFREY ARCHER -

neleg c domnul Hessler nu este unul dintre ofierii cei


mai populari, a optit Quinn chiar nainte s ajung la celula
327.
Hessler a descuiat ua grea de fier i vechiul pucria a
intrat n cminul n care Harry urma s stea ase ani.
Harry a auzit ua trntindu-se n urma lui. S-a uitat n
celul i a observat c nu exista clan pe interiorul uii.
Dou paturi, unul peste altul, un bazin din oel prins de
perete, o mas din lemn, de asemenea prins de perete i un
scaun din lemn. Ochii i s-au oprit n cele din urm pe un vas
din metal aflat sub patul de jos. A crezut c i se face ru.
Tu ai patul de sus, a spus Quinn, ntrerupndu-i
gndurile, pentru c eti boboc. Dac ies naintea ta, te vei
muta n patul de jos i noul coleg de celul va lua patul de
sus. Eticheta nchisorii, a explicat el.
Harry s-a urcat i i-a fcut ncet patul, apoi, s-a ntins i
i-a rezemat capul de perna tare, contient c va dura pn
ce va reui s adoarm.
Pot s te ntreb ceva? i-a zis lui Quinn.
Da, dar s nu mai vorbeti pn ce se aprind luminile
mine-diminea.
Harry i-a amintit c Fisher i spusese cam aceleai
cuvinte n prima noapte la St Bedes.
Mi-e clar c ai reuit s strecori o sum considerabil,
aa c de ce gardienii nu i-au confiscat-o cnd ai cobort
din autobuz?
Pentru c, dac ar fi fcut-o, i-a zis Quinn, niciun
pucria nu ar mai aduce bani vreodat i tot sistemul s-ar
duce de rp.

424
- JEFFREY ARCHER -

3
Harry zcea pe patul de sus i se uita la tavanul vopsit n
alb pe care l-ar fi putut atinge cu degetele. Salteaua era plin
cu cocoloae i perna era att de tare nct nu reuise s
doarm dect cteva minute o dat.
Gndurile i s-au ntors ctre Sefton Jelks i la ct de uor
fusese pclit de btrnul avocat. Scap-mi fiul de acuzaia
de asasinat, l putea el auzi pe tatl lui Bradshaw spunndu-
i lui Jelks. Harry a ncercat s nu se gndeasc la urmtorii
ase ani, de care domnului Bradshaw nu-i psa. Oare
meritau 10.000 de dolari?
L-a dat uitrii pe avocat i i-a ntors gndurile ctre
Emma. i lipsea att de mult i ar fi dorit s-i scrie i s-i
spun c tria, dar tia c nu ar fi putut. S-a ntrebat ce
fcea ea oare ntr-o zi de toamna la Oxford. Cum progresa cu
studiile n primul ei an? Era curtat oare de alt brbat?
i fratele ei, Giles, cel mai bun prieten al lui? Acum c
Marea Britanie era n rzboi, se nrolase oare Giles s se
lupte cu nemii? Dac o fcuse, Harry s-a rugat s mai fie
nc n via. A lovit marginea patului cu pumnul, suprat c
nu i se permisese s lupte i el. Quinn nu mai vorbea,
presupunnd c Harry suferea de criza primei nopi.
i Hugo Barrington? l vzuse oare cineva de cnd
dispruse n ziua n care Harry ar fi trebuit s se nsoare cu
fiica lui? O fi gsit vreo cale s se strecoare napoi n graiile
familiei, acum cnd toi credeau c Harry a murit? L-a
alungat pe Hugo din minte, nc nevrnd s accepte
posibilitatea c acesta ar putea fi tatl lui.
Cnd s-a gndit la mama lui, Harry a zmbit, spernd c i
vor folosi cei 10.000 de dolari pe care Jelks promisese c-i va
trimite cnd i luase locul lui Tom Bradshaw. Cu mai mult de
2.000 de lire n banc, Harry spera c ea va renuna la slujba
de osptri la Grand Hotel i va cumpra csua de la ar
de care vorbea de mult, acesta fiind singurul lucru bun care
putea rezulta din aceast arad.
425
- JEFFREY ARCHER -

i sir Walter Barrington, care-l tratase ntotdeauna ca pe


un nepot? Dac Hugo era tatl lui Harry, atunci sir Walter
chiar era bunicul lui. Dac era adevrat, atunci Harry va
moteni domeniile familiei Barrington i titlul i va deveni cu
timpul sir Harry Barrington. Dar Harry nu numai c dorea ca
prietenul lui, Giles, fiul legitim al lui Hugo Barrington s
moteneasc titlul, ci, i mai important, era disperat s poat
dovedi c tatl su adevrat era Arthur Clifton. Acest lucru i
va permite s se nsoare cu iubita sa Emma. Harry a ncercat
s uite unde i va petrece urmtorii ase ani.

***

La ora apte, o siren i-a trezit pe deinuii care munciser


suficient ca s profite de o noapte de somn bun. Nu eti n
nchisoare cnd dormi, au fost ultimele cuvinte murmurate
de Quinn nainte de a adormi adnc i a sfori. Asta nu l-a
deranjat pe Harry. Ca sforitor, unchiul lui, Stan, era mult
mai tare.
Harry i-a pus n gnd mai multe lucruri n timpul nopii
lui lungi, lipsite de somn. Pentru ca s treac mai uor
timpul, Tom urma s fie un deinut model, spernd c
sentina i va fi redus pentru bun purtare. i va lua slujba
la bibliotec i va scrie un jurnal cu tot ce i se ntmplase
nainte de a fi condamnat i ce se va ntmpla ct va sta n
spatele gratiilor. Se va menine n form, astfel nct dac va
mai fi rzboi n Europa, va putea s se nroleze chiar cnd va
fi eliberat.
Quinn era deja mbrcat atunci cnd Harry a cobort din
pat.
Acum ce mai e? a ntrebat Harry ca un colar n prima
zi a trimestrului.
Micul dejun, a spus Quinn. mbrac-te, ia-i cana i
farfuria i ai grij s fii pregtit cnd se descuie uile. Dac
ntrzii cteva secunde, unii gardieni au o deosebit plcere
s-i trnteasc ua n fa. Harry a nceput s-i trag

426
- JEFFREY ARCHER -

pantalonii. i nu vorbi n timp ce mergi ctre cantin, a


adugat Quinn. Atragi atenia asupra ta i i enervezi pe cei
mai vechi. De fapt, nu vorbi cu nimeni pe care nu-l cunoti
pn n al doilea an.
Harry ar fi rs, dar nu era sigur dac Quinn glumea sau
nu. A auzit o cheie nvrtindu-se n broasc i ua celulei s-a
deschis. Quinn a nit ca din puc, cu Harry la un pas n
urm. S-au alturat unui ir lung de prizonieri tcui care
traversau pasarela printre uile deschise ale celulelor i
coborau o scar spiralat pn la parter unde li se alturau
celorlali deinui la micul dejun.
irul s-a oprit cu mult nainte de a ajunge la cantin.
Harry s-a uitat la buctarii cu oruri albe care stteau n
spatele plitei. Un gardian cu o hain lung, alb i un baston
i urmrea, asigurndu-se c nimeni nu primete o porie n
plus.
Ct m bucur s v revd, domnule Siddell, i-a spus
Pat, linitit gardianului cnd au ajuns n fa.
Cei doi au dat mna de parc erau vechi prieteni. De data
aceasta, Harry n-a reuit s zreasc bani care-i schimbau
posesorul, dar o ncuviinare din cap a domnului Siddell a
dat de neles c se ncheiase un trg.
Quinn a avansat n lungul irului, iar farfuria i-a fost
umplut cu un ou omlet cu glbenuul tare, un morman de
cartofi mai mult negri dect albi i cele dou felii de pine
veche reglementare. Harry l-a ajuns din urm cnd primea
cana de cafea fierbinte. Buctarii au prut nedumerii cnd
Harry le-a mulumit, de parc ar fi fost un invitat la un ceai
parohial.
La naiba, a zis el, cnd a ajuns la ultimul buctar. Mi-
am uitat cana n celul.
Buctarul i-a umplut ceaca lui Quinn pn sus.
Data viitoare s n-o mai uii, i-a spus colegul de celul
lui Harry.
Nu mai vorbii la coad! a ipat Hessler, lovindu-i cu
bastonul mna nmnuat.

427
- JEFFREY ARCHER -

Quinn l-a condus pe Harry la captul unei mese lungi i s-


a aezat pe banc n faa lui. Harry era att de flmnd nct
a devorat toat mncarea din farfurie, inclusiv cel mai gras
ou pe care-l mncase vreodat. S-a gndit chiar s ling i
farfuria, dar i l-a amintit pe prietenul lui, Giles, n prima zi
la coal.
Cnd Harry i Pat i-au terminat micul dejun de cinci
minute, au fost escortai napoi pe scara spiralat pn la
etajul de sus. De ndat ce ua celulei s-a nchis, Quinn i-a
splat farfuria i cana i le-a aranjat sub pat.
Cnd trieti ntr-o camer de trei pe doi ani de-a
rndul, ajungi s foloseti fiecare centimetru liber, i-a
explicat el. Harry i-a urmat exemplul i s-a ntrebat doar ct
va mai dura nainte de a putea s-l nvee el pe Quinn ceva.
Acum ce urmeaz? a ntrebat Harry.
mprirea sarcinilor, a spus Quinn. Eu m voi altura
lui Siddell la buctrie, dar mai trebuie s ne asigurm c i
tu ajungi la bibliotec. i asta depinde de ofierul de serviciu.
Nenorocirea este c am cam rmas fr bani.
Imediat ce Quinn a terminat de vorbit, ua celulei s-a
deschis i Hessler a aprut n prag, lovindu-i cu bastonul
mna nmnuat.
Quinn, a spus el, du-te imediat la buctrie. Bradshaw,
la staia nou i altur-te celorlali spltori. Poi s mergi
la bibliotec mari, joi i duminic ntre ase i apte, ca toi
ceilali deinui. E clar? Harry a ncuviinat. Nu mai eti
ofier, Bradshaw, eti doar un deinut ca toi ceilali. i nu
pierde vremea creznd c m poi mitui, a mai spus el,
nainte de a se duce spre celula alturat.
Hessler este unul dintre puinii ofieri pe care nu-i poi
mitui, a optit Quinn. Singura ta speran acum este domnul
Swanson, directorul. Amintete-i doar c el se crede
intelectual, ceea ce nseamn probabil c poate s citeasc i
cuvintele mai lungi. Mai este i baptist fundamentalist.
Aleluia!
i cnd voi avea ocazia s-l vd? a ntrebat Harry.

428
- JEFFREY ARCHER -

Oricnd. Asigur-te doar s tie c vrei s lucrezi la


bibliotec, pentru c fiecare condamnat nu are dreptul dect
la cinci minute cu el.
Harry s-a trntit napoi pe scaunul din lemn i i-a pus
capul n mini. Dac n-ar fi fost vorba de cei 10.000 de dolari
pe care Jelks promisese c-i va trimite mamei lui, i-ar fi
folosit cele cinci minute spunndu-i directorului adevrul
despre modul n care ajunsese la Lavenham.
ntre timp, voi face tot ce pot ca s te aduc la buctrie,
a mai spus Quinn. Poate nu e ceea ce ai sperat, dar e mai
bine dect s faci curenie prin celule.
Mulumesc, i-a zis Harry.
Quinn a fugit la buctrie, fr s aib nevoie de alte
lmuriri. Harry a cobort scrile i s-a dus s caute postul
nou.
Doisprezece oameni, toi boboci, stteau mpreun,
ateptnd instruciuni. Iniiativele nu erau bine vzute la
Lavenham miroseau a rebeliune sau la ideea c un
condamnat putea fi mai detept dect un ofier.
Luai cte o gleat, umplei-o cu ap i luai-v i un
mop, a spus Hessler. I-a zmbit lui Harry cnd i-a bifat
numele pe clipboard. Pentru c ai ajuns ultimul jos,
Bradshaw, vei munci la closete n urmtoarea lun.
Dar n-am ajuns ultimul jos, a protestat Harry.
Ba eu cred c da, a spus Hessler, zmbind n
continuare.
Harry i-a umplut gleata cu ap rece i a luat un mop.
Nu era nevoie s i se spun n ce direcie s-o ia pentru c
putea mirosi latrinele de la trei metri. I s-a fcut ru nainte
de a intra n sala mare, ptrat, cu treizeci de guri n podea.
S-a inut cu mna de nas, dar trebuia s ias ntruna afar
ca s poat respira. Hessler sttea puin mai departe,
rznd.
Te vei obinui, Bradshaw, a spus el, dup o vreme.

429
- JEFFREY ARCHER -

Lui i prea ru c mncase att de mult la micul dejun pe


care-l vomitase dup cteva minute. Dup o or a auzit un
ofier strigndu-i numele:
Bradshaw!
Harry a ieit mpleticindu-se de la latrine, alb ca varul.
Eu sunt, a spus el.
Directorul vrea s te vad, aa c mic-te.
Harry a nceput s respire mai uor cu fiecare pas pe care-
l fcea i, cnd a ajuns la biroul directorului, se simea
aproape uman.
Ateapt pn ce eti chemat, i-a spus ofierul.
Harry s-a aezat pe un loc liber lng ali doi prizonieri
care s-au ndeprtat repede. Nu-i putea nvinui. A ncercat
s-i adune gndurile n timp ce condamnaii noi intrau i
ieeau din birou. Quinn avusese dreptate, interviurile durau
cam cinci minute, unele chiar mai puin. Harry nu-i putea
permite s piard nici mcar o secund din timpul su.
Bradshaw, a spus ofierul i i-a deschis ua.
A stat ntr-o parte n timp ce Harry intra n birou. Harry s-
a decis s nu stea prea aproape de domnul Swanson i a
rmas la civa pai de biroul mare, acoperit cu piele. Dei
directorul sttea pe scaun, Harry a observat c nu era n
stare s-i ncheie nasturele din mijloc al jachetei sale sport.
Prul era cnit ntr-o ncercare de a prea mai tnr, dar
reuea doar s-l fac s par puin ridicol. Ce spunea Brutus
de vanitatea lui Cezar? Ofer-i ghirlande i admir-l ca pe un
zeu i aceasta i va aduce pierzania.
Swanson a deschis dosarul lui Harry i l-a analizat cteva
clipe nainte de a se uita la el.
Vd c ai fost condamnat la ase ani pentru dezertare.
N-am mai vzut-o pe asta, a recunoscut el.
Da, domnule, a spus Harry, care nu dorea s piard din
timpul lui preios.
Nu te obosi s-mi spui c eti nevinovat, a continuai
Swanson, pentru c doar unul dintr-o mie este aa, deci
sorii sunt mpotriva ta. Harry a zmbit. Dar dac-i ii nasul

430
- JEFFREY ARCHER -

curat Harry s-a gndit la latrine i nu ne dai bti de cap,


nu vd de ce ar trebui s stai aici toat perioada.
Mulumesc, domnule.
Eti interesat de ceva n mod special? a ntrebat
Swanson, prnd complet neatent.
De arte plastice i de cor, domnule.
Directorul s-a uitat nencreztor la Harry, bnuindu-l c
i btea joc de el. I-a artat o pancart atrnat pe perete n
spatele lui i a ntrebat;
Poi s-mi spui ce urmeaz, Bradshaw?
Harry a studiat citatul brodat: mi voi ridica ochii spre
dealuri. I-a mulumit n gnd domnioarei Eleanor E.
Monday pentru orele petrecute la cor:
De unde mi vine ajutorul, zice Domnul. Psalmul o sut
douzeci i doi.
Directorul a zmbit.
Spune-mi, Bradshaw, care sunt scriitorii ti preferai?
Shakespeare, Dickens, Austen, Trollope i Thomas
Hardy.
Niciunul dintre compatrioi nu este suficient de bun
pentru tine?
Harry ar fi vrut s njure pentru c fcuse o astfel de
greeal. S-a uitat la biblioteca pe jumtate plin a
directorului.
Ba da, a spus el. i consider pe F. Scott Fitzgerald,
Hemingway i O. Henry cei mai buni scriitori, dar cred c
Steinbeck este cel mai mare scriitor modern american. A
sperat c pronunase corect numele. S-a gndit s citeasc
Oameni i oareci nainte de a se ntoarce n biroul
directorului.
Zmbetul a revenit pe buzele directorului.
La ce munc te-a trimis Hessler? a ntrebat el.
La curenie, dei mi-ar fi plcut s lucrez la bibliotec,
domnule.
Zu? a spus directorul. Atunci trebuie s vd dac este
vreun loc liber.

431
- JEFFREY ARCHER -

i-a notat ceva pe agenda din faa lui.


Mulumesc, domnule.
Dac este, vei fi informat azi, mai trziu, a spus
directorul, nchiznd agenda.
Mulumesc, domnule, a repetat Harry.
A plecat repede, contient c sttuse mai mult de cinci
minute.
De ndat ce a ieit pe coridor, ofierul de gard l-a
escortat napoi n aripa lui. Harry a fost mulumit c Hessler
nu se vedea pe nicieri i spltorii ajunseser deja la etajul
al doilea cnd li s-a alturat.
Cu mult nainte de sunetul sirenei pentru prnz, Harry era
rupt de oboseal. S-a alturat cozii din faa plitei i l-a gsit
pe Quinn n spatele tejghelei, servindu-i colegii deinui. Pe
farfuria lui Harry au aterizat un morman mare de cartofi
prjii i carne fiart prea mult. S-a aezat singur la o mas
lung i a nceput s ciuguleasc. Se temea c, dac Hessler
va aprea dup-mas, va fi expediat napoi la latrine i tot
acolo i va ajunge i prnzul.
Hessler nu era de gard cnd Harry a revenit la munc i
un alt ofier a trimis alt boboc la latrine. Harry i-a petrecut
dup-masa mturnd coridoarele i golind courile de gunoi.
Singurul lui gnd era dac directorul dduse ordin s fie
mutat la bibliotec.
Cnd Quinn s-a ntors n celula lor seara, expresia lui i-a
dat de neles lui Harry c nu i se va altura prietenului su.
Era doar un loc ca spltor de vase.
Bun i acela, a zis Harry.
Dar cnd domnul Siddell te-a propus, Hessler a zis nu.
Cic trebuie s ai cel puin trei luni ca om de serviciu nainte
de a fi mutat la buctrie.
Dar ce are omul acesta? a ntrebat Harry, disperat.
Se zvonete c a vrut s se nroleze ca ofier n Marin,
dar a picat la examenul de la bord i a trebuit s se
mulumeasc cu postul din nchisoare. Aa c locotenentul
Bradshaw trebuie s sufere consecinele.

432
- JEFFREY ARCHER -

4
Harry i-a petrecut urmtoarele douzeci i nou de zile
curnd latrinele din blocul A i abia cnd a aprut alt
boboc, Hessler l-a eliberat de ndatoririle sale i a nceput s
chinuie pe altcineva.
Afurisitul sta e psihopat, a spus Quinn. Siddell tot te
vrea la buctrie, dar Hessler se opune. Harry n-a comentat.
Dar n-am numai veti rele, a continuat Quinn, pentru c
tocmai am auzit c Andy Savatori, ajutorul de bibliotecar, va
fi eliberat condiionat. Va iei de aici luna viitoare i, chiar
mai bine, nimeni nu pare s vrea locul lui.
Deakins l-ar vrea, a mormit Harry. Deci ce trebuie s
fac ca s-l primesc?
Nimic. De fapt, ncearc s dai impresia c nu te
intereseaz i stai departe de Hessler, pentru c tim c
directorul e de partea ta.
Luna urmtoare a trecut cu greu, fiecare zi prnd mai
lung dect ziua anterioar. Harry a vizitat biblioteca n
fiecare mari, joi i duminic de la ase la apte, dar Max
Lloyd, eful bibliotecii nu i-a dat de neles c-l avea n vedere
pentru post. Savatori, ajutorul lui, i inea gura nchis, cu
toate c tia sigur ceva.
Nu cred c Lloyd m vrea pe mine ca ajutor, a spus
Harry dup stingere, ntr-o sear.
Lloyd nu are niciun cuvnt de spus, a zis Quinn.
Directorul decide.
Dar Harry nu era convins.
Cred c Hessler i Lloyd comploteaz mpreun ca s
nu primesc locul.
Devii para cum se zice? a comentat Quinn.
Paranoic.
Mda, asta devii, nu c a ti prea bine ce nseamn.
Cel care sufer de bnuieli nejustificate, a explicat
Harry.
N-a fi putut s-o spun mai bine nici eu!
433
- JEFFREY ARCHER -

Harry nu era convins c bnuielile lui erau nefondate i,


dup o lun, Savatori l-a luat ntr-un col i i-a confirmat
cele mai rele temeri.
Hessler i-a oferit trei deinui directorului pentru post i
numele tu nu este pe list.
Atunci asta e, a zis Harry, lovindu-se peste picior, voi
rmne la curenie pentru tot restul zilelor.
Nu neaprat, a comentat Savatori. Vino pe la mine cu o
zi nainte s fiu eliberat.
Dar atunci va fi prea trziu.
Nu cred, a spus Savatori, fr s-i mai explice. ntre
timp, studiaz fiecare pagin din asta cu mare atenie.
I-a dat lui Harry o carte grea, legat n piele, care rareori
prsea biblioteca.

***

Harry s-a aezat pe patul de sus i a deschis manualul


pentru nchisori de 273 de pagini. nainte de a ajunge la
pagina a asea, a nceput s-i ia notie. Cu mult nainte de a
ncepe s citeasc tomul a doua oar, ncepuse s-i fac un
plan.
tia c programarea va fi critic i c ambele acte vor
trebui s fie repetate, mai ales c se va afla pe scen la
ridicarea cortinei. A acceptat faptul c nu va putea s-i
execute planul nainte de eliberarea lui Savatori, cu toate c
fusese numit deja un nou ajutor de bibliotecar.
Cnd Harry a efectuat repetiia final n celul, Quinn i-a
spus c nu era numai paranoic, ci i nebun pentru c, l-a
asigurat el, al doilea spectacol al su va fi la carcer.

***

Directorul i efectua turul lunar al fiecrui bloc luni-


dimineaa, aa c Harry tia c trebuie s atepte trei
sptmni dup eliberarea lui Savatori, nainte ca acesta s

434
- JEFFREY ARCHER -

reapar n blocul A. Swanson urma de fiecare dat acelai


traseu i condamnaii tiau c, dac ineau la pielea lor,
trebuiau s dispar la venirea sa.
Cnd Swanson a aprut la etajul de sus al blocului A n
acea luni-diminea, Harry l atepta cu mopul n mn.
Hessler mergea n urma directorului, fluturndu-i bastonul
ca s dea de neles c, dac Bradshaw inea la viaa lui, era
bine s stea deoparte. Dar Harry nu s-a micat aa c
directorul a fost nevoit s se opreasc.
Bun dimineaa, domnule director, a spus Harry, de
parc s-ar fi ntlnit n fiecare zi.
Swanson a fost surprins s dea peste un deinut ntr-unul
dintre tururile sale i chiar i mai surprins cnd acesta i-a
vorbit. L-a privit pe Harry mai atent.
Bradshaw, nu-i aa?
Avei o memorie bun, domnule.
mi amintesc i interesul tu pentru literatur. Am fost
surprins cnd ai refuzat locul de ajutor de bibliotecar.
Nu mi s-a oferit niciodat acel loc, a spus Harry. Dac
mi s-ar fi oferit, l-a fi acceptat imediat, a mai zis el, ceea ce,
evident, l-a surprins pe director.
ntorcndu-se ctre Hessler, Swanson i-a spus:
Mi-ai zis c Bradshaw a refuzat postul.
Harry s-a repezit nainte ca Hessler s apuce s rspund.
A fost probabil greeala mea, domnule. Nu mi-am dat
seama c trebuie s faci o cerere pentru a ocupa acel loc.
neleg, a spus directorul. Ei, asta explic totul. i pot
s-i spun, Bradshaw, c omul nou-numit nu tie diferena
dintre Pluto i Platon.
Harry a izbucnit n rs. Hessler a rmas mbufnat.
O analogie bun, domnule, a spus Harry, n timp ce
directorul ncerca s plece.
Dar Harry nu terminase. A crezut c Hessler va exploda
cnd a scos un plic din hain i i l-a dat directorului.
Ce-i asta? a ntrebat Swanson, bnuitor.

435
- JEFFREY ARCHER -

O cerere oficial ctre consiliul de administraie cnd


acetia i vor face vizita trimestrial n joia urmtoare, care
este dreptul meu statutar conform articolului treizeci i doi
din codul penal. Am trimis o copie i avocatului meu,
domnul Sefton Jelks.
Pentru prima oar, directorul a prut speriat. Hessler abia
putea s se stpneasc.
Vei depune o plngere? a ntrebat directorul, precaut.
Harry s-a uita fix la Hessler nainte s rspund.
Conform statutului unu-unu-ase, este dreptul meu s
nu dezvlui niciunui membru al personalului nchisorii ceea
ce vreau s comunic consiliului dup cum sunt sigur c tii,
domnule director.
Da, desigur, Bradshaw, a spus directorul, agitat.
Dar am intenia, printre altele, s informez consiliul
despre importana pe care o acordai includerii literaturii i
religiei n viaa noastr zilnic.
Harry s-a dat deoparte ca s-l lase pe director s-i
continue drumul.
Mulumesc, Bradshaw, a spus acesta. Este foarte
frumos din partea ta.
Ne mai vedem noi, Bradshaw, a uierat Hessler.
De abia atept, a spus Harry, suficient de tare ca s
aud domnul Swanson.

***

Confruntarea lui Harry cu directorul a fost principalul


subiect de conversaie printre deinui la coada de la mas i,
cnd Quinn s-a ntors n acea sear mai trziu de la
buctrie, l-a avertizat c se zvonea c, de ndat ce se vor
stinge luminile, Hessler l va omor.
Nu cred, a spus Harry, calm. tii, dac te uii la tirani
pe cealalt parte, i vei da seama c sunt de fapt nite lai.
Quinn n-a prut convins.

436
- JEFFREY ARCHER -

Lui Harry nu i-a trebuit mult s dovedeasc faptul c avea


dreptate pentru c, atunci cnd s-au stins luminile, ua
celulei s-a deschis i Hessler a intrat, fluturndu-i bastonul.
Quinn, afar, a spus el, fr s-i ia ochii de la Harry.
De ndat ce irlandezul a ieit pe pasarel, Hessler a nchis
ua celulei i a spus:
De abia ateptam aceast zi, Bradshaw. Eti pe punctul
de a afla cte oase ai n corp.
Nu cred, domnule Hessler, a spus Harry, fr s se
mite.
i ce crezi c te va salva? a ntrebat Hessler, naintnd.
Directorul nu este aici s te apere de data aceasta.
Nu am nevoie de director, a spus Harry. Nu dac suntei
propus pentru promovare, a mai zis el, uitndu-se la Hessler.
Am informaii de ncredere c vei aprea n faa urmtorului
consiliu de administraie n joia urmtoare, la ora dou.
i ce-i cu asta? a ntrebat Hessler, acum la mai puin de
treizeci de centimetri deprtare.
Este evident c ai uitat c eu m voi adresa consiliului
de administraie la ora zece n acea zi. Unul sau doi dintre
membri ar putea s se ntrebe de ce mi-au fost rupte attea
oase dup ce am ndrznit s discut cu directorul.
Hessler a lovit patul cu bastonul, la doar civa centimetri
de faa lui Harry, dar acesta nici n-a clipit.
Desigur, a continuat Harry, este posibil s dorii s
rmnei ofier de paz n nchisoare pentru tot restul vieii,
dar m ndoiesc oarecum, pentru c nici mcar
dumneavoastr n-ai fi att de prost nct s v distrugei
orice ans de avansare.
Hessler a ridicat iar bastonul, dar a ezitat cnd Harry a
scos o carte groas de sub pern.
Am fcut o list complet cu toate regulamentele pe
care le-ai nclcat n aceast lun, domnule Hessler, i pe
unele de mai multe ori. Cred c celor din consiliu li se va
prea o lectur interesant. n aceast sear voi mai aduga
nc doua delicte; s fii singur n celul cu un deinut n

437
- JEFFREY ARCHER -

timp ce ua este ncuiat, statut patru-unu-nou, i


ameninarea unui deinut care nu poate s se apere, statut
cinci-unu-doi. Hessler s-a dat un pas napoi. Dar cred c
ceea ce va influena cel mai mult consiliul cnd vor lua n
considerare promovarea dumneavoastr, va fi ntrebarea de
ce ai fost obligat s prsii Marina att de repede. Hessler
s-a albit la fa. Desigur, nu pentru c ai czut la examenul
de ofieri.
Cine a trncnit? a spus Hessler, abia optit.
Unul dintre fotii dumneavoastr colegi care, din
nefericire, a ajuns aici. V-ai asigurat c-i ine gura nchis
dndu-i postul de ajutor de bibliotecar. Vreau i eu acelai
lucru.
Harry i-a nmnat munca sa din ultima lun lui Hessler,
oprindu-se ca s permit ca ultima informaie s fie neleas
bine, dup care a adugat:
mi voi ine gura nchis pn ce voi fi eliberat doar,
desigur, dac nu-mi dai vreun motiv s n-o fac. i dac m
mai atingei, chiar numai cu un deget, vei zbura din
serviciul acesta mai repede dect ai fost zburat din Marin.
M-ai neles? Hessler a ncuviinat pe tcute. De asemenea,
dac v mai vine ideea s chinuii ali boboci nefericii,
nelegerea cade. i acum, ieii din celula mea.

438
- JEFFREY ARCHER -

5
Cnd Lloyd s-a ridicat s-l ntmpine la ora nou n prima
sa diminea ca ajutor de bibliotecar, Harry i-a dat seama
c-l vzuse pn atunci doar aezat. Lloyd era mai nalt
dect crezuse, cu mult peste un metru optzeci. n ciuda
mncrii nesntoase din nchisoare, era bine fcut i era
unul dintre deinuii care se brbiereau n fiecare diminea.
Cu prul su negru, dat pe spate, semna cu un star
vrstnic de matineuri i nu cu cineva care ispea o sentin
de cinci ani pentru fraud. Quinn nu tia exact ce fcuse,
ceea ce nsemna c doar directorul i cunotea istoria. Iar
regula din pucrie era simpl: dac un deinut nu spunea
de bunvoie pentru ce era nchis, nu ntrebai.
Lloyd i-a prezentat lui Harry programul zilnic, pe care
ajutorul l-a i nvat pn ce au cobort la cin n acea
sear. n zilele care au urmat, Harry a continuat s-l ntrebe
pe Lloyd despre unele probleme cum ar fi crile care nu erau
napoiate la timp, amenzi i invitarea deinuilor s-i doneze
crile bibliotecii cnd erau eliberai, lucruri la care Lloyd
nici nu se gndise. Majoritatea rspunsurilor lui Lloyd erau
monosilabice, aa c Harry i-a permis n cele din urm s se
ntoarc pe scaunul su de la pupitru, bine ascuns n spatele
unui exemplar din New York Times.
Dei erau aproape o mie de deinui nchii la Lavenham,
mai puin de unul din zece dintre ei tia s citeasc i s
scrie i nici mcar acetia nu se oboseau s viziteze
biblioteca mari, joi sau smbt.
Harry a descoperit repede c Max Lloyd era i lene i
viclean. Nu prea s-i pese de iniiativele ajutoarelor sale,
att timp ct nu-i cereau lui o munc suplimentar.
Sarcina de baz a lui Lloyd era s aib la ndemn un
ibric cu cafea n cazul n care aprea vreun ofier. De ndat
ce unul dintre exemplarele directorului din New York Times
din ziua precedent ajungea la bibliotec, Lloyd se tolnea la
biroul su pentru tot restul dimineii. Mai nti studia
439
- JEFFREY ARCHER -

prezentrile crilor i, dup ce termina cu acestea, i


ntorcea atenia ctre reclame, apoi spre tiri, i, n cele din
urm, ctre sport. Dup-prnz, ncepea cuvintele
ncruciate, pe care Harry le completa n dimineaa
urmtoare.
Cnd ziarul ajungea la Harry, era deja vechi de dou zile.
El ncepea ntotdeauna cu tirile internaionale pentru c
dorea s afle cum progresa rzboiul n Europa. Aa a aflat de
cderea Franei i, dup cteva luni, de demisia lui Neville
Chamberlaine din postul de prim-ministru i de nlocuirea sa
cu Winston Churchill. Nu c ar fi fost preferatul multora, cu
toate c Harry nu putea uita discursul lui Churchill cnd le
dduse premiile la liceul din Bristol. Nu se ndoia c Marea
Britanie era condus de cine trebuia. Din cnd n cnd,
Harry blestema faptul c era ajutor de bibliotecar ntr-o
nchisoare american i nu un ofier n Marina Regal
Britanic.
n ultimele ore ale zilei, cnd nici mcar Harry nu gsea
nimic nou de fcut, i inea jurnalul la zi.

***

I-a luat lui Harry mai mult de o lun s organizeze crile


din bibliotec n categoriile corecte: mai nti cele de ficiune,
apoi cele de nonficiune. n a doua lun, le-a mprit n
categorii mai restrnse, astfel nct deinuii s nu-i piard
timpul cutnd singurele trei cri de tmplrie care existau.
I-a explicat lui Lloyd c, atunci cnd era vorba de crile de
nonficiune, categoria era mai important dect numele
autorului. Lloyd a dat din umeri.
Duminica-dimineaa, Harry mpingea cruciorul bibliotecii
prin cele patru blocuri, lund crile citite de la deinui,
dintre care unele nu mai fuseser aduse napoi de mai mult
de un an. Se ateptase ca unii dintre deinuii mai vechi din
blocul D s-i poarte pic, chiar s fie ofensai, dar toi

440
- JEFFREY ARCHER -

doriser s-l ntlneasc pe cel care fcuse ca Hessler s fie


transferat la Pierpoint.
Dup interviul din faa consiliului, lui Hessler i fusese
oferit postul de ofier principal la Pierpoint, iar el acceptase
promovarea pentru c aa se afla mai aproape de oraul n
care locuia. Cu toate c Harry nu spusese c ar fi avut vreo
legtur cu transferul lui Hessler, Quinn povestise altceva
deinuilor pn ce povestea lui se transformase n legend.
n timpul excursiilor prin blocuri n cutarea crilor
disprute, Harry afla adesea anecdote pe care le nregistra
seara n jurnalul su.
Directorul aprea din cnd n cnd prin bibliotec, mai
ales pentru c atunci cnd Harry fusese n faa consiliului,
prezentase atitudinea lui Swanson legat de instruirea
deinuilor ca ndrznea, plin de imaginaie i de
prevedere. Lui Harry nu-i venea s cread ct de mult
flatare nemeritat era directorul fericit s accepte.
Dup primele trei luni, mprumuturile de cri ajunseser
la 14 la sut. Cnd Harry l-a ntrebat pe director dac putea
ine un curs de citire seara, Swanson a ezitat o clip, dar a
cedat cnd Harry a repetat cuvintele ndrzneal, imaginaie
i prevedere.
Doar trei deinui au aprut la prima or a lui Harry i
unul dintre ei era Pat Quinn, care tia deja s scrie i s
citeasc. Dar, la sfritul lunii urmtoare, clasa ajunsese la
aisprezece elevi, dintre care muli ar fi fcut orice ca s ias
din celule cte o or seara. ns Harry a mai avut cteva
succese remarcabile printre deinuii mai tineri, ceea ce-i
amintea c doar pentru c nu fusesei la coala potrivit,
nu nsemna c erai prost sau invers, dup cum i-a explicat
Quinn.
n ciuda tuturor activitilor noi iniiate de Harry, tot mai
avea timp liber, aa c s-a hotrt s citeasc dou cri noi
n fiecare sptmn. Dup ce a cucerit civa clasici
americani din bibliotec, i-a ntors atenia ctre romanele
poliiste, de departe cea mai popular categorie printre colegii

441
- JEFFREY ARCHER -

si deinui i care ocupau apte dintre cele nousprezece


rafturi ale bibliotecii.
Lui Harry i plcuse ntotdeauna Arthur Conan Doyle i de
abia atepta s-i citeasc pe rivalii si americani. A nceput
cu Un duo formidabil de Erle Stanley Gardner, dup care i-a
ndreptat atenia ctre Somnul de veci a lui Raymond
Chandler. S-a simit vinovat pentru c-i plceau aa de mult.
Ce ar fi zis domnul Holcombe?
n ultima or nainte de nchiderea bibliotecii, Harry i
aducea jurnalul la zi. A fost surprins ntr-o sear cnd Lloyd,
dup ce i-a terminat ziarul, a ntrebat dac poate s-l
citeasc. Harry tia c Lloyd fusese agent literar n New York
cnd fusese liber i de aceea primise slujba la bibliotec.
Uneori pomenea numele scriitorilor pe care-i reprezentase,
majoritatea crora i erau necunoscui lui Harry. Lloyd a
spus doar o dat cum de ajunsese la Lavenham, cu ochii pe
u, ca s fie sigur c nu mai auzea i altcineva.
Puin ghinion, a explicat Lloyd. Am investit cu bun
credin nite bani ai clienilor mei la burs i cnd lucrurile
n-au mers conform planului, am fost acuzat.
Cnd Harry i-a repetat povestea lui Quinn n aceeai
noapte, acesta i-a ridicat ochii la cer.
Mai curnd a cheltuit banii pe nite mroage lenee i
pe nite dame iui.
Atunci de ce mi-a dat attea detalii, a ntrebat Harry,
cnd n-a spus nimnui altcuiva de ce este aici?
Uneori eti tare naiv, a spus Quinn. Cu tine ca mesager,
Lloyd tie c are mai multe anse ca noi, ceilali, s-i credem
povestea. Doar asigur-te c nu faci afaceri cu omul acesta,
pentru c are cte ase degete la fiecare mn o expresie a
unui ho de buzunare pe care Harry i-a notat-o n aceeai
sear n jurnal. Dar n-a inut seama de sfatul lui Quinn, mai
ales pentru c nu-i nchipuia de ce ar fi avut motive s fac
afaceri cu Max Lloyd, n afara cazului n care analizau rndul
cui era s toarne cafeaua cnd venea directorul.

442
- JEFFREY ARCHER -

***

La sfritul primului an petrecut la Lavenham, Harry


umpluse trei caiete cu observaiile sale referitoare la viaa din
pucrie i se ntreba cte pagini va mai scrie n jurnal pn
ce-i va termina sentina.
A fost surprins ct de entuziasmat era Lloyd, ntotdeauna
gata s-i citeasc ultima pagin din jurnal. A sugerat chiar
s-i prezinte jurnalul lui Harry unui editor. Harry a rs.
Nu-mi nchipui cine ar putea fi interesat de aiurelile
mele.
Ai fi surprins, a spus Lloyd.

443
- JEFFREY ARCHER -

EMMA BARRINGTON
1939 1941

444
- JEFFREY ARCHER -

6
Sebastian Arthur Clifton, a spus Emma, nmnnd
copilul adormit bunicii sale.
Maisie strlucea de bucurie cnd i-a luat nepotul pentru
prima oar n brae.
Nu m-au lsat s vin s v vd nainte de a pleca spre
Scoia, a zis Emma, nencercnd s-i ascund dispreul. De
aceea v-am sunat cnd m-am ntors n Bristol.
Ai fost foarte drgu, a spus Maisie, privindu-l fix pe
biat i ncercnd s se conving c Sebastian motenise
prul blond i ochii albatri ai soului ei.
Emma s-a aezat la masa din buctrie, a zmbit i i-a
turnat ceai: Earl Grey, ct de caracteristic i era lui Maisie
s-i aminteasc. i sandviciuri cu castravei i somon,
preferatele lui Harry, care trebuie s-i fi terminat raia. Pe
cnd se uita prin camer, ochii i s-au ndreptat ctre placa
de pe cmin, unde se afla o fotografie n sepia a unui soldat
din Primul Rzboi Mondial. Ct de mult i-ar fi dorit Emma
s-i vad culoarea prului, ascuns sub casc, sau chiar
culoarea ochilor. Erau albatri, ca ai lui Harry, sau cprui,
ca ai ei? Arthur Clifton arta foarte bine n uniform. Brbia
ptrat i privirea hotrt i demonstrau Emmei c fusese
mndru s-i serveasc ara. Privirea i-a alunecat ctre o
fotografie mai nou a lui Harry cntnd n corul de la St
Bedes, chiar nainte de a-i pierde vocea i, alturi, proptit
de perete, era un plic cu adresa scris de Harry. A presupus
c era ultima scrisoare pe care i-o trimisese mamei sale
nainte de a muri. S-a ntrebat dac Maisie i-ar permite s-o
citeasc. S-a ridicat i s-a dus spre cmin i a fost mirat
vznd c scrisoarea nu fusese deschis.
Am fost aa de suprat cnd am auzit c ai fost
obligat s pleci de la Oxford, s-a aventurat Maisie cnd a
vzut-o pe Emma uitndu-se fix la plic.

445
- JEFFREY ARCHER -

Avnd n vedere c ori trebuia s mi continui studiile,


ori s nasc copilul lui Harry, n-am avut de ales, a spus
Emma continund s priveasc scrisoarea.
i sir Walter mi-a spus c fratele tu, Giles, s-a nrolat
n regimentul Wessex, dar din pcate a fost
Vd c ai primit o scrisoare de la Harry, a ntrerupt-o
Emma, incapabil s se mai abin.
Nu, nu este de la Harry, a zis Maisie. Este de la un
locotenent Thomas Bradshaw care a servit cu el pe SS
Devonian.
i ce spune locotenentul Bradshaw? a ntrebat Emma,
contient c plicul nu fusese deschis.
Habar n-am, a mrturisit Maisie. Mi-a adus-o doctorul
Wallace i mi-a spus c este o scrisoare de condoleane. Nu
simeam c mai aveam nevoie s mi se aminteasc de
moartea lui Harry, aa c n-am deschis-o.
Dar nu este posibil s clarifice ce s-a ntmplat pe
Devonian?
M ndoiesc, a zis Maisie, la urma-urmei, nu se
cunoteau dect de cteva zile.
Ai vrea s v citesc scrisoarea, doamn Clifton? a
ntrebat Emma, contient c lui Maisie i-ar fi fost ruine s
admit c nu tia s citeasc.
Nu, mulumesc, draga mea, a replicat Maisie. Doar n-o
s-l aduc napoi pe Harry, nu?
Aa este, a spus Emma, dar poate m lsai s-o citesc
pentru linitea mea sufleteasc.
Cu nemii care bombardeaz docurile noaptea, sper c
proprietatea Barrington n-a fost prea afectat.
Am scpat de o lovitur direct, a zis Emma, acceptnd
cu neplcere faptul c nu i se va permite s citeasc
scrisoarea. Dar s tii c nu m ndoiesc c nici mcar
germanii nu ar ndrzni s dea cu o bomb n bunicul.
Maisie a rs i, pentru o clip, Emma s-a gndit s nface
plicul de pe cmin i s-l deschid nainte ca Maisie s-o
opreasc. Dar Harry nu ar fi fost de acord cu asta. Dac

446
- JEFFREY ARCHER -

Maisie va iei din camer, chiar pentru o clip, Emma se


gndea s foloseasc ceainicul aburind ca s desfac
scrisoarea i s-o pun apoi repede la loc nainte de
ntoarcerea ei.
Dar, ca i cum Maisie i-ar fi citit gndurile, nu s-a micat
din locul ei de lng cmin.
Bunicul zice c e bine s primim felicitri, a spus
Emma, refuznd s se dea btut.
Maisie s-a nroit i a nceput s vorbeasc despre noua ei
slujb de la Grand Hotel. Ochii Emmei au rmas aintii
asupra scrisorii. A verificat cu atenie M-urile, C-urile, S-
urile, H-urile i L-urile de pe adres, tiind c va trebui s le
memoreze ca pe o fotografie pn ce se va ntoarce la Manor
House. Cnd Maisie i l-a napoiat pe micuul Sebastian,
explicndu-i c, din pcate, trebuie s se ntoarc la serviciu,
Emma s-a ridicat, dar nu nainte de a privi plicul pentru
ultima oar.
Pe drumul de napoiere spre Manor House, Emma a
ncercat s pstreze n minte imaginea scrisului, mulumit
c Sebastian dormea adnc. De ndat ce maina s-a oprit pe
pietriul din faa treptelor, Hudson a deschis portiera pentru
ca Emma s poat cobor cu fiul ei. L-a dus direct n camera
copilului, unde bunica Barrington i atepta. Spre surpriza
bunicii, Emma l-a srutat pe biat pe frunte i a plecat fr
s mai spun nimic.
Cnd a ajuns n camera ei, Emma a deschis sertarul din
mijloc al biroului i a scos un vraf de scrisori pe care i le
scrisese Harry n decursul anilor.
Primul lucru pe care l-a verificat a fost H-ul verzal din
semntura lui Harry, drept i ndrzne, exact ca litera H de
pe Still House Manor din plicul nedeschis de la Maisie. Acest
lucru i-a dat ncredere s continue testul. A cutat apoi un C
i l-a gsit pn la urm pe o felicitare de Crciun, mpreun
cu un M: acelai C i acelai M de pe scrisoarea de la
doamna Clifton. Cu siguran c Harry tria, i repeta ea cu
voce tare. S gseasc Bristol era uor, dar Anglia era mai

447
- JEFFREY ARCHER -

greu, pn ce a gsit o scrisoare pe care i-o trimisese din


Italia cnd mai erau amndoi la coal. I-a luat o or pn ce
a decupat cele treizeci i nou de litere i dou cifre, dup
care a putut s reproduc adresa de pe plic:

Doamnei M. Clifton
Still House Lane, 27
Bristol
Anglia

Emma s-a prbuit extenuat pe pat. Nu tia cine putea fi


Thomas Bradshaw, dar de un lucru era sigur: scrisoarea
nedeschis de pe polia cminului lui Maisie fusese scris de
Harry i, dintr-un motiv oarecare, el nu dorea ca ea s tie c
el triete. S-a ntrebat dac el s-ar fi gndit altfel dac ar fi
tiut c ea era nsrcinat cu copilul lui nainte de a pleca n
acea cltorie.
Emma dorea cu disperare s-i mprteasc vestea c
Harry nu era mort mamei ei, bunicului, lui Grace i, desigur,
lui Maisie, dar i-a dat seama c trebuia s tac pn ce va
avea dovezi mai sigure dect o scrisoare nedeschis. A
nceput s-i fac un plan.

***

Emma nu a cobort la cin n acea sear, ci a rmas n


camera ei i a continuat s se gndeasc la motivul pentru
care Harry dorea ca toat lumea, cu excepia mamei sale, s
cread c murise n acea noapte.
Cnd s-a culcat, nainte de miezul-nopii, putea doar s
presupun c fusese vorba de ceea ce el ar fi considerat o
problem de onoare. Poate sracul om, aiurit, deziluzionat,
i nchipuise c aa ar fi eliberat-o de obligaiile pe care le
avea fa de el. Dar nu-i dduse seama c din primul
moment n care-l vzuse, la aniversarea fratelui ei, cnd avea

448
- JEFFREY ARCHER -

doar zece ani, era sigur c nu va mai exista alt brbat n


viaa ei?
Familia Emmei fusese ncntat cnd ea i Harry se
logodiser cu opt ani n urm, cu excepia tatlui ei, care
pn atunci trise o minciun o minciun dezvluit abia
n ziua nunii lor. Cei doi sttuser n faa altarului, gata s
depun jurmintele, cnd Mo Jack curmase n mod
neateptat i nerepetat ceremonia. Revelaia c tatl Emmei
ar fi putut fi i tatl lui Harry nu o oprise s-l iubeasc pe
Harry i nu o va opri niciodat. Nimeni nu s-a mirat cnd
Harry s-a comportat ca un gentleman, n timp ce tatl
Emmei a rmas fidel caracterului su, comportndu-se ca un
nemernic. Unul a rmas i a nfruntat situaia, iar cellalt a
disprut prin ua din spate i nu a mai fost vzut de atunci.
Harry explicase clar, cu mult nainte de a o cere pe Emma
de nevast, c, dac se va declara rzboi, va prsi Oxfordul
i se va nrola n Marin. Era oricum ncpnat n cele mai
bune momente, cu att mai mult n acest moment ru.
Emma i dduse seama c nu avea rost s ncerce s-l
determine s se rzgndeasc i c nimic din ce ar fi putut
spune sau face nu l-ar fi determinat s-i schimbe prerea. O
mai avertizase i c nu se va ntoarce la Oxford pn ce
Germania nu va fi nvins.
Emma plecase i ea mai devreme de la Oxford, dar, spre
deosebire de Harry, nu avusese de ales. Pentru ea, nu mai
exista nicio ans s se ntoarc. La Somerville nu se
acceptau studentele gravide, nici mcar cnd acestea erau
cstorite. Decizia probabil c-i frnsese inima mamei ei.
Elisabeth Barrington dorise att de mult ca fiica ei s aib
studiile superioare care ei nu-i fuseser refuzate dect din
cauza sexului ei. Mai trziu, se ivise o raz de speran la
orizont, cnd sora mai mic a Emmei, Grace, ctigase o
burs la colegiul Girton din Cambridge i, din ziua n care
ajunsese acolo, i depise pe cei mai inteligeni biei.
Imediat ce a devenit clar c Emma era gravid, a fost dus
la moia bunicului ei din Scoia, ca s nasc fiul lui Harry.

449
- JEFFREY ARCHER -

Familia Barrington nu ddea natere la bastarzi, cel puin nu


n Bristol. Sebastian ajunsese s mearg de-a builea prin
castel cnd fiicei risipitoare i s-a permis s se ntoarc la
Manor House. Elisabeth ar fi dorit ca ei s rmn la
Mulgelrie pn la sfritul rzboiului, dar Emma se sturase
s fie ascuns ntr-un castel din fundul Scoiei.
Unul dintre cei pe care-i vizitase mai des la ntoarcere
fusese bunicul ei, sir Walter Barrington. El i spusese c
Harry se alturase echipajului de pe SS Devonian i urma s
se ntoarc dup o lun n Bristol, unde urma s se nroleze
ca marinar pe HMS Resolution. Harry nu s-a mai ntors i,
dup ase sptmni, a aflat c iubitul ei fusese ngropat n
mare.
Sir Walter i asumase sarcina de a vizita membrii familiei,
unul cte unul, pentru a le anuna tragica veste. ncepuse cu
doamna Clifton, dei aflase c ea tia deja ce se ntmplase
de la dr. Wallace, care-i adusese scrisoarea lui Thomas
Bradshaw. Plecase apoi n Scoia ca s-o anune pe Emma. Sir
Walter a fost surprins c nepoata lui n-a vrsat o lacrim,
dar Emma refuzase de la nceput s cread c Harry murise.
De ndat ce revenise la Bristol, sir Walter l vizitase pe
Giles i-i spusese trista tire. Cel mai bun prieten al lui
Harry se cufundase ntr-o tcere sumbr i nimic din ce-ar fi
spus sau fcut restul familiei nu reuise s-l consoleze. Cnd
lordul i lady Harvey aflaser de moartea lui Harry, primiser
tirea cu stoicism. Dup o sptmn, cnd familia a
participat la funeraliile cpitanului Jack Tarrant la liceul din
Bristol, lordul Harvey comentase c se bucura c Mo Jack
nu aflase ce i se ntmplase protejatului su.
Singura persoan din familie pe care sir Walter refuzase s-
o viziteze era fiul su, Hugo. S-a scuzat c nu tie cum s ia
legtura cu el, dar cnd Emma s-a ntors n Bristol, a
recunoscut c, i n cazul n care ar fi tiut, nu s-ar fi
deranjat i a adugat c tatl ei era probabil singura
persoan care ar fi fost mulumit c Harry murise. Emma
n-a spus nimic, dar nu se ndoise c avea dreptate.

450
- JEFFREY ARCHER -

Mai multe zile dup vizita ei la Maisie, pe Still House Lane,


Emma a stat singur n camer, gndindu-se ntruna ce ar
putea face cu ceea ce aflase. A ajuns la concluzia c nu
putea spera s afle coninutul scrisorii care se odihnea pe
polia cminului de mai mult de un an, fr s-i strice
relaiile cu Maisie. Totui, Emma s-a decis nu numai s
dovedeasc ntregii lumi c Harry tria, ci i s-l gseasc,
oriunde ar fi fost. Gndindu-se la asta, i-a mai cerut o
ntrevedere bunicului ei. La urma-urmei, sir Walter
Barrington era singura persoan cu excepia lui Maisie care
se ntlnise cu dr. Wallace, deci el era singura ei ans de a
afla cine era cu adevrat Thomas Bradshaw.

451
- JEFFREY ARCHER -

7
Un lucru pe care Emma l nvase de la bunicul ei din
fraged copilrie era s nu ntrzie niciodat la o ntlnire.
Face impresie proast, i spusese el; adic, dac vrei s fii
luat n serios.
innd cont de asta, Emma a plecat de la Manor House la
9:25 n acea diminea i a intrat pe porile antierului naval
Barrington la zece fr opt. Maina a parcat lng Barrington
House la zece fr ase minute. Ct a cobort din lift la etajul
cinci i a mers pe coridor pn la biroul preedintelui, se
fcuse zece fr zece minute.
Secretara lui sir Walter, domnioara Beale, a deschis ua
biroului lui atunci cnd ceasul de pe cmin btea ora zece.
Preedintele a zmbit, s-a ridicat de la birou i a traversat
camera ca s-o ntmpine pe Emma, srutnd-o pe ambii
obraji.
i ce mai face nepoata mea preferat? a ntrebat el,
conducnd-o ctre un fotoliu confortabil de lng foc.
Grace e foarte bine, buni, a spus Emma. Se descurc de
minune la Cambridge, din cte mi-a spus i i transmite
toat dragostea ei.
Nu fi obraznic, tnr doamn, a zis el, zmbind. i
Sebastian, nepotul meu preferat, cum se descurc?
Singurul tu nepot, i-a amintit Emma, tolnindu-se n
fotoliul din piele.
Cum nu l-ai adus cu tine, presupun c ai ceva serios de
discutat.
Cuvintele de complezen se terminaser deja. Emma tia
c sir Walter i acordase un timp anumit pentru ntlnire.
Domnioara Beale i spusese odat c oaspeii lui primeau
cincisprezece minute sau jumtate de or, n funcie de ct
de importani erau. Familia nu era scutit de aceast regul,
cu excepia zilei de duminic. Emma pregtise mai multe
ntrebri la care avea nevoie de rspunsuri, aa c sperase c
i fusese alocat cel puin o jumtate de or.
452
- JEFFREY ARCHER -

S-a aezat mai bine i a ncercat s se relaxeze, pentru c


nu voia ca bunicul s priceap adevratul motiv pentru care
venise s-l vad.
i aminteti cnd ai fost n Scoia, a nceput ea, s m
anuni c Harry a murit pe mare? Mi-e team c am fost att
de ocat nct n-am neles prea bine, deci sper c ai putea
s-mi spui mai multe despre ultimele zile ale vieii lui.
Desigur, draga mea, a spus sir Walter, cu mil. S
sperm c memoria mea e la nlimea ateptrilor tale. Este
ceva anume ce vrei s afli?
Mi-ai spus c Harry s-a nrolat ca ofier patru pe
Devonian dup ce a plecat de la Oxford.
Aa este. Vechiul meu prieten, cpitanul Havens, a
fcut ca acest lucru s fie posibil, iar el a fost unul dintre
puinii supravieuitori ai tragediei. Cnd l-am vizitat de
curnd, a vorbit foarte frumos de Harry. L-a descris ca pe un
tnr curajos care nu numai c i-a salvat viaa dup ce vasul
a fost lovit de o torpil, ci i-a sacrificat-o pe a sa ncercnd
s-l salveze pe mecanicul-ef.
Cpitanul Havens a fost luat i el de Kansas Star?
Nu, l-a gsit alt vas din apropiere, aa c, din pcate,
nu l-a mai vzut pe Harry.
Deci n-a asistat la nmormntarea lui Harry pe mare?
Nu, singurul ofier de pe Devonian care era cu Harry
cnd a murit a fost un american, locotenentul Thomas
Bradshaw.
Mi-ai spus c dr. Wallace a adus o scrisoare de la
locotenentul Thomas Bradshaw pentru doamna Clifton.
Aa este. Dr. Wallace era medicul-ef pe Kansas Star.
M-a asigurat c el i echipa lui au fcut tot ce-au putut ca
s-l salveze pe Harry.
Bradshaw i-a scris, cumva?
Nu, numai celui mai apropiat membru al familiei, dac-
mi amintesc bine ce a spus.
Nu i se pare ciudat c nu mi-a scris i mie?
Sir Walter a tcut o vreme.

453
- JEFFREY ARCHER -

tii, nu m-am gndit la asta. Poate Harry nu i-a vorbit


de tine lui Bradshaw. tii ct de secretos era.
Emma se gndise adesea la acest lucru, dar a continuat
repede.
Ai citit scrisoarea pentru doamna Clifton?
Nu, n-am citit-o. Dar am vzut-o pe cmin cnd am
vizitat-o n ziua urmtoare.
Crezi c dr. Wallace tia ce scrisese Bradshaw n
scrisoarea aceea?
Da. Mi-a zis c era o scrisoare de condoleane din
partea unui coleg ofier care servise cu Harry pe Devonian.
Dac a putea s-l ntlnesc pe locotenentul Bradshaw,
a spus Emma, la ntmplare.
Nu tiu cum ai putea, draga mea, a spus sir Walter,
doar dac Wallace a mai pstrat legtura cu el.
tii adresa dr. Wallace?
Numai pe cea de pe Kansas Star.
Dar sigur c trebuie s se fi oprit n Bristol cnd s-a
declarat rzboiul.
Nu atta vreme ct americanii rmai n Anglia nu
doresc s plteasc i cu ochii din cap pentru a ajunge
acas.
Nu i-ar asuma un risc inutil cu attea submarine
germane care patruleaz prin Atlantic?
Nu ct timp America rmne neutr, a spus sir Walter.
Ultimul lucru pe care-l dorete Hitler este ca i America s
intre n rzboi doar pentru c unul dintre submarinele lui a
scufundat un vas american de pasageri.
Ai idee dac Kansas Star se va ntoarce repede n
Bristol?
Nu, dar pot afla uor.
Btrnul s-a ridicat din scaun i s-a ndreptat ncet spre
birou. A nceput s rsfoiasc pagin cu pagin orarul lunar
al andocrilor.
Ah, uite-l, a zis el n cele din urm. Trebuie s ajung n
New York peste o lun i se va ntoarce pe cincisprezece

454
- JEFFREY ARCHER -

noiembrie. Dac speri s iei legtura cu cineva de la bord, ai


grij pentru c nu va zbovi mult fiind singurul loc n care
este posibil s fie atacat.
Mi se va permite s urc la bord?
Doar dac eti un marinar care-i caut o slujb i,
sincer s fiu, nu prea te vd splnd puntea sau servind
cocktailuri.
Deci cum a putea s-l vd pe dr. Wallace?
Va trebui s atepi pe doc spernd c va cobor.
Aproape toi o fac dup o cltorie aa de lung. Deci, dac
este pe nav, sunt sigur c o s-l vezi. Dar nu uita, Emma, a
trecut mai mult de un an de la moartea lui Harry, aa c s-ar
putea ca dr. Wallace s nu mai fie medicul vasului. Emma i-
a mucat buzele. Dar dac ai vrea s-i aranjez o ntlnire cu
cpitanul, a fi fericit
Nu, nu, a spus Emma, nu e chiar att de important.
Dac te rzgndeti a nceput sir Walter, dndu-i
brusc seama ct de important considera Emma c ar fi
ntrevederea.
Nu, mulumesc, bunicule, a spus ea, ridicndu-se de pe
fotoliu. Mulumesc c mi-ai acordat att de mult din timpul
tu.
Nu destul, a spus btrnul. A dori doar s vii pe aici
mai des. i vezi s-l aduci i pe Sebastian data viitoare, a
mai spus el, nsoind-o pn la u.
Sir Walter nu se mai ndoia de ce venise nepoata lui n
vizit.

***

n main, pe drumul de ntoarcere spre Manor House,


Emma se gndea la o propoziie a bunicului su. A repetat
cuvintele iar i iar, ca acul unui gramofon blocat pe un an.
De ndat ce a ajuns acas, i s-a alturat lui Sebastian n
camera lui. El fusese luat de pe clu, dar nu nainte s
plng puin. Dup ce a mncat, s-a ncolcit ca o pisic

455
- JEFFREY ARCHER -

mulumit i a dormit adnc. Bona l-a pus n pat, n timp ce


Emma a sunat oferul.
A vrea s merg napoi la Bristol, Hudson.
Undeva anume, domnioar?
La Grand Hotel.

***

Ce vrei s fac? a ntrebat Maisie.


S m angajai ca osptri.
Dar de ce?
A prefera s nu v spun.
Ai idee ce munc grea este?
Nu, a recunoscut Emma, dar n-o s v dezamgesc.
i cnd vrei s ncepi?
Mine.
Mine?
Da.
Pentru ct timp?
O lun.
Acum a vrea s neleg i eu, a spus Maisie. Vrei s te
instruiesc s fii osptri ncepnd de mine i s pleci
dup o lun. Dar fr s-mi spui de ce?
Cam aa ceva.
Vrei s fii pltit?
Nu, a zis Emma.
Ei, asta e o uurare.
Deci cnd ncep?
La ora ase, mine-diminea.
La ora ase, a repetat Emma, nencreztoare.
Te-ar putea surprinde, Emma. Dar am clieni care
trebuie hrnii nainte de apte i care trebuie s ajung la
munc pn la opt, deci trebuie s fii la locul tu la ora ase
fix n fiecare diminea.
La locul meu?
i explic eu cnd vii mine nainte de ase.

456
- JEFFREY ARCHER -

***

Emma nu a ntrziat la lucru niciodat n cele douzeci i


opt de zile, poate din cauz c Jenkins i btea la u la 4:30
n fiecare diminea i Hudson o ducea la intrarea
personalului de la Grand Hotel pn la 5:45.
Domnioara Dickens, dup cum era cunoscut de restul
personalului, profita de talentul ei actoricesc ca s se asigure
c nimeni nu va afla c era de fapt o Barrington.
Doamna Clifton nu o crua deloc pe Emma cnd vrsa
supa pe vreun client i chiar i mai puin cnd a scpat un
vraf de farfurii care s-au spart n mijlocul slii. n mod
normal, costul i-ar fi fost sczut din salariu, dac ar fi avut
aa ceva. i a durat o vreme pn ce a nvat s-i
foloseasc umrul ca s treac printre uile batante care
duceau din i la buctrie fr s se loveasc de alt
chelneri care mergea n direcia opus.
n ciuda acestor lucruri, Maisie a descoperit repede c era
suficient s-i spun Emmei ceva o singur dat i ea nu mai
uita. A mai fost impresionat i de ct de repede putea
Emma s aeze o mas lung, cu toate c fata nu mai fcuse
aa ceva n viaa ei. i, cu toate c majoritii ucenicelor le
lua mai multe sptmni ca s nvee s aranjeze argintria,
Emma nu a mai avut nevoie de sfaturi la sfritul celei de-a
doua sptmni.
La nceputul celei de-a treia sptmni, Maisie i dorea
deja ca ea s nu mai plece deloc i la sfritul celei de-a
patra, aa credeau i clienii obinuii, care insistau ca
numai domnioara Dickens s-i serveasc.
Maisie era nelinitit de cum avea s-i explice directorului
hotelului c domnioara Dickens urma s i prseasc dup
o lun.
Poi s-i spui domnului Hurst c mi s-a oferit un
serviciu mai bun, cu plat mai mare, a zis Emma,
mpturindu-i uniforma.

457
- JEFFREY ARCHER -

Nu o s fie mulumit, a zis Maisie. Ar fi fost mai bine


dac n-ai fi fost bun de nimic, sau cel puin dac ai fi
ntrziat de cteva ori.
Emma a rs i i-a pus boneta alb peste celelalte haine
pentru ultima oar.
Mai pot face ceva pentru dumneata, domnioar
Dickens? a ntrebat Maisie.
Da, v rog. Am nevoie de referine.
i mai iei un serviciu fr plat, cumva?
Cam aa ceva, a spus Emma, simindu-se puin
vinovat c nu putea s-i spun mamei lui Harry ce avea de
gnd.
Atunci i dictez o referin, tu o scrii i eu o s-o semnez,
a spus ea, dndu-i Emmei o foaie cu antetul hotelului.
Pentru cine e interesat, a nceput Maisie. n timpul scurt
Pot s las deoparte cuvntul scurt? a ntrebat Emma.
Maisie a zmbit.
n timpul n care domnioara Dickens a fost cu noi la
Grand Emma a scris Barrington s-a dovedit a fi
muncitoare, eficient i popular att printre clieni ct i n
rndul personalului. ndemnarea ei de osptri este
impresionant i abilitatea ei de a nva aceast meserie m-
a convins c orice stabiliment ar fi ncntat s-o aib ca
membru al personalului. Ne pare ru s-o pierdem i, dac va
dori cndva s revin la acest hotel, vom fi bucuroi s-o
primim napoi.
Emma a zmbit cnd i-a dat napoi hrtia. Maisie a
semnat deasupra cuvintelor Manager de hotel.
Mulumesc, i-a spus Emma, mbrind-o.
N-am idee n ce te bagi, draga mea, a spus Maisie dup
ce Emma i-a dat drumul, dar, orice o fi, i urez noroc.
Emma ar fi dorit s-i spun: merg s-i caut fiul i nu m
voi ntoarce pn ce nu-l voi gsi.

458
- JEFFREY ARCHER -

8
Emma sttea pe doc de mai mult de o or cnd a zrit
Kansas Star ndreptndu-se spre port, dar a mai durat nc o
or pn ce a ancorat.
n acest timp, Emma s-a gndit la hotrrea pe care o
luase i ncepuse deja s se ntrebe dac va avea curajul s-o
duc la ndeplinire. A reuit s-i alunge din minte
scufundarea vasului Athenia, survenit n urm cu cteva
luni i posibilitatea s nu ajung niciodat la New York.
i scrisese o scrisoare lung mamei ei, ncercnd s-i
explice de ce va lipsi dou sptmni cel mult trei i
spera doar c o va nelege. Dar nu-i putea scrie lui
Sebastian ca s-i explice c plecase s-i caute tatl i deja i
era dor de el. ncerca s se conving singur c fcea ceea ce
fcea pentru fiul ei, nu numai pentru ea.
Sir Walter se oferise iar s-o prezinte cpitanului de pe
Kansas Star, dar Emma refuzase politicoas, pentru c
trebuia s rmn anonim. El l descrisese vag pe dr.
Wallace i, n mod sigur, nimeni care semna cu acesta nu
coborse de pe vas n acea diminea. Totui, sir Walter i
mai dduse dou informaii valoroase. Kansas Star urma s
ridice ancora la ultimul flux din ziua aceea. i economul
putea fi gsit de obicei ntre dou i cinci n fiecare dup-
mas, completnd formulare de mbarcare. Mai mult, acesta
era responsabil de angajarea personalului care nu fcea
parte din echipaj.
Emma i scrisese bunicului ei cu o zi n urm,
mulumindu-i pentru ajutor, dar tot nu-i spusese ce
inteniona, cu toate c avea o bnuial c el i dduse
seama i singur.
Dup ce ceasul de la Barrington House a sunat de dou
ori, i dr. Wallace tot nu apruse, Emma i-a luat valiza i s-
a decis c venise vremea s se urce pe pasarel. Cnd s-a
oprit nervoas pe punte, a ntrebat prima persoan n

459
- JEFFREY ARCHER -

uniform drumul ctre biroul economului i i s-a spus s


mearg pe puntea inferioar, spre pup.
A zrit o cltoare disprnd pe o scar larg i a urmat-o
pe ceea ce a presupus c ar fi puntea inferioar-pupa, dar
cum habar n-avea unde era pupa, s-a alturat unei cozi din
faa ghieului de informaii.
n spatele ghieului stteau dou fete, mbrcate n
uniforme albastru-nchis i cu bluze albe. ncercau s
lmureasc fiecare pasager, cu un zmbet ntiprit pe fee.
Cum v pot ajuta, domnioar? a ntrebat-o una dintre
ele cnd Emma a ajuns n fa.
Fata bnuia cu siguran c era o pasager i, de fapt,
Emma se gndise s-i plteasc drumul la New York, dar se
hotrse c era mai probabil s afle ceea ce dorea s tie
dac fcea parte din echipaj.
Unde este biroul economului? a ntrebat ea.
A doua u la dreapta, n direcia asta, a rspuns fata.
Nu se poate s nu dai de ea.
Emma a luat-o n direcia indicat i, cnd a ajuns la o
u pe care scria Econom, a respirat adnc i a btut.
Intr.
Emma a deschis ua i a intrat n camer, unde a gsit un
ofier mbrcat elegant, aezat n spatele unui birou plin de
formulare. Omul era mbrcat cu o cma apretat i avea
doi epolei aurii pe fiecare umr.
Cu ce v pot ajuta? a ntrebat-o el cu un accent pe care
nu-l mai auzise i de abia l putea nelege.
Caut o slujb de osptri, domnule, a zis Emma,
spernd c vorbea ca una dintre fetele de la Manor House.
mi pare ru, a spus el, uitndu-se n jos. Nu mai avem
nevoie de osptrie. Singurul loc liber este la biroul de
informaii.
A fi bucuroas s lucrez acolo, a spus Emma, revenind
la tonul ei obinuit.
Economul a privit-o mai atent.

460
- JEFFREY ARCHER -

Plata nu e aa de bun, a avertizat-o, i orele de lucru


sunt i mai rele.
Sunt obinuit, a zis Emma.
i nu v pot oferi un serviciu permanent, a continuat
economul, pentru c una dintre fete este n concediu n New
York i va reveni pe nav dup traversare.
Asta nu e o problem, a spus Emma, fr s explice
nimic.
Economul tot nu prea convins.
tii s scriei i s citii?
Emma ar fi dorit s-i spun c primise o burs la Oxford,
dar i-a spus doar:
Da, domnule.
Fr s mai comenteze, el a deschis un sertar i a scos un
formular lung, i-a dat un stilou i i-a spus:
Completeaz-l. n timp ce Emma rspundea la ntrebri,
el a adugat: i am nevoie i de o referin.
De ndat ce Emma a terminat de completat formularul,
i-a deschis geanta i i-a dat scrisoarea de recomandare a lui
Maisie.
Foarte impresionant, a comentat el. Dar eti sigur c
poi s lucrezi la recepie?
Urma s fie urmtoarea mea slujb la Grand, a spus
Emma. i am fost instruit pentru postul de manager.
Atunci de ce ai renunat la o astfel de ocazie i ai venit
aici?
Am o mtu care locuiete n New York i mama vrea
s stau cu ea pn ce se termin rzboiul.
De data aceasta, economul a prut convins pentru c nu
ora prima oar cnd cineva dorea s munceasc pentru a
scpa din Anglia.
Atunci poi ncepe, a zis el, srind n sus.
A ieit din birou i a condus-o napoi la recepie.
Peggy, am gsit o nlocuitoare pentru Dana n acest
drum, aa c mai bine s ncepei s-o instruii chiar acum.

461
- JEFFREY ARCHER -

Slav Domnului, a spus Peggy, ridicnd bariera pentru


ca Emma s poat intra n spatele pupitrului. Cum te
cheam? a ntrebat ea, cu acelai accent ciudat. Pentru
prima oar, Emma a neles ce voise s spun Bernard Shaw
cnd sugerase c englezii i americanii erau separai de o
limb comun.
Emma Barrington.
Ei bine, Emma; aceasta este asistenta mea, Trudy. Cum
suntem ocupate, poate eti atent la ce facem acum vom
ncerca s-i explicm pe parcurs.
Emma s-a aezat n spate i le-a urmrit pe cele dou fete
care aveau grij de tot, reuind cumva s i zmbeasc n
acelai timp.
Dup o or, Emma tia cnd i unde trebuiau s se
prezinte cltorii pentru exerciiul cu brcile de salvare, pe
care punte era salonul de mas, ct de departe pe mare
trebuiau s ajung nainte ca pasagerii s aib voie s
comande butur, unde puteau gsi parteneri pentru bridge
i cum s ajung pe puntea superioar dac doreau s
urmreasc apusul soarelui.
n ora urmtoare, Emma a ascultat cam aceleai ntrebri
puse iar i iar i, n a treia or, a ieit n fa i a nceput s
rspund la ntrebrile pasagerilor chiar ea, cu puin ajutor
din partea colegelor ei.
Peggy a fost impresionat i cnd coada a ajuns s fie
format doar din civa ntrziai, i-a spus Emmei:
E timpul s-i art cabina i s mncm ceva ct
vreme pasagerii sunt servii cu aperitivul. S-a ntors spre
Trudy i a adugat: M ntorc pe la apte s te nlocuiesc.
Trudy a ncuviinat n timp ce alt cltor nainta.
Poi s-mi spui dac trebuie s m mbrac festiv pentru
cina de disear?
Nu n prima sear, domnule, a venit rspunsul ferm, ci
n toate celelalte seri.
Peggy a trncnit ntruna n timp ce o conducea pe Emma
n jos, pe un coridor lung pn au ajuns n faa unor trepte

462
- JEFFREY ARCHER -

mrginite cu o frnghie pe care scria: DOAR PENTRU


ECHIPAJ.
Asta duce spre cabina noastr, a explicat ea, desfcnd
funia. Vei mpri cabina cu mine, a mai zis Peggy n timp ce
coborau, pentru c patul Danei este singurul liber acum.
E bine, a spus Emma.
Au mers n jos i iar n jos; scrile devenind din ce n ce
mai nguste pe msur ce treceau de la o punte la alta. Peggy
se mai oprea din vorbit doar cnd un membru al echipajului
se ddea la o parte s le lase s treac. Din cnd n cnd, ea
le zmbea. Emma nu mai ntlnise pe cineva ca Peggy n
toat viaa ei: att de independent, dar cumva foarte
feminin, cu prul ei blond prins n coad i o fust care
abia i trecea de genunchi i o hain strmt care arta clar
ce siluet frumoas avea.
Asta e cabina noastr a zis ea n cele din urm. Este
locul n care vei dormi n sptmna viitoare. Sper c nu te
ateptai la ceva de lux.
Emma a intrat ntr-o cmru mai mic dect orie
ncpere de la Manor House, inclusiv debaraua.
Sinistru, nu? a ntrebat-o Peggy. De fapt, tinicheaua
asta veche are un singur avantaj. Emma n-a avut nevoie s
ntrebe care era acela, pentru c Peggy era la fel de fericit s
rspund propriilor ntrebri, nu doar celor ale Emmei.
Raportul brbai femei este mai bun dect oriunde pe
pmnt, a completat Peggy, rznd i a adugat: sta e patul
Danei, iar sta este al meu. Dup cum vezi, nu este loc
pentru ca dou persoane s stea n acelai timp aici, dect
dac una dintre ele e n pat. Te las s despachetezi i m
ntorc dup jumtate de or s te duc jos la prnz la cantina
personalului.
Emma s-a mirat cum ar putea s coboare i mai jos, dar
Peggy a disprut nainte s o ntrebe. S-a aezat ameit pe
patul ei. Cum ar putea s-o determine pe Peggy s-i rspund
la ntrebri dac nu se oprea niciodat din vorb? Sau poate
se va dovedi un avantaj; poate i va dezvlui n timp ce avea

463
- JEFFREY ARCHER -

nevoie s tie? Avea o sptmn ntreag s afle, aa c-i


putea permite s aib rbdare. A nceput s-i ndese
puinele lucruri pe care le luase cu ea n sertarul pe care
Dana nu ncercase s-l goleasc.
Dup dou uierturi ale sirenei vasului, a simit o mic
zdruncintur. Cu toate c nu avea hublou prin care s se
uite, putea s-i dea seama c nava ncepuse s se mite, s-a
aezat la loc pe pat i a ncercat s se conving c procedase
nelept. Cu toate c dorea s se ntoarc la Bristol dup o
lun, i simea deja lipsa lui Sebastian.
A nceput s priveasc mai atent rezidena ei pentru
urmtoarea sptmn. Pe fiecare latur a cabinei se afla un
pat ngust, prins de perete, ale crui dimensiuni sugerau un
ocupant de nlime sub-medie. S-a ntins i a ncercat
salteaua, care era rigid pentru c nu avea arcuri i i-a
aezat capul pe perna umplut cu polistiren, nu cu fulgi. Mai
era i o chiuvet mic, cu dou robinete, care lsau s curg
un fir de ap cldu.
i-a pus uniforma Danei i a ncercat s nu rd. Cnd s-
a ntors Peggy, aceasta a rs. Probabil c Dana era cu civa
centimetri mai scund i cu trei numere mai solid.
Fii mulumit c e doar pentru o sptmn, a zis
Peggy, n timp ce o conducea pe Emma la mas.
Au cobort i mai adnc n mruntaiele navei, alturndu-
se celorlali membri ai echipajului. Mai muli tineri i unul
sau doi din cei mai vrstnici au invitat-o pe Peggy s stea la
masa lor. Ea l-a preferat pe un tnr care, i-a spus Emmei,
era mecanic. Emma s-a ntrebat dac acesta era motivul
pentru care doar prul lui nu era acoperit cu unsoare. Cei
trei s-au alturat cozii din faa plitei. Mecanicul i-a umplut
farfuria cu aproape orice. Emma, simindu-se puin ru, a
luat doar un biscuit i un mr.
Dup ce au mncat, Peggy i Emma s-au ntors la pupitrul
de informaii pentru a o nlocui pe Trudy. Cum cina
pasagerilor era servit la opt, foarte puini erau pe punte n
afara celor care ntrebau unde este sala de mas.

464
- JEFFREY ARCHER -

n ora urmtoare, Emma a aflat mult mai multe despre


Peggy dect despre SS Kansas Star. Cnd au terminat
schimbul, la ora zece, au tras grilajul i Peggy i-a condus
noua coleg ctre scara care cobora spre puntea inferioar.
Vrei s vii cu noi s bem ceva la cantin? a ntrebat-o.
Nu, mulumesc, a zis Emma, sunt extenuat.
Crezi c nimereti drumul napoi la cabin?
Puntea inferioar apte, camera unu-unu-trei. Dac nu
sunt n pat cnd te ntorci, trimite o echip s m caute.
De ndat ce Emma a intrat n cabin, s-a dezbrcat
repede, s-a splat i s-a strecurat pe cearaf, sub singura
ptur disponibil. S-a culcat n pat ncercnd s-i
gseasc o poziie mai comod, cu genunchii aproape de
brbie, n timp ce zglitul neregulat al vasului o fcea s
nu poat rmne n aceeai poziie mai mult de cteva
momente. Ultimul su gnd nainte de a adormi a fost la
Sebastian.
Emma s-a trezit brusc. Era aa de ntuneric nct nu
putea s vad ct e ceasul. La nceput s-a gndit c
zglitul se datora micrii navei, pn ce ochii i s-au
limpezit i a zrit dou trupuri pe cellalt pat din cabin,
micndu-se regulat n sus i n jos. Unul dintre corpuri avea
picioarele ntinse mult dincolo de captul patului, proptite de
perete. Emma ar fi vrut s rd, dar a rmas foarte linitit
pn ce Peggy a oftat lung i micarea s-a oprit. Dup cteva
clipe, picioarele cele lungi au atins podeaua i brbatul s-a
strecurat ntr-o salopet veche. Nu mult dup aceea, ua
cabinei s-a deschis i s-a nchis ncet. Emma a adormit
adnc.

465
- JEFFREY ARCHER -

9
Cnd Emma s-a trezit n dimineaa urmtoare, Peggy era
deja treaz i mbrcat.
M duc la micul dejun, a declarat ea. Ne vedem mai
trziu la recepie. Apropo, trebuie s ncepem lucrul la opt.
n momentul n care s-a nchis ua, Emma a srit din pat
i, dup ce s-a splat ncet i s-a mbrcat repede, i-a dat
seama c nu mai avea timp pentru micul dejun, dac dorea
s ajung la timp la biroul de recepie.
De ndat ce s-a prezentat la recepie, Emma descoperit
repede c Peggy i lua treaba foarte n serios i era dornic
s ajute orice pasager care avea probleme. n pauza de cafea,
Emma a spus:
Unul dintre pasageri m-a ntrebat care este programul
doctorului.
De la apte la unsprezece dimineaa, a replicat Peggy i
de la patru la ase dup-masa. n caz de urgen, se sun
unu-unu-nou de la cel mai apropiat telefon.
i care este numele doctorului?
Parkinson. Dr. Parkinson. Este brbatul de care sun
ndrgostite toate fetele de pe vas.
Ah, unul dintre pasageri spunea c ar fi dr. Wallace.
Nu, Wally s-a retras de vreo ase luni. Drguul de el.
Emma n-a mai ntrebat nimic n timpul pauzei, ci s-a
mulumit doar s-i bea cafeaua.
De ce nu te plimbi n restul dimineii pe nav, ca s tii
unde trimii lumea, i-a sugerat Peggy cnd s-au ntors la
recepie. I-a nmnat Emmei un ghid al vasului. Ne vedem la
prnz.
Cu ghidul deschis, Emma, a nceput s viziteze puntea
superioar: slile de mas, barurile, camera hrilor,
biblioteca, i chiar i un salon de bal cu o orchestr de jaz.
S-a oprit doar s priveasc mai atent infirmeria de pe
puntea inferioar doi, deschiznd ncet uile duble i
strecurndu-i capul nuntru. Dou paturi frumos fcute,
466
- JEFFREY ARCHER -

neocupate, se aflau pe peretele din cealalt parte a camerei.


Oare Harry dormise ntr-unul i locotenentul Bradshaw n
cellalt?
Pot s v ajut? s-a auzit o voce.
Emma s-a ntors i a zrit un brbat nalt cu un halat lung
i alb. A neles imediat de ce Peggy avea o slbiciune pentru
el.
Lucrez de curnd la informaii, a optit ea, i trebuie s
aflu unde se gsesc toate.
Eu sunt Simon Parkinson, a zis el, zmbindu-i
prietenos. Acum c tii unde sunt, eti bine-venit aici
oricnd.
Mulumesc, a zis Emma.
S-a ntors repede pe coridor, a nchis ua n urma ei i s-a
ndeprtat n grab. Nu-i mai amintea cnd mai flirtase
ultima oar cu cineva, dar i-ar fi dorit s fi fost dr. Wallace.
i-a petrecut restul dimineii explornd toate punile pn ce
a simit c tie toat nava i e n stare s spun cu mai
mult ncredere oricrui pasager unde se aflau toate.
De abia atepta s-i petreac dup-masa verificndu-i
noile ei cunotine, dar Peggy a rugat-o s studieze i
dosarele pasagerilor la fel cum studiase nava. Emma a rmas
singur n biroul din spate, nvnd tot felul de lucruri
despre oameni pe care nu-i va mai vedea niciodat.
Dup-mas, a ncercat s-i mnnce prnzul, fasole
verde pe pine prjit i un pahar cu limonad, dar s-a
ntors repede n cabin, spernd s doarm puin nainte de
apariia mecanicului.
Cnd s-a deschis ua, luminile de pe coridor au trezit-o.
Emma nu i-a dat seama cine a intrat n cabin, dar n mod
sigur nu era mecanicul, pentru c picioarele acestuia nu
atingeau peretele. A stat treaz patruzeci de minute,
nencercnd s adoarm pn ce ua nu s-a deschis i nu s-
a nchis iar.

***

467
- JEFFREY ARCHER -

Emma s-a obinuit repede cu rutina zilnic i cu vizitele


nocturne. Aceste vizite nu erau prea diferite, veneau doar
brbai, dei, o dat, unul dintre amorezi s-a ndreptat spre
patul Emmei i nu al lui Peggy.
Ai greit fata, a spus Emma, hotrt.
Scuze, a venit repede rspunsul, nainte ca el s
schimbe direcia.
Peggy probabil s-a gndit c ea a adormit la loc, pentru c
cei doi au fcut dragoste. Emma putea auzi fiecare cuvnt al
conversaiei lor optite.
Crezi c prietena ta este disponibil?
De ce, o placi pe ea? a chicotit Peggy.
Nu, eu nu, dar tiu pe cineva care ar dori s fie primul
care s desfac bufonii uniformei Danei.
Nici gnd. Are un iubit acas, n Bristol i am aflat c
nici mcar dr. Parkinson n-a impresionat-o.
Pcat, a spus vocea.

***

Peggy i Trudy discutau adesea despre dimineaa n care


cei nou marinari de pe Devonian fuseser nmormntai n
mare nainte de micul dejun. Cu unele comentarii subtile,
Emma a reuit s afle ceea ce nici bunicul ei i probabil nici
Maisie nu reuiser s descopere. Dar cu doar trei zile
rmase pn la New York, tot nu-i dduse seama dac
Harry sau locotenentul Bradshaw supravieuise.
n cea de-a cincea zi, Emma a fost de gard la informaii
pentru prima oar i n-a avut nicio surpriz. Surpriza a venit
n a opta noapte.
Cnd s-a deschis ua cabinei la ce or o fi fost, un brbat
s-a ndreptat din nou spre patul Emmei, dar, de data aceasta
cnd ea a spus:
Alt fat, el a plecat imediat.
Ea a rmas treaz gndindu-se cine o fi fost.

468
- JEFFREY ARCHER -

n ziua a asea, Emma n-a aflat nimic nou despre Harry


sau Tom Bradshaw i a nceput s se team c ar putea
ajunge n New York fr nicio pist. Abia la cina din acea
noapte, s-a hotrt s-o ntrebe pe Peggy despre cel care
supravieuise.
L-am ntlnit pe Tom Bradshaw doar o singur dat, a
spus Peggy, pe cnd el se nvrtea pe punte cu sora care se
ocupa de el. Ei, dac m gndesc mai bine, nu se nvrtea,
pentru c bietul om era n crje.
Ai vorbit cu el? a ntrebat Emma.
Nu, prea foarte timid. Oricum, Kristin nu-l scpa din
vedere.
Kristin?
Era sor la infirmerie atunci, mpreun cu dr. Wallace.
Cei doi n mod sigur c i-au salvat viaa lui Tom Bradshaw.
Deci nu l-ai mai vzut de atunci?
Doar cnd am ancorat n New York, l-am vzut
cobornd la mal cu Kristin.
A plecat de pe nav cu Kristin? a spus Emma, speriat.
Nu era i dr. Wallace cu ei?
Nu, doar Kristin i iubitul ei, Richard.
Richard? a repetat Emma, uurat.
Da, Richard cumva. Nu-mi amintesc numele lui de
familie. Era ofierul de rangul trei. Nu mult dup asta s-a
nsurat cu Kristin i nu i-am mai vzut pe cei doi.
Arta bine? a ntrebat Emma.
Tom sau Richard? s-a interesat Peggy.
Pot s-i iau ceva de but? a ntrebat un tnr pe care
Emma nu-l mai vzuse pn atunci, dar pe care bnuia c-l
va vedea n profil n acea noapte.
Emma a avut dreptate i n-a dormit nainte, n timpul sau
dup vizit, pentru c se gndea la un plan.

***

469
- JEFFREY ARCHER -

n dimineaa urmtoare, pentru prima oar de cnd


cltorea, Emma sttea n spatele biroului de informaii,
ateptnd-o pe Peggy s apar.
Trebuie s pregtesc pasagerii pentru debarcare? a
ntrebat ea cnd Peggy a aprut n cele din urm i a intrat
n spatele biroului.
Eti prima persoan care se ofer voluntar pentru asta,
a comentat Peggy, dar cum vrei tu. Cineva trebuie s fie la
curent n cazul n care cei de la imigrri se hotrsc s
verifice mai atent dosarele pasagerilor de ndat ce ancorm
la New York.
Emma s-a dus direct la biroul din spate. Punnd deoparte
lista pasagerilor actuali, i-a ntors atenia ctre dosarele
fotilor membri ai echipajului pe care le-a gsit ntr-un fiet
separat care prea c nu mai fusese deschis de o vreme.
A nceput s caute ncet i meticulos numele Kristin i
Richard. Pe Kristin a gsit-o uor, pentru c era o singur
persoan cu acest nume i lucrase pe Kansas Star din 1936
pn n 1939. Totui, erau mai muli Richard. Dicks i
Dickies, ns adresa unuia dintre ei, locotenentul Richard
Tibbet aprea la aceeai adres din Manhattan ca i Kristin
Craven.
Emma i-a notat adresa.

470
- JEFFREY ARCHER -

10
Bine-ai venit n Statele Unite, domnioar Barrington.
Mulumesc, a spus Emma.
Ct timp plnuii s stai n Satele Unite? a ntrebat
ofierul de la imigrri, verificndu-i paaportul.
O sptmn, cel mult dou, a zis Emma. mi vizitez
mtua i apoi m ntorc n Anglia.
Era adevrat c Emma avea o mtu care sttea n New
York, sora lordului Harvey, dar nu avea intenia s-o viziteze,
mai ales c nu dorea ca restul familiei s afle ce urmrea.
Adresa mtuii dumneavoastr?
aizeci i patru cu Park.
Ofierul i-a notat ceva, a tampilat paaportul Emmei i i
l-a napoiat.
Bucurai-v de ederea dumneavoastr n Mrul cel
Mare, domnioar Barrington.
De ndat ce Emma a trecut de imigrri, s-a alturat unei
cozi lungi de pasageri de pe Kansas Star. A mai durat
douzeci de minute pn ce s-a urcat n spatele unui taxi
galben.
A dori un hotel mic, cu preuri rezonabile, aflat lng
Merton Street, n Manhattan, i-a spus oferului.
Cum zisei, coni? a ntrebat oferul, cu o igar
neaprins atrnndu-i n colul gurii.
Cum Emma n-a prea neles ce a spus oferul, a presupus
c i el avea aceeai problem.
Caut un hotel mic, ieftin, lng Merton Street, pe insula
Manhattan, a spus, pronunnd rar fiecare cuvnt.
Merton Street, a repetat oferul, de parc ar fi fost
singurul lucru pe care-l nelesese.
Aa e, a spus Emma.
Ce nu zisei aa de lanceput?
oferul a pornit i nu a mai scos o vorb pn ce nu i-a
depus pasagera lng o cldire din crmid roie cu un
steag pe care scria The Mayflower Hotel.
471
- JEFFREY ARCHER -

Cost patruzeci de ceni, a zis oferul, cu igara


findu-se n sus i n jos la fiecare cuvnt.
Emma a pltit cursa din salariul ctigat pe nav. Dup ce
s-a nregistrat la hotel, a luat liftul la etajul patru i s-a dus
direct n camera ei. Mai nti s-a dezbrcat i a fcut o baie
fierbinte.
Cnd a ieit din baie, s-a uscat cu un prosop mare i
pufos, s-a mbrcat n ceea ce ea considera un taior elegant
i s-a dus la parter. Se simea aproape om.
Emma a gsit o mas linitit ntr-un col al cafenelei
hotelului i a comandat o ceac cu ceai ei nu auziser de
Earl Grey i un sandvici club, de care nu mai auzise ea. n
timp ce atepta s fie servit, a nceput s scrie o list lung
cu ntrebri pe un erveel din hrtie, spernd c cineva de
pe Merton Street va dori s rspund la ele.
Dup ce a semnat cecul, alt cuvnt nou, Emma l-a
ntrebat pe recepioner cum s ajung pe Merton Street. I s-a
spus c la trei cvartale la nord i dou la vest. Nu-i dduse
seama c New York-ul poseda o busol ncorporat.
Emmei i-a plcut plimbarea i s-a oprit de mai multe ori
s admire vitrinele pline cu marf, aa cum nu mai vzuse
niciodat la Bristol. A ajuns la un bloc nalt chiar pe la
miezul zilei, nesigur ce s fac n cazul n care doamna
Tibbet nu era acas.
Un portar elegant a salutat-o i i-a deschis ua.
V pot ajuta?
Am venit s-o vd pe doamna Tibbet, a spus Emma,
ncercnd s par c era ateptat.
Apartamentul treizeci i unu, la etajul trei, a spus el,
atingndu-i apca.
Era adevrat, accentul englezesc se pare c era n stare s
deschid uile.
n timp ce liftul urca ncet la etajul al treilea, Emma a
repetat cteva dintre frazele care spera c-i vor deschide o
alt u. Cnd liftul s-a oprit, ea a tras grilajul ntr-o parte, a
ieit pe culoar i s-a dus s caute numrul 31. n mijlocul

472
- JEFFREY ARCHER -

uii familiei Tibbet era montat un cerc mic din sticl care i-a
amintit Emmei de ochiul lui Ciclop. Nu putea vedea
nuntru, dar presupunea c locuitorii puteau vedea afar. O
sonerie mai obinuit era plasat pe perete, lng u. Aa
psat-o i a ateptat. A durat o vreme pn ce s-a deschis
ua, doar civa centimetri, dezvluind un lan de protecie.
Doi ochi s-au holbat la ea.
Ce vrei? a ntrebat o voce pe care, cel puin, putea s-o
neleag.
mi pare ru c v deranjez, doamn Tibbet, a spus
Emma, dar s-ar putea s fii ultima mea ans. Ochii au
privit-o cu suspiciune. tii, ncerc cu disperare s-l gsesc
pe Tom.
Tom? a repetat vocea.
Tom Bradshaw. Este tatl copilului meu, a spus Emma,
jucndu-i ultima carte.
Ua s-a nchis, lanul a fost ndeprtat i ua s-a deschis
iar dezvluind o femeie tnr cu un copil n brae.
mi pare ru, a spus ea, dar lui Richard nu-i place s
deschid ua strinilor. V rog s intrai.
A condus-o pe Emma prin salon.
Luai loc pn l pun pe Jack napoi n ptu.
Emma s-a aezat i s-a uitat prin camer. Erau mai multe
fotografii ale lui Kristin mpreun cu un tnr ofier din
marin care era, probabil, soul ei, Richard.
Kristin s-a ntors dup cteva minute cu o tav pe care se
afla cafeaua.
Neagr sau cu lapte?
Cu lapte, v rog, a spus Emma, care nu buse niciodat
cafea n Anglia, dar care nvase repede c americanii nu
beau ceai, nici mcar dimineaa.
Cu zahr? a ntrebat-o Kristin, dup ce turnase dou
ceti.
Nu, mulumesc.
Deci Tom este soul dumneavoastr? s-a interesat
Kristin dup ce s-a aezat n faa Emmei.

473
- JEFFREY ARCHER -

Nu, sunt logodnica lui. Ca s recunosc cinstit, el habar


n-avea c sunt nsrcinat.
Cum m-ai gsit? a ntrebat-o Kristin, prnd puin
speriat.
Economul de pe Kansas Star a spus c dumneavoastr
i Richard ai fost printre ultimii care l-au vzut pe Tom.
Este adevrat. Am stat cu el pn ce a fost arestat la
cteva momente dup ce a cobort de pe nav.
Arestat? a ntrebat Emma, nencreztoare. Dar ce a
fcut de a fost arestat?
Era acuzat c-i omorse fratele, a zis Kristin. Dar
desigur tiai asta?
Emma a izbucnit n lacrimi, cu speranele sfrmate de
nelegerea faptului c Bradshaw fusese cel care
supravieuise, i nu Harry. Dac Harry ar fi fost acuzat c i-
ar fi omort fratele, i-ar fi fost foarte uor s dovedeasc c
arestaser pe cine nu trebuia.
Dac ar fi deschis scrisoarea de pe cminul lui Maisie, ar fi
descoperit adevrul i nu ar fi trecut prin aceste chinuri, A
plns, acceptnd pentru prima oar c Harry era mort.

474
- JEFFREY ARCHER -

GILES BARRINGTON
1939 1941

475
- JEFFREY ARCHER -

11
Cnd sir Walter Barrington i-a vizitat nepotul ca s-i
spun groaznica veste c Harry Clifton murise pe mare, Giles
s-a simit amorit, de parc-i pierduse un membru. De fapt,
ar fi preferat s-i piard un membru dac aceasta l-ar fi
adus napoi pe Harry. Cei doi fuseser inseparabili nc din
copilrie i Giles presupusese c vor ajunge amndoi
centenari. Moartea lipsit de sens i inutil a lui Harry l
fcea pe Giles i mai decis s nu repete aceeai greeal.
Giles era n sufragerie, ascultndu-l pe domnul Churchill
la radio cnd Emma l-a ntrebat:
Vrei s te nrolezi i tu?
Da, nu m mai ntorc la Oxford. M nrolez imediat.
Mama lui a fost clar surprins, dar i-a spus c nelegea.
Emma l-a mbriat i i-a spus:
Harry ar fi mndru de tine.
Grace, care rareori ddea semne de afeciune, a nceput s
plng.
Giles a plecat la Bristol n dimineaa urmtoare i i-a
parcat MG-ul galben chiar n faa biroului de recrutri. S-a
ndreptat cu hotrrea nscris pe figur. Un sergent-major
de la Gloucesters vechiul regiment al cpitanului Jack
Tarrant a salutat de ndat ce l-a vzut pe tnrul
Barrington. I-a dat lui Giles un formular pe care acesta l-a
completat contiincios i, dup o or, a fost invitat n spatele
unei perdele unde a fost examinat de un medic militar.
Doctorul a bifat fiecare caset dup ce l-a consultat cu
atenie pe ultimul recrut urechile, nasul, gtul, pieptul i
membrele nainte de a-i verifica vederea. Giles a stat n
spatele unei linii albe i a citit literele i cifrele la cererea
medicului; la urma-urmei, putea lovi o minge din piele care
venea ctre el cu o vitez de patruzeci de kilometri pe or
pn la marginea terenului. Era sigur c va trece cu brio
pn cnd doctorul l-a ntrebat dac exist boli ereditare sau
cronice n familia lui. Giles a rspuns sincer:
476
- JEFFREY ARCHER -

Att bunicul ct i tata sunt daltoniti.


Medicul a mai efectuat nite teste i Giles a observat hm-
urile i ah-urile se transformaser n n-uri.
mi pare ru s v spun, domnule Barrington, a spus el,
terminnd examinarea, c, avnd n vederea istoria medical
a familiei dumneavoastr, nu v pot recomanda pentru
serviciul activ. Dar, desigur, nimeni nu v poate mpiedica s
lucrai la un birou.
Nu putei s bifai csua care trebuie, domnule doctor
i s uitm c am adus vorba despre subiectul sta afurisit?
a spus Giles, ncercnd s par disperat.
Doctorul l-a ignorat i n ultima caset a scris C3: inapt
pentru serviciul activ.
Giles s-a ntors acas la Manor House la prnz. Mama lui,
Elisabeth, nu a zis nimic cnd el a but aproape o sticl de
vin. A spus tuturor celor care l-au ntrebat i multora dintre
cei care n-au fcut-o, c fusese respins de la Gloucesters
pentru c era daltonist.
Asta nu l-a oprit pe bunicul s lupte cu burii, i-a
amintit Grace dup ce el a primit o a doua porie de puding.
Probabil nu tiau de boala asta pe vremea aia, a spus
Giles, ncercnd s o liniteasc.
Atunci Grace i-a dat o lovitur sub centur.
Nici n-aveai de gnd s te nrolezi, nu? i-a zis, privindu-l
n ochi. Giles se uita n jos cnd a primit lovitura. Pcat c
prietenul tu de la docuri nu este aici ca s-i aminteasc
faptul c i el era daltonist.
Cnd mama lui Giles a aflat vetile, a fost clar uurat,
dar nu a comentat. Grace nici n-a mai vorbit cu fratele ei
pn ce s-a ntors la Cambridge.

***

Giles s-a ntors la Oxford n ziua urmtoare, ncercnd s


se conving c toi vor accepta motivul pentru care nu
putuse s se nroleze, intenionnd s-i continue viaa de

477
- JEFFREY ARCHER -

student ca pn atunci. Cnd a intrat pe porile colegiului, a


descoperit c interiorul semna mai mult cu un centru de
recrutare dect cu o universitate, cu tinerii n uniform
depindu-i pe cei n haine civile. Dup opinia lui Giles,
singurul lucru bun era c, pentru prima oar, numrul
fetelor era egal cu cel al bieilor la universitate. Din pcate,
majoritatea doreau s fie vzute doar la braul celor care
purtau uniform.
Vechiul prieten de la coal al lui Giles, Deakins, era unul
dintre puinii studeni cruia nu prea s-i pese c nu se
nrolase. Oricum, n-ar fi avut rost ca Deakins s treac un
examen medical. Ar fi fost unul dintre puinele examene la
care n-ar fi obinut niciun punct. Dar a disprut brusc i el,
ntr-un loc numit Bletchley Park. Nimeni nu i-a spus lui
Giles ce fceau acolo, doar c era ultra-secret i Deakins l-a
avertizat pe Giles c nu-l va mai putea vizita n nicio
mprejurare.
Pe msur ce trecea timpul, Giles a nceput s stea din ce
n ce mai mult singur n crcium dect n sala de lectur
aglomerat, iar Oxfordul se umplea de militari revenii de pe
front, unii cu un singur bra, alii cu un pic ior, civa orbi,i
toi acetia erau chiar din colegiul su. A ncercat s se
poarte ca i cum n-ar fi observat nimic dar adevrul era c,
pn la sfritul semestrului, se simea din ce n ce mai mult
ostracizat.

***

Giles a plecat n Scoia la sfritul semestrului ca s ia


parte la botezul lui Sebastian Arthur Clifton. Au fost invitai
la ceremonia din capela de la Mulgelrie Castle doar familia i
civa prieteni apropiai.
Giles a fost surprins i ncntat cnd Emma i-a cerut s
fie na, cu toate c a fost oarecum suprat cnd ea a
recunoscut c singurul motiv pentru care se gndise la el
fusese c nu se ndoia c el ar fi fost alegerea lui Harry.

478
- JEFFREY ARCHER -

Cnd cobora la micul dejun n dimineaa urmtoare, Giles


a observat c biroul bunicului su era luminat. Trecnd de
u n drum spre salon, Giles a auzit c se vorbea de el. S-a
oprit i s-a apropiat de ua pe jumtate deschis. A ngheat
de groaz cnd l-a auzit pe sir Walter spunnd:
M doare s-o spun, dar aa tat, aa fiu.
Sunt de acord, a zis lordul Harvey. i ntotdeauna am
avut o prere aa de bun despre biat, ceea ce face ca totul
s fie i mai lipsit de gust.
Nimeni, a spus sir Walter, n-ar fi putut s fie mai
mndru dect mine, n calitatea mea de preedinte al
guvernatorilor, cnd Giles a fost numit ef de clas la liceul
din Bristol.
M-a fi gndit, a comentat lordul Harvey, c i-ar fi
folosit talentul lui remarcabil de conductor i curajul pe
care l-a artat att de des pe terenul de sport i pe front.
Singurul lucru bun din toate astea, a sugerat sir Walter,
este c nu mai cred c este posibil ca Harry Clifton s fie fiul
lui Hugo.
Giles a trecut prin hol, dincolo de salon, i a ieit pe ua
din fa. S-a urcat n maina lui i a nceput lungul drum
ctre ara de Vest.
n dimineaa urmtoare, i-a parcat maina n faa unui
birou de recrutare. A stat din nou la coad, nu pentru
Gloucesters de data aceasta, ci pentru un regiment de
dincolo de Avon, unde regimentul din Wessex cuta recrui
noi.
Dup ce a completat formularul, a trecut prin alt examen
medical. De data aceasta, cnd doctorul l-a ntrebat:
Avei boli ereditare sau cronice n familie care v-ar
mpiedica s participai la serviciul activ? el a replicat:
Nu, domnule.

479
- JEFFREY ARCHER -

12
La prnz, n ziua urmtoare, Giles a prsit o lume i a
intrat n alta.
Treizeci i ase de recrui noi, care n-aveau n comun
dect faptul c semnaser ca s primeasc ilingul regelui, s-
au urcat ntr-un tren nsoii de un caporal care i ddcea.
Cnd trenul a ieit din gar, Giles s-a uitat pe fereastra
murdar de la clasa a treia i a fost sigur c se ndreptau
ctre sud. Dar abia cnd trenul a trecut de Lympstone dup
patru ore, i-a dat seama ct de departe n sud ajunseser.
n timpul cltoriei, Giles a tcut i i-a ascultat cu atenie
pe brbaii din jurul lui care-i vor fi camarazi n urmtoarele
dousprezece sptmni. Un ofer de autobuz din Filton, un
poliist din Long Ashton, un mcelar din Broad Street, un
constructor din Nailsea i un fermier din Winscombe.
De ndat ce au cobort din tren, caporalul i-a dus la un
autobuz care-i atepta.
Unde mergem? a ntrebat mcelarul.
Vei afla curnd, bieic, a replicat caporalul,
dezvluindu-i locul de natere.
Timp de o or, autobuzul a troncnit prin Dartmoor pn
ce nu s-au mai vzut nici case, nici oameni, doar cte un
oim cutndu-i prada.
Pn la urm s-au oprit lng nite cldiri ruinate, pe care
scria Barcile Ypres: Tabr de antrenament pentru
regimentul Wessex. Asta nu l-a nveselit deloc pe Giles. Un
soldat a ieit pe poart i a ridicat bariera, permind
autobuzului s mai mearg cteva sute de metri nainte de a
se opri n mijlocul unui teren de antrenament. O figur
singuratic i atepta s coboare.
Cnd Giles a cobort din autobuz, a ajuns n faa unui om
uria, cu pieptul ca un butoi, mbrcat ntr-o uniform kaki,
care arta de parc fusese plantat acolo. Pe pieptul lui erau
trei rnduri de medalii i sub bra inea un baston, dar ceea
ce l-a impresionat mai mult pe Giles a fost dunga perfect a
480
- JEFFREY ARCHER -

pantalonilor lui i faptul c ghetele i erau att de lustruite


nct i putea vedea reflexia n ele.
Bun ziua, domnilor, a spus omul cu o voce care a
rsunat pe tot terenul; nu era genul de om care s aib
nevoie de megafon, s-a gndit Giles. Eu sunt sergentul-major
Dawson pentru voi, domnule. Este responsabilitatea mea
s v transform din gunoiul inutil care suntei ntr-o unitate
de lupt n dousprezece sptmni. Atunci vei putea s v
numii membrii ai regimentului Wessex, cel mai bun
regiment de pe front. n urmtoarele dousprezece
sptmni voi fi mama voastr, tatl vostru i iubita voastr
i, lsai-m s v asigur c am doar un scop n via i acela
este c, atunci cnd vei ntlni primul german, vei fi n
stare s-l omori nainte s v omoare el pe voi. Acest
proces va ncepe mine-diminea, la ora cinci. S-a auzit un
mormit pe care sergentul l-a ignorat. Pn atunci l las pe
caporalul McCloud s v conduc la cantin i apoi la barci.
Avei grij s v odihnii bine la noapte, pentru c atunci
cnd ne vom ntlni din nou, vei avea nevoie de orice frm
de energie pe care o posedai. Continu, caporale.
Giles s-a aezat n faa unei budinci din pete ale crei
ingrediente nu vzuser n viaa lor apa srat i, dup o
nghiitur de ap maro, clie, n loc de ceai, i-a pus cana
napoi pe mas.
Dac nu vrei s mnnci budinca, pot s-o iau eu? a
ntrebat tnrul care sttea lng el.
Giles a ncuviinat i au schimbat farfuriile. Biatul n -a
mai zis nimic pn ce n-a terminat mncarea oferit.
O tiu pe mama ta, a zis el.
Giles l-a privit mai atent, ntrebndu-se cum se putea aa
ceva.
Noi furnizm carne pentru Manor House i Barrington
Hall, a continuat tnrul. mi place mama ta, a zis el. O
doamn foarte drgu. Eu sunt Bates, apropo, Terry Bates.
I-a strns mna lui Giles. Nu m-am gndit vreodat c o s
stau lng tine.

481
- JEFFREY ARCHER -

Gata, biei, hai s terminm, a spus caporalul.


Noii recrui au srit de pe bnci i l-au urmat pe caporal
afar din cantin, pe terenul de antrenament, pn la o
barac Nissen pe care scria MARNE. O alt btlie care a
adus onoare regimentului Wesex, le-a explicat caporalul
nainte de a deschide ua i a le arta cminul lor nou.
Treizeci i ase de paturi, optsprezece pe fiecare latur,
fuseser ngrmdite ntr-un spaiu nu mai mare dect
salonul de la Barrington Hall. Giles se afla ntre Atkinson i
Bates. Ca la liceu, s-a gndit el, cu toate c n urmtoarele
cteva zile a observat unele diferene.
Gata, biei, dezbrcarea i facei nani.
Mult nainte ca ultimul dintre ei s se urce n pat,
caporalul a stins lumina i a strigat:
Avei grij s i dormii. Mine v ateapt o zi grea.
Nu l-ar fi surprins pe Giles dac, la fel ca Fisher, ar fi
continuat cu: nu se vorbete dup stingere.
Dup cum le fusese promis, luminile s-au aprins la ora
cinci n dimineaa urmtoare; nu c Giles ar fi avut vreo
ans s se uite la ceas dup ce sergentul-major Dawson a
intrat n barac i a strigat:
Ultimul dintre voi care pune picioarele jos va fi primul
mpuns cu o Kraut!
Un numr mare de picioare au lovit iute podeaua n timp
ce sergentul-major se ndrepta spre centrul barcii, cu
bastonul de patrulare lovind captul fiecrui pat al crui
ocupant nc nu pusese ambele picioare jos.
Acum ascultai-m cu atenie, a continuat el. V las
patru minute s v splai i s v brbierii, patru minute
s v facei patul, patru minute s v mbrcai i opt minute
ca s mncai. n total, douzeci de minute. Nu v recomand
s vorbii pentru c nu v putei permite s pierdei timp i,
n orice caz, eu sunt singurul care are voie s vorbeasc. Ai
neles?
Sigur c da, a comentat Giles, fiind urmat de o furtun
de rsete.

482
- JEFFREY ARCHER -

Dup o clip, sergentul-major sttea n faa lui:


De cte ori deschizi gura, fiule, a ltrat el, punnd
bastonul pe umrul lui Giles, tot ce vei spune va fi da,
domnule, nu domnule, trei saci plini, domnule. E clar?
Da, domnule, a spus Giles.
Nu cred c te-am auzit, fiule.
Da, domnule! a strigat Giles.
Aa e mai bine. Acum pleac n sala de baie, creatur
oribil, nainte s te bag la prnaie.
Giles nu avea idee ce este prnaia, dar nu prea ceva
promitor.
Bates ieea deja de la baie cnd Giles a intrat. Ct timp s-a
ras, Bates i-a fcut patul, s-a mbrcat i a pornit spre
cantin. Cnd Giles l-a ajuns n cele din urm, s-a aezat pe
o banc n faa lui.
Cum te-ai descurcat? a ntrebat Giles plin de admiraie.
Cu ce s m descurc? a ntrebat Bates.
C eti treaz cnd noi, restul, suntem pe jumtate
adormii.
E simplu. Sunt mcelar, ca tata. n fiecare diminea
m scol la patru i hop la pia. Dac vreau cele mai bune
buci, tre s atept cnd se descarc la docuri sau la gar.
Doar un minut dac ntrzii, iau buci mai proaste. Dup
jumtate de or, gsesc numai resturi i mama ta nu mi-ar
mulumi, nu?
Giles a rs cnd Bates a srit i s-a ndreptat spre barac
doar ca s descopere c sergentul-major nu le mai lsase
timp s se spele pe dini.
Majoritatea dimineii i-au petrecut-o potrivindu-i
zdrenele, dup cum erau numite, dintre care una sau
dou artau de parc ar mai fi avut un proprietar. Au urmat
beretele, curelele, cizmele, epcile, mantalele, apoi brasardele
i crema de ghete. De ndat ce au fost dotai cu de toate,
recruii au fost dui pe terenul de antrenament pentru
primul lor exerciiu. Giles fcuse parte dintre cadeii liceului,
dei cam neatent, a nceput cu un uor avantaj, dar avea

483
- JEFFREY ARCHER -

presentimentul c nu va dura mult pn ce Terry Bates l va


ajunge din urm.
La ora dousprezece, au fost dui iar la cantin. Giles era
att de flmnd nct a mncat aproape tot ce i s-a oferit.
Dup-prnz, s-au ntors la barci i i-au pus echipamentul
de gimnastic, dup care au plecat n sal. Giles a mulumit
n tcere instructorului de sport de la liceu pentru c-l
nvase s se urce pe frnghie, s mearg pe brn i s
utilizeze barele slii. Nu putea s nu observe c Bates i imita
fiecare micare.
Dup-masa s-a terminat cu o curs de cinci mile prin
mlatinile din Devon. Doar opt dintre cei treizeci i ase de
recrui noi s-au ntors la barci n acelai timp cu
instructorul. Unul dintre ei a reuit chiar s se rtceasc i
au fost nevoii s trimit o echip de cutare dup el. Ceaiul
a fost urmat de ceea ce sergentul-major numea recreaie, n
care majoritatea bieilor s-au prbuit pe paturi i au
adormit adnc.

***

La ora cinci n dimineaa urmtoare, ua barcii a fost


trntit din nou i, de data aceasta, majoritatea picioarelor
erau deja pe jos nainte ca sergentul-major s aprind
lumina. Micul dejun a fost urmat de alt or de exerciii pe
teren i, de acum, aproape toi mergeau n acelai pas. Apoi
recruii s-au aezat n cerc pe iarb i au nvat cum s
desfac, s curee, s ncarce i s trag cu puca. Caporalul
a tras un glon prin eava putii dintr-o singur micare,
amintindu-le c glonul nu tie de partea cui lupt, aa c
trebuie s-i dea ocazia s ias prin faa evii i s omoare
inamicul i nu prin spate i s-i omoare pe ei.
Dup-amiaza a fost petrecut pe poligonul de tir, unde
instructorii i-au nvat cum s fixeze patul putii bine pe
umr, s trianguleze inta cu vizorul i s apese trgaciul
uor, s nu-l smuceasc. De data aceasta, Giles i-a mulumit

484
- JEFFREY ARCHER -

bunicului pentru orele petrecute n pdurea de acas care l-


au fcut s nimereasc centrul intei.
Ziua s-a terminat cu o alt curs de cinci mile, ceai i
recreaie i de stingerea de la zece. Aproape toi bieii se
prbuiser n paturi mult nainte de asta, dorind ca soarele
s nu mai rsar a doua zi dimineaa sau, cel puin ca
sergentul-major s moar n somn. Nu au avut noroc. Prima
sptmn i s-a prut c-a durat o lun lui Giles, dar, spre
sfritul celei de-a doua, ncepuse s se adapteze, cu toate c
n-a reuit niciodat s ajung la baie naintea lui Bates.
Dei nu-i plcea antrenamentul de baz mai mult dect
celorlali, Giles aprecia competiia. Dar trebuia s
recunoasc faptul c, pe msur ce treceau zilele, i se prea
din ce n ce mai greu s-l depeasc pe mcelarul de pe
Broad Street. Bates i era egal pe ringul de box, nimerea inta
la fel de des ca el i, cnd au nceput s poarte bocancii grei
i s care i puca la cursa de cinci mile, brbatul care de
ani de zile crase carcase ntregi de vit pe umr, dimineaa,
la prnz i seara, a devenit din ce n ce mai greu de ntrecut.

***

La sfritul celei de-a asea sptmni, nimeni n-a fost


surprins c Barrington i Bates au fost alei pentru
promovare la gradul de caporal-adjunct i fiecare a primit un
detaament n subordine.
Dup ce i-au cusut petliele, cele dou detaamente pe
care le conduceau au devenit rivale de moarte; nu numai pe
terenul de exerciii sau n sala de gimnastic, ci i ori de cte
ori erau antrenai n operaii de noapte, pe teren, sau micri
de trupe. La sfritul fiecrei zile, ca doi colari, Giles i
Bates se declarau fiecare nvingtor. Adesea, sergentul-major
trebuia s-i despart.
Cnd s-a apropiat ziua paradei, Giles simea mndria
ambelor detaamente, care ncepuser s cread c erau
demni de a fi numii membri ai regimentului Wessex la

485
- JEFFREY ARCHER -

terminarea instruciei; cu toate c sergentul-major i


avertizase de mai multe ori c nu va mai dura mult i vor
participa la o lupt adevrat, mpotriva unui inamic real, cu
gloane adevrate. El le-a mai amintit i c nu va mai fi cu ei
ca s-i in de mn. Pentru prima oar, Giles a recunoscut
c-i va lipsi nesuferitul acesta.
D-l ncolo, a fost tot ce a spus Bates legat de subiect.
Cnd au trecut n sfrit de vinerea celei de-a
dousprezecea sptmni, Giles s-a gndit c se va ntoarce
n Bristol mpreun cu ceilali biei, ca s se bucure de o
permisie de weekend nainte de a se prezenta la regiment n
lunea urmtoare. Dar cnd a ieit de pe teren n acea dup-
mas, sergentul-major l-a luat deoparte.
Caporal Barrington, trebuie s te prezini imediat la
maiorul Radcliffe.
Giles ar fi ntrebat de ce, dar tia c nu va primi niciun
rspuns.
A mrluit pe terenul de parad i a btut la ua
maiorului pe care nu-l vzuse dect de la distan.
Intr, a zis o voce.
Giles a intrat, a luat poziie de drepi i a salutat.
Barrington, a spus maiorul Radcliffe dup ce i-a
rspuns la salut, am veti bune pentru tine. Ai fost primit la
coala de antrenament pentru ofieri.
Giles nici nu se gndise la vreo promovare de acest fel.
Va trebui s pleci spre Mons mine-diminea i vei
ncepe cursul pregtitor luni. Felicitri i noroc.
Mulumesc, domnule, a spus Giles nainte s ntrebe:
Va veni i Bates cu mine?
Bates? a ntrebat maiorul Radcliffe. Vrei s spui
caporalul Bates?
Da, domnule.
Oh, Doamne, nu, a rspuns eful colii. Nu este
material de ofier.
Giles putea doar s spere c i germanii erau la fel de
miopi cnd era vorba s-i aleag ofierii.

486
- JEFFREY ARCHER -

***

Cnd Giles s-a prezentat la Unitatea de antrenament a


cadeilor Mons n Aldershot n dup-amiaza urmtoare, nu
era pregtit pentru ct de repede i se va schimba iar viaa. A
trecut o vreme pn ce s-a obinuit ca sergenii, caporalii i
chiar sergentul-major s-i spun domnule.
Dormea singur ntr-o camer n care ua nu zbura de
perete n fiecare diminea i niciun sergent nu-i btea cu
bastonul la capul patului. Ua se deschidea doar cnd voia
Giles. Lua micul-dejun la cantin cu un grup de tineri care
n-aveau nevoie s fie nvai cum s in cuitul i furculia,
dei unul sau doi dintre ei preau c nu mai mnuiser o
puc n viaa lor i nici nu trseser cu ea. Dar, dup
cteva sptmni, acetia se vor afla i ei pe front,
conducnd voluntari lipsii de experien a cror via va
depinde de raionamentul lor.
Giles li s-a alturat ntr-o clas n care au fost nvai
istoria militar, geografia, cartografia, tactica, germanii i
arta rzboiului. Dac aflase ceva de la mcelarul de pe Broad
Street fusese c arta conducerii nu poate fi nvat.
Dup opt sptmni, aceiai tineri au defilat pe teren i au
primit numirea de ofieri. Li s-au dat doi epolei cu o coroan
pe ei, cte unul pentru fiecare umr, un baston de ofier din
piele neagr i o scrisoare de mulumire din partea regelui
recunosctor.
Giles voia doar s se alture regimentului lui i s fie
mpreun cu tovarii si vechi, dar tia c nu va fi posibil
pentru c, atunci cnd a prsit terenul de parad n acea
vineri dup-amiaz, caporalii, sergenii i, da, chiar i
sergentul-major l-au salutat.
aizeci de locoteneni tineri au plecat de la Aldershot n
acea sear n toate colurile rii, pentru a-i petrece
weekendul cu familiile lor, unii dintre ei pentru ultima oar.

487
- JEFFREY ARCHER -

***

Giles i-a petrecut cea mai parte a zilei de smbt srind


din i n trenuri, ndreptndu-se ctre Vest. A ajuns la Manor
House tocmai la timp ca s i se alture mamei lui la cin.
Cnd l-a vzut prima oar pe tnrul locotenent n hol,
Elisabeth n-a ncercat s-i ascund mndria.
Giles era dezamgit c nici Emma, nici Grace nu erau
acas ca s-l vad n uniform. Mama lui i-a explicat c
Grace, care era n semestrul al doilea la Cambridge, venea
rareori acas, chiar i n timpul vacanelor.
La masa cu un singur fel servit de Jenkins majoritatea
personalului se afla acum pe front, i-a explicat mama lui
Giles i-a povestit mamei sale despre tabra de antrenament
de la Dartmoor. Cnd a auzit de Terry Bates, ea a oftat:
Bates i fiul, erau cei mai buni mcelari din Bristol.
Erau?
Toate magazinele din Bristol au fost drmate, aa c
am rmas fr Bates, mcelarul. Nemii tia au multe
explicaii de dat.
Giles s-a ncruntat.
i Emma? a ntrebat el.
E ct se poate de bine doar c
Doar c? a repetat Giles.
A durat o vreme pn ce mama lui a continuat.
Ct de bine ar fi fost dac Emma ar fi avut o feti i nu
un biat.
Dar de ce conteaz? a ntrebat Giles, i i-a umplut iar
paharul.
Mama lui a nclinat capul, dar n-a spus nimic.
Oh, Doamne, a zis Giles, cnd i-a dat seama ce a vrut
s spun ea. Presupuneam c la moartea lui Harry eu voi
moteni
Mi-e team c nu poi presupune nimic, drag, a zis
mama lui, ridicnd privirea. Adic nu pn ce se stabilete
dac tatl tu este sau nu i tatl lui Harry. Pn atunci,

488
- JEFFREY ARCHER -

conform testamentului strbunicului tu, pn la urm


Sebastian va fi cel care va moteni titlul.
Giles n-a prea mai spus nimic n timpul mesei, ncercnd
s neleag semnificaia cuvintelor mamei sale. Dup ce s-a
servit cafeaua, mama lui a spus c se simte obosit i
dorete s se culce.
Cnd Giles a urcat scrile pn la camera lui, peste cteva
clipe, nu a putut rezista s nu intre n camera copilului s-i
vad nepotul. A stat singur cu motenitorul titlului
Barrington. Sebastian gngurea n somnul lui fericit, evident
nederanjat de rzboi i fr s-i pese de testamentul
bunicului su sau de semnificaia cuvintelor i tot ce
cuprinde acesta.

***

Locotenentul Barrington s-a trezit devreme luni-dimineaa


i, dup ce a luat micul dejun cu mama lui, a fost condus de
Hudson la sediul regimentului Wessex I. A fost ntrziat de
un flux continuu de vehicule blindate i camioane umplute
cu soldai care ieeau pe poarta principal. A cobort din
main i s-a ndreptat ctre postul de paz.
Bun dimineaa, domnule, a spus un caporal, dup ce
l-a salutat; ceva cu care Giles nu se obinuise nc.
Vicecomandantul a cerut s v prezentai n biroul lui de
ndat ce sosii.
Voi fi fericit s-o fac, caporale, a spus Giles, salutnd i
el, dac a ti unde este biroul maiorului Radcliffe.
n partea ndeprtat a scuarului, domnule, ua verde.
Nu putei s n-o vedei.
Giles a pornit prin scuar, salutnd de mai multe ori
nainte de a ajunge n biroul vicecomandantului.
Maiorul Radcliffe l-a privit din spatele mesei cnd Giles a
intrat n camer.
Ah, Barrington, btrne. M bucur s te vd din nou, a
spus el. Nu eram siguri dac vei ajunge la timp.

489
- JEFFREY ARCHER -

La timp pentru ce, domnule?


Regimentul a fost trimis peste grani i colonelul era de
prere c ar trebui s i se dea ocazia s ni te alturi sau s
rmi n urm i s atepi urmtorul transport.
Unde mergem, domnule?
Habar n-am, btrne, e peste nivelul meu. Dar de un
lucru sunt sigur, va fi mult mai aproape de germani dect
Bristolul.

490
- JEFFREY ARCHER -

HARRY CLIFTON
1941

491
- JEFFREY ARCHER -

13
Harry nu va uita niciodat ziua n care Lloyd a fost eliberat
de la Lavenham i, cu toate c n-a fost dezamgit vzndu-l
c pleac, a fost surprins de cuvintele de desprire ale lui
Max:
Vrei s-mi faci un serviciu, Tom? a spus Lloyd cnd i
ddeau mna pentru ultima oar. mi plac jurnalele tale
foarte mult, a vrea s le citesc n continuare. Dac mi le
trimii la adresa asta, a spus el, dndu-i lui Harry o carte de
vizit, de parc nu erau la nchisoare, i le voi napoia ntr-o
sptmn.
Harry a fost flatat i a fost de acord s-i trimit lui Max
fiecare caiet de ndat ce-l termina.
n dimineaa urmtoare, Harry i-a luat locul la pupitrul
de bibliotecar, dar n-a citit ziarul din ziua anterioar pn ce
nu i-a terminat ndatoririle. Continua s-i aduc la zi
jurnalul n fiecare sear i, ori de cte ori termina cte un
caiet, l trimitea prin pot lui Max Lloyd. A fost uurat, i
puin surprins, cnd acestea i-au fost napoiate, dup cum i
promisese Max.
Lunile treceau i Harry ncepuse s accepte faptul c viaa
din nchisoare era mai mult rutin aa c atunci cnd
directorul s-a npustit ntr-o diminea n bibliotec
flfindu-i exemplarul din New York Times, a lsat jos
crile pe care se pregtea s le pun pe rafturi.
Avem o hart a Statelor Unite? a ntrebat Swanson.
Da, sigur, a replicat Harry. S-a dus repede la seciunea
de referine i a scos o copie din Huberts Map of America.
Ceva anume, domnule director? a ntrebat el.
Pearl Harbor.
n urmtoarele douzeci i patru de ore, pe buzele tuturor,
prizonieri i gardieni, se auzea doar un singur subiect. Cnd
va intra America n rzboi?
Swanson s-a ntors la bibliotec n dimineaa urmtoare.

492
- JEFFREY ARCHER -

Preedintele Roosevelt a anunat la radio c Statele


Unite au declarat rzboi Japoniei.
Asta-i foarte bine, a comentat Harry, dar cnd ne vor
ajuta americanii s-l nfrngem pe Hitler?
Harry a regretat cuvntul ne din momentul n care l-a
rostit. S-a uitat la Swanson i l-a vzut privindu-l mirat i s-
a ntors repede s pun pe rafturi crile aduse cu o zi
nainte.
Harry a aflat rspunsul dup cteva zile, cnd Winston
Churchill s-a mbarcat pe Queen Mary i a venit la
Washington s discute cu Preedintele. Pn ce prim-
ministrul s-a ntors n Marea Britanie, Roosevelt fusese de
acord s-i ndrepte atenia ctre rzboiul din Europa i s-i
asume sarcina de a nfrnge Germania Nazist.
Harry a umplut pagina din jurnalul su cu reaciile
celorlali deinui la aflarea vetii c ara lor era n rzboi. A
ajuns la concluzia c majoritatea se mprea n dou
categorii, laii i eroii, cei care erau mulumii c sunt nchii
i n siguran i sperau c ostilitile vor lua sfrit pn ce
vor fi eliberai, i cei care de abia ateptau s fie eliberai i
s lupte cu un inamic pe care-l urau mai mult dect pe
gardienii din nchisoare. Cnd Harry i-a ntrebat colegul de
celul n ce categorie intra, Quinn a rspuns:
Ai mai ntlnit un irlandez care s nu adore o pruial?
n ceea ce-l privea, Harry era din ce n ce mai frustrat,
convins c acum, cnd americanii intraser n rzboi, acesta
se va termina cu mult nainte ca lui s i se dea ocazia s-i
joace rolul. Pentru prima oar de cnd fusese nchis, s-a
gndit la evadare.

***

Harry tocmai terminase de citit recenzia unei cri n New


York Times cnd un ofier a intrat n bibliotec i i-a spus:
Directorul vrea s vii imediat n biroul lui, Bradshaw.

493
- JEFFREY ARCHER -

Harry n-a fost surprins, dei, dup ce s-a mai uitat o dat
la reclama din josul paginii, s-a ntrebat iar cum i nchipuia
Lloyd c va scpa. A ndoit frumos ziarul, l-a pus napoi pe
stativ i l-a urmat pe ofier afar din camer.
Avei idee de ce vrea s m vad, domnule Joyce? a
ntrebat Harry n timp ce mergeau prin curte.
Nu m ntreba pe mine, i-a spus Joyce, fr s ncerce
s-i ascund sarcasmul din glas. Nu sunt unul dintre
confidenii directorului.
Harry n-a mai spus nimic pn ce n-au ajuns n faa
biroului directorului. Joyce a btut ncet n u.
Intr, a spus vocea inconfundabil.
Joyce a deschis ua i Harry a intrat n camer. A fost
surprins c n birou mai era un brbat pe care nu-l mai
vzuse pn atunci. Omul purta o uniform de ofier i prea
pe att de elegant pe ct Harry de neglijent. Nu i-a luat
privirea de la deinut.
Directorul s-a ridicat n picioare.
Bun dimineaa, Tom. Era prima oar cnd Swanson i
folosea prenumele. Acesta este colonelul Cleverdon de la
Fifth Texas Rangers.
Bun dimineaa, domnule, a spus Harry.
Cleverdon s-a ridicat i a dat mna cu Harry, alt
premier.
Ia loc, Tom, a spus Swanson. Colonelul are o propunere
pentru tine.
Harry s-a aezat.
M bucur c te ntlnesc, Bradshaw, a nceput colonelul
Cleverdon. Eu sunt ofierul comandant la Bangers. Harry l-a
privit mirat. Noi nu aprem n manualele de recrutare. Eu
antrenez grupe de soldai care vor fi parautai n spatele
liniilor inamice pentru a cauza ct mai multe daune posibile,
astfel nct infanteria s aib mai multe anse s-i fac
datoria. Nimeni nu tie nc unde sau cnd vor ajunge
trupele noastre n Europa, dar eu voi fi printre primii crora

494
- JEFFREY ARCHER -

li se va spune, pentru c bieii mei vor fi parautai n aria


de int cu cteva zile nainte de invazie.
Harry sttea pe marginea scaunului.
Dar nainte de asta, voi instrui o unitate mic de
specialiti pregtit pentru orice eventualiti. Aceast
unitate va fi format din trei grupe, fiecare compus din zece
oameni: un cpitan, un sergent de instrucie, doi caporali i
ase soldai. n ultimele sptmni, am luat legtura cu mai
muli directori de nchisori ca s-i ntreb dac au persoane
excepionale care ar putea fi apte pentru o asemenea
operaie. Numele tu a fost unul din cele dou prezentate de
domnul Swanson. De ndat ce i-am verificat dosarul din
marin, am fost de acord cu directorul c i-ar sta mai bine
n uniform dect s-i pierzi timpul pe aici.
Harry s-a ntors spre director.
Mulumesc, domnule, dar pot s v ntreb cine este
cealalt persoan?
Quinn, a spus Swanson. Voi doi mi-ai fcut attea
probleme n decursul celor doi ani nct m-am gndit c e
rndul germanilor s fie supui subterfugiilor voastre.
Harry a zmbit.
Dac te hotrti s ni te alturi, Bradshaw, a
continuat colonelul, vei ncepe cursul de instrucie de baz
de opt sptmni imediat, dup care vei merge ase
sptmni la operaii speciale. nainte de a continua, vreau
s tiu dac le atrage ideea.
Cnd ncep? a spus Harry.
Colonelul a zmbit.
Maina mea e afar, n curte, i am lsat motorul
pornit.
Am aranjat deja ca hainele tale civile s fie aduse de la
magazie, a spus directorul. Evident, trebuie s pstrm
motivul plecrii tale att de rapide secret. Dac ntreab
cineva, voi spune c tu i Quinn ai fost transferai la alt
nchisoare.
Colonelul a ncuviinat.

495
- JEFFREY ARCHER -

ntrebri, Bradshaw?
Quinn a fost de acord s vi se alture? a ntrebat Harry.
St deja pe bancheta din spate a mainii mele,
ntrebndu-se probabil de ce dureaz aa de mult.
Dar tii motivul pentru care m aflu la nchisoare,
domnule colonel?
Dezertare, a spus colonelul Cleverdon. Deci va trebui s
fiu cu ochii pe tine, nu? Amndoi au rs. Te vei altura
grupului meu ca soldat, dar pot s te asigur c problemele
anterioare nu te vor afecta la promovare. Totui, dac tot am
ajuns la acest subiect, Bradshaw, cred c ar fi potrivit o
schimbare a numelui. Doar nu vrem ca un iste de hrogar
s se uite la dosarul tu de la marin i s nceap s pun
ntrebri stnjenitoare. Ai vreo idee?
Harry Clifton, domnule, a spus el, puin prea repede.
Directorul a zmbit.
Chiar m ntrebam care este numele tu adevrat.

496
- JEFFREY ARCHER -

EMMA BARRINGTON
1941

497
- JEFFREY ARCHER -

14
Emma dorea s ias din apartamentul lui Kristin ct putea
de repede, s scape din New York i s se ntoarc n Anglia.
De ndat ce ar fi ajuns n Bristol, ar fi putut s plng
singur i s-i dedice viaa creterii fiului lui Harry. Dar s-a
dovedit c nu era chiar aa de uor s scape.
mi pare foarte ru, a spus Kristin, punndu-i un bra
n jurul umerilor Emmei. Nu tiam c nu ai aflat ce a pit
Tom.
Emma a zmbit slab.
A vrea s tii, a continuat Kristin, c Richard i cu
mine nu ne-am ndoit nicio clip c era nevinovat. Brbatul
pe care l-am inut n via nu era capabil de crim.
Mulumesc, a zis Emma.
Am cteva fotografii ale lui Tom de pe cnd era cu noi
pe Kansas Star. Ai vrea s le vedei? a ntrebat-o Kristin.
Emma a ncuviinat, politicoas, cu toate c nu dorea s
vad nicio fotografie a locotenentului Thomas Bradshaw. S-a
hotrt ca, de ndat ce Kristin va iei din camer, s se
strecoare discret afar din apartament i s se ntoarc la
hotelul ei. Nu mai dorea s se fac n continuare de rs n
faa unei strine.
Dup ce Kristin a ieit din camer, Emma s-a ridicat. n
acelai moment i-a czut cana pe jos, mprtiind cafeaua pe
covor. A czut n genunchi i a nceput s plng iar, chiar
cnd Kristin se ntorcea n camer, strngnd n mn
cteva fotografii.
Cnd a zrit-o pe Emma n genunchi, plngnd, a ncercat
s-o ncurajeze.
V rog, nu v facei probleme din cauza covorului, nu
conteaz. Mai bine uitai-v la astea, ct timp caut eu ceva
de curat.
I-a dat Emmei fotografiile i a ieit iar din camer.

498
- JEFFREY ARCHER -

Emma a recunoscut c nu mai putea scpa aa de uor i


a nceput s se uite cu reinere la fotografiile lui Tom
Bradshaw.
Oh, Doamne, a spus ea, cu voce tare.
S-a uitat nencreztoare la o fotografie a lui Harry aflat pe
puntea unui vas, cu Statuia Libertii pe fundal i apoi la
alta cu zgrie-norii din Manhattan n spate. A nceput iar s
plng, cu toate c nu tia cum este posibil. A ateptat cu
nerbdare ntoarcerea lui Kristin. Nu a durat mult pn ce
gospodina contiincioas a reaprut, a ngenuncheat i a
nceput s curee mica pat maronie cu o crp umed.
tii ce s-a ntmplat cu Tom dup ce a fost arestat? a
ntrebat-o Emma nerbdtoare.
Nu v-a spus nimeni? a ntrebat Kristin, uitndu-se n
sus. Se pare c nu erau destule dovezi ca s-l acuze pentru
omucidere, aa c Jelks l-a scpat. A fost judecat pentru
dezertare din marin, a pledat vinovat i a fost condamnat la
ase ani.
Emma nu nelegea cum Harry ar fi putut ajunge la
pucrie pentru o crim pe care, n mod evident, n-o
comisese.
Procesul s-a desfurat la New York?
Da, a spus Kristin. i cum avocatul lui a fost Sefton
Jelks, Richard i cu mine am presupus c nu avea probleme
financiare.
Nu cred c neleg.
Sefton Jelks este partenerul senior al uneia dintre cele
mai prestigioase firme de avocatur din New York, aa c, cel
puin, Tom a avut un avocat bun. Cnd a venit s ne vad n
legtur cu Tom, prea sincer preocupat. tiu c l-a vizitat i
pe dr. Wallace i pe cpitanul navei i ne-a asigurat pe toi c
Tom este inocent.
tii la ce nchisoare l-au trimis? a ntrebat ncet Emma.
La Lavenham, n New York. Richard i cu mine am vrut
s-l vizitm, dar domnul Jelks ne-a spus c nu vrea s vad
pe nimeni.

499
- JEFFREY ARCHER -

Ai fost foarte amabil, a pus Emma. Poate a putea s


v mai cer un mic serviciu nainte de a pleca. A putea
pstra una dintre aceste fotografii?
Putei s le luai pe toate. Richard a fcut foarte multe,
aa face ntotdeauna. Fotografia este un hobby al lui.
Nu vreau s v mai rpesc din timp, a spus Emma
ridicndu-se nesigur n picioare.
Nu m facei s pierd timpul, a replicat Kristin. Ceea ce
a pit Tom